Sunteți pe pagina 1din 373

'Uor

^/%/ A M /7. v i j f

C o lleen H oover, au
bestsollerurilor he\ v Yorl
SLAM, D in dragoste pentru i
HOPELESS, Fr sp

tammara webber

Traducere din limba englez i note dc


C RITI N A B U Z O IA N U

EPICA

copitolul

LANDON
Acum opt ani
Am srit din somn, ipnd.
Asistent! a strigat cineva. Asistent!
Un chip s-a aplecat deasupra mea. Cindv Heller, cea mai bun
prieten a mamei.
Landon, dragule, totul e bine. Eti n siguran. Ssst, eti n
siguran.
In sigurana? Unde?
Simindu-i degetele reci pe bra, am ncercat s m concentrez,
n vreme ce ochii ei nroii se umpleau din nou cu lacrimi. i
muca buza de jos att de tare, nct i tremura, complet decolo
rat. Toat faa ei era schimonosit, ca o bucat de hrtie m ototo
lit strns, apoi netezit din nou.
Soul ei, Charles, a aprut lng ea, strecurndu-i o mn prin
spatele ei, ca s o strng n brae. Ea s-a rezemat de el, ca i cum,
fr sprijinul lui, s-ar fi prbuit.
Cealalt mn a lui s-a aezat cald peste a mea, apoi mi-a
cuprins-o.
Eti in siguran, fiule. Tatl tu e pe drum.
Vocea i suna rguit, iar ochii i erau tot roii.
Va fi aici n curnd.
De partea cealalt a patului i-a fcut apariia o asistent cu o
sering imens, dar, nainte s m pot feri, a infipt-o ntr-o pung
7

suspendat pc un stativ de metal, nu n braul meu. Un furtun


incolor, ieind din partea de jos a pungii, atrna pe lng mine.
Mi-am dat seama c mi era ataat cnd lichidul proaspt injectat,
orice ar fi fost el, a nceput s i fac efectul, ca i cum a fi fost
mpucat cu un pistol tranchilizant.
Pistol.
Mama.
Mam! am strigat-o, dar gura mea nu coopera i octiu tot
ncercau s se nchid. Mam! Mam!
Cindy nu i-a putut muca buza suficient de tare, nct s-i
nbue hohotul de plns care i-a scpat. Lacrimile i-au umplut
ochii, revrsndu-se pe obraji. Nu i-am mai putut simi atingerea
i s-a ntors la pieptul soului ei, cu minile repezindu-se spre
gur, prea trziu pentru a-i stpni nc un suspin.
Apsarea minii lui Charles s-a estompat, ncetul cu ncetul,
apoi totul s-a nceoat.
Dormi acum, Landon. Tatl tu va fi aici ct de curnd posi
bil. Sunt lng tine. Nu te las singur.
Faa lui a devenit din ce in ce mai neclar, in cele din urm
disprnd complet, iar eu nu am mai putut s-mi in ochii deschii.
Mam! i-am strigat numele in gnd. Mam! Mam... mam...
Dar tiam deja c nu ar fi putut s m aud, nici dac vocea
mi-ar fi fost Ia fel de zgomotoas ca un motor cu reacie.

LUCAS
ntr-o sal de curs cu 189 de studeni este neobinuit ca vreu
nul dintre ei s ias n eviden nc din prima zi, dar nu fr pre
cedent. Cnd unul se ndeprteaz de turm att de devreme, este,
de obicei, din cauza unui lucru negativ. Cum ar fi adresarea de
ntrebri stupide. Sau vorbitul n timpul prelegerii, fr a remarca
privirea urt aruncat de profesor. Excesul de miros neplcut al
corpului. Sforitul sonor.
Sau blestemul meu personal: s fii un prost la mod.
8

Deci, nu am fost prea surprins cnd am devenit contient de


prezena unui astfel de tip n prima sptmn a semestrului nti.
Tipicul fost ccl mai tare din parcare in liceu, obinuit s fie periat
de linguitori. Cel care nc mai ateapt asta i nc o primete.
Tipul din frie. Cu o inut de zi, dar scump, frizur sofisticat,
zmbet plin de sine, dini perfeci i indispensabila iubit fru
moas. Licene probabile: economie, tiine politice, finane.
M-a iritat de la prima vedere. Incorect din partea mea, recu
nosc, dar nu e ca i cum ar fi contat ce credeam eu. Era atent la
curs i adresa ntrebri pertinente, deci, probabil c nu avea nevoie
de meditaii, dei acest lucru nu-1 mpiedica s se prezinte la seminariile de aprofundare pe care le susineam pentru Dr. Heller de
trei ori pe sptmn. Deseori, majoritatea grupului era alctuit
din cei mai buni studeni.
In primul semestru, toamna trecut, urmasem i cursuri supli
mentare. Acordasem o atenie deosebit prelegerilor lui Heller.
Obinusem nota zece la examenul lui, dar trecuse un an de cnd l
susinusem, iar economia nu este un domeniu stagnant. Nu voiam
ca, in timpul seminariilor, vreun student s-mi adreseze o ntre
bare la care s nu pot rspunde. n semestrul al treilea, cnd asis
tam pentru a patra oar Ia curs, nu mai aveam cu adevrat nevoie
s fiu acolo, dar prezena mea n sal fcea parte din atribuiile de
preparator i erau bani obinui uor.
Deci, stteam acolo, plictisit de moarte, pe rndul din spate,
lucrnd la temele pentru cursul avansat, schind idei pentru pro
iecte de desen, dar atent la discuiile din timpul prelegerii, ca s
pot rmne la subiect in timpul seminariilor mele de aprofundare
i ignorndu-mi cu fermitate antipatia fr rost pentru studentul
ncrezut, care sttea n mijlocul slii mpreun cu iubita Iui acce
soriu.
Dar, pn la sfritul primei sptmni, atenia mi-a fost cap
tat de ea.
Din copilrie, desenul fusese o distracie reconfortant i, une
ori, o evadare. Mama fusese artist i nu tiu dac ea realizase c
aveam un talent nnscut pentru asta sau dac era o abilitate do
bndit, rezultat din ncurajrile ei timpurii i din mult practic.
9

Tot ce tiu este c, de pe la cinci sau ase ani, hrtia i creionul au


devenit modul meu de a privi lumea. Propria mea form de
meditaie.
De cnd am nceput facultatea, cele mai multe dintre desenele
mele au devenit de natur mecanic sau arhitectural, un lucru
inevitabil, probabil, avnd n vedere c studiam inginerie meca
nic. Dar, chiar i in timpul meu liber, foarte rar mai schiam tru
puri sau chipuri. N-aveam chef s-o fac.
Pn cnd am ntlnit-o pe ea.
La intrarea i ieirea din sal, iubitul ei o inea, cteodat, de
mn. Dar o fcea ca i cum ar fi inut o les, nu mna fetei pe care
o iubea. nainte de curs, a vorbit cu ali ipi ca el, i cu unii care i
doreau s fie ca el, despre fotbal, politic, muzic i detalii ale
friei, cum ar fi abundena de petreceri ce avea s urmeze. Fetele
din apropiere i-au aruncat priviri piezie pe care el a pretins c le
ignor.
Cumva, in timp ce el era preocupat de orice i oricine altcineva
se afla n preajma lui mai puin de ea, dintr-odat, eu nu am mai
putut s vd nimic altceva. Era frumoas, desigur, dar intr-o uni
versitate cu treizeci de mii de studeni, nu era ceva ieit din comun.
Dac n-ar fi fost iritarea mea iniial fa de iubitul ei, poate c nici
n-a fi observat-o.
Odat ce am realizat ct de des imi ndreptam privirea spre ea,
am ncercat s-mi stpnesc pornirea, dar in zadar. Nu era nimic
in toat ncperea la fel de interesant ca fata asta. Ceea ce m-a fas
cinat, n primul i-n primul rnd, au fost minile ei. Mai exact,
degetele.
In sala de clas, ea sttea lng el, afind un zmbet lejer, con
versnd uneori, n oapt, cu el sau cu alte persoane din apropiere.
Nu prea nefericit, dar, uneori, ochii ii erau aproape goi, de parc
mintea i-ar fi fugit n alt parte. Ins, in timpul acestor momente,
minile, degetele ei lucrau.
La nceput am crezut c are un tic nervos, ca fiica lui Heller,
Carlie, care pur i simplu nu avea stare. Carlie btea mereu dara
bana cu mna sau cu piciorul, ii tremura un genunchi, vorbea.
Singurul lucru care prea s o calmeze era Francis, motanul meu.
10

lotui, fata asta nu i mica degetele cu nelinite. Micrile ei


erau metodice. Sincronizate. Aflndu-m la o distan suficient de
mare n stnga ei nct s i pot studia profilul, i-am observat
micarea brbiei, att de subtil, nct era aproape nedetectabil i,
la un moment dat, am realizat c atunci cnd expresia ii devenea
distant i ncepea s-i mite degetele auzea muzic. Ea cnta
acea muzic.
Era cel mai minunat lucrul pe care il vzusem vreodat.
***
Conform graficului de aranjare in bnci a lui Heller, pe care l
primisem mpreun cu restul materialelor necesare seminariilor
de aprofundare pentru tot semestrul, nemernicul se numea
Kennedy, asta presupunnd c descifram corect mzglitura lui.
Stnd pe canapeaua din apartamentul meu i examinnd graficul,
am murmurat un nu se poate, cnd am citit numele ei, scris
ngrijit n ptrelul de lng al lui: Jackie.
Jackie i Kennedy7.
Doar nu putea s ias cu ca doar pentru nume. Nimeni nu
putea fi att de superficial.
Mi-am amintit sfritul cursului din aceast diminea. El i-a
dat temele i i-a spus, Hei, iubito, le duci i pe-ale mele n fa,
mpreun cu ale tale? Mulumesc. Zmbindu-i de parc totul i se
cuvenea, i-a continuat dezbaterea cu privire la ce aspecte ar tre
bui i nu ar trebui s fie considerate hruire, n timp ce ea a pus
hrtiile peste ale ei i a cobort treptele spre faa slii, dndu-i
ochii peste cap.
Da. Fr ndoial, el putea fi att de superficial.
l-am atins numele cu vrful degetului. Fiecare liter scris de
ea era rotunjit, feminin. Chiar i -ul avea o uoar curbur i
era nclinat spre dreapta. Dar punctul de pe i era punct. Nu un
cerc deschis. Nu o mic inim. i mai era rotitul ochilor la acel hei,
iubito. Poate c nu era chiar prins tar speran n plasa lui.
Unde dracu mi era capul? Fata asta era student la cursul
pe care il pregteam. Era interzis pentru mine, cel puin pentru
11

restul semestrului. Ceea ce nsemna al naibii de mult timp, pentru


c abia ncepuserm a doua sptmn de cursuri.
i, in afar de faptul c n-a fi putut s m ating de ea chiar dac
ar fi fost disponibil... nu era disponibil.
M ntrebam de ct timp erau mpreun. Dup foaia matricol,
ambii trecuser n anul doi. Atunci, n cel mai ru caz, se vedeau
de un an.
Aa c am fcut ceea ce ar face orice hruitor obinuit. Am
cutat-o pe internet i i-am gsit profilul restricionat. Drace!
Dar al lui era public.
Kennedy Moore. ntr-o relaie cu Jackie Wallace. Nicio dat
aniversar, ns avea fotografii n care o etichetase; nu doar de
anul trecut, ci i mai vechi. Am derulat napoi, devenind din ce in
ce mai suprat fr vreun motiv anume.
Vara dinaintea intrrii la facultate. Ceremonia de absolvire a
liceului. Balul de absolvire. La schi, n vacana de primvar. O
petrecere surpriz de ziua ei, cnd mplinise optsprezece ani. Un
cadru ndeprtat cu o orchestr, nsumnd mai muli muzicieni
dect ntregul colectiv al liceului meu. Un prim-plan cu ea, pur
tnd costumul orchestrei i o cciuli de Mo Crciun, dar nu
avea niciun instrument n mini, deci nu eram sigur la ce cnta.
Ziua Recunotinei cu familia lui. Ei doi, zbenguindu-se cu
prietenii pe un teren de fotbal din curtea unui liceu ce duhnea a
suburbie bogat. Vacana de var anterioar. Balul de clasa a
unsprezecea. nc un Crciun.
Cea mai veche imagine a ei mpreun cu el era de la un carna
val al toamnei, acum aproape trei ani.
Erau mpreun de trei ani. Trei ani. Nici nu puteam s concep
aa ceva.
Un mieunat la u mi-a semnalat ntoarcerea lui Francis de la
cine tie ce nzbtie tcuse intre cin i somn. Ca orice bun com
panion domesticit, am lsat laptopul deoparte ca s-l primesc n
untru. Cnd am deschis ua, sttea pe covora, lingndu-i o
lbu.
Intr odat, i-am spus. N-am de gnd s nclzesc tot cartierul.
12

S-a ridicat, ntinzndu-se indolent i a fugit n cas, iar eu m-am


prefcut c i trntesc ua n nas. Chiar nainte s o nchid am
auzit, Lucas! i am deschis-o din nou.
Carlie era la jumtatea scrilor de lemn ce duceau spre aparta
mentul meu, aflat deasupra garajului familiei Heller. Era trziu.
Primvara trecut, nfiripase o pasiune incomod pentru mine, pe
care o crezusem ncheiat cu multe luni n urm, dup ce m prefcusem c nu observ privirile ei prelungi i chicotitul excesiv. O
cunoteam de cnd se nscuse, aa c ea i fraii si mi erau ca
nite veri sau frai, cu att mai mult cu ct nu aveam de niciunii.
Era, de asemenea, cu cinci ani mai mic dect mine, aproape un
copil. Ultimul lucru pe care voiam s-l fac era s o rnesc.
M-am postat complet n dreptul uii.
Hei, Carlie. N-ar trebui s fii n pat?
A ncreit din nas i s-a strmbat, insultat.
Am aisprezece ani, nu ase. Dumnezeule!
Cnd a ajuns pe treapta de sus i a pit n semicercul luminos
de pe micul coridor, am observat c avea o farfurie n mn.
Am fcut fursecuri. M-am gndit c poate vrei i tu.
Super. Mulumesc.
Am luat farfuria, dar nu m-am micat din dreptul uii.
i-a tras un picior, stnjenit, inndu-i minile in buzunarele
din spate ale pantalonilor scuri.
Lucas?
Da, i-am rspuns, gndindu-m, rahat]
O s ai vreodat o... iubit? Sau ai deja, dar pur i simplu nu
o aduci aici? Sau exist ceva, tii tu, ceva ce nc nu ne-ai dezv
luit...
Mi-am nbuit un hohot de rs.
n cazul n care vrei s m ntrebi dac trebuie s-mi mrtu
risesc orientarea sexual, rspunsul este nu. A fi fcut-o demult.
ntrebarea asta avea, in mod ciudat, un rspuns mult mai uor
dect cealalt.
M gndeam eu c ai fi fcut-o. Vreau s zic, nu prea te de
ranjeaz s fii controversat.
Am ridicat o sprncean.
13

Te referi la inelul din buz?


A aprobat din cap.
i la tatuaje.
Cnd i-a dat seama ce a spus, ochii i s-au mrit.
Adic, evident, ai avut motive s le faci. Pe cele mai multe
dintre ele...
A nchis ochii.
Dumnezeule, sunt att de proast! mi pare ru...
E n regul, Carlie. Nu-i face griji.
Am atins cu dinii inelul de metal ce-mi trecea prin buza de
jos, strduindu-m s nu-mi cobor privirea la tatuajele din jurul
ncheieturilor mele.
Mulumesc pentru fursecuri.
A oftat.
Da. Nicio problem. Noapte bun, Lucas.
Odat evitat ntrebarea despre iubit, am oftat i eu.
Noapte bun.
Carlie era singura din familia Heller care i amintea cu uu
rin s m strige Lucas. Cnd plecasem la facultate, n urm cu
trei ani, mi dorisem s schimb totul, ncepnd cu numele. Mama
mi dduse numele ei de fat, Lucas, ca nume mijlociu. Am presu
pus c mult lume folosete numele mijlociu i, pe deasupra, nu
era nevoie de nicio procedur legal pentru asta.
Tata refuzase s-mi spun Lucas, dar prea puin conta cum
voia el s m strige. Nu mai locuiam cu el i, cnd treceam pe
acas, abia ne vorbeam. Prinii lui Carlie i cei doi frai ai ei i
aminteau sporadic, dar ncercau. La urma urmei, m tiau ca I.andon de peste 18 ani, aa c, de obicei, treceam cu vederea tar s ii
corectez. Vechi obiceiuri, bla, bla.
Dar, din acel moment, am fost Lucas pentru toate noile cu
notine. Voiam ca Landon s dispar pentru totdeauna. S l fac
inexistent.
Ar fi trebuit s-mi dau seama c nu avea s fie uor.

14

capitolul

LAN DON
nc de la grdini, am urmat o mic coal privat, aflat
chiar la ieirea din DC. Purtam uniforme: fetele cmi albe cu
nasturi perlai, fuste plisate i veste in carouri, bieii pantofi Oxford
albi, pantaloni i sacouri scrobite i clcate. Profesorii notri
preferai nchideau ochii la earfele neautorizate sau ireturile
colorate i ignorau cardiganele i vestele abandonate. Dasclii mai
strici confiscau produsele de contraband, dndu-i ochii peste
cap atunci cnd comentam c brrile de cnep i bentiele aco
perite cu sclipici erau expresii ale libertii individuale.
Victor Evans fusese suspendat, in primvara anului trecut,
cnd refuzase s i scoat de la gt o zgard Bottcga Vcneta ,
susinnd c portul acesteia era dreptul lui, potrivit Primului
Amendament1 i nu era, din punct de vedere tehnic, mpotriva
regulilor. Dup aceast explicaie, Administraia a cedat nervos.
La suprafa, toi artam la fel, dar, n decursul celor dou sp
tmni n care lipsisem de la coal, m schimbasem complet la
interior, acolo unde conteaz de fapt. Fusesem testat i euasem.
Fcusem o promisiune pe care nu o respectasem. Nu conta c pe
dinafar rmsesem, aparent, identic. Nu mai eram unul dintre ei.
' Marc italian cunoscut. n principal, pentru confecionarea produselor din
piele natural.
I'rlniul Amendament la Constituia Statelor Unite ale Americii prevede, printre
liric, interzicerea promulgrii oricrei legi care ar putea ngrdi libertatea de
-primare sau cea religioas.

15

Mi s-a permis s recuperez leciile pe care le-am pierdut, ca i


cum a fi revenit dup o form grav de grip, dar tratamentele
speciale nu s-au oprit aici. Profesorii care nainte m provocau,
acum m bteau pe umr i m sftuiau s nu m grbesc cu asi
milarea temelor noi. mi acordau note de trecere nemeritate pe
lucrri scrise prost, timp suplimentar pentru sarcinile de laborator
incomplete, oferte de refacere automat a examenelor nepromovate.
Apoi, erau colegii mei, iar unii dintre ei m cunoteau de la
cinci ani. Toi mi-au murmurat condoleane, dar nu au mai tiut
ce s spun dup aceea. Nimeni nu imi mai cerea ajutorul la alge
br, nu m mai invitau la ei s ne jucm jocuri video. Ceilali biei
nu imi mai mpingeau crile de pe banc atunci cnd nu eram
atent i nu m mai necjeau cnd echipa mea de fotbal favorit
mnca btaie de la Redskins. Glumele despre sex se opreau la mij
locul frazei.
Toat lumea m urmrea: n sala de clas, pe hol, n timpul
pauzelor, la masa de prnz. Toi brfeau pe nfundate, cltinau din
cap, se holbau ca i cum n-a fi observat ce fceau. De parc a fi
fost doar o figur de cear a vechiului meu eu: realist, dar nspi
mnttor.
Nimeni nu m privea n ochi. Ca i cum faptul c murise mama
era ceva contagios.
ntr-o zi mult prea cald, fr s-mi dau seama, mi-am suflecat
mnecile la ora de istorie a Statelor Unite, predat de domnul Ferguson. Am auzit oaptele, elevii intorcndu-se unul spre altul, dar
a fost prea trziu.
ncheieturile lui? a uierat Susie Gamin, nainte ca vreun alt
elev s-i fac semn s tac.
Degeaba mi-am tras mnecile n jos i am nchis nasturii man
etelor. Cuvintele, odat rostite, au declanat o avalan de bolo
vani. Erau de neoprit.
A doua zi, purtam pe ncheietura stng un ceas cu brar
lat, chiar dac mi irita pielea nc rnit. Pe dreapta stivuisem
benzi de silicon, din cele interzise categoric de director, cu o pri
mvar n urm. Ele au devenit parte din uniforma mea de zi cu zi.
16

Nim eni nu m-a obligat s le dau jos. Nimeni nu le-a bgat in


seam. Dar toat lumea se uita, dornic s disting o frm din
ceea ce se afla dedesubt.
***
Lucruri pe care nu le-am mai fcut:
1. Hochei. Am nceput s joc pe la ase ani, dup ce am asistat cu
tata la primul meu meci, al echipei Capitals. Mama nu a fost ncn
tat, dar a acceptat, poate pentru c era o punte de legtur intre
mine i tata. Sau poate pentru c mi plcea att de mult s joc.
Dei sunt dreptaci in toate celelalte situaii, cnd mi-am legat
patinele i am luat poziia de stnga, ceva s-a ntmplat. Atunci
cnd dirijam pucul spre gol, eram ambidextru. ntre respiraii
sacadate, mi schimbam poziia pentru a extrage pucul din mijlo
cul adversarilor panicai, schimbnd mna in timpul jocului i
nscriind goluri nainte s m prind din urm. Echipa pe care
mi-o alesesem nu ctiga de fiecare dat, dar, anul trecut, ajunse
serm pn n finale. ncepusem clasa a opta cu sigurana c acela
era anul n care aveam s aducem acas trofeul campionatului. Ca
i cum acela ar fi fost cel mai important lucru care mi se putea
ntmpla vreodat.
2. Participarea la ore. Nu ridicam mna. Nimeni nu m mai
numea. Se terminase foarte simplu.
3. Somnul. nc mai dormeam, mai mult sau mai puin. Dar m
trezeam des. Aveam comaruri, dar nu din cele evidente. De cele
mai multe ori cdeam. Din cer. De pe o cldire, un pod, o stnc.
Cu braele fluturnd i dnd inutil din picioare. Uneori, visam
uri, rechini i dinozauri carnivori. Alteori visam c m nec. Un
singur lucru rmnea neschimbat: eram ntotdeauna singur.

LUCAS
n zilele clduroase, mi lipsea plaja din faa casei mele. Chiar
dac aerul era saturat cu umiditate i nisipul denivelat i presrat
17

cu fire de iarb, golful fusese ntotdeauna acolo, valurile rcoroase


sprgndu-se de mal ca o oapt mbietoare.
n ultimii trei ani, locuiam la patru ore distan de rm. Dac
simeam dorina de a m cufunda n ap, aveam dou opiuni:
piscina familiei I leller sau lacul. Nu prea aveai parte de singurtate
la niciuna.
Lacul era mereu aglomerat cu turiti i localnici deopotriv, iar
prietenele lui Carlie nc mai pierdeau vremea la ea acas, aproape
n fiecare zi, lenevind pe ezlonguri, aa cum tcuser toat vara.
Absolut ultimul lucru de care aveam nevoie era o grmad de fete
mult mai mici, strduindu-se s mi atrag atenia doar pentru c
eram singurul mascul din cartier care nu le era tat. Cole fusese
obiectul lor de interes pe tot parcursul verii, spre disperarea sor-sii.
Dar, acum dou sptmni, plecase la Duke, clcnd pe urmele
mamei lui, iar Caleb avea doar unsprezece ani, la fel de mic pentru
ele pe ct erau ele pentru mine.
Dar ele nu s-au prins de corelaie.
Albindu-m din ce n ce pe parcursul ultimilor ani, tatuajele
mi ieeau i mai mult in eviden. ncepusem cu modelele com
plexe din jurul ncheieturilor, pe care apoi le transformasem n
mneci, compuse in mare parte din propriile mele desene. n com
binaie cu inelul din buz i prul lung, negru, semnm mai
degrab cu un tip cruia ii plcea bezna i muzica depresiv, dect
cu adolescentul crescut pe plaj, pe care il ntruchipasem atunci
cnd mi fcusem tatuajele i piercingurile.
n liceu, purtasem mai multe piercinguri: un cercel cu urub n
ureche, o bar oblic n sprncean i un inel in sfrc, pe lng cel
din buz. Tata le urse, iar directorul liceului meu dintr-un orel
de provincie presupusese c toate erau semne ale unui comporta
ment deviant i antisocial. Nu m obosisem s-l contrazic.
Dup ce am plecat de acas, le-am scos pe toate, mai puin ine
lul din buz, cel mai evident dintre ele.
M-am gndit c Heller avea s m ntrebe, de ce l-ai pstrat
tocmai pe la? Dar nu a fcut-o. Poate c tia rspunsul fr s
trebuiasc s-l rostesc eu cu voce tare: pentru c eram distrus de-a
binelea i ultima mea grij era aceea de a m integra intr-un colectiv.
18

Pentru oamenii obinuii, inelul din buz reprezenta opusul acce


sibilitii. Era o barier auto-construit i servea drept avertisment
c durerea nu m putea opri, ba chiar mi plcea.
Cursurile ncepuser de dou sptmni. n pofida raiunii mele,
sau a ceea ce mai rmsese din ea, o studiam pe Jackie Wallace.
Prul ei castaniu cdea in bucle moi cu civa centimetri peste
umeri, dac nu i-l prindea intr-un coc cu o agraf sau un ac de
pr, sau nu i-l strngea intr-o coad care o fcea s par de-o
seam cu Carlie. Avea ochi mari, albatri, un azuriu senin, culoa
rea florilor slbatice. Sprncene ce se incruntau adnc atunci cnd
era suprat sau concentrat i se arcuiau in repaus, ceea ce m
fcea s m ntreb ce form luau atunci cnd era surprins,
nlime medie. Subire, dar cu forme.
Unghiile ii erau scurte i fr lac. N -o vzusem niciodat s i
le road, deci, am dedus c, probabil, i le pstra intenionat aa,
perfecte pentru a simula acele simfonii din mintea ei i permind
minilor s mimeze micrile instrumentale. Voiam s-mi pun o
pereche de cti conectate la ea, s aflu ce auzea cnd i mica
degetele. Eram curios pn i la ce instrument cnta, de parc a fi
putut recunoate dup ureche diferena dintre un violoncel i
o viol.
E o concluzie greit s crezi c, dac eti artist, eti i cunosc
tor al celorlalte arte i creativ n tot ceea ce faci. Poate fi valabil
pentru unii, cum a fost mama mea, dar nu pentru toat lumea.
Cnd eram mai mic, oamenii erau uimii c nu cntam la niciun
instrument, nu pictam, nu compuneam poezii. Dar eu nu fusesem
niciodat artist dect intr-un singur sens. Desenul. Att. Chiar i
tatuajele mele fuseser mai nti schiate cu creionul pe hrtie,
apoi transferate de pe laptop n cerneala artistului care tatua i
injectate sub pielea mea.
Dup asimilarea unui capitol ameitor despre calibrarea senzo
rilor pentru msurtorile de laborator, am bgat manualul la loc,
in rucsac i am scos caietul de schie. Mai erau cincisprezece
minute din cursul lui Heller. Privirea mi s-a ndreptat spre Jackie
Wallace, stnd cteva rnduri mai jos, cu brbia n palm.
Pr s-mi dau seama, mna mea a nceput s o creioneze. Liniile
19

rudimentare au aprut nainte s realizez ce fac. N-am putut s-i


surprind micarea degetelor pe simpla coal de hrtie, aa c am
redat-o stnd atent la curs sau prnd c asta face.
Aceia dintre voi care nu au n plan s-i dea licena n eco
nomic s-ar putea ntreba De ce s-mi pierd timpul studiind econo
mie? a spus Heller.
Am oftat, tiind exact ce avea s urmeze. Ii tiam pe de rost
toat prelegerea.
Pentru c, atunci cnd v depunei dosarul pentru oma), cel
puin o s tii de ce.
Cteva gemete previzibile s-au ridicat din mijlocul publicului
su captiv. Recunosc c i eu am avut tendina de a-mi da ochii
peste cap, pentru c eram familiarizat cu acest discurs de patru
semestre. Dar Jackie a zmbit, colul gurii i partea de sus a obra
zului ei abia vizibile de unde stteam eu, pe rndul din spate.
Aadar, i plceau glumele rsuflate.
Iar prietenul ei scosese unul dintre gemete.

Prima mea or de seminar din semestru era n aceast dup-amiaz. Dup dou sptmni de la nceperea oricrui semestru,
majoritatea studenilor sunt nc sub influena optimismului de
nceput, chiar dac deja rmn n urm cu nvatul. Era posibil ca
astzi s vin doar o mn de studeni sau chiar niciunul.
Chiar n primul meu semestru ca preparator pentru Heller,
doar o singur persoan a aprut la prima meditaie, colega de
camer a unei fete cu care m cuplasem cu vreo dou sptmni
n urm. Abia dac m i-o puteam aminti, dei petrecusem cteva
ore cu ea n pat, dar i-am recunoscut imediat colega, pentru c
avea deasupra patului un panou imens, plin cu fotografii exhibi
ioniste. mi cam... distrseser atenia. Ca i cum a fi fost urmrit
de spectatori sumar mbrcai. M trezisem ntrebndu-m, n cel
mai nepotrivit moment posibil, oare ce fcea in timpul vizitelor
prinilor. Lipea peste ele postere cu Albert Einstein i tabelul
periodic al elementelor?
20

Deci, n timpul primei sesiuni de meditaii pe care o susinusem


vreodat, desenasem grafice pe tabl pentru a explica diferena
dintre modificarea cererii n general i descreterea ei pn la un
singur student. Un student care habar n-avea c i vzusem galeria
de fotografii topless. Nu putusem s o privesc n ochi, sau oriunde
in alt parte, serios, pe tot parcursul orei, ceea ce fusese al dracului
de ciudat, ea fiind singura persoan din ncpere.
Astzi se prezentaser patru studeni i rmseser surprini
cu toii de faptul c ei erau singurii participani dintr-o grup att
de mare. Niciunul dintre ei nu era Kennedy Moore sau Jackie
Wallace. Eram uurat i dezamgit, dei nu aveam niciun drept s
simt vreunul dintre aceste lucruri.
Acesta este al treilea semestru in care susin seminarii pen
tru Dr. Heller, am nceput, ntorcndu-m spre ei.
Patru perechi de ochi m urmreau concentrai, de pe rndul
din fa al micuei sli de clas.
Anul trecut, toi studenii care au participat la edinele de
aprofundare de dou, trei ori pe sptmn pe durata ntregului
semestru au obinut note de zece sau nou la acest curs.
Ochii li s-au mrit de uimire. Fr ndoial, fceam minuni.
n realitate? Cei care participau la seminar in mod obinuit
erau, n general, foarte dedicai: studeni care lipseau de la cursuri
doar n cazul unor intervenii chirurgicale urgente sau atunci cnd
murea cineva apropiat. Citeau poriunile de text indicate i rezol
vau testele-gril de la sfritul capitolelor. Predau la timp proiec
tele pentru puncte suplimentare. Studiul era o prioritate pentru ei
i, probabil, majoritatea ar fi trecut cu brio clasa i fr ajutorul
meu.
Dar, datele statistice mi asigurau locul de munc, aa c le
foloseam.
In fiecare sptmn, alocam cel puin cincisprezece ore cursu
rilor, seminariilor, pregtirii fielor de lucru i acordrii de
asisten individual n campus sau prin e-mail. Aceste ore plteau
un sfert din taxa mea de colarizare. S fiu preparatorul lui Heller
iui era la fel de profitabil ca Slujba UNU agent de parcare penIru Poliia Campusului, sau Slujba DOI casier la cafeneaua
21

Starbucks din campus, dar era un job mult mai puin stresant
dect oricare dintre celelalte.
Ei bine...
Pn cnd am ntlnit-o pe ea.

22

capitolul

LANDON
Tata nu prea s observe c m lsasem de hochei. Nu ii ddea
seama c m ndeprtasem de prieteni sau c viaa mea social
intrase n colaps. Singurul motiv pentru care aranjase ca o main
s m ia de la coal n fiecare zi, fusese faptul c m oprisem s il
ntreb cum aveam s ajung napoi, acas, nainte de a iei din
maina lui, n prima mea zi de revenire la coal.
Ochelarii de soare Ray-Ban ii ascundeau ochii, aa c nu eram
nevoit s observ agonia ce-i ardea in privire de fiecare dat cnd
realiza c mama nu mai era, deci nu mai putea s rezolve niciuna
din treburile de care ca se ocupase mereu. Treburi pe care cineva
trebuia s le fac n locul ei. Cum ar fi, s m ia de la coala parti
cular, pentru c, pn acas, aveam de parcurs un drum de dou
zeci i cinci de minute cu maina sau o cltorie cu metroul pe
care nu o tcusem niciodat singur, dup care trebuia s traversez
mai multe strzi pe jos.
Pe buze mi se adunaser cuvintele, o sd iau metroul, am trei
sprezece ani, pot s-o fac, atunci cnd el mi-a rspuns:
Am s... am s-i trimit o main s te duc acas. Termini
orele la trei?
Trei i jumtate, i-am rspuns, aruncndu-mi rucsacul pe
umr i cobornd din main, din ce in ce mai furios.
Am simit cum m frng pe dinuntru, ncercnd s m abin.
Dimineile erau inc rcoroase, dar nu suficient de reci inct s
Ii vezi respiraia. Copiii care sosiser deja pierdeau vremea in fa,
23

ateptnd s se sune de intrare, n timp ce alii ieeau din mainile


prinilor. Nimeni nu se grbea s intre. Toate capetele se ntorse
ser, cu ochii int la mine. Prinii la fel, niciunul dintre ei nu se
mica de lng bordur. Toat lumea ncetinise, suspendat, pri
vind. I.e simeam ochii ca zeci de faruri mici.
Landon?
M-am ntors ctre vocea tatlui meu, spernd iraional ca el
s-mi spun, pur i simplu, s m urc din nou n main. S m
duc napoi, acas. S m ia cu el, la serviciu. Orice, numai s nu
m lase aici.
Nu voiam s fiu aici. Nu voiam s fac asta.
Ai cheia casei la tine?
Am ncuviinat din cap.
Am s trimit o main aici la trei i jumtate. Am s vin
devreme acas. La cinci i jumtate, cel trziu.
Maxilarul i s-a ncordat.
ncuie ua dup ce intri.
i vcrificii ferestrele.
Am dat iar din cap i am nchis portiera din dreapta. S-a uitat
la mine prin geam i, din nou, dorina nebuneasc de a nu m lsa
aici mi-a pus un nod n gt. Mi-a fcut cu mna i a plecat.
Aadar, nu i-am mai amintii despre antrenamentul de hochei.
Nu m-am mai dus i gata.
Cnd, n cele din urm, m-a sunat antrenorul, i-am spus c m
retrag. Mi-a sugerat c meninerea rutinei anterioare era un lucru
bun pentru mine. M-a sftuit s m refac in ritmul meu, s con
struiesc din nou. A spus c echipa este gata s m susin c
unii dintre biei voiau s ne lipim pe cti abibilduri cu iniialele
mamei sau s ni le brodm pe mnecile tricourilor. M-am aezat
calm, la cellalt capt al firului, ateptnd s neleag c nu aveam
s m opun, dar nici nu aveam s vin.
Nu tiam dac tata continuase s plteasc sau dac ei nceta
ser s l mai factureze i nici nu mi psa.
***
24

nainte, mi plcea o fat. (Acum, totul se mprea n nainte i


dup.) Numele fetei de dinainte era Yesenia. Nu o mai vzusem
din ultima zi de coal a clasei a aptea, dar ne scriseserm cteva
mesaje de-a lungul verii i eram prieteni on-line, fcnd schimb
de comentarii criptice pe reelele de socializare, ceea ce era cam la
fel ca flirtul la semafor. Super poz! Ha, ha, tare! Ce ochi frumoi!
Ce a din urm era replica ei, un comentariu din multe altele la o
fotografie cu mine n picioare, n valuri, la apus de soare, fcut de
mama pe plaja bunicului.
Comentariul ei era singurul care conta. F.ra, de asemenea, cel
mai ndrzne lucru pe care ni-1 spuseserm vreodat unul altuia.
Pe parcursul verii, crescusem. Un lucru bun, pentru c fuse
sem ct Yesenia n clasa a aptea i fetele au o problem cu nl
imea. Le place s poarte tocuri i s nu o depeasc pe a biatului.
M nlasem cu vreo ase centimetri i speram la mai muli. Tata
avea peste un metru optzeci. i intrecuse pe amndoi bunicii.
Singura fiic a unui ambasador din F.l Salvador, Yesenia era
frumoas i brunet, cu prul scurt, negru, mtsos i ochii mari,
cprui care m urmreau din cellalt col al slii de clas i al can
tinei, n timpul mesei de prnz. Locuia ntr-o cas din crmid
roie pe Dupont Circle. Acum dou sptmni, o convinsesem pe
mama s m lase s merg singur cu metroul pn la ea acas, dar
nc nu avusesem destul curaj s o ntreb pe Yesenia dac a putea
trece pe la ea.
n a doua sptmn de coal, am reuit s o prind fr mul
imea ei de prietene, o ntmplare rar pentru fetele de treispre
zece ani.
Bun, vrei s mergi smbt la un film? am aruncat invitaia,
iar ea a clipit spre mine, observnd, speram eu, acei ase centim e
tri in plus.
Fra cea mai nalt fat din clasa noastr. Unii biei trebuiau s
se uite n sus, la ea.
Cu mine! am clarificat, vznd c nu rspunde imediat.
Mmm... s-a foit cu crile in brae.
Inima mi bubuia n piept drace, drace, drace, pn cnd a
continuat:
25

Nu prea am voie, nc, s ies cu biei.


Hmm. Era rndul meu s m foiesc n loc de rspuns.
Dar... poate ai vrea s vii la mine acas i s vedem un film?
Ezitase, ca i cum ar fi crezut c puteam s o refuz.
M-am simit de parc a fi fost bgat cu capul in ap rece, tras
afar i apoi srutat, dar am dat din cap, hotrt s fac pe indife
rentul. Ei i? Invitasem o fat in ora. Nu era mare lucru.
Da, sigur. inem legtura prin SMS.
Prietenele ei au aprut la captul holului, chem nd-o i studiindu-m curioase.
Bun, I.andon, a spus una dintre ele.
I-am rspuns salutului cu un zmbet i m-am intors, cu mi
nile n buzunare, mormind da, da, DA, printre dini, ca i cum
tocmai a fi trimis un puc in poart, pe lng genunchiul nvelit cu
protecie al portarului. Smbt era peste numai cinci zile.
Douzeci i patru de ore mai trziu, viaa mea s-a transformat
n dup.

LUCAS
Eti. Un. Cretin!
Buzele mi s-au strns ntr-o linie subire, strduindu-m s-mi
rein replica ce-mi pulsa intermitent n creier: Uau! Pe asta n-am
mai auzit-o.
Am continuat s completez biletul de amend pentru parcare
i, din fericire, eram aproape gata.
mi era mil de persoanele ale cror tichete de parcare expirau
nainte ca ei s revin la main i de oamenii care ocupau locurile
cu marcaj ambiguu. Nu mi prea ru pentru o student care par
case direct pe locurile etichetate REZERVAT EXCLUSIV PERSO
NALULUI UNIVERSITII.
Dndu-i seama c nici aspectul ei fizic i nici insulta previzi
bil nu reuiser s m opreasc din scris sau mcar s m deter
mine s privesc spre ea, a ncercat o alt tactic.
26

Haide, te rooog! N-am lsat-o acolo mai mult de zece m i


nute. Jur!
Aham.
Am rupt amenda i i-am ntins-o. Ea i-a ncruciat braele la
piept i s-a uitat la mine. Ridicnd din umeri, am scos un plic, am
pus biletul nuntru, i i l-am prins sub tergtor.
Cnd m-am ndreptat spre maina de golf pe care o condu
ceam de la un lot la altul, prin campus, mi-a strigat:
Fiu de curv cu fund de maimu!
nc una pe care nu ani mai auzit-o pn acum. Bine jucat,
domnioar Mini Cooper Albastru!
Frate, nu eram sigur c m plteau att de mult, ct s com pen
seze un astfel de abuz. Eu, cu siguran, nu acceptasem jobul sta
pentru prestigiu. Pentru asta, mi ascundeam prul sub o caschet
din poliester bleumarin, care m fcea s mi simt cretetul capu
lui n flcri atunci cnd stteam n soare prea mult timp, n zilele
fierbini, care alctuiau aproximativ aptezeci la sut din an. Pe
toat durata turelor, mi nlocuiam inelul din buz cu un dop
incolor. Gaura era, din fericire, deja vindecat de civa ani. Pur
tam o uniform care era exact opusul a tot ceea ce se afla in garde
roba mea.
Desigur, aceste trei lucruri fceau ca toi studenii pe care ii
amendasem, ba chiar, n vreo dou cazuri, persoane lng care
sttusem la cursuri, s nu m recunoasc atunci cnd eram pe cale
s le stric ziua.
Scuzai-m! luu-huu!
De obicei, aa te-ar striga o bunic, dar nu, era profesorul meu
de termodinamic, de primvara trecut. Drace! Am bgat carne
tul de amenzi in buzunar, rugndu-m s nu fie el domnul Mercedes
Nou Nou, pe care il amendasem pentru c ocupase dou locuri
odat, la captul parcrii. N-a fi crezut cu putin ca Dr. Aziz s
fie att de nesimit, dar oamenii erau ciudai la volan. Personalitile
lor se puteau transforma din ceteni stabili i sntoi in vitezomani tmpii.
Da, domnule? i-am rspuns, pregtindu-m.
Mi-a murit bateria. Am nevoie de puin curent.
27

Gfia, ca i cum ar fi traversat n fug un teren de fotbal.


Oh! Desigur. Urcai! Unde v-ai lsat maina?
Am ignorat-o pe fata din Mini Cooper, care mi-a artat degetul
mijlociu cnd ne-a depit in vitez.
Dei nu a fcut niciun comentariu, Dr. Aziz nu a rmas la fel de
neafectat in faa acestui gest care, pentru mine, era deja o rutin.
Cu sprncenele ridicate, a urcat pe scaunul din dreapta i s-a inut
cu ambele mini dup ce a pipit mprejur, fr succes, dup cen
tura de siguran.
Dou rnduri mai departe, mi-a artat un Ford Taurus verde.
Am ncetinit cnd am virat la captul rndului, pentru a nu-1
arunca prin partea lateral deschis, demonstrndu-i c era mult
mai puin probabil ca natura mea antisocial obinuit s fie rs
pltit cu degetul mijlociu, in mijlocul parcrii. Dar, patrulnd
campusul in uniforma asta nenorocit, eram o int vie.
Dup ce i-am pornit maina, am luat cablurile i am nchis
capota.
Avei grij s ncrcai bateria sau s o nlocuii. Cutiua asta
nu poate dect s o porneasc, nu s o i ncarce.
tiam c profesorul meu de inginerie nu avea nevoie de acest
sfat... dar eu speram s fiu de nerecunoscut.
Greit.
Da, da, domnule Maxfield, cred c, de acum, sunt destul de
familiarizat cu ncrcrile auto.
A rs, nc rsuflnd un pic mai greu.
Asta cred c este o ntlnire norocoas. Chiar azi-diminea
imi treceam n revist mental fotii studeni. Vreau s-i contactez
pe civa dintre ei i s-i invit s se nscrie la un proiect de cerce
tare care ncepe semestrul viitor. Obiectivul nostru este dezvolta
rea de materiale moi durabile, care s le nlocuiasc pe cele
deteriorate n mod normal de ctre forele termodinamice, cum
sunt cele folosite la livrarea de medicamente i n industria textil.
tiam totul despre proiectul de cercetare propus de Dr. Aziz.
Fusese discutat cu nsufleire in edina Tau Beta Pi de luna tre
cut, cu acel tip de entuziasm pe care numai o grmad de ingi
neri tocilari, foarte stimai n cercul lor, o poate oferi.
28

Tu eti n ultimul an, mi se pare.


Sprncenele mi s-au ridicat i am aprobat din cap, dar eram
mult prea uimit pentru a-i rspunde.
Hmm. Suntem, in principal, interesai de studenii din anul
doi, pentru c vor rmne prin preajm ceva mai mult timp.
A chicotit pentru sine, apoi a strns din buze, cu ochii pe mine.
Cu toate acestea, echipa fondatoare a unui proiect este
extrem de important i cred c recrutarea ta ar fi un avantaj, dac
eti interesat. Aceast poziie va fi nscris pe foaia ta matricol ca
un curs-proiect special i, am primit o donaie, aa c vom fi in
msur s oferim o mic burs celor selectai.
Dumnezeule! M-am scuturat din stupoare.
Sunt interesat.
Bine, foarte bine. Trimite-mi un e-mail n seara asta i eu ii
voi ataa formularul de nscriere. n mod oficial, sunt obligat s
informez solicitanii c locurile in echip nu sunt garantate. mi
nchipui c vor fi destul de cutate.
Nu glumea. Civa dintre colegii mei s-ar fi gndit serios s m
mping n osea ca s-i asigure un loc.
Dar, a zmbit conspirativ. Cred c tu vei fi un candidat de top.
***
Cnd Heller a dat clasei primul examen, am fost scutit de par
ticiparea la curs. n loc s dorm, ca orice student obinuit, m-am
inscris, ca idiotul, pentru o tur n plus de supraveghere a campu
sului. Nu mai tiam cum era s te relaxezi i s nu faci nimic.
Cai munca pltit, munca voluntar i studiu, eram ocupat tot
timpul.
Cerul s-a deschis n jurul orei apte dimineaa, inundnd zona
cu o furtun surpriz tocmai la timp pentru a acoperi rsritul,
aa c am hotrt s merg cu Heller. dect s m ud fieac pn in
campus pe motocicleta mea Sportster. Dup ce l-am ajutat s duc
o cutie plin cu cri din main in biroul su i ne-am pus de
acord n privina orei de plecare, m-am ndreptat spre intrarea
lateral.
29

Soarele apruse pe cer n cele cteva minute ct fusesem nun


tru, oferind un mic rgaz de la ploaie, dei, din copaci i de pe
acoperiurile cldirilor, nc picurau stropi mari pe studenii care
peau prin bli i sreau peste mici uvoaie. Cum norii cenuii
nc ni se adunau deasupra capului, tiam c nu avea s dureze
mai mult de cinci minute i speram s ajung pn la cldirea p o
liiei campusului nainte de urmtoarea ploaie.
Dac vremea continua aa, iar toate previziunile spuneau c
da, eram blocat nuntru, rspunznd la telefoane i aeznd gr
mezi de dosare n dulapurile de perete ale departamentului, n loc
s completez amenzi pentru parcare. Locotenentul Fairfield era
ntotdeauna in urm cu aezatul dosarelor. Eram aproape convins
c nu aeza niciodat nimic. C, pur i simplu, atepta zilele plo
ioase i arunca sarcina asta ameitoare pe umerii mei. n mod ciu
dat, prefeam s nfrunt studenii, personalul i profesorii suprai,
dect s fiu nchis toat ziua intr-o ncpere.
i azi nu am s-o vd deloc pe Jackie Wallace.
l-am ordonat minii mele s tac, punndu-mi ochelarii de
soare i innd ua deschis pentru un trio de fete care m-au igno
rat, continundu-i conversaia ca i cum a fi fost un servitor sau
un robot, instalat acolo cu simplul scop de a deschide ui pentru
ele. Dracu s-o ia de uniform!
Apoi am vzut-o, lipind prin bli, in cizm e de ploaie bleu,
acoperite cu margarete conturate in galben. Am rmas ca o sta
tuie, nc innd ua deschis, dei ea era la zeci de metri depr
tare i nu m observa nici pe mine, nici pe altcineva din jurul ei.
tiam c urma s intre pe ua asta. Avea examen la economie in
aproximativ un minut. Kennedy Moore nu se vedea nicieri.
Geanta cu cri era gata s-i cad de pe bra, aa c i-a ridicat
umrul mai sus, n timp ce se lupta cu o umbrel neasculttoare,
de aceeai culoare cu nclrile. Micrile sale agitate i faptul c
nu mai ntrziase niciodat la cursuri, nici nu mai venise vreodat
fr iubitul ei, mi spuneau c, n dimineaa asta, rmsese n
urm. Umbrela refuza s se nchid.
La naiba, a murmurat, scuturnd-o cu putere i apsnd
repetat butonul de retractare.
30

S-a strns cu o clip nainte de a se uita n sus i a m vedea


inndu-i ua.
Avea prul umed. Nu purta machiaj, dar vrfurile genelor ii
erau lipite. Cu siguran o prinsese ploaia n drum spre main sau
spre cmin. Combinaia dintre pielea ei umed, faptul c era
aproape i aerul pe care l-am tras in piept cnd am privit in ochii
ei frumoi aproape m-a copleit. Mirosea a caprifoi, o arom pe
care o tiam bine. Mama ajutase civa butuci s se intind pe tot
peretele din spate a micii cabane din curtea noastr, pe care i-o
transformase n atelier de art. n fiecare var, florile n form de
trompet inundau interiorul cu parfumul lor dulce, mai ales cnd
ea lsa ferestrele deschise. n timp ce mama lucra la proiecte pen
tru expoziiile de toamn, eu m aezam de cealalt parte a mesei
ciobite, desennd personaje din jocuri video, insecte sau pri ale
aparatelor de uz casnic nefuncionale, pe care tata mi dduse voie
s le demontez.
Cnd i-a ridicat ochii spre mine, un zmbet uimit a aprut pe
chipul lui Jackie, nlocuind privirea urt pe care o aruncase
umbrelei rebele.
Mulumesc, mi-a spus, intrnd pe ua deschis.
Cu plcere, i-am rspuns, dar ea deja se ndeprta grbit.
Spre clasa unde eu eram preparator. Spre iubitul care nu o
merita.
De mult timp nu-mi mai permisesem s doresc ceva att de
imposibil.

31

capitolul

LANDON
La cteva ore dup ce m-a adus acas de la spital, tata i-a pier
dut complet cumptul i a tiat mocheta ptat de snge din
camera de zi, pn la duumea, cu un fierstru pentru decupat.
Apoi, fr o masc de protecie pe ochi sau pe nas, a pornit maina
de lefuit i a rachetat parchetul, pn cnd lemnul s-a adncit ca
un castron, n mijlocul camerei. Rumeguul s-a ridicat ca fumul,
acoperind camera i tot ce era n ea, inclusiv pe tata.
F.u am rmas in hol, cu spatele lipit de perete, acoperindu-mi
urechile cu palmele, ngreoat de sunetul durerii i furiei lui, de
lacrimile i hohotele rguite combinate cu lefuitul asurzitor, toate
fr niciun folos, pentru c nimic n-avea s-o aduc napoi. Cnd
s-a oprit motorul, m-am trt pn la u i am tras cu ochiul n
untru. El sttea ngenuncheat, plngnd i tuind, pata urii fiind
mai estompat, dar nc vizibil sub lefuitorul acum tcut.
n ziua nmormntrii, m-am trezit la sunetul pailor si pe
holul din faa uii mele, mergnd nainte i napoi. Camera era
ntunecat, afar nu se luminase, iar eu stteam nemicat, abia res
pirnd, identificnd scritul umeraelor mpinse unul in altul i
zgomotul sertarelor deschise i nchise, nainte s se plimbe din
nou prin faa uii mele, n stnga i-n dreapta, iar i iar. O or mai
trziu, ua dormitorului lor s-a trntit, nchis.
Se mutase la parter, n camera de oaspei. Printr-un acord tacit,
niciunul dintre noi nu a mai pit vreodat n dormitorul lor sigi
lat i bntuit.
32

***
liuly trecea des pe la noi, s ne verifice pe mine i pe tata,
l il l n A i u I i i ne mncare sau ajutndu-ne l a curenie. De obicei,
u iu m nsoit de Charles sau Cole, care spunea toate lucrurile
gmilr, chiar dac erau aceleai lucruri pe care le auzeam de la
I m >i I A lumea.
mi pare ru pentru mama ta, spusese asear, n timp ce
- i i i . am unul lng altul pe patul meu, cu manetele jocului video
In mAini.
Am incuviinat din cap, cu ochii int la ecran, unde ne ntre. usi'iAm pe o strad celebr, nu-mi amintesc exact care, rstur
natul pubele, copaci, alte maini i ocazionalii pietoni nefericii.
I u un cream s nu lovesc oameni. Cole prea s i inteasc, mai
al< s i .ind sora lui mai mic, Carlie, era prin preajm, pentru c se
perla de fiecare dat cnd o fcea.
Ai lovit un copiii Tocmai ai lovit intenionat un copiii i stri
gase ea, cnd maina lui srise peste bordur i clcase un skateIniurder.
II iertam pe Cole pentru c lovea intenionat pietonii i pentru
*A spunea ceea ce spunea toat lumea. Avea numai zece ani i m
li aia la fel ca ntotdeauna. Dintre toate persoanele pe care le
(liniteam, el era singurul care fcea asta.
Intr-o smbt diminea, am ieit din camera mea i am coboi .11 scrile, la auzul unor voci murmurnd. Tata i Cindy stteau la
masa din buctrie, strngnd intre ei cnile de cafea. Vocile lor,
dei abia optite, rsunau in camer i se revrsau pe hol. tiam c
discutau despre mine nainte s aud ce ziceau.
Ray, are nevoie de terapie.
Cindy glumise ntotdeauna c i-ar fi schimbat ambele surori
<u mama, care era sora ei adevrat. Ca o mtu bgcioas
i are m cunotea dintotdeauna, m tratase mereu ca i cum ar fi
Inst, parial, datoria ei s m creasc.
Un lung moment, tata a rmas tcut, apoi a rspuns:
Landon are o imaginaie bogat, doar tii. Deseneaz tot
timpul. Nu cred c, pentru cteva schie, trebuie s-l duc la psihiatru.
33

Ray, l-am urmrit pe fiul tu, pe fiul ei. de cnd a inut n


mn primul lui creion. Bineneles c sunt familiarizat cu modul
n care se exprim artistic. Dar, crede-m, asta e... diferit. H deran
jant, violent...
i la ce dracu te atepi? a mrit tata, iar ea, la rndul ei, a
tcut. mi pare ru. Cin. Dar... ne vom ocupa de el in felul nostru.
Nu vrem s vorbim despre asta. Cnd m gndesc la noaptea aia...
vocea i s-a frnt. N-am s-l oblig s vorbeasc despre asta.
ns eu auzisem i ceea ce el nu rostise. C nu voia s aud ceea
ce aveam de spus despre noaptea aceea.
Dar, avea dreptate. Nu voiam s vorbesc despre asta.
Se retrage, Ray, se izoleaz. Abia dac mai vorbete.
Vocea ei era necat de lacrimi.
Are treisprezece ani. F. ceva normal pentru vrsta asta.
A fi de acord cu tine, dac ar fi fost aa i nainte. Dar nu
era. Era fericit i comunicativ. Felul in care se purta cu Rose imi
ntrea sperana c fiii mei vor vorbi in continuare cu mine, vor
rde i m vor sruta de la revedere cnd vor fi adolesceni. Asta
nu este un comportament normal pentru Landon, adolescent sau nu.
Tata a oftat din nou.
l-a murit mama. Cum s mai fie normal vreodat?
Ea a suspinat, iar eu tiam c ncepuse s plng ncetior.
Nu mai pot s discut despre asta, a continuat el. Apreciez
ajutorul tu i al Iui Charles, dar, pur i simplu, nu mai pot...
Dar dac i-a gsi un terapeut? Dac l-a duce eu i tu nu ar
trebui s te implici, dect dac vrei...
Nu. Nu... nc. Mai las-i un pic de timp.
Dar...
Cindy!
Asta era vocea lui de ani ncheiat discuia. Hram foarte obinuit
cu ea. Cnd ceream ceva ce prinii mei nu erau de acord s am,
tata era ntotdeauna cel care mi servea nu-ul final i sta era
modul in care il spunea. Landon i se ncrunta. Nu mai avea rost
s vociferez dup un aa rspuns.
***
34

nainte s m nasc, membrii familiilor Heller i Maxfield nce1'UMi.i s srbtoreasc mpreun Ziua Recunotinei. O fceau n
lin arc an, printre sarcini post-doctorale pe coastele opuse, CharIrs acceptnd un post de profesor asistent la Georgetown, iar tata
lund decizia de a-i lua doctoratul i de a lucra pentru guvern, n
Im sa rmn la o universitate. Dup ce am aprut eu, au pstrat
tradiia, stabilindu-se la douzeci de minute distan unii de alii,
In Arlington i Alexandria, amndou din Beltway.
Anul sta, noi trebuia s fim gazdele. In schimb, eu i tata am
condus pn la ei acas, amndoi tcui, indurnd cu greu stupi
dele colinde de Crciun de la radio. Niciunul dintre noi nu a ntins
mna s schimbe postul.
Mama adorase toate srbtorile. Pentru ea, niciuna nu era stri
cat de prea mult reclam i mercantilism. Fcea prjituri n
lorin de inim n fiecare februarie, se bucura ca un copil de focu
rile de artificii din fiecare iulie i fredona colindele de Crciun
Imediat ce ncepeau s se aud, fr s ii pese cte sptmni mai
erau pn pe douzeci i cinci decembrie. Nu aveam s i mai aud
vocea niciodat. Stomacul mi s-a strns i brbia mi s-a ncletat,
ntregul meu corp protestnd fa de masa pe care urma s o lum.
Fr ea.
Stteam pe scaunul din dreapta, innd n poal o plcint cu
dovleac cumprat i o cutie de fric pus intr-o pung, la pi
cioare. Arseserm marginile crustei i tata ndeprtase prile
nnegrite, lsnd-o ca i cum nite veverie ar fi intrat n cas i ar
li gustat-o. F.ra cel mai jalnic sfert de contribuie pe care familia
Maxfield l fcuse vreodat pentru cina de Ziua Recunotinei.
Dar, eram destul de inteligent nct s pstrez pentru mine
gndul sta.
Masa a fost suportabil, dar trist i foarte tcut, pn cnd
Caleb, care avea aproape patru ani i nc mai considera tacmu
rile opionale, a bgat degetul prin frica i crema de dovleac, apoi
1 a supt.
Caleb, furculi, i-a spus Cindy cu blndee, a patra sau a
cincea oar de la nceputul mesei.
Apoi, Gole a fcut la fel.
35

Cole, l-a certat ea, cu mai puin blndee.


N-am putut s nu zmbesc atunci cnd ambii frai i-au bgat
in gur degetele acoperite de plcint. Carlie a pufnit in rs.
Ce-i? i-a ntrebat Cole mama, simulnd nevinovie, sugnd
frica de pe deget fr pic de remucare.
Rznd, Caleb i-a copiat fratele mai mare.
Da, e-i?
Apoi, dintr-un motiv inexplicabil, s-a uitat n jurul mesei, a
scos din gur degetul lipicios i a blbit:
Unde-i Wose?
Toat lumea a ngheat i ochii i s-au umplut de lacrimi.
Unde-i Wose, a scncit, ca i cum tocmai ar fi descoperit c,
atunci cnd prinii ti ii spun c o persoan a plecat in Rai, acea
persoan nu se mai ntoarce niciodat.
Dintr-odat, toat mncarea din stomacul meu trdtor s-a
ridicat. Am srit de pe scaun i am alergat la baia de serviciu, bn
tuit de amintirile acelei nopi. De sunetele pe care n-am s le pot
uita niciodat. De plnsul i urletele zadarnice care mi zgriaser
gtul att de tare, nct nu mai putusem dect s ii strig numele
rguit, pn cnd lacrimile mi se opriser, pentru c pur i sim
plu nu le mai putusem produce. Ce fiu bun de nimic fusesem
atunci cnd avusese nevoie de mine!
Am vomitat tot ce-am mncat, necndu-m n suspine, cnd
n stomacul meu nu a mai rmas nimic.
O lun mai trziu, tata i-a dat demisia, a vndut casa noastr
i s-a mutat n golf, n casa bunicului meu, ultimul loc in care
intenionase vreodat s mai locuiasc.

LUCAS
Cam o dat pe sptmn, luam cina cu familia Heller, ori
de cte ori Charles facea grtar sau Cindy gtea o tav mare de
lasagna. Ei ncercaser ntotdeauna s m fac s m simt ca i
36

cum a fi fost al lor. Puteam s m prefac, pentru o or sau dou,


c eram fiul lor, fratele lor mai mare.
Apoi m ntorceam la realitate, unde singura legtur de rude
nie pe care o aveam era cu un om care tria la sute de kilometri
deprtare i nu m putea privi n ochi pentru c reprezentam o
amintire vie a nopii n care pierduse unica persoan pe care
o iubise.
tiam s gtesc, dar nu ncercasem niciodat s prepar altceva
dect meniurile de baz, majoritatea nvate de la bunicul. El
fusese un om simplu, cu gusturi simple i, pentru un timp, nu imi
dorisem nimic mai mult dect s fiu ca el.
n timpul meselor cu familia Heller, m pregteam moral pen
tru inevitabilele ntrebri semi-directe, mai ales din partea lui
Cindy, fraze de interogatoriu subtil pe care, recent, le preluase i
liic-sa. M ntrebam dac nu cumva Carlie fusese delegat, luna
trecut, s afle dac eram un homosexual ascuns sau doar un sin
guratic perpetuu. Era ca maic-sa, intervenea acolo unde credea
c este necesar, de multe ori foarte aproape de int.
Nu puteam s m supr pe niciuna dintre ele pentru ncercrile
de a m descoase, dar, de cele mai multe ori, aveam foarte puin
sau chiar nimic de zis. Mergeam la facultate i lucram. Uneori,
mergeam in centrul oraului pentru a asculta o trup. Participam
la ntrunirile lunare ale Tau Beta Pi. nvam i iar lucram.
Sub nicio form nu aveam de gnd s aduc vorba despre Jackie
Wallace, o student a lui Charles, i a mea, care progresase de la
a-mi capta atenia n timpul cursurilor la a-mi invada fanteziile
contiente i incontiente.
n aceast diminea, alarma sunase n mijlocul unui vis des
pre ea. Un vis viu, detaliat i total lipsit de etic.
Ea habar n-avea cine eram, dar acest aspect nu imi oprise m in
tea s ii imagineze c tia. Nu oprise dezamgirea care m
copleise cnd m trezisem complet, amintindu-mi ce era real... i
ce nu.
Ajungnd intenionat mai trziu la cursul de economie, m-am
aezat la locul meu, am scos manualul de programare i m-am for
at s citesc (i recitesc, i recitesc) o seciune despre funciile
37

transferului, ca s nu o urmresc dndu-i dup ureche o uvi de


pr sau lovindu-i coapsa cu degetele, intr-un ritm care m nne
bunea progresiv.
Categoric, nimic din ceea ce se ntmpla n viaa mea nu putea
fi subiect de conversaie la cin.
Cnd am ajuns, am aflat c, n seara asta, nu eu eram cel vizat,
ceea ce era perfect, pn cnd am aflat de ce. Carlie, care fusese
ntotdeauna un firicel de fat in ciuda apetitului ei, sttea mpun
gnd mncarea cu furculia, fr s mnnce aproape nimic.
Cindy fcea ntotdeauna un mic vas de lasagna separat, fr carne,
susinnd refuzul fiicei sale de a mnca orice are chip. Era mn
carea preferat a lui Carlie, dar acum nu se atingea de ea.
Prinii ei schimbau priviri ngrijorate, iar eu m-am ntrebat ce
dracu se ntmpl.
Carlie, cum a fost la antrenamentul de volei? S-a mai discu
tat despre transferul la universitate? a intrebat-o Heller, ca i cum
totul ar fi fost normal.
Ochii lui Carlie s-au umplut de lacrimi.
Am terminat, a rspuns, mpingnd fr tragere de inim
farfuria abia atins i ndeprtndu-se grbit.
Ua dormitorului s-a trntit nchis, dar lemnul subire nu
putea bloca sunetul suspinelor ei.
A vrea s-i trag un ut in cur nenorocitului luia, a mrit
tatl ei.
Ochii lui Caleb s-au mrit. El era descurajat in mod constant s
pronune cuvntul cur.
i neleg sentimentul, crede-m, dar ce rezolvi cu asta?
Cindy i-a lsat farfuria pe dulapul din granit i s-a ndreptat
spre scara ce ducea la dormitorul fiicei sale.
M-ar face s m simt al dracului de bine, a rspuns Heller,
printre dini.
Bocetele jalnice ale lui Carlie s-au accentuat atunci cnd Cindy
a deschis ua de la etaj, iar noi trei ne-am strmbat.
O desprire? am ghicit eu.
Evident, asta n-avea cum s fie despre volei. Nici mcar nu
tiam c ieea cu vreun tip, dac nu cumva...
38

l ipul cu care a mers la bal?


11 .1 aprobat din cap.
Ha, mai mult, a prsit-o pentru una dintre prietenele ei.
Inimii frnt doi-n-unu.
Nemernic mic i arogant! Nu 1 vzusem dect o dat, cnd ve
ni c s o ia pe Carlie la bal. Cnd ii pusese orhideea pe ncheietura
minii i tcuser cteva fotografii mi se pruse arogant fa de
atitudinea ei simpl i ochii mari, amintindu-mi in mod inevitabil
d* Kennedy Moore... ceea ce m tcuse s m gndesc la Jackie
Wnllace. La dracu!
Brutal, a observat Caleb, cu gura plin de tiei. Tat, te ajut
eu i u utul n cur. Putem s-i dm nite ou frnte doi-n-unu.
Heller i-a dres glasul.
S nu aud maic-ta c ai spus asta, sau vom primi amndoi
uturi.
( Cuvintele lui erau uor mustrtoare, dar i-a oferit pumnul cu
solidaritate, iar Caleb a rs i l-a lovit.
ntotdeauna am definit gelozia ca fiind rvnirea a ceva ce apar
ine altcuiva. Ca mine, care o doream pe iubita lui Kennedy Moore.
l a era una singur. Dac ar fi fost a mea, nu ar mai fi fost a lui.
Deci, nu tiam cum s descriu ceea ce simeam cnd il vedeam
pe Charles cu fiii lui sau cu Carlie. Cred c tot o form de gelozie.
I)oar c ei toi l aveau ca tat i, de asemenea, aveau aceeai mam.
Dac i eu m-a fi nscut in familia Heller, niciunul dintre ei nu
i ar fi pierdut un printe din cauza asta.
Nu fuseser niciodat geloi pe relaia mea cu prinii lor i nu
puteam exprima n cuvinte ct de recunosctor le eram. Cu toate
acestea, orict de des am fi pretins cu toii c fceam parte din
familia lor, Cindy nu era mama mea, iar Charles nu era tatl meu.
Niciunul dintre ei nu putea nlocui ceea ce nu mai aveam, indife
rent ct de mult s-ar fi strduit s umple acele goluri.
l.a etaj, plnsul se calmase. Nu se mai auzeau dect cteva sus
pine intre murmurele nelegtoare ale lui Cindy i rspunsurile
nbuite ale fiicei sale. Caleb a rs la o alt opinie a lui Charles cu
privire la fostul iubit, care, dac voia s-i pstreze oule ntregi, ar
39

fi fost nelept s nu i mai arate vreodat faa pe lng brbaii


Heller.
Ducndu-mi farfuria la chiuvet, am zdrobit invidia pe care nu
aveam niciun drept s o simt cu singura arm la ndemn: ruinea
mea.
Tu eti brbatul casei ct timp eu sunt plecat. Ai grij de mama ta.
***

Nu am judecat niciodat pe cineva pentru dorina de a aparine


unui grup. Doar pentru c eu evitam friile i alte organizaii din
campus, cu excepia celor de tocilari orientai spre carier, nu
nsemna c alte persoane simeau la fel i asta era OK.
Totui, unele persoane din acest campus nu se puteau mbrca
dimineaa tar litera greceasc de afiliere cusut sau lipit pe un
articol de mbrcminte. Fata cu care sttea de vorb Kennedy
Moore nainte de curs era una dintre ele. Era frumoas ca o p
pu, dar, de fiecare dat cnd o vzusem, purtase tricou, panta
loni de trening, pantaloni scuri, jachet sau pantofi cu simbolul
friei expus la vedere. Bineneles, azi purta o apc de baseball
inscripionat, cu prul prins intr-o coad elegant i tras prin
partea din spate.
S-a aplecat pentru a-i spune ceva, punndu-i o mn pe bra,
iar el s-a uitat n jur, spre grupurile de colegi care socializau. Privi
rea i-a trecut pe lng mine i toi ceilali, aa c am presupus c o
cuta pe Jackie. A zrit-o imediat dup ce am vzut-o eu. Rdea cu
o prieten in partea cealalt a culoarului, cu spatele la el, in afara
distanei unde putea fi auzit.
F,1 i-a ndeprtat de pe bra mna fetei din Zeta, dar a inut-o
intr-a lui o secund mai mult dect era necesar. Pe fata asta o mai
vzusem nainte, vorbind cu lackie. Poate c nu erau prietene
apropiate, dar, n mod sigur, tia c atitudinea ei depea msura.
M-am apropiat de ei i am nceput s le disting conversaia.
Haide, Ivy, a spus Moore, uitndu-se nc o dat spre Jackie.
tii c am prieten.
Avea o not de regret in glas. Regret. Nenorocitul!
Fata s-a uitat la Jackie i napoi, dup care i-a fluturat genele la el.
40

Mi-a dori s n-ai.


Orict de proast ar ti fost prerea mea despre tip i orict de
nevrednic l credeam de fata pe care nu puteam s m i-o scot din
cap, am sperat s m surprind cu o replic rspicat, menit s
curme definitiv dorina att de nepoliticoas a fetei.
Dar nu. Msurnd-o cu privirea din cap pn in picioare, a
murmurat:
Doar tii c eti mult prea dulce pentru mine. Pot ti cam
jigodie.
Ochii ei au strlucit.
Mmm. Pe cuvntul tu?
M-am ntors brusc spre sala de curs i mi-am trntit rucsacul
pe podea. Nu era treaba mea. Mi-am nchis i deschis pumnii care
voiau s l pocneasc. Cum era posibil ca norocosul sta nemernic
s aib o fat ca Jackie i s se uite la altcineva, ba s mai i ncura
jeze astfel de avansuri.
Cinci minute mai trziu, el i Jackie au intrat mpreun in sal,
cobornd treptele spre locurile lor, el cu mna pe spatele ei. Ivy s-a
aezat pe scaunul ei, cu un rnd mai sus i la mai multe locuri
distan de ei, nc struind cu privirea asupra lui Moore. Cnd
Jackie s-a ntors cu spatele ca s i scoat manualul, el s-a rsucit
i i-a zmbit peste umr. Privirile li s-au intlnit, iar expresia lui
Ivy s-a schimbat brusc intr-un zmbet dulceag.
Mi-am ndreptat atenia spre caietul de schie de pe pupitrul
din faa mea, trgnd creionul de dup ureche. Schind ilustraia
unui tip pe care l vzusem fcnd skateboarding azi diminea,
am tcut eforturi mari pentru a m convinge de ceea ce tiam c e
adevrat: inima lui Jackie Wallace nu mi aparinea i nu era de
datoria mea s o apr sau s o protejez mpotriva iubiilor infideli
sau a prietenilor trdtori. De fapt, nimic din ce avea de-a face cu
ea nu era treaba mea.
Am rsfoit cteva pagini napoi, pn la al doilea desen cu ea
pe care imi permisesem s l fac n timpul turei la arhiv, cnd
plouase afar. Toat dimineaa inii rsunase in minte acel mulu
mesc moale, rememorasem sursul ei i nu fusesem n stare s
mi-o alung din cap dect transpunnd-o pe hrtie. Totui, nici
41

dup aceea nu i putusem uita ochii de un albastru sclipitor, att de


aproape, sau expresia prietenoas pe care nu o primeam de la
niciun student cnd purtam uniforma aia blestemat.
Am revenit asupra desenului neterminat, dar, cteva minute
mai trziu, am tcut greeala de a privi n jos, peste mulimea de
pupitre, spre locul unde, trei zile pe sptmn sttea ea, tar s
tie c o urmream. Fr s tie ct de mult m chinuiam s n-o
mai fac. Fr s tie c exist.
Degetele ii bteau ritmic pe coaps, un-doi-trei, un-doi-trei, i
mi imaginam c, dac a fi fost eu cel de lng ea, mi-a fi deschis
palma i a fi lsat-o s traseze muzica auzit doar de ea pe pielea
mea.
Apoi Moore s-a intins i a pus o mn peste ele, oprind-o. Stop,
i-a optit. Scuze, a murmurat drept rspuns, ruinat, strngndu-i
mna n poal.
Dinii mi s-au ncletat i m-am concentrat s respir uor, pe
nas. Dobitoc nenorocit! F.ra bine c aveam programat, in seara
asta, o or de antrenament la dojang1. Simeam nevoia s lovesc
ceva. Tare.

1 Termen folosit n artele mariale coreene care se refer la o sal special de

antrenament.

42

capitolul

LANDO N
Era ciudat c bunicul i tata nu se nelegeau, pentru c preau
s fie aceeai persoan, dar nscut la o distan de treizeci de ani.
Nu observasem asta niciodat, nainte s ne mutm cu bunicul.
Poate pentru c tata fcuse tot posibilul s lase in urm ceea ce
fusese sau ceea ce ar fi putut s fie. Crescuse aici, n casa asta, pe
plaja asta, dar nu avea accentul bunicului sau, de fapt, orice altfel
de accent. De parc s ar fi chinuit s scape de el.
Bunicul abandonase coala pe la paisprezece ani, ca s lucreze
pe barca de pescuit a tatlui su, dar tata terminase liceul, plecase
la facultate la optsprezece ani i nu se lsase pn nu obinuse un
doctorat n economie. Locuitorii oraului preau s l recunoasc
pe tata, dei el nu mai locuia aici de peste douzeci de ani i. de
fiecare dat cnd veneam n vizit, nu sttea de vorb cu niciunul
dintre ei. Acei oameni pstrau distana, iar el i vedea de treaba
lui, petrecndu-i zilele pe barc, cu bunicul. Mi-i imaginam
acolo, toat ziua, fr s-i spun nimic i m ntrebam dac aa
aveam s ajungem i eu cu tata sau dac nu cumva deja eram aa.
nainte s ne mutm, i donase toate costumele elegante. Ps
trase numai unul. Abandonase toat mobila noastr, electronicele,
vesela, tacmurile i biblioteca lui plin cu volume de economie,
finane i contabilitate. Eu mi adusesem majoritatea hainelor,
jocurile video, nite cri i toate caietele mele de desen, tot ce
fusese al meu i dorisem s pstrez, cu condiia de a ncpea n ma
in. Cindy aezase n cutii toate albumele cu poze i fotografiile
43

nrmate i mpachetase tablourile mamei n hrtie de ambalat


maro, lipindu-le cu o mulime de band adeziv. Ea i Charles
luaser cteva dintre ele la ci acas.
nainte, ori de cte ori l vizitasem pe bunicul, fusese var. Dormisem intr-un sac de dormit, pe verand, sau pe canapeaua pon o
sit, mirosind a vechi, in camera de zi, care era, de fapt, singura
camer din cas in afar de buctrie, dou dormitoare i o baie.
Nu m gndisem serios unde aveam s dorm pn s ajung acolo,
cu dou zile inainte de Crciun.
Un brad artificial, nalt de un metru, sttea mpodobit in fe
reastra din col, pe o msu ubred, artnd pe ct de jalnic i
nefestiv posibil. Lumini statice multicolore erau ncolcite n jurul
lui. Singurele ornamente erau cteva acadele-baston, nc nvelite
n celofan, agate de ramuri, o duzin de clopoei cu sclipici
argintiu i opt fotografii cu mine elev, de la grdini pn in clasa
a aptea.
Nu era nicio stelu. Niciun nger. Nimic n vrf. Niciun cadou
sub el. Doar suportul de plastic, singuratic pe lemnul msuei.
Brazii notri fuseser mereu naturali i nali, alei de la o ferm
cu pomi de Crciun aflat la vreo treizeci de kilometri distan de
ora. Mama i tata m lsau ntotdeauna pe m ine s il aleg, apoi
tata ii pltea fermierului nainte s il taie i s l lege pe capota
mainii, unde atrna in fa, peste parbriz, i se nla n spate, ca
o racheta montat pe un acoperi. Anul trecut, bradul pe care l
alesesem fusese att de nalt, nct tata fusese nevoit s se caere pe
ultima treapt a scrii ca s aeze pe ramurile de sus lumini albe,
sclipitoare i s ii pun o stea n vrf.
Ptura pentru pom pe care mama o aternea la baza lui semna
cu o tapiserie, mpodobit cu panglici i cuvinte aurii, ca Nod,
Crciun fericit i Ho Ho Ho. Era ntotdeauna acoperit de o m ul
ime de cadouri, majoritatea inscripionate cu Landou.
Fusesem rsfat i, dei eram semicontient de asta, nu pruse
un lucru prea important, pentru c toi copiii pe care i cunoteam
erau la fel.
44

Bunicul mi-a luat o valiz din mn i s-a ndreptat spre buct


rie. Abia acum am nceput s m ntreb unde avea s fie camera
mea.
A deschis ua cmrii. ns, acum, nu mai era o cmar. Raftu
rile inferioare fuseser ndeprtate i un pat mic, de o persoan,
era cumva, inimaginabil, nghesuit din perete n perete nuntru.
Din tavan, pe un lan, era agat o lustr mic, un fel de lamp cu
trei becuri, care, de obicei, se folosea la masa de buctrie. Mi-am
amintit c fusese, intr-adevr, atrnat deasupra mesei din buct
rie ultima dat cnd venisem in vizit, cu cteva luni n urm. Cel
mai ngust dulap din lume era ngrmdit n colul de la intrare.
Trebuia s nchid ua cmrii pentru a-i putea deschide sertarele.
Nu era nicio fereastr.
Devenisem Harry Potter. Numai c eu aveam treisprezece ani,
nici urm de magie, iar destinul meu, oricare ar fi fost el, nu avea
niciun scop mre.
Poi s i-o dichiseti sau s o lai aa, dup cum doreti.
E doar un loc unde s dormi i s-i ii lucrurile. Nu eti obligat s
stai aici.
Evident, oamenii de vrsta bunicului meu uitau o mulime de
lucruri. Dac i-ar fi amintit cum era s fii adolescent, ar fi tiut c
trim n camere normale de oameni.
Mama spunea mereu despre bunicul c era un om categoric.
E ca tatl tu. Amndoi vd lumea numai n alb i negru.
De ce sunt mereu suprai unul pe altul? o ntrebam.
Nu sunt suprai cu adevrat, ci doar n dezacord cu privire
la ceea ce este negru i ceea ce este alb. Dar problema este c, de
lapt, se lupt pentru nuanele de mijloc.
Tata credea c l dezamgise pe bunicul pentru c plecase, n
loc s rmn i s lucreze pe barc. Eu nu eram att de sigur.
Poate c bunicul nu voia altceva dect s i se dea voie s fac ceea
ce voia cu viaa lui, in loc s fie catalogat insuficient de educat,
insuficient de bun.
Deci, se nfrunt pe chestiile gri?
Da, dar... mai mult pentru culori. Tonurile de gri din foto
grafiile alb-negru sunt, de fapt, culorile din viaa real: iarba verde,
45

o earfa roz, un trandafir galben. Cred c, uneori, ei nu i dau


seama ct de multe lucruri sunt la mijloc. Cte nu vor fi niciodat
albe sau negre, zmbea ea. Poate c nu se pricep la art. Aa cum
eu nu m pricep la matematic, nelegi?
Am dat din cap. Dar eu m pricepeam la amndou, deci nu
nelegeam cu adevrat.
***

Lungit pe noul meu pat, m-am uitat in sus, la cele trei becuri n
form de flacr, care alctuiau singura surs de lumin din
camera mea microscopic. ntreruptorul era pe un fir ce atrna
pe peretele de lng u. Suportul i braele erau dintr-un fel de
bronz oxidat, dar att de corodat, nct nu puteam s mi dau
seama a ce trebuiau s arate. Poate c, odat, metalul fusese lucios,
acum vreo cincizeci de ani. Poate c bronzul nu era fcut s fie
inut att de aproape de ocean i niciodat lefuit.
Mi-am ntins braele in lateral i am atins pereii, apoi le-am
mutat deasupra capului, ajungndu-1 i pe al treilea. Al patrulea
era format, n principal, din ua cmrii, cu un pic de ipsos n
jurul ei.
Ridicndu-m n genunchi, am pipit de-a lungul unuia dintre
rafturile nguste pe care bunicul le lsase ataate de perete i mi-am
luat iPod-ul din noul lui loc, lng un teanc de caiete cu desene.
Acum cteva luni, aceste rafturi gzduiser conserve, produse ali
mentare, cutii de cereale i macaroane cu brnz. Lng u,
fusese un co de cartofi, crora bunicul le spunea barabule, i lng
el un co de ceap, pe care nc o puteam mirosi, dei fusese
mutat n alt parte, probabil ntr-un sertar din buctrie.
Mi-am pus ctile n urechi i am selectat albumul unei formaii
pe care tocmai o descoperisem nainte s plecm din Alexandria.
Era un grup local, cntnd mai mult pe posturile de radio din
coli. M gndisem s merg s ii ascult live. Acum, nu aveam s i
vd niciodat, dect dac deveneau celebri i ncepeau s organi
zeze turnee. i chiar dac fceau vreun turneu, nu ar fi ajuns aici.
Nim eni nu venea aici.
46

Nu eram sigur ce se ntmplase cu toate ornamentele i decoraiunile pe care mama le scosese dintr-un dulap de la subsol in
fiecare an: instalaiile de lumini, ghirlandele verzi mpletite, ciora
pii din catifea roie i csua calendar cu ferestre mici, prinse n
balamale.
Nu m ateptasem la vreun cadou, dar bunicul mi-a dat un
briceag cu mner sidefat, cu o lam mai lung dect degetul meu
mijlociu. Prea vechi, dar bine ntreinut i foarte ascuit. Tata,
pentru c nu reuise s i aminteasc s mi cumpere un cadou
pentru o srbtoare att de important, mi-a dat cteva bancnote,
pe care le-am bgat in portofel tar s m uit la ele.
Mulumesc, le-am spus, fiecruia in parte.
Apoi, bunicul a scos dintr-un dulap de jos o form veche pen
tru copt vafe i dintr-un dulap de sus o cutie cu amestec pentru
vafe i un borcan de plastic plin cu sirop de arar.
Primul Crciun tar mama... a trecut.
***
M mai nlasem un pic din var, dar nu mi mai cumprasem
haine noi. Nici nu m mai tunsesem. Sincer, uitasem complet s
m ocup de felul n care artam, pn in prima zi de coal, cnd
trebuia s m inscriu la una nou.
Acest ora avea o coal primar, o coal gimnazial i un
liceu, toate aflate la aceeai adres. Cam la fel ca la fosta mea coal
particular de acas, adic din locul care fusese, cndva, casa mea.
Cei mai muli copii de aici se cunoteau de foarte mult timp, dac
nu dintotdeauna, aa cum ne tiuserm i noi. Nou-veniii erau
marginalizai pn cnd i fceau prieteni sau deveneau nite
paria. tiam asta, dar chiar i aa, nu m gndisem la modul n
care avea s mi se aplice mie, pn cnd nu am ajuns n situaia
respectiv.
Tricourile imi veneau nc bine, dar blugii nu. Pantofii m
strngeau. Jacheta mea North Face mi rmsese mic, iar mne
cile hanoracului imi erau prea scurte. Le-am tras n jos, pe brae,
pn cnd manetele tricotate s-au ntins ca nite guri prea mari i
.iii rmas aa.
47

Purtam ceasul meu cu brara lat i benzile de cauciuc n fie


care zi, uurat c aici nu erau interzise, pentru c profesorii mi
puseser imediat eticheta de delincvent. Nu s-ar fi abtut de la
nicio regul pentru elevul nou, introvertit i posibil instabil, cu
hainele prea mici, prul prea lung, i niciun chef de a participa la ore.
Ceilali copii erau, in mare parte, de acord cu profesorii lor.
n clas, ocupam locul pe care mi-1 indica profesorul i, pe ct
posibil, ncercam s nu m implic in nimic. Pe holuri, stteam
aproape de perei i dulapuri, cu privirea n podea, ignornd orice
insulte sau mbrnceli din greeal. Uneori, mi imaginam c
reacionez. mi aminteam luptele i loviturile din meciurile de pe
ghea, graba de a trnti un adversar cu fa de peretele acrilic,
cnd rnea un coechipier sau spunea prea multe prostii. Fr
patine sau ghea sticloas sub picioare, a fi putut s sparg nasuri
i s disloc umeri din ncheieturi nainte ca majoritatea tipilor
stora s i dea seama ce i-a lovit.
Dar apoi, ar fi realizat c mi pas de ceea ce mi fac. Deci, nu
m deranjam.
La prnz, eram condamnat s stau la masa paria cu doi ipi din
clasa mea, Rick i Bovce, i cu o fat din clasa a aptea, Pearl, care
se cufunda n scaun i citea, ascunzndu-se n spatele ochelarilor
i a unui cap plin cu pr negru, ondulat. Niciunul dintre ei nu voia
s mi vorbeasc, dar nici nu aruncau in mine cu buci de aii
mente sau comentarii pline de ur, aa c mi mneam prnzul, la
fel de tcut cum eram tot restul zilei, apoi mi scoteam caietul de
schie i m aplecam asupra lui. nvasem s mi in rucsacul
lng mine toat ziua. Dulapurile nu erau sigure, chiar dac toat
lumea fusese avertizat s i protejeze combinaiile. Codurile
lactelor incorporate, presupuse a fi confideniale, erau acum
tiute de toat lumea.
In ziua cnd mplinisem paisprezece ani, ndurasem deja dou
sptmni la o coal nou i mai aveam nc patru luni. Toamna
urmtoare aveam s m mut la liceu. Nu mi fceam iluzii c avea
s fie vreo mbuntire. Cteodat, stteam pe scndurile zdren
uite de pe veranda din spate a bunicului i priveam ntinderea de
48

ap, intrebndu-m ct de mult mi-ar fi luat s m nec i ce a


simi.
La fel ca n ziua de Crciun, m trezisem convins c nu aveam
s primesc niciun cadou. Nu eram sigur c tata i bunicul i am in
teau, mcar, c era ziua mea, iar eu sigur nu aveam de gnd s le
amintesc.
Deschiznd ua cmrii mele, m-a ntmpinat miros de scor
ioar i carne de porc prjit. Aproape n fiecare diminea, cnd
m trezeam, tata i bunicul erau deja plecai. Eu ieeam din
culcuul meu, m pregteam in baia pe care o mpream cu toii
i plecam pe jos la coal. Aici, ianuarie era o lun friguroas, dar
temperaturile cu care fusesem obinuit erau mult mai mici. Buni
cul a rs cnd l-am ntrebat dac ningea vreodat.
O dat la nu tiu ct, a rspuns el. Nu spera i nu clipi.
mi lipseau schimbrile anotimpurilor i ferestrele acoperite cu
alb, dar nu mi era dor de mersul pe jos prin zpad, dup ce tre
cea sentimentul de noutate sau de vntul tios ce-m i trecea prin
haine i mi fcea ochii s lcrimeze ca s mi fereasc de nghe
globii oculari.
Tata plecase, dar bunicul era n buctrie, aeznd pe dou far
furii crnai i pine prjit. De obicei, mneam cereale reci sau
fulgi de ovz nclzii in cuptorul cu microunde, aa c nu am
pierdut timpul. Mormind un mulumesc somnoros, am apucat
furculia i am nfulecat cu poft.
M gndeam s dm o fug pn la Thrifty Sense astzi, a
spus el, iar eu m-am uitat n sus, cu gura plin de pine prjit i
sirop. Ari ca o sperietoare de ciori in pantalonii ia scuri. Asta
dac nu cumva o fi vreo mod nou, din zona ta demografic. Nu
prea sunt la curent cu toate tendinele.
i-a aezat farfuria de partea cealalt a mesei i a ridicat dintr-o
sprncean, ateptnd.
Drept rspuns, am cltinat din cap c nu, socotind in gnd ce
zi era. Joi.
Dar coala?
El a fluturat din mn.
Bah! Se descurc o zi i fr tine.
49

S-ar putea descurca in fiecare zi fr mine.


Sun eu i le spun c eti bolnav. Avem de tcut cumprturi
pentru ziua ta de natere.
Am luat cteva nghiituri n tcere, apoi a adugat:
Presupun c nu vrei i o tunsoare de ziua ta?
Am cltinat iari din cap, luptndu-m cu zmbetul ce-mi
trgea de colurile gurii.
El a oftat prelung.
Aa m gndisem i eu.
Trecndu-i o mn prin uviele argintii scurte i rare, a adugat:
Dac l-a fi avut, cred c i eu m-a fi mndrit cu el.
M-am ntors acas cu mai multe perechi de blugi presplai i
pantaloni cargo, dou perechi de tenii murdare, nite cizme uzate
i un hanorac negru decolorat. Nimic nu costase mai mult de cinci
dolari. Toate mi veneau bine.
Ct timp am stat la cumprturi, tata venise i plecase, lsnd
pe patul meu o cutiu cu dousprezece creioane din crbune de
bun calitate, cu diferite grade de duritate, dou radiere, un bloc
de lefuit i o ascuitoare. Am recunoscut cutia; i aparinuse
mamei. Sub ea era un bloc nou de desen, cu pagini fin perforate,
de care mi ddea mama pentru desenele pe care voiam s le des
prind din bloc i s le pun la expoziie.
Am scos caietul de schie zdrenuit din rucsac i l-am deschis
la o imagine cu un pescru aezat pe o poli, in barca bunicului.
Mi-am petrecut restul zilei mele de natere testnd creioanele,
refcnd desenul simplu i adugndu-i umbre, pn cnd pes
cruul a prut un pic sinistru, in genul corbului lui Kdgar Allan
Poe, dintr-o poezie pe care o citisem la ora de englez, toamna
trecut, in prima mea sptmn de dup.
Corbul chinuia un tip care o luase razna din cauza morii cuiva
drag. Toi trebuiser s scrie un scurt eseu in care s analizeze
poemul, dar profesorul meu, cu ochii fixai intr-un punct, exact la
mijlocul distanei dintre ochii mei, mi dduse permisiunea s
aleg altceva, cu toate c nu cerusem s fiu scutit de acea tem.
Am ales o poezie de Emily Diclcinson, despre echilibrul pe care
viaa l menine ntre bine i ru. Eu avusesem parte de treisprezece
50

.mi de bine i m ntrebam dac aveam s supravieuiesc celor trei


sprezece de ru sortii drept compensaie.

