Sunteți pe pagina 1din 4

Experimentul MichelsonMorley

Experimentul MichelsonMorley, unul din cele mai importante i celebre experimente


din istoria fizicii, a fost efectuat n1887 de Albert Michelson i Edward Morley la ceea ce este
astzi Case Western Reserve University. Este n general considerat ca fiind prima dovad solid
mpotriva teoriei eterului. Experiena aceasta a fost numit i "punctul de plecare al aspectelor
teoretice ale celei de-a doua revoluii tiinifice." Pentru munca sa, Albert Michelson a
primit Premiul Nobel pentru Fizic n 1907.
Teoriile din fizic de la sfritul secolului al XIX-lea postulau c, aa cum undele de ap
au nevoie de un mediu prin care s se deplaseze (apa), iar undele sonore au nevoie de un mediu
prin care s se deplaseze (aer sau ap), aa i undele luminoase aveau nevoie de un mediu, numit
"eter luminifer," sau "eter universal." Deoarece lumina poate cltori prin vid, s-a presupus c
vidul trebuie s conin mediul prin care se deplaseaz lumina. ntruct viteza luminii este att de
mare, construirea unui experiment care s detecteze prezena i proprietile acestui eter
necesitau ingeniozitate deosebit.
n fiecare an, Pmntul parcurge o distan uria n orbita sa n jurul Soarelui, la o vitez
de aproximativ 30 km/secund sau peste 108.000 km pe or. Soarele nsui se deplaseaz n
jurul centrului galaxiei la o vitez i mai mare, i sunt i alte micri, la nivele superioare ale
structurii universului. Deoarece Pmntul este n micare, era de ateptat ca curgerea eterului n
jurul Pmntului s produc un "vnt eteric" detectabil. Dei ar fi posibil, teoretic, ca micarea
Pmntului s fie egal cu cea a eterului la un anumit moment de timp, nu se putea ca Pmntul
s rmn n repaus permanent n raport cu eterul, datorit variaiei att a vitezei, ct i a direciei
micrii.

n orice punct dat de pe suprafaa Pmntului, magnitudinea i direcia vntului ar varia


de-a lungul zilei sau de-a lungul anului. Analiznd viteza de ntoarcere a luminii n direcii
diferite la momente de timp diferite, se credea c se poate msura micarea Pmntului relativ la
eter. Diferena ateptat la viteza luminii msurat era foarte mic, dat fiind c viteza
Pmntului n orbita sa n jurul Soarelui era cam o sutime de procent din viteza luminii. Un
numr de fizicieni au ncercat s fac aceste msurtori la jumtatea secolului al XIX-lea, dar
precizia necesar era prea mare pentru condiiile existente. De exemplu, aparatul Fizeau
Foucault putea msura viteza luminii cu o eroare de 5%, nici mcar aproape de ce era necesar
pentru a msura vntul eteric.

Experimentul
Michelson avea o soluie pentru problema construirii unui dispozitiv suficient de precis
pentru a detecta curgerea eterului. Aparatul pe care l-a proiectat, numit mai trziu interferometru,
trimitea o singur raz de lumin alb printr-o oglind semiargintat folosit pentru a mpri
raza n dou raze care se deplaseaz n unghi drept una fa de cealalt. Dup ce ies din oglind,
razele se deplaseaz pn n capetele unor brae lungi de unde erau reflectate napoi n centru pe
oglinzi mici. Apoi se recombinau n captul ndeprtat al oglindei ntr-o lentil, producnd un
ablon de interferen constructiv i destructiv bazat pe lungimea braelor. Orice mic
schimbare n durata de timp ct stteau undele pe drum ar fi fost observat ca o deplasare a
poziiilor franjelor de interferen. Dac eterul ar fi fost staionar n raport cu Soarele, atunci
micarea Pmntului ar produce o deplasare a franjelor de o douzeciicincime din mrimea unei
franje.
Michelson a efectuat cteva msurtori cu un aparat experimental n 1881, i a observat
c deplasarea ateptat de 0,04 nu se vedea, dar se vedea o deplasare mai mic, de aproximativ
0,02. ns aparatul su era un prototip, i avea erori experimentale prea mari pentru a trage vreo
concluzie despre vntul eteric. Pentru msurarea vntului eteric, era necesar un experiment mult
mai precis i mai strict controlat. Prototipul a avut, ns, succes n a demonstra c metoda de baz
era fezabil. Apoi, Michelson i-a unit eforturile cu Edward Morley i a petrecut destul de mult
timp, cheltuind sume considerabile de bani pentru a crea o versiune mbuntit cu mai mult
dect suficient precizie pentru a detecta deplasarea. n experimentul lor, lumina era reflectat n
mod repetat nainte i napoi de-a lungul braelor, mrind calea parcurs la 11 m. La aceast
distan, deplasarea trebuia s fie 0,4 franje. Pentru a face aceasta uor de detectat, aparatul a fost
plasat ntr-o ncpere nchis de la subsolul unei cldiri de piatr, eliminnd majoritatea efectelor

