Sunteți pe pagina 1din 233

UNU

lbastru, albastru-cenuiu, mov, trandafiriu i aproape


purpuriu dealul Bussey arta ca una din plpumile
bunicii Bertha, confecionate dintr-o mulime de petice.
Culorile i mirosul de liliac o fceau s se gndeasc la o zi
de var din Virginia de Vest. Margo trase n piept aerul cald
de mai i nchise ochii.
Aproape c l vedea pe bunicul ei aranjnd btrnele tufe
de liliac aflate lng veranda din fa... Cam pn aici ajunsese
cu nchipuirea nainte de a simi ceva lovind-o n coaps. n
clipa urmtoare un bot pros i atinse mna, i fata deschise
repede ochii, clipind n faa celului de vntoare auriu aflat
la picioarele ei.
Tu de unde-ai rsrit ?
Blana cinelui era att de lucioas, nct, pur i simplu,
sclipea. Purta la gt o plcu pe care scria B R U N O i ncepu
s se scuture de plcere cnd Margo l scarpin dup urechi.
Fata se uit n jur. Era Duminica liliacului i ntregul
ora Boston prea c ieise n parcul Arnold ca s admire
florile. Oamenii se plimbau, singuri sau n grupuri, dar nici
unul nu se uita dup vreun cine rtcit.
Cine i-e stpnul, puiule ? Las, o s-1 cutm
mpreun.

Laura Jordan

Margo i desfcu cureaua, o trase prin bridele blugilor,


apoi o strecur pe sub gtul cinelui, nchiznd-o.
Pornir mpreun s coboare dealul. Fata nu-i dduse
nc seama ct de mult i lipsise un cine pe care s-1 plimbe.
Oricine te-ar l i pierdut, cred c nnebunete
cutndu-te, murmur.
n clipa aceea l vzu. Era nalt, prul btut de vnt avea
o culoare nchis i, cu toate c purta blugi i o cma sport,
Margo observ c ducea o serviet sub bra. Mergea prea
repede ca s se poat bucura de flori i inea o zgard n
mn.
Acesta e cinele pe care-1 cutai ? strig fata.
Brbatul se uit n sus spre Margo, apoi urc panta n
pas alergtor. Vzndu-1, Bruno ncepu s dea din coad i
scoase un ltrat gros, de recunoatere srind n j u r u l
noului-venit.
Unde l-ai gsit ? ntreb brbatul.
Mai degrab m-a gsit el pe mine. Margo l urmri pe
brbat cum se apleac i-i pune zgarda lui Bruno, cu mini
puternice i pricepute. Cum l-ai pierdut ?
E l i ridic privirea i, n vreme ce-i aranja ochelarii,
Margo i zri ochii de un cenuiu-deschis.
Citeam, iar el sttea cu burta n sus, dormea tun. I-am
scos ca prostul zgarda ca s-1 mai eliberez puin. Las
dulcegriile, adug cu asprime n timp ce cinele se apucase
s-1 ling pe fa. N-am de gnd s cumpr ngheat pentru
nici un mscrici de patruped.
Bruno latr nentat.
Margo rse.
A m impresia c nu crede ce spui.
Mulumesc c l-ai ndeprtat de potec. Barry m-ar
o m o r dac i s-ar ntmpla ceva lui Bruno. Brbatul se ridic
i i ntinse mna. M numesc Niell Kier.
Margo decise c-i place strnsoarea minii lui. Era puter
nic, fr a fi dominatoare i avea aceeai sinceritate ca i
zmbetul. i plcu, de asemenea, sigurana atletic cu care i
8

TRANDAFIRI

IN

ZORI

purta umerii largi i corpul suplu, cu muchi tari. Faa avea


pomei puternici, flci ptrate i era bine bronzat. Ochelarii
de soare costisitori stteau pe un nas acvilin, mndru.
Eu snt Margo Sanders. Deci Bruno, nu-i al tu ?
Eu doar am grij de el.
i plcea i vocea lui. Adnc, moale i umbrit de umor.
Era genul de voce care suna bine la ureche, dup cum spunea
bunicul ei.
Bruno e al lui Barry, vechiul meu prieten de colegiu.
A m programul prea ncrcat ca s mai in i un animal, dar
mi place s m aflu n compania unuia din cnd n cnd.
tiu ce vrei s spui.
Niell o privi aprobator, iar ea se aplec s-1 scarpine pe
Bruno dup urechi n semn de adio. Cu prul castaniu, des i
lung, cu pielea de culoarea piersicului nflorit, fata arta
proaspt i frumoas, ca ntr-o reclam de spun. Cmaa
cadrilat, curat era bgat n pantaloni, dezvluind astfel o
siluet supl, dar rotunjit acolo unde trebuia.
Tu ai cine ? o ntreb el ca s-i amne plecarea.
A vrea. Proprietarul casei nu ne permite s inem
animale, din pcate. U n i i vecini mai ascund cte o pisic, dar
colega mea de camer e alergic la pisici. Margo trase aer n
piept, aproape uspinnd. Mi-am dat seama de asta anul
trecut, cnd am gsit o siamez rtcit. Fotii ei stpni i
tiaser ghearele, aa c era lipsit de aprare i speriat de
moarte. Mi-a fi dorit tare mult s-o pstrez, dar Naomi a
avut o criz alergic i am fost nevoit s o dau.
Pcat!
Lady Hamilton era cea mai..: Margo se ntrerupse,
zmbind trist. Iart-m. Dac m lai, pot s-i mpui capul
cu discuii despre animale. i apropo de animale, acum c
l-ai gsit pe Bruno, te las s te ntorci la lectur.
Niell observ c fata avea un zmbet nemaipomenit, care
i dezvluia o gropi n brbie i i arcuia buzele ntr-un fel
pe care nu-1 putea descrie dect ca ncnttor. Se gndi la
9

LauraJordan

rezumatele pe care le avea de citit i apoi renun la ele. O


s-i rezolve treburile mine, n avion.
Mai nti nu vrei s ne nsoeti la o n-ghe-a-t ?
ntreb el. Vorbesc n silabe pentru ca ghemotocul de blan
de aici s nu nceap s se maimureasc. Triete numai
pentru ngheat.
i scoase ochelarii n timp ce vorbea i ochii lui cenuii
aproape argintii pe fondul pielii bronzate i zmbeau n
aa fel, nct o obligau s-i rspund.
Cine snt eu ca s-i refuz ceva unui cel ? spuse
Margo. Apoi adug : De obicei, este un vnztor de nghe...
vreau s spun, tii tu ce lng poarta Jamaica Plain.
ncepur s coboare iar panta, cu cinele opind fericit
alturi de Niell.
Se vede c tii s te descurci pe aici, coment el.
E unul dintre locurile mele favorite.
Zu?
A r trebui s-1 vezi n aprilie, atunci cnd nflorete
grozama, sau la sfritul lui mai, cu cireii n floare, cu merii
p d u r e i i azaleele. n iulie, cnd cele mai multe grdini
a r a t palide i neinteresante, pe pajitea de acolo crete o
m u l i m e extraordinar de glbenele.
Te cred pe cuvnt.
i zmbi, dar Margo era serioas.
N-ar trebui s-o faci. Vino s vezi cu ochii ti i vei fi
uimit. Ez, bunicul meu, spunea c grdina este una dintre
cele mai grozave nscociri ale l u i Dumnezeu.
Bunicul meu abia dac-i ddea seama c grdinile
exist. n vocea adnc a lui Niell se simea o umbr de

amuzament. Totui, cred c tu eti de acord cu Ez.


N-am ncotro. Concep i desenez peisaje.
Margo se opri din vorb, pentru c umrul i se atinsese
de cel al lui Niell. Fusese doar o atingere ntmpltoare, dar
n reacia ei nu era nimic ntmpltor. Se simea, gndi Margo,
ca i cnd i s-ar fi nfiorat toat pielea. ntr-un fel n care o
nclzea.
10

TRANDAFIRI

IN

ZORI

Deci proiectezi grdini ? ntreb el.

Grdini, terenuri, parcuri i orice gsesc. Lucrez la


f i r m a de designeri Alloway i chiar acum ne ocupm de
n f r u m u s e a r e a terenurilor unui sanatoriu. E o provocare,
p e n t r u c vrem s crem o iluzie de spaiu i intimitate ntr-un
c a d r u nu prea extins.
E l ddu din cap.

Ce altceva ai mai fcut ?

N u e vorba att de ce-am fcut, di de ce voi face ntr-o


zi. M i - a r plcea s creez atmosfer mai degrab cu frunze
d e c t cu flori aa ceva s-a realizat cu succes n New York,
la sera din Central Park i mi-ar plcea s desenez o
c m p i e de anemone sau s creez un peisaj european, aa cum
a f c u t Warren Manning n Vestul Mijlociu, n anul 1916.
T o n u l l u i Margo deveni reverenios cnd adug : Mai snt i
frumoasele grdini japoneze, ca cea de la Ginkakuji, n
K y o t o . Aceea este o frumusee care va dura.
Fata i ls capul pe spate i lumina soarelui i ntunec
o c h i i cprui fcndu-i negri, iar Niell observ c avea o
m u l i m e de pistrui pe nas. Sub cldura i blndeea ei se
s i m e a hotrre i control, iar el aprecia aceasta. N u era doar
o femeie atrgtoare. Avea spirit i trup, ca un vin cu adevrat
bun.
Dac o s-mi doresc vreodat o grdin, tu o vei
proiecta, i promise el.
nainte ca ea s-i poat mulumi pentru votul de ncredere,
v z u r amndoi cum Bruno ncepe s se zbenguie ca un
n e b u n . Ajunseser la ieirea parcului i cinele recunoscuse
t o n e t a cu ngheat. opia pe picioarele din spate, ltrnd i
s c h e u n n d cnd Niell ceru trei cornete de ngheat cu vanilie
i ciocolat. D u p aceea se ls pe burt, devor ngheata
d i n t r - o nghiitur i mai ceru.
N i e l l renun la poria sa i o puse ntre labele din fa
ale cinelui. Expresia de fericire pur ntiprit pe chipul
a n i m a l u l u i o fcu pe Margo s rd.
11

Laura

Jordan

Arat de parc ar fi mort i-ar fi ajuns n rai. Eti un


tip influenabil, Niell. Cred c Bruno de-abia ateapt s stai
cu el.
Se aez pe malul cu iarb ca s-i savureze ngheata.
Niell o nsoi.

Nu o fac prea des, mrturisi el. Barry m prinde ntre


dou cltorii. mi petrec cea mai mare parte a timpului pe
drumuri.
Deci era comis-voiajor. Cu o asemenea voce i cu un
asemenea zmbet trebuia s ajb succes.
Care ti-e traseul ? ntreb ea.

Variaz. Mine pe vremea asta o s fiu la Atena.


Atena ! Margo se ntoarse i l privi cu ochii mari. Cu
ce te ocupi ?
Lucrez la firma Grenville, Simons i Kier, o firm de
avocai. A p o i adug pe un ton o b i n u i t : Avem civa clieni
n alte ri i, de regul, eu m ocup de ei.
A face moarte de om pentru un asemenea serviciu.
Pe buza de sus i rmsese o pat de ngheat i Niell
simi o nevoie aproape irezistibil s-i plimbe uor degetul
pe curba moale a gurii ei. Sau, i mai bine, s ling pata cea
dulce.
Reacia visceral a trupului su fa de aceast idee l
surprinse. Nu-i sttea n obicei s fie atras de o femeie
ntlnit la ntmplare. De regul, se controla perfect, dar
astzi discernmntul prea s i se nceoeze. Fcu un efort
pentru a se concentra la ce i spunea Margo.
Pe unde mai cltoresc? Istanbul, Paris, Londra,
Roma...
Fata i acoperi urechile cu minile.
Oprete-te. Nu mai suport. Snt verde de invidie,
Niell. A da orice ca s pot studia grdinile englezeti la faa
locului. i Villa d'Este din Tivoli. Se ntrerupse, pentru c i
venise un gnd incredibil. Dar s nu-mi spui c nici mcar nu
te-ai dus la Villa d'Este.
12

TRANDAFIRI

IN

ZORI

Ei, uneori stau doar o zi ntr-o tar. N-am vreme de


vizitat.
Nici o scuz, domnule avocat. S fii aproape de una
dintre cele mai frumoase grdini ale lumii i nici mcar s
treci s-o vezi... e o crim.
El i ridic minile ntr-un gest de predare.
Las-m un pic, d o m n i o a r Sanders. Pn acum
habar n-aveam c Villa si nu mai stiu cum exist.
9

Margo scoase un oftat adnc.


S-i spun ce-o s fac^jentru tine. Miercuri voi fi la
Roma, ba nu, j o i , i voi face pe dracu' n patru s ajung la
Tivoli i s arunc o privire. Pe urm o s-i raportez.
O spusese n glum, dar ea l lu n serios. Ochii i strlu
ceau ca un topaz nclzit i obrajii i nflorir de entuziasm.
Chiar ai s-o faci ?
Plcerea ei sincer era irezistibil.
O s-mi fac program, jur Niell. Te sun cnd m
ntorc.
Margo era pe punctul de a-i dezvlui numrul de telefon,
dar se opri. Colega ei de camer, Naomi, care era plimbat
prin lume i prin orae, o avertizase s nu dea niciodat
numrul de telefon unui strin.
Nu-mi pas ct de bine arat un tip, o dsclea Naomi.
Aici nu eti n Taylor, Virginia de Vest, Margery Ann Sanders.
Sntem n Boston. Pe aici miun nite perveri adevrai.
Totui, Niell Kier nu prea arta a pervers. Margo fcu un
compromis dndu-i numrul de la serviciu, la Zach, i l privi
cum si deschide servieta, scoate un stilou de aur si scrie ntr-un
carnet subire mbrcat n piele neagr.
O s te sun, i promise el.
Zmbetul i transformase faa puternic, fcnd-o i mai
uimitor de atrgtoare. Aerul cald, impregnat de parfumul
liliacului deveni dintr-o dat nemicat, nconjurndu-i ntr-o
crisalid aurie. Era ca i cnd ar fi fost amndoi suspendai n
spaiu i timp.

