Sunteți pe pagina 1din 151

RAMONA KISSY

Preul
iubirii

Traducerea si adaptarea n limba romn de


IULIA MRGINEAN

ALCRIS Romance

Capitolul 1

Era o dup-amiaz frumoas de sfrit de var, dar China,


ntorcndu-se la apartamentul lui Clare, era ngrijorat i mult prea
procupat ca s se bucure de cerul senin, de aerul curat i reconfortant.
Se plimbase puin pe malul rului ca s cumpere ziarul de la
magazinul din sat, spernd n zadar c va gsi o slujba potrivit, dar a
rmas dezamgit i de aceast dat.
Ziarul inutil era acum n buzunarul de la hain, iar ea mergea
alene, cu capul n pmnt, mprtiind suprat primele frunze czute
cu tocurile de la cizme. Nu avea nevoie doar de o slujb, de fapt
aceasta era una din cele mai mici probleme ale sale, se gndea cu
durere n timp ce srea peste o poart ubred de lemn, ndreptndu-se
din nou ctre drum. Cea mai urgent nevoie a ei era o locuin, pentru
c peste vreo dou sptmni, atunci cnd Clare se va cstori, va
rmne pur i simplu pe drumuri. Dumnezeu tie cum o s rezolv toate
aceste probleme att de neplcute, i zise ea i simi dintr-o dat c nu
mai rmne nimic din ncrederea ei n sine, care oricum fusese slab i
n vremurile mai bune.
A cotit pe alee i mergea agale spre strada principal. Se

RAMONA KISSY

gndea c a fost o prostie din partea ei s renune la slujba din


Italia, dar nu prea a avut de ales.
n aerul rcoros al dup-amiezii, i-a lsat din nou gndul s se
ntoarc la perioada pe care a petrecut-o la Roma. Au fost vremuri att
de frumoase si nsorite. A fost fericit acolo, i spuse cu furie,
ntrebndu-se n acelai timp de ce trebuie s se agae att de disperat
de amintirile ei fericite.
I-a fost att de uor s gseasc o slujb atunci cnd a prsit
orfelinatul de la mnstire, la vrsta de optsprezece ani. A rspuns unui
anun dintr-o revist cunoscut, pentru a fi ddac la doi copii italieni.
A fost foarte surprins cnd a primit o scrisoare n care era rugat s
participe la un interviu care urma s aib loc la un hotel din Londra. Sa ntlnit cu domnul i doamna Cencelli, atmosfera a fost prietenoas
i informal, iar dup dou sptmni ameitoare, China s-a trezit la
Roma, avndu-i n grij pe Franco, de ase ani, i pe Giulia, de patru
ani - doi copii frumoi cu ochi negri, pe care i-a ndrgit imediat.
Cei doi ani pe care i-a petrecut cu familia Cencelli au zburat pur i
simplu. ncet, ncet China a nceput s iubeasc imensul lor apartament
din apropierea oraului. Cltorise n multe locuri din Europa
mpreun cu familia, nvnd limba italian foarte repede.
Totul a fost perfect; ei au primit-o ca i cum ar fi fcut parte din
familie, lucru pe care nu-l mai trise pn atunci, se simea dorit i
chiar iubit. Adele Cencelli era doar cu vreo doi ani mai n vrst dect
China i au devenit n scurt timp prietene foarte bune. Pierderea
prieteniei Adelei o durea cel mai tare. Si faptul c a trebuit s-i
prseasc pe copii.
Chiar i acum, dup attea luni, China simea un fior de repulsie
cnd se gndea la ultimele sptmni petrecute n Italia.
Totul a fost att de urt i de ocant pentru c nu se ndoise nicio clip
c familia Cencelli avea o casnicie fericit i nu observase niciodat

PREUL IUBIRII

cum o privete uneori domnul Cencelli. Probabil datorit naivitii de


care era adesea acuzat.
Cnd Adele s-a internat n spital pentru o mic operaie, China i
domnul Cencelli era singuri n fiecare sear, iar ea a nceput s se
simt stingherit. Att de stingherit, nct a nceput s ia cina singur,
n camera ei. Apoi, ntr-o sear, i-a fcut avansuri destul de evidente,
dar foarte neateptate pentru ea. China a simit c i se face ru, l-a
plmuit i s-a nchis n camer, ocat i tremurnd din tot corpul.
Dup refuzul ei evident i dispreuitor, el a devenit dezgusttor
pentru c-i rnise foarte tare orgoliul, i a nceput s-i fac viaa un
comar - era furios, i fcea observaii crude; au fost vremuri
ngrozitoare pentru ea. Chiar i acum era puin scrbit cnd se
gndea.
Toat aceast poveste neplcut a pus-o ntr-o poziie foarte
dificil. Ar fi vrut s demisioneze, s plece imediat, dar nu voia s-o
fac s sufere pe Adele, care, acum c era bolnav, avea nevoie de ea
mai mult ca oricnd. N-ar fi trebuit s-i fac griji, i spunea acum cu
amrciune, pentru c domnul Cencelli a pus capt acestei situaii ntro sear, la puin timp dup ce Adele a ieit din spital.
Dup ce i-a dus la culcare pe Giulia i pe Franco, China s-a ntins
pe balconul apartamenului, ncercnd s-i adune energia pentru a se
schimba pentru cin. Domnul Cencelli a aprut brusc n faa ei. China
a srit n picioare, speriindu-se de ce a citit pe faa lui ntunecat,
disperat s scape. Dar el a ncolit-o, a ncercat s-o srute, privind-o
cu ochi obraznici i ncercnd s-o prind cu minile lui fierbini,
lipicioase. S-a luptat ca o pisic slbatic, ns doar suspinul ocat al
Adelei, care s-a auzit n spatele lor, l-a fcut pe domul Cencelli s-i
vin n fire.
Adele s-a simit foarte rnit i a fost foarte furioas. A urmat o
ceart de proporii. China i-a strns lucrurile i a plecat a doua zi,

RAMONA KISSY

ocat, speriat i foarte trist.


Toate acestea s-au ntmplat cu dou luni n urm, iar China a
venit la Clare,cea mai bun prieten a ei, singura prieten de la
orfelinat. Clare a fost att de bun cu ea, att de drgu, nct China
simea c nu o va putea rsplti niciodat. A insistat s rmn la ea
ct timp va dori, a ajutat-o s se adune, s uite ce s-a ntmplat la
Roma.
tia c ar fi fost cel mai bine s uite toat acea perioad, dar
gndul i zbura mereu i mereu ntr-acolo. Domnul Cencelli i-a distrus
iluziile romantice pe care i le fcuse n tineree despre brbai; nu mai
avea ncredere n ei acum, dei undeva n inima ei era nc sigur c
nu puteau fi toi att de ri. Dar era speriat de iubire i de ce putea si fac aceasta unui om, lsndu-l prad sentimentelor. Iubirea nu era cu
siguran pentru ea i nu va nelege niciodat de ce s-au petrecut
lucrurile aa cu familia Cencelli. Adele era att de frumoas i de
iubitoare, o soie perfect. De ce?
Era att de adncit n gnduri, nct nu i-a dat seama c a ajuns
la strada principal. n secunda urmtoar, un claxon lung i strident,
nsoit de un nspimnttor scrit de frne i-au ntrerupt reveria. S-a
uitat mirat n jur, cu ochii mari, albatri i fr expresie, i a constatat
c se afl doar la civa centimetri distan de o main gri, care ar fi
lovit-o cu siguran dac nu s-ar fi oprit astfel.
n timp ce oferul cobora din main, China se pregtea n gnd
s-i cear scuze. A fost vina ei, nu s-a uitat pe unde merge i a fost un
miracol c n-a fost ucis sau mcar accidentat grav.
Pe msur ce i ddea seama de toate acestea, a nceput s
tremure, ocat. oferul se ndrepta spre ea, iar ea a ridicat ochii spre
el. Era nalt, brunet i foarte nervos.
- Prostu mic! a izbucnit el. De ce nu te uii pe unde mergi?
China s-a ncruntat, ocat de furia lui. Era negru de furie,

PREUL IUBIRII

slbu i osos, cu un nas mndru i ochi de chihlimbar, cu gene lungi,


care aruncau fulgere de sub sprncenele negre i ncruntate.
Vzndu-i furia, nu i-a rspuns, cuvintele i s-au oprit n gt.
Tcerea ei aparent calm se pare c l-a nfuriat i mai tare. S-a apropiat
de ea i a prins-o brutal de umeri, iar degetele lui puternice i se
nfigeau n carne. A scuturat-o pn cnd tot prul ei blond i-a acoperit
faa, pn cnd i-a srit andra datorit unui asemenea comportament
exagerat. Dar nainte s poat spune ceva, brbatul a ipat:
- Ce naiba se ntmpl cu tine? La dracu, mai aveam un
centimetru sau doi i te omoram!
China era i ea nervoas, acum. i-a ridicat capul, dndu-i pe
spate prul, i s-a smuls din strnsoarea strinului.
- Presupun c aceste ntrebri ridicole nu ateapt un rspuns. Nu
crezi c exagerezi puin cu reacia ta? a ntrebat ea linitit, dei ochii
ei albatri luceau de furie.
Brbatul a privit-o uimit, dar nu se putea citi altceva n ochii lui
ciudai, aurii.
- Acesta e un drum de ar, a continuat China, i sunt sigur c
aveai vitez mult prea mare. A aruncat o privire dispreuitoare peste
umrul lui, la maina gri, strlucitoare - un Porche - l-a recunoscut
pentru c citise de curnd un articol ntr-un ziar despre aceast main.
Era o main fcut pentru vitez i pentru o clip a simit c acest
lucru era n favoarea ei. Brbatul a zmbit vag, dar amuzamentul su
aparent nu i se putea citi n ochi, care au rmas n continuare goi i
reci. El o privea, iar China i-a ridicat brbia delicat n semn de
provocare, privindu-l i ea. S-o cread el c poate s-o intimideze!
I se prea un brbat atrgtor, n felul su arogant i dominator.
Era cu siguran foarte bogat. l trdau maina i costumul bine croit
pe care-l purta.
- M acuzi cumva de ceva? a ntrebat-o el, iar vocea i-a devenit

10

RAMONA KISSY

brusc destul de calm i de normal. Aparent calm, i spuse China,


nelinitit. Era aspr, iar acest lucru o fcea mult mai nfricotoare
dect furia lui.
S-a simit brusc plictisit de aceast confruntare ridicol. A fost
vina ei i i-ar fi cerut scuze imediat dac el n-ar fi reacionat att de
violent. Dar s-a ajuns prea departe, el era evident un brbat excesiv i
era convins c era ndreptit s fac tot ce poate pentru a salva ce
mai rmsese din mndria ei.
L-a privit curajoas.
- Ia-o cum vrei, i-a rspuns rece, speriat de ce a vzut n ochii lui
reci de chihlimbar. i acum, te rog s m scuzi... Voia s se
ndeprteze de el i cu ct mai repede cu att mai bine. El o inea nc
de umeri, dar nu era nicio urm de violen n atingerea lui. S-a
eliberat uor din braele lui i i-a ntors spatele.
- Nici s nu te gndeti s pleci! n urmtoarea secund se afla din
nou n faa ei. Era foarte aproape de ea, aproape se atingeau, i putea
s simt furia clocotind n el, iar aceasta o nspimnta, pentru c-i
amintea prea mult de ceea ce s-a petrecut n Italia. Era prea devreme
ca s fi uitat totul. Frica i-a fcut ochii s strluceasc, o sclipire
albastr pe faa ei palid. Era ca i cum aceste dou ntmplri separate
s-ar fi contopit, iar ea se afla
acum din nou n faa domnului Cencelli.
Strinul a ntins mna s-o prind din nou, dar ea s-a dat napoi,
speriat. Mna lui i strngea braui, innd-o parc prizonier. A
ncercat s se elibereze, lovindu-i incontient pieptul lat cu cealalt
mn.
- Ia-i mna de pe mine! a ipat ea, palid de team, cu ochii
strlucind de furie.
A privit-o cu ochi ptrunztori i curioi, dar nu i-a ascultat
rugmintea. China l-a privit un timp n ochi i i-a amintit cine era el

PREUL IUBIRII

11

de fapt. Nu era domnul Cencelli, deci n-avea niciun motiv s se team


de el. Probabil am nceput s-o iau razna, i spuse.
A nceput s se calmeze. S-a uitat la mna care o strngea de bra.
Era puternic, bronzat i cu degete lungi.
Brbatul a privit-o cu atenie, apoi i-a dat drumul. China era
confuz i obosit. Era sigur c s-a fcut de ruine. Nici nu mai
ndrznea s se uite la el, probabil rdea de ea.
- Te simi bine? a ntrebat-o el linitit.
i-a ridicat ochii spre el, ncercnd s par calm. Nu prea c-o ia
peste picior, dar ceva din fizionomia lui i trezea o durere surd n
suflet.
- ntotdeauna eti att de impulsiv?
Gura lui frumos modelat a schiat un zmbet, ca i cum ar fi spus
ceva nostim. Chiar m ia peste picior, i zise ea furioas, incapabil
s-i opreasc lacrimile.
- Nici mcar nu tiam c sunt impulsiv, i-a rspuns
necunoscutul.
- Atunci, nseamn c i se potrivete foarte bine. Atepi cumva
s-mi cer scuze? tia c s-a comportat ca un copil, dar nu putea s se
abin. Se simea imatur i vulnerabil, i ceva din brbatul acesta
trezea emoii contradictorii n ea. Era evident c i reciproca era
valabil pentru c gura lui s-a strmbat auzindu-i ntrebarea obraznic.
- A fi ndreptit, a rspuns el cu rceal, dar nu m pot atepta
la nimic de la un copil nebun ca tine.
A insultat-o intenionat i ar fi vrut s-l plesneasc. A simit ns
c-l cunoate instinctiv, iar asta a oprit-o. Era sigur c ntr-o alt
circumstan ar fi reacionat mai ru dect el. Drept urmare i-a zmbit,
artndu-i dinii impecabili.
- ntr-adevr eti o brut, i-a zis ea calm, dar rspicat. Sper doar
c nu voi mai avea ghinionul s te ntlnesc din nou.

12

RAMONA KISSY

Dac se atepta la un rspuns pe msur, a fost dezamgit. n


mod surprinztor, brbatul i-a lsat capul saturnian pe spate i a
nceput s rd.
L-a privit un timp, ntrebndu-se care din ei doi, dat fiind aceast
situaie ciudat i tensionat, era mai nesbuit. El ddea din cap.
- Eti nebun, a murmurat el, nc foarte amuzat.
n acel moment China l-a urt mai mult dect urse vreodat pe
cineva. Prea att de uor pentru el s-o fac s se simt naiv i
prostu.
- N-am de gnd s-mi petrec toat ziua aici pentru a fi insultat
de tine, i-a spus ea fr s-i dea seama ct de dispreuitor suna aceast
replic.
Ochii lui aurii au sgetat-o:
- Te rein eu cumva? a ntrebat-o el, privind-o din cap pn-n
picioare. China a simit c se nroete sub ochii lui i c ncepe din
nou s se enerveze. Nu nelegea de ce, dar se simea att de
caraghioas cu haina ei de blan i cu pantalonii uzai din catifea
verde, vri n cizme lungi de piele. tia c e ridicol, dar ar fi vrut s
arate foarte bine.
Aceast ciudat dorin ca el s-o plac a fost pictura care a
umplut paharul. I-a ntors spatele i a plecat fr s mai spun nimic.
N-a avut curajul s priveasc napoi. N-ar fi putut suporta zmbetul lui
dispreuitor. Cnd a trecut pe lng maina lui strlucitoare, abia s-a
abinut s nu-i dea un picior.
Cu siguran, mi-am subestimat capacitile de a amuza oamenii,
i spuse ea furioas. Cteva secunde mai trziu, fr s priveasc
napoi, a auzit maina pornind. i apoi, cu un zgomot surd, att maina
ct i necunoscutul furios au disprut, iar China a rsuflat uurat. Dar
o parte din ea regreta nc aceast ntlnire att de neplcut.
A trebuit s fac un efort considerabil pentru a se aduna,

PREUL IUBIRII

13

mustrndu-se c a fost att de prostu. Cel mai bine era s uite ct mai
repede aceast dup-amiaz penibil. A pornit repede spre
apartamentul lui Clare. Nu se putea abtine s nu se gndeasc la
brbatul din Porche. i asta era deja prea mult pentru linitea ei.
A ajuns acas imediat. Mersese mai repede ca de obicei, pentru c
era nc puin nervoas. Clare locuia ntr-o cas victorian care fusese
mprit n apartamente cu cinci ani n urm. Apartamentul ei mare i
spaios era la etaj. China ar fi vrut s-l nchirieze ea dup ce se va
cstori Clare, dar nu a avut noroc. Contractul lui Clare expira la dou
sptmni dup nunta ei, iar proprietara voia apartamentul pentru fiica
ei, recent divorat.
China a deschis oftnd ua imobilului i a urcat scrile n fug. A
ajuns n faa unei ui galbene cu numele lui Clare pe ea. A scos cheile
din buzunar i a intrat.
- Clare! M-am ntors! strig ea n timp ce i ddea jos haina.
- Ai avut noroc azi? Prietena ei a ieit zmbitoare din buctrie,
cu un bol n mn i cu prul prins.
- Nici azi, din pcate.
- O s gseti ceva, draga mea, sunt sigur.
China schi un zmbet.
- tiu. Doar c mi-a dori s nu dureze att de mult. Te ajut cu
ceva? A schimbat repede subiectul. Nu nelegea de ce, dar simea c
va ncepe s plng i avea nevoie de ceva s-i distrag' atenia. Dac
pritena ei continua s fie tot att de drgu, probabil c ar fi izbucnit
n lacrimi.
- Ai cumprat broccoli?
- O, Doamne! Am uitat! Am uitat complet! mi pare ru, o s
merg acum. China s-a apropiat de u, gata s se mbrace din nou.
- Las! De fapt, doamna Collins ne-a adus nite varz de la ferma
soului ei chiar dup ce ai plecat. Deci, o putem folosi la cin. Nu-i

14

RAMONA KISSY

face griji, oricum mi place mai mult varza, adug Clare, vznd
figura vinovat a Chinei.
China ncepu s rd i intrar amndou n buctrie. Venea un
miros apetisant din cuptor.
- Friptur de vit, spuse Clare drept rspuns la ntrebarea
nerostit a Chinei.
- Cu ce s te ajut? China i punea deja orul.
- Vrei s curei cartofii? se strmb Clare, pentru c nu-i fcea
plcere s ntrebe aa ceva.
- Da. China s-a pus pe treab. A scos un cuit i o plas de cartofi
din dulap. Ci vom fi la cin?
- Bun ntrebare. Nu tiu sigur - patru sau cinci.
i pentru c China o privea mirat, adug:
- Paul a invitat un bun prieten de-al lui n aceast sear la cin i
poate va veni i fratele acestuia, care se va ntoarce sau nu la Londra.
Felul n care a spus toate acestea a fcut-o pe China s rd.
Clare tia exact cum s reacioneze la rspunsurile vagi ale lui Paul,
care erau caracteristice felului su minunat de a fi. Se cunoscuser cu
un an n urm la facultatea de arte, frecventau amndoi cursul de
mod. Clare povestea adesea cum aproape rataser prima ntlnire,
pentru c Paul s-a dus n alt loc. Clare l atepta la cinema i l-a vzut
ntr-un autobuz care s-a oprit la semafor. Mergea la un alt cinema, dar
Clare a urcat repede n autobuz i l-a ajuns din urm. Faptul c a
crescut la orfelinat, exact n acelai timp cu China, a fcut-o pe Clare
practic i eficient, perechea perfect pentru Paul.
Privindu-i prietena,China se bucura foarte mult pentru ea. Clare
avea iubire i siguran, lucruri pe care China i le dorea dintotdeauna.
O, Doamne, iar ncep s-mi plng de mil, i spuse ea cu durere i
ncepu s curee cartofii din faa ei.
Dup ce au terminat de pregtit mncarea, au pus masa n

PREUL IUBIRII

15

sufrageria imens. Clare cumprase nite flori n acea diminea i


China a fcut un aranjament. A ieit ceva elegant i drgu, iar masa
arta foarte bine. Apoi, China a plecat s fac un du scurt nainte de a
se schimba pentru cin.
Zece minute mai trziu, i usca prul blond cu foehnul lui Clare,
gndindu-se cu ce o s se mbrace. Se ntreba de ce n-a pomenit nimic
despre ntlnirea umilitoare cu necunoscutul arogant. Faa lui slab i
furioas i-a aprut n faa ochilor. Era fr ndoial un brbat foarte
atrgtor - bogat, plin de succes i plin de el. Cu toate c nu-i dorea,
China se trezi c i pune ntrebri despre el, c vrea s afle mai multe
despre el. Era ns prea trziu. Era sigur c n-o s-l mai ntlneasc
niciodat. Bine c am scpat de el, i spuse ea. Oprit foehnul i ncepu
s se uite n oglind.
Nu se machia niciodat prea mult i n-avea de ce s fac excepie
n aceast sear. Avea prea multe probleme ca s se ocupe de faa ei.
S-a dat cu puin rimel i cu luciu de buze, apoi s-a ndreptat ctre
dulap. A rscolit puin prin haine, ntrebndu-se cu ce s se mbrace.
Nu putea s-i scoat din minte figura strinului, iar acest lucru o
enerva. Se trezi c i amintete lucruri despre el, detalii
nesemnificative pe care aproape nu le observase cnd fusese cu el graia sa natural, ochii lui ciudai, nervoi. Nu tiu ce se petrece cu
mine, i spuse; nici mcar nu-mi place de el.
Alese n sfrit rochia cu care se va mbrca n acea sear. Era o
rochie din bumbac cu imprimeuri delicate, n culori pale, cu fire
argintii care strluceau n lumin cnd se mica.
S-a mbrcat cu ea i era mulumit c i vine foarte bine. Se
potrivea cu prul i-i accentua ochii frumoi.
i-a prins la gt un lnior subire de argint, de care a agat
medalionul ei preferat - singurul lucru pe care-l avea de la mama ei,
coninnd fotografia mic i decolorat a unei femei pe care n-a

16

RAMONA KISSY

cunoscut-o niciodat. A nclat o pereche de sandale cu toc. Era gata.


S-a dus n buctrie s verifice mncarea.
Totul prea n regul - Clare era un buctar foarte competent.
Tocmai se uita la cartofi s vad dac sunt gata, cnd sun interfonul.
Era Paul. Aps butonul care deschidea ua de la intrare i-i spuse s
urce, apoi o strig pe Clare.
- Eti drgu s le oferi ceva de but? Sunt gata n cinci minute,
strig Clare din dormitor.
- Ok, nu te grbi. O s-i in de vorb, rspunse China, ncercnd
s-i liniteasc prietena.
Se btu la u, iar ea se duse s deschid. Era Paul, mpreun cu
un tnr pe care China nu-l cunotea.
- Bun, Paul, zmbi ea. Intr, te rog.
- Bun, draga mea, ce mai faci? Se apropie de ea i o srut
pe obraz.
Paul i era foarte drag. Era cald, prietenos i generos. Era puin
zpcit, dar Clare era acolo pentru a-l corecta. L-a privit. Era foarte
frumos, blond i mbrcat elegant. I-a ntins Chinei dou sticle de vin.
- M gndeam c ne vor prinde bine. Nu tiam ce vom mnca, aa
c am adus i vin alb i vin rou, adug el rznd.
- Minunat. Trebuie s le pun la rece?
O tuse discret se auzi n spatele lui Paul, ntrerupndu-le
conversaia i aducndu-l pe Paul cu picioarele pe pmnt.
- James, dragul meu prieten, mi pare ru, trebuia s v fac
cunotin. i ceru scuze din priviri Chinei, care se stduia s fie
serioas. Era tipic pentru Paul s uite complet de prietenul pe care l-a
adus la cin.
- Trebuie s fii Clare. Paul mi-a povestit attea despre tine, iar
acum mi dau seama c n-a exagerat deloc. Tnrul se apropie de
China -i strnse mna, zmbindu-i plin de farmec.

PREUL IUBIRII

17

- mi pare ru, dar nu sunt Clare, rspunse ea. Dar cine eti
tu?
- O, Doamne, e numai vina mea, interveni Paul. Mai bine o iau
de la capt. China, el e James Galloway. James, ea e China Harmon,
prietena cea mai bun a lui Clare i colega ei de apartament.
- Iertai-m, domnioar Harmon, dei trebuie s recunosc c sunt
foarte recunosctor c nu suntei dumneavoastr Clare. Era evident c
flirteaz cu ea, dar China si-a dat seama c asta n-o deranjeaz deloc.
- Te rog, spune-mi China, rspunse ea, retrgndu-i mna creia
el prea c nu mai vrea s-i dea drumul.
- Doar dac mi spui i tu James.

1s

RAMONA KISSY

- Bine, James. Acum v rog s venii n sufragerie amndoi, s v


pregtesc ceva de but.
- Unde e Clare? ntreb Paul, n timp ce China le lua hainele.
- Acum se schimb, va fi gata n cteva minute. Puse hainele pe
hol i vinul n frigider, apoi pregti ceva de but. Atunci apru i
Clare. Arta superb n rochia mov de mtase, cu prul proaspt splat
prins n vrful capului.
Prezentrile ncepur din nou, iar Paul fu certat fr mil pentru
incidentul de mai devreme.
China se duse n buctrie s vad dac mncarea e gata. La
ntoarcere, profit de ocazie i ncepu s-l studieze pe James Galloway.
Prea s aib spre treizeci de ani, iar faa lui slbu i plin de via i
se prea atrgtoare. Din discuia lui cu Clare i Paul, China putu s-i
dea seama cu uurin de felul su de a fi.
Prul lui negru, pieptnat spre spate, tsturile feei i nasul seme
i aminteau puin de ... Ce nebunie! Trebuie s mi-l scot din minte pe
brbatul din Porche, i spuse ea, fcnd un efort pentru a-i ntoarce
atenia spre James. I se prea c gura l face s arate suprat, dar poate
era prea critic.
I-a admirat i gustul n a-i alege hainele. Era mbrcat cu nite
pantaloni maro din catifea reiat, o vest asortat i o cma deschis
la culoare, care era evident din mtase. Cu alte cuvinte, arta foarte
bine, tnr, ncreztor n sine i era foarte atrgtor, iar China era
sigur c l-ar plcea dac ar ajunge s-l cunoasc mai bine.
n tot acest timp, China a rmas ntr-un col al camerei. Exact cnd
a terminat "analiza" minuioas, James s-a uitat spre ea i a observat c
este singur. I-a zmbit, a privit-o din cap pn n picioare plin de
admiraie, s-a ridicat n picioare i a venit spre ea.
- Singur? a ntrebat-o ncet.

PRE}UL IUBIRII

19

- Nu, mi place s ascult, i-a rspuns sincer.


- De cnd o cunoti pe Clare? Ochii lui o priveau ptrunztor, iar
ea s-a simit brusc fericit. James Galloway era un brbat foarte
simplu, probabil exact ce avea ea nevoie.
- De cnd aveam ase ani, iar ea apte.
- A, suntei prietene din copilrie, ce norocoas eti, China.
Singurul prieten pe care-l mai am de cnd eram copil este fratele meu.
Prea att de trist, nct China ncepu s rd.
- Bietul de tine! Dar ce s-a ntmplat cu toi prietenii ti?
James ridic din umeri, foarte amuzat i el:
- E att de trist, nu-i aa? Singur pe lume, avndu-l doar pe
fratele meu drept companie. De fapt, cnd eram copil ne-am mutat de
multe ori prin ar, dar i prin alte ri. Doar cnd am ajuns la facultate
am reuit s rmn mai mult timp ntr-un loc, astfel nct s-mi pot
face prieteni. Dar s tii c nu m plng, a ncheiat el, strmbndu-se
puin.
- Cu ce se ocupa tatl tu? l-a ntrebat China, curioas. Era foarte
interesat de familiile celorlali, probabil pentru c niciodat n-a avut
una. Ar fi fost n stare s cltoreasc mereu, s se mute dintr-un loc
ntr-altul, dac ar fi avut o familie iubitoare.
- Era diplomat, rspunse James strmbndu-se.
- Totui, cred c era interesant s cltoreti aa de mult.
James a privit-o serios, simind tristee n vocea ei.
- Cred c da. Dar tatl tu cu ce se ocupa?
China ls capul n pmnt:
- Nu l-am cunoscut, dar cred c era doctor.
James i-a luat minile n ale lui ntr-un gest instinctiv de susinere
i simpatie.
- mi pare ru, China. Sunt aa de insensibil uneori, sporovind
despre familia mea.

20

RAMONA KISSY

- Nu e nevoie s-i ceri scuze. mi place s ascult poveti despre


familiile celorlali. Povestete-mi despre fratele tu. El e cel despre
care Clare credea c va veni la cin n aceast sear?
Trecuse momentul penibil i vzu uurarea din ochii lui James,
care era bucuros c n-a rnit-o.
- Da, se numete Ben. Are o cas prin apropiere, una imens, ca
un labirint, la care a fcut nite reparaii n ultimele dou sptmni.
Din pcate, a primit un telefon de la Londra i a trebuit s plece urgent
acolo, n aceast dup-amiaz.
- Ben Galloway. Numele mi se pare cunoscut.
- Cu siguran, i este. De fapt, e un miliardar foarte cunoscut,
rspunse James cu mndrie n glas.
- Aa e! Parc am citit ceva despre el n ziar, sptmna trecut.
- Cu siguran. Dar s tii c toate tirile picante despre el sunt
de fapt nite prostii, crede-m - are doar o imagine de libertin.
- i este foarte drag, nu-i aa? ntreb China, zmbind.
- Da, rspunse James simplu. Chiar atunci China a zrit-o pe
Clare fcndu-i semne din buctrie. S-a ridicat n picioare.
- Iart-m, dar trebuie s-o ajut pe Clare cu cina.
Totul era gata n buctrie. Urmau s serveasc la felul nti o
sup de vnat, iar China a turnat-o ntr-un bol vechi, care fusese al
bunicii lui Paul.
- Se pare c te nelegi foarte bine cu James, observ Clare cu un
zmbet plin de subneles.
- E foarte atrgtor, rspunse China vag.
- Aa este, i se pare c nu poate s-i ia ochii de la tine.
China ncepu s rd, ntrebndu-se dac e adevrat. Nu
observase nimic, dar un zmbet uor i-a aprut pe fa.
n timpul cinei, printre complimente la adresa mncrii i pahare
de vin, atmosfera a devenit cald i deschis. La un moment dat Paul

PRE}UL IUBIRII

21

ntreb:
- Ai gsit o slujb i o locuin, China?
- Din pcate, nu. tii care este situaia cu locurile de munc i s
nu mai vorbim despre locuine... Sper totui c va aprea ceva pn la
urm.
- Sunt sigur de asta, spuse Paul ncurajator.
James, care a ascultat conversaia, a intervenit cu un zmbet pn
la urechi:
- Dac tocmai caui un loc de munc i o cas, cred c tiu exact
de ce ai nevoie.
S-a lsat brusc tcea la mas, iar China se uita la el fix, fr s
neleag ce a vrut s spun.
- Ce... ce vrei s spui?
- Vreau s spun c dac ai nevoie de o slujb cu locuin inclus,
atunci te pot ajuta.
- Haide, James, spune-ne despre ce e vorba! interveni Clare, cu
glasul plin de emoie.
- Pi, nu tiu ce s spun... Dar mi place s fiu n centrul ateniei,
adug James, tachinndu-le. i apoi, uitndu-se la faa, ngrijorat i
plin de speran a Chinei, continu. Ben i-a cumprat de curnd o
cas n apropiere, probabil o tii, Aspenmere Hall. i are nevoie de o
menajer care s locuiasc acolo. I-am spus n aceast dup-amiaz c
o s ncerc s gsesc pe cineva ct timp el este la Londra. China, dac
vrei, slujba e a ta.

Capitolul 2
A doua zi, la ora unsprezece fix, maina lui James opri n faa
casei. China l atepta plin de nerbdare. A cobort i a deschis ua
nainte ca el s aib timp s sune.
Petrecuse o noapte aproape alb, aipind doar puin n zori.
Gndul i zbura i-i punea o mie de ntrebri despre slujb i despre
cas, rugndu-se n sinea ei ca acesta s fie sfritul problemelor ei.
Chiar dac reuise s doarm doar vreo dou ore, ardea de nerbdare,
era strlucitoare din cauza entuziasmului cnd s-a ntlnit cu James.
- Bun dimineaa, frumoaso! i-a spus el zmbitor, sorbind-o din
ochi. Arta foarte bine n pantalonii negri de catifea care i scoteau n
eviden coapsele pline, cu cizme negre pn la genunchi i cu haina
scurt din piele de oaie.
- Bun, James. Mergem?
- Nu m invii sus la o cafea? a ntrebat-o el n glum, privind-o
cu ochi strlucitori.
China abia reui s-i ascund dezamgirea:
- Sigur... hai sus, rspunse, schind un zmbet.
James o privi o clip i ncepu s rd. Era att de uor s-i
citeti sentimentele pe fa.
- Glumeam doar. Nu mi-e deloc sete.
- Prostuule! Adevrul e c abia atept s vd casa.
- neleg cum te simi, dar m-am tot gndit i m ntrebam dac
i dai seama ce i asumi dac accepi slujba. Casa aceea e foarte mare,
s tii, i vei fi singur cnd Ben e plecat... Nu vreau s-i tai elanul,
draga mea, dar vreau s tii c aceasta nu e singura slujb din lume, i
dac nu-i place ceva, sunt sigur c te pot ajuta s gseti altceva. La
naiba! Te-am ameit de tot!
China i strnse mna uor, atent s nu-l deranjeze la condus:
- Apreciez tot ce mi-ai spus, James, i sunt contient c sunt prea

PRE}UL IUBIRII

23

preocupat de casa fratelui tu, dar nu m pot abine. mi caut ceva de


lucru de cnd m-am mutat la Clare i nu e uor s fii dezamgit n
fiecare zi. Vezi tu, nu cunosc prea mult lume, deci nu prea am cui s
cer ajutor. i de aceea m bucur foarte mult c te-am cunoscut.
- i eu, rspunse James, lundu-i ochii de la drum o secund
pentru a-i zmbi. Sunt sigur c vom fi buni prieteni.
A urmat o tcere de cteva momente, deoarece China nu tia ce
s-i rspund i se gndea la cuvintele lui. Brusc, i-a ncruntat
sprncenele i s-a ntors agitat spre el:
- Fratele tu tie despre mine? L-ai sunat asear?
- Am ncercat, dar n-am reuit s dau de el. Dar m-am oferit s-i
gsesc o menajer, iar el n-a avut nicio obiecie.
China ofta. Prea prea uor totul, mai ales dup attea luni de
cutri.
- Dar dac nu m place? ntreb ea, simindu-se dintr-o dat
foarte ngrijorat.
- Nu prea sunt anse s nu te plac. James prea foarte serios i
relaxat. Nu era exact rspunsul pe care-l atepta ea, dar probabil c tia
bine ce face, deci hotr s lase totul n seama lui. La urma urmei, navea niciun motiv s-i fac griji.
Un sfert de or mai trziu, maina prsi oseaua principal. Au
trecut de o poart cu stlpi de piatr pe care se odihneau vulturi
sculptai, pe care timpul i lsase amprenta, apoi au intrat pe o alee
pavat cu pietri i umbrit de copaci. China studie cu interes grdinile
slbatice i nengrijite care se vedeau de o parte i de alta a aleii. Apoi
vzu casa. Prea enorm, iar James i-a dat imediat seama c era foarte
surprins.
- Drgu, nu-i aa? i-a zis rznd.
- Sper doar c nu mi-am asumat mai mult dect pot duce,
rspunse China.

