Sunteți pe pagina 1din 1212

Vintil Corbul

DINASTIA SUNDERLAND
BEAUCLAIR

Psri de prad
Vol. 1 ..
2
Vol. 2 .. 416
Vol. 3 .. 841

Vintil Corbul
DINASTIA SUNDERLAND
BEAUCLAIR

Psri de prad
*

Editura Z
Bucureti, 1992
Consilier literar: H. GRMESCU
Coperta de: V. OLAC


Corectur [V1.0]: decembrie 2015
Corectur [V2.0]: decembrie 2015
Corectur [V3.0]: ianuarie 2016

Capitolul I
Lumea Nou n 1819.
Pmntul Fgduinei
Pduri cu copaci gigantici muni cu zpezi eterne deerturi
toride coaste zimate scldate de mri i oceane canioane
iraguri de lacuri albastre ierburi nalte tlzuiesc pe prerii
cascade ncununate de arcurile feerice ale curcubeielor
Charleston biserici vechi dantele n piatr glicine
balcoane trandafiri serenade magnolii dueluri
Lumea Nou imens cazan n care fuzioneaz tot felul de
seminii
Philadelphia oraul quaker-ilor strzi drepte monoton de
drepte moravuri austere
Turme de bizoni, ntinse ct apele mrii, gonesc pe cmpiile fr
sfrit, ridicnd nori de pulbere
New York zgomot trsuri Cafeneaua celor O Mie de
Coloane Cointait, cu specialitile lui de ngheate Niblos,
concerte, baluri, dineuri lux magazine parvenitism
bancheri bnci concuren
Piei roii Piei negre Piei albe Piei galbene
Baltimore case de crmid roie susurul fntnilor
curenie exemplar, pedant intelectuali snobi
Vapoare cu zbaturi gfie pe canale
Cincinnati ora nou murdrie porcii cur strzile de
gunoaie Porkopolis
Pelerini cowboys triori quaker-i fermieri erifi
bandii puritani negustori militari pionieri sclavi
Washington, D.C Capitoliul troneaz solitar locuri virane
multe locuri virane Casa Alb este izolat n plin cmp cldiri
puine bulevarde pustii
Frontiera se mut necontenit spre Vest forturi cabane de
lemn metereze de lemn ogoarele sfrtec pdurile.
James Monroe este preedintele Statelor Unite
Cumprai pmnturi la Vest de Ohio! Climat plcut i sntos;
peti i vnat din abunden; pmnturi roditoare; ierni dulci;
materiale de construcii la ndemn Cumprai pmnturi la Vest
de Ohio!
Savannah e primul vapor care traverseaz Atlanticul. De la
5

Liverpool i Londra, Hamburg i Bremen, Le Havre i Lisabona,


Genova i Palermo, corbiile pleac spre Lumea Nou Emigranii i
prsesc ara de batin, gospodriile, spre a-i cuta norocul
dincolo de Ocean n Lumea Nou pe Pmntul Fgduinei
1819 n Lumea Nou
Henry Sunderland privea amuzat carafa de cristal cu gt lung ca
de lebd i flori extravagant bizotate, n care flcruile se reflectau
irizndu-se n infime jocuri de artificii. Efectele de lumin, iluzia
optic, sau poate vinul i creau o stare de euforie, de extaz
inexprimabil, dnd via i carafei cu gt de lebd, care se legna
graios n ritmul muzicii celeste, perceptibil numai iniiailor. Henry
fu ispitit s i fluture mna alb i fin de aristocrat n ritmul
divinului cntec, asemenea unui dirijor inspirat. Dar se abinu. O
frm de luciditate l povuia s nu se dea n spectacol n faa
celorlali convivi, care poate i-ar fi interpretat ruvoitor gestul.
ncerca un sentiment bizar, dar ncnttor, de eliberare, de fericire
inabordabil muritorilor de rnd. Intrase ntr-un paradis care l
poftea s calce pe covoare de nori i s culeag din vzduh stele cu
care s i mpodobeasc butoniera. Stelue scprtoare ca nite
paiete ornau i carafa cu gt de lebd. Erau picturi incandescente,
sau perle de ap, pe care lebda i le scutura de pe penele-i albe?
Minunat era efectul acestui elixir dumnezeiesc, pe care profanii l
numesc banal alcool. Henry Sunderland se simea atotputernic,
generos, ndrzne, capabil de fapte mari, gata s lase n umbr
isprvile eroilor legendari.
Cei care nu-l nelegeau l socoteau slab, ovielnic, lipsit de
inteligen i iniiativ, fals, prezumios. ntunecndu-se brusc,
ntinse mna spre cupa de ampanie. Deodat, cu inconsecvena
oamenilor ameii de butur, ncepu s rd. Cupa refuza s se lase
prins ntre degetele sale uor tremurnde. Se muta cnd la dreapta,
cnd la stnga, ntr-un dans graios de balerin. Rotindu-se ntr-un
picior, i desfura aerian fusta de cristal, ncrustat cu diamantele
bulelor aurii ale ampaniei, ce prea s fiarb n pahar.
Cu un efort, Henry izbuti s apuce de mijloc dansatoarea cu fust
de cristal. O duse la buze i o srut. ampania acidulat i parfuma
cerul gurii, i rcori delicios limba. Deodat, sughi zgomotos, spre
surprinderea convivilor neobinuii cu asemenea demonstraii
vulgare. El era ns prea pierdut n beatitudine, n visrile feerice, cel familiarizau cu paradisul, spre a remarca dezaprobarea ntiprit pe
6

chipurile pigmeilor.
Pe vremuri, la Oxford, citise un poem Al. Kkamriya (Elogiul vinului).
O capodoper mistic a bardului arab Omar Ibn al Faridh. Numele
acesta i rmsese gravat n minte cu litere strlucitoare n cinstea
dumnezeirii am sorbit un vin, care m-a mbtat mai nainte ca viade-vie s fi fost zmislit Paharul meu e luna plin. n vin se
topete soarele Numai la vederea amforelor sale, adoratorii se
cufund n beie E de ajuns s torni cteva picturi pe un mormnt
i suflul va reda via leului Muribundul ntins la umbra zidului
de mprejmuire al viei i va regsi puterile Paraliticul se va ridica
n picioare i se va ndrepta spre lcaul n care vinul e servit n
cupe Muii i vor rectiga graiul spre a-i luda savoarea. ipotul
su se va face auzit de surzi Orbul care l va sorbi cu nesa i va
redobndi vederea Vinul are limpezimea apei fr a fi ap, are
fluiditatea aerului fr a fi aer, are lumina focului fr a fi flacr i
suflul vieii fr a avea trup
Henry i plngea oaspeii, muritori srmani, lipsii de lumina
vorbelor inspirate ale lui Omar Ibn Al Faridh. Ct erau de seci, de
banali. Stteau n jurul mesei, epeni ca nite fantoe, crora mna
ppuarului uitase a le mai mprumuta micrile sale.
ncremeniser, privindu-l scandalizai.
l socoteau insignifiant pentru c tatl su avusese o personalitate
prea covritoare, care lsa n umbr pe bietul su urma.
Regele a murit!
Triasc regele!
Dup moartea lui Richard, creatorul dinastiei SunderlandBeauclair, el, Henry, luase n mn nsemnele puterii. n primele zile,
responsabilitatea aceasta copleitoare l nspimntase, l nucise.
Dup ce prezidase o edin a Consiliului de administraie, la care
participaser toate eminenele uriaei organizaii economice pe care o
reprezenta Casa Sunderland-Beauclair, prinsese ntmpltor, ca din
zbor, cuvintele lui Leslie Clinton, un fost colaborator al tatlui su,
care optise la urechea lui Wilbur Morrison, directorul Bncii
Manhattan:
E greu s fii feciorul unui titan i s-i calci pe urme mai ales
cnd soarta te-a zmislit nevolnic.
Cuvintele acestea aspre care, firete, nu erau destinate urechilor
lui, i biciuiser mndria, i rniser demnitatea. Leslie Clinton nu
fcuse dect s exprime o prere unanim.
Henry nu-i fcea iluzii. Colaboratorii l priveau cu nencredere i
7

adeseori cu comptimire. Simminte pe care zadarnic se strduiau


s nu le exteriorizeze n prezena sa. Sensibilitatea lui deosebit
percepea cele mai ascunse reacii ale interlocutorilor. Dispreul
acesta general, dar nemrturisit, l fcea s arboreze o masc
impasibil glacial, s se nchid ntr-o carapace, ntr-o izolare pe
care nimeni nu ncerca s o strpung. Nu ncercau fiindc nu-l
nelegeau.
Nici membrii familiei nu i fceau o idee potrivit despre
mentalitatea, sentimentele, caracterul i inteniile sale. Susan era
mai distant, mai rece dect un sloi de ghea. Fiica senatorului
Forbes, descendenta direct a unuia dintre onorabilii imigrani de pe
Mayflower, nu uita c bunicii i strbunicii soului ei aveau o
reputaie echivoc. Puritan, cu principii de o impecabil severitate,
dezaproba elegana european a soului ei, socotind-o efeminare.
Copiii lui Henry erau prea nevrstnici spre a-l nelege. Cel mai
mare, Warren, abia mplinise apte ani. Iris nu ieea din lumea
ppuilor. Ashley, prslea, era mai afectuos, mai calin. Dar la ce
sprijin moral se putea atepta de la un copil de cinci ani?
Fraii lui Henry erau prezumioi, trufai, ambiioi. Fiecare se
considera superior efului familiei.
Pe Henry l muncea adeseori o ntrebare fr rspuns. Cum de i se
crease aceast reputaie trist? Studiase la Oxford. Obinuse
calificative strlucite. nc de pe vremea cnd tria tatl su dirijase
uzina de armament de la Cardiff, iar mai trziu, fabrica de pulberi de
la New Schenectady. i mplinise contiincios misiunile. Sub
conducerea sa The First American Gunpowder and Gun Factory
cunoscuse o nflorire remarcabil.
Familia nu-i iertase prima cstorie. Se cutremurase din temelii
dinastia Sunderland-Beauclair cnd Henry Sunderland, motenitorul
coroanei, se nsurase cu Margaret Terrill, fiica minerului din Cardiff.
Ce ruinoas mezalian! Ce condamnabil derogare! Nu se lsaser
pn nu-l despriser de Margaret, singura femeie care-l iubise cu
adevrat. Tatl lui, voluntarul Richard Sunderland, l obligase s-i
dezmoteneasc feciorul rezultat din prima cstorie, sub cuvnt c
legitimitatea acestuia era dubioas. Henry nu gsise tria a se
rzvrti. Suferinele lui morale fuseser ns cumplite
Un servitor negru i umplu iari paharul cu ampanie.
Cupa de cristal, sfenicele de argint de pe mas, chipurile
convivilor, ale servitorilor se vedeau prin pnza mictoare a unei ape
care deforma jucu imaginile, lungindu-le sau lindu-le capricios.
8

O frm de luciditate trase clopoelul de alarm. Henry i ddu


brusc seama c dac va mai sorbi i aceast cup de ampanie, nu
va mai fi n stare s se scoale de pe scaun. Dei elixirul cu bule de
aur l ispitea tantalic, se abinu s ntind mna. Cu un efort de
voin i ncorda puterile i ddu s se ridice n picioare.
ncheieturile i erau ns moi, amorite. Se propti cu palmele n mas
i fcu o nou sforare. Cltinndu-se, izbuti s se desprind de pe
scaun. Cnd se vzu n picioare, zmbi satisfcut. Fusese mai tare
dect vinul.
Odat cu el se ridicaser i ceilali oaspei. Ca la comand. Acest
semn exterior de respect era datorat simbolului pe care l reprezenta
eful familiei, i nicidecum persoanei acestuia.
Henry zmbi cu rutate. Va ti el s ngenunche pe aceti indivizi
prezumioi, care-i permiteau s joace n ham, ca nite cai nrvai.
i va struni i i va conduce cu mn de fier.
Fr s le adreseze un cuvnt, sau cel puin o nclinare din cap, se
ndrept spre ua deschis cu grab de un servitor. Travers
mpleticindu-se vasta sal de mncare. Era ncntat c nu avusese
nevoie de sprijinul nimnui, spre a svri aceast isprav demn de
toat lauda
Sam, primul valet, intr tiptil n imensul dormitor. Pielea i era tot
att de neagr ca i ntunericul din ncpere. Printre buzele-i
crnoase, contractate de sforarea continu de a pi fr zgomot,
dinii albi i puternici se ntrezreau fosforesceni, parc
mprumutnd un fragment din strlucirea razei de soare strecurat
printre draperiile grele de brocart, lsate ca o cortin de teatru peste
fereastra nalt.
Sam ddu la o parte faldurile somptuoase, slobozind puhoiul de
lumin. Totdeodat, descoperi privelitea vast a oceanului strbtut
de vine violete. Dou corbii cu pnze, i un remorcher cu zbaturi se
trau alene pe nveliul apelor, lsnd n urm dre de spum.
Sam trecu la scrinul Chippendale din dreapta cminului de
marmur. Acion mecanismul unui ceas Louis XV mpodobit cu lei
de bronz, care ncepu s cnte un mar vesel militar.
n patul larg, cu baldachin de catifea roie brodat cu aur, o
mogldea acoperit cu o cuvertur subire de mtase viinie se
rsuci, fcnd s scrie somiera. Un cscat prelung, i de sub
cuvertur iei capul zbrlit, cu ochii crpii de somn, al efului
dinastiei Sunderland-Beauclair, care clipi orbit de revrsarea aurie a
9

razelor de soare.
Marul sltre i antrenant se ncheie cu un sunet de clopoel.
Henry Sunderland se frec ndelung cu pumnii la ochi.
Deteptarea matinal i era ndeobte penibil. Indispoziia lui cpta
ns proporii de negru pesimism dup nopile pierdute n compania
sticlelor de ampanie. n dimineaa aceasta limba i era coclit, capul
greu ca o bani i mdularele amorite ca dup un drum lung i
anevoios.
n vreme ce Sam prepara baia, intr un servitor negru, mpingnd
atent un crucior pe care trona o uria tav ele argint cu micul
dejun. Henry i plimb privirile scrbite asupra feliilor subiri de
unc, asupra muchiului fraged, n snge, cu garnitur de caise
zaharate, asupra crnailor de porc, armii i parfumai, asupra
brnzeturilor asortate, prezentate dup moda european, asupra
biscuiilor cu unt i miere, asupra oulor albe ca bilele de biliard.
Ia-le de aici! porunci el, strduindu-se s i astmpere greaa.
Ia-le mai repede! S nu le mai vd!
Servitorul negru retrase brusc tava, rostogolind ngrijorat ochii.
Un scotch dublu, fr ap i o cafea neagr! Amar! Foarte
amar! S-mi taie greaa, adug Henry, lundu-i privirile de la tava
care-i ntorcea pe dos mruntaiele.
Servitorul negru execut porunca.
Henry se ddu jos din pat. Cmaa lung de oland, cu falduri
bogate, amintea o ras de clugr dominican. mbrc un halat. n
vreme ce i nnoda cordonul cu ciucuri de fir, trecu n faa oglinzii.
i examin ochii cercnai, cu evantaiul de riduri ce se pierdeau pe
podiul obrajilor nsprii de peria mrunt a brbii crescute peste
noapte. Faa-i supt, disproporionat de lung, cu pomeii
proemineni, nasul crn, cu nri largi, brbia osoas, pielea glbuie
ca pergamentul, lipit de flcile puternic reliefate, i subliniau
asemnarea cu un cap de mort, asemnare care se accentua odat
cu trecerea anilor. Henry era dezgustat de urenia sa. Bu whiskyul
pe nersuflate, apoi sorbi cafeaua fierbinte, care-i limpezi gndurile,
i-i izgoni greaa.
Majordomul apru, innd pe bra un prosop lung i pufos.
Baia e gata, Sir.
Henry i cercet nc o dat barba reflectat n oglind. Trndui papucii, se ndrept spre camera de baie.
O ncpere cu o astfel de destinaie era o raritate n Lumea Nou.
Folosirea bii era permis doar cu recomandarea medicului. Numai
10

n casele foarte luxoase se mai gseau czi de metal sau de marmur,


mai mult pentru decor. Henry fusese educat n Europa. Acolo
cptase deprinderea s fac baie de dou ori pe sptmn. Apa
cald i destindea corpul i nervii, ajutndu-l s uite pentru cteva
momente grijile cotidiene.
Camera de baie, creat de un arhitect format n Europa, era o
copie stilizat a unei terme. Pereii de marmur verde, pilatrii i
colonetele de marmur alb, pardoseala de mozaic cu motive greceti
se armonizau cu bazinul de marmur trandafirie, flancat de
trepieduri destinate mirodeniilor.
Henry nu folosea bazinul, iar n trepieduri nu ardeau niciodat
mirodenii. Se spla ntr-o cad larg, cu doage de stejar lustruit, n
care se cufunda cu voluptate pn la gt. De data aceasta i muie
precaut degetele n apa cald. Cltin din cap satisfcut. i concedie
servitorii cci nu concepea s rmn gol n faa lor apoi i
lepd halatul, cmaa de noapte, i intr n cad. Aproape o
jumtate de or se blci n baia moleitoare. ntr-un rnd aipi. Se
trezi numai n clipa n care, cufundndu-se pe nesimite, ajunse cu
gura la nivelul apei. Se spuni, se spl, cu srg i, nviorat, iei din
cad. Se terse cu prosopul pn cnd i se nroi pielea. i trase
halatul pe mneci i se napoie n dormitor.
Sam l brbieri dup toate regulile artei, stropindu-i apoi obrazul
cu paciuli, ap de colonie la mod. Restul toaletei continu potrivit
ritualului. Henry i puse direct pe piele o flanel roie pe care orice
brbat elegant se simea obligat s o poarte iar pe deasupra o
cma de oland fin, cu jabou i manete de dantel. Peste
indispensabilii de aceeai culoare cu flanela, i trase o pereche de
pantaloni culoarea oului de ra, bine strni pe picior i cu souspied-uri negre. Pantofii de lac aveau catarame de argint. nnodarea
cravatei o fie lat i lung de mtase neagr, care se nfura de
cteva ori n jurul grumazului, necndu-l n falduri miestrite dur
aproape un sfert de or. Era cea mai complicat i laborioas
operaie. O jiletc chamois i o redingot ciel serein i desvri
nfiarea de dandy. Henry nu uitase leciile de elegan
vestimentar pe care i le predase cu preiozitate Beau Brummell,
fostul su coleg de la Eton i Oxford.
n clipa n care se privi pentru ultima oar n oglind, ceasul Louis
XV sun de nou ori din clopoel.
Vioi, cu capul sus, Henry iei din dormitor. Strbtu coridorul
larg, mpodobit cu statui i tablouri, i se ndrept spre salonul
11

coloanelor de malahit n care familia sa lua n fiecare diminea micul


dejun. Henry prefera s i se serveasc la pat micul dejun.
Soia sa, Susan, o fire autoritar, care i fcuse din protocol a
doua religie, reuise s-i conving brbatul c micul dejun era unul
din momentele solemne ale zilei, la care ntreaga familie avea
obligaia s fac act de prezen.
Pe msur ce se apropia de salonul coloanelor de malahit, buna
lui dispoziie se topea ca zpada la soare. Fruntea i se nnoura, ochii
cptau scprri aspre, spinarea i se arcuia, ca la motanii pui pe
har.
Henry intr n salon. Soia i copiii l ateptau fr s se fi atins de
mncare. Dac-l vedea adncit n gnduri, Susan se abinea s-l
cicleasc. Experiena l nvase pe Henry s adopte pentru
circumstan un aer preocupat, posomort, care s-l fereasc de
ciclelile soiei.
Cpoarele celor trei copii se proiectau pe fundalul ferestrei
englezeti ce ddea spre grdin. n capul mesei, Susan sttea
eapn, cu minile n poal i cu privirile mohorte aintite spre
u. Rochia ei neagr era nchis pn la gt. Mnecile lungi nu
lsau s se vad dect degetele subiri i jumtate din dosul palmei.
Prul lins, desprit la mijloc de o crare, cdea de o parte i de alta a
feei ntr-o coafur ce amintea urechile unui setter. Nasul drept,
obrajii palizi, nefardai, buzele subiri accentuau expresia aspr a
ochilor. Elegana lui Henry contrasta cu austeritatea voluntar a
soiei.
Susan Sunderland avea n dreapta pe Mary-Iris, o feti de ase
ani, blond, drgu. Bieii Warren n vrst de apte ani i Ashley
care abia mplinise cinci stteau vis--vis de Iris.
Bun dimineaa! rosti Henry sec, aezndu-se pe scaunul su
de la cellalt capt al mesei.
Susan rspunse abia micnd din buze. Copiii rostir n cor un
bun dimineaa cristalin, ca un teret de clopoei, apoi ncepur s
guste fr entuziasm din feliile de unc servite n farfurii de Saxa.
Susan nu se atinse de mncare.
Potrivit ritualului, Henry sorbi cteva nghiituri de ceai, apoi ddu
s se ridice de la mas.
A vrea s-i vorbesc, rosti Susan, oprindu-l cu un gest.
Regret. Astzi mi este imposibil. Am un program foarte
ncrcat.
Susan i strnse buzele, apoi replic nciudat:
12

Niciodat nu ai timp s stai de vorb cu mine.


Despre ce s vorbim? n domeniul tu nu m amestec.
Activitatea mea profesional nu cred c te intereseaz.
Susan arunc o privire jenat asupra servitorilor care se aferau n
jurul mesei, apoi ncepu s vorbeasc franuzete.
Am avea de discutat i despre alte subiecte, Henry. Despre noi,
de pild, spuse ea.
Mai toi servitorii notri tiu franuzete, replic el ironic.
Precauiunile dumitale sunt inutile. Probabil c ai s-mi spui iari
ceva dezagreabil.
M sileti.
Sunt deprins cu aceast manier. Nu m amuz.
Nici pe mine nu m-a amuzat comportarea ta de asear. Te-ai
mbtat. Te-ai fcut de rs. Cnd te-ai ridicat de la mas, te cltinai
ca un plop btut de furtun.
Ce comparaie poetic! Trebuia s te faci scriitoare, Susan.
Ironiile nu m dezarmeaz. M ndrjesc. Glasul ei, reinut
pn atunci la un diapazon moderat, se nspri. i atrag atenia
pentru ultima oar, Henry Sunderland. ndreapt-te nainte de a fi
prea trziu. Prin felul tu de a te purta i dezonorezi numele i
familia.
Henry se nvinei de furie. Vru s riposteze, dar se abinu. Se
ridic brusc de pe scaun, trnti ervetul pe mas i iei vijelios pe
ua larg deschis de majordom.
Cu minile la spate, Henry sttea n faa ferestrei deschise i
urmrea cu priviri absente circulaia de pe Wall Street. Lumea
pestri, glgioas, care umbla grbit n susul i n josul strzii,
huruitul trsurilor, strigtele rguite ale vnztorilor de ziare se
nvrteau ntr-un vacarm care nu reuea s-l distrag din gndurile
sale.
n ncperea imens ce-i servea drept cabinet de lucru, domnea o
rcoare plcut. n dreptul biroului Empire, mpodobit cu almuri
strlucitoare, Bert Lawson, secretarul de serviciu, sttea n picioare
i citea dintr-un carnet cotele Bursei din ziua precedent. Glasul lui
egal, monoton, ajungea la urechea lui Henry sub forma unui murmur
indistinct. Dei i ddea seama c nu e ascultat, secretarul continua
s psalmodieze:
New York Bank 125. Manhattan 117. Merchants Bank 107.
Union Bank 103. Bank of America 105. Louisiana 91. Bonuri de
13

tezaur 4. Mutual 100


Gndurile lui Henry fugeau la Susan, care-l umilise n faa
servitorilor i prin asociaie de idei la banchetul din ajun. Buse mai
mult dect s-ar fi cuvenit. Avea ns o scuz. Susan fcea ca
recepiile oferite la Sunderland House s fie de o monotonie
exasperant. Se serveau cele mai somptuoase meniuri i cele mai
scumpe vinuri. Atmosfera se meninea ns att de ngheat, nct
un ziarist cu imaginaie le asemuise cu nite agape mortuare.
Deodat, Henry nregistr automat tcerea din birou. Lawson
ncetase s mai citeasc. Se ntoarse brusc spre secretar.
Ai terminat, Lawson?
Da, sir.
Mulumesc.
Se ndrept spre masa de lucru. Se simea vinovat c nu urmrise
cotele Bursei. Tatl su n-ar fi svrit o asemenea greeal.
Lawson. Ce cot spui c au aciunile noastre? ntreb el,
ncercnd s-i repare neglijena.
Secretarul reciti:
Manhattan Bank 117.
Henry se aez n fotoliu.
Hm! Tendina?
n scdere, Sir.
Ru. Foarte ru! Explod fr veste. Sunt nconjurat de
incapabili. Nimeni nu-i face datoria. Nimeni! Nimeni!
Izbi cu pumnul n mas, spre stupefacia secretarului.
Deodat, privirile i czur asupra portretului n ulei al tatlui su,
care-l privea de sus, ncruntat, a mustrare. Inima i se strnse ca i
cnd Richard Sunderland s-ar fi materializat n preajma sa. Se
ncord, de parc ar fi vrut s sfarme lanurile nchipuite, ce-i
nctuau fiina. Omul acesta, care-l terorizase o via ntreag, l
urmrea i de dincolo de mormnt.
Lawson, tabloul acesta s fie mutat n sala de consiliu.
Secretarul i ascunse mirarea.
Prea bine, Sir.
Henry se ndrept spre dulapul n care-i inea buturile. Fr s
in seama de prezena scribului, scoase o sticl de whisky. i
umplu un pahar i l ddu peste cap.
Lawson, ce aciuni au nregistrat creteri?
Merchants, Louisiana i Goldberger and Sunderland.
Goldberger and Sunderland? Ce firm mai e i aceasta? ntreb
14

Henry ncreind din sprncene.


Btrnul Isaac Goldberger i-a asociat ginerele la conducerea
bncii.
Henry se abinu a face comentarii. l indispunea ascensiunea
acestui vr, a acestei rude srace care-i permitea s asocieze numele
Sunderlandzilor cu numele unui bancher originar din ghetourile
poloneze.
Trimite-l pe Morrison la mine, porunci el.
ndat, Sir.
Secretarul iei.
Rmas singur, Henry i mai umplu un pahar. Tensiunea sa
nervoas cretea ori de cte ori trebuia s stea de vorb cu directorul
Bncii Manhattan. n faa acestui vechi colaborator al tatlui su, se
simea mrunt, nensemnat. O singur soluie ar fi lichidat
complexul acesta de inferioritate concedierea lui Morrison. Dar o
asemenea hotrre nu se ia peste noapte. Morrison era singurul om
capabil s dirijeze complicatele resorturi ale bncii. Noul stpn al
Casei Sunderland trebuia s se familiarizeze cu sforriile financiare
nainte de a se elibera de tutel. De mult vreme plnuia o epurare a
cadrelor conducerii. Voia s promoveze elemente noi, devotate lui, pe
care s se sprijine n eventualitatea unui conflict deschis cu fraii si.
Conflict care se profila la orizont.
Calm, sigur de sine, Wilbur Morrison intr n birou. Salut cu o
nclinare a capului.
Bun dimineaa, Mr. Sunderland.
Prul lui alb, expresia grav, aproape trist, a ochilor, gesturile
molcome, i ddeau o nfiare care inspira ncredere. Directorul
Bncii Manhattan personifica eficiena.
Henry remarc i de data aceasta c Morrison nu i se adresa cu
formula: Sir.
Ia loc, Mr. Morrison.
Mulumesc.
Directorul se aez greoi pe un scaun.
Henry rmase n picioare.
tii ceva n legtur cu constituirea asociaiei Goldberger and
Sunderland?
Am fost informat acum cteva zile. Samuel Sunderland face
carier frumoas.
Nu acest lucru m intereseaz, replic el sec. M supr
prezena numelui Sunderland pe o firm strin de Casa noastr.
15

M tem c n privina aceasta nu este nimic de fcut. Mr.


Samuel Sunderland nu poate fi mpiedicat s-i nscrie numele pe o
firm comercial.
Luai legtura cu Sanders. Va gsi, sper, o soluie.
M ndoiesc
Fruntea lui Henry se ntuneca treptat. n drumul su ntlnea
numai piedici. Dac Sanders nu va fi n stare s rezolve aceast
problem, va apela la serviciile altor avocai. i Sanders mbtrnise.
Trebuia s cedeze locul su tinerilor.
Morrison se ridic de pe scaun.
Mai avei nevoie de mine?
Da. N-am terminat. Referitor la creditele solicitate de antierele
noastre navale de la Long Island Am studiat memoriul. Rspunsul
meu este negativ.
Surprindere pe chipul lui Morrison.
Refuzai creditele? Tatl dumneavoastr le fixase pentru acest
an.
Henry se nroi de mnie.
Invocai necontenit numele acestui om. Renunai. Este o
formul perimat. Oricine poate s greeasc. i printele meu a
greit cnd a acceptat s investeasc opt sute de mii de dolari n
construcia unor nave cu aburi.
Viitorul este al navelor cu aburi. Pe Hudson, pe Mississippi, pe
Marile Lacuri, vasele cu zbaturi au nceput s circule cu regularitate.
Navigaia fluvial nu m intereseaz, replic Henry cu dispre.
Cest du menu frtin.
Morrison nu se ddu nfrnt.
Nava cu roi i zbaturi Savannah a strbtut Oceanul Atlantic.
Sunt bine informat asupra acestei cltorii, Mr. Morrison.
Savannah a mers cu aburi numai nouzeci i nou de ore. Restul
de cinci sute zece ore le-a parcurs cu vele. Hm! Circ!
Unii oameni se lupt s-i asigure monopolul acestor numere de
circ. Livingstone, Fulton, Howard, Roosevelt
Henry fcu un gest de nepsare.
Utopiti! Nimeni nu-i poate mpiedica s mearg la ruin
Rmne hotrt. Retragei creditele.
Descurajat, Morrison ls braele s-i cad.
n definitiv dumneavoastr decidei. Dac flota noastr
comercial va rmne n urm
mi asum responsabilitatea. Nu v mai rein, Mr. Morrison.
16

Directorul Bncii Manhattan iei scrbit.


Dup aceast discuie, hotrrea lui Henry de a-l concedia deveni
i mai ferm. i sun secretarul.
Muli solicitani pe ziua de azi, Lawson?
Treizeci i opt de persoane, Sir.
Scoase din mapa de sub bra o list pe care o prezent patronului.
Henry o parcurse distrat. Se opri la un nume cu rezonane spaniole.
Garcia Albornoz, marchiz de Mondjar, citi el intrigat. Cine
mai e i acesta?
A sosit ieri din Europa. Pretinde a fi purttorul unui important
mesaj pentru dumneavoastr, Sir.
Lui Henry nu-i plcea s primeasc personaliti de prim-plan. l
intimidau. S-ar fi eliberat de aceast corvoad, ns nu se ncumeta
s-o ncredineze altcuiva. Spre deosebire de tatl su, care se
pricepea s-i aleag i s-i fasoneze oamenii, crend instrumente
docile i de ncredere, Henry nu avea curajul s se bizuie pe nici unul
din colaboratori.
Poftete pe marchizul de Mondjar.
naintea vicepreedintelui Bncii Statelor Unite? De o jumtate
de or ateapt s fie primit, exclam Lawson, uluit de aceast
rsturnare a ordinei audienelor.
n concepia sa, reprezentanii primei instituii bancare din ar
trebuiau s se bucure de anumite privilegii.
i Henry se temu s nu fac o gaf. Poate c Lawson avea
dreptate. Ardea ns de curiozitate s intre n posesia mesajului adus
de Mondjar. Presimea c acest emisar era ntr-adevr purttorul
unor veti de mare nsemntate.
Introdu-l pe marchiz prin sala de consiliu. S nu fie observat de
nimeni.
Trecu lng fereastr. Voia s fie gsit stnd n picioare. Va evita
s se ridice de pe scaun n ntmpinarea noului-venit. De ce nu era i
el nzestrat cu acea calm i condescendent elegan cu care
printele su i primea vizitatorii de seam?
Don Garcia de Albornoz, marchiz de Mondjar, intr cu pas elastic,
de curtean priceput s strbat tcut i cu aplomb saloanele
palatelor regale. Cu gesturi rotunde, marchizul salut. Dei prea
trecut de cincizeci de ani, era subire ca un efeb i cochet ca un prim
amorez.
Henry l pofti s ia loc pe un scaun, apoi trecu la biroul su.
Dup ce Lawson se retrase, impresionat de prestana strinului,
17

acesta scoase din buzunarul dinuntru al hainei un sul de hrtie pe


care-l ncredin gazdei.
Scrisorile mele de acreditare, semnate de Majestatea sa
Fernando al II-lea, regele Spaniei, rosti el cu gravitate.
Henry desfcu sulul. n cteva rnduri autografe, regele i aducea
la cunotin c purttorul acestui mesaj, emisarul su personal, i
va transmite prin viu grai doleanele sale.
Henry avea mare respect pentru instituia monarhic. Respect
insuflat n colile din Anglia. Ridic privirile asupra spaniolului.
V ascult.
Sprijinindu-i coatele de braele fotoliului, marchizul i mpreun
minile subiri, striate de vine aparente. Un imens smarald, gravat cu
blazonul casei de Mondjar, strlucea pe inelarul stng.
Intr de-a dreptul n subiect.
Majestatea Sa este nemulumit de chipul n care Casa
Sunderland se achit de obligaiile ce-i revin, potrivit conveniei
ncheiate ntre Coroana Spaniei i regretatul dumneavoastr printe.
Nelinitit, Henry i muc buzele. Regele Fernando inteniona s
denune tratatul comercial semnat de regele Carlos al IV-lea i de
Richard Sunderland-Beauclair?
Tratatul acesta contribuise n larg msur la ascensiunea Casei
Sunderland.
Potrivit prevederilor conveniei, continu marchizul, Casa
dumneavoastr a obinut concesionarea exploatrii minelor de metale
preioase din coloniile noastre, situate n cele dou Americi, n
schimbul unor obligaii precise. Or, aceste obligaii nu sunt executate
de Casa dumneavoastr. n ultimul an n-au sosit la Madrid dect
dou transporturi de cte dou milioane de piatri mexicani i un
singur transport de aur din viceregatul Perului.
Lui Henry i se umezir palmele. ncerca aceeai senzaie de
nelinite i ruine, ca la un examen la care n-ar fi tiut s rspund.
Un moment, v rog.
i sun secretarul.
Lawson, cheam pe Mr. Leslie Clinton.
Dup plecarea secretarului, se adres emisarului spaniol.
Vom lmuri imediat aceast chestiune, Seor Marqus.
Mondjar nclin din cap n semn de asentiment. Rmase apoi
nemicat pe scaunul su, asemenea unei zeiti severe.
Leslie Clinton apru dup cteva minute, care i pruser lui
Henry penibil de lungi.
18

Seor Marqus, mi permitei s v prezint pe Mr. Leslie Clinton,


consilierul meu pentru afacerile americane.
Mondjar nclin iari din cap.
Clinton, relu Henry Sunderland, te rog s-mi explici cauzele
ntrzierii livrrilor de moned i lingouri ctre Spania. Casa noastr
i-a asumat obligaii care trebuie onorate
Leslie Clinton ridic din umeri.
n limita posibilitilor, Sir. Seor Marqus nu cunoate probabil
situaia coloniilor spaniole din cele dou Americi.
Se ntoarse ctre Mondjar.
Reprezentanii dumneavoastr din Lima, Bogota, Caracas i
Mexico nu v-au raportat ct este de precar autoritatea Coroanei
spaniole n aceast emisfer?
Marchizul fcu un gest de nerbdare.
Am venit aici s pun ntrebri, nu s fiu ntrebat.
Lui Henry nu-i plcu tonul emisarului spaniol. Dar nu reacion.
Leslie Clinton arunc o privire ntrebtoare patronului su. Fa
de tcerea acestuia se resemn s nfrunte singur privirile
inchizitoriale ale marchizului.
Potrivit conveniei ncheiate ntre Coroana Spaniei i Casa
noastr, ne revenea obligaia s asigurm exploatarea minelor de aur
i argint din coloniile dumneavoastr americane, precum i
transportul n Spania al metalelor nobile rezultate din aceast
exploatare.
i? ntreb monosilabic marchizul.
Prin aceeai convenie, Coroana Spaniol i lua obligaia s
creeze Casei noastre condiii optime pentru ndeplinirea sarcinilor ce
ne revin. Cu alte cuvinte s garanteze pe continent securitatea
minelor, a depozitelor, a drumurilor de acces, a transporturilor n
realitate, autoritatea Metropolei asupra coloniilor sufer o eclips
care ne pune n imposibilitate de a ne continua misiunea. tii, cred,
c Venezuela i Noua Grenad sunt n plin rzboi civil. Generalul
Simon Bolivar s-a proclamat preedinte al Marii Columbii. Colonelul
Jos de San Martin i aventurierul Bernardo OHiggins au izgonit
trupele spaniole din Chile. Armatele braziliene au nvlit n Banda
Oriental. Se pare c militarii au pus mna pe putere la Buenos Aires.
n Mexico, viceregele Juan ODonaju este asediat n Vera Cruz de
forele revoluionare dirijate de Augustin Iturbide, de Guerrero i de
Carlos Bustamante. n aceste condiii nu e de mirare c ne-am
ncetat activitatea. Nu ateptai, cred, s v facem ordine n colonii.
19

Casa Sunderland nu poate svri minuni. Generalii dumneavoastr


s restaureze mai nti autoritatea Coroanei n teritoriile de peste
mri.
Pe chipul marchizului de Mondjar se aternu o expresie de
mndrie rnit.
Coroana Spaniei tie ce are de fcut, replic el. Teritoriile czute
n minile revoluionarilor vor reveni n curnd sub autoritatea
Metropolei. Nu mai este un secret pentru nimeni faptul c Sfnta
Alian studiaz planul unei intervenii militare n cele dou Americi.
Spiritul revoluionar din aceast emisfer trebuie nbuit n snge.
Sunt ns i colonii rmase sub autoritatea Spaniei.
ntinderea acestor teritorii este neglijabil, Seor Marqus,
replic Leslie Clinton. Ar trebui s facei o inspecie la faa locului.
Poate c n felul acesta, Majestatea Sa regele Spaniei va fi informat
mai exact asupra ntinderii dezastrului.
Folosii un cuvnt tare, Seor Clinton.
Oglindete, din nefericire, realitatea, Seor Marqus. Generalii
dumneavoastr n-au mai salvat nimic. Aurul i argintul au czut n
puterea revoluionarilor. Fa de aceast situaie suntem cu minile
legate. Rolul nostru s-a ncheiat.
Marchizul se scul brusc de pe scaun.
M lsai s m napoiez cu minile goale n Spania?
Ex nihilo nihil, Seor Marqus, replic linitit Clinton.
Mondjar i ridic minile, apoi le ls s cad de-a lungul
corpului n semn de neputin. Se apropie de biroul lui Henry.
Trebuie s facei ceva pentru Spania, Seor Sunderland.
Eventual un mprumut.
Marchizul se dezumflase ca un balon spart. Trufia lui de la
nceputul vizitei lsase locul unei agitaii caracteristice latinilor.
La ora actual posibilitile noastre sunt oarecum reduse,
declar Henry cu regret n glas.
Printele dumneavoastr a acordat mprumuturi importante
Franei, Austriei, Angliei, Prusiei, Danemarcei, susinu Mondjar.
A mprumutat i Spaniei, complet Leslie Clinton. mprumutul
n-a fost restituit nici pn azi.
Cu un efort, marchizul i rectig calmul. Adopt o poz demn.
Constat cu tot regretul c zvonurile, care circul la Paris i la
Viena n legtur cu simpatiile prorevoluionare ale Casei
dumneavoastr, nu sunt lipsite de temei. Atitudinea dumneavoastr
fa de Spania ilustreaz aceast tendin.
20

Iritat, Henry se ridic la rndul su n picioare.


Contest o astfel de atitudine, rosti el cu emfaz. Casa noastr
i-a dovedit prietenia fa de Sfnta Alian. Chiar i dumneavoastr,
Seor Marqus, ai menionat o serie de mprumuturi acordate
Imperiului Austriac, Angliei i Prusiei.
Ai acordat mprumuturi i Franei napoleoniene, replic
Mondjar.
n acea epoc, Seor Marqus, Spania era aliata Franei, ripost
suav Leslie Clinton.
Marchizul nu catadicsi s arunce o privire spre consilierul
afacerilor americane. Se adres tot lui Henry.
Regretatul dumneavoastr printe a fost un bun prieten al
Spaniei. mi pare ru c nu pot spune acelai lucru despre fiul su.
Henry simi c i se urc sngele n cap. I se aducea iari aminte
de fondatorul dinastiei Sunderland? Era exasperat. Replic aspru.
Nu am artat niciodat dumnie Coroanei Spaniole.
Dimpotriv. Este suficient s menionez c fratele meu, Robert, a
primit titlul de grande de Spania, pentru serviciile aduse regelui
Carlos al IV-lea i dinastiei de Bourbon.
Aceasta nu l-a mpiedicat pe cellalt frate al dumneavoastr,
Charles, s unelteasc mpotriva Spaniei i s sprijine efectiv forele
revoluionare din Mexico.
Facei o afirmaie riscant, Seor Marqus, rosti sec Henry.
Mondjar zmbi cu ironie.
Dispunem de dovezi potrivit crora Seor Charles Sunderland a
stipendiat pe dumanii Spaniei. V in la dispoziie documentele
respective.
Se nclin protocolar.
V-am reinut ndeajuns, Seor. nainte de a m retrage, v rog
s reflectai serios asupra consecinelor neplcute care ar decurge
pentru Casa Sunderland n cazul continurii politicii dumneavoastr
inamicale fa de Spania
Este un ultimatum, Seor Marqus?
Avertismente cu aceast denumire se dau numai ntre state
suverane, Seor. Casa Sunderland este o ntreprindere comercial.
Punere n ntrziere ar fi un termen mai potrivit.
Don Garcia Albornoz, marchiz de Mondjar, salut pentru ultima
oar, apoi se ndrept spre u, fr a atepta s fie condus.
Henry i nclet pumnii. l sugruma mnia. Niciun emisar al unei
mari puteri n-ar fi ndrznit s vorbeasc pe acest ton lui Richard
21

Sunderland. i pe el l umilea un marchiz oarecare, trimisul celui mai


prpdit rege din Europa Occidental. i nc n prezena lui Leslie
Clinton, acest subaltern care-l subestima.
Poi s pleci, Clinton, spuse el. Vom mai discuta, despre
problema spaniol. S-mi pregteti un dosar complet n legtur cu
posibilitile noastre de ajutorare a Spaniei.
Prea bine, Sir.
Clinton iei, ncrucindu-se n prag cu Lawson, care rspundea la
sunetul de clopoei al patronului.
Sir? ntreb deferent secretarul.
S intre vicepreedintele Bncii Statelor Unite, zise Henry,
strduindu-se s-i stpneasc nervii surescitai. Un moment. Ia
not! Fratele meu Charles s se prezinte de urgen la New York.
Dup cte tiu, s-a napoiat din Mexico.
Acum zece zile se afla la Baton Rouge, Sir.
Perfect. Trimite dup el un curier. nc ceva, Lawson. Cnd
trebuie s soseasc Mr. Lafont de la Baltimore?
Mine, Sir.
ndat ce sosete s ia legtura cu mine.
Am neles, Sir.
Charles Sunderland execut dispoziia fratelui su, dar fr mare
grab. Se afla la Natchez cnd l ajunse din urm comunicarea lui
Lawson. Sosise tocmai de la Baton Rouge, unde achiziionase o
ntreag strad din cartierul de afaceri al oraului. La Natchez zbovi
dou sptmni. Abia atunci plec spre New York.
ntr-o diminea, aproape de ora prnzului, i fcu apariia la
Banca Manhattan. Nu-i anunase n prealabil sosirea. Intr degajat
n biroul lui Henry, salut cu un How are you, morfolit n colul gurii,
apoi se rsturn picior peste picior ntr-un fotoliu. La treizeci i apte
de ani, ultimul fiu al Opheliei Sunderland arta ca o goril mbrcat
n haine croite dup ultimul jurnal. Torsul masiv, braele
musculoase, neobinuit de lungi, picioarele puternice, scurte i
curbate, capul rotund, acoperit de o chic roie foc i nfipt n
grumazul scurt i gros, ochii irei, foarte vioi, cu gene dese, nasul
turtit i strmb, deformat de pe urma unei ncierri homerice ntr-o
crcium din Vera Cruz, i ddeau nfiarea unui grotesc bufon de
curte.
Ultrarafinatul Henry se uit cu o repulsie abia deghizat la acest
ciudat exemplar uman, care nu semna cu niciunul din fraii si.
22

Dei aveam enorm de lucru, am rspuns la chemarea ta, zise


Charles, frecndu-i brbia.
Ochii lui oglindeau o batjocur care nu plcu lui Henry.
Regret c trebuie s te dojenesc, Charles.
S m dojeneti? Poftim, nu te jena. Eti eful familiei.
Spunete-m.
Henry simi c-l zgndre mnia. Desconsiderarea aceasta era dea dreptul insulttoare.
Charles, subminezi una din cele mai frumoase realizri ale
tatlui meu, ncepu el grav.
Oho, subminez! Ce cuvinte mari. i, m rog, ce oper
subminez?
Convenia ncheiat ntre tata i Coroana Spaniol.
Respectul tu pentru tata m nduioeaz, replic teatral
Charles. D-mi voie s-mi scot batista. M-ai emoionat pn la
lacrimi.
Henry i ignor ironia.
i vorbesc cu toat seriozitatea, Charles.
M rog, m rog. Acuzaiile sunt totui vagi. Fii mai precis.
Acum dou sptmni am primit vizita marchizului de
Mondjar, emisarul regelui Spaniei.
Simandicoas vizit! Ei, i?
Regele Fernando m-a prevenit c va anula convenia dac mai
continum politica noastr de duplicitate. La nceput am rmas
foarte surprins, fiindc nu m tiam vinovat cu nimic. Mai trziu
ns, m-am dumirit. Acuzaia nu mi se putea aduce n niciun caz
mie. Sufeream ns indirect consecinele politicii de duplicitate dus
de tine.
Duplicitate fa de cine?
ncurajezi pe dumanii Spaniei. Subvenionezi pe rebelii din
Mexic i din America de Sud.
Gura lui Charles se strmb ntr-un zmbet vesel.
i ce i-a mai spus emisarul Majestii Sale?
C pe anul n curs n-ai trimis dect dou transporturi de piatri
i un transport de lingouri de aur.
Adevrat. Regret c le-am trimis. Sunt, de altfel, i ultimele.
Henry se ncrunt.
i-ai pierdut minile!
Charles izbucni n rs.
Nu te mai uita att de urt la mine, c m sperii. Ai o mutr de
23

cotoi nfuriat.
Charles, nu-i ngdui rosti Henry gtuit de mnie.
Da, da. Sunt ultimele transporturi, repet fratele su dup ce-i
stpni, n sfrit, hohotele de rs. Coloniile spaniole, cu excepia
Cubei, nu mai exist dect pe hrtie. Sunt surprins c nu eti nc
informat de acest lucru. Consilierii ti ce fac? Dorm?
Henry se feri s declare c, Leslie Clinton l prevenise,
prezentndu-i un foarte amplu raport asupra situaiei complicate din
coloniile Spaniei.
Regele Spaniei ne-a ameninat
Dragul meu Henry, m sinchisesc tot att de mult de
ameninrile regelui Spaniei ca i de blestemele unui moneag senil.
Sfnta Alian pregtete o expediie de pedepsire mpotriva
rsculailor
i cu ce i va transporta soldaii? Cu flota spaniol, care nu
mai e dect o caricatur a Invincibilei Armada de odinioar? Cu flota
militar francez, care de la Trafalgar ncoace a trecut n rndul
fantomelor? Sau poate cu flota Imperiului Austriac, care ar ncpea
cu vas-amiral cu tot n bazinul parcului meu de la New Orleans. S
fim serioi, Henry. Anglia, unica mare putere naval la ora actual,
nu va participa niciodat la o astfel de expediie. O tii de altfel i tu.
Henry l privea cu mil. Ct de limitat era i omul acesta, reflect
el. Pentru c fcuse puin treab n Mexico, n epoca rscoalei lui
Iriarte, i ddea acum aere de mare cunosctor al problemelor
America Latine Sancta simplicitas
Charles, uii un singur lucru, interveni el. Interesele Casei
Sunderland nu se rezum la cele dou Americi. A spune chiar c
centrul de greutate al afacerilor noastre s-a deplasat n Europa. Nu
putem deci ignora Sfnta Alian, care la ora aceasta dirijeaz
destinele Lumii Vechi.
Charles fcu un gest de nepsare.
La Viena, Robert, diplomatul familiei, va ti s se descurce i
singur. Ct privete Gerald, puin mi pas dac Sfnta Alian i va
pune bee n roate la Paris.
Judecata ta e simplist, Charles. Capitalurile noastre angajate
n Europa
Las predicile, Henry. M obosesc, exclam fratele su,
ridicndu-se vioi de pe scaun.
Se ntinse de i prir oasele, se ls uor pe vine, asemenea unui
cavalerist ce-i verific elasticitatea tendoanelor i a ncheieturilor,
24

apoi se ndrept spre u.


Am plecat. Mai am i alte treburi. N-am mai fost la New York de
la moartea tatei.
Se opri cu mna pe clan.
Ai putea s m invii disear la cin. Se spune c dineurile de la
Sunderland House n-au seamn. Sau i-e fric de Susan, rosti el cu
fi ironie. tiu c nu m poate suferi. De altfel mine scapi de
mine. M napoiez la New Orleans.
Henry i nclet flcile. Nu-l putea lsa s plece nainte de a-l
convinge s-i schimbe politica fa de Spania. Dac ar fi trit tatl
su, ar fi fost de ajuns s se ncrunte ca Charles s intre n pmnt.
Pe cnd azi
Charles, disear la opt, te atept la cin.
Eti sigur c Susan n-o s m dea afar?
Susan este o doamn.
A fi preferat-o pe Margery Terrill. Era mai sincer, replic
Charles brutal.
Salut, ducnd degetul la frunte, apoi iei.
Dup o discuie furtunoas cu soul ei, Susan accept s-l
primeasc pe Charles. Spre a nu fi obligat s ntrein conversaie
cu acest personaj, dezgusttor pentru ea, invit n ultimul moment
pe senatorul Underhill cu soia, pe consulul Marii Britanii la New
York, Willett, i pe fratele ei, David Forbes, fost ofier n marina
militar a Statelor Unite.
Henry blestemase capriciul lui Charles. Se pare c acesta solicitase
a fi invitat numai spre a-i crea dificulti familiale. Henry era ntr-o
dispoziie sufleteasc masacrant i datorit unui insucces suferit pe
alt trm. La Burs se ntlnise ntmpltor cu vrul su, Samuel
Sunderland. Dei i repugna s stea de vorb cu acest personaj, carei amintea originea plebeian a bunicului su patern, l oprise spre a-i
sugera s schimbe firma Bncii Goldberger and Sunderland,
susceptibil s creeze o confuzie cu titulatura Casei SunderlandBeauclair.
Samuel l privise de sus, apoi rostise nepat:
Confuzie nu cred s se creeze. Banca Goldberger and
Sunderland e prea mrunt fa de mastodontul Manhattan Bank al
Casei Sunderland-Beauclair. Afar de aceasta, marchizul de
Beauclair v-a plasat n rndul nobilimii. Eu nu sunt dect fiul unui
oarecare Patrick Sunderland, furar de cuite. Nu e vina mea dac
25

Patrick Sunderland a fost frate cu Richard Sunderland-Beauclair,


ilustrul dumitale printe.
Henry voise s plaseze o replic, dar vrul su nu-i dduse timp.
Da, da. Nici eu nu m supr c pe toate strzile sunt lipite afie
cu numele unei clree de circ, Babs Sunderland. Gndete-te, nu
m-a face ridicol dac i-a pretinde acestei fete s-i aleag un
pseudonim? Evident, niciun om cu mintea ntreag nu-i poate
nchipui c Babs Sunderland e rud cu bancherul Samuel
Sunderland i cu att mai puin cu Henry Sunderland, marchiz de
Beauclair, adug el, accentund cu ironie titlul nobiliar al
interlocutorului. Aadar, scumpe vere, dac-mi permii s-i spun
astfel, nu vd pentru ce a schimba firma bncii mele!
Salutase adnc i plecase mai departe, lsndu-l pe Henry sufocat
de mnie. Samuel n-ar fi ndrznit s fie insolent fa de Richard
Sunderland.
Henry era stupefiat. De ce l luau toi peste picior? De ce l
nfruntau, fr s se team de represalii? De ce? De ce? n vreme ce
i mbrca fracul verde-smarald, comandant la Londra, judecata lui
se strduia zadarnic s gseasc o explicaie.
La orele opt i un minut cobor n holul luminat de trei candelabre
imense. Uile care rspundeau n camerele alturate erau deschise
de perete. Argintria masiv din sufragerie strlucea opulent. Un
servitor negru, n livrea galonat, sttea nemicat n stnga intrrii.
Susan, ntruchiparea punctualitii, se i plasase n capul de jos al
scrii, spre a-i primi oaspeii. Era mbrcat n negru. La apariia lui
Henry, arunc o privire semnificativ asupra pendulei de bronz aurit
plasat pe un postament de marmur.
Ca de obicei, eti n ntrziere, l mustr ea.
Charles va fi ncntat c te-ai deranjat s-l primeti, zise el
ncercnd s dea discuiei o ntorstur amical.
Susan l privi cu rceal.
Nu sunt aici pentru fratele tu, ci pentru senatorul Underhill i
soia lui.
Vorbirea ei era tot att de sever, ca i ntreaga-i nfiare.
n preajma Susanei, Henry n fracul lui verde prea un papagal
alturi de o cioar.
Glasul puternic al servitorului, care anun numele noilor venii, l
scuti pe Henry s mai rspund.
Mr. Clifford Willett i Mr. David Forbes.
Doi tineri n frac i fcur intrarea n hol.
26

Susan i primi solemn.


Bine-ai venit, Mr. Willett! M bucur c te vd, David!
Consulul era un clasic specimen al lumii anglo-saxone. Blond,
suplu, msurat n gesturi, cu acea nfiare mndr, uor
dispreuitoare, tipic britanic, tiuse a se face indispensabil n
saloanele New Yorkului.
David Forbes era antiteza lui Willett. Expresiv, zgomotos, jovial,
atletic, respira prin toi porii veselia, setea de via. Nu apucase s-i
fac un stagiu ndelungat pe puntea navelor militare. Rposatul
Richard Sunderland l angajase cu un impresionant salariu,
disproporionat cu posibilitile lui intelectuale, n birourile din New
York ale reprezentanei antierelor navale americane Sunderland
Shipping Co, spre a face plcere senatorului Forbes, care nu suporta
s-i tie fiul expus primejdiilor inerente carierei de navigator.
Extremele se ating. Willett i Forbes erau prieteni nedesprii.
Senatorul Irving Underhill, Mrs. Florence Underhill i Miss
Caroline Underhill, anun iari servitorul.
Capul rotund al senatorului prea o minge mai mic aezat n
echilibru nestabil pe mingea mai voluminoas a corpului, priponit pe
dou picioare subiri ca nite bee. Iluzia era ntrit de felul n care
i lsa capul cnd pe un umr, cnd pe cellalt, asemenea chinezilor
de porelan din vitrinele rococo.
Mrs. Underhill era cea mai bun prieten a lui Susan Sunderland.
Amndou reeditau puritanismul bigot, inflexibil, al secolului al XVIIlea. eapn, seac, autoritar, voinic, lat n spete, Mrs. Underhill
avea alura unui dragon deghizat n femeie. Miss Caroline Underhill
era fragil, timid i clorotic. Tinerii spuneau c ar fi uric.
Matroanele o socoteau ns o podoab printre fetele de vrsta ei,
fiindc tia s coas ngerete, s picteze garoafe i s execute la
spinet dou sau trei cntece romanioase i mai ales s prepare o
infinit gam de prjituri, torturi i alte dulciuri apetisante.
n ateptarea lui Charles Sunderland, ultimul invitat, Susan mai
zbovi n hol, contrar obiceiului, ntreinndu-i oaspeii. n sinea ei
fierbea. O revolta lipsa de consideraie a cumnatului, care i
permitea s ntrzie, dei fusese anunat c cina se va servi la orele
opt i zece precis.
Spre a ctiga timp, fcu semn majordomului s serveasc un
aperitiv n salonul lui Jupiter, denumit astfel dup o fresc ce
nfia apoteoza regelui zeilor. Din naltul tronului su regesc,
Jupiter privea impasibil tvile cu pateuri calde care circulau printre
27

invitai, fr s se lase tentat de aburii apetisani ce se nlau spre


augustele sale nri.
Dei i era foame, Miss Underhill abia se atingea de pateuri. tia c
o tnr fat cu educaie trebuie s par ct mai serioas, ct mai
desprins de vulgarele plceri gastronomice. Willett i Forbes se
serveau cu modestie. Numai senatorul nfuleca pateu dup pateu,
plescind cu deliciu i prefcndu-se c nu observ privirile aspre ale
soiei, care-i reproa mult intemperana.
Din cnd n cnd, Susan se uita la ceas, nregistrnd cu ciud
crescnd minutele care treceau n zbor, fr ca ultimul invitat s-i
fac apariia.
Henry se frmnta pe scaunul su, gndindu-se cu groaz la
violentele imputri care i se vor face mai trziu.
Ieri, pe Broadway, circulaia a fost oprit aproape un sfert de
or din cauza defilrii animalelor circului Thyssen, spuse Underhill,
dup ce nghii un ultim pateu, stropit cu un phrel de gin
englezesc. Clovni, cai dresai, elefani, scamatori, uri mblnzii. O
mare de gur-casc mi-au blocat trsura, tocmai cnd eram ateptat
la o ntrunire politic
Henry i ascui auzul. Era a doua oar n ziua ceea c i se vorbea
despre acest circ. Prin asociaie de idei i reveni n minte penibila
discuie purtat cu Samuel Sunderland.
Din hol se auzi zgomot de ui deschise i glasul puternic, de
bariton, al lui Charles.
Anun-m, flcule! Mai repede! Se pare c-am ntrziat!
Servitorul negru apru n pragul salonului.
Mr. and Mrs. Charles Sunderland.
Susan i Henry se privir cu egal surprindere. Cnd s-a nsurat
Charles? N-a anunat pe nimeni!
Charles intr n salon, trgnd de bra o tnr femeie cu pr
auriu, drgu, intimidat de privirile care o fixau. Rochia ei de
mtase roz, cu decolteu ndrzne, bijuteriile scprtoare, fardurile
violente i ddeau un aer vulgar, canaille, care indispuse i pe
amfitrioan i pe Florence Underhill.
Miss Caroline Underhill fcu ochii mari. Nici la ternele sindrofii din
casa prinilor ei i nici la cele patru sau cinci recepii la care
asistase de cnd fusese prezentat n lume, nu ntlnise o apariie
mai strlucitoare.
La intrarea originalei perechi, tnrul Forbes se nec deodat cu o
nghiitur de pateu. Numai Willett rmase tot att de rece ca i
28

Jupiter Olimpianul.
Charles se opri n dreptul amfitrionului.
Bun seara, Susan! Bun seara, Henry! Susan i prezint pe
Mrs. Sunderland. Scumpa mea Kathy, iat pe Henry, cumnatul tu,
eful marelui i puternicului clan Sunderland.
Asistenii nu deslueau dac noul venit vorbea serios, sau n
batjocur.
Dup prezentri, Charles se ntoarse iari spre amfitrioan.
Susan, iart-ne ntrzierea. Am fost la circ. Un spectacol
superb. Numere excepionale. M-a cucerit o fat tnr. O clrea.
S nu te formalizezi, Susan. M refer numai la arta fetei. Ah, ce
minuni de echitaie! Ce volte, ce srituri la obstacole, ce coal nalt!
Sunt entuziasmat. i culmea, o mai cheam i Babs Sunderland. Da,
da, Babs Sunderland! M ntreb dac n-o fi cobornd din progenitura
unchiului nostru Aristotle. Aristotle dezmotenitul! La brbis noire a
onorabilei noastre familii. Aristotle aventurierul, care a renunat la
confortul casei printeti, spre a propovdui cuvntul Domnului n
slbticiile Vestului ndeprtat.
Charles i trecu mna prin chica-i roie.
Era tot att de bigot ca i dumneata, Susan. Numai c el a ales
adevratul drum. Drumul sacrificiului, al apostolatului.
Susan simea c o neac indignarea. Nu gsea fora s-i ntrerup
elucubraiile.
Susan, dac ai fi fost catolic, Papa te-ar fi canonizat. Am spuso ntotdeauna i o menin.
Henry amuise.
Charles, am impresia c depeti
Susan i regsi cea dinti graiul.
Scump cumnat, tiu c modestia dumitale sufer. Ai acceptat
s trieti n ambiana aceasta dezgusttor de materialist, numai
din spirit de sacrificiu pentru so i copii. Ei, da, locul dumitale ar fi
fost alturi de unchiul Aristotle. Te i vd predicnd n mijlocul
pionierilor pierdui n deerturile de dincolo de apele cenuii ale
Mississippiului.
Masa este servit! anun solemn majordomul.
Charles zmbi:
S dm Cezarului ce este al Cezarului i stomacului ce este al
stomacului. S trecem la mas! Mrs. Underhill v ofer braul meu,
zise el lund iniiativa constituirii cortegiului. Henry, i-o ncredinez
pe Kathy. Senatorule, Susan abia ateapt s o conduci n sufragerie.
29

i voi, flcilor, se adres el consulului i tnrului Forbes, dai cu


banul. Norocosul va pi pragul slii de mncare la braul simpaticei
Miss Underhill.
Senatorul se uita uluit cnd la amfitrioni, cnd la nevast-sa, cnd
la ceilali nsoitori. I se vorbise mult despre originalitatea lui Charles
Sunderland. Realitatea depea cele mai fantastice nchipuiri.
Fr a le da timp s se reculeag, Charles arcui braul su ctre
Florence Underhill, care ovi cteva clipe, apoi ced, terorizat de
privirile lui ciudate. Era att de ncredinat c are de-a face cu un
alienat mintal, nct nu ndrzni s-l contrazic.
Pentru Susan i Florence Underhill cina decurse ntr-o tensiune
nervoas indescriptibil. Senatorul era perplex, Henry consternat,
Miss Caroline stupefiat. Numai Willett i David Forbes preau a se
distra de minune.
Charles i domina cu personalitatea lui exploziv. Pofticios, se
nfrupta, din toate felurile, golea pahar dup pahar, fcea glume
decoltate de care rdea singur.
Kathy, contaminat de veselia lui, i iei din rezerv. ampania i
crea o stare de euforie care o predispunea la rs i cntec.
Dup cin cumplit calvar pentru Susan doamnele trecur n
salonul lui Jupiter, unde le ateptau diferite dulciuri, iar domnii
rmaser n sufragerie s-i savureze lichiorurile i cafeaua.
ncntat c scpase de prezena lui Charles, amfitrioana ncerc
s o descoas pe Kathy. Cnd se mritase? Cu ce familii se nrudea?
Avea copii?
Kathy, lipsit de sprijinul moral al lui Charles, se cufundase ntr-o
muenie ntrerupt doar de vagi monosilabe, de pe urma crora nu se
putea trage nicio concluzie. E proast ca o gsc i vulgar ca o
cntrea de tavern, judec Susan.
Dup cafele, Charles, Henry i senatorul Underhill intrar n
salon. Charles era congestionat de butur, n mod cu totul
excepional amfitrionul era de o sobrietate desvrit. Prezena
fratelui su i tiase pofta de vin.
David i Mr. Willett au rmas s mai bea cte o cafea, zise
Henry, aezndu-se ntr-un fotoliu.
Susan se ncrunt. Aparteul lui David i al consulului britanic era
de neiertat. Plec s-i cheme. Cnd deschise ua sufrageriei, auzi pe
David i pe Willett rznd cu poft.
Extraordinar figur i acest Charles Sunderland! rostea Forbes
printre hohote. Cnd l-am vzut c intr la bra cu Kathy Rocovana,
30

i c o prezint drept soia lui, era s m nec cu pateul. nchipuie-i,


Kathy Rocovana, cea mai scump curtezan public din New York,
n casa surorii mele.
Deodat vorbele i se oprir n gt. Observase pe Susan stnd ca o
furie n prag. i Willett amui.
Privirile amfitrioanei aruncau scntei.
David Forbes, ai tiut c Charles Sunderland e nsoit de o
creatur i n-ai fcut nimic ca s mpiedici necinstirea casei mele?
Rou ca un mrgean, fostul marinar se ridic de la mas.
Iart-m, Susan. Provocam un scandal. Ar fi fost o lips de
tact
Dac ai fi avut tact, mi-ai fi atras discret atenia. A fi gsit o
cale s-l expediez fr s creez complicaii. Pe cnd aa, tot oraul va
rde pe seama noastr. Mr. Willett, m-a fi ateptat i din partea
dumitale la mai mult consideraie.
Iei fr a mai atepta un rspuns. Se napoie n salon. Privirea ei
aspr, ncrcat de furtun, l ainti pe Charles, care nelese
instinctiv c fusese descoperit. Susan citi n ochii acestuia o expresie
de bucurie drceasc. Mult trebuie s m urasc reflect ea
nedumerit. Ce i-am fcut, ca s-mi dezonoreze casa?
Charles se ridic din fotoliu.
Kathy, e trziu. S ne lum rmas bun. Am ncheiat o zi
ncrcat printr-o sear extrem de agreabil. N-o vom uita mult
vreme.
Se ntoarse spre Susan.
Scump cumnat, ngduie-ne s ne retragem, i mulumim
pentru primire. A fost la nlimea reputaiei dumitale.
Salut pe Henry i pe ceilali convivi. Oferi braul su lui Kathy i
se ndrept mre spre u.
n vreme ce se mbrcau, n vestibul, apru i Susan verde de
mnie.
Cum i-ai permis, Charles Sunderland, s intri n casa mea
nsoit de o femeie ntreinut?
ncntat de farsa pe care i-o jucase, Charles o privi ironic.
Scump cumnat, actele de stare civil n-au avut niciodat pre
n ochii mei. Crezi c e vreo deosebire ntre femeile ntreinute i
multe din cele mritate? Se vnd i unele i altele. Cele din urm cu
nscrisuri i garanii legale.
E prea de tot! gfi Susan sufocat. M insuli n propria mea
cas!
31

Pardon! Te contrazic! Casa aceasta este un fel de Cas alb a


familiei Sunderland. O vei locui numai atta vreme ct soul dumitale
va rmne eful familiei.
Ce vrei s zici?
C l vom detrona dac nu va merita ncrederea noastr. i cum
capacitatea lui las de dorit
Ce insolen! rosti ea cu dispre. Te pomeneti c ai de gnd s-i
iei locul?
Dac voi fi rugat, evident n-am s refuz. Te previn ns c n
ziua aceea Kathy i va prelua sceptrul.
Susan se nverzi.
Charles Sunderland, te invit s prseti imediat aceast cas.
i s nu-i mai calci pragul.
Nicio grij, i urmez recomandaia. O sear petrecut n
mijlocul vostru e mai mult dect poate ndura un om cu
temperamentul meu optimist. N-am putut suferi niciodat
nmormntrile.
Ah!
Mai ales cnd cadavrul e ntr-o stare de avansat putreziciune.
Oh! a, par exemple!
Charles se ntoarse spre nsoitoarea lui, care urmrea uluit
duelul verbal.
Ia aminte, Kathy! Dac vei fi vreodat ispitit s njuri, s
rosteti elegant Oh! a, par exemple! E bun la ceva i educaia
primit prin colile strine. Bun seara, Susan! Transmite
complimentele mele soului tu, Henry! Kathy, s mergem!
Oferi braul su nsoitoarei i rznd prsi casa Sunderland.
n aceeai noapte, dup plecarea invitailor, Susan fcu o scen
monstruoas soului, cruia i reproduse cuvnt cu cuvnt discuia
purtat cu Charles. Strui n special asupra frazei: l vom detrona
dac nu va merita ncrederea noastr. i cum capacitatea lui las de
dorit
Cuvintele acestea se nfipser ca nite piroane n creierul lui
Henry. Voiau deci s-l nlture de la conducerea Casei Sunderland?
S se descotoroseasc de el? S-l arunce la co ca pe o hrtie fr
valoare?
n noaptea aceea nu izbuti s nchid ochii. Se frmnta pe un
aternut de jar. Momente de adnc depresiune sufleteasc alternau
cu explozii de revolt. Nu va ceda fr lupt. Avea datoria s pstreze
frnele conducerii. Nu-i era ngduit s dezerteze. Pronia l
32

desemnase ef al Casei Sunderland.


l vom detrona dac nu va merita ncrederea noastr
l vom detrona dac
n mintea lui fraza se repeta obsedant, ca un metronom.
n dimineaa urmtoare Henry sosi la birou mai devreme ca de
obicei. Refleciile din timpul nopii avuseser un efect puternic. l
dinamizaser.
l vom detrona
Fraza rostit de Charles fusese pictura care fcuse s se reverse
paharul rbdrii nehotrtului ef al Casei Sunderland. Dup o
ndelungat perioad de bjbieli, de temporizri de ocoliuri i
clcare n loc, timidul Henry intrase iari ntr-una din acele crize
care se manifestau sub forma unor acte de voin drz, vecin cu
ncpnarea.
Printr-un capriciu al hazardului primul colaborator care avu
nenorocul s suporte efectele schimbrii felului de a fi al patronului
fu eful serviciului de informaii, Jules Lafont. n fruntea listei celor
care solicitau a fi primii n audien, figura acest personaj care
adusese inestimabile servicii Casei Sunderland. Creatorul dinastiei l
consulta ori de cte ori avea de luat hotrri importante. De la
nscunarea lui Henry la conducere, steaua lui Lafont plise. Noul ef
al dinastiei nu uita rolul jucat de eful serviciului de informaii dup
fuga Margaretei Sunderland de la Paris. Lafont nu numai c nu i
executase ordinele trimindu-i agenii pe urmele fugarei, aa cum
ceruse Henry, ci fcuse imposibilul spre a favoriza trecerea ei n
Anglia. E adevrat. Nu lucrase din proprie iniiativ. Executase
ordinele rposatului ef al familiei, care voise s desvreasc astfel
ruptura dintre fiul su mai mare i prima soie a acestuia.
Treptat Henry ajunsese s se dispenseze de serviciile lui Lafont.
Folosind diverse pretexte, care nu mai nelau pe nimeni, evita s-l
mai primeasc. Abia dac i frunzrea uneori rapoartele. Lafont
lncezea la New York, ateptnd zadarnic noi misiuni.
Cnd i citise numele pe list, Henry se ntunec i mai mult.
Ce mai vrea i acest Lafont? exclam el iritat.
Lawson, secretarul de serviciu, replic descumpnit:
Dumneavoastr l-ai chemat! S decomandez audiena?
Henry ncepu s-i road enervat unghiile.
Nu. S intre, rosti el dup o pauz. Da, da. S intre.
Prea bine, Sir.
33

Lawson i cunotea stpnul. Avea semnele lui care nu-l nelau.


Cnd i rodea unghiile, Henry era n toane rele. Ticul i se accentuase
n ultimii ani.
Un moment, Lawson!
Henry trecu la dulapul cu buturi. Bu pe rnd trei phrele cu
gin, apoi se napoie la birou. Fruntea i era mai posomort dect un
nor vnt, aductor de furtun.
Acum, s pofteasc!
Verbele aveau un ndoit neles. Invitaie i totodat sfidare.
Lawson se ferea de Lafont ca de cium. Extraordinara for ocult
pe care o reprezenta eful serviciului de informaii nu mai era o tain
pentru nimeni.
Cnd Lafont intr n cabinetul marelui patron, Lawson o terse
umil din calea lui.
Lafont salut cu rceal. Pentru prima oar, Henry nu-l invit s
ia loc.
Secretarul voi s se strecoare afar din birou, dar Henry l strig
din urm.
Lawson, rmi. Mai am treab cu dumneata.
Lafont se ncrunt. Ce rost are prezena acestui scrib?
Fostul ef al Casei Sunderland se ntreinea numai ntre patru ochi
cu eful serviciului su de informaii.
Lui Lawson i venea s intre sub mas. Frica i covrea
curiozitatea. Lafont era ca de obicei mbrcat n negru. Sub braul
stng purta o map de piele ncrcat cu documente.
Henry l msur cu privirile. Era nc impresionant omul acesta
nalt, zvelt n ciuda vrstei drept ca o lumnare, viguros, cu
tmple argintii, chip prelung, mefistofelic, i ochii ptrunztori, cu
scprri de o extraordinar duritate.
Pe Henry, ns, l blindase ura. Pentru el, Lafont nu mai era dect
un duman, un subaltern necredincios.
Mr. Lafont, zise Henry, suntei informat de discuia pe care am
avut-o cu marchizul de Mondjar, trimisul regelui Spaniei?
n parte, Mr. Sunderland.
Henry surse cu imperceptibil ironie. Ca i Wilbur Morrison,
Lafont avea prostul obicei de a nu folosi titulatura de Sir, care
implica un respect sporit fa de eful Casei Sunderland.
Cunoatei deci imputrile marchizului. Suntem nvinuii c
facem un joc dublu, pactiznd cu rebelii din coloniile spaniole.
Casa noastr a dus o politic de duplicitate ori de cte ori
34

interesele ei au cerut-o.
Regret, Mr. Lafont. Eu sunt un om cinstit. Resping duplicitatea.
n politic i n afaceri duplicitatea este indispensabil, Mr.
Sunderland. E nenelept s mergi la dezastru alturi de un aliat care
se prbuete, cnd o rsturnare de aliane i poate nu numai salva
situaia, dar i asigura avantaje substaniale.
Avantajelor substaniale obinute cu preul trdrii, le prefer
pierderile suferite n lupt cinstit.
Ludabil. Printele dumneavoastr n-ar fi fost de acord cu acest
punct de vedere. Statornicia e recomandabil cei mult n relaiile
personale.
Mr. Lafont, pstrai aceste povee pentru dumneavoastr. nc o
ntrebare. Cunoatei legturile fratelui meu Charles, cu efii rebelilor
din coloniile spaniole?
Lafont ridic sprncenele a mirare.
Bineneles.
Atunci de ce ai pstrat aceste informaii pentru
dumneavoastr? Nu era firesc s mi le aducei la cunotin?
Nu intr n atribuiunile mele supravegherea activitii
membrilor
familiei
Sunderland.
Instruciunile
printelui
dumneavoastr
Mr. Lafont, l ntrerupse Henry. V ascundei incapacitatea sau
reaua credin n dosul acestui paravan?
Ochii lui Lafont scprar.
Cred c ar trebui s fii ultimul care s-mi pun asemenea
ntrebare. Serviciile aduse de mine Casei Sunderland
Henry l ntrerupse iari.
Le-ai adus tatlui meu, nu Casei noastre. Ai avut asupra lui o
influen nefast. n ceea ce m privete sunt nemulumit de
activitatea dumneavoastr. i v atrag atenia c aceast
nemulumire poate avea repercusiuni. Nu uitai, Mr. Lafont, c astzi
eu sunt eful Casei Sunderland.
Credei c ignor schimbarea intervenit n conducerea Casei
Sunderland? Este suficient s-i analizez roadele.
Henry se crisp.
Ce vrei s spunei?
Lafont replic linitit.
Ce vreau s spun? Nimic n afar de o simpl urare. V doresc
sincer s reuii a v egala printele.
Henry se ridic brusc de pe scaun.
35

Nu pierdei ocazia s nu m scobori n faa colaboratorilor i


prietenilor dumneavoastr, fcnd ntre mine i tatl meu comparaii
care m defavorizeaz. Am informaiile mele, Mr. Lafont. Complotai
cu un ntreg grup mpotriva mea.
Lafont zmbi cu comptimire.
Complotm?
Da, complotai. Vrei s m dobori!...
Henry se transfigurase, l cuprinsese o furie oarb, iraional,
care-l fcea s strng pumnii i s scrneasc, uiernd cuvintele.
Dar n-o s v mearg. Am s v cur pe toi. Auzi, Mr. Lafont?
Pe toi! n cap cu dumneata! Lawson, ia not!
Secretarul se fcuse mic i tremura. Trecu la msua de lng
fereastr, rezervat secretarilor, care scriau sub dictarea marelui
patron. Se aez pe scaun i apuc ntre degetele-i ngheate o pan
de gsc pe care o muie n climar.
Scrie! strig Henry, spumegnd. Pe data de 29 iulie 1819, Mr.
Jules Lafont, eful serviciului de informaii, Mr. Wilbur Morrison,
directorul Bncii Manhattan, Mr. Leslie Clinton, consilier pentru
afacerile americane, Mr. John Sanders, prim-consilier juridic pentru
Statele Unite, sunt destituii.
Henry arunc o privire ncrcat de ur i triumf asupra lui
Lafont, care nici nu clipi. Gfia ca dup o goan lung i grea.
Broboane de transpiraie i se rostogoleau pe frunte.
Lafont puse calm mapa sa cu acte n faa lui Henry, l salut cu o
nclinare a capului, apoi i ntoarse spatele, ndreptndu-se cu pai
msurai spre u. O deschise fr zgomot. Se opri o clip n prag,
scutur cu un bobrnac un fir de praf aninat pe rever, dup care
nchise ua n urma lui.
Henry exulta. n sfrit. Fcuse pasul cel mare. Se eliberase de un
prim grup de colaboratori retrograzi ai tatlui su. Alii vor urma. Pe
toi i va trece prin ciur. Pe toi, fr excepie. Nu va da socoteal
nimnui. Nici lui Dumnezeu. Va constitui o comisie, care va controla
activitatea tuturor funcionarilor superiori ai Casei Sunderland pe
ultimii zece ani.
Lawson terminase de scris. ncremenise, ncovoiat peste coala alb
de hrtie, n capul creia figura numele a patru din cei mai
importani colaboratori ai rposatului Richard Sunderland, mazilii
prin voina noului ef al dinastiei.
n trsura care-l ducea spre cas, Henry i savura victoria. i
zdrobise detractorii. i izgonise, aa cum Iisus izgonise din templu pe
36

zarafi. Era numai nceputul. i va ngenunchea i fraii, care


avuseser temeritatea s crteasc mpotriva lui. i pe Charles, care
cutezase s-i nesocoteasc directivele, i pe Robert, care-l privise
ntotdeauna cu ngduitoare mil i pe Gerald, bastardul Andreei de
Valois. i n propria lui familie va face ordine. Va ncepe cu Susan. i
va frnge cerbicia. O va face s-i simt autoritatea. Prea se
deprinsese s-l tiranizeze. Iar pe Benjamin, fiul su i al lui Margery,
l va readuce n mijlocul familiei. i va reda drepturile de care fusese
deposedat abuziv de Richard Sunderland. Se gndea cu voluptate la
vlva pe care o va strni la banc ultima lui hotrre. n sfrit, le
artase tuturor ce era n stare.
n primele zile ale lunii urmtoare va institui comisia de
investigaii. Va tia n carne vie. Nimeni nu era indispensabil! Va
nscuna elemente noi n posturile de mare rspundere. Un val de
fund va curi toate reziduurile vechiului regim. Dup mprosptarea
cadrelor, va dezlnui ofensiva pe plan industrial i financiar. Va face
s se cutremure din temelii Bursele de Mrfuri i de Valori. Va arta
lumii ntregi cine e Henry Sunderland.
Ah, dulci mai erau aceste visuri! Dar mine vor deveni realiti!
Realiti tangibile ca i trsura care-l purta pe arcurile ei moi, ca i
casele aliniate de-a lungul strzilor, ca i pietonii care se strecurau
grbii printre vehiculele trase de cai.
Henry era n plin extaz. ntreaga fire prea nvluit ntr-o lumin
trandafirie, ncnttoare. Soarele aurea praful strnit de circulaia
intens, fcndu-l s strluceasc asemenea unei ninsori de paiete.
Pulberea aceasta scnteietoare estompa contururile oamenilor i ale
obiectelor, care pluteau parc pe un paradiziac nveli de nori.
Strigtele vnztorilor ambulani, huruitul trsurilor pocnetele de
bici, ipetele stridente ale copiilor care se fugreau, se mpleteau
paradoxal ntr-o muzic trepidant i plcut. Simul olfactiv al lui
Henry aprecia pn i mirosurile ndeobte dezagreabile ale strzii.
Miros de praf i de sudoare, miros de crnai fripi i de lturi, miros
de pmnt ncins i de gunoaie, peste care rbufnea cnd i cnd un
miros ptrunztor de pete i de alge adus de briz dinspre ocean.
Firma multicolor a cafenelei Ernies de pe Prince Street i fcu
ademenitor semn. Atinse cu bastonul umrul vizitiului negru, care
ntoarse capul.
Oprete n col, la Ernies!
Atelajul strunit de minile experte ale negrului trase n dreptul
cafenelei.
37

Henry i scoase ceasul din buzunrelul jiletcii nflorate. Mai erau


douzeci de minute pn la ora prnzului.
n alte mprejurri n-ar fi cutezat s ntrzie la mas. Dup cele
ntmplate de diminea, la birou, devenise alt om. Era hotrt s
fac tabula rasa din tot ceea ce i amintea vechea servitudine fa de
tatl su i de Susan.
La Ernies era lume mult. Fumul izvort din sute de igri de foi
i igarete se contopise ntr-un nor compact, cenuiu, prin care se
desluea ca prin cea luciul halbelor de bere, al paharelor cu
buturi tari, al tacmurilor. Zgomotul vocilor se mbina ntr-un
zumzet puternic, ca i cnd un roi de viespi uriae s-ar fi adunat la
sfat.
Henry gsi o mas liber. Spre deosebire de tatl su, care evita s
intre n localurile frecventate de vulg, i plcea s se amestece, printre
oameni i, la adpostul anonimatului, s guste un pahar cu whisky,
fr a se teme de cenzura oglindit n ochii membrilor de familie sau
a cunoscuilor. Nu-i arta preferina pentru un local anume. Intra i
n restaurantele de lux i n tavernele sordide. Avea chiar o nclinare
tainic spre cele din urm.
Ernies era un local cu o clientel amestecat. Comerciani de
mna a doua, funcionari mruni, indivizi cu profesiuni nedefinite,
marinari ntre dou cltorii, meseriai i, ici-colo, cte o femeie
violent fardat, ce se mprietenea de predilecie cu oamenii grai la
pung.
Henry comand un gin dublu. Chelnerul i aduse o sticl plin i
un pahar.
Ce s v mai ncurcai cu poria! Bei ct poftii i mi lsai
restul.
terse tblia mesei cu un ervet de o curenie ndoielnic. Pe
paharul borcnos din faa lui Henry scria cu litere gotice Furat de la
Ernies. Inscripia ilustra obiceiurile localului.
n vreme ce-i savura butura, privirile lui Henry czur asupra
unui afi prins n perete.
COLOSAL FANTASTIC ULUITOR NEMAIVZUT
Circul THYSSEN
Prezint pentru prima oar la NEW YORK
pe marele
CHANDRA BOSSE
DERVIUL care mnnc foc, doarme pe cuie
38

i mblnzete erpi,
adus cu imense sacrificii din INDIA,
n program:
LUCIUS omul fr oase.
BEAUTY femeia cu barb.
TRIO MLLER regii trapezului.
MEPHISTO
Prinul tenebrelor.
RALPH ODONNEL cu elefanii si
i
Clreaa minune
BABS SUNDERLAND.
n fiecare zi matineu ora 13 seara ora 19.
Rezervai locuri din timp.
Numai treizeci de spectacole la NEW York.
Henry zmbi amuzat. Dup succesul din dimineaa aceea era
dispus s priveasc totul cu ngduin. Nu-l mai supra nici apariia
numelui su de familie pe un afi de circ. Cine-o mai fi i aceast
Babs Sunderland? Hm! Vreo biat saltimbanc
i aminti de discuia purtat deunzi la Burs cu vrul su
Samuel. Fcuse din nar armsar. Ce neajunsuri putea aduce
puternicei Case Sunderland faptul c o mic banc de pe Wall Street
purta firma Goldberger and Sunderland? Spre a nu se crea confuzii,
va insista ca titularii acelei firme s-i treac numele n ntregime:
Isaac Goldberger i Samuel Sunderland. Da, da! Aa va face. Dac
vrul su nu va accepta aceast formul rezonabil, l va chema n
judecat. Sau va folosi procedee mai puin ortodoxe. Cnd o banc de
talia mastodontului Manhattan Bank i pune mintea cu pigmei de
talia lui Goldberger i Sunderland, rezultatele se cunosc anticipat.
Henry zmbi iari cu necuprins satisfacie. Era att de puternic,
nct i ngduia orice fantezie.
Un pntece imens, mpodobit cu un lan gros de aur, se opri n
dreptul mesei lui.
Henry ridic iritat privirile asupra intrusului.
Senatorul Randolph Mortimer Forbes, socrul su, i zmbea jovial.
Hello, Henry! Te-am vzut, de afar, pe geam. Mi-am zis c nu
pot trece fr s te salut. Se aez pe un scaun. Chelner, un grog!
i privirile lui Forbes czur asupra afiului cu circul.
39

Babs Sunderland! rosti el ca pentru sine. Hm!


Scoase din buzunar ziarul New York Gazette. l desfcu la rubrica
tiri mondene, nainte de a-l pune n faa ginerelui su.
Ia citete! S-mi spui prerea dumitale.
Henry i arunc ochii asupra gazetei.
Cronicarul i ncepea coloana cu o not scris cu litere groase:
Lovitur de teatru sau mai precis de circ, n lumea bun. Babs
Sunderland, clreaa minune a Circului Thyssen, este nepoata lui
Henry Sunderland-Beauclair, eful Casei Sunderland, supranumit n
cercurile din Wall Street Marele Mogul. Miss Babs Sunderland, care
s-a impus fulgertor printre celebritile zilei, se trage din Aristotle
Sunderland, un vajnic predicator metodist, care, spre deosebire de
fratele su, rposatul Richard Sunderland, a preferat pieritoarelor
bunuri terestre recompensele eterne ale mpriei Cerurilor.
Dup ce termin lectura, Henry mpturi ziarul.
Ei, ce zici? ntreb senatorul.
Henry ridic din umeri.
S fie ntr-adevr descendenta direct a lui Aristotle?
Ce importan are? i ntr-un caz i ntr-altul nu se urmrete
dect discreditarea familiei voastre. Aceast Babs Sunderland trebuie
s dispar. E cea mai neleapt soluie.
Chelnerul i aduse grogul. Senatorul sorbi ncet butura.
Da, da, Henry. S privim lucrurile cu luciditate.
Henry izbucni n rs.
Ce gseti cu haz? ntreb senatorul buimac.
Mai suprai dect mine trebuie s fie urmaii lui Patrick
Sunderland.
De ce?
S-i explic. Josiah Sunderland, bunicul meu, a avut cinci copii
viabili. Trei biei, Aristotle, Patrick i Richard, precum i dou fete,
Hannah i Bridget. Pe Aristotle, care i-a nclcat voina, plecnd
misionar n Vestul ndeprtat, l-a dezmotenit, lsnd toat averea
o cas i un atelier de cuite celorlali copii. N-ar fi exclus acum ca
urmaii lui Aristotle s-i revendice partea din motenire.
Alarmat, Forbes ridic ntrebtor din sprncene.
Pe dumneata te-ar pgubi eventuala doborre a testamentului?
Henry ridic din umeri.
Deloc. ndat dup deschiderea succesiunii, tatl meu a vndut
partea sa lui Patrick. Cota aceasta nu valora pe atunci mai mult de
cinci sute de dolari. i Hannah a cedat partea ei lui Patrick. ntre
40

timp, atelierul administrat de feciorii lui Patrick a prosperat. Astzi e


o ntreprindere nfloritoare cu zeci de lucrtori. Urmaii lui Aristotle
vor avea ce revendica.
Forbes respir uurat.
Bine c e aa! M gndesc numai la reacia Susanei, cnd va
auzi c are n neam o clrea de circ i-a sugera o soluie,
Henry. D fetei o mie sau dou de dolari e un fleac pentru tine cu
obligaia s nu-i mai calce piciorul prin New York. Sau, cel puin s
se lase de circ.
Henry i turn nc un pahar cu gin.
Ideea nu e rea. Voi ncerca s-o pun n practic.
Rse iari:
Miss Babs Sunderland! Numai grija ei n-o mai aveam
Att de fericit era Herr Gustav Thyssen, nct ochii i strluceau
puternic ca i chelia-i alb, lustruit ca o bil de filde. Sute de
oameni fceau coad la casa de bilete. O asemenea afluen nu mai
cunoscuse nicicnd Circul Thyssen. Nota din New York Gazette
trezise curiozitatea oraului. Toi cei care depindeau direct sau
indirect de Henry Sunderland, toi cei care aveau legturi de afaceri
cu multiplele ntreprinderi dirijate de Casa Sunderland, toi cei care
cunoteau din citite sau din auzite legendele esute n jurul
fantasticei bogii a dinastiei Sunderland, erau curioi s vad pe
saltimbanca Babs Sunderland, care ndrznea a se nrudi cu
puternicul neam al Sunderlandzilor.
Ce panic trebuie s se fi strnit n Olimpul acestei mree familii
cnd le va fi czut sub ochi notia din New York Gazette! Oamenii
simpli rdeau cu gura pn la urechi. Se bucurau i membrii
aristocraiei New Yorkului. De la o vreme ncepuse s-i jeneze
preteniile crescnde afiate de Sunderlandzi, care ajunseser a se
crede unii lui Dumnezeu.
n seara aceea se vndur toate lojile i stalurile. Publicul i
smulse pn i locurile n picioare, tarifate scump de preafericitul
Gustav Thyssen. Att de mare era nghesuiala, nct tribunele
pornir s scrie sub greutatea spectatorilor. Poate c zgomotele
acestea suspecte ar fi strnit panica, dac fanfara circului nu le-ar fi
acoperit cu acordurile sltree ale marului Yankee Doodle, care
deschidea programul.
Apariia lui Henry Sunderland ntr-o loj strni mai mult senzaie
n sal dect un numr de nalt acrobaie.
41

Spre surprinderea lui Gustav Thyssen, nici Chandra Bosse


derviul adus cu imense sacrificii din India, nici Lucius omul fr
oase, nici Mephisto prinul tenebrelor i nici Ralph ODonnel, cu
elefanii lui, nu recoltar puhoiul de aplauze, ovaii i fluierturi
entuziaste, pe care simpla apariie a clreei-minune le declan ca
la comand.
Babs Sunderland era foarte tnr aproape un copil blond,
subire, bine fcut. Avea mult nerv i numrul ei de echitaie, dei
nu se remarca prin isprvi excepionale, oferea totui momente de
suspense i de emoie artistic. Thyssen i zise c fa de acest
succes nu-i rmnea dect s-i asigure i pe viitor colaborarea ei,
oferindu-i un contract, care bineneles s nu-i ngduie a-i ridica
nasul prea sus.
Cnd Babs Sunderland i termin numrul i se nclin cu graie
n faa publicului, aplauzele delirante, urletele i fluierturile
ascuite, tropiturile n podea izbucnir iari cu atta for, nct
Thyssen avu senzaia c circul ntreg sare n aer. Babs fu rechemat
de zece ori n aren. Un triumf pe care-l resimir cu arztoare invidie
toi ceilali artiti, n frunte cu Beauty, femeia cu barb.
Cnd se napoie n vagonul ei, spre a-i schimba costumul, Babs
rmase uimit n prag. La lumina opaiului, sttea impasibil, pe
unicul scaun zdravn, un brbat foarte elegant, ntre dou vrste, cu
chip bizar, ca de mort. Flcruia galben a opaiului ddea obrazului
su nfiarea pergamentului vechi.
Pe cine cutai? ntreb Babs ofensiv.
I se mai ntmplase s primeasc vizitele unor admiratori nepoftii,
care nu tiuser cum s o ia la picior sub ploaia de ocri ale
irascibilei clree. Necunoscutul acesta avea ns un aer ciudat, care
impunea.
Pe dumneata te caut, replic insul cu cap de mort.
Babs simi un fior. Aa o fi artnd moartea?
Pe mine? ntreb ea bnuitoare.
Sttea ncordat, gata de fug.
Nu eti dumneata Babs Sunderland? rosti necunoscutul, fr
s se clinteasc de pe scaun.
Aa mi se spune.
Ai auzit vreodat de un oarecare Aristotle Sunderland?
Babs se ncrunt.
Aristotle Sunderland a fost bunicul meu.
A fost?
42

A fost fiindc nu mai triete.


Cnd a murit?
Acum paisprezece ani. L-au scalpat indienii. i pe el i pe tatl
meu.
Biata copil!
Exclamaia aceasta era rostit cu un ton att de inexpresiv nct
Babs nu nelese dac suna a comptimire sau a btaie de joc.
Dar dumneata cine eti? ntreb ea, deodat, gata de har.
Eu? gri individul, eu sunt Henry Sunderland. Unchiul
dumitale.
Babs schi un zmbet.
Nu mai spune! Vaszic a avut dreptate ziaristul
Care ziarist? ntreb Henry, ridicnd din sprncene.
Alaltieri a fost pe la mine un tip. Zicea c l cheam Thompson,
Compson, sau cam aa ceva. i c e ziarist. M-a ntrebat despre
prinii mei, despre bunici.
I-ai vorbit despre Aristotle?
De ce a fi ascuns?
Hm! i ce i-a spus?
Dac am s fiu deteapt, are s ne mearg bine la amndoi.
Are s v mearg bine la amndoi? Cum aa?
Cic la New York, a avea nite rude bogate, care ne-ar umple
de bani dac eu i-a semna lui nite scrisori.
i i ai acceptat?
I-am cerut s citesc mai nti scrisorile.
Henry rse. Sinceritatea evident a fetei l dezarmase.
i le-a dat s le citeti?
Da.
i ce scria n ele?
Ceream rudelor mele de la New York trei mii de dolari, n
schimbul unei declaraii prin care m angajam s renun la
drepturile pe care le-a avea asupra averii rmase de pe urma
strbunicului meu Josiah Sunderland.
Le-ai semnat?
Nu. I-am rspuns c nu tiu s am rude la New York i c n
orice caz propunerea lui nu m ispitete. Atunci s-a suprat pe mine.
M-a fcut proast i mi-a spus c are s-mi par ru.
Babs izbucni ntr-un hohot de rs mai cristalin dect o dantel
muzical pe un irag de clopoei.
De ce rzi? ntreb Henry.
43

Vd c a avut dreptate, zise ea ncercnd s-i zgzuiasc


veselia.
De ce?
A fcut rmag c n cel mult dou zile un emisar al dumitale
va veni cu propuneri.
Cnd colo am venit chiar eu, zise Henry, privind-o cu simpatie.
Babs se destinsese. Rezemat de glaful uii, oferea un tablou de o
prospeime captivant. Snii tari se conturau obraznic sub mtasea
roie a bluzei. Mijlocul subire, cu mldieri de oprl, pntecele
neted de efeb se armonizau cu oldurile zvelte i cu supleea
coapselor pe care pantalonii negri de clrie, lipii de corp, le
conturau tantalic. Linia ireproabil a piciorului lung era subliniat
de lampasul subire de fir, care cobora pn la cizma alb, joas, cu
pinteni de argint.
Stnjenit de privirile struitoare ale vizitatorului, Babs trecu
napoia unei mese strmte, la care se aez parc napoia unui
meterez. Citise brusc n expresia ochilor acestui unchi din New York
aceleai dorine oglindite pe chipurile tuturor brbailor care asistau
la numrul ei de circ.
Henry sesiz instinctiv rceala din atmosfer. ncerc s-i repare
greeala, adoptnd tonul unui unchi condescendent i amabil.
A vrea s-mi rspunzi la o ntrebare, Babs, sper c mi
ngdui s-i spun pe nume. Cum de ai ajuns clrea de circ?
Poveste simpl. Dup atacul indienilor asupra fermei noastre,
am rmas n via numai eu i fratele meu Tom. Ne-au cruat, cred,
fiindc eram prea mici. Pe Tom l-a luat s-l creasc naul su,
Thomas Drinkwater, care dup un an a plecat spre Vest. De atunci
nu mai tiu nimic despre ei.
i cu dumneata ce s-a ntmplat?
Pe mine m-a luat un vecin. Vntor i negustor de blnuri.
Nathaniel McPharlin. Nu era bogat. i plceau ns caii. El m-a
nvat s clresc. Avea o nevast foarte bun la suflet. Kathy. Eu i
spuneam aunt Cat. i nu se supra. Uncle Nathaniel i aunt Cat mau ngrijit ca pe copilul lor. Poate fiindc nu aveau copii. ntr-o zi,
uncle Nathaniel a plecat ca de obicei la drum, dup blnuri. Dar nu
s-a mai ntors. Aunt Cat l-a ateptat un an. Lipsit de mijloace,
ngrozit de slbticiile n mijlocul crora triam, a hotrt s se
napoieze la Pittsburg, unde locuiau nite rude ale ei. Rudele acestea
erau i mai srace dect aunt Cat. Abia puteau s m ntrein.
Locuiam pe atunci la marginea oraului, lng un mare loc viran. Pe
44

locul acela s-a instalat ntr-o var Circul Thyssen. mi plcea s intru
la circ i s umblu pe la cai. i mngiam i cnd aveam bani le
cumpram zahr. Printre ei se afla un crlan nenvat, Thunderbird.
Nimeni nu se ncumeta s-l ncalece. Eram ndrgostit de
Thunderbird. mi amintea calul favorit al lui uncle Nathaniel. ntr-o zi
mi-am luat inima n dini i m-am prezentat directorului circului,
oferindu-m s-i mblnzesc crlanul. M-a privit cu mil. Credea c
nu sunt n toate minile. Refuzul lui nu m-a descurajat. A doua zi, n
zori, m-am strecurat neobservat n grajd. L-am scos pe Thunderbird
afar. L-am nclecat pe deelate. Cabra, necheza, zvrlea din copite,
dar nu m-am lsat. Deodat, am auzit ipete. O femeie se vita c am
s mor ucis de Thunderbird. Au ieit grjdarii, acrobaii, clovnii,
muzicanii, i la urm directorul. Frica l fcuse pe Herr Gustav mai
alb la fa dect un clovn muiat n fin. mi venea s rd de spaima
lor, dei crlanul mi ddea de furc. Pn la urm, Thunderbird s-a
mblnzit. Herr Gustav m-a angajat imediat. Aa am ajuna clrea
la Circul Thyssen, rse ea ntr-o scnteiere de perle.
Henry era fermecat de verva ei naiv. O ndoial struia nc n
strfundul cugetului su. Babs era ntr-adevr nepoata lui Aristotle
Sunderland?
Ea i citi n ochi nencrederea. Se ridic de la mas i cu micri
feline, ce fceau s i se legene uor oldurile, se apropie de masa de
toalet. Scoase dintr-un sertar o Biblie i un document nglbenit,
mpturit n patru. Deschise cu veneraie Biblia i o ntinse lui Henry.
Poftim. E Biblia bunicului. Cu nsemnrile lui pe margini.
Cine ar putea s confrunte nsemnrile acestea cu scrisul lui
Aristotle? se ntreb Henry.
Iat i actul meu de natere. E redactat tot de bunicul.
Semntura lui Aristotle Sunderland era etalat larg n josul
documentului, atestat de doi martori, printre care Nathaniel
McPharlin. Soia lui McPharlin tria nc i deci putea confirma
valabilitatea actului de natere. Evident, Babs nu era o impostoare.
Babs Sunderland, rosti Henry cu gravitate, nu i-ar plcea s
reintri n snul familiei dumitale? Tatl meu, Richard, a fost frate cu
bunicul dumitale, Aristotle. Eti nepoata mea. i datorez protecie i
ngrijire.
Tonul pe care-l folosise i pru lui nsui fals. Ce anume l
determinase s fac aceast propunere? Dorina sincer de a
readuce n snul familiei pe o biat nepoat pierdut printre strini?
Ruinea de a-i vedea numele de familie mzglit pe afiele circului
45

Thyssen? Plcerea de a-i apropia pentru anumite scopuri, nc


nemrturisite, o fat tnr i frumoas, indiferent de numele pe
care-l purta? O fcea din generozitate sau din egoism? Era de
conceput aceast ultim alternativ? O revolt brusc mpotriva
propriei lui nimicnicii l fcu s se nchid n sine, ca un arici ce-i
desfoar epii. El nu era omul aventurilor ieftine. Voia s o salveze
pe Babs din cloaca vieii de circ.
Expresia de virtuoas severitate care i se aternu pe chip intimid
pe Babs.
Nu-mi datorai nimic, replic ea cu team. Sunt mulumit de
viaa pe care o duc. mi place circul. Nu a putea s m despart de
Thunderbird. i nici de Herr Gustav. Pentru mine e un al doilea tat.
De azi nainte eu voi fi eu voi ine locul tatlui dumitale.
Modificase prima formulare a frazei, care i pruse nelalocul ei.
Nu trebuie s v simii obligat cu nimic, repet ea alarmat.
Nu-i plcea struina cu care acest om ncerca s se amestece n
viaa ei. Pentru prima oar l vzu urt, btrn, prea sigur de sine.
Henry se ridic ncet de pe scaun.
Legea e de partea mea, scump feti. n vinele dumitale curge
sngele familiei Sunderland. Despre aceasta vom mai sta de vorb.
Opoziia ei l ndrjise. Dac la nceputul acestei ntrevederi nu
avusese trasat o linie de conduit, acum era hotrt s o
mblnzeasc pe Babs, aa cum ea l mblnzise pe Thunderbird.
Bun seara, Babs.
Salut ceremonios, apoi iei grav din vagonul n care se lsase o
atmosfer ngheat, funebr.
n aceeai sear, eful dinastiei Sunderland avu o lung
ntrevedere cu Herr Gustav Thyssen. Argumentele lui, sprijinite de o
artilerie formidabil cinci mii de dolari pltibili a doua zi la oricare
din ghieele Bncii Manhattan ctigar acordul deplin al
directorului circului.
Dup plecarea lui Henry din vagonul directorial, Herr Gustav fcu
o vizit lui Babs. Fata crezuse c va gsi un aliat n persoana
directorului. ncerc o mare dezamgire cnd acesta o sftui s
accepte oferta lui Henry Sunderland. Nici rugminile, nici hohotele ei
de plns, nu reuir s-l clinteasc. Legea acorda lui Henry
Sunderland dreptul de a se ngriji de soarta nepoatei sale minore. El,
Gustav Thyssen, nu nelegea s se mpotriveasc legii. Pentru Babs,
circul trebuia s intre n domeniul trecutului. Directorul ncheie ntr 46

un trziu discuia, fcndu-i totui o favoare. i druia pe


Thunderbird, n amintirea trecerii ei prin Circul Thyssen
Hotrrea lui Henry Sunderland avu rezultate multiple.
Circul rmase s se bucure i mai departe de gloria de a fi
adpostit sub cupola sa de pnz pe nepoata efului dinastiei
Sunderland. Spectatorii continuar s se mbulzeasc la cas i s
comenteze povestea din O mie i una de nopi a tinerei orfane care-i
regsise familia. New York Gazette, care rspndise aceast veste, i
tripl brusc tirajul. Cititoarele romantice i tamponau cu batista
ochii umezii de nduioare, apoi rmneau s viseze, cu privirile
aintite undeva n nemrginire.
n general opinia public, lud gestul filantropic al lai Henry
Sunderland. Se gsir ns i oameni care ddur o interpretare
ruvoitoare gestului su. Un agent de Burs declar n public:
Achia nu sare departe de pom. i lui Richard Sunderland i plceau
fructele crude. Puritanele condamnau intrarea saltimbancei n
cminul respectabil al lui Susan Sunderland. O croitoreas
parizian, inspirat de aceast poveste, cre o rochie de sear,
intitulat Circul. Pe un fond de azur, stropit cu stele, evoluau
acrobai, clrei, clovni i animale savante. Concepia nu era lipsit
de fantezie. Un fabricant de parfumuri lans un produs nou Une
toile sappelle Babs, care se epuiz n cteva zile. Aprur coafuri
la Babs, mnui la Babs, farduri la Babs.
n aceast atmosfer, urmaii lui Patrick Sunderland, n cap cu
Samuel asociatul firmei Goldberger and Sunderland, se priveau cu
justificat ngrijorare. Nu cumva aceast Babs Sunderland avea de
gnd s-i revendice drepturile succesorale, de care fuseser lipsii
Aristotle i urmaii si direci?
Dar cea mai cumplit lovitur o resimea Susan. Unele zvonuri i
ajunseser la ureche mai nainte ca Henry s-i fi vorbit despre
hotrrea sa. Refuzase ns a le da crezare. Socotea c autoritatea ei
asupra lui era att de puternic, nct nu concepea c acesta ar
ndrzni s ia o asemenea iniiativ fr a-i obine n prealabil
ncuviinarea. Consternarea ei atinse proporii necuprinse cnd
Henry i declar categoric:
ncepnd de azi, nepoata mea Babs va locui la Sunderland
House. Am dat dispoziie majordomului s-i pregteasc
apartamentul chinezesc.
Susan fcuse ochii mari, pupilele i se dilataser, brbia ncepuse
s-i tremure, pieptul s-i salte n ritmul respiraiei accelerate.
47

i-ai pierdut minile, Henry Sunderland.


El o privi cu superioritate. O atitudine mrea, arogant,
autoritar, care distona cu felul lui de a fi.
Susan? Nu te neleg! mi place s cred c glumeti.
Susan explod:
Fr s-mi ceri consimmntul, aduci n cas o necunoscut, o
aventurier, o clrea de circ i oferi un apartament Vei
pretinde poate s stea i la mas cu propriii ti copii Ei bine, Henry
Sunderland, refuz s ngdui asemenea ticloie. Clreaa de circ
nu va trece pragul acestei case.
Susan adoptase exact atitudinea pe care n-ar fi trebuit s-o adopte.
Dac ar fi cunoscut mai bine temperamentul soului, nu ar fi ncercat
s-i impun voina tocmai n acest moment de criz. Nici tiranul
Richard Sunderland, care se deprinsese s nu ntlneasc opoziie n
snul familiei, nu reuise s nving cerbicia fiului su cnd acesta
i pusese n gnd s se nsoare cu Margery Terrill. Prin intransigena
ei, Susan nu fcuse dect s sporeasc ncpnarea de catr a lui
Henry.
Susan, rosti el cu rceal, tonul pe care-l foloseti fa de mine
este lipsit nu numai de curtenie, dar i de cel mai elementar respect
datorat de o femeie mritat soului i stpnului ei. Ct privete
refuzul dumitale de a gzdui la Sunderland House pe nepoata mea,
ngduie-mi s-i declar c l socotesc cel puin ridicol. i atrag
atenia, Susan, c hotrrea mea este irevocabil.
Susan se nverzise ca o omid. Nu nelegea transformarea acestui
om, care pn mai ieri tremura n faa ei. Refuz s accepte
nfrngerea. Se ncord, i umfl pieptul i, cu glas profund de
contralt, declar patetic, vibrant, ca eroina unei tragedii antice:
Dac aventuriera intr pe ua din fa, eu prsesc casa pe ua
din dos.
Henry o privi critic.
Hotrrea dumitale este definitiv?
Susan rosti apsat:
Definitiv!
Henry trecu la comoda Hepplewhite de pe care lu un clopoel de
argint. Prinse s-l agite.
n cazul acesta nu-mi rmne dect s poruncesc majordomului
s-i pregteasc trsura. Miss Sunderland va sosi peste o jumtate
de or.
Susan deschise gura i o nchise fr a mai rosti un cuvnt. Se
48

rsuci pe clcie i iei din camer trntind ua.