Laura Jordan

Margo uitase de avertismentele aspre date de Naomi i


zmbea uitndu-se n ochii cenuii ai l u i Niell Kier.
Sper s-o faci, rspunse ea.
Acesta-i brbatul pe care l-ai ntlnit n parc ?
Margo privi obosit exemplarul din revista Newswatch
pe care Naomi l trnti drept n faa ei, pe masa din
buctrie. O fotografie de-a lui Niell Kier o privea aspru de
pe prima pagin. Era mbrcat n t r - u n costum nchis la
culoare i ieea dintr-o limuzin neagr. Prea puin cam
sinistru cu ochelarii de soare i servieta.
De ce ? ntreb ea. Ce-a fcut ?
Naomi i ncrucia b r a e l e i se ls pe spate. Era
micu nu mai mult de un metru i jumtate pe tocuri
dar aerul ei de siguran prea c i confer statur.
Acesta, exclam ea teatral, se ntmpla s fie unul dintre
cei mai buni avocai ai unei corporaii din ar. Firma lui
este select i scump. Cu S" mare, Margo. tiu asta, deoarece
ei au aranjat fuziunea dintre noi i Wilson Computers.
Ce vorbeti \ exclam Margo.
O list cu clienii lui ar semna cu o pagin scoas
din Who'sWho.
Naomi fcu o pauz.
i nu i-ai dat numrul de telefon ?
i dai seama ce spui ? M i - a i zis s nu-1 dau pentru
nimic n lume. Oricum, i-am lsat numrul de la serviciu.
Naomi i ddu ochii peste cap'i ncepu s imite :
Bun, aici firma Zach Alloway. Dac dorii s discu
tai afaceri, lsai-ne numrul. Dac vrei s ne vihdei ceva,
lsai-o balt". Niell Kier o s fie ncntat.
Era rndul ei s strng masa dup cin, aa c Margo se
ridic i duse farfuriile n chiuvet. Fata ncepu s scnceasc
n momentul n care apa fierbinte i atinse bttura recent
de pe deget. n ultimele zile l ajutase pe Zach s fixeze
stlpii pentru un gard cu zbrele i minile i fuseser rnite.
14 [

TRANDAFIRI

ZORI

Ceea ce as d o r i s stiu, c o n t i n u Naomi, este de ce


>

lucrezi n primul rnd pentru un nimic ca Zach. i-ai prsit


oraul i-bunicii ca s te duci la coala de design din Rhode
Island i cnd obii, n sfrit, diploma de designer, te iroseti
la Alloway. A i putea face ceva mult mai bun, Margery Ann.
Naomi i folosea ntotdeauna numele ntreg atunci cnd
voia s sublinieze o chestiune. Margo i pstra cumptul n
mod diplomatic. tia c patronul ei i colega sa de camer
nu se puteau suferi. Vedeau orice problem din puncte de
vedere diametral opuse i ultima dat cnd fusese destul de
lipsit de nelepciune s-i lase singuri numai pentru cinci
minute ncepuser s se certe n legtur cu politica local.
Naomi i spusese lui Zach c atitudinea lui fa de via era
aceea a unui hippie mbtrnit, iar Zach o fcuse pe Naomi,
care era contabil specializat, angajat n cadrul unei firme
de aparatur electronic, slujnica unei societi mercenare.
A r trebui s ai propria ta afacere sau cel p u i n s
lucrezi pentru un designer important, continu Naomi. n
definitiv, ai putea s ajui la conceperea unei grdini fabuloase
pentru domnul Sacdebani n loc s plantezi petunii la sana
toriul Carlton.
Locuitorilor de acolo le plac petuniile, zmbi Margo.
M i se pare c ai un design excelent pentru spitalul
la, dar Zach 1-a respins, o acuz Naomi. Trebuie s-i vezi
de interesele tale, Margery Ann.
n vocea lui Margo se strecur o urm de regret.
A m comentat desenul cu Zach, dar nu 1-a acceptat.
Deocamdat, el e eful.
7

>

Asta nseamn c, dac ai fi tu eful, ai proceda altfel.


Margo nu rspunse, iar Naomi i trecu o mn prin
prul negru, tuns scurt, la mod, i se ls pe spate n scaun
ca s-o priveasc pe prietena ei.
i-ar fi mai bine i din punct de vedere financiar dac
ai fi tu eful. Zach Alloway n-are nici o frm de sim al
afacerilor.
Margo nu putea s-o contrazic, dar i rspunse :
15

Laura

Jordan

Chiar i aa, poate s m nvee o grmad de lucruri.


Naomi bombni ceva cu voce sczut.
Nu, s tii c am dreptate, continu Margo. Poate c
tiu-i un afacerist i, da, de multe ori concepem lucrurile diferit
cnd avem vreo treab. Totui, este un meteugar adevrat.
Margo termin cu splatul, stivui farfuriile i lu un
prosop de ters vase, descoperind o grmjoar de plicuri i
reclame.
N u tiam c mi-a venit pota.
Scuz-m, am uitat s-i spun. Zu, Margo, trebuie s
te gndeti la tine. E necesar s fii propriul tu stpn, s
Ctigi grmezi de bani i s iei din aceast curs aprig.
D u p aceea, vei putea avea un loc minunat la ar ca s aduci
^cas toi cinii i toate pisicile vagaboande pe care le vrei.
O, Doamne, exclam Margo, prbuindu-se lng
Chiuvet i privind inexpresiv scrisoarea din mn. A murit,
opti ea.
Naomi se ridic imediat.
Nu cumva bunica ta ?
Ce ? Nu, nu bunica Beth. Domnioara Lattimer. tii,
btrna care a adoptat-o pe Lady Hamilton, pisica siamez
Pe care am gsit-o i n-am putut s-o pstrez. Margo i ntoarse
Privirea nedumerit spre colega ei de camer, a d u g i n d :
Scrisoarea este de la avocatul domnioarei Lattimer. Spune
C snt menionat n testament.
Ochii lui Naomi se rotunjir.
i spune ce ai motenit ?
Nu. E att de trist, Nao. Domnioara Lattimer era o
btrn foarte activ. Mi-a fcut plcere s stm de vorb la
telefon. A fost aa de drgu c m-a sunat s-mi spun
despre pisoiul lui Lady Hamilton. A m vrut s m duc la
Carlin, s-o vd... i acum e prea trziu.
Nu ncepe cu remucrile, o sftui Naomi. A p o i
a d u g : Tocmai mi-a trecut prin cap un gnd oribil. S
Sicem c i-a lsat pisicile. Mi-aduc aminte c-avea vreo zece.
Trei, nu zece.
16

TRANDAFIRI

IN

ZORI

Margo se gndi la femeia nalt, cu trsturi ascuite, pr


crunt i ochi albatri ca cerul, sinceri, care rspunsese
imediat la anunul ei n legtur cu siameza pierdut. Domni
oara Lattimer fusese att de energic i independent, nct
i venea greu s crezi c murise.
Nu-i face griji din cauza pisicilor, i spuse lui Naomi.
Cel puin, nu pn vineri. Atunci se va citi testamentul.
Margo lucr din rsputeri ntreaga sptmn ca s-i
termine toate treburile mrunte pn vineri i la sfritul
sptmnii se duse cu maina la Carlin. Singurul ei mijloc de
transport, un Chevy btrn i plin de temperament, ncepea
s tremure cnd depea viteza de cincizeci de mile pe or.
Cltoria la Berkshires care lua n mod normal trei ore se
lungise la patru n momentul cnd Margo ajunse n oraul
Carlin.
D i n descrierile domnioarei Lattimer, i nchipuise
oraul ca fiind un loc mic, linitit, cuibrit la poalele muntelui
Berkshires. Munii erau minunai, aa cum i-i imaginase,
dar Carlin nu corespundea deloc imaginii pe care i-o fcuse
despre el. Departe de a fi un loc ciudat, ascuns n pdure,
oraul era una dintre cele mai nstrite comuniti pe care le
vzuse Margo vreodat.
Avea case vechi, frumoase i conace aezate pe suprafee
de pmnt de doi acri. Pajitile erau ngrijit tunse ; grdinile,
dichisite i multicolore. Chiar i aerul prea mai rarefiat.
Conducnd pe strzile curate, lui Margo i trecu prin minte
c numai cineva ca Niell Kier i putea permite s locuiasc
aici. Complexul de magazine unde se opri s cear informaii
avea o nfiare luxoas.
Biroul lui Rupert Brooke ? Da, desigur! exclam
vnztoarea mbrcat elegant. Cobori i ajungei n centrul
oraului. S v art direcia.

Margo observ subtila schimbare de atitudine a femeii


cnd i vzu camioneta prpdit. Se lu dup indicaiile ei i
n curnd opri maina n faa unei csue curate din Cape
\

'l7

Laura

Jordan

Cod, zugrvit cu mare grij. Plcua de alam strlucitoare


cu numele proprietarului, deasupra creia se afla un uria
ciocnel de bronz, o anuna c ajunsese la Rupert Brooke,
avocat.
nuntru, biroul era lambrisat n lemn de calitate i aranjat
cu mobil Hepplewhite. Nu se auzea nici un zgomot, cu
excepia ticitului unui ceas-pendul, aristocratic. Ceasul
arta c^ Margo ntrziase cteva minute la ntlnire, aa c se
scuz ndelung n faa domnului Brooke, un personaj n
vrst, chel, cu ochelari fr rame, care avea ticul nervos de
a-i drege mereu glasul.
Nici o problem, i rspunse el ntr-un fel care o fcu
s fie sigur c-1 reinea de la afaceri mai importante. i
drese glasul i o ntreb : nainte de a ncepe, pot s v ntreb
ce legturi aveai cu rposata domnioar Lattimer ?
Mi-a adoptat pisica, i explic Margo.
n ochii avocatului licri o privire temtoare.
neleg. Care, , pisic ?
Lady Hamilton. S-a pierdut n Boston, am gsit-o i,
de vreme ce n-o puteam ine, am dat un anun ca s-i gsesc
adpost.
i domnioara Lattimer a rspuns la anun.
Da. Mai erau i alii, dar dnsa voia ntr-adevr pisica.
Avea o personalitate puternic i cele mai blnde mini.
Avocatul ddu uor din cap.
Spunea c vrea o tovar pentru motanul ei siamez,
Lordul Nelson, pe care 1-a descris ca fiind btrn i ru.
Totui, cred c s-a mpcat bine cu Lady Hamilton, pentru c
au fcut i un pisoi. Domnioara Lattimer 1-a numit Traffy
prescurtare de la Trafalgar. Margo fcu o pauz. Asta-i tot,
domnule Brooke. N u neleg de ce trebuie s fiu o benefi
ciar a testamentului.
Beneficiara, domnioar Sanders.
Cum ai spus ?
Dac-mi dai un, , minut, totul va fi clar pentru
dumneavoastr. Domnul Brooke deschise un dosar, scoase
18

TRANDAFIRI

IN

ZORI

un document, i ndrept cravata, i drese glasul i ncepu


s citeasc.
Departe de a-i clarifica problemele, Margo simi cum i
crete sentimentul de confuzie.
Nu snt sigur c neleg prea bine asta, l ntrerupse
ea, ziceai... ziceai c domnioara Lattimer mi-a lsat ntreaga
ei avere ?
Domnul Brooke nu zmbi. Nici nu arta c-ar-vrea s-o
felicite sau c-ar fi mulumit.
Da, aa e.
n faa ochilor lui Margo ncepur s danseze pete negre.
Dar... de ce ar, ar...
Motenirea include casa din Peachtree Lane, cu tere
nurile aferente i tot ce le aparine. Mai este i un mic legat
al crei executoare sntei dumneavoastr. Ceva n legtur
cu... ... pisicile. Domnul Brooke fcu o pauz. nainte de
a continua, trebuie s subliniez c nu vei moteni, dac nu
vei asigura un adpost pentru pisici. De vreme ce masculul
refuz s fie mutat, nseamn c, prin fora mprejurrilor,
veti fi nevoit s locuii n casa domnioarei Lattimer.
9

Margo ridic o mn ca s-i sprijine capul care i se


nvrtea.
Ceea ce nu pot nelege e de ce s-mi lase mie mote
nirea ? Desigur, o rud...
Nu are rude n via, doar civa prieteni. Era, a adugat
domnul Brooke n mod formal, un soi de... ... excentric.
De fapt, ea i vecinii se... ... certau de ani de zile.
D i n cauza pisicilor ?
... n parte. Vecinii domnioarei Lattimer snt
mndri de proprietile lor.
i dnsa nu era ?
Cea mai bun cale de a v explica este s v duc s
vedei... ... proprietatea. Domnul Brooke se ridic.
Mergem cu maina mea.
19

Laura

Jordan

Margo era prea zpcit ca s mai fac c o n v e r s a i e p o l i


ticoas i nici domnul Brooke nu n c e r c . T r e c u r t c u i
i^rin centru, n d r e p t n d u - s e spre o s t r a d l a t e r a l c a r e , ca
*m restul oraului, avea de-o parte i de a l t a case e l e g a n t e ,
^mplasate fiecare pe o proprietate ngrijit i aranjat.

Una dintre grdini o scoase pe Margo din confuzia care


cuprinsese.
_

familia Amberly ctig de civa ani

buni p r e m i u l

JWru horticultura al Garden Clubului d i n Carlin, r s p u n s e


Somnul Brooke la ntrebrile ei. Acolo e frumoasa l o c u i n
} doamnei Sheridan. Dnsa este preedinta... ... A s o c i a i e i
A Femei din Carlin. Avocatul fcu o p a u z s e m n i f i c a t i v
Cine s adauge : Iar aici e... ... casa L a t t i m e r .
s

Casa domnioarei Lattimer acum a eU


gndi M a r g o
Apcit o construcie mare, colonial, ascuns la c e v a
y^stan de osea, u m b r i t de molizi a r g i n t i i . n s p a t e l e
^ p a r i l o r , Margo zri o fntn mare.
minunat, se entuziasma ea.
Domnul Brooke meninea o tcere r u - p r e v e s t i t o a r e i
^ t a nelese n curnd de ce. La o privire m a i a t e n t se v e d e a
arborii care umbreau casa erau b t r n i i aveau n m r e
Avoie s fie curai i ngrijii, iar casa a r t a ca o f r u m u s e e
^ b t r n i t ce o ducea cam prost. Z u g r v e a l a se s c o r o j i s e ,
terestrele erau sparte i nlocuite cu cartoane lipite cu b a n d
^ e z i v , sitele czute murdreau pmntul.
Grdina era n stare i mai proast. Cu i n i m a n t r i s t a t ,
JWgo vzu cum npdiser buruienile straturile de t r a n d a f i r i
' liliac. O grdin de legume fuaese c o m p l a c o p e r i t
de
^ o h o r rou, iar fntna era verde din pricina m u c e g a i u l u i .
e t

Domnul Brooke i drese glasul.


Acum vedei de ce vecinii doamnei n u erau p r e a
^Xilumii de cum arat proprietatea.
O s fie nevoie de ceva munc, a p r o b Margo. E > a r

TRANDAFIRI
Av

IN

ZORI

%ntrerupse.

_te... ... motenirea domnioarei Lattimer


%A De-abia acoper taxele funciare. M simt

%un toate acestea nainte s acceptai condiiile


te-stam^
0 a
din
*
*
^ P
Pwiui de vedere avea dreptate. Plimbndu-se n
ju^ I r g o i ddu seama de ct munc era nevoie,
^ !. 'Omenea treab va costa bani si ea nu avea. Naomi
II Cf*
'
i care s-i dea dreptate domnului Brooke, dar
* ^ ^
- Nu se ndrgostise de liniile sale pure, nici
^fiacul dulce parfumat sau bobocii de trandafir
ca*rese . . .
. .
^printre buruieni.
Ca^
T

e s

t e

S C

n c a r c e

m a

d e c

u t e a

s t a s a

%tnult farmec. Naiba s-o ia, avea potenial.


i u n ( i e

n t

d& tin ^
* P i ^ ^ ? ntreb Margo ca s trag
^%Srooke trase aer n piept.
Dtfce a murit domnioara Lattimer, am ncercat s
\ a n cmin pentru animale. Motanul i-a zgriat pe
^ V a u apropiat de el. Pisica a fugit de la ngrijitor
" \ i n cele din u r m , secretara noastr a fost de
* lit s vin i s le dea de mncare o dat pe zi.
tfatinu : Nu este situaia ideal, dar e tot ce am
e

u c

~ Iwin c au rmas singuri de mai mult de-o


A^wti
^ 8 * bietele fiine se simt prsite.
%k dumneavoastr, domnule Brooke ?
El
.
% cheia. Cnd Margo o bg n broasca uii de la
%i o avertiz :
cvalos^
dumneavoastr a avea grij. Motanul e periC

a r

.
Ifce avocatul vorbea, Margo deschise ua, clipind
i ? * ^ slab luminat. O pereche de ochi albastri-verzi
st ralurv,
^oia umbr.
x

21

Laura Jordan

Lordul Nelson ? se ntreb Margo.


i rspunse un mrit ru-prevestitor dup care vzu
motanul. Era uria i nu arta prea cumsecade. i arcuise
spinarea, iar coada o mica de colo-colo.
E n regul, i se adres Margo. i meninu vocea
calm i prietenoas n vreme ce c o n t i n u : N-am venit s-i
fac nici un ru, Lord Nelson. Nici mcar n-o s te ating pn
nu-mi dai voie. Dar, dac tot voi avea grij de tine, trebuie
cel puin s stm mpreun. Ce zici ?
Motanul mri Margo nu mai auzise pn acum un
asemenea sunet i scuip. Privind cu coada ochiului, fata
vzu c domnul Brooke se retrsese civa pai.
* Avei grij, repet el. E un animal ru. A r trebui s
fie... ... ucis.
E speriat i zpcit, se rsti Margo peste umr. i
dumneavoastr ai fi dac... i ntrerupse vorba, pentru c
un obiect moale i sinuos i aterizase n spate.
i p t u l ei l fcu pe avocat s se refugieze grbit n
spatele unei tufe de ienupr. Lordul Nelson mai mri o dat
i fcu un salt napoi n umbr. Margo, pregtit i ea s-o
zbugheasc, i ddu seama dintr-o dat c obiectul moale
care-i aterizase n j u r u l gtului scotea un sunet hrit. De
fapt, torcea.
Ridicndu-i braele, prinse n palme un trup moale,
flexibil. Ochii de safir o priveau fr s clipeasc de pe o
masc de blan si un nsuc maroniu, cald o mirosi curios.
E i , Traffy ! exclam Margo.
Pisoiul siamez csc delicat, artndu-i gingiile roz. O
studie pe fat o clip i apoi ntinse o lbu de catifea ca
s-i ating obrazul.
Nu-i nici o problem, i mie-mi place de tine, i spuse
ea zmbind.
Domnioar Sanders ?