24

RAMONA KISSY

- Ti-am spus deja c nu e obligatoriu s accepi slujba. {tiu c


pare emorm, dar s tii c e destul de mic n comparaie cu alte case
din zon.
China privi din nou cldirea, de data aceasta mai obiectiv, i-i
ddu seama c James avea dreptate. Nu era chiar aa de mare i prea
destul de compact.
- Probabil am comparat-o cu apartamenul lui Clare.
- Hai s mergem s-o vedem, vrei? a ntrebat-o el.
Ua principal, uria i solid, era vopsit n alb. James a
deschis-o i au intrat nuntru. Plimbndu-se prin holul enorm de la
intrare, China avu o tresrire. Dei era redecorat i mirosea nc a
vopsea, casa prea pustie. Era evident c Ben Galloway avea gusturi
foarte bune.
- De ct timp locuiete fratele tu aici? Se ntoarse spre James i-l
surprinse privind-o cald i amuzat.
- Nu s-a mutat aici nc. A cumprat casa abia acum vreo dou
luni i de atunci o renoveaz i o redecoreaz. Dup cum vezi,
totule gata acum i cred c o s se mute n curnd.
Aceasta era explicaia aerului pustiu al casei.
- Dar unde locuiete acum?
- Are o cas n Londra. n ultimii trei ani a locuit acolo i prin
strintate. James prea plictisit, iar China nu-l mai ntreb nimic, dar
l rug s-i arate restul casei.
Nu era att de mare dup cum se atepta, dar era foarte
impresionant i fusese modernizat fr a-i afecta farmecul. Salonul
era imens. Tavanul cu brne i pereii zugrvii n nuane de maro, se
asortau cu covorul i cu fotoliile din piele. Camera era decorat cu
plante exotice enorme, unele nalte ct un copac, cu sculpturi, picturi i
alte obiecte de art. ntreaga ncpere avea un aer de bogie i
senintate, dar era i foarte masculin. Era foarte frumoas.

PRE}UL IUBIRII

25

China i James s-au plimbat mpreun prin toat casa, iar ea era
foarte ncntat. Se pare c nu se fcuse deloc economie la bani cnd
se arnajase casa.
Biroul avea lambriuri de stejar pe perei i rafturi de jur-mprejur.
Podeaua era din parchet, acoperit parial cu un minunat covor
chinezesc. Lemnele erau aranjate deja n emineu, mai era nevoie doar
de un chibrit.
Erau attea camere nct China era ameit. Le-a pierdut irul la
un moment dat, rmnnd doar cu impresia unei frumusei pline de
gust. Piscina a fost cea care a surprins-o cel mai mult, dei nu era
sigur de ce. Sera imens din spatele casei fusese transformat ntr-o
piscin acoperit i nclzit, nconjurat de plante luxuriante i mobil
din trestie. Pe un perete erau cabinele de schimbat, vopsite n culori
vii. Apa limpede i albastr parc o chema.
- E incredibil! exclam ea, ncercnd s-i imagineze cum ar
fi s noate n acest paradis tropical iarna, cnd ninge afar.
- Ben are cu siguran gusturi bune. Acum, hai s-i art
camerele servitorilor, glumi el, lund-o de mn i intrnd din nou n
cas.
La parter fusese amenajat un apartament complet separat de restul
casei. Avea o sufragerie cu ferestre mari care ddeau spre grdini, cu
emineu, un dormitor cu un pat imens, dulapuri vechi i telefon privat.
Baia era albastr, inclusiv mobila. Mai era o camer cu o canapea ce
se putea transforma n pat. China avea impresia c se afl ntr-un palat
i simi instinctiv c vrea neaprat s locuiasc acolo.
- Dar e minunat! exclam ea, privindu-l cu ochi strlucitori pe
James. Vreau slujba asta i i mulumesc foarte mult c mi-ai oferit-o
mie. O s muncesc din greu i promit s nu te dezamgesc.
James nu-i putea lua ochii de la ea.
- N-ai cum s m dezamgeti.

26

RAMONA KISSY

- tii ce am vrut s spun! China ncepu s rd, refuznd s-l ia


n serios.
El s-a apropiat de fereastr i a nceput s priveasc dealurile din
deprtare. Dei era amiaz, era destul de ntuneric afar, iar norii grei
de pe cer vesteau ploaie.
- Nu te deranjeaz s fii aa de izolat aici?
- ncerci cumva s tragi de timp?
- Nu, bineneles c nu! Vreau doar s fii sigur, rspunse el
serios, ntorcndu-se ctre ea i ateptnd un rspuns.
- Nu m deranjeaz s locuiesc aici singur, de fapt sunt sigur
c o s-mi plac foarte mult. Toat viaa am trit cu oameni pe care nu
i-am ales eu i de aceea cred c e minunat s-mi iau viaa n mini i s
triesc aici.
James ridic din umeri:
- Pi, dac eti sigur...
- Sunt foarte sigur. Deci, m angajezi? Te rog, f-m fericit, l
implor ea.
- Cu o singur condiie, rspunse James cu un zmbet misterios,
iar China se ncrunt.
- i care ar fi aceasta?
- S iei cina cu mine n aceast sear. Prea foarte serios, iar
China izbucni n rs.
- Prostuule! Mi-ar plcea foarte mult s iau cina cu tine.
Odat stabilit acest lucru, mai rmneau de discutat doar
detaliile privind slujba James se duse n birou s-l sune pe fratele su,
iar China nu avu curajul s asculte conversaia, de team c Ben
Galloway ar putea s se rzgndeasc n ultimul moment. De aceea s-a
dus s vad buctria pe care o va folosi att ea ct i stpnul casei.
Era minunat - oricum nu se atepta la altceva dup ce vzuse restul
casei. Fusese modernizat n ntregime i avea n dotare toate

PRE}UL IUBIRII

27

dispozitivele posibile, inclusiv unele pe care China nu le cunotea. "E


o bucurie s gteti i s speli ntr-o astfel de buctrie, i spuse ea,
amintindu-i buctriile demodate i urte de la orfelinat.
Se opri n mijlocul buctriei, nchise ochii i strnse pumnii. "Te
rog, te rog, f ca Ben Galloway s m angajeze, se ruga ea. James a
gsit-o n aceast poziie. L-a auzit intrnd i s-a ntors spre el,
privindu-l cu ochii ei mari, albatri. n acel moment, acesta era cel mai
important lucru din lume pentru ea. Trebuia neaprat s obin slujba
aceasta!
James rmase tcut un timp dar ea nu putea suporta aceast tcere.
- Deci? l-a ntrebat nerbdtoare, cu voce stins.
- Slujba e a ta, spuse el zmbind.
- Oh, James, mulumesc! Fr s-i dea seama ce face, China l
lu n brae, plin de bucurie i uurare.
James a mbriat-o i el, iar China a simit c gsise n sfrit un
prieten adevrat. Era un sentiment foarte plcut, pe care-l va preui
mult timp de acum nainte.
- Ce a spus fratele tu? ntreb ea cnd i-a dat drumul din brae.
- Pi ... a spus c ar fi preferat un cuplu cstorit, pentru c soul
s-ar fi putut ocupa de grdin i de ntreinera casei, dar i-am spus c
eti foarte priceput i descurcrea, c vei face o treab bun i c nu
va gsi pe altcineva mai potrivit. A fost de acord, dar m-a ntrebat dac
tii s gteti. I-am spus c da. Deci, tii s gteti?
- Sigur c da. De fapt, sunt o buctreas foarte bun - sau cel
puin aa mi s-a spus. Dar mi se pare c nu prea era dispus s m
angajeze, adug ea, suprat.
- Doar pentru c ar fi vrut un cuplu. Dar te-a angajat, deci ce mai
conteaz acum?
- Ai dreptate, nu mai conteaz, a rspuns ea, fericit din nou.
- A vrut o persoan n care s poat avea ncredere. Tu eti

28

RAMONA KISSY

demn de ncredere i i-am spus i lui asta. i pe cuvnt c a fost


foarte fericit!
- Va veni s discute cu mine? zise China, ntrebndu-se cu ce o s
se mbrace ca s-l impresioneze pe fratele cel bogat al lui James.
- Nu. Din pcate, e prins cu treburi pentru moment, iar mine va
zbura spre Italia, aa c mi-a spus s-i dau ie cheile. Poi s te mui
aici cnd vrei - o s te ajut, bineneles. Apoi i ntinse o bucat de
hrtie. Acesta este salariul pe care i-l ofer.
Mi-a spus c dac nu eti mulumit, o s rezolvai problema cnd se
ntoarce acas.
China despturi bucata de hrtie i rmase cu gura cscat cnd
vzu cifra scris pe ea. l privi pe James cu ochi mari de uimire.
- E... e mult prea mult, murmur ea, ntrebndu-se dac nu cumva
viseaz. Probabil se va trezi curnd, tot n apartamentul lui Clare, i tot
omer.
- Mie nu mi se pare o sum excesiv i sunt sigur c Ben te va
face s munceti pentru banii acetia.
- Mai e ceva ce trebuie s-mi spui? ntreb ea, ameit de un
asemenea noroc.
- ... a, da! Mai e o anumit doamn Stephenson care vine
aproape n fiecare diminea. Ea face aproape toat curenia n cas,
deci tu nu trebuie s-i faci griji pentru asta. i mai e asta. I-a dat ceva
ce semna cu un teanc imens de bancnote. Acesta e salariul pe o lun
n avans i ceva bani n plus ca s cumperi mncare n cas i pentru
eventualele cheltuieli care vor aprea.
- Dumnezeule mare! China se aez imediat, pentru c simea c
n-o mai in picioarele. Nu pot s cred c toate astea sunt adevrate,
opti ea, iar banii i-au alunecat din mn pe mas.
- i cred c asta e tot, ncheie James. Toate aceste lucruri
minunate i nebuneti care preau att de obinuite pentru el, ei abia i

PRE}UL IUBIRII

29

venea s cread. Toate problemele ei se rezolvaser n douzeci i


patru de ore. Era mai mult dect i imaginase ea vreodat.
- Orice alt problem o vei rezolva cu Ben cnd se ntoarce
acas. Mai ai vreo ntrebare?
- nc nu pot s gndesc, recunoscu ea. N-o s pot s-i
mulumesc niciodat, James, pentru tot ce ai fcut pentru mine.
- Pentru asta sunt fcui prietenii, rspunse el, zmbind. Nu tiu
cum te simi tu, dar eu mor de foame. Mergem s mncm ceva?
Au luat prnzul pe malul rului, la un han vechi cu emineu cu foc
de lemne. Au comandat amndoi friptur i, pentru c nu mncase
nimic la micul dejun din cauza emoiilor, China avea o foame de lup.
A vrut s plteasc ea masa pentru a-i mulumi astfel lui James, dar el
n-a acceptat, ci a nceput s fac glume pe aceast tem:
- Ce brbat a fi dac a invita o femeie la mas i apoi a lsa-o
pe ea s plteasc? China a fost nevoit s se dea btut.
Dou ore mai trziu, James a condus-o napoi la Clare acas, dar
n-a vrut s intre, pentru c avea o ntlnire de afaceri. Abia dup ce
maina a plecat, China i-a dat seama c nu tie nimic despre viaa lui.
nc de cnd s-au cunoscut, s-a interesat doar de ea i de fratele lui
Ct de egoist pot s fiu, i spuse cu tristee, amintindu-i tonul
plictisit al vocii lui cnd a trebuit s rspund la nenumrate ntrebri
despre fratele lui. Voi insista s vorbeasc despre el toat noaptea,
hotr ea, gndindu-se la ntlnirea pe care o aveau n acea sear. Sper
c nu s-a simit jignit.
Clare s-a bucurat foarte mult cnd a auzit vestea cea bun. China a
gsit-o lucrnd la maina de cusut i i-a povestit tot imediat ce a intrat
n cas.
- Oh, China, m bucur aa de mult pentru tine! M-am simit
responsabil cumva pentru c n-ai mai putut nchiria acest apartament,
dar iat c acum totul s-a rezolvat, i-a spus ea nerbdtoare, srind n

30

RAMONA KISSY

picioare pentru a o mbria.


i-au petrecut dup-amiaza bnd cafea i plnuind mutarea
Chinei. N-avea niciun motiv s nu se mute la Aspenmere Hall n acea
sptmn i a nceput s-i examineze imediat lucrurile. Nu avea prea
multe de mutat, probabil le va putea duce pe toate odat cu maina ei
veche i uzat.
- Acesta este unul din puinele avantaje ale unei viei n micare,
i-a spus lui Clare, zmbind.
S-a pregtit atent pentru ntlnirea cu James. A mbrcat cu o
rochie neagr simpl din crep, nfrumuseat cu o mic bro cu
diamant, un cadou de Crciun de la Adele Cencelli. S-a machiat cu
grij, fardndu-i ochii mai mult ca de obicei. Prul i cdea n valuri
n jurul feei alungite i pe umeri. Cu siguran arta foarte bine, iar
ochii lui James i-au confirmat asta atunci cnd a venit s-o ia la opt fix.
n timpul cinei delicioase la un restaurant extrem de scump, a aflat
c James este contabil i c i-a nceput de curnd o afacere. Se ntreba
n sinea ei de ce nu lucreaz mpreun cu fratele lui, dar a simit c
James este foarte competitiv; voia s se descurce singur, i nu putea
s-l condamne pentru asta. A mai aflat c locuiete ntr-un apartament
ntr-o cldire nou i luxoas n afara oraului. Era pe drumul bun spre
succes, dar era calm, iste i ambiios. China n-avea nicio ndoial c
va deveni la fel de cunoscut ca fratele lui. n ciuda ambiiilor sale, era
o companie plcut i amuzant, iar ea a rs foarte mult n acea sear.
El a ntrebat-o cnd se va muta la Aspenmere Hall, oferindu-se s-o
ajute. I-a rspuns c va fi acolo pn la sfritul sptmnii, dar a
refuzat politicos ajutorul lui. Nu avea prea multe de mutat i ar prefera
s-o fac singur; era timpul s-i arate c e independent.
- Am douzeci de ani, i-a spus ea, i e timpul s fiu pe picioarele
mele, n loc s m bazez pe buntatea celorlali.
- Att de btrn i att de neleapt, a glumit James. A neles

PRE}UL IUBIRII

31

c ea simte c trebuie s fac singur acest pas i n-a mai


insistat.
China nu-i amintea s fi rs vreodat att de mult ca n acea
sear. I-a mrturisit asta lui James cnd au ajuns la poarta casei lui
Clare. L-a invitat la o cafea, dar el a refuzat, explicndu-i c a doua zi
avea treab de diminea. A srutat-o tandru pe frunte i a promis s
treac pe la Aspenmere Hall imediat ce se va muta acolo. De fapt, o va
suna la Clare nainte s plece, iar pn atunci se vor ntlni cu
siguran la nunt.
China i-a fcut cu mna pn cnd a disprut n noapte. A intrat
apoi n cas i i-a dat seama c e foarte obosit. Se pare c noaptea
nedormit i tot ce se ntmplase n acea zi au epuizat-o. Clare nu era
acas, aa c s-a dus direct n pat i a adormit imediat.
China a hotrt s se mute n casa lui Ben Galloway n ziua n
care se cstorea Clare, la exact o sptmn dup ce a obinut slujba.
A fost o nunt restrns, simpl, iar James a fost cavaler de onoare.
Clare era foarte frumoas i strlucitoare n rochia alb de voal,
iar China a ascultat cu lacrimi n ochi cum Clare i Paul i jurau iubire
etern. Preau att de fericii mpreun, iar ceremonia a fost att de
emoionant, nct nu s-a putut abine s nu plng.
Imediat dup aceea s-a organizat o mic mas festiv la casa lui
Paul, iar China i-a petrecut aproape tot timpul sporovind cu James.
L-a ntrebat dac tie cnd se va ntoarce fratele lui la
Aspenmere Hall, dar James i-a spus c Ben era nc n Italia i nu tie
ce planuri are.
Cnd s-a terminat petrecerea, Paul i Clare au pornit spre aeroport
ca s prind avionul spre Mexic. Acolo urmau s-i petreac luna de
miere. China, mpreun cu civa prieteni, au rmas n faa casei
pentru a-i lua rmas-bun. Apoi au plecat cu toii.
- Deci, azi e ziua cea mare? a ntrebat-o James cnd au rmas

32

RAMONA KISSY

singuri.
- Da, o s m mut dup-amiaz. China era foarte nerbdtoare.
- Eti sigur c nu vrei s te ajut? James s-a uitat la ceas.
- Sunt foarte sigur. Iar tu eti foarte ocupat zilele astea. Dar
mulumesc oricum, i-a zmbit ea.
- Atunci, ieim la cin disear?
- Sigur! Ar fi minunat.
n timp ce vorbeau, o limuzin neagr a oprit lng ei, iar oferul a
cobort geamul pentru a-l saluta pe James. El s-a ntors spre China,
zmbind trist.
- Ai main?
- Da, e acolo, a rspuns ea, artnd spre partea cealalt a strzii.
- Trebuie s plec, acum. Ne vedem disear la opt, cnd vin s te
iau. i plac cinii?
- Da, dar... N-a avut timp s termine ntrebarea, pentru c el a
srutat-o pe obraz i a urcat repede n main. A lsat-o pe China
privind mirat n urma lui, ntrebndu-se dac nu cumva a nnebunit.
Dar nu mai avea rost s ncerce s ghiceas ce a vrut s spun i s-a
ndreptat spre maina, ei .
Apartamentul lui Clare era gol, exceptnd lucrurile ei adunate n
sufragerie. Era foarte trist totul. China s-a schimbat ntr-o pereche de
blugi comozi i o bluz albastr. i-a fcut o cafea i s-a aezat la
fereastr, trist. Paul strnsese toate lucrurile lui Clare ntr-o main
nchiriat i, cu o sear nainte, le-a dus la el acas. China privi n jur;
fusese foarte fericit aici i-i va fi foarte dor de Clare. i-a aprins o
igar i a fumat-o ncet, pn i-a terminat cafeaua. Apoi a splat
ceaca i i-a adunat lucrurile. Era un nou nceput pentru ea, nu era
timp pentru a fi sentimental.
A aranjat totul cu grij i i-a dat seama c au ncput toate n
main. Era suficient un singur drum. S-a mai uitat o dat prin cas,

PRE}UL IUBIRII

33

lundu-i rmas-bun i asigurndu-se c n-a uitat nimic. Apoi a nchis


ua pentru ultima dat i a lsat cheile celor care locuiau n
apartamenul de la parter. Tristeea i-a disprut pe msur ce se apropia
de Aspenmere Hall, fiind nlocuit de presentimente bune. Era sigur
c a fcut foarte bine acceptnd aceast slujb.
A parcat maina n spatele casei i a intrat pe ua din dos. Era mult
mai aproape de camerele ei i era mult mai uor s-i care lucrurile pe
acolo. I-a luat o or s despacheteze hainele i s le aeze n dulapurile
elegante i n sertare. Era un sentiment plcut s-i vad hainele
aranjate i diverse lucruri mprtiate prin camer. A agat cea mai
valoroas posesiune a ei, o pictur abstract a unui celebru artist
italian, pe peretele din faa patului, ca s-o vad n fiecare diminea
cnd se trezete. i-a aranjat cosmeticele n baia albastr, apoi a fcut
focul n sufragerie. Era o dup-amiaz ntunecat i btea vntul. Se
nserase, aa c a tras draperiile grele i a aprins lmpile din camer.
Casa era cald, confortabil i frumoas. i-a fcut o cafea dup
ce a terminat totul i s-a aezat lng foc s-o bea, ascultnd vntul
uiernd prin copaci. A cuprins-o un sentiment de cldur i siguran.
Probabil a aipit, pentru c a trezit-o soneria. S-a uitat speriat la ceas
i a constatat c e ora opt. Sigur era James la u, gata s-o scoat n
ora, iar ea nici mcar nu se schimbase.
i-a aranjat puin prul i a srit n picioare. Soneria a mai sunat o
dat, iar ea s-a grbit s deschid. Era James la u, cu un co ntr-o
mn i o pung de hrtie n cealalt.
- Oh, James, mi pare ru! Cred c am adormit i nc nu m-am
splat i nici nu m-am schimbat, a explicat ea repede. Apoi a vzut c
plou, iar prul lui era ud. Intr, nu tiam c plou. Ce ai acolo? l-a
ntrebat curioas, artnd spre lucrurile pe care le avea n mini.
- Ateapt i ai s vezi, i-a rspuns el misterios, apoi a adugat:
Nu mai spune nimic. Nu m-ai lsat s deschid gura de cnd am venit.

34

RAMONA KISSY

Prea att de serios, dar ochii i strluceau de bucurie, iar China a


nceput s rd.
- mi pare ru, dar m-am speriat puin cnd m-am trezit i am
vzut ce trziu e. Haide, intr!
Au intrat n sufragerie i James a nceput s studieze cu interes
felul n care aranjase ea totul, n timp ce China a mai pus nite lemne
pe foc.
- E foarte frumos aici la tine, a remarcat el, lsnd jos coul i
dezbrcndu-se de haina ud.
- Mulumesc. Vrei o cafea? Dar nainte ca el s rspund,
adug: Oh, spune-mi, te rog, ce ai adus, c nu mai am rbdare!
James a luat-o uor de umeri i a fcut-o s se aeze pe un scaun:
- Stai jos, linitete-te, i o s-i spun. M-am gndit c s-ar putea
s fii prea obosit pentru a iei la cin, aa c n acea pung
- art cu degetul punga de hrtie - e tot ce am nevoie pentru a pregti
repede o mas pentru dou persoane, ca s nu mai vorbesc despre vin
i desert. Iar aici... A ngenuncheat n faa coului i a nceput s
desfac legturile. Aici se afl cadoul care i va lumina casa.
China s-a uitat nuntru i a vzut un celu adorabil care o
privea cu nite ochi cprui imeni.
- James, e att de drgu! A luat n brae celuul, care a nceput
imediat s-o ling pe brbie. Deci, despre asta vorbeai azi-diminea?
- Exact. Aa n-o s te mai simi singur i cred c va fi un cine
bun de paz atunci cnd vei fi singur acas. i n plus e bine crescut,
aa c nu trebuie s-i faci griji pentru nimic.
- Cum s-i pun numele?
- Ce zici de Noroc? suger James. n cinstea noii tale viei.
- Noroc! a ncercat China, iar celuul a ciulit urechile i a lins-o
pe nas, bucuros. Se pare c-i place. Atunci, aa i va rmne numele.
James a privit-o jucndu-se cu cinele i o lumin ciudat i s-a

PRE}UL IUBIRII

35

aprins n ochi. China i-a surprins privirea i i-a dat seama imediat c o
dorete. A respins imediat gndul, dezgustat. l iubea pe James ca pe
un prieten, nimic mai mult. Crezuse c el a neles.
- Spuneai c vrei cafea sau nu? l-a ntrebat ea cu voce stins i
speriat.
- Nu, mulumesc. Privirea ciudat i flmnd din ochii lui
dispruse la fel de repede cum apruse i totul a reintrat n normal.
Cred c mai bine a ncepe s pregtesc masa.
- Vrei s te ajut?
- Mai bine ai grij de Noroc i arat-i noua lui cas.
- Nu tiam c te pricepi la gtit, glumi China.
- Sunt un brbat cu multe caliti, iar majoritatea sunt ascunse.
China a fcut du, i-a splat i pieptnat prul, iar Noroc a
urmrit-o peste tot, privind-o cu ochii plini de iubire. Se pare c erau
deja prieteni, iar China era foarte fericit. Va trebui s-i cumpere o
zgard, o plcu cu nume i o les. Se vor distra de minune.
Masa pregtit de James a fost un succes. Aa cum a spus, era un
buctar priceput. Au mncat carne de miel cu sos i legume, tort de
ciocolat - pe care a recunoscut c nu l-a fcut el - brnz i fructe. Era
o atmosfer relaxat i plcut, iar China, orict a fost de atent, n-a
mai vzut nicio urm din expresia pe care a surprins-o nainte de cin.
Spera c a fost doar imaginaia ei.
S-a trezit devreme a doua zi diminea, netiind n prima clip
unde se afl. Privind n jur, a vzut tabloul pe perete. A simit un fior
de fericire strbtnd-o cnd i-a reamintit totul. Era o zi mohort i
ploioas. A privit pe ferestr i a vzut copacii aproape desfrunzii. Se
apropia iarna.
A srit din pat, fredonnd o melodie. Nici mcar vremea urt nu-i
putea alunga bucuria de a se afla n aceast cas minunat. I-a dat s
mnnce lui Noroc n buctrie i a fcut cafea, ntrebndu-se dac

36

RAMONA KISSY

doamna Stephenson va veni n acea zi. Va face un du, se va mbrca,


apoi va explora din nou fiecare camer din cas. Iar dup prnz va
merge s cumpere mncare, pentru a fi pregtit la ntoarcerea
necunoscutului Ben Galloway.
n timp ce sorbea cafeaua, se ntreba cum e oare acest brbat.
Poate o copie mai btrn i mai bogat a lui James? Ar fi drgu s fie
aa, dei nu i-l putea imagina semnnd cu James. "Sper din toat
inima c ne vom nelege bine, se gndea ngrijorat. O s-l fac s m
plac i voi face totul att de bine, nct va fi foarte mulumit sau poate
chiar fericit c sunt menajera lui."
Cu aceast atitudine pozitiv, i-a terminat cafeaua i s-a dus

3S

RAMONA KISSY

n baie s fac un du nainte de a se mbrca. A deschis robinetul


de ap cald, dar nu s-a ntmplat nimic. S-a auzit doar un zgomot
metalic de eav. A nchis robinetul, a ateptat puin, apoi l-a deschis
din nou. Tot nimic. "La naiba, i spuse ea, nu e un nceput promitor
al zilei." A ncercat apoi apa cald de la chiuvet, cu acelai rezultat nu curgea niciun strop. Nu nelegea ce se petrece, pentru c apa rece
funciona, dar ntr-o zi ca aceasta, nici nu se punea problema s fac
un du rece.
Apoi i-a venit ideea c ar putea ncerca o alt baie din cas. Nu va
afla nimeni. i-a luat nite prosoape, amponul i, asigurndu-se c
Noroc era nchis bine n buctrie, a urcat repede scara monumental,
n cma de noapte.
A intrat ntr-o camer care era n mod evident dormitorul lui Ben
Galloway. Era foarte masculin i luxos, cu pereii vopsii n rou-nchis
i un pat imens cu aternuturi din satin rou. Chiar i ferestrele aveau
jaluzele din lemn de culoarea vinului, iar China a nceput s rd
singur, ntrebndu-se ce fel de brbat ar putea avea o camer ca
aceasta.
Nu s-a putut abine s nu se aeze pe pat, iar aternuturile erau
reci, moi i senzuale sub degetele ei. "Oare are iubite? s-a ntrebat ea,
privind tablourile cu imagini agresive de pe perei. Cu un asemenea
pat, fr ndoial c are iubite."
Mobila era foarte elegant, iar China a studiat ntreaga camer,
ncercnd s ghiceasc personalitatea noului ei ef. i-a amintit cu
greu de du, a srit n picioare i a intrat n baie. i aceasta era
decorat n rou-nchis, cu oglinzi mari i lucruri brbteti mprtiate
peste tot.
" Cu siguran, e un brbat cruia i place foarte mult roul", i
spus ea, privindu-se n una din oglinzile imense. Prea ridicol de
feminin n acea ncpere de o masculinitate agresiv. Prul i

PRE}UL IUBIRII

39

era rvit, ochii i preau foarte strlucitori i mari pe faa mic,


iar trupul ei mldios i subire prea seductor acoperit de haine. Parc
era o strin. " Ce efect ciudat poate avea o camer", se gndi ea.
A dat drumul la ap i, miracol! Funciona. S-a dezbrcat repede petrecuse prea mult timp visnd - i a intrat sub duul potrivit de
fierbinte.
Tocmai i dduse cu ampon pe pr i se cltea pentru ultima
dat, cnd a auzit pe cineva intrnd n dormitor. A ngheat de spaim.
A nchis ochii o clip, dar apoi i-a amintit de doamna Stephenson i a
oftat uurat. O clip mai trziu, linitea ei a fost spulberat pentru c
a auzit foarte clar un fluierat masculin n camer, apropiindu-se de
baie.
"Probabil e James", i spuse ea, dojenindu-se c n-a ncuiat ua la
baie, rugndu-se ca el s nu intre acolo. Ar fi fost prea jenant.
- Sunt n baie, James. Ies imediat, strig ea tare, pentru a-l
avertiza.
Fluieratul s-a oprit i, nainte ca China s i dea seama ce se
ntmpl, ua de sticl de la du se deschise i o voce puternic i
nervoas, pe care China i-o amintea foarte bine, a ntrebat:
- Ce naiba faci la mine n baie?

Capitolul 3
Acesta era cel mai penibil moment din viaa ei. ntregul corp i-a
nepenit privindu-l pe brbatul din Porche care aproape o accidentase
cu vreo sptmn n urm i care se afla acum n faa ei. Nu putea
nicicum s rspund ntrebrii lui brutale i era att de ocat nct nu
putea nici mcar s ntind mna s ia un prosop pentru a-i acoperi
trupul gol.
- Ti-ai pierdut glasul? a ntrebat-o el cu o voce suav, iar China
s-a nroit pn n vrful nasului.
Ochii lui aurii o studiau ncet, din cap pn-n picioare, iar ea era
prea uimit ca s mai poat face ceva. i privea pur i simplu faa
arogant. Ochii lui erau hipnotici i, spre ruinea ei, trupul rspundea
parc privirii lui intime. Era att de intens, nct semna cu o
mngiere.
Privirea lui i-a fixat apoi fr mil ochii, fr s-i dea voie s-i
plece. Apa cald i se scurgea n continuare pe trup. Apoi gura i s-a
strmbat ntr-un zmbet:
- Foarte frumoas! Eti cu siguran diferit de restul femeilor pe
care le place fratele meu.
Vocea lui era rece, iar n acel moment China i-a venit n fire.
Parc tocmai scpase de o vraj care o paralizase un timp. A nhat un
prosop rou de pe suportul de lng du, s-a nvelit repede cu el, cu
faa arzndu-i nc de ruine.
Cnd apruse att de brusc, s-a gndit c poate e un ho, dar atunci
cnd a pomenit de "fratele lui", adevrul crud i se revelase. Era Ben
Galloway, noul ei ef. i dorea cu disperare s fie oricine altcineva din
lume n afar de el.
- M gndeam c e cam trziu acum s mai faci pe modesta, a
remarcat Ben Galloway, privind-o cinic.
China a plecat capul pentru c aceast remarc o umilise. Nu tia

PREUL IUBIRII

41

ce s-i rspund, simea un nod n gt i dorea din toat inima s se


deschid pmntul de sub picioarele ei i s-o nghit. Cu o micare
graioas, s-a ntors cu faa ctre el. i-a umezit nervoas buzele, tiind
c trebuie s spun ceva. El sttea lng ea, perfect nemicat, privindo. Atepta o explicaie.
- mi ... mi pare ru... ncepu ea timid, simindu-se tot mai
stingher. Din prul blond i picura ap rece pe pielea nfierbntat,
fcnd-o s tremure, cu toate c trupul i ardea.
Ochii ei au nceput s-i cerceteze faa. Era foarte enigmatic, rece
i nchis, dar ochii dureros de vii o priveau insistent. Se ntreba dac i
face plcere aceast situaie. Cu siguran, i fcea plcere. A ncercat
din nou:
- mi ...
- tiu c i pare ru, dar nu crezi c e cam trziu pentru asta,
draga mea? Fratele James e jos, pregtete micul dejun, nu-i aa?
China nu nelese imediat cuvintele lui, dar cnd i-a dat seama ce
a vrut s spun, a simit furia crescnd n ea i, nainte s se ntrebe ce
face, s-a ntins i i-a dat o palm lui Ben Galloway, fr s-i pese c
prosopul i-a alunecat, descoperindu-i un sn. Nu avusese fora
necesar pentru a-l rni, bineneles, dar s-a simit triumftoare o clip,
citind surpriza n ochii lui reci. Bucuria a durat puin, pentru c el a
prins-o de mn, strngnd-o cu degetele, fr s-o lase s se mbrace.
Dac i-ar fi micat cealalt mn, prosopul ar fi alunecat de tot.
Stnd acolo, i-a amintit ntlnirea lor nefericit. Si atunci vrusese
s-l loveasc, dar ezitase, temndu-se de reacia lui. A nceput s
regrete comportamentul ei impulsiv. ncerc s-i elibereze mna din
strnsoarea lui, dar a fost inutil i nu ndrznea s fac prea multe
micri de team c i va cdea prosopul.
- D-mi drumul, nesimitule! a uierat ea, mai suprat dect
fusese vreodat.