LUCAS
Dup o sptmn sau dou din fiecare semestru, participarea
la cursuri ncepe s scad, mai ales la cursurile foarte lungi, intro
ductive, cum sunt istoria i economia. Semestrul acesta nu era cu
nimic deosebit. Dac nu era programat vreun test sau examen,
sala de curs avea un model n continu schimbare de locuri goale.
I >ar, cu prere de ru, trebuia s recunosc c Jackie i iubitul ei nu
chiuleau de la cursuri. Nici mcar o dat, n primele opt sptmni.
Ceea ce fcea ca prima ei dispariie s fie notabil, iar a doua,
dup prima pauz, semnificativ.
n pauza de teme, am verificat profilul lui Kennedy Moore,
unde acum scria singur. Profilul lui Jackie nu mai exista, sau i-l
dezactivase temporar.
Rahat! Sc despriser!
M simeam ca un nemernic din cauza ocului de bucurie pur
pe care mi-1 dduse vestea asta, dar vina nu m oprea s emit ipo
teze cu privire la urmtorul pas: ea nu se mai prezenta la curs.
Poate c avea de gnd s renune la economie... moment in care
nceta s mai fie student la cursul pe care eu l pregteam.
La a treia absen, Moore flirta deschis cu fetele care se lin
guiser pe lng el n ultimele sptmni. n sptmna urm
toare, Jackie a pierdut examenul parial. Am ateptat o modificare
oficial in sistem, care s m informeze c renunase la curs, dar
nu a aprut. Dac uita s renune oficial pn la sfritul lunii, avea
s primeasc un patru la sfritul semestrului.
tiam foarte bine c nu era responsabilitatea mea sau preocu
parea mea... dar nu voiam s mai pice i un curs, pe lng ce ii
tcuse idiotul cnd pusese capt relaiei lor de trei ani. Dar, dup
mai mult de o sptmn de scanare i eliminare a tuturor fetelor
51

din campus care semnau chiar i vag cu Jackie Wallace, ncepu


sem s cred c nu aveam s o mai vd vreodat.
***
Telefonul a vibrat, iar Francis mi-a servit privirea de la cum o
fi ajuns acolo? cnd i-am ridicat fundul de pe el.
Era Joseph, unul dintre administratorii universitii, care imi
oferea cte un venit suplimentar trimindu-m, ocazional, s
repar diverse chestii prin campus. Uneori, erau treburi oficiale, cu
contract de munc, alteori erau bani negri. Nu eram pretenios;
acceptam i una, i alta.
Salut, omule.
Bi... eti ocupat n seara asta?
Era drogat.
Am cltinat din cap. Lui Joseph i plceau drogurile uoare,
mai ales la sfritul unei sptmni de rahat, n care avusese dc-a
face cu unele dintre cele mai binevoitoare cadre academice, mana
geri chinuii sau efi cu de la sine putere.
nvam. Care-i treaba?
Francis, profitnd de neatenia mea, i-a trntit corpul pufos,
de vreo zece kilograme, pe manual i pe jumtate din notele mele
de curs.
L-am mpins r entuziasm, iar el mi-a rspuns, aruncndu-mi
pixul de pe canapea.
Vineri seara?!? Frate, trebuie s ncetezi cu nvatul sta.
Era o afirmaie frecvent a lui Joseph. tia c nu aveam s m
schimb. Dar simea nevoia s i reexpun obieciile din cnd in
cnd.
Cnd ai de gnd s trieti un pic?
Dup absolvire, omule, i-am promis. Imediat dup absolvire.
Oftnd adnc, a trecut direct la scopul apelului.
Am o mic propunere pentru tine...
Dac aveam un prieten bun, probabil acela era Joseph. Cel mai
ciudat lucru despre prietenia noastr era faptul c aveam doar
dou lucruri n comun. Unul, gusturile aproape identice in muzic
52

i al doilea, o tendin de a ne compartimenta vieile, ceva ce


amndoi fceam cu aceeai ndrjire.
Dup ce m vzuse singur la cteva concerte, primvara tre
cut, venise la mine i mi ntinsese mna.
Salut, frate, Joseph Dill. Tu nu lucrezi n campus?
Ba da.
In timp ce ne strngeam minile, am ncercat s mi dau seama
de unde m cunotea. Nu inii era coleg la cursul de inginerie, dar
prea cam tnr pentru a fi profesor. S fi fost unul dintre studenii
iova mai n vrst dc la cursul lui Heller?
La Poliia Campusului, nu-i aa?
Nu avea un ton dispreuitor, dar nici apreciativ.
Am blestemat slujba asta pentru a mia oara, orict de mult ar fi
contat faptul c acele zece ore pe sptmn acopereau aproape
jumtate din taxa mea de colarizare.
Aaa, , nu chiar, i-am rspuns. Eu doar completez am en
zile de parcare. Este o funcie de lucru-studiu. Totui, trebuie s
port uniforma aia tmpit.
Ah, a dat din cap, msurndu-m din ochi. Deci... eti stu
dent.
Dei ne desfurm activitatea pe acelai mic domeniu, in ge
neral, personalul de ntreinere i curenie nu interacioneaz cu
studenii. Dup o scurt pauz, a gesticulat spre el, trecnd peste
acea barier invizibil.
ntreinerea cldirilor, mi-a zmbit. M-am gndit s-i dau
o bere i s te ntreb ce fac doi ipi sexy ca noi singuri la concert.
Am zmbit, dar, dintr-odat, mi-a trecut prin minte c Joseph
ar fi putut fi interesat de mai mult dect o conversaie. Gaydarul
meu clipea furios.
Eti major, nu? m-a ntrebat.
A, da...
Ridicndu-mi ncheietura cu brar roie, mi-am spus c asta
nu avea s fie mai dificil dect s refuz o fat atunci cnd nu eram
interesat sau nu aveam chef, ceva ce fcusem destul de des n ulti
mii trei ani.
Marf!

53

Dup ce a pltit cele dou beri, nii-a ntins una din ele i le-a
ciocnit gturile, nainte de a lua o nghiitur.
I-am mulumit cu pruden, nevrnd s l resping nainte de a
fi pus vreo ntrebare.
A curat eticheta sticlei de bere, ajungnd, in cele din urm, la
0 concluzie.
Deci, prietenul meu e nnebunit dup teatrul muzical. i,
dracu s m ia dac nu a prefera s fiu urmrit i halit de zombi,
dect s mai ndur o dat Rent1. Slav Domnului, n-are nimic
mpotriv s mearg cu altcineva la rahatul la. Eu nu sunt la fel de
norocos cu gusturile mele muzicale n cercul nostru de prieteni,
tii?
Apoi s-a uitat la mine, ateptnd s primeasc ori o confirmare,
ori un rspuns plin de prejudeci.
Uurat, am zmbit la ideea unui tip ca sta, care prea s fie
mult mai n largul lui ntr-un bar de motocicliti dect la un spec
tacol de pe Broadway. Pe marginea acestui gnd, o amintire ngro
pat a revenit la suprafa: tatl meu, stnd stngaci lng mama,
la una dintre expoziiile ei, cu degetele ncletate n jurul unui
pahar de ampanie. Tata era genul de tip care se uita la sport, bea
scotch i asculta rock, nu un pasionat de art. Dar o iubise i o
sprijinise pe mama.
De fapt, nu tiu, dar pot s nii imaginez, i-am rspuns.
Gura lui Joseph a format o jumtate de zmbet i, de atunci, am
rmas prieteni.
OK, i-am spus acum. Ce propunere?
Tu, , ai mai reparat aparate de aer condiionat, nu?
Da?
Lucrasem pentru Hendrickson Electric & AC n ultimul an de
liceu, ajutndu-1 pe btrnul domn H s rezolve sute de apeluri i
reparaii, dar nu fusesem niciodat responsabil cu diagnosticarea
unei defeciuni. Dup un an de lucru cu el, glumise c nvasem
suficient pentru a fi periculos, afirmaie care mi definea perfect
nivelul de cunotine.
1 Muzical rock pe versuri de Jonathan Larson.

54

Uite care-i treaba. Tocmai am primit o cerere trzie s repar


un aparat de aer condiionat intr-una din casele friei. i, frate,
am uitat complet c sunt de gard weekendul sta... i sunt prjit.
Am rnjit.
Nu mai spune!
Mda... Nu se pune problema s lucrez cu utilaje grele. Cum
ar fi. Camioneta mea.
Asta este, indubitabil, adevrat.
Deci, m gndeam c ai putea merge tu s rezolvi treaba, i
am s te pltesc. Primesc ore suplimentare pentru rahatul sta. i,
aa, eu nu sunt prins fumat n timpul serviciului, tu ctigi nite
bani n plus i toat lumea c fericit.
S m duc la o cas a friei ca s identific i s remediez o
defeciune a unui aparat de dimensiuni mari, pe care e posibil s
nu fiu in msur s o rezolv nu era tocmai o evoluie de la statul
singur in apartamentul meu.
Pi. Nu am echipamentul i uneltele...
Vino, ia maina meu, are tot ce-i trebuie in cutie, idioii aia
nu te vor legitima, sau ceva de genul sta. Vor doar s i repare
aerul condiionat. De ce o fi aa urgent, habar n-am. Nu sunt dect
vreo douzeci i trei de grade afar. Probabil vreo petrecere, ceva.
Am oftat. Nu voiam ca Joseph s conduc drogat sau s fie con
cediat pentru c reparase ceva in campus ct timp era drogat i
paranoic. i, in afar de asta, banii n plus nu stricau niciodat.
Bine, omule. Cnd?
Hmm. Acum?
Acest subterfugiu presupunea s port uniforma oficial a echi
pei tehnice in care lucra Joseph, cu numele lui cusut in bleumarin
pe un dreptunghi alb, pe partea stng a pieptului.
Probabil au nevoie de freon sau vreun cablu de schimbat.
M-a btut pe umr i mi-a lsat in mn cheile camionetei.
Sun-m dac nu te descurci. Sunt fumat, nu n com.
Avusese dreptate ntru totul. Bieii se pregteau pentru o
petrecere i nimeni nu s-a uitat ciudat la mine cnd am aprut
mbrcat cu una din cmile lui Joseph. Un tip a deschis ua i
55

mi-a artat c setarea termostatului nu schimba temperatura din


cas. Din fericire, Joseph avusese dreptate i cnd spusese c nu
era dect o problem de la cabluri. Unitatea avea aproape douzeci
de ani i trebuia nlocuit in curnd, dar nu inc.
O, frate, marfl
D.I., vicepreedintele friei, i-a lsat capul pe spate i a nchis
ochii, lsnd s ii scape un oftat de uurare.
Am cheltuit o mulime de bani cu petrecerea asta. Ar trebui
s fie frumos mine, dar nu se tie niciodat pe aici.
Adevrat.
Am aezat uneltele n cutie.
Mersi c te-ai deplasat, Joseph.
Mi-a luat o fraciune de secund mai mult dect ar fi trebuit ca
s realizez c vorbea cu mine.
Ah, nu-i nimic.
La u, mi-a oferit o bancnot de douzeci de dolari mpturit.
L-am refuzat din mn.
Nicio problem, frate. Face parte din fia postului.
Adevratul Joseph m pltea cu cincizeci de dolari pe or pen
tru treaba asta i, oricum, fusesem destul de reticent i nu prea m
ncumetasem s o fac.
Sprncenele lui D.J. s-au ncruntat scurt, nefiind, probabil, obi
nuit ca un muncitor mbrcat in albastru s refuze baciul oferit.
Bine, bine, dac eti liber mine-sear, avem o petrecere de
Halloween.
S mori In? m-am gndit. Toat casa era decorat cu imitaie
de pnze de pianjen i lumini negre, iar mobilierul fusese mpins
tot la perete, fcnd loc pentru dans sau socializare in centrul
camerei de zi.
Teoretic, este doar pentru studeni, dar, evident, tu nu eti
prea btrn i petrecerea nu este exclusiv pentru cei din frii,
deci, treci pe aici dac ai timp.
M-am abinut cu greu s nu rnjesc.
Da, desigur. Mulumesc...
Dar nu, mulumesc.
56

Apoi am ridicat privirea i l-am vzut Kennedy Moore n par


tea cealalt a camerei, vorbind cu un alt tip. Atunci mi-a picat fisa:
asta era fria lui. Ar fi putut veni i Jackie la petrecere, chiar dac
se despriser.
Ei bine, drace! Se pare c mergeam la o petrecere a friei.
***
Am vzut-o pe Jackic din momentul in care a intrat pe u. Cu
tot ntunericul i aglomeraia de trupuri, n-am pierdut-o nicio
dat din vedere pentru mult timp. Era mbrcat in rou. Rou
aprins, lucios. Pe cap avea o benti din care ieeau dou coarne
roii, ascuite. O coad subire, bifurcat, era agat de partea din
spate a fustei ei, legnndu-se n spate cnd mergea sau dansa.
Picioarele ei erau netede, goale, i preau mai lungi dect de
obicei. Geometria mi spunea c fusta scurt i pantofii roii im
posibil de nali erau responsabili pentru acest efect, dar nicio can
titate de matematic nu putea reduce reacia interioar pe care am
avut-o cnd am vzut-o din nou, mai ales intr-un costum att de
sexy i demenial. Nu eram singurul brbat rvit de fata mbr
cat n acea inut, dup cum reieea din numrul celor care o
invitaser la dans. Dar ea nu tia sau nu i psa, pentru c de nou
din zece ori ii refuzase din cap.
Ea i fostul ei, pentru c acum eram sigur c se despriser, au
rmas la distan unul de cellalt, de parc ar fi avut poli opui. El
se ddea in spectacol ntr-o parte a ncperii, iar ea fcea eforturi
s l ignore din cealalt.
Am conceput i renunat la o grmad de replici introductive.
Hei, tc-ani urmrii lu cursul tic economic, pe cure, n-am putut s
nu observ, ai ncetat s-l frecventezi cu cteva sptmni in urm.
Sper c plnuieti sd renuni lu el, pentru c atunci nu a mai nclca
regulile campusului, ca s nu mai vorbim de etica personal, dac
te-a invita in ora. Genial! i deloc ciudat.
Cred c rou tocmai a devenit culoarea mea preferat. Penibil.
Pot s-i spun rdcina ptrat a oricrui numr in zece secunde.
Deci, care este numrul tu? Ih!
57

Nu mi-artt dorit niciodat att de mult s ajung in iad. Nu.


S-a ncins atmosfera aici sau eti doar tu? Iisuse Hristoase, nul
Un cuplu beat pe ringul de dans distra pe toat lumea cu o
demonstraie de dans lasciv. Era prima dat cnd o vedeam pe
Jackie zmbind de cnd o urmream, de o or i ceva. Unghiul de
vizibilitate mi-a fost blocat cnd o fat cu urechi de pisic i musti
desenate cu creionul s-a oprit chiar in faa mea, privindu-m peste
marginea paharului. Cnd am ridicat o sprncean, a spus:
Tu nu eti la cursul meu de economie?
Unul dintre dansatori a lovit-o, imprtiindu-i butura pe fa.
A czut in fa i am apucat-o de bra, m piedicnd-o s ajung
direct pe podea. Rsucindu-se, a strigat D-te la o parte, trfo!
fetei care dansa lasciv, dei biatul fusese cel care o lovise.
Cnd s-a ntors spre mine, expresia urt i-a disprut de pe
fa. Mi-a zmbit frumos, de parc ultimele zece secunde nu ar ti
existat. nfricotor.
Ce spuneam?
S-a apropiat de mine i i-am dat drumul braului.
A, da. Economie. Cu la, cum il cheam...
i-a pocnit degetele de cteva ori, ncercnd s-i aminteasc,
n timp ce eu m-am uitat la Jackie, care dansa cu un tip mbrcat
cu o mantie lung, de culoare nchis. El a rs la ceva spus de ea,
artndu-i colii albi, de plastic. Erau muli vampiri prezeni n
seara asta.
Domnul Keller? a spus fata de la economie.
Doctorul Heller, am corectat-o.
Ea a zmbit din nou.
Da, el.
M-a impuns n piept cu o unghie de un argintiu metalizat.
Stai n ultimul rnd. Nu eti atent. N, n.
Uau! Trebuie s m sustrag din aceast conversaie.
De fapt, sunt instructorul suplimentar pentru acest curs.
Cine-adic-ce?
M-am uitat in jos, strngnd din buze. Hristoase!
Preparatorul.
Ohhh...
58

Apoi mi-a spus cum o cheam, informaie pe care am uitat-o


imediat, i s-a lansat intr-un m onolog rutcios despre fata care o
lovise. Nu le cunoteam pe niciuna i nu mi-ar fi putut psa mai
puin despre disputa lor, legat de un tip sau de o pereche de pan
tofi, nu puteam stabili exact n starea mea de nu dau doi bani.
Cnd am localizat-o din nou pe Jackie, avea geanta pe umr i
ieea pe ua din spate in curtea asfaltat pe care o mpreau cteva
i ase ale friei. Venisem la petrecere cu sperana de a o vedea, dar
nu aveam niciun drept s o urmresc aa. Nici mcar nu vorbisem
i u ea, nu o invitasem la dans. Puteam s plec acum, nu se ntm
plase nimic. Doar s o urmez pe u afar i s m duc acas.
Numai c mi ngrmdisem bicicleta intr-un spaiu mic, intre
dou maini din fa. Nu aveam niciun motiv s ies pe ua din
spate.
Tipul vampir urmrise i el ua din spate. i-a lsat pelerina pe
sptarul unui scaun, scuipndu-i colii de plastic i bgndu-i in
buzunarul din fa. Ieind chiar n urma lui Jackie, nu prea s se
grbeasc, dar nici nu zbovea, de parc trebuia s ajung undeva.
Sau s sc vad cu cineva.

59

capitolul

LANDO N
Pe cubul de lemn de pe birou scria Dna. Sally Ingram, cu litere
negre, pe o plac de alam lustruit. Prea un nume destul de pl
cut i ea imi pruse n regul de la distan, in timpul orei obliga
torii de orientare, sptmna trecut. Plcut mi se pruse cuvntul
cel mai potrivit pentru directorul liceului, dar nu era.
M-am ghemuit intr-un scaun tare de plastic, n faa biroului ei
uria. Partea de deasupra era o plac din lemn masiv, care prea
construit special, cu scopul de a mpiedica pe cineva s sar peste
el cu uurin. Nu-m i puteam imagina cum fusese introdus un
birou ca sta intr-o ncpere att de mic. Probabil intrase in
camer pe buci, pentru c, in m od sigur, nu ar fi ncput pe u.
Doamna Ingram frunzrea un dosar deschis, ntorcnd pagi
nile ca i cum nu a fi fost n faa ei, ateptnd s atlu de ce fusesem
chemat in biroul directorului din prima zi de liceu. Ochelarii ii
stteau pe vrful nasului, aa cum i-i inea tata cnd citea sau
actualiza registrele, singura concesie fa de cariera sa precedent
pe care o vzusem de cnd ne mutaserm aici, acum opt luni.
La nceput, fuseser certuri, tata acuzndu-1 pe bunicul c i
lipsea spiritul de afaceri, c nu era organizat i nu era in stare s se
ocupe de contabilitatea firmei de pescuit care ii fusese surs de
venit decenii de-a rndul... iar bunicul exact aa proceda. n cele
din urm, ajunseser la un fel de nelegere i tata preluase partea
financiar a afacerii. n timp ce introducea numerele in tabele sau
transfera informaiile pe laptopul su, tata nc mai bombnea din
60

i.md n cnd, smulgndu-i ochelarii i apsndu-i puntea nasu


lui, de parc frustrarea i putea declana o hemoragie. Dar pusese
1.1 punct biroul, care era format dintr-un dulap nghesuit n holul
dintre camera de zi i buctrie (plin cu jurnale de bord in loc de
l.irfurii) i masa fix din buctrie... deasupra creia atrna pe un
.iblu un singur bec. Actualul spaiu de lucru era departe de a
semna cu biroul su din Washington sau mcar cu acela de acas,
din Alexandria.
Doamna Ingram i-a dres glasul, apoi i-a scos ochelarii, ceri elndu-m cu privirea. Ochii i erau ntunecai i apropiai. A fi
desenat-o n chip de balaur, ochii rotunzi, reptilieni msurndu-i
prada, intuind-o la pmnt i ndem nnd-o zeflemitor s fug.
Asta era prima mea zi de coal. Nu a fi avut cnd s fac ceva care
s a o enerveze deja. Nu c a fi ncercat vreodat s enervez pe
i ineva. Nu voiam dect s fiu lsat n pace i, n mare parte, reu
isem s obin asta.
Landon Maxfield.
mi pronunase numele ca pe ceva lipicios i nu mi-am putut
stpni revolta care mi-a ngustat privirea. Maxfield era numele
bunicului i nu mi plcea s l insulte cineva. Rezemndu-se pe
coate, i-a alturat degetele.
Am auzit despre tine i m-am gndit c ar trebui s ne
i unoatem, din moment ce, acum, eti n casa mea.
Am clipit. De la cine a auzit despre mine? i ce i-au spus?
Vezi tu, ai nceput cu stngul la nivel academic in aceast
coal exemplar, iar reputaia te preced.
Degetele i se atingeau ritmic la vrfuri, ca i cum am fi avut o
simpl discuie constructiv n prima zi de coal.
i eu obinuiesc, n calitate de director al acestei coli, s iau
1.1cunotin despre toate potenialele... deficiene, nainte ca aces
tea s se transmit la restul corpului elevilor. Un fel de control
.mticipat al daunelor, dac vrei. nelegi?
Mi-a zmbit batjocoritor, cu buzele strnse i abia arcuite la
coluri.
M ndoiam c se atepta s neleg ceva din ceea ce tocmai mi
spusese. Dar vocabularul ei impuntor nu mi ntrecea cu nimic
61

pregtirea anterioar sau prinii bine educai care m crescuser.


Mi-a ti dorit s nu i neleg vorbele. Mi-a ti dorit s nu tiu ceea
ce gndea. Inima mi bubuia in urechi i mi-am nfipt unghiile n
palme ca s mi opresc lacrimile de furie, nainte s se adune.
Ochii nlcrimai m-ar fi fcut s par slab.
Credei c... am s-i contam inez pe ceilali elevi.
Vocea mea i-a zgriat drumul afar din gt, trdndu-mi em o
ia pe care ncercasem s o ascund, dar ea nu prea s observe. Era
prea uimit.
Ochii i s-au mrit, dar, cumva, asta nu ii nmuia deloc privirea
amenintoare. Era cea mai nspimnttoare femeie pe care o
ntlnisem vreodat. Palmele i s-au lit pe birou.
Ei bine, hai s nu ne pripim. Vreau doar s m asigur c
nelegi noiunea de toleran zero, dom nule Maxfield.
Mselele mi s-au ncletat. S-a ridicat, iar eu am fcut la fel. Nu
voiam s m priveasc de sus.
Pur i simplu respect regulile ct timp eti in casa mea...
sau vei fi dat afar n uturi, domnule.
Prima mea zi de liceu i sunt ameninat cu exmatricularea?
Am decis s nu ii ofer mai multe informaii cu privire la ce
puteam i ce nu puteam s neleg. Era genul de persoan care nti
apsa pe trgaci i apoi punea ntrebri. Dac punea vreodat.
Am aprobat o dat, cu o smucitur a capului, iar ea m-a lsat
s plec.
Trecuser 339 de zile de cnd a murise mama.
Mi se preau ani. Mi se preau ore.

LUCAS
Stteam nemicat, cu ochii la ua din spate, n timp ce contiina
mea i o obsesie pe care nu puteam s o controlez se luptau in
capul meu.
62

Asta putea s fie singura mea ocazie de a sta de vorb cu Jackie


Wallace. Nu o mai vzusem, nici in campus, nici n afara lui, nici
odat de cnd ncetase s se mai prezinte la cursuri.
Dar, ce dracu puteam s-i spun?
i apoi mai era tipul care o urmase afar. Era evident c l cu
notea. Poate c hotrser s se ntlneasc, departe de privirile
indiscrete. Sau poate i el ateptase o ans de a fi cu ea i, spre
deosebire de mine, profita de ea, in loc s piard timpul cu lupte
luntrice inutile.
Poate c, pur i simplu, fata se hotrse s plece devreme, la fel
i el, fr nicio legtur ntre aciunile lor.
Sau poate c iroseam secunde preioase fr s fac nimic.
Adolescentul din mine era din ce n ce mai furios pe reticena
mea. Las jos paharul la de rahat, du-te afar dup ea i spune
ir va, orice, drcia dracului!
Primul gnd, a fi putut s-i spun c eram preparatorul cursu
lui ei i c i observasem absena de la ore timp de mai multe zile,
inclusiv faptul c pierduse examenul parial, dar c nu renunase
la curs. Exact dup ce o urmrisem intr-o parcare ntunecat. A fi
fost norocos dac nu mi-ar fi tras nti un genunchi n bile i apoi
m-ar fi luat la ntrebri.
lotui, termenul-limit de renunare fusese acum trei zile. A fi
putut s o salvez de un patru pe foaia matricol, dac altceva nu
puteam s fac. Dezlipindu-m i fundul de perete, am abandonat
presupusa conversaie pe care o aveam cu fata smiorcit, semibeat, in mijlocul discursului ei.
ndreptndu-m direct spre ua din spate i afar, mi-am spus
c, dac Jackie Wallace i vampirul musculos deveniser vorbrei
sau mai ru, aveam s fac ocolul cldirii pn n fa, s m urc pe
biciclet i s uit c existase vreodat. Sigur c aa ai s faci. Toate
acele mici amnunte pe care le-ai studiat i i le-ai gravat in minte
timp de nou sptmni se vor dizolva, pur i simplu. Nu e mare
lucru.
Tac-i gura!
Pre de cteva secunde mi-a fost team c o pierdusem. Se
anunaser furtuni pe timpul nopii, iar vntul sufla prin stratul de
63

nori, accentund umbrele i tcnd ca zonele luminate s fie rare


i de scurt durat. A m reperat-o datorit telefonului ei mobil
aprins. Trimitea un mesaj cuiva, strecurndu-se printre automo
bile i camionete, la cellalt capt al lotului. Prietenul ei vampir era
ntre noi i se vedea clar c o urmrea. Dar mgarul, nu striga s o
avertizeze. Avea s o sperie de moarte, dac aprea de nicieri n
spatele ei.
Am tras adnc aer n piept i m-am ndreptat ncet spre ea, pre
gtit oricnd s fac cale ntoars.
Probabilitatea de a regreta toat aceast sear? Nouzeci i
cinci la sut.
Pe rndul cel mai ndeprtat, ea a deschis portiera unei cam io
nete strlucitoare de culoare nchis. Interesant. Nu mi-a fi im a
ginat-o conducnd o camionet. Poate o mainu sport sau o
hatchback compact. Prietenul ei a ajuns lng ea i amndoi s-au
mutat in spaiul din spatele uii deschise. Nu i puteam vedea clar
pe niciunul dintre ei i nici nu inii doream s-i vd cum i verific
amigdalele unul altuia.
Kra timpul s fac stnga mprejur. Dar... faptul c nu o strigase
nu mi ddea pace. n cel mai bun caz, i se prea amuzant s sperii
o femeie ntr-o parcare pustie. n cel mai ru caz...
Ka a ipat. O dat, ntrerupt brusc.
Am ncremenit. Apoi am luat-o la fug.
n ultimii trei sau patru ani, rareori ddusem fru liber tem pe
ramentului meu, pentru c tiam foarte bine care sunt posibilele
consecine ale acestui lucru. Dar, cnd i-am vzut trupul intins pe
bancheta camionetei peste al ei i am auzit-o plngnd, iinplorndu-1 s se opreasc, mi-am pierdut cumptul. Tot autocontrolul
din lume nu ar fi putut mpiedica deznodmntul, asta presu
punnd c voiam s m calmez.
Nu voiam.
Strngndu-mi ambii pumni in cmaa lui, l-am scos din ca
mionet. Era pe jumtate beat. Avea acel grad de beie care ii face
pe idioi s gndeasc N-am nimic. Pol s conduc, nicio problem.
Suficient ct s articuleze greit cte un cuvnt, din cnd n cnd.
6A

Suficient ct s l fac ineficient intr-o lupt mpotriva cuiva care


tia ce face.
Eu tiam ce fac.
Aveam s l omor i s m gndesc mai trziu la consecine.
Asta nu era o speran sau o convingere. Era un fapt. Tipul era un
om mort.
Primele mele dou lovituri au fost, oarecum, o surpriz total
pentru el. Capul i-a czut pe spate i a rmas acolo, nedumerit de
modul n care prdtorul devenise prada, n intervalul a dou
bti de inim.
Lupt-te cu mine, jigodie! D-i drumul! Lupt-te dracului cu
mine!
n cele din urm a ridicat un pumn, dar mi-a ratat capul cu
vreo treizeci de centimetri, i ca urmare i-a pierdut echilibrul.
I. am mai lovit de dou ori, braele nclzindu-mi-se de la adrena
lina ce mi pulsa prin vene. O raz a lunii a iluminat scena n alb i
negru pentru o fraciune de secund. Din nas i curgea snge,
ntunecat i satisfctor de abundent. Sngereaz, jigodie!
S-a ters la gur cu antebraul, examinnd rezultatul. Cu un
mrit scurt, a plecat capul i s-a npustit nainte.
O lovitur de jos in sus cu dreapta, exact sub brbie. Cot in cap
i u stnga. Cu gura deschis, s-a lovit de camionet i a ricoat,
alcoolul tcndu-1 prea prost ca s cad sau s fug. A dat din
mini spre mine, iar eu l-am apucat de umerii i i-am aplicat un
genunchi in maxilar, zguduindu-i easta.
Avea noroc. In loc de asta, a fi putut s i zdrobesc traheea. A
czut, ducndu-i braele deasupra capului i trgndu-i genun
chii la piept.
Ridic-te. Ridic-te. Ridic-te. Am dat s m aplec dup el, s l
ridic i s l lovesc din nou, dar un sunet moale a ptruns prin
i eaa furiei mele.
M-am uitat n sus, privind direct n camionet, unde jackie st
tea ghemuit in cealalt portier, pieptul urcndu-i i coborndu-i
i ii respiraii scurte.
Era speriat de moarte, ferindu-se de el. Sau poate de mine.
tiam c era imposibil s i simt ritmul btilor inimii, s ii miros
65

panica, dar jur c le tceam pe amndou. Pumnii mei erau aco


perii de sngele atacatorului ei. Mi-am ters dosul palmelor pe
blugi, uor, pind cu atenie spre u, fr micri brute.
Ochii ei s-au mrit, dar nu s-a micat din loc.
Te simi bine?
Acestea erau primele cuvinte pe care i le adresam acestei fete
pe care o privisem i desenasem, dorisem i visasem. Nu mi-a rs
puns, nici nu a dat din cap. oc, era in stare de oc.
Foarte ncet, am scos telefonul din buzunar.
Am s sun la urgen.
Tot niciun rspuns. nainte s aps butonul de apel, am ntrebat-o dac are nevoie de ngrijiri medicale sau doar de poliie. Nu
tiam ce ii fcuse in secundele care mi-au trebuit ca s traversez
parcarea. Pantalonii erau nc pe el, dei descheiai, dar avea mini.
Un alt val de cea roie amenina s coboare. l voiam mort, nu
doar gemnd i sngernd la picioarele mele.
Nu suna, mi-a spus ea.
Vocea ii era att de moale i stins, nct abia i puteam auzi
cuvintele.
Credeam c nu voia o ambulan. Dar nu, mi clarifica faptul c
nu voia s sun la poliie.
Nencreztor, am ntrebat:
M nel, sau tipul sta tocmai a ncercat s te violeze i tu
mi spui s nu sun la poliie?
A ridicat din umeri i am vrut s o scot din camionet i s o
scutur.
Sau am ntrerupt ceva ce nu trebuia?
Dracu s m ia cu temperamentul meu! Fir-ar al dracului! DE
CE am spus aa ceva?
Ochii i s-au umplut de lacrimi i voiam s mi trag un pumn n
gur. Mi-am forat respiraia s ncetineasc. Trebuia s m cal
mez. Pentru ea. Pentru ea.
Scuturnd din cap, mi-a spus c vrea doar s mearg acas.
Creierul meu a bifat o sut de motive pentru care ar fi trebuit s o
contrazic, dar sttusem n campus destul de mult timp, ca s tiu
cum aveau s decurg lucrurile. Fria avea s strng rndurile n
66

(tirul lui. Cineva avea s jure c plecase cu el de bunvoie. Ea era o


tat prsit, care ncerca s fac ru friei fostului ei iubit. Era o
mincinoas, o instigatoare, o depravat. Administraia avea s
Iac tot posibilul ca povestea s nu ias din campus. El nu reuise,
deci era cuvntul lui mpotriva cuvntului ei. O palm peste mn
pentru el, exilul social pentru ea.
Eu a fi depus mrturie... dar aveam antecedente penale ca
minor pentru violen i tocmai l btusem mr pe tipul ntins pe
(os. Un avocat inteligent m-ar fi arestat pe mine pentru violen
asupra lui, discreditnd orice a fi putut s declar.
Nenorocitul de pe asfalt s-a rsucit i a njurat, iar eu mi-am
rulat umerii, respirnd regulat, inspir, expir, inspir, expir, n
cercnd s m conving s nu i strivesc easta sub tocul foarte solid
al cizmei. Nu sngerase suficient pentru a satisface monstrul din
mine.
Fusesem ct pe ce.
Ea respira cu mine i m-am concentrat pe inhalrile ei uoare,
tremura, dar nc nu plngea. Dac ar fi nceput, habar n-aveam
ce a fi fcut.
Bine. Conduc eu, i-am spus.
Fr nicio pauz ntre cuvintele mele i ale ei, a rspuns c nu,
conduce singur.
Oare cte ocuri puteam s ndur intr-o singur noapte? Dup
i um se vedea, eram pe cale s descopr.
De parc a fi avut de gnd s o las la volan. Sigur. M-am aple
cat i am luat cheile din mulimea de obiecte mprtiate pe
podeaua mainii. Poeta ei sttea pe o parte, rsturnat, tar ndo
ial, cnd rahatul la cu ochi o aruncase pe burt n camionet.
La DRACU! Nu mi-am dorit niciodat att de mult ca o per
soan s se ridice i s sar la btaie. Aveam nevoie de o scuz,
orice scuz, ca s l termin.
Venind mai aproape, a ntins mna dup chei. M-am uitat la
degetele ei subiri. Degetele pe care le admirasem de la distan
sptmni ntregi. Tremurau.
Nu pot s te las la volan, i-am spus.
67

O derutam cu aceste cuvinte. I-am expus rapid motivele mele:


faptul vizibil c tremura, motiv suficient i singur. Nu eram sigur
dac fusese rnit. i presupuneam c buse, cu toate c nu obser
vasem s fi avut vreun pahar sau vreo sticl n mn.
Nu am but, mi-a spus, ncruntndu-se, pe un ton indignat.
Eu ar fi trebuit s conduc in seara asta.
Nu ar fi trebuit s m uit peste umr i napoi, dup care s o
ntreb pentru cine, mai exact, trebuia s conduc. Nu ar fi trebuit
s o cert pentru c traversase parcarea de una singur, fr s fie
atent la mprejurimi, chiar dac toate aceste lucruri erau adev
rate. Cu siguran, nu ar fi trebuit s insinuez faptul c acionase
iresponsabil, ceea ce era egal cu a-i spune c ea era vinovat pen
tru atac.
tiam cine era vinovatul. Zcea intr-o balt de snge la picioa
rele mele, gemnd ca i cum vreunuia dintre noi ar fi trebuit s-i
pese.
Deci e vina mea c m-a atacat? a suspinat furioas. E vina
mea c nu pot merge de la ua casei pn la main fr ca unul
dintre voi s ncerce s m violeze?
Unul dintre voi.
Unul dintre voi? Ai de gnd s m bagi in aceeai oal cu
rahatul la?
Am fcut semn spre tipul pe care il doborsem la pmnt,
indignarea mea spumegnd la suprafa ca o reacie chimic,
instantanee i inflexibil.
Nu semn deloc cu el.
Mi-am auzit cuvintele umplnd spaiul dintre noi, ostile i
defensive. Cnd le-am rostit, privirea i-a alunecat peste gura mea
i peste inelul din buz. Am vzut frica pe care ncercase s o
ascund nainte s o pot observa.
Mnia mea nu era ndreptat mpotriva ei. Nu eu eram cel de
care trebuia s se team. Dar aa m comportam.
Cu mna ntins, a cerut din nou cheile i vocea i s-a frnt in
mijlocul frazei. Dar m-a privit in ochi cu hotrre. Curajul ei era
uimitor, dup cte ndurase n noaptea asta. Iar acum eu, un alt
brbat, ncercam s o foreze s fac ceva ce nu voia.
68

Unul dintre voi.


(reea, dar nu n totalitate. Sentimentul care m-a copleit cnd
iun realizat acest lucru nu era deloc plcut.
Locuieti in campus? am ntrebat-o, inmuindu-mi glasul,
pentru a-i oferi tandreea pe care o merita.
lira alegerea ei, nu a mea. Faptul c o salvasem nu imi ddea
dreptul de a-i dicta viaa. Putea s traverseze campusul i fr
mine, dei a fi preferat s nu o fac.
Las-m s te conduc, am insistat. Pot s m ntorc mai tr
ziii, pe jos, ca s-mi iau vehiculul.
M-a cuprins uurarea cnd ea a cedat, aprobnd din cap. Am
itulat-o s ii adune lucrurile mprtiate n main, pe care i le-a
pus inapoi. n poet, luptndu-m cu un junghi de gelozie nejustilicat cnd i-am nmnat un prezervativ.
De parc i-a fi oferit un scorpion in loc de un ptrat inofensiv
de celofan, i-a retras mna, spunnd c nu e al ei.
Deci, el plnuise treaba intr-att, nct s ncerce s asigure
lipsa dovezilor?
Nu te ntoarce. Nu te uita la el.
Ignornd avertismentul din mintea mea, m-am uitat inapoi, ca
sa m asigur c era nc la pmnt. Era. Posibil s fi mormit ceva
despre intenia lui de a ascunde probe, ceea ce m-a fcut s imi
par ru c ea nu m lsase s chem poliia, pentru c o intenie de
genul sta ar fi putut indica un plan pe deplin contient. Nu sunt
sigur dac am spus-o cu voce tare. Dac am tcut-o, ea nu a rs
puns. Am strecurat prezervativul n buzunar, ntrebndu-m dac
un prezervativ putea intra intr-un toctor, pentru c aveam de
gnd s ncerc acest mic experiment cnd ajungeam acas.
n imaginaia mea, tipul l folosea n acel moment.
M-am urcat in camioneta ei, am inchis portiera i am introdus
. Iicia n contact.
Eti sigur c nu vrei s chem poliia?
Dei eram hotrt ca aceast decizie s i aparin, trebuia s o
intreb nc o dat.
Rmnnd tcut pentru un moment, a privit prin parbriz la
partea din spate a casei i la petrecerea dinuntru.
69

Sunt sigur, mi-a rspuns.


Am dat din cap i am pornit cu spatele, lumina farurilor artndu-mi clar rnile pe care i le fcusem atacatorului ei. Nu era
nici pe departe suficient. M -am forat s pstrez camioneta n
mararier. A fi preferat s o bag in vitez i s-l turtesc sub roi
De ani de zile nu mai sim isem nivelul sta de violen pulsndu-mi prin vene.
Cu ochii la drum, m-am forat s par linitit, tiind c aa, chiar
dac nu imediat, aveam s m calmez. La intersecie, am intrebat-o
numele cminului n care locuia i am virat la dreapta cnd mi l-a
spus, cu vocea slbit i tremttrnd, acum c pericolul trecuse.
I-am oferit ct de mult intimitate am putut, veghind-o cu
coada ochiului n timp ce ncerca s se reculeag. S-a cuprins cu
braele ca i cum i-ar fi fost frig, cu toate c noaptea era foarte
frumoas pentru luna octombrie. Un pic cald, chiar. Tremura din
cnd n cnd, trupul ei parc vrnd s se apere, in timp ce mintea
ei nu putea ndeprta mizeria la care tocmai fusese supus.
Am vrut s m apropii i s o ating. Nu am facut-o.
Ar fi putut fi mult mai ru.
Dar nu aveam s-i spun asta niciodat.
In faa cminului, i-am parcat i ncuiat camioneta, dndu-i
cheile i conducnd-o pn la intrarea lateral. M-am chinuit s
mi in minile la locul lor. Voiam s o consolez, dar atingerea
unui strin era ultimul lucru de care avea nevoie. Dei, pentru
mine, era familiar, unic i fascinant, ea nici mcar nu tia cum
m cheam.
La u, i-am cerut crdul de acces, gndindu-m c i-ar fi fost
greu s deschid singur, din moment ce tremura att de tare.
M-am ntrebat dac trebuia s o conduc pn la camer, sau dac
asta i s-ar fi prut o ameninare. ncrederea ei de pn acum deja
mi se prea un miracol.
Apoi, cnd mi-a dat cartela, a tresrit de uimire cu ochii la
degetele mele.
O, Doamne! Sngerezi!
Nu. E mai mult sngele lui, i-am rspuns.
De parc asta ar trebui s o liniteasc, lisuse!
70

Am descuiat ua, apoi i-am dat inapoi legitimaia, uitndu-m


direct la chipul ei, acum complet vizibil in lumina plafonului de la
Intrare. Ochii mei atingeau ceea ce degetele nu puteau, trasnd
urmele lacrimilor, petele de rimei de sub pleoape. Voiam s i ne
tezesc sprncenele ncruntate cu vrfurile degetelor, s o cuprind
I i i brae i s ii lipesc faa de pieptul meu, s o calmez cu btile
Inimii mele.
Eti sigur c te simi bine? am intrebat-o, iar ochii i s-au
umplut imediat de lacrimi.
Minile mi s-au strns n pumni pe lng mine. Nu o atinge.
Pa. Sunt bine, mi-a rspuns, ferindu-i privirea de a mea.
Nu tia deloc s mint.
Avea s i povesteasc unei prietene ceea ce pise. Poate cole
gei de camer. Cuiva cunoscut i de ncredere. tiam c nu puteam
li eu confidentul ei. mi ndeplinisem scopul i nu mi doream
dect s mi-1 fi ndeplinit mai bine. Mai repede. Aveam s regret
pentru totdeauna ezitare mea iniial de a o urma afar n seara asta.
Am intrebat-o dac puteam suna pe cineva pentru ea i a refu
zat din cap, ocolindu-m, atent s evite orice contact fizic, chiar
>i atingerea hainelor. nc o dovad a statutului meu anonim.
l-am urmrit paii spre scri, tocurile pantofilor rsunnd pe
dalele de pardoseal, coada ei lucioas, bifurcat, balansndu-se
absurd n spate, orict de greu s-ar fi micat acum. Coarnele cos
tumului erau de mult pierdute.
lackie? am strigat-o atent, nevrnd s o sperii.
S-a rsucit, cu mna pe balustrad, ateptnd.
Nu a fost vina ta, i-am spus.
i-a mucat buza, meninndu-i postura, dnd din cap o dat
nainte de a prinde balustrada i a fugi pe scri. M-am ntors i am
plecat, sigur c acele cinci cuvinte erau ultimele pe care aveam s i
le zic vreodat lui Jackie Wallace.
Erau nite ultime cuvinte bune.

71

capitolul

LA N DO N
Boyce VVynn, fost coleg ocupant al mesei paria din coala gene
ral, devenise pentru m ine un fel de N em esis1. Dac i-a fi spus in
felul sta, habar n-ar fi avut ce voiam s zic i m-ar fi fcut feti i/
sau m-ar fi ameninat cu btaia. Exact ce s-a i ntmplat i tar
s-i spun nimic.
Adic contrar unor lucruri pe care le spun adulii, dac rs
punzi golanilor in cazul n care nu poi s-i bai , le d putere,
pentru c, n felul sta, se prind c-i pas. N-aveam nicio intenie
s fac aa ceva. Directorul Ingram m ameninase cu tolerana ei
zero, iar Wynn, probabil, putea s m bat, pe lng faptul c i
fcea s m exmatriculeze. Era mare i rutcios, pind zgomotos
prin mprejurimi, ca unul dintre elevii mai mari, care l suportau
numai pentru c se zvonea c are acces la droguri, alcool i piese
auto furate. De asemenea, pe ei nu ii amenina. Nu se lua dect de
cei pe care i percepea ca fiind mai mici sau mai slabi.
Adic de mine.
n cantina colii nu exista o mas paria, aa c, pentru alegerea
locului unde mneam era necesar o decizie ad-hoc, la dou
secunde dup ce plteam. Orice micare greit putea fi fatal.
n zilele urte, leprele sociale mncau n curte, iar cnd era fru
mos afar rmneam nuntru, renunnd la mesele i bncile
nsorite n favoarea tipilor de genul lui Clark Richards, fiul cel mai
; In mitologia greac, zeia rzbunrii i justiiei divine.

72

mic al unui ntreprinztor pe care l ura bunicul, i fetelor ca


Melody Dover, iubita blond i popular a lui Clark.
Nu prea erau multe zile urte aici, in afar de cteva ploioase
sau cu vnt puternic, cu cderi de grindin i ocazionalele am e
ninri cu tornadele. n afar de asta, vremea era cald i nsorit,
chiar i pe timpul iernii... ceea ce nsemna c mi petreceam cea
mai mare parte a pauzelor de prnz n interior. Cele mai sigure
locuri erau la extremitile vacante ale meselor, acolo unde nu se
aeza niciun semi-popular sau vreun tip ca Wynn.
Dar, asta nu i oprea s te gseasc atunci cnd erau in cutare
de distracie.
Exem plul 1: Este surprinztor de uor pentru cineva s m
ping o tav cu mncare peste mas, trntind-o jos i
mprtiind alimentele n toate prile, fr s se opreasc
din mers i fr s dea de neles c ar avea cumva de-a face
cu asta.
Am nceput s cumpr sandviciuri conservate n condiii
suspicioase, ambalate n folie i o sticl cu ap, n loc de
porii de mncare gtit.
Exem plul 2: Cine a inventat vestiarele, unde mai multe rn
duri de metal i blocuri de beton ascund de ochii antreno
rului tot ce se ntmpl in spate, a fost un idiot. Graie unei
ambuscade, am pierdut o pereche de tenii la mna a doua
i pantalonii mei cargo tip camuflaj. Pentru c nu eram att
de srit de pe fix nct s i identific pe nemernici, remediul
antrenorului a fost s imi iau ceva de mbrcat din coul cu
lucruri pierdute, care emana un miros de parc ar fi murit
ceva pe fundul lui i acum era n stare de putrefacie.
n timpul ultimei ore, am mirosit ca un rahat, la propriu, fie
care fat din apropiere strmbnd din nas i trgndu-i masa ct
mai departe de mine posibil, n timp ce bieii fceau observaii
inteligente, cum ar fi, Pui, Maxfield. ncearc s-i spui ngrijito
rului tu s mai pun furtunul pe tine din cnd in cnd. Etcetera.
73

Am dat tot jos de pe mine imediat ce am ajuns acas i, dup ce


am fcut o baie fierbinte, le-am aruncat in containerul pentru ars
din spatele curii.
Am mprumutat cinci dolari de la tata i l-am rugat pe bunicul
s m duc napoi la Thrifty Sense, unde am gsit o pereche de
tenii Vans ca noi, mrimea mea. Costau apte dolari.
tiu unde locuieti, a spus bunicul, strccurndu-mi cei doi
dolari care mi lipseau.
Am ncetat s mi mai schimb hainele pentru ora de sport,
lucru care mi-a adus o mulime de puncte sczute din note n fie
care zi, pn cnd antrenorul Peterson i-a dat seama c penaliz
rile nu aveau niciun efect.
Dar aveam trei ore cu VVynn: educaie fizic, geografie i meca
nic auto.
Splai-v! a strigat domnul Silva, vocea lui ca un tunet r
sunnd peste zgomotul motoarelor n funciune, a mainriilor
electrice, a muzicii country i a discuiilor despre autoturisme,
pri de autoturisme, fete i pri de fete.
Majoritatea lucrurilor pe care le spuneau bieii erau inofen
sive. Chiar dac mamele din intregul ora ameninau c ne spal
gura cu spunul abraziv Lava, pe care l foloseam pentru a ne
ndeprta petele ncpnate de ulei i vaselin de pe mini i
brae, toate erau, de obicei, doar vorbe.
Totui, uneori, toate acele cuvinte nu preau doar fraze i expre
sii. Preau amintiri i comaruri, iar eu fceam tot posibilul s evit
i una, i alta. Minile mi s-au strns n pumni uleioi, in timp ce
stteam la rnd pentru chiuvete, forat s aud discuia din spatele
meu, n care Boyce VVynn juca un rol important.
Bi, ele ei sunt ca doi pepeni zemoi.
Accentul lui mi ridica prul pe ceaf i mi imaginam gesturile
pe care tiam c le fcea cu minile.
Da, i-a trage-o, a rspuns prietenul su, i au rs amndoi.
Dar nu presteaz.
nc, Thompson. nc. A inva-o eu s presteze.
L'itndu-m drept in fa, privirea mi s-a ntunecat pe margini.
74

Siiigur! Ai vrea tu, golanule! In plin zi, n-ar da doi bani pe


un srntoc alb ca tine.
Da cui i trebuie in plin zi? Noaptea, frate. La adpostul
ntunericului, ar ceri mai mult.
Prietenul a rs.
Bi, serios, ar spune nu. Plus c nu e chiar att de bun.
Frate, eti nebun? A viola-o att de repede...
nainte s mi dau seama ce fac, m-am rsucit, pumnul meu
ncletat nfigndu-sc chiar n marginea gurii lui Boyce Wynn.
Capul i s-a micat un pic de la impact i ochii i s-au lrgit de
uimire. Instinctiv, am tiut c nu trebuia s m opresc la att, dar,
ilintr-odat, n jurul nostru s-a format un cerc de elevi strignd,
Btaie! Btaie! i membrele mi-au ngheat, n timp ce tot corpul
lui s-a ncordat, pregtind o lovitur care s m lase lat.
nainte ca oricare dintre noi s poat face vreo micare, Silva
ne-a apucat pe amndoi de bra, desprindu-ne i imobilizndu-ne.
Ce dracu facei aici, ntrilor? V strduii s fii exmatriculai?
Nu mi-am luat ochii de la Wynn i el se uita napoi cu o privire
i riminal. Un firicel de snge i strlucea pe buza de jos.
Ce-ai fcut, Wynn? a urlat Silva, scuturndu-1.
Profesorul nostru de mecanic auto era extrem de iritat.
Ochii lui Wynn s-au ngustat, nc uitndu-se urt la mine, i
prea s li ajuns la un soi de concluz.ie rzbuntoare. A ridicat din
umrul liber, ca i cum ar fi fost indiferent.
Nimic, domnule Silva. Totul e OK.
Silva s-a uitat spre mine, iar Wynn a ridicat ncet braul liber,
s-i tearg uvia de snge de pe fa cu dosul palmei. Adrena
lina clocotind a trimis un fior prin mine.
i tu, Maxfield? Prerea ta care e? Ce s-a ntmplat aici?
Am cltinat o dat din cap i am repetat dup Wynn.
Nimic. Totul e OK.
Silva a scrnit din dini, dndu-i ochii peste cap pn la tava
nul scorojit, ca i cum Dumnezeu ar ti putut s l repare i s ii
spun ce msuri s ia cu noi.
Scuturndu-ne nc o dat braele, mai puternic, aproape c ni
le-a scos din umr.
75

N -o s fit* rticio btaie. In. Atelierul. Meu. Ai neles, brbai?


Scuipase cuvntul brbafi ca i cum am fi fost orice altceva,
numai asta nu.
Am ncuviinat din cap, dar nu ne-a dat drumul braelor.
F. nevoie s i spun lui Bud c faci probleme? l-a ntrebat pe
Wynn, care a negat din cap, cu ochii mrii.
Oricine ar fi fost Bud, numele su bga frica n tipul care tero
riza cea mai mare parte a corpului elevilor.
S-a sunat de ieire, iar publicul nostru s-a ngrmdit cu ntr
ziere spre chiuvetele supradimensionate din aluminiu. Silva ne-a
eliberat, dar nu s-a micat, incrucindu-i braele vnjoase la
pieptul musculos i suflndu-ne tios n ceafa n timp ce ne frecam
cu spun. Lundu-mi rucsacul din dulap, m-am ndreptat spre
ieirea lateral, in timp ce Wynn ieea prin fa cu doi prieteni.
Evadarea mea era ceva temporar. Eram sigur de asta.

ntr-un efort de a-i tortura elevii, profesoara mea de geografie,


a anunat un proiect pe echipe, imediat ce am revenit din vacana
de iarn, in timpul creia toi cei care rmseser n ora de Cr
ciun se bucuraser de cincisprezece centimetri fr precedent de
zpad, care acoperiser plaja, palmierii, hotelurile din staiune i
brcile de pescuit.
n Alexandria, iarna ncepea nainte de Crciun i continua
pn n martie, cu averse de ploaie, lapovi i, ocazional, nin
soare, grmezi de zpad adunat in colurile parcrilor, transformndu-se din alb n cenuiu dac era lsat s se topeasc, in loc
s fie ncrcat n camioane i dus afar din ora. n luna februa
rie, toata lumea era stul de rzuit gheaa de pe parbrize, de
curat cu lopata aleile i drumurile de acces, de trezit n vuiet de
camioane cu pietri sau pluguri de zpad, de frig i umezeal
constant.
Aici, zpada se aeza ca un praf, dac se aeza vreun pic. Orice
cantitate semnificativ provoca uimire. Cincisprezece centimetri
erau considerai un miracol. Oamenii se plimbau de colo-colo
exclamnd i cltinnd din cap. Prinii ii trimiteau copiii afar s
76

construiasc oameni de zpad i s fac ngeri de zpad cu o


sele pe mini, pentru c nimeni nu avea mnui normale sau cu
un singur deget.
n lumina Miracolului de Crciun vom forma echipe
miraculoase, pentru a observa efectul schimbrilor climatice asu
pra mediului nconjurtor i a oamenilor.
Tonul doamnei Dumont era mult prea vesel pentru a doua or
din prima zi de dup vacan. Nimeni nu voia s fie acolo i nicio
cantitate de entuziasm n-avea s ne fac s ne rzgndim dup
dou sptmni ntregi de dormit pn trziu i stat degeaba.
Cu scopul de a arta modul n care oamenii se adapteaz la
schimbri neateptate, toi vom trage cte un bileel din plrie i
vi>m forma perechi.
A zmbit larg, de parc ideea c soarta ne alegea partenerii ar
li trebuit s fac proiectul mai interesant.
Toi am gemut la unison. Netulburat, a nmnat o apc de
baseball ntoars cu susul n jos, inscripionat cu mascota colii,
care, surpriz, era un pete, lui Melody Dover, care a extras o
bucat de hrtie i a trecut-o fetei din spatele ei. De pe ultimul
scaun din rndul lui Melody, am urmrit apca apropiindu-se. Am
extras un F. Nimerit.
Cnd apca a ajuns pe ultimul rnd, Dumont a potolit zgom o
tul de voci.
Acum, gsii-v partenerul i schimbai-v locurile! Vei sta
lng acel partener n primele trei sptmni din acest semestru,
la sfritul crora vom prezenta ntregii clase proiectele noastre!
Cred c e o glum! Nu mai susinusem dect un singur proiect,
in primvara anului trecut, la care obinusem un zero. Prezentrile
orale erau greu de fcut i greu s i vezi pe alii fcndu-le.
Am cochetat cu ideea de a m ridica i a iei din clas, apoi am
.mzit OK, care domnioar frumoas are un /?" din partea opus
a slii i nu m-am mai putut mica.
Boyce. Wynn.
O. Drace!
S-a ridicai i a nceput s smulg bucile de hrtie din minile
elevilor ca s alle cine i era partener.
77

Tu ai F? Cine dracu are F?


Domnule Wynn, i-a strigat doamna Dumont, ncruntndu-se.
El a ridicat din umeri.
Nu-mi gsesc partenerul, doamn Dumont.
Ochii i s-au oprit pe Melody, care s-a strmbat un pic.
Tu eti?
l-a smuls hrtia din mn, iar ea a obiectat.
Nu, i-a luat biletul napoi, ridicnd brbia. Eu l am pe Clark.
Iubitul ei era deja aezat lng ea. Nici nu era nevoie s se mute
din locurile lor de pe rndul din fa ca s lucreze mpreun. i eu
m pricopsisem cu Boyce-dracu-s-l-ia-W ynn, n timp ce privile
giatul Clark Richards sttea cu frum oasa lui iubit. Firete.
Aaa, nu, nu, nu, nu merge aa.
Doamna Dumont s-a grbit spre ei, cu ochii la Melody.
Nu poi s faci pereche cu ... prietenul tu. Vreau s
experimentm cu toii o schimbare in cultur i mediu! Difuzia
schimbrii de mediu n aciune!
Ct timp cei trei ncercau s i dea seama la ce se referea, ea a
luat hrtiile lui Boyce i Melody i lc-a schimbat ntre ele.
Gata. Acum, Clark, mergi cu Boyce. ncep imediat s mpart
temele de proiect!
Prea s cread c asta avea s i distrag atenia lui Clark de Ia
faptul c i nlocuise o partener-iubit sexy cu un partener-btu
mthlos.
Ce dra... s-a strmbat el, incordndu-i maxilarul. De ce nu
pot s lucrez cu Mei?
Doamna Dumont i-a zmbit binevoitor, btndu-1 pe umr.
Acum, cine are F? a ntrebat, ignornd complet ntrebarea lui.
Am ridicat mna civa centimetri deasupra bncii, tar s
spun un cuvnt. Patru perechi de ochi m-au gsit. Singura care
mi-a zmbit a fost doamna Dumont.
Vino n fa, I.andon. Poi lua locul lui Clark pentru urm
toarele trei sptmni.
Dup expresia de pe faa lui Clark, ai fi crezut c a spus, Poi
s i-o tragi prietenei lui Clark pentru urmtoarele trei sptmni".
78

Drcia dracului, noroc chior, Richards, i-a zis Boyce, inmindu-m n col cu o privire sfredelitoare.
ntr-un fel, faptul c fcusem, fr voia mea, pereche cu iubita
altui tip, era inc un cui mpotriva mea.
Mi-am pus rucsacul pe umr i am naintat printre rnduri,
simindu-m de parc a ti fost condamnat la injecia letal, nu
forat s finalizez un proiect cu o fat care apruse in fanteziile
mele cel puin o dat. n timp ce Dumont ne mprea pachetele,
Melody a scos un caiet spiralat i a nceput s ne mpart respon
sabilitile: Mclody in stnga, Landou in dreapta, ambele subliniate.
A trasat o linie groas pe mijloc, folosind marginea manualului ca
s ii ias dreapt.
Fac eu hrile, ni-am oferit, cu voce joas.
A strns din buze i a rmas dreapt, in mod clar iritat. Super!
A inceput s scrie cuvntul hri sub numele meu i s-a oprit la
jumtate, fixndu-m cu ochii mari, de un verde pal.
Tu... tii s desenezi? C pot s le fac eu, dac nu.
l-am ntors privirea.
Da.
Vznd c nu intru n detalii, i-a dat ochii peste cap i a mor
mit:
Bine. A face bine s iau o not mare pe chestia asta.
Am tcut schimb de numere de telefon i adrese, dei mi-a dat
clar de neles c nu avea de gnd s pun piciorul afar din cldi
rea colii sau din casa prinilor ei, cu mine.
Conacul Dover era mai in josul plajei de casa bunicul.
O, da, Maxfield, a spus Clark.
Ka a amuit, probabil din cauza expresiei mele sumbre.
Clark era fiul lui John Richards, cel mai mare constructor de
monstruoziti rezideniale i apartamente de vacan din oraul
nostru. l btea la cap de o venicie pe bunicul s i vnd propri
etatea de pe plaj. Atmosfera se ncinsese acum civa ani, spunea
bunicul, atunci cnd Richards ceruse ajutorul primriei ca s il
exproprieze, pe motiv c baraca bunicului era o oroare i c ac
tivitile sale de pescuit erau doar o faad. Bunicul i-a spus unde
s i bage vorbele chiar acolo, in mijlocul edinei consiliului
79

local. ncercrile de intimidare se rriser de cnd tata ncepuse s


se ocupe de partea financiar a Maxfield Fishing, dar ostilitatea
era la fel de puternic.
Melody i-a dres delicat glasul.
Unim... Deci, sun-m disear, dup ce m ntorc de la cursul
de dans.
Cursul de dans. n ce se imbrcau fetele ca Melody la cursul de
dans? Imagini spontane i-au esut calea n imaginaia mea. Mi-am
rsucit una dintre benzile de cauciuc de pe ipcheietur.
-O K .
Cam pe la ora opt?
OK, am repetat.
i-a dat ochii peste cap. nc o dat. Soneria a sunat i a nit
n picioare ca s ias din sal cu Clark, care s-a ncruntat la mine,
trecndu-i un bra n jurul umerilor ei. Boyce a venit in spatele lui
i m-a mpins in spate, lipindu-m de banc.
Ciudatule, mi s-a adresat el. Richards probabil o s te omoare
dac pui mna pe ea.
Nu intenionasem s o ating in vreun fel. Ciudat cum acea
ameninare m facea s mi doresc.

LUCAS
Cred c mintea mea repornise n timpul celor patru ore de
somn de care, in sfrit, am avut parte, pentru c mi aminteam
acel lucrul enervant de smbt seara pe care nu fusesem n stare
s-l rein.
Dac Jackie nu renuna la curs, nu avea s l promoveze i nu i
mai rmnea la dispoziie dect o zi pentru a face acest lucru,
deoarece termenul-limit de renunare pentru nvmntul de
licen era mine.
Probabilitatea de a m ntlni din nou cu ea, astzi, era sczut.
Nu aveam dect o singur soluie: puteam s i trimit un e-mail, n
calitate de preparator al cursului, un avertisment informativ politicos
80

despre data scadent. Drag Student: ar fi bine s te ocupi de acest


lucru important, aluzie, aluzie.
Nu avea importan c nimeni altcineva din campus nu ar fi
primit o astfel de notificare personalizat. Administraia nu
obinuia s ofere multe avertismente individualizate, cu att mai
puin pentru retragerea de la cursuri. Preferau s le afieze pe
pagina web a departamentului sau s le insereze undeva n
documentaia de nscriere pe care toat lumea o derula tar s o
citeasc, apoi apsa direct butonul Accept.
Prerea general acceptat: fiecare student este responsabil de
administrarea propriului orar. Pentru c sunt aduli. Teoretic.

Domnioar
Wallace,
T
Sunt preparatorul cursului de economie introductiv
al domnului doctor Heller, pe care se pare c ai ncetat
s l frecventai, conform condicii de prezen i a faptu
lui c nu v-ai prezentat la examenul parial de spt
mna trecut. Ca atare, doresc s v readuc la
cunotin c studenii nu sunt eliminai de pe liste n
mod automat pentru neprezentare, ci trebuie s nceap
ei nii procedura de retragere de la cursul n sine. For
mularele de retragere i instruciunile sunt disponibile
on-line; v-am inclus link-urile mai jos.
V rog s reinei c termenul-limit este MINE.
L. Maxfield
Am salvat mesajul i am nchis laptopul, plnuind s i-1 expe
diez mai trziu, dup ce adugam link-urile. Trebuia s trec pe la
Starbucks nainte de curs, s predau o copie dup autorizaia mea
de chelner rennoit, tar de care nu aveam voie s m prezint la
lucru n dup-amiaza asta. Probabil c i ea avea alte cursuri
dimineaa. Aveam timp.
Bun, Lucas, m-a salutat Gwen, tergnd o mic pat de
cafea de pe blatul din granit.
Gwen avea un zmbet de luni-diminea pe care niciun cunos
cut nu l putea egala, cu att mai puin colega noastr, Eve, care nu
prea zmbea de felul ei.
81

A rmas valabil c lucrezi n locul meu astzi dup-amiaz, nu?


Am dat din cap, lund o ceac de cafea.
Dup ce ies de la meditaii. Termin la dou.
Eti o dulcea! mi-a zmbit, urmndu-m in spate. Am s
m ntorc la timp, s poi ajunge la seminar.
Nu mi-am putut reine zmbetul, cnd am bgat fotocopia n
dosarul meu i i-am lsat un bilet managerului, n care il infor
mam c am tcut-o.
Trebuie s-i gsim o fat, a spus Gwen, din senin.
M-am necat cu o gura de cafea pe care tocmai o luasem, iar
Gwen m-a btut pe spate.
A... am biguit, imediat ce am putut s vorbesc. Mulumesc,
dar mi-e bine aa.
Una dintre sprncenele pale i s-a ridicat, afirmnd fr cuvinte
ce prere avea ea despre declaraia mea.
Eti un biat bun, I.ucas.
Trebuie s fi afiat o expresie nencreztoare, pentru c a dat
din cap.
Crede-m. Eu sunt expert la gsit nenorocii, iar tu nu eti
unul dintre ei.

Kennedy Moore era, ca de obicei, n centrul ateniei, rznd i


tar s aib habar prin ce trecuse fosta lui iubit (timp de trei uni)
cu dou zile n urm. M ntrebam dac nu cumva era i prieten
cu tipul pe care nu puteam s mi-1 amintesc fr s mi trebuiasc
nite taekwondo mental, ca s m calmez.
M-am aezat la locul meu, pe rndul din spate, i am scos un
manual, pregtindu-m s nv pentru un test de la cursul de
unsprezece. Ateptnd s ajung Heller, pentru ca Moore i prie
tenii lui s ia loc i s tac, am schiat ceva violent pe marginea
manualului. M ntrebam mereu ce credeau persoanele care nim e
reau crile folosite de mine cnd ddeau peste una dintre mzglelile mele. D e obicei, erau doar modele, produsul reveriei de
moment. Uneori, erau ilustraii personale ale textului tiprit.
Rareori, foarte rar, includeau fee sau pri ale corpului.
82

Heller a intrat pe ua din faa slii, trezindu-m din visarea


inutil. De cnd Jackie ncetase s mai vin, cursul devenise incre
dibil de plictisitor. tiam materia pe de rost. tiam toate anecdo
tele amuzante i poantele lui Heller. Notele personale pe care le
incorpora n prelegerile sale fceau din el un instructor extraordi
nar, dar, chiar i aa, de trei ori era prea mult pentru majoritatea,
iar a patra ajungea la grania torturii.
Dac toat lumea se va aeza, vom ncepe, a zis el.
Din cte puteam s vd eu de pe rndul din spate, toat lumea
era aezat, dar, n mod sigur, cuvintele sale erau adresate cuiva.
O, Doamne! M-am holbat. N-am putut face nimic altceva,
dect s m holbez.
Jackie, cu obrajii purpurii i ochii mari fixai pe Heller, sttea la
civa metri de mine, lng ua din spate a slii de curs. Dintr-odat, de parc ar fi fost mpins de la spate, a cobort n grab trei
rnduri mai jos i a ocupat singurul loc gol... n afar de cel de
lng mine. Care i-ar fi fost mai aproape.
Poate c nu-1 vzuse. Poate c nu m vzuse pe mine.
Sau poate c m vzuse.
Ce cnta aici?
Bine c mai trecusem prin materia asta de trei ori i puteam s
o regurgitez cu uurin la seminarul de mai trziu, pentru c nu
m-am putut concentra pe niciun cuvnt rostit de Heller pe tot par
cursul celor cincizeci de minute ale cursului. Totul era Na Na Na
i fit de marker pe tabl. Jackie nu prea s se descurce mai
bine, dei presupuneam c lipsa ei de concentrare se datora unor
motive complet diferite de ocul pe care l suferisem eu cnd o
vzusem. Nu avea cum s ridice ochii fr s priveasc in ceafa
fostului ei iubit i era nevoit s se uite la tabl, indiferent dac
Heller schia sau nu vreun grafic pe ea, sau la pagina goal din
caietul ei spiralat, care a rmas aa pn la sfritul cursului.
Venise s se retrag, m-am gndit, relaxndu-m n cele din urm.
Asta tcea, renuna la curs. Ajunsese prea trziu s poat discuta
cu Heller nainte de nceperea orei, aa c rmsese pentru a
obine semntura lui pe formularul de retragere dup ce se termina,
ntrindu-mi concluzia, s-a ndreptat spre faa slii la sfritul
83

prelegerii (dup ce fostul ei ieise pe culoar, fr mcar s o


observe). Dup un scurt schimb de cuvinte cu Heller, l-a ateptat
s discute cu ali doi studeni, apoi l-a urmat afar.
Ar fi trebuit s m simt uurat. Nu mai trebuia s mi asum
vreo responsabilitate pentru ea. Nu mai trebuia s i trimit mesajul
pe care l scrisesem de diminea.
Nu mai trebuia s o vd vreodat.
Deci, de ce aveam sentimentul c, dac o lsam s dispar din
viaa mea, pierdeam ceva de nenlocuit?
Rspunsul era doar o alt ntrebare. Ce altceva aveam de ales?
***

Exact ca la petrecerea de Halloween, am zrit-o imediat ce a


intrat pe u, aezndu-se la captul rndului meu. Era ca o for
invizibil, care atrgea ceva ascuns n mine. M minuna cmpul
magnetic pe care reuiserm s il dezvoltm ntre noi, i m ntre
bam dac i ea i-ar fi simit fora, dac ar fi venit mai aproape.
Poate c nu o simeam dect eu.
Era cu rocata simpatic pe care o recunoteam vag de la petre
cere, unde veniser mpreun, Jackie n costumul ei de diavol rou
aprins i prietena sa mbrcat ntr-un lup, cu urechi pufoase,
coada stufoas, nelipsitul costum mulat dintr-o pies... i ochelari
de bunicu pe vrful nasului. Crora nu le-am vzut sensul, pn
cnd un tip nalt, la bustul gol, cu blugi i o pelerin cu glug de
roie, a alergat spre ea, a luat-o pe sus, la propriu, i a dus-o pe
ringul de dans.
Ori de cte ori ploua, lumea prefera s nu plece din campus
intre cursuri, i Starbucks-ul studenesc era luat cu asalt. erpuind
printre dou vitrine i clcnd pe spaiul micii zone cu mese i
scaune, unde toate locurile erau ocupate, coada se sfrea undeva,
pe coridor. Aglomeraia nu ddea semne s se termine curnd. Nu
aveam timp s fiu distras, dar eram, urmrind-o pe Jackie cu prie
tena ei, apropiindu-se pas cu pas.
Prietena a ieit afar din rnd ca s verifice timpul de ateptare
i a ajuns la concluzia c avea s dureze prea mult. Am crezut c
84

aveau s plece amndou, dar a mbriat-o strns pe Jackie i s-a


ndeprtat singur.
Jackie nu m observase, dar nu se concentra cu adevrat pe
ceva. Privirea ei goal plutea deasupra celorlali clieni sau se uita
pe cea mai ndeprtat fereastr. Gura i era strns ntr-o linie
dreapt i expresia sa gnditoare contrasta cu zmbetul pe care
mi-1 oferise n acea zi ploioas, imortalizat in desenul meu. M
durea inima s o vd aa, de parc mi se ataase de starea ei
emoional, n loc s i ndeplineasc sarcina principal, aceea de
a m menine n via. i-a verificat telefonul, citind mesaje sau o
pagin de internet timp de un minut sau dou, nainte de a-i
relua privitul fr int, naintnd in spatele unui tip nalt, care imi
bloca vederea, lucru pentru care i eram recunosctor. tiam din
instinct c, dac s-ar fi uitat n sus i m-ar fi vzut acum, s-ar fi
ntors i ar fi plecat.
n cele din urm, tipul din faa ei a dat comanda, a pltit i s-a
mutat n zona de servire.
Urmtorul, am spus ncet, trezind-o din visare.
Buzele i s-au desprit, dar orice fusese pe cale s zic s-a eva
porat, rmnnd nerostit.
Pielea i s-a nroit. Am privit-o n ochii, care, am observat,
acum c i priveam de aproape, erau un pic nroii, de parc ar fi
plns recent. Sigur Heller nu o fcuse s plng, nu? Orict de
rigid tiam c putea fi atunci cnd era necesar, nu mi-1 puteam
imagina fcnd-o pe aceast fat s plng doar pentru c voia s
renune la curs.
Inima mi s-a strns din nou, n ton cu ea. n mintea ei, aveam
s fiu mereu asociat cu acea noapte. Acest fapt nu putea fi schim
bat niciodat. O speriam sau ii aminteam de ea, oricare ar fi fost
sentimentul, voia s fug de el. Cum a fi putut s o condamn?
Fata din spatele ei i-a dres nerbdtoare glasul.
Eti gata s comanzi? am folosit ntrebarea pentru a o ancora
in realitate, trgnd-o napoi, unde ne aflam.
S-a terminat. Voiam s mi citeasc gndurile. FI nu e aici. Noi
nu suntem acolo.
85

Apoi a dat comanda, cu vocea un zumzet distorsionat, pe care,


cumva, l-am neles. Am tiprit-o pe pahar, mpreun cu numele
ei i i-am dat-o lui Eve. Trziu, smbt noaptea, mi-am dat seama
c am strigat-o Jackie, cnd, de fapt, nu aveam de unde s tiu cum
o cheam, dar acum nu mai avea rost s fac pe ignorantul.
Ridicnd privirea, am surprins-o examinndu-mi mna dreap
t, nc nvluit intr-un strat subire de tifon. Cea mai mare parte
din sngele dc smbt noaptea fusese al lui, aa cum ii spusesem,
dar nu tot. Cnd am ajuns acas i m-am splat, mi-am dat seama
ct de ru m rnisem, dup crpturile i zgrieturile de pe
degete. Rnile erau plcute. Erau dovada c nu m reinusem. Nu
era de mirare c se prbuise la pmnt i rmsese acolo.
l-am ncasat butura i mi-a ntins legitimaia, aceeai pe care
o folosisem s ii deschid ua cminului. Faa zmbitoare de sub
protecia laminat nu se potrivea cu expresiile pe care le vzusem
pe chipul ei n ultimele zile.
Eti bine azi? am ntrebat-o, nerealiznd sensul criptic al
cuvintelor mele dect dup ce le-am rostit. Drace!
Sunt bine, mi-a rspuns, cu vocea nc rguit.
Cnd a luat legitimaia i chitana, degetele mi s-au atins de ale
ei cu propria lor voin. A tras brusc mna napoi, ca i cum a fi
ars-o, i mi-am amintit cum smbt seara, fcuse tot posibilul s
nu ne atingem cnd trecuse pe lng mine, la intrarea n cmin.
Oare numai de mine i era fric s se ating acum, sau de orice
individ?
Voiam s fiu eu cel care avea s o relaxeze i s o descopere, s
i arate blndeea i respectul pe care nu le primise din minile
violatorului sau din ale fostului ei iubit.
Dar n-aveam s ajung niciodat in acea ipostaz i era o prostie
s tnjesc dup aa ceva.
Mulumesc, a spus, privindu-m confuz i prudent.
Fata din spatele ei s-a aplecat prea aproape, comandndu-i bu
tura peste umrul lui Jackie, dei nc nu i-o cerusem. Jackie s-a
ferit de contactul fizic. Inbuindu-mi o replic acid i lundu-i
comanda, mi-am amintit c eram la munc, era al dracului de
86

aglomerat i, orict de mult rni-a fi dorit s fac s dispar toate


aceste persoane, nu aveam cum.
Ochii ni s-au mai ntlnit o dat nainte s fie nghiit complet
de mulimea aliat n partea cealalt a barului, unde Eve lucra cu
micri maniacale, aruncnd priviri rutcioase oricui se plngea
de timpul de ateptare. Jackie i-a luat paharul i a plecat fr s se
uite napoi, iar eu am nceput s m ntreb de cte ori aveam s o
mai pierd din ochi. Cu siguran, asta era ultima.

87

capitolul

LA N DO N
Ziua ncepuse groaznic i de acolo mersese tot mai ru. Eram
la jumtatea drumului spre coal cnd dimineaa umed se trans
formase ntr-o furtun neprevzut. Intru-un minut mi simeam
hainele ca nite crpe calde, jilave in aerul rece i umed, iar n
minutul urmtor, a aprut o mas de nori care s-a deschis i a
mprocat ploaie peste fraierul de m ine tot restul drumului pn la
coal.
Intrnd pe uile duble, m ofticasem c nu fcusem stnga-mprejur, s plec acas imediat ce ncepuse s plou. Nu a fi putut s
m ud mai tare nici dac a fi srit n ocean cu tot cu pantofi. Vr
furile prului meu se strnseser n epi ce picurau ca un robinet
care nu putea ti nchis complet. Picturile se transformaser n
iroaie ce se scurseser din tivul hanoracului meu fleac i din
blugi n teniii care acum scriau i lipiau cnd naintam pe
coridor.
Ddeam vina pe M elody Dover pentru decizia mea proast i,
da, pentru dorina de a veni la coal, o premier dup un an i
jumtate.
n primele dou sptmni ale proiectului nostru, lucraserm
mpreun doar n clas. i prin mpreun vreau s spun aezai
unul lng altul. Abia dac ne vorbiserm, dar nu puteam s o
condamn doar pe ea pentru asta.
Aveam telefon mobil, dar nu i computer, aa c scrisese cu
creionul PowerPoint sub numele ei. n timpul documentrii separate
88

despre fenomenele climatice i distribuia lor geografic, eu nce


pusem s desenez hrile, iar ea cutase imagini pe internet. n
cele din urm, trebuia s ne ntlnim i s ncepem combinarea
poriunilor individuale, s lucrm la partea scris i s repetm
prezentarea.
Seara trecut, m invitase, fr tragere de inim, la ea acas.
M splasem i m schimbasem nainte de a porni pe plaj. Vntul
din golf era uscat i rece, ciufulindu-m i i incurcndu-mi prul
nc umed. mi rsfoia paginile caietului de desen, pe care l folo
sisem pentru schiele topografice, ameninnd s-1 rup n buci
i s mi arunce n ap toat munca. M-am ghemuit n hanorac, cu
braul strns pe caiet i minile n buzunare, urnd-o pe doamna
Dumont, pe Melody Dover i pe dobitocul care hotrse c geo
grafia trebuia s fac parte din programa clasei a noua.
Melody a rspuns la u n pantaloni de trening roz i osete
albe.
Bun. Vrei o Cola sau ceva?
Fr s atepte un rspunsul, a nchis ua dup m ine i a intrat
in cas.
Am urmat-o, mirat de cuvntul ROZ scris pe fundul ei. Am
arcuit o sprncean la inscripia pleonastic i i-am observat
oldurile nguste balansndu-se uor, adem enindu-m , pn cnd
mi-am dat seama c intraserm ntr-o buctrie luminoas, mare
ct toat casa bunicului meu. Cnd s-a aplecat s ia dou sucuri
reci de pe raftul de jos al unui frigider imens, m-am oprit in loc,
holbndu-m. ROZ era noul meu cuvnt preferat.
ndrumndu-m spre blatul de granit, mi-a ntins o cutie, apoi
i-a trntit fundul perfect pe un scaun de bar din piele. A rsucit
laptopul spre mine i mi-a artat scaunul de alturi, iar eu m-am
aezat prudent, strduindu-m s nu-mi strivesc oule. Geografia
devenise i mai plictisitoare dect fusese nainte. Nu crezusem c
aa ceva era posibil.
Ea spunea cuvinte, dar eu nu le nelegeam. Parc vntul inii
/burase mintea. Vntul sau cuvntul roz.
Landon?
Huh?
89

Hai s-i vedem hrile.


Tonul ei ddea de neles c nu era deloc ncntat de aceasta
perspectiv. Am deschis caietul la prima hart. A rmas cu gura
cscat.
O, Doamne!
Ce e?
Genele i se plimbau n sus i-n jos atunci cnd ntorcea paginile
Uau! Eti... eti artist?
Am ridicat din umeri, oftnd uurat.
A mai ntors o pagin.
O, Doamne, a repetat. Sunt uimitoarei Figurile astea sunt
oameni mici? i copaci? Uau!
A rsfoit fr grab restul caietului, pn cnd a ajuns la o
pagin goal. Apoi, a fcut ceva ce nu m ateptam s fac. A reve
nit la nceputul caietului i l-a deschis.
M-am ntins dup el, nedorind s i-1 iau cu fora, dar nelinitit
c mi studia desenele pe care nu le mai artasem nimnui.
, alea sunt toate hrile...
Gura ei era din nou ntredeschis i cltina uor din cap, ca i
cum nu i-ar fi venit s cread ceea ce vedea. Mi-am simit obrajii
fierbini cnd a mngiat cu degetul un portret in detaliu al unui
pescru curndu-i penele, apoi unul cu bunicul, dormind in
scaunul su preferat.
Retrgndu-mi mna n poal, am ateptat ct timp ea a exa
minat fiecare desen n parte, pn cnd a ajuns Ia prima hart.
Ar trebui s m desenezi pe mine.
Am clipit i mi-am dres vocea, iar ea a roit uor.
Umm... Sigur.
Cine-i sta? a ntrebat o voce de femeie, speriindu-ne pe
amndoi.
Ne-am distanat rapid i aproape am czut de pe scaun.
Maxilarul lui Melody s-a ncordat, dar vocea i-a rmas impasibil.
El e Landon, mam, partenerul meu de proiect la geografie.
Mama ei m a msurat cu privirea i eram pe deplin contient
de hainele mele ponosite, prul zburlit, ceasul ieftin din piele pe o
90

i banderola de un gri decolorat pe care mi-o legasem n


imul celeilalte.
Oh?
A arcuit o sprncean, iar ochii ci de acelai verde pal ca ai fii*i sale s-au ndreptat spre Melody.
Credeam c ora de geografie o ai mpreun cu Clark.
Doamna Dumont a ales partenerii.
Un strop de sfidare. i o scuz: faptul c el mi este partener nu
i nici vina i nici alegerea mea.
Hmm, a spus mama ei. Hi bine, s-mi spunei dac avei
nevoie de ceva. Voi fi n birou, la captul holului.
Ksucindu-se pe clcie, a disprut printr-o u pe care o
puteam vedea de la bar.
Melody i-a dat ochii peste cap, dar, de data asta, nu din cauza
mea.
Jur pe Dumnezeu, e aa o pacoste! Prinii sunt napa.
Am zmbit, mi-a ntors zmbetul i inima mi-a tresrit. Drace!
I ra att de frumoas! Att de nepotrivit pentru mine! Att de
<mbinat cu alt tip!
Am lucrat la proiectul nostru timp de dou ore, n care ea i-a
tiltnls cinci mesaje lui Clark i a primit telefoane de la dou prie
lnic. Pe lng asta, eram i spionai de mama ei, din sfert n sfert
Ic or. n cele din urm, m-a condus la u, uitndu-se peste umr
nd mi-am ncheiat hanoracul.
Deci, poate... data viitoare vin eu la tine? a spus n oapt.
Aceast sfidare avea s rmn un secret intre noi.
Acolo, nu poate intra mama peste noi din cinci n cinci
minute. Asta dac nu cumva mama ta e mai ru? Dar m ndoiesc
\ fie posibil.
Am nghiit n sec i am cltinat din cap.
Nu. Adic, da, poi s vii.
Oare chiar o invitasem pe Melody Dover la mine acas, unde
mi aveam un dormitor adevrat? Att de mgar eram? Da i da.
I >ar nu puteam da napoi. i nu puteam s-mi scot din cap imagi
nea ei in dormitorul meu, care era, de fapt, doar un pat i nimic
mai mult.
-m i m .

91

Azi-diminea srisem din pat Ia primul sunet al alarmei tele


fonului. Furtuna brusc imi accelerase pasul deja grbit pe care l
stabilisem cnd ieisem pe u, aa c am ajuns un pic mai de
vreme, cu zece minute nainte de primul clopoel. De obicei, elevi
lor nu li se permitea accesul in cldire nainte s se sune prima
dat, dar ploua. Ar fi fost nite nenorocii dac ne-ar fi lsat s
ateptm afar.
Teniii imi scriau pe linoleum, rsunnd pe coridoarele
aproape goale. tiam fr s m uit napoi c, probabil, lsam n
spatele meu urme ude. Sunetul strident al pailor mei era suficient
de nalt, nct s nu aud pe cineva apropiindu-se n spatele meu i
eram att de distras de ora a doua, cea de geografie, nct instinctul
meu normal de auto-conservare era redus la tcere.
Ai tcut o baie in ocean, Maxfield, sau te-ai piat pe tine?
Nu m-am oprit, nu m-am ntors, dar nici nu am fugit. Exist
ceva in comportamentul animalelor turbate i al idioilor avizi de
putere care ii face s urmreasc tot ce alearg.
Mi-a apucat rucsacul, iar eu am fost ct pe ce s mi-1 dau jos de
pe umeri i s merg mai departe, dar ceva m mpiedica s nge
nunchez att de mult. M-am rsucit spre el i, desigur, era nsoit
de doi prieteni. Era aproape la fel de ud ca mine.
Ce vrei, Wynn?
Pream mult mai relaxat dect m simeam. Inima mi btea
tare, dar nu tremuram vizibil.
Ce vreau?
A fcut un pas in fa, cu breteaua rucsacului nc n pumn, cu
muchii gtului ncordai i nrile fremtnd, ca un taur pe cale s
mpung.
Vreau s-i pltesc scena din atelierul auto. Vreau s te
doar, s sngerezi i s plngi ca o feti ce eti.
Mi-am ngustat privirea. Pe dracu!
Poate eti n msur s m faci s sngerez, dar niciodat nu
o s m faci s plng. Plnsul este pentru lai care nu pot lupta fr
ajutorul javrelor lor.
Am fcut semn din brbie spre tovarii si, iar ei s-au zbrlit.
Unul dintre ei a mormit.
92

Apoi, de dup col, a aprut o profesoar. A ncetinit puin,


parc examinnd de la distan detaliile scenei nainte de a trage
vreo concluzie despre ceea ce se ntmpla.
Wynn mi-a dat drumul bretelei, pufnind.
Sunt cu ochii pe tine, fa de dos. N-o s fie mereu cineva
prin preajm, care s te scape de ciomgeala pe care o merii.
Apoi a plecat, btndu-m n trecere pe umr.

LUCAS
Mi-am verificat emailul, r s m atept la ceva important. n
principal, voiam s terg din ciorne mesajul pe care l scrisesem
pentru Jackie despre renunarea la curs, din moment ce nu mai era
valabil. i chiar l-am ters, dar nu din motivul ateptat.
Dou e mailuri ieeau n eviden din celelalte ase primite, de
parc ar fi fost subliniate. Unul era de la Heller, subiectul: Jacqueline Wallace. Cellalt... era de la JWallace.
L-am deschis nti pe al lui Heller.

Landon,
Studenta sus-menionat este nscris la seciunea
de economie pe care o pregteti tu. A pierdut vreo dou
sptmni de coal, inclusiv, din pcate, examenul
parial. Intenioneaz s i salveze nota i, n acest
scop, i-am permis s nlocuiasc examenul cu un pro
iect de cercetare (detalii ataate), l-am dat adresa ta de
e-mail i i-am spus c, pentru a ncepe, trebuie s te
contacteze. nainte s i se declaneze simul dreptii,
afl c proiectul va necesita un pic mai mult munc
dect examenul pierdut, aa c nu va scpa uor. (Nici
eu, din moment ce va trebui s notez nenorocirea aia,
atunci cnd va fi gata. Dar, aparent, a suferit ceva de
genul problemelor recente ale lui Carlie i dup ce am
vzut-o pe fiic-mea autodistrugndu-se un pic nainte de
a reveni la suprafa, am o sensibilitate crescut pentru
93

studenii cu tulburri emoionale.) mi imaginez c va


avea nevoie de meditaii individuale, ca s ajung la zi
cu materia nainte de al treilea examen. Dac nu reu
ete s fac tot ce i-am cerut, va primi orice not merit
la sfritul semestrului. i cer s o ajui numai n msura
atribuiilor tale de preparator, tema trebuie s o rezolve
singur. S sperm c, pe viitor, va acorda prioritate
carierei sale academice, nu unui biat idiot.
CH
Am recitit mesajul lui Heller. De dou ori.
Fa i Moore chiar se despriser, dar nu se retrsese de la curs.
Nu mai era iubita lui Moore, dar nc era studenta mea.
Aproape a intrat n panic atunci cnd m-a vzut n spatele
tejghelei de la Starbucks, azi dup-amiaz, ceea ce nu nsemna
neaprat o realizare a faptului c tipul care l btuse pe agresorul ei
smbt seara era i preparatorul cursului ei de economie. Adresa
mea de e-mail era un ambiguu LMaxfield.
Drcia dracului, i-am spus lui Francis, ctignd un cscat
combinat cu un mieunat.
Nu ar fi trebuit s mi pese. N-ar trebui s-m i pese.
Dar imi psa.

Drag domnule Maxfield,


Dr. Heller mi-a spus c trebuie s v contactez cu
privire la un proiect de cercetare pe tema macroecono
miei pe care vrea s l realizez. Am pierdut dou spt
mni de coal dup o desprire neateptat, ceea ce
nseamn c am ratat, de asem enea, i examenul
semestrial. Cu toate acestea, tiu c asta nu mi scuz
absenele. Voi face tot ce pot pentru a finaliza proiectul
i a ajunge la zi cu materia nou ct mai curnd posibil.
V rog s mi spunei cnd suntei disponibil i de ce alte
informaii avei nevoie de la mine.
V mulumesc,
Jacqueline Wallace
94

l-am rspuns imediat, spunndu-i c nu aveam nevoie s cu


nosc motivele pentru care nu se prezentase la ore i sugerndu-i
vnd i unde ne-am putea gsi.
Lucruri pe care rspunsul meu nu ar fi trebuit s le fac, dar le
lacuse: (1) M fcuse s par un nemernic. Un superior nemernic,
insensibil. (2) Cruia nu i psa c inima ei fusese frnt de un
nemernic adevrat. (3) Era semnat IM . (4) M fcuse s par un
nemernic.
Am nchis laptopul i m-am plimbat prin apartament, alegndu-m cu o privire urt din partea motanului meu, care, proba
bil, nu avusese niciodat probleme cu fetele, deoarece el accepta
faptul c era un nemernic auto-guvernat, ce refuza s se implice
emoional. Aspirasem la acest lucru nc de la vrsta de aisprezece
ani i m credeam un fel de expert.
Oprindu-m brusc, am realizat c alunecasem mai mult de
jumtate n vizuina iepurelui inainte s mi dau seama de ceea ce
se ntmpla. Nu numai c o voiam pe fata asta. ineam la ea. Sm
bt noaptea, am vrut s l distrug pe tipul la, am vrut s l lovesc
pn cnd nu avea s se mai ridice de jos i, dac ea nu ar fi fcut
zgomot n camionet, probabil aa a fi procedat.
Fir-ar sii fie!
M-am aezat din nou i am redeschis laptopul. Cteva minute
mai trziu, am auzit alerta de mesaj nou.
O enervasem, asta era clar. Mi-a spus c preda la gimnaziu, dar
nu i ce anume. Apoi a scris: sunt sigur c pot recupera materia i
pe cont propriu. S-a semnat Jacquelinc, nu Jackie.
Aruncnd pe mine pantaloni scuri i un tricou, am examinat
i reexaminat fiecare nuan a mesajului ei, in cutarea unei por
tie, a unei anse de a schimba cursul discuiei. Cu gndurile
imprtiate, mi-am legat ireturile pantofilor de sport i am alergat
pe trepte. Aveam s bat pmntul cu tlpile, pn cnd ori mi-o
eliminam din minte, ori gseam o soluie.
***

Nu puteam s i spun prin e-mail c eu eram tipul de smbt


noaptea. i era fric de acel individ, dar avea nevoie de mine pentru
95

a lua examenul de economie. Avea s alle imediat ce ne ntlneam,


desigur. Singura mea speran era s o conving, n calitate de pre
parator al cursului ei, c putea s aib ncredere in mine.
Folosind Jacqueline n loc de domnioar Wallace, i-am sugerat
o or de ntlnire i am adugat un post-scriptum: Ce predai?
Urmtorul ei mesaj m-a fcut praf, pentru c ncepea cu Lan
dou. Probabil l aflase de la Heller. Nimeni altcineva din campus
nu m mai striga pe numele la care renunasem cnd plecasem de
acas, la optsprezece ani. Rahat!
M-am concentrat pe restul de mesajului, din care am aflat
instrumentul la care cnta: contrabasul. Gndul c degete ei vr
jite obineau muzic dintr-un instrument cam de nlimea mea
mi fceau tot corpul s se ncordeze.
Aveam nevoie de nc o alergare i de un du mult mai rece
dect cel pe care tocmai l fcusem.
Dup ce am descoperit c programele noastre nu aveau s se
coordoneze uor i n interesul de a nu o speria complet, cel puin
aa mi spuneam, m-am oferit s ii trimit informaii prin e-mail i
s organizez on-line sesiunile noastre de pregtire, pentru moment.
Nu i-am spus c preferam s mi se spun Lucas, nu Landon.
Nu i-am spus c o urmream, de la distan, de peste dou luni.
Nu i-am spus c fusesem martorul atacului asupra ei, pe care ar fi
fcut orice s-l uite, i cel care il mpiedicase. Nu i-am spus c eu
eram individul a crui atingere o nfiorase, chiar i peste tejgheaua
de la Starbucks, dou zile mai trziu.
n urmtoarele dou zile am conversat prin e-mail. I-am trimis
fiierele de la Heller, clarificnd unele fraze in care folosise prea
multe jargoane economice pentru un student n semestrul nti.
Am fcut glume pe scama sistemului de negociere al colegiului, n
care berea este moneda de schimb ca s i ajui un coleg la mutat.
Am nceput s atept cu nerbdare numele ei n inbox-ul meu:
JWallace. Apoi a venit dimineaa de miercuri, iar realitatea s-a
prbuit peste mine, ferm, drept la int.