TRANDAFIRI

IN

ZORI

Se ntoarse i-1 vzu pe micuul avocat aprnd din spatele


ei tufe de ienupr. Ienuprul eu Chiar lng tuf se afla
tna ei mucegit i grdina nengrijit care nconjura casa
Sentimentul de irealitate care o nvluise pe Margo se
ipi ca ceaa de diminea. n locul lui se ivi un simmnt
dreptate i bucurie aproape orbitoare.
E-n regul, domnule Brooke, strig fericit. Vino s
prezint pe Traffy. E cel mai mic dintre pisicile mele.

DOI

L.
un dezastru, Margery Ann. U n dezastru absolut,
I complet i autentic.
Naomi i bg minile n buzunarele blugilor si, msura
patru i se legn pe clcie.
Nici mcar s nu te atingi de locul sta, continu ea.
Te-ar costa o avere s pui o asemenea nenorocire pe picioare,
iar tu nu ai aa ceva.
N u m necji i tu. Margo mpinse cu piciorul o sit
care zcea printre buruieni. n dimineaa aceasta, nainte s
vin cu Naomi n Carlin, si verificase situaia bancar o
experien foarte descurajant, ca s nu spun dect att.
Acum, c i se risipise euforia primelor clipe, putea s
vad de ct munc era nevoie pentru a transforma proprie
tatea Lattimer ntr-un loc decent. tia c Naomi avea drep
tate, c-ar trebui s lase balt motenirea, ns chiar i aa...
Margo privi din nou n sus, spre cas. Dac nchidea ochii
pe jumtate, realitatea cenuie i pierdea conturul i era n
stare s-i imagineze ce va fi, nu ce este. Cu un acoperi nou,
cteva straturi de vopsea, pervazuri noi ba nu, geamuri
noi i anuri de scurgere a apei, casa ar arta mult mai
bine.
A fost o cas veche, frumoas, gndi ea cu voce tare.
24

TRANDAFIRI

IN

ZORI

Sfatul meu este s-i spui tipului luia, Brooke, c nu


nei motenirea. Trebuie s te ocupi de alte lucruri, mult mai
importante. Naomi se ntoarse i i zmbi strmb prietenei
jale : tiu c n-ai vrea s auzi nimic din ce-i spun, dar nu
m-ai adus pn aici ca s fac frumos. A m venit s-i spun
ade... ad...
Naomi fcu o pauz i strnut violent.
Una dintre pisicile tale afurisite s-a strecurat pn la
mine, o acuz ea.
Prin verdeaa din jurul lor apru o fie maro-rocat:
Trafalgar i scoase faa dintr-o nclcitur de buruieni. i
nchise lene ochii albatri, csc, se trnti pe spate i ncepu
s se joace.
Ce se va ntmpla cu animalele domnioarei Lattimer
dac va refuza motenirea ? A r putea gsi un adpost pentru
Lady Hamilton i Traffy, ns nici o persoan ntreag la
minte nu l-ar fi luat pe Lordul Nelson, chiar dac acesta ar fi
vrut. Pn acum btrnul ticlos nici n-a lsat-o s se apropie
de el, furindu-se n jurul casei ca un dictator nfrnt.
Naomi strnut din nou.
Nu lsa creatura aia s se apropie de mine, rosti ea
fonfit.
O s-1 iau n cas. Margo se aplec i-1 lu n brae pe
Traffy. Cnd l ridic, vzu c animalul sttuse pe un cadran
solar, ascuns printre buruieni.
ngenunche pentru a-1 studia. Avea forma unui trandafir
nvechit n mijlocul cruia se afla un fluture stilizat. i trecu
degetele peste petalele fin dltuite i observ un nume
incrustat acolo.
J. Lattimer, 1789, citi cu voce tare. Nao, uit-te,
probabil c unul dintre strmoii domnioarei Lattimer i-a
incrustat numele aici.
Naomi zise prudent:
Nu ncepe cu sentimentalismele, Margery Ann. A r fi
o nebunie s iei locul acesta.
25

Laura

Jordan

Nebunie ar fi s renune la el, hri o voce n spatele


lor.
Naomi se ncrunt cnd Zach Alloway i fcu apariia,
ndreptndu-se spre ele pe poteca nengrijit a grdinii. n
contrast cu blugii impecabili, jacheta elegant i adidaii
imaculai ai lui Naomi, Zach era n inut de l u c r u : cizme
pline de noroi, pantaloni jerpelii, ncini cu o curea veche,
i o cma de flanel cu mnecile suflecate pn la cot. O
apc veche de base-ball cu emblema lui Red Sox i sttea
rsturnat pe ceaf, acoperindu-i prul lung i blond. Faa
lunguia, mprit n dou de o musta cu colurile
czute, i strlucea de entuziasm.
Naomi l privi nerbdtoare pe noul-venit.
Ce caut el aici ? ntreb.
L-am rugat s vin s-i spun prerea, i explic
Margo. Apoi continu : Nu i-am auzit camioneta, Zach.
De obicei, rabla aia se aude de la o mil deprtare,
pufni Naomi.
Ignornd-o total, Zach i ndrept atenia asupra casei,
i ncrucia braele pe pieptul ngust, mpinse apca pe
ceaf i rosti:
Asta-i cu totul altceva, Margo.
Fata simi cum o strbate un fior cald. Prinsese n vocea
lui aceeai emoie pe care o ncercase i ea.
A r putea s arate minunat, nu-i aa ? opti.
V-ai ieit din mini ? interveni Naomi. ntorcndu-se
ca s-1 priveasc pe Zach n fa, adug : Scuz-m, dar se
pare c aici e nevoie de reparaii serioase. Margo nu-i poate
permite nici mcar s-i menin abonamentul la revista
Gardens Beautiful.
Ignornd-o n continuare, Zach mai spuse :
Din cte se vede pe-afar, casa are o structur bun.
i grdina ofer posibiliti. Te-ai gndit s pstrezi zidul de
susinere de acolo... i, poate, s mai tai din lemnul de tran
dafir de lng fntn ?
Margo ncuviin din cap cu entuziasm.

TRANDAFIRI

IN

ZORI

Sigur c da. i, Zach, de aici e o perspectiv minunat


spre munte. Hai s vezi.
Traffy i sri din brae i o zbughi n vreme ce Margo i
Zach mergeau prin grdin, adncii n conversaie. Naomi i
urma suprat foc.
mi place. Pare s fie bine, rosti el n cele din urm.
Casa n-ar trebui s fie prea greu de reparat. Are nevoie doar
de un acoperi nou, de nlocuirea sitelor i de un nou strat
de vopsea pe baz de latex. O asemenea vopsea, de bun
calitate, este la fel de eficient ca i cea pe baz de ulei. E
mai bine i pentru mediul nconjurtor.
n cele din urm, Naomi reui s strecoare i ea o vorb :
n timp ce voi doi punei la cale cum o s fie Casa cea
Minunat, exclam sarcastic, probabil c interiorul este
mncat de putregai.
Putem s intrm ? ntreb Zach.
Margo ddu afirmativ din cap. Dei avea respect pentru
raionamentele solide ale lui Naomi, se ncredea i n intuiiile
lui Zach, acesta fiind de altfel motivul pentru care l invitase
s-i spun prerea despre proprietate nainte s-i comunice
lui Rupert Brooke hotrrea ei.
Ua buctriei era nepenit.
A i gsit greu casa ? l ntreb strduindu-se s deschid
ua.
Nu, pur i simplu m-am luat dup hart.
Zach pi n ncperea ntunecoas i se uit n jur,
observnd rafturile cocovite i tapetul rupt.
E nevoie de ceva lucru aici, recunoscu el.
Margo vzu cum Naomi se cutremur privind frigiderul
vechi i o sob att de demodat, nct prea aproape antic.
Nici cealalt camer sufrageria nu arta mai bine. Cineva
zugrvise lambriurile ntr-un roz oribil i cteva pervazuri
putreziser de tot.

Laura

Jordan

Naomi ncepu s strnute, n timp ce Zach se nvrtea n


jur, ciocnind pereii i cercetnd podeaua i pervazurile.
Lambriurile snt n regul, coment el. Casa are o
structur solid i podelele snt din lemn bun i tare. Nu mai
gseti acum lemn de stejar att de bun.
O parte din duumea trebuie refcut, l contracara
Naomi. Trecu pe lng el i intr ntr-o camer mare, evident
alt sufragerie. n caz de incendiu casa asta va fi ca o tor !
Vrafuri de ziare, cri i reviste zceau stivuite peste tot
n camer. Alte ziare erau ngrmdite pe o msu de cafea
care sttea prsit ntre dou scaune jegoase, dar tapisate
n mod exagerat. Cminul, punctul central al camerei, era
spaios ns puin adnc i fusese ncastrat ntr-un perete de
roc. Unele pietre erau ciobite, altele se nnegriser din
pricina anilor ndelungai de folosin.
Locul mirosea a mucegai i delsare, iar Margo se simi
dezamgit. Probabil c opiniile lui Naomi erau mai bine
fundamentate dect cele ale lui Zach, se gndi ea. O s coste
o avere s pun locul acesta pe picioare.
Zach intr n cmin i ngenunche, privind n sus.
Dati-mi nite ziare, zise.
Margo ntinse unul dintre sutele de ziare risipite, el l
rsuci ntr-o tor, lu un chibrit i aprinse hrtia. Pe urm, o
vr n co, iar flacra izbucni n sus.
Cminul nu-i nfundat, rosti el victorios. Trage bine.
Naomi bombni ceva cu voce sczut.
U n i i i nchipuie c le tiu pe toate, mri Zach
mbufnat.
Iar alii habar n-au de nimic, sosi replica prompt. De
ce nu te trezeti ca s te uii n jur ? Cldirea asta trebuie
drmat.
A m auzit de un tip care a cumprat o cas veche, a
fcut-o praf i a recldit-o de la temelie, spuse el. Vorbea cu
[

28

TRANDAFIRI

IN

ZORI

Margo, dar i inea ochii aintii asupra lui Naomi continund : Omul sta are acum o proprietate de o jumtate de
milion.
Pe care 1-a cheltuit, probabil, aranjnd locul.
Zach si
frmnt n dini> un vrf de m u s t a . Ochii si
albatri-verzui se ngustaser sub sprncenele blonde. Rar, ca
i cnd ar fi vorbit cu cretinul satului, adug :
Dup cum ziceam, are o proprietate clasa-nti, pentru
c a avut destul minte s priveasc ceea ce alii au refuzat s
vad. Asta numesc eu viziune si intuiie.
>

>

Eu numesc asta belea, izbucni Naomi, naintnd spre


el cu minile n olduri: Dac n-ai fi aa catr, ai recunoate
si
tu.
Margo interveni repede.
Poate c ar trebui s aruncm o privire la etajul al
doilea.
Pi arogant spre scri. Zach se opri s mngie balustrada.
Stejar vechi i bun, remarc.
Probabil, mncat de viermi ca i restul. Naomi vorbea
pe nas i urca scrile n urma lui Zach. Margo i urma,
sfiat ntre dorina de a rde, sau de a-i da cap n cap pe
amndoi.
Atenie la capul scrii, strig. Tavanul e jos.
ncetar vorba cnd ajunser sus pe palier. U n scaun
sttea sprijinit ntre ferestrele nalte i boltite, o carte zcea
ntre dou perne decolorate. Probabil c generaii de copii ai
familiei Lattimer se jucaser lng acest scaun. nsi dom
nioara Lattimer se aezase, probabil, pe el ca s citeasc i
s priveasc grdina de trandafiri. Margo vedea grdina de la
fereastr, dar nu aa cum era, ci cum putea f i .
Dormitoarele snt destul de mari, spuse Zach. Dula
purile snt cam prpdite, dar oamenii nu se prea gndeau la
ele pe vremea aceea. O s fie nevoie de ceva munc la baie,
29

Laura

Jordan

Margo. Probabil c boilerul este pe sistem vechi. Va trebui


s chemi un electrician s-1 modifice.
Adic, interveni Naomi, trebuie s vin un fulger care
s pun pe foc toat andramaua.
Zach se ntoarse spre ea :
Ce-i cu tine ? mri. De ce-i nevoie s fii att de afuri
sit ?
Pentru c aici nu-i nimic cu care s fiu de acord,
replic ea. Tu nu vezi pdurea din cauza copacilor. Cine o va
ajuta cu munca i cheltuielile pentru aranjarea locului ? Tu ?
Se auzi zgomotul unor dini scrnind.
Da, eu. Eu nu-mi prsesc prietenii la nevoie. N-a
putea spune acelai lucru i despre alte persoane pe care
le-a putea numi.
Oprii-v, ip Margo, nu-i nevoie s facei aa ceva.
Nu v-am chemat aici ca s cer de poman. Voiam doar...
i zici c eu mi-a lsa prietenii balt ? b o m b n i
Naomi.
De ce nu te oferi s-o ajui, n loc s faci glume n
legtur cu orice ? Ea deschise gura, ns el n-o ls s
vorbeasc. tii c Margo iubete locul sta. l iubete adnc
n inima ei. Motenirea i-a picat n brae, de parc aa i-ar fi
fost scris.
Naomi si
roti ochii.
Acum faci metafizic ?
De parc aa i-ar fi fost scris, repet Zach, rece. D u p
cum vd eu problema, Margo trebuie s aib casa i ar fi bine
s-o pstreze. Are potenial, iar terenurile pot fi transformate.
O s lucrez eu la problema asta cnd o s am timp liber
fr s-o coste nimic.
Erau aproape nas n nas. N-aveai nevoie de imaginaie,
se gndea Margo, ca s-i nchipui cum se creeaz electrici
tate n j u r u l lor. Aa se ntmpla mereu cnd Naomi i Zach
i luau poziii de aprare. Scoteau scntei ca iasca i cremenea.
30

TRANDAFIRI

IN

ZORI

mi pas de Margo la fel de mult ca i ie, zise Naomi


dezlnuit. Era att de nfuriat, nct i trecea degetele
nervoase prin prul scurt, negru ciufulindu-1. Nu vreau s-o
vd tras pe sfoar. A ajuta-o oricum.
Buzele lui se arcuir ntr-un rnjet. Mustaa i se nclin
ntr-un unghi provocator.
Dovedete.