Henry respir adnc. Ctigase nc o victorie. Recapitulnd scena
care abia se ncheiase cu deruta complet a Susanei, se minuna de
curajul, fermitatea i calmul de care dduse dovad
Contrar ameninrilor, Susan nu prsi casa. Accept faptul
mplinit, n sperana c mai trziu va reui s nlture pe intrus,
folosind metode de lupt mai puin directe. Aplic n schimb
represalii de alt natur. Spre a exclude posibilitatea vreunei ntlniri
cu Babs, se claustr n apartamentul ei. Acolo primea vizite, acolo i
se servea prnzul i cina, de acolo supraveghea educaia copiilor. n
mod practic rupse orice relaii cu Henry. Singura trstur de unire o
constituia acoperiul care-i adpostea pe amndoi.
Susan nu forase o ruptur definitiv. Scandalul i-ar fi mprocat
cu noroi familia. i de aceasta se ferea mai mult ca de orice. i
convoc ns tatl i fratele. Ctrnit, le ceru s pregteasc n
comun un plan de lupt mpotriva aventurierei. Dup prima
consftuire n trei, avu prilejul s deplng ingratitudinea uman.
Tnrul David Forbes, care datorit insistenelor ei cptase o
importan sinecur, refuz s participe la o aciune susceptibil a-i
atrage eventuale neplceri din partea cumnatului. Propria sa linite
i comoditate preuiau mai mult dect armonia conjugal a surorii.
Filozof, btrnul senator i sftui fiica s priveasc lucrurile cu
ngduin. n definitiv, ce importan avea faptul c o fetican
oarecare era crescut n casa lor?
Nu e o fetican oarecare. E amanta lui. i dac nu-i e nc
amant, o crete pentru acest rol, declar Susan cu patos.
Senatorul izbucni n rs.
Te sperii de umbre, draga mea. Henry nu e omul amantelor. Iar
Babs e nepoata lui.
Nepoat? Ridicol. De ce nu d dovad de aceeai solicitudine
fa de copiii lui Francis-Andrew? i acetia sunt orfani.
De copiii lui Francis-Andrew are cine s se ocupe. Babs e
singur pe lume.
Te-a nduioat i pe dumneata soarta acestei creaturi?
Randolph Forbes clipi iret.
Dac a fi fost mai tnr m-ar fi nduioat sub alt aspect M
ntreb ns
Termin-i gndul!
De ce nu l-ar nduioa pe Dave?
Pe Dave?
49

Desigur. Fratele tu e tnr, frumuel, are trecere la femei..


Babs Sunderland
David Forbes fcu un gest de nepsare.
Nu m intereseaz aceast persoan.
Ateapt! Mai nti s o vezi, fiule Apoi ai face-o numai
pentru a reda linitea surorii tale.
Randolph zmbi ca un faun btrn.
Bineneles, nimeni nu te oblig s o iei de nevast.
Dar dac intervin complicaii, rosti David cu jumtate de glas.
Las-le pe seama mea.
Susan interveni cu virtuoas abnegaie.
Nu vreau s se sacrifice pentru mine. Un vlstar al familiei
Forbes ncurcat cu o asemenea
Nu uita, Susan, c aceast creatur cum o numeti tu
coboar dintr-un marchiz autentic.
Cunosc eu reputaia de care se bucura marchizul dumitale.
Zvonuri, scumpa mea. Zvonuri
Se poate, conveni Susan. tiu ns sigur c toi descendenii lui
sunt nite degenerai. Charles Sunderland se nfieaz n casa mea
cu o femeie de moravuri uoare, pe care o prezint drept soia lui.
Henry s-a aprins dup o pretins nepoat. Ah, mi-e scrb! Toi sunt
nite degenerai. Toi!
Henry degenerat? Nu uita! E tatl copiilor ti.
Din fericire, n vinele copiilor mei curge i sngele curat,
viguros, al familiei Forbes.
Senatorul ridic mna spre cer.
S nu cdem n pcatul trufiei, Susan. Se spune c primul
Forbes, debarcat n America, acum o sut i cincizeci de ani, suferea
de o boal care n cronicile timpului se numea le mal franais.
i dumneata crezi n asemenea baliverne?
n sacrosanctele arhive ale familiei se gsete o scrisoare a unui
doctor care se ocupa de starea sntii ilustrului nostru strmo.
Acolo se face meniunea despre aceast boal.
Susan declar cu hotrre:
Am convingerea c diagnosticul era greit.
Senatorul se ridic de pe scaun.
Se cunoate c eti fiica mea. Gseti rspuns la toate. M ieri.
Trebuie s plec. Sunt ateptat la Senat. Am pregtit un discurs
fulminant mpotriva politicienilor care primesc subsidii din Wall
Street.
50

David ncrei din sprncene.


Nu crezi c e imprudent s deschizi asemenea discuii, tat? i
dumneata primeti de la Henry subsidii
Senatorul ridic sentenios degetul.
Tantieme, dragul meu, tantieme. Subsidiile au un caracter
ascuns, ilicit, conspirativ. Tantiemele se ncaseaz la lumina zilei i
reprezint preul aportului constructiv adus de experiena i
capacitatea mea n consiliile de administraie la care particip. Dup
cum vezi, e o deosebire. O foarte important deosebire.
Apartamentul chinezesc, destinat de Henry nepoatei sale, era
alctuit din cinci ncperi de vaste proporii, n care pasionatul
colecionar care fusese Richard Sunderland adunase oarecum la
ntmplare tot felul de opere de art ale Extremului Orient. Se aflau
acolo mobile de abanos i bambus acoperite cu lac negru, neted i
limpede ca oglinda. Unele piese de lac rou cu vine aurii aveau
incrustaii de sidef, mrgean i lapis-lazuli, ce nfiau psri
exotice, flori i frunze delicat conturate, figuri omeneti pline de via
i micare, dragoni cu solzi de aur.
Mese, fotolii, scaune, taburete, de diferite nlimi i dimensiuni
ofereau o infinit varietate de sculpturi, ce reprezentau dragoni i
himere naripate. Una din caracteristicile care le deosebeau de
mobilele europene erau suporturile arcuite fr excepie nluntru.
De-a lungul pereilor mpodobii cu stucaturi de inspiraie
chinezeasc, atrnau draperii somptuoase de brocart, cu broderii
bogate, complicate, ce evocau luxul ostentativ al mprailor din
dinastia manciurian. Covoare de mtase cu tonuri palide nfiau
crizanteme nvoalte, delicate flori de ceai, frunze i petale stilizate.
Paravanele de lac policrom, de Coromandel, dozau savant lumina,
crend mase catifelate de umbr i zone strlucitoare, scldate n
razele soarelui, ce puneau n valoare i ceramica i bronzurile i
porelanurile expuse cu art. O suit de panouri de lac zugrveau cu
o vigoare impresionant, ce contrasta cu minuioasa delicatee a
execuiei, victoriile rzboinice ale mpratului Kien-lang.
Imagini idilice, de o incomparabil elegan, erau realizate cu
cerneal de China pe hrtie de pictori din epocile Song, Yuan i Ming.
Mndria coleciei era ns un peisaj de iarn, opera lui Wang Houei,
care reda cu tragic realism ramurile dezgolite de frunze ale unei slcii
plngtoare, proiectat pe fundalul pustiu, dezolant, al unui lac
ngheat.
51

Printre bronzurile i porelanurile achiziionate adeseori cu preuri


astronomice, figurau piese de o autentic valoare artistic. O cutie
rotund de lac decorat cu flori mari, n stilul vaselor pictate de
Tsen-Tchen, o farfurie n email cloisonn cu pecetea lui Siuan-To, o
statuie de porelan acoperit cu alb de China, opera lui Kuan-Yin
nfind o mprteas pe tron, un vas cu form alungit n cinci
culori cu decor Wu-Tsai, o statuie de bronz magnific cizelat din
epoca Tsi, o stel n bronz aurit din epoca Wei, ce imortaliza
conversaia mistic dintre dou zeiti, Cakyamuni i Prabhutaratna,
o oglind cu mner de bronz din epoca Tang i alte multe obiecte de
o frumusee rar, care, dup ce fuseser cumprate, admirate,
studiate i clasate, rmneau ncuiate cu anii, fr ca nimeni s se
mai preocupe de ele.
Richard Sunderland i transformase reedinele din Europa i
Statele Unite n tezaure de art nchise publicului. Urmaii si, cu
excepia lui Robert, nu-i moteniser patima de colecionar. Lui
Henry i plcea frumosul, redus ns la rolul de decor.
Cnd intrase n acel sanctuar al artei Extremului Orient, care avea
s-i serveasc drept locuin, Babs Sunderland privise mprejur cu
sfial i minunare. Poate c nu i-ar fi prut att de brutal tranziia
de la lumea de circ la noua ei existen, dac ar fi ptruns ntr-o cas
ca toate casele, cu mobile frumoase, adecvate scopului lor. Scaune pe
care s stea confortabil, mese zdravene de sufragerie, dulapuri
spaioase pentru rufrie i mbrcminte, farfurii albe din care s
mnnce cu plcere, tablouri care s nfieze peisaje cu cer
albastru, muni, psri, praie cristaline i vaci elveiene cu tlngi la
gt.
La Sunderland House, o nspimntau dragonii care scoteau
flcri pe nri, rzboinicii cu ochii bridai i chipuri crunte, care se
duelau cu sbii curbate scond scntei, fiarele bizare coborte parc
din Apocalips, care dup miezul nopii se trezeau la via, coborau
din cadrele lor aurite i porneau forfota prin ncperi. Spre a nu
asista la dansul lor drcesc, Babs se ghemuia sub cuvertura de
mtase i, acoperit peste cap, sttea ncremenit, ndjduind c nu
va fi observat de vietile apocaliptice.
Dimineaa se trezea mai obosit dect la culcare. Nu se plngea
nimnui. Servitorii, cu mtile lor impasibile i cu micri automate,
preau nite ppui uriae trase de sfori invizibile. Unchiul Henry pe
care-l ntlnea numai la prnz i seara o intimida cu atitudinea lui
protocolar.
52

La masa lung, de douzeci i patru de persoane, stteau numai ei


doi. Mrs. Sunderland continua s saboteze reuniunile familiale,
fcnd menaj aparte, laolalt cu copiii.
Babs se descurca mulumitor printre farfuriile de toate formele i
dimensiunile, printre paharele de diverse mrimi aliniate n ordine
descrescnd, ca tuburile de org, printre tacmurile de aur i argint,
plasate n dreapta i n stnga farfuriei. Herr Gustav Thyssen o
deprinsese cu mnuirea lor. German din Franconia, cutreierase cu
circul lui ntreaga Europ vestic, eund nu se tie cum n
Statele Unite. Herr Thyssen, care nu pierdea ocazia s afirme c Babs
va ajunge departe, se ocupase printete de educaia ei. Herr Gustav
nu fusese ntotdeauna pntecos, btrn, chel i grotesc. n tineree
se spunea n culisele circului cutremurase cu glasul su de bariton
cupola Operei din Dresda. Femei din elit i czuser la picioare.
Filantrop, Herr Gustav le ridicase, de jos i le oferise galant un loc
mai confortabil pe sofaua din micul su apartament de burlac. Din
nefericire, cele mai frumoase poveti au un sfrit. ntr-o zi, Herr
Gustav i pierduse vocea. n locul trilurilor miestre cu care-i
fermecase auditoriul, nu mai scotea dect un hrit de clapon.
ndurerat, prsit de prieteni i de admiratori, se fcuse clovn, ntrun circ ambulant. Dup moartea directorului, sfiat de un tigru
dispeptic, directoarea, btrn, tirb i slut, oferise inima, punga i
patul ei fostului bariton, care o cucerise cu prestana lui juvenil.
Herr Gustav acceptase soluia, avnd grij s-i ascund
strmbtura din nas. Dup un an de trai n comun, directoarea se
stinsese fericit n braele lui.
Babs se gndise adeseori la povestea lui Herr Gustav. Cum de
acceptase el, pe atunci tnr i frumos, patul i mbririle unei
babe?
Acum, cnd sttea la mas cu unchiul ei, l privea pe furi. Se
ntreba dac vor fi existnd femei dispuse s-i primeasc dragostea.
Sau dac el era n stare s iubeasc, n concepia ei, dragostea
adevrat rmnea apanajul Feilor-frumoi care vin s trezeasc din
somn pe Frumoasele din Pdurea Adormit. Oamenii uri n-aveau
dreptul s iubeasc. Iubind, insultau iubirea.
Babs avea i alte preri. Socotea c oamenii se mpart n dou
categorii. n tineri i btrni. Btrnii sunt uri, bolnavi, groteti.
Moartea i pndete la fiecare pas. Tinerii rmn ns venic tineri.
Babs nu concepea s mbtrneasc. Chiar dac exista o asemenea
posibilitate, fenomenul avea s se petreac peste secole. Evident, va
53

muri ntr-o zi. Dar va muri tnr. Adic pe la douzeci i cinci, sau
douzeci i ase de ani. n niciun caz nu va apuca vrsta
matusalemic de treizeci de ani.
Gndurile acestea i nc multe altele se depanau prin mintea ei,
n vremea ce slugile o serveau tcut. Uneori se trezea din meditaii.
Simea instinctiv, aproape tangibil, privirile unchiului aintite
asupr-i. Cnd ridica ochii spre el, acesta fixa gnditor, un punct n
gol, pe deasupra capului ei.
Conversaiile lor erau scurte i se rezumau la felurile servite.
Fraged curcanul, Babs?
i-a plcut ngheata, Babs?
Cum i pare tortul acesta de ananas?
Ea rspundea politicos, aa cum o nvase Herr Gustav.
Foarte bun, unchiule Henry.
Uneori Henry deschidea discuia despre vreme.
ngrozitoare ari. Nici noaptea nu se rcorete atmosfera.
ntr-adevr foarte cald, unchiule Henry.
Zpueala aceasta mi provoac insomnii. Dumneata dormi
bine, Babs?
Babs era ispitit s-i vorbeasc despre dragonii naripai care-i
tulburau somnul, dar se abinea.
Mulumesc. Dorm foarte bine
Conversaiile purtate n acest ritm ar fi fost teribil de monotone,
dac ntreruperile semnificative, reinerile jenate, privirile furie
strecurate printre cristale i porelanuri nu ar fi nsufleit tcerile,
dndu-le un coninut emoional de o bogie deosebit.
ntr-o sear, Randolph Forbes apru la cin. Jovial, povesti cteva
glume bune, auzite pe culoarele Senatului. Cu tact, diplomatic, nici el
i nici Henry nu vorbir despre Susan. Randolph se art foarte
curtenitor cu Babs. Complimentele lui rsuflate o amuzau. Pentru
prima oar Babs rse n voie.
Buna ei dispoziie descrei fruntea lui Henry, care prinse a zmbi
cu intim satisfacie. Era bucuros. Babs ncepuse s se adapteze
noului mediu. Henry i pusese adeseori o ntrebare, creia nu
reuise a-i gsi rspuns. Ce l determinase s mbrieze cu atta
nflcrare cauza tinerei fete? Spiritul lui de contradicie? i luase
aprarea fiindc o ura Susan i ntreaga ei coterie? Ar fi fost i
aceasta o explicaie. Dei nu-l cunoscuse pe Aristotle l simpatiza,
tocmai fiindc ntreaga familie l hulise. Mai era ceva. Babs l stimula.
i crea o stare sufleteasc nou, l fcea s priveasc viaa prin
54

ochelari trandafirii. Se simea ntinerit. Gata s ntreprind aciuni


mari. Numai alcoolul i mai prilejuise aceast stare de constant
bun dispoziie.
n seara urmtoare Randolph Forbes apru iari la cin.
ntovrit de fiul su. Pentru David, Babs fu o revelaie. Realitatea
depea portretul zugrvit de tatl su.
Pe Henry nu-l incinta entuziasmul tnrului cumnat.
Complimentele acestuia la adresa fetei l indispuneau. Zmbetele
seductoare, pe care Dave le arunca lui Babs pe deasupra jerbei de
flori care le desprea tacmurile, i preau de o neobrzare
mitocneasc. Hm! Ct era Dave de ridicol! Se nfoia ca un pun! Nici
creierul nu-i era mai voluminos dect al unui pun. Rostea
platitudini care pe el, Henry, l ngreoau.
Babs i asculta tiradele, zmbind politicos. Avansurile lui
rmneau fr efect. Babs nu vedea n el dect un tnr frumuel,
nfumurat i nerod. Deprins cu brbaii din Vest, zdraveni, drji,
oelii de nevoi, nu aprecia manierele efeminate ale acestui flcia
crescut n puf.
Indiferena ei era balsam pentru sufletul lui Henry.
Vulpoi btrn, Randolph Forbes urmrea reaciile fiecrui personaj
n parte, prefcndu-se preocupat numai de savurarea vinurilor i a
buntilor care defilau prin faa lui. Examinndu-i ndelung
ginerele, reui s dea un diagnostic sigur. Henry era ndrgostit de
Babs. Nu-i ddea nc seama. Dar revelaia acestui sentiment nu va
ntrzia, cu ntregul lui cortegiu de urmri dezagreabile, n special
pentru Susan.
Senatorul nu se ngrijora peste msur. Avea ncredere n talentele
de Don Juan ale fiului su. n privina acestuia, luciditatea lui era
ntunecat de mndria patern, care gsea n propria-i progenitur
summum de caliti.
Susan trebuia s-i schimbe tactica. Firea fantasc a lui Henry nu
se mpca deloc cu temperamentul ei de un realism crud, de o
pedanterie obositoare, peste care severitatea puritan a convingerilor
ei morale arunca o tent cenuie. Nu era de mirare c Henry i
cutase refugiul n alcool i acum i-l gsise n aceast fiin tnr,
lipsit de prejudeci i nravuri.
Primejdia era mare. Dar putea fi evitat.
Potrivnic poveelor tatlui ei, Susan continu politica de
secesiune familial inaugurat odat cu intrarea aventurierei n casa
55

Sunderland. Respinse categoric o ncercare de conciliere iniiat de


Henry, care dup acest insucces renunase la noi tentative.
Prelungirea strii de rzboi latent dintre cei doi soi porni s
alimenteze comentariile servitorilor din cas i prin ricoeu,
cancanurile din afar. La Burs, Babs Sunderland devenise un
subiect de discuie tot att de pasionant ca i creterile i scderile
de valori. n saloane, femeile elegante i opteau n dosul evantaielor
zvonuri shocking n legtur cu relaiile dintre unchi i nepoat.
Ziarele de scandal se pregteau s prind mingea din zbor i s
dezlnuie o insidioas campanie mpotriva efului dinastiei
Sunderland i a moravurilor lumii din care fcea parte. La Trinty
Church se rostise din amvon o virulent predic mpotriva pgnilor
adoratori ai idolilor de aur, care i n viaa particular se blcesc n
desfru, ruine i necredin. Nu se pronunaser nc nume. Henry
Sunderland era ns personajul vizat. Se zvonea c biserica l va
anatemiza. Ctre sfritul secolului trecut, puritanii dezlnuiser o
campanie asemntoare mpotriva lui Richard Sunderland i a
concubinei sale Andreea. Creatorul dinastiei Sunderland reeditase
isprava legendarului Samson, drmnd zidurile templului, cu
corectivul c nu pierise sub ruine.
Henry nu era ns pe msura printelui su. Va sucomba sub
ploaia loviturilor? Iniiaii ncepuser a face rmaguri asupra
termenului prbuirii.
Poate c previziunile lor i-ar fi gsit mplinirea, dac o calamitate
nprasnic nu s-ar fi abtut asupra oraului, punnd capt oricror
alte preocupri. ntr-o diminea, la Bellevue Hospital, un medic
tnr nvli congestionat n cabinetul efului clinicii. Un pacient
internat n ajun murise n zori. Simptomele erau limpezi. Friguri
galbene. Medicului-ef, i scpar ochelarii de pe nas. O conferin
convocat n grab, la care asistar i reprezentanii autoritilor
portului, lmuri cazul. Bolnavul fusese debarcat de pe un vas sosit
din China. Panic. n grab se organizar cordoane sanitare.
Carantin. Pericolul prea evitat. ntr-o tavern, noaptea, un marinar
se prbui cu capul pe mas, rsturnnd o sticl de gin. Dus la
spital, sucomb dup dou ore de ngrijiri inutile. Diagnosticul:
friguri galbene. n aceeai noapte muri i o prostituat lovit de
molim. n sptmna urmtoare fur semnalate patruzeci de cazuri
de friguri galbene. n a doua sptmn molima lu proporii
alarmante. Numai la Bellevue Hospital pierir optzeci i ase de
bolnavi, printre care i eful clinicii. Asemenea unei gigantice
56

caracatie, flagelul i ntindea braele cu mii de tentacule asupra


ntregului ora. Cruele cu ciocli adunau mori i din cocioabele i
hotelurile infecte, nghesuite pe strzile viermuitoare de oameni din
preajma portului, ori a cheiurilor Hudsonului, i din casele elegante
din Saint Johns Park, Bowling Green sau Chambers Street i din
mahalalele i ghetourile sordide din Five Points. Albi i negri, sraci
i avui, nevrstnici i btrni erau secerai de boal cu acelai zel.
Lumea cuprins de spaim fugea din oraul peste care moartea i
ntinsese aripile. n mod practic, orice activitate ncetase. Magazinele,
birourile, crciumile, bisericile, atelierele erau pustii. Pe strad, rarii
trectori se strecurau mai mult n fug, tergndu-se cu spaim de
perei cnd ntlneau cte un convoi mortuar.
Sunderland House rmsese o oaz linitit n mijlocul oraului
lovit de moarte i demen. Cnd vzu c epidemia ia proporii,
Henry ddu porunc s se pregteasc trsurile de cltorie. Avea de
gnd s se refugieze cu familia la Williamsburg, care se afla n afara
zonei infectate. Trimise vorb i soiei sale, invitnd-o s-l nsoeasc,
mpreun cu copiii. Susan i respinse mesajul. Nici tatl ei, senatorul,
nu reui s-i schimbe hotrrea de a nu se urni din ora. Aceasta era
pedeapsa pe care o aplica lui Henry.
Dar acolo unde ncercrile de persuasiune ddur gre, molima
avu ultimul cuvnt. Majordomul Casei Sunderland manifest semne
de indispoziie n seara zilei de smbt. Luni de diminea intr n
agonie. Moartea lui fu urmat de mbolnvirea simultan a unei
cameriste i a unui vizitiu.
De data aceasta, Susan renun la ambiie. ncepu s-i arunce
boarfele claie peste grmad n cufere i trimise vorb lui Henry c e
gata de drum. n aceeai sear cinci trsuri i trei furgoane cu bagaje
i alimente prsir oraul. n trapul ntins al cailor, convoiul se
ndrept spre Sud.
n virtutea unui armistiiu tacit, Henry, Susan i copiii lor, luaser
loc n prima trsur. ntr-a doua cltorea Babs, mpreun cu
senatorul Forbes i cu David Forbes. Doi dintre secretarii lui Henry,
i anume Bert Lawson i Lewis Farnley, se aflau ntr-a treia trsur,
laolalt cu tnrul avocat Mortimer McGuire, urmaul consilierului
Sanders i cu Frank Delano Harrison, noul ef al serviciului de
informaii. n ultimele dou cupeuri se nghesuiau, ntr-o foarte
plcut intimitate, valeii personali ai lui Henry Sunderland i
cameristele lui Susan.
Avocatul McGuire i Frank Harrison erau necstorii. Burlcia
57

constituia una din condiiile nescrise indispensabile funciilor lor.


Deopotriv cu secretarii, acetia aveau misiunea s nsoeasc pe
marele patron n toate deplasrile sale. Care soie ar fi acceptat cu
inima uoar s-i tie brbatul cltor peste muni i peste ape, cel
puin ase luni din an?
Convoiul fcu un foarte scurt popas la Philadelphia. La Baltimore
se schimbar numai caii. Zbovir o zi la Washington, unde
senatorul Forbes se opri, lsnd pe ceilali cltori s-i continue
drumul. La 18 august convoiul intr n Williamsburg.
Henry, Susan i numeroasa lor suit traser la Effingham House,
reedina lor din capitala Virginiei. Cnd se vzu departe de New York
i de frigurile galbene, Mrs. Sunderland respir uurat. Primejdia
fiind nlturat, denun armistiiul ncheiat cu Henry. Se retrase n
apartamentul ei relund rzboiul nervilor.
Babs nu avea de unde s tie c propria ei persoan era mrul
discordiei. Henry n-o informase despre acest lucru, iar servitorii
aveau gura pecetluit. Unii o simpatizau. i nduioa tinereea ei i i
revolta izolarea n care o inea Henry. Motivele pentru care marele
patron o adusese la Sunderland House erau o enigm nu numai
pentru ei, dar i pentru Babs nsi. Poziia ei era echivoc.
Apartamentul somptuos pus la dispoziie, poruncile lui Henry
Sunderland de a fi tratat cu deosebit cinstire, garderoba-i
magnific, erau elemente incompatibile cu statutul de rud srac.
Ari de curiozitate, servitorii i pndiser cu rndul, noapte de
noapte, intrarea apartamentului. Spre dezamgirea lor, marele
patron nu-i fcuse niciodat apariia. i Susan i recrutase printre
slugi spioni, care aveau misiunea s urmreasc fiecare micare a
fetei. n ciuda zelului lor, nu descoperiser nimic suspect.
La Williamsburg viaa se depna ntr-o atmosfer patriarhal. n
aceast linite reconfortant explod o tire adus ntr-o diminea
de Harrison. La New Orleans, Charles Sunderland primise pe emisarii
generalului rebel Bolivar, crora le acordase un mprumut de dou
sute de mii de dolari sub form de armament uor i muniii. n
urmtoarele douzeci i patru de ore sosir nc trei mesaje, toate de
o gravitate excepional.
Primul dezvluia un nou caz de indisciplin a lui Charles
Sunderland, care angajase n serviciul su pe Leslie Clinton, fostul
consilier pentru afacerile americane, concediat recent de Henry.
Al doilea mesaj semnala un fapt i mai alarmant. Acelai Charles
izgonise din cabinetul su de lucru pe marchizul de Mondjar, care
58

venise s-i reproeze nclcarea tratatului comercial ncheiat de


Richard Sunderland cu regele Carlos al Spaniei.
n sfrit, al treilea mesaj reproducea ordinul lui Don Pedro de
Apodaca, viceregele Mexicului, care ordonase confiscarea tuturor
bunurilor Casei Sunderland de pe teritoriile de sub jurisdicia lui,
drept represalii pentru ajutorul dat de aceast Cas rebelilor din
colonii.
ncovoiat asupra mesei de lucru, Henry citea i recitea uluit
mesajele. nnebunise Charles? Numai aa s-ar fi explicat incontiena
cu care drma tot cea ce tatl lor cldise n coloniile spaniole din
cele dou Americi. Alesese cel mai neprielnic moment pentru a
sprijini fi cauza rebelilor. Nu se scursese un an de cnd la Aix-laChapelle, reprezentanii celor cinci mari puteri, reunite n congres, i
manifestaser voina ferm de a sfrma orice tendin spre libertate
i independen a popoarelor subjugate. Nu propusese oare
Metternich ncheierea unui pact prin care puterile semnatare i luau
obligaia s-i garanteze reciproc posesiunile lor de peste mri?
Numai Wellington i Castlereagh, reprezentanii Marii Britanii, se
mpotriviser acestui proiect.
Henry cunotea tenacitatea lui Metternich. Acesta nu va dezarma
pn nu va reui s neutralizeze opoziia Angliei. n ziua n care
flotele militare reunite ale aliailor vor porni spre continentul
american, revoluiile naionale i anticoloniale vor fi definitiv zdrobite.
Iar Casa Sunderland va suferi consecinele. Bunurile ei din Europa i
America Spaniol vor fi confiscate. Iar prbuirea final nu va
ntrzia
Henry i ngrop capul n palme. Previziunile lui erau
nspimnttoare. i imagina terorizat dezastrul Casei Sunderland.
Se vedea luptnd cu disperare pentru a mpiedica prbuirea. Nu-l
secondau nici fraii i nici colaboratorii si. Se zbtea neputincios
ncercnd s reziste uraganului. Dar vnturile lui nprasnice l
mturau odat cu ruinele Casei Sunderland. Henry ridic instinctiv
minile ntr-un gest de aprare. Micarea aceasta brusc l trezi din
comar. Cut din ochi dulapul cu buturi. Abia atunci i aminti c
nu se afla n cabinetul su de lucru, la New York, ci n biblioteca
reedinei din Williamsburg.
Porunci s i se aduc o sticl cu whisky. Bu trei pahare unul
dup altul. Alcoolul i liniti miraculos nervii. Fr tranziie vzu
viitorul ntr-o lumin mai trandafirie.
Va lupta. Va nfrnge adversitatea. n primul rnd trebuia s-i
59

domesticeasc fraii. ncepnd cu Charles. Va pleca imediat la New


Orleans. Va avea cu Charles o explicaie hotrtoare. i va impune
voina. Cu orice risc. La nevoie i va ridica mandatul de mputernicit
al Casei Sunderland pentru Mexico i America de Sud. Amputarea
unui mdular cangrenat e dureroas, dar salutar.
Henry i arunc din nou privirile asupra mesajelor. Erau laconice,
limpezi, cuprinztoare. Fr voie fcu o constatare amar. Serviciul
de informaii organizat de Jules Lafont funciona nc excepional.
Poate c se grbise izgonindu-l. Lafont tia prea multe. Harrison va fi
la nlimea predecesorului su? Henry resimi i afrontul pe care i-l
fcuse Charles, angajnd pe Leslie Clinton. Precedentul nu trebuia s
se mai repete. Cine-i garanta lui c Charles nu va folosi acelai
procedeu i cu ceilali funcionari superiori, recent concediai, spre a
contracara msurile efului dinastiei?
Henry i chem secretarul:
Lawson, ia not. Mine n zori plecm la New Orleans. M
nsoesc Mr. McGuire, Mr. Harrison, Mr. Forbes i Mr. Farnley.
Reduci personalul de serviciu la strictul necesar. Vreau s cltoresc
repede. Trimite un mesaj la New York. Mr. Gotthold i Mr. Schuyler
s m ajung din urm la New Orleans. Cu mapele respective. S se
grbeasc. La sfritul sptmnii viitoare m mbarc pe Empress of
China.
Salomon Gotthold i Alexander Schuyler fceau parte din falanga
acelor tinere elemente cu care Henry se grbise a rennoi cadrele
Casei Sunderland. Amndoi obinuser diplomele universitare la
Harvard. Gotthold lucrase trei ani n cadrul Departamentului
afacerilor americane, sub ordinele directe ale lui Leslie Clinton. Abil,
inteligent, suplu, insinuant, tiuse s ctige ncrederea lui Henry,
care dup concedierea lui Clinton l numise ef al departamentului.
Alexander Schuyler obinuse consilieratul afacerilor europene
datorit n parte experienei dobndite n rndurile corpului
diplomatic din care fcuse civa ani parte. Nu deinuse roluri de
prim rang, cci era prea tnr. Numele su cu rezonane
aristocratice, nsufleirea cu care fusese susinut de un grup de
influeni membri ai consiliului de administraie al Bncii Manhattan,
dar mai ales sigurana cu care vorbea despre relaiile sale cu oameni
politici europeni, determinase pe Henry s-i acorde acel important
post.
Henry goli nc un pahar cu whisky. Zmbi satisfcut propriei lui
imagini, reflectat de o oglind oval cu ram aurit, mpletit ntr-o
60

ghirland fantezist. Se simea iari n form. Ca un duelist


ncercat, n preajma unei lupte cu un adversar lipsit de experien.
Deodat chipul i se lungi.
Babs!
Cum de nu se gndise la Babs? Preocupat de ncurcturile lui,
uitase de Babs. N-o putea lsa la Williamsburg, sub acelai acoperi
cu Susan. Susan i-ar fi fcut mizerii fr numr, silind-o n cele din
urm s plece. Iar perspectiva de a o pierde pe Babs i era de
neconceput. Nu se mai putea lipsi de prezena ei. Singura soluie
viabil ar fi fost s-o ia cu el la New Orleans. Dar i aceast formul
implica dificulti serioase. Sub ce form ar putea Babs s-l
nsoeasc? i reveni n minte pilda tatlui su, care se deplasa
rareori fr Andreea. Dar Andreea avea un statut aparte.
Va gsi totui un modus vivendi. l va lua i pe Warren la New
Orleans. I se va reproa poate c ncerca s-i fac din fiul su un
paravan.
Prezena lui David Forbes va constitui o garanie. Prin fratele ei,
Susan va avea posibilitatea s-i supravegheze permanent soul.
Susan nu ridic obieciuni n legtur cu plecarea lui Warren la
New Orleans. Cnd auzi ns c i Babs va fi cuprins n suita lui
Henry, fcu o criz de nervi. Dsclit de cumnatul su, i ademenit
de perspectiva unei importante gratificaii, David accept s joace un
anumit rol. Declar astfel surorii sale c relaiile dintre el i Babs
cptaser n ultima vreme un caracter pe care decena l mpiedica
s-i dea o denumire mai precis. C numai n urma struinelor sale,
Henry inclusese pe Babs n rndul persoanelor care aveau s-l
nsoeasc n Sud.
Explicaiile acestea, destul de plauzibile, o linitir n parte pe
Susan. Avu chiar grija s dea unele povee fratelui ei.
Nu cumva s te nsori cu ea. Aceast Babs Sunderland e o fiin
primejdioas. Te-a sedus cu prefcuta ei candoare virginal.
David o asigur c o alian matrimonial era cu totul n afara
inteniilor lui.
Prin Babs, voi cpta un ascendent asupra lui Henry, care ine
foarte mult la ea. Dar nu n sensul n care te-ai gndit tu. Henry
rspunde vocii sngelui. Babs este totui nepoata lui.
David Forbes reui astfel s se achite onorabil de misiunea
ncredinat, spre satisfacia deplin a cumnatului.
n dup-amiaza aceleai zile, Henry avu o convorbire confidenial
cu noul ef al serviciului de informaii.
61

Am nevoie de un individ capabil, care s supravegheze fiecare


micare a lui Charles. Un om abil, insinuant, iret, care s-i ctige
ncrederea i care s tie a se face indispensabil.
Prin mintea lui Harrison defilar figurile celor mai iscusii ageni
recrutai de fostul su ef. Un ins cu trsturi vag spaniole, n ciuda
originii sale britanice, i struia n faa ochilor.
Cred c am ceea ce v trebuie. Un ins cu alur de toreador,
suplu la minte i la nfiare. Mr. Lafont l-a folosit n cteva misiuni
primejdioase, care cereau iscusin, vicleug, ipocrizie i o mare doz
de ndrzneal. Owen Pemberton e numele lui.
Henry zmbi.
Unde lucreaz?
La Washington. mi procur informaii politice. Prin intermediul
lui am obinut copiile ctorva documente de mare folos n tranzaciile
noastre comerciale cu guvernul Statelor Unite.
Cnd pot s stau de vorb cu el?
l chem prin curier special, zise Harrison. Apoi adug, zmbind
fin: Va sosi la New Orleans naintea noastr.
Harrison se retrase. Henry rmase singur n bibliotec.
Convorbirile purtate cu David i cu eful serviciului de informaii i
mai descreiser fruntea. Cerul avea s se nsenineze. O avea pe
Babs, l avea pe Harrison. Inima i mna dreapt. Ciudat. Se bucura
ca un copil la gndul c va cltori mpreun cu Babs. Mulumi
providenei, care-i hrzise averile lui Plutus, ngduindu-i astfel s
fac imposibilul spre a o pstra pe Babs. O iubea? Nu ndrznea s-i
mrturiseasc acest sentiment. nainte de sosirea ei la Sunderland
House, n-ar fi cutezat s o nfrunte pe Susan. Astzi, pentru Babs era
gata s se ncaiere cu universul.
ntr-un elan nestpnit, rosti:
Babs! Babs!
Glasul lui rsun ciudat n linitea bibliotecii. i venea s plng.
Tresri ruinat, ca i cnd l-ar fi auzit cineva.
Inserarea aternea umbre adnci n grdin. Verdele peluzelor
proaspt stropite se ntuneca treptat, cptnd tonuri violete.
Corolele plpnde, sidefii, ale reginei nopii se deschideau,
pulveriznd n atmosfer efluvii de parfum.
Adncit ntr-un fotoliu, Henry visa cu ochii deschii, n faa
ferestrelor larg deschise.
n bibliotec, aurul aternut pe cotoarele crilor lucea discret,
amintind crestele fosforescente ale talazurilor mrii.
62

Se auzi un uor ciocnit n u. Apru un servitor negru, purtnd


cu profesional solemnitate o tav de argint pe care se desluea pata
alb a unei cri de vizit.
Henry lu cartonaul cu chenar aurit i ornamentaii nflorate
dup moda timpului i citi cu surprindere: Georgina Phipps.
Se ridic brusc din fotoliu i porunci servitorului:
Aprinde lumnrile!
Vizita aceasta era absurd, neverosimil. De nou ani nu i mai
vzuse sora. Cstoria ei cu Frank Phipps, curnd dup moartea
tragic a primului ei so, Adrien de Beaulieu, scandalizase pn la
revolt pe membrii clanului Sunderland. ntemeietorul dinastiei o
anatemizase, dezmotenind-o. Pn la moartea tatlui ei, Georgina
nu ncercase s mai calce pragul casei n care se nscuse. De ce
ieise tocmai acum din stricta-i izolare?
n primele clipe, Henry fusese ispitit s-i trimit vorb c nu o
poate primi. Dar se rzgndise. Adoptnd aceast linie de conduit,
ar fi continuat politica familial a tatlui su. i Henry era hotrt s
tearg urmele trecutului. Bineneles, cu anumite corective. n
aceast privin, lacunele caracterului su ovielnic ieeau iari la
lumin. Se va comporta cu Georgina corect, dar rece. Ce scopuri o
aduceau? Pretenii bneti? Inteniona s atace testamentul
fondatorului dinastiei?
n ateptarea Georginei, rmase n picioare n stnga biroului, de
care se rezem cu o mn, ntr-o poziie teatral, plin de gravitate.
Nu-i mai rmnea dect s-i petreac degetele n jiletca desfcut la
trei nasturi, ca s arate ca ex-mpratul Napoleon cnd primea n
audien pe ambasadorii unor puteri ostile Franei.
Georgina intr ntr-un fonet de mtase. Henry o privi surprins.
Mult se mai ofilise! O mbtrnea acel embon-point care-i rotunjea i-i
ngreuia formele corpului, att de suplu odinioar, ori o dezavantaja
simplitatea rochiei gris-perle, zgrcit decoltat i mpodobit cu o
discret garnitur de dantel? Cnd Georgina se apropie de Henry
spre a-i da mna, aceasta i observ ridurile fine de la ochi i din
colurile czute ale gurii. La treizeci i ase de ani Georgina arta
mult mai vrstnic.
Henry i srut protocolar mna.
Bine te-am gsit, Henry, rosti ea cu seriozitate, aezndu-se pe
scaunul oferit de acesta.
Henry rmase n picioare. Cu braele ncruciate, rezemat de
birou, arunc o privire uor ironic asupra surorii sale.
63

Iat-te iari n casa printeasc! exclam ngduitor i


condescendent.
Georgina i resimi tonul superior.
Pentru foarte scurt timp, Henry, rosti cu glasul ei adnc,
catifelat.
Nu pari s te fi napoiat umil, ca fiul rtcitor din parabol.
Umil? De ce? mi port cu mndrie fruntea
i srcia adug el neptor.
Georgina zmbi cu ngduin:
Bogia excesiv i-a deformat concepia despre lume, despre
via Evident, n comparaie cu opulena ta, sunt srac. n raport
cu ceilali oameni, am o situaie de care nu m pot plnge.
Henry zmbi ironic.
Ei da. i-a plcut ntotdeauna mediocritatea i oamenii
mediocri. M refer i la soul tu.
Sunt mndr de el, Henry.
Prea faci parad de mndrie, Georgina. Paravanul acesta dup
care te ascunzi nu m poate nela.
Nu ncerc s te conving de contrariu. Tot ce pot s-i spun e c
sunt foarte mulumit de viaa pe care singur mi-am ales-o. Am un
cmin confortabil, un so afectuos, i patru copii care sunt pentru
mine mai scumpi dect toate bogiile Casei Sunderland.
Bogii pe care sunt ncredinat c le-ai regretat de multe ori.
Te asigur, Henry, c nu le-am dus niciodat lipsa. Am tiut smi restrng dorinele la posibilitile mele materiale. Datorit acestei
concepii m-am socotit ntotdeauna bogat.
Am neles. Bogat n precepte morale, n iluzii, n satisfacii
mrunte
ntr-o oarecare msur ai dreptate, Henry. Frank e fericit ntre
crile lui, ntre studenii lui Pentru el o bibliotec are mai mult
farmec dect o femeie frumoas i infinit mai mult utilitate dect
tezaurul unui maharadjah.
Henry zmbi.
n cazul acesta, v felicit, Georgina. Dei nu v fericesc.
Fericirea e relativ, dragul meu. Numai oamenii lipsii de
resurse intelectuale i sufleteti i furesc idoli din aur.
Uii un singur lucru. Cu aur cumperi i cri i opere de art i
satisfacii i respectul oamenilor
i griji i nopi pierdute i compromisuri i ura semenilor
Nu uita, Henry, citatul biblic: Mai uor trece cmila prin urechile
64

acului
Fratele ei o ntrerupse, ridicnd plictisit mna.
La vrsta adolescenei am citit-o amndoi pe Sapho. Amintetei: Aurul este copilul lui Jupiter; nici rugina i nici viermii nu
izbutesc s road acest metal miraculos, care a stimulat ntotdeauna
cele mai luminate mini omeneti n sfrit, Georgina, nu ne-am
ntlnit pentru plcerea de a discuta n contradictoriu despre
nsuirile pozitive i negative ale aurului. Vizita, cu care m-ai onorat,
bnuiesc c are alt scop.
Exact. Voiam s-i vorbesc despre copiii mei
Fcu o pauz, apoi adug:
despre copiii mei din prima cstorie.
Fruntea lui Henry se umbri. Cu minile la spate, ncepu s se
plimbe prin camer.
Te referi numai la copiii lui Adrien sau i la bastardul lui
Phipps?
Chipul Georginei se nspri.
Nu neleg rostul acestei insulte gratuite. Dup moartea lui
Adrien, actualul meu so l-a legitimat pe Horace.
Datorai aceast reparaie postum memoriei lui Adrien.
Georgina i nclet minile pe braele fotoliului.
E de necrezut. Reiei limbajul tatlui tu. M-a fi ateptat s ai
alt concepie. i tu ai iubit. i tu ai suferit pentru dragostea ta. tiu
ct te-a durut pierderea lui Margery. Eu am ales alt cale. Am plecat
dup omul pe care l iubeam, sfidnd oprelitile i sanciunile tatei.
Henry se opri n dreptul ferestrei. ncruntat, contempla ntunericul
care coborse asupra grdinii, ncercnd parc s deslueasc
dincolo de giulgiul nopii chipul lui Margery. Se ntoarse spre
Georgina.
Ce vrei s-mi demonstrezi cu asta? rosti el cu ur. C ai fost
mai drz? C eu mi-am trdat iubirea?
Georgina l privi cu comptimire.
Bietul meu Henry!
Primi o ripost furioas.
N-am nevoie de mila ta. Pstreaz-i-o. Simmintele mele m
privesc numai pentru mine. Eti fericit fiindc ai nvins. Bucur-te
de roadele victoriei tale! l ai pe Frank, pe copiii ti i ai lui. Ce-i mai
trebuie? Pe noi uit-ne. Aa cum l-ai uitat pe tata, pe Adrien, pe noi,
fraii ti, uit-i i pe copiii lui Adrien.
Copiii lui Adrien sunt i ai mei, Henry.
65

Ei i? Viitorul lor este asigurat. Sunt putred de bogai.


Georgina se ridic de pe scaun.
Tocmai de asta m tem. Bogia i va perverti. Aa cum l-a
pervertit pe tata. i pe tine. i pe Robert. i pe Charles. Aurul ne-a
risipit n cele patru coluri ale lumii. Am ncetat de a mai fi o familie
unit.
Te neli! o nfrunt Henry. Graie aurului, familia Sunderland e
mai unit ca oricnd. Robert, Charles i cu mine, fiii Opheliei,
suntem azi legai de bastarzii Andreei de Lusignan. Numai tu te-ai
rupt de familia noastr. L-ai preferat pe Frank Phipps. Vlstarul unui
criminal
Henry! exclam Georgina.
ndrzneti s spui c nu-i aa? Frank al tu a reuit s te
cucereasc. Dar numai pe tine, nu i banii ti. Te-a acceptat fr
zestre, fiindc spera s intre mai trziu n posesia averii care i s-ar fi
cuvenit, dac nu ai fi fost dezmotenit. Sperane dearte, Georgina!
Niciodat urmaii lui Phipps nu vor obine vreun ban din partea
noastr.
Georgina l privi revoltat.
N-am venit s-i cer ceva pentru copiii mei i ai lui Frank. Ei nu
fac parte din lumea voastr. i nici nu vor face parte vreodat. i
atrag ns atenia, Henry, c nu voi renuna la copiii mei din prima
cstorie.
Ciudat! Nou ani nu ai ncercat s-i revezi.
N-am ncercat s-i revd, fiindc aveam un adversar de talia
tatei, replic Georgina.
Lui Henry i se nvpiar obrajii.
Cu mine ns ndrzneti s te lupi.
Evident. Tata, n ciuda lipsurilor lui, era un om puternic. Tu eti
slab. Confunzi ncpnarea cu voina. Dac refuzi s-mi napoiezi
copiii, voi lupta. La nevoie, voi ataca i testamentul. n ara aceasta
se mai gsesc tribunale.
Henry o msur cu privirile.
Tu? Tu, Georgina Phipps, cutezi s te rzboieti cu dinastia
Sunderland? ncearc numai!
Georgina l privi lung.
Abia acum i neleg dumnia, Henry. M urti fiindc m
invidiezi. M urti fiindc sunt fericit, n ciuda srciei. Tu eti
nenorocit, dei dormi pe saci cu aur. Ai att de mult aur, nct a
nceput s te sufoce. Te plng, Henry Sunderland.
66

Georgina i strnse alul n jurul grumazului, pregtindu-se de


plecare.
Te las, Henry. Dar nu uita! Vreau s-mi napoiezi copiii.
Copiii lui Adrien nici nu te mai cunosc.
Ai fcut probabil tot ce-ai putut spre a-i nstrina de mine.
Nu-i nimic. Voi ti s le rectig afeciunea. Bun seara, Henry.
Henry nu se osteni s-i rspund.
Plin de trufie, o privea din nlimea poziiei lui de ef al dinastiei.
Georgina salut cu o scurt nclinare a capului, apoi iei.
n dimineaa urmtoare, convoiul trsurilor se ncolon n faa
casei Effingham. Vizitiii struneau caii care scurmau nerbdtori
pmntul. Servitorii ncrcau n furgoane ultimele bagaje.
La ora nou, Henry apru n capul scrii. Dei cldura era
canicular, purta pardesiu cenuiu, cu pelerin scurt, plrie
nalt, cizme rsfrnte i mnui albe de piele. nsoitorii si, cu
excepia lui Babs, purtau aceleai articole vestimentare, cu singura
deosebire c stofele pardesiurilor erau de culori i desene att de
extravagante, nct ar fi lsat n umbr cele mai fanteziste pleduri
scoiene.
Babs jubila. Primise autorizaia s precead convoiul, clrind pe
Thunderbird. Spre deosebire de ceilali cltori, sclavi ai
rafinamentelor modei, ea purta o bluz alb, subire, potrivit
anotimpului, pantaloni de clrie, i un fular rou prins la gt cu un
inel de metal galben. Spre scandalizarea lui Susan, care urmrea de
dup perdeaua unei ferestre de la etaj plecarea convoiului, Babs
lsase prul s-i zburde indecent n btaia vntului, n loc s-l
strng corect ntr-o bonet cu dantelue, aa cum se cuvine unei
fete tinere. La ce te poi atepta de la o saltimbanc de circ, care
merge pn acolo cu neruinarea nct poart pantaloni de clrie
ce-i muleaz formele spre a nnebuni pe brbai, reflect Susan.
Deunzi respinsese argumentele soiei consulului Franei la New
York, care susinea c moda pantalonilor de clrie la femei fusese
demult adoptat n Europa. La vntorile clare i la parade, regina
Marie-Antoinette i arina Ecaterina a II-a nu se sfiau s foloseasc
acest vemnt rezervat timp de milenii brbailor. Pn i Jeanne
dArc, sfnta eroin a Franei, purtase pantaloni. Susan replicase
scurt c Babs Sunderland nu era nici regin, nici arin i nici
sfnt. Era o nou Jesabel, blestemata personificare a rului, dat
pild n Biblie, pentru edificarea generaiilor viitoare.
67

n vreme ce Susan i rumega gndurile i ciuda, trsurile


strbteau n trap ntins strzile Williamsburgului, ndreptndu-se
spre Nord.
nainte de a-l nfrunta pe Charles la New Orleans, Henry hotrse
s aib o ntrevedere cu socrul su la Washington. ovielnic, simea
nevoia s se destinuie, s cear o pova, nainte de a se angaja pe
fgaul unei aciuni hotrtoare. Randolph Forbes tiuse s-i ctige
ncrederea i s se fac indispensabil.
Henry era mohort. Scena pe care i-o fcuse Georgina l
indispusese la culme. Avea impresia c toat familia se coalizase
mpotriva lui. Pn i Warren, care sttea n faa sa pe banchet i l
privea cu ochi sperioi, ostili. Desigur c Susan se strduise s-l
nstrineze de tatl su. Henry nu izbutise niciodat s-i apropie
vlstarul. n prezena acestui copil de apte ani, surprinztor de
serios pentru vrsta lui i care-l privea cu o fixitate suprtoare, se
simea stingherit, aproape intimidat.
Numai Babs fcea excepie. n viaa lui cenuie, posomort,
apariia ei fusese o raz de soare, strecurat printr-o sprtur de
nori. n cteva rnduri scoase capul pe fereastra trsurii, ca s o
vad galopnd n fruntea convoiului. Cnd poposir la prnz n
marginea unei pduri de stejar, Henry i spuse sentenios:
Azi, destul cu clria. Excesele duneaz sntii.
Babs nu ndrznise s se mpotriveasc. Drumul o obosise. i lipsa
de antrenament se fcea resimit.
Odat cu seara, ajunser la Washington. Oraul cu strzi i
bulevarde largi, trasate pentru o metropol de gigani, prea pustiu.
Case rare, fr stil, erau mprtiate printre imense locuri virane,
acoperite cu blrii. n deprtare, silueta Capitoliului se profila pe
cerul spuzit de stele.
Oprir la Fuller, hotelul la care trgea de obicei senatorul Forbes.
Aici, Henry avu o surpriz neplcut. n ajun, socrul su plecase la
Baltimore. Lsase vorb s i se trimit corespondena la City Hotel.
La Fuller toate camerele erau ocupate. Senatul i Camera
Reprezentanilor, care abia i deschiseser sesiunile, atrseser
mare afluen de politicieni, oameni de afaceri i solicitani de tot
felul.
Henry i suita sa i ncercar norocul la Italian Queen, alt mare
hotel. Dup ndelungate pertractri cptar dou camere rezervate
unui nalt personaj politic, care nu sosise nc pn la acea or. Babs
i Warren ocupar prima camer. Henry, David, Harrison i McGuire
68

se nghesuir ntr-a doua. Secretarii i personalul de serviciu


rmaser s doarm n trsuri. Nu erau ns cei mai urgisii. Cei din
hotel i ddeau tributul de snge plonielor nesioase, oploite prin
ncheieturile saltelelor i prin cutele tapiseriilor de plu rou. Pe
lng plonie i supra i zgomotul. Clienii care aveau nevoie de
serviciile personalului domestic, izbeau n nite triunghiuri de metal,
instalate la capetele coridoarelor. Numrul de lovituri varia n raport
cu atribuiile fiecrui servitor n parte. Btile acestea repetate i
multiplicate cu numrul etajelor se mbinau ntr-un vacarm
continuu, care fcea s vibreze geamurile i timpanele.
Dup un somn chinuit, Babs i Warren fur trezii n zori de Bert
Lawson, care le anun plecarea. Dup un mic dejun luat n fug,
echipajele se puser iari n micare. Babs era att de obosit, nct
renunase s mai precead convoiul clrind pe Thunderbird. n
ciuda zguduirilor adormi laolalt cu Warren, sub privirile nduioate
ale lui Henry.
Aproape de ora prnzului sosir la Baltimore. La City Hotel,
Henry avu a doua surpriz neplcut. Senatorul Forbes plecase la
Boston, n urma unui apel urgent al fratelui su Walter, a crui soie
era pe moarte.
Pn n acel moment, Henry socotise c o consftuire cu socrul
su ar fi dezlegat multe probleme aparent insolubile. Printr-unul din
acele sauts dhumeur, att de fireti caracterului su, renun brusc
s mai alerge dup poveele senatorului. n definitiv, de ce n-ar gsi
i singur o ieire din impasul n care l vrse Charles?
Hotr s plece imediat la New Orleans. Era att de nerbdtor s
porneasc la drum, nct se mbarc pe primul cabotier pe care-l gsi
n port. Nu avu nici rbdarea s atepte sosirea de la New York a
corbiei Empress of China, folosit exclusiv pentru deplasrile sale
peste mri. Ls totui vorb ca Empress of China s-l urmeze la
New Orleans.
La 3 septembrie, nava Wendover prsi portul Baltimore, avnd
douzeci i ase pasageri la bord. Henry i rezervase opt din cele
dousprezece cabine existente. Condiiile de cazare nu erau tocmai
strlucite. Mobilierul fiecrei cabine cuprindea patru paturi strmte
i incomode, suprapuse dou cte dou, o mas care inea loc i de
spltor, o gleat pentru lturi, un cuier, o poli i, n sfrit,
suprem lux, o mic oglind oval. n acest decor avea s-i petreac
Babs o sptmn din via. Dac pentru rafinatul Henry condiiile
primitive de pe Wendover constituiau prilej de crncen
69

indispoziie, nu se putea spune acelai lucru despre Babs, care se


familiarizase cu simplitatea spartan, att n Vestul ndeprtat, ct i
mai trziu la circ.
Cltoria pe mare era o aventur plin de farmec, prin nsi
noutatea ei. Babs sttea pe punte optsprezece ore din douzeci i
patru. Cu ochii rotunjii de curiozitate, urmrea exhibiiile
marinarilor care se crau pe greement cu mai mult sprinteneal i
dibcie dect Trio Mller, regii trapezului. O ncntau jocul de culori
al valurilor, petii neobinuit de mari, care nsoeau ore ntregi
corabia, sfiind cu aripioarele lor dorsale nveliul albastru al
apelor, pescruii tot att de albi ca plcurile de nori pufoi ce
mpodobeau cnd i cnd zarea, corbiile cu pnze larg desfurate,
care brzdau oceanul ncrucindu-se cu Wendover, zumzetul
vntului n cordajele ntinse, cntecele marinarilor cocoai pe
catarge, ipetele stridente ale psrilor ce se roteau deasupra navei,
fonetul valurilor despicate de prov; toate se contopeau ntr-o
orchestr uria, fermectoare.
Pe Wendover s-ar fi simit minunat, dac nu ar fi avut i alte
preocupri. O intriga tot mai mult comportarea unchiului ei. Felul lui
de a-i vorbi era prietenos, blajin, uor glume. Ochii si exprimau
ns alte sentimente, foloseau alt limbaj. Cnd rmnea cu Babs, sau
i se prea c nu e observat de nimeni, o privea cu atta intensitate
nct fata ntorcea capul nroindu-se.
Fr s-l vad sau s-l aud, ajunsese s-i simt instinctiv
prezena. ntr-o zi sttea rezemat de parapet i contempla marea.
Deodat, simi o nelinite ciudat, inima i palpita ca n preajma unei
primejdii iminente. ntoarse brusc capul. Henry se afla la civa metri
de ea. Se apropiase n tcere, ca o umbr. Privirile lui o ardeau. Cnd
ochii lor se ntlnir, expresia feei lui se schimb ntr-o clip. Un
surs binevoitor, printesc, i se aternu pe buze.
Dei era foarte tnr, Babs i nelesese privirea. Feminitatea ei
nc latent se trezise la apelul ochilor lui aprini.
Din ziua aceea, Babs ajunse s se team de el. O team bizar,
nelmurit, care o ndemna s se ascund de privirile lui. Regreta
amar circul. Pe atunci era liber. Nu avea dect o singur grij,
Thunderbird i numrul ei de echitaie. Azi, dei nu-i lipsea nimic,
era nefericit. ntr-o noapte sttea n patul ei strmt i visa cu ochii
deschii. Era att de cald, nct nu reuise s adoarm. n cursul
zilei Wendover trecuse de Capul Canaveral i se angajase n
Strmtoarea Floridei. Vntul czuse i pnzele atrnau moi pe
70

parme. Atmosfera era ncrcat de electricitate. Comandantul


vasului vorbise la prnz despre posibilitatea izbucnirii unei furtuni.
Hubloul era deschis. Nicio adiere nu ptrundea n cabin.
La un moment dat, ua se deschise ncet, scrind. Babs tresri.
La lumina lunii, care proiecta pe podea, prin fereastra circular, o
elips de lumin, deslui silueta unui brbat. Spaima o paralizase.
Nu gsea puterea s strige.
n fascicolul de lumin albstruie, apru chipul livid, ca de mort,
al lui Henry. Se apropie de patul n care Babs zcea mpietrit. Se
plec asupra ei. Babs i simi respiraia grea, mbcsit de alcool.
Pentru asta m-ai luat cu dumneata?
Henry o privi ndelung. O mngie uor pe frunte.
Am vrut s-i urez noapte bun, Babs.
Chiar dac minea, tonul su era de o sinceritate desvrit.
M temeam s nu-i fi fcut ru zpueala, continu el.
i zmbi.
Noapte bun. Babs. Noapte bun.
Se ndrept spre u. Din prag, rosti ntorcndu-i faa spre ea:
Voi da dispoziie s i se pun un zvor la u. Pe corabia
aceasta toate uile sunt vraite. Noapte bun, Babs!
Paii lui se auzir ndeprtndu-se pe coridor.
Babs simea cum i zvcnete inima i tmplele. Trecuse printr-o
mare spaim. Poate fr motiv. Henry i vorbise att de binevoitor, ca
i odinioar, Mr. McLaughlin. ntr-un trziu adormi
Contrar ateptrilor cpitanului, norii de furtun nu fcur dect
s sublinieze cu negru zarea, apoi pierir.
Wendover i continu nestingherit drumul.

71

Capitolul II
Henry nu era un mare cltor, aa cum fusese tatl su. Trebuiau
s se afle n joc prea mari interese, spre a se aterne la drum. Suferea
de ru de mare, iar mersul ndelungat cu trsura l indispunea.
Richard Sunderland crease un serviciu special pentru organizarea
deplasrilor sale. Pornit pe economii, Henry concediase jumtate din
personalul acestui serviciu.
Cltoria sa pe Wendover fusese un exemplu tipic de grab
nejustificat i lips de prevedere. n loc s fi beneficiat de confortul
i rapiditatea navei Empress of China, cltorise n condiii
detestabile pe un cabotier strvechi, murdar i lent ca o broasc
estoas.
La 1 octombrie Wendover sosi la New Orleans. Autoritile
sanitare oprir ns debarcarea pasagerilor, deoarece cabotierul
fcuse escal i la Nantuckett, unde se declaraser cteva cazuri de
friguri galbene.
Henry se nfurie, vocifer, amenin, fr niciun rezultat.
Dispoziiile erau formale i se aplicau tuturor deopotriv. Zece zile
rmase s ptimeasc pe bordul lui Wendover, condamnat la
nemicare. Zece zile de chinuri infernale. Razele soarelui cdeau la
vertical incendiind parc apele. Cerul alb, orbitor, dogorea. Nu sufla
strop de vnt. Pasagerii de pe Wendover erau nvluii ntr-o mas
compact, tangibil, de cldur nbuitoare, insuportabil. Roii ca
nite raci fieri, zceau pe punte, la adpostul unor imense prelate
ntinse deasupra capului. Fumigaiile destinate s ucid influenele
nefaste din atmosfer le sporeau chinurile. Henry schimba cte trei
cmi pe zi. Din porii lui Harrison, care depise suta de kilograme,
transpiraia nea, ca din stropitoare. Secretarii, moleii de cldur,
picoteau n ezlonguri, uitnd s se mai ocupe de coresponden. Pe
David zpueala l surescita, andu-i apetitul sexual. Tot timpul
ddea trcoale lui Babs, care nu tia cum s scape de asiduitile lui.
Henry i urmrea ntunecat manevrele amoroase, dar nu ndrznea
s intervin, spre a nu da el nsui de bnuit. Warren pescuia.
Cpitanul navei i confecionase o undi rudimentar. Ore ntregi
sttea nemicat, cu ochii int la nad. Cnd prindea cte un pete,
ochii i strluceau de satisfacie. Nu-i manifesta n alt chip bucuria.
Henry se minuna de stpnirea de sine a acestui copil cu o fire att
de diferit de a lui.
72

Charles fusese informat de sosirea fratelui su. Zilnic i trimitea cu


barca fructe proaspete i tot felul de provizii scumpe. Dar cui i mai
ardea de mncare pe asemenea zpueal?
ntr-o sear, dup ce se ridicar cu toii de la cin, fr s fi
consumat nimic n afar de o salat de ananas cu vin de Malaga,
Henry se apropie de Babs, care sttea rezemat de parapet i
contempla reflexele sltree ale argintului lunar pe ntinsul mrii.
Babs, se mplinesc o sut de ani, de cnd strbunul nostru
comun, marchizul de Beauclair, a imigrat n Louisiana. i el a fost
reinut n carantin. Cunosc amnuntele acestea de la tatl meu. Mi
le-a povestit ntr-o sear de iarn. Pe atunci, bunvoina lui m-a
copleit. De obicei, era puin comunicativ cu noi, copiii.
Babs fcuse ochii mari.
Strbunicul meu a fost marchiz?
Da. N-ai tiut? Aristotle nu i-a vorbit niciodat despre el?
Niciodat.
Pe punte se auzi zgomot de pai. David apru dup un tambuchi.
Tui discret spre a-i face simit prezena.
Minunat noapte, Sir! exclam el cu prefcut admiraie.
Henry l privi nciudat. Alturi de Babs, savurase cteva clipe de
fericire. Apariia inoportun a cumnatului stricase totul. Chipul lui
Henry era cufundat n ntuneric, astfel c David nu-i putu citi
reacia.
Noaptea aceasta ne despgubete de toate neplcerile
carantinei, adug David patetic.
Babs simi tensiunea din atmosfer.
Henry mormi ceva neneles, apoi se ndeprt fr comentarii
A doua zi, Empress of China acost alturi de Wendover. Sosise
de la New York i intr n carantin.
De pe dunetele respective, Henry i cpitanul McPherson purtar o
scurt convorbire.
Mr. Schuyler i Mr. Gotthold n-au venit cu dumneata? ntreb
Henry intrigat.
Au venit, cum s nu, rspunse cpitanul.
Dup ce arunc o privire circular, spre a se asigura c nu e auzit
de urechi indiscrete, adug:
n clipa de fa, amndoi se afl la New Orleans. Noaptea
trecut i-am debarcat n tain ntr-un punct de pe coast, relativ
apropiat de ora. I-am scutit de carantin.
Hm! exclam Henry.
73

n loc s fi profitat i el de ingeniozitatea lui McPherson, se


afumase ca o unc pe Wendover n condiii de un primitivism
revolttor. O dat mai mult constat c impulsivitatea nu este un
bun sftuitor.
La 10 octombrie Wendover cpt autorizaia s acosteze la New
Orleans. Charles Sunderland, care fusese anunat din timp, atepta
pe chei, mpreun cu un grup de colaboratori apropiai. Schuyler i
Gotthold erau de asemenea prezeni.
eapn, ntunecat, Henry cobor pasarela, urmat de numeroasa lui
suit. Babs Sunderland fcu senzaie. Fata aceasta blond,
erpuitoare, mbrcat n costum de clrie, distona cu grupul de
brbai gravi, ceremonioi.
Charles Sunderland i ntmpin fratele strivindu-i cordial mna
delicat ntre degetele-i mari, puternice i proase. i scoase plria.
Chica sa roie i crea strlucea ca o flacr n lumina orbitoare a
soarelui. Ochii lui mici, ironici, ascuni sub stuful sprncenelor
scrutau chipul ascetic al lui Henry.
Sper c mi s-au reinut camere la hotel, rosti Henry cu ton rece,
lipsit de prietenie.
La hotel? Nici nu poate fi vorba de hotel! protest jovial Charles.
Te gzduiesc la mine acas.
Regret. Nu sunt singur, zise fratele su fr s-i descreeasc
fruntea.
Am loc pentru un batalion de invitai.
Totui
Nu admit s fiu refuzat. Cine e prichindelul?
Fiul meu, Warren. Warren salut pe unchiul Charles.
Copilul nclin morocnos din cap.
Bun ziua, Sir.
Charles i ntinse mna.
Bun ziua, Junior.
Henry zmbi. i plcu gravitatea cu care fiul su strnse mna
unchiului.
Charles ncerc o foarte plcut surpriz cnd o vzu pe Babs.
Citise n jurnale despre minunata ei poveste. ns nu-i nchipuise c
Babs era att de frumoas. Regret c nu fusese mai expansiv cu
Warren. Dac l-ar fi mbriat pe nepot, precedentul l-ar fi ndrituit
s-i srute i nepoata. Se mrgini s-i strng mna. Bineneles, cu
cldur sporit. Henry sesiz nuana.
Cei doi frai i prezentar reciproc colaboratorii. Se urcar apoi n
74

trsur, plecnd spre Vieux Carr, cartierul francez al oraului, n


care Charles i stabilise reedina.
Dei era toamn, soarele pripea ca n plin canicul. Pavajul,
ncins de ari, dogorea mprtiind valuri de fierbineal. Dogoreau
i pereii orbitor de albi ai caselor mpodobite cu balcoane, porticuri
i grile de fier forjat. Toropii de zpueal, pietonii circulau cu
ncetinitorul pe prile umbrite ale strzii. Mai toi purtau haine
albe, de var. Femeile arborau toalete de mtase n tonuri vii,
garnituri de flori la corsaj i minuscule umbrelue de soare. Oamenii
de culoare erau att de numeroi, nct preau s fi invadat oraul;
vizitii, hamali, servitori mnau atelaje, mpingeau crucioare, crau
couri ncrcate cu cumprturi, micndu-se cu o vioiciune care
contrasta cu mersul i gesturile domoale ale albilor.
Din fntnile mpodobite cu tot felul de zeiti acvatice neau
jeturi sclipitoare de ap, ncoronate de curcubeie miniaturale.
Luxuriante plante agtoare se nfurau n jurul coloanelor, se
crau pe ziduri, se aninau de balcoane, se ncolceau pe soclurile
statuilor. Magnoliile i profilau siluetele printre grilajele grdinilor. n
aer pluteau efluvii de iasomie i levnic, miros de pmnt i piatr
ncins, parfum de fructe. ntreaga atmosfer era de un exotism
tulburtor, plin de farmec.
Babs, care se afla n prima trsur, mpreun cu Henry, Charles i
Warren, scotea exclamaii de ncntare la fiecare col de strad.
Charles se grbea s-i dea explicaii ample, presrate cu glume
piperate.
Henry era iritat. Nu fcuse atta drum spre a-l asculta pe Charles
dizertnd n chip de Cicerone. Abia atepta s-i reproeze
nesbuinele, s-i fac moral, s-i demonstreze c prin comportarea
lui risc s pericliteze existena Casei Sunderland. Acum se simea
iari n form. Dar energia aceasta nu dur mult. i Henry care-i
cunotea slbiciunea, nu voia s piard momentul favorabil.
Charles, ghicindu-i parc frmntarea, evita s angajeze o
convorbire serioas.
ntr-un rnd, Henry atac frontal.
Charles, am venit aici s discutm foarte serios. Ai svrit o
serie de greeli grave.
Fratele su ridic mpciuitor mna.
Avem tot timpul. Disear, mine Acum nu e nici locul, nici
momentul potrivit.
Henry acceptase n sil s fie gzduit de fratele su; i se ngrdea
75

libertatea, iar calitatea de musafir nu-i permitea s adopte o atitudine


prea dur.
Trsura opri n faa unei case albe cu linii elegante i suple. Pe
toat ntinderea faadei se nla o colonad care servea de suport
balconului de la etajul nti. Uile-ferestre, cu carouri de cristal, erau
ncadrate de colonete fine, care vdeau o vag influen bizantin.
Stilul compozit i totui echilibrat imprima cldirii o not de
originalitate i farmec.
n vreme ce oaspeii urcau treptele de piatr ale peronului, ni
din cas o feti de vreo apte ani, zglobie, cu cosie negre, urmat de
o liot de ogari zbenguitori i foarte glgioi. Cinii ddur buzna
peste oameni, gata s-i rstoarne.
Rznd cu hohote, Charles prinse cu o mn zgarda unui ogar, iar
cu cealalt pe fetia care cobora n fug, srind cte trei trepte
deodat.
Henry, zise el, ntorcndu-se spre fratele su, i prezint pe fiica
mea, Jackie. Jackie, se adres el fetiei, innd-o strns de mn, ca
s nu-i scape, f o reveren unchiului Henry.
Jackie schi o caricatur de reveren, se strmb drgla, apoi
smulgndu-se din mna tatlui, se ndeprt n fug pierzndu-se
printre arbutii din grdin.
Jackie a motenit pasiunea mamei pentru cini, zise Charles cu
indulgen patern.
Henry i arcui sprncenele n semn de mirare.
Drgu fetia! Nu tiam c ai copii. Chestiunea cu Kathy nu a
fost deci o glum! Eti realmente nsurat!
nsurat? Cine i-a vorbit de nsurtoare?
i Charles izbucni n rs.
S intrm, Henry, spuse el dup ce i zgzui hohotele. Umila
mea locuin i st la dispoziie.
Grand Dner la Maison Sunderland.
n sufragerie, masa era ntins pentru cincizeci de persoane. Tavan
mpodobit cu stucaturi rococo, candelabre de bronz, tapiserii cu
subiecte cinegetice, pahare i carafe de cristal cu mii de faete.
Farfuriile de porelan cu cifrul familiei conilor de Briancourt fuseser
achiziionate de Charles, odat cu palatul Briancourt i cu domeniul
Briancourt din Natchez, de la ultimul vlstar al acestei familii, un
degenerat care-i vnturase la cri ntreaga avere.
n capul mesei se afla Henry Sunderland, oaspetele de onoare. Un
76

Henry posomort, pe care nu reuea s-l nsenineze nici savoarea


mncrurilor exotice, nici buchetul vinurilor franuzeti, nici glumele
convivilor, nici frumuseea provocatoare a invitatelor, care-i etalau
decolteurile ndrznee. Decoltate erau i negresele foarte tinere,
foarte ispititoare i foarte graioase, care serveau la mas.
Toate se micau cu mldieri de balerine. Aceast iluzie era ntrit
i de uniformitatea vemintelor, alctuite dintr-o bluz alb de voal
de mtase, care lsa s li se ntrevad indiscret snii rotunzi i
obraznici i din cte o fust nvoalt, bogat nflorat, din muselin
important din Orient.
n primul moment, Henry rmsese uimit de acest original
personal de serviciu.
Odat cu vrsta, Charles devenise un sibarit i un epicurian.
Trebuie s recunoti c acest mnunchi de fete este preferabil
unui roi de valei inestetici, n livrele banale i incomode, explic el
lui Henry, care se art oarecum ocat de aceast indecent
expoziie. n afar de aspectul decorativ, prezint i alt avantaj. Poi
s te culci cu oricare din ele. Alege. Toate i stau la dispoziie.
Henry, care nu pierdea ocazia s nu anatemizeze dezmul din
Sud, fcu o min scandalizat.
Dac te rzgndeti i te ispitete vreuna, continu Charles, i-o
afectez n serviciul tu personal.
Curnd dup instalarea sa la Maison Sunderland, Henry avusese
ocazia s cunoasc i concepia sui-generis a fratelui su despre
familie.
n vreme ce-l plimba prin grajdurile cu zeci de cai pur snge,
importai din Europa i din Asia Mic, Charles se oprise n dreptul
unui padoc n care galopau disciplinat doi armsari arabi, clrii pe
deelate de doi bieandri, bronzai de soare, care se asemnau de
parc fiecare ar fi fost reproducerea celuilalt. Cu minile nfipte n
drlogi, nurubai parc de caii cu care fceau corp comun,
aminteau centaurii din mitologie.
Henry, i prezint pe fiii mei, Frank i Reed, declarase Charles
cu mndrie.
Babs, care se afla alturi de Henry, exclamase entuziasmat:
Stranici clrei! Ar fi buni de circ!
Charles izbucnise n rs. Nu era lipsit de umor. i Babs rsese. i
plcea unchiul acesta original, cu maniere brute, lipsit de
prejudeci i de fasoane.
Charles i chemase copiii, care desclecaser i dduser mna
77

cu Henry i cu Babs. Nici de data aceea, Charles, nu adusese vorba


despre mama copiilor.
n aceeai dup-amiaz, Henry ncercase s intre n miezul
chestiunii care-l determinase s se deplaseze la New Orleans. Charles
se derobase cu abilitate. Fr s fie inteligent, avea o iretenie
nnscut, proprie oamenilor primitivi. Henry era furios. Fcuse
cltoria degeaba? Charles i scpa printre degete ca un ipar.
Dineul acesta era o nou dovad a concepiei morale i a locului
pe care-l ocupa Charles n societatea din New Orleans.
Invitaii, creoli sau americani bogai, mari amatori de petrecere,
erau nsoii de curtezane scumpe, acoperite cu bijuterii. Vorbeau
tare, istoriseau anecdote scabroase i fceau mare haz de replicile
dezinvolte i adeseori obscene ale femeilor.
Henry se uita cu team la Babs, gndindu-se c puritatea ei avea
s sufere n contact cu aceast lume frivol. Pe Babs ns nu o
suprau glumele deocheate. Viaa de circ o familiarizase cu trivialul.
Henry i propuse ca pe viitor s se ocupe mai serios de educaia ei.
nfierbntat de atmosfera libertin, de spiritele obscene, de
gesturile impudice ale convivilor, de provocarea voluptuoas din ochii
femeilor, David Forbes fcea o curte asidu lui Babs, care spre
satisfacia lui Henry l trata cu indulgena unei persoane mature
fa de rzgielile unui copil.
Dup desert, invitaii trecur n salon, unde li se servir cafele,
lichioruri i ampanie. Cteva perechi se topir n semiobscuritatea
complice a unor ncperi alturate.
Henry nu preuia nici compania curtezanelor i nici anecdotele
fr perdea ale creolilor. Se retrase ntr-o logie pardosit cu crmizi
smluite i se instal ntr-unul din jeurile de rchit aezate n
jurul unei mese rotunde. ngndurat, asculta corul greierilor care
riau monoton n grdin. O negres tnr, cu olduri
voluptuoase, apru, purtnd o tav ncrcat cu pahare i sticle cu
felurite buturi alcoolice. Henry alese o caraf de Oporto. La cin
buse puin. Se stpnise spre a nu se da n spectacol. Aici, la
adpostul nopii i al singurtii i ngdui mai mult libertate.
Primele trei pahare l destinser. Al patrulea i nsenin sufletul i i
lumin cugetul. Se simea uor ca un fulg. O lumin albstruie,
ireal, cobora din naltul vzduhului. Razele lunii vibrau melodios ca
nite coarde de harp.
Sosirea lui Charles rupse vraja. Amfitrionul se aez ntr-un je.
Porunci unei negrese s-i aduc un pahar i o nou sticl cu Oporto.
78

Henry l privea mahmur pe sub sprncene. Toat ziua se cznise


zadarnic s obin o ntrevedere ntre patru ochi cu fratele su. Iar
acum, cnd l avea n fa, dorea s scape de prezena lui. N-avea
chef s discute chestiuni serioase.
Nu mi-ai vorbit niciodat despre copiii ti, spuse el ntr-o doar.
Ce rost ar fi avut? rosti Charles, n vreme ce-i umplea paharul
cu Oporto. Dac ar fi aflat tata de existena lor, s-ar fi prbuit cerul.
O und de duioie nclzi sufletul lui Henry. Simi o brusc
simpatie pentru acest om, care fusese nevoit s-i ascund
progeniturile, spre a le feri de trsnetele fondatorului dinastiei
Sunderland.
i tu ai fcut o mezalian? ntreb el cu nelegtoare
comptimire.
Charles i goli paharul.
N-am fost cstorit niciodat.
Atunci, copiii ti sunt
Bastarzi, ntregi Charles fraza pe care Henry nu cutezase s o
termine. Da, da, bastarzi. Ce gseti ruinos ntr-asta? Parc tata n-a
avut doi copii din flori? Francis-Andrew i Gerald, ce sunt?
Henry sorbi nc un pahar cu Oporto. ncerca s-i ordoneze ideile.
Raionamentul lui Charles l depea.
Nu mai neleg nimic, mrturisi el, ridicnd neputincios din
umeri.
Cstoria nu s-a putut face din motive delicate, explic
Charles.
Dragul meu, nu sunt indiscret, declar ritos Henry.
Nu e vorba de indiscreie. Fa de tine n-am secrete. Povestea e
scurt. Dup napoierea mea din Mexico, am zrit pe o strad din
Vieux Carr o femeie superb i extrem de tnr. N-a putea s i-o
descriu, fiindc nu am talent literar. Era nsoit de un btrn cu
mutr sever i barb alb de patriarh. Am urmrit-o. Am aflat c
era fiica unui negutor de antichiti i c locuia ntr-o cas destul
de mare situat n dosul catedralei Saint Louis. Taic-su o pzea ca
pe o comoar. O inea ncuiat i nu o lsa s ias n ora dect
nsoit de vreun membru al familiei. Btrnul cu care o vzusem era
bunicul ei. Negutorul de antichiti o logodise, fr a-i cere
consimmntul, cu fiul unui zaraf. Ar fi fost inutil s ncerc a m
apropia de fat, cernd autorizaia anticarului. Aveam o reputaie
detestabil. Niciun printe nelept nu mi-ar fi permis s-i cunosc
fiica. Trebuia totui s ajung la ea. O visam noaptea i o visam ziua
79

cu ochii deschii. mi munceam mintea cum s o cuceresc. ntr-o zi,


o carte mi-a oferit ideea salvatoare. Pe atunci nu m prea ntreceam
cu cititul. Dac mi cdeau ns n mn romane sau memorii
licenioase, nu m ddeam napoi de la o lectur. n memoriile unui
baron oarecare, contemporan cu tata, am descoperit un pasaj care
relata, cu lux de amnunte, chipul n care ducele de Fronsac, fiul
ducelui de Richelieu, a pus mna pe o fat tot att de inaccesibil ca
i fiina rvnit de mine. A angajat o ceat de aventurieri i ntr-o
noapte a dat foc cldirii n care locuia fata. Profitnd de panica
iscat, a rpit-o fr a fi observat de nimeni.
S nu-mi spui c ai procedat la fel, gri Henry nencreztor.
Ba chiar aa am fcut, declar Charles. Pe fat am dus-o n
tain pe domeniul nostru de la Natchez.
Cu consimmntul ei?
N-a putea afirma c m-a urmat de bunvoie, recunoscu
Charles. Am lsat-o nsrcinat. Prima oar cu cei doi gemeni. A
doua oar cu Jackie.
De ce nu te-ai nsurat cu ea? exclam Henry revoltat.
Ai uitat probabil de tata. Afar de asta, prinii i rudele fetei
rscoleau oraul n cutarea mea. Dac ar fi aflat c o ineam
sechestrat i c n sfrit i-am mai fcut i copii, m-ar fi ucis.
Am preferat s tac. Am lansat zvonul c fata ar fi fost rpit de piraii
lui Lafitte. Cu timpul afacerea a fost nmormntat. tii cum se
ntmpl. Peste toate vremea aterne uitarea.
i cu fata ce s-a ntmplat?
A murit la un an dup naterea lui Jackie.
i ai inut-o tot timpul ntemniat?
ntemniat e un cuvnt tare. Micrile ei erau oarecum
ngrdite.
Charles, eti un monstru! Vreau s cred c totul este o poveste,
o nscocire a imaginaiei tale bolnave. Dac ar fi real, ar nsemna c
dezvluindu-mi-o m-ai fcut complicele tu. M forezi s ascund o
frdelege..
Dac ai da-o astzi n vileag, n-ar fi mare lucru. Prinii ei au
murit. Restul familiei s-a risipit. Apoi nu te-ar crede nimeni.
Pe buze i juca un zmbet ironic.
Henry era dezorientat. Fratele su minea? Spunea adevrul?
Tonul cu care-i debitase mrturisirea prea s aib pecetea
sinceritii. Dar dac i nnegrea reputaia din pur fanfaronad?
Spre a-i preveni fratele c nu face caz de scrupule i c e capabil de
80

orice?
Negresa cu olduri voluptuoase destup alt sticl cu vin de
Oporto. Henry i Charles i petrecur restul serii n tte--tte, bnd
pe ndelete pahar dup pahar, ntr-o tcere adnc
Leslie Clinton trase o priz de tutun i strnut. i scutur cu o
micare uoar a minii un fir czut pe jaboul de dantel revrsat
peste jiletca de mtase nflorat, apoi i ridic ochii albatri i
limpezi asupra lui Charles Sunderland, care-l asculta fr s
clipeasc.
Folosii orice pretext pentru a ntrzia discuiile de afaceri.
Fratele dumneavoastr nu e tenace. Ateptarea l uzeaz.
Tergiversrile i zdrobesc moralul.
i mut scaunul pentru a iei din btaia unei raze de soare care
se strecura printre stinghiile jaluzelelor i-i cdea pe obraz.
Cnd vei deschide n sfrit aceast discuie, propunei
nfiinarea unei bnci la New Orleans. O banc proprie v va asigura
independena. Fa de Mr. Henry Sunderland s tratai aceast
chestiune ca pe un fapt divers. Altfel riscai s-i trezii bnuiala.
Charles cltin afirmativ din cap, scuturndu-i chica roie, ca o
calot de flcri.
Sper s-i adorm vigilena. Nu crezi, totui, Mr. Clinton, c
actualii lui consilieri ar putea s-i deschid ochii?
Leslie Clinton ridic dispreuitor mna.
Gotthold mi-a fost subaltern. E inteligent. Sesizeaz chestiunile.
Dar se las cumprat. Schuyler e inofensiv. Se spune c brbaii
frumoi sunt proti. Schuyler ilustreaz teoria. Pe deasupra e i
ngmfat.
Crezi c l-ai putea atrage pe Gotthold de partea noastr?
Da. Cu o condiie. Talanii s atrne mai greu n cntar dect
propria-i contiin. i v previn. i preuiete foarte scump
contiina.
Ai mn liber, Mr. Clinton.
Charles i frmnta minile.
S nu prind Harrison de veste
Clinton scoase din buzunar o batist de linon, cu care ncepu s-i
fac alene vnt.
De Harrison je men moque. De Lafont, ce s zic, m-a fi temut!
Harrison a fost un bun executant. Dar nu are cap de conductor.
Sub ordinele lui serviciul de informaii se va duce de rp.
81

Clinton sttea picior peste picior i i examin vrful pantofului


de lac.
Charles l privi pe sub sprncene. Avea ncredere n judecata
noului su consilier.
Socoteti c fratele meu a fcut o greeal concediindu-l pe
Lafont?
Mai mult dect o greeal. O crim. O crim fa de Casa
Sunderland.
Exagerezi!
Deloc. Lafont cunoate multe taine. Dac ar fi dispus s le
vnd, tiu un amator care n-ar ezita s le plteasc regete.
La cine te referi?
La Nathan Rotschild.
Charles ovi o clip, apoi rosti n surdin.
ncearc s-l angajezi pe Lafont n serviciul meu.
Clinton aspir o priz de tutun. Strnut.
Am i luat legtura cu el. Eram sigur c nu m vei dezaproba.
Faa lui Charles se lumin.
Foarte bine, Mr. Clinton. i ce-ai fcut?
M-a refuzat, replic el cu regret. Mi-a spus c America de Sud e
prea mic pentru el.
Charles i roase ngrijorat unghiile. Refuzul fostului ef al
serviciului de informaii lu deodat n mintea lui proporii de
catastrof. Perspectiva pe care i-o deschisese Clinton, vorbindu-i
despre Nathan Rotschild, i pru foarte ntunecat.
ncearc s reiei legtura cu Lafont.
Greu. A plecat n Europa.
Charles izbi cu pumnul n birou.
Mr. Clinton, trebuie s-l ajungi din urm. i pun la dispoziie
cea mai rapid nav. i fonduri nelimitate.
Leslie Clinton se ridic de pe scaun.
Cnd trebuie s plec?
Mine azi
Charles i roase iari unghiile.
Ba nu rmi cu mine nc o zi sau dou. Vreau s fii de fa
la convorbirea mea cu Henry.
Clinton surse.
M ndoiesc c va accepta s discute n prezena mea.
Charles i ncrei gnditor fruntea.
Poate c ai dreptate. Totui vreau s te am la ndemn. Pentru
82

orice eventualitate.
Clinton se nclin.
Atept ordinele dumneavoastr.
Ddu s se ndrepte spre u.
nc un moment, Mr. Clinton. Mai am ceva s-i spun.
Clinton se napoie n faa biroului.
V rog.
Charles i frec brbia. Ceea ce avea s-i spun era de cea mai
mare importan. Era att de important, nct ezita s vorbeasc.
Mr. Clinton, am s-i fac o confiden. Dar ceea ce discutm
acum s rmn ntre noi.
tiu s tac, Mr. Sunderland.
Charles fcu o pauz. Clinton atepta impasibil continuarea.
Vreau s m rup de fraii mei. S lucrez pe cont propriu.
Arunc o privire ntrebtoare asupra interlocutorului.
Ce prere ai?
Clinton nu rspunse imediat. Fix un timp climara de pe biroul
patronului, apoi rosti ncet, dar rspicat, ca un oracol:
Cred c ai face o mare greeal.
Figura lui Charles se lungi. ncerc s-l ironizeze.
Bine c nu spui o crim.
Termenul n-ar fi prea dur. Ar fi o crim fa de propriile
dumneavoastr interese.
Charles se mbufn.
n unire const puterea Casei Sunderland, zise Clinton. n ziua
n care vei nclca testamentul printelui dumneavoastr, v vei
prbui cu toii.
ncrederea lui Charles n nelepciunea propriei lui hotrri prinse
a se surpa.
Crezi, Mr. Clinton?
Sunt convins. V dau un exemplu. Fraii Rotschild. Nathan la
Londra, Salomon la Viena, James la Paris, Amschel la Frankfurt,
Kalmann se pregtete s se instaleze la Napoli. Risipii n cinci
capitale. Dar mai unii dect cinci frai siamezi. Cred c btrnul
Mayer Rotschild s-a inspirat dup organizarea Casei Sunderland,
cnd a pus bazele Casei Rotschild. Universalei Case Rotschild.
Charles se ridic de la birou i ncepu s se plimbe agitat prin
camer.
ncearc s m nelegi, Mr. Clinton. l ursc pe Henry
V neleg. Uri-l. Uri-l din toat inima. Dar n afaceri lucrai
83

mn n mn. Dac mi-ai spune c vrei s-i luai locul, c vrei s


ajungei eful Casei Sunderland, n-a avea nimic mpotriv. V-a ura
succes i v-a ajuta poate s v atingei scopul.
Charles se opri n faa lui Clinton i-l privi drept n ochi.
Chiar dumneata mi-ai sugerat s nfiinez o banc la New
Orleans.
Clinton i susinu calm privirea.
V-am sftuit s deschidei o banc, spre a v asigura o oarecare
autonomie fa de New York.
Charles se strduia s ptrund raionamentul lui Clinton.
O banc reprezint o putere financiar de prim ordin, dar cu
posibiliti limitate, continu Clinton. Orice criz i poate periclita
situaia. Mai multe bnci reunite reprezint ns o for invincibil. O
criz care ar lovi, de pild, banca din New York, n-ar avea niciun
efect fa de bncile din Londra sau Paris. Acestea din urm ar avea
oricnd posibilitatea s sprijine cu capitalurile lor banca aflat n
primejdie. Aa a lucrat Richard Sunderland. Aa lucreaz azi fraii
Rotschild. Ceva mai mult, diversitatea obiectivelor urmrite de Casa
Sunderland: armament, metalurgie, exploatri miniere, linii de
navigaie, bnci, export i import de grne, joac rolul unor
compartimente etane. O criz n afacerile de import-export e
precumpnit de beneficiile realizate n industria de rzboi sau n
domeniul bancar. V dau un exemplu plastic. Un brbat ndrgostit
de o singur femeie sufer groaznic dac e prsit. Un brbat cu
multiple relaii feminine, chiar dac pierde pe una din ele, rmne cu
alte zece. Cred c m-ai neles!
Charles se reaez la biroul su.
Te-am neles.
Rmase un timp gnditor, apoi rosti:
Cred c am s in seama de sfatul dumitale. Nu voi provoca o
ruptur. Cel puin n primii ani
Manevrele de apropiere ale lui Charles fa de fratele su se
desfurau pe ci ocolite. Pentru a-i crea o atmosfer favorabil n
familia i n anturajul acestuia, oferi o superb corabie n miniatur
lui Warren, o pereche de maimue lui Babs, cte un ceas de aur
ncrustat cu diamante lui David Forbes i celorlali membri ai suitei.
Pentru un copil oarecare, o corabie primit n dar constituie un
prilej de mare bucurie. Lui Warren, care avea la New York o ntreag
flot n miniatur, cadoul lui Charles nu-i fcu nicio impresie. Privi
84

cu ochi inexpresivi corabia cu catarge, sarturi i pnze, mulumi


politicos, apoi o puse deoparte. n schimb Babs fu entuziasmat. Att
de entuziasmat, nct trezi gelozia lui Henry. Acesta nu reuise s-o
ncnte nici pe jumtate cu rochiile i podoabele scumpe cu care-i
umpluse dulapurile.
Ceasul lui David Forbes, mare ct un pumn, indica orele cntnd
La Marseillaise. Ceasurile destinate celorlalte persoane erau mai mici
i ngnau un timid Yankee Doodle. Salomon Gotthold primi n tain
un supliment. Cinci mii de dolari n monede de argint i hrtie.
Gotthold fcu de form nazuri, dar n cele din urm accept cadoul.
Clinton aduse la cunotina lui Charles rezultatul negocierilor.
nfiinarea Bncii Sunderland la New Orleans este asigurat.
Putei deschide oricnd discuii cu fratele dumneavoastr.
Tactica preconizat de Leslie Clinton ar fi fost ncununat poate de
un succes deplin, dac n-ar fi intervenit un fapt care-i rsturn n
parte previziunile. Ateptarea mcinase rbdarea i puterea de
rezisten a lui Henry. Banchetele repetate, vinurile excepionale pe
care Charles i le oferea cu prodigalitate, plimbrile cu trsura prin
New Orleans i mprejurimi mpreun cu Babs, i tocise intransigena
cu care venise narmat.
O coresponden sosit din Europa fcu s sar iari acul
barometrului la furtun. Robert Sunderland, eful Casei Sunderland
din capitala Imperiului Austriac, scria alarmat i nedumerit, fratelui
mai mare.
Viena
15 august 1819

Dragul meu Henry,

Socot de datoria mea s-i aduc la cunotin o convorbire de mare


importan pe care am avut-o deunzi cu cancelarul Metternich la
Hoffburg. M aflam n anticamer, ateptnd s fiu primit n
audien de mprat.
Cancelarul, care se ndrepta spre cabinetul imperial, s-a oprit n
dreptul meu i mi-a declarat c regret ncetarea relaiilor de
colaborare sincer, stabilite odinioar cu noi. Legturile Casei
Sunderland din Statele Unite cu cpeteniile revoluionare din
coloniile spaniole, mi-a spus el, contravin principiilor Sfintei Aliane
i sunt cu att mai ciudate, cu ct tata a fost unul dintre susintorii
85

i a subliniat el promotorii acestei Aliane. Casa Rotschild, a


adugat cancelarul, susine mult mai consecvent politica economic
i financiar a Imperiului Austriac i a aliailor ei.
Concluziile pe care trebuia s le trag erau limpezi. Casa noastr
avea s fie lipsit de privilegiile obinute la Viena i eventual n alte
capitale europene, dac va mai persevera s acorde ajutorul ei
revoluionarilor din coloniile spaniole.
Am ndrznit s amintesc cancelarului serviciile aduse de Casa
noastr aliailor n epoca rzboaielor napoleoniene. Mi-a replicat
glacial c nu contest meritele din trecut, dar c n ultimul timp Casa
Sunderland a adoptat o politic economic ostil Sfintei Aliane.
Iritat oarecum de insistena cu care ncerca s minimalizeze
sprijinul acordat de noi Statului Austriac, sub form de mprumuturi
i furnituri militare, i-am citat cteva cifre.
Mi-a rspuns c i beneficiile obinute de noi de pe urma acestor
mprumuturi au fost apreciabile. Apoi a adogat textual: Dac
socotii c pe viitor nu ne mai putei sprijini, suntem, gata s ne
adresm altor bancheri.
M-a salutat scurt i a trecut mai departe fr s mai atepte
rspunsul meu.
Ce se ntmpl n America de Sud?
De dou luni n-am mai primit rapoarte din partea lui Lafont.
Serviciul nostru de informaii, att de eficient altdat, a intrat ntr-o
eclips de neneles. Buletinele pe care le primesc sunt obscure i
adeseori contradictorii. Am nceput s m ghidez dup tirile aprute
n ziare, ca orice particular. Nici n timpul rzboiului nu primeam din
Statele Unite veti cu mai mare ntrziere.
Atept rspunsul tu, spre a lua msuri n consecin.
Te mbriez frete, al tu devotat,
Robert Sunderland-Montorgueil.
N.B. Influena Casei Rotschild la Viena n plin cretere. Salomon
Rotschild i fraii si au fost nnobilai. Fiii negustorului de
antichiti din ghetoul Frankfurtului fac astzi parte din aristocraia
austriac.
Orbit de orgoliu. Salomon Rotschild i alctuise un blazon care
fcea concuren unei grdini zoologice. Leopardul britanic figura
alturi de vulturul austriac i de leii electorului de Hessa-Cassel. Un
cine, o barz i cinci sgei, simbolizau pe cei cinci frai, iar o
coroan nchis, de toat frumseea, desvrea emblema.
86

Funcionarii biroului heraldic imperial, clri pe tradiie i principii,


au masacrat colecia de animale, au suprimat coroana i au redus
sgeile de la cinci la patru. Aceste mrunte mizerii n-au ntunecat
triumful lui Salomon Rotschild, care i-a adugat n sfrit particula
nobiliar.
R.S.-M.
Henry ncheie, consternat lectura. Ostilitatea lui Metternich l
ngrozea. Metternich nu era numai cancelarul Austriei, ci i sufletul
Sfintei Aliane. Casa Sunderland nu-i putea ngdui luxul de a se
rzboi cu marile puteri coalizate, care dirijau destinele Europei de la
1815 ncoace.
Constatarea lui Robert era ntemeiat. Cu un corectiv. Nu numai
serviciul de informaii, ci ntreaga Cas Sunderland trecea printr-o
eclips. Era un fenomen trector, sau nceputul declinului?
ngndurat, Henry puse scrisoarea deoparte i se cufund n
studierea rapoartelor sosite de la Londra i Paris. i aci, motivele de
ngrijorare nu lipseau.
Raportul semnat de Anthony Temple semnala complicaii viitoare,
imposibil de ocolit.
Pn n anul trecut, cabinetul britanic consulta Casele
Sunderland sau Baring ori de cte ori avea de ncheiat operaiuni
financiare delicate. Spectaculoasa intrare n aren a frailor Rotschild
a rupt echilibrul. Manevrele de culise ale congresului de la Aix-laChapelle i prbuirea valorilor de stat franceze au pus n grea
postur pe Baring, care deine obligaiuni franceze n valoare de peste
un sfert de miliard. Noi am rmas singurul obstacol n calea
preponderenei Casei Rotschild. Nathan Rotschild dispune de
capitaluri imense, pe care le va folosi cu siguran mpotriva noastr.
Pn acum a reuit s ne smulg operaiunile de transfer cu Austria
i s-i atribuie lansarea unor mprumuturi de Stat care ar fi trebuit
s ne revin nou. Declanarea pe fa a ostilitilor nu va ntrzia.
Am neaprat nevoie de serviciile lui Lafont. Pe eful serviciului
nostru de informaii din Anglia nu m pot bizui. Nu are nici viziunea
larg i nici experiena lui Jules Lafont
Furios, Henry trnti raportul pe mas. Iari Lafont. S-ar fi zis c
omul acesta era unic n lume.
i raportul din Paris al lui Amaury de Beaumont-Challais vdea
87

un ton pesimist. Pe Challais l alarma ascensiunea fulgertoare a lui


James Rotschild, care reuise s ocupe o poziie proeminent n
lumea bancar. Ouvrard se ridicase iari dup dezastrul afacerii cu
piatrii spanioli. n cercurile Bursei se zvonea c James Rotschild nu
va ntrzia s deschid atacul mpotriva Bncii Sunderland.
Henry era nfricoat. Luase conducerea Casei Sunderland ntr-un
moment neprielnic. Lupta aceasta pentru supremaie ntre coloi l
gsea nepregtit. Acum civa ani, nici n-ar fi conceput perspectivele
sumbre, care se deschideau azi Casei Sunderland. Pe atunci,
supremaia ei prea axiomatic. Azi, toate convingerile lui se
rsturnau.
Nucit, desfcu mapa cu rapoartele agenilor secrei din Europa.
Informaiile lor erau att de contradictorii, nct i sporir confuzia.
Buletinul redactat de Harrison suferea de aceeai lacun. Era prolix
i nu prezenta concluzii clare. Harrison, spre deosebire de Lafont, nu
se pricepea s discearn informaiile serioase de cele fanteziste. Un
raport al serviciului de informaii din Spania l alarm la culme.
Semnala concentrri de trupe la Cadix n vederea mbarcrii lor pe o
flot ce urma s plece spre o destinaie necunoscut. Potrivit datelor
culese din surse demne de ncredere, ar fi vorba de o expediie de
pedepsire a coloniilor spaniole. Sfnta Alian sprijinea aceast
aciune, menit s sting focurile unei rebeliuni prea mult timp
tolerat.
Frica insufl lui Henry curajul s provoace n fine explicaia cu
fratele su. nainte de cin, nvli n apartamentul lui Charles, care
i fcea tocmai toaleta dup o lung i voluptuoas siest.
Trebuie s-i vorbesc, Charles, despre o serie de chestiuni care
nu mai suport ntrziere, rosti fratele su cu drzenie.
Charles nelese, c nu mai putea amna discuia. Henry intrase
iari ntr-una din crizele lui de ncpnare.
Ce chestiuni? ntreb el cu rceal.
Chestiuni legate de existena Casei noastre, zise Henry,
ignornd gestul fratelui su, care-l pofti s ia loc.
Charles i prinse o camelie la butonier.
Te previn, Henry, c nu neleg s discut asemenea subiecte,
fr s fiu asistat de consilierii mei.
Care consilieri? Leslie Clinton i ali incapabili concediai de
mine?
l cuprinse iari furia.
Iart-m, Henry. Dar aceti incapabili au fost colaboratorii
88

apropiai ai tatlui tu. i afl c el se pricepea s-i aleag


Ce vrei s spui?
Exact ceea ce am spus. Am curajul opiniilor proprii.
Adevrurile, orict ar fi de crude, nu m sperie. Ai fost ntotdeauna
mai inteligent dect mine. Eu am avut bunul-sim s-mi recunosc
deficienele. M-am nconjurat, n consecin, de oameni detepi i
foarte pricepui, care s-mi suplineasc lipsurile.
I-ai cutat cu lumnarea, rosti Henry ironic.
De ce i-a fi cutat cnd i aveam la ndemn? Tata nu i-a
luat colaboratorii cu el n mormnt. i n aprecierea lui am avut toat
ncrederea, accentua el.
De ce subliniez! acest lucru?
Fiindc tu nu te pricepi la oameni. L-ai concediat pe Lafont i lai promovat pe Harrison. Crezi c ai fcut o bun alegere?
mi ceri socoteal?
De ce nu? i eu reprezint Casa Sunderland. Chiar dac tu eti
eful familiei, nu m poi obliga s-i respect toate fanteziile.
Fanteziile!? uier Henry, proptindu-se n faa fratelui su.
Am folosit un termen moderat, rosti Charles sec. Preferai s
spun naiviti? sau prostii?
Rbdarea mea are margini, Charles.
Foarte ru. Dac m-ai asculta ai avea poate ceva de nvat.
Nimeni nu se nate savant.
Henry zmbi cu rutate.
De la tine s nv? Crezi c pentru asta am venit la New
Orleans? S nv de la tine! Ce glum bun!
Atunci s lsm glumele i s discutm serios, Ce vrei?
S te mpiedic s mai faci nerozii. S-i interzic s mai zvrli
banii narmnd cetele unor derbedei, ale unor haimanale care s-au
rsculat mpotriva regatului spaniol.
Anglia e favorabil proclamrii independenei coloniilor
spaniole.
Susii o enormitate. Castlereagh sprijin Sfnta Alian.
Se poate. Dar opinia public britanic e mpotriva acestui
organism politic. i Canning
Canning e n opoziie. i va rmne n opoziie. George al IV-lea
l urte.
Legiunea britanic a amiralului Cochrane constituie elementul
de baz al trupelor rebele, comandate de Bolivar.
Legiunea britanic? O aduntur de aventurieri
89

i Statele Unite sunt ostile unei intervenii armate europene n


emisfera noastr.
tii c flota spaniol se concentreaz la Cadix?
i francezii au organizat o expediie de pedepsire n Saint
Domingue. Cunoti rezultatele. Casa Sunderland a suportat direct
urmrile.
Este inutil s mai discutm. Argumentele tale nu m conving.
Nici ale tale, Henry.
Te menii pe poziia ajutorrii rebelilor?
Categoric.
Te voi constrnge s-i revizuieti atitudinea.
Nu cred c ai s reueti, Henry.
Ia seama! Provoci o ruptur ale crei consecine le vei suporta
personal.
Le vom suporta mpreun, dragul meu.
Bine, Charles. Din acest moment trec la aciune. Cu tot
regretul, voi lua msuri mpotriva ta.
Henry iei trntind ua.
Ruptura fu ns evitat. Leslie Clinton i Salomon Gotthold dup o
lung i laborioas convorbire i asumar rolul de mediatori n
conflictul dintre cei doi frai. Charles Sunderland, care avea ncredere
nelimitat n spiritul politic al lui Clinton, i accept imediat
sugestiile. Salomon Gotthold avu mai mult de lucru cu Henry, pe
care rebeliunea fratelui su l exasperase. Gotthold i demonstr c
toate forele Casei Sunderland erau necesare pentru a face fa
presiunii crescnde exercitate de Nathan Rotschild. O ruptur ntre
frai, cu tot cortegiul ei de frmntri intensive, le-ar surpa prestigiul,
crend o atmosfer de nencredere i team. La Burs, aciunile
Casei Sunderland ar nregistra fatalmente scderi masive.
Pertractrile continuar trei zile. n cele din urm se ajunse la un
acord, care salva aparenele, fr a rezolva fondul chestiunii. Charles
Sunderland va fi autorizat s sprijine i mai departe aciunile
rebelilor, dar i va desfura operaiile n cel mai strict secret. Henry
Sunderland i va dezavua oficial fratele i spre a desvri
reconcilierea cu Sfnta Alian, va oferi Spaniei un mprumut sub
form de arme i muniii. Armamentul va fi destinat flotei n curs de
concentrare la Cadix. Salomon Gotthold sftui chiar pe patronul su
s fac un turneu prin Europa. La Viena va vizita pe Metternich i-l
va asigura de bunele sale intenii. Lui Henry i repugna un asemenea
90

demers, care mbrca aspectul unui drum la Canossa. Gotthold


susinu c numai n acest mod va reui s neutralizeze ostilitatea
manifestat de unele cercuri din capitala Austriei fa de Casa
Sunderland. Era necesar i o deplasare la Paris, acum, n preajma
srbtorii majoratului lui Gerald, care avea s preia cu acest prilej
conducerea Casei Sunderland din Frana i din Spania. Prezena
marelui patron era indispensabil i la Londra. Potrivit dispoziiilor
testamentare ale lui Richard Sunderland, mandatul lui Anthony
Temple cruia i ncredinase conducerea Casei Sunderland din
Anglia avea un caracter provizoriu. Funciunile acestuia urmau a fi
preluate de un descendent direct al creatorului dinastiei, pn n
ziua n care fiul cel mare al decedatului Francis-Andrew i va putea
exercita drepturile ce aveau s-i revin odat cu atingerea
majoratului.
n Europa, continu s argumenteze Gotthold, marele patron ar
avea prilejul s convoace o conferin a tuturor organelor de
conducere ale Casei Sunderland, conferin pe care defunctul
fondator al dinastiei nu avusese posibilitatea s o organizeze, datorit
condiiunilor politice tulburi.
Gotthold discutase cu Clinton i chestiunea nfiinrii unei bnci
Sunderland la New Orleans. Dac reuea s smulg aprobarea
marelui patron, Salomon urma s primeasc pe lng suma de
10.000 dolari i un pachet de aciuni emise de aceast banc. Spre a
nu da de bnuit lui Henry, consilierul su pentru America se puse de
acord cu Alexander Schuyler, consilierul pentru afacerile europene,
s propun nfiinarea unor bnci la Berlin i la Napoli, spre a
contracara expansiunea Casei Rotschild n Prusia i n Regatul
Neapolului. Henry czu n curs i accept sugestiile colaboratorilor
si, inclusiv cltoria n Europa.
Negocierile se ncheiar cu mpcarea celor doi frai, care i
ddur braul n cursul unui banchet oferit de Leslie Clinton.
Satisfcut de nelepciunea lui Gotthold, care reuise s gseasc
o soluie diplomatic a conflictului, Henry i oferi postul de director al
Bncii Manhattan de la New York. Evreul refuz, declarnd cu
modestie c este prea tnr i lipsit de experien pentru aceast
grea sarcin, n realitate, prefera postul de consilier care-i ngduia
s trag sforile tuturor marilor afaceri ale Casei Sunderland din
America. Reed Sinclair, fostul adjunct al lui Wilbur Morrison, rmase
s gireze mai departe direcia Bncii Manhattan.
Vizita lui Henry la New Orleans se apropia de sfrit. nalii
91

funcionari ai Casei Sunderland, care participaser la tratative,


respirau uurai. Criza se ncheiase cu bine, spre mulumirea
tuturor. Dintre cei care-l nsoiser pe Henry la New Orleans, numai
Babs i Warren habar n-aveau de aceste frmntri.
Pentru Babs zilele se scurgeau ntr-o adevrat ncntare. nsoit
de tnrul Forbes, de Henry, i n cteva rnduri de Charles
Sunderland nsui, vizita oraul i mprejurimile. Se rugase cu evlavie
n catedrala Saint Louis; ascultase cu ncntare ciripitul psrilor
care se glceveau n frunziul copacilor din grdina Saint Anthony;
cumprase flacoane cu parfum i borcane cu creme din prvlioarele
discrete, dar scumpe, de pe Royal Street; intrase cu team n
magazinele cu antichiti pe de Iberville Street, bntuit de fantome
coborte din strvechile portrete de familie puse n vnzare de urmai
ruinai; pe Conti Street, admirase vilele elegante cu porticuri,
balcoane i grile de fier forjat; trecuse indiferent prin faa sediului
Bncii Louisianei cu seifuri doldora de aur depus de plantatorii
bogai i oamenii de afaceri; gustase specialitile savuroase
preparate de buctarii francezi care fceau faima restaurantelor de pe
Saint Louis Street; plutise cu barca pe apele albastre-cenuii ale
lacului Pontchartrain; vzuse casa din Chartes Street cldit de un
grup de tineri creoli pentru Micul Corsican, pe care plnuiau s-l
elibereze din temnia sa fr gratii din insula Sfnta Elena; se
plimbase pe sub copacii imeni, nvluii n perdele cenuii de
muchi, din parcul Chalmette, locul de ntlnire al spadasinilor
impeniteni; asistase la cursele de cai de la Fair Grounds, prilej de
pariuri fabuloase pentru pasionaii turfului; urmrise vistoare
vrtejurile rscolite n port de apele line ale fluviului Mississippi; se
extaziase n faa cailor pur snge nhmai la trsuri uoare,
elegante, mnate de creoli mbrcai n haine albe de antung; n sala
de recepie a hotelului Louisiana, dansase n ritmul valsului, care
dup ce cucerise Europa, lua cu asalt America.
La New Orleans i se deschisese gustul pentru limba francez, a
crei muzicalitate o ncntase. Warren nu-i mprtea entuziasmul.
Pentru el limba lui Molire nu mai prezenta nicio tain. I-o turnaser
cu tenacitate n plnia urechilor guvernante i meditatori scump
pltii. Warren ajunsese s urasc aceast limb.
Dar cea mai mare plcere a lui Babs era s colinde prin pia
pestria French Market i s cumpere fructe tropicale. Le alegea, le
mngia, le aspira parfumul, apoi dnd fru liber lcomiei le muca
pofticios, savurndu-le miezul crnos i sorbindu-le zeama acidulat.
92

Banane galbene ca chihlimbarul, papaya dulci i nmiresmate, pepeni


galbeni, adevrate mingi de aur, ananas aromat, dulcele dar fadul
pitaya, cu miezul rou ca o roz deschis, portocale uor amrui,
nuci de cocos apetisante, sapatilla parfumate i exagerat de dulci.
Babs le consuma cu imens plcere i n cantiti att de mari, nct
risca n orice moment o indigestie. Se spune c natura are grij de
beivi i de copii. n ciuda lcomiei sale, Babs nu pea nimic.
n ajunul plecrii lui Henry la New York, Charles oferi un banchet
de adio. Oaspeii erau n exclusivitate brbai. Numai Babs fcea
excepie. Femeile, declarase Charles, nu sunt n stare s aprecieze
un vin bun i nici s savureze o mncare rafinat. Meniul cuprindea
cele mai renumite specialiti locale. Trei feluri de supe: sup creol,
bogat asezonat, sup de broasc-estoas verde din Golful Mexic i
sup de crabi. Teche Gumbo, bisque lcrevisse, caracati cu sos
de Madeira, stridii coapte n scoicile lor, preparate cu absint i piper
de Guatemala, pampana papillotte, langust cu sherry, fricass of
cray-fish, bufni la Louisiana beefsteak cu garnitur de
dulcea, friptur de zimbru bine fezandat, fazan la franaise,
cprioar la cuptor cu sos Malaga, crpes Suzette, cafea i fructe. O
ntreag colecie de vinuri scumpe, importate din Frana, Spania i
Italia, promiteau delicii.
Henry consult cu plcut surprindere lista de buturi.
Charles, ai devenit un rafinat
Primele pahare de Chteau Yquem fcur s-i circule mai activ
sngele i s-i limpezeasc gndurile. Era ca i cum o feeric lumin
interioar i-ar fi izgonit tenebrele deschizndu-i un drum larg, cu
perspective ncnttoare. Chablisul desvri opera lui Chteau
Yquem, dematerializndu-l, desprinzndu-l de nimicurile terestre i
nlndu-l spre slvi albastre, n sunetul unei muzici de o mreie
exaltant. Claretul avu paradoxalul efect de a-l face s prind iari
contact cu realitatea nconjurtore, travestind-o ns n culori de o
surprinztoare frumusee.
Vzut prin aceast prism, Charles i pru un frate iubitor,
respectuos, care merita toat dragostea i ncrederea. Henry regreta
c l bnuise de trdare.
Apoi privirile-i czur asupra lui Babs. Babs ilustra miracolul
transformrii copilului n femeie. Era copil i totui corpul ei
cptase linii i contururi de o feminitate tulburtoare. Henry i
ddu seama c era ndrgostit la nebunie. C Babs reprezenta pentru
el tinereea, viaa, bucuria de a tri. S-ar fi cstorit cu ea dac n-ar
93

fi fost nsurat. Diferena de vrst nu era exagerat. Dac Susan ar


muri Da! Dac Susan ar muri, ar rmne liber i s-ar nsura cu
Babs. Babs legat de el prin taina cstoriei ar rmne venic a lui.
Ar mai fi fost o soluie. S i-o fac amant. Dar cum s ajung
acolo? Cu toate fumurile beiei, nu vedea lucrurile ntr-un trandafiriu
att de accentuat, nct s cread c ar putea obine cu uurin
acest rezultat. O tentativ euat ar avea urmri fatale.
nspimntat, Babs ar fugi, lsndu-l nenorocit, disperat
Observ c i ceilali convivi i ntrziau privirile tulburi asupra
fetei. ncerc un sentiment ciudat, n care gelozia i o satisfacie
pervers se mpleteau n egal msur. Poftele oglindite n ochii
brbailor l stimulau, sporindu-i ndrzneala. i Charles o despuia
cu privirile. i David Forbes. i Harrison. Atmosfera se nfierbntase.
Sticlele de vin i de ampanie erau destupate fr ntrerupere.
Servitori negri nu mai pridideau s umple paharele.
Dup desert, Babs se retrase. Henry i regret plecarea, aa cum io regretar de altfel toi ceilali convivi. Un cor de negri ncepu s
cnte o melodie nostalgic, plin de farmec i melancolie.
nduioat, Henry sorbea pahar dup pahar. i era mil de Babs i
de el nsui. Vinul i nclzea tristeea, cufundndu-l n apele unui
lac albstrui, limpede, toropit de un soare tropical. Babs! Ce-o fi
fcnd acum Babs? Se dezbrca poate n faa oglinzii. Corpul ei
suplu, excitant, rsrea gol din mtsurile rochiei czute la picioare.
Henry simi un val de fierbineal cobornd din cretet prin ira
spinrii i revrsndu-se apoi n ntreaga-i fiin.
Cteva pahare de ampanie bute pe ndelete desvrir
minunea. Henry avu brusc senzaia c devenise alt om. Henry din
trecut pierise n negura nefiinei, laolalt cu timiditatea, cu
nehotrrea, cu teama, cu lipsa de voin, care constituiser
apanajul caracterului su. Henry redivivus era ferm, stpn pe
sine, nimeni i nimic nu i se putea mpotrivi. Era destul s vrea, ca
totul i toate s i se supun. Se nvrto, ridicnd fruntea,
ncordndu-i muchii, bombndu-i pieptul. i Babs i se v supune.
n noaptea aceea, pe Wendover, avusese o comportare prosteasc.
Dac nu s-ar fi pierdut n faa ochilor ei mari i ntrebtori, situaia
ar fi fost pn acum limpezit.
Babs!
El o descoperise. Era oarecum proprietatea lui. i Charles i-o
rvnea. Dar, el, Henry nu se va lsa deposedat de ctre Charles.
Arunc o privire dumnoas spre fratele su. Dar scaunul acestuia
94

era gol.
Un servitor negru i umplu iari cu ampanie paharul. Butura
aurie strlucea n cupa de cristal. mbiat de bulele de aur care se
nlau n jerbe, Henry duse paharul la gur. l sorbi pn la fund.
Babs!
mpleticindu-se, se ridic de pe scaun. Fr s priveasc n
dreapta sau n stnga, se ndrept iluminat spre hol. Ajuns la
picioarele scrii de marmur, privi n sus.
Babs l atepta, poate, gata s i se druiasc! Poate c l iubea!
Sprijinindu-se de balustrad, ncepu s urce scrile. Scara prea
s se legene. Henry rse. Scara i punea piedici. i scara l
dumnea? i ncord voina i nvinse ultimele trepte, ajungnd pe
palier.
Se angaj pe coridorul cu statui albe ca nite stafii, mrginit de
camerele oaspeilor. n captul din fund se afla apartamentul lui
Babs. De obicei coridorul era bine luminat de aplicele cu ciucuri de
cristal. Acum ns era cufundat n bezn. Numai fereastra nalt din
fund rspndea o lumin difuz, albstruie, reflectat de cerul stropit
cu miriade de stele.
Bjbind, Henry strbtu coridorul, depind u de u.
Clana ultimei ui lucea discret. Ua camerei ei. Henry se opri. i
trecu mna prin pr. Babs l atepta, desigur!
Din camera ei se auzi deodat un geamt nbuit. Apoi zgomotul
unei lupte. Un obiect czu pe podea, sprgndu-se.
Henry tresri. Aps clana. Ua era ncuiat. Auzi dinuntru un
strigt. Recunoscu glasul lui Babs. Beia i se risipi ca prin farmec,
Babs era n primejdie. Zgli clana. Ua rmase zvort.
Henry simi un val de snge fierbinte inundndu-i creierul. Se
ncord ca un arc. Cut din ochi un obiect cu care s sparg ua.
Privirile i czur asupra uneia din statuile de marmur. Un grup
care nfia rpirea unei nimfe de ctre un satir.
Cu puteri nzecite de furie i disperare, smulse statuia grea de pe
soclul ei i, lundu-i avnt, o repezi n ua care se sfrm,
prbuindu-se cu zgomot.
Henry se npusti n camer.
Babs era goal. Dar nu-l atepta pe el. Se zbtea, ncercnd s
scape din braele lui Charles, care o intuise pe pat.
Henry vzu rou. Se arunc asupra lui Charles i l nfc de gt,
trgndu-i capul pe spate. Horcind, Charles ddu drumul fetei.
Degetele de fier care i se ncletaser de beregat l nbueau. Cu
95

ochii injectai de snge se ntoarse asupra fratelui su, pe care-l


pocni cu pumnul ntre ochi. Lupta devenea inegal. Lovitura grea, ca
de mciuc, l repezi pe Henry de-a-ndratelea, izbindu-l de o mas
mic pe care o rsturn, cznd odat cu ea. Se ridic de jos. n faa
sa, Charles se legna pe picioarele-i scurte, innd minile deprtate
de corp, pregtindu-se de atac. O goril furioas, gata s ucid.
Babs ip strident.
Surprins, Charles privi spre ea.
Profitnd de clipa aceasta de neatenie, Henry apuc un sfenic de
argint, pe care-l repezi ca o mciuc asupra fratelui su. Charles
ntoarse instinctiv capul. Ridic fulgertor mna spre a para lovitura.
Trziu. Sfenicul l trsni n cretet. Charles se prvli ca un bivol la
abator.
Cnd servitorii, atrai de zgomot, aprur n prag, l gsir pe
Henry privind ndobitocit corpul nruit al stpnului lor.
Goal, superb ca o statuie antic, Babs mpietrise lng cptiul
patului.