96

capitolul

LANDON
Aveam s fiu singur acas cnd venea Melody, pentru c tata i
bunicul aveau o ntlnire n ora, cu contabilul bunicului, pe care
tata l supranumea escroc i arlatan. Asta cnd nu i spunea intr-un
lei mult mai ofensator.
Lucrez cu Bob de cnd erai in scutece! mrise bunicul azi-diminea.
nseamn c a avut la dispoziie cteva decenii ca s te
jumuleasc de profit, ripostase tata. E timpul s-l pui pe liber.
N -o s fac aa ceva! Poate dac ai fi rmas p-aici, ai fi tiut c
majoritatea oamenilor nu sunt infractori, cum gseti in Washington.
Dup prerea bunicului, Washington era o groap plin cu
biniari i faptul c fiul su alesese s triasc i s lucreze acolo
il mbolnvise. Nu am stat s ascult rspunsul lui tata. Eram
aproape convins c mai auzisem argumentul. De mai multe ori.
Mi-am turnat din cutie nite suc de portocale, apoi am luat un
baton cu proteine i am plecat la coal, ei fiind mult prea ocupai
s se contreze unul pe cellalt ca s mai observe ceva. Uitndu-m
dup Wynn sau prietenii lui bandii in timp ce m apropiam,
aproape m-am oprit n timp ce treceam prin faa colii generale.
Un copila a srit din camioneta mamei lui, dar a apreciat greit
distana pn la bordur i s-a mpiedicat, ateriznd direct in nas.
A dat cu capul de asfalt, iar mama l-a strigat. Am alergat la el i
m am aezat intr-un genunchi, ridicndu-1 in timp ce trgea aer in
piept pentru criza de urlete ce avea s urmeze. Din nas ii nea
97

snge i vrful era carne vie, dar in rest prea intact, avnd in
vedere situaia. Nu era tiat pe frunte. Niciun dinte pe jos.
O, Dumnezeule, Tyler, Doamne Dumnezeule! a spus mama
lui cu ochii mrii, grbindu-sc la el i scond erveele din poet.
I-a apsat un erveel pe nas, ceea ce a eliberat urletele ntrziate
pentru care m pregtisem. Plmnii copilului sigur nu aveau nimic.
Aa mult snge! O, Doamne, ar fi trebuit s opresc mai aproape!
a continuat ea, tremurnd i plngnd, lacrimile curgndu-i pe fa.
A, cred c nasul este rupt, ar fi bine s nu apsai att de
tare pe punte.
Cu minile tremurnde, a ndeprtat ghemul de erveele.
D-dar sngele...
Am luat dou erveele i le-am pus sub nasul putiului.
ine acolo, amice.
S-a uitat la mine, dar a ascultat, calmndu-i ncet suspinele.
Ai s fii bine. i eu mi-am rupt masul acum civa ani, ju
cnd hochei. Pania a fost un dezastru sngeros i aproape c
i-am provocat maic-mii un atac de cord, dar am fost bine. Nu e
mare lucru.
Biatul s-a ntins dup mam, care l-a strns in brae.
Mulumesc, mi-a spus ea. Mama ta trebuie s fie foarte
mndr de tine. Nu muli biei de vrsta ta ar fi fcut aa ceva.
Am dat din cap i m-am ridicat, murmurnd.
Nicio problem.
* * *

Restul zilei a fost lipsit de evenimente neprevzute, constnd,


n mare parte, din ncercrile mele de a m feri de Boyce VVynn,
evitnd dinadins s m uit la Melody Dover ct timp am stat n
clas, dar ea mi-a optit c trece pe la mine dup ore. Ezitant n
privina oaptelor i a secretelor, dei, la urma urmei, eram parte
neri de proiect, am aruncat o privire spre iubitul ei. Se uita urt
din cellalt col ai ncperii, iar Wynn zmbea de parc ar fi tiut
ceva ce eu habar n-aveam. Nu era o expresie pe care imi doream s
o vd pe faa lui.
Chiar nainte de ora patru, Melody a btut la ua mea.
98

Am invitat-o nuntru, contient i intimidat de prerea tatlui


iubitului ei despre acest loc, pe care il numea cocioab, o oroare i
chiar mai ru. Prinii ei, probabil, aveau aceeai prere. La fel i
prietenii ei.
Aranjasem materialele pentru proiect pe masa din buctrie,
in sperana c nu avea s m ntrebe despre camera mea dar
planul a euat.
Deci, unde-i camera ta? m-a ntrebat, dup ce i-am oferit un
suc i m-a urmat in buctrie s i-l ia.
Drace, mi-am spus n sinea mea, deschiznd ua cmrii i pregtindu-m s fiu luat n rs.
Uau! ochii i s-au mrit. E att de micl i... plcut...
S-a urcat pe marginea patului meu, iar inima mi-a tresrit.
Melody Dover stei pe patul meu. A trecut cu privirea peste manua
lele i romanele mele, stivuite pe rafturi. S-a rsucit pentru a studia
peretele opus, acoperit pe jumtate cu desene asemntoare celor
pe care le rsfoise cu cteva seri nainte, dar mai reuite.
sta e cel mai tare lucru din lume! E ca i cum aici ar fi...
vizuina unui artist, a zmbit ea. Putem s lucrm aici?
Fr s mi atepte rspunsul, a ridicat geanta cu laptopul dea
supra capului i s-a mutat la cptiul patului.
Uh, sigur...
Cnd tata i bunicul au ajuns acas, stteam rezemai de un
morman de perne, unul lng altul, lucrnd la pagina de biblio
grafie. Discutau n contradictoriu, de parc ar fi reluat cearta exact
de unde rmsese diminea, ca un film lsat pe pauz. Faa mi
ardea cnd s-au oprit fiecare in faa uii mele, cu aceeai expresie
ocat pe chipuri. Pentru ceea ce mi s-a prut o eternitate, niciunul nu a spus un cuvnt.
Pregtesc cina, a spus bunicul in cele din urm, ntorcndu-se
cu spatele.
Tata a mormit ceva, plecnd in direcia opus.
Melody i-a mutat privirea pal de la cadrul gol al uii, la mine.
Deci, mama ta...?
Am cltinat din cap.
Ea... a murit.
99

Vai! Asta-i groaznic. S-a ntmplat recent? De asta v-ai


mutat aici?
Am ncuviinat din cap, nedorind s intru n detalii sau s o
privesc in ochi sau s deschid gura. n poal, minile mi s-au strns
n pumni. Te rog, nu ntreba.
Aproape mi-a srit inima din piept, atunci cnd ea a pus palma
pe braul meu, chiar peste brrile pe care le purtam azi. Degetele
ei mi-au atins uor mna.
mi pare ru.
i exprima prerea de ru pentru faptul c mi pierdusem
mama, aa cum fcea toat lumea. Nu puteam s ii rspund, este in
regul. Pentru c nu era i nu avea s fie niciodat.
Dar nu puteam s mi menin gndurile negre despre pierderea
mamei cnd mna moale a lui Melody era peste a mea, cu unghiile
colorate intr-un albastru electric, metalic, ca o main sport. Nu
m puteam gndi dect la locul n care se odihnea palma ei i la
faptul c aceasta se afla foarte aproape de alte pri, deteptate
complet, ale corpului meu. Indoindu i degetele, a zgriat uor cu
unghiile pielea de pe mna mea i, civa centimetri mai departe,
trupul meu a rspuns, ntrindu-se cu nverunare. M-am rugat ca
ea s nu i dea seama. mi era team s m mic.
Fata rmne la cin? a ntrebat bunicul din dreptul uii, i
am srit amndoi, desprinzndu-ne minile. Laptopul i-a sltat pe
genunchi.
O, nu, mulumesc. Trebuie s ajung acas, curnd.
Faa ei era la fel de roie ca a mea.
Apoi a primit un mesaj de Ia iubitul ei, care o ntreba unde este,
iar ea l-a minit, rspunznd c e acas.
Chiar imi pare ru pentru mama ta, I.andon.
S-a aplecat, m-a srutat pe obraz, i tot corpul mi-a luat foc.
Fra o senzaie incomod i uimitoare, paralizndu-m ca o sgeat
cu vrful otrvit i umplndu-m cu flcri i jratic. Nu puteam
gndi normal. Alunecnd la marginea patului, i-a aezat laptopul
n geant. Am urmat-o in tcere pn la ua din fa, cu srutul ei
ntiprit, ca o marc, pe obraz.
100

***
Btaia, atunci cnd s-a ntmplat, a fost scurt, murdar i fr
martori din rndul profesorilor. Ploua din nou n timpul pauzei de
prnz i nu aveam chef s fiu izgonit afar, aa c am avut proasta
inspiraie de a pierde vremea in biblioteca laboratorului de infor
matic i a verifica partea de PowerPoint a proiectului, pe care o
fcuse Melody. Prezentarea era peste dou zile.
Am dat colul i l-am vzut acolo, cu o ntreag legiune in spa
tele lui, printre care i Clark Richards. Cel mai mare idiot din
gaca lui Wynn, Rick Thompson, sttea de paz.
Hei, Maxficld! E timpul s-i plteti datoriile, a spus Wynn,
tar pic de emoie, de parc ar fi transmis un buletin meteorologic.
Apoi pumnul i-a zburat spre faa mea, aproape cu ncetinito
rul, dar la fel erau i micrile mele. Nu am putut s m feresc
suficient de repede ca s evit lovitura, iar el m-a nimerit direct in
falc. Dinii mi au clnnit i focuri de artificii mi-au explodat in
spatele ochilor.
M-am mpleticit napoi, iar el m-a urmat.
M -ai luat pe nepregtite cu pumnul la de la atelier, nenorocitule. Chestia.aia n-a fost mito. Ia ncearc s m loveti acum,
cnd sunt atent.
Am avut noroc i am blocat pumnul urmtor, dar cnd i-a
aruncat un bra pe dup gtul meu i m-a tras in jos, am tiut c
avea s se revaneze. Hotrt s nu i fac rzbunarea uoar, m-am
rsucit in strnsoarea lui, lovindu-1 cu pumnul drept n brbie i
cu stngul in rinichi. nc o micare de wrestling din partea lui
i iari am ajuns intr-o poziie proast. Mi-a tras o palm peste
ceat, apoi m-a lovit in stomac.
Care-i faza, biatul mamei? Tntlu ciudat, bun de nimic.
Urechile mi iuiau i vorbele lui batjocoritoare erau aproape
ininteligibile, dar el continua s le arunce, de parc ar fi cutat un
buton de panic.
Tai nu te-a nvat niciodat s te bai, nu-i aa? i el e un
ftlu la fel de mare ca tine?
101

Nu puteam s m aez ntr-o poziie b u a ca s il apuc sau s il


lovesc i pierdusem irul pumnilor pe care t i primisem de la el.
Poate c mmica ta are nevoie de un trbat adevrat. Poate
ar trebui s-i fac o scurt vizit.
i asta a fost.
Cu un rcnet, am deschis larg braele, dcsfcndu-m din strnsoarea lui, iar apoi i-am trecut un picior p rin spatele gleznelor i
l-am trntit la pmnt. Npustindu-m deasupra lui, nici nu m-am
deranjat s il imobilizez nainte s mi folosesc ambii pumni pen
tru a-l lovi repetat. Vedeam negru in faa ochilor. Nu auzeam
niciun sunet. Nu simeam dect furia, care necase orice altceva.
Izbindu-i ntruna faa i capul, pumnii au nceput s mi amor
easc. Voiam s l las lat, dar craniul lui tare nu mi ddea voie.
L-am apucat de pr i l-am trntit cu ceafa d e podea.
Rcnind la rndul su, m-a dat jos de pe el, micndu-i braele
slbatic, cu un ochi deja vnt i pe jumtate nchis. M-am rosto
golit i m-am ridicat, respirnd sacadat, dar nainte s m arunc
din nou asupra lui, Thompson a optit, Profesori'."
Abia atunci am observat c altercaia noastr ctigase audien.
Hram nconjurai de colegi, care, tar s vrea, ne ascundeau de
ochii celorlali. Ne-am ridicat amndoi, uitndu-ne unul la altul,
indreptndu-ne ncet, cu minile ncordate, dar pe lng corp.
Ce, Doamne iart-m, se ntmpl aici? a ntrebat doamna
Powell, trecnd prin grupul de elevi. Btaia se pedepsete cu
exmatricularea!
Domnul Zamora a separat spectatorii i a revenit n spatele ei,
n timp ce VVynn, cu faa la fel de umflat cum m i-o simeam eu pe
a mea, a declarat:
Nu ne bteam.
ngustndu-i privirea, Zamora a artat spre hol:
In biroul directorului. Acum.
Am ncercat s mi fac griji c eram pe calede a fi exmatriculat,
dar nu am reuit. Adevrul fie spus, am avut nevoie de fiecare
frm de autocontrol pe care o aveam ca s merg relaxat spre
birou, in loc s sar la gtul lui Wynn i s il fac praf.
102

Cteva minute mai trziu, tot corpul a nceput s m doar,


l-aa m durea. Urechile imi iuiau. mi simeam stomacul de
parc fcusem abdomene timp de patru ore ntregi. Aveam privi
rea nceoat din cauza sngelui din ochi, dar, pe msur ce cli
peam, ncepea s se clarifice. M luptam cu greaa, n timp ce
Ingram se holba la noi peste biroul ei masiv, unde niciun dosar sau
noti nu ndrznea s stea in dezordine. Aparent, biatul de lng
mine prea s rmn indiferent fa de ameninarea ce sttea la
nici doi metri n faa noastr, dar minile i s-au ncletat pe braele
lotoliului.
n aceast coal avem toleran zero pentru bti.
A fcut o pauz, lsndu-ne s asimilm informaia. Minile
pline de snge i transpiraie mi s-au lipit de coapse i au strns cu
putere, amintindu-mi s pstrez tcerea.
Presupun c amndoi suntei la curent cu aceast politic?
Am ncuviinat din cap. Idiotul de lng mine a ridicat din umeri.
Domnule Wynn? Cumva ai ridicat din umeri ca rspuns la
ntrebarea mea adresat politicos? Poate ai nevoie s i fie adre
sat... n termeni mai uor de neles?
Nu, mersi.
O, frate! Tipul sta era un idiot mai mare dect mi imaginasem.
Ochii lui Ingram s-au ngustat i mai mult, ceea ce nu a fi cre
zut c e posibil.
Poftim?
Nu, doamn, a murmurat el.
Nu, doamn, nu te-am prins ridicnd din umeri, sau Nu,
doamn, nu eti la curent cu politica mea? l-a ntrebat ea, tiind
exact la ce se referise el, dar ncercnd s l determine s zic sau
s fac ceva cu consecine demne de exmatriculare.
Nu, doamn, nu am nevoie s mi fie adresat n termeni
mai uor de neles. Da, doamn, am neles politica dumneavoas
tr. Dar nu m bteam.
M-am strduit din rsputeri s nu rmn cu gura cscat. Dac
i nchipuia c aveam s iau asupra mea toat vina pentru chestiile
astea, trebuia s se gndeasc mai bine. Voiam s i transform
acel ochi vnt ntr-o pereche asortat, dar contiina mi revenise
103

destul ct s m avertizeze c o asemenea reacie avea s mi atragi


exmatricularea, ceva ce javra asta i dorise de la nceputul anului
Gura ei s-a strns in genul de expresie pe care o capei dup ce
sugi o lmie.
Nu... te bteai.
n tonul su dispreuitor se citea un avertisment clar. Cumva,
tiam c Wynn nu avea s l bage n seam.
Deci, de unde tot sngele i vntile?
S-a aplecat n fa, iar buzele i s-au ntins intr-un nceput de
zmbet atottiutor.
Am czut pe scri.
Privirea ei ar fi trebuit s l nghee.
Locuieti ntr-o rulot.
Nu am spus c eram acas.
-a ntors ochii spre mine.
i tu?
i el a czut pe scri.
Drcia dracului, cum ar fi zis bunicul, Wynn rspundea pentru
amndoi. Eram terminat.
Am czut amndoi. A fost tare. Sunt sigur c deja e pe
YouTube.
Ea nu i-a dezlipit privirea de mine.
Dom nule Maxfield? Vrei s spui adevrul?
Indiferent ce prere aveam despre Wynn, Ingram nu era de
partea mea i eram contient de asta. Am tras aer in piept.
Cred c am fost mpini.
Ochii i s-au mrit.
De c/ne?
Nu tiu. Erau n spatele nostru.
A urmat o tcere prelung, pe parcursul creia i-a dat seama
c niciunul dintre noi nu avea de gnd s l toarne pe cellalt in
folosul ei.
Suntei amndoi... s-a oprit, incordndu-i maxilarul deja
eapn, obligai s mi urmai regulile ct timp suntei in casa mea.
Dac gsesc un singur profesor care declar c a fost martorul
unui singur pumn dat de vreunul din voi, am s v arunc fundurile
104

I'inst-crescute direct in strad, in uturi, fr o clip de ezitare!


Suntem. Pe. Aceeai. Lungime. De. Und?
Mi-am mucat interiorul obrazului ca s mi stpnesc un holiol de rs, pentru c, in primul rnd, nu aveam nicio ndoial c
singura ei dorin era s scape de amndoi, ceea ce era amuzant, i
i i i al doilea rnd, buza mea era spart in dou locuri i m-ar fi
durut ngrozitor numai dac a fi zmbit. Dar, o femeie de vrst
mijlocie care ne ntreab despre lungime? Ce dracu'?
Wynn, atingndu-i brbia cu un deget, a zis:
Asta sun familiar... V-ai gndit vreodat s msurai?
Am tuit-rs intr-un pumn, strmbndu-m de durere. Fir-ar!
Inima mi btea la fel de tare ca prima dat cnd m repezisem cu
pumnul spre faa lui.
Chipul ei s-a schimonosit, ducndu-m cu gndul la un balaur
pe cale s scuipe foc.
Ieii! V sun prinii! Suntei suspendai amndoi o spt
mn ntreag! Ateptai n biroul alturat pn suntei chemai!
Nu vor-bii!
Wynn a mrit printre dini:
Rahat!
Din fericire, ea nu l-a auzit, pentru c eu am spus:
Da, doamn.
Am srit in picioare i am prsit biroul, trntindu-ne n scau
nele dure de pe coridor, care nu fceau nimic pentru a-ini ameliora
durerea de spate. Speram ca pe Wynn s l doar mai tare dect pe
mine. Aezai cu faa spre pupitrul de primire a biroului principal,
am lsat un scaun liber ntre noi.
Nu tiam ce avea s spun sau s fac tata. Oricum, abia mi
vorbea.
Maxfield?
Surpriz, surpriz, Wynn nclcase comanda de a nu vorbi na
inte s se fi scurs primul minut. L-am ignorat.
mi pare ru pentru ce am spus. tii, despre mama ta.
Ca i cum ar fi fost nevoie de vreo clarificare.
Curnd un strop de snge uscat de pe blugi, m-am ntrebat
dac era al meu sau al lui.
105

A fost o prostie s spun aa ceva.


M-am uitat la el, confuz.
Da. A fost.

LUCAS
Aproape c ncepusem s m gndesc la mine ca la dou per
soane diferite, cel puin in ceea ce o privea pe Jacqueline. Eram
tipul care fusese fascinat de ea sptmni ntregi i care, din pcate,
i strnise teama salvnd-o de la un atac, dar eram i opusul unei
ameninri, schimbnd excentriciti i povestioare piperate prin
e-mail, n timp ce o ajutam s recupereze materia de curs.
Pe de o parte, a fi vrut ca ea s tie c eu eram i preparatorul,
i cel de smbt seara. Totui, cel mai mult mi doream s fiu cu
totul altcineva. Cineva nengrdit de o foarte sensibil barier
moral, cineva fr nicio legtur cu cea mai urt noapte din
viaa ei.
Cnd am ajuns, n loc s intru n sala de curs, m-am rezemat de
peretele opus, ateptnd-o s apar. Fr s vreau, m-am trezit
martor la nite tachinri ntre Ivy i Kennedy Moore. Sprijinii de
peretele din dreptul uii, cei doi tceau schimb de numere de tele
fon i fotografii de contact. Ea nu se oprea din chicotit. Cu genul
sta de fat credea el c o poate nlocui pe lacqueliiie? Campusul
era plin de studente inteligente, chiar i printre membrele friilor,
dac astea i erau pe plac, dar fata asta?
Nu.
Mi-am ntors privirea in alt parte i atunci am observat-o pe
Jacqueline, stnd in mijlocul coridorului, uitndu-se la ei. Din
postura ei mpietrit i durerea tcut de pe chipul ei, reieeau clar
motivele pentru care pierduse dou sptmni de cursuri. El nu
numai c pusese capt relaiei lor fr avertisment, dar nici nu i
trebuise mult timp ca s treac mai departe. Numai un masochist
ar dori s urmreasc pe viu aa ceva.
106

Un nemernic neatent s-a lovit de ea, rucsacul i-a alunecat de pe


umr i a lovit podeaua, iar eu m-am dezlipit de perete. S-a ndrep
tat. apoi s-a aplecat dup el n timp ce eu l-am ridicat. i-a ridicat
privirea spre mine i nu mi doream nimic mai mult dect s o
protejez de orice ru sau disconfort cu care s-ar fi putut confrunta.
Aa ceva nu se putea, eram contient.
Politeea nu a disprut de tot, s tii, i-am spus, aezndu-i
geanta napoi, pe umr.
-O h ?
Obrajii i s-au colorat in roz. F.ra o diminea rcoroas, dar am
presupus c se mbujorase din jen, nu din cauza frigului uor de
noiembrie.
Nah. Tipul la e doar un idiot.
Artnd cu brbia spre nendemnaticul care o lovise fr ca
mcar s i cear scuze, nu am putut s nu l fixez cu privirea i pe
jigodia ei de fost iubit, nainte s revin spre ea.
Te simi bine?
l-am citit n ochi recunoaterea acestei ntrebri recurente i
m-am urt pentru faptul c i aminteam in permanen de acea
noapte, chiar dac era ultimul lucru pe care voiam s l fac.
Poate c nu avea cum s nu i aminteasc, orice a fi zis sau a
li lcut. La urma urmei, eu nu aveam nevoie de ceva anume care
s mi declaneze comarurile. Veneau tar ncetare, indiferent de
ceea ce fceam pentru a le evita.
Da, bine.
Avea privirea ndreptat spre u, iar vocea i era o oapt rgu
it. Moore i viitoarea lui cucerire intraser in sal i ea s-a grbit
s i urmeze colegii.
Mulumesc.
Acest mulumesc Imi amintea de ziua ploioas in care ii inusem
ua deschis. De prima oar cnd o vzusem de aproape, m uita
sem in ochii ei i recunoscusem in sinea mea c o doream.
Drace!
Nu s-a uitat napoi i nici nu a observat c am intrat n clas,
dup ea. Din ultimul rnd, m-am rezemat in scaun i am urmrit-o
lund notie, fruntea ei ncruntat i limbajul trupului in general.
107

strignd nu pricep nimic in timp ce Heller umplea tabla cu noiuni


noi. Dei nu ar fi trebuit s mi doresc s aib nevoie de Landou
Maxfield, tiam c avea s mi trimit un e-mail mai trziu i deja
anticipam ntrebrile pe care voiam s i le pun.
Apoi, aplecndu-se i ntinznd mna spre rucsac, s-a uitat
direct la mine.
Deci, tia c sunt in sal i locul unde stteam. Trebuie s m fi
observat luni, inainte ca eu s o vd stnd acolo. Probabil c nu
voise s se aeze lng mine. Preferase s ocupe un scaun la care
nu putea ajunge dect pind peste picioarele ntinse ale unui tip
care adormea la curs cel puin o dat pe sptmn.
Dar tia unde sunt, i era destul de curioas nct s se uite spre
mine. Am ncercat s imi pstrez expresia impasibil, dar colurile
gurii mi s-au arcuit intr-un zmbet, dei m mpotriveam. A ntors
rapid capul i nu a mai privit napoi.
Cnd Heller i-a ncheiat prelegerea, m-am ndreptat spre ua
din spate, in timp ce Jacqueline rsfoia caietul cu notele de curs,
intorcndu-1 spre colegul de lng ea.
Chiar inainte de a evada din cldire, m-a oprit o student. Fu
sese nscris la cursul lui Heller primvara trecut, dar renunase.
Se nscrisese din nou, s ncerce, dar nici semestrul sta nu se des
curca mai bine. Nu venise niciodat la seminariile de pregtire i
singura dat cnd solicitase meditaii individuale, ceruse o ntl
nire n afara campusului. La asta i-am spus nu, aa cum fuseserm
instruii s facem.
Deci, nu ne putem ntlni in apartamentul meu? m-a ntre
bat, de parc nu avusesem exact aceeai conversaie cu cteva luni
n urm.
Am oftat.
Nu. mi pare ru. Meditaiile se acord numai n incinta
campusului, astea-s regulile Universitii.
Apucndu-i o uvi din prul lung i rsucindu-i-o dup
deget, i-a scos in afar buza de jos. Poate c acest gest funciona
cu unii brbai, sau cu prinii ei, dar, cu siguran, asupra mea
avea efectul opus. Telefonul mi-a sunat n buzunarul din fa al
blugilor. Jacqueline nu prsise nc sala de curs, iar eu voiam s
108

i. s din cldire nainte ca ea s plece. Dar, acum, se prea c asta nu


.ivea s se ntmple.
Deci e o meditaie n grup? i dureaz o or?
Cu prul nfurat strns pe deget, fata din faa mea i tot muta
greutatea de pe un picior pe altul, enervndu-m i mai tare.
Voiam s o prind de umeri i s o forez s stea nemicat pentru
i ele treizeci de secunde pe care eram dispus s le mai acord acestei
discuii.
Da. De la unu la dou.
M-a ntrebat ce fac dup edina de meditaii. Adic tia c nu
puteam s i acord meditaii n afara campusului, dar poate voiam
s ne combinm, lisuse. Hrist oase!
Muncesc.
Tot timpul munceti, Lucas.
Nu mi aminteam s fi avut vreodat sentimentul real c m
urmrete cineva, aa c nu eram sigur c asta era. Putea fi doar
contientizarea faptului c era posibil ca ea s se afle acolo. Dar, a
li jurat c pielea mi s-a nclzit, muchii mi s-au contractat i
resp iraia m i s -a a cce lera t.

Fr s m pot stpni, am gsit-o cu privirea pe Jacqueline


VVallace n mulimea de oameni ce se plimbau pe hol, de parc a
fi tiut exact unde era. De parc ea ar fi fost singura persoan de pe
acel coridor.
Era att de aproape, nct a fi ajuns lng ea din patru pai.
tiam c mi auzise numele. Acum credea c sunt Lucas, iar ea i
scria mesaje lui Landou. Nu avea niciun motiv s fac vreo asociere
intre cei doi. n acea fraciune de secund, am fost total uurat,
apoi dezgustat de mine i, n cele din urm, am ajuns din nou s
oscilez ntre ele.
nainte s fac vreo micare, s-a rsucit, disprnd in fluxul de
oameni, iar eu puteam s jur c am simit-o plecnd.

109

capitolul

LANDON
M-am dus acas la Melody, s i dau hrile pe care le desena
sem i bibliografia pe care o finalizasem. Nici nu m gndisem la
felul in care arta faa mea, nainte s plec. Chiar dac sngele se
curase la du, iar bunicul mi lipise vreo doi plasturi, aveam buza
umflat i crpat de tot. Vntile aveau s se vad o bun bucat
de timp.
Fratele ei mai mare a deschis ua. L-ani recunoscut de la coal.
Era in clasa a dousprezecea, fcea parte din consiliul elevilor.
Popular.
Tu cine dracu eti?
Evan, a strigat o voce de femeie i chipul mamei lor a aprut
in spatele lui, ncruntndu-se.
O ... Doamne. Landon, nu-i aa? Ce... ce vrei?
Evan nu s-a clintit. S-a uitat la mine, iar mama lui a ocupat
restul spaiului din u, de parc ei doi mi blocau intrarea. Ceea
ce i fceau.
Eu, , i-am adus astea lui Melody. Pentru prezentare.
Nu m gndisem prea bine la asta. Nu ii trimisesem mesaj s o
anun c vin. Voiam s i explic personal c nu intenionasem s
o dezamgesc. C prezentarea proiectului nostru era singurul
motiv pentru care m deranja faptul c fusesem suspendat.
Doamna Dover a ridicat dintr-o sprncean.
i, nu poi, pur i simplu, s le aduci tu la or?
Am cltinat din cap, ochii alunecndu-mi spre umrul ei.
110

Eu... nu am s fiu vineri la coal.


neleg.
A oftat, de parc nu s-ar fi ateptat la ceva mai bun de la unul
ca mine. A ntins mna.
O s i le dau.
Am nghiit n sec i am privit-o drept n ochi.
Poate a putea s o vd? Va trebui s susin i partea mea
din prezentare. Ar trebui s o discutm.
Fiul su i-a ncruciat braele la piept, iar mna ei a rmas
ntins, ateptnd s ii predau ceea ce adusesem.
Nu prea cred.
Zmbetul i era plin de cea mai fals buntate pe care am vzut-o
vreodat. Vocea i era ca de ghea. Nu a spus nimic mai mult.
I-am nmnat dosarul i am plecat.
Cnd m-am ntors la coal, o sptmn mai trziu, la ora de
geografie toi ii reluaser locurile obinuite. Clark Richards mi-a
zmbit rutcios din scaunul de lng Melody, pe care il recupe
rase. Melody nu s-a uitat deloc la mine. Toate prezentrile se ter
minaser, iar eu i Boyce Wynn primiserm cte un zero. Doamna
Dumont ne-a dat fiecruia cte un test-gril, pentru a compensa
nota pierdut, dar pentru c nu tiam materia i nu am avut nicio
ans de a o studia, l-am tcut praf. Ne-a trimis pe hol, aezai pe
podea, de o parte i de alta a uii, s le rezolvm.
Nu aveam voie s vorbim unul cu altul. Desigur, Wynn a trecut
peste aceast regul, de parc ar fi fost o sugestie pe care putea s
o urmeze sau nu, dup bunul lui plac.
Hei, Maxfield. n seara asta facem un foc in aer liber, in golfule. Fratele mai mare al lui Rick, noi i spunem Thompson senior,
a fcut rost de ceva iarb n plus, dintr-o afacere, i l pltete pe
Rick s-i fac treburile, cu iarb.
A rs.
M-am uitat ncruntat la el, de genul i ce-i cu asta?
Ne ntlnim la unpe. Imediat ce se culc tot oraul sta de
rahat, n-are cine s ne mai vad i s ne toarne.
111

Vntile de pe faa lui artau la fel ca ale mele. nglbenite.


Aproape trecute. Avea ochiul nc un pic aiurea, la fel aveam i eu
buza. M ntrebam dac aceast invitaie era vreun fel de capcan.
Acum suntem cumva prieteni sau ceva de genul sta? l-am
ntrebat, privindu-1 cu scepticism.
HI a ridicat din umeri.
Da, de ce nu? Tu, , tii c Richards m-a pltit s-o fac, nu?
Un milion de gnduri amestecate mi au venit brusc in minte.
Nu.
A rnjit.
Da, a aliat c i-ai invitat gagica pe la tine i, atunci cnd i-a
trimis mesaj, ea a spus c e acas. S-a gndit c ori i-o tragi, ori nu
mai ai mult.
Aa c te-a pltit s m ataci...
Tipul e un ticlos plin de bani, nu? Am fost foarte fericit s-l
uurez de civa. Ce-i drept, tu deja m clcasei pe nervi. Trebuie
s recunosc, frate.
i-a lsat capul ntr-o parte, cuprins de gnduri.
i, atunci la atelier, chestia aia pe care am zis-o despre Brittney
Loper chiar nainte s-mi tragi una... i place de ea sau ceva de
genul sta?
M-am uitat n podea, cltinnd din cap.
Nu, nici n-o cunosc prea bine.
De fapt, nu cunoteam pe nimeni. Credeam c reuisem s o
cunosc pe Melody, dar nu fusese dect o jalnic iluzie.
Atunci, de ce? Pentru c am vorbit cu bi?
Inima mi bubuia n piept. Trebuia s o spun. Fraza mi se blo
case n gt, dar am forat-o s ias, o oapt rguit pe coridorul
pustiu.
Ai spus c ai viola-o.
Ce? s-a ncruntat, nelmurit. Aia e doar o expresie, n-aveam
niciun alt gnd.
nseamn ceva, m-am uitat la el. E un... un fel de... de cuvnt
cheie pentru mine.
112

Nu, pe bune? a ntrebat, iar eu am rmas cu ochii n podea,


mtre genunchi. Pi, ei bine, scuz-m. Frate, o s in minte c asta
le scoate din pepeni.
Nici prin cap nu i trecea ct de mult.

Am plecat de acas pe la miezul nopii, dup ce tata i bunicul


adormiser tun, ceea ce elimina nevoia de a le explica unde m
duc. Pe plaj, aerul era suficient de rece nct s mi vd respiraia
aburind in fa i ncolcindu-se peste umrul meu cu fiecare pas
pe care l tceam. Golful nu era departe i nu aveai cum s ajungi
la el tar s parcurgi sute de metri de plaj privat. nc un motiv
pentru care tatl lui Clark Richardson voia s pun mna pe par
tea de rm a bunicului.
Ocolind o stnc, am auzit, Maxfiiiieeeeld"i am dat peste fo
cul in aer liber, care arta mai mult a foc de tabr, probabil pentru
a nu atrage atenia autoritilor locale. Erau mai puin de dou
sprezece persoane n jurul Iui, deci avea o dim ensiune adecvat.
Ridicndu-se de pe nisip, Wynn a btut palma i a lovit pumnul cu
mine, de parc am fi fost ca fraii de cnd ne nscuserm. Am
rsuflat uurat. Nu e o capcan.
Luna se afla n primul ptrar, cerul era senin, iar ochii mi se
adaptaser pe deplin la semi-ntuneric n timpul mersului pe jos.
Recunoteam cteva persoane dintre cele prezente acolo, ca de
exemplu pe Thompson, care se hlizea ca o hien i se plesnea cu
palma peste coaps de cte ori vreunul dintre biei spunea cte
ceva.
Erau i fete, iar vreo dou m priveau curioase. Sau poate c
erau att de fumate, nct a fi putut fi oricine sau orice.
Wynn mi-a aruncat un bra pe dup umr.
l tii cu toii pe Maxfield.
Thompson a scuturat din brbie spre mine.
Salut!
Ca i cum nu l-ar fi instigat pe Boyce Wynn s m bat de s
mi sune apa-n cap acum o sptmn i ceva.
Vino s te aezi lng noi, m-a invitat una dintre fete.
113

Ea i prietena ei, Brittney I.oper, cea cu snii de mrimea unor


pepeni, stteau nghesuite intr-o ptur mare, care semna mai
mult cu o cuvertur tras de pe unul din paturile lor. Era catifelat,
cu imprimeu floral i duhnea a marijuana, dar asta era, probabil,
pentru c totul in jur mirosea aa. Aroma dulce, ptrunztoare,
nvluia ntreaga scen, un nor de fum ce plutea i se dispersa,
plutea i se dispersa. M ntrebam dac trebuia neaprat s trag
din joint ca s m droghez.
Fetele mi-au fcut loc, invitndu-m s stau intre ele. Cnd
rn-am aezat, s-au lipit de mine in ambele pri, oftnd mulumite
i trgnd ptura peste toi trei. I lanoracul meu a devenit brusc un
cuptor. L-am deschis, iar fata din dreapta m-a ajutat s l dezbrac.
Oh, eti att de fierbinte!
Mi-a mngiat antebraul cu minile, apoi le-a strecurat pe sub
mneca bluzei. Mi-a strns bicepsul, iar eu mi-am spus c trebuie
s fac flotri pn la epuizare in fiecare zi, nu doar de trei sau patru
ori pe sptmn.
Apropo, eu sunt Holly.
Lipindu-se i mai mult de mine, mi-a oferit igara i eu am
acceptat-o.
Landon, i-am rspuns.
Mmm, a spus Brittney, de parc simplul meu nume ar fi fost
ceva apetisant.
i-a apsat pieptul pe braul meu i corpul meu a rspuns, ca i
cum ar fi tiut din experien ce trebuia s fac in continuare. Dar
habar n-avea.
L-am studiat pe Thompson trgnd un fum din jointul lui,
i-am repetat micrile i am nceput s tuesc groaznic, de parc
eram pe moarte.
ncet, Landon, m-a certat Holly. Nu trebuie s-l sugi pe tot
odat.
Asta e replica lui, a glumit tipul de lng noi, iar sngele meu
nu tia dac s imi ncing obrajii sau s mi ntreasc in conti
nuare penisul.
114

Ai vrea tu, i-a tiat-o Holly, prnd mai mult amuzat dect
insultat, n timp ce individul i btea coapsa cu palma, invitnd-o
lng el.
Ea l-a refuzat, cltinnd din cap.
Mi-e bine aici.
i-a ridicat privirea spre mine i cteva uvie negre de pr i-au
/burat, animate de o uoar rafal de vnt. Un fir rebel mi-a atins
gura i s-a lipit acolo. F.a i-a plimbat degetele de-a lungul buzei
mele de jos, desprinzndu-1.
Deci, s ntreasc.
Am dus igara la gur i am tras din ea mai atent, cu msur,
uitndu-m fix la ea.
Aa, m-a ncurajat, lund-o napoi, punndu-i buzele acolo
unde tocmai fuseser ale mele i trgnd un pic mai adnc dect
mine nainte s i-o dea, mai departe, lui Brittney.
n urmtoarea jumtate de or am fumat toi trei pe rnd, mi
nile lor pipindu-mi braele, pieptul i spatele. Din cnd n cnd,
mi apsau pe coapse. Dac nu trgeam din joint, mi nfigeam
degetele n nisipul din spatele meu, pentru c mi era fric de ceea
ce voiam s fac cu minile.
La un moment dat, n decursul acelei jumti de or, Holly s-a
aplecat i mi-a acoperit gura cu a ei, exact cnd ncepusem s simt
c pmntul de sub mine se transform intr-o pern mare, moale,
i toate sunetele ascuite se diminuaser: conversaiile i rsetele
din jurul nostru, stelele de pe cer, zgomotul valurilor lovindu-se
de nisip. Am srutat-o napoi, spernd s fac o treab credibil.
Mi-a lins buza de jos, iar eu am deschis gura, atingndu-mi limba
de a ei. Apucndu-m de umeri, s-a lsat pe spate i m-a tras dea
supra ei. Oftnd, Brittney ne-a lsat toat ptura, ne-a trntit-o
peste capete i picioarele ni s-au ncurcat n ea. Dup asta, nu a""1
mai tiut i nici nu mi-a mai psat unde m aflu.
Cteva ore mai trziu, m-arn mpleticit pn acas, am mncat
toate resturile din frigider, m-am prbuit in pat i am visat lucruri
ciudate, tulburtor de obraznice despre mini i gura lui Holly pe
corpul meu. Am oprit alarma telefonului cnd m-a avertizat c era
o zi lucrtoare i trebuia s m trezesc. Pentru c nu intrziasem
115

niciodat la ore, am simit un junghi de vinovie. Dar eram prea


obosit ca s mi pese i mi-am zis c n-avea s se ntmple dect
o dat.
Am falsificat un bilet de la tata i m-am prezentat la a treia or.
Nu voiam s pierd atelierul, singura materie care mi plcea. na
inte de masa de prnz, Wynn i Thompson m-au prins n hol.
Hei, Maxfield, haide. Thompson senior a spus c putem s
ne ngrmdim n spatele camionetei lui. Lum prnzul la Whataburger.
Dup ultimele dousprezece ore, un prnz in afara colii, lucru
care nu le era permis dect celor din an terminal, era cea mai
nesemnificativ dintre abaterile melc. Fratele mai mare al lui
Thompson, Randy, i doi dintre prietenii lui din aceeai clas erau
in cabina camionetei, umr lng umr, in timp ce Boyce, Rick i
cu mine ne aezaserm n spate, ncercnd s prem relaxai, de
parc nu aveam s ne rupem gturile dac Randy ar fi fost nevoit,
dintr-un motiv sau altul, s calce frnele.
Frate, eu nc mor de foame, a spus Rick, devorndu-i hamburgerul i poria mare de cartofi prjii, cteva minute mai trziu.
Pun pariu c Maxfield are nevoie de carburani dup ct l-a
muncit Hollv, a adugat Boyce.
Am rmas inexpresiv, iar ei au rs.
Lui Holly i place s iniieze bieii noi. Asta e treaba ei. Toi
am trecut prin asta, dac nelegi ce vreau s zic.
Ah.
Da, Holly e de treab, numai s nu te ndrgosteti de ea.
Rick i-a aruncat n gur un pumn de cartofi prjii i a conti
nuat s vorbeasc.
Nu suport asta. Dac nu o iei cu dulcegrii, va fi mica ta
mblnzitoare de erpi pentru un timp.
Au rs amndoi ct timp eu m-am recules.
Tare asta, frate, i-a spus Boyce lui Rick.
Petrecerile cu foc n aer liber se organizau n fiecare weekend
i, uneori, in timpul sptmnii, cu un grup format din obinuii
i strini. Cele din weekend erau mai dezlnuite, dar nimic nu se
compara cu nebunia celor din vacana de primvar. Indiferent de
116

ceea ce m i spuseser bieii, m ataasem destul de mult de Holly,


dei, la coal, se comporta ca i cum am fi fost doar prieteni,
nimic mai mult.
Dar, pe plaj, amndoi fumai, ea a devenit prima mea in toate.
Apoi a venit vacana de primvar. Erau fee noi peste tot pe
plaj i in jurul lui Holly. Faptul c m-a prsit a durut, cu toate c
fusesem avertizat c tot ce se petrecuse intre noi nu fusese o relaie.
. Holly primete bani de la Thompson senior, e ca o... capcan
pentru turiti, mi-a explicat Boyce.
Maxilarului mi s-a ncordat, dar Rick a rs.
Omule, pe bune! Noi i-am spus. Holly i aparine doar ei
insi. Nu se bag in relaii sau alte chestii sentimentale. Dac vrei
ceva stabil, de ce nu te uii in ju r?
Le-am urmat sfatul, studiind zecile de fete in bikini, care dan
sau in jurul focului, toate bete sau drogate sau pe cale s ajung
intr-una dintre stri. Mai multe dintre ele imi aruncau priviri
promitoare.
Aplic tot ce-ai nvat.
Apoi am vzut-o pe Melodv, stnd pe o stnc nalt. Singur.
Clark era la cinci metri de ea, cu igara ntr-o mn i berea in
cealalt. Vorbea cu nite ipi, cu spatele la ea.
O, frate! Nu acolo, gemu Boyce, dar era prea trziu.
Deja m ndreptam spre ea.
Cnd am urcat pe stnc, buzele i s-au ntredeschis. S-a uitat la
prietenul ei, care nu era atent, iar eu am examinat-o rapid i dis
cret. Picioare fine i palide in lumina lunii, intinzndu-se din pan
talonii scuri albatri, iar n sus purta un sutien micu pe sub
tricoul alb subire. Prul ei blond cdea pe spate intr-o mpletitur
grea, bucle rebele plutindu-i in jurul feei. Cum putea Clark
Richards s o ignore, era un mister pentru mine.
M-am aezat lng ea, urmrind i ascultnd mpreun ceea ce
se petrecea in jurul nostru.
Preai cam plictisit aici, sus, i-am spus, intr-un trziu. Vrei
s facem o plimbare?
L-a cutat cu privirea pe Clark, care sttea tot cu spatele la ea.
A ncuviinat din cap.
117

Bine.
Am luat-o de mn pentru a o ajuta s coboare, iar ea mi-a dat
drumul imediat ce a atins nisipul. M-am uitat peste umr, dar
nimeni nu ne-a urmrit. Am mers uor de-a lungul plajei i, in
scurt timp, nu am mai auzit zgomotele petrecerii. Trecnd pe
lng casa mea, am ajuns in faa casei ei. A intrat n curtea lateral,
unde se vedea o construcie din lemn erodat, pe care nu o mai
observasem pn acum.
Super fort!
A rsucit un zvor, a tras de mnerul din frnghie al podului
basculant i am intrat. F.ra o scar ce ducea spre o platform aliat
la nivelul capului meu, dar niciun acoperi.
Eu i Evan obinuiam s ne jucm aici de-a hoii i varditii
cu copiii din vecini sau de-a eroul uciga de balauri i prinesa
captiv.
A urcat, iar eu am urmat-o.
i cine era balaurul?
A zmbit i s-a aezat, dndu-i dup urechi uviele de pr i
trgndu-i genunchii la piept.
Balaurul era imaginar. Dei, uneori, eu voiam s fiu balau
rul. Sau eroul. Dar Evan nu m lsa.
Mi-am fcut loc lng ea, lsndu-m pe spate, cu minile
sub cap.
Pare rutcios. Nu am sor, aa c nu tiu cum funcioneaz.
Dar dac voiai s fii balaurul, trebuia s fii balaurul.
M-am gndit la Carlie Heller, care, la zece ani, ar fi fost un
balaur grozav i care l-ar fi aruncat pe fratele ei n vrst de doi
sprezece ani, la propriu, chiar de pe zidul castelului, dac i-ar fi
sugerat s joace rolul de prines. Dac nu cumva prinesa mnuia
o sabie.
Melody a privit spre stele.
Da, pi... Evan a fost ntotdeauna, practic, o clon a lui tata,
t luar i atunci cnd eram mici. Ei reuesc ceea ce i propun. ntot
deauna
118

S-a oprit, oftnd, iar eu mi doream s ii trec mna prin pr, s


i I despletesc. S ii ndrept gura spre a mea, s o srut i s o fac s
il uite pe tipul binevoitor, care o trata ca pe un gunoi.
Mama mea este o femeie foarte puternic n faa tuturor,
mai puin a lui tata, a continuat. Ea spune c asta nseamn cs
toria. nseamn s oferi i s primeti, dar, dac exist o nen
elegere, soul e cel care hotrte.
M-am gndit la prinii mei i la relaia lor. Tatl meu nu fusese
niciodat un om expresiv, dar fusese complet devotat mamei. Ar fi
putut s ii cear orice, c el i-ar fi oferit sau ar fi ncercat s ii ofere.
Orice vrei, Rose. De cte ori, in treisprezece ani i jumtate, auzi
sem expresia asta?
tie c nu i-a cere niciun lucru care i-ar putea face ru, pentru
c il iubesc, mi-a spus odat mama. Eu a/n aceeai ncredere in el,
pentru c tiu c i el m iubete.
Sau fratele mai mare? am intrebat-o pe Melody, care se
ntinsese lng mine.
Sau fratele mai mare, a recunoscut ea. Sau tatl.
Acum, puteam vedea cum se potrivea Clark Richards in tot
peisajul sta mult mai clar dect nainte.
Cu alte cuvinte, brbatul.
A ridicat din umeri, privindu-m.
Cred c da.
Incruntndu-m, m-am uitat pe furi la ea. Mama mea fusese
cea mai mpciuitoare persoan pe care o cunoscusem vreodat,
dar nu ar fi tolerat ca altcineva s ia deciziile in locul ei, doar pen
tru c era soul ei. Sau iubitul.
Mie nu mi se parc corect.
Mi-a zmbit.
Poate c nu. Dar acum nu mai conteaz. Nu trebuie s fiu
prinesa nimnui, dac nu vreau. Poi s-o ntrebi pe mama. Dac
nu primesc ceva ce vreau, sunt un balaur care scuip foc.
Nici mcar nu realiza. Era prinesa captiv a prietenului ei. Nu
avea s fie niciodat eroul sau balaurul din povestea lui. Acele
roluri erau deja ocupate.
119

LUCAS
Aa cum era de ateptat, Jacqueline mi-a trimis un e-mail n
care solicita ajutor suplimentar pentru recuperarea materiei. Mi-a
mulumit pentru c ii descifrasem instruciunile domnului profe
sor Heller, care puteau fi de neneles. Studenii din ultimul an
puteau s il urmreasc, dar, de multe ori, cei de anul doi rm
neau in urm. De asta m avea pe mine.
l-am corectat presupunerea cum c a avea specializare n eco
nomie, am ataat cteva fie de lucru pe care le fcusem pentru
edinele de seminar la care ea nu putuse participa i am ncheiat
ntrebnd-o cum se descurcaser elevii din orchestr la competiiile
regionale. Apoi am adugat: apropo, fostul tu e un idiot i am
apsat trimite.
Ce dracu credeam c rezolv fcnd aa ceva? Era un gest foarte
deplasat s faci asemenea afirmaie despre un student, unde mai
pui, ntr-un e-mail adresat unui alt student. Nu conta c era adevrat.
Am rsuflat uurat cnd am vzut c rspunsul ei nu coninea
nicio referire la remarca mea inadecvat, dei prea s cread c
ajutorul pe care i-1 ofeream era un deranj pentru mine. Voiam s o
conving c aceast impresie era total greit. Trecuse mult timp de
cnd nu mai simisem aceast emoie ce mi tia respiraia, cu care
m luptam ori de cte ori ateptam ca numele ei s apar n cutia
mea potal sau cnd o zream n sala de curs. Era opusul deran
jului, invadndu-mi somnul i strecurndu-se in fanteziile mele.
Mi-a povestit despre cei doi elevi de clasa a noua care o ncol
iser fiecare n particular pentru a o ntreba care dintre ei era pre
feratul ei. Am rs cu poft cnd am aflat ce le rspunsese
amndurora: Tu eti, desigur i ntrebarea ei pentru mine:

Oare am greit??
Cnd i-am returnat fiele de lucru, subliniindu-i micile greeli,
i-am mrturisit c o student care s cnte la contrabas m-ar fi
lsat fr grai la paisprezece ani. Am nchis ochii i mi-am imagi
nat-o pe ea, aa cum era acum, alturi de catastrofa care eram eu
120

la paisprezece ani, avnd nevoie doar de cineva care s m vad


aa cum eram. M-a fi ndrgostit instantaneu de ea, nebunete.
i, n caz c te ntrebai, da, tu eNti preferata mea, am
adugat la sfritul mesajului.
Un flirt total nepotrivit, dar nu-mi psa. Voiam ca Landon s o
cucereasc, astfel nct, atunci cnd avea s afle cine eram, s m
ierte c reprezentam o parte din acea noapte.
Treaba asta era sortit eecului. Dar n-a mai fi putut s m
opresc acum, chiar dac a fi ncercat.
***
Turele de vineri dup-amiaz erau groaznic de plictisitoare.
Trecuser zece minute de cnd plecase ultimul client. La bar,
lucram numai doi. Dac ar fi fost i Gwen, a fi fost fericit s i
ascult pentru a suta oar povestioarele despre dentiia, mersul
de-a builea sau colicii putiului ei, doar ca s scap de plictiseal.
Dar, lucram cu Eve, care ii stabilea programul de weekend tri
mind non-stop mesaje i lsndu-mi prea mult timp n care s
meditez asupra dilemei mele despre Jacqueline Wallace.
Dou fete s-au apropiat de barul liber, absorbite in conversaie.
Pe una dintre ele am recunoscut-o ca fiind fata rocat care venise
luni cu Jacqueline, apoi o mbriase i dispruse nainte s ajung
in fa.
Dup tricourile pe care le purtau, am dedus c tceau parte din
frii. n ciuda prezenei sale la petrecere i a faptului c fostul ei
tcea parte din una, nu crezusem c Jacqueline era genul sta de
fat, dar era foarte posibil ca i ea s fie membr a vreuneia dintre
frii. Nu c a fi stat suficient in preajma acestui grup ca s tiu
cine fcea sau nu parte din gaca lor sau c mi-ar fi psat.
Pn acum.
Eve s-a apropiat de tejghea in timp ce eu curm recipientul
pentru cafeaua decofeinizat, trgnd cu urechea tr s vreau i
neputnd s m opresc dup ce am auzit subiectul discuiei lor.
... dac Kennedy n-ar fi fost aa un dobitoc.
Dorii s comandai ceva? a intonat Eve, fr pic de bu
nvoin.
121

Tipul nu c chiar att de groaznic. Adic, mcar s-a desprit


de ea, mai nti, a replicat fata cu prul negru, nainte de a-i rs
punde lui Eve. Dou limonade Venti cu ceai verde.
Colega mea a apsat butoanele casei de marcat, apoi le-a spus
ct au de plat. Cu nc un set de guri supradimensionate in
urechi i o mulime de piercinguri i tatuaje cum nu mai vzusem
pe o fat de ani de zile, Eve nu era o fan a celor din frii. Nu
tiam dac avea vreun motiv. Dac avea, mie nu mi-1 mprtise.
Probabil m agrea, pentru c ea, la fel ca restul oamenilor, credea
c propriul meu piercing i tatuajele vizibile nsemnau c i eu
eram la fel de antisocial. Cred c era adevrat... numai c aveam o
slbiciune pentru o anumit fat activ social.
M ntreb ce-ar fi tcut Eve, dac un tip artos dintr-o frie ar
fi tcut o pasiune pentru ea i s-ar fi apropiat prea mult.
Probabil nti i-ar fi nfipt un cercel in sprncean i apoi l-ar fi
luat la ntrebri.
Eu nu sunt de acord, a spus rocata. E un mare nemernic.
L-am mirosit eu de multe ori, chiar dac ea nu i-a dat seama. I-a
dat papucii pentru c, in mintea lui, faptul c a rupt-o cu ea nainte
s i-o trag cu altele l scutete de responsabilitatea de a-i fi frnt
inima. Au fost mpreun timp de aproape trei ani, Maggie. Nici nu
pot s-mi imaginez cum c s fii cu o persoan att de mult timp.
Maggie a oftat.
Pe bune! Eu sunt cu Will de trei sptmni i dac n-ar fi
dotat ca un...
Crdul dumneavoastr? le-a ntrerupt F.ve, parc dezgus
tat, iar eu am scpat de o imagine mental mult prea clar a lui
Will, oricine ar fi fost el. Mulumesc lui Dumnezeu!
... a muri de plictiseal. Adic, este mai dulce dect cioco
lata, dar, of, cnd ncepe s vorbeasc, Zzzz...
Prietena lui Jacqueline a pufnit n rs.
Doamne, eti aa o javr!
Am scos limonada din frigider, in timp ce Eve turna sirop ntr-un
shaker.
Da, da. Fetele cumini nu termin niciodat. i, c tot veni
vorba, ce facem cu Jacqueline?
122

Prietena ei a oftat.
Hmm. Ei bine, a plecat devreme de la petrecere sptmna
trecut, deci cu aia am dat-o in bar, dar asta a fost, probabil, pen
tru c nemernicul de Kennedy se prostea cu Harper chiar n faa
ei. Harper umbl dup el nc de primvara trecut. Sigur se
mndrete nevoie marc c l-a agat. Doamne! N-ar fi trebuit s-o
iau pe J la nenorocita aia de petrecere.
Eve le-a aezat buturile pe bar, dndu-i ochii peste cap, dar
gestul ei a trecut neobservat. Fetele au nfipt paiele prin capace i
s-au ntors s plece, continundu-i complotul.
Ar trebui s-o mbrcm ca pe un desert i s-o ducem undeva
unde Kennedy nu va fi, ca s-i recapete strlucirea.
Cnd rocata a sugerat un club renumit pentru muzica de
rahat, mult prea difuzat pe toate posturile de radio existente, am
tiut c atinsesem un nou record de imbecilitate personal, pentru
c aveam de gnd s merg i eu. Trebuia s o vd pe teren neutru
i eram gata s ndur aproape orice pentru a reui acest lucru.
Chiar muzica pop.
Abia dac m uitasem la ea astzi, la curs, ncercnd s mi
nfrnez atracia care m stpnise cu multe sptmni nainte s
devin cel care o salvase de la viol, ntr-o parcare. n acea noapte
fusesem salvatorul ei, da, dar eram, totodat, i martorul umilinei
pe care, probabil, nc o simea. Eram legat pentru totdeauna de
acea noapte, o amintire inevitabil a ei.
Cu siguran, ea asta vedea in mine. Dovad ocul de pe chipul
ei cu obrajii nroii, lini, atunci cnd am ntrebat-o dac e gata s
comande. Dovad, rspunsul ei rapid, sunt bine, atunci cnd am
intrebat-o dac e totul in regul. Dovad, modul n care i-a tras
mna napoi, atunci cnd i-am dat napoi cartela i am atins-o cu
degetul.
Dar apoi, miercuri, s-a uitat la mine n timpul cursului i
sperana pe care tiam c trebuia s o descurajez a reaprut. Era o
strlucire pal in strfundul inimii mele, ca i cum, intr-un fel, fata
asta inii era sortit. Ca i cum ii eram destinat.
Cel mai nelept ar fi fost s o evit, dar, cnd era vorba de ea,
logica era inutil. M umplea o dorin iraional de a fi ceea ce nu
123

mai puteam fi vreodat, de a obine ceea ce nu puteam avea


vreodat.
Voiam s fiu ntreg.
***
Urmrind de la distan cum prietenele ei i puneau buturi in
mn i o ncurajau s danseze cu orice tip o invita, am bnuit c
nu le spusese despre noaptea aceea. O aduseser aici i o mpin
geau n braele unor necunoscui pentru a depi desprirea, nu
pentru a-i reveni dup un atac. Zmbind printre micri stngace
de dans, i smulgeau i ei cte un zmbet, iar eu m bucuram s
vd acea fericire pe chipul ei, indiferent de motiv.
tiam c ar fi trebuit s o las in pace. Era o tentaie creia nu ii
puteam rezista, chiar dac ea nu avea de unde s tie. Nu avea de
unde s tie c urmrisem de la distan cum i se destram relaia.
Nu avea de unde s tie c eram la fel de atras de caracterul ei i de
simul umorului pe care l dezvluia n schimbul nostru de mesaje,
cum eram de acele micri captivante ale degetelor pe care le fcea
atunci cnd mintea ii zbura la muzic, evadnd din ceea ce se
ntmpla n jurul ei.
Odat, fostul ei o mustrase pentru c nu fusese atent la nite
tmpenii ininteligibile pe care le bolborosise, iar eu am vrut s il
strng de gt. Ct de idiot era, s o fi avut lng el att de mult
timp, dar s nu o vad niciodat cu adevrat.
Cu inima ndoit, mi-am terminat berea i m-am ridicat de pe
scaunul de la bar. Nu voiam s i inel ncrederea lui Charles. Nu
era genul de local pe care il frecventam, deci nu exista niciun
dubiu c m aflam acolo pentru ea, ignornd deliberat faptul c
mi era student. Aveam s merg pe lng peretele slii i s m
ndrept direct spre u. Sau doar s o salut i s plec.
Am ajuns n spatele ei, observnd c era mai nalt in cizmele
cu toc nalt. Chiar i aa, eram mult mai inalt ca ea. Mngind cu
un deget pielea fin de pe braul ei, am tiut c toat dorina de a
nbui aceast atracie fusese suspendat, cel puin pentru cteva
momente. I-am zrit in treact prietenele, ambele cu faa la mine,
124

tlar nu mi puteam dezlipi privirea de pe umrul ei gol suficient de


mult ct s Ic salut.
Jacqueline s-a ntors i ochii mi au alunecat direct n decolteul
Muzei sale. Fir-ar! M-am uitat imediat n sus, la faa ei.
Ridicnd din sprncene la scurta, dar evidenta mea inspecie a
pieptului, prea s i in respiraia, iar eu m-am lsat hipnotizat
de privirea ei. Voiam s aib ncredere in mine. Nu o meritam, dar
mi-o doream. Nu era momentul s m las distras de desert.
mi aminteam interesantul nostru schimb de mesaje: mrturi
sirea ei amuzant c prietenii ii foloseau camioneta dndu-i la
schimb bere, modul n care vorbise despre elevii ei, biei care,
probabil, i pierdeau minile dup ea in timpul orelor de muzic,
iar ea nc nu dduse drumul gurii de aer. Nu-mi puteam stpni
zmbetul idiot ce mi se ntinsese pe toat faa, dar nu eu eram cel
care mprtise toate astea cu ea.
i cic nu trebuia s pari un ciudat, fraiere!
M-am aplecat, intenionnd s profit de moment ca s m
adun i, totodat, evitnd s ip salutul pe care voiam s i-1 spun
inainte de a pleca. n loc s articulez un salut nevinovat, m-am
trezit mbtat de parfumul ei, caprifoiul subtil care mi invadase
simul olfactiv acum cteva sptmni, n acea zi ploioas. Att de
dulce! Corpul mi s-a ncordat i, cu un efort enorm, i-am optit la
ureche:
Dansezi cu mine?
M-am retras, cu ochii intr-ai ei. Nu s-a micat dect dup ce
una dintre prietenele ei a mpuns-o cu un deget in spate, impingnd-o ferm spre mine. A ntins mna spre mine, iar eu m-am
grbit s i-o prind, apoi am condus-o pe ringul de dans, spunndu-mi. Doar un dans. Unul singur.
Mda. Nici asta nu s-a intmplat.
Acea prim melodie a fost asurzitoare, dar lent. Ct timp o
urmrisem, refuzase toate invitaiile la dans pe melodii lente. Tresrise la atingerea fiecrui individ, aproape imperceptibil, dar
niciunul dintre ei nu pruse s observe. Poate c alcoolul le
amorise simurile. Cel mai probabil, pur i simplu nu i simiser
deloc teama i, chiar dac ar fi simit-o, nu i-ar fi tiut motivele. Hi,
125

spre deosebire de mine, nu tiau prin ce trecuse. n plus, anii de


arte mariale m nvaser s descifrez i cele mai mici reacii
fizice. Ale ei erau clare pentru mine, la fel era i originea lor.
Uram frica pe care i-o insuflasc acel nenorocit i voiam s i-o
risipesc.
n timp ce dansam, i-am prins uor ambele mini, ducndu-i-le
la spate. Snii i s-au atins de pieptul meu i am avut nevoie de fie
care strop de voin ca s nu o lipesc de mine. A nchis ochii,
micndu-se cu mine, ntr-un ritm perfect. Dobndirea acelui
fragment de ncredere nu m fcea dect s mi doresc mai mult.
S-a cltinat, probabil mult mai afectat de tequila ieftin din
cele ase mrgrit pe care i le furnizaser prietenele dect de
braele mele n jurul ei. Cnd i-am dat drumul minilor ca s ii in
trupul mai ferm, s-a agat de braele mele ca i cum ar fi czut.
Lunecnd n sus, i-au croit o cale lent, apoi mi s-au nlnuit n
jurul gtului. Am ateptat s deschid ochii. Brbia i s-a ridicat,
dar pleoapele i-au rmas nchise pn cnd s-a lipit complet de
mine, apoi s-au deschis i privirile ni s-au ntlnit.
A nghiit n sec, de parc s-ar fi strduit s ii adune curajul,
apoi s-a ntins spre mine, cu ochii plini de curiozitate i fruntea
uor ncruntat. Nu m cunotea, lucru evideniat de ntrebarea ei:
Deci, care-i specializarea ta?
Ah, la dracu!
Nu eram gata s pun capt acestei fantezii, i s-ar fi ncheiat
imediat ce i-a fi explicat c eu eram tipul cu care schimbase
mesaje toat sptmna, preparatorul ei, care nu ar fi trebuit s o
ating aa, ca s nu mai vorbim de modurile n care mi doream cu
adevrat s o ating.
Chiar vrei s vorbim despre asta? am ntrebat-o, tiind c nu
voia.
Era doar un nceput pentru mai mult. Mai mult din ceea ce eu
nu puteam s i ofer.
n loc s vorbim despre ce?
Asta era ceea ce primeai atunci cnd deveneai prea sigur de
principiile tale, cnd te ncadrai mereu n ele. Te loveai de singurul
lucru pe care nu l puteai avea, doar pentru c ii ieea in cale
126

atunci cnd erai concentrat pe atotputernica ta integritate. Jacqueline Wallace nu era a mea, nu eu eram cel care trebuia s i desco
pere i s i ndeplineasc dorinele.
In loc s nu vorbim, i-am rspuns, vrnd s petrec o frm
de timp cu ea, nentinat de secretele dintre noi.
Nu tiu ce vrei s spui, mi-a rspuns, obrajii nroindu-i-se
uor.
Dar nu mi-a dat drumul. i nu s-a ndeprtat.
Am tras-o i mai aproape, aplecndu-m s i mai simt o dat
parfumul, imprimndu-mi-1 in memorie.
Ba da, tii, i-am optit, mngindu-i cu buzele pielea fin
din spatele urechii.
A suspinat mulumit, iar eu nu m puteam hotr dac acea
reacie era cea mai ncnttoare sau cea mai nedreapt pe care o
auzisem vreodat.
Hai s dansm i att, i-am spus, inndu-mi respiraia,
ateptndu-i rspunsul.
A dat din cap o dat i ne-am micat n ritmul melodiei nou
ncepute.

127

capitolul

LANDON
Cnd am nceput s acumulez detenii pentru ntrzieri la ore
din cauz c dormeam prea mult, iar notele au nceput s imi
scad, consecinele la care m ateptasem nu s-au materializat.
Crezusem c tata avea s ncerce s m pedepseasc sau s ipe la
mine. Crezusem c avea s ii solicite lui Ingram o ntrevedere sau
s mi taie alocaia. Par nu s-a schimbat nimic.
Uneori, bunicul m boscorodea, dar, de cele mai multe ori, asta
se ntmpla cnd nu strngeam dup mine sau mi neglijam sarci
nile de zi cu zi, aa c am nvat s folosesc maina de splat, s
ajut la gtit i s mi in toate rahaturile ngrmdite n camera
mea.
nt r-o sear, la cin, bunicul mi-a spus:
Copile, trebuie s nvei o meserie. Ar putea foarte bine s
fie pescuitul, c tot e golful att de aproape...
Trntindu-i o lingur de cartofi pe farfurie, tata s-a strmbat,
dar nu l-a contrazis, ceea ce era ciudat. Drept urmare, cnd a venit
vara, am fost chemat s lucrez pe Raitiona, numit aa dup bunica.
Nu era deloc plcut s m trezesc devreme, pentru c mi petre
ceam cele mai multe nopi pe plaj, cu bieii, i m mpleticeam
pn acas la ore trzii, tar s m mai deranjez s m furiez afar
sau nuntru. Nu prindeam dect trei sau patru ore de somn nainte
s m trezeasc bunicul, lucru pe care il ducea la bun sfrit cu o
tigaie i o lingur, atunci cnd ceasul meu detepttor nu i fcea
128

efectul. Nimic nu rsun mai tare dect o tigaie de metal ntr-o


camer mic, r ferestre.
Tata nu i lua nicio zi liberi. Transforma treptat afacerea cu
pescuit a bunicului n cursuri (ie pescuit, pescuit profesionist i
excursii turistice, amenajnd o pagin jalnic de web cu fotograliile turitilor bogai etalndu-icapturile in faa Rantonei, oameni
dispui s plteasc mii de dolari pentru o zi petrecut imbtndu-se
i pentru a li ndrumai spre c undi ataat de spatele brcii,
atunci cnd se mica, semn c un biet pete prinsese momeala. Pe
tot parcursul verii i o bun pane din toamn am transportat pes
cari profesioniti sau amatori ia cele mai bune locuri de prins
iruri ntregi de sebast n golf ssu stavrid in larg, tai cu fii, cupluri
de ndrgostii, persoane certate una cu alta ce-i petreceau ziua
suprate, directori de elit care veneau singuri sau nsoii de
clieni V1P, biei din frii care mai mult se mbtau, njurau i se
prjeau la soare dect pescuiau.
Eu pregteam momeala in crlige, umpleam rezervoarele i
tceam provizii, curm petele, splam puntea cu furtunul, i
fceam fotografii. I.a sfritul verii, eram mai bronzat, mai dezvol
tat i cu vreo trei centimetri mai nalt dect bunicul, dac nu
puneam la socoteal prul lui alb, fin, ce i plutea deasupra capului
ca un nor. (Bunicul susinea cada.)
Bunicul aproape i-a ieit din mini cnd tata a adugat croa
ziere la apus pentru cupluri, tururi de vzut delfini pentru familii
i excursii de vzut cocori pentru grupurile de doamne in vrst.
Dar banii se nmuleau i volumul de munc scdea, mai ales pen
tru c eu lucram pe gratis, aa c nu putea protesta prea mult.
***
M gndeam.
M temeam c Boyce era pe cale s devin filosofic, iar eu eram
mult prea obosit pentru aa ceva. Nu busem dect o bere nainte
de-a fi aproape gata s adorm in timp ce m srutam cu o ip
trsnet care mine pleca, aa c am decis s m opresc din but
pn nu cad in nas pe nisip. Boyce s-a oprit i el, solidariznd cu
faptul c noi eram singurii care munceau pe rupte n timpul zilei.
129

Eu pe barc, el n garajul tatlui su. Craserm ezlongurile pn


la mal ca s scpm de ceilali, care puteau fi nite ticloi enervani,
mai ales atunci cnd ei erau turnai, iar noi nu.
E periculos, Wynn.
Ha. Ha.
M ani concentrat asupra valurilor rcoroase ce-mi atingeau
tlpile i a murmurului linitit al apei. Mareea era inc n cretere.
Dac rmneam aici, aveam s fim pe jumtate in ap nainte de
miezul nopii.
M gndeam c nu te ani vzut niciodat cu ncheieturile
descoperite.
Am ncercat s nu reacionez, dar minile mi s-au ncordat pe
braele de aluminiu ale scaunului. Bronzat cum eram, aveam
ncheieturile la fel de albe ca fundul, pentru c nu vzuser deloc
soarele. Deloc. Le nfuram n benzi i brri sau Ie acopeream
cu ceasul pe care rareori l mai purtam. Nimeni de aici nu obser
vase vreodat faptul c toate chestiile alea nu erau dect o masc
pentru altceva. Sau, cel puin, eu crezusem c nu observaser.
Am ntors capul spre el.
i?
i-a mestecat un pic de piele uscat de pe buz.
M gndeam c. probabil, ai putea s-i faci nite tatuaje ca
s acoperi, tii tu, ceea ce vrei s ascunzi.
A ridicat din umeri, cu ochii nchii.
Am privit pe ap unda de reflexie a lunii i mi-am simit
insignifiana pn in adncul sufletului. Nimic nu era suficient de
important pentru a m face s lupt. nimic, in afar de nevoia de
a-nii menine trecutul att de departe, nct s nu-1 mai simt. Nu
puteam face nimic altceva cu el. Nu exista nicio alt cale de a-1
evita.
Nu-mi trecuse niciodat prin cap ideea lui, care prea anormal
de genial pentru Boyce.
Dar nu trebuie s am optsprezece ani mplinii?
A rs nfundat.
Nu, frate, tu nu m cunoti deloc? tiu o fat care o s-i
fac.
130

Nu tiu. Poate.
A ridic din umeri.
S m anuni. O s te pun in legtura cu ea.
***
O chema Arianna i avea cam douzeci i cinci de ani. Avea un
bra acoperit cu cerneal colorat, iar pe cellalt erau doar dou
rnduri scrise pe interiorul antebraului: Noile nceputuri sunt
adesea deghizate in funduri dureroase - Lao Tzu. Am ajuns cu o
or dup nchiderea programului, pentru c nu eram destul de
mare inct s mi fac un tatuaj iar acordul prinilor.
Dac vrei ca tatuajul s i acopere cicatricele, ca o perdea de
lum, trebuie s mbrcm n cerneal tot esutul cicatrizat, dar,
de asemenea, poi s ncorporezi imperfeciunile intr-un model,
s le lai in spaiile negative. Aa s-ar ascunde la vedere, ca un
camuflaj.
Mi-a examinat ncheieturile, intorcndu-le pe toate prile i
plimbndu-i degetele peste pielea roz, desfigurat. M simeam
ingreoat i expus, dar nu m puteam mica. Boyce era ciudat de
tcut.
Am putea s tatum i de jur mprejur. S facem s arate ca
nite brri.
Am aprobat din cap. mi plcea ideea. Ne-am uitat la cteva
modele dintr-un album, apoi am scos o foaie de hrtie din buzu
narul de la spate.
Unim... Am schiat nite idei... Nu tiu dac poi s le
foloseti.
A despturit hrtia i a zmbit.
Sigur c pot s le fac, dac pe astea le vrei.
Am dat din cap.
A desenat i transferat cele dou modele pe ncheieturile mele,
unul pe dreapta, unul pe stnga, apoi a pregtit echipamentul,
punndu-i mnui de latex. Durea ca dracu, dar era o durere
suportabil. Boyce era att de ngrozit, probabil de la snge, dei,
cu doar cteva luni in urm, nu l deranjase deloc sngele meu
131

mprtiat pe pumnii lui, nct fata i-a cerut s mearg in sala de


ateptare pn terminam.
Deci, de ce faci asta? am strns din dini n timp ce ea lucra
peste osul ncheieturii minii i am ncercat s nu m gndesc la
acul care m nepa repetat. De ce o faci pentru mine, vreau s zic.
tiam c Boyce ii povestise. Nici nu clipise cnd mi scosesem,
brrile.
Nu i-a luat privirea de la ceea ce fcea.
Pentru c posibilitatea de a-mi face pielea s fie din nou a
mea mi-a salvat viaa.
tergnd sngele, a examinat veriga pe care tocmai o termi
nase. Ochii ni s-au ntlnit.
Unii dintre noi pot ncepe s vindece rul provocat de alii
doar scpnd de situaia respectiv, iar ceilali au nevoie de mai
mult dect att. Tatuajele fac declaraii care trebuie s fie fcute.
Sau ascund lucruri care nu privesc pe nimeni. Cicatricele tale sunt
semne de lupt, dar tu nu le vezi aa. nc.
A atins mainria cu piciorul, aducnd-o din nou la via.
Am simit din nou arsura acului cnd a nceput s lucreze la o
alt verig.
Acest tatuaj ii va face pielea s fie din nou a ta. Poate, ntr-o
zi, o s nelegi c pielea ta nu eti tu. E doar cea care te gzduiete
att timp ct eti aici.
S-a oprit i m-a trecut un val de fiori.
Eti un suflet matur, Landon. Suficient de matur, inct s
poi lua aceast decizie. Aa cum am fost i eu.
M-am ntors acas cu bandaje n jurul ncheieturilor i cu
instruciuni de ngrijire riguroase.
Astea sunt tot ca nite rni, m avertizase ea. Ai grij s nu
te ard soarele pe ele.
Le-am inut ascunse tot restul lunii, ca i pn atunci. Cnd
soarele mi-a atins pentru prima dat dup aproape doi ani pielea
goal a ncheieturilor, m-am simit cu adevrat dezbrcat. Reaciile
celor mai multe dintre persoanele pe care le cunoteam au fost
ceva de genul. Super tatuaje, frate! Unii credeau c le ascunsesem
132

ini timpul sub brri i asta m fcea s rd. Da. Tatuajele erau
11 ca ce ascundeam.
Fetele le considerau sexy. Uneori m ntrebau:
A durut?
Iar eu ridicam din umeri.
Puin.
Tata i bunicul au avut reacii asemntoare. O privire rapid
aruncat tatuajelor atunci cnd le-au observat. Un mormit de
dezaprobare. Niciun cuvnt rostit.
Urmtorul meu tatuaj n-a acoperit nicio cicatrice, nu una vizi
bil. Arianna mi-a desenat un trandafir exact deasupra inimii. Nu
a fost nevoie s ii scriu i numele, Rosemary Lucas Maxfield, ca s
specific pe cine amintea. Nici tata nu a avut nevoie de nume. Prima
.lat cnd a intrat in buctrie i m-a vzut doar in pantaloni
scuri, fr bluz, faa i s-a nvineit. S-a uitat lung la tatuajul nc
proaspt i lucios de la medicamente i pumnii i s-au ncletat. A
ieit, trntind ua din spate, i nu a spus niciun cuvnt despre el
dect dup cteva sptmni, cnd eram pe barc.
Tocmai pusesem momeal n crlig pentru un copil. Avea cam
zece ani i arta de parc ar fi leinat dac trebuia s o fac el. Bie
tul biat! Probabil, mai degrab ar fi preferat s construiasc un
castel de nisip sau s sug un urure de ghea pe plaj, dect s
pescuiasc mpreun cu tatl i unchiul lui. In schimb, era blocat
in aceast barc toat ziua. tiam cum se simte.
Intorcndu-m s deschid nc o cutie cu momeal, tata a spus
cu voce calm:
Este ilegal s i faci alea fr consimmntul prinilor. Am
verificat.
S-a uitat lung spre locul unde o petal de un rou nchis se ivea
din decolteul tricoului meu alb.
Am ateptat in tcere pn cnd ochii lui de un argintiu fanto
matic n lumina puternic a soarelui i-au ntlnit pe ai mei.
E pielea mea, tat. Ai de gnd s-mi spui c sunt prea tnr
ca s m i-o marchez intenionat?
El a tresrit i s-a ntors.
133

Fir-ar s fie, Landon, a mrit printre dini, dar nu a mai


spus nimic.
n fiecare lun, adugam ceva nou. Flcri negre ce mi se ntin
deau pe deltoizi, urmndu-mi liniile ferme ale bicepilor. O cruce
gotic ntre omoplai pentru strmoii catolici din partea mamei,
cu Psalmul 23 inscripionat n jurul ei. Mama nu fusese plin de
devotament religios, dar avusese o spiritualitate nnscut pe care
acum o invidiam i participaserm la slujbe suficient de des nct
s am idee despre ce era vorba. M ntrebam dac s m gndesc
la ea ca fiind in ceruri, nu n pmnt, mi-ar fi putut aduce linitea.
Probabil c nu.
La a doua aniversare a zilei n care am ngropat-o, mi-am fcut
un piercing n sprncean. Tata a njurat satisfctor, n timp ce
bunicul a prut nedumerit c era cineva in stare, in mod deliberat,
s i gureasc o parte a corpului.
M-au nepat destule crlige prin diferite pri ale anatomiei
mele, ct s nu-mi mai trebuiasc s-mi fac guri de bunvoie!
Avea o cicatrice n apropierea ochiului, unde un crlig din
captul undiei unui pescar neexperimentat aproape il orbise.
nc un centimetru i mi-ar fi scos ochiul cu totul!
i plcea s spun povestea asta, iar eu o auzisem de suficiente
ori, nct aproape c nu m mai strmbam cnd mi-o imaginam.
***

Cnd a venit toamna, familia lleller s-a mutat mult mai


aproape de noi, pentru c Charles acceptase un post la Universita
tea de Stat, la vreo patru sute de kilometri de ocean. Dei noua lor
locuin nu era la douzeci de minute de mers cu maina, aa cum
fuseserm obinuii atunci cnd locuiserm cu toii in Virginia, nu
se afla nici la o distan imposibil de parcurs intr-o excursie de
weekend. Mai puin pentru tata, care refuza s conduc patru ore
ca s i vad cei mai buni prieteni din lume. Scuza lui era lucrul,
ca de obicei.
Atunci am realizat c oamenii nu se schimb niciodat. Chiar
dac renunase la funcia de rspundere pe care o ocupase in
134

sistemul bancar, cnd plecase din Washington, tata i crase cu el


personalitatea dependent de lucru.
Chiar dac funcia de profesor reprezenta un pas nainte pen
tru cariera lui Heller, Cindy a trebuit s i gseasc un nou loc de
munc, iar Cole i Carlie au fost nevoii s i fac noi prieteni la
coal i n cartier. tiam c o fcuser cu gndul la noi, dar tata
nchidea ochii in faa sacrificiului pe care l fcuser cu toii. Pen
tru el. Pentru mine.
Tcerea lui prea s ii nvinoveasc pe ei pentru ceea ce se
ntmplase sau, poate c simpla apropiere de ei i trezea amintiri.
Poate c i prezena mea, de care nu putea s scape aa uor, i
trezea amintiri.
Eu nu avem nevoie de ceva anume care s mi aminteasc. tiam
cine era vinovat pentru c o pierduserm pe mama. Eu nsumi i
nimeni altcineva.
Tata a refuzat s petreac Ziua Recunotinei la familia Heller,
mare surpriz! Pentru c aveam doar cincisprezece ani i nu con
duceam, m-a dus la staia de autobuz nainte s se crape de ziu.
A fi putut refuza s merg cu autobuzul, de unul singur, doar ca s
fac pe nesimitul, dar nu ar fi fost dect o rebeliune inutil. Voiam
s merg, chiar dac asta presupunea s m urc intr-un autobuz
plin cu o aduntur de degenerai care, dintr-o singur privire,
constataser c sunt cel mai periculos individ din mijlocul de
transport. In concluzie, nimeni nu se aezase lng mine.
Autobuzul staionase in patru orae de rahat, pentru a culege
mai muli fraieri fr mijloc de transport, nainte de a ajunge la
San Antonio, unde l-am schimbat cu unul la fel de jalnic, umplut
cu un set identic de ratai. 'Poat cltoria ar fi durat mai puin de
patru ore dac a fi lcut-o cu maina, drum ntins, fr oprire. n
schimb, dup ase ore, am ajuns ntr-o staie care mirosea ca o
combinaie de azil de btrni mpuit i zone din Washington, DC,
in care mie i prietenilor mei ne era interzis s ne aventurm sin
guri. Charles venise s m ia.
La muli ani de Ziua Curcanului, fiule, mi-a urat Charles,
invluindu-m ntr-o mbriare uoar, ce mi-a strpuns inima
135

cu un singur fior de contientizare: tatl meu nu m mai atinsese


de la nmormntare.
Chiar i atunci, tiu c m agasem de el, dezlnuindu-mi
durerea la pieptul lui masiv, dar nu in minte ca el s m fi mng
iat din proprie iniiativ.
Nu pronunase nicio acuz, dar nu existase nici vreun cuvnt
de iertare.
Rmnnd n mbriarea lui Charles o clip mai mult dect
era confortabil, ca s imi ndeprtez umezeala din ochi, mi-am
alungat din minte sentimentul de vinovie, dorindu-mi s
amueasc, mcar pentru ziua de azi. Doar timp de o or. Mcar
cteva minute.
Cred c eti de statura lui Ray, a spus Charles, indeprtndu-se
pentru a m apuca de umeri i a m cerceta cu atenie.
Crescusem de cnd il vzusem ultima oar; acum ne priveam
ochi in ochi.
i semeni cu el destul de mult, dar ai prul nchis la culoare,
ca Rose.
A ridicat dintr-o sprncean.
i lung.
Charles fusese militar nainte de a merge la colegiu. Nu vzu
sem niciodat un fir de pr pe capul lui mai lung de doi centime
tri. Dac ajungea vreodat la aa lungime, glumea c arta ca un
hipiot nenorocit i pleca s se tund. I amuza din cale afar s ne
icaneze pe mine i pe Cole despre lungimea prului nostru, ori de
cte ori avea ocazia.
Eti doar gelos c noi avem pr, i-o trntise Cole, ultima
dat cnt tatl su bombnise c nu il mai putea deosebi de Carlie.
Eu mi scuipasem laptele pe nas.
***

Prinii mei i cunoscuser pe cei din familia Heller la Duke.


lata i Charles erau doctoranzi n economie, la ani lumin distan
de Cindy i mama, care erau studente i cele mai bune prietene.
Niciunul dintre ei nu i-ar fi ntlnit viitoarele soii, dac nu era
decizia mamei de a asista la o edin a doctoranzilor, gzduit de
136

tatl ei, un distins profesor de economie i unul dintre membrii


comisiei de dizertaie de care aparineau tata i Charles.
Aveam cam opt sau nou ani cnd am auzit povestea pentru
prima dat, dar istorisirea pe care mi-o amintesc este cea din
perioada in care m-am ndrgostit prima oar, in clasa a opta, de
Yesenia. Dintr-odat, dragostea i destinul deveniser lucruri
eseniale de neles.
L-am vzut pe tatl tu de la fereastra dormitorului i mi s-a
prut att de drgu!
Eu mi ddeam ochii peste cap, iar mama rdea. Nu mi puteam
imagina c tata fusese vreodat drgu.
Eram stul de artitii pretenioi cu care m ntlneam de
obicei i m-am gndit c un tip ca taic-meu mi s-ar potrivi mai
bine. mi asculta mereu prerile i imi vorbea ca i cum aveam un
creier al meu, pe lng faptul c m rsfa din cale-afar. Dar toi
studenii lui erau att de tocilari i ciudai, pn la tatl tu. M
gndeam c, dac reueam s ii atrag atenia, puteam s l conving
s vorbeasc cu mine. Normal c apoi avea s se ndrgosteasc de
mine i s m invite n ora.
Amintindu-i toate astea, ochii i s-au ncreit la coluri.
Cred c am ncercat o duzin de vestimentaii nainte s m
hotrsc la una. Apoi am dansat n jos pe scri i am traversat
indiferent camera de zi n drum spre buctrie. Planul meu inte
ligent a funcionat, desigur, pentru c i eu eram destul de drgu
pe-atunci.
De data aceasta, eu am fost cel care a rs, pentru c mama era
frumoas. Fuseser momente n care l surprinsesem pe tata
uitndu-se la ea, de parc nu i venea s cread c sttea in buct
ria lui sau c locuia in casa lui. Ca i cum ea nu ar fi trebuit s fie
real, dar era i, ca prin minune, ii aparinea lui.
M-a urmat n buctrie pentru a-i turna din nou ceai cu
ghea n pahar.
Mama a ncuviinat din cap la expresia mea confuz. Tata nu ar
fi but ceai cu ghea nici dac l-ai fi pltit.
N-am aflat dect mai trziu c el, de fapt, ura ceaiul cu ghea.
S-a rezemat de dulap, urmrind cum imi fceam un sandvici.
137

Deci, tu eti fata domnului profesor l . u c a s m-a ntrebat, iar eu,


cu o expresie foarte serioas i-am rspuns, Nu. Eu doar am venit
de pe strad s-mi fac un sandvici. M-am ntors i l-am privit in
ochii ca s-i ofer un zmbet trengresc, dar aproape mi s-a tiai
respiraia, pentru c avea cei mai frumoi ochi pe care i vzusem
vreodat.
Aveam ochii tatlui meu: limpezi i cenuii ca ploaia, aa c
acest compliment mi era adresat mie. Nu tiam nc faptul c ii
motenisem i nlimea, i abilitile lui analitice, i modul erme
tic n care putea s se nchid n el.
Apoi, in buctrie a intrat Charles. Tatl tu l-a privit urt,
dar el a zmbit i mi-a spus: Tu trebuie s fii fiica domnului profe
sor Lucas! Eu sunt Charles Heller, unul dintre numeroii si acoli(i.
Unul dintre ei m-a ntrebat cu ce m ocup, iar eu am rspuns c
sunt student la Universitatea Duke. Ce profil?", a ntrebat tatl
tu, i i-am spus, Art. Apoi, l.andon, aproape c i-a mpiedicat
naterea.
Am ateptat, uimit. Partea asta din poveste n-o mai auzisem
pn atunci.
S-a blbit, Art?" i m-a ntrebat ce naiba aveam de gnd
s fac cu o profesie aa de inutil.
Am rmas cu gura cscat.
Nu-i aa? Am vrut s-i trag un pumn In faa aia frumoas,
arogant. n schimb, i-am spus c aveam s fac lumea mai fru
moas, evident! I-am dat de tire ct de puin m impresiona fap
tul c singurul lucru pe care avea s-l fac el erau banii. Am urcat
tropind pe scri, scuipnd llcri i hotrt s nu mai pun nici
odat ochii pe un student de-al lui taic-meu, indiferent ct de
frumos ar fi fost. Uitasem pn i s mi iau sandviciul cu mine.
Restul povetii era familiar: o invitaie dintr-un impuls de
moment, transmis prin Charles intr-o intlnire ntmpltoare, la
prima ei expoziie de art. Cea mai bun prieten a ei, Cindy, era
acolo ca s o susin, n cazul n care Raymond Maxfield avea s fie
un nesuferit. Dar tata fusese opusul insuportabilului. i apreciase
creaia i rmsese impresionat. Mama se plngea mereu c, de
138

lupt, fuseser picturile, nu farmecul, frumuseea sau ndrzneal


ci cele care l fcuser s se ndrgosteasc de ea.
HI insistase ntotdeauna c, n cele din urm, fusese far-ndoial obrznicia ei.
Dar eu tiam adevrul. El se ndrgostise de toate la un loc i,
atunci cnd a murit, a fost ca i cum cineva ar fi stins soarele, iar el
nu a mai avut in jurul cui s graviteze.

LUCAS
La cteva ore dup ce am ajuns acas de la club, smbt
noapte, tot nu puteam s m gndesc la altceva, dect la faptul c
o atinsesem pe lacqueline, la ct de bine se potrivise lng mine,
nlnuit de braele mele. Ochii ei, un amurg albastru in clubul
plin de fum. nghiiturile ei emoionate. ntrebrile ei blbite.
Sentimentul c toat lumea a disprut n momentul in care am
tras-o aproape, fr s mai simt mirosul amestecului de sudoare i
parfum al trupurilor din jurul nostru, ci doar mireasma ei dulce.
Nu am mai putut s aud muzica, ipetele i rsetele. Simeam doar
ritmul, pulsnd cu putere, ca sngele prin corpul meu.
Odat ajuns acas, m-am ntins n pat i am privit in tavan fr
s vd nimic, n timp ce imaginaia mi alerga slbatic. Mi-am
nchipuit-o ntins peste mine, cu genunchii deprtai, trupul ei
ntlnindu-mi micrile sacadate, gura ei deschis mngierilor
limbii mele. Minile mi s-au ncletat pe coapse i fiecare nerv din
corpul mi ardea, li simeam pielea moale, goal. Prul ei mtsos,
mngindu-mi obrazul. ncrederea ei deplin.
Gemnd, mi-am tras o pern peste fa i am tiut c orice a fi
fcut acum pentru a-mi uura presiunea acumulat era nimic n
comparaie cu ceea ce voiam de fapt. Nu puteam s o am din att
de multe motive! mi era interzis, ca student la cursul meu,
lucru pe care ea nu l tia. i revenea dup o relaie de trei ani.
Hram martorul unei umiline pe care nimeni nu ar trebui s o
indure, iar ci ii era fric de mine.
139

Dar, poale acum, nu-i mai este att de team, mi optea min
tea mea.
Nu mi-am putut stpni dorina care m strbtea, aa c am
lsat-o s-i urmeze cursul.
Apoi am indeprtat-o i mi-am oferit eliberarea cea nesatisfa
ctoare ca s pot adormi un pic.
***
Duminic seara, m-am ntlnit cu Joseph intr-un bar din car
tierul cu depozite, ca s ascultm o formaie nou de rock alternativ
din Dallas, care ne plcea amndurora. Dei abia dac dormisem
cu o sear nainte i fcusem dou ore de antrenament la dojang in
acea dup-amiaz, eram i ncordat, i ciudat de contemplativ,
dou senzaii care m prsesc, de obicei, dup o sesiune bun de
antrenament.
Maestrul Leu acceptase s se antreneze cu mine, pentru c nu
mai era nimeni acolo, i luasem blaie. Pentru un om micu de
statur, era cel mai dur tip pe care il ntlnisem vreodat. La o
demonstraie de antrenament il urmrisem cum, din dou micri,
pusese la pmnt un oponent mai solid, dar la fel de bine antrenat,
cu o strnsoare care i-ar fi provocat leinul unui adversar adevrat.
Sau i-ar fi putut zdrobi traheea.
Atacatorul lui Jacqueline habar n-avea ct de norocos fusese c
mai aveam de parcurs cteva nivele pn s mi se dea voie s inv
aceast micare.
Bi, nu mai eti in Kansas.
Vocea lui Joseph m-a trezit din reverie. Am zmbit.
De fapt, n-am fost niciodat n Kansas.
A cltinat din cap.
La ce sau la cine te gndeti? Nu te-am vzut niciodat att
de distras. Te-am ntrebat de trei ori dac te duci acas de Ziua
Recunotinei i nici mcar nu m ignori intenionat. Tu chiar nu
auzi nimic.
Cltinnd din cap, am oftat.
Frate, mi pare ru. Da, m duc acas. Tu?
140

El a dat din cap c nu, golind restul paharului de tequila din


care sorbise pn atunci.
Merg acas la Elliott. Maic-sa m iubete.
S-a sprijinit cu un cot pe colul barului, s-a uitat la mine i
buzele i s-au strmbat.
A mea nu.
)oseph mi mai dduse de neles i nainte c familia l respin
gea, dar nu afirmase asta niciodat n mod direct. Nu tiam ce s-i
spun.
Deci... nu eti bine venit s te duci cu Elliott acas la tine?
Nu, omule. Nu sunt bine-venit acas, punct. Este o zon in
terzis pentru poponari.
lisuse! Ce nasol!
A ridicat din umeri.
Asta e... Familia lui Elliott nu are nicio problem cu faptul c
suntem un cuplu. Maic-sa ne aranjeaz o camer de oaspei ca la
pensiune, dar s-au obinuit cam greu cu ideca c s-a combinat cu
un muncitor de rnd. Ei sunt toi colii i rahaturi de genul sta,
toat familia. Sora lui mai mic e la medicin, in mama m-sii!
Prima dat cnd i-am ntlnit, el nu le spusese nimic altceva dect
locul meu de munc, lmagineaz-i surpriza cnd au descoperit c
m ocup de instalaiile sanitare ale campusului, n loc s predau
istorie, matematic sau, tii tu, studii feministe, a rs el. Nu-mi dau
pace deloc, frate! Sunt prea gay ca s fiu ran i prea ran ca s
fiu gay.
Orice prere ar fi avut taic-meu despre mine, orice a fi fcut
ca s l calc pe nervi, chiar i intenionat, nu mi-a spus niciodat c
nu sunt bine-venit acas. tiam fr doar i poate c puteam s m
mut acas chiar n clipa asta, dac voiam. Dar nu voiam. Nu
puteam.
Trupa a urcat pe scen, iar noi ne-am desftat cu un ritm care
nu era nici pop, nici teatru muzical, cu cteva pahare i mai multe
priviri curtenitoare din partea fetelor.
Da. mi-a spus, fcnd semn dintr-o sprncean spre un trio
de tinere mbrcate bine care se tot uitau la noi.
Cu minile la ceaf, i-a ncordat braele prin cmaa alb.
141

nc o am, chiar dac cu nu o vreau.