Destul, i ntrerupse Margo. V mulumesc pentru ce


ai spus. O s m gndesc i o s m decid ntr-un fel sau
altul. Zach, eti ntr-adevr generos, dar, dac hotrsc s
pstrez proprietatea, n-o s-i dau voie s lucrezi aici nici
pe gratis, nici altfel. Vorbesc serios i... Ce-i asta ?
U n mrit oribil veni dintr-un col al dormitorului principal
i o umbr fcu un salt din adncimi ntunecate. n clipa
urmtoare Lordul Nelson, cu ochii si verzi-albastri strlucind, ncerc s sar pe pervaz, nu-1 nimeri i dispru n
grdin. Se auzi un miorlit sinistru.
Zach trase o njurtur. Naomi se porni s strnute fr
oprire. Margo se repezi la fereastr i privi ngrozit, apoi
oft uurat c motanul se prinsese de trunchiul unui
copac. Ateriza pe pmnt doar la civa pai de un domn
impozant, nsoit de o femeie slab, ciolnoas, care se
apropiau pe alee.
Z t ! Z t ! strig brbatul cnd Lordul Nelson i arcui
spinarea i scuip sfidtor. Car-te, sau...
Ridic un b de jos, ameninnd motanul.
S nu facei aa ceva, strig Margo. Nu-1 lovii, v rog.
Stai pe loc i cobor eu imediat.
Ignornd prezicerile lui Naomi c va fi dat n judecat
de vecini, Margo cobor scrile n vitez i se repezi spre ua
de la intrare ca s-i ntmpine oaspeii. Brbatul purta un
costum cu vest i hain. Femeia era mbrcat cu o salopet
prpdit i un pulover verde, vechi.
\

31

Laura

Jordan

Bun, zise Margo. Lord Nelson, termin ! Poart-te


frumos, pisoi ru. mi pare ru, adug ea, n vreme ce siamezul
uria se ndeprt, dar e cam necjit. Tocmai a czut dintr-un
copac.
Femeia scoase un fornit sonor. Brbatul rosti cu voce
tare:
Eu snt Evan Amberly, iar aceasta este soia
Emma.

mea,

Margo i aduse aminte de casa ca un palat i de terenul


acela grozav. i aminti cum domnul Brooke i spusese c
familia Amberly a ctigat civa ani la rnd premiul de horti
cultura din Carlin.
Bun, eu snt Margo Sanders. i zmbi Emmei Amberly,
dar aceasta nu reaciona. Teama fetei crescu, vznd-o pe
femeie c se uit la grdina plin de buruieni.
A m auzit c dumneavoastr ai motenit proprietatea
Lattimer, izbucni Evan Amberly. Pe scurt, e ruinos s vezi
ct de prpdit a ajuns locul acesta.
Margo ncuviin nc o dat din cap. i simea prietenii
din spatele ei nlemnind plini de atenie. Zach fcu civa
pai ca s ajung lng ea i interveni:
Va f i o proprietate minunat dup ce Margo se va
ocupa de ea.
Familia Amberly nu-1 lu n seam.
D i n fericire, rosti cu voce tare Evan, starea motenirii
nu afecteaz adevrata valoare a proprietii. Terenuri n
Carlin nu prea exist i de aceea snt valoroase, ceea ce snt
sigur c ai auzit.
Proprietatea noastr, declar Emma Amberly dintr-o
dat, a fost evaluat la mai mult de jumtate de milion de
dolari.
Margo nu tiu s rspund altceva dect Aha !"
Traffy veni, cu coada n sus. i privi pe cei doi, se apropie
de ei i ncepu s examineze un crac al pantalonului domnului
'

32

TRANDAFIRI

IN

ZORI

Amberly. Acesta privi chior n jos, iar soia lui forni din
nou, c o m e n t n d :
Pisicile domnioarei Lattimer snt o ruine i-o neno
rocire. Le-a lsat s se slbticeasc. Ce-o s se ntmple cu
ele cnd vei vinde terenul ?
Dar nu m-am hotrt s vnd, ncepu Margo cnd
Evan Amberly o ntrerupse.
Pe scurt, am venit s v facem o ofert, zbier el. O
ofert generoas, a putea spune. Sntem gata s v dm o
sut cincizeci de mii de dolari.
n spatele lui Margo, Naomi i inu rsuflarea.
Care noi, domnule Amberly ?
E i , o parte din vecini. Margo vzu cum omul prea c
se umfl n timp ce rostea: Familiile Caforth, Martinson,
Van Wick, Gordon i Sheridan m-au ales purttorul lor de
cuvnt. Fcu o pauz pentru a lsa s se sting rezonana
ntregului ir de nume. Poate nu tiai, domnioar Margo,
dar noi, cei din Carlin, sntem deosebit de mndri de nfiarea
caselor noastre. Domnioara Lattimer era dificil n unele
privine.
ncpnat, l corect nevast-sa. Era ncpnat
ca un catr.
Pe scurt, nu eram n termenii cei mai buni, spuse
Evan Amberly. Civa dintre noi vecinii, nelegei am
ncercat s-o facem s priceap c trebuie s cooperm, dar ea
nu vedea problema aa. tim c dumneavoastr vei avea mai
mult discernmnt.
N u a n a de superioritate din vocea lui se accentuase.
Margo l simea pe Zach zbrlindu-se, fr s se uite la el.
Naomi opti n aa fel, nct s se aud :
O sut cincizeci de mii pentru cas i pmnt e un
fleac.
Evan Amberly se ncrunt.

Laura Jordan

Casa e nefolositoare, se pronun el. Trebuie


drmat. Dup aceea, terenul va fi replantat. l vom trans
forma n teren comun ntre casele noastre. U n designer care
s refac toat nenorocirea asta va costa o groaz de bani. Pe
scurt, oferta este generoas dac vom considera i cheltuielile
pe care le vom suporta. Cu toate acestea, putem urca la o
sut aizeci
*
si cinci de mii. E ultimul nostru cuvnt.
Traffy i mirosi din nou pe cei doi, apoi o zbughi. Cu
ochii la silueta care se mica, Margo rspunse :
Eu snt designer de peisaje i neleg tot ce spunei
despre cheltuieli.
Atunci vindeti ?

Nu. Chiar dac a vrea, n-a putea. Legatul prevede


c trebuie s gsesc un adpost pentru pisici. Pe lng aceasta,
casa are o valoare istoric autentic. Domnioara Lattimer
n-ar vrea s-o vad distrus.
Cu un fior de surpriz, Margo i ddu seama c se
hotrse. De fapt, nici nu fusese prea greu.
Firete, continu ea, am de gnd s cur terenul i s
repar casa. Cnd o voi termina, va fi minunat.
i cnd va fi asta ? n t r e b Evan Amberly sarcastic.
Pe scurt, nu se va termina niciodat, mai spuse pe un ton
ru-prevestitor. Apoi, urmat de soie, porni napoi pe alee.
a p btrn i fudul, mri Zach.
Pentru moment, Naomi nu-1 contrazise. n schimb, rosti
rar:
Margery Ann, nu te nvinuiesc c l-ai expediat pe
creierul sta de mmlig, dar credeam c te mai gndeti.
S-a gndit destul, exclam Zach nainte ca Margo s
apuce s-i rspund. i o voi ajuta aa cum am spus. Cnd
vom termina va fi o cas grozav i vecinii se vor duce naibii.
Pe scurt, dragi prietene, asta-i tot.

TRANDAFIRI

IN

ZORI

Numrase deja cincizeci de site czute. Dac va mai gsi


i altele va ipa.
n ritmul acesta n-o s mai rmn nici una pe aco
peri, bombni Margo.
Hei, Margo, vrei s aduci sacii aici ? Trebuie s ajung
la groapa de gunoi nainte de prnz.
Obosit, Margo descarc o roab de gunoaie n sac i le
ndes. Pe urm, ndreptndu-i spinarea, privi pe alee unde
Naomi grebla nemulumit frunzele czute din copaci,
probabil, cu vreo zece ani n urm. Vizavi de ea, Zach i
ncrca maina cu uscturile curate din copaci.
Molizii nu arat prea bine, coment el n vreme ce
Margo tra sacul la main. Btrna doamn Lattimer i-a
neglijat ntr-adevr grdina.
n camionet erau cel puin douzeci de saci plini, iar pe
alee, unde lucra Naomi, se gseau mai muli.
Sper c cei de la salubritate or s vrea s ia toate
astea, spuse Margo ngrijorat.
A i permis, i aminteti ? Zach arunc alt sac de
gunoi n camionet. Facem treab bun Margo, progresm.
Ea nu prea era sigur de asta. n ciuda celor ctorva zile
bune de munc, curtea domnioarei Lattimer prea la fel de
nengrijit ca ntotdeauna. Singura excepie o constituia
aa-numita grdin de trandafiri, pe care o atacase prima.
Acum, dup ce tiase buruienile, mlura i viele de caprifoi,
tufele de trandafiri artau prpdite i bolnave, iar cadranul
solar zcea printre ruine ca un mormnt.
Totul pruse att de uor cu dou sptmni n urm.
A t u n c i , Margo i m p a c h e t a s e lucrurile i se mutase cu
ajutorul prietenilor si n casa Lattimer. ncurajat de
entuziasm, aruncase un sac de dormit n patul care scria,
din dormitorul mare, curase ct mai bine frigiderul i soba
preistoric i rmsese acolo.
35

Laura

Jordan

Dup aceea, se aezase i desenase planurile pentru cas


i teren. Schiase totul i realizase n acuarele diverse
perspective ale terenului. Zach o aprobase clduros, pn i
Naomi czuse de acord c ideile ei erau excelente.
Dar, subliniase ea, o s-i ia timp i bani. Cu B "
mare, Margery Ann.
Dei i mai fcea nc vizite lui Zach, acum i pregtea
planurile pentru Carlin. Aceasta i ddea timp s lucreze la
propria ei cas. De vreme ce timpul i banii ghea erau la
limit, Margo se hotr s aib grij de grdin mai nti.
Dedic fiecare minut pentru curarea, aranjarea i tunderea
plantelor i pentru transportarea la groapa de gunoi cu
camioneta a buruienilor, mrcinilor i a crengilor czute.
Sperase c vecinii vor vedea cum face eforturi i i vor
bga ghearele n teac, dar pn acum nu observase aceasta.
Margo i fcu cu mna mainii albe, marca Lincoln Conti
nental, care trecea ncet pe lng casa ei, dar matroana de
vrst mijlocie de la volan i ignor salutul.
Genul prietenos, coment Zach.
Prietenos nu-i cuvntul potrivit, oft Margo. Asta e
doamna Sheridan, preedinta Asociaiei de Femei din Carlin.
M-a ntlnit la pot, a venit s se prezinte i mi-a spus c ar
vrea s tie cnd m mut.
Zach se ncrunt la maina care se ndeprta.
Nu-i face griji din cauza tmpiilor stora, o sftui el.
Nu poi s-i mpiedici pe ignorani s gndeasc altfel dect
ca ignoranii.
U n camion potal se opri la captul aleii. Naomi ls
grebla i se duse s-1 ntmpine.
A i o scrisoare, coment ea n vreme ce aducea pota.
Pare s fie o not de plat din ora.
Margo deschise plicul cu aspect oficial i trase aer n
piept, dezamgit.
Nu pot face una ca asta.

TRANDAFIRI

IN

ZORI

Ce s fac ? ntreb Zach.


Consilierul local m anun c a fost sesizat comisia
de sistematizare i planificare n legtur cu faptul c locuina
mea este un pericol public.
Ia d-mi s vd. Zach i smulse hrtia din mn i se
holb la ea. E de necrezut. Zice c dac nu curei toat mizeria,
oraul va prelua proprietatea. Totui, ce s-a ntmplat cu
oamenii tia afurisii i ignorani ? Nu vd c-i dai toat
silina ?
Margo se aez pe unul dintre sacii de gunoi ndesai i
privi furioas la casa familiei Amberly. Prin gardul de cimiir,
care le desprea locuinele, o zrise pe Emma Amberly
urcnd o pant n spatele casei.
Precis c ei s-au plns, rosti ea cu dinii scrnind. Nu
se termin niciodat , v amintii ?
44

Naomi i puse mna mic pe umrul prietenei sale.


Cine-or fi ei ca s-i spun ce s faci ? zise ea aspru.
Dup cum zice aici, de ani de zile oraul a ncercat s
o determine pe domnioara Lattimer s curee terenul, mri
Zach. Spun c din cauza asta i dau... la dracu', Margo,
nimeni nu poate aranja locul sta ntr-o lun.
Cei trei se uitar unul la altul, la fel de amri.
i asta-i una dintre problemele minore, oft Margo.
Ce-o s se ntmple cu pisicile dac m evacueaz ?
A i nevoie de un avocat, spuse Naomi cu hotrre.
Margo simi un imbold de afeciune pentru prietena ei.
Naomi se ralia cauzei n loc s-i aminteasc insistent c-i
spusese s nu ia casa.
L-a putea cuta pe domnul Brooke, ncepu.
Nu, nu pe el. E din ora i probabil c lucreaz n
crdie cu familia Amberly. Naomi se ncrunt o clip,
refleclnd : Cheam-1 pe Niell Kier.
Margo clipi u i m i t :
37

Laura

Jordan

E tocmai ce-i trebuie, nu nelegi ? o n d e m n


Naomi. Firma lui e cea mai bun. E att de select, nct
numai faptul c te-ar reprezenta ar cntri mult n faa
snobilor de aici. n plus, v cunoatei.
L-am ntlnit o dat. Asta nu nseamn c-1 cunosc,
protest ea. Probabil, nici n-o s-i aminteasc de mine.
Ea, ns, i-l amintea. Imaginea unui brbat nalt,
prul negru, ochii cenuii ca fumul i zmbetul lene i
contura n minte. Pentru o clip, amintirea deveni att
vie, nct se simi, pur i simplu, nvluit de parfumul de
liac. D u p aceea, reveni cu picioarele pe pmnt.

cu
se
de
li

Avocaii importani, care se plimb cu avionul, cost,


Nao. N-a putea s-i pltesc onorariul.
i-a mprumuta eu bani, se oferi prietena ei imediat,
iar Zach declar c i st i el la dispoziie.
Ei, pentru ce snt prietenii ? voi el s tie arunendu-i
lui Naomi o privire rar, de aprobare. mi place ideca de a te
asocia cu Kier sta. Un avocat bun i-ar face praf pe consilieri
i pe comisia de planificare.
V-am spus c nu-mi pot permite. Pe lng asta,
probabil, nu-i n ar. Cnd l-am cunoscut, zbura prin toat
Europa.
S-a ntors la Boston, i rspunse Zach. Deveni sfios
cnd ntlni privirea plin de uimire a lui Margo. M-a sunat
sptmna trecut i mi-a cerut numrul tu de telefon.
Te-a sunat i nu mi-ai zis nimic ?
Zach ovi, dar Naomi explod.
Asta-i cea mai mare incontien pe care am ntlnit-o
vreodat. Nu i-am zis, Margo ? Faptul c i-ai dat lui Niell
Kier numrul de telefon al mpiedicatului stuia a fost cea
mai mare greeal a vieii tale.
Pe cine faci tu mpiedicat ? Confruntat cu dou perechi
de ochi ofensai, Zach ncepu s fac pe grozavul. tiam eu
c tipul e un prieten de-al tu ? A m crezut c-i un comis:

38

TRANDAFIRI

IN

ZORI

voiajor, un colector de donaii sau cam aa ceva. Se opri.