96

Capitolul III
Viena n 1820
Ora cu flori albastre acoperiuri purpurii perei de
marmur o pdure verde l nconjoar n inima ei, privighetorile
cnt dragostea Aa glsuiete un cntec strvechi
Viena este regina lumii tronul ntregului pmnt reedina
mprailor strlucirea sa ntunec pn i splendoarea Romei
Aa glsuia un poet
Fr Viena, viaa nu-i are rost Aa glsuiesc vienezii
Palate mree, catedrale impuntoare, teatre, monumente,
fntni i toate faimoase Belvedere, Hoffburg, Schnbrunn,
Palais Schwarzenberg, Stadtpalais Liechtenstein, Klosterneuburg,
Karlskirche, Piaristen Kirche, St. Stephan, Donnerbrunnen,
Pestsule, Josefsbrunnen
Sunt i case modeste, tot att de celebre, Grillparzershaus din
Bauernmarkt, Beethovenhaus din Heiligenstadt, Weinhauerhuser
Ferestre cu ghivece de flori plante agtoare trandafiri
colivii cu canari mansarde srace domin splendoarea oraului
coloane de marmur pdure de coloane pduri verzi, rcoroase,
pe nlimile de la Kahlenberg, Hermannkogel, Leopoldberg
Srbtoarea primverii: Sankta Brigitte srbtoarea verii: Sankta
Anne oamenii ies la aer liber, la cmp, la pdure cu sutele, cu
miile, cu zecile de mii magia soarelui de primvar i chemarea
naturii Brigittenau bacanale burgheze muzic flanete
dansuri tiroleze cini savani pitici menajerii clovni
mnctori de foc acrobai gur-casc hoi de buzunare
Cafea cafenele biliard o ordonan din 1745 interzice
instalarea meselor de biliard la etaj, fiindc afluena juctorilor i
chibiilor risc s drme planeurile
Vin bere ruri de bere birturi, berrii, crciumi,
crciumioare, n centru i prin mprejurimile verzi n Hietzing,
Grinzing, Lerchenfeld, Wurstelprater
Gastronomie eclectic, buctria austriac, italieneasc, ceh,
romneasc, german, slav se combin spre desftarea
comesenilor
Promenade parcuri pduri Wiener Wald Prater
Augarten Volksgarten Alei i grdini pe malurile Dunrii
Albastre Dunrea e mai degrab verde, ca jadul uneori bate n
97

galben, ca chihlimbarul e albastr spre sear, cnd cerul senin se


oglindete n apele molcome brci cu pnze brci cu rame
cntec ritmic de lopei
Muzic muzic muzic orchestrele lui Strauss i Lanner
execut uverturi, fantezii, valsuri mai ales valsuri Vienezii
danseaz n saloanele strlucitoare ale palatelor de marmur n
slile populare n restaurantele grdinii din preajma Dunrii
danseaz danseaz
Muzic muzic muzic de la cte o fereastr deschis,
coboar pn n strad arpegii perlate executate la clavecin triluri
de sopran glasuri de copii, melodioase i limpezi ca un concert de
clopoei
Impecabila Hofmusikkapelle, mndra i divina creaie a
Habsburgilor, e tot att de iubit ca i flanetele din Grinzig Muzica
savant i muzica popular merg mn n mn mpraii i
burghezii, nalta nobilime i ceretorii, prelaii i militarii, oamenii
din popor i arhiducii ador n egal msur muzica Arhiducele
Leopold Wilhelm elogia pe mpratul Ferdinand al III-lea, fiindc i
sprijin sceptrul pe lir i pe spad Konvikt, conservatorul instalat
de Joseph al II-lea ntr-un fost colegiu de iezuii, este denumit
Colivia cu privighetori
Mozart Beethoven Haydn sori ai unei lumi pentru care
muzica nu mai este un divertisment ci o religie
Viena n 1820
Din naltul soclului su de marmur, un Bachus corpolent,
palpitnd de via i etalndu-i indecent goliciunea, privea cu
invidie langustele rubinii, pateul de cprioar, friptura de curcan n
aspic i fazanii fragezi, servii spre ndestularea oaspeilor lui Robert
Sunderland-Montorgueil, conte de Valdejoso de la Reyna. Ct de
modeste preau preteniile gastronomice ale zeilor din Olimp, fa de
rafinamentul acestor muritori blazai. Nectarul cu toate nsuirile lui
fermecate putea rivaliza oare cu savoarea i parfumul vinurilor de
Tokay i Alicante? Fulgerele stpnite odinioar numai de Jupiter
izvorau acum minuscule din pietrele preioase ncrustate n tiarele,
colierele i decoraiile pigmeilor care-i atribuiser prin abuz dreptul
de via i de moarte asupra semenilor lor. Pigmeii acetia merseser
att de departe cu ndrzneala, nct depindu-l pe Prometeu
furaser trsnetele, nsemnele puterii dumnezeieti, comprimndu-le
n puti i tunuri. Prometeu fcuse un bine omenirii, druindu-i
98

focul, surs de via. Ciracii lui utilizaser trsnetele spre a supune


pe cei lipsii de aprare i spre a mpri moartea printre rzvrtiii
care cutezau a le contesta privilegiile. Desfrul Bachanalelor i al
Dionisiacelor, ale cror amintiri trezeau ecouri nostalgice n sufletul
nemuritor al lui Bachus, erau petreceri nevinovate n comparaie cu
orgiile care se desfurau sub ochii lui n aceast mrea ncpere
de marmur. Zeul i spunea adeseori c are ce nva de la pigmeii
care ajunseser a se crede deopotriv cu zeii.
n capul mesei, Robert Sunderland trona contient de omnipotena
sa. Arma lui era banul. Banul multiplicat n proporii fabuloase i
tezaurizat n cufere ghintuite, adpostite sub bolile unor pivnie cu
ziduri groase ca de cetuie. Cu acest aur, Richard, printele su,
stipendiase minitri, nrobise economicete ri, ridicase armate,
doborse guverne. Ciudat e c nici el i nici ali potentai ai banului
nu se gndiser la fericirea oamenilor. Lsaser acest deziderat pe
seama bisericii, mai darnic n iluzorii fericiri cereti dect n bunuri
lumeti, rezervate ndeobte prelailor i clugrilor de toate gradele
i ordinele.
Richard Sunderland uzase i abuzase de puterea pe care i-o
conferise banul. Ctre sfritul vieii nregistrase cteva eecuri,
datorit poate gravelor complicaii familiale care-l ndeprtaser de la
orice alte preocupri. Aceast eclips, care coincisese cu ascensiunea
Casei Rotschild, impunea lui Robert o pruden i o abilitate
deosebit. La Londra, Nathan Rotschild cumprase complicitatea
marelui comisar pentru furniturile militare, Sir John Herries, i a
ctorva membri ai cabinetului britanic. Numai n perioada cuprins
ntre 1 octombrie 1811 i 15 octombrie 1816 trecuser prin minile
lui 42.500.000 lire sterline, subsidii de rzboi trimise de englezi
aliailor ei. Nathan Rotschild reinuse comisioane uriae.
La Berlin, Amschel Rotschild ctigase cu bani grei nalta protecie
a cancelarului principe Karl von Hardenberg i a directorului
Trezoreriei prusiene, Christian von Rother. Prin intermediul lor i al
lui Wilhelm von Humboldt, ambasadorul Prusiei la Londra, Amschel
i Nathan Rotschild reuiser s obin n 1818 emisiunea unui
mprumut de 30 milioane taleri pentru statul prusian.
La Viena, recent nnobilatul Salomon von Rotschild stipendia pe
un personaj cu mare vaz, Frederich von Gentz, secretarul i
colaboratorul cel mai apropiat al cancelarului Metternich. Gentz
personifica inteligena i venalitatea. Pentru a-i acoperi pierderile la
masa verde i cheltuielile necesitate de multiplele sale amante,
99

accepta cu senintate orice subsidii. Gentz mijlocise primele contacte


ntre cancelar i fraii Salomon i Karl Rotschild. Tratativele ntre
acetia i guvernul austriac n vederea ncheierii unui mare
mprumut de 20 milioane fiorini fuseser deschise la Frankfurt.
Consecvent acestei politici de favorizare a Rotschildzilor n dauna
Casei Sunderland, manevrase cu tenacitate de crti spre a-l
ndeprta pe Metternich de Robert Sunderland.
La Paris, James Rotschild se remarca prin splendoarea recepiilor
oferite n palatul su din Rue Lafitte. n 1817 ntmpinase un eec.
Bancherul Ouvrard, cu sprijinul Casei Maring i Hope, lansase
pentru statul francez un mprumut de 350 milioane de lire,
respingnd oferta de colaborare a lui James Rotschild. Acesta nu
avea s ntrzie a-i lua revana. Prinznd de veste c guvernul
francez negocia un nou mprumut cu aceleai Case, James Rotschild,
secondat de fratele su Nathan, inundase piaa cu valori de stat
franceze, strnind panica i zdrnicind ncheierea mprumutului
proiectat. Rivalii frailor Rotschild nu aveau s uite curnd lecia. n
acest chip, James Rotschild se impusese ca o for de temut n lumea
financiar parizian.
Nici Casa Sunderland nu participase la mprumutul francez. La
aceasta contribuise i ostilitatea declarat a bancherului Ouvrard
fa de Richard Sunderland, care reuise nu de mult s-i smulg
contractul de asociaie cu Coroana Spaniol. Factorul determinant al
obinerii fusese ns lipsa de interes a efului Casei pentru aceast
operaie financiar. Pe atunci preocuprile lui avuseser o orientare
strict familial.
Robert Sunderland nu reuise nici acum s neleag ineria
tatlui su, care tocmai n acele momente cruciale se lsase absorbit
n aa msur de conflictul cu Francis-Andrew, fiul su preferat,
nct neglijase interesele Casei pe care o crease. Datorit aceleiai
inerii, pierduse i o serie de poziii cheie n lumea financiar, poziii
pe care fraii Rotschild se grbiser a le ocupa aproape fr lupt.
Lrgirea sferei de activitate i implicit a zonelor de influen ale Casei
Rotschild era firesc s provoace mai devreme sau mai trziu o
ciocnire violent de interese. Ca i fratele su Henry, Robert atepta
cu emoie acest moment: dei i ddea seama de primejdie, nu fcea
nimic spre a o conjura. n timpul vieii tatlui su, fusese un foarte
bun executant. Nu degeaba i se spunea diplomatul familiei. Pe
atunci avusese veleiti de conductor. Dar aceste visuri nu-i
gsiser mplinirea. Era un adevr trist pe care Robert l recunotea
100

cu regret, dar i cu ciud. Un singur om ar fi fost n stare s continue


opera fondatorului dinastiei: Adrien de Beaulieu. Scnteietor de
inteligent, voluntar, inventiv, nzestrat cu o prodigioas prezen de
spirit, ndrzne, combativ, primul so al Georginei ar fi tiut s fac
fa situaiei. Moartea lui n Mexic constituise o cumplit lovitur
pentru Casa Sunderland
Un lacheu umplu cu vin paharul lui Robert. Acesta tresri.
Cufundat n gnduri, uitase de cin, de oaspei. Mncase i buse n
netire. i muie buzele n paharul cu Tokay. Aspir parfumul
vinului, i ncerc savoarea, tria, apoi l bu pn la fund. Tokayul i
ls un gust de cocleal. Minunile gastronomice, etalate pe tvi de
argint i fcur deodat grea. ntoarse scrbit privirea. Ochii lui
triti, deziluzionai, se ntlnir cu ochii ironici ai zeului de marmur.
Robert invidie nemurirea lui Bachus. I-ar fi plcut s fie n stare a
privi cu aceeai detaare olimpian zvrcolirile oamenilor care i
consumau existena alergnd dup averi, putere, faim i uitnd c
viaa este o infim scnteie, ntre dou huri de ntuneric i nefiin.
Ar fi gsit eventual o scuz celor care se dedicau plcerilor. Dar n ce
consta plcerea? Pentru unii satisfacia crnii reprezint summumul
fericirii terestre. Pentru alii acumularea aurului este prilej de
necuprins voluptate. Atotputernicia constituie elul vieii oamenilor
de aciune. Ar fi fost fastidios i inutil s enumere ntreaga gam a
plcerilor omeneti. Toate, absolut toate, lsau acelai gust de
cocleal, de putreziciune. Era un cerc vicios. Robert zmbi ironic
Vanitas vanitatum Omul e sclavul propriilor lui pasiuni, fie ele
avuabile sau inavuabile. Plivirile lui Robert se ntlnir iari cu ale
lui Bachus. O licrire de veselie se aprinse fugitiv n ochii lui. i zeii
erau sclavii propriilor lor pasiuni. ncepnd cu Jupiter, care avea o
carier amoroas att de bogat nct l-ar fi lsat n umbr i pe Don
Juan.
Robert se ntreb la un moment dat dac obinerea privilegiului
nemuririi i-ar procura vreo satisfacie. Studiind aceast ipotez n
raport cu propria lui existen, nu fu n stare s formuleze vreun
rspuns. mplinise treizeci i cinci de ani. O vrst la care omul nu e
ndeajuns de btrn spre a fi urmrit de sceptrul morii, i nici
ndeajuns de tnr spre a crede c viaa este etern. Pronia l
hrzise bogat, ntr-adevr, mare privilegiu. n prima tineree fusese
un brbat frumos. Nu-i lipsise nici inteligena. i din toate acestea cu
ce se alesese? Avantajele oferite de bogie nu-l mai impresionau. Se
blazase. Vinul de Tokay but zi de zi i pierde din savoare.
101

Frumuseea lui viril i oferise numeroase succese de alcov. Graie


acestei nsuiri o cucerise i pe Sandra. O victorie sentimental cu
urmri catastrofale. Sandra l fcuse nefericit. Aventurile ei
extraconjugale ncntau pe amatorii de cronici scandaloase. Ursita l
vitregise mai trziu transformnd pe tnrul falnic ntr-o mas de
crnuri i grsime. Se simea ridicol. i era ruine s mai ias pe
strad. Trectorii ntorceau capul dup el, abia stpnindu-i rsul,
iar copiii, slbatici n miniatur, l urmreau rznd i mprocndu-l
cu porecle. Succesele feminine trecuser, din aceeai cauz, n
domeniul trecutului. Cu bani putea cumpra mbriri care nu-i
mai ofereau satisfacii, cci plcerea era nemprtit. Inteligen?
Hm! ncepuse s se ndoiasc i de aceasta. n ciuda eforturilor de
gndire, nu izbutea s gseasc o soluie crizei prin care trecea Casa
Sunderland
Un lacheu i schimb Tokayul cu Chablis.
Lui Robert i se fcu scrb i de mncare i de vinuri i de lachei
i de invitai. Mai ales de invitai. Printre acetia se aflau arhiduci,
mareali, mari demnitari ai Curii, membri ai naltei nobilimi. Figuri
decorative, indispensabile unei recepii care s ilustreze splendoarea
Casei Sunderland. Relaii adeseori utile, dar foarte costisitoare. n
registrele de debitori ai Casei Sunderland din Viena figurau tot felul
de nume din Almanahul Gotha al aristocraiei austriece. Robert era
iritat de manevrele unora din aceti nobili care solicitaser recent
mprumuturi i lui Salomon Rotschild, oferindu-i n schimb influena
lor politic. Ct erau de profitori, de farnici! Robert fcu o schim. l
asigurau de prietenia lor, dar i ofereau sprijinul altora. Ci dintre
ei nu se vor fi bucurat i de favorurile Sandrei? De arhiducele Johann
Baptist era aproape sigur. Se spunea c idila lor se nscuse la o
vntoare pe domeniile prinului Johann von Liechtenstein. Gurile
rele opteau c Sandra s-ar fi oferit i ducelui von Arenberg i
prinului Albert von Wittgenstein. i arhiducele i Arenberg i
Wittgenstein se aflau n seara aceasta la mas. l priveau cu
senintate n ochi, i beau vinul i fceau complimente Sandrei.
Sandra le primea omagiile cu acea elegant dezinvoltur a femeii de
lume priceput s-i ascund sentimentele, tratnd n public pe
amani i pe cei ce-i erau indifereni cu aceeai seductoare
amabilitate.
Dac Robert ar fi fost n stare s-i citeasc gndurile, ar fi rmas
stupefiat. Infidelitile Sandrei se ridicau la o cifr impresionant. Pe
lng cei trei ini bnuii de el se mai adugau numai dintre
102

invitaii prezeni nc cinci fericii, printre care prinul Ferdinand


von Trautsmandorff, mare maestru al Curii Imperiale, care mplinise
de curnd aptezeci de ani, i prinul Johann von Liechtenstein, care
nu ieise nc din vrsta adolescenei.
Robert admitea ntr-o oarecare msur mentalitatea secolului
XVIII, care acorda largi liberti soilor pe trm sentimental. Socotea
ns c toate au o margine. Poate c infidelitile Sandrei l-ar fi durut
mai puin, dac nu i-ar fi sdit n suflet nencrederea n legitimitatea
copiilor si. Care erau copiii lui i care proveneau din legturile ei
extraconjugale? Cine ar fi putut rspunde? Poate nici Sandra nsi.
Majordomul i ntrerupse irul gndurilor, anunndu-i sosirea
unui curier special de la New York.
Cheam-l ncoace, porunci Robert cu glasul su trenant, obosit
i mai ales plictisit.
Se deprinsese a-i primi curierii speciali la orice or i n orice
mprejurare. Dintr-un ndoit motiv. n primul rnd din curiozitate. O
curiozitate maladiv, de fat btrn, care-l fcea s nu-i gseasc
astmpr pn nu afla despre ce era vorba. n al doilea rnd, din
calcul. Apariia curierilor speciali trezea instinctiv interesul
oaspeilor. Extraordinara eficien a serviciului de informaii al Casei
Sunderland era arhicunoscut. Curierii ei aduceau adeseori veti de
o importan politic deosebit, care pe cale oficial ajungeau la
cancelariile de stat cu mari ntrzieri.
Sosirea curierului, extenuat, acoperit cu un strat gros de colb sau
de noroi dup vreme i anotimp strnea senzaie. Robert l primea
calm. Lua din mna tremurnd de oboseal mesajul mpturit, pe
care-l desfcea cu studiat ncetineal. Cerea de form convivilor
autorizaia de a-l citi, apoi l parcurgea fr s se grbeasc. Oaspeii
ncercau s-i citeasc pe fa reaciile. Dac vestea era important,
iar difuzarea ei timpurie nu compromitea interesele Casei
Sunderland, Robert o comunica la sfritul mesei ctorva alei,
savurnd expresia de surpriz oglindit n ochii lor. n caz c mesajul
implica pstrarea tainei, l strecura n buzunar i relua conversaia
exact din punctul n care o lsase, spre dezamgirea nemrturisit a
oaspeilor.
i de data aceasta, intrarea curierului se fcu potrivit aceluiai
ritual. Spre deosebire de Robert care se cufundase n lectura
mesajului, i de invitaii care ateptau cu nerbdare o eventual
comunicare a tirilor, Sandra fusese captivat de persoana
curierului. Istovit, cu mantaua i cizmele acoperite cu o crust
103

groas de noroi, pstra totui un aspect atrgtor datorit celor


nousprezece sau douzeci de ani ai si, nfrumuseai de expresia
candid a ochilor albatri, de prul ondulat czut ntr-o plcut
dezordine pe fruntea alb.
Pentru Sandra, apariia acestui tnr avu efectul apariiei soarelui
dup biblicul potop al lui Noe. Toat seara se plictisise copios.
Amanii ei trecui n-o mai interesau, iar cei actuali i pierduser
demult farmecul noutii. O cuceriser mai ales ochii curierului.
Albatri, de o limpezime nenchipuit, i aminteau ochii unui alt
brbat, care jucase un rol de cpetenie n viaa ei sentimental.
Cerniceff, colonelul rus cu ochi albatri nevinovai, ca de fecioar,
care ascundeau ns experiene amoroase de un rafinament
nemaintlnit.
n vreme ce Robert citea linitit mesajul, curierul i duse mna la
frunte. Ochii i se mpienjenir. Se cltin.
Sandra tresri nfricoat. Tnrul prea s fie 1a captul
puterilor. Numai printr-un efort de voin se mai inea pe picioare.
Dac nu s-ar fi temut de comentariile invitailor, Sandra s-ar fi
ridicat de la mas i ar fi alergat n ajutorul biatului. L-ar fi sprijinit
i l-ar fi ndrumat ntr-o camer ospitalier, cu un pat moale i cu o
sob bine nclzit.
Lectura tcut continua chinuitoare, pentru oaspeii roi de
curiozitate, pentru lacheii nevoii s stea nemicai ca statuile,
pentru curierul istovit care simea c totul se nruie n jurul su,
pentru Sandra care-i mprtea suferina.
Zece minute dur citirea mesajului. Cnd Robert l mpturi i l
strecur n buzunarul dinuntru al fracului, Sandra suspin
uurat. Abia atunci privirile lui czur asupra tnrului.
Eti liber, rosti el cu aceeai ncetineal.
Curierul se nclin.
Mulumesc, Sir.
Se ntoarse i ddu s plece. Deodat se fcu palid, de parc tot
sngele i s-ar fi scurs din obraji. Fcu un pas i nc unul,
mpleticindu-se.
Cu prezen de spirit, majordomul l prinse de bra, restabilindu-i
echilibrul. Curierul i mulumi din ochi. ncordndu-se, reui s
prseasc ncperea.
Sandra l urmri cu privirea, pn cnd l vzu ieind pe u. n
clipa n care tnrul dispru din sufragerie, Sandra avu senzaia c
se ntunec iari cerul. Lumea n mijlocul creia rmsese i pru
104

acum mai insipid, mai artificial ca niciodat. ncepnd cu soul ei,


aflat la cellalt capt al mesei. Era ncntat c sta departe de el.
Fa de omul acesta simea de la o vreme o repulsie fizic pe care nici
nu mai ncerca s o deghizeze. ntr-una din ncperile palatului
Sunderland din Roma se afla o galerie de statui ale mprailor
romani. Pe Sandra o izbise asemuirea soului ei cu bustul lui
Vespasian. Aceeai grsime bolnvicioas, aceiai obraji moi i
rotunzi ca fesele unui prunc. Cu toate acestea figurile lor nu erau
lipsite de mreie, de noblee. Robert pstra nc resturile frumuseii
care o cucerise odinioar. Dar pe Sandra nu o mulumeau resturile.
Se ntmplase s accepte i mbririle unor oameni mai vrstnici.
O fcuse ns numai din curiozitate. Nu se simea cu adevrat atras
dect de brbaii cu un fizic deosebit. Robert nu mai corespundea
demult acestui ideal. Cnd l vedea lbrat pe fotoliul su, care abia
i ndiguia crnurile revrsate, o cotropea dezgustul. Se ntreba
adeseori cum de nfruntase pentru acest om mnia patern? Robert
fusese logodnicul surorii ei. De ce i-l rpise? Deziluzionat, bolnav,
ncrit, Sarah rmsese s mucegiasc fat btrn n
singurtatea castelului Montorgueil.
Sandra accepta mbririle soului ei numai dup ce cpta
certitudinea unei iminente materniti. n acest chip, justifica
intrarea n snul familiei a unui nou vlstar, care s poarte mai
trziu fr suspiciuni numele Sunderlandzilor. Dintre copiii ei,
numai Howard era n mod cert fiul lui Robert. Paternitatea celorlali
era discutabil.
Contes, ai cunoscut-o personal pe Madame de Krdner,
phytonissa arului Alexandru? ntreb contele von Hardegg.
Perfect amfitrioan. Sandra se integr numaidect n conversaia
general.
Am vzut-o o singur dat. La Paris. Dup Waterloo. Trecea cu
trsura pe Champs-lyses. n galopul cailor, i cu o escort de
cazaci. Un vrai train dimpratrice.
Se spune c este o iluminat, o sfnt, zise contesa SzentGyrgyi.
Johann von Liechtenstein rse ironic.
Sfnt? n msura n care o fost curtezan poate s devin
sfnt.
i Maria Magdalena a fost curtezan, zise contesa.
Avei dreptate. Pilda Mariei Magdalena e urmat cu religiozitate
de toate profesionistele amorului. La btrnee devin cucernice.
105

Oh, principe, blasfemiai! l mustr contesa Szent-Gyrgyi.


Liechtenstein nu e departe de adevr, declar Trautsmandorff.
Madame de Krdner este o ilustrare vie a acestei teorii. Soul ei,
baronul de Krdner, diplomat de carier, a purtat pe frunte una din
cele mai luxuriante pduri cornoase pe care le-a cunoscut epoca sa,
foarte darnic de altfel n asemenea podoabe. n legtur cu aceasta
mi amintesc o ntmplare savuroas. Baronul era ambasadorul
arului la Veneia. Un tnr ataat de ambasad, Stakief, i s-a
prezentat n audien, solicitnd a fi transferat n alt post, deoarece
era ndrgostit de baroneas, i se temea s nu sucombe tentaiei.
ncreztor n virtutea soiei sale i micat de procedeul cavaleresc al
lui Stakief, ambasadorul l-a rugat s rmn la Veneia. Mrinimia
aceasta i-a dat curnd roadele. Baroneasa a devenit amanta lui
Stakief. Indignat, ambasadorul s-a desprit de soia sa, fr a-i
intenta divor, deoarece i-ar fi compromis cariera. Profitnd de
scumpa-i libertate, Madame de Krdner s-a stabilit la Paris. Era n
timpul Revoluiei. Stimulat probabil de frmntrile din capitala
Franei, s-a lansat ntr-o via denat.
Sandra se socoti obligat s-l ntrerup.
Clevetirile au nnegrit reputaia multor femei nevinovate. E
nedrept s dai bnuielilor pecetea certitudinii.
Amanii baronesei de Krdner erau foarte tangibili. Contele de
Lezay-Marnesia, locotenentul de husari conte de Fregeville,
cntreul Garat, dansatorul Vestris
Nu-l uitai pe academicianul Suard, care i-ar fi putut fi tat,
interveni Liechtenstein.
Credei c e singura femeie cu nclinri gerontofile? opin
Robert Sunderland cu glasul su lene.
Sandra se simi vizat. Capriciul ei, trector de altfel, pentru
septuagenarul prin von Trautsmandorff intrase n domeniul
cancanurilor vieneze. i Marele Maestru al Curii prinse aluzia. Dar
se prefcu a nu nelege.
Liechtenstein interveni la momentul oportun, mutnd discuia pe
un trm mai puin primejdios.
Cunoatei motivul pentru care Madame de Krdner a devenit
cea mai ireductibil inamic a lui Napoleon?
Nu, nu!
S auzim!
Cnd a constatat c ncepe s se faneze, s-a lansat n literatur,
a scris un roman ntitulat Valerie. Spre a-i face reclam, a trimis un
106

volum somptuos legat lui Napoleon, pe atunci Prim-consul.


Napoleon l-a frunzrit, apoi i-a dat verdictul: Sftuii-o pe Madame
de Krdner s-i scrie romanele n rusete sau n nemete, spre a ne
scuti pe viitor de o literatur att de proast. Rnit n amorul ei
propriu, autoarea a renunat la scris i a hotrt s devin sfnt. ia jucat att de bine rolul, nct a reuit s se impun arului. Bietul
Alexandru nu ia nicio msur fr a-i cere prerea.
Arhiducele Karl-Ludwig ntri spusele lui Liechtenstein.
arul mi-a declarat personal c succesul btliei de la Waterloo
este datorat interveniei directe a baronesei pe lng Dumnezeu.
Marele duce de Mecklenburg-Sterlitz mi-a afirmat recent c Madame
de Krdner este iniiatoarea Sfintei Aliane.
Generalul Prin von Wittgenstein, care se afla alturi de Robert, se
plec la urechea acestuia.
Metternich mi-a mrturisit deunzi n mare tain c printele
dumneavoastr ar fi unul din iniiatorii acestui mre pact.
Robert zmbi cu afectat modestie.
Cancelarul a fost un bun prieten al tatlui meu.
Sunt ncredinat c nutrete aceleai sentimente i fa de fiu.
Credei? rosti Robert, care cunotea mai bine realitatea.
n aceeai clip, majordomul se apropie de el, i i opti:
Primul-secretar solicit permisiunea de a v prezenta un mesaj
sosit n acest moment de la Madrid.
Robert l privi ntrebtor.
Important?
Foarte important, Sir.
Bine. S intre.
Eric Curtis, primul-secretar, un tnr blond splcit, subire ca o
trestie i cu o fa prelung, ornat de o brbie i mai prelung, se
apropie de Robert, cruia i strecur un bilet scris mrunt.
Conversaia general se ntrerupse iari.
Robert i arunc privirile asupra biletului. De la primele rnduri
expresia ochilor lui se ascui, vdind cel mai adnc interes.
Marele Maestru al Curii se plec la urechea prinului von
Liechtenstein.
Pentru a doua oar n seara aceasta, Sunderland ne pune pe
jratic cu mesajele lui. Ne crede fachiri.
Se pricepe s ae curiozitatea. Joac teatru sau realmente a
aflat lucruri importante? Nu vezi cum i joac ochii n cap?
Robert i ncheie lectura. napoie biletul secretarului, care se
107

retrase n vrful picioarelor.


Domnilor, rosti el cu gravitate, mi permit s v mprtesc o
veste care abia peste o zi sau dou va intra n domeniul public. La 1
ianuarie, garnizoana din Cadix s-a revoltat mpotriva regelui
Fernando al VII-lea. Revoluia nbuit n Frana renate n Spania.
Formidabil! exclam Trautsmandorff.
Trist an nou pentru regele Spaniei, adug Wittgenstein.
Arhiducele Karl-Ludwig izbi cu pumnul n mas.
Derbedeii ridic iari capul. i vom zdrobi ns, aa cum am
zdrobit i otile lui Bonaparte.
Robert l privi ndelung. Ludroenia arhiducelui era comic.
Dup nfrngerea ruinoas suferit de Karl-Ludwig n btlia de la
Hohenlinden era firesc s tune mpotriva revoluiilor. Generalul
Moreau i dduse acolo o usturtoare lecie de strategie. Arhiducele
era ultimul n msur s zdrobeasc forele renscute ale Revoluiei.
Din fericire pentru Robert, Karl-Ludwig nu era nzestrat cu darul
citirii gndurilor.
Prinul von Liechtenstein declar gnditor:
Nu s-a uscat bine cerneala semnturilor de pe tratatele de la
Viena i Aix-la-Chapelle i rzboiul bate iari la u
Robert zmbi:
Charles a avut dreptate, i zise el, expediia de pedepsire a
coloniilor spaniole revoltate nu va mai avea loc.
Spre a pstra un oarecare decor n relaiile sale conjugale, Robert
i vizita zilnic soia. De preferin, la toaleta de seara. O ntreinea
cteva minute, n absena servitorilor care se topeau discret, apoi se
retrgea urndu-i protocolar noapte bun. Sandra accepta acest
ritual ca pe o corvoad.
Prezena la Viena a curierului sosit n ajun de la New York
determin o schimbare a comportrii ei fa de Robert. Era evident c
numai prin mijlocirea acestuia putea ajunge la tnrul american.
Pentru prima oar, dup un lung ir de ani, Sandra se vzu iari
ateptnd cu nerbdare sosirea soului. Era uimit de emoia pe care
i-o pricinuise tnrul curier. O cucerise seninul cerului din ochii lui?
Ori asemnarea sa cu Cerniceff?
Pe Sandra o uimea evoluia preferinelor ei pe trm sentimental.
n epoca adolescenei visase prini din basme. Robert se identificase
cu acest tip ideal, pn cnd grsimea l deformase, transformndu-l
ntr-o apariie grotesc, desprins parc din caricaturile lui Hogarth.
108

Preferinele Sandrei cuprinseser apoi o tipologie variat de brbai.


Tineri sau vrstnici, se remarcau prin elegana i rafinamentul
manierelor. Toi aveau ns snge albastru. Mai trziu renunase i la
aceast exigen. ncepuser s o atrag indivizii atletici, indiferent
de starea lor social. Rezistase mult vreme ispitei de a deveni
amanta efului echipajelor de vntoare ale lui Robert. Odat trecut
aceast grani, se dezlnuise ca o bacant. Ceda tuturor brbailor
chipei care-i trezeau curiozitatea. n ultimii ani ncepuse s simt o
atracie tot mai puternic pentru tinerii abia ieii din vrsta
adolescenei. Era un semn de mbtrnire?
Sandra se apropie de oglind. i cercet cu atenie imaginea.
Constat cu satisfacie c era nc frumoas. O ngrijorau puin
ridurile fine din colul ochilor. Avea ns un mijloc de aprare
mpotriva lor. Fardurile. Alterarea siluetei era o chestiune mai grav.
n vremea din urm formele ei se mpliniser mai mult dect ar fi
ngduit canoanele stabilite de Fidias i Praxitele. i pierduse
mldierea erpeasc de odinioar. Trautsmandorff i declarase ntr-o
zi c ador formele pline glorificate de Tizian, Rubens i Rembrandt.
Recunosctoare, Sandra i permisese s se bucure de ele mai
ndeaproape. Dar omagiile lui Trautsmandorff o lsaser de ghea.
Era nsetat numai de mbriri tinere. i tinerii, cu rare excepii,
prefer femei tinere.
Tineree!
Cuvntul acesta ajunsese s o obsedeze. Avea n budoar un portret
pe care Lawrence i-l fcuse acum douzeci de ani. Deosebirea dintre
adolescenta timid de atunci i femeia matur, deplin format de azi
era izbitoare. Spre a nu da ocazii la comparaii defavorabile, Sandra
ascunsese portretul dup o perdea de brocart. O ddea la o parte
numai cnd voia s se autoflageleze. Spre a repara ntructva
ravagiile vremii, se supusese unui strict regim alimentar. Datora
acest sacrificiu zeului Eros.
Monsieur le Comte, anun una din cameriste, precednd
apariia lui Robert.
Sandra se ntoarse cu faa spre u. Inima i btea cu putere.
Emoia o mbujorase. Robert intra, pind agale. Abia i purta masa
imens a corpului su diform. Cameristele, care-i fcuser pn
atunci de lucru n jurul stpnei, disprur ca prin farmec.
Madame, mi permitei s iau loc, zise el, lsndu-se s cad pe
o canapea care scri jalnic.
Te rog! rosti ea cu amabilitate.
109

Tonul lui protocolar, vag ironic, n-o mai enerva, ca n alte ocazii.
mi permitei, sper, s-mi continui toaleta, zise Sandra, trecnd
n faa oglinzii.
Nu voia s lase a i se citi tulburarea din ochi.
Madame, faites comme chez vous, spuse el nclinnd uor capul.
Ai primit veti bune de la New York? ntreb ea, artnd un
subit interes pentru chestiunile aflate n centrul preocuprilor lui.
Robert rse, sltndu-i uor pntecele barat de marele cordon al
Ordinului Alcantara.
Agentul meu din New York mi-a trimis un mesaj secret, extrem
de amuzant. Henry i Charles s-au ncierat pentru o fat de
aisprezece ani. O pretins nepoat a unchiului meu Aristotle,
descoperit recent pe arena unui circ.
Romantic! zmbi ngduitor Sandra, desprinzndu-i colierul de
rubine de la gt.
Se pare c Charles s-a ales cu o ran serioas la cap. Cert este
c a zcut trei sptmni. Conflictul a fost muamalizat. Reputaia
familiei Sunderland nu trebuie s sufere.
Rse ironic.
Nu l-a fi crezut n stare pe mormolocul de Henry s se bat
pentru o fetican! M ntreb cum de l-a rpus pe Charles. Hm, ce nu
face dragostea! Transform pe un slbnog n gladiator.
Cum a reacionat Susan?
Ca orice femeie geloas. Henry a rezistat ns eroic.
Robert trase o priz de tutun i strnut.
n faa lumii au aprut totui ca o pereche perfect unit. Au
mers pn acolo cu fariseismul nct i-au anunat prietenii c vor
vizita mpreun Europa. Eh! Convenienele!
Crezi c o fac din fariseism? Poate c se mai iubesc.
n lumea noastr iubirea e o moned devalorizat, zise Robert,
privind-o cu cinism.
Aluzia era i la adresa ei? se ntreb Sandra ridicnd uor din
sprncene.
Alte nouti? ntreb ea, spre a prelungi ntrevederea.
Nimic interesant. Ceva despre copiii lui Adrien de Beaulieu i
unele chestiuni de afaceri.
Robert se ridic anevoie de pe canapea. Se nclin att ct i
ngduia pntecele voluminos.
Madame, mi permitei, s m retrag. Noapte bun!
Un moment, Robert, l reinu ea. M-am gndit s trimit o
110

brar de aur fetiei lui Henry. O comandasem pentru Iris. Dar ea


poate s mai atepte pn i fac alta.
Henry i Susan vor aprecia desigur aceast amabilitate.
mi ngdui s m folosesc de curierul dumitale, Robert?
Te rog. i-l trimit de ndat.
i mulumesc.
Robert o salut iari i prsi ncperea. Sandra avu impresia c
tonul lui fusese plin de ironie. i descifrase Robert adevratele
intenii?
A doua zi de diminea, pe cnd Robert se urca n trsur spre a
pleca la banc, apru un curier cu nsemnele Cancelariatului
Imperial pe uniform. Curierul i nmn un sul de hrtie pe care
Robert l desfcu plin de curiozitate. Von Gentz, secretarul i
factotumul prinului Metternich, l ruga s se prezinte de urgen la
Cancelariat.
n trapul ntins al cailor, Robert porni spre reedina celui care
dirija destinele Imperiului austriac i ale Sfintei Aliane. Trecuser
cteva luni de cnd nu mai fusese chemat la Hoffburg. Relaiile lui cu
prinul Metternich, cordiale n primii ani consecutivi instalrii sale la
Viena, se deterioraser dup ce Charles inaugurase politica sa de
ajutorare financiar a coloniilor spaniole. Cancelarul nu aplicase
represalii imediate fiindc Robert se bucura nc de legturi
puternice la Curte. Era susinut de unii membrii ai familiei imperiale.
mprumuturile rareori restituite, acordate ctorva arhiduci, i
asigurau un fel de imunitate. Pe de alt parte Casa Sunderland
furniza armament trupelor austriece n condiiuni avantajoase pentru
stat. Robert luase fa de Metternich i de Gentz o atitudine de rece
expectativ.
Prinul Wittgenstein, care-i era foarte ndatorat, i comunicase o
declaraie fcut de Metternich nu de mult, ntr-un grup de
colaboratori apropiai: Financiarii acetia au ajuns un stat n stat.
Cutezana lor nu mai cunoate margini. Dac vor mai continua s
manifeste veleiti de independen, att de nefaste statului, voi fi
nevoit s iau msuri. Nu desemna n mod expres Casa Sunderland,
ns, niciunul din cei prezeni nu avusese vreo ndoial asupra
sensului vorbelor sale. Metternich adoptase aceast poziie numai
dup ce i asigurase concursul financiar al Casei Rotschild.
ndat dup sosirea sa la Cancelariatul Imperial, Robert fu
introdus n cabinetul lui Metternich. Prinul era mohort, nervos,
111

muncit de gnduri. Se plimba cu pai lungi, de cocostrc, prin faa


biroului ncrustat cu filde. Rspunse la salutul adnc al lui Robert
cu o nclinare rapid din cap.
Ai rspndit asear, conte, o tire n legtur cu izbucnirea
unei revolte n Spania. La Cadix. Cancelariatul Imperial n-a primit
pn n prezent nicio informaie n acest sens.
Robert obosea repede cnd era lsat s stea n picioare. Cut
ostentativ din ochi un scaun, ateptnd s i se ofere unul. Metternich
i observ gestul.
Luai loc, conte, l pofti el, artnd un fotoliu din preajma
biroului.
Mulumesc, excelen, rosti el, aezndu-se greoi. Suspin
mulumit, apoi i ndrept iari privirile spre cancelar.
Metternich i ntrerupse enervantul du-te-vino. Cu minile
ncruciate la piept, sttea rezemat de masa de lucru i se uita
inchizitorial la vizitator. Tcerea se prelungi cteva momente.
Cancelarul fierbea. Robert i fcu de lucru cu batista pe care o
scotea dintr-o manet i o strecur n cealalt.
Pot s v furnizez i oarecare precizri, Excelen, spuse el fr
s se grbeasc.
V rog!
Steagul rscoalei a fost ridicat de Don Rafael del Riego,
comandantul unui batalion ncazarmat la Caberas de San Juan. Toi
soldaii l-au urmat. Insurgenilor li s-au alipit i marinarii din flota
militar concentrat la Cadix, precum i un numr de uniti de
infanterie i cavalerie.
Imposibil! exclam cancelarul iritat. Focarele de revolt din
Europa au fost definitiv stinse. Poliia, jandarmeria vegheaz. S-au
luat msuri de prevedere
Cu att mai ru, excelen. Aparatul de represiune nu d
rezultate.
Hm!
Un secretar apru cu un mesaj, pe care-l nmn Cancelarului.
Apoi se retrase. Metternich parcurse la iueal rndurile scrise cite.
Poftim! exclam el triumftor. Ambasadorul nostru de la Madrid
mi raporteaz ultimele evenimente din Spania. Confirm n parte
cele artate de dumneavoastr. Dar ncheie, afirmnd c rscoala a
fost nbuit.
Robert rosti calm:
Se nal.
112

Metternich se ncrunt:
Ce vrei s spunei?
S-a crezut n primele momente c lovitura lui Riego a euat.
Unitile militare trimise mpotriva sa au fraternizat ns cu
insurgenii. Rscoale militare au fost semnalate n Asturii, n
Saragosa, Navarra, Valencia. Lojile masonice dau un sprijin
substanial lui Riego.
Metternich scutur cu violen clopoelul de pe birou. Secretarul
apru iari.
Schrder, convoac imediat pe Lobkowitz, pe Stahrenberg i pe
Liechtenstein. Comunic arhiducelui Karl c i solicit o ntrevedere.
Se ntoarse spre Robert.
Nu v mai rein. Vom pstra legtura. Rugai pe fratele
dumneavoastr s urgenteze expedierea furniturilor militare. Luai
contact i cu ministrul de rzboi. S-ar putea s facem comenzi
suplimentare de armament.
Robert se ridic din fotoliu, salut adnc i iei.
ndat ce ajunse la banc, dict secretarului un mesaj urgent.
Contelui de Challais, la Paris Grbii trimiterea
armamentului greu i a celor cincizeci de mii de puti comandate de
guvernul austriac. Luai msuri pentru sporirea produciei
materialului de rzboi. n curnd vom primi noi comenzi.
Semntura. Ia not, Curtis, i pentru Londra, lui Anthony Temple.
Rezolvai urgent conflictele muncitoreti. Sunt indicii c n curnd
vei avea nevoie de toat capacitatea de producie a uzinelor de
armament Sunderland-Montorgueil. Conflict internaional n
perspectiv. Voi reveni cu amnunte.
Robert aspir o priz de tabac:
Curtis, cifreaz-le i expediaz-le prin porumbei. Mesajele
acestea nu trebuie s treac prin cenzura Cabinetului Negru.
Comunic lui Foster s vnd progresiv rente de stat austriece. S se
degajeze grabnic de rentele de stat spaniole.
Respir adnc dup acest efort verbal, apoi relu, ceva mai linitit.
Zilele acestea plec la Paris. Pe timpul lipsei mele, Kirkland va
semna pentru mine. Curtis, o limonad!
Sandra Sunderland purta un peignoir transparent de voal prin
care i se ntrevedeau formele opulente, pielea satinat, de o albea
marmorean. Se privi n oglind. i lsase prul pe umeri, ntr-o
coafur de adolescent. Se fardase discret ncercnd s capete
113

aparena unei fete tinere. Lumina crud a zilei de iarn, cu zpezi


mari, ce reflectau puternic razele soarelui, inundau alcovul,
dezvluind ridurile fine care-i trdau iritant vrsta.
mpotriva luminii, Sandra avea mijloace de aprare. La porunca
sa, camerista trase draperiile de brocart, acoperind ferestrele i
lsnd s se strecoare numai cte o ngust i timid raz de soare.
Focul din cmin arunca lumini roiatice, care dansau pe obrazul
Sandrei, pe tapiseriile cu amorai, pe berjera mbrcat n satin alb,
pe nudul de marmur al zeiei Venus, care privea cu indulgen
pregtirile fcute pentru ofranda ce avea s i se aduc. Sandra
rmase satisfcut de ambiana cald, pe care reuise s o realizeze.
Se examin din nou n oglind. Penumbra purpurie fcuse s dispar
ridurile care o mbtrneau. Prea acum triumftor de tnr. Ochiul
inexperimentat al curierului nu-i putea atribui mai mult de douzeci
i ceva de ani. Porunci cameristei, fr s-i ntoarc privirile de la
oglind:
Liezl, trimite-mi curierul sosit asear din Statele Unite.
Se simi obligat s adauge:
Vreau s-i ncredinez o scrisoare.
Pe Liezl n-o nela pretextul transparent al stpnei. O cunotea
prea bine. Iar decorul creat cu atta srg i sublinia i mai evident
inteniile.
Camerista introduse pe curier n alcovul stpnei, apoi se fcu
nevzut. Complicitatea ei tacit era att de scump pltit, nct ar fi
fost o prostie s scape indiscreii.
Sandra se aez pe berjera mbrcat n satin alb. Sprijinit
lenevos de cptiul canapelei, n acea postur de studiat abandon,
lansat cu atta succes de Madame Recamier, oferea un tablou de o
excitant seducie. Era hotrt s se foloseasc de toate armele spre
a-l cuceri pe curier.
Cnd tnrul american apru n clarobscurul ncperii, Sandra
simi c i se taie rsuflarea. Era att de frumos, att de atrgtor
Inima ncepu s-i bat n ritm drcesc, nbuind-o.
Apropie-te, i opti ea cu glas stins.
Curierul fcu doi pai i se opri din nou. Ochii i strluceau ca
dou candele n lumina tamizat. Flcrile din cmin i aterneau pe
obrajii netezi tonuri trandafirii, care i fceau s par i mai tnr.
Cum te cheam? l ntreb ea suav.
Crosley. Jason Crosley, Madame.
Glasul i era uor rguit De emoie? De excitaie? se ntreb
114

Sandra.
Ci ani ai, Jason?
Optsprezece, Madame.
Ea surse, spre a-i ngdui s se destind.
Cte zile ai fcut pe drum?
ase sptmni, Madame. Traversarea a fost lung i
anevoioas. De la Le Havre i pn aci, mi-au trebuit ns numai
cinci zile.
Eti foarte obosit. Nu-i aa? gri ea cu solicitudine.
Sunt deprins cu drumurile, Madame.
Ai mai fost n Europa?
De dou ori, Madame.
Rspunsurile lui erau att de precise, de seci, nct Sandra se
simi brusc descurajat. Avansurile ei nu preau s aib succes.
Pari istovit, zise ea ridicndu-se de pe canapea. Ia loc aici, pn
i aduc o scrisoare pentru Mrs. Susan Sunderland.
Mulumesc, Madame.
Rmase totui n picioare.
Stai jos! porunci ea.
Curierul se supuse. Avea o expresie de copil speriat. Sandra se
ntoarse cu scrisoarea, pe care o scosese din sertarul unei comode.
De ce m priveti aa? l ntreb. Nu mnnc oamenii. Poftim
scrisoarea.
Jason o lu. Mna i tremura. Sandra era nedumerit. n chipul
cel mai firesc se aez lng el.
Tremuri! i-e frig, Jason? rosti, lundu-i mna ntr-a ei. Frigi!
Nu te simi bine?
Mna lui ardea. i ochii aveau o strlucire ciudat. Pe Sandra o
cuprinse brusc o mil adnc.
Eti bolnav. Cnd trebuie s pleci la drum?
Azi, dup amiaz, Madame.
Nu se poate. Ai febr.
Degetele ei parfumate i atinser uor buzele ntredeschise, uscate
ca iasca. Respiraia lui accelerat avea acum o explicaie foarte puin
apropiat de primele ei presupuneri. Nu l-a emoionat prezena mea,
gndi ea cu regret. E pur i simplu bolnav.
Sandra se ridic ncet de pe canapea. Se apropie de nurul de
mtase terminat cu un ciucure ce atrna n stnga uii. Trase de
nur. Se auzi sunetul ndeprtat al unui clopoel. Camerista se ivi
fr ntrziere.
115

Liezl, ia pe biatul acesta de bra, i du-l n camera lui! E


bolnav. Spune majordomului s cheme un medic.
Jason se ridic speriat.
Nu sunt bolnav, Madame. Trebuie s plec Corespondena nu
ngduie ntrziere.
Faci ce-i spun! rosti ea cu hotrre. Te va nlocui alt curier.
Mr. Robert Sunderland a ordonat
Am s-i vorbesc soului meu. Nici o grij. Acum du-te cu Liezl.
Se va ocupa personal de dumneata, adug cu blndee. S fii
cuminte i s-o asculi. Altfel ai s te mbolnveti ru
Temerile Sandrei erau ntemeiate. Medicul chemat la cptiul lui
Jason constat o grav aprindere a plmnilor. n cursul nopii
curierul prinse s delireze. Sandra se interesa permanent de mersul
bolii. Starea bolnavului se agrav n seara urmtoare. Alarmat,
Sandra l vizit n camera lui, strnind comentariile ironice ale
servitorilor. Gestul ei fr precedent indispuse i pe Robert. tia cum
va fi interpretat mila soiei sale. Este adevrat, demult nu-l mai
mirau curiozitile ei. Ar fi preferat totui ca Sandra s dea dovad
de mai mult pruden, de mai mult nelepciune. Pentru salvarea
aparenelor i a acelui decor indispensabil reputaiei lui de om de
afaceri.
n primele zile ale lui ianuarie, primi un mesaj din partea lui
Francesco al IV-lea, duce de Modena, care l ruga s participe
mpreun cu Sandra la o monstr vntoare de mistrei. Robert
accept invitaia. Avea prilejul s se ndeprteze dou sptmni de
Viena. n acest interval, Jason Crosley s-ar fi vindecat i ar fi fost
expediat n America. Spre surprinderea i indignarea sa, Sandra
refuz s-l nsoeasc n Italia. Robert nu mai strui. tia c orice
ncercare ar fi fost zadarnic. Sandra era att de absorbit de starea
lui Jason, nct ajunsese s-l vegheze ore ntregi, schimbndu-se cu
Liezl. Nu mai inea seama nici de zmbetele pline de subneles ale
slugilor i nici de dezaprobarea oglindit n ochii soului ei.
Criza i gsise totui rezolvarea ntr-un chip neateptat. Dup
cteva zile de boal grea, Jason muri. n revrsat de zori, Sandra fu
trezit din somn de Liezl, care-i anun vestea. Nucit de durere,
mbrc la repezeal un peignoir i cobor n camera curierului. O
lumnare aprins arunca pe chipul biatului tonuri calde,
mbujorndu-i obrajii, dndu-i parc via.
n prezena servitorilor care-i fceau semn cu cotul, Sandra
116

izbucni ntr-un plns hohotit. Apoi deschise fereastra spre a ngdui


sufletului eliberat din nveliul su pmntesc s se avnte spre
culmile luminoase ale vzduhului.
Informat de majordom, Robert ddu gestului ei simbolic o
interpretare frumoas:
Soia mea are un suflet minunat. A ndurerat-o moartea bietului
tnr. L-a vegheat ca o mam. Cinste ei. Voi asista i eu la
nmormntarea biatului. Este un act de pietate datorat unui om
czut n slujba Casei Sunderland. Prinii i rudele sale din Statele
Unite trebuie s aib mngierea c Jason Crosley nu a murit printre
strini
nmormntarea tnrului curier se desfur cu o pomp
princiar. Robert astupa astfel gura tuturor ruvoitorilor. Cortegiul
defil pe principalele strzi ale Vienei, iar serviciul funebru avu loc n
Catedrala Sfntul tefan.
Trei zile dup aceast trist solemnitate, Robert prsi Viena,
ndreptndu-se spre Modena. De data aceasta Sandra acceptase s-l
nsoeasc. Moartea lui Jason o impresionase profund. Voia s
schimbe atmosfera, peisajele, s uite totul.
Itinerariul cltoriei era variat i extrem de pitoresc. Iarna avea s
le ncetineasc ntr-o oarecare msur mersul, dar Robert nu se
grbea. Henry i convocase la Londra abia ctre mijlocul lui aprilie.
Trecur prin Linz, Ischl, Salzburg. Rosenheim, apoi coborr spre
Sud. Strbtur pasul Brenner i dup o oprire de cteva zile n
Triest, ncorporat n acea vreme n Tirolul Austriac, i continuar
drumul spre Verona.
Fcur un popas la Parma. Fur gzduii n palatul ducal. MarieLouise, fosta mprteas a Franei, primise graie generozitii
mpratului Franz al Austriei, ducatul de Parma i Piacenza, cu titlul
viager. Abdicarea lui Napoleon o gsise regent a Imperiului. Nu
fcuse niciun gest pentru a-i lua aprarea. Docil, acceptase s fie
desprit de soul ei. Ceva mai mult, n 1815 i manifestase
solidaritatea cu dumanii Franei, protestnd mpotriva napoierii lui
Napoleon la Paris. Acum i ducea o existen lipsit de glorie alturi
de generalul conte von Neipperg. Curtea de la Viena i-l impusese
ministru, iar ea i-l alesese so morganatic. Vulgar, ambiios, lipsit de
scrupule, Neipperg era, antipatizat de toat lumea. O fie de mtase
neagr i acoperea un ochi, dndu-i nfiarea unui pirat care i-a
nsuit o uniform de general. n compania acestui individ, Marie 117

Louise ncerca s-l uite pe exilatul de pe insula Sfnta Elena.


Neipperg i druise trei copii, replici nereuite ale ducelui de
Reichstadt, faimosul lAiglon, care mucezea la Schnbrunn vegheat
ndeaproape de agenii lui Metternich.
Marie-Louise era ncntat s primeasc la palatul ducal pe
strinii cu vaz n trecere prin Parma. Vizitele acestea i mai risipeau
plictiseala.
Robert Sunderland conte de Montorgueil i soia sa aveau cu att
mai mare cutare, cu ct i aduceau veti de la Viena. n seara sosirii
lor la Parma, Marie-Louise i reinu la cin. De fa se afla i
Neipperg. Tcut, posac, mnca fr s schimbe o vorb cu invitaii.
Nici Marie-Louise nu era vorbrea. Avea ochi bovini, trsturi
aspre, germanice i un dezagreabil nceput de embon-point. Robert se
ntreb ce vzuse Napoleon la aceast fiin lipsit de feminitate?
Napoleon i gsea o justificare: voise s-i creeze o dinastie nrudit
cu cea mai important i strveche cas domnitoare din Europa.
Neipperg ns nu avea nicio scuz. n calitatea lui de so morganatic
nu dobndea niciun drept fa de familia soiei. Copiii pstrau titlul
i rangul tatlui. Marie-Louise, ca i Sandra, avea numeroi amani.
Mai bine zis ntreinui. nfiarea ei nu era de natur s inspire
sentimente de iubire dezinteresat.
O doamn de onoare, guraliv ca o gsc, activa conversaia.
Sandra, aflat nc sub impresia morii lui Jason, era puin
comunicativ. Robert se simea obligat s in isonul doamnei de
companie, istorisind ntmplri i cancanuri de la Viena. O orchestr
de camer plasat ntr-o loj executa un plictisitor quator de coarde
pe care Robert nu-l putea identifica. Cina se ncheie ntr-o atmosfer
de nmormntare.
Marie-Louise i pofti oaspeii la un spectacol de teatru care urma
s aib loc n seara urmtoare. Robert se scuz invocnd necesitatea
continurii cltoriei spre Modena. Ducesa, ofensat de acest refuz,
nu strui.
n dimineaa urmtoare, Robert i Sandra pornir iari la drum.
Parma le fcuse impresia unui ora mort. Dei nu era zi de
srbtoare, cele mai multe prvlii aveau obloanele trase. Pe strzi,
puini localnici. n schimb, ntlneau la tot pasul militari n uniforme
austriece. mpratul Franz impusese o garnizoan austriac n
Piacenza, iar garda palatului ducal din Parma era alctuit tot din
austrieci.
Aproape de prnz ajunser la grania ducatului Modenei. Robert
118

auzise nc de la Viena c Modena era considerat o citadel a


legitimismului, a absolutismului. Nu-i nchipuise ns c limitele
unui regim poliist puteau fi mpinse att de departe. Vameii
ducatului de Parma erau ngeri pzitori fa de confraii lor din
Modena. n vreme ce jandarmii i cercetau paaportul su i al
Sandrei, vameii scotoceau prin cufere, cercetau trsura, deplasnd
banchetele, nepnd pernele, ciocnind n tblii. Vizitiului i
lacheilor li se fcur percheziii corporale. Cele dou trsuri cu
bagaje fur de asemenea rscolite. Robert abia i stpnea furia.
Ducele de Modena l invitase personal, spre a-l supune unui
tratament att de umilitor? Se gndea s renune a-i mai continua
drumul, cnd dinspre Modena apru o trsur n galopul cailor.
Trsura opri n dreptul postului de vam. Un brbat corpolent cu
prul, sprncenele i ochii de catran, cobor sprinten i se apropie
prevenitor de Robert.
Monsieur le Comte, i vorbi el ntr-o francez sclciat, v rog s
iertai zelul vameilor notri. Nu bnuiam s vei cltori att de
repede. mi dai voie s m prezint. Sunt avocatul Giulio Besini,
prefectul poliiei.
Porunci n italienete vameilor i jandarmilor s termine cu
formalitile. Reveni apoi la Robert, n vreme ce ordinele i erau
executate cu o promptitudine care-i vdea omnipotena.
Suntem nevoii s lum msuri de prevedere. Italia colcie de
revoluionari, de asasini, de complotiti. Datorit acestei vigilene, am
pus mna pe numeroase transporturi de arme i de muniii, toate
destinate celor mai descreierate elemente din ducat. Nu mai vorbesc
de manifestele pe care le descoperim, pn i sub samarele mgarilor
i n fundurile duble ale cruelor. Viaa principelui nostru ne este
att de scump, nct o aprm cu toat energia. Bineneles,
msurile acestea severe nu v priveau pe dumneavoastr. A fost din
partea funcionarilor notri un exces de zel pentru care v cer scuze.
Torentul su verbal se revrsa ntr-o cascad ameitoare.
Altea Sa Serenisim v ateapt cu toat plcerea, i continu
el tirada. Paza convoiului dumneavoastr de trsuri va i asigurat de
un detaament de jandarmi.
Nu e nevoie s v ostenii, se mpotrivi Robert iritat. Luxul
acesta de precauiuni este cu totul inutil. Nu sunt nici un personaj
politic de seam i nici nu transport aur. Avei de-a face cu un
simplu particular
Lsai modestia, replic avocatul. Robert Sunderland conte de
119

Montorgueil este un personaj deosebit de important. N-ar fi exclus ca


revoluionarii sau briganzii s ncerce a v rpi, spre a v stoarce o
recompens proporional cu rangul i averea dumneavoastr. Nu,
nu. Nicio precauie nu este de prisos. Am atras atenia efului
detaamentului c rspunde cu capul de sigurana dumneavoastr i
a soiei dumneavoastr.
Avocatul Besini i lu rmas bun, apoi plec spre Modena. Le
deschidea astfel drumul. Dup un sfert de or se puse n micare i
convoiul lui Robert. Spre sear ajunaser la Modena. Potrivit
instruciunilor ducelui, oaspeii aveau s fie gzduii la palatul ducal.
Cinstea aceasta n-o fcea Francesco al IV-lea dect unui infim numr
de privilegiai.
n noaptea aceea oferi un dineu de gal n cinstea lui Robert i a
soiei sale. Altea Sa Serenisim Francesco al IV-lea duce de Modena,
de Reggio i de Mirandola, arhiduce de Austria i cobortor prin
mama sa, Marie-Beatrice, din puternica familie de Este, prezida,
avnd n dreapta sa pe Robert i n stnga pe soia acestuia. Obrazul
ducelui era agitat de o micare convulsiv i repetat a muchilor,
care-i schimonosea faa. n ochii lui sclipea o lumin ciudat, de
iluminat. Francesco al IV-lea era ncredinat c suveranii dein
puterea politic n virtutea unei hotrri divine. Adept al
reacionarismului extremist preconizat de Metternich, pstra o
permanent legtur cu acesta i i urma cu exactitate poveele.
Adversarii regimului afirmau c ducele primise din partea Sfintei
Aliane sarcina de a asigura poliia peninsulei italice.
Adevrul este c influena lui nu se ntindea dincolo de fruntariile
Modenei. Ducatele nvecinate, Parma, Toscana i Lucca, la care se
aduga Statul Papal, purtau fa de acest campion al absolutismului
o atitudine neutral, de expectativ. Minitrii ducelui de Modena
aveau un rol consultativ. Guvernmntul su, expresie a unui
birocratism ngust, reflecta n proporii infime complicatul sistem
administrativ austriac.
Dineul, destul de plictisitor, nu dur mult. A doua zi amfitrionul i
invitaii si trebuiau s se trezeasc n zori, spre a participa la o
vntoare clare. Isprvile cinegetice de asemenea natur erau
interzise lui Robert, care se resemnase a se folosi, n astfel de cazuri
de trsurile mici i uoare, trase de cte un cal, puse la dispoziia
impotenilor. Sandra bun clrea avea s fie nsoit de
amfitrion i de curtenii acestuia.
Vntoarea se desfur cu respectarea strict a tuturor
120

canoanelor acestui nobil i slbatic sport. Avocatul Besini ucise cu


mna lui un mistre uria, spre admiraia nfiorat a Sandrei. Robert
asist la aceast scen, spunndu-i c Jason avea toate ansele s
fie n curnd uitat de nestatornica lui admiratoare. Vigoarea i
miestria cu care Giulio Besini srise de pe cal i se aruncase asupra
bestiei hruite erau ntr-adevr impresionante. O rpusese cu o
singur lovitur de cuit de o precizie admirabil.
Urm un prnz rustic, dar foarte bogat, servit ntr-un pavilion de
vntoare. Prefectul poliiei golea cup dup cup, fr s-i piard
luciditatea. Ducele n schimb era de o sobrietate exemplar.
Seara avu loc un dineu frugal. Convivii erau att de mbuibai,
nct n-ar mai fi suportat o repetare a isprvilor gastronomice de la
prnz. Apoi Robert i Sandra asistar din loja ducelui la un spectacol
de oper. Intrrile cldirii erau strjuite de jandarmi, iar printre
spectatori foiau agenii prefectului de poliie.
Robert habar n-avea ce se juca pe scen. l iritau manevrele lui
Besini, care se aezase lng Sandra i i fcea avansuri struitoare.
Citadela n-avea s reziste la infinit asediului. Robert i cunotea
soia. Situaia aceasta l supra n msura n care jocul Sandrei i al
amanilor ei era remarcat de teri.
Un supeu la palatul ducal ncheie programul att de ncrcat. A
doua zi de diminea, amfitrionul fcu invitailor cinstea de a-i
plimba prin galeria sa de tablouri. Robert admir cteva pnze
superbe de Permigiano i de Veronese, de Albani i de Raphael, de
Correggio i de fraii Ludovic i Agostino Carraci. ntrzie mai mult n
faa unui tablou care nfia naterea lui Iisus. Corpul noului nscut
emana o lumin strlucitoare, poleind toate obiectele din grajd.
Efectul acestui clarobscur era grandios. Peisajul rustic din jurul
grajdului, zgrcit argintat de razele lunii, contrasta cu lumina aurie,
dumnezeiasc, a copilului sfnt.
Acest Correggio constituie mndria coleciei mele, spuse ducele
Francesco. Mi s-a vorbit, Monsieur le Comte, despre splendoarea
galeriei dumneavoastr de tablouri din Veneia.
Tatl meu a fost un mare amator de art.
A fi ncntat s v admir i eu comorile.
Rog pe Altea Voastr Serenisim s accepte pentru cteva zile
ospitalitatea palatului Andreea din Veneia. Rmne doar ca Altea
Voastr s fixeze data
Ducele accept invitaia. l pofti apoi n cabinetul su de lucru.
Sandra avea s continue vizitarea palatului ducal nsoit de o
121

doamn de onoare.
Robert era convins c amfitrionul i va solicita un mprumut.
nainte de a pleca de la Viena, se documentase pentru orice
eventualitate asupra strii economice i financiare a ducatului de
Mondena. Aflase astfel c Francesco al IV-lea i dirija ara dup
bunul su plac, amestecnd resursele personale cu veniturile
statului. Sporind la maximum tarifele vamale, impozitele i taxele de
tot felul, devenise cel mai bogat suveran din Italia. Pentru c se
temea de opoziia juritilor, suprimase cele mai multe din cursurile
de drept predate n universitile sale.
Presupunerile lui Robert i dovedir temeinicia. Ducele, asistat de
ministrul su de finane i de prefectul poliiei atac dup o foarte
scurt introducere subiectul care-l interesa. Explic lui Robert c
finanele statului erau nfloritoare, c cetenii i plteau impozitele
fr s murmure, c linitea i disciplina domneau n ar. Dar acest
calm, explic ducele, era numai aparent. Rapoartele redactate zilnic
de prefectul su de poliie vdeau existena unor organizaii
revoluionare subterane extrem de active. Aceste fore subversive i
ntindeau tentaculele n ntreaga Italie. Ceilali suverani, cu concepii
aa-zise liberale nu-i ddeau seama c i duceau o existen
precar pe un vulcan gata s erup. Aceti principi nu aveau,
bineneles, un prefect de poliie de talia avocatului Giulio Besini.
La aceste complimente, avocatul se nclin, ducndu-i mna la
inim ntr-un gest care exprima nermuritul su devotament pus n
slujba suveranului.
Ducele ddu apoi un exemplu recent n legtur cu activitatea
Carbonarilor din Statul Papal. n 1817, un grup de complotiti
puseser la cale rsturnarea prin for a autoritii pontificale i
instituirea unui guvern provizoriu laic. Revoluionarii voiau s profite
de dezordinile pe care avea s le creeze dispariia Papei Pius VII, aflat
atunci pe patul de moarte. Fuseser luate toate msurile n vederea
declanrii loviturii de stat. Se stabilise pn i biserica n care avea
s se cnte un Te Deum solemn n cinstea schimbrii regimului.
Revolta urma s cuprind apoi ntreaga Italie septentrional.
mpotriva tuturor speranelor, Pius VII se nsntoise. Carbonarii se
angajaser ns prea adnc spre a mai putea da napoi. n noaptea de
23 spre 24 iunie insurecia a izbucnit la Macerata. Tentativa a fost
nbuit n cteva ore. Cpeteniile s-au ales cu condamnri la
moarte, dar pedepsele li s-au comutat ulterior n nchisoare pe via.
Muli dintre complotiti au reuit ns s scape i actualmente sunt
122

ascuni i lucreaz din umbr.


Acesta este numai unul din exemple, continu ducele. n 1818
alt complot a fost descoperit de autoritile austriece n Polesina.
Dup arestarea complotitilor, Majestatea Sa mpratul Franz a
publicat un decret asimilnd apartenena la organizaia Carbonarilor,
cu crima de lse-majest, pedepsit cu moartea. Da, da, ne ateapt
zile grele, Monsieur le Comte. i aceste zile nu vreau s m gseasc
nepregtit.
Ducele fcu o pauz. Vorbise fr ntrerupere, aproape o jumtate
de or. Robert i ddu seama c interlocutorul su era un aprig
duman al liberalismului, un fanatic dispus s fac orice sacrificii
pentru a nbui carbonarismul. Prefectul poliiei i exacerba ura fa
de revoluionari, ntreinndu-l ntr-o continu teroare prin
rapoartele sale referitoare la tot felul de conspiraii.
Am nevoie de arme, Monsieur le Comte, i tiu c
dumneavoastr mi le putei procura. Am cunoscut pe tatl
dumneavoastr i am apreciat simpatiile sale legitimiste. Richard
Sunderland marchiz de Beauclair a fost unul din stlpii Sfintei
Aliane. V-a mai face o propunere, Monsieur le Comte, continu
amfitrionul. nfiinai o banc la Modena. i Rotschildzii lucreaz la
Napoli. Eu v-am preferat pe dumneavoastr. Strvechile titluri
nobiliare ale familiei Sunderland atrn mai greu n balan dect
nobleea proaspt achiziionat a acestor bancheri evrei. Sunt gata s
v acord sprijinul meu pe lng ducele de Toscana, n cazul c v-ar
interesa s nfiinai o banc i la Florena. Dispun de unele influene
i la Curtea Papal.
Robert se nclin.
Sunt recunosctor Alteei Voastre Serenisime pentru interesul i
bunvoina artat Casei Sunderland. Dac proiectul Alteei Voastre
ar lua fiin, ar avea de profitat nu numai Casa pe care o reprezint, ci
i ducatul de Modena.
Amfitrionul i mpreun minile pe birou.
Formula dumneavoastr, Monsieur le Comte, nu-mi displace.
Interesele statului sunt i interesele mele.
Robert se nclin iari. Nu se putea spune, reflect el, c ducele
de Modena era un ageamiu n afaceri.
n ziua aceea, convorbirile se ncheiar cu aceast concluzie
mintal.
A doua zi discuiile fur reluate. De data aceasta numai ntre
amfitrion i oaspete. Gheaa se sprsese nc din ajun. Principial, cei
123

doi brbai czuser de acord. Trebuiau stabilite amnuntele. Mai


precis profiturile.
Monsieur le Comte, deschise ducele discuia, n-a fi potrivnic
unei participri directe n aceast afacere. Dispun de capitaluri
importante
Pe care Altea Voastr vrea s le fructifice. E i firesc, complet
Robert.
mi pare bine c m-ai neles, zmbi ducele. A merge chiar mai
departe. N-a privi cu ochi ri o participare la unele afaceri care ar
depi fruntariile Italiei
Robert pricepu aluzia. Ducele voia s-i plaseze astfel capitalurile,
nct o eventual pierdere a tronului Modenei s nu-i afecteze i
situaia financiar. Cu alte cuvinte, cuta o porti de scpare.
Casa Sunderland ar putea asigura Alteei Voastre Serenisime
nu numai un plasament sigur al capitalurilor sale, ci i beneficii
apreciabile.
Ducele cltin din cap n semn de ncuviinare.
Robert lans o nad.
Un sprijin politic activ ar fi de natur s dea un considerabil
avnt afacerilor i implicit beneficii sporite
Credei c sprijinul meu politic v-ar fi de folos?
n msura n care ar convinge pe cancelarul Metternich i pe
Majestatea Sa mpratul de sinceritatea Casei Sunderland i de
interesul pe care aceast Cas l poart propirii Imperiului
Austriac. n ultima vreme am fost lucrat la Viena de unii oameni
politici care lucreaz mn n mn cu Casa Rotschild.
V referii la?
Friederich von Gentz, colaboratorul cel mai apropiat al
cancelarului Metternich.
Am bnuit, replic ducele. Sunt informat c obinuiete s
primeasc subsidii Nu este ns nici primul i nici ultimul.
Influena Alteei Voastre Serenisime la Schnbrunn este
suficient de puternic spre a precumpni presiunile unor
personaliti ostile Casei noastre.
Ducele zmbi flatat.
Mai tiu c Altea Voastr Serenisim se bucur de toat
ncrederea mpratului.
Este adevrat.
Ducele socotea c deine toate atuurile n aceast partid strns.
Casa Sunderland trebuie s-i cumpere scump prietenia.
124

Robert nu-i ddu ns timp s-i savureze triumful.


i Casa Sunderland ar putea sprijini pe Altea Voastr
Serenisim n domeniul politic.
Ducele ridic ntrebtor din sprncene.
Politic? Nu neleg
Altea Voastr Serenisim are pretenii justificate asupra
Regatului Sardiniei.
Robert atinsese un punct nevralgic. Ducele de Modena era
cstorit cu fiica regelui Sardiniei. Soacra sa, Maria-Theresa de
Austria, manevra s-i atribuie coroana n detrimentul prinului
Carlo-Alberto, motenitorul tronului, pe care-l ura. Intrigile ei nu
fceau dect s pun n practic politica italian a Austriei, care
tindea s nlture pe suveranii legitimi, n favoarea Habsburgilor.
Toscana un vechi fief al dinastiei de Medicis intrase sub
ocrmuirea principilor de Lorraine, vasalii Vienei. Modena trecuse din
mna familiei de Este ntr-a arhiducelui Franz de Habsburg, care-i
italienizase numele devenind ducele Francesco al IV-lea. Parma i
Piacena, republica Veneia i Lombardia suferiser aceeai soart.
Drepturile naiunilor de a dispune de propria lor soart erau
nclcate cu senintate de guvernani, n virtutea dreptului divin al
suveranilor de a dispune de supuii lor.
Ducele Francesco pricepu c Robert Sunderland i-ar putea aduce
mari servicii. Trebuia deci s scad din pre. Era prea abil spre a nu
nelege c dictonul ce-mi dai, s-i dau, i gsea de data aceasta o
bun aplicare.
Vizita la Modena se ncheie astfel n cele mai promitoare condiii.
Curnd dup napoierea sa la Viena, Robert primi invitaii din
partea lui Fernando al III-lea, mare duce de Toscana, i a lui
Fernando I, rege al celor Dou Sicilii. Primul i poftea la Florena, al
doilea la Napoli i la Palermo.
Ducele de Modena i respectase angajamentul.
ntr-una din ultimele zile ale lui ianuarie, nuniul papal i anun
vizita la Sunderland Palais. Robert l primi cu toat pompa.
Folosindu-se de un abil i nflorit limbaj diplomatic, nuniul papal i
ddu a nelege c Suveranul Pontif ar fi ncntat s-l primeasc n
audien.
Robert savura din plin comicul acestei situaii. Casa Sunderland,
care finana prin reprezentantul ei din New Orleans pe colonitii
rebeli din Mexico i din America de Sud, se erija n aprtoare a
absolutismului n Italia, prin reprezentantul ei din Viena.
125

n cadrul unei recepii oferite de prinul von Liechtenstein la


Stadtpalais, optimismul lui Robert se temper ntr-o oarecare
msur. Prinul von Metternich l trat cu aceeai rece politee, care
n moravurile diplomatice se confund cu ostilitatea declarat.
Citadela cancelariatului rezista nc
Robert i propuse s rspund invitaiilor italiene dup napoierea
sa de la Londra. Pn atunci ns lu msuri pentru urgentarea
nfiinrii Bncii Sunderland din Modena. Formalitile legale nu
durar mult. i Robert i ducele Francesco aveau tot interesul ca
operaiile pregtitoare s se ncheie n termen scurt. n sfrit, n
cadrul unui schimb de scrisori, Robert confirm ducelui c Banca
Sunderland din Modena avea s-i deschid porile la 30 martie, iar
la 30 aprilie primul transport de arme urma s fie debarcat la
Viarregio.

126

Capitolul IV
Paris n 1820
Napoleon zace pe o insul pierdut n Oceanul Atlantic
Bourbonii i-au rectigat tronul Bonapartitii, ndeprtai din
armat, din administraie, mpini spre periferia societii, i rumeg
nemulumirea, comploteaz, caut pricini regalitilor Dueluri
Dueluri Dueluri fr numr Mori, rnii
Conspiraii Organizaii subterane: Patrioii din 1816!.
Vulturii
lui
Bonaparte
Cavalerii
Soarelui
Patrioii
europeni. eapa Neagr Cavalerii pumnului Tipografii
clandestine Manifeste
Poliia riposteaz Ageni provocatori Vidocq, fost ocna, intrat
n poliie, organizeaz bande de pseudo-bonapartiti Arestri
Temnie Execuii
La cafeneaua Lemblin se ntlnesc bonapartitii Civa ofieri din
garda regal se laud c vor instala cu fora pe tejghea o statuie a lui
Ludovic al XVIII-lea. n ziua fatidic trei sute de ofieri bonapartiti se
fortific n cafenea, ateptnd pe inamic, care nu apare
Ziare multe ziare Regalitii citesc Journal des Dbats, Gazette
de France, La Foudre, la Quotidienne, Journal Royal Opoziia
liberal nu cumpr dect Le Constitutionnel, La Minerve Franaise,
Le Nain Jaune, Le Nain Vert, Le Nain Rose, Le Miroir
Ultraregalistul Journal des Dbats scrie cu venin despre Napoleon:
Veritabilul prenume al acestui fals mare om este Maximilien. Dar ia schimbat prenumele n Napoleon pentru ca poporul s nu-l
compare cu Maximilien Robespierre, naintaul su de trist i
spurcat memorie.
Bonapartitii rspund cntnd cuplete antiregaliste:
Je me fou du roi
Du comte dArtois,
Et du duc DAngoulme.
Du duc de Berry
De la duchesse aussi
El de ceux qui les aiment.
720.000 locuitori se mbulzesc n Capital
Strzi strmte, nghesuite, cupeuri, cabriolete, diligene, care cu
mrfuri, caleti, clrei Tarabele negustorilor ocup trotuarele.
127

Muni de salat, piramide de articole de drogherie, baloturi cu haine,


movile de cri vechi, stive de butoaie Printre toate acestea, pietonii
erpuiesc n ir indian
Noaptea, oraul zace n bezn. Noctambulii folosesc felinare
individuale, pentru a se feri de bltoace, de gropi, de grmezi de
piatr, de zidurile scoase n afar ale caselor
Expoziii i spectacole de curioziti: Luteia acum o mie de ani,
Spectacol de fizic experimental i Cosmo-Mecanicos, Diorama
spectacol panoramic cu jocuri de lumini, prezentat de Daguerre
Venus Hotentot Familia Crocodililor, micul Tamarin i alte
animale ciudate Omul musc Mormntul egiptean Jocko,
omul maimu Spaniolul incombustibil
Ca s ajungi la Bois de Boulogne trebuie s foloseti un drum plin
de noroaie, iarna, i de praf, vara, mrginit de locuri virane i de
cteva restaurante i cafenele de mna doua. Acest drum se numete
Champs-lyses
Cafenelele, restaurantele au mare cutare Eleganii i dau
ntlnire la Beauvilliers Laffite, Casimir Prier, Manuel, Talma,
cineaz la Ferret n Place du Chatelet, patru birturi i-au atras o
clientel considerabil servind specialiti de picioare de porc. Se
spune c peste cincizeci de mii de picioare sunt consumate zilnic
Cafeneaua Olympului este instalat ntr-o pivni adnc. Ca s
ajungi n sala de consumaie, ai de strbtut o galerie subteran i
de traversat un lac minuscul ntr-o ambarcaie condus de brbosul
Caron. Mesele, instalate n grote, sunt deservite de ispititoare replici
ale lui Hebe i Ganymed. Venus servete la tejgheaua buturilor, iar
Proserpina vegheaz la cas Vicontele de Laumont, venic lefter,
i achit mesele salutnd la plecare cu zgomotoas condescendent
pe analfabetul patron al cafenelei Desmars: La revedere scumpul
meu coleg de colegiu
Se danseaz la Ranelagh, la Jardin de Psych, la Bal des
trangers, la Tivoli, La Galeries Pompei La Grande Chaumire
dansatorii se amuz n pauze fcnd tragere la int Se danseaz la
Cosaque, la Montferine, la Boulangre, lcossaise, lAnglaise, la
Galopade, i mai ales valsul
Jocurile de noroc cunosc o mare afluen. Curtea le tolereaz,
fiindc obine un beneficiu anual de 2.400.000 franci. Se joac biribi,
creps, rulet, rou i negru, ecart Tripourile abund. Naivii sunt
curai i de crupieri, i de triori, i de escroci. Uneori, pe lng
bani, i mai pierd i viaa
128

Teatre teatre teatre Thtre Franais, Opra, Opra


Comique, Odeon, Nouveaut, Vaudeville, Ambigu-Comique, Porte
Saint-Martin, Panorama Dramatique Premier la Thtre Franais.
Mademoiselle George, cunoscut pentru sentimentele ei bonapartiste,
este fluierat de regaliti i obligat s strige Triasc Regele Un
far pe o epav, spune un rutcios despre tiara ncrustat cu
diamante a faimoasei Mademoiselle Mars, care a srit peste patruzeci
de ani La Thtre Comte circul zvonuri ruvoitoare asupra
moralitii unor actrie adolescente. Poliia invit pe directorul
teatrului s-i recruteze actrie trecute de 21 ani La teatrul Porte
Saint-Martin reprezentaia lui Othello de ctre o trup britanic de
mna a doua provoac ncierri ntre publicul anglofob i actori.
Jandarmii sunt plasai pe scen pentru a asigura continuarea
spectacolului
Se face un trafic denat cu titlurile de noblee i cu decoraiile.
Legiunea de onoare cost ntre 250 i 300 de franci
Librriile ofer publicului opere literare care storc lacrimi de
nduioare cititoarelor sensibile i sentimentale: Podalise i Cirph
sau triumful amorului pur, Orfelinii n lupt cu crima, Malvine sau
virtutea rspltit, Fecioare i ispite, Crima contelui de Russac sau
viciul pedepsit
Horace Raisson scrie indignat ntr-al su Manual complet al
politeii: Astzi bunicile i btrnii nu mai sunt exilai prin camerele
din fund unde s poat juca n linite ecart, boston sau whist;
tineretul elegant le face concuren, mbulzindu-se n jurul meselor
verzi; doamnele i domnioarele sunt lsate singure n salonul de
dans i abia dac mai gsesc cte un cavaler sau doi care s le in
de urt Lumea prefer aurul, amorului O tempora, o mores
Moda a evoluat. A trecut voga rochiilor inspirate de antichitatea
greac i roman. Linia rece, statuar, a lsat locul unei mode
vaporoase, juvenile, de o graie proaspt, ingenu. Culori i tonuri la
mod: flamme de Vsuve, flamine de punch, acajou, arbre de Jude,
queue de paon, sable de Nubie, Ipsiboh, blue Eveline
Epidemie de spleen Peste 300 de sinucideri ntr-un singur an
1820 la Paris
Bois de Boulogne.
Pe cerul cenuiu, zorile aterneau o lumin rece, alburie, livid ca
obrazul unui cadavru. Zdrene de pcl se agau printre ramurile
contorsionate ale copacilor. Zpada murdar, clcat n picioare, lsa
129

alocuri s se vad urzeala neagr a frunziului putred, amestecat cu


noroi.
Linite adnc
Se auzi un nechezat.
Apoi un glas uor rguit, cu inflexiuni joase, care rosti cu
solemnitate:
Messieurs, attention?
Un grup de brbai n mantale negre corbi cu nfiare uman
priveau cu aviditate spre ali doi brbai de asemenea n mantale
negre care stteau neclintii, spate n spate, innd n mna dreapt
cte un pistol cu gura evii ndreptat spre cerul cenuiu.
Glasul cu inflexiuni joase ncepu s numere, grav, ritmat,
scandnd ca dangtul unui clopot.
Un deux trois quatre
Brbaii care sttuser spate n spate, ncepur s se ndeprteze
unul de cellalt. Clcau apsat, n cadena impus de glasul cu
inflexiuni joase:
Cinq six sept
Peau rar, ca i cnd ar fi mers n urma unui car mortuar. Aburii
respiraiei lor se pierdeau n aerul ngheat.
Huit neuf
Grupul de spectatori n mantale negre stteau nemicai ca nite
stnci.
Dix!
Ultimul cuvnt rsun scurt, ca o lovitur de bici.
Brbaii cu pistoale n mini se oprir din mers i se rsucir pe
clcie. Cnd se vzur iari fa n fa, plecar braul narmat,
intindu-se reciproc.
Pistoalele scuipar foc.
Unul din cei doi brbai rmase cteva clipe nemicat, apoi se
prvli ca un copac retezat, peste omtul moale.
Cellalt brbat ls ncet mna n jos, n vreme ce gura pistolului
continua s fumege. Arunc o ultim privire asupra adversarului
dobort, apoi se ndrept spre trsura care l atepta dup un plc de
arbori, goi ca nite schelete.
Din grupul de oameni n mantale negre se desprinser doi, care se
repezir spre silueta prbuit n zpad. ngenunchear. Ceilali trei
rmaser s schimbe cteva cuvinte. Conciliabulul foarte scurt se
desfur aproape n oapt. Fr s-i strng minile, se salutar
cu gravitate apoi se desprir.
130

Doi dintre ei pornir fr s se grbeasc spre trsura n care


se urcase nvingtorul. Al treilea se ndrept, trndu-i parc
picioarele, spre siluetele plecate asupra nvinsului.
Portierele trsurii se nchiser. Echipajul alctuit din patru cai
negri, de ras spaniol, porni fr zgomot.
nvingtorul i puse calm mnuile.
Unul dintre nsoitorii si rosti cu umbr de ngrijorare n glas.
S sperm c n-a murit.
Je men fous perduement, rspunse nvingtorul.
Vizitiul tu tie s tac? ntreb al doilea nsoitor.
tie. n slujba mea, a nvat c tcerea e de aur. Unde v las?
Pe Champs-lyses. La ora asta e pustiu. E bine s nu fim
vzui mpreun, opin primul nsoitor.
Foarte nelept. Eu m napoiez pe jos pn acas, rspunse al
doilea. Cu ct sunt mai puini martori, cu att mai bine.
Trsura strbtea n trap ntins aleile erpuite ale imensului parc.
Iei din Bois de Boulogne i se angaj pe Cours de la Reine.
Copacii desfrunzii i ntindeau spre vzduhul plumburiu
ramurile, asemenea unor btrni ce-i ridic braele descrnate
implornd cerul. Sena se scurgea paralel cu drumul, purtnd pe
nveliul ei ntunecos sloiuri coluroase. Dincolo de apele mohorte,
pe malul stng, se ntrezrea prin pcl silueta Palatului Bourbon.
S opreasc, spuse unul din nsoitori.
nvingtorul trase de un ciucure de mtase prins la captul unui
cordon.
Vizitiul i struni caii.
Cobor i eu, spuse al doilea nsoitor. Lum disear masa
mpreun?
Da. La Beauvilliers. Am reinut mas, spuse nvingtorul.
Dup ce rmase singur, trase iari de cordon.
Trsura se puse n micare. Trecu pe lng Grdina Tuileries i o
lu la dreapta pe Pont Royal. Cldirile somptuoase ale
aristocraticului cartier Saint-Germain defilau prin faa ferestrelor
trsurii.
nvingtorul i duse mna nmnuat la gur, zgzuindu-i un
cscat.
Trsura ptrunse ntr-o vast grdin cu alei drepte, inspirate de
arhitectura sever a parcului de la Versailles. La captul aleii
principale se nla mrea silueta Palatului Lusignan Valois. Din
cerul vnt prinser s se cearn fulgi mruni i rari de zpad.
131

Trsura opri n dreptul unei majestuoase scri de marmur.


Gerald era obosit, dar nu putea s adoarm. Mintea i era mai
treaz ca niciodat. Creierul lucra cu o intensitate crud, scond la
suprafa cele mai ascunse gnduri, despuindu-le de vemintele de
parad, prezentndu-le ntr-o goliciune nspimnttoare.
Ucisese un om. Pentru ntia oar. Revedea cu o limpezime
uluitoare, n linia de tir a pistolului su, plastronul cmii albe a lui
Montrailles, nrmat parc ntre reverele de blan ale mantalei.
Ctarea armei intea inima care pulsa ritmic sub nveliul pieptului.
Ochea cu atta ncordare inima adversarului, nct nici nu lua n
seam gura pistolului acestuia, ndreptat asupra lui. Degetul su
aps pe trgaci. Simea curbura rece a metalului cednd sub
presiunea arttorului.
Zece ani nvase s trag la int. Zece ani fcuse exerciii de
ochire pe siluete de lemn, ca acum s-i ndrepte arma asupra unui
om adevrat. Destinul voise ca acest Montrailles, de existena cruia
habar n-avusese pn n preziua duelului, s joace rolul primei inte
vii.
Richard Sunderland inuse ca fiii lui s fie capabili a nfrunta pe
calea armelor orice adversar, orict de primejdios. Irascibilitatea i
respectul su fa de tradiiile cavalereti erau cu att mai puternice
cu ct dumanii si luaser adeseori n derdere marota lui pentru
sngele albastru; cnd se tia prea bine c n linie patern se trgea
dintr-o familie mai mult dect mediocr.
Pe cnd se afla nc n vrsta copilriei, Gerald intrase pe mna
maetrilor pltii s-i deprind elevii a mprtia moartea. Acum
aceast educaie i ddea roadele. Un incident relativ fr
importan punea n joc dreptul la via a doi tineri reprezentani ai
unei lumi care-i fcea din codul onoarei a doua religie.
Degetul lui Gerald apsa pe trgaci. Ochiul exersat prindea n
aceeai linie perfect ctarea pistolului i inima adversarului. ntreg
sistemul nervos i concentra activitatea asupra unui scop unic:
Uciderea unui om.
i rsunau i acum n ureche detunturile aproape simultane ale
celor dou pistoale i ecourile lor n pdurea cu copaci dezgolii, ca
nite schelete ncremenite n cele mai groteti poziii.
Glonul adversarului se pierduse undeva, nfipt poate n trunchiul
vreunui arbore. n schimb, glonul su, plecat mai repede n scurta i
fantastic-i cltorie nimerise n plin. Pe plastronul alb apruse o
132

floare roie. Gerald o vzuse perfect n lumina alburie, palid, a


zorilor. Ochii adversarului l priviser cu o expresie de surpriz,
aproape comic. Montrailles ncerca asupra sa primele efecte ale
morii care l nvluia n aripi neguroase, nceondu-i vederea,
amorindu-i minile i picioarele, ntunecndu-i raiunea. Gerald
retria senzaiile omului pe care-l ucisese. Simea, parc n piept acel
oc surd care cretea n glgieli de vrtej.
Gerald gemu uor. Se rsuci pe o parte. ntinse minile sub pern.
Rcoreala aternutului neatins pn atunci i mai potoli fierbineala.
Se rzvrti brusc mpotriva puhoiului de gnduri negre. Se smulse
de sub apsarea lor i, cu o vslire din umeri, le drm aa cum
Samson drmase coloanele templului. N-aveau niciun rost regretele
i procesele de contiin. Dac n-ar fi ucis, ar fi fost ucis. Unul din
doi trebuia s cad. Dac Montrailles ar fi ieit nvingtor, probabil
c n acest moment ar fi benchetuit n tovria prietenilor si,
fcnd glume ieftine i obscene pe seama nvinsului.
l vedea n lumina livid a unei taverne, golind pahar dup pahar,
cntnd cu glas spart de beiv i legnnd pe genunchi o hetair.
Dar rolurile se inversaser. El, Gerald, obinuse victoria. Rivalul
zcea ntins pe aternutul de frunze putrede, privind cu ochi sticloi,
mori, prin mpletitura ramurilor negre cerul albit de lumina zorilor.
i Gerald simi deodat o mare bucurie. O bucurie nvalnic,
ampl, cotropitoare, ce-i umfla pieptul ca nite foale. l npdi un
simmnt de triumf, de exaltare divin. Satisfacia ameitor de
puternic a brbatului care i-a nfrnt n lupt dreapt dumanul.
Duelul acesta l maturizase. Primise botezul sngelui. Dac s-ar fi
nscut cu civa ani mai devreme, ar fi luptat cot la cot cu ceilali
tineri din generaia sa, sub faldurile steagurilor imperiale, mpotriva
vrjmailor Franei. Ar fi ucis pentru c aa i cerea datoria de osta,
ar fi ucis pentru a obine decoraii, grade, glorie
Montrailles czuse, rpus de mna lui, pentru o cauz mai puin
nsemnat. Victoria avea ns acelai parfum.
Apoi gndul i fugi brusc la tatl su. Graie lui gusta acum
senzaia de mplinire, sortit numai lupttorilor ncununai cu lauri.
n timpul vieii acestuia nu tiuse s-l preuiasc ndeajuns. Tatl
su privea departe, n perspectiv, cuprindea, ca i un ahist de
nalt clas, un numr superior de micri celor calculate de
adversar. Richard Sunderland-Beauclair tiuse c ntr-o zi fiul su
Gerald va fi pus n situaia de a-i juca existena pe o carte. i n
previziunea acelei zile l pregtise.
133

Gerald avu o splendid revelaie.


Tatl su i druise de dou ori viaa. O dat cnd l adusese pe
lume i a doua oar cnd i narmase braul spre a-l ucide pe
Montrailles.
Abia acum nelese ct de nepreuit fusese printele su. i mai
nelese ceva. C Richard l apra, dei trecuse n lumea nefiinei. C
va fi ntotdeauna prezent, i la bine i la ru. Simmntul acesta
exaltant l ncercase i Richard Sunderland n anii adolescenei sale.
i el avusese revelaia prezenei cvasimateriale a bunicului su, care
dei murise, struia s se afle alturi de el.
N-ar fi fost exclus ca i btrnul marchiz Henri de Beauclair s fi
ncercat aceleai simminte n tinereea lui. Poate c aceast
revelaie repetat din tat n fiu, generaii de-a rndul, era mai mult
dect o nchipuire. Poate c n realitate ascundea legtura
indestructibil dintre generaii, acea punte pe care viaa o stabilete
ntre cei care mor, cei care-i continu existena pn la scadena
final i cei care se nasc, integrndu-se n fluidul lent i nentrerupt
al vieii i al morii.
Gerald adormi mpcat cu sine nsui, cu moartea al crei
instrument se fcuse poate fr voia lui, i mpcat mai ales cu tatl
su, care n mintea i n sufletul lui cptase o via prodigioas.
Gerald nu se trezi din somn dect n clipa n care valetul englez
ddu la o parte draperiile de brocart, lsnd soarele s se reverse n
dormitor.
Ct e ceasul, James? ntreb el dup ce se frec ndelung la
ochi.
Dousprezece, Sir. Pot servi micul dejun, Sir?
Nu. Mai trziu. Baia?
V ateapt, Sir.
Ieri apa a fost cam rece, James.
Nu se va mai repeta, Sir.
Gerald arunc deoparte plapuma de atlaz auriu i sri din pat.
Valetul i puse pe umeri un halat de brocart. Gerald trecu n faa
cminului n care focul duduia mprtiind o cldur moleitoare, de
tropice.
Monsieur Alain s-a sculat? ntreb el.
Nu nc, Sir.
Gerald trecu la fereastr. Soarele aurea aleile pietruite ale grdinii,
statuile de marmur, rondurile acoperite cu omt. Dincolo de crestele
copacilor se zreau turlele bisericii Saint-Germain-des-Prs.
134

De diminea ncepuse s ning, zise valetul deschiznd ua


camerei de baie.
Razele soarelui intrau potop pe ferestrele nalte. Apa din bazinul de
marmur verde cpta strluciri de smarald.
Gerald lepd halatul, cmaa i se arunc n undele calde,
parfumate cu lavand. Corpul lui suplu, de efeb, se contura alb ca
fildeul n ambiana verde a ncperii. Gerald motenise frumuseea
viril a tatlui su. Prul castaniu, ondulat, cdea n dezordine pe
fruntea-i nalt. Nasul frumos desenat, brbia voluntar, ochii
vistori i mngioi, sau de o asprime tioas, de oel dup
mprejurri obrazul catifelat, care nu pierduse nc prospeimea
adolescenei, contribuiau s-i creeze o nfiare plin de seducie,
dar uneori de o duritate puin agreabil pentru cei care trebuiau s-i
suporte prezena n momentele lui de mnie sau de plictis.
Baia dur o jumtate de or. Aproape de sfritul ei apru un
lacheu care anun sosirea contelui de Beaumont-Challais.
S m atepte. Nu voi ntrzia.
Lacheul dispru spre a transmite mesajul.
Toaleta lui Gerald nu dur mult. Nu avea rbdare s-i piard
timpul n faa oglinzii asemenea majoritii tinerilor din lumea lui.
Dar orict de repede i de neglijent s-ar fi mbrcat, nfiarea sa
pstra o elegan fireasc, plin de farmec. Se spune c asupra lui
Gerald ursitele pogorser toate calitile fizice refuzate frailor si
vitregi.
Henry avea un cap de mumie. Falnicul Robert de odinioar
ajunsese un munte de carne macr. Pe chipul lui Charles
destrblarea i imprimase stigmatele. Arta ca un satir, cu
musculatur de troglodit, cu ochii aprini, lacomi, subliniai de
cearcne.
Gerald intr n sfrit n salonul chinezesc. La apariia lui, contele
de Challais se ridic n picioare. Schimbar o strngere de mn.
A vrea s stm puin de vorb, Gerald, spuse contele cu
gravitate.
Amaury de Beaumont-Challais, directorul general al Bncii
Sunderland-Beauclair de la Paris, dirija n acelai timp toate
ntreprinderile bancare, industriale i comerciale din Frana i
Spania, controlate de Casa Sunderland, potrivit dispoziiunilor
testamentare ale creatorului dinastiei. Gerald Sunderland Lusignan
fiul legitimat al lui Richard i al Andreei Darnley, principes de
Montenuovo urma s preia conducerea afacerilor la atingerea
135

majoratului, care coincidea cu ncheierea studiilor superioare la


Oxford.
Peste cteva luni Gerald avea s mplineasc douzeci i unu de
ani. Diploma n tiinele Economice i-o luase cu brio. Acum atepta
cu team nvestitura. tia c avea s se nhame la o munc grea,
plin de rspunderi.
Contele de Challais era un tipic reprezentant al secolului XVIII.
Elegant, de o politee rafinat, grand seigneur pn n vrful
unghiilor, tia s ascund sub o aristocratic nepsare o experien
vast nsuit sub oblduirea marelui su maestru Richard
Sunderland.
Rspunznd invitaiei lui Gerald, Challais se adnci iari n
fotoliul su.
Gerald se aez pe o canapea.
mi permitei s v ofer un coniac?
Dimineaa?
De ce nu? Preferai poate un pahar cu Fine Napoleon?
Contele ridic braele spre cer.
Eti incorigibil, Gerald. Fine Napoleon! n plin Restauraie.
Numele acestui om detestat de toat lumea
De actualul regim, Monsieur.
Fie. De actualul regim. Numele acestui om, trebuie s dispar
din limbajul nostru. Nu ne e ngduit s luptm mpotriva
curentului. Napoleon a murit triasc Ludovic al XVIII-lea.
Napoleon n-a murit nc, Monsieur.
Moartea civil e mai cumplit dect moartea fizic, Gerald Dar
fiindc a venit vorba de moarte, trebuie s-i aduc la cunotin un
fapt de o gravitate excepional.
V ascult, Monsieur.
n zorii acestei zile, tnrul conte Charles de Montrailles, ofier
de gard i confident al ducelui de Berry, a fost ucis ntr-un duel.
Gerald ncrei din sprncene, apoi rosti cu nevinovie:
Regretabil, foarte regretabil! Eh, repede mai circul vetile. Nu
credei?
Challais l privi ndelung.
Ducele de Berry e furios. A declarat c nu-i va gsi linitea
pn nu va pune mna pe ucigaul favoritului su.
Lichidarea adversarului ntr-un duel purtat dup toate regulile
cavalereti nu constituie o crim n sensul penal al cuvntului.
Acelai lucru l spunea i Boutteville-Montmorency, acum dou
136

secole. Aceasta ns nu l-a mpiedicat pe Richelieu s-i taie capul n


Place de Grve
Poveste veche, Monsieur.
Edictele regale asupra duelului au rmas n vigoare. Uii c i
strbunicul dumitale, marchizul, s-a refugiat n America pentru a
evita consecinele unui duel.
Astzi, Monsieur, duelurile sunt moned curent. Bonapartitii
i regalitii se mcelresc n ciuda edictelor.
Challais i arunc privirile asupra focului din cmin, apoi se
ntoarse iari spre Gerald.
Montrailles n-a fost ucis de un bonapartist.
Nu?
Nu. Montrailles a czut aprnd onoarea protectorului su.
Onoarea protectorului su? Pasionant.
Nu tii, ntr-adevr, nimic despre aceast chestiune, Gerald?
V jur, Monsieur
Nu blasfemia, Gerald. Ducele de Berry are o amant
Vai, Monsieur, Ducele de Berry este nsurat, rosti tnrul cu
virtuoas indignare.
Nu-i st bine s faci pe naivul, Gerald. Aceast amant pe
nume Virginie Letellier este dansatoare la oper. Montrailles a aflat
nu tiu din ce surse c Mademoiselle Letellier ntreine relaii intime
cu un tnr nobil. A provocat o explicaie. Dansatoarea strns cu
ua i-a destinuit numele tnrului. A urmat duelul de care i-am
vorbit.
Gerald zmbi.
Pot s v completez informaiile, Monsieur. Ducele de Berry a
plecat pentru cteva zile n Bretagne. Bnuia c e nelat. nainte de
plecare, i-a ncredinat lui Montrailles misiunea de a-i supraveghea
amanta pe timpul absenei sale. Montrailles a descoperit firul intrigii
numai dup plecarea ducelui din Capital. Bietul ofier a disprut
odat cu taina sa. Dup cte tiu, ducele este ateptat s soseasc la
Paris abia n cursul acestei seri.
A sosit ceva mai devreme. Mai precis, acum o or.
n cazul acesta nu e nicio primejdie. Montrailles a murit n zori.
Challais se uit lung la Gerald.
Eti bine informat
Vetile circul, Monsieur. Mai ales cele decoltate.
Mda, rosti dubitativ Challais. Mai cunoate cineva numele
tnrului nobil? relu el.
137

Numai Mademoiselle Letellier i martorii duelului.


