Sunteți pe pagina 1din 1635

Vintil Corbul

DINASTIA SUNDERLANDBEAUCLAIR

Idolii de aur

Vol. 1 2
Vol. 2 520
Vol. 3 . 1019

Vintil Corbul
DINASTIA SUNDERLANDBEAUCLAIR
Idolii de aur
*

Editura Z
Bucureti, 1992
Consilier literar: H. GRMESCU
Coperta de: V. OLAC
2

Capitolul unu
Casa lui Josiah Sunderland era o cldire veche, n
stil olandez, ca mai toate casele din New York n acea
prim jumtate a secolului al XVIII-lea. Camerele
largi, vruite, mbrcate pn la jumtate n faian
aveau pardoseala de piatr. Mobilierul, redus la
strictul necesar, cuprindea scaune cu sptar nalt,
mese grele, pe care abia le puteai urni, paturi
ncptoare, comode, i dulapuri masive de stejar
lustruit, patinate nu numai de vreme, dar i de
crpele de praf mnuite cu energie de mtua Audrey,
o btrnic vioaie care inea gospodria. O grdin cu
flori, pomi fructiferi i straturi de zarzavat, exemplar
ngrijite, ntregeau modesta proprietate.
n casa aceasta, viaa lui Josiah Sunderland se
depna cu regularitatea mersului unui ceasornic.
Zilnic se trezea nainte de cntatul cocoilor. Mtua
Audrey i pregtea un breakfast frugal. Josiah se
nfrupta tihnit, fiindc timpul lui era perfect dozat
pentru hran, munc, odihn i distracii. Apoi, tot cu
noaptea n cap, pleca spre atelierul lui de cuite de pe
Broadway, unde ajungea la cinci i douzeci.
Lucrtorii l ateptau la poarta pe care Josiah le-o
deschidea solemn, ca pe un sanctuar rezervat numai
iniiailor. La cinci i jumtate precis ncepea
activitatea. Dup o ntrerupere de un ceas pentru
prnz dura pn seara la ase. Personalul era
3

alctuit din opt lucrtori i doi ucenici, care munceau


pe brnci. Josiah le pltea simbrii relativ ridicate n
raport cu ali patroni. n schimb, pretindea o
producie de nalt calitate. Cuitele furite n micul
su atelier rivalizau cu cele mai fine lame strine. n
acea epoc, industria de cuite din coloniile americane
era slab dezvoltat. Autoritile i puneau bee n
roate, pentru a nu concura producia de cuite din
metropol. Lamele fabricate la Londra, Birmingham,
Sheffield, Cork, Dublin i Leeds erau vndute n
colonii cu preuri mari. Josiah Sunderland reuise si formeze o clientel numeroas, care i preuia
contiinciozitatea,
promptitudinea
i
calitatea
produselor. Cuitele sale de vntoare aveau mare
cutare i printre indieni. Adeseori acetia le folosiser
la scalparea pionierilor aventurai pe teritoriile rmase
nc n stpnirea lor.
Josiah muncea cot la cot cu lucrtorii si. De la
cinci i jumtate i pn la prnz, trudea ct zece, fie
la forj, fie la turntorie, fie la montaj, gata s dea
oricui o mn de ajutor. ntre dousprezece i unu,
lua lunch-ul laolalt cu lucrtorii, iar de la dou pn
la ase trecea n birou, unde i opera cu pricepere
scriptele, ajutat de un bieandru, care fcea i pe
curierul. Printre picturi, gsea timp s i primeasc
clienii i furnizorii. Discuta numai ct era necesar.
Ura vorbria inutil. Tcerea obinuia el s spun
trage n cumpn mai greu dect cuvintele pline de
nelepciune.
Mai practica o virtute. Ordinea. Pentru a-i ndeplini
fr gre obligaiile, ntocmea de cu sear o list a
4

treburilor de a doua zi, repartizndu-le pe ore. nainte


de culcare i trecea n revist activitatea cotidian i
numai dup aceea i ngduia s se bucure de
odihn.
Se strduia s-i pstreze n orice ocazie stpnirea
de sine i s nu se lase trt de mnie, cci n primele
clipe suprarea capt proporii mai mari dect
cauzele care i-au dat natere. Cumptarea lui era
proverbial. Nu mnca niciodat pn la saturaie i
de la o vrst i impusese s nu mai bea dect un
singur pahar de vin la mas. Respecta aceast regul
de conduit i la nuni sau praznice.
Economia era dup prerea lui una dintre
virtuile cardinale. Josiah alctuise o list a
cheltuielilor n ordinea necesitii i a urgenei lor. n
primul rnd erau cheltuielile indispensabile i anume
cele impuse de procurarea hranei, a vetmintelor i a
bunului mers al atelierului. n al doilea rnd, grupa
cheltuielilor pe care nu le putea nltura fr s
duneze bunului renume al familiei i al onorabilitii
sale. Printre acestea se numrau: ntreinerea n
condiii mulumitoare a locuinei, a atelierului i a
biroului. n al treilea rnd erau cheltuielile, care fr
s fie absolut necesare, nu puteau fi cu desvrire
evitate; cnd le faci, ncerci o plcere, dac le ocoleti,
nu suferi nicio pagub. n categoria aceasta intrau:
srbtorirea Crciunului i a Anului Nou, darurile
ocazionale pentru membrii familiei, plimbrile
duminicale afar din ora. n sfrit, n ultimul rnd,
plasa cheltuielile nebuneti, absurde, care trebuiau
ocolite cu orice pre: petrecerile, jocurile de noroc,
5

podoabele inutile.
Josiah era un nverunat duman al lenei. Un om
lene, spunea el, este duntor societii i lui nsui.
Cina o lua ntotdeauna acas. Dup rugciunea de
sear, fcea ocolul casei, ncuia porile, verifica dac
ferestrele sunt bine nchise, apoi lua cheile n camera
lui de culcare i le punea la ndemn, pe masa de
noapte.
Nimic din ceea ce se petrecea n gospodrie nu
scpa ochiului su vigilent. inea socoteala coniei, a
lumnrilor i a uleiului folosit pentru luminat. Nu o
fcea din zgrcenie. Pentru mbrcminte cumpra
cele mai bune stofe, cci erau durabile i deci mai
avantajoase dect cele ieftine, care se uzau dup un
an sau doi de purtare.
Rposatul Zedekias Sunderland, tatl lui Josiah i
ntemeietorul atelierului de cuite, fusese un btrn
venerabil, cu barb alb de patriarh, respectat de
ntreaga comunitate. Gurile rele rspndiser zvonul
c btrnul ar fi fost n tineree pirat i c se retrsese
la New York, dup ce i rotunjise avutul jefuind
corbii sub comanda celebrului Robert Kidd. Kidd,
mai puin norocos sau mai puin prevztor dect
Sunderland, i ncheiase cariera legnndu-se n
treang la Execution Dock.
Josiah nu dduse niciodat crezare acestor zvonuri.
Era convins c tatl lui spunea numai adevrul cnd
povestea despre trecutul su de munc cinstit n
Anglia i despre emigrarea sa n coloniile americane.
Acolo i agonisise treptat o avere care fr s fie
nsemnat, le ngduia un trai relativ ndestulat.
6

Se strni mare vlv n cartier cnd Josiah, omul


acesta sobru, echilibrat, i anun hotrrea de a se
cstori cu Isabella, fiica unui francez ruinat, pripit
la New York.
Henri de Beauclair, viitorul socru, era un marchiz
autentic. Dup o tineree aventuroas, irosit prin
tavernele i tripourile Parisului, se exilase voluntar n
America, pentru a scpa de consecinele unui duel, n
cursul cruia ucisese un om. n Lumea Nou nu
reuise s-i creeze o situaie convenabil. Cunoscuse
numai nfrngeri, umiline i prbuiri. nsoit de
Isabella dusese o via nomad. Asemenea unui nou
Ahasverus, rtcise de la New Orleans la Charleston,
de la Boston la Philadelphia, de la Baltimore la New
York. Nicieri nu prinsese rdcini. Ajunsese s-i
ctige existena msluind crile de joc. Dar naivii se
lsau tot mai greu pescuii. l pndea mizeria.
mbrcmintea lui i a Isabellei se zdrenuise.
Adeseori se culcau fr s fi pus ceva n gur.
n acea epoc, locuiau cu chirie ntr-o camer
sumar mobilat dintr-un imobil vetust, nvecinat cu
locuina lui Josiah Sunderland.
Marchizul i furarul de cuite se cunoscuser
ntmpltor, pe strad. Josiah fusese cucerit de
simplitatea, drglenia i candoarea Isabellei. Le
fcuse diferite daruri.
ntr-o zi, se gndise c n-ar fi ru s-i ntemeieze
un cmin. Se mbrcase n haine de srbtoare i se
nfiase solemn marchizului, cernd mna Isabellei.
Btrnul francez fusese att de surprins, nct
rmsese fr glas. n primul moment se gndise s-l
7

resping. Apoi i zisese c pripeala nu este sntoas.


Experiena l nvase s nu se mai bizuie pe propriile
sale resurse. Isabella nu se scandalizase cnd Josiah
o ceruse n cstorie. l privise cu ochi umezi de
duioie.
Beauclair era perplex. Poate c n-ar fi fost potrivnic
unei asemenea cstorii, dac soul ar fi avut mai
multe parale. Josiah Sunderland se bucura de o stare
material frumoas, dar era departe de a fi bogat.
Atelierul lui de cuite se dezvolta, afacerile prosperau,
dar aceasta nu nsemna mare lucru. Pe de alt parte,
partida asigura Isabellei i lui nsui un cmin i
hran de toate zilele, ceea ce atrna greu n balan.
Dup ce cntri toate argumentele, i clc principiile
de cast i ddu un rspuns afirmativ. Cstoria fu
oficiat fr pomp, n cerc strict familial. Viaa
proaspetei familii intr n curnd pe fgaul rutinier.
Josiah muncea din zori i pn n noapte la atelier.
Isabella i luase n serios rolul de gospodin.
Marchizul nu se dumirea n privina Isabellei, a
crei vrednicie contrasta cu dispreul pentru munc al
prinilor ei. Cu cine semna fata asta, care simea o
desftare s deretice i s gteasc? n orice caz, nu
cu strbunii lui, care avuseser armate de slugi.
n aceast atmosfer auster, de munc ncordat,
timpul se scurgea monoton, fr zguduiri i fr
surprize. Fiecare zi semna leit cu cea din ajun i cu
cea care avea s urmeze
n primii zece ani de cstorie, Isabella nscu trei
biei. Andrew, Aristotle i Patrick i dou fete, Bridget
8

i Hannah.
Andrew era un copila zvpiat i blond, ca ngeraii
zugrvii n crile religioase. La vrsta de apte ani,
un cal l izbi cu copita n cap, nfrindu-i creierii cu
rna.
Aristotle era potolit, blnd, sfios i maleabil ca o
cear moale. Mtua Audrey l credea srac cu duhul
i poate c avea dreptate. Josiah spunea n glum c
are de gnd s-l fac pastor.
Patrick era portretul n miniatur al tatlui su.
Solid, vnjos, de o seriozitate neobinuit, prevestea o
maturizare precoce i ddea dovad de un spirit
practic remarcabil. n jocurile lui imita fie pe lucrtorii
din atelierul de cuite, fie pe bcanul din col, pentru
care nutrea o admiraie fr margini.
sta o s fie viitorul cap al firmei, spunea cu
mndrie Josiah. Promite s ajung un adevrat
negustor.
Bridget i Hannah erau urele. Nu semnau cu
nimeni din familie. N-aveau nici fineea marchizului,
nici gingia Isabellei i nici nfiarea plin de
sntate i vioiciune a lui Josiah. Subiri ca nite fuse,
cu prul glbui ca palul murdar, cu ochi cenuii,
inexpresivi, cu mini i picioare osoase, erau
suprtor de serbede.
Or s mbtrneasc fete mari, prevestea cu
oarecare cruzime mtua Audrey.
n acea vreme, izbucni rzboiul ntre francezi i
englezi. i unii i alii doreau s ocupe roditoarea vale
a rului Ohio numit de localnici fluviul sfnt spre
a-i consolida posesiunile.
9

La 1 iunie 1754, ziua n care englezii de sub


comanda colonelului Monckton ptrunser n golful
Fundy, Isabella ddu natere unui copila pe care-l
botezar Richard-Henry i care avea s fie minunea
familiei.
Richard satisfcea gusturile tuturor. Era blond ca
Andrew, ns mult mai frumos dect acesta. i uimea
pe toi cu inteligena i zburdlnicia sa. Marchizul l
adora. Isabella nutrea o tainic preferin pentru
copilul acesta, care i mplinea ateptrile. Numai
Josiah l trat cu asprime, ndjduind astfel s-l mai
disciplineze, dei n sinea lui era mndru de acest
vlstar ce trezea admiraia ntregului cartier.
Pun rmag c flciaul sta o s ajung
departe, spunea el zmbind.
Da, da! Va realiza multe n via, adug
Beauclair. Are aerul familiei mele.
Apariia acestui copil ddu un scop vieii
marchizului. Richard era destinat s-i continue
numele i rasa. Josiah n-avea dect s pstreze pe
Aristotle i pe Patrick. Marchizul voia s-l creasc pe
Richard n spiritul strmoilor si. S-i insufle o
dragoste fierbinte pentru Frana, o mndrie
nemsurat pentru obria sa aristocratic. Visa s-l
vad om de seam, general ori diplomat cu vaz.
ntr-o bun zi, i trecu prin minte c cel mai nimerit
lucru ar fi ca dup moarte titlul su nobiliar s treac
asupra lui Richard.
Josiah nici nu vru s aud.
Vezi-i de treab, socrule. N-am de gnd s-i bag
copilului grguni n cap. Richard este fiul unui
10

negustor de cuite. Cnd o fi mare, o s lucreze n


aceeai bran. Dracu a mai pomenit negustor cu titlu
de noblee!
Struinele repetate ale btrnului se sfrmau de
rezistena neclintit a lui Josiah. n cele din urm,
Beauclair fcu apel la un argument suprem. Pretinse
c avea n Frana nite rude care ar putea lsa
motenire lui Richard o avere considerabil, dac
acesta le-ar purta numele. Era o minciun sfruntat,
dar scopul scuz mijloacele. n realitate, singura lui
rud din Frana era un baron srac, cu o droaie de
copii i despre care nu mai tia nimic de peste treizeci
i cinci de ani, de cnd debarcase la New Orleans.
Argumentul acesta fcu o sprtur n zidul
ncpnrii lui Josiah. Banul avea asupra lui o
influen magic. Posibilitatea mbogirii rapide a lui
Richard i surdea.
Marchizul ctig btlia. ntocmi n faa
judectorului un act, declarnd c dup moartea sa
titlul va trece asupra lui Richard-Henry Sunderland,
cruia i se aduga i numele de Beauclair. Josiah i
ddu consimmntul, ntrind astfel un act care
fcea din preferatul socrului su un viitor marchiz
Josiah Sunderland nu trgea mare ndejde asupra
motenirii din Frana. Totui, surprizele nu erau
excluse. Se mai vzuser lovituri de teatru, datorit
crora oameni sraci se pomeniser peste noapte
posesorii unor averi formidabile.
Marchizul voia s se bucure prin nepotul su de
toate izbnzile pe care el personal nu fusese n stare
s le obin. Acum, la sfritul existenei, i ddea
11

seama c era un ratat. Datorit experienei, putea s


analizeze retrospectiv toate greelile svrite n
tineree.
De aceste greeli voia s-l fereasc pe Richard.
Cnd socoti c mintea copilului e ndeajuns de
coapt pentru a recepiona nvminte folositoare,
ncepu s-i strecoare povee tlmcite atractiv n
basme i istorioare i totodat s-i imprime ntr-o
form embrionar i deci foarte simplist concepiile
sale asupra vieii.
Vara, cnd cldurile caniculare se abteau asupra
oraului, marchizul i nepotul se aezau pe o banc la
umbra fortului zidit pe promontoriul sudic al
Manhattan-ului, de unde puteau s admire n voie
imensitatea oceanului, brzdat de corbii cu pnze
albe.
Cu privirile ndreptate spre larg, Beauclair vorbea
inspirat biatului despre frumuseile fr pereche ale
Franei, despre cavalerii cruciai, care-i prseau
castelele plecnd s lupte pentru eliberarea Sfntului
Mormnt, despre nobilul i nenfricatul paladin
Roland, czut eroic n btlia de la Roncevaux, despre
marealul Jean de Boucicault, care se ilustrase n
btliile de la Nicopolis i Azincourt, despre Bavard,
cavalerul sans peur et sans reproche, despre prinul de
Cond i despre marele Turenne.
Cu aceeai plcere asculta Richard i cronica
faptelor mree ale naintailor si, ncepnd cu
primul baron de Beauclair, fiul natural al lui Henri I
Beauclair, regele Angliei i continund cu un ntreg ir
de ostai viteji, de diplomai iscusii i de clerici
12

onctuoi i gravi, ce i fceau un titlu de glorie din


deviza Tout pour la Croix, tout pour son Roy.
i tu cnd vei fi mare, i spunea marchizul
sentenios, vei locui ntr-un palat de cletar i vei fi un
preuit sfetnic al regelui. Toat lumea i se va ploconi
i i va ceri prietenia. Te vei plimba n caleti aurite,
trase de cte ase cai, vei avea o gard personal,
alctuit din cteva sute de ostai n straie de fir i vei
fi servit de paji alei dintre vlstarii celor mai nobile
familii
Dac i s-ar fi cerut lui Beauclair s arate i modul n
care nepotul su va ajunge la aceast nalt situaie,
n-ar fi tiut s rspund. Avea ns credina
nestrmutat c Richard va fi un personaj a crui
faim va depi fruntariile coloniilor americane.
De pe urma plimbrilor cu btrnul, Richard se
alese cu oarecare foloase practice. nv o
franuzeasc impecabil, nsuindu-i acel lustru
indispensabil unui viitor gentleman. n acest domeniu,
Beauclair era un educator excelent. Manierele alese
ale lui Richard ieeau n eviden pe lng gesturile
repezite, limbajul aspru, golnesc al lui Patrick i pe
lng aerul molu, prostesc, al lui Aristotle.
i Josiah observ acest lucru. Nu rmase prea
ncntat.
Nu vreau s fac din Richard un filfizon, un
pierde-var, cruia s-i fie ruine de meseria
printelui su, spunea el indispus.
Cnd biatul mplini apte ani, Josiah ncepu s-l
duc pe la atelier, spre a-l familiariza cu activitatea de
acolo. Sunderland socotea c de la aceast vrst
13

copilul trebuia s treac sub supravegherea direct a


tatlui, care s-l formeze dup placul su. Aptitudinile
copilului atrnau puin n balan. Fiul unui pielar
trebuia s ajung pielar, ca i tatl su. Fiul unui
bcan avea datoria s continue comerul patern. i
Josiah nelegea s respecte tradiia, fcnd din copiii
si nite pricepui furari de cuite.
Patrick, de pild, dei avea numai zece ani, mplinea
toate ateptrile printelui su. La forje privea cu
interes foalele care ntreineau jarul, umflndu-se i
dezumflndu-se ritmic, asculta cu deliciu muzica
ciocanelor ce izbeau lamele de oel ncinse la rou, l
impresionau cuptoarele dogoritoare, asemenea unor
fantastice guri de iad, dar mai presus de orice l
captiva rotirea vijelioas a tocilelor care smulgeau din
lame snopi de scntei. Josiah i i pusese s lucreze la
masa de montaj, unde biatul i ndeplinea
mulumitor ndatoririle.
Aristotle nu era n stare s mnuiasc o unealt,
dei mplinise patrusprezece ani, vrst la care Josiah
ncepuse s munceasc efectiv n atelier. Nici n birou
nu ddea rezultate mai bune. Se ncurca printre
registre i scripte, pn cnd tatl su i poruncea
dezamgit s lase totul balt i s plece acas. La
coal, Aristotle era un elev mediocru.
Nu eti bun de nimic, biete, i vorbea Josiah
domol. Umbli toat ziua cu capul n nori.
Aristotle l asculta supus, cu minile mpreunate i
cu ochii pironii n pmnt.
Josiah i punea mari sperane n Richard, n
inteligena lui precoce, superioar spiritului practic i
14

instinctului sigur la care se limitau posibilitile lui


Patrick. Dar reacia copilului n ziua n care l aduse
pentru prima oar n atelier fu un du rece pentru
Josiah. Richard arunc n jur o privire distrat,
aproape plictisit, apoi rosti strmbnd din nas:
Nu-mi place aici, e prea cald. E mai bine afar.
Civa lucrtori din apropiere pufnir n rs. Dar
redevenir serioi cnd simir privirile severe ale
patronului ndreptndu-se asupra lor. Patrick se uit
cu o superioritate fi la fratele su.
Josiah l ls pe Richard s plece acas, hotrnd
s repete experiena mai trziu, cnd biatul se va mai
coace la minte. Team mi-e c biatul sta e tot att
de filosof ca i Aristotle, i zise el posomort, dnd
cuvntului filosof o semnificaie adnc peiorativ.
Dar temerile lui nu-i aveau justificarea. Richard nu
era un filosof, n sensul pe care tatl su l ddea
acestui cuvnt. La coala primar, condus de
reverendul William Talmadge, i uimea colegii i
nvtorii, recitnd fr sforare pasaje ntregi din
New England Primer, din catechism i din alte cri de
studii tot att de indigeste. La aritmetic era
nentrecut.
Josiah Sunderland se simi foarte mndru n ziua
cnd reverendul Talmadge, ntlnindu-l ntmpltor
pe strad l opri ca s-l felicite pentru calitile
excepionale ale fiului su.
Dac vom reui cu ajutorul lui Dumnezeu s-i
cluzim paii pe drumul potrivit aptitudinilor lui,
biatul acesta va ajunge un om mare, spuse cu
convingere reverendul.
15

Eu m-a mulumi s ajung un om cinstit i un


priceput furar de cuite, zise cu modestie Josiah.
ndat ce va termina coala primar am s-l iau ia
mine la atelier.
Nu te supra c te contrazic, dragul meu
Sunderland. Ai svri un pcat dac nu l-ai lsa s
nvee mai departe. Universitile au fost create pentru
elemente ca el. Sunt ncredinat c la Harvard sau la
William and Mary va cuceri n joac toate premiile i
diplomele. Dac a fi n locul dumitale, a face orice
sacrificiu s-l trimit n Anglia, la Oxford sau
Cambridge. i Columbia noastr este bun departe
de mine de a-i scdea meritele totui nu se poate
msura cu universitile engleze. Aa c ai face bine
s te gndeti temeinic, nainte de a lua o hotrre
definitiv.
Josiah fgdui s in seama de sfatul reverendului.
Fcu ns totodat serioase rezerve mintale.
Dar, pe msur ce treceau anii, trebui s se ncline
n faa evidenei. Richard era un element care se ridic
mult deasupra mediei elevilor. Asaltat de struinele
socrului, de rugminile Isabellei i de poveele
repetate ale reverendului Talmadge accept s-l lase
pe Richard s-i continue studiile.
n acea vreme, preocuprile lui Josiah n legtur cu
educarea fiului su trecur brusc pe planul al doilea.
Parlamentul britanic votase o lege potrivit creia
niciun cuptor destinat s produc oel nu mai putea fi
construit n colonii, iar cele existente trebuiau imediat
nchise. Aceast msur constituia o lovitur mortal
pentru industria fierului i oelului, care pe atunci
16

luase avnt n America. Metropola, temndu-se de


concurena american, votase i alte legi mpotriva
manufacturilor coloniale. Legile navigaiei, care
interziceau coloniilor s efectueze importul i exportul
de mrfuri pe alte vase dect pe cele englezeti,
precum i legile cerealelor, ce nchideau n mod
practic pieele englezeti grnelor cultivate dincolo de
ocean, creaser o stare de tensiune ntre americani i
metropol.
Spre a putea continua fabricarea cuitelor, Josiah se
vzu pus n situaia de a-i procura la un pre ridicat
oel laminat din Anglia, pe care s-l prelucreze n
atelierul su. Aceasta avu drept consecin scumpirea
produselor. Acum i era din ce n ce mai greu s
reziste concurenei cuitelor importate din Anglia, care
ncepuser s revin la un pre mai sczut dect
producia autohton.
Muli tovari de breasl ai lui Josiah ddur
faliment. Din fericire, acesta avea un numr de clieni
credincioi i de revnztori ndrznei, care desfceau
mari cantiti de cuite de vntoare pionierilor i
indienilor din regiunile de frontier.
Cu muli dintre clienii si Josiah, ntreinea relaii
de prietenie. Cnd veneau de pe frontier, pentru a-i
reface stocul de cuite i poftea la mas. Isabella
strmba puin din nas, cci de la o vreme fcea o
economie stranic. Dar nu spunea nimic brbatului
ei. Dac el socotea necesar s pofteasc un oaspete
sau doi, nsemna c aa era bine. Vizitatorii acetia
erau singurii care le mai descreeau fruntea cu
snoavele i povetile lor.
17

Toi vorbeau cu aceeai dragoste despre pionierii


care duceau o via aspr i plin de primejdii n
regiunile slbatice de frontier, n pdurile seculare
ale vii Mohawk, la poalele munilor Alleghani, n
Piedmont ori pe valea Shenandoah. Modeti i
anonimi, defriau codrii uriai, smulgeau din pmnt
rdcinile adnci i vnoase de pe terenurile curate,
semnau gru i porumb. Cabanele lor, cldite din
trunchiuri de arbori i lipite cu lut, erau podite cu
lemn ori cu pmnt. La ferestre aveau, n loc de
geamuri, hrtie uns cu untur ori cu grsime de
oaie. Brbaii purtau straie confecionate din piele de
animale ori din stofe esute n cas. Femeile i fceau
rochii de bumbac sau de ln. Vara umblau cu
picioarele goale, iar iarna n mocasini de piele primitiv
tbcit. Mobilierul din lemn, grosolan cioplit,
cuprindea o mas, cteva taburete, o lavi, pe care
dormeau de-a latul toi membrii familiei, i, n sfrit,
cteva polie. Hrana era alctuit n primul rnd din
vnat carne de porc mistre, cprioar, curcan
slbatic, potrniche, prepeli sau peti pescuii n
prul ori n lacul din apropiere. Pentru a se feri de
atacurile indienilor, mai multe familii de coloniti
construiau n comun un fort, cu perei dubli, durai
din trunchiuri de copaci, ntre care se turna pmnt.
n jur, se ridicau garduri solide i se spau anuri
adnci, pline cu ap. Petrecerile lor erau tot att de
simple i brutale, ca i viaa pe care o duceau.
Ameninarea atacurile indiene, dezlnuite adeseori cu
violena i rapiditatea unor furtuni de var, i fceau
s triasc ntr-o stare, de continu alarm. Dar
18

primejdiile
nu-i
nspimntau.
Dimpotriv,
i
stimulau, le oeleau curajul i le ascueau drzenia.
Paniile lor triste sau vesele, nu numai c nu
descurajau pe cei ispitii s le urmeze pild, ci i
fascinau, exercitnd asupra lor o atracie irezistibil.
i unul dintre copiii lui Josiah Sunderland rspunse
acestui apel. ntr-o sear de mai, familia ntreag era
reunit n jurul cinei. n mijlocul mesei trona un
castron uria, din care ieeau aburi mbietori de sup.
Nu se auzea dect clefitul celor care nghieau cu
poft sup fierbinte i mestecau dumicaturile de
pine. Dup ce goli a doua farfurie, Josiah suspin
mulumit. Apoi fcu o observaie banal n legtur cu
vremea. Ddea astfel semnalul conversaiei, la care
puteau s participe oamenii mari, iar copiii numai
dac erau ntrebai.
Deodat, Aritotle cel timid, care ani de-a rndul nu
deschisese gura n timpul mesei dect ca s mnnce
i aceasta cu moderaie, i fcu o teatral intrare n
scen. i scoase ervetul de la gt, l mpturi, iar
dup ce-l aez pe mas, lng farfurie, ncepu s
vorbeasc rar i cu uimitoare siguran n glas.
Drag tat, am ateptat s fim cu toii mpreun
ca s-i cer ncuviinarea de a pleca n Vest, cu o
caravan de coloniti.
Josiah Sunderland clipi uluit, ca o pasre de noapte
scoas brusc la lumin. Isabella se nglbeni.
Marchizul ncepu s zmbeasc. Situaia aceasta
nou, care tulbura monotonia zilnic, i prea
amuzant. Mtua Audrey i duse uimit mna la
gur.
19

Ce s caui n Vest? bigui Josiah. Pentru prima


oar n via i pierduse cumptul.
Vreau s ajut la propovduirea cuvntului
Domnului printre indieni. Mine n zori pleac spre
Vest o misiune alctuit din reverendul Tyler i
reverendul McGallager. Au primit s-i nsoesc.
Ai cpiat, biete, tun Josiah. i lai cminul,
familia, atelierul, n care ai s fii stpn, ca s pleci
aiurea?
Rspund unei chemri de sus, drag tat,
rspunse Aristotle cu fermitate.
Glumeti!
Nu glumesc de loc. Nu mi-a ngdui s iau n
deert cuvntul Domnului.
Nu cumva eti bolnav, biete?
Aristotle surse cu bunvoina unui om matur, fa
de rzgielile unui copil.
N-am fost niciodat mai sntos.
i-i nchipui c am s te las s-i faci de cap?
Am destule mijloace s te mpiedic.
Sunt major, tat.
Ei i? O dat, pe cnd aveam douzeci de ani,
taic-meu Dumnezeu s-l odihneasc mi-a tras
dou palme de mi-au iuit o sptmn urechile,
fiindc ndrznisem s-l supr. Nu m face nici tu smi ies din fire, s-ar putea s-i urmez pild.
Aristotle plec fruntea, iar dup cteva momente de
tcere, n care timp Sunderland se gndi c partida
era ctigat, rspunse blnd:
Drag tat, hotrrea mea e nestrmutat.
Asta s-o crezi tu, sri ca ars Josiah. Am s
20

vorbesc eu ntre patru ochi cu reverendul Tyler. M


ndoiesc c dup asta are s te mai ia cu el.
Atunci, plec singur.
Josiah i ncleta pumnii.
Iat ce tie molul s fac! zbier el. ncepe
propovduirea cuvntului lui Dumnezeu, nesocotindui prinii. Frumos! N-am ce zice! Afl, biete, c-am s
te dezmotenesc.
Dac ai ti, tat, ct de puin sunt legat de
bunurile pmnteti! Am i isclit o declaraie prin
care renun la orice drept n favoarea frailor mei.
Ochii lui Patrick scprar. Va s zic, dup
moartea tatlui su el va rmne stpnul atelierului.
Josiah Sunderland nchise ochii i respir adnc n
ncpere se ls o tcere adnc, grea.
Bine, poi s pleci, rosti el ncet, rectigndu-i
stpnirea de sine.
Pleoapele lui se ridicar i ochii cptar sclipiri de
oel.
Din clipa asta nu mai eti copilul meu. Ai
libertatea s faci tot ce doreti. Dar te previn ca de azi
nainte ua acestei case i va rmne pe veci nchis.
Apoi se ntoarse spre Isabella.
Nevast, poi s aduci friptura
n acelai an, n casa Sunderland se mai petrecu un
eveniment. Richard primi nvoirea s plece n Anglia,
la Oxford.
De cnd cu gestul de independen ai lui Aristotle,
intervenise o mare schimbare n concepiile lui Josiah.
Contiina atotputerniciei lui asupra familiei, al crei
21

ef era, se nruise brusc. Aristotle, molul i timidul


Aristotle, pusese n ah autoritatea patern, ieind
nvingtor. Am nclzit la sn un arpe, i zicea
Josiah. Amorul propriu tirbit i lsase o ran adnc.
De la o vreme, nu mai avea ncredere nici n
Richard. Simea o ur surd mpotriva socrului su,
care-i furase sufletete biatul, modelndu-l dup
chipul i asemnarea lui.
n strfundul inimii, Josiah nu mai era att de ostil
plecrii lui Richard n Anglia. Ndjduia c n felul
acesta l va scpa de sub influena direct i nefast a
marchizului.
Astfel, toat lumea era mulumit. Beauclair, fiindc
i vedea nepotul plecnd n Europa, trambulina
viitoarei sale ascensiuni. Isabella era entuziasmat la
gndul c fiul ei mai mic va ajunge un autentic
gentleman. Reverendul Talmadge socotea c succesul
lui Richard la Oxford i va confirma nu numai
prevederile, dar l va impune i pe el n faa
concetenilor ca pe un magistru capabil s-i
ndrumeze elevii mai bine dect oricare altul. n
sfrit, Josiah era ncntat c jucase o fest socrului.
ntr-o diminea nsorit de septembrie Richard
puse piciorul pe pasarela care lega cheiul oraului de
puntea corbiei Black Swan.
Preferatul marchizului de Beauclair abia mplinise
aisprezece ani: la vrsta aceasta era un copilandru
dezvoltat, blond, cu ochi sclipitori de inteligen i
frumos, att de frumos, nct nu numai femeile, dar i
brbaii i ntorceau fr voie capul. Beauclair i
amintea c vzuse la Versailles o statuie de marmor
22

a lui Antinous, care-l cucerise prin perfeciunea ei


clasic, prin formele admirabil proporionale i prin
trsturile de o fascinant elegan, n care virilitatea
se mpletea cu gingia. Richard era replica nsufleit
a statuii.
Cnd corabia ncepu s se ndeprteze de chei, ochii
biatului rmaser mult vreme aintii asupra
bunicului, ce-i flutura batista alb, n semn de adio.
n afar de marchiz, se mai aflau pe chei Isabella,
reverendul Talmadge, mtua Audrey, Bridget i
Hannah. Josiah rmsese la atelier, fiindc nu
concepea s lipseasc din mijlocul lucrtorilor n
timpul orelor de lucru. Nu era de fa nici Patrick,
care declarase ritos c ndatorirea de a lucra n atelier
avea ntietate fa de plcerea de a-i conduce fratele
la debarcader.
Promontoriul Manhattan-ului dispru la orizont.
Richard simea un gol n suflet. i venea s plng.
Dar se ruina s dea fru liber lacrimilor de fa cu
lumea.
Pnzele umflate ale corbiei semnau cu nite
platoe bombate purtate de o ceat de uriai, gata s
se ia la trnt cu norii. Catargele scriau. Pescrui
izolai ipau ascuit, rotindu-se n jurul navei

23

Capitolul doi
Dup o traversare plcut, care dur aproape
treizeci de zile, marinarul de santinel semnal Capul
Lizzard. Black Swan intrase n apele englezeti.
ndat ce corabia ptrunse n Canalul Mnecii, timpul
se stric. O cea groas, ca un nveli de vat, acoperi
nava. Cpitanul i ofierii i fceau veacul pe dunet,
ncercnd s strpung cu privirile cortina alb-cenuie
de negur. Clopotul de bord suna necontenit, lugubru.
Richard era dezamgit. Europa, pe care bunicul o
descrisese n tonuri aurii, i fcea o primire rece.
Cltorii impresionai de ceaa neobinuit de groas,
se ntreineau pe optite, ca i cnd le-ar fi fost fric
s nu tulbure linitea unor spirite ruvoitoare.
Circulau cele mai stranii istorisiri despre corbii
ciocnite pe timp de cea i epave purtate n netire pe
crestele valurilor.
Marea semna cu un imens lac de ulei. n linitea
grea, mormntal, nu se auzea dect clipocitul uor al
apei, tulburat de mersul lent al navei i dangtul
sinistru al clopotului.
Dup trei zile de navigaie pe orbecite, Black
Swan acost la Portsmouth.
Cnd puse piciorul pe pmntul Angliei, Richard
ncerc o mare emoie. i rezerv un loc n diligen
care trebuia s plece peste o or spre Londra, apoi
intr n sala de mese a hanului Golden Salamander,
unde comand un breakfast copios. Dei se simea
stnjenit, afecta dezinvoltura unui tnr de lume,
24

pentru care cltoriile lungi nu reprezint ceva


excepional.
n diligen i se ddu un loc ntre un pastor subire
i eapn i o matroan gras, cu sni revrsai i
obraji roii. n faa lui sttea un cpitan de infanterie,
cu o cicatrice adnc pe obrazul stng, i un brbat
ntre dou vrste, mbrcat n negru, care adormi
ndat ce diligena se puse n micare.
Ceaa nu se ridicase nc. n ciuda timpului
mohort, Richard se simea att de fericit nct, dac
nu l-ar fi scuturat diligena, i-ar fi nchipuit c
plutete n nori. Negura, care acoperea ca nite
perdelue albe ferestrele portierelor, nu-i ngduia s
admire pitorescul peisajelor englezeti. Dar chiar n
interiorul banal al diligenei Richard descoperea
multiple surse de amuzament, care ar fi scpat
neobservate altor cltori. i prea ciudat vorbirea
pasagerilor, att de deosebit de cea folosit n colonii.
Cuvintele aveau acelai neles, dar pronunarea era
diferit. Din cauza aceasta, Richard pierdu miezul
unor glume debitate volubil de cpitan, spre hazul
celorlali cltori.
Aproape de prnz, diligena opri la Winchester, unde
cobor brbatul n negru. Locul lui fu ocupat de un
tnr ntr-un costum de o elegan bttoare la ochi,
dar care i pru lui Richard expresia suprem a
bunului gust. Tnrul, care se recomandase John
Morton, vorbea cu verv despre vreme, despre cursele
de cai de la Ascot, despre concertele de la Rotonde ori
despre balurile de la Ranelagh, Vauxhall i New
Tumbridge Wells.
25

Timpul trecu astfel pe nesimite. Ajunser la Londra


pe nserat. Capitala Angliei nu-i fcu lui Richard o
impresie deosebit. Casele erau mari, dar cenuii,
ntunecate. Pe strzile strmte i ntortocheate
circulaia intens i zgomotul asurzitor al vehiculelor
l zpceau.
Dup ce se instal la hanul Sailor and Syren, fcu
o vizit la sediul firmei Jones and Boyle, English Steel
Company care ntreinea de mult vreme relaii
comerciale cu Josiah Sunderland. Randolph Boyle,
unul dintre asociaii firmei nmn lui Richard o sum
de bani, trimis de Josiah din timp la Londra pentru
fiul su.
Richard fcu a doua vizit la locuina din Craven
Street a doctorului Benjamin Franklin. Era narmat cu
o scrisoare de recomandaie din partea bunicului su,
care-l cunoscuse pe doctor la Boston. Franklin fusese
numit de civa ani agent la Londra al coloniilor
americane Georgia, New Jersey, Massachussetts i
Pennsylvania. Datorit capacitii i tactului de care
dduse
dovad
n
cursul
acestei
misiuni
cvasidiplomatice ctigase o reputaie binemeritat,
dobndind ncrederea guvernului i preuirea opiniei
publice. Alegerea lui ca membru al Societii Regale de
tiine i consfinise i faima de cercettor n domeniul
electricitii i chimiei.
Se ntunecase de-a binelea, cnd Richard sosi n
Craven Street. Amfitrionul se afla n tovria ctorva
prieteni. Cu bonomia lui proverbial, Franklin l
ntmpin zmbind:
mi pare bine c te cunosc, spuse el dup ce citi
26

mesajul lui Beauclair. Marchizul mi scrie lucruri


frumoase despre dumneata. Am primit o scrisoare i
din partea reverendului Talmadge. Te recomand ca
pe cel mai bun elev al su. M-a rugat s te nscriu la
Oxford Gentlemen, se adres el prietenilor, v
prezint pe tnrul Richard Sunderland-Beauclair
Richard, strnge mna prietenilor mei. Iat pe Mylord
Shelburne, care a intervenit personal pentru
nscrierea ta la universitate.
Shelburne arunc o privire plin de simpatie lui
Richard.
Doctore, tnrul dumitale protejat are ochi
inteligeni. Cred c nu te va dezamgi.
Richard se nclin, roindu-se de plcere.
V mulumesc cu recunotin pentru sprijinul
acordat i v asigur c m voi strdui s corespund
ncrederii doctorului Franklin.
Se pricepe s ntoarc bine frazele, rosti zmbind
un brbat cu trsturi aspre, n uniform de general,
despre care Richard afl c se numete Sir Henry
Seymour Conway.
Un servitor anun c cina e servit.
Richard era emoionat. Ajunsese s stea la mas
alturi de un lord, de un general i de cel mai de
seam reprezentat al coloniilor din America. Toate
acestea se datorau bunicului su. Btrnul marchiz i
deschisese porile unei lumi la care fiul lui Josiah
Sunderland nici n-ar fi ndrznit s viseze. n timpul
cinei, discuia se nvrti n jurul minciunilor
calomnioase din ziarul Public Advertiser, care
dezlnuise o campanie furioas mpotriva guvernului.
27

Convivii vorbir i despre poziia ubred a ducelui de


Grafton. Preedintele consiliului de minitri, pe care
lordul North ncerca s-l doboare, crendu-i o situaie
critic n Camera Comunelor.
Apoi lordul Shelburne se ridic de la mas,
cerndu-i scuze, fiindc era silit s se retrag mai
devreme ca de obicei.
Mine voi avea o edin furtunoas la Camer.
Ghebosul Lanchester a anunat c va face o
interpelare n problema coloniilor. E un opoziionist
nnscut. Dac ar fi ales prim-ministru, ar dezlnui
un atac nverunat mpotriva lui nsui.
Shelburne plec nsoit de generalul Conway.
ndat ce rmase singur cu Richard, amfitrionul
aspir o priz de tabac, apoi i se adres cu
bunvoin.
n Anglia, fiul meu, ai pit cu dreptul. Protecia
lordului Shelburne, i va fi de mare folos. Shelburne e
ministrul coloniilor Ai o nfiare i un fel de a te
purta care i atrag simpatia oamenilor. S nu uii ns
niciodat, Richard, cuvintele lui Ariosto, care spunea
c orgoliul izvorte de cele mai multe ori din
deprinderea i ncrederea van c poi plcea oricnd
oamenilor. n lume, fiule, orgoliul este ntotdeauna
pedepsit. Orgoliul prnzete cu belugul, cineaz cu
srcia, iar la culcare nu-i rmne dect ruinea. i-i
mai dau o pova, Richard. O dat ajuns la Oxford, s
munceti mult. Ca s te bucuri de belug, nu e nevoie
s descoperi comori i nici s primeti moteniri mari.
Munca este printele prosperitii. i nc ceva, fiul
meu. S ii seam de sfaturile bune. S nu atepi s
28

te izbeti cu fruntea de pragul de sus ca s-l vezi pe


cel de jos. Cel care pune temei numai pe propriile lui
experiene e un neghiob. Shakespeare comptimea pe
oamenii surzi la sfaturi bune. Deocamdat, att,
Richard. Ct ai s mai rmi la Londra, casa mea i
va fi ntotdeauna deschis.
Pentru c era trziu i Richard nu cunotea nc
strzile oraului. Franklin l trimise cu trsura sa
pn la han. n noaptea aceea dormi dus. Puhoiul de
impresii noi, cltoria l istoviser.
Mai rmase cteva zile la Londra. i plcea s se
plimbe pe strzi, s admire cldirile monumentale, s
priveasc lumea. Se pregtea tocmai s plece la
Oxford, cnd primi o scrisoare din partea Isabellei,
care-i vestea moartea bunicului.
Exact la o sptmn dup mbarcarea ta s-a stins.
Pn n ultima clip i-a optit numele. Richard va
ajunge departe Trebuie s ajung departe, repeta el,
privindu-m n ochi i strngndu-mi mna. S-i scrii,
mi-a mai spus el, c i de dincolo de moarte voi
veghea asupra lui
Lacrimi mari, fierbini, pornir s se rostogoleasc
pe obrajii biatului. Trebuia s izbndeasc n via,
s ajung om mare, s fac cinste numelui de
Beauclair. Nu-i putea ngdui s nele ateptrile
bunicului
n dimineaa urmtoare plec la Oxford. Cnd se
urc n diligen, ploua mrunt, ca prin sit i
domnea un frig umed, ptrunztor.
Dup dousprezece ore de drum, ajunse la
29

destinaie. Noaptea dormi la Royal Crown, iar de


diminea se prezent cu o scrisoare de recomandaie,
din partea lordului Shelburne, la Magdalen College,
unde fusese nscris din timp. Drumul de la han la
colegiu fusese pentru Richard o ncntare. Se
nseninase. Cldirile masive, cu ferestre nalte, cu
turnuri i turnulee ogivale, mpodobite cu dantelrii
n piatr, zidurile cenuii, patinate de vreme, ddeau
Oxfordului un parfum arhaic, neobinuit pentru
Richard, care se deprinsese cu casele noi, mai toate
asemntoare, din oraele americane.
La Magdalen College l primi cancelarul. Severul i
impuntorul magistru citi cu luare-aminte scrisoarea
lordului Shelburne. Mesajul unui secretar de stat la
Departamentul Coloniilor merita toat atenia. Dup
ce ur lui Richard bun-venit, l ddu n primirea unui
repetitor. Acesta l conduse n odaia care i se
rezervase.
Colegul dumitale de camer, spuse cu rceal
repetitorul, este Onorabilul James Fortescue, fiul
lordului Cranham. Cred c o s v nelegei bine.
Fortescue este un gentleman, de la care oricine ar avea
de nvat.
Ce-o fi vrut s spun? se ntreb Richard, mirat de
tonul repetitorului. Am aspectul unui om care ar avea
nevoie s primeasc lecii de la un gentleman?
Despacheteaz-i lucrurile, iar la dousprezece s
fii gata pentru mas, adug repetitorul i iei
trntind ua.
nainte de a-i desface bagajele, Richard se roti prin
camer, examin curios gravurile cu femei goale
30

aninate n perete, deasupra patului lui James


Fortescue, arunc o privire fugar asupra raftului cu
cri pe care, alturi de cteva volume de studiu, gsi
o serie de romane i cri erotice franuzeti i
italieneti: Les Contes de Voltaire, Le Joujou des
Messieurs, Lloge des Ttons, Le Joujou des
Demoiselles, precum i Decameronul lui Boccaccio.
Chiar c am ce nva de la Onorabilul James
Fortescue i zise Richard, n vreme ce rsfoia o carte
cu gravuri ndrznee, cum nu mai vzuse n America.
Apoi i desfcu bagajele. i aez hainele n dulapul
lui. Orndui rufria n sertare i dup ce termin cu
treaba se aez pe patul moale, acoperit cu un pled
scoian.
n odaia aceasta avea s locuiasc mai muli ani. Se
ntreb ce fel de om era James Fortescue. Se va
strdui s-i intre n voie. Se simea singur. Foarte
singur. La Londra nu-i dduse seama de acest lucru.
Interesul pe care i-l treziser strzile, forfota, vizita la
doctorul Franklin l meninuser ntr-o stare de
continu agitaie. Dar n linitea acestei camere,
singurtatea ncepea s-l apese.
Ua se deschise fr veste i n prag apru un tnr
pistruiat, cu nas obraznic i pr de o nuan bizar,
ce btea n crmiziu. Purta pe braul stng un
costum verde smarald, iar n mn inea o pereche de
pantofi cu catarame late de argint.
La vederea lui Richard, tnrul se opri mirat.
Pun rmag c eti Richard Sunderland, zise el,
artndu-i
ntr-un
zmbet
larg
dinii
cu
strungrea.
31

Exact! De unde tii? ntreb nveselit Richard.


Erai ateptat. i se rezervase un pat n camera
aceasta. Din moment ce te gsesc aici, cu bagajele
desfcute, nseamn c dumneata eti Richard
Sunderland.
Perfect raionament. Folosindu-m de sistemul
dumitale de gndire, pun i eu rmag c te numeti
James Fortescue sau dup cum mi te-a recomandat
repetitorul care m-a adus aici, Onorabilul James
Fortescue.
Ai greit. Sunt i eu un individ destul de onorabil,
dar nu fac din aceast calitate un titlu. Numele meu e
Joe Phipps. Student n drept. Prietenii mi zic Joe. Poi
s-mi spui i dumneata tot aa.
Noul venit bg hainele i pantofii n dulapul lui
Fortescue. Amuzat de expresia de uimire de pe chipul
lui Sunderland, se ntoarse spre el rznd.
Te mir c m numesc Phipps i c totui umblu
n dulapul lui Fortescue. Nimic mai simplu. M ocup
de garderoba lui. Onorabilul James Fortescue e prea
absorbit de problemele nalte ca s aib timp s-i
scuture hainele ori s-i curee pantofii. n schimbul
unei mici retribuii, ndeletnicirea aceasta mi revine
mie. Cu banii obinui de la Fortescue i de la ali
studeni, crora le ofer servicii, m ntrein pe timpul
studiilor mele universitare Dac doreti, pot s m
ocup i de garderoba dumitale. Sunt specialist.
i mulumesc pentru ofert. La mine acas am
fost deprins s-mi scutur singur hainele.
Phipps se recomanda cu un ton att de firesc, nct
jena pe care Richard o simise n primele momente
32

ncepea s se risipeasc.
S nu crezi Mr. Sunderland c m ruinez de
situaia mea. Studenii servitori, printre care m
numr i eu, se mndresc cu o serie de naintai
ilutri. De pild, George Whitefield, unul dintre
iniiatorii micrii metodiste, i celebrul Samuel
Johnson. Johnson era att de srac, nct nu avea
pantofi cu care s se duc la cursuri Eu am pantofi.
Sunt mai bogat dect era Samuel Johnson. Asta-i
viaa, Mr. Richard.
Prietenii mi spun Richie, rosti el simplu. Vrei s
fim prieteni, Joe?
Cu drag inim, Richie.
Cu un gest spontan, cei doi tineri i strnser
mna.
Atept cu nerbdare s-l cunosc i pe Fortescue,
spuse Richard.
E i firesc. Odaia aceasta ai s-o mpri cu el trei
ani. S tii, e un biat cumsecade.
Cred c o s-l ntlnesc la mas.
Phipps se scarpin n cap.
Astzi nu. Poate mine.
De ce tocmai mine?
Fiindc e internat la infirmerie.
Este bolnav? se interes Richard.
Hm Nu tocmai. A benchetuit ast-noapte pn
n zori, cnd Job, portarul nostru, l-a gsit dormind
cu capul pe o born, lng intrarea colegiului. Sforia
de rsuna strada. Cu toate strdaniile sale, Job n-a
reuit s-l trezeasc. A ncercat s-l trasc pn la el
n odaie, dar ghinionul a fcut ca tocmai atunci s
33

treac pe acolo un repetitor. Din porunca acestuia,


Fortescue a fost transportat la infirmerie. Cnd
biatul se va trezi din beie, se va alege cu o spuneal
stranic.
n aceeai clip, se auzi un ciocnit imperios n u.
nainte ca Richard s fi strigat intr, repetitorul,
care-i fgduise c va trece s-l ia la mas i fcu
apariia.
Ce-i cu dumneata, Phipps? ntreb el repezit.
Am adus un costum de haine clcate pentru
Fortescue, Mr. Blackstone.
Ai face bine s i le duci lui Fortescue la
infirmerie. S-a trezit din beie i n-are cu ce s se
mbrace. Hainele pe care le purta de diminea sunt n
ultimul hal de mizerie. Pe vest i pe pantaloni s-a
aternut o crust de noroi amestecat cu vrstur.
Puah! Dezgusttor! Mr. Sunderland, haidem la
mas.
Richard urm pe repetitor printr-un ir de coridoare
ntortocheate. Traversar o curte ptrat, mrginit de
cldiri cu aspect sever i intrar n uriaul refector al
colegiului. n holul luminat de ferestre cu vitralii viu
colorate se aflau mai multe mese lungi, n jurul crora
se osptau puzderie de studeni.
Repetitorul l duse pe Richard la o mas lateral,
indicndu-i un loc lng un tnr nemaipomenit de
gras. Capul lui, rotund ca o trtcu, prea nepenit
pe un trup ce evoca un dovleac de proporii
prodigioase.
V prezint pe Richard Sunderland, noul
dumneavoastr coleg, se adres repetitorul tinerilor de
34

la mas. A venit tocmai de la New York spre a se


adpa la izvorul nelepciunii oxfordiene, vorbi el
cntat i nflorit. Comportai-v astfel, nct s se
simt bine printre noi. Ia loc, Mr. Sunderland.
Apoi repetitorul se ntoarse spre grsan.
Wragby, ocup-te tu de Mr. Sunderland. F-i
cunotin cu noii lui colegi. Ajut-l s se aclimatizeze.
Mr. Blackstone se retrase tot att de demn precum
venise.
Wragby ntinse o mn prieteneasc lui Sunderland.
Numele meu este Guy Wragby. Mi se mai spune
i Wragby-Dolofanul. Colegii n-au prea dat dovad
de imaginaie cnd m-au poreclit Dolofanul. Ar fi
putut s-mi zic Borosul, Purcelul, Puiul de
elefant, sau ceva asemntor. S-au mrginit la
Dolofanul. Fiindc sunt comod, m mulumesc i cu
att Tnrul cu mutr gnditoare din stnga
dumitale este lordul Gerald Eastleigh. i zicem
Poetul, fiindc are mania versurilor. ncolo, e
inofensiv ca orice poet. Noi l condamnm cu asprime,
fiindc i pierde vremea compunnd poezii, n loc s
guste din plin bucuriile vieii, aa cum l-ar ndritui
averea colosal a indulgentului su printe, ducele de
Northland.
Gerald Eastleigh se nclin uor.
ncntat de cunotin, Mr. Sunderland. Te rog
s nu-l iei n serios pe Dolofan. Ar fi un biat
cumsecade, dac n-ar avea o limb mai ascuit dect
o viper. n ceea ce m privete, nu aspir s-l ntrec pe
Dryden sau pe Alexander Pope. n orele libere scriu
cte un madrigal fetelor naive, pentru care un vers de
35

dragoste e cea mai bun nad.


Mr. Sunderland, interveni Wragby-Dolofanul
vom petrece muli ani mpreun. n acest lung interval
ai s judeci cine a spus adevrul. Poetul sau eu i
acum s continui cu prezentrile, relu el, n vreme ce
i tia tacticos friptura de porc din farfurie. Tnrul
subirel i capricios ca o domnioar din faa dumitale
este Everard Fordyce. Fiindc tatl lui, bancherul
Alexander Fordyce, este cel mai bogat om din Anglia,
amicul nostru Everard i nchipuie c totul i se
cuvine. l vezi St numai cu nasul pe sus, de parc
toate i-ar pui. Am fi putut s-l numim Cresus sau
Mecena. Am preferat s-l poreclim Midas. Ca i
legendarul rege Midas, are urechi de mgar i, n
oarecare msur, firea acestui patruped. i pentru c
face fasoane i e capricios ca o fat mare, i mai zicem
i domnioara Midas.
Te ntreci cu gluma, Dolofanule, rosti
condescendent Everard.
Toi ncepur s rd. Nimeni nu se supra pe
Wragby-Dolofanul.
Mastodontul de lng Fordyce este Matthew
Broxton. Ai zice c e omul preistoric redivivus. Noi i
spunem Gorila Asemnarea este izbitoare. Privete i
dumneata. Frunte mic, nas turtit, bot mare, brae
lungi, corp mthlos, picioare arcuite. S l vezi gol,
la baie. E plin de pr, de sus pn jos. Domnioara
Midas i Gorila sunt prieteni. Wragby-Dolofanul
arat locul liber de lng Everard Fordyce.
Regret c nu i-l pot prezenta i pe James
Fortescue, colegul dumitale de camer. Lipsete,
36

deoarece e reinut de urgente afaceri de stat. Dei are


o siluet impecabil, l-am poreclit Butia fr fund,
fiindc toarn n el fr s se umple niciodat Iat-l
i pe Geoffrey Horncastle, snobul Horncastle. E nrudit
cu cele mai nobile familii din Anglia. Dar nu are un
ban n buzunar Restul colegilor, am s i-i prezint n
sala de clas. Sunt o colecie de specimene demne s
figureze ntr-un muzeu de curioziti. Butura i
femeile sunt unica lor preocupare. Ehe, bine a fcut
Mr. Blackstone c mi te-a ncredinat. Oxfordul e o
jungl n care, fr ajutorul unei cluze competente,
ai cade prad fiarelor.
Wragby-Dolofanul exagera. Oxfordul nu era o
jungl. Richard avu prilejul s constate c pe strzile
orelului se putea plimba n voie, fr a se teme de
animale slbatice. Oxfordul ascundea primejdii de alt
natur. n tavernele pline de studeni erai oricnd n
pericol s-i cheltuieti ultimul ban din buzunar.
Femeile de moravuri nu tocmai austere abia ateptau
s-i uureze punga n schimbul unor mngieri
ieftine, dar scump tarifate. Studenii care etalau viciile
cele mai sordide ddeau tonul modei. nvtura era
lsat pe planul al doilea. La High Borlace Club
descendenii marilor seniori risipeau cu amndou
minile aurul pe care administratorii domeniilor
paterne li-l trimiteau cu regularitate. Arogani,
superbi, cheltuitori, duceau o via fastuoas, ruinnd
pe studenii mai puin bogai care ncercau s-i imite.
Cmtarii fceau afaceri minunate. Studenii,
ndatorai la croitor, la crciumari i la ali furnizori,
gseau oricnd credit, dar cu dobnzi scandaloase. n
37

crngul de pe malul rului Cherwell i n parcurile


colegiilor Magdalen i Merton se ntmplau noaptea
lucruri care umpleau de scrb i indignare pe
burghezii austeri din Oxford. Studenii zurbagii i
acetia erau destui la numr, simeau o adevrat
plcere s ite scandaluri, pe care le rezolvau cu
pumnii, dup regulile nobilului sport al boxului. Erau
i studeni mai rafinai, care preferau s-i lichideze
conflictele folosind spada. Duelurile erau pedepsite
sever, dar numai cnd puteau fi descoperii fptaii.
Un rigid cod al onoarei mpiedica ns pe participani,
fie ei adversari sau martori, s scoat vreun cuvnt n
legtur cu aceste ntlniri, care ndeobte rmneau
nesancionate.
Un incident fr nsemntate, iscat din cauza unei
fete de serviciu de la Black Bear, taverna preferat a
studenilor de la Magdalen College, avu drept urmare
un duel ntre lordul Eastleigh i Everard Fordyce.
Poate c incidentul fusese numai un pretext. ntre
vlstarul ducal i fiul parvenitului din City domnea o
rivalitate surd, izvort dintr-o antipatie reciproc i
instinctiv, care nu atepta dect un prilej ca s
explodeze. i unul i cellalt erau spadasini de for.
Educaia unui gentleman trebuia s comporte i o
pregtire temeinic n mnuirea armelor. ntlnirea pe
teren, ndelung disputat, se ncheie cu rnirea
superficial a lui Fordyce. nciudat la culme de
victoria rivalului su fiul bancherului hotr s se
rzbune.
ntr-o sear ploioas, pe cnd Eastleigh se ntorcea
de la Black Bear, nsoit de Guy Wragby, se pomeni
38

atacat la un col dosnic de strad de un grup de tineri


mascai. Lordul opuse o rezisten ndrjit,
aprndu-se cu un baston. Wragby, care nu se btuse
n viaa lui, nu-i putea fi de niciun ajutor.
Atunci interveni Richard, care trecea ntmpltor pe
acolo. Aportul lui ar fi fost iluzoriu, dac n-ar fi avut
asupra sa un box de metal, arm alb intrat de
curnd n arsenalul marinarilor americani dar
necunoscut nc n Anglia. Richard fcu ravagii
printre agresori, care o luar la fug.
A doua zi, Broxton nu se prezent la cursuri. Abia
mai trziu se afl c fusese internat la spital pentru o
grav fractur a maxilarului inferior. Sir Josua
Broxton, tatl Gorilei, sosit dinadins la Oxford, ceru
anchetarea cazului. Conspiraia tcerii era att de
adnc, nct nimeni nu depuse mrturie mpotriva
lui Richard.
Broxton fu retras din colegiu. Rmas fr aliat,
Fordyce se resemn s-i rumege amrt nfrngerea.
Datorit acestei ntmplri, Richard ctig
prietenia lui Eastleigh, care ajunsese s nu se mai
poat lipsi de el.
ntre timp, Richard se aternuse cu ndejde pe
nvtur. Materiile lui preferate erau istoria
doctrinelor economice, economia politic, tiinele
financiare i bancare i istoria comerului englez.
Problemele legate de moned i de speculaiile
bursiere exercitau asupra lui o adevrat fascinaie.
Aproape n fiecare zi lucra la biblioteca colegiului ori
la Biblioteca Bodleyan, unde se mprietenise cu
Jeremy Perkins, unul dintre bibliotecari, care i
39

recomanda cele mai bune tratate n legtur cu


studiile sale.
Pentru Perkins, Oxfordul era un col de rai, iar
universitatea, un templu al culturii. Biblioteca
Bodleyan, susinea Perkins, are o proprietate
miraculoas. Cultura pe care o radiaz prin fiecare fil
a crilor sale, ncarc atmosfer cu un fluid care
ptrunde prin toi porii n corpul studenilor,
localizndu-se la creier, pe care-l dezvolt n chip
prodigios. Studenii i mbogesc astfel cunotinele,
chiar dac nu depun eforturi la nvtur. Perkins
recomanda studenilor s-i petreac sptmni
ntregi n bibliotec, pentru a nmagazina cunotine
ct mai vaste. Dar reeta nu ddea ntotdeauna
rezultate optime.
i la bibliotec, i n slile de cursuri, studenii
vorbeau n timpul orelor acoperind expunerea
profesorului. Seara, cnd se retrgea n camera lui,
dornic s nvee, Richard l gsea pe Fortescue jucnd
cri ori beivindu-se cu prietenii. ntr-o noapte, n
timp ce Richard dormea, Fortescue arunc pe geam o
scar de frnghie, pe care se cr o fat de
aptesprezece ani una din spltoresele colegiului
care fcu drumul ntors abia la cntatul cocoilor.
Dezmierdrile ndrzneei perechi l trezir din somn
pe tnrul american, care nu mai fusese n stare s
nchid ochii pn n zori. Isprava aceasta se repet,
de cteva ori. Prima dat, Richard se indignase peste
msur, dar se abinuse s fac vreo observaie
colegului de camer. Fiul puritanului de la New York
pstra nc respectul principiilor severe insuflate de
40

tatl su. ns, treptat, se deprinse cu aceste obiceiuri


pctoase. La nceput, n calitate de martor dezgustat,
mai trziu, de spectator pasiv, apoi plin de curiozitate,
ca n cele din urm s devin participant. Tinereea i
impune drepturile.
Chefurile de la Black Bear nu izbutir s-l fac
robul vinului. n schimb, l captiv jocul de cri.
Marchizul nu-i mprtise niciodat secretul
mijloacelor care pot influena norocul. l familiarizase
ns cu toate jocurile de cri. Cunoaterea jocurilor
de noroc, spunea Beauclair, este indispensabil unui
gentleman
Aproape de sfritul anului colar, Eastleigh l pofti
pe Richard s-i petreac vacana la Hardwicke
Castle, reedina de var a familiei Nortland. nainte
de a accepta invitaia, Richard scrisese tatlui su,
rugndu-l s-l autorizeze a-i petrece vacana de var
n Anglia, la colegul su Eastleigh. Josiah i ddu
ncuviinarea, cu att mai mult cu ct economisea
costul unei cltorii din Anglia n America i napoi.
Richard atepta cu justificat emoie plecarea la
Hardwicke Castle. Simea o bucurie mpletit cu
team la gndul c va petrece vara ntr-un castel ca n
romane i c va tri n mijlocul unei lumi strlucite,
pe care n-o cunoscuse dect din povestirile bunicului.
nainte de a prsi Oxfordul, i comand din
ultimele lui economii un costum de mtase purpurie,
brodat cu aur i o peruc nou, la Cadogan. Era
ncredinat c hainele acestea vor face furori. n ziua
n care i le prob la croitor rmase mut de ncntare.
Dup ce purtase o via ntreag straie negre, de o
41

croial sever, lipsit de fantezie, se vedea ntr-un


costum de o splendoare nemaipomenit, cel puin
pentru el. Aproape o or se admir n oglind. i
complet echipamentul cu un tricorn mpodobit cu
pene de stru, care se agitau la cea mai uoar adiere,
cu cinci cmi de mtase garnisite cu dantel de
Alenon, cu dou perechi de ciorapi albi i cu o
pereche de pantofi cu tocuri roii i catarame
ncrustate cu pietre semipreioase. Croitorul i atrase
n ultimul moment atenia c dou perechi de mnui
din piele de Suedia i cteva batiste din linou de
Olanda sunt indispensabile. Cnd Richard fcu totalul
cheltuielilor, constat cu strngere de inim c irosise
aproape toi banii care n mod normal ar fi trebuit s-i
ajung pn la toamn.
i lu cu succes examenele de sfrit de an.
n fine, ntr-o sear, Eastleigh l anun s-i fac
bagajele. n noaptea aceea Richard dormi agitat. Se
detepta la fiecare ceas ca s vad dac nu se
luminase de ziu. Dup al doilea cntat al cocoilor
nu mai fu n stare s aipeasc. Era bucuros c
Fortescue plecase din ajun de la Magdalen College,
cci i-ar fi fost ruine s-i arate emoia. i strnse
bagajele, ajutat de serviabilul Joe Phipps, care refuz
s primeasc vreun ban, apoi i fcu ndelung toaleta.
Fusese ispitit s-i mbrace hainele noi, ns Joe l
convinsese c nu e de bon ton s cltoreti cu astfel
de veminte.
Pe la orele nou de diminea apru i Eastleigh,
care l invit s ia breakfast-ul n apartamentul su.
Mncar cte o omlet cu unc i beefsteak n snge,
42

stropit cu vin de Burgundia.


Cnd sosi clipa plecrii, Richard avu prima surpriz.
n locul diligenei, cu care se ateptase s cltoreasc
pn la Londra, vzu oprindu-se n faa intrrii
principale a colegiului o caleac azurie, tras de ase
cai negri, nervoi, cu pr lucios ca lacul japonez i cozi
ondulate. Copitele lor izbeau pavajul, rscolind ecouri
n gangul colegiului.
n vreme ce vizitiul strunea caii, doi lachei ncrcar
cuferele n portbagajul de la spatele caletii. Richard
urmrea cu afectat indiferen acest spectacol. n
sinea lui era ns plin de respect pentru stpnii
banului. n vreme ce muritorii de rnd se mbulzeau
ca sardelele n potalioanele nencptoare, cu miros
de ndueal, usturoi i crnai, Eastleigh cltorea
comod n trsur proprie, gonindu-i caii n galop,
dac era grbit, sau fcnd popasuri dese, dac inima
i fantezia l ndemnau spre contemplaie i
hoinreal.
Richard admira nepsarea cu care Eastleigh
beneficia de bunurile i avantajele aternute la
picioarele sale. Dac el ar fi fost stpnul acestei
caleti, nu i-ar fi ncput n piele de bucurie.
Eastleigh privea ns acestea cu blazarea omului
cruia toate i se cuvin.
Dup ce se urc n trsur, tnrul lord trase
perdeaua, ca s nu-l bat soarele. Tolnit comod pe
pernele de catifea violet, ncepu s moie. Richard
era att de ncntat de caleac, nct nu-i gsea
astmprul. Paroxismul plcerii l ncerc la ieirea
din oraul Wheatby, cnd trsura ajunse din urm o
43

diligen plecat din Oxford cu dou ore naintea lor,


ntrecnd-o apoi n galopul celor ase cai negri. Invidia
citit n ochii cltorilor, n clipa n care i depi, l
fcu s simt o exaltare nemaipomenit.
Pn la Londra, unde ajunser pe nserat,
schimbar patru rnduri de cai. Nici pe strzile
strmte ale capitalei echipajul nu i micor iueala.
Pietonii sreau ngrozii din calea atelajului care gonea
nebunete, scond scntei din caldarmul de
bolovani.
Ziua se ngna cu noaptea cnd trsura se opri, n
sfrit, n faa somptuosului portal, n stil baroc, ce
mpodobea faada palatului Northland din Grosvenor
Square.
n ntmpinarea lor iei Rivers, un majordom
impozant, cu figur tipic de personaj nobil dintr-o
pies de teatru, urmat de patru lachei n livrele
galonate, care purtau sfenice de argint cu lumnri
aprinse. Dup ce le ur bun venit, Rivers anun pe
Eastleigh c nlimea sa ducele de Northland plecase
n ajun la Hardwicke Castle, nsoit de nlimea, sa
ducesa i de Mylady Patricia.
Traversar un vestibul de marmur roie, o galerie
ncrcat cu statui i tablouri cu rame groase, aurite
i intrar ntr-un hol uria. n fund se desfura
evantaiul unei mree scri de porfir.
Rivers, condu pe Mr. Sunderland n camera de
malahit, porunci Eastleigh. Peste o jumtate de or
serveti masa. Drag Richard, se adres el prietenului,
f-i repede toaleta, cci mi-e o foame de lup. M duc
i eu pn sus s m schimb.
44

Majordomul, precedat de doi lachei, cu nelipsitele


lor girandole cu lumnri aprinse, conduse pe Richard
printr-un ir de saloane i de galerii de dimensiuni
gigantice. Flcruile jucue ale lumnrilor se
reflectau n enorme oglinzi de Veneia, n ramele late
ale tablourilor cu personaje n mrime natural, n
sculpturile aurii ale mobilelor.
Camera de malahit era o ncpere de proporii
aproximativ egale cu sala cea mare a tavernei Black
Bear. Un pat uria, cu baldachin de brocart verde,
strjuit de dou coloane de malahit, constituia
elementul esenial al acestei ncperi mpodobit cu
tapiserii i mobile n stil rococo.
Un valet rmase s-l serveasc.
Ce-o mai fi ateptnd i sta? se ntreb Richard
contrariat. De cnd m tiu m-am mbrcat singur.
n timp ce se spla, asistat de valetul care-i turna
ap, chibzui la nelesul ndemnului lui Eastleigh, de
a-i face ct mai grabnic toaleta.
Nu cumva a vrut s spun c trebuie s-mi schimb
hainele?
Richard citise prin romane c la masa de sear
nobilimea i expune cele mai frumoase veminte. Ca
s nu se fac de rs, hotr s-i mbrace hainele noi
i puse magnificul costum confecionat la Oxford,
ncercnd zadarnic s descifreze un semn de
admiraie, sau cel puin de aprobare, pe chipul
impasibil al valetului.
Dup ce Richard i termin toaleta, apru i
majordomul, care cu acelai ceremonial l conduse n
marele hol. Eastleigh l atepta, delectndu-se cu un
45

pahar de whisky. Lordul purta un halat ponosit, de


mtase moarat i papuci largi, comozi.
Cnd l vzu pe Richard descinznd parc din
vitrina unui croitor de pe Saville Row fcu ochii mari.
Ce-i cu tine, Richie, vrei s mergi la balul Curii?
Elegant mai eti!
Obrajii lui Richard se nvpiar. i ddu seama c
fcuse o gaf. ncerc s-o repare.
Am crezut c dup cin vom iei puin n ora.
Dup attea luni petrecute n atmosfera provincial a
Oxfordului m-am gndit c n-ar strica s evadm
puin.
De acord. Dac voiai s ieim, de ce nu mi-ai
spus de la nceput? Mi-am pus halatul fiindc mi
nchipuiam c eti obosit, c preferi s ne culcm
devreme. Rivers, pregtete-mi un costum de sear i
servete-ne degrab un aperitiv.
Richard urmri cu interes eficiena cu care Rivers
conducea armata de servitori. Cu gesturi msurate i
cuvinte puine, abia optite, transmise unui valet
porunca stpnului, ordon unui valet s aduc
aperitivul i l expedie pe al treilea n sala de mncare,
cu dispoziia ca cina s fie servit n cinci minute.
Servitorii
forfoteau
tcui,
ca
nite
umbre,
executndu-i cu precizie atribuiile. Un servitor
mpinse pn n dreptul amfitrionului i al oaspetelui
o msu pe rotile, acoperit cu tvi mari, de argint
pline cu tot felul de bunti. Altul aduse o tav i
pahare de cristal de diferite mrimi. Rivers le servi,
personal, mai multe sticle cu buturi tari i cu nume
exotice.
46

Ca s nu mai fac alt gaf, Richard imit n totul


pe Eastleigh, servindu-se numai cu o tartin cu unc
n aspic i cu un phrel de whisky. Acelai procedeu
hotr s-l aplice i la mas.
Risip din casa aceasta era surprinztoare. Ce se
fcea oare cu restul aperitivelor? Cine le consuma?
Buturile se puteau pstra, dar feliile de morun ori de
piept de curcan, singurele pe care le putu identifica n
profuziunea de hors doeuvres cu aspect bizar, se
alterau dac nu erau consumate ntr-o zi sau dou.
Cina l uimi i mai mult. Remarc patru crapi la
grtar, vreo aptezeci de raci, patru languste, un
castron de argint cu cel puin dou kilograme de icre,
patru fazani, un purcel fript cu o lmie n bot. Patru
torturi i o ngheat n form de cetate medieval, cu
turnuri, creneluri i ostai n armuri, toate admirabil
executate.
Lui Richard i era att de foame, nct uit de
prudena care i-o impusese i se servi din belug, din
cele mai multe feluri. Spre mijlocul cinei, constat cu
regret c pntecele i se rotunjise, gata s plesneasc i
c nu mai putea s se nfrupte i din celelalte
mncruri, toate mbietoare, aduse de servitori.
Se felicit c se mbrcase n hainele noi, obligndul astfel pe Eastleigh s ias n ora. Dac n-ar fi fcut
puin micare i s-ar fi culcat n starea de saturaie
n care se afla s-ar fi mbolnvit de indigestie.
Cu aceast ocazie, fcu un aproximativ calcul
mintal, constatnd c suma de bani pe care o
reprezenta acest dineu depea salariile pe o
sptmn ale lucrtorilor din atelierul patern.
47

Dup cin, ieir cu trsura. Richard ar fi preferat


s mearg pe jos, dar Eastleigh spuse c nu era
prudent s circule fr trsur la o or att de
naintat. Dei era trecut de nou, intrar la Opera
House de pe Haymarket Street, unde familia
Northland dispunea de o avanscen. Se juca opera La
Schiava, de Sighor Niccolo Puccini. Cnd ptrunser
n sal, se lsase tocmai cortina dup finalul actului al
doilea.
Era pentru prima oar c Richard intra ntr-un
teatru. Spectacolul oferit de lumea elegant din loje i
de la parter era strlucitor.
Pe ct de emoionat era Richard, pe att de
indiferent rmnea Eastleigh. Cu nclinri uoare din
cap, lordul salut cteva femei tinere, pe care Richard
ar fi fost fericit s le cunoasc. Murmurul slii era
ntrerupt de ansamblul disonant al instrumentelor
muzicale pe care orchestranii le acordau nainte de
nceperea, actului al treilea. Opera fcu asupra lui
Richard o impresie puternic. Muzica i vocile
interpreilor l ncntar.
Dup spectacol, trsura i duse la taverna Ship and
Turtle de pe Leanden Hall Street.
Pe mas, fumegau ntr-un castron uria cteva
broate-estoase rasol, iar ntr-o tav, umplut pan
la jumtate cu sos de vin, plutea o caracati
mrioar. Eastleigh gust cte puin dar Richard,
care nu era deprins cu aceste specialiti exotice, se
mulumi cu cteva pahare de vin.
Dup ora unsprezece se napoiar la Northland
House. n noaptea aceea, Richard vis c se afl n
48

mijlocul unui stol de femei tinere i frumoase,


senzuale ca nite hurii, care-l mngiau pline de
tandree; dar, de ndat ce el ncerca s le prind n
brae, se ndeprtau, strecurndu-i-se printre degete
ca argintul viu. Deodat, n faa lui se despic
pmntul i din strfunduri nir ca dintr-un
vulcan jerbe de flcri i de scntei, care luar
nfiarea unui diavol cu coarne ascuite, ochi
nvpiai i coad rsucit. Ghearele ncovoiate, ca de
uliu, mnuiau un trident nroit n foc, cu care
diavolul l mpunse deodat n pntece. Richard
scoase un rcnet
Crampe dureroase, rezultat al cinei copioase din
ajun, l fcur s se trezeasc brusc din somn. iroaie
de ndueal i se scurgeau pe gt i pe frunte. Restul
nopii se frmnt ca pe jratic.
n zori, cnd valetul ciocni n u, Richard gemu
din greu. Era att de obosit, nct dup ce cobor din
pat nu se mai supr cnd valetul l ajut s se
mbrace. Simea n gur un gust amrui, de cocleal.
La breakfast nu putu s guste nimic. Se urc nuc n
trsur i dormi toat ziua, fr s tie cnd i cum
ajunser la Hastings. Hurducturile trsurii pe
caldarmul de piatr l trezir din toropeal. Capul i
se limpezise i simea chiar o uoar poft de
mncare. Cnd mrturisi lui Eastleigh c i-e foame,
acesta ncepu s rd:
Semn bun, te-ai pus pe picioare. M temeam c
ai s te mbolnveti.
Peste aproximativ treizeci de minute de mers, pe un
drum neted de ar, mrginit de copaci nali ce
49

foneau agitndu-i frunzele n briza srat a mrii,


trsura intr n vastul parc al castelului Hardwicke.
La captul unei alei pietruite, strjuit de ulmi
seculari, apru o cldire masiv, cu trei rnduri de
ferestre nalte, cu vitralii magnific luminate. La
intrarea principal erau trase cteva caleti din care
coborau invitai sosii de pe domeniile nvecinate.
Gerald Eastleigh i Richard se urcar n camerele
lor, unde se schimbar la iueal, pentru a cobor n
marele hol nainte de a se servi masa.
Richard i mbrcase iari costumul cel nou. Se
felicita c i-l fcuse. Ce nfiare ar fi avut cu
straiele lui negre? S-ar fi uitat oamenii la el ca la alt
drcovenie.
Cnd cei doi prieteni coborr n hol, se auzea
dinspre sala de bal melodia dantelat a unui menuet
de Boccherini. n jurul meselor verzi din saloanele de
jos se mbulzeau aceiai juctori pasionai, care nu se
simeau bine dect mnuind crile n cluburi sau
cazinouri. n sufragerie se servea un mbelugat bufet
rece. Uile saloanelor erau deschise spre terasele cu
vedere la mare. Ghirlande multicolore de lampioane
japoneze luminau peluza vast i aleile mpodobite cu
statui de marmur i jocuri de ap. Pe lacul de la
captul peluzei pluteau gondole nvelite n covoare. O
orchestr, instalat pe o insuli, revrsa valuri de
armonii.
Dup ce l prezent ducelui i ducesei de Northland,
care-i zmbir distrat i condescendent, Eastleigh l
conduse n sala de bal, pentru a-i face cunotin cu
Patricia. O cutar n zadar. Un tnr elegant, care-i
50

prinsese coada perucii cu o panglic violet, le spuse


c Patricia ieise n parc mpreun cu contele de
Carlysle.
Richard fcu senzaie printre prietenii lui Gerald.
Fetele, mai ales, l gsir ncnttor. Le plcea
prospeimea i naivitatea lui, att de deosebit de
blazarea i rafinamentul artificial al celorlali tineri.
Acum s dm o rait prin slile de joc, spuse
Eastleigh. Vreau s pun o mie de guinee la btaie.
O mie de guinee? se sperie Richard.
Puin?
Dimpotriv. Prea mult. Cu banii acetia poi tri
minunat un an ntreg.
Cnd i pierzi sau i ctigi ntr-o or la joc ncerci
satisfacii i mai minunate. ie nu-i place s joci?
mi place. Dar n seara aceasta nu prea am chef,
replic Richard, trecnd sub tcere faptul c nu
dispunea dect de dou livre.
Atunci, asist-m. Ai s-mi pori noroc. Fortuna e
femeie i, ca orice femeie, e sensibil la zmbetul unui
flcu chipe ca tine.
Trecur n revista saloanele de joc, n care se
mbulzeau curtezanii norocului.
Eastleigh se aez la o mas de faro. Richard
rmase n picioare, dinapoia prietenului su. n faa
juctorilor se ngrmdeau moviliele de aur.
Majoritatea participanilor afectau o nepsare elegant
fa de toanele norocului. Cel care ddea ns tonul,
jucnd cu o degajare i o fantezie inegalabil, era
William Douglas, duce de Queensberry. Unchiul lui
Eastleigh Queensberry semna cu un satir desprins
51

din tablourile cu subiecte erotico-bahice. Aceiai ochi


vioi i scprtori ca doi crbuni aprini, aceleai
sprncene groase, n form de unghi ascuit, aceeai
frunte sbrcit, acelai nas adus ca un cioc de pasre
rpitoare, aceeai gur cu buze senzuale, venic
arcuite ntr-un zmbet de o muctoare ironie. Lui
Queensberry nu-i lipseau dect urechile lungi i
ascuite, ca vrfurile de suli, coarnele rsucite,
picioarele cu copite i coada de ap ca s se identifice
cu vechea zeitate cmpeneasc, al crei caracter l
dobndise n ntregime. Adorator al lui Bachus i al
Afroditei, ducea o via vesel, lund totul n glum.
Cel mai sigur mijloc de a ntmpina cu plcere ziua
de mine e s nu-i pese de ea, obinuia el s-l citeze
pe Plutarh. Haina de curte, brodat cu aur, marele
cordon, care-i bara pieptul i placa ncrustat cu
briliante din dreptul inimii i ddeau un aspect
impozant. Aventurile lui amoroase erau fr numr.
Cnd i se reproa frivolitatea Queensberry rspundea
cinic:
Virtuile ngrdesc spiritul. Un om liber nu se
las ncorsetat de asemenea considerente burgheze.
Plcerea e un corolar indispensabil vieii.
Contemporanii l socoteau un munte de corupie. n
toat Anglia nu avea dect trei prieteni. Primul era
Maiestatea Sa Regele George al III-lea, care-l numise
Gentilom de Camer, al doilea era Prea Onorabilul
George Selwyn, un inofensiv membru al Camerei
Comunelor, ce-i petrecea timpul scriind prietenilor
scrisori menite s rmn celebre. n sfrit, al treilea
era Onorabilul Charles Fox, Cel mai prodigios i
52

inteligent om din Anglia. Nu se puteau firi mai


diametral opuse.
Un lacheu se plec la urechea lui Eastleigh i i
opti cteva cuvinte. Lordul se ridic repede de la
mas i, nainte de a pleca, rug pe Richard s-i in
locul.
Richard se aez pe scaunul rmas liber. Inima i
treslta de emoie. ncerca o nou experien.
Participa pentru prima oar la un joc de o asemenea
amploare. I se prea c toi ochii erau ndreptai spre
el. Cnd ducele de Queensberry mpri crile,
Richard le lu cu team. Norocul i surse. Ctig
dousprezece lovituri succesive, adugnd la capitalul
lsat de Eastleigh nc patru sute de guinee. Cnd
lordul se napoie la mas, Richard i art ncntat
ctigul. Eastleigh strmb din nas.
Cine ctig la joc, pierde n dragoste. M nal
Kitty.
Richard ncerc o mare dezamgire, dar Eastleigh io ndulci, propunndu-i s mpart ctigul pe din
dou.
i acum, haidem la culcare. Sunt mort de
oboseal. Mine vnm. Vreau s fim odihnii. Cu
Patricia am s-i fac mai trziu cunotin. E o fat
drgu, dar obositor de complicat.
Eastleigh csc somnoros.
Mi-e somn i sunt plictisit Foarte plictisit
De diminea, n jurul orei apte, Eastleigh intr
grbit n camera lui Richard.
Haide, leneule. Trezete-te!
53

Richard se detept, tresrind. Deschise ochii


crpii de somn.
Ce? Ce s-a ntmplat?
Peste o jumtate de or plecm la vntoare. Am
s-i aleg un cal excepional.
Cal? Ce s fac cu el?
Vom vna clare.
Richard simi o mpunstur n inim. Vntoare
clare? El nu se urcase n viaa lui pe cai.
Nu mi-am adus costumul de vntoare, gsi el un
pretext.
N-are importan. i trimit un costum de-al meu.
Am patru sau cinci, zise lordul, agitnd clopoelul de
pe noptiera lui Richard.
Apru un valet. Eastleigh i ordon s aduc n
grab un costum de vntoare cu echipamentul
respectiv. Ajutat de valet i sub supravegherea direct
a lui Eastleigh, Richard i puse pantalonii albi,
strni pe corp, cizmele cu carmbi moi i pinteni
zornitori de argint, vesta roie i haina albastr, cu
gitane de fir.
Cnd se privi n oglind, constat cu plcere c avea
un aspect marial, pe care i-l accentua spada uoar
prins la old. Costumul lui era identic cu al lui
Eastleigh.
Richard i pipi cuitul de vntoare prins la bru,
apoi lu de pe mas tricornul i mnuile albe.
Sunt gata, rosti el, punndu-i mndru o mn
n old.
Cnd ieir n parc soarele era sus.
Faada sever a castelului, cu ziduri cenuii i
54

ferestre nalte, ogivale, se armoniza cu verdele


proaspt al copacilor. Pe esplanada din faa castelului
era ntins o mas mbelugat, n jurul creia se
mbulzeau vreo sut de invitai, brbai i femei, n
costume de vntoare. Ca i Richard, domnii purtau
pantaloni albi, vest roie i hain albastr, cu gitane
de fir. Pe urmaele Evei nu le deosebeau de brbai
dect fustele albe, de o stof de ln moale i
mtsoas. Vestele i hainele erau de aceiai croial i
culoare ca ale domnilor.
Richie, hai s te prezint Patriciei. E n grupul din
dreapta.
Cnd Patricia i ntoarse privirile asupra lui,
Richard se pierdu cu totul. ntlnise pe fiina visurilor
lui. Era att de emoionat, nct nu i-ar fi putut defini
nici culoarea ochilor.
Mr. Sunderland, Gerald mi-a vorbit adeseori
despre dumneata, rosti ea.
Tinerii care o nsoeau se ntunecar, indispui de
expresia de plcut surprindere care se aternuse pe
chipul Patriciei la apariia acestui bdran din
America.
Lordul Carlysle, unul dintre cei mai ferveni
admiratori ai fetei, se plec la urechea lui Eastleigh:
Americanul tu e prea chipe ca s nu-i fac
inamici.
Dup ce luar cu toii gustarea, lordul Queensberry,
care dirija vntoarea, ddu semnalul nclecrii.
Majoritatea invitailor i luar caii la ntmplare.
Richard nimeri un roib plin de foc, care sforia
btios.
55

Cu oarecare team, se urc n a, ajutat de un


lacheu care-i inea scara. Cnd se pomeni pe cal, simi
o serioas ngrijorare. Roibul se frmnta plin de
neastmpr, periclitndu-i echilibrul.
mi permitei, Sir, s v dau o pova. Strngei-l
bine n genunchi. Trsnetul e un cal bun, dar
nzuros. Nu-i ngduii, Sir, s-i fac mendrele.
Strngei-l bine n fru. S v tie de stpn.
Richard ciuli urechile mai stranic dect roibul pe
care-l clrea. Recomandrile lacheului nu-i preau
de bun augur. Trsnetul! Ce ghinion! Dintr-o sut de
vntori s aib tocmai el nenorocul de a ncleca pe
Trsnet. Numele acesta, care evoca arma favorit a lui
Jupiter, l fcu s blesteme vntoarea, pe invitai i
toi caii din lume. i era fric. Numai de nu i-ar simi
roibul slbiciunea. Trebuia s par curajos,
nepstor.
Se ndrept de spinare, umfl pieptul i se gndi c
n-ar fi ru s-i pun pumnul n old, aa ca tnrul
Carlysle. Dup cteva momente de calm, Trsnetul
ddu iari semne de nerbdare, scurmnd cu copita
pmntul.
ntre timp, haita de cini de vntoare porni s
latre, fcnd o larm asurzitoare. Vntorii se strigau
ntre ei, glumeau, i struneau cu nepsare caii.
Richard auzi ca prin vis un sunet de goarn. Alt
sunet rspunse dintr-un punct mai deprtat al
parcului. Se abtu apoi un cor de sunete, unele mai
ascuite dect altele. Cinii, excitai de larma metalic
a goarnelor, ltrau ca scoi din mini. Deodat, li se
ddu drumul. n iure nebunesc, se avntar spre o
56

pajite nsorit, prin care trecu fulgertor un cerb cu


coarne rmuroase de toat frumuseea.
Ducele de Queensberry ridic cravaa i dup
cteva secunde de ateptare, n care invitaii
ncremenir plini de ncordare, ddu pinteni calului,
pornind n galop pe urmele cinilor.
Atenie, Sir mai auzi Richard o dat glasul
lacheului. Strngei calul n genunchi i strunii-l
bine.
Restul cuvintelor lui se pierdur acoperite de
puhoiul furtunos al ropotului de copite, care se
dezlnui cu zgomot de tunet. Masa compact de
clrei, mturat parc de vijelie, se repezi pe urmele
lui Queensberry.
Trsnetul ni ca o sgeat dintr-un arc ncordat.
Richard se pomeni aruncat n sus ca de-o catapult.
Czu apoi n a cu atta violen, nct icni. i n timp
ce Trsnetul despica spaiile, Richard nu mai vedea
nimic, nici nainte, nici n dreapta, nici n stnga.
Toi copacii preau c se avnt cu vitez
ameitoare spre el. ntr-o strfulgerare, Richard i
aminti de recomandaiile lacheului. Trase de fru i
strnse calul ntre genunchi. n aceeai clip, pintenii
si de argint se nfipser adnc n flancurile sensibile
ale roibului, care nechez, nteindu-i iueala.
Trsnetul galopa att de ntins, nct Richard nu mai
simea zguduirile.
Roibul, nnebunit de pintenii ce-i scormoneau
flancurile sngernde, alerga ntrecndu-se cu toi
dracii din iad. Tricornul lui Richard zbur, rmnnd
aninat n frunziul des al unui copac, cravaa i scp
57

din mn, plesnind peste nas pe un vntor din


apropiere. Spada, ncurcndu-se ntr-un lstri, fu
smuls, cu portspad cu tot de la brul lui Richard
care habar n-avu de acest incident mrunt.
Vntul i uiera la ureche, bucile de pmnt,
zvrlite de copitele cailor care alergau naintea lui, l
izbeau n piept i peste fa. Richard se zgrie n nite
crengi joase, fichiuitoare, de trandafiri slbatici, n
care peruca rmase agat, ca un trofeu. Haina ls
smocuri de ln i de fir, care luceau printre frunze ca
nite podoabe ntr-un pom de Crciun.
Trsnetul gonea, gonea de-a dreptul spre porile
infernului, care preau s se deschid n deprtare,
spre a-l nghii pe Richard cu calul lui cu tot
Deodat, din dreapta, ni o umbr.
n clipa aceea, Richard simi c se pierde
Dar starea aceasta dur numai cteva secunde.
Cnd i reveni, constat c o mn puternic l
inea s nu cad din a. Calul se oprise. Era acoperit
de spum, picioarele fi tremurau, flancurile i erau
agitate de respiraia grea, gfit.
n faa lui Richard se afla ducele de Queensberry
clare. Btrnul aristocrat, cu chipul de satir, l
sprijinea cu mna dreapt, pe care i-o priponise n
umr, iar n stnga inea strns drlogii Trsnetului.
Queensberry l salvase de la moarte.
Richard bigui cteva cuvinte de mulumire. Era
copleit de ruine. Se compromisese. Desigur c toat
lumea rdea de el. i de nimic nu se temea mai mult
dect de ridicol
Tot ducele l conduse pn la castel, povuindu-l s
58

fac o baie fierbinte, s bea cteva pahare de alcool i


s doarm apoi cteva ore.
Disear ai s te simi proaspt ca un nou-nscut.
Richard i mai mulumi o dat. Colurile gurii lui
Queensberry se ridicar ntr-un zmbet mefistofelic.
Mulumete mai bine interesului pe care mi l-a
trezit o idil cu urmri previzibile
Vorbele lui erau att de sibiline, nct biatul care
nu se dezmeticise nc bine renun s le mai
tlmceasc.
Cnd Richard se trezi din somn, soarele n asfinit
revrsa valuri de lumin purpurie prin ferestrele
deschise, aternnd peste mobile, peste goblenuri i
covoare o tent unitar, sngerie.
Eastleigh sttea lng pat i i zmbea cu simpatie.
Dragul meu Richie, toat lumea ateapt s te
felicite.
S m felicite? rosti Richard uluit. De ce s m
felicite?
Queensberry a declarat c i-ai salvat viaa. Calul i
se ambalase. Tu, ca un adevrat erou, ai fcut un mic
ocol prin desiul pdurii, rupndu-i hainele prin
lstri i riscnd n orice clip s te zdrobeti de
trunchiurile copacilor, i-ai ieit nainte i i-ai nfipt
mna n drlogii calului su, reuind s-l opreti.
ifonat din chestia aceasta a ieit tocmai Carlysle care
se bizuise pe un valet spre a-i repartiza pe cel mai
nrva armsar. Voia s te fac de rs n faa
Patriciei. i acum, mbrac-te. Lumea e nerbdtoare
s te srbtoreasc.
59

Richard avu senzaia c se nvrtete casa cu el.


Ce urmrise Queensberry, dnd aceast ntorstur
ciudat unei ntmplri att de simple?
Se ntreb ce atitudine s adopte? S mrturiseasc
adevrul, punndu-l pe Queensberry ntr-o situaie
fals? Dar dac ducele i crea aceast atmosfer de
legend ca mai trziu s dea totul n vileag? N-ar fi
avut ns nicio raiune. Poate c btrnul duce voia
s-l umileasc pe Carlysle. Era plauzibil. Poate c voia
s scoat din ncurctur pe un tnr care i inspirase
simpatie!
Se mbrc, apoi cobor n sal. Richard avu n
curnd ocazia s constate c Eastleigh nu exagera
cnd afirmase c lumea abia atepta s-l
srbtoreasc. Ducele i ducesa de Northland, n
calitatea lor de gazde, i mulumir, fiindc datorit lui
petrecerea nu se ncheia n chip tragic. Lady Patricia
Darnley, mnat de un spontan i exuberant
entuziasm, i sri de gt i l srut pe obraji.
La sfritul sptmnii, invitaii i fcur bagajele
i plecar la Londra. Printre ultimii oaspei care
prsir castelul se numra i Carlysle. Acest zelos i
nflcrat curtezan al Patriciei era plin de amrciune,
fiindc lsa n preajma iubitei un rival de temut n
sfrit, la cincisprezece iunie, ducele i ducesa de
Northland, nsoii de Patricia, Gerald i Richard, se
napoiar la Londra.
Richard avea impresia c triete ntr-o lume de
basm. Baluri, curse de cai, chermese, recepii, lupte
de cocoi, meciuri de box, dineuri, reprezentaii de
60

teatru i oper, parade militare, orgii, partide de joc de


cri, excursii la Harrow i Eton, vizite prin magazinele
de mod, expoziii, banchete, toate se nlnuiau ntrun cortegiu ameitor de distracii, care-l mbtau,
crendu-i o stare sufleteasc i o mentalitate nou.
Printr-o ntmplare, ctigase prietenia lordului
Eastleigh. Graie acestuia, intrase n vrtejul highlifeului londonez. Contactul cu aceast lume sus-pus i
mbogise experiena. Pe Richard nu l-ar mai fi
satisfcut orizontul ngust pe care i-l oferea atelierul
de cuite al tatlui su. Era nsetat de perspective
largi, de putere, de bani, de o reputaie pe care nu o
putea dobndi la New York. Dar nu era uor s ajungi
n vrful piramidei. n lumea lui Eastleigh era acceptat
numai ca figurant.
Ptrunsese n aceast lume strecurndu-se pe ua
din dos. Acum visa s-i fac o nou intrare,
triumfal, pe ua din fa. S se plaseze n centrul
ateniei generale. Dar cum putea ajunge acolo?
Richard observase c banul era paaportul care
deschidea cu uurin porile cele mai stranic
ferecate. n cluburile exclusive i n saloanele naltei
aristocraii, potentaii banului ncepuser s fie
primii cu onoruri. Un masiv cont n banc echivala cu
un titlu de baronet sau de viconte. Proprietarul bncii
se putea socoti egalul unui duce.
n cteva rnduri, Richard nsoi la oper pe
Eastleigh i pe sora acestuia. n prezena Patriciei
ncerca o senzaie de nelinite, o tulburare ciudat, o
stare de excitare asemntoare beiei uoare,
provocat de trei sau patru cupe de ampanie, bute
61

pe ndelete. ncepuse s o iubeasc. Era att de


frumoas Avea impresia c i Patricia l plcea, n
ochii ei catifelai ntrezrise un licr de interes, de
simpatie, simminte pe care Richard nu ndrznise s
le tlmceasc ntr-un sens mai profund Vara zbur
ca un vis.
n toamn, Richard i Eastleigh se napoiar la
Oxford. Regsir cu plcere atmosfera vesel de la
Black Bear, dragostea lipsit de complicaii a fetelor
de acolo, interminabilele partide de faro i de ecart,
escapadele nocturne din parcul colegiului.
Medalia are ns i revers. ntr-o diminea, czu ca
un trsnet vestea c Geoffrey Horncastle Snobul,
fraii Kennedy i Joe Phipps, studentul servitor,
fuseser arestai sub nvinuirea de asasinat. Totul se
datora unui nenorocit complex de mprejurri. Dup
un chef la Black Bear, ncheiat abia n zori, tinerii se
napoiau la colegiu fcnd un trboi de treziser
toat strada. Pe drum, unul din fraii Kennedy se
luase la har cu un trector panic. Un paznic btrn
intervenise n ajutorul trectorului. Urmase o
busculad. Cineva nu se tia bine cine lovise cu o
piatr n cap pe btrn, care czuse fulgerat ca o vit
la abator.
Crima fcu mare vlv. Dup un proces monstru,
cu multiple peripeii, fraii Kennedy i Joe Phipps se
vzur condamnai la moarte. n ultimul moment,
regele, innd seama de vrsta lor, le comut
pedeapsa capital n deportare perpetu. Horncastle
fu achitat, datorit declaraiilor favorabile ale unor
martori de ultim or. Pania celor trei studeni avu
62

un efect salutar asupra lui Richard. Renun la


petreceri i se aternu iari pe nvtur. Abia se
stinser ultimele ecouri ale acestei afaceri i un nou
scandal explod ca un butoi de pulbere. De data
aceasta, eroul principal era lordul Eastleigh n
persoan.
Richard afl tirea ntr-o sear, pe cnd se napoia
de la Biblioteca Bodleyan. Wragby l atepta n poarta
colegiului, dnd semne de mare agitaie.
Ai auzit ce-a pit Gerald? l ntreb Dolofanul,
tergndu-i transpiraia de pe frunte.
N-am auzit nimic. Ce s-a ntmplat?
Un accident tragicomic, cu urmri destul de
neplcute, rosti gfind Dolofanul, dup ce-i trase
sufletul. Gerald se afla n vizit galant n budoarul
nevestei profesorului Saunders, cnd soul ncornorat
i-a fcut pe neateptate apariia. Figur clasic.
Bnuind c soia i pune coarne, a anunat-o c e
convocat la un consiliu profesoral i c se va napoia
acas mai trziu c de obicei. Mrs. Saunders s-a
grbit s-l cheme pe Gerald. Voios, flcul s-a nfiinat
n budoarul ei. Profesorul s-a ntors acas,
surprinzndu-i n cei mai tipic flagrant delict. Auzind
bti n u, Gerald a ieit pe fereastr. Dormitorul
era la etajul I. La coborre, via slbatic de care se
inea s-a rupt, aa c bietul biat a czut de la trei
metri, fracturndu-i mna dreapt i fcndu-i o
entors la picior. M mir cum a gsit putere s se urce
ntr-o trsur care trecea ntmpltor pe acolo. A
ajuns la colegiu mai mult mort dect viu. Fiindc nare ncredere n medicul colegiului, a trimis un
63

mesager la Northland House, cernd s i se expedieze


urgent un chirurg din Londra. Apoi m-a trimis dup
tine. Hai s-l vezi. E ntr-un hal
Cnd ajunser la colegiu, doctorul, ajutat de un
infirmier, fixa ntre atele braul fracturat al lui Gerald,
pe care suferina l storcea de sudoare ca pe un
burete. Dup ce aplic un unguent pe contuzii i i
scoase o doz masiv de snge remediu suveran i
universal n acea epoc medicul se retrase, lsndui pacientul n seama infirmierului.
Gerald avea dureri cumplite. Ca s-i stpneasc
gemetele i muca buzele pn la snge.
Impresionai, Richard i Wragby hotrr s-l vegheze
toat noaptea.
n cursul dimineii, ducesa de Northland sosi n
galopul cailor de la Londra, nsoit de Patricia i de
doi chirurgi. L-ar fi adus i pe duce, dac acesta nu sar fi ntmplat n acel timp s fie Viena, ntr-o misiune
diplomatic extraordinar.
Cnd ajunse la patul fiului ei, ducesa era zdrobit
de emoie. i tampona ochii cu o batist de dantel
fin, n vreme ce pieptu-i opulent slta, zguduit de
suspine. Durerea ei prea teatral. n toate
manifestrile ei, ducesa de Northland se comporta cu
mreie i solemnitate. Chiar i exteriorizrile de
sentimente duioase preau ostentative, de parad. Era
aidoma unei tragediene care interpreteaz rolul unei
regine.
ndat ce-i vzu fiul, l srut pe frunte i i sprijini
capul de snul ei matern, vrsnd torent de lacrimi.
Dup aceea, chirurgii din Londra i luar n primire
64

pacientul. Examinar aparatul aplicat de colegul din


Oxford, apoi declarar c totul trebuie refcut.
Cercetar contuziile, entorsa, iar dup un consult
purtat n oapte ddur sentina: pacientul nu
suferise leziuni interne care s-i pun viaa n pericol,
dar se impunea s i se aplice alte atele ghipsate la bra
i s i se preschimbe radical tratamentul
medicamentos. Pacientul urma s mai stea la pat
cteva zile, sub directa supraveghere a medicilor.
Richard instal provizoriu pe duces i pe Patricia la
Mitre Inn, apoi plec s le caute un apartament
confortabil pentru timpul ct vor rmne la Oxford. n
dup-amiaza aceleiai zile avu norocul s gseasc pe
Oriel Street o csu linitit, curat i nvluit n
cortine de ieder. Parterul era ocupat de proprietar,
reverendul John Greenfield care, n schimbul unei
chirii rezonabile, puse la dispoziie etajul alctuit din
dou dormitoare, un salona i o sufragerie, mobilate
sobru, dar cu gust. Personalul de serviciu al ducesei
urma s fie gzduit n cteva cmrue la subsol.
n ziua urmtoare, nobil doamn, nsoit de fiica
ei, se mut la noua reedin, unde avea de gnd s
rmn pn n ziua n care Gerald va fi autorizat s
prseasc patul.
La masa de prnz, la care fu invitat i Richard,
ducesa se plnse de dureri de cap i de frisoane. Ctre
sear, starea i se nruti. Medicii din Londra
constatar o congestie pulmonar, i aplicar luri de
snge i cataplasme cu alcool, n care fuseser
macerate broate de cmp, recomandndu-i i o
poiune soporific, alctuit din boabe de mac pisat,
65

amestecat cu bojoc de iepure, pstrat n vin de Porto.