Bine, am ncurcat treburile, mi pare ru. Dar asta dovedete
c nu te-a uitat. A i face bine s-1 suni, Margo.
Dup ce i-ai spus s se duc naibii ? n plus, mai e
problema onorariului. N-o s m p r u m u t bani de la nici unul
din voi, ncheie ferm cnd prietenii si ncepur s-o contrazic.
Gata, lsati-o balt.
Atunci ce-ai de gnd s faci ? ntreb Naomi.
M duc s-1 sun pe domnul Brooke. M i se pare c
lucreaz smbta diminea. Poate c tia doar scot scntei
i n-au dreptul s m evacueze.
Telefonul din buctrie era aproape la fel de vechi ca i
restul casei. Pria uor din cauz c atunci cnd era folosit
capta semnale de radio. Margo auzi nti priturile, apoi pe
avocat, care dei i spuse c era pe punctul de a pleca, i
drese glasul de cteva ori, apoi o anun c n-o poate ajuta.
Vedei, snt i avocatul familiei Amberly, explic el
cu afectare. De vreme ce dnsul este unul dintre vecinii
notri i este amestecat n plngerea fcut... E, mi
nelegei, , dificultatea. A crea un conflict de interese.
Omul fcu o scurt pauz.
Iat ce v spun: ar trebui, , s gsii alt avocat,
domnioar Sanders. Chestiunea, , nu trebuie tratat cu
uurin. n nici un caz.
Margo se simea deja cu inima grea.
mi spunei, deci, c-a putea pierde proprietatea ?
E foarte posibil, rspunse domnul Brooke. Comisia
de planificare a ncercat de muli ani s, , o determine pe
domnioara Lattimer s se supun regulilor i codurilor
oraului.
Ea locuia de mult vreme aici si,
>
, a reuit
> s
7

combat plngerile. Cunotea multe persoane i a trecut


peste nite prevederi legislative, ca s zic aa. Dar dumnea
voastr...

Laura Jordan

Eu snt o strin si am anse exact att ct ar rezista


>

un bulgre de zpad vara, spuse Margo n timp ce nchise


telefonul.
Brooke voia s spun c putea s-i ia adio de la tot dac
nu gsea un sprijin ct mai repede.
Fr aa ceva nu va fi niciodat n stare s nfrng
persoanele influente din ora. ntrebarea era cum s fac
rost de bani ca s angajeze un avocat ca lumea ?
Se aez la masa zgriat din buctrie. n prima
sptmn petrecut aici frecase dulapurile pn le fcuse s
strluceasc, ndreptase rafturile i aliniase bufetele mari din
buctrie. Scosese tapetul vechi, ptat de mute, i zugrvise
pereii ntr-un crem minunat. Reparase pervazurile, splase
geamurile i atrnase perdele albe, de dantel care fluturau
n vntul de primvar.
Nu-i drept, murmur ea.
Vechiul proverb greea. Nu era mai bine s iubeti i s
pierzi dect s nu iubeti deloc. Dac n-ar fi vzut niciodat
casa Lattimer, ar fi trecut, fr ndoial, prin via vistoare,
dar i-ar fi pstrat sperana. Acum, ns, tia c aproape
o b i n u s e tot ce-i dorea i gndul acesta nu o va prsi
niciodat. Chiar dac i va putea cumpra o alt cas, va
tnji mereu dup locul acesta vechi i dup grdina cu cadranul
solar incrustat de cine tie ce meter uitat.
Se ntoarse s-o priveasc pe Lady Hamilton, care sttea
pe pervaz, uitndu-se plin de optimism n jur. Era cea mai
fricoas pisic din lume. Nici mcar nu se aventura afar fr
Lordul Nelson n preajma ei, ca s-o apere. Ct despre motan,
el mai degrab ar muri dect s se mute n alt parte i era
foarte probabil c aa va f i .
Nu-i drept, repet. La sunetul vocii ei, Lady Hamilton
se furi uor pe mas, frecndu-i sfioas capul de mna lui
Margo. Gestul acesta i ddu putere. Pisicile nu se puteau
lupta cu primria ea, ns, da.
40

TRANDAFIRI

IN

ZORI

N-avea de gnd s cedeze sub presiunea unei tactici


agresive. O s le arate ea familiei Sheridan i comisiei de
planificare. ntrebarea era cum s reueasc ?
Chiar n acel moment se auzi o lovitur n usa buctriei.
Probabil, erau prietenii ei care vroiau s afle ce spusese
domnul Brooke, se gndi ea.
Trebuie s mpingei tare, le strig. tii c afurisita
de u se nepenete...
Cuvintele i se stinser pe buze cnd se deschise ua.
Bun, Margo, zise Niell Kier.

TREI

imire nu e cuvntul potrivit pentru a descrie ce simi


Margo n acel moment de uluire cnd se ntreb dac
nu cumva aiureaz. El, ns, arta ct se poate de real, aa
cum sttea acolo, mbrcat n blugi, cu o cma de flanel i
un pulover aruncat n jurul umerilor largi. Cnd Margo i
trase rsuflarea ca s capete curaj, simi aerul mbibat cu
mirosul discret al apei lui de colonie.
N-Niell. Reui s-i stpneasc tremurul din voce,
inspirnd nc o dat profund. E, , o surpriz.
Iart-m c nu i-am telefonat nainte, se scuz el.
A m ncercat s iau legtura cu tine imediat dup ce m-am
ntors de la Londra, ns mi-a fost greu s te gsesc.
A m auzit. mi pare ru. Nu trebuia s-i fi dat
n u m r u l l u i Zach.
A m avut o conversaie interesant nainte s-mi
nchid telefonul n nas.
Margo fcu o grimas.
D i n fericire, cnd am sunat a doua oar, am dat peste
asistentul l u i , care mi-a spus c-ai motenit o avere i te-ai
mutat n Carlin. Dup aceea, n-a mai fost dect munc de
cercetare.
Niell nchise ua i se duse la ea ca s-i strng mna.
Cnd palma lui rece i sigur o cuprinse pe a ei, fata simi
'

42

TRANDAFIRI

IN

ZORI

cum i se trezesc sub piele fiori calzi. Uitase deja ntreaga zi


obositoare n vreme ce exclam :
mi pare ru de incidentul cu Zach, ns m bucur c
m-ai gsit.
E l i telefonase n primul rnd, pentru c-i promisese, dar
cnd Zach ncercase s-1 descurajeze, cutarea ei devenise o
provocare. Acum privind n jos la faa ei deschis i
nerbdtoare, Niell se bucur c fcuse efortul. n adncul
sufletului dorise s o vad din nou pe femeia aceasta.
Crezuse c-i aduce aminte de ea, ns acum i ddea
seama c nu-i pstrase o imagine prea fidel. Nu-i amintise
bine ochii ei cprui, care se nchideau la culoare cnd
zmbea, memoria nu-i reinuse prea clar curba moale a gurii.
Chiar buruienile i frunzele prinse n p r i confereau o
anumit distincie.

Candoarea ei fcea un contrast plcut i nviortor cu


problemele de serviciu pe care le discutase sptmna trecut,
la Londra, cu reprezentanii Companiei Herris.
Doream cu adevrat s te revd, spuse el.
Convingerea din vocea lui o nclzi i mai mult pe Margo,
iar expresia ochilor contribui la desvrirea strii de emoie.
Obrajii i erau nfierbntai, i n acel moment avu bnuiala
ngrozitoare c, de fapt, ncepuse s roeasc.
Era doar o copilandr din Taylor, Virginia de Vest, pentru
numele l u i Dumnezeu. Lucrurile se derulau prea repede,
ncerc s se stpneasc imediat i se concentra asupra
singurului lucru pe care i-1 amintea c i-1 spusese :
Cnd te-ai ntors de la Londra ?
Vinerea trecut. nainte de asta am fost la Roma...
am fcut un drum i la Tivoli.
Ochii fetei se mrir :
Chiar te-ai dus la Villa d'Este ?
n ultima zi. A i avut dreptate e un loc grozav. A m
fcut nite fotografii care snt deja developate.
43

Laura

Jordan

nainte ca Margo s rspund, ua buctriei fu asaltat


din nou i Naomi nvli nuntru, anunnd :
Zach duce ultima ncrctur de gunoi. Eu snt de
prere c-ar trebui s-o lase pe treptele primriei i s-i fac pe
cretinii ia...
Se ntrerupse, holbndu-se la Niell.
O, mi pare ru. Eram n spate cu Zach, cram gunoiul.
Credeam c BMW-ul este al unuia dintre nenorociii de
>

vecini.
Margo fcu prezentrile i, pentru c Naomi rmsese
pentru prima dat n viaa ei fr glas, complet :
Naomi m ajut s cur curtea, Niell. Dup ultima
noastr discuie mi-a zmbit i mie Fortuna adic ntr-un
fel.
A m auzit vetile bune de la asistentul lui Alloway.
Dar ce-i toat treaba asta cu primria ? A i vreun necaz ?
Da, rspunse Naomi imediat.
Nu. Margo se ncrunt la prietena ei. Nu-i nimic.
- Doar nite proceduri birocratice.
Naomi gesticula frenetic n spatele lui Niell. Fr s-o
bage n seam, Margo continu :
Nu, m descurc eu singur. Mai degrab a asculta
ceva despre Villa d'Este.
O s-i spun cnd n-o s fii aa de ocupat. Niell se opri,
vzndu-1 pe Zach cum trgea prin faa ferestrei de la
buctrie ultima roab cu gunoi. Acum se pre c ai nevoie
de ceva ajutor.
A i perfect dreptate, exclam Naomi. Vezi...
Te cheam Zach, interveni Margo.
Naomi nu se clinti.
Hai s-i dm o mn de ajutor, Nao. M ntorc imediat,
Niell. Nu pleca.
Naomi o urm fr chef afar, unde explod :
44

TRANDAFIRI

IN

ZORI

Eti nebun de legat ? Cel mai bun avocat din Massachusetts te ntreab dac ai nevoie de ajutor i de ce n-ai de
gnd s-i spui c ai probleme cu legea ?
i-am explicat de ce. Dac-i sufli un cuvnt despre
comisia de planificare, nu mai vorbesc cu tine niciodat.
Margo i nmuie tonul.
Nao, te rog, f ca mine.
Naomi ddu din cap, cuprins de o nedumerire zadar
nic.
Nu te neleg, spuse n cele din urm. La naiba, omul
vrea s te spijine. De ce s nu-i dai voie s te sftuiasc ?
Numai dac a putea s-i pltesc sfaturile.
Margo i ddea seama c pare ncpnat, iar Naomi
considera, fr ndoial, c se purta ca o tmpit. Dar ea era
o pragmatic, i i nchipuia c oamenii trebuie s fie
o p o r t u n i t i ca s se descurce, n timp ce bunicii care-o
crescuser pe Margo o educaser n mod diferit. Omul trebuia
s munceasc mult, s se poarte cinstit, s fie credincios
prietenilor i s nu ncerce niciodat s se foloseasc de alii.
Promite-mi c nu-i mai spui nimic lui Niell, o implor
Margo i cnd Naomi aprob din cap nefericit, Margo i
mbria repede prietena. Mulumesc. E destul de ru c v
risipesc toate week-end-urile att ale tale ct i ale lui Zach.
N-o s-1 implic i pe Niell.
M i se pare c s-a implicat deja, zise Naomi.
Margo i urmri privirea i vzu c Niell ieise din buctrie
i cra saci de gunoi pe alee.
Ce faci ? strig ea n vreme ce-1 ajunse din urm.
Pregtesc urmtoarea ncrctur pentru prietenul
tu cu camioneta. Niell ls jos sacul cu ie lng unul plin
cu frunze. Ne-am gndit c-ar putea s mai fac un drum pn
la nchidere dac i pregtesc eu totul.
Inima lui Margo se strnse. Precis c Zach i vorbise lui
Niell despre necazurile ei cu oraul.
45 [

Laura

Jordan

i-a spus ceva ? ndrzni ea s ntrebe.


Doar c se ntoarce imediat. Niell ridic un co plin
cu pietre i sticle i l duse cu uurin lng celelalte.
Nu-i nevoie s faci asta, protest ea. O s-i pregtesc
o cafea dac vii n cas.
E l ddu negativ din cap.
Nu m deranjeaz munca prin curte. N-am prea fcut
micare n ultimul timp.
N u poi s gseti alte metode ?
Privind-o, se gndi imediat la cteva soluii. R e n u n n
grab la ideea nepotrivit i ntinse mna spre un sac de
frunze n acelai timp cu Margo. Minile se atinser i degetele
li se mpletir. Cldura mtsoas a acelei scurte strnsori l
nclzi pe Niell ca o nghiitur zdravn de whisky.
De ce oare o privea aa ? Margo se uit dup Nao, vzu
c prietena ei se retrsese intenionat n cellalt capt al
curii i zise n grab :
Mi-aduc aminte c mi-ai zis c nu-i place munca n
grdin i asta nu e nici pe departe adevrat.
Margo avea dreptate. Cnd asistentul lui Alloway l infor
mase c fata motenise o proprietate n Carlin care necesita
munc, Niell i-o imaginase aranjnd cteva tufe sau rzuind
zugrveala de pe perei. i formase n minte o imagine despre
noua motenire a lui Margo, fiindc tia cte ceva despre
elegantul ora de lng Berkshires.
Realitatea, ns, era departe de ce-i nchipuise. Fata
motenise o catastrof. Niell se uit n jur, ntrebndu-se
cum a putut cineva s-i neglijeze lucrurile ntr-att, fr s
le dea vecinilor dureri de cap.
E o dezordine n toat regula, nu-i aa ?
l privea cu ochii ei cprui i sinceri, iar Niell nelese c
n-o poate mini.

TRANDAFIRI

IN

ZORI

Da, rspunse el, ai dreptate. Precis c vecinii au


depus o plngere la comisia de planificare ca s aduci locul
ntr-o stare acceptabil.
Zach vorbete prea mult.
N-a zis nimic. Nici nu trebuia. E destul de clar. Niell
tr alt sac de gunoi pe alee. Vrei s-mi spui i mie amnun
tele ?
Doar n-ai venit aici ca s...
Ct timp i-au dat pentru curenie ?
Margo se ddu nvins.
O lun, recunoscu. Dar dac as mai mbunti
nfiarea proprietii, s-ar putea s m mai lase un timp.
A vrea s arunc o privire la scrisoarea pe care i-au
trimis-o, dac-mi dai voie.
n vocea lui linitit se simea un interes real. Dndu-i
seama c un refuz ar suna lipsit de bun-sim, Margo l
conduse spre cas. O pisic ce moia pe o piatr cenuie,
turtit, privi n sus somnoroas.
Aceasta care este ? ntreb Niell.
Margo i rspunse.
Deci, el trebuie s fie puiul pisicii de pe pervaz
siameza aceea pe care ai salvat-o, Lady Hamilton, continu.
E pe aici i vreun Lord Nelson ?
Margo fu surprins de memoria lui bun, ns cele mai
multe lucruri n legtur cu omul acesta erau neobinuite.
Sigur c da. Se furieaz prin mprejurimi, ascuindu-i
ghearele i colii. Margo mpinse ua buctriei care nu se
clinti. Of, afurisenia asta, zise oftnd.
Se afla att de aproape de el, nct Niell se simi deodat
nvluit de parfumul ei discret, de flori. Atunci i trecu prin
minte c se gndise la Margo mai des dect i dduse seama.
Florile din sala de conferine a firmei Herris... vnztorul de
flori din King's Cross... o zi strlucitoare i nsorit la
Roma... totul i amintise de Margo.
47

Laura

Jordan

Nu-i de mirare c se strduise att s-o gseasc. Cu ceva


efort Niell observ c ea nc se mai chinuia s deschid ua
buctriei.
D-mi voie mie, zise el, adugnd n timp ce intrau :
Acum spune-mi unde-i scrisoarea ?
Lady Hamilton se hotrse s se aeze pe ultimatumul
consilierilor. Margo trase documentul i i-1 ntinse lui Niell
fr nici o vorb. Cnd el l lu, minile l i se ntlnir din nou
i uoara atingere i electriza pielea lui Margo.
Era deja destul
Deci, ce crezi ? ntreb. nviorat, ncepu s spere.
Mai mult latr dect muc, replic el. M ndoiesc c
vor merge mai departe, dac le poi demonstra c ncerci s
faci curenie. Dar tu deja faci, deci autoritile ar trebui s
fie satisfcute.
Dar ? D u p cte neleg mai este un dar".
D i n pcate, da. Vecinii te pot nc hrui. Cu toate c
autoritile oraului s-ar putea s n-aib chef s te trasc
p r i n tribunale, vecinii i pot face nc mizerie. A i c i scrie
c-au oferit ceva pentru proprietate. Ct ? Margo i spuse.
Asta e mult sub valoarea proprietilor din Carlin.
tiu. Oricum, dup termenii legatului n-am voie s
vnd. Potrivit testamentului, trebuie s le gsesc un adpost
pisicilor, iar Lordul Nelson nu vrea s se mute de bunvoie.
Lu napoi scrisoarea i zise: Mulumesc pentru sfat, Niell.
O s m duc luni s discut cu cineva de la primrie i o s le
art planurile pe care le-am desenat. Probabil, o s-i conving
c si
Lattimer ar fi fost mndr de cum va arta
> domnioara
>
locul.
Vorbea plin de entuziasm i hotrre, n ciuda necazuri
lor. A r fi destul de tare ca s reziste, se gndi Niell, ns, din
nefericire, birocraii din provincie erau la fel de flexibili ca i
betonul.
Pot s m uit la planurile acelea ale tale ? ntreb el.
48

TRANDAFIRI

IN

ZORI

Sigur c da. Ateapt. Aaz-te aici.