termice sau oscilatorii. Oscilaiile au fost reduse construind aparatul deasupra unui bloc uria
de marmur, care plutea ntr-un bazin cu mercur. Precizia calculat era de ordinul a o sutime de
franj.
Bazinul de mercur permitea deplasarea aparatului, astfel nct s poat fi rotit la orice
unghi posibil n raport cu "vntul eteric". Chiar i ntr-o perioad scurt de timp un oarecare efect
trebuia s fie observat doar rotind dispozitivul, astfel nct un bra s stea pe direcia vntului, iar
cellalt n direcie opus. Ar fi fost uor de msurat deplasrile i pe perioade mai mari de timp.
n timpul fiecrei rotaii complete a dispozitivului, fiecare bra era paralel cu vntul de dou ori
i perpendicular tot de dou ori. Acest efect trebuia s produc msurtori sinusoidale cu dou
extreme i dou treceri prin zero. n plus, dac vntul se datora doar orbitei Pmntului n jurul
Soarelui, vntul i-ar fi schimbat complet direcia est-vest de-a lungul unei perioade de 12 ore. n
aceast conceptualizare ideal, sinusoidele pentru zi i cele pentru noapte ar avea faze opuse.
Deoarece s-a presupus c micarea Pmntului n jurul Soarelui ar cauza vreo
component suplimentar a vntului, ciclurile anuale ar fi fost detectabile sub forma unei variaii
a magnitudinii vntului. Un exemplu al acestui efect este un elicopter care zboar nainte. La
statul pe loc, elicea unui elicopter se rotete cu aproximativ 480 de kilometri pe or la vrfuri.
ns, dac elicopterul se deplaseaz nainte la 240 km/h, exist puncte n care vrfurile elicei se
deplaseaz prin aer cu 240 km/h (n direcia vntului) i 720 km/h (n contra vntului). Acelai
efect ar fi cauzat scderea i creterea anual a magnitudinii vntului eteric.
Dup toate aceste pregtiri, experiena a devenit una din cele mai celebre experiene
ratate de pn acum. n loc s furnizeze informaii privind proprietile eterului, articolul din
1887 al lui Michelson i Morley din American Journal of Science a dat deplasarea ca fiind doar a
patruzecea parte din deplasarea ateptat, dar deoarece deplasarea este proporional cu ptratul
vitezei, ei au tras concluzia c viteza msurat este aproximativ o esime din viteza ateptat
pentru micarea Pmntului pe orbit i sigur mai puin de o ptrime. Dei a fost msurat
aceast vitez, a fost considerat mult prea mic pentru a aduce dovezi ale existenei eterului,
iar ulterior s-a spus c este n marja de eroare experimental care ar putea permite ca viteza s fie
chiar i zero.
Dei Michelson i Morley au continuat cu alte experiene dup prima publicare din 1887,
ambii au continuat i activitatea n domeniu. Alte versiuni ale experienei au fost efectuate cu
calcule din ce n ce mai sofisticate. Kennedy i Illingworth au modificat oglinzile pentru a
include un "pas" de jumtate de und, eliminnd posibilitatea vreunei unde staionare n cadrul
aparatului. Illingworth ar fi detectat variaii de ordinul a 1/300 dintr-o franj, Kennedy pn la
1/1500. Miller a construit mai trziu un dispozitiv nemagnetic pentru a evita magnetostriciunea,

iar Michelson unul din invar neexpandabil pentru a elimina orice efect termic. Ali oameni de
tiin din ntrega lume au mrit precizia, au eliminat efecte secundare posibile, sau ambele.
Morley nu era convins de propriile rezultate i a continuat experimente adiionale
cu Dayton Miller. Miller a lucrat pe experimente din ce n ce mai mari, culminnd cu unul cu o
lungime a braului efectiv de 32 m la o instalaie de la Observatorul de pe Muntele Wilson.
Pentru a evita posibilitatea ca vntul eteric s fie blocat de ziduri, a folosit un atelier cu ziduri
subiri, n principal din pnz. A msurat consistent un mic efect pozitiv care varia cu fiecare
rotaie a dispozitivului, cu ziua siderali anual. Msurtorile sale au dat o vitez de revoluie a
Pmntului de doar ~10 km/s n loc de valoarea ateptat de ~30 km/s. El a rmas convins c
aceasta s-a datorat antrenrii pariale n curent, i nu a ncercat s gseasc o explicaie mai
detaliat.