Patricia trebui s se ocupe acum de doi bolnavi,
fcnd naveta ntre Magdalen College i Oriel Street.
Richard era cavalerul ei, spre invidia celorlali
studeni. Din cnd n cnd se plimbau prin lunc.
Zilele erau calde, cerul senin, de un albastru luminos,
ca porelanul de Delft, rul cnta laolalt cu freamtul
copacilor. O dat, pe nserat, n singurtatea complice
a luncii, Patricia i se drui. Totul se petrecu simplu,
ntr-un elan tineresc fr artificii i fr tirade de
dragoste
n aceeai sptmn, Richard primi un mesaj de la
Patrick. i recunoscu de ndat scrisul cu trsturi
energice, clare, aproape caligrafice.
New York, 17 aprilie 1773
Dragul meu frate,
i anun o veste mare. M-am nsurat. Nevasta mea,
Rebecca, este fata pastorului Isaiah Brown din Albany.
Toat lumea m invidiaz pentru aceast partid
strlucit. Familia Brown este una din cele mai vechi
i mai onorabile din Albany. Tata e foarte bucuros i
spune tuturor cu mndrie c ateapt s-mi urmezi i
tu pilda, nsurndu-te cu o fat gospodin, frumoas,
tnr i de familie tot att de bun ca a soie mele.
Locuim n casa noastr, fiindc tata a fost de prere
s nu cheltuim bani construindu-ne alt cmin, ci s-i
investim n atelier. Rebecca a fost de acord cu aceast
propunere. Curnd dup cstorie, tata mi-a spus c
vrea s ne asocieze la firm, pe care va scrie Josiah
66

Sunderland and Sons. Bineneles, dup ce ai s te


napoiezi i tu de la Londra. Tu ai s te ocupi cu
scriptele, eu cu ndrumarea muncii n atelier, iar tata
cu supravegherea general.
De la Aristotle n-am mai primit nicio veste. Poate c
l-au scalpat indienii. S m ierte Dumnezeu, dar dac
s-a ntmplat aa, apoi i-a meritat soarta. Mama nu
se simte bine. Doctorul Westerley se ocup de ea, dar
nu i-a gsit nc leacul. Bridget i Hannah o ajut la
gospodrie. Tata e ngrijorat, fiindc pn acum
nimeni nu le-a cerut n cstorie. i mie mi-e tem s
nu rmnem cu pietrele n cas.
Alte nouti, nu prea am. O ducem greu cu
impozitele. Pn acum ne-am descurcat, dar mai
trziu nu tiu ce are s se ntmple. Ne supr c nu
ne scrii mai des. Ne-ar plcea s tim ce se mai
petrece prin Anglia. Cu nvtura cum o duci?
ntrebarea asta o pune i reverendul Talmadge ori de
cte ori se ntlnete cu tata. i tot de attea ori
adaug c ai s ajungi departe. Nici vorb c ai ajuns
departe. De la noi i pn la tine sunt cteva mii de
mile.
Drag frate, s nu iei n nume de ru gluma asta. Nam fcut-o cu intenia s te supr. Vreau s te mai
nveselesc, c destul i-o fi dnd de lucru nvtura.
Termin mai repede cu universitatea i vino acas.
Trebuie s ne punem serios pe treab. Sper c dup
ce ai s te ntorci la New York, n-ai s mai faci nazuri
cnd i s-o cere s lucrezi la atelier.
nchei aceast misiv, dei a mai avea multe s-i
scriu. Mi-e un somn de mi se lipesc ochii. Toat ziua
67

am muncit ct apte. Familia ntreag i trimite


salutri i te povuiete s nu te ntreci cu firea la
nvtur, dar nici s nu te dai lenei. Universitatea ta
ne cost bani. Nu vreau s faci ca vecinul nostru
Gompers, care a plecat la Princeton viel i s-a ntors
bou.
Te mbriez frete, al tu,
Patrick
Richard rmase cteva momente pe gnduri,
mpturi scrisoarea i o arunc ntr-un sertar. Ct de
meschine i preau preocuprile fratelui su i ct de
ridicol sunau elogiile aduse vechii i onorabilei
familii Brown. Ce prezumios era Patrick cnd l
sftuia s-i urmeze pilda, punnd aceast pova n
gura lui Josiah. Se socotea generos, oferindu-i o
participare la firm. Josiah Sunderland and Sons
Richard zmbi dispreuitor. La att se mrgineau
oare preteniile lui? Studia la Oxford, frecventa
nobilimea,
ncepuse
s
se
familiarizeze
cu
dedesubturile bursei, iubea i era iubit de o lady De
o adevrat lady, alturi de care mult ludata fiic a
pastorului Brown era o burghez fr importan.
Aspir s ajung bogat, puternic, s acopere lumea cu
aurul su. Iar Patrick i oferea o nenorocit de
participaie ntr-un atelier de cuite. Ridicol S-i
ngroape viaa innd scriptele firmei Josiah
Sunderland and Sons. S renune la idealurile sale i
s accepte tutela, jugul tatlui i al fratelui su. Al
unor oameni simpli, cu vederi strmte, ct erau de
proti!
i nchipuiau c pot aduna bani muli,
68

trudind ca nite nenorocii ntr-un biet atelier de


cuite. Erau convini c fac mare isprav, investind n
formidabila lor afacere cteva livre cu care imbecilul
de Patrick ar fi putut s-i construiasc o cas. Se
privau de toate plcerile, ca s robeasc n atelier
Marile averi se acumuleaz prin speculaii, riscnd
totul pentru tot, n ndrznee tururi de for. Ca s
dai lovituri de teatru pe scena marii finane trebuie s
ai concepie i pruden. S foloseti economiile
mulimii anonime i capitalurile ntreprinderilor
anexate la remorc ta n jocuri de burs
spectaculoase,
care
s
nflcreze
imaginaia
acionarilor amgii de mirajul unor ctiguri
mirobolante Munca de crti a lui Patrick i a
tatlui su era bun numai pentru oamenii care vd
doar pn la vrful nasului. i Patrick, aceast
mediocritate patent, i permitea s foloseasc fa de
el un ton protector, condescendent Avea tupeul s
fac jocuri de cuvinte ieftine pe seama lui. Sracul!
Ct l comptimea. Patrick l umilea, amintindu-i c
face sacrificii pentru a-l ine la nvtur Richard
era hotrt s-i restituie toi banii, cu dobnd
ncincit. Fratele su va fi foarte ncntat i i va
investi i pe acetia n atelier
Richard era n plin euforie. Fusese consecvent
principiilor sale i speculase succesul pn la sfrit.
Ajunsese amantul unei fete frumoase, care mai era i
fabulos de bogat. Nu depindea dect de el ca aceast
legtur s fie legalizat i sancionat de ducele de
Northland. Patricia l ador. Era nendoios. Numai o
fat care iubete la nebunie se druiete cu elanul i
69

generozitatea cu care i se druise Patricia


Dac se va nsura cu Patricia va dispune de bani
muli. narmat cu acest capital, se va lansa n afacerile
plnuite de atta timp.
Dar toate acestea nu se puteau face ct ai bate din
palme. Trebuie s pregtesc terenul
n fiecare sear, dup ce se desprea de Patricia i
de Eastleigh, se repezea la Biblioteca Bodleyan, unde
cerceta zeci de volume, pentru a se documenta asupra
unui subiect care-l preocupa mai mult dect orice i
anume, cum s fac avere.
Jeremy Perkins, btrnul bibliotecar, i scotea din
rafturi cele mai rare i mai interesante lucrri despre
aceast chestiune, care preocupase de-a lungul
secolelor zeci i sute de autori. Perkins nu avusese n
via dect o singur pasiune crile. Ore ntregi
putea s vorbeasc despre setea de aur, despre patima
de mbogire a oamenilor, despre luptele duse pentru
cucerirea acestui preios metal. El, care uita n aa
msur de sine, nct habar n-avea dac afar se lsa
noapte sau se lumina de ziu, dac n camer era frig
sau cald, fcea expuneri att de interesante, nct s-ar
fi zis c fusese martor ocular la mai toate ntmplrile
i episoadele istorice narate cu neobosit verv.
Oamenii care s-au nchinat Vielului de Aur,
spunea bibliotecarul cu sufletul sectuit. Sunt lacomi,
lipsii de scrupul, nrii Mi-ar prea ru,
Sunderland, s aflu c faci parte din tagma lor.
Phocylide scria c aurul rtcete pe oameni,
mnndu-i la pierzanie, aurului i se datoresc
rzboaiele, jafurile, masacrele. El sdete n sufletul
70

copiilor ura mpotriva prinilor i mpinge pe frate si dumneasc fratele. Sofocle condamna aurul,
duman al virtuilor. Virgiliu, Salustiu, Properiu
deplngeau omenirea care a ajuns s venereze un
singur zeu aurul. Nu numai nelepii din vechime,
dar i filosofii i scriitorii de mai trziu au ridicat
glasul mpotriva veneraiei aurului. Camens scria c
aurul e cauza trdrilor a mrviilor i a vnzrii
celor mai nobile eluri. Shakespeare blestema aurul
care consfinete nelegiuirile, nscuneaz pe tlhari
n locurile de cinste, mpinge pe oameni s-i
prostitueze contiina i seamn discordie ntre
popoare. Dante cerea s fie excomunicai toi acei
care-i fac din aur un el n via, afirmnd c ar fi
posedai de diavol.
Mr. Perkins, nelepii care proclam dispre fa
de aur o fac fiindc nu sunt n stare s-l adune.
Amintii-v de fabula lui Esop: Vulpea i strugurii.
Aceasta e teoria tuturor idolatrilor Vielului de
Aur, drag Sunderland.
Este o teorie logic, n mizerie, poeii i filosofii se
simt n elementul lor. S-i lsam deci n srcie,
pentru a nu le stnjeni inspiraia. n ceea ce m
privete, prefer s m bucur din plin de plcerile vieii
dect s atept ca poeii consacrarea posteritii.
Din nefericire, ai i tu dreptate, recunoscu
Perkins cu amrciune. Apostolatul n slujba unui
ideal nu este la ndemna oricui.
Credei c cei care ndrgesc aurul n-au ideal?
replic Richard. Idealul lor e acumularea aurului.
Cred c s-au gsit i oameni care s fac elogiul
71

acestui metal miraculos.


S-au gsit destui, spuse Perkins. Am n bibliotec
o carte aprut n 1703 la Hamburg: Elogiul patimii
aurului, de un oarecare Van Decker. Autorul glorific
aurul, cntndu-i binefacerile. Aurul, scrie Van
Decker,
dirijeaz
societatea
uman,
ntreine
proprietatea statelor i oraelor, favorizeaz artele,
tiinele, comerul, alchimia, finanele, medicina. El a
dus la crearea imprimeriei, la dezvoltarea miestriei
militare, la ameliorarea navigaiei, la descoperirea
Americii.
Argumente perfect valabile, spuse Richard.
Pe care, din pcate, le-au socotit liter de
evanghelie prea muli oameni, complet Perkins. Unul
dintre acetia a fost ducele de Prias, care a lsat
motenire celor trei fete ale sale, printre alte bunuri
mobile i imobile, trei lzi cu cte dou sute de mii de
scuzi de aur. Ducele de Albuquerque a fost i mai avid
de averi. Dup moartea sa a fost nevoie de ase
sptmni ncheiate ca s se inventarieze toate
obiectele de aur i argint. S-au gsit, printre altele,
1.400 duzini de farfurii de aur, 700 tvi de aur i 40
scri de argint, pe care servitorii se crau ca s
ajung la rafturile de sus ale bufetelor. Ducele de
Alba, care nu se numra printre cei mai bogai oameni
din Spania, avea 600 duzini de farfurii de argint i 800
tvi de aur i argint. Principii se ntreceau s aib
obiecte de aur de dimensiuni ct mai mari. Unele tvi
de aur erau att de grele, nct nu puteau fi ridicate
dect cu scripei. n India, n cursul unei campanii,
califul Mahmud a luat prad dintr-un singur templu
72

70.000 monede de aur, 28.000 livre de vase de aur,


106.000 livre de lingouri de aur, iar n Gujarat a pus
mna pe 56 coloane de aur masiv, ncrustate cu pietre
preioase, precum i pe un lan de aur cntrind
1.800 livre. Tezaurul de campanie al marelui Darius
era crat de 12.000 de cmile. Papa Clement al V-lea a
lsat o avere de un milion de florini de aur, Ioan al
XXII-lea 775.000 florini de aur, iar Alexandru Borgia
300.000 de galbeni n numerar i 200.000 n valori,
ceea ce dovedete c domeniul spiritual nu-i acapara
n exclusivitate pe conductorii bisericii catolice. n
decurs de dou secole i jumtate regii Spaniei au
stors din posesiunile americane peste un miliard de
piatri.
Perkins fcea s defileze prin faa lui Richard
comorile faraonilor i ale regilor din Asiria i Babilon,
tezaurele uriae ale Cezarilor, giuvaierele nepreuite
ale Bazileilor din Bizan i bogiile colosale ale
potentailor Indiei
Dup aceste lungi discuiii Richard visa noaptea
numai aur, pietre preioase i cascade de guinee.
De la o vreme, toate i mergeau din plin. La Oxford
era cotat printre studenii de frunte. Doctorul Franklin
i lordul Shelburne l protejau. Se bucura de prietenia
lui Gerald Eastleigh iar cucerirea Patriciei i
ncoronase acest ir de succese.
n fiecare dup-amiaz petrecea cu Patricia doua
sau trei ore n crng. ndrznise s o ntrebe dac ar
accepta s-i fie soie. Spre bucuria lui Patricia i
rspunsese afirmativ, dar l sftuise s procedeze cu
pruden i dibcie cnd va fi s cear autorizaia.
73

ntr-o sear, la colegiu, Wragby i ddu o veste


neplcut.
Sunt informat c situaia lui Gerald se discut n
prezent n consiliul profesoral. Pn acum a mai avut
loc o edin cu uile nchise. Cancelarul universitii
a ncercat s muamalizeze afacerea, deoarece e
prieten cu btrnul Northland. Din nenorocire, s-a
creat un curent de opinie mpotriva lui Gerald.
Profesorii s-au mprit n dou tabere. Grupul ostil
lui i cel mai vehement i cere ndeprtarea din
universitate.
Informaiile lui Wragby erau exacte. Dou zile mai
trziu, Gerald Eastleigh fu anunat n scris c, n
urma unei anchete care stabilise n sarcina lui acte de
o gravitate excepional, ce-l dezonorau att ca
student, ct i ca om, era exclus din colegiu. Adresa
prin care i se aducea la cunotin aceast aspr
msur disciplinar nu cita nume, dar meniona c
pentru prestigiul universitii, ct i al prilor, nu se
va da nicio publicitate sanciunii ori cauzelor care au
determinat-o. n ncheiere, Eastleigh era invitat ca n
douzeci i patru de ore s prseasc definitiv
Magdalen College.
Hotrrea consiliului profesoral afect mai puin pe
Gerald dect pe Richard.
mi voi continua studiile la Heidelberg, spuse
lordul calm. i redau belferului linitea conjugal. Din
nefericire pentru el, linitea aceasta va fi de scurt
durat. Plecarea mea nu rezolv nimic. Nu va putea
salva virtutea nevestei dect excluznd din
universitate pe toi studenii.
74

Richard era consternat. Eliminarea aceasta i


primejduia planurile. Prin plecarea lui Gerald la
Heidelberg pierdea un aliat. Trebuia s-i vorbeasc
despre proiectele lui matrimoniale nainte ca acesta s
fi prsit Anglia. Nu avu ns timp s i se destinuie.
Eastleigh, nsoit de Patricia i de duces a crei stare
se ameliorase simitor, prsi n aceeai zi Oxfordul.
n timp ce trsura se ndeprta strnind praful,
Richard sttea n faa casei din Oriel Street i i
flutura trist batista. Perspectivele-i att de trandafirii
pn mai ieri se ntunecaser brusc. Pe cnd se
napoia posomort spre colegiu, un tnr nalt i
subire, pe care hainele atrnau ca pe un cuier, l opri
salutndu-l politicos.
Bun seara. Suntei Mr. Sunderland, dac nu m
nel? spuse el, scondu-i cascheta de student.
Smuls din gnduri, Richard i privi nedumerit, apoi
replic mainal:
Da. Sunt Richard Sunderland. Cu ce v pot servi?
A vrea s stm de vorb cteva clipe. Suntem
compatrioi. Numele meu John Halsey.
Halsey Halsey repet Richard ca pentru sine,
ncercnd s-i mprospteze memoria.
Numele i era vag cunoscut. i aminti c auzise
vorbindu-se despre el n legtur cu atitudinea
antiguvernamental luat de un grup de studeni
americani ce studiau la Oxford.
ineam s-i vorbesc, Mr. Sunderland, fiindc eti
american ca i mine, relu Halsey. Am sperat mult
timp c ai s te nscrii n clubul nostru, al studenilor
americani, cu att mai mult cu ct tiu c l cunoti
75

bine i pe doctorul Franklin, pe care l preuim cu toii


n egal msur. Fiindc dumneata n-ai gsit timp
sau poate ai neglijat s vii n mijlocul nostru, am
hotrt noi s venim la dumneata.
Apoi adug zmbind:
Dac nu vine Mahomed la munte, vine muntele la
Mahomed.
Richard era din ce n ce mai nedumerit. Unde voia
s ajung acest Halsey, care semna cu o barz
mbrcat? Avea aceleai picioroange drepte i fr
form, acelai corp scurt, disproporionat cu lungimea
minilor i a picioarelor, acelai gt subire i acelai
cap mic, pe care sttea n echilibru nestabil cascheta
de student. Nu-i lipsea dect ciocul ascuit i rou.
Ochii lui negri, adnci, ca o mare linitit i inspirai,
ca de profet, ddeau ns feei o expresie de o
seriozitate att de impuntoare, nct i uitai aspectul
grotesc.
Dac nu-i rpesc prea mult timp, te-a invita s
bem o halb de bere la Hanged Mans Head. Acolo
m mai ntlnesc cu un grup de prieteni, printre care
un om foarte apreciat de doctorul Franklin.
Chiar dac Richard ar fi ovit s-l urmeze, era
firesc ca numele lui Benjamin Franklin s-i nlture
orice ndoieli.
John Halsey l conduse pe Cornmarket Street, ntr-o
tavern a crei firm nfia un spnzurat cu limba
scoas de un cot. Traversar o sal arhiplin, n care
domnea o hrmlaie de trg i ptrunser ntr-o
camer dosnic. n jurul unei mese lungi zri vreo
douzeci de studeni, care ascultau cu atenie
76

cuvintele nflcrate ale unui brbat ntre dou vrste,


cu ochi de iluminat i cu obrazul agitat de un tic ce-i
schimonosea colul gurii. Prul lui negru, fr cute,
era legat la spate ntr-o coad eapn ca de obolan.
Hainele cenuii, ponosite, cravata nnodat neglijent,
cmaa mototolit vdeau lipsa-i de preocupri
vestimentare. n ciuda aspectului su rpnos, omul
avea o personalitate puternic, de un dinamism ce
magnetiza auditoriul. Halsey i Richard se aezar pe
o banc, lng perete.
Vorbitorul este Thomas Paine, un lupttor al
cauzei sracilor i un campion al libertilor poporului
nostru, i opti Halsey. Nu de mult a organizat o grev
a funcionarilor de stat, cernd salarii omeneti.
Aceasta i-a atras persecuiile guvernului, care i face
traiul imposibil n Anglia. Mr. Paine plnuiete s
plece n America.
Paine folosea termeni de o brutalitate uluitoare.
Dumneavoastr, americanii, trebuie s sfrmai
jugul britanic i s proclamai republica. Luai msuri
eroice! Pornii nentrziat insurecia mpotriva
coroanei i a guvernului englez! Republica este forma
ideal de guvernmnt. i Dumnezeu este n sufletul
su un republican convins. Cnd evreii au cerut un
rege, Atotputernicul le-a trimis pe judectorul Samuel,
spre a-i dojeni i a le lumina mintea, artndu-le ct
de pctoas este monarhia. Monarhia, prieteni, n-a
blagoslovit lumea dect cu snge i cenu. Ce folos
aduce regele George al III-lea poporului britanic?
Niciunul. El nu poate fi socotit nici providena, nici
generalul i nici judectorul supuilor si: nu este
77

dect o pacoste care implic o cheltuial inutil pe


spinarea poporului. Un singur om cinstit e mai de
folos societii i mai preuit de Dumnezeu dect toi
bandiii ncoronai care au trit vreodat.
Lui Richard nu-i venea s-i cread auzului.
Insultele aduse regelui l mpietreau. n lumea
frecventat de el se vorbea de rege dac nu cu
dragoste, cel puin cu respect i team.
S nu v lsai nelai de acei care ncearc s
v argumenteze c avei o datorie sfnt fa de
Anglia, ara voastr mum. Europa ntreag este
muma Americii. Lumea Nou a fost de la nceput
azilul persecutailor, al iubitorilor de libertate politic
i religioas, venii de pe toate meleagurile Europei.
America nu este o ar englez.
Studenii i sorbeau cuvintele. Adnca lor
semnificaie i cutremura.
Nu v rmne dect s alegei ntre dou ci:
sclavia sau independena. Alternativa este limpede.
Avei o cauz precis pentru care s luptai. Sfrmai
lanurile robiei. Drmai guvernmntul real i creai
n locul lui un guvernmnt al vostru: statele libere i
independente ale Americii, strig Paine, izbind cu
pumnul n mas. Am s plec n curnd n colonii.
Vreau s lupt umr la umr cu cei care tind s
fureasc n America o lume fr regi. Fr rzboaie i
fr clase sociale.
Bine zis! Fr regi, fr rzboaie, fr clase
sociale. Aceasta s ne fie lozinca.
Jos tirania regal!
Duc-se dracului George al III-lea cu toi slugoii
78

lui.
Triasc libertatea!
La arme! S le dm la cap englezilor.
Triasc America! Triasc republica american!
Halsey puse mna pe umrul lui Richard.
Ndjduiesc c vei merge cu noi, Sunderland.
Vrem s fii de-al nostru. Vrem s te ncadrm n
rndurile Fiilor Libertii.
Voi mai chibzui, Halsey, spuse Richard. mi
trebuie timp de gndire.
Nimeni nu te zorete, Sunderland. E bine s
cugei temeinic nainte de a lua o hotrre.
Bineneles, pn atunci niciun cuvnt despre tot ce ai
vzut i ai auzit.
Richard i lu rmas bun de la Halsey, apoi iei
buimac n strad. Scena la care asistase prea de
domeniul nchipuirii. Era pentru prima oar c auzea
punndu-se n discuie posibilitatea unei rupturi ntre
colonii i patria-mum. Se pregteau deci evenimente
mari. Ideea eliberrii ctigase teren. Dac studenii
americani nscrii la Oxford despre care era firesc s
se presupun c fceau parte din familii loialiste,
proengleze nutreau astfel de sentimente, apoi ct de
nfierbntate trebuiau s fie spiritele n America!
Dar preocuprile legate de aceste frmntri politice
nu-i stpneau mult. Era de ajuns s-i zboare gndul
la Patricia, ca s uite i de Halsey i de Thomas Paine
i de lupta pentru libertate a poporului american.
Amintirea mbririlor ei l obseda.
i scrise n mai multe rnduri, dar nu primi
rspuns. Dup cteva sptmni de neastmpr, de
79

ndoieli, de zbucium sufletesc, hotr s plece la


Londra.
Cltoria cu diligena i pru fr sfrit. ndat ce
ajunse n capital se prezent la Northland House.
l ntmpin Rivers, majordomul. Cu aerul su
impasibil, acesta fi ddu o serie de veti care l
doborr. Mylord Gerald Eastleigh plecase la
Heidelberg. nlimea sa ducele sosise de la Viena i se
afla n prezent la Balmoral, n preajma Maiestii Sale.
nlimea sa ducesa se afla la Paris, mpreun cu
Mylady Patricia i cu logodnicul acesteia, lordul
Edward Stainforth.
Richard simi c i se tie rsuflarea.
Logodnicul lady-ei Patricia?
Da, Sir. Logodna a fost celebrat acum zece zile.
Ah, da, neleg. Mulumesc Rivers.
Richard prsi nuc palatul Northland. Suferise
prima lui mare nfrngere nfrngere care, n ochii
lui, lua proporiile unei catastrofe. Se napoie la
Oxford ntr-o stare de descurajare i apatie total
Examenele de sfrit de an le lu la limit. Hotr
s-i petreac vacana la New York. Era dornic s
schimbe atmosfera i decorul ce-i aminteau necontenit
de Patricia. Despre logodnicul ei afl de la Wragby
lucruri surprinztoare. Edward Stainforth, fiul
lordului Charles Derby, nu se remarca dect prin
faimoasele lui grajduri de curse. Era pirpiriu, avea
picioarele strmbe i un umr mai nalt dect cellalt.
Nici inteligena s nu ieea din comun. Se blbia i
trebuia s i se repete un nume pentru a-l reine. n
80

schimb, descindea dintr-o ramur bastard a


Stuarilor, era nrudit cu cteva capete ncoronate, iar
tatl su stpnea trei sferturi din oraul Manchester,
domenii care depeau graniele unui comitat i
cteva mine de fier i crbuni.
La New York, Richard nu reui s-i uite
amrciunea. Casa printeasc i pru meschin,
srccioas, tatl su mai rutinier i mai lipsit de
imaginaie ca niciodat, Patrick ngmfat i de o
prostie fenomenal, nevast-sa arogant i cu nasul
pe sus, mama lui mai tears i mai resemnat ca
oricnd,
iar
surorile
sale
de
o
urenie
nspimnttoare. Patrick i arta o ostilitate vdit.
Ctre sfritul lui august, Richard se napoie n
Europa. Vacana petrecut n America i lsase un
gust amar. Ajunsese la concluzia c, fa de pregtirea
lui intelectual, atelierul de cuite de la New York i
oferea un teren de activitate prea restrns. nainte de
a pleca spre Europa, convenise cu tatl su ca dup
ncheierea studiilor s fac practic doi sau trei ani
ntr-o mare ntreprindere din Anglia.
n iarna aceea se petrecu un eveniment nsemnat
pentru relaiile dintre coloniile americane i
metropol, eveniment care avea s aib o serioas
nrurire i asupra lui Richard. n noaptea de 16
decembrie, la Boston, vreo cincizeci de oameni
deghizai n italieni luar cu asalt vasele englezeti
ancorate n port i aruncar n mare cteva sute de
lzi cu ceai, n semn de protest mpotriva taxelor
arbitrare impuse de guvernul Maiestii Sale. Acest act
de violen, aplaudat cu frenezie n colonii, constituia
81

un afront la adresa Coroanei i a guvernului britanic,


care nu ntrzie s ia msuri drastice, n ciuda
opoziiei lui Burke i a lui Chatham. Cabinetul, la
injonciunile regelui, dispuse modificarea Cartei
statului
Massachussetts,
abolind
drepturile
fundamentale ale coloniei, nchise portul Boston
comerului maritim i trimise patru regimente
englezeti care s reprime rscoalele populare. Att n
coloniile americane, ct i n Anglia spiritele se
nfierbntar la culme. Lumea avea senzaia c
triete pe un butoi cu pulbere al crui fitil luase foc.
Richard era absent de la aceste frmntri. Eludase
invitaia repetat a lui John Halsey de a se nscrie n
Asociaia Fiilor Libertii i, n general, evita s
discute probleme politice. nainte de a-i preciza
atitudinea fa de conflictul care cpta o virulen
crescnd, voia s analizeze fora taberelor angajate n
lupt, s le cntreasc sorii de izbnd.
nvtura trecu iari pe primul plan. Deziluziile
sale sentimentale se estompaser. Viaa i relua
cursul firesc n tineree, suferinele dragostei sunt
crncene, dar de scurt durat.
Reui s-i termine studiile universitare n condiii
strlucite. n primvara anului 1774 i lu rmas bun
de la colegiu i plec la Londra, narmat cu o diplom
frumos scris. Obinu o scrisoare de recomandaie
semnat de lordul Shelburne i, ntr-o bun
diminea, se prezent la sediul bncii Bancroft and
Co. de pe Lombard Street.
Dup o ateptare de o or i mai bine ntr-o sal
lung, cu ferestre nguste n care lucrau cteva zeci de
82

funcionari, aplecai asupra unor pupitre nalte, un


btrnel slbu, ncovoiat, cu urechi clpuge, nas
bubos i o pan de gsc aninat dup ureche. l
introduse n biroul lui Mr. Charles Bancroft.
n ncperea vast, cu lambriuri de stejar sculptat i
cu tavanul susinut de brne masive, trona la o mas
mare, florentin, un uria cu ochiul drept acoperit cu
un bandaj negru, ce-i ddea aspectul unui pirat.
Impresia aceasta era accentuat i de obrazul su
tbcit parc de toate vnturile mrilor. Personalitatea
lui era covritoare. Charles Bancroft reprezenta tipul
omului priceput s conduc, s porunceasc, s trag
sfori i s nu se dea napoi de la nimic.
La intrarea lui Richard, se ridic de la mas i-i
ntinse mna. Gtul lui vnjos, braele lungi,
picioarele musculoase, pe care sttea nfipt cu
ndejde, i mprumutau nfiarea unei uriae
maimue antropoide; putea s aib orice vrst, ntre
patruzeci i aizeci de ani. Fruntea i era nc neted,
ochiul ager, dantura alb puternic, gestul vioi.
Tiranic fa de subalterni i nenduplecat cu servitorii,
se arta ns n viaa de toate zilele jovial i prietenos.
Charles Bancroft era tipul unui self-made man, care
nu se sfia s declare c se nscuse ntr-o cocioab din
Shoreditch.
Dup ce msur ndelung cu privirea pe Richard, de
parc ar fi vrut s-i citeasc pn n strfundul inimii,
l pofti s ia loc pe scaun. Se aez la rndul su n
jil. Parcurse scrisoarea lordului Shelburne.
Contele Shelburne te recomand n termeni
elogioi. Judecnd dup nfiarea dumitale, pari s
83

fii un tnr de ndejde. Mai scrie aici c ai studiat la


Oxford.
Da, Sir. Am studiat tiinele economice i
matematic.
n afara lordului Shelburne, ar mai putea cineva
s-mi dea referine despre dumneata?
Doctorul Franklin i ducele de Queensberry, Sir.
Bun. Te bucuri de recomandaii tari.
Bancroft fcu o pauz, apoi relu:
Te angajez. Ai s lucrezi ctva timp la Serviciul
titluri, Secia ordinelor de burs.
V mulumesc, Sir.
Cunoti operaiile de burs?
Da, Sir. Le cunosc. Le-am studiat. Am fost
adeseori la burs, dar n-am jucat niciodat.
Din lips de bani, Sunderland?
Nu mi-a plcut s joc Sir, mini Richard cu
senintate.
Bancroft l privi lung, apoi rosti:
E bine c nu-i place s joci. Jocul de burs, ca i
jocul de cri, e o patim primejdioas, n special
pentru novici. De altfel, regulamentul bncii mele
interzice funcionarilor s fac speculaii de burs n
interes personal. Ai fost i la bursa de mrfuri din
Mincing Lane?
O dat sau de dou ori, Sir.
n realitate, Richard fusese de mai multe ori pe
acolo. i ddea ns bine seama c Bancroft cuta un
agent nu prea versat n sforriile jocului de burs. Cu
alte cuvinte, avea nevoie de un executant priceput,
care s-i ndeplineasc prompt ordinele, dar fr spirit
84

de iniiativ.
Atunci, rmnem nelei, Sunderland. ncepnd
de astzi, i iei serviciul n primire. William McFee,
eful Seciei ordinelor de burs te va pune n curent
cu atribuiile dumitale. Eti liber.
Richard se nclin i se ndrept spre u. Tocmai
cnd s pun mna pe clan, se auzi strigat de
bancher.
Sunderland!
Da Sir.
i mai fac o recomandare. Pretind salariailor mei
o calitate pe care o socotesc de cpetenie n activitatea
lor. S tie s tac. n aceast banc vei fi iniiat
asupra unor operaii financiare al cror secret trebuie
pstrat cu strictee. Multe ntreprinderi bancare s-au
nruit datorit indiscreiilor. Eu m feresc de
indiscrei, Sunderland. Att de cei care scap
informaii din prostie, ct mai ales de cei care le dau
n schimbul unor compensaii bneti. Cred c m-ai
neles?
n ochii lui Bancroft licri o lumin aspr, tioas.
V-am neles perfect, Sir. V putei bizui pe
discreia mea.
E de dorit. Pentru binele dumitale, de altfel.
Ameninarea era abia deghizat.
n felul acesta deveni Richard funcionar al Bncii
Bancroft and Co.
n curnd, Richard se fcu remarcat prin activitatea
sa neobosit, prin setea de munc i prin atenia pe
care o acorda celor mai mrunte uruburi din uriaul
85

i complicatul mecanism pe care-l reprezenta o banc


de proporiile ntreprinderii create de Charles
Bancroft. Spre deosebire de majoritatea colegilor si,
care lucrau de mntuial, ateptnd cu nerbdare
terminarea orelor de birou, Richard rmnea la banc
pn noaptea trziu, opernd n registre, confruntnd
conturi, rsfoind dosare, analiznd drile de seam ale
operaiilor de burs. Era att de contiincios i de
eficient, nct reui s ctige stima efilor si direci.
I se ncredinar misiuni tot mai grele i mai delicate.
Operaiile de burs rmneau specialitatea lui.
Activitatea febril de la Stock Exchange, iueala cu
care se cldeau i se nruiau averi l fascinau,
crendu-i-se o stare de extaz mistic.
eful su direct, William McFee, l tachina adeseori:
Sunderland, eti ndrgostit de burs ca de o
femeie frumoas. S tii de la mine, femeia aceasta e
foarte capricioas. Azi te copleete cu daruri, iar
mine se poate burzului, lundu-i tot ce-ai agonisit.
William McFee era un irlandez jovial, amator de
glume i de farse. Dei n-avea dect aizeci de ani, se
uscase ca o mumie ce-i calculeaz vrsta n milenii.
Avea ns o experien extraordinar de bogat.
Tinereea lui fusese aventuroas. Fcuse de toate.
Fusese marinar, vntor de negri pe Coasta de Azur,
negutor de perle n Bahrein, alchimist, cuttor de
aur n Brazilia, ranchero n Argentina; contrabandist
i traficant de stupefiante. Viaa lui cunoscuse
nenumrate suiuri i coboruri. Avusese epoci n
care se blcise n bani. i altele cnd dormise
flmnd pe sub poduri. n cursul peregrinrilor lui l
86

cunoscuse Charles Bancroft. Bancroft i preuise


inteligena i spiritul de iniiativ i i oferise un post
la banca lui. William McFee acceptase propunerea,
cci pe atunci trecea printr-o criz financiar acut.
Nici vrsta nu-i mai ngduia s-i continue existena
trepidant.
i William McFee se dovedise a fi un excelent
negociator n burs. Avea un sim sigur care nu-l
nela aproape niciodat. Graie sfaturilor sale,
Bancroft
dduse
cteva
lovituri
senzaionale.
Irlandezul evita s joace pe cont propriu.
Dac a face speculaii n numele meu, cred c a
pierde cu siguran, obinuia el s spun.
n privina aceasta se deosebea de Richard, care de
abia atepta s-i creeze un capital i s se lanseze n
speculaii personale.
Pentru mine, spunea McFee, jocul de hausse i
de baisse, cotele aciunilor nscrise pe tabl neagr au
o semnificaie deosebit, o poezie aparte. Da, da. S
nu i se par ciudat, Sunderland. Creterea sau
scderea aciunilor, care pentru cei mai muli oameni
reprezint un mijloc mecanic de mbogire, sunt mai
pasionante pentru mine dect cel mai captivant
spectacol. Cnd citesc, de pild, c aciunile
Companiei Indiilor Orientale sunt n plin urcu, tiu
c vase ncrcate cu mrfuri strbat mrile,
ndreptndu-se spre Anglia, mai tiu c n India
domnete pacea i c indienii de rnd muncesc cu
voia sau fr voia lor pentru prosperitatea metropolei
i pentru rotunjirea pungilor speculatorilor din
Change Alley. Cnd vd c aciunile minelor de aur
87

din Minas Geraes nregistreaz salturi impresionante,


tiu c n Brazilia minerii au descoperit noi filoane de
aur, c pntecele galioanelor gem de lingouri, c
piraii pun mna pe przi uriae i c, n ciuda acestor
pagube, prosperitatea se revars n Portugalia i n
Anglia Cnd cotele de pe tabl neagr ncep s
scad, prbuirea aciunilor mi evoc alt spectacol.
Vd corbii aliniate n porturi, marinari rtcind
nemncai pe cheiuri, hamali famelici scrutnd
orizontul n ateptarea vreunei nave cu mrfuri care
nu mai apare, antrepozite i magazine goale
Productorii i vnd bunurile la mezat, iar
consumatorii sunt stori de bani. Speculatorii care
joac la baisse i freac ns minile de bucurie. Fac
afaceri minunate. Nicieri nu-i dai seama mai bine ca
la burs de adnca semnificaie a visului biblic cu
apte vaci grase i apte vaci slabe
ntr-o diminea, McFee lu deoparte pe Richard.
Am o veste bun pentru tine. eful are de gnd s
te foloseasc pentru anumite misiuni n strintate. Iai ctigat ncrederea. Bravo ie.
ntr-adevr, Richard fu trimis la Haga, Frankfurt,
Lisabona, Stockholm, Kassel. Avu astfel prilejul s ia
legtur cu cele mai puternice case de banc
europene, s se iniieze n marile operaii bancare i
s cunoasc personal civa bancheri care trgeau
sforile finanelor Lumii Vechi. Mandatul su era ns
limitat. Charles Bancroft nu lsa niciodat pe agenii
si s cunoasc n ansamblu operaiile pentru care
erau folosii.
n cursul peregrinrilor sale, Richard avu de
88

ncheiat o serie de tranzacii, care-i ddur serios de


gndit. Banca sa efectua masive cumprri de gru,
att pe pieele englezeti, ct i din strintate, pentru
diveri clieni. Pn acolo, nimic deosebit. Dar printre
cumprtorii care figurau n contracte, Richard
descoperi i numele lui William McFee. Valoarea
contractului se ridica la zece mii de livre. Or, dup
cte tia el, btrnul irlandez nu era n msur s
ruleze sume att de mari. Se impunea o singur
concluzie. McFee era un om de paie, care-i
mprumuta numele, ngduind lui Charles Bancroft s
achiziioneze gru fr ca bursa s prind de veste.
Bnuielile lui Richard sporir cnd gsi ntr-o serie de
contracte numele altor oameni de ncredere ai
bancherului. Nu cumva acesta pregtea o lovitur de
burs? Numai aa se explicau uriaele stocaje de gru
pe care i le crea. De ce alesese tocmai acest moment?
Hazardul l servi i acum. Explicaia i fu oferit
indirect de o scrisoare primit de la maic-sa. n
ultimele pasaje Isabella i se plngea de greutile
ntmpinate de Josiah i Patrick din partea
autoritilor Tatl i fratele tu, scria ea, nu tiu de
unde s mai scoat bani pentru fisc. Impozitele sunt
tot mai grele. Josiah se teme c va fi nevoit s nchid
atelierul. Certurile dintre coloniti i autoriti se
nvenineaz zilnic. Soldaii adui n mare numr din
Anglia se poart ca ntr-o ar cucerit. Muli dintre ei
nici nu vorbesc englezete. Umbl bei pe strad, se
leag de femei i strnesc scandaluri din te miri ce.
Dup lsatul serii nu mai ndrznim s ieim din
cas. Colonitii sunt furioi. Acum cteva zile, a luat
89

masa la noi Scotty Jarvis, negustorul de blnuri.


Scotty ne-a spus c Mr. Samuel Adams vorbete pe
fa de un rzboi ntre colonii i Anglia. Cred c nu
este cuminte s porneti la lupt mpotriva propriului
tu rege. E de mirare c Mr. Adams nu se teme de
mnia cerului. Culmea e c tatl tu i Patrick sunt
de prere c numai un rzboi ar pune capt relelor. Nam discutat niciodat cu ei asemenea lucruri cci o
femeie nu se cuvine s-i contrazic brbatul ns
m-am rugat de Cel de Sus s pun stavil mniei
oamenilor i s mpiedice orice vrsare de snge
ntr-un postscriptum, mai puin interesant, Isabella
vestea venirea pe lume a doi gemeni, druii de
Rebecca lui Patrick.
Richard mpturi scrisoarea, rmnnd cu ochii n
gol. n mintea lui se fcuse lumin. Aflase pe o cale
ocolit motivul care-l determinase pe Charles Bancroft
s stocheze grul: perspectiva unui rzboi ntre
metropol i coloniile din America. Eventualitatea
aceasta, care ar fi prut absurd celor mai muli
englezi, era totui posibil. Richard descoperise taina
lui Bancroft. Intrase n posesia unei informaii de
mare importan. Interesaii ar fi pltit-o scump. Dar
el nu se mulumea cu firimiturile banchetului. Voia
totul sau nimic. n via, norocul nu-i iese de dou ori
n cale. i Richard nu avea de gnd s-l piard.
Informaia trebuia s-o foloseasc numai el. Pentru
aceasta, avea nevoie de capital. Problema procurrii
lui era greu de rezolvat. De doi ani ncoace, de cnd
era angajatul bncii, i fcuse oarecare relaii printre
magnaii finanelor. Dar niciunul dintre acetia n-ar fi
90

acceptat s-i avanseze banii fr a-i cere garanii. i


ce garanii putea oferi el?
Gerald Eastleigh i-ar fi pus eventual la dispoziie
suma necesar. Dar n prezent se afla la Berlin, ntr-o
cltorie de agrement. Doctorul Franklin lipsea de la
Londra. i aceast poart i era deci nchis. Nu-i
rmnea dect s apeleze la lordul Shelburne sau la
ducele de Queensberry. Relaiile sale cu Shelburne se
reduceau ns la cteva vizite protocolare. Btrnul
aristocrat, cu chip de satir, i prea singurul om
capabil s-l ajute. i artase ntotdeauna interes.
Richard i zise c se putea prezenta lui cu tot curajul.
Ducele, care n seara aceea se pregtea s plece la
club, l primi cu bunvoin.
Dup obinuitele formule de politee, Richard l rug
s-i permit a-i vorbi ntr-o chestiune important.
Dragul meu, peste o jumtate de or am ntlnire
la club cu generalul Conway, zise ducele. Dac n-ai
nimic mpotriv, n seara aceasta eti invitatul meu.
Vom discuta pe drum.
Richard accept invitaia. Primirea pe care i-o
fcuse Queensberry era de bun augur. Nerbdtor,
intr n subiect:
Mylord, am nevoie de douzeci de mii de guinee
pentru o afacere extraordinar. Garantez izbnda.
Queensberry l privi surprins.
Douzeci de mii de guinee? repet el fcnd ochii
mari. Bani, nu glum! A putea s aflu despre ce e
vorba?
Richard i istorisi pe scurt mprejurrile n care
fusese angajat n serviciul lui Charles Bancroft,
91

precum i chipul n care intrase n posesia preioasei


informaii.
Bancroft a pus la cale o mare lovitur de burs,
continu el nfierbntndu-se. Achiziioneaz sub
nume fictive i la pre sczut cantiti uriae de gru,
pe care-l va reine stocat pn cnd cererea va crete
att de mult, nct va fora pe cumprtori s
plteasc preul fixat de el. Mi-am dat seama de
importana acestei afaceri numai dup taina de care
se nconjoar. Intenia lui este s zdrobeasc pe
juctorii care speculeaz la baisse.
Queensberry l privi cu admiraie. Desluea n ochii
lui Richard o voin fanatic, pus n slujba unei mari
inteligene.
tii ceva, inere? N-ai putea s-mi explici i mie
jocul de burs? mi pare ns destul de confuz.
Voi ncerca s v lmuresc, folosindu-m de
afacerea plnuit de Bancroft. Urmrii-m cu atenie.
La bursa de cereale, Charles Bancroft vrea s realizeze
o operaie fructuoas, fornd urcarea preului grului
pe care-l cumpr s zicem cu 100 de ilingi
quarterul i pe care intenioneaz s-l vnd, peste
trei sau patru ani, cu 150 de ilingi quarterul.
nseamn c Bancroft joac la hausse, adic mizeaz
pe creterea preului.
Acesta e jocul la hausse, repet Queensberry ca
un colar silitor. M-am lmurit. Explic-mi acum jocul
la baisse.
Nimic mai simplu. S zicem, de pild, c Brown
este un speculant la baisse. El vrea s realizeze
ctiguri din diferena de preuri rezultate din
92

scderea grului la burs.


Folosete te rog termeni mai puin tehnici.
Brown ncheie azi cu Bancroft un contract prin
care i ia angajamentul ca peste o lun s-i vnd
gru cu 100 de ilingi quarterul, pltibili la acelai
termen. Brown vinde o cantitate de gru pe care azi nu
o are. El vinde gru din recolta viitoare, pe care a
contractat-o cu diferii productori.
i ce interes are Brown s scad preul grului?
Un interes arztor. Sper ca pn la termenul la
care va trebui s predea grul cu 100 de ilingi
quarterul acesta va costa mai puin. Astfel c el va
putea s achiziioneze grul de la productor cu 80 de
ilingi quarterul, apoi s-l vnd lui Bancroft cu 100
de ilingi quarterul, aa cum au convenit iniial n
contract. Diferena aceasta de 20 de ilingi i rmne
deci lui Brown n buzunar, fr niciun fel de munc.
La un quarter de gru, ctigul pare nensemnat. Dar
cnd tranzaciile au ca obiect sute de mii de quarteri
de gru diferenele de preuri se ridic la sute de mii
de guinee.
i productorul direct, adic omul care-l
muncete, cu ct se alege?
Cu nimica toat. Astzi quarterul de gru se
vinde cu 100 de ilingi. Dintre acetia. 20 de ilingi
sunt nghiii de impozite, 15 ilingi reprezint ctigul
negustorului en dtail, iar ali 20 de ilingi alctuiesc
profitul negustorului en gros. Vreo zece-douzeci de
ilingi intr n buzunarele altor intermediari, mai mici
sau mai mari, iar restul revine productorului.
Queensberry se izbi cu palma peste genunchi.
93

Formidabil! exclam el. Va s zic, la un quarter


de gru productorul obine maximum 30 de ilingi,
iar negustorii i speculanii diferena pn la o sut de
ilingi.
Exact.
mi pare ru c nu m-am fcut negustor, suspin
Queensberry. Rangul nobiliar a devenit o hain veche,
bun de aruncat la gunoi.
Nu e chiar aa. Titlurile nobiliare ofer nc
destule avantaje. Locuri n Camera Lorzilor, prestigiu,
libera intrare la Curte, stima snobilor i multe altele
Dar cu banii cum stm?
Ceva mai slab, conveni Richard.
Dac a fi iari tnr, spuse Queensberry, a
renuna la titlul meu i m-a apuca de negustorie. Dar
la vrsta mea trebuie s m resemnez i s-mi port
mai departe coroana coroana i mantia ducal
Apropo, mi se pare totui, tinere, c facem parte din
aceeai tagm. Amicul meu Northland mi-a spus c
eti marchiz.
Da. Marchiz de Beauclair. Am motenit titlul
bunicului meu matern.
Aa. Frumos. i decorativ. Din nefericire, zise
Queensberry, numai decorativ. Cele discutate cu
dumneata pn acum m-au dezgustat de titluri i de
nobilime. S revenim la subiect. Spuneai c ai nevoie
de cteva zeci de mii de guinee. O sum respectabil.
Miza merit riscul.
i-a pune la dispoziie banii acetia, dar asear
Wythburne m-a scuturat la trente et quarante de zece
mii de guinee. Alaltsear, Maiestatea sa m-a uurat
94

de alte trei mii. M urmrete un ghinion


Figura lui Richard se lungi, exprimnd plastic o
dezamgire comic.
Aceasta s nu te sperie, relu Queensberry dup
o scurt pauz, n care savura glume dezumflarea lui
Sunderland. Te scot eu din ncurctur. Fa de
dumneata am anumite obligaii morale, pe care mi leam asumat din ziua n care m-ai salvat de la moarte,
zmbi ei.
Mylord, obligaiile sunt ale mele tii prea bine.
S zicem atunci c obligaiile sunt reciproce, rosti
btrnul cu chip de satir, ducnd la gur un cornet
acustic. Wilton, ordon el vizitiului, ntoarce! Ia-o spre
Jermyn Street. n cinci minute s fiu la Wythburne
House.
Queensberry ls cornetul, apoi se ntoarse spre
Richard.
Vreau s-l prind pe Wythburne acas. Dac
apuc s ias n ora, nu mai dai de el pn mine.
Ca s-l pot gsi, trebuie s cutreier toate bordelurile,
ncepnd cu coliviile de lux din Pall Mall i terminnd
cu speluncile din Limehouse.
Credei c Mr. Wythburne ar fi dispus s m
finaneze?
Nu cumva s-i spui Mister c strici totul. Este
Sir. Baronet. Nobil ca i dumneata. Singura lui
amrciune e c Maiestatea S nu a binevoit nc s-l
ridice la rangul de viconte. Dac vrei s-l ctigi, s-i
vorbeti despre strmoii lui, care au debarcat n
Anglia o dat cu William Cuceritorul. S-i admiri i
nsuirile de donjuan. Reet cu succes garantat.
95

Peste cteva minute trsura opri n faa casei lui


Wythburne. Btrnul duce i Richard intrar pe sub
un portal mre ca un arc de triumf. Cluzii de un
majordom grav ca un cioclu, strbtur un ir de
saloane somptuoase, urcar o scar de marmur i
ptrunser ntr-un dormitor uria, tapisat cu
goblenuri, covoare orientale i mobilat cu piese
autentice Chippendale. Un tablou de Rembrandt era
atrnat deasupra unei comode chinezeti, sculptat n
filde.
n faa unei oglinzi veneiene, un frizer i trei valei
trebluiau n jurul stpnului casei, o mogldea
nvluit ntr-un halat amplu de mtase alb
Ce vnt te aduce, Queensberry? auzi Richard un
glas ascuit i tremurat de bab.
n acelai timp, mogldeaa se ridic de pe scaun i
scuturndu-se ca o gin lepd halatul pe care
frizerul i-l lu de pe umeri cu aceiai veneraie cu care
un preot ia din altar sfnta cuminectur.
Ca i fluturele ieit din crisalid Wythburne se roti
de cteva ori naintea oglinzii, privindu-se pe toate
prile. James Orville Wythburne strlucea ca o icoan
bizantin, mpodobit de cucernici cu ploaie de
diamante. Chipul lui nu avea ns nimic din
ascetismul sfinilor bizantini. Obrajii slabi, descrnai,
cu pielea scorojit lipit parc de pomei i maxilare,
erau fardai violent cu rou. n urechea stng
ascuit ca aripa unui liliac de noapte, sclipea un
diamant. Gura cu buze subiri, uscate, n care mai
rmseser doar civa dini cariai, cenuii, ca nite
strvechi pietre funerare nfipte n cimitirul flcilor,
96

clmpnea sec, scond un fluierat de satisfacie ce


aducea cu uierul unui arpe. Doar n ochii tulburi,
btrni, scpra un foc neostenit, care-i striga parc
la cer dorul de via n cinstea cruia continua s ard
frenetic. La aptezeci i cinci de ani James Orville
Wythburne se gtea iptor i era setos de petreceri
carnale, ca un tnr de douzeci. Idealul lui
nemrturisit era s triasc aventura magnific a lui
Faust, prodigiosul erou al lui Marlowe; tocmai cnd
ajunsese cu un picior n groap, ghiduarul Belzebut
l blagoslovise cu vigoarea tinereii i cu dragostea
unei fecioare. Wythburne ar fi fost gata s-i
druiasc oricnd sufletul diavolului, numai s
renasc la o via de necontenite desftri. n fiecare
miez de noapte dedica cinci minute unei rugciuni
fierbini, pe care o cobora n adncurile Infernului,
implornd pe Lucifer s-i redea tinereea.
n jurul lui Wythburne colciau aventurieri,
alchimiti, vraci i arlatani, care se ofereau s-i
procure elixirul tinereii venice. ntr-o arip a
palatului su transformase cteva saloane n
laboratoare ncrcate cu alambicuri, eprubete i
cuptoare, n care pescuitorii n ap tulbure fceau
experiene i scamatorii nstrunice, strduindu-se s
obin pentru trupul vlguit de excese al lui
Wythburne remediul suveran mpotriva btrneii. n
schimbul unor sume fantastice, l dopaser cu
substane afrodiziace, redndu-i dac nu tinereea
mult visat, cel mult iluzia unei renateri sexuale.
n seara aceea Sir James Wythburne se pregtea, ca
de obicei, s plece n ora, spre a-i ncepe turneul
97

prin tripouri i bordeluri. Ca n fiecare noapte, pornea


la drum plin de exuberan juvenil, ntreinut
artificial cu stimulente puternice, ca n zori s se
napoieze acas drmat, extenuat, flasc, ca i o
ppu stricat creia i atrn capul pe pieptul inert.
Queensberry, care tia c la ora aceasta starea de
spirit a lui Wythburne era propice celor mai ndrznee
proiecte, hotrse s-l tapeze cu cteva mii de guinee
pentru Richard. Dup ce l compliment pentru
aspectul su tineresc, intr n materie:
Dragul meu Wythburne, d-mi voie s-i prezint
cu aceast ocazie pe Richard Sunderland, marchiz de
Beauclair, un tnr de mare viitor. Richard, se adres
Queensberry
protejatului
su,
salut
pe
reprezentantul celei mai vechi i mai nobile familii
engleze.
Scumpul meu Queensberry, familiile noastre sunt
deopotriv de nobile, se nclin Wythburne, vorbind
scit i clmpnind din flcile-i tirbe. ncntat s te
cunosc, tinere, adug el, privindu-l pe Richard prin
lornionul su incrustat cu diamante. Ei, dar chipe
mai eti! mi aminteti de vremurile cnd eram i eu
tnr ca dumneata. Ce timpuri! ssi el liric. Aveam
pe atunci un prieten, ceva mai vrstnic dect mine:
Contele Sunderland, ginerele lui Marlborough
Apropo, tinere, nu eti cumva nepotul lui
Sunderland? i semeni grozav.
Richard vru s-i explice c nu era nrudit cu conii
de Sunderland, dar Queensberry i fcu semn s tac.
Eti extraordinar, Wythburne, interveni el rznd.
Nimic nu-i scap.
98

Deci nu m-am nelat! exclam ncntat btrnul.


Sunt de o perspicacitate Vino n braele mele,
Richard biatule! Se ntoarse spre Sunderland, care se
uita buimac cnd la Wythburne, cnd la Queensberry.
i de data aceasta ducele cu chip de satir l punea
pe Richard n faa faptului mplinit. Interveniile lui
erau, ca de obicei, diabolice. i azi, Queensberry juca
rolul unui personaj miraculos, care cu o micare de
baghet creeaz cele mai extraordinare i burleti
situaii.
Richard se pomeni n braele lui Wythburne, care-i
srut pe amndoi obrajii, cu buzele sale lipicioase i
moi.
Richard, clmpni Sir James expansiv, de astzi
nainte te rog s te consideri fiul meu. Casa i punga
mea i stau la dispoziie! Queensberry, n cinstea
voastr mi modific programul. Vom petrece toat
noaptea mpreun. Sper c n-avei nimic mpotriv?
O noapte n compania dumitale, Wythburne,
promite desftri alese, rosti Queensberry cu prefcut
entuziasm.
Se hotrse s renune la ntlnirea cu generalul
Conway. i va servi o scuz potrivit.
Supar la Whites, unde, potrivit recomandaiilor
meticuloase i competente ale lui Wythburne, li se
servi o mas bogat, stropit cu vinuri delicioase.
La ampanie, Sir James ncepu s depene amintiri
despre presupusul unchi al lui Richard.
Sunderland era un extraordinar om de afaceri.
Prin 1720 deinea un pachet de aciuni ale Companiei
Mrilor Sudului, achiziionate imediat dup emisie, la
99

valoarea lor nominal, dar al cror curs crescuse ntre


timp. nflorirea companiei era numai aparent. Cotele
tot mai mari nregistrate n burs se datorau unor
speculaii nebuneti, disproporionate cu posibilitile
reale ale companiei. Acest dezechilibru trebuia s
duc fatal la prbuire. Sunderland, datorit naltei
sale poziii, a obinut cu uurin informaii asupra
dificultilor financiare ntmpinate de companie.
Francezii spun c un homme averti en vaut deux.
Nicieri acest aforism nu e mai valabil dect n
speculaiile de burs. Bazat pe aceste informaii i-a
lichidat aciunile la cursul lor maxim, realiznd
beneficii considerabile. O sptmn mai trziu,
Compania Mrilor Sudului a plesnit ca un balon de
spun, ruinnd pe toi deintorii de aciuni care se
ncrezuser
n
soliditatea
ei.
Mulumit
lui
Sunderland, care-mi arta o mare afeciune, mi-am
vndut i eu aciunile la vreme, astfel c averea mea
nu numai c a supravieuit acestui dezastru fr
precedent, dar s-a i nzecit
Richard era numai ochi i urechi. Citise volume
ntregi n legtur cu rsuntorul faliment ai
Companiei Mrilor Sudului, dar pn n ziua aceea nu
avusese prilejul s stea de vorb cu vreunul dintre
autorii formidabilului crah.
Wythburne, rosti Queensberry, dup ce-i goli
cupa de ampanie, am impresia c Richard i va
depi unchiul.
Foarte frumos. Sper s-l vd la lucru.
Ai s-l vezi la lucru mai devreme dect crezi.
Richard e nscut pentru afaceri. Nu fac o indiscreie
100

dac i destinui c e pe punctul de a ncheia o


tranzacie colosal, spuse Queensberry, aruncnd abil
nad.
Ce spui! exclam Wythburne interesat.
Pentru c nu sunt potrivnic unui ctig uor, lam rugat s-mi ngduie a participa la aceast afacere
cu un aport de cinci mii de livre. A fi pus la btaie
mai muli bani, dar pentru moment nu dispun de
suficient numerar.
M faci curios, Queensberry. Pot s aflu i eu
despre ce e vorba?
Gata, s-a prins de undi, gndi ncntat ducele,
care se grbi s rspund cu voce tare.
Dragul meu, astfel de afaceri nu se trmbieaz n
cele patru vnturi. Un cuvnt scpat poate da totul
peste cap.
Ce Dumnezeu! Ar trebui s m cunoti mai bine,
Queensberry. Suntem ntre gentlemeni. Cnd trebuie,
tiu s fiu mai tcut dect un mormnt.
Dup o scurt ezitare, savant dozat, ducele se
ntoarse spre Richard.
Expune-i, te rog, planul dumitale. Poi s ai
ncredere n Sir James ca ntr-un frate mai mare
Fusese ct pe-aci s spun ca n tatl tu, dar se
abinuse la timp. Wythburne fu plcut impresionat de
aceast nuan, care-l apropia de generaia lui
Richard.
Zarurile sunt aruncate, i zise Richard.
Folosindu-se de cifre i date precise, dezvlui planul
de btlie al lui Charles Bancroft, struind asupra
avantajelor pe care le-ar obine cei ce ar utiliza aceast
101

informaie. De la primele cuvinte i dduse seama c


Wythburne l asculta cu crescnd curiozitate.
Dup cte tiu, operaiile la termen cu lichidarea
conturilor la sfrit de lun sunt interzise, rosti ssit
Wythburne, aruncndu-i o privire piezi.
Oprelitea n-a mpiedicat pe nimeni s execute
asemenea operaii. Bineneles, fr a bate toba.
Hm, e interesant ce-mi spui dumneata. Da, da,
interesant. ncepi s creti n ochii mei, tinere.
Evident, s-ar ctiga ceva parale, dac bineneles
condiiile politice i economice ar fi favorabile.
E iret, vulpoiul, i zise Richard. Hotr s foreze
nota:
Sunt favorabile, Sir James. Foarte favorabile.
Chiar n cursul acestei zile am primit o informaie cu
caracter politic dintr-o surs extrem de serioas.
Rzboiul bate la u. Coloniile din America sunt gata
s ridice armele mpotriva metropolei.
tirea e impresionant. Corespunde realitii?
Rspund de seriozitatea ei. Am cptat-o din
partea unui important personaj din anturajul regelui,
care n-a fcut de altfel dect s-mi confirme
comunicarea scris primit deunzi din partea
doctorului Franklin.
Am fost i eu de fa la acea convorbire, ntri cu
afectat seriozitate Queensberry, care-i zise c
protejatul su fcea progrese uimitoare. Minte de
nghea apele, dar o face cu un aer att de
convingtor, nct l-ai crede chiar dac ar spune c a
secat Tamisa.
Afacerea e ispititoare, mormi Wythburne. i cum
102

ai de gnd s foloseti informaia pe care o posezi, Mr.


Sunderland?
Cumprnd ct mai mult gru la preul zilei i
aruncndu-l pe pia n momentul n care Bancroft va
fora urcarea preului la maximum. A realiza astfel
cel mai formidabil corner al grului, cunoscut vreodat
la bursa de cereale.
Wythburne pstr cteva clipe tcerea, morfolind
ntre buzele-i nroite o coaj de portocal.
Inima lui Richard btea s se sparg. De rspunsul
lui Sir James atrna succesul afacerii.
Dispui de suficient capital pentru aceast
operaie? ntreb n sfrit Sir James.
Dispun de 15.000 de guinee, rspunse Richard
fr s clipeasc.
Puin.
Pot s gsesc oricnd capital pe pia. Dar nu m
grbesc, fiindc vreau s-mi aleg bine partenerii.
Da, da, prudena condiioneaz succesul. i de
ci bani ai mai avea nevoie?
De aproximativ treizeci i cinci de mii de guinee.
Mda
Urmar iari cteva momente de tcere, care
fcur s creasc i mai mult starea de tensiune
nervoas a lui Richard. Chipul nu-i trda ns furtuna
luntric.
Cred c i voi pune eu suma aceasta la
dispoziie, rosti Wythburne trgnat.
O bucurie nemrginit i ddu lui Richard senzaia
c e pe punctul de a plesni ca un balon umflat peste
msur. Dar i de data aceasta, reui s-i
103

stpneasc expresia feei.


i de unde intenionezi s procuri grul, astfel
nct achiziionrile dumitale masive s nu dea de
bnuit agenilor lui Bancroft?
Din Polonia i din rile Baltice, prin intermediul
bursei din Amsterdam.
Perfect. Mine diminea vei primi scrisori de
schimb pn la concurena sumei de 35.000 de
guinee, pe numele Bncii Hope din Amsterdam Cu
un Sunderland, spuse el zmbind, sunt gata oricnd
s fac afaceri. i acum s lsm discuiile serioase.
M obosesc. S bem o sticl de ampanie n cinstea
asociaiei noastre, apoi s facem o vizit la tripoul
Caterinei Rocovana.
n ciuda nfirii sale de ruin omeneasc, Sir
James Wythburne ascundea rezerve de vitalitate i
energie care puteau fi ndrumate i pe fgaul
afacerilor. ncreztor pn la superstiie n numele lui
Sunderland, de care se lega primul lui mare succes
financiar, mbriase cu entuziasm ideea lui Richard.
Dup ce Richard achiziion de la Amsterdam dou
corbii ncrcate cu gru, pe care l depozit ntr-un
doc londonez, nchiriat pe un nume fictiv, Wythburne
i oferi nc 20.000 de guinee pentru acelai scop.
Avea mare ncredere n steaua tnrului su
prieten, de care se legase att de mult, nct se simea
indispus dac nu-l vedea o zi. Queensberry avea grij
s-i cultive aceast nclinare, care luase cu timpul
proporiile unei pasiuni senile.
Dar ncrederea lui Sir James n talentele lui Richard
nu era absolut oarb. n afacerile bneti simea
104

dincotro bate vntul. Toat viaa tiuse cnd s


mearg nainte i cnd s se opreasc. Aceasta nu se
datorase inteligenei sale, ct instinctului de a se
ataa pe lng oameni destinai s dea mari lovituri.
Sprijinindu-l pe Richard, btrnul Wythburne se
simea un nou Mecena. Dar, spre deosebire de
generosul su nainta, Sir James, replica lui
londonez, nelegea s profite de pe urma investiiilor
sale. Afacerea cu grul, de pild, era promitoare.
Prin finanarea lui Richard i asigur o sporire a
propriului su capital. Cu alte cuvinte, ddea cu o
mn i lu de dou ori pe att cu cealalt mn.
Pentru cumprarea grului de care avea nevoie,
Richard fcu mai multe cltorii att n Frana, ct i
n rile de Jos. Bancherul Hope de la Amsterdam i
bancherul Chariet, de la Havre, care-i susineau
interesele, se mirau de struina lui Richard de a
cumpra grul la un pre relativ scump, la nceput de
primvar, cnd era de ateptat ca preul s scad o
dat cu noua recolt. n definitiv, i ziceau ei, fiecare
e stpn pe banii lui. Dac vrea s piard, nu-i poate
mpiedica nimeni.
La Corn Exchange din Mark Lane, cumprturile
masive de gru, din ultimele sptmni ale lui aprilie,
crear o stare de nervozitate lesne de neles. Pn
atunci, numele lui Charles Bancroft nu fusese
pronunat la burs dect cu ndoial. Abia mai trziu
ncoli bnuiala c n spatele diferiilor cumprtori
fr suprafa se ascundea un financiar puternic.
Aceste bnuieli erau ntrite i de zvonurile tot mai
struitoare n legtur cu eventualitatea unui conflict
105

armat ntre Anglia i coloniile din America.


n septembrie 1774 se ntrunise la Philadelphia
primul
Congres
Continental,
care
hotrse
intensificarea msurilor de boicot mpotriva Marii
Britanii. n Massachussetts colonitii sfidau fi
autoritile, manifestnd mpotriva regelui i a
generalului Gage, guvernatorul civil i militar al
coloniei. Trupele trimise din metropol nu fcuser
dect s nfierbnte i mai mult spiritele. n timpul
iernii, prpastia se adncise. Regele George al III-lea i
Parlamentul britanic calculaser greit c vor putea
nbui cu uurin o rebeliune, creia nu-i acordau
mult nsemntate.
Dar colonitii erau puternici i aveau contiina
propriei lor fore. Se oeliser luptndu-se cu indienii,
vnnd
jivine,
defrind
pduri,
deselenind
pmnturile, cldind cabane i forturi. n ultimul
rzboi, purtat mpotriva francezilor, muli dintre ei
cptaser o serioas pregtire militar. Samuel
Adams, John Hancock i Joseph Warrens, exponeni
ai colonitilor, fceau s se voteze rezoluii peste
rezoluii, prin care declarau c regele viola drepturile
poporului garantate de Cart i c supuii acestuia
erau dezlegai de jurmntul de credin fa de
coroan
Perspectiva unui conflict militar cu coloniile
ncepuse s ngrijoreze i pe speculatorii la baisse de
la bursa de cereale din Londra. Era evident c n cazul
izbucnirii unui rzboi, coloniile americane vor nceta
s mai trimit n Anglia gru, al crui pre va
nregistra o cretere brusc.
106

Oamenii politici prevztori afirmau c anul 1775 va


fi hotrtor i c Marea Britanie i va pierde coloniile
dac nu-i va modifica politica.
Ctre sfritul lunii mai, Richard fcu o ultim
cltorie la Havre, unde reui s achiziioneze 350 de
chintale de gru. ntre timp, Sir James reuise s-i
asigure o opiune asupra recoltei de gru pe anul n
curs, din partea mai multor proprietari funciari din
Anglia.
Richard i realizase n sfrit planul, stocnd la
Londra o cantitate apreciabil de gru. Terminase
pregtirile n vederea marii btlii, pe care Charles
Bancroft trebuia s o dezlnuie la momentul ales de
el.
Richard era totui nemulumit. Urcarea simitoare a
preului grului la burs era nc artificial, cci
rezulta din achiziionrile efectuate de diveri
speculani i nu dintr-o cerere fireasc a pieei. Era de
ajuns c previziunile politice i economice ale lui
Bancroft s nu se ndeplineasc la termen, ca lovitura
lui s cad n gol, prilejuindu-i pagube serioase. Mai
grave ar fi fost urmrile unui eec pentru Richard,
care i-ar fi pierdut creditul fa de Queensberry i de
Wythburne
ntr-o sear, Richard fcu o vizit lui McFee. l gsi
n halat i papuci, bndu-i ceaiul botezat din belug
cu rom de Jamaica. McFee era obosit, cci de
diminea, la burs, se agitase ca un nebun,
cumprnd gru pentru Bancroft.
Nu neleg ce vrea i omul sta, spuse irlandezul
gnditor, vorbindu-i parc lui nsui. Cumpr,
107

cumpr, i iar cumpr. i-a angajat toat averea pe


o singur carte: dezlnuirea unui conflict armat cu
coloniile. Dac rzboiul nu ncepe, eful nostru e
curat. Curat ca un mr de coaj. Dar tu ce-ai
fcut la Havre? Ai mai dibuit ceva gru la pre
rezonabil? Mine ai s poi da lui Bancroft un rezultat
mulumitor?
N-am reuit s-i fac rost dect de o sut de
chintale; spuse Richard, ferindu-se bineneles s
adauge c achiziionase alte 350 de chintale pentru el
nsui.
Jocul acesta dublu i prea foarte excitant. Pericolul
ar fi fost mare dac Bancroft ar fi aflat c Richard
lucra pe dou tablouri, folosind secretele bncii n
slujba intereselor personale.
n ziua urmtoare, Richard i McFee se duser
mpreun la Corn Exchange. n holul vast, susinut de
coloane albe, se agitau cteva sute de persoane.
Discutau, negociau, cercetau eantioanele expuse la
diverse standuri, totul ntr-un zgomot de nedescris. La
ora dousprezece precis, un sunet de clopot vesti
nceperea activitii. Se fcu deodat tcere, apoi ca la
un semnal, ofertele i ordinele de cumprare ncepur
s plou, ciocnindu-se n aer, acoperindu-se,
amplificndu-se ntr-un vuiet din ce n ce mai
puternic, ca i apele unei cataracte. Taurii aa erau
numii juctorii la hausse achiziionau cu ndrjire
orice cantitate de gru pe care Urii speculatorii la
baisse le aruncau pe pia spre a determina
scderea preurilor.
William McFee dirija ceata oamenilor de paie a lui
108

Bancroft, dnd necontenit ordine de cumprare.


Cumpr gru cu 8 ilingi!
Vnd 6.400 bushels, cu 8 ilingi i doi pence!
Cumpr!
Vnd 5.700 bushels, cu 8 ilingi i trei pence!
Cumpr cu 8 ilingi i 3 pence
Cumpr cu 8 ilingi i 4 pence
Vnd 12.000, cu 8 ilingi i 5 pence!
Cumpr
Vnd
Cumpr! Cumpr! Cumpr!
n cursul acelei zile, operaiile fur relativ
echilibrate. n primele dou ore se nregistrau urcri
de 3 pence la buschel, ca n ultima or s se produc
scderi de 2 pence.
Zvonurile
care
bntuiesc
culisele
bursei,
determinnd scderi i urcri vertiginoase, erau i
acum alimentate din belug de interesai.
Jedidah Shildkrauth, corifeul baisse-ierilor, avusese
grij s rspndeasc printre agenii lui tirea c o
nelegere ntre coloniti i metropol era iminent i
c prim-ministrul, lordul North, formulase cteva
proiecte de legi care ar fi constituit o baz de plecare
n vederea unor negocieri menite s lichideze conflictul
existent. Aceste zvonuri determinaser pe muli
deintori de grne s-i vnd disponibilul, spre a
profita de uoara urcare nregistrat recent.
Richard struia s-i pstreze intangibil stocul de
gru, pentru a-l folosi n zilele decisive care se
apropiau cu pai repezi.
De azi n dou sptmni maximum, Bancroft
109

sau Shildkrauth i vor lsa pielea, spuse McFee lui


Richard.
Eu cred c deznodmntul se va petrece mai
curnd, replic Sunderland. Sunt convins c Bancroft
va nvinge.
S-ar putea s ai dreptate. Nu te contrazic. Cert
este c din btlia asta muli nenorocii vor iei
jumulii de pene. Ehe. Ce bine fac eu c nu mai joc la
burs
Richard simi c-l strnge gulerul. Profeia lui
McFee nu-i era pe plac.
n ziua urmtoare, irlandezul l pofti la o nunt. O
nepoat a sa, Miss Betsy McGrow, se mrita cu un
vrednic i nstrit fermier din Bisley, n Surrey.
Ginerele hotrse s fac o nunt care s rmn de
pomin. Mncare cu carul, ruri de bere, trei miei i
un viel la proap i, printre alte dulciuri, un pudding
mare ct un butoi de douzeci de decalitri.
McFee obinu o nvoire de dou zile pentru el i
pentru Richard. nchirie apoi o trsur cu doi cai
stranici i porni spre Bisley, mpreun cu tnrul su
prieten.
Biete drag, m simt minunat, spuse McFee
suspinnd plin de ncntare. Trsura m leagn i
prin faa ferestrelor trec tot felul de priveliti vesele.
Uite, csue mbrcate n ieder, garduri de lemn
cinesc, tufiuri de trandafiri slbatici, turme de vite
Sunt ndrgostit de natur. n ora m nbu. Idealul
meu e s-mi odihnesc btrneele ntr-un cottage
pierdut n fundul unei grdini cu flori i cu pomi
fructiferi. Cu o mie de livre mi-a mplini visul.
110

Richard asculta zmbind vorbele btrnului. Preuia


i el perspectivele tipic englezeti, n care culorile
proaspete, mngiate de soarele blnd de primvar,
se mbin ntr-o simfonie vizual.
Cupeul nu era tot att de elegant ca trsurile lui
Eastleigh. nuntru mirosea a grajd i a umezeal.
Tapieria era aspr i roas. Dar pe ferestrele deschise
npdea un aer parfumat, n care se amestecau toate
miresmele cmpului i ale pomilor n floare, laolalt
cu mirosul uor srat al transpiraiei cailor.
n timp ce Richard lsa gndurile s-i rtceasc n
voie, trsura nainta n trap ntins, strbtnd ulia
principal din Weybridge.
Deodat, vizitiul trase brusc de huri, oprind
vehiculul n dreptul primriei. Cnd Richard scoase
curios capul pe fereastr, observ un grup de oameni
care gesticulau animat, n vreme ce un btrn cu
nasul rou i obrajii buclai ca de prunc intrase n
discuie cu vizitiul.
Btrnul se apropie de Richard, pe care-l salut
politicos.
Good day, Sir, i vorbi el cu un ton n care se
desluea o uoar nerbdare. mi pare ru c v
ntrerup cltoria. Trebuie s v cer un serviciu.
Richard ridic iritat din sprncene.
Nu tiu cu ce a putea s v fiu de folos.
Sir, sunt primarul comunei Weybridge. Mi-am
ngduit s v opresc, deoarece avem nevoie de
trsura dumneavoastr spre a transporta un curier al
regelui pn la Londra.
Regret, dar timpul meu e preios. La prnz
111

trebuie s fiu la Bisley. Dup cum vezi i dumneata,


ora e naintat. Nu pot ntrzia.
Richard voi s porunceasc vizitiului a da bice
cailor, dar primarul deschise cu un gest hotrt
portiera.
mi pare ru, Sir, c trebuie s insist. Dac nu
dai de bunvoie urmare rugminii mele, m punei
n situaia de a v rechiziiona trsura pentru serviciul
regelui.
Tonul sec i categoric al primarului contrasta cu
aerul su de prunc bine hrnit.
E un abuz strigtor la cer, protest Richard.
Lsai-ne, v rog, s trecem.
M-a fi ateptat s am de-a face cu oameni mai
nelegtori. Fac un ultim apel la spiritul
dumneavoastr patriotic. Curierul regelui trebuie s
ajung nentrziat la Londra. La intrarea n comuna
noastr a czut cu calul, luxndu-i un picior i
rnindu-se la cap. L-a fi transportat cu alt trsur,
dar pentru moment nu avem la Weybridge niciun
vehicul disponibil. Dac tirile pe care curierul trebuie
s le duc la Londra ar fi mai puin importante, a fi
renunat la serviciile dumneavoastr. Dar suntem n
plin rzboi, Sir. i cu rzboiul nu se glumete.
Rzboi? exclam Richard electrizat. Rzboi?
Rzboi, Sir. Rzboi n toat legea. La Lexington i
la Concord trupele maiestii sale au fost atacate de
rebeli. Luptele au nceput i la Boston, care a fost
mpresurat de rsculai. Situaia e grav.
Rzboi! repet Richard, n vreme ce mintea lui
lucra febril. n sfrit, previziunile lui Bancroft se
112

mpliniser. Rzboiul pe care acesta l atepta de atta


timp izbucnise. i Richard avea norocul s fie primul
locuitor al Londrei care afl aceast veste. Gndurile
acestea i se perindar cu viteza fulgerului. Richard era
om de aciune i iniiativ. Cu promptitudine,
rspunse primarului:
Fa de argumentele dumneavoastr, nu-mi
rmne dect s m nclin. Trsura v st la
dispoziie.
Figura primarului se lumin.
Sir, suntei un om de ndejde.
Dar cu o condiie.
V rog.
Am nevoie de un cal bun cu care s ajung la
Bisley. Prietenul meu McFee va face drumul ntors i
va transporta pe curier pn la Londra.
Sir, v pun la dispoziie cel mai zdravn cal din
Weybridge.
McFee era consternat. nnebunise Sunderland
subit? Ce s caute singur la Bisley, unde nu-l
cunotea nimeni? i ce rost avea s-l expedieze pe el,
om btrn, la Londra, mpreun cu curierul acesta
blestemat, care-i strica petrecerea?
Richard i citi gndurile. Se ntoarse spre el i fi
vorbi n oapt:
Dac ajungi la Londra dup ora trei, la sfritul
acestei sptmni vei fi proprietarul mult visatului
cottage. Cred c m-ai neles!
Hm, sincer s-i spun, nu neleg nimic.
Ei bine, atunci am s-i vorbesc deschis. F pe
dracul n patru ca s nu ajungi la Londra nainte de
113

ora trei. Bcluiete pe vizitiu, mbat-l, omoar-l, fi ce tii, numai s nu intri n capital nainte de ora
trei.
Sunderland, ai nnebunit!
Niciodat n-am avut mintea mai limpede.
Sunderland
Nu mai avem timp de pierdut, Mr. McFee. Uite,
primarul sosete mpreun cu curierul. F ce-i spun
i nu mai pune ntrebri. Disear la opt s m atepi
neaprat!
Sprijinit de doi oameni, pe care-i inea pe dup
grumaz, curierul se urc chioptnd n trsur.
Hainele i erau nc pline de rn, iar bandajul de pe
frunte i se mbibase de snge.
Curnd dup plecarea cupeului, i se aduse i lui
Richard un cal roib, neuat.
La napoierea dumneavoastr de la Bisley l lsai
la primrie, unde vei gsi o trsur care v va duce la
Londra, spuse primarul. V-am adus i pinteni i o
cravaa.
Richard i lua rmas bun. nclec i porni n galop
spre Bisley. ndat ce iei din sat, se avnt pe un
drum ocolit, napoindu-se spre Londra. Distana de la
Weybridge pn la Kingston o parcurse ntrecndu-se
cu vntul. Calul alerga cu gtul ntins, cu urechile
lsate iepurete pe spate, sforind ritmic, n timp ce
copitele-i izbeau cadenat oseaua.
La jumtatea drumului dintre Weybridge i
Kingston, Richard depi trsura care nainta n trap
mrunt spre Londra. Abia avu timp s vad mutra lui
McFee aprnd pentru o clip la portier. Apoi cupeul
114

rmase n urm.
Cursa aceasta ndrcit i amintea vntoarea clare
din parcul castelului Hardwicke. Atunci Trsnetul l
dusese n voia sorii. Astzi, el dirija soarta. Va fi
destul de ndemnatic s-o stpneasc, aa cum l
stpnea acum pe roibul acesta care-l ducea spre
glorie?
Va izbndi? Trebuia s izbndeasc! Trebuia!
McFee i cercet ceasul de la bru. Era opt i cinci.
Oft adnc, apoi ncepu s se plimbe n lungul i n
latul camerei sale; i ndeplinise misiunea. Sosise la
Londra potrivit instruciunilor lui Richard, traversnd
podul Westminster exact la ora trei fr zece minute.
Eu, om n toat firea, s execut poruncile unui
bieandru. Am czut n doaga copiilor. Eu, care nu
m intimidez nici n faa lui Bancroft, s m tmpesc
n aa hal nct s renun la o petrecere i s pun bee
n roate unui curier al regelui. i pentru ce? Pentru a
face pe placul unui tnr cruia abia i-a mijit
mustaa.
Dar n sinea lui. McFee simea instinctiv c nu
greise. Tnrul acesta avea o personalitate care
impunea.
Papa McFee felicitrile mele. Te poi socoti
proprietarul mult rvnitului cottage.
Irlandezul tresri. Era att de preocupat, nct nici
nu-l auzise pe Richard intrnd n camer. Acesta
scoase din buzunar o pung de mtase roie i o aez
cu glumea grij n mijlocul mesei.
Papa McFee, te rog s primeti cele o mie de
115

guinee fgduite. Le merii. Azi sunt un om bogat. Nu


tot att de bogat ca Bancroft, iubitul nostru patron,
dar pe cale de a-l ajunge.
Btrnul se uit uluit cnd la pung, cnd la
Richard.
Ai dat o lovitur la burs, nu-i aa?
Exact. i nc ce lovitur!
Am bnuit. A mers uor?
Ca pe roate. Eram singurul om din Londra care
tia de izbucnirea rzboiului. Cnd am intrat la burs,
tranzaciile se ncheiau ntr-un ritm de mar funebru.
Discursul din ajun al lordului North, care declarase n
Camera Lorzilor c situaia politic din colonii este
mai calm ca niciodat, a determinat pe toi
deintorii de gru s se degajeze de cantitile de care
dispuneau. Pn i agenii lui Bancroft, dezorientai
de aceast amoreal, ezitau s mai cumpere. Atunci
am intervenit eu. Prin agenii mei, care credeau c am
nnebunit, am nceput s cumpr. Juctorii la baisse,
n frunte cu Jedidah Shildkrauth, se ntreceau s-mi
vnd gru decouvert, fiind siguri c m vor strivi
sub greutatea lor de ndat ce preurile vor ncepe s
scad. Agenii lui Bancroft, prinznd de veste c se
petrece ceva neobinuit i c sub nasul lor se ncheie
tranzacii suspecte, au trimis dup Bancroft, pentru
a-i cere instruciuni. Operaiile ncepute la prnz ntro atmosfer de amoreal s-au nviorat ctre ora unu.
Nervozitatea cretea n proporie geometric. Discursul
lordului North fcuse minuni din punctul meu de
vedere. La dou i jumtate s-a dezlnuit furtuna.
Bancroft, care a mirosit ceva, a dat ordin de
116

cumprare la orice pre. Agenii mei achiziionaser


ns tot ce putea fi achiziionat. Ctre sfritul
edinei, ordinele de cumprare i vnzare alternau
ntr-o pendulare furioas. Cotele urcau, dar baisseierii continuau s vnd, ncredinai c zvonurile de
pace aveau o baz serioas. Cu dou minute naintea
sunetului
de
clopot,
care
anuna
ncetarea
tranzaciilor, a czut ca o lovitur de trsnet vestea
izbucnirii rzboiului.
mi nchipui c a fost ceva epic, rosti McFee,
cruia fi jucau ochii n cap. Desfurarea operaiilor
descris cu atta pasiune de Richard l pusese n
fierbere.
Ordinele de vnzare au ncetat brusc. Bancroft
era vnt. Cornerul, pe care-l urmrise atta vreme, i
scpase din mn. i ddea seama c avea un
concurent care achiziionase, ca i el, mult gru i
care ar fi putut s-i rstoarne planurile. Printr-o
indiscreie a aflat c eu a fi fost ndrtul acestor
manevre. Cert este c la plecare s-a oprit n faa mea
i mi s-a adresat cu un ton nveninat: Dumneata aici,
Mr. Sunderland? mi cerusei parc nvoire s pleci la
o nunt, la ar. Nu-i aa? Mi-am schimbat planurile
n ultimul moment, i-am rspuns eu cu inocen.
Mr. Sunderland, a reluat el, n ciuda oprelitii mele,
te-ai lansat n operaii pe cont propriu la burs,
periclitnd interesele bncii, care i-a oferit pn azi
pine. A putea s tiu de unde i-ai procurat sumele
de bani care i-au permis s te lansezi n speculaii
bursiere? Am replicat sec: Nu v datorez nicio
explicaie. De altfel, din acest moment v rog s m
117

socotii demisionat. n cursul zilei de mine voi preda


registrele mele primului contabil. Sunt n perfect
ordine. Bancroft m-a privit cu ochi scprtori de
mnie. Am s te distrug. a urlat el. Sunt sigur c
vei ncerca, am rspuns eu. De rezultat ns, m
ndoiesc. Apoi i-am ntors spatele Ei, ce zici, papa
McFee?
Ce s zic! Nu mai zic nimic. Totui nu e cuminte
c te-ai pus ru cu Bancroft. E primejdios
Irlandezul zmbi.
Mie poi s-mi spui cine i-a procurat capitalul?
Secretul i-l voi dezvlui de ndat ce vei intra n
serviciul meu. i ofer un salariu dublu, fa de cel pe
care-l primeti de la Bancroft.
McFee lu punga de pe mas, o cntri gnditor n
palm, iar dup ce o strecur n buzunar, se uit la
Sunderland.
Am s mai reflectez. Propunerea e ispititoare.
Cere totui o oarecare chibzuire. Nu vreau s spun c
n-a avea ncredere n tine, ns la vrsta mea,
aventurile nu sunt recomandabile. n dou-trei zile i
dau un rspuns definitiv
Richard petrecu noaptea aceea ntr-o stare de
euforie vecin cu beia. Rzboiul, care pentru cei muli
nsemna mizerie, suferin, nesigurana, moarte, i
oferise lui prilejul s ctige, prima victorie. Preul
grului va crete vijelios. Cele aptezeci de mii de
guinee angajate de Wythburne n aceast afacere
se vor dubla, se vor tripla, se vor decupla n scurt
timp.
A doua zi de diminea se nfi la locuina lui Sir
118

James. i prezent bilanul tranzaciilor ncheiate.


Dup cum vedei, i explic el, dup ce btrnul
i ridic privirile de deasupra registrelor, afacerea a
reuit peste ateptri. Dac vindei azi grul, v
triplai cele aptezeci de mii de guinee nvestite. Dar v
sftuiesc s mai ateptai. Preul grnelor crete
vertiginos.
Wythburne se scarpin satisfcut sub brbie.
Felicitri, dragul meu Sunderland. Am ns o
nedumerire, adug el dup o scurt pauz. Din
scripte reiese c ntregul capital folosit n aceast
afacere a fost depus de mine. Or, dup cum am neles
eu n timpul discuiilor preliminare, se stabilise c i
dumneata i Queensberry vei investi capital n
combinaie. Nu-i fac un cap de acuzare. Departe de
mine acest gnd. Mai ales acum. Dup un asemenea
succes. Totui, nedumerirea rmne. Se poate s nu fi
neles eu ndeajuns de bine obligaiile care reveneau
fiecrui partener.
Ba ai neles foarte bine, Sir James. i eu mi
luasem angajamentul s particip cu un capital.
Perfect. De ce nu figureaz n scripte?
Nici nu are cum s figureze. Capitalul depus de
mine e mintea. Mintea care a pus la cale ntreaga
afacere i care a dus-o la bun sfrit.
De acord, admise laconic Wythburne. Cum
rmne cu Queensberry?
Capitalul ducelui de Queensberry este numele i
marea sa influen. n afacerile de anvergura celor
iniiate de noi, relaiile cu potentaii zilei sunt foarte
necesare.
119

Richard, eti extraordinar, l btu Wythburne pe


umr. Gseti rspuns la toate. t culmea e c
experiena i lipsete. Eti prea tnr. Totui, nu
trebuie s m mir. Ai motenit calitile lordului
Sunderland
n seara aceea serbar succesul la Whites unde
cinar n companie numeroas. Printre invitaii lui Sir
James Wythburne se numrau n afar de ducele de
Queensberry i de Richard Sunderland, civa lideri ai
opoziiei i ai majoritii guvernamentale. Sir James
avea principiul de a menine legturi prieteneti i cu
guvernul i cu opoziia. Chestiune de oportunitate.
La cafea, Wythburne l lu pe Richard de o parte.
Dragul meu biat, am inut s organizez acest
banchet spre a te prezenta prietenilor i cunoscuilor
mei n postura unui financiar care i-a fcut debutul
n lumea bursei cu o lovitur de maestru. Nu le-am
furnizat amnunte fiindc nu era necesar. Toi tiu
ns c Sir James Wythburne este un vulpoi care nu
risipete laude dearte i c o recomandaie din partea
lui are mare greutate. Eu i Queensberry te susinem
fiindc ai geniu. Acesta e un adevr pe care nu m
sfiesc s i-l spun. Dar, ca s-i pstrezi renumele n
societate e nevoie de anumite artificii. S nu te superi
c i-o spun. Hainele acestea brune, burgheze, de o
croial mediocr, pe care le pori acum, nu se
potrivesc cu faima de mare financiar creat n jurul
dumitale. Dac vrei s impui, trebuie s te mbraci fie
n haine negre, roase n coate i la genunchi, dup
pild lui Shylock, fie s umbli muiat n aur, ca John
Law sau ca Grimaud de la Reynire. Alt cale nu
120

exist. n lumea aceasta, dragul meu, haina face pe


om n ce cartier locuieti?
n Southwark, pe Maiden Lane, spuse Richard
oarecum jenat de renumele mic-burghez al cartierului
su.
Ru, foarte ru! Chiar mine te mui aproape de
Saint James Parc. Pe Piccadilly, pe Jermyn Street sau
Pall Mall. Dac nu ai vreun apartament n vedere, i
trimit n zori pe agentul meu, John Napless, care-i va
gsi o locuin potrivit. n curnd vei ncepe s
primeti vizite simandicoase. Poi s-i iei i o amant
scump, cu care s te afiezi n localurile de lux.
Gradul de prosperitate al unui financiar se msoar i
dup elegana toaletelor i dup valoarea bijuteriilor
purtate de ntreinutele lui. Bineneles, s nu abuzezi.
Sunt ns unele cheltuieli de parad, imposibil de
evitat.
Richard i aminti recomandaiile de sobrietate
fcute de doctorul Franklin. Rspunznd parc
acestor obiecii mintale, Sir James continu.
S nu te mire preceptele mele. Dumneata nu eti
sortit s-i cldeti averea adunnd ban cu ban,
fructificndu-i, muncind zi de zi ca un rob, dumneata
eti omul loviturilor. Vei ajunge fie n vrful piramidei,
fie pe paie. Nu te vd robotind ntr-un antrepozit sau
n birourile unei bnci. Nu se potrivete cu
temperamentul dumitale
Richard se conform bucuros poveelor lui Sir
James. Luxul era de altfel una dintre pasiunile lui.
John Napless i gsi un apartament compus din opt
camere, elegant mobilate, ntr-o cldire nou
121

somptuoas, cu un portal maiestuos. Ferestrele nalte


ale cabinetului de lucru, tapisat cu mtase viinie,
priveau spre Saint James Square. Douzeci de
costume pentru toate ocaziile, fur aliniate n
garderob. Un valet, doi lachei i un buctar alctuir
personalul de serviciu. Li se adug un groom i un
vizitiu n ziua n care Richard, potrivit poveelor lui Sir
James, i cumpr o trsur uoar, tras de doi cai
negri, spanioli.
Pentru a pune vrf acestei metamorfoze, i lu o
amant superb, pe celebra curtezan Grace Elliot,
fost pn mai ieri metresa bancherului Charles
Bancroft. Acesta primi nou lovitur cu urlete de furie,
blesteme, torent de njurturi i potop de ameninri.
Previziunile lui Sir James Wythburne nu ntrziar a
se mplini. Din ziua n care se afl c pe cerul marii
finane se ridicase un nou astru, vizitele i invitaiile
ncepur s curg n casa lui Richard. Mai toi
aristocraii, pe care-i cunoscuse la Northland House
i care ntre timp l dduser uitrii i amintir
brusc c printre relaiile lor se afla i acest tnr.
Ducele de Rutland l invit la o vntoare pe domeniile
sale de la Belvoir, ducele de Bedford l pofti la un
week-end la castelul Woburn, ducesa de Devonshire i
solicit concursul la un concert de binefacere, oferit la
Chatsworth.
n ziua n care se napoie de la Chatsworth, Richard
primi o vizit. Mai slab i mai descrnat ca niciodat,
John Halsey i fcu apariia tcut, sumbru,
fantomatic, ca o pasre de ru augur. Hainele lui
negre i ponosite distonau cu somptuozitatea
122

cabinetului de lucru al lui Richard.


Dup ce arunc o privire circular prin ncpere,
Halsey se aez pe un scaun i se uit la gazd
zmbind ciudat.
Frumos apartament. Te-ai instalat de minune.
Prosperitatea se citete peste tot. Mobilele acestea de
muzeu, covoarele, tablourile. Nu m prea pricep la aa
ceva, dar pot s-mi dau seama c trebuie s fie
ngrozitor de scumpe.
Richard surse stingherit.
Apartamentul l-am nchiriat mobilat. Gustul este
al proprietarului. Eu nu sunt dect un pasager care
nu va prinde muchi.
Zilele acestea plec n America, spuse Halsey.
Da?
Da.
Conversaia era dezlnat i lncezea. Richard nu
tia ce s mai spun.
Mi se pare c se cltorete anevoie pn n
America. Chiar i corbiile comerciale sunt afectate
transportului de trupe.
Adevrat. Am ns de gnd s folosesc o rut
ocolit, zise Halsey. Trec n Frana, apoi voi traversa
Atlanticul pe o nav francez.
Ah, da. Foarte ingenios.
Nu-i aa?
i cnd intenionezi s pleci?
n cursul acestei sptmni. i nu plec de unul
singur. Mai toi americanii stabilii n Anglia se
napoiaz acas.
Interesant. Foarte interesant. De ce acest exod?
123

Mergem s ne nrolm n rndurile lupttorilor


pentru libertate. Avem o datorie, Sunderland, fa de
patria noastr. Astzi, cnd ntreg poporul american
se ridic mpotriva tiraniei regale i pune mna pe
arme, noi nu mai avem ce cuta aici.
Richard tui n sec. Chiar c nu mai tia ce s
rspund.
Mergi i dumneata cu noi? ntreb Halsey.
Hm, a merge. A merge cu drag inim. ns
trebuie s lichidez anumite afaceri care m in
ncurcat. V urmez ceva mai trziu, adug el repede.
Aha, am neles, rosti Halsey cu ton bizar.
Richard, care tiuse s-l nfrunte pe Bancroft simi
de data aceasta c roete.
Am i eu o rspundere Sunt dator s apr
interesele oamenilor angrenai n afacerile dirijate de
mine
Nu crezi c ndatoririle fa de patrie
precumpnesc interesele particulare?
Nici vorb! Totui, nu pot s plec aa, pe
negndite
Mda. Am neles, zise iari Halsey.
Dup o pauz, adug:
La sfritul lunii viitoare sper s debarc la New
York. Vrei s transmit vreun mesaj familiei dumitale?
Mulumesc. Dac ai timp s le faci o vizit,
spune-le c sunt sntos, c am mult de lucru i c n
curnd m voi napoia n mijlocul lor.
Halsey i strnse mna. Plec tot att de tcut
precum venise

124

Rzboiul care umpluse cu aur lzile lui Richard i


ale lui Charles Bancroft avu consecine mai puin
plcute pentru masa de consumatori. Grul dispruse
de pe pia. La brutrii cozile se lungeau i se
ngroau pe zi ce trecea. Mizeria populaiei cretea. Pe
strzile Londrei, oamenii n zdrene umblau fr rost.
Un speculant ndrzne care adusese n ora cteva
crue cu gru i ceruse un pre absurd, fusese
nfcat de populaia revoltat, legat fedele i aruncat
cu o piatr de gt n Tamisa. Altul, tot att de setos de
navuire rapid, scpase cu via, dar mulimea
ndrjit i incendiase casa i i linase copiii. Civa
speculani ncpuser pe mna justiiei i fuseser
aruncai n temni. Satisfaciile acestea, acordate
populaiei nnebunite de foame, nu rezolvau ns
fondul problemei.
Sftuit de Sir James i de Queensberry, Richard
ddu dovad de cuminenie, lichidnd grul pe care-l
deinea, fr a specula pe consumatori la snge. Ced
guvernului patru corbii n condiii acceptabile pentru
visterie i vndu populaiei cinci sute de chintale la un
pre rezonabil. Bancroft, care se ncpnase s
speculeze la maximum grnele acumulate, ntmpin
mari neplceri. Mulimea furioas i incendie dou
antrepozite i i devast locuina din Haymarket.
n acest timp, Richard ncepuse s duc o via de
nabab. Ajunsese un dictator al modei. Cravatele sale
erau copiate de eleganii zilei, caii si de curse
ctigau premii la Epson i Conventry, Grace Elliot,
amanta lui, i cumpra blnurile din Rusia i din
Canada, diamantele din Olanda, dantelele din rile
125

de Jos, mtsurile din India. Pe lng Richard se


aciuase o ceat de parazii, care l proslveau,
gdilndu-i vanitatea. n curnd, acesta deveni un
stlp al Londrei frivole, al Londrei noctambulilor, care
aveau principiul de a tri intens, de a petrece
nebunete, arznd lumnarea la amndou capetele.
Era ns nzestrat cu o extraordinar putere de
munc. Benchetuia toat noaptea, se napoia acas n
zori, iar dup dou sau trei ceasuri de odihn, pe
furate, i relua activitatea zilnic. Negocieri cu diverse
firme, discuii de afaceri, verificri contabile, operaii
de burs, ntrevederi cu anumii lideri politici, sforrii
de culise, n sfrit, toat buctria obositoare,
ascuns dinapoia faadei spectaculoase a marii
finane.
Zilele, sptmnile, lunile treceau n iure znatic,
ntovrite de clinchetul pieselor de aur, care
curgeau grl n cuferele ferecate ale lui Richard.
Acesta specula grnele, zahrul, lacul japonez,
mtsurile, vinul. Armata avea nevoie de uniforme, de
provizii,
de
arme.
Sunderland,
sprijinit
de
Queensberry, se ocup i cu furniturile militare.
ntr-o sear, la o partid de faro, decav pe un
armator care-i juca la mas verde un transport de
sclavi, capturai pe Coasta de Aur. Cnd se vzu n
posesia acestei turme umane, se scarpin nedumerit
n cretet. Principiile puritane pe care i le insuflase
tatl su n copilrie fceau s-i repugne acest comer,
condamnat de religie. Sir James Wythburne i adormi
scrupulele. Sclavii, vndui unor plantatori din
Hispaniola, aduser un frumos profit.
126

Dar rzboiul care-l mbogise i pricinuia i btaie


de cap. Prin legturile sale de snge, ar fi fost firesc s
mbrieze cauza poporului american. Educaia
desvrit la Oxford, terenul prielnic oferit de
metropol pentru afacerile sale, prieteniile nchegate
n Anglia l rupseser ns de America.
n ziua sosirii la Londra a copiei Declaraiei de
Independen, proclamat la patru iulie 1776 de ctre
Congresul celor treisprezece state unite ale Americii,
explozia de indignare a englezilor avu rsunet i n
sufletul lui Richard. Documentul condamna n
termeni violeni tirania coroanei britanice. Regelui
George al III-lea i se imputa nclcarea Cartei acordate
coloniilor de ctre naintaii si, jefuirea corbiilor
americane, devastarea i incendierea oraelor,
masacrarea populaiei, folosirea de trupe strine
mpotriva americanilor. Cercurile politice britanice
rspunser acuznd pe colonitii insurgeni de
ingratitudine, trdare a intereselor rii lor de batin
i revolt armat mpotriva autoritilor constituite.
Poate c Richard ar fi mbriat acest punct de vedere
ca i ali coloniti rmai credincioi coroanei dac
n josul Declaraiei de Independen n-ar fi citit i
numele doctorului Franklin, n ale crui concepii
politice avea o ncredere de neclintit.
n acest timp, rzboiul din America lua proporii
epice. Btliile de la Bunker Hill, Manhattan, White
Plains, Trenton, Princeton, Germantown, Ticonderoga,
Saratoga fceau s penduleze succesul cnd de partea
trupelor americane, cnd de partea celor britanice.
Atitudinea
echivoc
a
Franei,
care
acorda
127

mprumuturi secrete insurgenilor, prin intermediul


casei Hortalez, dirijat de un oarecare monsieur Caron
de Beaumarchais, ddea serioase motive de ngrijorare
cabinetului de la Londra.
Pe mare, corsarii francezi, spanioli i olandezi
capturau zeci de corbii de comer britanice, profitnd
de carena flotei de rzboi a Angliei, concentrat n
preajma rmurilor americane.
n primele luni ale anului 1777, Richard suferi
cteva pierderi grave. O corabie afretat de el, cu
mrfuri din India, fu capturat de un corsar din SaintMalo, n largul Capului Ortegal, iar alt, cu mirodenii
din Ceylon i Moluce, suferi aceiai soart n golful
Gasconiei. i la burs, Richard primi dou lovituri
succesive, pierznd sume mari ntr-o btlie bursier
pornit mpotriva lui Charles Bancroft.
Ros de griji, preocupat de viitorul care se anuna n
culori ntunecate, Richard rrise petrecerile. Seara,
dup orele de birou, se retrgea n cabinetul su de
lucru i, la lumina lumnrilor, nscria lungi coloane
de cifre n carnetul rou, pe care-l inea de obicei
nchis ntr-un sertar secret. Grace Elliot ncepuse a se
plnge prietenilor c era neglijat. n cteva rnduri
avusese violente schimburi de cuvinte cu Richard. l
nvinuia c nu-i d destui bani pe mn i c din
cauza zgrceniei lui e nevoit s ias de dou ori cu
aceeai rochie, lucru de neconceput pentru o femeie
cu reputaia ei. Paraziii care pn mai ieri triser
att de bine pe spinarea lui ddeau semne de
nervozitate.
Pentru a-i reface n parte capitalurile ciuntite,
128

Richard plnui o lovitur de burs, n dauna lui


Bancroft i a celorlali juctori la hausse. Acetia,
profitnd de lipsa tot mai simit de mirodenii de pe
pia, datorit nesiguranei navigaiei pe mri,
hotrser s provoace o urcare artificial a preului
piperului. Richard, informat de inteniile grupului
Bancroft, puse la cale o contralovitur, menit s
rstoarne planurile urilor. Era destul s vnd
decouvert mari cantiti de piper, spre a strni panic
printre juctorii la hausse. Dac ar mpleti aceast
operaie cu o aruncare masiv de piper pe pia,
dezastrul urilor va fi mplinit. Din diferena de preuri
realizat, Richard spera s obin beneficii apreciabile.
Piperul se preta la asemenea speculaii, cci avea
mare cutare. Anglia importa aproape 9.000.000 livre
anual i exporta 7.000.000 livre. Piperul, care dup
spusele lui Pliniu se vindea n Roma antic tot att
de scump ca aurul i argintul, realiza la licitaiile
publice ale Companiei Indiilor Olandeze 30 la sut din
valorile negociate. Portughezii l aduceau din
Cochinchina i Sumatra, olandezii din Iava i Borneo,
englezii din Ceylon, Malabar, Siam, Bengal i
Paliapatnam. Numai din Jamaica importau 1.000.000
de livre anual.
Speculaiile bursiere pe marginea acestui produs
exotic erau n general fructuoase. Dar speculatorii
evoluau pe muchie de cuit. Navele care transportau
piperul cltoreau luni de zile pe oceane i mri
bntuite, de furtuni, cicloane i pirai, la care se
adugau i forele navale ale rilor inamice.
Bazndu-se pe aceste mprejurri i pe anumite
129

indicii care prevesteau o producie slab de piper pe


anul n curs, Charles Bancroft declan aciunea care
trebuia s duc la urcarea preului acestui condiment,
cumprnd toate cantitile gsite pe pia.
Richard Sunderland achiziionase direct de la
Kingston, Bombay i Colombo 600.000 livre de piper i
contractase cu o firm din Amsterdam alte 200.000 de
livre. Cu acestea avea s se lanseze n marea btlie
care trebuia s duc la nimicirea lui Bancroft i a
grupului su.
n clipa n care cumprrile repetate ale lui Charles
Bancroft determinar o urcare important a cotei
piperului, Richard ncepu s vnd cantiti mari de
piper decouvert. n trei zile, grupul Bancroft nghii
1.800.000 de livre la 2 ilingi i 6 pence livra. Aceast
invazie de piper provoc nervozitate n rndurile
juctorilor la hausse, care se temeau c nu vor putea
face fa plilor la termenul fixat pentru lichidare.
Spre surprinderea tuturor, Bancroft continua s
cumpere toate cantitile care i se ofereau.
Pe culoarele bursei, pe strad, n cafenele, n lumea
bncilor, lupta fi dintre Bancroft i Sunderland
era urmrit cu pasionat interes. Se fceau pariuri i
pronosticuri.
Cei ncredinai c Bancroft va repurta victoria
afirmau c Sunderland vindea la disperare i fr
acoperire cantiti de piper pe care nu va reui
niciodat s le realizeze i c rivalul su l va nimici,
imobilizndu-l n corner.
Partizanii lui Richard spuneau c acesta va livra
piperul n termen i c Bancroft va fi strivit de potopul
130

de boabe negre, pe care nu va fi n stare s le


plteasc. Astfel, el va fi acel care va intra n corner.
Tocmai cnd discuiile erau mai aprinse, se
rspndi o veste senzaional. Richard Sunderland
ncepuse a vinde mari cantiti de piper, de data
aceasta livrabile imediat. Unii afirmau c Richard ar
dispune de trei milioane de livre de piper. Alii,
exagerau i mai mult, citnd cifre fabuloase. Sub
avalana de piper oferit spre vnzare, juctorii la
hausse intrar n panic. Cei mai muli oprir
cumprturile. Alii i rsturnar poziiile i ncepur
s vnd.
De la 2 ilingi i 6 pence livra, cota piperului sczu
n patruzeci i opt de ore la 2 ilingi livra. Cu
imperturbabil calm, Richard continua s vnd.
Dar linitea lui Richard era numai aparent.
Aruncase pe pia 500.000 de livre, fr ca preul
piperului s sufere scderi importante. Dac va
desface i ultimele 320.000 de livre de care mai
dispunea, fr a reui s-i foreze prbuirea la burs,
era pierdut.
n seara aceea Richard porni spre cas mai devreme
ca de obicei. Dei distana pn la locuina lui era
relativ mare, prefer s mearg pe jos. Voia s-i
liniteasc nervii surescitai. Avea ciudata senzaie c
e spionat, urmrit de mii de ochi care-i citeau pn n
adncul contiinei. n mod normal, vnzrile lui
masive ar fi trebuit s duc la prbuirea inevitabil a
preului piperului. Bancroft cumpra totui fr s
ovie, de parc ar fi tiut c adversarul su va fi acel
care va cdea la pmnt.
131

Richard era perplex. Se prea c dumanul su i


cunotea planul de aciune, dei el pstrase cu
strnicie secretul manevrelor sale bursiere. Cum
reuise Bancroft s afle totul? Pe ce cale?
Cnd Richard ajunse acas, ncepuse s se
ntunece. Ferestrele apartamentului su erau
cufundate n ntuneric. Mirat, cci tia c Grace
invitase civa prieteni la cin, urc grbit scrile i
btu n ua de la intrare.
i deschise majordomul.
De ce n-ai aprins luminile? ntreb Richard. Miss
Grace nu-i acas?
Miss Grace a plecat acum o or, Sir. i-a luat
toate bagajele. Spunea c tii despre aceasta, Sir.
Richard simi c se nbu.
i oaspeii? vorbi el sugrumat.
Miss Grace a decomandat toate invitaiile.
Spunea c suntei obosit i c vrei s v culcai
devreme.
Ciudat. Pe Richard nu-l ndurera faptul c fusese
prsit. De mult nu mai avea niciun sentiment pentru
Grace. Numai vanitatea lui suferea puin. ns era
alarmat. Plecarea ei n momentul acela i ddea de
bnuit.
Deodat, mpinse pe majordom la o parte i se
repezi n cas. n drum spre cabinetul su de lucru se
lovi n ntuneric de un scaun, rsturn o msu cu
un vas chinezesc, care se sparse n sute de cioburi, i
se mpiedic ntr-o draperie grea.
n biroul su lumina lunii, strecurat printre
perdelele de dantel, arunca asupra mobilelor o patin
132

de argint.
Richard se repezi la masa de lucru. Sertarele erau
deschise. Scotoci n despritura secret, rezervat
carnetului cu scoare roii, n care-i trecea
nsemnrile importante. Nu gsi nimic. O sudoare
rece, ca nite lacrimi ngheate, i mbrobon fruntea.
Ceaua! gemu el. Ceaua! M-a vndut lui
Bancroft.
Un simmnt de exasperant neputin l fcu s
se lase pe fotoliul de lng birou.
Era inutil s o urmreasc. Desigur c n momentul
de fa Grace se afla Bancroft cu carnet cu tot.
n mintea lui se fcu lumin. Acesta era deci
mijlocul prin care Bancroft era ncunotinat de toate
planurile i manevrele lui. Grace, ndemnat de
bancher, i forase de mult vreme sertarul secret al
biroului. Copia datele nscrise n carnet i le
transmitea fostului ei amant. Iar acum n preajma
ultimei btlii, cnd victoria lui Bancroft era
asigurat, l prsise, lund i carnetul cu ea.
Grace Elliot l trdase pe Bancroft, cnd socotise c
steaua acestuia plea n faa lui Richard, iar acum i
trda amantul, pentru a se napoia la omul care
trebuia s ctige btlia.
Richard avea senzaia c naintea lui se deschidea o
prpastie care-l chema, care-l trgea.
Se lsase noaptea, cnd Richard plec n mare
grab la Wythburne House. ndeobte nu cerea sfaturi
lui Sir James, care-i lsase mn liber, el
mulumindu-se s-i colecteze beneficiile.
133

Acum Richard avea nevoie de povaa btrnului.


Atepta din partea acestuia o rezolvare miraculoas a
gravelor sale dificulti financiare. Fazele n care
speranele i ncoleau n suflet alternau cu momente
de disperare. Abtut, i ngropa atunci capul n palme
i gemea, blestemndu-i imprudena de a-i fi
ncredinat tainele unui carnet lsat pe mna unei
femei lipsit de scrupule. Gndurile negre ce i se
perindau prin minte galopau tot att de vijelios ca i
caii si de la trsur.
Cnd ajunse la Wythburne House, Majordomul l
anun c Sir James plecase la Whites unde invitase
civa prieteni.
Richard parcurse drumul pn la club n cteva
minute. Cnd i vzu pe Sir James n sala orbitor
luminat, simi o uurare, de parc ar fi ajuns la
liman. Wythburne nu se aezase nc la masa laolalt
cu prietenii si. Alegea la bufet specialiti ale casei.
Richard ceru scuze nsoitorilor lui Sir James, pe care
l lu deoparte. i expuse situaia pe scurt, insistnd
asupra urmrilor descrise n negru.
Btrnul l ascult atent. La sfrit ncepu s rd.
i faci snge ru pentru nimica toat!
Nimica toat! Dumneavoastr numii acestea
nimica toat? exclam Richard uimit.
Ai uitat poate c ai lng dumneata un om
priceput n scamatorii financiare. Cred c Bancroft nu
tie c lucrm mn n mn. Altfel, nu i-ar fi
dezvluit jocul att de timpuriu. Presupun c n
prdalnicului dumitale de carnet nu figura numele
meu, nici al lui Queensberry.
134

Nu foloseam dect iniialele.