42

RAMONA KISSY

- Ca s m loveti din nou? Nu prea cred. Si n plus, i st foarte


bine cu acest prosop, i-a rspuns obraznic, cu ochii pironii pe snul ei
descoperit.
China i-a dat seama c lupta e pierdut. Nu-l cunotea pe acest
brbat i dac nu era atent, probabil o va umili din nou.
- Dac ai nevoie s foloseti aceast for brutal, atunci n-ai
dect s te uii ct vrei, i-a spus cu o voce glacial, spernd c aceast
replic va avea asupra lui efectul scontat i c o va lsa n pace. Iar ea
va fugi s se ascund i s ncerce s uite aceast scen nefericit care
o va urmri cu siguran nopi de-a rndul.
Din nefericire, replica ei usturtoare n-a avut niciun efect. Ben
Galloway abia a schiat un zmbet i i-a rspuns amuzat:
- i merge mintea, nu glum! M ntreb dac asta l atrage pe
fratele meu la tine.
O insultase intenionat, dar i-a dat brusc drumul la mn, ca i
cum atingerea ei l dezgusta.
- mbrac-te! i-a spus rece, privindu-i cu un vag dezgust trupul
slbu. A cutat n buzunar i a scos un porigaret, a scos o

PREUL IUBIRII

43

igar, a pus-o n gur i a aprins-o. China l privea pe sub gene,


ateptnd s ias din baie. Semna cumva cu un igan, foarte departe
de brbatul distins, mbrcat ntr-un costum scump, pe care i-l
amintea. Purta blugi strmi i o cma neagr din bumbac,
descheiat, scond la iveal un piept musculos, cu pr scurt. Era
evident c se pregtea i el s fac un du.
Era neras i prea obosit, cu cearcne sub ochii de o culoare
ciudat. I-a privit chipul. nconjurat de pr lung, negru, avea pomeii
proemineni i un maxilar puternic. Privindu-l, China a simit o durere
surd n zona inimii i nu-i explica de ce. Nu se micase din loc.
Sttea i fuma, scond nori de fum pe gura frumos desenat, privind-o
cum l studiaz.
- Vrei, te rog, s m lai singur? l-a ntrebat tios, sgetndu-l
cu o privire furioas.
- Dac insiti. Dei nu mai are rost, nu crezi? Ochii lui de
chihlimbar au mai privit-o o dat din cap pn-n picioare, fcnd-o s
neleag foarte bine ce a vrut s spun. Apoi s-a ntors i a prsit
ncperea fr grab.
Imediat ce a rmas singur, China s-a aezat pe marginea czii,
acoperindu-i faa cu minile. Ce jenant! Cu siguran, nu i
imaginase c aa va decurge prima ntlnire cu eful ei. l recunoscuse
imediat, bineneles, i acesta a fost ocul cel mai mare - c aceast
brut rece i arogant e fratele lui James. Era de necrezut i nu prea
un semn bun. Se ntreba dac a recunoscut-o i el. Ar fi fost de mirare
s nu-i aminteasc de ea. Sau poate aa conduce de obicei. Dar, pe de
alt parte, dac a recunoscut-o, de ce n-a spus nimic?
S-a ridicat ncet n picioare, dndu-i seama c tremur toat. Era
sigur c nu va fi de acord s munceasc pentru el. i ea nici nu se
gndea la asta. S-a ters repede i s-a mbrcat n cmaa de noapte,
care cu siguran lui i se va prea foarte urt lui. "Of, de ce nu mi-am

44

RAMONA KISSY

adus mcar halatul?" se ntreba ea. Dar era prea trziu s se gndeasc
la ce ar fi trebuit s fac. A tras aer n piept, tremurnd nc, a deschis
ua de la baie i a pit n dormitorul lui Ben Galloway, cu capul sus.
La urma urmei, mndria era singurul lucru care-i mai rmsese.
Privirea lui se plimba pe trupul ei zvelt i crispat, ascuns sub
dantela seductoare. S-a uitat apoi la pat, iar China, urmrindu-i
privirea, a observat cu nelinite urma clar a corpului ei, acolo unde se
aezase mai devreme. Abia atunci a neles ce a vrut el s spun.
Credea c a dormit cu James n patul lui.
- Domnule Galloway ... ncepu ea, ncercnd s-i explice.
- Deci tii cine sunt, i-a tiat-o el scurt.
- V rog s m lsai s v explic...
- Explicaiile nu mai sunt deloc necesare. Vreau s pleci, draga
mea. Acum! Ai neles? mbrac-te i pleac.
China a oftat i apoi a ncercat din nou:
- Domnule Galloway, James mi-a dat...
A fcut un pas spre ea, iar ea s-a lipit i mai tare de perete. Trupul
lui puternic era amenintor, dar, cu toate c era foarte nervos, i-a dat
seama c se putea controla.
- Ai auzit ce am spus? Vreau s pleci acum! Si chiar nu m
intereseaz ce a spus sau ce a fcut James, i nu m intereseaz dac te
culci sau nu cu el, atta timp ct n-o facei n patul meu. Ai neles?
- Cum ndrznii s spunei aa ceva? izbucni China, nefiind n
stare s-i mai pstreze calmul. Si n caz c v intereseaz, domnule
Galloway, nu m-am culcat cu James i n-am nicio intenie s-o fac, i ...
chiar dac a face-o, n-a alege n niciun caz patul dumneavoastr,
putei fi linitit. Aternuturile acestea roii
mi se par ngrozitoare! ncheie ea, ca un copil furios.
Sprncenele lui s ncruntar:
- Poate m ateptai pe mine, atunci. A mai fcut un pas spre ea,

PRE}UL IUBIRII

45

dar nu se putea citi nimic pe faa lui. Dac James tot nu e prin preajm,
a putea s-l nlocuiesc eu. La urma urmei, nu gsesc n fiecare zi cnd
m ntorc acas o femeie goal la mine n baie.
China i-a dat seama c o tachineaz.
- M surprind cuvintele dumneavoastr. Se pare c v gndii
mult la persoana dumneavoastr. Ce v face s credei c ai putea s-l
nlocuii pe James? Nu v-a atinge nici mcar dac ai fi ultimul brbat
din lume - nu mi se pare c suntei atrgtor deloc. V e clar acum? l-a
ntrebat tios. Stia n inima ei c minte n legtur cu tot ce spusese. El
era un brbat foarte atrgtor, iar o parte din ea a rspuns armului su
magic, chiar dac-l ura, iar asta o fcea s fie i mai nervoas.
Se citea un cinism amuzat pe faa lui, ascultnd-o.
- Vrei s m impresionezi? Apoi adug, ca i cum un gnd i
trecuse prin minte: Si dac nu ai venit aici cu James, cum naiba ai
trecut de menajer? Sau e i ea o alt "alegere neleapt" a lui James?
China inspir profund. Aceasta era ansa ei:
- Eu sunt menajera dumneavoastr. Iar dac m-ai lsa s v
explic ...
- Oh, nu, a ntrerupt-o Ben, surprins. Scutete-m de detaliile
picante. mi pare ru dac fratele meu a vrut s fac o glum, dar eti
concediat.
S-a ntors cu spatele, fcndu-i semn s plece. China a devenit
palid, regretnd tot ce i-a spus. Stia c aparenele o incriminau, dar i
dorea s-i dea voie s-i explice totul. Doar cu o or mai devreme, viaa
ei fusese perfect i credea c problemele ei au luat sfrit. N-avea
unde s mearg, dac ar fi trebuit s plece acum. Ce o s fac?
Ben Galloway se ntoarse spre ea i o privi.
- Nu ai auzit ce am spus? a ntrebat-o rbdtor. Eti concediat.
O s-i dau recomandrile necesare i salariul pe o lun, dar te rog s
pleci - acum. Furia lui trecuse, era distant i-i vorbea pe un ton oficial.

46

RAMONA KISSY

- Nu m putei concedia! a murmurat China, speriat.


- Tocmai am fcut-o.
i-a ridicat capul, mndr, i l-a privit n ochii aurii, fr expresie.
- Sunt o menajer foarte bun - putei s v uitai prin cas. i
sunt i o buctreas foarte priceput, a adugat, amintindu-i ce-i
spusese James.
- Poate, dar nu eti ce caut eu, i-a rspuns el, ridicnd nepstor
din umeri.
- De ce? l-a ntrebat ea, trist.
- Chiar trebuie s-i spun pe litere? Eti prea tnr, prea
volubil i te-ai ncurcat cu fratele meu. Iat trei motive bine
ntemeiate pentru nceput, i-a zis rece, insinund c are prea multe
defecte ca s vorbeasc despre ele.
- Nu-mi dai nici mcar o ans? Pot s v explic ce s-a
ntmplat cu duul - n-am avut nicio intenie rea. A privit-o sceptic, dar
nu a spus nimic, aa c ea a continuat. Nu venea ap cald la mine la
baie. M-am gndit c nu va fi nicio problem dac folosesc baia
dumneavoastr. Nu m ateptam s v ntoarcei aa de curnd...
- A fost foarte evident c nu m ateptai acas. Dar oricum nu mai
conteaz. Uite, domnioar...
- Harmon, spuse China repede.
- Domnioar Harmon, sunt obosit, mi-e foame i n-am chef de
explicaii lungi i dramatice. mi pare ru dac James v-a dat sperane,
dar nu putei rmne aici.
China oft, neputnd s-i opreasc lacrimile. Dar el exclam,
nervos:
- Pentru numele lui Dumnezeu, dar nu e sfritul lumii! Exist i
alte locuri de munc. Si sunt sigur c o s poi locui cu prinii ti un
timp, pn se rezolv toate.
China l privi, cu dou lacrimi alunecndu-i pe obrajii palizi.

PRE}UL IUBIRII

47

- N-am prini, murmur ea, ntrebndu-se cum poate fi un om


att de rece i de dur.
- Biata orfan! zise el. Era evident c n-o crede.
China nu-i mai putea ascunde durerea, aa c i-a ntors spatele i
a fugit spre u, dar s-a mpiedicat n cmaa de noapte. Ar fi czut
lat dac Ben Galloway n-ar fi fost pe faz. S-a micat surprinztor de
repede pentru un om cu fizicul lui, a prins-o i a ajutat-o s se ridice.
Fr s-i dea drumul, a privit-o un timp, citindu-i durerea pe faa
palid i n ochi. Apoi a oftat prelung.
- O, Doamne, mi pare ru! N-am vrut s te supr, micuo. A
fcut o pauz, apoi a adugat: Du-te i mbrac-te, prjete nite ou,
f nite cafea i ateapt-m n buctrie. Vocea i era foarte blnd
dintr-o dat, iar China l-a privit mirat printre lacrimi. Chiar vorbea
serios? Nu mai conta oricum, va face ce i s-a spus i poate va iei ceva
bun i din ntmplarea asta nefericit.
A dat din cap, pentru c nu putea s spun nimic, i a fugit jos. Sia prins prul ntr-o coad ca s n-o ncurce i s-a mbrcat cu o pereche
de pantaloni albatri din bumbac i un pulover de ln tot albastru,
care-i punea ochii n eviden. S-a uitat apoi n oglind, foarte
mulumit de imaginea pe care a vzut-o. Arta curat i eficient, dar
puin cam tnr. Nu s-a gndit deloc la
Ben Galloway. Chiar dac l ura, avea mare nevoie de aceast slujb,
aa c era mai bine s nu-i mai aminteasc toate lucrurile urte pe
care i le-a spus. Ar fi putut s-i caute totui alt loc de munc sau poate
o s-i dea voie s rmn aici pn gsete ceva. Se ruga n gnd s fie
aa. "Trebuie s m controlez mai bine, i spuse ea. N-o s-l las s m
supere, indiferent ce spune. O s fiu tcut i eficient i, cu puin
noroc, poate n-o s-l vd prea des."
Cnd a intrat n buctrie, era deja mult mai calm. L-a scos pe
Noroc n grdin i a nceput s pregteasc micul dejun. Cnd a

48

RAMONA KISSY

aprut Ben Galloway, tocmai i punea n farfurie oule, alturi de


unc, un crnat i nite ciuperci, iar mirosul de cafea proaspt
umplea buctria. L-a privit bucuroas i l-a servit. Prea nc foarte
obosit, dar mai bine. Se rsese, iar prul negru i era nc ud. Se
mbrcase cu nite pantaloni negri i un pulover negru, pe gt. Era
ntunecat i puternic i, fr s neleag de ce, inima Chinei ncepu s
bat mai tare cnd a privit-o. I-a turnat cafea n can, iar el a reuit s
schieze un zmbet.
- E foarte bun mncarea. Tu nu mnnci nimic? China a dat din
cap:
- Nu pot, nu mi-e foame.
S-a ridicat n picioare, a luat nc o can din dulap i i-a turnat i
ei cafea. Apoi a aezat cana pe mas, n faa lui.
- Ia loc i bea, a ordonat el.
China l-a ascultat. Simea cum ochii lui o cerceteaz. Era palid
dar calm, i tia c nu poate s citeasc nimic pe faa ei, iar asta i
ddea ncredere.
- Spune-mi, cum ai ajuns aici? a ntrebat-o brusc.
- M-am mutat aici ieri. James m-a fcut s neleg c slujba e a
mea. V-a sunat. Apoi s-a oprit. Nu voia s par c-l acuz de ceva.
- De ct timp l cunoti pe fratele meu?
- De aproape dou sptmni.
- Si ce simi pentru el? A privit-o insistent, vrnd parc s-i
citeasc gndurile. Ea s-a nroit sub ochii lui ptrunztori,
condamnndu-se singur. Am neles, a adugat el, interpretnd greit
reacia ei.
Si-a aprins o igar i i-a oferit i ei una. Ea a acceptat-o pentru c
nu tia ce s fac cu minile. Nu i-a rspuns nimic. Putea s cread ce
vrea despre ea i James, oricum n-avea o prere prea bun despre ea.
L-a privit pe sub gene; el se sprijinea de speteaza scaunului, urmrind-

PRE}UL IUBIRII

49

o.
- Ne-am mai ntlnit i nainte, i-a spus ea, surprins c a
ndrznit. Prezena lui o fcea s se simt foarte nervoas.
- Da, mi amintesc, i-a rspuns el, amuzat.
- Nu credeam c v mai amintii, a adugat ea, abinndu-se s
nu zmbeasc.
- Te-ai nelat. Vocea lui era ciudat de tandr.
China a stins igara i s-a ridicat de la mas.
- O s spl vasele.
- Stai jos! i-a ordonat ferm Ben Galloway. James mi-a dat de
neles c eti mai n vrst. Poi s-mi explici de ce?
- Cred c voia s m ajute. Aveam mare nevoie de o slujb i o
locuin. V rog s nu v suprai pe el, l-a rugat ea.
- Ct grij! a remarcat el, lund-o peste picior. Si cum ai ajuns
ntr-o asemenea situaie critic?
- Stiu c nu m-ai crezut mai devreme, dar chiar sunt orfan, i-a
spus ea demn, dndu-i de neles c nu voia mila lui.
- mi pare ru. Ben Galloway prea att de sincer, nct China s-a
nroit din nou.
- Dup ce am terminat coala, am muncit un timp n Italia, dar a
trebuit s plec de acolo. N-a vrut s i povesteasc nimic despre
familia Cencelli. Oricum avea o prere proast despre ea i probabil ar
fi nvinuit-o pentru ce se ntmplase. M-am ntors i am locuit la
prietena mea cea mai bun. Ea mi l-a prezentat pe James. Dar ea s-a
cstorit de curnd - i aa am ajuns n aceast situaie critic, a
ncheiat ea, repetndu-i cuvintele.
- tii italian?
China s-a ncruntat, mirat.
- Bineneles.
- Mai cunoti i alte limbi strine?

50

RAMONA KISSY

- Doar franceza, dar de ce ...?


- Am nevoie de o secretar competent, care s vorbeasc fluent
cel puin dou limbi strine, ca s lucreze aici, acas. tii s
dactilografiezi?
- Da, dar ...
- Niciun dar, domnioar Harmon. Prea c luase o decizie.
Pentru c e foarte evident c ai nevoie de acest loc de munc, poi s
rmi aici, dar o s am nevoie de tine i ca secretar. Adic vom lucra
aproape n fiecare diminea i oricnd am nevoie. Ai neles? N-o s
in socoteala orelor pe care le vei petrece la birou, dar poi fi sigur c
o s te pltesc foarte bine pentru tot ce faci. A zmbit pentru prima
dat de cnd s-au cunoscut. Chinei i s-a tiat respiraia, citind puin
cldur pe figura lui impuntoare. Cuvintele lui au uimit-o. Se atepta
s-o dea afar, dar el tocmai i oferise dou slujbe. i dorea foarte mult
s-l poat refuza i s plece din Aspenmere Hall pentru totdeauna.
Fiecare celul o avertiza de pericolul care o pate dac va rmne
acolo.
Ben Galloway era un brbat periculos i atrgtor, pe care l ura
din instinct. Se pare c dac va rmne acolo, va fi tot timpul n
preajma lui. Nu suporta s se gndeasc la asta, dar era nevoit s
accepte oferta lui. N-avea alt variant. Ochii i s-au umplut de lacrimi
de ciud, dar s-a abinut. Va supravieui cumva i va pleca de acolo cu
prima ocazie, nu nainte de a-i spune lui Ben Galloway tot ce crede
despre el. Mcar avea ceva la care s se gndeasc.
- Mulumesc, domnule Galloway, accept, a spus ea. l ura i nu
voia s-l priveasc n ochi, de team ca el s nu-i ghiceasc
nemulumirea. Dar el a zmbit ca i cum a neles ce se petrece cu ea.
- Care e prenumele tu? a ntrebat destul de amabil.
- China.
- Un nume foarte frumos. i se potrivete.

PRE}UL IUBIRII

51

- Mulumesc. De fapt, e singurul lucru care m leag de prinii


mei, a murmurat ea, nduioat de atitudinea lui.
n acel moment, l-a auzit pe Noroc la ua de la buctrie.
- Oh, Doamne! Domnule Galloway, am uitat s v spun c am un
cine. l implora din ochi s nu se supere pe ea. S-a ridicat n picioare,
a deschis ua, iar celul a dat buzna n buctrie.V deranjeaz?
El a dat din cap, ntinznd mna spre Noroc, care a nceput
imediat s-o ling.
- Ce naiba! Azi-diminea eram liber ca pasrea cerului. Acum
am o menajer orfan i un cine. De ce s m supr? China a zmbit
pentru prima dat, iar ochii i strluceau.
- Te rog s mi spui Ben. China a fcut ochii mari.
- n regul.
- Acum, trebuie s dorm puin. Ne vedem mai trziu, i-a spus.
Apoi a plecat.
China a rmas un timp la mas. Era confuz, dar fericit. Nu tia
cum va fi aceast slujb, dar era sigur c va fi interesant.

Capitolul 4
Ben Galloway a dormit pn trziu n acea zi. n acest timp
telefonul a sunat de mai multe ori. Cnd a sunat prima dat, China
tocmai terminase de splat vasele. La captul cellalt al firului era o
femeie rguit, foarte surprins c i-a rspuns China la telefon. Voia
neaprat s vorbeasc cu Ben Galloway, aa c China s-a dus s vad
dac s-a trezit. A fugit repede sus i a btut ncet la ua lui. N-a primit
niciun rspuns, aa c a deschis uor ua i s-a uitat nuntru.
Jaluzelele erau trase, era ntuneric n camer, dar a vzut c Ben
dormea nc. Era ntins n pat i i se vedeau umerii goi i senzuali sub
aternutul de satin.
Respira regulat. Fr s-i dea seama ce face, China s-a apropiat
de el n linite i s-a aezat pe marginea patului. L-a privit ndelung,
neavnd curajul s respire de team s nu-l trezeasc. Prea mai tnr
i mai drgu, cu figura mai puin dur. Prul lung i negru era
mprtiat pe pern. Spre surprinderea ei, China voia s memoreze
fiecare prticic din portretul lui. Ochii i-au zbovit pe cearcnele de
sub ochi. Obrajii i erau proemineni, gura ferm i brbia bine
conturat. i-a dat seama c inima a nceput s-i bat mai repede
privindu-l i s-a ngrozit. Era ridicol, pentru c
nici mcar nu-l plcea.
Apoi i-a amintit de femeia rguit care atepta la telefon i a
trebuit s se abin s nu rd. Era evident c n-avea curajul s-l
trezeasc pe Ben, aa c a ieit tiptil din camer, a nchis ncet ua n
urma ei i a cobort repede scrile. I-a spus doamnei care sunase c va
trebui s lase un mesaj, pentru c domnul Galloway nu poate fi
deranjat. Femeia nu prea prea ncntat, dar nu avea ce face, aa c a
lsat un mesaj i apoi a trntit receptorul.
Privind caietul pe care a notat mesajul, China se ntreba cum arat
aceast Olivia. "Probabil c e foarte frumoas, i spuse ea, privindu-

PRE}UL IUBIRII

53

se n oglinda de deasupra telefonului i oftnd dezamgit. N-avea


nicio ndoial c iubitele lui Ben Galloway sunt foarte posesive. Si-a
alungat cu greu din minte chipul lui. Apoi s-a dus n buctrie i a
nceput s fac o list de cumprturi.
S-a ntors acas din ora dup ora patru. A parcat maina n
spatele casei, ca de obicei. A intrat n buctrie cu dou sacoe pline,
obosit i transpirat. Acolo l-a gsit pe Ben, care fcea cafea i rsfoia
nepstor un ziar. S-a ridicat n picioare cnd a vzut-o i i-a luat
sacoele.
- M descurc i singur, a protestat ea. A simit un gol n stomac
cnd l-a privit i a ncercat s-l pun pe seama foamei. Dar tia i ea c
nu era adevrat.
Arta mult mai bine odihnit, mai puternic i mai relaxat, iar
cearcnele aproape i dispruser de sub ochi. Se ntreba ci ani are.
Probabil treizeci i cinci sau treizeci i ase, dar era greu de spus. El na luat-o n seam i a pus sacoele pe mas.
- Ari de parc eti gata s te prbueti, a remarcat el. Prea
sincer.
A turnat cafea n dou ceti, iar China s-a aezat recunosctoare
pe un scaun. Se ntreba de ce e aa de stnjenit cu el. tia foarte bine
c nu s-ar fi putut descurca cu sacoele dac n-ar fi ajutat-o el. Dar
avea de fiecare dat o reacie defensiv fa de el. edeau n tcere,
savurnd cafeaua. China era obosit. "A fost o zi lung" i spuse ea,
cscnd. Ben a observat imediat.
- Eti sigur c slujba asta nu e prea solicitant pentru tine?
- tiu c nceputul nu e promitor ... ncepu ea. Insistena lui o
supra. Dar Ben n-a lsat-o s continue.
- E n regul. Nu trebuie s te enervezi. Uit ce te-am ntrebat.
" Nu e chiar aa de uor," i spuse China.
- Ai gsit mesajul pe care l-am lsat? l-a ntrebat ea dup un timp.

54

RAMONA KISSY

Nu mai suporta tcerea care se lsase ntre ei.


El a dat din cap, amuzat:
- Eti foarte eficient.
Ea l-a sgetat cu privirea, apoi a nceput s despacheteze
cumprturile. "De ce nu poate s fie pur i simplu politicos? Nu va fi
uor s avem o relaie normal dac o s-mi sar andra aa de
repede. i n-o s m pot abine dac se poart aa n continuare."
- O s cinezi acas? l-a ntrebat politicos, amintindu-i de
telefonul de la Olivia. Spera c va mnca n ora.
- Da. Eti dezamgit?
- Am ntrebat pentru c trebuie s tiu ct mncare s pregtesc.
Era foarte confuz, din cauza sentimentelor contradictorii care o
ncercau. Voia ca el s plece, s-o lase singur, dar n acelai timp era
bucuroas c n-o s-i petreac seara cu Olivia.
- Da, da, bineneles. S-a ridicat n picioare, ncordndu-i
muchii braelor, vrnd parc s-i arate ct e de puternic. A ntins mna
spre ea i a mngiat-o tandru pe obraz. E bine de tiut c

PREUL IUBIRII

55

eti aa de atent. Apoi i-a ntors spatele i a plecat.


China a privit n urma lui cu ochi mari. Locul unde o atinsese o
ardea, ca i cum degetele lui erau de foc.
Cteva ore mai trziu a pus masa n sufragerie. A trebuit s fac
focul n toate camerele, pentru c seara era rcoroas. Un sentiment
necunoscut de siguran a ncercat-o n timp ce aprindea lmpile i
trgea draperiile. Nu-l mai vzuse pe Ben, dar tia c i-a petrecut
dup-amiaza n birou, lucrnd. Erau pregtite toate n buctrie i era
sigur c mncarea va fi delicioas. Era i timpul ca el s vad c
poate face ceva cum trebuie.
Cnd a vrut s plece din camer, l-a vzut pe Ben n u. O privise
tot timpul ct aranjase masa, cntnd singur. Ochii lui de chihlimbar
se uitau cnd la mas, cnd la ea.
- Vrei s iei cina cu mine, China? Nu-mi place s mnnc singur,
a rugat-o el. Vocea lui puternic i imperativ i ddea fiori. Folosise
pentru prima data numele ei de botez i suna aa de bine n gura lui.
- Pot s mnnc i n buctrie, a murmurat ea, surprins de
rugmintea lui.
- i-e team? Ea s-a nroit i a simit c se enerveaz din nou.
- Bineneles c nu mi-e team.
- Mai pune un tacm, atunci. i poi s te prefaci c iei cina cu
James.
Remarca lui a rnit-o. A scos tacmuri din sertar i le-a aezat ct
mai departe de el. S-a abinut cu greu s nu trnteasc ua n urma ei.
El i privea trupul graios micndu-se prin camer. Prul i strlucea
n lumin, iar n ochi i se putea citi furia. Cnd a terminat de aranjat
masa, a vrut s plece, dar el nu se mica din u.
- Vreau s trec! A ncercat s fie ct mai acid, dar era foarte
greu, pentru c ochii i s-au umplut de lacrimi de furie i de neputin.
Ben nu s-a micat deloc, privind-o. China era gata s izbucneasc

56

RAMONA KISSY

n plns i nu era n stare s-i mai spun nimic. A prins-o de brbie cu


degetele-i lungi i subiri i i-a ridicat capul. Inima ei s-a oprit n acel
moment i a simit c se sufoc. El a vzut c are lacrimi n ochi i a
ntrebat-o:
- Ce s-a ntmplat? i-e aa de fric s iei cina cu mine? ncerca
s fie drgu pentru a o nveseli. Se putea citi tandree n ochii lui.
- De ce nu poi fii i tu drgu? a optit ea, ncercnd s-i nghit
lacrimile.
- Dar m-am purtat urt cu tine? De ce vrei s fiu drgu cu tine,
China?
- Nu tiu, i-a rspuns ea sincer. El i-a zmbit i i-a ters lacrimile
cu cealalt mn.
- Nu m ateptam s tii, a optit el. Apoi s-a aplecat ncet spre
ea, i-a apropiat buzele reci i senzuale de gura ei parfumat i a
srutat-o.
Cnd buzele lor s-au atins, China s-a cutremurat i un fior de
plcere nsoit de durere i-a strbtut corpul. Ar fi vrut s-o mbrieze
cu braele lui puternice, s-o srute mai apsat, s-o doreasc... Aceste
idei au ocat-o. S-a desprins din mbriarea lui, ipnd, i a fugit din
sufragerie.
n timp ce fcea du i se pregtea pentru cin, mai simea nc
atingerea lui Ben. Si-a atins buzele cu degete tremurtoare, uitndu-se
n oglind. Rochia violet din camir prea sofisticat i scump i-i
punea n eviden trupul zvelt. Si-a lsat prul pe spate, s-a fardat cu
puin rimel i ruj. Arta bine, dar i era puin team s-l ntlneasc pe
Ben Galloway. Si-a studiat fizionomia n oglind, ncercnd s par ct
mai calm. Dar nu reuea nicicum, iar el era prea inteligent ca s-l
poat pcli. Avusese o zi plin, era s izbucneasc n plns de vreo
dou ori.
S-a dus n buctrie s pregteasc legumele. ncerca s se

PRE}UL IUBIRII

57

calmeze, pentru c trebuia s petreac mult timp cu Ben. Apoi l-a


simit brusc n spatele ei. Avea obiceiul de a se mica foarte silenios i
repede, nct China nu tia niciodat dac e cu adevrat singur.
- Las-m s te ajut, a rugat-o el, zmbind. Se schimase i el ntro jachet foarte elegant i pantaloni negri. Cmaa alb strlucea pe
pielea lui bronzat. Prea puternic i amenintor, iar China a simit un
nod n gt privindu-l.
- Nu mai e mare lucru de fcut. Si, n plus, sunt pltit s fac asta,
i-a rspuns ea ferm.
- Cum doreti. O s m ocup de vin, atunci. Era puin iritat. Ari
foarte bine, a adugat el, zmbindu-i.
- Mulumesc. China s-a apropiat repede de chiuvet. Remarca lui
o fcuse s se nroeasc, dar era hotrt s nu-i arate ct de mult o
afecteaz.
Din fericire, mncarea a fost foarte bun. Spre surprinderea ei,
China se simea foarte bine i chiar a rs la glumele lui Ben. Era foarte
drgu, iar asta a ajutat-o s se simt n largul ei. A contribuit i vinul.
Cnd s-a ridicat s aduc desertul, a simit c i se nvrte puin capul.
China l asculta, privindu-l uimit. Se simea din ce n ce mai
atras de el. "Dar nici mcar nu-mi place de el", i spunea ea,
ncercnd cu disperare s nu se mai uite la el.
Dup ce au terminat de mncat, Ben a fcut cafea, spunnd c ea
fcuse deja destul. Aa c China s-a aezat lng foc. Era foarte
relaxat i nu-i mai amintea de cnd nu mai fusese aa de fericit.
I-a zmbit cnd el a adus tava cu cafea lng ea, iar n ochi i se putea
citi fericirea. El era puin ncordat i o privea cu ochi enigmatici.
- Mncarea a fost excelent, a remarcat el.
- i-am spus c tiu s gtesc, a rspuns ea, zmbind.
- Da, mi-ai spus, dar probabil nu te-am ascultat. Eti o fat foarte
ciudat, China, i-a spus el rznd. Spune-mi de ce o persoan ca tine

58

RAMONA KISSY

vrea s se izoleze aici de bunvoie i s fac pe menajera ntr-o cas ca


asta?
- Fac ce-mi place. i cred c aceast cas e minunat, mai ales
apartamentul n care locuiesc eu. N-am avut niciodat camera mea ...
S-a oprit brusc. Oricum, n-ai nelege, gndi ea.
- Eu cred c a nelege, a spus el ncet. China i-a dat atunci
seama c vorbise cu voce tare. S-a nroit foarte tare i nu mai tia ce
s spun. Te nroeti foarte repede, a murmurat el, fr s-i ia ochii
de la ea.
- mi pare ru, a optit China.
- Nu voiam s te critic. Era doar o observaie. Era exasperat, dar
amuzat.
L-a privit cum trage cu poft din igar, cum ochii i s-au ngustat
n spatele perdelei de fum care l-a nvluit. Avea o influen prea mare
asupra ei i o atrgea ca un magnet, aproape mpotriva voinei sale. Nu
mai fusese niciodat att de atras de un brbat. Era un sentiment
periculos, cu att mai mult cu ct simea c repulsia ei iniial fa de
el se transforma n altceva. Iar dac nu-l mai ura, trebuia neaprat s
lupte mpotiva sentimentelor ei. i-a but repede cafeaua, intenionnd
s spele ct mai repede vasele i s se retrag n camera ei, hotrnduse brusc s stea ct mai departe de Ben Galloway. Uor de zis, greu de
fcut!
- Las vasele, o s m ocup eu de ele, i-a spus el cu o voce ferm,
cnd ea a nceput s le adune pe tav.
- Nu e nevoie, n-o s mi ia mult timp s le spl, a rspuns ea la
fel de ferm, continundu-i treaba.
- Ai muncit din greu astzi i apreciez tot ce ai fcut, aa c lasle, a continuat el calm, enervnd-o.
- Vreau s le spl eu, i-a spus ea, sgetndu-l cu privirea.
- Eti att de ncpnat! a izbucnit Ben cu rceal. Chiar i eu

PRE}UL IUBIRII

59

mi-am dat seama c eti epuizat. Pentru Dumnezeu, f i tu o dat ce


i se spune!
China s-a nfiorat auzind aceste cuvinte dure.
- Tocmai asta fac, a nceput ea nervoas. Vreau ca ndatoririle
mele n aceast cas s fie foarte clare. M plteti pentru a m ocupa
de treburi gospodreti, iar splatul vaselor se numr printre ele. Nu
sunt servitoare, sunt o angajat - i m plteti ca s spl vasele. Ai
neles? Nu ndrznea s-l priveasc pentru c tia c-l enervase foarte
tare.
Ben s-a ridicat n picioare, rece i distant.
- E mult mai clar acum totul, a rspuns el i a ieit din camer.
China a continuat s adune vasele pe o tav, dar minile i tremurau i
era foarte trist. Petrecuser o sear att de frumoas; de ce a trebuit s
strice totul?
A splat vasele cu atenie, concentrndu-i ntreaga atenie asupra
lor. Nu voia s se gndeasc la Ben. Cnd a terminat, a stins lumina la
buctrie i a intrat n dormitorul ei. Voia s doarm. Ben avusese
dreptate i de data asta: chiar era foarte obosit. Fusese o zi plin. "
Poate c mine va fi mai bine", i spuse ea, strngnd pumnii
copilrete. A trecut destul de mult timp pn a reuit s adoarm. Se
zvrcolea n pat, ntorcndu-se de pe o parte pe alta. Orict s-a
strduit, n-a reuit s aud niciun zgomot n restul casei, aa c s-a
gndit c Ben e probabil n biroul lui.
A reuit n sfrit s aipeasc, dar era chinuit de comaruri, vise
ntunecate, neclare, care o fceau s ipe i s-i ncrunte fruntea de
team. A visat c era n Italia, iar domnul Cencelli o urmrea, privindo cu ochi plini de dorin. Nu putea s scape de el i a nceput s ipe,
s ipe...
S-a trezit luptndu-se cu Ben. O inea cu minile de umeri,
ncercnd s-o liniteasc. L-a privit speriat, iar el s-a aplecat spre ea.

60

RAMONA KISSY

Abia atunci i-a dat seama ce se ntmpl. El o privea ngrijorat, iar


lumina slab ce intra pe fereastr i ddea un aer enigmatic.
- Ben ... a optit ea. A inspirat adnc, ncercnd s-i liniteasc
btile inimii.
- A fost doar un vis, eti n siguran acum, i-a spus el cu o voce
curios de tandr. S-a ntins i a aprins veioza de lng pat. China s-a
lsat din nou pe pern, rsuflnd uurat, i l-a privit. Era mbrcat cu
un halat negru din mtase, destul de decoltat ca s i se vad pieptul
puternic cu puin pr, i destul de scurt ca s nu-i acopere picioarele
musculoase. China a oftat i i-a aranjat prul care-i acoperea faa.
- mi pare ru, a spus ea cu voce tremurnd'. Avea un nod n gt,
simindu-l att de aproape.
Dar el i-a zmbit, linitind-o.
- N-ai de ce s-i ceri scuze. Ce-ai visat? a ntrebat-o.
Ea a ezitat o clip, ntrebndu-se dac ar trebui s-i spun sau
nu.
- Ceva ce mi s-a ntmplat n Italia, a murmurat ea ntr-un trziu,
ntorcndu-i faa n alt parte.
Ben a prins-o de brbie i i-a ntors capul din nou spre el.
- Povestete-mi, a rugat-o.
Pivindu-l n ochii ntunecai, dar plini de tandree, China a simit
c poate avea ncredere n el i c i dorete cu adevrat s-i
povesteasc totul.
- Am muncit ca bon la Roma. mi plcea foarte mult. Adele, cea
care m-a angajat, mi era prieten bun, iar copiii erau minunai.
Privea n gol n timp ce i depna amintirile. Dar domnul Cencelli mia ... mi-a fcut avansuri ... a fost oribil. S-a suprat foarte tare cnd lam respins ... Adele l-a vzut cnd ncerca s ... s ... China i-a dat
seama c nu putea vorbi despre ce s-a ntmplat, iar ochii i s-au umplut
de lacrimi. Aa c m-a concediat. A fost una din cele mai bune prietene

PRE}UL IUBIRII

61

ale mele ...


Ben a oftat. n ochi i se putea citi mnia, iar gura i se subiase.
- Si nc mai visezi asta? Era mai mult o afirmaie dect o
ntrebare.
China a dat din cap aprobator:
- Nu pot s scap de el nici n vis. Lacrimile i curgeau pe obraji i
se ntreba de ce i-a povestit toate acele lucruri.
El a nceput s-o mngie pe obraji.
- Scumpa mea! i-a spus el foarte ncet, stergndu-i lacrimile cu
degete incredibil de tandre. A fost pictura care a umplut paharul.
Ceva n ea s-a rupt, simea c nu poate suporta aa ceva din partea lui.
A nceput s plng n hohote.
Tnjea dup mbriarea lui. Iar Ben a oftat i a strns-o la piept,
ntre braele lui puternice i calde, ca i cum i-ar fi citit gndurile. O
mngia pe pr, optindu-i cuvinte care erau ca un balsam pentru ea.
Iar China i odihnea obrajii fierbini pe umrul lui fin i rece.
A inut-o n brae pn cnd s-a linitit, apoi i-a ters lacrimile i a
aezat-o pe pat. S-a ridicat n picioare cu o micare mldioas.
- O s i aduc ceva de but, i-a spus zmbind. O s te ajute s
dormi.
- Ben ... i era team s rmn singur, iar el a ghicit imediat.
- O s dureze doar cteva minute, pn nclzesc laptele. Poi s
m strigi dac vrei, a glumit el, ncercnd s-o liniteasc, mngindu-i
obrajii delicai i palizi. I se citea n ochi ngrijorarea.
Apoi a plecat, iar China s-a simit att de singur, nct chiar a
vrut s-l cheme napoi. Noroc c l auzea fluiernd prin buctrie.
Fcea asta pentru ca ea s nu se team. Buntatea lui i-a topit inima.
S-a ntors dup cteva minute, aa cum i promisese, cu o can de
ciocolat cald.
- Bea-o toat! i-a spus el ferm.