Rznd, am cltinat din cap i am fcut semn barmanului s ne
mai aduc un rnd. Nu agam niciodat fete cnd ieeam cu
Joseph, dar am tiut clar c era ceva in neregul cnd mi-am dat
seama c nu simeam niciun strop de curiozitate s adu dac vre
una dintre acele fete era frumoas. Nu era dect un singur motiv
posibil pentru aceast lips de interes.
Nu puteam s m gndesc dect la modul n care a fi putut s
o readuc pe Jacqueline n braele mele, chiar dac ar fi czut cerul
pe mine. Eram deja familiarizat cu asta.
***

Luni dimineaa, aveam o uoar mahmureal i o perspectiv


mai sumbr. De fiecare dat cnd il vedeam pe Charles, m
simeam vinovat. De fiecare dat cnd m gndeam la Jacqueline,
i mai i. Nu mi trimisese niciun e-mail pe parcursul weekendului.
Aveam un fel de premoniie despre cum avea s afle c eu sunt
Landon i mi-am spus din nou c trebuie s pun capt acestei
situaii. Acum.
S-a aezat pe marginea scaunului de lng mine.
Am fost att de uimit, nct nu am putut s spun nimic. Doar
m-am uitat lung la ea.
Salut, mi-a zis, trezindu-m din stupoare.
Temndu-m c senzaia de mai devreme era pe cale s se n
tmple, m-am concentrat pe zmbetul subtil ce-i dansa n colul
gurii.
Salut, i-am rspuns, deschiznd manualul ca s-mi acopr
portretul la care lucram.
Deci, tocmai mi-am dat seama c nu-mi aduc aminte cum
ai spus c te numeti, alaltieri sear.
Avea emoii. Nu era suprat. Doar emoionat.
Prea multe pahare de mrgrit, bnuiesc.
Asta c ansa ta. La cursul de economie, ce loc mai bun pentru a
lmuri... ncurctura cu numele tu.
M-am uitat n ochii ei mari, albatri i i-am rspuns:
Lucas. i nu cred c i l-am spus.
142

Drace!
Heller a intrat pe lng catedr trntind i njurnd, iar zmbe
tul lui Jacqueline a mai crescut puin.
Deci... tu, , m-ai numit Jackie nainte? m-a ntrebat ea.
De fapt, mi place s mi se spun Jacqueline. Acum.
I-am spus Jackie? Cnd... Ah! In scara aceea.
OK, i-am rspuns.
Mi-a tcut plcere s te cunosc, Lucas.
Mi-a zmbit din nou, apoi s-a ntors la locul ei, in timp ce Heller
i organiza notiele.
n timpul cursului, nu s-a intors deloc spre mine, dei prea
distras, dup cum se frmnta n scaun, dac nu vorbea cu tipul
de lng ea. Amndoi au rs ncetior de cteva ori, iar eu nu-mi
puteam reine un zmbet drept rspuns. Nu era prima dat cnd o
auzeam rznd, dar acum eram conectat cu ea. i simeam sunetul
rsului peste tot, pn n ghete i napoi. Voiam i eu s o fac s
rd, ceva ce Landon, tar ndoial, reuise.
Orict de absurd ar fi fost s fiu invidios pe mine nsumi, eram.
F,a rspundea mesajelor pline de tachinri ale lui Landon cu pro
priile ei tachinri. Cnd el i spusese c c student la inginerie, i
rspunsese, Nu m mir c pari att de detept. Cuvinte cam provo
catoare pentru a fi adresate unui profesor. Atente, poate chiar ino
fensive... dar provocatoare in context.
Drace! Eram gelos pe Landon. Dintre toate reaciile stupide pe
care le-a fi putut avea n acest moment, asta era cea mai ridicol.
La sfritul cursului, a srit din scaun i a fugit pe u nainte ca
eu s mi strng rucsacul. Un impuls primitiv, agresiv, m ndemna
s m grbesc i s o urmez afar pe u, ca i cum sta ar fi cel mai
natural reflex la plecarea ei furtunoas. Uluit, am ncetinit con
tient procesul de introducere a crilor i caietelor in geant.
Fata m nnebunea de tot. i imi plcea extrem de mult. La
dracu, ddusem de necaz.
***
Acceptasem s preiau cteva ore din tura lui Ron, ca s se poat
ntlni cu un profesor de arhitectur care avea ore de program
143

o singur dat pe sptmn. n aceast dup-amiaz aveam i o


tur de agent de parcare, orele de seminar i, dup, cursul de dou
ore pentru proiectul n echip. Nu aveam timp s nv dect dup
ora zece seara. Azi, n afar de faptul c Jacquelinc iniiase acea
conversaie de un minut, avea s fie o zi grea.
ntre comenzi, m uitam la telefon. Mai aveam jumtate de or
i eram aglomerai. Ambele recipiente erau aproape goale. Profi
tnd de o pauz de clieni, am nchis casa mea. F.xact la fix, pentru
c un grup de studeni s-a materializat i s-au alturat cozii din
faa lui F.ve.
Eve, m duc in spate s mai aduc nite cafea. F. pe terminate.
Ia-mi i o sticl de vodc dac tot te duci, mi-a rspuns.
Eve devenea mai argoas atunci cnd era aglomerat. Adic,
aproximativ nouzeci la sut din timp.
Adu una i pentru mine, Lucas!
Urmtoarea la rnd era efa catedrei de inginerie mecanic.
Negricioas i cu prul alb, Vickie Payton era un geniu organiza
toric pentru profesori, o surs valoroas de informaii pentru
studenii din campus, i un umr pe care putea plnge toat lumea.
Cam devreme pentru asta, nu-i aa, doamn Payton? am
rs, deschiznd ua cu spatele.
Triasc nscrierile de primvar, mi-a rspuns, cu un zmbet.
Ah, i-am fcut cu ochiul. De dou ori vodc i un sac de
Kenyan, imediat.
A vrea eu, murmur Eve, lund comanda doamnei Payton.
Am adus sacul i l-am desfcut. Coada crescuse, dar Eve, a crei
apatie fa de oameni in general nu ii afecta competena, din feri
cire, avea totul sub control. Fr s m gndesc, am cercetat lumea
din rnd, cutnd-o pe Jacqueline. Pe parcursul celor dou spt
mni n care lipsise de la ore, mi se nrdcinase tendina de a o
cuta prin campus, ceva ce fcusem ori de cte ori intrasem intr-o
camer in care exista i cea mai mic posibilitate de a fi prezent.
Probabilitatea ca ea s apar aici era mai mare dect in majori
tatea celorlalte situaii. Cu toate acestea, am rmas nmrmurit
cnd am vzut-o. Am cercetat-o cu privirea, lent, devornd fiecare
144

detaliu, de parc ar fi fost ultima mea mas pe care voiam s o


savurez i s o consum dintr-odat.
Era cu prietena ei, din nou, i acea prieten se uita la mine.
lacqueline se ncpna s nu se uite la mine. Dar discutau cu
nflcrare, iar ea roea att de tare, nct i puteam vedea obrajii
mpurpurai de la peste zece metri distan. Cu mare efort, m-am
intors pentru a prepara cafeaua, dar prul de pe brae mi s-a ridi
cat. Tot corpul meu reaciona sub privirea ei.
Aveam antebraele complet vizibile, iar ea nu-mi mai vzuse
tatuajele. n acea noapte, cnd eram in camioneta ei, privise cu
reticen inelul din buza mea i am tiut c era una dintre acele
fete care se fereau de bieii ca mine din principiu. Artam ca unul
dintr-o reclam la alegerile proaste n via. Din modul n care se
imbrca, deduceam c e genul de fat conservatoare, aa cum erau
i prietenele ei. i fostul ei. La dracu, dac cineva ne-ar fi pus unul
lng altul pe mine i pe degeneratul care o atacase, iar apoi ar fi
ntrebat populaia care este violatorul, eu a fi primit mult mai
multe voturi.
Totui, acum m privea. Pe ringul de dans, smbt noaptea, se
lsase in braele mele de parc s-ar fi simit in siguran, fr s se
gndeasc prea mult. Era confuz, dar curioas. Interesat. Am
simit acel adevr pn n adncul stomacului. Era captivant i
copleitor. mi doream atenia ei. Toat atenia ei. i intenionam
s i-o captez.
Am apsat start pentru cafea i m-am ntors spre casa de mar
cat, lng Eve, tar s privesc in sus. Imediat dup ce a servit clien
tul din faa lui Jacqueline, m-am uitat in ochii ei.
Urmtorul?
Ea a clipit ca i cum a fi prins-o tcnd ceva ru, dar a venit
mai aproape.
lacqueline, am spus, de parc abia o observasem. Ameri
cano, azi. sau altceva?
Era surprins de faptul c mi aminteam comanda ei de spt
mna trecut. A fi fericit s cataloghez tot ce ii place i ce nu.
Fiecare preferin n parte. De la felul in care i servea cafeaua, la
145

modul in care ii plcea s fie srutat, la ce fel de mngiere tre


buia s folosesc pentru a o face s tremure din cap pn-n picioare.
A aprobat din cap. Am luat un pahar i un marker, dar am luat
cafeaua i i-am preparat eu butura.
Eve a arcuit o sprncean dublu perforat la mine, pentru c
tia exact ceea ce tocmai tcusem.
Acum dai numrul de telefon puicuelor din frii? a mur
murat. Jenant.
Pentru toate exist un nceput.
Cltinnd din cap, a ters robinetele de cafea i a turnat dou
doze intr-un pahar mare.
Nu. De fapt, nu exist.
Am ridicat din umeri.
Adevrat. Dac nu e membr a vreunei frii e acceptabil?
Buzele i s-au arcuit, iar eu am avut impresia c depunea un
efort considerabil s nu zmbeasc.
Nu, dar e mai puin inacceptabil.
Am nceput s preiau comenzi cu Eve, ncercnd s micorm
rndul, i nu mi-am permis s o urmresc pe Jacqueline trecnd
prin dreptul standului de condimente pentru a-i lua cele trei
pliculee de zahr i cutia de lapte. tiam exact unde era, in fiecare
secund, dar am ignorat-o pn cnd a ieit pe u, moment in
care nu am mai putut s m uit la altceva.
O, Doamne, Dumnezeule! Cineva a incurcat-o ru!
Eve a rs, ceea ce l-a tcut pe tipul din faa ei s ii zmbeasc.
Purta un tricou cu Pike.
Ce e? s-a rstit, sgetndu-l cu privirea.
Ridicndu-i minile, zmbetul i-a disprut.
Nimic. Doar c... ai un rs simpatic. Asta-i tot.
Ea i-a dat ochii peste cap i s-a rsucit s ia o sticl nou de
lapte din soia, ignorndu-1.
Cnd tipul s-a uitat spre mine, cu sprncenele blonde ridicate,
am scuturat din umeri. Nu tiam povestea fetei, dar nu aveai cum
s spargi gheaa cu ea. Abia se purta pe jumtate civilizat cu mine,
iar pe mine m plcea.

146

capitolul

LANDON
Cnd a nceput semestrul de primvar, m-am trezit coleg la
ora de biologie cu Melody Dover i Pearl Frank, fost Pcarl Torres,
care mprise cu mine masa ratailor n pauza de prnz, cnd eu
fusesem in clasa a opta i ea ntr-a aptea. Apoi, mama ei se cs
torise cu doctorul Thomas Frank, un vestit chirurg local i unul
dintre cei mai ncpnai burlaci, pn cnd i gsise perechea
n Esmeralda Torres, care i dorise un diamant uria pe deget i
pe fiic-sa cu viitorul asigurat pe via.
Le obinuse pe amndou.
Pearl, care fusese o fetican tocilar i ciudat atunci cnd o
cunoscusem, urmase cteva cursuri de var pentru a sri cu totul
peste clasa a noua, i schimbase nfiarea, i cumprase o ton
de haine de firm i revenise ntr-a zecea mai frumoas i mai
bogat dect fusese vreodat.
Melody nu pierduse vremea i tcuse din Pearl noua ei cea mai
bun prieten.
Cnd li s-a atribuit singura mas pe jumtate goal din labora
tor, a mea i a lui Boyce, au schimbat o privire nu tocmai euforic.
De ce-ai venit la biologie la ora asta? V-au dat afar din
clas pentru c suntei prea sexy? le-a ntrebat el.
Fie i-au dat ochii peste cap, iar eu mi l-am cltinat pe-al meu,
uitndu-m la masa neagr, plin de zgrieturi, ncercnd s nu
pufnesc n rs. Wynn era nnebunit dup Pearl din primul minut
in care o vzuse pe coridor, in septembrie anul trecut. Pcat c
147

nu i acordase niciun fel de atenie in general, atunci cnd nu avea


prieteni. Acum, ea ii ntorcea favoarea.
Nu, deteptule, i-a rspuns Melody, nclinndu-i capul spre
el. Am intrat amndou in echipa de dans i avem repetiii ultima
or. Atunci am avut biologia semestrul trecut, aa c a trebuit s
ne modificm orarul. Ce noroc pe noi!
Apoi privirea i s-a concentrat asupra mea, inventariindu-mi
rapid tatuajele ce se vedeau de sub mnecile hanoracului, piercingul din sprncean i cercelul din ureche. Pre de o secund, ochii
ni s-au ntlnit, apoi s-a uitat in alt parte.
Doamne, Dover, nu-i cazul s fii aa ostil, a rs Boyce.
L-a sgetat cu privirea, posibil pentru c nu ii plcea s fie stri
gat pe numele de familie, mai ales de ctre Boyce, care mi mr
turisise c ii spusese Rover Dover pe tot parcursul colii primare.
Pentru el, care, practic, ii tia craca de sub picioare de fiecare
dat, prietenia cu mine era ca o anomalie a slabei abiliti de co
municare pe care o avea de obicei.
Masa noastr era in spatele slii de clas, tu i Boyce ne-am
sprijinit de perete, nclinndu-ne scaunele pe dou picioare, in
ciuda politicii clasei. Domnul Quinn ori nu observase abaterea,
ori nu avusese chef s ne trag la rspundere. Melody i Pearl erau
nevoite s se rsuceasc pentru a sta cu faa spre clas, lsndu-i
genile i caietele pe mas, prad uoar inspeciei lui Boyce.
Petele scriseser pe rnd n caietul cu spiral al lui Melody, iar
cnd s-au ntors cu spatele, Boyce l-a tras n partea noastr a mesei
pentru a-1 citi.
Termin, frate, i-am optit. Ce dracu?
Am dat s l mping napoi, dar el a ridicat un cot, blocndu-mi
mna.
Cu ochii mrii, mi-a artat mzglitul feminin pe care l-am
recunoscut ca fiind al lui Melody. Am cltinat din cap, iar el a ridi
cat din sprncene.
Bi, uit-te. Pe bunel
Am aruncat un ochi pe pagin i am citit. Mi se parc mie, sau
Landon Maxjield c sexy de mori anul (Ista??? La NAIBA!
Dar il ai pe CA.ARK, a scris Pearl sub fraza ei.
148

Melody i-a rspuns. Dar pot s admir, nu-i aa?:( F schimb de


scaune cu mine. Vreau s stau in faa lui.
M-am uitat la ceafa lui Melody, cu prul blond mtsos atrnndu-i drept i greu pe spate in jos, pn pe suprafaa mesei.
Astzi ii acoperea urechile, ascunzndu-i partea lateral a feei.
Rmsese in diagonala mea. Pearl scuturase din cap c nu, ncruntndu-se la un moment dat, in timpul acelei conversaii scrise.
Probabil chiar aici. n caiet nu era niciun rspuns.
Fir-ar, Pearl! Ce fei de prieten mi eti? a scris Melody.
Genul care te va mpiedica s faci o mare greeal. Evident! i-a
rspuns Pearl.
Am rsucit caietul i l-am aezat napoi, unde fusese, gndurile
zburndu-mi aiurea, in timp ce Boyce se prefcea c ii apuc
scula i i-o freac, nsoind gestul cu expresii faciale extatice.
I-am dat peste mn, iar scaunul i s-a dezechilibrat i a alunecat de
sub el, trntindu-se la pmnt i aducndu-ne in centrul ateniei.
Ateriznd in picioare, a ncercat s m loveasc napoi, dar mi-am
cobort scaunul la locul lui, ieind din raza sa de aciune.
Domnul Wynn a decis s ne demonstreze ce se ntmpl
atunci cnd cineva ncalc regulile clasei cu privire la pstrarea
tuturor celor patru picioare ale scaunelor noastre de laborator
ferm i sigur pe podea, a oftat sonor domnul Quinn.
Restul clasei a chicotit, in timp ce Boyce i-a ridicat scaunul i
s-a aezat, incruntndu-se.
Fraiere, a murmurat Melody.
Ai nevoie de ngrijiri medicale, Wynn? a insistat Domnul
Quinn, bucurndu-se de momentul de interes i popularitate pe
care prelegerile lui nu il generau niciodat.
Nu, s trii, domnule Quinn. Fundul meu i alte pri im
portante sunt toate in stare perfect de funcionare. Numai c e
cald de mori aici, la naibal
Clasa a izbucnit n rs i domnul Quinn a ncercat s restabi
leasc ordinea.
Melody i-a mijit ochii la el, apoi, o secund mai trziu, i-a
mrit, realiznd ce fcuse. i-a aintit privirea spre mine, buzele i
s-au deprtat i obrajii i s-au inroit. M-am uitat la buzele ei de un
149

roz perlat, apoi am privit-o din nou n ochi. Apucnd caietul, l-a
nchis cu for i s-a ntors cu spatele, inndu-1 n mini.
L-am lovit din nou pe Boyce, care a czut din nou de pe scaun,
iar Quinn ne-a trimis la biroul directorului cu bileele galbene
care urmau s se transforme n detenie.
Doamne, Wynn! mi-am ndeprtat prul din ochi cu o
micare brusc a capului, n timp ce ieeam din clas.
Ce? Nu voiai s tii c bucica ta preferat crede c eti...
M-am ntors i l-am izbit ntr-un dulap, iar el i-a aruncat mi
nile n sus.
La dracu*, omule! Nu-i iei din pepeni pentru o fat ca ea...
i Pearl Frank e diferit? i-am ntors-o, ndreptndu-m
nervos ctre birou i ctre Ingram, care, fr ndoial, ardea de
nerbdare s ne vad.
Hl a oftat i m-a urmat, sunetul pailor notri rsunnd pe cori
dorul gol.
Fu sunt realist, omule. Vreau doar s i-o trag. tiu c nu pot
avea mai mult de att.
Mi-am dat ochii peste cap.
Ah, dar s i-o tragi e foarte posibil.
A rnjit.
La dracu, da! Doar sunt Boyce Wynn. 'lotul este posibil.
Am deschis ua biroului, neputnd s mi stpnesc rsul. El
nici mcar nu auzise ceea ce spusese. nti afirmase c pentru fete
de genul Iui Melody i Pearl noi nu eram altceva dect o partid
bun de sex, apoi c orice era posibil.
mi doream ca a doua s fie cea adevrat.
***
Nu cumva mai ai puin i mplineti aipe ani? m-a ntrebat
bunicul, cu o sear nainte de ziua mea.
Ba da, bunicule.
Am ateptat s vin poanta. La bunicul, genul sta de ntrebri
era aproape ntotdeauna nsoit de o glum.
Nu eram sigur dac vrei o rochie roz, bufant, sau altceva
care s se asorteze cu cercelul la, a rs el, iar eu i-am zmbit.
150

Rozul nu prea e culoarea mea preferat, dar i mulumesc,


mi arta arma lui secret pentru negrese crocante: s foloseti
cu un ou mai puin.
Bunic-ta nu a reuit niciodat s-i dea seama cum de
negresele mele ieeau mai bune dect ale ei, a spus el, iar eu am rs.
Ai inut ascuns secretul tu fa de bunica?
Mama tatlui meu murise cnd tata era la liceu, aa c eu nu
apucasem s o cunosc.
Normal c am facut-o! A ncercat s mi-1 smulg cu fora,
Dumnezeu s-o odihneasc.
Amintindu-i de ea, ochii i s-au nceoat. M-am uitat n vas i
am combinat ingredientele, oferindu-i un moment de intimitate,
n timp ce amestecam, s-a aplecat deasupra mea.
Femeile iubesc ciocolata. S nu uii asta niciodat, nepoate.
Dac poi procura ciocolat de cas, e i mai bine. Treaba asta o s
te scoat din ncurctur, garantat. ine minte cuvintele mele.
Bunicule, dar asta nu e ciocolat de cas.
El i-a dres glasul.
Nu, dar seamn destul de mult.
Am turnat amestecul cremos n tava n care el mi tcuse untul
i l-am ntins cu minile goale, ceea ce era cam scrbos.
Untul o s-o ntreasc. Acoper toate colurile, mi-a mai spus.
Dup ce am pus-o la copt, m-a ntrebat:
Despre ce vorbeam? Ah, da! Despre naintarea ta n vrst.
A chicotit, iar eu, prinznd un moment cnd nu era atent,
mi-am dat ochii peste cap. nc atept poanta.
M gndeam c mine ar trebui s ncepem leciile de condus.
Am rmas cu gura cscat. Cnd nu i-am rspuns, a adugat:
Asta numai dac vrei.
Vreau! am zis repede, revenindu-mi din uimire. Doar c...
nu credeam c tu i tata vrei...
Nu te entuziasma prea tare. Propunerea asta nu implic i
s-i cumprm vreo main sofisticat. Ai s foloseti vechea mea
camionet Ford, atunci cnd nu am eu nevoie de ea. M-am gndit
c poate ai s vrei s mergi la o ntlnire sau altundeva, cu condiia
s nu iei cu Boyce Wynn. Poi s i gseti prieteni mai buni ca el.
151

A chicotit din nou, ca pentru el, i de data asta am rs i eu,


cltinnd din cap.
Mulumesc, bunicule. Ar fi grozav!
S-a ndeprtat de dulap i a scos un manual de educaie rutier
din sertarul de lng tacmuri, plin de secrete in seara asta.
ncepe s nvei regulile, iar eu am s anun populaia s
elibereze drumurile lturalnice weekendul sta.
Zmbind, m-a btut pe umr, apoi a prsit buctria, iar eu
m-am retras in cmara mea, m-am urcat pe pat i am deschis car
tea, ateptnd sunetul cronometrului pentru negrese.
***
Domnul Quinn a trecut pe la fiecare mas, mprind maladii.
Fiecare echip va identifica modul in care este rspndit
maladia ei: genetic, viral, bacterian, chimic etc. Vreau s tiu dac
exist metode de prevenire, dac se cunosc sau se caut tratamente
i dac sunt sau nu contagioase.
Masa de lng noi primise antrax. Noi aveam intolerana la lactoz.
Ce fel de tmpenie...
Domnule Wynn, i-a fi recunosctor dac i-ai pstra pen
tru tine deficienele lingvistice.
Dar, domnule Quinn, intolerana la lactoz? Ce fel de mala
die este asta? Oameni care se cac pe ei cnd beau lapte?
Clasa a izbucnit in hohote de rs, in timp ce Melody s-a holbat
la Boyce cu intenii criminale, iar Pearl i-a aezat coatele pe mas
i i-a acoperit ochii, oftnd. Faa profesorului nostru s-a strns
intr-un nod de exasperare. Cum era de ateptat, nimic din toate
astea nu l-a descurajat pe amicul meu.
Nu mai bei lapte, problem rezolvat! Nu putem s avem i
noi ceva gen, nu tiu, Fbola?
S-a sunat, iar Quinn s-a ntors n faa clasei.
ncepei s v documentai din seara asta i fii pregtii s
discutai concluziile cu echipa, mine, a ridicat el glasul, peste
zgomotul de pai al tuturor, in timp ce ne ndreptam spre cantin,
pentru masa de prnz.
152

Cum poi s fii prieten cu idiotul la? m-a ntrebat Mclody,


in drum spre ieire.
Am ridicat din umeri i i-am zmbit, prinznd marginea uii i
innd-o deschis pentru ea.
Este distractiv.
Ea m-a aprobat cu un semn din cap.
Dac te amuz imbecilitatea complet.
ncepuse s-mi rspund zmbetului, dar reacia i-a disprut
atunci cnd prietenul ei i-a trntit un bra in jurul umerilor ei, pe
hol. O atepta, ca de obicei, dup ore.
Bun, iubito, m-a fixat cu privirea. Bun, ciudenie emo.
i-ai bgat un piercing i in scul?
Clark, a tresrit Melody uimit, cnd am intrat in fluxul de
elevi, majoritatea dintre noi ateptnd cu nerbdare s prsim
campusul pentru o jumtate de or.
Richards, de ce te fascineaz att de mult scula mea? l-am
ntrebat.
S-a ntors, apoi s-a uitat peste umrul meu, unde tiam c era
Boyce.
Du-te dracului, ciudatule, mi-a spus, conducnd-o pe Melody
prin coridorul de est, spre parcare.
Cred c Richards are nevoie de un nou repertoriu.
Am urmrit-o pe Melody legnndu-i oldurile, cu braul pri
etenului ei in jurul gtului, ca o zgard.
Huh? Boyce a ridicat dintr-o sprncean. tii c acum i
cumpr marfa de la Thompson, nu?
Am rs.
Perfect. Deci, pe lng faptul c e un nemernic, mai e i ipocrit.
Frate, eu puteam s-i spun asta nc de acum civa ani.
A btut palma cu un prieten pe deasupra capetelor a dou fete,
in timp ce eu ii priveam pe Melody i Clark disprnd prin ua
ndeprtat.
i-am spus c a ncercat s m plteasc s i-o trag din nou?
M-am oprit complet din mers i un elev de-a noua s-a lovit
de mine, a ricoat i a czut in fund. Aplecndu-m, l-am apucat de
mn i l-am ridicat in picioare. Probabil c avea cu el, n rucsac.
153

toate manualele care ii fuseser nmnate. Cntrea de dou ori


mai mult dect ar fi trebuit.
i tu ce i-ai zis? l-am ntrebat pe Boyce n timp ce bobocul a
bolborosit un mulumesc i a fugit.
Boyce a zmbit, ridicnd o sprncean.
1 am spus s i-o trag, normal.

LUCAS
Jacqueline nu mi scrisese vreun mesaj i nici nu m sunase,
aa c ajunsesem la concluzia c ori (a) nu vzuse numrul de pe
pahar sau (b) l vzuse i nu era interesat s stea de vorb cu
mine.
Avnd n vedere c mi spusese de bunvoie numele ei i m
ntrebase care este al meu, nu credeam c ii sunt indiferent.
Ii trimisese un e-mail lui Landon, dar nu vorbise dect despre
economie. Sau, cel puin, aa pruse la prima vedere. Menionase
faptul c ieise cu prietenele, smbt scara. Cnd ii rspunsesem,
m legasem de acel comentariu: Sper c i-a plcut seara n ora. O
sear despre care tiam totul. Nu ii povestise lui Landon nimic mai
mult despre acea sear de smbt, desigur,... dar eu mi dorisem
s o fac. Cu fiecare schimb de replici, m afundam ntr-o prpas
tie i mai adnc, dar nu m puteam opri.
Apoi am adus vorba despre desprirea ei i despre faptul c nu
fusese intenia mea s par nepoliticos, acionnd ca i cum nu a fi
vrut s tiu detaliile. Printre rnduri, o ndemnam. Spune-mi, dar
nu m ateptam ca ea s rspund acelei directive nescrise, s-i
dezvluie o parte att de vulnerabil.
Intr-un singur paragraf, mi-a pus totul pe tav: ct timp fuse
ser mpreun. Faptul c l urmase aici, la coal, n loc s dea o
audiie pentru un program muzical de prestigiu, undeva, departe.
Felul n care se nvinovea, pe deplin, pentru c fusese o proast.
Pentru c avusese ncredere in el.
154

Credea c, urmare a acestei decizii, rmsese blocat intr-un


loc n care nu ar fi trebuit s se afle.
Nu credeam n soart sau in puteri divine, orict de mult a fi
dorit s cred. Credeam in asumarea responsabilitii i, evident, la
fel credea i aceast fat. Har nu o puteam nvinui pentru c
urmase o persoan pe care o iubise timp de trei ani, asta nsemna
o loialitate pentru care nu i acorda suficiente merite. Dac ea
credea in responsabilitate, atunci cel mai bun lucru pe care putea
s-l fac era s preia din nou controlul. S-i asume decizia pe care
o luase, indiferent de ce o luase. S profite ct mai mult de ea.
i exact asta i-am spus.
***
iMiercuri, ea a ajuns mai devreme la curs, iar eu am luat o deci
zie de moment, singurul tip de decizie pe care puteam s l iau, din
cte se prea, in ceea ce o privea pe Jacqueline Wallace.
M-am aezat pe scaunul de lng ea i i-am rostit numele.
A tresrit puin cnd a privit in sus, probabil ateptndu-se s fie
tipul care sttea de obicei acolo. Dar nu s-a ndeprtat de mine.
Bnuiesc c nu ai observat numrul meu de telefon de pe
paharul de cafea, i-am spus.
L-am observat.
Vocea i era moale pentru un rspuns att de obraznic n pri
virea ei ferm citindu-se o curiozitate sincer.
I-am cerut n schimb numrul ei i m-a ntrebat dac am
nevoie de ajutor la economie. Aproape c m-am necat, oscilnd
intre vina deja familiar i amuzamentul pricinuit de situaia
absurd in care m blocasem singur. Ai nevoie de ajutor la econo
mie? Am ntrebat-o de ce crede aa ceva, gndindu-m, pre de o
secund, dac nu cumva tia i i btea joc de mine.
Dac era aa, o meritam din plin.
Bnuiesc c nu e treaba mea, mi-a rspuns, iritat.
Trebuia s mut conversaia departe de acest subiect. M-am
apropiat de ea i i-am spus adevrul, c voiam numrul ei din
motive care nu aveau nicio legtur cu economia.
i-a luat telefonul i mi-a trimis un mesaj cu Salut.
155

Colegul su a aprut, revendicndu-i locul. (Benjamin Teague, conform graficului de aranjare n bnci, li verificasem adresa
din campus, orarul, notele, i orice posibil abatere disciplinar,
nu avea niciuna. Prea inofensiv, dac nu luam in calcul preferina
lui pentru tricouri bro, i c o fcea s rd, dou puncte n plus in
favoarea lui i un motiv pentru care mi cam doream s il las lat.)
I-am predat scaunul, reinndu-mi un zmbet de proporii
astronomice. Nu m sunase... dar i salvase numrul meu in telefon.
Iar acum mi-1 dduse pe al ci.
Spre sfritul cursului, m-am uitat spre ea i am surprins-o privindu-m. O noutate. Nu acordasem suficient atenie cursului,
pentru c eram cufundat in pregtirea i elaborarea de modele
alternative pentru proiectul de cercetare la ingineria tisular al
domnului doctor Aziz, de semestrul viitor. Nimic in afar de gn
dul la Jacqueline nu mi-ar fi putut depi entuziasmul dup ce,
ieri, primisem un e mail de la el, in care m anuna c fusesem
acceptat. Urma s colaborez cu doi dintre cei mai de seam mem
bri ai facultii de inginerie din universitate i ultimul meu semes
tru de cursuri avea s fie achitat din fondurile proiectului. Aveam
s susin n continuare scminarii pentru Heller i s muncesc,
ocazional, pentru Poliia campusului, dar puteam s renun la
jobul de la cafenea, care imi ocupa, in prezent, cincisprezece ore
pe sptmn.
Pe parcursul secundelor n care eu i Jacqueline ne uitaserm
unul la altul, vocea lui Heller dispruse odat cu toi ceilali din
sal. Nu puteam s m ntorc la proiectul doctorului Aziz sau s
mi amintesc multitudinea de idei care mi se mpletiser prin cre
ier cu un minut n urm. Trecutul meu se evaporase. Planurile
mele de viitor deveniser neclare. Fiecare celul din corpul meu
era contient de prezena ei i numai de ea.
tiam c pot s fiu atent cu ea. Aveam s ii ctig cu greu ncre
derea, pentru c se temea s nu fie rnit din nou, dar i-o puteam
ctiga. tiam, din aceste cteva secunde n care ne priviserm n
ochi i din acea singur dat n care o inusem n brae c avea s
mi rspund, avea s rspund atingerilor mele. C puteam s i
156

urc trupul pe culmi de plcere pe care sigur nu ajunsese cu fostul


ei cel narcisist, indiferent ct de mult timp fuseser mpreun.
i apoi nu puteam s i ofer nimic mai mult. La sfritul acestui
an, peste numai cteva luni, intenionam s mi gsesc o slujb
undeva, departe. S scap de statul sta i de tata. S mi construiesc
o carier i o via a mea, r implicare sentimental. Pentru mult
timp, dac nu chiar pentru totdeauna.
O doream pe fata asta, dar nu aveam s m ndrgostesc de ea.
Ea merita inima complet a cuiva. Merita pe cineva cinstit i
loial.
Iar acel cineva nu eram eu, indiferent ct de mult mi-a fi dorit
s fiu.
***

Landon,
Mine sear pregtim fajitas1 cu carne, vino i tu,
daca eti liber. De asemenea, dau un test din IPC vineri
diminea, n caz c vrei s introduci asta n cadrul
seminarului de joi. Testul nu va dura mai mult cincispre
zece sau douzeci de minute din curs, deci poi s bei
nti o cafea i s vii mai trziu.
CH
Nu ajunsesem cu Jacqueline la Indicele preului de consum,
dar, imediat ce am ntocmit fia de lucru, i-am trimis-o prin e-mail.
De asemenea, i-am pus la ndoial concepia despre locul in
care ar trebui s se afle, referitor la decizia de a-1 urma pe Kennedy
Moore la facultate: Poi s dovedeti tu ai te-ai descurca mai bine in
alt parte?
Am ntrebat-o ce specializare i-a ales, curios dac renunase
cu totul la muzic i spernd s nu o fi fcut.
Rspunsul ei, muzic, a fost o uurare, dar nu i plcea ideea de
a nva pe alii, de parc asta ar impiedica-o s practice. Nu
puteam vedea legtura. Cine ar fi ndrznit s i spun lui Heller c
el nu practic economia doar pentru c o pred, ar fi primit o
' Mncare tradiional mexican.

157

predic despre faptul c el realizeaz munc de cercetare pentru


editorialele respectate n domeniu, c este tot timpul la curent cu
evenimentele economice globale i particip la conferine econo
mice influente.
Am adugat un post-scriptum serios, ordonndui s rezolve
fia de lucru pn vineri.
Mi-a rspuns, numindu m exploatator.
Am nchis laptopul i am ieit la o tur de alergare, dar asta nu
a redus deloc efectul micilor ei rspunsuri obraznice. M-am nvr
tit prin apartament nc o jumtate de or, apoi mi-am luat telefo
nul i i-am cutat numrul. Lsnd toate ndoielile la o parte, i-am
trimis un mesaj: Bun:).
Ha a rspuns la fel. Am ntrebat-o ce face i am adus vorba des
pre dispariia ei subit de la sfritul cursului. I-am spus s vin pe
la Starbucks vineri sear, cnd nu aveam clieni de obicei, adu
gnd: Americano din partea casei?
A acceptat s vin, iar eu am trecut printr-un moment de extaz,
urmat de o dorin nverunat de a-mi trage pumni n fa pn
mi-o umflam.
De cc ai stat acolo i m-ai lsat s fac prostia asta? l-am
ntrebat pe Francis, care mi-a oferit o privire ferm, de felin. Ai fi
putut mcar s ncerci s m opreti.
EI i-a lins laba, i-a trecut-o peste fa, apoi s-a uitat din nou
la mine.
Oare aa ncepe schizofrenia? Mai nti, stau de vorb cu o
fat, dndu-m drept doi ipi diferii, dup care discut cu pisica
mea? Ru am ajuns!
Miii-au! mi-a rspuns el, fcndu-sc covrig.
Indiferent dac Charles i Cindy fceau grtar sau fajitas, nu
era nevoie s ntreb la ce or era cina, trebuia doar s atept ca
mirosul de carne fript s ptrund n apartamentul meu.
Am luat tava cu negrese pe care o pregtisem i am pornit spre ei.
Discuiile din timpul cinei l aveau n centrul ateniei pe Cole,
care urma s vin, peste cteva sptmni, n prima sa vizit acas
de la Duke, iar apoi imediat nghesuit ntr-o main mpreun cu
158

noi i dus pe coast. Dac Raymond Maxfield nu venea la Ziua


Recunotinei, avea s vin Ziua Recunotinei la el.
Cole o s fie al naibii de irascibil. Trei ore n avion, apoi
patru ore n main? Of! s-a plns Carlie.
Are optsprezece ani, i-a rspuns Charles. O s doarm.
Bun idee! Drogheaz-1, a continuat Carlie, lund un chips
de porumb nmuiat doi centimetri in guacamole1. Te rog.
Apetitul i revenise nzecit dup ce trecuse peste desprire. n
timpul desertului, prinii ei au schimbat un zmbet cnd i-a luat
o felie de negres.
Mmm. Parc-ar fi sex printre nori! a declarat ea, lingndu-i
degetul, iar faa tatlui su a cptat culoarea granitului.
Carlie Heller, i-a spus Cindy. Dac mai faci asemenea
afirmaii, ai s-l omori pe taic-tu.
Ce? Tat, m ndrept cu pai repezi spre maturitate, a vorbit
ea, n timp ce mesteca. Stai printre studeni n fiecare zi. n mai
puin de doi ani, aa voi fi i eu! Obinuiete-te cu ideea. Nu pot s
rmn copil pentru totdeauna.
Ochii lui Caleb se plimbau nainte i napoi ntre sora i prinii
lui. Nici mcar o dat, pe tot parcursul mesei, nu se adusese vorba
despre el. Fiind mezinul familiei, asta era echivalent cu invizibilitatea.
Stephen Stafford a srutat un arpe, a intervenit el.
Sper c nu este un eufemism, pentru c bleah! i-a rspuns
Carlie.
Ce e un euf...
arpele din laboratorul vostru de biologie? a ntrebat Cindy,
concentrndu-se asupra fiului su mai mic.
Caleb a ncuviinat din cap.
i cum s-a ntmplat una ca asta?
Dale Callagher l-a provocat.
Ah, s-a uitat la Charles, peste mas. F.i bine, mi pare foarte
ru pentru prinii lui Stephen Stafford.
Caleb s-a ncruntat.
1 Sos pe baz de avocado.

159

De ce? Probabil, nici nu le-a spus c a srutat un arpe.


nc mi mai vin n minte imagini i ncerc s mnnc,
mulumesc frumos, a mormit Carlie, strmbnd din nas.
De asemenea, Dale Gallagher a trebuit s l plteasc cinci
dolari ca s-o fac.
Atunci, presupun c trebuie s ne par ru i pentru prinii
lui Dale Gallagher, a declarat Charles, arcuindu-i ngrijorat o
sprncean ctre Carlie. Dac e att de prost, nct s plteasc pe
cineva s srute o reptil.
Cnd m mutasem n apartamentul de deasupra garajului lui
l leller, nu tiusem la ce s m atept: nici ct de mult aveam s
interacionez cu ei, nici cum arta locuina. Nu locuise nimeni
acolo de cnd se mutaser. Spaiul fusese folosit doar pentru
depozitare. Dar mi nchipuisem c, oricum ar fi artat, nu avea
cum s fie mai ru dect s dorm ntr-o cmar.
Cnd ajunsesem cu Charles acolo, Carlie alergase spre SUV. Se
nscuse prematur i toat viaa fusese mic pentru vrsta ci. Pe
lng trupul meu de optsprezece ani, nu pruse niciodat att
de fragil. Totui, aproape m-a drmat cnd s-a repezit la mine,
cu ochii mari, ca ai unui copil n dimineaa de Crciun.
Landon, trebuie s vii s vezi!
M-a apucat de mn i m-a tras de-a lungul aleii. Dup un
drum de patru ore, eram gata pentru o baie, o mas cald i un pui
de somn, pe lng faptul c aveam o main plin cu lucruri pe
care trebuia s le despachetez, dar nimic nu putea s opreasc o
Carlie plin de energie.
Fraii i prinii ei ne-au urmat n sus pe scri, unde Carlie
mi-a prezentat un breloc de care atrna o singur cheie. Emblema
brelocului era a universitii n cadrul creia, incredibil, urma s
fiu student, oficial, peste o sptmn. In timp ce ea slta pe vrful
degetelor, am descuiat ua i am descoperit un apartament parial
mobilat. Nu m ateptasem s gsesc mobilier. Sau perei proaspt
vruii, draperii nou instalate, vesel n dulapuri, prosoape n baie.
Un perete ntreg al dormitorului era acoperit cu plut, gata pentru
desenele pe care poate a fi dorit s le prind cu bolduri. Lenjerie
curat era stivuit la marginea patului.
160

Cu mare efort, m-am strduit s nghit. Nu puteam s m


intorc i s ii privesc. Nu puteam vorbi. Era prea mult.
Apropiindu-m de fereastr, am rsucit panglica i am deschis
draperiile, lsnd lumina s ptrund n ncpere. Pe geamul
camerei melc vedeam cerul i vrfurile copacilor, stejari vii cu
frunze dese. Fereastra din camera de zi ddea n curtea din spate,
cu piscin, a casei Heller. Erau la civa metri distan de mine. I.a
numai civa pai.
Fr s mi dau seama, Charles i toi cei trei copii dispruser,
iar Cindy a venit lng mine, n timp ce m uitam afar, fr s
vd nimic.
Landon, m bucur att de mult c eti aici! mi-a spus,
odihnindu-i mna pe spatele meu. Eu i Charles suntem mndri
de ceea ce ai fcut pentru a realiza acest lucru.
Heller erau ca o familie pentru mine. Fuseser dintotdeauna. i
aveau s fie mereu. Dar asta era tot ceea ce puteau fi: ca o familie.
Nu erau cu adevrat ai mei.

161

capitolul

LANDON
Broasca e moart. Nu poate s-i fac ru.
Melody a fluturat din gene in spatele unei perechi mari de
ochelari.
Chestia aia e dezgusttoare. Eu nu m ating de ea.
orul de laborator de mrime universal i ajungea pn la
genunchi i o nfur cu totul. i inea braele n sus, cu coatele
ndoite, ca s nu ii cad mnuile de pe minile foarte mici. Arta ca
o asistent, in sala de operaie a unui spital dintr-un joc de copii.
Nu te gndi la minile ei acum.
Am ridicat o sprncean la ea, cea cu piercing, la care se uitase
sptmna trecut, cnd Pearl pocnise din degete in faa ei, pentru
a-i atrage atenia.
Lui Pearl i-ai fi spus aa ceva? am intrebat-o.
A ridicat din umeri, cu ochii la sprnceana mea. Puloverul
verde nchis pe care l purta prea la fel de moale ca prul ei. Cu
loarea ii ntuneca marginea iriilor i crea un contrast puternic cu
uviele luminoase ce i cdeau pe umeri.
Da, mi-a rspuns.
Nu te gndi la ochii ei. Nici la pr.
Am oftat.
n regul. Eu tai. Tu fixezi i etichetezi.
S-a bosumflat, mpingndu-i buza de jos intr-o expresie care
ar fi trebuit s arate ridicol pe chipul unei fete de aisprezece ani.
Fir-ar. S. Fie!
162

Eram recunosctor pentru orul greu din pnz pe care l pur


tam. i pentru masa mare dintre noi.
Bine. Eu tai i fixez, iar tu etichetezi?
A luat un pix i mi-a zmbit, rspltindu-m pozitiv pentru c
renunasem att de uor.
Ce facem prima dat?
Ca un oarece de laborator, eram tentat s descopr unde inea
ascuns acel buton, l.-a fi apsat iar i iar, numai pentru a vedea
acel zmbet ndreptat spre mine.
A... pi, s vedem, am verificat pagina de instruciuni. n
primul rnd, trebuie s i stabilim sexul.
Melody i-a prins buza de jos, lucioas, cu dinii ei incredibil
de drepi i albi, iar eu am simit acea muctur intr-un loc ncor
dat, de parc a fi fost alctuit dintr-o singur terminaie nervoas.
Penisul meu a zvcnit ca un steag prins ntr-o rafal brusc de
vnt. Iisuse, ci ani am, unsprezece?
Pracu s-l ia pe Boyce i mononucleoza lui stupid! Dracu s-o
ia pe Pearl i pe a ei! Lipseau amndoi de o sptmn. Er
prezena amortizant a lui Pearl i fr Boyce care s o enerveze pe
Melody la fiecare cinci secunde, ncepuserm s vorbim n fiecare
zi, cum nu mai tcuserm de peste un an. De cnd cu acel proiect
blestemat la geografie. De cnd iubitul ei il pltise pe Boyce s m
bat mr.
Melody s-a aplecat peste tava de disecie i s-a holbat la biata
broasc moart, care arta ca i cum ar fi murit dansnd, cu nasul
in aer i membrele ntinse spre public, cu degetele desfcute.
Nu vd nicio chestiu. Deci este fat?
Am rs.
Broatele nu au chestiue externe.
S-a strmbat la mine, acoperindu-i nasul cu dosul palmei nmnuate, pentru a bloca mirosul neptor al lichidului de mbls
mare.
Atunci cum naiba ne dm seama?
M-am uitat din nou pe foaie.
Scrie aici c masculul are degetele palmate mai mari.
163

Pentru o bun bucat de timp, cu capetele apropiate, am exa


minat amndoi broasca.
Ilaide, doar nu i-o trage cu degetul, a comentat ea.
O, Doamne! M-am uitat uimit la ca. A chicotit i s-a mbujorat,
apoi am nceput amndoi s rdem, iar domnul Quinn s-a ncrun
tat la noi. Aparent, disecia nu trebuia s fie ceva distractiv.
Hai s lsm asta la o parte, deocamdat, i-am spus.
Nn te gndi nici la nenorocitul tu de deget, drcia dracului!
Melody a scris contiincios etichete mici i le-a prins cu bol
duri, n vreme ce eu am tiat broasca de la un capt la altul, evideniindu-i organele interne. Cu timpul, ne-am obinuit cu formaldehida
i protestele ei s-au rrit. A nceput s nfig bolduri prin prile pe
care eu le extirpam, dar a refuzat s foloseasc bisturiul sau for
cepsul ei i nu le ridica dect atunci cnd domnul Quinn trecea
printre noi, pentru a se convinge c participm cu toii.
Off, totul este att de mic! a observat Melody, foarte serioas.
De parc organele unui amfibian de zece centimetri lungime ar
fi putut fi altfel. S-a uitat la diagram, apoi din nou la broasc.
O oh, acelea sunt ouoarele lui?
A ridicat eticheta pe care scrisese testicule.
Am rs.
Da. Acelea sunt ouoarele lui. Felicitri, avem un biat.
S-a ncruntat.
Deci, nu are...
S-a oprit, n timp ce creierul meu complet acel gol: scul,
penis, mdular, falus, fiar. Cel din urm fiind termenul folosit de
Boyce.
A... Nu.
Oscilnd ntre regret i profund uurare c Boyce nu era aici,
am citit fia, parafrazndu-1:
Masculul fertilizeaz oule...
S fiu al naibii.
... urcndu-se pe femel, nturndu-i membrele ante
rioare n jurul ei i mprocnd sperm peste ou, dup ce femela
le depune.
164

Ne-am uitat unul la altul prin dou perechi de ochelari de


protecie. M miram c ai mei nc nu se aburiser.
Cam napa pentru el, nu-i aa? a rspuns ea.
Nu te gndi la braele tale nfurate n jurul lui Melody Dover.
Din spate.
lisuse Hristoase!
***
Boycc fiind bolnav, eram nevoit s parcurg din nou pe jos dru
mul spre coal. Pontiacul lui Trans Am recondiionat, dei era o
posibil capcan mortal urt i glgioas, era totui un vehicul
cu patru roi. hram la patru luni i cteva lecii de ofat distan de
permisul meu de conducere. Localizasem cu bunicul un teren
viran i cteva drumuri pietruite pe continent i luam feribotul n
fiecare duminic dup-amiaz sau seara, pentru a exersa acolo,
nc un pic i avea s constate c eram pregtit s conduc pe o
osea adevrat.
mi ascunsesem faa ca s mi pot da ochii peste cap, bineneles,
Iar s i spun c ii conduceam maina lui Boyce ori de cte ori el
bea prea mult bere sau trgea prea multe fumuri din joint i eu
eram relativ treaz. Cu siguran i-ar fi retras permisiunea chiar
atunci, pe loc, i nu a mai fi mers n viaa mea, de unul singur, la
volanul vechiului Ford.
mi doream acea camionet dintr-un singur motiv.
I)e parc Melody ar fi vrut s se urce n mizeria aia ruginit, n
loc de jeepul alb ca zpada al lui Clark Richards, cel pe care l pri
mise cadou cnd mplinise aisprezece ani, acum un an. l auzisem
iudndu-se despre ceea ce fcuse cu Melody pe bancheta din
spate, iar cuvintele lui m nfuriaser i m excitaser din calc
afar. M nfuriaser, pentru c nu ar fi trebuit s mprteasc
rahaturile alea cu o aduntur de idioi, pe plaj, n jurul unui foc
de tabr. M excitaser, pentru c voiam ca ea s fac acele
lucruri cu mine.
Pind de pe osea in curte, am clcat pe frunza unui cactus i
m-am ales cu un ghimpe direct prin vrful teniilor mei, Vans.
Au! La dracu!
165

Atunci am observat camioneta bunicului, parcat lng cas.


mpreun cu SUV-ul tatei.
Ua de la intrare era descuiat, dei asta putea fi doar greeala
bunicului, care uitase s o ncuie. Tata l btuse la cap ore in ir cu
predici despre siguran i lsatul uilor descuiate. HI insistase c
nu incuiase blestemata de cas niciodat, de atia blestemai de
ani, de cnd locuia acolo, iar tata insistase c nu mai eram in anii
*50.
Cnd hoii au spart garajul lui Wynn i au furat o mulime de
unelte, bunicul, n sfrit, a cedat. Totui, uneori, uita s ncuie.
Bunicule? am strigat, nchiznd ua dup mine.
Mi-am scos ochelarii de soare, dar interiorul casei tot mi se
prea ntunecat, venind de afar, din lumina dup-amiezii senine.
I.a ncepui, nu mi-am dat seama c tata era aezat pe marginea
canapelei, cu minile intre genunchi. Privea covorul uzat de sub
picioare.
Nu ajungea niciodat acas att de devreme, iar dac era, lucra
la mas, nu sttea pe canapea. M-am ncruntat.
Tat?
Nu a fcut nicio micare. Nu s-a uitat la mine.
Vino, ia loc. Landou.
Inima mi bubuia n piept, ritmul ei crescnd uor, ca un motor
ce se nclzea.
Unde e bunicul?
Am lsat geanta pe podea, dar nu m-am aezat.
lat?
Atunci i-a ridicat ochii spre mine. Ochii uscai, dar nroii.
Bunicul tu a avut un atac de cord pe barc, az.i-diminea.
- Ce? Unde e? K Ia spital? Se simte bine?
lata a cltinat din cap.
Nu, fiul meu.
Avea vocea cald i linitit. M-am simit ca i cum m-ar fi stri
vit cu acele cuvinte nenduplecate, dure i irevocabile.
A fost un atac de cord masiv, s-a stins repede...
Nu! m-am ndeprtat cu spatele, nghiindu-mi lacrimile.
Dumnezeule, NU!
166

M-am retras in camera mea, am trntit ua i nu am mai ieit


de acolo dect dup ce tata a plecat la culcare.
Descul, am pit in camera bunicului, luminat de lun prin
draperiile pe jumtate trase. Mi am trecut degetele peste lucrurile
de pe noptiera lui: ochelarii de citit, pliai i aezai deasupra unei
biblii legate in piele, un exemplar din I;ire de iarb de Walt
Whitman, un pahar pe jumtate plin cu ap, un ceas de mn
Timcx cu geamul zgriat. Pe dulap erau cteva cmi mpturite
i o fotografie decolorat a bunicii, innd in brae un copil, pe
tata. Marginea era veche, ptat i ndoit intr-un col.
In buctrie, am scos din frigider o porie rece de macaroane
cu brnz i am mncat-o fr s o nclzesc.
nmormntarea a fost scurt i r prea muli participani. Eu,
tata, un grup de btrni i ali civa pescari pe care i cunoscuse
bunicul, care ii fuseser prieteni i vecini. Tata a purtat singurul
costum pe care l pstrase, nc impecabil i perfect croit, dei i
venea un pic mai larg dect ultima oar cnd l mbrcase, la
nmormntarea mamei. Pierduse n greutate. Era mai musculos,
dar i mai slab. Eu nu aveam costum i nici timp s fac rost de
unul, aa c, pentru slujb, mi-am luat o bluz neagr i blugi
negri.
Era nmormntat alturi de soia sa, care murise cu 30 de ani
naintea lui. Pe piatra ei funerar scria, Ramona Delilah Maxfield
So(ic fi rnam iubit. Eram curios ce inscripie comandase tata
pentru bunicul, dar nu l-am ntrebat.
A doua zi, tata mi-a dat dou lucruri de la bunicul: un pandan
tiv din bronz greu, cu un simbol celtic, care se presupune c repre
zentase numele Maxfield nainte de secolul al XH-lea i cheia
vechii lui camionete Ford.
Am reprodus simbolul, mrit, intr-un desen. Aveam s o rog
pe Arianna s mi-1 tatueze pe o parte, in dreptul coastelor. Am pus
cheia Fordului pe inel, unde aveam o busol i pe cea a casei.
Primisem camioneta pe care mi-o dorisem, un simbol al fami
liei mele vechi de o mie de ani, o reet secret de negrese, un
briceag i amintiri cu bunicul meu pe care nu le-a fi avut dac nu
mi-a fi pierdut mama.
167

Dar nu puteam aprecia toate aceste lucruri sau valoarea pe care


o aveau pentru mine, cnd dobndirea fiecruia dintre ele era
legat de pierderea a ceva ce nu voiam s pierd.

LUCAS
Am ajuns cnd Heller strngea testele. Cnd m-am aezat la
locul meu, mi-a spus c trebuie s stm de vorb dup curs.
Bine, domnule, i-am rspuns, strduindu-m s mi pstrez
privirea departe de Jacqueline, care trgea cu urechea nu foarte
subtil, cu capul ntors i brbia lipit de umr.
Respiraia mi s-a accelerat, tiind c printr-o singur propoziie,
drace, un singur cuvnt, Landon, putea s m dea de gol.
Voiam ca ea s afle.
i nu voiam.
Nu s-a mai uitat in direcia mea pn la sfritul cursului, cnd
m-am mutat in fa. n timp ce Heller rspundea la ntrebarea
unui student, am profitat de ocazie i am cutat-o pe Jacqueline in
marea de studeni care ieeau din sal, dar ea era nc la locul ei.
Privindu-m.
Avea ochii ntunecai, din cauza distanei dintre noi i a umbre
lor aruncate de luminile din plafon. Nu puteam s disting albas
trul perfect pe care tiam c il au. Nu puteam s simt parfumul ei
dulce. Nu rdea, nici mcar nu zmbea. Era doar o fat frumoas.
Dar eu nu puteam vedea pe nimeni altcineva.
Eti gata? a ntrebat Heller, nghesuindu-i n geant notele
de curs.
Mi-am smuls atenia de la Jacqueline.
Da. Desigur. Sunt gata.
A arcuit o sprncean spre mine i l-am urmat afar din ncpere.
Fiule, sigur nu munceti prea mult? Pari cam preocupat n
ultima vreme.
Nici prin cap nu i trecea ct de mult!
168

***
Nu era ziua mea norocoas.
Mai nti, Gwen venise in prima pas proast la care asistasem
vreodat. Parc era o cu totul alt persoan. Parc era Eve.
Care lucra i ea in aceast dup-amiaz.
Habar n-aveam cnd urma s apar Jacqueline, dac urma s
apar, dar tiam, ca Landon, c vinerea dup-amiaz, mai trziu,
avea programate leciile de muzic pentru liceu. Ori avea s apar
dintr-un moment n altul, ori nu venea deloc. Cnd a aprut Heller,
a comandat o venti latte i s-a aezat pe un scaun din col, m-ani
rugat cu egoism s i verse butura i s plece acas.
A scos un ziar i a nceput cu prima pagin.
Nici cinci minute mai trziu, am auzit salutul familiar, semipoliticos al lui Eve, Ce dorii?, rostit cu o doz dubl de enervare.
Mi-am ridicat privirea i am vzut-o pe Jacqueline, mucndu-i
buzele de parc i-ar fi reevaluat decizia de a trece pe aici.
M ocup eu, Eve, i-am spus, apropiindu-m de bar.
n timp ce i pregteam cafeaua i refuzam s i accept plata,
colegele mele continuau s se uite urt la ea, dei nu imi puteam
imagina de ce. Alegnd una dintre mesele din partea opus a cafe
nelei fa de locului n care sttea Heller, i-a scos laptopul.
Care dracii e problema? am intrebat-o in cele din urm pe
Gwen, pind n cmpul ei vizual. De ce te uii la ea ca i cum ai
ncerca s o faci scrum?
i-a ncruciat braele la piept i s-a uitat lung la mine.
Te rog, I.ucas, spune-mi c nu ii place cu adevrat fata asta.
M-am uitat la Heller, care nu se micase dect pentru a ntoarce
pagina ziarului.
Ce vrei s spui? De unde i-a venit ideea asta?
Cu buzele strnse, a fcut o grimas.
Eti mai transparent dect crezi. i, de asemenea, noi cre
dem c i bate joc de tine.
Ce?
Mulumesc lui Dumnezeu c nu era niciun client la cas i c
Jacqueline era prea departe pentru a auzi conversaia asta tmpit.
169

Aa e, a uierat Eve, ivindu-se lng Gwen. Prietenele ei au


venit din nou aici, le tii pe cele dou la care m refer? I'ipele din
frie?
Cuvintele ei spuneau ipe din frie. Tonul ei spunea paraute
pline de boli. Doamne, Dumnezeule! Avea la dispoziie cinci se
cunde pentru a-mi aduce un argument pe care s i-1 pot zdrobi.
Am ncuviinat o dat din cap.
Ei bine, n-am putut s aud tot ce au spus peste vaporizatorul
asta nenorocit, dar am auzit numele tu, pe al ei i faptul c te
folosete pe post de... ih...
A fcut ghilimele n aer, cu degetele.
Faza Biatul Ru. N-am mai auzit niciodat ceva aa de jalnici
Sprncenele mi s-au ridicat. Faza biatul Ru. Sigur!
Ai luat-o razna, amndou.
Eve i-a ncruciat braele.
Ba nu, n-am luat-o. Ele au pus totul la cale, iar ea doar le
urmeaz planul. Rolul tu e ceva de genul... premiu de consolare,
un armsar care s o ajute s uite un alt tip. Deci, ntrebare de un
milion de dolari: ii place fata sau vrei numai s i-o tragi?
Stteau acolo, ca dou nebune, umr lng umr.
Consolare.
Asta nu v privete pe voi.
Pe naiba nu ne privete!
Eve m-a mpuns in piept cu o unghie dat cu lac negru.
F.ti prietenul nostru i nu o s lsm o javr arogant s-i
bat joc de tine.
Maxilarului mi s-a ncordat.
Nu. Vorbi. Aa despre ea.
S-au uitat una la alta.
La naiba, a zis Gwen, in timp ce Eve a spus:
Ei, fir-ar!
***
Dup o or, Jacqueline i Heller au plecat, la cteva minute dis
tan unul de cellalt. nainte s ias din cafenea, Heller s-a oprit
in dreptul mesei ci, pentru a-i spune ct de mult se bucura c
170

recuperase materia aproape n totalitate, lucru pe care l tiam


doar pentru c acesta fusese subiectul pe care dorise s l dezbat
cu mine de diminea, dup curs.
Apoi s-a apropiat de bar, ca s discute cu mine despre eu, n
timp ce ea privea, iar eu mi-am amintit un vechi proverb pe care
bunicul il pomenea mereu: Oh, ce drumuri ncurcate ne croim,
cnd nti nvm s pclim. ncepeam s neleg semnificaia
cuvntului ncurcat.
Restul dup-amiezii a fost att de mort, inct managerul a n
trebat dac vrea cineva s plece acas, aa c m-am oferit. Eve i
Gwen au schimbat inc o dat priviri cu subneles. Nu mai ceru
sem niciodat s plec devreme.
Gwen m-a urmat n spate i m-a oprit n timp ce mi mbrcam
jacheta.
Lucas?
Am oftat, intorcndu-m spre ea.
Da.
Cu buzele strnse, mi-a pus o mn pe bra.
tiu c Eve poate fi un pic cam dur...
Am zmbit.
O, chiar aa? Nici n-am observat.
Cnd a zmbit, ochii i s-au ncreit la coluri i Gwen, cea pe
care o tiam, a reaprut.
Dar amndou inem la tine. Nu vrem s te vedem rnit.
Am tras fermoarul hainei pn la jumtate, o jachet din piele
moale, de culoarea ciocolatei amrui, pe care nu a fi putut s o
cumpr singur. Charles i Cindy m i-o fcuser cadou de ziua mea,
in primul an de facultate. Atunci, mi fusese un pic cam larg.
Acum mi venea perfect.
Sunt biat mare, Gwen. Pot s mi port singur de grij. i o
fac de mult timp.
Da, tiu. Dar... s fii atent. Pentru unele lucruri nu merit
suferina, chiar dac o poi suporta.
Nu vorbea niciodat prea mult despre tatl copilului su, dar
tiam c vorbea din experien. Cu greu puteam s o compar pe
Jacqueline Wallace cu un tip mult prea egoist pentru a-i asuma
171

responsabilitatea de tat. Dar nu era dreptul meu s mprtesc


ceea ce tiam despre ea.
Mulumesc, Gwen. Am s fiu atent, i-am rspuns.
O minciun sfruntat.
Am ajuns acas i mi-am tcut un sandvici, mprind cu Francis feliile de curcan, aa cum tcusem atunci cnd apruse pentru
prima dat, in urm cu trei ani. Abia eram in apartament de o
lun cnd s-a mutat i Francis, neinvitat. Chiar dac familia Heller
locuia in partea cealalt a curii, m ncerca un sentiment
neateptat de izolare. Nu vorbisem foarte des cu tata ct timp
locuisem cu el, dar fusese acolo, n cas. Nu mi lipsea att de mult
conversaia, ct prezena unei alte fiine.
Ce prere ai? l-am ntrebat acum, aruncndu-i in castron o
ultim felie de curcan. Oare ar trebui s devin biatul ci ru? Rolul
mi se potrivete, cu siguran.
Am luat telefonul i i-am cutat numrul.
Vorbete acum sau taci pe vecie.
FI i-a terminat curcanul i a nceput s se spele.
Asta nseamn acord tacit, i-am spus, scriindu-i un mesaj
lui Jacqueline, n care mi ceream iertare c nu ii spusesem la reve
dere, azi dup-amiaz.
A fost stingheritor cu Dr. Heller de fa, bnuiesc, a rspuns ea.
Puin spus, dar ea habar n-avea.
I-am spus c mi-ar plcea s o desenez. Am privit insistent
ecranul, ateptndu-i rspunsul. Vrei un biat ru, Jacqueline?
mi-am zis n sinea mea. Atunci, haide, lncearc-m.
Ok, a rspuns.
I-am spus c pot s ajung peste vreo dou ore i i-am cerut
numrul camerei.
n mod ironic, n timpul orei petrecute la Starbucks, ii trimi
sese un e mail lui Landon, ca s ii mulumeasc pentru c insis
tase s rezolve fia de lucru. Fram nouzeci i nou la suta sigur c
luase zece la testul dat de Heller diminea i am vrut s ii rs
pund, dar nu am lcut-o. n seara asta, nu avea s primeasc nicio
veste de la Landon.
172

***
Se putea ptrunde foarte uor n cldirea unde locuia. Nu tre
buia dect s adresezi un simplu, Hei, omule, (ine u a \ unuia din
tre locatari. Am urcat pe scara din spate pn la etajul ei,
simindu-mi tot corpul arznd.
Nu minisem. mi doream s o desenez. Probabil, sta era sin
gurul lucru pe care aveam s-l fac. In seara asta.
Am btut uor, ignornd studenii care pierdeau vremea pe
coridor. Nu a rspuns i nu puteam distinge nicio micare n inte
riorul camerei. Dar, cnd am btut din nou, mi-a deschis ua ime
diat, de parc ar ti stat chiar lng ea, de partea cealalt, incercnd
s se hotrasc dac s m primeasc nuntru sau nu.
Purta un pulover larg, de un albastru mai deschis dect culoa
rea ochilor si, ce forma un decolteu precaut i i contura formele,
tar s le ating. mpletitura moale implora s i fie atins. Am jurat
c voi rspunde acelei rugciuni.
Am intrat, ua inchizndu-se cu un poc in spatele meu. Era
ca i cum cineva ar fi nchis ua contiinei mele. Dar asta nu o
mpiedica s mi se agite n interiorul craniului, o reamintire n
buit, dar constant, c aceast fat era student la cursul lui Heller, c mi era interzis. n plus, ncerca s i revin dup o
desprire, fapt care pe ea o fcea vulnerabil intr-un sens i pe
mine n altul.
nc i mai ru, ea n-avea nici cea mai mic idee despre conflic
tul meu interior. Am aruncat caietul de schie pe patul ei.
Cu minile in buzunare, m-am prefcut fascinat de decorul
camerei i i-am simit privirea cercetndu-m n amnunt, de la
cizmele uzate din picioare, la hanoracul simplu i la inelul din
buz. O faad de parte pierde-var, parte bdran, parte nu te
pune cu mine. Nu aveam nimic n comun cu fostul ei cel spilcuit,
dei, odat, cu mult timp n urm, a fi putut fi exact ca el. Atunci,
nu m interesase ce haine purtasem sau ct costaser. Etichetele
pe care Ie afiau Kennedy Moore i prietenii lui din partea de sus a
clasei de mijloc nu i-ar fi impresionat deloc pe colegii mei din
173

coala generala, ai cror prini erau lideri de sindicat influeni,


senatori i directori de companii multimilionare.
N-am s m las niciodat intimidat de vreo odrasl care se d
n spectacol pe banii prinilor; tiu ct de rapid poate s dispar
totul, mai ales atunci cnd nimic nu a fost, vreodat, al tu. Acesta
era un adevr pe care il nvasem pe piele mea: dac voiai ceva de
la via, trebuia s te bazezi doar pe tine nsui pentru a l obine.
i pentru a-1 pstra.
In timp ce ochii lui Jacqueline alergau pe faa mea, mi-am continuat falsa inspecie a camerei de cmin, iar n minte vizualizam
expresia distras pe care o avea, uneori, la cursul lui Heller: privi
rea nefocalizat i nemicat, degetele btnd ritmul pe genunchi
sau pe banc, ciupind coarde invizibile.
Fusesem atras de ea sptmni ntregi, dar pstrasem distana
pn n noaptea n care devenisem protectorul ei. Ca in acel pro
verb chinezesc care spune c, dac salvezi o via, vei avea pentru
totdeauna o responsabilitate fa de acea persoan, nu o puteam
lsa s se scuture de praf i s porneasc mai departe. Nu, ct timp
nu credeam nicio clip c avea resursele necesare pentru a se pro
teja. Poate c nu i salvasem viaa lui Jacqueline in acea noapte, dar
o salvasem de la ceva ce i-ar li rpit o parte din suflet. Eram mis
tuit de nevoia de a veghea asupra ei i, pentru a face asta n mod
eficient, era necesar s o cunosc mai bine.
Cel puin asta era povestea inventat pe care mi-o tot repetam.
M-am ntors i i-am surprins privirea, apoi rn-am uitat spre
difuzoarele mici de pe birou. Asculta formaia pe care o vzusem
luna trecut. Am intrebat-o dac fusese i ea la spectacol i, sur
prinztor, a dat din cap c da. Nu o vzusem acolo, dar, pe de alt
parte, nu tiusem c trebuie s o caut. l-am oferit o scuz legat de
alcool i ntuneric. Dac a fi tiut c era acolo, toat berea i ntu
nericul din lume nu m-ar fi putut mpiedica s o gsesc.
Era mai bine s nu i mrturisesc aa ceva.
Mi-am scos apca i hanoracul, aruncndu-le pe patul ei i
ncercnd s mi compun expresia feei, nainte de a m rsuci
napoi, spre ea. Oricum, probabil c se dusese acolo cu iubitul ei,
iar eu fusesem cu Joseph.
174

* Unde m vrei? m-a ntrebat, iar mintea mi s-a golit pe m o


ment, apoi s-a umplut cu imagini pe care nu puteam s le pronun.
A roit, de parc le-ar fi auzit oricum, i buzele i s-au ntredes
chis, rnndu-i imposibil s retrag ntrebarea cochet pe care, evi
dent, nu mi-o adresase ca o tactic de seducie.
Mi-am dres vocea i i-am sugerat patul, rspunznd flirtului ei
neintenionat cu unul de-al meu. mpingnd apca i hanoracul de
pe cuvertur in timp ce ea se aeza, le-am amintit hormonilor mei
deteptai c existau un milion de motive pentru care Jacqueline
Wallace nu era de nasul meu, ncepnd cu faptul c, practic, o
mineam cu privire la adevrata mea identitate i ncheind cu
ideea c fetele ca ea nu se ndrgosteau de biei care artau ca
mine.
Dar nu trebuia neaprat s se ndrgosteasc de mine ca s se
culce cu mine, nu-i aa? In faza ei Biatul Ru? O partid de con
solare. Doamne, ajut-m, eram n stare s fac orice.
M privea cu ochi mari, receptivi, i voiam s o linitesc, s o
calmez cu ajutorul minilor. In schimb, m-am trezit spunndu-i
c nu trebuie s facem asta, dac nu vrea. Am ateptat s elibereze
gura de aer pe care o inea n piept i s mi spun c treaba asta
fusese o greeal. O parte din mine spera s aud acele cuvinte,
pentru c atunci m-a fi putut retrage nainte s fac greeala monu
mental de a-mi compromite integritatea ntr-un mod iremediabil.
Dar nu aveam s plec, dect dac mi-o cerca. Nu att timp ct
in mintea mea nu exista nimic altceva, dect gndul de a m duce
mai aproape de ea.
Vreau, a spus ncet, cu trupul nc rigid, ca unul dintre sta
tivele mele din lemn, ce se puteau ndoi la mbinri, dar, n rest,
erau inflexibile.
Afirmaia nu i se potrivea cu postura, dar nu tiam ce era ade
vrat limbajul corpului sau cuvintele.
Ce poziie i-ar fi cea mai confortabil? am ntrebat-o, iar ea
a roit din nou, mai puternic dect nainte.
Mi-am mucat buza i m-am ntors cu spatele, aezndu-m pe
podea, la vreo doi metri de ea, cu spatele lipit de singurul perete
gol din camer. Deschiznd caietul pe genunchi, am inspirat uor
175

pe nas i m-am blestemat pentru mesajul pe care i-l trimiscsem.


Chiar dac cererea mea de a o desena nu fusese doar o manevr,
aceast apropiere intim era un adevrat infern. ntr-un moment
de luciditate, am realizat c o doream mai mult dect dorisem vre
odat pe altcineva. Aceast dorin crescuse de-a lungul mai mul
tor sptmni, iar eu o lsasem nesupravegheat, pentru c ea
avea prieten, pentru c urma un curs la care eu eram preparator,
pentru c reprezenta un el imposibil, de neatins, o fantezie i
nimic mai mult.
Apoi venise acea noapte, o noapte care, cu siguran, nc o
ngrozea, dar eu o mpiedicasem s devin ceva mult, mult mai
ru. Mna mi s-a ncordat pe creion. Nu puteam s-mi acord
merite pentru c o salvasem, pentru ca apoi s o iau pe ea drept
premiu, nu sub pretexte false, nu cnd niciodat nu putea fi a mea.
ns, i ea avea pretexte false, nu-i aa? Puteam s i ofer ceea ce
voia.
I-am spus s se ntind pe burt i s i ntoarc faa spre mine,
iar ea m-a ascultat.
Aa?
Am ncuviinat din cap. Mintea mi plutea. Drace, ce se ntm
pla cu mine? Trebuia s o ating.
Fr s se mite, m-a urmrit cum am lsat deoparte caietul i
creionul, ridicndu-m n genunchi i eliminnd distana dintre
noi. Cnd mi-am trecut mna prin prul ei, aranjndu-1 astfel
nct s ii dezvluie linia obrazului, a nchis ochii. Un mic pistrui,
singuratic, a devenit vizibil sub brbie i mi-am forat mna s se
ndeprteze, ca s nu l mngi cu un deget. A deschis ochii, iar eu
m-am ntrebat dac era contient de apriga lupt ce se ddea in
interiorul meu.
Ct timp am descnat-o, am rmas amndoi tcui. tiam c m
urmrete, chiar dac nu putea vedea ce fac. Cteva minute mai
trziu, ochii i s-au nchis i a rmas nemicat. Am terminat dese
nul i nu tiam ce s fac. Din nou in genunchi, m-am apropiat de
pat, m-am aezat pe clcie i am privit-o pre de cteva minute.
Respira profund i regulat. Am pus deoparte caietul i creionul i
m-am strduit s nu o ating.
176

Ai aipit? i-am optit, n cele din urm, iar ea a deschis ochii.


Nu, mi-a rspuns, dar tiam c greea.
Nu am corectat-o. M-a ntrebat dac am terminat i m-am
auzit spunnd c vreau s mai fac unul. Cnd i-a dat acordul, am
rugat-o s se ntoarc pe spate. M-a ascultat, l-am spus c vreau s
o aranjez i a consimit. Inima imi pulsa via in vene, de parc
m-a fi trezit dintr-o com de civa ani. Totul era luminos i deta
liat. Natural i sensibil. O doream att de mult, c m durea.
La nceput, am vrut s o aez ca i cum ar fi czut din cer i ar
fi aterizat pe spate, un inger prbuit la pmnt de inima ei zdro
bit. Dar, cnd i-am apucat ncheietura minii i i-am aezat braul
deasupra capului, mi-am imaginat-o in patul meu. Cu inima
bubuind, i-am mutat i cellalt bra, mai nti pe abdomen, apoi
deasupra capului, lng cellalt. I-am ncruciat ncheieturile i
mi-am nchipuit-o rznd i provocndu-m s o leg, clar, ca o
amintire. Fir ar!
Trebuia s ncetez s-o mai ating, altfel aveam s mi pierd min
ile, aa c am desenat-o exact cum era, concentrndu m pe linii
i unghiuri, umbre i reflexii. Pulsul mi-a sczut treptat. Respiraia
mi-a revenit la normal.
Mi-am mutat privirea spre chipul ei. Spre ochi. Care erau des
chii, urmrindu-m.
Minile ei mici, nc ncruciate asculttor deasupra capului
su, s-au strns n pumni, apoi s-au relaxat. Pulsul de pe gt i s-a
accelerat. Pieptul i se ridica i cobora cu repeziciune. Eram pierdut
in albastrul infinit al iriilor ei. Prea aproape speriat, ceea ce m
supra, dar nu pe ea.
Jacqueline?
Da?
n noaptea in care ne-am ntlnit... Eu nu sunt ei Eu nu sunt
el. Eu nu sunt ca tipul la.
tiu ast...
l-am pus un deget pe buzele moi, pline, oprindu-i cuvintele.
Deci nu vreau s te simi forat. Sau copleit.
Chiar i n mijlocul duplicitii mele, fiecare cuvnt pe care l
rosteam era adevrat, aveam nevoie ca ea s aib ncredere in
177

mine. i mai voiam, de asemenea, s o srut, mai mult dect mi


doream s respir.
Dar vreau, categoric vreau, s te srut chiar n clipa asta.
Ru.
Eu eram cel mai speriat, pentru c tiam c avea s spun nu.
Aveam s i demonstrez c eram dc ncredere plecnd. Mi-am
plimbat un deget de la buzele ei, n jos, pn in centrul pieptului,
ateptnd cuvntul nu.
Dar nu l-a rostit.
Vocea ei era aproape un oftat.
OK.

178

capitolul
LANDON
Prima data cnd am condus singur nu a fost aa cum visasem
eu dintotdeauna. mi imaginasem c fceam o plimbare cu Boyce,
intr-o smbt seara. C luam de acas nite fete oarecare, ca s
mergem la un film sau la un fast-food. C bunicul m trimitea la
magazin, s cumpr lapte.
n schimb, am mers la doc i am luat feribotul cu program
non-stop, aa cum fcusem, de multe ori, cu bunicul. Dar nu fuse
sem niciodat eu cel care urcase camioneta pe ramp. Am condus
pn la cimitir, fr s cumpr flori, i abia cnd am ajuns acolo
mi-am dat seama c aveam doar o vag idee cam pe unde se afla
locul in care era ngropat. De numai aptezeci i dou de ore. Ziua
aceea trecuse ca prin cea. Nu pruse real.
Am gsit piatra funerar a bunicii i movila de pmnt proas
pt spat de lng ea.
Acum o sptmn, condusesem pe un drum lturalnic, nu
departe de aici, cu bunicul pe scaunul din dreapta. mi povestea
cum nvase el s conduc la vrsta de paisprezece ani, cnd
renunase la coal ca s lucreze cu tatl i fratele lui mai mare.
Aproape c am rupt in dou vechiul Dodge, nvnd s l
controlez, mi-a spus, rznd de acea amintire.
Am ncercat s mi amintesc ultimul lucru pe care ni-1 spuseserm unul altuia, dar nu am putut. Probabil fusese ceva legat de
cin, sau de treburile casei, sau de vreme.
179

Acum. stnd n picioare la cptiul movilei de pmnt, nu


tiam ce s fac. Oare trebuia s vorbesc cu el? S plng? El nu era
acolo. Nu avea cum s m aud. Aa c toate aceste lucruri preau
cu totul inutile, dac nu cumva doream s m aud vorbind. Iar eu
nu doream.
In cimitir mai erau civa vizitatori singuratici, ca mine, i un
imens cortegiu funerar. Sub un cort spaios, ncrcat cu aranja
mente florale, oamenii i prezentau omagiile, ngrmdii pe sca
une pliante tapiate. Cel care murise fusese plin de bani. Am
privim spre mainile parcate de-a lungul aleii din apropierea reu
niunii, recunoscnd mrcile: Cadillac, Mercedes, Audi, chiar i un
Jaguar... i Jeepul de un alb imaculat al lui Clark Richards.
Ce naiba?
Scrutnd mulimea ndoliat, l-am descoperit cu uurin, in
rndul din fa. Prul blond nchis era pieptnat pe spate i purta
un costum negru, cma alb i o cravat de culoare rou nchis.
Melody sttea n stnga, mbrcat in negru, nclinat spre el. Avea
un bra petrecut pe dup umerii ei i o fa impasibil. Chiar i de
la distan, expresia trist, distrus a lui Melody era evident.
Umerii ii vibrau i, cu toate c nu ii puteam vedea chipul necat in
lacrimi, ii simeam durerea ca pe un pumn in stomac.
Fratele ei mai mare, F.van sttea in dreapta. Am recunoscut-o i
pe mama lor, lng Evan. Brbatul de lng doamna Dover era,
probabil, soul ei. Deci nu era vorba de un membru al familiei.
Totui, erau toi n primul rnd. Pierduser pe cineva foarte apropiat.
Am cercetat cu privirea pmntul de la picioarele mele. rn
iiin frn. Gtul mi s-a uscat.
Rmas-bun, bunicule. Ii mulumesc pentru camionet.
Mai trziu, in acea noapte, stnd ntins in pat, i-am trimis un
mesaj lui Melody: Te simi bine? Azi am fost la cimitir i te-am

vzut acolo.
Mi-a rspuns imediat: Bunica mea a murit, vineri. Astzi am

nmormntat-o. mi ursc familia. Nu-i intereseaz altceva de


ct banii ei.
Asta e napa, i-am spus.
180

A trecut o jumtate de or pn s mi scrie din nou: Sunt n

fort. Aveam nevoie s ies la aer i s privesc stelele. Poi s


vii, dac vrei.
OK.
Am apsat butonul trimite i mi-am luat hanoracul din cuiul
btut pe partea din spate a uii mele.
Tata i-a ridicat privirea de la masa pe care mprtiase hrtiile
de lucru i stivele de dosare, observndu-mi cizmele din picioare
i bluza pe care mi-o trsesem pe cap. Nu mi-a spus nimic, dar am
recunoscut dezamgirea in maxilarului su ncordat, nainte s
m ntorc i s ies pe ua din fa. Dac ii nchipuise c moartea
bunicului avea s m transforme intr-un cetean model, nu m
cunotea deloc.
Vntul nu btea deloc, un lucru ciudat pentru luna martie. F.ra
i mai cald dect fusese mai devreme. Cnd am ajuns n fort,
m-am dezbrcat de hanorac, am urcat scara i, cnd am vzut-o pe
Melody rezemat de perete, jumtate nvelit ntr-o ptur i cea
lalt jumtate mbrcat cu un maieu subire, respiraia mi s-a
tiat.
Bun, i-am spus.
Buri.
Avea vocea aspr, ca o nregistrare veche. Plnsese mult, de
curnd.
M-am aezat lng ea, destul de aproape nct s o pot atinge,
dar nu am fcut-o. tiam din experien ce nu trebuia s ii zic: mi
pare ru. Nu pentru c ar fi fost ceva greit sau nesincer in acea
propoziie, ci pentru c nu exista niciun rspuns potrivit pentru ea.
Cum era bunica ta? am intrebat-o, n schimb.
Colurile gurii i s-au ridicat ntr-un zmbet abia vizibil. Odihnindu-i un obraz pe genunchi, s-a uitat la mine.
Era certrea, ncpnat. Prinii mei urau asta. Consi
derau c nu e circumspect, asta i tot spuneau unul altuia. Nu era
delicat i discret, nu reueau niciodat s ii nchid gura. Nu
voiau dect s tac, dar nimeni nu-i putea dicta, pentru c ea con
trola toi banii.
181

Nu prea o femeie care i-ar fi cerut lui Melody s se lase domi


nat de fratele mai mare sau de iubitul ei.
Avea o ton de nepoi, dar eu eram preferata ei, a continuat.
Mi-a spus chiar ea.
I-am zmbit i eu, uor.
Eram singurul nepot al bunicului meu, deci cred c, impli
cit, ii eram favoritul.
Sunt convins c te-ar fi preferat, chiar dac ar fi avut o
duzin de nepoi, a rspuns ea.
Inima mi s-a strns.
De ce crezi asta?
Stteam amndoi pe ntuneric, la treizeci de centimetri unul de
altul. Fiecare prticic din mine voia s fie fizic mai aproape de ea,
iar acum mi intra i n suflet.
Pi... eti detept, hotrt, i i pas de oameni.
Am rmas cu gura cscat.
Crezi c sunt detept?
A dat din cap o dat, cu faa nc lipit de genunchi.
tiu c eti. Totui, ascunzi lucrul sta. E din cauza oameni
lor ca Boyce?
Am ridicat un umr, cu un genunchi ridicat i cellalt ntins.
Talpa ghetei mele ajungea la jumtatea distanei pn la peretele
opus. Fortul sta fusese construit pentru copii de ase ani.
Nu, Boyce nu m ia peste picior pentru lucrurile de genul
sta. Boyce m ia peste picior doar pentru c doresc o fat pe care nu
o pot avea. Dar nu vd rostul... coala, notele, toate astea. Bunicul
meu a renunat la coal cnd era cu doi ani mai mic dect mine,
iar tatl meu arc doctorat n economie, dar care-i diferena?
Amndoi au ajuns s lucreze pe o barc.
A clipit.
Tatl tu are un doctorat? Atunci de ce... Adic, de ce n-ar
face altceva...
Cu buzele strnse, am ntors capul, ca s ii urmresc reacia la
aflarea acestei veti, ceva ce nu mai mprtisem cu nimeni, nici
mcar cu Boyce.
Mai prestigios? Sau ceva mai bnos?
182

A ridicat din umeri, jenat de ntrebarea nepoliticoas, dar,


lotui, curioas.
A tcut. Apoi... a murit mama, am continuat, cu ochii spre
cer. i ne am mutat aici. i tot ce nvase sau tcuse nainte a
devenit doar o mare pierdere de timp.
Deci, nu vrei s mergi la facultate?
Nu tiu. Adic, dac m-a duce, nu tiu cu ce a plti-o.
Mi-am simit faa arznd i m-ani bucurat de adpostul ntu
nericului. Pentru numele lui Dumnezeu, fata asta era Melody
Dover, iar lipsa banilor reprezenta o slbiciune pentru oameni ca
ea. Ultimul lucru pe care mi-1 doream era s par slab in faa ei.
Poate ai obine o burs.
Nu voiam s ii spun c varianta asta se dusese de-a binelea pe
apa Smbetei. Media mea general nu ar fi strnit admiraia niciunei instituiile de nvmnt superior. Probabil c nici nu a fi
admis, cu att mai puin pe gratis.
Mi-am trecut o mn prin pr ca s mi-1 ndeprtez de pe fa,
iar ea s-a ntins, trasndu-mi cu vrful degetului tatuajul de pe
spatele ncheieturii. Am lsat mna in jos, ncet, aeznd-o intre
noi.
mi place asta, a spus ea, trecnd la limba de foc de pe triceps, urmrind-o de-a lungul bicepsului i sub mneca tricoului.
i asta.
Mersi.
Corzile mele vocale au cedat, cuvntul fiind doar o oapt.
Ochii ni s-au ntlnit, luminai numai de stele i de lumina lunii.
i-a retras mna napoi, n poal.
i mulumesc pentru mesajele din seara asta, Landon. i
pentru c ai venit. Nu voiam s fiu singur, dup ziua asta oribil.
Pearl trebuie s fie acas la ora zece, iar Clark, presupun c doarme.
Nu mi-a rspuns.
tiam sigur c, in seara asta, Richards ncheia o afacere cu
Thompson i, in momentul de fa, se droga pe undeva, prin cea
lalt parte a oraului.
Nicio problem.
183

LUCAS
A spus OK.
Am dat drumul caietului pe podea i am lipit-o de saltea, cu
grij, dar fr ezitare, trasndu-i cu vrfurile degetelor venele
palide de pe ncheieturi. Pulsul i vibra prin mna mea, inima
btndu-i aproape de dou ori pe secund. Am urmrit cu dege
tele acele firioare albstrui, pn cnd au disprut la ncheieturile
coatelor. Pielea ei era prea fragil, prea moale pentru a fi real.
- Eti att de frumoas!
Nu eram sigur dac rostisem aceste cuvinte cu voce tare sau
numai in mintea mea.
Buzele mi s-au nchis peste ale ei, cu mult mai mult grij dect
folosisem vreodat pentru a sruta pe cineva. M ngrozea gndul
c a fi putut s o sperii. mi era fric s nu se retrag i s nu mi
mai acorde niciodat o astfel de ans. mi era fric s nu m con
sidere la fel ca idiotul care o rnise, cel care ar fi putut s o rneasc
mult mai tare.
Mi l-am ndeprtat din minte ca i cum l-a fi aruncat de pe c
stnc. Nu tcea parte din asta. Nu voiam s i ofer acces.
Mi-am trecut limba de-a lungul liniei buzelor sale, o rugminte
tcut i o promisiune de a m retrage, dac mi se cerea. Dar ea a
deschis gura, iar sngele mi s-a aprins, clocotindu-mi sub tatuaje,
ca mici panglici de foc. Limba ei a atins-o pe a mea o legtur
care nu mi-a fi imaginat c se va forma vreodat i care, totodat,
trezea la via o nevoie de mai mult. I-am mngiat limba cu a
mea, iar ea a oftat i s-a cutremurat sub mine.
Punndu-i o mn pe ncheieturi i cealalt in jurul taliei,
ncercam s o ancorez in acest moment. Dintr-odat, singurul
lucru pentru care fusesem menit n aceast via era s o descopr
pe ea. Cnd i-am supt buza de jos, plin, copleitor de dulce,
respiraia i s-a tiat. Limba mea a mpins n gura ei mai apsat,
cutnd mai mult din ea, iar minile i s-au strns n pumni sub ale
mele. Am eliberat-o imediat, temndu-m s nu o fi speriat cu
184

intensitatea sentimentelor mele, rugndu-m s nu o fi fcut, dar


a deschis ochii i, n ei, nu am citit dect mirare.
l-am condus minile n jurul gtului meu i, cnd m-am ridi
cat, trgnd-o in poal, mi-a mpletit degetele n pr. In acel
moment, Sfinte Dumnezeule, i-a fi oferit orice mi-ar fi cerut.
Capul i se potrivea perfect in palma mea, cnd i l-am lsat pe
spate, nclinndu-i brbia, ca s i srut pistruiul pe care l obser
vasem n timp ce o desenasem. Mi-am mutat buzele mai jos, cu
micri lente, pstrndu-mi ntregul corp n alert pentru orice
semn din partea ei, care ar fi indicat c e prea mult. Pieptul i-a
urcat i a cobort, micul suspin al respiraiei sale rsunnd in
camer, ca un ecou, i contopindu-se cu a mea, deasupra muzicii
disprute in fundal. tiam piesele, dar nu le-a fi putut identifica i
nici nu mi psa, ct timp mna mea liber rtcea sub puloverul ei.
Mi-am plimbat degetele lacome de-a lungul coastelor, peste
estura mtsoas a sutienului, mpingnd puloverul in sus.
Suflul ei accelerat mi mngia faa i mi rsfira prul, n vreme ce
limba mea alerga pe curbura pielii ei dezgolite, chiar deasupra
cupei.
Sistemul de prindere era in fa. O simpl apsare intre degetul
mare i cel arttor, urmat de o uoar glisare de un centimetru
l-ar fi deschis, ins raiunea mea a ctigat. Asta ar fi nsemnat
prea mult. Contiina mi optea din partea cealalt a uii nchise
c nu pcleam pe nimeni cu aceast pretins galanterie mental.
Toat seara asta era prea tnulty iar eu o tiam.
Trebuie s plec, m-am gndit.
i apoi ea a rs. De fapt, nici mcar un rs curat, mai mult un
chicotit sugrumat, ricond prin camer n cel mai ciudat moment
posibil.
Te gdili? am ntrebat-o, pentru c nu mi puteam imagina
un alt motiv pentru care ar fi rs intr-un aa moment.
i-a mucat buza, mult prea tare. Am vrut sa protestez mpo
triva faptul c ii rnea o parte din ea pe care eu eram gata s mi
petrec urmtoarea or adornd-o. i visasem buzele, gura, limba.
Nu voiam s scoat afar din joc vreuna dintre ele. A cltinat din
185

cap c mj, iar eu m-am uitat prelung la gura ei apetisant i am


intrebat-o:
Eti sigur? Pentru c ori e asta... ori gseti tehnicile mele
de seducie... amuzante.
A rs din nou, acoperindu-i gura.
Nu aveam de gnd s i dau voie s-mi ascund acele buze. Cu
voce tare, am meditat asupra ideii de a o gdila, pentru a-mi lua
gndul de la rsul ei i ochii i s-au mrit.
Nu, te rog, nu! m-a implorat, de parc a ti avut de gnd s-o
fac.
Orice deget a fi pus pe trupul ei, i-ar fi oferit o cu totul altfel de
senzaie i, s fiu al naibii dac aveam s o fac s rd din nou,
orict de adorabil i ciudat ar fi fost.
l-am ndeprtat mna de la buze, i-am lipit-o de pieptul meu i
i-am prins gura cu a mea, neisndu-i timp s se neliniteasc,
nclsndu-mi timp s m rzgndesc. A suspinat ncet, fcndu-m
s mi pierd minile.
l-am tras puloverul napoi, in jos, dar nu era nevoie s o vd ca
s o simt, iar imaginaia mi completa fiecare gol vizual. Mngindu-i pielea fin de pe abdomen, deplasndu-m, alene, in sus,
cinci centimetri nainte i doi la stnga, palma mi s-a nchis, in
sfrit, pe un sn rotund, perfect. A scncit, cnd i-am mngiat
sfrcul cu degetul mare i l-am simit ntrindu-se instantaneu,
prin materialul subire al sutienului. L-am ciupit uor, savurndu-i
reaciile nainte de a oferi aceeai atenie i celuilalt sn.
A putea s o desenez numai din atingeri, fr s ii vd trupul
gol. Ar avea areole cam ct monedele, cred, mameloanc rozalii, ce
mi s-ar alungi spre gur, dac a arcui-o nc un pic, peste braul
meu, i le-a linge pe fiecare n parte o dat, suflndu-i apoi, uor,
peste suprafaa pielii.
Doamne, Sfinte!
I)e parc mi-ar fi citit gndurile, ea a gemut din nou, deschi
znd buzele mai mult, i m-am cufundat mai adnc, gustnd fie
care centimetru al gurii ei mici i delicioase, mngindu-i ritmic
limba. Mrind de plcere cnd a supt-o pe a mea, mi-am strns
braul n jurul ei, apelnd la fiecare gram de voin pe care l aveam
186

pentru a-mi nfrna pornirea de a mi-o trage n poal, de a o dez


brca de pulover, de a-i scoate sutienul i de a o frmnta cu gura,
n timp ce i-ar lipi centrul cald de erecia mea tare ca piatra. Ce
chin minunat ar fi!
Vibrndu-mi n brae, s-a lsat prad buzelor mele, fr s se
gndeasc, sunt sigur, c imaginaia mea depise de mult pragul
acestor srutri fierbini, orict de puternic ar fi fost impactul lor
asupra mea. I-am mngiat gtul cu degetele, ca i cum le-a fi
aezat pe o in de cale ferat i a fi simit vibraiile apropierii
unui tren pe care nc nu-1 puteam vedea, dar care venea cu vitez.
Abandonndu-i, pentru moment, buzele, i-am supt cu srutri
mrunte pielea de pe gt, nu att de apsat nct s i las urme, dar
suficient ct s o ameeasc. Suficient de tare, nct s i dea seama
cc fel senzaii a putea s i ofer.
Mi-am nfurat mna n jurul taliei sale, am tras-o mai aproape
i mi-am strecurat jucu degetele in spatele blugilor, ntorcndu-mi
gura spre a ei i srutnd-o lent i uor spre lent i profund, lent i
profund spre rapid i delicat, rapid i delicat spre apsat i pro
fund, prelungindu-i agonia, puin cte puin.
Mna ei masa i apsa. Pielea mi ardea i muchii mi se ncor
dau sub palm, parc pregtii s se supun dorinelor ei, oricare ar
fi fost. Eu conduceam, doar pentru c ea mi permitea asta. Puterea
mea era iluzorie. Dac mi-ar fi spus s m opresc, m-a fi oprit.
Dac s-ar fi aplecat la urechea mea i mi-ar fi optit, Ia-m acum, a
fi fcut-o, chiar dac tiam c este prea devreme, o greeal. A fi
fcut orice mi-ar fi cerut, oricum ar fi cerut-o. Aveam s fiu biatul
ei ru, dac asta voia. Dac de asta avea nevoie.
Voiam s fac totul perfect pentru ea. Att de perfect! Dar nu
acum. Nu nc. ntins pe salteaua ei ngust, Iar s ii fi scos niciun
obiect de mbrcminte, reuisem s o aduc i pe ea, dar i pe mine,
n pragul nebuniei. Cu un singur pas, amndoi l-am fi depit.
Postura ei apatic i ochii aproape nchii mi spuneau c era
mbtat de srutri. Ar fi fcut orice i-a fi cerut.
Trebuie s plec, i-am optit.
Fruntea i s-a ncreit.
Vrei s pleci?
187

Nu, frumoaso. Vreau s te (intuiesc de saltea i s te satisfac in


orice mod posibil, tot restul nopii.
Am spus c trebuie s plec.
Am srutat-o n colul gurii. Buzele ei erau umflate i umede,
iar dac nu mi dezlipeam privirea de la ele, nu aveam s reuesc
s ies de-aici. Frecndu-mi nasul de urechea ei, i-am spus:
Trebuie nu nseamn acelai lucru ca vreau.
Drept rspuns, a suspinat:
Atunci, pot s-i vd schiele?
Mmm, sigur.
Cnd m-am desprins de ea i am revenit n picioare, corpul
meu a protestat. Am luat-o de mn, ridicnd-o i pe ca. Dac ar
li rmas acolo, culcat, cu prul i hainele rvite, autocontrolul
meu deja slbit s-ar fi destrmat de tot.
Am luat caietul i m-am aezat lng ea, pe marginea patului.
l-am artat cele dou desene, ambele nefinisate, urmnd s le
retuez. n ciuda acestui fapt, prea impresionat, l-am spus c,
probabil, aveam s le refac n crbune i s le prind cu piuneze de
peretele dormitorului meu. Reacia de surpriz aprut pe chipul
ei mi s-a prut comic, mai ales cnd am adugat:
Cine n-ar vrea s se trezeasc i s vad asta?
Mi-am mucat interiorul obrazului, ca s-mi pstrez expresia
impasibil.
Am realizat, mult prea trziu, c nu m splasem pe mini
dup ce terminasem desenele, nainte s o ating. Dac i-a fi scos
puloverul, fr ndoial, avea s fie acoperit cu pete cenuii, de
parc mi-a fi marcat teritoriul. La acest gnd, corpul mi s-a
ncordat. M-am sprijinit de u, am tras-o lng mine i am
srutat-o pentru ultima oar. Cnd s-a ridicat pe vrfuri i s-a
lipit de mine, am tiut c n cinci secunde avea s fie pe spate, n
mijlocul patului.
Trebuie s plec acum sau nu mai plec, am gemut.
Nu a rspuns nimic, nici da, trebuie, dar nici nu s-a opus plec
rii mele. Mi-am alungat din minte ceea ce am vzut n ochii ei: un
moment de ezitare, ceva ce spunea c puteam fi mai mult dect
premiul de consolare pe care i-1 gsiser prietenele. Fr ndoial,
188

mi imaginasem, l-am srutat fruntea, vrful nasului, dar nu i


gura, mic, delicioas, apoi i-am optit La revedere" i am ieit
din camer, cu gndurile rvite i corpul gata s explodeze.