Perfect. W poate s nsemne Wythburne, dar i
Williams ori Whiterspoon. Tot aa i Q. Deci n
privina aceasta putem fi linitii.
Totui nu vd soluia.
Sunt o mie de soluii, scumpule. O mie i o
sut
V implor, indicai-mi cel puin una, s m
linitesc.
Va fi de ajuns s scdem temporar vama la piper,
ca aceasta s aflueze n Anglia, din Olanda, Portugalia
i Spania, dnd peste cap toate planurile lui Bancroft.
Avem destui pioni n guvern. Acum ncepe rolul lui
Queensberry.
Aceste msuri cer timp. Ducele nici nu se afl n
Anglia.
Pn la sfritul lunii, cnd trebuie s nchei
socotelile, mai sunt dou sptmni. Avem destul
timp. Queensberry e n Hanovra. n trei zile un curier
l poate ajunge. Ducelui i vor trebui trei sau patru zile
spre a se napoia la Londra. nc vreo patru vor fi
folosite pentru diverse pertractri de culise i n fine
legea va ajunge n faa parlamentului. Va fi de ajuns
ca preul piperului s scad fulgertor.
Mecanismul e complicat.
Mai puin complicat dect pare. n viaa mea am
trecut prin momente mult mai grele, din care am ieit
cristal. Mine de diminea s treci pe la mine s
punem la punct planul de aciune. Totodat i voi
avansa i o sum. S cumperi piper din Olanda sau
din Frana.
135

nseamn c vom nregistra totui oarecare


pierderi.
Nu vor fi primele i nici ultimele, Richard
biatule. Ai s mai treci prin asemenea crize. Poi s fii
sigur. Important e s nu-i pierzi cumptul i cu asta
s punem punct. Am discutat ndeajuns despre
afaceri. Restul pe mine diminea. Acum s
petrecem, cci viaa e scurt. Te invit s iei cina cu
mine i cu prietenii mei. Apoi facem o vizit nimfelor
de la Sans-Souci. Vei mai uita de necazuri.
V mulumesc, Sir James.
Recunotina
lui
Richard
era
nemrginit.
Wythburne i ridicase de pe umeri o piatr. Providena
i venise iari n ajutor.
Wythburne i convivii si cinar copios la Whites.
Dup miezul nopii plecar la clubul Sans-Souci. Sir
James era ntr-o dispoziie excelent. Juc la masa de
trente et quarante, apoi urm o blond apetisant, cu
mldieri de siren, ntr-o camer separat, unde
porunci s se aduc dou sticle de ampanie.
Richard rmase la masa de jos. Norocul inea
constant cu banca. Richard pierdu aptezeci de
guinee. Indispus, se ridic de la joc i trecu la o mas
mic, ordonnd s i se aduc o sticl de Maraschino.
Vinul tare i destinse nervii. n curnd, ncepu s vad
lucrurile n roz, apoi ntr-un accentuat auriu. Ce-ar fi
s se rstoarne situaia n favoarea sa, astfel nct la
termenul fatal Charles Bancroft s-i plece umil
fruntea! Richard se i vzu n postura unui vntor
care pune victorios piciorul pe grumazul fiarei ucise
Un ipt lung i ascuit de femeie se auzi dintr-o
136

camer separat. Dup cteva clipe, blonda cu


mldieri de siren, care dispruse n tovria lui Sir
James, apru goal i despletit n salonul de joc. n
ochii ei mrii de groaz juca o lumin znatic.
Fata se arunc la pieptul opulent al patroanei
stabilimentului.
Sir James gfi ea printre sughiuri de plns,
Sir James Cred c a murit. Nu mai mic Eram cu
el, cnd a avut un atac Ah, doamnei Doamne! M
inea n brae i m sruta pe gt Deodat a ridicat
capul i m-a fixat n ochi cu o privire ciudat,
nfiortoare, pe care n-am s-o uit niciodat Da, nam s-o uit niciodat Apoi a czut peste mine, greoi
i eapn ca un trunchi de copac. Oh, Doamne! Nu
pot s-i uit privirea
Cnd patroana, urmat de mai muli clieni, intr ca
o furtun n camera rezervat de Sir James, acesta
zcea pe pat, cu faa ngropat n perne, cu degetele
crispate, nfipte n cuvertura de mtase.
Un cal negru, nspumat, mnat de un clre
ncovoiat peste ancolur, gonea n noapte. Pe drumul
de ar, nvluit n linite, zgomotul ritmat al copitelor
evoca rpitul tobei ce nsoete execuia capital a
unui condamnat. Rpitul simbolic de tob nsoea
ncheierea unui vis de mrire, nruirea unor iluzii
Clare pe calul su, mai negru dect noaptea,
Richard gonea spre rmul mrii. Cuta un refugiu n
afara granielor Angliei. n aceast ar trise civa
ani de neuitat. n vreme ce ochii lui se strduiau s
strpung ntunericul, urmrind fia cenuie i
137

erpuitoare a drumului, prin minte i se perindau


haotic ncercrile ngrozitoare prin care trecuse dup
moartea subit a lui Sir James Wythburne. Dispariia
btrnului baronet n acel moment crucial fusese o
lovitur ireparabil. Richard rmsese dezarmat,
tocmai cnd avea mai mult nevoie de sprijinul lui
financiar.
De atunci trise un comar nspimnttor. Btuse
pe la toate uile solicitnd mprumuturi, ncercase tot
felul de manevre, spre a face fa rfuielii cu Bancroft,
care se apropia cu pai repezi. Niciodat nu i se
pruse c timpul se scurgea cu mai mare iueal.
Orele treceau ca minutele, iar zilele ca orele.
I se refuzase orice ajutor. Paraziii, care se
osptaser la mesele sale mbelugate se lepdau de el
ca de Satana. Cnd vzuse c orice strdanie e inutil,
c totul se nruie, c l pndete nchisoarea
datornicilor, hotrse s fug. nainte de a prsi pe
ascuns Londra, fcuse o ultim vizit la Queensberry
House. Ducele nu numai c nu se napoiase din
Hanovra, dar mai trimisese un mesaj majordomului
su, prin care i vestea plecarea sa ntr-o lung
cltorie. Totodat i poruncea s i se trimit
corespondena la Petersburg, unde plnuia s rmn
cteva luni.
Richard
Sunderland
suferise
o
nfrngere
dezastruoas. Bancroft l zdrobise. Bancroft avusese
ultimul cuvnt.
Richard fierbea de mnie i exasperare cnd se
gndea la triumful rivalului sau. Cu obrazul aprins de
ruine,
ncerca
s-i
imagineze
comentariile
138

ruvoitoare care vor ploua pe seama lui, dup ce se va


afla c a fugit ca un la. Ce va spune Patricia?
Eastleigh? Ceilali aristocrai trufai i siguri de ei,
care l acceptaser n mijlocul lor atta timp ct le
putuse oferi mprumuturi i banchete
Cnd prinse a se crpa de ziu, aprur n
deprtare turnurile castelului din Dover i ale
cldirilor de pe Western Heights, proiectate pe cerul
vioriu. Calul, obosit de cursa lung, era muiat n
spum.
Activitatea obinuit a dimineii pusese n micare
portul i strzile nconjurtoare, cnd Richard opri n
faa hanului Bishops Throne Inn, de pe
Northhampton Street.
n ciuda numelui su cucernic, Bishops Throne
Inn avea o faim puin ortodox. Se spunea c era
punctul de ntlnire al contrabanditilor de pe coastele
comitatului Kent. Obed Ash, hangiul, nu lipsea de la
niciun serviciu religios. La biserica Saint-James
nimeni n-ar fi ndrznit s-i ocupe locul din stran.
Persoana lui robust, nasul su rou i burta-i
ntemniat n jiletca cenuie ajunseser s fac parte
integrant din decorul oraului. Gurile rele insinuau
c Obed Ash ar fi cpetenia contrabanditilor din
regiune.
i Richard, care se adpostise adeseori n acest han,
n cursul deselor sale cltorii pe continent, auzise
zvonurile. Hotrse s se adreseze hangiului. Acesta
ar fi fost cel mai n msur s-i dea o mn de ajutor,
recomandndu-l unor contrabanditi care s-l debarce
clandestin pe coasta Franei sau a Olandei. Cnd
139

Richard i destinui scopul vizitei, Obed se ls greu,


fcu nazuri i termin prin a se jura c n-are nicio
legtur cu contrabanditii din Kent. Cnd oaspetele i
strecur o pung plin cu guinee, hangiul se scrpin
n vrful capului i oft adnc, ridicnd pios minile
spre cer.
O, Doamne Dumnezeule, cum a putea s nu
ajut un semen n restrite?
Pofti pe Richard ntr-o camer dosnic, i puse n
fa nite jumri de ou, unc, unt i o sticl cu gin,
apoi l ndemn s-i consume breakfast-ul n tihn,
pn la sosirea unui om de ncredere, dup care
trimise nentrziat.
Omul de ncredere, un mastodont rocovan, cu
pieptul bombat ca o plato, apru peste o jumtate
de or. Dup un scurt conciliabul cu hangiul,
mastodontul se nvoi a trece pe Sunderland n Frana
n schimbul unui supliment de douzeci de guinee.
Trgul se ncheie pe loc. Richard ardea de nerbdare
s prseasc Anglia nainte ca ordinul de arestare sl prind din urm. Nu era exclus ca oamenii lui
Bancroft s fi i mpnzit porturile, spre a-i pune
mna n ceaf.
Dup ce i refcu puterile, dormind toat ziua ntro camer retras, cin pe nserat, iar o dat cu lsarea
nopii i lu rmas bun de la Obed Ash i plec n
tovria mastodontului spre Old Stairs Bay, unde
aveau s se mbarce pe un schooner.
Richard pornise la drum cu o mare team n suflet.
Purta asupra lui o pung cu o mie de guinee i
bijuterii n valoare de aproximativ zece mii de livre.
140

Dac Ash i mastodontul s-ar fi neles s-i fac de


petrecanie i s-l devalizeze, nimic n-ar fi fost mai
uor.
Dup ce ieir din ora, o luar pe jos, de-a lungul
falezei, avnd grij s ocoleasc posturile de paz. Era
o noapte fr lun, cu cer de catran. Zgomotul
valurilor care se sprgeau de coast aducea cu un
fsit de mtase pe care o rupi uvi cu uvi. Spre
a fi mai sigur c nu va fi atacat prin surprindere,
Richard lsase mastodontul s mearg nainte. Nici
aa nu era linitit. De dup tufiuri ar fi putut s sar
oricnd un individ care s-i nfig un cuit n spate.
Precaut, i luase dou pistoale. Avea de gnd s le
descarce n ceafa mastodontului i a tovarului
acestuia, n cazul c ar fi fost victima unei agresiuni.
Dar msurile de prevedere se dovediser inutile.
Dup un drum de aproximativ patru ore, ajunser la
Old Stairs Bay. Coborr de pe falez pe plaj,
folosind o potec sinuoas, care se strecura ca un
arpe printre tufiurile unei rpi, i se urcar ntr-o
luntre cu dou perechi de rame, mnuite de doi uriai,
aidoma ciclopilor din Odiseea. Lopeile afundate cu
grij n valuri nu fceau zgomot. Barca era ncrcat
cu baloturi grele, ptrate, nvelite n pnz de sac i
legate cu frnghii groase.
Richard nu mai simea nicio team. Era limpede c
avea de-a face cu nite contrabanditi adevrai.
Barca opri n dreptul unui vas de mici dimensiuni, ale
crui pnze fur desfurate de ndat ce ncrctura
fu urcat pe bord.
Cltorir fr peripeii. nainte de a se lumina de
141

ziu, nava arunc ancora n apropierea unui rm,


care se profila la captul drumului fosforescent, croit
de stele peste unde.
O nou plimbare cu barca i Richard se pomeni pe o
plaj adpostit de o falez rpoas.
V-am debarcat ntreg i nevtmat pe coasta
francez, spuse mastodontul zmbind. Pn la Calais
mai avei de mers cale de un ceas. Luminile portului le
putei vedea ntr-acolo spre rsrit. Un om de-al
nostru, un francez de treab, o s v duc pn n
ora. La Calais v lsm s v descurcai singur.
Misiunea noastr se termin.
Desluind parc ndoielile din sufletul lui Richard,
contrabandistul continu cu acelai zmbet, vexant de
ironic.
S avei toat ncrederea fa de nsoitorul
dumneavoastr. E un om sigur. S nu v temei de
vame. Cei de serviciu n noaptea asta sunt de-ai
notri. Ct privete patrulele militare, nu avei grij.
Sunt uor de ocolit.
Richard mulumi i plec pe urmele noului nsoitor
de-a dreptul spre Calais.
Pe drum nu schimbar nicio vorb. Cluza prea
s fie surd i mut. Nu se exprima dect prin semne.
Arta cu mna cnd trebuiau s coteasc spre dreapta
sau spre stnga i i ducea degetul la gur cnd
socotea c trebuie s se opreasc pentru a trage cu
ureche la cte un zgomot suspect.
Cnd soarele i trimise primii soli, nlbind zarea,
ajunser la Calais. Oraul era nc adormit. Cte un
trector matinal clca grbit pe strzile ntortocheate,
142

fcnd s rsune caldarmul cu bocancii si intuii.


n curnd sosir la un han, n faa cruia trebluia
un argat mturnd strada. Pe firm tiat n form de
inim era pictat un nger obez, cu obraji rotunzi ca
dou fese.
Am ajuns, rosti sec nsoitorul. i, fr s atepte
vreun cuvnt de mulumire, sau s dea vreo
explicaie, se rsuci pe clcie i i vzu de drum,
pierind dup un col de cldire.
Richard ridic din umeri i intr n ncperea cea
mare a hanului.
O slujnic i fcea de lucru, tergnd mesele.
Hangia, o brunet apetisant, cu o bonet de dantel
prins pe sub brbie, sttea n dosul tejghelei i fcea
socoteli. Hangiul, ntre dou vrste, cu un picior mai
scurt dect cellalt, ontcia pe lng un bufet uria,
n care alinia nite pahare. Cnd l vzu pe matinalul
su client aezndu-se la mas, veni s ia comanda.
Monsieur dsire? ntreb el ploconindu-se i
tergnd automat cu un ervet tblia ntunecat a
mesei.
Cuvintele rostite n franuzete, primele pe care
Richard le auzea de cnd pise pe pmntul Franei,
i umplur inima de o ciudat i plcut cldur. n
acest moment de criz l ntreau, l fceau s se
simt n siguran, de parc ele ar fi avut nsuirea
miraculoas de a ndeprta primejdia. Vorbele i
evocau copilria cu ntreg cortegiul ei de amintiri
duioase. Iar de dincolo de lume, i parvenea parc n
oapt glasul bunicului: S nu ai team! Sunt alturi
de tine. Vei izbndi. ncercrile acestea sunt
143

trectoare. Mergi nainte. S nu ai team. Auzi? S nu


ai team!
Deasupra lui Richard se deschisese parc un petec
de cer senin printre norii grei ai amrciunii. Dar
aceast stare nu dur mult. Fluxul nvalnic al
amintirilor recentei lui nfrngeri i strni iari mnia
mpotriva lui nsui i a lui Bancroft. Ciuda l
scormonea att de aprig, nct i izgoni i somnul care
ncepuse s-i ngreuieze pleoapele.
Monsieur dsire? repet hangiul ntrebarea.
Richard tresri.
O cafea tare, jupne. Att de tare, nct s
trezeasc un mort. i mai vreau ceva. S-mi spui cnd
pleac diligena spre Paris.
La ora apte, monsieur. Pleac chiar din faa
hanului.
Citind parc gndurile lui Richard, hangiul
continu, fcnd complice cu ochiul.
Dac avei nevoie de moned franuzeasc, v
schimb oricte guinee poftii.
Richard l privi n ochi, ncercnd s-i descifreze
inteniile.
Putei avea toat ncrederea, spuse hangiul
scznd tonul, i aruncnd mainal privirile n jur, de
parc s-ar fi temut s nu fie auzit i de alte urechi.
Trgul se fcu la iueal. Richard schimb o sut de
guinee pentru un comision rezonabil. i bu cafeaua
i pn la plecarea diligentei moi cu capul sprijinit
n palme i cu coatele rezemate de mas.
Dei toate locurile erau vndute din ajun, hangiul i
fcu rost de un locor, pe banca din fund, ntre un
144

ofier chipe n uniform de marin i un negustor


gras, lbrat, n haine cenuii. Banca din fa era
ocupat de doi gentilomi i de un abate n sutan
scurt, parfumat, pomdat, cu o peruc impecabil
pudrat i care vorbea subire, cu graioziti de
artist i fcea gesturi de o feminitate mai accentuat
dect o autentic fiic a Evei.
Este o adevrat desftare s cltoreti ntr-o
companie att de agreabil, se alint abatele,
aruncnd priviri pline de seductoare prietenie
chipeului ofier i celor doi gentilomi.
Richard, care era obosit, tras la fa, plin de praf i
cu hainele ponosite, l lsa indiferent. Abatele scoase
din buzunarul vestei o tabacher de filde i oferi
tutun de prizat ofierului i celor doi gentilomi. Pe
Richard i pe negustor i ignor. Deodat, se auzi un
sunet modulat de corn. Vizitiul ddea semnalul
plecrii. Unul din gentilomi scoase de la bru un ceas
boros i, dup ce l privi atent, spuse cu ncntare:
apte fix! Stranic exactitate.
Peste dou zile suntem la Paris, adaug al doilea
gentilom.
Ah, Parisul! Cnd rostesc cuvntul Paris, mi se
umezesc ochii.
i abatele i duse batista pn aproape de ochi, pe
care evit ns a-i atinge, spre a nu terge fardul de pe
gene.
Paris! repet Richard n sinea lui, lsnd gndul
s-i galopeze spre Oraul Lumin. Paris! Paris!

145

Capitolul trei
Richard era la o vrst n care amrciunile, de
orice natur ar fi ele, se uit repede. La aceast vrst
omul privete numai nainte i rareori n urm. La
aceast vrst se triete intens, iubirile sunt
ptimae, dar ndeobte de scurt durat, organismul
ndur cele mai grele privaiuni, dar i cele mai
dezlnuite plceri. La aceast vrst, toate speranele
sunt ngduite i nfrngerile nu sunt niciodat
definitive.
Parisul, n care Richard pea pentru prima dat,
avea s contribuie de asemenea a-i risipi ceurile
amrciunii. Nu i-l cntase oare cu entuziasm bunicul
n attea i attea rnduri? n nchipuirea lui Richard,
Parisul era un nou Olimp al zeilor lumii moderne, un
magnific Eldorado, strbtut de strzi pardosite cu
marmur, nfrumuseat de palate cu acoperiuri de
aur, nmiresmat de florile unor parcuri ornduite n
terase suprapuse, ca i faimoasele grdini suspendate
din Babilon.
Era att de nerbdtor s ajung la Paris, nct la
fiecare cotitur de drum scotea capul pe portier s
vad n zare turnurile catedralei Notre-Dame. Dar la
Creil fu nevoit s ntrerup cltoria, fiindc se porni o
ploaie torenial, care umfl cumplit apele rului Oise,
desfund drumurile i bg spaima n caii trsurii de
pot, fcndu-i s cabreze ori de cte ori tunetele i
trsnetele zguduiau cerul i pmntul.
Hanul Le Dindon Vert din Creil era ticsit de
146

cltori. Richard abia reui s fac rost de o camer


mansardat.
n zori, porni iari la drum. Caii naintau anevoie
prin noroiosul clisos. Cerul era ntunecat, dumnos.
Prnzi la Chantilly. La plecare, se dezlnui iari
ploaia. O ploaie rece i repede, care cdea n perdele
cenuii peste cmpia mbibat de ap. Cnd ajunse la
periferiile Parisului ncepuse s se nsereze. Poarta
Saint-Denis l nghii ca o gur uria, mpingndu-l
pe gtlejul strzii Saint-Denis spre centrul nesios al
Parisului.
Vremea urt, ploaia monoton, strzile strmte,
casele cenuii sau poate starea sufleteasc a lui
Richard fcur ca oraul s-i par ngrozitor de trist.
Pe lng ziduri se strecurau umbrele trectorilor care
clcau n vrful picioarelor, ncercnd zadarnic s se
fereasc de bltoace, de uvoaiele de ap care se
scurgeau din jgheaburi, de noroiul mprocat de
trsuri. La ferestre se aprindeau lumini. Din prvlii
ieeau cumprtori ntrziai. Aruncau plictisii
privirile spre cer, apoi i deschideau umbrelele,
avntndu-se n ploaia care se prvlea ca dintr-o
imens stropitoare.
Ploaia era numai una dintre neplcerile pe care
Richard avea s le ntmpine la Paris. Hanurile i
hotelurile la care se opri pe rnd erau arhipline. Nu
gsi camere libere nici la hotelul des Deux Siciles de
pe Rue de Richelieu, nici la hotelul des QuatreProvince, de pe Rue des Frondeurs, nici la hotelul
des Prouvaires din cartierul Saint-Eustache. Lu n
ir i hanurile de mna a doua, de pe strzile du Paon,
147

du Jardinet, de Cond, des Augustins i de pe alte


strzi, strdue i fundturi pe care vizitiul l plimb
cu inutil contiinciozitate.
Abia dup trei ore de mers i dup un baci gras,
strecurat unui portar milos, reui s gseasc o
cmru mansardat la hotelul de Grenelle de pe
strada Grenelle-Saint-Honore. n odia att de
scund, nct se lovea cu capul de tavan, dac nu
umbla ncovoiat, ncpea doar un pat strmt, o mas,
un scaun i un cuier.
Dormi adnc i fr vise pn a doua zi diminea.
Cnd se trezi, soarele vesel aurea geamurile ptrate i
i gdila glume pleoapele, peste care aternuse tonuri
calde trandafirii.
Richard se mbrc la repezeal, apoi trecu la
fereastr. Spectacolul i pru att de surprinztor,
nct scp o exclamaie de ncntare. Peste marea de
acoperiuri care ondulau pierzndu-se n deprtare,
soarele desfura covoare aurii, rubinii, argintii.
Cldirile
se
desprindeau
albe,
somptuoase,
mndrindu-se cu coloanele lor proporionate, cu
frizele miestrite, cu aticurile ornate cu vase de
marmur i cu podoabele arhitecturale de o rar
elegan.
Richard deschise fereastra i aspir adnc aerul
rcoros, purificat de ploaia din ajun. Bunicul su nu-l
minise. Parisul era un ora de vis. Se simea uor ca
un fulg. Magnifica privelite l eliberase parc de toate
grijile. Acum era alt om. Metamorfoza se petrecuse n
cteva clipe. Cteva clipe pe care nu avea s le uite n
veci. Sunt momente n via, unele importante, altele,
148

mai multe la numr, cu totul nensemnate, care se


ntipresc n minte ca nite hieroglife spate n piatr.
Pe acestea nu reuesc s le tearg nici cele mai
covritoare evenimente intervenite ulterior. Oameni,
care triesc clipe de mare intensitate, care trec prin
rzboaie ucigtoare, urc pe culmile gloriei sau se
prbuesc n abisurile dezndejdii, ale declasrii, i
amintesc cu struitoare fidelitate scene din copilrie
ori din tineree, care la vremea lor au trecut aproape
neobservate. O jucrie sfrmat, un peisaj banal, o
oapt de dragoste, o felie de mr nfulecat cu
deliciu, o mngiere pe obraz, un surs al mamei, o
expresie ciudat citit pe chipul unui prieten pierdut
de mult din vedere i cruia i-a uitat poate i
numele Amnunte crora hazardul, sau o anumit
circumstan neneleas, le acord privilegiul unui
loc de cinste printre amintiri.
n jurul orei zece iei n ora. Lu o trsur de pia
poruncind birjarului s-l duc n cartierul Passy. Voia
s fac o vizit doctorului Franklin, reprezentantul
Statelor Unite n Frana, la reedina din palatul
Valentinois, pus la dispoziia sa de Donatien de
Chaumont, un nflcrat partizan al insurgenilor
americani.
Richard se gndea cu team la primirea pe care i-o
va face Franklin. Nu-i va imputa oare acesta
indiferen de care dduse dovad fa de lupt
pentru libertate a compatrioilor si?
Gsi cu uurin adresa. Toat lumea cunotea
sediul Misiunii Americane. Acolo se adpostea la acea
or omul ce-i ctigase o extraordinar popularitate,
149

datorit nelepciunii, manierelor simple i mai ales


pledoariilor nflcrate n sprijinul cauzei poporului
american. Cnd Benjamin Franklin aprea n saloane,
pe strad, la oper era salutat cu aplauze i ovaii de o
lume entuziasmat pn la delir. Nu izbutise el oare,
ca un al doilea Prometeu, s smulg trsnetele din
mna lui Jupiter, s le mblnzeasc? Nu ridicase el
coloniile mpotriva tiraniei britanice? Nu cucerise pe
blazaii parizieni, fcndu-i s vad n el pe un
campion al libertii, luptnd mpotriva despotismului
regilor?
Cnd Richard sosi la palatul Valentinois,
anticamera doctorului Franklin era plin de lume.
Oameni de afaceri, furnizori, ofieri n uniform, ageni
ai guvernelor care sprijineau n secret sau pe fa
rebeliunea american.
Richard se prezent unui secretar, declinndu-i
numele i cernd s fie primit n audien. Dup ce
secretarul l nscrise ntr-un registru, Sunderland se
aez pe o canapea, pregtindu-se sufletete pentru o
lung ateptare. Dar, spre plcuta lui surpriz i spre
mirarea celorlali solicitani, secretarul l anun dup
cteva minute c doctorul Franklin l ateapt.
Emoionat, Richard intr n cabinetul marelui om.
Benjamin Franklin i zmbi prietenos i i ntinse cu
simpatie mna, de parc abia ieri s-ar fi desprit.
Fii bine venit, Richard! Ia loc.
n cabinet se mai afla un brbat, potrivit de statur,
n uniform de ofier de marin. Chipe, sptos,
dltuit parc dintr-un bloc de granit, ofierul avea un
chip aspru, ars de soare, ce contrasta cu elegana-i
150

vestimentar.
Cpitane Paul, d-mi voie s-i prezint pe Richard
Sunderland-Beauclair, nepotul unui vechi prieten.
Richard iat pe cpitanul Paul Jones.
Doctorul Franklin msur cu privirea pe Richard,
cruia i zmbi iari.
Au trecut civa ani de cnd nu ne-am mai vzut,
dragul meu biat. Ai ajuns un om n toat firea.
Acesta se nclin intimidat.
M bucur c te vd, n sfrit, printre noi.
Continu Franklin. Ei da! Nu renun oricine la o
situaie frumoas pentru a lupt alturi de
compatrioi.
Observaia prea generic. Sunderland simi totui
c se nroise pn n vrful urechilor. Era exclus ca
doctorul s nu fi auzit despre prbuirea lui, care
fcuse atta vlv n City.
Stnjenit, Richard i mulumi pentru cuvintele
generoase, asigurndu-l c e gata s-i pun serviciile
la dispoziia sa. Era o formul de politee. Doctorul o
prinse din zbor.
Preuiesc gestul tu, Richard. Vei fi folosit la locul
potrivit.
Sunderland simi o uoar alarm. Nu se ateptase
s fie luat n serios. Nu era n intenia lui s-i piard
independena, nrolndu-se n armata american.
Venise la Paris spre a se reface, nu pentru a mbrca
armura.
Fr s atepte confirmarea lui Richard, doctorul
Franklin adug cu acelai ton grav, dar prietenos:
Astzi, dragul meu, America are nevoie de braul
151

tuturor fiilor ei. Eforturile lor ntrunite vor aduce


victoria. i cunotinele tale financiare ne-ar putea fi
de folos.
Sunderland era din ce n ce mai alarmat. Unde voia
Franklin s ajung?
Cpitanul Paul, care reorganizeaz n prezent
unitile americane destinate s opereze n sectorul de
rsrit al Atlanticului, are nevoie de un trezorier
priceput. Sunt ncredinat c ai corespunde acestei
misiuni. Doctorul se ntoarse spre Paul Jones.
Cpitane, i recomand pe Richard Sunderland. I-am
urmrit activitatea nc de pe vremea cnd studia la
Oxford. E nzestrat cu multiple caliti. Mai are nevoie
totui de ndrumri.
Richard era perplex. Venise s cear o pova.
Doctorul Franklin, fr s-l consulte, l ddea n
primirea marinarului.
Cpitanul Paul Jones a dovedit lumii ntregi c
supremaia naval britanic a ncetat de a mai fi o
axiom i c pustiirile svrite de englezi pe coastele
Americii nu mai puteau scpa nepedepsite, rosti
Franklin cu mndrie. Dup raidul cpitanului Jones
pe insula Sfnta Maria, britanicii au neles c
rzboiul purtat pe teritoriul Statelor Unite putea fi
extins i n propria lor ar.
Marinarul se nclin.
Nu merit laudele dumneavoastr, Sir. Mi-am
fcut numai datoria.
i apreciez modestia, cpitane Paul. Richard, iat
un om n faa cruia merit s-i scoi plria. Alturi
de el vei avea multe de nvat.
152

Lui Sunderland nu-i rmnea dect s se declare de


acord, chiar dac mai trziu i va relua libertatea.
Sunt fericit, Sir, c m-ai socotit vrednic s lucrez
sub ordinele cpitanului Paul spuse el.
i eu sunt bucuros s am printre subalternii mei
pe un tnr recomandat de doctorul Franklin, zise
marinarul.
Richard i cntrise vorbele i tonul cu care fuseser
rostite. i zise c Paul Jones era un om ager la minte,
calculat n rspunsuri i pe care nu-l puteai vinde
uor. Era ndoielnic s fac treab bun mpreun.
Cpitane Paul, i se adres doctorul, pn la data
n care i vei reorganiza statul major, ngduie-mi s-l
folosesc pe Mr. Sunderland n cteva misiuni.
La ordinele dumneavoastr, Sir.
Richard, ai putea s te prezini la lucru
sptmna viitoare?
V stau la dispoziie, Sir.
Perfect! n acest caz
Sun clopoelul. Secretarul apru n cadrul uii.
Will, i prezint pe Richard Sunderland, noul
nostru colaborator. Richard, iat pe William Temple,
secretarul i nepotul meu. Sper c vei deveni buni
prieteni Richard, n seara aceasta eti invitatul meu.
Ofer un dineu n cinstea ducelui de Lauzun. Vei face
cunotin cu cteva persoane cu care vei avea n
curnd de lucru. Acum lsai-m s lucrez cu
cpitanul Paul. Pe desear, Richard
Richard cntri ndelung situaia, ajungnd la
concluzia c ar fi fost o neghiobie s resping mna
153

ntins a doctorului Franklin. Era evident c acesta i


cunotea poziia echivoc. Dar l reabilita, fiindc avea
ncredere n el. Dac ar fi refuzat oferta doctorului iar fi nchis toate porile. n Anglia nu se mai putea
napoia, cel puin pentru un timp oarecare, n America
i se aplicase de mult pecetea de transfug. Nu i-ar mai
fi rmas dect s rtceasc prin Europa, ngrond
numrul aventurierilor, al acelor rtcitori cavaleri de
industrie ce triesc de azi pe mine, alctuind zaul
societii.
Incontestabil, era greu s-i schimbe optica la
porunc, mbrind o cauz pe care pn mai ieri o
privise, dac nu cu ostilitate, cel puin cu indiferen.
Dar relaiile pe care i le putea face, lucrnd sub
ordinele
doctorului
Franklin,
precumpneau
dezavantajul pierderii libertii.
Seara, la orele opt precis, se prezent la Passy. Parte
din invitai sosiser. Doctorul i primea cu bonomia lui
legendar, gsind pentru fiecare o vorb de duh care
s descreeasc frunile i s deschis inimile.
Era un dineu numai ntre brbai. Cu acest prilej,
Richard cunoscu pe ducele de Lauzun, a crui trecere
la Curte i a crui reputaie de grand seigneur
depiser de mult graniele Franei. Mai erau de fa
contele Philippe de Segur, un tnr de douzeci i
patru de ani, care visa numai btlii i glorie, ducele
de La Rochefoucauld unul dintre secretarii lui
Franklin care traducea textul Constituiei Statelor
Unite, vicontele de Noailles, vrul marchizului de La
Fayette care se nrolase n armata american,
deschiznd drumul miilor de voluntari francezi
154

prinul de Nassau-Siegen, un aventurier de snge


regal, care nsoise pe Bougainville n cltoria sa n
jurul lumii, Charles de Talleyrand-Perigord, un abate
cochet cu alur de petit matre, bancherul Beaujon,
care n tot timpul dineului se mrgini s bea un pahar
cu lapte i, n sfrit, un francez vorbre i spiritual
pe nume Caron de Beaumarchais.
Americanii, mai puini la numr, se remarcau prin
mbrcmintea lor sobr, care distona cu dantelele,
bijuteriile i broderiile de aur ce mpodobeau
vemintele de mtase i catifea ale francezilor.
Benjamin Franklin, prezida, ncadrat de Arthur Lee
i de Ralph Izard, ambasadori in partibus n Spania i
Toscana, de William Temple i de cpitanii Paul i
Pierre Landais.
Richard era plasat n dreapta prinului de Nassau i
n stnga lui Will Temple. Prinul era un foarte
amuzant conviv. Spiritual, adeseori corosiv, avea un
humor sec, britanic. Frumos ca o fecioar abia ieit
din mnstire pentru a folosi termenul de
comparaie al celebrei pictorie Vige-Lebrun inspir
din primele clipe simpatie lui Richard. Acesta s-ar fi
descurcat cu greu printre attea figuri noi dac n
prealabil Will Temple nu l-ar fi pus n curent cu
biografia fiecrui invitat n parte. Sediul Misiunii
Americane de la Paris ajunsese un viespar de intrigi,
datorit invidiei pe care personalitatea doctorului
Franklin o isca n sufletele meschinilor si colegi.
Arthur Lee de pild l ura de moarte pe Franklin,
dar, fiindc nu ndrznea s-l atace fi, aducea
nverunate acuzaii lui Silas Deane, unul dintre
155

colaboratorii apropiai ai doctorului, afirmnd c fcea


afaceri necurate cu Monsieur de Beaumarchais.
Indirect, critica i pe Franklin, care pretindea el
ddea dovad de o condamnabil indulgen fa de
acetia.
Ralph Izard, un revoluionar de mod veche vedea n
orice om politic de suprafa un virtual dictator. Izard
se socotea desemnat de providen s asigure paza
libertilor politice ale rii sale i chiar s joace rolul
lui Brutus, dac mprejurrile ar fi cerut-o. Bnuia n
egal msur pe Franklin, a crui popularitate l
indispunea, ct i pe Lee, n care vedea un parvenit
invidios i setos de mriri.
Pentru c Franklin i preuia pe Paul Jones, att Lee
ct i Izard l susineau pe cpitanul Pierre Landais,
un american de origine francez, rivalul declarat al lui
Jones.
Acelai dihonie domnea i ntre francezii care, fie
dezinteresat, fie n scopuri lucrative, sprijineau lupta
poporului american. Nobilimea care se nrola pe
ntrecute n rndurile armatei americane dispreuia pe
burghezii care se mulumeau s fac afaceri cu
furniturile, mbogindu-se de pe urma rzboiului.
Enciclopeditii preamreau revoluia americanilor i
ndemnau pe francezi s le urmeze pilda. Ducele de
Orlans, vrul regelui, ncerca s canalizeze aceast
micare de opinii n interesul su personal. Bancherii
i furnizorii se rzboiau ntre ei pentru a-i atribui cele
mai importante comenzi i cele mai mari beneficii.
Richard aflase cu surprindere c Monsieur de
Beaumarchais, creatorul mult discutatului Brbier din
156

Sevilla, era mai puin cunoscut la Misiunea American


pentru calitile lui de dramaturg dect pentru aceea
de abil furnizor. Rivalitatea lui cu bancherii Beaujon i
Bouret ajunsese de pomin. Se uita plin de curiozitate
la Beaujon, care era att de bogat, nct n aceast
lume de snobi i permitea luxul s nu aib niciun
rang nobiliar. Totui, era asaltat cu elogii,
complimente i linguiri de purttorii celor mai ilustre
nume din Frana. Franklin i acorda o atenie
deosebit. Statele Unite aveau nevoie de bani, de
foarte muli bani
Mai toi convivii participau la conversaie. Se vorbea
despre operaiile militare din America, despre aportul
francezilor n aceast campanie, despre mult ateptata
intrare n rzboi a Franei i a Spaniei. Pe msur ce
sticlele de vin se goleau, discuiile alunecau pe o pant
mai vesel, mai frivol. Ducele de Lauzun spicui
ultimele cancanuri de la Curte. La Rochefoucauld
strecur cteva anecdote din lumea teatrelor. Charles
de Talleyrand-Perigord nveseli asistena, citind cu
voce tare copia unei scrisori de dragoste adresat de
nevrstnicul fiu al regelui Angliei, Lady-ei Mary
Hamilton, una dintre domnioarele de onoare ale
surorii lui.
Aproape de miezul nopii, convivii se ridicar de la
mas bine dispui i uor ameii de buturile
excelente
Richard i lu n primire serviciul la Misiunea
American. La nceput, postul subaltern ce i se
ncredinase i pru incompatibil cu situaia pe care
i-o furise la Londra; dup ce fusese ani de-a rndul
157

un personaj influent n City, cobora la nivelul unui


tnr cu atribuii modeste i cu un salariu i mai
modest. Apartamentul din Rue Royale, n care se
mutase dup stabilirea sa la Paris, refacerea
garderobei, obligaiile mondene, femeile, jocul de cri
i mistuiser cea mai mare parte din cele zece mii de
guinee cu care venise n Frana. Btrnul William
McFee, dup ce-i achitase parte din datorii, obinnd
termene lungi pentru rest, i expediase dou mii de
guinee, ultimii bani salvai din naufragiul blestematei
afaceri cu piperul.
Din acest dezastru Richard ieea ruinat, dar cu faa
curat. McFee fusese la nlime. Datorit lui, Richard
putea s in fruntea sus i s nu se team c va fi
artat cu degetul. McFee avea o mare calitate. Nu-i
pierdea capul n momentele de criz. Calm, calculat,
salvase tot ce putea fi salvat. Richard nu-i nsuise
nc aceast miestrie. n ofensivele bursiere era de
nentrecut. Loviturile sale ndrznee fcuser epoc
n City. Reversul medaliei l gsise ns nepregtit.
Lecia primit de la Bancroft l usturase zdravn. Dar
de pe urma ei trsese nvminte de neuitat.
Benjamin Franklin i pusese la contribuie
cunotinele financiare, folosindu-l n cteva misiuni
delicate. Multiplele ocupaii ale doctorului nu-i
ngduiau s rezolve i chestiunile de ordin financiar,
pe care le lsa pe seama celorlali comisari. Printre
altele, Richard avea sarcina s-l in la curent cu
negocierile i cu tranzaciile ncheiate n numele
guvernului american de ctre Arthur Lee, Ralph Izard
i Silas Deane.
158

Richard primi i misiunea de a pstra legtura cu


Ministerul francez al Marinei, care ntrzia s pun la
dispoziia cpitanului Jones cteva nave de rzboi
necesare blocrii coastelor Angliei. Povestea era lung.
n baza unei convenii secrete ncheiat ntre doctorul
Franklin i ministrul afacerilor strine al Franei,
Vergennes, nava american de rzboi Ranger, de sub
comanda cpitanului Paul Jones, fusese primit la
Brest cu toate onorurile datorate pavilionului militar
al unui stat beligerant. Dup o scurt escal, Paul
Jones pornise iari n larg, dezlnuind aprige i
brute atacuri mpotriva corbiilor britanice de
comer, printre care fcuse ravagii. Nemulumit cu
aceste
rezultate,
ntreprinsese
cteva
raiduri
ndrznee pe coastele Angliei i Scoiei. Surprins i
ncntat de succesul lui Ranger, contele de Sartine,
ministrul francez al marinei, hotrse s acorde
ntriri cpitanului Jones, punndu-i la dispoziie
fregata Indien, care se construia tocmai pe antierele
olandeze. Birocraii, formaliti i invidioi, ridicaser
obiecii, susinnd c era contrar uzanelor s se
ncredineze unui american comanda unei nave de
rzboi franceze, cu echipaj francez i cu un corp
ofieresc alctuit numai din francezi.
Fiindc serviciile cpitanului Jones erau totui
necesare, propuseser a i se da comanda unui vas de
patruzeci de tunuri, Le Duc de Duras, care urma s
primeasc echipaj american. Dar aceast nav era
att de veche i de prpdit, nct nu de mult se
pusese problema dezarmrii i a scoaterii ei definitive
din serviciu.
159

Cpitanul Jones ar fi fost fericit s obin chiar i


comanda acestei corbii, cu care inteniona s execute
noi raiduri pe rmurile Insulelor Britanice. Din
nenorocire, incuria i intrigile fceau treab bun.
Contele de Sartine zbovea s-i ndeplineasc
promisiunea, spre exasperarea lui Jones i a
doctorului
Franklin.
Interveniile
lor
repetate
rmseser fr rezultat. Sartine se mulumea s-i
amne ntr-una.
Richard fcu nenumrate vizite prin birourile
Ministerului Marinei, spre a grbi soluionarea acestei
chestiuni care se complicase fr rost.
Spre a-i da mai mult autoritate n aceste negocieri,
Franklin fcuse demersuri pe lng Congres,
solicitnd ncadrarea oficial a lui Richard n Misiunea
American de la Paris. Nu primise nc niciun
rezultat. Pe ci deturnate aflase c propunerea sa
fusese ntmpinat cu ostilitatea de civa membri ai
Adunrii. Obieciunile erau n parte justificate.
Richard Sunderland, care n primii ani ai rzboiului
preferase s rmn la Londra spre a ncheia tot felul
de tranzacii dubioase, nu era demn a i se ncredina o
misiune n strintate.
Franklin revenise la atac, ncredinat c pn la
urm propunerea lui va fi aprobat de Congres.
Struinele sunt ndeobte rspltite. ntr-o diminea,
un curier se prezent la locuina lui Richard, poftindul de urgen la Passy. Richard se prezent de ndat
doctorului Franklin, care l primi n cabinetul su de
lucru.
Biete drag, am primit azi din America un mesaj
160

care te privete pe tine i pe Temple.


Din America, Sir?
Franklin zmbi.
Da. Veti bune. Ah, ct btaie de cap am avut
din pricina ta i a lui Will. Am fost acuzat n plin
Congres c in n preajma mea pe fiul unui prieten
devotat al Angliei i pe unul dintre acei care n prima
faz a rzboiului au contribuit la aprovizionarea cu
gru a metropolei.
Richard ridic din umeri.
Credei-m, Sir, niciodat nu m-am gndit s fac
servicii poporului britanic. Afacerile mele au avut un
caracter pur speculativ. Dac ar fi s mi se aduc
imputri, englezii ar fi mai n msur s o fac.
Tranzaciile mele la bursa de cereale au adus de multe
ori Londra n pragul foametei.
Cu alte cuvinte, ai fost un fel de cal troian pe care
americanii l-au avut, fr tirea lor, n City, rosti
doctorul cu ironie fin.
Nu merg pn acolo nct s pretind c am
sabotat cu bun tiin politica economic a
guvernului britanic. Indirect, am dezorganizat adeseori
planul de aprovizionare al capitalei.
Franklin, care se plimbase pn atunci dintr-un
capt n cellalt al camerei, se opri n faa lui Richard.
Voi, financiarii de coal nou, avei o mentalitate
aparte. Facei abstracie de interesele celor muli.
Numai realizarea planurilor voastre v preocup. V e
indiferent dac lovii n economia rii care v
gzduiete.
N-a putea spune, Sir, c aceast concluzie ar fi
161

contrar realitii. V mrturisesc c nu m-am


preocupat niciodat dac afacerile mele stingheresc
politica economic a guvernului.
Bine cel puin c eti sincer.
n orice caz Sir, chiar dac am fcut ru, nu am
fcut-o pentru plcerea de a face ru.
tiu. Argument folosit de toi bancherii. Nu e
totui o scuz valabil S revenim la oile noastre.
Scoase dintr-un sertar al biroului un sul de hrtie
cu pecetea Statelor Unite. l nmn lui Richard.
Iat brevetul prin care Congresul te confirm n
funcia de trezorier al forelor navale de sub comanda
cpitanului Jones. Te felicit, zise el strngndu-i
mna.
Richard primi cu destul emoie brevetul.
Trecutul a fost ters cu buretele, spuse Franklin.
De azi nainte eti un om nou. Un american care lupt
pentru libertatea i independena Statelor Unite.
Lui Richard nu-i plcu prima fraz a doctorului. Era
necesar s se atearn uitarea asupra activitii lui
anterioare? Nu avea nimic a-i reproa. Concepiile
sale despre moral, despre ndatoririle ceteneti,
despre ceea ce e bun i ceea ce e ru nu
corespundeau cu ale interlocutorului su. Mulumi
totui lui Franklin, care nclin uor din cap,
relundu-i apoi plimbarea prin camer.
Privirile doctorului czur ntmpltor asupra unui
scrin Louis XV semnat de Pierre Migeon. O mobil
elegant, supl, fragil, marchetat cu lemn de
trandafir i de amarant, pe fond satinat. Bronzurile fin
cizelate, aplicate n coluri, accentuau liniile curbe,
162

perfect echilibrate. Spiritul pozitiv al lui Franklin


realiza anevoie rbdarea i migala cu care creatorul
superbei piese i mplinise opera. Deosebirea dintre
scrinul Louis XV i mobilele solide i greoaie din
locuina sa din Philadelphia era tot att de izbitoare ca
i contrastul dintre eleganta societate francez i
brutala lume american. Prin asociaie de idei, i veni
n minte magnificul palat de la Versailles, care era un
tipic exemplu al rafinamentului artei franceze.
Richard, ai fost vreodat la Versailles? ntreb el.
De dou sau trei ori, Sir. Pentru a vorbi cu
Monsieur de Vergennes.
Ai vizitat palatul?
Numai birourile minitrilor. M-am plimbat ns
prin parc.
i-am pregtit o surpriz. i voi da ocazia s
admiri Les Grands Appartements. Vei face parte din
delegaia american care va fi primit de ctre rege n
audien oficial.
O expresie de triumf licri n ochii lui Franklin.
Audiena aceasta, pe care o atept de atta
vreme, constituie un mare eveniment pentru poporul
american Consfinete intrarea oficial a Statelor
Unite n rndul rilor independente. Regele Ludovic
este cel dinti suveran care ne recunoate acest drept.
Doctorul trecu n faa ferestrei. Negura care plutise
n aer n primele ore ale dimineii se destrm cu
ncetul, lsnd razele soarelui s strbat cu putere
sporit.
Se lumineaz, Richard. Ceaa se risipete.
Seninul izgonete ntunecarea.
163

Franklin se ntoarse spre Sunderland.


tii tu ce spunea, nu de mult, doctorul Samuel
Johnson despre noi, americanii? C am fi o aduntur
de ocnai, buni numai de spnzurtoare. Iar acum
civa ani, la Londra, Wedderburn m-a insultat fiindc
ndrzneam s lupt pentru libertatea patriei mele.
Mulumesc providenei c mi-a hrzit s pun i eu o
piatr la temelia acestui triumf.
Mi-a permite o ntrebare, Sir. Cum v explicai
interesul i entuziasmul francezilor pentru izbnda
cauzei noastre?
Nimic mai simplu. Poporul acestei ri i caut el
nsui drumul spre libertate. Lupta americanilor
mpotriva tiraniei deschide o er nou pentru omenire.
Nu v pare totui ciudat c regele Franei, un
monarh absolut, sprijin revoluia noastr? Am auzit
c ar fi acordat Congresului un mprumut de ase
milioane de livre din caseta sa particular.
E adevrat.
Ce semnificaie are acest gest? Generozitate sau
calcul politic?
i una i alta, replic Franklin, aezndu-se la
birou. Regele i-a manifestat adeseori simpatia pentru
insurgeni. Pe de alt parte, interesele politice ale
Franei i dictau s intervin n ajutorul nostru.
Dumnia secular dintre crinul francez i leul
britanic, intrat n laten dup ncheierea Rzboiului
de apte Ani, nu atepta dect o scnteie pentru a da
natere la o nou conflagraie. Consecveni politicii lor
antibritanice, Bourbonii ne-au acordat n secret
subsidii importante, de ndat ce i-au dat seama c
164

rscoala noastr nu e un simplu incident, ci un


adevrat rzboi de uzur pentru Anglia. Guvernul de
la Londra, informat de manevrele Franei, nu atepta
dect s sfrme rebeliunea american, spre a se
ntoarce apoi cu fore sporite mpotriva celor care au
sprijinit-o. Bourbonii din Frana i cei din Spania,
legai prin pactul de familie, pndeau o ocazie
favorabil pentru a interveni fi n ajutorul nostru.
Obiectivele lor politice erau simple. Anglia trebuia
lovit nainte de a lichida revolta din colonii. Atta
timp ct comunicatele militare vesteau numai succese
britanice, Frana i Spania nu cuteaz s mobilizeze.
Mitul invincibilitii Angliei le inea n fru. Spre
surprinderea lumii ntregi, acel mit a fost spulberat de
un pumn de oameni insuficient pregtii din punct de
vedere militar, dar oelii de o ncrederea fanatic n
dreptatea cauzei lor.
Richard urmrea cu atenie explicaiile limpezi ale
lui Franklin, care-i lmurea n puine cuvinte
dedesubturile politice ale rzboiului.
mprejurrile care au dus la precizarea poziiei
Franei sunt nu numai interesante, dar i comice.
Dup cum tii i tu, la 16 octombrie generalul
Bourgoyne s-a predat cu toate trupele sale rebelilor,
dup o serie de nfrngeri care i njumtiser
armata. Vestea acestui miraculos succes a ntrziat s
ajung n Europa. n ziua n care Bourgoyne pleca
steagul n faa generalului Gates, primul ministru al
Spaniei, Florida Blanca scria descurajat lui Vergennes:
Trebuie s facem tot ce ne st n putin spre a nu
indispune Marea Britanie. La aceeai dat, Vergennes
165

declara ntr-un consiliu de minitri ntrunit la


Versailles: Anglia se socotete azi stpna lumii. i pe
drept cuvnt. M tem s nu ne oblige a-i declara pe
americani n afara legii. Glootz, ambasadorul Prusiei
la Paris, scria suveranului su c Frana i-a pierdut
definitiv rangul de mare putere i c Marea Britanie va
conduce pe viitor destinele lumii. Tocmai cnd
demoralizarea era mai adnc, a ajuns n Europa
tirea capitulrii generalului Bourgoyne. Rezultatul a
ntrecut ateptrile. La Versailles, comunicatul oficial
a fost primit la 4 decembrie. La 5 decembrie,
Vergennes a ntocmit un raport prin care propunea
regelui recunoaterea Statelor Unite i ncheierea unui
tratat de alian. n ziua urmtoare, regele Ludovic a
pus pe acest raport rezoluia: Se aprob. i dai
seama, Richard, ce nseamn aceast dezlegare pentru
ara noastr? Trim cel mai nltor moment din
istoria Statelor Unite. Tratatul de alian va fi semnat
zilele acestea. Stormont, ambasadorul Angliei, e
cuprins de panic. La Londra, guvernul d semne de
nervozitate. Ameninarea interveniei militare a Franei
i pune n mare ncurctur. Da, da, biatule! Suntem
mai aproape de victorie ca niciodat.
Franklin era transfigurat. Chipul lui reflecta extazul.
Dup un timp i plec fruntea. Era obosit. n noaptea
din ajun lucrase pn n zori. Nu dormise dect dou
ore. i mai avea de primit audiene, de ntocmit
rapoarte, de purtat discuii cu oamenii politici ai
Franei. O zi ncrcat ca attea altele.
Richard, rosti el n oapt, ca i cnd abia atunci
i-ar fi adus aminte c trebuie s-i menajeze puterile,
166

de care avea nc atta nevoie, s te pregteti pentru


audiena de la Versailles. i acum, pleac. Trebuie s
stau de vorb i cu ali oameni.
Richard se nclin adnc, apoi iei fr zgomot din
aceast ncpere, sfinit parc de prezena lui
Franklin
Sosi i ziua mult ateptatei audiene.
Somptuosul cortegiu, pe care protocolul Curii l
punea la dispoziia ambasadorilor strini, strbtu cu
toat pompa strzile Parisului, purtnd spre Versailles
delegaia Statelor Unite.
Richard se afla n aceeai trsur cu William
Temple. Amndoi arborau vetminte de mare gal, ca
i ceilali membri ai Misiunii Americane. Numai
Benjamin Franklin era mbrcat simplu ca un quaker.
Nu purta peruc i nici sabie. Costumul su de catifea
brun, prul lsat liber pe spate, plria alb de
castor, inut sub bra, ochelarii, de pe nas, l
singularizau n aceast lume banalizat de o strlucire
care ajunsese s nu mai fac nicio impresie.
La Versailles, delegaia fu primit cu toate onorurile.
Dou companii din regimentul de gard prezentar
armele.
Ministrul
afacerilor
strine
iei
n
ntmpinarea delegaiei.
Ambasada strbtu apoi marile saloane de parad,
care alctuiau ceea ce se numete Les Grands
Appartements. Richard rmase impresionat de
splendoarea interioarelor, de uniformele militare, de
costumele de ceremonie ale curtenilor, de toaletele de
mare gal stropite de roua mrgritarelor, de chipurile
167

zmbitoare ale femeilor, rsrite fugitiv pe dup


evantaie mnuite cu languroas elegan, de efluviile
de parfumuri tari, de murmurul de glasuri optite, de
ploconelile ceremonioase i de gesturile rotunde de
balet perfect stilizat.
Decorul unic n lume al Galeriei Oglinzilor l coplei.
Puzderie de lustre i girandole de cristal revrsau
cascad de lumin, punnd n valoare vemintele de
catifea i de brocart, decoraiile ncrustate cu pietre
preioase, statuile de argint masiv, portocalii aliniai n
mari vase de porelan, perdelele de damasc alb,
broate cu aur i brodate cu cifrul regelui, mobilierul
de argint cizelat, covoarele de savonnerie cu tonuri
delicate trandafirii.
La captul galeriei, regele trona pe o estrad
acoperit cu un imens covor ornat cu armele Franei.
Monarhul purta un costum de catifea verde, acoperit
cu broderii i smaralde. Regina, principii de snge i
nalii demnitari ai Curii l ncadrau, crendu-i un
impuntor fundal.
Cnd ajunse n apropierea suveranului, Richard
ncerc o mare deziluzie. Obez, uor ncovoiat, cu ochi
de miop ce priveau n vag, cu nasul acvilin necat
aproape n grsimea obrajilor congestionai, cu
fruntea teit i gtul masiv, scurt, strns n cravata
de dantel, regele Ludovic avea nfiarea unui
burghez de rnd, mbuibat, apatic, obtuz i lipsit de
personalitate.
Regina, n schimb ntrupa perfeciunea, idealul
feminin al secolului al XVIII-lea. Cochet, elegant,
mldioas, proaspt ca o briz primvratic, avea
168

ochii albatri, emotivi, plini de expresie, tenul de o


albea strlucitoare, brbia sublim modelat,
decolteul ispititor.
Pe Richard l impresion neplcut glasul rguit,
gngav, al regelui, care vorbea unison, ca i cnd ar fi
fost rostit o lecie nvat pe dinafar:
Messieurs, v rog s asigurai Congresul Statelor
Unite de toat solicitudinea mea. Sunt ncredinat c
relaiile de prietenie dintre rile noastre vor fi rodnice
i vor deschide o er nou pentru omenire.
Doctorul Franklin rspunse cu simplitate:
Maiestatea Voastr poate s se bizuie pe
recunotina Congresului. Poporul Statelor Unite i va
respecta cu strictee angajamentele luate fa de
Frana.
Ovaiile curtenilor rsunar sub bolta Galeriei
Oglinzilor. Era un moment impresionant, pe care
Richard nu avea s-l uite niciodat
Rzboiul de Independen intra n faza lui final.
Cpitanul Paul Jones ncerc cea mai vie bucurie
cnd primi din partea Ministerului Marinei invitaia de
a se prezenta de urgen n portul Lorient, spre a lua
n primire nava Duc de Duras. Visul lui i gsea n
sfrit mplinirea. nainte de a prsi Parisul, ceru lui
Franklin ngduina de a schimba numele vasului
Duc de Duras n Bonhomme Richard. Jones se
inspirase dup titlul unei lucrri filosofice a
doctorului, Les Maximes du Bonhomme Richard, care
cunotea n acea epoc un mare succes de librrie.
nsoit de Sunderland, plec apoi n mare grab spre
169

Lorient.
ndat ce ajunser la Lorient, se ndreptar spre
docuri. Cpitanul era curios s-i vad corabia. Prima
impresie l dezamgi. Duc de Duras era ntr-o stare
jalnic. Vasul fusese folosit peste cincizeci de ani de
serviciul Companiei Indiilor, dup care proprietarii l
trecuser la reform. Cu o nav pe jumtate putred,
Jones trebuia s se avnte n lupta mpotriva forelor
navale britanice, care pn atunci nu cunoscuser
nfrngerea. Cu neobosit energie porni s schimbe
strvechiul vas de comer ntr-o nav de rzboi.
Reparaiile necesitau timp i bani. Fiindc tunurile
comandate de Richard la fabrica de armament din
Angouleme ntrziau s fie livrate, Jones, care fusese
nlat ntre timp la gradul de comandor, fu nevoit si narmeze corabia cu tunuri vechi, provenite din
arsenalul Lorient. Ofierii nsrcinai cu recrutarea
echipajului ntmpinau mari dificulti. ntruct nava
urma s treac sub pavilion american, nu era ngduit
a se nscrie pe roluri marinari de naionalitate
francez. Jones, care n-avea de unde s-i completeze
echipajul numai cu americani, fu nevoit s angajeze
tot felul de supui strini: portughezi, spanioli,
flamanzi, germani, algerieni, levantini i chiar englezi
prizonieri de rzboi care preferar a servi pe o nav
militar american dect s mucezeasc n nchisorile
franceze.
Ctre nceputul verii, escadra lu n sfrit fiin. n
afar de Bonhomme Richard, narmat cu patruzeci
de tunuri, aceasta mai cuprindea fregata Alliance, cu
treizeci i ase de tunuri, comandat de cpitanul
170

Pierre Landais, rivalul lui Jones, fregata Pallas, cu


treizeci i dou de tunuri, comandat de cpitanul
Denis Cottineau, cuterul Cerf, cu optsprezece tunuri,
comandat de cpitanul Joseph Vorage i bricul
Vengeance, cu dousprezece tunuri, comandat de
cpitanul Philippe Ricot.
La 11 iunie 1779 sosi un ordin al Ministerului de
Rzboi, care ncredina comandorului misiunea de a
escorta un convoi de vase de comer ncrcate cu
muniii i mrfuri de la Lorient la Bordeaux, iar la
napoiere s atace crucitoarele britanice pe care le
va surprinde n golful Biscaya.
Jones era consternat. n loc de o debarcare pe
coastele Angliei, a crei reuit l-ar fi acoperit de
glorie, i se ncredina rolul de paznic al unor vase
comerciale. Trist schimb. Totui, era mai bine dect
nimic. Dup ce ls convoiul la Bordeaux, escadra
patrul apele golfului Biscaya, fr a intra n contact
cu forele navale britanice. Navele inamice ntlnite n
drum se ndeprtau n grab, evitnd lupta.
Richard avea impresia c se afl ntr-o croazier de
plcere. Nimic nu tulbura linitea acestei cltorii n
zigzag, de-a lungul coastelor sud-vestice ale Franei.
Timpul se fcuse iari prielnic. Dup ce termin de
operat n registrele sale, Richard ieea pe punte i
lenevea la soare, lsnd gndurile s-i vagabondeze.
Ctre nceputul lui august, Paul Jones primi n
sfrit o misiune dup placul su: dezorganizarea
comerului maritim al marii Britanii prin atacarea
convoaielor care plecau sau intrau n porturile
engleze, precum i bombardarea ctorva orae de
171

coast ale Angliei. Aciune militar important, care


cerea abilitate i mai ales ndrzneal. Prea aproape
o nebunie a se ncerca blocarea rmurilor Marii
Britanii cu o escadr alctuit din cteva vase vechi la
care se aduga o singur fregat modern. Dar
comandorul Paul Jones avea ncredere n steaua lui.
n zorii zilei de 14 august, escadra sa prsi portul
Lorient, ndreptndu-se spre Anglia. Statul Major al
comandantului fusese ntrit cu civa ofieri
americani experimentai, evadai dintr-un lagr
britanic de prizonieri. Detaamentul francez era
comandat de colonelul de Chamillard, i de un grup
de ofieri entuziati, care visau numai btlii i lovituri
de spad. Pe ct de bine nchegat era corpul ofieresc
al lui Bonhomme Richard, pe att de eteroclit era
echipajul. Pe cele trei puni ale vasului, ca pe un
plutitor turn al lui Babel, se auzeau tot felul de
graiuri: malaeza, engleza, franceza, greaca, italiana,
turca, daneza, araba, portugheza, n dialecte, unele
mai bizare dect altele. Pe toi aceti oameni, culei de
pretutindeni, Paul Jones i supusese unei pregtiri
militare intensive. n fiecare zi, de la linia de plutire i
pn n vrful catargului cel mare i de la prov pn
la pup se auzeau ordine, njurturi, zgomot de arme
mnuite cu stranic iueal, ropot de pai alergtori,
ntovrite toate de ipetele ascuite ale pescruilor
care nsoeau escadra.
nc din primele zile, escadra captur optsprezece
corbii de comer, care fur expediate n Frana.
Recolta era totui slab fa de ateptrile
comandorului. Jones se gndea cu amrciune c la
172

sfritul lui septembrie trebuia s acosteze n portul


olandez Texel, punctul final al expediiei.
Pe bord, atmosfera era ncrcat. Ofierii erau
nemulumii, fiindc periplul se termina fr rezultate
spectaculoase. Prizonierii englezi erau plini de
nelinite. Detaamentul francez, care vegeta pe bord n
condiii de cazare lamentabile, manifesta o nervozitate
crescnd, comunicnd-o i ofierilor. Marinarii, care
alctuiau un adevrat mozaic de naionaliti, erau
iritai fiindc nu participau la beneficiile expediiei,
aa cum s-ar fi ntmplat dac s-ar fi angajat pe un
vas corsar.
O ntlnire cu peripeii avea s-i scoat pe toi din
starea de ncordat expectativ.
Ziua de 23 septembrie ncepu ca oricare alta. Rutina
monoton a vieii de bord prea c nu va fi tulburat.
Deasupra lui Bonhomme Richard se roteau zglobiu
pescruii. Vasul se legna uor, predispunnd la
somn i reverie. Aproape de ora prnzului, escadra
depi capul Flamborough, un promontoriu care se
avnta
ndrzne
n
Marea
Nordului,
ntre
Scarborough i Great Grimsby.
Spre sear, marinarul de veghe semnal pnze
numeroase la orizont. ndat ce primi vestea,
comandorul iei pe dunet. Cu telescopul la ochi,
numra siluetele albe care se profilau n zare.
Gentlemen, se ntoarse el spre ofierii care-l
nsoeau, norocul ne surde. Flota comercial a Mrii
Baltice ne pic n palm.
Paul Jones aspir adnc aerul srat al mrii.
De luni de zile atept momentul acesta. Privii!
173

Peste patruzeci de nave ncrcate cu mrfuri. Cea mai


formidabil prad de rzboi.
nflcrarea lui molipsise i pe ceilali ofieri.
Exaltarea le ddea tuturor aripi.
Mr. Dale, se adres el primului locotenent,
semnaleaz flotei: Urmrire general.
Pavilioanele de semnalizare ale vasului amiral se
nlar pe catarg. n cteva minute, ntreaga velatur
fu desfurat. Navele se avntar ca nite lupi
asupra unei turme de oi.
n convoiul inamic se dduse alarma. Corbiile se
ndreptau cu iueal spre rm, cutnd protecia
bateriilor de coast. Richard opera n registrele sale,
cnd ropotul tobelor care ddeau semnalul de lupt l
fcu s-i ntrerup lucrul. i strnse repede
scriptele, le bg n lada lor ghintuit, apoi iei pe
punte.
Btaia tobelor ntovrea pregtirile febrile. Zorii
de ordinele ofierilor, marinarii alergau la posturi;
puntea era stropit cu ap i presrat cu nisip, spre
a nu fi alunecoas; sabordurile erau descoperite,
tunurile puse n baterie; se mpreau arme i muniii
echipajului, n previziunea unei lupte corp la corp;
echipele de pompieri treceau la pompe; la infirmerie,
chirurgul improviza din cteva lzi o mas de operaie;
buctarul, cu ajutoarele sale, pregtea sacii n care
aveau s fie bgai morii, nainte de a fi aruncai n
mare.
Richard simea un ciudat gol n stomac. Perspectiva
luptei l umplea de emoii. Nu se temea att de
moarte, ct de vreo infirmitate. n timpul aciunii,
174

misiunea lui era s stea n permanen la dispoziia


comandantului.
Se apropia nserarea. Paul Jones avea de gnd s
angajeze lupta chiar n timp de noapte, dac va fi
nevoie. Vntul uor umfla totui pnzele lui
Bonhomme Richard, care se apropia cu vitez de
inamic.
Dou vase de rzboi britanice escortau convoiul. O
fregat de aproximativ patruzeci de tunuri i o nav
mijlocie. Comandantul exulta. Puterea de foc a flotei
lui era net superioar. Dispunea de patru vase, fa de
cele dou britanice. Proporia de fore i era favorabil.
Bonhomme Richard i Alliance vor ncadra fregata,
iar Pallas i Vengeance vor ataca cellalt vas
englezesc.
Soarele
apusese
ntr-o
apoteoz
purpurie,
ntunericul ncepea s se lase. Stelele luminau uor
marea. Pe puntea de comand, Paul Jones se freca
nencreztor la ochi. Alliance prsise ruta urmat
de Bonhomme Richard i se ndeprta spre sud-est
n ciuda semnalelor de pe vasul amiral.
Comandantul njur printre dini. Laul Landais
evita lupta, prefernd s urmreasc de departe
mersul aciunii. Lui Jones nu-i mai rmneau la
dispoziie dect fregata Pallas i bricul Vengeance,
pe care trebuia s le lase a face fa celui de-al doilea
vas britanic.
Bonhomme Richard sprgea valurile ntunecate,
avntndu-se cu iueal spre fregata inamic, ale
crei saborduri luminate permiteau s se vad
tunurile pregtite de tragere.
175

Geana de aur a lunii apruse la orizont. O lun


plin, rotund ca o tipsie, care arunca peste nveliul
mrii o cale luminoas.
Fregata britanic se afla acum la aproximativ o sut
de metri de nava Amiral. Examinnd-o de aproape,
Paul Jones i ddu seama c i subestimase
adversarul. Vasul inamic era mai modern i mai
puternic dect Bonhomme Richard. Raportul de fore
se rsturnase n favoarea englezilor. Zarurile erau ns
aruncate. Comandantul n-ar fi conceput s dea
napoi.
Ce nav e aceasta? se auzi un glas autoritar de pe
corabia britanic.
Paul Jones se bucur. Englezii nu tiau nc dac
aveau de-a face cu un bastiment duman. Pentru a
ctiga timp, rspunse prin portavoce.
Nava Maiestii Sale, Princess Elisabeth. Dar
nava dumneavoastr?
Nava Maiestii Sale, Serapis. Cpitan Richard
Pearson, sosi fr ntrziere rspunsul, ncotro
mergei?
Apropiai-v! strig Paul Jones, folosind acelai
iretlic. Nu v aud!
De data aceasta, cpitanul Pearson nu se mai ls
nelat.
nc de la nceput avusese bnuieli. Dup cte tie
el, Princess Elisabeth n-avea ce cuta n aceast
parte a Mrii Nordului.
Rspundei imediat ori trag! porunci Pearson.
De pe Bonhomme Richard se puteau vedea
comandanii britanici de tunuri aprinzndu-i fitilele.
176

Nu mai era niciun moment de pierdut.


Foc, Mr. Dale! ordon Paul Jones.
Simultan, tunurile de pe Bonhomme Richard
traser o salv n plin, n vreme ce culorile americane
erau ridicate la pup.
Tunurile britanice rspunser aproape n aceeai
clip, intind bateriile de pe Bonhomme Richard.
Zgomotul era asurzitor. S-ar fi zis c se dezlnuiser
tunetele cerului. O explozie formidabil ntr-una din
bateriile de jos fcu s neasc o tromb de fum
roiatic. Se auzir distinct rcnete de durere.
Mr. Sunderland, strig comandantul, alearg jos
i vezi ce s-a ntmplat. Dac a explodat unul dintre
tunurile vechi, de optsprezece, ntreaga baterie s
nceteze focul. Servanii s se urce pe punte. i vom
folosi la abordaj.
Electrizat de primejdie i de ordinul comandantului,
Richard se avnt pe tambuchiu n jos, prin valurile
de fum negru care rbufneau spre ieire. n bateria de
jos i ntmpin un spectacol oribil: dou tunuri mari
de calibru 18 explodaser pulveriznd servanii.
Sprturi de metal i pligi de lemn rniser i pe
artileritii de la alte tunuri. Cnd puse piciorul pe
pardoseala de scnduri, Richard alunec ntr-o balt
de snge. Aspirantul Gilbert Watt, sprijinit de
balustrada scrii, vrsa o spum roie, vscoas.
Capul unui artilerist era secionat de corpul care se
mai zvrcoli convulsiv, ncremenind apoi pe veci.
Servanii de la celelalte tunuri nu mai ndrzneau s
trag.
ncetai
focul,
Mayrant,
zbier
Richard
177

comandantului bateriei. Tunurile de optsprezece nu


mai
trag!
Ordinul
comandantului!
nchidei
sabordurile! Oamenii valizi s urce pe punte!
Richard trebui s repete porunca, fiindc salvele
bateriei de sus i ale tunurilor britanice trsneau
aproape fr ncetare, acoperindu-i glasul.
Am neles, Mr. Sunderland, rspunse Mayrant
pe care l nnegrise pulberea. ncetai focul! url el,
ncercnd s acopere zgomotul detunturilor. nchidei
sabordurile, crai rniii la infirmerie! Ceilali pe
punte!
Porunca era greu de executat. Puterea exploziei
smulsese din ni obloanele ctorva saborduri,
aruncndu-le n mare. Dulgherul i ajutoarele sale
acoperir cu scnduri de stejar deschizturile cscate
n pntecele navei.
Orict era Richard de novice i putea da seama c
scoaterea din lupt a bateriei de 18 reducea la
jumtate puterea de foc a lui Bonhomme Richard,
care rmnea net inferior fa de Serapis.
Fcndu-i anevoie loc printre rnii i printre
infirmieri, se repezi pe scri n sus spre a raporta
comandantului rezultatele misiunii. Cnd ajunse pe
punte, i se fcu prul mciuc. Strfulgerrile
tunurilor care trgeau n rafale, scnteierile flintelor i
pistoalelor care rpiau grindin, luminau noaptea ca
un fantastic joc de artificii. Mirosea a pulbere, a fum,
a snge i sudoare. Marinarii americani, crai pe
sarturi, i soldaii francezi trgeau de voie, ochind
tunarii i pucaii de pe Serapis, care cdeau ca
nite ppui dezarticulate. Ploaia de ghiulele englezeti
178

continua s izbeasc n plin flancurile strvechii


corbii americane, care se cutremura la fiecare
impact.
Puntea, duneta erau mturate de focul inamic, care
fcea ravagii. Achii de lemn zburau prin aer,
nfigndu-se n carnea marinarilor, care njurau
cumplit. Puntea era acoperit cu mori, rsturnai n
cele mai bizare poziii. Ochii sticloi ai unuia fixau
cerul nvpiat. Altul ncremenise cu pistolul nc
fumegnd, ncletat n mna crispat. Capul unui
artilerist era despicat n dou, ca un pepene. Un bra
sttea atrnat ca prin minune de un sart. Picturi de
snge se scurgeau din cartilagiile sfiate, din carnea
zdrobit. Un elev de marin rmsese ncolcit lng
parapet. S-ar fi zis c doarme, dac nu i s-ar fi vzut
gaura roie din frunte. Un rnit se zbtea n spasmele
agoniei.
Richard simi o slbiciune ciudat. i venea s verse.
Se rezem cteva clipe de peretele tambuchiului, apoi
cu o sforare, porni iari la drum. Strbtu puntea n
cteva salturi i se cr pe dunet. Raport
comandantului situaia din bateria de jos i msurile
luate.
Foarte bine, Mr. Sunderland. Pierderi mari?
Aproximativ treizeci de mori i rnii, Sir. Rniii
sunt transportai la infirmerie.
Mr Sunderland, vom aborda nava inamic. Preia
comand detaamentului doi de abordaj n locul
locotenentului McCarthy, czut la datorie. ine
legtura cu colonelul Chamillard, care te va sprijini la
atac.
179

Comandantul ncerca o soluie disperat: abordajul.


Vechea tactic a pirailor. Continuarea duelului de
artilerie ar fi fost fatal lui Bonhomme Richard, a
crui putere de foc scdea necontenit. Superioritatea
artileriei britanice era categoric.
Desluind inteniile comandantului Jones, dup
manevrele vasului amiral, cpitanul Pearson cuta s
pstreze o distan constant ntre Serapis i
Bonhomme
Richard.
Prevedea
cu
precizie
matematic reducerea la tcere a navei dumane, pe
care o va avea n curnd la discreie.
Pe Bonhomme Richard situaia era disperat.
Tunurile lovite pe rnd de salvele britanice ncetau s
mai trag. Bateria dintre puni, comandat de
locotenentul Mayhew i curm focul. Aceeai soart o
avu i unitatea de sub comanda aspirantului Reuben
Chase. Lovit sub linia de plutire, vasul amiral ncepea
s se scufunde. Pompele puse n funciune nu mai
pridideau s scoat apa, care nvlea cu furie.
Calm, Paul Jones atepta momentul prielnic. Pentru
el, abordajul devenise o idee fix.
Pe rm, mii de oameni urmreau cu emoie duelul
dintre Serapis i Bonhomme Richard. Ceva mai n
larg, Pallas i Vengeance ncoliser pe Countess
of Scarborough, cea de-a dou nav de rzboi
britanic. Vasele comerciale din convoi se risipiser ca
potrnichile.
Alliance continua s stea deoparte. Nimeni n-ar fi
putut spune ce se petrecea n mintea cpitanului
Landais, care asista impasibil la lupt, fr s
intervin n ajutorul camarazilor si de arme.
180

ncreztor n zdrobitoarea sa superioritate, cpitanul


Pearson i schimb tactica. Dornic s-i lichideze mai
repede adversarul, se apropie de Bonhomme
Richard. Voia s-l loveasc sub linia de plutire, spre
a-i grbi scufundarea.
Acesta era momentul pe care-l atepta Paul Jones.
Aruncai harpoanele de fier!
Crligele harpoanelor mucar balustradele lui
Serapis. Bonhomme Richard se crampon de nava
vrjma ca o caracati de prad sa.
La abordaj!
Goi pn la bru, legai la cap cu basmale viu
colorate, cu cuitele n dini, n mini cu pistoale, sbii
i topoare, oamenii de pe Bonhomme Richard se
avntar ca un nor de lcuste asupra punii lui
Serapis. Sreau peste parapete, peste cordaje, peste
mormanele de cadavre, repezindu-se cu strigte
guturale asupra englezilor, care se aprau cu furie.
Lovii de gloanele pucailor britanici, muli atacani
se prvlir fulgerai de moarte. Civa czur n
spaiul dintre cele dou vase, fiind strivii ca mutele.
Combatanii luptau corp la corp, cu cuitele, cu dinii.
Cuprins de o cumplit furie, Richard i rotea sabia
deasupra capului, trsnind n dreapta i n stnga,
icnind la fiecare lovitur i rcnind ca scos din mini.
Alturi de el, colonelul de Chamillard czu strpuns
de un glonte care-i sfrm ira spinrii. Locotenentul
colonel
Weibert
prelua
de
ndat
comanda
detaamentului francez.
Pucaii de pe Serapis trgeau cu nverunare,
fcnd goluri n rndurile atacanilor. Artileritii
181

britanici continuau s verse fier i foc asupra carcasei


lui Bonhomme Richard, care se scufunda metru cu
metru.
Deodat, un nou duman i ncoli deopotriv i pe
englezi i pe americani. Vela trinc de pe Serapis lu
foc de la o grenad de mn, care incendiase un
morman de cordaje de pe punte. De la vela trinc
flcrile se ntinser la gabierul mic, la contragabierul
mic apoi, duse de vnt, srir la flocul mic i la flocul
mare. n cteva minute, ntreaga velatur a navei
britanice deveni o pdure de flcri. Incendiul se
transmise i la pnzele lui Bonhomme Richard.
Echipajele celor dou nave puser pompele n
funciune. Fumul gros, cu miros de gudron, nbuea
pe lupttori. Duelul de artilerie i de muschete se
ncetini. Eforturile erau ndreptate acum spre
stingerea focului.
Cuprins de panic, prjit de o rbufnire a focului,
un maltez zbier:
Ardem, ne scufundm! Suntem pierdui!
Un tnr artilerist din bateria lui Mayrant rcni,
aruncnd armele:
S ne predm! Ardem ca oarecii! Nu vreau s
mor! Nu vreau! Nu vreau!
Cuprins de nebunie, se repezi s coboare steagul
american. Un glonte de pistol l nimeri n cap. Se
rsuci pe clcie, ca i cnd ar fi fcut o piruet, apoi
czu cu faa n jos. Comandorul Jones, cu pistolul
nc fumegnd, se ntoarse spre oamenii adunai pe
punte.
Cel care va ndrzni s pomeneasc de predare,
182

va avea aceeai soart. Trdtorii vor fi mpucai pe


loc. Pentru ei nu exist mil.
Ochii i erau att de scnteietori, nct preau s
oglindeasc incendiul care mistuia navele.
Episodul acesta nu scpase cpitanului Pearson,
care striga de pe puntea lui Serapis:
Predai-v ct mai e timp! V scufundai! Sperase
c intervenia sa va provoca o rscoal a marinarilor
americani. Situaia lor era foarte grea. Dei navele
erau strns nlnuite, tunurile britanice continuau s
trag, scormonind mruntaiele lui Bonhomme
Richard. Detaamentele care abordaser pe Serapis
fuseser prinse n focul pucailor, englezi, care le
mcinau cu furie.
ndemnul lui Pearson nu rmase fr rspuns. De
pe duneta vasului amiral se auzi glasul limpede al lui
Paul Jones:
Nici nu ne gndim s ne predm. Lupta abia a
nceput!
Ultimul cuvnt al comandantului fu acoperit de
rpiala mpucturilor, care revrsau grindin de
gloane.
Deodat, la pupa celor dou vase apru silueta unei
corbii negre, pe care incendiul o nvluia ntr-o
lumin roiatic.
Alliance a sosit n ajutorul nostru, Sir! strig
primul locotenent.
Era i timpul, rspunse comandantul. Aprinde
luminile de recunoatere.
Spre consternarea lor, Alliance potopi cu ploaie de
gloane i pe englezi i pe americani, fr deosebire.
183

A nnebunit cpitanul Landais! zbier Dale,


njurnd furios.
Alliance pieri ca o nluc n noapte ca, dup un
interval scurt de timp, s revin, mitraliind att pe
oamenii de pe Serapis, ct i pe cei de pe
Bonhomme Richard. Trdarea cpitanului Landais
era manifest.
Pe cele dou vase ncletate ntr-o suprem trnt
se dezlnuise infernul. Combatanii se mcelreau
ntre ei, aprndu-se totodat de asaltul apei i
focului, care i amenina pe toi n egal msura.
Pllaia nroise vzduhul i marea. Un linoliu de
purpur nvluia cele dou bastimente, care se
scufundau cu ncetul.
Alliance dispru iari.
Locotenent-colonelul
Weibert
propuse
comandantului s nceteze lupta.
Ofierii i soldaii francezi au luptat pn la unul.
Mai
toi
sunt
mori
sau
rnii.
Oamenii
dumneavoastr sunt la captul puterilor. Cred c
orice rezisten e inutil.
V nelai, Monsieur, replic Jones cu drzenie.
Victoria va fi a aceluia care va rezista mai mult.
n aceeai clip un vuiet de urale se ridic din
pieptul marinarilor de pe Bonhomme Richard.
Pavilionul britanic era cobort.
Comandantul Paul Jones reuise s nfrng una
dintre cele mai puternice nave militare ale
asupritorilor rii sale.
Cu ceremonialul de rigoare, cpitanul Pearson
remise sabia sa lui Jones.
184

Regret c sunt silit s-o predau unui pirat care ar


trebui s poarte treangul, rosti el fierbnd de mnie.
V nchipuii atunci, Sir, ct e de bucuros piratul
care a izbutit s smulg victoria din mna unui ofier
de valoarea dumneavoastr, rspunse curtenitor Paul
Jones
Lupta se terminase. n ciuda strdaniilor
comandantului, Bonhomme Richard nu mai putu fi
salvat. ntreg echipajul acestuia trecu pe bordul lui
Serapis, la pupa cruia flutura pavilionul american.
Strvechea carcas a eroicului Bonhomme Richard
se scufund n adncuri, purtnd n snul ei
cadavrele lupttorilor care czuser pentru libertatea
Statelor Unite
Escadra comandantului Jones i fcu o intrare
triumfal n portul olandez Textel, punctul final al
expediiei. n urma raportului scris al lui Jones asupra
desfurrii btliei, doctorul Franklin ridic imediat
comanda cpitanului Landais, ordonnd trimiterea sa
n faa Curii Mariale.
n octombrie, Paul Jones se napoie la Paris. Regele
l primi n audien, decorndu-l cu ordinul Meritul
Militar i oferindu-i o sabie de onoare. Totodat l
ridic la rangul de cavaler.
i Richard obinu crucea Meritul Militar i un
brevet semnat de rege care i confirma titlul de
marchiz de Beauclair. Laolalt cu el primir Meritul
Militar nc ali patrusprezece ofieri i aspirani de
pe Bonhomme Richard.
O primire foarte frumoas i fcu Temple. Lundu-l
de umeri, l privi cu brbie n ochi.
185

Doctorul Franklin a aprobat desemnarea ta n


funcia de interpret-ef pe lng corpul expediionar
francez care va fi trimis n America. Totodat, a cerut
Congresului s-i acorde brevetul de cpitan.
Richard roi de plcere. Era ciudat. Viaa militar
ncepuse s-l captiveze. Ambiana rzboinic, btlia
la care luase parte, decoraia primit, preuirea pe
care francezii o acordau uniformei osteti, admiraia
femeilor pentru prestana sa marial i schimbaser
concepiile fa de cariera armelor. Gradul de cpitan
l va face s nu se simt n poziie de inferioritate fa
de nobilii francezi care deineau grade n armat.
Cpitani erau i contele de Segur i ducele de Castries
i prinul de Broglie i contele de Charlus. Era firesc
ca i marchizul de Beauclair s fie ofier. n definitiv,
ar putea s urce i alte trepte. Locotenent-colonel,
colonel, locotenent-general Da, da. Locotenentgeneral! Un grad potrivit pentru un Beauclair!
Brevetul trebuie s soseasc dintr-o zi ntr-alta,
spuse Temple. Congresul nu-l va refuza pe Franklin.
Faptele tale de arme sunt cele mai bune recomandaii.
Pronosticul lui Temple se mplini. n ianuarie,
brevetul sosi de la Philadelphia. Cnd Richard
mbrc uniforma de cpitan, Franklin l felicit:
n sfrit, o dat a fost i Congresul expeditiv.
Bine c brevetul nu l-a costat dect cteva semnturi.
Dac ar fi fost vorba de bani, s-ar fi schimbat
lucrurile.
Nu era pentru prima oar c Franklin aducea critici
Congresului. Poziia lui era ns att de puternic,
nct i putea permite acest lux.
186

Brevetul l-ai primit repede. Cu leafa va merge mai


greu, continu el rznd. Domnii din Congres se
tocmesc ca la tarab cnd e vorba de cheltuielile
militare. n vreme ce poporul american sngereaz n
acest rzboi ngrozitor, Congresmenii reduc bugetul
armatei. 24.000.000 n 1777 i n 1778. 10.000.000 n
1779. 3.000.000 n 1780. Nu m-ar mira ca la anul s
reduc creditele militare la 1.000.000. Congresul
trebuie epurat de elementele suspecte
La 26 martie Richard, care i luase atribuiile n
primire, sosi la Brest, nsoind pe contele de
Rochambeau, comandantul en chef al corpului
expediionar. apte vase de linie i dou fregate aveau
s escorteze convoiul alctuit din treizeci i ase de
nave de transport. Printre ofierii de Stat major i
comandanii de uniti, Richard ntlni numeroi
cunoscui; ducele
de
Lauzun, marchizul de
Montmorency-Laval,
comandantul
regimentului
Bourbonnais, contele de Saint-Mesme, comandantul
regimentului Royal-Deux-Ponts, contele dAdeville,
comandantul artileriei. Pe marealii de cmp
Chastellux i Viomenil i ntlnise de cteva ori la
recepiile de la Misiunea American. Dintre ofierii
tineri, era prieten cu vicontele de Noailles, cu contele
de Segur, cu prinul de Broglie, cu cei doi frai Dillon
i cu ducele de Castries. n Statul Major al lui
Rochambeau se mai afla un personaj foarte cunoscut
la Curte, contele Axel de Fersen, a crui plecare pe
front ndurerase pe regin, smulgndu-i hohote de
plns.
La 2 mai flota iei n larg. Richard fusese repartizat
187

pe vasul amiral Duc de Bourgogne, mprea o


cabin nencptoare cu nc ali patru ofieri. Toat
lumea cltorea de altfel n condiii ngrozitoare.
Ofierii i soldaii erau nghesuii ca sardelele. Spaiul
nendestultor l silise pe Rochambeau s lase la Brest
cteva sute de cai, un mare numr de tunuri i parte
din trenurile regimentare.
Traversarea Atlanticului fu grea. Furtuni, scorbut,
murdrie, pduchi, hran insuficient. Spre a mai
risipi monotonia, Lauzun ordon muzicii regimentului
su s dea zilnic concerte trupei.
La 18 iunie, una dintre fregate captur o corvet
britanic. Scurta lupt naval oferi un spectacol
distractiv pentru toat lumea. Plcerea se topi cnd
prizonierii informar pe Rochambeau c generalul
american Lincoln capitulase la Charleston. Dou zile
mai trziu, la sud de insulele Bermude, navele
franceze schimbar cteva salve de artilerie cu o
escort uoar, alctuit din ase vase inamice.
Angajamentul acesta nu avu urmri. Abia la 11 iulie,
dup o cltorie care durase aptezeci de zile, convoiul
ancor la Newport n Rhodes Island. Amiralul de
Ternay fcuse un adevrat tur de for, reuind a evita
puternica flot britanic a amiralului Graves, care
primise
instruciuni
s
intercepteze
corpul
expediionar francez nainte de debarcarea acestuia n
Statele Unite.
n cinstea aliailor, primarul i notabilitile din
Newport iluminar oraul i organizar o serbare, care
se ncheie cu un bogat foc de artificii. O delegaie a
triburilor indiene prezent daruri contelui de
188

Rochambeau, care le oferi spectacolul mult gustat al


unei parade i al unei arje a husarilor din regimentul
ducelui de Lauzun. Populaia oraului i a satelor din
mprejurimi era n plin admiraie fa de
corectitudinea francezilor care plteau rechiziiile fr
s se tocmeasc. Nici englezii i nici americanii nu-i
deprinseser cu asemenea procedeu.
Corpul expediionar iern la Newport. Generalul
Washington l pstra n rezerv, spre a-l folosi fie
pentru cucerirea New Yorkului, aflat n mna
englezilor, fie pentru atacarea armatei generalului
Cornwallis,
care
opera
n
Virginia.
naltul
comandament american, de acord cu contele de
Rochambeau, opt pentru a doua ipotez.
La 19 august, pe o ploaie torenial, forele
americane fcur jonciunea cu trupele franceze i se
puser n micare. Destinaia nu o cunoteau dect
Washington i Rochambeau.
Spre deziluzia lui Richard, care i nchipuise pn
n ultimul moment c vor ocupa poziii n jurul New
Yorkului, trupele aliate ocolir oraul, ndreptndu-se
n mar forat spre Sud. Strbtur Princeton, Trenton
i Valley Forge, ndreptndu-se spre Philadelphia. La
porile oraului, ntreaga armat fcu halt. Soldaii
francezi i puser ghetele albe, i pudrar prul, i
lustruir cataramele apoi, sub comanda ofierilor
mbrcai n uniforme de parad, defilar pe strzile
drepte, proaspt stropite, salutai de uralele populaiei
entuziasmate. inuta mndr, alinierea perfect,
fireturile i decoraiile strlucind n soare, tropotul
cailor cu crupe lucioase ca mtasea, drapelele brodate
189

cu crinul Bourbonilor, fanfarele care electrizau cu


marurile lor mariale strneau furtun de aclamaii.
Francezii ddur Congresului onoruri regale. Trei zile
de-a rndul se desfurar treceri n revist,
banchete, baluri, serbri publice i focuri de artificii.
La 6 septembrie armata i relu marul.
Generalul lord Cornwallis, comandantul forelor
britanice, se retrsese n oraul Yorktown, pe care-l
ntrise n grab. Era sigur c francezii i vor da de
furc. i nu se nela. Dinspre Nord cobora armata
franco-american de sub comanda generalului
Washington, secondat de contele de Rochambeau.
Dinspre West se apropiau trupele franceze ale
marchizului de La Fayette. n Sud debarcase
contigentul din Antille, n cap cu marchizul de SaintSimon. La Fayette i Saint-Simon fcuser jonciunea
la Jamestown. Spre Rsrit, golful Chesapeake era
blocat de marea flot a amiralului conte de Grasse,
care izbutise a izgoni flota britanic a amiralului
Graves dup o epic btile naval ce durase ase zile.
Pentru a complica i mai mult situaia lui Cornwallis,
escadra contelui de Barras aducea de la Newport
uniti franceze de artilerie grea, precum i un
detaament de infanterie, comandat de baronul de
Choisy.
n jurul lui Cornwallis se strnsese cletele.
La 14 septembrie, avangarda forelor francoamericane coborte din Nord intr n Williamsburg,
unde fu instalat marele cartier general aliat.
ncercuirea Yorktown-ului era total. Cei 8.800 de
englezi, ntrii n aceast citadel improvizat,
190

trebuiau s fac fa la 32.000 de francezi, dintre care


22.000 marinari, la care se adugau 7.000 de
americani. Williamsburg, capitala idilic i romantic
a Virginiei, arta ca o tabr militar. Pe strzile
altdat att de linitite, coloanele militare se
ncruciau cu curieri care treceau n galop, cu baterii
de artilerie care huruiau asurzitor, trezind indignarea
cinilor.
Richard avea mult de lucru. Misiunea lui de
cpetenie era s traduc generalului de Rochambeau
ordinele i comunicrile primite de la comandamentul
american i s tlmceasc rapoartele generalului
ctre Washington. Prin nsi poziia sa, cunotea
toate secretele acestei campanii. De patru-cinci ori pe
zi fcea naveta ntre colegiul William and Mary, n care
fusese ncartiruit comandamentul francez, i casa
profesorului George Wythe, afectat generalului
Washington i adjutanilor si. Devenise un fel de
umbr a lui Rochambeau. l nsoea la consftuirile cu
Washington, n inspecii, n vizitele pe care contele le
fcea oficialitilor.
n ciuda struinelor sale, Rochambeau nu fusese n
stare s nvee un cuvnt englezesc. Aceasta l fcea
s nu se poat lipsi de prezena interpretului su.
Richard slbise ca un ogar. Noaptea trziu, cnd se
trntea pe patul lui de campanie, i blestema soarta
i cpitnia, care-l bgaser n ncurctura aceasta.
Dar serviciul i oferea i satisfacii. Cunoscuse pe
mai toate cpeteniile armatei americane, n frunte cu
Washington, i multe personaliti politice ale Statelor
Unite.
Colonelul
Alexander
Hamilton
vestitul
191

reprezentant al Statelor New York i mna dreapt a


lui Washington, i arta o prietenie deosebit. De
Alexander Hamilton l apropia nu numai vrsta, dar i
convingerile politice. i unul i cellalt erau partizanii
unei guvernri aristocratice, a crerii unei oligarhii
financiare. i dduser seama de aceast comunitate
de concepii cu prilejul unei discuii pe care o
purtaser n timpul unui prnz oferit de Washington
ofierilor din comandamentul francez.
ntr-o sear, Rochambeau invit pe George
Washington la o cin la care aveau s ia parte i alte
cpetenii americane. Comandantul suprem al trupelor
franceze era ncartiruit n casa unui mare plantator,
Sir Lewis Effingham, care-i pusese ndatoritor la
dispoziie toate resursele ndestulatei sale cmri.
Sir Lewis Effingham era o fiin ciudat. Tot timpul
i-l petrecea n bibliotec. Nu primea vizitatori fiindc
spunea el accesele de gut l mpiedicau s guste
tovria musafirilor. Niciun ofier din anturajul lui
Rochambeau nu izbutise s-l vad vreodat. n ziua n
care generalul francez se prezentase la locuina ce-i
fusese atribuit, majordomul lui Sir Lewis l
ntmpinase protocolar prezentndu-i complimentele
i totodat scuzele stpnului su, cruia boala nu-i
ngduia s-i ndeplineasc personal obligaiile de
gazd. Sir Lewis i punea ns casa la dispoziia
contelui, urndu-i o edere ct mai plcut.
Din ziua aceea, Rochambeau trise ca n cmpurile
Elizee. Nici la adnci btrnee n-avea s uite
ospitalitatea din casa lui Sir Lewis Effingham.
Sir Lewis era prudena personificat. Pn la
192

izbucnirea rzboiului pstrase o atitudine neutr. n


apropiere de New York stpnea un domeniu uria,
care ncepea de la rul Hudson i se termina la Long
Island Sound. Soia lui, Lydia, nscut Saint-Astier, i
adusese de zestre un domeniu de un milion de acri n
Virginia i cteva plantaii de cafea i de zahr n
Indiile Occidentale. Reedina lui Lewis era la New
York. Dar cnd englezii asediaser acest ora,
Effingham i strnsese bagajele i plecase cu ntreaga
familie n Virginia. Prietenilor si, favorabili Angliei, le
spusese c prsete New Yorkul fiindc sntatea
soiei i a fiicei sale nu le ngduia s suporte emoiile
unui asediu. Bineneles, aceasta nu-l mpiedica s
doreasc sincer victoria trupelor britanice. Partizanilor
revoluiei le mrturisise cu aceeai afectat candoare
c nu concepea s rmn ntr-un ora care putea s
cad oricnd n mna englezilor tiranici. Dup ce-i
convinsese i pe unii i pe ceilali de buna lui credin,
se mutase la Williamsburg, unde atepta n linite
sfritul rzboiului. Cnd teatrul de operaii se
mutase n Sud, i englezii puseser piciorul n
Virginia, Sir Lewis se mbolnvise subit de o gut carel intuia n cas cu lunile. Fiindc nu-i ddea mna s
plece n Indiile Occidentale din cauza flotelor de
rzboi, a corsarilor i a pirailor care infestau mrile
se resemnase s rmn cu orice risc n Virginia.
Ocuparea Williamsburg-ului de ctre englezi nu-l
scosese din biblioteca lui. Primise n cartiruire pe
generalul Cornwallis, i pusese i lui casa la dispoziie,
dar nu-i ieise n ntmpinare. Adoptase aceeai
atitudine i fa de Rochambeau. Astfel salva
193

aparenele i nu se compromitea cu niciuna din


tabere. Sir Lewis nu voia s mprteasc soarta
partizanilor Angliei, uni cu gudron i tvlii n fulgi
de ctre revoluionarii fanatici. Nu voia s se pronune
nici pentru independena Statelor Unite, cci se temea
de represaliile pe care Anglia nu va ntrzia a le lua
mpotriva partizanilor lui Washington, n cazul c va
obine victoria. Boala lui diplomatic dura de un an i
amenina s dinuiasc pn la sfritul rzboiului.
Cina oferit de Rochambeau generalului Washington
evoca agapele pe care spartanii le luau laolalt de la
eful suprem i pn la ultimul soldat n preziua
marilor btlii. Agapa era spartan numai prin
semnificaia ei. Legendara sobrietate a acelor mese nu
mai putea fi respectat, de vreme ce pivniele lui Sir
Lewis furnizau cele mai fine buturi alcoolice, iar
buctriile sale produse gastronomice de o nalt
savoare.
n ziua urmtoare, adic la 9 octombrie, aliaii
dezlnuir un bombardament puternic asupra
Yorktown-ului.
Pn n ultimul moment Cornwallis ateptase
intervenia generalului Clinton, care dispunea la New
York de suficiente fore spre a sparge cercul de foc,
aprins de franco-americani n jurul Yorktown-ului.
Clinton, a crui faim de temporizator ntrecea i pe a
celebrului Caius Fabius Cunctator, se mrginise a-l
bombarda pe Cornwallis cu mesaje ce-i anunau
apropiata sa intervenie. Exasperat, acesta i
rspunsese la ultima scrisoare c era inutil s se mai
deranjeze, ntruct nu va ajunge la timp spre a mai
194

salva ceva.
La 14 octombrie, trupele aliate atacar redutele
naintate ale englezilor, cucerindu-le dup o furioas
lupt la baionet. La 16, Cornwallis fcu o ultim
tentativ de a rupe ncercuirea. n timpul nopii
mbarc primele sale detaamente pe luntri i pe
plute. Inteniona s traverseze fluviul York, apoi s se
strecoare spre Nord, prin liniile aliate puin ntrite,
din faa localitii Gloucester. Dar o vijelie, dezlnuit
fr veste, i zdrnici planul. Resemnat n faa
inevitabilului, i retrase trupele n Yorktown.
n dimineaa zilei de 17 octombrie, aliaii declanar
un atac general, sprijinit de ntreaga artilerie. Focul
tunurilor grele fcu ravagii n oraul asediat. Aliaii
reuir s ajung pn la traneele britanice. Lupta
corp la corp se ncinse cu furie. Pierderile erau mari de
o parte i de alta. Dei muniiile i medicamentele
ajunseser pe sfrite, englezii rezistau eroic.
Cornwallis i ddea ns seama c lupta era
zadarnic.
La 10 de diminea steagul alb fu ridicat pe zidurile
fumegnde ale Yorktown-ului.
Focul de artilerie ncet imediat. n liniile francoamericane soldaii se mbriau ntr-un entuziasm
delirant. Parlamentarii britanici se prezentar
generalului Washington, care le dict o capitulare fr
condiii.
La 19 octombrie, Cornwallis se nclin n faa
destinului. Trupele britanice, cu muzicile n frunte,
defilar n pas de parad pn la liniile aliate, apoi
depuser armele. Opt mii de soldai i nou sute de
195

marinari czur prizonieri. Prada de rzboi se ridica la


214 tunuri i 23 de drapele.
Generalul Cornwallis capitulase dup o lupt eroic,
binemeritnd nu numai admiraia propriilor si
soldai, dar i pe a inamicului.
Contele de Rochambeau i stabili tabra de iarn n
Virginia. Dup cderea Yorktown-ului i exprimase
intenia de a exploata succesul, atacnd Charleston-ul
aflat nc n minile englezilor. Rechemarea flotei
amiralului de Grasse n Antille l mpiedic s-i pun
planul n practic.
Generalul Washington se napoie cu trupele sale n
Nord, iar La Fayette se ndrept spre Sud, pentru a
ntri armata generalului Green.
Regimentele lui Rochambeau fur ncartiruite n
Yorktown, Gloucester, Hampton i Williamsburg.
Generalul en chef rmase cu Statul su Major la
Williamsburg.
Dup emoiile campaniei care culminase cu
capitularea lui Cornwallis, Richard gust din plin
odihna i linitea regsite n sfrit n acest ora cu
moravuri patriarhale. Serviciul i ls destul libertate.
Viitorul ncepea iari s-l preocupe. Rzboiul era
pe sfrite. Dup ce va dezbrca uniforma militar i
va atrna sabia n cui, ce-i va rmne de fcut?
Trebuia s-i gseasc un rost. S se napoieze la
atelierul de cuite? Era i aceasta o soluie, dar nu i
surdea. Existena sa trepidant la Londra,
capitalurile pe care le rulase, l nvaser s
dispreuiasc preocuprile mrunte pe care i le-ar fi
196

oferit meteugul patern.


Richard era nemulumit. Spre a-i mai limpezi
gndurile ieea la plimbare pe strzile Williamsburgului. Zilele nsorite i clduroase de toamn trzie l
ndemnau la hoinreal i visare. Fcea planuri,
cldea castele n Spania, se ncnta cu proiectele sale.
Dar clipele de euforie alternau cu momente de
descurajare profund. Soluiile pe care le gsise pn
atunci i preau iluzorii. S se angajeze n viaa
politic? l cunotea pe Alexander Hamilton; poate c
acesta i-ar gsi o ntrebuinare. Dar rolurile
subalterne nu-l ispitiser niciodat. Nu se vedea n
postura unui trepdu politic, a unul elector mrunt,
cu preocupri meschine. Concluzia era clar. Nu avea
stof de om politic. Nu simea nicio nclinare pentru
btliile electorale. Cea mai sigur cale spre ratare
este s mbriezi o carier pentru care s nu ai nicio
afinitate.
n vreme ce se plimba pe Duke of Gloucester Street,
Richard se uita distrat la lume. Femeile tinere i
etalau toaletele aduse din Frana; copiii se zbenguiau
chiuind btios ca pieile roii intrate pe fgaul
rzboiului; soldai convalesceni se odihneau pe bnci
ori umblau ncet, cu precauie, de parc ar fi fost de
sticl. Cele dou spitale din Williamsburg fiind
nencptoare pentru rnii, se amenajase n colegiul
William and Mary un spital de campanie pentru
francezi, iar n palatul guvernamental un altul pentru
americani i englezi.
n colul strzii Duke of Gloucester, pe aleea care
ducea spre palatul guvernamental, Richard se ntlni
197

cu un soldat american, care umbla n crje. Slab,


galben, cu cearcne negre, rnitul i tra piciorul
pansat la glezn. Uniforma i era zdrenuit, iar
piciorul sntos purta o cizm desfundat. Abia dup
cteva secunde de reculegere Richard i ddu seama
c-l avea n fa pe fratele su.
Patrick! Patrick, ce-i cu tine?
Consternat de mizeria fizic a acestuia, l apuc de
bra, vrnd s-l sprijine. Uitase c la New York se
despriser suprai.
Soldatul se opri, l privi ncruntat, apoi ncreiturile
feei i se destinser ntr-o umbr de zmbet.
Ei, Richard, bat-te s te bat! Dar cu tine ce-i?
Dup cum vezi, sunt cpitan. Fac parte din
Statul Major al generalului Rochambeau.
Vd. Mai vd c eti decorat. Frumos lucru. Nu
tiam, c te-ai nrolat.
Oho. Sunt trei ani de cnd port uniforma. Dar tu?
Lupt de ase ani. La New York, la Valley Forge, la
Germantown, la Monmouth, aci la Yorktown Dar nam ajuns dect sergent.
Patrick, vrei s stm puin pe banc, la soare?
Soldatul pru c ovie, apoi accept propunerea.
Se aezar pe o banc liber.
Sunt ani muli de cnd nu ne-am vzut, zise
Richard.
Vremea trece, rosti n doi peri Patrick.
Ce mai tii despre cei de acas?
Cu vrful crjei, Patrick fcea cercuri n pietriul
aleii.
Cred c sunt sntoi. Acum un an, cnd am
198

primit ultima scrisoare, erau cu toii bine. Numai pe


mama o mai suprau durerile n pntece. De atunci
nu mai tiu nimic despre ei.
Mi-e dor de cas, Patrick. M-am gndit adeseori
la voi.
Serios?
Tonul cu care Patrick rostise acest cuvnt era
ambiguu. Exprima i nencredere i mirare i un vag
dispre. Richard se prefcu a nu-l remarca.
Da, da. Eram curios s tiu ce mai facei. Dar
pierdusem legtura. Ne despreau mri i ri.
Patrick nu scoase niciun cuvnt. Richard se simi
stingherit.
Dup rzboi ne vom aduna cu toii, relu el cu
silit voioie. Poate vom lucra iari la atelier, ca
odinioar.
Privirile lui Patrick ntrziar asupra jaboului de
dantel al lui Richard, asupra pantofilor si de lac,
asupra pantalonilor albi, de stof fin, asupra perucii
pudrate Examenul acesta ostentativ aternu un nor
pe fruntea lui Richard. Patrick i btea joc de el?
M ndoiesc, Richard, c i va plcea s mai
lucrezi la atelier. Vezi tu, ai ajuns un domn. Un domn
adevrat. Un domn ca i bunicul tu.
Bunicul meu a fost i al tu, Patrick.
Nu zic ba. Dar tu i-ai fost mai mult dect un
simplu nepot. Tu i-ai motenit totul. i purtrile i
titlul i felul de a privi lumea. Bunicul nostru
Dumnezeu s-l ierte nu s-a simit niciodat bine n
casa lui Josiah Sunderland. Niciodat n-a izbutit s
uite c era marchiz i c tata era un simplu
199

meteugar, poate ceva mai rsrit dect alii. Zic, n-a


izbutit fiindc sunt ncredinat c a ncercat. N-a
izbutit, c era peste firea lui s devin alt om. Dei a
trecut prin foarte grele ncercri, n-a nvat nimic de
la via.
Ai impresia c i seamn att de mult? ntreb
Richard cu uoar iritare, dei comparaia n-ar fi
trebuit s-l supere. ntotdeauna l luase pe bunicul
drept model. l indispusese tonul lui Patrick.
i semeni mai mult dect i nchipui. Nu tiu
dac nelegi acest lucru. Nici tu nu te-ai simit bine
printre noi. i acum, dup ce ai devenit un adevrat
domn, cu att mai vrtos ai s te socoteti strin n
casa btrnului Josiah Sunderland.
Strin n casa mea?
Eti tot att de rupt de ea ca i un pui de cuc
crescut n cuib strin.
Richard zmbi ironic.
Prerea ta nu m supr. Tu nu faci, n definitiv,
dect s-mi aminteti c am reuit s m desprind din
universul vostru mic-burghez i s-mi creez o lume a
mea, o lume n care viziunea e larg, aspiraiile
nalte
N-a putea s spun c nu ai dreptate. Tu ai ajuns
cpitan i eu sergent.
Richard i aminti brusc de ndoielile lui din ultima
vreme, de puinul pre pe care-l acorda gradului su,
care nu-i va mai fi de niciun folos dup demobilizare,
de teama de viitor, de alternanele de optimism i
descurajare Patrick l lovise acolo unde l durea. O
fcuse cu bun tiin sau ntmpltor?
200

Am avut situaii mai frumoase dect aceasta,


spuse el, mai mult spre a urmri reacia fratelui su.
Am auzit, zise Patrick. Asta m-a i fcut s-i
spun c n-ai s te mai simi printre noi. Cel care s-a
dedulcit cu tutunul de lux e greu s se mai ntoarc la
mahorc. Atelierul nostru, cel puin acel pe care l-am
lsat cnd am plecat s m lupt cu englezii, nu era
dect o biat umbr a atelierului de odinioar.
Cu alte cuvinte, Patrick l povuia s nu se mai
napoieze printre ai lui.
De ce nu vorbeti pe leau Patrick? zise Richard,
lund taurul de coarne. Ocoliurile diplomatice nu se
potrivesc cu firea ta. Spune mai bine c ai socoti
inoportun prezena mea la atelier.
Inoportun? Ce-i aia inoportun? Nu cunosc
cuvntul sta.
Inoportun nseamn de nedorit, suprtor,
explic Richard sec.
Dac sta e nelesul, poi s-i zici aa.
Richard rmase dezorientat. Se gndise ntotdeauna
la atelier ca la o ultim resurs, ca la un liman, n
care s se retrag la vreme de restrite. Era mai uor
s ia viaa piepti, cnd tia c are spatele asigurat.
Patrick l lsa n aer, fr niciun punct de sprijin. Mai
ales acum, Richard nu-i putea permite s provoace o
ruptur. Folosi un ton mpciuitor:
Trebuie s nelegi, Patrick, c simt i eu uneori
nevoia s revd casa n care m-am nscut, prinii
Pe vremea cnd te blceai n bani te-ai gndit la
casa n care te-ai nscut, la prinii ti? Te-ai gndit?
Ia spune.
201

n izbucnirea lui era atta ur, nct Richard tresri.