62

RAMONA KISSY

S-a aezat pe marginea patului, privind-o cu ochi insondabili cum


bea. Ciocolata era delicioas, cald i dulce i simea cum o linitete.
- Eti foarte drgu cu mine, a optit ea, privindu-l cu ochi mari,
albatri.
- Nu aveai aceeai prere mai devreme, i-a rspuns Ben. Ea a
ncercat s protesteze, dar n-a lsat-o s vorbeasc. Bea ciocolata, nu
spune nimic. N-o s-i foloseasc la nimic dac se rcete.
Ea l-a ascultat, apoi i-a dat napoi cana, lingndu-se pe buze, fr
s-i dea seama c astfel i atrage atenia, fr s vad c el o privea
foarte atent. Era somnoroas, dar nc i era team s adoarm. Ben s-a
apropiat i a srutat-o pe frunte.
- Acum trebuie s dormi, micuo, i-a spus, ridicndu-se n
picioare.
- Te-am trezit cumva? l-a ntrebat China repede, pentru c nu voia
s-l lase s plece.
- M-ai strigat n somn, i-a rspuns, iar ea s-a nroit. Chiar l
chemase? Era destul de jenant, unei menajere nu-i era permis s fac
aa ceva. Dar nu dormeam, a adugat Ben rznd.
- mi pare ru, a murmurat China. Se simea foarte prost. N-am
vrut s te deranjez.
- Stiu.
El era acum la u, gata s plece. Fr s se gndeasc la
consecine, temndu-se doar c o s rmn singur pe ntuneric,
China l-a rugat:
- Ben, nu pleca! Rmi cu mine! Ochii ei frumoi strluceau, iar
el s-a oprit, ocat.
- Nu tii ce mi ceri, China, a spus el ncet, trecndu-i mna prin
pr.
- Ai dreptate, n-ar fi trebuit s te rog aa ceva. mi pare ru, a
adugat ea, luptndu-se cu lacrimile care ameninau s-o copleeasc

PRE}UL IUBIRII

63

din nou.
- Pentru Dumnezeu, nu te mai scuza att! a izbucnit Ben, iar n
secunda urmtoare era din nou lng ea, strngnd-o la piept. China
tremura uor n braele lui. Apoi a nceput s se relaxeze, nvluit de
cldura trupului su. Auzea cum i bate inima, puternic i regulat. Nu
voia s adoarm, voia s savureze apropierea lui, puterea lui, dar era
aa de obosit...
Cnd s-a trezit n zori, era nc la pieptul lui Ben, iar braele lui
musculoase o mbriau protector. A rmas puin nemicat,
amintindu-i tot ce se ntmplase n ziua precedent. Ben dormea nc,
pieptul i se mica regulat sub obrazul ei. Pielea i era fierbinte.
ncperea era inundat de o lumin suav, iar China putea s vad
tabloul agat pe perete fr s-i mite capul. Se ntreba ce ar trebui s
fac, privind pictura. A oftat, fericit; era aa de bine n braele lui. Nu
nelegea ns cum s-a strecurat acest gnd n mintea ei, aa c l-a
alungat repede. Cum s-a putut gndi la aa ceva? El e aa de rece i
arogant, iar ea nici mcar nu-l place, dar cu toate acestea era n braele
lui, dup o noapte petrecut mpreun. Ce nebunie! A simit cum
ncepe s se enerveze i abia s-a abinut s nu izbucneasc n rs i
astfel s-l trezeasc.
Era ns prea trziu. Micrile ei, chiar dac au fost discrete, l-au
trezit, iar bratele lui au strns-o i mai tare, instinctiv, ntr-un gest
protector. China l-a privit. O privea i el cu ochi calmi i somnoroi,
iar ei i s-a tiat respiraia. Ar fi vrut s spun ceva drgu i amuzant,
s-l fac s rd i astfel s pun capt acelei situaii jenante. Dar nu-i
trecea nimic prin minte i parc rmsese fr glas.
- Bun dimineaa, China, i-a spus el, iar vocea lui semna cu o
mngiere suav. Dar tot nu i-a dat drumul din brae.
China a rmas tcut. Oare asta le spune tuturor iubitelor
dimineaa cnd se trezesc n braele lui? Se ndoia. Cu siguran, ele se

64

RAMONA KISSY

trezesc fericite i languroase, nu nemulumite ca ea. i-a mucat


buzele pn la snge cnd i-a dat seama ce gnduri i trec prin cap.
"Ce Dumnezeu se ntmpl cu mine?"
- i-ai pierdut glasul? a ntrebat-o Ben.
- Dac chiar vrei s tii, m simt stnjenit, a rspuns ea
suprat.
El a nceput s rd.
- i nu e nimic nostim n asta, a continuat ea cu durere. N-avea
curajul s-l priveasc n ochi. A ncercat s se elibereze din
mbriarea lui, avea nevoie s se ndeprteze de el, dar braele lui
erau parc de oel. Nici nu-i trecea prin cap s-i dea drumul.
- Eti aa de frumoas n lumina dimineii, a remarcat el cu o
voce neutr.
- Nici acest lucru nu mi se pare deloc nostim, a rspuns ea. Sttea
linitit acum, pentru c tia c e mult mai puternic dect
ea.
- Nu voiam s spun nimic nostim. ntotdeauna eti aa de prost
dispus dimineaa? a ntrebat el ncet, srutndu-i prul.
- De ce m iei peste picior? Si de ce nu-mi dai drumul? a
continuat China, ncercnd s-i ignore inima care btea tare, gata s-i
sar din piept.
- Nu te iau peste picior i mi place foarte mult s te in n brae,
i-a rspuns el rznd.
China s-a nfuriat, speriat de reacia ei. Dac avea de gnd s-i
bat joc de ea...
- Te ursc! a ipat ea, ndrjit. D-mi drumul! Acum!
Gura lui s-a subiat amenintor, iar trupul i s-a ncordat brusc.
China i-a dat seama c exagerase.
- Se pare c ai uitat, draga mea, c tu m-ai rugat s rmn, a venit
rspunsul lui rece.

PRE}UL IUBIRII

65

China l-a privit cu ochi mari, temtori.


- Nu! a murmurat ea cnd mna lui s-a strecurat n prul ei pentru
a o ine nemicat. Apoi i-a aplecat capul spre ea, cutndu-i gura.
Srutul lui era fierbinte i pasional. I-a desprit buzele cu uurina
unui cunosctor. n zadar se zbtea, prea un fulg la pieptul lui
puternic. Minile i erau prinse ntre trupurile lor i putea astfel s-i
simt inima btnd nebunete. China era rvit, dar cu toate c s-a
luptat din rsputeri, i-a dat seama c rspunde micrilor gurii lui.
Dup cteva secunde Ben i-a dat drumul din brae i s-a ntins pe
pat din nou, cu minile sub cap. Se strduia i el s rmn nemicat.
- La naiba, China! M enervezi aa de tare! a mormit el
plictisit.
Ea i-a atins buzele arztoare cu degetele.
- Dar n-o fac intenionat, a murmurat speriat. Prezena trupul
puternic i masculin de lng ea o durea parc.
n timp ce o srutase, senzaii noi i ciudate o asaltaser. Nu mai
putea s-i reziste, sngele i fierbea n vine n timp ce el i revrsase
furia pe buzele ei moi i nevinovate. Nu voia ca el s se mai opreasc,
ar fi vrut s fac dragoste cu el. A dat din cap, vrnd s alunge astfel de
gnduri, dar i-a dat seama c Ben o privea. S-a nroit din nou,
ruinndu-se de ce i trecuse prin cap.
- Poi s mi citeti gndurile? l-a ntrebat. Era aproape convins
c poate.
- A vrea s pot, a rspuns el, amuzat. China a oftat uurat.
- Atunci e bine, i-a spus ea.
- Dar dac tu ai putea s-mi citeti gndurile, ai afla ct de mult
te doresc. Ben a rostit aceste cuvinte pe un ton att de firesc, nct n-a
neles ce a vrut s spun.
Cnd i-a dat seama de nelesul cuvintelor lui, China l-a privit
uimit, cu gtul uscat i cu inima btnd nebunete.

66

RAMONA KISSY

- Eu ... cred c ar fi mai bine s pleci, a optit ea cu voce


tremurtoare.
Ben a zmbit:
- Aa e, mai bine plec, a rostit repede. S-a ridicat din pat i a
pornit spre u. Apoi a disprut, iar China s-a ghemuit n pat,
tremurnd. O dulce slbiciune i nvluia corpul.
Ben Galloway o dorea. Era cel mai nemaipomenit i mai nebunesc
lucru pe care-l auzise vreodat. ncercnd s-i controleze btile
nebuneti ale inimii, a ipat n camera goal:
- l ursc!
Dar nici mcar ea nu mai credea asta.

Capitolul 5
- O s avem doi musafiri astzi, a anunat-o Ben dup vreo dou
zile, la micul dejun. Nu tiu ct timp o s rmn la noi. Crezi c o s
te descurci?
- Bineneles c o s m descurc, i-a rspuns China foarte calm,
ntrebndu-se cine vor fi cei doi musafiri. Cte camere trebuie s
pregtesc? Si vor rmne la cin?
- Eti atent la toate detaliile. Pi, pregtete o camer cu pat
dublu i vor cina aici, cred.
- n regul. Conversaia lor fusese foarte formal, aa c s-a
ntors cu spatele la el i a vrut s plece. Dar el a prins-o de mn,
oprind-o.
- Pari foarte obosit, micuo, a remarcat el ngrijorat, privindu-i
cearcnele i faa palid.
- Sunt bine, a minit China, pentru c nu voia s-i spun c nu
poate dormi noaptea. Atitudinea i sentimentele ei fa de el se
schimbaser n ultimele zile i i-a dat seama c nu mai putea s fie
indiferent. Imaginea lui era tot timpul n mintea ei, iar noaptea sttea
n ntuneric, gndindu-se la clipele petrecute n braele lui. Dei
avusese mare nevoie, mngierile lui i-au fcut numai ru, pentru c
acum se simea atras de el, i era dor de mbriarea lui.
Cu ct l cunotea mai bine, cu att era mai intrigat. Era foarte
bogat, celebru i inteligent. China era uneori ngrozit de viteza cu
care funciona mintea lui ascuit. Era puternic i brutal, ncreztor n
sine i seductor. Dar avea i o parte foarte sensibil, care, mpreun
cu armul lui irezistibil, o deranjau foarte mult pe China, att fizic ct
i intelectual. Nu mai avea linite.
- Poate c e adevrat, dar eti cu sigutan mult prea
ncpnat ca s-i fie cu adevrat bine, a continuat Ben, privind-o n
continuare.

65

RAMONA KISSY

China se simea parc goal sub privirile lui, aa c s-a ndeprtat


repede. i era team c ar putea citi ceva n ochii ei.
- De ce nu m lai n pace? a murmurat ea, atins de ngrijorarea
lui.
A plecat din buctrie, tremurnd din tot corpul. S-a oprit pe hol,
cu o mn pe piept, unde inima i btea nebunete. S-a ndreptat spre
ua de la intrare i a deschis-o. Era o diminea friguroas, cu aer
proaspt. Pmntul era acoperit de un strat de brum, dar cerul era
luminat de cteva raze de soare. Trebuia s ias puin din cas. Va
merge s se plimbe puin, s-i limpezeasc gndurile i s i-l scoat
pe Ben din minte mcar pentru cteva ore. i-a luat haina, mnuile, sa nclat, iar apoi l-a strigat pe Noroc, care a nceput s latre i s
opie, vznd lesa.
Aerul dimineii i fcea foarte bine, iar China a nceput s inspire
cu lcomie. Era aa de bine afar, se simea mai liber n acea
diminea, parc fusese prizonier n acea cas. Nu era vina lui Ben,
bineneles, ci a ei. El se purtase foarte normal, rece, politicos,
prietenos, dar destul de distant. Era perfect aa.
Zgomotul unei maini a fcut-o s se trezeasc la realitate.

PRE}UL IUBIRII

69

Spera s fie oaspeii lui Ben, pentru c astfel trebuia s-i ntmpine el
personal. Dar se nelase: era James.
China i-a zmbit, surprins ct de mult se bucur s-l vad. Era
att de natural i de deschis, exact ce avea nevoie. A ieit din main, a
luat-o n brae i a srutat-o pe obraji.
- Bun, draga mea. Ce mai faci? Cum merge treaba aici?
- Sunt bine, iar slujba ... China s-a strmbat puin.
James a nceput s rd:
- Ben te exploateaz deja, deci?
- Pi ... ncepu China, glumind.
- Spune-i tot, China. Abia atept s aud cum m port cu tine, a
interventi brusc o voce rece, ironic, din spatele lor.
China s-a nroit pn n vrful urechilor, fericit c nu putea s-i
vad faa. James a observat ns reacia ei, iar ochii lui blnzi au
devenit bnuitori.
- Ben! M bucur s te vd, frate! Cnd te-ai ntors? S-a dus s-i
strng mna.
- De vreo dou zile. Vocea lui Ben era grav i amuzat, iar
China simea cum o privete i de aceea nu avea curajul s se ntoarc.
- M duc s m plimb puin, a spus ea ncet, parc vorbind cu
amndoi.
L-a chemat pe Noroc i s-a ndeprtat de ei. James a ajuns-o din
urm dup cteva clipe.
- Credeam c ai venit s-l vezi pe Ben, a spus China.
- Nu, prostuo, am venit s te vd pe tine, i-a rspuns James
zmbind, jucndu-se cu prul ei.
- Cum mai e la serviciu? Tot la fel de mult munceti?
- De fapt, am veti bune, a zmbit James. De aceea am venit s te
vd. i mai aminteti de prietenul meu, cel cu care am venit

TG

RAMONA KISSY

la nunta lui Clare cu Paul? China a dat din cap aprobator. Ne-am
asociat i am cumprat un hotel n Atena, pe care o s-l administrm
mpreun. Pe faa lui se putea citi entuziasmul.
- Dar tu nu te ocupai cu aa ceva, nu? a ntrebat China, uimit de
astfel de tiri.
- Nu prea. James a ridicat din umeri. O s m ocut de partea
financiar, bineneles, dar aveam nevoie de o schimbare. ncepusem
s m sufoc aici, a recunoscut el.
- Probabil c semeni cu tatl tu mai mult dect credeai, i-a spus
China.
- Poate, dar sunt sigur c asta este o ocazie nemaipomenit s-o
iau de la capt.
James era cam nelinitit, lucru pe care China nu-l mai observase
la el pn atunci, i nu nelegea ce se petrece. Crezuse c o s se
stabileasc acolo, avea propria afacere, avea o cas - i se prea o
nebunie s renune la tot. "Probabil c gndesc aa pentru c am
crescut la orfelinat", i spuse ea cu amrciune.
- Cnd pleci? l-a ntrebat ea. Era trist c o s piard un prieten
att de bun, dar, n acelai timp, se bucura pentru el, pentru c fcea
ceea ce-i dorea cu adevrat.
- Ct se poate de repede, a rspuns James, nerbdtor. Nu tiu
nc sigur. M-am ntors de la Atena azi-diminea. De aceea n-am mai
trecut pe la tine zilele acestea. Dar o s plec imediat ce rezolv toate
treburile aici!
- O s-mi fie dor de tine! i-a spus China cu tristee. Ai fost un
prieten foarte bun pentru mine.
- Chiar? James prea foarte mulumit, dar i-a schimbat repede
expresia feei cnd China l-a ciupit de bra.
- tii ce vreau s spun.
- i mie o s-mi fie foarte dor de tine ... Dar de ce nu vii cu

PRE}UL IUBIRII

71

mine? O s avem nevoie de o fat aa de talentat ca tine.


China a nceput s rd, simindu-se flatat de o astfel de ofert.
- Vorbesc foarte serios, draga mea. Dac ai nevoie de o slujb,
vino cu mine! A luat-o de mn, ncercnd s-o conving, dar ea a dat
din cap.
- Am deja o slujb, a rspuns ea. Dar s-a nfiorat cnd i-a dat
seama c numai gndul c o s-l prseasc pe Ben o oprete.
- Cum vrei, dar oferta rmne valabil. Si, apropo, cum te
nelegi cu Ben?
- Nu prea bine, a recunoscut China, plecnd capul.
- De ce? a ntrebat el curios, privind-o cu atenie.
- Of, nu tiu nici eu. Se pare c-l calc mereu pe nervi, i e aa de
rece cu mine ... Spre ruinea ei, n-a putut termina fraza. A izbucnit n
lacrimi, ocndu-l pe James.
El a luat-o n brae i a strns-o la piept, netiind ce altceva s
fac. China i-a ters lacrimile, tremurnd furioas.
- Oh, Doamne, mi pare ru! a murmurat ea, suprat c s-a
comportat att de prostete i pentru c l-a pus pe James ntr-o astfel
de situaie jenant. S-a gndit c poate e aa de sensibil pentru c nu
mai dormise bine de mult. Sunt doar obosit i nervoas i nu vreau s
te simi prost, a continuat ea, controlndu-i cu greu lacrimile.
- Nu m-ai fcut s m simt prost, i-a rspuns James, politicos, dar
ea i-a dat seama c minte. I se putea citi n ochi ngrijorarea, era
foarte rou la fa, iar China se ntreba de ce oare nu ncercase pn
acum s-o srute. Era o prostie, pentru c nu voia altceva de la James n
afar de prietenie. Atunci, de ce era nemulumit de atitudinea lui?
"Probabil c nu sunt prea frumoas, i spuse ea, iar inima ncepu s-i
bat mai tare, amintindu-i srutul lui Ben,
furia senzual i fierbinte a buzelor lui.
James vorbea cu ea, i a trebuit s fac un efort ca s-l poat

1s

RAMONA KISSY

urmri.
- Ce spuneai? s-a scuzat ea, privindu-l cu ochi ntrebtori.
- Ar fi mai bine s ne ntoarcem. Noroc e foarte obosit, iar Ben e
probabil ngrijorat. N-o s fie prea ncntat c ai ieit cu mine cnd ar
fi trebuit s munceti din greu.
- Sunt sigur c n-o s se supere, a protestat China, spernd s
aib dreptate. Dar se atepta la orice de la Ben Galloway.
Au porint spre cas, bra la bra, sporovind, urmai de Noroc,
care abia se mai inea dup ei. China i-a umplut pieptul cu aerul
proaspt al dimineii, simindu-se foarte fericit. La un moment dat s-a
oprit s culeag de pe jos cteva frunze uscate. James trebuia s se
ntlneasc cu un posibil cumprtor al apartamentului su, aa c a
refuzat invitaia Chinei la o cafea. I-a fcut cu mna pn cnd maina
lui a disprut, apoi a intrat n cas.
Ben era foarte furios, aa cum spusese James. S-au ntlnit n hol.
China i-a zmbit instinctiv, cu obrajii mbujorai de aerul rece. I-a
ntins mna, spunndu-i:
- Uite, frunze uscate! Nu-i aa c sunt drgue?
Ochii lui de chihlimbar au sgetat-o cu furie:
- Poate c sunt drgue, dar eu nu te pltesc s aduni frunze
uscate! a izbucnit el. China l-a privit, copleit de frumuseea lui aspr.
- Eu ... am fost doar la o scurt plimbare, a ngnat ea, surprins
de furia lui.
- O s gseti la mine pe birou un teanc de hrtii n italian, care
ateapt s fie traduse i btute la main. N-am timp de pierdut cu
"scurtele tale plimbri" cu fratele meu, a adugat el, cu
ochii pironii pe faa ei.
Cuvintele lui au suprta-o foarte tare:
- Cred c exagerai puin, domnule Galloway. N-am puteri
paranormale, aa c nu tiam c avei nevoie de mine, a spus ea. Si

PRE}UL IUBIRII

73

dac mi amintesc bine, ai spus c n-o s avem program fix.


- Cnd e treab de fcut, am pretenia s fii disponibil, i-a spus
Ben, trecndu-i mna prin pr, fcnd astfel ca materialul din care era
fcut cmaa s se ntind, punndu-i n eviden muchii puternici.
- Foarte bine, o s ncep chiar acum, i-a rspuns China, furioas.
Si n-o s m opresc pn nu le termin pe toate. E bine aa, sau mai
dorii i s-mi cer iertare n genunchi, domnule? A rmas i ea ocat
de obrznicia ei, dar o enervase att de tare. i stricase att de uor
buna dispoziie cu cteva cuvinte aspre i exagerate. Era pur i simplu
fr inim! Dar de data acesta mersese prea departe. Ben a prins-o de
umeri, cu mini crude i puternice, iar ea a gemut. A nceput s-o
scuture, fcnd-o s se nfioare.
- Nemernico! a ipat el, iar gura i s-a strmbat de furie. A tras-o
spre el, i-a prins brbia i a srutat-o pasional, pn la snge,
descrcndu-i furia.
China se simea neputincioas n braele lui, ocat de o astfel de
reacie brutal. Se ntreba dac l provocase intenionat s fac aceasta.
Dar srutul lui s-a schimbat imediat, devenind mai tandru i cernd
parc un rspuns. A apropiat-o de el, oftnd, i a nceput s-o mngie
delicat. Ea a simit cum se topete n mbriarea lui, iar o slbiciune
cald i senzual i-a cuprins trupul, facnd-o s se abandoneze.
Minile ei au nceput s-l mngie singure, mai nti pe umeri, apoi
prin pr, apropiindu-l tot mai mult de ea. i dorea s nu-i mai dea
drumul niciodat.
- China ... a optit el, n timp ce gura lui fierbinte a nceput s-i
exploreze obrajii. Dumnezeule, m nnebuneti! tii asta? A oftat din
nou, strngnd-o i mai tare la piept, nct a ridicat-o de la podea
Un zgomot discret n spatele lor i-a anunat c sosise doamna
Stephenson. i privea dezaprobator, unul n braele celuilalt. A trecut pe
lng ei, ndreptndu-se spre buctrie.

1s

RAMONA KISSY

- Bun dimineaa, domnule Galloway. Bun dimineaa, China.


- Bun dimineaa, doamn Stephenson. Ben a nclinat capul, iar
vocea i era foarte suav.
- Bun, a adugat China. Nu se putea abine s nu rd.
Ben i-a dat drumul din brae, srutnd-o tandru pe obraji.
- O s merg acum s m ocup de hrtii, i-a amintit ea,
zmbindu-i.
- Cred c ar fi mai bine s bem o cafea mai nti, a spus Ben,
lund-o de mn. Nu-i puteau dezlipi ochii unul de cellalt, plutind
parc ntr-o lume numai a lor. Ochii mari i inoceni ai Chinei se
adnceau n abisul auriu i scnteietor al ochilor lui, unde se
amestecau dorina nebun cu tandreea, iar aceasta o fcea s i se taie
respiraia.
Parc ieiser din timp, iar acel moment ar fi putut dura o
venicie. Dar doamna Stephenson i-a trezit la realitate, ipnd la
Noroc, care fcuse mizerie n buctrie.
Au but mpreun o cafea. China o plcea pe doamna Stephenson
care, dei voia s par foarte dur, avea de fapt o inim de aur. Era n
stare s flecreasc ore n ir, povestind mereu despre familia ei. China
abia atepta s-o ntrebe nenumrate lucruri despre Ben, pentru c era
extrem cu curioas n aceast direcie, dar simea c nu ar fi frumos
din partea ei.
Spera c ntr-o zi doamna Stephenson va aduce singur vorba despre
el. Erau anse mari, pentru c-i plcea s brfeasc, iar astfel China
aflase o mulime de lucruri despre toi oamenii din ora, probabil mai
multe dect tiau ei nii despre ei.
China l privea pe Ben pe sub gene. Sporovia cu doamna
Stephenson, ntrebnd-o ce-i mai face familia. I-a spus c s-ar putea s
aib o slujb pentru fiul ei mai mare, Geoff. Avea o frumusee foarte
masculin. El a nceput s zmbeasc, iar privirea i era cald i

PRE}UL IUBIRII

75

seductoare. Parc simise c-l privete, aa c s-a uitat spre ea, iar
ochii i s-au luminat o clip de un sentiment necunoscut, apoi i-a
zmbit. China a zmbit i ea, simind o cldur foarte plcut n inim.
Timpul trecuse mult prea repede i trebuia s se apuce de treab.
Au mers amndoi n birou, unde focul din emineu umpluse camera de
miros de lemn ars. Flcrile parc dansau pe pereii placai cu stejar.
Ben aranjase o mas lng biroul su, cu o main de scris pe ea.
Chinei nu i s-a prut c e o idee bun, pentru c simea c n-ar fi putut
munci cum trebuie att de aproape de el. I-ar fi distras atenia dac de
fiecare dat cnd ridica ochii din hrtii l-ar fi vzut.
- Acestea sunt hrtiile ... N-a apucat s termine pentru c l-a
ntrerupt telefonul. China l-a privit vorbind la telefon, apoi plimbnduse cu o graie de felin prin camer ca s ia nite hrtie dintr-un sertar.
Era mbrcat cu nite blugi strmi care-i scoteau n eviden coapsele
puternice, i o cmas de mtase, descheiat la piept, care i punea n
eviden ochii ciudai i frumoi.
Avea un corp superb, nalt i puternic, exact ca cele descrise n
revistele pentru femei. Un astfel de brbat ar fi putut avea orice
femeie. " Iar eu nu sunt o excepie", i spuse ea, ncercnd s se
adune. S-a aezat la mas i a nceput s scrie la main.
Traducerea i s-a prut foarte uoar, aa c n scurt timp era absorbit
de ceea ce fcea. L-a privit doar o dat pe Ben, care se uita pe
fereastr, la grdina tomnatic, cu o expresie ciudat n ochi.
China terminase aproape tot ce era de fcut pn la prnz.
Muncise toat dimineaa fr oprire, a refuzat chiar i invitaia lui Ben
la o cafea la ora unsprezece. N-a observat c o privea cu o tandree
amuzat. Mai trziu, au mncat mpreun n buctrie o sup
delicioas cu pine i brnz, urmat de fructe proaspete i cafea.
n timp ce mncau, l-a ntrebat pe Ben despre afacerile lui. A
muncit din greu dup ce a terminat facultatea, a cltorit prin lume,

1s

RAMONA KISSY

ctignd bani i cumprnd proprieti. Se pare c avea terenuri n


aproape toate rile din lume.
Dup prnz, i-a continuat treaba i a terminat cam ntr-o or.
Apoi era liber s aranjeze camera pentru musafiri, s se joace cu
Noroc i s se gndeasc ce o s gteasc la cin. Trebuia s fie ceva
special, se gndea ea n timp ce aranja patul din camera de oaspei,
care era chiar lng camera lui Ben.
Dup-amiaz a fost foarte ocupat. A trebuit s mearg s
cumpere nite legume proaspete. Cnd a intrat n curte, a vzut o
main roie, sport, parcat n faa casei. Erau cu siguran musafirii
lui Ben, care veniser mai devreme. A ncetinit, privindu-i cu durere
blugii vechi i puloverul decolorat. Poate o s reueasc s se strecoare
cumva pe ua din spate i s nu se arate pn la cin. Dar Ben i-a
stricat planurile, pentru c i-a fcut cu mna s se apropie de ei. China
a parcat maina, oftnd, i s-a privit cu durere n oglinda retrovizoare.
Prul i era prins neglijent ntr-o coad, nu era machiat i nici prea
bine mbrcat, aa c nu prea voia s-i ntmpine aa pe oaspei. Dar
Ben nu era

PREUL IUBIRII

77

de aceeai prere, aa c a luat sacoele i a ieit din main.


Alturi de Ben stteau un brbat i o femeie. Ben i-a strns mna
i era evident c amndoi erau foarte bucuroi s se vad. Cu
siguran, erau prieteni foarte apropiai. Inima ei tnjea dup cldura
care o citea n ochii lui Ben. Apoi el a salutat-o pe femeia foarte
elegant care coborse din main. China a observat c expresia lui s-a
schimat cnd a sruta-o pe obraji pe acea femeie. Nu tia cum s
interpreteze strfulgerarea din ochii lui i nici ncordarea din corpul
lui.
Apoi a observat-o i pe China i a privit-o din cap pn n
picioare, fr s-i scape niciun detaliu. Ea sttea cu sacoele n brae,
ca i cum ar fi vrut s se ascund n spatele lor.
- China, a vrea s-i prezint nite prieteni foarte buni, Olivia i
Charles Daniels. Olivia, Charles, ea e China.
China a ngnat un salut politicos. Charles Daniels i-a strns mna
i a privit-o ndelung, dar ea n-a observat nimic pentru c era atent la
Olivia. Imediat ce femeia a nceput s vorbeasc, China i-a dat seama
c ea l sunase pe Ben zilele trecute i-i lsase un mesaj. Dar i se
pruse c e o iubit furioas, nu o prieten, aa c s-a mirat foarte tare
vaznd c e cstorit. I-a ntins mna, dar femeia a ezitat s-i
rspund.
- mi pare bine, domnioar Harmon. Sau am greit cumva
spunndu-v domnioar? "Vorbe mieroase, dar otrvite", i spuse
China, simind o aversiune puternic i instinctiv fa de Olivia
Daniels.
- Bun ziua, doamn Daniels. i nu sunt cstorit, a zmbit
ea.
Olivia Daniels fusese cu siguran foarte frumoas n tineree.
Avea trsturi delicate, iar ochii i erau foarte frumos machiai. Prul
negru strlucitor i era prins ntr-un coc care voia s-i dea un aer sever,

78

RAMONA KISSY

dar care, de fapt, i evidenia delicateea figurii. Era mbrcat cu nite


pantaloni negri pn la genunchi, un pulover de ln foarte fin i o
jachet de tweed, bijuterii delicate din aur i nite cizme pn la
genunchi. Arta foarte bine, era frumoas i sofisticat. "Exact aa
cum nu sunt eu", i spuse China cu tristee.
Olivia Daniels s-a ndeprtat repede, insinund c nu-i pas de ea,
i l-a luat imediat pe Ben de bra. China a privit speriat cum i-a optit
ceva la ureche, astfel nct nici ea, nici Charles s nu aud. Ben a
zmbit, iar ochii lui s-au ntlnit cu ai Chinei, unde putea s citeasc
foarte uor faptul c era puin ocat. S-a desprins ncet dar ferm din
braele Oliviei Daniels i a luat sacoele din minile Chinei.
- Haidei nuntru s bem ceva. Charles, o s descrcm bagajele
puin mai trziu.
Creznd c invitaia nu i se adresa i ei, China s-a dus la buctrie,
ncercnd s se concentreze la ce are de fcut. Dar i-a dat seama c
nu-i poate lua gndul de la Ben i Olivia Daniels. Era foarte evident
c era atras de Ben; nici mcar nu se uitase la soul ei de cnd au
sosit. Mai era i mesajul de la telefon, plus reacia lui ciudat cnd a
salutat-o pe aceast femeie frumoas. Foarte interesant!. "Poate c sunt
amani", iar acest gnd i-a fcut inima s se strng.
S-a prbuit ntr-un scaun, ocat de propriile-i gnduri, gata s-l
calce n picioare pe Noroc. Nu putea fie adevrat, era ridicol, i nu
avea nicio dovad care s susin aceast idee. Dar nu putea s-i
alunge ndoiala din suflet. Simise cumva c ntre Ben i Olivia se
ntmpla ceva, ca nite vibraii, ceva ce nu se putea exprima n
cuvinte, ceva vag i att de dureros. I-a ngheat sngele n vine numai
gndindu-se c Ben i Olivia ar fi putut face dragoste.
- Oh, Doamne, a spus ea cu voce tare, e o prostie, nu mai vreau
s m gndesc la aa ceva!
- La ce s te gndeti? Vocea cald a lui Ben s-a auzit n spatele

PREUL IUBIRII

79

ei. S-a ntors i l-a vzut stnd n u, cu sacoa cu legume ntr-o


mn.
Inima a nceput s-i bat mai tare, vzndu-l, aa de puternic,
umplnd camera cu prezena lui masculin.
- ... la nimic. Gndeam cu voce tare, doar att, a ngnat ea,
contient c se putea citi totul pe faa ei.
Ben a ridicat nepstor din umeri:
- Eti aa de secretoas! a spus el, privind-o cu ochi insondabili.
Vino s bei ceva cu noi. A vrea s-i cunoti mai bine pe Olivia i pe
Charles.
- Nu sunt mbrcat cum trebuie, a protestat China, suprat
pentru ce-i spusese mai devreme. Nu voia oricum s tie nimic despre
acea femeie.
- Prostii! Eu cred c ari foarte bine. A luat-o de mn, a ridicato de pe scaun, punndu-i mna dup umeri ca din ntmplare, i au
ieit din buctrie.
Apropierea lui era aproape de nesuportat. Atingerea lui parc o
ardea i-i era aa de greu s respire, s-i nfrng dorina nebun de a
se abandona n braele lui, de a ceri cu buzele un srut. Dar a mers
lng el calm, fr s-i trdeze sentimentele, simindu-i inima
strns. Putea s-o influeneze att de uor.
- Obii ntotdeauna ceea ce vrei, nu-i aa? l-a ntrebat abtut,
nfruntndu-i cu rceal privirea mirat.
- Nu prea i vine s crezi, draga mea? a rspuns el tios,
scrutnd-o cu o privire rece.
- Ba da, cred. Probabil pentru c eti att de autoritar i, la naiba,
att de ncreztor n tine! a izbucnit ea, ieindu-i din fire.
Nu va afla niciodat ct de mult ine la el, aa c nu se atepta ca
sentimentele s fie reciproce. Acest gnd era greu de suportat i nu se
mai putea controla, chiar dac tia c fusese nedreapt cu el.

80

RAMONA KISSY

Gura lui s-a subiat, auzind insulta, i i-a luat mna de pe umrul
ei, ca i cum n-ar mai fi putut suporta atingerea ei.
- Ce s-a ntmplat cu tine? a ntrebat-o cu o voce calm i
rbdtoare, iar China a rmas dezamgit. Ar fi vrut s-l plesneasc.
Se enerva att de tare, ori de cte ori el ncerca s-i controleze
reaciile.
- Bnuiesc c nu i-a trecut prin minte c poate n-am chef s beau
nimic i c nu vreau s am nimic de-a face cu prietenii ti! i-a spus ea,
recunoscnd n sinea ei c nu vrea s concureze cu Olivia Daniels.
Privirea lui Ben era ntunecat i nervoas.
- Ai dreptate, nu m-am gndit la asta. N-ai nicio obligaie,
bineneles. I-a ntors spatele i a plecat.
China a rmas nemicat un timp, ocat de obrznicia ei, apoi a
fugit dup el fr s-i dea seama ce face i l-a prins de bra.
- Ben, iart-m, am fost foarte nepoliticoas. Mi-ar face plcere
s beau cu voi i s-i cunosc prietenii, i-a spus dintr-o suflare, cu ochi
rugtori.
El a privit-o, apoi a oftat, a luat-o de umeri i a strns-o la piept.
- Si mie mi pare ru. Probabil c am tendina de a fi prea
autoritar, a zmbit el.
Au intrat mpreun n sufragerie. Charles Daniels era la fereastr,
sorbnu-i butura n linite, cu privirile pierdute n zare. Olivia edea
lng foc, fragil i frumoas, i s-a ncruntat cnd a vzut c Ben o
ine pe China de umeri. China a simit c cei doi au o relaie
tensionat, ca i cum se certaser nainte ca ei s intre n camer.
- Ce vrei s bei? a ntrebat-o Ben zmbind, simind c are nevoie
de ncurajare.
- Ap tonic, te rog, i-a rspuns ea. Avea nevoie de ceva tare care
s-o calmeze. Ben a privit-o surprins, dar n-a spus nimic. I-a dat un
pahar, iar apoi i-a pus i lui nite whisky. Apoi s-au aezat, China fa

PREUL IUBIRII

81

n fa cu Olivia, iar Ben ntre ele. Charles li s-a alturat i a nceput s


vorbeasc cu China, vrnd s detensioneze atmosfera din ncpere.
China i-a dat seama c Charles Daniels era un om bun. Era
spiritual, drgu i deschis. Olivia era tcut, pretinznd c o doare
capul, dar China simea c ochii ei o neap.
- Am neles c eti menajera lui Ben. De ct timp lucrezi aici? a
ntrebat-o ea brusc, iar gura frumoas a schiat un zmbet care nu era
deloc amabil.
- Nu de mult, de fapt sunt aici de mai puin de dou sptmni, a
rspuns calm, nfruntnd linitit privirea femeii.
Olivia a ridicat o sprncean.
- Bnuiesc c e mai ieftin dect o soie, nu-i aa Ben, dragul
meu? i e evident dup cum arat c muncete din greu. Ochii ei verzi
i studiau prul i hainele vechi.
Ben nu a spus nimic, iar un zmbet rece i se citea pe fa. China
spera s-i ia aprarea n faa acelei femei, dar a fost dezamgit. Se
simea nesemnificativ i murdar, pentru c nelesese aluzia Oliviei .
"A vrea s fiu iubita lui, i spuse, iar n ochi i se putea citi totul,
pentru c sunt sigur c asta te va surprinde i te va supra aa de tare
nct o s pleci din aceast cas."
Evitnd privirea trist i comptimitoare a lui Charles, i-a
terminat repede butura. Era att de grbit, nct s-a necat la ultima
nghiitur, iar Olivia Daniels a nceput s rd, umilind-o si mai tare.
S-a ridicat n picioare, adunndu-i ultimele rmie de demnitate, a
inventat o scuz i a plecat, fr s-i pese ce va spune Ben.
A pregtit cina cu foarte mare atenie, asigurndu-se c mncarea
nu va putea fi criticat n niciun fel. A hotrt s fac o sup
consomm, urmat de somon prjit n sos olandez, servit cu mazre,
broccoli, asparagus i cartofi. Urma apoi brnza i desertul. Si-ar fi
dorit foarte mult s nu fi acceptat invitaia lui Ben la mas. O invitase

82

RAMONA KISSY

n acea diminea, n timp ce dactilografia, iar ea a fost de acord, dar


nu era atent la ce spune. "Ce prostie din partea mea", i spuse,
splnd nervoas legumele. Dup ce a terminat totul, s-a dus n
sufragerie i s-a aezat lng foc, cu Noroc n poal, oftnd. Era
ntuneric afar, dar nc nu a tras draperiile la geamuri. Auzea vntul
prin copaci, iar ramurile bteau n geam. n camer era aa de bine,
cald i frumos. A privit cu drag toate lucrurile care erau n camer - o
vaz cu flori pe care le culesese cu o zi nainte, cnd ieise afar cu
Noroc, o mic sculptur din filde pe care o primise de la Clare de ziua
ei i o pernu brodat pe care o fcuse ea n Italia. i pusese amprenta
pe acel loc, era al ei acum, i i se va rupe inima cnd va trebui s plece
de acolo. Se simea sfrit i foarte deprimat. Apariia Oliviei
Daniels o fcuse cumva s se simt nesigur pe ea, dar, i mai grav, o
fcuse s-i dea seama ce simte pentru Ben. Gndul c Olivia Daniels,
sau oricare alt femeie putea fi iubita lui, i strngea inima de durere.
Iar aceasta nu putea fi dect gelozie. Era o descoperire ocant i
nspimnttoare, dar trebuia s recunoasc: se ndrgostise nebunete
i ireversibil de Ben Galloway.