Martorii sunt gentilomi?
Desigur.
Atunci vor ti s tac. Dar dansatoarea?
I-am nchis gura cu aur.
Challais zmbi n colul gurii.
Te-am prins. Ai recunoscut fr s vrei c eti persoana n
cauz.
Fie. N-am s neg evidena. Cum de ai prins dumneavoastr
firul?
Hm, vrei s-i spun adevrul? tiam totul. Inclusiv legtura cu
Mademoiselle Letellier.
Gerald se posomor.
M-ai spionat, Monsieur? tiam c dispunei de un eficient
serviciu de informaii. Dar n-am bnuit c-l folosii spre a m urmri.
Challais se prefcu a nu observa iritarea crescnd din glasul
amfitrionului.
Gerald, ascult-m cu luare-aminte. Ai s judeci la sfrit dac
trebuie s m condamni sau nu. Fcu o pauz, subliniind parc
nsemntatea cuvintelor pe care avea s le rosteasc, apoi continu.
La ora actual eti unul dintre cei mai importani oameni din Frana,
Gerald. i oamenii importani se afl n centrul ateniei generale. Este
adevrat c ai fost urmrit pas cu pas de agenii mei. Dar spre binele
tu. Spre a te feri de indiscreiile altor ageni, care te urmreau de
asemenea pas cu pas. Spre a-i afla slbiciunile i a le specula la
momentul potrivit.
Gerald i mpreun acuzator braele.
Interesant, foarte interesant. A putea s aflu i eu ce tii
despre mine?
Fapte mai recente, sau mai ndeprtate?
Pe cele ndeprtate le-am uitat i eu, replic Gerald cu rceal.
Acum o sptmn ai pierdut 50.000 de ludovici la un tripou.
Cunoatei i adresa?
Da. 31, Rue du Bac.
Amfitrionul zmbi ironic.
Presupun c ai fost scandalizat.
Challais ridic din umeri.
Scandalizat? De ce? Un om cu averea dumitale poate s piard
fr riscuri 50.000 de ludovici. Un milion cinci milioane.
Ai condamnat probabil legtura cu Mademoiselle Letellier.
138

E foarte firesc s ntreii legturi cu dansatoarele de la Oper.


Idila cu Virginie Letellier m-a deranjat dintr-un singur motiv. E
primejdios s intri n concuren cu motenitorul prezumtiv al
tronului.
Gerald i admir unghiile perfect manichiurate, degetele albe i
subiri, minile fine, acoperite n parte de dantelele manetelor.
Ducele de Berry m irit. E vulgar, infatuat, prost crescut.
Va fi totui regele Franei.
Nu pot dect s deplng Frana.
O ntrebare, Gerald.
V rog.
Nutreti oarecare sentimente acestei Virginie Letellier? Sau ai
fcut-o din bravad?
Gerald rse.
Nu vi se poate ascunde nimic, Monsieur. Am vrut s joc o fest
ducelui de Berry.
Challais cltin din cap.
Din nefericire, ai reuit.
i altceva ce-ai aflat? Ceva care s v scandalizeze.
Vizitatorul i desfcu braele, zmbind cu imens indulgen.
Nu uita, Gerald, c m-am nscut n secolul XVIII. Nimic nu m
scandalizeaz. Nici mcar prostia. Cci prea o ntlnesc la muli
oameni.
Amfitrionul surse. Discuia luase o ntorstur agreabil. Trebuia
s admit c Challais era nu numai abil, ci avea i vederi largi.
Atunci suntei gata s-mi dai un certificat de bun purtare?
Da i nu.
Am svrit deci i fapte inavuabile.
Inavuabile e un cuvnt tare. Cel mult nepotrivite.
Cutnd o poziie ct mai comod, Gerald se aez picior peste
picior.
Pot s aud i eu despre ce e vorba?
Eti vzut n compania unui dansator de la Oper. Alain
Dunois.
Ah, mi cenzurai prietenii.
Challais ridic iari din umeri.
Nu mi-a permite aa ceva. M supr ns comentariile altora.
tii cum i se spune dumitale i prietenului dumitale n saloanele din
Saint-Germain? i chiar n foaierul Operei? Castor i Pollux.
Gerald izbucni n rs.
139

Iat-m i n domeniul mitologiei. Ce poetic! n orice caz


comparaia nu poate dect s ne flateze.
Implicaiile echivoce ale comparaiei ar trebui s te pun n
gard, Gerald.
Calomniile nu m nspimnt, Monsieur, replic el cu
severitate.
De acord. Este ns preferabil s nu le alimentezi, crend
situaii susceptibile a da natere la interpretri ruvoitoare. in att
de mult la dumneata, Gerald, nct vreau s-i feresc de umbre
reputaia. Eti fiul lui Richard Sunderland. Dac ar fi numai acest
considerent, tot n-a ezita s m lupt cu ghearele i cu dinii pentru
a-i apra prestigiul.
Gerald surse. Cldura din glasul lui Challais i topise
animozitatea.
Cnd tatl meu student la Oxford era gzduit n casa
colegului su, lordul Eastleigh, credei c s-a gndit cineva la
implicaiile echivoce ale acestei prietenii?
Challais scoase din buzunar o tabacher de aur din care trase o
priz de tutun. Strnut. Vr tabachera n buzunar, apoi i scutur
jaboul de dantel.
Dac ai fi fost prieten cu un tnr de rangul dumitale n-ar fi
ridicat nimeni obiecii. Cnd i alegi ns prietenii dintr-o anumit
societate
Oamenii de art sunt o anumit societate?
Aceasta este concepia curent, Gerald. Nu o mprtesc. Sunt
ns de principiul c nu e nelept s te iei la trnt cu opinia
public.
Prerile unor snobi nu pot constitui opinia public.
Molire nu a fost socotit demn s se odihneasc dup moarte n
incinta unui cimitir.
De atunci concepiile au evoluat, Monsieur.
Bine. Renun s te mai contrazic. mi permit totui s-i dau o
pova. Poi s o primeti, cci sunt mai btrn dect dumneata.
Dac simi nevoia s te dezlnui, ascunde-te ntr-un turn ferecat cu
apte lacte. n viaa public s personifici ns virtutea. Numai aa
poi ctiga i pstra ncrederea celor muli. Dac cei muli n-au
ncredere n dumneata, nu vor avea ncredere nici n ntreprinderile
pe care le conduci.
Challais se ridic din fotoliu.
S revenim la Montrailles. Cred c n-ar strica unele msuri de
140

prevedere. N-ar fi ru s prseti pentru ctva timp Parisul.


Gerald fcu un gest de nepsare.
mi place s cochetez cu primejdia. Aceeai concepie a avut-o i
tatl meu.
O punea ns n slujba unei cauze.
Gerald nu rspunse. l amuzau eforturile, evident bine intenionate
ale contelui. Regreta c nu-i putea face o plcere, adoptndu-i
punctul de vedere.
Rmn la Paris, Monsieur.
Challais se apropie de cmin i ntinse minile, lsnd s i le
mngie cldura flcrilor ce dansau asupra unor butuci aezai
cruci pe un pat de jratec.
i mai aduc o veste, Gerald. Fratele dumitale Henry va sosi la
sfritul acestei luni la Londra.
Gerald se ridic brusc de pe canapea.
ine s-i plimbe incompetena i n Europa? Ce vrea?
S fac probabil ordine i dincoace de Atlantic.
Ordine? N-are dect s fac ordine la Londra. La Paris tim s
ne conducem i singuri. Statutul Casei Sunderland ne acord o
oarecare autonomie.
Challais rmase cu privirile aintite asupra focului. Pe chipul lui
luminat de vlvtaie plutea un zmbet bizar, pe care Gerald nu putea
s-l vad. Aruncase abil nada.
Cu minile la spate i cu privirile aintite n jos, Gerald se plimba
agitat prin camer.
Rezultatele politicii lui n Statele Unite sunt jalnice. N-am
participat nc la conducerea Casei Sunderland, dar aceasta nu
nseamn c nu m-am documentat.
Vom fi chemai i noi la Londra, spre a da socoteal de modul
cum am condus treburile n Frana i n Spania.
Vor fi convocai i Robert i Charles?
Evident.
Gerald se opri n faa ferestrei.
Bine. Voi merge i eu la Londra. Vreau s dau ochii cu Henry.
Challais rosti cu glas lipsit de culoare.
Va trebui s-i prezint o dare de seam asupra activitii
noastre. Mine de diminea m poi primi?
Gerald declar cu hotrre.
Nu e nevoie s v deranjai. Mine de diminea vin eu la
Banc.
141

Perfect. Am s te atept.
i consult ceasul.
mi permii s m retrag, Gerald? La dou am o ntrevedere cu
ambasadorul Spaniei. n problema piatrilor. mi dau mult de furc
spaniolii. Trebuie s primesc i pe emisarul Prusiei, un oarecare
domn Rother. Solicit un mprumut pentru ara sa.
Mine vom discuta i chestiunile acestea, Monsieur.
Challais salut, apoi se ndrept spre ieire. Gerald l conduse
pn n capul scrii. Cnd contele se aez pe pernele trsurii,
acelai surs bizar i lumina faa. Reuise s-l antreneze pe Gerald
mai repede dect i-ar fi nchipuit.
Gerald se napoie n bibliotec. n ncperea aceea imens,
tapisat cu zeci de mii de volume, gsea o atmosfer prielnic
meditrilor. Hotrrea lui de a-i inaugura activitatea la banc i de a
participa la discuiile ce urmau s aib loc la Londra, impunea o
analiz serioas a situaiei i un plan de aciune eficient i dinamic.
ncerca o emoie puternic la gndul c avea s se arunce n vrtejul
afacerilor. Atta timp ct trise tatl su, avusese impresia c toate
problemele se rezolvau de la sine. ntemeietorul dinastiei evolua cu
atta uurin prin hiul celor mai complicate situaii, nct prea
nzestrat cu puteri magice. Dup moartea acestuia, Gerald avusese
senzaia c se trezete ntr-un labirint n care primejdiile l pndeau
la fiecare cotitur. Trise un adevrat comar. i spusese c nu va fi
niciodat n stare s calce pe urmele printelui su. i lipseau,
desigur, priceperea, ndrzneala, anvergura, imaginaia acestuia. La
Oxford se adncise n studierea doctrinelor economice, a problemelor
financiare i industriale. Devorase tomuri peste tomuri, tratate peste
tratate, ca s ajung n cele din urm la concluzia c era tob de
teorie, dar c n practic n-ar fi fost bun de nimic.
Prin intermediul lui Charles de Montigny, alias Gaspard Bertaut,
eful serviciului de informaii pentru Frana, pe care i-l apropiase cu
tact diplomatic, i procura copii ale celor mai importante piese care
oglindeau activitatea Casei Sunderland, nu numai din Frana i
Spania, dar i din Imperiul Austriac, Anglia i Statele Unite. Bertaut
n-ar fi reuit s procure nesiosului Gerald amplele dosare cerute de
acesta, dac Jules Lafont nu i-ar fi pus la dispoziie arhivele sale
secrete n previziunea unor evenimente pe care le pregtea subteran
cu srg de crti.
Deasupra cminului din bibliotec se afla un tablou semnat de
Franz Hals. Reuniunea ofierilor i subofierilor din Corpul Arcailor
142

Sfntului Adrian. O pnz magnific pe care Richard Sunderland o


achiziionase din Olanda cu un pre fabulos. Gerald privise adeseori
acest tablou. La nceput cu admiraie. Apoi cu indiferena omului
care se deprinde pn i cu cele mai rafinate opere de art. Prezena
permanent n preajma sa a unor obiecte de o nalt valoare artistic
l fcuse s le accepte ca pe ceva de la sine neles. i aminti c tatl
su era capabil s admire de nenumrate ori acelai tablou, aceeai
mobil, aceeai statuet. Se apropie de pnza lui Hals. Voia s o vad
cu ali ochi. Cu ochii tatlui su. Poate n felul acesta va reui s se
identifice cu el.
Draperiile acopereau pe jumtate ferestrele, cufundnd tabloul
ntr-o penumbr care nu-l punea n valoare. Gerald ddu la o parte
draperiile. n lumina puternic a zilei, pnza lui Hals cpt brusc
via. Personajele adunate n jurul mesei, cavaleri pletoi cu veminte
de catifea, halebarde mariale i spade sclipitoare l invitau s ia loc
printre ei. Earfele purpurii, portocalii sau albastre, coleretele albe,
amidonate, tonurile calde ale mtsurilor, reliefate n clarobscurul
ncperii se revrsau ntr-o cascad de nuane, evocnd degradeurile
curcubeului.
Gerald contempla cu ncntare crescnd aceast capodoper a
artei olandeze. Tabloul l nvluia cu farmecul su pregnant,
reprondu-i parc indiferena lui de pn atunci. Gerald i promise
s se ocupe mai ndeaproape de magnificele piese care i mpodobeau
locuina.
Reconfortat, trecu la birou. Lu dosarul piatrilor spanioli i-l
rsfoi. De mine se va nhma la lucru. Contiina forei economice
de care avea s dispun i sporea ncredere n sine. Devenea
contient de propria sa importan. Avea senzaia c retriete
frmntarea luntric a tnrului rege Ludovic al XIV-lea n
momentul prelurii puterii.
Deodat izbucni n rs. Nu era att de infatuat nct s nu sesizeze
ridicolul acestei comparaii. Dei dac reflecta mai adnc, nici
puterea lui nu era neglijabil. Actualul suveran al Franei solicita
sprijinul financiar al Casei Sunderland, regele Spaniei cerea cteva
milioane de piatri, mpratul Austriei se ploconea n faa
atotputerniciei bancherilor, iar regele Prusiei cerea un mprumut care
s-i salveze ara.
Gerald desfcu dosarul. Citi cteva file, apoi l ls deoparte.
Trebuia s-i schimbe felul de via. Challais avea dreptate. i va
urma povaa. Va adopta o conduit auster.
143

Va fi un demn urma al tatlui su. Evident, exagerrile nu-i


aveau rostul. n viaa public va fi un model de cumptare. Avu ns
grij a-i face i unele rezerve mintale. i propuse s discute aceast
chestiune i cu Alain.
Alain! l preuia mai mult dect pe toi tinerii cu snge albastru,
nfumurai, superficiali, cu un lustru de cultur care le scotea i mai
mult n eviden prostia congenital. Elegana vestimentar, femeile,
jocul de cri i caii de curse constituiau singurele lor preocupri.
Fa de aceti tineri manifesta n societate o condescenden, uor
dispreuitoare, care i ndeprta toate simpatiile. Indiferent, prefera
s-i aleag prietenii din lumea oamenilor de art. n atmosfera
boem a tavernelor frecventate de actori, scriitori, muzicieni, pictori,
se lsa antrenat n discuiile pasionate dintre partizanii clasicismului
i adepii romantismului. Discuiile acestea degenerau uneori n
altercaii tot att de nverunate ca i conflictele dintre regaliti i
bonapartiti.
Gerald trimise un lacheu dup Alain. nchise dosarul cu
documente. l va cerceta mai trziu.
Alain apru plin de voioie. Fracul cenuiu cdea perfect,
mulndu-i supleea de balerin. Prul blond, ondulat, rvit cu
neglijen en coup de vent, dup moda lansat, de Monsieur de
Chateaubriand, se armoniza cu ochii albatri, limpezi, cu obrazul de
un oval desvrit.
Bun dimineaa, Gerald.
Bun dimineaa, Alain.
Gerald i oferi un pahar cu coniac.
Balerinul se ls s cad pe o canapea.
M uimeti, Gerald. Nu te tiam att de matinal.
n vreme ce-i sorbeau butura, pe chipul gnditor al amfitrionului
se aternu o expresie grav.
Alain, rosti Gerald, punnd paharul pe birou, a sosit momentul
s ne schimbm felul de via.
O scnteie de veselie sclipi n ochii lui Alain.
Vrei s ne clugrim? Perfect. Tu ai s ajungi cardinal. Cu
numele i rangul tu, poi aspira i la tiara papal. Iar eu, umil
iezuit, am s-i port la procesiuni coada mantiei de purpur. Noaptea
ns, adug el cu ton conspirativ, am s-i aduc pe ua din dos
dansatoare de la Oper. S-i aminteasc vremurile fericite de
odinioar.
Gerald izbucni n rs.
144

Cu tine este imposibil o discuie serioas.


Dragul meu, las seriozitatea pe seama altora. M-am fcut
dansator, ca s zbor ca un fluture aurit de polen i mbtat de soare.
Mi-ar plcea i mie s zbor ca un fluture, spuse Gerald cu
regret. Dar am i alte ndatoriri.
tiu. S aduci zilnic jertfe pe altarul Venerei, al lui Bachus i al
lui Priap
i pe altarul Bncii Sunderland i pe al Fabricii de armament de
la Nantes i
Alain ridic scrbit mna.
Destul, destul! Prea eti prozaic.
Am s te fac directorul meu de cabinet, zise Gerald.
Alain pufni n rs.
Eu, director de cabinet! M vezi pe mine n postur de
scriptolog S m transform din fluture n molie i n loc de polen s
m acopr cu praf Mulumesc. Nu e pentru mine.
Oferta mea rmne deschis.
Regret c trebuie s te refuz. Dac vrei, i-l recomand pe Balzac,
vecinul meu de camer. Scrie i ziua i noaptea.
A fost odat un greiere i o furnic.
Morala fabulei nu m impresioneaz. Prefer s mor cntnd,
dect s triesc transpirnd.
Gerald suspin.
Nesocotitule, nu vrei s-i asiguri btrneile.
Alain fcu un gest de nepsare.
Nu m gndesc nici s ating vrsta de treizeci de ani. Nu in s-l
concurez pe Mathusalem.
Nu te-ar ispiti s ajungi director de banc? S te bucuri
vrndu-i minile pn la coate n mormane de aur?
Aurului i prefer aplauzele Hm, poi concepe un bancher
balerin? N-a fi n stare s m lepd de dans nici dac m-ai numi
guvernatorul Bncii Franei.
Lacheul aduse un plic de proporii impresionante, ncadrat cu aur.
Gerald desfcu plicul i scoase o invitaie tiprit pe hrtie de
mtase. O citi, apoi o arunc pe mas.
Baronul James Rotschild are onoarea s m pofteasc la un
bal, rosti el subliniind cu dispre cuvintele baronul i are onoarea.
Alain lu invitaia i o privi cu admiraie pe ambele fee.
Ce somptuozitate!
Somptuozitate de parvenit, rosti sec amfitrionul.
145

Accepi invitaia?
Nu. Am altceva mai bun de fcut.
Pcat. Am s dansez i eu acolo. Rotschild a angajat ntreg
baletul Operei. Ai putea s vii pentru mine. S m vezi dansnd.
Gerald nclin uor capul.
Alain, argumentele tale sunt irezistibile. Am s-l onorez pe
Monsieur Rotschild cu prezena mea. Poate c pn la urm are s
regrete c m-a invitat.
Gerald nelegea s respecte programul de austeritate pe care i-l
impusese. Ca i Richard al II-lea al Angliei n clipa solemn a
ncoronrii, hotrse s rup definitiv cu frivolitile trecutului i s
afieze o sobrietate calm, plin de demnitate, nu numai n modul de
a se comporta, ci i n mbrcminte.
Dimineaa la ora opt, trsura lui cu patru cai, mnai de un vizitiu
n livrea, opri n faa intrrii Bncii Sunderland din Place Vendme.
Ar fi putut s-i fac apariia n cabrioleta sa preferat, cu un groom
mititel cocoat pe scaunul din spate, care s strige pietonilor
neateni: Pzea! Pzea!. Socotise c n aceast mprejurare solemn
era mai nelept s se foloseasc de o trsur elegant, dar sobr, n
ton cu noua sa postur.
Cnd urc scrile bncii, arbornd o manta neagr, cptuit cu
zibelin i un frac albastru-nchis, cu reflexe negre, avea o nfiare
att de solemn, nct oamenii i fceau instinctiv loc, urmrindu-l
ndelung cu privirea.
Challais l primi n cabinetul su, n prezena personalului
superior al bncii. Dup ce rosti cteva cuvinte de bun venit, l
conduse cu tot ceremonialul n cabinetul folosit de creatorul dinastiei
Sunderland, n timpul ederilor sale la Paris.
Gerald i ascundea emoia sub o afectat severitate, care i scotea
i mai mult n eviden flagranta-i tineree. nainte de a se aeza n
fotoliul tatlui su, se uit ndelung la obiectele pe care acesta le
folosise n timpul vieii. Climara Empire, cu lei de bronz, pana de
gsc, recipientul de onix cu cenu pentru uscat cerneala, mapa de
piele ncrustat cu blazonul marchizilor de Beauclair, sfenicul cu
douzeci de brae, aezat n partea stng spre a permite luminii s
cad n plin asupra documentelor i corespondenei aduse la semnat.
ntre ferestre se afla o comod din lemn de trandafir semnat de
Cressent. Peretele opus era acoperit n ntregime de un gobelin ce
nfia Vizita lui Ludovic al XIV-lea la manufactura regal a
146

mobilelor Coroanei, subiect care glorific munca att de preuit


ntre zidurile bncii. Un imens covor Savonnerie, cu un decor de o
excesiv bogie, acoperea parchetul.
Gerald se aez la birou. Gestul acesta cpt semnificaia unei
instalri pe tron. Dup ncheierea ceremoniei, Challais prezent o
dare de seam asupra activitii bncii de la moartea fondatorului ei.
Expunerea aceasta mbrca dou aspecte. n primul rnd legturile
bncii cu celelalte ntreprinderi controlate de Casa Sunderland, i n
al doilea rnd relaiile cu exteriorul
Banca Sunderland din Paris, art Challais n cadrul celui dinti
capitol, i coordona activitatea cu bncile Casei Sunderland din New
York, Londra, Viena i New Orleans. Activitatea bncii din Madrid,
controlat direct de banca parizian, fusese substanial restrns,
datorit condiiilor tulburi din Spania. n prezent se purtau negocieri
cu guvernul prusac, n vederea nfiinrii unei Bnci Sunderland la
Berlin. Banca de la Paris finana direct Fabrica de armament de la
Nantes, care-i dezvoltase considerabil activitatea n ultima decad,
datorit rzboaielor napoleoniene. Producia fabricii de la Nantes era
coordonat cu produciile fabricilor de armament First American
Gun Powder and Arming Factory din New Schenectady (U.S.A.),
Sunderland-Montorgueil Arming Factory din Cardiff (Anglia),
precum i cu fabrica de pulberi din Terrytown (U.S.A.). Referitor la
industria extractiv, Challais raport, c Richard Sunderland se
preocupase s achiziioneze zcminte de fier i de crbuni n Statele
Unite i n Anglia, neglijnd Frana. Din aceast cauz fabricile de
armament de la New Schenectady i Cardiff erau favorizate sub
raportul aprovizionrii cu materii prime. Challais art apoi c i sub
aspectul tonajului flotelor comerciale maritime, Casa Sunderland din
U.S.A. i Anglia dispunea de o net superioritate fa de Frana. Cele
trei antiere navale de la Long-Island, Bermuda i Jamaica erau de
asemenea plasate n America sau n imediata ei apropiere.
Organizarea defectuoas a transporturilor maritime efectuate sub
controlul birourilor din New York i ntr-o msur mai redus a celor
de la Londra crease adeseori serioase dificulti bncii din Paris n
afacerea piatrilor spanioli.
Faptul c rposatul dumneavoastr printe a preferat s pun
accentul pe activitatea Casei Sunderland din Statele Unite, explic
Challais n continuare, se oglindete i n faptul c a achiziionat trei
ziare, la New York, Boston i Philadelphia, New York Post, Boston
Herald i Evening News. Nu a gsit ns cu cale s fac investiii n
147

domeniul presei nici n Frana i nici n Anglia.


n reprourile abia deghizate pe care Challais i permitea s le
aduc ntemeietorului dinastiei Sunderland pentru preferinele sale
fa de Statele Unite se ascundea amrciunea francezului care-i
socotea patria nedreptit.
Challais, i zise Gerald, nu a reuit s se lepede de toate aceste
ieftine emoii patriotarde. Este devotat Casei noastre ns nu-i uit
originea francez. n concepia lui Gerald, toi cei care lucrau sub
egida Casei Sunderland trebuiau s se identifice cu interesele acestei
case, excluznd orice alte considerente, fie ele naionale sau de
familie. Evident, Challais fcea parte din vechea generaie, care nu
nelegea nc imperativele sistemului capitalist i nu concepea o
supunere total, fr rezerve, fa de atotputernicia acestui sistem.
Participase direct la crearea Casei Sunderland i aceasta l fcea s o
priveasc uneori cu o oarecare ngduin. Numai cei care se vor
nate mai trziu i vor tri n umbra ei aa cum locuitorii Tibetului
triesc n umbra Munilor Himalaia vor ti s i se prosterne fr
crcnire.
Gerald visa s dea o dezvoltare att de prodigioas Casei
Sunderland, nct s o transforme ntr-un imperiu economic. Acest
organism avea s se suprapun statelor naionale. Poate c viziunile
lui erau prea ndrznee. Gerald cobora ns din Richard Sunderland
i trise epopeea napoleonian. Se deprinsese i vad totul n mare.
Regretatul dumitale printe, continu Challais, a favorizat ns
Frana sub alt raport. A achiziionat palatul ducilor de Chaulnes din
Faubourg Saint-Germain i dou castele n Tourraine, mpodobindule cu nepreuite opere de art. Nu am menionat domeniile din
Normandie i din Provence. Trebuie s adaug i rscumprarea
proprietilor confiscate familiei Lusignan-Valois de ctre acoliii lui
Robespierre.
Ultima fraz din expunerea lui Challais atinsese un punct
nevralgic. Contele reproa probabil cheltuielile lui Richard
Sunderland. Dac sumele, acestea ar fi fost investite n afaceri,
situaia Casei Sunderland din Frana ar fi prut mai nfloritoare.
Datorit acestor cheltuieli, Gerald se vedea astzi stpn al tuturor
bunurilor pierdute de bunicul su, ducele de Lusignan-Valois.
Druindu-se lui Richard Sunderland, Andreea de Valois salvase
fr s urmreasc n mod expres acest lucru ntreaga avere a
familiei ducale de Lusignan. i Gerald profita cel dinti de pe urma
acestei stri de lucruri.
148

Challais, i zise el, a nceput s se ramoleasc, de vreme ce face


gaf dup gaf.
Contele prezent apoi un cont al cheltuielilor impuse de
ntreinerea palatelor Andreea din Veneia i Castelfranco din Roma.
Propuse ca n viitor banca din Viena s preia aceste cheltuieli.
Gerald se mpotrivi categoric.
Prefer s rmn n sarcina mea toate aceste cheltuieli. Palazzo
Andreea a fost druit mamei mele. Este firesc s m ocup personal de
ntreinerea lui. Iar palatul Castelfranco mi place cu deosebire. Dac
l-a trece n grija Bncii Sunderland din Viena, fratele meu Robert ar
putea s-i atribuie ntr-o zi proprietatea lui exclusiv.
Challais suspin. Gerald vdea aceeai trstur spre
grandomanie, care-l caracterizase i pe tatl su. Sentimentalismul
lui Gerald fa de Palazzo Andreea i dorina lui de a pstra palatul
Castelfranco, aceast imens i costisitoare cldire roman, i preau
deplasate.
Trecu apoi la al doilea capitol al expunerii sale. Relaiile cu
exteriorul. n privina aceasta activitatea Casei Sunderland din
Frana se caracterizase printr-o relativ stagnare.
Criza din 1818, determinat de manevrele temerare, nebuneti, ale
unor speculatori lipsii de simul rspunderii, lsase urme adnci.
Doi minitri de finane, contele Corvetto i baronul Louis czuser
victime ale atacurilor opoziiei. Baronul Louis fusese acuzat c voia
s transforme monarhia ntr-o republic n care capitalitii i
bancherii vor lua locul nobililor. n ziarul Dbats apruse un articol
care nvinuia pe speculatori i pe susintorii lor din guvern c au
pus Frana la mezat i c soarta acestei ri este legat de salturile de
hausse sau baisse ale valorilor negociate la Burs.
n aceste condiii, Banca Sunderland dduse dovad de
circumspecie, restrngndu-i operaiile i refuznd s acorde un
mprumut solicitat de stat.
Pe de alt parte, ncetarea rzboiului i noua er de pace fgduit
omenirii de ctre Congresul de la Aix-la-Chapelle determinaser o
scdere a comenzilor de armament. Fabrica din Nantes, care n
timpul campaniilor napoleoniene i extinsese considerabil
activitatea, se vedea acum n pragul unei crize de supraproducie. n
ultimul an lucrase n pierdere. Unii membri ai Consiliului de
administraie propuseser scoaterea n vnzare a fabricii.
Situaia se complica i datorit faptului c ultraregalitii cereau s
se sisteze onorarea oricror obligaii asumate de stat n timpul
149

Imperiului. Cu alte cuvinte, se preconiza a nu se mai achita nici


restanele datorate fabricilor care furnizaser armament i muniii
armatelor napoleoniene.
Nu numai n Frana, dar i dincolo de hotarele ei, Casa
Sunderland ntmpina dificulti. n Spania, guvernul pretindea
restituirea a douzeci de milioane piatri pe care Casa Sunderland i
ridicase din Mexic, fr a-i transfera Coroanei Spaniei, potrivit
conveniei ncheiate ntre defunctul Richard Sunderland i fostul rege
al Spaniei, Carlos al IV-lea. Guvernul de la Viena nu achitase nici
pn n prezent armamentul furnizat de Casa Sunderland armatelor
imperiale austriece.
Raportul se ncheia ntr-o not de pesimism. Lectura lui i
comentariile marginale duraser apte ore.
Dup edin, Gerald prsi nuc banca. Cunotea n mare
activitatea Casei Sunderland din Frana i din strintate, datorit
rapoartelor primite de la Montigny. Nu-i nchipuise ns c realitatea
era att de ntunecat.
Prnzi de unul singur la restaurantul Beauvilliers. Dup-amiaz
trebuia s se napoieze la banc pentru a primi pe ambasadorul
Spaniei i pe emisarul guvernului prusac.
Gerald se uita cu superioritate la ali tineri de vrsta lui, care-i
etalau cu spleen elegana vestimentar i i consumau energia
purtnd discuii n contradictoriu asupra vinurilor care pot nsoi un
Homard gratin la Dunkerquoise. Un tnr splcit cu jiletc de
satin auriu declara peremptoriu c un sancerre sau un muscadet
sunt singurele vinuri care nu ofenseaz gustul, n vreme ce
interlocutorul su, un proaspt membru al Jockey-Clubului susinea
c aceste virtui le posed numai un pouilly-fuiss ori un bergerac
sec.
Se napoie n Place Vendme la orele patru. Programul de lucru al
bncii dura de la opt de diminea la ase seara, cu o ntrerupere de
o jumtate de or la prnz.
Avu o dup-amiaz ncrcat. ntre patru i cinci se perindar efii
de serviciu. De la cinci la ase se consult cu delegatul Fabricii de
armament de la Nantes i cu consilierii pentru Europa i pentru cele
dou Americi. La ase primi pe ambasadorul Spaniei la Paris, care
repet demersurile marchizului de Mondjar la New York. Cu o morg
tipic spaniol, pretinse a i se achita o prim tran de 12 milioane de
piatri. Obieciunile lui Gerald i ale lui Challais i tiar elanul i
preteniile. Pn la urm, se rezum s solicite un mprumut de 50
150

milioane de franci.
Gerald primi apoi pe guvernatorul Bncii Franei, care-l felicit
pentru intrarea sa n lumea afacerilor. Dup acest preambul,
vizitatorul lans ideea unei colaborri mai strnse ntre Banca
Sunderland i Banca Franei. Avu grij s adauge, n trecere, c
Banca Rotschild se i oferise s-i acorde un sprijin substanial.
Gerald fgdui s analizeze cu toat seriozitatea aceast chestiune.
ntrevederea se ncheie ntr-o atmosfer cordial.
i fcu apoi intrarea baronul Wilhelm von Grafenstein, consilier al
Ambasadei Prusiei, nsoit de Christian von Rother, directorul
Trezoreriei statului prusac. Solemni i importani, cei doi brbai
propuser plasarea unui mprumut prusian de 50 milioane de taleri
pe piaa francez, prin intermediul Casei Sunderland. Baronul von
Grafenstein era scurt i gros. Sttea eapn pe marginea fotoliului i
i tergea din cnd n cnd cu batista transpiraia de pe fruntea-i
nalt, continuat de o chelie strlucitoare, ce oglindea lumnrile
din candelabre. Cravata nfurat pn sub brbie, fracul verde,
panglicile decoraiilor de la butonier, escarpenii de lac i accentuau
aerul oficial. Ochelarii cu rame ptrate nclecai pe nasu-i crn i
ddeau nfiarea unui demn i sever dascl.
Figura i comportarea lui Rother nu permitea s-i identifici
profesiunea. Putea tot att de bine s fie pastor, ofier n rezerv,
spier sau antreprenor de pompe funebre. mbrcat n negru,
nmnuat, cu plria cilindru pe genunchi, sttea bos, micndui doar buzele.
Spre deosebire de cei doi vizitatori, Challais personifica
amabilitatea i vioiciunea francez. n cursul discuiilor preliminare,
Gerald avu timpul s-i analizeze interlocutorii. n ciuda nfirii lor
deosebite, aveau cteva trsturi comune: abilitatea, iretenia, o
adnc pricepere a afacerilor. Gerald i spuse c avea multe de
nvat de la aceti corifei att de deosebii la nfiare.
Herr Rother rezum n sfrit condiiile n care el i colegul su
vedeau posibil lansarea mprumutului. Un rabat de 10%
subscriitorilor i un comision de 5% Bncii Sunderland. Adug c
statul prusac prezenta toate garaniile, c spiritul de economie al
germanilor era proverbial, i c Banca Sunderland n-ar avea dect de
ctigat de pe urma lansrii acestui mprumut. Se grbi s adauge
c, n cursul anului 1818, Casa Rotschild din Londra lansase pe
piaa britanic un mprumut prusian, care dduse cele mai frumoase
rezultate.
151

Challais se pregtea s dea replica, dar spre marea lui


surprindere, Gerald ntr n discuie fr s-l consulte. Calm, stpn
pe sine, alegndu-i cuvintele, Gerald i exprim satisfacia fa de
ncrederea artat de guvernul regal al Prusiei i asigur pe emisarii
acesteia c era gata s ajung la un acord satisfctor pentru ambele
pri. Ceva mai mult, se art dispus s lanseze un mprumut de
dou ori mai mare dect cel solicitat de Berlin.
Declaraia lui strni oarecare agitaie. Grafenstein se rsuci pe
fotoliu, iar Rother i mpreun minile deasupra plriei. Amndoi
se strduiau s-i ascund satisfacia. Negocierile avansau ntr-un
ritm neateptat de rapid i de mbucurtor.
n acel moment czu ns bomba.
Trebuie s fac ns unele rezerve, spuse Gerald.
Grafenstein se ncrunt uor. Rother nu-i schimb expresia feei.
Ce surprize le pregtea acest tnr bancher pe care-l socotiser la
nceput neexperimentat i nduiotor de tnr.
Rabatul de 10% propus de dumneavoastr va fi majorat la 30%.
Subscriitorii au dreptul la unele avantaje. De ce i-ar plasa banii n
titluri prusiene cu 90%, cnd pot obine titluri franceze cu 70%? Pe
de alt parte banca pretinde un comision de 5% i o dobnd de 7%.
Herr Rother rspunse cu aceeai curtoazie c un rabat de 30% nu
poate fi luat n considerare. C n cazul unei derobri a Casei
Sunderland s-ar putea adresa oricnd unui consoriu de bancheri,
bucuroi s sprijine mprumutul prusian.
Din nenorocire pentru Rother, Gerald cunotea perfect situaia
Prusiei, datorit documentelor furnizate de Montigny cu
complicitatea lui Lafont. tia c faimosul consoriu invocat de Herr
Rother nu era dect o sperietoare. Finanele Prusiei se aflau ntr-o
stare jalnic. Rzboaiele purtate cu Napoleon sectuiser regatul. Nu
numai statul propriu-zis, dar i populaia se zbtea ntr-o srcie
cumplit. mprumutul negociat la Londra de ctre Nathan Rotschild
nu fusese dect o pictur de ap ntr-un deert. Gerald tia precis
c poziia Casei Sunderland n aceste negocieri era extrem de
puternic.
Rother sperase c obieciunile sale vor avea un oarecare efect.
Intransigena lui Gerald, care se mrgini s declare c nu poate
accepta un rabat sub 30%, puse capt discuiilor preliminare.
Grafenstein i Rother nu rupser punile. Rmase ca negocierile s
fie reluate a doua zi, la orele ase dup amiaz.
n seara aceea, Challais prsi posomort, sediul bncii. Ajunsese
152

la concluzia c rolul su de conductor al Casei Sunderland din


Frana ncetase pentru totdeauna. Socotise c va fi pentru Gerald o
eminen cenuie, sau c vor renvia pe trm bancar raporturile
dintre Richelieu i Ludovic al XIII-lea. Gerald demonstrase ns c se
poate lipsi de tutela unui mentor i c nelege s rmn singur
stpn.
Cnd ajunse acas, Challais avu o surpriz. n jurul mesei din
sufragerie l ateptau civa prieteni, invitai nc din ajun la un
dineu intim. Uitase ns de existena lor n cursul acelei zile att de
grele.
n timpul cinei, participarea lui la conversaie fu aproape nul.
Banca aceasta a ajuns s-l obsedeze pe bietul nostru Amaury,
exclam vrul su contele dAmville, un desvrit om de lume care
dispreuia munca sub orice form.
Challais i ridic ochii din farfurie, pe care o fixase pn atunci ca
i cnd ar fi ncercat s citeasc viitorul ntr-o sfer de cristal.
Preocuprile mele din clipa aceasta se nvrtesc n jurul unui
miracol.
Miracolele nu mai sunt la mod, scumpe Amaury, interveni
rotofeiul viconte de Barante, dup ce i goli paharul de Chablis.
Azi am trit totui un miracol, strui amfitrionul. Am avut
senzaia c n preajma mea se afl un om ieit din groap. Da, da, nu
rdei. Un om napoiat din purgatoriu ca s transforme ntr-un infern
viaa unor biei emisari ai Prusiei. Astzi, Gerald Sunderland de
Lusignan-Valois mi-a demonstrat c un tnr de douzeci de ani,
purttor al unui titlu ducal, poate fi un acal al marii finane.
Richard Sunderland, pe care l-ai cunoscut cu toii, raiona azi prin
creierul fiului su, vorbea prin gura acestuia, aciona mprumutnd
fiina sa urmaului su Eram nspimntat. Aveam n preajma mea
o fantom ca chip de om
Atenie, Amaury, l ntrerupse dAmville. N-ai citit cumva de
curnd o carte despre cultul Voodo din Haiti? Te-au impresionat
probabil acei zombi readui la via de geniile rele spre a-i folosi ca
sclavi
Challais i muie buzele n paharul cu Chablis.
Nu, Gerald Sunderland nu este un zombi. Nu-i dicteaz nimeni
comportarea. Este foarte voluntar i, mai ales, nspimnttor de
lucid. O luciditate care ine de domeniul supranaturalului. Ai
impresia c acioneaz instinctual ca un somnambul care evolueaz
pe marginea unei streini la o nlime ameitoare. Numai aa i poi
153

explica ndrzneala cu care se avnt n cele mai primejdioase


situaii. Dac l analizezi, i dai seama ns c e de o inteligen i de
un fanatism diabolic. l depete i pe tatl su.
Nu crezi c i galopeaz imaginaia? l ntrerupse scepticul
Barante.
Nu. Deopotriv cu Nathan Rotschild, acest evreu incult, care a
reuit s ngenunche City-ul, Gerald este produsul unei lumi care se
dezvolt exploziv. Lumea capitalist.
Prinul de Beauffremont i nfipse furculia n muchiul de
cprioar etalat n farfuria de Saxa mpodobit cu blazonul conilor
de Challais.
n cazul acesta e un renegat al propriei sale clase. Ca i tatl
su, Dumnezeu s-l odihneasc.
De mortuis nihil nisi bonum, complet pios episcopul de Reims,
ducnd la gur, ca pe o sfnt cuminectur, o delicioas ciozvrt
de fazan.
Prinul de Beauffremont i terse cu ervetul de dantel buzele
unse de grsimea vnatului.
S schimbm subiectul. M deprim
n ziua urmtoare discuiile dintre Gerald i emisarii Prusiei fur
reluate ntr-o atmosfer ncordat. Grafenstein i Rother declarar c
nainte de a da un rspuns definitiv, trebuiau s refere guvernului
regal contrapropunerile Casei Sunderland. Acceptarea acestora n
ntregime ar fi extrem de oneroas pentru Prusia. Ar nsemna pur i
simplu ca din mprumutul nominal de 100 milioane taleri, Trezoreria
s nu se aleag n mod practic dect cu 50 de milioane. Mai ales dac
se inea seama i de calculul dobnzilor excesive pretinse de banc.
Gerald ascult cu atenie argumentele lui Grafenstein. Replic
suav:
Credeam c vei aprecia moderaia Casei noastre, care v-a cerut
un rabat de numai 30%. Vreau s v reamintesc c n planul
imprimat, destinat publicului, de ctre Monsieur Nathan Rotschild
pentru lansarea mprumutului prusian, Banca Rotschild i-a rezervat
un pre de emisiune de 60, cu alte cuvinte un rabat de 40%.
Discuiile au plecat de la un rabat de 40%, rspunse
Grafenstein cu impuntor calm. n urma discuiilor purtate, i-a
redus preteniile la mai puin de 30%. Prima jumtate a
mprumutului trebuia emis la 70, jumtatea soldului la 72 i
ultimul sfert la 75. Banca Rotschild a renunat pn la urm i la
154

comision.
Gerald zmbi.
Banca Rotschild avea motive puternice s fie conciliant. Dorea
s obin o intervenie a cancelarului Hardenberg pe lng Dieta
Federal de la Frankfurt, foarte ostil comunitii izraelite i mai ales
familiei Rotschild.
Grafenstein se cufund ntr-o tcere demn, lsnd lui Rother
sarcina s rspund. Directorul Trezoreriei se ateptase, ca
exigenele Casei Sunderland s fie ridicate. Mai tia c marile bnci
de la Londra i Amsterdam angajate n negocieri cu Austria pentru
un mprumut de 30 milioane florini, erau actualmente indisponibile.
n ajun primise un mesaj de la Cancelarul Hardenberg care
sublimase de dou ori urmtorul pasagiu: Avem neaprat nevoie de
bani. Existena statului este n joc. Atept cu nerbdare veti asupra
negocierilor pe care le purtai. Acionai cu pruden, dar i cu
fermitate. De dumneavoastr atrn soluionarea unei crize
financiare extrem de grave.
Von Rother i ddea seama c Prusia trebuie s se resemneze a
trece pe sub furcile caudine. n acelai timp ns trebuia s reziste
bineneles de form pentru a smulge ct mai multe concesii
interlocutorilor.
n consecin, declar c preteniile Casei Sunderland depeau
limitele mandatului ncredinat de Berlin celor doi delegai ai si i c
acetia trebuiau s obin noi instruciuni.
nainte de nchiderea edinei, Gerald le declar c ar fi dispus s
fac unele concesii n ceea ce privete rabatul, dobnda i eventual
comisionul, dac Prusia ar achiziiona n cadrul mprumutului
armament francez i ar acorda un regim preferenial n ceea ce
plivete taxele de vam produselor Casei Sunderland.
Grafenstein i Rother schimbar o privire rapid, care nu scp lui
Gerald. Ultimele dou propuneri erau primejdioase. Regele Prusiei
inea s ncurajeze industria naional de armament, ncredinnd
fabricii de puti de la Spandau cele mai importante comenzi. A doua
condiie era, i mai grea.
Prusia n-ar accepta niciodat un regim al capitulaiilor, care s
o pun pe acelai plan cu decadentul Imperiu Otoman, replic el sec.
Cred c m-ai neles greit, rosti Gerald cu curtenie. Casa
noastr nu cere privilegii, ci posibilitatea de a-i dezvolta desfacerea
produselor sale nluntrul Prusiei n condiiile unor avantaje
reciproce.
155

Grafenstein i Rother convenir, fr s se consulte, c formularea


frazei era att de vag, nct ar fi fost primejdios s intre n discuia
ei, nainte de a cpta preciziuni. i punea pe gnduri un singur
lucru. i Anglia i Rusia ceruser, nu de mult, o scdere a tarifelor
vamale prusiene. Nu cumva Anglia acionase n urma unor presiuni
ale Casei Sunderland?
Discuiile din ziua aceea se ncheiar cu asigurri reciproce de
prietenie. nainte de a se despri, stabilir s se ntlneasc din nou
la sfritul sptmnii.
Ningea potolit, cnd Gerald plec de la banc spre cas. Pe strzi,
prin curi, pe acoperiuri, se aternuse un strat argintiu de omt.
Fulgii de zpad sclipeau discret n lumina felinarelor. Roile trsurii
clcau parc pe vat. Caii scoteau pe nri fuioare de aburi care se
topeau n aerul ngheat. Frigul izgonise lumea de pe strzi.
Ferestrele caselor erau luminate ca de srbtoare. Gerald i nveli
mai strns picioarele n cuvertura mblnit cu samur.
Se integrase att de bine n noua lui existen, nct aproape c
uitase de Alain. Mine va trimite dup el. Vor cina mpreun, apoi vor
merge la Oper.
n preajma Senei se lsase o vast draperie de cea. Cnd trsura
ajunse pe pod, Gerald avu senzaia c se afl pe o nav astral, pe un
covor zburtor ce plutea peste o mare alburie de nori.
ndat ce ptrunse n cartierul Saint-Germain, draperia de cea
se ridic. Pe Rue de Bac nu se vedea urm de om. Ninsoarea cdea
tot mai deas. Trsura coti pe Rue de Varenne. Gerald abia atepta
s ajung acas i s se aeze pe un fotoliu n faa focului din cmin.
Adora cldura. Visa s plece ntr-o lung cltorie pe Mrile Sudului.
Insulele paradisului, descrise cu entuziasm de exploratori, i
nflcrau imaginaia. Persoanele din anturajul su se strduiser
s-i schimbe gndul. Era proaspt n mintea tuturor sfritul
nprasnic al lui Francis-Andrew, care murise de cium n India.
Trsura opri n faa porilor de fier ale palatului. n vreme ce
portarul se grbea s le deschid, cineva btu n geamul portierei din
dreapta. Surprins, Gerald deschise portiera. Un brbat potrivit la
statur, mbrcat ntr-o manta croit ofierete, salut, ridicndu-i
cu un gest larg plria cilindric.
Presupun c am de a face cu Monsieur Gerald Sunderland?
Strinul vorbea cu accent strin.
Gerald nclin din cap.
156

Sunt maiorul Antonio Rodriguez de la Serna. V rog s-mi


iertai ndrzneala. Trebuie s v vorbesc.
Gerald l privi cu mirare. Nu-i desluea bine chipul prin reeaua
fulgilor de zpad.
Nu putei veni mine la banc?
Este o chestiune de via i de moarte, strui strinul.
Gerald sttu o clip n cumpn. Rosti:
Fie. Poftii lng mine.
Maiorul de la Serna se urc n trsur. Portarul deschisese ntre
timp porile. Trsura strbtu aleea central i se opri n faa scrii
palatului.
Gerald i nsoitorul su i lepdar n vestibul mantalele.
Amfitrionul l pofti n bibliotec. Se aezar n faa focului din cmin
care le mpurpura chipurile.
Vizitatorul avea n jur de patruzeci de ani. Obraz tbcit de
vnturi, trsturi adnci, ochi ptrunztori, musta subire, alur
eapn de militar de carier.
Monsieur de la Serna, v ascult.
Strinul scoase din buzunar un portofel plin cu documente.
Aici se afl scrisorile mele de recomandaie.
Precizai mai nti scopul vizitei dumneavoastr.
Ei bine, am s fiu laconic. Doresc s cumpr treizeci de mii de
puti, aptezeci de mii butoiae cu pulbere i patruzeci de tunuri.
Gerald zmbi.
i pentru asta ai venit la mine? Trebuia s luai legtura cu
Monsieur de Chastellux, directorul Fabricii de armament de la Nantes
sau cu reprezentana din Paris.
Maiorul i netezi mustaa.
Am stat de vorb cu persoanele menionate de dumneavoastr.
Nu am primit un rspuns favorabil.
Gerald ridic din umeri.
Poate c posibilitile de plat
Maiorul l ntrerupse.
Pltesc imediat preul fixat de dumneavoastr.
Atunci nu neleg impedimentele.
Vizitatorul i sprijini coatele de braele fotoliului.
Sunt reprezentantul colonelului Don Rafael del Riego, eful
micrii de eliberare, a poporului spaniol, rosti el cu solemnitate.
Gerald pstr o clip tcerea.
Se uit la flcrile care mistuiau vioaie butucii groi, mpodobii cu
157

rubine de jar.
Am neles. mi explic acum i refuzul celor cu care ai intrat n
contact. Guvernul francez nu ne va acorda niciodat licen pentru
vnzarea de armament unei micri ostile regelui Fernando al VII-lea.
Nu trebuie s uitai, Monsieur de la Serna, c Europa este dirijat azi
de Sfnta Alian. i c un pronunciamento cu caracter democratic
nu are nicio ans de a fi sprijinit din afar.
tiam acest lucru, replic senin maiorul. De aceea am i venit la
dumneavoastr. Casa Sunderland a sprijinit micarea de eliberare a
popoarelor din America Latin. Toat lumea tie acest lucru.
Gerald se feri s explice maiorului c rolul Casei Sunderland n
cadrul luptei de independen a coloniilor spaniole nu era ctui de
puin dezinteresat. n Europa ns lucrurile se schimbau. Metternich,
campionul absolutismului regal i corifeul Sfintei Aliane era
omniprezent. A-i nfrunta puterea era iraional.
Apoi Gerald nu era un simpatizant al revoluionarilor. l ispitea
oferta maiorului de la Serna sub aspectul ei pur financiar. Astzi,
cnd stocuri ntregi de arme zceau n depozite, fr a gsi
cumprtori, tranzacia aceasta era providenial. Delegatul lui Riego
declarase c nu se va tocmi la pre nc un punct ctigat.
S presupunem c am gsi un mijloc de a eluda controlul
autoritilor franceze, spuse Gerald. Cine efectueaz transportul?
Dispun de navele necesare, zise maiorul.
i dac vreuna din navele dumneavoastr este capturat de
englezi, sau de francezi? Cum justificai transportul? i marca
fabricii de pe arme? Trebuie s convenii i dumneavoastr, continu
Gerald, c ne-am plasa ntr-o situaie extrem de grav dac s-ar
constata c am scos arme din Frana, fr licen din partea statului.
Sanciunile ar fi grele.
Nici una din navele noastre nu va fi capturat, rspunse de la
Serna. Dac prin imposibil, vreuna din ele s-ar vedea ameninat de
a cdea n mna inamicului, s-ar proceda imediat la aruncarea
armelor n mare, sau dac n-ar fi timp pentru aa ceva, s-ar lua
msuri pentru scufundarea navei.
Gerald i trecu mna peste frunte.
Mine sear, la aceeai or, v atept tot aici. Vreau s studiez
aceast chestiune, nainte de a v da un rspuns definitiv.
Chipul vizitatorului se lumin. Amfitrionul i lsa o poart
deschis.
Sunt gata s achit imediat cincizeci la sut din comand.
158

Bine. Aceast problem o vom discuta dac va fi cazul


mine.
Gerald se ridic din fotoliu. Se ridic i maiorul de la Serna. i
mulumi pentru bunvoin i se retrase.
Gerald se afla la sfritul cinei cnd i fcu apariia contele de
Challais. Vizitatorul prea preocupat. Accept benedictina oferit de
gazd. Art cu un gest servitorimea care se afera n jurul mesei.
A dori s stm puin de vorb, spuse Challais.
Gerald i ddu asentimentul, nclinnd din cap. Fcu un semn
majordomului, care prsi ncperea, urmat de ntreg personalul de
serviciu.
Acum un sfert de or a plecat de la mine, Angls, prefectul
poliiei, zise Challais.
i? rosti Gerald fr s manifeste un interes deosebit.
Angls a primit dispoziii precise din partea ducelui de Berry s
rstoarne cerul i pmntul pentru a identifica i aresta pe asasinul
lui Montrailles. Prefectul mi-a destinuit c poliia nu dispune pn
n prezent de probe care s-i permit a dispune arestri. Aceasta nu
nseamn c nu ar poseda unele informaii. Bineneles, refuz a le
da crezare.
Aha!
L-am reinut la cin, continu Challais, i dup desert, am jucat
pichet. Am avut grij s pierd o sut de mii de franci.
Foarte bine. Trecei-i la cheltuielile de reprezentare.
Challais i degust benedictina.
Excelent! rosti el cu satisfacie. Pe Montigny, alias Bertaut, lam pus la lucru. Agenii lui au misiunea s scoat copii dup toate
piesele dosarului Montrailles, aflate n casa de fier a lui Angls.
Gerald nclin iari din cap.
Puteam s-i aduc toate acestea la cunotin i n cursul zilei
de mine, spuse Challais. Am socotit ns necesar i te previn nc
din noaptea aceasta, dintr-un ndoit motiv. n primul rnd pentru a
te ruga s-i pui n gard prietenii. n al doilea rnd spre a lua
msuri de ndeprtare provizoriu, desigur a vizitiului care a
asistat la duel.
Ideea nu e rea, conveni Gerald. l expediez la New York. Voi gsi
un pretext.
Se strduia s-i pstreze calmul, dei n sinea lui fierbea. Era
furios fiindc ducele de Berry ddea proporii unui incident fr
importan, numai pentru c una din amantele lui era n cauz. El,
159

Gerald Sunderland, duce de Lusignan-Valois, avea deci un dosar n


arhivele poliiei, ca orice borfa, fiindc un imbecil care ajunsese
prin jocul unor circumstane motenitor prezumtiv al tronului
Franei, voia s-i rzbune coarnele crescute pe augusta-i frunte.
Fiindc tot ai venit, Monsieur de Challais, zise Gerald, am s v
pun o ntrebare. Cunoatei pe maiorul de la Serna?
A ajuns i la dumneata? exclam vizitatorul. Nu m mir.
Extraordinar om! De cteva zile nu mai scpm de el. S-i spun
despre ce e vorba
Mulumesc. tiu totul. i vei accepta oferta.
Challais clipi uluit.
Iart-m, Gerald, dar e imposibil. Nu vom primi licena de
export
Gerald mtur cu un gest toate argumentele contrarii.
Hotrrea mea e definitiv, Monsieur de Challais.
Gndii-v la riscuri, strui ofensat contele, vorbindu-i de data
aceasta la persoana a doua, plural.
Am cntrit argumentele pro i contra. Comanda va fi executat
n felul urmtor: Vei livra puti de modelul celor folosite n armatele
imperiale. Dac vor cdea n mna adversarilor lui Riego, se va spune
c sunt arme rmase n Spania pe timpul campaniilor napoleoniene.
i transportul?
l asigurm tot noi. Ca s fim siguri c, n cazul unei iminente
capturi a navei, toat ncrctura, va fi n prealabil aruncat n mare.
Vom realiza beneficii i de pe urma transporturilor.
Nu dispunem de nave
Le cerei din Anglia. Casa Sunderland din Anglia dispune de o
flot comercial care v poate acoperi provizoriu toate nevoile. i
aceast inferioritate trebuie s nceteze. Nu fac aceast observaie
inspirat de sentimentalisme naionale; am n vedere numai un
echilibru al factorilor menii s asigure progresul armonic al Casei
Sunderland, indiferent de fruntariile statelor respective.
A i nceput s vorbeasc n numele ntregii Case Sunderland,
reflect Challais. Prevd o apropiat i foarte dur ciocnire cu eful
dinastiei.
Voi ntocmi un studiu asupra necesitii nzestrrii Casei
noastre cu o flot comercial corespunztoare necesitilor. Referitor
la comanda lui de la Serna, reveni Challais la atac, trebuie s v
amintesc c autoritile vamale sunt de o severitate
Gerald zmbi ironic.
160

Dac vrei s m convingei, cutai alte argumente, Monsieur


de Challais. Severitatea vameilor i a grnicerilor francezi e o
parodie. Pltii-i! Avei fonduri de reprezentare. Folosii-le!
Contele suspin. i ddea seama c era inutil s mai lupte. Gerald
proceda exact ca tatl su. Aa vreau, aa fac
Balul baronului James de Rotschild reprezenta, un eveniment
monden de o importan deosebit. Cu dou sptmni nainte de
data fatidic, lumea elegant a Parisului intrase n fierbere. Invitaiile
erau ateptate cu emoie. Cel care nu primea cartonul cu chenar
aurit, se putea considera dezonorat, declasat. Se tia c printre
invitai vor figura membri ai familiei regale, guvernul, corpul
diplomatic, reprezentanii de frunte ai armatei, ai lumii politice i ai
artelor, dar mai cu seam crema nobilimii franceze. naltele doamne,
podoabe ale cartierului Saint-Germain, i pregtiser toaletele cele
mai somptuoase.
Patru mii de persoane primiser invitaii. Se presupunea c pe
lng cei patru mii de privilegiai ai sorii, intrai n posesia
cartoanelor cu chenar aurit, se vor strecura n saloanele baronului
un mare numr de indezirabili. Se prevzuse un serviciu de ordine.
Poliiti deghizai aveau s circule printre oaspei pentru a feri
bijuteriile frumoaselor doamne de ateniile nedorite ale pungailor.
Tolnit pe o canapea, Alain Dunois urmrea laborioasele operaii
ale valetului britanic, care desvrea toaleta lui Gerald. Dansatorul
purta un frac viin putred i pantaloni ivoire colani.
Snobi mai sunt i oamenii, vorbea Gerald cu veninoas ironie,
n vreme ce valetul i nfur cu art cravata ampl de mtase
neagr. Toi tiu c James de Rotschild nu este dect un parvenit
vulgar i incult. Mai tiu c proasptul su titlu nobiliar nu
ncoroneaz eroice fapte de arme sau mari servicii aduse statului n
domeniul politic, ci este rezultatul unor prozaice operaii de camt
ce-i drept de mare anvergur i a subvenionrii unor nalte
personaje n frunte cu ilustrul Friedrich von Gentz, eminena cenuie
a i mai ilustrului cancelar Metternich. Toi oamenii care ceresc azi
o invitaie nobilului James Rotschild
De Rotschild, l corect Alain. Ai uitat particula.
Pardon, rectific, de Rotschild, relu Gerald. Toat lumea aceasta
n-ar fi catadicsit ieri s arunce o privire btrnului Mayer Amschel
Rotschild, pater familias.
Gerald i examin n oglind fracul albastru cu nasturi de
161

diamante, jiletca de mtase alb, pantalonii colani, cu lampas i


sous-pieds-uri negre, pantofii escarpeni de lac. n contrast cu
simplitatea de o rar elegan a costumului, albul strlucitor al
plastronului i manetelor de dantel ddeau ansamblului
vestimentar o not de exuberan tinereasc.
The Blue Boy! exclam cu ncntare Alain, n vreme ce admira
tietura impecabil a fracului albastru, miracolul artistic al nodului
cravatei. Gerald, eti replica modernizat a celebrului adolescent n
albastru. Cine l-a pictat? Reynolds, Wright, Raeburn?
Gainsborough.
Ai s faci furori la Rotschild, declar Alain cu entuziasm.
Gerald rspunse cu superb nepsare:
M sinchisesc att de puin de impresia pe care am s-o fac,
nct m ntreb dac n-ar fi mai amuzant s m duc la Oper.
Riti s fii singurul ocupant al lojilor, Gerald. Nu uita. Mi-ai
fgduit c vii s m vezi dansnd.
Ai dreptate. Uitasem.
Alain se uit la ceasul su de argint.
Trebuie s plec. M tem s nu ntrzii. Cred c la ora asta,
corpul de balet se i afl la Rotschild acas.
Nicio grij. Te conduc cu trsura.
Se apropie de balerin i spre mirarea acestuia i lu ceasul din
mn, l examin pe toate feele, apoi cu o expresie de dezgust l
arunc n cmin
Gunoiul acesta nu e pentru tine, Alain, rosti el, ndreptndu-se
spre un dulap cu bijuterii, replic a celebrei piese create de
Schwerdfeger pentru regina Marie-Antoinette. Scoase dou ceasuri de
aur ncrustate cu briliante. Alege, Alain! Care-i place?
Balerinul se uit uluit la cele dou ceasuri, autentice obiecte de
art.
Sunt att de frumoase, nct nu pot s m hotrsc, rspunse
el.
Atunci ia-le pe amndou, zise Gerald punndu-i-le n mn.
James, se adres el valetului, d-mi alt ceas. i s trag trsura la
scar.
Cnd ajunser la reedina lui James Rotschild, sute de caleti,
cupeuri i berline se perindau prin faa intrrii monumentale,
scldat n lumina lampioanelor multicolore. Turma de oaspei era
luat n primire de o armat de lachei, ndrumat spre garderob,
apoi mpins de-a lungul unui somptuos itinerar alctuit din galerii,
162

scri i saloane, pn n ncperea de parad n care James de


Rotschild i soia sa fceau onorurile casei.
Veni n sfrit i rndul trsurii lui Gerald s trag n faa intrrii.
Gerald prezent invitaia. Alain fu invitat s foloseasc a doua
intrare, rezervat artitilor angajai s se produc n faa oaspeilor.
nsoitorii mei nu intr pe ua de serviciu, rosti Gerald cu
autoritate, lundu-i de bra prietenul.
Lacheul de la intrare voi s ridice obiecii, dar majordomul care l
dirija i fcu un semn discret s se dea la o parte.
Dragul meu Alain, rosti Gerald n vreme ce-i lsa la garderob
capa dublat cu hermin, Monsieur Beethoven a stabilit definitiv
protocolul rezervat artitilor care-i dau concursul la reuniunile
mondene. N-ai s derogi tocmai tu, folosind intrarea din dos.
mpini, mbrncii, purtai uneori pe sus de puhoiul de invitai,
ajunser n dreptul gazdelor. Rotschild l ntmpin cu excesiv
amabilitate. Gerald i strnse cordial mna, fcu un compliment
doamnei, apoi ntrzie cteva clipe, admirnd prin lornionul su
marea cruce ncrustat cu diamante, care mpodobea pieptul
baronului.
Superb decoraie, Monsieur de Rotschild! V-a costat mult?
Afrontul nu scp celor din apropiere, care schimbar priviri
semnificative. Gerald Sunderland se comportase ca un adevrat
dandy care calc n picioare cele mai cotate valori.
Amfitrionul nu-i manifest combativitatea i rspunse cu politee:
Decoraia aceasta reprezint un semn de bunvoin al
Majestii Sale mpratul Austriei.
Prin aceast replic moderat, Rotschild l obliga pe Gerald fie s
bat diplomatic n retragere, fie s supraliciteze, fcnd eventual o
remarc ofensatoare la adresa suveranului Austriei, ceea ce i-ar fi
atras desigur unele dezagremente.
Cred c ai fi preferat o dobnd sporit unui asemenea obiectiv
decorativ, ripost Gerald cu inimitabila-i politee, care ustura mai ru
dect o fichiuire de bici.
Schimbul acesta de amabiliti, repetat din gur n gur, fcu
ocolul saloanelor.
Gerald Sunderland e mai caustic dect Beau Brummell, rosti
zmbind cu indulgen bancherul Jacques Laffitte, cruia nu-i
displcuse bobrnacul nghiit de rivalul su. n noaptea aceea se feri
ns de vecintatea lui Gerald, spre a evita eventuale sgei,
pgubitoare chiar i pentru cele mai solide reputaii.
163

Gerald era nconjurat de un numeros grup de tineri, care se


nvrteau n jurul lui ca fluturii, strduindu-se s-i copieze elegana,
manierele i ndrzneala replicilor. Printre acetia se remarca un
frumos adolescent, subire ca o tij de trestie i mbrcat cu o
elegan discret.
Adolescentul ceru s fie prezentat lui Gerald. Un vr al acestuia,
vicontele de Clisson, i mplini ruga.
Gerald, d-mi voie s-i prezint pe Alfred dOrsay, ultimul tu
admirator. Alfred, vei avea multe de nvat de la vrul meu.
Gerald arunc o privire condescendent asupra tnrului.
nfiarea acestuia, entuziasmul, emoia oglindit n ochii lui, i
fcur plcere. i ntinse mna:
Monsieur dOrsay, de azi nainte sunt prietenul dumitale.
Tnrul marchiz Charles dAmboise se apropie de dOrsay i l
btu pe umr:
Ia seama, Alfred. Moloch i devora copiii, Gerald i devor
prietenii. E primejdios s te apropii de atri, cci ard.
Gerald izbucni n rs.
Charles, i mulumesc pentru amabilul tu compliment i
pentru modesta comparaie.
Grupul de tineri ddu o rait prin saloanele de joc. Gerald pierdu
la faro cincizeci de mii de franci i ctig la trente et quarante
dou sute de mii. DOrsay era ncntat de noul su mentor. Juc i el
cteva mii de franci pe msura fondurilor sale limitate i pierdu.
Desluindu-i n ochi decepia, Gerald i pas cincizeci de mii de
franci. Cu acetia dOrsay fcu la nceput minuni. Dup o jumtate
de or se ridic de la mas curat pn la ultima centim. Pentru a-i
srbtori nfrngerea, trecur la bufet.
Cu preul unor stranice opinteli prin mbulzeala de nfometai,
reuir s ajung n preajma tvilor ncrcate cu specialiti
pantagruelice. Lacheii aduceau mereu noi bunti. Oaspeii goleau
tvile mai stranic dect lcustele.
Gerald i nsoitorii si izbutir s capete cteva cupe cu
ampanie.
n casa aceasta domnete o atmosfer funebr, spuse vicontele
de Clisson. Propun s mergem n alt parte.
Unde?
La Ranelagh sau la Tivoli. Acolo cel puin se danseaz.
Prefer o tavern canaille, din Saint-Antoine, opin dAmboise.
Se auzi un glas emfatic, acoperind tumultul din ncpere.
164

Dac Napoleon Bonaparte s-ar napoia la Paris, l-a plmui ca


pe ultimul meu valet.
Toate privirile se ndreptar ntr-acolo.
Un cpitan n uniform de ofier din garda regal se lansase ntr-o
filipic furioas i amenintoare la adresa corsicanului. Bravada
lui strni admiraia ctorva domnioare, care-l aplaudar, gdilndui vanitatea.
n aceeai clip o voce trenant rosti cu ironie:
M ntreb, cpitane, de ce n-ai fcut gestul acesta cnd
Napoleon Bonaparte se afla la Paris? Sau ai socotit c e mai glorios
s amni provocarea pn azi?
Privirile se mutar de data aceasta asupra lui Gerald, care lansase
riposta peste capul prietenilor si.
Cpitanul de gard se rsuci pe clcie, fcnd o schim ca i
cnd l-ar fi ars un fier rou. Se ndrept spre Gerald.
V-a indispus indignarea mea? Avei probabil simminte
filobonapartiste, vorbi el cu arogan.
Am simul ridicolului, replic Gerald cu acelai calm. Ar fi bine
dac l-ai avea i dumneavoastr.
Ofierul scoase din buzunarul vestonului o carte de vizit pe care o
ntinse lui Gerald.
Sunt cpitanul Franois Duffailly, din garda regal, declar el
cu mreie.
Gerald l msur cu privirile din cap pn n picioare.
Hotrt lucru, ofierii de gard au intrat ntr-o lun nefast,
opti Clisson la urechea lui dAmboise. Se duc dup Montrailles ca
oile lui Panurge.
Monsieur, continu cpitanul marial, atept numele
dumneavoastr.
Gerald l privi cu o insolen zdrobitoare.
Gerald Sunderland. Dac mai avei ceva de spus, discutai cu
prietenii mei, Clisson i dAmboise.
ntinse cupa sa unui lacheu care i-o umplu cu ampanie.
Clisson i dAmboise se prezentar cpitanului, care le declar c
se socotete grav ofensat i c cere satisfacie pe calea armelor.
Clisson i duse mna la gur, spre a-i masca un discret cscat.
Perfect. Alegei arma.
Ofierul declar fr ezitare.
Spada.
DAmboise rosti cu voce joas.
165

Vrei probabil s murii ca un pui de gin n frigare.


Ofierul l privi de sus.
Vrei s m nspimntai, sau ncercai s fii spiritual?
Nici una nici alta, replic dAmboise candid. n asemenea cazuri
fac pariuri cu prietenii. ncercm s ghicim care va fi primul organ
atins al nvinsului.
Ofierul zmbi cu trufie.
De obicei lovesc n inim.
Fa de nfiarea dumneavoastr avantajoas, nu m ndoiesc
c inimile tuturor femeilor v cad la picioare. Inima prietenului meu
Gerald Sunderland e nvluit ntr-o carapace de oel.
Poart plato pe sub cma? ntreb ofierul cu ironie.
Nu. Arma lui e cea mai eficace plato.
Voi avea grij s sfrm acest mit al invincibilitii prietenului
dumneavoastr. V rog s-mi ateptai cteva clipe martorii. Vei
stabili mpreun locul i ora ntlnirii. A prefera zorii acestei zile.
Delegaii cpitanului Duffailly, doi ofieri din gard, i fcur n
curnd apariia. Dup prezentrile de rigoare, czur de acord ca
duelul s aib loc n Bois de Boulogne la apte de diminea. Arma
aleas de ofensat: spada.
Mai avem deci opt ore la dispoziie, spuse Gerald alene, dup ce
i se aduser la cunotin condiiile duelului. Pn atunci s
petrecem.
Mergem la Tivoli?
Nu. Rmnem pentru Alain. Vreau s-l aplaudm. Pe urm ne
lum zborul
Fcndu-i anevoie loc prin mbulzeal, Gerald i grupul su se
ndreptar spre marele salon, unde ncepuse s se desfoare
Baletul celor patru sezoane. Apariia lui Alain n postura unei suple
i aeriene diviniti a pdurii fu salutat cu aplauze frenetice de
grupul lui Gerald. Graia i elegana cu care executa miestre
entrechats, fouetts, sauts de chat, temps de flche cuceri
asistena. Aplauzele izbucnir spontan, la scen deschis.
Abia acum neleg expresia a avea dansul n snge, rosti
Gerald cu admiraie.
Tnrul dOrsay era n extaz.
E ntr-adevr deasupra oricrui elogiu, exclam el.
Baletul se ncheie ntr-o apoteoz de aplauze. Pn i cei mai
afectai snobi abandonar spleen-ul lor de parad i btur din
palme.
166

n vreme ce Mademoiselle Leverde de la Thtre Franais se urca


pe podium, spre a recita o od n cinstea Bourbonilor, contele de
Challais se apropie de Gerald. Challais i tergea transpiraia de pe
frunte cu o batist de dantel.
De cnd te caut, Gerald, i opti el, afectnd pentru galerie o
mimic plin de ncntare, ca i cnd ar fi vorbit despre spectacolul
de balet care abia se ncheiase. Fii atent, eti urmrit de agenii lui
Angls. Chiar el m-a avertizat. Vestea proiectatului tu duel cu
Duffailly a fcut vlv. Camarazii lui Duffailly afirm c ai fi
bonapartist. Te rog s faci imposibilul ca duelul tu cu ofierul din
gard s se ncheie fr vrsare de snge. Nu da ocazie agenilor lui
Angls s intervin. Bietul prefect e ntr-o situaie penibil. Obligaiile
lui fa de mine se ciocnesc cu ordinele primite din partea ducelui de
Berry. Fii prudent, Gerald. Nu te lsa atras n curs. Nu vreau s le
dm satisfacie dumanilor. Labouchre, Hope, Baring, Rotschild,
Laffitte ar fi ncntai s te vad dup zbrele. Casa noastr ar rezista
cu greu unei asemenea lovituri.
Gerald i zmbi cu indulgen i simpatie.
Nici o team, Monsieur. Voi ti s pzesc renumele Casei
noastre.
Challais suspin, ridic neputincios din umeri, i se topi n
mulime.
Gerald i grupul su se ndreptar spre ieire. n trecere prin hol,
se ntlnir cu Rotschild, care se ntreinea cu minitrii Decazes i
Roy.
Plecai att de devreme, Monsieur Sunderland? l ntreb
amfitrionul. Vrei s facei probabil la tourne de grands ducs?
Ca s fiu sincer, cher Monsieur de Rotschild intenionez s
nchei aceast agreabil noapte, supnd ntr-o tavern din cartierul
Saint-Antoine. La dumneavoastr a e atta lume bun, nct nu-i
mai poi trage sufletul.
Elegana dumneavoastr vestimentar va face not discordant
ntr-o tavern, zise amfitrionul.
Gerald se nclin.
V rog, nu vorbii despre elegana mea. Chiar dac modestia
dumneavoastr va fi s sufere, trebuie s fac o remarc. Rar mi s-a
ntmplat s ntlnesc o persoan creia s i se potriveasc mai bine
acest frac limbecile.
Amfitrionul clipi des. i cei doi minitri se privir stingherii.
Fracul limbecile reprezenta ultima expresie a modei masculine.
167

Chipul n care Gerald o asociase cu persoana gazdei putea da natere


la interpretri echivoce. Gerald salut cu un gest larg pe baron i pe
cei doi minitri, apoi se retrase urmat de nsoitorii si.
n aceeai noapte, Roy, ministrul de finane, declar ntr-un grup
de prieteni:
Am asistat la o ntlnire ntre fiul unui modest negustor din
ghetoul Frankfurtului, proaspt nnobilat de mpratul Austriei i
descendentul direct al regilor Ciprului i Ierusalimului. Dintre cei doi,
credei-m c ultimul a fost cel mai mitocan.
Ministrul nu rostise nume. arada nu era ns greu de dezlegat.
James de Rotschild vzuse lumina zilei ntr-un ghetou, iar Gerald
Sunderland numra printre strmoii si pe Guy de Lusignan
suveran al Ciprului i pe Hugues III de Poitiers Lusignan, rege al
Ierusalimului.
Gerald i prietenii si ddur o rait prin cteva sli de bal
populare, Tivoli dHiver, Salon de Mars, Prado, Grande Chaumire
dHiver, ncheindu-i turneul ntr-o tavern de mna a treia din Place
de la Bastille. Toi tinerii bur pe ntrecute. Cu excepia lui Gerald
care voia s-i pstreze mintea limpede i reflexele intacte.
La apte i jumtate sosir la Bois de Boulogne. Duelul se
desfur fr incidente. De patru ori Gerald fcu s sar spada din
mna rivalului. Omul acesta e diabolic, opteau ntre ei martorii lui
Duffailly, n vreme ce urmreau erpuirea uiertoare a lamei lui
Gerald. n cele din urm acesta ls spada n jos.
Continuarea duelului n aceste condiii ar fi un asasinat.
Duffailly era vnt de ruine i de furie. Un civil imberb reuise sl fac de rs pe el, cpitan n garda regal i spadasin de for.
Eu sunt cel ofensat i, n consecin, cer continuarea duelului
cu pistoalele, rosti el gfind.
Un ofier aduse o caset cu dou pistoale ncrcate. Se luminase
bine de ziu. O cioar zbura pe deasupra unui copac din apropierea
grupului de oameni. Gerald lu un pistol, ochi pasrea i trase.
Cioara pru s fac un salt, apoi se prbui ca o piatr la pmnt.
Gerald plas revolverul n caset.
Pe int fix trag i mai bine, spuse el calm.
Atrai de zgomotul detunturii, un grup de ini mbrcai n
paltoane lungi, de un gris pmntiu i narmai cu bastoane
noduroase, nir de dup un plc de arbori i se repezir spre cei
doi dueliti.
Poliia! strig eful indivizilor cu paltoane cenuii.
168

Gerald i ntmpin fr s se tulbure.


Ce poftii?
Cpetenia poliitilor se propi n faa lui.
V-ai duelat! Ai contravenit legilor n vigoare.
Gerald l privi cu insolen.
Faci afirmaii gratuite, Monsieur. Aici n-a avut loc niciun duel.
Am fcut exerciii de tragere la int. Verificai armele din caset. Vei
constata c s-a tras numai cu una din ele. Cealalt e ncrcat. Eu
am dobort o cioar din zbor. Prietenului meu, Cpitanul Duffailly, ia venit rndul s-i arate miestria.
eful poliitilor arunc o privire ntrebtoare asupra lui Duffailly.
Monsieur Sunderland are perfect dreptate, rosti cpitanul dup
o scurt ezitare.
Brbatul n palton cenuiu i puse bastonul sub bra i se apropie
de caseta cu pistoale.
mi permitei s le examinez, zise el cu asprime.
V rog, replic Duffailly.
Insul se plec n faa evidenei.
Nu se trsese dect cu un singur pistol.
Era att de nciudat c nu putea dovedi flagrantul delict, nct uit
s se mai uite i dup spade. De altfel, unul dintre ofieri avusese
grij s le ascund sub ampla sa manta.
Poliitii se retraser plouai, dup ce eful lor formul o foarte
vag scuz.
Am impresia c am fost urmrii, spuse Duffailly. Se ntoarse
spre Gerald. V rog s primii felicitrile mele. V-ai descurcat foarte
bine. i ntinse mna. A vrea s considerm incidentul nchis.
Gerald zmbi i i strnse mna.
Suntei un ochitor de for, Monsieur Sunderland, rosti
cpitanul lund din caset al doilea pistol i trgnd asupra unei
psri pe care o trsni din zbor. La tir, ns, m pricep i eu puin.
Toi cei de fa izbucnir n rs.
DAmboise ridic mna.
Messieurs, propun s ncheiem aceste exerciii, ciocnind un
pahar de ampanie.
La ora asta ar trebui s plecm la cazarm, spuse Duffailly.
Vom face totui o excepie. Propunerea dumneavoastr, Monsieur
dAmboise, nu poate fi refuzat. n cel mai ru caz, noi ofierii, ne
vom alege cu cte un ordin observator. Acest dezagrement va fi
precumpnit de plcerea cinstirii n compania dumneavoastr a
169

duelului de azi
Jules Lafont, fostul ef al serviciului de informaii al Casei
Sunderland, debarc la Nantes la 22 ianuarie 1820. Trei zile mai
trziu sosi la Paris. La locuina lui de pe Rue de Lille l atepta un
mesaj. Amaury de Challais l poftea la sediul Bncii Sunderland,
pentru a discuta chestiuni de cea mai mare importan.
n primul moment, Lafont fu ispitit s nu rspund invitaiei.
Modul n care Henry Sunderland l demisese din funciile sale l
rnise sufletete. Dup serviciile aduse n attea rnduri Casei
Sunderland, s-ar fi ateptat la un tratament mai bun. Ingratitudinea
este ns una din trsturile oamenilor aflai n situaii nalte. Lafont
nu avusese niciodat a se plnge de Richard Sunderland. Acesta l
rspltise acoperindu-l cu bani i onoruri. Din nefericire Casa
Sunderland ncpuse pe mini nedemne.
La un moment dat, i trecuse prin minte s se retrag la ar i si ronie n linite veniturile banilor capitalizai n ultimii ani. Apoi
i zisese c era prea tnr spre a se dedica sihstriei. Abia trecuse de
patruzeci de ani. L-ar fi ispitit o cltorie de plcere n Italia. Atta
vreme ct fusese n serviciul lui Richard Sunderland, cutreierase
Europa i cele dou Americi ntr-un tempo att de rapid, nct
niciodat nu avusese timp s se delecteze cu peisajele mereu noi,
perindate prin faa ochilor.
ntr-un rnd l fulger chiar ideea s-i ofere serviciile poliiei
secrete franceze sau austriece. ndoielile l frmntau tocmai cnd se
hotr s rspund invitaiei lui Challais. Contele l poftise la locuina
sa din Rue de Varenne i nu la banc, deoarece voise ca aceast
ntrevedere s fie aprat de orice publicitate.
Reedina directorului Bncii Sunderland de la Paris era o cldire
impozant, n stil Louis XIII, cu ferestre nalte, perei de crmid
aparent i fronton bogat mpodobit. Faada era pus n valoare de o
grdin italieneasc bine ntreinut.
Lafont sosi pe nserat. Challais avea invitai la cin. Manevr ns
n aa fel, nct s se izoleze cu Lafont ntr-o ser, alturat de
salonul n care oaspeii se delectau cu diverse hors doeuvres,
nainte de a se aeza la mas.
Challais i exprim dezaprobarea fa de concedierea lui Lafont.
Ingratitudinea, continu el, este apanajul oamenilor meschini i
Henry Sunderland este un ilustru reprezentant al acestei categorii de
indivizi.
170

Lafont i mulumi pentru cuvintele sale de simpatie.


Acum trebuie s-mi gsesc un rost. Nu pentru c a fi lipsit de
mijloace. Am avut grij s-mi asigur ziua de mine.
V neleg. Suntei un om activ. Trndvia v repugn. Depinde
ns numai de dumneavoastr s v reluai atribuiunile n cadrul
Casei Sunderland.
Asta nu, ripost Lafont. Mi-ar fi imposibil s mai lucrez pentru
Henry Sunderland.
M-am gndit la alt formul, zise amfitrionul. Gerald
Sunderland este gata s v primeasc n serviciul su, n aceleai
condiii ca i n trecut. Cnd i s-a adus la cunotin demiterea
dumneavoastr i-a manifestat energic indignarea.
Lafont se nclin.
Sunt flatat de aceast ofert. Dac a accepta, i-a crea ns
complicaii. i-ar atrage animozitatea fratelui su.
Challais schi un gest de nepsare.
Gerald Sunderland nu se teme de animozitatea nimnui.
Oh! exclam Lafont plcut surprins. i apreciez spiritul de
independen. Henry este totui eful familiei i n aceast calitate
Challais atinse cu precauiune floarea cu petale roze, de cear, a
unui cactus de proporii impresionante.
Nu-l cunoatei pe Gerald Sunderland.
Lafont ridic din umeri.
Poate c avei dreptate. Dosarul su personal este foarte
subire. Comportarea sa rezervat nu mi-a permis s culeg elemente
suficiente care s-i reliefeze caracterul nclinrilor. n afar de unele
excese neglijabile, inerente tinereii
Challais l privi uluit.
I-ai ntocmit dosarul?
i lui i frailor si. Din ordinul direct al defunctului nostru
patron.
Uimirea l fcu pe Challais s-i piard graiul. Abia dup cteva
momente reui s ngaime:
Nu cumva am i eu dosarul meu?
Toate persoanele cu funcii de conducere n cadrul Casei
Sunderland, inclusiv dumneavoastr, au dosare n arhiva secret.
Din ordinul marelui patron?
Exact. Voia s-i cunoasc bine colaboratorii.
Challais aspir o priz de tabac.
Ce idee ciudat! Nu mi-a fi nchipuit una ca asta. i dosarele
171

unde sunt pstrate la ora actual?


Cele mai multe la New York.
Presupun c dosarele acestea cuprind nu numai faetele
trandafirii ale personajelor respective
Adevrat. Cuprind i faete mai ntunecoase. Unele a ndrzni
s spun sunt de-a dreptul inavuabile.
Challais czu cteva clipe pe gnduri.
Ai afirmat c cele mai multe dosare se afl la New York.
ntocmai.
Dar celelalte?
Celelalte cele mai importante se afl asupra mea. Cnd am
plecat de la New York am avut grij s le iau cu mine. Nu m-am
ncumetat s le las pe mna noului ef al serviciului de informaii,
rosti Lafont calm.
Challais l privi lung.
i printre acestea se afl i dosarul meu?
Da.
Extraordinar! Ai fi putut s le folosii.
Lafont l privi cu simpatie.
A fi putut. Dar n-a fi fcut-o. Pstrez o anumit onestitate
profesional.
Challais i terse cu batista perlele de sudoare de pe frunte.
i cam ce tii despre mine?
Lafont l privi cu simpatie.
Oh, nimic grav. Putei fi linitit.
Ce nelegei prin nimic grav?
Vizitatorul ridic braele cu indulgena unui preot deprins cu cele
mai grave spovedanii.
Eh, doi copii din flori, cteva amante, unele tranzacii
marginale pe cont propriu
Challais rotunji alarmant ochii.
i defunctul nostru patron cunotea toate aceste fapte i
tranzaciile marginale?
Da. Le cunotea.
i? Ce spunea?
Nimic. i pstra gndurile pentru el.
i acum ce avei s facei cu dosarele?
Am s le predau noului meu patron. Lui Gerald Sunderland.
Challais zmbi cu finee.
Dac le-ai folosi n scopuri ca s zic aa personale, ai
172

obine apreciabile avantaje materiale.


Am obinut avantaje i mai mari, fiind corect fa de omul care
m-a neles, m-a preuit i m-a ridicat.
Monsieur Lafont, dai-mi voie s v exprim admiraia mea.
N-avei pentru ce. V in dosarul la dispoziie.
Mulumesc. Pstrai-l pentru Gerald, rosti Challais cu virtuoas
dezinteresare.
Nu dorii s eliminm unele piese?
Credei c ar fi cazul?
Nu-l cunosc ndeajuns pe Gerald Sunderland, replic Lafont. Pe
Richard Sunderland nu-l speria nimic.
Challais suspin uor.
n privina aceasta, cred c Gerald l ntrece.
Lafont rosti cu filozofie:
Eh, legea progresului. Ar fi mbucurtor dac legea aceasta s-ar
aplica i n cazul dinastiei Sunderland. Pn n prezent, Henry,
Robert i Charles nu par s urmeze o curb ascendent.
Challais i scutur cteva fire de tutun de pe jaboul de dantel.
Gerald a preluat de zece zile conducerea Casei Sunderland,
potrivit dispoziiilor testamentare ale printelui su. n acest timp a
negociat cu reprezentanii Prusiei un mprumut n condiii draconice
pentru acetia.
Hm, frumos!
Documentul final a fost semnat ieri. Tot ieri a ncheiat i o
convenie cu revoluionarii spanioli. De data aceasta nescris. Le
furnizeaz armament, nclcnd oprelitile guvernului de la Paris i
ceea ce e mai grav ale corifeilor Sfintei Aliane.
Lafont fluier admirativ. Interjecia aceasta nepotrivit cu
atmosfera aristocratic a palatului Challais trecu neobservat fa de
interesul deosebit al naraiunii.
Din ce n ce mai frumos! exclam el ncntat. Henry n-ar fi
ndrznit. Charles ar fi ncheiat-o, poate, fr s-i dea seama de
consecine. Iar Robert ar fi temporizat, pn cnd una din tabere ar fi
triumfat, fcnd inutil perfectarea tranzaciei. Am impresia c
Gerald este o perfect replic a tatlui su.
N-a spune acest lucru, rspunse Challais gnditor. Dup cte
am putut s-mi dau seama, Gerald are o personalitate i mai
complex. Caut s-l analizez i nu reuesc. M depete. Cuprinde
cu uurin cele mai dificile i variate probleme. Cnd i expun cte o
afacere complicat, despre care nu i-am mai vorbit pn atunci, am
173

surpriza s constat c de la primele cuvinte se familiarizeaz cu


ntreaga chestiune, ridicnd obieciuni sau oferind soluii pe care eu
le studiam de mult vreme, fr a le formula cu aceeai limpezime.
Lafont se feri s-i explice, sursa acestor vaste cunotine pe care
Gerald i le nsuea din rapoartele lui Bertaut, cu mult nainte de a-i
fi expuse de Challais.
n prezent, continu amfitrionul, trateaz cumprarea fabricii
de tunuri de la Creusot. Este impresionat de analele acestei
turntorii, care furniza tunuri armatei franceze nc de pe vremea lui
Ludovic al XIV-lea.
Lafont se scrpin dup ureche.
Dup cte tiu i bietul Ludovic al XVI-lea a fost unul din
acionarii acestei fabrici.
Este adevrat. Pn la 1815, Creusot a furnizat tunuri Franei.
De atunci fabricarea de armament a fost sistat. Gerald vrea s
cumpere fabrica.
De ce n-o face?
Pentru moment, banca noastr din Paris nu dispune de fonduri
suficiente. Suntem angajai ntr-o serie de mprumuturi acordate pe
termen lung unor state care abia reuesc s-i plteasc dobnzile.
Pe de alt parte avem de ncasat de la statul francez peste dou sute
de milioane. Din nefericire, ministrul de finane este n
imposibilitatea de a onora aceste creane. Zilele acestea, la o recepie,
m-a luat deoparte i mi-a declarat c guvernul intenioneaz s
lanseze un nou mprumut. C un grup de bancheri, printre care
Ouvrard, Hope, Rotschild i Labouchre, ar fi convenit s-l sprijine.
i c ar fi ncntat dac ar obine i colaborarea noastr. A avut grij
s aureasc nada spunndu-mi c, datorit acestui mprumut, statul
consolidat financiarmente va fi n sfrit n stare s-i achite pe
trane obligaiile fa de Casa noastr.
Cum pentru moment nu dispunei de fonduri, continu Lafont,
nu vei putea sprijini mprumutul.
Ai sesizat perfect situaia, Monsieur Lafont.
i n acest caz?
Prestigiul nostru va iei serios tirbit.
Lafont i sprijini coatele de braele fotoliului.
De ce n-ai solicitat concursul bncii noastre de la Londra?
Anthony Temple e un om nelegtor.
Temple nu poate lua hotrri fr autorizaia New Yorkului. Nu
uitai c dirijeaz numai provizoriu Casa Sunderland din Anglia.
174

Lafont i frec gnditor minile.


i Henry Sunderland v face sistematic obstrucie. Nu-i aa?
ntocmai. Vrea s loveasc n Gerald, i nu-i d seama c
aceste msuri au repercusiuni asupra activitii ntregii Case
Sunderland.
Imbecilul! exclam Lafont.
S sperm c la viitoarea conferin de la Londra, Gerald va
obine controlul Angliei.
Lafont rmase cu privirile aintite asupra focului din cmin.
Challais i respect meditarea. ntr-un trziu, vizitatorul rupse
tcerea.
Poate c vom reui s-l impunem
Challais zmbi.
mi place acest vom reui. Pare s exprime acceptarea unei
oferte pe care v-am fcut-o la nceputul acestei ntrevederi.
Lafont i ntinse mna.
V rog s transmitei patronului dumneavoastr c sunt gata
s-mi reiau funcia n primire.
Challais i strnse mna.
Gerald Sunderland va primi cu satisfacie rspunsul
dumneavoastr. V-a ruga s i-l dai personal.
i stau la dispoziie.
Perfect. Mine de diminea putei s-mi facei o vizit la banc?
Desigur.
Am s v comunic cu aceast ocazie ziua i ora cnd v poate
primi. i acum s ne ntoarcem la ceilali invitai. Cred c abia
ateapt s se aeze la mas
Contele de Challais nu se nelase cnd l caracterizase pe Gerald
drept o personalitate complex. Fiul ntemeietorului dinastiei
Sunderland era prin definiie un revoltat. Din instinct, i poate i din
spirit de contradicie, era ostil autoritilor constituite. Fiindc
Bourbonii ocupau din nou tronul Franei, adoptase fa de ei o
atitudine de frond. Dac Bourbonii s-ar fi aflat n exil, le-ar fi artat
poate bunvoin. Napoleon detronat i exilat la Sfnta Elena i
inspira simpatie. Metternich, campionul Europei conservatoare, l
irita. Talleyrand czut n dizgraie i trezea interesul. i justifica
aceast preferin prin sprijinul pe care fostul ef al diplomaiei
imperiale l acordase ntotdeauna Casei Sunderland.
Aceste simpatii i antipatii instinctive nu puteau dect s-l
175

deserveasc n activitatea sa de om de afaceri. Richard Sunderland


subordona preferinele sale intereselor Casei Sunderland. Gerald era
n schimb omul impulsurilor. Din fericire pentru el, inteligena-i
superioar i o logic desvrit, bazat pe raionamente seci,
matematice, l mpiedicau s se lase antrenat n aciuni contrarii
intereselor Casei sale. Aceast continu lupt ntre ceea ce ar fi vrut
s fac i ceea ce trebuia s fac, l costa lungi i istovitoare procese
de contiin.
Dei i se adusese la cunotin observaia puin mgulitoare pe
care ministrul de finane Roy o fcuse la adresa sa n seara balului,
Gerald se prefcuse a nu-i fi ajuns la ureche acest lucru i se artase
amabil fa de ministru, cu prilejul unei ntlniri ulterioare. Aceasta
nu nsemna c i iertase remarca. Avea ns de gnd s i-o plteasc
la timpul i n condiiunile alese de el. Pentru Roy ar fi fost mai puin
suprtoare rnirea ntr-un duel, dect o nfrngere politic. Gerald
prefera a doua alternativ, fiindc aceasta implica distrugerea
adversarului.
Din instinct, Gerald nu avea ncredere n oameni. Pe toi i socotea
dumani. i motivele nu lipseau. Fraii si vitregi vedeau n el un
rival. Bancherii parizieni se strduiau s doboare Casa pe care el o
dirija. Guvernanii se temeau de fora lui economic. Aristocraii l
considerau transfug, fiindc fcea parte din tagma bancherilor, aceti
exponeni ai burgheziei n plin ascensiune. Burghezii l detestau cci
vedeau n el pe nobilul care ndrznea s ncalce un domeniu rezervat
prin definiie clasei lor. Srcimea l ura fiindc era firesc s urasc
pe un stlp al plutocraiei. Colaboratorii i subalternii l furau,
strduindu-se s ctige mult, dar s munceasc puin. Femeile
ncercau s-l speculeze, iar prietenii sau cei care se intitulau
prieteni nu erau n realitate dect nite parazii. Numai Alain
Dunois fcea excepie, cci tria numai pentru arta sa.
n relaiile lui cu femeile, Gerald devenise un cinic, un amoral, un
demn reprezentant al acelor dandyes lipsii de iluzii, care fceau din
dragoste un sport i din via o experien seac, fr semnificaie.
Mademoiselle Virginie Letellier nu nelesese acest lucru. Nu pe
degeaba Madame dAbrants spunea despre ea c este frumoas ca o
madon i proast ca o gsc. Mademoiselle Letellier socotise c
Gerald se btuse n duel cu Montrailles spre a-i dovedi marea lui
dragoste. Aceast presupunere o hrnise cu iluzii disproporionate cu
propriile ei posibiliti de seducie. Ajunsese pn acolo nct i
nchipuise c Gerald nu va ezita s o ia n cstorie. La urma urmei
176

ar fi preferat s devin ducesa de Lusignan dect s rmn la infinit


amanta ducelui de Berry. Spre penibila ei surprindere, Gerald
ncetase s-o mai viziteze dup moartea lui Montrailles. La nceput
intrigat, mai trziu rnit n vanitatea ei, ncercase s-l rectige,
scriindu-i c l ateapt i c numai pe el l iubete sincer. Gerald i
rspunsese trimindu-i un triplu colier de perle, un enorm buchet
de flori i un bilet, prin care o ncunotina c noile i multiplele lui
ocupaii nu-i mai ngduiau s-o frecventeze, aa cum nclinrile lui l
ndemnau s-o fac.
Virginie Letellier resimise din plin afrontul. Hotrse s treac la
represalii. Se gndise chiar s cear unuia dintre admiratorii ei s-l
provoace pe Gerald la duel. Nu gsi ns niciun amator care s-i fac
gustul. nciudat de aceste eecuri, care puneau vrf spulberrii
visului ei matrimonial, fcu un ultim i suprem pas. Mrturisi totul
ducelui de Berry, dar cu anumite corective menite s o plaseze n
postur de victim. i spuse c Gerald Sunderland era ucigaul lui
Montrailles. Izbucnind apoi ntr-un plns isteric i se plnse c
tnrul acesta destrblat abuzase de inocena ei, mpletind n jurul
pretinsului viol o poveste fantasmagoric. Credul, Berry fgdui s o
rzbune.
A doua zi chem la Tuileries pe Angls, prefectul poliiei. Bondoc,
lat n spate, cu picioare scurte, curbate, Berry se plimba dintr-un
capt ntr-altul al biroului, tunnd mpotriva lui Gerald Sunderland,
care-i permisese s ucid pe un ofier de gard. Ordon imediata
anchetare a cazului i arestarea asasinului.
Fr s se tulbure, prefectul l ncunotin c cercetrile poliiei
n aceast afacere erau complete i c Montrailles czuse ntr-un
duel purtat dup toate regulile codului de onoare. Ofierul ofensase
grav pe adversarul su, astfel nct o ieire pe teren devenise
inevitabil.
Ducele replic btios c edictele regale sancionau duelurile.
Prefectul i permise s fac o rectificare:
Duelurile purtate ntre civili, Monseigneur. Militarii sunt
exceptai.
Gerald Sunderland este civil, scrni ducele, izbind cu pumnul
n mas.
M iertai, Monseigneur. Adversarul lui Gerald Sunderland a
fost militar.
i?
Privilegiul ofierilor se extinde i asupra civililor cu care se
177

dueleaz.
Argumente avoceti. Sunderland trebuie s-i primeasc
pedeapsa.
Angls ridic din umeri.
Legile m mpiedic s iau msuri directe. Voi sesiza pe
procurorul regelui.
Ce mai ateptai, Monsieur le Prfet?
Ezit, Monseigneur. Cred c nu este nelept s dm amploare
acestui caz.
De ce? uier interlocutorul, vnt de mnie.
Numele Alteei Voastre a fost rostit n legtur cu acest duel
Numele meu? A ndrznit cineva?
Din nefericire, Monseigneur.
Arestai-l imediat! porunci furios ducele.
Prefectul ridic neputincios minile.
Charta m mpiedic, Monseigneur. Drepturile individuale
Destul! zbier ducele, apropiindu-se amenintor de prefect.
Angls se nclin, ncreind sprncenele.
mi permitei s m retrag, Monseigneur.
Am s rezolv personal aceast chestiune, Monsieur le Prfet,
rosti ducele cu dispre. La nevoie l voi provoca la duel pe acest
Gerald Sunderland. Fcu o pauz. M tem ns c voi deroga.
Angls replic foarte calm:
Gerald Sunderland este duce de Lusignan-Valois. V amintesc
un precedent. Contele dArtois, unchiul nlimii Voastre s-a btut n
duel cu prinul de Cond, fr s deroge.
Bine. Voi aviza, Monsieur le Prfet. Putei pleca.
Angls se nclin adnc i prsi ncperea.
Palatul Tuileries
n 1789, revoluia a izgonit monarhia de la Versailles.
Regele Ludovic al XVI-lea i familia sa au fost strmutai cu mare
alai la Tuileries. Cu alte cuvinte, acolo li s-a fixat domiciliul
obligatoriu, pn n ziua n care revoluia n plin mar avea s-i
strmute din nou la nchisoarea Le Temple, apoi s-i catapulteze sub
tiul ghilotinei.
n locul Bourbonilor escamotai de revoluia care voia s nzestreze
odat pentru totdeauna Frana cu instituiile republicane, un
locotenent corsican scund, slbu i palid, a urcat treapt cu treapt
scara mririlor i, ntr-o bun zi, revoluionarii de ieri au constatat
178

stupefiai c au un nou Suveran. Pe mpratul Napoleon I, instalat la


Tuileries.
Palatul Tuileries avea un trecut glorios. Servise drept reedin i
lui Ludovic al XIV, Regele Soare. mpratul Napoleon nelegea s-i
integreze dinastia imperial n iragul de dinastii care se perindaser
pe tronul Franei.
Se pare ns c palatul Tuileries purta ghinion. Poate c fantoma
suveranului decapitat bntuia galeriile i apartamentele imperiale,
aducnd blestem cumplit asupra intrusului care avusese cutezana
s-i stabileasc reedina ntre zidurile palatului prsit n chip att
de tragic de ultimul rege al Franei. Sigur este c imperialul locatar al
palatului Tuileries, dup ce a dictat legile sale Europei prosternate, sa pomenit printr-un fantastic joc al destinului locatar al unei
cocioabe igrasioase din insula Sfnta Elena.
n Frana sectuit de rzboaie, ngenuncheat, umilit, Bourbonii
s-au napoiat clri pe tunurile ocupanilor englezi, austrieci, rui i
prusieni. Firea omeneasc e ciudat. Parizienii nu toi, destui ns
spre a face atmosfer l-au primit cu un entuziasm delirant pe
Ludovic al XVIII-lea, fratele suveranului decapitat. Aclamaii,
binecuvntri, lacrimi de bucurie, cntece regaliste scandate de mii
de voci, iluminaii nocturne, retrageri cu tore. E uimitor cu ct
fericire au primit francezii propria lor nfrngere, spunea un cltor
englez aflat pe cheiurile Senei n aceste zile de efervescen.
Domnea ntr-adevr o mare efervescen. Medalia mulumirii
generale avea i revers. Bonapartitii se ncierau cu regalitii.
Jacobinii, inui n fru de poliia imperial, ridicau din nou capul.
Trupele nvingtorilor i fceau de cap. Cazacii i uscau rufele
splate ntinzndu-le pe mprejmuirea de fier forjat a palatului
Tuileries, n care regele Ludovic al XVIII-lea se instalase cu toat
pompa cuvenit augustei sale persoane. Pelerinele albe ale
cavaleritilor austrieci inundau Parisul. Arcul de Triumf era despuiat
de ornamentele care aminteau victoriile lui Napoleon. Marealul
Blcher ordonase dinamitarea podului Jena, fiindc numele acestuia
comemora o umilitoare nfrngere a prusacilor. Numai intervenia
personal a lui Wellington i a arului Alexandru determinase pe
Blcher s renune la msura sa.
n Frana se instalase Teroarea Alb, replic regalist a Terorii
Jacobine instituite n 1793 de Robespierre. Partizanii mpratului
exilat erau trecui prin tiul sabiei. Conspiraiile i represiunile
sngeroase se ineau lan. Trebuie s vrsm cteva picturi de
179

snge, ca s scutim mai trziu ara de torente de snge, declarau cu


cinism regalitii.
Trupele nvingtorilor masate n Frana, spre a preveni o renatere
din cenu a vulturului imperial sau o rbufnire revoluionar, i
fceau mendrele, aa cum i-au fcut de altfel toi ocupanii strini,
n toate timpurile i pe toate meleagurile.
ngrozii de binefacerile ocupaiei, francezii au pus mn de la
mn i au cumprat cu bani grei evacuarea trupelor strine, care
curiser ara mai stranic dect un nor de lcuste. La operaiile de
strngere ale fondurilor au participat, firete, i bancherii. i
afaceristul Ouvrard i parvenitul James Rotschild i nelipsiii Baring,
Sunderland, Labouchre i Hope, care adulmecau de la distan
afacerile bune i se avntau asupra profiturilor, precum corbii
asupra hoiturilor. mbuibai cu aur, ambalat sub eticheta
despgubiri de rzboi, ocupanii s-au napoiat n rile lor,
regretnd c nu-i mai puteau prelungi fructuoasa edere n Frana.
i bancherii s-au ales cu mult aur, pe care au lipit ns alte etichete:
comisioane, dobnzi, beneficii, rabaturi. Locuitorii Franei, i
nvini i jefuii, au rmas s-i lng rnile i s-i strng cureaua
la pantaloni.
Regele Ludovic al XVIII-lea s-a vzut n sfrit stpn n ara i n
palatul su. O stpnire oarecum precar. Poporul se arta foarte
puin disciplinat, iar la Tuileries umblau acum dou fantome. i a
regelui fr cap i a mpratului detronat. Dou fantome care nu-l
lsau s doarm pe actualul suveran. Decapitarea fratelui su l
obseda, amintindu-i c i se putea ntmpla oricnd acelai lucru. Iar
simpla prezen a fostului mprat n insula Sfnta Elena i prea tot
att de amenintoare ca i o sabie atrnat deasupra capului. Se
spunea c Napoleon e muribund. Aceasta nu-l linitea. Se putea
foarte bine ca totul s nu fie dect o manevr abil spre a i se nela
vigilena.
Ludovic al XVIII-lea era ncolit de o fric tenace, insidioas, de
comar. Excesele ultraregalitilor partizanii si i primejduiau
tronul, fiindc generau riposte violente din partea adversarilor
regimului. l obseda posibilitatea unui rzboi civil. Pentru a preveni
calamitatea, se strduia s tempereze patimile politice, s modereze
spiritele, s creeze o atmosfer de mpciuire, de concordie, singura
susceptibil s-i consolideze regimul. Ludovic al XVIII-lea nu era
lipsit de bun sim. Tria ns pe un vulcan. Era ncredinat c palatul
Tuileries purta ghinion locatarilor lui. S-ar fi napoiat la Versailles,
180

dar palatul acela de basm, care simboliza absolutismul regal, nu era


compatibil cu monarhia constituional inaugurat de el. Ludovic al
XVIII-lea se afla ntr-o situaie fals. Din nefericire pentru el, nu
putea remedia acest lucru. Bunele lui intenii erau zdrnicite de
familia sa i de anturaj. Uneori lsa treburile publice s mearg de la
sine. Aprs moi le dluge!
O unitate din garda des Cent Suisses strbtea cu muzica n
frunte galeriile palatului Tuileries. ncadra lacheii n livrele aurite
care purtau pe brae cu grav ceremonial imense tvi de argint cu
mncruri pentru rege. Majordomul, mbrcat n catifea roie i cu o
baghet de abanos n mn, conducea cortegiul.
Ostaii din garda regal, de straj la ui, ddeau onorul.
Gentilomii ntlnii pe traseu se opreau i salutau. n mreaa sal de
mncare a palatului masa regelui era mpodobit cu cea mai
frumoas argintrie, cu flori, porelanuri fine, cristale bizotate. Ofieri
n uniform de parad, curteni n costume de gal ateptau sosirea
suveranului.
Cortegiul i fcu solemn apariia. Tvile cu mncare erau
ornduite pe dou bufete imense. Muzica ncet s mai cnte.
Personalul de serviciu se mica ntr-o tcere deplin, fcnd ultimele
pregtiri.
Ua care rspundea spre apartamentele regale se deschise.
Maestrul de ceremonii intr plin de gravitate, izbi de trei ori n
parchet cu bastonul su de abanos i anun cu emfaz:
Regele.
Cteva clipe mai trziu pi pragul suveranului Franei. Peruc
impecabil pudrat, frunte ngust, obraji rotunzi i trandafirii ca
burta unui purcel de lapte, gu tripl, revrsat peste jaboul de
dantel fin, pntece enorm, barat de cordonul Ordinului SaintEsprit, picioare umflate de gut, diforme ca nite butuci. Mergea
legnndu-se, asemenea unei rae ndopate. Numai ochii i scprau
de vioiciune i iretenie.
l urma fratele su, contele dArtois, care purta titlul de Monsieur.
n tineree fusese un libertin fr pereche. Vrsta l cuminise. Ca i
femeile de moravuri uoare care devin puritane dup ce-i pierd
farmecul tinereii, contele dArtois czuse la mania religioas. Era
sever, ntunecat, de o gravitate care atingea ridicolul. Liberalii, care
nu-i puteau suferi, spuneau c are un cap de berbec aristocrat.
Contele dArtois reprezenta reaciunea sub forma ei cea mai
181

extremist. Cpetenie ocult a ultraregalitilor i instrument al


bisericii, preconiza desfiinarea Constituiei i instaurarea
absolutismului regal.
Fiul su mai mare, ducele dAngoulme, era un timid lipsit de
voin i de personalitate. Soia sa, Marie-Thrse, fiica lui Ludovic al
XVI-lea i a lui Marie-Antoinette, o fiin ncrit, aspr, rigid, l
domina cu totul. Fratele ducelui dAngoulme, ducele de Berry, era
un nevropat care-l imita n atitudini i maniere pe Napoleon. Umbla
cu capul ntre umeri, cu minile la spate; gesturile lui erau brute,
vorbirea repezit. Se credea un strateg nnscut. Dei era nsurat cu
o femeie agreabil, plin de via, se nhita cu toate dansatoarele de
la Oper. Frecventa de predilecie bordelurile ordinare. Violent,
brutal, de o vulgaritate cutat, pe care o socotea indispensabil
unui adevrat soldat, se arta drept un nverunat duman al
regimului imperial. Dup nfrngerea lui Napoleon la Waterloo,
ducele de Berry, aflndu-se ntr-un grup de curteni, perora
nfierbntat de mnie: Marealii ar trebui s fie hituii ca nite
fiare. Cel puin opt dintre ei ar merita s fie spnzurai. Informat de
declaraiile nepotului su, Ludovic al XVIII-lea l mustrase: Te
poftesc s te liniteti. Nu vreau s compromit existena dinastiei din
cauza ta. Dac mai continui s te dai n spectacol cu asemenea
declaraii groteti, te izgonesc din Paris. Altdat, ducele de Berry
nfuriat pe un colonel din garda regal, i smulsese epoleii. Ofierul,
surescitat de acest afront, pusese mna pe sabie. Regele, care era
ntmpltor de fa, l apucase de bra: Colonele, nepotul meu i-a
luat epoleii acetia fiindc tia c i-i pregtisem pe cei de general.
n primele zile ale Restauraiei, Fouch declarase cu scrb
prietenului su Thibaudeau: Nu poi s-i nchipui ct de imbecil e
contele dArtois. Fiii si nu sunt mai prejos. Cu excepia lui Ludovic
al XVIII-lea, toi Bourbonii sunt nite cretini
n ziua aceea regele se aez satisfcut la mas. Buna lui
dispoziie se datora lecturii raportului cotidian ntocmit de prefectul
de poliie asupra ntmplrilor diverse din capitala Franei. Regele,
un mare amator de lecturi picante, gusta cu deosebire relatarea
amnunit i colorat a celor mai scabroase scandaluri i atentate la
moravuri. l ncntau ndeosebi rapoartele poliiei secrete asupra
perversiunilor sexuale ascunse ale naltelor personaje. Divulgarea
acestor fapte ar fi mnjit cu noroi nume cu rezonane ilustre. Regele
avea ns grij ca aceste informaii s nu vad niciodat lumina
publicitii.
182

Prefectul Angls nu uitase s-i relateze nici vizitele ducelui de


Berry la Mademoiselle Virginie Letellier i nici complicaiile acestei
legturi, care angajau persoane att din anturajul familiei regale, ct
i din lumea finanelor. Numele lui Gerald Sunderland era menionat
n treact. Prefectul Angls nelegea s pregteasc abil terenul,
pentru a nu fi luat prin surprindere de vreo intervenie a ducelui de
Berry pe lng rege.
Ca de obicei, suveranul onora mncrurile alese, servindu-se
copios i golind farfuriile cu un zel demn de o cauz mai bun.
Curtenii care aveau permisiunea s asiste la aceast important
ceremonie gastronomic exclamau cu respectuoas minunare:
Uitai-v! Douzeci de pstrvi, zece cotlete de berbec, cinci
fazani i nenumrate trufe preparate n ampanie! Napoleon nu era
n stare s svreasc asemenea isprvi!
Regele nostru are o poft de mncare proverbial. Este un
autentic Bourbon.
Adevrat. Sub raportul acesta nu e cu nimic mai prejos de
strluciii si naintai. i cu ct elegan decupeaz psrile
Elegan i art
Da, da, decupajul acesta este o adevrat oper de art
ntre servicii, regele nfiripa frnturi de conversaie cu unii convivi.
Literatura era subiectul su preferat. Dar marea lui plcere era s-i
pun interlocutorii n ncurctur. Expresia ntunecat a ducelui de
Berry i aminti raportul prefectului de poliie.
Pari indispus, dragul meu. Te roade ceva?
Nepotul l privi bnuitor. Solicitudinea regelui era suspect.
M indispune ndrzneala bonapartitilor, Sire, rosti ducele cu
ur. Au ajuns s ne nfrunte pe fa. Chiar aici n palat
Contele dArtois, fratele regelui, interveni sentenios:
Nu e de mirare. Cnd la crma rii se afl un guvern de
incapabili
Ludovic al XVIII-lea zmbi ironic.
tiu c Decazes nu i-e agreabil. Dar a-l acuza de incapacitate
Contele dArtois replic nepat:
Cer scuze. Nu trebuia s uit c Monsieur Decazes e preferatul
Majestii Voastre.
Regele rosti cu bonomie.
Ei, da, nu greeti. Cel puin Decazes e francez. Preferaii
dumitale erau Blcher i Wellington. Ai fi fost ncntat s i ai acum
n Frana.
183

n orice caz, armatele de ocupaie ne garantau securitatea.