Pe vremea cnd te jucai cu aurul la Londra, eu
degeram la Valley Forge, departe de casa mea,
continu Patrick ndrjit. New Yorkul era ca i acum
ocupat de englezi. Eu, aflndu-m n tabra
american, nu puteam face nimic pentru atelier,
pentru familie. Tata o ducea foarte greu. Atelierul i
pierduse clienii. ntr-un ora mpresurat populaia nu
prea are ce tia cu cuitele, iar trupele de ocupaie le
primete din metropol. Familia mea, care e i a ta,
abia dac mai avea ce mnca. Pe atunci te-ai gndit s
trimii vreun ban acas? Prinilor ti, surorilor tale?
Eram n plin rzboi, Patrick. Comunicaiile erau
grele.
Mofturi. Te aflai n Anglia, iar New Yorkul era
ocupat de englezi. Nimic mai uor dect s le fi trimis
ceva bani. Dar aveai tu timp s te gndeti ia ai ti?
Erai prea egoist. Nu i-ar fi ruine s ceri sprijinul
moral alor ti cnd tu n-ai fcut nimic pentru ei n
vremurile cnd notai n bani?
Patrick se ridic anevoie de pe banc. Richard l
privi cu rutate.
Crezi c m vei putea mpiedica s intru n casa
prinilor mei? rosti el aspru.
Atta timp ct triesc ei n-ai dect s vii, replic
Patrick linitit. Dar dup moartea lor, voi avea grij s
nu-i mai calce piciorul n casa mea.
A ta? De ce numai a ta?
Sunt fiul cel mai mare. Motenesc de drept toat
averea. Ndjduiesc c n-ai s mergi pn acolo cu
neruinarea nct s-mi ceri o coaj de pine.
202

Richard simi cum i se urc sngele n cap. Dac


fratele su n-ar fi fost rnit, l-ar fi plmuit. nclet
flcile i pumnii pentru a-i struni mnia. Rmase pe
banc, n vreme ce Patrick se ndeprta, sprijinindu-se
n crje
n timpul unei inspecii a trupelor din Gloucester,
contele de Rochambeau i Statul su Major fur
surprini de o ploaie torenial, ca n toiul verii. Uzi
pn la piele asistar la o recepie oferit de primarul
oraului. Dup aceast, isprav, cei mai muli ofieri
se aleser cu cte un guturai stranic. Generalul en
chef, care nu mai era n prima tineree, rci ns grav.
Medicii din Williamsburg i prescriser s stea cel
puin o sptmn la pat. Pacientul avea fierbineli
mari, tuea i l dureau ncheieturile att de ru, nct
trebui s se supun.
Boala lui Rochambeau i asigura lui Richard o
libertate nelimitat. n afar de o or sau dou,
folosite pentru traducerea corespondenei oficiale, i
omora timpul potrivit fanteziei i bunului su plac.
Citi n zilele acelea multe cri din biblioteca lui Sir
Lewis, care i ngduise s o cerceteze oricnd. ns
parc era un fcut. Ori de cte ori Richard cobora
dup cri, Sir Lewis lipsea din bibliotec. Richard
nelese c gazda evita s-l ntlneasc. Aceasta nu-l
supra, cci i lui i plcea s nu fie deranjat. Ca i
generalul en chef, putea invita la mas pe oricine voia.
Cmrile i pivniele cu vinuri ale amfitrionului i
stteau la dispoziie. Nu abuza ns niciodat, spre
satisfacia lui Sir Lewis, care i preuia cumptarea.
Richard s-ar fi simit minunat n aceast cas, dac
203

nu l-ar fi deranjat la ore nepotrivite corul de ltrturi


ale haitei de cini basei inui n apartamentul ei de
Miss Ophelia Effingham, fiica gazdei. Cnd javrele
treceau n tromb pe coridor, nsoindu-i stpna
care ieea s se plimbe prin parc, fceau o hrmlaie
de ridicau casa n sus. Vacarmul se repet i la
napoiere, i cnd li se ducea de mncare, i n toiul
nopii, cnd baseii se luau tam-nisam la har.
Atta vreme ct atribuiile l reinuser pe Richard
n preajma generalului en chef, profitase de puinele
ore de repaus dormind att de adnc, nct nu l-ai fi
trezit din somn nici cu tunul.
Libertatea i desfrul de odihn din ultimul timp i
fcuser somnul mai uor. Ltrturile baseilor l
scoteau adeseori din fire. Dar se ferea s protesteze,
fiindc nu voia s-i indispun gazdele, cu att mai
mult cu ct Ophelia Effingham era o fat foarte
drgu.
O ntlnise de cteva ori pe coridor sau pe scri,
nconjurat de baseii ei cafenii, lungi, jucui i
erpuitori ca nite salamandre.
Prul blond argintiu i cdea pe umeri ntr-o plcut
neornduial. Rochiile ei, foarte scumpe, erau purtate
cu o neglijen i o lips de cochetrie ciudate. Dei
prea s fi mplinit aptesprezece ani, inea n brae
ppui pe care le alinta cu grai gngurit, ca fetiele.
Pentru Richard, fata aceasta era o enigm. Ophelia
nu-i vorbise niciodat i abia dac i rspundea la
salut. Era att de preocupat de cini i de ppui,
nct pentru ea restul lumii nu mai avea nicio
nsemntate.
204

O negres ntre dou vrste, gras, aproape


rotund, cu albul ochilor tot att de strlucitor ca i
dinii, se ngrijea de miss Effingham. Personalul de
serviciu al acesteia era completat cu o subret ceva
mai tnr, care era n relaii foarte tandre cu valetul
lui Richard.
ntr-o dup-amiaza, n vreme ce sttea n faa
oglinzii din camera sa de culcare i i prindea un ac
cu diamant n jaboul de dantel, auzi pe coridor ltrat
de cini, zgomot de pai n fug i glasul Opheliei care
striga suprat:
Aici, Gimpy! Vino ncoace! Las ppua! Gimpy!
Deodat, pe ua lsat ntredeschis de valetul care
tocmai ieise cu o tav de pahare, nvli n camera lui
Richard un baset cu urechile pe spate i scuturnd n
dini o ppu. n urmrirea lui Gimpy intr n fug i
Ophelia, laolalt cu ali cinci sau ase cini, care
ltrau i scheunau ca la vntoare. Prin camer i n
jurul lui Richard se porni o goan nebun, cu peripeii
senzaionale. Gimpy, cu ppua n dini, sri pe un
scaun, de pe scaun pe pat, de pe pat pe mas, de pe
mas iari jos, strecurndu-se apoi printre mobile i
printre picioarele lui Richard care ncremenise cu
minile ridicate n sus.
Gimpy, stai! Gimpy! Gimpy!
La un moment dat, fugarul sri iari pe pat i de
acolo pe una dintre noptiere, rsturnnd un sfenic de
argint, care se rostogoli huruind pe parchet. Speriat,
celul scp din gur ppua i, cu coada ntre
picioare, se ascunse sub pat.
Ophelia ngenunchie lng ppua creia i ieiser
205

clii din burt i din cap. Buzele i tremurau, ochii i


se umpluser de lacrimi. Deodat ncepu s plng cu
sughiuri. Era dezndjduit, ca n faa unei pierderi
ireparabile.
nduioat de durerea fetei, Richard se plec, o ridic
de jos, apoi ncepu s-i tearg ochii cu batista lui de
dantel.
i voi cumpra o ppu de o mie de ori mai
frumoas, miss Effingham, ncerc el s o consoleze.
Aa! Acum nu mai plnge. Las-m s-i terg
lacrimile.
Ophelia nu fcea niciun gest de mpotrivire. Era att
de drgla n clipa aceea, nct Richard fu ispitit s
o srute.
mi aduci o ppu mai frumoas? l ntreb ea
printre suspine. Mai frumoas dect Pierrot?
Hotrt mai frumoas dect Pierrot, fgdui
Richard, care bnui numaidect ca acesta era numele
ppuii victim.
Chipul fetei se nsenin. Suspinele i se curmar.
i cnd mi-o aduci? Mine?
Mine la ora aceasta.
Pot s viu s o iau?
Sigur. Te vom atepta i eu i ppua.
Ophelia surse printre lacrimi. Furtuna trecuse.
Atunci, pe mine. Haidem, Gimpy! Samba, Maisy,
Flossiel strig ea dup cinii care se gudurar, ltrnd
de bucurie.
Cu urechile pleotite i cu coada n jos, de parc ar
fi tiut c fcuse o neghiobie, Gimpy iei cel dinti pe
u.
206

La revedere! strig Ophelia din prag. Nu uita, pe


mine!
Dup plecarea ei, se ntreb meditativ:
S vedem de unde scot ppua. Promettre cest
noble.
Toat dup-amiaza colind prvliile, cutnd o
ppu mai chipe. n Williamsburg comerul nu
suferise prea mult de pe urma rzboiului. Magazinele
de mode i de articole feminine erau nc bine
aprovizionate. ntr-un astfel de magazin, Richard
descoperi o colecie de ppui mbrcate n costume
de epoc, dintre care alese o marchiz n miniatur,
foarte elegant n rochia ei cu panier-uri. Avea o
coafur nalt i un evantai de pene n mn.
Vnztoarea se oferi s trimit ppua acas, dar
Richard prefer s o ia cu el.
Femeile care se ncruciar n ziua aceea pe strad
cu un tnr i falnic cpitan, care ducea n brae o
ppu mare, nvelit n hrtie de mtase, zmbeau
cu cochetrie, regretnd c nu le era lor destinat
darul
A doua zi, Ophelia veni s-i ia ppua. Ateptase
cu nerbdare acest moment. Fusese agitat toat
dimineaa. La prnz nu mncase aproape nimic.
Marchiza n miniatur i ntrecu ateptrile. Niciuna
dintre ppuile ei i avea destule nu se asemuia cu
aceasta. Rochia, prul, evantaiul erau minunate.
Ophelia nu-i credea ochilor.
Richard zmbea ncntat de bucuria ei. Nu-i
nchipuise c darul va avea atta succes.
E foarte frumoas! E foarte frumoas! spunea
207

ea n culmea extazului.
O mngia, i aranja cutele rochiei, i netezea prul.
Deodat se ntoarse spre ofier.
Mine mi mai aduci o ppu?
Candoarea ei era dezarmant. La aa ceva Richard
nu se ateptase. Ochii scprtori de ndejde ai fetei
nu-i ngduiau s o dezamgeasc.
Da, da! Mine i aduc alt ppu. Bineneles,
dac ai s fii cuminte, i vorbi el ca unui copil.
Ophelia btu din palme.
Voi mai avea o ppu! Voi mai avea o ppu!
Ce bine, ce bine, ce bine!
Comportarea ei plin de exuberan era att de
copilroas, de nepotrivit cu vrsta ei, nct Richard
o privea cu nedumerire.
Respectndu-i fgduiala, i cumpr i un
arlechin. Entuziasmul Opheliei nu mai cunotea
margini. Dans cu ppua, o srut, o mngie, i
cnt
Din ziua aceea, i fcu obiceiul s intre zilnic la
Richard, care i oferea de fiecare dat fie o sticl cu
parfum, fie o dantel, fie o garnitur de flori pentru
rochie.
Nimeni nu ddea atenie acestor vizite. Sir Lewis nu
ieea din biblioteca lui, ngrijitoarea Opheliei era
ncntat c mai scpa cteva momente de
zgomotoas prezen a feei, iar subreta avea
preocupri sentimentale, care nu-i ddeau timp s se
gndeasc i la stpna ei.
Pentru Richard, tnra fat era o enigm. Lipsa ei
de cochetrie, att de nefireasc la aptesprezece ani,
208

nclinarea exagerat pentru ppui i pentru cini,


gesturile i limbajul de feti i preau bizare.
Contrastul dintre naivitatea ei copilreasc i
feminitatea corpului, care ncepuse s se formeze, era
de-a dreptul izbitor. Richard avea pentru ea un
sentiment de mil, mbinat cu o stranie atracie fizic.
Ophelia era la vrsta adolescenei primejdioase. De
cteva ori, aflndu-se n prezena lui Richard, lsase
ppuile deoparte, rmnnd cu privirile aintite
asupra lui. Ochii i erau umezii de dorine nenelese
care o nfricoau. Chemarea reflectat pe chipul ei l
tulbur i pe Richard, trezindu-i curiozitatea.
Ce senzaii mi-ar oferi fetia aceasta cu trup
mplinit de femeie?
ncercase dragostea attor fete tinere, nct cptase
mentalitatea unui colecionar venic nsetat dup
exemplare noi, care s-i mbogeasc tezaurul.
Rezistase tentaiei, fiindc Ophelia era fiica
amfitrionului. Ar fi fost nedemn s profite de inocena
ei. Totui, de la o vreme, gndul acesta l urmrea
struitor.
O dat se decise s nu o mai primeasc n camera
lui. Dar cnd o vzu aprnd n prag, proaspt,
candid, atrgtoare, uit de hotrrea luat i o
ntmpin cu acelai surs de bun venit.
Dac i fac un copil, ce-o s se ntmple? reflect el
privind-o. mi va rmne pe cap. Dar asta n-ar fi o
catastrof. Sir Lewis e bogat. Dac i-a deveni ginere,
n-a ncheia o afacerea rea.
Noul aspect al chestiunii ncepea s-l pasioneze.
Ajunsese un vntor de zestre? Se pare c da. Ar fi
209

trebuit poate s-i fie ruine. Dar nu urmrise acelai


lucru cnd voise a se nsura cu Patricia Darnley?
Dup ce fcu n ora cteva investigaii discrete cu
privire la averea lui Sir Lewis, ajunse la concluzia c o
cstorie cu Ophelia Effingham ar echivala cu o
magnific lovitur de Burs. Proprietile lui Sir Lewis
din New York i Virginia, fr a mai socoti plantaiile
din Indiile Occidentale, reprezentau un capital care ar
fi constituit o puternic baz pentru edificiul afacerilor
de mai trziu. Richard i gsi o scuz. Nu era el
primul om care s-ar cstori din interes. n sferele
nalte ale societii britanice i franceze proiectele
matrimoniale se ntemeiau, n majoritatea cazurilor,
pe considerente pecuniare. Ci nobili nu-i auriser
blazonul, nsurndu-se cu fete bogate? n aceste
mprejurri, aristocraii francezi foloseau o formul
cinic: Il fallait bien de temps en temps fumer ses
terres. Premeditarea lui era condamnabil n msura
n care profit de naivitatea bietei fete. Dac n-ar face
el acest pas, altul n-ar scpa ocazia. Ophelia era la
acea vrst primejdioas n care fetele trebuie s cad
ca un fruct copt. n acele momente critice, alegerea
masculului joac un rol secundar. Norocul poate s
aleag pe orice nevolnic. Cte fete de oameni cu stare
nu i-au nceput viaa, aruncndu-se n braele
vreunui neisprvit, uluit de asemenea ocazie.
Sprijinindu-se pe aceste argumente, Richard cuta si justifice n propriii si ochi comportarea viitoare.
Ophelia, care habar n-avea de procesul de contiin
al ofierului, venea zilnic n camera acestuia. n
preajma lui Richard simea o bizar, dar foarte plcut
210

tulburare, care o fcea s rd fr motiv, s se


mbujoreze, s se rsuceasc pe clcie n piruete de
balerin. O stranie cldur luntric, ce alterna cu
nenelei fiori de ghea, i risipeau somnul i i furau
linitea. ntr-o zi, Richard i prinse o camelie n pr.
De atunci, Ophelia nu mai umbl dect cu flori n
cosie.
n fiina tinerei fete se petrecea o schimbare, care nu
scp ochiului ngrijitoarei.
Fetia mea iubete! Nu-i aa? i spunea negresa
mngind-o pe obraji. Lui Mamie nu i se poate
ascunde nimic.
Mamie tia de vizitele Opheliei n camera Ofierului.
Dar nu le ddea importan. O socotea pe Ophelia
prea copil, prea necoapt sufletete, iar pe ofier prea
gentleman pentru a se gndi la lucruri urte. Pe de
alt parte, Mamie simea intuitiv c iubirea va face
oarecare ordine n mintea bolnav a fetei. Cci Ophelia
era bolnav. Adevrul acesta nu putea fi ocolit.
ntr-o dup-amiaz de toamn trzie, Ophelia veni
iari n camera ofierului. Nu purta n brae ppui i
nu era urmat de niciun cine. Richard remarcase
aceste amnunte. Ophelia respira greu, ca i cnd o
greutate i-ar fi apsat pieptul. n vine i curgea parc
metal topit. Fierbineli nenelese, urmate de fiori reci,
i scuturau trupul, mai chinuitor dect frigurile unei
boli. Buzele ntredeschise i erau dogorite de ari.
Ochii strlucitori aveau o expresie stranie. S-ar fi zis
c era n trans. Se apropie de Richard, care sttea n
mijlocul camerei, i se opri n dreptul lui. Snii ei tari
preau s vibreze. Minile i atrnau neputincioase
211

de-a lungul corpului. Nu rostea niciun cuvnt.


Richard simi c ncep s-i zvcneasc tmplele. O
cldur ciudat i ncorda i lui trupul tnr, setos de
iubire.
ncerc s lupte cu el nsui. Nu trebuia s fac un
gest pe care s-l regrete mai trziu. Dar viaa care
pulsa nvalnic fu mai puternic dect ovielile lui.
Richard se ndrept spre u i ntoarse cheia n
broasc
Dup mbriarea aceea nprasnic, iute ca o
furtun de var, Ophelia nu mai reveni n camera lui
Richard. Femeia din ea, trezit i desctuat din
crisalida adolescenei, se fcu simit prin manifestri
fizice i sufleteti care o nspimntar. Cu intuiia
femeii primare, se ferise totui de ochii ptrunztori ai
negresei, pretextnd o indispoziie pe care Mamie nici
nu se gndise s o pun la ndoial. Se deprinsese a
citi n sufletul Opheliei ca ntr-o carte deschis.
Fiindc fata nu se prefcuse niciodat, negresa nu
concepea alt posibilitate. O ngriji cu devotament
animalic, o alint, pn cnd tulburrile Opheliei se
mai linitir.
Absena ndelungat a tinerei fete alarm pe
Richard, care trecea prin emoii de nedescris. Vorbise
oare Ophelia cuiva despre cele ntmplate? Era
bolnav? Incertitudinea aceasta l inea ntr-o
ncordare nervoas continu. Nu ndrznea s cear
relaii nici ngrijitoarei i nici subretei. Cnd le
ntlnea pe coridor ncerca s le descifreze expresia
ochilor. Dar privirile celor dou femei i preau mai
212

impenetrabile dect o masc. tiau ceva i ascundeau


acest lucru?
Contele
de
Rochambeau
se
nsntoise.
Organismul su ieise triumftor din trnta cu boala.
Iarna pogorse asupra Virginiei.
ntr-o sear, pe cnd Richard se napoia acas dup
ce redactase un voluminos raport destinat generalului
Washington, gsi ua dormitorului su ntredeschis.
O mpinse uor. n camer, umbrele serii se
aterneau, nvluind mobilele ntr-o negur cenuie.
n cmin, jarul arunca reflexe palide, rubinii, care
luminau uor patul.
Respiraia lui Richard se opri. Pe pat se profila
silueta Opheliei. Sttea ntins ca o moart.
Se apropie de ea. Fata prea s doarm. O srut
ncet pe obrajii umezi de lacrimi.
Ophelia deschise ochii i, scncind ca un copil, i
ncolci braele n jurul grumazului su.
Richard! opti ea. Richard! Ct de mult mi-ai
lipsit.
Din seara aceea, Ophelia reveni zilnic la Richard. Se
mai juca i acum cu ppuile i cu baseii. Dar o fcea
automat, din obinuin. Richard era Dumnezeul ei.
Cnd se aflau mpreun, l urmrea cu priviri n care
dragostea i veneraia se mpleteau ntr-o adorare
mistic.
Zilele, sptmnile, lunile se fugreau n zbor. Trecu
iarna, iar primvara apru cu trena ei de soare i de
tineree, purtat de ghiocei, paji plpnzi i albi.
213

Legtura dintre Richard i Ophelia continua


nestingherit.
Mamie simise ceva. Dar i inea gura. O bucur
fericirea Opheliei, care nflorea vizibil. Fetele din
neamul ei tuciuriu i ncepeau viaa sexual la o
vrst mult mai fraged. i slav Domnului
plesneau de sntate.
Afar de aceasta, Mamie nu se simea obligat s
dea socoteal lui Sir Lewis, care se dezinteresa de
soarta fiicei sale. Treceau adeseori luni de zile, fr ca
tatl s cear a-i vedea progenitura. La nceput,
indiferena lui o scandalizase. Cu timpul se deprinsese
cu ea, aa cum te deprinzi cu orice lucru bun sau ru.
ntr-o diminea. Mamie, copleit de emoie i
spaim, ciocni n ua lui Richard. Albul ochilor ei, pe
care i-i rostogolea comic, prea mai vizibil ca de
obicei. i frngea minile i gemea ca un cine btut.
Richard, abia trezit din somn, o privi nedumerit.
Ce s-a ntmplat, Mamie? ntreb el alarmat,
mbrcndu-i la repezeal halatul de mtase.
Vai, Miste Sundeland, ce-ai fcut?? se vicri
ea.
Nu pronuna pe r, aa cum fac de altfel cei mai
muli negri.
Ce-am fcut? exclam el perplex.
Miss Ophelia e nscinat. Vai ce nenoocie, ce
nenoocie!
Richard simi un gol n piept, apoi o emoie
nvalnic. Ophelia era nsrcinat. i druia un copil.
Avea i el un copil.
Ce-o s zic Si Lewis cnd o auzi! se tngui
214

Mamie. O omoa pe Ophelia i m omoa i pe mine.


Ei, las, nu e chiar att de grav, ncerc el s-i
liniteasc criza de isterie, dei inima i btea i lui
furios. Aranjez eu lucrurile cu Sir Lewis.
O s te omoae i pe dumneata, Miste
Sundeland. Vai, vai, vai, ce nenoocie! Baem dac miai fi spus mai de mult despe ce e vorba, am fi fcut
ceva. Da aa Vai, vai, vai!
Disperarea ei avea accente comice. Lui Richard nu-i
ardea de rs. Criza era prea grav. Rezolvarea ei, n
sensul intereselor lui, cerea mult chibzuial.
M spnzu, Si Lewis m spnzu! se jelui
Mamie, prvlindu-se pe un scaun.
Nicio grij. Potrivesc eu lucrurile cum e bine, zise
Richard, iritat de tnguielile ei. Acum du-te. M
mbrac i cobor ndat la Sir Lewis. Ophelia ce spune?
E speriat?
E nnebunit de goaz. Nici nu vea s ias din
camea ei.
Subreta tie ceva?
Cine, Saah? Saah nu tie nimic. i nici nu veau
s tie. Asta a mai tebui. Vai, vai, vai!
Richard o lu de umeri i o mpinse ncet pe u
afar.
Las-m s m mbrac. Du-te! Hai, du-te! Spunei i Opheliei s nu se mai frmnte.
nchise ua n urma negresei. Avea nevoie de timp i
linite spre a-i orndui gndurile. Evenimentul
acesta nu-l lua prin surprindere. Ateptase realizarea
lui. Pregtise i explicaiile pentru Sir Lewis. i
formulase o serie de argumente cu care va rspunde la
215

obieciile sau la explozia de indignare a printelui


ultragiat. Se simea totui mai emoionat dect i-ar fi
nchipuit.
Se mbrc fr grab, silindu-se s-i stpneasc
enervarea. i propuse s treac pe la Ophelia, dar
renun la acest gnd. Nu trebuia s se lase prad
emoiei. Era imperios s-i pstreze calmul n aceste
momente critice. Intrarea lui n apartamentul Opheliei
ar fi trezit bnuielile subretei. Dac plvrgelile
acesteia ar ajunge la urechile personalului de serviciu,
nainte ca Richard s dea ochi cu Sir Lewis, totul s-ar
duce de rp. Succesul demersului su se baza pe
pstrarea strict a tainei. Raionamentul su era
simplu. Teama de scandal l va face pe Sir Lewis s
muamalizeze cu orice pre aceast afacere.
Richard se afla n preajma uneia dintre cele mai
decisive btlii din viaa lui. Viitorul su depindea de
reacia lui Sir Lewis. Richard era hotrt s obin
victoria. Eecul ntmpinat odinioar fa de Patricia
nu trebuia s se mai repete.
mbrc cea mai fin cma, uniforma de parad,
pantofii cu catarame de argint. Peruca pudrat
proaspt, eghileii, galoanele strlucitoare i ddeau o
nfiare plcut. Dup ce i termin toaleta se privi
n oglind, apoi i consult ceasul.
Nou i un sfert. Prea devreme pentru a cobor la Sir
Lewis. i toci nerbdarea citind cteva pagini dintr-un
volum cu maxime de la Rochefoucauld. Parcurgea
rndurile fr s rein nimic. Dei nu-i gsea
astmprul, rmase n camera lui pn la ora zece,
cnd iei pe coridor, pornind-o ncet pe scri n jos.
216

Strbtu cu pai rari galeria de la parter i se opri n


faa uii bibliotecii. Tui uor, spre a-i drege glasul,
apoi ciocni n tblia de stejar.
Un servitor negru, cu prul sur i priviri
inchizitoriale de cerber, scoase capul i l ntreb n
oapt:
Cu ce v pot servi, Sir?
Am ceva de vorbit cu stpnul tu. Spune-i c l
rog s m primeasc.
Servitorul nchise cu precauie ua. Richard simi
iari acel gol neplcut n coul pieptului. Dup
cteva clipe de ateptare, ua se deschise din nou,
lsnd s apar iari capul sur al negrului.
Sir Lewis v roag s-l iertai, dar guta l supr
ngrozitor. Dac nu avei nimic mpotriv, pot s-i
comunic eu mesajul dumneavoastr.
Vorbirea lui era corect, cumptat, de servitor
ultragiat. Richard, care se ateptase la aceast
piedic, nu se descuraj.
Regret c sunt nevoit s insist. Ceea ce vreau s-i
comunic lui Sir Lewis are un caracter strict
confidenial. Trebuie neaprat s-i vorbesc. Nu-l voi
reine dect cinci minute
Era ndoielnic c ntr-un timp att de scurt i va
putea debita pledoaria. Trebuia s adoarm ns
temerile lui Sir Lewis, care se temea ca de cium de
ntrevederi cu ofierii armatelor aflate n trecere prin
Williamsburg.
Servitorul dispru iari, i dup cteva minute
deschise ua.
Poftii. Sir Lewis v ateapt. V reamintesc c
217

Sir Lewis e foarte bolnav.


Richard intr n biblioteca uria, cu pereii
acoperii pn n tavan de rafturi cu cri aurite.
n faa cminului nalt, n care ardea focul, sttea
ntr-un fotoliu un brbat ntre cincizeci i aizeci de
ani, slab, cu ochi ptrunztori, umbrii de sprncene
stufoase i cu un nas ncovoiat, aristocratic. Era
mbrcat n haine de catifea maron, cu nasturi de aur.
Dantelele de la gt i manetele erau de mare pre. De
data aceasta, Sir Lewis nu se prefcea. Era ntr-adevr
bolnav. edea cufundat ntr-un jil adnc. O expresie
de suferin i se ntiprise pe fa. Piciorul stng,
ridicat pe un scunel, era nfurat n fee albe. Sir
Lewis avea nfiarea tipic a gentilomului britanic
care-i primete vizitatorii stnd n faa cminului din
bibliotec. Richard s-ar fi putut crede la Londra sau n
vreo mare cas de ar din Anglia.
Salut curtenitor, nclinndu-se adnc, ca nobilii de
la Versailles.
Sir Lewis plec uor capul.
Mi s-a spus c dorii s-mi vorbii, Mr.
Sunderland. S nu luai n nume de ru dac v rog
s fii concis. n dimineaa aceasta m canonete un
acces de gut infernal.
nceputul era puin promitor.
Era de datoria mea s v vorbesc, Sir. mi cerei
s fiu concis. M voi executa. Sir Lewis, adug el
solemn, mi permit s cer mna fiicei dumneavoastr.
Ce? Ce? mormi surprins Sir Lewis, ridicnduse fr voie n mini. O durere ascuit n piciorul
bolnav l fcu s-i ncleteze dinii i s se lase iari
218

pe sptarul fotoliului. Mr. Sunderland, relu el,


cererea dumitale m onoreaz. Din pcate, fiica mea e
prea nevrstnic spre a se mrita. Afar de aceasta,
am alte planuri pentru viitorul ei. Dup cum vedei
Tonul lui dispreuitor i invit pe Richard s pun
capt unei discuii pe care o socotea definitiv nchis.
mi pare ru c trebuie s strui, gri acesta
calm. in numai s v informez c, fa de situaia
creat, am datoria s-mi rennoiesc cererea i s sper
c o vei ncuviina.
Ce situaie? Care situaie? se ncrunt Sir Lewis.
Nicio situaie nu-mi va schimba hotrrea. Sunt
deprins s merg pe un singur drum, Mr. Sunderland.
Socotesc ntrevederea noastr ncheiat. Good bye,
Mister.
Richard zmbi cu superioritate i condescenden.
Voia s arate btrnului amfitrion c nu-l
impresionau manierele-i brute, nepoliticoase.
Continui totui s socotesc necesar o explicaie
a demersului meu, Sir, zise el cu acelai calm. Dup
ce m vei asculta, suntei liber s luai hotrrea pe
care o vei crede de cuviin.
Vorbete, Mr. Sunderland, rspunse Sir Lewis
Effingham cu tonul resemnat al unei gazde obligat de
legile ospitalitii s accepte prelungirea unei vizite
inoportune.
Fiica dumneavoastr, Sir Lewis, va avea un copil.
Copilul meu.
Lewis Effingham clipi des, ca o pasre de noapte
scoas brusc la lumin. Nu nelegea vorbele
ofierului.
219

Richard sttea nemicat. Sosise n sfrit momentul


critic. Punctul culminant al duelului.
Dac ai ncercat s faci o glum. Mr. Sunderland,
afl c este de prost gust, rosti btrnul n surdin.
Glum, Sir? Este purul adevr.
Effingham i nclet minile pe braele fotoliului
Ai merita s te ucid.
Ar fi i aceasta o soluie, Sir Lewis. N-ar rezolva
ns problema.
Effingham rmase o clip cu privirile aintite n gol.
Aproape c nu-i mai amintea cum arta Ophelia. Se
nvinui c o neglijase. Dar regretele erau trzii.
Frumos mi-ai rspltit ospitalitatea. Simea cum
l nbu mnia. Ce ticloie! i-ai btut joc de un
copil.
Ophelia are aptesprezece ani. Nu mai e un copil.
Nu i-ai dat seama c e bolnav? C are mai
mult nevoie de tratament medical dect de dragostea
dumitale?
Iertai-m, Sir, dar n tot timpul ederii mele sub
acoperiul casei dumneavoastr n-am vzut niciun
medic care s se intereseze de sntatea Opheliei.
Lovitura era direct. Sir Lewis i simi din plin
efectul.
Ophelia era prsit de toat lumea, continu
Richard. Singurii ei prieteni erau ppuile i cinii. i
singurele fiine cu care schimba o vorb o
ngrijitoare negres i o camerist mulatr. Frumoas
companie pentru o fat bolnav, care are nevoie de
tratament, de distracie, de aer, de lumin. Eu, cel
puin, i-am oferit o prietenie.
220

Foarte scump pltit.


Credei? Ophelia m iubete i eu o iubesc.
O iubeti pe ea, sau zestrea ei?
ntrebarea ni ca o lovitur de bici.
E inutil s v rspund la aceast ntrebare. Tot
nu m-ai crede. Ophelia
Miss Effingham, cpitane. Ai cel puin decena
s-i aminteti c vorbeti n prezena tatlui ei.
Sir Lewis era congestionat la fa. Sngele i zvcnea
puternic.
Cred c i-ai greit socotelile, cpitane. Dac te-ai
fi documentat mai temeinic asupra mea i a familiei
mele ai fi renunat s-mi seduci fata. Ai fi ajuns la
concluzia c nu merit osteneala. Nu tiu dac eti
informat c mai am un fiu mai vrstnic dect Ophelia.
O sudoare rece mbrobon fruntea lui Richard. S
se fi nelat n calculele sale? S fi depus attea
eforturi pentru nimic? ns niciun muchi al feei nu-i
tresri. Chipul lui rmase impenetrabil, ca al unui
perfect juctor de cri.
Mai am un fiu care dup legile acestei ri,
motenete toat averea. Dreptul de primogenitur. i
mai menii cerea n cstorie, Mr. Sunderland? Mai
doreti s te nsori cu o fat bolnav mintal, care mai
e i srac lipit pmntului.
Sosise momentul ca Richard s-i joace cartea cea
mare.
Iubesc pe miss Effingham, Sir, i vreau s m
cstoresc cu ea.
Zmbetul veninos de pe chipul btrnului se terse,
lsnd loc unei expresii de nesfrit oboseal. Dup
221

cteva momente de meditaie, ridic iari cu trufie


capul.
Mi-am spus ultimul cuvnt, rosti el cu rennoit
energie. Nu! i acum pleac. Pleac mai repede din
faa mea!
Richard vru s mai spun ceva, dar se rzgndi.
Salut cu aceeai politee i se ndrept spre u.
Cnd puse mna pe clan, se auzi chemat de btrn.
Mr. Sunderland, nc un moment. Mai tie cineva
despre toat chestia aceasta?
Nimeni, Sir Lewis. Absolut nimeni.
ncerca s o acopere pe Mamie, dei i ddea seama
c nu avea sori de izbnd.
M bizui pe discreia dumitale, cpitane, c totul
va rmne ntre noi.
Nu era nevoie s mi-o cerei, sir. mi cunosc
ndatoririle.
Salut din nou, apoi aps clana.
Mr. Sunderland! auzi el din nou glasul lui
Effingham.
Da, Sir?
Lewis Effingham ovi, apoi fcu un mare efort
asupra lui nsui.
Mine diminea, la ora zece, te atept aci,
bibliotec.
La dispoziia dumneavoastr, Sir.
Richard iei pe coridor. Exulta. Ctigase partida.
Bnuia motivul pentru care Effingham i fixase o
ntrevedere. Era dispus s cedeze. Ct privete fiul mai
mare al acestuia, Richard se alarmase degeaba. Un
juctor de nalt clas trebuie s tie a-i juca pn la
222

sfrit cartea. Dreptul de primogenitur i tria


ultimele zile. Atacurile nverunate ale lui Jefferson naveau s rmn fr efect. Richard era hotrt s se
menin drz pe poziie. Ophelia trebuia s rmn a
lui
n noaptea aceea nu ncerc s o ntlneasc.
Atepta verdictul tatlui ei. Era ncredinat c
rspunsul lui va fi afirmativ, aa c i putea struni o
noapte dorina de a-i vedea iubita.
A doua zi de diminea, la ora sorocit, cobor n
bibliotec. Sir Lewis l atepta n acelai fotoliu i
purta aceleai haine cafenii. Prea c de ieri nu se
urnise din jil.
Lewis Effingham era ntunecat. La salutul lui
Richard, rspunse cu o nclinare seac a capului.
Mr. Sunderland, ia loc, l pofti el, artndu-i jilul
din faa sa.
nc un semn bun, i zise Richard. Ieri nu-l invitase
s ad.
Mr. Sunderland, relu Effingham cu ton domol,
dar mohort, de ieri de diminea i pn acum nu am
rmas inactiv. Am cerut referine asupra dumitale
generalului Rochambeau i altor ofieri din Statul su
Major. Am avut surpriza s mi se vorbeasc elogios
despre dumneata. i mrturisesc c nu m ateptam.
Degetele albe ale btrnului bteau ritmic n braele
fotoliului.
Am chibzuit mult asupra discuiei noastre de ieri.
Se spune c la nuit porte conseil. Dup o noapte de
cntrire a argumentelor care pledeaz n favoarea i
223

mpotriva dumitale, am ajuns la concluzia c ai


oarecare circumstane atenuante. Eram hotrt s
nu-mi cstoresc niciodat fata. tiam c este
bolnav. De aceea am i inut-o izolat. Doctorii pe
care i-am consultat n repetate rnduri mi-au spus c
o cstorie i-ar putea eventual mbunti starea. Dar
c o vindecare total este exclus. O lsasem ntre
ppuile i cinii ei, fiindc tiam c aceasta era
lumea n mijlocul creia se simea fericit. Dar soarta
te-a scos n calea ei. Cu destinul nu te poi lupta. mi
spui c o iubeti. A vrea s te cred. Din nenorocire,
nu pot cunoate ce zace n mintea dumitale. Nu! Nu
protesta. Mi-ai mri nencrederea. nainte de a
rspunde la cererea dumitale n cstorie, i datorez
i eu anumite explicaii. Abia dup aceea ne vom
putea preciza atitudinea.
Sir Lewis art cu bastonul, pe care-l inea de obicei
rezemat de jil, tabloul unei femei tinere, aninat
deasupra cminului.
Iat portretul nevestei mele. Dup cum vezi, e
neterminat. A fost pictat n 1750 de pictorul Feke.
Poate c ai auzit de el. Avea talent i i fcuse un
frumos renume. Dup pictura aceasta poi s constai
c nevasta mea nu era extraordinar de frumoas. Avea
ns graie i drglenie. Nu m-am nsurat cu ea din
dragoste. Era ns foarte bogat. Am fcut ceea ce se
numete o cstorie de convenien. Din ntmplare,
aveam i eu avere. Mi-a fi putut ngdui s m nsor
cu o femeie srac dar sntoas. Am preferat ns
banii i un nume, dei nainte de cstorie fusesem
avertizat c viitoarea mea soie avea o ascenden
224

grea. Tatl ei i un strbunic muriser nebuni. Pentru


nesocotina mea aveam s-mi primesc pedeapsa.
Primii ani ai csniciei au fost relativ senini. Soia mea
trecea prin crize de melancolie, crora nu le ddeam
importan. Thrse acesta este numele soiei mele
mi-a druit un biat pe care l-am iubit ca pe ochii din
cap i pe care l-am trimis la nvtur prin cele mai
nalte coli din Europa. Am s-i vorbesc mai trziu i
despre el. Cu prilejul aniversrii a cinci ani de
csnicie, m-am gndit s fac portretul Theresei. ntr-o
sear rmas memorabil dup o edin, n care
soia mea a pozat mai mult ca de obicei, pictorul a
plecat spre locuina lui. Dar nu a mai ajuns niciodat
acas. S-a volatilizat, s-a topit n aer. A disprut, fr
ca cineva s-l mai fi vzut de atunci. Gurile rele au
prins a rspndi zvonul c l-a fi ucis din gelozie i c
a fi fcut s-i dispar cadavrul. i jur c n-am niciun
amestec n aceast afacere. Cnd a aflat de dispariia
pictorului i i-au mai ajuns la ureche i zvonurile
care-mi atribuiau asasinarea lui, nevasta mea a
suferit un oc nervos, din care nu i-a revenit pe
deplin nici pn azi. ase ani dup aceast dram a
nscut-o pe Ophelia. Durerile facerii, sau mai tiu eu
care alt mprejurare necunoscut mie, i-au tulburat
definitiv mintea. Ct e ziua de mare, umbl ntr-o
rochie de bal, cntnd i vorbind cu fiine imaginare.
Pentru a nu se afla c nevasta mea este nebun i
spre a nu crea o reputaie suprtoare copiilor, am
izolat-o pe unul din domeniile mele. Lumea, care nu
cunoate realitatea, m-a acuzat c a fi nchis-o,
departe de oameni, pentru a-i pedepsi adulterul. Iat,
225

Mr. Sunderland ct m-a costat aceast cstorie, pe


care o socotisem la nceput att de avantajoas. M-am
ales cu o nevast nebun, cu o fat debil mintal i cu
un biat nevolnic, czut n patima beiei. Am ns bani
muli. Att de muli, nct n-a putea s-i numr nici
ntr-o via de om. Totui, calculele mele au fost
greite. Dar e prea trziu ca s mai ndrept ceva.
Dumneata mi calci pe urme. Ai fcut o afacere
proast. Foarte proast. Pari un om detept i plin de
resurse. Sunt convins c ai fi reuit s te mbogeti
i fr s recurgi la stratagema aceasta. Cu bun
tiin i atrni de grumaz o piatr de care n-ai s te
poi elibera niciodat. Asiguri descendenilor dumitale
tarele unor strbuni bolnavi. Eu mi pltesc zi de zi
neghiobia. i dumneata vrei s m imii Poate c ar
trebui s fiu bucuros c un om cu nsuirile dumitale
mi intr n familie. Generalul de Rochambeau, ducele
de Lauzun i contele de Fersen te-au descris n
culorile cele mai frumoase. Totui m tem. M tem c
mi vei nenoroci fata. Dac s-ar fi pus vreodat
problema cstoriei, Ophelia ar fi trebuit s se mrite
cu un brbat ntre dou vrste, care s aib grij de
ea i pe care s-l mulumeasc o via tihnit.
Dumneata eti un agitat, dornic s parvii. O vei neglija
i o vei face s sufere. Sunt convins c dup moartea
mea se va simi foarte singur. Cci dumneata i vei
urma drumul, iar pe ea o vei lsa n prsire. Dar att
ct voi tri, te voi sili s o menajezi. Altfel, i voi zbura
creierii. i te asigur c nu glumesc Dac n condiiile
acestea mai strui s ceri mna Opheliei, sunt gata s
i-o acord.
226

Richard l privi cu toat seriozitatea. Btrnul nu


vorbea n vnt. Va avea cu el mult de lucru. Dar i
alesese drumul.
Sir
Lewis
strui
s
cer
mna
fiicei
dumneavoastr. V asigur c m voi strdui s-o fac
fericit.
Bine,
rosti
Effingham
simplu.
i
dau
ncuviinarea. La sfritul acestei sptmni vei
anuna oficial logodna voastr, iar n primele zile ale
lunii viitoare vom face nunta. Dup cte m-ai lsat s
neleg,
trebuie
s
ne
grbim.
S
salvm
convenienele. Lumea trebuie s tie c este o
cstorie din dragoste i c grab se datorete
nerbdrii legitime a unor tineri ndrgostii
Logodna i nunta fur celebrate potrivit programului
fixat de Sir Lewis.
ncntat, Richard pise pe prima treapt a noii sale
ascensiuni. n Anglia se ridicase mai repede spre
culmi, dar i prbuirea fusese fulgertoare. Edificiul
spectaculosului su succes fusese cldit pe nisip.
De data aceasta, era hotrt s-i dureze viitoarea
prosperitate pe temelii solide, s nu lase nimic la voia
ntmplrii. Pusese primul jalon. l nfipsese att de
zdravn, nct nimic n-avea s-l mai smulg din
pmnt.
Devenise ginerele bogtaului Sir Lewis Effingham.
i crease o platform solid. Prin copilul pe care i-l
fcuse Opheliei i ntrise legtura cu averea familiei
Effingham. Moartea Opheliei de pild nu i-ar
atrage automat expulzarea din mijlocul acestor
227

bogtai. Rmnnd tutorele legal al copilului, va


continua s-i administreze bunurile. Deci amprenta
lui nu se va mai terge.
Despre Orville Effingham, fiul mai mare al lui Sir
Lewis, aflase lucruri care nu puteau dect s-i
convin. Beiv, afemeiat, cartofor, Orville se certase cu
tatl su i, n semn de protest, plecase n SaintDomingue, unde se nhitase cu o mulatr. i
justifica prezena n acest ndeprtat col de lume,
ocupndu-se de plantaiile familiei Effingham, situate
ntre Jacmel i Port-au-Prince. Richard mai aflase c
Orville era bolnvicios i c excesele i grbeau ruina
organismului. Acest om nu putea fi un obstacol serios
n calea planurilor sale.
nainte de a se nsura cu Ophelia, Richard navusese habar de agricultur. Se impunea s acopere
aceasta lacun. Cu contiinciozitatea pe care o punea
n rezolvarea oricrei chestiuni care-l privea direct, se
apuc s studieze tratate de specialitate. Agricultura i
calul, de Tuli, Tratatul practic de agricultur i Ghidul
fermierului de Duhamel, Gentlemanul cultivator de
Howe i multe alte lucrri asemntoare. n primele
luni dup cstorie i lu un concediu de la contele
de Rochambeau, pentru a inspecta domeniul Bermuda
Hundred de pe James River, una dintre proprietile
familiei Effingham. De la nceputul rzboiului, Sir
Lewis nu mai clcase pe la Bermuda Hundred.
Administratorii acestui domeniu, de aproape un milion
de acri, furau cu neruinare. Sosirea lui Richard le
stric socotelile. i supra prezena acestui vljgan
care, sub vemintele sale elegante, ascundea o
228

musculatur de atlet, i intimidau privirile lui


bnuitoare, cu luciri de oel, familiaritatea sa
condescendent. John Crow, administratorul-ef al
domeniului, fcu cel dinti cunotin cu metodele
drastice i expeditive ale noului stpn.
Richard vizit conacul, grajdurile, hambarele
cresctoriile de vite i de psri, casele servitorilor albi
i colibele negrilor. Not semnele unei neglijene care
bteau la ochi. Ceru registrele domeniului. Le examin
expert, sub privirile ngrijorate ale celor cinci vtafi
care-i urmreau fiecare micare. Dup ce puse pana
jos, se uit fix la John Crow.
De ct vreme furi? ntreb el cu voce egal,
incolor.
Crow se nglbeni, se nroi, se ncrunt, nghii n
sec, cntrind la iueal rspunsul impus de aceast
apostrof fr echivoc.
Spre
a nu-i
pierde
prestigiul,
trecu
la
contraofensiv. i scutur chica neagr, bomb
pieptul i i sprijini semnificativ mna dreapt de
catarama centurii late de piele, de care i atrnau pe
olduri dou pistoale n tocuri frumos mpodobite.
Avea vreo patruzeci de ani. Ochii negri i pielea cafenie
i trdau sngele amestecat. Era robust ca un urs.
Bizuindu-se pe puterea-i ncercat n nenumrate
ncierri, rspunse cu glas rguit:
Sir Lewis nu mi-a vorbit niciodat pe tonul sta.
Eu i vorbesc.
i eu nu v rspund. La asemenea ntrebri nu
rspund.
Ai s rspunzi. Cu voie sau fr voie.
229

Richard simea furtuna n aer. Dar nu-i era permis


s fac un pas napoi. Trebuia s le dea tuturor o
lecie, s se impun. Altfel era pierdut.
Dac nu v place, facei-mi socoteala i plec.
Orice proprietar de pe domeniile nvecinate m va
primi cu braele deschise.
nainte de asta ai s-mi rspunzi ia ntrebare. De
ci ani furi?
Richard se ridic de la masa pe care stteau
registrele deschise. Era calm i stpn pe sine. n
mna stng inea o crava scurt, pe care o lovea
uor de carmbul cizmei.
Nu ngdui s-mi vorbii astfel. Facei-mi imediat
socoteala!
Aici poruncesc numai eu.
Nu primesc porunci de la oricine, replic Crow
tios
Urmarea se desfur cu viteza fulgerului. Cravaa
lui Richard uier prin aer, plesnind obrazul
administratorului, pe care ls o dr de snge. Crow
duse repede minile la pistoale, dar un pumn aplicat
n falc l dobor la podea. Nuc, ncerc s se ridice
ntr-un cot. i scutur capul spre a i-l limpezi. Ochii
lui, injectai de snge, ctar spre Richard. Deodat,
mn-i rmas liber apuc un pistol, smulgndu-l
din teac. Richard fu mai iute. Cizma lui izbi cu sete
braul n plin micare. Se auzi un zgomot sec, de os
spart, i braul reczu neputincios la pmnt. Pistolul
scp dintre degetele crispate.
Luai-i pistoalele, ordon Richard martorilor
ncremenii, i pe el aruncai-l n drum. Toate lucrurile
230

lui rmn aici. Drept despgubire. S fie mulumit c


nu-l dau pe mna justiiei. Am n registrele astea
probe care-l pot costa treangul Ca i pe voi toi, de
altfel, adug el, rotindu-i privirile asupra ajutoarelor
lui Crow.
Acest act de autoritate i stabili definitiv reputaia.
Cu un om ca sta nu te joci. E dracul mpieliat,
i spuneau oamenii de pe domeniu. Numai Belzebuth
putea s-i vin de hac lui Crow.
Spre mulumirea lui Sir Lewis, Richard fcu ordine
i pe domeniul Huntingdon, din statul New York. Cu
mijloace mai puin violente, dar tot att de eficace,
epur personalul, aplic pedepse i fcu noi angajri.
Reputaia de diavol mpieliat l urmase i aici.
Rezultatele nu ntrziar a se vedea. Veniturile celor
dou domenii nregistrar, nc din primul an, o
cretere sensibil.
Richard avea posibilitatea s se ocupe intens de
administrarea proprietilor lui Sir Lewis. Campania
din Sud se ncheiase. Ctre mijlocul lui octombrie,
Rochambeau primi de la Paris ordinul s-i mbrace
trupele pe escadra comandat de marchizul de
Vaudreuil.
n mai 1783, ultimele regimente franceze, rmase
sub comanda ducelui de Lauzun, plecar n Frana.
Richard i lu rmas bun de la fotii lui camarazi de
arme.
Se vorbea insistent despre pace. Operaiile militare
de uscat se ncheiaser. Pe mare, flotele britanice
continuau o blocad lipsit de eficacitate. Numai
portul New York i mprejurimile sale se mai aflau n
231

stpnirea englezilor, care voiau s-i pstreze un cap


de pod pe teritoriul Statelor Unite.
Dup mbarcarea ultimei uniti franceze, Richard
fu lsat la vatr, laolalt cu un mare numr de ofieri
i soldai din formaiile de miliie. n iunie, generalul
Washington proclam rzboiul terminat i licenie cea
mai mare parte din armat.
La Londra, guvernul condus de lordul North i
prezent demisia. Noul cabinet, prezidat de marchizul
Rockingham, i din care fceau parte lordul Shelburne
i Charles Fox, prieteni ai Americii, iniie tratative de
pace. La 3 septembrie 1873 fu semnat tratatul care
consfinea independena Statelor Unite.
Dup ncheierea pcii, scoase i Sir Effingham capul
la lumin. Acum se putea plimba n linite pe strad,
fr a se mai teme c s-ar compromite. Ctre sfritul
campaniei, cnd victoria american nu mai lsa
umbr de ndoial, mbriase cu afectat nflcrare
cauza nvingtorilor. Pentru toi acei care aveau urechi
s-l aud, trmbia c n plin rzboi i cstorise fata
cu un ofier din armata Statelor Unite, tocmai fiindc
avusese ntotdeauna ncredere n succesul revoluiei.
Solidar, Richard se grbea s-i confirme spusele.
Sir Lewis era ncntat c nu mprtea soarta
attor partizani ai Angliei, crora li se confiscaser
domeniile n folosul fotilor lupttori lipsii de pmnt.
Rnd pe rnd, nenorociii acetia sunt deposedai
de averi, spunea Sir Lewis ginerelui su, fcnd un
sumbru bilan al pierderilor suferite de civa prieteni
i cunoscui. Au confiscat domeniul lui De Lancey din
232

Westchester i pe al lui Roger Morris din Putnam


County. Pe Sir John Wentworth din Georgia l-au
izgonit de pe moie numai cu ce avea pe el. Domeniul
de trei milioane de acri din North Carolina, al vrului
meu, Robert Granville, a fost distribuit la treizeci de
mii de familii. Pe latifundiile din statul New York, ale
lui Sir John Johnson, au fost mproprietrii zece mii
de fermieri. Pn i lordului Fairfaix, cel mai bun
prieten al lui Washington, i s-a confiscat domeniul din
Virginia.
Richard cltina din cap n semn de comptimire.
Dar mai grav e faptul c Jefferson, iniiatorul
acestor msuri barbare, lovete i n prietenii
revoluiei, n cei care s-au sacrificat pentru
independen. Deunzi, a cerut exproprierea parial a
tuturor domeniilor, declar cu indignare Sir Lewis, pe
care perspectiva sfrtecrii uriaelor sale proprieti
funciare l umplea de spaim. Spre a desvri opera
de frmiare, de distrugere a marilor latifundii,
Jefferson a mai propus i desfiinarea primogeniturii,
idee pe care a lansat-o i n preajma rzboiului. Omul
sta e un trdtor al propriei lui clase. Un ticlos! Un
vndut!
Richard nclin iari din cap, artnd astfel c
mprtete punctul de vedere al socrului, dei n
sinea lui aproba cu toat cldura campania lui
Jefferson. Prin desfiinarea primogeniturii Ophelia va
fi pus pe picior de egalitate cu fratele ei.
Sir Lewis era prea fin ca s nu ghiceasc gndurile
ginerelui. ntr-o oarecare msur, n-ar fi fost potrivnic
ca Ophelia i Richard s moteneasc o poriune
233

echitabil din avere dup moartea sa. Era ncredinat


c acetia vor face mai mult cinste numelui su
dect Orville, care se destrbla n Saint-Domingue,
nesocotind autoritatea patern.
Spre uimirea cunoscuilor, care tiau ct de puin
acomodant este Sir Lewis, ntre acesta i ginerele su
se stabiliser relaii armonioase. Energia i spiritul de
iniiativ ale lui Richard erau pe placul btrnului
Effingham, care ajunsese s se felicite c cedase la
timp, primindu-l n snul familiei.
La cteva zile dup evacuarea New Yorkului de ctre
trupele britanice, o superb cabriolet, cu doi cai
negri, andaluzi, opri n faa casei lui Josiah
Sunderland.
Era n asfinit. Pe ferestrele deschise ale buctriei,
care servea i de sufragerie, se vedea ntreaga familie
adunat n jurul mesei. Josiah Sunderland ocupa
locul de cinste, avnd n dreapta pe Isabella, iar n
stnga pe Hannah, fiica mai mare. Urmau apoi
Bridget, a doua fiic, i Rebecca, soia lui Patrick, care
sttea, ca de obicei, aproape de copiii ei doi biei
mai rsrii i dou fetie gemene. La cellalt capt al
mesei se afla Patrick.
Josiah terminase tocmai de recitat rugciunea.
Lingurile intraser n funciune. Josiah era coliliu,
nc voinic, dar foarte mbtrnit la chip. Avea pungi
negre sub ochi, iar obrazul i era de un rou
nesntos, ce btea n vnt. Isabella ajunsese o
umbr a femeii vioaie i vrednice de odinioar. Slab,
ncovoiat, cu prul nins, se micorase, coborndu-se
la nivelul copiilor, care nfulecau de zor clam chowder
234

un fel de sup cu legume i scoici de ru. ntr-o


crati uria, aezat pe masa de lng cuptor,
fumega o crati cu baked beans un fel de iahnie de
fasole. Acesta era al doilea fel i ultimul.
Se putea spune c cina aceasta era mbelugat n
raport cu mizeria ndurat n timpul ocupaiei
britanice. De civa ani ncoace, dou feluri de
mncare i ddeau foarte rar ntlnire pe masa
familiei Sunderland.
Hannah i Bridget, cele dou surori ale lui Patrick,
erau slabe, coluroase i urte foc. Dou figuri tipice
de fete btrne, ncrite i deziluzionate, dou
caricaturi de femei, care nu-i ndepliniser rostul
vieii. Dac Josiah ar fi fost mai bogat, s-ar fi gsit
poate i pentru ele cte un so mai modest, dispus s
duc un trai ters, n umbra autoritarului Josiah.
i Rebecca nevasta lui Patrick era uscat i
noduroas. Dar uscciunea ei ascundea vigoarea unui
cactus plin de epi. n epoca adolescenei fusese
drgu, feminin. Acum arta ca un un brboi, ars
de soare, clit de munc i de nevoi, drz i pus
oricnd pe har. Copiii ei erau subnutrii. Obrajii lor
transpareni inspirau mil.
Patrick prea dobort de oboseal. Mizeria
rzboiului i lipsurile de acas l fcuser s uite c pe
lumea aceasta mai existau i oameni ndestulai.
Cabrioleta lcuit, oprit la poart, l nedumeri,
ncreindu-i fruntea. Caii izbeau nervos cu copitele
pmntul. Un gentleman, n hain de catifea viinie,
vest ivorie i pantaloni albi de nankin, cobor vioi din
trsur. Dintre cei doi servitori tuciurii, n livrele albe,
235

care sttuser pe scunelul din spate, unul trecuse la


cai, iar cellalt, ncrcat cu un munte de pachete i
cutii de toate culorile, i urmau stpnul care se
apropie de cas. Sosirea lui Richard strni felurite
reacii printre membru familiei Sunderland. Pe chipul
lui Josiah nu tresri niciun muchi. n schimb, ochii i
se umezir uor. Isabella scp un strigt de bucurie,
o podidir lacrimile i, ntr-un elan de nestvilit,
alerg naintea lui prslea. Puin culoare se aternu
pe obrajii palizi ai celor dou fete btrne. Apariia
spectaculoas i plin de neprevzut al lui Richard
aducea o adiere de aventur i romantism n viaa lor
static, monoton. Rebecca se ncrunt ca i soul ei.
Intrase n aceast familie avnd convingerea c va
ocupa un loc predominant datorit numelui i
situaiei tatlui ei, reverendul Brown. napoierea lui
Richard Sunderland, aceast oaie rtcit, care n loc
s nimereasc n gura lupului se blcea iari n aur,
o copleea de obid i invidie. Cstoria lui Richard
fusese viu comentat n familia Sunderland. Rebecca
privea cu ciud intrarea n neamul lor a Opheliei
Effingham, a crei origine i bogie o lsau pe ea n
umbr. Copiii ncremeniser cu gura cscat. Dac nar fi fost de fa bunicul Josiah, care nu ngduia
nimnui s se ridice de la mas naintea lui, ar fi
alergat cu toii n ntmpinarea strinului. Bunica
nclcase aceast oprelite, dar ce s-i faci! De aceea
era bunic. Mcar cu atta s se aleag.
Intrarea lui Richard, care o luase pe Isabella n
brae i o aducea pe sus ca pe o mireas, lumin casa.
Copiii se uitau cu admiraie la hainele lui, i ascultau
236

extaziai glasul puternic, rsul sntos i molipsitor.


Cnd Josiah se ridic de la mas spre a ntinde
mna fiului su mai mic, toat lumea, cu excepia lui
Patrick i a Rebecci, i urmar exemplul.
mi pare bine c te vd, biete, zise Josiah
btndu-l pe umr. Ari minunat.
Se cunoate c i merge bine, spuse Patrick cu
ironie.
Dar bucuria celorlali era att de mare, nct
sgeata lui trecu neobservat.
Hannah i Bridget l srutar pe Richard, iar copiii i
ddur pe rnd mna. Bunica i prezent n ordinea
vrstei:
Benjamin, Josiah, Liberty i Independence.
Frumoase nume! Dar sunt i tot att de cumini
pe ct de frumoase li-s numele?
Foarte cumini. Bunicul n-ar ngdui s aib
nepoi neastmprai.
Fiindc sunt cumini, unchiul Richard le va
mpri jucrii, zise acesta.
Sub privirile extatice ale copiilor, servitorul negru
aez pachetele pe mas. Hannah adunase ntre timp
farfuriile i tacmurile.
Richard deschise pe rnd cutiile. n minile lui
aprur ca prin minune ppui, ursulei, elefani,
crucioare, orulee brodate cu cei i rochie de
organdi pentru Liberty i Independence, costumae de
catifea cu nasturi aurii i plrii cu boruri largi pentru
Benjamin i Josiah.
Copiii mei n-au nevoie de asemenea daruri,
mormi Patrick iritat de generozitatea de parad a
237

fratelui su.
Progeniturile lui erau gata s plng.
Destul, Patrick, gri apsat btrnul. Copiii sunt
i nepoii mei. Atta timp ct locuiesc n casa mea am
i eu un cuvnt de spus. Dup ce-oi muri, poi s-i
ndrumezi cum te-o tia capul. Copii, luai-v darurile
i ducei-v n camera voastr.
Rebecca profit de ocazie ca s plece cu ei. Simea
c ar nnebuni dac ar mai sta o clip n aceeai odaie
cu Richard. l ura din instinct.
Patrick, care pstra nc un mare respect pentru
tatl su, rmase pe loc.
Richard umbl iari la pachete. Scoase pentru
Josiah o pip de chilimbar, splendid dltuit, un halat
de mtase i o map din piele de Cordoba. Isabellei i
oferi o rochie de muselin viinie, o pereche de cercei
cu rubine i un inel cu rubin, nconjurat cu diamante.
Pentru Hannah i Bridget pregtise dou rochii de
mtase nflorat, cam prea tinereti pentru ele, i
cte-o plrie mpodobit cu panglici multicolore.
Toate obiectele erau de o calitate excepional. Cele
dou fete btrne scoteau exclamaii de bucurie, n
vreme ce i ineau rochiile de umeri i le lsau s
cad de-a lungul corpului, ca s vad cum le vine.
Richard nu adusese nimic pentru Patrick i
Rebecca. tia c darurile sale n-ar fi fost primite cu
plcere.
Lucrurile astea sunt prea frumoase pentru nite
oameni simpli ca noi, spunea Josiah, flatat totui de
atenia lui prslea. M ntreb ce-or s zic prietenii
mei cnd or s m vad n halatul sta scump. Or s
238

clatine cu comptimire din cap i or s spun c am


nnebunit la btrnee. A pune rmag pe zece
dolari c au s-i dea coate, cinndu-m c m-am
icnit.
Aceasta nu-l mpiedic s-i umple pipa cu tutun i
s i-o aprind cu voluptate. Se uit apoi la map. O
ntoarse pe toate feele, o mirosi, cltin satisfcut din
cap, apoi o deschise, ca s-o examineze i pe
dinuntru. ntr-unul din compartimentele cptuite
cu moar rou gsi o foaie de hrtie mpturit. O
scoase la lumin.
Curios, o parcurse cu privirile. I se nroi obrazul.
Era un ordin de plat asupra Bncii Stuyvesant din
New York, n valoare de dou mii de dolari, pltibili pe
numele lui Josiah Sunderland.
Dou mii de dolari! exclam btrnul. Biete, nu
pot s primesc banii tia. N-am fcut nimic ca s-i
ctig.
Ba ai fcut foarte mult, foarte mult, rspunse
Richard. Folosete-i cum vei crede de cuviin.
Primete-i, tat, primete-i, interveni Patrick.
Bag i el ceva bani n afacere, fiindc tie c dup
noile legiuiri toi fraii motenesc pri egale. Nu se
ncumet s vin chiar la de-a gata. Primete-i tat! Ar
fi fost bine s-i trimit mai de mult, cnd nevoile
atelierului erau mari. Dar acum, cnd afacerile i vor
lua iari avntul, contribuia asta nu reprezint cine
tie ce.
Josiah se mohor, lsnd fruntea n jos. Poate c
Patrick avea dreptate. Dar felul n care vorbise era
nepermis.
239

Patrick, m mhneti astzi pentru a doua oar.


Iart-m, tat. Prslea s-a ntors cu sacul plin. Sar cuveni s tai dou oi grase. Din pcate nu avem
niciuna. Cel mult s pui la btaie cratia cu fasole.
Fr s mai atepte ncuviinarea btrnului, iei
furios din buctrie, sub privirile consternate ale
Isabellei i ale celor dou fete btrne.
Pentru fiul meu, care s-a napoiat din strini, am
s tai totui oaia cea gras, spuse btrnul cu
solemnitate. Nimeni nu va putea spune c Josiah
Sunderland nu a fost n stare s-i cinsteasc feciorul.
Se vor gsi bani i pentru acest osp.
Josiah Sunderland i respect cuvntul. Pentru
prima oar n via se mprumut. Fcu aceasta
pentru un osp care trebuia s duc departe faima
familiei Sunderland. Josiah nu se atinse de banii
druii de Richard. Pe toi i destin dezvoltrii
atelierului. Lu doar civa dolari, din rezervele destul
de anemice ale ntreprinderii, spre a-i completa suma
de care avea nevoie.
Btrnul ddu sfoar n ar c oferea ospul
pentru a srbtori ntoarcerea din rzboi a celor doi fii
ai si. n felul acesta l cinstea i pe modestul Patrick,
care nfruntase greuti fr numr, muncind cu el
cot la cot, n atelierul de cuite n vreme ce Richard
nva carte la Oxford.
Dei l costa scump, Josiah fcea bucuros acest
sacrificiu. Pofti la osp rude i prieteni, furnizori i
foti muncitori din atelier cu familiile. Invit i pe
James Duane, cel dinti primar american al New
Yorkului, i pe reverendul Talmadge, care-l povuise
240

a trimite pe Richard la nvtur nalt, i pe Sir


Lewis Effingham, care se scuz c nu poate veni, din
pricina unei prdalnice crize de gut.
Richard primise cu entuziasm moderat vestea
srbtorii. De cnd intrase n lumea select a celor
patru sute de familii nu-i mai convenea s se afieze
alturi de modestul furar de cuite. Clcase pragul
cminului patern fiindc aa cereau ndatoririle filiale.
i acoperise neamurile cu daruri i oferise dou mii
de dolari tatlui su pentru c era de datoria sa s
rsplteasc ntr-o oarecare msur sacrificiile pe care
acetia le fcuser spre a-l ntreine la nvtur n
Anglia.
Un refuz diplomatic l-ar fi amrt pe Josiah,
corvoada trebuia deci suportat. Pentru Richard
Sunderland, marchiz de Beauclair, ospul dat de
Josiah Sunderland n hambarul din fundul curii,
amenajat de circumstan n sal de petreceri, nu era
dect o reuniune vulgar, un fel de blci lipsit de sare,
n care citadini mruni, cu nevestele i fiicele lor, i
poart cu ostentaie hainele de duminic, se veselesc
n jurul unei balerci cu rachiu, fac haz de glumele
rsuflate ale ctorva mucalii de tarab, cnt n cor
cntece populare, aplaudnd pn la nroirea
palmelor cteva soliste improvizate, cu glas tremurat
i necultivat, danseaz strnind nori de praf, iar n
zori pleac pe la casele lor, frni de oboseal, dar
ncntai c un an vor avea ce povesti i comenta n
serile lungi i monotone.
Ospul corespunse n totul ateptrilor lui Richard.
Josiah Sunderland prezida, avnd de o parte i de alta
241

pe Patrick i pe Richard, cei doi srbtorii. Urmau


apoi dup rang i vrst ceilali invitai cu nevestele
lor. Rudele srace i tineretul ajungeau la coada
mesei. Turma de copii era servit la o mas aparte, ca
s nu le ajung la ureche glume nepotrivite vrstei lor.
Orchestra, alctuit dintr-o vioar, un clarinet, un
cimpoi i o tob, cnta de zor, fcnd s rsune
hambarul. Iluminaia era asigurat de lmpi cu fetile
nfipte n grsime, de facle i de lampioane improvizate
din pepeni deertai de miez i cu coaja perforat n
chip de ochi, nas, i gur. Cei mai muli oaspei care
cunoteau starea precar a atelierului de cuite
socoteau c belugul de buturi i mncruri se
datora lui Richard Sunderland, despre care umblau
zvonuri fabuloase. Patrick, contient de acest lucru,
sttea posomort ca la nmormntare. Richard era
ceva mai vesel, dar amabilitatea lui condescendent
stingherea i umilea pe cei crora le fcea cinstea s le
adreseze cuvntul. Hainele elegante, brodate cu fir i
nasturii de diamante, intimidau tot att de mult ca i
graiul lui ales, cu accent oxfordian.
n jurul mesei lungi, pe care bucatele erau aduse pe
tvi de lemn de ctre Hannah, Bridget i Rebecca,
domnea mare veselie. Era i firesc. Dup mizeria i
privaiunile fr numr din timpul rzboiului lumea
era dornic de petrecere, de rsete i de voie bun.
Chiar i puritanii ascultau cu plcere glume i snoave
care pe vremuri i-ar fi fcut s se ncrunte.
Ctre sfritul mesei, primarul Duane ridic un
toast n cinstea vlstarilor lui Josiah Sunderland, care
luptaser cu eroism pentru independena patriei lor.
242

Golesc acest pahar n cinstea vrednicului sergent


Patrick Sunderland, fiul mai mare al iubitei noastre
gazde! strig el n ovaiile convivilor, care-i ddur
paharele peste cap. Iar pe al doilea l beau pentru
inimosul nostru cpitan Richard Sunderland.
La ultimul toast, comesenii din preajma lui Patrick
observar c acesta ovi s ridice paharul. Apoi, cu
scrb parc, i muie buzele n butura alcoolic.
Gestul nu scp nici lui Josiah, care se ntunec la
fa, i nici lui Richard, care surse imperceptibil. Se
mai ridicar toasturi pentru independena Statelor
Unite, pentru Josiah Sunderland i pentru Isabella,
pentru primar i pentru oaspei, luai n colectiv. Apoi
se porni dansul, n vltoarea cruia se avnt numai
tineretul. Femeile mritate, orict ar fi fost ele de
tinere, treceau n rndul matroanelor, i se mrgineau
a privi cu bunvoin zbenguielile fetelor i ale
flcilor! Brbaii nsurai rmneau s bea cte un
pahar cu rachiu sau cu bere i s vorbeasc de
politic, de mersul treburilor lor ori de cancanurile
comunitii.
Richard, pe care-l ameise fumul de tutun ieftin,
glgia oaspeilor i stridena cntecelor, se strecur
afar din hambar spre a lua puin aer. Oftnd cu
uurare, trecu n grdina din dosul casei i se aez
pe banca de sub umbrarul de vi slbatic. Dac nu
s-ar fi temut c plecarea sa ar fi fost interpretat ca o
necuviin fa de primar i de ceilali oaspei mai
vrstnici, de mult i-ar fi luat tlpia. Era de ajuns
c nu o adusese pe Ophelia, care refuzase s asiste la
o astfel de reuniune.
243

Tocmai cnd i tampona fruntea cu batista, un


zgomot de pai pe pietriul potecii din grdin i atrase
atenia.
Cu cretetul i umerii argintai de lumina lunii,
Patrick se apropia de umbrar. Ajuns n dreptul lui
Richard se opri, rmnnd n picioare.
Richard, ineam s-i vorbesc. Te-am vzut
plecnd ncoace. Am vrut s profit de acest prilej ca s
am o ultim explicaie cu tine.
Ultima! Credeam c ultima explicaie ne-a lmurit
definitiv. tii, la Williamsburg.
E adevrat. Dar n-ai vrut s ii seama de ea.
Te supr c am venit s-mi vd familia? zmbi el
ironic.
Da, m supr. M supr fiindc prezena ta ne
umilete. Ne umileti cu aerele tale de parvenit, cu
hainele i giuvaerurile tale bttoare la ochi.
Din moment ce prezena mea a fcut plcere
tatlui i mamei mele, restul nu m mai intereseaz.
Tu te simi umilit. Nu e de mirare. Cnd eram copii nu
m puteai suferi fiindc mi plcea nvtura i ie
nu. Mai trziu, cnd i-ai dat seama c ai mintea mai
greoaie dect a mea, ai nceput s m urti. Iar ura
ta a devenit bolnvicioas, obsedant, de cnd ai
constatat c sunt n stare s scot banii i din piatr
seac, isprav pe care tu n-ai s-o poi face niciodat.
Ct privete hainele de pe mine, m mbrac ca toi cei
din lumea mea.
Vezi? Chiar tu recunoti c faci parte dintr-o
lume deosebit de a noastr, rspunse Patrick,
ignornd ofensele fratelui su. De data asta nu te
244

contrazic. Te-ai socotit ntotdeauna mai aproape de


bunicul tu marchizul dect de tatl tu
meteugarul de cuite. Te-ai uitat ntotdeauna cu
mil i ngduin la noi, tia de jos. i eu, adaug
Patrick aspru, n-am nevoie nici de mil i nici de
ngduina ta. Deci f bine i rmi ntre fandosiii din
lumea mare i nu ne mai tulbura pe noi cu prezena
ta.
Poi s te liniteti, scumpule, ripost Richard cu
aceeai batjocur n glas. Am ceva mai bun de fcut
dect s-mi pierd vremea n bietul vostru atelier.
Vorbeti cu dispre despre el, rnji Richard.
Totui datorit atelierului ai putut s nvei n Anglia.
V-am despgubit.
Ah.
Da.
Ne-ai
despgubit,
fcnd
pe
mrinimosul Nu e greu s faci pe mrinimosul cu
banii nevestei.
Aceasta te roade, Patrick, scumpule. Te simi
umilit fiindc eu sunt nsurat cu fata unui om bogat
n vreme ce tu te-ai procopsit cu fiica unui pastor, o
burghez care face pe marea doamn.
Nu-i ngdui s te atingi de nevasta mea, uier
Patrick nfuriindu-se.
Las mrielile astea! Nu m mai sperii. Iar dac
ai iari gust de sfad, te sftuiesc s te stpneti. Pe
vremea cnd eram copii puteai s m chelfneti ct
pofteai, cci erai mai mare i mai puternic. Dar acum
s-au schimbat lucrurile n privina dolarilor pe care
i-am druit tatlui meu i voi da o justificare, dei nu
sunt obligat. Banii sunt agonisii de mine. Cci
muncesc mult, dei nepricepuii care m judec dup
245

hainele mele cu nasturi de diamante i nchipuie c


duc o via de huzur i trndvie. ns munca mea e
de calitate. Tu te vei speti pentru a ridica atelierul la
nivelul de dinainte de rzboi. Te vor cpia grijile
nainte de a gsi de lucru pentru zece lucrtori, ca pe
vremuri. Dar, cnd atelierul tu va ajunge s
foloseasc zece lucrtori, ntreprinderile pe care le voi
crea eu vor utiliza cel puin o mie Remarc: am zis
atelierul tu. Cci va rmne al tu. Mie nu-mi place
s m ncurc cu fleacuri.
E foarte ludabil ncrederea pe care o ai n
propriile tale puteri, l ironiz Patrick. Usturtoarea
experien de la Londra ar fi trebuit s te
cumineasc. Ai uitat, mi se pare, povestea broatei
care s-a umflat pn a plesnit.
Grij aceast las-o n seama mea. Tu ocup-te de
atelier. E pe msura ta.
Richard se ridic de pe banc.
Acum te las, trebuie s plec. nainte de a ne lua
rmas bun nu pot s nu fac o constatare plcut. Ne
desprim fr s ne fi ncierat. Mai rar atta iubire
freasc.
Patrick rmase singur sub umbrar. i era scrb s
se napoieze la un osp care-l srbtorea i pe
Richard.
Curnd dup miezul nopii, petrecerea se sparse.
Bei de ncntare i frni de oboseal, oaspeii se
mprtiar pe la casele lor. Mine i atepta o zi de
lucru.
Richard nnopt la un hotel de pe Broad Street.
Casa lui Sir Lewis Effingham din New York arsese n
246

timpul rzboiului. Richard avea de gnd s ridice pe


temeliile ei un edificiu mre, care s ilustreze
opulena
familiilor
Effingham
i
SunderlandBeauclair. Deprins s lucreze n stil mare, angajase
serviciile unor arhiteci cu faim, care trebuiau s-i
prezinte cteva proiecte, la alegere.
Sir Lewis fi dduse mn liber n administrarea
ntregii sale averi. Datorit ginerelui su, btrnul
baronet putea s se dedice, fr grij, coleciilor sale
de cri rare i giuvaeruri vechi. O dat sau de dou
ori pe lun, Richard l punea n curent cu mersul
afacerilor, care prosperau vizibil.
Dup cstoria s cu Thrse de Saint-Astier, Sir
Lewis armase dou corbii. Pegasus i Capricorn,
cu care expedia n Anglia produsele domeniilor sale. n
timpul celui dinti an de rzboi, Capricorn fusese
capturat de pirai, n preajma coastelor Cubei. Mai
norocos, Pegasus scpase ca prin urechile acului i
de pirai i de vasele de rzboi inamice. Datorit unui
cpitan ntreprinztor, pe nume Nathaniel Fanning,
care era nu numai un navigator excelent, dar i un
abil om de afaceri, Pegasus fcuse, dup nevoie,
cabotaj i curse lungi, aducnd lui Sir Lewis ctiguri
frumoase. Liniile alungite ale vasului, care-i permiteau
o vitez excepional, l scoase din multe situaii
neplcute.
Richard achiziion nc dou corbii, Lidia i
Neptun, abia lansate de pe antier. Intenia lui era
s-i creeze cu timpul o mic flot comercial, care sl scuteasc de a mai fi tributarul armatorilor strini.
Primvara anului 1784 l gsi n plin activitate. n
247

timp ce economia Statelor Unite se dezorganiza, iar


anarhia btea la u, Richard pregtea terenul pentru
viitoarele sale lovituri financiare. n vederea asigurrii
unor condiii prielnice pentru realizarea scopurilor
sale, fcu un prim pas, angajnd serviciile unui om de
mare viitor. Pe Wall Street, la numrul 53, i stabilise
biroul de avocat tnrul om politic Alexander
Hamilton, pe care Richard l cunoscuse la asediul
Yorktown-ului. Dornic s i-l apropie l angaj
consilier juridic cu titlul permanent, renunnd la
serviciile avocatului Aaron Burr de pe Cedar Street,
care fusese pn atunci sftuitorul juridic al familiei
Effingham.
n timpul convorbirilor sale cu Hamilton asupra
unor procese intentate ctorva fermieri care
nclcaser fruntariile domeniului Huntingdon, din
statul New York, Richard adusese vorba i despre
criza financiar i economic prin care treceau Statele
Unite. Soluiile lui Hamilton, ce preconiza crearea unei
oligarhii puternice i a unui regim politic n care elitele
s joace un rol de frunte, erau pe placul lui Richard.
Cu civa ani nainte, Robert Morris, unul dintre
prietenii politici ai lui Hamilton, nfiinase la
Philadelphia prima banc comercial a Statelor Unite,
sub firma Bank of North America. Succesul ei
determinase crearea la New York a unei bnci menite
s sprijine dezvoltarea comerului maritim. n iunie
1784, noua Bank of New York i deschise ghieele
ntr-un imobil din Saint George Square. Capitalul, de
500.000 de dolari, era divizat n o mie de aciuni.
Fiindc Alexander Hamilton era membru activ n
248

consiliul de administraie, Richard achiziion un


mare numr de aciuni pentru a sprijini emisia.
n acelai an cumpr pe Wall Street un teren, n
apropiere de Trinity Church, i ncepu construirea
unui imobil n stilul neogrec, care ncepea s fac
furori nu numai n Europa, dar i n America. n ciuda
crizei economice, la New York, se ridicau cldiri fr
numr. Ruinele rmase din timpul rzboiului erau
nlturate, cocioabele drmate. n locul lor rsreau
ca ciupercile case de locuit pretenioase, magazine
mari, cafenele, restaurante. New York-ul, cu strzi
nepavate, pe care vitele, porcii i ginile umblau n
voie se scutura din amoreal, i lepda hainele
cenuii, schimbndu-le cu veminte luxoase, cam
iptoare la vedere, dar care constituiau totui un
progres fa de trecut. Afacerile luau avnt, negustorii
i dezvoltau comerul, speculanii se mbogeau
peste noapte. Prosperitatea, care revrsa ploaie de aur
peste puinii alei, ntorcea spatele restului populaiei,
ce se rzboia cu criza. Fotii lupttori i purtau
povara mizeriei i a mniei neputincioase; funcionarii
mruni se chinuiau s fac fa nevoilor cu salariile
lor nendestultoare, ameninate pe zi ce trece de
deprecierea monedei; vduvele, orfanii i sinistraii de
rzboi nu-i puteau ncasa drepturile. Se vorbea de
tulburri n Sud i de iminena unui pronunciamento
care s rstoarne regimul republican, nlocuindu-l cu
o dictatur militar. Federalitii susineau c numai o
monarhie constituional, de factur englezeasc, ar
salva ara de la dezastru.
Richard era att de preocupat de afacerile lui ce-l
249

reineau la New York, nct abia dac mai avea timp


s-i vad cnd i cnd familia, stabilit la
Williamsburg.
Ophelia i druise un fiu care nu-l prea
entuziasmase. n cinstea bunicului su, marchizul,
Richard i botezase Henry. Bieelul era plpnd, avea
pielea ntunecat, capul lunguie, ca un dovlecel,
brae subiri i picioare noduroase. Sentimentele
Opheliei pentru copil erau bizare. Sptmni de-a
rndul purta n suflet comori de dragoste matern;
atunci l alinta, l sruta, l rsfa ca pe cel mai iubit
dintre ceii ei. Apoi, fr nicio justificare, era
cuprins de o aversiune neneleas pentru vlstar, pe
care l ndeprta din preajma ei, exilndu-l printre
slugi. n aceste momente de criz, i revrsa iubirea
asupra ppuilor i a baseilor, care-i rectigau
privilegiile temporar tirbite. Aceste pendulri de
iubire i ur, nedumereau pe toat lumea. Sir Lewis i
privea cu filosofic resemnare capriciile.
Ophelia i petrecea cea mai mare parte din an pe
domeniul Bermuda Hundred, urmnd povaa
medicilor, care recomandaser aer curat firavului
Henry. Pe Bermuda Hundred nscu i o feti,
Georgina, pe care o ncredin devotatei Mamie.
Cteva zile dup acest eveniment, muri, fr s lase
regrete, Lady Thrse Effingham.
ntre timp, poziia lui Richard se consolid. La New
York ajunsese o figur proeminent. Nu i se mai zicea
ginerele lui Sir Lewis Effingham, ci pur i simplu
Richard Sunderland. Devenise cineva prin el nsui.
Ctre sfritul lui august, primi un mesaj din partea
250

lui Sir Lewis, care-l chema de urgen la Williamsburg.


Dei era ocupat pn peste cap, rspunsese imediat la
apelul btrnului. l menaja, fiindc primogenitura nu
fusese nc desfiinat. Sir Lewis se dovedise a fi un
socru extrem de comod. Totui, Richard nu se lsase
la discreia generozitii acestuia. Avusese grij s-i
deschid un cont secret n banc, depunnd periodic
sume relativ mari. i alctuia astfel pe nesimite un
capital, care s-i foloseasc la nevoie.
Populaia New Yorkului se ridicase la impresionanta
cifr de treizeci de mii de suflete. ntr-un discurs inut
la Camera de Comer, primarul Duane declarase cu
emfaz:
Acum o sut cincizeci de ani, Peter Minuit a
cumprat de la indieni insula Manhattan n schimbul
ctorva panglici i a unor mrgele fr valoare. A zidit
apoi un fort, punnd bazele marelui nostru New York
de azi. Fa de ritmul n care se dezvolt acest ora,
putem face fr sfial pronosticul c peste un alt secol
i jumtate va atinge impresionanta cifr de o sut de
mii de locuitori.
i Richard Sunderland era plin de optimism n ceea
ce privete viitorul New Yorkului. n nordul oraului,
i anume n partea central a Manhattan-ului,
cumprase un teren vast, folosit ca pune de lptarii
olandezi din satul nvecinat, Yorksville. Avea de gnd
s-l parceleze n locuri de cas. Pe domeniul
Huntingdon, din statul New York, ncepu construirea
unei distilerii de alcool. Pentru ntreinerea propriilor
sale corbii i n scopul dezvoltrii flotei sale
comerciale puse bazele unui antier naval la Long
251

Island.
Dar aceasta prosperitate durat cu ncetul nu-l
mulumea. n acea epoc n care averile uriae se
cldeau peste noapte, el avea impresia c progresa cu
ncetineala unei broate-estoase. Nu se ncumeta a se
lansa n afaceri ndrznee, fiindc nu se socotea dect
un mandatar al lui Sir Lewis. Nu voia s mai reediteze
dezastrul de la Londra.
n septembrie hotr s fac un popas la Bermuda
Hundred, unde se aflau copiii i Ophelia.
Pe Ophelia o gsi ntre ppuile i baseii ei. Sosirea
brbatului ei nu-i fcu nici-o impresie. l srut pe
obraz, apoi l art ultimele ppui primite n dar de la
Sir Lewis. Dup cteva minute de conversaie
dezlnat, se ntoarse la ppuile ei, uitnd brusc de
prezena soului. Acesta se retrase n vrful
picioarelor. Copiii, n schimb, i nseninar puin
fruntea. Henry era msliniu, avea prul negru i cre.
Georgina gngurea ceva pe limba ei. Rdea i fcea
gropie. Al treilea copil, pe care Richard l vedea
pentru ntia oar, era blond ca maic-sa. Aceast
asemnare i inspir gnduri triste. Copiii nu vor
moteni oare tarele Opheliei i ale Thrsei Effingham?
Botezul lui prslea, care primi numele de RobertGeorge, prilejui o mare petrecere, la care participar
reprezentanii celor mai aristocratice familii din
Virginia, mai toate nrudite cu rposata soie a lui Sir
Lewis. Acesta nu voise ca doliul purtat dup Orville,
mort de curnd, s ntunece strlucirea ceremoniei
botezului. n cronicile aprute mai trziu n paginile
ziarelor locale figurau printre invitai mai toi membrii
252

acestui puternic clan. Familiile Carter, Lee, Corbin,


Randolph, Berkeley, Blair, Mason, Page i trimiseser
solii la aceast solemnitate, la care participase nsui
generalul George Washington, n calitate de na. Din
statul New York sosir n falang neamurile lui Sir
Lewis: De Payster, Van Cortland, De Lancey,
Livingston, Schuyler, Jay, Philips. Din partea familiei
lui Richard nu luase parte dect Isabella Sunderland,
care fcuse figur onorabil. Josiah Sunderland se
scuzase c nu poate veni, deoarece era reinut de
treburi importante la New York. Atelierul cunotea
iari zile de prosperitate. Comenzile soseau
numeroase, producia era n cretere. Josiah nu putea
lipsi tocmai n aceast perioad de activitate febril.
Dar acesta era numai un pretext. Nu rspunsese la
invitaia fiului su fiindc nu voia s se simt prost
printre attea figuri simandicoase. Poate c nici
acestea n-ar fi fost ncntate s stea cot la cot cu un
furar de cuite. Richard protestase de form, dar n
sinea lui primise cu uurare hotrrea btrnului.
Pentru el, ceremonia botezului avusese i
semnificaia unei consacrri, a primirii sale oficiale n
snul comunitii familiilor patriciene americane.
Cnd generalul Washington acceptase s druiasc
numele su vlstarului lui Richard, acesta primise n
mod tacit acolada tuturor acelor care se considerau
cei mai autentici descendeni ai pionierilor de pe
Mayflower. Toi preziseser micului Robert-George o
via fericit i demn. Ceea ce n-ar fi fost de mirare,
dac se inea seama de piedestalul solid al
prosperitii prinilor i rudelor sale.
253

Dup botez, Richard nu zbovi dect puine zile la


Williamsburg. Prezena Opheliei nu l dispunea, iar Sir
Lewis i evoca suprtor fantoma lui Orville.
n drum spre New York se opri la Philadelphia,
rspunznd invitaiei lui Alexander Hamilton, care
voia s-l prezinte prietenilor si din Congres. Dei nu
mplinise nc treizeci de ani, Hamilton ajunsese un
personaj influent. Socotea c numai un regim de
mn forte putea stvili, ceea ce numea el tirania
anarhic a celor muli.
Richard asist la cteva conciliabule politice inute
n casa lui Robert Morris, unul dintre partizanii lui
Hamilton. La aceste reuniuni se vorbea deschis despre
necesitatea
modificrii
Constituiei
i
despre
instaurarea unei dictaturi a generalului Washington.
Expunerile strlucite, convingtoare ale lui Hamilton
stpneau asistena, care-i aplauda fiecare pasaj.
Omul acesta e un conductor nnscut, i zicea
Richard, cucerit de elocina-i energic, vibrant.
Elegant, zvelt, suav, cu ochi catifelai, gur feminin
i mini de aristocrat, Alexander Hamilton ascundea
sub nfiarea unui Antinous un caracter puternic,
drz, voluntar.
Dup o edin la care se discut ndelung proiectul
lui Alexander Hamilton cu privire la nfiinarea unei
bnci naionale i a unei monede unice, destinat s
nlture
definitiv
confuzia
existent,
Richard
Sunderland fu invitat de Jeremiah Wadsworth, unul
dintre prietenii politici ai lui Hamilton, la un spectacol
de mare succes. La teatrul Old South Street fusese
programat o reprezentaie de balet, Peasant Dance,
254

cu faimosul dansator american John Durang. Fiindc


puritanii priveau cu ostilitate asemenea manifestaii
artistice, direcia teatrului intitulase acest spectacol
Lectur cu exemplificri. Manevra nu scpase
nenduplecailor moraliti, care declanar presiuni
asupra Congresului, spre a-l determina s voteze o
lege mpotriva teatrelor.
Jeremiah Wadsworth, care fcea ochi dulci unei
stele din trupa lui Durang, se mpotrivea cu ndrjire
puritanilor, care-i creaser o reputaie puin ortodox.
Wadsworth nu se sinchisea de protestele lor. Era
nvinuit c lupta mpotriva curentului. Rspundea c
lupt mpotriva prostiei i a obscurantismului
Richard simpatiz din primele clipe cu acest
rzvrtit care nesocotea opinia public. i el i
Wadsworth aveau nclinri i trsturi de caracter
comune. Wadsworth i cuta prietenia fiindc
spunea el prefera s mearg cu un singur detept la
ctig dect cu o sut de proti la pagub.
n antracte i la supeul pe care-l oferi lui Richard
dup spectacol, Wadsworth i vorbi ndelung despre
necesitatea nchegrii unei elite, menit s dirijeze nu
numai economia, dar i politica rii.
Sub paravanul celei mai perfecte democraii,
trebuie creat o oligarhie ocult, care s dein
prghiile conducerii. Civa oameni avui i cu
iniiativ, printre care am cinstea s m numr i eu,
au constituit un astfel de nucleu. La una din
reuniunile noastre s-a pus n discuie i cooptarea
dumitale. Recomandrile lui Alexander au gsit un
ecou favorabil.
255

Sunt flatat de aprecierea dumitale i a lui


Hamilton, Mr. Wadsworth. Voi reflecta serios asupra
acestei chestiuni.
N-ar fi exclus, Mr. Sunderland, s avem foarte
curnd nevoie de aportul dumitale, cu att mai mult
cu ct dispui de resurse apreciabile.
i preuiesc sinceritatea, Mr. Wadsworth.
Da, da. Nu m sfiesc s declar c aportul
dumitale moral i intelectual va contribui i mai
efectiv la succesul cauzei noastre, dac va fi dublat de
un aport material considerabil.
Mr. Wadsworth, i Horaiu a spus naintea
dumitale: Banul e regele ntregii omeniri.
Vd c ne nelegem bine Mr. Sunderland.
E i firesc. Folosim un limbaj comun.
i aveam un ideal comun.
Exact. Un ideal redus la dou expresii: Aurul i
puterea.
Poate chiar la o singur expresie, Mr.
Sunderland. Aurul! Cu aur cumperi totul. Chiar i
puterea.
n seara aceea, Richard i Jeremiah Wadsworth se
desprir buni prieteni
n cursul ultimelor zile petrecute la Philadelphia,
Richard asist la o edin furtunoas a Congresului.
Partizanii lui Hamilton, n frunte cu Robert Morris i
Jeremiah
Wadsworth,
denunau
cu
violen
incapacitatea actualei forme de guvernmnt, care
mpingea republica la dezastru.
Vrei s modificai Constituia pentru a instaura
256

dictatura! strigau btios radicalii.


Vom avea grij s nu v dm ap la moar.
Vom muri pe baricade nainte de a v permite s
sugrumai libertile ceteneti!
La tribun se urc un deputat mbrcat n negru.
Era scheletic, dar glasul lui cavernos fcea s rsune
ntreaga sal.
Mr. Wadsworth i prietenii si se preocup de
soarta republicii, rosti el batjocoritor. Vor s-o
nsntoeasc administrndu-i otrav, ca s-o scape
prompt de suferin.
Halsey! exclam Richard, recunoscndu-i vocea.
Iat-l i membru n Congres.
Nu-i putea deslui trsturile feei, fiindc umbrele
amurgului se lsau n perdele tot mai dese.
Mister Wadsworth i prietenii si, continu
Halsey, aruncndu-i semnificativ privirile spre
Alexander Hamilton, care sttea cu minile ncruciate
n prima banc, se preocup de soarta republicii. Dar
se preocup de soarta ei ca i o mam vitreg care nu
tie cum s fac mai repede de petrecanie copiilor ce iau rmas n grij. Mr. Wadsworth i prietenii si
pretind c sunt alarmai de soarta republicii. Evident,
sunt alarmai, fiindc republica supravieuiete, n
ciuda manevrelor dumnoase. Mr. Wadsworth i
prietenii si vor ca republica s piar. Vor s o
nimiceasc spre a instaura o monarhie tiranic.
Probe, Mr. Halsey, l ntrerupse Wadsworth.
Probe.
Vrei probe? Le vei avea. Colonelul Louis Nicole,
agentul lui Alexander Hamilton, a propus n scris
257

generalului Washington s accepte coroana pe care i-o


ofer poporul american. Generalul Washington a
rspuns c acest proiect i este odios i c nu vrea s
mai aud vorbindu-se despre el Poporul american
care ofer cu atta drnicie coroane regale se reduce
la Mr. Hamilton i la complicii si. Mr. Hamilton i
complicii si vor s zdrobeasc democraia american
i n locul ei s instaureze o autocraie tiranic. Mai
tiranic dect cel mai abuziv absolutism monarhic.
Rstlmcirile vorbitorului nu ne impresioneaz,
ntrerupse iari Wadsworth. Am preconizat un regim
autoritar, care s nbue anarhia din Noua Anglie, s
nsntoeasc economia rii i s ne ridice prestigiul
n strintate.
Vorbele voastre sun frumos, Mr. Wadsworth, dar
sunt tot att de neltoare ca i corul sirenelor.
Apreciem abilitatea politic a grupului vostru, dar am
prefera s o vedem folosit n slujba unei cauze juste.
V dau un sfat, Mr. Wadsworth. Renunai s mai
punei la ncercare rbdarea Congresului. Cei care sau priceput s lupte cu succes pentru independena
Statelor Unite vor ti s pun capt i mainaiilor
voastre. Dac nu vei nceta s primejduii republica,
voi fi primul care voi cere condamnarea grupului
vostru i intuirea sa la stlpul infamiei. i nu m voi
rezuma la o condamnare platonic. Voi cere s suferii
pedeapsa pe care o merit trdtorii de patrie.
Nu te vd n postura lui Cicero, Mr. Halsey.
Dar eu te vd n postura lui Catilina, Mr
Wadsworth. i nu att pe dumneata, ct pe Mr
Hamilton, care asist senin, ca Budha, la aceast
258

edin, dei fruntea ar trebui s-i dogoreasc de


ruine.
Las vorbele sforitoare, Mr. Halsey. Dac nu
reuim s crem un guvernmnt puternic, anarhia
va mtura toate instituiile republicane. Nu uita c
acum trei ani soldaii rsculai au luat Congresul cu
asalt. Doreti o repetiie?
A fost o criz trectoare.
O criz trectoare este i rebeliunea lui Shays?
Generalul Lincoln va ti s o nbue.
Mr. Halsey, Congresul nu mai are nicio putere.
Autoritatea naional a rmas un mit. Dac nu vom
crea un guvernmnt puternic, vom pierde tot ce am
dobndit. i vinovai nu vei fi dect dumneavoastr.
Respingem cu hotrre tirania! strig Halsey,
ridicnd pumnul.
Voci i se alturar de pe bncile radicalilor:
Jos dictatura!
Jos autocraia!
La treang cu dumanii republicii!
Moarte lor!
Tumultul porni s se umfle, acoperind duelul
oratoric dintre Halsey i Wadsworth, revrsndu-se n
potop de imprecaii, ameninri i strigte Clopoelul
preedintelui adunrii abia se mai putea deslui.
Richard prsi gnditor sala de edine. Punerea n
practic a ideilor politice ale lui Hamilton i prea
soluia cea mai potrivit pentru nsntoirea vieii
publice. i el era convins c numai un regim autoritar,
stabil, putea asigura un climat propice bunului mers
al afacerilor.
259

n seara aceea cin la un restaurant de pe Market


Street. Dup mas, iei s fac puin micare. Simea
nevoia s se recreeze, s rtceasc pe strzi, s-i
odihneasc mintea privind edificiile, trectorii,
trsurile care se ncruciau n trapul cailor.
n apropiere de Independence Hall se opri cteva
clipe. Admir Arcul de Triumf ridicat dup ncheierea
rzboiului. Monumentul dedicat virtuilor noii
republici, gloriei eroilor ei, prieteniei cu Frana i
pcii, era mpodobit cu figuri alegorice i inscripii
latine, care preamreau trecutul Statelor Unite i i
prevesteau un viitor strlucit. Deasupra arcului
central erau spate n piatr iniialele S.P.Q.P.
(SENATUS POPULUSQUE PENNSYLVANIUS). n vreme
ce Richard descifra inscripiile care abia se mai
deslueau n lumina albstrie a serii, cineva l atinse
pe umr.
Bun seara, Richard. M bucur c te revd.
Halsey! John Halsey! exclam Sunderland,
ntorcndu-se spre fostul su coleg de universitate. Ce
mai faci, dragul meu?
O duc minunat. Dar tu? Cum i merg afacerile?
Clopin, clopant. Mrile sunt infestate de pirai.
Mereu sunt cu inima srit la gndul c-mi vor
captura corbiile. Srcia e att de cumplit, nct mi
se fur recoltele de pe cmp. Paznicii cei mai stranici
nu sunt n stare s fac fa atacurilor narmate ale
hoilor de grne. Dup celelalte toate, squatterii s-au
abtut ca lcustele pe domeniile mele. Mi le ocup cu
fora.
Nenorociii! i risc pielea pentru o bani de
260

porumb sau pentru un petec de pmnt.


Pe ei i comptimeti? zise Richard ridicnd din
sprncene.
Dar pe cine? Pe voi, acaparatorii tuturor
bogiilor rii? Voi purtai responsabilitatea acestei
situaii.
Opiniile tale sunt din ce n ce mai radicale,
Halsey.
Se poate. i m mndresc cu ele.
Opiniile acestea ne mping spre prpastie,
ncurajai anarhia. Rzboiul civil bate la u. Iar voi,
n loc s zgzuii furtuna, nfierbntai i mai mult
spiritele, btnd cmpii cu discursuri incendiare.
Expresia ochilor lui Halsey se nspri.
Ce nseamn limbajul acesta, Richard? Nu cumva
ai trecut i tu de partea lui Hamilton?
N-am trecut nc. Dar nu voi ntrzia s-o fac. mi
pare ru c trebuie s-i spun. Dar ideile lui Hamilton
sunt mai realiste dect ale voastre. Voi otrvii lumea
cu teorii utopice.
Sunt consternat, Richard. N-a fi crezut c vei
ajunge unul de-ai lor. i dau un sfat. Rupe orice
legtur cu aceti indivizi periculoi. ine seam de
povaa mea i n-o s-i par ru. Ziua socotelilor se
apropie. Aventurierii politici, partizanii dictaturii, vor fi
trai la rspundere.
Partizanii dictaturii? Vrei s spui partizanii
ordinei. Pcat de voi, Halsey! Ai ajuns s facei
demagogie ieftin.
Demagogie
ieftin
fiindc luptm
pentru
libertatea
poporului
american?
zise
Halsey
261

nfierbntndu-se. Dac te plasezi pe aceast poziie,


i fgduiesc c te voi combate i pe tine fr cruare.
Dumanii libertii trebuie nimicii.
E un ultimatum, Halsey?
Un avertisment, Sunderland.
n ochii lui se citea o hotrre fanatic. Richard
ridic din umeri.
Declaraiile de rzboi nu m sperie. Dei nu sunt
om politic, voi sprijini pe acei care vor s pun capt
haosului.
Regret, Sunderland, c trebuie s-mi menin
prerea pe care mi-o fcusem despre dumneata la
Londra.
Richard se ntunec la fa. Halsey l atinsese ntrun punct nevralgic.
Altdat puneam mare pre pe prerile dumitale,
zise el. mi pare ru c nu mai pot spune i azi acelai
lucru.
Nu te-ai schimbat de loc, Sunderland. Ai rmas
acelai arivist, acelai aventurier de la Londra. Ai
mbriat cauza lui Hamilton numai pentru c i
servete interesele.
N-are rost s m justific, Halsey. Regret c nu
mai pot prelungi aceast conversaie plcut. Bun
seara, spuse el, salutnd sec.
Bun seara.
Se desprir, fr s-i mai dea mna.
Pentru Richard urmar ani bogai n evenimente.
Prins n uvoiul lor, trt n vrtejul prefacerilor care
zguduiau lumea, nu-i irosi timpul plngnd pe
262

ruinele trecutului. Viitorul sumbru, preocuprile


legate de viaa sa agitat, goana lui neobosit dup
aur l sileau s priveasc mereu nainte.
Un act legislativ care rsturna ordinea succesoral
n Statele Unite avea s strneasc revoluie i n
familia lui Josiah Sunderland.
Dreptul de primogenitur, care acorda primului
nscut privilegiul de a moteni ntreaga avere, fusese
desfiinat de Congres n urma campaniei violente a lui
Thomas Jefferson, care urmrise n primul rnd s
dea o lovitur mortal latifundiilor. ntr-adevr, prin
aplicarea noii ordini succesorale, care asigura tuturor
frailor dreptul de a moteni poriuni egale, marile
proprieti funciare erau condamnate s dispar, prin
mbuctire, dup cteva generaii. Aceast msur
avu consecine nsemnate i asupra claselor mai puin
avute.
n familia Sunderland atelierul de cuite i casa
urmau s fie motenite de toi fraii, n pri egale.
Primul rezultat al acestei schimbri fu surprinztor.
Bridget i Hannah, care se resemnaser s rmn
fete btrne, se pomenir cerute n cstorie de diveri
indivizi, ispitii de perspectiva motenirii atelierului.
Dei desluise adevratul substrat al acestor subite
candidaturi la mna fetelor, btrnul Josiah
Sunderland se opri n cele din urm asupra unui
vduv cumsecade, Samuel Hickey, pe care-l procopsi
cu Bridget, i a unui funcionar de vam, pe nume
Zechariah Abercrombie, cruia i-o drui pe Hannah.
Printr-o ciudat coinciden, vduvul era chiop de
piciorul drept, iar vameul de piciorul stng, ceea ce-l
263

fcu pe Richard s spun c din cei doi soi betegi s-ar


putea face unul teafr, pe care Hannah i Bridget s-l
trag la sori. Gluma jigni profund pe cei patru
interesai, care n-aveau s i-o ierte niciodat. ns n
vreme ce vdanul om simplu i oarecum dintr-o
bucat nu-i ascundea antipatia fa de Richard,
Zechariah Abercrombie mai diplomat se ntrecea n
amabiliti pe lng bogatul su cumnat, dei purta n
suflet aceeai pic.
Samuel Hickey avea dup cum spunea chiar el
cincizeci de ani, zece vaci, o sut de gini i patru
copii dintr-o prim cstorie. Dac n-ar fi fost copiii la
mijloc Hickey i-ar fi gsit de mult vreme nevast.
Bridget l acceptase i aa, fiindc era cinstit,
muncitor i nu-i plcea s bea. Afar de aceasta, era
deprins cu copiii. Progeniturile lui Patrick crescuser
sub ochii ei. Hickey mai era i proprietarul unui
magazin universal pe Broadway, care-i procura mai
multe griji dect beneficii. Se nsurase cu Bridget
pentru a-i mai pune ordine n afaceri. Era, cum s-ar
spune, o cstorie de convenien.
Hannah, dei depise vrsta de patruzeci de ani i
era alb la pr ca o oaie, se ndrgostise de vame ca o
fat tnr de un Ft-Frumos. l privea cu ochi mrii
de admiraie i i sorbea fiecare cuvnt. Dimineaa,
cnd pleca la serviciu, rmnea n pragul casei i ofta
namorat, urmrindu-l ndelung cu privirile. Cnd
ieeau mpreun pe strad, strneau rsul. Rareori
pereche mai nepotrivit. Hannah era osoas, nalt i
att de slab, nct se spunea c e un schelet
mbrcat n paie. Abercrombie era scund, iar piciorul
264

stng, mai scurt dect dreptul, l fcea n timpul


mersului s par i mai mrunt. Era ns de o
elegan iptoare, rar ntlnit n acea emisfer. La
vam purta haine negre, cci aa cerea serviciul. Cnd
pleca la plimbare, arbora cravate de mtase
multicolore, jiletci nflorate i redingote caca-dauphin,
rose-bonbon sau bleu-de-roi, pantalon de camir alb i
cizmulie galbene, moi. Nu-i pudra prul, cci aa
cerea ultimul strigt al modei, i purta plrii rotunde,
de castor, cu panglici asortate cravatelor. Nu era urt.
Avea ns un umr mai nalt dect cellalt i o
cocoa ce-i drept puin pronunat pe care
croitorul i-o masca abil printr-o croial ad-hoc.
Abercrombie, care n afar de garderob i de salariu
nu avea nicio avere, se mutase n casa socrilor. Josiah
era puin iritat de zmbetul plin de superioar
bunvoin i de tonul condescendent al ginerelui. De
multe ori se simea ispitit s-l repead. Dar se
abinea, ca s nu o amrasc pe Hannah.
Biata fat, i zicea el. Privindu-i cu mil i duioie
silueta descrnat, merit i ea puin mulumire
sufleteasc.
Cteodat, Josiah era uimit de propria lui
schimbare. Acum, ctre sfritul vieii, devenise mai
ngduitor, mai blnd. ndeobte, btrnii se ncresc,
ajung tipicari, pislogi, exagerat de susceptibili. Josiah
privea totul cu o senintate desprins parc de cele
lumeti. De la o vreme se simea slbit. Avea palpitaii
i obosea uor.
La atelier se mrginea s se plimbe printre lucrtori,
mbrbtndu-i, dndu-le povee, urmate fr
265

crcnire. Acum Patrick ducea tot greul. n mod


practic, preluase conducerea ntreprinderii. Josiah
trecuse pe nesimite sceptrul n minile lui Patrick, pe
care-l unsese ef al familiei. Spre mulumirea sa, fiul
i ndeplinea cu contiinciozitate ndatoririle.
Sub ndrumarea acestuia, atelierul cunotea o
nflorire care amintea zilele bune dinaintea rzboiului.
Producia i vnzarea creteau constant.
n primele luni dup cstorie, Zechariah
Abercrombie anun c e gata s renune la postul
su de vame pentru a da o man de ajutor lui
Patrick, la atelier. n mai multe rnduri, acesta se
plnsese c inerea scriptelor la zi, vizitele clienilor i
ale furnizorilor l mpiedicau s se ocupe mai intens de
fabricaie. Oferta lui Abercrombie fu primit de ndat.
Spre plcuta surpriz a lui Josiah i a lui Patrick,
fostul vame le ntrecu ateptrile. Era un bun
contabil. Se pricepea nu numai s-i in registrele n
perfect ordine, dar s i ntrein cu clientela cele
mai cordiale relaii. Zmbetul larg, glumele srate,
costumele fanteziste din stof fin oglindeau ostentativ
prosperitatea firmei.
nelegerea deplin dintre Patrick i Abercrombie nu
era pe placul celuilalt cumnat, care avea impresia c
nu e consultat ndeajuns n ceea ce privete mersul
ntreprinderii. n primul an se oferise a-i transforma
magazinul ntr-un centru de desfacere a produselor
atelierului. Abercrombie, temndu-se c participarea
mai activ a lui Hickey va atrage scderea propriei lui
influene, l prelucrase n tain.
Patrick, s te fereti de Samuel. E lipsit de
266

scrupule. Vrea s pun mna pe firm, nlturndune pe noi de la conducere. L-am simit eu. Nu-i de
ajuns c va intra fr nicio osteneal n stpnirea
unui sfert din averea care, la drept vorbind, i s-ar fi
cuvenit ie.
Abercrombie reui s trezeasc bnuielile lui
Patrick, care resimea dureros pierderea poziiei sale.
Eu, ns, mi cunosc lungul nasului, continu
Zechariah insinuant. M subordonez ie, cci tu eti
eful familiei i conductorul ntreprinderii. Vreau s
te ajut cu slabele mele puteri. n mine ai s gseti
ntotdeauna un colaborator devotat.
ncruntat, Patrick mormi cteva cuvinte nenelese.
Cutele adnci spate pe fruntea lui acoperit pe
jumtate de franjurii prului cre i stufos, nspicat cu
fire albe, i oglindeau furtuna gndurilor.
Patrick cugeta. Cugeta profund i ajungea la
concluzia c avea dreptate. Hickey, negustoraul de
pe Broadway i prea suspect. Trebuia s fie cu ochii
n patru. Legea l jefuise de trei ptrimi din avere. Cel
puin s fie sigur pe ptrimea care-i rmsese.
Patrick lupt deschis, brutal, ca un taur care se
avnt impetuos asupra dumanului. iretenia de
vulpe a lui Abercrombie nu-i era la ndemn. Avea
oarecare bnuieli i n privina acestuia. Abercrombie
se pricepuse ns a-i adormi vigilena, dnd repetate i
ostentative probe de devotament i supunere. Patrick
nu cunotea experiena aprtorilor Troiei, care
pieriser datorit unui perfid atac dinuntru. Nici nu
i-ar fi trecut prin minte c
urmrea s ajung
stpnul ntreprinderii, folosindu-se de el ca unealt.
267

n convorbirile sale cu Patrick, fostul vame nu se


sfia s-l critice i pe Richard.
Nici fratele tu nu e mai breaz. Cel puin Samuel
vrea s pun umrul la treab, dei scopul lui e
egoist. Richard ateapt s-i vin totul de-a gata.
Dup moartea btrnului va veni cu minile n
buzunar s-i cear partea din friptur. Ai s vezi
dac n-o s fie aa.
Prevestirea lui Abercrombie avea s se mplineasc
mai repede dect s-ar fi crezut.
ntr-o sear, Josiah se ntoarse acas mai devreme
ca de obicei. Era tras la fa i i tra picioarele ca
dup un drum greu. Refuz s mnnce i se culc
ndat.
n zori, Isabella l gsi eapn. Josiah Sunderland se
stinsese, fr chinuri, n timpul somnului. Pe buze
avea un zmbet linitit, de om mpcat cu moartea.
La deschiderea succesiunii sosi i Richard. Nu
numai c nu renun la partea lui, dar pretinse i o
atent verificare a scriptelor ntreprinderii.
Hapsnul sta, dei noat n bani, nu se ndur s
renune la motenire n folosul surorilor sale, cum ar
face orice om cu obraz, reflect Samuel Hickey.
Se bucur la prpditul sta de atelier, care abia
ne ntreine pe noi. S-i fie ruine, ticlosul!
supralicit Bridget, cntnd n strun brbatului ei.
De ndat ce se mritase cu Hickey, Bridget se
identificase trup i suflet cu familia acestuia. Hickey
era domnul i stpnul ei. Simea o voluptate
deosebit s fie dominat, s-i execute poruncile. Iar
instinctele ei materne, refulate atta amar de vreme,
268

i gsiser mplinirea n creterea i ocrotirea copiilor


lui Hickey. i ngrijea, i alinta i i rsfa ca i cnd ar
fi fost trup din trupul ei.
Demn,
Patrick
nu
scoase
niciun
cuvnt.
Nedreptatea acestei legi care atribuia lui Richard o
parte dintr-o avere pentru pstrarea i dezvoltarea
creia nu fcuse nimic, l umplea de scrb. Dar nu
crtea. Socotea c protestele l-ar fi njosit.
Nevast-sa arunca priviri ntunecate, ncrcate de
imputri, cumnatului, cci jefuia copiii de averea care
ar fi trebuit s le revin numai lor. Raionamentul ei
nu se deosebea mult de al lui Patrick. Ura ei era ns
mai slbatic, mai puin deghizat.
Richard nregistra instinctiv efluviile de dumnie
care-l mpresurau. Dar aceasta nu-l supra. Simea o
plcere diabolic s-i nfurie pe toi. Acceptase
motenirea numai spre a face n necaz fratelui i
cumnailor si. l deruta puin amabilitatea siropoas
a fostului vame, care i zmbea cu nelegtoare
tristee, artnd c i mprtete durerea. n schimb,
l scandaliza Hannah, care n momentele acelea
solemne arunca priviri namorate brbatului ei.
Femeia aceasta i evoca o Rosinant osoas i delat
ce ncerca s gngure ca o porumbi.
Singura fiin cu adevrat ndurerat era Isabella.
Cincizeci de ani mplinii trise alturi de omul acesta
care, n ciuda asprimii lui, nu-i spusese niciodat un
cuvnt de ocar. Nu o rsfase, dar nici nu-i
ntunecase vreo zi din via. Traiul lor n comun nu
cunoscuse nici suiuri, nici coboruri brute. Dac
fcea socoteala bucuriilor i a suprrilor, bucuriile
269

atrnau mai greu n balan.