Capitolul 6
A rmas nemicat cam douzeci de minute, analizndu-i
sentimentele n amnunt. Cum putea s-l iubeasc pe Ben? l cunotea
de foarte puin timp, iar n aproape tot acest interval i fusese nesuferit.
Poate prea nesuferit. Era de asemenea foarte clar c el n-o iubea, iar
asta o durea cel mai tare. "Trebuie s plec de aici", i spus ea, uitnduse n jur, dar i-a dat seama c n-ar putea face acest lucru. Lacrimi de
durere i-au umplut ochii. Cum reuise s i se strecoare aa n inim i
s i-o umple? Cum reuise oare s-i ntoarc viaa cu susul n jos, fr
mcar s se fi strduit?
S-a ridicat n picioare, aezndu-l pe Noroc pe covor. Voia s fac
o baie, o baie fierbinte i lung, ca s-i nece suprarea. n timp ce
ddea drumul la ap, se gndea cu ce s se mbrace la cin. Va arta
foarte bine, iar acest gnd i va da curajul s-i nfrunte pe Ben i pe
Olivia Daniels.
S-a scufundat n apa fierbinte i parfumat i a rmas acolo mult
timp. Apoi s-a splat pe pr, dar nu reuea s i-l scoat pe Ben din
minte. Cnd a ieit din cad, i-a privit trupul gol cu nemulumire.
Olivia Daniels era mult mai supl dect ea, iar corpul ei era mai plin,
cu sni mari, cu talie subire, coapse puternice i picioare lungi. Pielea
i era de culoarea alabastrului, dar acum i-ar fi dorit s fie mai
bronzat. S-a mbrcat cu halatul de baie, oftnd, apoi i-a pieptnat
prul.
Faa ei era alungit i slab, cu ochi mari de un albastru-intens, cu
nas mic i gur senzual. "Nu sunt deloc frumoas", i spuse ea
strmbndu-se, dar de fapt nu era contient de farmecul ei.
S-a ntors n sufragerie s-i usuce prul lng foc i s-a aezat pe
jos. Era att de adncit n gnduri, nct n-a auzit btaia n u. L-a
vzut doar pe Ben intrnd, cu dou ceti n mn. Prea foarte obosit i
tras la fa. I-a zmbit:

84

RAMONA KISSY

- Bun!
- Bun! Am adus nite cafea i m ntrebam dac pot rmne
puin cu tine, i-a spus el, ntinzndu-i o ceac.
- Mi-ar face plcere, i-a rspuns ea, fcndu-i semn s se aeze pe
un scaun. Si mulumesc pentru cafea.
Ben s-a aezat, privind-o cum st la picioarele lui, pieptnndu-i
prul ud. Doar o lamp era aprins n camer, scldndu-i pe amndoi
n lumin roie, iar n restul ncperii era ntuneric.
- Unde i sunt musafirii? l-a ntrebat China, privindu-l peste
ceaca de cafea.
- Se ceart la ei n camer, aa c am hotrt s nu stau prin
preajm, i-a rspuns Ben rznd.
- Povestete-mi mai multe despre ei. i cunoti de mult timp?
- l tiu pe Charles din facultate. Ne-am ntlnit n a doua zi din
anul nti, iar de atunci am rmas prieteni. mi amintesc c nu voia de
fapt s urmeze acea facultate, dar prinii lui nu erau de acord ca el s
urmeze coala de arte. Acum e arhitect i are foarte muli clieni. A
fcut un compromis, probabil. Vocea i era trist
cnd vorbea despre prietenul su.
- Si Olivia? China s-a strduit s par calm, surprins c a
ndrznit s-l ntrebe aa ceva.
- Am cunoscut-o pe Olivia acum patru ani, cnd s-a cstorit cu
Charles. Era fotomodel pe atunci, iar Charles a btut-o la cap pn a
acceptat s se cstoreasc cu el, a rspuns Ben, ca i cum Olivia n-ar
fi nsemnat nimic pentru el. Era foarte convingtor, iar China l-a
crezut. Apoi s-a uitat prin camer, ca i cum s-ar fi plictisit s
vorbeasc despre Charles i Olivia. I-ai dat acestei camere un aer
linitit i intim pe care nu l-a avut niciodat. Sper c nu te deranjeaz
c am venit la tine, a continuat el.
- Nu, dimpotriv. mi face plcere c ai venit, a murmurat ea,

PREUL IUBIRII

85

sincer, dorindu-i s-l fi putut atinge. Prea att de singur. Ben ... L-a
privit n ochii aurii, dar a simit un nod n gt i nu mai putea spune
nimic.
Se priveau n ochi, iar China nu-i putea ascunde dorina. Ben s-a
aplecat spre ea, optindu-i numele i a luat-o n brae. A tras-o mai
aproape de el i a lipit-o de pieptul lui puternic.
China a nceput s-i caute gura instinctiv, aa cum i imaginase
de attea ori, iar buzele lui i-au rspuns cu sruturi flmnde. Apoi a
oftat din adncul sufletului, a strns-o i mai tare le pieptul lui i a
continuat s-o srute tot mai apsat, explorndu-i gura i fcnd-o s se
lipeasc i mai tare de el.
- Strnge-m n brae, China, i-a optit el la ureche, iar ea,
ghicindu-i dorina, l-a mbriat plin de iubire, mngindu-i spatele.
El a nceput s-o srute pe obraji, apoi pe ochi, cobornd spre gt,
n timp ce descheia nasturii halatului ei de baie, ca s-i srute cu buze
fierbini pielea parfumat de pe umeri. China a lsat capul pe spate,
cuprins de durerea dulce i senzual care-i umplea fiina. Era
subjugat de iubire, iar inima i btea nebunete, oprindu-i mintea n
loc. Ben a nceput din nou s-i caute gura, iar ea simea c se topete
n braele lui. Focul i fcea pielea alb s strluceasc, iar el o privea
cu ochi scnteietori. A tras adnc aer n piept i a murmurat:
- Eti att de frumoas!
Dorina din ochii lui era amestecat cu un fel de tandree, iar
inima ei s-a oprit n loc. Trupul ei nu mai cunoscuse pn atunci
mngieri att de delicate i de intime.
- China, am atta nevoie de tine! a gemut el, iar ea a simit c ar
da orice s-l fac fericit.
Cu degete tremurtoare, China i-a descheiat nasturii de la cma,
ca s-i simt cldura trupului. A nceput s-l mngie timid, fcndu-l
s ofteze. El o strngea att de tare la piept, nct abia mai putea

86

RAMONA KISSY

respira.
- China, las-m s te iubesc. Te doresc din prima zi de cnd team vzut ...
Ea l-a oprit cu un srut, mngindu-i umerii bronzai i puternici.
l dorea i ea la fel de mult. Era singurul brbat pentru care nutrea
aceste sentimente i era sigur c va fi un iubit tandru, care o va nva
lucruri pe care nici nu i le imaginase. Dar el atepta rspunsul ei, fr
s-o foreze, dar strngnd-o la piept. "l iubesc aa de mult!", i spuse
ea, nemaiputndu-i controla sentimentele.
Dar telefonul a nceput s sune, lung i insistent, risipind farmecul
n care erau nvluii.
- Ben ... China nu voia ca el s plece. Din partea ei, telefonul
putea s tot sune.
El i-a zmbit, cu ochii plini de tandree, i s-a ridicat n picioare.
Ea a rmas jos, privindu-l micnsu-se cu o graie de felin. A intrat n
dormitorul ei s rspund la telefon. S-a ntors lng ea dup un timp,
privind-o cu ochi ntunecai.
- James vrea s vorbeasc cu tine, i-a spus scurt, dar era evident
c se enervase.
- Ben, te rog ... a nceput ea.
- mi pare ru, China, i-a rspuns el i a ieit din camer, trntind
ua n urma lui.
China abia s-a ridicat n picioare i i-a ncheiat halatul cu degete
tremurtoare. Se simea att de singur i de abandonat, nct i venea
s plng. Oh, Ben! Inima o durea n piept.
James era foarte vesel i a invitat-o la cin n seara urmtoare,
spunndu-i c nu tie ct timp va mai rmne n Anglia. Ea a acceptat
invitaia, dar i-a explicat c va trebui s vad dac Ben nu are treab
cu ea. Era totui sigur c nu va avea nimic mpotriv. "Chiar va fi
fericit s scape de mine ntr-o sear", i spuse cu disperare, tergndu-

PREUL IUBIRII

87

i lacrimile care-i alunecau pe obraji. ncerca s fie la fel de vesel ca


James, dar nu putea. El s-a ngrijorat, dar n-a insistat s-i povesteasc
ce a pit.
Apoi a nceput s se pregteasc pentru cin. Si-a aranjat prul i
s-a machiat cu foarte mare grij. Si-a pus n eviden ochii, folosind
fard argintiu i mult rimel, iar buzele le-a colorat cu o nuan deschis.
S-a mbrcat cu o rochie alb din mtase, foarte simpl, doar cu cteva
imprimeuri de flori albastre la tiv. Si-a pus la gt un lnior de argint,
iar prul l-a lsat s-i cad pe umeri. Cnd a fost gata, s-a privit n
oglind i era foarte mulumit cum arta. Prea ncreztoare i
sofisticat, exact ce avea nevoie pentru a-i petrece seara n compania
Oliviei Daniels.
S-a dus n buctrie s verifice dac mncarea e gata i apoi n
sufragerie s aranjeze masa. O auzea pe Olivia Daniels rznd n
camera de alturi, iar aceasta a fcut-o s se strmbe. "Cu siguran,
Ben o face s se amuze aa", se gndea ea cu amrciune, trntind
sertarul n care erau tacmurile.
Dup ce a terminat de pregtit totul, mai avea cinci minute libere.
Aa c i-a aprins o igar i a nceput s fumeze, privind pe fereastr.
Era o sear rece de nceput de iarn, iar luna strlucea pe cer. "Ce s
fac?", se ntreba ea. "Dac rmn aici, cu inima plin de iubire fa de
Ben, o s sufr foarte mult."
A srit de pe scaun cnd o mn a atins-o ncet pe umr. Ben era
lng ea, atras parc de gndurile ei.
- Eti bine? a ntrebat-o el, ntorcndu-i faa spre el ca s-o vad
mai bine.
China l-a privit tcut, urndu-l parc n sufletul ei c a fcut-o s
se ndrgosteasc de el, fr mcar s se strduiasc. Se schimbase
pentru cin. Prul i era ud de la du i era mbrcat cu o hain alb,
foarte elegant, era strns croit pe corpul lui musculos i cu nite

88

RAMONA KISSY

pantaloni negri. Era att de aproape de ea, nct i simea mirosul


pielii, masculin i ameitor, iar inima a nceput s-i bat mai tare.
- Bineneles c sunt bine, a rspuns ea, cu un ton dispreuitor.
Sau te ateptai s fiu distrus dup ce am fost puin n braele tale? l
privea sfidtor, iar pe buze i se citea un zmbet neobinuit de rece.
Tandreea a disprut din ochii lui Ben, nlocuit imediat de acea
expresie sever cu care China se obinuise deja. Nu trebuia s afle
niciodat ce efect are asupra ei. Nu voia s-l rneasc, dar dac afla ce
simea pentru el, nu-i mai rmnea nici mcar demnitatea.
- Nu, nu m ateptam la asta, i-a spus rece, strngnd-o
instinctiv de umr. Am nvat s nu atept nimic de la tine. Cuvintele
lui o dureau, dar tia c ea era de vin. Se lupta cu strnsoarea lui,
ncercnd s-i ia mna de fier de pe umrul ei, iar ochii i s-au umplut
de lacrimi de furie.
- Ia-i minile de pe mine, atingerea ta mi face scrb! a ipat la
el, att de rnit i nervoas nct nu mai tia ce spune, dar simea c
trebuie s se rzbune.
Dar el nu i-a dat drumul, ci a privit-o cu ochi reci i furioi. n
spatele acestei furii mai era ns ceva, ca o emoie care, dac nu l-ar fi
cunoscut att de bine, China ar fi putut-o lua drept durere.
- Atunci, eti o actri foarte bun, draga mea. A fi putut jura c
ai fost sincer mai devreme, a murmurat el cu o voce stins.
- Dar te-ai nelat i te ursc! a uierat China printre dini,
luptndu-se cu dorina care cretea n ea, doar simindu-l att de
aproape.
- Stiu c m urti i c nu supori atingerea mea. Ce
transformare! Se pare c ai uitat ce s-a ntmplat ntre noi, c i-am
gustat gura i pielea alb. Nu poi s te prefaci c nu s-a ntmplat
nimic, China, pentru c eu o simt ca pe urma unui fier nroit.
Cuvintele lui erau att de suave, nct a simit c se nroete din nou,

PREUL IUBIRII

89

umilit.
- Ben, eu ... tu ... Glasul i s-a stins, vzndu-i privirea agresiv.
- Ar fi trebuit s nu m mai opresc, s-i devorez trupul frumos
atunci cnd am avut ocazia, a spus el, iar dorina i ardea n priviri.
- Numai c n-ai avut ocazia.
- Am avut ocazia, iar tu nu m-ai fi oprit. Adic nu m-ai oprit. M
doreai i tu, draga mea, aproape la fel de mult cum te doream eu. O
privea cu ochi insoleni, ca i cum i-ar fi putut vedea trupul prin
mtasea alb.
China a plecat capul. Nu mai era nimic de spus. Avea dreptate,
chiar dac acel adevr era dureros. Nu putea s se mint pe ea nsi.
Ben a oftat i i-a dat drumul, ca i cum era stul de ceart. Si-a aprins
o igar i a nceput s fumeze cu poft, sprijinit de marginea mesei. O
privea foarte atent, iar furia i disprea ncet din priviri. China tia c
atunci era momentul s fug, s plece din camer, dar i-a dat seama
c nu vrea s se mite de acolo. l privea cum fumeaz, cum se
strduiete s se calmeze. Era fascinat de puterea lui, de frumuseea
lui masculin, era copleit de iubirea ce i-o purta. Iar el i-a zmbit
brusc.
- mi pare ru, i-a spus. Nu tiu ce se ntmpl cu noi, sar scntei
de fiecare dat cnd ne ntlnim. Vrei s ieim mine sear n ora, s
cinm mpreun? A citit uimirea din ochii ei, aa c a adugat: N-am
nicio intenie ascuns, micuo, e doar o cin. Fr nicio obligaie. Un
nou nceput.
China voia din toat inima s accepte. Exact de asta aveau nevoie,
de un nou nceput, care ar fi aranjat puin lucrurile ntre ei. Dar i-a
amintit de James, cruia i promisese deja c va merge cu el la cin.
- mi pare ru, dar nu pot, a rspuns ea cu jumtate de gur,
simind c-i alunec printre degete ceva foarte preios.
- De ce nu poi? Spune-mi, China, abia atept s aflu.

90

RAMONA KISSY

- O s ies cu James, i-a explicat ea, dar gndul acesta i se prea


prostesc.
- Am neles. Vocea lui Ben era foarte ironic i abia mai putea
s-i controleze furia. Si-a stins igara cu un gest violent.
China a vrut s-i explice, s-l roage s amne pe alt dat, dar el ia tiat vorba, nainte s poat spune ceva.
- Pentru Dumenzeu, scutete-m de detalii! N-am nevoie de nicio
explicaie, a murmurat el i a plecat din camer.
Cina care a urmat a fost un dezastru pentru China, chiar dac
mncarea era delicioas. Nu avea deloc poft de mncare, abia a gustat
cteva linguri de sup, iar somonul l-a nvrtit n farfurie pn cnd ia dat seama c nu va fi n stare s-l mnnce. Noroc c trebuia s se
ridice din cnd n cnd de pe scaun ca s-i serveasc pe ceilali.
Olivia Daniels arta foarte bine n rochia neagr de crep i cu
bijuterii de aur cu diamante. Sporovise tot timpul cu Ben, ca i cum
nu ar fi observat prezena soului ei, iar China era revoltat de o astfel
de purtare. Era aezat n faa lui Ben, aa c-i putea studia reaciile la
asaltul Oliviei. Era fermector i politicos, dar cu toate c nu putea citi
nimic n ochii lui de chihlimbar, simea c e ncordat.
A vorbit mult cu Charles, fericit c putea s-i distrag atenia de
la comportamentul soiei lui. Povesteau despre pescuit cnd o remarc
a Oliviei i-a ntrerupt brusc.
- Ce idee inovatoare, s-i invii servitorii la mas! Dragul meu
Ben, trebuie s recunosc c eti foarte ngduitor.
S-a lsat brusc tcerea n camer, iar China s-a nroit pn n
vrful urechilor de ruine, dorindu-i s poat s dispar. Ben o privea
cu ochi reci; era evident c nu-l interesa ce se petrece.
- Ai grij cum vorbeti, Olivia! izbucnit Charles, lund aprarea
Chinei.
Olivia a nceput s rd, privindu-i soul cu ochi rutcioi.

PREUL IUBIRII

91

- V putei baza ntotdeauna pe Charles, i susine mereu pe cei


asuprii, a spus ea uor sarcastic.
Charles s-a nroit i abia mai putea s-i controleze furia.
- Data viitoare n-o s te mai rog, Olivia, a avertizat-o el, furios.
- Oh, Charles, chiar eti amuzant, a rspuns ea, sigur c vorbele
ei vor avea efectul scontat.
China i-a dus o mn tremurtoare la gur, lsnd furculia s-i
cad. Ura scenele de acest gen, mai ales cele n care oamenii ncercau
s se rneasc unul pe cellalt. Ben a privit-o, iar ochii i s-au ntunecat.
- Olivia, cred c ar fi mai bine s mergi n camera ta, i-a spus el
linitit i autoritar.
Olivia s-a uitat la el, gata s-i rspund, dar el o privea arogant,
aa c n-a mai avut curajul s spun nimic. I-a aruncat Chinei i apoi
lui Charles priviri pline de ur, s-a ridicat de la mas i a plecat,
trntind ua n urma ei.
- Ben, nu tiu ce s-i spun, a nceput Charles, stingherit. Apoi sa ntors ctre China. Nu pot dect s-mi cer scuze pentru
comportamentul exagerat al Oliviei.
China a reuit s schieze un zmbet:
- Nu e vina ta, i-a rspuns ea, ncercnd s-l liniteasc, ocat de
durerea i ruinea pe care le citea n ochii lui.
- Poate c ar fi bine s-i duci nite cafea Oliviei, i-a sugerat Ben
prietenului su.
Charles a srit n picioare, fericit c are o scuz s poat pleca.
Dup plecarea lui Charles, China n-a avut curajul s-i ridice
ochii. Si-a but cafeaua repede, cu toate c era prea fierbinte,
nerbdtoare s plece i ea ct mai repede. Stia c Ben o privete.
- Biata China, a glumit el. Cina ta delicioas a fost un dezastru.
- Nu mai conteaz, a spus ea.
- Te-a suprat cumva aceast scen josnic? a zmbit el.

92

RAMONA KISSY

- Cu siguran, nu mi s-a prut att de amuzant cum i se pare


ie, a rspuns ea.
- Csnicia lor nu merge prea bine acum, a remarcat Ben,
indiferent. Nu prea c-i pas prea mult. Sau poate c abia atepta ca
Olivia s fie liber. China s-a ncruntat. Olivia are o limb ascuit, n-o
lsa s te supere, a adugat el.
- N-am s o las, a optit China.
- M bucur s aud asta. Oricum, nu te poi pune cu ea, are mult
experien. Si-a ascuit dinii cu multe persoane nevinovate, aa ca
tine. Ai fost drgu cu Charles i asta a suprat-o.
- Dar nici nu-i pas de el, a continuat China, mirat. De ce s se
supere c am vorbit cu el?
- Pentru c eti tnr i frumoas, iat dou motive serioase.
- Tot nu neleg, a zis China, gndindu-se nc la
complimentele pe care tocmai le primise. Ceea ce i spusese nu avea
nicio logic.
- Mai bine las-o balt, a sftuit-o el. Poate toate acestea au fost un
avertisment, n cazul n care ai pus ochii pe friorul meu.
- Eti un prost! a uierat ea, urndu-l.
Dar el a ridicat din umeri.
- E foarte dureros cnd iubirea se transform n ur. Tu nc n-ai
nvat aceast lecie, i-a spus el nepstor.
"Dar ce tii tu despre iubire?" ar fi vrut ea s-l ntrebe, dar
bineneles c nu i-a spus nimic. S-a ridicat n picioare i a nceput s
strng masa.
Charles a ajutat-o s spele vasele. Era foarte jenat de ceea ce se
ntmplase la cin.
- Si eu i Olivia ne-am dat seama de mult c relaia noastr s-a
terminat, dar uneori e greu s renuni pur i simplu, i-a spus el,
tergnd o farfurie.

PREUL IUBIRII

93

- Dar tu o mai iubeti? l-a ntrebat China, simind c e trist.


- Nu tiu. Relaia cu Olivia e ca i cum a fi dependent de
droguri. E o obinuin de care am nevoie.
- mi pare ru, a optit ea. Prea destul de nejutorat i-l
comptimea. Si ce o s facei acum?
- Ea vrea s divoreze, iar eu cred c e cea mai bun soluie
pentru moment, a rspuns Charles. mi pare ru c a trebuit s fii i tu
implicat n aceast situaie jenant.
- Nu-i face griji, am un dar de a nimeri ntotdeauna n situaiile
cele mai jenante. China a nceput s rd, iar apoi au terminat treaba,
ca doi vechi prieteni.
China nu mai voia s dea ochii cu Ben, aa c imediat ce au
terminat totul, s-a strecurat n camera ei. I-a spus lui Charles c o
doare capul, iar el a prut c o nelege. Dar, odat ajuns n camera ei,
nu mai avea stare. Era plin de energie. "Am nevoie de micare, i
spuse ea, uitndu-se pe fereastr. Era prea ntuneric i prea frig afar
ca s mearg la o plimbare, dar i-a amintit de piscin. Ben i dduse
voie s-o foloseasc oricnd dorea. Era exact ce avea nevoie: cteva
ture de bazin o vor obosi destul i poate c astfel va putea dormi n
sfrit.
S-a dus n dormitor i a nceput s-i caute costumul de baie prin
sertare. Si-a luat apoi halatul i a pornit spre piscin. Era foarte
emoionat, de parc ar fi nclcat toate regulile nescrise ale etichetei
notnd la miezul nopii. A ajuns n ser fr s se ntlnesc cu Ben,
Olivia sau Charles, ceea ce era foarte bine. A aprins doar un bec, cel de
deasupra bazinului.
A zmbit n sinea ei. Singurtatea aceea era foarte plcut. S-a
aezat pe marginea piscinei i a srit graios n apa cldu. I-a luat
doar cteva secunde pentru a se obinui cu temperatura apei, care
prea rece la nceput pe pielea ei fierbinte. A nceput s se blceasc

94

RAMONA KISSY

asemenea unui copil fr giji. Era minunat! S-a lsat s pluteasc pe


spate, privind stelele printre frunzele plantelor tropicale care umpleau
sera. Se gndea la Ben, iar inima i se strngea de iubire.
Trebuia s plece ct mai repede de la Aspenmere Hall, iar acest
gnd o umplea de tristee. A nceput s noate, ncercnd s se
oboseasc. Trebuia neaprat s doarm puin, pentru c ncepuse s se
simt i s arate foarte ru. "Sau poate ar trebui s m mbt", i spuse
ea, apoi ncepu s rd.
La un moment dat s-a simit mpcat i, fr niciun motiv, destul
de fericit. Se ndrgostise pentru prima dat n viaa ei. Se spune c e
mai bine s iubeti i s pierzi. l va pierde pe Ben Galloway, dar l va
iubi mereu, iar la acea or din noapte asta n-avea prea mare
importan.
L-a zrit pe Ben cteva clipe mai trziu. Sttea n ua serei i
fuma. O privea pe ascuns. "Probabil crede c sunt nebun c not i rd
de una singur la ora asta", i spuse ea, iar sngele ncepu s-i fiarb
n vine, vzndu-l.
- Ce faci aici? l-a ntrebat, n timp ce stropea cu ap.
- M plimbam prin grdin i am vzut lumin, a rspuns el,
apropiindu-se de marginea bazinului.
- Vino s notm mpreun, l-a invitat ea.
- Nu vrei s fii singur? a zmbit el.
- Nu neaprat. Am venit aici doar s fac o baie, nu ca s fiu
singur, i-a explicat ea. Iar apa e perfect, l-a ncurajat.
Cteva minute mai trziu, Ben a srit n ap i a notat spre ea. Era
un nottor foarte bun, iar trupul lui puternic nainta prin ap foarte
repede i foarte uor.
- Pari foarte fericit, a remarcat el.
- Sunt fericit pentru c nu mai mi pas, a spus ea rznd,
privindu-l cu ochi strlucitori.

PREUL IUBIRII

95

- Eti o norocoas, atunci. Prea uimit de strlucirea ei i nu-i


mai putea lua ochii de la ea. China, vreau s vorbim. Era foarte serios,
iar China i-a ntors spatele, panicat.
- Nu fi att de serios, Ben - nu n seara aceasta, l-a rugat ea,
simind c-i vine s plng. E prea mult pentru mine. A vrut s se
ndeprteze, dar el a prins-o de mn i a tras-o fr efort spre el.
- Va trebui s m asculi, i-a optit el.
- Nu, a rspuns ea ncet, mbrindu-l ca s se poat ine la
suprafa. Mai bine srut-m! A rostit aceste cuvinte nainte s-i dea
seama ce spune, exprimndu-i astfel cea mai tainic dorin. N-a mai
avut timp s dea napoi, pentru c el a prins-o n brae i a srutat-o cu
buze reci i pasionale, mngind-o.
China s-a ncolcit n jurul lui, rspunzndu-i la srut cu o pasiune
inocent. Dar apoi i s-a fcut fric i s-a desprins din braele lui. El a
lsat-o s plece, fr s ncerce s-o ia din nou n brae. l privea cu ochi
mari, iar el i-a atins buzele cu un deget.
- Nu fi aa de ocat, micuo. Tu ai vrut s te srut, a glumit el,
dei nu prea c-i pare ru pentru ce fcuse.
- {tiu, i probabil c n-a fost o idee prea bun, a rspuns ea
rznd, fr s neleag de ce i s-a schimbat starea.
- Olivia i Charles pleac mine. Probabil i-au dat seama c
vizita lor aici a fost o idee foarte proast, iar Charles este foarte jenat
de felul n care Olivia s-a purtat cu tine.
- Nu mai conteaz acum, a rspuns China. E prietenul tu i nu
vreau s plece din cauza mea.
- {tiu. Ben i-a zmbit, apoi a adugat: dar dac Charles mai
rmne, cu siguran se va ndrgosti de tine.
- Nu neleg ce vrei s spui. China l privi uimit.
- Chiar nu nelegi? Eti chiar att de naiv nct s nu tii ce
efect ai asupra brbailor? ntreb el.

96

RAMONA KISSY

- i bai joc de mine? China se ncrunt.


- Of, China, oft Ben, mai n glum, mai n serios. Eti
ntotdeauna pe poziie de aprare! I-a dat la o parte prul ud de pe fa
cu o micare senzual i tandr. Charles s-a uitat doar o dat la tine, la
frumuseea i buntatea ta, i nu i-a mai putut dezlipi ochii de tine.
Inima ta curat strlucete, te face luminoas. Pentru brbai ca el, eti
ca un far pe o mare agitat de furtun.
China s-a nroit, jenat i flatat de complimentele lui. .
- Sunt sigur c vorbeti ca s nu taci, spuse ea, ncercnd s nu-i
tremure vocea.
- Iar eu sunt sigur c i-ai dat seama c vorbesc serios. Dar mai
bine povestete-mi despre James, i-a cerut Ben, aparent foarte linitit.
China l-a privit, ocat de schimbarea brusc de subiect. N-avea
ce s-i spun despre James, inima ei era doar a lui.
- mi este foarte drag, i-a rspuns prevztoare, dup o scurt
pauz.
- Drag? Ce sentiment mai e i acesta? a ntrebat el, iar furia a
nceput s creasc n el. Dac nu era atent, poate o va face s-i
mrturiseasc iubirea. Era foarte inteligent.
- Cred c asta nu te privete, i-a spus ea cu rceal.
- Aici te neli. Acum m privete i pe mine. Spune-mi, China,
gndul la James te face s pari att de vistoare i de absent, de
fiecare dat cnd crezi c eti singur? Vocea lui era dispreuitoare,
plin de furie. Iar vntul de toamn uiera afar, izbind geamurile
serei.
China a plit. Oare era aa de uor s citeasc totul pe faa ei?
Oare i-a dat seama c-l iubete?
- Si dac ar fi aa? a murmurat ea, fr s mint, dar i fr s-i
spun tot adevrul. Tu nici mcar nu tii ce e iubirea! a adugat ea,
plin de durere, lovindu-l pentru c o rnea.

PREUL IUBIRII

97

Ben a nceput s rd.


- Cel puin, acum ne apropiem de adevr. Nu crezi c "a iubi"
e mult mai bine spus dect "mi-e drag"?
China i-a dat seama c nelesese greit vorbele ei. Credea c-l
iubete pe James, ceea ce nsemna c nu tia nimic despre sentimentele
ei fa de el. Nu va putea astfel s afle adevrul.
- M doare! a protestat ea. Degetele lui o strngeau tot mai tare
de umeri, ca i cum ar fi vrut s-i frng oasele fragile.
- A vrea s te ucid, a spus el, iar vocea lui era lipsit de orice
expresie, dar i-a dat drumul imediat.
China l-a privit, nspimntat. Era evident c se lupta cu el
nsui, iar asta l devasta.
- De ce? a optit ea, ocat de violena lui.
- Nici mcar tu nu eti att de naiv s nu-i dai seama, i-a
rspuns Ben misterios, apoi i-a trecut mna prin prul ud, cu un gest
plictisit.
- Eti nebun, a hotrt ea, dnd din cap. Dar nu putea s-i ia
ochii de la micrile graioase i puternice ale trupului su.
- Cred c ai dreptate. {i, apropo, o s plec i eu mine. Am avion
dup-amiaz.
Aceast veste a fost ca o lovitur sub centur, iar el prea att de
relaxat.
- Pleci? Unde? {i pentru ct timp? l-a ntrebat dintr-o suflare.
- De ce eti att de ocat? O s-i fie oare dor de mine, China? Nu
vorbea serios, dar a simit c ateapt rspunsul ei cu nerbdare, ca i
cum era foarte important pentru el.
- S-mi fie dor de un vnztor de sclavi ca tine? Nu prea cred. A
ncercat s glumeasc, dar era ngrozit c o s-i dea pe fa
sentimentele. Reuise doar s-l insulte.
El nu i-a rspuns nimic, dar a continuat s-o fixeze cu ochi reci i

98

RAMONA KISSY

strlucitori. Ea a nghiit n gol. Simea c i se sfie inima i aproape


ar fi vrut s-l impore s n-o prseasc.
- Ai afaceri de rezolvat?
- Da, a rspuns el scurt. Si pentru c e evident c eti foarte
interesat, o s-i spun i unde. Plec n Egipt, s-a scos la vnzare un
teren acolo i am de gnd s-l cumpr. Mulumit?
- O s dureze mult?
El a dat din umeri:
- Cred c vreo lun, sau poate mai mult. Dar de unde acest
interes brusc? Credeam c o s te bucuri c plec. O s se mute James
aici ct timp o s fiu plecat? a ntrebat-o cu o voce sardonic.
- Am ntrebat ca s tiu ce s le spun celor care te sun, s tiu
cum fac cu mncarea i lucruri de acest gen... a rspuns ea vag,
simindu-se att de trist i de nefericit, nct abia mai putea vorbi.
- Nu-i face griji, o si anun din timp revenirea mea, ca s poi
s scapi de iubitul tu. Iar pentru cei care m sun, o s-i dau toate
instruciunile nainte s plec. Ben a notat spre marginea piscinei i a
ieit din ap.
China a nchis ochii. Nu voia ca el s plece, nu acum, cnd ntre ei
lucrurile nu mergeau bine. L-a strigat ncet, iar el s-a ntors spre ea.
Tandreea din ochii lui i-a atins inima.
- Ce mai e acum? Vocea lui era indiferent. N-avea niciun rost s
continue.
- Nimic... mi pare ru. I-a ntors spatele i a continuat s noate.
Mai erau att de multe lucruri de spus, attea lucruri care trebuia
clarificate. S-a dus pn n captul bazinului, apoi s-a ntors. Voia s
discute cu el, voia s mai ncerce o dat. Dar rmsese singur. Ben
plecase, iar lacrimile au nceput s-i curg pe obraji.
I-a fost foarte greu s doarm n acea noapte, cu toate c era foarte
obosit de la not. Ben urma s plece, iar ea nu tia dac va putea

PREUL IUBIRII

99

rezista atta timp fr el. Simea c e la captul puterilor. Toat aceast


situaie dureroas i ntinsese nervii la maximum.
Ben credea c era ndrgostit de James, iar aceast idee i se prea
chiar amuzant, ntr-un fel. "Trebuie neaprat s plec de aici", i
spunse ea cu disperare, nainte s adoarm.
La ora apte a trezit-o ceasul. Se simea att de obosit i de
deprimat, nct nici mcar duul rece n-a avut vreun efect. S-a
mbrcat i apoi s-a dus n buctrie s dea drumul la filtrul de cafea,
trndu-i picioarele. Primise instruciuni cu o sear nainte ca la ora
apte i jumtate s ofere cafea oaspeilor lui Ben. China a pregtit
dou tvi, una pentru Olivia i Charles, iar una pentru Ben. "Iat
avantajele faptului de a fi menajer", i spuse ea cu durere, n timp ce
deschidea ua de la grdin pentru ca Noroc s poat iei.
n timp ce atepta s fie gata cafeaua, i-a aranjat puin prul i l-a
prins cu un elastic. {i-a privit pantalonii uzai i puloverul vechi, dar navea niciun chef s se schimbe cu ceva mai drgu. Nu putea s-i fac
griji de felul cum arta, nu n acea zi, ziua n care Ben urma s plece.
Cafeaua era gata. A umplut cetile i a hotrt s le duc mai nti
n camera lui Charles i a Oliviei. A urcat cu grij scara principal, dar
s-a oprit cnd a ajuns n dreptul camerei lui Ben. Ua s-a deschis, iar
din camer a ieit Olivia Daniels, cu prul deranjat, ncheindu-se la
halat. Cnd a vzut-o pe China cu tava, a nceput s zmbeasc.
- Ce bine c ai adus cafea, a spus Olivia scurt. Apoi, fr s mai
adauge ceva, a luat tava din minile Chinei i, fr s-i mulumeasc, a
disprut n camera ei.
China s-a lipit de balustrada din lemn, simind c i se face ru.
Era destul de evident ce se ntmplase. Olivia Daniels i petrecuse
noaptea cu Ben, n timp ce soul ei, prietenul cel mai bun al lui Ben,
dormise singur n camera de alturi. Erau amani, iar astfel se adeverea
suspiciunea Chinei. A nceput s tremure din tot corpul i i-a dus

100

RAMONA KISSY

mna la gur ntr-un gest disperat.