Feream ara de
ara? Dinastia, vrei s spui. O dinastie care se sprijin pe
baionete strine n sfrit, nu e momentul i nici locul s discutm
asemenea chestiuni.
Buzele contelui dArtois se strnser cu scrb.
Regele se ntoarse spre nepotul su:
Vorbeai de bonapartiti, rosti el cu afectat amabilitate. Te-a
suprat vreunul n mod special?
Ducele de Berry se servea tocmai cu piept de fazan, din tava
prezentat de un lacheu.
Un ofier de gard a fost ucis n duel de un bonapartist.
Te referi la Montrailles?
Da, Sire.
Se tie cine l-a ucis?
Gerald Sunderland, Sire.
Regele ncepu s rd. Un rs molcom, potolit.
Gerald Sunderland simpatizant bonapartist! Ridicol. Tatl su
mi-a mprumutat sume mari pe cnd m aflam n exil, la Hartwell.
Sume pe care nu i le-am restituit nici pn astzi. i muli, foarte
muli cavaleri ai Ordinului Saint-Louis i datoreaz existena
subsidiilor primite de la Richard Sunderland.
M-am referit la fiul lui, Sire.
M oboseti. Evit pe viitor s te pui n situaii penibile. n
afacerea Montrailles bonapartismul n-are niciun amestec. O tii mai
bine dect mine. Prefer s o dai uitrii.
Este un ordin, Sire?
Da. Un ordin.
Ducele de Berry i plec ochii n farfurie. Se abinea greu s nu
explodeze.
Discuia purtat cu voce joas fusese acoperit de acordurile unei
mici orchestre, care executa n surdin gavottes, menuets,
gigues, ntr-un stil ancien rgime, aa c gentilomii i personalul
de serviciu nu putuser prinde dect frnturi de fraze, al cror neles
era greu de reconstituit.
Ducele de Berry nu avea de gnd s cedeze. Dac nu-i erau
ngduite mijloacele legale, va aciona pe ci deturnate. Gerald
Sunderland trebuia pedepsit. Nici protecia regelui i nici
complicitatea lui Angls, nu-l puteau feri de mnia ducelui. Berry era
hotrt s obin satisfacie.
184

Ctre sfritul lui ianuarie, contele i contesa SunderlandMontorgueil sosir la Paris pentru cteva zile. Robert venea de la
Viena i se afla n drum spre Londra, unde fusese convocat de eful
familiei. l mai nsoeau doi secretari, un medic, primul su consilier
juridic, baronul Oskar von Dittensdorff, un majordom, dou
cameriste, cinci valei, trei buctari cu ajutoarele respective, precum
i personalul afectat conducerii caletilor i ngrijirii cailor. Pentru
toat aceast lume, la care se adugau bagajele multiple i proviziile,
fuseser necesare douzeci de trsuri mari, ncrcate pn la refuz.
Robert motenise nclinarea tatlui su pentru fast i ceremonial.
Richard se folosise ns de aceste artificii spre a se impune ntr-o
lume n care semnele opulenei exterioare aveau o mare nsemntate.
Pentru Robert, n schimb, pompa aceasta devenise un element
indispensabil vieii.
La Paris, descinse la palatul de Chaulnes din Faubourg SaintGermain, pe care l putea folosi orice membru al familiei Sunderland.
Lui Robert i repugna s fac o vizit lui Gerald, la palatul
Lusignan. Nu uita c Gerald nu era dect un frate vitreg, un bastard
intrat pe ua din dos n familia Sunderland. Printr-o ironie a sorii,
acest bastard era mai bogat dect copiii legitimi ai lui Richard
Sunderland, deoarece pe lng poriunea care i revenea din
succesiunea printelui lor comun, se alesese i cu numele i averea
familiei Lusignan-Valois.
Pe de alt parte, protocolul nu-i permitea nici lui Gerald s fac
primul pas, deoarece Parisul constituia fieful su. Robert ar fi gsit o
soluie de mijloc. S fac o vizit n Place Vendme, unde avea de
discutat unele chestiuni financiare care interesau n egal msur
bncile din Paris i Viena ale Casei Sunderland. Procedeul ar fi fost
abil, ns lipsit de elegan. Gerald nu trebuia indispus acum, n
preajma edinei de la Londra, Robert ndjduia s obin
conducerea Casei Sunderland din Anglia. i orice sprijin din afar i
era necesar. Activitatea sa din Viena nu-l mai mulumea. Era prea
redus fa de posibilitile lui.
Hotr s i-l apropie pe Gerald. Ca orice om politic n preajma
alegerilor, trebuia s deschid o campanie n vederea ctigrii de
partizani i indirect, de voturi. La edina de la Londra, o alian ntre
Robert i Gerald ar precumpni autoritatea lui Henry, sprijinit
probabil de Charles.
ntemeietorul dinastiei Sunderland nu spusese degeaba despre
185

Robert c este diplomatul familiei. Robert i nbui deci


antipatiile, i a doua zi dup sosirea sa la Paris se nfi la palatul
Lusignan. Gerald lipsea de acas. ncntat de aceast mprejurare,
Robert ls o carte de vizit i se napoie la reedina sa parizian.
Nu trecu pe la banc unde l-ar fi putut ntlni fr niciun ceremonial
pe Gerald, pentru a-l obliga s-i ntoarc vizita la palatul de
Chaulnes. Voia s i asigure o ntrevedere ntre patru ochi cu fratele
su vitreg. La banc, Challais n-ar fi lipsit de la discuii i Robert se
ferea de prezena acestui vulpoi btrn.
Calculele sale nu-l nelar. n dup-amiaza urmtoare, Gerald se
prezent la palatul de Chaulnes. Robert l ntmpin cu tot
ceremonialul, dei nu punea mare pre pe nelepciunea acestui
tinerel cruia abia i mijise mustaa. i ddu o freasc acolad.
nfiarea lui Gerald l surprinse. Nu-l mai vzuse de civa ani.
Bieandrul de atunci se transformase ntr-un brbat foarte tnr
nc, dar cu prestan i cu o licrire n ochi care ddea de bnuit.
N-o s-l manevrez prea uor, reflect Robert, n vreme ce-l
msura din ochi.
l conduse n salonul japonez, unde Sandra lua ceaiul n compania
unei doamne ntre dou vrste, de o miopie pronunat, ce-i mnuia
lornionul cu aceeai dezinvoltur cu care un dirijor i mnuiete
bagheta.
i Sandra ncerc o surpriz cnd l vzu pe Gerald. Rezonanele
sufletului ei rspundeau ns unor considerente estetice cu implicaii
de o natur intim. Adolescentul insignifiant de ieri se maturizase,
ctignd o aur de vitalitate triumftoare, un farmec plin de
prospeime, o for magnetic irezistibil.
Gerald se nclin cu graie i elegan.
Sandra i ntinse mna alb, aruncndu-i pe sub gene priviri
languroase. Robert i ddu imediat seama c soia sa czuse n
trans. Aceste manifestri, pe care Sandra nici nu ncerca s i le
mai ascund, l lsau indiferent. Frecvena i transparena lor l
cliser.
Pentru prima oar n via, aceste mrturii vizibile ale
impresionabilitii ei amoroase i ddur ideea s le canalizeze n
sensul intereselor lui. Gerald, cucerit de feminitatea Sandrei, i-ar
deveni un instrument docil n lupta pentru ctigarea supremaiei
asupra celorlali conductori ai Casei Sunderland. Renun ns
imediat la acest gnd. Nutrise ntotdeauna un mare dispre fa de
brbaii dispui s se foloseasc de soiile lor pentru a obine
186

avantaje n carier.
Doamna ntre dou vrste Lady Caroline Ashby examina critic
pe Gerald prin lentilele lornionului. Dup un timp rosti cu interes:
Chipe biat, dear Sandra. Se ntoarse spre Gerald. Jeune
homme, m faci s-mi regret tinereea pierdut. Dac a fi avut
douzeci de ani mai puin, a fi ncercat s te cuceresc. Cred c a fi
reuit. Eram tot att de frumoas ca i Sandra.
Cuvintele Ladyei Caroline Ashby nu erau lipsite de un vag echivoc.
Aluziile strvezii la frumuseea Sandrei puteau da natere la felurite
interpretri. Lady Caroline Ashby juca rolul unei foarte indulgente
mijlocitoare sau lansa o nad pe cont propriu?
Gerald cunotea reputaia Sandrei. N-ar fi evitat s-o foloseasc.
Poate c prin intermediul ei va obine la Londra sprijinul lui Robert.
Se ntreb dac Robert nu-i fcuse aceleai calcule. Gndurile
acestea se perindau prin mintea lui n vreme ce-i sorbea ceaiul. Cele
dou femei se ntreceau s-i plac. Lady Ashby ncerca s-l captiveze
cu intelectul i experiena ei. Poate c n tineree repurtase unele
succese. Acum ns lupta ei avea ceva jalnic. Aceast dubl solicitare
din partea Sandrei i a Ladyei Ashby crea lui Gerald o stare de
satisfacie, de omnipoten. n fond le dispreuia pe amndou. Se
ofereau cu atta neruinare nct l scrbeau. i ascundea ns
adevratele sentimente. Ascult sporoviala celor dou femei cu
politicoas atenie.
Robert savura, cu beatitudinea unui rafinat gastronom, un fruitconfit admirabil, preparat de buctarul su. Sub aceast aparen
inofensiv, urmrea plin de curiozitate evoluia relaiilor dintre
interlocutorii si. Pe Sandra ncetase demult s mai fie gelos. n
schimb, sentimentul acesta l ncerca acum fa de Gerald. Gerald
dispunea astzi de toate avantajele tinereii pe care el le pierduse
definitiv.
Se termin i ceaiul.
Robert ceru Sandrei i Ladyei Caroline Ashby permisiunea de a se
retrage cteva clipe cu Gerald. Aveau de discutat afaceri lipsite de
interes pentru urechile lor deprinse numai cu melodia
complimentelor. Cuvintele lui deghizau, sub o elegan desuet, un
dispre adnc pentru dou fiine preocupate numai de dragoste.
Sandra avea cel puin scuza c abia depise treizeci de ani. Lady
Caroline Ashby, cu reelele ei de riduri, amintea o iap btrn,
ngenuncheat, care se prezint la startul unei curse de obstacole n
concuren cu nite bidivii de ras pur, ce respir tinereea prin toi
187

porii.
i conduse musafirul ntr-un salon decorat n stilul Adam, att de
preuit n acea epoc. Pe o msu rotund de mahon, sculptat i cu
picioarele terminate n form de gheare, i atepta o sticl cu vin de
Malaga, dou pahare i o tav cu petits fours glacs.
Cu o cordialitate ostentativ, Robert i vorbi despre greutile
ntmpinate la Viena, despre orizonturile nguste oferite oamenilor de
afaceri din Europa Central.
Nu am la dispoziie capitaluri suficiente pentru a ntreprinde
operaii de mare anvergur. Henry nu-mi acord niciun sprijin. Zeci
de milioane de dolari zac neproductive n tezaurul bncii noastre de
la New York.
tiu, rspunse Gerald. Carena lui Henry ne pune ntr-o stare
de inferioritate fa de concurenii notri.
Robert socoti c sosise momentul s tatoneze terenul asupra
viitoarei conferine de la Londra.
Dac poziia mea ar fi mai puternic, a putea s m
mpotrivesc politicii de economii meschine impus de Henry.
Gerald prinse aluzia, dar se prefcu a nu o nelege.
Ai dreptate. Henry nu e la nlimea misiunii sale. eful Casei
Sunderland trebuie s aib vederi largi, concepii cu un caracter de
universalitate da, da, nu exagerez, universalitate. Nu trebuie s ne
rezumm numai la emisfera occidental
Robert l privi bnuitor. Tinerelul acesta i cam luase avnt.
Trebuia moderat. Bineneles, cu diplomaie.
Gerald i formase o opinie puin trandafirie despre interlocutorul
su. Diplomatului familiei i s-au tocit ndrzneala, spiritul de
iniiativ, abilitatea de a evolua n culisele lumii politice i financiare
europene, reflecta el critic. Poate c obezitatea i ngreuia nu numai
corpul, dar i spiritul.
Cei doi frai se priveau cu fi bunvoin. Fiecare voia s-l
conving pe cellalt de simpatia sa. n realitate se spionau reciproc.
Fiecare se strduia s descifreze gndurile interlocutorului. Gerald se
ateptase s aib de-a face cu un diplomat format la coala lui
Machiavelli. Robert ns l deziluzionase. Convorbirea cu Gerald
procura lui Robert o surpriz neplcut. Crezuse c va gsi un
interlocutor naiv, lipsit de imaginaie i de pricepere, pe care s-l
nvrteasc dup voie. Spre stupefacia sa, Gerald ascundea sub o
aparent ingenuitate un dinamism primejdios i o lips de scrupule
alarmant.
188

n seara aceea se desprir ca doi buni prieteni. A doua zi de


diminea, Robert fcu o vizit n Place Vendme. n cursul unei
edine la care participar Challais i consilierii pentru Europa ai lui
Gerald, discutar o serie de msuri care s asigure o dezvoltare a
colaborrii dintre Bncile Sunderland din Viena i Paris.
Cu acest prilej, Gerald comunic fratelui su c inteniona s
deschid o banc la Berlin. Robert nu primi cu bucurie aceast
iniiativ. Socotea Europa Central inclusiv Prusia domeniul su
rezervat. Fcu ns bonne mine pour mauvais jeux i fgdui sprijinul
su noii bnci. Gerald i mulumi, dar n sinea lui i promise s nu
accepte niciun fel de amestec n organizarea i funcionarea bncii de
la Berlin. Prusia trebuia s intre n sfera lui de influen.
edina se ncheie ntr-o atmosfer cordial. n seara aceea, Gerald
i Challais fur invitai la un dineu de ctre Robert, care nelegea si menajeze pe viitori aliai. Sandra plas pe Gerald n dreapta ei.
Printre oaspei se afla i Lady Caroline Ashby.
A doua zi de diminea, Robert i familia sa plecar la Londra. Dei
conferina convocat de Henry urma s aib loc abia n aprilie,
Robert nelegea s-i netezeasc terenul printr-o serie de contacte cu
factorii determinani ai Casei Sunderland din Anglia, n cap cu
Geoffrey Horncastle, ultimul colaborator de seam n via nc al
ntemeietorului dinastiei.
naintea conferinei de la Londra, Gerald hotr s fac o vizit la
Berlin, spre a pune bazele Bncii Sunderland din capitala Prusiei.
Fixase data plecrii n prima zi a lui februarie. Avea s fie nsoit de
Challais, de primul su consilier juridic Radiguet, de consilierul
pentru Europa Central i supranumerar de Alain Dunois, pentru
care Gerald reuise s obin un concediu lung de la directorul
Operei, n schimbul unor subsidii discrete. Alain refuzase s
demisioneze din corpul de balet al operei.
Iart-m, Gerald dar am s-i fac o mrturisire. M tem de
prieteniile celor mari. Favoriii de azi sunt ndeobte dizgraiaii de
mine. Dac ntr-o zi n-am s-i mai fiu pe plac i ai s m izgoneti,
ce-am s fac? Baletul Operei reprezint nu numai mplinirea mea n
art, dar i asigurarea existenei. Nu pot s renun la balet.
Pe Gerald nu-l indispusese mpotrivirea lui Alain. Era nc ntr-o
faz n care admitea opiniile contrare ale altora. Cut o soluie care
s rezolve situaia lui Alain odat pentru totdeauna. S cear
concedii directorului Operei, ori de cte ori voia s-i ia prietenul n
189

cltorie, era nu numai fastidios, dar i jenant.


ntr-o diminea chem n biroul su pe Jules Lafont. Noul ef al
serviciului de informaii se nfi dornic s fac o demonstraie a
talentelor i priceperii sale. Clipi ns uluit cnd noul su patron i
ncredina misiunea de a organiza un corp de balet.
Iertai-m, Sir, dar nu m pricep la balet, n viaa mea n-am
avut de a face
Gerald l ntrerupse, ridicnd mna.
i cunosc activitatea, Monsieur Lafont. De aceea i-am i
solicitat serviciile. Un om cu resursele dumitale poate ndeplini orice
serviciu. in foarte mult s dispun de un corp de balet propriu. Mi-ar
face plcere ca n maximum treizeci de zile s fie constituit.
Lafont se nclin.
Am neles. n privina condiiilor financiare
Discui cu Challais. i va pune la dispoziie orice sum. Nu te
justifici dect fa de mine. Gerald zmbi. S nu te surprind dorina
mea. Contele Rasumovsky, un prieten al tatlui meu, dispunea nu
numai de un corp de balet, ci i de o trup de actori, cu care-i distra
invitaii. i Orlov i Potiomkin aveau cntreii, balerinii i actorii lor.
Contele Rasumovsky a mers pn acolo, nct a dat un sat cu dou
sute cincizeci de locuitori n schimbul unei trupe de actori.
Lafont formul o ultim i timid obiecie.
n Rusia Caterinei cea Mare, Sir, i actorii i cntreii i
balerinii erau robi.
i curile princiare occidentale aveau artitii lor proprii, care nu
erau robi, strui Gerald. Bach, Schtz, Haendel, Beethoven, sunt tot
attea exemple care pledeaz n favoarea teoriei mele.
Lafont nclin capul n semn de asentiment.
Prea bine, Sir. Dorina dumneavoastr va fi ndeplinit.
Monsieur Dunois va fi vedeta masculin a corpului de balet,
preciz Gerald.
Un ultim detaliu, Sir. Cte persoane ai dori s cuprind
aceast trup?
Treizeci, patruzeci, indiferent. Poi eventual depi acest numr.
Gerald suspin satisfcut. Dup napoierea mea de la Londra, a vrea
s asist la primul spectacol.
Voi face tot posibilul, Sir.
Gerald rmase cteva clipe gnditor.
Trupa aceasta de balet nu va rmne neproductiv.
Lafont ncrei sprncenele.
190

Pardon?
Da, da. Trupa nu va da reprezentaii numai pentru mine i
pentru prietenii mei. Asemenea lux nu i-l poate permite azi dect
Marele Mogul. Voi organiza spectacole pentru public. Poate va fi
nevoie s nchiriezi sau s cumperi o sal. Nu numai c vom scoate
costul ntreinerii trupei, dar vom realiza i beneficii.
Lafont era din ce n ce mai uluit. Omul acesta e n stare s scoat
bani pn i din cele mai ridicole fantezii. Cred c tatl su nu s-ar fi
gndit niciodat s organizeze i s comanditeze trupe de balet.
n aceeai zi Lafont avu o convorbire cu Challais despre ultimul
capriciu al tnrului patron.
M ntreb dac este numai un capriciu i dac n realitate
corpul acesta de balet nu reprezint concluzia unor calcule metodice.
Challais suspin.
Nu tiu ce s zic. Concepia lui utilitarist m surprinde. Pentru
un tnr nobil
Lafont replic fr s stea la gnduri.
Gerald Sunderland nu este un tnr nobil oarecare. Coboar
din Richard Sunderland. Oamenii acetia sunt predestinai
Challais rse.
Cred c i n momentele de abandon n braele unei femei,
gndul i fuge la beneficii. E formidabil.
Rse i Lafont.
Nu m-am vzut pn azi n postura unui impresar artistic. A
trebuit s se iveasc Gerald Sunderland ca s m transforme din lup
n oaie. Omul acesta a nceput s m sperie.
Aceeai senzaie o ncerc i eu, mrturisi Challais. Spre ruinea
mea
De ce spre ruinea dumneavoastr?
Challais ridic din umeri.
Cnd ajungi la o anumit vrst, cnd ai o experien n urma
ta, cnd rezultatele activitii din trecut te ndrituiesc la o anumit
ncredere n propriile-i fore, te simi oarecum stingherit, dac nu
ruinat, cnd dai peste un tnr care te domin, te strivete cu
personalitatea lui. i Gerald are o personalitate foarte complex. Este
un cuceritor cu apucturi piratereti
Toi cuceritorii au apucturi piratereti, indiferent dac se
numesc Alexandru, Napoleon sau Law, l ntrerupse Lafont.
i n acelai timp, i continu Challais ideea, este i un
Mecena Un ndrgostit de frumos, un protector al artelor i al
191

artitilor.
Aspir o priz de tutun.
Nu cred ns c Mecena i-ar fi pus prietenii s-i plteasc
spectacolele de balet, de cntec i de poezie cu care-i mpodobea
petrecerile
Spre deosebire de Robert, care n deplasrile sale se nconjura de
un fast regal, Gerald punea accentul pe rapiditate. Pentru el i suita
sa nu folosea mai mult de dou sau trei trsuri, care circulau ns cu
o iueal remarcabil pe itinerarii studiate atent, cu cai de schimb
proprii distribuii pe traseu, astfel nct cltoria s nu sufere
ntreruperi.
Gerald avea ase sptmni la dispoziie pentru a-i ncheia
misiunea berlinez. Optimist, ncreztor n puterile lui, atepta cu
nerbdare s-i ncerce puterile cu vulpoii de la Berlin. mprumutul
prusac fusese o lovitur de maestru. nfiinarea unei Bnci
Sunderland n capitala Prusiei avea s-i confirme capacitatea n cele
mai spinoase afaceri. Pentru Gerald toate aceste tratative, manevre i
lucrturi de culise constituiau un joc cu att mai pasionant, cu ct
era presrat de primejdii i curse de tot felul.
Pentru Challais, n schimb, cltoria aceasta era un comar. n
primul rnd Gerald luase hotrrea nfiinrii noii bnci fr s
atepte aprobarea New Yorkului. i aceasta putea da natere la
nenumrate complicaii. Challais cunotea susceptibilitatea efului
Casei Sunderland. Challais se strduise n van s explice tnrului i
impetuosului su patron c iniiativa sa risca s provoace o explozie
cu urmri imprevizibile. Cuprins de o adevrat frenezie, Gerald
grbise plecarea i luase toate msurile ca operaiile tehnice legate de
nfiinarea bncii s se desfoare ntr-un ritm ct mai rapid.
Deosebit de nsoitorii si, care priveau aceast cltorie ca pe o
corvoad, Gerald era plin de ncntare. Curios ca un copil, admira
peisajele rustice i citadine cu patetica lor poezie hibernal.
Karlsruhe, Heidelberg, Darmstadt, Frankfurt, Bad Nauheim, Alsfeld,
Eisenach, Weimar reprezentau pentru el nu numai numiri cu
rezonane germanice ale unor localiti care se perindau de-a lungul
unui itinerar oarecare, ci aglomerri de oameni i mai ales de cldiri
cu un pronunat parfum medieval. Traversase astfel o puzderie de
state n miniatur regate, principate i orae libere care alctuiau
mozaicul Confederaiei Germanice, aceast hibrid creaie a
Congresului de la Viena.
192

n mai toate localitile prin care trecu, Gerald observ totodat i


o agitaie stranie: patrulrile de trupe, grupurile de tineri care se
formau ca din senin i se risipeam la apariia agenilor de poliie,
graba cu care erau smulse gazetele din minile vnztorilor, tonul
ridicat al discuiilor surprinse prin hanuri, grija cu care unii oameni
se strecurau pe lng ziduri aruncnd n jur priviri bnuitoare,
ostilitatea nedeghizat a ranilor fa de echipajele somptuoase, cu
embleme nobiliare pictate sau gravate pe portierele trsurilor.
La Jena, Gerald i nsoitorii si asistar la un spectacol penibil.
Prnzeau ntr-un han, Der fliegende Reiter, cu vederea spre o
piaet ptrat, nconjurat cu case nalte, arhaice. Vizavi de
ferestrele hanului se ridicau zidurile cenuii ale unei cldiri nguste
cu patru etaje i cu o poart masiv de lemn de stejar, ncastrat sub
un arc mpodobit cu capete de animale slbatice sculptate n piatr.
Circulaia era destul de redus pentru acea or din zi. La captul
piaetei i fcur apariia patru soldai n uniforme albastre, cu arma
pe umr, condui de un subofier i de un individ cu mutr
patibular, mbrcat n haine civile.
Cei ase oameni se oprir n faa porii de lemn, n care civilul btu
autoritar cu pumnul. Le deschise o btrnic stafidit i timid. Fr
s-i dea vreo explicaie, civilul mpinse poarta i intr n curte,
mpreun cu nsoitorii si. Poarta grea se nchise cu zgomot n urma
lor.
n faa casei cu pricina se form la repezeal un grup compact de
oameni, care ateptau s vad ce se ntmpl. Ali curioi i ngroar
rndurile. n curnd, piaa se umplu pe jumtate cu oameni ieii
parc din pmnt.
Clienii din sala de mncare a hanului ncetaser s se mai
ospteze. Toi se uitau cu ncordare spre ferestrele dincolo de care se
nla casa cu ziduri cenuii.
Gerald schimba cu nsoitorii si priviri nedumerite. n sala
hanului, att de zgomotoas pn atunci, nu se mai auzea dect
sfritul fripturilor din buctrie.
La un moment dat, poarta masiv de stejar se deschise i n pragul
ei apru tipul n haine civile. Arunc o privire rea asupra oamenilor
adunai n faa casei. n urma lui se ivir militarii, cu armele n
mn, ncadrnd pe un btrnel grbovit, cu prul alb ieind de sub
borurile plriei mari, i cu un palton negru, prea lung pentru corpul
lui sfrijit. n aceeai clip mulimea ncepu s tlzuiasc. Se auzir
huiduieli i fluierturi ascuite. Subofierul arunca priviri ngrijorate.
193

De undeva apru o berlin vast, tras de doi cai voinici, roibi.


Trsura i fcu anevoie loc prin mulime i opri n dreptul soldailor
care ncadrau pe btrn.
Civilul cu mutr patibular i mpinse prizonierul n trsur, apoi
se urc alturi de el. Se urc i subofierul i doi soldai. Ali doi se
crar pe locurile din spatele trsurii, rezervate ndeobte
servitorilor. Echipajul se urni, nsoit de un cor de huiduieli. Vizitiul
ddu bice cailor. Roile hurducir pe caldarmul de piatr. Un tnr
se ag de cpstrul cailor ncercnd s-i opreasc. Vizitiul l plesni
cu biciul peste obraz. Soldaii de pe locurile din spate ndreptar
armele spre mulime. Tnrul i duse minile la obrazul nvineit de
arsura biciului, dnd drumul cpstrului. Oamenii se traser din
calea trsurii care porni n trap ntins, prsind piaa.
Mulimea rmase un timp n faa casei cu ziduri cenuii. Brbaii
discutau i gesticulau furioi. Apoi ncepur s se risipeasc. n sala
de mncare a hanului, clienii i reluar fr entuziasm ocupaiile
gastronomice.
Ce s-a ntmplat? ntreb Gerald pe un brbat ntre dou
vrste, cu o cravat verde nfurat sub gulerul nalt al fracului.
Interpelatul l privi bnuitor. Se ntreba, probabil, dac cel care i
se adresase nu era agent provocator. Accentul strin al lui Gerald i
ddu curaj.
A fost arestat un profesor de la facultatea noastr. E al cincilea.
i muli studeni sunt arestai.
De ce?
Brbatul cu cravat verde se temu s vorbeasc mai mult.
Eh, friciuni politice.
Se ntoarse spre nsoitorii si, artnd astfel c nu dorea s mai
prelungeasc convorbirea.
Gerald nu strui. Era contrariat, dar nu-i manifest
nemulumirea. Alain fusese puternic impresionat de aceast scen.
Ce barbarie! rosti el printre dini.
Challais nu-i prsise nicio clip calmul. n timpul revoluiei
vzuse multe scene asemntoare. Ajunsese a le privi cu un fel de
filozofie a resemnrii. Socotea inutil s se mpotriveasc mersului
firii.
Aceste arestri trebuie s fie urmarea asasinrii lor Kotzebue,
spuse Radiguet.
Alain l privi ntrebtor.
Cine a fost Kotzebue?
194

Matre Radiguet zmbi cu indulgen. Ignorana artitilor nu-l


mira. Cazul Kotzebue fcuse vlv n lumea ntreag.
Challais explic lui Dunois, cu acea silin pe care o depun
dasclii fa de elevii limitai:
Kotzebue a fost un scriitor ultrareacionar, agent al lui
Metternich. Se spune c ar fi jucat i rolul de informator al arului.
Un student de la Universitatea din Giessen, pe nume Sand, incitat
probabil de teoriile lui Karl Follen, un doctrinar radical, partizan al
Republicii i apostol al tiranicidului, l-a asasinat pe Kotzebue. Sand a
fost ntemniat. Spre surprinderea i consternarea autoritilor, au
nceput s soseasc din toate colurile Germaniei sute de scrisori
care felicitau pe asasin.
Dac a fi tiut de treaba asta, i-a fi trntit i eu o felicitare,
rosti cu convingere Alain.
Limbajul su vulgar contrasta cu nfiarea-i elegant.
Lucrurile nu s-au oprit aici, continu Challais. Puin timp dup
aceea, un student n farmacie, din Nassau, a ncercat s asasineze pe
un nalt demnitar. Aceste dou crime i exaltarea crescnd a
tineretului universitar i-au furnizat lui Metternich prilejul de a
convoca o lig a principilor germani, ndreptat mpotriva
revoluionarilor. Asociaiile studeneti printre care i faimoasa
Burschenschaft de aici, de la Jena, au fost desfiinate, societile de
gimnastic oficine ale ideilor antimonarhiste dizolvate, i astfel s-a
ajuns la arestrile din ultima vreme.
Ticloii! exclam Alain. Metternich e un individ odios.
Mai ncet tinere, l povui Matre Radiguet. Nu uita c trim
sub imperiul Sfintei Aliane. i dup celelalte toate ne mai aflm i n
Germania. Cred c nu i-ar place s mpri soarta btrnului
profesor. Monsieur Sunderland, cu toate milioanele lui, n-ar reui s
te scoat din pucrie.
Tonul doctoral al lui Radiguet l irit pe Alain.
Sunt cetean francez!
Aceasta nu-i va folosi la nimic, declar avocatul. Fii sigur c
regele Franei nu va interveni spre a te elibera din temniele prusace.
Are alte griji mai serioase.
Clienii de la mesele nvecinate trgeau cu urechea la aceast
convorbire purtat n limba lui Voltaire. Poate c vreunul din ei
cunoate franceza, i zise Gerald, care nu dispreuia prudena.
Porunci secretarului su, Julien Lefvre, un tnr blondu din caleafar de zelos, s achite nota de plat.
195

Un sfert de or mai trziu, se aflau n trsura care-i ducea spre


Berlin, n trapul ntins al cailor
Tratativele din capitala Prusiei se desfurar n condiii
mulumitoare. Regatul prusac avea nevoie arztoare de bani.
nfiinarea unei bnci cu un mare capital i cu un aport de credite pe
termen lung era n msur s nvioreze economia rii.
Gerald obinu condiii optime din partea guvernului. Dubla lui
calitate de bancher i purttor al unui nalt titlu nobiliar i deschise
cele mai exclusive i aristocratice saloane din Berlin. n secolul XVIII
un duce de Lusignan-Valois fusese ambasador la Berlin. Amintirea
lui struia i acum n mintea prusacilor.
Tnrul reprezentant al Casei Sunderland era primit cu aceeai
plcere la reedina cancelarului prin von Hardenberg, exponentul
politicii liberale i de independen fa de Austria, ct i n palatul
Marelui ambelan, generalul von Wittgenstein, fost comandant
suprem al armatelor aliate ale Rusiei i Prusiei n 1813 i exponentul
nobilimii feudale.
Dup o zi grea, de laborioase tratative la Ministerul de Finane i
de umblet prin Berlin, n cutarea unui local menit s adposteasc
sediul bncii, Gerald se napoie la hotelul su de pe Unter den
Linden, cu gndul s se culce devreme. Invitaiile care-l ateptau pe o
tav, aezat la vedere pe masa din camera sa, i trezir curiozitatea.
Alain i le citea pe rnd, n vreme ce James, valetul, le servea un
Himberrgeist, specialitatea casei. Se mai afla de fa i Challais, care
i fcea vnt cu batista.
Lectura invitaiilor continua. Cele mai multe nume erau
necunoscute lui Gerald. Challais, familiarizat cu Almanahul Gotha, i
ddea explicaii scurte.
Alain ajunsese cu despuierea plicurilor la o invitaie a prinului
Radziwill.
Cine mai e i acesta? ntreb Gerald.
Un mare amator de art n general i de muzic n special. i-a
alctuit o minunat orchestr de muzic de camer.
Mai departe, Alain, l ndemn Gerald. Nu-mi place muzica de
camer.
Contele von Schulenburg, contele Redern, Altea Sa regal
ducele de Cumberland
Mai departe, mai departe
Contesa von Doenhoff
196

Challais izbucni n rs.


Von Doenhoff, ai spus?
Exact.
tii, Gerald, cine-i aceast doamn, care dorete s te
cunoasc? Soia morganatic a defunctului rege Friederich Wilhelm
al II-lea, tatl actualului suveran.
Soie morganatic? i ce gseti extraordinar n asta?
Regele era cstorit oficial cu prinesa Friedericke von Hessa.
Nemulumit cu o singur soie, a obinut autorizaia din partea unui
indulgent consistoriu s se nsoare morganatic cu Julie de Voss, pe
care a fcut-o contes de Ingenheim. Dup moartea acestei contese
s-a nsurat tot morganatic cu o doamn de onoare a soiei sale,
contesa Sophie von Doenhoff, semnatara invitaiei.
Rse i Gerald.
Deci Majestatea Sa regele Friederich Wilhelm al II-lea era bigam.
i nc oficial. Nu s-a mulumit cu att. Pe lng aceste dou
neveste care coexistau n linite i pace, avea i o amant, creia i se
spunea Madame de Pompadour. Fiica unui trompet pe care rposatul
Friederich al II-lea, tatl bigamului, o cstorise forat cu un valet.
ndat ce a devenit rege, Friederich Wilhelm al II-lea a ridicat-o la
rangul de contes de Lichtenau.
Alain, continu lectura. Nu m intereseaz vduva morganatic
a lui Friederich Wilhelm.
Contele von Haugwitz
Un moment. Gerald, te felicit. Contele von Haugwitz n-a
catadicsit s-o primeasc pe Madame de Stal, care aflndu-se n
trecere prin Berlin i-a solicitat ngduina de a-i vizita serele, demne
s rivalizeze pare-se cu grdinile suspendate din Babilon.
Nici de flori nu sunt amator. Altceva, Alain
Prinul von Puckler-Muskau
La Puckler-Muskau trebuie s mergi, Gerald, zise Challais cu
hotrre. Acest personaj extrem de savuros este ginerele
cancelarului Hardenberg. O relaie care nu trebuie neglijat.
Puckler-Muskau dispune de venituri importante?
A crede mai degrab contrariul. nainte de a se nsura cu fiica
lui Hardenberg, era vzut pe strzile Berlinului ntr-o cabriolet tras
de patru cerbi. A zburat i cu balonul aeronautului Reicherd. E un
mare juctor de cri. Uneori ctig, dar de cele mai multe ori
pierde.
nseamn c va trebuie s-i furnizm subsidii
197

Din clipa aceea ns va face sluj. i nc un amnunt. Prinesa


von Puckler-Muskau e mai vrstnic dect el cu zece ani.
Maquereau de mer, mon cher comte.
Maquereau tout court, Gerald.
i pe cnd aceast invitaie?
Alain descifr data. Zmbi.
Pe data de azi. Ce te faci?
Gerald ridic resemnat din umeri.
Am s merg. Cine se poate mpotrivi argumentelor contelui de
Challais! M nsoeti i tu, Alain. S-i pui fracul mov. i st bine,
fiindc eti blond. Eu m mbrac n negru. Sper s-mi inei i
dumneavoastr companie, Monsieur de Challais?
Cu mare plcere, Gerald.
Challais plec s se schimbe.
n invitaie nu figureaz numele meu, i atrase atenia Alain. Nu
crezi c Monsieur de Puckler-Muskau va fi dezagreabil impresionant
de prezena mea?
O expresie dur apru pe chipul att de blajin pn atunci al lui
Gerald.
Toi cei care doresc s-mi ctige simpatia trebuie s se
acomodeze cu prietenii mei ca i cu mine nsumi. i prinul von
Puckler-Muskau nu face excepie.
Prinul von Puckler-Muskau primi cu cinste pe prietenul lui Gerald
Sunderland. n primul rnd, fiindc avea idei foarte largi n ceea ce
privete lumea pe care o frecventa. Prefera de pild s fie poftit n
casele evreilor bogai, unde i se ofereau banchete de un nalt
rafinament i jocuri de cri pe mize impresionante, dect s se
plictiseasc n cadrul petrecerilor srccioase ale aristocraiei
prusiene, adus n pragul ruinei de rzboaiele napoleoniene. n acea
epoc, prinul trecea printr-o criz financiar ascuit. n casa
bancherului de Vries pierduse n ultimele sptmni peste 80.000 de
taleri, care trebuiau achitai urgent. Partenerii lui de joc i acordaser
cteva psuiri, dar datoriile de onoare nu suport amnri la
infinit. i prinul von Puckler-Muskau, informat de bogia fabuloas
a lui Gerald Sunderland spera s-i acopere nevoile bneti cu un
mprumut masiv. Calitatea lui de ginere al cancelarului Prusiei
implica privilegii i avantaje. Evident, 80.000 de taleri reprezentau o
sum pe care niciunul din prietenii si evrei n-ar fi conceput s i-o
avanseze; cu att mai mult cu ct garaniile oferite de el erau aproape
198

inexistente.
Amfitrionul, un brbat chipe, de o elegan rafinat, tia s se
arate prevenitor, pstrndu-i demnitatea de grand seigneur. Fa de
Gerald mai tnr cu cincisprezece ani dect el manifest o
prietenie care nu degenera n familiarism, dar nici nu pctuia
printr-o atitudine de superioritate. Gerald i accept avansurile cu
discreie i tact.
i prinesa Lucia von Puckler-Muskau se art ncntat de
persoana tnrului oaspete. Blond, cu sni opuleni i umeri de o
albea marmorean, ctigase un embonpoint care i ddea un aer
de maiestuoas feminitate. Din prima ei cstorie cu contele von
Pappenheim de care divorase dup un scandal monstru se
alesese cu o fiic graioas i subire ca o mldi, antiteza maic-sii.
Educaia Adelaidei von Pappenheim fusese oarecum neglijat.
Certurile violente dintre prini, cu imputri care angajau viaa lor
intim, nu fuseser de natur s menajeze inocena copilei. Contele
von Puckler-Muskau proiectase s se nsoare cu Adelaide. n cele din
urm se fixase asupra mamei, care dispunea de o avere personal
apreciabil. Contesa mai avea o fiic adoptiv, Helmine, brun, cu
ochi scnteietori i buze roii, de mrgean. Se spunea c Helmine era
fiica unui personaj de snge regal. Gurile rele afirmau c paternitatea
ar fi revenit unui vizitiu al contelui Pappenheim care informat de
infidelitatea contesei preferase s se lipseasc de onoarea de a mai
fi ginerele cancelarului Hardenberg.
La supeul care avu loc la lumina unui candelabru cu sute de
lumnri, Adelaide von Pappenheim fu plasat n dreapta lui Gerald,
iar Helmine n stnga. Asediul acesta declarat dur toat noaptea.
Gerald nu scp de ateniile lor dect aezndu-se la o mas de joc.
Prevenitor, prinul von Puckler-Muskau i se altur imediat. Gerald
nu se putea plnge c era neglijat
Aproape de miezul nopii i fcu apariia i cancelarul von
Hardenberg. Sosea de la un dineu al ambasadorului Rusiei.
Cancelarul salut bucuros prezena lui Gerald n casa fiicei sale.
Binevoitor, l pofti la o recepie pe care avea s o ofere la sfritul
aceleiai sptmni n cinstea marelui duce Nicolae, fratele arului.
Nu uit s-l anune c va asista i regele Friederich Wilhelm.
Cancelarul nu zbovi mult la petrecerea fiicei sale. Dei se strduia
s-i poarte tinerete cei aptezeci de ani, natura i cerea drepturile.
Ochii i erau obosii, cearcne negre aruncau pe chipul su prelung
umbre de ru augur.
199

Pe ct de amabil era cancelarul, pe att de acr se arta prinesa


von Hardenberg. Mult mai tnr dect soul ei, se comporta cu o
arogan care degenera uneori n vulgaritate. Cancelarul i suporta
stoic nervii.
Dup plecarea cancelarului i a prinesei Hardenberg, Gerald i
amfitrionul se aezar iari la masa de joc, Gerald se ls scuturat
de 5.000 de taleri. Fcuse o prima concesie i acum atepta
rezultatele.
Karl August prin von Hardenberg fusese unul din factorii decisivi
ai intrrii Prusiei n coaliia marilor puteri ostile expansiunii
napoleoniene. Inspirat i diriguitor al politicii externe a Prusiei pn
n 1810, cnd regele Friederich Wilhelm i ncredinase conducerea
treburilor statului, avea o nfiare n ton cu naltele sale
atribuiuni. Mre, sibilin, cu prul de argint i pieptul ncrcat cu
decoraii, avea un fel de a se exprima sec i concis i o gam de
gesturi studiate, de actor contient de faptul c spre el converg
privirile tuturor spectatorilor. Recepia de la Palatul Cancelariatului
avea un caracter deosebit. Printre invitaii de onoare se aflau regele
Prusiei, marele duce Nicolae, suveranii Wrtenbergului, Bavariei i ai
Saxoniei, principii domnitori din casele Oldenburg, MecklemburgStrelitz, Schaumburg-Lippe i Weimar.
Gerald sosi mpreun cu Challais i cu nelipsitul su Alain
Dunois. Serviabilul Puckler-Muskau i procurase o invitaie i pentru
balerin, dei acesta nu era nobil i nici nu fcea parte din corpul
diplomatic.
n acea galaxie de uniforme strlucitoare, mpodobite cu cordoane
i mari cruci ncrustate cu briliante, fracul negru al lui Gerald, lipsit
de orice decoraie, atrgea prin contrast toate privirile. Numai jaboul
i manetele din dantel de Flandra ddeau o not de srbtoare
severitii sale vestimentare. Challais era n ton, datorit marilor
cruci ce-i onorau pieptul. Dunois se remarca prin fracul su
purpuriu cu diamante n loc de nasturi.
Gerald fcea mare impresie. Prezena sa la Berlin era cunoscut i
comentat n cele mai diverse cercuri. Se spunea c tnrul
reprezentant al Casei Sunderland va revrsa asupra Prusiei ploaie de
aur. Ultimul mprumut acordat statului intrase deja n Trezoreria
regal. Militarii i funcionarii civili i primiser n sfrit lefurile i
salariile restante. Comercianii, industriaii, patronii de ateliere,
agricultorii mari i mici, ateptau cu nerbdare deschiderea creditelor
200

menite s-i scoat din marasm.


Gerald era circumspect. Nu uita c la Madrid, Ouvrard fusese
primit cu acelai entuziasm, ca n cele din urm combinaiile sale
financiare s se nruie ntr-un dezastru. Gerald avea de gnd s
profite de experiena naintailor si.
Cancelarul Hardenberg l ntmpin cu toat simpatia. Acest
duman nverunat al Franei i al francezilor declar c interesele
Prusiei i dictau s aib o atitudine binevoitoare fa de ambasadorul
zeiei Fortuna. Gerald se art micat de aceste dovezi de prietenie.
Puckler-Muskau rmase s-i fac mai departe onorurile casei. Cu
acest prilej avur plcerea s constate c se nrudeau pe departe prin
principele von Altenburg-Desmond, marele ambelan al mpratului
Austriei. Puckler-Muskau, stimulat de cei 5.000 de taleri ctigai la
cri, cu cteva seri nainte, arunc o nad, vorbindu-i ca din
ntmplare despre preuirea de care se bucura n ochii socrului su i
despre legturile lui cu oamenii de seam ai regimului. Rezultatul
acestor discuii purtate ntr-o ambian de sinceritate aparent i de
bunvoin reciproc, se sintetiz n cele din urm ntr-un mprumut
fond perdu de 50.000 de taleri pe care Gerald fgdui s-i acorde
lui Puckler-Muskau, de ndat ce acesta va reui s-i mijloceasc o
important comand de armament din partea guvernului prusian.
Gerald i nobilul su cicerone i pecetluiau nelegerea ciocnind
cte o cup cu ampanie, cnd i fcu intrarea regele Friederich
Wilhelm nsoit de ginerele su, marele duce Nicolae, de prinul de
Coroan i de o suit restrns alctuit din marele ambelan
Wittgenstein, prinul Mihail Vorontzov i ofierii de ordonan.
Regele avea o nfiare comun. Chipul, felul de a vorbi, gesturile
erau lipsite de acea distincie, care d o pecete deosebit
personajelor auguste. N-ar fi distonat n uniforma unui subofier de
gard, nici n straiele unui pastor, i nici n ale unui negustor de
pete.
Pe ct de cenuiu i lipsit de personalitate era regele, pe att de
impozant i de strlucitor arta marele duce Nicolae. Profilul su
avea puritatea unei medalii antice. Robust, nalt, se remarca prin
desvritele proporii ale corpului su atletic. Ochii adnci, cu
scnteieri ciudate, trdau o intens trire luntric. De un
puritanism exaltat, mpletit cu un sentimentalism fr adncire,
ascundea n realitate un egoism feroce. Soia sa, principesa Charlotte
era n schimb romantic, ingenu, gata oricnd s se sacrifice pentru
brbatul iubit sau pentru o cauz.
201

Cancelarul Hardenberg prezent pe Gerald regelui, care zmbi cu


bunvoin.
L-am cunoscut pe tatl dumneavoastr. A fost un om deosebit.
Ne-a neles nevoile i ne-a acordat un important sprijin material
ntr-o epoc de grele ncercri. M bucur c i continuai politica.
Mine v atept la palat. Marele ambelan v va comunica ora.
nclin din cap i trecu mai departe.
Gerald crezu c desluete n glasul regelui un ton de superioritate
care-l irit. Ajunsese s se socoteasc egalul suveranilor.
Kronprinul i ntinse o mn moale i foarte ngrijit. Rosti cteva
cuvinte abia auzite, exprimndu-i dorina s-l revad la o vntoare
de cprioare, care urma s aib loc n cursul aceleiai sptmni.
Marele duce Nicolae se arta mai comunicativ. Strnse cu vigoare
mna lui Gerald.
Am cunoscut i eu pe tatl dumneavoastr Monsieur le Duc, la o
vntoare pe domeniile contelui Hanau-Lichtemberg. Era un clre
remarcabil.
Sunt profund micat de aprecierile Alteei Voastre Imperiale,
rosti Gerald nclinndu-se.
Sper s ne revedem la Saint Petersburg. Mi-ar face plcere s
fii cteva zile oaspetele meu la palatul Anichkov.
Gerald accept invitaia. Era bucuros s viziteze capitala
imperiului arilor. La o recepie a mtuii sale, ducesa dAigremont,
ascultase cu interes descrierile ditirambice ale ducelui de Richelieu
despre Rusia i despre rui. Richelieu, pe atunci ministru al
Afacerilor Strine, n urma demisiei lui Talleyrand, ocupase ntre
1803 i 1814 funcia de guvernator al Odessei i apoi al Rusiei Noi,
aa c putea vorbi cu toat autoritatea n acest domeniu.
Puckler-Muskau prezent apoi lui Gerald cteva fete blonde,
simpatice, planturoase i uimitor de blajine. Gerald nu manifest un
entuziasm
excesiv.
Prefera
temperamentul
vulcanic
al
franuzoaicelor. Puckler-Muskau i citi parc gndurile.
S nu v nchipuii c tinerele mele compatrioate sunt nite
sloiuri de ghea, i opti prinul. Ca i harfele, mute i fr via n
stare de repaus, scot sunete de o indescriptibil dulcea cnd sunt
mnuite expert.
Incomodai de zpueala din sal, cei doi tineri ieir n ser, s se
rcoreasc. n atmosfera mblsmat de efluviile florilor, i fceau
vnt cu batista, schimbnd comentarii decoltate asupra femeilor.
Un pahar cu ampanie ne-ar prinde bine, spuse la un moment
202

dat Puckler-Muskau.
n drum spre bufet se strecurar printr-un desi de plante exotice,
ascunzi ideal pentru perechile de ndrgostii. Treceau pe lng un
plc de filodendroni gigani, cnd un spectacol neateptat i fcu s
grbeasc pasul i s ntoarc discret privirile n alt parte. Prinesa
von Hardenberg ncovoiat ca o trestie n braele Marelui ambelan
Wittgenstein i rspundea cu pasiune la srutri.
Abia dup ce ajunser la bufet, Puckler-Muskau i ngdui s
schieze un zmbet.
Propria mea soacr mi-a ilustrat elocvent teoria. N-am bnuit
ns c Marele ambelan este harfistul ei.
Gerald surse neutru. Auzise c bietul cancelar nu se bucura de
un trai bun n snul familiei. Prima soie l nelase cu prinul de
Wales. A doua avusese nclinri mai plebee, ncornorndu-l cu un
obscur ef de orchestr. A treia, actuala prines von Hardenberg,
avea gusturi eclectice. Wittgenstein nu era dect o verig din lanul ei
de amani. Cancelarul se consola n braele unei favorite en titre,
Frulein Hanchnel, fiica unui ceasornicar. Viaa intim a mai-marilor
zilei ascundea aspecte att de scabroase, nct detractorii regimului
aveau destule motive s tune i s fulgere. Pn i amabilul PucklerMuskau vdise o oarecare asemnare cu vietile subacvatice,
cstorindu-se cu vrstnica Lucia von Pappenheim. Gerald se ferea
s arunce cu piatra. Nici viaa lui intim nu era fr pat.
Ajunsese la al doilea pahar cu ampanie, cnd un secretar tnr
se apropie aferat de Puckler-Muskau i-i opti ceva la ureche.
Expresia ochilor prinului se schimb brusc. Se ntoarse spre Gerald.
Ce veste ngrozitoare! Primit chiar acum de la Paris. Ducele de
Berry a fost asasinat. Ieea tocmai de la Oper. Dumnezeu tie ce
complicaii vor mai urma
Gerald ar fi fost poate dispus s minimalizeze importana acestui
asasinat, dar vlva strnit printre ceilali convivi i schimb prerile.
Dup uciderea lui Kotzebue i atentatul nereuit asupra lui
Ibell, suprimarea ducelui de Berry va ntri poziia politic a
adversarilor liberalismului, declar consternat ministrul de externe al
regatului Saxonia.
Tot att de consternai se artar i regele Wrtemgerbului i
marele duce de Weimar. Metternich, spuneau ei, va profita de aceste
atentate, considerate de el semne precursoare ale unei noi revoluii,
spre a restrnge drepturile suverane ale statelor mici n favoarea
celor mari.
203

Cancelarul Hardenberg, partizanul unei politici de liberalizare, i


vedea iari periclitat situaia. Wittgenstein eful partidului feudal i
adeptul aciunilor de mna forte, i va ntri influena asupra
regelui, pe care l nspimntau tendinele tineretului universitar i
ale unei anumite intelectualiti.
Recepia se ncheie ntr-o atmosfer de nmormntare. Invitaii de
onoare disprur cei dinti. Ceilali se topir de asemenea n curnd.
n mai puin de o jumtate de or saloanele se golir de parc un
uragan ar fi mturat pe toi participanii strlucitei reuniuni. Numai
paharele pe jumtate goale lsate pe mese i cteva flori risipite pe
parchet aminteau c pe acolo trecuser regi, principi, mari demnitari
i nalte doamne. Lacheii care venir s strng cupele, farfuriile
murdare i ghirlandele de flori fcur s dispar n sfrit i aceste
urme.
Gerald se napoie ngndurat la hotel. Moartea ducelui de Berry i
nltura din cale un adversar periculos. Dac dispariia acestuia
provocase atta emoie la Berlin, era lesne de presupus c n Frana
emoia atinsese culmi i mai nalte. Berry se bucurase de unele
simpatii, refuzate ns n unanimitate ducelui de Angoulme i soiei
sale. Era evident c la Paris vor avea loc mari frmntri. Gerald n
calitatea lui de ef al Casei Sunderland din Frana trebuia s fie de
fa. Hotr s-i scurteze ederea la Berlin. Executase operaiile
importante. Mai rmseser unele detalii, care puteau fi aduse la
ndeplinire de subalterni.
nainte de a prsi Berlinul, Gerald fu primit n audien scurt,
cu amabiliti protocolare rostite de ambele pri, prsi palatul
purtnd nsemnele marii cruci a Ordinului Vulturul Negru. Ca i
principii de snge regal, primea la douzeci de ani un ordin pe care
nalii demnitari i militarii de carier l obin dup zeci de ani de
servicii eminente.
Printr-o scrisoare trimis Kronprinului se scuz c nu putea
participa la vntoarea de cprioare la care fusese invitat.
Alain abia atepta s se napoieze la Paris. Berlinul l dezamgise.
Pe Gerald nu-l vedea dect dimineaa i seara. Restul zilei i-l pierdea
dormind. Uneori se plimba de unul singur pe strzile oraului. Alain
era un tip comunicativ. l indispunea incapacitatea sa de a nfiripa o
conversaie; este adevrat c nu tia un cuvnt nemesc. ntr-o sear
repro lui Gerald c-l adusese n Prusia spre a-l lsa s moar de
plictiseal.
Gerald fgdui s-i rscumpere greeala petrecnd n compania
204

lui Alain ultima lui zi berlinez. Ls pe Challais i pe Radiguet s


dea ultimele instruciuni lui Georges Nimitz, un tnr francez de
origine alsacian, care avea s fie primul director al bncii. Nimitz
lucrase civa ani sub ordinele lui Challais, care-l remarcase pentru
priceperea i spiritul su de organizare.
Gerald i Alain nchiriar o trsur de pia i profitnd de ziua
nsorit plecar s se plimbe. Ddur o rait prin Grdina Zoologic
denumit pitoresc Fazaneria Regal, se amuzar urmrind cu
privirile pe patinatorii mici i mari care se zbenguiau pe canalele de
la Tiergarten, salutar pe rege care se plimba pe jos nsoit de un
ofier de ordonan pe aleile lui Unter den Linden, prnzir la un
restaurant rustic, foarte cutat de snobi, de pe Bellevuestrasse,
dup-amiaz fcur cumprturi prin prvliile de pe Knigstrasse i
Spandaustrasse, aplaudar un spectacol de circ, lng Poarta
Brandenburg, iar seara i-o rezervaser pentru Oper, unde se
reprezenta cu mare succes Vestala de Spontini. Dup un supeu nu
prea reuit la un restaurant de lux de pe Charlottenstrasse se
napoiar la hotel istovii, dar plini de voie bun. nainte de culcare
fcur bilanul impresiilor din timpul zilei. Berlinul le pruse un ora
mare, dar rece. Nici berlinezii nu se remarcau printr-o dispoziie
sufleteasc trandafirie. Foarte rar erau vzui rznd. mbrcmintea
lor srccioas oglindea urmrile dezastrului economic abtut
asupra rii n ultimii ani.
Dup discuiile purtate cu oficialitile germane i cu oamenii de
afaceri, Gerald reuise s-i fac o idee cuprinztoare asupra
dificultilor economice ale rii. Datoriile de rzboi grevau bugetul
statului. Dup doi ani de secet i foamete, urmaser cteva recolte
mbelugate, dar Anglia i Statele Nordice, care i dezvoltaser
agricultura n timpul rzboiului datorit imposibilitii de a-i
procura produse alimentare din afar, nu mai importau cereale.
Scderea preurilor siliser pe muli agricultori germani s-i
prseasc fermele, ogoarele i s-i caute refugiul la ora. Cum era
i firesc, criza agrar avusese efecte grave i asupra comerului i
industriei. Industria britanic, intrat n timpul rzboiului ntr-o
acut criz de supraproducie, i revrsa acum produsele pe piaa
european la preuri sub orice concuren. Numeroasele bariere
vamale dintre statele care alctuiau Confederaia German puneau
piedici n calea dezvoltrii industriei i comerului.
Banca Sunderland i deschidea porile ntr-un moment prielnic.
Datorit capitalurilor ei, putea juca un rol de prim plan n
205

reconstrucia rii. Concurena bancherilor berlinezi era neglijabil.


Dou zile dup audiena sa la palat, Gerald i nsoitorii lui se
instalar n trsurile de cltorie. Animaia neobinuit de pe strzi
le trezi curiozitatea. Aflar n curnd motivul agitaiei. Ziarele
publicaser cu o ntrziere impus probabil de cenzur tirea
atentatului svrit mpotriva ducelui de Berry. Pe chipurile
oamenilor se citeau preocuparea, teama.
Urt atmosfer, exclam Alain. n oraul sta ai senzaia c te
nbui.
Cnd ieir la cmp deschis, se mai nsenin.
Natura, lipsit de prezena malefic a oamenilor, e frumoas i
n Frana i n Germania, rosti el gnditor. E destul s apar
oamenii, ca i peisajul s le mprumute urenia.
Rousseau spunea c oamenii se nasc buni, interveni Radiguet.
Nu e adevrat, replic Alain. Gndii-v la copiii care chinuie
animalele, rup aripile la mute, strivesc furnicile Credei c-i nva
cineva s fie ri? Se nasc avnd setea de distrugere n snge.
Societatea i nva doar s distrug organizat. Omul primitiv ucidea
individual. Omul civilizat ucide n mas, graie mijloacelor pe care
tehnica i le pune la dispoziie
Nimeni nu-i rspunse. Poate c i ddeau dreptate. Poate c
monotonia drumului, oboseala le tia pofta de vorb
La nceputul lui martie, convoiul de trsuri sosi la Paris. Pe drum
cltorii avuseser parte de o vreme bun. Primvara i vestea
apariia prin zile lungi i nsorite.
Lafont l atepta pe Gerald cu o surpriz plcut. Un corp de balet
au grand complet cu maetri coregrafi, stele de prima mrime,
balerini talentai i drglae rats dopra. l mai atepta pe Gerald i
un dosar cuprinznd informaii secrete, de mare importan asupra
crizei politice provocate de asasinarea ducelui de Berry.
Pentru ultraregaliti atentatul fusese providenial. n Camera
Deputailor se ridicau glasuri care denunau complicitatea
guvernului. Chateaubriand, montat de contele dArtois i de regalitii
exaltai, acuza pe Decazes, preedintele consiliului de minitri c i-a
pregtit purpura dictatorial muind-o n sngele ducelui de Berry.
Asaltat de atacurile tot mai furibunde ale adversarilor si, Decazes i
prezentase demisia, primind n compensaie din partea regelui care-l
adora titlul de duce i postul de ambasador la Londra.
Ducele de Richelieu, implorat de Artois i de clica sa, accept s
preia conducerea noului guvern.
206

Gerald perfect informat de Lafont realiza beneficii nsemnate,


speculnd din umbr valori de stat. Avea ns i alte preocupri:
pregtirile pentru conferina general a Casei Sunderland ntocmite
de acelai inepuizabil Lafont urmau s constituie artileria grea.
Gerald era ferm hotrt s obin controlul asupra Casei Sunderland
din Anglia.
Cu orice riscuri i mpotriva tuturor!

207

Capitolul V
La 10 martie Empress of China fcea escal la Calais. Rezemat
de parapetul punii, Henry Sunderland urmrea distrat manevrele de
acostare.
Sosea n Europa nsoit de ntreaga sa familie, inclusiv Babs.
Susan renunase la atitudinea ei intransigent, acceptnd s-i
urmeze soul n Lumea Nou. Dup scandalul de la New Orleans,
socotise necesar s se afle n permanen n preajma lui Henry. Lsat
de capul lui, acesta ar fi fost n stare s fac i alte prostii. Prestigiul
Casei Sunderland fusese serios tirbit. ncierarea aceea ntre beivi,
pentru o aventurier, care le mai era i nepoat, ar fi fost firesc s
mproate ntreaga familie cu noroiul ridicolului. Intervenise ns
deus ex machina senatorul Forbes, care salvase situaia. Dup
vindecarea lui Charles Sunderland, care zcuse la pat dou
sptmni, senatorul aranjase astfel lucrurile, nct cei doi frai s fie
vzui plimbndu-se n aceeai trsur pe strzile centrale din New
Orleans. Acest spectacol avea i o legend, ticluit de senator dup
ndelungate chibzuieli. Potrivit explicaiilor oficioase, Charles fusese
rnit de nite rufctori pe care-i surprinsese pe cnd ncercau s
sparg un dulap cu bijuterii ale nepoatei sale. Versiunea fusese
acceptat n sil de cei doi frai. Senatorul le demonstrase c aceast
soluie era preferabil unui scandal care i-ar fi discreditat pe
amndoi.
Lumea din afar primise cu ndoial justificarea oficioas.
Zvonurile scorneau versiuni mult mai scabroase. Aparenele erau
ns salvate. Servitorii Casei Sunderland sosii cei dinti la locul
ncierrii dispruser ntre timp din New Orleans. Se aflase mai
trziu c fuseser trimii n Europa spre a completa personalul de
serviciu al lui Robert Sunderland.
Charles ar fi preferat s le nchid definitiv gura, expediindu-i n
Regatul Umbrelor. Dar aceste procedee, admisibile n evul mediu, nu
mai erau de conceput n secolul XIX.
O cltorie peste Ocean a celor doi frai ar fi fost de asemenea
binevenit. n lipsa lor din Statele Unite, clevetirile aveau s se
sting. Curiozitatea publicului e capricioas. Nu ntrzie mult asupra
unui subiect. Noutatea o atrage cu precdere. Peste trecut se aterne
treptat uitarea. Prezentul este omnipotent.
Conferina de la Londra devenea astfel imperios necesar. i Henry
208

i Charles neleseser acest lucru. Dar nu mpinseser pn acolo


compromisul, nct s cltoreasc pe acelai vas. Henry traversase
Oceanul pe Empress of China, nava preferat a tatlui su, iar
Charles se folosise de una din corbiile flotei comerciale americane a
Casei Sunderland.
Henry ncerca senzaia unui deinut care se deplaseaz sub
escort, a unui bolnav mintal, care simte n permanen prezena
supraveghetorilor. Susan, incapabil s se prefac, se comporta fa
de el cu o politee rece. David i Senatorul Forbes i artau acea
solicitudine indulgent, enervant, a oamenilor mari care se
sclmbie n faa unui copil, spre a-i ctiga ncrederea, simpatia.
n timpul cltoriei, Henry trecuse iari printr-o criz sufleteasc
datorit poziiei sale false fa de Babs. Relaiile de la unchi la
nepoat, stabilite iniial ntre ei, erau greu dac nu imposibil de
modificat. Henry pornise cu pas greit. i aceasta l nnebunea.
Alerga zadarnic dup fericire. Babs, singura fiin susceptibil s i-o
ofere, era mai inaccesibil dect un miraj. Dei o avea n preajma lui,
nu se putea atinge de ea. Susan i intuia chinurile sufleteti. l privea
cu o mil dispreuitoare. Uneori Henry o ura pe Babs, fiindc l fcea
s sufere att de mult.
Hotrse o escal la Calais tocmai spre a se desprinde din
lanurile acestei servitui familiale. n acest orel maritim de mna a
aptea se stabilise George Brummell, Beau Brummell, prietenul su
de la Eton i Oxford. Odinioar renunase la prietenia lui Brummell
n urma poruncilor tatlui su. Spre a se face agreabil acestuia,
acceptase s se ndeprteze de omul pe care i-l luase drept model.
Se resemnase s se nmormnteze printre troglodiii din Cardiff.
Renunase la viaa strlucit a Londrei spre a se exila la Uzinele
Sunderland-Beauclair and Montorgueil. i irosise cei mai frumoi ani
ai tinereii. Este adevrat c n acea vreme o cunoscuse pe Margaret.
Dar i pe Margaret o pierduse datorit amestecului tatlui su.
napoindu-se la George Brummell nclca oprelitile de dincolo de
mormnt ale ntemeietorului dinastiei Sunderland.
Richard l lsase n fruntea unei Case care depea prin
importan un regat. Dar ce-i foloseau lui puterea, averile, dreptul de
a dispune de viaa attor oameni, dac era nefericit? Rennoind
prietenia cu George Brummell, tergea cu buretele trecutul i pornea
de la zero. mpreun vor lua cu asalt Londra, Parisul, Roma
Brummell i va insufla acea ndrzneal, acea lips de scrupule, att
de necesar spre a o cuceri pe Babs, spre a-i impune autoritatea
209

asupra ntregului su clan.


Hotrrea lui Henry de a se opri temporar la Calais surprinsese pe
toat lumea. Refuzul lui de a da explicaii sporise curiozitatea
general.
Cine tie ce nzdrvnie mai pune la cale, se plnse Susan
senatorului Forbes.
Las-l n pace! Orice om are ciudeniile lui, replic indulgent
senatorul. Henry vrea s-i manifeste independena, autoritatea. Mai
curnd dect i imaginezi se va ntoarce pocit. Cunosc oamenii,
scumpa mea. i pe Henry l cunosc bine. E un cal btrn care se mai
crede crlan i zvrle cnd i cnd. Dar rzvrtirile lui sunt de scurt
durat i fr urmri.
S nu te neli, tat. Aventura cu Babs se prelungete.
Senatorul ridicase din umeri.
Henry se va ndeprta de Babs.
nchipuiri Fiina asta l-a vrjit
Dar nu o poate avea. i asta l exaspereaz. Ai bgat de seam
c bea mai puin de cnd a cunoscut-o pe Babs? Ziua n care va
ncepe iari s bea va fi un indiciu c steaua acestei fete e pe
punctul de a apune.
Susan ridicase minile spre cer.
De s-ar ntmpla mai repede i minunea asta. S revenim la
Calais. N-ar fi cazul s-l nsoeasc David?
M ndoiesc c Henry va accepta s fie nsoit.
Opinia senatorului Forbes i cpt confirmarea. Henry refuz
tovria lui David.
Debarc la Calais ntr-o diminea cu cea sidefie ca n ilustraiile
crilor cu poveti pentru copii. Negura joas, aurit de razele
soarelui, nvluia n nimburi feerice obiectele din jur, iar pe cele
ndeprtate le ascundea dup draperii de paiete. i starea sufleteasc
a lui Henry era trandafirie. Fcea primul pas spre libertate, spre
emancipare.
Gsi repede adresa pe care o cuta. Lng primrie se ridica
cldirea vetust a fostului Hotel dAngleterre, pe care un oarecare
Monsieur Leleux o achiziionase i o renovase, transformnd-o ntr-o
cas cu apartamente de nchiriat. ntr-unul din aceste apartamente,
i instalase penaii George Brummell. Henry era informat de
vicisitudinile prin care trecuse acest inimitabil dandy, care ntr-o
vreme dictase moda la Londra. Traiul su fastuos implicase cheltuieli
disproporionate cu veniturile. Pierderile de la masa verde i sporiser
210

dezechilibrul financiar. Nu concepea ns s-i coboare nivelul de


via. N-ar fi fost elegant. ncepuse s se mprumute la cmtari, apoi
la prieteni. Nu-i pltea datoriile, cci nu avea de unde. Cnd fusese
prevenit c l amenin nchisoarea datornicilor, i invitase prietenii
la Oper, iar dup reprezentaie, fr s-i mai ia bun rmas, se
urcase ntr-o trsur de pot i plecase la Dover. A doua zi, la ora
prnzului, debarca la Calais.
Datornicii se despgubiser n parte, punnd n vnzare mobilele
i celelalte obiecte cri de lux, arme de vntoare, bibelouri
rmase n apartamentul din Chapel Street, Park Lane.
La Calais i gseau refugiul mai toi englezii care voiau s scape
de urgia cmtarilor. Tot acolo i dduse duhul ntr-o mizerie
neagr faimoasa Lady Hamilton, amanta amiralului Nelson, care, ca
i Brummell avusese o perioad de mare glorie, urcnd treptele
sociale cu vitez de meteor i coborndu-le cu aceeai iueal.
Henry fu primit de un valet care-l introduse ntr-o anticamer
pardosit cu plci de marmur albe i negre, apoi ntr-un salona cu
mobile Boule, n care George Brummell, trona ca un suveran exilat.
ntlnirea cu fostul su idol pricinui lui Henry primul oc. Beau
Brummell, arbitrul eleganei, idealul unei ntregi generaii, avea
aspectul unei cochete vrstnice, care ncearc s-i ascund ridurile,
fardndu-se violent. Frumosul Brummell, n faa cruia se
prosternau odinioar toate femeile, avea dinii stricai, obrajii czui,
ochii subliniai de cearcne. Ajunsese o ruin.
Cu gesturi rotunde, pofti pe Henry s ia loc.
Bine ai venit, scumpul meu, rosti el cu preiozitate, afectnd un
exagerat accent oxonian. Lumea aceasta este extrem de mic. Aici, la
Calais, sunt literalmente asaltat de prieteni i de admiratori. John, se
adres el valetului, peste un sfert de or s serveti prnzul. Henry,
sper c n-ai s refuzi un Ros de Provence nainte de mas. Cum i
spuneam, relu el, vizitele nu mai contenesc. Ducii de Wellington,
Rutland, Beaufort, Richmond, Bedford, lorzii Jersey, Alvanley,
Craven, se mbulzesc la ua mea. Sunt informat i-o spun cu titlu
confidenial c George caut o cale spre a-mi rectiga prietenia.
tii la cine m refer, la Regent
Henry cltin din cap n semn de ncuviinare.
Dar m menin pe poziie, continu el, sunt intransigent. Pn
ce George nu-i va cere formal scuze, pentru afrontul de la Carlton
House, nu-l accept n prezena mea.
Prnzul servit n farfurii de Svres, care nfiau celebritile
211

feminine ale secolului XVIII, avea ceea ce se numete grand air.


Valetul era la nlime.
i aduci aminte ce bine ne distram la Londra? i depna
Brummell amintirile, n vreme ce se servea cu elegan din friptura
de berbec la tav. Balurile de la Vauxhall, i Almack, patinajul pe
eleteurile de la Windsor, spectacolele de la Oper, de la Drury Lane,
de la Covert Garden, meciurile de box, cursele de cai de la Epsom,
partidele de bacara, cluburile de pe Saint James Street.
Brummell suspin elegiac.
n curnd am s m napoiez la Londra. Toi prietenii m
solicit. Am i nsrcinat pe un agent s-mi gseasc un apartament
demn de rangul meu, n Mayfair.
n aceeai clip se auzi din vestibul zgomot de voci. La nceput la
un diapazon convenabil, apoi pe ton din ce n ce mai nalt.
Vreau banii mei! vocifera un brbat cu glas necultivat. Destul iam dat pe datorie. N-am de gnd s fac poman. Dac stpnul tu
are poft s mnnce numai delicatese scumpe, s le i plteasc.
Brummell ridic minile spre cer ntr-o imputare mut.
Bdranii tia au devenit insuportabili. n loc s fie onorai c
m aprovizionez de la ei, fac scandal fiindc am neglijat s le achit
ultima not. O tempora, o mores. La Londra, Mayer, croitorul Curii
avea de gnd s scrie pe firma sa Furnizor al lui George Brummell.
Aici, la Calais, un neisprvit de bcan, mi face mizerii
Protestatarul se retrase numai dup ce valetul i fgdui c n ziua
urmtoare notele de plat vor fi achitate n ntregime. Episodul acesta
l impresion pe Henry. Restul prnzului decurse ntr-o atmosfer de
jen pe care gazda nu reui s o risipeasc n ciuda anecdotelor
vesele cu care se strduia s-i amuze vizitatorul.
Dup lichioruri, Henry ceru permisiunea s se retrag.
Trebuie s m mbarc chiar n aceast dup amiaz, se scuz
el. Sunt ateptat la Londra n cursul zilei de mine.
Brummell i zmbi cu protectoare bunvoin.
Te rog, te rog, nu vreau s te stnjenesc. Transmite
complimente prietenilor notri comuni Apropo, zilele acestea
trebuie s primesc nite bani de la Londra. N-ai putea s-mi avansezi
pn atunci vreo douzeci de guinee?
Henry scoase din buzunarul fracului o pung cu cincizeci de
guinee. O oferi gazdei.
Am s i-i restitui nentrziat, spuse Brummell, strecurndu-i
cu iueal de prestidigitator ntr-un sertar al comodei Boule, din
212

preajma sa.
Nicio grab, replic Henry. Sper c n-ai s-mi iei n nume de
ru dac am s-i mai trimit ceva bani de la Londra.
De la prieteni primesc orice i orict, se nclin Brummell,
ducndu-i la piept mna perfect ngrijit.
Henry prsi casa din Rue Royale, avnd senzaia c abia se
trezise dintr-un comar. ntlnirea cu Brummell i nruise un vis
frumos. Fr s mai ntrzie n ora, se ndrept spre port.
Ceaa se ridicase. Catargele corbiei Empress of China se
desenau cu precizie pe fondul azuriu al cerului. Civa pescrui se
zbenguiau n vzduh.
Cu inima ngreuiat de tristee, Henry urc pasarela. Porunci
cpitanului Anderson s ias imediat n larg.
Vreau s debarc la Dover, nainte de apusul soarelui.
Se retrase n cabina sa. Vizita la Calais se ncheiase cu un eec.
Spera c va avea mai mult noroc n atingerea celui de-al doilea
obiectiv al cltoriei sale n Europa. Regsirea lui Benjamin
Henry nu zbovi n capitala Angliei dect douzeci i patru de ore.
i instal familia la Sunderland House, convoc pe Anthony Temple
spre a-i da dispoziii cu privire la data conferinei care urm s aib
loc la sediul Bncii Anglo-Americane din City, apoi plec la Cardiff.
nainte de aceasta, avusese grij s o dea pe Babs n grija special a
btrnei Mrs. Eleanor Marsh, intendenta Casei Sunderland. i
recomandase s o trateze ca pe propria lui fiic.
n cltoria aceasta de inspecie era nsoit de secretarul Bert
Lawson, de consilierul juridic Stuart Rowlandson i de eful
serviciului su de informaii Frank Harrison.
Trecuser aproape cincisprezece ani de cnd nu-i mai clcase
piciorul prin Cardiff. Abia acum, dup ce ajunsese capul dinastiei
Sunderland, ndrznea s se napoieze pe meleagurile unde o
cunoscuse pe Margery. Marea i singura lui dragoste.
Sosir la destinaie ntr-o dup amiaz urit de o ploaie
mrunt, rece, ostil, ce nvluia oraul n draperii cernite. Ploaia
aternea pe zidurile caselor mnjite de funingine pete de umezeal.
Trectori zgribulii, n haine cenuii, ponosite, mbibate de ap i
trau paii prin noroi i bltoace. De pe streini se scurgeau fire de
ap murdar. Pe geamurile trsurii se prelingeau picturi alburii,
fugrindu-se, contopindu-se, mpletindu-se n fantastice dantele.
Henry regsea senzaia de comar ncercat la primul su contact
213

cu aceste locuri. Aici trise Margery. Existena ei, cenuie ca i


ntreaga ambian, nu cunoscuse dect o scurt perioad luminoas
la Paris.
Henry ar fi trebuit s-i urasc tatl, fiindc i distrusese familia.
Richard se justificase, afirmnd c nu urmrise dect un singur
scop. Ascensiunea i grandoarea dinastiei sale. Poate c fusese de
bun credin. Nu era ns drept ca aceast ascensiune s se
cldeasc pe ruinele unei familii. Margery fusese sacrificat. Fiul ei
tria nc. Henry era hotrt s ofere lui Margery satisfacia postum
dac exista o astfel de satisfacie de a-i vedea feciorul repus n
toate drepturile.
Trsura strbtuse oraul i acum se angajase pe drumul care
ducea la fabric. Ploaia continua s cad mrunt, enervant. n
deprtare se profilau pe cerul plumburiu furnalele nalte, strjuite de
couri monumentale, ca nite minarete.
Pe dreapta oselei aprur primele locuine muncitoreti, cldite
din iniiativa lui Henry. Nu erau multe. Construcia micului ora
plnuit de acesta fusese sistat din ordinul lui Richard i al contelui
de Montorgueil. Casele terminate, nconjurate de grdini minuscule,
se niruiau de-a lungul unor strzi rectilinii. Erau ncptoare i
arhitecii le dduser un aspect vesel. Majoritatea erau ns prost
ntreinute. Henry zrea couri drmate, obloane strmb agate n
cte o n, perei cocovii cu tencuiala czut, garduri rupte
Ce-am lsat, i ce gsesc, rosti el ncet.
nsoitorii si nu ndrzneau s scoat un cuvnt. Simeau cu toii
tensiunea din aer. Marele patron se afla ntr-o dispoziie proast. n
asemenea momente nu era recomandabil s te faci remarcat. i
Lawson i Rowlandson i eful serviciului de informaii ar fi preferat
s se afle n clipa aceasta la cellalt capt al pmntului.
Direcia fabricii se dezintereseaz de locuine, vorbi iari
Henry, fr s se adreseze cuiva anume.
i apropie de gur cornetul acustic i porunci vizitiului:
O iei pe prima alee la stnga i opreti n dreptul casei cu
numrul 12.
Prinse cornetul n crligul lui, apoi ls n jos geamul portierei.
Aerul rece de afar i cteva picturi de ap rbufnir nuntru.
Trsura opri n faa unei case surprinztor de curat. Obloanele erau
proaspt vopsite, zidurile vruite, grdina din fa curat de blrii.
Henry cobor din trsur.
M ateptai, vorbi el nsoitorilor.
214

Deschise portia de lemn, travers grdina i se opri n faa intrrii


locuinei. Inima i btea cu putere. n casa aceasta murise Margery.
i tot n casa aceasta tria fiul su, Benjamin-Henry-Richard, viitorul
stpn al Casei Sunderland. l bucur faptul c feciorul su crescuse
ntr-o locuin att de ngrijit. Btrnul Terrill era un om de
ndejde, iar nevast-sa o gospodin fr pereche. Pe Henry l ncoli
brusc teama. Cum l vor primi fotii si socri? Nu-i vor face dificulti
cnd le va cere biatul? Ciocni n u cu mciulia de aur a
bastonului. Era emoionat. Foarte emoionat. Nu-i rspunse nimeni.
Mai ciocni o dat. Auzi de dincolo de u nite pai trii. Henry i
nclet flcile. Poate c avea s-i deschid nsui Benjamin. Fiul
su.
Clana descrise un minuscul arc de cerc. Ua se deschise puin. n
crptur apru un cap hirsut, flcos, cu ochii crpii de somn.
Pe cine cutai? ntreb insul cu glas aspru, dogit.
Familia Terrill, rspunse Henry.
Omul cu ochii crpii de somn deschise ceva mai larg ua. l
impresionase privirea autoritar a lui Henry, mbrcmintea lui
elegant.
Cine suntei dumneavoastr?
Replica rsun sec.
Henry Sunderland.
Insul csc o gur mare, ca un pete rmas pe uscat. Deschise
brusc ua.
Poftii nuntru M iertai V rog Ce cinste pentru mine!
Familia Terrill nu mai locuiete la adresa aceasta
Henry, care ridicase piciorul spre a trece pragul, l ls o clip n
aer, apoi l puse iari jos.
S-au mutat?
Da, Sir, replic servil insul. Direcia fabricii mi-a repartizat
aceast locuin dup evacuarea familiei Terrill. Eu sunt
contramaistru la fabrica dumneavoastr. M numesc Gregh. Silas
Gregh.
Lui Henry nu-i venea s-i cread urechilor.
Evacuai? De ce?
Povestea e lung, Sir. De ce nu intrai?
Vorbete! ordon Henry nerbdtor.
Btrnul Terril a murit acum civa ani, ntr-un accident de
munc. A czut ntr-un furnal, care se aprinsese. tii i
dumneavoastr cum se ntmpl. Ceasul ru. Btrnul a ars de viu.
215

i nevast-sa? Copiii lui? ntreb Henry strangulat de o fric


surd.
Copiii? Pi unii au murit alii s-au risipit Btrna Terrill
rmsese numai cu dou fete nemritate
Dar nepotul ei?
Care nepot?
Fiul lui Margery?
mi pare ru, Sir De Margery nu tiu nimic Lucrez numai de
zece ani la fabrica dumneavoastr. Eu sunt din Manchester. De acolo
am venit. M-a adus Mr. Hutchinson. i plcea cum lucrez. mi conduc
oamenii cu mn de fier, Sir. Echipa mea
Henry ridic palma, silindu-l s tac.
tii unde s-a mutat btrna Terrill?
La Cardiff.
Adresa?
N-o cunosc.
Mulumesc. Bun seara.
Se rsuci pe clcie i alerg spre trsur, lsndu-l pe Gregh cu
ochii holbai.
La fabric! ordon el vizitiului. n galop.
nsoitorii lui n-aveau s uite n veci cursa aceea n goana cailor,
pe oseaua desfundat de ploaie. Trsura hurducat prin hrtoape,
scp ca prin minune s nu se rstoarne. Ploaia se nteise odat cu
lsatul serii. Picioarele cailor se afundau uneori pn la genunchi n
noroi. Copitele se desprindeau din clis cu un plescit. Biciul uiera
prin aer, nscriind pe crupele cailor urme care se ntretiau.
Mai repede! urla din cnd n cnd Henry n cornet. Mai repede!
Voia s ctige cteva minute, dup ce pierduse cincisprezece ani.
Strdania lui tardiv de a lupta cu timpul era absurd.
nsoitorii lui Henry i aruncau priviri ntrebtoare. Nu cunoteau
inteniile marelui patron i aciunile lui i derutau.
Cnd trsura ajunse la fabric se ntunecase de-a binelea. n
pavilionul administrativ nu gsir pe nimeni. Funcionarii plecaser
demult pe la casele lor. Numai echipele de noapte lucrau n fabric.
Henry ar fi fost n stare s cear informaii de la fiecare muncitor n
parte. Dar aceasta nu era o soluie.
Paznicul de noapte de la pavilionul administrativ sttea smirn n
faa marelui patron. l ngrozea expresia ntiprit pe chipul acestuia.
i paznicul era de puin vreme angajat la fabric.
Vreau s vorbesc cu Mr. Hutchinson, rosti Henry nerbdtor.
216

Unde l gsesc?
A plecat acas. Locuiete n pavilionul din pdure.
Henry se ntoarse spre trsur. nfiarea jalnic a cailor care
gfiau, tremurnd pe picioare, l fcu s se opreasc.
S mi se aduc ali cai. Fr ntrziere. n noaptea asta am mult
de umblat.
Lawson arunc o privire furi consilierului juridic. Expresia
ntrebtoare a ochilor si era elocvent. A nnebunit patronul?
Paznicul alerg la grajduri. Peste cteva minute apru aferat nsui
grjdarul-ef, urmat de patru oameni care duceau de cpstru cai
odihnii. Apoi trsura i continu drumul n noapte.
Pe Henry l rodea remucarea. O mn grea i apsa parc plexul
solar. Paisprezece ani i neglijase fiul. Acum timpul acesta pierdut se
rzbuna. Dei era noapte, recunotea perfect drumul. Felinarele
trsurii luminau tufiuri, pietre, copaci cu rdcini nfipte la margine
de drum. Nimic nu se schimbase. Sau aa i se prea lui. Pe oseaua
aceasta trecuse el de attea ori mpreun cu Margery. mbriai, n
faptul nopii, aruncaser priviri distrate asupra drumului slab
luminat ca i acum de felinarele trsurii.
Dup aproape o or de drum, Henry i nsoitorii si ajunser la
pavilion. Vizita aceasta nocturn, intempestiv l prinse pe
Hutchinson nepregtit. Explozia de mnie a marelui patron, care-i
reproa n termeni tari evacuarea familiei Terrill din locuinele fabricii
l nfrico. Cunotea reputaia lui Henry, care nu se sfiise s
concedieze pe cei mai de frunte colaboratori ai Casei Sunderland,
cnd acetia avuseser nenorocul s-i displac. Se i vedea izgonit de
la conducerea fabricii. Aruncat n neant, dup ce izbutise cu preul
unor eforturi att de mari s ajung cineva.
N-aveam de unde s tiu c familia Terrill v mai intereseaz,
ncerc el s se dezvinoveasc. Dac a fi bnuit, mi-a fi dat toate
silinele De altfel nu m ocup direct de locuinele muncitoreti.
Directorul administrativ
Explicaia aceasta nu m satisface, ripost Henry.
i ddea seama c Hutchinson nu avea nicio vin. C n cel mai
ru caz dduse dovad de lips de interes fa de familia Terrill. O
greeal tactic, pe care Hutchinson i-o reproa amar. Adevratul
vinovat era el, Henry. i aceasta l fcea s spumege.
Unde i pot gsi? rosti el printre dini, ridicndu-i buza de sus
i descoperindu-i gingiile i colii, ca un dulu pus pe har.
La Cardiff da, da, la Cardiff. Mine diminea am s ordon
217

directorului administrativ s le dea de urm


Nu mine diminea. Acum. Imediat. Urc-te n trsur.
Mergem la directorul administrativ.
Cursa aceea nebuneasc n noapte fu reluat cu frenezie sporit.
Directorul administrativ locuia n cea mai artoas cas din cartierul
locuinelor muncitoreti. Henry i Hutchinson l gsir cinnd n
snul familiei. Fr a-i da timp s-i scoat ervetul de la gt, Henry
l lu la ntrebri.
Homer Gilchrist, directorul administrativ, era un tip sanguin,
coleric. Imputrile furioase ale marelui patron, imposibilitatea de a-i
riposta, de a se apra, groaza de concediere, fcur s i se urce
tensiunea arterial, pn ce tmplele ncepur s-i zvcneasc. Se
strduia zadarnic s-i aminteasc ceva n legtur cu noua adres a
familiei Terrill. n cele din urm plecar cu toii la fabric. Sperau s
obin informaii de la muncitori.
Tot Henry i aminti c Margery avea la atelierul de ncrcare cu
pulbere a grenadelor o prieten, pe nume Letty. O cutar n
registrele personalului, dar nu o mai gsir.
Investigaiile printre muncitori rmaser fr rezultat. Muli dintre
ei cunoteau pe btrnul Terrill. i aminteau i de Margery i de
cstoria ei rmas de pomin. Nici unul ns nu cunotea noua lor
adres.
Dac n patruzeci i opt de ore nu am adresa, se rsti Henry la
Hutchinson i la directorul administrativ, v putei considera
concediai.
mi permitei s v ofer gzduire n locuina mea, ndrzni
Hutchinson s intervin.
Mulumesc. S mi se pregteasc o camer, un pat, aici n
fabric.
ndeplinirea acestei porunci necesit cteva ore. Directorul general
Hutchinson trimise de la locuina sa paturi i aternuturi pentru
Henry i nsoitorii si. Dormitorul marelui patron fu amenajat n
cabinetul directorului general. Secretarul, consilierul juridic i eful
serviciului de informaii rmaser s doarm ntr-un birou alturat.
Li se pregti totodat i o mas suculent cu provizii procurate tot
din cmrile lui Hutchinson.
n timpul supeului improvizat, Henry ordon lui Harrison s
colaboreze cu Hutchinson i cu Gilchrist. i ncheie instruciunile,
aruncndu-i o privire dispreuitoare.
Dac l-a fi avut pe Lafont aici, toat zarva asta ar fi fost de
218

prisos. M tem c n-am fcut o afacere bun nlocuindu-l.


Procedeele drastice ale lui Henry i ddur roadele. A doua zi,
aproape de ora prnzului, Hutchinson i se nfi triumftor.
Am obinut adresa, Sir. Mrs. Bridget Terrill locuiete la Cardiff
pe Aleea Crinilor. Casa nu are numr, fiindc nu se prea obinuiete
pe acolo aa ceva. Am dat dispoziii s i se amenajeze o locuin
convenabil n cartierul nostru muncitoresc.
Foarte bine, rspunse Henry sec.
Directorul general i salvase postul. Lucrase pe cont propriu,
pentru a-i atribui toate meritele. Harrison i Gilchrist se napoiar
fr rezultate. Henry nu le adres nicio privire.
Hutchinson!
Poruncii, Sir.
Ai s mergi cu mine la Cardiff. n locul lui Harrison.
eful serviciului de informaii resimi dizgraia. Nu cutez s
crcneasc. Rmase s atepte la fabric desfurarea evenimentelor.
Ploaia ncetase. Se lsase n schimb o cea groas. Trsura
parcurse la pas drumul pn la Cardiff. Doi oameni mergeau pe jos,
naintea trsurii, purtnd fclii aprinse. Pe strzile oraului se
auzeau nfundat plescitul pailor prin bltoace i zgomotul roilor ce
se nvrteau anevoie prin noroi. Plin de zel, Hutchinson sttea cu
capul scos pe fereastra deschis a unei portiere i se orienta,
folosindu-se de informaiile culese de la trectori. Henry era ncntat
de eficiena acestui om care nu ovia s ndeplineasc orice servicii,
orict de umile.
Gsir n sfrit i Aleea Crinilor. O biat uli desfundat,
acoperit cu gunoaie, animale moarte i tot felul ele putreziciuni.
Cocioabe infecte apreau cnd i cnd din ceaa adnc. Henry era
ngrozit de mediul n care tria fiul su.
Un copil cu ochii mari, sperioi, cu obrazul palid, lipit de oase, cu
trupul puintel acoperit cu zdrene de o murdrie inimaginabil, i
ndrum pn la captul aleii. Acolo, ntr-un bordei lipit cu pmnt,
locuia familia Terrill. Bceluit cu un iling, copilul se topi n cea.
Am s intru singur, vorbi Henry nsoitorilor si.
Cobor din trsur. Pantoful de lac i se nfund ntr-un fel de past
puturoas, acoperit cu lturi. Btu ntr-o u scund, cu un ochi de
geam n partea de sus. Adst cteva clipe. i rspunse un glas
rguit.
Intr. Ce atepi? S te poftesc cu muzic?
Henry deschise ua. Din ncperea ntunecat, luminat vag de un
219

foc anemic ce ardea n vatr, rbufni un aer viciat, acru, greos, carel fcu s-i duc batista la gur.
Vreau s vorbesc cu Mrs. Bridget Terrill, se adres el unei
mogldee ghemuite lng vatr.
Eu sunt. nchide ua c intr frigul. Cine eti, i ce vrei?
Vederea m-a lsat.
Vocea era hrit, ca o pil tras pe piatr.
Sunt Henry Sunderland. Tatl lui Benjamin.
Mogldeaa nu rspunse. Nu se auzea dect sfriala unui gtej
pus pe foc. Tcerea se prelungi. Henry avea senzaia c se sufoc n
aerul greu.
i-ai adus aminte de Benjamin
Intonaia glasului btrnei indica mai degrab o constatare dect o
ntrebare.
i-ai adus poate aminte i de Margery A murit.
tiu. i mi pare foarte ru.
Vocea hri un fel de rset grotesc.
i pare ru? Hm! Credeam c ai uitat-o. Au trecut atia ani
de atunci Bietul Terrill, ct dreptate avea cnd spunea c n-ai s-i
aduci fetei noastre dect nenorocire. A murit i el. A murit i Joe, i
Kathy, i Sam
Henry uitase de Joe, de Kathy, de Sam O auzise pe Margery
vorbind despre ei.
Unde e Benjamin? ntreb el, ateptnd cu team rspunsul.
Benjamin?
Da. Benjamin.
Glasul hrit porni s tueasc. O tuse chinuit, care nu mai
contenea.
Ce e cu Benjamin? strui Henry.
Tuea ncet dup un timp.
A plecat.
Unde?
Josh l-a luat cu el.
Josh? Care Josh?
He, Josh a ajuns om mare. Valet la un nobil. Terrill spunea
despre Josh c e un ticlos, fiindc s-a fcut slugoi. Josh n-a rbdat
ns niciodat de foame La noi, Benjy n-avea ce mnca. Josh a fost
bun i l-a luat cu el.
Se porni iari s tueasc.
Henry tremura de enervare. Convorbirea aceasta l fcuse s
220

transpire. i ddu brusc seama c btrna era senil. Nu mai putea


scoate nimic de la ea. l ncoli groaza. Trebuia s dea de Benjamin.
Trebuia.
Unde sunt fetele dumitale, Mrs. Terrill? ntreb el exasperat.
Spera s obin de la ele lmuriri.
La estorie, hri glasul.
Care estorie?
Nu tiu.
Bine. i cnd le pot gsi acas?
Eh, disear. Sunt fete cumini. Dup apusul soarelui vin acas.
Nu dorm prin vecini.
Henry suspin.
Am s revin. Disear.
Cum vrei.
Te las cu bine, Mrs. Terrill.
Nu-i rspunse dect tusea aceea aspr, insuportabil. Btrna era
att de senil, nct nu-i arta nicio dumnie. l recunoscuse totui.
Henry mulumi Proniei fiindc fetele erau cumini i dormeau n
fiecare noapte acas. De la ele va afla, desigur, adresa lui Josh.
Era uluit. Fiul su tria din mila unui valet. Nu reuea s
conceap aceast situaie, posibil socotea el numai n romanele
picareti, ieftine i melodramatice.
Dup-amiaza aceea i puse la grea ncercare rbdarea. i-o petrecu
n sala de mncare a unui han, uitndu-se din sfert n sfert de or la
ceas. ntmpin nserarea cu bucurie. Se napoie n Aleea Crinilor,
nsoit de Hutchinson i escortat de patru lachei narmai. Cartierul
l prevenise directorul general era deocheat.
Henry gsi pe cele dou fiice ale btrnei aciuate n preajma
focului. Erau mbtrnite nainte de vreme. Prul le atrna n lae pe
frunte i pe grumaz. Erau glbejite ca mai toate femeile care
munceau n fabric. Fetele l primir cu indiferen. S-ar fi zis c
nimic nu le mai fcea impresie. Privindu-l cu ochi terni, lipsii de
via, i ddur fr nicio dificultate adresa lui Josh. Josh, i spuser
ele cu oarecare mndrie, ajunsese valetul marchizului de Beaminster
i putea fi gsit la Londra, la Beaminster House.
Henry le mulumi. La plecare le ls o pung cu douzeci de
guinee. Fetele se uitar uluite la monedele de aur. Banii acetia
reprezentau pentru ele o avere incalculabil. Henry le mai spuse c
Hutchinson le va pune la dispoziie o cas convenabil. Apoi plec.
Rudelor fiului su trebuia s li se asigure o existen decent, dar n
221

acelai timp tears. Hutchinson primi dispoziii precise n acest


sens.
n dimineaa urmtoare, Henry plec la Londra.
Tulburat, tergndu-i cu batista fruntea asudat, consilierul
juridic Rowlandson se nfi n cabinetul marelui patron, aducnd
veti neplcute. Benjamin Terrill nu se mai afla la Beaminster House.
Dispruse fr urm. n vara trecut fusese angajat groom, prin
intervenia lui Josh, valetul marchizului. Curnd dup aceasta, Josh
fusese ridicat de poliie i ncarcerat la Newgate. Era acuzat c ar fi
ucis pe un oarecare Joel Barton, proxenet i tinuitor. Cercetrile
ulterioare stabiliser fapte de o excepional gravitate n sarcina lui
Josh. Valetul marchizului de Beaminster era socotit un servitor
model. Aceasta nu-l mpiedicase s fure o caset cu bijuterii a
marchizului. Operase att de abil, nct poliia atribuise furtul unor
necunoscui. Bijuteriile fuseser vndute prin intermediul lui Joel
Barton. Nemulumit de suma de bani pe care tinuitorul pretindea c
o realizase de pe urma vnzrii przii, Josh l acuzase de nelciune.
Conflictul degenerase ntr-o ncierare, n cursul creia valetul i
njunghiase partenerul. Actualmente Josh atepta s fie judecat de
curtea criminal central.
i Benjamin fusese indirect lovit de urmrile acestei afaceri.
Groom-ul angajat datorit recomandrii unui om pe care-l atepta
spnzurtoarea, era firesc s nu mai inspire ncredere. Fusese
concediat fr menajamente. De atunci nu se mai tia nimic despre
el.
Cnd auzi cum stau lucrurile, Henry crezu c nnebunete.
Remucarea pe de-o parte, pe de alta teama de scandal, dac presa
nsetat de senzaie ar fi prins firul afacerii, l fcur s ordone lui
Harrison o operaie discret, dar n acelai timp energic, pentru
regsirea lui Benjamin. Pretinse a fi anunat din or n or asupra
cercetrilor.
Harrison se aternu zelos pe lucru. De succesul acestei misiuni
depindea meninerea sa n fruntea serviciului de informaii. Agenii
si se mprtiar ca lcustele asupra Londrei. Patruzeci i opt de ore
bjbir fr s obin rezultate. Biatul se topise n malstrmul
Londrei. O spltoreas de la Beaminster House le ddu primul
indiciu serios. Prin decembrie l vzuse ntmpltor pe Benjamin
intrnd ntr-o cas din Charles Street. n imediata vecintate a
teatrului Drury Lane. Harrison alerg la adresa indicat. Proprietara
222

casei cu pricina l inform c ntr-adevr gzduise cteva zile pe un


tnr cu semnalmentele lui Benjamin, dar c fusese nevoit s-l dea
afar, deoarece unul din chiriai i se plnsese c tnrul i furase
nite crnai. Urmele lui Benjamin se pierdeau iari.
Iritat de ineficacitatea lui Harrison, Henry hotr s fac personal
investigaii printre locatarii casei din Charles Street. Cnd trsura se
opri n faa cldirii n care i gsise adpost cteva zile fiul su, simi
c i se strnge inima. Strada, dei central, era una din cele mai
sordide din ntreg oraul. Casele nalte, strmte, pe jumtate ruinate
ascundeau o lume de declasai ajuni n ultimul hal de degradare
fizic i moral. Jegoi, dezbrcai, neeslai, rspndeau un miros
acru, de murdrie i sudoare. Proprietreasa, un fel de vrjitoare cu
ochi ri, dini nglbenii de tutun, nind asemenea unor coli
dintre buzele vinete, i cu fire negre risipite pe povrniul unei brbii
aduse nainte ca un corn de lun, rmase foarte impresionat de
elegana vizitatorului. Declar c l-ar fi reinut pe biat dac ar fi
tiut c un gentleman att de distins avea s se intereseze de el. Se
gndise numai la reputaia casei ei cnd l dduse afar.
Convorbirea avea loc ntr-un fel de hol strmt i ntunecos prin
care treceau ntr-un neisprvit du-te-vino tot felul de indivizi cu
mutre suspecte. O femeie tnr, fardat, gtit strident, se priponise
de un perete i arunca priviri dispreuitoare asupra lui Henry i a
nsoitorilor lui.
Oameni n toat firea v inei de capul unui biet copil, interveni
ea cu vdit scrb.
Proprietreasa o repezi aspru.
Ce te vri, Maisie Vezi-i de treburile tale
Henry se ntoarse spre femeia fardat strident. Meseria ei cea
mai veche din lume era evident.
tii ceva de biat, madam? o ntreb Henry politicos. Nu am de
gnd s-i fac niciun ru. Vreau s-l ajut.
S-l ajui? repet ea cu agresiv nencredere. N-a crede.
Sunt trimis de prinii lui, zise Henry.
Minea. Nu ndrznea s spun adevrul.
Femeia l privi n ochi.
Cine-mi garanteaz c-mi spui adevrul?
Henry scoase din buzunar o pung rotund. I-o arunc. Femeia o
prinse din zbor.
Sunt acolo zece guinee, spuse el. Dac m ajui s-l gsesc pe
biat, ai nc zece.
223

Nu tiu, bigui ea. Nu tiu


Hai, ncearc s-i aduci aminte, strui Henry. Bag de seam.
l ateapt o via omeneasc. Dac ascunzi adevrul, l nenoroceti.
Am impresia c i doreti binele.
Femeia se uit nehotrt ia Henry, apoi la proprietreas.
Bethnal Green, rosti ea. Lng biserica St. Philips E acolo o
fundtur White Lion. La numrul 3 Chiar eu i-am gsit de
lucru.
Henry nclin din cap.
Mulumesc. N-are s-i par ru. Bun ziua.
n drum spre Bethnal Green, fcu reflecii amare asupra propriei
lui nimicnicii. Toat aceast btaie de cap i complicaiile care aveau
poate s urmeze ar fi fost evitate, dac s-ar fi artat mai atent fa de
propriul su fiu. Dar regretele erau tardive. Acum trebuia s repare
ce mai putea fi reparat.
nfiarea strzilor din cartierul Bethnal Green l nspimnt.
Trsura nainta n pasul cailor printr-un labirint de ulie i fundturi
adnci ca nite vguni i tot att de ntunecate. Case nalte,
prginite, insalubre i prost aliniate, cu ganguri negre ca gurile unor
vizuini, se niruiau dezordonat, ngrmdindu-se unele ntr-altele,
nesocotind orice arhitectur raional. Roile trsurii se nfundau n
gunoaie, n grmezi de moloz, n noroaie de un negru-verzui. De prin
unghere rbufneau miasme de excremente i urin sttut. Faadele
cldirilor, umbrite de streini desfundate erau urite de ferestre cu
geamuri sparte, acoperite cu hrtie i de ui strmbe, cu lemnul
scorojit i crpat. Ici, colo, prvlii srccioase cu firme nnegrite,
ori taverne de o murdrie respingtoare ncercau s tulbure aceast
monotonie a mizeriei.
Henry pierduse orice sim de orientare. Aici, reflecta el ngrozit, era
mai ru ca la Cardiff. S-ar fi zis c Dumnezeu ngduia existena
acestui cartier nenorocit spre a pedepsi pe oameni pentru toate
pcatele din trecut. Numai c fiinele care se trau pe uliele acestea
nclcite nu aveau nimic omenesc n ele. Colciau ca nite viermi
uriai. Era o viziune de iad.
Nu ne-am rtcit? ntreb el la un moment dat. Dei n trsur
era cald, l zguduiau fiorii.
Nu v temei, replic Harrison. Vizitiul cunoate bine drumul.
Mergem ncet, ca s nu ne rsturnm.
ngreoat de putoarea excrementelor care mbcsiser aerul din
trsur, n ciuda ferestrelor nchise, Henry i acoperi cu batista
224

gura.
Cumplit! exclam el. Cumplit! Numai un al doilea incendiu al
Londrei ne-ar putea scpa de mizeria asta, mormi el.
Consilierul juridic ridic din umeri.
Harrison nu fcea comentarii. Niciodat nu-l vzuse pe marele
patron n toane mai rele.
Trsura opri n dreptul unei fundturi strmte, prin care n-ar fi
putut s treac.
Am ajuns, spuse vizitiul. White Lion Alley.
Henry cobor, urmat de nsoitorii si. Se ndreptar spre casa cu
numrul 3. i ntmpin o cldire cenuie, ntr-o stare ceva mai
acceptabil dect vecinele ei. Ferestrele aveau geamurile intacte, iar
cercevelele erau n bun stare. Deasupra uii de la intrare atrna o
firm de lemn, ntunecat de intemperii, pe care abia se mai desluea
silueta unui urs de o culoare nedefinit, sub care scria cu litere
gotice The Green Bear Inn. Deschiser ua i intrar ntr-o sal nu
prea mare, cu mese lungi, la care stteau prvlii civa beivani cu
ochii tulburi. Le ineau tovrie pahare murdare i sticle cu
butur, unele n picioare, altele rsturnate. La tejghea se afla un
brbat ntre dou vrste, chel, cu obrajii rotunzi. Purta o vest
nflorat; mnecile cmii de o albea ndoielnic erau suflecate.
tergea nite pahare. Pe scara din fundul ncperii cobora un
marinar brbos urmat de o femeie foarte sulemenit. Marinarul i
femeia sulemenit se aezar le o mas. Omul de la tejghea le aduse
o sticl i dou pahare.
Henry cuprinse dintr-o privire ntreaga scen. Implicaiile ei i
sporir dezgustul. Nu-i venea s cread c aci i putea gsi fiul.
Tejghetarul i ntmpin cu o privire ncrcat de uimire.
Cu ce v pot servi, gentlemen? rosti el cntat, tergnd automat
i profesional cu un ervet cadrilat cu albastru urmele de butur de
pe o mas liber.
Henry se aez pe scaunul mpins sub el de tejghetar. Luar loc i
nsoitorii.
Bere! porunci el.
O can pntecoas cu bere i trei halbe de pmnt rsrir
grabnic pe mas.
Henry arunc o privire circular prin sal. Se ntreba dac fiul su
nu-i va face apariia pe scara care ducea la etaj. Harrison i muie
buzele n halba cu bere. Butura era rece, dar de o calitate infect. i
terse buzele cu dosul palmei.
225

Tejghetarul sttea n picioare, lng mas.