Isabella era strin de interesele materiale care
preocupau n aceste momente pe copii, pe nora i pe
ginerii ei.
Cu timpul, familia Sunderland intr iari n
normal. Patrick i fostul vame rencepur munca n
atelier. Isabella i Rebecca se napoiar la menajul lor.
Hannah i toarse n continuare firul amorului. Hickey
reveni la ubredul su comer. Bridget i rsfa cu
sporit indulgen copiii vitregi. Richard se napoie n
lumea lui, care nu mai avea nicio contingen cu
lumea lui Patrick i a cumnailor si. n curnd, avea
s constate c motenirea i era o povar. Perspectiva
de a se vedea nhmat la conducerea unei
ntreprinderi minuscule, alturi de nite parteneri
pentru care avea numai dispre, era firesc s nu-i
surd. Afar de aceasta, administrarea averii sale
nu-i mai ngduia s se ocupe i de atelier.
Rsufl uurat n ziua n care dibaciul Zechariah
Abercrombie, ghicindu-i parc gndurile, i fcu o
vizit la locuina sa i, dup oarecare ocoliuri, i
propuse n numele su i al lui Patrick s-i
cumpere partea de motenire.
De form, Richard ridic unele obiecii. Invoc
respectul filial, datoria sfnt de a pstra un bun
rmas de la autorul zilelor lui, spiritul su
conservator
Abercrombie gsi rspuns la toate. Acceptnd
aceast tranzacie, Richard nu numai c nu deroga de
la ndatoririle sale filiale, dar respecta implicit dorina
defunctului, care desigur n-ar fi vzut cu ochi buni
270

frmiarea unei averi pentru care se zbtuse o via


ntreag.
Richard se ls uor convins, mai ales c fostul
vame i oferi o sum rezonabil. Tranzacia se ncheie
repede. Richard ceda poriunea sa de motenire lui
Patrick Sunderland i lui Zechariah Abercrombie,
primind contravaloarea n aur.
Samuel Hickey prinse firul acestei lucrturi abia
dup ce totul fusese consumat. Perfidia cumnailor l
fcu s turbeze.
Auzi, bandiii! Auzi ce s ne fac! strig el furios,
nvlind ca o furtun n buctria n care Bridget
spla cu srg rufele copiilor vitregi. Ne-au tras pe
sfoar ticloii.
Ce s-a ntmplat? sri ea alarmat, scpnd
rufele din mn.
Explicaiile incoerente ale brbatului ei nu o
lmurir cu nimic.
Zechariah, cocoatul la blestemat, a pus totul la
cale. Ne-a lucrat, vicleanul! n complicitate cu fraii
ti. Abia ateapt s ne scoat din averea lsat de
taic-tu. Dar n-o s le mearg. Nu. Aha, am s le
art eu! Unul e Sam Hickey!
n aceeai sear provoc un scandal monstru la
locuina soacr-si. l plmui pe Abercrombie, care se
refugie n camera lui, ncuindu-se de dou ori, i l
fcu pe Patrick ca o albie de porci. Acesta rbd ce
rbd i ieindu-i brusc din fire, l lu de guler i l
azvrli pe u afar.
Hickey nu se mulumi cu att. Dou zile mai trziu,
trecnd pe strad cu Bridget, se ntlni din ntmplare
271

cu Richard, pe care l acost cu arogan:


Frumos, cumnate, n-am ce zice. Ne-ai jucat.
Iar Bridget, blnda Bridget, care pn atunci nu
ndrznise s ridice glasul n prezena frailor ei, se
nfipse cu minile n olduri n faa lui Richard.
Ar trebui s-i fie ruine! l apostrof ea n auzul
i n vzul trectorilor. Ai cedat partea ta din averea
printeasc prpditului de vame, care s-a neles cu
Patrick pe spinarea mea i a lui Sam. Dac aveai de
gnd s renuni la motenire, nu trebuia s prtineti
pe unii n dauna altora.
N-am prtinit pe nimeni, se apr Richard. Mi s-a
oferit un pre bun. L-am acceptat. De ce nu mi-ai
fcut voi oferta? Crezi c banii lui miros mai bine?
Bani, bani, bani! Nu te preocup dect banii. iai vndut sufletul pentru bani, asta ai fcut. Ruine,
ruine! Pentru aur i-ai luat o nevast att de slut i
de slab la minte, nct i-a fost ruine s o prezini
familiei. ndrznete s spui c n-am dreptate,
Richard Sunderland! Dac vrei, i mai torn i alte
adevruri. Chiar dac or s te usture.
Richard se nvinei de indignare.
Din clipa aceasta, Bridget, nu mai avem ce ne
vorbi. Bun ziua.
Se rsuci pe clcie i se ndeprt, fcndu-i loc
prin mulime.
Ticlosule! ntreinutule!
Richard auzi de departe cuvintele grele, rostite cu
glas ascuit de Bridget, care fusese cuprins de o criz
de isterie.

272

n primvara anului 1787, Richard i lu familia de


pe domeniul Bermuda Hundred i o aduse la New
York. Nu i mai lsase copiii la ar de teama
squatterilor, care se stabileau cu fora pe marile
latifundii, atacnd cu armele pe cei care ncercau s-i
expulzeze.
n toamna aceluiai an mai fcu un copil Opheliei.
Un biat grsu, rocat, care primi numele de CharlesAlexander.
Copilul venea pe lume ntr-o epoc tulbure. Statele
Unite erau n plin efervescen. Inflaia fcea ravagii.
Mizeria i ntindea giulgiul foametei, al bolilor i al
morii. Fotii combatani, desculi, nemncai,
zdrenroi, vduvele neajutorate, lsate n voia sorii,
orfanii rmai pe drumuri i toi cei greu pgubii de
pe urma rzboiului primiser n compensaie asignate
depreciate, care nu le acopereau nici pe departe
nevoile. Rscoala debitorilor i a fermierilor nfometai
din Massachussetts, certurile dintre diferitele state
americane, lipsa de autoritate a Congresului
consternau i alarmau opinia public. n vreme ce
srcia i ntindea tot mai tiranic stpnirea un mic
numr de oameni, speculani, negustori, bancheri,
armatori i fabricani se mbogeau rapid, durndu-i
case somptuoase, achiziionnd domenii i etalnd un
lux ostentativ. Philadelpia, creia i se spunea i Atena
Vestului, New York, Charleston, Boston se dezvoltau,
nfloreau, tindeau s capete nfiarea marilor orae
europene.
Elementele conservatoare, profitnd de aceast stare
de anarhie care ngrijora poporul american, reuir s
273

creeze un puternic curent de opinie n sprijinul


convocrii unei Conveniuni. Aceasta vot o
Constituie aristocratic, ce acorda puteri dictatoriale
preedintelui republicii i guvernului. n aprilie 1789,
generalul Washington fu ales Preedinte al Statelor
Unite. Cnd i pronun mesajul prezidenial n faa
Senatului, Washington era att de emoionat, nct
abia i stpnea tremurul minilor. Cabinetul
constituit de el cuprindea elemente disparate n ceea
ce privete apartenena i convingerile politice, dar
hotrte s-l sprijine n aciunea de zgzuire a
anarhiei. Alturi de Alexander Hamilton, Robert
Morris, Jay, Adams i generalul Knox, partizani ai
unei forme conservatoare de guvernmnt, se afla un
singur democrat convins, arhitectul Thomas Jefferson,
cel mai drz i ireductibil aprtor al drepturilor
poporului.
ndat dup constituirea noului cabinet, Alexander
Hamilton trecu la punerea n aplicare a politicii sale
economice i financiare, care urmrea s consolideze
creditul Statelor Unite nuntru i n afar, prin
preluarea datoriilor de rzboi ale diferitelor state de
ctre guvernul federal, prin crearea unei bnci
naionale i prin stabilirea unor impozite directe
unice, pe ntreg teritoriul rii.
Primul punct al acestui program provoc discuii
violente. James Monroe i James Madison, liderii
opoziiei, se mpotrivir cu ndrjire votrii unei legi
care ar fi favorizat o speculaie denat.
ntr-adevr, statul eliberase fotilor combatani o
prim nsemnat sub form de titluri, care n epoca
274

inflaiei i pierduser orice valoare. Proiectul noului


secretar de stat al trezoreriei avea drept obiectiv
rambursarea tuturor certificatelor i titlurilor emise n
trecut la valoarea lor nominal, n dolari revalorizai.
Dar aceasta era o arm cu dou tiuri.
Curnd dup nscunarea lui Hamilton n fruntea
Secretariatului de Stat al Trezoreriei, Richard
Sunderland primi o vizit simandicoas. Jeremiah
Wadsworth, prietenul i colaboratorul lui Hamilton,
venea s-i fac o propunere:
Mr. Sunderland, zise Wadsworth, dup ce se
asigur c uile biroului erau nchise i c nu putea fi
auzit de urechi indiscrete. Mr. Sunderland, a dori ca
aceast convorbire s rmn strict confidenial.
Mr. Wadsworth, te asigur de discreia mea, zise
Richard mirat de acest lux de precauii.
i propun o afacere care ne va umple de bani.
Mr. Wadsworth, nceputul e promitor.
Cunoti, cred, proiectele lui Hamilton asupra
rambursrii certificatelor i obligaiilor emise de
guvern la valoarea lor nominal?
Destul de vag. Discuiile purtate n Senat sunt
prea recente ca oamenii de afaceri s fi luat poziie
Tocmai n aceasta const cheia succesului, zmbi
iret Wadsworth, scrpinndu-se n chica-i crea.
Discuiile n-au depit culoarele Senatului. Marele
public habar n-are de acest lucru. Va mai curge ap
pe grl pn cnd proiectul va fi cunoscut de
ntreaga ar. Acest interval l putem folosi
achiziionnd pe nimic de la actualii deintori
certificatele i obligaiile care azi nu mai au aproape
275

nicio valoare, dar care mine vor fi garantate cu aur.


ns trebuie s lucrm repede. O condiie sine qua non
a succesului e s achiziionm titlurile nainte ca
actualii deintori s afle de inteniile lui Hamilton.
Hamilton tie ceva despre planurile dumitale?
Nu l-am informat nc. Dar aceast operaie nu-l
va leza cu nimic. Iar celor care ar ncerca s ne atace
le vom rspunde c aciunea este pur patriotic. Ne
riscm banii, miznd pe nflorirea financiar i
economic a rii.
A vrea s-i pun o ntrebare, Mr. Wadsworth. Ce
se va ntmpla dac Senatul respinge proiectul?
Posibilitatea aceasta este aproape exclus.
Hamilton e hotrt s obin votarea. Tratativele duse
n culise ntre partizanii i adversarii proiectului sunt
naintate. Pn i Jefferson a acceptat s-l sprijine n
schimbul unui pre foarte ridicat. Faa lui Richard
oglindi mirarea.
Incoruptibilul Jefferson a primit un pre n
schimbul complezenei sale? E de necrezut.
Las-m s termin, Mr. Sunderland. Preul nu e
n argini suntori, ci ntr-o mare cinstire acordat
Sudului, al crui reprezentant e Jefferson. Viitoarea
capital a Statelor Unite va fi plasat la fruntariile de
Nord ale Virginiei.
nseamn c trebuie s cumprm terenuri acolo
unde se va ntemeia viitoarea capital.
Sntos raionament, Mr. Sunderland. Cu voia
dumitale, l putem pune n practic tot mpreun. Dar
pentru moment, eforturile trebuie mobilizate n
vederea acaparrii certificatelor. Pentru aceast
276

operaie avem nevoie de capitaluri serioase, mpreun


cu Fisher Ames, Christopher Gore i cu George
Bingham am constituit un sindicat de cumprtori.
Sunt autorizat a-i oferi i dumitale o participaie n
acest sindicat. Ce-ai de spus, Mr. Sunderland?
Richard medit cteva clipe, de form.
Sunt omul dumneavoastr, Mr. Wadsworth.
Bravo, eram sigur c n-ai s m dezamgeti!
tun el, rznd zgomotos. Mine sear, la ora opt, te
atept la mine acas, unde i voi prezenta i pe ceilali
membri ai sindicatului. Vom stabili de comun acord
sumele ce le va vrsa fiecare participant.
Voi fi punctual.
O strngere de mn pecetlui nelegerea.
Dup plecarea vizitatorului, Richard se adnci n
fotoliul su. Exulta. Ajunsese n sfrit un personaj
important n lumea marii finane, de vreme ce i se
fcuse aceast propunere.
Acceptase fr ezitri oferta lui Wadsworth, fiindc
mirosise o mare lovitur. Hotr s lucreze i pe cont
propriu. n aceeai sear i convoc agenii, pe care i
organiz n echipe, cu misiunea de a strbate ntreg
teritoriul Statelor Unite pentru a achiziiona
certificate.
n definitiv, i zicea el, de ce n-a lucra i
independent? Era gata s pun rmag c
Wadsworth i Bingham nu se mrgineau s opereze
numai prin intermediul sindicatului.
ntr-un timp record, agenii lui Richard mpnzir
ara, curind ca lcustele terenul. Lucr att de
277

repede, nct delegaii sindicatului rmaser de multe


ori cu buza umflat. Teritoriul Statelor Unite era att
de ntins, iar populaia att de rspndit nct mai
toi oamenii de afaceri, participani la aceast
operaie, se aleser cu un numr apreciabil de
obligaii. Cei vrednici acumular, firete, mai multe
dect ceilali. Richard se numr printre cei mai
vrednici.
Bineneles, i riscul era mare. Capitalul investit n
aceast afacere era uria. Respingerea proiectului lui
Hamilton l-ar fi ruinat. Dar el avea mare ncredere n
tenacitatea de buldog a tnrului avocat.
n ianuarie 1790, Alexander Hamilton se prezent n
faa Camerei i a Senatului spre a-i expune raportul.
n prima parte prevedea consolidarea tuturor valorilor
emise de guvern, iar ntr-a doua se stipula trecerea n
sarcina noului stat federal a totalitii datoriilor
contractate de fostele colonii.
Aceast declaraie oficial declan o nou ofensiv
a sindicatelor de bancheri, precum i constituirea de
noi sindicate, alctuite din oameni de afaceri care,
neavnd legturi directe cu Hamilton i cu
colaboratorii si, nu cunoscuser dinainte proiectul de
rambursare. Deintorii de obligaii, risipii pe
imensele teritorii ale Statelor Unite, nu aflar nici de
data aceasta de discuiile purtate n Camer i Senat.
Drumurile desfundate, legturile potale defectuoase,
distanele uriae, anevoie de parcurs n acel sezon
ngreuiau contactul cu capitala. Speculatorii i
puteau continua nestingherii jocul, achiziionnd
certificatele cu 15 pn la 20 de ceni dolari.
278

Pe Richard nu-l mai impresiona concurena


crescnd. Pachetele de certificate achiziionate de el
pn la publicarea raportului reprezentau, la valoarea
lor nominal, aproximativ cincisprezece milioane de
dolari, pe care le pltise cu trei milioane dou sute de
mii de dolari. Nu i pierduse vremea.
n Camer i n Senat, adversarii lui Hamilton se
luptau cu disperare pentru a mpiedica votarea
proiectului. Forele celor dou tabere erau sensibil
egale. Potrivit calculelor specialitilor, care fceau
aprinse pronosticuri asupra rezultatului votrii,
Hamilton, pentru a obine victoria, ar mai fi avut
nevoie de un vot n plus n Senat i de cinci voturi n
Camera Reprezentanilor.
Opoziia constituia un monolit. Manevrele de culise
i corupia preau s nu mai aib niciun efect. La
tribun, adversarii lui Hamilton, dezlnuiau atacuri
furibunde. Ziarul Daily Advertiser din New York
public o informaie care strni o vlv extraordinar.
Votarea proiectului, dezvluia articolul, n-ar procura
beneficii dect speculatorilor. Richard Morris ar realiza
optsprezece milioane, Jeremiah Wadsworth nou
milioane, guvernatorul Clinton cinci milioane, iar
bancherul Bingham patru milioane. Lista cuprindea i
alte nume de afaceriti mai puin importani. n
ncheiere, ziarul denuna opiniei publice manevrele
deocheate ale cercurilor guvernamentale i cerea
americanilor s duc o campanie drza mpotriva
votrii.
n ziua n care Daily Advertiser lansa acest semnal
de alarm, Richard se ntlni iari cu John Halsey,
279

pe puntea pontonului care lega Long Island de New


York. Richard era nsoit de Norman McKreely, noul
su secretar, i de avocatul Sanders, consilierul su
juridic. Hasley era ntovrit de civa prieteni
politici.
Sunderland, care nu uitase nc ntorstura
neplcut luat de ultima lor discuie la Philadelphia,
ncerc s-l evite. Cu minile sprijinite de parapetul
pontonului, privea rmul Manhattanului, care se
ndeprta nvluit ntr-o pnz subire de cea.
Sanders i vorbea despre ultimele cancanuri politice
iar McKreely asculta cu respectuoas atenie, aa cum
se cuvine unui secretar model la nceput de carier.
ndat ce l vzu pe Richard, Halsey se ndrept spre
el cu exagerat prietenie.
Ce mai faci, Sunderland? A trecut un secol de
cnd nu ne-am mai vzut.
Se feri ns a-i ntinde mna.
M bucur c te vd, Halsey, zise Richard zmbind
ironic.
tii, spuse Halsey cu aceeai fals bunvoin,
am citit articolul din Daily Advertiser. Scria c eti
pe punctul de a realiza un beneficiu de treisprezece
milioane de dolari. Stranic lovitur, Sunderland.
Felicitri! Gndii-v, gentlemen, spuse el ntorcnduse spre nsoitorii si, treisprezece milioane de dolari.
Ce sum fantastic! Zece mii de fermieri nu pot
ctiga laolalt, dup o via de munc, aceast sum
fabuloas, pe care amicul nostru o realizeaz printr-o
simpl scamatorie.
Te crezi spiritual, Halsey! spuse Richard cu
280

aceeai ironie seac.


Nici nu m gndesc s fac spirite, dragul meu.
Spun purul adevr. Sunt de-a dreptul uimit de
aceast genial speculaie. Cteva sute de mii de foti
lupttori sunt pe cale de a fi spoliai de beneficiile care
n mod normal ar trebui s le revin lor. Aceleai sute
de mii de lupttori vor fi impui pe viitor la noi i grele
taxe fiscale, pentru ca Statul s poat plti la valoarea
lor nominal certificatele acaparate de dumneata.
Glumele bune m-au amuzat ntotdeauna, Halsey.
De data aceasta nu glumesc, Mr. Sunderland,
zise Halsey cu aspr solemnitate. Jefuirea oamenilor
cinstii de ctre o band de speculani lacomi nu-mi
d prilej de rs. Voi rde numai n ziua n care v voi
vedea pe toi cu treangul de gt.
Satisfacia aceasta nu i-o voi oferi niciodat,
Halsey.
Te neli. Mi-o vei oferi foarte curnd. Cetenii
acestei ri nu vor ngdui la infinit s fie nelai,
jefuii, clcai n picioare de o hait de tlhari n haine
negre.
Richard ncepu s rd.
Insultele dumitale nu reuesc s m supere.
Mnia te face hazliu. Uite, te-ai nroit ca un curcan.
Eti de un cinism revolttor! Dar nu e de mirare.
Bogia i-a ngroat obrazul.
Richard rdea cu poft.
i repet, Halsey. Orice mi-ai spune nu reueti s
m superi. Ce-ar zice lumea dac mi-a pune mintea
cu dumneata? Te-a strivi. i mie nu-mi plac victoriile
ieftine.
281

Avocatul Sanders, care sttea deoparte i urmrea


plin de curiozitate incidentul, se ntoarse spre
McKreely.
Uimitor om i patronul dumitale. mi face
impresia unui dulu danez care privete calm o javr
mic i argoas ce-l latr cu furie.
Mr. Sunderland nu e ntotdeauna aa de calm,
spuse secretarul. Avusese prilejul s cunoasc i alte
faete ale caracterului patronului su.
De data aceasta, incidentul se curm fr alte
peripeii. Rznd cu hohote, Sunderland se ntoarse
cu spatele spre Halsey, relundu-i discuia cu
Sanders.
Halsey i nclet pumnii, voi s mai spun ceva,
dar nu fcu dect s deschid gura i s o nchid,
hpind aerul. Se ndrept apoi spre prietenii si.
Ziua socotelilor nu e departe, spuse el, suficient
de tare ca s fie auzit de Sunderland. Atunci i va
pierde calmul
Calmul lui Sunderland era numai aparent. Ziua
punerii la vot a proiectelor lui Hamilton se apropia cu
pai repezi. Investise n aceast afacere toate fondurile
sale. n plus se mprumutase la dou bnci din New
York, ipotecnd domeniul Bermuda Hundred i dou
din cele trei corbii de comer. Dac lovitura ddea
gre, pierdea totul. Responsabilitatea lui era uria.
Angajase n aceast afacere toate capitalurile socrului
i nevestei sale, fr s-i fi consultat.
Un insucces ar fi fost mai bogat n consecine astzi
dect nfrngerea suferit la Londra acum treisprezece
ani. Atunci lucrase pe cont propriu. Urmrile le
282

suportase singur. De data aceasta ar fi ruinat i pe Sir


Lewis i pe Ophelia.
Richard l invidia uneori pe Patrick, care nu trecea
prin asemenea emoii. Ascensiunea acestuia era
nceat, dar fr zguduiri.
n ziua sorocit pentru votarea legilor propuse de
Hamilton, Richard nu avu curajul s asiste la edina
Camerei Reprezentanilor. Era pentru prima oar n
via c ncerca o emoie profund care-l strangula.
Spre a nu-i trda agitaia fa de colaboratorii si,
prsi n ziua aceea oraul pretextnd o vizit la un
prieten din Scranton.
Noaptea trziu se napoie la New York. Strzile erau
goale. Luna arginta casele, turlele bisericilor, copacii i
boschetele din grdini, dndu-le nfiarea ireal a
unui decor de feerie. Numai zgomotul pe care l fcea
echipajul cnd trecea pe poriuni pavate cu bolovani
de ru risipea aceast atmosfer stranie, de poveste,
readucndu-l la realitate.
Cnd ajunse acas, portarul l anun c n salon l
atepta un vizitator.
La ora aceasta trzie? Cine s fie? se ntreb
Richard. Vreun prieten? Vreun mesager? Cu veti
bune sau rele?
i ls mantaua n vestibul. Cu pai msurai urc
cele zece trepte de marmur ale scrii interioare i
ptrunse n holul slab luminat. Pe sub ua nchis a
salonului se vedea o dung mai vie de lumin. Aps
clana. Inima fi btea accelerat. Cnd intr n salon,
vizitatorul, care sttea adncit ntr-un fotoliu, sri
aruncat parc de un resort. Era Jeremiah Wadsworth,
283

cu statura lui herculeana, cu gesturile largi i vorb-i


puternic, tuntoare:
Ce-i cu dumneata, Sunderland? Oraul fierbe, iar
dumneata te plimbi. Pn la cderea nopii, strzile
din jurul Congresului gemeau de oameni care urlau,
vociferau ori aplaudau ca ieii din mini. Ai fi zis c
New Yorkul e un azil de nebuni.
Richard afect o poz nepstoare.
Nu obinuiesc s m agit, prietene. Excesele sunt
de prost gust.
Cunoti, cel puin, rezultatul votului? ntreb
Wadsworth uimit de calmul gazdei.
Nu l-am aflat nc. Dar nu face nimic. Am tot
timpul.
Eti fenomenal! exclam vizitatorul izbindu-se cu
palmele peste coapse. Eti de-a dreptul fenomenal! Team ateptat dou ore, Mr. Sunderland ca s-i
comunic vestea, marea veste.
Richard simi un fior strbtndu-l ca un curent
electric.
Doreti un whisky, Wadsworth?
Dou, Sunderland, trei Dar mai nti s-i spun
vestea. Legile au fost votate. Cu o mic majoritate. Dar
nu import. Principalul e c au fost votate, n ciuda
opoziiei drze a lui Madison, a lui Halsey i a
radicalilor. Am nvins, Sunderland. Ei, ce zici?
Sunt ncntat, rspunse el laconic, cu acelai ton
egal, spre admiraia fr margini a lui Wadsworth.
Acum d-mi voie s te tratez cu un whisky.
Lu clopoelul de argint de pe msu i ncepu s-l
agite. n vreme ce sunetele limpezi rscoleau linitea
284

casei, o satisfacie uria umfl inima amfitrionului,


care i ngdui un singur gest de slbiciune. Un oftat
de uurare att de reinut nct scp vizitatorului
n sfrit, Richard reuise s-i consolideze averea i
s-i creeze totodat o baz financiar puternic.
Beneficiul lui net se cifra la nou milioane de dolari.
Cifr astronomic pentru acele vremuri. Wadsworth,
Morris, Clinton, Bingham realizaser profituri mai
mari. ns n minile lui Richard, nou milioane de
dolari aveau mai mult valoare dect toate beneficiile
celorlali speculatori luate la un loc. Visul su se
mplinise. Avea la dispoziie un capital important, pe
care va ti s-l manevreze.
Se cutremura gndindu-se ct de aproape fusese de
prpastie. Dar ctigurile mari nu sunt posibile fr
riscuri mari. Jucase totul pe o carte i ctigase.
Dup acest succes, Richard i zise c o scurt
vacan nu i-ar strica. n ultimii zece ani nu tiuse ce
nseamn odihna. O cltorie n Europa ar fi fost
oportun din mai multe motive.
n primul rnd, trebuia s se mai ocupe i de familia
sa, pe care n ultima vreme o neglijase. Pe Ophelia n-o
vedea cu sptmnile, dei o avea n preajma lui, la
New York. Ct despre copii, tia doar c mai triau. O
dat sau de dou ori pe lun, guvernanta i aducea n
biroul su, pentru o scurt i protocolar vizit.
Richard i ridica ochii de pe vrafurile de hrtii,
arunca o privire distrat asupra copiilor, ntreba dac
sunt cumini, apoi le ddea drumul.
McKreely, secretarul su, avea obligaia s le
285

supravegheze educaia, angajnd preceptori i


guvernante. Tot el trebuia s se ocupe i de
cheltuielile necesitate de ntreinerea lor. Corvoad de
care se achita contiincios, dar fr entuziasm. Copiii
ajunseser a-l privi cu mai mult simpatie dect pe
tatl lor. Richard le inspira team. Henry, cel mai
mare dintre copii, care mplinise de curnd nou ani,
tremura ca frunza ori de cte ori era adus n faa
tatlui su. Richard nu-i zmbise niciodat. Copilul
acesta slbu, cu trsturi coluroase, cu ochi negri,
venic plecai, cu nas crn, buze crnoase i obraz
cafeniu, de mulatru, era att de deosebit de fraii si,
nct Richard se ntreba adeseori dac era zmislit de
el. l indispunea firea acestui copil timid, nchis n
sine, care nu-i privea niciodat n ochi. La ntrebrile
sale, Henry nu era n stare s rspund dect printrun monosilabic: Da, Sir sau nu, Sir Din rapoartele
lui McKreely i ale preceptorilor reieea c biatul
avea o inteligena vie, superioar vrstei sale.
E de mirare c nu i-o manifest, i zicea Richard
perplex. n mintea lui nu struia dect imaginea
copilului sperios i bnuitor, care evita s-l priveasc
deschis.
Georgina, care mplinise apte ani, l despgubea de
toate dezamgirile pricinuite de Henry. Fetia semna
cu heruvimii din imaginile colorate oferite copiilor
catolici pentru silin la nvtur. Robert, al treilea
copil, care avea cinci ani, i Charles, prslea, care abia
trecuse de doi ani, erau prea mici spre a ngdui
pronosticuri n legtur cu viitoarele lor nsuiri.
n privina lui Henry, Richard socoti c sosise
286

momentul s-l trimit la coal, n Anglia. Eton sau


Harrow erau de preferat. Pe Georgina inteniona s o
nscrie
la
mnstirea
Fontevrault,
unde
i
desvreau educaia fete din cele mai nobile familii
din Frana. Richard era de prere c numai n colile
europene copiii cptau o educaie aleas i o cultur
solid. Sir Lewis se declar de acord cu ginerele su.
Ophelia nu fu consultat. n ultimii doi ani, mintea ei
se ntunecase. Nu i mai recunotea brbatul i nici
copiii. Universul ei se rezuma la cteva zeci de ppui
i la o hait de basei.
nainte de a pleca n Europa, Richard ntlni la un
banchet oferit de guvernatorul Clinton pe Monsieur
Jean de Ternant, Ministrul Franei, pe care l cunotea
nc de la Paris. Cnd vorbi ministrului despre
intenia sa de a-i nscrie fetia la Fontevrault, acesta
cltin sceptic din cap.
Atmosfera din Frana a devenit irespirabil. Nu
tiu dac azi o mnstire francez e de recomandat
pentru fetia dumneavoastr. Nu urmrii ziarele?
Sunt abonat la vreo patru sau cinci.
Evenimentele din Frana nu v-au atras atenia?
V mrturisesc c nu le-am dat prea mult
importan. n ultima vreme am fost extrem de prins.
N-ai auzit de cderea Bastiliei, de tulburrile de
la Paris, de confiscarea bunurilor clerului, de luarea
cu asalt a Versailles-ului de ctre parizieni? Dac ai fi
stat de vorb cu predecesorul meu, contele de
Moustier, ai fi primit informaii mai ample n
calitatea mea oficial nu pot s vorbesc mai mult,
adug el, alegnd cu grij cuvintele.
287

Mirat de reticenele ministrului, Richard fcu a doua


zi o vizit unui funcionar superior de la legaia
Franei, Monsieur Victor du Pont de Nemours, cu care
cinase n cteva rnduri n casa lui Alexander
Hamilton.
Nemours fu mai puin rezervat dect eful su
direct.
Frana trece printr-o criz serioas Monsieur.
Parisul clocotete. Pe strzi aristocraii sunt huiduii
i ucii. Castelele sunt incendiate. Rzboiul civil bate
la u. Armata e n descompunere. Anarhia ctig
teren
Richard zmbi cu nencredere.
Fie-mi cu iertare, Monsieur de Nemours. M tem
c privii lucrurile prea n negru. Frana a mai vzut
asemenea agitaii. Nicio ar nu e scutit de tulburri,
la anumite epoci. i America a cunoscut destule
frmntri. Dar ordinea social nu a fost rsturnat.
n Frana, monarhia, privilegiile nobiliare, tradiiile au
rdcini prea adnci. Nu le smulge o simpl rzmeri.
E mai mult dect o rzmeri, Monsieur, zise
Nemours.
Credei? Va fi de ajuns ca guvernul s ia msuri
energice i tulburtorii ordinii publice se vor potoli ca
prin farmec. n orice caz, valurile revoluiei de care
vorbii nu vor ajunge pn la zidurile mnstirilor.
Poporul francez e cucernic. La Fontevrault fiica mea va
fi mai la adpost dect n casa mea.
Diplomatul ridic din umeri.
Procedai cum credei de cuviin. V-am prevenit.
i eu v mulumesc pentru bunvoin, zise
288

Richard ridicndu-se de pe scaun.


Plec de la legaia Franei neclintit n hotrrea sa.
Ultimele lui succese i ntriser ncrederea n
infailibilitatea raionamentelor sale. Nu-l impresionar
nici avertismentele celor doi diplomai, nici articolele
fulminante din ziarele de stnga, care trmbiau
mersul triumftor al revoluiei din Frana, i nici
declaraiile lui Jefferson, care afirmase c ar prefera
s se nruie jumtate din omenire dect s asiste la
nfrngerea revoluiei.
n ajunul plecrii sale n Europa, primi dou vizite,
aparent fr importan, dar care aveau s determine
o cotitur n viaa lui.
Primul vizitator fu Robert Morris, unul dintre
beneficiarii speculaiei cu obligaiile de stat. Morris
ntruchipa cumptarea. Vorbea rar i la un diapazon
foarte jos, era zgrcit n gesturi i nu se entuziasma
niciodat. Cei ce-l judecau dup nfiarea s n-ar fi
conceput c omul acesta era adeptul loviturilor
ndrznee, al salturilor n necunoscut, al iniiativelor
extraordinare. Pierdea i ctiga milioane, fr a da
vreun semn de contrarietate sau de bucurie. Richard
fusese de dou sau trei ori n casa lui Morris.
Vizita bancherului l bucur. Acest ndrzne om de
afaceri nu se ostenea pentru oricine. Un sfert de or
Morris vorbi despre soare, despre lun, despre vreme.
Fcu ceea ce n limbaj colorat se numete a bate
cmpii.
Richard tia c n curnd musafirul va intra n
subiect i c acesta va fi palpitant. Aa se i ntmpl.
Morris explic, n fine, c mpreun cu un grup de
289

prieteni nfiinase un sindicat de cumprtori de


terenuri. Prin terenuri se nelegeau ntinse teritorii
n Vestul Slbatic. Sindicatul i propunea s le
revnd mai trziu, cu pre dublu sau triplu,
colonitilor lipsii de pmnt. Numai n ultimul an
grupul achiziionase ase milioane de acri.
Am investit n terenuri sume uriae, Mr.
Sunderland. n acest moment avem n perspectiv
achiziionarea unui teritoriu de opt milioane de acri, la
vest de lacul Michigan. Pe acest teritoriu a mai pus
ochii i alt grup, dirijat de Bingham. Va trebui s
ducem o lupt ndrjit. Succesul nostru este ns
asigurat, cci avem relaii puternice n guvern.
n timp ce Morris vorbea, Richard fcea mintal
felurite presupuneri n legtur cu scopurile
nemrturisite ale bancherului. Era evident c Morris
avea relaii puternice. Prietenia lui cu Washington i
cu Alexander Hamilton era arhicunoscut. Rzboiul de
Independen fusese finanat, n mare msur, cu
fonduri colectate de el. Dac se adresa lui Sunderland,
nsemna c avea nevoie imediat de un fond serios de
rulment. Nu cumva Morris nu mai dispunea de bani
lichizi?
Morris i terminase expunerea, invitndu-l s se
asocieze grupului su cu o participaie de ase
milioane de dolari.
Richard nu pru impresionat de suma exorbitant.
Devenise maestru n deghizarea simmintelor. Oferta
era ispititoare. Lucrnd mn n mn cu Wadsworth
realizase beneficii de nou milioane de dolari. Poate c
Morris i va da ocazia s le dubleze. Avea o singur
290

obiecie. Squatterii. Ce se va ntmpla dac acetia se


vor instala cu fora pe pmnturile sindicatului,
refuznd s le plteasc? Richard avea experiena de
pe Bermuda Hundred. Nu-i formul ndoielile n faa
interlocutorului su, ns ceru un termen de gndire,
fgduind c va studia cu toat atenia oferta.
La cteva minute dup plecarea lui Morris, un nou
vizitator ceru s fie primit. Zechariah Abercrombie.
Cnd majordomul i anun acest nume, Richard
strmb din nas. i inspira o aversiune deosebit. n
primul moment fu tentat s nu-l primeasc. Apoi i
zise c gestul acesta ar strni comentarii dezagreabile,
iar
va ti s le alimenteze. Fostul vame era
primejdios. i prea preferabil s-l neutralizeze printr-o
atitudine binevoitoare, dar care s nu-l angajeze la
nimic.
Zechariah Abercrombie i fcu intrarea ploconinduse i ducndu-i mna dreapt la inim, la gur i la
frunte, ntr-un larg salut oriental. Pe buze i plutea
acelai zmbet dulceag, n care se mbinau linguirea
i familiarismul. Purta o cravat iptoare de mtase
roie, brodat cu frunzulie verzi. Fracul, cu cozi
scurte, croit dup ultimul jurnal, era de o nuan
castanie, denumit cheveux de reine. Pantalonii de
camir alb, cizmele de lac cu carmbii moi, plria
nalt pe care o inea sub bra i bastonul rsucit, cu
mciulie de filde, mare ct o gutuie, ilustrau cele mai
noi capricii ale modei masculine.
Abercrombie se aez cu grij pe marginea
fotoliului. Felul su de a sta sublinia amestecul de
deferen i intimitate, dictat de dublul su rol de
291

solicitant i de cumnat.
Cci venea s cear ceva.
Cu frazele dezinvolte ale unui om de lume nu
degeaba fusese vame zece ani ncheiai se interes
de familia lui Richard de copii, de sntatea acestuia.
Cred c bagi de seam ct sunt de politicos i ce
maniere distinse am, reflect el, n vreme ce gura i
mergea ca o moar. Te ntreb de nevast-ta, dei tiu
c nu-i lipsete dect cmaa de for, m intereseaz
copiii ti cu toate c nu sunt dect nite mormoloci,
cu care n-am nici n clin nici n mnec i te mai
ntreb i de sntate, dei sntatea ta m intereseaz
foarte puin. Adic nu. Greesc. M intereseaz ntr-o
oarecare msur. i urez s rmi sntos pn n
clipa n care mi voi face treburile cu ajutorul tu. Pe
urm, poi s te duci dracului, i tu, i familia ta; nam s m sinchisesc nici ct negru sub unghie. Adic,
iari greesc. A vrea s-i vd plesnind pe rnd, i pe
tine la urm. Nu de alta, dar s te motenesc. Ce bine
mi-ar sta n casa asta mare, cu mobile luxoase, cu
covoare i cu argintrie pe toate mesele.
Nici gndurile lui Richard nu erau mai binevoitoare:
Ce-o fi vrnd s mai mi cear i cocoatul sta,
gtit ca o pupz? Cred c i la prohab poart nasturi
de argint. Cravata verde cu rou i url prostul gust.
Arboreaz attea culori, nct face concuren unui
papagal. Trebuie s-mi muc buzele ca s nu
izbucnesc n rs. Ce aere i d. i ce termeni umflai
folosete.
Dup ce i epuiza introducerea, fr ca Richard s
fi cooperat la ntreinerea focului sacru al conversaiei,
292

se apropie de subiect.
Cumnate, am venit s discutm i ceva afaceri, i
propun o combinaie susceptibil s ne procure
amndorura beneficii frumoase. tii poate c nici eu
nu sunt novice n afaceri. Pe fratele dumitale l-am
fcut om.
Bravo! Dac ar ti Patrick ce mult i datoreaz
Dup ce am pus pe picioare atelierul de cuite,
zise umflndu-se n pene, am cumprat mpreun cu
Patrick o mic pulberrie la Terrytown, pe Hudson.
Pulberria, mulumesc lui Dumnezeu, merge stranic.
Azi, cumnate, am o situaie de invidiat. Dar nu mi-e
de ajuns. i eu sunt plmdit din acelai aluat ca i
dumneata. Tind tot mai sus.
Pe Richard l irita prezumioas paralel pe care i-o
permitea Abercrombie, ct i obiceiul acestuia de a
repeta aproape la fiecare fraz cuvntul cumnate.
Fostul vame evita s-i zic pe nume, ceea ce ar fi
prut poate prea intim, i ocolea totodat i
protocolarul Mr. Sunderland, care l-ar fi pus ntr-o
stare de inferioritate.
Am n vedere o afacere formidabil, spuse
Abercrombie, izbindu-se cu palmele peste genunchi. O
cogeamite fabric de explozivi. A putea s o cumpr
pe un pre de nimic. S precizm. Preul e de nimic n
raport cu adevrata valoare a fabricii. Eu nu l-a
realiza chiar dac a vinde ntreaga mea participaie n
atelierul de cuite i n pulberria de la Terrytown.
Mai exact, la ct se cifreaz?
La o sut de mii de dolari. Dar fabrica face cei
puin trei sute.
293

Trebuie s fie ceva la mijloc de vreme ce


proprietarul o vinde att de ieftin, zise Richard.
Este ceva. Proprietarul ei a murit. Iar
motenitorul e un tinerel nevolnic, setos de petreceri.
Abia ateapt s-i transforme fabrica n bani i s-i
pape cu femeile la Philadelphia i la New York. Afar
de asta, mai are i datorii la cri. i, de! Astea sunt
datorii de onoare, spuse el rznd ironic. Trebuie
achitate de urgen.
i m rog de ce te-ai adresat tocmai mie? ntreb
Richard cu ton neutru.
De ce? Fiindc sper s obin de la dumneata un
credit pe termen lung, cu care s cumpr fabrica.
Richard nu rspunse. Era mai impenetrabil dect
un sfinx.
Sunt gata s pltesc orice dobnd, se grbi s
adauge Abercrombie, impresionat de tcerea gazdei.
A accepta chiar o ipotec asupra atelierului de cuite
i a pulberriei de la Terrytown.
Richard i examin critic unghiile. Clipele acestea i
prur lui chinuitor de lungi. n ochi i se citea
ngrijorarea. Se temea de un rspuns negativ.
Momentul acesta era poate cel mai greu din viaa lui.
Picturi de sudoare i mbrobonar fruntea. Brbia
ncepu s-i tremure. Gura i se uscase. nghii n sec,
cu zgomot, ca i cnd ar fi sughiat.
Richard
continua
s-i
contemple
unghiile,
impecabil lustruite. O presimire ciudat vibra
undeva, nuntrul fiinei lui. De ce l afect oare att
de straniu propunerea lui Abercrombie?
E o afacere extraordinar, relu acesta. Voia s-i
294

conving neaprat interlocutorul. E o afacere


formidabil! Gndete-te i dumneata. O ar ntreag
i dureaz prosperitatea prin lupt. Un popor ntreg
nainteaz spre Vest, deschizndu-i drum i
cucerindu-i cu arma n mn un loc sub soare i
pentru aceasta oamenii au nevoie de arme, de
pulbere
Cocoatul tie uneori s fie elocvent, i zise
Richard, care fcuse acelai raionament. Oamenii au
nevoie de arme i de pulbere Aa e Oamenii au
nevoie de arme i de pulbere
Cu indolen studiat, Richard i ridic privirile
asupra lui Abercrombie.
Armele importate din Anglia vor fi ntotdeauna
mai ieftine dect cele fabricate n Statele Unite. Nu, nu
suntem o ar industrial, Abercrombie, i nici nu
vom fi vreodat. Ct privete pulberea, avem destule
fabrici care-i fac o concuren crncen.
Minea cu cel mai convins aer din lume.
Totui, continu el, n-ar fi exclus s-i acord
mprumutul. Bineneles, mai nainte trebuie s-mi
dau seama de soliditatea garaniilor dumitale. Nu tiu
dac ipotecarea atelierului i a pulberriei de la
Terrytown ar acoperi riscul pe care l ntmpin dndui banii. Cred c ipotecarea fabricii pe care ai de gnd
s o cumperi ar fi cea mai bun formul. Evident,
numai dac fabrica merit acest mprumut.
Voia s obin date mai precise asupra
ntreprinderii despre care
i vorbise cu atta
entuziasm. Richard se pricepea s deosebeasc
entuziasmul sincer de entuziasmul de comand al
295

solicitantului care ofer garanii iluzorii. Abercrombie


fcuse o descoperire, care merita a fi studiat. O
descoperire nu trebuie s ajung pe mini strine.
Pentru a nu-i dezvlui jocul, Richard se feri s
cear referine mai precise. Dar abia atepta s afle
numele fabricii i localitatea n care era situat.
Astzi banii sunt foarte scumpi, spuse el. Voi face
ns tot posibilul s te servesc. Un cumnat att de
inimos nu poate fi refuzat, zmbi Richard cu exagerat
bunvoin.
Abercrombie czu n curs. Faa i se lumin. Un
zmbet de uurare i lrgi gura. i venea s explodeze
de bucurie.
Crezi c ai s-mi poi mprumuta banii? S nu
m mai adresez la alt bancher?
Dac garaniile sunt satisfctoare i acord
creditul, Abercrombie. n prealabil, mi trebuie
informaii mai ample.
Fostul vame alunec pe panta destinuirilor.
Fabrica n chestiune se afl la New Schenectady,
n Pennsylvania. Aproape de Trenton. Firma e
cunoscut. The First American Gumpowder Factory.
Richard nregistr mintal datele.
Dac spui c afacerea e att de stranic, nu te
temi c altul ar putea s i-o sufle? ntreb el,
afectnd un aer de amuzat curiozitate.
Nu m tem, rspunse Abercrombie, fcnd
mecherete cu ochiul. Am reuit s capt o opiune
pn fac rost de fonduri. n cazul c tnrul Sloane,
proprietarul, vinde fabrica altui amator, trebuie s-mi
cedeze din pre zece mii de dolari. Dup cum vezi, l
296

am n palm.
Felicitrile mele, Abercrombie! Cum ai fcut de iai smuls opiunea?
Am ctigat la cri de la tnrul Sloane trei mii
de dolari. n schimbul acestei sume, pe care nu mi-o
putea achita n douzeci i patru de ore, mi-a semnat
opiunea cu pricina.
ncep s te admir, Abercrombie.
Fostul vame zmbi cu fals modestie.
n lumea asta, detepii triesc pe spinarea
protilor. n ceea ce m privete, am nzuit
ntotdeauna s m numr printre detepi.
Richard fcu haz.
Se pare c ai reuit, cumnate, zise el, folosind
pentru prima oar acest termen
Corbul i Vulpea, faimoasa fabul a lui La Fontaine,
i gsea cea mai perfect ilustrare.
Dup plecarea lui Zechariah Abercrombie, Richard
avu o lung convorbire cu secretarul su, Norman
McKreely. i ddu instruciuni amnunite i precise.
Aceasta se petrecea la 5 mai. n zorii zilei de 6 mai,
McKreely plec la New Schenectady, unde sosi n
dup-amiaza aceleiai zile. Rmsese la New
Schenectady pn n dimineaa urmtoare. La 7 mai,
n fapt de sear, se napoie la New York cu un raport
detaliat, care fu pe placul patronului su.
La 8 mai, Richard, nsoit de McKreely i de avocatul
John Sanders, plec la rndul su spre New
Schenectady. n dimineaa zilei de 9 mai avu loc n
biroul directorului ntreprinderii The First American
297

Gumpowder Factory o foarte important conferin de


afaceri, care dur 3 ore. La aceast edin, inut cu
uile nchise, participa Richard Sunderland i
nsoitorii si, de o parte, iar de alta, Archibald Sloane,
proprietarul i directorul fabricii, contabilul-ef
Gordon W. Watkins i avocatul Roscoe Mooney. La ora
dousprezece din zi, Archibald Sloane semn actul de
vnzare, prin care, The First American Gumpowder
Factory
trecea
n
proprietatea
lui
Richard
Sunderland-Beauclair. Preul era de o sut douzeci
de mii de dolari.
La 10 mai, Zechariah Abercrombie primi o
notificare. I se aducea la cunotin c Mr. Archibald
Sloane depusese n contul su, la Bank of New York
zece mii de dolari, sum ce reprezenta despgubirile
prevzute n opiunea acestuia.
La 11 mai, Zechariah Abercrombie se mbolnvi de
glbenare. De puin scp s nu treac Styxul n
barca btrnului Caron. Medicii se temuser c
pacientul lor va da n icter negru. Plngea toat ziua,
se izbea cu pumnii n cap, i smulgea prul i l
blestema pe Richard Sunderland, ameninndu-l cu
cele mai cumplite rzbunri.
Cnd auzi despre subita mbolnvire a cumnatului
su, Richard exclam cu dispre:
Idiotul! M njur, n loc s-mi fie recunosctor
fiindc datorit mie a ctigat fr nicio osteneal zece
mii de dolari. Ci n-ar vrea s ctige zece mii de
dolari aa, pe nepus mas. Idiotul!
Richard amn cu zece zile plecarea n Europa. Voia
298

s se familiarizeze cu noua lui ntreprindere. Era


entuziasmat de fabric de explozivi ca un copil de o
jucrie frumoas. Fcuse o afacere strlucit. Fabrica
aceasta, n care munceau trei sute de lucrtori, valora
cel puin dublul preului pe care-l pltise la
cumprare.
ntr-o diminea, pe cnd inspecta de unul singur
atelierul, i iei nainte un meter cu obrazul stng
sluit de cicatricile unei arsuri. Anii i aternuser
promoroac n pr. Era slab, dar nc viguros. Se citea
pe chipul su chinuit c viaa nu-i fusese pn atunci
prielnic.
Mr. Sunderland, rosti el timid.
Glasul, vag, cunoscut, l fcu pe Richard s-i
scruteze atent faa mbtrnit.
Nu m recunoatei, Mr. Sunderland?
Drept s-i spun
Sunt Phipps. Joe Phipps. Colegul dumneavoastr
de la Oxford.
Phipps! exclam Richard uimit. Phipps!
Trecutul i reveni n minte cu limpezime, n cteva
frnturi de secund revzu universitatea, colegii de
odinioar, pe Eastleigh, nobilul lord, pe Geoffroy
Horncastle Snobul, pe Guy Wragby Dolofanul. i
aminti ntmplarea nenorocit care culminase cu
uciderea bietului paznic de noapte de ctre Matt i
Patt Kennedy. Crim n care fusese implicat i Phipps.
Dup condamnarea i deportarea acestuia n America,
Richard nu crezuse c l va mai vedea vreodat. Cu
timpul l uitase. i acum, tocmai cnd se atepta mai
puin, l rentlnea. Dac Phipps nu l-ar fi oprit, nu l 299

ar fi recunoscut.
Hai cu mine n birou, Phipps. S stm puin de
vorb.
Fostul student servitor era bucuros i totodat
stnjenit. n prezena lui Richard se simea uimit.
Srcia nu face niciodat cas bun cu bogia.
Sunderland i fusese coleg de universitate. Pe atunci i
nfriser lipsurile. Astzi, ns, echilibrul se
rsturnase n favoarea lui Richard. Richard era bogat.
Foarte bogat. Reuise n via.
Phipps urmase alt fga. Dup debarcarea sa n
America, lucrase apte ani pe plantaia de tutun a lui
Sir James Stuart Aukland, fost guvernator al statului
North Carolina. Munc grea, de pucria, lsat la
bunul plac al unui tiran n miniatur, pe care o boal
cronic de ficat l fcuse peste msur de coleric.
Cunotinele lui tehnice, obinute la Oxford, i
gsiser totui ntrebuinare. Aflnd de pregtirea lui
intelectual, fostul guvernator l transferase la o mic
distilerie de alcool de pe domeniile sale. Phipps dduse
rezultate frumoase. Drept mulumire, Aukland i
ngduise s se nsoare cu Nan Britton, o tnr
guvernant a copiilor si. Fata era att de ndrgostit
de Phipps, nct nu inuse seama c mirele era un
pucria deportat, care-i executa pedeapsa. Dup
primul an de csnicie, Nan i druise un bieel. Era
suferind de piept. Sarcina i agravase boala. Cinci
luni dup natere, o hemoptizie o doborse. Rmas
vduv, Phipps se dedicase creterii fiului su i
conducerii distileriei, care i tripl producia.
Colericul James Stuart Aukland ncepuse s-i
300

simpatizeze protejatul. Phipps era tratat omenete. I


se pusese la dispoziie o csu confortabil i fusese
scos de sub supravegherea vtafilor care asigurau
paza celorlali deportai.
Rzboiul de Independen i druise i lui libertatea
mult ateptat. n schimb, l lsase pe drumuri.
Aukland, hotrt partizan al Angliei, se refugiase n
metropol, dup ce repetatele nfrngeri ale
britanicilor pecetluiser soarta rzboiului. n timpul
operaiilor militare, plantaia fusese devastat,
distileria ars. Phipps i lsase copilul n ngrijirea
unei familii de fermieri, apoi se nrolase n armata
american.
Dup ncheierea pcii i luase copilul i plecase s
caute de lucru. Umblase mult. n cele din urm fusese
angajat lucrtor la fabrica de explozivi a btrnului
Archibald Sloane. Muncea dousprezece ore din
douzeci i patru, dar avea masa asigurat i un
acoperi sub care s se adposteasc. Seara, dup ce
se napoia de la fabric, lucra pn trziu ntr-un mic
laborator amenajat ntr-o magazioar din curte. Dup
experiene i cercetri ndelungate, descoperise o
pulbere care fcea mai puin fum dect cea fabricat
de Archibald Sloane. Aceast invenie, menit s-i
mbunteasc viaa, avusese un efect contrar.
Stpnul fabricii ncercase s pun mna pe
descoperirea lui Phipps n schimbul unei sume
derizorii. nfuriat de refuzul salariatului su, l
ameninase cu concedierea. Poate c i-ar fi pus
ameninarea n practic, dac un atac de apoplexie nu
l-ar fi trsnit ntr-o diminea pe cnd inspecta
301

atelierele. Tnrul Sloane, un descreierat muieratic,


czut n patima jocului de cri, avea un singur gnd.
S scape mai repede de fabric. De invenia lui Phipps
nici nu voia s tie. Vestea trecerii fabricii n mna lui
Richard Sunderland l bucurase pe Phipps. Pentru el
aceasta nsemna deschiderea unei ere noi, care-i
ndrituia cele mai optimiste ateptri.
Dei btrnul Sloane l persecutase, Phipps l
descrise n culori frumoase.
Sloane-senior era capabil i ntreprinztor. ntr-o
zi, fiind n toane mai bune, mi-a spus c inteniona s
dea o mare dezvoltare fabricii. Voia s utilizeze pentru
producia de armament uor: pistoale i puti. Intrase
chiar n tratative cu o firm englezeasc, din Dudley,
Worcestershire,
pentru
achiziionarea
utilajului
necesar. Moartea i-a spulberat planurile.
Proiectele btrnului Sloane plcur lui Richard. i
propusese s reflecteze asupra lor.
S-mi ntocmeti un raport amnunit, spuse el
lui Phipps. A vrea s mai studiez problema. N-ar fi
exclus s o aplic ntr-un viitor apropiat.
Richard era omul iniiativelor repezi. Cnd spusese
lui Phipps c avea de gnd s studieze planurile
rposatului Sloane, hotrrea de a le pune n practic
era luat.
Participarea lui n afacerea propus de Robert
Morris nu avea s depeasc faza discuiilor
preliminare. Crearea unei industrii de armament l
ispitea mai mult dect speculaia de terenuri. Fabrica
de armament reprezenta o investiie neleapt.
Richard i alesese definitiv drumul. i drumul acesta
302

era crearea unei industrii de armament.


Pentru a-i reorganiza fabrica potrivit proiectelor
prezentate de Phipps, Richard i amn din nou
plecarea n Europa. Prima lui msur fu numirea
fostului su coleg de facultate n funcia de director.
Voia s aib la conducerea fabricii un om devotat, care
s tie c datora numai bunvoinei lui brusca sa
ascensiune i care s mai tie c un simplu cuvnt al
patronului l putea arunca iari n mizerie i
anonimat.
Richard era ncredinat c Phipps va corespunde
misiunii sale. La Oxford fusese srguitor i capabil
Nenorocirile de mai trziu l cliser, fcndu-l s
preuiasc just evenimentele i oamenii. Afar de
aceasta, exclusivitatea fabricrii pulberii fr fum,
descoperit de Phipps, i-ar asigura beneficii
apreciabile.
Phipps i fcuse ntr-o zi o demonstraie, utiliznd la
o tragere pulberea lui, care scosese foarte puin fum.
i dai seama ce uria avantaj reprezint aceast
pulbere? explicase el. Poziia trgtorului nu mai
poate fi descoperit dup fumul lsat de arma sa.
Aceasta va revoluiona tactica militar. De altfel, m
strduiesc s ameliorez procedeul de fabricaie. Sper
s descopr n curnd o pulbere lipsit cu desvrire
de fum.
Dei era entuziasmat, Richard nu-i exterioriza
sentimentele. Cu ostentativ mrinimie, puse la
dispoziia lui Phipps un fond de dou mii de dolari
pentru continuarea cercetrilor, cu singura obligaie
din partea acestuia de a-l prefera n cazul c i va
303

vinde brevetul.
Cu raportul lui Phipps n buzunar, Richard plec la
New York. Pe drum i venea s zburde. Dac n-ar fi
fost nsoit de Sanders i de McKreely, ar fi cntat n
gura mare, ca un colar n vacan. Privelitile i
preau frumoase, soarele mai strlucitor, lumea mai
vesel. Ropotul ritmic al cailor, pe drumul de ar,
inea parc isonul unui mar triumfal.

304

Capitolul patru
Richard era ndrgostit de peisajele englezeti. i
plceau colinele domoale din West Midlands, punile
de un verde luminos din Rommey Marsh, praiele
limpezi, cu prundi calcaros, umbrite de crnguri
rcoroase din Wiltshire, costiele mpdurite din North
Devon, mlatinile ntinse, acoperite cu ppuri stufos,
din North Norfolk, falezele alburii, stncoase ale
comitatului Cumberland. l ncntau satele i trgurile
englezeti, ruinele turnurilor saxone, patina aternut
pe zidurile catedralelor i bisericilor gotice, mreia
castelelor i palatelor nconjurate de parcuri vaste,
admirabil ntreinute, intimitatea cald a caselor de
ar, acoperite cu cortine de ieder sau trandafiri
slbatici.
Privelitile englezeti sunt de o frumusee calm,
senin, care ncnt mai mult prin farmecul detaliului
dect prin mreia ansamblului. Spre deosebire de
vastele perspective panoramice americane, precis
conturate i nvluite n culori vii, strlucitoare, crude,
aproape brutale, privelitile englezeti realizeaz cele
mai reuite efecte scenice, printr-o armonioas
mpletire de nuane calde, de tonuri estompate. n
America, natura e slbatic, impuntoare, magnific.
Omul se simte mic, nensemnat n faa ei. n Anglia,
natura i mna omului colaboreaz intim, crend
tablouri ce amintesc lucrtura migloas a unei
cizelri. Satele i ctunele strvechi sunt adpostite n
vi cu pante domoale, crora livezile nflorite le dau
305

aspectul unor decoruri stilizate de teatru: alteori, stau


risipite pe cmpii uor ondulate. Grtarul gardurilor
vii le despart n figuri geometrice, ca pe nite uriae
table de ah. n America, soarele e fierbinte i orbitor
de luminos. n Anglia, razele lui strbat perdele
aproape invizibile de cea, pierzndu-i treptat
intensitatea i irizndu-se n tonuri catifelate,
mngietoare.
Ori de cte ori Richard punea piciorul pe pmntul
insulelor engleze, simea o emoie plcut, nvluindul ca un parfum suav, dar struitor. Acum, cnd
Pegasus acosta n portul Londrei, ncerca un
simmnt de satisfacie, de mplinire, de mndrie,
dar totodat i de o paradoxal jen.
Satisfacie, deoarece cltorise pe corabia lui, care
fcea parte din flota lui de nave comerciale. mplinire
i mndrie, fiindc realizase n parte averea jinduit,
pentru care luptase cu atta srg. Jena i avea sursa
n alte cauze, care i dduser mult de gndit,
tulburndu-i adeseori nopile Se napoia ntr-o ar
pe care acum unsprezece ani o prsise n condiii
umilitoare. Ce recepie i se va face acum? Cum vor
reaciona oamenii de afaceri din City?
Richard era nsoit de cei doi copii mai mari Henry
i Georgina de avocatul Sanders, de secretarul
McKreely i de guvernanta fetiei. Personalul de
serviciu era alctuit din trei servitori negri, un vizitiu
i un buctar.
La Londra se instal n cele mai bune camere ale
hotelului Clarendon. Sezonul monden btea n plin.
Richard ddu dispoziii lui McKreely s colinde cu
306

copiii teatrele, expoziiile, parcurile i orice alte locuri


demne de vzut. Alegerea rmnea la libera apreciere
a secretarului. McKreely nu se bucur cu deosebire de
aceast sarcin. Ar fi preferat un program mai potrivit
vrstei i gusturilor sale. Nu putea petrece dup voia
inimii dect noaptea, dup ce copiii plecau la culcare.
Atunci se dezlnuia, frecventnd localuri de perdiie,
care ar fi scandalizat pn la cutremurare pe bigoii
lui prini din Noua Anglie.
Eliberat de grija copiilor, Richard ncepu s tatoneze
terenul pentru nscrierea lui Henry la Eton. Totodat,
fcu unele sondri n lumea bursei. Voia s-i ncerce
iari norocul. Speculaiile bursiere exercitau asupra
lui aceeai puternic atracie de altdat.
Prima vizit la Londra o fcu lui William McFee.
Avea o mare datorie de contiin fa de btrnul
McFee. Dup fuga sa din Anglia, acesta dusese
tratative cu creditorii, obinuse moratorii, ncheiase
concordate, lichidase debite, reuind n mai puin de
doi ani de strdanii s-l scoat basma curat.
Dup ce i consolidase propria lui situaie,
cstorindu-se cu Ophelia Effingham, Richard i
trimisese o mare sum de bani, spre a-i rsplti
eforturile. Cu acelai prilej l chemase n Statele Unite,
unde-i fgduise o sinecur gras pltit. McFee
acceptase banii, dar refuzase s prseasc Anglia.
Sunt prea btrn pentru a m aventura pe
meleaguri strine, i scrisese el. Lng dumneata n-a
mai cunoate grija zilei de mine. Dar aici, n Anglia
mi-am creat o situaie mulumitoare. Nu sunt bogat,
dar am un venit ndestultor i, graie dumitale, o
307

cas confortabil. La vrsta mea, Mr. Sunderland,


nelepii renun la lupt.
Richard l gsi pe McFee n grdinia casei sale.
Sttea ntr-un jil, la umbra unui viin plin de roade,
i citea un roman de Fielding. De cnd mbtrnise i
se retrsese din viaa activ, czuse n patima
lecturilor. Ocupaie plcut, care avea i avantajul c
nu cost nimic. Crile le mprumuta de la o vecin tot
att de vrstnic i de amatoare de romane ca i el,
Miss Charlotte Byrnes, fost profesoar de limba i
literatura englez la o coal particular de fete.
Gurile rele opteau c ntre McFee i Miss Byrnes s-ar
fi nscut o timid idil, ntreinut de comuna lor
pasiune pentru citit.
McFee arta ca o maimu btrn. Albise, slbise,
i se cocrjise. Ochii lui, vioi nc, jucau ugub pe
sub sprncenele stufoase ca nite minuscule garduri
vii.
Irlandezul l primi pe Richard ca i cum s-ar fi
desprit n ajun. i oferi un scaun i un castron cu
viine mari, apetisante, care notau n apa rece.
Vorbir despre vreme, despre costul crescnd al vieii,
fcur o mic incursiune i n literatur, domeniu n
care McFee se dovedi mai documentat dect oaspetele
su. Dup ce se interes i de sntatea btrnului,
care rspunse c se simte mai zdravn dect un cal de
saca, Richard socoti c i ndeplinise ndatoririle de
musafir politicos i c putea trece la subiecte mai
arztoare.
Drag McFee, ncepu el, am nevoie de serviciile
dumitale, n-am venit n Anglia s m plimb, ci s fac
308

afaceri. Vreau s dau cteva lovituri care s


cutremure carcasa btrnului City. Dar pentru asta
am nevoie de experiena dumitale.
McFee i netezi ncet prul.
i mulumesc pentru apreciere. Dar la aptezeci
de ani m ndoiesc c i-a mai putea fi de folos.
Abia acum cteva minute mi-ai declarat c te
simi mai zdravn dect un cal de saca.
M simt, nu zic ba. Dar dumitale i trebuie un
agent tnr, energic, priceput. Argint viu!
Dumneata, McFee, eti mai preios dect o sut
de tineri. Am nevoie de mintea, nu de picioarele
dumitale.
Eu am nevoie de odihn, de linite
Cu alte cuvinte, te-ai resemnat s rugineti ca
orice btrn care ateapt moartea, stnd nemicat
ntr-un fotoliu. Ruine, McFee, ruine! Vinde-mi
linitea asta. Nu i se potrivete, aa cum nu i se
potrivete unui pstrv deprins cu paralele repezi de
munte linitea unui lac acoperit cu linti. i-o pltesc
regete. Fixeaz dumneata preul i eu i-l triplez.
Vechea sete de bani a lui McFee se trezi ca un cine
tolnit la soare, care deschide un ochi, apoi pe al
doilea, ciulind urechile i adulmecnd pofticios cnd
simte miros de friptur dinspre buctrie.
Ei, ce zici? Nu te ispitete? reveni Richard la atac.
Nu zic ba. Dar
Gndete-te la poezia jocului de burs. S te
avni iari n furtun. S te rzboieti cu rivalii. S-i
dobori. S te bucuri cnd le pui piciorul pe grumaz. S
ai un capital nelimitat la dispoziie, care s te
309

scuteasc de surprize neplcute. S te simi stpn pe


situaie. Invincibil! Victorios!
Fugi, Satan! exclam McFee, scuipndu-i n
sn.
Hai, McFee! Las-te convins! Nu-l imita pe
Sfntul Anton, cci s-a demodat. Cedeaz ispitei i
primete oferta mea. ntr-un an vei sta pe un sac de
guinee. Te vei simi mai mndru dect preedintele
Camerei Lorzilor pe sacul lui cu ln. Hai, McFee!
Leapd ineria asta, potrivit numai ramoliilor!
Smulge-te din amoreal i urmeaz-m!
Nu! Nu pot! Categoric, nu!
Adu-i aminte ct de fructuoas a fost
colaborarea noastr din trecut.
i ct de trist a fost sfritul, complet McFee.
Este adevrat. Dar pe atunci am pornit la drum
aproape cu nimic. i pe deasupra eram i tnr.
Exasperant de tnr. Astzi am remediat n parte
aceast deficien. Am treizeci i ase de ani
Oho, ce btrn eti.
Am ns experien pentru dublul acestei vrste.
n afar de asta, mai posed un mare atu.
Care? ntreb btrnul plin de curiozitate.
Am bani. Am bani muli. Dispun de un capital
impresionant. Pn mai ieri nababii veneau din India.
Acum vin din America.
Fugi, drace, fugi.
Nu fug! Rmn. Rmn ca s te trag dup mine.
Hai, McFee, nu mai face nazuri. ntinde palma. i
ploaie de aur va cdea asupr-i. Te vd acoperit de
torente strlucitoare de aur, ca i Danae.
310

O Danae btrn i fr dini. Jupiter s-ar


scutura scrbit
Azi eu sunt Jupiter. Oricnd pot s dau drumul
ploii de aur. Da, da, McFee. Nu zmbi. Eu sunt
Jupiter. Un Jupiter al vremurilor noi.
Culmea ar fi s grieti adevrul, zise McFee,
ncetnd s mai rd. Zeii de ieri tronau n Olimp. Cei
de azi troneaz n bnci.
nclin-te deci noilor zei, McFee. mbrieaz
noua credin n supremaia aurului.
Credina asta e strveche, dragul meu. Nu-l uita
pe Baal. Dumnezeu ns a pedepsit trufia oamenilor
i Dumnezeu s-a modernizat. Lumea de azi e
stpnit de bogai. Cei bogai sunt i cei puternici.
Aurul i puterea merg mn n mn.
M tem c ai dreptate, zise McFee oftnd. i m
mai tem c nu voi avea tria de caracter a Sfntului
Anton.
Cedeaz, McFee. Spune un singur da. Te solicit
ca i cnd ai fi o fecioar superb. Hai, grbete-te! Nu
mai sta la gnduri! Ridic-te, fecioar, i pete
alturi de Ft-Frumos!
Irlandezul ncepu s rd.
Fie. M ridic. Dar nu te atepta s m vezi roind.
Virginitatea mea a fost pus la ncercare cu muli,
foarte muli ani n urm.
O tuse rebel l scutur deodat. O ncheie ntr-un
fel de nechezat strident.
Calul de saca se redeteapt n mine. Apoi, dac
e vorba s pornim la drum, s nu mai pierdem
vremea.
311

Bravo, McFee! S pornim. N-ai s regrei.


Richard fcu a doua sa vizit ducelui de
Queensberry. i acesta mbtrnise. Dar nu i arata
vrsta. Ducele cu chip de satir slbise puin.
Slbiciunea nu fcuse dect s-i adnceasc
trsturile care preau mai ascuite, mai drceti.
n mijlocul unui vast salon cu pereii ncrcai cu
portrete de familie, bogat nrmate n aur, ducele de
Queensberry edea la o mas mic, delicat, stilizat
de Sheraton, i dicta secretarului, un tnr incolor, cu
peruc pudrat, nalt i ascuit ca o cpn de
zahr. Queensberry i secretarul su preau pierdui
n imensitatea salonului. Amurgul arunca prin
ferestrele deschise o lumin aurie, roiatic.
Vizita neateptat a lui Richard fcu mare plcere
ducelui. Dup ce i concedie secretarul i porunci
unui valet s aduc rcoritoare, zmbi pozna
musafirului.
Richard, a pune rmag c te-ai napoiat la
Londra spre a lua iari cu asalt City-ul.
Acesta se adnci confortabil n fotoliul su.
Ai ctigat. De asta am i venit.
Queensberry l privi cu simpatie.
Bravo! Dac ai fi procedat altfel, m-ai fi
dezamgit.
Nu m-am socotit niciodat un nvins, mylord. Aci,
la Londra, am pierdut prima btlie. O voi ctiga pe a
doua.
Perseverena ta m bucur, Richard. mi
confirm prerea bun pe care o aveam despre tine.
Doreti o citronad de la ghea? ntreb el, n vreme
312

ce valetul le servea rcoritoarele. Ori preferi un Porto,


un Maraschino?
Pe cldura aceasta o citronad rece are mai
mult trecere dect nectarul zeilor.
Savurar butura frapat.
Mulumesc, zise Richard. Te nvioreaz. i d
aripi.
Dup ce i goli paharul, l puse ncet pe mas.
Ai primit scrisorile mele?
Da. Pe toate. Mi-au fcut mult plcere. Mai ales
c am putut s-i urmresc, n linii mari, activitatea.
Queensberry i mngie uor brbia.
M-am gndit adeseori la tine, Richard.
E o cinste pentru mine, mylord.
Da, da. M-am gndit adeseori, repet el,
nvluindu-i protejatul de odinioar ntr-o privire
afectuoas.
Dup cteva clipe se ntoarse spre un tablou mare,
atrnat deasupra unei comode Boulle i strjuit de
dou lampadare de bronz aurit.
Richard, vezi tu tabloul acesta? Este o pnz
atribuit flamandului Jeronimus Bosch. Reprezint
Cderea ngerilor. Cunoti, cred, legenda biblic.
Lucifer, cel mai strlucitor i mai orgolios dintre
ngeri, s-a rzvrtit mpotriva lui Dumnezeu. ntre
armata ngerului rebel i oastea arhanghelilor rmai
credincioi Stpnului Lumii s-a ncins o btlie
nverunat. n cele din urm, temerarul Lucifer a fost
nfrnt. El i ostaii si naripai au fost prvlii n
adncurile iadului. Tabloul acesta nfieaz
momentul n care rzvrtiii se prbuesc n abis.
313

Privete-i
bine.
Pictorul
s-a
complcut
s-i
zugrveasc
sub
chipurile
unor
creaturi
nspimnttoare, hidoase, nscute parc dintr-o
mperechere monstruoas ntre oameni i reptile.
Viziunea era ntr-adevr halucinant. Pe un fundal
rou, de flcri, se desprindeau pregnant nite fpturi
groteti, nfiortoare, cu chipuri oribile de comar. n
primul plan se reliefa Lucifer, cu o sabie frnt n
mna-i crispat, cu gheare de pasre rpitoare n loc
de degete, cu un rictus de neputincioas ur pe faa-i
schimonosit de amrciune i disperare, cu corpul
diform, contorsionat, acoperit cu solzi. n partea de
sus a tabloului apreau, luminoi, ntr-o splendid
aureol, arhanghelii i ngerii rmai credincioi lui
Dumnezeu. Frumoi, ca ntr-o plsmuire de vis, i
ndreptau sbiile lor de foc spre rsculaii dobori.
Te-ai ntrebat vreodat de ce ngerii acetia
nvini sunt att de uri? Poate c nu. Voi ncerca si dau o explicaie care i va folosi, dac vei fi cu luare
aminte. ngerii acetia sunt uri pentru c au fost
nfrni. Uri la nfiare i uri de turma oamenilor
comuni, mruni, cu concepii strmte, nvingtorii
sunt n schimb frumoi i au ntotdeauna dreptate. Ca
i n tabloul acesta.
Queensberry i adnci privirile n ochii limpezi ai
lui Richard.
Tu, dragul meu, s nu te resemnezi niciodat a fi
un nfrnt. S lupi. Atta timp ct lupi, te mai
bucuri de respectul oamenilor, cci se gndesc c s-ar
mai putea ntoarce roata. n clipa n care ai abandonat
lupta eti definitiv pierdut. Dispreul i uitarea te vor
314

afunda definitiv n noroiul nimicniciei, al dezndejdii.


Ducele rostea cuvintele ncet, monoton, dar cu mare
putere de convingere.
Te voi sprijini i pe viitor, Richard. O fac cu total
dezinteresare. De aceasta s fii sigur.
i Queensberry nu minea. Pentru el, Richard
reprezenta un caz interesant, o experien care merita
a fi ncercat. i plcea s fie mentorul unui om
puternic. i zgndrea vanitatea gndul c ntr-o zi,
poate, sugestiile lui vor ntoarce lumea pe dos.
Queensberry i ncrei sprncenele.
i tu, Richard, ai fost un nger nfrnt. Dup
plecarea ta, oarecum precipitat, din Londra, s-au
gsit muli, foarte muli pigmei care s-au grbit s te
zugrveasc n cele mai negre culori. Este inutil s
mai repet tot ce s-a spus pe seama ta. Cred c i
imaginezi. Dup napoierea mea de la Sankt
Petersburg, civa ruvoitori au ncercat s m
conving c nu erai dect un aventurier, un escroc,
care te-ai folosit de numele lui Sir James Wythburne
i al meu pentru a spolia lumea. Bineneles, nu le-am
dat crezare. Te cunoatem prea bine. tiam c eti un
nger nfrnt. Dar mai tiam c te vei ridica din rn
i c vei porni din nou la lupt. Azi m bucur, cci
ateptrile mele n-au fost nelate.
Obrazul lui Queensberry se plis ntr-un zmbet
drcesc.
De altfel, nici nu concepeam s m fi nelat.
Cnd te-am cunoscut la vntoarea de pe domeniile
lui Northland mi-am dat imediat seama c nu eti un
om de rnd.
315

Umbra unui surs destinse chipul lui Richard.


Da, da, continu Queensberry, am citit n sufletul
tu ca ntr-o carte deschis c eti destinat s sfrmi
zgazuri, s drmi prejudeci, s iei n rs
preceptele de fals moralitate care regizeaz societatea
corupt din vremurile noastre.
Richard nclin uor fruntea.
Cuvintele dumneavoastr, mylord, sunt cel mai
preios balsam.
Ducele ncepu s rd.
E mai mult dect att. E un compliment pe care
nu l-am fcut nimnui pn acum. Admir oamenii
lipsii de scrupule, Richard. Bineneles, nu pe borfaii
mruni, pe escrocii de duzin, pe arivitii care
accept orice compromisuri pentru o situaie
mediocr. M refer la lipsa de scrupule a titanilor.
Queensberry i mngie cu voluptate de cunosctor
manetele de dantel fin.
S tii de la mine, Richard, continu el,
scrupulele sunt piedici de care se poticnesc numai
pigmeii. Cei care se ncumet s le nscoceasc, dac
nu sunt plmdii din aluatul marilor oameni, nu
rmn dect nite epigoni ai rului, nite mrunte i
srmane lichele, nite desperados de rnd. Care mai
devreme sau mai trziu ncap pe mna justiiei. Dup
cum vezi, diferena este prea subtil ca s o neleag
oricine. i cu att mai mult s o pun n practic.
Aceast deosebire de nuan face ca un individ care-i
fur punga, profitnd de nghesuial, s nu fie dect
un ho de buzunare, cruia oricine i poate pune mna
n ceaf, n timp ce cuceritorii de anvergura lui
316

Alexandru Macedon sau a lui William Normandul, care


jefuiesc prin rzboi i cotropire regate i imperii, sunt
ncoronai de istorie cu laurii nemuririi.
Richard se cutremur. Teoria lui Queensberry era
monstruoas. Drma toi idolii creai de omenire de-a
lungul ctorva milenii de istorie, scris adeseori cu
pene muiate n snge n loc de cerneal.
Pentru a izbndi, omul superior trebuie s se
ridice deasupra timpurilor, a oamenilor.
Ducele vorbea ca un iluminat. Fr patos, fr acea
fals retoric, necesar oratorilor dornici s-i
cucereasc auditorul mai mult prin fora vocal i prin
miestria
cuvintelor
dect
prin
puterea
raionamentelor.
Omul superior trebuie s-i fac din oamenii de
rnd instrumente docile, pioni de manevrat pe tabla
de ah a vastelor lui planuri. Iar timpurile s le
foloseasc n scopul mplinirii elurilor sale. Jocul de
burs nu este dect o istea tlmcire speculativ a
viitorului. Previziunea limpede a viitorului este una
dintre nsuirile de cpetenie ale oamenilor superiori.
i s mai ii minte ceva. S faci copii. Copii muli. Si creezi din propria ta familie un fel de
francmasonerie, pe care s o utilizezi n interesul tu
i al neamului tu. Copiii ti s se infiltreze n marea
industrie, n finane, n diplomaie. n lumea politic.
i fetele sunt bune la ceva. Amintete-i vechea deviz
a casei de Habsburg: Tu felix Austria nubae. Fetele i
aduc gineri alei tot de tine, dintre cele mai strlucite
elemente ale noii generaii. n chipul acesta, clanul tu
va deveni i mai puternic. Dac vrei ca opera realizat
317

de tine s dinuiasc, trebuie s ai copii, nepoi,


strnepoi, care s i-o continue. Se impune s-i
creezi o dinastie. Da. O dinastie. Acesta e cuvntul
potrivit. Ai auzit, cred, despre celebra dinastie Fugger,
din Germania secolului al XVI-lea?
M-am i documentat asupra ei. Asemenea culmi
sunt greu de atins.
Sper s le depeti.
Cteva clipe, Richard rmase vistor. Va reui s
mplineasc ateptrile lui Queensberry?
i acum, vorbete-mi puin despre copii ti,
spuse ducele, servindu-se dintr-o pomier.
Copiii mei?
Un zmbet lipsit de veselie apru pe chipul lui
Richard.
Biatul meu cel mare, Henry, are zece ani. E o
fire ciudat. Nu-mi seamn. E prea timid. Se teme i
de umbra lui. Mnnc btaie de la copii mai mici
dect el. Pe corabia cu care am venit din America am
avut un invitat: John Calvert, proprietarul unui
domeniu nvecinat cu Bermuda Hundred. Acest
Calvert are un bieel de vreo apte ani, care-i trgea
ghionturi cu nemiluita lui Henry al meu, fr ca
acesta s crcneasc. mi venea s plesnesc de ciud
cnd l vedeam cum ncaseaz ploaia de pumni fr s
schieze un gest de aprare. Pe corabia lui, se lsa
btut ca un tont de copilul unui invitat.
Poate c o fcea din politee, zise Queensberry.
Trebuie s recunoatei c mpingea cam departe
limitele politeii.
Cred, Richard, c nu l cunoti de ajuns.
318

Sunderland ridic din umeri.


Se poate. Nici n-am avut timp s-l cunosc prea
bine. n ultima vreme am fost foarte ocupat.
Motivul nu este ndeajuns de puternic. ncearc
s i-l apropii. S-l nelegi. E fiul tu, doar. A vrea
s-l cunosc i eu.
Cu ngduina dumneavoastr, am s vi-l prezint
mine. L-am adus n Anglia pentru a-l nscrie la Eton,
la Harrow sau la Winchester. A prefera ns Eton-ul.
in mult s-i fac educaia n ara aceasta. Dac
tatl meu, care era un om puin nstrit, i-a permis
acest lux cu mine, cu att mai vrtos am datoria s o
fac i eu cu copii mei.
La Eton, prinii i rezerv locuri pentru copiii
lor nscriindu-i ndat dup natere n registrele colii,
zise ducele.
Richard se ntunec. La piedica aceasta nu se
gndise.
Ducele alese din grmad o cpun ispititoare ca
buzele unei fete frumoase.
De ce nu te serveti i tu, Richard? Suprarea nu
trebuie s-i strice pofta de mncare. Bunul tu
prieten, Queensberry, va avea grij ca fiul tu s intre
la Eton. La nevoie, pun n micare casa regal. i voi
mai face ceva pentru tine. i voi deschide din nou
porile societii londoneze. Vom avea puin de furc,
dar merit
Queensberry se inu de cuvnt. O sptmn mai
trziu, apru la cursele de cai de la Epsom n
tovria lui Sunderland. Culorile grajdului su
319

urmau s fie reprezentate n cele mai grele competiii


ale zilei.
Sosirea lui Richard fcu senzaie. Londra nu-l
uitase. Era nc vie amintirea ndrzneelor i
spectaculoaselor lui lovituri de burs, precum i
rsuntorul dezastru care le pusese capt. i la
Epsom, unde caii si de curse repurtaser cteva
victorii, Richard rmsese o figur cunoscut. Jocheii,
bookmakerii, grjdarii l salutau. Comentariile strnite
n public la apariia lui nu erau tocmai binevoitoare.
Prezena lui Queensberry, care se sprijinea cu
ostentativ prietenie de braul su, deruta pe
detractori.
Desigur c ducele s-a ngropat iari n datorii i
acum ateapt ca acest venetic s-l scoat din nou la
lumin, opteau unii, fcndu-i semn cu cotul.
Richard i ddea seama c spre el convergeau toate
privirile. Cteva ziare i vestiser laconic sosirea n
Anglia, rezervndu-i pentru mai trziu comentariile.
Redactorii prudeni preferau s nu se pronune
nainte de a se clarifica lucrurile. Speculatorii din City
erau curioi s afle n ce domeniu se va lansa
Sunderland. Precis se tia un singur lucru. C
americanul acesta ndrzne i cosmopolit i refcuse
n chip miraculos milioanele i c n curnd se va
avnta iari n maelstromul bursei.
n acelai moment se opri n faa ducelui un
gentleman, pe chipul cruia plutea o expresie de
infinit plictiseal. Purta un impecabil costum de
clrie redingot bleumarin, jiletc alb, brodat cu
flori, pantaloni crem, cizme moi, roii, plrie rotund,
320

de castor.
How ae You mylod? se adres noul venit
ducelui, salutnd lenevos. Caii notri concureaz
pentru cupa Golden Star. V propun un rmag de
cinci mii de guinee.
Snobuleul sta i nchipuie c n-am destui bani
ca s-i susin rmagul i zise Queensberry uor
iritat.
Nu pariez dect de la douzeci de mii n sus,
Horncastle, replic el cu glas tare. Richard, continu
ducele, ntorcndu-se spre acesta, cred c l cunoti
pe Geoffrey Horncastle.
Ne cunoatem de mult vreme, vorbi Horncastle
cu glas trenant. Am fost colegi la Oxford. Hallo, Richie!
zise el, ntinznd o mn moale, nmnuat cu alb.
mi pare bine c te revd.
Glasul ca i chipul i erau lipsite de expresie.
Lui Richard nu-i venea s-i cread ochilor. Dac
Queensberry n-ar fi rostit numele lui Horncastle. Nu
i-ar fi recunoscut fostul coleg de universitate.
Horncastle Snobul rmsese acelai snob incorigibil.
Aci ns se oprea asemnarea. Horncastle de azi era
un individ gras, cu obraji moi, buhii, pudrai i
fardai cu minuiozitate. O earf de mtase indian
era petrecut n jurul gtului, ntr-un fel de cravat
opulent, care-i ajungea pan la urechi i i acoperea
jumtate din brbie. Abdomenul i se reliefa sub
moarul nflorat al jiletcii. Horncastle nu purta nicio
bijuterie, n afar de un breloc de ceas miestrit cizelat
n aur i ncrustat cu diamante. O pies minuscul,
dar de un gust rafinat.
321

Nu-i ngduie luxul unor bijuterii de mare pre,


gndi Richard. Dar ceea ce poart este un obiect de
art.
Horncastle schimb cteva aprecieri banale despre
timp, despre cursele disputate pn atunci, despre
toaletele femeilor, apoi se retrase, fr a mai pomeni
de rmag.
Nu s-a ncumetat s rite douzeci de mii de
guinee, cuget Richard, nregistrnd automat acest
amnunt.
Pn mai deunzi, Londra avea dou mari i
pasionante
subiecte
de
conversaie,
spuse
Queensberry. Cstoria secret a Prinului de Coroan
cu Mrs. Fitzherbert i revoluia din Frana. Acum va
mai avea unul. Persoana ta. Mai ales dup ce
Horncastle a stat de vorb cu tine, ntreaga lume
fashionable a Londrei va afla despre ce ai discutat.
Chiar i cu ceva floricele.
Urechea lui Richard prinse cteva crmpeie de
conversaie purtate n limba francez.
Se pare c franceza e la mod, spuse el.
Explicaia e alta, replic ducele. n momentul de
fa, Londra este plin de emigrani francezi. Iat n
grupul acela pe principesa de Broglie, pe ducesa de
Mortemart, pe contesa de Bouffers. Ceva mai departe e
ducele de Duras, principesa de Leon i ducele de
Liancourt.
Pe Liancourt l cunosc de la Paris. A fcut parte
din corpul expediionar francez care a participat la
rzboiul nostru de independen. Era foarte bine vzut
de doctorul Franklin.
322

E un om cumsecade. Puin simple desprit, dar te


poi bizui pe cuvntul su, zise Queensberry.
Penultima curs se terminase. Lumea, care
urmrise cu ncordare o ntrecere spectaculoas,
ncheiat cu victoria neateptat a unei iepe tinere din
grajdul lordului Alvanley, se ndrepta spre paddock,
pentru a examina de aproape caii care aveau s
participe la ultima curs. Se fceau comentarii
zgomotoase,
se
ncheiau
pariuri,
se
lansau
pronosticuri. Mulimea se agita cuprins de
nfrigurare.
Culorile grajdului lui Queensberry aveau s fie
reprezentate la disputarea celui mai mare premiu al
zilei, cupa The Golden Star.
Tocmai cnd ducele se pregtea s plece cu Richard
spre paddock, se auzi strigat pe nume.
Hello, Queensberry!
Hello, Somerset! Hello, Lusignan! zise el oprinduse i ntmpinnd cu mna ntins pe un gentleman
voinic, ars de soare, cu alur tinereasc de sportiv, n
ciuda celor aizeci de ani pe care-i purta cu
dezinvoltur, i pe un brbat ceva mai tnr, mbrcat
ntr-un costum de o croial tipic parizian. Mylords,
mi dai voie s fac prezentrile. Prietenul meu,
marchizul de Beauclair. Ducele de Somerset i ducele
de Lusignan-Valois. Somerset, zise Queensberry, am
remarcat
performana
armsarului
dumitale,
Lightning. Felicitrile mele. Cred c vei concura la
derby. Ai toate ansele s dai o lovitur.
M tem, Queensberry, c iapa dumitale, Cyllene,
mi va sufla premiul.
323

Lusignan oft trist.


i caii mei de curse stau inactivi n Frana! mi
vine s nnebunesc de ciud. Cum i-a mai aduce aici.
Ce v mpiedica s-o facei? ntreb Richard.
Evenimentele, marchize, evenimentele! Frana
fierbe i se frmnt ca lava n craterul unui vulcan
activ. Comandam garnizoana de la Nancy. Trei
regimente. A trebuit s fug deghizat ca s nu fiu ucis
de soldaii mei. N-am putut nici s-mi iau familia cu
mine. Cazrmile au ajuns focare de agitaie
revoluionar. Cavalerul de Bausset, comandantul
fortului Saint-Jean, din Marsilia, a fost masacrat de
propriii si soldai. Prinul de Lambesc, colonelul
regimentului Royal-Allemand, a fugit din Frana o
dat cu mine. i pe capul lui s-a pus pre, fiindc a
arjat cu trupele sale mulimea din grdina Tuileries.
Dangtul unui clopot anun ultima curs. Caii se
aliniau la start. Mulimea mbulzit n loji, n tribune
i pe peluze ncetase s se mai agite. Cei douzeci de
cai de ras strunii de jochei nir ca nite sgei din
tot attea arcuri. Capetele lor frumoase, ntinse la
orizontal, urechile ciulite, nrile fremtnde, coamele
care fluturau n vnt, piepturile late i puternice, care
despicau vijelios aerul, trupurile suple, picioarele
lungi i fine, care izbeau n caden pmntul, se
mbinau ntr-un tablou de o armonie fr pereche.
Publicul, nfiorat de emoie, gfia mai vrtos dect
bidivii care goneau pe gazonul pistei.
Culorile grajdului Queensberry sunt n frunte!
exclam Richard cu entuziasm. Phoenix conduce.
Ctig! Ctig! A ctigat! Bravo! Splendid! aplaud
324

el, n vreme ce uralele mulimii zguduiau vzduhul.


Queensberry
zmbea
reinut,
mndru
de
performana calului su. Phoenix promitea victorii i
mai frumoase. Totui, nu s-ar fi ncumetat s
concureze cu el la derby.
Mylord, v ofer pentru Phoenix cincizeci de mii de
guinee, i propuse Richard.
Queensberry care cunotea adevratele posibiliti
ale calului, ovi s primeasc o sum cu care s-ar fi
putut achiziiona chiar i un ctigtor al derbyului.
Ezitai, mylord? V ofer cincizeci i cinci de mii,
strui Richard, spre uimirea lui Somerset i a lui
Lusignan, care i nchipuir c au de-a face cu un
ageamiu.
Ducele cu chip de satir nelese brusc rostul acestei
oferte disproporionate. Richard, care i cunotea
probabil jena financiar, i druia cteva zeci de mii de
livre, deghiznd cadoul sub forma unui transfer de
proprietate.
n aceeai sear, Queensberry oferi prietenilor si
un banchet la Whites n cinstea succesului repurtat
de Phoenix care schimbase stpnul. Convivii, n
exclusivitate brbai, erau plini de bun dispoziie.
Eliberai de prezena femeilor, pentru care ar fi trebuit
s se ntreac n complimente i amabiliti adeseori
obositoare, i permiteau s discute cu sinceritate,
deschizndu-i inima i spunnd lucrurilor pe nume.
Queensberry vorbi despre proiectele sale de viitor.
Dei trecuse de aptezeci de ani, avea de gnd s plece
ntr-o lung cltorie n Indii.
325

Somerset descrise o vntoare de mistrei de pe


domeniile sale din Lincolnshire. Cea mai vie dorin a
lui era s fac o hecatomb de lei n Africa.
Lusignan, care primise n aceeai sear o scrisoare
de la ducesa de Lusignan, vorbi nostalgic despre
Frana, despre domeniile sale din Tourraine, despre
Versailles, era mai linitit n privina familiei. Aflase c
ducesa se afla cu fiul lor mai mare la Paris. Dintre cele
dou fete ale sale, una i petrecea vacana la o
mtu din Bretagne, cealalt rmsese pe tot timpul
verii la mnstirea Remiremont. Lusignan spera c
efervescena din Frana se va calma i c n curnd se
va putea napoia acas.
i Richard vorbi n linii mari despre proiectele lui.
Strui asupra inteniei sale de a crea o industrie de
armament n Statele Unite. Spuse, printre altele, c
voia s achiziioneze din Europa utilaj modern pentru
instalarea unei turntorii de tunuri.
Cred c v-a putea oferi ceea ce v trebuie, spuse
Lusignan, care urmrise cu interes expunerea lui
Richard. Sunt proprietarul celei mai mari turntorii de
tunuri din Nantes. Uzina mea furnizeaz de cincizeci
de ani armament i muniii Marinei Militare franceze.
n timpul rzboiului dumneavoastr de independen,
am vndut Statelor Unite dou sute de tunuri. V ofer
spre vnzare utilajul uzinei mele, sau dac preferai,
uzina n ntregime.
Richard i muie buzele n paharul cu Chablis.
n
eventualitatea
c
a
accepta
oferta
dumneavoastr, care ar fi preul?
Voi fi sincer cu dumneavoastr, marchize,
326

ntruct condiiile politice din Frana nu sunt


actualmente tocmai prielnice unor astfel de tranzacii,
operaia transferului proprietii fiind oarecum
delicat, v cer un pre foarte redus. Cincizeci de mii
de guinee, pltibile la Londra. Vnd ieftin, fiindc am
urgent nevoie de bani i, n al doilea rnd, pentru c
i dumneavoastr vei avea de ntmpinat oarecare
riscuri. Valoarea uzinei este de zece ori mai mare.
Richard i mpreun minile sub brbie, reflect
cteva clipe, apoi zise:
Duce, oferta dumneavoastr m ispitete.
Bineneles, nainte de a v da un rspuns, trebuie s
m documentez la faa locului
Foarte nelept. Trimitei pe cineva la Nantes sau
preferai s vizitai personal uzina?
M voi deplasa personal.
Cea mai bun formul, zise Lusignan. Proprii
notri ochi sunt cei mai preioi sftuitori. n drum
spre Nantes va trebui s v oprii la Paris. Avocatul
meu, matre Radiguet v va pune la dispoziie, spre
consultare, actele de proprietate ale uzinei. Cu aceast
ocazie, mi-a permite s v rog a transmite un mesaj
ducesei de Lusignan.
Voi fi fericit s v fac acest serviciu. Totodat, voi
prezenta doamnei ducese omagiile mele
Queensberry
ascultase
zmbind
ntreaga
conversaie. Era aidoma unui satir btrn, pe care-l
transport sunetele de fluier ale unui pstor tnr.
Mylords, ridic paharul n cinstea ducelui de
Lusignan, a marchizului de Beauclair i a acestei
interesante afaceri.
327

Dup ce convivii golir cupele, Queensberry se


ntoarse spre Lusignan.
Lusignan, i cer ngduina s ridic un pahar i
pentru ducesa de Lusignan-Valois
n dimineaa urmtoare Richard se trezi foarte
trziu. Banchetul se ncheiase n zori. Zgomotele
strzii se auzeau n surdin prin cele dou rnduri de
ferestre, acoperite pn jos de perdele grele de catifea
viinie.
O dat cu valetul care i aduse breakfast-ul, intr n
camer i William McFee, agitnd un ziar desfcut.
Canaliile! Iat ce au scornit canaliile! strig el
rou de mnie, vrnd gazeta sub ochii lui Richard.
Pe o ntreag coloan era scris cu litere groase un
articol fr semntur:
Ce calificativ dai cpitanului de vas care prsete
puntea corbiei sale aflat n primejdie, lsndu-i
echipajul n voia sorii? Ne dispensm a scrie acest
cuvnt, pentru c ar murdri paginile ziarului nostru.
Acest epitet, puin onorabil, l merit cu prisosin
R.S.B., care acum zece ani, n urma unui crah
rsuntor, a fugit pe continent, lsndu-i agenii s
lichideze un adevrat haos financiar. Astzi, acelai
R.S.B., socotind c opinia public i-a uitat ruinoasa
comportare, cuteaz s reapar la Londra, etalnd o
bogie de provenien suspect. Acest domn ar trebui
izgonit cu huiduieli de oamenii de afaceri cinstii, n
mijlocul crora ncearc iari s se strecoare. Suntem
convini c n curnd va primi o lecie binemeritat
Ce zici, efule, de pamfletul sta? De gunoiul sta
care de azi de dimineaa a mpnzit strzile Londrei?
328

Nu e om n City s nu te fi identificat sub iniialele


R.S.B. Cred c Charles Bancroft nu e strin de
porcria asta.
Richard citi articolul, apoi mpturi ziarul,
napoindu-l lui McFee.
Numai n pomul cu rod bogat se zvrle cu pietre,
drag McFee. Las-i s urle. N-au dect. O dovad n
plus c le e fric de mine. Pe Bancroft nu-l cred
capabil de asemenea murdrii.
Cum poi totui ngdui
ngdui. De ce s nu ngdui? Crezi c fleacul
acesta m va mpiedica s-mi fac afacerile? Haida de!
mai bine ascult ce tranzacie am de gnd s nchei.
i Richard povesti amnunit discuia purtat cu
ducele de Lusignan.
Ei, ce zici? rosti el la sfrit. Nu-i aa c i place?
McFee, cruia indignarea nu-i ntunecase spiritul
comercial, ascultase atent expunerea.
M-da. Nu e ru, zise el. Totui articolul
Linitete-te, McFee! Pentru articole de astea am
avocai bine pltii. Peste trei zile plecm la Paris.
Trebuie s vizitm uzina. n vreme ce voi inspecta
atelierele i voi cerceta utilajul, dumneata vei verifica
scriptele. Va trebui s lucrm repede. Ar fi pcat s
pierd afacerea. Dac lsm lucrurile de azi pe mine,
s-ar putea ca Lusignan s se rzgndeasc. Dac
frmntrile din Frana se potolesc, ducele va nzeci
preul.
Dar dac frmntrile continu?
Orice afacere comport riscuri. Dumneata, care ai
experien, tii acest lucru mai bine dect mine. Ei, ce
329

spui? n patruzeci i opt de ore eti gata de plecare?


McFee se scarpin dup ureche.
Sunt gata i mine. ns articolul e prea de
tot.
Las-l n plata Domnului. Peste dou zile plecm.
Lum i pe Sanders. Avem nevoie de un avocat care s
ncheie actele de vnzare-cumprare.
Dar dac utilajul nu este la nlime?
Facem drumul ntors i cumpram alt utilaj din
Anglia. Cu un pre mult mai ridicat.
Fie cum zici dumneata, efule, se resemn
McFee. Plec s-mi fac bagajele.

330

Capitolul cinci
1790 La Paris
Pe strzi furnicar de oameni.
Un necontenit du-te-vino.
Zgomotul oraului face s vibreze atmosfera
mbcsit de praf, n care plutesc miasme de gunoaie
i de putreziciuni, uitate cu zilele, cu sptmnile.
Lumea vorbete, se agit, strig, url primii i zeci de
mii de glasuri. n faa brutriilor cozi nesfrite de
femei i brbai care cer pine, se frmnt,
protesteaz mpotriva vieii scumpe.
Copiii se joac, se fugresc, fac glgie. Vnztorii
de ziare url s-i sparg pieptul: Vla les Rvolutions
de Paris! Vla lAmi du Peuple! Vla Les Actes des
Aptres!
Se vnd i brouri cu titluri abracadabrante:
Complotul Aristocrailor! Regele Vampir! Emigraia,
marea duman a poporului! Crimele de la Versailles!
Oratori nflcrai, cocoai pe borne, pe grmezi de
pavele, pe postamentele statuilor din piee ori pe
bncile din parcuri, atac tirania regal, privilegiile
aristocraiei i obscurantismul clerului.
n Place de Grve, pe Pont-au-Change, n Hale, pe
Pont-Neuf, negustori ambulani i strig mrfurile,
agnd de mnec pe trectorii grbii.
Deasupra magazinelor firmele vechi sunt date jos.
Apar altele noi: La Marele Necker, La Patriotul
Francez, La Cocarda Tricolor, La Adevratul
Patriot.
331

Pe perei, garduri, puzderie de afie roii, albastre,


verzi, albe sunt tot attea manifeste regaliste,
revoluionare, constituionale, patriotice.
De undeva se aud mpucturi izolate, apoi o salv.
Lumea se oprete, se ntreab din ochi i trece mai
departe.
O manifestaie patriotic strbate n ropot de tobe
strada Saint-Antoine. n frunte, un bust a lui Marat
purtat pe umeri de doi brbai cu bonete frigiene.
n grdina Luxemburg o ceat de oameni drm
pancartele pe care st scris: Este interzis accesul
derbedeilor, al servitoarelor i al oamenilor prost
mbrcai.
Vinovaii
vor
suferi
rigorile
legii,
nchisoarea, carcanul i chiar pedepse mai grele, dup
caz.
Pe sub arcadele lui Palais-Royal peripateticienele i
plimb farmecele mai mult sau mai puin fanate,
ispitind trectorii cu sursuri i invitaii provocatoare.
Rareori trece cte o trsur. Blazoanele de pe
portiere au fost terse. Decretul din iunie a desfiinat
aceste semne ale tiraniei feudale.
Eleganii se plimb n grdina Tuileries. Poart
fracuri negre culoarea regalismului ndoliat sau
purpurii culoarea revoluiei. Cocarda tricolor
mpodobete toate plriile. Cine refuz s-o arboreze
risc s fie spnzurat de un felinar.
n faa primriei vegheaz un felinar de fier forjat, o
adevrat podoab, fixat de colul casei unui bcan. n
fiuica Petit Journal du Palais-Royal apare un anun:
Casa din colul pieei, zis Casa felinarului, este de
vnzare. Proprietarul acestei cldiri nu vrea s mai
332

doarm zi de zi alturi de o spnzurtoare.