Cum a putut Ben s-o srute att de pasional cu o sear nainte,
tiind c o s-i petreac noaptea n braele alteia?
A fugit pe scri n jos, cu ochii plini de lacrimi i cu inima sfiat
de durere, ntrebndu-se cum putea fi ndrgostit de un brbat att de
rece i fr inim.

Capitolul 1

Trei sptmni i cteva zile mai trziu, China cobora din avion
pe aeroportul din Atena. l cuta din priviri pe James, dar nu-l vedea
niciunde. Spera c n-a uitat c sosete n acea zi, pentru c nu prea i
surdea ideea s caute un taxi cu toate bagajele dup ea i s ajung
singur la hotel. Dar dup ce a trecut de controlul paaportului, l-a
vzut ntr-un col, fcndu-i cu mna. Ea a zmbit, iar dup ce a
terminat cu toate actele, s-a grbit spre el, fericit c l vede din nou.
- Ce bine c i-ai amintit! i-a spus ea zmbind.
- Cum s nu-mi amintesc? A srutat-o prietenete pe obraz i apoi
a privit-o din cap pn-n picioare. Parc ai mai slbit, a comentat el.
- Cred c i se pare, a minit ea, cnd de fapt tia c slbise n
ultimele sptmni.
- Hai s-i lum bagajele, apoi te conduc la hotel. Nu era genul
de persoan care s piard timpul cu discuii inutile, aa c i-a luat
valizele i au mers la main, o decapotabil alb. A pus valizele n
portbagaj, iar pe ea a aezat-o pe scaunul din fa.
- Ce mai faci, James? l-a ntrebat ea cnd maina a pornit,
ndeprtndu-se de aeroport.
- Foarte bine, nu mi-a fost niciodat mai bine. Vrei s-i spun un
secret? Sunt ndrgostit, i-a mrturisit el bucuros.
China a fost surprins puin, dar era foarte fericit pentru el.
- M bucur foarte mult pentru tine. O cunosc? Sau este
grecoaic?

PREUL IUBIRII

101

- Nu, nu e grecoaic i s-ar putea s-o cunoti, dar deocamdat nu


pot vorbi despre acest subiect, nici mcar cu tine, draga mea China.
Aa c o s-i spun doar c e foarte frumoas i sunt sigur c o s-i
plac i ie.
- Si eu sunt convins, a zmbit China. Dar m-ai fcut aa de
curioas! Cnd o s-o cunosc?
- Nu tiu, dar sper c n curnd, a rspuns James enigmatic.
- Dar s-a petrecut totul foarte repede, a continuat China,
privindu-l cu ochi suspicioi.
- N-o s m pcleti, s tii! a rs James. Nu i-a fi spus nimic,
dar simeam c explodez dac nu spun cuiva. Dar tu ce mai faci?
Povestete-mi tot ce s-a mai ntmplat de ultima dat cnd ne-am
vzut. Si de ce eti att de palid i de slab?
Erau prea multe ntrebri la care nu putea rspunde.
- Sunt foarte bine i nu mi s-a mai ntmplat nimic deosebit. Si,
n plus, nu e prea drgu din partea ta s-mi spui c sunt palid i
slab!
- Iart-m, draga mea, dar mi fac griji pentru tine. Dar Ben, ce
mai face?
China a nghiit n gol. Chiar i rostirea numele lui o durea.
- Cred c e bine. Nu l-am mai vzut de ceva timp, e plecat n
Egipt, a adugat ea repede, spernd c vocea n-o va trda.
- Cum a reacionat? M refer la faptul c ai renunat la slujb, a
ntrebat James.
China s-a nroit foarte tare, i era fericit c James trebuia s fie
atent la drum i n-o putea privi.
- Nu a fost prea ncntat, dar n-a avut ce s fac. Era o minciun,
bineneles. Nici nu tia mcar dac Ben aflase nc de plecarea ei, dar
nu putea s-i spun asta lui James. {i-a amintit de bileelul pe care i-l
lsase lui Ben, ruinat de laitatea de care dduse astfel dovad.

102

RAMONA KISSY

Cnd au ajuns n centrul Atenei, maina s-a abtut de la drumul


principal i a cotit pe o alee umbrit de copaci.
- Am ajuns! James a srit din main s-i deschid ua. Opriser
n faa unui hotel destul de mare, foarte modern i elegant, cu o
grdin imens n fa, prin care erau mprtiate mese albe de metal,
cu umbrele colorate, i scaune asortate.
James a luat-o de mn i a condus-o prin grdin, pn interiorul
hotelului. Era destul de gol i linitit, chiar puin cam mohort.
- L-am reamenajat n ntregime, i-a spus James cu mndrie, iar
China nceput s priveasc n jur cu atenie.
Apoi i-a artat totul. Cnd au terminat, Chinei i era foarte cald, i
era sete i se simea ameit. Nu mai putea continua aa, dar nu voia
s-i taie elanul lui James, care era foarte entuziasmat. Dar el i-a citit
imediat gndurile.
- Of, Doamne! Te rog s m ieri! Cred c eti moart de sete
dup atta drum, iar eu nici mcar nu te-am lsat s stai puin jos. Mam lsat purtat de val. Apoi au urcat la etaj, unde erau apartamentele.
A condus-o ntr-o camer mobilat foarte modern i elegant.
- Ce vrei s serveti? a ntrebat-o el.
- Un ceai i un sandvi, te rog, a rspuns China imediat, pentru
c-i era foarte foame, iar apoi s-a dus la fereastr.
- Dorina ta e porunc pentru mine. M ntorc ntr-un minut, iar
ntre timp simte-te ca acas. Si a plecat nainte ca ea s-i mai spun
ceva, fcnd-o s zmbeasc. Era att de diferit de Ben.
A privit oraul pe fereastr, traficul, dar totul era deformat de
cldur. S-a simit dintr-o dat foarte singur. "Ce caut eu aici?" s-a
ntrebat."Oare chiar am btut atta drum doar ca s scap de Ben?" A
simit c o s izbucneasc n lacrimi, dar, din fericire, James s-a ntors
repede cu o tav n mn, distrgndu-i astfel atenia.
A but ceaiul i a mncat aproape tot sandviul, cu toate c gndul

PREUL IUBIRII

103

la Ben i-a stricat pofta de mncare, i l-a ascultat pe James.


- M bucur foarte mult c ai venit aici n vacan, nainte s te
hotrti ce o s faci n continuare, i-a spus el, umplndu-i din nou
cana cu ceai.
- Si eu m bucur. Si-mi pare foarte bine s te vd din nou, a
rspuns ea, strduindu-se ca vocea s-i sune normal. Cnd o s
deschizi hotelul? Acest subiect era neutru, aa c a hotrt s
vorbeasc ct mai mult despre asta.
- Cam ntr-o lun. Saul, partenerul meu, e plecat n Statele Unite
acum i se ntoarce cam n dou zile. Apoi mai avem nevoie de vreo
dou sptmni pentru pregtirile finale, aa c ai destul timp s te
hotrti, a adugat el, foarte convingtor.
China a zmbit i i-a terminat ceaiul. Chiar dac era singura ei
opiune, nu voia s ia o decizie pripit, aa cum fcuse cu ultimele
dou slujbe. S-a ridicat n picioare, foarte obosit.
- James, dac nu te superi, a vrea s m odihnesc puin. Sunt
foarte obosit, dup atta drum.
James a srit i el n picioare i a dat din cap.
- O s te conduc n camera ta. A dus-o ntr-un apartament la
acelai etaj, promindu-i s vin s-o ia la cin.

104

RAMONA KISSY

China a intrat n dormitor. Jaluzelele erau trase, iar n camer era


o rcoare plcut. A fcut un du scurt, rcorindu-i trupul nfierbntat,
apoi a mbrcat un halat de baie. Cu cteva ore nainte, tremura n
ploaie n Anglia. S-a ntins apoi n pat i, fr s vrea, a nceput s se
gndeasc la ce se petrecuse la Aspenmere Hall.
Dup ce a vzut-o pe Olivia ieind din dormitorul lui Ben, simea
nevoia s ias ct mai repede din cas, nu mai putea rmne acolo nici
mcar un minut. A luat o hain i a fugit afar, ca i cum era urmrit
de demoni. A luat-o prin grdin, printre copacii goi, cu rsuflarea
tiat i necndu-se de plns. Credea c o s moar de durere. A
hoinrit pe afar ore ntregi, era un haos n mintea ei, fr s-i dea
seama cum trece timpul. S-a ntors acas doar pentru c a nceput s
plou.
L-a gsit pe Ben foarte furios. Era trecut de ora dousprezece, iar
Olivia i Charles plecaser deja.
- Pe unde naiba umbli? a ntrebat-o el furios, privind-o cu ochi
reci cum tremur, ud din cap pn-n picioare.
Inima a nceput s-i bat mai tare cnd l-a vzut i i-a blestemat
slbiciunea, uimit de o astftel de reacie chiar i acum cnd era att de
suprat. Atracia fa de el era mai puternic dect voina ei, i
problema era c iubirea nu disprea aa, pur i simplu. Era n sufletul
ei pentru totdeauna.
- Am fost afar, i-a rspuns scurt, privindu-i gura.
- Eti pltit s fii aici cnd am nevoie de tine, a izbucnit el i era
evident c abia se mai putea controla. Dac doamna Stephenson n-ar fi
venit ...
- De ce nu m concediezi, dac nu eti mulumit de mine? i-a
tiat ea vorba.
Ben a luat-o atunci de mn, simind c e rece i c nu-i mai
pas.

PRE}UL IUBIRII

105

- Ce ai pit? Eti bolnav? Grija lui a fcut-o s se simt i mai


ru.
- M-am sturat de tine, i-a rspuns ea rspicat. De ce nu m lai
n pace? Dac vrei s plec, o s plec, dar hotrte-te odat!
El i-a dat drumul, tiind c n-o s poat scoate nimic mai mult de
la ea. Iar ea a rmas nchis n camer toat ziua.
Nici acum nu putea crede c e genul de brbat care s aib o
aventur cu soia celui mai bun prieten. Era exact ca toi ceilali
brbai, ca i domnul Cencelli. Crezuse c e diferit, sperase chiar c o
va iubi ntr-o zi. Ce glum bun!
L-a mai vzut puin pe Ben nainte s plece, pentru c el insistase
n aceast direcie. S-a prefcut c e fericit i zmbitoare, pentru c se
temea c-i va schimba planurile dac va rmne n camera ei i va
refuza s-l vad. Se purtase foarte frumos, i-a cerut scuze pentru
comportamentul ei de mai devreme, spunndu-i c-i era ru de la
mncare. Ben a crezut-o pn la urm. I-a dat toate instruciunile
necesare i i-a promis c va suna. China i-a zmbit i a vorbit normal,
ca i cum nimic nu s-ar fi ntmplat. Dar simea c nnebunete, o
durea inima pentru c tia c aceea va fi ultima dat cnd l vede. Avea
de gnd s plece de la Aspenmere Hall nainte ca el s se ntoarc din
Egipt.
El ar fi vrut s-o srute, s-o ating, s-o strng n brae, tia i ea
acest lucru, dar a evitat intenionat orice contact fizic i s-a prefcut c
nu nelege aluziile. El a neles pn la urm mesajul i s-a enervat.
Restul conversaiei a fost strict la obiect.
Apoi a plecat suprat, iar China a simit c i se sfie inima cnd
maina lui a demarat. A anulat ntlnirea cu James i i-a petrecut
restul zilei n pat, privind tabloul i gndindu-se la ce va face.
A fost destul de simplu s aranjeze totul i s plece de la
Aspenmere Hall. James a zburat la Atena la o sptmn dup

106

RAMONA KISSY

plecarea lui Ben, iar China l-a sunat s-l ntrebe dac mai e valabil
oferta de serviciu pe care i-o fcuse cu ceva timp n urm. El s-a
bucurat s-o aud, dar a fost i surprins. Fr s o ntrebe mai multe, i-a
propus s mearg la el ntr-o vacan i s vad cum stau lucrurile
acolo. Si-a mpachetat lucrurile n cutii i le-a lsat, mpreun cu
Noroc, n grija doamnei Stephenson pn la ntoarcere. I-a scris o
scurt scrisoare lui Ben prin care-l anuna c i d demisia. Apoi s-a
mai uitat o dat prin cas nainte s plece. Si-a dat seama c ncepuse
s iubeasc acea cas, dar totul era ca i cum n-ar fi fost niciodat
acolo. Iar acest lucru era trist.
Stia c era la din partea ei s plece aa, cnd Ben nu era acas,
dar n-avea de ales n aceast situaie. Iubirea care o simea pentru el o
ngrozea, era prea vulnerabil i prea uor de rnit. El n-o iubea,
probabil c o iubea pe Olivia Daniels. Stiind aceste lucruri, n-ar fi
putut tri cu el n aceeai cas, s-l vad n fiecare zi. Ar fi nsemnat s
sufere fr rost, aa c iat-o acum n Atena, la mii de kilometri distan
de Ben i de Aspenmere Hall, dar nu-i era deloc mai uor.
S-a mbrcat cu indiferen pentru cin. Nu-i era foame, dar tia
c trebuie s fac un efort de dragul lui James. S-a machiat puin, s-a
mbrcat ntr-o rochie verzuie de bumbac i cu o jachet asortat, i-a
lsat prul pe spate. Era o sear foarte clduroas. S-a uitat pe geam n
timp ce i prindea o brar la mn, i a vzut c oraul se trezete la
via. S-a gndit, plin de speran, c poate acolo viaa va fi o
aventur, i a ncercat s-i alunge tristeea care o copleea.
S-a ntlnit cu James la lift i s-au dus la un restaurant n cealalt
parte a oraului. China i-a dat seama c apetitul i-a revenit puin, iar
James s-a strduit din rsputeri s-o fac s rd. A ajutat i butura
tradiional. China a but destul de mult, fr s-i dea seama ct e de
tare. S-a trezit doar c rde fr motiv. James i vorbea plin de
entuziasm despre planurile lui cu hotelul, iar ea l asculta cu atenie.

PRE}UL IUBIRII

107

- Dac o s accept slujba pe care mi-o oferi, ce anume am de


fcut? l-a ntrebat ea, dndu-i seama c gndul de a rmne la Atena
i surdea din ce n ce mai mult.
- Bun ntrebare, a rs James. O s ai de fcut tot felul de lucruri:
munc de secretariat, supravegherea angajailor, acte, cam tot ce
implic conducerea unui hotel.
- O treab serioas, a adugat China, sorbind din cafeaua
delicioas.
- Aa e. Va fi aa doar pn punem treaba pe picioare, dar o s fii
bine pltit, iar unul din apartamentele de la etaj va fi al tu. Am
nevoie de cineva care s tiu c va munci serios, cineva n care s pot
s am ncredere, preferabil un prieten, aa ca tine, a ncheiat el.
- O s m gndesc serios la propunerea ta, a promis China. Era o
o ofert ideal, trebuia s recunoasc. Va avea att de mult treab,
nct nu va avea niciun moment timp s se gndeasc la Ben. Era
exact ce avea nevoie, dar de ce ezita att de mult?
Cnd s-au ntors la hotel, s-a scuzat i s-a dus imediat la culcare.
Spre surprinderea ei, a adormit imediat i nu s-a trezit pn diminea,
cnd zgomotul de afar i-a deranjat visele. Era destul de ciudat s aud
atta glgie, deoarece casa lui Ben era att de linitit. Singurul lucru
care ar fi putut-o deranja acolo era ciripitul psrilor sau crengile
copacilor din apropiere.
A mai rmas puin n pat, nu era nerbdtoare s-i nceap ziua.
Capul i era nc plin de visele din timpul nopii, toate despre Ben. l
visa n fiecare noapte. A nchis ochii, iar chipul lui i-a aprut n minte figura bine cunoscut, ochii strlucitori, de o culoare ciudat, gura
frumos conturat, care se ncorda cnd era nervos sau plin de pasiune.
Imaginea era att de vie, nct i-a acoperit faa cu o pern i i-a strigat
numele.
Dar trebuia s se trezeasc i s fac un du. Si-a strns prul ntr-

108

RAMONA KISSY

un coc la spate i s-a mbrcat ntr-un costuma alb din bumbac, cu


sandale fr toc. Nu s-a machiat prea mult, i-a dat doar cu puin rimel
ca s-i accentueze ochii, apoi a ieit din camer s caute nite cafea.
James servea micul dejun i vorbea la telefon n salonul unde au
but ceai cu o zi nainte. I-a fcut semn s intre i i-a artat o tav din
faa lui, fr s ntrerup conversaia la telefon, pe un ton foarte
oficial. China i-a turnat cafea ntr-o ceac i a nceput s se uite prin
camer. Era rece i stilat, dar puin cam impersonal pentru gusturile
ei.
Dup ce a but cafeaua, a luat o piersic din bolul de pe mas i a
nceput s-o curee cu un cuit. James a terminat de vorbit la telefon i
s-a ntors spre ea, zmbitor.
- Ai dormit bine? a ntrebat-o, n timp ce umplea din nou cetile
de cafea.
- Surprinztor de bine, chiar. Am adormit imediat - probabil c
am but destul de mult. A nceput s rd, gndindu-se ct de relaxat i
de fericit arta James. Se simea foarte norocoas c-l are prieten.
- Ce ai de gnd s faci azi? a ntrebat-o el.
- Nu tiu, nu mi-am fcut nc niciun plan. Ai nevoie de ajutor pe
aici? Abia atepta s-l rsplteasc pentru c a invitat-o n vacan la el
i c i-a oferit chiar i o slujb.
- Dar parc tu erai n vacan, i-a reamintit el rznd.

PRE}UL IUBIRII

109

- {tiu, dar pot s-i dau o mn de ajutor dac ai nevoie.


- Pi, de fapt ... James prea destul de ncurcat. Am vreo treizeci
de scrisori de btut la main. Voiam s sun la o agenie i s cer pe
cineva s m ajute, dar la ora zece am nite interviuri pentru postul de
asistent i...
- Ok, ok, am neles ... l-a ntrerupt China, dar nu se putea abine
s nu rd, vzndu-i figura neajutorat. Eti copleit de treburi, iar eu
sunt fericit s te pot ajuta.
- Speram s fie aa, a recunoscut James, dei n-am ndrznit s te
rog nimic.
China s-a strmbat i i-a aprins o igar, bucuroas c are cu ce
s-i ocupe dimineaa. Simea c timpul trece foarte greu pentru ea,
dac n-are nimic de fcut.
James i-a adus o main de scris i tot ce avea nevoie, i le-a
aezat pe o mas pe balcon, pentru ca astfel China s profite de soarele
blnd al dimineii n timp ce lucreaz. China a fost foarte ncntat de
aceast idee, pentru c astfel putea s mai arunce cte o privire asupra
mulimii i poate chiar s se bronzeze puin.
A terminat toate scrisorile cam n dou ore i a fcut o pauz de
cafea, timp n care a urmrit cum doi tineri schimbau apa din piscin.
Cntau i ipau unul la altul, fcnd semne cu minile. China i-a privit
pn cnd unul din ei i-a observat prezena i i-a spus ceva n greac.
China s-a nroit pn n vrful urechilor, i-a fcut i ea cu mna, dar a
hotrt c era timpul s se ntoarc la treab.
La prnz, James a luat-o cu el la o ntlnire de afaceri, dup care
ea a rmas n ora s viziteze magazinele. Nu avea de gnd s cumpere
nimic, voia doar s se uite.
O sptmn a trecut pe nesimite, iar ea a nceput s se adapteze
cu Atena. Zilele semnau foarte mult ntre ele, dar avea nevoie s
urmeze un program prestabilit n tot ce fcea. Era ocupat tot timpul:

110

RAMONA KISSY

dimineaa lucra cu James, apoi luau prnzul mpreun, iar dac nu mai
avea nevoie de ajutorul ei dup aceea, se ducea s viziteze oraul, pe
plaj sau prin magazine, ncercnd s cunoasc mai bine oraul.
ntr-o zi a crezut c l-a vzut pe Ben pe strad. Nu era el,
bineneles, dar semnau foarte bine, mai ales n lumin. Brbatul
atepta la semafor s treac strada. Era mbrcat ntr-un costum negru,
era brunet, nalt i musculos. Chinei i s-a oprit inima n piept cnd l-a
vzut, pentru c era convins c este Ben. Credea c o s se sufoce, iar
inima i btea nebunete n piept. Dar apoi el s-a ntors cu faa la ea,
probabil a simit c e privit cu insisten, dar nu era Ben. Era un brbat
ca oricare altul, nici mcar nu era drgu, i lipsea frumuseea aceea
masculin care-l fcea pe Ben unic. S-a ndeprtat repede, fr s
observe privirile curioase ale brbatului. Acest incident a bulversat-o
i i-a rmas n minte multe zile dup aceea.
ntr-o diminea, dup o noapte n care l-a visat tot pe Ben, a aflat
veti despre el. Lua micul dejun cu James, iar acesta o privea destul de
ciudat.
- De ce eti att de serios n aceast diminea? Sper c n-ai
primit veti proaste, i-a spus ea, zmbind.
Totul mergea att de bine cu pregtirea hotelului pentru
deschidere, nct James i-a mrturisit ntr-o zi c uneori se teme s nu
se ntmple vreo nenorocire. I-a spus c totul decurge prea bine. Ea a
rs de el i l-a sftuit s nu se ngrijoreze. Dar cuvintele lui i-au rmas
n minte i au fcut-o s-i dea seama ct de mult nsemna pentru el
succesul acelei aciuni.
De atunci, se ruga n fiecare sear pentru succesul lui. Aa c
atitudinea lui din acea diminea a fcut-o imediat s se gndeasc
la ce era mai ru.
- N-am primit nicio veste proast. M-a sunat Ben. A vorbit cu un
ton foarte natural, dar pentru China a fost un oc. S-a necat cu cafea i

PREUL IUBIRII

111

aproape a scpat cana din mn.


- Din Egipt? a reuit s ntrebe ea, tuind.
- Nu, s-a ntors n Anglia, i-a spus James, calm. Era foarte
ngrijorat pentru c nu tia unde eti, aa c i-am spus c eti aici. Sper
c nu te deranjeaz.
- Nu, nu, nu m deranjeaz, s-a blbit ea. Deci Ben tia unde e
acum. Dar nu conta, pentru c luase hotrrea s nu-l mai vad
niciodat. Cu toate acestea, era ocat i i-a luat un timp s i vin n
fire.
Dar James o privea ciudat. A tras aer n piept, pentru c acum tia
de ce era prost dispus.
- mi pare ru c nu i-am spus adevrul, dar faptul c am plecat
de la Aspenmere Hall a fost foarte dureros, nc nu pot vorbi despre
asta fr s izbucnesc n plns, i-a spus ea, spernd c el o va nelege.
El a luat-o de mn i a nceput s i-o mngie.
- Cred c neleg foarte bine. l iubeti pe Ben. China a tresrit,
dar el i-a zmbit. Mi-am dat seama din dimineaa n care am venit s te
vd. Si atunci am tiut c n-am nicio ans cu tine, a spus el cu durere.
Cu toate acestea, m-am mirat foarte mult cnd m-a sunat disperat s
m ntrebe dac nu cumva tiu unde eti.
China a rmas tcut, ocat c iubirea ei pentru Ben era att de
evident. Nu-i venea s cread c Ben era ngrijorat din cauza ei. tia
din experien c James avea tendina s exagereze puin lucrurile.
- Ce mai face? l-a ntrebat ea, dei conversaia o fcea s sufere.

112

RAMONA KISSY

- Ca de obicei. Se pare c a ncheiat mai repede afacerea n Egipt,


cu toate c nu prea prea mulumit. Ben e o enigm, dup cum bine
tii i tu.
- Suntei apropiai? l-a ntrebat ea, avid de nouti. Nu mai
vorbise despre el de foarte mult timp, iar James i-a strnit din nou
curiozitatea.
- Eram foarte buni prieteni n copilrie, dar Ben a fost mereu mai
singuratic din fire. Era foarte secretos, i puini l cunoteau cu
adevrat - aa sunt oamenii puternici. Ne-am ndeprtat cnd ne-am
dus la facultate. Dup ce a ternimat, a plecat n lume s cltoreasc i
nu ne-am mai vzut trei ani. Aa c nu cred c suntem foarte apropiai.
Dar de ce ntrebi?
- M gndeam doar c suntei att de diferii, a spus ea ntr-o
doar, dar de fapt toate aceste lucruri pe care le-a aflat despre Ben erau
foarte preioase pentru ea.
- Nu tiu dac ar trebui s m simt flatat sau nu, a spus James cu
rceal. Apoi s-a ridicat n picoare i s-a uitat la ceas. Trebuie s plec,
n zece minute am o ntlnire.
- Ce-mi dai de fcut azi? l-a ntrebat China n timp ce el i-a luat
haina i a nceput s-i caute cheile de la main.
James s-a gndit puin, apoi i-a spus:
- Nu-mi vine nimic n minte acum. Aa c poi s-i iei liber n
dimineaa asta, o merii din plin. Poi chiar s te prefaci c eti n
vacan, a adugat el zmbind.
Apoi a plecat, lsnd-o pe China s termine singur micul dejun.
Ea a hotrt s mearg prin magazine, un lucru care i se prea de
fiecare dat fascinant. Nu nelegea de ce, dar se simea singur n acea
diminea. Poate discuia despre Ben a fcut-o s fie melancolic.
O jumtate de or mai trziu a plecat de la hotel, dup ce s-a
schimbat ntr-o pereche de blugi i un tricou albastru fr mneci. Si-a

PREUL IUBIRII

113

pus poeta pe umr i a pornit ntr-o parte a oraului pe care nc n-o


explorase. A petrecut o diminea plcut, fr s fac ceva deosebit.
Era foarte cald afar, iar strzile erau prfuite i aglomerate. Privea
oamenii cum merg care ncotro, mbibndu-se de atmosfera oraului.
Pe la prnz, se simea foarte obosit i-i era foarte cald. A gsit
o cafenea i s-a trntit ntr-un scaun, fericit c nu mai trebuie s stea
n picioare. A comandat un sandvi i o limonad rece. Era vistoare i
cu mintea n alt parte, aa c n-a observat c se apropie cineva de ea.
- Deranjez dac m aez cu tine la mas? Vocea aceea rguit i
era foarte familiar, aa c a ridicat capul i a observat c lng ea st
ultima persoan pe care se atepta s-o ntlneasc acolo: Ben.

Capitolul 8

I se prea c viseaz i-i era team c o s leine. A scpat


sandviul i s-a prins cu minile de marginea mesei, pentru c totul se
nvrtea n jurul ei.
Ben n-a mai ateptat rspunsul ei, i-a tras un scaun la mas i a
comandat o cafea unui chelner care trecea pe acolo. China l privea i
inima i btea s-i ias din piept.
- Ari de parc ai vzut o fantom, a remarcat el ironic, iar ochii
aurii i studiau faa palid.
- Cum ... cnd ai ajuns aici? a murmurat ea, sorbindu-l din
priviri. Prea obosit, iar umerii i erau ncordai, semn c nu mai
dormise de ceva timp.
- Am ajuns azi-diminea. Cu avionul, i-a rspuns el foarte
natural.
- De ce ai venit? l-a ntrebat ea, abia abinndu-se s nu-i sar n
brae i s-i spun ce dor i-a fost de el. "Oh, Doamne, ce dor mi-a fost
de el", i-a dat brusc seama, chiar dac n-o va iubi niciodat, chiar
dac avusese o aventur cu Olivia Daniels.
- Am venit s-l vd pe James i s vizitez hotelul. Se poate spune

c am venit s vd dac investiia mea a dat roade. Ea n-a


neles rceala din vocea lui.
Ar fi vrut s spun c venise s-o vad pe ea. Cu toate c acesta era
doar un vis nebunesc, cuvintele lui au rnit-o.
- Cum adic investiia ta? l-a ntrebat curioas. James i Saul
sunt proprietarii hotelului. Vocea ei era tioas. Era att de ciudat c
puteau avea o astfel de conversaie obinuit, dup tot ce se petrecuse
ntre ei. Se ntreba cu durere dac fuseser vreodat altceva n afar de
cunotine foarte politicoase.
- S neleg c James nu i-a spus toat povestea?
- Care poveste? China avea o presimire.
- Eu i-am mprumutat banii de care avea nevoie pentru hotel.
Douzeci i cinci la sut din aciuni sunt ale mele, i-a rspuns Ben.
China era foarte surprins i nu tia ce s spun. Oare de ce nu-i
spusese James nimic? Ben o privea insistent. Nu tiai?
Ea a dat din cap fr s spun nimic. Dup o scurt pauz, el a
ntrebat-o:
- De ce naiba ai fugit de mine? Era foarte suprat, iar ochii lor sau ntlnit.
- Ti-am explicat n scrisoare, i-a spus ea.
- N-am neles nimic din bucata aceea nenorocit de hrtie.
Cuvintele lui o dureau, aa c s-a dat napoi ca un copil
speriat. Voia s-l rneasc, aa cum i el o rnise.
- Dar era totul foarte clar, a izbucnit ea.
- Pentru numele lui Dumnezeu, ce vrei s spui cu asta? a ntrebat
el, total nepstor la privirile curioase ale celor din jur.
- Nu ncerca s m intimidezi, nu vei reui de data asta, i-a spus
China cu rceal i s-a ridicat n picioare. Si acum, te rog s m
scuzi ...
A plecat de la mas fr s se uite napoi. Era i ea surprins de

PREUL IUBIRII

calmul ei. Dar nu vedea pe unde merge, pentru c ochii i erau

115

116

RAMONA KISSY

plini de lacrimi. De ce a venit? Ca s-i distrug linitea fragil pe


care i-o ctigase att de greu? Ar fi trebuit s i dea seama c nu
putea s plece pur i simplu de la Aspenmere Hall.
O main neagr s-a oprit lng ea. Ben a deschis ua din dreapta.
- Urc! Tonul lui era implacabil
- Du-te naibii! i-a spus ea, ntorcndu-i spatele.
- Urc n main, China! a repetat Ben. Acum! Era ceva
amenintor n vocea lui, ceva care-i spunea c dac nu va face ce
i se spune, va fi mai ru pentru ea.
Aa c a urcat speriat n main. Abia a avut timp s nchid ua
n urma ei, c maina a demarat, scrind din pneuri. A stat nemicat
i fr s spun nimic, ct mai departe de el. Ben a privit-o o dat, dar
nu i-a spus nimic. Mergeau undeva spre suburbiile oraului, iar el
conducea ca un adevrat profesionist n traficul aglomerat.
Tcerea dintre ei s-a transformat treptat ntr-o tensiune de
nesuportat, iar China voia s ipe. Din fericire, maina a ncetinit, apoi
s-a oprit la marginea unui drum pustiu. L-a privit temtoare pe Ben,
dar el privea nainte i nu putea citi nimic pe faa lui. A aprins dou
igri, iar una i-a dat-o ei. Acest gest fr importan
i s-a prut prostesc Chinei. Ce-l fcea s cread c are chef s
fumeze? Voia s-o arunce pe fereastr, dar s-a abinut. Dac fuma, avea
ce face cu minile, iar dac o arunca ar fi prut o copil prostu.
- Nimeni, a spus brusc Ben, nimeni n-a reuit vreodat s m
enerveze aa de tare ca tine, fr mcar s se strduiasc.
-Asta-i problema ta, i-a rspuns China fr s-l comptimeasc
deloc.
- Din contr, e o problem care te privete i pe tine, a spus
el, fulgernd-o cu privirea.
- Ben, de ce ne certm tot timpul? a optit China. Simea c mai
are puin i o s izbucneasc n plns. Se simea vulnerabil i nu mai

PRE}UL IUBIRII

117

putea s-i suporte cruzimea.


- De ce ai fugit imediat ce am ntors puin spatele? a murmurat,
fr s in cont de ntrebarea ei.
China a oftat i era gata s-i spun adevrul, dar i-a dat seama c
n-are curajul.
- Nu mai puteam s rmn acolo, iar James mi-a oferit ...
- S-l ia naiba pe James! Se pare c mereu ne ntoarcem la el, a
intervenit Ben tios. A aruncat igara pe geam i a pornit din nou
maina.
Era evident c discuia lor luase sfrit. China era puin confuz,
dar se bucura c n-a fcut-o s se dea de gol i s admit c-l iubete.
Zece minute mai trziu maina a oprit n faa hotelului, iar China
a cobort imediat i a fugit n camera ei, fr s mai atepte ca Ben s
spun ceva. S-a prbuit pe pat, nemaiputndu-i opri lacrimile.
A plns pn a simit c s-a eliberat de toat durerea care se
adunase n sufletul ei de cnd plecase din Anglia. Cnd s-a ridicat din
pat, o jumtate de or mai trziu, i s-a splat pe fa, se simea destul
de calm. Arta ca un zombi: faa i era palid i ptat de urmele
lacrimilor, ochii roii i umflai. Nu era o imagine prea plcut. A dat
cu ap din belug pe ochi, poate c astfel se mai dezumflau, s-a
pieptnat i s-a dus pe balcon s ia puin aer.
{i-a aprins o igar i a nceput s se gndeasc. Ben era
proprietarul unui sfert din hotelul n care ea urma s lucreze. Era o
veste destul de ocant, deoarece crezuse c a scpat de el.