Dorii o gustare?
Poate v-ar ispiti o companie plcut
Clipi, iret, apoi i frec minile servil.
Henry se prefcu a nu-l fi auzit.
Lucreaz la dumneata un biat, Benjamin? ntreb el direct,
uitndu-se n ochii tejghetarului.
Acesta l privi bnuitor.
i ce-i cu el?
Vreau s-i vorbesc, zise Henry.
Interlocutorul se scrpin n cretet.
Pi
Henry fcu un gest de nerbdare.
Adu-l aici!
S vedei, rosti tejghetarul, este
Dac vrei s ctigi uor un ban, adu-l mai repede, porunci
Henry.
Tonul su dur impuse tejghetarului. Se ndrept cu mers legnat
spre ua din stnga scrii, i o deschise.
Ann, f-te ncoa
O fat slab ca o umbr veni tergndu-i minile pe or.
Da, Mr. Jarvis, rosti ea sperios.
Cheam-l pe Benjy.
Imediat, Mr. Jarvis.
Fugi pe scri n sus.
Tejghetarul se ntoarse la masa lui Henry.
Ce vrei cu Benjy?
Vrem s vedem dac este biatul pe care-l cutm, interveni
consilierul juridic.
Este n serviciul nostru, zise tejghetarul. Lucreaz n tur de
noapte.
Henry nu rspunse.
Omul se ntoarse la tersul paharelor. Nu-i mirosea bine toat
afacerea asta.
Trecur cinci minute. Cu minile mpreunate, sprijinite pe
mciulia bastonului, Henry sttea cu privirile ndreptate spre scar.
ncerca o emoie puternic, de parc Margery nsi ar fi trebuit s se
iveasc.
n capul de sus al scrii apru un tnr. Acesta s fie Benjamin?
Un val de cldur, de mndrie, de duioas exaltare i umplu sufletul.
226

Biatul era mai frumos dect i nchipuise el n cele mai trandafirii


visri, odinioar, cnd i veghea leagnul. nalt, armonios construit,
avea graia nnscut, oarecum slbatic, a unui faun. Dac Henry
n-ar fi tiut c fiul su avea cincisprezece ani, i-ar fi dat cel puin
optsprezece. Nu-i plcea un singur lucru. Privirile lui care fugeau
ncolo i ncoace, pline de team. Nu cumva motenise firea
nehotrt, timid, a tatlui su? Defectul nu era iremediabil.
Educatorii pot modela caracterul unui tnr, bineneles, dac acesta
este receptiv, dac nu sufer de o ncpnare stupid, de catr, ca
Charles, de pild. Henry se ntunec. Charles ajunsese s-l obsedeze.
i gsea prezent pn i n preocuprile legate de fiul su.
Benjamin cobora ncet treptele, uitndu-se spre grupul lui Henry.
Ann l urma innd cu team mna la gur. Tejghetarul era numai
ochi i urechi.
Bun ziua, zise Benjamin, oprindu-se n faa noilor venii. M-ai
cutat.
Henry i observ mna dreapt, care se ncleta i se descleta
nervos.
Dumneata eti Benjamin Terrill?
Da, Sir.
Benjamin i umezi buzele. Era foarte nelinitit.
N-am avut nimic de-a face cu Josh
Nu te-am chemat pentru asta, zise Henry. Vin din partea
familiei tale. Te lum de aici. Nu ai ce cuta n taverna asta. Du-te
i-i ia o hain. Ai s mergi cu noi.
Benjamin vru s spun ceva, ovi, apoi se ntoarse spre scar.
Stai! rosti Harrison hotrt.
Arunc o privire semnificativ lui Henry, care-l nelese. Biatul
lsat singur ar fi putut s fug pe vreo u dosnic. i tejghetarul
prinsese sensul privirii lui Harrison.
Avem o cuvertur de blan n trsur, Sir, zise eful serviciului
de informaii, adresndu-se lui Henry. Poate s i-o pun pe umeri.
Rowlandson arunc pe mas cteva piese de argint. Tejghetarul se
apropie i le strecur n buzunarul orului.
Nu putei s-l luai aa, fr veste, interveni el. Biatul e n grija
noastr Patroana n-o s ngduie
Gura! Sper c nu vrei s v trimit poliia pe cap.
Harrison l repezi aspru.
Tejghetarul adopt o atitudine care voia s fie demn.
Poliia? Ce s caute poliia? Suntem ceteni cinstii ai acestei
227

ri, ne pltim impozitele


Henry arunc pe mas o pung, care se desfcu, lsnd s se
reverse cteva guinee strlucitoare. Tejghetarul le privi lacom.
Ia-le. Pentru osteneal, zise Henry.
Piesele de aur disprur n buzunarul orului.
Benjamin se uit ca un animal ncolit, de la Harrison la tejghetar,
de la care atepta un sprijin. Acesta ridic din umeri n semn de
neputin. Guineele l fcuser s treac de partea taberei dumane.
Henry i nsoitorii si se ridicar de la mas.
Haidem, Benjamin!
S-mi iau bagajele, ngim acesta.
Nu mai ai nevoie de ele. Haidem.
Benjamin se uit la repezeal spre ua din fund, ncordndu-se
s fug. Harrison i ghici gndurile i-l nfac de bra.
Fr prostii, biatule. Mergi cu noi.
Ann cltina din cap nspimntat. Tejghetarul se ntoarse
impasibil la paharele lui. Clienii din local abrutizai de butur erau
abseni la tot ce se petrecea n jurul lor.
Cnd Benjamin se vzu n trsur alturi de brbaii aceia cu
mutre severe i veminte negre, de ciocli, inima ncepu s-i bat tare.
Unde aveau s-l duc? Ce-i pregteau? ncerc deodat senzaia net
c se afla prins ntr-o curs din care nu mai avea scpare.
Henry l privea gnditor pe sub sprncene.
Benjamin, rosti el ntr-un trziu, s nu-i fie fric. Eu sunt tatl
tu. Henry Sunderland. De azi nainte n-ai s te mai numeti Terrill,
ci Sunderland-Beauclair.
Sosirea lui Benjamin la Sunderland House strni furtun. n
microcosmul clanului Sunderland apariia acestui venetic cpta
proporii de cataclism.
Susan Sunderland fcu o criz de nervi.
Dup Babs, l-a mai adus i pe nenorocitul sta.
Tatl ei, senatorul, ncerc s o liniteasc, lund lucrurile n
glum.
Draga mea, unii oameni fac colecii de monede, de cri, de
tablouri. Brbatul tu colecteaz rude srace
Susan se strduise s demonstreze soului ei c Benjamin trebuia
internat ntr-o coal din Anglia sau din Statele Unite spre a primi,
rudimentele unei educaii de care fusese lipsit cu desvrire n casa
bunicilor si, i c numai dup o asemenea perioad de tranziie ar
228

putea aspira s fie primit alturi de copiii ei.


Spiritul de contradicie al lui Henry se trezise, automat.
Alturi de fraii si vitregi, vrei s spui. Cu alte cuvinte, s-l
punem la carantin.
Lipsa lui de maniere va fi un exemplu urt pentru Warren i
pentru Iris. Dup ce se va mai lustrui
Henry o ntrerupse enervat.
Benjamin trebuie s triasc un timp n preajma noastr. S se
deprind cu noua sa familie. Numai dup ce se va aclimatiza cu
ambiana lumii din care face parte, l voi putea trimite prin coli.
Admit c la ora actual este un necioplit. Gndete-te ce figur ar
face printre colegii si de la Eton sau Harrow? Nu vreau s se simt
ntr-o stare de inferioritate fa de nite copii care mine vor fi poate
subalternii si.
Warren, Iris i Ashley l primiser pe Benjamin cu nencredere.
mprteau instinctiv antipatia mamei fa de acest intrus care se
intitula fratele lor mai mare. Senatorul Forbes i David Forbes se
artaser binevoitori i vag condescendeni. Senatorul nu mprtea
temerile fiicei sale care ntrezrea posibilitatea suplantrii copiilor ei
de ctre Benjamin.
Averea Casei Sunderland este suficient de mare spre a ndestula
pe toi membrii familiei. Afar de asta primogenitura i-a pierdut
orice fel de importan. Numai n Anglia fiul cel mai mare beneficiaz
de toate drepturile, n dauna frailor si mai mici, care ndeobte se
expatriaz spre a-i ctiga existena. Benjamin pornete la drum cu
un mare handicap. Lipsa de cultur i de educaie. Va trebui s
rectige timpul ndopndu-se ntr-un ritm accelerat cu un
considerabil bagaj de cunotine. Eforturile acestea ar putea s-l
scrbeasc sau s-l idiotizeze nainte de vreme. n ecuaia existenei
lui apar i alte necunoscute. Sunt elemente imprevizibile care
rstoarn cele mai abile calcule. Aa c, las timpul s lucreze
pentru tine.
Senatorul Forbes nu era att de linitit pe ct voia s par. Se
temea i el ntr-o oarecare msur de ascendentul pe care Benjamin
putea s-l ctige asupra influenabilului su tat. O modera ns pe
Susan, deoarece nu voia ca violenele ei s provoace o nou criz
familial. Numai Babs art de la nceput o simpatie fr reticene
tnrului ei vr. Poate fiindc era cea mai apropiat de mentalitatea
lui, de condiia lui social de pn atunci. Personalul de serviciu
pstra o rezerv tcut, uor dispreuitoare, fa de acest nou
229

membru al familiei Sunderland. i pndeau cu aparent


impasibilitate stngciile, limbajul neeslat, vulgaritatea expresiilor.
Tot att de curioi erau i colaboratorii lui Henry. Dar i acetia se
fereau s-i exteriorizeze sentimentele i aprecierile.
Se repetau condiiile vitrege ntmpinate de mama lui Benjamin,
dup primirea ei la Sunderland House. Situaia ei fusese mai grea,
cci trebuia s nfrunte ostilitatea socrului, un adversar formidabil
pentru slabele ei fore. Benjamin i fcea intrarea, la Sunderland
House n mprejurri deosebite. Tatl su era eful dinastiei.
Dumanii lui Benjamin aveau s foloseasc o tactic insidioas,
subteran, ntinzndu-i curse cu att mai primejdioase cu ct loveau
prin surprindere n punctele cele mai neprevzute.
Henry tia c va avea mult de luptat mpotriva dumanilor fireti
ai fiului su. i fcea ns iluzia c va reui s-i nfrng. Puterea nu
se afla n minile lui?
Din nefericire, misiunea sa era ngreuiat i de comportarea lui
Benjamin. Biatul pstra fa de tatl su o team, o rezerv, o vag
ostilitate, extrem de iritante. Henry se ntreba dac va reui vreodat
s-i ctige ncrederea. i angajase dascli doci, cu nalte studii
academice, maetri de dans i de etichet, de echitaie i de tragere la
int. Voia s fac din Benjamin un perfect gentleman.
Conferina conductorilor Casei Sunderland urma s se deschid
peste dou sptmni. Henry avea de gnd, s se nfieze la masa
discuiilor avndu-l n stnga sa pe Benjamin. Uneori i analiza
perplex simmintele. De ce ajunsese s-l prefere pe Benjamin
celorlali copii ai si? Prtinirea aceasta nu era condamnabil? Nu se
comporta ca un printe denaturat fa de progeniturile sale dintr-a
doua cstorie? Ar fi fost o explicaie. Benjamin era carne din carnea
lui Margery Terrill. Singura femeie pe care o iubise vreodat. Warren,
Iris, Ashley veniser pe lume prin Susan. O fiin ce-i fusese impus
i care-l obosea cu preteniile, arogana i puritanismul ei absurd.
Ajunsese s o urasc. Dezgustul lui fa de Susan se rsfrngea n
parte i asupra copiilor. Dac va divora vreodat, se va recstori
cu Babs. Da, da, cu Babs. Ideea aceasta l fulger ca un foc de
artificii. Cum de nu se gndise mai adnc la aceast soluie? Babs
era ingenu, puin complicat. Tocmai aceast simplitate proaspt,
aceast tineree excitant l cucerise din primul moment. ntre Babs
i Benjamin se va simi fericit. Bineneles va avea grij i de ceilali
copii ai si. Privilegiile lor nu vor fi tirbite. Avea ns i el dreptul la
fericire. Viaa nu este etern. Numai imbecilii accept cu resemnare
230

vitregiile soartei, fr s lupte, spre a-i crea o existen mai cald,


mai frumoas.
n preziua conferinei, Henry hotr s fac o prim ieire n lume,
n compania fiului su. La ora cinci, n trsur deschis, tras de
patru cai albi, achiziionai prin intermediul lui Robert din grajdurile
imperiale de la Viena, Henry i Benjamin fcur o plimbare prin Hyde
Park. Pe aleile umbrite de copaci nmugurii, se ncruciau echipaje
splendide. Henry schimb salutri cu ducele de Wellington, cu lordul
Sidmouth, secretar de Stat la Interne, cu ducele de Kent, unul din
numeroii vlstari ai regelui nebun George al III-lea, i cu alte cteva
personaje din lumea fashionable a Londrei. Pe Rotten Rowe, aleea
aternut cu nisip rezervat clreilor, purttorii celor mai ilustre
nume i etalau elegana vestimentar i caii de clrie cu snge tot
att de albastru ca i stpnii lor. Brbaii purtau cizme scurte sau
pantaloni cu sous-pied-uri, redingot, plrii-cilindru foarte nalte,
cravate opulente, mnui bine ajustate, cravae cu mciulii de aur.
Femeile, n costume de amazoan, i trau pe pmnt fustele lungi,
de stof grea, drapate ca nite cortine. Corsajul strmt, ncheiat pn
la gt, plriile mpodobite cu pene de stru, care jucau n adierea
nserrii, mnuile albe, le ddeau o not de aristocratic cochetrie.
Pe marginea aleilor mulime de spectatori bine mbrcai, printre
care muli oameni de o condiie social inferioar, admirau echipajele
somptuoase, i caii de clrie.
Foarte multe priviri se ndreptau spre trsura efului dinastiei
Sunderland-Beauclair. Povestea lui Benjamin fcuse ocolul Londrei.
Burghezia, amatoare de cancanuri din lumea mare, primise cu mult
interes vestea intrrii lui Benjamin n vrtejul strlucitor al high-lifeului. Henry era mndru de nfiarea fiului su. De o frumusee
prodigioas, Benjamin devenise un adevrat punct de atracie pentru
londonezele de toate vrstele.
n preajma orei apte, lumea elegant ncepu s se rreasc. Cei
mai muli se napoiau acas spre a-i face toaleta n vederea
recepiilor, spectacolelor i dineurilor care urmau s aib loc n
cartierele de lux.
Henry hotr s-i ncheie seara ntr-unul din acele mici
restaurante la mod, de dincolo de Greenwich, unde amatorii de
pescrie gsesc stridii, crevete, homari i caracatie, bere englezeasc
i vinuri franuzeti sau spaniole. Lsase frecventarea restaurantelor
mari pentru mai trziu, cnd Benjamin va fi capabil s se comporte
la mas ca un autentic aristocrat.
231

Cina aleas, stropit de vinuri de Xrs i Madera, dezghe puin


timiditatea biatului. Uneori umbra unui zmbet i aprea pe buze.
Istorisi cu destul umor cteva ntmplri caraghioase din coal, spre
hazul ncntat al tatlui su. Aproape de miezul nopii, Henry achit
nota de plat. Ls pe mas cteva monete de argint pentru fata care
le servise buturile. Se ridic i se ndrept spre u. ntmpltor,
ntoarse capul spre Benjamin.
Spectacolul la care asist, i nghe sngele n vine. Creznd c
nu e observat, Benjamin ntrziase la mas, i, cu un gest rapid,
nfcase banii destinai fetei i i strecura n buzunar. Henry simi o
lovitur n cretet. Se prefcu a nu fi remarcat gestul fiului su.
n trsur pstr o tcere adnc, tot timpul, pn ajunser
acas
Sosi n sfrit i ziua mult ateptatei conferine. edina avea s se
in n sala de marmur a Bncii Anglo-Americane, ntr-un cadru
solemn de zile mari. n fond, aceast reuniune era un simplu consiliu
de familie. Patru frai, asistai de consilierii respectivi, se ntruneau
spre a pune la punct o chestiune de un interes vital pentru viitorul
Casei lor. Dar cnd aceast Cas reprezenta interesele dinastiei
Sunderland-Beauclair, consiliul de familie lua proporii de congres
internaional. Aceast titulatur nu era exagerat dac se inea
seama de faptul c cei patru frai reprezentau o imens for
economic i financiar, care cuprinsese ntreaga emisfer
Occidental.
edina urma s se deschid la ora zece, n prezena a peste o sut
de conductori de bnci, fabrici, antiere navale, firme de importexport, ntreprinderi miniere. nc de la nou, un mare numr de
gazetari se nfiinar n holul bncii. Voiau s nfieze cititorilor
aspecte de la aceast conferin ateptat cu mult interes de oamenii
de afaceri din City. La nou i jumtate participanii la conferin
ncepur s soseasc, gravi, preocupai, plini de importan.
La zece fr un sfert, i fcu apariia Anthony Temple, care
asigura interimatul conducerii Casei Sunderland din Anglia. Distins,
foarte elegant, rspunznd degajat la saluturi, trecu repede prin hol
i se topi n sala de consiliu.
Cinci minute mai trziu, Robert Sunderland-Montorgueil urc
greoi scrile bncii. Fcea eforturi eroice spre a-i ridica
voluminoasa-i fptur, treapt cu treapt, spre uile larg deschise de
la intrare. Gfia i i tampona necontenit cu batista de mtase
232

fruntea asudat. l urmau doi secretari cu geni doldora de hrtii.


Austria abia i mai ine rsuflarea, zise un gazetar care-l
recunoscuse dup rotunjimile-i elefantine.
Nici nu se putea un simbol mai potrivit, rspunse altul.
Charles Sunderland trecu repede, aruncnd n dreapta i n
stnga, pe sub sprncenele stufoase, priviri, piezie, bnuitoare.
Junglele Americii de Sud i-au trimis cel mai tipic reprezentant,
coment rutcios un ziarist pistruiat, cu plria nalt lsat
trengrete pe o parte.
Gerald Sunderland-Lusignan cobor dintr-o trsur cu blazonul
ducilor de Lusignan-Valois pictat pe ui. Suplu, elegant, de o tineree
ostentativ, fa de vrstele respectabile ale majoritii delegailor, i
scotea cu gesturi rotunde, stilizate mnuile de piele alb, perfect
ajustate.
Frana i Spania vor s fac peau neuve. La idei noi, oameni
noi, zise un gazetar rotund, cu picioare subiri, care aducea cu un
cartof sprijinit n echilibru nestabil pe dou bee.
Idei noi? pufni dispreuitor un tnr care prea s adulmece cu
nasul su ascuit, ca un bot de vulpe. Idei vechi, n haine noi.
Ideilor noi li s-au cntat De Profundis, supralicit un ziarist
scund, ridicndu-i cnd pe un picior cnd pe cellalt, trupul plinu
i bondoc, spre a vedea, peste umerii colegilor din faa sa.
La zece fr cinci, Henry Sunderland-Beauclair, eful dinastiei,
strbtu cu pas alert holul, urmat de fiul su Benjamin i de un stol
de secretari.
Statele Unite, cea mai tnr i viguroas ar, e reprezentat
de cel mai urt i mai bicisnic dintre Sunderlandzi, opti gazetarul
rotund ca un cartof la urechea unui confrate.
Confratele l privi ugub.
Rde ciob de oal spart!
Cu Lumea Nou s-a ncheiat cortegiul, rsufl bondocul.
Bravo! exclam tinerelul cu bot de vulpe, am ajuns s-i
identificm pe fraii tia cu rile n care-i desfoar activitatea.
Parc Nathan Rotschild n-a ajuns s se confunde cu Anglia?
remarc pistruiatul cu plria pe-o ureche.
Gazetarii ncercar s ptrund n sala de consiliu, spre a asista la
edina de deschidere, dar un secretar le nchise ua n nas. Se
ridicar proteste.
Ne-am deranjat pe degeaba. Plec acas.
N-ai dect. Eu mai rmn.
233

i eu rmn. Presimt c n conferin o s ias foc bengal.


Prin uile nchise n-ai s-l vezi.
Pot, totui, s-l aud.
Previziunea avea s se mplineasc mai repede dect i-ar fi
nchipuit.
n sala consiliului, participanii la conferin salutar unii cu
respect, alii cu condescenden, intrarea efului Casei Sunderland.
Henry remarc nuanele. Sensibilitatea lui maladiv l fcea s
nregistreze cele mai subtile reacii ale interlocutorilor. Rspunse cu o
nclinare a capului. nainte de a-i ocupa locul n capul mesei lungi i
masive de stejar, i plimb privirile asupra asistenei cu o gravitate
calm, de pontif.
Deodat chipul i se umbri. l vzuse pe Jules Lafont ocupnd un
loc printre consilierii lui Gerald. Fcu un semn secretarului Bert
Lawson, care se apropie deferent, i opti cteva cuvinte. Lawson
ascult instruciunile, apoi se ndrept spre Lafont.
Mr. Lafont, suntei rugat s prsii sala, ntruct atribuiunile
dumneavoastr n cadrul Casei Sunderland au ncetat, potrivit unor
dispoziiuni superioare pe care le cunoatei foarte bine.
Vorbele acestea fuseser rostite destul de tare, spre a fi auzite de
cei din jur.
Lafont, care scotea tocmai nite documente dintr-o geant, i
ntrerupse ocupaia. Privirile lui se ndreptar ntrebtoare spre
Gerald Sunderland, care-i fcu semn s rmn pe loc. Gerald se
ridic ncet de pe scaunul su. Tinereea sa etalat cu insolen nu
fu pe placul celor mai muli colaboratori ai Casei Sunderland.
Frunile lor brzdate de riduri i argintul din pr i plasa din oficiu pe
poziii ostile acestui efeb ncrezut.
Gerald i scutur o manet de dantel, de care se prinsese un
invizibil fir de praf.
Mr. President, rosti el cu un calm ngheat, in s v aduc la
cunotin c Mr. Lafont este consilierul meu. n aceast calitate
particip la conferin.
Obrazul lui Henry se fcu alb. S-ar fi zis c o masc de gips i se
aternuse pe fa.
tiai, Mr. Sunderland-Lusignan c Mr. Lafont a fost demis din
funciile sale?
Am aflat cu regret acest lucru. M-am strduit s repar
nedreptatea fcut unuia dintre cei mai apropiai i competeni
colaboratori ai tatlui meu, angajndu-l n slujba Casei Sunderland
234

din Frana.
Glasul lui Henry vibr, trdndu-i mnia reinut.
Sper, Mr. Sunderland-Lusignan, c vei reveni asupra acestei
angajri.
Gerald rspunse cu acelai calm.
Regret c nu v pot satisface dorina.
Riposta lui Henry rsun ca o lovitur de bici.
Atunci v ordon s-i revocai angajarea.
Regret c trebuie s v refuz i de data aceasta. Autonomia de
care dispun n calitatea mea de ef al Casei Sunderland din Frana i
Spania m ndrituie s-mi aleg colaboratorii fr s cer aprobarea
centralei de la New York.
Rspunsul acesta sun ca un dangt de clopot n linitea grea,
aternut ca prin farmec asupra slii. Asistena era consternat.
Gestul lui Gerald echivala cu o rebeliune deschis. Existena Casei
Sunderland era ameninat de acest copilandru. Va ti Henry
Sunderland s-i impun autoritatea? Cei mai muli colaboratori ai
si se ndoiau.
Henry rosti printre dinii ncletai:
Uitai, probabil, c vorbii efului Casei Sunderland.
Gerald ridic din umeri.
E o fars a soartei, care a inversat ordinea venirii noastre pe
lume.
Henry i nfipse minile n marginea mesei. Buzele i tremurau de
furie. Gerald, acest bastard intrat pe ua din dos n familia
Sunderland, i permitea s-l insulte pe el, eful dinastiei. l va
expulza din sal, apoi va lua msuri spre a-l lipsi de toate
nsrcinrile.
Mr. Gerald Sunderland-Lusignan, rosti el strduindu-se s-i
stpneasc explozia de mnie, te poftesc s prseti aceast
conferin.
n aceeai clip, de partea cealalt a mesei izbucni un rs hohotit.
Toate privirile se ndreptar spre Charles Sunderland, care se
contorsiona de rs, izbind cu palmele n mas.
Superb, superb! Gerald, cnd te-am ascultat, am avut impresia
c-l aud vorbind pe tata. n sfrit, adunrile acestea de momi sunt,
graie ie, smulse din amoreala rutinei mucegite i a ruginii.
Hohotele lui ncetar brusc. Se ridic la rndul su de pe scaun.
Privirile-i se plimbar amenintoare asupra participanilor la
conferin.
235

M opun expulzrii lui Gerald Sunderland-Lusignan din aceast


edin. Dac vei ndrzni s votai o asemenea hotrre, m retrag
i eu. Iar acei care au forat aceast ruptur, vor suferi consecinele.
Se aez pe scaun. Colul buzelor lui se ridicau ntr-un rictus
fioros, care-i dezvluia colii.
Bruta dezlnuit!, judec n sinea sa rafinatul lord Huntesdon,
preedintele consiliului de administraie al Bncii Anglo-Americane.
Aprecierea lui pstra un caracter pur mintal. Se feri s se amestece
ntr-un conflict care, dat fiind caracterul slab, nehotrt al lui Henry
Sunderland, putea s aib un sfrit neprevzut. Tantiemele ncasate
erau prea grase spre a-i risca situaia, nclinnd spre o tabr mai
nainte de a ti spre care pendula succesul.
Henry resimi i mai dureros aceast sfidare lansat de cei doi frai
ai si, n prezena lui Benjamin, care urmrea nedumerit duelul
verbal.
Robert Sunderland-Montorgueil, diplomatul familiei, nu-i fixase
nc atitudinea. Era cert c Gerald se va bucura de sprijinul
necondiionat al lui Charles, care lovea astfel n Henry, rivalul su de
totdeauna. Dac mbria cauza lui Henry, pierdea definitiv sprijinul
lui Gerald i al lui Charles, compromindu-i nscunarea n Anglia.
Pe de alt parte, Henry se bucura nc de prestigiul conferit de
calitatea sa de ef al dinastiei. Culmea era alta. Elementele
conservatoare, vechii colaboratori ai lui Richard Sunderland, aveau
s ncline foramente ctre Gerald. Concedierile masive ordonate de
Henry i nstrinaser toate simpatiile. Elementele tinere, pe care
acesta le promova nu din spirit novator, ci numai din ur fa de
defunctul su printe nu ctigaser suficient greutate spre a
determina o nclinare a balanei n favoarea lui Henry. Hotr deci s
adopte o atitudine intermediar, de mpciuire, care s-i atrag
sufragiile celor dou tabere antagoniste.
i ridic de pe scaun corpolena.
Mr. President, solicit cuvntul, rosti el cu deferen.
Henry nclin din cap n semn de ncuviinare.
Mr. President, gentlemen, ncepu el domol, principiile de
organizare i funcionare ale Casei Sunderland au fost stabilite, n
mare, de fondatorul ei. Detaliile au rmas s fie limpezite ulterior. Nu
exist actualmente niciun fel de regulament care s precizeze limitele
competenei cpeteniilor Casei Sunderland. Avem tot respectul
pentru hotrrile celui care reprezint astzi autoritatea suprem. Nu
trebuie s uitm ns c i fraii si printre care am cinstea s m
236

numr dispun de unele prerogative inerente atribuiilor i


rspunderilor lor. Socotesc deci necesar s alegem o comisie care s
redacteze un regulament de funcionare al Casei noastre. Numai n
baza unui astfel de regulament, a unei astfel de constituii, vom
putea stabili dac angajarea care a fcut obiectul unor discuiuni
regretabile prin tonul lor ridicat, este sau nu legal.
Sunt de acord cu propunerea dumneavoastr.
Gerald rspunse cel dinti.
Charles i ncrei fruntea, exterioriznd profunda sa preocupare.
Cuvntul constituie nu-i displcea. O ngrdire a puterilor lui
Henry nu putea fi dect binevenit.
Sunt i eu de acord, declar fr s ovie.
Henry avea senzaia c i explodeaz tmplele. Conferina aceasta
nu-i ncepuse bine lucrrile, c i i scpa din mn. O convocase
spre a-i impune autoritatea. Dar conferina se ntorsese mpotriva
lui ca un bumerang. Ce-i rmnea de fcut? S se ridice de la mas
i s o amne sine die? Nu rezolva nimic. S adopte o poziie de
for? Risca s-i coalizeze fraii mpotriva lui. Dac i-ar nfrunta, pe
cine s-ar putea bizui? Statele Unite mai puin, Sudul aflat sub
controlul lui Charles i-ar fi urmat noua politic. Casele Sunderland
din Frana, Spania, Austria i Prusia ar fi adoptat o atitudine ostil.
Anthony Temple, care asigura interimatul pentru Anglia,
reprezenta, nc, un punct de ntrebare. Henry fu nevoit s admit c
situaia sa era foarte slab. Dac s-ar uni cu toii mpotriva lui, l-ar
dobor cu siguran. Charles avusese dreptate. Toi oamenii acetia
pe care-i promovase nu erau dect nite momi pe care nu se putea
bizui. Le citea consternarea n priviri, frica de a se pronuna pentru
una din cele dou fore antagoniste. Trebuia s se ncline. Ca i Ioan
Fr-de-ar, odinioar, era silit s semneze o Chart a Casei
Sunderland. Dar aceast nfrngere era numai aparent. Pe
adversarii lui de azi i va diviza. Va profita de ciocnirile lor de interese
spre a rectiga autoritatea suprem, aa cum i-o lsase cu limb de
moarte tatl su.
Accept propunerea. O introducem pe ordinea de zi, declar el cu
un glas care voia s fie ferm.
n aceeai clip i ddu ns seama c rezervele lui mintale nu
erau dect un jalnic pretext, ndrtul cruia i ascundea
nfrngerea. O nfrngere grea, ruinoas, complet.
Senatorul Forbes, aflat n dreapta sa, l privea cu o expresie de
dispre, pe care nu reuea s i-o mascheze. Ginerele su era un
237

nevolnic. nfrngerea de astzi nu constituia dect o nou dovad a


acestei slbiciuni iremediabile. Henry se ridic n picioare. Rosti cu
fals solemnitate:
Gentlemen, declar edina deschis.
Cu excepia altercaiei dintre Henry i Gerald, prima zi a
conferinei se desfur fr alte incidente. Lectura rapoartelor i
bilanurilor respective ocup i urmtoarele trei zile.
Concluziile desprinse erau limpezi. Casa Sunderland nregistra
beneficii apreciabile. Dar ndrtul drilor de seam optimiste i a
coloanelor de cifre care ilustrau o prosperitate oarecum de faad, se
deslueau semnele premonitorii ale unor dificulti inevitabile.
Marasmul economic abtut asupra Europei, epuizat de pe urma
rzboaielor, se rsfrngea i asupra Casei Sunderland. Sistarea
masivelor comenzi de armament din trecut, carena unor guverne
incapabile s-i achite datoriile contractate n cursul ultimelor dou
decade, concurena acerb a unor bnci mari printre care Casa
Rotschild, dezechilibrul financiar datorit unei defectuoase distribuii
de capitaluri, fceau ca invincibila Cas Sunderland de odinioar s
evoce un alergtor de curs lung, care nainte de sosire d repetate
semne de oboseal. Semne cu att mai alarmante cu ct coincideau
cu un dezacord ntre politica economic liberal dus de Casa
Sunderland i politica net conservatoare a Marilor Puteri.
Henry care se strduise n permanen s imprime Casei
Sunderland o micare calchiat pe linia reacionar adoptat de
Metternich i de adepii si, linie care prea s triumfe definitiv n
Europa, nu putea dect s deplng tendinele contrarii ale frailor
si. n cadrul conferinei generale nu putea discuta o ntreag gam
de chestiuni delicate, a cror publicitate le-ar fi dunat. nluntrul
edinelor restrnse, la care urmau s participe numai cpeteniile,
avea s dezlnuie un atac violent mpotriva iresponsabililor care
puneau n primejdie nsi existena dinastiei Sunderland.
Conferina care se inea la lumina zilei ascundea un foarte activ
joc de culise. De pild, Leslie Clinton, noul consilier al lui Charles
Sunderland, propuse lui Lafont o colaborare secret, susceptibil s
le aduc amndurora profituri substaniale. Lafont i ceru preciziuni.
Mr. Charles Sunderland ar fi dispus s-i plteasc regete
informaiile pe care i le-ai furniza, fr s prseti bineneles slujba
ncredinat de Mr. Gerald Sunderland.
Cu alte cuvinte, replic Lafont, s servesc doi stpni deodat.
238

Interesant. Mr. Gerald Sunderland m pltete att de bine, nct nu


am motive s joc pe dou tablouri. mi permit s-i ntorc
propunerea. De ce nu ai servi dumneata patronului meu informaii
demne s-l intereseze? Colaborarea noastr secret ar cpta fiin,
ntr-un sens invers celui propus de dumneata. Ei, ce zici?
Leslie Clinton ceru un termen de gndire. Lafont tia prea bine c
aceast ezitare era numai de form. Clinton se lsa greu, spre a-i
tarifa ct mai scump serviciile.
i consilierii lui Robert trgeau sforile, strduindu-se s ctige
ct mai multe adeziuni n favoarea nscunrii patronului lor n
fruntea Casei Sunderland din Anglia.
Oamenii lui Henry cumprau i se vindeau, dup mprejurri i
interese.
n acelai timp, comisia pentru ntocmirea regulamentului de
funcionare se ntrunea zilnic dup ncheierea edinelor conferinei
sub prezidenia lui Stuart Rowlandson, primul consilier juridic
pentru Anglia. Vicepreedini fuseser alei consilierii Mortimer
McGuire de la New York i Gilbert Radiguet de la Paris. n realitate
organismul acesta se nscuse mort. Niciunul din fraii Sunderland
nu concepea o Chart care s le restrng puterile, n eventualitatea
c l-ar fi rsturnat pe actualul ef al dinastiei. edinele comisiei
aveau s se in la termene din ce n ce mai ndeprtate, apoi se vor
amna sine die, ngropnd totodat i proiectul faimosului
regulament, care nu jucase dect rolul unui artificiu menit s
prentmpine un conflict, capabil s pun n primejdie deschiderea
conferinei.
n ultima zi a sptmnii, conferina ajunse la ultimul i cel mai
important punct de pe ordinea de zi. Desemnarea persoanei care
urma s asigure conducerea Casei Sunderland din Anglia, pn n
momentul n care avea s-i ating majoratul Anthony Sunderland,
fiul regretatului Francis-Andrew Sunderland, duce de Northland,
mort de cium n India.
Candidai din oficiu erau Robert, Charles i Gerald Sunderland.
Henry Sunderland nu candida, fiindc n calitatea lui de ef al
dinastiei deinea controlul asupra tuturor statelor din Europa,
inclusiv Anglia.
Din prima zi, Charles se retrase din competiie. Atribuiile lui, i
aa destul de complexe, nu-i ngduiau s se ocupe i de Anglia.
Robert primi cu plcere aceast veste. Se i vedea nscunat la
Londra. Socotea c Gerald pe care-l tratase cu atta prietenie la
239

Paris i va manifesta recunotina, acordndu-i sprijinul. Spre


penibila sa surprindere, Gerald nu numai c nu i retrase
candidatura, dar i i afirm hotrrea de a obine conducerea Casei
Sunderland din Anglia.
Henry nclina s dea ctig de cauz diplomatului familiei, dei
acesta jucase un rol ambiguu n conflictul cu Gerald. Charles i
pstra neutralitatea. n aceste condiii desemnarea, lui Robert prea
sigur. n ultimul moment, ns, tot Charles complic lucrurile,
invitnd pe cei doi candidai s expun n faa adunrii modul n care
i propuneau s dirijeze destinele Casei Sunderland din Anglia.
Gerald manevr astfel nct Robert s capete cel dinti cuvntul.
Aflase prin intermediul lui Jules Lafont programul rivalului su.
Ideile acestuia erau destul de anodine. Robert i le exprim n faa
consiliului folosind un limbaj de o elegan academic. Programul lui
cu tema Pstrarea i consolidarea Casei Sunderland-Beauclair, n
limitele impuse de fondatorul ei, se reducea n esen la cteva
puncte: intensificarea luptei mpotriva frailor Rotschild, trecerea
Uzinelor Sunderland-Montorgueil la producia de pace, sporirea
operaiilor de import-export ale firmei United Wheat, colaborarea
strns cu ntreprinderile economice, financiare i industriale ale
Casei Sunderland din celelalte coluri ale lumii. Un program onest,
bine documentat, care nu comporta nici riscuri considerabile, nici
beneficii de mari proporii.
Aurea mediocritas, coment n oapt Salomon Gotthold, dup
ce Robert i ncheie expunerea n aplauzele politicoase ale asistenei.
Civa vorbitori fcur aprecieri elogioase. Alii propuser
completri, pe care Robert dornic s-i atrag toate simpatiile i le
not srguincios pe un carnet.
Henry se declar de acord cu acest program nelept, recomandabil
prin prudena lui n vremurile tulburi pe care le traversau cu toii.
Ddu apoi cuvntul lui Gerald. Muli dintre cei de fa auziser de
succesul mprumutului acordat statului prusac. Atribuiau ns
meritele contelui de Beaumont-Challais, care se remarcase n
repetate rnduri, prin ndrzneele sale operaiuni de Burs i prin
priceperea cu care se descurcase ntr-o serie de negocieri financiare
de o mare subtilitate.
Participanii la conferin i promiteau s asculte cu rbdare i
aceast ultim expunere a tnrului Gerald Sunderland. O corvoad
n plus cu care aveau s se ncheie, n sfrit, lucrrile adunrii.
Gerald ntinse pe mas, n faa sa, cteva documente.
240

Sper c n-o s ne asasineze cu cifrele, exclam cu voce joas


James Stewart, directorul Fabricii de armament de la New
Schenectady.
Mai bine ne-ar istorisi peripeiile duelului cu Montrailles, replic
tot n oapt Mortimer McGuire, nbuindu-i un cscat.
Gerald se ridic n picioare. i plimb ncet privirile asupra
auditoriului, pn ce ultimele oapte ncetar.
Mr. President, gentlemen, rosti el cu ton detaat, de un calm
olimpian, cei dintre dumneavoastr care ai analizat politica
partidului democrat din Statele Unite din cursul primilor ani ai
secolului al XIX-lea ai putut constata o aparent contradicie ntre
teorie i practic. Programul acestui partid se baza pe principiul
interpretrii stricte a Constituiei. Jefferson unul din exponenii
acestei teorii curnd dup instalarea sa la Casa Alb, a avut
nelepciunea s neleag c pstrarea intransigent a unor principii
perimate ar fi dunat Uniunii. Partidul su militase pentru
interpretarea strict a drepturilor statelor care constituiau Uniunea.
Cu toate acestea, Jefferson le-a nesocotit mai trziu drepturile,
cumprnd Louisiana i aplicnd asupra comerului un embargo
nelimitat, atunci cnd situaia politic internaional i-a impus
aceste soluii. i Jefferson i partidul su erau convini c naiunile
pot tri n deplin armonie, nlturnd rezolvarea diferendelor pe
calea conflictelor armate. n ciuda acestei credine, a intrat n rzboi
cu Anglia. Una dintre tezele favorite ale democrailor nega necesitatea
flotelor militare. n 1812 partidul a votat constituirea unei flote
militare. nainte de a veni la putere, democraii s-au opus nfiinrii
unor impozite federale, directe sau indirecte. n 1813 aceste impozite
au fost votate cu o zdrobitoare majoritate. Ani de-a rndul,
democraii au luptat mpotriva unei bnci naionale. n 1816 au
nfiinat o astfel de banc. Jefferson a renunat pe rnd la toate
punctele programului prezentat alegtorilor cu prilejul primei sale
alegeri n funcia de Preedinte al Statelor Unite. Ce se poate spune
despre un partid, despre un om politic, care-i reneag principiile?
C dau dovad de inconsecven? Am grei dac am trage aceast
concluzie. Jefferson i colaboratorii si au fost destul de nelepi spre
a se adapta noilor condiii politice, sociale i economice i a da
problemelor o rezolvare conform evoluiei naiunii.
Charles Sunderland era perplex. Unde voia s ajung Gerald cu
expunerea aceasta? Avea de gnd s-i vre coada i n Statele Unite?
n fieful lui Henry? n fond, de ce nu? Bieandrul acesta prea s
241

tie ce vrea. Charles ar fi fost dispus s-i acorde sprijinul. Aa cum i-l
acordase i lui Adrien de Beaulieu. Apoi gndul i fugi la ampania
frapat care-l atepta la Albion Tavern. Numai de s-ar termina
odat edina
Mr. Robert Sunderland a vorbit despre necesitatea pstrrii i
consolidrii Casei noastre, n limitele impuse de creatorul acesteia,
continu Gerald. Dac am aplica acest program ad litteram, am
merge la o nfrngere sigur. S lum aminte la pilda lui Jefferson.
Edificiul economic i financiar ntemeiat de Richard Sunderland
reprezenta ieri o realizare de proporii gigantice. Lumea de azi se afl
ns n plin transformare. Trebuie s renunm la tiparele vechi i
s ne adaptm condiiilor noi. Sfera intereselor noastre nu trebuie s
se limiteze pe viitor la Europa Occidental i la cele dou Americi, ci
s tind spre acapararea unor piee i a unor teritorii din ce n ce mai
vaste. S-a vorbit aici despre Casa Rotschild, care pare s fi
monopolizat mprumuturile de stat europene. A ne limita la o lupt
cu aceast Cas, ar echivala cu o renunare la politica noastr de
expansiune, inaugurat cu att succes de Richard Sunderland.
Aceast competiie nu trebuie s constituie dect un episod marginal.
Obiectivul nostru de cpetenie nu este Marea Banc. Accentul
trebuie pus pe industria de armament. Nici nu poate fi vorba de o
trecere la producia de pace. n domeniul relaiilor dintre state,
rzboiul nu a fost nc nlturat, i nici nu va fi mult vreme. O
reglementare pacific a conflictelor ar fi potrivnic intereselor
noastre. Pacea nu trebuie s constituie dect un intermezzo ntre
dou rzboaie. i acest intermezzo s fie datorit eforturilor noastre
ct mai scurt posibil.
Robert i smulse privirile de deasupra hrtiilor din faa sa. Era de
necrezut. Tnrul acesta imberb, pe care ncercase s-l cumpere cu
cteva vorbe meteugite, ndrznea s-l atace fi. Opiniile lui nu
erau cu desvrire false. La vremuri noi, mijloace de lupt noi,
spunea n rezumat Gerald. Dar acest nou, cutat cu orice pre,
risca s mping Casa Sunderland pe o pist primejdioas.
Gerald era nu numai temerar, ci i lipsit de loialitate. Atacul acesta
revolttor nu-i avea scuz
n ultimii ani, rosti Gerald fr s se tulbure de privirile
mnioase ale lui Robert, Casa Sunderland a dus o politic
ovielnic, ngduind adversarilor s obin unele succese. Aceast
lips de fermitate, la care s-a adugat i o regretabil ignorare a
ultimelor descoperiri ale tiinei, ne plaseaz din punct de vedere
242

tehnic ntr-o stare de inferioritate fa de agresivitatea crescnd a


concurenei, care-i mbuntete necontenit mijloacele de
producie. Este destul s menionez procedeele nvechite de lucru din
industria noastr extractiv
Gerald fcu o pauz, apoi i ndrept privirile asupra lui Henry,
care rsucea nervos ntre degete o pan de gsc.
Trebuie s scot n eviden nc un aspect negativ al activitii
noastre. Flota noastr comercial la ora actual nu dispune de nave
cu aburi. De ce aceast rmnere n urm fa de alte societi de
navigaie? tiu c nainte de moarte tatl meu dduse dispoziie s se
construiasc n antierele navale de la Long Island zece nave cu
zbaturi. De ce a fost suspendat aceast dispoziie?
Pana de gsc se frnse cu zgomot sub presiunea degetelor lui
Henry. Participanii la edin i aruncau priviri furie. i uluia
violena atacului.
Henry i nclet pumnii. Se uit la frnturile penei de gsc
aruncate pe mas, apoi i ridic ncet ochii asupra lui Gerald. Cei
doi frai se nfruntar cu privirile cteva clipe, asemenea unor erpi
care se fixeaz reciproc nainte de a se repezi unul asupra celuilalt. O
tcere adnc, palpabil, se lsase asupra slii. Scritul unui
scaun rsun neobinuit de puternic.
Henry se fcu deodat palid. Avu impresia, mai mult dect att,
senzaii, c n fiina lui Gerald se instalase tatl su, care l privea cu
zdrobitor dispre. Viziunea aceasta i rscoli un ntreg trecut de
umiline trite n umbra omului care nu-l nelesese niciodat.
Paralizat de aceast prezen, care-l urmrea de dincolo de mormnt,
plec ncet capul. Picturi grele de sudoare i mbrobodir fruntea.
Gerald i relu expunerea, subliniind necesitatea consolidrii
Casei Sunderland din Anglia.
nainte de Congresul de la Viena, Bursa din Amsterdam ocupa
primul loc n lume n ceea ce privete operaiunile internaionale.
Aceast ntietate a fost preluat de Bursa din Londra. Abilitatea
comercial a englezilor, geniul inventiv al scoienilor au slujit de
minune Marea Britanie, care a devenit cea mai bogat ar din lume.
Imperiul colonial al Angliei este n plin dezvoltare. Fora militar a
acestei ri ne deschide drum spre India, spre Moluce, spre China,
spre Japonia. Asia, cu milioanele ei de clieni, ne va cdea n mn
ca un fruct copt. n primul rnd trebuie s eliminm Compania
Indiilor, lipsind-o i de ultimele privilegii de care se mai bucur n
Asia de Sud-Est. Vasele flotei noastre comerciale vor transporta spre
243

Asia mrfuri i arme. Fabricile noastre i vor dubla n scurt timp


producia, iar subsolurile bncilor noastre vor acumula imense
cantiti de aur. Stpnind capitalul, vom stpni lumea. Lumea are
nevoie de credite. Dezvoltarea industriei, descoperirile tiinei,
exploatarea minelor, amenajarea porturilor maritime i fluviale,
deschiderea de noi i multiple ci de comunicaii, nu sunt posibile
fr bani. i noi vom furniza banii. Vom capta ncrederea publicului
i vom lansa tone de aciuni, tone de hrtie, crora simpla noastr
semntur le va da valoare i putere de schimb. La Bursele din
Londra, New York, Paris, Amsterdam vom nregistra cote
astronomice. Vom avea de ntmpinat crize, inerente acestui fantastic
joc. Dar ne vom continua ascensiunea. Uneori vom pi pe cadavre.
Nu import. Treptat puterea aurului va nlocui puterea guvernelor.
Atunci vom impune omenirii legile noastre
n sprijinul programului su, prezent statistici elocvente, lungi
coloane de cifre, armate de cifre, care luar cu asalt poziiile
adversarilor, cucerindu-le pe rnd.
Henry era copleit de nvala de argumente care impresionaser
chiar i pe cei mai timorai participani la conferin.
Gerald ctig n seara aceea un mare numr de partizani
entuziati. Desemnarea sa n fruntea Casei Sunderland din Anglia
prea inevitabil. Spre a ntrzia luarea unei hotrri fa de care nui putea ascunde ostilitatea, Henry ridic edina, amnnd pentru a
doua zi punerea la vot.
Odat cu nserarea se porni i ploaia.
n faa intrrii Bncii Anglo-Americane se perindau cupeuri negre,
pe care iroia apa. Vizitii nfrigurai de ploaie i de vntul rece, cu
plrii nalte adncite pe ochi, struneau caii. Groom-ii deschideau
uile trsurilor, ploconindu-se n calea-personajelor care prseau
banca. Echipajele se urneau n zgomotul copitelor care bocneau pe
caldarmul ud.
Adpostit dup o imens coloan doric, Jules Lafont urmrea
atent forfota din jur.
Herbert Hutchinson, care ieea nsoit de consilierul juridic Stuart
Rowlandson, l interpel jovial:
Mr. Lafont, mi ngdui s te conduc cu trsura mea?
Mulumesc, eti prea amabil Mr. Hutchinson. Atept pe cineva.
Directorul Uzinelor Montorgueil l salut cu o fluturare a minii,
apoi dispru cu Rowlandson ntr-un cab cu coul ridicat.
244

Cnd Leslie Clinton, consilierul lui Charles Sunderland, iei n


ploaie, deschizndu-i umbrela, Lafont i iei n cale.
ncotro, Mr. Clinton?
La culcare, Mr. Lafont. M doare ngrozitor capul.
i ofer un loc n trsura mea.
Prefer s merg pe jos. Aerul curat are s-mi fac bine.
mi dai voie s te nsoesc civa pai?
Cu plcere.
Lafont fcu semn vizitiului s-l urmeze la pas cu trsura. Lundu-l
la bra pe Clinton, care-i oferi adpost sub umbrel, plecar prin
ploaie.
Patronul dumitale i-a asigurat nscunarea la Londra, zise
Clinton. Expunerea lui ne-a electrizat. Casa Sunderland, mi
spuneam deunzi, nu va supravieui fondatorului ei. Astzi mi-am
schimbat prerea. Richard Sunderland poate dormi linitit. i-a gsit
urmaul.
Lafont suspin.
Din nefericire, Henry Sunderland este nu numai incapabil, dar
i invidios, ru. Atta vreme ct va deine conducerea, Gerald va fi
inut deoparte.
Exclus. Adunarea i-a recunoscut meritele.
Adunarea nu are nicio putere, replic Lafont, subliniindu-i cu
un gest afirmaia. Votul e consultativ.
Presiunea ei moral are totui
Prefer fora material, presiunii morale, zise Lafont.
Voturile frailor Sunderland sunt deliberative, replic Clinton.
Gerald dispune n prezent de propriul su vot i de votul copiilor lui
Adrien de Beaulieu, pe care-i reprezint. Votul lui Charles i este
asigurat. nelegerea noastr, continu el zmbind fin, nu se va
dezmini. Mai rmn trei voturi. Henry, Robert i fiul minor al lui
Francis-Andrew reprezentat de Anthony Temple. Pe Temple l-ai putea
atrage n tabra lui Gerald. Aceste patru voturi i-ar asigura victoria.
Lafont ridic din umeri.
Uii c Henry are drept de veto i poate da totul peste cap. Dup
o pauz adug: ar exista o soluie.
Care?
Fa de incapacitatea manifest a lui Henry, s se constituie un
consiliu care s-l secondeze.
Am neles, rosti Clinton. Mai bine zis, care s-l cenzureze.
A merge mai departe, supralicita Lafont. Un consiliu care s-i
245

exercite prerogativele.
Cu alte cuvinte un fel de punere sub interdicie.
Lafont protest de form.
Ah, nu, Regele Angliei domnete, nu guverneaz. I-am lsa i lui
Henry un rol decorativ, ca al regelui Angliei
Ideea nu e rea, zise Clinton gnditor.
Propunerea lui Lafont l ncnta. ntreb:
i eu ce am de fcut n treaba asta?
S-l ctigi pe Charles Sunderland. De ceilali m ngrijesc eu.
Reuita acestei revoluii de palat va atrage dup sine promovri i
recompense pentru participani.
i cine ar fi preedintele consiliului? ntreb Clinton, dei
cunotea rspunsul.
Gerald Sunderland, duce de Lusignan-Valois.
Clinton i ntinse mna.
Sunt omul dumitale, Mr. Lafont.
Ajunseser ntre timp n faa hotelului. Se desprir ncntai
unul de cellalt. Lafont se urc n trsur.
Regent Street, ordon el vizitiului.
n somptuosul Quadrant din Regent Street, Anthony Temple ocupa
un apartament de zece camere, mobilat i decorat de Charles
Reading, discipol al frailor Adam i, unul dintre cei mai nflcrai
partizani ai artei inspirate de formele sobre ale antichitii. Acest neoclasicism, att de gustat n Anglia ctre sfritul secolului al XVIIIlea, i gsea expresia cea mai pur n motivele arhitectonice, n
ornamentele rafinate ale mobilelor, lustrelor i argintriei, n coloritul
proaspt, primvratic al covoarelor.
Anthony Temple era un admirator al frumosului. Colecionar de
obiecte de art i de cri rare, ndrgostit de o via calm,
contemplativ, se vzuse nscunat prin fora mprejurrilor i prin
voina ntemeietorului dinastiei Sunderland, n fruntea Casei
Sunderland din Anglia. Aceast nalt i invidiat poziie nu-i
procura dect griji i complicaii fr numr. Ar fi renunat demult la
onorurile i servituile legate de funciile sale, dac simul nnscut al
datoriei i recunotina adnc datorat lui Richard Sunderland i
ducelui de Queensberry nu i-ar fi dictat s nu se abat de la acest
drum presrat cu spini.
Se spunea c este fiul din flori al btrnului duce. Nu tia dac
acesta era adevrul. Cert este c Queensberry i protejase copilria i
246

adolescena, iar Richard Sunderland din veneraie pentru ducele cu


chip de satir l smulsese din anonimatul unei existene modeste,
ndestulndu-l cu banii i plasndu-l nainte de a atinge pragul
maturitii pe un postament, pe care ali oameni n-ar fi reuit s se
caere nici dup decenii de munc i sacrificii. l mngia gndul c
funciile sale aveau un caracter de provizorat, c va trebui s cedeze
ntr-o zi locul unui descendent autentic al ntemeietorului dinastiei.
n calitatea lui de reprezentant al copiilor lui Francis-Andrew,
pstrase legturi de supus prietenie cu vduva acestuia. Grace,
duces de Northland, fiic a lordului Blencathra, era o fiin blnd,
sensibil, de o frumusee calm, ca i un lac scldat n raze de lun.
Devotat copiilor ei, Anthony i Crystal, asista cu groaz la
frmntrile pe care le intuia nluntrul Casei Sunderland. i ddea
seama c ntre fraii soului ei se desfura o aprig lupt pentru
putere. C Anglia, apanajul copiilor ei, era jinduit i de Gerald i de
Robert. Se temea i de unul i de cellalt.
Tatl ei, lordul Blencathra nu-i putea fi de folos. Vntor pasionat,
senilizat n parte de o scleroz precoce, lordul i irosea timpul i
existena vnnd cprioare, vulpi i porci mistrei. Singurul om
capabil s-i dea un sprijin era Anthony Temple. Grace i se
destinuise, dezvluindu-i temerile. Apelul ei gsise ecou n sufletul
lui, animat de principii cavalereti. Protecia copiilor lui FrancisAndrew deveni astfel unul din obiectivele sale. Socotea c n acest
chip aciona i n sensul vederilor lui Richard Sunderland, care-i
manifestase ntotdeauna preferinele fa de Francis-Andrew.
Preocuprile comune ale ducesei de Northland i ale lui Anthony
Temple i apropiaser treptat, crend legturi de simpatie, apoi de
afeciune i mai trziu de dragoste. Grace i devenise amant. Totul
se petrecuse n limitele celei mai desvrite discreii. ntrevederile
lor aveau pentru cei din afar aspectul unor ntlniri de afaceri.
Explicaia era plauzibil i nu ddea natere la comentarii.
Conferina de la Anglo-American Bank sporise pn la paroxism
alarma ducesei de Northland. Anthony se strduise s-o liniteasc,
dei i mprtea ngrijorrile. i ddea seama c Gerald e ambiios
i lipsit de scrupule. Inteligena-i superioar l fcea i mai
primejdios. n comparaie cu Gerald, Robert era inofensiv. Pe de alt
parte, Gerald era omul necesar n aceste vremuri de mari prefaceri.
Anthony plutea perplex n plin dilem.
Sosise obosit i iritat de la conferin. Refuzase s ia parte la un
dineu oferit de Robert Sunderland, pretextnd o migren ngrozitoare.
247

Voia s-i pstreze mintea limpede. S cntreasc bine nainte de ai da votul.


Posomort, i umplea un pahar de Oporto, cnd i se anun vizita
lui Lafont. n primul moment fu ispitit s-i trimit vorb c nu-l
poate primi. Apoi se rzgndi. Lafont era un tip periculos. Puternicul
su ascendent asupra lui Gerald se vdea din drzenia cu care acesta
l susinuse mpotriva lui Henry.
l primi n salon i i oferi un pahar de Oporto.
Lafont se adnci ntr-un fotoliu i degust butura.
Excelent, exclam el.
Anthony zmbi mgulit.
Mi l-a trimis ambasadorul nostru de la Lisabona.
Nu-l ntreb asupra scopului vizitei.
Lafont aez paharul pe msua cu picioare canelate.
Cunosc ataamentul dumneavoastr fa de Casa Sunderland,
Mr. Temple, ncepu el grav.
Anthony Temple se nclin.
V mulumesc.
Acest edificiu este azi ameninat de ruin, relu Lafont. Dac nu
se vor lua msuri grabnice, totul se va duce de rp. Vor fi tri i
copiii lui Francis-Andrew, protejaii dumneavoastr.
Copiii lui Francis-Andrew nu sunt numai protejaii mei, replic
Anthony Temple. Aprarea intereselor lor constituie o obligaie a
ntregii familii Sunderland.
S nu ne jucm cu vorbele, Mr. Temple, rosti Lafont cu
brutalitate. tii despre ce vreau s vorbesc. Casa Sunderland trebuie
s aib un nou ef. Altfel
Ls fraza neterminat. Intonaia era ns mai expresiv dect un
ntreg discurs.
V rog s m ascultai cu atenie, continu el.
Vorbi ndelung despre incapacitatea lui Henry i despre
mediocritatea frailor si.
Feciorii Opheliei Sunderland nu sunt nite exemplare reuite.
Dac Adrien de Beaulieu n-ar fi murit, lui i s-ar fi ncredinat
conducerea Casei Sunderland. Ai cunoscut, cred, inteniile
rposatului Richard Sunderland?
Da. Le-am cunoscut, admise Anthony.
Din fericire pentru existena acestei Case, providena a scos la
iveal un exemplar uman nzestrat cu toate nsuirile tatlui su. M
refer la Gerald Sunderland, fiul Andreei de Valois.
248

Temple zmbi.
tiu c lucrai pentru el.
Lafont l privi n ochi.
Am acceptat s lucrez pentru el, fiindc este singurul
descendent al lui Richard Sunderland capabil s salveze dinastia, s
o ridice chiar pe culmi nebnuite. Am s v depn toate gndurile
mele i dup acea v las s hotri.
i expuse planul su referitor la crearea unui consiliu care s
asigure o conducere unitar i competent a Casei Sunderland.
Gerald Sunderland ar urma s primeasc preedinia acestui
consiliu.
Temple se uit lung la interlocutorul su.
Proiectul nu-mi displace. Nu tiu ns cum v-a putea ajuta. Ce
rol a avea
Lafont l ntrerupse.
Vei fi unul dintre membrii componeni.
n ce mod?
Pstrnd conducerea Casei Sunderland din Anglia.
M tem c nu va fi posibil. Numai descendenii direci n linie
brbteasc
Lafont l ntrerupse iari.
Se va gsi o formul acceptabil. De altfel
De altfel?
V-ai consolida poziia dac ai intra oficial n snul familiei
Sunderland.
Temple se ncrunt uor.
Nu v neleg
Lafont nu se ls impresionat de atitudinea brusc scoroas a
interlocutorului.
Informaiile mele sunt precise. Legalizarea unei situaii de fapt
n-ar fi dect profitabil tuturor prilor.
Ochii lui Temple aruncar scntei.
Acest amestec n viaa mea particular este intolerabil
Lafont replic sec:
Existena Casei Sunderland este mai presus de orice
susceptibilitate.
Vorbise cu convingerea ferm, ireductibil, a unui fanatic. Se
ridic din fotoliu.
V las s alegei. Cu, sau fr voia dumneavoastr, acest
consiliu se va constitui. V sftuiesc s nu rmnei pe dinafar.
249

Dinluntru vei putea veghea asupra copiilor ducesei Grace de


Northland.
i consult ceasul.
Avei optsprezece ore de gndire.
Nu v temei c l-a putea preveni pe Henry Sunderland?
Nu. Un om inteligent nu se ambaleaz pentru o cauz pierdut.
Iar dac o vei face, vei deveni un simplu particular, amestecat ntrun scandal rsuntor. Neplcut e faptul c vei mai tr dup
dumneavoastr i alte persoane Nu cred c v-ar conveni s le vedei
blcite n noroi. Bun seara, Mr. Temple.
Lafont nclin uor capul, se rsuci pe clcie i iei din salon.
Contele de Montorgueil achiziionase la Londra o cas mare i
sumbr n Berkeley Square. Nu-i plcea s locuiasc n Capital,
ns ngrijirile permanente necesitate de ochii bolnavi ai fiicei sale
Sarah l determinaser s fac acest sacrificiu. i cum un
Montorgueil nu-i putea stabili reedina londonez dect ntr-o cas
demn de numele i rangul su, se instalase ntr-o cldire cu
cincizeci de camere, mrea i lugubr ca un monument funerar
egiptean. Comparaia aceasta macabr fusese lansat de Robert, care
acceptase gzduirea socrului su numai datorit struinelor
Sandrei.
Nici Sandrei nu-i plcea atmosfera opresiv de la Montorgueil
House. Socotise ns c i-ar fi ofensat printele i sora dac s-ar fi
instalat la hotel. Robert ar fi preferat s trag la Sunderland House.
Sandra respinsese vehement aceast idee. Nici n-ar fi conceput s
locuiasc sub acelai acoperi cu Susan Sunderland. Femeia aceasta
cu principii puritane o enerva la culme. O socotea farnic i rea ca
o viper. Prima lor ntlnire se soldase cu o antipatie reciproc
manifestat fi. n cursul unui dineu de familie, dei avuseser
scaunele alturate, nu schimbar dect dou sau trei cuvinte acre i
pline de subnelesuri rutcioase.
Contele de Montorgueil i ntmpinase emoionat fiica. O
mbriase i o privise cu ochi umezii de duioie. Este adevrat c
de la o vreme contele plngea din toate fleacurile. Ramolisment
avansat, opteau ruvoitorii. Trecuser mai bine de cinci ani de cnd
nu-i vzuse fiica. Sandra l srutase pe obraz cu reticena femeilor
cochete care nu vor s-i strice fardul, apoi l msurase cu privirea,
exclamnd cu fals jovialitate:
Tat, ari minunat. Dac n-a fi fiica dumitale, m-a ndrgosti
250

de dumneata.
n realitate, Montorgueil amintea o fosil prost conservat.
Sarah fcea o impresie i mai ngrozitoare. Se stafidise ca o bab,
dei nu mplinise nc patruzeci de ani. Nasul i brbia i se
ascuiser i mai mult, tinznd s se ating. Buzele subiri dou
fire de a, violent nroite contrastau cu pudra alb, finoas,
aternut pe obrajii uscai. Vederea ei slab o silea s mearg mai
mult bjbind. Semna cu o crti aproape oarb.
ntlnirea dintre Sarah i Sandra fusese patetic. mbriri,
srutri Sandra ncercase o vag repulsie. Sora ei avea un miros
mucegit de fat btrn. Sau poate umezeala din casa aceasta
ntunecoas i mbcsise mbrcmintea, care mprtia exalri de
cadavru. Comparaia lui Robert ajunsese s o obsedeze.
La Londra, Sandra se plictisea. Ajunsese s identifice oraul cu
atmosfera sumbr de la Montorgueil House. Ploua n fiecare zi. Cnd
nu ploua, se lsa o cea pufoas, nbuitoare.
Ct de senin era Viena. Acolo nu-i ngrdea nimeni libertatea,
fantezia. Aci la Londra, avea senzaia c e urmrit pas cu pas de
priviri iscoditoare. Atepta cu nerbdare s se ncheie conferina,
spre a se napoia la Viena.
La Montorgueil House remarc ntr-o zi un valet tnr, frumuel,
de o prospeime apetisant. l chema Pompey. De ce i se dduse
numele acesta cu rezonane latine, nimeni n-ar fi putut s spun.
Nici Pompey, nsui. Tnrul valet trezi interesul Sandrei. Cuta
pretexte spre a-l chema n apartamentul ei, i ncredina diferite
comisioane, care-i ddeau prilejul s-l rsplteasc princiar. Sandra
ncepuse iari s nfloreasc. Perspectiva unei noi aventuri fcea si bat plcut inima.
ntr-o zi ns Pompey nu rspunse la apel. n locul tnrului valet,
apru Maximilian, majordomul casei Montorgueil, un btrn cu
nfiarea sever a lui Cato. Solemnul personaj o anun c Pompey
fusese concediat din ordinul Ladyei Sarah.
Sandra se nvinei. Afrontul acesta era cu att mai dureros, cu ct
majordomul prea s-l guste din plin. Sandra era deprins cu
perfidia servitorilor care-i ascund dispreul fa de stpni, sub o
atitudine de majestuoas nepsare. Furioas, concedie pe
Maximilian, i se repezi spre apartamentul surorii sale. O gsi
tolnit pe o canapea. Ochii i erau acoperii de o batist umed.
Sandra nchise cu zgomot ua i se nfipse n faa lui Sarah.
De ce l-ai concediat? izbucni ea.
251

Sarah rspunse calm, fr s-i ridice batista de pe ochi:


De ce? Fiindc n-am vrut s te faci de rs n faa servitorilor.
Sandra simi c se nbu.
Cum ndrzneti
Ar trebui s-i respeci mai mult soul, zise Sarah.
mi dai lecii?
De ce nu? Robert ar fi trebuit s fie soul meu. Eu l-a fi
respectat. I-a fi fost credincioas.
Replica Sandrei ni tios.
nsi mutra ta i-ar fi conservat virtutea intact. N-ai fi avut
aventuri orict le-ai fi cutat. Doar dac i-ai fi pltit amanii.
Sarah rspunse potolit:
Mi-ai mai spus o dat s m privesc n oglind. E mult de
atunci. Dar nu te-am uitat. Graie ie, am aflat ct sunt de urt. i
tu ai profitat de frumuseea ta, ca s mi-l ndeprtezi pe Robert.
Singurul om pe care l-am iubit.
Puteai s i-l pstrezi.
De ce n-ai spus acest lucru atunci?
O spun acum. Dac vrei, i-l cedez cu drag inim.
E prea trziu.
Pcat c nu vrei s profii de ocazie. Eu nu mai am ce face cu el.
l dispreuiesc. l ursc.
Tu i l-ai ales.
M-am mritat cu un tnr frumos, captivant, capabil s-mi
ctige dragostea. Astzi l vezi n ce hal arat.
Tinereea nu e venic, Sandra.
Dac ai fi n locul meu, ai ti ce nseamn s trieti alturi de
un elefant, de un rinocer, de un mastodont
Te plng, Sandra.
Sunt ntr-adevr de plns. Nu este vina mea dac mi place
viaa, iubirea, primvara
Nici tu nu mai eti prea tnr, Sandra.
Sunt totui n stare s mai trezesc pasiuni. Chiar i printre
adolesceni.
De aceea voiai s-l zpceti i pe Pompey. Ai putea s-i fii
mam.
Eti hidoas, Sarah.
Vorbele tale nu m supr, Sandra. Mnia i rtcete mintea.
Dac ar ti tata
Nu-mi pas nici de tata i nici de opinia public. Vreau s-mi
252

triesc viaa. i acum s ncheiem discuia. Te rog s-l angajezi din


nou pe Pompey n serviciu.
Nu pot s fac acest lucru.
Bine. M mut la hotel. Acolo am s scap de cenzura ta.
Dac te mui acum, te acoperi de batjocur. Se va ti de ce ai
fcut-o.
Sandra ls minile s-i cad de-a lungul corpului.
Mult trebuie s m mai urti, Sarah.
Te-am urt. Au trecut ns atia ani de atunci nct mi s-a tocit
ura.
Am neles, rosti Sandra cu ironie, m dispreuieti. Virtuoasa
Sarah e ngrozit de pcatul n care se blcete sora ei. Eti ridicol,
draga mea.
Te mai mui la hotel?
Nu. Accept ospitalitatea voastr, pn la ncheierea conferinei.
N-are s mai dureze mult. Abia atept s plec la Viena. Acolo cenzura
ta n-are s m mai incomodeze. i atrag ns atenia: ncepnd de azi
i pn n ziua plecrii, orice relaii ntre noi nceteaz.
Cum i-e voia, Sandra.
Sandra simi ispita s o plmuiasc. Iei tot att de mnioas,
precum intrase.
Sarah rmase singur. Batista era umed nu numai de ap, dar i
de lacrimi. Sarah nu plngea pentru Sandra!
Cnd Robert se napoie de la conferin, Sandra l ntmpin cu o
ntrebare care l nedumeri.
Cnd ne napoiem la Viena? Mi s-a urt n oraul acesta
mohort, searbd.
Robert se ls s cad ntr-un fotoliu.
Dac planurile mele reuesc, am de gnd s rmn la Londra.
i tu ai fost de acord s plecm de la Viena.
M-am rzgndit.
Contrariat, Robert schi un gest de nerbdare.
tii bine c n Austria am o poziie inferioar. Casa Sunderland
nu s-a putut dezvolta n proporiile dorite de mine Poate
conjunctura potrivnic
Tatl tu n-ar fi spus acelai lucru. S-ar fi luptat, ar fi nvins
dificultile
Iritat, Robert iei din camer trntind ua.
La cin, contele de Montorgueil se interes de mersul conferinei.
253

Refuzase s participe la dezbateri deoarece amorul su propriu nu-i


ngduia s asiste la nite edine pe care nu le putea prezida. i
urmrea ns peripeiile cu calm i detaare. Lupta pentru cucerirea
poziiilor din Anglia l amuza. Atitudinea sa fa de membrii familiei
Sunderland era complex. Pe Henry l ura fiindc trdarea lui din
trecut rnise amorul propriu al lui Sarah. Nu avea o prerea mai
frumoas nici despre Robert, care i nelase buna-credin,
nsurndu-se cu Sandra, dei n prealabil i luase angajamentul s
repare gestul lui Henry, cstorindu-se cu Sarah. Cunotea
rezultatele dezastruoase ale acestei csnicii nfiripate n condiii att
de puin ortodoxe. ntre cei doi soi se deschisese o prpastie. Sandra
i tria viaa, trecnd din amant n amant. Legitimarea copiilor ei era
ndoielnic. Montorgueil ar fi divorat-o, dac opoziia drz a lui
Sarah nu i-ar fi zgzuit iniiativa. Sarah susinea c Sandra trebuie
s suporte pn la capt consecinele propriei sale nesocotine.
Onoarea familiei Montorgueil era mai presus de orice. Un divor cu
ntregul lui cortegiu de scandaluri i de murdrii dezgropate de sub
gunoaie, ar fi deservit-o i pe Sandra i pe copiii ei.
Robert vorbi socrului su despre opoziia pe care i-o fcea Gerald.
Montorgueil ajunsese s-l simpatizeze pe acest tnr ndrzne, care
inea n ah i pe ginerele su i pe Henry. l cunotea vag. l vzuse
o dat sau de dou ori, la reuniunile de familie. i era indiferent dac
Gerald va prelua conducerea Casei Sunderland din Anglia. Cu
Anthony Temple se nelesese foarte bine. Din nefericire, n ultima
vreme se constata o ncetinire a ritmului de lucru n uzinele din
Cardiff. Temple nu era strin de aceast stare de lucruri. Poate c
Gerald va aduce un suflu nou, o energie i un dinamism, care lipseau
actualmente Casei Sunderland. Montorgueil nu-l simpatizase
niciodat pe cuscrul su. Dup moartea acestuia ns fusese nevoit
s-i recunoasc geniul.
Cina continu ntr-o atmosfer apstoare. Robert era posomort,
Montorgueil ngndurat, Sarah i Sandra nepoate ca nite cactui.
n dimineaa urmtoare, Jules Lafont primi un raport confidenial
asupra ultimelor ntmplri din casa Montorgueil. Nu lipsea nici
reproducerea conflictului dintre cele dou surori i nici discuiile de
la cin. Agenii lui lucrau prompt.
narmat cu aceste informaii se nfi contelui de Montorgueil.
Contele i cunotea eficiena i avea ncredere n opiniile lui. Tabloul
sumbru pe care i-l nfi vizitatorul n legtur cu actuala
conducere a Casei Sunderland i perspectivele luminoase care se
254

deschideau, dac Gerald Sunderland avea s preia puterea, fcur


mare impresie asupra btrnului. La sfritul ntrevederii, care
durase exact o or, i ddu adeziunea pentru constituirea unui
consiliu executiv restrns.
Lafont btu apoi la ua lui Robert Sunderland. Acesta i fcea
toaleta, nainte de a pleca la Banc. Acord lui Lafont un sfert de or.
Acesta nu-i pierdu vremea n introduceri. ncepu prin a-i declara c
Gerald Sunderland nu nelegea s-i mai fac opoziie, i c era gata
s se retrag din competiie. Gestul i gsea motivarea n dorina lui
de a evita declanarea unor lupte intestine. Lafont se grbi s adauge
c aceast retragere nu asigura alegerea automat a interlocutorului
su, deoarece prerile erau foarte mprite. Robert primi vestea
aceasta, cu o rezerv ostil. Lafont oferi o soluie de compromis.
Anthony Temple va asigura mai departe interimatul conducerii Casei
Sunderland din Anglia. n schimb se va constitui un organism nou,
un consiliu executiv, n care Robert Sunderland ar juca un rol de
frunte. n schimbul adeziunii sale la acest proiect, Prusia unde
Gerald Sunderland nfiinase de curnd o banc i Italia, ar rmne
definitiv n sfera de influen a Casei Sunderland din Austria.
Conducerea consiliului ar reveni aceluia dintre frai care i-ar asuma
obligaia de a face fa istovitoarelor sarcini i multiplelor deplasri
legate de aceast funcie de mare i grea rspundere.
Robert ascultase cu atenie expunerea lui Lafont. Era prea realist
spre a nu-i da seama c nscunarea lui la Londra trecuse n
domeniul visurilor irealizabile. Compensaia care i se oferea nu era de
neglijat. S-ar fi declarat imediat gata s preia preedinia consiliului,
dac nu i-ar fi dat seama c sntatea nu-i ngduia asemenea
eforturi. i ddea seama cu oarecare melancolie c diplomatului
familiei nu i se rezerva dect un rol subaltern. S se ia la trnt cu
fraii si? La ce folos? Poate c ar obine un succes imediat. Dar pn
la urm tot l-ar dobor, aa cum plnuiau acum s-l doboare pe
Henry Bietul Henry Fraii si aveau s-i lase numai o umbr a
puterii. Dac ar ncerca s i se asocieze, respingnd oferta lui Gerald,
ce avantaj ar obine? Niciunul. Luptele luntrice n-ar face dect s
primejduiasc edificiul nlat de tatl su. Henry avea s fie
sacrificat pe altarul Casei Sunderland care, asemenea lui Moloh,
ncepea s-i mnnce copiii. Dup Henry cine va urma la rnd?
Poate chiar el, Robert. Steaua lui Gerald era n plin ascensiune.
tiuse s i-l asocieze pe acest Lafont, pe acest invincibil sforar, pe
care Henry avusese imprudena mai mult dect att, imbecilitatea
255

s-l concedieze.
Robert se desprinse din gndurile sale. Ridic privirile asupra
vizitatorului.
Monsieur Lafont, sunt de acord cu propunerea dumitale.
Avu chiar laitatea s-i ntind mna.
n biroul directorului Bncii Anglo-Americane se desfur n
dimineaa aceea o revoluie de palat, n cadrul creia Gerald
Sunderland avea s fie uns ef al Casei Sunderland. Iar Jules Lafont
eminena sa cenuie.
Henry sttea la biroul directorului bncii i rsfoia darea de seam
a edinei din ziua precedent, cnd fraii si, Charles, Robert i
Gerald, la care se adugau Anthony Temple i Jules Lafont, i fcur
tcui intrarea n ncperea lambrisat cu stejar sculptat.
Henry i ridic privirile de deasupra hrtiei.
Ai venit cu toii. Foarte bine. Putem trece n sala de consiliu.
Se ridic de la birou i se ndrept spre u.
Charles i tie drumul.
Un moment, Henry. nainte de edin, te rog s citeti acest
document, rosti el cu ncetineal, scond dintr-o serviet cteva foi
de hrtie scrise frumos, cursiv, i aezndu-le pe birou.
Henry ridic ntrebtor din sprncene.
Ce document?
Citete.
Privirile lui Henry se mutar asupra nsoitorilor lui Charles.
Atitudinea lor era stranie. Anthony Temple prea jenat. Henry lu
hrtia i ncepu s-o citeasc. Pe msur ce privirile sale parcurgeau
rndurile, obrajii i se goleau parc de snge. Deodat arunc
documentul pe birou.
Este o infamie! N-am s accept niciodat asemenea botni. A
cui a fost ideea? A dumitale? zise el ntorcndu-se spre Lafont.
Lafont nu se clinti.
Henry se uit cu imputare la Robert.
i tu?
Robert nclin capul.
N-am avut n vedere dect binele Casei noastre.
Henry se aez la birou.
in s v atrag atenia c potrivit ultimului testament al tatlui
meu mi s-au atribuit puterile cele mai largi pentru conducerea
acestei Case. Cel care va cuteza s-i ncalce prevederile va fi
256

sancionat cu o amend de cinci milioane de dolari i cu excluderea


din asociaie. Acest testament a fost redactat de avocatul Sandres
Pe care l-ai concediat, ca i pe atia colaboratori de ndejde al
defunctului nostru printe, l ntrerupse Charles. Poate vrei s ne
sancionezi pe toi? Va fi cam greu. Dac nu te supui hotrrii
noastre, vom lua msuri. La nevoie vom denuna testamentul. Cu
orice riscuri.
Refuz s m las intimidat.
Din momentul acesta reprezini un singur vot mpotriva celor
cinci voturi ale noastre, rosti Charles, savurndu-i triumful. Iar
dac vei continua s te menii pe poziia aceasta, vom cere ieirea din
indiviziune. Dup ce vei rmne singur, te vom zdrobi. Cred c nu-i
faci iluzii n privina aceasta.
Henry simi sngele zvcnindu-i n tmple. N-am s mor oare ca
tata? se ntreb el speriat de pulsaia, tot mai accentuat i de
greutatea de pe cretet.
Rspunsul meu este nu. Categoric nu, rosti el tremurnd de
furie. M voi adresa tribunalelor Justiia m va apra
Gerald interveni calm:
Justiia nu-i poate asigura mai mult de a asea parte din
motenire. Legea nu mai apr dreptul de primogenitur. Ai deci de
ales
Henry i nclet pumnii.
Nu!
Bine, rspunse Gerald. Vom anuna conferinei hotrrea
noastr.
Se ndrept spre u.
A i nceput s vorbeasc n numele nostru, i zise Robert iritat.
i prinse braul.
Stai, Gerald. Ateapt.
Se apropie de birou.
Henry, vorbi el cu blndee. Accept formula noastr. Vei
rmne n continuare eful Casei Sunderland. Hotrrile mari, care
angajeaz schimbri de orientare, lucrri sau operaii superioare
unui anumit plafon valoric, vor fi luate n comun. Rezonabil, nu? Vei
pstra conducerea direct a Casei Sunderland din Statele Unite
Din nordul Statelor Unite, interveni Charles. Sudul se afl sub
controlul meu.
Perfect. Din nordul Statelor Unite, ca i pn acum, sublinie
Robert. Este absurd s pretinzi puteri discreionare, n plin secol al
257

XIX-lea. Operaiile Casei noastre au luat o amploare att de mare,


nct nu mai permit a fi controlate i dirijate de un singur om.
Henry replic drz:
Tatl meu a fcut fa
Richard Sunderland-Beauclair a fost unic, zise Robert.
Ei da, nu sunt un demn urma al su, rosti Henry cu mnie i
amrciune.
Dac vrei, i acordm un timp de gndire, interveni Gerald.
Cred c e stupid s dm proporii de tragedie unei msuri pe care n
definitiv nu o lum dect pentru aprarea intereselor noastre
comune.
Henry nclin capul. Rmase cteva clipe pe gnduri. Un muchi
al obrazului i juca nervos. Va fi n stare s lupte mpotriva tuturor?
S i apere drepturile sale i ale copiilor si? Ce va spune Susan,
senatorul Forbes, Babs, Benjamin, cnd vor auzi c a fost
ngenuncheat? Ce autoritate va mai avea asupra lor? Semntura lui
pe documentul prezentat de Charles echivala cu o abdicare
S m mai gndesc.
i acordm dou ore, zise Charles, consultndu-i ceasul. Cred
c suntei de acord, nu-i aa? se adres el nsoitorilor. Amnm
deschiderea edinei peste dou ore. Hotrrea lui Henry, afirmativ
sau negativ, o vom anuna conferinei.
De acord, zise Gerald.
De acord, repet Robert.
Anthony Temple se mrgini s ncline din cap, n semn de
ncuviinare.
Lafont, omul care pusese la cale aceast lovitur, nu rosti niciun
cuvnt, nu schi niciun gest. n sinea lui jubila. Era convins c
Richard Sunderland nu l-ar fi condamnat
O recepie grandioas la Sunderland House srbtori ncheierea
lucrrilor conferinei. n cadrul ultimei edine se fcuse lectura
protocolului care consfinea constituirea unui consiliu executiv
alctuit, din Robert, Charles i Gerald Sunderland, la care se aduga
Anthony Temple. Gerald reprezenta n acest consiliu i pe minorii
rposatului Adrien de Beaulieu, iar Mr. Temple reprezenta pe minorii
lui Francis-Andrew Sunderland, duce de Northland. Preedinte al
consiliului fusese desemnat Gerald Sunderland. Consiliul avea
misiunea s colaboreze cu Mr. Henry Sunderland, eful dinastiei
Sunderland-Beauclair, n toate problemele importante.
258

Aceasta era versiunea oficial, de faad. Iniiaii tiau ns c


Gerald preluase efectiv puterea i c Henry pstrase doar aparena
conducerii. Gerald fusese favorabil acreditrii acestei ficiuni. Pentru
cei din afar, prestigiul dinastiei, legenda omogenitii sale, a
respectului tradiiilor impuse de ntemeietorul ei, trebuiau s rmn
netirbite.
i Henry avusese n vedere aceste considerente, cnd acceptase
formula impus de fraii si. Nu era nzestrat cu strlucitele caliti
ale lui Gerald, dar avea suficient bun sim spre a-i da seama c
spargerea unitii Casei Sunderland ar fi folosit adversarilor ei.
Acum, dup ce ireparabilul fusese consumat, ncerca un vag
sentiment de uurare. Gigantica rspundere pe care o implica
dirijarea Casei Sunderland avea s apese de acum nainte pe umerii
altui om. Poate c Gerald i va frnge gtul. Impetuozitatea sa
inerent vrstei, concepiile-i ndrznee, imaginaia excesiv de
bogat, riscau s-l mping la acte cu urmri catastrofale. Atunci el,
Henry, i va relua sceptrul, va readuce barca pe linia de plutire i va
binemerita recunotina tuturor. Dar aceste ipoteze erau de domeniul
fanteziei.
Pentru galerie, care nu trebuia s cunoasc dedesubturile noilor
prefaceri, Henry i fraii si ciocnir cupe de ampanie ntr-o
atmosfer srbtoreasc.
Susan, incapabil s-i ascund sentimentele, urmrea cu ciud
mascarada. Soul ei i dovedise nc o dat incapacitatea de a face
fa crizelor. Accesele lui de furie pe care le confundase n trecut cu
energia i cu drzenia nu-i fuseser acum de niciun folos. Susan l
dispreuia.
A tiut s-i impun voina cnd a fost vorba de Babs i de
Benjamin. Cu Gerald ns i s-a nfundat. Bastardul l-a nfrnt. Ah,
ct sunt de nenorocit! se plnse ea senatorului Forbes.
ncercrile cele mai grele sunt uneori zorii marilor triumfuri,
ncercase el s-o ncurajeze. Poate c tot ce s-a ntmplat e spre binele
nostru. Henry, din nefericire, nu are anvergura lui Gerald. Bastardul
acesta, cum l numeti tu, se va uza cu timpul. El va fi paratrsnetul
familiei. n aceast vreme, Warren, fiul tu va crete, se va dezvolta
i cine tie Poate c se vor repeta mprejurrile de azi, ns n
favoarea lui Warren.
Susan protestase vehement:
i pn cnd Warren se va face mare, s m resemnez la un rol
secundar? S fac figuraie bastardului?
259

Senatorul ridicase din umeri.


Rbdare, Susan. Necunoscute i nclcite sunt cile Domnului.
Uii c sunt i eu pe aici. Voi veghea asupra intereselor tale i ale lui
Warren.
Susan izbucni n plns.
Bietul Warren Prin reintrarea lui Benjamin n familie, i
pierde i titlul de marchiz.
Senatorul ncepu s rd.
Asta te preocup? Ce folos i-ar aduce un titlu nobiliar n
America? Warren trebuie s rmn un burghez cu principii solide.
Un burghez american. Acesta s fie titlul lui de glorie. Fumurile
sngelui albastru s le lase pe seama altora. Noi suntem burghezi,
Susan. i trebuie s ne mndrim cu asta. Marchizii i ducii nu vor
mai avea cutare dect n saloane. Bineneles, n msura n care vor
mai avea bani s-i cumpere haine de sear.
i Susan i senatorul Forbes ciocnir cupe de ampanie cu Gerald.
Susan zmbi acru i nu rosti un cuvnt. n schimb, senatorul se
art jovial i plin de bunvoin. Cu afectat bonomie, l btu pe
Gerald pe umr. Gestul nu era elegant, dar sublinia voit manierele
burgheze ale senatorului.
Dragul meu Gerald, sper c-mi ngdui s-i spun pe nume, n
seara aceasta eti portretul viu al tatlui tu.
Iat cel mai frumos compliment pe care mi-l puteai face, dragul
meu Ralph, replic Gerald btndu-l de asemenea pe umr, ns cu o
vigoare juvenil, care-l fcu pe Forbes s tueasc.
Riposta lui Gerald, care i se adresase tot pe nume, nu-l suprase.
Biatul are simul umorului, reflect el.
Tata mi-a vorbit adeseori de dumneata, continu Gerald. Te
aprecia mult. Sper c-mi vei ngdui s-i cer din cnd n cnd
povaa
Dac vei socoti vreodat necesar s apelezi la rodul experienei
mele, am s rspund cu toat inima
Susan se uita uluit la tatl ei. Nu cumva l vrjise i el pe
bastardul? Rochia ei neagr, sever, lipsit de podoabe, se
singulariza alturi de toaletele strlucitoare ale celorlalte invitate.
Cu aceast ocazie, Gerald cunoscu i pe Babs i pe Benjamin.
Babs rmase ncntat de simplitatea cu care Gerald i zmbi i i
strnse mna. Henry observ scena i hotr s-i sporeasc
vigilena. Pe Benjamin l ctig comportarea prieteneasc a
tnrului su unchi. Gerald i luda linia fracului albastru, i i mai
260

fcu un compliment, spunndu-i c a reuit s umbreasc pe toi


tinerii din seara aceea.
Benjamin i sorbea cuvintele. n familia tatlui su ntlnise numai
ostilitate. Doar Babs o intrus ca i el i artase bunvoin.
Prietenia oferit cu mrinimie de Gerald era cu att mai preioas.
Un lacheu apru cu o imens tav de argint ncrcat cu cupe de
ampanie, ornduite ca soldaii n front. Gerald i Benjamin golir
cte un pahar n cinstea prieteniei lor.
n acest timp, orchestra plasat ntr-un balcon ce domina sala de
dans atac o seleciune muzical din baletul Vestala, dup opera lui
Spontini. Se deschise o draperie de catifea i o ceat de balerine
tinere i graioase irupser n sal. Micrile lor de o elegan
aerian, i gseau inspiraia n figurile schiate de personajele
legendare nfiate pe strvechile vase greceti. Trupa njghebat de
Lafont i inaugura activitatea coregrafic. Dinapoia acelorai
draperii, ni un satir Alain Dunois care czu n mijlocul
balerinelor, ca un uliu printre porumbei. n dansul lui se mpleteau
vigoarea, graia, talentul i o miestrie deosebit.
Gerald urmrea cu ncntare evoluiile balerinilor.
Ce zici, Benjamin, i place?
n aceeai clip i duse instinctiv mna la buzunarul ceasului de
la jiletc. N-ar fi putut s spun de ce fcuse acest gest. Spre
surprinderea lui constat c ceasul lipsea din buzunrel. ntorcnduse brusc spre Benjamin, l observ strecurnd ceva sclipitor n
buzunar. Gerald izbucni n rs. Rdea cu atta poft nct atrase fr
voie atenia persoanelor din apropiere.
Benjamin se nroise ca o flacr. Vr mna n buzunar spre a
scoate ceasul, pe care-l subtilizase.
Am glumit, bigui el.
Gerald l aps uor pe bra.
Pstreaz-l, i zmbi el. Tocmai voiam s i-l druiesc. De altfel
mai am o atenie pentru tine.
Benjamin surse stingherit.
Nu se poate. M rsfei prea mult
De ce? E firesc, replic Gerald. Eti doar nepotul meu. i-am
pregtit un cal. Un pursnge care m-a costat o avere. Dac ai s-l pui
s alerge la curse, ai s ctigi sigur Derby-ul. tii ce nseamn
Derby-ul? Glorie i aur i gloria i aurul sunt indispensabile unui
autentic Sunderland. i tu, Benjamin, eti un Sunderland autentic.
Benjamin nu rspunse. Nu tia de ce, dar i venea s plng. Era
261

nc un copil
Instalarea lui Gerald n fruntea consiliului executiv avu mare ecou.
Solicitanii i paraziii care pn atunci se nghesuiser n
anticamerele reedinei din Londra a lui Henry i ntoarser faa spre
noul soare-rsare i luar cu asalt Montenuovo House, reedina
londonez a lui Gerald.
La Bursele din Londra, Paris i Amsterdam, comentariile pro i
contra nu ntrziar. Se tia c Gerald e ntreprinztor, tenace i
foarte btios. Se mai tia c succesul mprumutului prusac vdea o
mn de maestru.
Foc de paie, spuneau unii bancheri i ageni de burs, cltinnd
cu nencredere din cap.
Nu v lansai n pronosticuri pripite, replicau alii mai realiti.
Conductorii marilor bnci i luau ns msuri de prevedere.
Pregtirile ample din tabra Sunderlandzilor preau s mbrace
aspectul fenomenelor premonitorii ale unor mari zguduiri seismice.
Se tiau puine lucruri despre copilria i adolescena acestui tnr.
n vreme ce fraii si mai mari i creaser o oarecare reputaie n
bine sau n ru, nevrstnicul Gerald trecuse rezervat prin coli, de la
Eton la Oxford i de la Oxford la Sorbona, recoltnd diplome
universitare i academice, fr ns a da de bnuit c i pregtea o
att de spectaculoas intrare n scen.
Spre a auri pilula amar a lui Henry, i a-i lsa iluzia c mai
pstra nc o umbr de autoritate, Gerald se comporta fa de el cu
deferen. ntr-o zi fcur mpreun o vizit la Bursa din City, urmai
de o impozant suit de consilieri i secretari. Victoria lui Gerald nu
mai era un secret pentru nimeni.
n cortegiul su triumfal, mpratul Romei i trte captivii,
coment rutcios bancherul Baring.
Se vr n brlogul lupilor, rosti cu ton bizar Nathan Rotschild.
E nevrstnic pentru asta. S nu-i lase pielea.
N-ar fi exclus s ias din ncierare cu pielea altora pe b,
declar sibilin Leslie Clinton, cnd i ajunser a ureche vorbele
efului Casei Rotschild.
n realitate, Gerald urmrea ca primele lui hotrri n calitate de
preedinte al consiliului executiv s poarte i pecetea efului familiei.
Mai trziu, dup ce-i va consolida situaia, se va dispensa de
aceast ntrire.
Scurt timp dup ncheierea conferinei de la Londra, Charles se
262

napoie n America. Europa l plictisea. Orizonturile ei strmte l


nbueau. Lumea britanic i prea meschin, farnic, mercantil.
Obinuse un mare triumf contribuind la drmarea lui Henry. Acum
dup ce-l vzuse la pmnt, soarta lui nu-l mai interesa. Important
era faptul c scpase de cenzura acestui Tartufe care-l obosea cu
principiile lui moralizatoare, n vreme ce impunea propriei lui familii
s triasc sub acelai acoperi cu viitoarea lui amant. Charles ar fi
putut s jure c Henry nu reuise nc s se culce cu Babs. Era un
nevolnic pn i n viaa lui sentimental.
Nici Robert nu mai zbovi la Londra. Eecul su l umpluse de
amrciune. Apoi atmosfera de la Montorgueil House devenise
irespirabil. Socrul su l privea cu o nedeghizat dumnie. Sarah l
comptimea pentru mizeriile lui conjugale. Aceast comptimire
cpta uneori accentele unei simpatii amoroase care-l ngrozea.
Sarah ndrgostit, devenea de-a dreptul hidoas. I-ar fi suportat mai
uor antipatia sau ura. i Sandra l zorise s prseasc Londra.
Hotrr de comun acord s rmn cteva sptmni la Paris,
nainte de a-i continua drumul spre Viena.
n ajunul plecrii, Robert avu o lung ntrevedere cu Gerald,
cruia i vorbi despre banca recent nfiinat la Modena i despre
intenia sa de a nfiina bnci i n alte orae ale Italiei. Prin Veneia
i Palermo, de pild, ar putea lua legtura cu Orientul Apropiat.
Robert era iritat de opoziia sistematic a lui Henry, care nu vedea cu
ochi buni o extindere imprudent a afacerilor. Gerald nu se arta
deloc ostil proiectului. i fgdui chiar sprijinul su.
n urma acestei ntrevederi, raporturile dintre Robert i Gerald se
ameliorar. Izolarea lui Henry se accentua.
Cteva zile dup ncheierea conferinei, Gerald fcu o vizit bunicii
sale la Hardwicke Castle. Acolo se retrsese Patricia de Lusignan
dup moartea soului i a copiilor ei. Gerald o poftise s se
stabileasc n Frana. i punea la dispoziie oricare din castelele
familiei de Lusignan. Patricia l refuzase, sub cuvnt c toate acestea
fuseser rscumprate dup Revoluie de Richard Sunderland,
cruia nu voia s-i rmn ndatorat cu nimic.
Ce ndatoriri poi s ai fa de un mort? replic Gerald simplist.
n contiina mea ar rmne de-a pururi viu, i spusese ea. i pe
omul acesta l ursc pn i dincolo de mormnt.
Cnd Gerald i aduse vestea marelui su succes, fruntea ei venic
posomort se nsenin.
Felicitrile mele, Gerald. n sfrit, ne-ai rzbunat. Northlandzii
263

i-au rectigat ntietatea asupra Sunderlandzilor. A fost restabilit


ordinea fireasc a lucrurilor.
Gerald zmbi cu indulgen.
Uitai, Madame, c i eu sunt un Sunderland.
Din nefericire, complet Patricia. A prefera s vorbim despre
altceva. Mai rmi mult timp n Anglia?
O sptmn sau dou. Am de gnd s stabilesc cteva
contacte cu membrii actualului cabinet. Trezoreria statului e goal.
Vreau s profit de acest prilej spre a smulge guvernului unele
concesii.
Patricia suspin.
Nu neleg de ce te frmni atta. Eti foarte bogat. Orict de
cheltuitor ai fi, n-ai putea s-i consumi nici un sfert din venituri. De
ce i complici existena? Nu tiu s fi auzit de vreun Lusignan-Valois
sau de vreun Northland, care s se fi ocupat de comer, de finane, de
afaceri
nc un argument c sunt un Sunderland, replic Gerald.
Graie aportului Sunderlandzilor, clanurile Lusignan-Valois i
Northland vor supravieui prefacerilor prin care trecem
Patricia l privi cu seriozitate.
Voi, tinerii, folosii un limbaj care ne depete Aport,
prefaceri nu v e gndul dect la bani Pe vremea mea tinerii
aveau alte ocupaii. Madrigaluri, curse de cai, isprvi de arme. Ei se
bteau cu sbiile, voi, cu penele de gsc.
S nu subestimezi, Madame, rzboiul penelor de gsc. Mor mai
puini oameni, dar pagubele sunt sporite
n aceeai sear se napoie la Londra. La Montenuovo House se
fceau pregtiri pentru un bal al primverii, care avea s constituie
unul din evenimentele sezonului monden londonez. Gerald plnuise
iniial s-l ofere n cinstea regelui George al IV-lea. Acesta se urcase
n sfrit pe tron, dup o regen care pruse s se eternizeze.
Moartea recent a lui George al III-lea, suveranul nebun, impunea
Curii s pstreze nc un doliu nedorit de nimeni.
Spre deosebire de Richard Sunderland, care se folosise de ducele
de Queensberry spre a se apropia de mai-marii zilei, Gerald se putea
dispensa de asemenea intermediari. Descendent direct al ducilor de
Northland, era nrudit cu cteva din cele mai importante familii din
Anglia. Un unchi al su, lordul Amberley fcea parte din echipa
ministerial.
264

Balul nu era dect un pretext care-i ngduia s invite la


Montenuovo House pe civa membri de seam ai cabinetului
britanic, precum i pe liderii opoziiei. Lorzii Liverpool, Eldon,
Castlereagh i Sidmouth, cei patru stlpi ai guvernului, la care se
aduga i Mr. William Huskisson, ministrul comerului, acceptar
numaidect invitaia. Aceast politicoas grab avea un motiv
ntemeiat. Trezoreria statului era n mod practic goal. Datoria
public crescuse n urma rzboaielor napoleoniene de la 250 la
860 de milioane lire sterline. Peste aptezeci de milioane lire
reprezentau mprumuturi acordate de Casa Sunderland, la care se
adugau douzeci i cinci de milioane, costul armamentului furnizat
de aceeai Cas. Dezastruoasa situaie financiar impunea
guvernului o politic de menajamente fa de Gerald, factorul
executiv al Casei Sunderland.
Gerald rugase pe ducesa-bunic s fac mpreun cu el onorurile
casei. Dup unele ezitri, Patricia se nvoise. Era prima reuniune
monden la care avea s asiste dup atia ani de doliu.
Sosi n sfrit i seara balului. Montenuovo House n care
Patricia clca pentru prima oar era decorat de srbtoare. Mii i
mii de lumnri ardeau n candelabrele i girondelele de argint i de
aur, fcnd s strluceasc stucaturile poleite i mobilierul scump,
podoabele de malahit i jasp, ramele imenselor tablouri, statuile i
scrile de marmur. Dou sute de lachei n livrele aurite se niruiau
de-a lungul scrilor i galeriilor. Gerald remarc inuta oarecum
neglijent a ctorva lachei. Pentru ochiul lui deprins cu stilul
servitorilor de cas mare, o peruc aezat prea pe frunte, sau o
imperfeciune nensemnat n ornduiala eghileilor preau
monstruoase. Iritat, chem pe intendent i pe majordom, spre a le
face observaii. Acetia se justificar, artnd c lacheii care fceau
not discordant erau ageni acoperii al poliiei.
Aduser chiar pe eful agenilor, un constable coliliu i rotund ca
Falstaff, care explic prezena poliitilor. Tulburrile din ultima
vreme din Anglia, care culminaser cu masacrul de la Peterloo i cu
atentatul neizbutit din Cato Street, sileau autoritile s ia msuri de
prevedere ori de cte ori aveau loc reuniuni de orice natur, la care
asistau nalte personaliti.
Asemenea precauii se luau i la Montenuovo House. N-ar fi fost
exclus ca printre sutele de invitai s se strecoare atentatori capabili
s fac un adevrat masacru.
Gerald fu ispitit s ordone jovialului constable s prseasc
265

cldirea mpreun cu toi agenii si. Dar se rzgndi. De ce s-i


asume rspunderea n cazul unui atentat. Argumentele lui Falstaff
nu erau lipsite de sens. i Gerald fusese informat de efervescena
care domnea n Anglia. nchise deci ochii, ngduind rubicondului
poliist s-i fac datoria.
La opt precis, primul cupeu din interminabila coloan de trsuri
cu invitai opri n faa peronului cldirii. Pe trotuare se mbulzeau
aceeai mulime de gur-casc, avid de asemenea spectacole.
Lumea amorf de altdat manifesta acum o nervozitate crescnd.
La trecerea ctorva oameni politici, se auzir huiduieli. Trsura
lordului Sidmouth, ministrul de interne, fu mprocat cu noroi. Nici
ducelui de Wellington, eroul de la Waterloo, nu i se fcu o primire
mai bun. n ultima vreme popularitatea lui sczuse. Opiniile sale
favorabile unei politici de mn forte i ndeprtaser multe
simpatii.
n marele hol, Gerald i ducesa-bunic i primeau oaspeii cu o
pomp egalat numai de potentaii Indiei. Splendoarea aceasta
oriental excludea orice umbr de parvenitism. Gerald se nrudea
prin mama sa cu cele mai importante familii domnitoare din Europa.
Pe linie patern, coborrea sa dintr-un bastard al regelui Henry I
Beauclair era atestat de documente pstrate cu sfinenie de
strbunicul su, marchizul Henry de Beauclair. Sngele plebeu
strecurat n familie prin furarul de cuite Josiah Sunderland nu-i
ntuneca lustrul nobiliar. n definitiv nici unul dintre suveranii care
domneau pe tronurile europene nu putea afirma c descinde direct
din zeii Olimpului, i c obria lui nu-i nfigea rdcinile printre
umilii i comunii pitecantropi umani. Aportul viguros de snge rou
plebeu mprosptase sngele albastru, subiat al Sunderlandzilor.
Poate acestui aport i datora Gerald vitalitatea.
Afluena de la Montenuovo House avea o explicaie fireasc. Lumea
era curioas s-l cunoasc pe Gerald. n nchipuirea femeilor fiina
lui cpta o aur romantic de cavaler medieval, inspirat poate de
neogoticul, att de influent n acel nceput de secol. Matroanele cu
fete nubile visau o alian matrimonial care ar fi aurit cele mai
ruginite blazoane. Pescuitorii n ap tulbure, purttorii de titluri
nobiliare lipite de lustrul unor venituri corespunztoare, politicienii
veroi dornici s-i vnd influena celui mai generos ofertant, literai
n cutarea unui Mecena, se nghesuiau la picioarele acestui
nevrstnic Mogul.
ntr-o vreme n care trndvia constituia suprema elegan, Gerald
266

Sunderland nclca toate canoanele i se avnta n vltoarea


afacerilor. Oamenii cu vederi conservatoare erau uluii. Aveau
senzaia c lumea se ntorcea pe dos.
Printre ultimii invitai sosi i Henry Sunderland, nsoit de Susan,
de Benjamin i de senatorul Forbes. Babs refuzase s vin.
Reuniunile mondene o nspimntau. Nici Benjamin nu se simea n
largul su. La Beaminster House se familiarizase oarecum cu
strlucirea recepiilor. Optica servitorului difer ns de optica
oaspetelui. Benjamin pstrase o anumit rigiditate n atitudine i n
gesturi, fireasc unui groom, dar nepotrivit unui fiu de milionar.
Dasclii lui se strduiser s-l dezbare de aceste stngcii, dar
educaia unui tnr nu se desvrete ct ai bate din palme. i
Susan se simea stingher n mijlocul acestei lumi ultrarafinate. i
acoperea ns jena sub masca unei severiti riguroase. Senatorul
afecta bonomia unui om politic cu convingeri democratice. Singurul
personaj care distona cu atmosfera ceremonioas de la Montenuovo
House era Henry Sunderland. Avea ochii nceoai, obrajii aprini,
mersul nesigur. nainte de a pleca de acas, golise cteva pahare cu
whisky. i trebuise o doz masiv de curaj spre a asista la o recepie
care ncorona triumful fratelui su vitreg. Socotise politic s nu se
remarce printr-o absen care ar fi cptat sensul unei recunoateri a
propriei sale nfrngeri.
Gerald era ndeajuns de diplomat spre a nu-i etala triumful.
Victoria lui era att de deplin, de categoric, nct i putea ngdui
luxul unei modestii, care nu nela ns pe nimeni. nsoit de Patricia,
de Challais, de verii si, Clisson i dAmboise, i de doi secretari, se
plimba dintr-un salon ntr-altul, trecnd n revist invitaii, oprinduse n dreptul unora dintre ei i schimbnd banale formule de politee.
Fa de personajele deosebit de influente, schimba tactica. Informat
n prealabil de preocuprile, de maniile, de slbiciunile lor, ataca
subiecte menite s le capteze interesul ori s le flateze amorul
propriu.
Prinul de Lieven, ambasadorul Rusiei, punea mare pre pe
elegana vestimentar i se strduia s fie unul dintre acei care
ddeau tonul modei masculine.
Tietura prului dumneavoastr este nu numai original, dar i
de un desvrit bun-gust, i zmbi Gerald.
Prinul se nclin mgulit.
Acelai lucru mi l-a spus i Majestatea Sa Regele George, cnd a
binevoit s-mi primeasc scrisorile de acreditare.
267

Gerald nclin din cap, ptruns de acest adevr.