Pretutindeni uniforme de miliie parizian. Hain
albastr, revere i vest alb. Unii le zic: rndunelele
albastre cu buri albe.
Toi parizienii s-au nscris voluntari n miliie.
Uniforma militar a avut ntotdeauna prestigiu.
S-au desfiinat titlurile de noblee. Ducele dAguillon
se numete acum Monsieur Vignerot, Marchiza de
Coigny, Madame Franquetot, Ducele de Caraman,
Monsieur Riquet.
Vechile decoraii sunt aruncate la co.
Pe Rue Saint-Honor defileaz o unitate militar cu
marchizul de La Fayette n frunte. Entuziasm delirant.
Marchizul rspunde cu modestie la ovaii. Vai, ce
popular e! Se vede ct de colo c e de-al nostru.
Prin coluri de strad apar figuri ciudate. Cine or
mai fi i tia? se ntreab unii parizieni mai timorai.
Nu cumva pregtesc o nou noapte a Sfntului
Bartolomeu?
n loje, la Teatrul Francez, ducesa de Brion e
bombardat cu roii rscoapte i cu vinete putrede.
Iat primele fructe ale revoluiei care au ajuns pn
la mine, scrie ea lui La Fayette.
Prvliile de lux se nchid pe rnd. Nobilii, clienii
cei mai asidui, au fugit n strintate sau pe moiile
lor. Cei care au rmas la Paris nu mai au la dispoziie
mijloacele financiare de altdat.
La Bois de Boulogne duelitii ndrjii se bat zilnic,
pe via i pe moarte. Pe vremea muchetarilor lui
dArtagnan, maniacii spadei se ntlneau la Prs-auxClercs. Azi, partizanii revoluiei se bat cu partizanii
333

monarhiei. Deputaii din Adunarea Constituant


angajeaz la tribun dueluri oratorice, pe care le
continu cu spada n mn, pe pajitile verzi.
Cnd Bailly, Mirabeau, Desmoulins i ali idoli ai
mulimii trec pe strad, ovaiile i aplauzele se pornesc
ca o furtun din cer senin.
Porile mnstirilor sunt larg deschise. Monahii i
rad brbile i ncing sabia. Averile bisericii se
secularizeaz. Madame Roland scrie lui Lanthenas:
Vindei bunurile ecleziastice. Nu vom scpa de aceste
jivine dect dup ce le vom distruge vizuinile. Puin
mi pas de uieratul erpilor. Nu-mi vor tulbura
linitea.
La teatrul Molire din Rue Saint-Martin, publicul
patriot se ncaier cu publicul regalist. Mori, rnii.
La ieire, femeile n grande toilette sunt maltratate i
trte de pr prin noroi.
Ah, a ira! a ira! a ira!
Asignatele ncep s se deprecieze.
Tulburri sngeroase se isc din orice incident
La Paris
n 1790
n ultima zi a lunii lui cuptor, Richard Sunderland
intr n Paris prin poarta Saint-Martin. Era nsoit de
William McFee, de avocatul Sanders i de secretarul
McKreely. Cltoria de la Calais pn la Paris, care ar
fi durat n vremuri normale patruzeci i opt de ore,
inu de data aceasta o sptmn ncheiat. Grzile
patriotice, care blocau drumurile, i oprir de
nenumrate ori pentru cercetarea paapoartelor. Nu
334

numai la intrarea n orae, dar i n cele mai mrunte


ctune, pichete de miliieni voluntari, narmai cu
puti strvechi, pistoale i sbii, le examinau
documentele, i descoseau bnuitori, le scotoceau
bagajele, cutnd arme. Norman McKreely drdia de
fric.
La Roye, o surpriz plcut. Cnd afl c are de-a
face cu patru americani, cpitanul de miliie le fcu o
manifestaie de simpatie, oferindu-le cte o ulcic de
vin i cocarde tricolore. McKreely i-o nfipse cel dinti
la plrie. Fria de arme din timpul rzboiului
american de independen era nc proaspt n
mintea francezilor.
Richard se felicita c avusese prevederea s-i
transforme banii n scrisori de schimb trase asupra
unei bnci pariziene. Mutrele ncruntate ale
patrioilor, narmai pn n dini, nu-i inspirau
ncredere. Lui McKreely i era fric s nu fie oprii de
vreo ceat de briganzi, care s fi uzurpat autoritatea
grzilor patriotice.
Dup ce vzu care e atmosfera n Frana, Richard
mulumi n gnd lui Queensberry, care-l sftuise s
nu-i duc fetia la Fontevrault. Nu era ns nici cazul
a se alarma peste msur, ca McKreely, de pild, care
se atepta s apar dup fiecare cotitur de drum
ruinele calcinate i fumegnde ale vreunui castel ori
rsculai n mar, narmai cu furci, topoare i coase
nsngerate, aa cum citise prin ziarele englezeti.
Spre uimirea lui, prin sate i orae domnea linitea.
Sau poate era numai o linite aparent? La Chantilly,
prin care trecur n dup-amiaza unei duminici,
335

crciumile erau pline, se bea i se rdea cu poft;


tinerii n straie srbtoreti se plimbau pe strada
principal, iar cumetrele sporoviau stnd pe bnci n
faa caselor.
Cnd ajunser la Paris, soarele asfinea ntr-o mare
de purpur ce nvluia oraul n tonuri sngerii.
Sngerii erau strzile nesate de lume, casele
modeste, edificiile publice i palatele cu storuri trase;
sngerii ca nite dricuri fantastice erau palatele i
furgoanele care se strecurau la pas prin mulimea c
tlzuia ntr-un necontenit du-te vino. Ai fi zis c din
cerul cuprins de flcri ploua foc i snge, aa cum
odinioar plouase foc i cenu asupra Sodomei i
Gomorei
Pentru a gsi camere libere, Richard i nsoitorii si
btur fr succes la ua multor hoteluri. Membrii
Adunrii Constituante, provincialii venii de prin toate
colurile rii n Parisul rsculat, strinii dornici s
vad revoluia la ea acas, invadaser hanurile,
hotelurile i casele cu camere mobilate. Cu preul
unui baci gras passe-partout pentru cele mai
zvorte pori Richard izbuti s pun mna pe dou
camere libere la hotelul Des Deux Siciles, de pe Rue
de Richelieu. Pe cea mai ncptoare ncpere i-o
rezerv pentru el i pentru McFee. Pe cealalt o
destin avocatului Sanders i lui McKreely.
n dimineaa urmtoare, Richard mbrc un
costum de vizit. Frac galben-canar, jiletc alb,
tricorn cu galon de argint, pantofi cu tocuri roii. Un
ac de cravat ncrustat cu diamante prindea jaboul de
dantel, n inelarul minii stngi purta un smarald de
336

o puritate excepionala
Potrivit fgduielii fcute ducelui de Lusignan, pleca
s prezinte omagiile sale ducesei, creia avea s-i
transmit i un mesaj din partea soului. Luase cu el
numai pe avocatul Sanders, care avea educaie
european i care tia s se comporte convenabil n
prezena unei nalte doamne. Sanders, potrivit
profesiunii lui de om de legi, era mbrcat n negru.
Pe strzi mare mbulzeal, Richard nu reui s
gseasc nicio trsur de pia. Prins n curentul
acestei lumi zgomotoase i agitate, i fcea anevoie
drum spre cartierul Marais, n care era situat palatul
Lusignan. n mai multe rnduri, observ cete de
indivizi care l priveau cu ostilitate. Unii rnjeau ca
nite duli pui pe har. Pe furi, Richard i
desprinse acul de la jabou i i scoase inelul,
strecurndu-le n buzunarul jiletcii. Ceva mai linitit
i continu drumul, promindu-i s nu mai poarte
pe viitor bijuterii.
Cnd sosi la palatul Lusignan avu prima surpriz
neplcut. Poarta de fier, bogat ornamentat, era
ferecat cu un lact voluminos ct o cpn de
copil. Cldirea alb, o podoab arhitectonic a stilului
Louis XV, trona solitar n mijlocul unei vaste grdini
cu trandafiri, n care nu se vedea ipenie de om. La
ferestre storurile trase.
Castelul Frumoasei din pdurea adormit,
glumi Sanders, impresionat de linitea adnc.
Richard nu rspunse, l indispunea absena
locatarilor. Dup ce izbi ndelung n poart, cu un
ciocan de fier forjat dup chipul unui leu gulerat,
337

apru dup un boschet un btrn grbovit, ntr-o


livrea rpnoas, cu o legtur de chei la bru.
Bnuitor, servitorul se apropie de poart.
A dori s vorbesc cu doamna duces, zise
Richard nerbdtor. Sper c e acas.
Lacheul se scrpin dup ureche. mbrcmintea
elegant a vizitatorului i inspira oarecare ncredere.
Nu-i plcea ns individul mbrcat n negru. Avea o
mutr prea oficial. i oficialitile de azi nu artau
prietenie stpnului su.
nlimea sa doamn duces e plecat din Paris.
Unde a putea s o gsesc. Trebuie s i predau
un mesaj din partea ducelui.
Avocatul Sanders scoase din portofel scrisoarea
adresat de ducele de Lusignan soiei sale.
Argumentul era convingtor. Lacheul explic laconic
c ducesa se afl la castelul Charlemont-sur-Loire, din
Tourraine.
Lui Richard nu-i rmnea dect s treac pe la
biroul maestrului Gilbert Radiguet, avocatul i
factotumul ducelui de Lusignan, cu care trebuia s
pun la punct aspectele legale ale afacerii. Din fericire,
maestrul Radiguet era acas. Locuina lui se afla la
etajul al doilea al unei cldiri prginite din apropierea
Palatului de Justiie. De la ferestrele cabinetului su
se vedeau apele sczute ale Senei i, pe cellalt mal,
tarabele anticarilor ce-i expuneau sub cerul liber
crile mucegite, pline de praf.
Maestrul Radiguet oferi scaune vizitatorilor. Dup ce
parcurse la repezeal scrisoarea pe care ducele i-o
trimisese prin intermediul lui Richard, se ntoarse
338

spre acesta i i se adres cu aer profesional.


Monsieur, v stau la dispoziie pentru perfectarea
actelor. Potrivit instruciunilor din aceast scrisoare,
mi revine sarcina de a v conduce pn la Nantes,
spre a v arta uzina de armament. n cazul c suntei
de acord s o cumprai, doamna duces de Lusignan
are procur pentru a semna actul de transfer a
proprietii pe numele dumneavoastr.
Avocatul, care sttea la biroul su de stejar cu linii
severe, de catedr, i mpreun minile i arunc o
privire zmbitoare pe deasupra ochelarilor cu rame
ptrate.
Cu titlu personal, pot s v spun, Monsieur, c
ncheiai o afacere excepional. Preul cerut de
clientul meu este ridicol de mic. E adevrat c n
aceste vremuri critice, de rsturnare a valorilor,
asemenea tranzacii au devenit moned curent.
Radiguet se adres de data aceasta i lui Sanders.
S nu v mire limbajul meu, Messieurs, n
aceast epoc n care nu se vorbete dect despre
libertate, egalitate i fraternitate. Eu sunt conservator
i regalist convins. De aceea m neleg att de bine i
cu domnul duce de Lusignan. M strduiesc s-i apr
ct mai bine interesele. Monsieur Sunderland, peste
trei zile sunt gata s v nsoesc la Nantes.
Richard fcu un gest de nerbdare.
ntrzierea aceasta mi ncurc programul
Regret, Monsieur. Am un proces important de la
care nu pot lipsi. Nu mi-e ngduit s neglijez cauzele
altor clieni. Corectitudinea profesional
neleg, neleg, l ntrerupse Richard contrariat.
339

Astzi e mari; zise avocatul. Vineri dimineaa


putem pleca. En brlant les tapes, ajungem la Nantes
n dou sau maximum trei zile. Dac suntei grbit, va oferi o sugestie. Plecai naintea mea la Nantes.
Pn s sosesc i eu vei avea timp s vizitai uzina.
V dau o scrisoare de recomandaie ctre
administrator.
Mulumesc. Prefer s v atept, zise Richard
ridicndu-se de pe scaun. Plecm vineri, aa cum a
rmas stabilit. Pn atunci, secretarul meu va pstra
legtura cu dumneavoastr. Bun seara, Monsieur
Radiguet.
A doua zi de diminea fcu o vizit bancherului
Perregaux, asupra cruia avea o scrisoare de schimb,
tras de bancherul Baring, din Londra.
Perregaux era o figur n lumea parizian. Mare
admirator al artelor, i fcuse faima unui Mecena.
Mai toate capetele de afi din lumea teatrelor se
numrau printre clientela sa. Perregaux devenise
confidentul discret i deus ex machina al tuturor
actorilor aflai n jen financiar. Birourile lui erau
instalate ntr-o splendid vil, achiziionat de la
celebra dansatoare La Guimard. Cldirea, denumit la
origine Templul Terpsihorei, fusese construit de
arhitectul Ledoux i decorat de Boulle i Fragonard.
Bancherul i primea clienii n saloanele pictate cu
amorai i erotice scene cmpeneti, cu pstori
nvemntai n mtase i rncue cu pr pudrat i
pantofi minusculi de cenureas.
Richard, care era deprins cu atmosfera sever,
aproape solemn, din bncile americane i englezeti,
340

fu plcut surprins de ambiana vesel, nviortoare,


din birourile lui Perregaux.
Bancherul l primi cu jovial amabilitate. Perregaux
se oferi s-i trag o scrisoare de schimb asupra Bncii
Fcamps, din Nantes, cu care se afla n relaii de
afaceri.
n timpul discuiei i fcu apariia n birou o fat
tnr, zvelt, foarte elegant, cu un chip angelic, care
inspira, paradoxal, o aprig senzualitate.
Iart-m, dragul meu Perregaux, c am intrat
neanunat. ineam neaprat s te vd.
Rochia de mtase fonea ca un mnunchi de trestii
n btaia vntului.
Perregaux i Richard se ridicar n picioare.
Mademoiselle, sunt sclavul dumitale, zise
bancherul, srutndu-i mna alb, cu degetele lungi
i fine. D-mi voie s-i prezint pe marchizul de
Beauclair. Marchize, iat pe cea mai tnr i mai
talentat actri a teatrului francez. Mademoiselle
Franoise Lange.
Richard se nclin. Artist i zmbi seductor.
Perregaux, n-am s te rein dect un minut. Team deranjat c s-i amintesc o fgduial
mprumutul de zece mii de livre?
Exact. Sunt tare strmtorat, Perregaux.
Dumneata, strmtorat? E de necrezut! zmbi
bancherul.
La Paris toat lumea tia c Franoise Lange ronia
milioanele admiratorilor ca un oricel scpat ntr-o
cmar cu brnz.
Bancherul sun dintr-un clopoel. Ecoul, un tnr
341

amploiat cu picioare nemsurat de lungi i nas


coroiat, rozaceu, ce-i ddea aspectul unui flamingo, se
strecur n cabinet.
Perregaux complet un bon de zece mii de livre, pe
care-l nmn tnrului.
Condu pe Mademoiselle Lange la casier. S i se
elibereze de ndat suma de zece mii de livre.
Mademoiselle Lange mulumi, nclinnd drgla
din cap. Ddu mna cu bancherul, apoi cu Richard,
dup care iei urmat de amploiat.
Delicioas fptur! exclam Richard dup
plecarea ei. Pare foarte tnr.
Este foarte tnr. N-are dect optsprezece ani.
Parisul o ador. Cnd a debutat acum doi ani n rolul
Galateei, din Pygmalion, pe scena Comediei Franceze,
ntreaga sal a fremtat de admiraie. A fost un triumf.
De atunci nu mai are rival. Admiratorii i atern la
picioare flori, diamante, milioane Cu toate acestea,
n-are niciodat bani. Din cnd n cnd mi cere cte
un mprumut, pe care, bineneles, nu mi-l restituie
niciodat. Pot s v strecor o informaie confidenial.
Dac-i oferii n semn de omagiu o rivier de
diamante, nu va rmne indiferent.
Monsieur Perregaux, v mulumesc pentru
informaie. S-ar putea s o folosesc. Cine tie
Dup ce i se complet scrisoarea de schimb,
Richard prsi banca. Era ncntat de Perregaux i de
rapiditatea cu care fusese servit.
Pe strad, i roti zadarnic privirile n cutarea unei
birje. Nu-i plcea s strbat pe jos distane mari.
Dinspre bulevardul dAntin apru o cabriolet alb,
342

pictat cu ghirlande de trandafiri. Trsurica, tras de


doi cai albi, opri n dreptul lui Richard. Franoise
Lange inea cu prestan hurile.
Monsieur Beauclair, te-am vzut aruncnd priviri
disperate dup o trsur. Mi-am amintit de parabola
samariteanului milostiv i m-am nfiat n faa
dumitale. Sunt gata s te conduc unde ai de mers.
Richard rmase surprins. Mademoiselle Lange cuta
o aventur? Era flatat c fusese ales de aceast femeie
frumoas.
Dup ce mulumi n limbajul nflorat al timpului, se
urc n cabriolet.
Franoise Lange ddu bice cailor.
A dori s ies la Louvre, spuse Richard.
Vei fi servit cu promptitudine, zmbi ea.
Actria mna caii n trap ntins. Richard observ c
niciun pieton nu se ofusca de mersul vijelios al
echipajului. Trectorii o priveau pe Franoise cu
simpatie. Muli o salutau. Popularitatea ei era ntradevr prodigioas.
Dup o curs plcut, cabrioleta opri n dreptul
palatului Louvre. Lacheul de la spate sri din trsur,
desfcnd scria pentru invitat. Richard srut mna
actriei.
Nu tiu cum s-i mulumesc.
Mademoiselle Lange i zmbi.
Exist o cale. Condu-m desear, dup spectacol,
la o recepie la care sunt invitat. Gazda e puin
formalist. N-ar fi exclus s o cunoti. Madame VigeLe Brun, pictoria.
O cunosc, spuse Richard. Am avut onoarea s-i
343

fiu prezentat la Versailles. Picta portretul reginei.


Atunci, rmne pe desear, la teatru, zise
Franoise. Va fi suficient s-i spui numele la control.
Vei avea o avanscen. Dup ultimul act, te atept n
cabina mea.
Plecarea actriei l ls pe Richard vistor. l ncnta
faptul c la treizeci i ase de ani mai putea trezi
pasiuni, sau cel puin capricii, la o artist de
optsprezece, aflat pe culmile gloriei
Pentru spectacol, Richard alese un costum de satin
alb, brodat cu fir de argint. i zise c ar fi fost mai
cuminte s poarte un frac negru, discret. Dar voia s
fac impresie asupra lui Franoise Lange. La urma
urmei, era american. Se putea mbrca oricum. Chiar
i cu o casc de pene, ca pieile roii. La dracu i cu
revoluia asta!
Cnd sosi la teatru, avu prilejul s constate c cel
puin n materie vestimentar revoluia fcuse mari
schimbri. Publicul era foarte amestecat. Costume de
mod veche, fracuri englezeti, redingote pestrie,
pantaloni lungi, vrgai, bonete frigiene, gulere nalte,
pn la urechi, cravate uriae, strident colorate i
nnodate capricios, alctuiau un Turn Babel al modei.
Mai toate femeile adoptaser tricolorul revoluionar, pe
care-l foloseau n diverse garnituri: funde, cocarde,
earfe, cordoane, evantaie. Cteva rochii erau de un
rou aprins, culoarea sngelui lui Foulon.
Mademoiselle Lange apru ntr-un rol de ingenu.
Se juca o pies fad, Nicodem n Lun de Beffroy de
Reigny, din care Richard nu reinu nimic.
Potrivit nelegerii, dup ultimul act trecu n cabina
344

actriei. n mica ncpere se mbulzeau admiratori de


toate vrstele, ncrcai cu buchete de flori, care
inundau cabina cu mirosul lor.
La sosirea lui Richard, gropiele lui Franoise Lange
nflorir. Preferina aceasta vdit strni gelozia
rivalilor. Prefcndu-se c nu le observ suprarea, ea
fcu un discret semn cu mna garderobierei, care
ncepu s-i mne energic de la spate, ca pe o turm,
spre ieire.
Mademoiselle Lange purta o rochie bizar, dar care
i venea foarte bine. O cascad strvezie de voal alb,
drapat n stilul grec antic, cu sute de pliuri.
Prul ei, lipsit de pudra tradiional, era de un
negru satinat, cu reflexe albastre. Coafura pstra
aceeai linie antic. O diadem de perle i ncorona
fruntea nalt, de un alb mat. Peste umerii goi i
aruncase un al de camir de un colorit excepional.
La Londra, o toalet att de excentric ar fi strnit
scandal.
Sunt gata, spuse ea nclinnd uor capul pe
umr i privindu-l galnic. S plecm. Ofer-mi
braul.
Trsura ei i atepta n faa teatrului.
Cnd ajunser la locuina pictoriei Vige-Lebrun,
Richard avu impresia c dduse peste un bal mascat.
Prin vestibulul ornat cu ghirlande circulau invitai n
hlamide de purpur i cu sandale romane. Femeile
purtau tunici de mtase pastelate i himetioane albe,
ca cele mai autentice ateniene din epoca lui Pericle.
Suntem invitai la un banchet grec, i explic
actria.
345

n sufrageria decorat cu coloane greceti de ipsos,


oaspeii se aezar la mas, cntnd n cor celebra
arie de Gluck, Zeul din Paphos i din Cnida,
acompaniat de lire. Dou fete n tunici violete jucau
rolul sclavelor, servind musafirilor vin zis de Falern
n cratere originale, dezgropate la Herculanum.
Sclavele
din
antichitate
i
revoluia
dumneavoastr nu-mi par tocmai compatibile, se
adres Richard vecinului su de mas, un oarecare
viconte de Barras, despre care actria i optise c e un
om foarte cumsecade, dei o duce foarte prost cu
banii.
n capul mesei, Madame Vige-Lebrun imita pe
Aspasia nu numai la mbrcminte, dar i n felul n
care conducea conversaia. Se discuta despre Homer,
Sofocle i Pindar, despre democraia atenian i
despre arta greac.
La mas se serveau ipari n sos grec, puni,
msline, prjituri cu miere, struguri i smochine.
Pictorul David, care se afla printre invitai, vorbi
despre ultimele sale pnze: Helena i Paris i Leonida
la Termopile.
Richard era perplex. I se prea c intrase ntr-o
adunare de nebuni.
Rspunznd parc gndurilor sale, gazda i se
adres cu amabilitate.
Ce prere avei, Monsieur Sunderland despre
revoluia noastr? Englezii au nceput-o printr-un
rzboi civil i au terminat-o prin decapitarea lui
Charles I Stuart. Dumneavoastr, americanii, ai duso la bun sfrit numai dup ce v-ai rzboit opt ani cu
346

armatele britanice. Pe cnd noi, francezii, am ncheiato cu succes dup cteva luni de frmntri, n care a
curs mai mult cerneal dect snge. Am instaurat un
regim democratic i constituional, cu minimum de
tulburri.
Felicitri, Madame, replic Richard. De cnd am
sosit la Paris asist la prefaceri uluitoare.
Am
auzit,
Monsieur
Sunderland,
c
la
dumneavoastr federalitii lui Hamilton se hruiesc
cu democraii lui Jefferson. De ce nu ne imitai pe noi,
realiznd armonia general?
Spiritul francez e inimitabil, Madame. n revoluia
aceasta, ca i n orice alt domeniu, suntei un exemplu
pentru ntreaga omenire.
Dup cin, ncepu balul. Fiindc nimeni nu
cunotea dansurile greceti, invitaii se mulumir cu
clasicele menuete, gavote i rondouri.
La primul menuet, Richard o avu pe Franoise
partener. Fiina aceasta reuise s-l pun pe crbuni
aprini. Deprins cu atacurile directe, l spuse la un
moment dat, fr ocol.
Regret c stau la hotel. Altfel te-ai fi poftit la
mine.
Actria l privi cu candoare.
Ai fi vrut s m invii la dumneata? opti ea, cu o
licrire ciudat n priviri. Vino dumneata la mine. E
mai simplu
n diligena care-l ducea spre Nantes, Richard
recapitula nopile petrecute cu Franoise. Aventura
aceasta era de bun augur. Un succes le atrage pe
347

celelalte. E o lege a firii. nsoitorii lui nu-l tulburau


reveria. Erau ncredinai c patronul fcea planuri n
legtur cu uzina de armament.
Ajunser la Nantes n faptul serii. O sear calm,
luminoas de august. Radiguet i conduse la un han
cu faim printre localnicii amatori de o buctrie fin
i de o pivni cu vinuri alese. La Syrne era locul de
ntlnire al armatorilor, al negutorilor cu vaz, al
importatorilor de mirodenii i de produse coloniale. La
un pahar de vin de Bordeaux se puneau la cale afaceri
colosale.
La Nantes, Richard uit de Franoise Lange. Fabrica
de
armament
redeveni
punctul
central
al
preocuprilor sale. Cumprnd-o, ncheia o afacere
bun? Nu risc s piard banii investii? Tulburrile
din Frana nu-i vor periclita interesele?
A doua zi de diminea, cnd vzu din trsur
furnalele nalte, atelierele ntunecate, pavilioanele
administrative, profilndu-se ca un ora pe malul
stng al Loirei, toate ndoielile i se spulberar. Fabrica
trebuia cumprat. Ocazia era prea frumoas ca s o
scape din mn.
La uzin fur primii de inginerul Ambroise
Chastellux, fost ofier de artilerie, retras din armat
dup ce pierduse n lupt un ochi i un picior.
Chastellux era un colos cu musculatur de gladiator,
cu piele mslinie i cu mini mari, puternice. Piciorul
de lemn i bandajul negru care-i acoperea orbit goal
i ddea nfiarea unui pirat clasic. Spre deosebire
de tlharii mrilor, blindai cu pistoale, flinte i cuite,
inginerul era narmat numai cu un baston i cu un
348

carnet de note.
Lui Richard i plcu omul acesta cu tors atletic i
priviri drepte. Chastellux i conduse mai nti la secia
de furnale. Acolo, topitori tuciurii, lac de sudoare,
dirijau uvoaiele de fier ce curgeau n ruri arztoare
din cuptoarele uriae. Metalul topit se revrsa sfrind
prin jgheaburi puin adnci, ntr-o aureol de foc,
scntei i fum. Lucrtori pricepui prindeau n cleti
barele de fier incandescent i le scufundau la
repezeal n apa care ncepea s fiarb, scond aburi
uiertori.
Era un spectacol nou pentru Richard i pentru
americanii din suita sa.
Chastellux i plimb apoi prin seciile n care se
fabric armamentul uor. La urm, le art turntoria
de tunuri.
Lucrm dup cele mai noi metode, explic el lui
Richard, care l asculta cu atenie ncordat. n ultimii
ani am aplicat formulele lui Vaquette din Gribeauval,
crend tunuri de cmp, tunuri de asediu, tunuri de
coast i tunuri grele. Am pus la punct cteva tipuri
de tunuri de cmp, uor manevrabile n rzboiul de
micare. Le-am prevzut cu osii de fier i am mrit
roile avantrenului, spre a le asigura o vitez sporit.
Am mbinat cartuul cu ghiuleaua, reunind astfel
proiectilul i pulberea. Am realizat chesonul cu
compartimente,
pentru
a
nltura
pericolul
deflagraiilor n timpul transportului explozibililor.
Chastellux se oprea n dreptul fiecrui banc, lua n
mn cte o pies pe care o manipula delicat, ddea
lungi i amnunite explicaii n legtur cu cte un
349

afet de tip nou sau cu cte o eav turnat din bronz


sau din fier de o compoziie mbuntit.
Am furnizat tunuri, puti i muniii nu numai
armatei i marinei franceze, dar i americanilor,
spaniolilor i nemilor. Uzina noastr s-a mndrit cu o
foarte bogat activitate. n ultima vreme, producia de
armament a sczut considerabil. Dup cum vedei i
dumneavoastr, trei furnale nalte nu mai lucreaz.
Membrii Adunrii Constituante declar la tribun c
rzboiul va fi abolit i c pe viitor statele i vor lichida
conflictele prin negocieri diplomatice. Dac ar fi s le
dm crezare, nu ne-ar rmne dect s nchidem
porile fabricii. Dar stagnarea e trectoare. Pacea
universal pe care o propovduiete Adunarea
Constituant este o utopie. Ehe, Monsieur, cnd n
Frana agitaia crete, cnd putile i tunurile sunt
folosite tot mai mult de taberele ncletate n lupt,
permitei-mi s m ndoiesc c mult cntat pace va
cobor pe pmnt. Va rmne, cel mult, un mit
glorificat de poei i idealizat de utopiti.
Richard era fascinat de trecerea n revist a lui
Chastellux. Tunurile reprezentau adevrata lui
vocaie. Reuise n sfrit s-i gseasc drumul spre
propria lui realizare. Se ndrgostise subit de tunuri.
Era singurul dintre cei patru vizitatori ai fabricii care
nelegea limbajul i entuziasmul lui Chastellux.
Inginerul era numai un constructor. Richard, acest
mnuitor de capitaluri, vedea n tunuri o
extraordinar arm economic i politic. Nu era un
simplu om de afaceri, ci un vizionar. Un fanatic care
vedea n aur nu un scop, ci un mijloc. Un precursor al
350

marelui capital, pe altarul cruia aducea nenumrate


jertfe, ncredinat, ca i preoii strvechilor rituri
pgne, c n felul acesta deservea o mare cauz.
n timp ce Richard vizita fabrica, McFee verifica
registrele i scriptele ntreprinderii. Din examinarea
lor i ddu seama c fabrica putea aduce beneficii
importante. Scderea cifrei de afaceri din ultimii doi
ani nu se datora unei proaste gestiuni ori unei alterri
a calitii produselor, ci ruinei financiare a statului
francez, cel mai important client, care nu-i mai putea
plti armamentul livrat. Dar epocile de criz erau
ndeobte urmate de perioade de prosperitate, care
redresau cele mai anemiate afaceri. McFee cunotea
aceste legi economice. Raportul pe care-l prezenta lui
Richard era mai mult dect favorabil. Avocatul
Sanders studie mpreun cu Radiguet actele de
proprietate ale fabricii, precum i brevetele i dosarele
litigiilor angajate cu diveri clieni i furnizori,
ntocmind de asemenea un referat bun.
Dup ce analiz cele dou rapoarte, Richard anun
pe Radiguet i pe Chastellux c era hotrt s
cumpere fabrica.
n cazul acesta, spuse avocatul cu profesional
gravitate, nu ne rmne dect s ne deplasm la
Charlemont-sur-Loire, pentru a supune actele spre
semnare nlimii sale ducesa de Lusignan, n calitate
de procuratoare a soului ei.
Richard era omul deciziilor repezi.
i stau la dispoziie, matre. Cnd plecm?
Dac dorii, mine de diminea. Cu diligena de
351

Tours. De acolo i pn la castel vom avea ceva de


furc. Cu dezorganizarea aceasta nici nu e de mirare
Cltoria pn la Tours dur dou zile. Dou zile de
chinuri, ntr-o diligen ncrcat pn la refuz i ntro atmosfer de etuv. La Tours, potrivit previziunii lui
Radiguet, nu gsir niciun mijloc de locomoie pentru
a-i continua drumul. Dup cercetri laborioase i
baciuri oferite ncolo i ncoace, fcur rost de o
caleac veche, care mirosea a mucegai i a oareci.
Hangiul, care le procur trsura, le scoase dintr-un
fund de grajd dou gloabe deelate de ani i de
mizerie.
n ciuda acestor condiii nenorocite, cltoria de-a
lungul Loirei fu prilej de aleas desftare. Castele
magnifice defilau cu grav ncetineal prin faa
cltorilor.
Charlemont-sur-Loire
nu-i dezamgi.
Aceast
strveche reedin a ducilor de Lusignan era o
cetuie gotic, la care fuseser adugate dou corpuri
de cldire, decorate cu o exuberant ornamentaie
italian; pilatrii, arcade i pervazuri decorate cu
arabescuri, panouri de zid sculptate cu salamandre
ncadrate de mari romburi, colonete i dantelrii n
piatr. Esplanade cu statui de marmur i grdini
suspendate, italieneti, creau un ansamblu de o
splendid mreie.
Majordomul, care i primi n capul scrii, comunic
lui Radiguet c doamna duces i va primi imediat.
Avocatul avusese grij s-i vesteasc sosirea printrun mesaj n care inclusese i scrisoarea ducelui
pentru soia sa. Servitorul i ndrum printr-un ir de
352

galerii ntunecoase, pn n dreptul unei ui masive,


sculptat cu flori i dragoni. O deschise, anunnd
solemn:
Monsieur le Marquis de Beauclair, Monsieur
Radiguet i suita.
S pofteasc, se auzi un glas mldios, cu timbru
vag cunoscut.
Intrar cu toii ntr-o ncpere vast, cufundat n
penumbr. O fereastr deschis lumina puternic
fundalul camerei, care ieea n eviden ca o scen de
teatru. ntreg peretele era acoperit de o tapiserie
uria, ce nfia dramatic lupta epic dintre Hercule
i centauri. n faa acestui decor se vedea un birou
Louis XIV, care prea s aib dimensiuni liliputane n
comparaie cu mrimea tapiseriei. La birou scria o
femeie cu trsturi nedesluite.
Ajuns n mijlocul camerei, Richard se nclin adnc.
Deodat tresri. Se auzise chemat pe nume.
How do you do, Richie? Mi-a fcut mare plcere
vestea sosirii tale. Fii bine venit!
Richard, care abia i ncheiase reverena, se apropie
uimit de duces.
Patricia! rosti el. Patricia! Dumneata?
Pentru nimic n lume nu s-ar fi ateptat ca Patricia
s-l ntmpine n acest castel din inima Franei.
Sora lordului Eastleigh ajunsese o femeie de treizeci
i mai bine de ani, o adevrat doamn, care impunea
respectul. Richard era att de surprins de aceast
ntlnire, nct uitase i de scopul vizitei i de
Radiguet i de nsoitorii si, care stteau nedumerii
napoia lui.
353

Ducesa de Lusignan se ntoarse spre Radiguet.


Matre Radiguet, n seara aceasta e prea trziu ca
s mai semnm actele. Mine vom avea tot timpul.
Richard, Messieurs, cel mai potrivit lucru e s
nnoptai la castel. La cin suntei oaspeii mei.
Chem pe majordom.
Condu-i pe domni n camerele lor, porunci ea.
Richie, dumneata mai rmi puin.
Dup ce rmase singur cu Richard, Patricia i oferi
un scaun.
Aeaz-te lng mine. S mai stm de vorb.
Prietenete, ca pe vremuri
Ca pe vremuri? repet pentru sine, Richard. Fa
de Patricia de azi n-ar mai fi putut avea sentimentele
de odinioar. Era prea maturizat spre a mai rscoli
de sub cenu jarul iubirii de odinioar.
Ea i zmbea cu duioie. Duioie inspirat de
dragostea lor din trecut sau de tinereea care le scpa
amndorura printre degete? Richard nu era n stare s
dea o interpretare exact expresiei chipului ei.
Pe Patricia trecerea anilor nu o avantajase. O plas
de riduri fine apruse n colul ochilor. Gura i
pierduse prospeimea. Un aer de amrciune plutea
pe fruntea ei nalt.
Eti curios s tii cum am ajuns aci. Nu-i aa?
rosti ea. Nimic mai simplu. Prima oar am fost
cstorit cu lordul Edward Stainforth, pe care l-am
pierdut dup un an de csnicie. La o vntoare a
czut de pe cal, zdrobindu-i baza craniului. Edward a
fost un om cumsecade. L-am regretat. N-am rmas
mult timp vduv. Familia m-a cstorit cu ducele de
354

Lusignan, actualul meu so, pentru care am o stim


deosebit.
Cuvintele acestea sunau ca o scuz. Nu-l iubete,
i zise Richard cu nemrturisit satisfacie.
Completndu-i parc gndurile, Patricia adug:
Charles i cu mine suntem foarte buni prieteni.
Undeva, n deprtare, se auzir tlngi. Un cine
ltra sub ferestre.
Eti fericit. Patricia? ntreb Richard aproape
fr voie.
Vrei s afli dac eti rzbunat?
Pe obrazul ei juca lumina roiatic a soarelui-apune.
M crezi att de meschin, Patricia?
Sunt ultima care a putea s gndesc aa ceva
despre tine.
Ea i plimb alene degetele de-a lungul colierului
de perle de la gt. Pstr cteva clipe tcerea, apoi
zise:
Din nefericire, Richard, trecutul este mort
n vreme ce se schimba pentru cin, Richard ncerca
s tlmceasc vorbele Patriciei. Regret oare c nu se
cstorise cu el n ciuda interdiciei paterne? Dorea s
rennoiasc o legtur pe care el o socotea definitiv
rupt? Patricia nu mai era femeia visurilor lui.
Richard nu se simea atras dect de fetele tinere.
Poate c acesta era un semn de mbtrnire. Ei, i?
Mai era o enigm creia nu-i gsea dezlegarea.
Queensberry tiuse c Lusignan era cstorit cu
Patricia Darnley. Pstrase ns taina fa de Richard.
De ce? Queensberry era un personaj cu reacii bizare.
355

Niciodat nu puteai ti ce urmrete.


La orele opt precis Richard cobor n salon, aa cum
i se indicase. Nu gsi n uriaa ncpere decorat cu
tapiserii italieneti dect pe un imberb locotenent de
dragoni, subirel, bine fcut, prins ntr-o elegant
uniform cu fireturi strlucitoare. Se numea Roger
dHautefeuille.
Se prezentar reciproc i, n ateptarea celorlali
convivi, legar o conversaie politicoas despre vreme,
eternul subiect al oamenilor care nu au altceva a-i
spune. Un lacheu le servi un aperitiv bogat. Sorbir
cte un pahar de Chteau dYquem, gustar din Brieul apetisant, se delectar cu cteva sardele i
ncheiar cu cte un pateu n aspic, rugndu-se
fiecare cerului s apar mai repede amfitrioana, spre a
pune capt acestui incomod tte--tte.
Dup o jumtate de or de ateptare, ducesa de
Lusignan intr n salon. Purta o toalet de mare gal,
foarte potrivit pentru o recepie la Versailles. n clipa
aceea, Patricia era cu adevrat frumoas. Pea lin ca
o balerin, ochii i strluceau, pieptul opulent, generos
decoltat, i slta n ritmul respiraiei uor agitat,
buzele-i erau ntredeschise.
Rspunse cu graie la salutul lui Richard, dar cnd
ajunse n dreptul locotenentului de dragoni, ntreaga-i
fiin nflori, radiind o cldur i un farmec nespus.
Abia atunci se fcu lumin n mintea lui Richard.
Toate problemele pe care i le pusese n legtur cu
Patricia i gseau dezlegarea. Era ndrgostit de
ofier, care o privea cu adoraie. Hero i Leandru,
gndi Richard, cu indulgen cvasipatern. Biata
356

Patricia! Ct de scump i pltete eecul celor dou


csnicii. Cu mine ar fi fost mai fericit? Cine tie?
V-am lsat singuri, Richard, fiindc ineam s v
cunoatei fr s fiu eu de fa. Am avut grij s
comunic lui Radiguet i nsoitorilor dumitale c cina
se servete la orele nou. V-am dat prilejul s stai
mai mult timp de vorb, aa ca ntre brbai. Spune
drept, Richard! Nu-i aa c l placi?
Locotenentul de dragoni i srut mna cu
devoiune de neofit.
Richard zmbi.
Mi-a fcut o foarte frumoas impresie. Este, ceea
ce numim noi un desvrit gentleman.
Auzi, Roger? gnguri ea. Complimentul lui
Richard m bucur. Vine din partea unui om superior.
Mi-a decernat i mie un mic premiu de consolare,
i spuse Richard.
Roger are garnizoana la Tours. Ori de cte ori are
puin timp liber i-l petrece aci. Prezena lui mi-e de
mare folos. n vremurile acestea tulburi, simi nevoia
unui bra protector cred c m nelegi, Richard.
Dup plecarea lui Charles la Londra m simeam att
de singur N-aveam pe nimeni lng mine. Copiii
prin coli, mai toate rudele mele n Anglia
De ce ncearc s se justifice, reflect Richard. Din
punctul meu de vedere are toate scuzele
La nou, coborr n salon Radiguet, Sanders,
McFee i McKreely. Sosi i ultimul invitat, Abatele
Voisin, parohul bisericii din sat, care oficia la zile mari
n capela castelului.
La cin, americanii din suita lui Richard, formai n
357

mediul sobru, puritan, din New England, priveau cu


uimire etalarea fi a sentimentelor de dragoste
manifestate de nobila amfitrioan fa de ofier. i
aceasta n prezena unui abate, care nu se formaliza
deloc.
Ajunseser la desert. Abatele Voisin savurase cu
beatitudine ampania roie. Din cnd n cnd muia n
ampanie un picot, pe care-l ronia alene. Rotund ca
un balon, durduliu, cu obrajii buclai, trandafirii,
abatele Voisin la vrsta de aizeci de ani arta ca un
sugar abia scos din scutece.
Sanders, uor ameit de ampania cu care nu era
deprins, rotea ncet cupa de cristal ntre degetele-i
puternice, fcnd mare haz de glumele lui McFee.
i Patricia le asculta cu plcere. Btrnul acesta
mucalit i evoca ara natal, peisajele englezeti,
copilria, trengriile de odinioar. Din cnd n cnd,
degetele ei atingeau ca din ntmplare mna ngrijit a
locotenentului, McKreely, pe care-l stingherise la
nceput cadrul acesta somptuos, se dezmorea treptat
sub efectul alcoolului. Privirile lui rtceau cu
voluptate peste cristalele i argintria strlucitoare de
pe mas, peste tapiseriile cu subiecte mitologice, peste
mobilierul masiv, cu patin autentic.
Ce bine e s te numeri printre fericiii acestei lumi,
cugeta el stimulat de ampania frapat. S fii bogat,
s ai un castel, o nevast tnr i frumoas, un mare
cont la banc i nicio grij care s-i ntunece bun
dispoziie.
Ferestrele nalte erau larg deschise spre parc,
lsnd s ptrund n sufragerie o rcoare
358

nmiresmat. Dinspre Loire se auzeau concertul


nentrerupt al broatelor i ritul greierilor. Un
licurici sclipitor intr fr veste n ncpere i ateriz
pe sutana neagr a abatelui, mpodobind-o cu o
nestemat gingie. i lu iari zborul, pierzndu-se
pe fereastr n noapte.
Era o atmosfer att de idilic, de calm, nct
McKreely oft satisfcut.
Glasul trgnat, puin rguit, dar totui plcut, al
lui McFee ntrerupea singur linitea patriarhal.
De fiecare dat cnd stau la mas cu un cleric,
spunea el uitndu-se ugub la abatele Voisin, mi
amintesc de ultimele clipe ale unui unchi al meu,
cmtar din Dublin. Pe cnd bietul om se afla pe patul
de moarte, abatele chemat a-i da sfnta mprtanie
i-a artat patetic crucifixul su de argint. Unchiul a
luat crucifixul, l-a privit, apoi l-a restituit abatelui,
Iart-m, sfinia ta, dar pe obiectul sta nu-i pot
mprumuta mare lucru. Prea e uor. Pun rmag c e
gol pe dinuntru. i i-a dat sufletul. Alt dat,
unchiul meu
O detuntur sfie linitea nopii.
McFee tcu. Tcur parc i broatele i greierii.
Tcerea, care se lsase peste fire i peste oameni, fu
tulburat de alte dou detunturi. Alte mpucturi
urmar dup un lung interval.
Vnt de spaim, McKreely se ridic brusc de la
mas, rsturnnd cupa cu ampanie, care se sparse
cu zgomot cristalin.
ampania roie fcu o pat mare pe faa de mas de
dantel.
359

Ce se ntmpl? ntreb el nspimntat.


Nimic grav, domnule, replic matre dhtel-ul
calm. Braconierii ucid cprioarele din parc.
i-i lsai s-i fac pe voie? exclam Sanders
uimit. Dreptul de proprietate
Trim vremuri deosebite, domnule Sanders,
spuse Patricia. Prefer s nchid ochii. n alte pri,
ranii au dat foc castelelor. Aici se mulumesc cu mai
puin.
Acesta este, poate, numai nceputul, opin
Richard. Mai trziu
Mai trziu? Hm, viitorul e un imens semn de
ntrebare, rosti gnditor abatele Voisin. Ndjduim c
totul va reintra n ordine. Dup un timp oarecare

360

Capitolul ase
n septembrie, Richard se napoie la Londra. Era
nsoit de locotenentul dHautefeuille, pe care-l scosese
clandestin din Frana, n urma rugminilor
struitoare ale Patriciei. Dragonii din regimentul lui
dHautefeuille se rsculaser, izgonindu-i ofierii,
ucignd pe comandant i pe un cpitan, care
ncercaser s le in piept. DHautefeuille mpucase
doi soldai, fugise clare, urmrit de o ceat de
dragoni, pn ce i se pierduse urma. Se refugiase la
Charlemont-sur-Loire. Patricia l deghizase n lacheu,
l urcase pe capr, lng vizitiu apoi, pe drumuri
ocolite, plecase la Paris, n cutarea lui Richard.
Avusese norocul s-l gseasc la hotel. Richard se
pregtea tocmai s plece la Londra. Folosindu-se de
hrtiile de identitate ale lui McKreely, dHautefeuille
trecuse grania, dndu-se drept secretarul lui Richard.
La Londra se desprir.
ndat dup sosirea sa n capitala Angliei, Richard
primi dou veti bune. ntia i-o ddu Queensberry,
care-l anun c Henry fusese admis la Eton.
Intervenise nu numai ducesa de Devonshire, dar i
prinul de Wales, pe care Queensberry l pistonase
att direct, ct i prin intermediul lui Charles Fox.
Primirea lui Henry la Eton avea pentru Richard o
semnificaie deosebit. Admiterea fiului su n aceast
coal aleas era nu numai un titlu de glorie, dar i o
confirmare a intrrii familiei Sunderland-Beauclair n
snul naltei societi britanice. Sensibil la onoruri,
361

Richard acord mai mult importan dect s-ar fi


cuvenit acestei recunoateri oficiale a rangului i
prestigiului su.
A doua veste o datora lui William McFee. n scurtul
rstimp scurs de la napoierea sa la Londra, btrnul
irlandez dduse o stranic lovitur la burs,
realiznd trei sute de mii de guinee. Succesul sosea la
timp. Richard i investise cea mai mare parte din
milioanele ctigate la New York n ntreprinderi,
afaceri i speculaii de lung durat.
Richard
hotr
s
stabileasc
la
Londra
reprezentana general a casei Sunderland-Beauclair
pentru Europa. n vremuri normale, ar fi preferat
Parisul. ns capitala Franei nu mai prezenta
siguran pentru afaceri.
La Londra, Richard puse bazele unei ntreprinderi
de import-export pe aciuni. Pentru consiliul de
administraie avea nevoie de civa oameni de paie,
dar cu suprafa n City i n lumea politic.
Queensberry accept preedinia.
Dac vrei s cooptezi n consiliu un om cu relaii
multiple i foarte puternice, adreseaz-te lui Geoffrey
Horncastle. i-a fost coleg la Oxford. Horncastle se
nrudete cu tot ce are Anglia mai ilustru, e prieten cu
prinul de Wales, tovar de orgii al lui Charles Fox i
singurul om cu care se beivete William Pitt. Prin
Horncastle poi obine informaii politice preioase. i
omul acesta e uor de stpnit. Cheltuiete enorm,
aa c e ntotdeauna dator vndut. Cu bani i-l
aserveti. F-i chiar azi o vizit. Nu vei regreta.
Poveele Iul Queensberry erau pentru Richard liter
362

de evanghelie. Avea ncredere oarb n duce.


Pe Horncastle l gsi n apartamentul su din
Bedford Square. ncperi puine, ns decorate cu
excepional bun gust. Mobile Chippendale i
Heppiewhite, tablouri semnate de pictori cu renume,
obiecte de art, parchete de acaju, lucii ca oglinda, o
penumbr calm, de bon-ton.
Horncastle se pregtea s ias n ora. l primi pe
Richard cu condescendent amabilitate. nfiripar o
conversaie dezlnat, pe care amfitrionul o ntrerupea
din cnd n cnd spre a cere diverse servicii valetului
su Lycurgus. Valetul umbla tacticos i fr zgomot,
aa cum se cuvine unui perfect servitor.
Dragul meu Richard, obligaiile mondene sunt
ucigtor de plictisitoare, vorbea Horncastle trenant i
afectat. i consum energia, i calc pe nervi.
Primeti invitaii fr numr i nu tii unde s te duci
mai nti. Trebuie s le triezi, s le cntreti, s-i
organizezi timpul, ca s le faci onorabil fa.
Da, da! Te neleg, rosti Richard cu comptimire.
Spune i tu, zise Horncastle, oftnd obosit,
disear, la nou, trebuie s cinez cu George.
Care George?
Wales, rosti Horncastle laconic, zgzuindu-i un
cscat. Pn atunci trebuie s m ntlnesc la club cu
Thomas Grenville
Ministrul?
Ministrul afacerilor strine. Apoi am un rendezvous la Athenaeum cu Peniston Melbourne. Trebuie s
fac o vizit btrnei ducese de Beaufort, care e o ca
nspimnttoare, alta Carolinei Mantrose, vara mea a
363

doua
Faa ducelui de Manchester?
Exact. Mi se pare c ai cunoscut-o i tu, pe
vremuri, la Northland. Trebuie s trec i pe la
Principesa Mary, pe la Charles Westmoreland i pe la
Chatham
Fratele primului ministru?
ntocmai. Cred c voi renuna s mai petrec
cteva minute la chermesa lady-ei Anglesey, aa cum
plnuisem. Nu tiu nici cu ce s m mbrac. Dac mi
pun fracul albastru, cu care m-a prezenta onorabil la
btrna duces de Beaufort, va trebui s m schimb
pentru dineu. Iar la chermes nu m pot duce dect
cu un costum subire, deschis la culoare, nepotrivit cu
atmosfera funebr a casei Westmoreland. Bietul
Westmoreland ateapt s-i moar soacra. Ah, cte
probleme, cte probleme! exclam el depit. Dac ai fi
n locul meu, ai nnebuni. Ah, am uitat c desear
trebuie s m mai ntlnesc cu Somerset i cu
Devonshire. Martorii alei de William Murray pentru
duelul su cu lordul Fitzgerald.
Tu eti martorul lui Fitzgerald?
Da. Alt corvoad, de care nu tiu cum s m
mai achit. Hello, Lycurgus, se adres el valetului, mai
am ceva n program?
Da, Sir. nlimea sa ducele de Dorset a trecut azi
de diminea i a lsat vorb s-l cutai neaprat la
Whites.
Extenuat, Horncastle i tampon cu batista-i fin
fruntea asudat.
Lycurgus!
364

Da, Sir?
Cte un porto.
Imediat, Sir.
Pe urm pregtete-mi fracul verde cu pantaloni
de satin dungai cu galben.
Dup plecarea valetului, Richard trecu la expunerea
scopului vizitei sale. Geoffroy Horncastle asculta
lenevos, examinndu-i cnd unghiile lcuite, cnd
vrful papucului de mtase, cnd dantela de la
mneci. Csc de vreo dou ori, dar nu i ntrerupse
musafirul. Cnd auzi c e vorba i de bani ncrei
interesat sprncenele.
Mda, proiectul merita atenie, spuse el fr
grab.
Mintal, entuziasmul su nu cunotea margini.
Richard, continu el cu voce tare, cred c voi
accepta.
Vorbea cu ton obosit, ca i cnd ar fi fcut o mare
concesie.
Dac vrei s-i creez relaii noi, pot s-i aduc tot
ce are Londra mai select.
Ai legturi i n City, Geoffrey?
Desigur. Fata lordului primar mi face o curte
nebun. Cu cei mai muli bancheri am strnse relaii
de afaceri.
De la toi mprumutase mari sume de bani. Graie
lui Richard spera s i remprospteze creditul.
Richard scoase din buzunar o hrtie mpturit, cu
en-tte-ul unei bnci.
Mine de diminea, Geoffrey, prezint-te la
Goldsmith Bank. i-am deschis un cont curent.
365

Deocamdat, pn la concurena sumei de zece mii de


guinee. Iat adresa.
Horncastle lu hrtia i o strecur neglijent n
buzunar.
Uluitor, Richard. Erai att de sigur c i voi primi
propunerea, nct ai i depus bani la banc pe numele
meu.
ncepu s rd, subit umanizat de perspectiva
ncasrii banilor.
Mai am nevoie de cteva personaliti n consiliul
de administraie, zise Richard.
Foarte simplu, dragul meu. i aduc ntreg
almanahul nobilimii. Dac vrei, i organizez o prim
luare de contact. nchiriaz o sal, d un bal, i i
invit toat aristocraia. i civa oameni politici pe
deasupra. Ce zici de Charles Fox?
E n opoziie, rosti Richard fr entuziasm.
i-l aduc atunci pe Chatham. N-ar fi exclus s-l
conving i pe Pitt s-i onoreze balul.
Colaborarea noastr, Geoffrey, va fi, se pare,
fructuoas.
Nu m ndoiesc, zise Horncastle cscnd ceva
mai nviorat. Uite-l i pe Lycurgus. Vine cu butura.
S ciocnim n cinstea colaborrii noastre, Richard
Geoffrey Horncastle se inu de cuvnt. Pentru a
pregti terenul, organiz cu banii lui Sunderland o
serie de dineuri, la care pofti diverse personaliti. Ca
din ntmplare, Richard era nelipsit. Relaiile acestuia
crescur astfel n ritm accelerat.
Era vzut la curse, prin marile restaurante, la
cluburi. i cumprase o trsur superb, cu care se
366

plimba nsoit de Queensberry sau de Horncastle.


Rareori ieea singur. Tot ce fcea era pentru reclam.
i fiindc era deprins s lucreze n stil mare, hotr
s dea un bal de o strlucire nemaintlnit.
Pe Grosvenor Street i cumpr o cas superb,
cldit de un arhitect care-i fcea o zgomotoas
intrare n lumea artelor, ridicnd palate mree, cu
colonade vaste, cu scri i pori monumentale,
nemaivzute la Londra. John Nash, arhitectul care
visa s depeasc gloria grdinilor suspendate ale
Babilonului, era pe msura unui client de talia lui
Richard Sunderland. Amndoi tindeau s fac
imposibilul posibil.
Edificiul alb, neogrec, cu colonada lui mrea, era
mai impresionat dect Hampton Court sau
Buckingham Palace. Ruvoitorii spuneau c le
amintea un decor de teatru, mirobolant pe din afar i
gol pe dinuntru. Indiscutabil, exagerau. Tot ce i s-ar
fi putut reproa era un fast strident, insolent, care
distona cu sobrietatea cldirilor londoneze.
Casa lui Richard avea un hol uria, care rspundea
ntr-o vast sal de bal, decorat n alb i aur. De o
parte i de alta a holului, pe toat lungimea
edificiului, se nirau dou rnduri de cte ase
saloane.
Oamenii de afaceri din City, care lucrau n acelai
domeniu cu Richard, intraser n panic.
Megalomanului stuia i s-a nzrit s se
stabileasc la Londra.
Nicio grij. Aa cum a pornit-o, n-ajunge departe.
Pn atunci ne va da de lucru, ce folos dac
367

nainte de a-i frnge gtul ne va strangula pe noi.


Pesimismul vostru nu-i are rostul. Toate vin la
timpul lor. Puterea de rezisten. Aceasta e tot ce ne
trebuie
Balul era fixat pentru prima smbt a lunii
noiembrie. Pregtirile continuau febril. Invitaiile
fuseser lansate nc de la 15 octombrie.
Mai rmnea o problem de rezolvat. Mrs Ophelia
Sunderland fiind reinut n Statele Unite, Richard
trebuia s gseasc o lociitoare, care s fac onorurile
casei. Ar fi apelat la Patricia, dar alegerea aceasta ar fi
iscat comentarii ruvoitoare. Erau destui acei care
aflaser pe ci luntrice de aventura modestului
student de la Oxford cu fiica ducelui de Northland.
Dup ndelungate discuii, Queensberry propuse pe
o nepoat a sa, lady Pamela Chertsey, care era
ndeajuns de urt spre a nu da natere la interpretri
suprtoare, i ndeajuns de nobil spre a primi pe
prinul de Wales nsui.
Balul, destinat a rmne nscris n analele mondene
ale Londrei, fu precedat de cteva veti, unele plcute,
altele dezagreabile, care ddur mult btaie de cap
lui Richard.
Printre cele neplcute se numrau informaiile
alarmante primite din Saint-Domingue. Negrii de pe
plantaii erau n fierbere. Bandele de sclavi refugiai n
muni fceau raiduri tot mai dese, incendiind
conacele, arznd recoltele, masacrnd pe marii
plantatori.
La Nantes, fabricile i nchideau pe rnd porile, ca
urmare a stagnrii afacerilor. Muncitorii se agitau,
368

cernd de lucru i pine. La uzina de armament a lui


Richard avuseser loc manifestaii zgomotoase.
Lydia, una din cele mai noi nave din flota
comercial a casei Sunderland, fusese capturat n
Mediteran de ctre piraii barbareti.
Dintre tirile plcute, dou meritau s fie relevate.
Joe Phipps reuise s mreasc n scurt timp
producia fabricii de pulberi de la New Schenectady,
iar pe antierul naval de la Long Island fuseser
lansate dou corbii, ce aveau s fie afectate traficului
cu Indiile Occidentale.
Richard i angajase mare parte din capitaluri n
afaceri de lung durat. La un moment dat, resimise
acut lipsa de numerar. Achiziionarea costisitoarei
case din Londra i accentuase vremelnica jen
financiar. Pentru a se degaja, negociase cu bncile
americane din Philadelphia un mprumut n condiii
destul de avantajoase. Secretul acestei tranzacii nu
fusese bine pstrat. Adversarii casei Sunderland se i
grbiser a lansa zvonul c Richard Sunderland se
afla ntr-o situaie critic.
Realitatea era alta. Spre a-i crea rezerve de aur,
Richard dduse dispoziie agenilor si din New York
s parceleze i s pun n vnzare o mare poriune din
domeniul Effingham, din statul New York. Capitalul
rezultat din aceast operaie inteniona s-l
investeasc ntr-o banc proprie, pe care plnuia s o
nfiineze n Statele Unite.
n prima zi a lunii octombrie, Richard se mut n
noua sa cas. Condus de arhitectul John Nash i de
anticarul Morton, care-i decorase interioarele, se
369

plimb prin saloane, galerii, sli de recepie. ntrzie


n faa ctorva tablouri, pipi tapiseriile cu subiecte
mitologice, admir dou vase chinezeti nalte ct
omul i verific moliciunea ctorva scaune. Cutreier
apartamentele de locuit, camerele servitorilor,
buctriile, pivniele, remiza pentru trsuri, grajdul.
En bon prince, Richard risipi laude i gratificaii.
Era ncntat. Cine ar fi crezut, pe vremuri, c fiul lui
Josiah Sunderland va ajunge stpnul unui palat!
n comparaie cu acest edificiu, casa pe care i-o
construise la New York acum doi ani prea o colib.
Cheltuise bani cu sacul, dar nu regreta. Cldirea
aceasta era i o investiie de prim ordin. Oricnd ar
putea s o vnd fr pierdere.
Fr ndoial, ansamblul avea ceea ce francezii
numesc grand air. Orbit de acest lux de faad,
Richard nu i ddea seama c tablourile pctuiau
prin mediocritate i platitudine, c statuile de
marmur erau doar copii reuite ale capodoperelor
antice, c porelanurile i cristalele nu fuseser aduse
din Boemia, de la Sevres sau Delft, ci erau executate
n Anglia, c tapiseriile nu aveau comun cu
Renaterea italian dect maniera i stilul i c n
realitate fuseser lucrate n manufactura de la
Mortlake. Un cunosctor, un colecionar, n-ar fi gsit
n galeriile somptuoase nici zece piese demne de a fi
remarcate.
La Oxford, Richard se familiarizase cu tiinele
pozitive. Studiile lui nu avuseser nicio contingen cu
artele. Iar viaa agitat de mai trziu nu i dduse
rgaz s guste frumosul sub forma lui cea mai
370

desvrit, opera de art.


Ca i orice profan cu bun-sim, putea s spun
despre un tablou c era frumos su urt. Nu avea ns
criterii de apreciere. Se deprinsese cu luxul, fiindc
intimitatea lui cu Gerald Eastleigh i prosperitatea din
ultimii ani i ngduiser s frecventeze case i cercuri
n care luxul i elegana erau fireti. Oameni cu gust
i rafinament ar fi fost n drept s-l acuze c se
nconjurase cu un fast ostentativ, de parvenit. Richard
era ns att de bogat, nct se gseau destui
linguitori dispui s-i laude fiecare cuvnt ca pe o
exprimare desvrit a geniului omenesc i palatul
su ca pe a opta minune a lumii.
Din loja orchestrei care domina sala balului, Henry
Sunderland privea cu ncntare irurile lungi de
dansatori i dansatoare, ce evoluau cu precizia unui
balet pe parchetul de acaju. l amuzau i
instrumentitii, care cntau cu verv un vesel menuet.
Flautistul, ce-i umfl obrajii ca un cimpoi, n vreme
ce degetele-i fugeau sltre pe clapele instrumentului,
i fcea o plcere nebun. Violonitii erau mai puin
nostimi. Totui, i preau destul de caraghioi, cu
flcile lor priponite de viorile pe care plimbau cu
pasiune arcuul, legnndu-se transportai din tot
corpul. Oboiul grohia. Clapele albe ale clavecinului
semnau cu dinii albi al unui crocodil. Talgerele
bufneau cnd mai nfundat, cnd mai tare, suprnd
de moarte violoncelul care se vicrea de i se rupea
sufletul.
Henry Sunderland s-ar fi simit n al noulea cer
371

dac n-ar fi avut n apropiere pe Obadiah Folger,


nenduplecatul su preceptor. Folger sttea eapn pe
un scaun, innd n mn ca un sceptru un baston
de jonc, semnul distinctiv al atribuiilor sale. Obadiah
Folger era tipul puritanului. Nu rostea o fraz fr s
strecoare un citat din Biblie.
Richard l angajase pentru a deprinde pe fiul su cu
o educaie rigid, aspr. La New York, Folger
dispusese de Henry ca un suveran absolut. De cnd
sosise la Londra, preceptorul simea cum i pierde
autoritatea. Profesorul de dans voia s fac din elevul
su un gentleman desvrit, care s strluceasc n
societate prin manierele i prin cunotinele sale
deosebite n arta dansului. Profesorul de desen vorbea
cu nflcrare despre superbe mbinri de culori,
despre poetice apusuri de soare, despre incomparabila
plcere de a contempla ore ntregi un peisaj sau o
floare. Noiuni i principii n contradicie cu felul de a
vedea a lui Folger, spirit eminamente practic i
duman nverunat al contemplaiei i al lenei.
Profesorul de englez l revolta la culme. Puritanul din
New York nu concepea ca un copil de nou ani s
recite versuri uuratice, profane, neglijnd psalmii. Iar
profesorul de francez, cu manierele sale afectate, de
domnioar btrn, i cu accentul su gutural, ce
imita ridicol gnguritul porumbelului, l umplea de
indignare i dezgust.
Richard Sunderland acceptase la New York fr
nicio obiecie normele educative ale lui Folger. De
cnd sosise n Anglia, devenea ns tot mai receptiv la
influenele decadente europene. Preceptorul resimea
372

cumplit diminuarea puterilor sale discreionare


asupra creterii micului Henry. Balul acesta i prea
un spectacol drcesc, menit s slbeasc simul moral
al copilului. Dac ar fi bnuit ct era acesta de
ncntat l-ar fi scos din loj, cu riscul de a-l indispune
pe Mr. Sunderland. Calvarul avea s dureze pn la
miezul nopii, cnd Henry urma s fie trimis la
culcare. Pn atunci, mai avea de ateptat i de
suferit.
Biatului i plceau balerinele n rochii scurte, care
se roteau pe vrfurile picioarelor, micnd graios din
brae. l cucerise mai ales o fat att de tnr i
subiric, nct prea de vrsta lui.
Cnd pendulul nchis n clopotul de sticl vesti
noaptea jumtate, profesorul i lu elevul de mn i
l duse n camera lui. Pe masa din mijloc era servit o
gustare frugal, pe care Henry o consum amrt, sub
privirile inchizitoriale ale lui Folger. Era att de trist c
plecase de la bal, nct i pierise pofta de mncare.
ncpu apoi pe mna valetului su, care-l dezbrc, i
puse cmaa de noapte i l vr n pat.
Folger fcu o scurt inspecie prin ncpere, apoi
stinse lumina i se retrase solemn.
Momentul acesta era pentru Henry nceputul unui
calvar care se repeta noapte dup noapte. i era fric
de singurtate, de ntuneric. Cu urechile ciulite i
inima srit, prindea cele mai uoare i inofensive
zgomote. Trosnetul unei mobile, bzitul unei gngnii
luau proporii fantastice, nnebunindu-l de groaz.
Frica l paraliza, i tia respiraia. Se aga de ea aa
cum se ag o plant de un copac.
373

De toate i era fric, i era fric de tatl su, distant


i autoritar. n ochii acestuia nu citise niciodat nicio
licrire de duioie, de afeciune. Richard nu-l btea.
Cu toate acestea, lui Henry i era mai fric de el dect
de Obadiah Folger, care-l biciuia pentru cele mai
mrunte greeli.
i era fric i de Ophelia, pe care n-o vedea dect o
dat sau de dou ori pe an. Ochii ei mari i inexpresivi
l priveau ciudat. Sttea nemicat n faa ei i avea
senzaia bizar c e un obiect fr importan. Pe
Ophelia o interesau mai mult imaginile fantastice care
se formau n pcla minii ei dect fpturile din jur.
Excepie fceau numai turma de cini i ppuile care
se nmuliser de parc ar fi avut via. Avea cteva
zeci, ncepnd cu arlechini i marchize splendid
lucrate i terminnd cu cte un ghemotoc de crp,
care o captiva adeseori mai mult dect celelalte
exemplare din colecie. Uneori o copleeau crizele de
melancolie. Sptmni de-a rndul sttea ntr-o
letargie vecin cu tmpenia. Alteori se pornea s cnte
i s rd fr rost. Cnta i rdea nencetat,
epuizndu-se ntr-o frmntare steril, ncheiat cu
un somn care dura patruzeci i opt de ore.
Lui Henry i era fric i de fraii lui mai mici, mai
vioi i mai agresivi dect el. Georgina, mai
neastmprat dect un cel, l trgea de pr, l
nghiontea prin coluri i i juca tot felul de otii.
i era fric i de copiii strini. Se lsa btut fr s
reacioneze, dei era voinic pentru vrsta lui.
Vindicativ i ascuns, plnuia n tcere rzbunri
crunte, dar le punea n aplicare abia dup un lung
374

rstimp. i atrgea victima n preajma vreunui bazin


cu ap, n care o mbrncea fr veste, ori asmuea
dup ea cinii, fcnd haz de ipetele care ridicau casa
n picioare.
Dar groaza cea mai chinuitoare o ncercase pe
corabia care-l adusese n Europa. Clip de clip se
ateptase ca oceanul s se deschid i din adncurile
lui necuprinse s scoat capul arpele mrilor, care s
nghit corabia cu cltori cu tot.
l nspimnta i labirintul acesta din Grosvenor
Street, cu galerii lungi n care se pierdea i n care
paii strneau ecouri lungi ca ntr-un templu. l
intimidau servitorii, care l priveau cu ochi reci, ca de
pete, covoarele groase, n care se mpiedica prostete,
prietenii tatlui su, care-l msurau din cap pn n
picioare ca pe un mnz de ras, declarnd apoi cu
complezen:
Frumuel biea. Are ochi inteligeni
Un btrn sfrijit ca o stafid, cu nume bizar,
spusese zmbind ciudat:
Biatul tu seamn leit cu Don Balthazar Carlos
din portretul lui Velasquez. Acelai oval al feei,
aceeai brbie prognat
Prognat! Zile ntregi se trudise Henry s afle
semnificaia acestui cuvnt. Nu-l ntrebase pe
preceptor, fiindc i era fric, i nici nu cutase prin
dicionare, pentru c asemenea obiecte nu se gseau
n casa din Grosvenor Street.
Ce-i drept, exista o camer mare, cu rafturi pn n
tavan, denumit bibliotec. Dar era nchis cu cheia,
fiindc tatl su nu avusese nc timp s cumpere
375

cri. l auzise ntr-o zi spunnd c i va gsi o dat


vreme s dea o rait prin librrii pentru a-i mobila
rafturile.
Cum s mobileze nite rafturi? cuget Henry
perplex. Rafturile sunt mici i mobilele mari. Cum
dracu s ncap mobilele n rafturi?
Dup ce rostise n gnd numele diavolului, i
scuipase n sn, n semn de mare cin. Folger l
prevenise adeseori c blasfemiile sunt pedepsite de
Atotputernic cu un necurmat surghiun n iad.
Lui Henry i era fric i de coal. l nspimntau
dasclii nenduplecai i severi, care l frigeau peste
mini cu nuielele lor nrvae, l intimidau colegii
zgomotoi, turbuleni i ri, l nuceau leciile lungi i
grele, pe care nu le putea urmri, deoarece nu avea o
pregtire temeinic.
La Eton erau dou categorii de elevi. Collegers, sau
interni, supui unu regim foarte sever, i oppidans,
sau externi, n majoritatea cazurilor fii de nobili sau
de mari bogtai, care se bucurau de un tratament
mai blnd.
Richard Sunderland i nscrisese vlstarul n
internat. Nu din spirit de economie, ci spre a-i da o
educaie spartan, care s-i oeleasc trupul i s-i
trezeasc din amoreal spiritul. n parte reuise.
Programul de lucru era foarte ncrcat. Zece ore pe zi,
ncepnd de la ase dimineaa. Pentru orice greeal,
elevii erau btui cu vergile i lipsii de prnz sau cin.
n primele sptmni de coal Henry mncase zilnic
btaie. Profesorii masters i asistenii lor fellows
erau de o severitate absurd. Prepositorii un fel de
376

pedagogi i monitorii, care supravegheau meditaiile


i purtarea elevilor n afara orelor de clas, raportau
profesorilor orice nclcare a regulilor de disciplin,
din nefericire, foarte numeroase. Pedepsele plouau.
Hrana era proast. Micul dejun inexistent. La prnz i
seara se servea invariabila friptur de miel sau oaie
dup anotimp cu garnitur de cartofi. Poriile erau
mici. Elevii servii la urm rmneau adeseori fr
mncare. De srbtori li se servea ostropel de gin i
salat verde. Vara, prnzul era stropit cu puin bere.
Henry s-ar fi obinuit i cu programul ncrcat i cu
btliile repetate i cu hrana nendestultoare.
Resimea ns lipsa odihnei i imposibilitatea de a se
izola. Cele mai grele momente erau seara, dup orele
de clas. Atunci, pentru elevii din primele clase se
dezlnuia infernul. Internii dormeau, claie peste
grmad, n camer lung. ncperea aceea, nalt
de cinci metri i lung de aizeci de metri era un
domeniu rezervat n exclusivitate elevilor care scpau
de orice supraveghere. Paturile erau insuficiente, aa
c muli copii dormeau pe jos. Geamurile sparte n
timpul jocurilor, rmneau n aceeai stare pn la
sfritul anului. Conducerea nu se ostenea s le pun
la loc. Abia de vreo zece ani adic prin o mie apte
sute optzeci i ceva fuseser instalate dou cmine
pentru foc. Copiii care voiau s se spele trebuiau s
coboare la pompa din curte. Contemporanii care
criticau sistemul de educaie din colile engleze
afirmau c pn i pucriaii sunt mai bine hrnii
i cazai dect elevii de la Eton. Charles Simeon, un
renumit predicator evanghelic, declara c mai degrab
377

i-ar ucide fiul dect s-l lase s cunoasc ticloiile


din camera lung, la care fusese martor pe cnd era
elev.
Jocurile erau de o brutalitate feroce. Elevii noi se
vedeau supui unor ceremonii de iniiere complicate i
dureroase. Aruncarea n aer a copiilor pe pturi inute
de coluri era unul dintre sporturile favorite. Un elev
dintr-a doua, czut cu capul pe colul unui cpti de
pat, fusese scalpat. Din fericire, medicul colii i
cususe artistic partea piloas, astfel c biatul
scpase de o sluire pe via. Alt joc consta n
formarea unui cerc alctuit din elevi din clasele mari.
n mijloc plasau un bieel mic, pe care l mbrnceau
nuntrul cercului pn la epuizare. Alteori, se
porneau vntori dup obolani, care colciau
noaptea prin dormitor ori se organizau banchete cu
mncruri furate din cmara colegiului sau aduse
prin contraband dinafar. Elevii temerari capturau
vnatul din pdurea Windsor cu care se nvecina
colegiul i-l preparau, dup toate regulile artei, n
cminele ncinse la rou. Mai erau i alte jocuri, mai
puin avuabile.
Independena acordat elevilor ntre opt seara i
cinci dimineaa prezenta i unele avantaje. Dezvolta
spiritul de iniiativ, de libertate, de autoconducere.
n mintea lui Henry avea s rmn de pomin
spectacolul dramatic Orlando Furioso pus n scen n
camera lung. Spre a se asigura succesul
reprezentaiei, elevii, cu preul unor minuni de
ingeniozitate, aduseser n dormitor un mgar pe care
s ncalece Bombastes.
378

Ceremoniile de mare gal, n prezena ntregului


corp profesoral i a numeroi invitai dinafar, erau
foarte apreciate. Procesiunea din 6 decembrie, care
avea scopul procurrii de fonduri pentru sraci, se
desfura n prezena regelui George i a prinului de
Wales. Alegerea cpitanului colii sau a a elevului
episcop, meciurile de cricket cu colegienii de la Harrow
ori ntrecerile pe Tamisa ntre Eton i Westminster,
erau evenimente mondene, de la care londonezii
fashionable nu-i permiteau s lipseasc.
La Eton nva Henry s preuiasc cititul i crile.
Colegiul era nzestrat cu o uria bibliotec, alctuit
dintr-un mare numr de ncperi tapisate cu rafturi,
care gemeau sub greutatea tomurilor legate n
pergament sau piele de viel. n linitea adnc a
slilor de lectur, Henry se simea renscut. Idealul
lui ar fi fost s ajung asistentul bibliotecarului ef.
n asfinit, pleca s se plimbe pe sub arcadele curii
interioare a capelei, unul dintre cele mai frumoase
monumente arhitectonice ale colegiului. Visa atunci c
e singur pe o insul, ca Robinson Crusoe. S-ar fi lipsit
i de prezena lui Vineri. Ce bine ar fi fost s
rtceasc singur pe plaj cu nisip cldu, n vreme ce
valurile murmurau poveti numai de el nelese. Sau
s cutreiere pdurea cu psri cnttoare, s se
desfete n rcoarea desiurilor, s zburde pe pajitile
aternute cu iarb verde i moale, n care s se
rostogoleasc apoi cu deliciu. Aci, la coal, toi l
priveau de sus, i persecutau, nu-l lsau s triasc.
ncepuse s regrete vremea n care i fcea de cap la
Williamsburg sau la New York. Acolo tot se mai
379

bucura de oarecare libertate. Preceptorul Obadiah


Folger era unicul su duman. Pe cnd aci, avea zece,
o sut de vrjmai. Profesorii, monitorii, colegii, toi i
erau ostili.
Realitatea era mai puin neagr. Caracterul su
nchis, bnuitor, timiditatea bolnvicioas nu
contribuiau a-i ctiga prietenii. Colegii l porecliser
Pisica slbatic. Elevii mai mari l dispreuiau pentru
laitatea lui, iar profesorii i pedagogii se ndoiau de
posibilitile sale intelectuale.
Adevrul e c nu gsise o fiin care s-l neleag,
un coleg de joac i de hoinrit, un confident cruia
s-i destinuiasc amrciunea i temerile.
La Eton tradiia impunea fiecrui elev din clasele
superioare s-i aleag un protejat dintre elevii mai
mici. Regula nu fusese niciodat clcat. Trebuise s
apar Henry, pentru c principiul acesta imuabil s
nu-i mai gseasc aplicarea. n primele luni de
coal, niciun elev din clasele mari nu voi s i-l
ataeze. Abia spre nceputul iernii, un biat voinic ct
un urs, James Oaks, fiul judectorului Sir Charles
Oaks, i lu aprarea ntr-o sear de pomin, n care
trei biei se npustir asupra lui, trgndu-i o btaie
sor cu moartea. Cruzimea inutil a micilor slbatici,
care dup ce l doborser pe podea, l izbeau cu
picioarele n coaste i n cap, treziser mila lui Oaks.
Acesta apuc pe unul de urechi, pe altul de ceaf, iar
pe ultimul de turul pantalonilor, repezindu-i pe rnd
cu nasul de podea.
De azi nainte, tun el, Sunderland este protejatul
meu. Dac se mai atinge cineva de el, l chelfnesc.
380

Din clipa aceea, Henry deveni tabu. Nici monitorii


nu mai cutezau s se lege de el. Oaks nu numai c
avea o mn grea, care trimisese muli elevi la
infirmerie, dar mai era i cpitanul echipei de crichet
i de canotaj, ceea ce i conferea un rang nalt n
ierarhia colar. n asemenea condiii, cine ar fi riscat
s-i atrag mnia acestui personaj pentru plcerea
ieftin de a trage o spuneal nevolnicului
Sunderland?
O nou mprejurare contribui s consolideze poziia
lui Henry. James Oaks mai avea un protejat. Un biat
frumuel ca o cadr, cu doi ani mai vrstnic dect
Henry, pe nume George Byron Brummell. Delicat ca o
fat, cu maniere de o afectat elegan, ntotdeauna
tir quatre pingles, Brummell era un tip de snob
precoce. Influena lui asupra cpitanului echipei de
crichet era puternic. Oaks, tiranul colegiului, accepta
cu voluptuoas supunere tirania lui Brummell. Venic
erau vzui mpreun. Brummell l dirija pe Oaks aa
cum o amant abil i impune ascendentul asupra
amantului.
Cnd Oaks luase aprarea lui Henry, nu o fcuse
numai din proprie iniiativ. Brummell, pe care l
indispuneau violenele, jucase un important rol n
aceast luare de poziie. Spiritul de justiie nu fusese
factorul
determinant
al
interveniei
tnrului
Brummell. Ca orice snob, acesta avea mare slbiciune
pentru purttorii titlurilor de noblee. Henry
Sunderland, fiul marchizului de Beauclair merita
toat consideraia. Pentru a ctiga prietenia unui
aristocrat autentic, Brummell n-ar fi ovit s-i
381

sacrifice doi prieteni de origin burghez.


Henry fusese att de recunosctor lui Oaks, nct
ajunsese s se in dup el ca scaiul. Cpitanul
echipei de crichet se plictisi repede de acest obsedant
devotament.
Mai vezi-i de treab, biete, i nu m mai urmri
ca o umbr, l apostrof Oaks ntr-o zi.
Henry ncremeni consternat. i ridica Oaks aripa
protectoare, lsndu-l prad brutalilor si colegi?
Civa biei, martori la aceast scen, se i pregteau
s-i scarmene.
Din fericire, Brummell interveni cu hotrre:
Master James, te rog s ii seama c Sunderland
este prietenul meu.
Cpitanul echipei de crichet se ncrunt nedumerit,
arunc o privire bnuitoare lui Henry, apoi mri ca
un leu resemnat s sar prin cerc sub privirile
mblnzitorului.
Bine. Dac zici tu
Laconica ncuviinare, reconfirmnd inviolabilitatea
lui Henry, dezamgea crunt pe toi acei care speraser
s-l ia din nou n primire.
Recunosctor, Henry i strmut sentimentele de
devotament asupra lui Brummell, care deveni de fapt
adevratul su protector.
n cursul ntregului an colar, Richard Sunderland
nu fcu dect dou sau trei vizite la Eton. Obligat de
afacerile sale s ntreprind dese deplasri pe
continent, rmnea la Londra numai att ct i era
necesar pentru a controla i dirija n linii mari pe
colaboratorii si din City.
382

n primele luni ale anului 1791 ntreprinse o


cltorie n Indiile Occidentale. Domeniul su din
Saint-Domingue i procura griji sporite. La Port-auPrince i n celelalte orae de pe coast, cretea
agitaia revoluionar. ntre Adunarea colonial,
dominat de elementele radicale, i guvernatorul
insulei, partizan al ordinii i al regalitii, relaiile se
ncordau. Colonelul cavaler de Mauduit, comandantul
regimentului din Port-au-Prince, pe care Richard l
cunoscuse pe timpul rzboiului de independen al
Statelor Unite, fusese ucis de soldaii si n incinta
Adunrii coloniale. Cocarda tricolor a revoluiei
nlocuia cocarda alb a regalitilor.
La cteva zile dup debarcarea sa la Port-au-Prince,
Richard se ntlni pe strad cu Renaud Salabert,
avocatul familiei Effingham.
ngndurat, cu capul plecat i minile la spate,
Salabert trecea grbit spre tribunal. La vederea lui
Richard zmbi, oprindu-se din drum. Dup ce
schimbar binee, aa cum fac dou cunotine care
nu s-au vzut de mult vreme, Richard l pofti s ia
mpreun o gustare. Salabert se codi puin, cci era
foarte ocupat, dar pn la urm accept invitaia.
Intrar ntr-o bodeg rcoroas din Place Royale.
Richard comand doi homari, ton, icre i dou sticle
de vin franuzesc, care avea un singur pcat: era
moleitor de cald.
La Port-au-Prince nu gsii ghea ca n Frana,
se scuz patronul. Pe vremea cnd Saint-Domingue
era sub dominaia spaniolilor, guvernatorul i aducea
gheaa din Peru. Nu se tie cum fcea ca gheaa s nu
383

se topeasc pe drum.
Peste vreo trei luni voi bea i eu vin la ghea,
spuse avocatul. Plec n Frana.
Pentru mult timp?
Prsesc definitiv insula aceast blestemat.
De ce? i-ai fcut suma?
Nu nc. Dar aci nu mai e de trit. Rzboiul civil
bate la u.
Crezi c n Frana e mai mult linite?
Nu cred. Dar n Frana se vor bate n cel mai
ru caz fraii ntre ei. Pe cnd aici, trim pe un
vulcan. Negrii nu ateapt dect un semnal ca s ne
gtuie. Ziarele, crile i pamfletele venite din
metropol i nva c toi oamenii sunt liberi, c
sclavia este o rmi a barbariei feudale i c tirania
trebuie nfrnt. Negrii au bgat teoriile astea la cap.
i acum fierb, se frmnta. Cetele de sclavi refugiai n
muni s-au nmulit. Acolo nu-i mai ajunge aragul
stpnilor i nici grbaciul vtafului. ntr-o zi se vor
revrsa puhoi la vale. Vor trece prin foc i sabie nu
numai pe fotii lor stpni, ci i pe albii care n-au avut
niciodat robi.
Prea eti pesimist, Matre Salabert.
Se apropie ziua socotelilor, Monsieur de
Beauclair. i nu v urez s fii aici cnd va suna
ceasul. Va fi vai i amar de toi albii. Nimeni i nimic
nu-i va scpa de furia negrilor. i e firesc. Sclavii vor
s-i lepede lanurile. Aa cum i-au nvat pamfletele
revoluionare.
Rmne de vzut dac vor reui.
Vor reui. Dac nu mine, poimine. Trebuie s
384

reueasc. E n mersul firii.


Eti i dumneata intoxicat de ideile revoluiei,
Matre Salabert.
ntotdeauna am fost slujitorul justiiei, Monsieur.
O justiie superioar, deasupra ingerinelor oamenilor,
care o interpreteaz potrivit intereselor lor de moment.
Procesul care s-a deschis din vremuri imemoriale ntre
robi i stpni se va rezolva radical, mai curnd dect
v nchipuii.
Dac eti att de convins de mersul inexorabil al
revoluiei, de prbuirea vechilor instituii, de crearea
unei lumi libere, de ce nu rmi aici, pe insul? S
militezi n slujba ideilor noi? zise Richard cu ironie.
Nu rmn pentru c mi-e fric. O spun deschis.
Micrile acestea profunde, zguduirile acestea epocale
nu se vor face fr bi de snge. Dac a fi singur,
poate c a nfrunta primejdia. Dar am nevast i trei
copii. Pentru ei mi-e fric. Pentru ei plec n Frana. Am
trit prea mult timp pe insula aceasta, am vzut prea
muli sclavi suferind cumplit i prea multe nedrepti
ca s nu mi dau seama c ntr-o zi toate se vor plti.
i cu dobnd.
Avocatul i goli paharul.
Noaptea, cnd e linite, se aud pn n ora tamtam-urile din muni. Zgomotul acesta cadenat nu te
las s dormi. Fiecare lovitur de tob i amintete c
negrii din creierii munilor se pregtesc s ne
extermine.
Nici albii nu stau cu minile ncruciate, Matre
Salabert. Au trupe, arme
Pe trupe nu mai suntem siguri. Arme au i negrii.
385

Albii sunt izolai. n orae, pe plantaii, i nconjur o


mare de sclavi care nu ateapt dect momentul
oportun s ne mcelreasc in minte, Monsieur, c
n 1755, anul n care mi-am nceput cariera, aci la
Port-au-Prince, un negru din Guineea, pe nume
Franois Marcandel, a pus la cale exterminarea albilor
de pe insul. Organizase masele de sclavi n uniti
mici, conduse de efi ndrznei gata s-i execute
orbete poruncile. Faimosul Btrn de la munte,
eful sectei Haiinilor, nu avea mai mult autoritate
asupra discipolilor si dect Marcandel asupra robilor
negri. Planul masacrrii albilor era pus la punct. La
un semnal, sclavii urmau s-i ucid stpnii, s dea
foc plantaiilor i oraelor. Printr-o ntmplare, printro simpl ntmplare, complotul a fost descoperit.
Marcandel a fost prins i ars pe rug. Pn n ultima
clip a dat dovad de un curaj extraordinar Gndiiv ce s-ar fi ntmplat dac rscoala n-ar fi fost
zdrobit n fa! Am tras atunci o spaim pe care nam s-o uit niciodat. Pe vremea aceea eram tnr. Cu
incontiena tinereii, am aplaudat execuia lui
Marcandel. Azi vd lucrurile cu ali ochi. Vrsta m-a
cuminit. M-a deprins s cuget mai profund. Am
analizat fapta lui Marcandel. Din punctul meu de
vedere, care era al tuturor albilor, masacrul plnuit de
el era o crim de neiertat. Din punctul de vedere al
sclavilor, era un act de justiie, o ncercare disperat
de a sfrma lanurile robiei. Cine avea dreptate? Noi
sau ei? Rspunsul nu e greu de dat.
Albii aveau dreptul s se apere.
i negrii aveau dreptul s lupte pentru libertatea
386

lor furat. Ce-ai fi fcut dac ai fi fost n locul lor?


Comparaia nu e potrivit, Matre Salabert. Negrii
sunt fiine inferioare.
Nu credei c sentina aceasta categoric e
greit? Negrii nu sunt oameni? Ce-i deosebete de
noi, albii, n afar de culoarea pielii? Culoarea datorit
n mare parte climatului n care au trit?
Matre Salabert, sunt om de afaceri, nu
antropolog.
Dduse acest rspuns n glum, dup cum n glum
luase i vorbele avocatului. Era de un optimism prea
robust pentru a concepe c lumea lui i el indirect
ar putea suferi lovituri din partea unor negri. Nu se
temea de revoluia din Frana i nici de rscoala care
amenina s incendieze Saint-Domingue. Rzboaiele i
revoluiile erau zguduiri fireti n viaa popoarelor, pe
care el i propunea s le foloseasc n interesul su
personal. Nu pe degeaba stpnea o fabric de pulberi
n Statele Unite i o uzin de armament n Frana.
n ciuda optimismului su, nu uit prezicerile
avocatului. n primele zile i luase n derdere temerile.
Treptat, vorbele acestuia ncepur s i se graveze n
minte. Relu firul raionamentelor sale, pentru a-i
izgoni ndoielile. O reeditare a nopii Sfntului
Bartolomeu n care sclavii negri s joace rolul
catolicilor sngeroi i albii pe al victimelor
protestante, i prea de domeniul fanteziei. O
rzmeri nu era exclus. nbuirea ei n snge i
prea, ns, axiomatic. Era cu neputin ca
supremaia albilor asupra popoarelor de alte rase s
sufere o eclips. Nimic nu i-ar fi putut zdruncina
387

aceast convingere. Neplcut ar fi fost doar c revolta


s izbucneasc n timpul ederii sale pe insul.
n puinele nopi pe care i le petrecu pe domeniul
Effingham, ecourile tam-tam-urilor care se revrsau
necontenit din muni i popular somnul cu vise rele.
Ajunsese s-i par ciudat c majoritatea localnicilor
albi nu se sinchiseau de sumbrele perspective
zugrvite de Salabert.
Cavalerul Georges de Ribrac, o rud ndeprtat i
srac a Opheliei, preluase administrarea domeniului.
Richard era ncntat de aceast alegere. Ribrac nu
strlucea prin imaginaie i inteligen n schimb, era
de o corectitudine exemplar. Vesel, glume, amator
de un vin bun i de o mncare aleas, era un
comesean, preuit i, la nevoie, un om pe braul cruia
te puteai bizui. mpreun cu fiica sa, Angelique, locuia
ntr-o arip a conacului. Cealalt arip era rezervat
pentru Richard i familia sa.
Ophelia i copiii nu clcaser ns niciodat n
Saint-Domingue, iar Richard abia dac mai fcea cte
o vizit la doi sau trei ani.
Nici cavalerul de Ribrac i nici Angelique nu erau
impresionai de repetatele concerte nocturne ale
tobelor. Cavalerul, care fcuse campania din Guyana
sub comanda ducelui de Lauzun, spunea c tam-tamurile acestea i aminteau cele mai plcute episoade din
viaa sa osteasc.
Ctre sfritul lui februarie, Richard se napoie n
Statele Unite. n timpul ederii sale n Saint-Domingue
dduse o mare dezvoltare schimburilor comerciale cu
Indiile Occidentale, ncheind o serie de contracte
388

avantajoase cu proprietarii unor ntinse plantaii de


cacao i de trestie-de-zahr.
Cnd nava sa prsi portul, Richard rmase mult
vreme n contemplarea munilor, care se nlau ntr-o
vlvtaie de culori deasupra oraului i a coastei, pe
care se decupa dantela cocotierilor. Vorbele lui
Renaud Salabert continuau s-i rsune n urechi:
Rzboiul civil bate la u Sclavii negri pregtesc o
rscoal monstruoas Revoluiile nu se fac fr bi
de snge
Ce se va ntmpla ntr-o asemenea eventualitate cu
Angelique i cu Ribrac? l mustra contiina fiindc i
lsase singuri n faa ameninrii despre care Salabert
vorbea cu atta convingere.
La New York fu ntmpinat cu o veste trist. Maicsa murise subit, ca i Josiah. Dup o via de munc
necurmat, ieise din scen fr zgomot i fr s
deranjeze pe nimeni, cu mulumirea n suflet c toi
copiii ei cu excepia lui Aristotle, de care nu mai tia
nimic ajunseser bine. Fericirea ei ar fi fost
desvrit dac rivalitatea declarat dintre Patrick i
Richard ar fi luat sfrit.
Richard se ntreba adeseori dac Isabella se
mpcase cu soarta ei. Traiul ei cu Josiah i oferise
unele satisfacii. Discret, nu vorbise nimnui despre
propriile ei nemulumiri.
Moartea mamei ls un gol n sufletul lui Richard.
Regret c nu fusese de fa la nmormntare. Ar fi
ndeplinit un act de pietate filial
Nu avu ns timp s se lase prad durerii. Fabrica
de la New Schenectady i solicita atenia. Chastellux
389

reuise s expedieze din Frana un prim transport de


utilaj necesar fabricrii putilor. Joe Phipps l i
montase la New Schenectady. Fabrica de pulberi
producea acum i arme uoare, ceea ce contribui s-i
tripleze clientela. n Statele Unite, concurena era
aproape nul. Nu se nfiinase nc nicio alt mare
fabric de armament. Putile i tunurile erau
procurate din Europa. Richard i asigurase
exclusivitatea fabricrii de arme n Lumea Nou.
Atepta acum cu nerbdare utilajul pentru turnarea
tunurilor. Mainile de forat evi nu puteau fi executate
n Statele Unite.
Cnd fabrica de la New Schenectady scoase la iveal
prima puc, executat n ntregime n Statele Unite,
Richard ncerc o mare bucurie. Pe eava lucioas,
uor brumat, era imprimat marca fabricii: Un vultur
purtnd n gheare o banderol cu titlul SunderlandBeauclair-Steel.
Richard era hotrt ca aceast marc s reprezinte
chintesena calitii. Regret c bunicul i prinii si
nu erau martori la acest triumf. De fraii i surorile lui
nici nu se sinchisea. Cnd i aducea aminte de
cumnatul su, Zechariah Abercrombie, i venea s
rd. Desigur c Abercrombie, i muca furios pumnii
cnd auzea vorbindu-se despre succesele fabricii de
armament, care ar fi trebuit s fie numai a lui.
Richard rmase trei sptmni la New Schenectady.
O scrisoare strict confidenial, primit de la
Chastellux, la nceputul lunii mai, l fcu s plece de
ndat la New York.

390

Monsieur la Marquis, scria Chastellux, care


continua s foloseasc titlurile abolite de revoluie, a
intervenit o complicaie care m-a mpiedicat s
expediez n Statele Unite al doilea transport de utilaj,
potrivit planului. Lucrtorii din uzin s-au opus cu
ndrjire demontrii pieselor, ameninnd c vor da
foc ntreprinderii. Agitatorii strecurai printre ei, le-au
bgat n cap c aceasta este o manevr
contrarevoluionar i c urmrim s-i lsm muritori
de foame. n ultima vreme, numeroase ntreprinderi
i-au nchis porile. Iar cele care mai continu s
funcioneze i-au restrns considerabil activitatea.
Lucrtorii concediai fac manifestaii pe strzi,
lapideaz pe unii patroni, se dedau la violene de ru
augur. Fa de situaia creat, socotesc c ar fi cazul
s v deplasai pn la Nantes, spre a decide asupra
msurilor ce se impun. n ora circul zvonul c
autoritile municipale ar inteniona s confite
fabrica. Se spune c tranzacia ncheiat ntre
dumneavoastr i ducele de Lusignan n-ar fi dect o
manevr destinat a feri de riscurile confiscrii
bunurile unui nobil emigrat.
Al dumneavoastr prea umil i plecat servitor,
Ambroise Chastellux.
Mesajul fusese adus de un curier, ce l cususe n
cptueala hainei.
Richard rmase pe gnduri. Complicaia aceasta i
ncurca planurile. Ar fi plecat imediat n Europa. Dar
trebuie s mai zboveasc la New York spre a
desvri organizarea centralei ntreprinderilor sale
391

din Statele Unite, precum i pentru a grbi nfiinarea


unei bnci cu un capital de circa cinci milioane de
dolari.
Transformase n birouri locuina sa din Wall Street,
rezervndu-i un mic apartament la etaj. Aceast
central avea s dirijeze pe viitor fabrica de armament
de la New Schenectady, antierul de la Long Island,
flota sa comercial care ajunsese s cuprind ase
corbii de mare tonaj, domeniile din Virginia, precum
i operaiile de parcelare i vnzare a domeniului din
statul New York. Fabrica de armament din Nantes i
Societatea de import-export din Londra depindeau de
un birou aparte, specializat n afacerile europene.
Cu un an nainte, resimise acut necesitatea unei
bnci proprii, care s-i sprijine operaiile financiare.
Pentru nfiinarea ei, pornise o vast campanie
publicitar n pres i prin prospecte. Dei deschise
registrele numai pentru dou milioane de dolari, se
gsir de ndat subscriptori pentru opt milioane.
Afacerile luaser mare avnt n Statele Unite, iar
nebunia speculaiilor era n plin cretere. Toate
aceste elemente contribuiser din plin la succesul
campaniei sale. Richard i rezerv trei cincimi din
aciuni, lsnd numai dou cincimi la dispoziia
publicului. Voia s pstreze un control deplin asupra
bncii, menit n realitate s rmn o unealt n
mna lui.
n felul acesta fu ntemeiat The Bank of
Manhattan. nfiinarea ei ntmpinase i unele
dificulti. Banca New Yorkului, care i ncepuse
operaiile n 1784, i atribuise n ultimii ani
392

monopolul de fapt al operaiilor de banc efectuate cu


titlul privat n statul New York. Influena politic a lui
Alexander Hamilton, membru activ n consiliul de
administraie, fcea imposibil obinerea unei licene
din partea Parlamentului pentru crearea altor bnci.
Richard izbutise acest tur de for folosindu-se de un
iretlic. Pretinsese c societatea nfiinat de el avea
drept scop mbuntirea i mrirea portului New
York. n cererea naintat Parlamentului prevzuse o
clauz, aparent inofensiv, care scpase partizanilor
lui Hamilton. Dac ntregul capital nu va fi
indispensabil
operaiilor
propuse,
fondurile
excedentare ar putea servi fie cumprrii de valori
publice sau private, fie efecturii oricror tranzacii
sau operaii financiare, compatibile cu legile i
Constituia statului New York. Parlamentul, fr s
bnuiasc adevratele intenii ale lui Richard
Sunderland, aprobase proiectul.
Intrarea n aren a Bncii Manhattan sfrm
monopolul Bncii New Yorkului. Lovitura aceasta,
care fcu mare vlv, rci brusc relaiile dintre
Richard i Alexander Hamilton.
Am nclzit la sn un arpe, declara Hamilton
intimilor. Iat recompensa sprijinului i prieteniei pe
care i le-am artat.
Richard accept cu inim uoar ruptura. Era de
prere c prietenia nu trebuie s impieteze asupra
afacerilor. Acestui principiu avea s-i rmn
credincios toat viaa
Sunt momente cnd omul, asemenea unui alpinist
n plin escaladare a muntelui, face un popas i
393

privete napoi drumul parcurs, cntrind n minte


greutile ntmpinate i nvinse. Aa proceda i
Richard.
Sfritul Rzboiului de Independen l gsise fr
nicio situaie. Un rezervist oarecare, ca muli alii, fr
sfan n buzunar, fr perspective, i care nu avea la
activ dect un trecut furtunos. Scurta epoc de
prosperitate de la Londra i spectaculoasa prbuire
care o urmase nu-i mbogiser, dect experiena.
Dup cstoria sa cu Ophelia Effingham, n
aproximativ zece ani cunoscuse o ascensiune
vertiginoas. Rezervistul anonim ajunsese unul dintre
corifeii vieii economice americane. Tentaculele lui se
ntindeau nu numai asupra statelor Virginia,
Pennsylvania i New York, ci i dincolo de ocean,
asupra Indiilor Occidentale, asupra Angliei i Franei.
nsui Richard era uimit de aceste rezultate
prodigioase. Asemenea regelui Midas, transforma totul
n aur.
n octombrie, Banca Manhattan i deschise ghieele
ntr-o cldire ncptoare din Wall Street, vis--vis de
Trinity Church. Aciunile noii bnci nregistrar din
primele zile o curb ascendent, publicat de toate
ziarele comerciale n listele lor de valori bursiere,
alturi de elogioase articole semnate de cei mai
cunoscui comentatori ai problemelor financiare.
Gurile rele opteau c Richard Sunderland stipendia
generos aceasta pres neobinuit de favorabil.
Conducerea nominal a bncii o exercita Wilbur
Morrison, un tnr i talentat laureat al Universitii
Columbia. Ultimul cuvnt l avea ns Richard care
394

dirija totul cu mn de fier.


ntre timp, mesajele lui Chastellux deveneau tot mai
alarmante. Situaia politic din Frana se complica. n
iunie familia regal ncercase s fug peste grani.
Fusese recunoscut la Varennes i readus cu mare
alai la Paris. Moderaii, care susineau c Frana nu
era coapt pentru o schimbare de regim, nfiinaser
clubul Feuillant, susinut de burghezia tradiionalist
i de un grup de aristocrai cu vederi liberale, printre
care Lafayette, fraii Lameth i Charles de TalleyrandPrigord, pe care Richard l cunoscuse la Paris.
Iacobinii erau persecutai. Ziarul lui Murat, liderul
extremismului de stnga, fusese suprimat. Parte din
cpeteniile iacobinilor se ascunseser spre a nu fi
arestai. Adunarea Constituant fusese dizolvat. O
Adunare Legislativ i luase locul.
Contrarevoluia prea s triumfe. Dar partidul
Feuillant nu avea sprijinul maselor. Girondinii i
iacobinii continuau o politic de agitaie, subminnd
autoritatea guvernului. n ar efervescena era n
cretere.
n decembrie, Chastellux, simind c nu mai are
nicio autoritate asupra muncitorilor, trimise o ultim
i disperat scrisoare lui Richard, conjurndu-l s
vin n Frana.
n ianuarie 1792, profitnd de o mbuntire a
timpului, Richard se mbarc pe corabia Neptun.
ndrzneala lui era mare. Puini erau acei care se
ncumetau s navigheze n plin iarn spre Europa.
Dar Richard nu ovia a se lua la trnt cu
dificultile. Dup o traversare grea, acost la
395

Portsmouth n primele zile ale lui martie. Nu rmase la


Londra dect o sptmn. La 15 martie sosi la Paris.
Prima vizit o fcu ministrului Statelor Unite, Morris,
pe care-l cunoscuse n casa lui Alexander Hamilton.
Amabil, Moris l puse n curent cu situaia politic.
Cred c n scurt timp Frana va declara rzboi
Austriei. Toate partidele doresc acest lucru, iacobinii
vor s declare rzboi regilor i pace naiunilor.
Aceasta e formula, oarecum obscur, pe care a lansato purttorul lor de cuvnt, Merlin de Thionville.
Girondinii sunt convini c rzboiul va grbi
prbuirea monarhiei i deci mplinirea logic a
idealului revoluionar. Partidul Feuillant sper c un
rzboi localizat de exemplu o aciune militar
limitat la o expediie de pedepsire a electorului de
Treves, care manifest o bunvoin exagerat fa de
emigrani le va ntri poziia, dndu-le posibilitatea
s devieze interesul opiniei publice, spre problemele de
politic extern. n sfrit, Ludovic i MarieAntoinnette i vd salvarea numai ntr-o invazie
strin, care s nbue revoluia. Narbonne,
Ministrul de rzboi i Lessart, Ministrul afacerilor
strine, au trimis la Londra o delegaie oficioas,
dirijat de Talleyrand i de Lauzun, spre a obine
neutralitatea Marei Britanii n cazul izbucnirii unui
rzboi continental.
Interesant, foarte interesant! rosti Richard
gnditor. Declanarea unui conflict armat nsemna
comenzi de muniii i de armament, nsemna o
nviorare a afacerilor i un prilej unic de speculaii
financiare. Fabrica de la Nantes va cunoate iari zile
396

bune. mpiedicarea lui Chastellux de a trimite n


America utilajul necesar fabricrii tunurilor se
ntorcea acum n avantajul su.
n loc s plece la Nantes, aa cum plnuise, i
prelungi ederea la Paris. Iminena deschiderii
ostilitilor i impunea s ia legtura cu reprezentanii
Ministerului de Rzboi, singurii n msur s ncheie
contracte de furnituri militare. Din nefericire,
cunotinele lui se limitau la cercurile ultraregaliste.
Lipsa de relaii cu oficialitile noului regim se fcea
grav simit.
Richard era ns omul resurselor. Experiena l
nvase c femeile se pricep a deschide cele mai
ferecate pori. Mademoiselle Lange, prietena lui de
acum doi ani, era cea mai indicat pentru acest rol.
Actria nu-i nel ateptrile. Franoise cunotea
intim pe mai toate mrimile zilei. Iar nevoia de bani,
ntotdeauna acut, o fcea receptiv la orice manevre,
susceptibile a-i procura venituri suplimentare.
La recepiile pe care le organiz pentru Richard,
acesta cunoscu pe contele Louis de Narbonne,
ministrul de rzboi al maiestii sale. n ciuda ideilor
sale liberale, Narbonne era un nobil de vi veche.
Persoane bine informate pretindeau c ar fi copilul
natural al rposatului Ludovic al XV-lea. Asemnarea
cu prezumtivul su tat era izbitoare. Frumos,
spiritual, libertin, manierat, fcea not discordant cu
colegii si din guvern, n majoritatea cazurilor
burghezi mruni, cu principii morale rigide. La dou
sau trei dineuri, Franoise plas ca din ntmplare pe
Richard alturi de ministru. De cteva ori i invit n
397

acelai timp n loja ei.


Dup dou sptmni de manevre, Richard obinu
contractul rvnit. Ministrul de rzboi i comand un
prim lot de douzeci de mii de puti, o sut de tunuri
uoare,
cincizeci
de
mortiere
i
muniia
corespunztoare. i ncepuse ucenicia n sforriile
industriei de armament printr-o lovitur de maestru.
narmat cu acest contract, Richard plec la Nantes. Pe
Chastellux l gsi slbit, palid, cu ochii n fundul
capului.
Situaia e grav, raport Chastellux. Acum o
sptmn, n miez de noapte, bande narmate au
nvlit n curtea fabricii. Dup ce au scos din lupt pe
paznici, au spart depozitul de arme, furnd trei sute
de puti i patruzeci de butoiae de pulbere. Nu s-au
atins de tunuri. M-am plns reprezentanilor
municipalitii, care mi-au rs n nas. Am impresia c
sunt de coniven cu indivizii care au dat lovitura. Au
nevoie de arme. Iacobinii pregtesc ceva. Ce anume, na putea s spun. Oraul e cuprins de panic. Se
nchid prvliile. Depozitele angrositilor de produse
alimentare sunt luate cu asalt. Dac haosul mai
dureaz, vom fi nevoii s nchidem fabrica. Clienii nu
i mai ridic armele comandate. Armatorii din
Lorient, Saint-Malo i Nantes, care au contractat cu
noi turnarea a dou sute de tunuri de bord, vor s ne
plteasc n asignate depreciate.
i narmeaz corbiile? ntreb Richard cu
interes. De ce? Se pregtesc pentru rzboiul de curs?
Se confirmau zvonurile care circulau la Paris n
legtur cu iminena unor aciuni militare.
398

Se vorbete de rzboi, Monsieur Sunderland.


Armatorii l ateapt cu nerbdare. Cursa e o afacere
bnoas.
Richard i dezbrc mantaua mblnit i o arunc
pe un scaun.
Am obinut comenzi pentru fabrica noastr,
Chastellux. Iat contractul! zise el scondu-l din
geant. Citete-l!
Chastellux ridic ntrebtor
din
sprncene.
Despturi contractul, l parcurse atent, apoi cercet
caietul de sarcini.
Richard se feri s-l ntrerup. Trecu n faa ferestrei.
Ploaia ciocnea n geamuri cu picturi mari, pe
jumtate ngheate.
Mda. Frumos. Foarte frumos! zise Chastellux
luminndu-se. Termenul e cam scurt fa de
posibilitile noastre.
Trebuie s executm comanda n termen. Potrivit
cifrelor de pe ultimii cincisprezece ani, fabrica noastr
poate produce i mai mult.
Chastellux nchise ncet caietul de sarcini.
Monsieur Sunderland, n vremuri normale aveam
la dispoziie materie prim, posibiliti de transport,
lucrtori calificai
ntrerupei orice alt lucrare. Comanda aceasta
are prioritate. Folosii echipe de zi i de noapte. Pltii
prime muncitorilor. Stimulai mna de lucru, nelegi,
Chastellux? Vreau s onorez comanda.
Fostul ofier de marin oft adnc.
Fie, Monsieur Sunderland. Voi mplini porunca.
Richard se ridic de pe scaun.
399

mi place acest limbaj, Chastellux. La lucru!


Dup patru ani de lncezire, uzina intr ntr-o
perioad de activitate febril. Chastellux se dovedi un
organizator de prim ordin. Angaj lucrtori noi,
mobiliz pe cei vechi, repartiz echipe de zi i de
noapte, repuse n funcie toate seciile fabricii, asigur
paza atelierelor i a depozitelor cu detaamente din
garda naional. De data aceasta autoritile i
acordar sprijin necondiionat. Fabrica lucra doar
pentru aprarea cuceririlor politice ale poporului.
Acei care se ndoiser de buna-credin a noului
proprietar al fabricii i puser deocamdat fru gurii.
Dar i sporir vigilena. Richard Sunderland, acest
american de origin francez, cruia regele i
confirmase titlul de marchiz, nu le inspira ncredere.
Richard ls pe seama lui Chastellux conducerea
tehnic a fabricii, rezervndu-i problema procurrii
fondurilor pentru plata materiilor prime i a salariilor.
Pentru c nu avea ncredere n stabilitatea
asignatelor, moned n care guvernul i pltise acontul
lucrrii, se napoie la Paris, unde se avnt ntr-o
specul activ, dar discret, jucnd la baisse hrtiile
i efectele de stat. Fiindc deprecierea asignatelor
continua n ritm accelerat, se ferea s pstreze n casa
moned-hrtie. Folosindu-se de interpui, vindea
asignatele pe sub mn, cumprnd aur a crui
valoare cretea zi de zi. Dup dou sau trei
sptmni, cnd sosea termenul diferitelor pli,
vindea numai o parte din aurul achiziionat. n
schimbul acestuia i procur un numr de asignate
egal cu cel folosit cu dou sau cu trei sptmni
400

nainte pentru cumprarea ntregii cantiti de aur.