Margo se repezi n cealalt n c p e r e ; dup o clip se
ntoarse cu cteva schie pe care le desfur pe masa din
buctrie, n fata lui Niell.
Uite cteva aspecte ale terenului, explic ea. Aici e
poarta, aleea i partea vestic a casei. Aceasta-i partea de
est, iar aceea partea de nord.
Desenele din faa lui erau colorate i pline de imaginaie.
Niell se uit de la ele spre realitatea trist care se vedea n
spatele ferestrei. N u scoase o vorb, dar Margo i observ
nfiarea sceptic.
Las-m s-i explic pe buci, continu ea. Hai s
ncepem cu partea de la nord. Aici, lng cas, merii nflorii,
ararul i molidul albastru vor da culoare i vor nfrunzi
primvara i toamna.
A i c i ce-i ?
V o i pstra zidul de susinere de acolo, n special,
pentru a delimita spaiul. Lng el voi planta tufiuri mici
cele mai multe verzi i cenuii. N u vreau s acopere nimic
vederea spre munte.
L u i Niell i venea greu s se concentreze, cu Margo aplecndu-se peste scaunul lui n aa fel, nct prul ei mtsos i
atingea obrazul. Parfumul de flori l sufoca de la o distan
aa mic. ncercnd s-i schimbe poziia n scaun, simi cum
un sn moale i atinse spatele doar pentru o fraciune de
secund.
M port ca un adolescent, se mustr el. Pe urm, vorbi cu
voce tare:
Asta nu poate fi drpntura de fntn pe care am
vzut-o n partea estic.
Asa va arta cnd o vom cura. D i n cauz c zona

aceea e cam demolat, a vrea s fac o grdin cu pietre. Snt


tone de pietre pe aici, aa c n-o s fie nici o problem. Pe
L _ 49

Laura

Jordan

urm, plantnd narcise, panselue i crie, voi fi n stare s


creez un sentiment de intimitate.
Margo se opri din vorb, dndu-i seama c sttea prea
aproape de el. S mai vorbeti de lapsusurile freudiene, se
gndi ea.
Cum vei reui asta ? ntreb el.
O izolez. tii, e ceva personal.
Sub pretextul prezentrii unei a treia schie, Margo i
schimb poziia, mutndu-se la o distan mai prudent.
Asta-i schia cu zona vestic. Aleea care duce spre
cas va fi mrginit de plante rezistente i plante anuale. Iar
aici e grdina de trandafiri. Probabil c-ai vzut-o cnd ai
venit n cas.
Dac se referea cumva la locul acela prginit, plin de
tufe murdare, atunci l observase cu siguran. Plin de suspi
ciune, Niell se uit la desenul care nfia o zon extins, cu
trandafiri n floare, ce se nghesuiau n jurul a ceva ce
semna cu un cadran solar.
A m discutat cu Zach si-am decis c va dura mai mult

de un an ca s facem lucrurile asa cum vreau eu. Dar asta-i


>

bine, ntr-un fel. Designerii de peisaje nu-i permit ntot


deauna luxul timpului. Vreau s vd cum arat pmntul meu
n toate anotimpurile, ca s-i pot aprecia adevratul poten
ial.
Entuziasmul i transformase ochii cprui, deschizndu-le
culoarea pn la o nuan portocalie, cald. Faa aproape i
strlucea. Margo credea n viziunea ei, n ea nsi i, probabil,
credina ei l cucerise i pe el, pentru c se pomeni dintr-o
dat c ntrevede diverse posibiliti pe proprietatea Lattimer.
Privi iar schiele i observ c, dei nu se pricepea la grdini,
simea c Margo procedase corect n ceea ce fcuse.
Snt impresionat, zise.
50

TRANDAFIRI

IN

ZORI

Vorbea sincer i buna ei dispoziie crescu. Dac l-ar


putea convinge pe Niell, poate c va avea noroc i cu locuitorii
vechi ai oraului.
Motenirea, aa cum o vezi tu, va fi o bijuterie pentru
vecini, continu el. Acum tiu c-i vom face s-i bage
ghearele n teac.
Margo ddu din cap fr chef.
Nu te-am rugat s te amesteci i tu, Niell. Nu voi
putea s-i achit onorariul niciodat i n-am de gnd s-mi
ncep viaa la Carlin mpovrat de datorii.
Cei mai muli oameni pe care-i cunotea l-ar fi lsat s le
ofere sfaturi juridice pe gratis. Niell era mai intrigat ca
niciodat.
A i dreptate, spuse el calm. Probabil c n-ai putea. Pe
de alt parte, nu-i ofer sfaturi pe degeaba. i-aduci aminte
cnd i-am spus c dac-mi voi dori vreodat un proiect
pentru o grdin a veni la tine ?
Oare i propunea un trg ? Margo l ntreb cu ndoial :
Vrei un proiect pentru o grdin ?
E l se ls pe sptarul scaunului i privi n sus, spre ea.
Margo sttea dreapt, cu minile la spate i umerii drepi.
Gura i era ferm, dar nu-i putuse alunga melancolia din
ochi. Privind-o, Niell trebuia s se lupte cu o dorin total
iraional de a o lua n brae i a-i spune s nu se ngrijoreze
c totul se va rezolva.
i sugerez s pui bazele propriei tale firme de design,
spuse el. Ea clipea nedumerit, aa c a d u g : Acesta este
momentul potrivit, Margo. Sfatul meu este s fondezi Sanders
i Compania chiar acum i s foloseti drept reclam munca
pe care-o depui pentru proprietatea ta.
G n d u l era provocator. Dar, Margo i aminti imediat,
n-avea timp s mai lucreze la altceva. Cum i-ar putea mcar
permite s se gndeasc la o nou aventur ?
51

Laura Jordan

Totui, cnd i spuse ce credea, el rspunse c nu


conteaz.
Oricum, nu vei avea muli adepi la nceput. Dar dac
Sanders i Compania va fi n stare s aranjeze proprietatea
Lattimer, oamenii vor fi foarte, foarte impresionai. Niell
ciocni apreciativ schiele de pe mas. Munca ta se va reco
manda singur.
Cuvintele acestea o aduser pe Margo napoi la realitate.
Zach trebuia s se fi ntors pn acum, exclam.
Mulumesc pentru sfaturi i pentru votul de ncredere, Niell.
Sper s realizez toate acestea ntr-o bun zi.
ntr-o b u n zi nu nseamn nimic. Astzi, Margo. Se
ridic i privi spre ea. A i aici un ctigtor, Margo.
Margo se ncrunt. Cuvintele lui o fceau s treac peste
vechile probleme i-i artau cum putea fi transformat necazul
n victorie. Nu fusese oare i visul ei s pun bazele unei
firme de design proprie i s creeze grdini de-o frumusee
nemaivzut ?
Nu nelegi ? ntreb el blnd.
Nu o atingea, dar Margo i simea oricum influena. Era
ca i cnd nchipuirea ei i ideile lui se mpreunau oarecum
ntr-un fel care conta mai mult dect un simplu contact fizic.
Sanders i Compania, designeri de peisaje", rosti ea n
gnd. Pe urm privi desenele de pe mas.
Tu chiar crezi c snt n stare de aa ceva ? murmur.
Snt att de sigur, nct propun s fiu jurisconsult la
Sanders i Compania. Ca s am i eu o parte din urmtoarele
profituri. Evident, vom face un contract, iar prietenii ti vor
fi martori.
Margo i permise s viseze cu ochii deschii sub vraja
propunerii lui. Vedea cum familiile Amberly i Sheridan
ddeau din cap admirativ n faa proprietii transformate.
Se vedea fcnd afaceri cu Zach, iar telefonul suna fr
oprire solicitnd serviciile firmei Sanders i Compania.
52

TRANDAFIRI

ZORI

Nimic din astea nu se va ntmpla dac te iroseti n


lupta cu autoritile oraului, i reaminti el.
Nu primi nici un rspuns, dar vzndu-i expresia fermecat
a ochilor, Niell i ddu seama c ncepuse s capituleze n
faa ideii, chiar s-o accepte. Buzele i se ntredeschiser de
parc i simea gustul succesului.
Curba acestor buze trandafirii

devenise o invitaie
9

nerostit. l chinuia nebunete dorina de a o cuprinde cu


braele i de a o trage spre el.
Deci, ce prere ai de propunerea mea ? ntreb.
Sntem parteneri ?
Vocea i suna adnc, convingtor i Margo clipi repede,
luptndu-se pentru a menine legtura cu realitatea. Se
putea realiza ce sugerase Niell. A r putea s-o fac. Dar mai
nti, trebuia s rezolve problema cu comisia de planificare.
Trebuia s discute cu Zach si s vad cum i suna ideea de a

lucra pentru ea, n loc s fie invers.


Da, rspunse Margo. Pe urm adug cu asprime:
Da, sntem. ns ndat ce Sanders i Compania se va pune
pe picioare, primul lucru pe care-1 voi face va fi s-i pltesc
datoria.
Ochii lui i atinser buzele si ntrziar acolo.
9

V o i conta pe asta, i promise.


Zach se opri pe scri ca s-i mping pe ceaf apca cu
Red Sox i s arunce o privire spre tavan.
Nu-i ru, recunoscu el. Te descurci destul de bine,
Kier pentru un dulgher de duminic, vreau s spun.
Vocea l u i coninea o aprobare morocnoas, iar Margo
ncet s mai ude pereii din sufragerie.
Asta-i laud adevrat, coment ea.
r Vrei s spui, ine-o tot aa i ntr-o zi o s te califici ?
ntreb Niell sec.
;

53

Laura Jordan

N u mai era nici un secret c Zach ezita ntre un senti


ment de recunotin pentru Niell, pentru c o ajuta pe Margo,
i suspiciunea lui nnscut fa de o persoan care punea
mna pe un salariu cu ase cifre. Temerile i se dezvluiser
din clipa cnd fusese chemat s asiste ca martor la contractul
dintre noul preedinte al firmei Sanders i Compania, i
consultantul legal al firmei. Cu toate c Naomi semnase
bucuroas, Zach studiase documentul de parc ar fi fost un
cmp minat sau ar fi ascuns chiibuarii juridice.
D-i ceva timp, l sftui Margo. Ieri, Zach a ndrznit
s spun c este drgu din partea ta c ne ajui n timpul
liber. A mai zis c, dac vei r e n u n a vreodat s fii avocatul
puternic al unei corporaii, te-ai putea descurca n calitate
de ucenic zugrav sau dulgher.
A vrut s zic n calitate de om bun la toate, dar oricum
snt mgulit. Niell o privi cum se rentoarce la istovitoarea
munc de a dezlipi tapetul mucegit de pe pereii sufrageriei.
A r t a ca o feti de opt ani, cu prul dat pe spate i strns n
d o u codie care-i mpodobeau capul. Avea o pat de vopsea
pe vrful nasului, i-un strop de ghips i se ntrise pe-o
ureche. Nu o vzuse att de fericit sau mulumit nici mcar
n acea zi strlucitoare din parc.
A m citit undeva c-ar trebui s dai tapetul jos folosind
aburi, zise el.
Nu i pe cel de soiul sta. Margo coji o fie de tapet.
Uit-te la porcria asta lipicioas de pe perei. Vrei s-mi
dai o mn de ajutor s-1 rzuiesc ?
Niell cobor de pe scar i lu o perie de frecat. Afar,
ploaia btea n geamuri. Se oferise s-o ajute pe Margo,
pentru c avea cteva zile libere de sptmna trecut. Zach
venea deseori s-o ajute dup-amiaza, devreme, i chiar Naomi
i luase vineri zi liber ca s participe la munca din curte.
Plnuiser s lucreze n week-end, dar n smbta aceasta
vremea urt i obligase s fac numai munc n cas. Naomi,
54

TRANDAFIRI

IN

ZORI

avnd vechile probleme cu alergia, refuzase s pun piciorul


acolo i rmsese n apartamentul din Boston, pe care l
mprise odinioar cu Margo, dar pe Zach l auzeau
ciocnind undeva l etaj i fluiernd.
Cel puin azi nu asistm la certuri, c o m e n t Niell.
Eram curios. S-au neles Zach i Naomi vreodat, n vreo
problem ?
Cine, tia doi ? A, rspunse Margo. Zach este un
democrat detestabil. Naomi e republican convins. Crede
n lux si
> n investiii
stabile care i vor aduce nite
> dividende
solide. i place noua ei main Toyota Camry i stocul de
aciuni care constituie partea ei de proprietate asupra unor
terenuri viticole. Zach nu e-n stare s pstreze nici un singur
dolar, pentru c-1 d altora sau trimite vreo donaie pentru
cine tie ce cauz minunat. E l zice c-i verde, ea spune c-i
albastr. N-au spus niciodat acelai lucru.
n timp ce Niell ncepu s frece peretele, lui Margo i trecu
prin minte gndul c-i plcea cum arta brbatul acesta.
Purta nite blugi att de vechi, nct i cuprindeau fix, ca o a
doua piele, pulpele zvelte i coapsele tari. Cmaa ptat de
ghips i descoperea jocul muchilor de pe brae. apca de
zugrav pe care i-o ndesase pe cap i permitea s admire
cum i se bucla pe ceaf prul ntunecat.
Fcu un efort pentru a se concentra la ce-i spunea
ceva despre extremele care se atrag.
N u cred c-i mereu adevrat, remarc ea plin de
ndoial. Rposaii mei prini erau aa. N u se ciondneau
ca Zach i Nao, dar mi aduc aminte cum se lsa o serie de
tceri adnci i reci ntre ei. n nici un caz, nu se completau
unul pe altul. Margo se opri nainte s adauge cu gravitate :
A u murit ntr-un accident de main cnd aveam nou ani,
dar am senzaia c s-ar fi desprit dac ar mai fi fost n via.
Niell o urmri cum muncete.
D u p ce au murit, te-ai dus s stai cu bunicii ?
55

Ea ncuviin din cap.


Erau si ei oameni diferii ?