189

capitolul
LANDON
Crescnd la o mic coal particular, tiam cte ceva despre
oraele mici. Cum nimic, niciodat, nu poate s rmn secret.
Cum secretele se rspndesc precum focul intr-o pdure uscat.
Cum focul nu se stinge, pn nu este nghiit de un foc mai mare.
n timpul vacanei de primvar, patru studente nchiriaser o
cas pe plaj, o proprietate a familiei Richards. Cnd sosiser, tatl
lui Clark l trimisese pe el s le predea cheile. Se zvonea c venise
cu doi colegi din echipa de baseball i c sttuser mai bine de o
or. Poate c n-ar li fost mare scofal, dar, n acea noapte, se ntor
seser cu nc un tip. i nimeni nu i vzuse plecnd, dect a doua
zi diminea.
Cel puin unul dintre aceti biei nu putuse rezista tentaiei de
a se luda cu presupusa orgie de comun acord, nu c l-ar fi n
vinovit cineva c vorbise. Poker pe dezbrcate, pahare de tequila
i studente, cte doi biei i dou fete retrai n dormitoare i mul
tiple schimburi de parteneri. Orice tip ar vorbi. i-ar vorbi, i-ar
vorbi.
Unii nu se mulumesc numai cu asta. Vor s fac fotografii i
videoclipuri drept dovezi i s le trimit prietenilor, mai ales atunci
cnd sunt prea bei sau prea fumai ca s realizeze c, ntr-unul din
tre acele videoclipuri, se afl i un tip care are o relaie de lung
durat. Mai precis, cel n care o fat aproape goal se urc n poala
lui, gemnd i micndu-se in aa fel, nct nu ii trebuie niciun pic
de imaginaie ca s ii dai seama ce se ntmpl.
190

Eu i Boyce am vzut videodipul a doua zi diminea.


Melody l vzuse pn s ajung Clark la ea acas, n seara
urmtoare. S-au certat foarte tare, iar mama ei l-a ameninat pe
Clark c l sun pe taic-su, dac nu se calmeaz i nu pleac
imediat. Virnd brusc la dreapta i lsnd un set paralel de urme
ale roilor pe asfalt, aproape i-a lovit Jeepul la captul aleii lor.
Cnd a aprut, trei ore mai trziu, la unul din focurile noastre n
aer liber, lovind nisipul cu piciorul i purtndu-se de parc faptul c
o pierduse pe Melody nu era altceva dect o neplcere minor, am
vrut s l las lat. Dup spusele lui Boyce, nu era prima dat cnd
Clark se ncurcase cu turiste, dar, pn acum, nu fusese prins.
Unii brbai cred c nu conteaz dac o faci cu o fat care nu
st mult prin zon. E sex de moment.
Ca i cum ar fi vrut s ilustreze raionamentul lui Boyce, cinci
minute mai trziu, Clark s-a cuplat cu o necunoscut. Arta de
treisprezece ani i avea ochii mari, ca un pui de cprioar.
Uau, frate, uite! a exclamat Boyce, gesticulnd cu igara.
Melody se apropia prin nisip, flancat de Pearl, care transporta
o cutie de carton. ndreptndu-se int spre Clark, in lumina focu
lui, Melody a bgat mna n cutia din braele prietenei sale i i-a
turnat n cap o ploaie de fotografii rupte i ceea ce preau a fi
buci dintr-un urs de plu.
Ce dracu, Melody? a urlat Clark, srind n picioare i lsnd-o
pe fata din poala Iui s cad speriat pe nisip.
Tipa s-a trt, ca un crab, departe de ei.
Infidel nenorocit!
Melody a scos din cutie o brar de aur i i-a aruncat-o la
picioare. Bijuteria i s-a lovit de glezn, apoi s-a rostogolit spre ap.
Alea sunt diamante, javr psihopat! i-a strigat el, repezindu-se s o prind.
Nu m poi cumpra! a venit rspunsul ei.
Cine-a zis c-a vrea? i-a ntors-o el, iar ea a nceput s plng
i s-a ndeprtat, dtinndu-se.
Pearl a aruncat spre capul lui cutia goal, dup care i-a urmat
prietena. El s-a ferit, obiectul trecndu-i pe deasupra umrului.
191

***
Am tras de cablul de la ua fortului, ascultnd cu atenie. Mi
s-a prut c aud un oftat nbuit, dar putea fi doar o rafal de vnt.
Melody? am optit.
Chipul i-a aprut de sus, cu prul strlucind in lumina lunii, ca
o aureol, de jur mprejurul capului. i-a mijit ochii, apoi a spus:
O, Landon. Ce faci aici?
Sughia. Trecuser mai bine de dou ceasuri de la scena de pe
plaj, dar ea nc plngea.
Am venit s vd ce faci. Pot s urc?
A dat din cap c da.
Sigur.
Am stat n tcere, pn cnd a venit mai aproape i a pus capul
pe umrul meu.
Jumtate din prietenii mei spun c am exagerat i jumtate
vor s m ajute s-i ascund cadavrul. Nu tiu ce s cred.
Am cltinat din cap.
S exagerezi? Pentru c te-a nelat?
i-a tras genunchii la piept, ghemuindu-se lng mine, iar eu
mi-am pus un bra n jurul ei.
A venit i i-a cerut scuze, a continuat. A spus c s-a dus
acolo doar pentru bieii lui, ceilali sunt singuri. A spus c fetele
de genul meu nici nu ar trebui s afle aa ceva. A spus c era beat
i c a fost o greeal.
i tu l crezi?
Evident c nu, altfel nu a fi scos toat umplutura din Bcauregard.
Am pufnit.
Beauregard?
A chicotit i ea, sughind din nou cnd amndoi am nceput
s rdem. La un moment dat, ns, rsul i s-a transformat in sus
pine i s-a prbuit pe pieptul meu.
De ce ar face sex cu o trfa, cnd m are pe mine, de ce?
192

Am presupus c nu voia s i dau un rspuns la asta. De aseme


nea, eram de prere c nimeni i nimic nu avea s i fie vreodat de
ajuns unui tip de genul lui Clark Richards. La fel ca tatl su,
n-avea s fie niciodat mulumit cu ceea ce avea. Nu vedea dect
ceea ce-i lipsea. i se simea ndreptit s obin totul.
S-a linitit, dup cteva minute, cutremurndu-se i inspirnd
adnc de cteva ori.
De unde ai tiut c sunt aici?
Cnd i-am trimis mesaj i nu ai rspuns, am bnuit.
i-a lsat capul pe spate i s-a uitat la mine.
Eti un biat bun, Landou.
Nu sunt, i-am rspuns, automat, n gnd.
Apropiindu-se mai mult, cu ochii deschii, i-a lipit buzele de
ale mele. Doar o atingere, o ncercare. S-a tras napoi civa centi
metri i respiraiile ni s-au contopit. M-am aplecat spre ea, puin
cte puin, i nu s-a retras mai mult. Am srutat-o la fel cum m
srutase ea, uor, prudent, numai cu buzele, rmnnd amndoi
cu ochii deschii.
Melody?
Am srit unul de lng cellalt. Vocea mamei sale era aproape,
chiar n afara zidurilor fortului.
M -am ntins pe spate, iar ea s-a ridicat in genunchi, apsndu-i
o mn n centrul pieptului meu, ca s mi simt mai bine btile
inimii.
Da, mam?
Mama a oftat, exasperat.
Vino nuntru, acum. Nu poi s stai aici, de una singur. E
periculos.
Melody mi-a aruncat o privire i mama ei a continuat:
n plus, acum, Clark sun pe telefonul fix, dac tu nu i-ai
rspuns pe mobil.
i-a ridicat brbia.
i i-ai spus s se duc dracului?
Melody Ann Do...
Mam, tii ce mi-a/deuf? Ct de mult m-a umilit?
193

Un alt oftat.
Vino nuntru, Melody.
Da, doamn.
S a rsucit s coboare scara, optindu-mi:
Ateapt cinci minute, apoi poi s pleci. i, i mulumesc.

A doua zi, lucram cu tata. Programase o excursie de o zi, cu


pescuit i admirat peisajul, pentru o familie de patru persoane.
Cnd am parcat lng mal, ne ateptau la gura docului. O fat,
cam de vrsta mea, se ncrunta, cu braele ncruciate la piept,
nc una, cam de o seam cu Carlie, srea de pe un picior pe altul,
cu faa mbujorat de emoie.
Fir-ar, am spus printre dini, simind deja c m enervez.
Aa o fi, mi-a rspuns tata, oferind celor patru o privire
curtenitoare.
Nu fusese niciodat un om prea plimbre i nici nu se schim
base peste noapte, dar, pe barc, era politicos i rbdtor, chiar i
atunci cnd trebuia s explice i s arate acelai lucru de un milion
de ori.
Nu aveam nicio veste de la Melody, dar asta nu era ceva neobi
nuit. Trecuser numai opt ore de cnd srisem de pe platforma
fortului ei i plecasem acas, att de mbtat cu acel srut, inct
abia reuisem s adorm.
Dar aveam s rmn fr semnal pn ancoram, disear, cu o
adolescent recalcitrant i o copil hiperactiv pe cap. Prevedeam
o zi lung i nefericit.
i aveam dreptate, dar nu neaprat din motivele pe care le
bnuisem. Fata mai mic mi-a ascultat cu atenie instruciunile i
a reuit cea mai mare captur pe care am avut-o tot anul, dei, s
prinzi un pete mare ine doar de noroc i de amplasarea brcii, nu
i de experiena celui care mnuiete undia. Dar nimeni nu i-a
spus i ei asta. Deviza tatei era: Obiectivul nostru este s ne asigu
rm c toi cei care apeleaz la serviciile noastre cred c este dato
rit lor. A ajutat-o s il trag n barc, n aplauzele prinilor ei.
194

Fata mai mare s-a ntins pe capota mainii prinilor, imediat


ce am cobort din SUV, trgndu-i de cercei, de franjurii panta
lonilor scuri, jucndu-se cu prul, strngndu-1, apoi lsndu-1
pe spate. Chestia asta a continuat toatd ziua. Era lipit de mine,
punndu-mi ntrebri stupide despre tatuaje, pe care nu am obice
iul de a le explica nimnui, cu att mai puin unui strin oarecare,
i folosind aceste informaii ca scuz pentru a le atinge. S-a intere
sat cum se distreaz tinerii de aici, sfredelindu-m cu privirea, ca
i cum s-ar fi ateptat s o invit i pe ea la ceea ce tceam, orice am
fi fcut. i mai bizar, mi-a fcut poze cu telefonul. Am suspectat c
le trimitea prin mesaj sau le posta undeva i m-am simit ciudat
de violat.
Barca aceea mi s-a prut mai izolat dect fusese vreodat, ceea
ce m-a dus cu gndul la oamenii din ambarcaiunile de salvare,
blocai pe mare zile ntregi. A abandona vasul, dup ce m-a
gndi serios la posibilitatea de a o arunca peste bord.
Imediat dup ce am ancorat i am atins pmntul cu picioarele,
mi-am deschis telefonul. Aveam un mesaj de la Melody, n care m
ntreba dac eram ocupat astzi, ll trimisese cu multe ore in urm.
Btnd palma cu fetia i tratnd-o cu indiferen pe adoles
centa care m hruise sexual, le-am spus prinilor c pescuiser
excelent, apoi am urcat n scaunul din fa al SUV-ului.

Eu:

Melody:
Eu:
Melody:
Eu:
Melody:
Eu:
Melody:

Bun. Am fost pe barc toat ziua. Am


lucrat. N-am avut semnal pn acum. Abia
am ancorat.
Mi-era team c te-ai suprat pentru ce am
fcut.
Ce??
Srutul.
Nu sunt suprat, din contra. Vii n fort
disear?
Nu pot. Rmn la Pearl. Mine lucrezi?
Nu. Tata va fi plecat toat ziua. Vino pe la
mine.
OK.

195

A doua zi diminea, dendat ce a plecat tata, am curat baia,


am dereticat n buctrie i am aranjat grmezile de haine care
stteau, de obicei, unele peste altele la marginea patului sau mp
turite la ntmplare pe rafturi. Mi-am fcut patul.
Melody a btut nesigur la u. Tcere. Emoionat, mi-am ters
palmele pe pantalonii scuri decolorai de soare i am tras adnc
aer in piept nainte de a deschide ua.
Bun, i-am spus, lsnd-o s intre i nchiznd ua n urma ei.
Apoi am ncuiat-o.
Bun, mi-a rspuns, aezndu-i dup ureche o uvi lung
de pr.
M-a urmat n buctrie, unde am but suc i am pregtit sandvi
ciuri din care am gustat, dar nu le-am mncat. Abia ne-am vorbit.
n cele din urm, i-a dres glasul.
Odat, mi-ai promis c m desenezi. Vrei s facem asta?
Am ncuviinat din cap.
Da, sigur.
Am pus amndoi vasele n chiuvet, iar eu am deschis ua
cmrii i am aprins lumina.
Unde vrei s...
Acolo e foarte bine. Dac nu ai nimic mpotriv.
Sper c nu se atepta s ii rspund la aceasta ntrebare, pentru
c, indiferent ce s-ar fi ntmplat astzi, eu n-a fi avut nimic
mpotriv.
S-a desclat de papuci i ne-am urcat pe pat. M-am ntins
dup caiet i creioane, iar ea s-a rezemat pe coate.
Deci, m aranjezi tu sau mi aleg o poziie, ca asta, sau cum?
Sub nicio form n-a fi putut s o ating i apoi s m apuc de
schiat.
Pur i simplu aaz-te confortabil. O s-mi ia ceva timp.
Doar nu vrei s nepeneti.
Cum ar fi cea n care sttea acum, snii ei perfeci reliefndu-se
prin bluza mulat, crend spaiu gol ntre nasturi i butoniere, i
ridicndu-i marginea de jos, pentru a da la iveal poriunea de
piele bronzat de deasupra pantalonilor scuri.
196

Am rmas rezemat de perete, in timp ce ea s-a ntors i a aezat


pernele la cptiul patului. S-a ntins pe o parte, pe jumtate n
ezut, pe jumtate culcat n grmada de perne, prul ei ondulat
revrsndu-se de jur mprejur, ca o cascad de aur. A ridicat un
genunchi, iar pe cellalt l-a ntins, pn cnd ni s-au atins degetele.
Am ateptat s rmn nemicat. Cu ochii int ntr-ai mei, i-a
descheiat primii doi nasturi ai cmii, dnd la iveal sutienul alb,
din dantel.
Aa e bine? m-a ntrebat, cu voce moale, tremurnd.
Minile mi tremurau. Fir-ar! Am inspirat uor, apoi nc o
dat, recptndu-mi, ct de ct, stpnirea de sine.
Perfect, i-am rspuns, iar ea a zmbit.
Niciunul dintre noi nu a scos o vorb. Nu se auzea niciun zgo
mot, doar cte un rzle dres al vocii i scrijelitul creionului meu.
Cnd s-a aezat mai bine, talpa i s-a frecat de piciorul meu, iar eu,
din reflex, am rspuns micrii. In cele din urm, am examinat
desenul, apoi i l-am ntins.
O, Doamne!
S-a uitat la foaie, la mine, apoi din nou la foaie.
tiam c te pricepi... dar sta... este formidabil!
S-a studiat, intinznd ambele picioare i cutnd diferene.
Totui, in realitate, nu art aa. Este nemaipomenit!
I-am luat caietul din mn i l-am aezat pe cel mai apropiat
raft, chiar deasupra capetelor noastre.
Crede-m, ari mai bine.
M-am mutat lng ea.
Fr s m priveasc in ochi, a nceput s mi traseze tatuajele
cu mna. Senzaia lsat de pielea ei nu semna in niciun fel cu
atingerile nesolicitate ale fetei de ieri, care prea s cread c tru
pul meu fusese inclus n pachetul pltit de taic-su.
Vrei s m srui din nou? m-a ntrebat Melody, inc
ferindu-i privirea de a mea.
M-am aplecat asupra ei, i-am strecurat o mn sub cma,
chiar pe talia dezgolit, i am ateptat s-i ridice ochii. Repetnd
srutul prudent, experimental, de acum dou zile, ne-arn pstrat
197

ochii deschii, aparent neafectai de acea atingere a buzelor. Apoi,


rhna i s-a ncletat n tricoul meu i m-a tras spre ea. Genunchiul
mi-a alunecat ntre coapsele ei i nu am mai putut ascunde tria cu
care o doream. A nchis ochii i a deschis gura, iar eu am ncetat s
mai pierd timpul calculnd variabile, pentru c nu puteam gndi.
Cu limba n gura ei, am nchis ochii i am atins cu minile tot ce
mi-a ieit n cale.
l-am desfcut i ultimii trei nasturi ai bluzei i ne-am ridicat,
ncercnd s ne meninem gurile lipite in timp ce se dezbrca. A
urmat tricoul meu, pe care l-am aruncat la marginea patului. Am
urmrit cu lcomie cum i desface sutienul, l-am tras bretelele pe
brae, n jos, fcnd-o s se cutremure cnd i-am atins cu degetele
curbura snilor. Membrele ei atletice i agite, ca de dansatoare,
contrastau cu rotunjimea moale a pieptului. Aruncndu-i sutienul
peste restul hainelor, m-am ntins pe spate i am tras-o peste mine,
destul de sus, nct s i pot atinge sfrcurile cu limba, punndu-i
minile pe fese ca s o menin aproape. Cu braele ntinse, s-a
aezat deasupra mea.
Cnd suspinele i-au devenit scncete nucite, am luat un ma
melon n gur, iar ea a ipat i s-a mpins n mine. Rostogolindu-m
pn cnd am atins peretele cu oldul, am adus-o sub mine pe
salteaua ngust, mi-am aezat o coaps intre ale ei i am apsat.
i-a nfipt unghiile n braele mele i m-a srutat cu slbticie.
Apoi, mna i-a alunecat n pantalonii mei, iar eu m-am ridicat
suficient ct s i ofer acces, pierdut n atingerea cald i catifelat
a palmei i degetelor ei. Rezemndu-m ntr-un cot, am ridicat-o
cu mine i mi-am bgat mna n pantalonii ei.
Iisuse Hristoase, Melody! am exclamat uimit, cnd degetele
mi-au alunecat nuntru cu att de mult uurin. A terminat n c
teva secunde, cutremurndu-se n braele mele, iar eu am urmat-o.
ntori la realitate, ne-am retras uor minile din hainele celui
lalt. Mi-am luat tricoul i am ters cu el palma ei, apoi pe a mea.
Am vrut s-mi sug degetele care fuseser nluntrul su, am vrut
s ii simt gustul, dar, n acel moment, eram ciudat de timid.
198

Ghemuindu-ne n ptur, am lipit-o de mine i ne-am uitat unul


la altul, pn cnd am adormit.
Cnd m-am trezit, plecase. i luase desenul cu ea.

LUCAS
Nu i-am rspuns lui Jacqueline dect duminic seara, patru
fraze scurte, toate de instruire, (ar vreo urm de flirt. Mi-a rs
puns la fel, dar m-a ntrebat cum mi-am petrecut weekendul.
N-am putut s m abin i i-am spus c weekendul meu fusese
bun, mai ales vinerea. Al tu cum a fost? am intrebat-o.
Din rspunsul ei succint, ieeau n eviden trei cuvinte: bun,
singuratic i productiv.
Toi avem nevoie de momentele noastre de singurtate, dar
aceast fat nu ar trebui s se simt niciodat singur.
Am scos o foaie groas de hrtie i creioanele de crbune, apoi
am ales schia cu ea complet culcat, pe spate, cu minile deasupra
capului. Redesenndu-i membrele zvelte, fiecare atingere a hrtiei
cu creionul evoca srutrile i mngierile ce-mi lsaser trupul
tnjind dup mai mult. Am ntins cu degetul umbrele de sub sni,
amintindu-mi pielea ei moale i modul n care mi dduse permi
siunea de a o atinge. n ciuda nevoii mele de a pstra intact zidul
dintre mine i ea, acesta cdea mult mai rapid dect l puteam
reconstrui.
n dormitor, am prins desenul pe perete, in dreptul pernei mele.
Miercuri, pn la sfritul cursului de economie, dorina de a i
spune lui Jacqueline adevrul despre mine ducea o lupt acerb cu
aceea de a continua jocul pe care l ncepuserm, cel in care eram
ntruchiparea unui mercenar sexual, ce o ajuta s intre din nou pe
fgaul normal. Prea scenariul ideal, eu reueam s fiu cu prima
fat care mi atrsese atenia dup muli ani, iar ea reuea s i
ntind aripile, s uite de fostul ei cel narcisist i s-i redobn
deasc propriul corp.
199

Am redus la tcere vocea din capul meu, care mi optea c


nimic din toate astea nu era de ajuns.
i Jacqueline prea s aib ndoieli, pentru c nu i mai scrisese
niciun email lui Landon, iar pe mine nu m cutase toat spt
mna. Nu trecuse pe la Starbucks i nu se ntorsese spre mine, in
timpul cursului, dect de vreo dou ori. Vineri, la sfritul prelegerii,
a abordat-o fostul ei. l-a zmbit de sus, cu o mn n buzunar,
ncreztor n farmecul su.
Nu i-am putut observa expresia feei n timp ce vorbeau, dei,
din postura ei, prea ncordat. Dorind s terg de pe faa lui acel
zmbet ncrezut, am prsit sala, nainte s fac sau s zic vreun
lucru stupid.
Vineri dup-amiaz, am primit un e-mail de la Ralph Watts,
adjunctul poliiei campusului. Watts organiza cursurile de autoap
rare pentru femei, sponsorizate de universitate, pe care departa
mentul le susinea de cteva ori pe semestru. Dup ce, anul trecut,
vzusem fluturaul la avizier i l ntrebasem despre el, m trimi
sese la un curs de formare i autorizare. Deja m oferisem s asist
de dou ori, echipndu-m cu un costum vtuit i dndu-mi acor
dul de a ti lovit cu pumnii i picioarele de ctre studentele, profe
soarele i personalul care i sacrificau trei diminei de smbt
pentru a nva cteva tehnici elementare de autoaprare.

Lucas,
Sergentul Netterson trebuia s m asiste la urmto
rul curs de autoaprare, dar, asear, i-a fracturat clavi
cula ntr-un accident de alpinism. tiu c e din scurt, dar,
dac poi s ajungi, am nevoie de tine mine diminea.
Apoi, pentru nc dou sesiuni, dup vacana de Ziua
Recunotinei, dac poi s participi i la acelea. Dac
nu poi s vii dect la cea de mine, tot ar fi un mare
ajutor. D-mi de tire ct mai curnd posibil.
Mulumesc,
R. Watts
200

Cum smbt dimineaa nu aveam programate ture de la zece


la trei la Starbucks, i-am rspuns cu da lui Watts, pentru toate cele
trei zilele de smbt.
Am primit un e mail i de la Jacqueline. Nimic ndrzne, doar
materialul ei de cercetare pentru Heller, pe care ii promisesem s
l revizuiesc nainte de a-1 preda.
Nu puteam li nemulumit, din moment ce nu voiam ca ea s
flirteze cu Landou... nu-i aa? I-am rspuns, spunndu-i c aveam
s m uit peste el i s i-1 trimit napoi pn duminic seara.
Cteva minute mai trziu, Lucas a primit un mesaj de la ea: Am

greit cu ceva?
Am strbtut apartamentul nainte de a-i rspunde c doar fu
sesem ocupat, apoi adugnd un nonalant, S-a ntmplat ceva?
Att de indiferent, cnd eu, de fapt, simeam orice altceva mai
puin indiferen in ceea ce o privea, in loc s se arate insultat,
i-a manifestat curiozitatea cu privire la desenele n crbune pe
care i spusesem c vreau s le refac dup schiele ei. l-am spus c
am fcut una dintre ele i c mi-ar plcea s-o vad. Ea a rspuns c
i ei i-ar plcea.
Aa c i-am zis c sunt n ora i c vorbim mai trziu.
Drace! am mormit, aruncndu-mi telefonul pe dulap i
ndreptndu-m spre canapea.
Mi-am apsat podurile palmelor pe ochi, dar nu aveam cum
s-mi terg din memorie felul ncnttor in care se abandonase in
braele mele, acum o sptmn. Arc ncredere in mine. Realizarea
acestui fapt nu mi aducea nicio mulumire, pentru c eu eram
nehotrt i i trimiteam semnale contradictorii i, pe deasupra,
sub dou identiti diferite.
Sunt un mincinos nenorocit, i-am spus lui Francis, care a
cscat.
***

Stnd ntr-o sal de clas nenclzit din cldirea de activiti,


la ora nou, ntr-o diminea de smbt, ultima persoan pe care
m ateptam s o vd era Jacqueline Wallace. n timp ce sergentul
201

Don Ellsworth supraveghea nscrierea celor dousprezece partici


pante i Watts le inmna pachetele, mi am legat ireturile pantofi
lor cu talp foarte joas, speciali pentru taekwondo i am aezat
saltelele. Am ncetinit cnd am vzut-o intrnd pe u pe prietena
rocat a lui Jacqueline i am mpietrit complet cnd, imediat dup
ea, a intrat Jacqueline.
M gndisem s i sugerez cursul, dar nu crezusem c era nc
pregtit, mai ales c nu spusese nimnui altcuiva ceea ce se
ntmplase n acea noapte. Dac participa prea devreme i se
simea intimidat sau copleit, era posibil s nu se mai ntoarc.
Dar trebuie s i fi spus prietenei sale, care nu se ndeprta de
ea mai mult de un metru, mngind-o reconfortant cu mna pe
umr sau innd-o ferm de cot, cnd arta gata s fug pe u
afar. Jacqueline a fost sut la sut gata s o ia la goan atunci cnd
i-a ridicat privirea i m-u vzut lng locotenentul Watts. Cu
ochii fugindu-i de la mine spre pachetul pe care l inea n minile
cu degete albite, i-a optit ceva prietenei sale. Punnd o mn pe
piciorul ei, lata i-a murmurat un rspuns.
Watts i-a nceput discursul menit s destind atmosfera, n
care se prezenta, apoi l prezenta pe Hllsworth-imping la banco-sut-cincizeci de-kile, apoi pe mine, n felul su obinuit:
Tipul sta plpnd din stnga mea este sergentul Don, iar
urtul cellalt e Lucas, unul dintre agenii notri de paz a parcrii.
n timp ce toat lumea chicotea, el le-a ludat pentru c renun
aser la o diminea de smbt pentru a participa la acest curs,
dup care Ic-a explicat pe scurt programul urmtoarelor trei sp
tmni.
Dup dezbaterea principiilor de baz, am trecut la demonstraii
de atacuri i blocri, astfel nct femeile s i poat face o idee cu
privire la micrile pe care aveau s le nvee. Cu ncetinitorul,
Kllsworth aplica loviturile, iar eu param, in vreme ce Watts detalia
punctele sensibile ale atacatorului, unele evidente, cum ar fi zona
inghinal, unele nu, ca mijlocul antebraului. El a subliniat obiec
tivul persoanei atacate: Juga.
202

Toat lumea s-a grupat in perechi, pentru a exersa individual


micrile, n timp ce noi trei am trecut pe la fiecare, pentru a ne
asigura c le execut corect. Nedorind s o stresez i mai mult,
l-am lsat pe Ellsworth s verifice partea de ncpere n care se atla
Jacqueline, dar, in vederea mea periferic, aveam tot timpul pan
talonii ei bleumarin i cmaa alb. Am cutat semne de suferin
ntlnite frecvent in rndul participantelor care fuseser victime.
tiam care scenariu avea s-i declaneze amintiri ale atacului asu
pra sa i uram faptul c se apropia.
Datorit prietenei sale, pe care o chema Erin, s-a descurcat
bine cu loviturile din mini, strignd, Nu! la fiecare micare, aa
cum fusese instruit, i zmbind cnd ii reueau cu uurin.
n cele din urm, am ajuns la ultima manevr de aprare din
acea zi. Nu am putut s ii cntresc reacia pe parcursul dem on
straiei, dar, dup ce grupul s-a desprit din nou n perechi, pos
tura ei rigid, ochii mrii i respiraia sacadat ii artau foarte clar
panica. Erin o inea de mn i discutau in oapt, cu capetele
apropiate. Jacqueline a cltinat din cap, dar nu i-a slbit strnsoarea de pe mna prietenei sale. nc un schimb nemulumit de
replici, apoi s-au ndreptat spre saltea.
Erin s-a aezat pe burt, iar Jacqueline a ngenunchiat deasu
pra ei. Minile i tremurau n timp ce efectua atacul. n loc s fac
schimb de locuri, i-au pstrat poziiile, repetnd manevrele de
inc dou ori. Neputnd s nii iau ochii de la ele, abia am dat
atenie perechii pe care trebuia s o supraveghez. Cnd au schim
bat poziiile, i-am simit panica din cealalt parte a slii i m-am
temut s nu i se opreasc respiraia i s leine.
Haide, Jacqueline, o ndemna mintea mea. Poi s-o faci.
Un val de mndrie s-a rspndit prin mine atunci cnd a reuit
s efectueze micrile, forndu-se s le execute perfect, in ciuda
disconfortului su. Dup ce au terminat, s-au ridicat n genunchi,
Erin a felicitat-o i a imbriat-o, iar eu am rsuflat uurat, chiar
dac Jacqueline nu s-a uitat deloc spre mine n ultimele minute ale
orei sau cnd a ieit pe u.
203

Nu voiam ca frica ci sau prezena mea s o mpiedice s mai


participe. Trebuia s m asigur c aa ceva nu avea s se ntmple.
In seara aceea, nainte de a m putea convinge s procedez
altfel, i-am trimis mesaj, ntrebnd-o dac nc mai voia s vad
schia in crbune. A rspuns c da, aa c i-am spus s-i strng
prul i s se mbrace cu ceva clduros, apoi am srit pe Harley i
am plecat s o iau.
Ajuns in faa cminului ei, m-am rezemat de motociclet,
urmrind ua. In jurul meu, oamenii intrau i ieeau, dar eu nu
puteau s fiu atent la niciunul. Cnd a ieit din scar, m-au frapat
din nou diferenele dintre noi. Acum ctigam suficient pentru
a-mi face cumprturile din lanuri de magazine non-economice,
dar stilul meu nu se schimbase prea mult. Fata asta purta un ames
tec de haine clasice i moderne, dar scumpe, in care se simea
confortabil i i se potriveau ca o mnu. A ncetinit pasul, cutndu-m cu privirea in timp ce ncheia nasturii unei hinue negre,
care prea scoas dintr-un film al anilor 60. Era exact genul de
hain care i-ar fi plcut mamei.
Nu i-a luat mult s m gseasc.
A ovit, iar eu m-am ntrebat de ce. Voiam s o iau in brae i
s o srut, ca i cum nu ar fi existat nicio pauz intre acest moment
i ultima dat cnd o fcusem. Voiam s-i terg din minte eticheta
pe care mi-o dduse prietena ci, faza Biatul Ru, o perioad de
timp nesemnificativ ntre dou etape delicate, valabile: Kennedy
Moore i oricine avea s urmeze.
Bnuiesc c sta e motivul pentru instruciunile referitoare
la pr, a spus ea, cercetnd casca pe care i-o nmnasem de parc
ar fi fost un obiect complicat i ciudat.
Nu mai urcase niciodat pe o motociclet, fapt care m cam
excita. Nu c a fi avut nevoie de ajutor cu asta.
M-a privit in timp ce i-am aezat casca pe cap, potrivind i
nchiznd curelele. Am prelungit procesul, devornd cu gndul
buzele dulci al cror gust nc l puteam simi i uitndu-m n
ochii ei, adnci i albatri ca largul oceanului.
204

Probabil c nu a remarcat grija cu care am condus, pentru c


i-a ngropat faa n mijlocul spatelui meu i m-a inut strns la
curbe, de parc, altfel, a fi aruncat-o pn n Oklahoma. Dar nu
m plngeam de asta.
Cnd am ajuns, avea minile ngheate, aa c i le-am luat pe
rnd ntr-ale mele, frecndu-le ca s se nclzeasc. M-am ntrebat
cum puteau nite mini att de mici s cnte la un instrument att
de mare precum contrabasul, dar mi-am mucat buza chiar na
inte de a exprima acest gnd cu voce tare.
Nu i spusese dect lui Landou despre instrumentul la care cnta.
Prelungindu-mi sentimentul de vinovie, m-a ntrebat dac
prinii mei locuiesc in casa din partea cealalt a curii.
Nu. Am nchiriat apartamentul, i-am rspuns, urcnd trep
tele i deschiznd ua.
Francis nu prea nici impresionat, nici ngrijorat de faptul c
adusesem pe cineva acas. Doar a prsit canapeaua i a ieit pe
u, oferindu-mi, parc, cteva momente de intimitate. Jacqueline
a rs de felul n care l botezasem, gndindu-se c arta mai mult
ca un Max sau un King. l-am explicat c motanul meu era destul
de ncrezut i tar un nume macho care s il confirme.
Numele sunt importante, a spus ea, descheindu-i incet haina.
Un fior mi-a strbtut ira spinrii la auzul cuvintelor ei i a
posibilei duble semnificaii din spatele lor, dar a disprut odat cu
atingerea hipnotic a degetelor ei mici, strecurnd nasturii prin
butoniere intr-un ritm care, din fericire, mi alunga din minte
orice alt gnd i mi accelera btile inimii. Cnd, in cele din urm,
a deschis i ultimul nasture, rbdarea mea era pe sfrite. Mi-am
strecurat degetele nuntru i i-am tras haina peste umeri, apoi pe
brae, n jos.
Catifelat, am optit.
E camir, mi a rspuns, de parc a fi ntrebat.
Voiam s o trag mai aproape, s-i mngi puloverul cu minile
i s-i sorb suflarea cu un srut. Voiam s-mi trec limba de-a lungul
lobului arcuit al urechii ei, s-i ncadrez cu palmele chipul frumos i
s-i savurez buzele moi. S-a uitat la mine, ateptnd. Pupilele i s-au
205

dilatat uor n lumina difuz a camerei. Toi muchii corpului meu


s-au ntins spre ea, dorind-o. Dar aveam s-i spun un lucru mult
mai important i l-am lsat s ias, nainte s-mi pierd capul i s
m arunc spre ea, duc-se dracului inteniile nobile.
Am avut i un motiv ascuns de a te aduce aici.

206

capitolul

LANDON
Pentru noi, cei care detestam aglomeraia, ultimele cteva luni
de iarn blnd cu turiti puini fuseser un rsf. Dar aici, n
timpul vacanei de primvar, plaja nu e niciodat pustie.
Dup ce, anul trecut, absolvise tr-grpi liceul, Thompson
senior ncepuse s se bage in rahaturi i mai mari, vnzare i con
sum de droguri, in timp ce Rick preluase, ncet, ncet, afacerea cu
iarb, capsule gelatinoase i mici pastile violet, ca o mn dreapt
n afacerea fratelui su mai mare. Nivelul lui de trai depindea de
numrul cumprtorilor, deci i pria aglomeraia.
Dar tntlul fumeaz jumate din profit, omule, a spus Boyce.
Supraveghind toat plaja de pe una din stncile nalte, l-am
urmrit amndoi pe Rick facndu-i loc prin puzderia de trupuri.
Vindea o mulime de pungue i afacerea prospera.
Sau l d pe gratis.
Ca i cum ar fi vrut s mi confirme punctul de vedere, Brittney
Loper a venit in spatele lui i l-a nlnuit cu braele, lipindu-i
pieptul de el i optindu-i ceva la ureche. Fr s-i ntrerup
discuia cu doi poteniali clieni, cu o mn a tras-o n faa lui i cu
cealalt a transferat un mic scule din buzunarul hanoracului su
n cel din fa al blugilor ei.
F.a s-a apropiat mai mult i l-a srutat, sub privirile nedumerite
ale celor doi. Unul dintre ei a spus ceva, Rick a cltinat din cap c
nu, a rsucit-o pe Brittney i i-a aezat un bra in jurul taliei. Bieii
s-au holbat la decolteul ei generos. F.a le-a ntins mna, iar ei i-au
207

strns-o pe rnd. Bani i pungue au trecut dintr-o mn in alta,


apoi Brittney s-a ndeprtat pe plaj, printre cei doi turiti.
Frate, fata asta triete periculos, a remarcat Boyce, trgnd
un ultim fum din igar.
Aa e.
Am dat pe gt restul de bere i mi-am mucat colul buzei. Dup
un minut, am adugat:
M gndesc s-mi pun un piercing n limb.
S-a prefcut c tremur.
Drace, Maxfield, de ce, Doamne, iart-m, ai face aa ceva?
Boyce nu avea niciun piercing i doar un singur tatuaj: Semper
Fi deasupra unui vultur, a unui glob pmntesc i a unei ancore, pe
umr, n memoria singurului su frate, un puca marin care
murise n Irak.
Nu am tiut ct de mult ursc acele, pn atunci. A usturat
ca dracii*, mi spusese odat. Dac nu mi l-a fi tcut pentru Brcnt,
i-a fi spus Ariannei s se opreasc dup ce a terminat capul ps
rii leia nenorocite.
Am auzit c un piercing n limb face fata s se simt mai
bine cnd o srui mai jos, i-am rspuns.
A ridicat dintr-o sprncean, cu berea aproape de gur.
Serios? a luat o nghiitur. Chiar i aa. Poate dac m ar fi
fcut pe mitic s m simt mai bine...
Am scuturat din umeri, zmbind.
Dac e mai bine pentru ea, e mai bine i pentru mine.
M-a cercetat cu privirea.
Asta sun dubios de mult ca i cum i-ai trage-o cu cineva de
care i pas, Maxfield.
Nu i-am rspuns i, dup cteva secunde, a gemut, lsndu-i
capul pe spate.
Of, frate! Pe bune? Rahat! De ce nu asculi niciodat de
Boyce al raiunii?
Am scos un mormit de protest la auzul jocului su de cuvinte
i am scuturat din cap, iar el a oftat.
208

Cnd eu sunt cel care ncearc s i bage minile-n cap, tii


c eti in rahat pn-n gt.
S-a uitat prin mulime.
Deci, unde e?
n Houston, pentru cteva nopi. Ha i maic-sa merg la
cumprturi in fiecare an, n timpul vacanei de primvar.
Boyce a aruncat mucul igrii n sticla de bere goal.
Ai grij ce faci. tii c Richards e o jigodie de prim clas.
Nu cred c i pas.
De cine, de ea? Poate c nu. Dar ii pas de aparene i nu-i
place s piard.
Nici mie.
Telefonul mi-a vibrat i am deschis un mesaj de la Melody, cu
dou fotografii in oglind din cabina de prob, nfaind-o in
nimicuri din dantel, unul negru, unul rou. M-am rezemat de
piatr, uitndu-m lung la ele.
Fir-a al dracului!

Melody: mi cumpr lenjerie. Asta? Sau asta?


Eu:
AMNDOU. ORICARE. E o ntrebare
capcan?
Melody. O s port una din ele vineri, dac mai vrei
s ieim.
Eu:
A. Sigur c vreau s ieim. B. Nu poi s
mergi n alea, dac nu vrei s-l omor pe pri
mul tip care te atinge.
Melody: Pe sub haine, prostuule. Nimeni altcineva
nu va ti, doar tu .;)
Eu:
N-am s rezist pn la sfritul cinei.
Ce? i trimite mesaje erotice? m-a ntrebat Boyce, intinzndu-se dup telefonul meu. D-mi s vd.
L-am bgat n buzunar.
Nu. F. numai pentru mine.
Ticlos norocos ce eti!
Am cltinat din cap, ridicndu-m in picioare.
209

Credeam c nu v suferii unul pe altul.


Intinzndu-i braele, m-a ntrebat:
Da ce, unde scrie c trebuie s-o suport ca s apreciez cum
arat goal?
M-am ncruntai.
Ai face bine s te rogi ca asta s nu se ntmple niciodat.
i-a ridicat minile.
Bine, bine, nu te ambala.
Am inspirat adnc, cu mna in buzunar, pe telefon. Ardeam de
nerbdare s revd fotografiile i s le studiez fiecare detaliu. Cu
meticulozitate.
Am nevoie de o bere sau de cinci.
Boyce a srit n nisip.
Gata, omule. S mergem!
***

Prinii lui Melody n-au fost deloc ncntai s m vad la ua


lor vineri sear. Venisem s o iau cu vechea camionet Ford F-100
albastru cu alb, care m atepta Ia captul aleii lor pietruite. Pur
tam cizme, blugi i o cma western cu capse, pe care mi-o opri
sem din lucrurile bunicului, nainte ca tata s le dea pe toate de
poman. Bluza era un albastru splcit, foarte fin i mult mai in
vrst dect mine. Avea o ruptur la manet, aa c mi sufleca
sem mnecile pn la coate. Am uitat complet de tatuaje, pn
cnd mama ei i-a lipit privirea de ele, la dou secunde dup ce a
deschis ua, de ndat ce a reuit s i-o desprind de camioneta
mea.
innd cu un deget colierul din jurul gtului, ca i cum a fi
putut s i-l smulg i s m fac nevzut cu el, mi-a spus printre
dinii ncletai:
l.andon. Bun. Melody coboar imediat.
Tatl ci a fost mal puin subtil. Dup o singur privire aruncat
asupra mea s-a ntors spre nevast-sa.
Barb, pot s-i vorbesc in buctrie?
Ateapt aici, te rog, mi s-a adresat ea.
210

Am ncuviinat din cap.


Un moment mai trziu, Melody a cobort scrile, purtnd
cizme cu o rochie roie scurt, iar gura mi s-a uscat, imaginndu-mi
imediat acele lucruri din dantel roie pe care promisese c le
mbrac pe dedesubt. Le memorasem fiecare detaliu, cu excepia
felului n care s-ar fi simit la atingere, pentru c m uitasem ore n
ir la acele fotografii, att de mult, nct aproape c mi le inscrip
ionasem pe retin.
Ooh, super cma vintage! a remarcat Melody, mngindu-mi pieptul cu o mn.
Corpul meu a rspuns atingerii, toate devenind, dintr-odat,
prea strmte. F.ram in rahat pn-n gt cu fata asta.
i puteam auzi pe prinii ei contrazicndu-se in buctrie.
Ai fost de acord ca ea s ias n ora cu biatul la, Maxfield?
a ntrebat taic-su.
Bineneles c nu...
La ce dracu te gndeai? Ce s-a ntmplat cu Clark?
Rspunsul mamei nu s-a auzit.
Melody i-a dat ochii peste cap.
Dumnezeule! S plecm de aici.
Nu aveam nimic mpotriv.
Am luat feribotul i am condus pn la un restaurant peruvian
care servea fructe de mare i tacos cu pete.
Deci, i place s lucrezi cu maini? m-a ntrebat Melody,
sorbind din ceaiul cu ghea.
Sttusem de cteva ori lng Boyce, cnd lucrase in garajul
tatlui su. Lui i plcea vaselina care ii intra sub unghii, mirosul
gazului de eapament i s se murdreasc pe mini, aplecat dea
supra mruntaielor mainii, sub capot. Mie nu-mi plcea.
ntr-un fel, dar nu cu adevrat. Ar fi grozav s pot proiecta
maini. Vreau s spun, mi place s atlu cum funcioneaz piesele
mecanice, dar numai ca s folosesc aceste cunotine pentru a
construi altceva. Dup ce mi dau seama cum se conecteaz totul,
nu mi se mai pare att de fascinant. Cnd eram copil, tot timpul
211

dezmembram cte ceva: aparate de radio, ceasuri, prjitoare de


pine, o sonerie...
A rs.
O sonerie?
Da. Cu aia am scos-o din srite pe mama. Am reasamblat-o,
dar, dup aceea, spunea mereu c sun ca un elan rnit.
A zmbit.
Deci asta reprezentau cteva dintre desenele din camera ta!
Lucruri legate de mecanic. Credeam c ii place stilul Steampunk1, sau ceva de genul sta.
E OK n ficiune, am ridicat din umeri. Dar mi place mai
mult s elaborez tehnologii noi.
Mi-a luat mna i mi-a trasat tatuajul de pe ncheietura dreapt.
Dar tatuajele? Ce simbolizeaz?
Cnd a nceput s-mi ntoarc mna, am oprit-o, impletindu-mi
degetele cu ale ei. Nu eram pregtit ca ea s descopere acele cica
trice camuflate.
Destule ntrebri despre mine. Spune-mi despre tine. Ce-i
place s faci?
M-am apropiat, ridicnd o sprncean
n afar de trimis fotografii care m nnebunesc de dou zile
ncoace.
Cu buzele strnse, mi-a zmbit, apoi s-a uitat fix la mas, ridi
cnd dintr-un umr aproape gol i fcnd cercuri cu unghia intr-o
pictur de condens.
Nu tiu. mi place moda. mi place s fac parte din echipa de
dans.
S-a uitat la mine, mucndu-i buza de jos.
mi place si o parte din istorie. Cum ar fi, istoria artei?
Am aprobat din cap.
Asta e tare.
Prea nesigur.
'Curent literar din categoria tiinifico-fantasticului i a ficiunii, in care aciunea
se desfoar in perioada Victorian i care folosete tehnologie avansat pentru
epoca respectiv pus in micare de motoare cu aburi.

212

Crezi?
Da, dar n-ar trebui s conteze ce cred eu.
I-am strns mna pe care o ineam.
Dac ii place, ii place. n asta vrei s te specializezi cnd
mergi la facultate?
A oftat.
Poate. Dar prinii mei se ateapt s devin contabil sau
medic. Au fost foarte entuziasmai cnd au aflat c ni-am mprie
tenit cu Pearl, pentru c ea vrea s urmeze medicina. Dar eu nu
sunt ca ea.
N-am putut s-mi stpnesc un rnjet.
- C e e?
S-a ncrunt i a ncercat s i retrag mna.
Am strns degetele mai tare, zmbindu-i.
Nimic! Doar imi aminteam ct de entuziasmat ai fost s
faci autopsia acelei broate. Sau nu. Nu cred c medicina va face
parte din viitorul tu.
i-a dat ochii peste cap, oftnd.
ntr-adevr. Eu n-am vrut nici n ruptul capului s tai ches
tia aia, iar Pearl a fost suprat c, n ziua aia, a fost bolnav i a
lipsit. Dar tu te-ai descurcat.
Am ridicat din umeri.
Eram doar curios cum funcioneaz nuntru.
Ca soneria i aparatul de radio?
ncuviinnd din cap, i-am rspuns:
Apropo de aparate de radio, vrei s parcm undeva i s
ascultm muzic?

Lsnd geamurile mainii deschise ca s putem auzi radio-ul,


am deschis cutia de scule din spatele camionetei i am scos doi
saci de dormit, o pilot i o pern.
n cimitir, huh?
Melody s-a uitat cu reinere mprejur, in timp ce ochii ni se
obinuiau cu lumina slab dat de lun i de cerul plin de stele.
213

E puin cam nfricotor aici. Ca i cum ne-ar spiona toate


fantomele.
Am privit-o printre uviele de pr.
Plajele sunt pline de turiti bei. Aici, nimeni n-o s ne supere.
Asta dac nu te deranjeaz c fantomele vor vedea cum te srut.
A strns din buze, apoi a zmbit.
Cred c nu m deranjeaz att de mult.
S-a desclat de cizme i a urcat in spatele camionetei, iar eu
i-am urmat exemplul.
Cinci minute mai trziu, m-am aezat pe clcie, regretnd
faptul c nu ncercasem asta mai inti acas. Podeaua cu striaii a
camionetei se simea prin straturile subiri de haine. Era fcut
pentru crat, nu pentru sex.
Nu e cea mai confortabil suprafa...
Sub nicio form nu voiam s se ntind pe aa ceva. Drace!
E in regul.
Am cltinat din cap.
Nu, nu e.
mpingndu-m in piept pn cnd m-am ntins pe spate, s-a
apropiat de mine, in genunchi.
Ba e.
Am hotrt s nu o contrazic, mai ales atunci cnd mi-a desche
iat cmaa, nu dintr-odat, ci pe rnd, caps cu caps, nnebunitor
de lent, mngindu-mi pectoralii, urmrind cu degetul trandafirul
tatuat nainte de a se muta mai jos, pe abdominali, care s-au ntrit
imediat, mpreun cu toate celelalte pri ale corpului meu.
i-a dezlegat bretelele rochiei. Materialul i a alunecat in jos,
dnd la iveal dantela roie pe care o visasem, i treaz i in somn,
de cnd mi trimisese acele fotografii. Rochia i-a czut pn n
talie, iar eu eram recunosctor pentru cerul senin, cu lun plin.
M-am ridicat intr-un cot i am ntins un deget spre curbele de
piele umbrit, abia acoperite cu dantel.
Pot s te ating aici? am ntrebat-o, uitndu-m in ochii ei.
A dat din cap c da.
i aici?
214

M-am ridicat din nou, mutndu-mi ambele mini pe talia ei i


mpingnd uor rochia in jos, peste olduri, cnd a dat din nou
aprobator din cap, cu respiraia accelerat.
S-a ridicat, lsnd rochia s-i cad la picioare. A impins-o cu
piciorul in spatele ei i gura mi s-a uscat. Lenjeria ei roie transpa
rent nu ascundea nimic. Chiar i n semi-ntuneric, era de o mie
de ori mai frumoas dect imaginile de pe telefonul meu. Lsndu-se
in genunchi, m-a ntins pe spate i a nclecat deasupra mea. I-am
strns coapsele in mini.
Tot mai crezi c e prea incomod? m-a ntrebat.
Ah. Nu. Cred c acum a putea s m ntind pe crbuni
ncini, c nu a observa. O bucat de metal mai noduroas nu m
incomodeaz cu nimic.
Una dintre bretelele sutienului ei a czut de bunvoie, iar eu
am ntins mna pentru a o da jos i pe cealalt. Snii aproape i se
revrsau din cupele foarte mici.
Fir-ar! am spus.
F.a s-a aplecat i mi-a deschis fermoarul blugilor.
-Da.
Am pstrat pe ea lenjeria din dantel. Am simit-o frecndu-se
uor de pieptul meu, cnd s-a aplecat s m srute. Am simit o cu
palmele pe fesele ei, dar vrfurile degetelor atingeau pielea fin de
mai jos. Iar apoi nu am mai putut simi nimic, numai locul unde
eram unii. Cteva minute mai trziu, cnd mi-am nclinat
oldurile pentru a le ntlni pe ale ei, mi-a suspinat numele i a fost
ca i cum o mare de artificii ar fi explodat n jurul nostru.
Cred c m ndrgostesc de tine, Melody, i-am optit dup ce
adormise, cu urechea lipit de trandafirul tatuat deasupra inimii
mele.

LUCAS
Aa cum m temusem, motivul meu ascuns o nspimnta pe
facqueline. Voiam s ii art aprarea de la pmnt, cea pe care nu
215

reuise s o execute azi-diminea fr s intre in panic, aici,


unde nimeni nu se uita. Voiam s o nv cum s-o practice fr
ezitare.
Contientizarea faptului c putea feice asta avea s-i dea putere.
Dac ar fi fost in stare s fac aceast manevr n noaptea aceea i
s scape clin camionet, poate c el ar fi fost prea beat s o urm
reasc. Dac nu a fi fost acolo, asta i-at* fi dat ansa de a scpa de el.
nc nu m puteam gndi la corpul lui peste al ei fr s vd
negru n faa ochilor, iar apoi s m copleeasc sentimentul de
vinovie pentru c nu ieisem imediat dup el cnd plecase de la
petrecere. Permisesem nesiguranei care m ncerca din cauza
atraciei mele fa de ea s-mi amoreasc intuiia c era ceva ciu
dat cu acel individ. O eroare catastrofal pe care jurasem s n-o
mai fac vreodat.
Concentrcaz-te!
Crede-m, Jacqueline, merge. M lai s-i art?
l-am inut minile ngheate din nou intr-ale mele i am privit
un val de emoii inundndu-i chipul. Mai presus de toate, frica. i
m-am rugat s fie fric provocat de amintiri, nu de mine. Dac
nu avea suficient ncredere n mine ca s m lase s fac asta, nu
aveam cum s ajung la ea. Nu o puteam ajuta. Ai ncredere in mine.
A ncuviinat din cap, o micare abia vizibil.
Am condus-o ntr-un spaiu gol de pe podeaua camerei de zi,
ngenunchind cu ea, ochi n ochi. Dac i interpretasem greit
reaciile... nu puteam s m gndesc la consecine. O cunoteam
pe fata asta. Aveam ncredere n instinctul meu, care mi spunea c
asta era decizia corect.
Intinde-te. Pe burt, i-am spus, iar ea mi-a dat ascultare.
I-am amintit ce spusese locotenentul Watts n clas, tiind c
pierduse un pic atunci cnd clacase. O urmrisem facnd-o.
Esenialul e s fugi, am continuat iar ea dat din cap.
Am intrebat-o dac ine minte micrile i a nchis ochii, clti
nnd din cap, ca i cum s-ar fi simit jenat. Am tras adnc aer in
piept i mi am deschis forat pumnii ncletai. Furia mea fa de
degradarea la care fusese supus nu ii era cu nimic de folos ei i
216

asta era tot ce conta. Ca s funcioneze, trebuia s execute figura


de mai multe ori. Trebuia s devin un rspuns programat, pe care
corpul ei doar s-l execute, tar s se gndeasc prea mult.
Dac te afli n poziia asta, cel mai bine e s faci micrile
automat, fr s pierzi timp sau energie zbtndu-te s te scuturi1
de el.
Cnd a ncremenit, am ntrebat-o:
Ce-i?
Mi-am analizat cuvintele, cutndu-1 pe cel care i-ar fi putut
provoca o aa reacie, dar nu l-am gsit.
ll cheam Buck, mi-a rspuns, cu vocea subire, ca un fir de
pr.
Din nou, mi-am meninut cu greu controlul i tiam c era de
preferat s nu dau nas n nas cu Buck prin campus sau prin alt
parte. Exista o mare probabilitate s nu supravieuiasc ntlnirii.
O s in minte asta.
Micarea era bazat pe echilibru, susinut de fizica simpl, un
lucru foarte clar pentru mine, dar nu neaprat i pentru restul
lumii. S urneti din loc un inamic mai mare i mai puternic pre
supunea, mai nti, s l dezechilibrezi. nti am pus-o s execute
manevra fr greutatea mea deasupra ei i apoi i-am sugerat s
ncerce i cu mine intuind-o la podea, dup ce i-am promis c i
dau drumul imediat, dac mi-o cere.
Panica ei era att de evident, nct umerii i tremurau sub
minile mele. A nchis ochii, ncercnd s ascund lacrimi pe care
deja le observasem. Drace, voiam s-l omor pe nenorocitul la.
Am lucrat cu atenie de fiecare dat, dar am intensificat presiu
nea pe msur ce ncrederea ei cretea, pn cnd, in cele din
urm, m-am lsat pe ea cu toat greutatea. S-a nelinitit i a mpins
n sus cu oldurile, n loc s se rostogoleasc intr-o parte, aa cum
fcuse perfect cu cteva momente nainte. I-ani reamintit s i
nbue aceast tendin.
1In original buck oflf a scutura ceva de pe tine, a te debarasa de ceva

217

Da. Bine.
Vocea ei era vizibil mai puternic i m-am agat de lucrul sta.
Eti gata s ncerci pe bune? am ntrebat-o, cercetnd-o cu
atenie.
A dat din cap c da.
N-am s te rnesc, dar ai s i simi mai mult for din partea
mea. Va fi rapid i agresiv, sigur eti pregtit pentru asta?
A ncuviinat din nou. Pulsul ii vibra, chiar sub ureche, i m-am
rugat s reueasc. Trebuia s m asigur c poate. Ea trebuia s tie
c poate.
Am apucat-o de umeri i am trntit-o jos. Un bra i-a zburat
deasupra capului, dar nu a putut s l aeze pe cellalt sub ea. S-a
zbtut, iar eu am ateptat un semn c se d btut, dar nu a venit.
In loc de asta, i-a schimbat braele, ridicndu-1 deasupra capului
pe cel de sub ea i apsnd n podea cu braul liber, aruncndu-m
intr-o parte.
Am rmas ntins pe o parte, rznd uimit.
Fir-a! Ai schimbat prile i m-ai dus!
A zmbit, iar privirea mi s-a oprit pe buzele ci.
Greeal.
l-am spus c asta e partea unde te ridici i o rupi la fug, dar ea
nu s-a prins.
Pi, i n-o s m urmreasc? m-a ntrebat, i i-am dat rs
punsul pe care VVatts l ddea ntotdeauna: c majoritatea violato
rilor nu vor s alerge dup o prad care fuge ipnd, fiindc nu vor
o provocare.
tiam din experiena mea ca brbat c, probabil, Buck nu era
unul dintre tipii tia, dar nu voiam s-i spun una ca asta. Oricum,
dup toate probabilitile, tia deja.
Parc trebuia s-i art portretul, am spus, lund-o de mn
din poziia n care rmseserm, ntini pe o parte, fa n fa.
Cu un ton sczut, provocator, m-a ntrebat:
Asta ca s nu par c m-ai adus aici sub pretexte cu totul
false?
218

Am recunoscut c dorisem s vad i ea desenul n crbune,


dar c asta fusese motivul secundar, cel principal fiind ceea ce toc
mai facuserm. Am ntrebat-o dac se simte mai ncreztoare i
mi-a rspuns c da.
Mna i s-a strns pe a mea. Degetul meu mare i se odihnea pe
ncheietura minii i ritmul constant al btilor inimii ei m li
nitea. Sentimentele care i se citeau n privire, ncrederea i spe
rana, erau prea puternice pentru a fi ignorate. Am dus mna
liber pn la obrazul ci.
Am mai avut un motiv ascuns s te aduc aici.
ncet, cu grij, am nchis distana dintre noi i m-am lsat in
jos, privind-o drept in ochi, calculndu-i reaciile.
Cnd buzele mele le-au atins pe ale ei, a inchis ochii, srutndu-m i ea, deschiznd gura i invitndu-m nuntru. I-am
mngiat uor limba cu a mea. Tot ce voiam s fac era s-i explo
rez gura, s-i sug buza plin de jos, att de dulce, iar apoi pe cea de
sus, trasnd cu limba zona n form de inim, nainte de a m
cufunda napoi, s-i stimulez locul sensibil de deasupra dinilor.
A suspinat, iar eu i-am dat drumul minii i am urcat-o pe
umr. Palmele mele i-au alunecat in jos, pe olduri, i au adus-o
mai aproape. Nu rmsese niciun milimetru ntre noi, dar eu tot
mai ncercam s o apropii, l-am frmntat oldurile, iar ea a
mpins spre mine, in timp ce ii descriam cercuri mici la baza colo
nei cu vrful degetelor.
I-am simit palma pe pielea goal a abdomenului, chiar nainte
de a se sprijini intr-un cot i de a-mi cere s-i art tatuajele.
Cnd mi-am dat seama c mi descheiase cmaa de bumbac.
Iar tirea mea, am rs ncet i obrajii i s-au aprins intr-un roz pal.
Dezbrcndu-m de cma, mi-am scos pe cap i bluza de corp
subire pe care o purtam pe dedesubt, am aruncat-o ntr-o parte i
m-am lsat pe spate, permind ochilor i degetelor ei s-mi exa
mineze vopseaua de sub piele.
Primele melc tatuaje, cele din jurul ncheieturilor, erau vechi
de apte ani. Mai adugasem cteva de atunci, dar nu multe de
cnd plecasem de acas i niciunul n ultimii doi ani. Artitii tatuatori
219

sunt ca medicii. Trebuie s ai ncredere in ei, nu doar n ndem


narea lor de a lucra cu acul, dar i n capacitatea de a te citi ca
persoan. De a ti de ce ai nevoie i de ce nu ai nevoie. Nu am mai
cunoscut pe cineva n care s am la fel de mult ncredere ca in
Arianna.
Am ateptat ntrebri care nu au venit, de parc Jacqueline ar fi
tiut c, pentru mine, reprezentau mai mult dect nite desene pe
corp. De parc i-ar fi dat seama c semnificaia lor era ngropat
mai adnc dect cerneala.
Intr-un trziu, mi-a atins cu degetele linia de pr de sub buric
i, instantaneu, am fost gata s rspund acelei atingeri, un rspuns
pe care, poate, ea nu i dorise s-l trezeasc. M-am ridicat.
Rndul tu, cred.
Voiam s-i dau jos puloverul la. Voiam ca degetele s-mi rt
ceasc pe trupul ei, s o exploreze.
S-a ncruntat.
Eu n-am niciun tatuaj.
Mare surpriz, Jacqueline. Am zmbit. Habar n-avea la ce m
referisem, iar eu nici nu m gndeam s ii explic, fr menaja
mente, ntins pe podeaua din camera de zi.
Asta mi-am nchipuit. i-ar plcea s vezi desenul acum?
Sentimentele ce-i strbteau chipul erau uimitor de lizibile:
confuzie n sprnceana uor ncreit, dorin in pupilele dila
tate. Era, de asemenea, i un strop de indignare, dar nu eram
sigur de ce. Ridicndu-se i lundu-m de mn cu o strnsoare
sigur, un lucru era clar: m acceptase ca biatul ru pe care pri
etenele ei doreau s-l aib, iar eu a fi fost un dobitoc s m
mpotrivesc.
Am condus-o n camera mea i am aprins o veioz, ct timp ea
a cercetat dormitorul i schiele mele prinse n perete. Nu aduse
sem multe fete n acest apartament, mult mai puine ajunseser in
patul meu i, cnd o fcusem, nu m deranjasem s aprind lumina.
tiam camera dup pipit, locul biroului i al fiecrui raft. Nop
tiera pe care ineam creioanele de desen i un mic caiet, ochelari
pentru citit sau studiu n miez de noapte i prezervative. In final,
220

patul, unde tot ceea ce conta era s i gsesc mijlocul. ntuneric


bezn, eu conduceam, ele m urmau.
Sau, pur i simplu, rmneam pe canapea.
Aa ceva nu era pentru Jacqueline.
Sunt grozave, a murmurat, iar eu am ateptat, urmrindu-i
privirea n timp ce analiza peretele, lsnd-o s-i gseasc schia,
tiind c o cuta. Cnd a zrit-o, a rmas nemicat, privind-o.
M-am aezat lng ea, amndoi foarte contieni de faptul c eu
eram deja pe jumtate dezbrcat.
S-a rsucit s m priveasc i nu mi-am dorit niciodat att de
mult s pot citi gndurile cuiva. E rndul tu, Jacqueline, mi-am
spus n sinea mea, ntrebndu-m pn unde avea s m lase s
merg. Nu voiam s depesc limita nici mcar cu un centimetru.
Nici s m opresc cu un centimetru prea devreme.
M-am aplecat s-mi trec vrful limbii peste urechea ei, trasndu-i arcul i trgnd n gur cercelul cu diamant. Limba mea
a apsat pe poriunea cu urub, apoi s-a plimbat uor peste pielea
din spatele urechii, iar ea a gemut ncet, l-am ndeprtat prul cu
nasul i am srutat-o pe gt, lingnd uor pielea dup fiecare
srut, tot mai jos, pn cnd am ntlnit linia larg a decolteului
puloverului.
Lsndu-m intr-un genunchi pe podea, i-am dat jos cizmele,
am revenit pe pat i m-am desclat i eu. Am ridicat-o direct in
mijlocul saltelei, m-am aezat deasupra ei i am ateptat pn cnd
a deschis ochii. A clipit ncet, apucndu-mi un bra, mbtat de
srutul meu, dorindu-i mai mult. Exact cum voiam s-o am.
Spune stop oricnd vrei tu s ne oprim. Ai neles?
A dat din cap c da.
Am ntrebat-o dac voia s ne oprim acum i I-am mulumit
lui Dumnezeu cnd a scuturat din cap c nu. i-a nfipt ambele
mini de braele mele cnd am ptruns din nou cu limba in gura
ei, risipindu-mi orice reinere cnd a tras-o i mai adnc. M-am
ndeprtat doar ct s o dezbrac de pulover i s l dau la o parte,
revenind cu degetele i gura pe curbura frumoas a snilor ei, dea
supra sutienului negru de satin.
221

Mna de pe umrul meu m-a oprit i m-am scuturat n sinea


mea. Stop.
M-am retras, dar nainte s pot interpreta ce avea nevoie, s-a
ridicat, trecndu-i un picior peste oldurile mele i aplecndu-se
deasupra mea, pe mine, iar eu am tras-o n jos s o srut, mngindu-i cu palmele umerii i spatele. S-a legnat peste mine i nu
am putut s-mi nbu geamtul produs de micare, un mrit din
adncul pieptului, care o strnea i mai mult. Cu gura nclinat i
deschis, promind srutri intense, ameitoare, s-a legnat din
nou, iar degetele mele i-au gsit i destcut incheietoarea sutienu
lui, apoi au tras bretelele n jos. Apucnd-o de talie, am tras-o mai
sus i i-am luat un sfrc in gur. Dracu s m ia, dac nu era mai
dulce dect orice gustasem vreodat.
Braele i-au tremurat n timp ce gfia de plcere, iar eu am
rostogolit-o sub mine, apsndu-mi limba pe cellalt sn, trans
formnd mamelonul intr-un ghem mpietrit, apoi sugndu-1 mai
profund. Mi-am mpletit degetele in prul ei, la ceal, capturndu-i
gura cu un srut i mngindu-i trupul, n jos, cu mna cealalt.
Cnd s-a arcuit nspre mine, i-am descheiat nasturele blugilor i
am prins fermoarul intre degete.
Smulgndu-i gura din a mea, a suspinat:
Stai.
Iar eu am ncremenit, privind-o. A gfit, uitndu-se fix la
mine, o cut de ngrijorare marcndu-i fruntea.
Stop? am ntrebat-o, iar ea a ncuviinat, mucndu-i buza
umflat. Stop totul sau doar pn aici?
A ovit nainte s rspund i am vrut s-i spun pn unde a
fi in stare s merg ca s-i ofer ceea ce avea nevoie, c a fi fcut sau
nu a fi tcut orice mi-ar fi cerut.
Abia am auzit rspunsul ei.
Doar... doar nu mai departe.
Mi-am pregtit corpul pentru o repriz de abstinen, dar m in
tea mea s-a bucurat.
S-a fcut.
222

Am tras-o napoi n braele mele i mi-am pstrat minile i


gura deasupra taliei i peste blugi, prinznd-o de olduri ca s-o
trag de-a lungul coapsei mele, crend micri de frecare, ajutat de
beneficiile gravitaiei. Nimic din toate astea nu o deranja.
Am ntors-o pe burt, i-am dat prul ntr-o parte s-i pot
sruta ceafa i a oftat, relaxat. Firioarele (ine de pr mi-au gdilat
nasul i am zmbit, trecnd cu limba peste micile ridictori ale
vertebrelor, deplasndu-m din ce n ce mai jos, ngenunchind
deasupra ei, masndu-i cu micri largi oldurile, coapsele, gam
bele, apoi urcnd din nou. Am strns-o de old i a chicotit, dup
care am srutat-o apsat pe mijlocul spatelui i am ntors-o din
nou, lundu-i un sfrc n gur. Rsul i-a disprut subit, i-a mple
tit minile in prul meu i m-a inut lng ea, tremurnd.
Alunecnd lng ea, nu a trebuit s o conving s m urmeze,
cci s-a rsucit cu mine, alturi de mine, aezndu-se n genunchi,
intre picioarele mele, n timp ce ne srutam. Mna mea i s-a mutat
de pe old, pe coaps, mboldind-o, implornd loc suficient de
larg, inct s alunece ntre noi. S-a micat i mi-am strecurat dege
tele ntre picioarele ei.
E OK aa? am ntrebat-o, iar ea a aprobat din cap i a mpins
nspre mine, incletndu-mi pe bicepi degetele mici.
Mi-am plimbat vrfurile degetelor peste denini i ea a gemut
drept rspuns. Haide, iubita, am indemnat-o in tcere i m-am
aplecat s o srut, deschizndu-i larg gura, afundndu-m in ea.
Cldura i radia din corp pe mna mea i eram convins c im a
ginaia ei umplea toate golurile, n timp ce limba mea mpingea in
gura ei fierbinte i degetele au gsit locul perfect in jurul cruia s
orbiteze n cercurile moi, ritmate, exercitnd suficient presiune
ct s o aduc la extaz.
Cnd a terminat, i-a dezlipit gura de a mea inbuindu-i stri
gtul n umrul meu i zgriindu-mi braele cu unghiile. Respiraia
a ncetinit i s-a calmat, cutremurndu-se o ultim dat cnd
mi-am retras mna.
Cteva momente mai trziu, a atins cu degetele nasturele blu
gilor mei. Fr s m priveasc, a spus:
223

Ar trebui s...
l-am ridicat brbia i am privit in adncul ochilor ei albatri.
Las-mi ceva la care s visez, i-am optit, srutnd-o uor.

224

capitolul

LANDON
Te-a folosit doar ca s se rzbune, mi-a zis Clark Richards,
luni diminea, chiar inainte s se sune de intrare. Maxleld, nu
te ai prins? Da, am dat-o in bar, dar mi-a venit mintea la cap. E a
mea. Fetele ca Melody nu stau cu indivizi ciudai, ca tine.
Indivizi ciudai, ca tine.
Sub braul su, Melody privea de-a lungul coridorului, fr s
spun nimic. Nicio explicaie. Niciun pe mai trziu. Nimic.
Vrei s-l fac praf? m-a ntrebat Boyce, cnd, zece minute
mai trziu, am aruncat cu un co de gunoi metalic, cu capac, in ua
toaletei bieilor, ciobind-o i aproape scond-o din balamale.
Cu minile ncletate pe marginea chiuvetei i jurndu-mi c
nu aveam s plng sau s vrs sau s urlu toate obscenitile care1mi
treceau prin minte, am cltinat o dat din cap. Clark Richards nu
era dect acelai dobitoc dintotdeauna.
Melody era cea de care mi permisesem s m apropii. Dac
merita cineva s fie fcut praf, acela eram eu.

A doua zi, m-am trezit n patul meu fr s am idee cum ajun


sesem acolo. Telefonul meu era mort, deci nu tiam ct e ceasul,
dar se vedea lumin pe sub ua cmrii i n cas era linite. Ziua
anterioar trecuse ca prin cea, iar de orele de dup lsarea ntu
nericului nu mi mai aminteam deloc. Am nchis ochii i m-am
concentrat.
225

Chiulisem cu Boyce dup atelier i el condusese pn la plaj,


unde nc se mai vedeau amprentele vacanei de primvar: amba
laje, pungi de plastic, cutii de conserve, cte un prosop de plaj
abandonat sau o pereche de bikini. Cerul era de un cenuiu des
chis. nnorat. Ne am aezat pe o stnc, lng unul dintre locurile
noastre de ntlnire obinuite, i am privit apa.
Prin faa ochilor mei treceau brci cu motor, dar nu puteam s
fiu atent la nimic. O familie cu o ptur, un co de picnic i un
frigider mobil a ocupat un loc de lng mal. Fratele i sora aveau
aceeai nlime, gemeni, probabil. Precolari. Se tot ndemnau
unul pe altul s intre n apa nc rece. Fiecare ncercase de cteva
ori s nainteze n ea. Niciunul nu reuise mai mult de glezne,
nainte de a se ntoarce zgribulii, de parc ar fi clcat pe cuburi de
ghea.
Frate, oferta mea s-l fac praf rmne valabil, a vorbit
Boyce trgnd din igar.
Am cltinat din cap.
Fata aia nu merit.
Nu era adevrat. tiam asta, dar nu conta, aa c nu l-am corectat.
Nu puteam s-mi dau seama ce voise de la mine. Oare fusesem
doar un artificiu folosit ca s-l fac gelos? Ca s-1 recucereasc?
Oare voise s evadeze din viaa ei, dar nu fusese suficient de cura
joas nct s mearg pn la capt? Sau poate c era mult mai
simplu. Poate c-mi imaginasem tot ce se petrecuse ntre noi i nu
fusesem niciodat destul de bun pentru ea. Fusesem de umplu
tur, nimic mai mult.
nc te mai gndeti s-i pui piercing in limb? m a ntre
bat Boyce.
Fumul igrii lui s-a risipit brusc intr-o rafal de vnt dinspre
golf, care mi-a ridicat prul i mi la adus in fa. Am scuturat
capul, s l ndeprtez din ochi. Frizura scurt, militreasc a lui
Boyce nici nu s-a clintit.
Copiii de lng mal chicoteau, aruncndu-i minile in aer i
alergndu-se n cerc. Mi-era greu s cred c fusesem i cu att de
mic. Att de fraged. Att de fericit i netiutor. Mai trziu, ii atepta
226

durere. Chin. Pierdere. Nu realizau asta i nici nu le doream s o


Iac, dar, n acelai timp, uram faptul c eu nu tiusem. Crezusem
c totul mi se cuvine: mama, prietenii mei din Alexandria, antre
namentele de hochei. Visasem Ia un viitor strlucit, pentru c asta
te ndeamn lumea s faci atunci cnd eti copil, dar este cea mai
mare minciun. C poi s-i faci planuri. n realitate, habar n-ai
ce i e scris i nici ei n-au nici cea mai vag idee.
Cu cteva sptmni mai devreme, n fiecare duminic dup-amiaz, bunicul m nvase s conduc. Fusese aici n fiecare sear
s-mi pregteasc cina i s tempereze animozitile dintre mine
i tata. Ieri, crezusem c m ndrgostesc de Melody Dover. Acum,
bunicul nu mai era. Nici acel sentiment naiv i ignorant pe care l
simisem pentru ea. i ar fi trebuit s-mi dau seama. Eram cel mai
mare dobitoc din lume, pentru c ar fi trebuit s-mi dau seama.
La dracu, nu, i-am rspuns lui Boyce, dnd pe gt i ultima
gur de suc. Cred c in buz.
Boyce a tcut o fa ngrozit. Tipul sta nu se temea de nimic,
dect de ace. Era de-a dreptul amuzant.
Am artat cu degetul in direcia lui.
Da, uite, exact de asta. Toi cei care se vor uita la el vor avea
reacia asta.
Deci, i-1 faci ca s ari tuturor c eti nebun de legat i i
place durerea?
OK.
l-am ntins cutia goal de suc, iar el a aruncat n ea mucul i
grii. Boyce era, n mod inexplicabil, mpotriva polurii, o unic
rmi din perioada lui de cerceta. nainte ca mama lui s pr
seasc oraul, pe tatl, pe fratele lui i pe el. nainte ca taic-su s
nceap s-i foloseasc fiii pe post de saci de box i lucruri pre
cum tabra de cercetai s devin imposibile.
Huh. E ciudat, dar are logic. mi place.
A primit un mesaj de la Rick, care plasase destul marfa spt
mna trecut, nct s putem petrece gratis n seara asta.
Thompson a tacul rost de pastile i de iarb. A zis s aducem
bere. Deci, ai chef?
227

La dracu, da. De ce nu?


Cum reuea Boyce s tasteze coerent cu degetele alea neanderthaliene era un mare mister, dar i zburau pe suprafaa telefo
nului.
S-a fcut. Mai avem cteva ore de pierdut vremea. Hai s
lum camioneta din parcare i s cutm ceva de mncare.
Uitasem complet de camionet. Cnd am ajuns, am gsit-o
singur n parcarea colii, avnd cuvntul CIUDAT scrijelit cu
cheia pe portiera oferului.
Pn aici i-a fost, a exclamat Boyce, uitndu-se lung la ea. l
fac praf.
Nu-mi psa ce-mi spunea sau ce-mi fcea mie Clark Richards,
dar camioneta mea era o extensie a bunicului, iar asta era lips de
respect fa de el.
Invit-1 i pe el n seara asta, Wynn.
Boyce a afiat un zmbet rutcios, care mi era foarte familiar,
din amintirile clasei a noua. N-a fi fost ctui de puin surprins
dac, pe lng el, i-ar fi crescut coarne i o musta malefic.
Aa te vreau, Maxfield, mi-a rspuns, micnd din degete,
trimind cuiva un mesaj. Se rezolv.
***

Potrivit oglinzii din baie, avusesem o noapte de pomin. Ochi


negru. Nas umfiat. Maxilar nvineit. Ceasul de perete din buct
rie indica dup-amiaz devreme, deci, oficial, chiulisem toat
ziua. Mi-am pus telefonul la ncrcat, am but o Coca-Cola, am
pornit cafetiera i am intrat la du, ct timp se fcea cafeaua.
Coastele, de asemenea, erau vinete i m dureau, iar pumnii
mi erau zdrelii. nc plin de snge, chiar i dup ce m splasem
cu spun, m-am dat peste tot cu unguent, apoi m-am mbrcat cu
pantaloni de trening gri nchis i o bluz de baseball rou cu alb,
tresrind tot timpul din cauza durerii ascuite pe care o simeam
intr-o parte. Hra o agonie s inspir adnc, iar tuitul i mai ru. Am
cntrit posibilitatea unei coaste rupte. Stnd la masa din buctrie.
228

ui capul n mini, m-am uitat la ceaca goal i am ncercat s-mi


aduc aminte cum cptasem lovitura asta.
Cnd am intrat s cumprm bere, vnztoarea noastr obi
nuit era plecat. Femeia din spatele tejghelei nu a vrut s ne
cread cnd i-am spus c eram mai n vrst dect pream.
Pe naiba, ne-a spus, trgnd cele dousprezece cutii de Bud
I.ight n partea ei de tejghea. Gura nu i se mic din linia ei orizon
tal, iritat.
In loc de bere, am furat o sticl de Jim Beam din colecia lui
Bud Wynn.
Eti sigur de asta? l-am ntrebat pe Boyce, el fiind cel care
avea s plteasc pentru el, ntr-un fel sau altul.
Boyce ridic din umeri.
Poate c o s uite c l-a avut.
Am ridicat o sprncean.
Sigur.
Taic-su era un alcoolic agresiv. i nu uita niciodat nimic.
Mateo Vega, unul dintre prietenii lui Boyce, a fost primul care
ne-a ntmpinat cnd am ajuns pe plaj. Ne-am salutat toi trei,
Vega fcnd semn din brbie cnd Boyce a ntrebat dac Richards
era acolo.
Da, omule. L-am vzut acum cinci minute.
Boyce l-a mai ntrebat ceva ce nu am putut s aud, dei bnu
iam c voia s tie dac i crase i prietena cu el. Vega a cltinat
scurt din cap
Dar i-a adus doi colegi din echip, ne-a avertizat.
Am neles, i-a rspuns Boyce.
l-am predat sticla lui Thompson i am procurat destule porc
rii ct s ne pierdem amndoi minile.
Nu vreau s fumez pn nu-1 gsesc pe Richards, i-am zis,
fr s realizez, nainte s rostesc cuvintele, c simeam nevoia s l
bat mr i nu voiam s-mi diminuez furia cu nimic.
Zece minute mai trziu, dorina mi s-a mplinit. Richards st
tea pe un mini frigider, cu un pahar albastru n mn. Cum am
229

pus ochii pe eh nu am mai vzut nimic altceva. Nici pe prietenii


lui, nici pe ai mei.

Boyce:
Eu:
Boyce:
Eu:
Boyce:

Te-ai trezit?
Da. ncercam s-mi amintesc ce-am fcut
asear. Eti la coal?
Da Nici Richards nu e. Doamne, ce i-ai
tras-o! tiam c eti n stare, dar, fir-ar!
Exist posibilitatea s am o coast rupt?
Rahat! Posibil. Trec pe la tine dup ore.

Mi-am mai turnat o ceac de cafea i am deschis ua camerei


bunicului. Deja mirosea a mucegai. Lumina soarelui ptrundea
prin crpturile mici din obloanele vechi de metal, ruginite n
cteva locuri, unde se scorojise vopseaua. Particule de praf intrau
printre grinzi, ridicate de intrarea mea. Mobilierul fusese golit, nu
erau cearafuri pe pat sau ochelari pe noptier, lata stivuise lng
perete cteva cutii din lemn. Erau marcate cu ani, in scrisul lui
ilizibil.
Nu mi trecuse prin cap c a putea s-i cer voie s m mut aici,
n loc s rmn in cmar. Evident, nici tata nu se gndise la asta.
M-am aezat pe marginea saltelei goale i am sorbit din cea
de-a doua ceac de cafea, limpezindu-mi, puin cte puin, min
tea. Dup btaia mea cu Boyce, bunicul m nvase cum s strng
pumnul corect i cum s lovesc cu el.
Asear, m-am dus int la Richards i l-am ridicat de jos, infigndu-mi ambele mini n cmaa lui. A scpat paharul i s-a
smucit din strnsoarea mea, poticnindu-se un pas napoi. Dac
prietenii Iui au tcut vreo micare n aprarea lui, Boyce i Mateo
i-au convins s stea deoparte. Nimeni nu a intervenit.
Ce-ce mama dracului, Maxfield?
Am pit mai aproape i m-am aplecat deasupra lui.
Eti un ftlu, un la nenorocit, Richards.
S-a rid;cat, scrutnd mulimea din jurul nostru, i a rs.
Ce- pit, ciudatule, te-ai suprat c prietena mea n-a vrut
s i-o sug?
230

M-a mpins cu ambele mini sau a ncercat s-o fac.


Am simit zmbetul batjocoritor tcndu-i loc pe faa mea.
O, ba mi-a supt-o foarte bine.
Cu ochii scp&rnd de mnie, a lansat un pumn care doar mi-a
ters obrazul. Am dat napoi i 1 am pocnit in gur, zdrelindu-mi
ncheieturile n dinii lui. A ncercat s m loveasc n tors, dar
l-am blocat cu un cot i i-am tras una n stomac, provocndu-i un
geamt satisfctor. Ne-am desprit i ne am micat n cerc.
Eti un ratat, ciudatule, a gfit. Trebuie s nvei s nu te
mai bagi intre un tip i ceea ce ii aparine.
A repetat lovitura in falc, cu acelai rezultat.
Am rs, un sunet caustic.
Tu crezi c e vorba de Melody7.
Explozia de durere care a nit prin mine cnd i-am pronunat
numele m-a luat pe nepregtite. Profitnd de neatenia mea, mi-a
tras o lovitur mai bun. Nasul mi-a scrit i am vzut stele
verzi. S-a pregtit pentru nc una, dar m-am ferit, repezindu-m
la el i trntindu-1 in nisip.
Normal c e vorba de Melod)\ mi-a rspuns.
Ne-am tvlit i ne-am lovit unul pe altul nc de vreo dou ori,
fiecare ateriznd cu destul for pentru a ne da sngele.
Vrei ceva ce nu poi s ai i pentru care n-ai s fii niciodat
destul de bun.
Revenind amndoi in picioare, am ncercat s-i dau un pumn
dintr-un unghi prea larg i am ratat. Mi-a pus piedic i am ateri
zat pe cutia cu ghea, dar l-am tras cu mine i m-am folosit de
avntul lui ca s-l arunc peste capul meu. nainte s se poat ridica,
am srit pe el i l-am lovit de dou ori.
Nu dau doi bani pe ea Jegos ncrezut!
I-am mai tras un pumn i vederea i s-a nceoat. nainte s-l
las incontient, am simit mini lundu-m de pe el i l-am vzut
chinuindu-se s se ridice de jos cu ajutorul prietenilor. inndu-m
de coast i gtind cu guri mici de aer, fiecare dintre ele provocndu-mi o durere ascuit, am artat cu un deget spre el.
Dar, dac te mai atingi o dat de camioneta mea, eti terminat.
231

***
Cnd a aprut Boyce, dintre toate persoanele cu care ar fi putut
s vin, a adus-o pe Pearl. Nici nu tiam c i vorbeau.
N-am s ajung medic dect peste zece ani, tii? a spus ea,
uitndu-se urt la Boyce. Ar trebui s mearg la urgen. Nu
neleg ce e aa mare scofal. Nu e ca i cum ar avea plgi "njun
ghiate de la ritualul de iniiere a vreunei bande.
Boyce a oftat.
Eti deja aici. Doar uit-te.
Bine.
Dndu-i ochii peste cap, s-a ntors spre mine.
lntinde-te pe canapea.
Dup ce m-a apsat n mai multe locuri dureroase, dar nu
insuportabil, i m-a ascultat la plmni cu un stetoscop mprumu
tat din dulapul tatlui ci vitreg, a spus c nu crede s mai am vreo
alt ran.
Este posibil s-i fi fracturat o coast, dar nu exist trata
ment pentru asta. Trebuie s se vindece de la sine. O s dureze ase
sptmni. Fr bti i fr micri violente, mi-a indicat, aruncndu-i o privire amenintoare lui Boyce.
Ce-i? Nu cu am tcut-o. i... n-ar trebui s-l bandajm?
Dar sunt sigur c l-ai ncurajat s-o fac. i, nu.
S-a uitat la mine.
Trage adnc aer n piept ct de des poi i tuete de cteva
ori pe zi, ca s te asiguri c ai plmnii curai.
Apoi, intorcndu-se spre Boyce, i-a bgat stetoscopul n po
et i a zis:
Dac l bandajm, n-o s mai poat s fac aceste dou lu
cruri. Poate s foloseasc pachete cu ghea, pentru durere. Poi
s-i faci unul dintr-o pung cu fermoar i ghea. Zdrobit, dac
se poate.
Imediat, i-a rspuns el, salutnd-o i ndreptndu-se spre
buctrie.
Mersi c ai venit, am spus, inc confuz.
232

Pearl i Boycc nu stteau niciodat de vorb la coal dac nu


era necesar pentru ora de biologie i, dei era clar c el o plcea, ea
nu pruse niciodat interesat. n plus, tocmai i trsesem o mam
de btaie iubitului celei mai bune prietene a ei.
n timp ce Boyce scotea ghea din congelator, ea s-a aezat pe
canapea, lng mine, fixndu-i ochii ntunecai intr-ai mei.
Dac vrei s tii, m-am nelat in privina lui Clark. E un
dobitoc. i nu-mi vine s cred c ea l-a primit napoi.
Oftnd, s-a uitat pe fereastr.
Presupun c e un ru cu care s-a obinuit.

LUCAS
Cnd am lsat-o pe Jacqueline la cmin, nu eram atent dect la
ea. Asta pn cnd a ajuns lng trepte, la captul crora se afla
fostul ei iubit, plimbndu-i privirea intre mine i ea. Ea nu l-a
remarcat, pn cnd aproape a intrat n el.
Nu m-am micat dect ca s-mi ncruciez braele la piept i s
le urmresc atent limbajul corpului.
n timp ce vorbeau, el a continuat, din cnd n cnd, s arunce
priviri n direcia mea, pe deasupra capului ei. n cele din urm, ea
s-a ntors i mi-a tcut cu mna, dndu-mi de tire c totul era
OK. N-aveam de gnd s plec, pentru c limbajul trupului su mi
spunea c e agitat, stnd cu minile n old n timpul discuiei, iar
apoi, cu braele ncruciate n defensiv. Erau prea departe de
mine ca s le descifrez cuvintele, dar tonul vocilor era suficient
de ridicat, pentru a ajunge pn la mine. Al ei era suprat. Al lui
era mpciuitor.
O cunoteam destul de bine inct s tiu c mpciuitor nu
avea s-i pice bine.
Dou cuvinte am auzit-o spunnd clar: E. Jacqueline". Cu asta,
i-a lsat braele pe lng coapse, strngnd din pumni.
233

HI a pit mai in fa. F.a nu s-a ndeprtat, dar, cnd a ridicat o


mna spre faa ei, iar ea s-a tras un pas napoi, am sprijinit moto
cicleta i m-am ndreptat spre ei. Ea a bgat crdul de acces i a
deschis ua cu for, iar el a urmat-o. Am apucat-o exact nainte de
a se nchide, n timp ce Jacqueline se ntorcea spre el, cu gura des
chis. Cnd m-a vzut, s-a oprit.
Eti bine, Jacqueline? am ntrebat-o, apropiindu-m de ea i
cutnd semne de agresiune.
Mai presus de orice, tipul emana un aer protector, care s-a
intensificat cnd m-a recunoscut ca fiind tipul care Ie reparase
aerul condiionat in casa friei.
Ce-ar zice administraia despre faptul ca adulmeci pe lng
studente? a mrit, i am avut nevoie de fiecare frm de autocon
trol s nu reacionez.
M-am ntors spre Jacqueline, fr s il bag in seam, singurul
lucru pe care un tip ca el nu l poate nghii cu uurin i singurul
rspuns pe care puteam s i-1 dau cu vrf i ndesat.
Ea mi-a spus c e bine, uitndu-se ngrijorat la mulimea ce sc
strngea n jurul nostru, pe care abia acum ncepeam s o observ.
Ceva din fata asta fcea ca totul n jurul meu s dispar. Uneori,
acest lucru era ideal, iar alteori, putea fi periculos.
Apoi, Kennedy Moore a gesticulat spre mine i a spus exact
lucrul greit.
Te-ai cuplat i cu tipul sta7.
Cum adic ti l-a ntrebat, cu o vocea att de vulnerabil, iar
eu voiam s i trag un pumn n gur, pentru a-i opri cuvintele
nainte de a le spune.
Pe lng Buck, a continuat el.
Ea a rmas cu gura cscat, nemaiputnd s scoat niciun sunet.
Moore a apucat-o de bra i a nceput s o duc de acolo, i, fr
s m gndesc de dou ori, i-am smucit ncheietura minii i i-am
luat-o de pe ea. Voiam s i-o rup.
Ce dracu? a pufnit el, i, n acel moment, am tiut c nu
terminase cu ea.
Credea c putea s o recucereasc sau, poate tia c putea.
234

Dar Jacqueline i-a ncletat maxilarul, a pus o mn pe braul


lui i i-a cerut s plece. S-a mpotrivit, susinndu-i convingerea
c eram omul de la ntreinere, lucru pe care nu l puteam contra
zice fr s-i pun pe Joseph n pericol de a i pierde slujba.
E student, Kennedy, s-a rstit ea.
El a spus ceva despre o conversaie ntre ei sptmna urmloare, cnd aveau s ajung acas. Ea nu i-a rspuns, pstrndu-i
o expresie neutr.
tiam c aluzia la Buck o tensionase, dar nu din motivele inten
ionate de el. Vorbise ca i cum ea ar trebui s i fac griji din
cauza unei reputaii proaste, ceea ce era o prostie. Ideea c lumea
ar fi putut brfi despre aventura ei cu idiotul care o agresase m
tcea s vreau s-l gsesc i s-l iau din nou la btaie.
Moore m-a sgetat cu privirea, de parc ar fi putut s m inti
mideze. Speram s nu fie att de prost, pentru c ar fi fost mult mai
uor de pus la pmnt dect colegul lui violator. Prea s cread c
resentimentele sale erau amenintoare, dar era complet lipsit de
antrenament, un adversar slab. Din dou lovituri l-a fi lsat lat.
Probabil c nici nu participase vreodat la o lupt real, l-am
susinut privirea pn cnd s-a rsucit i a ieit pe u.
Apoi, Jacqueline m-a atins i corpul mi s-a relaxat. M-a tachi
nat cu privire la multitudinea mea de slujbe, iar eu i-am spus c
treaba cu ntreinerea era ceva rar i c pentru tvleala cu autoaprarea m oferisem voluntar.
Bnuiesc c ar trebui s mai adugm una, hm? a spus ea, iar
eu am nlemnit, gndindu-m c se referea la cea de preparator la
economie n timp ce m luptam s-nii menin expresia impasibil.
Aprtor personal al lui Jacqueline Wallace? a continuat.
Nu tiam dac s m simt uurat sau dezamgit. Nu voiam s-i
spun, dar voiam s tie.
Alt slujb voluntar, I.ucas? s-a apropiat de mine, jucu,
fermecndu-m cu privirea aceea, a ei. Cum o s mai ai timp de
nvat? Sau de fcut ceva distractiv?
M-am ntins dup ea i am tras-o lng mine. Drace, fata asta
m fcea s doresc.
235

Exist unele lucruri pentru care o s gsesc timp, lacqueline,


i-am optit, srutnd-o pe gt, in zona sensibil de lng ureche,
care o fcea s se nmoaie, atunci cnd o atingeam uor, cu buzele.
A suspinat ncet, cnd am lins i am supt pielea delicat, avnd
grij s nu i-o nsemnez cu o vntaie. F.ra o fat senzual, dar
decent. Semnele i-ar fi plcut doar dac ar fi fost ascunse de orice
ochi, mai puin de ai ei.
Pentru moment, am srutat-o i i-am dat drumul.
***

l-am trimis lui jacqueline, prin e-mil, nsemnrile mele cu pri


vire la lucrarea ei, subliniind faptul c ajunsese cu materia la zi,
dar c aveam s continui s-i trimit fiele de lucru pentru ultimele
dou sptmni de coal. I-am dat de tire, de asemenea, c mier
curi aveam s plec acas, unde nu exist net, aa c nu voi putea fi
contactat. Cu Landon.
Dac bunicul m-ar fi putut vedea acum, ar fi cltinat din cap i
ar fi oftat din greu. i dac m-ar fi putut atinge, m-ar fi tras de
urechi i mi-ar fi spus ct sunt de idiot.
Mi-a rspuns la e-mail, s-mi spun c prinii ei plecau la
schi, dar c se ducea acas oricum i avea s stea acolo de una sin
gur. n niciunul dintre scenariile pe care mi Ie imaginasem, nu
aprea faptul c fata asta avea nite prini att de neglijeni.
Aveam s parcurg drumul de patru ore, pn la coast, in
maina lui Heller. nchiriaser o cas pe plaj i plnuiau s preg
teasc acolo cina de Ziua Recunotinei. Ku aveam s stau cu tata
i s m bucur de cteva zile de tcere absolut, cu excepia cinei,
pe care urma s o lum mereu cu Charles, Cindy, Carlie i Caleb.
Cole ii gsise o prieten la Duke i hotrse s mearg acas la
ea, in Florida, n prima lui vacan, in loc s se ntoarc acas.
Taic-su il necjise vreo dou sptmni cu mesaje despre soacre,
cum c ar fi fost inut sub papuc i ntrebri precum: i-ai schim
bat domiciliul? Cole negase vehement c ar fi vorba de cstorie
sau socri, n timp ce Heller se prpdea de rs la fiecare mesaj
nfuriat primit de la fiul su cel mare.
236

A fi vrut s i pot povesti lui Jacqueline.