Diferena n aur o bga astfel n buzunar. Puterea de
cumprare a asignatelor cu care pltea salariile,
scdea pe msur ce cretea puterea de cumprare a
aurului, care-i rmnea lui.
Profitul lui Richard era dublu. n afar de beneficiul
legal pe care-l obinea de pe urma executrii
comenzilor de armament, se alegea i cu un frumos
ctig personal, rezultat din manipularea secret a
asignatelor i a aurului.
Bineneles,
jocul
era
periculos.
Numeroi
speculatori, surprini asupra faptului, fuseser
sfiai de populaia nfometat. ntr-un tripou, un
juctor mucalit declara cu umor: Am pierdut 25 de
ludovici de aur, iar ctre sfritul partidei am ctigat
80 de ludovici n asignate. Cine ar crede c fcnd
bilanul, am pierdut totui mai mult dect am
ctigat? Cum am ajuns la aceast concluzie. Ghici,
ghicitoarea mea?
Bursa neagr a aurului i muta sediul dintr-o
strad ntunecoas ntr-alta mai dosnic, dintr-o
fundtur cu ieiri secrete ntr-alta i mai uor de
evacuat n cazul raziilor. Asignatele false, aruncate pe
pia de falsificatori stabilii n strintate, sporeau
discreditul hrtiilor emise de stat. n Anglia, cu 35 de
franci de aur, se puteau cumpra 1.000 de livre false.
Cei care voiau s foloseasc moneda falsificat nu
aveau de nvins dect dificultatea de a o trece
fraudulos peste grani.
Cu timpul, apru i n Frana o ciupercrie de
tiparnie clandestine, destinate falsificrii asignatelor.
401

La Passy fur descoperite i confiscate 15.000.000 de


asignate, gata s fie puse n circulaie. Unii
falsificatori atingeau perfeciunea. Tiparnia lui
Guillot, un librar executat prin spnzurare la Verdun,
fu preluat de monetrie, care o folosi pentru tiprirea
asignatelor oficiale.
n aceste condiii, prbuirea economic a Franei
devenea o certitudine. Srcirea populaiei era invers
proporional cu mbogirea speculatorilor, care
cunoteau o prosperitate nemaiauzit.
La 27 martie 1792, Frana trimise un ultimatum
agresiv imperiului austriac. mpratul Franz al II-lea
rspunse pe acelai ton.
La 20 aprilie, Ludovic al XVI-lea fu obligat s
propun Adunrii Naionale s declare rzboi Austriei.
Pus la vot, decretul fu adoptat ntr-o atmosfer de
entuziasm delirant. apte deputai, printre care i
Robespierre, un avocat din Arras, se abinur de la
vot.
Richard jubila. Rzboiul destinat s dea aripi
produciei uzinei sale fusese, n sfrit, declarat.
Operaiile militare n sine nu-l interesau. nfrngerea
generalilor Lauzun i Dillon, n luptele de la 28 aprilie,
l lsar indiferent. l bucura n schimb complicarea
situaiei politice internaionale. La Berlin, regele
Friederich-Wilhelm pusese n aplicare Tratatul din 7
februarie, decretnd mobilizarea general. La Londra,
trimisului Franei, ceteanul Talleyrand, i se fcuse
un mare afront. Foreign Office-ul i comunicase oficial
c e persona non grata. n douzeci i patru de ore
402

trebuia s prseasc Anglia. Aceasta nsemna c


ostilitile bteau la u. Potrivit negocierilor dintre
inamicii Franei revoluionare, Marea Britanie urma s
furnizeze armament aliailor, lsnd descoperit piaa
american. Consecinele erau lesne de prevzut.
Americanii vor fi nevoii s i procure armament de la
fabricile americane. New Schenectady va cunoate
ntr-un viitor apropiat o mare nflorire, datorit
comenzilor noi care nu vor ntrzia s aflueze.
La Paris, oamenii politici erau dezorientai. Rzboiul
amenina s ia proporii neprevzute. MarieAntoinnette era ncredinat c n trei sptmni
nepotul ei, mpratul Austriei, va intra triumfal n
capital. Adunarea Legislativ inea edine nesfrite
fr a lua vreo hotrre. Dezbaterile erau de o violen
nemaipomenit.
Schimburile
de
invective,
ameninrile, ncierrile se ineau lan.
Cluburile revoluionare rspndeau pe drept cuvnt
zvonul c inamicul avea complici n interior:
aristocraii, clericii, curtenii i generalii vndui
Austriei. Obinerea victoriei era condiionat de
exterminarea
acestor
trdtori.
Rezultatele
propagandei cluburilor nu ntrziar s se vad.
Lessart, ministrul afacerilor strine, fu arestat i
trimis n faa naltei curi. Aceeai soart o suferi i
ducele de Coss-Brissac, comandantul Grzilor
Constituionale.
Contele
de
Narbonne
pierdu
portofoliul rzboiului. n faa palatului Tuileries
patrioii
manifestau
zilnic,
scandnd
lozinci
antiregaliste. Pancarte cereau moartea trdtorilor.
Aristocraii bnuii de reacionarism erau arestai.
403

Unele execuii se fceau fr judecat, n plin strad.


Evenimentele se precipitau. La 20 iulie, populaia
cartierelor, exasperat de lipsuri, invada Tuileries-ul.
Autoritile municipale i grzile naionale izbutir cu
greu s evacueze mulimea din palat. n capital
atmosfera devenea tot mai exploziv. Se ateptau
evenimente mari.
Pe strzi se auzeau pn noaptea trziu cntece
revoluionare, intonate de patrioi narmai, care
defilau n lungi coloane.
Dansons la Carmagnole,
Vive le son, vive le son,
Dansons da Carmagnole,
Vive le son du canon!
n calitatea lui de fabricant de armament, Richard
avea intrare liber la Ministerul de Rzboi. n cursul
vizitelor sale cunoscu o serie de lideri revoluionari,
att girondini ct i iacobini. Diplomat, mprtea
ntotdeauna
opiniile
interlocutorilor.
Era
un
cameleonism politic, pe care-l practica, de la o vreme,
cu miestrie.
Ministrul Statelor Unite, pe care Richard l vizita
uneori, l sftui s prseasc Frana.
Niciodat atmosfera n-a fost mai ncrcat,
spunea el domol. M tem c vom asista n curnd la
tulburri grave.
Muzica aceasta o aud mereu, aci la Paris zise
Richard.
Nu e de mirare. Din informaiile culese, am ajuns
la concluzia c se pregtete o mare insurecie.
404

Deunzi, am stat de vorb cu ambasadorul Angliei,


lordul Sutherland. i el ateapt s fie rechemat dintrun moment ntr-altul. E foarte ngrijorat.
Richard era contient c prelungirea ederii sale n
Frana, nu era lipsit de primejdii. Dar mai tia c
marile beneficii nu se obin fr riscuri. Parisul anului
1792 era pentru el o comoar nesecat. Afacerile l
obligau s mai rmn n Frana. n Statele Unite i la
Londra avea oameni pricepui i de ncredere, care-i
suplineau mulumitor lipsa. Mecanismul funciona
perfect. La Paris, prezena lui era mai mult dect
necesar. n caz de primejdie, putea oricnd s fug.
Paaportul su american era nzestrat cu puteri
magice. Americanii, ceteni ai celei mai tinere
republicii democrate din lume, erau adorai n Frana.
Americanul Fournier ajunsese unul dintre cpeteniile
comitetului de insurecie care se ntrunea n taverna
Le Soleil dOr din piaa Bastiliei, n hanul Au
Cadran Bleu i n casa lui Duplay. Gazda i prietenul
lui Robespierre, Gouverneur Morris era cel mai
apreciat personaj din ntregul corp diplomatic.
Scriitorul american Joel Barlow, agentul din Paris al
companiei Sciota Land, creat n scopul de a recruta
coloniti, pentru a popula deerturile americane, se
mprietenise cu cei mai extremiti revoluionari.
Dar, spre deosebire de aceti compatrioi, care
profesau din convingere idei liberale, Richard ncepuse
a frecventa cercurile revoluionare numai dup ce
constatase c succesul nclina spre curentele de
stnga.

405

De la o vreme, Richard nu se mai limita la


furniturile de arme i la specularea asignatelor. La 17
martie 1792 prima sa corabie cu gru acostase la
Nantes. ntreaga cantitate o vnduse cu pre
astronomic unui mare importator, Aristide Beausire,
care o depozitase ntr-un siloz, cu intenia de a o
specula mai trziu la snge. Primul transport fusese
urmat la scurte intervale de altele. Richard rmsese
att de ncntat de aceste tranzacii, nct dirijase
spre Nantes i Bordeaux ncrcturile de cereale i
produse alimentare destinate pn atunci Angliei.
Foametea fcea ca piaa francez s nghit orice
cantitate la preuri impresionante.
Richard lucra mn n mn cu un grup de firme
din Nantes, care realizau, ca i el, profituri uriae.
Spre a scpa de controlul vigilent al organelor
revoluionare, care vnau pe speculani i pe agenii
lor, i asigurase protecia ctorva personaje suspuse,
pe care le mituia regete. Printre acetia se aflau unii
corifei ai clubului iacobin, membri cu vaz ai Adunrii
Legislative,
renumii
pentru
intransigena
i
principialitatea lor. Cel mai nsemnat era Chabot, un
clugr care i lepdase rasa monahal spre a adopta
cea mai extremist poziie revoluionar. Chabot
ajunsese idolul foburgurilor Saint-Antoine i SaintMarceau i unul dintre cei mai temui membri al
clubului iacobin. Titlul lui de glorie era crearea
termenului sans-culottes, care avea s rmn pe veci
legat de revoluia francez.
Odat, la o mas copioas, servit discret n
apartamentul su, Richard l ntrebase dac nu se
406

nrudete cu familia conilor de Chabot. Fostul clugr


ncepuse s rd cu poft.
Cum s nu. Ne tragem din acelai Adam. Dar ei
coboar din ramura lui Abel, pe cnd eu dintr-a lui
Cain. De aceea vreau s le rsucesc gtul.
Jullien de Toulouse i Basire, iacobini cu mare
platform politic, ntregeau trinitatea care asigura lui
Richard o cvasiimunitate economic.
Basire, datorit puternicelor sale legturi cu
Ministrul de Rzboi, i mijlocise o nou comand de
armament. Fabrica de la Nantes lucra acum cu
randament sporit.
Richard i stabilise la Paris centrul su de activitate
pentru Europa continental. Statul su major era
alctuit dintr-un numr restrns de colaboratori
americani i francezi, care dirijau ns o armat de
ageni nemrturisii, recrutai din toate straturile
sociale. Agenii schimbau asignatele pe valut forte,
avnd totodat misiunea s vneze i informaii cu
caracter politic i militar necesare marelui patron,
care le folosea pentru interesele sale sau le vindea
Angliei. Mnunchiul de colaboratori, care cunoteau
n parte dedesubturile activitii lui Richard, erau
recrutai mai ales din rndurile micii nobilimi i ale
burgheziei nalte. Toi i erau devotai, n primul rnd
fiindc erau pltii mprtete, i n al doilea, pentru
c tiau c la nevoie vor fi susinui i acoperii de
patron care, din principiu, era loial cu subalternii.
Acest nucleu cuprindea i civa foti camarazi de
arme
din
timpul
Rzboiului
american
de
Independen. Expeditivi, plini de resurse, cu puteri
407

depline n tratarea afacerilor, cnd mprejurrile i


mpiedicau s cear dezlegarea direct a efului,
strbteau Frana n lung i lat, trecnd la nevoie
fraudulos grania.
Pentru a acoperi aceast activitate sub o firm
inofensiv, Richard deschisese la Paris i la Nantes
reprezentanele unei societi franco-americane,
specializat n vnzarea de terenuri arabile n
Louisiana i Saint-Domingue.
Asigurat de protecia trinitii Chabot, Basire i
Jullien, i sprijinit de grupul su omogen de
subalterni, Richard putea s priveasc linitit i cu
ncredere viitorul.
Cu senintatea cinicului, a candidului i a
amoralului, trsturi care se mbinau paradoxal n
firea sa, Richard releva intimilor n rarele sale
momente de destindere i sinceritate ciudeniile
situaiei lui inextricabile. Dei avea sentimente
promonarhice, lucra pentru revoluie i democraie.
Colaboratorii i-i alegea totui din rndurile
aristocrailor i simpatizanilor acestora. Viaa
aceasta, plin de contradicii, i rezerva surprize
extraordinare.
Partizanul
oligarhiei
sprijinea
democraia n msura n care aceasta i servea
interesele. Patrioii l credeau un aprig partizan al
revoluiei. Monarhitii l socoteau un stlp al
contrarevoluiei. Richard era ncntat de posibilitile
sale de adaptare
Richard Sunderland, marchiz de Beauclair, devenise
unul dintre vizitatorii asidui al salonului cetenei
408

Lucille Desmoulins i al cetenei Roland, cele mai


avansate bastioane moderne ale ideilor noi. Girondinii,
care ineau crma statului, se adunau cu predilecie
n casa Roland. Iacobinii cu preocupri mondene
preferau casa Desmoulins. Mai era i un al treilea
salon, al soiei actorului Talma, n care i ddeau
ntlnire oamenii de art i actorii cu idei avansate.
De la o vreme, i aceste reuniuni ncepur a fi
suspectate. Adversarii politici denunau activitatea,
calificndu-le cuiburi de spioni, de conspiratori, de
dumani ai poporului.
Richard evita s mai circule noaptea pe strzi.
Oamenii bine mbrcai riscau s fie luai drept
aristocrai i tratai ca atare. Primejdia de a fi
spnzurai de un felinar inspira celor mai nrvii
noctambuli o spaim salutar, care-i fcea s se ferece
n casele lor de ndat ce se ntuneca.
Spiritele se nvrjbeau. Mnia i disperarea creteau
n suflete. Rzboiul civil mocnea n cenu. Insurecia
armat era pregtit la lumina zilei, fr niciun
mister. Detaamentele de patrioi, organizate de
Comun i de seciile revoluionare, erau ntrite cu
contingente provinciale. Batalioanele sosite din
Marsilia i de la Brest erau gata de aciune. Comitetul
de insurecie lucra febril, organiznd formaiile de
lupt, distribuind arme.
La
15
iulie,
Adunarea
hotr
desfiinarea
companiilor de elit din Paris. Totodat, ordon
deplasarea n provincie a trupelor de linie. n preajma
btliei finale, lipsea monarhia de cele mai devotate
uniti militare. Jandarmeria i unitile din garda
409

naional, care primiser sarcina s asigure paza


palatului Tuileries, erau atrase de ideile noi. Parte din
aceste trupe fcuser cauz comun cu poporul,
participnd la cucerirea Bastiliei.
Regalitii, simind primejdia, luau msuri de
aprare. Trei sute de cavaleri ai ordinului SaintLouis, scoi din armat, se prezentar spontan la
Tuileries,
punndu-se
la
dispoziia
regelui.
Batalioanele elveiene de la Rueil i Courbevoix,
alctuite din nou sute de oameni devotai monarhiei,
fur rechemate la Paris pentru a sprijini aprarea
palatului. Dou mii de ostai din Garda Naional
ntregeau forele defensive. Artileritii nu inspirau
ncredere. Comandantul forelor regaliste se temea de
o defeciune a tunarilor, care manifestaser adeseori
simpatiile lor pentru insurgeni.
Parisul tria momente de ncordat ateptare. n
zilele urmtoare avea s se hotrasc soarta revoluiei
i, o dat cu acesta, soarta unei lumi. Toi tiau acest
lucru.
ntr-o noapte, aproape de orele trei, Richard fu trezit
din somn de dangtul clopotelor de la Saint-Sulplice i
Saint-Roch. Dup un scurt interval, pornir s se
scurg pe cheiul Luvrului coloane nesfrite de
oameni narmai, care preau s se ndrepte spre
Tuileries. Cntecele revoluionare fceau s vibreze
ferestrele. Cartierele populare Saint-Antoine i SaintMarceau se revrsau ca o mare spre centru.
Clopotele tuturor bisericilor sunau acum laolalt,
ntr-un concert lugubru.
Toat noaptea bocnir pe chei paii sacadai ai
410

mulimii. Huruitul tunurilor trase de cai sau mpinse


cu minile, zgomotul metalic al cruelor cu muniie,
ropotul de copite al cailor comandanilor de
detaamente,
strigtele
mulimii
excitate
se
nvlmeau ntr-un vuiet continuu, asurzitor.
De la fereastra apartamentului su, cufundat n
ntuneric, spre a nu atrage atenia, Richard privea
uluit i impresionat acest fluviu uman care se scurgea
paralel cu Sena.
Emoia care nflcra populaia gsea un bizar ecou
i nuntrul fiinei lui. Poate c sngele su plebeu,
motenit de la Josiah Sunderland i de la strbunul
su patern, piratul, reuea s decoloreze albastrul
sngelui transmis de bunicul su matern, marchizul.
Aa se explicau poate preferinele sale pentru comer
i finane, preocupri att de strine mentalitii
nobililor puri.
Spre diminea, coloanele ncepur s se subieze.
Soames i aduse informaii proaspete. O vecin i
spusese c pieele din jurul palatului Tuileries erau
negre de oameni. Prin curile palatului scnteiau n
soare baionete, sbii, tunuri.
Dinspre Tuileries se auzi rpiala neregulat a unor
mpucturi. Apoi detunturile, rzlee la nceput, se
nteir. n curnd, porni s se aud i glasul
tunurilor. Focurile de arm i huruitul pieselor se
contopeau ntr-o rostogolire grea de tunete, ca n plin
furtun.
Nu trecu mult, i dinspre palat aprur pe cer
vltuci negri de fum i limbi uriae de foc, pe care
vntul le mpingea spre Sena. Din balconul
411

apartamentului su, Richard contempla vzduhul


ntunecat de vrtejurile de fum, care se nlau parc
i deasupra Luvrului.
Pe chei treceau n pas alergtor patrule, cete de
revoluionari, femei din hale, copii. Apoi mulimea
porni s se retrag dinspre palat ntr-o neornduial
de nedescris. Richard vzu din balcon doi soldai din
grzile elveiene, plini de snge, care fugeau urmrii
de o ceat de patrioi nnebunii de furie. O patrul
tie drumul fugarilor, care dup o lupt scurt fur
ucii.
Se auzir mpucturi i dinspre Luvru. O femeie
czu lovit de un glonte rtcit. Richard vzu un
btrn eapn, cu alur de ofier n retragere, care
trecea escortat de doi patrioi cu armele la old.
Aproape de colul strzii, civa revoluionari nfcar
pe prizonier, l puser la zid i l ciuruir cu gloane.
Luptele durar pn spre sear. mpucturile se
mpuinar abia ctre lsatul serii. n noaptea aceea,
Parisul fu iluminat de srbtoare. Pe Quai du Louvre
treceau acum cete de oameni voioi. Victoria era a lor.
Cntecele rsunau iari pe strzi:
Ah, a ira, a ira, a ira
n zilele urmtoare efervescena se mai domoli.
Profitnd de acalmie, Richard hotr s fac un drum
pn la palatul Lusignan. De data aceasta mbrc un
costum curat, simplu, de burghez cu mijloace
modeste. Pentru orice eventualitate, strecur sub
hain dou pistoale ncrcate. n cazul c ar fi fost
atacat, n-ar fi ezitat s trag.
412

Palatul Lusignan era pustiu. Nici btrnul portar


nu-i mai iei n ntmpinare. Deduse c Patricia se
afla nc la Charlemont-sur-Loire.
n noaptea de 28 august ncepur vizitele
domiciliare. Delegaii seciunilor percheziionau cas
cu cas, n cutarea preoilor care refuzaser
jurmntul pe Constituie, i a aristocrailor care
participaser la evenimentele de la 10 august. n dou
zile fur operate mii de arestri.
Richard gsi necesar s-i ia msuri de precauie.
Arse o serie de hrtii compromitoare, printre care
liste cu numele unor ageni folosii n operaiile de
schimburi de asignate, un pachet cu scrisori primite
din partea unor emigrani din Anglia, cu care pstrase
legturi, i diverse piese cu caracter comercial, care lear fi dezvluit combinaiile cu acaparatorii de devize i
de mrfuri.
Semnele prevestitoare unei vijelii i mai mari se
fceau simite. Richard se ntreba dac n-ar fi mai
nelept s treac grania. n Anglia ar putea atepta n
linite desfurarea evenimentelor. Dar nu se ndura
s-i lichideze afacerile att de prospere din Frana.
La vizita domiciliar, care i se fcu i lui, i se
confiscar cteva epistole scrise n englezete.
Secionarii jubilau. Erau convini c puseser mna
pe cteva piese cu limbaj cifrat. Pentru a-i dovedi
nevinovia, Richard se prezent la Ministrul de
Justiie,
unde
depuse
o
plngere
mpotriva
secionarilor, cernd restituirea misivelor scrise de fiul
su.
n vreme ce i atepta rndul la audien, se ntlni
413

cu Charles de Talleyrand-Prigord, fostul episcop de


Autun, care solicita un paaport pentru Anglia.
Danton, noul ministru de justiie, cruia Frana
revoluionar i datora succesul loviturii de stat de la
10 august, ddu satisfacie lui Richard. Eliber i
paaportul cerut de Talleyrand. Lui Richard nu-i
scp suspinul de uurare al fostului cleric.
Cnd sperai s ajungei la Londra? l ntreb.
La nceputul sptmnii viitoare. Azi e n treizeci,
nu-i aa?
Exact.
Dac nu vor interveni piedici, la 4 septembrie voi
debarca la Dover. Drag Monsieur Sunderland,
niciodat nu mi-a plcut s-mi petrec vara la Paris.
Anul acesta, barem, capitala noastr a devenit un
adevrat cuptor, n care nu mai e de trit.
Tonul i ntorstura frazei erau ambigui. Richard
rmase gnditor. Fuga lui Talleyrand cci plecarea
aceasta intempestiv nu putea fi calificat altfel
dovedea c fostul episcop socotise c e mai cuminte s
se fac nevzut dect s fie martorul triumfului
revoluiei. Culmea era c luptase i el pentru acest
triumf.
Ador calmul vieii de ar, pe care nu-l guti
nicieri mai bine dect n Anglia, spuse Talleyrand
elegiac. Adio, Monsieur Sunderland, adug el
ntinzndu-i mna. Ndjduiesc s ne revedem la
Londra.
Ct de curnd, Monsieur de Prigord, ct de
curnd!

414

Richard era uluit. Mersul rapid al evenimentelor


depea orice ateptri. Monarhia zcea la pmnt.
Nobilii i preoii se ascundeau prin vizuini, ca
slbticiunile ncolite de primejdie.
n cursul acestor zile, Richard trimisese n mai
multe rnduri emisari la palatul Lusignan, spre a se
informa dac Patricia sosise la Paris. De fiecare dat
primise rspunsuri negative.
De cnd lucrurile luaser ntorstura grav din
ultima vreme, Richard lucra mai prudent. Liceniase
pe mai toi agenii mruni, care se fcuser nevzui,
n ateptarea unor vremuri mai prielnice. Muli dintre
colaboratorii si apropiai ceruser ngduina s
treac n strintate. Frana nu mai oferea garanii de
securitate fotilor purttori de particule nobiliare i
partizanilor recunoscui ai monarhiei. mpotriva
speculei se pornise o campanie implacabil. Numeroi
importatori denunai c fcuser specul fuseser
ntemniai. n ciuda primejdiilor, speculatorii nu
dezarmau. S-ar fi zis c teroarea potrivnic inteniei
iniiatorilor ei crea un climat propice ctigurilor
ilicite. Afaceritii triau n umbra treangului dar,
printr-o ciudat compensaie, fceau afaceri de aur.
Acesta era i motivul pentru care Richard i
prelungea ederea n Frana. Ctiga att de mult,
nct socotea c i-ar fi batjocorit steaua dac ar fi
abandonat partida.
ntr-o zi, pe cnd travers Pont-Neuf ndreptndu-se
spre cas, vzu pe Quai du Louvre o mulime agitat,
mbulzindu-se n faa unei case cu dou etaje.
Obloanele trase i poarta mare, destinat trsurilor,
415

ferecat n plin zi, ddea cldirii masive nfiarea


unei fortree.
Au intrat n casa asta! striga un tnr sansculotte, artnd lumii bulucite poarta grea. I-am vzut
cum s-au strecurat nuntru.
O patrul apru n pas alergtor dup colul strzii.
Gloata din faa casei cretea alimentat de trectori
curioi.
Aici sunt! strig tnrul zelos ctre ostaii
narmai, care se nfipser ca o pan n mbulzeal,
spre a-i face drum pn la poart.
Eti sigur c au intrat aici? l ntreb
comandantul.
Cum te vd i m vezi, cetene ofier. Au dat
colul strzii i s-au furiat n casa asta, socotind c
n-o s prind nimeni de veste. Noroc c am fost prin
apropiere
Comandantul izbi n poart cu garda sbiei.
Deschidei! n numele legii, deschidei!
Poarta rsuna ca doagele unui butoi gol.
S-o spargem, propuse tnrul zelos.
S-o spargem!
Da, s-o spargem, se auzir glasuri din mulime.
De undeva aprur doi oameni cu o brn, pe care o
repezir ca pe o catapult n poart.
Ce se ntmpl? ntreb Richard pe un tnr
gur-casc, ce sttea cu minile n buzunare i se uita
spre ferestrele de la etaj.
Cic nite aristocrai, scpai de sub escort, sau refugiat ncasa asta.
Sub loviturile repetate, poarta pri din ncheieturi,
416

prbuindu-se cu zgomot asurzitor.


Tnrul sans-culotte se avnt n gang, urmat de
soldai. Cteva focuri de arm rbufnir dinuntru.
Sub privirile surprinse ale spectatorilor din primele
rnduri, tnrul i duse mna la pntece, se
mpletici, apoi se rostogoli cu obrazul pe o
sfrmtur a porii. Czu i comandantul patrulei.
Un glonte l trsnise ntre ochi.
Ca la un semnal, lumea cuprins de panic se risipi
care ncotro. nnebunii de spaim, oamenii
nenarmai o luaser la fug, mbulzindu-se,
mbrncindu-se, clcndu-se n picioare.
Era limpede c prizonierii fuseser ateptai de
prieteni pregtii pentru orice eventualitate. Se trgea
din gang i de la dou ferestre, ale cror obloane
fuseser brusc date deoparte.
Richard cut adpost sub arcada intrrii unei
prvlii din apropiere. Deodat simi o usturime
cumplit n bra. Furios, njur printre dini.
Curioii se risipir ca potrnichile. Richard era att
de furios din pricina propriului su ghinion, nct nu
mai acord nicio atenie schimbului violent de focuri.
Fusese, rnit la antebra. Pe sub mnec se prelingea
o dr de snge care nroise dantela.
Alarmat de hemoragia puternic, nu mai atept
sfritul luptei. Strecurndu-se pe lng perei, reui
s ajung n dreptul casei lui. Cu un oftat de uurare
intr repede n gang. i venea ameeal i i se
nmuiaser picioarele. Acum, dup ce scpase de
primejdie, simea un gol n stomac, grea i un
nceput de lein.
417

Cu preul unui mare efort, izbuti s urce scrile


pn la apartamentul su.
Soames nu-i dezmini nici de data aceasta calmul.
mi permit s v atrag atenia. Sir, c la etajul al
doilea locuiete un medic, spuse el cu profesional
solicitudine.
Haidem la doctor. D-mi braul tu s m sprijin,
zise Richard.
Urcar ncet fcnd popasuri la fiecare treapt.
Numai de-ar fi acas.
Este, Sir. L-am vzut intrnd acum o jumtate de
or.
Ajuns n dreptul uii medicului, Soames ciocni cu
putere. Nu avur mult de ateptat. Auzir zgomot de
pai trii, o cheie nvrtit n broasc. Ua se
ntredeschise, lsnd s apar capul hirsut al unei
babe tirbe i bnuitoare.
Pe cine cutai? ntreb ea rguit.
Pe matre Paulet, zise Soames cu solemnitate.
Nu tiu dac e acas. S vd. Cine suntei?
M numesc Sunderland i locuiesc cu un
apartament mai jos, interveni Richard nerbdtor.
Spre exasperarea lui, btrna ncuie ua. Paii
trii se pierdur n fundul apartamentului.
Se scurse un minut, dou, trei
Ce dracu face zgripuroaica asta? exclam
Richard furios. Cred c doctorului i e fric s ias.
n acelai moment, ua se deschise larg. n prag
apru un brbat de vreo cincizeci de ani, deirat, n
haine negre, ponosite. Praf de tutun de prizat i
presra jiletca. Gulerul i se albise de pudra czut de
418

pe peruc, pantofii aveau crust de noroi uscat.


Iertai-mi ntrzierea, spuse el cu siropoas
amabilitate. Menajera mea este de vin. Abia se mic.
V rog intrai, Monsieur Sunderland.
Doctorul le fcu loc s intre. ncuie ua cu grij i
porni naintea lor spre a le arta drumul. Mergea
ncovoiat, cu pai mici ca un chinez btrn. Deschise
o u, strbtur un salon de ateptare, cu mobile
vechi, prost ntreinute, cu un covor gros, gurit, ale
crui culori se contopiser ntr-un cenuiu murdar, i
ajunser ntr-o ncpere mare, care servea de cabinet
medical.
Aez pe Richard ntr-un scaun care scri, apoi
ncepu s trebluiasc ntr-o cutie de instrumente
medicale.
Tiem mneca? Sau preferai s nu stricm
haina? ntreb medicul.
Tai-o, Monsieur! mai repede!
Imediat, imediat. Toate la timpul lor, Monsieur
Sunderland. Nu v impacientai.
n timp ce doctorul umbla cu instrumentele,
Richard remarc fr voie de-a lungul pereilor o
mulime de tablouri, sprijinite unele peste altele i
aezate de-a dreptul pe podea. Toate erau cu faa
ntoars spre zid. Pe mesele chirurgicale, pe dulapurile
cu cri, pe biroul din colul camerei stteau, claie
peste grmad, vase chinezeti, porelanuri scumpe,
statuete de jad, cristale, toate prfuite i murdrite de
mute. Cabinetul acesta medical semna mai degrab
cu o prvlie de antichiti.
Din buctrie, menajera slut i tirb aduse un
419

lighean cu ap fierbinte. Richard urmrea cu sufletul


la gur pregtirile. Prezena lui Soames l fcea s
afieze un calm de faad.
Spre surprinderea sa, medicul, care i fcuse la
nceput impresia unui crpaci, l trat cu pricepere i
atenie. Dup ce tie n lung mneca hainei,
descoperind braul, urmaul lui Esculap cercet rana,
apoi cltin doctoral din cap.
Nu e grav. Necesit ns oarecare ngrijire. Pentru
a se evita complicaiile. Nu cost dect opt sute de
livre.
O mie, Monsieur, dac m tratezi cum trebuie,
zise Richard enervat.
Atunci s ne punem pe treab, rosti medicul,
ncepnd s opereze.
Soames, care i inaugurase cariera fcnd pe
brbierul n salonul unui peruchier de pe Holborn
Street, i nsuise nc de pe atunci rudimentele artei
chirurgicale. Rana stpnului i pru mai puin
serioas dect ncerca s o nfieze medicul.
Onorariul i pru fabulos. Dar nu spuse nimic. n
definitiv, i zise el, patronul n-are dect s plteasc.
Nu-i lipsesc gologanii.
Glontele atinsese superficial muchiul extensor
comun, sfiind pielea i dnd natere unei hemoragii
relativ abundente. n realitate, era vorba de o simpl
zgrietur, pe care medicul o pans cu lux de gesturi
i schime spre a-i impresiona pacientul.
Mine dup-amiaz s venii din nou. Va trebui
s v schimb pansamentul, zise doctorul, tergndu-i
minile cu un prosop de o curenie ndoielnic. n
420

zece zile se vindec. Garantez.


Richard plti onorariul majorat, potrivit fgduielii,
i se napoie n apartamentul su.
Chirurgul acesta pare priceput, zise el, n vreme
ce valetul i punea cu grij pe umeri un halat de cas.
n cartier se bucur de o bun faim
profesional, Sir. Are ns i pcate. E aprig la ctig.
Se ndeletnicete i cu cmtria, numai s-i
nmuleasc mai repede banii. Tablourile pe care le-ai
vzut n cabinet sunt gajuri ale nenorociilor care nu
i-au putut achita la timp ratele mprumuturilor.
Shylock, exclam Richard gnditor.
Iertai-m, Sir, l cheam Paulet. Matre Simon
Paulet. Lumea i mai zice i Paulet-Mnnc-Aur
Richard reflect cu cinism c porecla acesta i s-ar
potrivi poate i lui.
Rana i se vindec repede, depind previziunile
medicului. Cicatricea, care rmase a-i aminti pania
de pe Quai du Louvre, era prelung i trandafirie.
Acum suntei deplin sntos, zise Paulet, dup ce
i desfcu ultimul pansament. Putei folosi mna fr
niciun menajament. Dac mai avei vreodat nevoie de
matre Simon Paulet, tii unde s-l gsii.
Sper s nu mai am niciodat nevoie, matre, zise
Richard.
Nu se tie, Monsieur, nu se tie. Il ne faut jurer de
rien glsuiete un vechi proverb al nostru.
Aa mi urezi?
De ce nu? La mine credei c vin oamenii numai
dup sfaturi medicale? Se mai gsesc i altele, zise
Paulet, artndu-i ntr-un zmbet strmb dinii
421

galbeni i tocii.
Ce se mai gsete? Ia spune? ntreb Richard
amuzat.
Medicul i frec minile.
S v art eu ce.
Se ndrept cu paii lui mruni spre perete. Apuc
un tablou i l ntoarse cu faa spre Richard.
Iat ce putei gsi. Privii!
Nu sunt amator de tablouri, matre Paulet. mi
pare ru
V rog, privii! strui doctorul. Nu cost nimic. i
cercetai semntura.
Mai mult pentru a-i face plcere, Richard se uit la
tabloul pe care lumina czu din plin. Deodat tresri.
n camera aceea cu perei albi, cu mese ncrcate cu
instrumente chirurgicale i porelanuri prfuite,
tabloul se singulariza izbitor.
n palatele pe care le frecventase, Richard vzuse
nenumrate pnze semnate de maetri cu renume
mondial. Dar acolo, n cadrul somptuos al saloanelor
aurite, splendoarea lor nu se reliefa. Totul era att de
perfect armonizat, nct obiectele de art, oricare ar fi
fost ele, se contopeau n ansamblul decorativ menit s
creeze o anumit atmosfer, i nicidecum un cadru de
expoziie.
Dar aici, n ncperea aceasta sordid, cu pereii goi
i tavan afumat, tabloul ieea n eviden c un
diamant printre crbuni.
E un Guerchin, spuse matre Paulet. Un
Guerchin veritabil. Reprezint pe sfinii Benoit i
Francise de Assis i vioara.
422

Richard rmase cu privirile aintite asupra pnzei,


care i rscolise parc sufletul. Era pentru ntia dat
c un tablou l fcea s vibreze.
Subiectul era banal. Tratarea ns atingea culmile
perfeciunii. Cei doi sfini ascultau cu extaz sunetele
unei viori. Muzica sugera o viziune supranatural, un
spaiu eterat, n care se ntlneau suflete i ngeri. n
tabloul lui Guerchin muzica avea o semnificaie
ascetic, nlnd nu numai simurile, dar i materia,
printr-o complicitate a decoraiei pictate ce descoperea
plafoanele,
continundu-le
printr-o
arhitectur
aerian. S-ar fi zis c pmntul i pierdea consistena
i se ridica spre cer. Ansamblul era prezent ntr-un
bogat joc de culori, cu uimitoare artificii de lumin.
Richard contempla aceast capodoper, delectndui ochiul, mintea i sufletul. Uitase c se afla n
cabinetul unui medic. Cufundat n extaz, ncerca
bucuria neofitului care savureaz pentru prima dat o
intens satisfacie estetic.
Piesa e de mare valoare, spuse Paulet, care
urmrise cu atenie reaciile ntiprite pe chipul
pacientului su. Dac v place, v-o cedez pe un pre
de nimic. O mie de livre aur.
Preul l smulse pe Richard din reverie. Fabuloasa
sum i trezise spiritul ascuit de om de afaceri.
O mie de livre aur? Exagerat, matre Paulet. Dei
nu sunt cunosctor, a fi dispus s cumpr pnza.
Dar preul
Preul e infim fa de valoarea real a tabloului,
Monsieur Sunderland. Pot s v art i alte pnze,
adug el.
423

Simise c nada prinsese o prad rar. Cu gesturi


molcome, spre a stimula i mai mult curiozitatea
vizitatorului, i nfi cteva peisaje i portrete de
Claude Lorrain, i Le Sueur, de Rigaud i Chardin, de
Guido Reni i Bronzino, de Van Eyck i Vermeer. O
defilare de tablouri magnifice, un feeric caleidoscop de
culori i tonuri miastru mbinate. Richard era
copleit.
Toate sunt originale? ntreb el bnuitor i
oarecum ruinat de propria-i ignoran.
Desfid s gsii vreo copie n ntreaga mea
colecie. Nu s-a nscut omul care s strecoare o copie
lui Simon Paulet.
Rostise aceast fraz plin de impetuozitate i
mndrie: Apoi se ncovoaie iari. Cu afectat mhnire
adug:
Din nenorocire, timpurile sunt grele. Altfel, nu ma ndura s m despart de aceste minuni cu care s-ar
mndri oricare muzeu.
Matre Paulet oft adnc.
Dac ai ti, Monsieur Sunderland, ce sacrificii
am fcut spre a le procura. Acum, mprejurri vitrege
m oblig a m despri de unele din ele.
Richard ar fi jurat c matre Paulet nu era tocmai
ndurerat. n ciuda talentului su de actor, medicul
nu i putea ascunde satisfacia de a fi dat peste un
amator care prezenta toate garaniile de seriozitate.
Richard i ddea seama c interlocutorul su era
un rafinat negustor. Era dornic s cumpere cteva
piese, dar nu voia s se lase jumulit. Avusese de-a
face cu indivizi mai vicleni dect Paulet.
424

M tem c nu avei suficient ncredere n mine,


spuse medicul fr ocoluri. V-a face o propunere. V
ncredinez tabloul lui Guerchin, care pare s v fi
plcut. Consultai orice expert vei socoti de cuviin.
Sunt convins c dup expertiz vei achiziiona multe
tablouri din colecia mea. V-a propune s aducei
expertul aici, ns nu vreau s credei c a ncerca
s-l influenez.
Fr s mai atepte consimmntul lui Richard,
care sttea nehotrt n mijlocul camerei, nvlui
tabloul ntr-o fa de mas verde.
Trimitei v rog valetul s-l ia. Vi-l ncredinez
fr a v cere vreo garanie. Dar de ce s mai pierdei
vremea trimind valetul? Cobor chiar eu cu tabloul
pn la dumneavoastr.
Matre Paulet protest Richard.
V rog! Cnd e vorba de un vecin att de preuit,
niciun sacrificiu nu e prea mare.
Lu tabloul sub bra, apoi deschise ua, poftind cu
un gest pe Richard s treac naintea sa.
Richard angajase recent n serviciul su personal pe
un tnr recomandat clduros de ducele de Lusignan,
pe nume Amaury de Beaumont-Challais. Acest
autentic descendent al unor baroni care se ilustraser
n epoca primilor capeini, era tipul eroului de roman
cntat de scriitori secolului al XVIII-lea. Efeminat,
blond, cu ochi albatri i corp sculptural, spiritual,
inteligent, manierat, pstra totui o doz de naivitate
i exuberan copilreasc, ce l prindea de minune.
Richard se ataase de el, aa cum te ataezi de un
cel de care nu te mai poi lipsi. Nu-l folosea n
425

afaceri serioase. Nu avea prea mult ncredere n


seriozitatea tnrului nobil i nici nu voia s-l expun
primejdiilor.
Lusignan i-l recomandase struitor. Challais,
afirmase ducele, era capabil de cel mai sublim
devotament. Nu avea suficient experien, dar cu
timpul va ti s duc la capt cele mai grele misiuni.
Richard l angajase fiindc avea nevoie de un
secretar-curier care s cunoasc bine Parisul i care
s se achite discret de unele sarcini delicate. Challais
nu-l dezamgise. tia s fie prezent cnd trebuia i s
dispar la timpul oportun.
n vremuri normale, un Beaumont-Challais ar fi fost
la douzeci i trei de ani demnitar al Curii, colonelproprietar al unui regiment, ef de misiune
diplomatic ori episcop cu venituri princiare. Revoluia
ns izgonise pe nobili din armat i diplomaie, le
nchisese izvorul naltelor grade ecleziastice i, o dat
cu mturarea monarhiei, fcuse tabula rasa din toate
sinecurile gras pltite ale Curii. Nobilii se vzuser
pui n situaia fie de a emigra, fie de a tri modest i
cu frica n sn ntr-o Fran nou, cu o nou ierarhie
a valorilor.
Pe Challais nu-l ispitise emigraia. Din primele zile
ale revoluiei adoptase celebra fraz a ducelui de
Rohan-Chabot: Cnd ai onoarea s te nati francez,
preferi s i se taie capul dect s-i prseti ara.
Fiindc veniturile sale nu erau ndestultoare spre ai asigura un trai comod, corespunztor rangului,
acceptase s figureze pe statele de salarii ale
arhimilionarului Richard Sunderland. Aceast aservire
426

i fusese uurat de o scuz care-i aurise pilula.


Patronul su era un marchiz autentic. Iar istoria
cunotea nenumrate exemple de nobili care primiser
a sluji fr s deroge pe ali nobili de un rang
superior. Sunderland-Beauclair nu era dect marchiz.
Dar nici Bourbonii nu fuseser de la nceputul
nceputului n vrful piramidei familiilor nobile din
Frana.
Challais se simea ntr-o relativ siguran material
sub aripa lui Richard Sunderland, care-l pltea n aur,
imens avantaj n Frana revoluionar.
Consultat de patronul su asupra unui expert n
materie de pictur, Challais i frmnt dou zile
mintea, fcu cercetri ncoace i ncolo, la captul
crora se napoie triumftor, propunnd serviciile
maestrului Fragonard, un apreciat pictor al vechiului
regim. Trimis n ambasad, Challais reui s obin
din partea marelui artist asentimentul de a face
expertiza tabloului semnat de Guerchin.
ntr-o duminic, Richard i Challais se prezentar
cu tabloul n atelierul venerabilului membru al fostei
Academii Regale, care pn la prbuirea monarhiei se
mndrise cu titlul de pictor al maiestii sale.
Fragonard era n acea epoc un btrn nc verde,
care mnuia cu virtuozitate penelul. Dar moda lui
trecuse. David, pictorul sans-culotte, sftuitorul
corifeilor revoluiei n domeniul artelor plastice,
decretase obligativitatea temelor sugerate de operele
sobre ale antichitii. Frana regenerat, spunea el,
repudia arta frivol, decadent, a lui Watteau,
Boucher i Fragonard, pe care posteritatea o va
427

dispreui, surghiunind-o prin poduri. Frizele de la


Herculanum, vasele etrusce, sculpturile greceti antice
trebuiau s constituie unica surs de inspiraie a
artitilor plastici ai revoluiei. Fragonard ncercase
zadarnic s se familiarizeze cu noua manier, crend
opere n stilul neoclasic. Penelul delicatului pictor al
formelor rotunde, voluptuoase, al siluetelor elegante,
cu sinuoziti ispititoare nu putea reda severitatea
liniilor i sobrietatea desenului, impuse de noul
curent.
Fragonard s-a demodat. E un om sfrit, declarau
sentenios partizanii lui David.
Richard nu tia acest lucru, i chiar dac l-ar fi tiut
nu l-ar fi luat n seam. n art, prefera
tradiionalismul verificat tendinelor noi, care i
cptau confirmarea numai o dat cu patina vremii.
Nu accepta inovaiile ndrznee dect n afaceri.
Fragonard i primi cu amabilitatea i politeea
caracteristic societii rafinate n care se formase i
care-i confirmase celebritatea.
Maestre, v rog s expertizai acest tablou.
Onorariul vi-l fixai dumneavoastr, spuse Richard! La
nevoie, tia s fac parad de generozitate.
Experiena l nvase c fa de unii oameni e
preferabil s-i etalezi mrinimia. Dac Fragonard va fi
lsat s-i aprecieze singur cuantumul onorariului, va
cere desigur mai puin dect s-ar simi obligat s-i
ofere milionarul Sunderland. Pictorul i ceru o sum
att de modest, nct Richard se felicit pentru
mirosul su fin. Odat tranat aceast chestiune,
intr n subiect:
428

Mi s-a cerut pentru tabloul acesta o mie de livre


aur. Cred c e scump. Ct apreciai c valoreaz?
Fragonard contempl ndelung tabloul, apoi cltin
din cap.
Dac mi cerei un rspuns categoric, m tem c
am s v dezamgesc. Cel mult pot s v atest dac e
autentic sau nu. i n aceast privin rspunsul meu
e afirmativ. E un Guerchin veritabil. Culoarea,
desenul,
concepia,
maniera,
vernilul
sunt
caracteristice. La Roma, eram unul dintre admiratorii
lui Guerchin.
Pictorul fcu o pauz.
Ct despre valoare, continu el, nu a putea s
v dau vreo pova. Orice obiect de art, cher
monsieur, are mai multe valori. n primul rnd, o
valoare comercial, pe care o stabilesc negustorii i
amatorii; cu alte cuvinte, valoarea pieei. n al doilea
rnd, o valoare afectiv, care face ca un obiect de art,
orict de mediocru, s capete un pre uria pentru
amintirile pe care le evoc anumitor persoane. n
sfrit, o valoare artistic, o valoare pur, dezbrcat
de orice factori exteriori. Pentru mine, un tablou de
Guerchin, de Rafael sau de Rembrandt are o valoare
artistic incalculabil. O asemenea capodoper are un
pre infinit mai mare dect cel mai frumos palat de
marmur. De ce? V voi rspunde. Orice bogta
poate s-i dureze un palat de marmur, dar nu s i
posede un Rafael. Numrul tablourilor lui Rafael e
limitat. Mi-ai spus c vi s-a cerut pe acest Guerchin o
mie de livre aur i c vi s-a prut scump. V-ai referit
desigur la valoarea comercial. n vremuri normale
429

numai regii, principii i papii i pot ngdui s


cumpere un Rafael. n vremurile excepionale pe care
le trim l poi schimba pe un blid de fasole. Cnd
oamenii sunt ameninai s moar de foame, se
deposedeaz de toate bunurile pentru o coaj de
pine.
Fragonard arunc o privire ncrcat de dragoste i
regret asupra tabloului.
Nu tiu dac m-ai neles, Monsieur. Dac a
avea o mie de livre, l-a cumpra imediat.
Dup cteva momente de gndire suspin adnc.
Dac cel care vi-l vinde e un particular
ndrgostit de tablouri, l plng. l plng fiindc mi
dau seama ct sufer, ct l cost aceast desprire.
Dac e negustor, e i mai grav. M gndesc la preul
de nimic cu care l-a cumprat, pentru a vi-l putea
oferi dumneavoastr pe o mie de livre.
Richard l ascultase fr a-l ntrerupe. Abia ntr-un
trziu sfie tcerea plin de adnc neles care se
lsase asupra lor.
V mulumesc maestre. l voi cumpra. Cel care
mi l-a oferit spre vnzare mai are i alte pnze, pe care
abia ateapt s le comercializeze. Le voi cumpra pe
toate numai datorit dumneavoastr. V fac o
mrturisire.
ntr-o
or
am
nvat
de
la
dumneavoastr mai mult dect ntr-o via de om.
Rmase cteva clipe pe gnduri.
Maestre, acest Guerchin este al dumneavoastr.
Oh, Monsieur, e un dar scump. Nu-l pot primi.
Este
onorariul
dumneavoastr,
maestre.
Onorariul pe care vi-l stabilesc eu.
430

Richard voia s fie consecvent n mrinimia sa.


Tonul vorbelor sale respira ns, fr voie, un orgoliu
de Mecena care ofer un dar regesc unui pictor al
regilor.
Cnd plec de la Fragonard, se lsase noaptea.
Cerul era greu de nori vinei, prevestitori de furtun.
Richard se urc mpreun cu Challais n trsura de
pia care i ateptase tot timpul vizitei.
Unde te las, Challais?
La Palais Royal, Monsieur, dac v este n drum.
Richard interzisese formal colaboratorilor a i se
adresa folosind titlul su de marchiz.
Bine, te conduc pn la Palais Royal.
Zmbi, apoi continu:
Spune drept, nu-i aa c te duci la Dufours, s
joci cri?
Challais se roi pn n vrful urechilor.
Ai ghicit, Monsieur, recunoscu el dup o scurt
ovial.
Richard scoase din buzunar o pung cu cincizeci de
ludovici i o arunc n braele lui Challais.
S-i poarte noroc!
Simea nevoia s fie darnic pe toat linia. i plceau
aceste gesturi.
Cnd trsura ajunse la Palais Royal, pornir s cad
picturi mari, aternnd pe caldarm puzderie de
bncue ntunecate.
Pruden, Challais, i mai recomand Richard. Nu
m refer la joc, ci la comportarea ta. Azi nobilii nu
sunt bine vzui ntr-o pornire de simpatie, l btu
431

uor pe bra.
M bucur c n-ai fost n capital la 10 august.
Altfel te-a fi pierdut.
Fr ndoial c Challais s-ar fi prezentat la
Tuileries spre a-i pune pune sabia la dispoziia
regelui.
M ntreb ce i-a fi rspuns lui Lusignan dac
mi-ar fi cerut veti despre dumneata!
Printre iniiai se optea c Challais era fiul lui
Lusignan. Aa se i explic interesul deosebit pe care
i-l purta acesta.
Ne-am neles! Pruden! rosti iari Richard.
Porunci apoi birjarului s dea bice cailor.
i prea straniu c ajunsese a folosi acest ton patern
fa de un tnr de douzeci i trei de ani. ncepuse s
mbtrneasc? Era inevitabil. Trebuia s se deprind
cu gndul. Diferena aceasta de vrst o observa
numai n comparaie cu ali indivizi mult mai tineri
dect el. n ceea ce l privea, se simea ca la douzeci
de ani. Franoise ar fi putut s-o confirme, i zise el cu
voie bun.
Apoi gndul i fugi la tablouri. Da, da. Le va
achiziiona pe toate. Dac spusele lui Fragonard erau
adevrate, merita s fac oarecare sacrificii spre a
intra n stpnirea coleciei lui matre Paulet.
Instalarea unei galerii de tablouri n palatul su de la
Londra i va crea o reputaie de protector i rafinat
cunosctor al artelor.
ntre timp, stvilarele cerului se deschiseser. Din
vzduh se revrsau torente de ploaie spulberat de
vijelie. uvoaiele de ap ntunecaser ferestrele
432

trsurii. Birjarul mna la pas. Caii mergeau cu


urechile ciulite, speriindu-se de hrtiile i frunzele
rostogolite de vnt.
Trectorii se refugiaser prin prvlii i pe sub
arcadele cldirilor. Strzile erau pustii. Oraul prea
mort. Spectacol puin reconfortant.
Trsura opri n sfrit n faa casei de pe Quai du
Louvre. Richard se urc grbit n apartamentul su.
Pe birou, gsi cteva mesaje sosite din America.
De la Port-au-Prince scria Georges de Ribrac.
Administratorul domeniilor Effingham, att de
optimist i nepstor odinioar, vrsa foc i par.
Negrii marrons i rpiser fiica. n vreme ce el se afla la
Port-au-Prince, unde supraveghea ncrcarea pe
Neptun a unui transport de cacao, o band de negri
narmai atacaser prin surprindere domeniul.
Uciseser doi paznici, jefuiser proviziile, ridicaser
armele i muniia gsite la conac, apoi se retrseser
n muni, lund-o cu fora i pe Anglique. Poterele,
organizate de Riberac, cutreieraser zadarnic masivele
pduroase din mprejurimi. Cavalerul cerea s i se
trimit de ndat cincizeci de puti i muniia
necesar. n treact, scria c atmosfera din insul era
foarte tulbure.
Al doilea mesaj era din partea cpitanului Nathanael
Fanning, pe care Richard l nscunase nu de mult n
fruntea flotei sale comerciale. ntr-o form sobr, de o
demnitate puritan, dar care trda totui o
amrciune reinut, Fanning deplngea faptul c
primul su raport de activitate cuprindea o veste rea.
Pegasus fusese capturat de pirai n apropiere de
433

Nouvelle-Orlans. Cpitanul Richardson czuse n


timpul luptei.
Din Nouvelle-Orlans scria avocatul Jules Labourde,
anunndu-i moartea cavalerului Charles de Vitr,
care lsase prin testament ntreaga avere nepoatei sale
Ophelia Sunderland, nscut Effingham. Bunurile n
chestiune cuprindeau un domeniu de dou sute de
mii de hectare n apropiere de Natchez i un ntreg
cartier de locuine de raport la New Orleans. Avocatul
invit pe Richard i pe soia sa a se prezenta personal
sau a trimite un mputernicit care s ia n primire
succesiunea.
Richard nu rmase prea entuziasmat de aceast
veste. Pentru moment avea destule ncurcturi pe cap.
Bineneles, nu renun la succesiune. O primea ca pe
o fatalitate. Banul trage la bogat ca puricii la cine.
Pe vremuri, cnd nu avea sfan n buzunar, nu-l
procopsise cerul cu nicio motenire.
Ultimele scrisori cuprindeau rapoarte de activitate
din partea lui Wilbur Morrison i a lui William McFee.
Bogata coresponden avea semnificaia unui
avertisment. Amintea lui Richard c nu-i era ngduit
s-i limiteze preocuprile la Frana i c prezena sa
era necesar i n alte puncte ale globului. Bogia i
puterea nu erau numai instrumente. Spre a le pstra,
trebuia uneori s le suporte i jugul.
Sezonul nu era prielnic pentru cltorii peste mri
i oceane. Numai lupii de mare se ncumetau s
strbat Atlanticul nfruntnd furtunile toamnei trzii.
Richard era nevoit totui s mpart cu ei aceste
dezagreabile ncercri. Nu se ndura s prseasc
434

Parisul. l reineau prea multe legturi. Raiunea


existenei edificiului economic creat de el l obliga s
i nbue sentimentele. Se resemn deci a se
prezenta la Ministerul de Rzboi pentru a cere viza de
plecare.
n aceste zile, republica se afla n rzboi cu jumtate
din Europa. Starea excepional fcea ca strinii s fie
supui unei supravegheri stricte. Teama de spioni
inspirase cele mai severe msuri de control. Pentru
orice deplasri n interiorul Franei sau peste grani,
strinii aveau nevoie de ncuviinarea comitetelor de
supraveghere i de autorizaia Ministerului de Justiie.
Richard obinu uor vizele. Activitatea lui de fabricant
de arme era arhicunoscut. Republica datora
recunotin acelora care contribuiau la narmarea
trupelor ei.
nainte de plecare, acord depline puteri lui
Chastellux n conducerea fabricii. Fcu o ncercare i
cu Challais, care rmase s-l reprezinte la Paris.
Acesta avea s fac legtura ntre Ministerul de Rzboi
i Chastellux. n umbr, avea s continue operaiile
att de fructuoase pn atunci. Richard avu grij s-l
recomande lui Chabot i lui Basire, influenii si
protectori din snul Conveniunii. Acetia l asigurar
c vor veghea.
Chabot i-o garanteaz, i fgdui fostul clugr,
btndu-l cu palma pe umr. Niciun fir de pr n-o s i
se vatme protejatului dumitale.
Chabot avea tot interesul s i respecte cuvntul.
Richard Sunderland i procura cele mai substaniale
venituri.
435

n seara aceleiai zile, Richard primi o vizit. Matre


Simon Paulet, aflnd de proiectata plecare a fostului
su pacient, venise s-l ntrebe asupra hotrrii luate
n legtur cu tablourile. Cu afectat dezinteres, se feri
s aduc vorba despre pnza ncredinat lui Richard
spre expertizare. Acesta uitase i de Paulet i de
tablouri. Pregtirile de plecare l absorbiser.
Iart-m, matre Paulet. M gndeam tocmai s
trec pe la dumneata. Pe Guerchin i rein.
Fiindc se simea vinovat, se ntrecu n amabiliti.
M intereseaz i restul tablourilor. Sunt dispus
s le cumpr n bloc. Bineneles, dac mi faci un pre
rezonabil.
Ochii medicului sclipir. Nimerise n plin.
tii bine c piesele mele sunt de mare valoare.
Am dou tablouri de Rafael, unul de Leonardo de
Vinci, patru de Van Dyck, ase de Rembrandt, ase de
Velasquez
Richard fcu un gest de nerbdare.
D-mi o list complet chiar n seara aceasta.
Mine diminea vei primi vizita expertului meu, care
se va pronuna asupra autenticitii lor. Cte tablouri
sunt?
O sut aptezeci i dou, rosti medicul,
nendrznind s spere c gazda sa ar putea s le
cumpere pe toate.
i n principiu ct ceri pe ele? ntreb Richard
prefirndu-i manetele de dantel.
Vedei nu m-am gndit nc s le vnd
global
Dumneata ai stof de negustor, matre Paulet.
436

Imposibil s nu fi socotit pn acum valoarea


tablourilor dumitale, luate n bloc.
Medicul zmbi mieros.
Mi-e team c suma o s v par cam mare. Dei,
fa de valoarea real a coleciei
Fii precis, matre Paulet, zise Richard privindu-l
n ochi.
Opt sute de mii de livre aur.
Acesta presupun c e preul pe care l-ai obine
dac ai vinde tablourile cu bucata. Eu i le cumpr pe
toate. Conteaz.
Medicul nghii n sec. Se uscase limba i cerul gurii.
M luai cam repede, Monsieur.
Bine, bine. Mine dimineaa stabilim definitiv
preul mrfii. Al coleciei, am vrut s zic, se corect el
repede.
La invitaia lui Richard, Fragonard accept s se
prezinte la locuina lui Simon Paulet. Darul pe care i-l
oferise acest client sui-generis l obligase peste
msur. Richard asist personal la expertiz. n
timpul delicatei operaii se mrgini s scruteze, fr a
fi observat, figura pictorului pe msur ce tablourile i
treceau prin faa ochilor. Expresia de religioas
devoiune oglindit pe chipul pictorului, ori de cte ori
descoperea noi tezaure de art n acea colecie
disparat, l convinse mai temeinic dect cele mai
elocvente laude c tablourile lui matre Paulet erau de
mare pre.
Din cele o sut aptezeci i dou de piese,
Fragonard
se
pronun
asupra
autenticitii
indiscutabile a o sut cincizeci i trei de pnze.
437

Le-ai pus deoparte, maestre? ntreb Richard.


Da, Monsieur. Pnzele ndoielnice, asupra crora
nu m pot pronuna dect dup un examen atent,
sunt n colul de colo. Cele care mi par fr valoare,
sunt pe masa din mijloc.
Dup ce mulumi lui Fragonard pentru osteneal,
Richard i promise c n cursul dup-amiezii
secretarul su i va aduce onorariul cuvenit. Pictorul
se ntrecu n mulumiri.
Dup plecarea acestuia, Richard se aez pe un
scaun. Picior peste picior i cu minile mpreunate, se
uit zmbind la medic.
i acum, ultimul pre, matre Paulet.
De fa era i Challais, care asculta atent aceast
lecie de trguiala ntre vulpoi, prefcndu-se c
examineaz cteva statuete de jad.
V-am mai spus, Monsieur Sunderland. Opt sute
de mii de livre.
n asignate?
Medicul ridic minile ntr-un gest de disperare.
n asignate? n hrtie? Vai, Monsieur, glumii. O
tranzacie ca aceasta nu se face n asignate.
Aurul e scump, matre Paulet.
i tablourile mele sunt scumpe, Monsieur
L-ai auzit pe expert. Autenticitatea unora e
ndoielnic.
Matre Fragonard greete. Mai sunt i ali
experi. Consultai-i.
i unul i cellalt stteau pe poziie. Challais era
curios s afle deznodmntul.
Cu opt sute de mii de livre aur poi cumpra trei
438

domenii, spuse Richard. Ceri prea mult. i ofer dou


sute cincizeci de mii de livre de aur.
Medicul oft din greu.
Regret c nu ne putem nelege, Monsieur. M
mulumesc s mi pltii pnza lui Guerchin, aa cum
am convenit.
Juca tare.
Richard nu se ls impresionat. Se ridic de pe
scaun, i scutur un fir de tutun de pe jabou, apoi
rosti cu indiferen.
Bine, matre Paulet. Te las cu tablourile dumitale.
i achit pe Guerchin i ncheiem discuia.
Paulet intr n panic. Un client ca acesta nu se
ntlnea pe toate crrile. n vremurile nesigure pe
care le tria, amatorii de tablouri erau rarisimi.
Posesorii de capitaluri achiziionau domenii naionale,
castele, palate, cei care voiau s posede valori sigure i
uor negociabile cumprau bijuterii. Tablourile i
obiectele de art n-aveau cutare. i Simon Paulet i
Richard tiau acest lucru.
Monsieur Sunderland, zise medicul dornic s reia
negocierile, sunt gata s fac o reducere substanial.
V cedez tablourile pentru ase sute de mii de livre.
Richard se opri n prag.
Scump. Scump. Foarte scump. A pune rmag
c pe dumneata nu te cost mai mult de cincizeci de
mii de livre.
Monsieur, aceasta e o chestiune care m privete
numai pe mine, replic medicul cu ofensat
demnitate.
i eu socotesc c i-am oferit un pre rezonabil.
439

Gndete-te, matre Paulet, obii un beneficiu de cinci


sute la sut.
Medicul fcu un efort.
Cinci sute de mii de livre este ultimul meu pre.
Adic un beneficiu de o mie la sut, complet
Richard. Trei sute de mii vrei?
Cu neputin!
Afl, matre Paulet, c nu le-a cumpra dac nu
a avea de gnd s le scot din Frana. E o nebunie s
le pstrezi aici, la Paris, cnd nu eti sigur c vei
apuca ziua de mine
Sunt att de ndrgostit de colecia mea, nct nu
m tem s nfrunt orice pericole, spuse medicul cu
patos.
S lsm vorbele mari, matre, nici dumneata i
nici eu nu suntem colecionari pasionai. Dumneata
eti un negustor priceput, iar eu un snob care ine s
aib o galerie de tablouri autentice. Pe mine m
intereseaz o pnz de Rembrandt numai fiindc
poart o semntur celebr. Subiectul tabloului mi-e
indiferent. Un Rembrandt tot gsesc eu. Dac nu la
dumneata, l dibui la Londra ori Bruxelles. Dac mi
intr n cap ceva, nu m las pn nu mi ating scopul.
Dup cum vezi, am fost cinstit cu dumneata. Fii i
dumneata cinstit i admite c nu vei mai ntlni mult
vreme o ofert ca a mea. Tablourile nu-i dau de
mncare. Dar cu trei sute de mii de livre aur cumperi
n zilele acestea un inut.
Patru sute de mii, forni medicul. Nicio livr mai
puin.
tii ceva? S mprim pe din dou, zise Richard
440

zmbind. Cu o sut de mii de livre aur cumperi


palatul contelui de Gisors de pe Rue de Tournelles, iar
cu restul achiziionezi un domeniu cu un castel pe
Loire.
Richard ar fi debursat patru sute de mii de livre
dac medicul ar fi inut la pre. Pe acesta l dezarmase
n aa msur sinceritatea abil calculat a
interlocutorului, nct rosti aproape furios:
Trei sute aptezeci i cinci de mii. Dac mi oferii
preul acesta, ncheiem trgul. Dac nu, ne relum
libertatea de aciune. Nu vreau s m ruinez. Monsieur
Sunderland.
Challais, zise Richard ntorcndu-se spre
secretar, ia cheia aceasta i coboar n biroul meu. Ai
s gseti n sertarul de sus al comodei de lng
fereastr patru sute de mii de livre n pungi de cte o
mie. Adu trei sute aptezeci i cinci de mii. S vin i
Soames s care pn jos tablourile.
Dup plecarea lui Challais, medicul se uit uluit la
Richard:
Pstrai la dumneavoastr n cas sume att de
mari? E o imprudena de neiertat. Sper c nu mi-o
luai n nume de ru
ndeobte nu fac imprudene. Banii erau pregtii
pentru dumneata, matre.
Cum? Erai ncredinat c vom cdea la nvoial
la preul dumneavoastr? ntreb doctorul din ce n ce
mai uluit.
Desigur. n afaceri nu concep eecuri.
Marele su orgoliu rbufnise iari
n vreme ce cobora scrile, nsoit de Challais,
441

Richard i se adres cu veselie.


Ce zici de chilipir? Am fcut o afacere
formidabil. Un cunoscut al meu, ducele de
Northland, are o galerie de aproximativ o sut de
tablouri, achiziionate de-a lungul ctorva generaii.
Experii au evaluat-o la dou milioane de livre bani
franuzeti. Chiar dac tablourile mele nu valoreaz
dect un milion de livre, tot am realizat un profit de
ase sute douzeci i cinci de mii de livre. Nu e
frumos?
n aceeai zi Richard primi o invitaie care l
surprinse. Georges Danton, ministrul de justiie, l
poftea la un dineu n apartamentul su din cldirea
ministerului.
Pe Danton l cunoscuse ntmpltor, la cafeaua
Charpentier, cu puine zile nainte de atacul palatului
Tuileries. De atunci nu se mai vzuser. Invitaia l
lsa cu att mai perplex, cu ct i nchipuise c
Danton uitase de existena lui.
n seara fixat se prezent n Place Vendme, la
Ministerul de Justiie. Palatul cancelariatului, pe care
l ocupaser odinioar parlamentari cu mare vaz,
printre care Maupeou i Lamoignon, adpostea pe
Danton i pe cei mai apropiai colaboratori ai si.
ndat dup sosirea sa, Richard fu introdus ntr-un
salon luxos. De fa se mai aflau civa invitai.
Printre acetia nu recunoscu dect pe Camille
Desmoulins.
Desmoulins l ntmpin cu familiaritate.
Bine ai venit, cetene Sunderland. Sunt ncntat
442

c pot saluta pe un prieten al glorioasei noastre


republici, spuse el cu patos. Tunurile i ghiulele
turnate de dumneata au ngduit eroicelor noastre
armate s dea lovituri nimicitoare tiranilor coalizai
mpotriva Franei revoluionare.
Limbajul su grandilocvent era tipic epocii.
Desmoulins i mai prezent cteva personaje ale cror
nume Richard nu le putu reine. Ceva mai trziu, i
fcu apariia i Danton, nsoit de minitrii Clavire i
Servan, precum i de secretarul su Fabre
dEglantine.
Amfitrionul fu deosebit de amabil cu Richard. i
strnse brbtete mna, se ntreinu ndelung cu el,
iar la masa servit n marea sufragerie l aez la
dreapta sa.
inuta simpl, burghez a convivilor distona cu
elegana somptuoas a slii de mncare. Matre
dhtel-ul, rmi a vechiului regim, conducea cu
solemnitate o armat de servitori.
Sunderland se simea stingherit. Nu se putea
antrena n conversaia general. Vorbea alt limbaj
dect aceti oameni. Nu era deprins cu retorica lor, cu
luxul de citate antice, care mbrcau cele mai banale
subiecte ntr-o form pompoas, pedant, de discurs.
Discuiile pstrau un caracter neutru. Richard i
ddea seama c oaspeii se fereau s atace probleme
importante n prezena sa i a servitorilor.
Dup cin, convivii trecur n salon. n vreme ce
servitorii aduceau pe tvi cafele i buturi tari, Danton
l trase pe Richard deoparte.
Am vrut s stm de vorb, cetene Sunderland,
443

aa, ca doi buni prieteni.


M onoreaz formula, excelen.
Stteau pe o canapea ascuns dup un boschet de
plante exotice. n curnd, apru i Desmoulins. Abia
atunci intr i Danton n subiect. Vorbi n termeni
elogioi despre America i despre americani. La primul
dineu oferit de el la Ministerul de Justiie se afla
printre oaspei un cetean cu vaz al Statelor Unite.
Vorbi n trecere despre ultimele evenimente politice,
despre ntorstura de la 10 august, despre campania
din Est. Enumer greutile ntmpinate de republic,
artnd c pn n prezent nu se ridicase niciun stat
n sprijinul ei. Aminti c Frana lupta pe baricade
mpotriva tiranilor ncoronai. n timpul Rzboiului de
Independen al Statelor Unite francezii i oferiser
cu abnegaie sngele pentru triumful cauzei
americane. S-ar fi cuvenit c Statele Unite s fac
acelai gest azi, cnd Frana se afla n greu impas.
Aceasta cu att mai vrtos, cu ct ntre cele dou
state exista un tratat de prietenie nc n vigoare.
Danton deplnse ineria guvernanilor americani, care
stteau n rezerv, ferindu-se s antreneze Statele
Unite n conflict.
nclzindu-se, atac n termeni violeni pe
federalitii americani, partizani ai Angliei i dumani
ai revoluiei, care se mpotriveau ajutorrii Franei.
Ambasadorul Statelor Unite prea s fie un sincer
prieten al francezilor. Bunvoina sa nu gsea ns
ecou dincolo de Ocean.
Danton, care avea stim pentru oaspetele su, l
ruga s accepte a fi purttorul de cuvnt oficios al
444

guvernului francez pe lng preedintele Washington,


cruia s-i demonstreze necesitatea crerii unui front
comun mpotriva monarhiilor reacionare, vrjmae
ale libertii i progresului. Dac s-ar achita cu succes
de aceast misiune, absolut just, strui Danton,
Sunderland ar binemerita de la Frana i de la
francezi. Recunotina guvernului revoluionar, pentru
osteneal, nu s-ar limita la vorbe. La New York,
Sunderland nu ar lupta singur. Muli americani de
seam, printre care i personaliti din guvern,
sprijineau Frana.
La acest pasaj, Richard i ncord atenia. De mult
vreme circula zvonul c unii oameni politici americani,
printre care i civa membri ai guvernului, primeau
subsidii din Frana. Vorbele lui Danton confirmau
acest lucru.
Richard ddu un rspuns echivoc, care putea luat
drept acceptare, dar care nu l angaja cu nimic. Unul
din scopurile sale nemrturisite era s pun politica n
slujba afacerilor lui, nicidecum s se pun el n slujba
politicii. i mai ales a politicii altui stat.
tiam de plecarea dumitale fiindc eu nsumi iam semnat autorizaia de plecare, spuse Danton,
scuturndu-i coama leonin. La New York vei gsi un
colaborator preios n ambasadorul nostru Gent.
n vreme ce asculta tirada lui Danton, Richard
reflect ironic. Va s zic Monsieur Gent trebuia s-i
dea instruciuni dup sosirea sa n America. Naivi mai
erau aceti francezi dac i nchipuiau c puteau face
din el o unealt. Cel mult el se va folosi de Danton i
de Gent, aa cum se folosea de Chabot, de Basire i
445

de Julien. Dac ministrul de justiie ar cunoate


aceste sforrii, ar rmne uimit. i fgduiau
recompense. Ce recompens i putea oferi aceast
republic? Cnd ei nu aveau bani s-i plteasc
funcionarii i s-i echipeze trupele! Tariful lui era
ridicat. Att de ridicat, nct un sfert din bugetul
republicii nu i-ar acoperi cheltuielile mrunte. n
orgoliul su nemsurat, Richard se vedea deasupra
tuturor acestor oameni.
Dup miezul nopii se despri de Danton i de
musafirii acestuia. Cnd se vzu n strad, ncepu s
rd. Cine ar fi crezul c va ajunge s stea la mas cu
clul monarhiei! Cu hingherul aristocrailor! Cu
furitorul republicii! Necunoscute erau cile
Domnului

446

Capitolul apte
Atmosfera din capitala Angliei i pru lui Richard de
un calm desvrit dup zilele de cumplit frmntare
trite la Paris. Inima Londrei este City-ul. Iar pulsul
City-ului l dau bancherii i negustorii. Acetia nu
erau ostili revoluiei, care nimicise comerul francez,
permind Angliei s dobndeasc preponderena
comercial n Europa. Englezii, n marea lor
majoritate, condamnau absolutismul regal. Cercurile
liberale salutau rsturnrile sociale din Frana. i
Anglia cunoscuse zguduiri asemntoare. i populaia
din cartierele mrginae ale Londrei privea cu simpatie
zdrobirea atotputerniciei claselor avute. Nerbdtoare,
atepta c incendiul s se ntind i dincolo de
Canalul Mnecii.
Nobilimea britanic, oamenii politici conservatori i
burghezia tradiionalist, care urau din principiu
schimbrile violente, nu erau n stare s influeneze
opinia public. William Pitt, tnrul premier, nu
afirmase
oare
n
nenumrate
rnduri
c
ngenunchierea Franei asigura prosperitatea Marii
Britanii?
Richard fu asaltat cu ntrebri. Fusese martor la
atacul palatului Tuileries? Ce tia despre soarta
regelui i a reginei? Dar despre masacrele din
septembrie? Cum arta ghilotina abia instalat? Ieise
cu greu din Frana? Fusese ameninat cu moartea?
Era adevrat c revoluionarii beau sngele
aristocrailor ucii?
447

Emigranii francezi i cerur informaii asupra


rudelor rmase n Frana. Erau nspimntai de
tirile din ziare. Lordul Gower, ambasadorul Angliei la
Paris, se napoiase la Londra de curnd, aducnd veti
ngrozitoare.
Proprietarii de latifundii din Marea Britanie i
pierdeau somnul. Soarta principesei de Lamballe,
sfrtecat de populaie n timpul masacrelor de la
nchisoarea La Force, strecurase fiori de groaz n
inimile frumoaselor ladies.
Curnd dup sosirea sa la Londra, Richard primise
i
vizita
prinului
Stahremberg,
ambasadorul
Imperiului Austriac la Haga. n trecere prin Londra,
acesta aflase de recenta ieire din Frana a lui
Sunderland. Stahremberg avea la Paris un bun
prieten. Pe Charles de Rohan-Chabot. Nu putea oare
marchizul s-i dea informaii asupra amicului su?
Richard se grbi a-i satisface cererea. l vzuse pe
Chabot pentru ultima oar n noaptea care precedase
atacul palatului Tuileries. De atunci nu mai tia nimic
despre el. Asigur ns pe ambasador c va face
investigaii. ntrevederea se ncheie cu o cin oferit de
Richard simandicosului vizitator la Sunderland House.
La plecare l conduse potrivit protocolului pn n
capul scrii.
nc o relaie preioas la catastif, i zise Richard,
care proiectase de mai mult vreme s i creeze un
cap de pod i la Viena.
Paris, Londra, New York, Nantes, New Orleans, Portau-Prince, Williamsburg
Tentaculele sale cuprindeau domenii tot mai vaste,
448

obiective din ce n ce mai numeroase. Pentru oamenii


de afaceri din City, Richard Sunderland era un
fenomen. Concepia sa original, oglindit n
diversitatea ntreprinderilor pe care le crea n diferite
puncte ale globului, i uluia. Nu izbutise s ating
proporiile imperiului economic al lui John Law i nici
s acumuleze capitalurile casei Fugger. Dar n ritmul
n care se dezvolt, promitea s-i depeasc n
curnd. Interesele sale economice se ramificau ca un
cancer ntr-un organism.
Distanele uriae, cile de comunicaie nesigure,
pota lent nu-i permiteau s realizeze o centralizare
rigid. n condiiile existente n acea vreme era obligat
s organizeze puncte economice cvasiautonome, care,
n eventualitatea lipsei unor directive, s se conduc i
singure.
O trstur caracteristic a concepiei lui despre
afaceri era ndrzneala, dublat de o sete nesioas
de a da o dezvoltare continu ntreprinderilor sale.
United Wheat, societatea de import-export pe care o
nfiinase la Londra, nu mai corespundea vederilor lui.
Dup cercetarea registrelor, ajunsese la concluzia c
cifra ei de afaceri era ridicol de sczut n raport cu
rezultatele obinute n Frana.
William McFee se justificase invocnd lipsa de
capitaluri:
Nu am ndrznit s m lansez n aventuri
financiare fr s am un postament solid. Cnd cele
mai puternice firme opereaz cu pruden, nu mi pot
asuma riscuri disproporionate cu posibilitile mele.
Rzboiul bate la u. Tranzaciile de orice natur trec
449

printr-un marasm accentuat. Pn i bursa se


resimte.
Argumentul lipsei de capital nu era fr temei.
Richard introdusese mari cantiti de aur n Anglia, pe
care, spre nedumerirea lui McFee, le tezaurizase n
pivniele Bncii Angliei. Operaia aceasta avea ns un
scop. Richard inteniona s nfiineze la Londra o
ntreprindere bancar, care s asigure finanarea
tuturor firmelor europene controlate de casa sa.
Cnd i expuse lui McFee planul, acesta cltina din
cap cu ndoial:
Situaia internaional e att de complicat, nct
m tem c o extindere imprudent a afacerilor ar
periclita existena casei noastre. Riscurile sunt prea
mari. Rzboiul
Richard l privi cu comptimire:
Ai mbtrnit, McFee. i-ai pierdut avntul.
Irlandezul se ntunec la fa. Aprecierea patronului
su l ndurerase mai vrtos dect o insult.
Spre a-l mbuna, Richard l btu prietenete pe
umr:
S nu i nchipui c mi-am pierdut ncrederea n
dumneata, McFee. i preuiesc prudena. ns
vremurile noi cer procedee noi. Rzboiul, de care
dumneata te temi, constituie un mediu prielnic pentru
dezvoltarea casei noastre. Epocile tulburi sunt
favorabile marilor afaceri.
Dar i pierderile
Pierderile sunt neglijabile fa de beneficiile
uriae pe care le poi obine, speculnd grnele,
alimentele, armamentul n special armamentul.
450

Cteva zile dup aceast convorbire, Richard fcu o


vizit ducelui de Queensberry. i mprti proiectul
su, rugndu-l totodat s accepte postul de
preedinte al consiliului de administraie. Amfitrionul
mbri cu entuziasm ideea lui Richard. La invitaia
acestuia, desemn cteva personaliti demne de a fi
cooptate n consiliu.
La sfritul aceleiai sptmni, Richard pofti la
Sunderland House pe Queensberry, pe Horncastle,
precum i persoanele propuse de duce pentru a
alctui consiliul de administraie al viitoarei bnci.
Expunerea sa, mpnat cu cifre i date seci, nu fu
neleas de toi cei prezeni. Asculttorii reinur un
singur lucru: americanul acesta tnr i ntreprinztor
le fgduia dividende, tantieme i beneficii ispititor de
ridicate. Docili, ncuviinar totul.
Formalitile necesare nfiinrii noii firme fur
ndeplinite cu rapiditate. Capitalul de dou milioane
de livre fu subscris n mai puin de o sptmn. Cu
aurul scos prin contraband din Frana, Richard
achiziion cincizeci i cinci la sut din aciuni,
treizeci la sut fiind rezervate membrilor din consiliul
de administraie. Restul reveni subscriitorilor mai
mruni. Queensberry primi un pachet de dou sute
de aciuni, fr s deburseze vreun gologan.
n Cannon Street fu stabilit sediul noii firme,
nscris sub denumirea The Anglo-American Bank.
Richard ncredin lui McFee direcia bncii. n
fruntea lui United Wheat trecu Algernon Travers, un
fost coleg de la Oxford.
n sfrit, putea pleca n Statele Unite avnd
451

contiina datoriei mplinite.


n ajunul mbarcrii, ls o carte de vizit la
locuina lui Talleyrand. Aceast manifestare de
simpatie nu era dezinteresat. Pn la limpezirea
situaiei politice din Frana, nelegea s menin
relaii prieteneti cu reprezentanii tuturor taberelor.
Fcu o vizit i ducelui de Montmorency.
Fiindc Talleyrand i era simpatic, n aceeai sear i
trimise un mesaj prin care l asigur de toat
consideraia, rugndu-l totodat s se adreseze bncii
anglo-americane ori de cte ori va avea nevoie. Jena
financiar a fostului episcop de Autun nu mai era
pentru nimeni o tain.
La 21 ianuarie 1793, Ludovic XVI, ex-regele Franei
i al Navarrei, fu decapitat la Paris, n Place de la
Revolution. n seara zilei de 23, vestea execuiei
ajunse la Londra. n Camera Comunelor, premierul
William Pitt inu un discurs virulent mpotriva
regicizilor din Conveniune. Grenville, titularul
departamentului afacerilor strine, invit pe marchizul
de Chauvelin, trimisul extraordinar al Republicii
Franceze, s prseasc n douzeci i patru de ore
teritoriul Angliei. Umilit, ndrjit, de expulzarea
ambasadorului ei la Londra, Conveniunea declar
rzboi Marei Britanii i Olandei.
Richard afl despre aceste evenimente abia dup
sosirea sa la New York. Se bucur. Conflagraia care
cuprinsese Europa putea fi un nesectuit izvor de
beneficii. Beligeranii vor avea nevoie de grne i de
armament, produse exportate de Richard n cantiti
452

masive.
Pentru executarea transporturilor era ns necesar
o puternic flot comercial. Pe antierul su de la
Long Island puse n lucru trei nave de mare tonaj.
Deschise apoi tratative cu un grup de antiere din
Indiile Occidentale pentru construirea unui numr de
dousprezece corbii. n cadrul aceluiai proiect de
dezvoltare a flotei comerciale, nfiin n Bermude i n
Jamaica dou antiere navale proprii. Indiile
Occidentale produceau un lemn de construcie
rezistent la viermi i la putrezire.
Acest vast plan de lucru necesita un mare efort
financiar. Richard nu se mrgini a-i mobiliza propriile
capitaluri. Se folosi din plin i de resursele Bncii
Manhattan. Pentru a-i asigura i sprijinul Bncii New
Yorkului, fcu avansuri prieteneti lui Alexander
Hamilton. Pecetluir concilierea printr-un banchet la
Blanck Swan Tavern.
Fiindc locuina sa de la New York devenise
nencptoare pentru marele numr de prieteni
politici i de afaceri care l vizitau zilnic, nchirie pe
Richmond Hill o cas superb, nvecinat cu reedina
vicepreedintelui John Adams. n aceast locuin
vast, nconjurat de un parc englezesc de toat
frumuseea, oferi o serie de recepii care fcur vlv.
Pentru aniversarea zilei de natere a Georginei, ddu o
serbare la care asistar trei sute de persoane, printre
care membrii guvernului i ntreg corpul diplomatic.
Preedintele Washington, naul fetiei, sosi n caleaca
lui de gal, de culoarea cremei arse. Atelajul, compus
din ase ci albi de Virginia, lacheii pudrai i escorta
453

clare erau de mare efect. mbrcat n catifea neagr,


cu prul pudrat, cu catarame de diamante la
genunchi i la pantofi, cu sabia la old i tricornul
militar sub bra, preedintele avea o nfiare
mrea. n ziarele de stnga, radicalii l comparau cu
Cezar. Unii mergeau att de departe, nct se ntrebau
dac nu se va gsi un Brutus care s mpiedice
ncoronarea acestui candidat la tronul Statelor Unite.
La aniversarea Georginei asist i ceteanul
Edmond Gent, ambasadorul Franei. Tnrul
diplomat i lu revana, invitndu-l pe Richard la un
banchet. Majoritatea comesenilor mpingeau pn
acolo simpatia pentru noua republic de dincolo de
ocean, nct visau s introduc mult admirata teroare
i n Statele Unite. Radicalii n relaiile lor de toate
zilele adoptar dup moda francez titlul glorios de
cetean, pentru brbai, i de ceteanc, pentru
femei. Un ziar conservator propuse, n derdere,
denumirea de biped, care prezenta avantajul de a se
referi la ambele sexe, fr deosebire. Partizanii lui
Gent plantau arbori ai libertii, preconizau
rsturnarea prin for a regimului i intrarea n rzboi
alturi de Frana.
Richard nu era potrivnic revoluiilor din alte ari,
dar nu o dorea nscunat la el acas. Aa c puse n
gard pe Hamilton mpotriva manevrelor lui Gent.
Ambasadorul Franei, care nu cunotea sentimentele
ascunse ale lui Richard, i se destinuia fr rezerve,
cu att mai vrtos cu ct Danton i-l recomandase
struitor. n cursul unei convorbiri confideniale,
Gent i declar c era pe punctul de a organiza o
454

insurecie armat, sprijinindu-se pe elementele ostile


actualului regim i pe societile patriotice fundate de
Franklin. i mai spuse c narmase un mare numr de
corsari americani, ncredinndu-le misiunea s atace
navele comerciale britanice. Fiindc vasele englezeti
erau foarte departe, corsarii lui Gent ncepuser s
atace pe neutri i chiar pe compatrioi, aciune care,
n termeni mai puin ocolii, se numea piraterie
calificat.
n ziua n care unul dintre corsari abord o nav din
flota comercial a casei Sunderland, Richard gsi c
gluma depise limitele ngduite. n cursul unei
convorbiri cu preedintele Washington i cu Alexander
Hamilton dezvlui planurile lui Gent, fcnd aluzie i
la rolul ndoielnic jucat de secretarul de stat
Randolph. Ambasadorul i vorbise n termeni puin
echivoci de stipendiile pe care le acorda acestui nalt
personaj.
De mult vreme l suspectez pe Randolph, zise
Hamilton.
Preedintele i mngie gnditor brbia:
Hamilton, s-mi prezini un raport amnunit
asupra lui Randolph. Dac nvinuirile care i se aduc
sunt adevrate, situaia lui e pecetluit. Trebuie luate
msuri i n privina lui Gent. Abuzeaz de
imunitatea lui diplomatic.
De ce nu-l declarai persona non grata? ntreb
Richard.
Ziua aceea nu e departe, declar preedintele.
Vom lovi la momentul oportun
Datorit jocului su dublu, Richard era bine vzut
455

i de federaliti i de democrai. Avea intrare liber i


la Casa Alb i la Legaia Franei. Duplicitatea
devenise pentru el a doua natur.
n acea epoc tulbure avu i nemulumiri. Ophelia
suferi prima criz de nebunie furioas. Boala ei lu
brusc o form grav. Medicii recomandar o izolare
total. Crizele se repetar. Paznicii Opheliei primir
autorizaia s foloseasc la nevoie cmaa de for.
Pe Richard nu l afect peste msur nenorocirea
soiei sale. Pentru el, Ophelia nu mai era de mult
dect o strin. Cteodat i era mil de ea. ndeobte,
ns, o ura. O ura fiindc l condamna s suporte, cine
tie ct vreme, lanurile unei csnicii care-i devenise
odioas.
n timpul ederii sale la New York, Richard afl
lucruri noi despre Patrick i despre asociatul su,
Abercrombie.
Dup o colaborare aparent fructuoas, ce durase
aproape trei ani, Abercrombie supusul i blndul
Abercrombie i ddu brusc arama pe fa. Profitnd
de faptul c Patrick cruia i ctigase ncrederea
lucra de predilecie la atelierul de cuite, Zechariah
trgea activ sforile din birourile fabricii de pulbere de
la Terrytown. Datorit unor manopere ascunse, de o
abilitate drceasc, reui s treac pe numele su mai
toate brevetele inveniilor folosite n ntreprinderile lor.
Totodat, avu cu Samuel Hickey, soul Bridget-ei
cteva ntrevederi de afaceri, despre care Patrick nu fu
informat. n cadrul unui plan rumegat de mai mult
vreme, Abercrombie se mut din casa lui Patrick.
456

Pretextase c are nevoie de un spaiu sporit i de


linite. Copiii cumnatului i tulburau cu nebuniile i
glgia lor.
Abercrombie nchiriase pe Cherry Street o cas
nou, cu dou camere i o buctrie la parter i cu
trei camere la etaj. Hannah se instal fericit n noua
ei locuin. Rmnea, n sfrit, singur cu mult
iubitul ei
Zechariah. Curnd dup mutare,
Abercrombie socoti c sosise timpul s dea marea lui
lovitur.
Pentru a-i inaugura noua locuin, invit la o mic
petrecere pe cei doi cumnai, Patrick i Samuel, cu
nevestele lor. La aceasta reuniune de familie fu poftit
i un avocat priceput, dar cu reputaie dubioas, pe
numele Leonard Maloney.
Dup cin, care fu la nlime, brbaii trecur s-i
bea cafeaua n salon, iar femeile rmaser n
sufragerie s strng masa. Ca din ntmplare,
nchise ua salonului, pentru c discuia care avea s
urmeze s nu fie auzit i de dincolo.
n vreme ce sorbeau cafelele, Maloney istorisea
glume piperate spre hazul lui Hickey, care se tvlea
de rs. Puritanul Patrick sttea nepat i nu schia
niciun zmbet.
Nu suntei de prere s vorbim despre lucruri
mai serioase? spuse el la un moment dat.
Chiar c m gndeam i eu s fac aceast
propunere,
zise
Abercrombie,
cu
exagerat
amabilitate. mi ziceam c n-ar fi ru s profitm de
ocazie spre a discuta anumite chestiuni care ne
privesc pe toi cei de fa n egal msur.
457

Da, da, n-ar fi ru, ntri Hickey, de coniven cu


Zechariah.
Avocatul se adnci cu voluptate n fotoliul su. Se
pregtea s guste cu voluptate scena pe care o
pregtise miglos.
Atunci s punem crile pe mas, zise
Abercrombie cu un ton bizar. Este vorba de atelierul
de cuite i de fabrica de pulbere de la Terrytown.
Ei, da, ce-i cu ele? zise Patrick.
Zechariah i frec gnditor minile. Nu tia cum s
nceap. i aminti lecia pe care i-o dduse avocatul
nainte de sosirea oaspeilor.
Drag Patrick, zise el, intenionez s prsesc
asociaia noastr i s lucrez, pe viitor, pe cont
propriu.
Cumnatul su ncrei sprncenele:
Ce vrei s spui?
Ce am spus. Vreau s m retrag din asociaie.
Totodat, am hotrt, mpreun cu Samuel s cerem
tribunalului ieirea din indiviziune.
Fruntea lui Patrick se ntunec. Simea instinctiv c
i se ntinde o curs.
Cum adic? ntreb el, ncercnd s ctige timp
pentru a-i pune rnduial n gnduri.
Foarte simplu. n momentul de fa suntem
asociai la conducerea fabricii de pulberi. n acelai
timp, stpnim, n codevlmie, atelierul de cuite i
casa printeasc. Pn acum treaba a mers cum a
mers. Dar, ce-i amestecat
Patrick se nroi ca un curcan.
Ce prostii i-au mai trecut prin cap? Cum s
458

mprim atelierul rmas de la tata? Ar fi o insult


adus memoriei lui. Atelierul trebuie s rmn mai
departe
N-am avea nimic mpotriv s-i rmn n
ntregime ie, spuse Abercrombie cu blndee.
Faa lui Patrick se lumin bucuros.
Nu zu! Ai fi dispui s-mi cedai prile voastre
din atelier?
Da. De ce nu? spuse Abercrombie. Bineneles, cu
oarecare compensaii.
Patrick i ncrei sprncenele. Bnuielile l ncolir
iari.
Evident, sunt gata s v despgubesc.
Abercrombie
arunc
o
privire
ntrebtoare
avocatului, care cltin din cap n semn de
ncuviinare.
ncurajat, ncepu:
Uite ce e, Patrick. Sunt gata s-i cedez partea
mea din atelier adic partea nevestei mele n
schimbul poriunii tale din fabrica de pulbere de la
Terrytown Renun i la casa printeasc.
Patrick se nfurie brusc.
Mult te-ai gndit? Cred c nu eti ntreg la minte.
Fabrica face ct patru ateliere. Afar de asta, am
cumprat-o cu banii lsai de tata. Nu, nu. Nici nu
poate fi vorba! Prefer s rmnem n codevlmie.
Renun i Hickey la partea lui, strui .
Cu el sau fr el rosti Patrick cu dispre.
Abercrombie se uit iari la avocat, care i fcu iari
semn s debiteze lecia aa cum o nvase.
Vezi tu, Patrick, relu el cu blndee, asta nu se
459

poate. Cnd coindivizarii voiesc s se despart nimic


nu-i poate mpiedica s o fac.
Eu am s v mpiedic.
Nu fii absurd, dragul meu. i faci iluzii. Dac
ajungem la proces, tribunalul mi va da dreptate,
ntreab i pe Mr. Maloney. E avocat, ce dracu!
Refuz. n condiiile astea nu cad la nvoial,
strui Patrick. Sunt dispus s i rscumpr partea ta
din atelier. Sunt gata s rscumpr i partea lui
Samuel. Dar la fabric nu renun. Nu! Pentru nimic n
lume.
De ce nu vrei s fii om de neles, Patrick? Dac
a vrea, a putea s trec uor peste tine. Am preferat
s rnduim frete lucrurile.
Patrick i scoase rzboinic brbia n afar.
i, m rog, cum ai putea s m constrngi?
Foarte uor. Mai toate brevetele folosite n fabric
sunt pe numele meu.
Ce? Ce spui? bolborosi Patrick.
Da! Pe numele meu. Le-am cumprat cu bani
grei. Am avut chiar bunvoina s le pun la dispoziia
fabricii fr s cer vreun avantaj pecuniar.
Acum, n schimb, m strangulezi cu brevetele
tale, scrni Patrick, simind cum i se urc sngele n
cap.
Vai de mine, de ce foloseti termeni att de tari?
S nu dramatizm lucrurile, dragul meu. i-am
propus o afacere. Eti liber s accepi sau nu. Dup
cum i eu sunt liber s strui n aciunea mea.
Pe orice cale, Zechariah?
Pe orice cale, Patrick.
460

Canalie! tun Patrick, ridicndu-se de pe scaun i


uitndu-se amenintor la cumnatul su. Acesta
arunc o privire alarmat avocatului.
S ne pstrm calmul, Mr. Sunderland, interveni
acesta.
Nici
invectivele
i
nici
atitudinile
amenintoare nu-l vor mpiedica pe clientul meu s-i
valorifice drepturile. Dac vrea s obin partea
dumitale din fabric, o poate face cu mult uurin.
Cu mult uurin? S-o crezi dumneata, zise
Patrick, strduindu-se a-i pstra calmul. Dac nu
vrea s mai lucreze cu mine, n-are dect s se retrag
din asociaie. Eu nu renun la fabric!
Bine, zise avocatul calm. Suntem dispui s
discutm i aceast formul.
Abercrombie l privi consternat. nnebunise
Maloney? Cine l autorizase s fac aceast declaraie?
Dar o s coste scump, Mr. Sunderland, continu
avocatul, fr s se lase intimidat de semnele alarmate
ale clientului su.
Ct cerei? ntreb Patrick, gndindu-se c nu iar fi imposibil s-i procure capitalul necesar.
Patru sute de mii de dolari, spuse Maloney.
Ai cpiat! url Patrick. n aprecierile lui cele mai
extravagante, partea lui Zechariah nu se ridica la mai
mult de patruzeci sau cincizeci de mii de dolari. De
unde vrei s scot atia bani?
V privete. Dac nu v convine preul, acceptai
propunerea noastr.
i dac nu primesc?
Avem mijloace de constrngere. V-am mai spus.
A vrea s-o vd i pe asta.
461

O s-o vedei.
Patrick i ncletase pumnii. Turb.
Dac ncercai s v atingei de atelier, de fabric,
v fac praf, v zdrobesc!
Sunt de prere s chibzuii mai adnc nainte de
a v pronuna. V-a sftui s consultai un avocat.
Orice om de lege v va demonstra c situaia
dumneavoastr e disperat. S presupunem c Mr.
Abercrombie, clientul meu, s-ar retrage din
combinaie. tii ce s-ar ntmpla? Ai rmne cu
pereii goi ai fabricii. Toate procedeele noi pe care le
folosii, toat aparatura modern sunt proprietatea
lui. De unde vei procura capitalul necesar
despgubirii asociatului dumneavoastr pentru partea
sa din fabric, pentru brevetele, pentru utilajul su,
pentru folosirea n trecut a brevetelor sale? V dai
seama c Mr. Abercrombie va pretinde s pltii toate
drepturile bneti din urm.
n mintea lui Patrick se fcu brusc lumin. nelese
c era pierdut. Vinele gtului i se umflar,
nvineindu-se.
M-ai lucrat, Zechariah, rosti el cu linite
amenintoare.
Se ndrept spre Abercrombie, care se retrase
nspimntat napoia scaunului su.
Mr. Sunderland, pstrai-v calmul, i vorbi
avocatul, ncercnd s-i taie drumul.
Cu o vslire a minii, Patrick l ddu la o parte.
Pierzndu-i echilibrul, omul de legi se prvli pe o
canapea.
Abercrombie arunc o privire disperat avocatului,
462

care ddea din mini i din picioare, ca un gndac


czut pe spate.
Deodat Zechariah se repezi chioptnd spre u.
Din cteva salturi, Patrick l ajunse din urm. Cu
dreapta l nfc de ceaf, priponindu-l n u, iar cu
stnga rsuci de dou ori cheia n broasc.
Samuel Hickey cscase nite ochi rotunzi de pete
scos pe uscat. Se fcuse mic n scaunul su i nu mai
scotea un cuvnt.
Lsai violenele, izbuti s strige avocatul. V rog,
Mr. Sunderland, lsai violenele.
inut de ceaf ca un cel, horcia, nspimntat de
moarte.
Leonard Maloney se repezi iari la Patrick. Hickey
recunoscu n sinea lui c avocatul nu era lipsit de
curaj. El n-ar fi intervenit pentru nimic n lume.
Omul legilor se ag de braul cu care Patrick l
inea pe Abercrombie.
Mr. Sunderland, dai drumul clientului meu. Nu
uitai c sunt de fa martori. Eu, Mr. Hickey
Nu m bga n chestia asta, bigui Hickey. Nu
vreau s am de-a face cu Patrick.
Mr. Sunderland, strig din nou avocatul,
protestez! Chem poliia!
Cu mna rmas liber, Patrick l plesni peste fa
cu latul palmei. Avocatul icni, pornind-o de-andrtelea. Ddu peste o msu pe care o rsturn,
prbuindu-se apoi peste ea. Din gura nclit de
snge, scuip trei dini, apoi lein.
Acum s ne socotim ntre noi, Zechariah
scumpule, scrni Patrick, scuturndu-l ca pe un sac.
463

l mut n mna stng, iar cu dreapta porni s-i


care pumni. Ridicat la cteva palme deasupra
pmntului, Abercrombie se nvrtea n aer ca un
spnzurat n treang.
Urletele lui atraser pe femeile din sufragerie, care
ncepur s strige i s bat cu pumnii n u.
Apoi Zechariah ncet s mai zbiere. Pe jumtate
czut n nesimire, gemea, n vreme ce sngele l
podidea pe gur, pe urechi, pe nas, prin pielea sfiat
a obrajilor. Ploaia de palme i de pumni continua s-l
potopeasc, s-l frng, s-i zdrobeasc.
Abia pup ce se obosi, Patrick i zvrli alturi de
avocat. i aranj hainele i, fr s arunce vreo
privire lui Hickey, se ndrept spre ua. O deschise
fr grab i iei n sufragerie.
Femeile l priveau nnebunite netiind ce s cread.
Hai acas, Rebecca, se adres el nevestei sale.
Hannah bg capul pe ua salonului. Cnd l vzu pe
scumpul ei brbat pe jumtate mort, ncepu s urle.
Zechariah! Zechariah! Ce i-a fcut banditul,
Zechariah!
ase luni zcu Zechariah n spital. Patrick l lipsise
de toi dinii din fa i i rupsese patru coaste.
n schimb, avocatul Maloney fcu treab bun. n
ziua n care iei din spital, consilierul su juridic i
prezent triumftor hrtia prin care Patrick renuna la
drepturile sale asupra fabricii din Terrytown, primind
n schimb partea din atelier a lui Abercrombie.
Maloney izbutise s smulg lui Patrick tranzacia,
ameninndu-l c n caz contrar l va reclama justiiei
464

pentru tentativ de
omor, svrit asupra
cumnatului su.
Cel mai ru czu Samuel Hickey. Dup rolul jucat
n aceast lucrtur, nu i-ar mai fi fost posibil s
conlucreze cu Patrick. Acesta l prevenise prin
interpui c i va rupe gtul dac l va mai prinde prin
atelier. La, Hickey, ajunse la concluzia c era
preferabil s vnd partea Bridget-ei dect s mai aib
de-a face cu Patrick. l vzuse doar n aciune. Bridget
se vitase; invocase cerul, blestemase, dar n cele din
urm acceptase inevitabilul.
Patrick rmase astfel stpnul ntregului atelier
printesc. Afacerea nu era tocmai proast. Scpase de
orice amestec n conducerea micii lui ntreprinderi,
ceea ce n fond nu putea dect s-l mulumeasc.
Partea Bridget-ei o cumprase pe o sum relativ
mrunt. Acum nu avea a se mai teme de lucrturile
neamurilor.
Abercrombie se alese cu cel mai mare profit. Fabrica
de pulbere de la Terrytown se dezvoltase considerabil
n ultimii ani. i el i Hickey vndur lui Patrick
prile lui din casa printeasc.
Pe Richard l amuzase nespus aceast afacere. Se
bucur pentru Patrick, care merita o compensaie
pentru toate neplcerile suferite. De cnd nu mai avea
nicio legtur cu fratele su, ncepuse s-i vad cu ali
ochi.
Printr-o scrisoare ampl, Charles de Lusignan
anun pe Richard c Roger dHautefeuille fcuse
minuni de ingeniozitate, reuind s-i scoat copiii din
465

Frana i s-i treac n Anglia. Era ns ngrijorat de


soarta Patriciei, de la care nu mai avea nicio veste. Se
prea c i aceasta ncercase s prseasc Frana,
dar c fusese arestat la Bordeaux. Era un mister
cum de ajunsese acolo. Lusignan ruga pe Richard s
intervin pe lng Danton, pentru a obine informaii
asupra Patriciei i eventual a-i solicita eliberarea.
Pe Richard nu-l alarm tirea. Cunotea bine
caracterul Patriciei. Ar fi pus rmag c nu fusese
arestat i c n clipa aceea sttea ascuns prin cine
tie ce col de ar. ntr-un decor cmpenesc, pastoral,
ca n pnzele lui Boucher, tria o nou idil, alturi de
vreun tnr ofier, urma al lui DHautefeuille.
Richard mulumea cerului c nu se nsurase cu ea.
Cel puin Ophelia nu-i ddea btaie de cap n privina
aceasta.
Totui, pentru a potoli temerile lui Lusignan, i
scrise c n curnd va pleca n Frana i c va face tot
posibilul spre a-i gsi nevasta. Ndjduia c va reui.
nainte de a se mbarca, Richard trimise la New
Orleans pe avocatul Sanders, cu mputerniciri
speciale, spre a lua n primire succesiunea cavalerului
de Vitr.
La 1 iulie scrise la Paris lui Challais, rugndu-l s-l
atepte la Nantes ntre 1 i 15 august. La 5 iulie se
mbarc pe Corsaire, ultima nav construit pe
antierul su de la Long Island, iar n dimineaa zilei
de 10 august acost la Nantes.
Pierdut n mulimea de marinari, hamali, negustori
i gur-casc, ce nnegreau cheiul, Challais l atepta
pe Richard. Un Challais aproape de nerecunoscut,
466

nebrbierit, cu ochelari ptrai, cu prul nepudrat


prins ntr-o coad soioas. Hainele-i jerpelite erau de o
curenie dubioas.
Amaury, tu eti? Ce deghizare! exclam surprins
Richard, n loc de bun gsit, cnd aceast caricatur a
lui Challais se strecur lng el, apucndu-l de bra.
Vii de la un bal mascat?
M-am deghizat ca s-mi scap pielea, zise Challais
zmbind.
Ce s-a mai ntmplat? ntreb Richard nedumerit.
Ce e comedia aceasta?
S-au ntmplat multe, foarte multe, Monsieur, de
cnd ai plecat n Statele Unite. Iar comedia aduce mai
mult a tragicomedie.
La New York, Gent, ambasadorul Franei, m-a
informat c s-au petrecut oarecare schimbri pe la voi.
C s-ar fi abolit termenii de Monsieur i de Madame,
care aminteau neplcut vechiul regim
Dac ar fi numai att, Monsieur. Probabil c nu
ai primit rapoartele mele pe mai i iunie.
Nu le-am primit. Poate c s-au ncruciat cu
mine, pe drum. M-am mbarcat la 5 iulie. Raportul pe
iunie nu putea s ajung la New York nainte de
minimum treizeci de zile. Numai raportul pe mai ar fi
avut oarecare anse s m gseasc n America. E
adevrat c timpul a fost nefavorabil. N-ar fi exclus ca
nava curier s fi ntrziat pe drum.
Mergeau ncet prin mulimea blat, ndreptnduse spre centru.
V-a sugera s intrm n crciuma aceasta, zise
Challais, artnd un local modest, ntr-un col de
467

strad. Pe firm scria pompos: Au vrai arbre de la


libert. Putem sta de vorb n linite. Azi, dac vrei s
treci neobservat, trebuie s stai acolo unde e
mbulzeala mai mare.
De ce atta mister? ntreb Richard din ce n ce
mai intrigat.
Am s v explic de ndat, zise Challais,
aruncnd o rapid i bnuitoare privire circular,
nainte de a intra n crcium.
Gsir o mas ntr-un col, unde puteau s discute
cu glas sczut, fr s fie auzii.
Era aproape zece. La ora aceea matinal, localul era
totui plin. Cei mai muli clieni purtau bonete roii i
bluze largi, denumite carmagnoles.
Richard comand o sticl de Bordeaux.
Acum sper, Challais, c mi vei lmuri mascarada
aceasta, zise el dup ce patronul le aduse vinul.
Challais nu mai exist, monsieur. Challais a
disprut, s-a volatilizat. n momentul acesta m
numesc Jean Lelong, sunt de profesie pictor, iar
domiciliul l am la Lyon, Rue du Bouc 15. Posed acte
care dovedesc noua mea identitate.
De ce aceast metamorfoz?
Fiindc mpotriva bietului Challais s-a emis
mandat de arestare.
Nu se poate!
Uite c se poate!
Ce i se imput?
Legturi cu fostul ofier de dragoni Roger
dHautefeuille, arestat sub nvinuirea de spionaj n
favoarea lui Pitt i a lui Coburg.
468

DHautefeuille a fost arestat?


Din nenorocire.
Cnd? De mult? Cum de l-au prins?
Richard era ngrijorat. Dac fostul ofier fcuse
mrturisiri compromitoare i pentru el?
L-au nhat acum o sptmn, zise Challais. La
Paris. Un denun. Venise n Frana pentru a nlesni
evadarea ducesei de Lusignan.
Ducesa e arestat?
Da. A fost arestat la Bordeaux n port, pe cnd
ncerca s se strecoare pe o nav suedez.
Uluitor!
Uluitor, dar adevrat.
Richard rmsese mpietrit. Deci Lusignan avusese
dreptate. Nu se alarmase pe degeaba.
Ducesa i dHautefeuille au vreo ans s scape?
Niciuna. Cei care au nenorocirea s ncap pe
mna tribunalului revoluionar nu mai scap.
Cunoatei celebra fraz a lui Dante: Lasciate ogni
Totui, trebuie s facem ceva pentru ei, spuse
Richard.
Pentru Roger dHautefeuille nu se mai poate face
nimic. Situaia lui e att de grea, nct cel care ar
interveni n favoarea sa ar fi arestat pe loc.
Revoluionarii nu se joac. Trdarea i spionajul sunt
crime capitale.
Ducesei i se imput aceiai lucru?
Dup cte sunt informat, nu. E ns o fost. Ceea
ce e suficient de grav. Faptul c soul ei a emigrat, i
ngreuiaz i mai mult situaia. Pentru duces cred c
s-ar putea face o ncercare.
469

i cunosc pe Danton, pe Desmoulins, pe Fabre


dEglantine
Danton nu mai e ministru de justiie.
Richard i muc buzele. Era mai grav dect se
ateptase.
Sper c Chabot, Basire i Julien mai sunt nc la
putere. Cnd am plecat din Frana tiau i spnzurau.
Mai sunt la putere, dar situaia lor e ubred. Li
se aduce nvinuirea c fac afaceri, c primesc mit
Poate i cunoatei pe Tallien. Pe proconsulul Tallien.
La Bordeaux el are pinea i cuitul.
Pe Tallien nu-l cunosc.
Dar pe amanta lui? Pe superba Theresia
Cabarrus?
Nici pe ea.
E de mirare. Tot Parisul vorbete de frumoasa
Theresia.
Poate c o cunoate Franoise.
N-ar fi exclus. Mademoiselle Lange are o colecie
de relaii Vorbii cu ea.
Tallien primete bani?
Se spune c nu. Primete ns frumoasa Theresia
i pentru el.
Atunci nimic nu e nc pierdut, Challais.
Lelong, l corect acesta.
Fie. Lelong.
S nu luai n nume de ru aceast precauie.
Dac mi rostii n public numele adevrat, n-ar fi
imposibil s v aud vreun delator. i atunci s-a
terminat cu mine.
Dragul meu, a vrea s-i pun o ntrebare, la
470

care, bineneles, eti liber s nu rspunzi.