Majestatea Sa este n msur s v neleag. Nu i s-a atribuit
oare calificativul de cel dinti gentleman al Angliei?
Pe ducele Decazes, noul ambasador al Franei, dizgraiat dup
asasinarea ducelui de Berry, l ntmpin cordial.
Atept cu nerbdare s v revd la Paris, n fruntea guvernului
Majestii Sale. Casa Sunderland este gata s v sprijine cu toate
puterile ei.
Promisiunea era vag. Se va materializa doar dac va fi cazul.
Pozzo di Borgo, ambasadorul Rusiei la Paris, aflat n trecere prin
Londra, era un mare admirator al lui Dante.
Excelen, am descoperit un manuscris al Purgatoriului.
Oricnd vei dori s-l cercetai, biblioteca mea v va sta la dispoziie,
rosti Gerald cu amabilitate, spre marea plcere a ambasadorului.
Dac va fi vreodat nevoie, i-l voi drui, reflect Gerald. Cu o
nad minuscul prinzi petele mare.
Ducele de Beaufort, un snob fr pereche, devenise de curnd
fericitul tat al unui biat. Gerald l felicit clduros. Ducele i
mulumi plin de ncntare.
Scumpul meu prieten, ducesa de Beaufort a avut ntr-adevr
onoarea s-mi ofere un fecior de toat frumuseea, spre gloria Casei
mele.
Ambasadorul Neapolului era un btrn libidinos, care-i ddea
aere de Don Juan.
Excelen, l firitisi Gerald, se spune c isprvile lui Hercule
sunt umbrite de faima isprvilor dumneavoastr pe altarul lui Eros i
al Venerei.
Complimentul era ambiguu. Ambasadorul l accept zmbind, cu
prefcut modestie.
Marchizul de Lansdowne i contele de Lauderdale, pasionai
turfiti, fceau pronosticuri n legtur cu viitorul ctigtor al
Derby-ului.
Marske va cuceri trofeul, afirma Lauderdale, Marske nu are
rival. Nu uita c descinde din Darley Arabian.
Herod are mai multe anse, declara Lansdowne. Coboar din
Byerly Turk, un imbatabil pursnge. Te rog s ne arbitrezi, Lusignan,
adug el, ntorcndu-se spre amfitrion.
Gerald rsuci pe deget lanul de aur al lornionului, pru s cugete
adnc, apoi replic emfatic:
Cred c urmailor lui Godolphin Barb le vor reveni premiul.
268

Sorcerer mi pare cel mai indicat.


n aceeai clip, Lafont se apropie de el i i opti cteva cuvinte.
Gerald zmbi amuzat.
Eti sigur? ntreb el.
Absolut sigur, replic Lafont.
Pot s comunic vestea primului ministru? Nu risc o dezminire?
Rspund cu capul, Sir.
Gerald rse ca de o glum excelent.
Bine. Poftete te rog n bibliotec pe fratele meu, pe membrii
cabinetului, pe ducii de Wellington, de Beaufort i de
Northumberland, pe marchizul de Buckingham i pe contele de
Beauchamp. Spune-le c vreau s le fac o comunicare important.
Lafont plec s execute porunca.
Ce s-a ntmplat? ntreb Lauderdale, care nu-i mai putea
stpni curiozitatea.
Gerald surse.
n curnd londonezii vor fi martorii unui spectacol mai vesel i
mai palpitant dect o comedie de Shakespeare. Principesa Caroline,
sau Majestatea Sa Regina Caroline cum vrei s-i spunei i-a
exprimat dorina de a fi ncoronat odat cu augustul ei so. n
curnd se va napoia la Londra.
Lauderdale fcu ochii mari.
Cum? Dup ce i-a prsit brbatul, dup ce a colindat ase ani
Europa n compania amantului ei, are tupeul s se napoieze n
Anglia i s pretind a fi ncoronat?
Lansdowne ridic mna.
S nu aruncm cu pietre. Dac Regentul ar fi avut o atitudine
mai corect fa de ea, lucrurile n-ar fi ajuns aici.
Principesa nu are nicio scuz, susinu Lauderdale.
Nenelegerile conjugale nu o ndrituiau s se nhiteze cu Pergami,
acest italian obscur, pe care l-a ridicat la rangul de Mare Maestru i
de amant en titre
Nu se tie nimic precis, l ntrerupse Lansdowne. Adulterul
trebuie dovedit
Conduita acestei femei a indignat Europa, susinu Lauderdale.
La Genova i plimba rotunjimile de pahiderm ntr-o caleac n
form de scoic trandafirie, alturi de Pergami, mbrcat ntr-un
costum inspirat de uniforma exregelui Murat. La cincizeci de ani
danseaz pe jumtate goal, evocnd-o pe Venus.
E un adevrat scandal, interveni Patricia de Lusignan, care
269

odat cu vrsta adoptase principii de o severitate puritan.


Spre a-i feri auzul de niruirea ororilor relatate de Lauderdale, cu
ale crui opinii era de altfel de acord, se retrase demn.
Nici moartea fiicei sale nu a readus-o pe drumul cel bun,
continu Lauderdale. Deplng carena instanelor judectoreti care
ntrzie pronunarea divorului cerut de rege.
S mergem n bibliotec, propuse Gerald. Nu vreau s m fac
ateptat.
Minitrii i demnitarii invitai de el i fcur n curnd intrarea,
precednd pe Lafont, care ncheia micul cortegiu. Henry sosi cel din
urm. Buse mult i efectele ncepeau s se observe. Se
congestionase, pea nesigur, gesturile i scpau de sub control.
Gerald l privi impasibil, apoi se ntoarse spre ceilali oaspei. Dup
ce le ntei curiozitatea printr-o pauz studiat prelungit, le comunic
hotrrea Reginei Caroline de a reveni n Anglia spre a-i valorifica
drepturile la Coroan. Oaspeii l ascultau consternai.
Iertai-m, informaia este verificat? ntreb primul ministru.
Regina a solicitat un mprumut important Casei Sunderland,
explic Gerald. I s-a respins cererea. Bineneles, cu toate
menajamentele. Casa Sunderland nu dorete s creeze dificulti
dinastiei britanice.
Omise s precizeze c refuzul se datora garaniilor insuficient de
solide oferite de regina rtcitoare.
n cursul convorbirilor cu reprezentanii Casei noastre, regina a
anunat c nu va precupei niciun efort pentru a face s i se
recunoasc drepturile. La nevoie se va adresa direct poporului englez.
Primul ministru i ndrept gnditor privirile spre candelabrul cu
zeci de brae care lumina ncperea.
Hotrrea reginei e de natur s provoace complicaii politice
serioase.
Cabinetul britanic a depus oare toate strduinele pentru a o
mpiedica pe regin s fac un act necugetat? rosti nemulumit
Wellington.
Sidmouth i tampon cu batista alb fruntea mbrobonat de
sudoare.
tii prea bine, Mylord, c am purtat negocieri interminabile cu
principesa Caroline, fr a ajunge la vreun rezultat. N-a acceptat s
renune la titlul de regin, dei i-am oferit compensaii materiale i
morale substaniale.
Lordul Castlereagh, ministrul de externe, izbi cu pumnul n mas.
270

Negocierile, jumtile de msuri, v-au adus aici. Trebuia s


deschidei un proces de divor, care ar fi soluionat radical criza.
Uitai c libertile individuale sunt consfinite de Chart, spuse
primul ministru. n cazul unui proces, avocaii reginei nu s-ar fi sfiit
s pun n discuie viaa intim a suveranului, cstoria sa, hm,
sui generis, cu Mrs. Fitzherbert, afeciunile sale pentru Lady Jersey i
Lady Hertfort n aceste condiii am fi fcut jocul adversarilor
regimului Regina
Ochii lordului Castlereagh scprar.
ncetai s mai atribuii titlul de regin acestei femei infame, l
ntrerupse mnios pe primul ministru.
Lordul Liverpool ridic neputincios din umeri.
Potrivit legilor acestei ri, titlul de regin i se cuvine de drept.
Pn n clipa n care instanele judectoreti i Parlamentul nu vor
decide s-i ridice n mod formal acest drept, nu i-l voi refuza eu,
primul ministru al rii.
Lordul Sidmouth trecu n faa cminului i i ntinse minile spre
focul care ardea vesel n vatr.
ncheierea pcii prea menit s deschid Angliei o er de
linite i prosperitate. Paradoxal, nici n momentele cele mai sumbre
ale campaniilor napoleoniene, n-am cunoscut o criz mai grea dect
acum.
E i firesc, condiiile economice sunt extrem de vitrege, interveni
Mr. Huskisson, ministrul comerului. Dac am fi renunat din timp la
protecionismul acesta absurd
Discutm despre prinesa Caroline, l ntrerupse marchizul de
Buckingham.
Economicul predomin ntotdeauna politicul, replic Huskisson.
Dac situaia intern n-ar fi fost deteriorat, nu ne-am fi temut att
de mult de complicaiile pe care le poate genera gestul prinesei
Caroline.
Contele de Beauchamp zmbi ironic.
Delenda Carthago! Ca i Cato Cenzorul, Mr. Huskisson nu
pierde ocazia s nu ne aminteasc de marota sa
Criza, economic actual nu este o marot, ci o realitate trist
de care trebuie s inem seama n orice mprejurare, strui
Huskisson nepat. neleg c nu v convine s readuc n centrul
ateniei aceast chestiune. Dumneavoastr marii proprietari de
domenii suntei prin definiie adepii unui regim protecionist.
mpiedicnd importul de grne, meninei la un nivel artificial ridicat
271

preul grnelor autohtone


Ei da, agricultura trebuie sprijinit, rosti, Beauchamp cu
drzenie. Numai protecionismul o poate salva de la dezastru.
Importul liber de grne ne-ar distruge.
Nu v gndii dect la interesele dumneavoastr, ripost
Huskisson iritat.
Beauchamp se aprinse la fa.
Ce vrei s insinuai, Mr. Huskisson?
Gentlemen, gentlemen, nu v pierdei cumptul, interveni
primul ministru.
Protecionismul aparent avantajos pentru agricultori
pericliteaz existena industriei, zise Huskisson. Prins n vrtejul
argumentaiei, ignor ntreruperea efului su. Oprind importul
grnelor din Europa, i silim pe europeni s aplice represalii,
nchiznd graniele lor pentru produsele industriale britanice.
Consecinele sunt limpezi. Lipsii de clieni, ne vedem obligai s
stocm produsele industriale i implicit s scdem salariile
muncitorilor.
Lordul Sidmouth i ncruci braele.
Din nefericire, Anglia este n situaia unui om suferind de dou
boli grave. Medicaia vindecrii uneia din boli e contraindicat
celeilalte boli i viceversa. Din 1792 i pn n 1812, preul
cuarterului de gru a crescut de la 43 de ilingi la 126 ilingi. n
acelai timp ns salariile muncitorilor scad i totodat i puterea lor
de cumprare
Cerc vicios, zise lordul Eldon. n ceea ce privete prinesa
Caroline
n niciun caz, nu v este ngduit s sacrificai agricultura n
favoarea industriei, gri sentenios marchizul de Buckingham.
ntrtat de teoriile lui Huskisson, lsase pe al doilea plan conflictul
reginei Caroline cu regalul ei so.
De ce s nu o sacrificm? replic ministrul comerului. Fiindc
dumneavoastr, latifundiarii, dorii s nu vi se njumteasc
veniturile?
Cu agricultura se ocup i populaia satelor, nu numai
latifundiarii, Mr. Huskisson, interveni contele de Lauderdale.
Populaia satelor scade treptat, n vreme ce populaia oraelor
crete n proporie geometric, rspunse ministrul de comer.
Aplicai teoriile lui Malthus, l sftui n derdere contele de
Beauchamp.
272

S revenim la Stnca Tarpeian, nu-i aa? replic Huskisson


ironic. N-ar fi preferabil s aplicm teoriile lui Adam Smith? Dac nu
renunm la ngrdirile protecioniste, la mercantilismul ngust, la
politica de bcani cum o numete pe drept cuvnt Adam Smith,
mergem la o sufocare sigur. Numai o larg circulaie a mrfurilor,
numai un schimb liber cu toate rile, poate soluiona criza. Altfel
vom pieri cu toii n vrtejul unei noi revoluii.
Nu m voi nclina niciodat n faa antajului acelei populaii
care ne amenin cu revoluia, replic ministrul Afacerilor Externe.
Micrile sngeroase abia au nceput, Mylord, zise Huskisson.
Masacrul de la Peterloo e un simplu preludiu.
Masacru? Deplng expresia dumneavoastr, Mr. Huskisson
interveni ntunecat ministrul de interne. Am fost nevoii s folosim
armele. Altfel unde am fi ajuns? Politica de concesii a lui Ludovic al
XVI-lea l-a dus la eafod.
Regret c nu pot fi de acord cu dumneavoastr, Mylord,
rspunse Huskisson.
A prefera de o mie de ori un guvern militar prezidat de ilustrul
nostru duce de Wellington, dect un compromis cu drojdia oraelor,
spuse ducele de Northumberland, ridicndu-se din fotoliu.
Gerald ascultase cu atenie argumentele pro i contra, l amuzase
chipul n care discuia alunecase pe alt trm. n calitatea lui de
bancher i de industria era partizanul teoriilor lui Adam Smith i
implicit al politicii preconizate de Huskisson. i propuse s aib n
curnd un schimb de vederi cu acesta.
Castlereagh se nclin n faa lui.
mi permitei s m retrag. Cu ngduina dumneavoastr voi
comunica Majestii Sale inteniile acelei persoane nefaste, care are
cutezana s se intituleze regin a Angliei.
n vreme ce brbaii care luaser parte la aceast convorbire
prseau ngndurai biblioteca, primul ministru l lu pe Gerald de
bra.
Zilele acestea a vrea s avem o discuie mai lung. Situaia
politic actual necesit unele schimburi de vederi. Dumneavoastr,
oamenii de afaceri, avei o optic deosebit de a noastr. Ne putem
completa i acum o s-mi permitei s m retrag. Mine de
diminea trebuie s prezidez o edin a cabinetului. i vreau s am
capul limpede. Mai ales acum, cnd complicaiile, abund. Ah, numai
regina Caroline ne mai lipsea
Dup plecarea lordului Liverpool, Gerald trecu la bufet. I se fcuse
273

foame. l gsi pe Henry instalat pe un scaun, lng o mas. eapn


ca o statuie egiptean, inea n mna dreapt un pahar cu ampanie,
pe care-l golea cu micri automate, lsnd apoi pe un lacheu s i-l
umple din nou.
Ceru i Gerald un pahar cu ampanie. ncerc s nchege un
crmpei de conversaie cu Henry, dar nu reui. Fratele su mai mare
plutea n alte lumi. La un moment dat senatorul Forbes apru,
nind parc dintr-o cutie cu surprize. i senatorul buse zdravn.
Era ns mai lucid dect ginerele su.
Am venit dup Henry. Susan vrea s plecm. S-a fcut trziu.
Pe Benjamin nu l-ai vzut? l caut de o jumtate de or. Ciudat mai e
i biatul sta. Dispare aa, deodat, ca o nluc.
Am s trimit pe cineva dup el, replic Gerald serviabil.
La ordinul su, majordomul mobiliz civa lachei care se risipir,
cercetnd palatul din pivni i pn n pod. Dar fr niciun rezultat.
Benjamin se fcuse nevzut.
A doua zi de diminea, Gerald convoc la Montenuovo House pe
Anthony Temple, pe contele de Challais, pe Leslie Clinton,
reprezentantul lui Charles Sunderland, pe Salomon Gotthold, eful
departamentului afacerilor americane al Casei Sunderland din USA i
pe Douglas Kirkland, director adjunct al Bncii Sunderland din
Viena, reprezentantul lui Robert. Clinton, Gotthold i Kirkland aveau
s fac pe viitor legtura ntre Gerald i fraii si n timpul absenei
acestora.
Gerald le vorbi despre contactul su cu membrii cabinetului
britanic, despre friciunile pe care le constatase ntre Huskisson i
Castlereagh i despre efectul acestor friciuni asupra Casei
Sunderland. Clinton, Gotthold i Kirkland ascultau cu atenie,
formulndu-i mintal punctul de vedere pe care aveau s-l exprime,
cnd li se va da cuvntul.
Concluzia este limpede, continu Gerald cu acelai ton sec i
rspicat. Interesele Casei Sunderland ne impun s susinem politica
lui Huskisson. Liberul schimb preconizat de acesta este vital pentru
existena Casei noastre.
Clinton, Gotthold i Kirkland schimbar priviri nedumerite. Gerald
lua hotrri fr s le cear prerea. n calitatea lor de membri
supleani ai consiliului executiv, se socoteau ndreptii s participe
la discuii, s contribuie cu luminile lor la conducerea Casei
Sunderland. Preedintele consiliului i trata ns ca pe nite simpli
274

secretari.
Gotthold hotr s ia taurul de coarne. Profitnd de ncheierea
expunerii lui Gerald, se ridic n picioare.
Mr. President, cred c o analiz
Nu m intereseaz ceea ce credei, ripost Gerald. V-am chemat
aci ca s nregistrai hotrrile mele i s le transmitei efilor
dumneavoastr ierarhici. Numai fraii mei au dreptul s-i exprime
prerile.
N-am tiut c
Acum tii. V rog s luai loc.
Gotthold se roi pn n vrful urechilor. Se uit la Clinton, la
Kirkland, la Anthony Temple, ateptnd un sprijin. Clinton i
Kirkland i vrr nasul n hrtii. Temple rspunse la apelul mut al
lui Gotthold cu o privire uor ironic. Nu e bine s vorbeti
nentrebat, preau s spun ochii lui limpezi i albatri. Ultima
convorbire cu Jules Lafont l lmurise asupra modului de lucru al lui
Gerald Sunderland.
Pn mine de diminea, relu Gerald, v rog s-mi ntocmii o
situaie a importurilor i exporturilor de grne i produse industriale.
Vreau s m folosesc de aceste date n viitoarele mele discuii cu
ministrul comerului. Gentlemen, suntei liberi.
Le strnse mna i i expedie din birou. Fcu semn lui Lafont s
rmn.
Cnd se vzur n anticamer, Kirkland, Gotthold i Clinton se
privir consternai.
Zilele acestea voi avea o explicaie cu Mr. Gerald Sunderland,
spuse Gotthold cu ofensat demnitate.
Temple rse.
Dac ii la postul dumitale, Mr. Gotthold, te sftuiesc s te abii.
Gotthold replic oarecum descumpnit.
Numirea n funcia pe care o dein este semnat de Mr. Henry
Sunderland. Nu cred c ar accepta
Nu face experiene pe pielea dumitale, Mr. Gotthold. Pentru
Casa Sunderland a nceput o er nou. Era Gerald Sunderland.
Totui
Dumneata eti de curnd venit printre noi. Nu l-ai cunoscut pe
Richard Sunderland. Cu Richard Sunderland nu se putea discuta. Iar
Gerald Sunderland este imaginea mrit de zece ori a tatlui su.
Gentlemen, luai aminte. V salut
n biroul su, Gerald se plantase n faa ferestrei i contempla
275

gnditor cldirile cenuii estompate de cea.


Monsieur Lafont va trebui s intru n rzboi cu lordul
Castlereagh. Nu-mi rmne alt alternativ. Am ns nevoie de arme.
De arme puternice.
Se ntoarse spre Lafont.
Nu tiu dac m-ai neles.
V-am neles prea bine, Sir. Le vei avea.
Timpul e scurt, Monsieur Lafont.
Voi fi expeditiv, Sir.
Gerald i ntinse mna. Lafont i-o strnse zmbind, apoi iei.
Gerald ncerc n acel moment exaltarea ostaului n preajma unui
atac. Pregtea o mare lovitur. Lovitur cu riscuri imense. i nu-i era
ngduit s-o rateze
n aceeai diminea fcu o vizit la Sunderland House. Voia s-l
informeze pe Henry asupra inteniilor sale. Bineneles nu-i va
dezvlui n ntregime planul de campanie. Henry era un fricos. Ar
intra n panic.
eful Casei Sunderland abia se trezise. Mahmur, dup beia din
noaptea trecut, se pregtea s intre n baie. l primi pe Gerald n
dormitor. Gerald rmase neplcut impresionat de paloarea fratelui
su, de obrajii lui buhii, de uorul tremur al minilor.
Ai auzit de pozna lui Benjamin? l ntmpin Henry, n vreme ce
valetul i inea halatul. A lipsit toat noaptea. S-a ntors acas azi de
diminea. Nici n-am apucat s-l vd. i pregtesc o primire
Gerald nu rspunse. Nu voia s se amestece n complicaiile
familiale ale fratelui su. Chipul lui Benjamin i reveni n minte.
Biatul acesta i trezise simpatia.
Spune i tu, continu Henry, e de conceput asemenea purtare?
n ce lumin m pune fa de Susan!... Ce pild d frailor si mai
mici? Cteodat mi spun c Susan are dreptate Benjamin vine
dintr-un mediu deosebit de al nostru n ultimii ani a cptat unele
deprinderi rele
Gerald izbucni n rs.
Deprinderi rele? Ce deosebire este ntre deprinderile rele i cele
bune? Totul e n funcie de optic Benjamin are deprinderi rele
fiindc fuge noaptea de acas, fiindc are aventuri pe care concepiile
noastre filistine le dezaprob
Eti cinic, Gerald. Societatea le condamn
Societatea aceasta i cei care o crmuiesc sunt oare mai puin
de condamnat? Suveranii care i vnd supuii amintete-i de prea
276

augusta dinastie de Hanovra minitrii care i vr braul pn n


cot n tezaurul public, bancherii care jupoaie pieile bieilor debitori,
industriaii care vnd arme de foc, mijloace de exterminare n mas
Teorii ieftine ridicole M surprind rostite de tine
N-ar trebui. Cnd dezlnuim btlii la Burs, ne gndim oare
c, odat cu zdrobirea adversarilor, ruinm i mii, zeci de mii de biei
deponeni?
Henry i ncheie cordonul halatului.
Dac te-ar fi auzit tata
Tata era un om prea inteligent spre a nu-i fi dat seama c
actele lui nu erau ntotdeauna conforme cu morala. Crezi c toate
deprinderile tale sunt bune, Henry?
De ce nu te referi la persoana ta, Gerald?
Fa de mine, Benjamin al tu este un nger.
i te glorifici cu asta?
Ctui de puin. Pentru mine nu exist noiunile de moral i
imoral.
ncerci s-l imii pe tata? rosti Henry cu dispre.
Nu ncerc. Sunt fiul lui. i motenesc i defectele i calitile.
Mai mult defectele
Se poate.
S lsm aceasta, rosti Henry iritat. Ce vnt te aduce?
Vreau s te pun n curent cu politica pe care socotesc necesar
s o adoptm fa de cabinetul britanic.
Henry scoase dintr-o comod o sticl de whisky i dou pahare pe
care le umplu. i goli paharul dintr-o nghiitur.
Nu-mi ii companie, Gerald?
Mulumesc. Nu beau dimineaa.
Iat o deprindere bun. i la mine, o deprindere rea Referitor
la politica ta fa de guvernul britanic: faci aceleai greeli ca i tata.
Uii c suntem nite simpli bancheri i te amesteci n politica nalt.
Aceasta ar putea s ne coste scump. Tata a fost nu o dat pe
punctul de a se ruina n sfrit, faci ce vrei. Eu m-am splat pe
mini. Rspunderea este a ta M ieri, m ateapt baia.
Am vrut s te in la curent
La ce bun? Ai s faci tot ce tii. Semeni ngrozitor cu tata. i
urez succes.
l salut fluturnd mna i prsi dormitorul. Gerald ridic din
umeri. Nevolnicul!, reflect el cu dispre

277

n cursul aceleiai sptmni, Gerald avu o ntrevedere cu


ministrul comerului Marii Britanii. Exprim acordul deplin al Casei
Sunderland fa de politica preconizat de acesta.
Atenuarea restriciilor importului de grne este opera mea,
spuse Huskisson. i m flesc cu aceasta. Legea Cerealelor furit de
marii proprietari funciari interzicea importul de grne cnd preul
scdea pe piaa intern sub 80 de ilingi cuarterul. Eu am redus
aceast limit la 66 de ilingi. Mai mult n-am putut s fac.
Intenionez s realizez reduceri i unificri de taxe vamale. M izbesc
ns n snul cabinetului de opoziia ireductibil a ctorva oameni
V referii, desigur, la ministrul afacerilor externe.
i la el.
Voi ncerca s stau de vorb cu lordul Castlereagh. Poate am
s-l conving
Nu cred c vei reui.
Afieaz totui opinii liberale.
Le afieaz numai, Mr. Sunderland. n realitate este adeptul
unei politici dure att pe trm intern, ct i extern. Ca i
Metternich, cu care lucreaz mn n mn. Dar cine o poate
dovedi
ntrevederea se ncheie ntr-o atmosfer cordial.
Sper n triumful ideilor dumneavoastr, spuse Gerald nainte de
a prsi cabinetul ministrului.
Se napoie preocupat la Montenuovo House. Trebuia s-l sprijine
pe Huskisson. Cum? S-i vorbeasc primului ministru? Lordul
Liverpool era dominat de Castlereagh. S ncerce a i-l apropia pe
ministrul de interne? Lordul Sidmouth aplica n interiorul rii
politica pe care Castlereagh o aplica n afar. S rstoarne cabinetul?
Nu dispunea de fore suficiente. Afar de aceasta, regele se
ncpna s pstreze la putere un guvern tory. Castlereagh
rmnea cheia de bolt. Asupra lui trebuia s acioneze. S-l
cumpere? Castlereagh avea o situaie material bun, iar probitatea
lui nu putea fi pus la ndoial. Trebuiau totui s existe mijloace de
presiune.
n aceeai dup-amiaz, Jules Lafont aduse lui Gerald ciorna unui
raport trimis de prinul Esterhazy, ambasadorul Austriei la Londra,
cancelarului Metternich. Un pasaj reinu n special atenia lui Gerald:
Lord Castlereagh m-a nsrcinat s v previn, principe, c
socotete necesar s supravegheai micrile i corespondena
lordului Byron. Lordul Castlereagh dispune de unele informaii
278

asupra existenei unui complot al carbonarilor n Milano, cu


ramificaii n ntreaga Lombardie.
Gerald ridic ochii de deasupra hrtiei.
Interesant! Nu se poate spune c Sfnta Alian nu opereaz n
cel mai deplin acord. Nu tiu ns dac raportul acesta este suficient
de tare pentru ceea ce mi trebuie mie.
Opinia public englez n-ar avea cuvinte de laud pentru un
ministru britanic care d pe mna guvernului austriac pe un
cetean englez aflat n strintate. tii poate, Sir, c lordul Byron se
afl actualmente n Italia. Se pare c legturile lui cu cercurile
revoluionare din Lombardia, Veneia i Statul Papal sunt destul de
strnse.
nseamn c omul acesta ne poate fi eventual de folos.
Sunt de aceeai prere, Sir. O luare de contact cu lordul Byron
este foarte recomandabil.
Scoase din map o nou pies pe care o puse pe birou n faa lui
Gerald.
Alt ciorn, Sir, scris de lordul Castlereagh nsui. Misiva este
adresat cancelarului Metternich.
n calitatea mea de ministru de externe al Majestii Sale
Britanice, nu v pot sprijini oficial aciunile militare pe care
intenionai a le iniia mpotriva revoluionarilor din Spania i din
America de Sud. Cu titlu privat va pot asigura c nu voi ntreprinde
nimic mpotriva Sfintei Aliane n general i a Austriei n special, n
cazul c vei socoti necesar s trecei la represalii.
Ochii lui Gerald scnteiar.
Monsieur Lafont, acum neleg de ce te preuia tatl meu. Mi-a
vorbit o dat sau de dou ori despre dumneata n termeni entuziati.
i fondatorul Casei noastre nu se entuziasma uor.
Complet un nscris pe care i-l nmn.
Iat o gratificaie de cinci sute de mii de franci.
Lafont se nclin.
Suntei generos, Sir. Monsieur de Talleyrand a primit de la
cancelarul Metternich aceeai sum pentru 832 de piese sustrase din
arhiva statului francez. Corespondena dintre Napoleon i minitrii
si de externe, note de serviciu, rapoarte secrete, n sfrit o ntreag
arhiv cu documente compromitoare pentru muli oameni politici
actualmente la putere. Monsieur de Talleyrand tia c aceast afacere
cdea sub incidena legilor penale. C risca s fie trimis n faa unui
tribunal extraordinar i judecat pentru crim de nalt trdare.
279

Prevztor, a avut grij s cear cumprtorului a i se acorda azil


politic la Viena sau n oricare alt parte a posesiunilor austriece, n
ipoteza c mprejurri vitrege i-ar impune s prseasc intempestiv
Frana. Prin termenul mprejurri vitrege se nelege descoperirea
isprvii sale. Posed i ciorna acestei scrisori memorabile, ncheie
Lafont.
O exhib din aceeai map cu comori. Gerald lu hrtia. O
parcurse cu minunare.
Duplicitatea lui Talleyrand este uluitoare.
Monsieur de Talleyrand a fost unul dintre cei mai apropiai
colaboratori i prieteni ai printelui dumneavoastr, Sir, replic
Lafont.
i pe tatl meu nu l-a trdat niciodat?
Niciodat. Pare de necrezut, nu-i aa?
Cum i explici acest lucru?
Monsieur de Talleyrand n-ar fi avut nimic de ctigat.
Gerald ncuie preioasele documente ntr-o comod Louis XVI cu
aspect inofensiv, dar blindat pe dinuntru.
A sosit timpul s stau de vorb cu lordul Castlereagh.
Rmase cteva momente pe gnduri.
Cunoteai multe taine ale tatlui meu, Monsieur Lafont?
Defunctul dumneavoastr printe m onora cu ncrederea sa.
Se pare c nu a avut niciodat a se plnge.
Nu-mi amintesc s-l fi nemulumit vreodat.
Gerald se aez iari la birou.
Eti curios s tii ce am de gnd s fac cu scrisorile acestea?
Nu. Dac vei socoti cndva necesar s-mi spunei am s v
ascult.
Monsieur Lafont, am s-i pun o ntrebare. i te rog s-mi
rspunzi cinstit. tiu c n cadrul activitii sale, tatl meu a folosit
adeseori mijloace puin ortodoxe. A mers vreodat pn acolo nct
s-i antajeze adversarii?
Lafont cltin din cap.
Nu-mi amintesc
Gerald zmbi.
Rspunsul dumitale este vag.
Lafont ridic din umeri.
Nu mi-a permite s ntinez memoria lui Richard SunderlandBeauclair, nici dac mi-ar porunci propriul su fiu.
Gerald i ntinse mna.
280

i mulumesc, Monsieur Lafont.


eful serviciului de informaii salut i iei. Gerald rmase cu
privirile ndreptate spre ua care se nchise ncet n urma
subalternului.
Dup cte tiu, rosti el ncet pentru sine, Richard SunderlandBeauclair nu a antajat pe nimeni. Eu am s folosesc i aceast
arm
Escapada lui Benjamin nu rmsese nepedepsit. Fusese supus
unui regim de supraveghere strict. Guvernorul i dasclii si
primiser porunc s-l trateze cu toat severitatea. Dimineaa de la
ora 8 la 12 i dup amiaz de la 4 la 8 trebuia s se ocupe cu
nvtura. Breakfast-ul, lunch-ul i masa de sear durau abia cte o
jumtate de or. Alcoolul nu-i era ngduit sub nicio form. ntre unu
i patru dup amiaza se plimba prin grdin sau cu trsura, nsoit
ntotdeauna de guvernor. Seara, la nou, era obligat s se culce, iar
dimineaa era trezit la ase. Baia, toaleta, gimnastica, i ocupau
timpul pn la ora breakfast-ului. Un adevrat regim de temni
aurit resimit de Benjamin cu att mai vrtos, cu ct pn atunci se
bucurase de o libertate deplin. i la Cardiff i n serviciul lordului
Beaminster, supravegherea era iluzorie. Mai trziu, n vagabondajul
su prin Londra, se deprinsese s triasc de azi pe mine, s nu dea
socoteal nimnui de faptele sale, s se lase cluzit numai de
fantezia i de bunul su plac. La The Green Bear Inn se supusese
unei oarecare ornduieli, care mbrca ns o form deosebit de cea
de azi. Acolo era nvat, s fac lucruri care nu-i displceau, care-i
trezeau curiozitatea i i sporeau experiena vieii. Trecuse atunci
prin multe panii, mai captivante dect aventurile dintr-un roman
picaresc. Aici, la Sunderland House, se simea ca o pasre n colivie.
La nceput, bogia, luxul din jurul su, hainele elegante, banii pe
care-i avea pe mn, l amuzaser. Aceste avantaje erau
precumpnite ns de un mare neajuns: pierderea libertii. i
libertatea este asemenea unui stupefiant de care nu te mai poi lipsi.
n mintea lui Benjamin ncoli astfel gndul evadrii. Ziua nu avea
timp s viseze. Programul i era drmuit cu atta exactitate i cei
care-l aplicau erau att de serioi, nct orice nclcare ar fi fost
imposibil. Seara ns, dup ce guvernorul i stingea personal
lumina, ddea fru liber gndurilor i fcea planuri de fug.
nelesese c tatl su era un om puternic. Mna lui l-ar fi ajuns
oriunde. n Anglia nicio ascunztoare nu l-ar fi putut feri de oamenii
281

lui Harrison. Nici n America nu l-ar fi ateptat o soart mai bun.


Numai n India sau n Australia i-ar fi regsit libertatea. n
peregrinrile lui prin Londra slums-urilor, cunoscuse marinari tineri
i btrni, care-i descriseser n culori de o ameitoare strlucire
splendoarea insulelor din inima Pacificului, exotismul mbttor al
peisajelor indiene, frumuseea pur, nengrdit de civilizaie a
meleagurilor australiene. Acolo ar fi vrut Benjamin s triasc.
ntr-o dup-amiaz, tatl su hotr s-l scoat pentru cteva ore
n lume. Unui viitor gentleman nu-i e permis s mucegiasc,
pendulnd numai ntre cri i dascli. Educaia se formeaz printrun complex armonios de experiene care deschid orizonturi noi
oamenilor de mine. Cursele de la Epsom spera Henry aveau s
formeze gustul lui Benjamin pentru acele manifestri sportive att de
ndrgite de englezi, dar mai ales de reprezentanii gentry-ului.
n dou landouri trase de cai albi, cu ancoluri rotunde i coame
bogate fluturnd n vnt, cltoreau Henry, Susan, Benjamin i
Warren, senatorul Forbes i fiul su, precum i Babs care acceptase
n sfrit s asiste la aceast competiie att de ludat. Benjamin i
Babs intrau pentru prima oar n lumea turfului. Marea aceea
pestri de oameni, de cai, de trsuri, de soare, de verdea i ului. Sar fi zis c alergrile de la Epsom erau numai un pretext pentru o
multitudine de ocupaii marginale. Vztori ambulani cu tot felul de
nimicuri viu colorate, cofetari cu tarabe asaltate de clieni, pictori n
aer liber care-i schiau portretul pentru cteva pence, ghicitori n
palm, n cri i n globuri de sticl, scamatori, clovni, triori i hoi
de buzunare, prostituate i oratori de ocazie gata s pledeze pentru
orice cauz, de la necesitatea purificrii sufletelor, pn la
superioritatea broatelor estoase asupra broatelor lipsite de
carapace. Cursele rmneau i o adevrat expoziie a modei i a
eleganei. Cele mai excentrice toalete i penaje, cele mai ndrznee
linii vestimentare masculine, i gseau partizani gata s le arboreze.
Caii de ras pur constituiau ns atracia de cpetenie. Se fceau
pronosticuri, pariuri, se aranjau trguri, se trgeau sfori. Londonezii
umili din Eastend i bogtaii din Mayfair erau nfrii de aceeai
pasiune pentru cai. Niciun englez care se respect nu-i permite s
lipseasc de la aceste manifestri sportive. Sexagenarul lord
Huntesdon se luda c lipsise doar de la un singur Derby, cel din
1815, fiindc n acea vreme participase la btlia de la Waterloo.
Victoria unui cal strnea un entuziasm furtunos. Se ntmplau i
nelciuni patente. Circula zvonul c i regele George al IV-lea se
282

mnjise n tineree ntr-o astfel de afacere. De atunci se jurase s nu


mai frecventeze cursele de cai.
Zarva aceasta att de pasionant pentru amatorii turfului obosi
ns i pe Benjamin i pe Babs. nghesuii ntr-o loj din tribuna
Jockey-Clubului, se uitau ameii la acel furnicar omenesc. Caii care
alergau pe pista verde, stimulai de urletele frenetice ale mulimii, le
inspirau mil.
Babs se aezase lng Benjamin. n pauza dinaintea ultimei
alergri, zmbi vrului ei, care sttea posomort.
Nu-i plac cursele de cai, Benjamin?
Biatul cltin din cap.
Nu. Nu-mi spun nimic. Dac a juca, poate mi-ar place. tiu
eu?
Mie nu-mi plac deloc, zise Babs cu hotrre. Ador caii. ns m
doare s-i vd chinuii. n cursa a doua am zrit un roib
rostogolindu-se cu clre cu tot. Nu s-a mai ridicat. Avea, bnuiesc,
picioarele rupte. Desigur, l-au mpucat. De la deprtare n-am vzut
bine.
Cred c i pe mine Mr. Straton m socotete un fel de cal, zise
Benjamin.
Cine e Mr. Straton?
Guvernorul meu. Nu-mi vorbete dect de ntreceri cu ali
biei
ntreceri la nvtur
i asta cere un efort, nu-i aa? mi fgduiete premii Hm, s
i le pstreze.
Bieii de vrsta ta trebuie s nvee carte
N-am nevoie de cartea lor. A vrea s m ntorc acas, la
Cardiff. Nu-mi plac cursele, nici petrecerile, nici balurile lor
De asta ai plecat de la bal?
De asta. Umblam prin ncperile acelea pline de tipi nzorzonai
i plini de ei, fr s cunosc pe nimeni, mi venea s urlu. Atunci am
dat de Kit.
Kit?
Un prieten. l cunoteam de la Beaminster House. Am fost
mpreun n serviciu acolo. Acum e groom la Montenuovo House i
face comisioane pentru intendent. Asta e toat treaba lui. La bal
sttea n sala servitorilor i atepta porunci. Acolo l-am gsit.
Ce-ai cutat n sala servitorilor?
Voiam s tiu dac e mai bine ca la Beaminster House. Cnd m 283

a vzut, Kit a chiuit de bucurie i mi-a srit de gt. I-am spus c sunt
nepotul patronului su. La nceput n-a vrut s m cread. I-am
propus s mergem n ora, s bem o bere. S-a codit puin. Pn la
urm am reuit s-l conving. Am ieit pe furi din cas i p-aci i-e
drumul. Am umblat toat noaptea. Din crcium n crcium.
Frumos! rosti Babs cu ton de dojan.
n crciumi m-am simit mai bine ca la bal. Vrei s-i spun ceva,
Babs? Am de gnd s-mi iau valea. Aici m nbu. N-ai s m spui
tatlui meu?
Nu-mi place s prsc.
Tu cred c m nelegi, Babs.
tiu eu ce s spun, Benjamin?
Dup acel scurt interludiu de la Epsom, Benjamin reintr pe
fgaul existenei rutiniere, aride, impuse de noua sa familie. O
sptmn ncheiat se amr cu dasclii i instructorii lui. ntr-o
diminea, valetul care veni s-l trezeasc din somn, nu-l gsi n
dormitor. l cutar peste tot. Zadarnic. Benjamin se topise iari.
Dar ceea ce ddu proporii de catastrof acestui eveniment, fu
constatarea faptului c odat cu Benjamin dispruse i Babs.
n cursul aceleiai sptmni, la un bal mascat oferit de marchizul
de Buckingham, Gerald avu o ntlnire decisiv cu lordul
Castlereagh.
Ministrul de externe sosise mpreun cu soia sa, o matroan
excentric, lipsit de gust, care-i mpodobise turbanul oriental cu
panglica Ordinului Britanic al Jartierei. Se spunea c perechea
Castlereagh lua n tain lecii de dans. Era greu s i-l imaginezi pe
ministru, un personaj demn i plin de trufie, supunndu-se
instruciunilor unui maestru de dans.
Gerald ncerc n mai multe rnduri s se apropie de Castlereagh.
Acesta, bnuind parc ce avea s urmeze, i dejuca abil manevrele.
Dar i Gerald era tenace. Profitnd de un moment n care Castlereagh
ieise singur pe teras spre a se rcori, l bloc ntr-un col.
Dup un schimb de formule politicoase, Gerald declan atacul.
De mult vreme doream s stau de vorb cu dumneavoastr
asupra unor chestiuni serioase.
Ministrul de externe i rspunse cu rceal.
Chestiunile serioase le discut la minister. Un bal mascat nu-mi
pare cel mai potrivit loc pentru asemenea discuii.
Gerald nu se ls intimidat.
284

La minister suntei inaccesibil, datorit ocupaiilor


dumneavoastr multiple, Mylord. Nu-mi rmne dect s profit de
aceast ntlnire
Tonul su uor ironic l irit pe ministru.
Dup cte sunt informat, Monsieur le Duc, reprezentai Casa
Sunderland. Dac avei de discutat probleme comerciale, adresai-v
ministrului de comer. Mr. Huskisson v-ar fi de mai mult folos. Eu nu
tratez dect chestiuni de politic extern. M iertai, sunt ateptat de
civa prieteni
M tem c vor fi nevoii s v mai atepte, Mylord. Comunicarea
pe care am s v-o fac are s v intereseze n cel mai nalt grad.
Credei?
Sunt convins. Mai nainte de aceasta in s v informez de
interesul deosebit pe care Casa Sunderland l poart unei reforme a
sistemului de reglementare a comerului exterior englez, paralel cu o
degajare treptat a Marii Britanii din sistemul politic internaional,
dirijat de Sfnta Alian.
Castlereagh l privi de sus.
Nu socotii, Monsieur le Duc, c dai dovad de prezumie, cnd
formulai aceste pretenii?
Gerald ripost cu seriozitate.
Preteniile de care vorbii cu atta dispre, Mylord, sunt nu
numai ale mele, ci ale tuturor cercurilor comerciale i financiare
londoneze.
i tocmai dumneavoastr v erijai n aprtorul lor? M tem c
vrsta i experiena dumneavoastr nu v ndrituiesc
Aprecierile dumneavoastr, Mylord, asupra vrstei i
experienele mele nu-i au locul n aceast discuie. Am formulat
nite pretenii, cum le-ai denumit dumneavoastr, i atept un
rspuns.
Regret, dar nu v datorez niciun rspuns. mi dai voie s m
retrag.
Nu mai nainte de a asculta tot ce am s v spun, Mylord.
Nu m putei sili s continui o convorbire care-mi displace cu
totul.
n cazul acesta, Mylord, nu v rmne dect s citii mine n
pres continuarea acestei convorbiri.
Ministrul l privi cu severitate.
Nu neleg ce vrei s spunei.
Gerald rosti cu acel calm exasperant, pe care-l folosea n
285

momentele de nalt tensiune.


Declaraiile dumneavoastr politice sunt n total contradicie
cu corespondena dumneavoastr diplomatic secret.
Castlereagh se fcu alb la fa.
Vei da socoteal de aceste vorbe.
Oricnd, replic Gerald exhibnd copiile ciornelor procurate de
Lafont. Cunoatei aceste piese? Citii-le!
Ministrul le lu cu o micare brusc din minile lui Gerald i i
arunc ochii asupra lor.
De unde le avei? V dai seama c v-ai fcut vinovat de o grav
aciune care angajeaz secrete de stat?
Mai condamnabil este neglijena dumneavoastr i a
secretarilor dumneavoastr care permit ca astfel de documente s
ajung pe mna tuturor. Dar nu acesta este esenialul. Publicarea
acestor piese v-ar compromite definitiv.
tii cum se numete ceea ce facei dumneavoastr, Mr.
Sunderland? antaj!
tii cum se numete ceea ce facei dumneavoastr, Mylord?
nelarea oamenilor care v-au acordat ncrederea. nclcarea
intereselor legitime ale Angliei, nelegere cu dumanii acestei ri.
Anglia este aliata Austriei
Nu este ns n slujba Austriei.
i dumneavoastr vorbii n numele Angliei?
Vorbesc n numele Casei Sunderland-Beauclair. ntmpltor
interesele acestei Case coincid cu interesele Marii Britanii.
Castlereagh se contractase. Brbia ncepuse s-i tremure. Minile i
se ncletau.
A putea s v trimit n faa tribunalelor pentru crim de nalt
trdare.
Gerald i pstr calmul.
A putea s v distrug cariera politic, Mylord. Dar n-o fac. Tot
ce v cer e s v respectai mandatul. Lsai mn liber ministrului
de comer. i mai pretind ceva. Restrngerea privilegiilor acordate
Companiei Indiilor.
ntotdeauna ai folosit n lupt mijloace piratereti, Mr.
Sunderland?
Se spune c unul dintre strbunicii mei a fost pirat.
Furios, ministrul rupse n bucele hrtiile i le arunc peste
balustrada terasei.
Facei progrese, Mylord. Vd c v ferii s mai lsai n urm
286

piese compromitoare. V reamintesc, ciornele sunt n posesia mea.


Convorbirea noastr s-a ncheiat Bun seara, Mylord.
l salut cu o nclinare scurt a capului. i ntoarse spatele, i intr
n sala de bal.
Jules Lafont tia s se fac indispensabil. n competiia cu
Harrison ctig victoria, descoperind n douzeci i patru de ore pe
Benjamin i pe Babs ntr-un han din Portsmouth. Cei doi tineri se
pregteau s se mbarce pe o corabie care urma s ridice n ziua
urmtoare ancora, i s porneasc spre Spania. Pltiser drumul.
Bagajele, puine la numr, fuseser deja mbarcate.
Babs i Benjamin se napoiar la Londra escortai de agenii lui
Lafont. Fuga tinerei fete provocase lui Henry o criz de nervi.
napoierea ei l fcu s-i descarce furia asupra lui Benjamin.
Bineneles, nu-i imput dect propria lui evadare. Era nc destul de
lucid spre a nu-i reproa seducerea lui Babs.
n aceeai zi Henry avu o convorbire cu Gerald la Montenuovo
House. i mulumi pentru concursul su.
La sfritul acestei sptmni, continu el, plec la New York. Pe
Benjamin l las n Europa, spre a-i desvri educaia. Fa de
antecedentele lui, nu cred c ar fi potrivit s-l nscriu ntr-o coal
englezeasc. n Anglia i-a fcut legturi puin recomandabile.
Trebuie s se rup de ele. O coal n Frana, n Italia, sau n
Germania, i-ar prinde bine. Te-ar deranja dac i l-a lsa n primire?
Nu m-ar deranja deloc, rspunse Gerald. A fi fericit s-i fiu de
folos.
Henry respir uurat.
Babs te nsoete la New York, sau o nscrii i pe ea la o coal
n Europa? ntreb Gerald cu fals naivitate.
Fetele n-au nevoie de studii nalte, ncerc Henry s glumeasc.
Cnd se mai ntmpl ca dasclii lor s fie tineri i frumoi, se repet
povestea Georginei
Gerald zmbi cu bonomie. nelesese de ce Benjamin era lsat n
Europa. Henry voia s-l ndeprteze de Babs. Manevra era
transparent. n fond, sarcina de a se ocupa de Benjamin nu avea de
ce s-l supere. Potrivit ordinei fireti a succesiunilor, tnrul acesta
urma s devin eful dinastiei dup moartea lui Henry. De ce nu l-ar
pstra n dependena sa? De ce nu i-ar imprima vederile sale?
Aceeai atitudine ar trebui s-o adopte i fa de orfanii lui Adrien de
Beaulieu. Toi acetia aveau s devin sateliii si. Astfel el, i numai
287

el, va fi n mod practic eful Casei Sunderland. Bietul Henry nu


fcuse o bun afacere scondu-i la lumin feciorul din prima
cstorie. i complica mereu existena. O impusese pe Babs, dar nu
i-o fcuse amant. l impusese pe Benjamin, dar nu-i fcuse din el
un aliat n lupta sa cu restul familiei.
n ziua urmtoare Gerald primi vizita lui William Huskisson, care-l
anun c lordul Castlereagh nu se artase ostil unor msuri de
liberalizare a comerului exterior britanic. Ceva mai mult, se
declarase partizanul unei restrngeri treptate a privilegiilor
Companiei Indiilor. Membrii cabinetului erau ngrijorai de starea
sntii ministrului de externe, care dup balul de la Buckingham
House trecuse printr-o criz de depresiune nervoas inexplicabil.
Gerald exulta. La Londra zburase din succes n succes. Se folosise
de arme nu tocmai onorabile. Dar scopul scuz mijloacele. i Gerald
nelegea s aplice fr menajamente aceast deviz.
n ziua plecrii lui Henry la New York, Benjamin fu transferat cu
ntregul su personal didactic i de serviciu la Montenuovo House. n
aceeai sear Gerald i pofti nepotul la un supeu fr pretenii ntrun local cu faim de pe Maiden Lane. Aceast agap era menit s
sparg gheaa dintre unchi i nepot. Gerald preferase un restaurant
mai puin select, n care Benjamin avea s se simt la largul su.
Familiarizarea cu viaa strlucitoare a naltei aristocraii urma s se
fac treptat, fr zguduiri. Gerald merse pn acolo cu concesiile,
nct i nclc severele principii vestimentare i n locul fracului cu
nasturi de diamante arbor un simplu costum cenuiu de dup
amiaz. i lui Benjamin i ngdui derogare de la etichet.
Cyder Cellar i ctigase clientela cu pescria, cu rinichii i
crnaii si la grtar i cu un stout fr pereche. Pe Benjamin l
cuceri de ndat animaia i veselia din local. Bieii de serviciu
fceau i pe cntreii, distrnd clientela pestri alctuit din
hamali, negustori din hale, scriitori i artiti, la care se adugau i
gentlemen dornici de exotism i culoare n numeroase taverne
londoneze.
Localul era arhiplin. Cu preul unui baci gras li se aduse o mas
mic. Stridiile, deliciosul ficat la grtar i berea neagr l dezmorir
repede pe Benjamin. Se simea din ce n ce mai bine n preajma
acestui unchi att de apropiat de el ca vrst. Un biat de serviciu
cnta cu nflcrare o roman sentimental; refrenul era reluat n
cor de clieni. Nici lui Gerald nu-i displcea aceast atmosfer boem,
att de diferit de lumea de snobi i aristocrai cu nasul pe sus, pe
288

care-o frecventa n mod curent. Cntreul terminase romana ntrun tremolo plin de melancolie, cnd un tip ntre dou vrste,
corpolent, mbrcat ntr-un costum iptor, se apropie ncruntat de
masa lui Gerald. Se uit atent la Benjamin i deodat se zbrli ca un
motan pus pe btaie.
Ticlosule, mi-ai furat banii
Se repezi i-l nfc de reverele hainei.
Te-am primit n camera mea, i tu
Ridic mna dreapt, gata s-l pocneasc.
Gerald rmsese uluit. Mai nainte ns ca s fi putut interveni,
Benjamin apuc braul ridicat al namilei i, cu o rsucire brusc n
afar, i-l ddu peste cap. Insul scp un urlet. Se isc tumult.
Acuzaiile lui nu erau de natur s creeze simpatii lui Benjamin.
Gerald se ridic palid de pe scaun. Nite indivizi de la o mas
alturat se pregtir s se arunce asupra lui Benjamin. Alii, din
spirit de contradicie, i luar aprarea. Gerald ncepu s care ghioni
n dreapta i n stnga, spre a se degaja din nghesuial. Secondat de
Benjamin, care fcu n curnd un gol n jurul su, reui s ajung la
u, apoi s ias n strad. Srir n trsura care-i atepta la trotuar.
Caii, stimulai de biciul vizitiului, nir din loc. Toat afacerea
durase mai puin de dou minute.
Gerald ncerc s fac puin ordine n mbrcmintea sa. Jaboul
de dantel al cmii atrna sfiat pe jumtate. Uitase n local
plria i bastonul. Benjamin, n schimb, era n elementul su.
Strlucea de ncntare.
Am plecat fr s pltim consumaia, zise Gerald.
Mare pagub! replic Benjamin nepstor. Imbecilul! adug el.
M-a confundat cu cineva. Dar l-am nvat eu minte. O lun de zile
n-o s-i mai poat folosi braul.
Gerald accept de form explicaia nepotului su. n sinea lui era
convins c individul din restaurant nu fcuse nicio confuzie.
O explozie cu urmri tragice la Fabrica de armament de la Nantes
l determin pe Gerald s prseasc Londra spre a se napoia n
Frana. Avea de gnd s rmn o zi la Paris, apoi s-i continue
drumul pn la Nantes. Dorea s se documenteze personal asupra
ntinderii dezastrului. Primele veti sosite n capitala Angliei erau
alarmante. Un atelier de polizat srise cel dinti n aer. Nu se
cunotea cauza. Se tia doar c un muncitor cu hainele n flcri
fusese vzut ieind n fug din atelier. l acoperiser ns
289

drmturile. Buci de lemn aprins, aruncate de deflagraie,


czuser peste un hangar-usctorie, care srise de asemenea n aer.
Alte explozii urmaser n lan. n cteva secunde, trei ateliere i dou
magazii care adposteau cincizeci de tone de pulbere fuseser
pulverizate. Pierderile omeneti se cifrau la nouzeci i ase de
oameni. Douzeci i trei de rnii murir n zilele urmtoare. Printre
disprui se numra i Chastellux, directorul fabricii. Catastrofa
depea n amploare explozia de la pulberria Du Pont de Nemours,
din Wilmington, Statele Unite, survenit n martie 1818.
Gerald l gsi la Paris pe Robert, care i prelungise ederea n
Frana. Plecar mpreun la Nantes. Erau nsoii de Challais i de
Lafont. n ultimul moment, Gerald hotrse s-l ia i pe Benjamin.
Voia s-l familiarizeze cu aspecte multiple i bune i rele ale
activitii Casei Sunderland. Parcurseser distana Paris-Nantes n
mai puin de trei zile, ceea ce fa de drumurile de atunci nsemna o
adevrat performan.
Spectacolul de la Nantes l ului. Gsir numai ruine, drmturi
calcinate, grmezi de moloz. n locul unui depozit de pulbere, spat
n flancul unei coline joase, rmsese o cavern imens. Pe o raz de
doi kilometri, numeroase case se drmaser din cauza suflului
exploziei. Altele se aleseser cu acoperiurile zburate i cu zidurile
crpate. Fabrica de armament, plasat la o distan respectabil fa
de pulberrie, nu suferise stricciuni serioase. Toate geamurile
fuseser sparte i unii perei se fisuraser. Printre victime se aflau
femei i copii din cartierul de locuine nvecinat, pe care i
surprinsese sub cerul liber ploaia de pietre proiectate de violena
deflagraiei. Cadavrele scoase de sub drmturi fuseser
nmormntate. Gerald rmase impresionat de privelitea dezolat. n
locul lui Chastellux numi pe un tnr inginer, Bernard Bachellerie,
care se remarcase prin cteva perfecionri aduse procesului de
fabricaie al armamentului greu i semigreu. Dispuse despgubirea
familiilor celor ucii, precum i a persoanelor pgubite de pe urma
catastrofei, ordon reconstruirea atelierelor distruse i, totodat,
extinderea pulberriei. Afect fonduri substaniale lucrrilor,
recomandnd lui Challais s dea tot sprijinul noului director al
fabricii.
Robert, Benjamin, Challais erau impresionai de calmul i eficiena
lui Gerald. Calmul acestuia era ns numai de faad. i inaugurase
activitatea cu cteva succese importante, dar i cu o catastrof de
proporii necunoscute n analele Casei Sunderland. Superstiios,
290

cuta semnificaia acestei prevestiri.


n cursul ederii sale la Nantes anun n cadrul unei edine
solemne hotrrea sa de a ridica un monument lui Chastellux n
grdina din faa pavilionului administrativ. Gravitatea lui rece
contrasta cu nfiarea-i de adolescent. Stimulat de pilda lui William
Pitt, care la douzeci i trei de ani devenise cancelar al eichierului, i
adoptase atitudinea i comportarea. Va reui oare s-l egaleze? Nu se
va prbui ca Icar, la jumtatea drumului? Tatl su, Richard,
plecase de la zero crend impresionantul edificiu al Casei
Sunderland. Gerald nu avea dect datoria s mearg pe drumul
netezit de naintaul su. Era oare sclavul operei acestuia? Mijloacele
de aciune evoluau odat cu vremurile, dar obiectivele rmneau n
esen aceleai. Henry se descalificase fiindc nu fusese capabil s se
adapteze acestei evoluii. El, Gerald, se simea cu totul deosebit de
fratele su. Imensele lui resurse de energie luntric cereau a fi
utilizate, consumate. Se ntreba uneori dac vrsta nu-i va toci
avntul, nu-l va anchiloza, nu-l va imbeciliza ca pe Henry. ndoielile
acestea nu durau ns mult. Optimismul su, energia, setea de glorie
l mpingeau nainte, tot nainte Se grbea, luptndu-se cu timpul.
Se socotea un titan ncletat ntr-o btlie cumplit cu ali titani, pe
care trebuia s-i nfrng. Concepia superioritii lui fa de lume l
fcea s o priveasc de sus cu un vag dispre, amestecat cu mil. Nu
numai strinii, dar i fraii i nepoii si se integrau n aceast mare
turm. Nu se socotea superior, fiindc era posesorul unui titlu
nobiliar. Fcea abstracie de acest fals criteriu de selecionare.
Sngele albastru, att de preuit pn mai ieri, i pierduse valoarea.
Averea? Muli imbecili se blceau n aur. Unii i roniau milioanele
i mureau pe paie. Alii i le pstrau. i le fructificau graie unor
mprejurri favorabile. n concepia lui Gerald, fiina sa constituia un
centru al universului, un nceput i un sfrit. Se socotea att de sus
fa de vulg, nct opinia acestuia nu-l interesa. Megalomanie?
Poate. De ce nu? mpraii romani n preajma morii aveau
senzaia c intr n nemurire, c se contopesc cu dumnezeirea.
Confundau ciudatele i nemaincercatele fenomene fizice i psihice
premonitorii morii, drept o punte de trecere n lumea zeitilor.
Gerald adoptase o anumit rigiditate i fa de subalternii si. i
fcea adeseori s-i piard cumptul, s se blbie intimidai. l
amuzau enorm aceste slbiciuni, care subliniau indirect puternica-i
personalitate. n ciuda aparenelor, rmnea n fond un copil care se
bucura de marile i micile lui succese. Nu-i dezvluia ns niciodat
291

sentimentele. Rmsese tot att de nchis n sine, ca i n copilrie,


cnd asculta fr s se clinteasc i cu o privire absent poveele
tatlui su. Pentru anturaj rmnea o enigm.
ederea sa la Nantes se apropia de sfrit. Ar fi preferat s rmn
pn la ncheierea anchetei deschis de Lafont n legtur cu cauzele
catastrofei, ns l rechemau la Paris treburi urgente. La Nantes,
invincibilul Lafont ncerc primul su eec. n ciuda eforturilor nu
reui s stabileasc dac explozia se datora unui accident sau unui
act de sabotaj. n ajunul plecrii lui Gerald la Paris, i ceru s fie
lsat la Nantes, spre a-i continua cercetrile.
Prefer s m nsoeti, i spuse tnrul su patron. Desemneaz
pe cineva, care s-i in locul. Pe Bidault sau pe Montigny.
A doua zi caravana porni spre Paris. Folosir un itinerar mai lung,
dar cu drumuri acceptabile. i etapele erau mai scurte. Robert n-ar fi
rezistat eforturilor fizice necesitate de o cltorie tot att de
obositoare i de rapid ca la ducere. Cu acest prilej nelese c nici el
i nici Henry n-ar fi fost capabili s-l egaleze pe Gerald. Gerald era de
nenlocuit. Simmntul de gelozie ncercat n trecut de Robert fa
de fratele su mai mic lsa treptat locul unei simpatii crescnde.
Sosir la Paris ntr-o admirabil sear de mai. Istovit, Robert
renun la cin i dormi nentrerupt dousprezece ore. Gerald n
schimb convoc pe Alain, pe civa prieteni, precum i ntreaga sa
trup de balet. Avea de gnd s inaugureze educarea lui Benjamin
ntr-un chip ieit din comun. Potrivit sfaturilor lui Challais, i
rezervase ntr-o arip dosnic a palatului un etaj bine ferecat, n care
nu aveau acces dect puini invitai i civa servitori de ncredere. n
ncperile decorate n cel mai curat stil grec antic, pereii mbrcai n
mozaicuri cu subiecte lascive, coloanele i pardoselile de marmur,
trepiedurile cu parfumuri, amforele, statuile de bronz, albastru i
ivoriu, paturile cu curburi molatice destinate banchetelor i plasate
de-a lungul meselor sculptate, covoarele cu tonuri calde, havuzurile
fonitoare, creau un ansamblu n care arta era pus exclusiv n
slujba voluptii. Draperii de purpur acopereau oglinzi mari cu
nclinri variate, dezvluite numai n momentele de exacerbare a
erotismului invitailor. nainte de a ptrunde n acest sanctuar,
invitaii i schimbau hainele de ora cu vetminte romane, hlamide,
tunici, togi, lacerne, etole, mendicule, care puteau fi lepdate cu
uurin, astfel nct goliciunea oaspeilor s corespund goliciunii
statuilor.
Pentru Benjamin noaptea aceea avea nu numai s i se
292

ntipreasc pe veci n minte dar s-l i nrobeasc lui Gerald.


Vinurile parfumate i ameitoare, dansatoarele superbe, gata s se
supun oricror fantezii, fructele savuroase culese parc din Grdina
Hesperidelor, muzica hieratic izvort din neant, lsau oaspeilor
aceeai impresie puternic, de neuitat, pe care paradisul artificial
creat de Hassan Sabbah, Btrnul de la Munte, l ls asupra
prozeliilor si, ismailiii din Secta Asasinilor.
Pentru Benjamin, ambiana aceasta avea ceva de vis. Acoperit doar
de o ampl tog, moale la pipit i de o albea strlucitoare, sttea
tolnit, pe un pat roman, ntre dou fete goale, lng o mas
acoperit cu cele mai fantastice i apetisante feluri de mncare.
ntins pe alt pat, i sprijinit ntr-un cot, Gerald se uita amuzat la
Benjamin. Dac severul Henry ar fi fost de fa, ar fi fcut desigur o
criz de nervi
A doua zi, un Gerald grav i impecabil i relu activitatea
profesional n Place Vendme. Persoanele primite n audien, n-ar fi
bnuit c tnrul care-i asculta rigid ca o statuie se complcuse n
ajun ntr-o orgie care lsa n umbr fantezia despoilor din
antichitate.
n cursul acelei sptmni, Gerald primi vizita noului ambasador
al Spaniei. Succesul pronunciamentoului iniiat de Don Rafael del
Riego i de generalul Quiroga schimbase fundamental configuraia
politic a rii. Regele, prsit de armat, care trecuse de partea
insurgenilor, depusese jurmntul pe Constituie. Partidul
absolutist nlturat de la putere lsase locul liberalilor. Noul guvern
organizase o miliie naional i luase totodat hotrrea de a ine
alegeri pentru constituirea Cortesurilor. Societile patriotice
rsreau ca ciupercile. Ziarele liberale se nmuleau prin
sciziparitate. Toate fceau elogiul constituiei idolatrizate. Se
organizau procesiuni n cinstea ei. Preoii primiser dispoziie s
explice din amvon enoriailor binefacerile constituiei. Noul regim i
manifesta bunvoina fa de prietenii si din strintate acoperindui cu decoraii. i Gerald i primi recompensa: Marele Cordon al
Ordinului Carlos al III-lea. Panglica albastr cu alb se armoniza cu
fracurile negre sau viinii, reflect el n vreme ce se contempla n
oglind. Decorarea mai avea un scop. Noul guvern nu dispunea de
fonduri ndestultoare spre a-i achita ultimele comenzi de armament
i solicita o psuire. Gerald i ddu ncuviinarea. nvase de la
tatl su c asemenea ntrzieri sunt inerente i c pstrarea
clienilor implic unele concesii. Iar noul regim din Peninsula Iberic
293

era un client de primul rang. Spre a se feri de o surpriz din partea


Sfintei Aliane, Spania trebuia s se pregteasc de rzboi i implicit
s fac mari comenzi de armament. Exact ceea ce dorea Gerald.
Prin agenii si, acesta fcu n zilele urmtoare unele indiscreii
voite. Cu prilejul unei recepii la ambasadei Austriei, Challais vorbi
ca din ntmplare ambasadorului baronul Vincent despre masiva
narmare a Spaniei, omind bineneles rolul Casei Sunderland n
aceast chestiune. A doua zi baronul fcu o vizit la Palatul
Lusignan. Ambasadorul declar lui Gerald c Imperiul Austriac
urmrea cu adnc ngrijorare narmarea Spaniei. ngrijorarea era cu
att mai legitim cu ct actualul guvern iberic se angajase pe un
fga ostil principiilor Sfintei Aliane.
Gerald se art foarte interesat de declaraiile ambasadorului, dar
nu fcu niciun comentariu. Baronul mai spuse c Imperiul Austriac
ar privi cu neplcere pe acei care ar furniza arme Spaniei.
Rebeliunile nu trebuie ncurajate, spuse ambasadorul.
Casa Sunderland, declar Gerald, nu a furnizat arme rebelilor
spanioli. Dac guvernul actual al Spaniei ar face Casei noastre o
comand de arme, nu tiu, Monsieur lAmbassadeur, cum a putea
s-l refuz. Relaiile dintre Spania i Sfnta Alian nu au fost rupte.
Nu putei pretinde Casei Sunderland s se arate mai catolic dect
Papa.
Furnizarea de arme Spaniei ar fi un gest inamical fa de
imperiul Austriac, declar baronul.
Gerald ridic din umeri.
Discuia este prematur. n momentul n care voi primi
comenzi, voi aviza. Nu tiu ns dac suntei informat c ntre
Ducatul de Modena i Casa Sunderland s-a ncheiat un contract
pentru furnituri de arme. n curnd, contracte similare vor fi
ncheiate cu Sfntul Scaun, cu Ducatul Toscanei i cu Regatul celor
Dou Sicilii. Nu se poate spune c nu sprijinim Sfnta Alian.
Cred c vei primi n curnd comenzi importante i din partea
Ministerului de Rzboi al Austriei. Nu tiu dac le vei putea
acoperi
Gerald fcu un gest de nepsare.
Capacitatea noastr de producie este nelimitat. Nu uitai c
dispunem de fabrici de armament nu numai n Frana, dar i n
Anglia i n Statele Unite.
Discuia se ncheie fr a se fi ajuns la angajamente ferme. Dup
plecarea vizitatorului, Gerald i frec ncntat minile. tia c
294

ambasadorul va ntocmi un amplu raport ctre Cancelariatul


Imperiului, din care se va trage o concluzie precis. Casa Sunderland
reprezenta o for care nu ngduia a fi neglijat.
n aceeai sear, Lafont i prezent un raport asupra cauzelor
exploziei de la pulberrie. Comisia de anchet prezidat de Bidault
stabilea c dezastrul se datora unui act de sabotaj. Asupra unui
cadavru neidentificat se gsise o schi a planului fabricii. Atelierul
care srise cel dinti n aer era nsemnat cu o cruce. n noaptea
plecrii lui Gerald la Paris, un paznic de noapte surprinsese n
incinta fabricii pe un individ care ncercase s se fac nevzut.
Paznicul reuise s-l doboare cu un foc de arm. Transportat la
spital, necunoscutul decedase nainte de a i se fi putut da ngrijiri.
Care este concluzia dumitale, Monsieur Lafont? ntreb Gerald.
Fabrica de armament de la Nantes trezete interesul crescnd al
anumitor cercuri. Care sunt aceste cercuri, n-a putea preciza nc.
Vom fi ns lmurii n curnd.
n dimineaa urmtoare, Lafont se nfi cu un raport cifrat sosit
prin curier special.
Noaptea trecut, n port, oamenii lui Bidault au descoperit doi
necunoscui care ncercau s se strecoare pe o corabie a Casei
noastre. n cursul schimbului de focuri care a urmat, necunoscuii
au fost ucii. Corabia ncrca arme pentru Spania. Potrivit
documentelor de bord i aprobrilor legale, armele erau destinate
Ducatului de Modena.
Crezi c avem de-a face cu ageni ai concurenei? ntreb
Gerald. Sau cu oameni ai unei puteri strine?
Ar putea s fie i ageni acoperii ai Ministerului francez de
Interne.
Lanul acesta de incidente risc s ne creeze neplceri,
Monsieur Lafont.
Ai fi preferat s arunce corabia n aer, Sir? Sau s se fi
documentat asupra adevratei destinaii a armelor? Nimeni nu ne va
cere socoteal pentru moartea acelor nenorocii. Cei care i-au trimis
cunosc riscurile meseriei. Nu poi prepara omlet fr s spargi ou.
Violenele genereaz adeseori consecine imprevizibile, Monsieur
Lafont.
tiu. Oamenii notri sunt pregtii s fac fa violenelor. V-am
mai adus ceva, Sir. Cteva scrisori de dragoste. Extrem de
interesante i instructive.
Gerald zmbi. Uurina cu care Lafont trecea de la o chestiune la
295

alta, l deruta uneori.


Scrisorile de dragoste nu sunt niciodat interesante. i par
poate prozaic.
Nu-mi permit s fac aprecieri, Sir. Sunt de acord c misivele de
amor pctuiesc ndeobte prin platitudine. Semnturile ns le
sporesc uneori interesul.
Scoase scrisorile din map i le puse pe mas.
Binevoii a citi semnturile i numele destinatarilor.
Gerald i arunc privirile asupra misivelor. Parcurse un fragment.
Te-am iubit la Karlsbad ca i acolo la poalele Vezuviului, n
ruinele de la Pestum ca i pe Champs-lyses
Sri cteva pasaje i se opri la semntur.
Klemens, citi el. Nu cumva
Ai ghicit. Klemens, principe de Metternich.
Gerald citi o fraz dintr-o scrisoare semnat Dorothe.
Pe mine! Iar mine te voi iubi tot aa cum te-am iubit n fiecare
zi a vieii mele. Cine e aceast Dorothe?
Principesa de Lieven. Soia ambasadorului Rusiei la Londra.
Divulgarea acestor scrisori l-ar plasa ntr-o situaie foarte delicat pe
Cancelarul Austriei.
Gerald se uit cu admiraie la eful serviciului su de informaii.
Cum i le-ai procurat?
Foarte simplu. Unul dintre secretarii Cancelarului este n solda
mea.
Te-au costat scump?
Hm, relativ. Le-am cumprat fiindc ntr-o zi ne-ar putea,
eventual, servi.
Dup plecarea lui Lafont, secretarul de serviciu anun vizita unui
avocat, pe nume Dean Howells.
Noul venit avea nfiarea tipic a unui om de legi, pedant, uscat
i plin de importan. Avocatul Howells sosea din Statele Unite, cu
mputerniciri speciale din partea Georginei Phipps, nscut
Sunderland, care cerea s i se ncredineze tutela copiilor rezultai
din prima ei cstorie. Juristul se avnt ntr-o pledoarie doct,
mpnat cu citate, menite s sublinieze temeinicia argumentelor
invocate de clienta sa. Georgina Phipps era hotrt s se adreseze
tribunalelor n cazul c nu i se vor satisface doleanele.
Gerald i asculta tirada fr s dea semne de plictiseal. Din cnd
n cnd nclina gnditor din cap ca i cnd ar fi cntrit temeinicia
susinerilor avocatului. Tocmai cnd acesta se socotea aproape de
296

izbnd, Gerald i tie elanul cu o replic dur:


Pe sora mea Georgina o intereseaz creterea copiilor, sau
administrarea averii lor?
Avocatul fcu o schim dezgustat. Riposta interlocutorului
echivala cu o insult adus clientei sale.
Potrivit dispoziiilor testamentare ale defunctului nostru
printe, vorbi Gerald, tutela minorilor Raymond i Cynthia de
Beaulieu este ncredinat unui consiliu de familie, din care sora mea
a fost i rmne definitiv exclus. tiu c a fcut un demers pe lng
Mr. Henry Sunderland, dar c i s-a rspuns cu un fine de neprimire.
Dac Mrs. Phipps dorete s se adreseze tribunalelor, este liber s o
fac. Avocaii notri vor ridica ns icane fr numr i vor
tergiversa soluionarea procesului pn cnd minorii vor deveni
majori, astfel nct preteniile clientei dumitale vor cdea de la sine.
Regret, Mr. Howells c timpul nu-mi ngduie s continui aceast
convorbire.
Sun din clopoel.
Condu pe domnul, porunci el secretarului, fr s ia n seam
protestele lui Howells.
Vizita i ls ns un gust neplcut. n ciuda siguranei pe care o
afia, l indispuneau perspectivele unui proces, dei avea la dispoziie
tot felul de consilieri juridici care s apere interesele Casei
Sunderland. Cu acest prilej i imput neglijena de care dduse
dovad fa de progenitura lui Adrien de Beaulieu. Se ocupa de
Benjamin n previziunea momentului n care acesta va deveni eful
Casei Sunderland i se dezinteresase de soarta unor copii care
depindeau direct de el. n civa ani, Raymond va atinge majoratul i
va fi nscunat n fruntea Casei Sunderland din Spania. Trebuia s-l
formeze i pe acesta potrivit concepiilor lui. i ct mai repede.
Timpul l fugrea
Se anun apoi Challais. Omul acesta care trise ascensiunea
Casei Sunderland, care-i urmrise eclipsa sub conducerea lui Henry
Sunderland, era acum martorul exploziei de vitalitate al unui
organism economic pe care-l socotise la un moment dat mbtrnit.
Pe chipul contelui, Gerald deslui o umbr de ngrijorare; o umbr pe
care Challais se strduia s o ascund n dosul unui zmbet amabil.
Am primit acum o or vizita unui personaj ciudat. Un oarecare
Tiberio Pacca, fost Director al Poliiei Pontificale, actualmente
membru al unei asociaii secrete patriotice italiene. Signor Pacca
dorete s cumpere arme pentru compatrioii si.
297

Prezint garanii? ntreb Gerald.


O scrisoare de recomandaie semnat de lordul Byron.
Byron? Face acum i pe conspiratorul?
I-a plcut ntotdeauna s zguduie opinia public. Detest s se
conformeze vechilor tipare. Byron afirm c Signor Pacca este un om
de ncredere.
Acest Signor Pacca pare un client serios?
Dispune de fonduri importante.
Privirile lui Gerald ntrziar meditativ asupra unei statuete de
marmur.
Dup cte am remarcat, avei unele ndoieli asupra acestui
personaj.
Challais ridic braele pe care le inuse pn atunci n poal.
Poate c scrisoarea este plsmuit. Este adevrat, pe Byron l
cunosc personal. i cunosc i scrisul. Unii plastografi ating ns
perfeciunea. Acum civa ani mi-a czut n mn o scrisoare de
schimb semnat de mine. Mai bine zis prevzut cu o semntur att
de bine ticluit, nct a fi putut s jur c era a mea N-ar fi exclus
s avem de-a face cu un agent provocator n slujba poliiei austriece.
Unui agent provocator nu i se ncredineaz sume importante.
Nu uitai c Signor Pacca a fost un nalt demnitar al Statului
Papal.
Gerald fcu un gest de ndoial.
Pisicile cu clopoei nu sunt tocmai indicate pentru asemenea
roluri. Pstrai legtura cu acest om.
M-am gndit c prudena
Deunzi Lafont mi vorbea despre riscurile meseriei. Dac dintrun exces de pruden l-a fi respins pe Riego, a fi pierdut o foarte
important comand. Nu ne putem ngdui s ntrerupem dialogul cu
Signor Pacca. Robert vinde armament actualilor conductori ai Italiei.
Eu vnd arme celor care vor s-i rstoarne. Ctigul e dublu.
Jocul dublu implic ntotdeauna primejdii, rspunse Challais.
Comunicai v rog, lui Lafont s cerceteze atent activitatea
acestui fost demnitar papal. Raportul s-mi parvin n cel mai scurt
termen. Pstrai legtura cu Pacca. Dai-i timp lui Lafont s fac
investigaii.
Challais suspin.
Suntei contrariat, Monsieur de Challais? zmbi Gerald.
Contele l privi cu gravitate.
mi permitei s vorbesc deschis?
298

V rog. Preuiesc n cel mai nalt grad sinceritatea


colaboratorilor mei.
Challais fcu o pauz.
Poate c am mbtrnit. Poate c nu mai corespund noilor
metode de lucru. Expansiunea brusc a Casei noastre m
nelinitete. De cteva luni ncoace nregistrm o dezvoltare
uimitoare a afacerilor. O dezvoltare pe care a asemui-o cu creterea
exploziv a ciupercilor dup ploaie
i asta v supr?
Nu m supr, m ngrijoreaz. mi evoc unele precedente.
Ordinul Templierilor ajunsese la apogeu. Dispunea de averi fr
numr i de o putere aparent incomensurabil. A strnit invidia.
Regii i Papa s-au nspimntat de dezvoltarea haotic a acestui stat
n stat. Rezultatul l cunoatei. Ordinul Templierilor a fost ters de
pe faa pmntului.
Gerald rse amuzat de temerile btrnului.
V asigur, Monsieur de Challais, c nu-mi voi ncheia existena
pe rug, ca Jacques de Molay, Marele Maestru ai Templierilor.
Challais arunc asupra lui Gerald o privire plin de afeciune, apoi
iei.
Secretarul intr iari.
Un oarecare Mr. Stephenson v roag s-l primii, Sir. Spune c
ar fi inventat o main cu aburi care merge pe roate, cu foarte mare
iueal.
Gerald ridic minile.
Astzi nu mai primesc pe nimeni. Mi-e de ajuns. S vin
altdat
Raportul lui Lafont asupra lui Tiberio Pacca dezvlui aspecte
bizare n legtur cu activitatea acestui personaj. Fostul Director al
Poliiei Pontificale era nepotul cardinalului Pacca, confidentul Papei
Pius al VII-lea n timpul captivitii acestuia la Fontainbleau. Datorit
ncrederii de care se bucura la Vatican, Monsignor Tiberio Pacca
ntocmise n calitate de magistrat-instructor dosarele inculpailor
capturai dup eecul complotului de la Macerata.
Trei ani mai trziu, Directorul Poliiei fusese denunat Suveranului
Pontif c ar fi fost agent secret al Carbonarilor. Datorit acestei
compliciti cu conspiratorii, unele cpetenii ale complotitilor
reuiser s dispar. Arestarea lui Tiberio Pacca era inevitabil.
299

Prevenit de unchiul su, Directorul Poliiei fugise de la Roma, i dup


multe peripeii euase n Frana. La Paris ntreinea legturi cu unele
cercuri masonice. Tiberio Pacca era unul din acele personaje tulburi,
pentru care intriga i manevrele de culise alctuiesc raiunea de a fi.
Gerald era descumpnit. Lafont i spusese c va cere informaii
suplimentare agenilor si din poliia austriac, spre a lmuri
definitiv adevratul rol al lui Signor Pacca.
ntr-o diminea, Gerald primi o vizit bogat n urmri. Un
oarecare bancher Klaus din Roma, care ntreinea active legturi
comerciale cu Casa Sunderland din Austria, se nfi spre a-i
solicita sprijinul ntr-o afacere delicat. Achiziionarea unui
important stoc de arme pentru o organizaie patriotic din Italia.
Bancherul Klaus era un individ mrunt la trup, brunet, cu favorite
stufoase. Micrile-i vioaie l asemuiau cu o maimu plin de nerv.
Cunoatei cumva pe un oarecare Tiberio Pacca? l ntreb
Gerald, dornic s afle dac nu exista o legtur ntre fostul Director
al Poliiei Papale i Klaus.
Bancherul l privi pe sub sprncene.
Am avut ocazia s-l cunosc, replic el rezervat.
tii pentru cine lucreaz n prezent?
tiu c este refugiat politic. A adus servicii organizaiei
patriotice pe care o reprezint.
Informaiile mele asupra acestui domn nu sunt tocmai
favorabile.
Bancherul fcu un gest de negare.
Absurd. Tiberio Pacca este un om verificat. i-a compromis
cariera din devotament pentru cauza noastr.
Nu credei c este un agent dublu?
Nu. Categoric, nu.
A prefera, Monsieur Klaus, s nu-i vorbii despre discuiile
noastre de afaceri.
Bancherul i trecu mna prin prul su cre, de un negru ce
btea n albastru.
n organizaia pe care o reprezint, oamenii nu sunt guralivi.
Indiscreiile se pltesc cu moartea.
Perfect. S revenim la afacerile noastre. tii, Monsieur Klaus, c
dumneavoastr nu avei voie s cumprai arme, i nici eu s v
vnd. Dac s-ar afla c am ncheiat o astfel de tranzacie, am suferi
amndoi consecine grave.
Gurile noastre sunt cusute, Monsieur Sunderland.
300

Condiiile noastre le cunoatei, cred. Plata anticipat.


n regul.
Casa noastr asigur transportul armamentului pn la un
punct n largul mrii, de unde va fi preluat de navele dumneavoastr.
Punctul acesta l vom stabili n comun.
Bancherul fix gnditor un motiv complicat de pe covorul de
Persia.
Ne-ar conveni ca acest punct s nu fie prea ndeprtat de
coastele Italiei. Nu dispunem de nave de curs lung.
n cazul acesta cheltuielile transportului vor costa considerabil.
Mediterana este bntuit de piraii barbareti. Expediiile de
pedepsire n-au prea dat rezultate. Riscurile v privesc n ntregime.
Bancherul suspin adnc.
Condiiile sunt grele, Monsieur Sunderland.
Regret, Monsieur Klaus. Regimul acesta l aplicm tuturor
clienilor notri. Evident, nu avei obligaia s le acceptai.
Gerald i examina unghiile.
Nu suntem singurii fabricani de arme, relu el.
Bancherul i plesni uor palmele, apoi ncepu s-i frece ncet
minile, ca i cnd le-ar fi splat.
Nicio fabric de armament nu-mi poate executa comanda n
maximum trei luni, aa cum am nevoie. tiu c dumneavoastr
putei livra armele i mai repede.
Este adevrat, admise Gerald.
Accept deci toate condiiile.
Oficial, armamentul dumneavoastr va fi destinat Ducatului de
Modena, cu care avem contracte n curs. Aceasta pentru autoritile
franceze. Pe drum i va schimba, bineneles, destinaia. De ce arme
avei nevoie?
Douzeci de mii de puti i treizeci de mii butoiae cu pulbere.
Gerald i aminti de distrugerile suferite de pulberria de la
Nantes.
V pot livra putile n dou luni. Pulberea ns va mai ntrzia.
Trebuie s o aduc de la fabrica noastr din Anglia, care execut
actualmente o important comand pentru Prusia.
Chipul bancherului se ntunec.
Am acceptat toate condiiile dumneavoastr. Dorim ca i
exigenele noastre s fie mplinite.
Gerald chibzui cteva clipe. i zise c putea lua cele treizeci de mii
de butoiae din stocul comenzii prusace.
301

Fie, ncuviin el. Vei primi i pulberea.


Bancherul zmbi satisfcut.
mi place s lucrez cu dumneavoastr, Monsieur Sunderland.
Mine de diminea vei primi banii.
V atrag atenia, Monsieur Klaus, c nu vom ncheia niciun fel
de nscris.
tiu, Monsieur Sunderland. Asemenea trguri se ncheie fr
nscrisuri. Casa Sunderland prezint suficiente garanii. De altfel, n
activitatea noastr, documentele ar fi extrem de compromitoare.
Membrii organizaiei din care fac parte i ndeplinesc din convingere
obligaiile. Dac ar clca strmb, riscurile ar fi prea mari. Viaa
omului e foarte fragil, adug bancherul cu subneles.
Credei c era necesar aceast aluzie? replic Gerald ironic.
Bancherul fcu o mutr nevinovat.
Aluzie? Iertai-m, nu am fcut nicio aluzie.
Atunci am avut impresia, zise Gerald. S lsm aceasta. Mine
de diminea v atept, pentru perfectarea tranzaciei

302

Capitolul VI
n trsura lui de cltorie, care-i purta spre rmurile nsorite ale
Italiei, Robert Sunderland i depna mohort gndurile. Se uita la
privelitile care se perindau dincolo de geamurile lsate ale
portierelor, fr s le vad. Se concentrase asupra imaginilor furite
nluntrul su de acel proces retrospectiv de analiz al evenimentelor
care de la o vreme se desfurau cu o iueal uluitoare. Nu i se
spunea n van diplomatul familiei, i plceau combinaiile de culise,
sforriile bursiere, calmul operaiilor bancare concepute i dirijate
din goacea cabinetelor de lucru. i repugnau iniiativele temerare ale
lui Gerald, procedeele lui brutale, imprudena cu care se avnta n
vrtejul ciocnirilor politice att de frecvente n acel nceput de secol.
Erau momente ce-i drept puine la numr cnd i admira
ndrzneala, nepsarea n faa primejdiilor. Stimulat de pilda lui,
ncerca o euforie reconfortant, care dura ns puin, ca i efectele
unei beii. Urmau apoi clipe de descurajare. Poate vrsta s fi fost de
vin. Era atunci ispitit s se izoleze de lume i de afaceri, s renune
la tot. S-l lase pe Gerald s se descurce singur, pe Henry s se
descompun n mediul halucinant al beiei, pe Charles s se dedice
nestingherit violenelor fireti naturii lui care, mai devreme, sau mai
trziu, trebuiau s-l duc inevitabil la pierzanie.
Ar fi fcut acest pas, dac nu l-ar fi urmrit parc de dincolo de
mormnt privirile severe ale tatlui su. Casa Sunderland l tra, aa
cum o avalan trte tot ce ntlnete n cale. De la o vreme avea
senzaia c devenise o unealt a acestei Case, care cptase, treptat,
nsuirile unui organism viu, nesios i tiranic. Gerald, acest frate
nevrstnic, avea cutezana s cread c va putea susine pe umerii
si imensa reea de bnci i de fabrici, de antiere navale i de
ntreprinderi comerciale de tot felul, repetnd isprava lui Atlas care
sprijinea bolta cereasc. Robert se ntreba dac Gerald nu va fi strivit
de uriaa povar. Cu incontiena tinereii, acesta se nhmase la o
munc pe care nici Hercule n-ar fi reuit s-o duc la capt.
Robert avea n general o prere bun despre propria lui persoan.
Cteodat ns i analiza critic activitatea. Ajungea atunci la
concluzii deprimante. Ce realizase pn n prezent? n Haiti fusese
un simplu figurant, umbrit de cumnatul su, uluitorul Adrien de
Beaulieu. n Spania, bancherul Ouvrard l jucase ca pe o fanto.
Numai Jules Lafont dezvluise mainaiile acelui aventurier, care
303

prea s se fi identificat cu geniul rului. Nici n Austria nu fcuse


mare isprav. Combinaiile lui din ultima vreme vdeau o oarecare
abilitate. Captase ncrederea ducelui de Modena. Acum era pe
punctul de a ctiga i pe ceilali suverani ai Italiei. Gerald amenina
s-i strice ns toate socotelile. n vreme ce el, Robert, trata cu
reprezentanii ordinei legitimiste, fratele su stabilea contacte cu
emisarii grupurilor revoluionare. Ce se va ntmpla dac poliia lui
Metternich va descoperi acest joc dublu? Sfnta Alian, care reuise
s-l doboare pe Napoleon, nu va gsi oare mijloacele i fora de a
demasca, combate i dobor pe Gerald Sunderland? Este adevrat c
spre deosebire de Charles, care lupta pe fa mpotriva ornduirii
politice stabilite de Congresul de la Viena, Gerald activa subteran.
Charles acest Don Quijote violent i ridicol se afla n America i
Oceanul ridica ntre el i Metternich o barier care-l ferea de riposte.
Gerald aciona ns n mijlocul viesparului. Cu forele financiare i
economice de care dispunea, cuteza s sape ca o crti temeliile
formidabilului sistem politic poliist instituit n Europa de Metternich
i de arul Alexandru. Gerald, acest biet copilandru prezumios, avea
s fie strivit de pumnul adversarilor si. Robert regreta c se lsase
trt n aceast primejdioas aventur. i aminti c i fraii
Rotschild nfruntaser mari pericole, transportnd n tain pe
teritoriul Franei napoleoniene, aflat n plin rzboi cu Spania
ocupat i rzvrtit, aur destinat trupelor britanice debarcate n
Peninsula Iberic pentru a sprijini pe rsculai. i fraii Rotschild i
jucaser atunci capul. Gndurile ntunecate ale lui Robert prinser
s se lumineze iari de zorii unui optimism timid. i amintea c n
aceeai epoc i el i jucase viaa pe o carte, trecnd din Frana n
Anglia textul tratatului de la Tilsit, pe care tatl su i-l procurase
prin mijloace puin ortodoxe. Dac ar fi fost prins, i-ar fi ncheiat
existena n faa plutonului de execuie
Robert trecu n galopul cailor prin Sens, Auxerre, Macon, Lyon,
Chambery, Modane, strbtu anevoie trectoarea Mont Cenis, pe o
furtun de zpad ca n toiul iernii i dup nou zile de drum ajunse
la Torino. Cltorea cu mare iueal, dar nu reuea s ating
recordul btut de trsurile de pot ale lui Napoleon, care parcurgeau
n dou zile i jumtate distana dintre Torino i Saint Cloud. Este
adevrat c imperialul su predecesor dormea n trsura amenajat
n acest scop i nu se oprea dect pentru a i se schimba caii. Robert
poposea noaptea prin hanuri, fiindc Sandra n-ar fi suportat
oboseala unei cltorii nentrerupte.
304

Rmaser dou zile la Torino, apoi i continuar drumul prin


Milano, Padua i Verona, sosind la Veneia n seara zilei de 2 iunie.
Robert fcuse acest ocol pn n oraul lagunelor, fiindc Gerald l
rugase s se intereseze de copiii lui Adrien de Beaulieu, instalai la
Palazzo Andreea, sub supravegherea guvernorului Signor Giovani
Bardolino.
Trecuser muli ani de cnd Robert nu mai fusese la Veneia. Nui anunase sosirea, fiindc voise s vad condiiile reale n care
triau i se dezvoltau nepoii si. O vizit cu surle i trompete ar fi
necesitat pregtiri i machieri de circumstan, care i-ar fi ascuns
poate unele adevruri.
Gondola se opri n faa intrrii lui Palazzo Andreea, odat cu
cderea nopii asupra lui Canal Grande. Fastuosul sanctuar nchinat
de Richard Sunderland amantei sale era cufundat n ntuneric. La o
fereastr de la etajul al doilea sclipea o lumin. Cldirea, care respira
prin toi porii prezena spiritual a Andreei, provoca lui Robert o
repulsie de nestvilit. Deschise un lacheu btrn, mbrcat ntr-o
livrea decolorat, mpodobit cu eghilei de fir nnegrii de umezeal
i de vreme. Servitorul purta n mna dreapt un sfenic cu trei
lumnri, care aruncau pe stejarul bogat sculptat al uilor de la
intrare jocuri tremurtoare de lumini i de umbre.
Robert i Sandra ptrunser n hol. ncperea era att de mare,
nct flcruile lumnrilor nu izbuteau s-i lumineze marginile. Icicolo, sclipea rama aurie a unui tablou, suprafaa neted a unei
coloane de marmur, conturul braului frumos arcuit al unei statui.
Pe pardoseala de mozaic cu tonuri verzi, de jad, umbrele oaspeilor i
ale slujitorului care se ndreptau spre scara monumental din fund
preau s fluture ca nite drapele cernite.
Dup un dublu rnd de coloane se zri tabloul n mrime natural
al Andreei. Lumina sfioas a lumnrilor reliefa cu paradoxal for
chipul alb al tinerei femei, dndu-i via. nfiorat de aceast
apariie, Sandra se lipi de braul soului ei. O impresiona imensitatea
ncperii, zgomotul pailor care se pierdea sub bolile ntunecate,
strnind ecouri ca ntr-o catedral.
Lugubr atmosfer, opti ea cu superstiioas team. Am
senzaia c m aflu ntr-un cavou.
Robert i zmbi ncercnd s-o liniteasc.
Palatul acesta strvechi are nevoie de lumin mult, de muli
servitori, de oaspei i de o muzic de harfe care s-l pun n valoare.
Asemenea femeilor care dup o anumit vrst au nevoie de bijuterii
305

i de farduri spre a da o nou strlucire frumuseii lor mature.


Sandra i trase braul de sub braul lui.
Faci vreo aluzie? ntreb ea nepat.
Dumneata eti tnr, foarte tnr, scumpa mea, rosti Robert
cu nflorit politee.
Mi-ar plcea s cred n sinceritatea acestui compliment, replic
ea, ridicnd uor poalele rochiei spre a urca treptele de marmur.
Robert se uita cu mil la btrnul servitor care-i preceda grbovit,
abia trndu-i picioarele.
Unde ne culci n noaptea asta? l ntreb el.
n apartamentul maur, nlimea Voastr.
Prea mare. A prefera o camer mai intim.
Cum poruncii, nlimea Voastr.
i conduse ntr-un salon vast cu mobile grele, veneiene. Aprinse
luminile din sfenicele i girondelele de argint.
Dorete, nlimea Voastr, un aperitiv nainte de mas?
Cte un pahar de Porto. Ai grij. Secretarii i servitorii mei
trebuie s soseasc dintr-un moment ntr-altul. Au rmas n urm cu
bagajele. S-i cazezi cum se cuvine.
Prea bine, nlimea Voastr.
i nc ceva. Master Raymond i Miss Cynthia sunt acas?
i fac leciile de sear, nlimea Voastr.
Poftete-i pn aici. Vreau s-i vd, porunci Robert.
Lacheul se nclin att ct i ngduia anchiloza irei spinrii.
Sandra avu impresia c-i aude oasele ciocnindu-se.
Dup plecarea servitorului, Robert deschise una din ferestre.
S intre puin aer, zise el. mbcseala asta m sufoc.
Sandra i petrecu degetul pe capacul auriu al unui clavecin
instalat n colul salonului. Ls o prtie minuscul n stratul gros de
praf.
Cred c au trecut ani de cnd nu s-a mai scuturat pe aici, zise
ea.
Neglijena asta se datoreaz meschinriei lui Henry, care n-a
pstrat din ntregul personal de serviciu dect dou sau trei edecuri.
N-a lsat nici mcar paznici pentru comorile de art acumulate n
acest palat. E o adevrat minune c n-au fost jefuite.
De ce nu le luai de aici? ntreb Sandra. N-are rost s
mucezeasc, netiute de nimeni, n hala aceasta de vechituri.
Tatl meu a lsat cu limb de moarte s nu fie scoase din
Palazzo Andreea.
306

Prostii! reflect cu voce tare Sandra.


n aceeai clip valetul intr solemn.
Master Raymond i Miss Cynthia, anun el cu glas crit de
papagal.
Copiii lui Adrien de Beaulieu intrar sfioi n salon. Biatul era
nalt, blond, frumuel i foarte bine fcut. Fetia firav i subire ca
o tij de crin. n urma lor pea un tnr cu ochi de iluminat, sau de
poet.
Signor Giovanni Bardolino, anun iari valetul.
Robert i Sandra ddur mna cu copiii. Cynthia fcu o reveren
adnc, de mod veche.
Ci ani ai, Raymond? ntreb Robert cu simpatie.
Patrusprezece ani, Sir, rspunse biatul cu perfect diciune
oxonian.
Frumos accent, foarte frumos, rosti Robert admirativ. Cine te-a
nvat s vorbeti aa? Ai studiat la Oxford, Signor Bardolino? se
adres el guvernatorului.
Nu am avut acest privilegiu, Monsieur le Comte, rspunse
italianul.
Glasul lui avea inflexiuni calde, muzicale. Sandra l privea cu
interes. Uitase de copii.
l place i pe sta, reflect Robert plictisit.
Profesorul de englez al copiilor, continu guvernorul, este un
vechi prieten al regretatului dumneavoastr printe. Poate l-ai
cunoscut. Mr. Guy Wragby.
Wragby? exclam Robert plcut surprins. Mai triete Guy
Wragby?
Se bucur de o remarcabil tineree spiritual, Monsieur le
Comte.
A vrea s-l vd. S-i fac o vizit, sau s-l poftesc aici?
E preferabil s-l poftii la Palazzo Andreea. Nu locuiete n
condiiuni tocmai strlucite. Cnd dorii s-l chem?
Ct de curnd. N-am s rmn la Veneia dect dou sau trei
zile. Trebuie s plec la Roma i la Napoli. n seara aceasta iei masa cu
noi, Signor Bardolino.
V mulumesc. Cu ngduina dumneavoastr voi da porunc
lui Pompey s pregteasc cina. O s ne iertai modestia meniului.
Copiii sunt deprini s mnnce frugal.
Robert l privi mirat.
Frugal? De ce frugal? Sunt n plin perioad de cretere
307

Italianul fcu o schim jenat.