>

Nici vorb. S-au iubit de copii i tiau totul unul


despre cellalt. Margo zmbi cu afeciune, gndindu-se la ei.
De fapt, dac stai s judeci, Nao i Zach au multe n comun.
Amndoi vin din familii srace, n primul rnd. Nao trebuia
s poarte hainele vechi ale verioarei sale, iar Zach era cel
mai mic dintre apte copii. mi spunea c n-a avut niciodat
un dormitor dormea pe un pat pliant n hol.
Da?
Ceva din tonul lui o avertiz pe Margo c l pierduse pe
Niell. Trecutul i familia l u i erau la mare deprtare de paturi
pliante, haine vechi i, dac tot era vorba de acestea, de o
mic ferm din Taylor, Virginia de Vest.
Totui, n ciuda situaiei lui, Niell se pricepea s fac
munci simple. nva att de repede, nct l uimea i pe
Zach.
Te-ai ncruntat. A m greit ceva ? ntreb el.
Nu, te descurci bine. M ntrebam doar de ce faci
toate acestea. S tii c nu m-ai dus cu chestia aceea c n-ai
altceva mai bun de fcut n zilele libere. A i putea face sport
sau... te-ai putea uita la fotografiile din cltorii sau la orice
altceva.
Dac asta-i vreo aluzie la faptul c nu i-am artat
nc pozele cu Villa d'Este, trebuie s recunosc c-am uitat s
le iau. Le voi aduce n curnd. i ca s-i rspund de ce
rzuiesc porcria asta de pe perete, te voi anuna c, n reali
tate, m aflu n fruntea unor cercetri. Faptul c am fost un
participant la munca de restaurare m va face i mai
convingtor cnd voi ajunge n faa autoritilor din Carlin.
Ea rse.
N-ai dect s nu crezi. n fond, mi place foarte mult
s fac munc simpl. Cnd eram mic, bunicul meu obinuia
s construiasc dulapuri.
56

TRANDAFIRI

IN

ZORI

Z u ? Asta-i era meseria ?


Niell neg din cap.
E l a fondat firma Kier, i explic. Bunicul i folosea
mintea cel puin douzeci i ase de ore pe zi, aa c-1 relaxa
s zugrveasc, de exemplu.
Niell ncepu s perie peretele.
Tata nu-i semna. Se relaxa citind Wall Street Journal.
Credea c oamenii se definesc prin munca lor.
Etica yankee despre munc, murmur Margo.
Probabil c da. Dar nu exist numai munc de dragul
muncii. Important e s-i stabileti obiectivele i s le realizezi.
Asta nseamn c-i place s ctigi.
Dac nu ctigi, sfreti prin a fi un ratat. Tonul lui
Niell era pragmatic.
Margo l privi din profil i-i observ concentrarea n timp
ce lucra, linia ferm a obrazului i-a flcii. Credea c dac
Niell Kier i dorea vreodat ceva cu adevrat, nu-i putea sta
nimic n cale.
Se ntinser ctre burete n acelai timp i minile l i se
mpreunar. Fusese o greeal ntmpltoare, Margo tia
aceasta. N-avusese nici un motiv ca s i se accelereze brusc
pulsul. ncerc s-i trag mna, dar Niell i ntri strnsoarea,
i atingerea nu mai fu deloc ntmpltoare.
Inima i btea nebunete n piept n vreme ce se ntoarse
s-1 priveasc. Expresia din ochii lui o fcu s-i in rsuflarea.
Culoarea lor se schimbase ntr-un cenuiu ca fumul. Margo
simi ca i cum toat vlaga care o susinuse ncepea s se
nmoaie, de parc i-ar fi cedat muchii. ncerc disperat s
fac vreun comentariu spiritual pentru a uura atmosfera,
ns mintea prea s i se fi ntunecat.
Tot trupul i fu inundat de o cldur puternic fcnd-o
s-atepte ceva necunoscut i minunat. Doar s atepte.
Niell ncerc s-i stpneasc rsuflarea dar nu fu n
stare. Buzele ei erau att de moi, de parc ateptau un srut.
57

'

Laura Jordan

Aerul prea c se-ncinsese. Doar o atingere i foc^i


le
ardea sub piele rbufnea la suprafa. E l n u pricep deloc
de ce Margo avea un asemenea efect asupra l u i , d a
mai conta. Se aplec s-o ia n brae.
La etaj, se auzi o bubuitur u r m a t de vocea j j Zach
care blestema, deoarece i czuse ciocanul. Nie() i ddu
seama c sttea aplecat, cu braele ntinse. M a r g { p i ea
nesigur, iar el mormi unicul lucru carC-i plutea prj
neobinuit de nceoat.
ea

r a c u m

A i clei pe nas.
Fata ridic mecanic o mn ca s-i frece nasui Gestul
acesta obinuit reinstaur, ntr-un fel, normalitatea j i n t e a
ncepu s-i funcioneze din nou. Era vremea s se r g si
s-si
> revin.
S

e t r a

Cred c-i totul gata pentru noul tapet. M $


aduc, se oferi ea.
Margo fcu o piruet, uurat s vad c g e n
ineau. N u se lsase pclit de minciufla c u s u t cu
a lui Niell. Voise s-o srute.

s-1

u c

U n c h i i

a l b

N u acest lucru o deranja, ci felul n care ea r e a j


Pentru Niell, cteva zile de munc m p r e u n cu ea nsemnau
ceva diferit, o schimbare n viaa lui agitat. Pentr^
era viaa. Pentru el, o provocare s-i n f r u n t e pe ^
comisia de planificare din Carlin. Pentru ea, nsemna pstrarea
motenirii. Pentru el un srut reprezenta cteva i j p
plcere, poate i un obiectiv de trasat i realizat.
c t

o n a s e

a s l a

l a

Gndindu-se, ns, ce-ar nsemna aceasta pentru


simi
cum i se nmoaie iar genunchii. Ca s se niai n t r e a $ p t i
se ndrept spre fereastra sufrageriei i p r i v i af ^
^
partea nordic a casei, cufundat n linite.
e

ar

La naiba ! exclam.
Niell i ridic imediat privirea, s i m i n d u - i schimbarea
din ton.
Ce s-a ntmplat ?

TRANDAFIRI

IN

ZORI

Evan Amberly st acolo i ne soarbe din ochi.


Niell se ridic i veni lng ea. l vzur amndoi pe Evan
Amberly. ncotomnat ntr-o pelerin de ploaie i innd o
umbrel n mn, Amberly ddea din cap.
tie c-1 vd, continu Margo nfuriat. mi amintete
de comisie. i nici ceilali vecini nu-s mai breji. Doamna
Sheridan mi-a zis c cea mai mare parte dintre locuitorii de
aici duc la gunoi numai o ncrctur pe sptmn.
Se ntrerupse n vreme ce Niell se ntoarse i prsi
camera.
Unde te duci ? strig dup el.
S-mi fac treaba. Se mbrc cu o hain de ploaie de
un galben strlucitor, care i aparinea lui Zach, i iei afar.
Margo fugi dup el, privindu-1 cu ochi mari, din ua
buctriei, cum se apropie de Evan Amberly i-i ntinde
mna.
Chiar de la distant
simea
cum omul n-are deloc chef s-i
strng mna lui Niell. Apoi se petrecu o schimbare. Margo
privi uimit cum vecinul ei aproape c nlemni de surpriz.
Ce se ntmpla ? Zach coborse i se uita peste
umrul lui Margo la siluetele din ploaie. Mi-a slbit cumva
vederea sau Kier l aduce pe cretinul sta afurisit n cas ?
Margo nu-i credea ochilor vzndu-1 pe Niell
conducndu-1 pe Amberly la ua din spate.
Fii atent la u, l auzi pe Niell. Se lipete.
Evan Amberly intr n buctrie cu apa iroind de pe el
i ntr-o dispoziie deloc conciliatoare. O privi acru pe Margo.
Domnioar Sanders, zise cu rceal, avocatul dumitale mi spune c avem ceva de discutat. V-ai rzgndit n
legtur cu vnzarea proprietii ?
Zach se ncrunt.
Bineneles c nu, rspunse Margo intrigat.
Niell rosti v i o i :
D u p cum v-am explicat, domnule Amberly, Grenville,
Simons i Kier reprezint pe Sanders i Compania. n cali59

Laura

Jordan

tate de consilier juridic al domnioarei Sanders, mi-am dat


seama c trebuie s m prezint vecinilor care vor fi cei mai
afectai de schimbrile pe care le plnuiete pentru proprie
tatea dnsei.
La menionarea firmei lui Niell, o admiraie fr voie
ncepu s se iveasc pe faa lui Evan Amberly. Orict de mult
i-ar fi dorit s-o vad pe Margo plecat, Amberly nu voia s
apar ncpnat n faa lui Niell, a crui poz apruse de
curnd n Newswatch i a crui firm era una dintre cele mai
bune din regiune.
A m auzit de firma dumneavoastr, recunoscu el. Ce,
ah, despre ce schimbri vorbeai, domnule Kier ?
Cu o micare a minii, Niell rsfir schiele lui Margo pe
masa din buctrie. Margo privi i ascult uimit cum el
explic ce urma s fie fcut.
Bineneles, fiind un cunosctor n domeniul pro
prietilor, tii c toate aceste schimbri nu numai c vor
ridica valoarea pmntului, dar vor transforma Peachtree
Lane ntr-unui dintre locurile marcante ale oraului. De
exemplu, grdina cu pietre din partea estic a casei va fi cel
puin la fel de frumoas ca orice altceva din Berkshires.
Margo vzu cum falca lui Evan Amberly se mic n timp
ce Niell continua s prezinte schimbrile de pe proprietate.
Dar... dar ct timp va lua totul ? ntreb el cu voce
slab. De ani de zile domnioara Lattimer spunea c-o s fac
mbuntiri. Pe scurt, n-a ieit nimic din asta.
Acum nu discutm despre dnsa. Niell zmbi plcut n
timp ce c o n t i n u : Oricum, de vreme ce-ai amintit de ea,
tii, desigur, c era descendenta lui Micah Lattimer, care a
participat la rebeliunea din Pittsfield, i a luptat mai trziu
pentru generalul Washington ?
Amberly pru uluit.
M mir. Muli oameni din vecintate cred c
proprietatea Lattimer este un vestigiu istoric i nu ar trebui
60

TRANDAFIRI

IN

ZORI

modificat Silas Rampton, de la Curtea de Apel a oraului,


mprtete aceleai vederi.
Toate acestea erau nouti pentru Margo, iar aparent,
Amberly fusese, de asemenea, prins pe picior greit.
N-am auzit niciodat c Silas gndete aa, ncerc el
slab s se apere.
V asigur fc vederile domnului Rampton snt larg
rspndite. Vocea lui Niell era prietenoas i moale. Nici o
persoan care-i d seama de valoarea istoric a casei Lattimer
n-ar vrea s-o vad demolat si transformat n teren comun.
Evan Amberly bombni ceva. Niell zise i mai cordial:
Bineneles c voi atrage atenia comisiei de planifi
care asupra acestui aspect.
Ochii si i ntlnir pe cei ai brbatului masiv, dar Evan
Amberly se uit n alt parte cnd i vzu privirea cenuie,
ferm. Mai mormi ceva despre faptul c nu are nici o obiecie
atta vreme ct locul nu va arta la fel de prpdit.
Margo crezu c venise vremea s deschid i ea gura.
Snt de acord cu dumneata, spuse voioas. Cu ct o s
cur i-o s renovez mai repede, cu att va arta mai bine.
La puin timp dup aceasta, l urmrir amndoi pe
Amberly cum i tra picioarele napoi pe alee.
Asta-i, conchise Niell. Mine o s-i telefonez efului
comisiei i o s-i cer o ntlnire.
Zach i trase pe frunte apca de base-ball.
Nu pricep de ce-i pierzi vremea vorbind frumos cu
tmpitul sta, zise furios.
Interesul clientei mele este s nu aib vecini ostili.
Niell nclin din cap satisfcut, uitndu-se la silueta ce se
ndeprta. Bnuiala mea aproape sigur este c Amberly o s
se potoleasc i-i va convinge pe ceilali vecini s-i retrag
obieciile n legtur cu ederea lui Margo aici.
A i perfect dreptate, zise fata. Pe urm adug cu o
voce grav : Dar, chiar dac ai dreptate n ceea ce-1 privete
61

L_

Laura

Jordan

pe Amberly, tot va trebui s dm ochii cu comisia de planifi


care.
Nu-i face griji, nu las eu s i se ntmple ceva. A i
ncredere.
Cnd i zmbea aa, Margo simea cum o strbate n adnc
o durere de nesuportat. Chiar i cu Zach de fa, dorea s
ajung n braele lui Niell. Tnjea dup un srut.
Fcnd un efort, plec de acolo i reveni la tapet. Ai
ncredere n mine, spusese, iar ea l crezuse.
De fapt, n ea nu avea ncredere.

PATRU

| j e
necrezut, coment Margo n timp ce cobor
VmJ mpreun cu Niell treptele primriei.
Vreau s spun c-i ntr-adevr nemaipomenit. Nu-mi
vine s cred c oamenii acetia mi-au urat bun venit n Carlin.
>

mbrcat n pantaloni bej, care i se potriveau foarte


bine, i cu bluza de mtase de culoarea fildeului, Margo
arta serioas, bun profesionist i destul de respectabil
pentru a face fa oricui. Niell urmri cum briza rtcitoare
de primvar i rvi prul i se pomeni ntrebndu-se cum
ar fi s-i treac degetele prin mtasea aceea strlucitoare.
Zise cu voce tare :
Autoritile oraului snt mai dezgheate dect credeai.
Trebuie doar s l i se arate calea.
N-ar fi gsit-o dac n-ai fi fost tu.
Niell i prezentase faptele cu un amestec desvrit de
for, prietenie i c o m p e t e n categoric, iar consilierii
fuseser att de impresionai, nct se prpdiser de ncntare
si
acum zmbeau. Fr ndoial c el folosea tactici diverse
cu clienii importani cu care lucra, dar, vzndu-1 n aciune,
Margo pricepu c ntotdeauna obinea rezultatele dorite.
Cnd vreau ceva caut Izgoni acest gnd. Acum avea
lucruri mai importante la care s mediteze.
t

63

Laura

Jordan

Ct timp am pentru c u r e n i e ? l ntreb. N u s-a


precizat deloc. O perioad rezonabil mi se pare c sun
cam vag.
Special n-am precizat perioada. n felul acesta, ai ct
timp i trebuie.
Niell i arunc servieta pe locul din spate al BMW-ului
su, ultimul tip.
i-am spus c-o s am grij de tine.
Esti un om de cuvnt.
>

Margo zmbi brusc.