In mod previzibil, altercaia cu Kennedy Moore mi nviorase


ostilitatea fa de el i mi-o mai crescuse puin. Cursul de luni
fusese un chin, intre ncercri euate de a-1 ignora sau mcar de a
rezista impulsului trimiterii de insulte telepatice ctre ceafa lui.
Cnd, la sfritul orelor, se ntorsese i i zmbise lui Jacqueline,
am prsit sala de curs, nainte s cobor treptele i s fac o crp
tur n zmbetul lui demn de reclame la past de dini.
Sprijinindu-m de peretele de lng ua pe care ieea Jacque
line de obicei, am vzut-o venind cu tipul care sttea lng ea la
curs. Participase la una sau dou din seminariile mele de la nce
putul semestrului, n urm cu trei luni. Amndoi au prut c m
observ n acelai timp i puteam s jur c despre mine discutau n
timp ce se apropiau. Dup ce i-a urat vacan plcut, s-a ndrep
tat spre ieirea opus, iar eu am examinat expresia feei lui Jacque
line dup semne c el i spusese c sunt preparatorul cursului. S-a
jenat cnd s-a uitat la mine, fruntea ncreindu-i-se uor. Nepu
tnd s o descifrez, mi-arn potrivit pasul cu al ei, cnd a trecut, i
am mpins ua deschis, ca s ieim mpreun. Cotul i s-a atins de
mine i mirosul ei deja cunoscut mi-a remprosptat amintirile de
smbt sear.
Putem s ne vedem disear? am ntrebat-o.
Am un test mine, la astronomie, mi-a rspuns.
Avea s nvee n grup, toat seara. Nimic neobinuit n asta, cu
excepia scurtei pauze pc care fcuse s sune mai mult a pretext
dect a motiv.
Urmrit de un persistent sentiment de expunere, am scrutat
mulimea de studeni, in cutarea sursei. Intuiia mi spunea c
sursa era chiar lng mine, dar trebuia s fie o greeal.
Mine-sear?
Am repetiie cu ansamblul, mine, a spus, i iuitul din urechi
s-a intensificat.
237

Mi-a vorbit despre faptul c lipsise de la repetiia de duminic


dimineaa i c trebuia s i mpacheteze contrabasul pentru
vacan. Teren familiar, dar mintea mea a ezitat, realiznd c era
familiar pentru Landon, nu pentru Lucas.
M aruncam, cu capul nainte, intr-un zid de beton, un zid de
care m mai lovisem o dat, cu toat fora. Nu era nevoie s simt
cum totul se sfrm in jurul meu ca s recunosc senzaia. Aveam
nevoie de aceast vacan. Aveam nevoie de valurile de pe rm i
de prezena tcut a tatlui meu. Trebuia s aflu dac puteam s
scap de aceast obsesie.
Privind-o n ochi, am rugat-o s-mi trimit un mesaj dac ii
schimba planurile. Cu fiecare particul de voin pe care o aveam,
i-am spus:
Pe curnd, Jacqueline.
i am plecat, tar s o ating sau s o srut de la revedere.

238

capitolul

LANDON
Crezusem c loviturile aplicate lui Clark Richards aveau s m
fac s m simt mai bine, i chiar m tcuser. M simeam mult
prea bine, dac exist undeva, in lumea asta, senzaia de mult prea
bine. Fiecare pumn cu care l nimerisem, pn i cei pe care ii
ncasasem, m amoriser i eliminaser ciudatul jalnic de pn
atunci, aducnd la via, n locul lui, un nemernic insensibil.
Btaia mea cu Boyce, de anul trecut, ncepuse procesul, dar
bumbceala pe care i-o ddusem lui Richards fusese punctul de
cotitur. Gsisem ceva mai bun dect combinaia dintre pastile i
iarb, mai bun dect alcoolul, mai bun dect sexul, care s-mi
reduc la tcere vocile din cap. Pentru c, nici mcar cnd aceste
lucruri funcionau, i, uneori, o fceau, nu puteau s acopere
vocea mea interioar, care nu m lsa niciodat s uit complet.
Niciodat.
***

N-o s lipsesc dect trei zile, spusese tata, ncadrndu-i faa


cu palmele. In weekend ne ntlnim cu Charles i Cindy, nu-i aa?
S planificm excursia aia de Crciun, la Rio, cu care voi dou ne
tot pisai de ani de zile.
F.a s-a bosumflat, incruntndu-se la el cu o fals suprare.
Ah, deci v pism, nu? Atunci, poate vrei s rmi acas,
domnule Grinch.
239

Minile lui au alunecat de pe umerii ei pn la coate, desfilcndu-i braele ncruciate la piept i trgndu-le spre al su, apoi
a lipit-o de el i i-a ridicat brbia.
Nu m poi lsa acas, Roie, i-a murmurat. Nu dup noap
tea trecut.
S-a aplecat s o srute, de parc eu n-a li stat la civa metri de eL
Doamne, voi doi, luai-v o camer.
Am strns controllerul in mn, hotrt s m uit numai la
ecran i la skateboarderul meu, care fcea ollie-uri n spaiile din
tre cldiri, aeriale pe perei i alunecri pe scri rulante, chestii
care, n viaa real, m-ar fi omort. Am ncercat s-mi nchid
ochiul stng, ca s nu-mi mai vd prinii, care stteau lng u,
spunndu-i un la revedere lung, unul n gura altuia.
De asta i-am cumprat televizor i consol de jocuri pentru
camera ta, fiule. Ca eu i mama ta s ne putem bucura de..., a zm
bit spre ea, de restul casei.
Am apsat pe pauz i m-am rezemat de perna canapelei, cu
ambele mini la ochi.
Oh, frate! Pe bune?
Mama a rs.
Nu-1 mai necji!
Nu m pot abine, i-a rspuns tata.
Oftnd, i-a ndreptat cravata perfect dreapt.
De fapt, m gndeam c, de Crciunul sta, ar trebui s mer
gem n vizit la tatl tu. E mereu att de singur, Ray...
Relaia tatlui meu cu tatl su era nsi definiia cuvntului
complicat.
El a ales s fie singur, li place.
Dar, iubitule, se bucur aa de mult cnd l vizitm! l ador
pe Landon i n-o s triasc o venicie.
Prinii mamei avuseser peste patruzeci de ani cnd o aduse
ser pe lume. Fusese un copil surpriz, aprut cu mult dup ce se
obinuiser cu ideea c nu vor avea copii. Profesori de renume n
domenii analitice, i rsfaser la maximum fiica surprinztor de
artistic. Astea erau cuvintele ei. Ne prsiser amndoi nainte ca

240

**n s mplinesc cinci sau ase ani. Mamei ii era foarte dor de ei dar
eu abia mi-o aminteam pe bunica, iar pe bunicul deloc.
Bunicul, tatl tatlui meu, era singurul bunic pe care l mai
aveam.
Crede doar c i-a gsit, n sfrit, un fraier care s preia
afacerea familiei Maxfield, a citat, fcnd ghilimele n aer. Pentru
c lui Landon i place s mearg cu el pe barc. n plus, abia l-am
vzut acum cteva luni, in iulie.
n ciuda acestor argumente, i-am simit capitularea n voce,
acceptnd tot ceea ce dorea mama. Aa fcea mai mereu.
Cnd am evadat din oraul la, nu am intenionat s m mai
ntorc vreodat. i uite cum tu m faci s merg n fiecare var.
Acum vrei i de Crciun?
Pentru c aa trebuie s facem. i pentru c nu mai eti un
adolescent mbufnat, de optsprezece ani. Eti brbat n toat firea.
El a srutat-o din nou, nfurndu-i braele n jurul ei i mormind.
Ai dreptate, sunt.
Minor n camer! Chiar aici! Pe canapea! Cu inocena spul
berat! De proprii si prinii
Du-te i pregtete-te pentru coal, copila, mi-a spus
mama, numindu-m aa cum o fcea doar in faa tatei sau cnd
eram singuri.
Tinerii de treisprezece ani nu le puteau permite mamelor s
spun prostii din astea in public sau n faa prietenilor.
Am oprit jocul i prinii nc se srutau.
Cu plcere.
Cnd am trecut prin dreptul lor, mi-am fcut ochelari de cal cu
palmele.
Mai nti, mbrieaz ! pe tata de la revedere.
M-am ntors o sut optzeci de grade la baza scrilor i l-am
strns pe tata intr-o scurt mbriare. M-a btut pe umr i s-a
uitat la mine, nc mult mai nalt, dei ncepeam s ii ajung.
Ieri, o ridicasem pe mama in brae, doar ca s-i dovedesc c
pot, iar ea ipase i chicotise.
241

Mai ieri i schimbam scutecul.


Am zmbit stnjenit.
Mam, pe bune, asta e amintirea din copilrie pe care vrei s
mi-o evoci?
M-a mpuns n piept, arcuind o sprncean.
Doar dac nu vrei s aduc vorba despre cum te hrneam.
Am lsat-o jos.
Bleah, nu. th!
nva bine i antreneaz-te din greu pentru meciul de
duminic, mpotriva retarzilor de la Annandale, mi-a spus tata.
M ntorc joi.
Mi-a ciufulit prul, tiind c nu-mi prea plcea, de asta o i
tcea.
M-am rsucit de sub mna Iui.
Ai folosit bine cuvntul retard, btrne. Vocabularul i se
mbuntete.
A zmbit.
OK, uriaule.
Mi-a pus minile pe umeri i m-a privit in ochi.
TU eti brbatul casei ct timp eu sunt plecat. Ai grij de
mama ta.
OK, tat. Aa voi face.
Am salutat militrete i am fugit pe scri, cu gndul Ia meciul
din weekend i la Yescnia, pe care plnuisem s o invit n ora pn
la sfritul orelor, dac puteam s-mi adun suficient curaj s-o fac.

LUCAS
Temperatura pe plaj era de peste douzeci de grade, medie
pentru aceast perioad a anului. Familia Heller m lsase la tata,
nainte s se ndrepte spre casa de vacan pe care o nchiriaser cu
un curcan n proces de decongelare i o cutie plin cu cartofi,
fasole verde, pesmet i afine.
242

Ne vedem mine, ne-a informat Cindy. Mncm pe la ora


unu. i, dac nu e gata curcanul, bem pe la ora unu.

Boyce:
Eu:

Ai ajuns?
Da. Las-m vreo dou ore.

Mi-am aruncat geanta pe pat. Camera nu mi se pruse nicio


dat mai mic. Era ca un cocon. Ieisem din el i zburasem de aici
cu mai bine de trei ani n urm, iar acum era doar un loc strmt,
rmas mic, familiar, dar, n acelai timp, ciudat.
Peretele gol era plin de guri, iar rafturile opuse erau aproape
goale. Tata nu mutase lampa napoi, in buctrie, ci nc mai
atrna aproape de tavan, rspndindu-i lumina de jur mprejur.
Cteva manuale vechi stteau stivuite pe un raft, mpreun cu
Biblia bunicului i un album de liceu. Mai era i un plic, pe care nu
l remarcasem cnd venisem ultima oar in vizat. Coninea cam o
duzin de fotografii pe care nu le vzusem niciodat.
Una fusese fcut n prima mea zi de clasa a opta, cnd ieisem
din main, n uniforma nou. Toate hainele care mi se potriviser
cu trei luni n urm mi rmseser mici. Am zmbit la camer, la
mama, n timp ce un biat care trecea pe trotuar, prin spatele meu,
ne-a stricat poza, scond limba n colul gurii. Tyrell. Urt sau
iubit de ctre toi profesorii, era unul dintre cei mai amuzani ipi
pe care i cunoscusem vreodat. In fundal, mai aproape de cldi
rea colii, trei fete stteau de vorb. Una era cu faa spre aparatul
de fotografiat. Avea prul aten nchis, strns in coad, i ochi
negri, aintii spre ceafa mea. Yesenia. Acum, probabil, se pregtea
s intre la facultatea de drept sau s ii nceap stagiul in contabi
litate sau s aplice pentru programe de mater in film sau sociolo
gie. Nu o cunoscusem att de bine, inct s ii tiu interesele sau
ambiiile, in afar de interesul pe care l avea pentru mine. La trei
sprezece ani, asta era tot ceea ce conta.
Am scotocit printre celelalte fotografii, oprindu-m la una care
o nfia pe mama pictnd i o alta cu noi doi, fcnd pe bufonii
n curtea din spate. Mi-am stpnit durerea din centrul pieptului
243

i le-am lsat deoparte, s le studiez mai trziu, gndindu-m <.A


tata trebuie s le fi lsat aici pentru mine. Poate c aceste imagini
fuseser pe un crd de memorie dintr-un vechi aparat foto, pe care
l verificase, ntr-un final, nainte s-l arunce.
n buctrie, n frigider, era o pung cu spanac i, pe mas, un
bol cu fructe. Nu eram sigur dac tata devenise vegetarian sau
ateptase s vad ce preferine am cnd ajung acas.
Cum merge coala? m-a ntrebat, lund o bere din frigider,
cu prul umed de la du.
Astzi, nainte s ajungem noi, fusese pe barc, normal. Presu
puneam c mine avea s i ia liber toat ziua, dar mi era fric s
ntreb. Dac nu avea s-o fac, avea s i rneasc sentimentele lui
Cindy.
Bine. Am ctigat un loc intr-o echip de cercetare, semes
trul viitor, E un proiect susinut de unul dintre profesorii mei de
anul trecut. Are i burs.
Sttea la masa mic, veche, cu lacul de mult uzat i lemnul
foarte zgriat.
Felicitri. Deci, cercetare legat de inginerie? Designul mai
nilor de curse?
M-am strmbat. Din liceu i pn acum, interesul meu depise
nivelul mainilor de curse. Nu c el ar fi tiut. Cred c acest schimb
de cuvinte era cea mai lung conversaie pe care o purtasem cu el
despre obiectivele mele academice de cnd murise mama.
Nu, materiale moi durabile. E legat de medicin. Materiale
care trebuie folosite in ingineria tisular.
A ridicat din sprncene.
Ah! Interesant.
S-a uitat pe fereastra de peste mas, care avea cea mai bun
vedere a golfului, cu excepia celei din camera bunicului, unde nu
locuia nimeni. Eram pe cale s plec la un du i apoi s despache
tez puinele lucruri pe care le adusesem cnd m-a ntrebat:
Ai vreun plan pentru cin?
Pi, ... o s ies cu Boyce, curnd.
244

Am scos o bere din frigider i i-am deschis capacul cu margi


ni.i cuitului meu de buzunar nedesfcut.
nc mai ai cheia?
Da.
A aprobat din cap, tar s i clinteasc privirea de la fereastr,
i am revenit la tcerea noastr obinuit.
***

Hu i Boyce am ales un separeu lng geam. Era un singur bar


ct de ct decent in tot oraul sta, iar noi ne aflam in el. Era prea
zgomotos i prea plin de fum, iar mie imi lipseau ntlnirile de pe
plaj, care, spunea el, acum erau supravegheate de derbedei de
liceu. Ar ti trebuit s rdem, pentru c, nu cu mult timp in urm,
noi fuseserm acei derbedei de liceu.
nc mai ai Sportsterul? m-a ntrebat.
n ultimele luni, nainte s plec din ora, ne-am apucat s recon
diionm o Harley prost ntreinut, pe care taic-su o acceptase
ca plat pentru nite reparaii, de la unul dintre prietenii lui de
pahar. Cnd am fost nevoit s-mi vnd camioneta ca s achit pri
mul semestru de facultate, Boyce, cumva, a reuit s il conving s
mi-o vnd ieftin.
Da. M mai descurc cu ea cteva luni, pn termin facultatea.
M-am gndit la braele lui )acquelinc strnse n jurul meu, cu
minile mici prinse una de alta jos, pe abdomen. Pieptul ei lipit de
spatele meu. Coapsele ei aezate in jurul oldurilor mele.
Dar, probabil, o s-o pstrez i dup ce imi cumpr o main.
Chelneria ne-a adus buturile i un co cu diverse chestii pr
jite. Boyce a ales o felie de avocado pane i a inmuiat-o in sos.
Te-ai mai ntlnit cu Pearl?
Am negat din cap.
De cteva luni, nu. Cred c se descurc bine. Acum probabil
aplic la facultile de medicin. Dar, tu ai mai multe anse dect
mine s te ntlneti cu ea. Acolo sunt de paisprezece ori mai muli
studeni dect sunt rezideni aici i tiu c i viziteaz des prinii.
Aa e.
245

A sorbit o nghiitur de tequila.


Deci, v-ai mai vzut?
Gura i s-a ridicat ntr-o parte.
De cteva ori.
Am cltinat din cap, zmbind.
Voi doi avei o relaie tare ciudat, Wynn. ntr-una din zilele
astea, o s trebuiasc s-mi povesteti despre asta.
Cum spui tu, frate, mi-a rspuns, nchiznd subiectul Pearl
Frank. Vreo nou aventur pentru tine? Partide in trei? Orgii?
Profesori de la Cougar care te hruiesc sexual? a dat din sprn
cene, plin de speran.
Mi-am trecut dinii peste inelul din buz i am negat din cap,
rznd.
tii c nv sau lucrez tot timpul.
Da, frate. Cele o mie i una de slujbe ale tale. Nu poi s-mi
zici c nu faci pauz, mcar ca s spargi monotonia.
A privit n spatele nostru, spre mulimea tot mai mare.
Eti prea pretenios, c altfel i-a sugera una sau dou fete
de aici, din bar. Dar slujba aia de preparator? Vreo puicu trsnet
care are nevoie s-i explici mai intim mecanismele legii cererii i
ofertei?
M-am uitat fix la bere cu o secund prea mult, iar el lovit cu
palma n mas i s-a apropiat mai mult.
Maxfield, nemer...
Mi-am lsat capul n mini.
Acum, de fapt, depesc o chestie. Sau ncerc.
A rmas tcut pentru aproximativ cinci secunde.
Vreuna din studentele pe care Ie pregteti?
Lua-m-ar dracu\ cum i dduse seama? Dar Boyce tia ntot
deauna. Am dat din cap c da.
Hmm. Dup cum te cunosc, i te cunosc destul de bine, asta
e napa ru. Dac eram eu in locul tu? Eram de mult clare pe ea.
Dar eu n-o s fiu niciodat preparatorul cuiva. Sau eful cuiva.
A dat pe gt ultima gur din tequila i a fcut semn chelneriei
s mai aduc un rnd.
246

Vezi, eu? Pe mine trebuie s m angajeze o fat sexy, ca eu s


fiu cel hruit.
ntr-o clipit, mi-am imaginat-o pe Jacqueline schimbnd
poziia cu mine, s tic ca preparatorul i cu studentul. Cum ar fi
fost dac eu a fi fost elevul de liceu care cnt la contrabas, iar ea,
fata de colegiu care mi d lecii... Fiecare muchi din corpul meu
s-a contractat i intrit. Drace, a fi sedus-o att de repede, inct
capul i s-ar fi nvrtit.
Chelneria ne-a trntit cel de al doilea rnd, iar Boyce a rs,
ciocnindu-i paharul mic, de trie, cu al meu, de bere.
Cinstesc pentru orice-i trece prin cap, omule. Asta e figura
unui tip care sigur pescuiete ceva. Pot s te ajut in vreun fel?
Am scuturat din cap, uimit de intensitatea acelei fantezii de un
minut.
Asta era tot ceea ce fusese, normal. O fantezie.
nc dou sptmni de economie. nc dou cursuri de autoa
prare. i gata.
***

Cnd Boyce m-a condus acas, noaptea trecut, am prins cu


coada ochiului lumina slab de la Momeli & Unelte de pescuit,
care adugase la firm Cafenea & Internet. Mi-1 i imaginam pe
joe, vopsind el nsui extinderea semnului, care exact aa arta.
M-am gndit s opresc, s intru n contul meu de e mail pentru
campus i s verific dac Jacqueline mi scrisese vreun mesaj.
Adic lui Landou.
Imediat cum m-am gndit la ea, singur acas, cu prinii ple
cai la schi, cu cinele lsat la pensiune, nu am putut s nu-mi fac
griji. Mi-am amintit c, vacana asta, am plecat n direcii opuse.
Ea s-a dus patru ore spre nord, eu patru ore spre sud. Dac ddea
de necaz, nu puteam s fac nimic.
Dac era in regul, putea s m relaxez. Nu trebuia dect s
verific.
Dar o lsasem cu ochii in soare n faa cldirii de filologie,
acum trei zile, cnd luasem decizia de a suprima aceast dorin,
247

mcar pe perioada vacanei. Dac i-a li trimis acum un mesaj,


avea s reinceap totul. i asta n-ar fi fost corect pentru niciunul
dintre noi.
Apoi, Caleb a adormit in patul meu, dup ce a mncat cel puin
dou sute de grame de curcan i cte dou porii din orice altceva.
Tata, Charles i Cindy erau lipii de un meci de fotbal cu scor
strns, la care eu nu m puteam concentra deloc, iar Carlie s-a
plns de dou ori, Sunt att de plictisiiit!"
Tumultul gndurilor mele s-a mai domolit i m-am oferit s o
nsoesc pe Carlie intr-o tur de explorare a oraului. Taic-su
ne-a predat fericit cheile mainii lui. Am lsat geamurile n jos i
eu am acceptat s ascultm un post de radio cu muzic pop n
schimbul opririi pe la Momeli & Unelte de pescuit & Cafenea &
Internet.
- Ce nume lung\ a spus Carlie, ridicnd o sprncean cu genul
de superioritate pe care numai o fat de aisprezece ani i-1 poate
oferi.
Odat ajuni, a remarcat:
Locul sta arat ca un platou de filmare. Ce i-o fi apucat cu
fotoliile astea nflorate?
Opinia ei despre cafea:
lilcahl Are gust de pete.
S-a uitat la rafturile cu suveniruri, iar eu m-am autentificat i
am gsit o duzin de email uri inutile, dar nimic de la jaciueline.
l.andon nu avea niciun motiv plauzibil s i scrie. Nu trebuia s ii
trimit nicio fi de lucru. Nu se apropia niciun test. Aa c i-am
descris noile mbuntiri de la Momeli & Unelte de pescuit i,
deasupra semnturii mele obinuite, I.M, am adugat un simplu:
Ii incui casa i i armezi alarma n fiecare noapte, nu-i aa? Nu
vreau s te jignesc, dar tu ai spus c vei fi singur acas.
Am ateptat cincisprezece minute, dar nu mi-a rspuns.
Carlie, rmas n pan de observaii incisive la adresa decoru
lui, a cumprat un tricou de culoare roz strlucitor cu Momeal
scris piept, pe care, probabil, maic-sa avea s i-1 confite imediat,
i un glob de zpad cu zpad de culoarea nisipului i o mic
248

replic a originalului Momeal & Unelte de pescuit & Cafenea &


Internet.
Haide, Lucas, hai s stm pe plaj, mi-a spus ea. Dac exist
biei drgui de vrsta mea in oraul sta, cu siguran nu-s aici.
Am decis s nu o informez c bieii drgui de vrsta ei
n-aveau nicio ans s se apropie de ea dac eram eu prin preajm.
ase ore mai trziu, ecranul telefonului meu rspndea o lu
min verzuie in coconul din cmara mea. Voina mea se terminase.

Eu: Cnd te ntorci n campus?


Jacqueline a rspuns cteva secunde mai trziu: Probabil
duminic. Tu? Am rsuflat uurat. Era bine. l-am spus c m
ntorc smbt i, din senin, am adugat: Trebuie s te mai d ese
nez o dat, i i-am spus s mi dea mesaj cnd se ntoarce.
Vineri, eu i tata i-am luat pe Charles i pe Caleb la plimbare cu
barca, in timp ce Carlie i Cindy au rmas s leneveasc pe veranda
casei nchiriate, citind i sorbind daiquiri1fr alcool. Cnd ne am
ntors, am mprumutat camioneta Iui tata i am condus pn la
Momeli & Unelte de pescuit. Jacqueline rspunsese e-mailului de
la Landon la cteva minute dup ce conversaserm prin mesaje.
Zmbetul care mi-a aprut pe fa la aflarea vetii c ncuia totul
in fiecare noapte nu a fost de lung durat.
Mi-am petrecut ziua la fostul meu iubit acas, scrisese ea. Voia
s o vad i smbt, ca s vorbeasc. Puteam s ghicesc ce fel de
discuie voia s aib cu ea. Am nchis laptopul, tar s-i rspund.

Cnd Caleb a anunat c luni avea de prezentat schema unui


proiect pentru trgul de tiin i nc nu i alesese subiectul,
familia Heller a hotrt s se ntoarc smbt diminea, lata ori
cum i programase o excursie de pescuit toat ziua, aa c ne-am
luat la revedere nainte de ivirea zorilor i, nainte de prnz, eram
napoi, acas.
' Cocktail preparat din rom, citrice i zahr.

249

Am deschis din nou mesajul de la Jacqueline, imaginndu-mi


c i-ar putea petrece seara, dac nu chiar noaptea, cu Kennedy
Moore. El o tratase de parc ar fi fost un bun consumabil, ceva
uor de nlocuit, cnd ea nu era nici pe departe aa ceva. Era mai
puternic dect tia, dar relaia cu el o tcuse slab. Acceptase
prerea lui despre ea. Urmase idealurile lui, nu pe ale ei. l lsase
s ii schimbe numele i cine tie ce altceva.
Am apsat rspunde i i-am spus c suna ca i cum ar fi vrut-o
napoi. Apoi, am intrebat-o: tu ce vrei? Oare se mai gndise
cineva s o ntrebe asta vreodat?
Familia Hellcr a ieit la cin i la un film, urmate de o parad
de lumini prin cartierele rezideniale de pe dealurile sudice ale
oraului, pline de vile mari, decorate de profesioniti. Resemnndu-m cu splatul rufelor, mi-am spus c vreau s fiu singur.
Am tcut o marinat cu lmie i coriandru pentru bibanul rou
pe care-1 prinsesem ieri, am bgat-o n frigider i am plecat s
alerg. Numele Jacqueline Wallace se repeta la nesfrit n mintea
mea. Gndul la ea cu Moore declana o parte violent din mine,
pe care o crezusem moart i ngropat. Era normal s m bat
pentru a o proteja, dar nu puteam s lovesc pe cineva doar pentru
c l alesese pe el i nu pe mine. Dar, dracu* s m ia dac nu chiar
asta voiam s fac.

Joseph: Ai supravieuit Zilei R? Triasc echipa


Cowboys! Nu am voie s-i mai spun asta lui
Elliott, fr s primesc pedeapsa numit
cizm e perverse, care, apropo, nu sunt
genul meu de lucru pervers, repetat ncon
tinuu tot drumul de la Cleveland pn
acas. E un drum al naibii de lung!
Eu:
Am supravieuit. Acas. Bravo Cowboys!
Bi, iubitul tu e cam autoritar.
Joseph: Mie-mi spui? Sunt n limb dup el. :P
250

Cnd telefonul mi-a vibrat din nou, am presupus c e tot


Joseph, dar nu. Era Jacqueline, care spunea: M-am ntors. Aa c,
desigur, am invitat-o la cin.

S-mi prepar singur cina era ceva ce fceam de att de mult


timp, nct nu mi se prea deloc ciudat. Copil fiind, jucasem rolul
de asistent culinar al mamei, pentru care gtitul reprezentase o
alt form a artei. Dup moartea bunicului, gtisem de nevoie,
pentru mine i tata. Avusesem de ales ntre asta i o diet con
stant de pine prjit, pete i ou. Ne-am fi mbolnvit amndoi
de scorbut, nainte s termin liceul.
Acum, rar mai gteam o mas complet pentru altcineva, in
afar de mine. Locuiam singur i Carlie avusese dreptate in urm
cu cteva luni: de obicei, nu venea nimeni la mine. Nu aveam timp
de grupuri de prieteni i nu ieeam la ntlniri cu fete. Abia dac
mai agam cte una.
S invii pe cineva la o cin gtit n cas presupune ncredere
n calitile tale culinare i un anumit nivel de ateptri, dar eu nu
eram maestru buctar. Ignoram reetele gourmet i pe toate cele
lalte cu pai complicai. Pregteam mese simple, intr-un stil foarte
modest.
Habar n-aveam ce-i plcea i ce-i displcea lui Jacqueline.
Nu mi-a mai gtit niciodat un biat, mi-a spus, sprijinindu-i
coatele pe cealalt parte a dulapului.
M-a urmrit tocnd legumele i turnnd peste ele oet cu busu
ioc. Lipsa ei de experien cu gtitul bieilor de colegiu era n
avantajul bibanului rou cu cartofi la cuptor pe care l pregteam.
Odat ce am pus totul in cuptor, am setat cronometrul i am condus-o la canapea.
Voiam s tiu la ce concluzie ajunsese cu fostul ei, dar n-aveam
de gnd s o ntreb. Era aici i nu puteam s iau in calcul posibili
tatea de a se ntoarce la el.
I.undu-i mna minunat ntr-a mea, am examinat fiecare mili
metru din ea. Am urmrit cu degetul liniile palmei, vile sensibile
251

dintre degete i arcuirile articulaiilor fiecruia. i pstra unghiile


scurte, ca s poat cnta la contrabas, apsnd i trgnd de
coarde, fr vreun impediment.
Landon tie asta. Nu Lucas.
Trebuia s-i spun. Trebuia s-i spun, ct mai repede.
Trgnd-o n poala mea, i-am aplecat capul i i l-am rezemat
de pernele din col, s o srut pe gt, tremurnd de dorin atunci
cnd ea a nghiit. Am urmrit cu limba calea urmat de micii
muchi ce pulsau, n timp ce btile inimii i respiraia i s-au acce
lerat. l-am descheiat bluza alb: un nasture, apoi al doilea, presrnd fiecare prticic de teritoriu nou ctigat cu srutri,
oprindu-m la marginea de sus a sutienului. Dac a fi dezbrcat-o
mai mult, cina noastr s-ar fi fcut scrum.
Una dintre minile ei era blocat ntre noi, cu degetele rsfirate
pe pieptul meu. Cea liber mi-a strns bicepsul i tricotul gros i
s-a strns sub palm. Cnd am nceput s i i mngi cu limba
curbele abia vizibile ale snilor, mi-a frmntat braul i a tors, ca
o pisic. Avea exact greutatea potrivit, oldul ei rotunjit apsnd
in adncitura din poala mea. M-am luptat s trntesc ua n faa
gndurilor mele nebuneti, cum ar fi modul n care trupul ei
moale, gol, s-ar fi simit in minile mele. Am vrut s o ntorc, s-i
simt cldura lipit de mine.
Cronometrul a nceput s sune, iar Francis a adugat un mieu
nat nerbdtor.
Niciodat n viaa mea nu mai fusesem att de excitat i preg
tit, de bunvoie, s mor de foame.
E timpul s mncm.
Aceste cuvinte au declanat un nou val de gnduri iresponsa
bile, fr inhibiii, avnd n centru frumosul trup al lui Jacqueline.
Geamtul ei frustrat, uluit, era o melodie halucinant pentru
urechile mele, un refren care mi spunea c, fr ndoial, m do
rete. Ceea ce tie despre tine, a clarificat contiina mea. Chiar i
mbtat de dorin, nu puteam s scap de contiin.
n timpul cinei, i-am povestit c gtisem pentru mine i tata,
nainte s plec la facultate.
252

Tu gteai? Nu mama sau tatl tu?


M privea calm, pe sub sprncenele uor ncreite.
Mama a murit cnd aveam treisprezece ani.
Am incercat s explic faptul c, dup aceea, gtisem eu, spunndu-i c trebuise s m asigur c eu i tata mneam i altceva, in
afar de pine prjit i pete.
mi pare ru.
Regretul ei sincer era evident in grija din glas i m-am simit
sfiat de dorine contradictorii: s-mi pstrez reinerea caracte
ristic n ceea ce privea subiectul mamei sau s-i spun totul. Ca de
obicei, cuvintele mi s-au oprit in gt. Am nclinat capul, fr s
spun nimic.
Ct timp am mncat, Francis a nfulecat greutatea lui n pete,
apoi a mieunat s fie lsat afar. Zvornd ua n urma lui, m-am
gndit c, in seara asta, avea nevoie de o alergare in jurul cartieru
lui, n loc de o partid de vntoare.
M-am ntors la mas i am luat-o pe Jacqueline de mn. ,S-a
ridicat i m-a urmat pn la pat, unde ne-am ntins pe o parte,
privindu-ne ochi in ochi, de parc tceam asta mereu. Am ntins
mna s o ating, pentru a m convinge c era aievea, nu o
halucinaie crud a inimii mele. Avea pielea att de fin i, de fie
care dat cnd o priveam, chipul ii devenea mai frumos. M speria
de moarte, dar nu puteam sta departe de ea.
Am descheiat restul nasturilor bluzei, ncet, cu ochii la ea, pre
gtit s m opresc imediat ce mi-ar fi cerut-o, indiferent de ceea ce
tcuserm nainte. Cnd i-am dezgolit umrul i m-am aplecat
pentru a-mi atinge buzele de el, a nghiit n sec, agitat. Oftndu-mi
fierbinte n ureche, i-a strecurat minile reci sub cmaa mea,
palmele alunecndu-i pe abdomen i rtcind mai sus. M-am dez
brcat de ea, ct de repede am putut.
Cu un picior intre ale ei, mi-am lipit ferm coapsa de ea i, cnd
a gemut, mi-am mpins limba in gura ei dulce, nevoia dc ea nlocuind-o pe cea de oxigen. M-a rspltit cu un suspin subtil i s-a
arcuit n mine, plimbndu-i minile pe pielea mea, mngind
poemul ce-1 aveam nscris pe o parte, pe care abia acum l
253

nelegeam pe deplin. Mintea mea era o dezlnuire de nzuin i


team. Nu fusesem niciodat att de ngrozit de propriile-mi
dorine, pentru c treceau dincolo de trupul ei. M-am cutremurat
pn n adncul fiinei mele, sufletul meu nvelindu-1 protector pe
al su, n timp ce mintea mi se strduia s determine ecuaia logic
prin care a fi putut s-o fac a mea. Voiam la fel de mult, ba chiar
mai mult, s fiu al ei, dect voiam s o posed, cnd tiam foarte
bine c niciunul dintre aceste lucruri nu era posibil.
S-a rsucit deasupra mea, prul i-a czut n jurul umerilor, vr
furile lui mtsoase mi-au mngiat brbia, iar bluza i sutienul
i-au alunecat mai jos, mpinse de micri apreciative ale degetelor
mele. n aceste scurte clipe de extaz, am lsat rezervele deoparte,
venernd-o cu rugciuni optite i mngieri imposibil de uoare.
Hram convins c, pe parcursul sptmnii trecute, terminaiile
nervoase ale pielii mi se nmuliser, pentru c orice loc atingea cu
gura sau cu minile, m ardea.
Cum nu aveam n plan s depesc fostul ei punct de rezisten,
orele petrecute n patul meu au fost mai fierbini dect mi imagi
nasem vreodat, iar srutrile pe care i Ie ddeam erau un lux, un
rsf senzorial. n timp ce trupul meu se obinuia cu toate astea,
am lungit fiecare mngiere a limbii, strnind-o numai cu gura i
intuindu-i braele de saltea, s nu m poat atinge. S-a arcuit i
rsucit sub mine, nlnuindu-m cu picioarele, spunndu-mi cu
fiecare oapt i suspin c trupul ei era instrumentul pe care tiam
s-l mnuiesc i o fceam la perfecie.
Cnd, intr-un trziu, i-am eliberat minile, i-a mpletit dege
tele in prul meu, iar cu i-am depus srutri pe piept in jos, de-a
lungul abdomenului, invrtindu-mi limba in buric i apucnd-o
strns de zona dintre talie i olduri, ca i cum m-a fi gndit dac
s-i scot blugii sau nu. Mi-a nfipt unghiile n umeri i am tiut c,
dac a fi atins nasturele de sub brbia mea, mi-ar fi spus da. Fie
care atingere provocatoare a degetelor, a buzelor, a limbii i fiecare
sunet pe care il scotea mi amplifica att dorina, ct i mulumirea,
ceea ce nu avea niciun sens, dar nu-mi psa.
254

M-ain retras napoi, spre buzele ei, ncet, apsndu-mi greuta


tea pe ea, acordnd atenie fiecrei pri a corpului care-mi ieea
in cale. Cnd ne-am ntors pe o parte, s-a cutremurat i s-a agat
de mine.
Ar trebui s te duc napoi acas.
Ascunse la pieptul meu, degetele ei erau mpletite cu ale mele.
Chiar dac a ncuviinat din cap, i-a strns mna pe a mea i a
rmas nemicat, in braele mele, pentru cteva minute. Am simit
o dorin puternic de a imortaliza acest moment, ca i cum ulti
mele fire de nisip ptrundeau prin gtul unei clepsidre, iar eu nu
voiam dect s o las pe o parte, pentru cteva secunde preioase
in plus.
Ne-am mbrcat fr s vorbim, iar eu i-am nchis cmaa, z
bovind cu bun tiin pe fiecare nasture, apoi m-am aplecat s o
srut o ultim oar.
Hram gata s pornesc motorul motocicletei cnd Charles a ieit
din spatele casei cu un sac de gunoi. N-am putut s fac nicio
micare, ochii mei urmrindu-i fiecare pas, de la u pn la con
tainer i napoi la u. Mi-am dorit s intre n cas fr s se
ntoarc, dar tiam c nu avea s fie aa. Cu mna pe clan, s-a
rsucit i s-a uitat direct la mine. Drept la Jacqueline.
Landon? Jacqueline? a ntrebat, de parc nu putea s-i
cread ochilor sau doar se ruga la Dumnezeu s greeasc.
A oftat i mi-a spus c ateapt n buctrie pn m ntorc.
Am dat o dat din cap i a intrat.
Jacqueline nu a spus absolut nimic. Nu tiam dac era din
cauza ocului sau dac, la fel ca mine, presimise acest final imi
nent. Cltoria de zece minute pn Ia cminul ei mi s-a prut de
zece secunde, dar a fost suficient de lung pentru a realiza un ade
vr edificator despre personalitatea mea multipl i Jacqueline:
tia deja.

255

capitolul
LANDON
Dup vacana de primvar, chiulul meu a atins un nou nivel
de m-doare-n-cot. Domnul Quinn era dezamgit de mine, mi-o
spunea de cte ori mi inmna cte un test nepromovat sau aproape
nepromovat i cnd mi ddea detenie pentru absena de la or.
Dar erau zile in care pur i simplu n-aveam chef s stau la mas cu
Melody Dover.
Absenele nemotivate duc, n cele din urm, la suspendare,
pentru c, ntr-o coal de stat, un corp prezent i pus la socoteal
nseamn mai muli bani de la stat. Exilat intr-o camer izolat, i
se dau de fcut o mulime de rahaturi, pe care nimeni nu poate s
te oblige s le faci. O secretar face pe ddaca cu tine. i se permite
s dormi toat ziua, dei, din cnd n cnd, te scutur de umr i
i spun s nu dormi. Toate acestea, desigur, sunt spre binele tHii.
Ultima dat cnd m suspendase, Ingram m informase c la
urmtoarea absen nemotivat aveam s fiu exmatriculat i chiar
o absen motivat avea s m coste anul. Aveam s rmn repe
tent, in loc s trec clasa. Sub nicio form nu voiam s rmn inc
un an aici. n ultima lun de coal, am fost nevoit s particip la
toate orele, ceea ce a fost napa. Am scpat de repetenie ca prin
urechile acului, cum ar fi spus bunicul.
Am lucrat pentru tata pe barc, dar el nu mi ddea nici ct
salariul minim, aa c mi-am completat venitul cu un al doilea job.
Rick Ihom pson devenise unul dintre cei mai populari biei din
ora. Popularitatea lui se datora drogurilor i fetelor numite de el
256

imiruri de petrecere, care ii aduceau clieni i erau pltite in dro


b ii. Mulumit bieilor din frii, adolescenilor in cutare a
eva nefamiliar de fcut n timpul vacanelor cu familia i adulilor
ulicient de proti nct s se lase ademenii de liceene, Thompson
Acea bani frumoi.
incepuse s ofere mprumuturi pentru localnici. Cnd i cnd,
ineva intra prea mult in datorii sau revindea marfa in teritoriul
ui tr s ii dea i lui o parte din profit.
Atunci interveneam eu i Boyce.
Boyce ncetase, n mare parte, s se mai lege de fete i de copii
nai mici, ins, asta nu nsemna c devenise mai responsabil. De
primele, pentru c il satisfceau mai des, un stimulent evident, iar
.le cei din urm numai din pricina faptului c nu-mi plcea mie.
:'u toate astea, reputaia de btu l preceda i dup rbufnirea
mea de Hulk din timpul luptei cu Richards, avantajul suplimentar
,il instabilitii psihice m fcea aproape la fel de amenintor ca
bunul meu prieten. Din fericire, Thompson nu avea multe pro
bleme, deci, de obicei, eram acolo doar ca s ne asigurm c oame
nii i fceau pe plac. Adic, l plteau.
n schimb, el ne pltea pe noi. Uneori n droguri, alteori in
bani. Tot ce trebuia s facem ca s ne meninem pe statul lui de
plat era s fim intimidani i s lum la btaie cte un idiot. Boyce,
mai mare dect mine, se ocupa, de obicei, de primul. Eu il luam in
primire pe al doilea i mi plcea la nebunie.
***

Nu trebuie s stai aici, am spus. N-avem chef s leini naibii


sau mai tiu eu ce.
Boyce i-a aruncat minile in sus, ca i cum n-ar fi icnit in timp
ce Arianna pregtea imensul ac curbat.
Dac nu vrei s stau, nu stau, a rspuns el.
M-am uitat la faa lui inexpresiv, mai palid dect de obicei.
i-a dat ochii peste cap i s-a refugiat in sala de ateptare.
Cinci minute mai trziu, aveam un inel n buz.
Sexy tnaaaan, cnta Boyce, n timp ce eu plteam.
257

Imediat ce dispreau acele, nu mai avea nimic.


Vrei i tu, Wynn? Fac cinste.
Draaa-ce nu-uuu, mi-a rspuns tot cntat, adugnd i o
micare rotativ din old. Oricum e sexy faa mea, Iar s-mi gu
resc pie-leaaa.
Arianna mi-a dat restul, cltinnd din cap.
O, Doamne! Termin, i-am spus.
Vezi ce-am fcut? m-a ntrebat. Iar pic de remucare.

LUCAS
tiai deja, nu-i aa?
N-am putut s o privesc n ochi.
Da.
Voiam s aflu de ct timp tia i cum aflase, dar nimic din toate
astea nu era important. M-am forat s i nfrunt furia.
De ce n-ai spus nimic?
De ce n-ai spus tu7
N-aveam cum s o condamn. N-aveam cum s ii rspund.
A vrut s tie cum de foloseam dou nume.
Landon e primul meu nume, Lucas e cel mijlociu. Trec drept
Lucas... acum. Dar Charles... Dr. Heller, m tie de mult timp. nc
mi mai spune Landon.
Cutnd cuvintele potrivite pentru a-i explica de ce fcusem
acea schimbare, gtul mi s-a ngustat, aa c n-ani mai spus nimic,
n mod cert, a fi putut s-i spun i n-o fcusem.
M-ai minit.
Ochii i ardeau in flcri albastre.
ncercnd cu disperare s o fac s neleag cu nu voisem nici
odat s o rnesc, am cobort de pe motociclet i am apucat-o de
umeri. Am insistat asupra faptului c nu m semnasem niciodat
Landon, asta fiind numai supoziia ei, dar, Iisuse Hristoase, asta
258

era cea mai laa scuz pe care o folosisem vreodat. tiusem tot
timpul ceea ce credea ea i nu i corectasem percepiile.
S-a desprins din strnsoarea mea i m-am uitat n ochii ci. Tr
darea din ei m-a sfiat. Trebuia sd o las s plece.
Ai dreptate, e vina mea. i mi pare ru.
Minile mi tremurau i am strns pumnii. M-am mbrbtat i
am inspirat adnc.
Te-am vrut, iar asta nu se putea ntmpla ca Landon. Orice
fel de relaie dintre noi e mpotriva regulamentului, iar eu l-am
nclcat.
Trebuia s ndrept lucrurile cu Charles, in primul rnd, pentru
a nu-i strica nota. Muncise i n-a fi permis s fie pedepsit pentru
greeala mea. Dorina de a-i recpta ncrederea celui care-mi
fusese salvator n cele mai grele momente era pe locul doi. Nu
puteam s m gndesc acum la ce a fi tcut dac a fi pierdut acea
ncredere n ntregime.
Deci tocmai s-a terminat, a spus ea, iar eu mi-am venit n fire.
Da, i-am rspuns, sngernd la picioarele ei.
Urechile mi iuiau. tiam c am rostit cuvntul cu voce tare,
dar nu l-am putut auzi.
Ha, ins, l-a auzit.
S-a rsucit pe clcie i a intrat n cmin, iar cnd a disprut,
m-am ntors acas pentru a nfrunta consecinele a ceea ce fcusem.
Te-am vrut... Te-am vrut... Te-am vrut. Am auzit refrenul cuvin
telor mele pe tot parcursul zilei, ca un disc de vinii zgriat, repetndu-se iar i iar. Apoi pe cel al cuvintelor ei: Tocmai s-a terminat...
terminat... terminat.
Era aproape ora unu noaptea cnd m-am strecurat pe ua din
spate. Heller sttea la masa din buctrie cu o ceac de ceai, cata
logul i lucrarea lui Jacquclinc. Singura lumin din ncpere venea
de la aragaz i de la o lamp mic, aezat deasupra mesei. n restul
casei era linite.
M-am aezat in faa lui i am ateptat. n tot timpul petrecut
rcindu-mi tlpile in faa vreunui profesor frustrat sau a directoarei
259

mele nguste la minte, nu mai simisem niciodat o remucare att


de adnc sau aceasta dezamgire de sine att de obositoare.
Imediat ce m-am aezat, m-a ntrebat:
Ai ajutat-o s realizeze aceast lucrare?
Am cltinat din cap.
I-am oferit cteva surse de cercetare i i-am verificat conclu
ziile i meniunile. Dar lucrarea a scris-o singur.
i la fel ai fi tcut pentru oricare student cruia i-a fi atri
buit acest proiect?
Am oftat.
Da, dar...
Fiule, d-mi voie s te ajut s repari asta, att ct pot.
Mi-a zmbit trist, privindu-m n ochi.
Dac a fi atribuit acest proiect unui alt student din an, ai fi
dat acelui student acelai ajutor?
Am ncuviinat din cap.
Da.
i-a cerut avantaje suplimentare sau orice tip de mrire a
notei pentru c voi doi ai fost... mpreun?
Nu i-a luat ochii dintr-ai mei.
Mi-am umezit buzele i mi-am tras inelul n gur.
Ea... nu a tiut c sunt preparatorul cursului.
Cuta dintre sprncene i s-a adncit i i-a ngustat, confuz,
ochii.
Am cunoscut-o pe Jacqueline n afara cursului, nainte s i
atribui acea lucrare de mrire a notei i s-i dai adresa mea de
e mail. M tia ca Lucas, iar tu mi-ai spus Landon. Nu m-am ntl
nit niciodat personal cu ea in calitate de preparator. Am discutat
totul prin e-mail, pentru c programele noastre nu ne permiteau
altceva.
El a arcuit o sprncean i faa mi s-a nclzit.
, n timpul orelor obinuite, din timpul zilei.
Deci, nainte s te rog s-o ajui cu proiectul nu ai tiut c e la
curs...
Ba am tiut.
260

A oftat.
Ea a crezut c eti student, dar nu i-a dat seama c eti pre
paratorul?
Am aprobat din cap.
i-a scos ochelarii i a nchis ochii, oftnd.
Deci, ai ntreinut aceast dubl... relaie, minind-o despre
identitatea ta. i ea nu a aflat dect in seara asta.
Aa e.
Am nghiit n sec, dar vina nu a disprut att de uor. Nu
intenionasem s mint din nou n seara asta, dar aceast minciun
o proteja pe Jacqueline. Nu tiam de ce nu m luase la ntrebri
imediat ce atlase sau suspectase. Nu tiam nici mcar de cnd tia.
Dar, faptul c tiuse i continuase relaia n-avea s dea bine.
Nu aveam altceva de ales dect s o protejez. Asta devenise o
necesitate, ca i respiraia.
Landon...
A dat din mn i s-a corectat.
Lucas, de ce?
De cte ori nu mi pusesem i eu aceeai ntrebare?
La nceput, a fost pentru c ii era team de mine, de Lucas,
dar de Landon nu. Prin e-mail, m-a luat aa cum m prezentasei:
un student n an terminal, bine informat, care o ajuta s recupe
reze materia. Era amuzant, inteligent, i, ca Landon, nu o...
Mi-am privit minile, ncruntat.
Nu o speriam.
i-a dres glasul.
Nu vreau s-i contest sentimentele, dar nu prea chiar att
de speriat de tine acum cteva minute.
Buzele mi s-au strns ntr-o linie dreapt.
Mai vrei s-mi mrturiseti ceva, nainte s m decid ce fac
cu asta?
Rahat, m-am gndit, amintindu-mi nc o indiscreie.
Testul. Nu i-am spus despre el, direct, dar e posibil s-i fi
sugerat c urma s dai unul.
i-a acoperit ochii cu palma, oftnd.
261

In regul. O s vorbesc luni cu ea...


Charles.
M-am aplecat peste mas, mpreunndu-mi minile in fa, ca
ntr-o rugciune.
Este vina mea. lotul. Ea n-a fcut nimic greit... A muncit
din greu ca s recupereze. A scris lucrarea fr ajutor, aa cum ai
vrut. Dac ar fi avut vreo problem cu ea, a fi fost tentat s ncalc
regulamentul pentru a o ajuta. Dar nu a fost cazul. Te rog s nu o
penalizezi pentru greeala mea.
A nclinat capul, mblnzindu-i privirea.
O admiri destul de mult pe fata asta, nu-i aa?
Am dat rapid din cap.
Ai pus-o intr-o situaie proast, fiule. Dac nu te-a cunoate
de-o via, a putea lua o decizie disciplinar bazndu-m doar pe
felul n care arat situaia. De multe ori, aparenele cntresc mai
mult dect adevrul. Dar, cred c tii asta.
A oftat din nou, punnd o mn peste palmele mele strnse.
Ei bine, pot s am ncredere c v vei limita la relaia preparator-student pentru ultimele dou sptmni din semestru?
Vreau s nii dai cuvntul tu.
Am ncuviinat din nou, iar ochii mi ardeau. Nu eram vrednic
de iertarea lui.
Da. i promit. mi pare ru c te-am dezamgit, Charles. i
pe ea.
M-a btut pe mn, apoi i-a adunat hrtiile.
Trebuie s recunosc, m nel de multe ori in privina feme
ilor, dar, mi se pare c s mini pentru a evita o problem doar ca
s o amni pe mai trziu nu e o idee bun. Minciunile au un mod
de a complica problema. Sau de a se ntoarce s te mute de
crbunaiy cum ar spune Caleb.
Am rs amndoi.
Cred c, aici, sunt de acord cu Caleb.
Da, acum e foarte detept. Ateapt un an sau doi. Dup ce-1
lovete pubertatea, jumtate din celulele lui cenuii se vor duce pe
apa smbetei.
262

Luni, nu m-am uitat la Jacqucline, cnd a intrat in sal. Nu


m-am uitat la ca tot cursul. Nu m-am uitat la ea, cnd Heller a
spus:
Domnioar Wallace, te rog s vii o clip, s vorbim dup or.
Dar Benjamin Teague s-a uitat peste umr, la mine. O clip mai
trziu, apropiindu-se de Jacqueline, cu capul nclinat n direcia
mea, i-a pus o ntrebare. Ha a dat din cap c nu, dar nu s-a ntors.
Am continuat s i trimit fiele de lucru, e-mailurile mele limitndu-se la: Ataez noua fi de lucru, LM. Nu a rspuns; nici nu
m ateptam s-o fac. Nu o mai urmream intrnd i ieind de la
curs, dect ca s observ c Moore o conducea afar i o urma, de
asemenea, dup ce ieea din cldire. Nu se uita spre mine, iar eu
nu o puteam condamna pentru asta.
Miercuri i vineri, mi-am permis cteva evaluri libere. Era
foarte atent la prelegeri, tar s se foiasc sau s se uite peste umr.
n afar de luatul notielor, minile i erau nemicate. Era ca o fiin
fermecat, care se trezise, dintr-odat, blocat pe pmnt i lipsit
de puterile ei magice, cnd nimic nu era mai departe de adevr.
Invocase iubire n inima unui om al crui suflet fusese ngheat timp
de ani de zile, anesteziat de prea mult durere i vinovie.
***

Cnd a venit timpul pentru a exersa loviturile, Jacqueline i


Erin s-au aezat la rndul lui EUsworth. Nu o priveam, dar eram
acordat dup frecvena ei. i auzeam vocea deasupra tuturor, dei
nu era mai puternic dect celelalte, strignd Nu/, cnd lovea cu
genunchiul ori cu piciorul sau rznd cu prietena ei.
Cnd Watts a anunat o pauz, fr s m pot stpni, am gsit-o
i am sorbit-o din priviri. A ridicat capul, ochii ni s-au ntlnit, i
toi ceilali au disprut. Era doar Jacqueline, stnd n partea cea
lalt a ncperii, ochii si un cer senin, iar chipul un roz aprins, de
la efort. S-o surprind in acel moment era ca i cum m-a fi uitat pe
263

o fereastr i a fi vzut apusul: ntmpltor, ncnttor, incompa


rabil i i repetabil.
Erin a luat-o de bra i a tras-o n hol, spre vestiarul fetelor sau
spre dozatorul de ap, iar eu mi-am revenit din stupoare ca s-l
ajut pe EHsworth la aranjarea echipamentului pentru urmtoarea
rund de instruire, apoi ne-am mbrcat n costume vtuite.
Ai grij s i-I strngi bine, mi-a amintit. Fairfield a primit
una n ou, toamna trecut, din cauza costumului aranjat inco
rect. Le nvm pe doamnele astea s nu se rein i nu o fac. Nu
cred c a putut s se ridice de jos vreo cinpe minute, sracul. Eu
am rs cu lacrimi, normal.
Le-am chemat napoi i fetele s-au mprit in dou grupuri,
pregtite pentru atacul strnsoarea ursului, care era exact aa cum
suna. Apoi Watts a zis:
Don, Lucas, hai s schimbai grupurile, pentru partea asta.
S amestecm puin tacticile atacatorilor.
Asta a adus-o pe Jacqucline in rndul meu i al administrato
rului departamentului meu, care se oferise voluntar la demonstra
rea micrilor, o serie de posibile aprri mpotriva unei mbriri
cu tot corpul. Nu era de mirare c lacqueline arta speriat, gata s
neasc pe u. i eu m simeam la fel. n cteva minute, trebuia
s mi pun braele in jurul ei, in vzul tuturor.
Am explicat micrile: lovitur cu capul n brbia sau nasul
atacatorului, btaie puternic din picior pe degetele atacatorului,
cot izbit n lateral i, venica favorit a fetelor, strnsul-de-bilersucitul-degctelor-smulsul: cositoarea. Watts a venit i m-a folosit
pentru demonstraie.
Vei duce mna la spate i vei apuca bucuriile, rsucind i
smulgnd cu for, ca i cnd ai porni o cositoare electric.
A ncheiat cu un efect sonor de motor de cositoare pornit.
Femeile au rs cu poft, iar eu mi-am mucat buza i probabil am
roit, cnd Watts le-a cerut s nu ncerce nimeni micarea pe bune,
pentru a se asigura c eu i EHsworth rmnem capabili de a fi
ttici.
264

Una cte una, cele ase femei din rndul meu au venit s stea cu
spatele la mine i cu faa la grup, n timp ce le-am prins n brae,
blocndu-le minile pe lng corp. Au folosit toate micrile pe
care le-au dorit, majoritatea utiliznd i cositoarea la final, repro
ducnd i efectul sonor. Erin, prietena lui Jacqueline, a utilizat
toate figurile de aprare, una dup alta. Am zmbit, imaginndu-mi
atacatorul ei la pmnt, implornd-o s fug. Grupul ei a aplaudat,
iar ea a ntrebat, foarte serioas, dac ar trebui s-i dea un ut na
inte s fug.
mi plcea fata asta.
In cele din urm, a venit rndul lui Jacqueline. tiam c nervo
zitatea ei era din cauza mea i eram hotrt s n-o las n dezavantaj
din cauza asta. Avea nevoie s nvee micrile astea. Avea nevoie
s simt puterea din spatele execuiei lor. Avea nevoie de ncredere
in ea i era de datoria mea s i-o ofer.
Cnd am nlnuit-o cu braele, a ngheat. La dracu. E vina
mea, vina mea, vina mea.
Lovete-m, Jacqueline, i-am spus ncet. Cotul.
M-a ascultat.
Bine. Calc piciorul. Capul.
Am condus-o n oapt, iar ea m-a urmat.
Cositoarea.
A mimat micarea, fr efectul sonor reprodus de celelalte.
Am eliberat-o i s-a mpleticit spre grupul care o aplauda, de
parc ar fi fost medaliat la vreun eveniment olimpic. Erin a
mbriat o protector i am decis c era vrednic de a-i fi prieten
iubitei mele.
Iubita mea.
Strnsoarea ursului din fa m-a ameit de tot. Chiar i cu echi
pamentul vtuit, cu audiena i cu obiectivul din spatele interac
iunilor, m-am uitat n ochii ei, att de aproape, i am simit
dorina mea pentru ea ca o lovitur n stomac. Din fericire, corpul
meu a intrat pe pilot automat pentru a mima atacul frontal, iar ea
a aplicat micrile de aprare tar s i le amintesc, n strigtele de
ncurajare ale grupului entuziasmat.
265

nc o sptmn din cursul de economie,


nc un modul de autoaprare.
i gata.

266

capitolul
LANDON
Standish, uite care-i treaba...
Cteodat, Boyce vorbea ca un printe ndurerat, ceea ce, ntr-un
fel, era i mai rutcios. Fcea oamenii s cread c lucrurile nu
stteau chiar att de prost.
Ai intrat n rahat pn-n gt, omule.
Mi-am dat ochii peste cap, cu braele ncruciate pe piept i un
old rezemat de chiuveta ciobit.
Eddie Standish sttea cu faa la Boyce, dar m privea cu coada
ochiului, fr s se ntoarc spre mine, ca o pasre. Ca s m urm
reasc mai bine... fr s se uite n ochii mei.
Am nevoie doar de un pic mai mult timp, tii?
Ah. a oftat Boyce, strngnd din buze. Vezi, asta e problema.
Timpul tu... s-a cam scurs.
Standish a clipit din ochi i faa i s-a nroit. lisuse, speram s
nu plng. Uram s-i vd plngnd.
S-a scurs? Cum adic s-a scurs? Doar m cunoatei. Thom
pson m cunoate. Nu mi se poate da o amnare?
S-a ntors cu spatele, trecndu-i ambele mini prin pr, apoi
trgnd de el, dar, cnd a revenit cu faa, era ca i cum i-ar fi pus
o masc.
Haide, VVynn. Nu fi nemernic.
O masc superioar, mai bun dect una de genul, sunt pe cale
s o iau pe coaj.
Wynn s-a uitat la mine. Chiar face ceea ce cred eu c face?
267

Am ridicat din umeri. Da, frate.


Pe ua toaletei a intrat un boboc, a aruncat o singur privire
spre noi trei i, cu ochii ct cepele, a ieit imediat.
Cu capul nclinat, Wynn s-a apropiat de Standish.
Deci, eu sunt nemernicul, eh? Nu tipul care are de pltit
dou sute... dou sute sunt, Maxfield?
Da.
... are de pltit dou sute de dolari pentru rahaturi pe care
le-a dat la schimb pe psric?
Boyce a rs, a rs i Standish. Idiotul.
Aici, a putea s fac un comentariu despre faptul c eu i
Maxfield nu trebuie s pltim pentru psric. Niciodat. A putea
s menionez ct de trist i jalnic e c, (a) trebuie s plteti ca s
i-o tragi sau c (b) tcnd asta, i restrngi orizontul numai la
fete care ar face-o cu orice tip pentru droguri gratis, dar n-am s-o fac.
Btndu-i brbia cu degetele, Boyce s-a uitat la picioare, ceea
ce nsemna c era pe cale s devin filosofic. Fir-ar! Trebuia s
ajung la or.
Acum, n-am nimic mpotriva unei fete care se bucur de
corpul ei aa cum m bucur eu de al meu, dei exist o diferen
intre a fi curv, ca mine, i a fi prostituat.
Boyce s-a uitat din nou la Standish.
Nu le condamn. O fat trebuie s fac... etc., etc. Dar tipii ca
tine, care o vd doar cnd pltesc? Asta e tragic. i devine tragico
mic cnd foezi nota i m faci pe mine un nemernic.
A fcut o pauz, lsndu-1 pe Standish s asimileze toate astea.
De fapt, nu le dau javrelor lora din drogurile mele, omule,
a spus el, rznd nervos, ca i cum toi trei am fi fost prieteni la
cataram. Doar Ie promit c-am s le dau, apoi le-o trag. Ce s-mi
fac? S strige viol? Sunt dependente de droguri i prostituate.
S-a uitat cnd la mine, cnd la Boyce, nghiind n sec.
Eu, , am dat o bun parte din ele pe un carburator.
mi doresc cu ardoare s nu fi scos din gur aa ceva, i-am
spus, cu voce sczut.
268

Bi, Standish... n primul rnd, s schimbi o cantitate sub


staniala de droguri pe piese auto nseamn trafic, boule! Pe teri
toriul lui Thompson.
Boyce s-a uitat la mine.
Ct despre cealalt chestie, tocmai i-ai tras-o singur, omule.
Prietenul meu, Maxfield, nu suport cuvntul cu V.
L-am urmrit pe Standish ncercnd din greu s-i aminteasc
ce cuvnt cu V folosise.
D-dar, nu poi s violezi o prostituat drogat...
Nu a reuit s-i termine fraza. N-am vrut chiar s-i scot un
dinte. A fost un bonus. Am vrut s-l motivez s inventeze o metod
prin care s ii plteasc lui Thompson cei dou sute de dolari i am
vrut s-1 bat in aa hal, nct s nu mai poat vorbi sau mnca nor
mal cel puin o lun. Dou obiective ndeplinite.
A doua zi, a venit cu banii. Boyce a auzit apoi c amanetase
Rolex-ul lui taic-su i c slbise vreo zece kilograme, dei era
deja prea slab, din cauza dietei lichide forate timp de ase spt
mni.
Problema a fost c eram n incinta colii cnd Standish i-a luat
scutirea. Dei preferam s pstrm confruntri in afara campusu
lui, el dispruse timp de mai multe zile. Dar coala era obligatorie
i nu era greu deloc s dai cuiva de urm, cnd tot corpul elevilor
numra mai puin de dou sute. l-am ghicit orarul i am aranjat o
ambuscad. Boyce i pusese un bra pe umr, rznd i zmbind
cu el, ca i cum ar fi fost prieteni la cataram, conducndu-1, in
acelai timp, spre toaleta mai ferit.
Accidentul nefericit al lui Standish ne-a adus din nou in vizo
rul lui Ingram. Dup atelier, am fost chemai n biroul ei. Boyce a
presupus c bobocul ne turnase, fiind aproape sigur c Standish
mai degrab ar fi fcut pe el, dect s spun c noi eram cei care l
agresaser.
Cu excepia fazei de Jekyll i Hyde pe care a fcut-o, poate
c e chiar prost, i-am spus.1
1 Referire la volumul S tr a n iu l c a z

a l d o c to r u lu i Jekyll

l.ouis Stevenson.

269

fi a l d o m n u l u i H y d e de Robert

Cine e la i ce anume s ascund?1 m-a ntrebat Boyce,


incruntndu-se. E o carte, nu? Nu-i nimic. Tu doar neag tot.
De acord.
Ne-am aezat pe aceleai scaune pe care le ocupaserm cu doi
ani n urm, dup infama lupt din hol, la care nimeni nu recu
noscuse vreodat c luase parte. Ingram i-a ngustat privirea de
neclintit.
Mi se pare interesant c voi doi ai fost vzui cu Edward
Standish chiar nainte ca acesta s prseasc coala cu dintele din
fa n mn, gura plin de snge i ani ntregi distrui de trata
mente scumpe de ortodonie.
Boyce a improvizat o tuse seac s i ascund rsul. Dac
exista un singur lucru pe care Boyce Wynn nu-1 putea face cum
trebuie, in afar de lectura i nelegerea unui text, acesta era s
pretind c nu rde atunci cnd rde. M-am concentrat s-i
menin o expresie neutr. Nu putea s ne exmatriculeze pentru c
btusem mr un tip care jura c n-aveam nimic de-a face cu asta
i, in mod ciudat, martorul ei ocular i retrsese i el mrturia.
Eram sigur c Boyce fcuse ceva in sensul sta, dar nu l-am ntrebat.
* * *

Hram pc ap de dou ceasuri, cnd fata cu bikini n dungi roii


i albe a binevoit s mi vorbeasc. M ducea cu gndul la un baton
cu ment foarte sexy. Snob dar sexy. Dar, nu fceam mofturi la
atitudine, pentru c rar vedeam o fat drgu pe barc. Dac nu
altceva, mcar era o privelite mai frumoas dect kilometri
ntregi de ap, uscat i pete.
Tipii emo sau goth sau ce-oi fi tu de la mine din liceu sunt
mult mai... palizi dect tine. i mai puin musculoi. Credeam c
acea constituie anemic face parte din stil. Sau, m rog...
Am mijit un ochi, ca s m uit la ea. Se aezase lng mine, ct
timp pregtisem momeala pentru tribord. Azi pescuiam in ap
adnc.1
1 Joc de cuvinte.

H ydc

se pronun la tel ca h id c , care nseamn a ascunde.

270

- Stil? am rs. Nu prea am timp s ntemeiez o filosofie...


Drag, a fi adugat, dac n-ar fi fost fiica unui client.
... doar sunt ceea ce sunt.
i ce eti?
Avea o sclipire jucu n ochi, pe care nu o observasem in
primele dou ore ale acestei plimbri. Ins, ce-i drept, petrecuse
acel timp bronzndu-se in spatele ochelarilor de soare ridicai,
acum, pe cap i ncercnd s i ignore prinii, care stteau in
spatele brcii, tot aruncndu-i insulte voalate i nu prea.
Un zmbet mi-a ridicat gura intr-o parte.
Ce ai vrea s fiu?
i-a dat ochii peste cap.
Replica asta merge cu fetele de aici?
Am dat cu vrful limbii peste inelul din buz i m-am aplecat
s deschid o gleat cu momeal, o micare care scotea n eviden
muchii pe care ii observase.
Da.
A ridicat o sprncean.
Ce altceva mai merge cu ele?
M-am uitat peste umr, unde tata sttea la crm i, momen
tan, nu se uita urt la mine.
Ct timp discutm despre asta, hai s te nv cum s agi
momeal n crlig i cum s arunci undia.
M-am uitat la ea, pe deasupra ochelarilor de soare.
Dac vrei cu adevrat rspuns la ntrebarea asta, s-ar putea
s dureze ceva timp pn ii expun datele.
Cnd m-am ridicat, a venit n faa mea, deprtndu-i picioa
rele ca s-i menin echilibrul contra valurilor din golf. Azi,
oceanul fusese agitat i ar fi fost mai bine s rmnem in golf, dar
tatl ei voise s pescuiasc n larg.
tiu totul despre bieii ri, momeli i agat...
A pus ambele mini pe balustrad i a privit ndelung apa. Dar
din poziia mea, peste umrul ei, tocmai afiase un decolteu per
fect rotunjit, aproape revrsndu-se din sutienul costumului de
baie. Momeli, intr-adevr.
271

... i aruncat undie cum spuneai c te cheam?


Landon.
M bucur s te cunosc, Landon. Eu sunt Chastity.
tiam cum o cheam, fusesem atent cnd prinii se prezenta
ser i pe ei i pe ea, inainte s pornim in croazier. nainte s
devin evident c ai ei aveau s-i petreac ziua la gtul unul altuia,
uierndu-i comentarii acide sau ignorndu-se. Fir-ar, maic-sa
chiar ncercase s flirteze cu tata. Nu c el ar fi bgat-o n scam.
Chastity.
Am auzit cuvintele tii tu, curv i mgar peste sunetul valuri
lor i al pescruilor. Tata se inea ct mai departe posibil, avnd n
vedere c eram blocai pe o barc de zece metri. Eu i Chastity
stteam la mijloc.
Prinii ti au probleme? am ntrebat-o.
Tata i matera. i, da. Ea l-a acuzat c a gustat un pic din
alt parte. Cunoscndu-1 pe tata... se poate. Hai s nu vorbim des
pre ei. M plictisesc de moarte i vreau s m distrez un pic in
vacana asta idioat. i, Landon, tu mi pari distractiv.
S-a nvrtit pe lng undi, apucnd-o i impingndu-i oldul
in mine.
Aadar, Chastity la propriu sau la figurat?
A rs uor, lsndu-i umrul pe pieptul meu, ambele mini
alunecndu-i pe undi.
Asta e treaba mea, iar tu...
Ah, nu-i face griji. Intenionez, s aflu.
Eti un nemernic arogant, nu-i aa?
I-am zmbit.
Prefer un nemernic sigur pe el... dar, da. Deci, ce ziceai c
faci disear?
Mmm, tu ce faci?
* * *

In ciuda a ceea ce i spusesem lui Chastity despre replici i


fetele de aici, rareori m prosteam cu ele. Voiau ntlniri, baluri
colare i relaii, iar pe mine nu m interesa deloc aa ceva. Majo272

ritatea fetelor cu care m jucam erau aici temporar. Le ntlneam


pe plaj, la Momeli & Unelte de pescuit sau undeva n ora. Ne-o
trgeam n apartamentele lor inchiriate, n camerele de hotel sau
pe plaj, dac era ntuneric i erau de acord.
Chastity era dispus, dar nu in public, ntuneric sau nu, i ct
mai departe de prinii ei. Cnd am mers s o iau, mi-a spus c ii
convinsese c se ntlnise cu nite colegi de coal, din Fayetteville.
Le-am spus c m aduc acas pe la dousprezece, dup ce
mncm un pete fript i nite smores1pe plaj.
Nu-mi venea s cred c nghiiser aa ceva.
Du m la tine acas, m-a ndemnat, dup ce ne-am srutat
i ne-am plimbat pe plaj printre alte cteva zeci de turiti.
Nu fac glgie. Promit.
Aa c am fcut ceva ce nu mai fcusem niciodat: m-am
furiat in cas cu o fat. Fra abia vreo zece, dar tata se trezea
devreme i se culca la fel. Camera lui era la captul cellalt al holu
lui fa de cmara mea. Am fcut slalom prin bezna din sufragerie
i am intrat n buctrie, evitnd poriunile de podea care scriau.
Dup ce am ajuns n camera mea i am nchis ua, a optit:
La naiba, e minuscul! Ce e... o cmar?
Am aprins o lamp de veghe pe care o prinsesem de perete i
am stins lumina de deasupra capului. Mi-am desclat pantofii
uzai lng ai ei.
Vrei s vorbim despre camera mea sau...?
Credeam c totul este mai mare in...
M-am dezbrcat de tricoul, iar ea a rmas cu gura cscat.
M-am aplecat s o srut, i-am scos bluza peste cap i am tras de
nurul de la ceaf, dezlegnd sutienul mentolat i dezvelindu-i
snii n minile mele. S-a tras mai sus, pe pat, i am urmat-o.
Ce spuneai? am intrebat-o, iar ea a cltinat din cap, aducndu-m deasupra ei.
Ne-am trezit n jurul orei unu, ceea ce ar fi fost oricum destul
de ru, pentru c ea ntrziase o or acas i pierduse apeluri,
1 Desert la foc de tabr, tradiional in Statele Unite i Canada, alctuit dintr-o

bezea coapt i un strat de ciocolat intre doi biscuii graham.

273

mesaje vocale i mesaje text de la ai ei. i dduse telefonul pe


silenios.
Dar motivul pentru care ne-am trezit era tata. Habar n-aveam
de ce hotrse s deschid ua camerei mele. Nu tiam dac mai
tcuse asta vreodat. Poate c, dintr-un motiv oarecare, dorise s
tie dac eram acas. Dar, Hristoase, cinci secunde mai trziu
eram cu toii treji.
Landou Lucas Maxfield, ce drcia dracului faci aici? a strigat,
iar apoi s-a ntors complet cu spatele, pentru c Chastity se ridi
case in picioare, nc tar sutien.
Iisuse Hristoase! Pot s presupun c prinii ei nu tiu c e aici?
Mi-am dres vocea, ne-am luat hainele i ne-am mbrcat, tar
ndemnare, blocai n patul meu de o persoan, cu tata n cadrul
uii.
Nu, tat, nu tiu.
tiu c e cu tine?
M-am uitat la ea. A negat din cap.
Nu, tat, nu tiu.
Du-o napoi, la hotel. Imediat! La dracii', Landon! La dracii'!
Nu-1 mai auzisem niciodat njurnd aa de mult. Cnd am
trecui prin dreptul lui, muchii gtului i s-au ncordat i faa i s-a
umplut de furie.
Am lsat-o la intrarea hotelului. i trimisese un mesaj tatlui ei,
explicndu-i c i nchisese din greeal telefonul. Ne atepta
ncruntat pe holul de la recepie.
Rahat! am spus.
M descurc eu. Merit tot ce-i fac, crede-m.
S-a ntors, apoi s-a aplecat s m srute.
Mersi c mi-ai fcut excursia asta mult mai distractiv dect
a fi crezut. n clasa de literatur, am un tip aiurit, cu cteva piercinguri. ntotdeauna l-am crezut cam nfricotor, dar, acum, cred
c am s-i dau o ans.
Mi-a zmbit i a ieit.
274

LUCAS
Duminica seara, i-am trimis lui Jacqueline ultima fi de lucru,
mpreun cu mai-noul meu mesaj standard: Ataez noua fi de
lucru, LM. Voiam s-i spun o infinitate de lucruri, dar ce-mi
doream s tie cel mai mult nu putea fi exprimat n cuvinte.
Aproape de ora zece, mi-a sunat telefonul. Faa lui Jacqueline a
umplut ecranul, o fotografie pe care i-o fcusem pe aceast cana
pea. mi zmbea jucu, ca i cum ar fi avut un secret.
Nu mai comunicasem cu ea, fr s pun la socoteal interac
iunile de ieri, din timpul cursului de autoaprare, de peste o sp
tmn. Mai mult dect att, nu m mai sunase niciodat.
Cnd i-am rspuns, a spus att:
Am nevoie de tine.
Am srit n picioare, lsndu-mi manualul t pixul pe sota,
lng Francis, i am alergat spre dormitor.
Unde eti?
Am lsat deoparte bocancii cu ireturi i mi-am luat cizmele
Nocona, pe care le aveam de la aptesprezece ani, singura pereche
de nclminte pe care mi-o cumprasem nou, ct fusesem la
liceu.
n camera mea.
Mi-am tras cizmele in picioare, mi-am lut haina i am ieit pe u.
Ajung n zece minute.
Rspunsul ei, nainte de a nchide telefonul, a fost aproape o
oapt.
Mulumesc.
***

Am ajuns in dormitorul ei la fel de uor ca data trecut, lund-o


pe scri, dou cte dou, apoi btnd uor la u. M-a strbtut un
hor. Nu tiam ce m atepta de cealalt parte a acestei ui, dar,
orice ar fi avut nevoie s-i fiu, eram pregtit s fiu.
A crpat ua, dar nu a deschis o complet. Cnd s-a uitat la
mine, ochii i s-au umplut de lacrimi.
275

Jacqueline, ce...
A facut-o din nou, Lucas, i e vina mea.
POFTIM?
- .
A cltinat din cap, a pus o mn pe braul meu i a cercetat
coridorul gol. Am auzit voci din interiorul camerei, in acelai
moment n care ea mi-a spus cu voce joas:
O alt fat. La o petrecere, asear. E aici. Eu i Erin nu tim
ce s facem mai departe.
A nghiit in sec.
E student in anul nti. E att de suprat i speriat, iar noi
nu am tiut pe cine altcineva s sunm. mi pare ru.
I-am acoperit obrazul cu o mn.
S nu-i ceri niciodat scuze pentru c mi ceri ajutorul. O
s fac tot ce ai nevoie. O s vrea s stea de vorb cu mine?
A ncuviinat din cap.
Cred c da. Erin i-a spus c predai cursul de autoaprare i
c lucrezi Ia poliia campusului. Minciuni nevinovate, dar e att de
speriat!
neleg.
Am inspirat adnc pentru a m calma i mi-am compus expre
sia feei.
Cum o cheam?
Mindi.
Colega de camer a lui Jacqueline sttea pe patul ei, cu un bra
ferm n jurul unei fete care mi amintea de Carlie. Pr blond, fa
in form de inim, toate trsturile mici i delicate, cu excepia
ochilor enormi. Dar n-o vzusem niciodat aa pe Carlie.
Bun, Mindi. Eu sunt Lucas.
M-am apropiat ncet.
N-nu ari ca un ofier de poliie, s-a blbit, respirnd saca
dat, vorbele fiindu-i ntrerupte de plns.
Inel n buz, pr lung, hain cu glug, nu inspiram cine tie ce
ncredere i, n mod clar, nu pream ofier de poliie. M-am lsat
pe vine n faa ei, pstrnd distana.
276

De fapt, sunt student. Dar lucrez part-time la Poliia Cam


pusului.
Prea s accepte explicaia asta.
Uite cum st treaba, trebuie s te ducem la spital, ca s te
vad un medic i un consilier psihologic, apoi s depui plngere.
Ochii i s-au umplut de lacrimi, ns eu am continuat.
Va trebui s te narmezi cu mult curaj ca s faci toate astea,
dar Erin i jacqueline cred vei reui, la fel cred i eu.
Bineneles, a aprobat Erin, innd-o de mn. i n-am s
plec nicio clip de lng tine.
Mindi i-a tras nasul, apoi i-a ters ochii cu dosul palmelor.
Bine.
Vocea ii era strident, ca a unui copil.
Prinii ti locuiesc aproape? am ntrebat-o, strduindu-m
s-mi descletez maxilarul.
M simeam de parc a fi avut sticl pisat ntre dini.
A cltinat din cap.
Sunt in Pennsylvania. Dar nu pot s-i sun. Nu pot!
Isteria ei cretea cu fiecare cuvnt.
Se vor supra att de tare c eram beat...
Nu trebuie s-i suni, deocamdat, i-am explicat. Dar nu au
cum s se supere pe tine.
Speram s am dreptate. Dac ar fi fost Carlie sau Jacqueline...
era mai bine s nu m gndesc acum la asta. Am mai inspirat o
dat, ca s m calmez.
Consilierul psihologic poate s te nvee cum s le spui, bine?
A ncuviinat din cap, inspirnd i ea adnc, tremurnd i
strngnd puternic mna lui Erin.
Atunci, Lucas, mergem la spital? m-a ntrebat Erin. Putem
s lum maina mea.
O s fii i tu acolo? mi s-a adresat Mindi, cu glas rguit.
Probabil plnsese aproape toat ziua. Mi-am amintit-o pe
Jacqueline n noaptea petrecerii de Halloween. Lacrimile din ochi.
Minile tremurnde. Dac a fi tiut unde locuiete nenorocitul
la, ar fi fost mort nainte s se crape de ziu.
277

M-am uitat la Krin, iar ea a dat din cap.


Dac vrei tu, i-am rspuns.
Mindi a aprobat din cap. Cincisprezece minute mai trziu, toi
patru am intrat la Urgen, i am aflat ct de greu e s spui.
Cnd detaliile petrecerii de noaptea trecut au nceput s ias
la iveal, am afiat o expresie neutr. Nici nu prsisem bine
camera. Fusese un eveniment grandios, o petrecere formal, ntre
frii, la care participaser i Buck, i Kennedy Moore, iar Jacquc
line se dusese. Nu face parte din nicio frie, deci nu fusese obligat
s mearg, nimeni nu se atepta s fie acolo.
Erin a avut nevoie s fiu amortizor ntre ea i fostul ei, mi-a
explicat in oapt, pe bancheta din spate, n drum spre spital. Nu
o ntrebasem de ce fusese.
Rmai singuri in sala de ateptare, trebuia s aflu dac Buck o
abordase.
i, a vorbit cu tine? Noaptea trecut?
Nu m-am uitat la ea i nici n-am adugat un nume. Eram cofivins c tie la cine m refer.
Da. M-a invitat la dans.
Am rmas nepenit, neputnd s o privesc. Nu eram suprat
pe ea, nu eram. Dar gndul c se apropiase, de bunvoie, att de
mult de el, fr mine, m speriase de moarte. n cele din urm, am
ridicat ochii spre ea.
Am spus nu, a continuat, de parc ar fi fost vinovat de ceva
din toate astea.
De parc mi-ar fi linitit gelozia, cnd eu nu simeam dect
teroare i o nevoie necondiionat, copleitoare de a o proteja.
Jacqueline, am vorbit incet, forndu-mi gura deschis.
Depun cele mai mari eforturi s stau acum aici i s atept oamenii
legii s aib grij de asta, n loc s m duc dup el eu nsumi i s-l
bat pn nu mai tie dracului de el. Nu te nvinuiesc pe tine sau pe
ea. Niciuna dintre voi nu a cerut ceea ce a fcut el. Nu exist aa
ceva, s-o ceri. E o minciun nenorocit la care recurg psihopaii i
cretinii. OK?
278

A dat din cap, fr s rspund, iar eu am intrebat-o dac i-a


.uioptat nu-ul. Temperamentul meu era n pericol de explozie. Il
simeam, intinzndu-se i rsucindu-se, luptnd s se elibereze,
promind pedepse i rzbunri pe care n-aveam niciun drept s
Io aplic. Abia m abineam.
Mi-a spus c fostul ei fusese cu ea i c ii observase disconfor
tul. ii povestise ce se ntmplase in acea noapte.
A fost mai mnios dect l-am vzut vreodat. L-a luat pe
Buck afar i a discutat cu el, i-a spus s stea departe de mine...
ceea ce probabil l-a lcut pe Buck s se simt slab i de aceea...
Cuvintele i s-au inecat.
Jacqueline credea c resentimentele lui Buck la mustrrile lui
Moore erau motivul pentru care o violase pe Mindi. Tristul adevr
ora c se putea... tipii ca el sunt verigi slabe, care atac atunci cnd
se simt neputincioi. Dar ceea ce nu putea s priceap Jacqueline
ora c aciunile lui nu erau din vina nimnui, dect a lui.
Ce i-am spus adineauri? i-am rspuns. Asta nu e vina ta.
Mi-a li dorit s m cread.

44

Dac Francis nu nvase s strng laba in pumn, la ora unu


noaptea btea cineva la ua mea. M-am uitat prin vizor, cu o bt
de baseball n mn. Apoi am lsat-o napoi, in col, am descuiat i
am deschis repede.
Jacqueline? De ce...?
Am tras-o nuntru i am ncuiat ua la loc.
Ce s-a ntmplat?
S-a uitat la mine, cu ochii mrii de fric, iar inima mea aproape
a ncetat s mai bat.
Vreau s-i spun doar c... mi lipseti, a izbucnit, cu vocea
frenetic, aproape fr suflare. i poate c asta sun ridicol... cnd
abia dac ne cunoatem unul pe cellalt, dar intre e mailuri i
mesaje telefonice i... tot restul, am simit c ne am cunoscut. C
ne cunoatem. i mi lipsete... nu tiu cum s-o spun altfel... mi
lipsesc ambele tale euri.
Suferina de pe faa ei era... pentru c i lipseam?
279

N-ar fi trebuit s fie aici. Heller era de partea cealalt a curii. i


promisesem s m port corespunztor cu ca tot restul semestrului,
dar dorina ce-mi curgea prin vene nu era deloc corespunztoare.
Hra foc i pasiune, adoraie i nevoie, foame i sete, i o imposibil,
insuportabil speran. Nu puteam suporta gndul ca ea s m
prseasc nici pentru cinci minute, dar pentru totdeauna? Nu o
puteam avea, dar o doream nespus de mult.
Faza ei Biatul Ru. Consolarea ei.
Am simit-o ca pe o disfuncie fizic intern, fraciunea de
secund n care autocontrolul meu a cedat. Cnd nu mi-a mai
psat ce aveam de pierdut din pricina acestui moment, pentru c
nu suportam s pierd ceea ce era chiar in faa mea.
Fir-ar s fie, am spus, mpingnd-o n u i ngrdind-o cu
braele, deschizndu-i gura cu a mea i srutnd-o de parc a fi
putut s o nghit cu totul i s o mpiedic s m rneasc.
M-am ndeprtat doar ct s i scot haina i s o trag dup mine
pe canapea, clare n poala mea, palmele mele in spatele genun
chilor si, punndu-i de o parte i de alta a oldurilor mele i
aeznd-o s se potriveasc peste mine. Strngnd o mai aproape
cu mna stng, i-am susinut chipul frumos cu dreapta i am
srutat-o. Voiam s o srut Ia nesfrit. S fac dragoste cu ea toat
noaptea. S i-o trag pn cnd mi aparinea mie i nimnui alt
cuiva, fr s-mi pese de consecine... i erau att de multe
consecine!
Mi-am aruncat ochelarii pe noptier, nepsndu-mi c era
posibil s nu ajung pe ea, ci n partea cealalt a camerei. Mi-am
smuls tricoul, apoi am ncetinit ca s l scot i pe al ei, minile
tremurndu-mi din cauz c m foram s fiu blnd. I-am rsfirat
minile pe talie i a venit mai aproape, inlnuindu-mi gtul cu
braele i mpletindu-i degetele n prul meu. Am srutat-o in
colul gurii, suspinul ei ascunznd un mic geamt, apoi m-am
mutat sub brbie, s-mi lipesc buzele de pielea fragila de pe gtul
ei frumos, izvorul sunetelor pasionale i al cuvintelor de neneles
pe care le rostea n timp ce capul i cdea pe spate.
280

Am acordat o atenie deosebit pistruiului care m nnebunea.


Kra ca un indiciu minuscul, aezat acolo pentru mine, punctul de
nceput pe harta unei comori. Am trecut cu limba peste el, iar ea a
mpins n mine, strngndu-mi prul n pumni. Mintea mi-a
explodat cu fantezii, mult prea frumoase, perfecte. O doream, aa,
cu totul.
Apoi, curgerea timpului a ncetinit.
l-am ndeprtat sutienul, acoperindu-i snii cu palmele, des
criind cercuri concentrice n jurul mameloanelor i plimbndu-mi
degetele n josul lor. S-a aplecat s m srute, trgndu-mi limba
in gur, mngind-o i ncercuind-o cu a sa, iar mna i-a alunecat
de pe piept, pe abdomen, pn la iretul nc legat al pantalonilor
mei de pijama, dintr-un bumbac moale, subire, care nu putea s
ascund ce voia trupul meu de la ea.
Dar fcusem o promisiune. Fcusem o promisiune.
Strecurndu-mi minile sub prul ei, la ceaf, am nchis ochii
i mi-am apsat fruntea pe umrul ei.
Spune-mi s m opresc, i-am cerut, cu respiraia tiat.
Nu vreau s te opreti, mi-a optit, respirndu-mi in ureche,
ispit n carne i oase.
Timp de un minut, i-am lsat cuvintele mieroase s m absolve
de promisiunea pe care voiam s o ncalc, de etica pe care o distru
geam, de sufletul pe care o lsam s l deschid, al meu. Ne am
rostogolit pe o parte, i-am deschis fermoarul blugilor i mi-am
strecurat degetele n ei, n ea, ndoindu-le i apsnd, pn cnd
mi-a strigat numele i m-a apucat de bra, de parc n-ar fi avut de
gnd s-mi mai dea drumul vreodat.
A putea s o fac s m iubeasc. A putea fi urmtorul ei iubit...
Ah, dar tiam mai bine.
Jacqueline. Spune stop.
O imploram, neputnd s mi impun s m dezlipesc de ea.
Nu te opri, mi-a repetat, srutndu-m, iar eu am ncercat
cu disperare s-mi menin controlul, cnd nu-mi doream nimic
mai mult dect s m cufund n ea. A deschis gura, srutndu-m,
sugerndu mi ce-a putea s am dac nu m-a mai mpotrivi.
281

Am promis.
Cinci secunde. Aveam s o dezbrac de blugi i s o am chiar
aici, pe canapea.
Spune-mi s m opresc, te rog.
Trei secunde. Aveam s o iau in brae i s o duc in camera
mea, s o aez pe pat i s ncep cu gura de pe coapsa ei.
Te rog.
O secund. Aveam s trdez ncrederea singurei persoane care
nu ncetase niciodat s cread n mine.
Oprete-te, mi-a optit.
Mulumesc, i-am spus. Sau am vrut s-i spun, nainte s adorm
cu ea n brae.