117

RAMONA KISSY

Instinctul i spunea s plece imediat de acolo, ca s nu mai sufere, dar


dac fcea aa l-ar fi dezamgit pe James, care se baza pe ajutorul ei.
El credea c o s rmn acolo i bineneles c nu tia nimic despre
ceea ce se petrecuse ntre ea i Ben.
Era o situaie foarte delicat: dac pleca l rnea pe James, care
fusese att de bun cu ea, iar dac rmnea se fcea de rs. Iar dac se
gndea mai bine, n-avea unde s mearg. Si de ce trebuia s fug de
Ben? El nu tia c l iubete, ba mai mult, credea c e ndrgostit de
James. Nu va putea rmne mult timp la Atena. Afacerile lui erau prin
alte pri i era nevoit s cltoreasc mult. Mai avea i o cas n
Anglia, dar care era sigur c nu-i plcea prea mult. S-a simit foarte
vinovat, pentru c i-a dat seama ct de mult i lipsete Aspenmere
Hall.
Dac va fi n stare s se poarte normal i rece cu Ben pn cnd
va pleca, totul ar trebui s fie bine. O durea s-l vad n fiecare zi, dar
trebuia s recunoasc i c prezena lui o fascina. Era aa de bine s-l
vad din nou, s-l poat privi, s-l asculte vorbind, cu toate c tia c
nu nseamn nimic pentru el.
Va sta departe de el, iar cnd va pleca i se va rupe inima, dar
mcar el nu va ti nimic niciodat. Iar ei i va rmne mndria, va avea
o slujb i va fi mpcat c nu l-a dezamgit pe James. Ceva
dinuntrul ei i spunea c pn la urm nu va mai avea nimic din toate
acestea.
Era nc adncit n gnduri cnd a auzit o btaie la u.
- Intr! a strigat fr a ntoarce capul, preocupat de planurile ei
de viitor.
Dup cteva clipe, Ben a aprut lng ea. Se atepta s fie James,
aa c a nepenit vzndu-l pe Ben, iar zmbetul i-a pierit de pe buze
privindu-i faa att de drag. Prul negru i era ud i se schimbase ntro pereche de blugi strmi care-i puneau n

PREUL IUBIRII

121

eviden coapsele puternice si o vest negr, care-i descoperea


braele musculoase.
- Ce mai vrei? l-a ntrebat ea, privind n alt parte. Si-a simit
gtul uscat; apropierea lui o afecta la fel de mult ca de obicei, fcnd-o
s se ntrebe dac va putea ntr-adevr s stea departe de el.
- Cred c tii deja ce vreau, i-a rspuns el ncet.
China s-a nroit. Voia ca el s plece, dar el s-a dus la marginea
balconului pentru ca astfel s fie n faa ei. S-a sprijinit cu spatele de
balustrad i i-a ncruciat braele pe piept. A nceput s-o studieze. I-a
observat paloarea feei, ochii roii i gura vulnerabil, nu i-a scpat
nimic. China a trebuit s strng din dini i s se abin s nu fug
undeva unde n-o putea vedea, ct mai departe de acei ochii care-i
puteau citi att de uor n suflet.
- Cred c ar fi timpul s discutm, i-a spus el, fr s-i ia ochii
de la ea.
- Nu vd ce am mai avea s ne spunem, i-a rspuns China tios,
fr s-l poat privi n ochi.
- Chiar aa? Eu cred c avem foarte multe de discutat. Prea
destul de iritat, iar corpul i s-a ncordat. La naiba, China, uit-te la noi
- nu putem nici mcar s avem o simpl discuie!
- Asta pentru c ai un temperament detestabil, i-a rspuns ea. Se
temea de inteniile lui i de dragostea pe care o simea pentru el.
- Ai dreptate, am un temperament detestabil, mai ales cnd eti tu
prin preajm. Recunosc, dar nici tu nu poi afirma c eti un model de
rbdare. Muchii feei i zvcneau, semn c era foarte nervos.
China s-a ridicat, tremurnd, n picioare.
- Nu sunt obligat s stau aici i s-i ascult insultele, a ipat
ea, fr a fi n stare s-l priveasc n ochi.
El a prins-o de bra, uor dar ferm, i a ntors-o cu faa la el.
- Dar nu voiam s te insult, micuo! n ochii lui se putea citi

122

RAMONA KISSY

tandree. Hai s ieim puin - vreau s-i art ceva, a adugat el destul
de convingtor, n timp ce o mngia cu degetele pe braul gol, fcndo astfel s nu-i mai poat opune rezisten.
Ea l-a privit, ncercnd s-i ghiceasc inteniile. El i-a zmbit, iar
inima ei a nceput s bat nebunete. Parc toat cldura i tandreea
din lume erau cuprinse n acel zmbet.
- Promit s nu fac nicio mecherie, a adugat el, vznd-o c
ezit.
- Bine, a acceptat ea, neputincioas. Era prea tentant ca se refuze.
Fusese singur atta timp, tnjind dup el, iar acum simea c ar fi dat
orice doar ca s fie puin cu el.
S-au dus mpreun la main, iar Ben a luat-o ca din ntmplare
de mn. China a simit puterea din acea atingere, iar inima i s-a
strns. "Oricine ne vede acum, crede c suntem mpreun", i-a spus
ea cu tristee, dorindu-i din toat inima s fie aa. Niciunul n-a spus
nimic, dar pentru prima dat simeau amndoi c se pot nelege
dincolo de cuvinte.
S-au urcat n main, iar dup o jumtate de or au oprit ntr-un
mic port. Era o zi nsorit i foarte clduroas. China se simea foarte
slbit. Din fericire mergea alturi de Ben, iar el o inea cu mna dup
talie.
- Te simi bine? A privit-o cu atenie, observndu-i transpiraia de
pe frunte.
- E aa de cald! s-a plns ea, zmbind copilrete.
- Ateapt-m puin aici. A plecat nainte ca ea s mai poat
spune ceva. S-a sprijinit de un zid i a nceput s priveasc brcile
legate n port, care se legnau pe apa scnteietoare.
Ben s-a ntors dup un minut cu o plrie de paie, care avea prins
de ea o panglic albastr, exact de culoarea ochilor ei. I-a aezat-o
uor pe cap, aranjnd-o astfel nct s o protejeze de soare.

PRE}UL IUBIRII

123

- i vine foarte bine, i-a spus el, zmbind.


- Mulumesc. Buntatea lui a impresionat-o i simea din nou c e
gata s plng.
Fr s se gndeasc prea mult i fr s in cont de consecine,
China s-a ntins i l-a srutat scurt pe buze. El a tras aer n piept, trupul
i s-a ncordat, dar nu i-a rspuns la srut. China i-a dat seama c a
fcut o greeal, aa c s-a ndeprtat de el cu durere.
- China ... a nceput el foarte ncet.
- Ce voiai s-mi ari aici? l-a ntrebat repede. Nu voia s tie ce
avea de gnd s spun, era mult prea jenat ca s poat vorbi despre
ceea ce se ntmplase.
Ben a tcut, apoi a luat-o de mn i a condus-o pe o pasarel de
lemn. S-au oprit n dreptul unui iaht superb.
- E al tu? a ntrebat ea, dei deja cunotea rspunsul.
- i place? Ben o sorbea din ochi.
- E foarte frumos. ntotdeauna mi-au plcut brcile.
- Vrei s arunci o privire nuntru?
Ea a dat din cap, iar el a ajutat-o s ajung pe puntea din lemn.
Iahtul se numea Hallowe'en, sau cel puin aa scria pe plcua de pe
crm.
China a nceput s se plimbe pe punte, ncercnd s-i imagineze
cum e cnd eti pe mare. Nu mai fusese niciodat pe o barc, dar i-a
dat seama c i place foarte mult. A deschis o u lcuit i a intrat
nuntru.
- Ai grij la trepte, sunt foarte alunecoase. Vocea lui Ben a
rsunat chiar n spatele ei, fcnd-o s dea napoi.
A cobort cu grij i s-a trezit ntr-o cabin imens, mobilat
foarte luxos. Totul n interior era fi fixat de podea sau de perei pentru
caz de furtun. Vasul mai avea i alte trei cabine cu paturi, toalet i
du, tot confortul necesar. Era ntr-adevr foarte frumos. Cnd s-a

124

RAMONA KISSY

ntors n cabina principal l-a gsit i pe Ben acolo. O privea insistent,


cum era plin de graie i foarte entuziasmat de tot ce vzuse.
- Vrei ceva de but?
- Ceva rece mi-ar prinde foarte bine, mulumesc, i-a rspuns ea,
privindu-l cum scoate din frigider limonad.
Cnd i-a dat paharul, degetele lor s-au atins o clip. China i-a tras
repede mna, parc o electrocutase ceva.
- E perfect, mulumesc, a spus ea pentru c simea nevoia s
vorbeasc. Nu tiam c ai un iaht.
- Mai sunt multe alte lucruri pe care nu le tii despre mine. Vocea
lui Ben era seac i tia foarte bine c ncerca disperat s fac
conversaie cu el. l am de vreun an.
- Si te-ai plimbat pe undeva?
- Doar de la Santa Lucia pn aici. Are nevoie de cteva
reparaii, nu prea am avut timp s m ocup de asta.
- Dac a avea i eu un iaht ca acesta, cu siguran mi-a face
timp s navighez cu el. Ochii i erau plini de vise. A pleca n lume i
nu m-a mai ntoarce.
Ben a nceput s rd, fr s-i ia ochii de la ea.
- Chiar aa de ru o duci pe aici? a glumit el.
- Voiam s spun c...
- Am neles ce ai vrut s spui. Apoi privirile lor s-au ntlnit.
Chinei i s-a tiat respiraia pentru c simea atracia irezistibil dintre
ei. Parc se umpluse toat cabina de scntei, copleindu-i
mintea i toate simurile.
Ochii ei flmnzi au cobort spre buzele lui, iar gura i s-a
ntredeschis involuntar. Acest gest n-a scpat privirii lui Ben, care a
prins-o n brae cu o micare plin de graie, strngnd-o la piept. Apoi
gurile lor arznde s-au atins. Cu un oftat, China i-a mbriat gtul,
lsndu-se n sfrit prad dorului.

PRE}UL IUBIRII

125

El i optea numele i o privea cu ochi arztori, plini de dorin.


- mi era att de dor s te simt n braele mele, s te ating din nou,
i-a spus el.
China l privea, iar n ochii ei albatri se putea citi surpriza unei
astfel de mrturisiri.
- Ben, dragul meu, strnge-m n brae, a optit ea.
El i-a aplecat din nou buzele spre ea, iar ea se simea pierdut.
Voia doar s-l fac fericit, iar inima i btea nebunete de atta fericire.
Apoi a deschis ochii s-l priveasc. Nu trebuia niciodat s afle ct de
mult l iubete. Dar cum putea s i se druiasc dac nu tia ce simte
pentru el?
Dintr-o dat, a simit c i se face team i a ncercat s se
elibereze din mbriarea lui.
- Ben, te rog ... Vocea i era plin de team. El a privit-o i i-a
dat seama ce simte.
O privea cu ochi tandri, iar ea simea c nu poate suporta atta
buntate i grij din partea lui. Ochii i s-au umplut de lacrimi i se
simea copleit de ruine. Cum a putut s-l lase s-o ating, s-o srute
aa cnd tia foarte bine c n-o iubete? Oare nnebunise? Da, era
nebun dup el.
Ben a strns-o la piept i i-a srutat prul.
- China, te rog s m crezi c n-am vrut s te sperii, i-a spus el
ncet, ncercnd s-o consoleze.
Ea sttea nemicat n braele lui. Simea ct e de ncordat i c
ncearc s-i stpneasc dorina.
- mi pare ru, a optit ea.
El i-a zmbit i i-a ters lacrimile.
- Iar i ceri scuze? a glumit el i a srutat-o pe frunte.
I-a dat drumul din brae i s-a ridicat n picioare. China i-a
mulumit n gnd pentru tactul de care dduse dovad. Ben i-a ntins o

126

RAMONA KISSY

igar i prea destul de stpn pe el. Ea se simea destul de jenat.


- Ar trebui s m ntorc la hotel, i-a spus ea doar c s rup
tcerea dintre ei, fr s-l poat privi n ochi.
- De ce? Vocea lui era att de cald, nct Chinei nu-i venea s
cread.
- James o s se ngrijoreze i ... N-a mai continuat, pentru c Ben
a fulgerat-o cu privirea. Era de-ajuns s aminteasc de James, c
imediat i srea andra.
- Si o s-i spui lui James ce s-a ntmplat ntre noi n aceast
dup-amiaz? a ntrebat-o el cu asprime.
- Cum ndrzneti s spui aa ceva? a ipat ea, ocat de
cruzimea lui.
- ndrznesc, China, pentru c te doresc. Dar deja tii asta, i-a
spus el ncet. Dar poate c ar fi mai bine s-i spun chiar eu lui James.
- N-ai ndrzni ... l privea cu uimire i durere. Ar putea oare s
povesteasc cuiva acele momente minunate de intimitate dintre ei?
Acele clipe erau ceva foarte special, pentru ea i nu avea nicio intenie
s-i povesteasc ceva nici lui James, nici altcuiva.
- Oh, dar o s ndrznesc. A face orice s te aduc n patul meu.
Oare chiar aa de mult i displace aceast idee? Si apoi, a putea face
schimb de opinii cu James, a ncheiat el.

PRE}UL IUBIRII

127

- Eti un om crud i fr scrupule, Ben Galloway, i te ursc! i-a


spus China, dei simea c o doare tot corpul.
Ben a ridicat nepstor din umeri.
- Aa spui acum, dar aveai alt prere acum cinci minute. A fi
putut s te am foarte uor, iar tu n-ai fi fcut nimic s te opui, aa c
hai s nu mai facem pe protii, China. tim amndoi adevrul.
Cuvintele lui au rnit-o adnc.
S-a ridicat n picioare i a fugit afar din cabin. Ben a urmat-o i
s-au ntors la hotel fr s-i mai spun nimic. China se simea
amorit i rece, iar capul o durea ngrozitor. Cnd au ajuns la hotel, a
srit imediat din main i a intrat nuntru, fr s mai priveasc
napoi.
S-a ntlnit cu James la recepie, iar el a ntmpinat-o cu un
zmbet.
- Ai fost la cumprturi? mi place foarte mult plria.
China i-a smuls plria de pe cap de parc ar fi ars-o i s-a
ncruntat la James.
- De ce nu mi-ai spus c Ben vine la Atena? l-a ntrebat pe un ton
acuzator.
- Ben? n Atena? Era evident c James e foarte surprins. Am fost
plecat toat ziua, abia acum m-am ntors. E aici, la hotel?
- Nu tiu, i-a spus ea, dei nu era sigur c e adevrat. Spera c
Ben n-a urmrit-o. Dar l-am vzut n dimineaa asta.
- Eti sigur c era el? Pentru c nu mi-a spus nimic cnd am
vorbit la telefon.
- Bineneles c sunt sigur, chiar am vorbit cu el! a izbucnit
China, exasperat.
- Bine, iart-m! Te rog s te calmezi. Credeam c l-ai vzut de la
distan i l-ai confundat, i-a spus James mpciuitor.
China a oftat. N-avea niciun rost s-i descarce nervii pe

128

RAMONA KISSY

James, nu era vina lui c o durea capul i c era suprat.


- Te rog s m ieri. Am o durere cumplit de cap. Dar apoi i-a
amintit ce i-a mai spus Ben. De ce nu mi-ai spus c Ben e proprietarul
a douzeci i cinci la sut din hotel?
James s-a nroit.
- Nu i-am spus asta? Era un rspuns mult prea vag.
- Stii bine c nu mi-ai spus nimic, i-a rspuns China.
- Nu mi s-a prut aa de important, i nici acum nu mi se pare.
Schimb cu ceva lucrurile? James o privea plin de curiozitate.
- Nu cred c le schimb cu nimic, a recunoscut China. El nu tia
cum stau lucrurile ntre ea i Ben, aa c nu putea nelege c ar fi fost
important s tie. Dar ar fi fost drgu din partea ta dac mi spuneai, a
adugat ea.
- mi pare ru, draga mea, dar chiar nu mi s-a prut important.
Nu credeam c te intereseaz partea legat de afaceri. Prea destul de
spit, iar Chinei i s-a fcut mil de el.
- Of, James, mai bine uit tot ce i-am spus n aceast dupamiaz, pentru c nu m simt prea bine. Cred c ar fi mai bine s merg
n camera mea, s iau vreo dou aspirine i s m ntind puin. Ne
vedem mai trziu. I-a ntors spatele i a vrut s porneasc spre lifturi,
dar el a mai reinut-o puin.
- Am uitat ceva. Te invit la cin n aceast sear. Am rezervat o
mas la un restaurant. Si te rog s nu m refuzi, China. Ezitase puin
nainte s-o ntrebe, dar prea foarte entuziasmat, iar ei i prea ru c
fusese att de dur cu el.
- Mi-ar face mare plcere s iau cina cu tine, i-a rspuns ea,
zmbind radios, ncercnd s-i ndrepte greeala.
- Minunat! Te atept la mine la apte i jumtate. Sper s te simi
mai bine.
China a urcat n apartametul ei, a luat nite calmante i apoi s-a

PREUL IUBIRII

129

ntins n pat. Avusese o zi dezastruoas. Planurile de a-l ine pe Ben la


distan se duseser. Nu trebuia dect s o priveasc puin i toat
rezistena ei se topea. Era evident c avea nevoie de alte tactici. Dup
un timp, a adormit gndindu-se la el.
S-a trezit cu puin nainte de ora apte, aa c s-a grbit s fac un
du i s se pregteasc de ntlnirea cu James. nc o mai durea puin
capul, dar oricum se simea mai bine. Era ns foarte obosit, cu toate
c dormise toat dup-amiaza.
S-a simit mai bine dup ce a fcut du, apa rece a nviorat-o. S-a
machiat cu grij i s-a mbrcat ntr-o rochie simpl din mtase
galben, care i se mula foarte frumos pe corp i-i scotea n eviden
prul. Nite cercei din filde, cteva brri de argint i nite sandale
galbene, cu toc, i completau inuta. Si-a prins prul ntr-un coc,
lsndu-i libere doar cteva uvie. Privindu-se n oglind, i-a dat
seama c arat mult mai sofisticat cu prul ridicat.
Era deja ora apte i jumtate, aa c era timpul s plece. S-a dat
puin cu parfum, i-a luat poeta i un al galben, n caz c se va face
rcoare, i a plecat. Cnd s-a apropiat de apartamentul lui James, l-a
auzit rznd prin ua ntredeschis. Rugndu-se s nu fie i Ben acolo,
a tras aer n piept i a intrat.
Dar a avut o surpriz la care nu se atepta deloc. Alturi de James
nu era doar Ben, ci i Olivia Daniels, foarte elegant i sorbindu-l din
priviri.

Capitolul 9
"Cu siguran, este o zi a ocurilor, i spuse China att de
suprat, nct nici mcar n-a auzit cnd James a ntrebat-o ce vrea s
bea.
- Ce spuneai? S-a ntors spre el, pentru c i-a dat totui seama
c-i vorbise.
- Bei ceva? a repetat James, zmbind.
- Un sherry, te rog, a ngnat China, cu ochii pironii nc pe
Olivia Daniels.
- Olivia i Ben vor lua cina cu noi. Nu te deranjeaz, nu-i aa? a
ntrebat-o James.
- Bineneles c nu, a spus ea repede, contient c Ben o
privete insistent. Ce altceva ar fi putut rspunde?
Ar fi trebuit s-i dea seama nc de cnd l vzuse n acea
diminea. Ar fi trebuit s-i dea seama c Ben n-a venit singur la
Atena. James i-a ntins un pahar.
- China, bnuiesc c o cunoti pe Olivia.
- Da, ne-am cunoscut deja. China s-a strduit s-i zmbeasc
celeilalte femei, dar aceasta nu avea de gnd s fac la fel. A fulgerat-o
cu privirea pe China.
- Vd c te-ai descurcat foarte bine, draga mea, a rs ea. Era
o insult indirect, voalat de rsul acela delicat.
- i tu, sunt sigur, a rspuns China la fel de amabil. Nu mai era
menajera lui Ben, aa c nu mai trebuia s fie politicoas cu Olivia
Daniels. i va plti exact cu aceeai moned. Ai venit azi?
- Da, l-am implorat pe Ben s m ia cu el, a spus Olivia. Se pare
c avioanele private sunt singurul mijloc de transport onorabil n ziua
de azi.
China a nceput s se gndeasc mai bine la acest lucru. tia c
Ben are un avion privat, dar era surprins s afle c venise cu el la

PRE}UL IUBIRII

131

Atena. Probabil c se grbea.


Olivia i-a aruncat Chinei o privire plictisit, apoi i-a ntors spatele
i a nceput s discute cu James. Era evident c n-avea chef s mai
discute cu ea. China a privit-o. Arta foarte bine n rochia verde de
ifon, plisat. Nu era de mirare c Ben o dorea! Acest gnd o fcea s
sufere, aa c i-a ntors i ea spatele i s-a trezit astfel fa n fa cu
Ben.
- Bravo, draga mea, i-a optit el, n aa fel nct numai ea s
aud. China l-a privit emoionat, fr s-i poat controla inima care-i
btea nebunete. Era mbrcat cu o jachet din catifea i pantaloni
negri. Arta foarte bine i-i simea parfumul nvluind-o. O atrgea n
mod irezistibil i a trebuit s lupte ca s se stpneasc.
- Unde e Charles? l-a ntrebat cu rceal.
- La Londra, probabil. El i Olivia au divorat, i-a rspuns Ben
foarte natural, ca i cum aceste lucruri nu-l priveau. Olivia a venit aici
ca s ... Dar s-a oprit i a schimbat imediat subiectul. Vrei s-i mai
aduc ceva de but?
Era foarte politicos i armant, iar China a dat aprobator din cap
pentru c nu putea s vorbeasc i i-a ntins paharul. Nu mai voia
nimic de but, dar aa va avea la dispoziie cteva momente ca s se
adune.
Stia ce voia s spun - Olivia Daniels venise acolo ca s fie cu el.
Era foarte evident, dei o durea, i fcea ca ceea ce se petrecuse ntre
ei n acea dup-amiaz s par foarte josnic. Ar fi putut face dragoste
cu ea cnd tocmai venise cu Olivia? Era cam ciudat totul.
Ben se dovedise foarte sincer, inteligent i tandru. Avea un
caracter integru i onorabil. Dar de ce se comporta aa? "Poate c nu-i
plac femeile", i spunse ea cu disperare, dei tia foarte bine c nu era
adevrat. Era cald i pasional, de fapt magnetismul era una dintre cele
mai puternice faete ale personalitii lui misterioase.

132

RAMONA KISSY

Sau poate c o singur femeie nu-i este de-ajuns. Dar nici aceast
variant nu i se prea potrivit. China simea instinctiv c, n ciuda
faptului c Ben nu era cstorit, ar fi putut fi fidel dac iubea cu
adevrat. Atunci i-a dat seama c James avusese dreptate. Ben era
ntr-adevr o enigm. Si era foarte evident acum c Olivia Daniels era
iubita lui.
Ben s-a ntors lng ea, fcnd-o s-i dea seama c n tot acest
timp l privise insistent.
- Ari foarte bine n aceast sear, i-a spus el, ntinzndu-i
paharul cu sherry. A rmas tcut un timp, dup care a continuat: China,
n legtur cu ceea ce s-a petrecut n aceast dup-amiaz...
- Te rog, Ben, nu vreau s vorbim despre asta. Cel puin nu acum.
Obrajii i erau n flcri.
El a privit-o un timp, iar ea avea impresia c ochii lui aurii puteau
s-i citeasc pn n suflet.
- Atunci, vorbim mine, i-a spus el pe un ton implacabil. Ea na putut s-i rspund nimic. Nu avea nici cea mai mic intenie s
vorbeasc despre acel incident, dar tia c n-are rost s-i spun aa
ceva. Va trebui s se ascund de el cteva zile, iar acest lucru nu era
att de greu, acum c Olivia Daniels era i ea prin preajm.
Au cinat ntr-un restaurant foarte mare i scump, la o mas foarte
bine plasat. China a but repede un pahar de vin i i-a dat seama c
pofta de mncare i dispruse complet. A nceput s se uite n jur, la
ceilali clieni. Majoritatea erau greci bogai, dar mai erau i civa
americani.
Una dintre femeile americane l sorbea din priviri pe Ben, cu
siguran atras de farmecul lui. China l-a privit i ea pe Ben, dar el
nici mcar n-o observase pe acea femeie, sau pur i simplu o ignora.
Discuta cu James despre hotel. Olivia edea ntre ei doi i prea i ea
foarte absorbit n conversaie, ntorcndu-i capul cnd spre unul,

PRE}UL IUBIRII

133

cnd spre cellalt.


China a evitat s se amestece n discuia lor, cu toate c i James
i Ben au fcut eforturi n aceast privin. A comandat doar o salat,
explicnd c nu-i este deloc foame.
n timp ce mncau, l privea pe furi pe Ben, fascinat de armul
lui, i asculta foarte atent tot ce spunea. Se simea destul de ciudat:
avea frisoane, o durea stomacul i capul. Era foarte palid, iar pe
frunte avea broboade de sudoare rece. A tot nvrtit salata prin farfurie,
dar simea c i se face ru numai privind-o. S-a gndit c poate i-ar
face bine s mearg la trab i s se spele pe fa. Poate se va simi
mai bine dup aceea.
S-a scuzat i s-a ridicat n picioare, dar camera a nceput s se
nvrt cu ea. A ncercat s fac un pas, dar n-o mai ineau picioarele,
parc erau din cauciuc. A scos un ipt scurt i a czut. "Oh, Doamne,
sper c nu mi se face ru aici. Ar fi mult prea jenant", i spuse ea.

134

RAMONA KISSY

Ben a venit imediat lng ea, att de repede nct China nici n-a
vzut cnd s-a micat. A ridicat-o de jos, iar ea s-a sprijinit de el,
pentru c nu putea sta n picioare. Olivia o privea cu furie i dispre,
probabil credea c doar se preface, ncercnd cu disperare s le atrag
atenia. James prea destul de ngrijorat i nu tia ce s fac.
- Te duc napoi la hotel, i-a spus Ben.
- Dar cina... a biguit China, inndu-se de abdomen, pentru c
simea c i se face ru din nou.
- S o ia naiba de cin. Poi s mergi? I se citea ngrijorarea n
ochi.
Olivia i-a optit ceva lui James, dar China n-a auzit ce anume.
- Nu cred c pot s merg singur ... Oh, m simt att de penibil!
a murmurat ea, dndu-i seama c toi cei din restaurant priveau scena.
Seful de sal a venit s-i ajute, dar Ben deja se descurca foarte
bine. I-a zmbit i a luat-o n brae, ca pe un copil.
- O duc eu acas pe China. Voi rmnei aici i terminai de
mncat, i-a spus el lui James, care deja se ridicase n picioare.
China i-a rugat i ea acelai lucru. Era destul c Ben trebuia s
plece din cauza ei, nu voia s le strice i lor seara. Ben a ieit cu ea n
brae din restaurant. Se simea protejat la pieptul lui puternic i i-a
lsat capul pe umrul lui.
- Pot s iau i un taxi ... a murmurat ea, pentru c nu voia s-l
deranjeze.
- Nu vorbi prostii! i-a tiat-o el.
I s-a fcut din nou ru cnd au ajuns afar. Ben i-a ters fruntea
de transpiraie cu o batist i apoi a aezat-o uor n main, dup care
au pornit spre hotel. n ciuda protestelor ei, n-a lsat-o s mearg
singur, ci a dus-o n brae pn n camera
ei, unde a aezat-o uor pe pat.
O durea stomacul ngrozitor. Ben a privit-o cteva clipe, apoi a

PREUL IUBIRII

135

ajutat-o s se ridice n picioare i a nceput s-o dezbrace. China a vrut


s protesteze, s-i spun c se descurc i singur, dar tia c nu e aa.
A stat nemicat, iar el i-a dat rochia jos, fcnd-o s se nroeasc
pn n vrful urechilor.
I-a scos uor toate hainele, dar nu i se putea citi nimic pe fa.
Apoi a mbrcat-o ntr-o cma de noapte, a aezat-o pe pat, dup
care i-a desfcut prul i a pieptnat-o. A ajutat-o s se ntind i a
acoperit-o. China era copleit de atenia i tandreea lui.
- Merg s sun un doctor. S m strigi dac te simi ru.
Apoi a ieit din camer, iar ea a ncercat s se relaxeze. Nu se
simise niciodat att de ru.
Doctorul a venit dup o jumtate de or. A examinat-o repede i ia spus c are o uoar indigestie i e deshidratat. I-a spus lui Ben c
trebuie s rmn n pat i s nu mnnce nimic. I-a scris o reet i a
plecat mpreun cu Ben.
China se ntreba cum reuise s fac indigestie. Apoi i-a amintit
c a mncat un sandvi la cafenea n acea diminea. Probabil c aceea
era cauza.
Ben s-a ntors dup cteva minute, zmbitor i cu un vas n mn.
I-a ters faa cu ap rece, iar ea nu-i putea lua ochii de la el. Se
dezbrcase de jachet i-i descheiase cmaa. China simea c l
iubete enorm. Fusese att de drgu cu ea n acea sear, att de atent,
nct nu-i venea s cread.
- Acum, ncearc s dormi puin, micuo, i-a spus el dup ce i-a
ters faa i a aezat vasul pe noptiera de lng pat.
- Ben, mai rmi puin cu mine, te rog? Se simea foarte singur
i i se prea foarte trist s fii bolnav ntr-o ar strin.
El a privit-o cteva clipe, ncercnd s-i citeasc gndurile.
- Dac asta i doreti, rmn, i-a rspuns el. i-a tras un scaun
lng patul ei i s-a aezat.

136

RAMONA KISSY

Dar China i-a amintit de cina lor la resturant.


- Oh! Am uitat de cin ... Trebuie s te ntorci ... Olivia ...
- Rmn aici cu tine. i, n plus, nici mcar nu mi-e foame, i-a
spus Ben foarte ferm. S-a ridicat n picioare, a deschis fereastra i a
nceput s priveasc oraul.
Privindu-l de la distan, China a simit c e foarte singur i el, iar
inima ei a nceput s-l cheme. i-a adus aminte cuvintele lui James.
Ben era un brbat puternic i foarte misterios. Cel puin ea n-a reuit
niciodat s neleag ce se petrece n capul lui. N-o mai durea aa de
tare stomacul i simea c s-a mai linitit puin.
- Ct mai rmi la Atena? l-a ntrebat ea, dei nu voia s afle,
pentru c tia c i se va rupe inima cnd se vor despri.
- Abia atepi s scapi de mine, nu-i aa? a ntrebat-o el cu un ton
sardonic.
- Nu-i adevrat, voiam doar s tiu ...
- Nu tiu exact. Am nite treab n nord, la Salonic, pe care
trebuie s-o rezolv nainte s plec. Dar vreau s fiu aici la deschiderea
hotelului. Dar tu, draga mea China, ct timp mai ai de gnd s rmi la
Atena?
Ea nu i-a rspuns imediat, pentru c se gndea la ce-i spusese el.
Se pare c va fi prin preajma ei destul de mult timp, iar aceast veste o
fcea s fie fericit i trist n acelai timp.
- Rmn atta timp ct James are nevoie de mine, i-a spus ea.
Faa lui Ben s-a strmbat de furie.
- Ct loialitate! a remarcat el. Sper doar c James apreciaz.
- Sunt sigur c m apreciaz, i-a spus ea. Era foarte mirat i nu
tia unde o s duc aceast conversaie.
- i ce rsplat atepi pentru acest devotament mictor? O
cstorie? A sgetat-o cu privirea.
- Asta nu te privete, a izbucnit ea. l ura, pentru c era att de

PREUL IUBIRII

137

crud.
- James e fratele meu, aa c am tot dreptul s tiu, i-a spus Ben
cu rceal.
China a oftat. Si-ar fi dorit s nu-l mai lase s cread c e
ndrgostit de James, pentru c lucrurile ncepeau s ia o turnur
periculoas.
- Nu cred c lui James i-ar conveni s te amesteci n treburile lui,
i-a rspuns ea. Iar eu credeam c te intereseaz cu totul alte lucruri.
- Ca de exemplu?
- De exemplu Olivia Daniels, i-a spus indiferent.
Ben ridic surprins din sprncene.
- Doar nu crezi c am o aventur cu doamna Daniels? Prea ntradevr foarte surprins.
"l surprinde faptul c tiu", i-a spus China, furioas.
- De fapt nici nu-mi pas dac eti sau nu cu ea. Vocea i era rece
i i-ar fi dorit s-l loveasc, s-i tearg zmbetul de pe buze. Dar a
nceput din nou s o doar stomacul i abia a avut timp s coboare din
pat i s ajung la baie.
Ben a urmat-o i a privit-o, aplecat deasupra toaletei. Ea s-a
simit foarte umilit.
- De ce nu m lai n pace? a optit ea, n timp ce i ddea cu ap
rece pe fa. Nu prea avea chef de spectatori cnd i era aa de ru.
- Tu m-ai rugat s rmn, i-a amintit Ben. Iar doctorul mi-a
sugerat s te supraveghez.
A ajutat-o s se ntind din nou n pat i s-a aezat lng ea. I-a
luat minile reci ca gheaa n minile lui, ncercnd s le

138

RAMONA KISSY

nclzeasc. China se simea foarte obosit, dar n siguran n


prezena lui.
- Mi-e cam somn, a murmurat ea, privindu-l cu ochi mari,
albatri.
- Dormi, atunci, i-a spus el zmbind.
Ea a nchis ochii i a adormit imediat. S-a mai trezit o dat n toiul
nopii pentru c i era foarte ru. A aprins veioza i a vzut c Ben
adormise i el pe scaun. S-a dat cu greu jos din pat i s-a dus la baie.
Apoi s-a ntors i l-a privit cum doarme. Era foarte relaxat i frumos.
Abia se abinea s nu-l ating.
Dar el a deschis ochii brusc, parc simind c e privit.
- Ce s-a ntmplat?
- Mi s-a fcut ru din nou, i-a rspuns China suprat. Stricase
totul.
- Biata de tine, a optit el tandru, trecndu-i mna prin pr,
trdndu-i astfel nrijorarea. Ct e ceasul?
- Patru.
- Merg s caut nite cafea. N-o s peti nimic pn m ntorc,
nu-i aa?
- O s supravieuiesc, i-a rspuns ea, privindu-l plin de dor cum
se ridic n picioare i se ntinde.
A stins lumina, dar nu-i putea lua gndul de la el, iar pe buze i
era ntiprit un zmbet. Cnd Ben s-a ntors, aproape adormise. El s-a
aezat pe pat lng ea, dar nu putea s-i vad faa n ntuneric. Ea i-a
ntins mna, iar el i-a luat-o ntre palmele lui i a nceput s-o mngie.
China i-a zmbit, somnoroas.
- Vrei s m srui, Ben? a optit ea, aproape fr s-i dea seama
c vorbete cu voce tare.
El s-a aplecat asupra ei i a srutat-o uor pe gur, cu buzele lui
senzuale i fierbini. Ea i-a zmbit fericit.