Fondurile alocate hranei copiilor sunt modeste. Din dispoziia
lui Mr. Henry Sunderland.
Scandalizat, Robert se ntoarse spre copii, pe care-i cercet cu
atenie. Paloarea lor, pe care o atribuise la nceput luminii glbui a
lumnrilor, i cpta acum adevrata explicaie.
Nu e nevoie s-l deranjezi pe Pompey, Signor Bardolino, zise el.
Servitorii mei vor sosi cu proviziile necesare. Dumneata i copiii
suntei invitaii mei.
Ce-ar fi spus Georgina, dac ar fi aflat la ce regim de nfometare
erau supui copiii ei? Robert era hotrt s ia msuri de ndreptare.
Orfanii acetia erau vitregii cu bun tiin. ncerca Henry s se
descotoroseasc de ei spre a le moteni milioanele? Nu-l socotea att
de josnic. Aplica acest regim n temeiul unui prost neles spirit de
economie.
n noaptea aceea, personalul de serviciu al palatului fu chemat s
serveasc la unul din acele somptuoase supeuri, att de fireti n
timpul vieii creatorului dinastiei. Din porunca lui Robert,
intendentul rupse sigiliile bufetelor n care erau nchise tacmurile de
argint i de aur, serviciile de mas de Saxa i de Svres, cristalele de
Boemia i de Murano. Masa lung, scprtoare de argintrie, oferi
iari unul din acele spectacole mree cu care copiii lui Adrien de
Beaulieu nu mai erau demult obinuii
n dup-amiaza urmtoare, Guy Wragby sosi la Pallazo Andreea,
rspunznd invitaiei lui Robert. Arbora un frac cenuiu, sobru, de o
modestie care-i vdea jena financiar. Singura-i podoab era un
foarte subire lan de aur.
Guy Wragby era mai gras ca niciodat. Obrajii i gua i se
revrsaser, pntecele uria o pornise la vale, pulpele dolofane i
pierduser orice form. Cnd Wragby intr n salonul spaniol i
Robert fcu civa pai spre a-l ntmpina, persoanele de fa avur
impresia c asist la rostogolul a dou bile de biliard care se ciocnesc
dup o traiectorie determinat de tacurile nevzute ale unor juctori
imaginari.
Cei doi brbai i strnser afectuos mna. Depnar amintiri
despre Richard Sunderland, vorbir despre Veneia, despre Anglia, pe
pmntul creia Wragby nu mai clcase de muli ani.
Mai scriei acele minunate i spirituale scrisori pe care tatl
meu le preuia att de mult? ntreb Robert.
Continui s le scriu, rspunse Wragby blajin. Au rmas singura
308

mea consolare. Dar nu le mai trimit nimnui. Rmn n sertare


De ce?
Toi prietenii mei au murit.
De ce nu v facei noi prieteni? Muli oameni ar fi bucuroi s le
citeasc.
Credei? Pe vremuri aveam ce scrie. Veneia mi furniza un
material divers cu care puteam umple zeci, sute de scrisori. Azi, Mr.
Sunderland, Veneia e moart. Da, da, Veneia e un ora mort,
populat cu fantome. Palatele i bisericile lui nu mai sunt dect nite
monumente funerare care amintesc gloria trecutului.
Robert reinu la cin pe Guy Wragby. Conversaia plin de farmec
a fantasticului btrn o captiv i pe Sandra. Dup cin, Robert,
Sandra, Guy Wragby, secretarii lui Robert, copiii i Bardolino, vizitar
galeriile de tablouri. Pnzele semnate de maetrii italieni, flamanzi i
spanioli, adunate cu atta pasiune de Richard Sunderland, smulgeau
privitorilor exclamaii de admiraie.
Colecia aceasta e unic, spuse Wragby. Nici comorile din
Palazzo Pitti nu o pot egala.
Robert constat c tablourile, statuile, obiectele de art erau pline
de praf i murdrie. Cei patru btrni pe jumtate ramolii, care
alctuiau personalul de serviciu, abia dac pridideau s ntrein
curenia n camerele ocupate de copii i de guvernator.
Aproape de miezul nopii, Wragby i lu rmas bun de la gazdele
sale. Locatarii lui Palazzo Andreea se pregtir de culcare. n curnd,
ultimele lumini se stinser i cldirea se cufund n bezn.
Bubuituri puternice n ua de la intrare i trezi pe toi din somn.
Robert aprinse lumnarea de pe noptier. Se uit la ceas. Era trei i
douzeci. Nedumerit de aceast intempestiv vizit nocturn, cobor
din pat i i mbrc un halat de mtase. Sandra, pe care frica de
fantome o determinase s se culce n aceeai odaie cu soul ei, se
ridicase speriat ntr-o rn i se uita ntrebtoare la Robert. De jos
se auzea zgomot de glasuri care fceau s rsune cldirea. Robert i
nnod cordonul de la halat i, narmat cu o lumnare, iei pe
coridor. Cei doi secretari, Eric Curtis i Peter Kimball mbrcai tot
att de sumar i fcur de asemenea apariia. Robert cobor
nciudat scrile, urmat de secretari. Spectacolul din marele hol i
spori nedumerirea. Jandarmi n uniform pzeau intrrile. Civa
indivizi neobrzai probabil ageni ai poliiei, n civil treceau din
ncpere n ncpere, ntr-o absurd ncercare de percheziie.
Servitorii palatului stteau nspimntai deoparte.
309

Un brbos se priponi n faa lui Robert. Numai ochii i nasul i se


mai vedeau din cldria luxuriant de pr.
Dumneata cine eti?
Robert se aprinse ca o grenad.
ntrebarea aceasta i-o pun eu, dumitale. Ce caui noaptea ntro cas particular?
Poliia, rspunse laconic brbosul. Am ordin de percheziie.
Cine i-a permis
Cine eti dumneata? strui brbosul ignorndu-i ntrebarea.
Sunt Robert Sunderland, conte de Montorgueil, grande de
Spania.
Titlurile sforitoare tiar n parte elanul brbosului.
mi permitei s m prezint. Antonio Devoto. Comisar-ef. Am
ordin s percheziionez acest palat.
n acelai moment, Giovanni Bardolino apru cobornd scara. Era
mbrcat n haine de ora i escortat de doi jandarmi i un civil.
Comisarul ef se ntoarse spre civilul din stnga guvernorului.
Acesta e Giovanni Bardolino?
Acesta, Signor Commissario.
Devoto msur cu privirile pe guvernor, ca i cnd ar fi vrut s-i
ntipreasc n minte chipul i trsturile-i caracteristice.
Giovanni Bardolino, n numele legii, eti arestat.
Guvernorul nu rspunse. Sttea nemicat, cu buzele strnse i cu
pumnii ncletai. Plivirea lui fixa un punct peste capul comisarului
ef.
Ce vin i se aduce? ntreb Robert.
Complot mpotriva siguranei statului i afiliere la o societate
secret subversiv.
Bardolino se uit la Robert.
Sunt nevinovat, Monsieur le Comte.
Asta o s vedem noi, zise comisarul ef. Porunci jandarmilor:
Luai-l!
n zori, poliitii prsir Palazzo Andreea fr s fi descoperit
manifeste sau arme.
Informat de arestarea lui Bardolino, Sandra se dezlnui furioas.
Ticloii! Sigur c e nevinovat. Auzi, complot! mpotriva cui? A
Sfntului Marco? S vorbeti cu contele Strassoldo. L-ai cunoscut
doar la Liechtenstein. S-l salvm pe bietul biat. S te plngi
mpratului i lui Metternich.
I-a complica situaia biatului. Am s gsesc alte mijloace.
310

Cred c cel mai potrivit lucru e s stau de vorb cu Strassoldo. Poate


c am s reuesc s-l conving.
n aceeai diminea l pofti pe Wragby la Palazzo Andreea. Robert
se nchise ntr-un salon cu btrnul su oaspete. Voia s discute fr
martori. Wragby nu rmase prea impresionat de vestea arestrii
guvernorului copiilor.
Eh, ce tii dumneavoastr. Nu numai aici, la Veneia, ci i n
ntreaga Italie, abuzurile autoritilor sunt moned curent.
Bardolino i iubete ara. A-i iubi ara echivaleaz n Italia cu o
crim de lezmaiestate. Urmaii Romei Imperiale au ajuns robii
Austriei. Numai c n ultimii ani, robii acetia au cptat contiina
propriei lor demniti. Principiile Marii Revoluii Franceze importate
de Napoleon le-au luminat minile, le-au deschis perspective
nebnuite. Italienii de azi viseaz libertatea, egalitatea n faa legilor,
independena pe care vor s-o rectige cu orice pre. i preul e
scump. nchisorile gem de deinui politici. Arestrile, anchetele,
procesele se in lan. Imperiul Austriac nu ezit s loveasc tare cnd
posesiunile lui de peste Alpi sunt primejduite. ntre italieni i
suveranii impui lor de Austria se desfoar o lupt surd, care
rbufnete ici-colo, sub forma unor rfuieli locale. M tem ns c
foarte curnd incendiul va izbucni de sub cenu cu o violen
nemaipomenit.
Robert i aminti de cuvintele ducelui de Modena care condamnase
activitatea subteran a societilor secrete, de tratativele purtate de
bancherul Klaus cu Gerald Sunderland pentru achiziionarea
armamentului destinat unei organizaii fr nume, de manevrele de
culise ale unor ageni dubioi de talia lui Tiberio Pacca
Am auzit vorbindu-se despre o anumit societate secret
O societate? Mai multe vrei s spunei, replic Wragby.
Guelphii, Adelphii, Philadelphii, Federati Italiani i, mai activ dect
toate, Asociaia Carbonarilor. Cnd i-au dat seama c represiunile
violente, spectaculare, nu au anse de izbnd, guvernanii s-au
gndit i creeze alte asociaii secrete puse n slujba lor, care s
precumpneasc influena crescnd a adversarilor. n Regatul celor
Dou Sicilii, prinul Canosa, eful poliiei, a imaginat constituirea
unei grupri subterane. Calderarii, cei mai fideli supui ai
Majestii Sale, cum se intituleaz acetia. Generalul Frimont, care
nu poate fi acuzat de simpatie fa de revoluionarii italieni, i
caracteriza pe Calderari cea mai primejdioas band de derbedei i
de tlhari. Iar n Statul Papal, unde reaciunea a mers pn acolo
311

nct a desfiinat iluminaia strzilor i vaccinul, fiindc reprezentau


inovaii diabolice introduse de ocupanii francezi, a fost ntemeiat
Asociaia Sanfeditilor, devotat Papei i menit s combat cu toat
violena pe carbonari. ncierrile, ciocnirile dintre partizanii celor
dou grupri, au luat de la o vreme forme tot mai sngeroase. Italia e
n pragul haosului.
Robert czu pe gnduri. Tocmai n acest haos Gerald i gsise un
teren prielnic, credea el, afacerilor. Se avnta n vltoare cu
incontient temeritate. ncerca s imite ndrznelile tatlui su, care
pescuise n apele tulburi ale Revoluiei. Dac pe atunci Richard
Sunderland nu avea ce pierde, Gerald risca n schimb s compromit
existena Casei Sunderland. Aventurile nu-i erau permise. Trebuia s
analizeze cu toat seriozitatea situaia politic exploziv din
Peninsula Italic.
Robert explic lui Wragby c va face un ocol pn la Milano, unde
va ncerca s obin de la contele Strassoldo eliberarea lui Bardolino.
n ncheiere l rug s accepte a se ocupa provizoriu de copii. tia c
o asemenea sarcin implica oboseli nepermise pentru un vrstnic,
dar i solicita sacrificiul n virtutea prieteniei care-l legase de Richard
Sunderland.
Tatl meu ar fi fericit s tie c v ngrijii personal de nepoii
lui. Avea o preferin nemrturisit pentru copiii lui Adrien. Poate
fiindc l preuise att de mult pe acest om care a adus servicii
eminente Casei noastre.
l asigur c acest provizorat va dura numai pn la napoierea sa
de la Napoli. n acest rstimp, Wragby era nvestit cu puteri depline
n ceea ce privete educaia copiilor. Putea angaja i concedia
profesori i oameni de serviciu. i punea la dispoziie sume nelimitate.
Robert tia s lucreze n mare. Gerald nu-l va dezaproba, iar de
Henry nu se mai sinchisea. Henry i pierduse odat cu puterea i
importana. Wragby accept sarcina. n aceeai sear avea s se
mute la Palazzo Andreea, spre a se afla permanent n preajma
copiilor.
Dup amiaz, Robert porni la drum nsoit de Sandra i de
ntreaga suit. Sandra n-ar fi conceput s rmn la Palazzo
Andreea. Casa aceasta i devenise odioas.
La Milano, contele Strassoldo, preedintele guvernmntului
instalat de austrieci pe teritoriile Lombardo-Veneiene, l primi pe
Robert cu bunvoin. Les amis de nos amis sont mes amis. Un
prieten al prinului de Lichtenstein nu putea fi dect binevenit n
312

fieful lui Strassoldo. Preedintele guvernmntului fgdui s


cerceteze cazul lui Bardolino.
Trebuie s v aduc ns la cunotin, Monsieur le Comte c,
potrivit unui decret semnat de Majestatea Sa mpratul n 1818,
afilierea la Societatea Carbonarilor este considerat crim de
lezmaiestate i se pedepsete cu moartea. S sperm c vina
protejatului dumneavoastr nu este ndeajuns dovedit. n acest caz,
a putea s fac ceva pentru el.
Sandra, prezent la aceast discuie, arunc lui Strassoldo o
privire patetic.
Excelen, v-a rmne venic recunosctoare, dac ai binevoi
s punei capt suferinelor acestui tnr.
Robert se uit critic la soia sa. Dac fizicul lui Bardolino ar fi fost
mai puin atractiv, Sandra nu s-ar fi obosit s-i obin eliberarea.
Frumuseea este un dar al zeilor, cuget el. Nenorocire celor uri!
n seara aceea Strassoldo reinu la cin pe Robert i pe soia sa.
Printre invitai se aflau cteva figuri proeminente din societatea
milanez. Tnrul conte Federigo Confalonieri, mndru i elegant ca
un dandy, marchizul Pallavicini, contele Luigi Porro Lambertenghi,
care se mndrea cu prietenia lui Schlegel, a lordului Byron i a
faimoasei Madame de Stal. Conversaia se nvrti mai ales n jurul
carbonarilor. Prinul Bironico citi plin de dispre un manifest al
acestor netrebnici, care reproducea un imn revoluionar inspirat de
execuia regelui Ludovic al XVI-lea. Il tiranno e caduto, sorgete.
Glasul prinului sublinia accentele provocatoare ale imnului. i
ncheie lectura cu o imprecaie la adresa carbonarilor.
Nicio mil pentru aceti tlhari, pentru aceti fii denaturai ai
Italiei, care nu urmresc dect suprimarea suveranilor si legitimi.
Nenorocirea e c aceti carbonari sunt stipendiai de britanici,
adug Strassoldo. Prietenia pe care ne-o arat Castlereagh este
dezminit de compatrioii si.
Confalonieri interveni calm.
Anglia exceleaz n jocul pe dou planuri.
Anglia nu are drept a se amesteca n afacerile noastre interne,
declar vehement Bironico. Dac nu vom aciona cu toat vigoarea
mpotriva plevei revoluionare, suntem pierdui. Nu uit cuvintele lui
Canosa. Graie dreptului divin, oamenii nu sunt dect nite fire de
iarb, care trebuie s se plece pn la pmnt i s nu ridice capul,
atta vreme ct regele nu va binevoi s-i ridice piciorul de pe
grumazul lor.
313

Bine zis, aprob un btrn peltic, acoperit cu decoraii, plasat n


stnga lui Strassoldo.
Canosa mai spunea ceva, continu prinul Bironico. Primul
ministru al unui rege trebuie s fie n primul rnd clul. Numai aa
va impune ordinea i respectul legilor.
Rolul lui Canosa n execuia lui Murat, fostul rege impus de
francezi Neapolului, a fost mai mult dect dubios, rosti contele Porro.
Se spune c a solicitat regelui Fernando graierea lui Murat, o or
dup mpucarea acestuia.
i foarte bine a fcut, zise Bironico.
Dup cin, preedintele guvernmntului avu o scurt i amical
convorbire cu Robert. Cu acest prilej l invit s nfiineze o banc la
Milano. Lombardia avea nevoie de capitaluri pentru opera sa de
reconstrucie. Strassoldo i lu angajamentul s-i acorde tot
sprijinul.
A doua zi Robert i continu drumul spre Roma, via Parma,
Modena, Bologna. Voia s traverseze n toat lungimea sa Statul
Papal, spre a se documenta la faa locului asupra oportunitii
nfiinrii unei bnci la Roma.
n trecere prin Rimini, se ntlni la un han cu lordul Byron, care
venea de la Roma i se afla n drum spre Ravenna. Se cunoscuser
cu civa ani nainte n Anglia, la un bal oferit de Lady Heathcote.
Evenimentul acela monden i rmsese cu att mai adnc ntiprit n
minte, cu ct se lega de un scandal asupra cruia presa timpului
fcuse mare caz. Lady Caroline Lamb, o nflcrat admiratoare a lui
Byron, disperat fiindc nu-l putea seduce, ncercase s se sinucid
cu un cuit de mas n prezena oaspeilor Ladyei Heathcote. Byron
nfia prototipul acelei frumusei romantice, sinistre, cum o
defineau amatorii de literatur gotic. Gloria lui de poet i crea un
nimb suplimentar. Cucerit, Sandra l contempla cu devoiune.
Byron i acord o atenie politicoas i nimic mai mult. n acea epoc
era ndrgostit de contesa Guiccioli, o Juliet care-i inspira
sentimente puternice, i-l fcea s se vad n postura unui ntinerit
Romeo. Byron prefera conversaia lui Robert. Cultura acestuia i
permitea s atace orice subiect, orict de abstract. Vorbir despre
Italia, despre patriotism, despre Alfieri i despre alte chestiuni
savante. Trecur apoi pe nesimite la Conspiraia lui Catilina de
Sallustius i la Rzboiul lui Jugurtha. De aici pn la Napoleon nu
mai era dect un pas. Byron fusese un mare admirator al primului
mprat al francezilor, i un partizan al unei Europe unificate sub
314

preponderena Franei.
Nu pot suferi acest plictisitor i nvechit sistem al echilibrului
european, care const n a ine nite fire de paie n echilibru pe nasul
regilor, rosti el dispreuitor. Cnd Napoleon a czut de pe piedestalul
su, am ncercat o mare tristee. Astzi Europa a ncput pe mna
unor hoi i a unor incapabili, dirijai de bagheta lui Metternich.
Castlereagh personific mediocritatea, Blcher nu e dect un caporal
beivan. Doar Wellington face excepie.
Reveni apoi la Italia.
ara aceasta trebuie s se elibereze. Gndii-v, Italia n-a mai
cunoscut libertatea de la mpratul Romulus Augustus ncoace. Sunt
hotrt s fac tot ce-mi va sta n putin spre a ajuta acest popor
npstuit de Dumnezeu i de oameni. Unii, italienii vor ctiga
victoria. Din fericire pentru ei, s-a nscut din rn carbonarismul
Iar carbonarismul i carbonarii, reflect Robert dezgustat. De
cnd am pus piciorul pe pmntul Italiei nu aud vorbindu-se de
altceva.
Carbonarismul, continu Byron, ngduie italienilor s se
uneasc pe deasupra granielor artificiale impuse de austriecii lui
Metternich. Toscana, Modena, Statul Papal, Regatul Celor Dou
Sicilii, Lombardo-Veneia, trebuie s dispar ca entiti politice,
lsnd locul unei entiti geografice-naionale: Italia unit.
Entuziasmul dumneavoastr e contagios, Mylord, spuse Robert
zmbind.
Italienii au nevoie de bani, de arme, continu lordul cu
nflcrare.
Robert l aps uor pe bra.
Mai ncet, n sala aceasta nu suntem singuri. i agenii lui
Metternich au urechi ascuite.
Byron fcu un gest de nepsare.
tiu c mbrind cauza italienilor, m expun primejdiilor.
Dar aceasta nu m sperie. Cauza lor e att de frumoas, nct merit
s nfruni orice riscuri.
Lordul zmbi cu iretenie.
Am s v fac o mrturisire, Monsieur le Comte. N-am venit
ntmpltor la masa dumneavoastr. Am vrut s rennoim o
cunotin care poate servi i altora. Italienii au nevoie de arme. i
dumneavoastr le putei procura. Suntei fabricant de armament.
Robert simi c i se zbrlete prul. Nu avea de gnd s se
compromit, furniznd arme rebelilor. Lsa aceste legturi pe seama
315

lui Gerald.
Adresai-v fratelui meu, Gerald Sunderland. El se ocup cu
furniturile de arme. Eu activez n sectorul bancar. l voi ruga s intre
n contact cu dumneavoastr.
Obrazul lui Byron pru s se ntunece.
N-a vrea s irosim timpul. M-am adresat dumneavoastr,
Monsieur le Comte, deoarece cunosc antecedentele Casei Sunderland
i rolul pe care l-a jucat n lupta pentru independen a coloniilor din
America de Sud i mai recent n eliberarea Spaniei de sub opresiunea
absolutismului. Mai tiu c furnizai arme i Austriei. Dar comerul
se pare c i are legile lui, adeseori opuse legilor morale. Sper c numi luai n nume de ru sinceritatea
V apreciez cu att mai mult, Mylord, replic Robert curtenitor.
Byron se ridic de la mas, i lu rmas bun i se ndrept
chioptnd spre ieire.
Iat pe cel mai hulit om din Anglia, cu excepia regelui George al
IV-lea, cuget Robert cu voce tare.
Dup ce achit nota de plat i plec la rndul su spre trsura
care-l atepta gata de drum, avu senzaia c este urmrit insistent de
privirile unor ini cu mutre incolore. Prea incolore ca s nu dea de
bnuit. nc o ntrevedere cu un om de reputaia lui Byron i se va
compromite definitiv. Pe viitor i propuse s dea dovad de mai
mult pruden.
ntre Spoleto i Terni, Robert asist la o privelite ngrozitoare,
care avea s-i populeze mult vreme visele. Drumul muntos era
foarte greu. Soarele la vertical ncingea stncile golae. Aerul
fierbinte, de etuv, diforma imaginile, fcndu-le s tremure ca apele
unui lac agitat de palele vntului. Robert contempla peisajele
slbatice, gndindu-se c pe acelai drum trecuser poate, cu muli,
foarte muli ani n urm, mpraii romani escortai de strlucitoarele
lor grzi pretoriene. nchipuirile erau generate n mare msur de
conversaia purtat cu Byron. Toropit de cldur, Sandra picotea.
Din cnd n cnd se trezea din amoreal, deschidea ochii, i fcea
de cteva ori vnt cu evantaiul, apoi i nchidea iari. Trsura
nainta n pasul cailor. Dup un cot al drumului, ascuns pn atunci
de o stnc alb, abrupt, sclipitoare n btaia soarelui, cltorii
vzur o trsur rsturnat. Nimeni nu se agita n jurul ei. Cnd
ajunser n apropiere, Robert avu senzaia c i se ntorc maele pe
dos. Caii, prini nc n hamuri, erau mori. Cadavre de oameni
mpucai nconjurau trsura. Mute verzi, se mbulzeau pe obrajii
316

nvineii, n jurul ochilor care fixau n netire fie cerul, fie o stnc,
fie un smoc de iarb glbejit, aproape uscat. Un corb se ridic,
smulgndu-se de pe un cadavru. n vzduh se roteau psri negre.
Sandra se trezise de-a binelea din somn. Se uita ameit de spaim la
morii ncremenii n cele mai groteti poziii. O femeie tnr, cu
partea de jos a corpului dezgolit, zcea pe spate cu palmele
desfcute spre naltul cerului.
Vizitiul lui Robert i fcu semnul crucii. Servitorii narmai care
pzeau convoiul coborr de pe cai. Examinar cadavru dup
cadavru. Poate vor gsi vreun om n via. Ucigaii lucraser ns
temeinic; nu lsaser pe nimeni care s le istoriseasc isprava. Unul
din servitori se apropie de portiera la care Robert sttea nemicat.
Toi sunt mori, Sir.
S ne continum drumul, porunci Robert. Vom anuna
jandarmii din Terni.
Cadavrele nu s-au rcit nc, Sir, mai spuse servitorul.
Bine, bine. La drum!
Convoiul se puse n micare.
Dac noi am fi trecut cei dinti rosti Sandra fr s-i termine
fraza.
n aceeai sear ajunser la Roma. Descinser la Palazzo
Castelfranco. i aici, ca i la Palazzo Andreea, Robert constat
rezultatele economiilor lui Henry. Parcul fusese npdit de buruieni,
arbutii crescuser n dezordine. Bazinele cu ap sttut erau
acoperite cu fii verzi de linti. Luna arunca peste vegetaia
slbticit o pnz fantomatic, albastru-alburie. Robert i Sandra
dormir prost ntr-un imens dormitor mbcsit de praf i de mucegai.
Corul broatelor din bazine se ngna cu ipetele cucuvilor.
A doua zi de diminea, la micul dejun, servit ntr-un salon cu
mobile nvelite n huse albe i cu impresionante pnze de pianjen
esute prin unghere, Sandra declar cu dezgust c s-a sturat de
Italia i de italieni i c abia ateapt s se napoieze la Viena. Ca i
la Veneia, Robert ddu dispoziii intendentului, un florentin
msliniu, cu ochi irei de vulpe, s angajeze personal suplimentar i
s fac o curenie general.
Plec apoi la Palazzo del Quirinale, reedina estival a Papei, unde
l atepta Secretarul de Stat Consalvi. Robert era ntr-o neagr
dispoziie sufleteasc. l mai supra i cldura tropical, nbuitoare
de pe strzi, praful ridicat de vntul fierbinte. Soarele se reflecta
orbitor n zidurile albe ale palatelor.
317

La Quirinale, cardinalul Ercole Consalvi l ntmpin plin de


cordialitate. Suveranul Pontif, explic el, nu-l putea primi n
audien, deoarece era suferind. Cardinalul era ns mputernicit s
discute orice chestiune. nfiinarea unei Bnci Sunderland la Roma
convenea Sfntului Scaun. Statul Papal avea nevoie de credite pe
termen lung. Oferea n schimb garanii solide. Restabilirea ordinei,
opera de refacere a rii dup imensele pagube materiale suferite n
anii tiraniei napoleoniene, nfrumusearea Romei necesitau mari
cheltuieli. Suveranul Pontif ntemeiase cteva lcauri de cultur,
Muzeul Chiaramonti din Vatican, Pinacoteca i Galeria Lapidar, de
care era foarte mndru. Cardinalul se oferi s arate personal
oaspetelui su aceste minunate, dar foarte costisitoare realizri.
Robert se art gata s trateze un mprumut n condiiuni
satisfctoare pentru ambele pri.
Cardinalul Consalvi i exprim satisfacia fa de modul cum
decurgeau convorbirile i fa de spiritul de nelegere manifestat de
interlocutorul su.
Din nefericire, adug el, sunt i compatrioi de-ai
dumneavoastr care abuzeaz de ospitalitatea acestei ri. Un
personaj tipic este lordul Byron. Dac nu m nel, l-ai ntlnit la
Rimini. Suntei oameni de aceeai limb, dar ct de deosebii
Robert pricepu aluzia. Cu acest prilej constat ct de bine era
informat poliia Sfntului Scaun. Gerald, i zise el, ar face bine s
nu se joace cu focul. Nu erau puini strinii crora le putreziser
oasele n ublietele temniei din Castelul San Angelo.
Fcu apoi o vizit cardinalului Bartolomeo Pacca. n 1809, Pacca
avusese ndrzneala s lanseze o bul de excomunicare mpotriva lui
Napoleon. l urmase apoi pe Sfntul Printe n exil, la Fontainbleau.
Dup napoierea Papei la Roma, contribuise la restabilirea Ordinului
Iezuiilor i a Sacrei Inchiziii Romane i Universale, precum i la
reintegrarea evreilor n ghetoul din care li se ngduise s ias n
timpul administraiei franceze.
Cardinalul Pacca se art tot att de prietenos ca i Secretarul de
Stat Consalvi. ncepu prin a-l asigura pe Robert de toat simpatia i
sprijinul su.
Marele duce de Modena, adug el, mi-a vorbit ndelung despre
frumoasele dumneavoastr sentimente fa de actualii crmuitori ai
Italiei.
i explic mai departe c restaurarea puterii temporare a
papalitii ridica o serie de chestiuni delicate, printre care aprarea
318

ordinei publice.
Sfntul Scaun are numeroi dumani, att nluntrul statului,
ct i n afar. Societi subversive acioneaz cu ndrzneal.
Rtcirea aceasta a cuprins, din nenorocire, oameni din cele mai
diverse pturi sociale. Nu te mai poi ncrede nici n membrii propriei
tale familii.
Robert nelese aluzia cardinalului. Trdarea nepotului care
trecuse n tabra vrjmailor Sfntului Scaun l duruse evident
foarte tare.
Cardinalul vorbi despre politica neleapt, de concordie,
propovduit de Suveranul Pontif. Din nefericire, continu el,
dumanii Bisericii nu dezarmau. Fa de acetia se impunea o
atitudine ferm, sever. Forele ordinei aveau nevoie de arme pentru
a face fa evenimentelor. Evident, pare ciudat ca un nalt slujitor al
Bisericii s vorbeasc despre necesitatea unor represiuni. Puterea
spiritual i puterea temporar sunt ns, indispensabil legate, cnd
se afl n joc nsi existena Bisericii i a statului
Robert prsi Palazzo del Quirinale convins de iminena unei
ciocniri violente ntre aprtorii vechii ornduiri i militanii ideilor
noi. La Milano, Modena i Roma obinuse rezultate satisfctoare,
fr mult osteneal. Se temea c la Napoli va avea mai mult de
lucru. Rotschildzii i instalaser acolo un cap de pod. Lupta va fi
strns.
Rmase la Roma cteva zile. n acea vreme, Oraul Etern devenise
locul de ntlnire ai unei lumi cosmopolite, care i justifica existena,
trecnd din petrecere n petrecere. Robert prefer s-i nfrumuseeze
ederea la Roma, vizitnd mpreun cu Sandra monumente, grdini,
ruine, care minunaser i aveau s minuneze generaii peste
generaii. Villa Medicis, cele o sut de fntni din grdina Tivoli,
statuia lui Apollo din Belvedere, panorama celor Dousprezece
Cupole, Fntna de la Trevi, Capela Sixtin, Arcul de Triumf al lui
Constantin cel Mare, grdinile Vaticanului, ruinele termelor lui
Caracalla smulser Sandrei strigte de admiraie. Aceste peregrinri
crear un climat nou, de nelegere i ngduin ntre cei doi soi. n
faa mreelor monumente, divergenele se estompau, reducndu-se
la realele i mruntele lor proporii
La captul celor cinci zile pe care Robert i le rezervase pentru
vizitarea Romei, convoiul de trsuri se puse iari n micare, cu
destinaia Napoli

319

Capitolul VII
Napoli n 1820
Totul rde rd i florile, i soarele, i oamenii, i cerul, i
marea
Ora fastuos i sordid Un cltor, Merville, l definea lapidar: un
paradis populat cu diavoli cu diavoli simpatici
Edificii cu profuziune de ornamente Strzi strmte, murdare, n
care soarele nu ptrunde niciodat
Biserici mbrcate n marmur, stucaturi i mozaicuri
La construcia impuntorului Castello Nuovo, reedina regilor din
dinastiile de Anjou i Aragon, au contribuit cu bani i trfele. Un
bastion delle puttane le pstreaz amintirea
Palazzo Reale, Castel del Carmine, Arcul de Triumf al lui Alfonso
de Aragon, Castello dellOvo i nal spre cer siluetele sobre,
severe
Pe Calea Toledo, cea mai lung i mai frumoas din Europa,
piciorul se cufund pn la glezn n praf sau n noroi, dup vreme
Pe coridoarele lui Castel Capuano, lcaul Justiiei napolitane, se
mbulzesc zbiri, mpricinai, negustori ambulani, pungai, martori
mrturia fals este o meserie prosper notari, prostituate
Piazza di Mercato inima cartierului popular. Acolo se aprinde
focul rscoalelor, care cuprind apoi ntreg oraul
n Porto Piccolo i Molo Angioino, catargele cu pnze nfurate
aintesc ca nite sulie vzduhul
Lumea se agit, spre a-i omor plictiseala
Napolitanii nu cunosc moderaia. Cnt, gesticuleaz, fac
scandal Sunt cnd veseli, cnd melancolici Grosolani i
sentimentali Geloi, ignorani, duioi, lenei, roi de plictis, vicleni,
serviabili
Clerici grai, mbuibai, glorific srcia, ascetismul cretin.
Cmrile lor sunt ns burduite cu aur. Belugul i mpinge la rele
Chiolhanuri, jocuri de noroc, butur, femei
Bisericile sunt locuri de refugiu Tlharii aprai, imunizai de
exterioritatea divin, benchetuiesc la picioarele altarului.
Nobilime mult Un recensmnt din secolul al XVIII-lea constat
existena a 119 prini, 156 duci, 173 marchizi, 42 coni, 445 baroni.
Toi cu patalamale Nobilii de contraband sunt de zece ori mai
numeroi Titlurile nobiliare se pun la mezat. Un mcelar poate
320

deveni peste noapte duce. E veramente duca, ma non cavaliere i


vechii nobili de snge nobilit di privelegia, i bdranii nnobilai
nobilit generosa, sunt nfrii de o comun ignoran
Aristocraii prefer isprvile amoroase, de budoar, isprvilor vitejeti
pe cmpul de lupt Basta con la guerra, viva il amore.
Burghezia este venal arendai de impozite, negutori,
antreprenori de lucrri publice, medici, oameni de legi Un avocat
sau un notar la o sut cincizeci de locuitori Doctoratul n medicin
se cumpr aa cum ai cumpra o plrie
Armate de servitori prost pltii, obraznici, clevetitori.
Vagabonzii se numesc bancheri, fiindc dorm pe bnci, n
grdinile publice. Plebeilor li se mai spune i lazzaroni
Vezuviul fumeg din imensa lui pip i se uit cu mil la muritorii
de rnd care foiesc la picioarele lui. Uneori l apuc furiile. Dar i
trece repede
Deasupra oraului, a pitorescului furnicar uman, plutete
permanent prezent umbra absolutismului regal
1820 la Napoli
La 20 iunie Robert sosi la Napoli. Ducele di Ascoli, un nalt
demnitar al Curii, i oferi gzduire n palatul su. Robert ar fi
preferat s stea la un han spre a nu-i crea obligaii. Sandra, dornic
de un confort pe care nu-l putea gsi la han, l rug s accepte
invitaia ducelui. Foarte curnd avea s regrete aceast alegere.
Palazzo Ascoli era un edificiu imens, cu nfiare sever, de
nchisoare, cu camere uriae, sumar mobilate, strbtute de un
permanent curent de aer. n aceeai sear particip la un dineu oferit
de amfitrion n cinstea lui i a Sandrei. Robert, rafinat gastronom,
aprecie exotismul buctriei napolitane. Stridii, macaroni la
Pommarola, caracati fiart nbuit, prjituri i vin alctuiau
meniul. Robert, deprins cu zecile de feluri servite la dineurile de gal
din Frana i din Anglia, rmase oarecum nedumerit de aceast
sobrietate. Nu se formaliz, fiindc, se gndi c un astfel de regim
alimentar avea toate ansele s-i mai scad din greutate. De la o
vreme resimea tot mai neplcut obezitatea. Avea sufocri, palpitaii,
l dobora oboseala.
n dimineaa urmtoare avu prima convorbire cu preedintele
consiliului, marchizul Circello i cu ministrul de finane Medici.
Conveni s acorde statului un mprumut de zece milioane de ducai,
cu o dobnd de 16%. Acesta era al doilea mprumut pe care
321

guvernul napolitan l ncheia cu strintatea. Cu o lun nainte,


obinuse din Frana un mprumut de dou milioane de ducai cu
dobnd de 18%. Robert acorda condiii mai blnde, spre a le ctiga
ncrederea. Se mai stabili nfiinarea de bnci ale Casei Sunderland la
Napoli i la Palermo. Ministrul de finane solicit urgentarea
perfectrii mprumutului, deoarece avea de pltit soldele restante ale
militarilor. Statul oferea n schimb garanii i privilegii comerciale. n
zilele urmtoare particip la o serie de discuii n legtur cu o
important comand de armament, n prezena generalului Nugent,
comandantul en chef al forelor armate. Tratativele naintau
mulumitor. Robert lans ideea nfiinrii unui antier naval n Italia
Meridional. Minitrii Majestii Sale se artar interesai de acest
proiect. Zelul lor era nviorat de cadouri scumpe.
Robert aciona potrivit discuiilor purtate la Paris cu Gerald.
Fratele su dorea s-i nfig adnc i rapid autoritatea n Italia, spre
deosebire de Robert, partizanul unei expansiuni lente i n orice caz
pe un plan mai puin vast.
Paralel cu tratativele oficiale i oficioase, Robert i Sandra erau
poftii la diverse ricevimenti oferite de personalitile regimului.
Reuniunile acestea prezentau o ciudenie. Sutelor de invitai nu li se
ofereau dect biscuii i buturi rcoritoare. Lui Robert i prea
oarecum ridicol pompa cu care lachei solemni, n livrele aurite,
circulau printre oaspei purtnd tvi de argint pe care tronau nite
prjiturele prpdite, alturi de invariabila citronad servit n
pahare de o finee remarcabil. Contrastul dintre somptuozitatea
cadrului i meschinria trataiei era izbitoare.
n timpul zilei, Sandra se plimba prin ora i prin mprejurimi,
nsoit de ducesa de Picoletti, care-i servea drept ghid. Robert nu-i
gsea timp s viziteze magazinele de antichiti, care l pasionau pe
tatl su. Se ntreb, adeseori, cum de reuea omul acela prodigios
s-i calculeze n aa fel programul zilnic, nct s scotoceasc
prvliile i podurile caselor vechi n cutarea de tablouri, de obiecte
de art, de mobile autentice ntr-o vreme, cnta i el la clavecin i
la vioar. Tempi passati. Acum nu mai era n stare nici s-i asculte pe
alii cntnd. Un neastmpr bizar l fcea s se frmnte fr rost.
Nici conversaia i nici jocul de cri nu-l mai distrau. Viaa ncepuse
s-i par goal, lipsit de sens. Goana dup putere, care-l amuzase o
vreme, nu-l mai mboldea. Avea senzaia c e trt de un curent
irezistibil. Crizele de apsare sufleteasc, de agitaie reveneau cu o
frecven crescnd. Mai ales noaptea. Le atribuia oboselii, tensiunii
322

nervoase i acum de curnd caniculei abtute asupra oraului.


Dormea gol, cu toate geamurile deschise. Era nsetat de o adiere, care
s-i potoleasc fierbinelile. Uneori, n toiul discuiilor de afaceri,
pierdea irul argumentaiei, l cuprindea atunci o panic nebun.
Mintea i se nvluia ntr-un fel de brum; bjbia cutnd un
inexistent punct de sprijin. Invocnd cldura, ntrerupea discuia,
amnnd continuarea pe a doua zi.
Audiena pe care regele Fernando I i-o fix la palatul regal n ziua
de 25 iunie, l gsi ntr-o stare sufleteasc deosebit de rea. Nu se
putea eschiva. Nici nu avea interesul s-o fac. Trndu-i corpul
diform, se urc n landoul care avea s-l duc la palat. Era nsoit de
ducele di Ascoli, care urma s asiste la audien.
Regele, spuneau detractorii, era un nas cu om. i aveau dreptate.
Apendicele-i nazal era att de voluminos, nct eclipsa restul
augustei sale persoane. Comunicativ, de o simplitate forat, i
nchipuia c datorit familiaritii artate fa de supuii si i
sporea popularitatea. n realitate era detestat de toat lumea. Izgonit
de Napoleon de pe tronul Neapolului, se refugiase n Sicilia sub
protecia tunurilor britanice. Dup Congresul de la Viena se
napoiase n capitala regatului su escortat de tunurile austriece.
Comandantul armatei lui era generalul Nugent, un austriac, iar
primul su sfetnic prinul Iablonovsky ambasadorul Austriei.
Domnia lui Fernando I se ilustrase printr-o tiranie feroce, generatoare
de rebeliuni explozive, tot att de repede nbuite n snge.
Conspiraiile organizate i demascate de ageni provocatori erau
urmate de procese sumare i de execuii fr numr. Regele era
ptruns pn n mduva oaselor de concepia divinitii drepturilor
sale. Intimilor le declara cu candoare: Minunat lucru! Am o soie
care m las s fac tot ce vreau i un ministru care nu m las s fac
nimic. Acest model de femeie era o fost amant, pe nume Lucia
Migliaco, fiic a lui Vincenzo, duce de Floridia. Se cstorise cu ea
dup moartea primei sale soii, regina Maria-Carolina. MariaCarolina se socotise o demn urma a reginei Elisabeta I a Angliei,
fiindc, asemenea faimoasei sale naintae, i ucidea amanii care
aveau nenorocirea s nu-i mai plac. Le nscena procese de nalt
trdare i dup o instrucie sumar i expedia pe eafod. MariaCarolina avusese o singur prieten. Pe Lady Hamilton, o trf pe
care ambasadorul Angliei pe lng Curtea Neapolului o ridicase la
rangul de soie. Lady Hamilton se grbise s rsplteasc
generozitatea ambasadorului devenind amanta amiralului Nelson.
323

ntrevederea dintre rege i Robert Sunderland se desfur ntr-un


climat prietenesc. Fernando avea nevoie de credite, iar reprezentantul
Casei Sunderland avea bani de plasat. Tranzacia fgduia s se
ncheie n condiii favorabile ambilor parteneri. Ce importan avea
faptul c dobnzile erau exorbitante? Populaia regatului urma s
plteasc pn la ultimul ducat datoriile iubitului su suveran.
La audien asist n afar de ducele di Ascoli i motenitorul
tronului, Francesco duce de Calabria. Regele nmn lui Robert
nsemnele Marelui Cordon al Ordinului celor Dou Sicilii.
n ziua urmtoare, oaspetele particip plimbat de o trsuric la
o vntoare regal pe domeniile de la Portici. Recepiile i ceremoniile
culminar cu un spectacol de oper la care Robert i Sandra asistar
din loja regal.
n primul antract, regele nsoit de regin, de invitai i de nali
demnitari ai Curii, iei n foaier, unde i atepta un bufet cu prjituri
i rcoritoare. Cnd se napoiar n loj, Robert observ c pe chipul
regelui se aternu o paloare de moarte. Urmrindu-i privirea aintit
asupra unei msue, remarc aezat la vedere o foaie scris cu
litere mari, stngace:
Italia regenerata
Vincere o morire.
Dedesubt era desenat un craniu, grosolan conturat, sprijinit pe
dou oase ncruciate.
Cu un deget tremurat regele art hrtia.
Iat, Ascoli, ct de departe au ajuns cu ndrzneala. Cheam pe
ministrul poliiei. S fac cercetri. Vreau s tiu cum de a ajuns aici
manifestul acesta murdar.
Nasul i se fcuse i mai vnt.
Ducele de Calabria se uita consternat cnd la hrtie, cnd la tatl
su. Un sunet de clopot anun ridicarea cortinei.
Nu-mi mai arde de teatru, zise regele, rsucindu-se pe clcie i
ndreptndu-se spre u
2 iulie 1820
n dimineaa aceea Robert se trezi din somn mai devreme ca de
obicei. Transpirase att de abundent, nct umezise pernele,
cearaful i salteaua, Avusese un vis ngrozitor. Un tribunal alctuit
din judectori cu mti albe, finoase, i robe roii, peticite, l
condamnase la moarte. l trser la execuie. l urcaser pe rug. O
femeie despletit aprinsese vreascurile de la picioarele lui. O flacr
324

se ridicase erpuitoare spre cer, n zbieretele unei mulimi pestrie de


ceretori i de vagabonzi, sluii de rni deschise. Robert simise
arsura flcrii. Urlase rguit, cutremurat de o mare spaim. n
aceeai clip se trezise. Cearafurile umede erau fierbini, ca ntr-o
baie de aburi. Pe fereastra deschis nvlea n cas zvon ndeprtat
de glasuri, care cretea n intensitate Se auzeau strigte: Viva il
re! O mpuctur, apoi nc una uierar ca nite lovituri de bici.
Robert cobor din pat, mbrc un halat, i sun din clopoelul de
pe noptier. Valetul su apru dup o oarecare ntrziere.
Ce e zarva asta? Baia e gata?
Gata, Sir.
Cteva mpucturi se contopir ntr-o salv dezordonat.
Pe strad e mare agitaie, Sir, explic servitorul. nlimea Sa
ducele di Ascoli a prsit palatul acum o jumtate de or.
Robert i terminase baia i trecea la brbierit, cnd Sandra intr
agitat. Purta un peignoir strveziu de mtase peste cmaa de
noapte de dantel. Robert constat c soia sa avea nc mult farmec.
Sandra i explic speriat c venea tocmai de la ducesa di Ascoli.
Se pare c garnizoana din Nola s-a rsculat. Garnizoana din
Avellino s-ar fi alturat rebelilor.
Robert i trimise secretarii dup informaii.
Alt pronunciamento, bombni el furios.
Cu dou zile nainte, predase ministrului de finane cinci milioane
de ducai, prima tran a mprumutului contractat de Statul
Napolitan. A doua tran de apte milioane era pe drum. Dezordinile
i creau complicaii.
Se scurse o or dou trei
Pe strad agitaia cretea. mpucturile se repetau sporadic,
undeva, departe.
Robert se pregtea s plece la Ministerul de finane, spre a obine
informaii, cnd unul din servitorii ducelui di Ascoli sosi cu un mesaj
din partea acestuia. Ascoli l ncunotina c izbucniser tulburri la
Avellino i la Nola, dar c guvernul era stpn pe situaie. Generalul
Nugent convocase pe generalul Carascosa i i ncredinase depline
puteri spre a nbui rscoala.
Nemulumit de aceste vagi informaii, Robert plec la minister.
Niciunul din cei doi secretari ai si nu se napoiaser nc.
Spectacolul strzii era impresionant. Lumea striga, gesticula, se
aduna n grupuri. Patrule de cavaleriti strbteau mulimea care
tlzuia amenintoare. La minister i se spuse c Excelena Sa
325

plecase la Preedinia Consiliului.


La Preedinie! ordon el vizitiului.
Dar nu-i fu posibil s ajung pn acolo. Cordoane de trupe
mpiedicau accesul spre Preedinie i spre palatul regal. Robert se
napoie la Palazzo Ascoli. Eric Curtis sosise ntre timp cu informaii
proaspete. Generalul Guglielmo Pepe, n fruntea unui regiment de
cavalerie, a ctorva companii de infanterie i a unui mare numr de
ofieri din diverse uniti prsise capitala, spre a se altura
rsculailor. Situaia se complica.
Spre sear sosi la Palazzo Ascoli un adjutant al generalului
Nugent, care-l pofti pe Robert la palatul regal. Robert accept s se
foloseasc de trsura adjutantului. Traseul care n mod normal ar fi
necesitat cincisprezece sau maximum douzeci de minute, fu parcurs
dup dou ore de opinteli prin mulimea care inunda strzile.
La palat, consiliul de minitri se afla n edin nc de la ora
prnzului. Adjutani, curieri, lachei, curteni alergau aferai ncoace i
ncolo. Un secretar distribui naltelor personaje o ediie special a
gazetei oficiale care denuna rebeliunea generalului Pepe. Fugarii vor
fi n curnd capturai, fgduia comunicatul oficial.
Aproape de miezul nopii, Robert fu invitat ntr-un salon n care se
aflau mai muli generali i ofieri superiori. Generalul Nugent discuta
aprins cu un alt general acoperit cu decoraii. La apariia lui Robert,
obrazul su tras pru s se lumineze.
Monsieur le Comte, putei urgenta livrarea armamentului
comandat? ntreb el ex abrupto.
Voi face tot posibilul, replic Robert. Dei m tem c
Facei imposibilul ca materialul de rzboi s ne parvin n cel
mai scurt timp. V pun curieri la dispoziie
Apelul acesta demonstra gravitatea situaiei. n vreme ce Robert
redacta un mesaj ctre agentul su de la Nantes, se deschise o u
lsnd s se vad o mas lung, n jurul creia demnitari n costume
de ceremonie discutau cu aprindere. Lui Robert i venea s rd de
superficialitatea acestor oameni care n momente att de critice nu
uitau s-i arboreze uniformele de gal i decoraiile, potrivit
protocolului Curii.
Ducele di Ascoli intr grbit. Salut pe Robert i se ntoarse spre
generalul Nugent.
Acum cteva clipe am fost informat c i garnizoana din Salerno
a trecut de partea rebelilor. Majestatea Sa e consternat.
Nugent ridic din umeri.
326

i n Calabria au fost semnalate defeciuni. Superioritatea


noastr rmne totui zdrobitoare. Am ordonat generalului
Nunziante s ia msuri grabnice.
Din anticamer se auzi zgomot de ui trntite, glasuri ciorovinduse, ropot de pai
Un aghiotant intr grbit. Izbi clciele n faa ducelui di Ascoli.
O delegaie cere s vorbeasc Majestii Sale. Pretinde c ar
reprezenta poporul i micarea carbonar.
Arestai-i! zbier Nugent.
Aghiotantul vru s plece spre a executa ordinul, dar ducele l opri.
S nu ne pripim generale, se adres Ascoli lui Nugent. S
ctigm timp. N-avem interesul s ntrtm populaia capitalei. Voi
sta personal de vorb cu delegaia.
Robert urmrea interesat scena.
Civa brbai mbrcai sobru intrar n urma aghiotantului. n
fruntea lor se afla nsui ducele de Piccoletti, ginerele lui Ascoli.
Membrii delegaiei aruncar asupra militarilor priviri pline de sfidare.
Ascoli rmsese ncremenit. Surpriza i tiase glasul. Dac ar fi putut
vorbi, ar fi rostit, probabil ca i Caesar: Tu, quoque Brutus!
Monsignor, i se adres Piccoletti, ntreg regatul s-a rsculat. n
numele carbonarilor v prevenim c toate ventele au fost mobilizate.
Dorim s cunoatem inteniile regelui, nainte de a trece la fapte.
Cerem o Constituie. Pretindem acest lucru. Care este rspunsul
Majestii Sale?
Dezmeticindu-se, Ascoli blbi:
Voi expune doleanele dumneavoastr Majestii Sale.
Iei. Asupra ncperii se ls o tcere grea. Carbonarii i parte din
ofieri se nfruntau din priviri. Robert remarc ns c un numr
respectabil de militari se fereau s-i manifeste ostilitatea fa de
delegai.
Ascoli reveni peste cteva minute.
Majestatea Sa va lua n consideraie cererea dumneavoastr.
Minitrii si vor ntocmi un proiect de Constituie
Un membru al delegaiei smulse ceasul din jiletca ducelui di
Ascoli, i i arunc privirea asupra cadranului.
Dac pn la ora ase de diminea nu vei publica, proiectul
Constituiei, vei suferi consecinele.
i napoie dispreuitor ceasul.
Generalul Nugent se nverzise. Ascoli se fcuse alb ca o coal de
hrtie. Delegaia prsi ncperea. Din pragul slii consiliului se auzi
327

glasul sacadat i cavernos al ministrului poliiei.


I-a mpuca pe toi
Ascoli l privi furios.
Du-te dup ei i aresteaz-i! Dac poi i dac ndrzneti!
Pentru Robert, care privea frmntrile acestea din afar, situaia
nu era lipsit de umor. Dac se prbuea regimul lui Ascoli, venea la
putere Piccoletti. Socrul se afla de o parte a barierei, ginerele de
cealalt parte. Robert ntreinea relaii bune cu amndoi. Rezultatul
acestei ncercri nu avea s afecteze prea mult Casa Sunderland
La palat, persoanele din anturajul regelui vdeau o ngrijorare
crescnd. Vetile sosite din ar erau alarmante. Colonelul Concily
proclamase intrarea n vigoare a unei Constituii copiate dup
constituia spaniol. Autoritile civile i clerul fuseser invitate s
depun jurmntul de credin noului regim. Generalul Carascosa,
nsrcinat de Nugent cu zdrobirea rscoalei trupelor, se aliniase
rebelilor ca i generalul Pepe. La Napoli, dup expirarea termenului
ultimativ fixat de Piccoletti, populaia ridicase baricade.
nfricoat de mersul evenimentelor, regele se ncuiase n
apartamentul lui, pretextnd o indispoziie subit. mpreun cu
confesorul su, un abate coliliu, viclean ca un dihor, ridica rugi
fierbini ctre Atotputernicul, invocndu-i protecia. n pauze cuta
nfrigurat soluii care s duc la nfrngerea rebelilor i la
consolidarea tronului.
nainte de a se claustra, avusese grij s predea interimatul puterii
i titlul de vicar general al regatului fiului su, duce de Calabria.
Aplica politica struului, ncercnd s evite o confruntare direct cu
rscoala.
Francesco de Calabria era ceva mai realist dect tatl su.
nelesese c o prelungire a rezistenei nu mai era posibil. Lipsit de
sprijinul armatei, dinastia risca s fie mturat de pe tronul
Neapolului. ncerc o soluie de compromis. Relu tratativele cu
carbonarii. Se declar gata s ntruneasc o comisie care s
redacteze noua Constituie. Carbonarii i respinser propunerea
menit s eternizeze criza. Pretinser adoptarea imediat a
Constituiei spaniole. n caz contrar, palatul avea s fie luat cu asalt.
Ducele de Calabria nu se ncumeta s hotrasc singur n aceast
problem. Urmat de minitrii nspimntai, btu la ua suveranului.
Confesorul refuz s-l primeasc sub motiv c regele era pe moarte.
Motenitorul tronului cunotea ns tertipurile. Strui s intre. n
cele din urm, regele accept s primeasc o delegaie restrns a
328

guvernului n frunte cu ducele de Calabria. Cu glas sfrit, declar c


e gata s fac orice sacrificii pentru binele regatului i al poporului
napolitan. Accept Constituia propus de revoluionari, dar cu unele
amendamente, care s permit monarhiei a juca un rol mai activ n
conducerea statului. Rspunsul exasper pe rebeli. Populaia
narmat ocup principalele cldiri publice i bloc arterele de
circulaie.
Ducele de Calabria lu o hotrre eroic. Trecnd peste voina
tatlui su, convoc un Consiliu de Coroan, menit s aprobe
Constituia spaniol. Minitrii n funciune care se mai aflau n
capital, toi fotii nali demnitari inclusiv cei care serviser sub
Murat i sub Joseph Bonaparte nalii clerici, generalii activi i de
rezerv primir ordin s se prezinte la palat. Printre personalitile
invitate se aflau i civa btrni sclerotici, aproape centenari, care
priveau idiotizai mulimea masat n jurul Reedinei regale.
edina se deschise ntr-o atmosfer grea. Nimeni nu ndrznea s
adopte o atitudine ferm. Simpatizanii revoluiei se temeau de o
curs. n cele din urm, generalul Coletta lu taurul de coarne,
declarnd c adoptarea imediat a unei constituii era de o necesitate
vital i c orice ntrziere risca s fie fatal statului i monarhiei.
Luai drept model Constituia spaniol, ncheie el. Toat lumea
o cere, dei n-a crede c nelege prea bine despre ce a vorba.
n noaptea de 6 spre 7 iulie, decretul care promulga Constituia fu
afiat pe zidurile oraului. Semntura vicarului regal n josul
documentului nu mulumi pe revoluionari, care cunoteau vicleniile
regelui. Populaia aat de carbonari intr iari n fierbere. Speriat
de recrudescena manifestaiilor ostile, regele semn personal
decretul. La 9 iulie, generalul Pepe intr n capital n fruntea
trupelor constituionaliste, care defilar prin faa carboneriei.
Ducele di Ascoli opti trist lui Robert, care se afla de fa, c i
Ludovic al XVI-lea acceptase s arboreze tricolorul revoluionar, dar
c aceast concesie nu-l scpase de eafod.
Ovaiile mulimii fceau s se zguduie vzduhul. Seara avur loc
retrageri cu tore i jocuri de artificii. Revoluia se ncheia fr
vrsare de snge. Un articol publicat n ziarul carbonar LAmico della
Constituzione semnala c, n cursul celor cinci zile de frmntri,
viaa, bunurile i drepturile cetenilor fuseser respectate cu
strnicie. Autoritile publice i continuaser activitatea, fondurile
statului erau neatinse, partizanii vechiului regim nu suferiser
molestri.
329

Vindecat n sfrit de boala lui de circumstan, regele depuse


jurmntul pe Constituie, n prezena demnitarilor Curii i a noului
guvern, n cadrul unei ceremonii n capela palatului regal. ncheie cu
urmtoarea fraz solemn: Dumnezeule atotputernic, care citeti n
suflete i tii ce are s se ntmple de acum n vecii vecilor, s reveri
asupra mea urgia cerului, dac am rostit acest jurmnt n deert,
sau dac am de gnd s-l ncalc. Ultimele lui cuvinte fur acoperite
de urale.
Generalul Pepe ncoron victoria carbonarilor, distribuind n
numele regelui dou sute de brevete de ofieri i apte mii decoraii
celor mai zeloi membri ai ventelor.
De la Paris, Gerald urmrea cu atenie desfurarea evenimentelor
din Sicilia. Rscoala i dovedise temeinicia afirmaiilor bancherului
Klaus asupra importanei i combativitii societilor subversive
italieneti. Lafont i furniza cu regularitate copii ale corespondenei
purtate de Metternich cu ambasadorii si din principalele capitale
europene. i strnir ndeosebi interesul instruciunile lui Metternich
ctre Menz, nsrcinatul de afaceri al Austriei la Napoli. Ambasadorul
obinuse n iunie un concediu, care avea s se prelungeasc sine die.
Experiena dumneavoastr dovedit n attea rnduri m
dispenseaz cred a v recomanda s nu v ndeprtai de la rolul
unui simplu observator, dect n temeiul unor instruciuni exprese i
foarte precise. Observai, notai i raportai-mi orice informaie
asupra Curii napolitane, demnitarilor politici i militari, populaiei n
sfrit asupra tuturor elementelor care ne-ar putea folosi. Ardei orice
coresponden de seam existent n arhivele ambasadei. Nu
exprimai niciun fel de opinie pn nu primii ordinele noastre
precise. Lsai s se cread c nu ai mai primit instruciuni i nici
nouti de la Curtea Imperial.
n alt mesaj, Metternich ordona lui Menz s pun cifrul secret al
ambasadei la dispoziia fostului ef al guvernului napolitan, pentru
ca acesta s poat ntreine o coresponden direct cu Viena. Menz
va mai avea grij s asigure n cel mai strict secret schimbul de
coresponden cifrat dintre regele Celor Dou Sicilii i cancelariatul
Austriei. Se recomanda n mod expres ca aceast coresponden s
nu cad n mna actualilor guvernani constituionali sau a
carbonarilor.
Gerald fcu mare haz de aceste instruciuni.
Jurmintele regelui Fernando rmn deci nite simple formule
330

lipsite de coninut. S te mai ncrezi n cuvntul suveranilor!


Admiraia lui pentru Lafont cretea n proporie geometric. i puse
la dispoziie fonduri nelimitate. Lafont nu abuza. La fiecare sfrit de
lun prezenta deconturi bine justificate, pe care Gerald le aproba fr
discuie.
Buletinul de informaie vienez semnal n cursul lunii august
dispariia foarte comentat n cercurile diplomatice a unuia din
secretarii lui Metternich.
Secretarul acesta juca pe dou fronturi, explic Lafont. Era
agentul meu, dar furniza n acelai timp informaii carbonarilor din
Lombardia. l chema Kuntz.
Am pierdut deci o surs important de informaii, zise Gerald.
Da i nu, replic Lafont. ncepuse s se uzeze. A trebuit s-l
sacrific.
Gerald l privi ntrebtor.
S-l sacrifici?
Este normal s-i elimini pe agenii care-i pierd utilitatea n
ultima vreme am avut impresia c asupra lui ncep s planeze
bnuieli. Demascarea sa nu mai putea ntrzia. Atunci am anticipato prin alt agent al meu care i-a ctigat, astfel, ncrederea efilor
i Kuntz? Nu te-ai temut c la anchet are s vorbeasc?
Nu. Eram sigur c nu va ajunge la anchet. I-am furnizat
stricnin. A nghiit-o nainte de a fi arestat. tia ce-l atepta dac
ncpea pe mna poliiei secrete.
i noul agent?
E tot un secretar al lui Metternich. l cheam Biederbieck.
Cum l-ai recrutat?
Am aflat c frecventeaz un anumit cerc Relaii, hm,
inavuabile Dezvluirea lor l-ar fi compromis.
i?
A acceptat s lucreze pentru mine.
Eti sigur c n-are s te trdeze?
Sunt sigur. Are nevoie de bani. De muli bani. i eu i furnizez.
Ne cost mai mult dect Kuntz?
Diferena e neglijabil. n orice caz, ne cost mai puin dect l
cost Gentz pe Salomon Rotschild.
Gerald era uluit de ndrzneala lui Lafont. Procurarea de
documente politice secrete intra sub incidena legilor penale. Lordul
Castlereagh nu ameninase n deert cnd, menionase crima de
spionaj i de nalt trdare. Lafont trebuia s lucreze cu o abilitate
331

extraordinar spre a nu fi descoperit i a nu-i compromite n acelai


timp patronul. Dac Lafont ar fi intrat n slujba statului, s-ar fi
ridicat pe cele mai nalte trepte poliieneti. Preferase Casa
Sunderland, care-i oferea orizonturi mai vaste i recompense
materiale superioare.
Gerald ar fi plecat n Italia, dac nu l-ar fi reinut la Paris treburi
importante. Bugetul Franei pe 1820 se ridica la 877 milioane franci.
Prevederile cheltuielilor pe acelai an erau de 875 milioane. Votat
dup furioase dezbateri de ctre un parlament cuprins de o isterie
colectiv, bugetul reflecta marasmul politic al Franei. Micrile
populare, rscoalele, conspiraiile militare furnizau aproape zilnic un
bogat bagaj de tiri ziarelor i colportorilor. Revoluia din Spania i
din Regatul Celor Dou Sicilii sporiser nencrederea publicului
nfricoat de perspectivele unui nou rzboi. Rentele de Stat sczur
cu zece franci n patru zile. Aceast stare de nervozitate se repercuta
i asupra afacerilor Casei Sunderland, care acordase mprumuturi pe
termen lung statelor europene i guvernelor ce se succedau cu
rapiditate n America Central i de Sud. Charles Sunderland
investise imense capitaluri n Mexico i n Viceregatele Perului,
Grenadei i Caracasului. Zeci de milioane de dolari nu numai c nu
fructificau, dar preau s fie definitiv pierdute. n aceste condiii,
Gerald ar fi fost ispitit s plece n America spre a face oarecare ordine
n treburile de acolo. Nu se ndura s prseasc Europa, fiindc aici
haosul era i mai mare. Sub aparenta disciplin de fier impus
Europei de Sfnta Alian, fierbea un cazan gigantic care amenina s
sar n aer dintr-o clip ntr-alta.
n previziunea izbucnirii unui ir de rscoale pe care evenimentele
i propriile lui mainaiuni le pregteau cu tenacitate, Gerald luase
msuri n vederea triplrii produciei fabricilor de armament, ceea ce
implica nlocuirea utilajelor nvechite cu utilaje perfecionate,
construcii noi, i mai ales sporirea achiziionrii materiilor prime.
Dac n Anglia i n Statele Unite, Casa Sunderland dispunea de
propriile sale zcminte de fier i de crbune, situaia era mai grea n
Frana. Gerald inteniona s construiasc o nou fabric n Lorraine
n apropierea unor zcminte de fier i de crbune, ceea ce l-ar fi
scutit de cheltuielile necesitate de transportul materiilor prime.
Dduse dispoziii lui Challais s trateze achiziionarea unor
zcminte metalifere n Lorraine. Challais ncercase s-i demonstreze
c investiiile acestea forate riscau s compromit echilibrul precar
al Casei Sunderland. Gerald nu inuse seama de observaiile lui.
332

Am ratat cumprarea uzinelor Creusot din cauza stupiditii lui


Henry, care a refuzat s-mi pun la dispoziie capitalul necesar. Nu
vreau s pierd i alte ocazii. Rzboaiele care vor veni trebuie s m
gseasc pregtit. Nu m voi ndeprta cu o iot de la aceast
politic.
Challais se nclinase. Era oare chip s se mpotriveasc?
La 15 iulie Robert se mbarc pe Golden Arrow, o nav rapid,
din flota comercial britanic, a Casei Sunderland. Pleca la Palermo
spre a deschide o banc menit s asigure legturi comerciale cu
Sud-Estul Europei i cu Orientul Apropiat. Dup douzeci i patru de
ore de drum pe o mare albastr, odihnitor de calm, Palermo apru
la orizont. Pe fundalul unui cer mpurpurat de vpile muribunde ale
nserrii, se profila spre dreapta silueta violet, majestuoas, a
muntelui Pellegrino. Spre stnga se ridicau pantele stncoase,
dezgolite, ale muntelui Catalfano. ntre cei doi titani se deschidea
perspectiva adnc, magnific, a nlimilor albastre care alctuiesc
mult cntata Conca dOro. La poalele ei oraul i desfura iragul
de edificii albe, ntrerupt din loc n loc de verdele ntunecat al
piaetelor ncununate de palmieri zveli. Lumini vioaie, jucue,
prindeau s scapere ici, colo, asemenea unor licurici. Licuricii eseau
asupra oraului o dantel scnteietoare. n port, catargele drepte ca
lumnrile unui candelabru se oglindeau n mare.
Cnd Golden Arrow scobor ancora n vechiul port, noaptea i
ntindea vlurile asupra firii.
Dup tulburrile de la Napoli, atmosfera aceasta de pace l incint
pe Robert. Pe chei i atepta Don Vincenzo Alessi, primul secretar al
locotenentului general Diego Nasselli, nsoit de ofierul de ordonan
Valentino di Bagheria-Viterbo. Alessi era tipul funcionarului de
carier, ters, eficient, servil. Locotenentul di Bagheria cumula toate
nsuirile de care era lipsit primul secretar. Mndru, elegant,
contient de frumuseea lui viril, de expresia mngietoare a ochilor
si, de trsturile-i de o asprime cuceritoare, i etala cu ostentaie
avantajele fizice. Prul negru, ondulat, favoritele bogate, i ncadrau
obrazul msliniu, neted. Ofierul nfia tipul eroului romantic,
misterios, glorificat de romanele la mod. Avocatul Besini, eful
poliiei Ducatului de Modena, cu toate calitile lui de seductor,
disprea n prezena lui Bagheria. Lumina torelor purtate de lachei
n livrele cu nsemnele locotenentului general scotea i mai mult n
eviden personalitatea locotenentului. Sandra era cucerit. Definitiv
333

i iremediabil cucerit. Omul acesta ntuneca pe toi rivalii si. Era


brbatul ideal.
Iar! reflect Robert, n vreme ce citea n ochii Sandrei admiraia-i
nemrginit pentru tnrul ofier.
Dup prezentri, secretarul l ncunotin c locotenentul general
i pusese la dispoziie o gard militar comandat de locotenentul di
Bagheria, spre a-l feri de eventualele dezagremente.
De cteva zile oraul nostru triete momente de frmntare.
Separatitii sicilieni, ncurajai de succesul revoluiei de la Napoli, vor
s obin independena. Bineneles, nu vor reui, adug secretarul
cu emfaz. Excelena Sa locotenentul general vegheaz.
Vestea nu-l bucur pe Robert.
Alerg eu dup revoluii, sau alearg revoluiile dup mine?
exclam el indispus. Sandra, m ntreb dac n-ar fi mai nelept s
ne napoiem la Napoli. Vom reveni la Palermo dup ce se vor potoli
spiritele.
Sandra simi un fior n inim. Tocmai acum, cnd ntlnise pe
omul viselor ei, s plece? S-i dea cu piciorul? iretenia ei feminin i
furniz un argument abil.
S nu-i fie team pentru mine, dragul meu Robert. Nu-i neglija
treburile. M simt minunat n paradisul acesta. De altfel, n-a mai
putea suporta o nou cltorie pe mare. Am nevoie de odihn.
Robert ced n sil.
Bine. Cum vrei tu.
i cunotea nevasta. Sandra ar fi fost n stare s rmn la
Palermo, s-l lase a se ntoarce singur la Napoli.
Secretarul le spuse c pe tot timpul ederii lor n capitala Siciliei,
vor fi gzduii la Palazzo Montechiaro.
n seara aceasta, Excelena Sa locotenentul general v roag sl onorai cu prezena la dineul pe care vi-l ofer cu ocazia sosirii la
Palermo.
Robert accept invitaia. Era mulumit s nceap nentrziat
discuiile oficiale. Va avea grij s le scurteze, spre a se napoia ct
mai repede la Napoli.
Drumul pn la Palazzo Montechiaro le dovedi c peisajele idilice
pot ascunde, ca i merele viermnoase, surprize neplcute. Toat
populaia oraului prea s fi ieit pe strzi. ntr-o piaet, un ins
crat pe piedestalul unei statui ndemna la rscoal mulimea.
Oameni narmai cu flinte strvechi, cu sbii i pistoale umblau n
grupuri, vnturnd tore aprinse. Se auzeau cntece, urale, huiduieli,
334

zbierete. Trsura lui Robert i fcea anevoie loc prin mbulzeal.


Sandra nu avea ochi dect pentru locotenentul di Bagheria, care
clrea n dreptul portierei sale. Zece soldai clri, de sub comanda
lui, urmau trsura.
Robert cobor la Palazzo Montechiaro. Intendentul palatului i
ntmpin cu un mesaj din partea marchizului de Montechiaro, carei cerea scuze fiindc nu le putea face personal onorurile casei.
Treburi importante i solicitau prezena pe domeniile sale de la
Campobello. Va face tot posibilul s se napoieze n cel mai scurt timp
la Palermo. Pn atunci ura oaspeilor o edere ct mai plcut n
Sicilia.
Robert i Sandra i schimbar vemintele de cltorie cu altele de
sear, apoi plecar la reedina locotenentului general. Excelena Sa
Diego Nasselli i primi cu toat cinstea cuvenit unor personaje
recomandate de primul ministru. Cina se desfur ntr-o atmosfer
apstoare. Printre convivi se mai aflau cardinalul Gravina, ducele di
Trabia cu soia i principele di Palagonia, un btrn original, fost
guvernator al Noii Grenade. Locotenentul general se silea s-i
ntrein ct mai agreabil invitaii. Era muncit de gnduri. Din cnd
n cnd i ntrerupea fr s-i dea seama conversaia, spre a
trage cu urechea la rumoarea de pe strad.
Dup cin, amfitrionul i oaspeii trecur ntr-un salon Rocaille.
Comodele i clavecinul, pictate n maniera lui Guardi, ilustrau
interpretarea italian a stilului Louis XV. Ducesa di Trabia execut la
clavecin un menuet de Mozart. Aplauzele asistenei se mpletir cu
un ropot de mpucturi nu prea ndeprtate.
Cel puin s murim en beaut, rosti cu molcom umor principele
di Palagonia.
Dup concert, Nasselli i pofti invitaii n jurul meselor de joc.
Robert ctig la o partid de pichet 500 de ducai de la ducele di
Trabia.
Nu-i face snge ru, l tachina Palagonia pe duce. n curnd tot
n-ai s ai ce mai face cu banii. Caron n-o s-i cear dect un bnu
de argint, ca s te treac Styxul.
Amfitrionul arunc principelui o privire nu tocmai prietenoas.
Originalitatea acestui personaj, plcut n alte mprejurri, devenea
odioas n condiiile actuale. La miezul nopii petrecerea se sparse.
nainte de plecare, principele Palagonia invit pe toi cei de fa la un
dineu pe care avea s-l ofere n seara urmtoare la vila sa din
apropiere de Palermo. Extrem de serviabil conduse pe Robert i pe
335

Sandra pn la trsur.
Monsieur le Comte, Madame la Comtesse, v-a rmne
recunosctor dac mi-ai ngdui s v cluzesc prin Palermo. i
cunosc frumuseile i punctele de atracie mai bine ca oricare altul.
Robert i Sandra acceptar invitaia. Se napoiar la Palazzo
Montechiaro pe o rut ocolit, deoarece pe strzile centrale baricadele
ridicate n prip mpiedicau circulaia. n noaptea aceea schimburile
de mpucturi le risipir somnul. O patrul clare fu atacat de
rsculai chiar sub ferestrele dormitorului oaspeilor. Un soldat se
prvli strpuns de un glonte, ali doi czur prizonieri. Restul
scpar cu fuga.
Robert i Sandra renunar s mai doarm. Se mbrcar sumar i
trimiser pe un valet dup locotenentul Bagheria. Nu avur mult de
ateptat. Ofierul apru precedat de lumnrile aprinse purtate de
valet.
ngrijorat de agravarea manifestaiilor de strad, Robert i ceru
lmuriri. Locotenentul i explic n linii mari situaia. Sicilia urmrea
de mult vreme s obin independena. Dup Congresul de la Viena,
care aprobase napoierea Bourbonilor pe tronul uzurpat de Murat,
sicilienii propuseser ca regele Fernando s rmn rege al
Neapolului, iar fiul su mai mare, ducele de Calabria, s fie
nscunat rege al Siciliei independente. Bourbonii respinser
formula. Atta vreme ct trupele austriece inuser sub ocupaie
Italia meridional, sicilienii i rumegaser ciuda i neputina.
Retragerea austriecilor i succesul rscoalei carbonarilor le trezise
iari setea de independen. La 15 iulie mai precis, n ajunul
sosirii lui Robert n capitala Siciliei nobilii aflai n acel timp la
Palermo se ntruniser la principele di San Cataldo, spre a-i preciza
atitudinea fa de evenimentele napolitane. n acelai timp, populaia
sub ndemnul Mafiei arborase cocarda galben, culoarea
independenei siciliene, i declanase o serie de manifestri
antiguvernamentale. Locotenentul general nu reacionase cu
severitate, fiindc nu voia s foreze lucrurile. Partizanii Bourbonilor,
printre care marchizul de Montechiaro, preferaser s se ndeprteze
temporar de capital i s atepte pe domeniile lor limpezirea
situaiei. La ora actual temperatura politic cretea vertiginos. La
Messina, colonelul Gaetano Costa, veteran al armatei imperiale, i
comandant al regimentului Principessa, promulgase din proprie
iniiativ Constituia spaniol, oblignd autoritile s depun
jurmnt de credin. ncercarea unor carbonari napolitani de a
336

impune Constituia spaniol la Palermo cu prilejul srbtoririi


Sfintei Rosalia avusese un efect neateptat. Parte din populaie
nelesese c promulgarea Constituiei echivala cu o invitaie la
dezordine. Ieind din matc, se dedase la dezordini, jefuind prvliile
din centru i cteva palate. Burghezia, numeroi membri ai
aristocraiei, la care se adaug i acea populaie manevrat de Mafie,
adoptaser o poziie contrar carbonarilor. Locotenentul general
pstrase neutralitatea, n sperana c divizarea palermitanilor i va
consolida poziia. Imprevizibilul i vrse coada. Partizanii
carbonarilor care n fond nu urmreau dect prelungirea unei stri
tulburi schimbaser tabra, atacnd pe partizanii regelui.
Incidental atacau i pe unii bogtai din propria lor faciune. n acel
moment tulburrile ameninau s degenereze n anarhie.
i eu m-am vrt tocmai acum n vguna erpilor, reflect
Robert furios. Dac ar fi prsit capitala Siciliei, invocnd rscoala
palermitan, Gerald l-ar fi acuzat de laitate.
Robert nu nelegea teoriile lui Gerald care susinea c situaiile
tulburi sunt prielnice marilor afaceri. Dac ntr-o ar domnete
linitea, spunea Gerald, numai guvernul cumpr arme. Dac
domnete o stare de efervescen, cumpr arme i guvernul spre
a-i consolid armata i revoluionarii spre a-i nzestra forele de
oc. Fluctuaiile financiare i economice determinate de nesigurana
zilei de mine creeaz condiii optime pentru speculatori. Cele mai
formidabile mbogiri peste noapte le-a prilejuit marea revoluie din
Frana. Averi imense au trecut dintr-o mn ntr-alta. Speculanii i
speculatorii au realizat rapid beneficii uriae, imposibile n condiii
normale.
n dimineaa urmtoare, Don Vincenzo Alessi sosi la Palazzo
Montechiaro. Era nedormit, avea cearcne negre, iar corectitudinea
vestimentar din ajun lsase locul unei neglijene de ru augur
pentru un funcionar att de atent s fac impresie bun. Alessi
explic lui Robert c locotenentul general nu-l putea primi n
dimineaa aceea spre a discuta problemele legate de nfiinarea Bncii
Sunderland, aa cum fusese convenit. Tristele evenimente din
noaptea trecut, impuseser crearea unei Junte Provizorii
Guvernamentale alctuite din reprezentani ai nobilimii. Actualmente
junta se afla n edin s discute msurile care se impuneau a se
lua. Alessi plec tot att de posomort precum venise.
Restul zilei, Robert i Sandra i-l petrecur la Palazzo
Montechiaro, izolai de restul lumii. Ca s-i omoare timpul jucau
337

interminabile partide de pichet. Locotenentul di Bagheria le inea de


urt. Din cnd n cnd, cobora n mijlocul soldailor si, pe care-i
plasase n punctele strategice ale palatului. Hran i butur aveau
din belug. Cmrile i pivniele marchizului di Montechiaro le
stteau la dispoziie. mpucturile rpiau la intervale tot mai dese.
Dup amiaz se auzir bubuituri ndeprtate.
Tunurile fortului Castellamare, rspunse Bagheria la ntrebarea
mut a ochilor lui Robert.
Spre sear, Alessi apru iari. Purta cocarda galben. Obrazul i
era cenuiu, haina sfiat la umr, i plria cilindric gurit de
un glonte. ngrozit, se arunc la picioarele lui Robert.
V solicit protecia, excelen, rosti el sugrumat de emoie.
Robert l privi uluit.
Protecia? Nu am nicio putere, Don Vincenzo Nu tiu cum ia putea fi de folos
Dac vei fi ntrebat, s spunei c fac parte din suita
dumneavoastr, din personalul dumneavoastr de serviciu. V
implor Dac ai ti ce se ntmpl
Ce se ntmpl, Don Vincenzo?
Edificiile publice sunt devastate, prvliile de lux jefuite
Profitnd de tulburri, bandiii umbl pe strzi mbrcai ca nite
prini, cu lucruri de furat Statuia regelui a fost dobort
Rsculaii au luat cu asalt fortul Castellamare i au ridicat
patrusprezece mii de puti Principii di Aci i di Cattolica, partizanii
regelui, au fost ucii. Capetele lor nfipte n vrfuri de suli sunt
plimbate pe strzi
Alessi vorbea rguit, abia stpnindu-i lacrimile.
Excelena Sa locotenentul general ne-a prsit. A fugit. Se zice
c s-ar fi mbarcat pe o corabie. Nu tiu cum a reuit, fiindc portul e
n mna rsculailor M-a lsat aici la Palermo, prad tlharilor,
dei i-am fost devotat Dac revoluionarii dau de mine, m
spnzur
Alessi se prbui pe un fotoliu.
Iertai-m, excelen, nu m mai in picioarele Pe strzi curge
snge Dac ai vedea ce se-ntmpl, v-ai ngrozi Trupele sunt
dezarmate Autoritatea regelui nu mai exist
Alessi se uit la ofier.
Signor tenente, lepdai uniforma. mbrcai i pe soldai n
livrele de servitori Altfel nu vei mai apuca ziua de mine
Locotenentul i privi instinctiv uniforma galonat cu aur.
338

E att de grav situaia?


Comandantul garnizoanei a fugit i generalul Church s-a
fcut nevzut Nici Junta Provizorie nu mai are autoritate
Aici, cel puin, suntem n siguran, zise Robert.
Alessi cltin din cap.
Opiniile monarhiste ale marchizului de Montechiaro sunt
cunoscute N-ar fi exclus ca n cursul nopii s fie atacat i palatul
acesta.
nspimntat, Sandra i duse minile la obraz.
Nu v temei, Madame la Comtesse, interveni ofierul. Atta
vreme ct eu i soldaii mei
Rodomontada sa l irit pe Robert.
Crezi c cei zece soldai ai dumitale pot zgzui puhoiul?
Marchizul de Montechiaro e de statura dumitale?
Da. Oarecum, rspunse nedumerit ofierul.
Atunci caut n garderoba lui haine pe msura dumitale.
Costumele mele n-au s i se potriveasc. Grbete-te! Ai auzit
povaa lui Don Vincenzo.
Eh, panica! Don Vincenzo amplific primejdiile, rosti brbtos
ofierul. N-a crede s fie situaia att de grav.
E mai nelept s-i dai ascultare, zise Robert. Auzi?
mpucturile se nteeau. Se succedau acum fr ntrerupere.
Schimb-te grabnic, Signor tenente, l implor Sandra.
Bagheria zmbi plin de sine.
Dac Madame la Comtesse, poruncete Nu-mi rmne dect
s m execut
Iei, n vreme ce Alessi i ndrept rugtor privirile spre Robert.
Dac va fi cazul, vei binevoi a spune c fac parte din grupul
nsoitorilor excelenei voastre?
Pe Robert l pufni rsul. Pn i n acest momente grele, Alessi nu
se putea dezbra de limbajul su nflorat.
Bine, Don Vincenzo. Am s fac tot ce spui dumneata. Numai s
m cread
Au s v cread. Suntei englez, i englezii se bucur de
prietenia i ncrederea palermitanilor. Englezii au sprijinit
ntotdeauna separatismul sicilienilor. S spunei c i eu sunt englez.
tii s vorbeti englezete?
tiu suficient ca s m descurc. Palermitanii, zmbi el palid, nu
sunt prea tari n limba lui Byron. Iar cei cu care vom avea probabil
de-a face, habar n-au de englez. Va fi destul s rostesc cteva
339

cuvinte n sfrit, cum mi va fi norocul


Intendentul apru n cadrul uii.
nlimea Sa principele di Palagonia, anun el solemn.
Ce-o mai fi vrnd i sta? se ntreb enervat Robert. S-i asigur
i lui protecia?
Principele di Palagonia intr calm i cochet ca un dandy n ciuda
vrstei sale naintate. Purta la butonier o cocard galben. Cu
gesturi de o elegan vetust, srut mna Sandrei i se nclin n
faa lui Robert. Ochii i scnteiau bizar. Buzele schiau un zmbet n
care amabilitatea i ironia se contopeau n doze egale.
mi iertai, sper, vizita aceasta neanunat. V poftisem la cin.
M-am gndit ns c influenai de agitaia de pe strad vei ezita s
ieii din cas.
V mrturisesc, principe, c silii de mprejurri renunasem
s profitm de amabila dumneavoastr invitaie, zise Robert, scit
de onctuozitatea principelui.
M tem c acum, mai mult ca oricnd, va trebui s dai urmare
invitaiei mele. Palazzo Montechiaro nu este un refugiu ideal pentru
dumneavoastr.
Ce v-am spus eu, excelen, interveni Alessi uitndu-se la
Robert.
Cum s ieim de aici? ntreb Sandra.
Opiniile mele separatiste sunt cunoscute. Am s v conduc
personal la vila mea de pe via Messina. Acolo vei fi n siguran.
Robert se ntoarse instinctiv spre Alessi, care-l implora cu privirile.
Nu sunt numai cu soia mea, principe, zise el.
Putei s v luai i secretarii, replic Palagonia.
Am i o gard de zece soldai
Dai-le drumul, conte. Nu v mai pot fi de folos.
n aceeai clip intr i locotenentul Bagheria. Hainele civile i
stteau tot att de bine ca i uniforma militar.
mi permitei, principe, s v prezint pe locotenentul Valentino
di Bagheria.
Locotenentul salut izbind marial clciele. Principele surprinse
schimbul de priviri dintre Sandra i ofier.
Presupun c dorii s v nsoeasc i acest domn, se adres el,
lui Robert.
Cu ngduina dumneavoastr
Palagonia scoase din buzunar cteva cocarde galbene i le
distribui celor de fa.
340

Cocarda aceasta e cel mai bun laissez-passer, gri el.


Se ntoarse spre Bagheria.
Signor tenente, expediaz-i soldaii. S se duc unde vor crede
de cuviin. Ar fi pcat s-i gseasc mulimea n aceast cldire.
Pe Robert l contraria bunvoina lui Palagonia. Ce substrat avea
amabilitatea acestuia? O plcuse pe Sandra? Puin probabil.
Principele era prea btrn spre a nfrunta primejdiile de dragul
ochilor frumoi ai unei femei. Atunci?
Un sfert de or mai trziu, micul cortegiu cluzit de Palagonia
prsi Palazzo Montechiaro.
Dumnezeu s-l aib n paz, rosti ironic principele. Mine s-ar
putea s nu mai rmn din el dect un morman de ruine.
Soldaii ieir unul cte unul. mbrcai n haine civile aruncau
priviri bnuitoare n susul i josul strzii apoi se topeau n noapte.
Dinspre port se ridica o vlvtaie care nroea vzduhul.
Robert blestema aventura n care se lsase trt. Principele care
preceda grupul umblnd opit ca o ppu tras de sfori, nu-i
inspira ncredere. i aminti c la dineul din ajun ducele di Trabia
spusese despre Palagonia c este unul dintre cei mai originali oameni
din Sicilia. Nu voise oare s spun mai mult? Poate c numai
convenienele sociale l mpiedicaser s pun punctul pe i.
Principele i fcea impresia unui iresponsabil.
Cotir pe cteva strzi lturalnice. Se ncruciar cu cete de
beivani i de oameni n zdrene, narmai cu tot felul de cuite, coase
i sulie.
Prinul striga ct l inea gura:
Viva Sicilia liberata!
Vorbele lui erau repetate, i amplificate de sute de glasuri.
De pe o strad rbufni un grup de soldai cu uniformele n
dezordine, cu privirile mpanicate, urmrii de o mulime turbat. La
apariia grupului lui Palagonia, care prea s le taie drumul, soldaii
se traser la adpostul unei fntni monumentale i de acolo
ncepur s trag.
La pmnt, url Palagonia.
Pn i Sandra i execut porunca.
ntre soldai i mulime se ncinse o lupt disperat. Focurile de
arm rpiau dezordonat, lovind n plin, dobornd oameni, sprgnd
geamuri, fcnd s sar din ziduri achii de crmid i de piatr.
Profitnd de nvlmeal, Palagonia i conduse oamenii pe o alee,
spre o bisericu mic mai degrab o capel cufundat n
341

ntuneric. O coloan de oameni, cu tore, apru dup un col. Cntau


maruri rzboinice.
Pucriai, vorbi Alessi, aplecndu-se la urechea lui Robert. i
cunosc, dup mbrcminte. Ascundei-v bijuteriile!
Se auzi tropotul unor cai pe caldarm. Ca din senin se abtu
asupra aleii un susinut foc de arme. ipete, vicreli, sudlmi se
ntreceau cu piuitul gloanelor. Unul din valeii lui Robert czu n
genunchi, apoi se prbui cu faa n jos.
Dup mine! zbier Palagonia, repezindu-se spre o u de fier,
conturat pe un zid, din preajma capelei, nfc de la un cadavru o
tor care fumega nc, deschise cu putere ua i se afund n bezna
dinuntru, urmat de ntreaga trup. Robert simi un miros nchis de
flori moarte i rn. Auzi ua trntindu-se n urma lor i zgomotul
unui ivr metalic. Un amnar scnteie n ntuneric, apoi tora din
mna lui Palagonia se aprinse, luminndu-i de jos n sus chipul
grotesc. Se vzur ntr-un coridor cu perei de piatr.
Aici suntem n siguran, zise principele. Deodat ncepu s
rd. Nu credeam c am s-mi ncep n chip att de surprinztor
rolul de cicerone.
Coborr cteva trepte. Sandra i duse mna la gur, nbuindui un strigt de spaim. Se aflau ntr-o cript. De-a lungul pereilor
erau suspendate cadavre mumificate mbrcate n vestminte altdat
somptuoase. Brocarturile de aur se destrmaser, vlurile diafane i
mtsurile se zdrenuiser, nglbenindu-se ca i chipurile morilor
brbai i femei aliniai ntr-o macabr hor. De gtul fiecrui
cadavru atrna cte o pancart cu numele i rangul acestuia.
ngrozitor! opti Sandra prinzndu-se de braul ofierului. Unde
suntem?
Palagonia chicoti amuzat de spaima tinerei femei.
ntr-un loc n care deertciunile omeneti sunt ilustrate izbitor,
chii el cu glasul su subiat de btrnee. n catacombele
Mnstirii Capucinilor. n ambiana aceasta mi petrec adeseori zile
ntregi. Caut s m mprietenesc cu moartea.
Btrnul chicoti iari.
i moartea mi rspltete ncrederea prelungindu-mi viaa.
Dac nu intram aici, nu tiu zu dac mai apucam zorile.
n vreme ce Sandra, cramponat de braul lui Bagheria, se uita
terorizat la btrnul principe vrjitor n mijlocul unor incantaii
pgne Robert simi nevoia irezistibil s izbucneasc n rs.
Ambiana aceasta funebr i apru deodat ntr-o lumin ridicol. Ce
342

cuta el n catacombele capucinilor? Ce cuta la Palermo?


Deertciuni. Numai deertciuni. Dar raionamentul acesta era tot
att de ieftin ca i manifestrile de obscurantism i superstiie din
catacombele capucinilor. El va continua s alerge dup deertciuni,
iar capucinii s spnzure cadavrele dreptcredincioilor n poziii de
un exasperant prost gust.
Robert se uit cu dispre la principele Palagonia, care vntura cu
voluptate facla aprins, punnd pe fug obolanii i liliecii, la Sandra
lipit de braul proteguitor al ofierului, la Alessi descumpnit i plin
de jale, la servitorii care se holbau nspimntai la bietele mumii. Se
opri n dreptul unui cadavru, n crinolin de mtase alb, pe care
praful aternuse un strat cenuiu de praf. Pe pancarta de la gt scria
cu litere aurite: Contessina Isabella di Racalmito, i dedesubt,
vrsta 17 ani. Se spune c morii rmn tineri. Contessina
adolescent, graie ignoranei capucinilor n materie de mblsmare,
arta ca o bab uscat, pungit i hidoas.
Palagonia i protejaii si rmaser n catacombe pn n zori.
Profitnd de faptul c n orele n care noaptea se ngn cu ziua
oamenii sunt lovii de amoreal, prsir adpostul. Strecurndu-se
pe strzi lturalnice, ajunser la marginea oraului. n dreptul unui
han ferecat ca o cetate, i atepta trsura principelui. Palagonia,
Robert, Sandra, locotenentul Bagheria i Alessi czur istovii pe
banchetele mbrcate n catifea. Servitorimea rmase s-i urmeze pe
jos. Dup o or de mers pe oseaua Messinei, ajunser la vila
Palagonia.
Vila oglindea originalitatea sau mai degrab nebunia
proprietarului ei. nconjurat de un zid nalt, ncoronat cu pitici
groteti sculptai n piatr, avea o singur cale de acces, un portal
susinut de doi atlani, de dou fpturi diforme, un egiptean i un
gentilom n costum de curte, nali fiecare de cte trei metri. Prin
acest portal se intra ntr-o curte de mari proporii cu palmieri,
cactui i tot felul de plante, agtoare crescute n dezordine. Vila
propriu-zis construit ntr-un extravagant stil baroc era un labirint
de saloane, coridoare, sli i slie ncrcate cu oglinzi, mobile
scumpe, dar heteroclite, statui de marmur cu brae ntinse ca nite
orbi n mers. Dac treceai neatent pe lng ele, riscai s-i scoat
ochii, s-i arunce plria din cap sau s-i agae hainele.
Oaspeii prinului erau att de obosii nct nregistrar ca prin vis
toate aceste ciudenii. Se culcar imediat i dormir pn la prnz,
fr s aud salvele de mpucturi i canonadele din ora. Se
343

trezir, ca s se aeze nfometai la o mas mbelugat. Un servitor


al prinului aduse din ora veti proaspete. Tulburrile, jafurile,
asasinatele continuau cu furie sporit. Junta nobililor neputincioi n
faa exceselor populaiei se autodizolvase. Consulii celor aptezeci i
dou corporaii de meseriai i notabilii oraului aleseser o nou
junt, alctuit din optsprezece membri nou nobili i nou
burghezi menit s asigure restabilirea ordinii. Cardinalul Gravina
acceptase conducerea juntei. O delegaie avea s se nfieze regelui,
la Napoli, pentru a cere recunoaterea independenei Siciliei.
Pe Robert ncepuse s-l irite inactivitatea forat. Ar fi prsit
Sicilia, dar legturile maritime cu metropola erau tiate.
Evenimentele din ultimele zile l nedumereau. Acceptase revoluia
francez ca pe un fenomen social cu rdcini adnci. ncadrat ntrun ciclu de rsturnri care revin, respectnd o anumit periodicitate,
asemenea erupiilor vulcanice. Dar ca o ceat de zdrenroi s pun
pe fug armata cu toi generalii ei, i s doboare peste noapte ordinea
de stat, i prea de neconceput. Totui, acest lucru se petrecea sub
ochii lui. La Palermo domina anarhia. Autoritile constituite fuseser
mturate de furia unei populaii lipsite de arme i nepregtite pentru
lupt. Fora dinamic a acestor indivizi necesita un studiu atent,
deoarece reprezenta o condiie de care trebuia s se in tot mai mult
seama n ecuaia afacerilor Casei Sunderland.
n vreme ce principele Palagonia i petrecea timpul jucnd trictrac cu Sandra, cu locotenentul Bagheria sau cu Alessi, Robert i
mcina nervii ateptnd soluionarea crizei palermitane.
A doua zi, pe cnd gazda i oaspeii luau prnzul, se auzir bti
puternice n poart. Lui Alessi i se oprir mbucturile n gt. Sandra
simi c i se face su. Bagheria i muc buzele. Pn i amfitrionul
se art vag ngrijorat. Robert ncerca acea curiozitate lipsit de
team a omului de tiin n faa unui interesant fenomen al
naturii.
Majordomul umplea impasibil paharele oaspeilor cnd nvli n
sufragerie o ceat de oameni narmai, precedai de un lacheu care
ncerca s se justifice prin semne c nu-i putuse mpiedica s
ptrund n vil mbrcai n cele mai disparate uniforme militare,
purtnd cocarde galbene, nou-veniii cercetar bnuitori mutrele
comesenilor.
Nu m cunoatei? ntreb amfitrionul cu forat familiaritate.
Sunt principele Palagonia. Partizan al independenei Siciliei.
i dumnealor? ntreb eful cetei, artnd pe ceilali convivi.
344

Purta uniform de artilerist, tricorn civil i pantofi de lac. O legtur


alb, nsngerat, i acoperea un ochi. Se apropie de Alessi.
Actele! zise el ntinznd mna.
Alessi se fcuse vnt. Tremura att de tare, nct scp din mn
furculia.
Nu le am la mine. Le-am lsat la Palermo.
eful cetei rnji.
Nu le ai? Hm! Cum te cheam?
Fiorentino. Genco Fiorentino, bigui el.
Bine, o s vedem la post cine eti, i ce nvrteti. Se ntoarse
spre oamenii si. Umflai-l!
n cteva clipe, Alessi fu luat pe sus i vrt n mijlocul oamenilor
narmai. Doi ini l flancar amenintori.
eful cetei se opri n faa lui Bagheria.
Noi ne cunoatem parc, zise el scrpinndu-se la ceaf. Eti
ofier. Slug a Bourbonilor.
Palagonia interveni demn.
Slugile Bourbonilor n-au ce cuta la masa mea. Signor Bagheria
a activat, ca i mine, pentru independena Siciliei. i-a lepdat
uniforma, tocmai fiindc nu vrea s-i mai slujeasc pe napolitani.
Bagheria nclin din cap, ntrindu-i afirmaiile.
Atunci de ce stai aici, ofierule? l interpel eful cetei. Vino cu
noi i lupt.
Aveam tocmai de gnd s m prezint cardinalului Gravina spre
a-i oferi serviciile mele, mini cu senintate Bagheria.
Foarte frumos, te ducem noi pn acolo, zise eful cetei. Trecu
n dreptul lui Robert. i dumneata?
Robert se ridic de pe scaun.
Sunt cetean american. N-am niciun fel de legtur cu
frmntrile din aceast insul.
American? i ce caui dumneata aici n Sicilia? Ai venit s ne
spionezi.
Sunt bancher, zise Robert.
Luai-l! porunci scurt eful ctre oamenii si.
Protestez! strig Palagonia. Furia i ascuise i mai mult glasul.
eful cetei l privi ironic.
Foarte bine. Protesteaz. Te ascult.
Aceasta e o neobrzare! se aprinse i mai vrtos Palagonia.
Vezi s nu te umflu i pe tine, se supr eful.
Cnd se vzu mpins ntre oamenii aceia nebrbierii, murdari,
345

Robert avu senzaia c se rstoarn pmntul. El, fiul lui Richard


Sunderland, conte i grande de Spania, unul dintre cei mai bogai
oameni din lume, era tratat ca un prizonier de rnd, sttea umr la
umr cu Alessi. Poate c aveau s-l mpute. Cunotea soarta
rezervat spionilor. Pn acum se socotise n afara legilor omeneti.
Indivizii acetia l aduseser brusc la realitate. Se uit la Sandra.
Auzise c multe femei fuseser violate n timpul tulburrilor. Se
ntreb dac nu va pi i Sandra la fel. l fulger gndul c pentru ea
n-ar fi fost poate o nenorocire prea mare. Observ c privirile ei erau
aintite asupra lui Bagheria. Soarta lui o ngrijora mai mult dect
soarta soului ei.
Robert se pomeni mpins de la spate.
Haidem! zise un om cu cicatricea unei mari i vechi arsuri pe
obrazul stng.
Palagonia se ridic brusc de pe scaun.
Ticloilor! V nv eu minte!
Lu o cravaa de pe o comod i se repezi asupra efului, care se
mrgini s-l mbrnceasc, trntindu-l la pmnt.
Nu e vina mea dac ai s-i frngi coastele, btrn nesocotit. Ai
merita s-i confisc tot aurul din cas. M gndesc ns la prul tu
alb i la cocarda pe care o pori la piept. M ntreb ct eti de sincer.
Fcu un semn cu capul ctre oamenii si, apoi se ndrept spre
u.
Robert simi n ale gura unei puti.
Mic-te!
i urni picioarele grele, ca de plumb. Inima i btea foarte tare.
nconjurat de oamenii narmai, cobor n curte. Acolo i atepta o
trsur.
Urc-te, i spuse unul din ei.
Robert se aez pe bancheta din fund, alturi de ef, Bagheria i
Alessi fur plasai pe bancheta din fa cu spatele spre vizitiu. Vizitiul
era ntr-un jalnic hal de jerpeleal. Oamenii nclecar pe nite cai i
convoiul se puse n micare. Dinspre Palermo se vedeau urcndu-se
spre cer coloane de fum.
Robert avea senzaia c triete un comar. Bagheria era cufundat
n gnduri. Alessi tremura. Nu schimba niciun cuvnt.
La intrarea n ora i ntmpin o ceat de ini cu pistoale la bru.
eful convoiului parlament ndelung, obinnd n sfrit autorizaia
s treac mai departe. Robert cunotea destul de bine italiana, dar
discuia dintre cei doi brbai fusese purtat ntr-un jargon att de
346

ciudat, nct nu nelesese aproape nimic. Prinsese doar, o dat sau


de dou ori, cuvntul: Mafia. Convoiul se angaja pe o strad
erpuit. Trsuri rsturnate, hoituri de cai, geamuri sparte, urme de
incendii ofereau un spectacol dantesc. Cnd i cnd se auzeau
schimburi de focuri. Cete de oameni cu puti, pistoale i sulie se
grbeau care ncotro. n ora domnea o mare confuzie. Dintr-un palat
cu porile scoase din ni intrau i ieeau indivizi ncrcai cu
boccele, mobile, obiecte de art
Trsura opri n faa unei cldiri cu aspect oficial. Geamurile
sparte, urmele lsate de impactul gloanelor pe ziduri dovedeau c
acolo se purtase o lupt drz. Pe scrile de la intrare urcau i
coborau muli oameni. eful convoiului cobor din trsur, fcnd
semn lui Bagheria i lui Alessi s-l urmeze. Ddu apoi instruciuni
insului cu obrazul ptat, care se aez n trsur alturi de Robert.
Trsura porni iari la drum. Strbtur cteva strzi i oprir n
faa unei fortree posomorte. Robert fu poftit s coboare. Cluzit
de brbatul cu obrazul ptat, intr pe o poart nalt, pzit de civa
ini cu pieptul nfurat n cartuiere, trecu prin faa unui ghieu
unde i se cerur actele i obiectele de valoare, apoi fu luat n primire
de doi paznici care-l duser prin cteva culoare ntunecate, mrginite
de ui ghintuite. Paii lor rsunau pe lespezile de piatr. Coborr o
scar n spiral cu multe trepte i se oprir n dreptul unei ui
scunde, cu o ferestruic zbrelit. Unul din paznici o descuie. Robert
fu mpins ntr-o ncpere att de ntunecat, nct n primele clipe nu
reui s deslueasc nimic n jur. Auzi ua nchizndu-se i zgomotul
unei chei rsucite n broasc. Un miros greu, acru, de transpiraie i
murdrie, l umplu de grea. Un oftat n stnga sa l fcu s tresar.
Stai jos, i vorbi o voce aspr. Sau ai de gnd s faci de
santinel la u?
Se simi apucat de bra i tras n jos. n primul moment ncerc
instinctiv s se mpotriveasc; i ddu seama ns c nu-i rmnea
dect s se supun. ntinse mna, cutnd pe bjbite un pat, un
scaun
Aci se st pe paie, se auzi iari vocea aspr. Curaj.
Robert se ls ntr-un genunchi, apoi se aez anevoie pe stratul
gros de paie care acoperea pardoseala de piatr. Cineva se ddu la o
parte, spre a-i face loc. Robert simi n spate un perete de piatr de
care se rezem oftnd.
ncetul cu ncetul, ochii i se obinuir cu ntunericul. Dintr-un col
se filtra o lumin srac printr-un fel de horn, la captul cruia se
347

afla, probabil, o fereastr zbrelit. Multe siluete Robert n-ar fi


putut s le numere stteau prvlite pe paie. Dintr-un ungher i
ajunse la ureche o discuie purtat n oapt. Un sforit zbrni ca
un tun n zbor. Cineva suspin adnc. Suspin i Robert. Ce
surprize i mai rezerva viitorul?
n ncperea aceea ntunecoas, umed, izolat de lume, petrecu o
zi, i nc o zi, o sptmn, apoi alt sptmn, pn le pierdu
socoteala. La prnz i seara li se aducea o ciorb puturoas i o
pine neagr, rece, umed i cleioas. Deinuii ateptau s fie
chemai la cercetri, eventual judecai, dar nimeni nu se preocupa de
existena lor. Robert ajunsese ntr-un hal de murdrie care-l
dezgusta. Cmaa i era n permanen umed de transpiraie, barba
i crescuse epoas ca o perie, palmele i erau lipicioase, picioarele
ncinse n pantofi pe care nu ndrznea s-i scoat spre a nu
rmnea fr ei. i zilele treceau treceau i nopile fr s le
ajung la ureche niciun zvon din afar Robert atepta ndobitocit
un miracol Cci numai un miracol l mai putea scoate din celula
aceea ngropat adnc sub pmnt

348

Capitolul VIII
Trei femei btrne, tirbe, scoflcite, replici reuite ale celor trei
scorpii din celebrul tablou al lui Goya, stteau la o mas, ntr-un
salon opulent odinioar, dar peste care timpul i indiferena
servitorilor aternuser praf, murdrie, pnze de pianjen i un
miros neptor de urin de pisici. Tapetul de mtase galben,
mucegit, atrna alocuri n uvie. Pete mari de mucezeal
zugrveau pe tavanul cu stucaturi nnegrite figuri fantasmagorice.
Sub o oglind acoperit cu praf i excremente de mute, pojghia de
mercur se desprinsese n solzi cu forme stranii. Tapiseria de aten
alb a scaunelor i fotoliilor rococo se tiase, se ntunecase de
murdrie, ca i cuvertura de dantel rupt, ntins pe mas. O
vitrin Louis XV, cu geamurile sparte, fusese golit de bibelouri. Pe
rafturile mbrcate n catifea vnt se plimbau n libertate doi
gndaci de buctrie. Covorul persian, tocit de oameni i ros de
oareci, se fcuse tot att de pmntiu ca i parchetul. Ferestrele
erau acoperite cu perdele grele de catifea de o culoare nedefinit.
De la moartea soului ei, Zechariah, stpna casei nu mai dduse
voie s fie micat din loc niciun obiect. Trecuser de atunci ase ani.
ase ani, n care timp servitoarea btrn, chioar i chioap
singura rmas dup concedierea n mas a personalului de serviciu
nu fcuse altceva dect s prepare aceleai mncruri lipsite de
variaie i de savoare, pentru stpn i pentru cei doi motani grai
i lenei, care uitaser demult a se mai rzboi cu oarecii.
Ct era ziua de lung, Hannah Abercrombie se legna ntr-un
rocking-chair oftnd i contemplnd figura zmbitoare a lui
Zechariah, imortalizat n ulei pe o pnz atrnat deasupra
cminului. Pictorul l zugrvise ntr-o poziie marial, cu o mn n
old i cu cealalt sprijinit de un piedestal Empire. Avusese grij si corecteze infirmitatea, nfindu-l cu picioare absolut normale.
Moartea nprasnic a lui Zechariah o dezechilibrase pe Hannah.
Dup o criz de nebunie furioas, urmat de o lung perioad de
melancolie, trise cu iluzia c soul ei se afla nc n via, dar c
rtcea singur i nfometat pe strzile New Yorkului. Cutreierase
oraul n lung i-n lat, cutndu-i brbatul. Rscolise crciumile i
bordelurile, templele i parcurile, bncile i hotelurile, ntrebnd n
dreapta i n stnga de Zechariah. Cu timpul se linitise. n bezna
creierului ei ptrunsese o raza de luciditate. nelesese atunci c
349

Zechariah se pierduse ntr-o lume din care nu avea s se mai


ntoarc. O lume cereasc, populat cu spirite bune, n care soul ei,
ntinerit i cu haine strlucitoare, se plimba senin, ateptnd-o i pe
ea s vin i s-i in tovrie.
De ase ani Hannah nu mai primea pe nimeni n cas. Nici soarele
nu mai avea voie s intre. Nu fcea excepie dect pentru alte dou
btrne, sora ei Bridget i cumnata Rebecca. Pe tustrele le unea
aceeai ur mpotriva lui Richard Sunderland.
Hannah era cea mai nverunat. Fratele ei, ntemeietorul dinastiei
Sunderland-Beauclair, l ruinase cu bun tiin pe Zechariah, care
nu supravieuise dezastrului. Un atac de apoplexie l doborse sub
ochii cumnatului su.
i Bridget i ura fratele. Richard, n ciuda bogiilor sale fr
numr, nu ridicase un deget ntr-ajutorul lui Sam Hickey, care
trudise din greu alturi de Bridget, n mica lor prvlie de pe
Broadway, fr a reui s se smulg din mizerie.
A treia btrn, Rebecca, vduva lui Patrick Sunderland i ura
cumnatul fiindc se desprinsese din mediocritatea mic-burghez a
familiei furarului de cuite Josiah Sunderland i atinsese culmile
gloriei i ale puterii. Ea, Rebecca, fiica pastorului Brown, se socotea
nedreptit de pronie. Norocul, n loc s rsplteasc munca cinstit
a soului ei, ncununase pungiile lui Richard.
Cu timpul Rebecca ajunsese la concluzia c nevrednicul ei cumnat
i jefuise fratele mai mare i c succesul i s-ar fi cuvenit de drept
acestuia.
n timpul vieii, Patrick Sunderland se rzboise i cu Zechariah
Abercrombie i cu Samuel Hickey. Se certaser pentru motenire, se
nvrjbiser pentru nimicuri, uitnd c adevratul lor duman era
Richard Sunderland.
Patrick i Zechariah muriser. Samuel tria nc, dar era ca i
mort. Paralizia l jefuise de grai i l lipsise de uzul minilor i al
picioarelor. Samuel ajunsese un bo de carne n care abia mai plpia
inima i o nelegere aproximativ a lucrurilor. Bridget l ngrijea ca
pe un prunc, dndu-i de mncare, mbrcndu-l i dezbrcndu-l,
splndu-l, curindu-l de excremente, mngindu-i din cnd n
cnd fruntea peste care uviele cenuii de pr cdeau ntr-o jalnic
neornduial. Tot ea se ngrijise i de cei trei copii ai lui Sam din
prima cstorie. Cel mare continua anevoie comerul patern. Ceilali
doi triau de azi pe mine, schimbndu-i ocupaiile aa cum ali
oameni i schimb batistele.
350

Rebecca avusese cel puin satisfacia de a-i fi crescut proprii


copii. Voluntar, ambiioas, autoritar, i educase cu fichiul
biciului, strduindu-se s le comunice i lor setea ei de mriri.
Druise lui Patrick cinci copii. Patru flci i o fat. Primii trei,
Isaiah, Timothy i Senecca, se ocupau de atelierul de cuite. Al
patrulea, Samuel, prea s-i mplineasc speranele. Intrase de tnr
n slujba bancherului Goldberger i dup o carier frumoas
ajunsese asociatul firmei. Unica-i fiic, Mathilda, se cstorise cu un
negustor de pielrie, pe nume Stanley Miller.
Odinioar, Hannah, Bridget i Rebecca nu se putuser suferi,
reflectnd animozitatea soilor. Dar ura comun mpotriva lui
Richard, pe care-l identificau cu Satana, le netezise relaiile,
nrolndu-le n aceeai tabr. Richard Sunderland, marchiz de
Beauclair, murise. Cele trei btrne nu dezarmaser. Ura lor se
rsfrnsese asupra urmailor lui Richard.
O dat pe sptmn, invariabil, se ntruneau n salonul vduvei
lui Zechariah. Cenuii ca nite bufnie, stteau n jurul mesei, i ore
de-a rndul brfeau, blestemau, sorbind pe ndelete ceai fr zahr i
morfolind pesmei. Hannah rmnea uneori cu ochii aintii asupra
portretului lui Zechariah. Bridget i Rebecca se opreau atunci din
sporovit i i aruncau priviri pline de nelegere i comptimire fa
de durerile bietei nebune.
Ca de obicei, discuiile lor se nvrteau n jurul aceluiai subiect.
Buletinul sptmnal al mult hulitei familii Sunderland-Beauclair.
Btrnele veneau la acest conclav narmate cu ultimele cancanuri,
veti i ruti culese din surse bine documentate. Hannah avea o
agent ideal: servitoarea chioar i chioap, foarte preuit n
oficiul Casei Sunderland, unde ghicea n cri i n cafea cameristelor
tinere. Printre preziceri i descntece fura veti despre stpni,
aducndu-le apoi ntr-un suflet btrnei Hannah, care o asculta,
sticlindu-i ochii de plcere.
Rebecca i recrutase un ucenic de la atelierul de cuite, folosit
ndeobte i la locuina patronilor pentru unele treburi mai grele.
Biatul, dsclit n tain, se mprietenise cu un groom de la trsura
lui Henry Sunderland. Graie acestor relaii, i Rebecca primea poria
ei de veti.
Bridget nu inea servitori, fiindc era prea srac i nu avea cu cei plti. Potrivise astfel lucrurile nct s-i cumpere carne de la
aceeai mcelrie de la care se aproviziona i Hester Maloney,
buctreas la Sunderland House. Se mprietenise cu Hester, pe care
351

o flata amabilitatea siropoas a mtuii patronului.


Hannah, Bridget i Rebecca i mprteau cu voluptate noutile,
le disecau, le rstlmceau, scorneau nflorituri i variante,
terminnd cu aprecieri sumbre pe seama feciorilor lui Richard
Sunderland. Le prevesteau o prbuire iminent i un sfrit jalnic la
ospiciul de nebuni su la azilul de sraci.
Intrarea nepoatei lui Aristotle la Sunderland House le
dezorientase. Se temeau c Babs i va revendica succesiunea care ar
fi revenit bunicului ei, dac acesta nu ar fi luat drumul pribegiei. Cu
timpul se linitiser. Samuel cel mai iste fecior al Rebecci
explicase mamei sale c un proces de motenire ar dura att de mult,
nct Babs ar mbtrni nainte de a-i valorifica drepturile.
Bridget declarase sentenios:
Sam tie ce spune. Afar de asta, am auzit c Babs are muli
bani pe mn. Neisprvitul de Henry o ine n belug. Cic i-a fcuto iitoare.
Stricciunea e n sngele neamului lor, ntrise Hannah.
Pcatul crnii este cel mai cumplit, adugase sentenios vduva
lui Patrick, care nu uita niciodat c e i fiic de teolog.
Urgia cerului se va abate asupra seminiei blestemate a lui
Richard Sunderland, scrnise Bridget. Vor arde cu toii n focul
Gheenei.
Hannah cltinase din cap. Privirea ei se fcuse aspr,
necrutoare. i i vedea pe feciorii fratelui ei zbtndu-se ntr-un lac
de smoal aprins. Obrajii umflai sfriau, mprtiind duhoare de
carne fript, ochii exoftalmici, lini de flcri, plesneau, trupurile
nnegrite de smoal se zvrcoleau n spasmurile unei mori care
refuza s-i izbveasc. Hannah savura aceste plsmuiri ale
imaginaiei sale bolnave, aa cum opiomanii i savureaz beia rece.
Btrna nu tria dect n ateptarea sfritului inevitabil i funest al
progeniturii lui Richard Sunderland.
Ecoul scandalului de la New Orleans, care se rspndise n public
numai sub forma unor zvonuri necontrolate i contradictorii,
ajunsese la cunotina teretului de babe dezbrcat de orice
travestiuri. Graie surselor lor precise de informaii, tiau c Charles
ncercase s o violeze pe Babs, c Henry intervenise n ceasul al
doisprezecelea, c cei doi frai se ncieraser, c Charles se alesese
cu capul spart i cu o stranic hemoragie.
Binecuvntat s fie numele tu, Doamne! exclamase Bridget cu
isteric entuziasm. A intrat dihonia n ei. Praful se va alege de Casa
352

Sunderland-Beauclair. Praful
Plecarea lui Henry i alor si n Europa sectuise brusc uvoiul de
veti primite pn atunci cu atta regularitate. Lipsite de raiunea lor
de a fi, btrnele se trezir n faa unui vid dezolant. Se ntlneau o
dat pe sptmn, dar nu mai aveau ce s-i spun. ncepeau prin
a-i descrca sacul cu blesteme, i beau ceaiul, apoi ncremeneau
ntr-o tcere grea, apstoare, ca i cnd ar fi privegheat un mort.
napoierea lui Henry i a familiei sale la New York le nvior, aa
cum inhalrile cu oxigen nvioreaz pe cei ameninai de asfixie.
Acum aveau iari un scop n via. Buctreasa, groom-ul cel mititel
i mcelarul prinseser s le furnizeze din nou veti. Btrnele se
repezeau asupra vetilor aa cum animalele dintr-o menajerie se
arunc asupra hlcilor de carne aduse de paznici.
Aflar astfel cu diabolic bucurie de reintrarea lui Benjamin n
scen i de nemulumirile cunate familiei, de ncercarea nereuit
de fug a lui Babs, de frecuul tot mai aprig dintre Henry i Susan.
Furnizorii de tiri nu informaser teretul de btrne asupra
capitulrii lui Henry n faa fratelui su mai mic. Aceast schimbare
poate c nu le-ar fi interesat. Curiozitatea lor era trezit numai de
acele ciocniri mrunte, din stricta intimitate a familiei SunderlandBeauclair, ciocniri generatoare de mizerii morale meschine, pe
msura gusturilor celor trei babe.
Pe cile obinuite aflar c senatorul Forbes lansase ideea unei
cstorii ntre fiul su Dave i Babs Sunderland. Formul care ar fi
netezit asperitile dintre Henry i Susan, linitind definitiv apele.
Henry n-ar fi fost ostil acestui proiect. Se spunea c ar fi constituit
lui Babs o dot de cincizeci de mii de dolari. O soluionare a
nenelegerilor care dezbinau familia Sunderland-Beauclair nu
convenea btrnelor. Atmosfera tulbure trebuia s dinuiasc.
Puser deci la cale un complot. Aflaser c Babs se ducea n fiecare
duminic la Trinity Church. Prilejui acesta trebuia speculat.
n duminica urmtoare Bridget se nfiin la biseric. Cut din
ochi pe Babs prin mulimea de credincioi. O zri ntr-una din bnci.
Nu era nsoit. Pe Bridget, aceast mprejurare o servea de minune.
Dup terminarea serviciului, Babs se ndrept spre ieire. Btrna
avusese grij s se posteze n u. Cnd o vzu pe fat, i iei n cale.
Nu eti dumneata Babs? i zmbi Bridget artndu-i gingiile
goale i lund-o de bra. Vai, cum mai semeni cu Aristotle!
Fata o privi cu nencredere. Babs se temea de locuitorii oraului
New York. Erau ri i vicleni. Oameni buni nu se gseau dect n
353

Vestul ndeprtat.
mi pare ru, Madame, dar nu v cunosc.
Nici nu ai de unde s m cunoti, Babs. Sunt Bridget, sora
bunicului dumitale. Acum cteva zile, mi te-a artat cineva pe strad.
Te-a fi oprit de atunci, ns te-am pierdut n mulime.
Coborr n strad. Domnea o cldur tropical. Dinspre Ocean
nu sufla strop de vnt.
ineam mult s stm de vorb. Nu vrei s intrm puin n
cofetria din col?
Babs nu-l auzise pe Henry vorbind despre aceast mtu. i
aminti totui c bunicul ei i pomenise odat, n treact, despre
surorile sale din New York.
Intrar n cofetrie. Gsir o mas mic lng fereastr. Li se servi
un ceai fierbinte cu rom. Examinnd pe furi trsturile btrnei,
Babs i descoperi o vag asemnare cu Henry. Amndoi aveau
aceeai figur prelung, osoas, cavalin.
Bridget i vorbi despre Hannah i despre Rebecca.
Ar fi att de bucuroase s te cunoasc
i istorisi copilria lui Aristotle, struind asupra preferinei pe care
ea, Bridget, o avusese pentru acest frate.
Aristotle a fost cel mai vrednic dintre noi toi. A murit srac,
dup o via de lipsuri, nchinat oamenilor i apostolatului. Din
pcate, fraii si n-au fost plmdii din acelai aluat. Patrick nu era
prea detept. Se spetea trgnd la jug. Toi, ns, l nelau, n cap cu
fratele su Richard, piaza-rea a familiei.
Bridget se aplec la urechea fetei.
Am s-i fac o destinuire, opti ea aruncnd priviri furie n
dreapta i-n stnga, ca i cnd s-ar fi pregtit s dezvluie o mare
tain. Aristotle a plecat de acas din cauza lui Richard. Da, da,
Richard era un mare intrigant.
Lui Bridget i se umezir ochii.
Eh, dac ar ti bietul Aristotle c ai ajuns la mna vlstarului
lui Richard s-ar rsuci n mormnt.
Babs o asculta mpietrit. O tulburase sinceritatea aparent a
btrnei. Bridget minea cu senintate. ntre Richard i Aristotle nu
existase niciun fel de nenelegere. Falsifica ns adevrul pentru
triumful unei cauze. Trebuia s fac ru seminiei lui Richard.
Am auzit c dorete s te mrite cu David Forbes.
Babs ovi.
Spune c vrea s-mi fac un rost n lume
354

Bridget avu