282

capitolul

LANDON
La asfinit, temperatura scdea, lumina disprea i festivitile
de vacan se ncingeau.
Rocata din poala mea a tras ultimul fum din jointul pe care l
mpriserm, jarul ajungndu-i pn la degetul mare i arttor.
Au!
Vocea i era un chiit, ca de oarece. A aruncat restul in nisip,
unde s-a stins i a disprut.
Hei! m-am ncruntat, privind n jos de unde eram aezat, pe
o bucat de lemn zgrunuros, apoi dnd cu piciorul prin nisipul
din mprejurimi, ca un idiot.
Ultimul lucru pe care l voiam era s ating cu piciorul gol un
chitoc nc aprins.
Ce-i? Oricum era terminat.
Afirmaia ei iptoare m enerva, dei tiam foarte bine c nu
mai rmsese suficient pentru nc un fum.
Am dat s-i rspund, dar, cnd m-am uitat n sus, i sugea de
getul mare fript. Jointul aproape consumat mi-a disprut din
minte i gndurile mi s-au ndreptat ctre alte pofte. Trgnd-o
mai aproape, i-am dirijat arttorul spre gura mea, apoi i l-am supt
uor, n timp ce ea sugea degetul de lng el, cu ochii ntredeschii,
la fel de fumat ca mine. Mi-am odihnit obrazul pe podul palmei
sale i, cnd a nfipt unghiile in pielea mea, am supt mai tare.
Voiam s simt acele unghii zgriindu-m pe spate, fr s mai
atept sau s-mi schimb poziia. O ceart scurt i zgomotoas cu
283

tata pe tema altor materii nepromovate, dup-amiaza lung, sur


prinztor de cald i iarba m lsaser lene i aproape inert, dar
excitat. Deschiznd buzele, mi-am trecut limba de-a lungul v-ului
dintre degetul din gura mea i cel dintr-a ei. A nchis ochii.
l-am tras in jos una din cupele sutienului, elibernd un sn.
Ochii i s-au mrit, dar nu s-a ndeprtat. Dac nu o deranja asta,
poate ar fi fost de acord s o facem chiar acolo, la zece metri de
focul n aer liber i de oameni care beau, fumau i/sau se cuplau in
jurul lui. Cu puin noroc, era la fel de lene i excitat ca mine.
Eliberndu-i degetul cu un plescit subtil, am cobort capul i
i-am luat un sfrc in gur. Tresrind, s-a arcuit in mine, tresrind
i uitnd de degetele arse. intinznd mna ntre noi, i-am dat la o
parte partea dintre picioare a slipului. A tresrit din nou, strngndu-i braele in jurul umerilor mei, nainte de a pronuna
cuvintele magice:
O, Doamne, da! Acum. Acum.
La dracu', da! Nici nu o srutasem nc. i poate c nici n-aveam
s-o fac. O partid de sex Iar srut... ar fi o premier, m-am gndit,
iar eu eram mereu in cutare de premiere. Deveneau din ce n ce
mai greu de gsit.
Atunci am auzit-o ipnd pe Amber Thompson.
Convins c nu fusese dect sunetul strident pe care l scotea ca
s atrag atenia asupra sa, am hotrt s o ignor. Remarcasem n
el un strop de panic pe care nu il mai auzisem pn atunci, dar,
cel mai probabil, fusese doar paranoia de moment, indus de jointul primit de la frate-su. Slbnogii de paisprezece ani n-ar fi tre
buit s fumeze iarb. Nu tiau s o porioneze. Aceeai cantitate
care pe mine m tcea gata s i-o trag tipei din poala mea, s
gsesc ceva de mncare i apoi s cad ntr-un somn adnc, tar
vise, pe ei putea s-i sperie de moarte.
Tocmai rupsesem folia prezervativului, singurul pe care l
aveam la mine, cnd am auzit nc un ipt.
Naiba s-l ia pe fratele lui Amber bun de nimic! l vedeam n
lumina focului, legnndu-se ntr-o parte i-n alta, rznd cu ali
doi ipi, cu o cutie mare de bere ntr-o mn i o igar n cealalt.
284

Fata din poala mea a gemut i s-a mpins n mine. Strivind pre
zervativul n pumn, i o coad groas din pr moale, rocat n
cealalt, am strigat:
Hei, Thompson!
Rick s-a uitat o dat in jur, apoi i-a continuat conversaia.
Fir-ar a dracului de treab, am njurat, apoi am ncercat din
nou. Thompson, idiotule!
De data asta, s-a uitat doar in direcia opus, dup flcrile de
doi metri.
De ce urli? s-a plns rocata.
Apoi, am auzit-o a treia oar pe Amber, dar, de data asta, vocea
ii prea i speriat i mult mai departe. Nimeni nu era atent, n
afar de mine.
M-am ridicat i am dat-o la o parte de pe mine pe fata cald,
docil, inmnndu-i prezervativul. Am apsat-o s se aeze, iar
minile ei s-au dus direct spre nurul pantalonilor mei scuri. n
secunda aia, am tiut ce credea: c vreau s-mi fac o felaie na
inte s-o comitem. i era gata pentru asta.
Noaptea asta era blestemat.
Apucnd-o ferm de umeri, i-am spus:
Vin imediat.
A clipit confuz, cu buza uor n afar. Nu puteam s o con
damn. Chiar i drogat, eram contient c tocmai spusesem cel mai
stupid lucru care-mi ieise vreodat pe gur.
Amber a ipat din nou, auzindu-se, din fericire, cam la aceeai
distan ca data trecut, iar cu m-am intors i am alergat in direcia
vocii sale, ndeprtndu-m de foc, departe de partida mea sigur
din seara asta, blestemndu-mi contiina i pe Rick Thompson.
Ieind din raza luminii focului, ochii mi s au acomodat ncet,
ca s descopere dou siluete care se srutau. Super, mi-am zis.
Nemaipomenit! Abandonasem cea mai mito ip pe care o vzu
sem in ultimele sptmni ca s alerg de-a lungul plajei i s
descopr c sora mai mic a lui Thompson urla cnd se sruta.
Figura mai mic s-a smucit, cea mare a prins-o, a imobilizat-o i
285

amndou au czut n nisip. Deci nu era un ipt de trage-mi-o> ci


unul de las-m-n pace.
Am pornit spre ei, blestemnd ameeala de la iarb, care m
facea s merg mpleticit pe nenorocitul de nisip. Ultimul lucru pe
care l-am mai contientizat pe deplin a fost c l-am smuls pe tip de
jos cu mna stng i i-am tras un pumn, direct in obraz, cu
dreapta. Impactul iniial al pumnului meu cu falca lui a durut i
m-a fcut s m simt extraordinar. Nu a czut din prima, aa c
l-am lovit din nou. i din nou. i din nou. Pn cnd euforia i
mnia s-au adunat la un loc i au rbufnit, iar eu mi-am cam pier
dut cunotina.
Mi-am spart majoritatea vaselor de snge din partea de sus a
minii i mi-am fracturat dou ncheieturi. Nici nu tiusem c pot
s fac aa ceva. Mna mea dreapt arta groaznic i o simeam la
fel de ru. Mi-au pus-o n ghips. n atr de asta, nu aveam nicio
vntaie.
Tipul cellalt suferise o contuzie puternic i fusese ct pe ce s
intre n com pentru cteva ore. A fi putut s-l omor. A fi putut
s-l omor i nu mi-a fi amintit c o fcusem.
Ceea ce mi aminteam erau ctuele. Bancheta din spate a unei
maini de poliie. nregistrarea Ia secie. O celul care mirosea a
, urin i a transpiraie, dar care, din fericire, m adpostea doar pe
mine. Pentru c nu eram la coala de corecie. Copiii de apte
sprezece ani sunt judecai ca aduli, i merg n arestul obinuit.
Revenindu-mi dup btaie i marijuana, am nceput s tremur i
n-am putut s m opresc.
Maxfield! a urlat, dup un timp, un ofier, iar eu am ridicat
imediat capul. Cauiunea. Haide, mic-i fundul de-aici, dac nu
cumva vrei s rmi.
M-am ridicat de pe banc.
M ateptasem s l vd pe tata i era acolo, dar lng el era
Charles Heller. Uitasem c veniser n vizit in vacana de primvar.
Nu-i vzusem mai deloc de cnd veniser. Nu-mi fcusem timp.
286

in drum spre cas, pe bancheta din spate, nu am scos niciun


sunet. Era o tcere de mormnt. n loc s ne lase acas i s se
ntoarc la hotel, Heller a intrat cu tata.
Trebuie s fac un du. am murmurat, i nimeni nu a obiectat.
Cnd am oprit apa, le-am auzit vocile prin ua subire de carton.
ll pierzi, Ray.
A urmat o pauz, in care mi-am inut respiraia.
Eti prietenul meu i in la tine. i, tocmai pentru c in la
tine, o s-i spun adevrul. Ai dat-o in bar inc de la nceput.
Cindy te-a implorat s-I duci la tratament, iar tu ai refuzat. Noi
te-am rugat s nu il ndeprtezi de prieteni, s nu il ndeprtezi de
noi, s nu il mui n partea cealalt a rii, dar nu ne-ai ascultat. Era
la o coal gimnazial particular i acum e... e pe cale s renune
la tot. Btaia din seara asta n-a fost prima, nu-i aa? i drogurile,
probabil c mai i bea. Folosete toate metodele de evadare posi
bile. Pentru c aa ai fcut i tu.
Tata a murmurat ceva.
tiu. Dar nu e de ajuns. Are nevoie de un scop, o motivaie.
Trebuie s i descopere valoarea.
nc o pauz. Am nghiit cu greu, iar ochii m nepau. Heller
a cobort tonul i nu am putut auzi restul discuiei. Am ieit din
baie, cu un prosop n jurul taliei. Fr s m uit la ei, cum stteau
la masa din buctrie, m-am nchis n cmara mea.
M-am mbrcat cu o pereche de pantaloni scuri, lucru care
mi-a luat de trei ori mai mult cu o singur mn. nsemna ceva s
tiu c lui Charles Heller i psa de mine. Nu schimba cu nimic
situaia, dar nsemna ceva.
Un scop. Spusese c am nevoie de un scop. Poate c era timpul
s renun la coal i s lucrez pe barc. Maxilarul mi s-a ncordat
la gndul c aveam s-i ofer lui Ingram aceast satisfacie. Dac nu
ajungeam la nchisoare pentru vtmare corporal. tiam destule
despre cauiune ca s mi dau seama c nu eram liber dect pn
mi se stabilea o dat de judecat.
Era amuzant c, dintre toate btile n care fusesem implicat,
cea pe care o ncepusem dintr-un motiv serios era cea care avea
287

s-mi creeze probleme. Dac Amber refuza s depun mrturie,


eram terminat. Tipul pe care aproape il omorsem era un student
bogat. Cu o sear n urm, fluturase atia bani ghea ct s i se
scoale lui Thompson, cumprnd o mulime din tot ce aveam i
imprindu-le prietenilor ca pe bomboane de Halloween. Bieii
de vrsta lui, care se imbrcau ca el i conduceau un Range Rover
nu se lsau cu una, cu dou.
7 s-a ndeplinit dorina, bunicule, mi-am spus in sinea mea.
Barca avea s fie salvarea mea. Viitorul meu. Calea mea de sc
pare. Era mai bine dect la nchisoare. Am nchis ochii. Mai bine
dect la 'nchisoare. Uau, asta-i aiurea.
Am adormit imediat ce am atins perna.

LUCAS
N-am rezistat s nu i ntlnesc privirea lui Jacqueline, pentru
o clip, atunci cnd a intrat n sala de curs.
Zmbetul ei era timid, nesigur, iar dup ntmplrile de noap
tea trecut nu puteam s o condamn. Cnd ni am trezit i am
gsit-o gata de plecare, am condus-o pn la camionet i am
srutat-o de la revedere. n timp ce priveam lumina stopurilor
indeprtndu-se, am tiut c i puteam oferi tot ceea ce dorea dup
ce m eliberam de restricia de a-i fi preparator. Aveam s fiu cel
de care avea nevoie, apoi aveam s-o las s plece.
Pentru c eram ndrgostit de ea.
Dup sfritul cursului, blonda care fusese interesat de Kennedy
Moore la nceputul semestrului m-a ntrebat despre seminarul
explicativ. Nu-mi puteam aminti cum o cheam.
E joi, la aceeai or, i-am rspuns, urmrind cum Jacqueline
i strnge lucrurile.
n timp ce vorbea cu tipul acela. Benjamin, care s-a uitat spre
mine, i-a dat ochii peste cap i m-a privit i ea.
288

Cnd, n timp ce ieea din banc, a fluturat din gene i a zis, O


s aleg Preparatori Sexy Pentru 200$, Alex!1, am primit un rs
puns irevocabil la ntrebarea, ct de mult tia el despre ce se ntm
pl intre mine i lacqueline. Ea a roit puternic, iar el a cobort
treptele spre ieire, fredonnd melodia de la Jcoparciy!. nainte s
dispar, mi-a zmbit.
Nu ne am vorbit pn nu am ajuns afar.
El, ... tie? Despre...?
Am trecut cu dinii peste inelul din buz cnd mi-a spus c
prin intermediul colegului su aflase cine eram.
Ne-a observat... uitndu-ne unul la cellalt. i m-a ntrebat
dac m duc la seminariile tale de pregtire.
A ridicat din umeri, semn c trecuse peste asta.
mi imaginam cam cum se desfurase acea conversaie i cum
trebuie s se fi simit ca dup trdarea lui Moore s fie minit din
nou.
Doamne! mi pare att de ru!
Dar cuvintele nu puteau compensa acele minciuni, iar eu tiam
prea bine.
Am mers n pas de plimbare spre sala cursului de Spaniol, t
cui, cu jachetele pe noi i umerii aplecai n . Vechii mei prie
teni din Alexandria ar fi rs i ar fi spus c ziua asta nsorit, de
toamn, era vreme de pantaloni scuri.
Te-am observat din prima sptmn, i-am spus, atunci.
Ca o inundaie dup o furtun neateptat de var, i-am mr
turisit totul. Cum o urmrisem n timpul cursului i i catalogasem toate micrile, de la felul n care i ddea obsesiv prul dup
ureche pe partea stng, pn la micarea degetelor de parc ar
cnta la un instrument. I-am spus despre acea zi ploioas, despre
zmbetul ei, despre acel mulumesc i despre cum m-au afectat
acele dou lucruri. I-am spus despre gelozia mea pe Moore, nc
dinainte ca ea s m cunoasc.
i apoi a fost petrecerea de Halloween.
' R e fe rire la c e le b ru l c o n c u r s d e c u ltu r g e n e ra l a m e r ic a n , le o p a r d y ! P r e z e n ta
to r u l a c e s te ia se n u m e te (G c o rg e A le x a n d e r) A le x T re b e c .

289

A rmas nemicat. Nu mai discutaserm despre ce se ntm


plase n acea noapte, din perspectiva mea.
Am recunoscut c o urmrisem plecnd. C il urmrisem pe
Buck ieind dup ea.
M-am gndit c poate... poate voi doi v-ai hotrt s plecai
mai devreme, Iar s tie toat lumea. S v ntlnii afar sau ceva.
Inima mi bubuia in piept cnd i-am dezvluit aceast greeal,
faptul c sttusem nuntru i ncercasem s m hotrsc dac s
merg dup ea sau nu, n timp ce prdtorul i croise drum prin
parcare, n spatele ei.
Aa cum bnuisem, Buck era mai mult dect un tip pe care l
tia dup nume. F.ra o persoan pe care o vzuse ca pe un prieten.
HI e cel mai bun prieten al iubitului colegei mele de camer,
mi-a explicat, iar in vocea ei nu se simea niciun strop de condam
nare pentru mine sau pentru reacia mea extrem de lent din acea
noapte.
Din copilria mea, tni-am amintit gestul simbolic al preotului
de iertare a pcatelor i am simit c tocmai mi-1 fcuse.
n acelai timp, ne am dat seama c nu mai eram nconjurai de
persoane care se grbeau. Pauza trecuse, iar ea ntrziase la curs.
Am o not maxim. Chiar nu am nevoie de recapitulare, a
spus ea.
Eu aveam o or liber pn la urmtorul curs. M-am uitat la
buzele ei nroite de frig i m-am aruncat cu capul nainte in teri
toriul interzis. Voiam s o srut chiar aici, n mijlocul campusului.
Ai zis c vrei s m desenezi din nou, a remarcat.
i-a umezit buzele, doar o mic atingere cu vrful limbii, iar eu,
ca prin minune, am reuit s mi ndeprtez privirea de la ea, n
loc s o mping ntr-un tufi i s preiau controlul asupra acelei
guri.
Cafea, am spus.
Rareori treceam pe la Starbucks-ul studenesc n calitate de cli
ent. Era aglomerat, dar Gwen i Ron erau un mecanism bine uns.
l.ucas, mi-a zmbit Gwen, refuznd s se uite direct la
Jacqueline.
290

Fr ndoial, era nemulumit c vorbele ei pline de nelep


ciune mi trecuser pe lng urechi.
Bun, Gwen. Dou Americano. i, nu cred c ai cunoscut-o
pe Jacqueline.
Ca o bufni, C.wcn a ntors capul s se holbeze la Jacqueline.
ncntat de cunotin, i-a spus, printre dini.
Jacqueline i-a zmbit, ca i cum colega mea, prietenoas de
obicei, nu era acum ca un cub de ghea.
Asemenea, Gwen, mi place manichiura ta. F. foarte drgu!
Unghiile lui Gwen artau ca nite cadouri multicolore de Cr
ciun. Mie mi se preau groaznice. Dar ea i-a ntors ochii mari,
negri spre Jacqueline, crescnd asemnarea cu bufnia.
Ah, mulumesc. Mi le-am fcut singur.
Serios?
Jacqueline a ntins palma, iar Gwen i-a dat mna stng pentru
o examinare mai atent, n timp ce ne ddea comanda mai departe
i mi lua crdul cu dreapta.
Sunt att de geloas! Eu nu pot s mi le pictez nici ntr-o
singur culoare fr s fac un dezastru. Pe lng asta, cnt la con
trabas i trebuie s le pstrez scurte.
Slav Domnului, mi-am spus.
Off, ce napa! i-a rspuns Gwen, cucerit.
Hram impresionat. i fericit c nu lucra Eve, pentru c ea avea
att de puin ncredere in complimente, inct le considera ca un atac.
Odat aezai la o mas din col, Jacqueline a adus vorba despre
faptul c port ochelari, strnindu-mi o legiune de gnduri nepo
trivite, graie amintirii nemiloase i extrem de vii a motivului pen
tru care i aruncasem.
Nu vreau s te opreti.
A putea s te desenez acum, am spus, scondu-mi din ruc
sac caietul de schie, de parc ar fi fost un colac de salvare, menit
s m fereasc de inec. Am luat creionul de dup ureche, am spri
jinit caietul pe genunchi i m-am lsat pe spate ca s m uit la ea.
A roit, ca i cum ar fi putut s mi citeasc gndurile.
291

Citete asta, Juajucline. Creionul a alunecat pe pagin i mi-am


imaginat degetele mele alunecnd pe pielea ei. I-am privit pieptul
urcnd i cobornd, aa cum tcusem noaptea trecut. A privit fix
la minile mele, n timp ce acestea interpretau curbele trupului ei
i le transformau in linii i umbre pe hrtie.
Mi-am imaginat c o ntind pe patul meu i i ncruciez nche
ieturile deasupra capului, ca in desenul de pe perete. Mi-a plimba
degetele pe pielea ei, fr niciun pic de presiune. Numai mngieri
ca o adiere, care s-i ridice tirioarele invizibile de pr i s-i antre
neze corpul s-mi recunoasc atingerea. S se nale spre ea. Ar
murmura agitat ceva neneles, aa cum fcuse asear, mai ales
atunci cnd degetele mele i-ar trece peste coapse, ncepnd de la
de la genunchi i continund in sus.
Drace! Desenul sta era o idee groaznic.
La ce te gndeti? am ntrebat-o, ncercnd s m distrag.
La liceu, mi-a rspuns.
Bine. Funciona. Ar fi putut la fel de bine s-mi arunce cafeaua
in fa. Am crezut c se refer la Moore, dar ea a spus:
Nu m gndeam la el.
M-a ntrebat cum fusese liceul pentru mine i am revzut acei
ani intr-o serie de flash-uri: prietenia neateptat cu Boyce, res
pingerea lui Melody, durerea provocat de pierderea bunicului,
tata i tcerea lui, btile, fetele tar chip i Arianna, transformndu-mi cicatricele intr-o poezie a durerii. mi schimbasem
numele cnd plecasem de acas, dar nu m puteam rupe att de
uor de ceea ce fusesem.
Foarte diferit de cum a fost pentru tine, imi nchipui, i-am
rspuns.
M-a ntrebat n ce fel i i-am dat primul exemplu care mi-a
venit n minte.
N-am avut niciodat o iubit.
Prea sceptic, dar nu avea cum s neleag cum fusesem ca
biat. Petrecerile i aventurile de o noapte, dezndejdea. n cteva
fraze, i-am povestit despre Amber i acea ultim btaie, cnd mnia
mi acaparase creierul i pumnii i imi pierdusem cunotina.
292

I-am spus despre arestare, despre Charles i despre calea de sc


pare pe care mi-o oferise.
E ca un nger pzitor pentru tine.
Nici n-ai idee, i-am rspuns.
***
I-am trimis lui Jacqueline fia recapitulativ cu dou zile nainte
de a o prezenta la seminar, dup ce sttusem s m gndesc dac
lucrul sta nu nclca vreo alt regul moral. Era un favoritism
tlagrant. Dar la ce-mi folosea s-mi mbriez partea de biat ru
dac nu puteam s am favorii?
Mi-a rspuns c i se pare ciudat s primeasc e-mailuri de eco
nomie de la mine, de parc eu i Landon am fi fost tot dou per
soane diferite. A mrturisit c aproape i-1 recomandase pe Landon
ca preparator lui Lucas, care prea cam lene, fiind mereu neatent
la ore i chiulind de la teste. Bine c nu-mi spusese toate astea
personal, pentru c a fi rs cu poft.
Ea i Mindi se duseser la secia de poliie ca s dea declaraii
i s depun plngere mpotriva lui Buck, pe numele complet:
Theodore Boucker III. Asta descoperisem cnd fusesem contactat
de detectiv. I-am povestit cum o agresase pe Jacqueline i cum il
btusem. Buck spusese tuturor membrilor friei lui i oricui il
mai ascultase c ntreinuse relaii sexuale consensuale cu Jacque
line in camioneta ei i c, dup ce ea plecase, fusese atacat de nite
vagabonzi, dei nu depusese plngere nici la Poliia campusului,
nici la secia central.
Mine era ultima mea or de curs cu Jacqueline. Examenul final
la economie era programat sptmna viitoare, iar cminele aveau
s se nchid pe durata vacanei de iarn peste dou sptmni.
Mi-a trimis un mesaj: Dup examenul final, de miercurea

viitoare, ce urmeaz?
Am nchis i deschis ecranul. Ce urm eaz? Oare nu tia cum
st treaba cu biatul ru? Nu exista ce urmeaz. Dovedisem lucrul
sta prea multor fete ca s mi le amintesc pe toate. O tvleal i
apoi gata. Sau sex oral i apoi gata. Sau sex i apoi gata.
293

Dar, spre deosebire de toate de dinaintea ei i de toate de dup


ea, aveam s-o venerez i s-o savurez pe Jacqueline Wallace, cnd
avea s vin n patul meu. Aadar, o premier pentru mine. Facem
dragoste i apoi gata.
ntr-un trziu, i-am trimis mesaj de rspuns: Vacana de

iarn. Sunt lucruri pe care nu le tii despre mine. Mi-am promis


c n-o s te mai mint. dar eu nu sunt pregtit s arunc toate
crile pe mas. Nu tiu dac pot. mi pare ru.
Nu m ateptam la un rspuns. i nu am primit niciunul.

294

capitolul

LANDON
M-am trezit cu miros de cafea. Ciudat, pentru c tata era
aproape ntotdeauna plecat atunci cnd m trezeam. Nu puteam
s-mi imaginez c ar fi anulat excursiile programate pentru a dis
cuta despre arestarea mea. Nu refuza clienii niciodat.
Cnd am ieit, Charles Heller sttea la masa din buctrie. Nici
urm de tata. Avea n fa un carneel, laptopul i o carte de telefon
local. S-a rezemat de scaun i m-a cercetat cu privirea, in timp ce
intram n buctrie.
Landon, a vrea s discut cu tine, dac eti de acord. Am
adus chilie prjite i am fcut cafea proaspt. Te las cteva minute
s te dezmeticeti, apoi vom sta de vorb. Bine?
Am dat din cap, ncruntndu-m, dup care am intrat n baie
s caut nite analgezice in dulapul de deasupra chiuvetei. Abia am
putut s deschid capacul cu protecie pentru copii. Mna mea era
att de umflat, nct arta ca a unui personaj din desene animate
i m durea groaznic. Splatul pe dini, imbrcatul i dezbrcatul
hainelor, toate erau mai complicate tar s m folosesc de ea.
Mi-am luat un tricou i pantaloni scuri, crora am renunat s le
mai strng iretul.
M-am trntit pe scaunul din faa lui Heller, iar el a mpins spre
mine o chifl uns cu crema de brnz i o can de cafea neagr.
i-a scos ochelarii de citit i s-a uitat la mine, cu privirea deschis
i insistent, studiindu-mi faa, ochii. Nu eram obinuit s fiu exa
minat att de atent de cineva cruia i psa de mine. tiam c il
295

dezamgisem. Ruinea m-a cuprins ca o alunecare de teren, att


de rapid i copleitoare, nct am fost ngropat in ca nainte s pot
scpa.
Cu ochii la cana din minile mele, m-am luptat s-mi stp
nesc lacrimile i am ateptat s aud ceea ce avea de spus.
Am o propunere pentru tine, pe care eti liber s o accepi
sau s o refuzi, a nceput. Ceea ce o s-i ofer nu este un cadou. E
o provocare. Dac nu vrei s-o accepi, nimeni nu te poate obliga
s-o faci i nimeni nu va ncerca. nelegi?
Nu am neles, dar am ncuviinat, tcut.
Am tcut o list cu ceea ce vreau de la tine. i, lng ea, am
scris ce voi face eu, dac tu realizezi aceste lucruri ct de bine poi.
Mi-a ntins carneelul s m uit i a continuat:
n primul rnd: coala. Vreau s ncepi s mergi la ore in
fiecare zi, la toate orele. Vreau s dai tot ce poi, pentru c vreau s
intri la facultate. La anul, va trebui s te nscrii la nite cursuri
grele pentru a te pregti i s munceti foarte mult s ii mreti
media general, pentru c eti cu un picior in groap, Landon.
M-am ntrebam dac avea idee ct de ru era de fapt. Nu
puteam s-i spun.
n al doilea rnd, gsete-i un loc de munc. Orice. Ceva
care s-i ofere un salariu, nu banii de buzunar de la tatl tu. Ceva
cu care s capei experien in lucrul pentru altul. In al treilea
rnd, renun la droguri i butur. I.a droguri, definitiv. La bu
tur... Ei bine, a fi un ipocrit dac i-a cere s juri c nu te mai
atingi de o bere, pn cnd implineti douzeci i unu de ani. Dar
vreau s ncerci i vreau s te controlezi. i, in sfrit, vreau s te
nscrii la taekwondo. Dac ai de gnd s te bai, trebuie s tii cum
s o faci corect. Ai s nvei motivele pentru care s o faci i, cel
mai important, motivele pentru care s nu o faci.
Am nghiit cu greu, i primul meu gnd a fost c nu aveam
cum s fac toate astea. Asta nu era o provocare. Era ceva imposibil.
Dar voiam s o fac. mi doream.
Dac accepi s faci toate astea, iat ce voi face eu: voi plti
cursurile de arte mariale. Pe mine m-au salvat i m-au echilibrat
296

cnd eram tnr i cred c te vor ajuta i pe tine n sensul sta.


n al doilea rnd, voi trage toate sforile posibile s te nscriu la
facultate.
M-am uitat n ochii lui. Lucra la cea mai bun universitate din stat.
Dac nu reuesc, a continuat el, mai este i varianta colegiu
lui de stat. Avem unul foarte bun. Faci un an acolo, iei note maxime
i apoi vei putea s te transferi. n orice caz, eu i Cindy vrem s vii
s locuieti cu noi. Avem un apartament deasupra garajului plin
cu o mulime de gunoaie de care nu mai avem nevoie. Va trebui
s-i gseti un loc de munc pentru a-i achita colarizarea, dar
nu vei plti chirie. Am dat cteva telefoane azi-diminea. Am
gsit un dojang respectabil cam la douzeci de minute de noi.
Dac acceptai provocarea mea, te inscriem astzi. Am s consider
drept acord semntura ta n subsolul acestei liste.
A pus un pix deasupra carnetului i s-a ridicat.
Gndete-te ct serveti micul dejun. Eu merg s-i conduc
pe Cindy i pe copii. Astzi pleac acas. M ntorc mai trziu.
l.sndu-i o mn pe umrul meu, a continuat:
l-am telefonat i detectivului, s discutm despre cazul tu.
Indiferent de ceea ce decizi aici, eu i tatl tu vom face tot ce
putem pentru tine.
El nu avea de unde s tie ct de speriat i deprimat fusesem ct
sttusem in celula aceea. Mi-am ridicat privirea spre el, confirmndu-i c auzisem tot ceea ce spusese, dar nu am putut vorbi.
Doar am dat din cap. M-a btut pe umr i a disprut.
Am semnat hrtia aia dup mai puin de un minut de la pleca
rea lui.

LUCAS
Miercuri diminea, cnd am ajuns la economie, Jacqueline
vorbea cu Moore pe coridor. Umerii ei ncordai emanau frus
trare, iar tonul lui o confirma.
297

Nu mi-a trecut niciodat prin minte c ar face asta.


Jacqueline m-a vzut venind peste umrul lui i m-am oprii
lng ea.
Eti OK? am ntrebat-o.
Sunt bine, m-a asigurat, dnd din cap.
L-am sgetat cu privirea pe Moore, pentru un moment, apoi
m-am ntors i m-am ndreptat spre sala de curs. M-a recunoscut i
a nceput s pun lucrurile cap la cap nainte s ies din raza auditiv.
Tipul la e n grupa noastr? i de ce dracu mi-a aruncat
privirea aia?
N-ar fi vrut s tie de ce i aruncasem privirea aia, sau c eram
perfect capabil s mi-o susin.
Jacquelinc nu s-a mai uitat spre mine cnd au intrat amndoi
pe u, cinci minute mai trziu. I Ieller ii ncepuse deja prelegerea.
Moore a trecut pe lng mine, cu o expresie sumbr, iar Jacqueline, linitit, s-a strecurat la locul ei. Am rsullat uurat.
***
jacqueline i Mindi plnuiser s cear ordin de restricie tem
porar cu aplicare imediat, azi dup-amiaz. M-am oferit s fac
schimb de tur, ca s le nsoesc, dar mi-a spus c prinii lui
Mindi aveau s se asigure c primeau toat atenia necesar.
Erin zice c s-ar putea s-o retrag definitiv.
Mi-am dorit, pentru a suta oar, s-l fi omort pe nenorocit,
atunci cnd am avut ocazia.
Mi-am privit aburii respiraiei ridicndu-se ca un fum i mi s-a
tcut poft de o igar pentru prima dat dup foarte mult timp.
Nu fumasem niciodat dect atunci cnd busem i poate c asta
mi doream de fapt. Ceva care s m amoreasc. Era de necrezut
prin cte trecuse fata asta cu numai doi ani mai n vrst dect
Carlie, ca s declare ceea ce i se ntmplase. Se baza pe sprijinul
prinilor i al friei sale, dar, o mai vzusem o singur dat de
atunci i mi se pruse tot zdrobit.
298

Jacqueline nici nu le spusese prinilor ei. i, dup dispariia


lor din timpul vacanei de Ziua Recunotinei, puteam s mi ima
ginez d e ce.
Cnd am ajuns la cmin, s-a ntors spre mine. n ciuda gndu
rilor negre pe care le avusesem cu treizeci de secunde mai devreme,
i-am zmbit chipului ei minunat, abia vizibil de sub cciula trico
tat, haina cu glug i fularul pufos, nfurat de mai multe ori n
jurul gtului, att de nalt, nct ii acoperea gura.
I-arn atins faa cu degetul meu rece, mngindu-i linia obrazu
lui i trgnd in jos fularul ridicol, ca s-i descopr buzele pline.
M i-ar plcea s te mai vd, nainte de a pleca acas, i-am spus.
M i-a amintit de spectacolul solo pe care l avea n seara asta, de
recitalul obligatoriu la care trebuia s asiste vineri i de spectacolul
orchestrei ei de smbt sear. Oficial, eram convins c studenii
Ia m uzic aveau cele mai multe obligaii n afara orelor.
D ar pot veni pe la tine mine-sear, dac vrei, a adugat.
Ah. normal c voiam! Am dat din cap c da.
Vreau.
O chii ei erau imposibil de mari i albatri, buzele ei roz nchis
implorndu-m s le srut. Vreau s te srut, Jacqueline, am gn
dit. C h iar aici, chiar acum, n faa lui Dumnezeu i a tuturor. M-ar
fi lsat. Citeam asta n ochii ei. Pentru a ne salva pe amndoi, i-am
ridicat fularul la loc.
A ri ca o mumie neterminat. De parc cineva a fost ntre
rupt n timp ce te nfur n giulgiu.
Poate c i-am aplicat o lovitur nucitoare de pumn i i-am
um plut nasul de snge mai nainte s m transforme ntr-o mumie
att d e nfricotoare, mi-a rspuns, iar eu am rs.
C n d s-a apropiat mai mult de mine, nu am putut rezista i am
srutat-o pe frunte, inhalnd neglijent. La dracu!
m i dai un mesaj cnd termini, dup-amiaz? am ntrebat-o,
fcnd un pas napoi.
299

Jacqueline: Gata. Ordinele de restricie sunt apro


bate. Nu poate s se apropie la mai puin
de 300 de metri de oricare dintre noi.
Eu:
Bine.
Jacqueline: M pregtesc de spectacolul solo.
ine-mi pumnii!
Eu:
Nu ai nevoie. Ai degete magice, i amin
teti?
Jacqueline:
Bteam ntotdeauna la u nainte s folosesc intrarea din spate
a casei Heller. Charles i Cindy nu fuseser niciodat att de
exuberani ca prinii mei, dar trebuia s fiu sigur. Nu voiam s ne
traumatizez pe toi, intrnd peste ei cnd copiii lor erau plecai i
credeau c sunt singuri.
Heller a rspuns la u.
Landon, eti bine?
Landou. Am oftat.
Da. Super. Voiam s discut cu tine despre... Jacqueline.
Sprncenele i s-au ridicat, apoi a zmbit.
Vino nuntru. Concepeam subiectele pentru examenul
final de sptmna viitoare. Studenii o s m urasc nainte s-l
termine.
i-a frecat palmele, mult prea ncntat de acest gnd. Studenii
l iubeau pe Heller, aproape ntotdeauna. Absolvenii il considerau
Satana, dar cei crora le era mentor tiau meserie.
Ne am aezat la masa din buctrie, cu cte o bere in fa.
Dou lucruri: primul, trebuie s te pun la curent n privina
relaiei mele cu ea...
L-am vzut pregtindu-se sufletete.
Bine.
i-am spus c o cunoteam dinainte s-i devin preparator,
ca Lucas. Dar nu i-am povestit cum ne-am cunoscut.
Am tras adnc aer n piept.
A fost agresat n campus, cnd pleca de la petrecerea unei
frii. Eu... l-am mpiedicat s... Ea nu a vrut s-1 denune.
300

Iisuse Hristoase!
A mpins laptopul din faa lui, apoi i-a odihnit coatele pe
crile i caietele mprtiate pe mas.
A fost agresat de un alt student?
Am ncuviinat.
i de ce n-a vrut s depun plngere? Fr ndoial, indivi
dul e periculos...
Asta... nu e tot.
A amuit, incruntndu-se.
Charles, l-am oprit nainte... nainte s ajung la un aa
nivel, nct ea s poat dovedi fizic. A scpat fr vnti i fr,
am scrnit din dini. Fr penetrare. Tipul este membru al friei
din care face parte fostul ei. tii cum sunt bieii tia: ori nu l-ar
crede in stare de aa ceva, ori ar rspndi zvonuri despre ea ori
cum. N-am putut s o conving s mearg la poliie, dar, sincer, nici
nu ni-am strduit. Deci, poate c e i vina mea. Poate am sperat c
btaia pe care i-am dat-o o s l nvee minte. Dar n-a fost aa.
O, Doamne! A fcut-o din nou.
Cuvintele lui erau o afirmaie, nu o ntrebare.
Da. A violat o alt fat.
Ce dra...
F.a i Jacqueline l-au denunat. La fel am fcut i eu.
L-au exmatriculat? ochii ii strluceau. Nu vreau ca jigodia
aia s umble dup prad prin coala mea.
Buzele mi s-au arcuit.
Pe la Poliie se zvonete c administraia ii permite s vin
in ultima sptmn, doar dac merge numai la examene i un alt
membru al friei este n permanen cu el ct timp este acolo.
Asta-i o tmpenie...
F nevinovat pn la proba contrarie, Charles.
tiu. tiu.
A oftat adnc, la fel de frustrat ca i mine.
Doar c... m gndesc la Carlie i m enerveaz al naibii de
mult.
S-a oprit.
301

Am trecut un deget peste cicatricea de pe ncheietura stng i


am tcut amndoi pre de un moment.
Jacqueline i cealalt student au cerut astzi ordine de
restricie. Nu are voie s se apropie la o distan mai mic de trei
sute de metri de ele n campus sau in afara lui, nici s le contacteze
n vreun fel.
A aprobat din cap, dar tiam c se gndea la ce m gndeam i
eu: nu era de ajuns. ns, tot era ceva.
Ai spus c sunt dou lucruri? mi-a amintit.
Mi-am supt inelul din buz, iar el a observat. Era un tic nervos.
Cnd eram stresat, nu puteam s m abin. Am tras adnc aer n
piept.
Vreau s tiu dac... , interdicia student/preparator
poate fi ridicat. Vrem s ne ntlnim mine-sear. Dup ce pre
dau recapitularea. Moment n care atribuiile mele de preparator
sunt, intr-un fel, ncheiate.
A ridicat o sprncean.
Hmm. Locuiete in zon sau pleac din campus pe timpul
vacanei de iarn?
Pleac.
Ah, ei bine, v-a sugera s nu v afiai in public pn dup
examenul de sptmna viitoare, dar o mic ntlnire in secret...
Mi-a zmbit diabolic.
Presupun c suntei capabili de aa ceva.
Credea c Jacqueline urma s-mi devin iubit sau era deja. n
plus, prea ncntat de acest gnd. Nu m-a lsat inima s il corectez.
***
Pe tot parcursul cinei, Jacqueline a fost abtut. Gtisem paste,
lucru care pruse s o impresioneze din nou, dar am presupus c
nu era n apele ei din cauza a ceea ce se ntmplase data trecut.
N-avea s se mai repete, dar nu puteam s i-o spun tar s par un
nesimit. Hei, (ii minte c data trecut am vrut s m opresc? E\
bine, de data asta nu m opresc pn nu mi strigi numele.
Mda, aa nu.
302

Dup ce am pus farfuriile in maina de splat vase, am tras-o


mai aproape i am pretins c ii dau o lecie improvizat de autoap
rare, lundu-i minile i imobUizndu-le la spate.
Cum iei din aceast strnsoare, Jacqueline?
Mi-a rspuns in oapt c nu ar vrea s ias.
Dar dac ai vrea, cum ai face? am insistat.
A nchis ochii i mi-a dat rspunsurile corecte: lovindu-m cu
genunchiul in vintre, clcndu-m peste degetele de la picioare.
i dac te-a sruta i tu n-ai vrea?
M ateptam s foloseasc ceva ce nvase la curs, poate o lovi
tur cu capul. Dar nu. Mi-a spus c m-ar muca i, drace, aproape
mi-am pierdut controlul.
Am srutat-o, uor, aproape spernd s m mute. n loc de
asta, i-a trecut limba prin interiorul buzei mele i peste inel, iar eu
am ridicat-o pe bufet, s fie deasupra mea. nfaurndu-i braele
i picioarele n jurul meu, i-a mpins limba mic n gura mea.
I-am supt-o mai adnc, mngind-o cu a mea, apsndu-mi dinii
pe ea, cnd i-o retrgea.
La naiba, a gemut.
Am luat-o de pe bufet i am dus-o pe pat, aeznd-o n mijlo
cul lui i srutnd-o pn cnd a nceput s se zvrcoleasc sub
mine. l-am scos puloverul, iar ea mi-a descheiat cmaa, ct timp
eu am reluat srutul. Cnd i-am atins cu un deget fermoarul blu
gilor, a spus:
-D a .
I-am spus c n-am mai ncercat asta cu nimeni important de
mult vreme i m-a neles greit, creznd c i mrturiseam c nu
mai fcusem sex cu nimeni. Aproape am izbucnit n rs, dar nu
era nimic amuzant n asta.
Am fcut, dar nu cu cineva la care s in sau... apropiat,
m-am corectat. O dat i-att.
M temeam s nu o dezguste acest fapt. Fusese trei ani cu
Kennedy Moore i eram sigur c o fcuse cu el, dar era foarte posi
bil ca el s fi fost singurul.
O dat i-att, mereu?
303

Nu e ca i cnd ar fi fost nenumrate.


M-am simit de parc ar fi trebuit s-mi ncruciez degetele la
spate.
Au fost mai multe nainte, n liceu, dect n ultimii trei ani.
Asta era adevrat.
Sprijinit deasupra ei, am privit-o n timp ce-mi spunea c i
dorea asta. C m dorea.
Te rog, nu-mi cere s spun stop, a adugat.
Nu avea de ce s-i fac griji n privina asta. Singura mea pre
ocupare era s m mic suficient de lent nct s i ofer ei plcere.
Voiam s se simt frumoas, dorit i complet, intens, pe deplin
satisfcut.
I-am tras jeanii in jos, apoi i-am scos de tot, permind ochi
lor mei s alunece pe trupul ei superb n timp ce mi dezbrcm
cmaa i blugii. Am mngiat-o uor cu degetele, pe curbura
snilor, peste un sutien din dantel roz, pe mica adncitur a buri
cului, deasupra celeilalte buci de dantel care era tot ce mai avea
pe ea. Era incredibil de sexy, intinzndu-se spre mine, trasndu-mi
liniile bicepilor i ale umerilor, palmele alunecndu-i in jos, pe
abdomen, umezindu-i buzele cu limba.
Am luat un prezervativ din sertarul noptierei, dar, cnd m ani
aezat deasupra ei, a nceput s tremure. tiam c nu era din cauza
frigului, chiar dac sta a fost motivul pe care l-a invocat, cnd am
ntrebat-o. Era foarte ncordat, aproape panicat i nu eram sigur
de ce. M-am rugat s aib mai mult de-a face cu lipsa de experien,
dect cu ceea ce i se ntmplase n acea noapte. Lipsa de experien
o puteam remedia. Teama sau spaima ce strnea ecouri ale unui
eveniment att de cutremurtor precum cel pe care l suferise ea...
nu prea tiam cum s o combat.
M-a putea opri. A putea s o in in brae. Asta aveam s fac,
dac frica nu i disprea.
M-am ridicat i am scos ptura de sub ea. Cearafurile erau
reci, amplificndu-i tremuratul, pn cnd am aruncat-o napoi,
peste noi, srutnd-o uor i nclzind-o cu corpul meu. I-am
simit muchii relaxndu-se sub atingerea mea. Respira mai
304

repede, dar mai profund. Am srutat-o pe ndelete, atent, susinndu-i capul cu palmele, strnindu-i din nou dorina pe care o
simise n buctrie. S-a ghemuit sub mine, ncreztoare, cald,
relaxat.
E mai bine? am ntrebat-o, iar ea a rspuns c da. tii c poi
s-o spui. Dar de data asta nu i-o cer eu.
M-am aplecat s o srut din nou i a deschis gura, mpletindu-i
limba cu a mea, lingndu-mi buza, sugnd uor inelul i trecndu-i
degetele prin prul meu, susinndu-mi capul in poziia pe care o
voia. Cnd m-a zgriat cu unghiile ei scurte de la umeri pn la
olduri, strecurndu-i degetele sub elasticul boxerilor mei in
timp ce ne srutam, am tiut c era pregtit, dar am pstrat rit
mul lent, intenionnd s-i satisfac toate dorinele, l-am desfcut
sutienul, i l-am scos de tot, i-am dat jos chiloii, apoi pe ai mei,
mi-am pus prezervativul, toate astea fr s ne oprim din srutat.
Punndu-i o mn pe old, m-am aplecat peste ea, i-am des
chis gura cu un srut adnc, penetrant i m-am avntat n ea,
rmnnd suficient ct s simim amndoi conexiunea pe deplin.
Fierbinte i strmt, mi se potrivea perfect. Bineneles c da. I-am
srutat brbia, obrazul i linia prului, exact lng ureche.
Fat frumoas, am murmurat, ieind i revenind. Mngindu-i interiorul gurii, i-am spus fr cuvinte ct de mult o iubeam.
A suspinat, strngndu-i degetele in prul meu i trgnd,
sugndu-mi limba, punndu-i un picior peste al meu i sprijinindu-se n saltea cu cellalt, ca s-mi poat ntlni micrile cnd
am nceput s m balansez.
M-am cutremurat deasupra ei, att de bine, att de bine, micndu-m odat cu ca, lsndu-mi minile s alunece pe trupul ei
fin, frmntnd i mngind. Cnd i-am luat un sn in mn i
m-am aplecat s-i iau mamelonul in gur, mi-a optit numele,
zvrcolindu-se i gemnd ncet. Avea nevoie de asta, avea nevoie
de mine.
M-am rsucit pe spate, lund-o cu mine. Am pus minile pe
talia ei, apsnd-o in jos in timp ce eu m ridicam, dirijnd-o pn
cnd a preluat controlul i a stabilit ritmul de care avea nevoie, cu
305

genunchii lipii de oldurile mele i braele tremurnd. Prul i-a


czut n jurul nostru. Minile mi-au alunecat pe coapse i, sub
perdeaua prului ci mtsos, de culoarea caprifoiului, i-am trasat
cu limba dealurile snilor, insistnd pe prile moi de sub ei, con
turnd exteriorul complet i mijlocul liniei pectorale. A gemut
att de adnc, nct am simit sunetul cu obrazul lipit de pieptul ei.
Haide, Jacqueline, i-am optit. Hai acum, iubito.
A scncit din nou, frustrat, ca i cum n-ar fi tiut sigur ce s
fac, aa c am rostogolit-o sub mine, i-am lipit minile pe saltea
de o parte i de alta a capului i am mpins din nou in ea.
O, Doamne, a oftat, strngndu-i degetele peste ale mele.
Lucas, a suspinat, cu ochii nchii.
Sunt aici, i-am rspuns, aplecndu-m s o srut in timp ce
se ncorda i se cutremura.
Am urmat-o, mai fericit ca niciodat.

Nu-i puteam vedea dect umrul dezgolit, adpostit sub ptur,


dei, cu certitudine, o puteam simi. Era cald i moale, pliat in
braele mele. Picioarele ne erau mpletite. Am ncercat s m con
centrez asupra prilor pe care le vedeam i le cunoteam la fel de
bine ca pe modelele tatuate in pielea mea. Am decis c ochii mi
plceau cel mai mult. Erau, de asemenea, i cel mai greu de redat
pe hrtie. mi era imposibil s surprind fiecare nuan i felul n
care m privea. Sau poate gura... i-am atins buzele, iar ea i-a ridi
cat privirea, ateptnd.
Era nedrept ct de mult o doream. Am srutat-o, dezvelind-o
pn la talie. Brbailor le place s vad, ca i artitilor, aa c
ni-am supus dorinei de a-i admira pielea goal. Doamne, Dum
nezeule, era att de frumoas!
Vreau s te desenez aa, i-am spus, strduindu-m s-mi
stpnesc rsul cnd m-a ntrebat, in glum, dac aveam s-l prind
n perete.
Dac a fi fcut-o, n-a fi putut s mai dorm niciodat. Ar fi
trebuit ori s o am n pat i s repetm ceea ce tocmai fcuserm,
306

ori s-mi folosesc imaginaia extrem de bogat ca sa mi-o nchipui


acolo.
i-am tcut mai multe portrete care nu sunt pe perete, i-am
destinuit.
Ups!
Desigur, a vrut s le vad. l-am mngiat snii cu vrfurile de
getelor i am tras-o mai aproape.
Acum? am ntrebat.
Te rog, nu acum.
A cedat, probabil curioas, iar eu ni-am urcat deasupra ei i am
disprut sub ptur.
I-am presrat srutri pe stern, drept n jos, naintnd ncet.
Respiraia i s-a accelerat, minile i s-au afundat n prul meu i au
nceput s-l strng atunci cnd am trecut de buric, fr s m
opresc. Am trecut pe o parte, sugndu-i i mucndu-i interiorul
coapsei, inhalndu-i parfumul dulce, apoi suflnd uor de parc a
fi vrut s-i art drumul pe care avea s-1 urmeze limba mea. n
minile ei mici, prul meu lung, ntunecat a cptat ceva ce nu a
avut niciodat: suflet.
ndrum-m, Jacquelitte. Arat-mi unde s merg.
i a fcut-o.
***

Mi-am tras boxerii pe mine nainte s-i dau drumul lui Francis
i s l hrnesc, ca s ne lase in pace. Am turnat un pahar de lapte
i am pus cteva negrese pe o farfurie, apoi i le-am dat lui lacqueline cnd m-am ntors n camera slab luminat.
inea cearaful peste sni, ceea ce era i amuzant i atrgtor,
avnd n vedere ultimele ore. Dup ce am aprins lampa de birou,
am luat caietul de schie i m-am urcat n pat, n spatele ei, ndem
nnd o s se sprijine de pieptul meu. oldurile ei goale apsau pe
ceea ce avea s fie, ntr-un viitor nu foarte ndeprtat, o erecie
impuntoare. In acest moment, voiam s torc de mulumire sau s
gem sau s fac orice altceva fceau brbaii dup li se mplineau
toate dorinele posibile.
307

A ronit o brio ct timp eu am rsfoit rapid schiele din acest


semestru: cldiri cu o arhitectur remarcabil din campus, desene
mecanice, peisaje i oameni care mi se pruser interesani. Pn
s ajung la cea pe care i-o fcusem n ziua ploioas, ea terminase
dou negrese i ncepuse o a treia.
M-am uitat spre tavan. Super; bunicule! Acum, nchide ochii.
Am ntrebat-o dac o deranjeaz c am urmrit-o nainte s
m cunoasc, dar prea s cread c nu fusese pentru mine dect
un alt strin interesant, care mi atrsese atenia.
Nu tiu dac asta m face s m simt mai bine sau mai ru,
i-am spus.
S-a aplecat pe braul meu.
Nu mai sunt suprat c nu mi-ai spus c tu erai Landon.
Singurul motiv de suprare a fost c am crezut c te jucai cu mine,
dar era exact opusul.
Mi-a atins obrazul i cearaful a alunecat.
Nu mi-ar putea fi niciodat fric de tine, mi-a optit.
Am pus farfuria pe noptier mpreun cu caietul de schie i
am ntors-o n poala mea. l-am atins, srutat i supt snii, iar ea
i-a trecut degetele magice prin parul i peste pielea mea, trezindu-m complet.
S iau un... ... a optit, iar eu am dat din cap c da. S-a
aplecat spre sertarul noptierei i a revenit cu un ptrat de celofan.
Pot s... sau e prea...?
Doamne, da. Te rog!
Nu-mi mai pusese niciodat o fat prezervativul. n timp ce
degetele ei mici i reci l-au apsat i derulat cu precizie de expert,
am presupus c, n acest moment, eu eram cel fr experien. i,
o, Doamne, era perfect.

308

capitolul
LANDON
Gsirea unui loc de munc s-a dovedit a fi mult mai complicat
dect crezusem la nceput. Intr-un ora mic, unde toat lumea tia
c, in trecutul nu foarte ndeprtat, agresasem pe cineva, patronii
nu se ngrmdeau s m aib pe statul de plat.
Cutnd cu disperare, am ncercat s aplic i la ultimul restau
rant de tip fast-food in care a fi dorit vreodat s lucrez i tot am
auzit:
Completeaz asta, dar, momentan, nu prea angajm.
Era aproape var, cea mai aglomerat perioad a anului pentru
toate companiile din acest orel turistic. Nu angajau, pc dracu.
M-am uitat la cmaa cu mnec scurt i cravata din poliester a
managerului i i-am luat foaia din mn. mi trebuiau cam cinci
sprezece minute s o completez. De poman.
Tu nu eti fiul lui Ray? Nepotul lui Edmond?
M-am rsucit i l-am observat pe unul dintre morocnoii
oraului, un tip n vrst, uitndu-se n sus, la mine. Erau o mul
ime ca el pe aici. Cel din faa mea era mai scund i mai lat dect
mine, mbrcat cu o salopet din pnz roie care semna izbitor
cu hainele de nchisoare, cu excepia emblemei Hendrickson Elec
trice i AC de pe piept. i-a golit tava plin cu ambalaje mototolite
i cutii de carton la coul de gunoi i s-a ntors din nou spre mine.
Da, domnule, i-am rspuns. Sunt Landon Maxfield.
Mi-a strns mna cu o putere remarcabil.
309

W. W. Hendrickson, s-a prezentat, accentul local scurtndu-i


cele doua iniiale Ia dubyah dubyah. i caui de munc, nu-i aa?
Dar n-ai vrea s lucrezi in locul sta de rahat.
S-a uitat la managerul care se nroise.
Fr suprare, Billy.
Aveam impresia c Bill Zuckerman nu se mai recomandase
Billy de cel puin douzeci de ani. i-a dres vocea i s-a strduit s
nu se ncrunte, dar nu a reuit.
Ah, nu m-am suprat, domnule Hendrickson.
Hmm, a spus Hendrickson. Vino un minut pn afar, Landon. Hai s stm de vorb.
A deschis drumul, iar eu l-am urmat.
Credeam c lucrezi pe barc, cu taic-tu.
Am mers in pas domol pn la camioneta lui, unde i-a spriji
nit un cot de ea.
Am ncuviinat din cap.
Da, domnule. Dar, la anul, vreau s merg la facultate i o s
am nevoie de experien i referine.
Flnuieti s-o tergi din ora cum a fcut taic-tu, nu-i aa?
m-a ntrebat, dar nu am putut simi niciun pic de rutate n tonul lui.
Da, domnule. Am de gnd s studiez ingineria.
A ridicat din sprncenele stufoase.
Ah, uite un lucru nelept, care merit studiat. N-am putut
s neleg niciodat de ce lui taic-tu i-a trebuit o grmad de
coal s nvee ceva att de nefolositor.
Am strns din buze, tiind foarte bine c n-avea niciun sens s
ncerc s explic licenele n economie ale tatei unui tip ca domnul
Hendrickson.
O s trec la subiect. Am nevoie de un nou asistent. Nu te
repezi s accepi. nainte, trebuie s tii c, probabil, o s te elec
trocutezi o dat sau de dou ori pn nvei care-s firele pe care
trebuie s le ocoleti. i o s te trimit pe ntuneric n mansarde cu
temperaturi de cincizeci de grade, unde o s transpiri ca o fntn
artezian, o s-i intre cioburi de sticl n genunchi i n fund i
uneori, o s-i treac printre picioare cte o creatur.
310

A rs, un sunet nazal aproape mut.


Odat, un asistent a czut prin tavanul unui client, din cauza
unui oposum. Norocul lui c a aterizat in mijlocul sufrageriei.
Norocul lui?
A, bine.
Nu tiam ce s-i rspund sau ce s-l ntreb.
Leafa e cu civa dolari peste salariul minim. Fr butur,
tar igri, tar ha-ha cu fetele clienilor. Simt c trebuie s-i
menionez asta, pentru c eti artos, la fel ca taic-tu, dar, n
afar de asta, am mai pit-o.
Faa mi s-a nclzit.
Presupun c te pricepi la calculatoare i alte chestii din astea?
Am dat din cap c da i a continuat:
Bine. Mi-ar trebui nite ajutor ca s mi pun registrele acolo.
S fiu n pas cu secolul douzeci nainte s se termine. Deci, ce
prere ai?
M i-am gsit ilc m um ii, mi-am spus in sinea mea.
***

Ei bine, dom nule Maxfield, iat-ne ajuni la nceputul clasei


a dousprezecea. N-am crezut niciodat c ai s ajungi pn aici,
trebuie s recunosc.
M-am uitat la directoare i mi-am zis: Serios? Mai ales cnd ai
fcut tot ce i-a stat in putere ca s scapi de mine. Totui, tupeul
nesimit de a m chema la ea in birou doar ca s-mi spun asta nu
prevestea nimic bun. Se credea superioar oricui i peste tot, iar
intre zidurile acestei coli, avea dreptate.
Nou luni, mi-am spus in gnd. Nou luni i aveam s scap de
aici. Nu m opream nici s m i scutur praful de pe cizme.
Aa c am tcut. Doar i-am ntors privirea bulbucat cu una
neclintit de-a mea. A studiat o bucat de hrtie cu orarul meu.
Vd c te ai nscris la algebr i fizic.
M -a privit pe deasupra ochelarilor cocoai pe nas.
Foarte... am biios din partea ta.
311

Cu buzele strnse, sprncenele uor ridicate i pleoapele lsate,


expresia feei i trda scepticismul cu privire la capacitatea mea de
a duce la bun sfrit schimbrile pe care le ncepusem in ultimele
sptmni ale anului trecut.
Voiam s-i zbor ochelarii i aerul de superioritate de pe fa.
n loc s-i rspund, mi-am repetat mantra in gnd, adic prin
cipiile pe care le nvasem primvara trecut, n prima mea lun
de arte mariale: curtoazie, integritate, perseverenei, autocontrol,
spirit nemblnzit. De cele mai multe ori, funciile acestora se
ntreptrundeau, pentru c fiecare dintre ele era legat de celelalte.
Dac nu reueam s stpnesc vreuna, era foarte probabil s le
pierd pe toate. La ce-mi folosea integritatea dac nu aveam auto
control?
Deci, am stat acolo, ateptnd ca Ingram s se plictiseasc de
mine.
Nu-i plcea deloc tcerea mea, asta era evident. Buzele subiri
i s-au schimonosit.
Am neles c una dintre elevele noastre eminente te-a ajutat
s treci clasa, ast-primvar.
Ah. Pearl.
Dup ziua n care m-a controlat s vad dac nu am un plmn
perforat, eu i Pearl Frank nu am mai vorbit niciodat tar ca
Melody s fie prezent sau altfel de replici n afar de cele obinuite
la ore. Primvara trecut, in bibliotec, aproape c nu i-am rs
puns cnd mi-a atins braul i m-a ntrebat:
Landon, eti bine?
Cu numai ase sptmni de coal rmase pentru a le recu
pera pe cele treizeci de materie pierdut pe lng celelalte lucruri
noi, m cam duceam la fund. Dar n-aveam chef s recunosc asta
n faa celei mai bune prietene a lui Melody, care se ntmpla s fie
i cea mai deteapt elev din clasa mea.
Am clipit, mi-am rotit umerii i mi-am trosnit gtul.
Da. Foarte bine.
Stteam n aceeai poziie de mai bine de o or, citind i reci
tind un subcapitol din cartea de chimie.
312

A gesticulat spre textul din faa mea, ncruntnd din sprncene.


De ce te uii la asta? Am nvat Legea lui Dalton acum ase
sptmni.
Strmbndu-m, am nchis cartea i m-am ridicat.
Da, ei bine, eu nu am neles-o atunci i nu o neleg nici acum,
i-am spus, relaxndu-mi grimasa i ridicnd din umeri. Nu-i mare
lucru.
Lui Pearl nu-i scpa mai nimic.
Dar, o nvei acum pentru c...
Am nghiit n sec. Nu voiam s afirm cu voce tare c m hotrsem, n al doipelea ceas, s inii schimb viitorul i m temeam c
nu eram n stare s-o fac.
Dac vrei, pot s-i trimit notiele mele din ultimele ase
sptmni i poi s m ntrebi ce nu nelegi.
n ochii ei negri nu se citea mila, ci o provocare.
Am ncuviinat din cap.
Bine.
Nu-i fie fric s ceri ajutor i de la profesori. Sunt oameni
normali, tii?
Am ridicat o sprncean i ea a zmbit.
M rog, majoritatea.
Pe parcursul urmtoarelor sptmni, m-a ajutat s promovez
chimia, literatura i matematica. Datorit ajutorului ei, creierul
meu s-a trezit dup trei ani de hibernare.
Pearl Frank? a ntrebat doamna Ingram, de parc nu mi-a
fi amintit orele de pregtire sau cine le susinuse. Nu tiam de
unde atlase i nici prin cap nu-mi trecea s o ntreb.
Da, i-am rspuns.
n clipa asta, m ura. n primele luni de taekwondo, devenisem
mai atent la semne pe care le ddea cineva cnd trecea de la iritare
la furie. S recunoti cnd adversarul poate s-i piard cumptul
in orice moment este, la urma urmei, necesar pentru aprare.
Semnele ei fizice erau minore, dar existau.
313

Am auzit c, la sfritul anului trecut, ai fost arestat pentru


vtmare corporal. Din fericire, ai scpat cu o eliberare con
diionat.
Din fericire nu erau ntocmai cuvintele pe care voia s le zic.
Nu i-am rspuns.
Pearl mi spusese odat c Ingram era genul de lider care ere
dea n metoda adunrii prin scdere.
E pe jumtate genial, pe jumtate nelciune. Elimin elevii
cu rezultate slabe, angajaii cu randament sczut etc., ceea ce ridic
media general sau poziia n clasament a organizaiei.
In cele din urm, Ingram s-a dezbrcat de caracter i s-a uitat
urt la mine.
De ce nu-mi rspunzi, domnule Maxfield?
Am nclinat o sprncean.
Nu mi-ai pus nicio ntrebare.
Ochii i-au scprat.
Permite-mi s m fac neleas. Nu tiu de-a ce te joci aici
sau ce treab ai cu domnioara Frank, dar nu vreau s-i iroseasc
timpul preios pentru prostiile tale. Nu cred nicio secund c tu ai
avea un minim esenial de spirit moral sau deprinderile de via
i interpersonale necesare pentru a reprezenta aceast instituie i
standardele ei educaionale exemplare.
Mi-am mucat buza, abinndu-m s o corectez. Potrivit sta
tului, coala ei era departe de a fi exemplar.
A continuat s bat cmpii despre lipsa mea de integritate, de
sim critic i de respect pentru autoriti, dar am refuzat s-o mai
ascult. Era amuzant c oamenii care trncneau despre lipsa de
respect a altora nu doreau, de obicei, s l ofere la schimb.
Cnd s-a oprit, urechile mi iuiau.
Ne-am neles, tinere?
n mod clar, atepta un rspuns la mai mult dect aceast ntre
bare sau o reacie urt din partea mea. Avea s fie dezamgit.
- Cred c da. Mai avei ceva s-mi spunei, doamn Ingram?
M-am ridicat, aruncnd o umbr lat pe biroul ei, de la fereas
tra estic din spatele meu.
314

*Trebuie s ajung Ia or. Dac nu cumva dorii s ntrzii din


prima zi.
Chiar la anc, s-a sunat prima oar.
S-a ridicat i ea, dar tot a trebuit s ridice privirea spre mine. n
Iimpui verii, atinsesem nlimea impuntoare a lui tata, iar doam
nei nu-i plcea c eram cu treizeci de centimetri deasupra ei. Am
bgat o mn n buzunarul din fa i mi-am mutat greutatea pe o
parte. Kra singurul armistiiu pe care i-1 ofeream. Nu mai aveam
paisprezece ani, iar aceast femeie n-avea s-mi distrug ansele
de a pleca din oraul sta i a intra la facultate.
Poi s pleci. Dar sunt cu ochii pe tine.
Aham, m-am gndit, ntorcndu-m i ieind din birou fr s
ii rspund.
Eram curios de ce Dumnezeu o persoan ca ea urmase o cari
er n domeniul educaiei, dar nu aveam de gnd s o ntreb. Nu
toat lumea se comport logic. Nu toate lucrurile au sens, n cele
din urm. Uneori trebuie s uii de explicaii sau de scuze i s lai
in urm oameni i locuri, pentru c, altfel, te vor trage n jos.

LUCAS
Smbt diminea, trecuser treizeci i ceva de ore de cnd o
vzusem ultima oar pe Jacqueline. Eram n vestiar, mpreun cu
sergentul Ellsworth, pregtindu-ne pentru ultimul modul. Noi doi
nu trebuia s intrm dect la jumtatea cursului, pentru c astzi
nu aveam dect un singur rol, cel de atacatori, iar asta necesita o
anumit distan emoional fa de victime.
Cnd am intrat n sal, complet echipai, ochii mi s-au oprit
direct pe Jacqueline. Purta costumul de protecie, la fel ca restul
fetelor. Semnau cu un trib de mini-lupttori sumo. S-a uitat n
sus i m-a vzut, apoi a cobort imediat privirea, mucndu-i
buza. M-a izbit o amintire detaliat a orelor petrecute n patul
meu. Dup zmbetul ei timid, am dedus c tot la asta se gndea i ea.
315

Distan emoional. Absolut!


mi doream, prea trziu, s-i fi cerut lui Jacqueline s m evite
ca adversar. Puteam s exersm mpreun micrile de aprare,
dar asta era altceva. n calitate de atacatori, eu i Ellsworth trebuia
s facem comentarii sonore i s cutm momente bune de atac.
Nu eliberam victima dect dup ce era aplicat corespunztor o
lovitur defensiv. i eram amndoi instruii s apreciem asta.
Aceast seciune a cursului era stresant pentru mine. Trebuia
s pretind c sunt un agresor sexual, iar asta m fcea s-mi doresc
numaidect un du clocotit.
Imediat ce terminau recapitularea micrilor cu Watts, doam
nele erau gata s treac la ceea ce prietena lui Jacqueline numea,
dup spusele ei, ut serios in flecutee.
E ncntat de asta doar pentru c poate exersa pe voi fr s
v rneasc pe bune, datorit costumului vtuit, mi-a spus joi
seara, in timp ce ne mbrcam s o duc napoi la cmin.
Aha, i-am rspuns indiferent, iar ea a rs.
Erin a fost prima persoan creia i-am spus, a continuat pe
un ton sczut, punndu-i mnuile i evitndu-mi privirea. mi
doresc s-i fi spus mai devreme.
Am tras-o mai aproape i i-am ridicat brbia.
Nu exist moduri corecte sau greite de a fi un supravieuitor,
Jacqueline. Nu exist niciun tipar.
A ncuviinat din cap, nghiind cu greu, nu foarte convins n
privina lui Mindi.
Tu ai supravieuit. O s reueasc i ea.
Eu eram primul. n drum spre saltea, am simit-o urmrindu-m
cu privirea i m-am rugat s nu fiu eu partenerul ei pentru asta.
Vickie s-a oferit voluntar i mi-a tbcit fundul n cel mai bun
mod posibil. M ateptasem ca Erin s vin prima sau a doua, dar
sttea din nou cu Jacqueline, care nu prea s se grbeasc deloc.
Cnd a venit rndul lui Ellsworth la saltea, le-am urmrit ncurajndu-i colegele, Erin strignd din toi rrunchii sugestii precum:
D cu capul! COSITOAREAl Lovete-1 cu piciorul! D-i mai
TAREI
316

n timpul sta, Jacqueline ipa i batea din palme,


ntr-un trziu, Erin i-a strns mna lui Jacqueline i a pit in
fa s se lupte cu Ellsworth, dup ea rmnnd numai Jacqueline
i nc o femeie foarte timid, care lucra la Centrul de Sntate.
Ellsworth s-a uitat la Erin i, nainte de a nainta, a mormit:
Dac tipa asta mi ndeas oule in gt, mi rmi dator, omule.
Nu sunt aa de sigur c echipamentul sta ii face fa.
Dac victima ne lovea sntos, nu aveam s simim, cel puin
aa speram. La instruire, ne spuseser s ne adunm tot dramatis
mul. Chiar i aa, cnd Erin l-a nimerit pe Ellsworth cu un ut
perfect n flecutee, iar el s-a prbuit la pmnt, am fost un pic
ngrijorat. Unsprezece voci au strigat, FUGI! Dar Erin avea pro
priul dramatism. Dup ce a srit pe pieptul lui, s-a ntors i l-a mai
lovit de dou ori inainte s fug in zona de siguran, unde a srit
n loc, de parc ar fi ctigat campionatul la categoria grea.
Ellsworth s-a ridicat i mi-a fcut semn c totul e OK. Am
rsuflat uurat.
M-am dus in faa saltelei i am ateptat. Caii, fata de la Centrul
de Sntate a fcut un pas in fa, att de emoionat, nct tre
mura. n acest moment, unii ar fi putut fi tentai s-i spun c nu
trebuia neaprat s-o fac. Dar ajunsese pn aici. Era timpul s-i
dovedeasc ei nsi ceea ce nvase. La nceput, Watts i-a dat
cteva instruciuni scurte, ncurajnd-o s loveasc mai tare. Am
fost blnd cu ea, dar, pe msur ce-mi cra pumni i picioare, in
aplauzele colegelor ei, a nceput s dea mai cu for, s strige mai
tare nu i napoi. Cnd am terminat, plngea i zmbea, nconju
rat i felicitat de celelalte fete.
Pentru mine, nimic nu a fost mai impresionant dect s-o urm
resc pe Jacqueline. Fr instruciuni, a executat o seric de micri
i, indiferent dac nimerea sau nu, le combina. La un moment dat,
a rmas blocat intr-o mbriare urs frontal, pn cnd Erin a
strigat, OULE! destul de tare ct s se aud i n statul vecin, iar
Jacqueline a ridicat cu putere un genunchi. Ellsworth a lovit
podeaua. E a luat-o la fug spre zona de siguran, unde Erin a
mbriat-o cu entuziasm. Eram att de mndru de ea! i m-am
317

rugat lui Dumnezeu s nu fie vreodat nevoit s foloseasc ceea


ce nvase aici.
***

Duminic dup-amiaz, eu i Jacquclinc am luat o ultim pauz


de la "nvatul pentru examenele finale. Am pus cafea in dou ter
mosuri i ne am ndreptat spre lac. Am vrut s desenez dou
caiace. n timp ce jacqueline insista c oamenii din ele sunt nebuni,
pentru c niciun om ntreg la cap n-ar fi ieit pe lac la temperatura
asta. S-a ghemuit lng mine, pe banc, tremurnd ncontinuu,
dei era nfofolit din cap pn-n picioare. Eu eram in hanorac,
fr mnui. i renunasem la jacheta de piele, pentru c nu aveam
nevoie de ea.
Am tcut-o smiorcit, pentru c se vicrea att de mult de
vremea rece, iar ea m-a lovit n umr. A fi putut s o blochez, dar
nu am vrut.
Au, drace, retrag cuvintele. Eti fr inim. Crncen de
agresiv!
Am luat-o mai aproape, s o nclzesc.
Am o lovitur de pumn nucitoare, a murmurat n pieptul
meu.
Abia i-am distins cuvintele.
Ai, i-am rspuns, ridicndu-i faa spre mine. De fapt, mi-e
puin fric de tine.
Cuvintele mele jucue ascundeau mai mult adevr dect i
nchipuia.
Nu vreau s-i fie fric de mine.
Cuvintele i-au ieit nsoite de aburii respiraiei i am srutat-o,
pn cnd nasul i s-a nclzit pe obrazul meu.
Ne am ntors n apartament, unde mi-a amintit ceea ce ii ceru
sem acum cteva sptmni: s-mi lase ceva la care s visez.
Aadar... ai visat destul? m-a ntrebat.
Hainele ne erau ifonate, dar nu depiserm pragul srutrilor
fierbini pe canapeaua din sufragerie, cu Francis pe post de spec
tator plictisit.
318

Dac visasem minile i gura ei pe mine? A... da.


Privindu-mi intens buzele, cu inelul tras complet n gur, pe
chip i s-a rspndit un zmbet lent. iVl-a srutat, apoi mi-a alune
cat din poal i s-a aezat n genunchi, intre picioarele mele. n
timp ce-mi descheia nasturele i fermoarul pantalonilor, eram
convins c visez. Nu voiam s-mi schimb poziia, ca nu cumva s
m trezesc, dar tot i-am trecut degetele prin prul moale, aa nct
s pot in acelai timp, i s o ating, i s privesc fiecare lucru pe
care il fcea.
Cnd i-a plimbat vrful limbii de la baz pn la vrf, am
nchis ochii pentru o clip, nnebunit de plcere. S-a ridicat s m
mute uor, masndu-m mai nti cu vrfurile degetelor, apoi cu
limba. Am gemut, ceea ce era, se pare, exact reacia corect. Gura
ei fierbinte s-a nchis in jurul meu i, Doamne, Dumnezeule, capul
mi-a czut pe sptarul canapelei. Am nchis din nou ochii, cu mi
nile nc n prul ei mngindu-i obrajii cu podurile palmelor. Iar
apoi, a scos o singur not lung, joas.
La dracu, Jacqueline, am suspinat.
De data asta, nu m-a lsat s o opresc.
***

Miercuri dup-amiaz, mi-a trimis mesaj: Econ final LUAT.


Nu-mi psa dac nvase termenul din jocuri video sau din cari
caturi cu pisici. Era adorabil. Numai din cauza mea, da? i-am
trimis napoi. Nu, din cauza tipului luia, Landon, a rspuns. Am
rs cu voce tare, ctignd o sprncean ridicat de la Eve, cu care
lucram o tur dubl. Azi, Gwen i Ron aveau cte dou examene
fiecare i noi nu aveam niciunul, aa c am acceptat s lucrm
aproape toat ziua, mpreun cu managerul.
Vreau ceva fierbinte i dulce.
Am recunoscut vocea lui Joseph, dndu-i comanda lui Eve.
i-a frecat palmele prin mnuile tar degete, ncercnd s le
nclzeasc. Avea o hain inscripionat cu emblema universitii
i numele lui. Fesul de ln, tras peste urechi, etala mascota noastr.
Eve l-a privit cu asprime.
319

Am nevoie de numele buturii pe care o dorii, domnule.


Vocea ei improca venin. Avea s fie amuzant. Sau foarte dure
ros. Oricum, nu m induram s intervin i s-i opresc.
Joseph rareori intra in cafenea, insistnd c nu era nimic de
capul ei, doar suprapre i supra-publicitate.
S-a uitat la Eve, peste bar.
Recomandri? Nu sunt familiarizat cu toate buturile de fie
pe care le avei. Cum am zis, vreau ceva fierbinte i dulce. lotui,
nu sunt sigur c tu eti cea care m poate ajuta.
Serios? Asta e replica ta?
Sprncenele lui s-au ridicat i gura i s-a strmbat.
Scumpo, dac speri la o replic, n-ai s-o primeti de la mine.
Eti foarte departe de a fi genul meu.
Eve a pufnit furioas.
Aaa, deci vreau ceva fierbinte i dulce nu nseamn nimic?
Pi... nu, i-a rspuns, privind-o glacial. nseamn c a dori
0 butur fierbinte, n loc de una rece i c a vrea ceva dulce, adic,
s mai pui zahr in ea. La naiba! Mai ai cumva vreun coleg, sau pe
altcineva la care pot s comand?
Strngnd din buze, s-a uitat de jur mprejur i m-a vzut.
Drace, Lucas, d-mi ceva... a ntors privirea spre Eve, fier
binte i dulce.
Ce zici de Salted Caramel MochaV
Mi-a rspuns zmbind:
O, da! Sun perfect.
Zmbetul i-a disprut cnd s-a uitat din nou la Eve, dei nc
vorbea cu mine.
i, i mulumesc pentru profesionalism.
I-am preparat butura, iar el i-a nmnat o bancnot lui Eve,
care i-a dat restul n tcere.
Ne vedem sptmna viitoare, la concertul Air Review, mi-a
mai spus, lund paharul. Apropo, sora lui Elliott vine n vizit
1 Butur servit numai in cafenelele Starbucks americane, din espresso i spum
de lapte, amestecate cu sirop mocha i toffee nut, completate cu fric, sirop de
caramel i caramel srat.

320

peste inc o sptmn. Dac vrei, ntr-una din seri, s ni te alturi


la cin, o s m pot luda i eu cu singurul meu prieten detept.
Cu siguran, am rs. Sun bine, Joseph.
Dup ce a plecat, Eve m-a sgetat cu privirea i mi-a zis, fr
pic de inflexiune:
E gay, nu-i aa?
-D a .
i tu ai stat acolo i m-ai lsat s m fac de rs...
Eve, nu toat lumea se nvrte in jurul tu.
Am btut-o cu degetul pe nas, ca s mai indulcesc din aspri
mea cuvintelor.
Poate ar trebui s-i dai seama de asta.
M-am intors s spl cnile, inainte s nvleasc urmtorul val
de clieni speriai de examenele finale.
Ea a pufnit un oftat, dar nu mi-a rspuns.
Telefonul a sunat cu inc un mesaj de la jacqueiine, care, pn
smbt, mai avea nc trei examene, fa de mine, care mai aveam
numai unul.
Jacqueiine: Mncare chinezeasc smbt? Am nevoie de

ceva iute i aromat pentru a srbtori sfritul semestrului.


Poate Kung-Pao? *fcnd cu ochiul*
Dup schimbul de replici de mai devreme dintre Joseph i Eve,
am rs din nou cu voce tare. Eu i Jacqueiine plnuiserm s ne
relaxm in camera ei de cmin, dup ce Erin pleca n vacana de
iarn.

Eu:

Cred c pot s ncropesc ceva picant i


aromat.
Jacqueiine: * fcndu-i vnt * da. te rog!
***

Deci, cum ai ajuns s cni la contrabas? am ntrebat-o, cu


tnd o bucat de broccoli n cutia mea. Stteam unul lng altul pe
podeaua camerei de cmin, rezemai de pat.
Din cauza echipei de fotbal pentru juniori, a rspuns.
321

M-am ncruntat, imaginndu-mi-o mbrcat cu echipament


de fotbal, iar ea a rs.
Unul dintre instrumentitii notri i-a rupt clavicula n tim
pul unui meci de fotbal, iar profesorul orchestrei a implorat una
dintre vioare s fac schimb cu el. M-am oferit voluntar. Faptul c
mama n-a fost deloc fericit a fost un bonus.
Deci, s neleg c relaia dintre tine i mama ta nu e tocmai
bun?
A oftat.
De fapt, abia i-am spus... despre Buck. Despre toate astea. i
a plns. Mama nu plnge niciodat. A vrut s vin aici, a conti
nuat, ncruntndu-se. I-am spus c m simt bine, c sunt puter
nic, i am realizat c aa este.
S-a rezemat din nou de pat, cu faa ntoars spre mine.
Datorit lui Erin i ie.
Mintea mi sugera c trstura pe care o luda nu era de biat
ru. Am mimat gestul scoaterii plriei.
La dispoziia dumneavoastr, doamn.
A zmbit.
mi face o programare la terapeutul ei. La nceput, am
acceptat ca s-i ofer ceva de fcut, un mijloc de a m ajuta... Dar,
gndindu-m mai bine, m-am bucurat. Vreau s discut cu cineva
despre ceea ce mi s-a ntmplat. Cu cineva care m poate ajuta s
depesc toate astea.
Chipurile noastre erau foarte aproape unul de altul i puteam
s jur c m privea cu tristee. Poate pentru c eu nu aveam mam.
Asta-i nemaipomenit. M bucur c ai o mam care te susine.
Nu aa voiam s decurg seara asta. Mai aveam att de puin
timp cu ea!
Dar tu? Cum te-ai hotrt s studiezi inginerie? Vreau s
spun c, probabil, ai fi putut s te specializezi n art.
Am ridicat din umeri.
Pot s desenez oricnd am chef. M calmeaz, aa a fost
mereu. Dar nu vreau s fac asta dect pentru mine. Ct despre art
in general... Nu sunt cu adevrat nici pictor, nici sculptor, nici
322

altceva de genul sta. A fost destul de greu s-mi restrng intere


sele la inginerie. Voiam s le fac pe toate.
Ea a zmbit.
Deci, cum ai ales?
Ei bine, prin calificare i oportunitate. Nu m-am gndit nici
odat c voi profesa n medicin. Am crezut c aveam s proiectez
maini i s inventez chestii futuriste, cum ar fi vehiculul pe pern
de aer. Dar mi s-a ivit ocazia, atunci cnd Doctorul Aziz mi-a
cerut s m nscriu i am profitat de ea.
Am cutat n iTunes lista cu melodii pe care voiam s le asculte
i i-am dat ambele cti. Aa cum m ateptam, avea o deprindere
muzical pe care nu o mai vzusem niciodat la vreun alt cunos
cut de-al meu. n timp ce m privea, am vzut n ochii ei cum s-a
dezlnuit un val de sentimente. M-am aplecat s o srut, dup
care am ridicat-o, am aezat-o pe pat i m-am ntins lng ea, cu
un bra sub cap i cellalt lipit de abdomenul ei.
Cnd am ntins mna s i mngi urechea cu vrful degetului,
i-a scos o casc i mi-a dat-o mie. Am derulat lista pn am ajuns
la o melodie pe care o descoperisem cu puin nainte s mi fac
ultimul tatuaj, patru rnduri scrise pe coasta mea, o poezie com
pus de artista mea mam pentru analiticul brbat care o iubea.
Cntecul mi amintise cuvintele ei, aa c, la urmtoarea mea
vizit acas, am cutat n mansard caietul ei cu poezii. Am copiat
versurile i i le-am dus Ariannei, care a pictat poezia pe pnza
trupului meu, acum doi ani.
Dragostea nu c lipsa logicii
ci logica examinat i recalculat
nclzit i pliat s se potriveasc
pe contururile dinluntrul inimii.
Minile noastre au nceput s rtceasc una pe corpul celuilalt
i mi-am strecurat degetele sub bluza ei n timp ce o srutam. M-a
avertizat c Erin putea intra n orice moment. Aparent, colega ei
323

nc nu plecase din cmin. Ceva legat de un iubit care tot ncerca


s o rectige.
De ce s au desprit? am ntrebat.
I-am mngiat snul, gata s caut nchiztoarea sutienului.
Oare, de data asta, era n fa sau n spate?
Din cauza mea, mi-a rspuns, iar eu am ncremenit. Nu, nu
de aia. Chaz a fost... cel mai bun prieten al lui Buck.
Doar pronun&ndu-i numele, tot corpul i s-a ncordat i am
tras-o mai aproape.
In principiu, Buck deja plecase i, probabil, nu avea s se mai
ntoarc semestrul viitor. Aceast probabilitate avea s devin o
certitudine dac Charles avea vreun cuvnt de spus. El cunotea
pe cineva din comisia disciplinar i eram convins c avea s trag
toate sforile posibile.
Nu i-am povestit nc despre casa scrilor, nu-i aa? m-a
ntrebat Jacqueline.
M-am ncordat la fel de tare ca ea.
Nu.
A nghiit cu greu.
Acum o lun, toate mainile de splat de la etajul meu erau
pline, aa c am cobort la etajul al doilea, s vd dac au maini
libere.
Vocea i era att de slab, nct, dac m micm, nu o mai
puteam auzi.
Cnd m-am ntors, Buck m-a acostat pe scri. M-a ameninat
c...
A nghiit din nou, foarte anevoios, lsndu-m s continui
singur fraza, n minte.
Aa c i-am spus, Hai n camera mea. M-am gndit c, dac
reueam s l ademenesc pe hol, acolo ar mai fi fost persoane care
m ar fi auzit spunndu-i s plece i n-ar fi avut ncotro.
O ineam prea strns. mi ddeam seama de asta, dar muchii
mi mpietriser. Nu-mi puteam slbi strnsoarea.
Pe coridor erau cinci oameni, l-am spus s plece. Cnd i-a
dat seama ce-am fcut, s-a nfuriat. A insinuat c am facut-o pe
324

casa scrii. i, dup privirile celor prezeni... dup povetile care


au circulat dup aceea.... l-au crezut.
Nu intrase n camera ei. Dar pusese mna pe ea. i o speriase.
Din nou.
Simeam o neputin covritoare i o furie protectoare crescndu-mi, dar habar n-aveam ce s fac cu ele. Nu voiam s o
rnesc pe Jacqueline, nici s o sperii, ins nu tiam cum s canali
zez mnia ce-mi clocotea n vene, ameninnd s se reverse.
Am mpins-o pe spate i am srutat-o, apsnd un genunchi
intre coapsele ei. Simind-o c se zbate, mintea mi-a strigat: CE
MAMA DRACULUI FACI? Am ncercat s m retrag, dar minile
ei, eliberate dintre noi, s-au nfipt n prul meu i au strns. A des
chis gura, trgndu-m nuntru i srutndu-m napoi la fel de
apsat.
M-am cutremurat, copleit de iubire. O iubeam att de mult,
nct abia puteam s respir. M-am ntrebat dac e normal s simi
aa cnd iubeti pe cineva sau dac eram att de distrus, nct nu
eram n stare nici mcar s iubesc corect, pentru c tot ceea ce
simeam era o nevoie insaiabil, demenial, o gaur neagr n
sufletul meu. M destrmam n braele ei, prefcndu-m in scrum.
Trebuia s m opresc. Toat treaba asta trebuia s inceteze. li
oferisem ceea ce-i dorise, lucrul de care avusese nevoie, iar acum
zceam n buci, la picioarele ei. Oare cum de nu-i ddea seama?
Nu mai puteam continua cu jocul sta. Trebuia s pstrez puinul
care mai rmsese din mine.
Am vrut s o dezbrac i s o stpnesc pentru ultima dat. S-i
desfac picioarele i s m nchin ei. S o fac s-mi strige numele i s
se cutremure sub mine. Am vrut s m prefac, pentru nc o noapte,
c puteam s fiu al ei. C ea putea fi a mea. M-am ntins deasupra ei
i am srutat-o, tiind c n-avea s fie aa. Colega ei de camer avea
s se ntoarc dintr-un m oment n altul i asta era tot. Nimeni nu-mi
putea umple golul pe care mi doream s-l umple ea.
Am ncetinit ritmul, rmnnd unul lng altul, iar eu am
nceput s-m i compun scuzele de plecare.

325

Dar, m-a ntrebat despre familia Heller i despre prinii mei, i


m-am ntors pe spate ca s-i rspund la ntrebri.
Dup care...
Cum era mama ta?
Jacqueline... am nceput, apoi am auzit cheia lui Erin nvrtindu-se n broasc.
Cnd a intrat pe u, ne-am ridicat. Erin a ncercat s spun c
trebuie s-i spele rufele, dar am intervenit:
Eu tocmai plecam, am zis, lcgndu-mi ireturile ghetelor
negre de lucru i dorindu-mi s-mi ti luat vechile cizme Noconas,
ca s-mi pot bga picioarele n ele i s plec.
Mine? m-a ntrebat Jacqueline n u, strngndu-i braele
n jurul su.
Mi-am tras fermoarul hainei i i-am rspuns:
E oficial vacana de iarn. Ar trebui probabil s-o folosim
pentru a lua, totodat, o pauz unul de la altul.
S-a tras un pas inapoi, uimit. M-a ntrebat de ce, iar eu i-am
rspuns cu ajutorul logicii, tar pic de emoie: ca urma s plece din
ora, eu la fel, timp de cel puin o sptmn. Ea trebuia s-i
strng lucrurile i Charles avea nevoie de ajutor s afieze notele
finale. Asta era o prostie, dar tiam c ea nu avea cum s verifice.
I-am spus s m anune cnd se ntoarce in ora i m-am aple
cat s o srut. Un srut grbit, steril. Nicio frm din ceea ce
merita. Nicio frm din ceea ce simeam. I-am spus la revedere i
am plecat.

326

capitolul

LANDON
tiam c nu eram singurul elev din coal tar calculator, dar exact
aa m simeam. De obicei, foloseam intemetul de la bibliotec sau
m conectam in timpul orelor de informatic sau acas la Hendrickson. ns, astzi nu aveam nici informatic, nici program de
lucru, aa c foloseam computerul preistoric din garajul lui Wynn.
Cumpr-i odat un laptop ieftin, m ndemna Boyce.
Lucrezi tot timpul, deci, sunt sigur c ai bani. i sunt ferm convins
c nu mai fumezi i nu te mai nepi.
Dup ce am deschis pagina unde speram s mi se afieze nota
examenului de admitere, am ateptat s apar pagina de logare i
am introdus parola. Boyce se uita dup taic-su prin fereastra cu
sticl mat, mbcsit de amprente, buci de band adeziv, pete
de cine tie ce i zeci de ani n care nimeni nu se gndise s cum
pere lichid de curat geamuri.
Economisesc pentru colarizare, i-am servit aceeai scuz
pe care o foloseam de fiecare dat cnd refuzam s cheltui bani pe
ceva. i nu m-am nepat niciodat.
Da, da, m-a strns de biceps. Braele tale mari, tari i vnjoase sunt pstrate numai pentru ace de tatuat.
Am scuturat din umeri ca s-i ndeprtez mna.
Bi, ia mai taci...
Nite note astronomice la examenul de admitere erau singura
mea speran de a ajunge la facultate, pentru c n-aveam cum
s-mi mai ndrept media general. Nici zece pe linie anul sta nu
327

avea s fie de ajuns. Studiasem toate testele Online gratuite i citi


sem fiecare ghid de studiu din bibliotec n ultimele opt sau nou
luni. Dac notele de la examenul sta nenorocit nu erau ridicol de
mari* eram terminat. i nicio sfoar tras de Heller nu avea cum s
schimbe asta.
Am apsat pe autentificare, ecranul a clipit de cteva ori i au
aprut: numerele care imi hotrau viitorul. M-am rezemat de
scaun, cu privirea pe ecran i inima bubuindu-mi n piept.
Reuisem.
Nouzeci i opt la sut? a ntrebat Boyce, ridicnd din sprn
cene, apoi a fluierat. Asta nseamn ceea ce cred eu c nseamn?
Rahat, frate! tiam c eti numai creier, dar, la dracul
M-a apucat de umeri i m-a scuturat, rznd. Boyce era sin
gura persoan, n afar de Heller, care tia ct de mult imi dorisem
aceast cale de scpare. Ct de mare nevoie aveam de ea.
Bi! Ai reuit!
Am dat din cap, nc uluit.
Of, frate! m-a mpins. Asta e napa. Eu o s rmn blocat in
oraul sta de rahat, n timp ce tu o s te duci la facultate, unde o
s i-o pui cu tone de studente.
Am zmbit, cltinnd din cap. Las-1 pe Boyce s scoat n
eviden singurul aspect din facultate care i-ar fi plcut.
Am auzit cu ntrziere trntindu-se ua unei camionete.
Fir-ar! am spus la unison.
Clopotul de deasupra uii a sunat exact dup ce am ters istoria
motorului de cutare, am nchis calculatorul i am srit de pe
scaun, dar tatl lui Boyce nu era chiar att de idiot.
Bi mgarilor, iar v uitai la pornciuni pe calculatorul
meu7, a urlat, fr s atepte nici mcar s se nchid ua in spatele lui.
Prul rrit i se ridicase n cretetul capului, de parc ar fi suferit
un oc electric.
Practic, nu ne uitaserm la filme porno pe calculatorul lui
dect o dat, dei eram sigur c Boyce nc o fcea ori de cte ori
prindea ocazia. Ajunseserm la concluzia tacit c era prea ciudat
s ne uitm mpreun.
328

Ne uitam la notele examenului de admitere la facultate i-a


spus Boyce, urmrindu-i cu atenie micrile.
Nici nu tiam c putea s lege cuvintele alea.
iMincinos jegos, a mrit Wynn, repezindu-se la el.
Ne-am ferit din calea lui, Boyce reuind s evite fr tragere de
inim pumnul crnos ndreptat spre capul su, cam cum ai nde
prta o musc fluturnd din mn. Taic-su ne-a njurat tot dru
mul pn la u.
Prietenia mea cu Boyce se nfiripase pe baza tailor denaturai
i a mamelor absente, dar asemnrile se opreau aici. Tatl lui era
un nemernic violent, n timp ce al meu era tcut i distant. Maic-sa
l prsise pe taic-su i pe cei doi fii ai si pe cnd el era aproape
prea mic s i-o aminteasc. Ins, nu prea s-i poarte pic pentru
asta. i eu l-a fi abandonat dac eram n locul ei, era tot ce spunea
vreodat despre asta.
Omule, trebuie s srbtorim!
M-a nghiontit spre Trans Am, in timp ce btrnul il blestema
din ua garajului.
Programul se termin Ia a$e\ ne-a strigat, ignornd faptul
c el nchisese vreo dou ore, dup prnz, s viziteze o prieten
n oraul vecin, o persoan a crei existen Boyce i cu mine o
cam puneam la ndoial.
Cum putea vreo femeie s l gseasc atrgtor pe Wynn era
peste puterile imaginaiei noastre.
Pulama...
Am trntit uile camionetei, nbuind discursul arhicunoscut,
iar Boyce a rsucit cheia i a pornit casetofonul, n timp ce eu am
recunoscut, cu jumtate de gur, avantajele tcerii tatlui meu.