PRE}UL IUBIRII

139

- Pcat c m simt att de ru, a murmurat ea. i era dor s-o in


n brae, acum c era att de bolnav i de vulnerabil.
El a srutat-o tandru pe frunte, privind-o cu ochi strlucitori.
- Oh, Doamne, ct te doresc. Te doresc mai mult dect am dorit
vreodat pe cineva. A spus aceste cuvinte cu o voce intens i vibrnd
de dorul ei. Trupul lui era arcuit deasupra ei fr s-o ating i o privea,
iar China i simea respiraia fierbinte pe obraji.
Il nelegea foarte bine, pentru c i ea l dorea la fel de mult. Dar
nu-i va spune niciodat acest lucru, pentru c astfel i va trda iubirea.
Ben i dorea trupul, nu dragostea ei. El a oftat, s-a ridicat de lng ea i
s-a aezat din nou pe scaun.
- Te deranjeaz dac fumez? a ntrebat-o ca s schimbe
subiectul.
- Nu, i-a rspuns China. I-a ntors spatele i i-a ascuns capul
ntre perne. Nu tia de ce, dar era foarte tulburat i o durea inima.
Apoi a adormit, iar sunetul brichetei lui Ben era ultimul lucru pe care
i-l mai amintea.
Cnd s-a trezit a doua zi, Ben nu mai era cu ea. Se simea mult
mai bine, n-o mai durea deloc stomacul, dar era foarte slbit. i era
foarte sete, aa c s-a dat jos din pat i s-a dus s caute nite ap. A
intrat n apartamentul lui James, dar nu era nimeni acolo. A gsit ns o
sticl de ap pe mas.
n mod misterios, se auzeau voci care rdeau ntr-o camer vecin.
A recunoscut vocea lui James, dar s-a blocat pentru c i-a dat seama
c nu e singur. Abia atunci a vzut o rochie aruncat neglijent pe jos,
n spatele canapelei. Era rochia verde cu care fusese mbrcat Olivia
Daniels la cina de seara trecut. Era foarte clar totul, iar n plus China
a auzit i vocea Oliviei, rostind vorbe dulci de dragoste. Cnd i-a dat
seama ce nseamn toate aceste lucruri, mna i s-a crispat pe sticla de
ap. Olivia i James erau amani i erau chiar atunci mpreun, n

140

RAMONA KISSY

camera de alturi. A ieit de acolo foarte repede i fr s fac niciun


zgomot, cu obrazii arzndu-i.
Pe hol a dat nas n nas cu Ben. A oprit-o din mers i a privit-o din
cap pn-n picioare. Era descul, iar corpul i se vedea aproape n
ntregime prin cmaa de noapte.
- De ce te-ai dat jos din pat? a ntrebat-o suprat, privind
suspicios sticla de ap pe care o strngea cu putere ntr-o mn.
China l-a privit fr s-i rspund. Era mbrcat doar cu o pereche
de pantaloni scuri i avea un prosop n jurul gtului. Trupul lui
musculos strlucea n lumina dimineii, iar ea a simit c i se taie
respiraia. Era copleit de apropierea lui, de prezena lui plin de
for.
- Cutam ap pentru c mi era foarte sete, s-a blbit ea,
umezindu-i buzele cu vrful limbii, cu un gest foarte provocator.
Ben i-a luat sticla de ap din mn, a prins-o de mijloc i a
condus-o napoi n camera ei. Odat ajuni acolo, i-a turnat ap ntr-un
pahar i a deschis obloanele, lsnd aerul proaspt al dimineii s
ptrund nuntru.
- Acum fugi napoi n pat i s nu te mai dai jos de acolo, i-a
ordonat el foarte protector.
China a fcut ntocmai, dar i-a aruncat o privire suprat care lui i
s-a prut foarte amuzant. Ben o privea cu ochi insondabili cum i bea
apa cu poft, zmbind uor.
- Te simi puin mai bine azi, nu-i aa? a ntrebat-o.
- Da, nu m mai doare nimic, sunt doar puin slbit, i-a rspuns
ea strmbndu-se.
- M bucur s aud asta, dar nu vreau s te mai dai jos din pat.
Doctorul a spus c trebuie s te odihneti i exact aa o s faci. Dac ai
nevoie de ceva, orice, strig-m i o s vin. Bine?
- Eti un pislog, i-a spus China, turnndu-i nc un pahar cu

PRE}UL IUBIRII

141

ap.
- Trebuie s fiu aa cu tine, i-a rspuns el zmbind.
S-a ntors apoi i voia s plece, iar China i privea trist spatele
musculos.
- Ben, vreau s-i mulumesc pentru tot ce ai fcut pentru mine
asear, c m-ai adus acas, c ai chemat doctorul i ... S-a nroit,
amintindu-i c a dezbrcat-o i a aezat-o n pat. A nsemnat foarte
mult pentru mine, dei mi pare ru c i-am stricat seara, a adugat ea
repede, pentru c mai voia s-l rein.
Ben s-a ntors i i-a zmbit fermector.
- N-ai pentru ce s-mi mulumeti i nu mi-ai stricat seara. i eti
foarte frumoas cnd dormi, i-a spus ncet, apoi a plecat.
China s-a ntins n pat, foarte ncntat de ceea ce auzise. Oare
chiar o privise n timp ce dormea? "Doamne, sper c n-am sforit sau
n-am adormit cu gura deschis", i-a spus ea ngrozit.
Apoi a nceput s se gndeasc la Olivia i la James. Era foarte
ocat de ipocrizia Oliviei. Venise acolo cu Ben, era cu siguran
iubita lui, dar tocmai i petrecuse noaptea cu James. Era destul de
ciudat i dureros. Dar oare Ben tia despre toate acestea? i cum a
putut Olivia s fac aa ceva? China spera din toat inima Ben s nu
sufere din aceast cauz. "Dac Ben ar fi iubitul meu, n-a putea nici
mcar s m uit la un alt brbat. Dar din pcate nu e nimic ntre noi,
doar iubirea mea pentru el i din cnd n cnd cte un moment de
dorin reciproc."
James a venit s-o viziteze mai trziu n acea diminea. Prea
foarte fericit, dar China era destul de stnjenit, pentru c tia de el i
de Olivia.
- Cum te mai simi? a ntrebat-o voios, aezndu-se pe marginea
patului.
- Mult mai bine. Si vreau s-mi cer scuze pentru asear.

142

RAMONA KISSY

- Nu e nicio problem. Tot ce conteaz e c te simi mai bine.


- Ce mai face Olivia? Ar fi trebuit s-i mute limba, dar
ntrebarea i-a scpat fr s-i dea seama.
James a privit-o suspicios.
- Cred c e la cumprturi. Dar de ce m ntrebi? China se
gndea c n-are niciun rost s se prefac, era mult mai bine dac i
spunea totul, pentru c mai devreme sau mai trziu tot trebuia s
deschid subiectul. A tras aer n piept i a nceput s vorbeasc.
- James, nu tiu cum s-i spun, dar ... Ei bine, te-am auzit pe tine
i pe Olivia, azi-diminea. Eu ... Cutam nite ap i ... Of, nu pot s
spun nimic. Mai bine nu aduceam vorba. Se simea foarte jenat i
total lipsit de tact.
James s-a nroit i a nceput s se joace cu cuvertura de la pat.
- Dac tot ai aflat, cred c ar fi mai bine s i spun totul. Sunt
ndrgostit de Olivia i o s m cstoresc cu ea imediat ce se pronun
divorul ei.
China era ocat.
- Ea e femeia despre care mi-ai povestit? a ntrebat China cu o
voce stins.
James a dat din cap aprobator.
- N-am putut s-i dau detalii atunci pentru c era nc cu
Charles, dar acum s-au desprit, aa c nu cred c mai conteaz dac
mai afl cineva. Stiu c tu i Olivia nu suntei n relaii prea bune, dar
s tii c ea e foarte timid. Dac ajungi s-o cunoti cu adevrat, aa
cum o cunosc eu, sunt sigur c putei fi prietene foarte bune. China
simea c James are nevoie de aprobarea ei, i atunci i-a zmbit.
-Sunt sigur c ai drepatate, a minit ea pentru c tia c nu se va
putea nelege niciodat cu Olivia. Ben tie despre toate
acestea?
- Nu. Olivia vrea s pstrm secretul pn anunm logodna, i-a

PRE}UL IUBIRII

143

spus James vistor, ca i cum ar fi vrut ca toat lumea s afle.


"Cred i eu c vrea s pstreze secretul, i spuse China. "Ben nu
va fi deloc fericit s afle c Olivia e de fapt cu James."
- N-ar fi trebuit s-i spun nici ie nimic, dar eti prietena mea cea
mai bun. Promii s nu spui nimnui, nici mcar lui Ben? a rugat-o
James.
- i promit, l-a linitit China. Era foarte confuz i-i prea ru
pentru Ben.
- Dar de ce eti att de tcut, draga mea? Nu te bucuri pentru
mine? N-am mai fost ndrgostit niciodat pn acum i m simt
minunat! Era foarte zmbitor i i-a luat minile n minile lui.
China a reuit s schieze un zmbet.
- Sunt foarte fericit pentru tine, prostuule, i i doresc tot binele
din lume. Se strduia s par entuziast. Dar trebuie s m ieri, m
simt cam slbit, iar aceast veste m-a cam surprins.
Ar fi vrut s-l avertizeze, s-i spun cum e Olivia, dar, bineneles,
n-a avut curajul. Oricum, n-ar fi crezut-o. Iubirea lui era oarb.
- Cum merg lucrurile cu Ben? a ntrebat-o James.
- Ca de obicei, i-a rspuns China, oftnd.
- Prea foarte ngrijorat seara trecut, a speculat el. E un semn
bun, nu crezi?
- Nu neaprat. tiu c ncerci s m faci s m simt mai bine, dar
el nu m va iubi niciodat, i-a rspuns China cu tristee. Nu voia s
mai vorbeasc despre acest subiect.
- mi pare ru, n-am vrut s te supr. Era foarte jenat.
- Dar nu m-ai suprat deloc, i-a zmbit ea.
- Acum, te las s te odihneti. Fratele meu mi-a pus n vedere
c aceasta a fost recomandarea doctorului, i-a spus James vesel, dup
care s-a ridicat n picioare. Ai nevoie de ceva?
- Nu, mulumesc. Cnd el i-a ntors spatele s plece din camer,

144

RAMONA KISSY

a simit c i vine s plng. A vrut s-l cheme napoi, s-l avertizeze.


Olivia a distrus foarte uor atia brbai. Mai nti pe Charles, apoi pe
Ben i acum pe James. Dar nu a mai spus nimic i l-a lsat s plece,
apoi i-a ascuns capul n perne i a nceput s plng.
China i-a petrecut cea mai mare parte a zilelor urmtoare n
camera ei. Ben plecase pentru cel puin trei zile, iar James hoinrea
prin zon, foarte fericit. Muncea din greu, dar o vizita regulat.
Olivia a venit i ea s-o viziteze ntr-o zi, cu un buchet mare de
flori n brae i un zmbet fals pe buze. N-a rmas mult, iar conversaia
a fost rece i forat. China nu putea s se prefac, orict s-ar fi
strduit, c i place de acea femeie. S-a simit foarte uurat cnd a
plecat.
Se simea destul de bine ca s se ridice din pat, dar i-a spus lui
James c e foarte slbit nc, i astfel a putut rmne n cas. Mnca
n camer i era foarte melancolic. Nu-i psa de timpul care trece,
sttea doar n pat i se uita n tavan. Se gndea c dac st la distan,
James va fi foarte fericit pentru c astfel avea tot timpul s se dedice
femeii pe care o iubea. Era foarte ngrijorat pentru el, intuia c Olivia
o s-i frng inima mai devreme sau mai trziu. James nu merita aa
ceva.
I-a scris lui Clare i lui Paul i le-a povestit cum e la Atena.
Urmau s se ntoarc n curnd din Mexic, din luna de miere, i China
voia s in legtura cu Clare.
Dar cel mai mult se gndea la Ben, pe care-l iubea att de mult
nct o durea inima. ntotdeauna a cutat alinare n braele lui, iar

PREUL IUBIRII

145

el a fost acolo pentru ea de fiecare dat, plin de tandree i


generozitate. Dac ntr-adevr o iubea pe Olivia, atunci va suferi cnd
va afla c se va cstori cu fratele lui. Era sigur c nu va veni la ea s
caute alinare. Va suferi n tcere, singur.
"Ar fi fost mult mai bine dac n-a fi avut niciodat de-a face cu
aceast familie", i-a spus ea cu durere, dar i-a dat seama c se minte
singur. l va iubi pe Ben toat viaa, chiar dac aceasta nu va mai
avea sens fr el. Dar cel puin tia c a iubit o dat n via, lucru care
nu se ntmpl oricui. "Acum, cel puin am experien", i-a spus ea,
dorindu-i n secret s fi acceptat s fie amanta lui Ben. Cel puin ar fi
avut amintirea unei nopi petrecute n braele lui, lucru la care s-ar fi
putut gndi apoi toat viaa.
Era foarte suprat, pentru c viitorul ei era din nou foarte
nesigur. Chiar dac va accepta slujba pe care i-o oferise James, odat
ce se va cstori cu Olivia va trebui s plece de la hotel. Oricare ar fi
decizia ei, tot va trebui s plece de acolo la un moment dat. ntrebarea
era unde va merge. Si ce va face? Chiar nu exista nimeni care s-i
ofere iubirea i sigurana de care avea nevoie?
ntr-o dup-amiaz, cnd se simea foarte trist, i-a scos tabloul
din Italia din geant. A vrut s l lase la doamna Stephenson, mpreun
cu toate celelalte lucruri ale ei, dar s-a rzgndit n ultimul moment i
l-a luat cu ea. L-a privit ore ntregi n acea dup-amiaz. Ben a gsit-o
ntins pe pat, cu tabloul strns la piept, privind tavanul i gndindu-se
cum o s-o scoat la capt i de data aceasta. Intrase ncet n camer i a
privit-o un timp nainte s spun ceva.
- Mi-a spus James c n-ai ieit din camer de cnd am plecat la
Salonic. Ce se ntmpl cu tine, China?
Ea a srit n picioare, ocat, dar n-a ndrznit s se uite la el.
- Nu m-am simit prea bine, i-a rspuns ea, strngnd tabloul i
mai tare la piept.

146

RAMONA KISSY

- Nu mai vorbi prostii, i-a spus el, apropiindu-se de ea. Erai


foarte bine n ziua n care am plecat.
Deci ce naiba se ntmpl?
S-au aezat unul lng altul pe pat, ea l-a privit n sfrit, iar inima
i s-a oprit n loc.
- De ce te intereseaz?
De ce nu m lai n pace? a ipat ea. Nevoia de el o fcea s fie
agresiv.
- A vrea s te pot lsa n pace, a murmurat Ben, mai mult pentru
el. Ce se ntmpl, micuo, sau n-ai ncredere n mine? Vocea lui a
devenit brusc foarte tandr, iar ea a simit c o s nceap s plng.
Grija lui o rnea.
- N-am nimic, i-a spus ea. Pur i simplu n-am avut chef s ies din
cas.
- Vrei s iei cina cu mine n aceast sear? a ntrebat-o Ben.
- De ce n-o invii pe Olivia?
- Pentru c vreau s te invit pe tine, i-a spus el implacabil.
- Bine, accept, i-a rspuns ea ncet. Nu putea s-i spun ce se
petrece cu ea, aa c a acceptat propunerea lui. Altfel n-ar fi renunat i
ar fi tras-o de limb.
El i-a zmbit, iar ochii lui de chihlimbar o studiau.
- Ce-i sta?
A artat cu degetul tabloul pe care ea l strngea n continuare le
piept.
- Tabloul meu preferat, a recunoscut ea timid i i l-a artat. i
place? Era foarte important pentru ea ca el s fie de aceeai
prere.
Ben nu i-a rspuns nimic, dar a privit cu atenie tabloul.
- Da, mi place mult. E foarte frumos i e foarte bun. mi
amintesc c l-am vzut i acas.

PRE}UL IUBIRII

147

Felul n care a rostit cuvntul "acas" a rscolit-o pe China. Era


casa lui, nu a ei i, nici nu va fi vreodat. Ochii i s-au umplut de
lacrimi i de aceea a lsat capul n jos.
Ben a prins-o de brbie i i-a ridicat faa, dar s-a ncruntat cnd a
vzut c plnge.
- China, draga mea, de ce eti att de nefericit? a optit el. De ce
nu vrei s-mi spui nimic? E din cauza lui James?
Ea a dat din cap dezaprobator, iar el s-a aplecat i a srutat-o uor
pe buze. Apoi a vrt mna n buzunar i a scos o cutiu.
- Asta e pentru tine, i-a spus el, schimbnd astfel subiectul. tia
c nu mai are rost s insiste. I-a dat cutia, iar ea s-a uita la el cu ochi
mari, umezi.
Deschide-o! nuntru era o brar de argint, cu pietre de un
albastru viu, exact ca ochii ei.
- E minunat! a exclamat ea. Dar de ce mi-ai adus un cadou?
- M-am gndit c se potrivete foarte bine cu plria, i-a rspuns
el ntr-o doar. Ne vedem la apte i jumtate.
Apoi a plecat, fr s-i mai lase timp s-i mulumeasc pentru
brar. China a zmbit n sinea ei i i-a dat seama c era n sfrit
fericit, dup attea zile. A recunoscut c Ben i lipsise foarte mult.
Olivia i James nu i-au nsoit la cin. Olivia era n vizit la nite
prieteni, iar James avea o ntlnire de afaceri. China i Ben au luat
masa cu un asociat al lui Ben din America i cu soia acestuia. Au
petrecut o sear minunat, iar China s-a simit foarte bine.
Ben o privea tot timpul, foarte insistent. A zmbit mulumit cnd a
surprins-o admirndu-i brara pe care o purta la ncheietura minii.
Cnd s-au ntors la hotel, a srutat-o scurt pe buze. Ea s-a ntins
imediat n pat, obosit, dar fericit. "Oh, Ben, ce mult m bucur c teai ntors", i-a spus ea nainte s adoarm.

148

RAMONA KISSY

Capitolul 10
China sttea relaxat n cad i se spunea, gndindu-se cu ce o s
se mbrace. Apa era cald i parfumat cu sarea ei de baie preferat.
Simea c e un lux s fac baie, pentru c de obicei nu avea timp dect
pentru un du scurt.
n acea sear era petrecerea de deschidere a hotelului i voia s
arate ct mai bine. S-a splat pe pr i s-a hotrt s-l ncreeasc puin
n acea sear. Cnd a ieit din baie, s-a uitat la ceas. Mai avea la
dispoziie exact trei sferturi de or ca s se pregteasc.
Avusese o zi foarte agitat, pentru c l-a ajutat pe James cu
pregtirile pentru petrecere. S-a ocupat de flori i de alte o mie de
lucruri care trebuia fcute. Saul, partenerul lui James, sosise i el din
America pe la prnz. Era scund, brunet i foarte tcut. A privit-o cu
ochi admirativi pe China cnd James le-a fcut cunotin, iar ea l-a
ndrgit imediat. Saul a rmas la hotel doar o jumtate de or, dup
care a plecat la o ntlnire cu nite bancheri.
S-a ngrijorat puin din cauza lui James pentru c, pe msur ce
trecea timpul, devenea tot mai iritat. ipa la toat lumea,
inclusiv la China.
N-a vzut-o deloc pe Olivia i nici pe Ben, care avea de rezolvat
ceva n cealalt parte a oraului. Relaia cu el nu mai fusese att de
tensionat n ultimele zile. Nu se mai certau deloc. El era foarte
politicos, dar pstra o anumit distan, aa c se nelegeau destul de
bine, dar superficial.
S-a uitat puin prin dulap, dar n-a gsit nimic potrivit. Voia s se
mbrace cu ceva foarte frumos i seductor, dar n-avea nimic de acest
gen. Olivia va arta cu siguran foarte bine, iar China tia c nu putea
concura cu ea, dar mcar putea s ncerce. i-a amintit apoi de o
rochie pe care i-o mprumutase Clare. Era perfect pentru o astfel de
ocazie: era dintr-un material albastru-metalic, care strlucea n lumin,

PRE}UL IUBIRII

149

foarte mulat i fr mneci.


S-a mbrcat cu ea, apoi a nceput s se machieze. i-a pus foarte
frumos n eviden ochii. S-a coafat repede i s-a parfumat. Cnd s-a
uitat din nou n oglind, a fost uimit de transformarea care o suferise.
Rochia i punea n eviden rotunjimile corpului i avea un efect magic
asupra ochilor. A recunoscut cu greu femeia fermectoare care o
privea din oglind. i-a pus brara primit de la Ben i s-a nclat cu
nite sandale cu toc.
A terminat cu zece minute mai repede, dar nu voai s coboare
nc. James era foarte stresat i cu siguran i va mai da ceva de fcut.
Aa c a ieit pe balcon s respire aerul cldu al serii. Era o sear
foarte frumoas, iar cerul prea de catifea. ncepuse s ndrgeasc
foarte mult acel ora, i nu era deloc bine, dat fiind situaia.
Un zgomot surd i-a atras atenia i l-a vzut pe Ben la dou
balcoane deprtare de ea. i aprinsese o igar, sttea pe un scaun cu
picioarele sprijinite de balustrad i privea n noapte. N-a observat-o
pe China, aa c ea s-a retras mai la ntuneric, ca s-l poat privi n
voie. A simit c e foarte singur i puin suprat. Tnjea dup iubirea
lui i ar fi vrut s mearg la el i s-i aline suferina, oricare ar fi fost
aceasta. "A putea s-l fac s uite", i spuse ea cu durere. "l iubesc
att de mult, nct a putea s-l fac s uite totul."
O btaie la u i-a ntrerupt reveria. A intrat n camer, bucuroas
c Ben n-o observase. La u era James, care a fcut ochii mari cnd a
vzut-o.
- Ari incredibil! a exclamat el zmbind cu gura pn la urechi.
Absolut incredibil!
- Mulumesc. China i-a zmbit i ea, mulumit i amuzat de un
astfel de compliment extravagant.
- Voiam s-mi cer iertare c am fost att de ciclitor azi. N-am
nicio scuz. mi pare ru. Prea un bieel, iar China a nceput s rd

150

RAMONA KISSY

i l-a srutat pe obraz, iertndu-l pe loc.


Au cobort mpreun i au vzut c invitaii ncepuser deja s
soseasc. James s-a desprit repede de ea, pentru c trebuia s-i
ntmpine. Era plin de energie.
Ben a aprut lng ea dup cinci minute. A privit-o plin de
admiraie din cap pn-n picioare, apoi i-a oprit ochii pe faa ei roie,
dar foarte frumoas.
- Eti foarte frumoas, i-a spus el ncet. China i-a but vinul i
apoi i-a zmbit fermector, iar n ochii lui s-a aprins o lumin.
- i place rochia mea? Am mprumutat-o de la Clare, a
recunoscut ea, trecnd agitat paharul dintr-o mn n alta.
- E perfect, i-a rspuns el, privindu-i umerii goi.
Dar i Ben arta foarte bine n acea sear, cu frac i pantaloni
negri, elegani. China a simit c lein doar privindu-l. De ce oare n-o
iubea i el?
S-a mai uitat prin ncpere i l-a vzut pe James cu Olivia. Era
foarte elegant, iar China s-a simit brusc mult prea extravagant cu
rochia ei strlucitoare.
- E foarte elegant, a murmurat ea, mai mult pentru sine.
- Cine? Ben o auzise i era foarte curios.
- Olivia, a rspuns ea. Se simea dintr-o dat foarte deprimat i
nu putea s ascund acest lucru.
- Aa e. Rspunsul lui scurt i-a dat de neles c vrea s
vorbeasc despre asta. Oare aflase despre James i Olivia? Oare
aceasta era cauza suferinei lui?
China a oftat. Se sturase pn peste cap de aceast situaie, se
sturase s mai sufere. Totul prea att de complicat, mai puin
dragostea ei pentru Ben, care era pur i inocent, dar o fcea s-i
piard minile. S-a scuzat i s-a dus repede la toalet.
Cnd s-a ntors, Ben dansa cu Olivia, care se agase de el fr

PRE}UL IUBIRII

151

ruine. S-a strduit s par vesel, a vorbit cu toat lumea, a dansat cu


James i cu Saul i a rs mult. A ajutat-o din plin i vinul.
Petrecerea prea s fie un succes, iar dup o or, China reuise s
se relaxeze i s se simt bine. Strlucea i-i atrgea ca un magnet pe
toi brbaii. Ben o privea i el din cnd n cnd. l ignora intenionat i
a stat ct mai departe de el.
Puin mai trziu, cnd ieea de la toalet, a fost acostat de un
prieten american de-al lui James, care era foarte beat. S-a apropiat de
ea i i-a blocat trecerea pe hol. China i-a zmbit rece, creznd c nu va
fi prea greu s scape de el.
- Scuzai-m, domnule ... a nceput ea, sarcastic.
- Spune-mi Andy, dulcea. Nici nu-i trecuse prin cap s se dea la
o parte din calea ei.
- Te rog s m lai s trec, Andy, i-a spus China foarte rece,
simind c ncepe s intre n panic. Erau destul de departe de sala
unde era petrecerea i nimeni n-ar fi auzit-o dac ar fi strigat dup
ajutor, era mult prea glgie. Probabil c o urmrise pn acolo, iar
acest gnd o nspimnta.
- Nicio ans, draga mea. Am fost cu ochii pe tine toat seara. O
privea obraznic. Ce zici dac noi doi - tu i cu mine - mergem undeva
s ne distrm puin?
S-a apropiat de ea, iar ea a simit c i se face ru din cauza
mirosului de alcool pe care-l emana.
- Las-m n pace! i-a spus ea, ncercnd s treac de el. Dar
reuise s-o prind ntr-un col i nu se mai putea mica de acolo.
Brbatul a nceput s rd, iar ea a simit c-i nghea sngele n vine.
- Foarte inteligent micarea, dar n-o s-i mearg cu mine. Cel
puin nu n rochia asta - ai cutat-o cu lumnarea toat seara. China a
ncercat s-i dea un picior. Intrase deja n panic i situaia i amintea
perfect de domnul Cencelli. Brbatul a nceput s njure, pentru c-l

152

RAMONA KISSY

lovise.
- Dac nu m lai n pace, o s ip de o s m aud toat strada, la ameninat ea.
- ncearc, i-a spus el, prinzndu-i umerii goi i fcnd-o s se
cutremure, plin de dezgust.
Ea a nceput s ipe ct o inea gura. n secunda urmtoare, l-a
vzut pe Ben apropiindu-se furios de ei. L-a ntors pe brbat cu faa la
el i i-a dat un pumn.
China a profitat ca s-o ia la fug. Era speriat de atta violen i
nici mcar nu l-a bgat n seam pe Ben, care o striga. A ieit din hotel
n aerul cald al serii, pentru c simea nevoia s scape puin de toat
lumea, chiar i de Ben. Dar unde s mearg? Si-a amintit de iahtul lui
Ben. Ar putea s ia un taxi i nimeni nu se va gndi s-o caute acolo.
Erau mai multe taxiuri n faa hotelului, iar China s-a urcat n
primul. Din fericire i-a amintit numele plajei unde o dusese Ben. n
mai puin de o jumtate de or, au ajuns. A gsit repede iahtul, dar
cnd a trecut pasarela a czut n genunchi, pentru c i s-a rupt un toc al
sandalei. S-a ridicat cu greu i a cobort n cabin.
Nu era complet ntuneric nuntru, pentru c lumina din port i de
la celelalte iahturi ptrundea prin hublouri. Era o petrecere pe o
ambarcaie din apropiere i se auzea muzic. China a gsit nite igri
pe o mas i a nceput s fumeze, ncercnd s se calmeze. S-a aezat
pe un scaun, privind n gol.
Probabil c avusese o reacie exagerat la petrecere, dar toat
scena fusese att de nspimnttoare i semna att de mult cu ceea
ce se petrecuse n Italia, nct i pierduse controlul. Dar era foarte
bine acolo. Se simea n siguran, singur pe iaht.
Dup o or se calmase, dar nu se atepta ca ua s se dechid i n
prag s apar Ben. A aprins lumina i s-a uitat la ea fr s spun
nimic. Probabil c prul deranjat i obrajii purtnd urmele lacrimilor

PRE}UL IUBIRII

153

au vorbit de la sine.
- M gndeam eu c te gsesc aici, i-a spus el ncet, intrnd n
cabin i nchiznd ua n urma lui.
Ea l-a privit cu ochi mari. Se pare c i cunotea foarte bine
reaciile.
- O s i se simt lipsa la petrecere, i-a spus ea.
- M ndoiesc, i-a rspuns el n timp ce i aprindea o igar. S-a
sprijinit de marginea mesei, foarte aproape de ea, iar ea a simit c
devine brusc foarte timid i nu mai tie ce s spun.
- Te simi bine? a ntrebat-o, ntorcndu-i faa spre el.
- Da, a optit ea. Simea c atingerea lui o arde.
- Te-a rnit?
China s-a cutremurat, dar i-a spus c e n regul.
- Dar tu l-ai rnit?
- Nu aa de tare cum mi-a fi dorit. Leinase deja dup ce i-am
dat un pumn. Prea foarte satisfcut de ceea ce fcuse. O privea din
nou cu insisten, ncercnd s-i citeasc gndurile. Ea i-a ntors faa
n alt parte, contient c nu se poate controla fiind att de aproape de
el.
- Plec din Atena, i-a spus ea dintr-o dat, pentru c simea nevoia
s spun ceva. Tcerea dintre ei i fcea nervii ntini la maximum.
- Si unde o s mergi? A simit c-l ocase, chiar dac nu se uita la
el.
- Nu conteaz unde merg. Oriunde, i-a rspuns ea, simind c i
vine s plng.
- Ai putea s te ntorci cu mine la Aspenmere Hall, i-a sugerat
Ben.
- n niciun caz, i-a rspuns ea ncet, impresionat de buntatea
lui.
- De ce nu? i ofer un loc de munc de care ai nevoie.

154

RAMONA KISSY

- Aa e, am nevoie de o slujb, a ipat ea. Dar am nevoie de mai


mult dect att. Am nevoie de ceva permanent, de ceva sigur!
i tremura vocea, iar ochii i s-au umplut de lacrimi. "Am nevoie
de iubire", i-a spus ea n gnd. "De iubirea ta!"
- Dar James nu-i ofer aceast siguran de care ai nevoie? a
ntrebat-o el, ironic.
- James o are pe Olivia, n-are nevoie de mine, i-a spus ea. Nu
intenionase s fie ea cea care s-i spun despre Olivia i James, dar
oricum ar fi aflat pn la urm. L-a privit, dar vestea n-a avut niciun
efect asupra lui.
- Si asta te face s suferi?
- Nu vreau dect ca el s fie fericit, i-a rspuns ea, contient c
se aflau din nou pe un teren minat.
Ben a njurat, s-a ridicat n picioare i a nceput s se plimbe prin
camer.
- Pot s-i ofer eu sigurana de care ai nevoie. Poi s te
cstoreti cu mine, i-a spus el calm.
China l-a privit cu ochii plini de durere. l ura pentru c-i era mil
de ea.
- N-am chef de glumele tale acum, i-a spus ea furioas, dar el a
ntrerupt-o.
- Dar nu glumesc. E o ofert serioas. Eu pot s-i ofer sigurana
de care ai nevoie.
Ea ar fi vrut s-l loveasc.
- i care e preul? l-a ntrebat ea cu sarcasm.
Ben a oftat, dar ea nu putea citi nimic n ochii lui insondabili.
- Nu-i cer nimic. Nici mcar n-o s te ating, dac nu vrei asta.
- Nu! S-a ridicat n picioare i a pornit spre u. Nu putea s se
cstoreasc cu el. Ar fi fost o agonie s se mrite cu brbatul pe care-l
iubete i s tie c lui nu-i pas de ea, c tot ce-i poate oferi e mila

PRE}UL IUBIRII

155

lui. Ben voia doar s fie amabil i ea nu putea s suporte aa ceva. Sau
poate voia doar s se mpace cu Olivia. Oricare ar fi fost motivele lui,
China nu mai voia nimic de la el.
N-a apucat s ajung la u. Ben i-a blocat ieirea i a prins-o de
umeri.
- De ce naiba nu vrei? a ntrebat-o el. Tot din cauza lui James?
- Nu, nu! a ipat ea, zbtndu-se n braele lui. N-a fost niciodat
din cauza lui James, pentru c nu sunt ndrgostit de el! i spusese n
sfrit adevrul i se simea ca i cum i se luase o piatr de pe inim.
- Dar m-ai lsat s cred c-l iubeti. De ce naiba ai fcut asta?
Ea nu i-a rspuns, pentru c nu putea s-i spun c de fapt l
iubete pe el. El a scuturat-o, aproape pierzndu-i controlul.
- Spune-mi, China! La naiba, hai s fim sinceri pn la urm!
China se simea neajutorat i rnit n braele lui. I-a citit
furia pe fa. Dac voia s tie adevrul, o s i-l spun. Nu-i mai psa
de consecine.
- Pentru c erai ncurcat cu Olivia Daniels, i-a spus ea,
mulumit de surpriza pe care i-o citea n ochi.
- Nu pot s cred! a exclamat el, de parc simpla ideea i pru
absurd. N-am i nici n-am avut nimic de-a face cu Olivia de cnd team ntlnit pe tine. Cum a fi putut s fac aa ceva? a ntrebat el
simplu.
- Nu ... nu neleg ce vrei s spui. Era foarte confuz, dar simea
un strop de speran n inim, iar inima a nceput s-i bat mai tare.
- Chiar nu nelegi? Ochii lui s-au luminat brusc, iar atingerea lui
a devenit foarte tandr. Chiar nu i-ai dat seama c te iubesc parc
dintotdeauna i c o s te iubesc mereu? China a tras aer n piept,
incapabil s spun ceva. Si n tot acest timp n care te-am iubit, James
era mereu ntre noi. Dar dac spui c nu-l iubeti ... S-a oprit, cutnd
un rspuns pe faa ei.

156

RAMONA KISSY

- Ben, i eu te iubesc, a optit China, mngindu-l pe obraji


pentru a-i alina durerea pe care i-o citea n ochi.
El a inspirat adnc i a luat-o n brae, cutndu-i gura. China l-a
mbriat i l-a tras mai aproape de ea. Apoi s-a oprit i el a privit-o
cu ochi plini de dorin i de dragoste.
- Cstorete-te cu mine, China! a rugat-o el. Viaa mea e goal
i monoton fr tine, doar o goan nebun dup bani i putere.
Ea s-a abandonat n braele lui, iar ochii i ardeau de iubire.
- Da, Ben, dragul meu, o s m cstoresc cu tine. El a strns-o
i mai tare n brae. Dar Olivia ... Am vzut-o ieind din
camera ta n ziua n care ai plecat n Egipt ... a optit ea.
- Dar nu tii c a venit la mine neinvitat i c am scos-o afar
imediat. i jur, China, c n-a fost niciodat nimic ntre noi - e o
nemernic. Mi-a fcut avansuri, bineneles, dar am refuzat-o
categoric. Am urt-o pentru ceea ce i-a fcut lui Charles. Iar acum a
pus gheara pe James. Nu credeam c tii, voiam s te protejez de
aceast veste. Spunea adevrul, iar Chinei i prea ru c gndise toate
acele lucruri despre el.
- I-am vzut mpreun ntr-o diminea, iar James mi-a
mrturisit c e ndrgostit de ea. Credeam c o s suferi dac afli,
credeam c o iubeti.
- Copil prostu, nici mcar nu-mi pas de ea i acum nu pot dect
s-l comptimesc pe James pentru c tiu c nu-l iubeti.
China a nceput s rd.
- Ai fost foarte ru cu mine, i-a spus ea n glum.
- Ai dreptate i mi cer iertare, draga mea. N-am putut s mi te
scot din minte din ziua n care aproape c te-am clcat cu maina. Iar
cnd te-am gsit la mine la du i ai nceput s-l strigi pe James, am
crezut c eti a lui, iar asta a fost o lovitur sub centur. Era att de
crud pentru c te iubeam chiar i atunci, iar numai gndul c eti n

PRE}UL IUBIRII

157

braele lui m fcea s vreau s te ucid - i pe tine i pe el. De fiecare


dat cnd te ineam n brae i simeam c mi rspunzi, nu puteam smi scot din minte faptul c l iubeti pe el. Eram nnebunit dup tine,
iar unica mea consolare era faptul c tiam c te vei ntoarce mereu n
braele mele s caui alinare. Nu am putut s dorm trei nopi nainte s
plec n Egipt i m-am hotrt s plec numai pentru c simeam c nu
m mai puteam abine. Cnd m-am ntors acas i nu te-am gsit, am
simit c o iau razna. L-am sunat pe James i am zburat imediat
ncoace.
- Cu Olivia, a adugat China, mai n glum, mai n serios.
- M-am ntlnit cu ea la aeroport. Voia s vin s-l vad pe
James. M-a rugat s-o iau i pe ea, iar mie nu-mi psa. Voiam doar s
ajung mai repede la tine, i-a explicat el. Stiu c m-am purtat urt cu
tine, dar promit c o s m revanez, n fiecare zi de acum ncolo.
A srutat-o din nou. China era att de fericit, nct simea c o s
moar.
- Si cnd ne cstorim? a ntrebat-o el, parc privind-o cu inima,
nu cu ochii. Ai nevoie de cineva care s-i poarte de grij. Si promit c
o s scap de aternuturile roii de acas.
O tachina, iar ea s-a nroit, amintindu-i ce i spusese n acea
diminea.
- Ne cstorim cnd vrei tu i... i cred c de fapt mi plceau
acele aternuturi, i-a rspuns ea timid. nc nu-i venea s cread c e
adevrat ce se ntmpl.
- n luna de miere o s plecm n lume cu iahtul, i-a spus el, i no s ne mai ntoarcem.
China a zmbit. Acestea erau cuvintele ei. Nici nu-i putea
imagina o lun de miere mai frumoas. I-a pus minile n jurul gtului,
sigur n sfrit de iubirea lui.
- Dar putem s ncepem acum luna de miere ... i-a optit ea.

158

RAMONA KISSY

Ben s-a cutremurat, abandonndu-se mngierilor ei.


- China ... A vrut s spun ceva, dar ea i-a acoperit gura cu un
srut. El a strns-o i mai tare la piept, iar ea tia c n-o s-i poat
rezista, c ajunsese n sfrit acas.

Sfrit