V ascult.
Ai lucrat cu dHautefeuille?
Nu. Dar cu cteva ore nainte de a fi arestat, a
trecut pe la mine. Era ntunecat la fa. Mi-a spus c e
urmrit de presimiri rele. Avea asupra lui o map. Ma rugat s i-o pstrez pn cnd se va napoia de la
Bordeaux. Ce caui acolo? l-am ntrebat eu.
Rspunsul lui a fost evaziv. Am ceva de lucru. Apoi
mi-a destinuit c face o tentativ disperat pentru a
salva pe ducesa de Lusignan. Dac nu m mai
napoiez, mi-a mai spus dHautefeuille, s faci tot
posibilul ca mapa aceasta s ajung n Germania, n
minile prinului de Cond. Am fgduit s-i
ndeplinesc dorina. Tonul lui grav, sepulcral, m
impresionase. Pot s tiu ce e nuntru? l-am
ntrebat. A ovit o clip, apoi mi-a rspuns:
Planurile de campanie ale armatelor franceze de nord.
Ordinea de btaie i date asupra unitilor militare.
Am simit c m trec fiori. Ceea ce mi ceri tu se
numete nalt trdare i-am spus eu. DHautefeuille
era fanatic. Apoi i-a luat rmas bun i a plecat. Era
noapte. n momentul acela am avut i eu presimirea
c n-am s-l mai revd. A doua zi, n vreme ce
mergeam spre cas, mi-a ieit nainte un biat care
mi-a strecurat un bilet. Fr s mai atepte rspuns,
i-a luat picioarele la spinare, topindu-se n
mbulzeala de pe strad. Mi-am nchipuit c e vorba
de o aventur galant. Mai primisem i alt dat
asemenea mesaje. Am deschis biletul. Era concis. Am
nc n faa ochilor scrisul acela nervos, ascuit: n
471

baza unui denun, cavalerul Roger dHautefeuille a


fost arestat azi-noapte n ascunztoarea sa din Rue
Chantereme. n cursul dimineii s-a emis mandat de
arestare i mpotriva dumneavoastr. V sftuiesc s
v facei nevzut. Locuina dumneavoastr este pus
sub supraveghere. Desear, la orele opt, un prieten v
ateapt la hanul Le Bonnet Phrygien de lng
poarta Saint-Antoine. Biletul nu era semnat. Am
cugetat adnc. Poate c era o glum proast. Dar
chiar dac era glum trebuia s in seama de ea. n
vremurile pe care le trim, nimnui nu-i e ngduit s
nesocoteasc asemenea avertismente. Pn la opt
sear am rtcit pe strzi. La ora fixat am intrat n
han. Era arhiplin. Am reuit s dibuiesc o mas
liber. Puin timp dup ce m-am aezat, un individ cu
mutr de bandit s-a oploit lng mine. Sughia i
vorbea vrute i nevrute. Puea a vin. mi ziceam c
beivul mi va strica toate socotelile. A comandat o
sticl de Anjou. M-a tratat cu un pahar. Cnd s-a
apropiat de mine ca s ciocnim mi-a optit repede: Eu
sunt prietenul. ine actele acestea, a adugat el,
strecurndu-mi n buzunar cteva hrtii. Sunt pe
numele pictorului Jean Lelong. Ai s gseti un
certificat de civism, semnat de Secia Saint-Antoine.
Mine n zori s prseti Parisul. Ai bani la
dumneata? I-am rspuns c nu aveam prea muli,
dar c acas dispuneam de unele rezerve. Renun la
ele i procur-i bani din alt parte. Apoi a schimbat
vorba. N-a amintit nici de dHautefeuille, nici de map.
La masa noastr se aezaser trei indivizi patibulari,
care ar fi putut s trag cu urechea. Dup un sfert de
472

or, prietenul a pltit, s-a ridicat de la mas, i a


plecat fr s m salute. n aceeai noapte m-am dus
la bancherul Perrgaux, care mi-a pus la dispoziie
douzeci de mii de livre n asignate i o mie n aur. Am
dormit la prietenul n casa cruia ascunsesem mapa.
n zori am plecat la drum. Purtam nite haine vechi
scoase dintr-un col de pod. Mi le mprumutase gazda.
Artam ca un tipic pictor ratat. Am ieit cu uurin
din Paris. Nimeni nu s-a gndit s cerceteze mapa
ndesat cu desene sub care ascunsesem documentele
militare. n primul moment, m-am gndit s m
ndrept spre nord. tiam ns c porturile de pe
coastele Mrii Mnecii erau sever supravegheate.
Prezena mea nejustificat ar fi dat natere la bnuieli.
n est, rzboiul fcea ravagii. Grania cu Spania era
nchis. Nu-mi rmnea dect o singur ieire:
porturile dinspre Atlantic. Nantes era cel mai indicat,
cu att mai mult cu ct ntre 1 i 15 august trebuia s
m ntlnesc cu dumneavoastr.
Eti de o candoare dezarmant, dragul meu
Challais.
Lelong, Monsieur.
Iart-m, Lelong. mi vorbeti de afacerea aceasta
de spionaj cu o senintate care drept s-i spun
atinge incontiena. n clipa aceasta eti mai
primejdios dect un butoi cu pulbere pe care o arde o
lumnare.
mi dau seama, Monsieur, i nu-mi fac iluzii.
Te pndete ghilotina.
tiu. Dar puteam s procedez altfel? Am fgduit
lui dHautefeuille s duc documentele la destinaie.
473

Richard i mpreun minile i arunc teatral o


privire disperat spre cer.
Iart-l Doamne cci nu tie ce face. i mapa
aceea blestemat unde e?
Ascuns. La loc sigur.
Te-ai gndit, Challais, c m compromii i pe
mine?
Monsieur, v tiam att de ndrzne, att de
nepstor n faa primejdiilor, nct nu mi-am
nchipuit c fleacul acesta ar putea s v supere.
M ncnt aprecierile tale. n ceea ce m
privete, sunt ndrzne, dar nu temerar. O combinaie
financiar necurat e una; spionajul e alta.
Depinde de optic, Monsieur. Specula cu
asignatele se pedepsete cu moartea, ca i spionajul.
Richard ncepu s rd.
Eti incorigibil. Intri de bun voie n gura lupului.
Challais zmbi cu amrciune.
M-am deprins s am de-a face cu lupii.
Fcu o pauz, golindu-i paharul.
M gndeam, Monsieur, c m vei ajuta s ies
din ar.
Cu map cu tot?
Cu map cu tot! A putea s-o las, cnd tiu ct e
de preioas pentru cei care lupt dincolo de
baricad?
Nu demult gndeai altfel.
E adevrat. Am crezut un timp c e posibil s
urmez un drum de mijloc. Acum mi dau seama c
neutralitatea e imposibil. Trebuie s lupi pentru
revoluie sau mpotriva ei. DHautefeuille avea
474

dreptate. Un nobil nu-i poate renega casta.


Richard umplu din nou paharele.
Nu te neleg, Challais. Renuni s te mbogeti
cu uurin, lucrnd alturi de mine, i te arunci ntro aventur din care e problematic dac vei scpa
teafr. Te angajezi pe un drum la captul cruia se
ntrezrete ghilotina.
Este greu s evii ghilotina, Monsieur. E destul s
fii nobil, pentru a fi trecut n rndul suspecilor. i azi
a fi suspect echivaleaz cu o condamnare la moarte.
Fouquier-Tinville nu st cu minile n sn.
Challais, te credeam deasupra considerentelor
politice.
Am ncercat s v mprtesc vederile, Monsieur.
Dar din ziua n care revoluia a proclamat rzboi
castelelor i pace colibelor am neles c Frana s-a
mprit n dou lumi. Un compromis nu mai e posibil.
Nobilii care au crezut c pot merge n pas cu revoluia
au fost depii. Cei care n-au reuit s fug peste
grani zac acum n nchisori, ateptnd s-i plece
grumazul sub cuitul ghilotinei. Azi, pentru mine,
pmntul Franei este de jratic. Trebuie s plec.
Richard ridic paharul cu vin.
S ciocnim, Lelong, pentru succesul ieirii tale
din Frana. Cu map cu tot.
M ajutai, Monsieur?
mi rmne alt alternativ? Am fgduit lui
Lusignan s-i port de grij. Voi face pe dracul n
optsprezece spre a te scoate din Frana. Corsaire
descarc gru i ncarc vin pentru Statele Unite.
Operaia va dura aproximativ zece zile. Pn atunci
475

stai ascuns, dar nu ntr-o cas particular. M tem de


percheziii i de gura vecinilor. Dup-amiaz te
prezini lui Chastellux i ncepi s lucrezi la fabric.
Pentru toat lumea vei fi un muncitor oarecare. E
deghizarea perfect. Nimeni nu va bnui c urmaul
unei cpetenii de cruciai e capabil s toarne font.
tiu, munca manual e grea. Dar trebuie s-o supori.
Cel puin cteva zile. Voi da dispoziii lui Chastellux s
te pun la o munc uoar, astfel ca nendemnarea
ta s nu bat la ochi. Vei dormi n dormitorul comun.
E mai sigur. Grija mapei o las n ntregime pe seama
ta. E bine?
Perfect. Monsieur.
Richard se simea iari bun, generos, gata s
svreasc fapte mari. Fapte despre care biografii si
vor scrie mai trziu pagini patetice. De la o vreme i
intrase n cap c viaa sa va inspira pe scriitori i c
bustul lui va fi primit cu onoruri n marea galerie a
celebritilor secolului.
Dei nu sunt un butor pasionat, a zice s mai
dm peste cap un pahar, propuse el, folosind argoul
chefliilor.
De acord! ncuviin Challais, cruia apropiata
ieire din Frana i crea o stare de nervozitate, de
nelinite, lesne de neles.
Dup ce te mbarc pe Corsaire, zise Richard,
plec la Paris. Voi ncerca s o salvez i pe Madame de
Lusignan.
DHautefeuille ar fi fericit s afle c strdaniile
sale pentru salvarea ducesei sunt continuate.
N-o fac numai pentru dHautefeuille. Am i eu
476

obligaii fa de Patricia de Lusignan i de familia ei,


zise Richard vistor.
i-o amintea tnr, ameitor de frumoas. Pe
atunci o iubise ca un nebun. A-i dobndi dragostea
devenise un el, o ambiie a vieii lui. Reuise s o
seduc. Repurtase primul lui triumf. Nu izbutise s se
nsoare cu ea. Dar dragostea ei i adusese noroc. De
atunci, urcase treapt cu treapt scara succeselor.
Avea datoria s fac totul pentru salvarea ei. Dei
acum nu o mai iubea
Spunei c avei de gnd s plecai la Paris, zise
Challais ntrerupndu-i reveria. Mi-a permite s v
dau o pova.
O pova e ntotdeauna binevenit. Chiar de la un
copil, surse Richard.
Nu mai sunt de mult copil, Monsieur.
S admitem c nu mai eti. Mentalitatea
copilriei ai pstrat-o nc neatins. S auzim povaa.
La Paris s fii prudent. Prudena nu exclude
curajul.
Tu mi vorbeti de pruden? Tu care te-ai
ncrcat cu mapa aceea blestemat? Tu care i joci
capul pe o carte? Haida de! S fim serioi, dragul meu.
Din gura ta povaa aceasta sun fals.
Totui, ar fi bine s inei seam de vorbele mele.
Parisul pe care l cunoatei dumneavoastr, Parisul
de acum un an, nu mai exist. Azi, capitala Franei e o
capcan de lupi. O capcan de lupi n care se prind i
oi. Lupii, n schimb, se mnnc ntre ei c turbai.
Girondinii cu montaniarzii, hebertitii cu dantonitii,
iacobinii cu cordelierii. Dac Brunswick ar fi cucerit
477

Parisul dup faimosul lui manifest, prin care


amenina cu trsnetele i fulgerele sale pe cei care ar
ndrzni s se ating de un fir de pr al familiei regale,
n-ar fi dezlnuit o hecatomb, mai ngrozitoare dect
aceea pe care fiii revoluiei i-o pregteau pentru ei
nii. E uimitor cte s-au petrecut de la plecarea
dumneavoastr. S-a nfiinat tribunalul revoluionar.
Bogaii au fost lovii de impozite grele. Sracii au
primit
arme,
fiind
organizai
ntr-o
armat
revoluionar care terorizeaz Parisul. Orleanitii, n
cap cu Philippe galit, au fost arestai, n Vende
regalitii au proclamat insurecia. Conveniunea, sub
presiunea Comunei, a ordonat arestarea a douzeci i
nou de deputai girondini. Marat a fost lichidat.
Bursa a fost nchis. S-a introdus pedeapsa cu
moartea mpotriva acaparatorilor care nfometeaz
populaia. Speculatorii care depreciaz forat cursul
asignatelor sunt dai pe mna clului. Se vorbete de
apropiata confiscare, n folosul statului, a bncilor i
ntreprinderilor conduse de strini. Vedei, aadar,
Monsieur, de ce v povuiesc s fii prudent. Cnd
vrei s intrai n capcana lupilor trebuie s fii
pregtit sufletete.
Richard i goli paharul.
Se pare c ai dreptate mnzule. Dac tabloul tu
corespunde realitii, situaia nu e trandafirie.
Tabloul e sumbru, Monsieur. Ar trebui s vedei
tribunalul revoluionar n edin, ghilotina hpindui victimele, strada frmntndu-se i zbtndu-se ca
un arpe, Conveniunea sfiindu-i, ca Moloch,
copiii
478

Primejdia m stimuleaz, Challais. Pardon,


Lelong. Ocupaiile mele, adeseori pe marginea legii, mau deprins s evoluez pe muchie de cuit. i n
vremuri normale risc s mi frng gtul.
Acum, ns, riscurile sunt nmiite, Monsieur.
Numai aci, la Nantes, tii ce se petrece? Castelul
Bouffay, mnstirea carmelitelor, vechiul palat al
ducilor de Bretagne, mnstirea penitentelor, a
vizitaiunii, i nc multe altele, au fost transformate
n nchisori. Mii, zeci de mii de oameni zac, claie peste
grmad, n temniele improvizate, n condiii
nenchipuit de slbatice; murdari, nehrnii, prad
bolilor, terorizai. O viziune de infern pe care nu v
urez s-o cunoatei de aproape.
i-a intrat frica n suflet, rse Richard.
Dup ce vei vedea tot ce am vzut eu m vei
nelege, Monsieur.
Sunt clit, dragul meu.
Challais ridic din umeri. Vinul, but pe stomacul
gol, ncepuse s-l ameeasc.
Richard plti consumaia.
Cnd ieir n strad, Challais clipi ca o pasre de
noapte scoas la lumin.
Ce soare puternic! M orbete!
Aa ne va orbi lumina care va strluci mine,
risipind bezna de azi, zise Richard.
Vom ajunge s trim ziua de mine?
Te mai ndoieti? Cine merge cu mine nu pierde
cursa. Auzi, Lelong? Nu pierde cursa!
La 25 august Richard plec la Paris, nsoit de
479

Chastellux i de Soames, nelipsitul su valet. n


capital l atepta o activitate febril. Trebuia s
ncheie noi contracte de furnituri militare, s
reorganizeze reeaua de ageni care speculau n
numele lui deprecierea vertiginoas a asignatelor, s
fac posibilul i imposibilul pentru eliberarea Patriciei.
La 1 septembrie sosi n capital.
n Place de la Rvolution vzu de departe o schelrie
nalt, cenuie, n cretetul creia sclipea orbitor,
reflectnd razele soarelui, o plac de metal
trapezoidal.
Ghilotina, explic laconic Chastellux.
Piaa era aproape goal. n faa Conveniunei se
zreau plcuri de oamenii.
Diligena ptrunse n labirintul strzilor strmte,
ntunecoase i arhipopulate ale Parisului.
Richard constat c Challais avusese dreptate. Ceva
era schimbat. Bonetele roii se nmuliser uluitor.
Prea c strzile fuseser invadate de o fabuloas
recolt de maci roii. Bluzele carmagnoles aveau mare
cutare. Fracurile englezeti i fceau cte o rar i
timid apariie. Sutanele prelailor pieriser. La uile
brutriilor, mcelriilor i bcniilor, cozile nesfrite
de parizieni nfometai semnau cu nite erpuitori
dragoni chinezeti.
Diligenta i descrc pasagerii n faa hanului Le
Croissant dOr de pe Rue de Richelieu, punctul
terminus al cltoriei.
Richard gsi o birj tras de o mroag nemncat,
care l transport pn la locuina sa de pe Quai du
Louvre. Apartamentul mirosea a mucegai i a praf.
480

Atmosfera era nchis, fierbinte, irespirabil. Soames


deschise ferestrele, lsnd aerul curat s ptrund n
cas. Dei era obosit, Richard se spl, i schimb
hainele de cltorie, apoi iei de unul singur n ora.
Avea de fcut mai multe vizite. Ghinionul se inu scai
de capul su. Nu gsi pe nimeni din cei pe care i
cuta. Nici pe Franoise Lange, care se afla la teatru,
nici pe Chabot, protectorul su, nici pe Danton, i nici
pe Camille Desmoulins. Clcase cu stngul. Ddu
acestei ntmplri semnificaia unei prevestiri rele. Se
napoie devreme acas i se culc fr s cineze.
n noaptea aceea somnul nu i se lipi de gean,
nchipuirea sa plsmuia un necontenit i macabru
cortegiu de trupuri decapitate. l obseda ghilotina pe
care o vzuse n Place de la Revolution, profilndu-se
hd pe cerul vratic. l urmrea chipul Patriciei i al
lui dHautefeuille, care zceau n nchisoare,
ateptndu-i osnda.
Gfind, cu trupul nclit de sudoare, Richard i
ridic de pe pern capul tulburat de fumurile
nchipuirii. Cobor din pat. Deschise larg ferestrele.
Camera s l nbuea ca i celula unei nchisori.
Spre diminea, reui s aipeasc. Dar nu apuc
s-i odihneasc trupul vlguit. Soames l trezi la orele
opt.
Monsieur Chastellux v reamintete c la nou i
jumtate suntei convocai la Ministerul de Rzboi.
Bine. M mbrac imediat, mormi, Richard.
La ora fixat, intr la minister, nsoit de Chastellux.
i aici se schimbaser multe. Descrierea plin de
venin pe care o fcuse, nu demult, generalul
481

Dumouriez i reveni fr voie n minte: Birourile


Ministerului de Rzboi au devenit un club n care se
preamrete setea de snge i mcelul. Funcionarii
poart berete roii. Lumea se tutuie. Pn i ministrul
afecteaz o inut neglijent. Murdria lui e
nenchipuit. Ministerul a ajuns un fel de cavern
infect. Cit lui Chastellux vorbele lui Dumouriez.
Nu-i aa c avea dreptate generalul?
Chastellux nu-i cnt n strun.
Monsieur, e prudent s nu mai repetai aceste
cuvinte, spuse el cu toat seriozitate.
Pe Richard l irita s i se recomande mereu
prudena.
Adevrul n-ar trebui s-i supere, Chastellux.
Nu tiu, Monsieur, dac acesta e purul adevr.
Nu trebuie s uitai c generalul Dumouriez a rostit
aceste cuvinte dup eecul loviturii sale de stat. Era
firesc s vad totul n negru.
Mi se pare c te-a contaminat i pe dumneata
microbul revoluiei, zise Richard ironic.
Monsieur, n-am fcut i nici nu fac politic. Nu
pot ns nega realitatea. Acestui minister att de hulit
i-a revenit sarcina de a organiza i de a susine
unsprezece armate. Unsprezece armate care, n
condiii vitrege, apr cu succes fruntariile Franei.
Richard se ntunec. Nu-i plcea ca salariaii lui s
aib opinii personale. Era evident c optica lui
Chastellux se schimbase. i aceasta l indispunea.
n birourile ministerelor nu nflorete elegana,
continu inginerul, care nu remarcase expresia feei
patronului su. Dar patriotismul acestor oameni nu
482

poate fi pus la ndoial. Fac greeli. E firesc. Dar sunt


de bun-credin. Unii fur. Nu e ceva extraordinar.
Parc sunt singurii!
Richard ncrei sprncenele. Fcea Chastellux vreo
aluzie? Inginerul aluneca pe o pant primejdioas. l
va pune sub supraveghere. La nevoie, nu va ovi s-l
concedieze. Spera ns c depresiunea lui Chastellux
era trectoare.
Nu avu timp s reflecteze prea mult asupra acestei
chestiuni.
Uierul
i
introduse
n
cabinetul
secretarului general Vincent. Vincent era un hebertist
nflcrat. Nebrbierit, neglijent mbrcat, afecta o
atitudine degajat, familiar, i un limbaj verde, n
tonul idolului su. n birou se mai afla i Miot, un
birocrat din vechea falang, care ducea tot greul
ministerului. Miot prezent lui Sunderland caietul de
sarcini al unei importante comenzi de armament.
Vincent se scrpin la ceaf.
Pe toi dracii, cetene Sunderland, vei ajunge n
curnd s monopolizezi toate comenzile de armament.
Nici Creusot nu te ntrece. Nu ne zgrcim la bani.
Pretindem, n schimb, armament de calitate
superioar. Te previn! S nu ne pui n situaia de a
regreta c i-am acordat ncrederea.
Ameninarea deghizat a lui Vincent nu fu pe placul
lui Richard.
Cetene secretar general, zise el, folosind la
rndul su aceast formul revoluionar care-i ardea
parc buzele, s fii ncredinai c nu vei avea motive
s regretai alegerea fcut, adresndu-v uzinei mele.
S
ndjduim,
cetene
Sunderland,
s
483

ndjduim.
E o certitudine, cetene Vincent, interveni
Chastellux. Cuvntul ceteanului Sunderland nu s-a
dezminit niciodat.
nelegea s fie loial fa de patronul su, dei nu i
mai mprtea n ntregime convingerile politice.
M bucur, cetene. Pe toi dracii, numai n
chipul sta vom nvinge trufia dumanilor republicii.
Contractele fur semnate n ziua urmtoare. Dup
ndeplinirea acestei formaliti, Chastellux plec la
Nantes.
Richard rmase la Paris. Era nelinitit. Tonul lui
Vincent, privirea lui ciudat, iscoditoare, l pusese pe
gnduri. n strfundul sufletului su suna timid un
clopoel de alarm, Challais i Chastellux aveau
dreptate. Trebuia s fie prudent.
La cteva zile dup audiena sa la Ministerul de
Rzboi, primi o vizit neateptat. Se ridicase tocmai
de la masa de prnz cnd un ciocnit n u l fcu s
tresar. De cnd se afla la Paris l speriau toate
zgomotele. Nervii ncepuser s-i joace feste.
Soames introduse n salon pe un brbat voinic,
masiv, cu faa rotund, brbia revrsat i ochi vicleni
de vulpe. Hainele negre, jaboul i gulerul alb, nalt,
gesturile blnde, onctuoase, i ddeau nfiarea unui
cleric.
mi permitei s m prezint, spuse strinul. M
numesc Frey. Sunt bancher. Poate c ai auzit de
mine.
Oh, cine nu a auzit de fraii Frey, zise Richard,
poftindu-l s ia loc. n lumea bursei suntei figuri de
484

prima mrime.
Ca i dumneavoastr, Monsieur Sunderland. V
ntorc complimentul fr s greesc.
Bancherul avea un vag accent strin.
Richard era intrigat. Ce cuta acest ins? Fraii Frey
aveau reputaia unor speculatori ndrznei, cu relaii
puternice n lumea politic. Se tia c lucrau mn n
mn cu danezul Diedrichsen, cu spaniolul Guzman,
cu germanul Westerman i cu francezul dEspagnac.
Cei mai temerari speculatori ai epocii. Era o camaril
a marii finane, care dirija din umbr aciunea de
depreciere a asignatelor i care tindea s stabileasc
un monopol al furniturilor militare. Se spunea c i
baronul de Batz, gasconul vorbre, care trgea sforile
Ministerului de Finane, n-ar fi strin de aceast clic.
Richard, gazd perfect, i trat musafirul cu
ampanie i gustri fine, ntr-o vreme n care Frana
era bntuit de foamete. Bogaii sunt n general ferii
de aceste meschine dezagremente. i Richard nu fcea
excepie.
Oaspetele vorbi despre ultimele piese de teatru,
despre sezonul care abia se ncheiase la Londra,
despre dispariia treptat a manifestrilor mondene
pariziene i foarte n treact despre evenimentele
politice. Abia dup o jumtate de or de sporovial se
hotr s intre n subiect.
Monsieur Sunderland. De mult vreme voiam s
v cunosc. ineam s stm de vorb, s ne
mprtim vederile. Mi-a plcut ntotdeauna s am
de-a face cu oameni superiori.
Richard se nclin.
485

V mulumesc pentru apreciere.


Ei da, s nu pctuim printr-un exces de
modestie. Noi care dirijm realmente finanele Franei,
trebuie s pstrm legturi, s ne nelegem, s
judecm mpreun anumite situaii. Nu-i aa Monsieur
Sunderland?
Richard se nclin iari.
Muenia interlocutorului l nciud pe Frey. De ce
pstra tcerea? Atepta ca vizitatorul s-i descopere
bateriile. Era viclean americanul. Dar nici pe marele
Frey nu-l bga oricine n cof.
Bancherul relu cu amabilitate:
Scumpe Monsieur Sunderland ah, mi iertai
digresiunea, nu tii ct e de plcut s scapi pentru
cteva ore de acest obsedant cetene i n prezena
dumneavoastr mi permit s fiu deschis. Nu-i aa,
Monsieur Sunderland?
Richard socoti c sosise momentul s plaseze un
cuvnt.
Cum spunei dumneavoastr, scumpe Monsieur
Frey.
Iar mi las iniiativa, vulpoiul, gndi musafirul.
Bnuiete motivul care m-a adus la el, dar face pe
niznaiul ca o fecioar care tie ce vrea curtezanul, dar
deschide ochii mari i nedumerii cnd acesta o
implor s rosteasc un da, care s-i deschid porile
paradisului.
Spune tot ce-ai de spus, cumetre, l invit n tcere
Richard, privindu-l cu exasperant candoare.
Ateapt farnicul. Eu s dau tot i el nimic.
Escrocul,
cuget
Frey,
zmbind
cu
aceeai
486

nemrginit simpatie. n rzboi, cea mai sigur


metod e atacul. S atacm!.
Monsieur Sunderland, amndoi tim ce vrem. Ce
s mai batem apa n piu. S discutm deschis.
Richard se nclin pentru a treia oar.
Bancherul Frey ncepu s fiarb.
Scrb, fariseule, prefcutule! l bombard el cu
invective mute.
Scumpe Monsieur Sunderland, criza prin care
trece Frana e cumplit de grea. Trebuie s convenii i
dumneavoastr c nu fac dect s enun un adevr.
Fr s mai atepte ncuviinarea gazdei, Frey
continu:
Este inutil s ne divizm forele, ntr-o epoc n
care unii am dobor orice concuren, am nfrnge
orice rivalitate. i noi i dumneavoastr, Monsieur
Sunderland, suntem prietenii ceteanului Chabot
iar prdalnica aceasta de formul, de care nu reuesc
s m dezbr. Cum v-am spus, avem prieteni comuni,
vederi comune, scopuri comune. De ce s nu folosim
n comun mijloacele noastre de lupt? Adversarii
notri din Conveniune sunt puternici. Chabot, Basire,
Julien, prietenii notri, sunt tot mai vehement atacai
de hebertiti i de iacobinii turbai. Cderea
susintorilor notri ar nsemna i cderea noastr.
Dac stipendiem pe anumii membri ai seciunilor
pariziene drmm i pe Hebert i pe partizanii si.
Dac
furnizm
armament
defectuos
armatei,
discreditm Ministerul de Rzboi, care e n mna
hebertitilor. Compromiterea lui Bouchotte, actualul
ministru de rzboi, ar atrage nlocuirea sa cu Chabot
487

sau cu un om al acestuia. M urmrii, Monsieur


Sunderland?
Cu mult atenie, Monsieur Frey.
Cu alte cuvinte vrem s iniiem un sindicat care
s dezorganizeze armata, care s semene discordia n
snul seciunilor i care s duc la prbuirea
adversarilor lui Chabot i deci alor notri. n ziua n
care vor fi mturai nu numai Hebert, dar i
Chaumette, Danton, Robespierre i ntreaga lor clic
vom pune mna pe putere. Frana va fi a noastr.
Monsieur Sunderland. Cuvntul nostru va fi lege.
i dac nu reuete? Dac l d cineva n vileag?
V-ai gndit la consecine?
Ne-am gndit, Monsieur Sunderland. Dar dac nu
atacm, suntem pierdui. tii c toate bncile i
ntreprinderile cu capital strin vor fi confiscate?
tiu. Am fost informat.
i avei de gnd s stai cu minile n sn,
Monsieur? V resemnai n faa fatalitii oarbe?
Ateptai s fii trt sub cuitul ghilotinei?
Bineneles c nu, replic Richard stnjenit.
Discuia aluneca pe o pant primejdioas. Dac
Frey era agent provocator? Nu! Nu putea fi spionul
lui Robespierre sau al lui Hebert. Chabot i vorbise de
fraii Frey n termeni elogioi. Challais, ns, i
recomandase prudena. i mnzul acesta tia ce
spune. Parisul ajunsese o capcan uria. O capcan
a lupilor, n care Richard nu avea de gnd s-i lase
pielea. Acumulase destul capital dincolo de graniele
Franei ca s joace la disperare ultima carte. Ah, nu!
Nu va atepta s fie prins ca un oarece n curs. Frey
488

i acoliii lui n-aveau dect s se angajeze pe aceast


cale. El i va pstra libertatea de aciune. Chabot l
fcuse mari servicii. Dar pentru Chabot nu avea de
gnd s-i rite existena. Recunotina lui nu mergea
pn acolo. Moare Chabot? Triasc urmaul lui
Chabot!
Chipul impenetrabil al lui Richard nu-i trda
agitaia luntric. Dac Frey i-ar fi citit gndurile, l-ar
fi denunat lui Chabot. i acesta mai avea destul
putere pentru a-l zdrobi. Richard vzuse ghilotina. Nu
avea poft s-i fac ndeaproape cunotin. Era
hotrt s rspund n doi peri, fgduind att nct
s nu se angajeze cu nimic.
Monsieur
Frey,
apreciez
sinceritatea
dumneavoastr. Mi-ai lmurit o serie de chestiuni
care-mi erau nc neclare. Voi studia propunerea
dumneavoastr. Pot s v declar nc de pe acum c o
socotesc foarte neleapt. V rog s-mi acordai un
timp de gndire, nuntrul cruia s-mi cntresc
posibilitile. Vreau c participarea mea s nu aib un
caracter formal.
Sunt ncntat, Monsieur Sunderland, c privii
lucrurile cu aceeai seriozitate ca i mine. Primul
dumneavoastr aport este armamentul pe care-l
fabricai la Nantes. Furnizai pulbere care s nu ia foc,
arme defectuoase, tunuri descentrate. n felul acesta
vei servi cauza noastr, care trebuie s fie i a
dumneavoastr.
Trecur o sptmn, dou, trei, fr ca Richard s
dea rspunsul ateptat. Primejdia era mare. Nu voia
489

s-i precizeze atitudinea nainte de a afla dincotro


bate vntul.
n acele zile de aprig frmntare, ncerc n mai
multe rnduri s aib o ntrevedere cu Danton sau cu
Desmoulins.
Cei doi oameni politici erau ns indisponibili.
edinele Conveniunii, ale cluburilor, adunrile
Comunei, pertractrile din culise nu le mai ddeau
rgaz s-i primeasc solicitanii. Afar de aceasta,
Danton nu era prea mulumit de serviciile pe care
Richard Sunderland le adusese Franei revoluionare
n timpul cltoriei sale n Statele Unite.
Dornic s dea ochii cel puin cu Desmoulins,
Richard hotr s-l caute la Conveniune. Avea de
gnd s atepte sfritul edinei i s-l acosteze la
ieire.
edinele se ineau ntr-o sal a palatului Tuileries,
n faa enormului edificiu tlzuia agitat o mare de
patrioi narmai.
Richard i fcea cu greu loc spre primele rnduri.
Ajutndu-se cu coatele, cu pumnii, izbuti a se apropia
de intrarea palatului. n sala de edine nu-i fu posibil
s se strecoare. Din frnturile de discuii purtate de
patrioii masai la intrare nelese c tribunele i
culoarele erau nesate de oameni.
Cu preul unor eforturi eroice, reui s-i fac loc
prin gloat pn la ua slii de edine. Dinuntru se
auzeau frnturi de discursuri, ntretiate de aplauze,
ovaii sau de zbierete amenintoare.
Un revoluionar din apropierea lui Richard strig,
ncercnd s acopere tumultul:
490

Hebert ne-a poruncit s nconjurm palatul i la


nevoie s-l lum cu asalt. S nu dm napoi cnd
adunarea nu va adopta msurile necesare eliberrii
patriei.
Foarte bine!
S stm pe baricade!
Triasc Hbert!
Triasc Robespierre!
Moarte intriganilor!
Moarte inamicilor publici
Moarte
Un vljgan cu spinare lat de urs, zbier, dominnd
glgia.
Gura! Gurrra! n sal vorbete ceteanul
Couthon!
Da, da, tcere!
Vacarmul se domoli gradat, ca un tunet care se
pierde.
Din sal se auzea un glas aspru sacadat:
contrarevoluia i-a gsit prieteni n snul
Conveniunii naionale! S ne ridicm mpotriva ei! S
ne ridicm cu toii! S arestm pe toi dumanii
republicii, pe toi suspecii. S facem de petrecanie
tuturor conspiratorilor, dac nu vrem s ne fac ei de
petrecanie. La arme! Vom lupta pn la ultimul!
Printre noi s-au strecurat dumani trdtori, spioni,
acaparatori S-i demascm i s decretm punerea
lor sub acuzare!
Un glas rsun vehement:
Moarte trdtorilor!
Moarte speculanilor!
491

Marat! Voi ine seama de leciile tale! rsun o


voce ascuit, strident, ca o trompet.
Vorbete Hbert, spuse un patriot din pragul slii
de edin.
Pe toi dracii, Marat! Nu te vom uita! Nu te vom
uita, umbr scump! Victim a cuitului agenilor
tiraniei i jur c voi nfrunta fr ovial
ameninarea pumnalelor i a otrvii, i c i voi urma
pilda. Rzboi venic conspiratorilor, intriganilor,
hoilor! Asta e deviza mea, pe toi dracii! i s fii sigur
Marat c mi voi respecta jurmntul. Iar pe toi acei
care vor refuza s ne urmeze i vom ngenunchea sub
cuitul ghilotinei!
Bravo, Hbert! Mergi pn la capt! Jumtile de
msur n-au fost niciodat bune.
Furtun de aplauze.
Proteste.
Tumult.
Apoi, ca la porunc, se pogor iari linitea.
Reprezentani, Robespierrre are cuvntul!
n aceste momente de mare primejdie, ngduina
e crim. Dac trdtorii vor s nimiceasc republica,
dac speculanii vor s sug sngele poporului, i vom
da pe toi pe mna poporului nsui! Dac ruvoitorii
din snul acestei adunri vor ncerca s ne pun
piedici, spre a scpa de sanciunile justiiei pe
vnztorii de neam, pe conspiratori i pe acaparatori,
vom cere poporului s-i fac singur dreptate.
Robespierre ddea fru liber maselor. Propovduia
insurecia. Mulimea porni iari s freamte.
Bravo, Robespierre!
492

Triasc Robespierre!
Triasc
O delegaie, n frunte cu Chaumette, se apropie
de tribun, vesti patriotul din pragul uii.
Nicio cruare pentru ticloi! Nicio mil pentru
trdtori! S le-o lum nainte! ntre ei i noi s
aruncm bariera veniciei!
Robespierre rspunse cu gravitate:
Libertatea va supravieui intrigilor i mainaiilor
conspiratorilor. Conveniunea se va strdui s aline
durerile poporului.
Moiunile erau prezentate fr ntrerupere. O
delegaie a clubului iacobinilor strbtu mulimea,
purtnd un drapel tricolor pe care era brodat un ochi
vigilent cu deviza: Libert ou la mort! Purttorul
drapelului se adres imperios preedintelui adunrii:
Cerem ca teroarea s fie trecut la ordinea de zi!
Foarte bine, rsun glasul puternic al lui Danton.
Susin cu toat cldura aceast moiune. S
instaurm teroarea. Adevrata teroare! n fiecare zi s
cad cel puin o east sub tiul ghilotinei.
Da, da! S trecem teroarea la ordinea de zi!
Triasc teroarea!
Triasc
Vorbete Barre!
Teroarea va strpi o dat pentru totdeauna pe
regaliti, pe moderai i tot gunoiul contrarevoluionar.
Aristocraii au vrut snge. Ei bine, se vor alege cu
sngele conspiratorilor, cu sngele ticloilor de teapa
lui Brissot ori a Mariei-Antoinette! Regalitii vor s
tulbure
lucrrile
Conveniunii.
Zadarnic.
493

Conveniunea va ti s le vin de hac. Conspiratori, ai


vrut s nimicii pe montaniarzi; ei bine, v vor nimici
pe voi!
Richard urmrea cu respiraia tiat fazele
dramatice ale acestei edine, care avea s rmn
memorabil n analele revoluiei. Sngele i zvcnea n
tmple. Nemaiputnd ndura tensiunea care cretea
clip de clip, iei afar. Se ntunecase. Fclii aprinse,
purtate n zeci de mini, luminau piaa uria,
sngerie. Din cnd n cnd, cte un patriot ieea din
sala de edine explicnd mulimii mersul dezbaterilor.
S-a votat legea suspecilor!
Bravo!
Triasc
Aristocraii nu vor scpa nici n gur de arpe,
comentau patrioii.
S-a votat legea maximului general!
S-a zis cu specula, se bucurau femeile i brbaii
livizi de nemncare.
Orice negustor care va ndrzni s ascund
mrfuri, ori va afia liste de preuri inexacte va fi
executat vesti acelai crainic.
La ghilotin cu speculanii!
La ghilotin
Moarte lor
Richard era nuc. Avea senzaia c mulimea aceea
dezlnuit i simea prezena, c toate privirile erau
aintite asupra lui.
Fr s-l mai atepte pe Desmoulins, se ndeprt
de palat. Cnd izbuti s se smulg din mijlocul gloatei
i se vzu singur pe cheiurile largi, aerate, ale Senei
494

respir adnc. Pentru prima dat cunoscuse frica. O


fric oarb, mistuitoare
Criza aceea de spaim dement, animalic, nu-l
stpni din fericire mult. Dup o sticl de ampanie
but pe nersuflate i dup un somn bun, reparator,
i veni n fire. Zorile i risipir ultimele temeri.
Richard nu i pierduse ncrederea n steaua sa. Era
cu neputin s i se ntmple ceva ru lui, alesul
zeilor!
Trei zile dup acea furtunoas edin a
Conveniunii, pe care o audiase din anticamer,
Richard btu din nou la ua casei lui Camille
Desmoulins. De data aceasta avu noroc. Tnrul
prieten al lui Danton se napoiase mai devreme ca de
obicei de la redacia lui Le Vieux Cordelier.
n acele zile, Desmoulins locuia n casa pe care i-o
construise socrul su, controlorul financiar Duplessis,
n fundul unei grdini frumoase de pe Rue de Cond.
Dei era obosit, Desmoulins i primi cu amabilitate
vizitatorul.
Richard
nu-i pierdu
vremea
n
preambuluri inutile.
Cetene Desmoulins, sper c n-ai s iei n nume
de ru demersul pe care-l fac azi. Am ndrznit s
apelez la dumneata pentru c i cunosc generozitatea
i spiritul de dreptate. Socotesc c eti cel mai n
msur s-mi dai o mn de ajutor; cu att mai mult
cu ct eti colaboratorul ceteanului Danton, fost
pn mai deunzi eful Departamentului Justiiei.
Desmoulins zmbi:
A vrea s-i pot fi de folos. Despre ce e vorba?
495

Ceteana Patricia Lusignan a fost arestat la


Bordeaux sub nvinuirea c ar fi ncercat s treac
fraudulos grania, zise Richard. Vina ei nu este att de
mare, dac inem seama de motivele care au
determinat-o. Voia s mearg la soul i la copiii ei,
aflai n strintate.
Expresia feei lui Desmoulins se nspri:
Dac nu m nel, este o fost?
E adevrat. N-are niciun rost s ascund acest
lucru. Faptul c a fost duces nu poate constitui o
circumstan agravant.
Te neli, cetene Sunderland. Cazul fostei
ducese de Lusignan nu e lipsit de gravitate. Soul ei,
un emigrant nrit, comploteaz la Londra cu
dumanii republicii. Amantul ei, fostul locotenent
Roger dHautefeuille, a fost prins pe cnd fcea spionaj
n favoarea unor puteri strine, iat pentru cine
intervii dumneata.
Dar ce i se imput Patriciei Lusignan, cetene
Desmoulins? Trebuie s fie ghilotinat numai pentru
c este soia unui fost?
Desmoulins i muc iritat buzele:
Dac mi-ai fi cunoscut principiile, cetene
Sunderland, sunt convins c n-ai fi venit la mine.
Patricia Lusignan a favorizat aciunile de spionaj ale
amantului, a ascuns n castelul ei din Tourrains
conspiratori i preoi care au refuzat s depun
jurmntul. Cnd a simit c autoritile sunt pe
urmele ei, a ncercat s dispar. A fost prins la
Bordeaux i ntemniat. Acum i ateapt osnda.
Regret, cetene Sunderland. Nu pot face nimic pentru
496

ea. Regret de asemenea c m-ai socotit capabil a m


preta la o infamie. Nu sunt trdtor, Mr. Sunderland,
zise Desmoulins, subliniind cuvntul Mister.
Omenia nseamn trdare, Monsieur Demoulins?
Obrazul gazdei se fcu pmntiu.
mi ceri s fiu omenos cu trdtorii? Cu ticloii
care, pentru a-i rectiga privilegiile, pactizeaz cu
vrjmaii patriei lor? Mentalitatea dumitale este
ciudat, Mr. Sunderland. Iart-m c nu folosesc
termenul de cetean, dar acesta l rezerv exclusiv
prietenilor republicii.
M socoteti un duman al Franei, Monsieur
Desmoulins? Uii c sunt american? C sunt cetean
al unei mari republici, care nu de mult s-a smuls de
sub jugul tiraniei?
Desmoulins zmbi ironic:
mi pare ru, Mr. Sunderland, dar nu vd n
dumneata un cetean al republicii americane. Un
cosmopolit da. Un om fr patrie, cruia i se aplic
dictonul Ubi bene, ibi patria!
Aceasta nu v-a mpiedicat s apelai ia serviciile
mele i dumneata i Monsieur Danton, replic Richard
tios.
Pentru asemenea servicii nu avem nevoie de
caractere.
Richard i privi interlocutorul cu ostentativ mil:
Credeam c stau de vorb cu un om de suflet.
Constat ns c am de-a face cu un fanatic. n aceste
condiii, prezena mea nu mai are rost.
Sunt de acord. Nu-mi plac prietenii trdtorilor.
Mi-am fcut un duman de temut, gndi Richard
497

dup ce prsi casa lui Desmoulins. Pe viitor va trebui


s fiu atent. Foarte atent.
Acest prim eec nu-i descuraj. Fcu o vizit i lui
Chabot. Fostul clugr l primi cu rsul su zgomotos
i jovial.
mi pare ru c te dezamgesc, amice
Sunderland, dar nu pot interveni pentru prietena ta.
Bordeaux este fieful lui Tallien, care e foarte gelos de
prerogativele sale. Relaiile dintre mine i Tallien nu
sunt tocmai cordiale. Dac ar putea s m jupoaie de
viu, ar face-o cu voluptate. i eu de aijderea. i-a da
o sugestie. ncearc s iei legtura cu Thrsia
Cabarrus. Proconsulul din Bordeaux nu ridic un
deget fr ncuviinarea ei. i, pentru edificare, adaug
c Thrsia e foarte sensibil la cadouri.
Cetene Chabot, la cine m sftuieti s m
adresez ca s obin o scrisoare de recomandaie
pentru acest personaj?
tiu eu? Dup cte sunt informat este n relaii
amicale cu Franoise Lange, prietena dumitale. M
tem ns c iubita i va face dificulti.
De ce?
Eterna gelozie feminin. Gndete-te i dumitale.
Ceri unei femei frumoase o scrisoare de recomandaie
pentru alt femeie frumoas, care s intervin pentru
eliberarea unei protejate despre care se spune c are
mult farmec. Ce zici? Am dreptate?
Franoise Lange este o fiin nelegtoare.
n primul rnd e femeie, cetene Sunderland.
Totui, trebuie s ncerc.
Desigur. ncearc. Dar cu pruden. Ah, s nu uit
498

principalul. Zilele acestea s nu pleci la Bordeaux,


cci vei avea mult de lucru. La nceputul sptmnii
viitoare se va vota o moiune pentru deprecierea
asignatelor. Pn atunci s vinzi toate asignatele pe
care le ai la dispoziie. Exact peste cincisprezece zile se
va vota alt moiune, prin care se va cere revalorizarea
asignatelor. Cu trei zile nainte de depunerea ei pe
mas preedintelui Conveniunii, te voi anuna, ca s
faci cumprturi masive de asignate. Diferenele
zmbi Chabot
Le
mprim,
complet
Richard,
fcnd
semnificativ cu ochiul.
Vestea era plcut. Aceast alternan de moiuni,
care duceau fie la prbuirea asignatelor, fie la
consolidarea lor temporar prilejuia ctiguri uriae
iniiailor.
Cetene Sunderland, l rechem fostul clugr,
cnd Richard ddu s plece, bancherul Junius Frey
mi-a spus c i-a fcut o vizit. i-ar fi propus
ncheierea unui pact
L-am fgduit c voi reflecta asupra acestei
chestiuni. Sunt gata s cad la nvoial. Un singur
considerent m-a mpiedicat s nchei pan n prezent
acordul. M-am gndit c nu e sntos s lucrm n
grup. Dac regimul care de la o vreme nsprete
vizibil msurile respective mpotriva speculatorilor de
asignate va pune mna pe unul din noi, ntreaga
organizaie se va prbui ca un castel de cri de joc.
Pe cnd aa, pstrndu-ne libertatea de aciune, dm
mai mult de lucru autoritilor. Capturarea unuia
dintre speculatori va spori vigilena celorlali. Cred c
499

eti de acord cu mine.


S-ar putea s ai dreptate. Da, da. S-ar putea s ai
dreptate, zise Chabot gnditor. Procedeaz cum crezi
c e mai bine, cetene Sunderland. Am ncredere n
judecata dumitale.
Cu minile la spate, Richard sttea nemicat n faa
ferestrei deschise. Cugeta adnc. Sena i rostogolea
apele umflate de ploile struitoare de toamn.
n ultimele dou luni ctigase foarte muli bani.
Chabot reuise s anuleze ordinele de confiscare ale
fabricii de armament de la Nantes i ale bncii frailor
Frey. Dar pe msur ce cuferele lui Richard se
umpleau cu ludovici de aur, mizeria cretea n Parisul
revoluionar. O dat cu apropierea iernii, foametea
cpta proporii de calamitate naional. Lipsa de
bani, de alimente, de haine, mergea mn n mn cu
nsprirea mijloacelor de represiune. Tribunalul
revoluionar lovea fr deosebire pe speculani, pe
aristocrai, pe contrarevoluionari, pe spioni i pe
susintorii lor. Arestrile se ineau lan. Chiar i
Franoise Lange fusese ncarcerat laolalt cu ntreg
ansamblul Teatrului Naiunii, dup reprezentarea
piesei Pamela, considerat de fanaticii revoluiei
insulttor de reacionar. Capul reginei MarieAntoinette czuse la 16 octombrie, n vreme ce
populaia striga triasc republica. Bailly, fostul
primar al Parisului, urcase treptele eafodului. n ziua
aceea ploua mrunt. Bailly tremura. i-e fric? l
ntrebase clul rznd. Nu. Mi-e frig, rspunsese
fostul primar. Fusese executat i ducele de Lauzun,
500

alturi de care Richard luptase n Rzboiul de


Independen al Statelor Unite. Tiul ghilotinei
decapitase pe contesa Du Barry i pe Brissot,
cpetenia girondinilor, pe madame Roland i pe ducele
Philippe dOrleans, care votase moartea vrului su,
regele. Cpeteniile revoluiei ncepeau s-i plteasc
tributul sngelui. Moartea aduna recolt bogat.
Oamenii mureau de foame ori secerai de boli, mureau
n nchisori i pe eafod, mureau n ncierri de
strad ori pe cmpul de btlie. Se mai gseau i
oameni care mureau de btrnee. Dar acetia erau
mai puini la numr.
Peste Frana ploua snge. n buzunarele lui Richard
ploua aur. Moartea care secera n jurul lui ncepuse
s-i tulbure linitea. Chiar i ncrederea n propriile
puteri are uneori limite. Cteodat i era fric de
moarte. Un glonte rtcit, un denun, o eroare
judiciar l putea expedia rapid dincolo de Styx.
Devenise bnuitor. Nu mai avea ncredere nici n
colaboratorii apropiai. Se temea i de Soames. Nu
cumva acesta se pusese n slujba lui Hebert sau a
comitetului de supraveghere?
n vreme ce sttea la fereastr, atenia i fu atras
de un geamgiu care umbla legnat, purtndu-i
samarul cu geamuri.
Strigtul lui profesional tulbura la intervale regulate
linitea strzii.
Geamuri!
Geamuri!
Pun
geamuri!
Geamuri! Geamuri! Pun geamuri
n dreptul ferestrei lui Richard, vnztorul ambulant
se opri i i arunc privirile n sus.
501

Ceteanul dorete geamuri? Avem geamuri


colorate! Geamuri verzi, geamuri roii!
Richard tresri.
Geamuri roii
Fcu semn geamgiului s intre n cas. i deschise
personal ua cci Soames era plecat dup
cumprturi i l ls s intre n salon.
ndat ce se vzur singuri, geamgiul i ls jos
samarul i czu ntr-un fotoliu.
Uff, sunt rupt de oboseal, Beauclair.
Te ispitete un pahar de Porto?
M mai ntrebi? A bea o sticl ntreag. Dar numi permit s m mbt.
Richard i servi butura. Geamgiul o sorbi pe
nersuflate.
Mai vrei un pahar?
Mulumesc, n-am voie.
Prescripia medicului?
A prudenei.
Vrei s mnnci?
Sunt furios c trebuie s te refuz. Nu rmn la
dumneata dect cteva minute.
Richard nchise ferestrele.
Ai primit banii pe care i i-am trimis prin
Cornuel? ntreb el.
Primit. Mulumesc. Am primit i plicul cu
documente.
Bun.
Totui am s mai beau un pahar de Porto, spuse
geamgiul.
Foarte bine. Dou pahare nu mbat.
502

Vnztorul ambulant bu de data aceasta cu


nghiituri rare, savurnd vinul fin.
Ai aflat? Ieri, dHautefeuille a fost condamnat la
moarte de tribunalul revoluionar. Mine, la ora
prnzului, sentina va fi executat. Fouquier-Tinville a
prelungit cercetrile trei luni, n sperana c va pune
mna i pe ali complici. Osteneala i-a fost zadarnic.
Roger n-a fcut nicio mrturisire.
N-ai ncercat s facei ceva pentru el? ntreb
Richard.
Tentativele noastre au euat. La Conciergerie,
unde e ntemniat, paza e foarte sever. Reuisem s
cumprm un paznic, care din nenorocire a fost
denunat de femeia lui. Fouquier-Tinville l-a executat
n douzeci i patru de ore.
Execuiile acestea au nceput s m scoat din
fire, zise Richard, plimbndu-se agitat prin camer.
Cnd avei de gnd s strivii revoluia aceasta
blestemat? Ai asmuit Europa ntreag mpotriva ei,
fr s obinei vreun rezultat.
n curnd o vom zdrobi, spuse geamgiul, cu
convingere. Aliaii pregtesc ofensiva general.
Cunosc povestea. De un an i mai bine se tot
pregtesc pentru lovitura de graie. M tem s nu se
ntmple contrariul. Armatele acestea, alctuite din
revoluionari famelici, sunt formidabile. Trebuie s
recunoti, dragul meu de Guiche, c minunile de
vitejie pe care le svresc azi n-au avut precedent
sub ultimii doi Bourboni.
Vom sugruma totui revoluia, spuse oaspetele cu
ncredere. Teroarea, crimele comise zi de zi nu sunt
503

dect zvrcolirile agoniei.


n orice caz, eu nu mai am de gnd s rmn
mult vreme la Paris, spuse Richard. Evenimentele au
luat o ntorstur grav. M tem s nu fiu arestat.
De ce nu i-ai organizat o reea de informatori
care s te in n curent cu micrile autoritilor?
ntreb vizitatorul. Slav Domnului, cu banii pe care i
ai poi cumpra toate contiinele. Nu vezi? ara
ntreag e la mezat.
Mi-am luat eu msuri de precauiune. n port, la
Nantes, e ancorat o corabie sub pavilion american,
care poate iei n larg n dou ore. Corabia e a mea.
Oricnd sunt gata s te iau cu mine.
Mulumesc, Beauclair, dar am datoria s mai
rmn n Frana. Mi s-a ncredinat o misiune grea.
Nu mi-e ngduit s dezertez. Dumneata n-ai
obligaiile mele.
Nici eu nu plec pn cnd nu voi reui s scot
din nchisoare pe ducesa de Lusignan i pe Franoise
Lange.
Madame de Lusignan e la Bordeaux, dac nu m
nel?
Exact. E la Bordeaux. Mi s-a spus c Thrsia
Cabarrus ar putea s fac ceva pentru ea. Nu tiu
cum s ajung pn la aceast femeie. Franoise
Lange, care o cunoate i care mi-ar fi dat o scrisoare
de recomandaie, a fost ncarcerat n septembrie.
De Mademoiselle Lange s nu ai grij, spuse
vizitatorul. Nu-i va pierde capul pe ghilotin. Are
destui prieteni cu influen care s-o scoat din
nchisoare. Alta e situaia ducesei de Lusignan. La
504

Bordeaux, Tallien are muli dumani. Altfel Thrsia


Cabarrus ar fi scpat muli prizonieri pn acum.
Femeia aceasta are o inim de aur. Dac ai norocul
s-i placi, i se druiete trup i suflet. Pcat c s-a
vndut lui Tallien.
Vd c toi o cunoatei, spuse Richard.
M mir c nu o cunoti i dumneata. Cabarrus e
numele ei de fat. n prezent e cstorit cu contele de
Fontenay. Tallien e nebun dup ea. i satisface toate
capriciile. De ce nu iei legtura cu ea? E de-a noastr.
Orict ar fi de putred, nu va rezista s rspund la
apelul tu.
Pe Richard l mustra contiina De peste dou luni
i propunea s ia msuri operative pentru salvarea
Patriciei, dar de tot attea ori le amnase sub diferite
pretexte. Sosise timpul s intre n aciune. Pentru
Patricia orice ntrziere putea s fie fatal.
N-ai pe cineva care s trag sforile? Eu, drept si spun, nu tiu cum s ncep. La Bordeaux n-am fost
niciodat. La Tallien i la amanta lui nu sunt n stare
s ajung. M aflu ntr-un punct mort.
Contele de Guiche reflect cteva clipe.
Cred c te pot ajuta. Am un om de ndejde,
Aristide Quillau. Un diavol. Dac Quillau nu i-o
scoate pe Madame de Lusignan din nchisoare, nimeni
nu o mai poate face. Dar o s te coste scump.
Nu import. Precizeaz ct? ntreb Richard
practic.
n primul rnd cadoul pentru Tallien, n al doilea
rnd, cheltuielile pentru deplasare i, n al treilea, un
fond pentru mituirea paznicilor, a soldailor din
505

gard
Pentru Tallien ajunge o sut de mii de livre?
E suficient.
i pentru celelalte cheltuieli ale lui Quillau s
zicem douzeci i cinci de mii
De Guiche rmase vistor. Douzeci i cinci de mii!
repet el n gnd. La cifra aceasta se ridicau
economiile generalului Custine, nainte de a fi
executat. Douzeci i cinci de mii de livre, dup o via
ntreag de activitate militar. i Beauclair dispune cu
dezinvoltur
de
aceast
sum,
care
pentru
posibilitile lui nu reprezint desigur dect o
firimitur
Ei, ce zici? E destul? ntreb Richard.
Cred c da. Dei Quillau e pretenios. n fond,
este o sectur. Dar i cunoate valoarea comercial.
Mine n zori i-l trimit. Pregtete-i pn atunci banii
sau o scrisoare de schimb. i nc ceva. La Bordeaux
trebuie s asiguri ducesei ieirea din Frana.
Nimic mai simplu. Trimit la Bordeaux pe
Neptun. l ineam pentru orice eventualitate la
Nantes.
Richard era ncntat. Fcuse o afacere bun.
Debursa ceva bani, dar se descrca de rspundere.
Mine de diminea vii s asiti la execuia lui
dHautefeuille? ntreb de Guiche, nainte de a pleca.
Eu voi cuta s m strecor n primele rnduri.
Prezena mea l va mbrbta. Cred c va fi bucuros s
te vad i pe dumneata.
Richard spuse c nu putea veni.
n noaptea aceea nu reui s nchid ochii. Se temea
506

ca agentul contelui de Guiche s nu ajung prea


trziu la Bordeaux. Regret c nu fgduise contelui
s-l nsoeasc n Place de la Revolution. Nu i-ar fi
plcut s fie acuzat de laitate. Tot colindnd strzile
Parisului, se ncruciase de cteva ori cu cruele
folosite pentru transportarea condamnailor la moarte.
Paloarea acestora, urletele, huiduielile, mulimii
masate de-a lungul strzilor, scritul cruelor,
zgomotul roilor pe caldarm, mersul lent al
mroagelor care se poticneau de bolovani l
umpluser de groaz.
DHautefeuille urma s fie executat laolalt cu un
ntreg lot de condamnai, printre care un falsificator
de asignate, un agent regalist al lui Stofflet, o femeie
de strad care strigase din senin triasc regele, n
vreme ce sttea la coad n faa unei brutrii, un
speculant care dosise o mare cantitate de gru i un
avocat ce i ucisese nevasta.
n cursul dimineii, Richard i propusese s lucreze
mai mult ca de obicei. Voia s i creeze un pretext,
care s-i scuze n propriii si ochi absena de la
execuia lui dHautefeuille. Cu Quillau lichid la
iueal. i gsi de lucru i la Ministerul de Rzboi,
unde, parc era un fcut, treburile i fur rezolvate
mai expeditiv ca niciodat. Ddu o rait pe la bursa
clandestin a asignatelor, unde zbovi, cu tot riscul de
a fi prins n laul vreunei razii. La unsprezece termin
cu toate treburile. Dac Franoise Lange ar fi fost
liber, ar fi trecut pe la ea. Dar apartamentul ei era
sigilat. Nu-i venea s se napoieze acas, n
apartamentul acela mare, populat numai de stafiile
507

propriei lui nchipuiri.


Mergea ca un automat pe strad n vreme ce
gndurile l asaltau frenetic. ntr-adevr, atmosfera
Parisului devenise irespirabil. De mult ajunsese la
concluzia c trebuia s treac grania. Numai lcomia
de bani i acea blestemat pornire de a sfida primejdia
l mai reinuser n Frana. n condiiile normale, n-ar
fi ctigat nici n cinci ani de eforturi continue
beneficiile pe care le realiza ntr-un an la Paris. Pofta
de ctig ajungea s-i nbue instinctul de
conservare. Simea c se afund n marasm, dar nu
gsea resursele, sufleteti pentru a se desprinde.
Pierdut n lstriul gndurilor, nu observ c paii
l duceau tocmai spre locul pe care voise s-l evite.
Spre Place de la Rvolution. Nu se dezmetici dect n
momentul n care vzu la captul strzii, spre care-l
mpingea curentul de curioi, ghilotina cu braele
negre nlate spre cer.
Vru s se ntoarc din drum, dar curiozitatea,
bolnvicioas, i birui repulsia.
Cele dou crue cu condamnai aprur dinspre
Rue Saint-Honor.
mpietrit, Richard asist la toate fazele execuiei.
Clul i ajutorul su ateptndu-i victimele,
cruele
oprindu-se
la
picioarele
eafodului,
condamnaii cobornd unul dup altul, apoi, tot pe
rnd, urcnd treptele stropite de snge. Un btrn cu
barba cenuie, slab ca o artare i dobort de fric
probabil speculantul care dosise grul puse cel
dinti gtul sub tiul ghilotinei. Cuitul czu cu
zgomot sec i capul, secionat de trup, se rostogoli
508

ntr-un co. Urm apoi o fat tnr, simplu


mbrcat. Cteva micri precise i capul ei se nfri
cu al btrnului.
Veni i rndul lui dHautefeuille. Cu minile legate
la spate urc hotrt treptele eafodului. Era n
cma. i tiaser prul. Fostul locotenent de dragoni
era mndru, ca la parad. Surse cuiva din mulime
poate lui Guiche, gndi Richard apoi se ntoarse spre
executorul sentinelor capitale.
F-i datoria, clule!
Oricnd la dispoziia dumneavoastr, zise acesta
rznd.
Cuitul ghilotinei czu iari.
Richard nu fu n stare s asiste i la celelalte
execuii. Nu ndrznea s plece, cci ar fi trezit
bnuielile privitorilor. i atunci s-ar fi terminat cu el.
Pn la terminarea execuiilor, se mrgini a se uita, pe
deasupra ghilotinei, la rndunelele care sgetau
vzduhul.
Rndunelele erau sufletele condamnailor?
Dup ncheierea spectacolului, se ls dus de
mulime spre Pont-Royal. Voia s ajung mai repede
acas. Simea o bizar slbiciune n picioare. Aa se
manifestau marile lui emoii.
O lu pe Quai du Louvre, trecu pe lng mreaa
colonad a palatului, deasupra cruia flfia drapelul
tricolor, i dup zece minute de mers ajunse acas.
Se culc fr s mai cineze.
Zmbetul lui dHautefeuille l urmri i n somn. Se
fcea c se afl iari n Place de la Rvolution. De
data aceea nu printre spectatori, ci n crua cu
509

condamnai. Sttea pe o scndur ntins de-a latul


pe loitre. Caldarmul de bolovani fcea s se zguduie
crua, scuturndu-i i lui trupul ca ntr-un acces de
friguri. ncrncenat, se apucase cu minile de
scndura care nu era bine geluit i-l nepa cu mii de
achii. Ajuns n dreptul ghilotinei, cortegiul se opri.
Richard fu chemat cel dinti. Nucit, cobor din
cru, strbtu cltinndu-se cei civa metri care-l
despreau de eafod apoi, ajutat de un necunoscut,
ncepu s urce treptele.
Una, nc una i nc una Scara nu se mai
termina. Ajunsese n sfrit sus. Privelitea era
frumoas. Piaa semna cu o pajite stropit cu flori
roii. Miriade de flori roii. Bonetele frigiene.
Clul l pofti rznd:
Poftim! ntindei-v pe scndur.
Richard vru s rosteasc mndru, ca i
dHautefeuille: F-i datoria, clule! Dar nu putu.
Gtlejul i se ncletase ntr-un spasm nervos. Se aez
cu pntecul pe scndura pe care clul o manevr la
repezeal, culcndu-l cu gtul ntr-o scobitur
rotund. Cu o micare brusc, l nepeni apoi ntr-un
fel de colier de lemn, ca un jug, prins ntre braele
ghilotinei. Auzi apoi un zgomot ciudat, un clnnit
metalic i un fsit scurt. Cdea cuitul ghilotinei.
Richard rcni ca un animal njunghiat. Ud de
transpiraie, se trezi din somnul greu. i duse mna
la gt. Nu simi nici colierul de lemn, nici tiul
cuitului fatal. Respir adnc. Deodat ncepu s
rd. Un rset bolnvicios, lipsit de veselie. Era fericit
c fusese numai un comar. Frica ns nu-l prsise,
510

l gtuia i acum, ncletndu-i beregata ntr-un colier


nevzut, dureros.
Afar ploua. Picturile bteau darabana n fereastr.
Era o muzic trist, monoton, de nmormntare.
Ropotea asemenea pmntului ce cade cu zgomot sec
pe capetele sicrielor. O imagine rizibil de ieftin, care-l
urmrea cu tenacitate.
Cobor din pat, i arunc pe umeri halatul, apoi
ncepu s aprind lumnrile din camer. Voia
lumin. Ct mai mult lumin.
n cmin focul se stinsese.
Sun pe Soames.
Aprinde focul! Aprinde-l mai repede! Am ngheat.
Somnoros, boscorodind fr s fie auzit, valetul
aduse cioplituri i jar din buctrie.
De mine m pregtesc de plecare, i zise Richard
febril. Plec. Plec neaprat. Nimic nu m mai poate
reine. Nimic. Nimic.
i respect cuvntul.
nc de a doua zi ncredin cantiti mari de aur
agenilor si, dnd porunc stranic s fie nentrziat
scos peste grani. Strecurat n fundurile duble ale
unor butoaie cu vin ori ale unor cufere abil meterite,
purtat n ranie de pseudosoldai, care cic se
napoiau din permisie, ndreptndu-se spre unitile
dinspre hotare, ascuns n oitea scobit a cruelor ori
n chesoanele ndrumate de form spre unitile
militare de pe front, aurul acumulat de Sunderland se
scurgea din Frana ca sngele prin zeci de rni
deschise. Pnzele achiziionate de la matre Simon
Paulet urmar acelai drum.
511

Activitatea aceea titanic i fura tot timpul. Uitase


iari de fric. nfierbntat, cu energie rennoit, i
degaja aurul din aceast ar, n care afacerile
bnoase de odinioar deveniser imposibile.
Ploile cdeau fr ntrerupere. Toamna i plngea
cu lacrimi mrunte i reci agonia. Ploua. Ploua
nencetat, obsedant. Ploua dimineaa, dup-amiaza,
noaptea, de parc vzduhul nu i-ar mai fi inut
baierele.
Richard era satisfcut. Avea i motive temeinice. Mai
bine de nouzeci la sut din aurul su luase calea
strintii. Cteva transporturi se rtciser. Un exod
att de masiv nu era posibil fr unele pierderi. Dar
acestea nu micorau succesul operaiunii.
Richard fixase la 1 decembrie termenul plecrii sale
din Frana. Pn atunci trebuia s ncheie acel
formidabil transfer, efectuat n condiii epice.
n fiecare zi rupea cte o fil din calendar.
Ajunsese la mijlocul lui noiembrie.
De la Bordeaux primise veti bune. Aristide Quillau
fcuse minuni. Procurorul Rouvroy semnase o
ordonan de neurmrire n dosarul Patriciei
Lusignan. Tallien i Thrsia Cabarrus se achitaser
de obligaiile lor. Fosta duces nu obinuse nc
paaport. Dar aceasta era o chestiune secundar.
Quillau i luase angajamentul s o strecoare pe
Neptun fr ca grzile din port s prind de veste.
15 noiembrie
16 noiembrie
17 noiembrie
512

Noul calendar revoluionar intrase n vigoare nc


din septembrie, ns Richard rmsese tot la vechea
denumire a lunilor i a zilelor.
17 noiembrie.
Dei nu se terminase nc ziua, rupse fila din
calendar.
nc treisprezece zile, anticip Richard cu plcere
clipa n care i va scutura papucii de rna Franei.
Bineneles, se va mai napoia n Parisul de care l
legau nu numai interesele, dar i sentimentele. Dar nu
va face acest pas nainte de lichidarea crizei politice
actuale.
Se uit la ceasul de pe comod. Era patru i
jumtate. ncepuse s se ntunece. n cas era cald i
bine. Soames i servise un prnz excelent. Valetul tia
s fie la nlime. Nu-l ntreceau nici buctarii de cas
mare.
n cmin focul ardea vesel. Vntul izbea n geamuri
rafale de ploaie. Richard trecu la fereastr. Pe chei nu
se vedea picior de om. Apele Senei se rostogoleau
tulburi, ntunecate. Umbrele nserrii se lsau cu
repeziciune. Deodat, Richard observ un om
strecurndu-se pe lng case. Un fel de pitic nfurat
ntr-o pelerin ampl, din care nu i se vedea dect
nasul.
Ce i-o fi gsit i pe sta s ias pe aa vreme?
Richard mai rmsese un timp n dreptul ferestrei. Un
ciocnit n u i Soames i fcu apariia.
Un domn, care refuz s-i spun numele,
dorete s v vorbeasc. Pretinde c are o comunicare
urgent
513

Richard fu ispitit s spun c nu poate primi pe


nimeni. Nu voia s-i strice plcuta dup-amiaz. Dar
n vremurile acestea nu era nelept s refuzi a sta de
vorb cu un om care voia s-i comunice ceva urgent.
S intre.
Spre uimirea lui Richard, apru n prag piticul
nvluit n pelerin, pe care-l vzuse cu cteva minute
nainte nfruntnd ploaia. Vizitatorul i descoperi
faa. Richard recunoscu chipul ntunecat al grefierului
Bardoux de la tribunalul revoluionar.
Bun seara, Monsieur Sunderland. A vrea s v
vorbesc ntre patru ochi.
Grefierul folosea termenul Monsieur ori de cte ori
vorbea cu Richard. Nu concepea s-i zic cetene, ca
oricrui om de rnd
Soames, poi s pleci, zise Richard arznd de
curiozitate s afle vetile aduse de Bardoux.
Grefierul era unul dintre cei mai buni informatori ai
si.
Vorbete, Bardoux, zise Richard, dup ce
rmaser singuri Mai nti leapd-i pelerina i ia
loc.
Nu e timp, zise Bardoux cu grab. Se petrec
lucruri grave. Azi de diminea Conveniunea a
decretat punerea sub acuzare a lui Chabot, a lui
Basire i a lui Jullien. Primii doi au i fost arestai.
Jullien a reuit s-i ia tlpia. Dosarele lor se afl
n prezent pe masa lui Fouquier-Tinville. Acum o or,
n prezena mea, procurorul a semnat mandate de
arestare mpotriva lui Dubuisson, Desfieux, Proli,
Pereyre, i a bancherilor Frey i Diedrichsen. Hebert a
514

cerut i arestarea dumneavoastr i a bancherilor


Oesterheim. Semnarea acestor mandate nu va
ntrzia.
Richard simi un fior de-a lungul irei spinrii i o
cldur ciudat n ceaf. Apoi cldura i se rspndi n
east. O greutate i se lsase parc pe creier.
Vorbeti serios, Bardoux? ngim el.
Foarte serios, Monsieur. Att de serios, nct v
dau un sfat. Lsatul serii s nu v gseasc acas.
Ce mi se imput?
Fraude fiscale, sabotarea asignatelor, specul,
complot mpotriva republicii.
Lui Richard i se fcu prul mciuc.
i care e pedeapsa pentru asemenea capete de
acuzare?
Grefierul rnji.
Nu tii? Sfnta ghilotin. Ei, ai plecat?
Unde? Da, sigur. Plec. Plec imediat, bolborosi
Richard.
Eu am ters-o, zise grefierul. Nu e sntos s fiu
gsit aici. N-a vrea s m vd cot la cot cu attea
figuri simandicoase. Am dreptate? Nu? Spunei i
dumneavoastr.
Grefierul fcu un pas spre u, apoi se opri. Voia s
spun ceva dar ovia. Richard nelese. Trecu la
comod n care inea banii. Scoase o pung
pntecoas, cu cinci sute de ludovici.
Poftim, Bardoux. Pentru serviciile dumitale. Iar
dup sosirea mea la Londra dac bineneles voi mai
ajunge acolo vei primi prin Banca Perregaux nc
cinci mii de livre.
515

Grefierul se ploconi scurt i dispru pe u.


Richard auzi pai n vestibul, scritul unei ui,
apoi nimic. mpietrit, sttea n mijlocul ncperii,
ntrebndu-se dac e treaz sau viseaz. i duse mna
la gt. Avea impresia c simte pe grumaz rceala
tiului ghilotinei.
Ploaia i vntul se ntreceau s bat n geamuri. n
buctrie Soames trebluia umblnd cu nite sticle.
Zgomotele acestea, familiare altdat, i preau
acum strine, dumnoase.
Lsatul serii s nu v gseasc acas.
Dar bine, ncepuse s se ntunece! Procesul acesta
de gndire nu dur dect o frntur de secund.
mpins parc de un resort, Richard intr brusc n
aciune. Se repezi la comoda cu bani, din care ncepu
s scoat pungi de aur. Febril, le nghesui claie peste
grmad ntr-o geant mare, de piele. Sun pe
Soames.
Pregtete-mi imediat o manta de cltorie!
mbrac-te i tu de drum. Apoi cobor n grajd i
neueaz doi cai. Plecm imediat.
S v pregtesc o valiz cu lucruri de prim
necesitate, Sir? ntreab Soames calm, dei n sinea
lui era uimit de agitaia stpnului.
Nu e timp. Fugi la cai!
Soames i aduse o mant groas i costumul de
clrie.
Soames era un valet model. tia s execute ordinele
fr s pun ntrebri. nelegea c se petrece ceva
grav. Ajuns n cmrua lui, arunc o privire plin de
regret asupra costumelor din dulap. Ridic resemnat
516

din umeri i ncepu s se mbrace la iueal cu haine


groase, bune de tvleal. Apoi se npusti pe scri n
jos. ntr-un sfert de or termin pregtirile.
Cnd orologiul de la Saint-Roch btu de ase ori,
Richard i Soames ieir clri pe Quai du Louvre.
Richard, care era de mult vreme pregtit pentru
orice eventualitate, avea asupra sa dou rnduri de
paapoarte. Ieiser fr greutate din Paris. Porile
oraului nu se nchideau dect la ora apte.
Apoi, n galop ntins, o pornir pe oseaua
Versailles-ului.
Se ntunecase de-a binelea. Ploaia se nteise.
Abia dup o or de mers, Richard i aminti c
greise drumul. O pornise spre Nantes, cnd de fapt
ar fi trebuit s-o ia spre Orleans i de acolo spre
Bordeaux.
Fcu deci cale ntoars, dar nu spre Paris, ci pe
nite drumuri ocolite, care duceau spre Sceaux. Frica
i ddea aripi. Aproape de ora nou sosi la Sceaux.
Trase la hanul Le Paon dOr, unde l ateptau cai de
schimb. Pe drumul care ducea la Bordeaux, Richard
i organizase din vreme un releu cu cai de schimb la
oameni de ncredere.
Cltoria aceea infernal, cu popasuri scurte, cu
cte un pui de somn furat pe vreun col de mas, cu
gustri frugale, nghiite cu noduri i pe fug, dur trei
zile. La 20 noiembrie, ctre ora prnzului, sosir la
destinaie. Vestea arestrii lui Chabot, a lui Basire i a
complicilor lor nu ajunsese nc la Bordeaux.
mbarcarea pe Neptun, nu necesit dect simpla
formalitate a examinrii paapoartelor. Richard
517

Sunderland, cetean american, nu era supus nici


unei restricii. Soames i Patricia de Lusignan figurau
pe documentele sale de liber trecere sub numele de
soii Clayborne, ceteni americani, amndoi n
serviciul lui Richard Sunderland-Beauclair.
Prova lui Neptun despica valurile verzi, acoperite
cu o reea de vine alburii, de spum. Rezemat de
balustrada dunetei Richard contempla rmurile
Franei, care se pierdeau pe nesimite la orizont. Pale
de vnt i flfiau pelerina, umflnd i pnzele albe,
imense, ca i vltucii de nori ce pluteau rsfirai spre
soare-apune. Grementul scria uor, nsoind
tangajul navei.
Privirile lui Richard se desprinser de linia subire a
pmntului, nvluit alocuri n zdrene argintii de
pcl. i se plecar asupra talazurilor, care goneau pe
lng flancurile vasului. Un delfin zglobiu, sfia
nveliul apelor albastre, fcnd tumbe.
rmul abia se mai profila n zare. Falezele cenuii
subiate ca un fir de a, despreau albastrul
oceanului de albastrul vzduhului. n curnd, aveau
s dispar.
Deodat, Richard ncerc o senzaie ciudat. I se
prea c privete cu ochii bunicului su pmntul
care se topea la orizont.
Cu aptezeci de ani n urm, marchizul Henry de
Beauclair prsise Frana, cutnd ascunzi n
pustietile Americii. Marchizul ucisese un om. Hituit
de poliie se mbarcase clandestin pe o corabie,
ndjduind c n Louisiana i se va pierde urma.
Printr-o ciudat fantezie a sorii, nepotul su i clca
518

pe urme. i Richard Sunderland-Beauclair prsea pe


ascuns Frana. Aici ns, nceta simetria de situaii.
Marchizul Henry fugise ca un nvins. Srac, trecut de
pragul maturitii, sectuit de iluzii, de sperane, avea
s eueze ntr-o lume care nu era a lui.
Nepotul su era ns bogat. Foarte bogat. n clipa n
care pusese piciorul pe puntea lui Neptun se
nchisese un capitol din via. Un alt capitol se
deschidea.
Richard
Sunderland-Beauclair
nu
concepea nfrngerea.
Un albatros cu aripile larg deschise plutea lin
deasupra valurilor cu crete nspumate.
Falezele dispruser dincolo de zare.
Cerul i oceanul se contopiser
Sfritul Volumului I

519

Vintil Corbul
DINASTIA SUNDERLANDBEAUCLAIR
Idolii de aur
**

Editura Z
Bucureti, 1993
Consilier literar: H. GRMESCU
Coperta de: V. OLAC
520

Capitolul opt
La Northland House, sosirea Patriciei i a lui
Richard fu prilej de mare srbtoare. Emoie,
mbriri, lacrimi de fericire, extaz, efuziuni de
bucurie. ntreaga familie ridic osanale lui Richard. n
cinstea acestuia, btrnul duce de Northland, care se
cam ramolise, oferi un osp regesc. i ddu locul de
cinste, la dreapta sa, iar la toasturi nl cel dinti
paharul. mpleticindu-i-se limba, rosti cu tremolo n
glasul subiat de btrnee:
Dai-mi voie, , s golesc aceast cup de
ampanie n onoarea celui mai preuit, , prieten al
familiei noastre, Robert
Richard, l corect n oapt Gerald Eastleigh.
Richard Sunderland-Beauclair, care care
Un suprtor lapsus nceo mintea btrnului.
Care
Care a salvat-o pe Patricia, i opti din nou fiul
su.
Ducele prinse ncntat firul.
Care a salvat-o pe Patricia din temniele Franei
revoluionare, rednd-o prinilor, soului i copiilor
ei. Scumpul meu Raymond
Richard, l ndrept iari Eastleigh.
Scumpul meu Richard, ngduie-mi, , s te
socotesc fiul meu. De azi nainte, familia Northland va
fi, , familia dumitale, casa Northland casa
dumitale
521

Richard asculta cu ironie ascuns toastul ducelui.


Acum douzeci de ani nu m socoteai demn s
ptrund n clanul vostru, gndea el. Azi mi oferii un
loc honoris causa n ilustra voastr familie ducal.
Cum se mai ntoarce roata!
i Louis de Lusignan, i Gerald Eastleigh ridicar la
rndul lor paharul, n vreme ce ducesa de Northland
i tampona cu o batist de dantel ochii umezii de
duioie matern.
i tu te-ai ndoit odinioar de mine, Gerald,
reflecta Richard, pe cnd lordul i declara patetic
recunotin venic. Ar trebui s-i amintesc vorbele
pe care mi le-ai aruncat n obraz, cnd am ndrznit
s-i mrturisesc dragostea mea pentru Patricia. Dar
condiiile s-au schimbat. Azi mi deschidei larg
braele. M-ai ntrebat i pe mine dac sunt dispus s
accept aceast onoare? Tu, btrne Northland, eti pe
jumtate ramolit. Tu, mndr duces, i-ai pierdut
dinii i prestana. Ari ca orice burghez srit de
aptezeci de ani. Tu, Gerald, eti un om cumsecade.
Nimic mai mult. Te complaci ntr-o mediocritate
patent. Tu, biet Lusignan, nu te pricepi dect s-i
pori titlul i coarnele. Dac n-ai fi avut norocul s te
nati duce, n-ai fi fost bun nici de valet. Iar tu,
Patricia, i-ai ratat viaa. Trieti alturi de un so pe
care nu-l stimezi. Plcerile le caui n afara csniciei.
Ai nceput s te ofileti. n curnd n-o s mai poi trezi
pasiuni. Atunci vei fi nenorocit. Dac ai ti ct te
plng, Patricia
i Eastleigh i depna iragul gndurilor.
Dac Patricia s-ar fi mritat cu Richard, ar fi avut
522

azi o situaie material excelent. Cine ar fi prevzut


c omul acesta va face o carier att de strlucit?
Prima ei cstorie a dat fiasco. A doua a fost i mai
nenorocit. Louis nu mai are cu ce tri. l ntreinem
noi. Evident, nu e vina lui. Cu Richard, Patricia ar fi
nimerit mai bine. Nu l-am preuit ndeajuns. i am
greit.
Ducesa de Northland era mai practic.
Dac Lusignan moare, o mrit cu Sunderland. Nu-i
o partid de lepdat. Se pare c e nsurat. S-ar gsi i
pentru aceasta antidot.
Btrnul duce de Northland uitase i de Richard i
de Patricia. Surznd absent, i sorbea ncet
ampania i se bucura la gndul c i mbogise
colecia de stampe decoltate cu un exemplar superb,
primit n cursul dimineii de la anticarul su din
Jermyn Street.
Pcat c nu sunt i copiii cu noi, spuse Lusignan,
mngind tandru mna Patriciei. S se bucure i ei c
te afli iari printre noi.
Adevrat. A fi fost fericit s-i am acum lng
mine, zise ea.
n cteva zile vor fi aici, spuse Eastleigh. Am
trimis vorb lui Storm s-i aduc la Londra.
Eti o comoar, Gerald!
Unde sunt copiii? ntreb Richard.
I-am trimis la ar nc de acum dou luni. S se
liniteasc dup emoiile prin care au trecut n Frana,
spuse Lusignan. Socrul meu, ducele, a avut
bunvoina s le pun la dispoziie castelul Guyhirne
din comitatul Lincoln. Mi-ai cunoscut copiii,
523

Sunderland? l ntreb el.


mi pare ru. N-am avut prilejul.
Lusignan zmbi cu mndrie.
Am un biat nalt i drept ca un brad. i dou
fete, imaginea vie a mamei lor.
Camelia e leit Patricia. Andreea i seamn
dumitale, interveni concesiv mama soacr.
Vrei s spunei c nu-i frumoas?
Dimpotriv. i dumneata eti un brbat frumos,
zmbi ducesa cu amabilitate.
Lusignan oft melancolic.
Am fost un brbat frumos. ntr-o vreme mi se
spunea Beau Louis. Din nenorocire, anii i-au cam
btut joc de mine. M-au ngrat, m-au mbtrnit
Nu atepta complimente, Lusignan, l ntrerupse
Queensberry, care se numra printre invitai. Patricia
a tiut s aleag.
Tonul ducelui cu chip de satir pru ciudat lui
Richard care-l privi nedumerit. n ochii lui
Queensberry licri o flcruie glumea, adresat
numai acestuia.
Pregtit de Eastleigh, care-i vorbise cu glas sczut,
btrnul Northland ridic mna, fcnd s nceteze
orice conversaie.
Prieteni, n ziua sosirii la Londra a nepoilor mei
voi oferi un osp cu porci mistrei, cprioare, uri
fripi la proap, cu fazani, cocoi de munte i porumbei
pregtii n sos de Oporto i Madera. Gerald, , cnd
crezi c vor sosi copiii?
La sfritul acestei sptmni.
Astzi suntem n douzeci i cinci noiembrie. La
524

apte decembrie am zis bine, Gerald, nu-i aa?


prieteni, v poftesc pe toi la un banchet ca n legend.
Fiul meu onorific, Raymond, pardon, , am vrut s
zic Richard, va ocupa i atunci locul de cinste, cci lui
i datorm buna-dispoziie de azi.
Richard se nclin uor.
Voi face tot ce-mi va sta n putin, spre a
rspunde cum se cuvine acestor onoruri. Sper c pn
la apte decembrie voi avea timp s m napoiez de la
Eton. Mine plec s-mi vd biatul.
S-l aduci i pe el, l pofti Northland. Nu concep
s fiu refuzat. Ndjduiesc c pn la apte decembrie
te vei napoia la, , Londra. Familia te vrea n
mijlocul ei, rosti ducele.
Queensberry zmbea n colul gurii. Zmbetul unui
satir btrn, care a vzut multe i care cunoate pn
n adncuri tainele sufletului omenesc.
La 26 noiembrie Richard plec la Eton. Inima i era
plin de voioie. Se simea ca un colar n prima zi de
vacan. Dei iarna btea la u, nchipuirea lui
mbrca natura n hainele primverii. Poetiza ploaia
rece i mrunt, noroiul clisos, satele, prsite parc,
prin care trsura lui trecea n trapul ntins al cailor.
Dup privaiunile ndurate la Paris, gusta cu
voluptate comoditile pe care bogia i le punea la
dispoziie. Umbla ntr-o caleac ncptoare, cu
canapele moi, sobi la picioare, dulpior cu buturi
fine sub banchet i cuverturi de blan.
Se gndea cu oarecare strngere de inim la
Franoise Lange. Nu fusese trimis nc n faa
525

Tribunalului Revoluionar, ceea ce era un punct


ctigat. Richard socotea, ca i muli contemporani ai
si, c zilele Revoluiei erau numrate.
Dar ce rost avea s se mai amrasc, recapitulnd
evenimente att de triste? Important era ca scpase
teafr din cea mai grea criz a vieii lui. Dar concluzia
era pripit. Cea mai grea criz se apropia cu pai
repezi
Rmase o sptmn la Eton. n fiecare zi ieea cu
Henry n ora. Dei sezonul se ncheiase, fcur o
excursie pn la Bath. Relaiile dintre tat i fiu erau
surprinztor de cordiale. Richard arta vlstarului su
nelegere i simpatie. Henry era uimit i ncntat de
aceast schimbare.
La 3 decembrie i lu rmas bun de la fiul su i
plec spre capital. Nu voia s lipseasc de la
srbtorirea Patriciei i a copiilor ei. Pe drum rci
stranic. Cnd ajunse la Londra, avea temperatur
mare. Medicul curant i prescrise s rmn la pat cel
puin o sptmn.
Dac nu-mi vei da ascultare, riscai o
complicaie serioas, spuse acesta cu gravitate
profesional. Trebuie s v menajai. Nu mai suntei
n prima tineree.
Pardon, doctore, m simt ca la douzeci de ani, l
contrazise Richard.
mbucurtor, mbucurtor. Dar aceasta nu v
mpiedic s v apropiai de patruzeci.
Mai am un an pn la patruzeci.
Ce e un an? O bagatel. Dac nu svrii
imprudene, v fgduiesc s atingei suta.
526

S te aud Dumnezeu. Apropo de vrst, doctore.


Nu s-a descoperit nc elixirul tinereii? A fi dispus s
pltesc orict.
Nici cu toate averile din lume nu ai putea
cumpra acest elixir. Aurul i tinereea nu se prepar
n eprubet, Sir.
Nu i se pare ciudat, doctore? Oamenii au groaz
de btrnee. Vor totui s triasc mult, spre a-i
duce povara anilor. Nu e paradoxal?
Paradoxul e n firea omului, Sir.
n noaptea aceea Richard avu un vis ngrozitor. Se
fcea c albise fr veste. Cretetul i rmsese
pleuv. Faa i se pungise n mii de zbrcituri.
nspimntat, se privea n oglind, fr s-i poat
desprinde ochii de la imaginea lui decrepit. Cnd se
trezi din comar, era scldat n sudoare. i duse fr
voie mna la obraz. Era neted. i pipi fruntea. Era
ntins ca o coal de hrtie. i petrecu mna prin pr.
Era intact. I se lu o mare greutate de pe inim. Totul
nu fusese dect o plsmuire a minii lui obosite. l
obseda spectrul btrneii. Doctorul i explicase c
organismul su avea nevoie de odihn. Activitatea
nentrerupt, tensiunea nervoas, emoiile puternice
pe care le ncercase, i impuneau un repaus de cel
puin o lun de zile. Avea nevoie de vacan. Ca i
copiii. Deodat, Richard ncepu s rd. Era ridicol s
se team de btrnee. Mai avea pn atunci muli ani
nainte.
Fiindc rceala l mpiedica s participe la recepia
de la Northland House, compuse o scrisoare n stilul
pompos al epocii, prin care i scuz lipsa. ncheie
527

patetic:
Dei boala m intuiete la pat, voi fi cu sufletul
alturi de dumneavoastr. Vom serba mpreun
fericita reuniune sub acelai acoperi a ntregii
dumneavoastr familii, din care, n chip onorific mi-ai
ngduit s fac parte.
Cu acelai prilej trimise ducesei de Northland o
diadem incrustat cu rubine, Patriciei un colier de
perle fine, biatului un cal arab, iar fetelor dou case
de ppui, reduse la proporii minuscule.
Dup ce i ncheie convalescena, Richard accept
s ia parte la o vntoare de mistrei pe domeniul
Belvoir al ducelui de Rutland. La sfritul lui ianuarie
se napoie la Londra.
Vizita unui prieten i fcu mare plcere. Charles de
Talleyrand-Prigord venea s-i ia rmas bun nainte
de a pleca n Statele Unite. Cabinetul britanic
hotrse s-l expulzeze din Anglia. n America gsise
cu cale fostul episcop s se stabileasc pentru un
timp. Richard, care-i cunotea jena financiar, se
grbi s-i ofere sprijinul.
Talleyrand i spusese c reuise s-i procure banii
de drum, vnzndu-i biblioteca pe apte sute de livre.
Viaa la New York nu e tocmai ieftin, zise
Richard. La nevoie s v adresai lui Wilbur Morrison,
directorul Bncii Manhattan, care v va pune orice
sum la dispoziie. E deajuns s-i nmnai acest bilet,
adaug el, aezndu-se la mas i aternnd pe o
foaie de hrtie o scurt recomandare.
528

V
rmn
recunosctor,
marchize,
zise
Talleyrand. Gestul dumneavoastr nobil
E firesc ntre prieteni, l ntrerupse Richard
surznd.
Gestul su nu era ns tocmai dezinteresat. Cariera
politic a lui Talleyrand nu se ncheiase. Richard era
ncredinat c fostul episcop va juca iari roluri
importante. Calculul su era simplu. Dac Talleyrand
va ocupa din nou nalte demniti n stat, i va
manifesta recunotina n chip substanial. n cel mai
ru caz, Richard risca s piard cteva mii de dolari,
ceea ce n-ar fi constituit o pierdere serioas.
Cteva zile mai trziu, primi o invitaie cu en-tte-ul
casei de Lusignan.
Ducele i ducesa de Lusignan Valois roag pe
marchizul de Beauclair s-i onoreze cu prezena sa la
logodna fiicei lor Andreea de Valois, cu locotenentul
Lord George Melville Fitzwilliam, din regimentul
Grenadierilor de Gard. Ceremonia va avea loc la
Hardwicke Castle, Hastings, Sussex, n ziua de 25
ianuarie 1794.
Richard primi un faire-part asemntor i din partea
marchizului i marchizei de Wensleydale, prinii
locotenentului Fitzwilliam.
i eu care am trimis n dar Andreei o cas de
ppui, zmbi el cu melancolie. Fiica Patriciei se
mrit! ngrozitor de repede trec anii. Patricia, soacr!
Frumoasa i frageda Patricia va fi n curnd bunic.
Iar eu m voi uita la copiii Andreei i voi cugeta cu
529

uimire: Dac ai ti voi c o dat, e mult de atunci, am


iubit-o pe bunica voastr! Dac soarta nu s-ar fi
mpotrivit, ai fi fost nepoii mei. Richard oft adnc.
Oricum, nu e plcut s tii c eti pe punctul de a
intra n tagma bunicilor. Daca a fi fost bunic, a fi
avut cel puin satisfacia de a se spune despre mine:
Ce bunic tnr! E uimitor, nu-i aa? Slab
consolare
n aceeai zi primi i o scrisoare din partea Patriciei:
Hardwicke Castle
3 ianuarie 1794
Dragul meu Richard,
Ndjduiesc c nu vei lipsi de la logodna Andreei.
M-ar mhni mult s te mbolnveti iari. Te implor,
ferete-te de rceli. Umbl ceva mai gros mbrcat.
Amintete-i c la vrsta noastr trebuie s fim
prudeni. i pare poate ciudat c o femeie nu caut
s-i ascund data naterii. Fa de tine ar fi ridicol.
M cunoti de cnd eram de vrsta Andreei. Afar de
aceasta, logodna ei mi creeaz un complex bizar. ie
i numai ie, pot s m destinui. M simt
mbtrnit. E oarecum ciudat s faci aceast
mrturisire primului tu curtezan. Mi-ai rmas ns
cel mai apropiat sufletete. Fa de cine s-mi descarc
sufletul? Fa de prietene? Femeile nu sunt prietene
sincere. M-ar privi cu amabilitate de circumstan:
Vai, scumpo, s nu te mai aud vorbind de btrnee!
Ari ca la douzeci de ani. Ar adaug ns mintal:
Vai, ce drmat e! Un hrb. Fa de mine e uimitor
530

de mbtrnit.
Cnd m uit la Andreea, dragul meu Richard, am
impresia c m privesc ntr-o oglind care mi red
imaginea de acum douzeci de ani. Acelai obraz
virginal, acelai surs dulce, aceeai timiditate. Eram
poate mai zvpiat, mai nepstoare, mai vesel. Nici
nu e de mirare. Copilria Andreei a fost ntunecat de
anii grei ai Revoluiei. Ochii ei sunt triti. Gesturile ei
i-au pierdut vioiciunea, spontaneitatea. Cteodat, i
aceasta e ngrozitor de dureros, am impresia c i
sufletul ei s-a maturizat nainte de vreme.
Am acceptat s o mrit, n sperana c schimbarea
de atmosfer, dragostea soului, csnicia, i vor
spulbera tristeea. Tristeea aceasta grea, care o apas
ca o lespede.
Logodnicul, George Fitzwilliam, e un tnr simpatic,
voios, plin de via. Reprezint tot ceea ce lipsete
Andreei. Partida e bun i din alte puncte de vedere.
Familia Wensleydale face parte din la meilleure
noblesse. Mai e i foarte bogat, ceea ce nu e de
neglijat. Andreea este srac. ntreaga avere a tatlui
ei a fost confiscat.
Revoluia aceasta, care pare s se eternizeze, nu ne
ngduie s sperm ntr-o rsturnare apropiat a
regimului. Pierderea attor prieteni decapitai pe
eafod ne macin moralul. Execuia lui Roger
dHautefeuille a fost o mare lovitur. Timpul ne va
vindeca poate rnile sufleteti. Datorit ie, am gustat
iari fericirea de a fi liber, de a m afla printre ai
mei. Recunotina pe care i-o purtm cu toii nu
poate fi tlmcit n vorbe. n numele acestei
531

recunotine, te rog s nu lipseti de la logodna


Andreei.
nchei, dragul meu Richard, asigurndu-te nc o
dat de sentimentele mele de sincer prietenie.
Patricia.
Cnd revzu zidurile ntunecate i ferestrele
castelului Hardwicke, Richard ncerc un sentiment
nedefinit, n care se mbinau mndria, melancolia,
tristeea, triumful. Dup douzeci de ani reintra n
aceast cldire, pe care o privise odinioar ca pe a
opta minune a lumii. Toleratul de ieri era astzi
oaspete de onoare. Ar fi trebuit s se socoteasc
fericit. Marile lui triumfuri erau precumpnite ns de
amrciuni fr numr. Ce-i foloseau bogiile,
succesul, puterea, cnd viaa lui personal era mai
posomort dect cerul acesta plumburiu de iarn?
Cnd trsura opri n faa scrii principale, ncepuse
s fulguiasc. Dei nu era nc cinci, perdelele serii se
lsau tot mai dese. La ferestrele castelului se
aprindeau lumini.
Rivers, majordomul, acelai Rivers de totdeauna,
poate ceva mai voluminos, l ntmpin n capul scrii.
Sunt muli ani, Rivers, de cnd n-am mai fost pe
aci, i zmbi Richard cu familiaritate condescendent.
Se deprinsese a se comporta cu vechii servitori.
Sunt exact douzeci i doi de ani, Sir, spuse
Rivers subliniind astfel c inuse o riguroas socoteal
a timpului, n raport cu importana vizitatorului.
Richard l btu pe umr.
532

Ai o memorie stranic, Rivers.


n serviciul dumneavoastr, Sir, se plec adnc
majordomul.
Precedat de acesta, travers vestibulul i ptrunse
n holul cel mare, ndreptndu-se spre scar. Valeii
aprindeau lumnrile din candelabre. Din biblioteca
alturat se auzi un glas de fat.
Andreea, vino s vezi ultimele daruri sosite. Lucy
i Homer le despacheteaz. Nite lucruri superbe.
Ducesa de Devonshire i-a trimis o cap de hermin,
iar lady Roxbury un serviciu de mas de Boemia, cu
iniialele tale. Hai, Andreea, las cartea i vino s-i
vezi cadourile! M mir c ai rbdare s citeti romane
n preziua unui eveniment att de mare. S fie logodna
mea, nu mi-a mai gsi locul.
Se auzi zgomotul unei cri care se nchide.
Bine, Camelia. Vin cu tine.
Din bibliotec iei n fug o fat zvelt, nltu, cu
bucle brune, revrsate pe umeri. Zburdalnic, vesel,
cu ochi strlucitori, respira primvara.
Hai, Andreea! Abia te miti. Of, Doamne!
n prag apru alt fat.
La vederea ei Richard avu o tresrire. ncerc
senzaia rscolitoare pe care iluminaii o triesc n faa
manifestrilor divinitii. Frumuseea Andreei era att
de perfect, nct prea o expresie a dumnezeirii. O
frumusee care nu ngduia descrierea, fiindc
excludea termenii de comparaie. Lui Richard i reveni
n minte o od a lui Anacreon. Zeus a druit coarne
taurilor, copite cailor, aripioare petilor, labe zglobii
iepurilor, coli leilor, aripi iui psrilor, nelepciune
533

oamenilor. Nu i-a mai rmas nimic pentru femei. Ce


le-a mai druit atunci i lor? Frumuseea n locul
tuturor scuturilor i a tuturor sulielor, frumuseea
care a cptat astfel puteri mai mari dect fierul i
dect focul.
i privirile Andreei se ncruciar cu ale lui Richard.
Fascinat de ochii lui, care o ardeau parc, se opri
deodat n mijlocul holului. Omul acesta vrstnic
pentru ea, dar cu nfiare att de mndr, de viril,
de impuntoare, o nfricoa i o atrgea totodat. Era
pentru prima oar c Andreea ncerca asemenea
simminte.
Andreea! Ce e cu tine? Ai mpietrit? Parc ai fi o
statuie! auzi Richard ca prin vis glasul Cameliei.
Statuia unei Madone! gndi el extaziat. l
nbueau btile inimii.
Palid, tremurnd, fata blond sttea n pragul
bibliotecii, fr s-i poat desprinde privirile dintr-ale
lui Richard. Instinctiv, Camelia se uit la strinul a
crui apariie tulburase att de mult pe sora ei. Figura
ei nedumerit se lumin de un zmbet.
Nu
suntei
dumneavoastr
Monsieur
de
Beauclair?
Cuvintele ei l smulser din trans. Salut stngaci.
Da, sunt Richard Sunderland-Beauclair.
Camelia btu din palme.
Eram sigur! rse ea zglobiu. Artai ntocmai
cum v-a descris mama. Eu sunt Camelia. i ea e sora
mea, Andreea. Logodnica.
Richard se nclin din nou. Ar fi vrut s rosteasc
un compliment. Orict de banal. Dar nu era n stare.
534

Andreea fcu o reveren adnc i fr s mai scoat


un cuvnt, se desprinse din pragul uii, lundu-i
zborul ca o pasre speriat. Travers aproape n fug
holul i dispru n sera din fund.
Camelia i ncrei buzele, suprat.
S nu luai n nume de ru purtarea Andreei. E
foarte emotiv. Dei este cu un an mai mare dect
mine, e cea mai copilroas dintre noi dou.
Dup aceast explicaie, ncepu din nou s rd.
i dumneata, m rog, ci ani ai? o ntreb
Richard, afectnd un amuzant interes.
n realitate era nerbdtor s afle vrsta fetei
blonde.
Am mplinit cincisprezece ani.
Richard i muc buzele. Andreea era deci un copil.
Un copil de aisprezece ani.
i ddu brusc seama c o dorea, c o voia pentru el
i numai pentru el. Simea nevoia imperioas s o
aib, s o stpneasc, s se bucure n exclusivitate
de inimaginabila ei frumusee. n braele Andreei va
cunoate fericirea. Da, acesta era cuvntul. Fericirea.
Dragostea cu Andreea nu va fi un simplu contact ntre
dou epiderme, aa cum descrisese actul amorului un
cinic filosof al secolului al XVIII-lea, ci o frntur de
extaz divin. Andreea era fiina pe care o cutase toat
viaa. Bjbise prin ntuneric, iar acum se
deschiseser zrile, revrsnd asupra lui o strlucire
feeric. n sfrit, o gsise. Acesta era esenialul.
Restul nu avea importan. Patricia, Louis de
Lusignan, Eastleigh, convenienele sociale erau
fleacuri pe lng bucuria de a o ntlni pe Andreea.
535

Andreea era ns pe punctul de a se logodi. O gsise


pentru a o pierde. Nu! Nu o va pierde. Va risca totul
pentru ea. Reputaia, averea, viaa. Dificultile erau
uriae. Era nsurat. Avea copii. Andreea era fata
Patriciei. Un copil. Iar el urma s mplineasc peste
cteva luni patruzeci de ani. Dar niciun considerent
nu l va mpiedica s o pstreze. Va avea mult de
luptat. Dar va izbndi. Era sigur. Va drma orice
obstacol.
Gndurile acestea se rostogoleau vertiginos. n
vreme ce asculta cu prefcut atenie vorbele
copilreti ale Cameliei, cugetul lui lucra febril.
O dat ajuns n camera sa, Richard i dezbrc
uba de vizon. n vreme ce l ajuta s-i scoat haina,
Rivers ncerc s reia conversaia. Bineneles, n
limitele ngduite ntre un oaspete de seam i un
btrn servitor al casei, care i ngduia un vag
familiarism.
Au mai sosit pn acum optzeci de invitai. Pn
mine la prnz mai ateptm nc o sut douzeci.
Dar logodnicul? ntreb Richard cu prefcut
indiferen.
Excelena-sa a anunat c va sosi mine
diminea.
n vreme ce se mbrca pentru cin, Richard fcea
tot felul de reflecii n legtur cu Andreea. Dac ar fi
fost s pun ntr-un talger al balanei posesiunea
acestei fete i n cellalt talger realizrile lui de pn
acum, n-ar fi ezitat s o aleag pe Andreea. i aceasta
nu era o simpl figur de stil. Nu juca pentru ntia
oar totul pe o carte. Andreea l atrgea ca un magnet.
536

Nu s-ar mai fi putut rupe din preajma ei. I se urca


sngele n cap la gndul c un tnr imbecil atepta
s se nsoare cu ea. Aceasta nu trebuia s se
ntmple. Pentru nimic n lume. Frumuseea ei ireal
avea s fie a lui, aa cum ale lui i numai ale lui erau
attea nepreuite comori de art.
Se privea n oglind i n oglind i aprea chipul ei,
i ndrepta ochii spre fereastr, i pe fundalul
ntunecat al cerului rsreau ochii ei, se uit
ntmpltor spre vreun tablou i n rama aurit se
avea obrazul Andreei, ncununat de nimbul prului ei
blond.
Andreea! Andreea! Andreea! i repeta numele fr s
se sature. Un nume care cptase rezonane sublime,
numai fiindc era purtat de ea
nainte de cin, Patricia i pofti n apartamentul ei.
Richard o gsi mpreun cu ducele de Lusignan.
ndat ce am aflat de sosirea ta, m-am grbit s
te poftesc aici, n intimitate, zise Patricia ntinzndu-i
mna. Am trimis i dup fete. ineam s i le prezint
chiar eu.
Lusignan se uit cu beatitudine la Richard.
Pentru familia noastr ai fost trimisul lui
Dumnezeu, rosti el cu recunotin.
Richard nu avu timpul s explice c fcuse
cunotin cu fetele. Ducele nu-i dduse rgaz s
scoat vreun cuvnt. Apariia Cameliei lmuri
nenelegerea.
Camelia, iat pe salvatorul mamei tale, zise
Lusignan cu patos.
Ne-am cunoscut n hol, acum o or, spuse fata,
537

fcnd o nou reveren n faa lui Richard. Monsieur


de Beauclair tocmai sosise la castel. A fost de fa i
Andreea.
Ei bravo, i eu care voiam s fac prezentrile,
exclam ducele ncntat. De ce nu mi-ai spus,
Beauclair, c ai fcut cunotin cu fetele mele?
Nu mi-ai dat timp, spuse el la adresa ambilor
prini.
De ce n-a venit i Andreea? ntreb Patricia.
Te roag s o ieri. O doare ngrozitor capul. Se
teme c nu va putea cina cu noi.
Patricia se ntoarse spre Richard.
Aa sunt fetele n ajunul logodnei, spuse ea cu
ton de scuz. Ce vrei, le copleete emoia.
Cnd are loc logodna? ntreba el.
Mine dup amiaz, la apte.
Richard reui s i ascund frmntarea.
E simpatic logodnicul? Ci ani are?
Un biat superb, spuse Patricia cu entuziasm. Nare dect douzeci i trei de ani.
Vor fi o pereche minunat, spuse Lusignan.
George a cunoscut-o pe Andreea la cinci
decembrie, se amestec n vorb Camelia. El i prinii
lui erau invitaii bunicului, la srbtorirea mamei. De
la prima vedere s-a ndrgostit de Andreea. Romantic.
Nu-i aa?
A doua zi, marchizul de Wensleydale s-a
prezentat cernd mna Andreei pentru fiul su
George, explic Lusignan n continuare. Desigur, nu lam refuzat. Partida era excepional.
Ai ntrebat-o i pe Andreea dac e de acord?
538

ntreb Richard.
I-am explicat c e n interesul ei s accepte, zise
ducele.
l iubete? ntreb iari Richard.
Iubirea vine cu timpul, dragul meu. n lumea
noastr nimeni nu se cstorete din dragoste. La
nceput Andreea a fcut oarecari nazuri, dar pn la
urm i-a dat consimmntul. Trebuie s recunosc
c am o fat neleapt.
Biata de ea!
Ce vrei s zici, Beauclair?
Suntei siguri c acest Fitzwilliam o va face
fericit?
i-am mai spus-o, George e un biat minunat,
interveni Patricia.
Din punctul vostru de vedere.
Richard, prea tai firul n patru, rosti ea uor
iritat. Andreea nu are motive s regrete aceasta
cstorie. Dimpotriv. Obria marchizilor de
Wensleydale
Fata voastr se mrit cu obria? Prea suntei
snobi.
Patricia se uit nedumerit la soul ei.
Richard nelese c mersese prea departe,
nfi