LUCAS
Peste dou zile, lacqueline avea s se mute acas. Distana din
tre noi era magnetizat, nu m puteam gndi la un alt cuvnt care
329

s o descrie mai bine. M luptasem cu atracia ei n fiecare secund


din ultimele douzeci i patru de ore. tiam exact unde era i
voiam s fiu i eu acolo. Speram c odat plecat, odat mrit
distana dintre noi, aveam s gsesc un moment de respiro.
Carlie i Caleb erau la mine n apartament, jucau jocuri video.
Dou sptmni erau n vacan i nu aveau alt grij la vrstele lor de
aisprezece i unsprezece ani dect s mnnce, s doarm pn tr
ziu i s primeasc daruri, dac poi s-i dai seama, pentru c la vr
sta lor ei nu realizeaz. Hi cred c pot... dar, in realitate, nu este aa.
Nu pot s spun c perspectiva lor era contagioas, dar era dis
tractiv s-i urmresc.
Cineva a btut la u, dar nu ateptam pe nimeni. nainte s m
gndesc, Carlie era n picioare i o descuia.
Cine e, Carlie? am srit n picioare, ndreptndu-m spre
bt. Nu deschide pur i simplu ua...
E o fat, a spus, dndu-i peste cap ochii mari i negri.
O fat? Ce fat? Carlie a deschis larg ua.
Jacqueline? am ntrebat fr rost, fiindc normal c era
Jacqueline, fcndu-i apariia dup ce i spusesem la revedere.
Ce-i cu tine aici?
S-a ntors, pregtit s o ia la fug pe scri in jos i, fr s stau
pe gnduri, m-am ntins i am apucat-o de bra. Viteza cu care
mergea a rsucit-o n aer. Am prins o cu ambele mini i am tras-o
la pieptul meu, in timp ce inima mi se oprea, repornea, accelera i
bubuia ca un motor de tren. Cnd s-a zbtut ca i cum ar fi vrut s
scape, mi-am dat seama c o fat drgu i deschisese ua mea.
Este Carlie Heller, i-am murmurat la ureche. E i fratele ei,
Caleb, nuntru. Jucm nite jocuri video.
S-a lipit de mine, mormindu-mi in piept nite scuze fr rost.
Ultimul lucru pe care l puteam simi in timp ce o ineam n
brae era prere de ru.
Poate c n-ar fi trebuit s vii fr s-mi spui, dar nu pot s
regret c te vd.
O bgasem n cea. Era evident. I-am servit o scuz neverosi
mil cum c prin desprirea asta ncercam s o protejez, iar
330

creierul meu a pufnit, mincinosule, in vreme ce ea mi spunea c e


absurd.
Doar dac... nu vrei, a continuat.
Doar dac nu vreau? ntregul meu corp era gata s se revolte
dac i permiteam s plece de aici cu gndul c nu o doresc. Mi-am
trecut ambele mini prin pr.
Brrr! Avei de gnd s intrai n cas sau ce? a spus Carlie, n
spatele meu. Pentru c eu nchid ua asta.
Jacqueline tremura, iar eu stteam descul pe verand, n mij
locul lunii decembrie, l-am luat mna ntr-a mea i am condus-o
nuntru, refuznd s bag in seam zmbetul luminos al lui Carlie.
S-a ntors la colul ei de canapea, unde Francis i-a permis s-l
ridice i s-l repoziioneze intr un mod n care altcineva n locul ei
s-ar ti ales cu un scuipat i o zgrietur.
Caleb, protestnd fa de ntrerupere pentru c ne btea mr
pe mine i pe Carlie, a fcut un comentariu nepoliticos i a primit
un cot de Ia sor-sa, iar eu am aezat-o pe Jacqueline in colul meu
de canapea. Dup ce am fcut prezentrile, m-am aezat pe podea,
in faa ei, ntrebndu-m ce naiba s mai fac acum. M aflam pe
un teritoriu neexplorat. i oferisem toate motivele s renune, iar
ea nu o fcea.
Cteva minute mai trziu, Carlie, hotrt s aeze totul con
form fanteziilor ei romantice, mi-a fcut cu ochiul, l-a scos afar
pe frate-su i l-a trt vrnd nevrnd de-a lungul curii. Am ncu
iat ua n urma lor i m-am sprijinit cu spatele de ea.
Deci. Am crezut c am spus c lum o pauz, i-am zis.
Tu ai spus c lum o pauz.
Era nc suprat.
I-am reamintit c trebuia s plece mari diminea. n definitiv,
pauza era dictat de universitate, pn i ea a recunoscut asta.
M-am uitat in podea, pe deplin contient de ceea ce nsemnam
pentru ea. Trebuia s-i spun. Trebuia s dm crile pe fa, pentru
c nelesese totul greit. M protejasem prea bine. Att de bine,
nct ea nu putea s vad adevrul.
331

Nu-i pentru c nu te vreau. Am minit, mai devreme, cnd


am spus c te protejam.
Mi-am ridicat ochii spre ea, in timp cc sttea, tcut, nc ghe
muit in colul canapelei. Att de imposibil, att de frumoas!
M protejam pe mine.
Mi-am lipit palmele de u, forndu-m s-i dezvlui lucrul
de care m temeam i dorina care atepta momentul potrivit s
m zdrobeasc.
- Nu vreau s fiu tipul ocazional cu care s te refaci dup vreo
dezamgire, Jacqueline.
Gndurile i se citeau perfect, chiar i de la distan. Nu era
sigur cum aflasem, dar i dduse seama c tiam. Am ateptat s
mi explice c nu i eram indiferent, pentru c tiam c ii pas. Am
ateptat s susin c nc nu era pregtit, s afirme c mi oferea
tot ce putea, s m ntrebe de ce nu m mulumeam doar cu att.
i atunci de ce-i asumi rolul sta? mi-a spus n schimb, ridicndu-se i traversnd covorul, cu ochii intr ai mei, sigur pe ea.
Nici eu nu vreau asta.
l-am acceptat trupul, intrndu-mi n spaiul personal la fel
cum mi intrase n suflet. Subiase zidul dintre noi, pn se fcuse
praf i pulbere la picioarele mele.
Ce-o s m fac cu tine? am ntrebat-o, prinzndu-i obrajii n
palme, iar ea a rspuns c tie ea vreo dou lucruri.
Neavnd rbdare s aflu care erau acele lucruri, am ridicat-o n
brae i am dus-o n pat.
mi plceau la nebunie ghetuele ei cu margini mblnite. I le-am
dat jos.
mi plcea puloverul ei mpletit cu o combinaie de roz i alb,
ca un apus de soare n acuarel pictat de mama pe plaja bunicului,
cnd eram foarte mic. Jos a aterizat i el.
mi plceau blugii ei, care i mbrcau confortabil formele i nu
puteau fi glisai pur i simplu pe olduri, ci trebuiau trai in timp
ce ea se legna. Am tras. Ha s-a legnat. Jos i ei.
Sutienul i chiloii erau fini ca mtasea i se asortau cu nuana
cremoas a pielii ei. nchidere n fa. Sutienul jos. Ultima bucat
332

de estur i acoperea partea pe care voiam, foarte curnd, s-o


gust. Chiloii au disprut i ei.
Sttea intins in mijlocul patului, goal, iar cu eram complet
mbrcat, dar descul. M-am ridicat, privind-o cu nesa, prelun
gind momentul. Ea s-a zvrcolit, cu pieptul ridicndu-se i cobo
rnd, frmntnd cu minile cuvertura de sub ea.
Am nceput, fr grab, s mi dezbrac bluza cu mnec lung.
Agitaia i-a crescut cnd am scos braele din mneci, llexndu-le.
Mi-am dat prul la o parte de pe fa i am inspirat cu msur, ca
i cum a ti apsat uor pe frn. ncet. Mai ncet. Blugii de pe mine
erau foarte tocii. Nu mai purtam perechea asta pe strad, pentru
c preau mereu s m amenine cu dezintegrarea spontan. Rupi
n trei sau patru locuri, rrii la custuri, la marginea de jos i la
betelia care-mi atrna pe olduri. Un nasture... desfcut. Doi.
Pieptul lui Jacqueline urca i cobora, urca i cobora, cu snii
plini, luxuriani, pe care voiam s-i simt lipii de pieptul meu, de
palme, degete i obraji, cnd i sugeam sfrcurile tari, ca dou pie
tricele.
De parc a fi rostit totul cu voce tare, ea a scncit uor.
Curnd, iubito, i-am optit.
Al treilea nasture, a h putut s mping jeanii in jos, erau sufi
cient de largi. M-am oprit. Ha gfia. Al patrulea nasture. I-am
lsat s cad i am pit afar din ei. M-a privit din cap pn-n
picioare. i-a lins buzele. Da. Minile i s-au strns in pumni pe
lng corp. Un genunchi i s-a ridicat nelinitit.
Boxerii jos i scoi de tot.
A dat s se ridice, dar am oprit-o cu degetul, cltinnd din cap.
Stai. Acolo. Citindu-mi comanda tacit din privire, s-a aezat la
loc, mucndu-i buza.
Am luat portofelul de pe biroul din spatele meu, am scos din el
un prezervativ i mi l-am pus. Un genunchi pe marginea patului.
Pielea ei moale era un adevrat festin i mi doream s-o devorez. A
desfcut picioarele, suficient ct s m primeasc. Voiam s-mi
plimb vrful limbii de la glezn pn pe coaps, lingnd i trasnd
fr grab un drum chinuitor. Voiam s-o gust, dar asta trebuia s
333

atepte, pentru c, mai nti, trebuia s o posed. Acum. Am nain


tat n genunchi, trupul tremurndu-mi de dorin, la fel ca al ei.
Cnd m-am ridicat deasupra ei, s-a ntins dup mine i m-am
oprit, uitndu-m in ochii ei, apoi am ptruns-o complet. Mi-a
ncercuit umerii cu braele, ipnd, cu degetele mpletite in prul
de la ceafa. Am rmas nemicat i am srutat-o, dezmierdndu-i
gura. A mea, mi-am spus in gnd. A ta, a rspuns corpul ei. Am
nceput s m mic i s-a inut strns, gemnd, vibrnd, ipnd i
trgndu-m nuntru, oriunde voiam. Cteva secunde mai tr
ziu, a ajuns la extaz i mi-am lipit gura de a ei, mngind-o adnc,
sorbindu-i plcerea i fcnd-o a mea. Mrindu-i numele, m-am
cutremurat i m-am prbuit lng ea, lund-o cu mine.
Te iubesc, i-am spus n gnd, dar nu am auzit niciun rspuns.
***

A atins cu vrfurile degetelor petalele tatuate deasupra inimii


mele.
Numele mamei mele era Rosemary. I se spunea Rose, i-am
explicat, cu ochii n tavan.
i-ai fcut asta in amintirea ei?
Am ncuviinat din cap, cu faa lipit de pern.
Da. i poezia de pe partea mea stng. Ea a scris-o. Pentru
tata.
Degetele ei au trasat conturul poeziei, iar eu am tremurat.
Era poet?
Uneori.
Faa mamei a zmbit n jos, spre mine, o amintire creia, acum,
nu-i puteam gsi locul. M-am agat de ea oricum am putut.
De regul, era pictori.
Jacqueline a fcut un comentariu despre genele de artist i
prile de inginer iscusit care se amestecaser in mine, iar eu am
rs, imaginndu-mi toate astea i intrebndu m cu voce tare care
pri ar fi alea.
M-a ntrebat dac am vreo pictur de-a mamei, l-am rspuns
c erau cteva atrnate in casa familiei Heller, de vreme ce fuseser
334

prieteni att de apropiai cu ai mei. Poate c aveam s i le art pe


alea. Restul erau depozitate, fie n podul, familiei Heller, fie n cel
al tatei.
M-a luat la ntrebri despre prietenia lor i, la nceput, am cre
zut c era doar curioas in privina relaiei de lung durat dintre
casele Heller i Maxfield.
Au fost foarte apropiai, nainte.
nainte era un cuvnt simplu, care nu avea puterea de a exprima
tot ceea ce pierdusem cnd linia vieii mele s-a frnt n dou,
aruncndu-m ntr-un dup din care n-aveam s mai scap vreo
dat. Nu puteam s strpung acel vl, niciodat, ca s o vd pe
mama aa cum fusese. S o ating. S i ascult glasul aa cum ar fi
trebuit s fie.
Lucas, trebuie s-i spun ceva, mi-a zis Jacqueline, cu o not
de disconfort in voce.
Am ntors capul i i-am privit chipul spunndu-mi c fusese
curioas i cutase pe internet necrologul mamei.
tiam foarte bine ce gsise. Comarul din care nu puteam s
m trezesc. Inima mi s-a ntrit ca piatra i abia puteam s respir.
i-ai gsit rspunsul?
Da, a optit.
Mil. Asta am vzut n ochii ei. M-am ntins pe spate i am
simit nepturi n ochi, gndindu-m la tirile din ziare pe care
trebuie s le fi citit. M ntrebam dac analizase bine faptele i des
coperise culpa mea. Vina mea.
Mi-am adunat puterile, ncercnd s m mpac cu ideea. N i
meni n afar de tata i familia Heller nu tia detaliile. Nu le destinuisem nimnui, niciodat. Nu suportam nici mcar s m
gndesc la ceea ce se ntmplase. Cum a fi putut s vorbesc despre
asta?
Apoi am realizat ceea ce tocmai spusese: c discutase cu Charles.
-Ce?
Lucas, mi pare ru dac i-am invadat intimitatea...
335

Dac? De ce te-ai dus s vorbeti cu el? Nu erau detaliile


sngeroase din relatrile jurnalistice destul de dezgusttoare pen
tru tine? Sau destul de personale?
Am srit din pat i mi-am tras blugii pe mine, cu vocea ca de
ghea, ca o lam, tindu-mi pielea. ncheieturile mi ardeau. Nu
tiu ce i-am spus i ce nu... detaliile pe care nu le spusesem nicio
dat cu voce tare. Nu mai conta. Le tia pe toate.
M-am aezat, cu capul in palme, chinuindu m s respir, retr
ind oroarea... 7c rog, Doamne, nu...
**

M-a trezit un zgomot ndeprtat, dar m-am ntors pe partea


cealalt, dnd cearaful la o parte. mi era cald, dar prea lene s m
ridic i s pornesc ventilatorul din tavan. Stteam ntins pe o parte,
uitndu-ni pe fereastr in curtea din spate, gndindu-m la Yesenia si la weekendul care se apropia. Aveam s-o in de mn. Poate
s-o srut, dac reueam s rmn singur cu ea. Dac m lsa.
Dumnezeule, ce cald era! M-am rsucit pe spate. S ai treispre
zece ani nsemna s Iii un cuptor. Consumam alimente i energie
aa cum o flacr sugea oxigen. Ai s ne mnnci cu lot cu cas
pn mplineti cincisprezece ani! mi spunea mama, privind cum
nfulecam resturile de la masa de prnz, pe care intenionase s ni
le renclzeasc pentru cin. n loc de asta, am comandat la pachet.
Nu a reuit s mnnce tot ce cumprase pentru ea, aa c am
terminat tot eu.
Am auzit zgomotul din nou. Probabil se trezise mama. Uneori,
cnd tata era plecat, i se fcea dor de el i se plimba prin cas. Ar
trebui s vd ce face... Ceasul meu arta 04:11. Of! nc patru ore
pn cnd aveam s-o vd pe Ycsenia. A putea s m trezesc
devreme, s plec la coal mai devreme. Poate c a prinde-o fr
prietenele ei vorbree i am putea discuta despre... ceva. Cum ar
fi, viitorul meu meci. Poate c i-ar plcea s vin s m vad
jucnd, intr-o zi.
M-am ntors, exact cnd cineva s-a aplecat deasupra mea. Tata?
Dar el era plecat din ora.
336

M-a smucit din pat i m-am mpiedicat. Cnd am dat s ip,


mi-a ndesat ceva in gur. Am icnit, neputnd nici s-o scuip, nici
s scot vreun sunet. M-am zbtut i am dat din picioare, dar n-am
putut s scap. Nu-mi puteam mica incheieturile. M-a trntit in
genunchi lng pat, iar apoi a disprut. Am ncercat s m ridic, s
fug, s pun mna pe telefon i s chem poliia, dar eram complet
imobilizat.
Aveam ncheieturile legate. M-am chinuit s sfii legtura cu
unghiile, dar era prea strns. Plastic. Era din plastic. Am tras de
ea, dar nu s-a clintit. Am ncercat s rsucesc minile i s vd
dac mi le pot elibera aa sau s le ndoi, apoi s le dezleg prin
rotire, ca Houdini, dar plasticul mi tia incheieturile. Aveam mi
nile prea mari. Mama spunea c minile i picioarele mele erau ca
lbuele flexibile ale unui celu care avea s se transforme intr-un
dulu enorm.
Din camera ei de la captul holului, mama a ipat. Am ngheat.
M-a strigat.
Landon!
Am auzit o bubuitur i o bufnitur i m-am zbtut mai tare,
fr s-mi pese de durere. Nu puteam s-i rspund. Nu puteam
s-i spun c vin. Am mpins cu limba crpa din gur.
Ce i-ai fcut? Ce i-ai fcut? LANDON!
Au urmat alte cuvinte, zgomotul unei palme ca o plesnitur pe
piele goal, mai multe ipete, iar eu le-am auzit pe toate, dar nu
puteam s le contientizez pentru c urechile imi iuiau i sngele
mi clocotea i inima imi btea. Mama plngea.
O, Doamne! Dumnezeule! N-o face! Nu! Nu-nu-nu-nu-nu!
ipete.
NU! NU-NU-NU!
Plnsete.
Landon...
Am tras mai tare, trgnd i patul dup mine, pn la u, sprijinindu-m cu tlpile in podea, mpingnd cu picioarele. Patul s-a
oprit n dulap, blocndu-se la perete. Nu-mi mai puteam simi
minile.
337

Nu puteam s-o mai aud. N-o mai auzeam! n cele din urm, am
reuit s-mi scot crpa din gur.
Mam! MAM! am strigat. Nu te atinge de ea! MAM!
ncheieturile mi ardeau ca focul. De ce nu aveam destul for
s rup nenorocitele astea de benzi din plastic? Am ipat pn cnd
am rguit i am continuat s ip.
Foc de arm.
Respiraia mi s-a oprit. Braele i picioarele mi-au tremurat.
Pieptul mi-a zvcnit. Nu am mai auzit nimic, dect btile inimii
mele. Presiunea din sngele meu. nghiiturile mele zgomotoase.
Suspinele mele bune de nimic.
Mam... Mmico...
Am vomitat. Am leinat. A aprut soarele. ncheieturile i bra
ele mele erau pline de snge. Legturile de pe ncheieturi erau
pline de snge. Kra maro, uscat i m mnca.
Am strigat-o pe mama, dar ipasem prea mult. Din gt nu mi-a
ieit dect un hrit, nimic mai mult. Bun de nimic. Nu eram bun
de nimic. De nimic, de nimic, de nimic.
Tu eti brbatul casei ct timp eu sunt plecat. Ai grij de mama ta.

Vrei s plec? m-a ntrebat.


Da, am rspuns.

338

capitolul
LANDON
n clasa mea erau patruzeci i trei de absolveni.
Ar fi putut cu uurin s fie patruzeci i doi. Fusesem unul
dintre suspecii de abandon colar nc din prima zi de liceu. Posi
bil s fi fost chiar mai devreme. n oraul sta, nu exista nimic de
genul unui nou nceput; i purta fiecare povara trecutului an dup
an, ca pe o list cu dizabiliti. Singurul motiv pentru care am tra
versat podeaua slii de sport cu toc i rob era brbatul care st
tea lng tata, n rndul al treilea.
Eu i colegii mei am intrat pe ua lateral, n timp ce formaia
liceului, tar membrii seniori, cnta imnul. Aezai pe satin albas
tru asortat, ne am foit in timp ce doamna Ingram, stimatul nostru
director, ne-a asigurat c vom avea parte de un viitor strlucit.
tiam c era o mincinoas, cu tot cu urrile ei optimiste. I am
examinat cele dou linii verticale dintre ochi, devenite perma
nente din cauza deceniilor ntregi de priviri ostile pe care le arun
case elevilor inacceptabili. Acele riduri fceau ca zmbetul ei
specific discursului de absolvire s par sinistru.
Muli dintre colegii mei cu creierul splat, cei care obinuser
note maxime inc de cnd nvaser s-i scrie numele, credeau
c, in toamn, aveau s intre la facultate i s se descurce ca i pn
acum, la fel de uor. Idioi plini de iluzii. Orele mele de pregtire
din clasa a opta fuseser mai dificile dect aproape tot ce ni se
ceruse aici. S intri la o universitate renumit nu nsemna c ai
339

ctigat o loterie, ci c i-ai ctigat dreptul de a munci pe brnci


pentru urmtorii patru ani.
In calitate de eft de promoie, Pearl a inut discursul ateptat,
despre oportuniti, opiuni i cum s facem lumea un loc mai
bun. Chiar a folosit cuvintele: s facem lumea un loc mai bun.
Fiind unul dintre cei patru elevi de top ai clasei noastre, a primit
admitere automat la o universitate de stat aleas de ea, iar eu abia
am obinut o admitere de prob la acelai campus pe care i l-a
ales. mi plcea Pearl mai mult dect majoritatea persoanelor din
jurul meu i nu aveam nicio ndoial c tia cum s munceasc
din greu. ns, speram s nu cread cu adevrat ntr-o lume mai
bun.
Pe a doua pagin din program, numele meu era listat in partea
de jos a primei coloane. Numele meu de familie era, n ordine
alfabetic, exact la jumtatea clasei. Elevul cu numrul douzeci i
doi din patruzeci i trei. Plasamentul se potrivea. Pentru aproape
toat lumea de aici eram pe la mijloc. Mediocru. Nici excepional,
dar nici un ratat total. Dei unii, precum doamna director Ingram,
nu erau prea convini.
Cnd mi s-a strigat numele, am traversat podeaua uzat de ste
jar prin faa formaiei, uitndu-m peste umrul directoarei la
petele gigant, renumita noastr mascot, nfiat foarte detaliat
pe peretele cel mai ndeprtat. De fapt, expresia ei agresiv fusese
conceput cu intenia de a simboliza ctigul, dar, n realitate,
arta ca un pete idiot, clcat pe nervi.
Fusesem hotrt s pesc pe scen privind-o drept in ochi pe
javra care-mi tcuse viaa un chin timp de aproape patru ani. S-i
art c nu reuise s m distrug, indiferent dac era adevrat sau
nu.
Apoi, peste aplauzele obligatorii i zgomotul mulimii, am
auzit:
- LANDOOON!
Urletul grohit al Iui Gole, chiitul de bucurie al lui Carlie i
fluieratul ascuit al lui CaJeb.
340

Bi al naibii, a exersat toat sptmna! mi-a spus Cote


azi-diminea, la cinci minute dup sosirea familiei Heller, cnd
Caleb ne-a fcut o demonstraie a noului su fluierat asurzitor.
Mama nu i-a pus clu numai pentru c e copil. Dac eram eu in
locul lui, m tcea buci.
Domnia directoarei asupra mea se terminase. Dup acest
moment, n-avea cum s m mai ating.
Am ntins o mn spre diploma strns sul, strngndu-i-o pe
a ei, rece ca gheaa, cu cealalt, aa cum fusesem instruit. M-am
uitat la aparatul de fotografiat, ignornd ndemnul fotografului de
a zmbi. Dup bliul orbitor, i-am dat drumul minii i m-am
ndeprtat fr s o privesc n ochi.
Ea nu mai conta pentru mine.
Rclundu-mi locul pe scaunul pliant metalic dintre Brittney
Loper i PK Miller, m-am uitat pe furi la colegii mei. Dintre cei
patruzeci i trei, treizeci i unu aveau s plece la facultate peste trei
luni. Unii aveau s ncerce baseballul sau atletismul sau echipa de
majorete i s afle c nu erau destul de buni nici mcar pentru
banca de rezerv a vreunul colegiu de rahat. Unii se imaginau
ajungnd parte din consiliul studenilor campusului lor, n care
intraser printre miile de necunoscui. Aveau s fie unii dintre
sutele de boboci disperai s-i aleag o frie in sptmna de
recrutare.
Unii aveau s-i dea seama cum st treaba i s se adapteze.
Alii aveau s pice, iar civa aveau s se ntoarc n acest ora cu
coada intre picioare.
Dar eu, fr doar i poate, n-aveam s fiu unul dintre ei.
Doisprezece dintre colegii mei absolveni plnuiau s rmn
aici, s-i gseasc sau s-i menin slujbele din pescuit, turism,
vnzri sau droguri. Aveau s se cstoreasc i s toarne copii,
preferabil n ordinea asta, dar nu neaprat.
Progeniturile lor aveau s urmeze coli care, dup treisprezece
ani, aveau s-i ndrepte spre maturitate, nmnndu-le o diplom
de doi lei. Peste zece ani sau poate numai peste cinci, unii dintre ei
aveau s se ntrebe pentru ce dracu merseser la coal, pentru ce
341

se chinuiser cu algebra, sportul, literatura i formaia. Aveau s-i


doreasc un rspuns, dar nu era niciunul.
***

Maxfield!
Boyce VVynn mi-a aruncat o cutie umed de la gheaa topit
din racilor. Numele lui fusese ultimul strigat astzi dup-amiaz,
ultima diplom pe care Ingram o nmnase fr bunvoin. Avea
s rmn aici i s pretind c acest golf era oceanul, c acest ora
era mpria lui. S lucreze pentru taic-su n garaj, s petreac
pe plaj sau s conduc pn n ora din cnd n cnd, ca s mai
ias din cotidian... N-aveau s se schimbe prea multe pentru
Boyce.
Salut, Wynn!
Mi-a strns mna i ne-am aplecat unul spre altul pn cnd ni
s-au atins umerii, un salut ritualic i o amintire a zilei in care ne
btuserm mr, dup care deveniserm prieteni. nc mai aveam o
cicatrice pe obraz, n locul unde m lovise pumnul lui, iar el una
n colul ochiului, unde l nimerisem eu.
Am terminat, frate!
A ridicat cutia spre cer, de parc ar fi fost un supravieuitor al
unei mari btlii i i-ar fi mulumit lui Dum nezeu pentru cine tie
ce miracol. Apoi a cobort-o i a luat o nghiitur zdravn.
Suntem libcri\ S i-o trag colii! S i-o trag lui Ingram! S i-o
trag petelui luia!
Civa spectatori au pufnit n rs, biei mai mici, care mai
aveau un an sau doi. Unul dintre ei a repetat, s i-o trag petelui
luia, apoi a rs rutcios. Am ncercat s nu-mi imaginez un
posibil desen graffiti cu scena asta.
Boyce a privit de-a lungul plajei.
i s le-o trag curvelor, frate! a adugat, mai ncet.
tiam unde i asupra cui se oprise privirea lui. El era unul din
tre puinii oameni care tiau ce se petrecuse cu adevrat ntre Landon Maxfield i Melody Dover.
342

Timpul poate vindeca rnile cu o repeziciune selectiv. Acum


doi ani, simeam neptura dureroas a umilinei de fiecare dat
cnd ii auzeam numele sau m uitam la ea. Nu am iertat-o i. cu
siguran nu am uitat, dar, cnd Clark Richards a prsit-o de tot,
acum nou luni, cu o noapte nainte de a pleca la facultate, nu mi
mai psa de ea nici ct de un rahat n ploaie.
Rahat, mi-a reiterat Boyce ultimul gnd, blestemndu-i
nisipul de sub picioare, suficient de tare ct s-l aud doar eu- Pearl
i Melody vin spre noi.
Pearl Frank nc era demonul personal al lui Boyce.
Am dat o dat din cap, recunosctor pentru atenionare Bun, I.andon.
Vocea dulce-trgnat a lui Melody i unghiile ei zgriindu-mi
uor braul gol m-au fcut s tresar. Oare cum putuser acele dou
lucruri s mi se par vreodat att de minunate?
Uitndu-m spre ea cu coada ochiului, am dat pe gt jumtate
din bere, apoi i-am rspuns:
Domnioar Dover.
A rs i mi-a pus o mn mic, moale pe antebra, ca i cum
cuvintele mele ar fi fost rostite cu timiditate, nu cu dispre- Ca i
cum m-ar fi ncurajat s continui. Oare uitase ce nsemna s con
tinue cu mine? M-am uitat n ochii ei de un verde pal, iar ca m-a
privit napoi printre genele dese, retrgndu-i ncet mna.
Cuprinzndu-se cu braele, dei afar era cald, poziia n care
sttea invita o examinare mai atent. Purta o pereche de bikini
negri i un al transparent pe post de rochie. Prul ei blond ieea
cu imperfeciuni calculate din mpletitura pe care o purtase la fes
tivitatea de absolvire. Cerceii rotunzi din urechi i brara de aur
de pe ncheietura minii strluceau cu mici mesaje de diamant,
spunndu-mi ct de diferii eram.
Nu c a fi avut nevoie de acele indicii. Acum doi ani, mi
livrase personal acest mesaj, limpede ca lumina zilei. nvasem pe
pielea mea.
Dm o petrecere spontan de absolvire la piscina lui Pearl,
intr-o jumtate de or, a spus Melody, dup ce ele dou schimba343

ser cteva priviri. Ai ei au plecat n Italia imediat dup festivitate,


deci nu vor sta pe capul nostru. Dac vrei s venii, ar fi super. PK
i Joey aduc vodca. Aducei i voi ce vrei.
Melody s-a apropiat de mine suficient ct s-i pot simi cldura
pielii perfecte i parfumul inc familiar. Un miros picant i floral,
artificial. De data asta, mi-a mngiat pieptul gol, atingnd cu vr
ful degetelor inelul din sfrc.
O petrecere la piscin? Am gesticulat cu cutia. Fetelor, in caz
c nu ai observat, suntem pe plaj. Foc in aer liber, o bere n mn...
Ce s facem la o piscin?
E o petrecere privat. Doar civa invitai.
i-a ncreit nasul spre nite ipi mai mici care trgeau vnturi
periculos de aproape de foc, unde susineau o dezbatere dem on
strativ ca s afle da c gazele erau totguze. Probabilitatea ca vreu
nui nebun s-i ia fundul foc era foarte mare.
Doar absolvenii.
Pearl a privit spre boboci, sorbind din pahar i cltinnd din
cap, cu o umbr de zmbet pe fa. Boyce a ridicat o sprncean,
mutndu-i ochii de la ea la mine, dndu-mi de neles c aceast
rsturnare de situaie l fcea mai mult dect fericit. Am ridicat din
umeri. Dc ce nu?
Bine, i-a rspuns Boyce lui Pearl. Venim imediat. S nu
ncepei fr noi.
Melody i-a dat ochii peste cap, dar Boyce nu a observat i,
chiar dac ar fi observat, nu i-ar fi psat. Nu avea ochi dect pen
tru Pearl, bietul idiot!
***

Rulota pe care Boyce o mprea cu taic-su prea s se spri


jine pe garaj. Vagonul corodat arta de parc ar fi fost pe cale s se
prbueasc beat i nu i mai putea menine singur poziia verti
cal. Dou din cele trei ferestre ale dormitorului lui Boyce se des
chideau la numai civa centimetri distan de peretele din
crmid al garajului, deci ideea c rulota avea nevoie de sprijinul
acelei construcii era plauzibil.
344

Cnd am intrat, am cotit imediat la dreapta ncercnd s-l evi


tm pe domnul Wynn, instalat n faa televizorului cu ecran plat
care ocupa cea mai mare parte din peretele camerei de zi. n mod
previzibil, nu se prezentase la festivitatea de absolvire a fiului su.
Tatl lui Boyce: mang seara, mahmur dimineaa, treaz i rut
cios toat ziua, apoi de la capt. Te puteai baza oricnd pe el.
Ce facei, puoilor, acas in timpul meciului? ne-a strigat,
fr s se dezlipeasc de scaunul lui jerpelit, n care i dormea, de
cele mai multe ori. Boyce mi mrturisise c nu o dat se luptase
cu impulsul de a-i da foc.
ns acum, de cele mai multe ori, ameninrile lui Bud Wynn
rmneau doar la stadiul de vorbe. n urm cu un an, Boyce ripos
tase in timpul unei bti i, de atunci, taic-su ltra tar s mai
mute. La optsprezece ani mplinii, Boyce ar fi putut probabil s-l
omoare i asta o tiau amndoi. Asta dusese la un armistiiu inco
mod, pe care nu puteam s-l neleg.
Dup ce am mpachetat destule droguri pentru o infraciune
minor, dar nu pentru una deosebit de grav, ne-am urcat din nou
in Trans Am-ul celui mai bun prieten al meu i ne-am ndreptat
spre conacul familiei Frank, aflat n cealalt parte a oraului.
Mi-o pun, frate! m-a anunat Boyce, apsnd butoanele
casetofonului de parc ar fi programat o rachet.
Adic?
n seara asta. Ku. Pearl. Ne-o punem. Unde a pune este echi
valent cu coapsele ei desfcute i eu intre ele.
Cnd nu i-am rspuns, m-a privit cu coada ochiului.
Ce-i?
Mi-am mucat inelul din buz, urnd c trebuia s-i spun ceea
ce trebuia s-i spun. Urnd faptul c a fi preferat s nu i-o spun,
mai ales celui mai bun prieten al meu.
Doar... s fii sigur c e ceea ce ea... tii tu...
Landon, drace, omule!
i a scos apca de baseball, cltinnd din cap, apoi i-a pus-o la
loc cu cozorocul la spate. A pufnit, fr s-i ndeprteze privirea
de la drum.
345

Nu m cunoti? Nu c a avea prea multe... scrupule, a rnjit.


Dar vreau s spun, am neles. Te-am neles. M-am prins. Nu tiu
prin ce-ai trecut i sunt sigur c nici nu vreau s tiu. Dar, dac i
cnd am s ajung n pat cu micua, inteligenta, superioara...
S-a oprit, incapabil s-i dea lui Pearl un apelativ care nu o
reprezenta.
O s m implore s-o facem, altfel nu m ating de ea. Bine?
S-a strmbat la mine i eu, mulumit, am dat o dat din cap.
Dac m-ar ti ntrebat, nu i-a fi spus prin ce trecusem. Dar nu
o tcuse niciodat.
Mintea mi-a zburat la Melody. Dac m-ar implora acum, a face-o?
Rspunsul a venit ca o oapt decisiv. Nu.
Hei, VVynn? Pe mine las-m napoi, pe plaj.
A dat muzica mai ncet.
Nu vrei s mergi?
Am oftat, cltinnd din cap.
Sigur, frate. Oricum, cine are nevoie de o piscin cnd avem
tot oceanul?
Nu-i cer s renuni la ultima ta ans de tvleal cu Pearl.
Colurile gurii i s-au arcuit intr-un zmbet i a ridicat o sprncean.
Ah, dar nu renun. Dac prinii ei au plecat astzi din ora,
vor lipsi cel puin o sptmn.
Bi, tocmai am absolvit, iar ea pleac la facultate peste dou
luni. Ai avut trei ani la dispoziie...
Niciodat s nu spui niciodat, Maxfield. Asta-i mito cnd
eti un nemernic 'ncpnat. Nu renun niciodat.
Am rs amndoi, iar el a ntors maina ntr-o poriune mai lat
de osea, a dat muzica mai tare i s-a ndreptat spre plaj.

LUCAS
Linitea nu este niciodat lipsit de orice zgomot. E ceva legat
de urechea uman, care ncearc mereu s aud ceva. Chiar i
346

atunci cnd nu e nimic, tot simi o frecven, un bzit. Ca un


satelit, cutnd semne de via acolo unde nu exist niciunul.
Vocea tatei a disprut. Ai grij de mania ta. Vocea mamei a
disprut. Landon! Suspinele mele sufocate, aspre i zgomotoase au
disprut. Am inspirat adnc. Apoi am expirat tot aerul, tremu
rnd. Am nghiit. Am inspirat din nou. Am auzit fiecare dintre
aceste aciuni in interiorul minii mele.
Apoi am auzit un mieunat. Francis a srit pe pat, venind int
spre mine. Mi-a nghiontit bicepsul cu cretetul capului i mi-am
lsa minile s cad de unde imi strnseser prile laterale ale
feei. Mi-am odihnit antebraele pe genunchi, apsndu-mi coa
tele pe coapse. M-a mpuns din nou, mai tare, ca i cum ar fi ncer
cat s m loveasc, aa c m-am ridicat n ezut.
Descul. Blugi tocii. Bustul gol. Pat.
Jacq u elin e.

M-am ntors, dar plecase. Patul meu arta ca o mare de pturi,


cearafuri i perne care inuse piept unei furtuni. Unei furtuni
excepionale. i apoi ea imi destinuise ceea ce tcuse. Durerea
mi-a strpuns centrul pieptului i am nchis ochii, apsnd-o cu
degetele. Nu voiam s m mai ntorc acolo.
Vrei s plec?
Am deschis rapid ochii. O, Doamne! i spusesem c da.
Mi-am ridicat i mi-am gsit tricoul pe podea, ntors pe dos.
ndreptndu-1 i imbrcndu-m cu el, m-am aplecat dup osete
i cizme, apoi mi le-am tras n picioare. Mi-am luat jacheta de pe
sptarului unui scaun din buctrie i cheile de pe dulap.
Puteam s ndrept situaia. Trebuia s o ndrept.
Mi-am luat jacheta pe umeri, am ieit pe u i am cobort
scrile. De data asta, nu avea s fie la fel de uor s ptrund in
cminul ci, pentru c mai rmseser doar civa studeni.
Aproape toi prsiser campusul imediat dup examenele finale.
Aveam s-o sun cnd ajungeam acolo. Trebuia s o conving s m
lase nuntru. S mi cer scuze. S o implor, dac era nevoie.
In genunchi.
347

M rugam s rspund. Dac nu, aveam s m culc n spatele


camionetei ei.
Eram gata s ncalec pe motociclet cnd am auzit pai bubuind pe alee. Jacqueline, alergnd spre mine, dar nu m-a vzut. Se
uita la scrile spre apartamentul meu. Cu numele ei pe buze, am
plecat s o ntmpin, apoi a czut la pmnt i l-am vzut Buck,
strngndu-i prul n pumn. Ah, drace, nu!
S-a trntit deasupra ei, dar ea s-a rsucit pe o parte, dezechilibrndu-1. A fugit, iar el a urmrit-o.
L-am apucat exact cnd se ntindea din nou dup ea, l-am
aruncat i m-am aezat intre ei. M-am uitat la Jacqueline i i-am
vzut pieptul plin de snge. Un cerc mare, ntunecat, rsrit ca
dintr-o gaur de glon, fatal. Nu, nu, nu! Dar se tara n mini,
indeprtndu-se de noi, cu ochii mrii. Dac ar fi fost mpucat
sau njunghiat acolo, n-ar fi putut s se mite.
Cnd Buck s-a ridicat, am vzut c avea snge sub nas. Ea l
fcuse s sngereze.
Eu aveam s-l fac mai mult.
Ochii aproape mi se obinuiser cu ntunericul, dar familia
Heller avea lumini exterioare cu senzori de micare, iar altercaia
noastr tocmai declanase una. S-a aprins; un reflector difuz pen
tru mica noastr scen de lupt.
Privirea lui ntunecat era limpede i concentrat, nici urm de
alcool n micrile lui. A ncercat s-mi dea ocol, de parc l-a mai
fi lsat vreodat s se apropie de ea. M-am deplasat odat cu el,
fa in fa, atent in permanen la Jacqueline i la locul exact n
care se afla. O simeam ca pe o extensie a corpului meu. Carne din
carnea mea. Snge din sngele meu.
O s-i sparg buza aia, emo-boy! mi-a spus. Nu sunt pilit de
data asta. Sunt treaz de-a binelea i o s te stlcesc n btaie, na
inte s i-o trag curvitinei tale in nouzeci de feluri. Din nou.
Cuvintele slabe din partea unui om slab. Habar n-avea c era
deja mort.
Greeti, Buck.
348

M-am dezbrcat de hain i mi-am ridicat mnecile tricoului,


iar el a dat primul pumn. I l-am parat. A repetat micarea, pentru
c idiotul nu se nva minte, i am parat din nou. Plonjnd spre
mine, a ncercat una din micrile lui previzibile de lupt corp la
corp.
Pumn in rinichi. Palm grea peste ureche.
S-a cltinat, artnd cu degetul spre lacqueline.
Cea! Te crezi prea bun pentru mine, dar nu eti dect o
toarf.
Calmul meu atrna de un fir de pr. El ar fi vrut s mi-l pierd,
pentru c oamenii nu mai sunt contieni de faptele lor atunci
cnd dau fru liber mniei. Fac greeli stupide, fatale, pe care nu
intenionau s le fac. Trebuia s-mi nfrnez mnia pn cnd
aveam s-l dezorientez i s-l pun la pmnt.
Cnd a ncercat iari s m apuce, i-am prins braul i i l-am
rsucit, cu scopul de a i-1 disloca din umr. S-a ntors odat cu el i
nu am reuit chiar s i-1 smulg din ncheietur, dar l-am nimerit
cu primul pumn n fa, zdrobindu-i satisfctor falca. Imediat ce
i-a ndreptat capul, a primit nc unul, in gur. A clipit, holbndu-se la mine, cutnd o zon expus. N-avea nicio ans.
nfuriat, a rcnit suficient de tare pentru a trezi tot cartierul i
s-a repezit la mine. Prbuindu-ne pe asfalt, a reuit s-mi dea doi
pumni buni nainte s m rotesc, s-l apuc i s folosesc propria
lui micare pentru a-1 arunca drept in cap. E uimitor ct de muli
ipi sunt mult prea concentrai pe pumni ca s se atepte la aa
ceva.
N-am pierdut timpul admirndu-mi capodopera. n timp ce el
scutura din cap, ncercnd s i-l limpezeasc dup aterizarea pe
cretetul estei, i-am pus piedic, din pcate, pe iarb, nu pe
ciment, apoi l-am pocnit. M-am gndit la teroarea din ochii lui
Jacqueline. La prul ei prins in pumnul lui. l.a numele meu, Landon, ultimul cuvnt pe care l rostise mama.
Poc!
I-am mai dat un pumn. Unul dup altul. i n-aveam de gnd s
m opresc.
349

Ceva m-a tras n sus, ridicndu-m de pe el. Nu. NU! M-ani


zbtut s m eliberez i mai aveam puin pn s reuesc atunci
cnd am nceput s disting cuvinte.
Oprete-te. Ea e n siguran. E in siguran, fiule.
Charles. Am ncetat s m mai zbat, iar el i-a slbit strnsoarea
de pe braele mele, dar le-a pstrat n jurul meu, susinndu-m
cnd am nceput s tremur. Buck nu se mica.
M-am ntors s-o caut pe Jacqueline, dar tiam exact unde era.
Charles mi-a dat drumul i m-am mpleticit spre ea, cznd n
genunchi lng ea, tremurnd din tot corpul. Avea ochii inc
mrii i chipul frumos plin de vnti, buzele i obrajii stropii cu
snge.
l-am atins cu palma obrazul ce-i pierdea rapid culoarea. A
tresrit i mi-am tras mna. i era fric de mine. De ceea ce tocmai
se ntmplase, din nou. Nu fusesem n stare s o apr.
Apoi s-a ridicat in genunchi.
Te rog, atinge-m. Am nevoie s m atingi.
Am luat-o n brae, cu grij, lsndu-m pe spate i trgnd-o
n poala mea, nconjurnd-o cu braele. Puloverul i se lipise de
piept.
Sngele lui? am vrut s tiu. Din nasul lui?
A ncuviinat din cap, lipindu-se de pieptul meu i privindu-se
cu dezgust.
Era o lupttoare, acoperit cu sngele dumanului. Voiam s
m bat cu pumnii n piept de mndrie i la fel ar fi trebuit s simt
i ea.
Bravo! Doamne, eti pur i simplu uluitoare!
A tras de pulover, panicat.
Vreau s-l dau jos. Vreau s-l dau jos.
Da. Acui, i-am promis, mngindu-i faa, evitnd vntile.
Cu inima nc bubuind sub urechea ei, am implorat-o s m
ierte c o alungasem. Abia puteam s m aud vorbind. Dac nu
voia s m ierte niciodat, nu puteam s o condamn.
mi pare ru c am cutat despre ea, mi-a rspuns. N-am
tiut...
350

Ssst, iubito... nu acum. Las-m doar s te in n brae.


A tremurat. Haina mea zcea aruncat pe iarb. Am nvelit-o
cu ea i am inut-o strns, lsndu-mi corpul s se calmeze.
A sosit poliia i o ambulan. L-au urcat pe Buck n spate, pe o
targ, ceea ce nsemna c nu era mort. Charles ne-a chemat s
dm o declaraie ofierului cu care vorbise i m-am ridicat uor,
trgnd-o i pe Jacqueline n picioare. Mergeam amndoi cu greu,
sprijinindu-ne unul de altul.
Cindy, Carlie i Caleb se nghesuiser la colul casei, cu haine i
pturi peste pijamale. Vecinii ieiser in curile lor sau se uitau de
la ferestrele mpodobite cu brdui de Crciun aprini. Lumini
vesele de srbtoare strluceau laolalt cu farurile mainilor i
girofarul ambulanei.
Charles relatase poliiei c Jacqueline avea un ordin de restricie
mpotriva lui Buck i m-a prezentat fr ezitare ca fiind iubitul ei.
Susinndu-i toate afirmaiile, inclusiv observaia cu privire la
iubit, Jacqueline i-a lsat capul pe pieptul meu, mi-a inut braele
acolo unde era u , n jurul diafragmei, apoi i-a dat declaraia. Cum
Buck a mpins-o n camionet i a nchis ua in urma lor. Cum a
folosit micrile pe care le nvase la cursul de autoaprare pentru
a scpa din main.
Braele mi s-au strns n jurul ei i mi s-a fcut ru. Nu am
putut s mai ascult detaliile. Voiam s-l trag pe Buck jos de pe
targ i s termin treaba.
Cnd poliia i paramedicii au plecat, am fost nconjurai de
familia Heller. Ne-au oferit ceti cu ceai, mncare... dar i-am asi
gurat c aveam de toate i c aveans am mare grij de ea. Charles
i Cindy m-au mbriat fr reineri, cu tot cu Jacqueline, poate
pentru c nu o lsam s se ndeprteze de mine mai mult de civa
centimetri.
Cnd am deschis ua apartamentului, Francis a ieit, oprindu-se
pe verand.
Mulumesc, i-am murmurat, mngindu-1 o dat nainte s
coboare treptele i s-i reia patrulatul nocturn.
351

n baie, am examinat faa lui Jacqueline, m-am uitat n ochii ei


i am ntrebat-o dac o lovise. Abia puteam s pronun cuvintele.
A cltinat din cap i mi-a explicat c doar o smucise foarte tare.
M doare mai tare locul cu care l-am lovit eu.
i-a masat fruntea cu degetele.
Sunt att de mndru de tine! Vreau s-mi povesteti totul,
cnd o s poi... i cnd o s suport eu s aud. Sunt nc mult prea
furios n clipa asta.
Fusesem de fa cnd dduse declaraia, dar nu fusesem n
stare s ascult detaliile. Labele Iui pe corpul ei. Durerea pe care i-o
provocase.
Am dezbrcat-o uor, cu grij, o altfel de atenie fa de cea pe
care i-o acordasem cu cteva ore n urm. Am pus puloverul i
sutienul ei mpreun cu tricoul meu direct Ia gunoi, apoi am con
dus-o ctre duul fierbinte. Ar fi putut foarte bine s fac i singur
aceste lucruri, dar prea s neleag c simeam nevoia s le fac eu
pentru ea. Am spunit i srutat fiecare vntaie i julitur. Uram
c fusese rnit. M-am sprijinit cu minile de faian i am stat cu
ochii nchii ct timp ea a fcut acelai lucru pentru mine.
Muchii braelor o dureau, aa c am nturat-o intr-un pro
sop de baie i am aezat-o pe marginea czii, l-am uscat prul,
des fcnd cu degetele uviele ncurcate i absorbind apa cu un
prosop. Mi-a spus c ultima dat cnd cineva i uscase prul fusese
atunci cnd i rupsese mna, n clasa a asea, cznd dintr-un
copac. Mi-a zmbit, iar eu am rs, dou lucruri minunat de nepo
trivite pentru seara asta.
Cred c erau la mijloc un biat i o provocare, a spus.
Norocos biat!
Dar nu la fel de norocos ca mine.
M-am lsat pe vine n faa ei i am rugat-o s rmn cu mine,
cel puin n noaptea asta. Mi-a atins faa, privindu-m n ochi. Ai
ei erau ngrijorai i plini de compasiune. tia ce i se ntmplase
mamei, dar trebuia s-i mrturisesc i ceea ce nu tia. Nu mai
puteam s i ascund nimic. Era necesar s tie totul.
352

Ultimul lucru pe care mi l-a spus tata, inainte de a pleca, a


fost: Tu eti brbatul casei ct timp eu sunt plecat. Ai grij de
mama ta.
Am nghiit, de fapt, am ncercat s nghit. Gtul m durea, luptndu-se cu lacrimile ce nu voiau s rmn ndiguite. Le-am simit
ridicndu-se cnd ale ei s-au revrsat, curgndu-i in jos, pe obraji.
N-am aprat-o. N-am putut s-o salvez.
M-a tras mai aproape i m-a inut in brae, iar eu am cedat, cu
capul ngropat lng inima ei.
Cteva minute mai trziu, mi-a spus:
O s rmn aici n noaptea asta. Vrei s faci i tu ceva pentru
mine?
Am inspirat adnc. mi era imposibil s-i refuz ceva.
Da. Orice ai nevoie.
Vii cu mine la concertul lui Harrison, mine sear? E favo
ritul meu dintre elevii de a opta i i-am promis c m duc.
l-am acceptat cererea, prea obosit s m ntreb ce-i trecuse
prin cap, pentru c, acum, o cunoteam destul de bine ct s m
uit n ochii ei i s-mi dau seama cnd pune ceva la cale. Dar
nu-mi psa. Fceam orice mi cerea.

Trecuse foarte mult timp de cnd nu mai intrasem intr-un


amfiteatru de coal general.
Copiii din orchestr erau, mai mult sau mai puin, de mrimea
lui Caleb, dei el ar fi fost printre cei mai mici. Bieii erau amu
zant de nesuferii, plinibndu-i cu arogan smochingurile negre,
aplecndu-se peste sptarele scaunelor din amfiteathi pentru a
flirta cu fetele, toate mbrcate la fel, n rochii purpurii pn la
podea.
Domnioar Wallace! a strigat un puti in smoching din
grup, fluturndu-i nerbdtor mna, pn cnd m-a observat.
Ochii negri i s-au mrit. )acqueline i-a rspuns la salut, dar el
prea distrus s o vad pe iubirea vieii lui stnd lng un brbat.
Nici nu prea puteam s-l condamn.
353

neleg c el e cel ndrgostit de tine, am spus, mucndu-mi


buza, ncercnd s-mi pstrez o mutr serioas.
Dac lui Jacqueline ii plcea acest copil, nu voiam s-l umilesc
rznd de reacia lui posomort la aflarea vetii c domnioara
Wallace era ocupat. i avea s fie din nou, peste cteva ore, dac
eu aveam vreun cuvnt de spus in privina asta.
Ce? To(i sunt ndrgostii de mine. Sunt o student sexy, ai
uitat? a rs ea.
M-am apropiat i i-am optit la ureche ct de sexy era, apoi am
rugat-o s rmn din nou cu mine, la noapte.
M temeam c n-o s-o mai spui, mi-a rspuns.
Prost ua!
Harrison a fost un copil curajos, druindu-i fetei mele o duzin
de trandafiri, dup concert. Era foarte ruinat, roind in ton cu
florile pe care i le inmna, dar i-am admirat galanteria, chiar i n
faa fricii.
Ea i-a mulumit, ridicnd buchetul la nas i inspirnd fericit.
I-a spus c o fcuse mndr n seara asta, iar el s-a ndreptat,
umflndu-i pieptul ca un petc-balon.
Totul vi se datoreaz dumneavoastr, totui, i-a spus zm
bind, fcnd s nfloreasc un zmbet i pe faa ei.
Tu ai fcut toat munca i ai pus-o in practic.
Fcusem i eu declaraii similare studenilor recunosctori,
care crezuser c promovaser examenul la economie numai
datorit mie.
Ai cntat frumos, omule. Mi-ar fi plcut s cnt i eu la un
instrument, am adugat.
Biatul m-a msurat cu privirea, iar eu m-am strduit s-mi
nfrnez impulsul copilresc de a-i spune c nu-i dorea cu adev
rat aa ceva.
Mersi, mi-a rspuns, cu o privire iscoditoare. A durut la?
De pe buza ta?
Am ridicat din umeri.
Nu prea mult. Totui, am spus cteva cuvinte de duh for
mate din patru litere.
354

Marf! a zmbit.
Jacqueline tia s i aleag favoriii.
La fel i eu.
***

Am ncrcat camioneta cu tot ce lua acas in vacana de iarn,


iar ea a predat cheia camerei. i petrecea cu mine ultima noapte
n ora.
Nu vreau s merg acas. Dar, dac nu m duc, vor veni dup
mine.
mbrcat cu un tricou de-al meu, se spla pe dini in faa chiu
vetei din baie. i-a cltit gura i m-a privit n oglind.
Chestia de ieri a fost pictura care a umplut paharul pentru
mama. N-a fost aa de suprat nici cnd am czut din copac.
Braele mi au alunecat in jurul ei.
O s fiu aici, ateptndu-te. i promit. Dac vrei, poi s te
ntorci mai devreme i s stai aici, cu mine, pn se deschide cmi
nul. Dar du-te, d-i o ans.
S-a uitat direct la mine, prin oglind, izbucnind n lacrimi,
tiind ce ncercam s fac, orict de subtil a fi fost.
i tu ai s-i dai o ans tatlui tu?
Rine jucat, Jacqueline.
Am zmbit trist, privind lung reflexia ochilor ei.
Da. Am s-i dau.
A oftat, bosumflat.

Acum, c m-ai forat prin intimidare s te prsesc, pot s


am o desprire cum trebuie?
Am arcuit o sprncean, mutndu-mi minile spre marginea
tricoului i mormind:
La dracii, da!
M-am privit n oglind, ridicndu-i tricoul i scondu-i-1 pe
cap, acoperindu-i cu palmele snii minunai, mngindu-i sfrcu
rile cu degetele mari. O mn mi-a alunecat n jos, pe abdomen,
strecurndu-se sub mtasea chiloilor ei. Cnd am mngiat-o,
gura i s-a deschis i capul i-a czut pe umrul meu, dar ochii i-au
355

rmas deschii. Att de frumoas. Adoram s-i urmresc reaciile


la atingerea mea. Nu m puteam stura.
i-a ntins o mn in spatele oldurilor, strngndu-i degetele
n jurul meu. Am mrit, mpingndu-m n palma ei i apsndu-i trupul pe al meu. Cu ochii nchii, m-am aplecat s o srut
pe gt, inhalndu-i aroma.
Deci, eti gata s mergem n pat?
n pat, pe canapea, pe masa din buctrie, oriunde i trece
prin cap, mi-a rspuns, iar eu am gemut.
Cnd mi-am recptat destul echilibru ct s-i deschid, ochii
mei aveau culoarea gri albstrui a unui cer furtunos, contrastnd
cu azuriul vratic din privirea ei. Oglinda din baie devenise cel
mai sexy videoclip interactiv.
Bine, atunci, am spus, ptrunznd-o cu degetele. S nce
pem chiar aici, iubito.
Mmm..., a gemut, lsndu-i pleoapele s cad.

Sttea in braele mele, amndoi ntini in pat, epuizai. Chiu


veta din baie, da. Scaunul de la birou, da. Canapea, de dou ori da.
M-am gndit c, peste cteva ore, aveam s m trezesc lng ea i
am decis c mai avea de primit nc un cadou de rmas-bun.
nc treaz, ochii i s-au fixat ntr-ai mei. Hmm.
Ce prere ai despre Harrison? m-a ntrebat.
Pare un biat bun.
Este.
Privirea i-a urmat degetele mngindu-m sub maxilar.
Am tras-o mai aproape i am ntrebat-o care-i treaba.
M prseti pentru Harrison, Jacqueline?
M-am ateptat s-i dea ochii peste cap i s rd, dar, n loc de
asta, m-a privit ferm.
Dac Harrison ar fi fost n noaptea aceea n parcare, n locul
tu, crezi c el n-ar fi vrut s m ajute?
n parcare. Cu Buck.
356

Dac cineva i-ar fi spus s aib grij de mine, a insistat, crezi


ca l-ar nvinui cineva vreodat dac n-ar fi fost n stare s mpie
dice ceea ce s-a ntmplat n noaptea aia?
Plmnii mi s-au comprimat.
neleg ce ncerci s spui...
N-avea s m lase n pace cu una cu dou, chiar dac tremura
in braele mele.
Nu, Lucas. Auzi, dar nu nelegi. n niciun caz tatl tu nu
s-a ateptat la aa ceva de la tine. n niciun caz nu-i mai aduce
aminte s-i fi spus aa ceva. El se nvinuiete pe el, iar tu te
nvinuieti pe tine.
Avea ochii plini de lacrimi, dar nu i-i mica dintr-ai mei.
M-am agat de ea, de parc m-a fi sufocat cznd de pe faa
pmntului, tar gravitate, fr oxigen.
N -o s uit niciodat cum a ipat n noaptea aceea. Cum a
putea s nu m nvinuiesc?
Ochii mei s-au umplut de lacrimi, iar ai ei le-au vrsat.
Mna ei dreapt era nc pe faa mea. Prins ntre noi, cea
stng a strns-o pe a mea, oferindu-mi un punct de sprijin. Cu
lacrimile curgndu-i pe pern, m-a tcut s realizez ct de copil
fusesem. Nu-1 ntrebasem niciodat pe tata d aci m nvinovea;
presupusesem c da. Dar Jacqueline avea dreptate in privina lui:
rmsese blocat intr-un doliu infinit, nvinovindu-se chiar dac
nimeni altcineva n-o tcea. Iar eu i urmasem exemplul.
Ce mi-ai spus tu, de attea ori? Nu a fost vina ta, a continuat.
Mi-a spus c trebuia s stau de vorb cu cineva care s m ajute
s m iert. Eu nu voiam s vorbesc dect cu ea, dar nu puteam s-i
cer aa ceva. Cindy mi sugerase de o sut de ori s consult un
terapeut, jurndu-mi c pe ea o ajutase s depeasc pierderea
celei mai bune prietene a ei, dar devenisem adeptul insistenei c
eram bine.
Sunt bine. N-atn nimic.
Dar nu eram bine. Eram oricum, numai bine nu. Noaptea
aceea m sfrmase. M baricadasem nuntru, ncercnd s nu
m distrug mai tare, ns niciun fel de aprare n-avea cum s m
357

protejeze de att de mult durere. Tot eram la fel de vulnerabil ca


oricine altcineva, inclusiv ca fata din braele mele. Dar puteam
spera. i puteam iubi. i, poate, m puteam vindeca.

358

capitolul
LANDON
De mult timp, nu-mi mai fusese fric de nimic.
Eram speriat de moarte, dar n-aveam de gnd s-o art. Nu era
nimic. Absolut nimic.
Eti gata, Landon? m-a ntrebat Heller, iar eu am dat din cap.
Toate lucrurile mele erau ngrmdite n spatele mainii lui.
Cum nu aveam dect o geant i un rucsac, cele mai multe dintre
hainele mele fuseser aezate in saci mari de plastic negru, ca nite
gunoaie ce erau. Fcusem rost de nite cutii goale de la Momeal
& Unelte de pescuit pentru crile i caietele mele. Duhneau a
pete. Ceea ce nsemna c, pn s ne ndeprtm cinci kilometri
de coasta asta nenorocit, interiorul camionetei lui Heller i tot ce
se alia n el avea s miroas a pete.
Merita. Eagub-n ciuperci! Nu voiam s m mai ntorc n viaa
mea.
innd n mn cana lui ciobit cu Pescarii o fac doar cu crligu', guta iplum bu, tata sttea cu picioarele deprtate pe veranda
din faa casei, btut de vreme, cu scndurile deformate i slbite.
Aici, o construcie din lemn putea s supravieuiasc doar printr-un
miracol i totui acest loc dinuise, cumva, timp de zeci de ani,
sfidnd vntul, ploaia, furtunile tropicale i nenduplecata ap
srat, care invadase tot oraul, zi i noapte, cu mirosul ei slciu.
Copil fiind, pe vremea cnd aici fusese casa bunicului, iubisem
vizitele anuale din timpul verii pe care tata le urse, dar mama
insista mereu s le facem.
359

E tatl tu, ii spunea. E bunicul lui Landon. Ray, familia e


important.
Acum, tata rmnea, iar eu plecam.
n interiorul casei drpnate de pe plaj, valuri din golf se
auzeau in orice moment al zilei i al nopii. Cnd eram mic, tim
pul petrecut aici era ca i cum a fi locuit, pentru o sptmn,
ntr-o cas n copac sau intr-un cort amenajat n curtea din spate,
i lipsea majoritatea confortului de acas, dar, totodat, era att de
diferit de viaa mea de zi cu zi, nct prea incredibil i nep
mntean. Pe scurt, oa pe-o insul pustie.
Dup o zi de explorat coasta i de prjit la soare, ntindeam
unul dintre prosoapele pe care mama le cumpra ntotdeauna na
inte de vacan i le lsa la bunicul. Cele moi, de baie, erau destul
de lungi pentru a-mi adposti tot corpul mic, de copil, i destul de
late pentru a-mi permite s depozitez i s sortez toate scoicile
adunate in timpul zilelor lungi, fierbini, de pe o plaj care nu
semna deloc cu coasta alb pe care i-o imaginau, din ce le poves
tisem, prietenii mei din Alexandria.
Privind ndelung la vasta ntindere de cer ntunecat i la miile
de stele sclipind i disprnd, ca i cum ar fi comunicat intre ele,
visam la cine aveam s fiu cnd creteam. mi plcea s desenez,
dar m pricepeam i la matematic. Eram att de bun, nct asta
mi-ar fi pus eticheta de tocilar, dac nu m-a fi descurcat att
de bine pe ghea. Puteam s devin artist, om de tiin, juctor de
hochei profesionist. nconjurat de acea aparent infinitate de cer,
nisip i ocean, credeam c alegerile mele erau ca un cmp deschis.
Ce idiot naiv am fost!
Acum, acele prosoape de baie erau la fel ca toate celelalte lu
cruri de aici. Uzate. Ponosite. Att de aproape inutile pe ct poate
fi un lucru, fr a fi complet inutil.
Tata arta mai btrn dect era. Nici nu mplinise cincizeci
de ani. Era un pic mai tnr dect Heller, dar arta cu mai bine de
zece ani mai n vrst.
Efectul soarelui i al apei srate.
Efectul de nemernic tcut i insensibil.
360

Prea mult, Latidon. Prea mult.


Bine.
Efectul durerii.
M-a urmrit incrcndu-mi boarfele n maina celui mai bun
prieten al su. de parc ar fi fost normal pentru un tat s transfere
altcuiva obligaiile printeti, cum ar fi cele din ziua in care unicul
lui fiu pleac de acas la facultate. Dar el deja fcea asta de ceva
timp. Fusese decizia mea s dau gre, s m trsc sau s lupt cu
ghearele i dinii contra impulsului de a-mi lua zilele, inc de la
treisprezece ani. Cinci ani de trai de pe o zi pe alta. De ales dac s
m ridic din pat sau nu. Dac s m duc la coal sau nu. Dac
s dau doi bani pe ceva ori pe cineva sau nu.
Heller mi oferise o ans de scpare i nici n ruptul capului
n-aveam s mi cer scuze pentru c o acceptasem.
Imbrieaz-i tatl de la revedere, Landon, mi-a murmu
rat Heller, nchiznd ua portbagajului.
Dar el nu vrea... noi nu...
ncearc. Crede-m.
Am pufnit un oftat, apoi m-am ntors i am mers pn la trep
tele din fa.
Pa, tat, i-am spus asculttor, pentru c o fceanfde dragul
lui Heller i att.
El a pus paharul pe balustrad. Avea minile libere.
l lsam cu tcerea i singurtatea lui i, dintr-odat, m-am
ntrebat ct de diferit ar fi fost acest moment dac ar fi trit mama.
Ea ar fi plns, cu braele n jurul gtului meu, iar eu m-a fi aplecat
ca s o mbriez i s o srut de la revedere. Mi-ar fi spus c e
mndr de mine i m-ar fi pus s-i promit c o sun, c m ntorc
repede acas, c i povestesc totul. Eu a fi plns, innd-o in brae.
De dragul singurei femei pe care amndoi am iubit-o vreodat
am ntins braele n jurul tatei, iar el, fr un cuvnt, le-a pus pe ale
lui n jurul meu.
***

361

Priveam n oglinda retrovizoare, urmrind cum oraul se face


tot mai mic. Obiectele din oglind sunt mai aproape dect par. n
ciuda unei curioziti stnjenitoare, nu m-am uitat inapoi s m
conving dac era adevrat. Oraul la de rahat i anii pe care i-am
trit n el aveau s se fac nevzui n cinci minute i s mi se
tearg din minte imediat ce-i puteam uita.
D unde vrei la radio, mi-a spus Heiler, iar eu m-am uitat
imediat n fa. Ct timp nu pui prostia aia urltoare cu care Cole
i abuzeaz urechile. Nu suport poluarea aia fonic pe care el o
numete muzic.
Biatul lui cel mai mare avea acum cincisprezece ani. Ori de
cte ori eram mpreun, mi copia stilul vestimentar, genul de
muzic pe care l preferam i imita orice spuneam sau fceam,
ceea ce, recunosc, nu era ntotdeauna o idee bun. Atitudinea lui
n via prea s (ie: dac ceva i enerva pe prinii lui, el era ntot
deauna pentru.
Am clipit, de parc a fi fost surprins.
Ce, fr formaii de genul Bullet for My Valentine sau Slipknot?
Heiler s-a ncruntat agitat, iar eu am rs, convins c nu credea
i nu-i psa dac erau nume de trupe reale sau nu. A fost singurul
rspuns pe care l-am primit n plus fa de obinuitul su suspin
stoic. Mi-am conectat iPod-ul i l-am setat pe o list de melodii
ntocmit de mine asear i intitulat du-te dracului i la revedere.
Piesele erau mult mai puin violente dect le indica titlul, din res
pect pentru partenerul meu de drum. mprteam atitudinea lui
Cole n ceea ce l privea pe tatl meu, nu pe al lui.
Nu i vzusem prea des pe copiii lui Heiler, dar asta era pe cale
s se schimbe, din moment ce aveam s triesc n ograda lor. La
propriu. Noua mea acas avea s fie camera de deasupra garajului
lor, care fusese spaiu de depozitare pentru cri i decoraiuni de
Crciun, aparate de fitness i mobilier vechi. mi aminteam vag
despre ea. Cnd fusesem in vizit la familia Heiler, dormisem n
camera lui Cole pe o saltea pneumatic. Eschivndu-se de fiecare
dat n ultimul moment, tata m urcase n autobuz cu rucsacul n
362

spate i instruciuni stricte s nu fac vreo prostie ct timp stteam


acolo.
Nu mai eram un copil iar asta nu mai era o vizit de o spt
mn. Eram un student care avea nevoie de o locuin timp de
patru ani. Un adult cu vrst legal care nu-i permitea s pl
teasc pentru o camer de cmin sau un apartament pe lng taxa
de colarizare. Heller mi-a spus c aveam s-i pltesc chirie, dar
nu era prea mult. Recunoteam o poman cnd o vedeam, dar,
pentru prima dat in jalnica mea via o apucam cu ambele mini,
ca pe un colac de salvare.

LUCAS
Conduc eu primele dou ore, iar tu poi s le iei pe ultimele.
Zmbindu-mi de pe scaunul oferului, Jacqueline i-a pus Ia
ochi ochelarii de soare fumurii.
Dar s nu aipeti, c e posibil s ajungem pn aproape de
El Paso. Am nevoie s te uii pe hart.
n timp ce ieea cu spatele de pe alee, le-am tcut din mn lui
Carlie i Charles, punndu-mi i eu ochelarii de soare.
Aia e o cu totul alt autostrad, am rs. Nu eti att de nepri
ceput.
A oftat, cltinnd din cap.
Serios. Nu ispiti soarta. O s-i par ru. Am putea s ne
rtcim i s conducem n deriv toat vacana de primvar.
Dac luam n considerare faptul c Jacqueline venea cu mine
acas, pe coast, s conducem tar int o sptmn ntreag nu
suna aa de ru. Am cltinat din cap.
Cred c trebuia s i iau cadou de ziua ta un CPS nou.
A strmbat din nas.
Asta sun a cadou util.
A, da, am uitat, noi nu ne facem cadouri utile.
363

mi povestise c prinii ei mereu i fcuser unul altuia (i ei)


cadouri suprtor de pragmatice, dar c, n ultimul an, deczuser
i mai mult: i cumpraser singuri cadourile.
Mama i-a cumprat un nou aparat de gimnastic, iar tata
i-a luat un grtar, mi-a spus cnd am vorbit, n seara de Crciun.
E un grtar mare, cu arztoare laterale i sertare nclzite i, cui ii
pas, pentru c, la naiba, s-i cumperi singur cadoul de Crciun?
Nu i-am spus c mie mi se prea o idee foarte bun. Dac pen
tru ea cadourile utile ieeau din discuie, nseamn c mi era sor
tit s am o via ntreag de inutilitate. A<i s fie!
Amndoi ne-am serbat zilele de natere in ultimele dou luni.
Darul meu de la ea: o zi la volanul unui Porsche 911. Grozav de
inutil. Heller i Joseph au fost groaznic de geloi, l-am trimis o
poz lui Boyce i el mi-a trimis mesaj napoi: Duc-se dracului

legea prieteniei. i fur gagica. Te-am avertizat!


De ziua lui Jacqueline, am ales una dintre picturile in acuarel
ale mamei, un orizont ploios la Paris, din teancurile ascunse n
mansarda tatei, cnd am fost acas, in vacana de iarn. L-am
montat i l-am nrmat pentru ea. Cnd l-a desfcut, a amuit,
ruri de lacrimi curgndu-i pe obraji. Am fost convins c abilita
tea mea de a oferi cadouri tocmai se spulberase i c n-ar mai tre
bui s mi se permit s aleg vreun alt cadou pentru cineva.
Apoi s-a aruncat in braele mele i, o or mai trziu, mi-am
mpletit degetele in prul ei i am srutat-o.
Stai, am spus. Urmtoarea mea zi de natere e peste unspre
zece luni. Cum de s-a ntmplat asta?
***

Contemplam faptul c mai aveam doar cincisprezece minute


pn s ajungem pe coast, n timp ce Jacqueline dormea ghemu
it pe scaunul din dreapta. mi duceam iubita acas, unde avea
s-l cunoasc pe tatl meu cel necomunicativ i pe cel mai bun
prieten al meu, un tip vulgar, cu studii medii. i, o, drace! Trebuia
s dormim n cmar? Rahat. Ar fi trebuit s rezervm o camer
la hotel.
364

Mmm... s-a trezit nti uor, a cscat, i-a desfcut picioa


rele, a ntins minile, apoi, dintr-odat s-a dezmeticit, clipind.
Am ajuns?
Am cltinat din cap.
Aproape.
Era coad la feribot. Bun venit in vacana de primvar pe o
plaj ieftin. Unde tocmai mi-am adus in vizit iubita de trei luni.
O senzaie de greutate mi s-a strecurat in stomac, de parc a fi
nghiit o bar de fier. Dac nu s-ar ti trezit cnd a fcut-o, probabil
a fi fcut stnga mprejur nainte s ne mbarcm. Un tip intr-o
vest portocalie ne-a dirijat spre latura stng a feribotului, am
trecut rampa i ne-am urcat. La debarcare, pe partea cealalt, eram
la cinci minute de cas, poate zece, din cauza traficului turistic
crescut, care pompa bani n aceast comunitate, dup lunile de
iarn aproape inactive.
Eu nu vedeam nimic deosebit sau extraordinar la locul sta,
dar Jacqueline sttea dreapt, cu ochii mari, absorbind tot peisa
jul: cldirile acoperite cu picturi murale in culori calde, magazi
nele cu suveniruri i restaurantele pentru turiti, strzile asfaltate
ce se mbinau cu spaiul verde fr borduri, apa i brcile vizibile
dincolo de case.
Palmieri! a zmbit. Sunt att de simpatici!
Am ridicat o sprncean la ea.
Adic, fa de cum arat cei din, s zicem, Los Angeles...
acolo sunt nali i subiri. tia par s tie c aici nu sunt cldiri
nalte sau dealuri care s le fac concuren. Sunt...
Pipernicii?
A rs.
Simpatici.
Dup cteva viraje din reflex, am parcat pe aleea pietruit din
faa casei bunicului, acum a tatei. nghiind cu greu, m-am ntors
spre Jacqueline.
Nu tiu cum o s se poarte cu tine... vreau s spun, c nu o
s fie nepoliticos sau ceva de genul sta. Mereu a fost amabil cu
clienii i sunt sigur c mai ru de att...
365

Lucas, mi-a luat mna ntr-a ei i mi-a strns-o. O s fie


bine. Nu m atept la mbriri i o petrecere de bun venit. E un
tip tcut, ca tine. Il neleg.
M-am ncruntat. Ca mine?
Mi-a srutat dosul palmei, chicotind, ca i cum ar fi putut
s-mi citeasc gndurile. i, probabil, chiar putea.
I-am dus mna stng la ceafa, trgnd-o mai aproape, aplecndu-ne deasupra consolei. Impletindu-mi degetele n prul ei,
am srutat-o i groaza din minte mi s-a calmat. Era aici cu mine
pentru c voia s fie. Discutaserm despre tata; era pregtit.
Datorit edinelor sptmnale de terapie, acum nelegeam
modul in care fcuse el fa durerii, chiar dac nu fusese ideal pen
tru niciunul dintre noi.
Poate c tata n-avea s ntind covorul rou, dar avea s fie
civilizat. Poate c Boyce avea s se poarte ca un mgar, dar ea avea
s-l ndrgeasc oricum. i patul din cmar nu era mai mic dect
cel din camera ei de cmin, care era unul dintre locurile mele pre
ferate.
Mulumesc, i-am spus.
Cu frunile lipite una de alta, i-am privit degetele minii libere
trasndu-mi modelele tatuate pe bra. A nclinat capul i m-a
srutat din nou, jucndu-sc cu limba pe inel. Adora s se joace cu
el cnd ne srutam i n-a fost deloc fericit cnd i-am spus c tre
buia s-l scot cnd ncepeam s m prezint la interviuri pentru
slujbe.
Cu plcere, mi-a suflat pe buz.e.
Privirile ni s-au ntlnit i am ntins mna s i mngi obrazul.
Te iubesc, i-am spus n gnd. Eram pregtit s-i spun cu voce tare,
dar nu prea tiam cum. Nu mai spusesem asta niciunei fete. Nu
mai simisem asta niciodat, nu cu adevrat. Nu aa. Acum, mi se
prea prostesc faptul c m crezusem ndrgostit de Melody
Dover. Ceea ce simisem pentru ea fusese real, dar fusese ca i
cum a fi stat pe prima treapt a unei scri, comparativ cu a sta la
jumtatea distanei dintre pmnt i vrf.
366

Cnd am btut la u, tata a deschis-o cu o ncercare de zm


bet, cea mai apropiat pe care am vzut-o pe faa lui de ani de zile.
Fiule, mi-a spus, lundu-mi o valiz din mn. Intrai.
Toate ferestrele erau deschise i toat casa era saturat cu miro
sul srat al Golfului, care se ntindea pe nisip, dincolo de ua din
spate. Tata dduse pereii i lemnul cu un strat proaspt de vopsea
ivorie i renunase la covoarele nvechite pentru a da la iveal
podelele din lemn uzat care, ntr-un fel, artau de o sut de ori mai
bine. Una dintre picturile mamei atrna deasupra canapelei. Am
ncremenit cu ochii la ea, in timp ce tata a spus:
Tu trebuie s fii Jacqueline.
Ea nc m inea de mn.
Da. M bucur s v cunosc, domnule Maxfield.
Cu mare efort, mi-am dezlipit privirea de tablou ca s-l urm
resc pe tata strngndu-i mna iubitei mele i aproape zmbind
din nou.
Te rog s-mi spui Ray. M bucur c ai venit cu Landon, ...
Lucas.
Asta era o premiera.
A ridicat ambele bagaje i s-a ndreptat... spre camera lui?
Jacqueline l-a urmat, examinnd mobilierul srac, dar curat la fel
cum examinase oraul cnd trecuserm prin el: cercetnd fiecare
detaliu, tar s-i scape nimic. Am intrat in camera lui tata, dar nu
mai era camera lui. Patul bunicului era aezat la perete, ncadrat
de noptiera lui i de o lamp nou. Vizavi, era comoda. Salteaua
avea aternuturi noi, iar pereii erau vruii intr-un albastru pal.
Un alt tablou de-al mamei atrna deasupra patului i o oglind
suspendat de o frnghie deasupra comodei.
Tata a lsat bagajele pe podea, lng pat.
M-am gndit c voi doi vei avea nevoie de un loc al vostru...
atunci cnd venii in vizit. M-am mutat in camera bunicului tu,
acum cteva sptmni. Acum, pot s arunc o privire spre golf,
dimineaa, s-mi dau seama dac ziua va fi prielnic pentru navigat.
E o camer foarte frumoas, i-a rspuns jacqueline, privind
pe fereastr la plcul de palmieri pitici din faa casei.
367

n deprtare, se putea zri i plaja.


mi place. Aceasta este una dintre picturile soiei tale, nu-i
aa?
S-a apropiat s o studieze, iar eu am continuat s m holbez la
taic-meu.
Da, i-a rspuns.
Intorcndu-se spre mine, a continuat:
Dup ce te-ai uitat prin lucrurile ei n vacana de Crciun,
am hotrt c s-ar fi ntristat s tie c tablourile ei stau n pod,
acoperite, n loc s fie aezate undeva, la vedere.
lata a strns din buze.
Ei bine, v las s v odihnii dup cltorie. Presupun c
avei planuri n seara asta?
Am cltinat din cap.
In seara asta nu. Mine o s ne ntlnim cu Boyce.
A dat aprobator din cap.
M duc s vd ce am pentru cin, dac vrei s mncai aici.
Cteva kilograme de biban rou, prins ieri. Am putea gti ceva din el.
Da. Sigur. Sun bine.
A dat nc o dat din cap i a nchis ua aproape complet n
urma lui.
M-am prbuit pe pat.
Drace! Noi n-am vorbit niciodat despre mama... propoziii
care s nceap cu ea ar fi fost.
Jacqueline sttea ntins pe burt i eu pe o parte, cu faa la ea,
descriindu-i modele invizibile cu degetul pe spate.
n timpul cinei, toi trei am vorbit despre absolvirea mea i des
pre proiectul de cercetare cu Dr. Aziz, care imi schimbase complet
modul de a privi ceea ce nvasem in ultimii patru ani, proiectndu-m ntr-o direcie neateptat.
Mama ta ar fi fost mndra, mi-a spus el, iar Jacqueline m-a
apucat de mn pe sub masa recent lustruit, pentru c tia impac
tul acestor cuvinte.
Acum, stteam ntini n pat, n camera pe care o ocupaser
prinii mei ori de cte ori vizitaser acest loc, n primii mei
368

treisprezece ani de via. lata era in camera bunicului, pe care o


vruise n verde ca spuma mrii. nuntru atrna un alt set de
tablouri ale mamei.
Cmara adpostea din nou mncare i teancuri ordonate de
cutii pline cu documente vechi. Gurile din perete fuseser astu
pate i acoperite cu vopsea. Lampa cu trei becuri fusese nlocuit
cu o aplic normal de plafon. Cnd tata m-a trimis dup o
cpn de usturoi, am rs, stnd n acel colior confortabil.
Acolo m simeam n siguran i, brusc, am realizat c locul sta
mi inspirase mereu acest sentiment. Cumva, n timp ce toate cele
lalte aspecte se duseser la vale, sta fusese singurul lucru bun.
Mersi c m-ai adus aici, mi-a spus Jacqueline, ntorcndu-i
faa spre mine, n ntuneric, ochii ei reflectnd lumina difuz a
lunii ce ptrundea prin fereastr.
Sunetul valurilor zdrobindu-se de nisip ptrundea in camer
ca ritmul domol al unor bti de inim.
Mersi c ai venit cu mine.
S-a cuibrit lng mine.
Nu ai de gnd s-mi spui unde aplici pentru slujbe, nu-i aa?
Nu. Iar tu tii foarte bine de ce.
Pentru c vrei s m transfer la cel mai bun conservator la
care pot s intru, tar s in cont de unde vei fi tu, mi-a recitat,
tonul ei fiind un simbol sonor al ochilor dai peste cap. Dar... nu
pot s triesc cu gndul c peste ase luni... cinci luni... am putea
ajunge la capetele opuse ale rii.
Nici nu-mi trecea prin cap s pun distan intre noi n urmto
rii doi ani, dar nu voiam s-i divulg planul meu pn cnd nu
eram sigur c se putea realiza. Se baza prea mult pe noroc i nu
voiam s-o dezamgesc. I-am trasat linia prului de la tmpl pn
la marginea maxilarului, apoi i-am acoperit obrazul cu palma.
N-ai s m pierzi. Dar n-am s-i fac acelai lucru pe care i
l-a fcut el. Ai vise i vreau s i le urmezi. Am nevoie s tiu c i
le urmezi. Pentru c...
Am inspirat adnc.
Te iubesc, Jacqueline Wallace.
369

A nghiit cu greu, iar ochii i s-au umplut de lacrimi.


i eu te iubesc, Landon Lucas Maxfield.
Inima mi s a umplut de bucurie i m am aplecat deasupra ei,
srutnd-o, iubind-o, posednd-o. In cuvintele ei formale am
auzit ecoul viitorului meu, un viitor de care eram att de sigur,
nct nici cea mai mare distan nu m-ar fi intimidat: te iau pe tine,
Landon Lucas Maxfield...
Norocul putea fi ctigat sau taurit. Putea fi descoperit. Putea fi
redobndit. La urma urmei, eu o gsisem pe fata asta. mi gsisem
viitorul. mi gsisem iertarea. Mama ar fi fost fericit pentru mine.
Pentru prima dat dup foarte mult timp, nu m simeam vinovat.

370

Jacqueline a primit invitaii s se transfere la trei din cele cinci


conservatoare la care aplicase, dar, cnd a sosit scrisoarea de
acceptare de la Oberlin, celelalte nu au mai contat. La zece secunde
dup ce i deschisese e mailul, a srit ca din puc de pe cana
peaua mea, trimindu-1 pe Francis direct sub pat. Asigurndu-m
c era un chiit de fericire extrem i nu unul de am-vzut-unpianjen-mare-ct-palma-mea, am deschis braele i a srit in ele.
Felicitri, iubito, i-am optit pe buze, plcndu-mi la nebu
nie ct de extaziat era.
I-a trimis mesaj lui F.rin. i-a sunat prinii. I-a trimis un
e mail dirijorului orchestrei din liceul ei.
Apoi a calculat ct de departe aveam s fim unul de altul dac
ea se muta i eu rmneam aici. Dou societi de inginerie din
ora ncercau s m conving s lucrez pentru ele, iar eu m gn
deam serios dac s accept sau nu. Reuisem s obin un al doilea
interviu pentru o poziie nemaipomenit la o companie speciali
zat n robotic, un post de design att de tare, nct nu mi l-a fi
putut imagina acum patru ani, cnd ncercam din rsputeri s
intru la facultate.
Am invitat-o in ora pentru a srbtori i am refuzat discuiile
despre kilometrii, orele i anii ce ne ateptau.
Nu astzi, i-am repetat, pn cnd s-a conformat.
371

Dac trebuia s trim desprii timp de doi ani, asta aveam s


facem. Dar admiterea lui Jacqueline la Oberlin mi oferise un nou
obiectiv.
Acum cteva luni, n decembrie, cinasem cu Joseph, Elliott i
sora mai mic a lui Elliott, Reni, care venise in vizit de la Cleveland, unde era student n anul trei la medicin, la Case Western,
ncercrile lor transparente de a se juca de-a peitorii nu avuseser
succes, dar ne cuplaser ntr-un alt mod. Fascinat de detaliile
proiectului de cercetare din care aveam s fac parte pentru urm
toarele cinci luni. Reni mi povestise despre unul dintre mentorii
ei, al crui domeniu de cercetare era bioingineria.
Cnd i-am trimis un e mail n care o ntrebam despre posibile
locuri de munc, ea i-a dat CV-ul meu acelui profesor. El era unul
din cei trei fondatori ai unei mici companii de bioinginerie din
Cleveland. Unul dintre ceilali doi l cunotea pe Dr. Aziz i i
vzuse numele pe lista mea de referine. O sptmn mai trziu,
am primit un telefon i o cerere de aplicare.
Norocul mi ridicase mingea la fileu. Restul depindea numai de
mine.
De ce nu vrei s-mi spui mcar unde te duci pentru interviul
sta?
De patruzeci i cinci de minute Jacqueline ncerca s-mi
smulg indicii n timpul pauzelor de publicitate ale serialului cu
zombi la care ne uitam.
Nu ar trebui s ne spunem totul unul altuia?
Vocea ei mieroas i expresia pornit pe descoperit secrete,
adic ochii mari, albatri, privind fix intr-ai mei, aproape c m-au
tcut s cedez. Era foarte priceput la asta.
Bun ncercare, i-am zmbit, iar ea s-a strmbat.
Simplu: o s-o intreb pe Cindy.
Tocmai de asta nu i-am spus nici ei.
Auzind asta, a btut din picior, ceea ce m-a tcut s rd, pn
cnd m-a mpins in colul canapelei i mi-a spus:
mi place cnd rzi. Eti att de drgla!
372

i-a pus braele in jurul gtului meu i m-a prins de pr, trgndu-m spre ea pentru un srut.
Am scuturat din cap, trasndu-i buzele cu limba, nainte de a
m avnta nuntru. Aezndu-m mai comod pentru a o sruta
nebunete, i-am optit:
Cu lingueala asta n-ai s obii nimic... dar, te rog, te rog
continu s ncerci.
***

Petrecerea mea de absolvire a fost un grtar organizat in curtea


Iui Heller. Dup opt ani de stat acas, tata i-a luat trei zile libere
pentru a participa la ceremonie. Apariia lui a reprezentat i o
dovad de ncredere n cei mai buni prieteni ai lui. Privindu-i pe
toi trei mpreun, speram ca weekendul sta s nsemne ncepu
tul unui nou obicei pentru el.
nc nu destinuisem nimnui planurile mele de viitor, dei
Charles, Cindy i tata tiau despre ofertele pe care le aveam i,
azi-diminea, la micul dejun, schimbaser priviri cu subneles
cnd le mrturisisem c luasem o decizie. Totui, trebuia s spun
altcuiva, nainte de a-i pune la curent cu hotrrea mea final, iar
acea persoan sttea n buctria mea, mpachetnd resturile de
friptur i punndu-le in frigider.
Am acceptat o slujb, vineri, i-am spus, iar ea abia mi-a rs
puns.
M ntrebam oare ce-i trece prin cap cnd s-a uitat in sfrit n
sus, nemaiputnd rearanja micile recipiente. Fata mea curajoas
abia i putea stpni lacrimile.
Am condus-o la canapea i am tras-o in braele mele.
E o companie mic. Nu are mai mult de zece angajai, m o
mentan. Fondatorii ei sunt cercettori in cardiologie i caut
metode neinvazive de reprezentare a activitii electrocardiografice,
pentru a ajuta la diagnosticarea i tratamentul bolilor de inim.
De asemenea, vor s conceap dispozitive invazive mai bune i au
373

nevoie de cineva care s aib cunotine de baz despre materiale


moi durabile.
Cuta dintre sprncenele ei mi-a dat de neles c o pierdusem.
Aa c i-am spus salariul, care avea s fie suplimentat cu opiuni
pe aciuni.
Dac societatea merge bine, i v<i merge, i angajailor le
merge bine. ncep pe patru iulie.
S-a uitat la mine, ncercnd s zmbeasc, fr s m pc
leasc nicio secund. tiam la ce se gndete: dou mii de kilome
tri distan.
Am inspirat adnc.
Deci, singura mea problem este asta: s stau in Oberlin i
s fac naveta la Cleveland sau s stau la Cleveland i s fac naveta
la tine?
Am privit-o schimbndu-i expresia, pe msur ce realiza ceea
ce tocmai spusesem. Ochii i s-au mrit i i s-au umplut de lacrimi.
Gura i s-a deschis i a blbit ceva ce suna a Ce?
Oh, nu i-am spus partea asta? Compania e n Cleveland.
La o jumtate de or distan de Oberlin.
Aveam s stm desprii timp de ase sptmni, de cnd m
mutam eu in Ohio i pn venea ea, dar mi-am alungat din minte
gndul sta cnd a venit in braele mele. Astzi eu eram srbtori
tul, aa c am dus-o n camera mea, s-i art toate modurile in care
voiam s srbtoresc.
***

Cele ase sptmni de desprire fuseser un chin.


Imediat dup aterizare, eram gata s sparg un geam cu pumnul
ca s ies din avion, s traversez aeroportul i s ajung la camioneta
lui Jacqueline.
Dup prnzul cu prinii ei, plecam amndoi cu maina intr-o
cltorie de dou zile napoi, spre Ohio. Plnuiam s petrecem
noaptea lng Kentucky, s conducem aproape toat ziua de
mine i s ntlnim camionul pentru mutat in faa cminului ei,
mine-sear.
374

Ca de obicei, cnd am vzut-o, toi i toate au disprut. A srit


din camionet i ni-a ntmpinat in faa ei, ntr-o rochie alb i pe
deasupra cu un mic pulover transparent, cu mneci scurte, des
cheiat. Geanta mea a lovit asfaltul i am imbriat-o strns.
i-a fost dor de mine? am ntrebat-o, cu buzele aproape
lipite de ale ei.
Cu o mn la baza coloanei sale, am apsat-o mai aproape, ct
timp cealalt i-a alunecat sub pulover, intlnindu-i pielea goal.
Rochia ei era cu spatele gol. O, Doamne, avea s fie o zi lung.
Nici nu era ora prnzului i deja mi imaginam cum nchid i incui
ua camerei noastre de hotel, in seara asta.
Srut-m i ai s afli ct de mult.
S-a ridicat pe vrfuri, in ochi citindu-i-se obrznicie pur, in
timp ce degetele mele i se plimbau pe umeri.
mpingnd-o cu spatele spre partea pasagerului i apsnd-o
pe ua camionetei, voiam s-i dezleg acele ireturi mici, de la ceafa,
iar ea o tia.
Ceea ce nu tia: i pregtisem propria mea tortur.
Eliminnd acel ultim centimetru, i-am prins gura cu a mea.
I-am trasat conturul buzelor cu vrful limbii i abia am ptruns
nuntru ct timp ne-am srutat.
Mmm... a gemut, repezindu-se cu limba afar s-mi guste
buza de sus, nainte s-mi sug limba in gura ei.
Am aprofundat srutul puin cte puin i limbile ni s-au m
pletit, apoi, dintr-odat, s-a retras. Picioarele i s-au ntors pe asfalt,
iar minile i s-au prins de bicepii mei, sub mnecile tricoului.
M-a privit lung, cu ochii mrii.
I.ucas.
Hmm?
S-a uitat spre gura mea.
i-ai...? la e...?
i place? am ntrebat, iar ea s-a cutremurat vizibil, din cap
pn-n picioare. tiam c-i lipsete inelul din buz. M-am gndit
c o s-i trebuiasc altceva cu care s te joci cnd ne srutm.
375

ncuviinnd din cap, a spus:


Las-m s vd.
Asculttor, ani deschis gura, iar ea s-a uitat nuntru, la bila
mic din mijlocul limbii mele.
O... O, Dumnezeule...
i-a lins buza dulce de jos, mutndu-i privirea n ochii mei.
E adevrat, ce se spune despre ea?
Am ridicat un col al gurii i am arcuit o sprncean.
Presupun c vom afla in seara asta, nu-i aa?
Am srutat-o din nou, cufundndu-mi complet limba in gura
ei. A suspinat, o rsuflare prelung, nerbdtoare. Am ntrerupt
srutul, mi-am nfurat mna pe ceafa ei i i-am optit la ureche.
Deci, ia spune-mi, ct timp dureaz ii faza biatul ru? Pentru
c ncerc din rsputeri s-o prelungesc.
A inspirat profund, ascunzndu-i faa n umrul meu.
O, Doamne! Nu pot s cred c tii despre asta.
I-am ridicat brbia. Avea obrajii roz.
Cum m descurc, Jacqueline? i ndeplinesc toate fanteziile
de biat ru sau e ceva ce mi-a scpat? Poate c am un loc de
munc stabil i sunt ndrgostit nebunete de iubita mea...
Am srutat-o aa cum sttea, agat de mine.
Dar am o imaginaie pctoas.
* * *

Cndva, exista un moment care separa nainte de dup. Pe de o


parte era tot ceea ce fusese bun i frumos, un vis de neatins in
momentele de veghe. Acolo erau blocate amintirile cu mama, iar
eu m strduiam s le uit, pentru c nu fceau dect s m rneasc
i s m condamne. La polul opus era lupta. Suferina. Perioada
mea de dup era realitatea dur i nu aveam altceva de fcut dect
s-i supravieuiesc.
Apoi a venit Jacqueline. Aceast iubire. Aceast vindecare.
Aceast nou realitate, n care nainte i dup nu mai sunt des
prite de un abis solitar. n care fiecare moment este o amintire
376

tangibil i o promisiune a ceea ce va urma. E un nainte i un


dup. E un acum ce trebuie trit, iar eu le voi savura pe fiecare,
ncepnd din clipa asta, alturi de fata din braele mele.

Sfrit