Stii ce ? mi vine s scot nite urlete slbatice, n stil
Virginia de Vest.
Hai, url. Yankeilor stora burtoi nu le-ar strica o
scuturtur.
Margo se uit n direcia n care privea Niell i vzu c
vecina ei, doamna Sheridan, urca scrile primriei. Preedinta
Clubului Femeilor din Carlin era mbrcat si ferchezuit
>

impecabil, iar privirea obraznic pe care i-o a r u n c lui


Margo era irezistibil.
- Eee-haa ! rcni Margo. Ura pentru ntreaga echip !
Niell izbucni n rs cnd doamna Sheridan, cu nasul ei
aristocratic fremtnd de indignare, intr grbit n cldire.
Aa ceva trebuie srbtorit, continu Margo. O s
petrecem toat noaptea.
Da?
Privirea din ochii lui cenuii o lu pe neateptate, o
zpci i i zdruncin sigurana.
Voiam s spun c-i voi suna pe Naomi i Zach i vom
pune la cale o petrecere, se corect n grab.
Ce altceva credea el c voise s spun ? Niell se scutur
de starea confuz de plcere care-ltuprinsese i zise v i o i :
Bun idee. Precis c-s nerbdtori s aud cum a fost.
i sun imediat i stabilim o dat cnd ne putem aduni
cu toii. Pe urm, o s gtesc cina. Firete, adug Margo
gnditoare, cea mai mare scamatorie va fi s-i faci pe tia
64

TRANDAFIRI

IN

ZORI

doi s stea la mas mpreun. Nici mcar nu mnnc aceleai


mncruri.
Niell zmbi.
Nu, nu, s tii c am dreptate. Zach e vegetarian. L u i
Naomi i place friptura de vac n snge. Odat el a spus c
cei care consum carne i polueaz organismul, iar Naomi i-a
rspuns c, dac ar fi trebuit s rumege iarb, s-ar fi nscut
cu dou stomacuri.
M i se pare c-s chit. Niell i deschise portiera mainii
n timp ce vorbi i mna i atinse braul. Era ca i cnd ar fi
atins o mtase nclzit la soare. Trebui s lupte cu nevoia
de a-i drege glasul cnd n t r e b : Cnd ai de gnd s faci
petrecerea ?
Depinde de programul tu din sptmna aceasta.
Margo ncerc s se ntreasc pentru a ignora senzaiile
trezite de degetele lui mnguetoare aa c adug bine dispus :
Deci, o s zbori n cine tie ce loc exotic pe care a da orice
s-1 vd.
Niell trebuia s plece din Londra lunea viitoare. nar
mat cu aceast informaie, Margo le telefona prietenilor s i ;
ca s gseasc o zi convenabil de ntlnire fu mai greu dect
s fac cine tie ce minune. Sptmna viitoare mama lui
Naomi fusese programat pentru o operaie uoar, iar Zach
avea o treab urgent care l inea ocupat pn miercuri. Cnd
l sun mai trziu pe Niell, descoperi c i se schimbaser i
lui planurile.
Trebuie s prind zborul spre Londra de vineri la
apte i jumtate dimineaa, o inform.
Ceea ce nsemna, evident, c j o i seara nu dorea s
conduc ase ore dus i ntors spre Carlin. Omul acesta
cltorete prin toat lumea, i amintise Margo, deci nu era
nevoie s se simt dezamgit.
Nici o problem, Niell, i rspunse ea. V o m amna
petrecerea pn te ntorci.
65

Laura

Jordan

De la Londra el trebuia s zboare la Monaco pentru a


discuta cu un client important i apoi, l atepta Parisul.
Avea o ntlnire j o i la patru, iar seara trebuia s mearg la o
cin de afaceri cu partenerii. Logica i spunea lui Margo c
omul evitase n mod abil invitaia i, totui, el nu prea avea
chef s-i nchid telefonul.
S nu amni, i zise, nc a mai putea ajunge joi. N-a
pierde pentru nimic n lume meciul dintre Naomi i Zach.
ntocmirea meniului pentru cei trei prieteni fu un chin.
n cele din urm, se hotr s fac un sufleu de sparanghel,
macaroane cu sos i cinci feluri de brnz, pine italian
crocant, pregtit n cas, i-o salat de primvar.
i petrecu cea mai mare parte a zilei de j o i tind i
amestecnd. Feele de mas erau nc mpachetate, dar gsi o
muama alb, drgu i puse masa pentru patru persoane,
aranjnd cele mai bune porelanuri i sfenicele dc argint pe
care i le dduse bunica Bertha cnd plecase din Taylor.
Margo tocmai punea n sfenice luminri de treizeci de
centimetri cnd sun telefonul. Era Zach.
Salut, Margo, zise el hrit, mi-e team c nu pot s
vin disear. A trebuit s scap de un instalator care lucra cu
mine la o treab aici.
Vocea i suna trist.
Ce s-a ntmplat ? ntreb Margo.
S-a grbit prea mult n-a fcut treaba ca lumea. I-am
zis s lucreze cum i spun eu i-atunci a plecat.
Acesta era un scenariu obinuit. Zach era un perfecionist
care cerea echipei sale seriozitate sut la sut. Avea standarde
nalte pretinznd s le respecte att muncitorii ct i cei cu
care ncheia contracte de munc.
Mcar dac s-ar mai domoli... Margo i nghii sfaturile,
tiind c Zach nu le va asculta. E l continu pe un ton trist:
66

TRANDAFIRI

IN

ZORI

Acum trebuie s stau aici i s gsesc pe altcineva ca


s nu ntrzii cu treaba. mi va lua ceva timp. Sper c nu eti
prea suprat pe mine c te-am lsat balt.
Dup ce l asigur pe Zach c nelege, i nchise telefonul,
Traffy sri nuntru prin fereastra deschis de la buctrie i
ncepu s adulmece sufleul. Margo lu pisoiul n brae.
Te cutam, biea. Vine Naomi, aa c o s te nchid
sus.
Trafalgar arta cam plouat.
Mai las-m cu chestiile astea. O s-i dau petele i
jucriile. tii bine c eti cea mai rsfat pisic din lume.
ns, dup cum se dovedi, nici Naomi nu putea veni la
cin. Telefona mai trziu n acea dup-amiaz i spuse c
lucra peste program.
eful are o virdz stomacal i trebuie s m ocup
de un raport al lui. E un raport cu adevrat important, aa c
n-am putut spune nu. O s m urti dac nu vin ?
Margo oft.
Sigur c nu. Nici Zach nu poate veni.
Las-te de glume. Vocea i suna plin de speran
cnd ntreb : Deci, ai rmas doar tu cu Niell ?
Margo nu lu n seam nuana insinuant.
Mai bine l-a suna n main i i-a spune c amnm.
Mine diminea zboar la Londra i probabil c va fi uurat.
Nu fi aa de sigur. Acolo nu trebuie s reprezinte
Sanders i Compania. Nu-i nevoie s-i amintesc faptul c
prefer s lucreze doar pentru anumii clieni. Vocea lui
Naomi se fcea din ce n ce mai serioas. E un brbat grozav
de atrgtor. n caz c n-ai observat, i spun eu c-i bine
fcut i foarte detept, cu D, Margery Ann. S nu mai vorbim
c are o carier care nu-i de neglijat.
Margo oft:
N-ai de gnd s pui punct ? Trebuie s nchid i s-1
caut.
67

Laura Jordan

Nu fi fr minte. D-i cu parfum. Oh, i pune pe tine


altceva dect blugi i o bluz veche, prpdit. A i lumnri pe
mas i-o sticl de vin la ndemn ?
Eti sub orice critic, Nao, protest Margo. Nici
mcar nu privim viaa n acelai fel.
N u - i dect un singur fel de-a privi viaa... replic
Naomi. E scurt i-ar putea fi i dulce.
Dup aceea, fluier ca un brbat care admir o femeie, i
nchise telefonul. D u p ce privi receptorul o clip, Margo se
porni pe rs.
Naomi avea dreptate ntr-o singur privin : Niell Kier
avea o carier deloc neglijabil. ns prietena ei se nela
amarnic n toate celelalte chestiuni.
Niell o acceptase de client, pentru c avusese ncredere
n ce-ar putea realiza ea n final. i era recunosctoare
pentru votul de ncredere, dar ar fi fost total aiurea s caute
altceva n dorina lui de-ai oferi sfaturi juridice. Punctele lor
de vedere lumile lor erau incredibil de diferite. Niell
zbura la Londra, Monaco i Paris, iar ea, Margo, rmnea
legat d casa ei.
Privi n jur i simi un fior de mndrie. Primul etaj era
acum perfect locuibil, cu toate c nu fcuser prea mare
lucru pe sus.
Curase vopseaua de pe panelurile din sufragerie. Pode
lele din lemn fuseser reparate i luceau de atta frecat cu
cear. Lustruise plcuele cminului de piatr care nu mai
arta acum ca o mas npdit de funingine. Schimbase
tapetul pereilor din sufragerie, punnd altul nou, iar sfeni
cele bunicii Bertha stteau mndre pe masa frumos aranjat,
nconjurat de scaunele frecate cu glaspapir, vopsite i
lustruite pn strluciser ca mtasea neagr.
Casa era un vis pe cale s devin realitate visul ei, nu
al lui Niell sau al altcuiva. i, ntr-un fel, tia c i domnioara
Lattimer ar fi fost de acord.
68

nbuindu-i hotrt un sentiment de regret, Margo


form numrul din maina lui Niell ca s-i spun c-i amna
petrecerea.
Nu l gsi, iar n biroul din Boston nu era nimeni.
Netiind ce s fac, Margo h o t r s lase dou tacmuri
pentru orice eventualitate. Puse sufleul nc nepreparat pe
mas i ls macaroanele n frigider. Le va pstra pentru alt
ocazie. Apoi, mbrc o pereche de blugi curai i o bluz de
bumbac portocalie, simpl.
E-n regul, se adres imaginii din oglind, sntem
gata de petrecere dac va ncepe cumva.
Niell ntrzie aproape o or, dar tocmai cnd Margo era
sigur c n-o s mai vin, apru la u. Purta un costum fr
hain, cu cravat i adusese o sticl de vin de Burgundia.
A m vrut s-i telefonez c ntrzii la o edin, se
scuz, dar telefonul din main e puin deranjat. Inspir
adnc i adug : E ceva pe-aici care miroase delicios.
Sper, zise Margo. n ciuda a ceea ce-i spusese lui
Naomi, nu se putu abine s nu zmbeasc.
Zmbetul ei i amintea l u i Niell de-o raz de soare
primvratic. Fusese pe punctul de a amna petrecerea
atunci cnd edina se lungise mai mult dect ar fi crezut el.
Se nregistraser cteva schimbri recente n contractul
Herris-Pruitt i amnuntele trebuiau studiate atent. Cu toate
acestea pe cap nu dorise totui s telefoneze la Carlin i s
r e n u n e la cin.
Margo arta curat i nfloritoare. Blugii i cuprindeau
coapsele uor rotunjite i picioarele zvelte, iar bluza simpl
i dezvluia curba fluid a sinilor i talia mic. Prul i strlucea,
obrajii i plesneau de sntate. Ochii i se umpluser de plcerea
de a-1 vedea acolo.
Niell simi un fior de anticipare nainte s-i aduc aminte
c nu era singurul musafir.
Unde-s ceilali ? ntreb.
Margo i explic.

Laura

Jordan

Deci, nu sntem dect noi, puiorii i pisicile. Adic,


pentru a fi mai exact, doar o pisic. Lady Hamilton se
ascunde sus. Nu-ndrznete s se aventureze prea departe
fr Lordul Nelson, iar btrnul bdran se plimb ano ca
un urs, cine tie pe unde. Traffy, ns, a pus ochii pe sufleu i
mi-a fcut numai necazuri.
Trafalgar ieise din cutia de lemn, iar acum torcea i se
freca de picioarele lui Niell.
Vrei s vezi ce-am fcut prin cas sptmna aceasta,
sau vrei mai nti ceva de but ? ntreb Margo. N-am
ndrznit s pun sufleul n cuptor pn nu i-am vzut ochii.
Va lua o or pn va crete.
Hai s vedem ce-a pregtit buctarul. Niell intr n
sufragerie i privi n jur. A i fost ocupat de-a binelea.
Se plimb prin camerele de la parter, iar Margo l urm
fericit c admir schimbrile gndite de ea.
Tapetul s-a aranjat uor dup ce-am curat pereii,
zise. Nu-i aa c podeaua e grozav ? I-am dat cu cear
azi-diminea.
Se aplec s-i plimbe degetele pe suprafaa strluci
toare, o micare supl pe care Niell o gsi cu adevrat provo
catoare. Se prea c nu numai sufleul era n cretere,
descoperi el cu un aer prefcut.
Poate c-o s beau ceva la urma urmei, rosti cu voce
tare.
Avea bere i vin. Niell o p t pentru bere i se aez pe
unul dintre scaunele bine tapisate.
E cam rece afar dei e mai, remarc Margo. A m
impresia c toate casele vechi nu se nclzesc prea uor.
Cldura unui trup era cel mai bun... Niell i stpni
mintea, care i-o luase razna, punndu-se n siguran. Aceasta
era o srbtorire, nu o ntlnire amoroas, i reaminti.
Ce s-a ntmplat cu prietenii notri inamici ? ntreb.
De ce n-au putut veni ?
Treburi. Nao s-a dus s ntlneasc un client al efului
ei, iar Zach a fost lsat n aer. U n u l dintre muncitorii lui nu
70

s-a ridicat pn la standardele dorite pe care le atingi cam


greu, dup cum tii. Zach e un perfecionist.
Poate c-ar trebui s fie mai flexibil, suger Niell. Nu
vreau s-1 critic pe tip, ns, dup cum am observat cnd am
lucrat mpreun pentru cas, ine ca totul s fie fcut aa
cum vrea el. E un bun om de afaceri ?
Nu prea. Odat, cnd munceam pentru el, m-a rugat
s-1 ajut s-i fac un bilan al cheltuielilor. Nici nu mi-a
venit s cred vznd ce dezordine era n acte. Se pare c-i
face bilanul numai o dat pe lun i nu-i prea exact n calcule.
Nu are contabil ?
Margo ddu negativ din cap.
A avut, dar nu s-au neles. Contabilul a propus nite
lucruri pe care Zach le-a considerat necinstite, aa c a spus
c n-are nevoie de un escroc care s lucreze pentru el.
Niell se crispa.
M mir c nc mai e-n afaceri.
Pi, unul dintre motive este c Zach se pricepe la ce
face i tie cum s procedeze. Este expert n montarea gardu
rilor, a teraselor i n ridicarea zidurilor de piatr. i,
bineneles, n dulgherie. Cnd se-apuc de-o treab, o duce
la capt cu bine.
Ochii lui Margo strluceau de entuziasm n vreme ce
continu s-i laude prietenul.
Odat, un client a vrut o piscin cu margini exte
rioare din marmur adus din diverse coluri ale rii. Era o
comand exagerat, ns Zach a fcut rost de marmur i-a
construit piscina att de frumos, nct toi s-au minunat! E
un meter de calitate care nelege ideile celorlali i le
mbuntete.
Dei i admira loialitatea, Niell nu prea era sigur c-i de
acord cu prerea ei. Avea ncredere n judecata ei, deoarece
el nu tia mai nimic despre peisaje sau design. Dar, n acelai
timp, putea s vad cu propriii lui ochi c Zach nu era genul
de om care s-i modifice planurile sau s se mpace cu diverse
71

Laura Jordan

lovituri. Atitudinea l u i repezit, tranant nu-1 prea fcea


plcut clienilor.
Cum se va adapta la Sanders i Compania ? se
ntreb el cu voce tare.
Va ncheia contractele de munc i va avea o parte
din profiturile firmei. D i n pcate, am fost nevoii s-i concediem asistentul din cauza situaiei financiare.

Margo vzu nencrederea de pe faa lui Niell i se apr.


Zach e un bun meseria i mi-e prieten.
Afacerile i prietenia n-ar trebui s se amestece. Vechiul
proverb i trecuse lui Niell prin minte cnd ntreb :
i-a fost ef. N u refuz acum s lucreze pentru tine ?
Problema aceasta o discutase cu Zach.
Nu cred c-i ceva n neregul. Ne respectm i ne
simpatizm, Niell. Ne nelegem n problemele importante,
chiar dac exist i deosebiri ntre noi.
Niell ncuviin din cap.
Ce-ai spus despre felul n care se poart cu ceilali ?
Chiar tu ziceai c impune standarde deosebit de nalte.
O fi Zach ncpnat, ns are inim bun. Vocea l u i
Margo se tulbur n timp ce adug : Cei care-1 cunosc tiu
c sub nfiarea nesuferit se ascunde un om bun ca pinea
cald.
Totui, nu-i rspunsese la ntrebare.
De cnd m ocup de Sanders i Compania, am ntre
prins nite cercetri n problema peisajelor, insist Niell.
Trebuie s-i spun c m ngrijoreaz ce-am aflat. Afacerea
Alloway pierde bani cnd unele dintre firmele locale ah
nregistrat o cretere de profit de-a lungul anilor.
Margo se simi i mai tulburat. Dac un om se definea
prin realizrile lui, atunci trebuia s fie de acord c prietenul
ei nu prea avea ce s arate dup ani de munc.
D u p standardele l u i Niell, Zach era un ratat. Acest gnd
o determin pe Margo s treac n defensiv.
Uite, toi sntem persoane diferite. Tu i Zach
sntei... ei, vorbim aici verzi i uscate.
72

l vzu cum i ridic sprncenele n semn de ntrebare i


continu:
Tu nsui spuneai c. elul tu e s ctigi, c cel mai
important lucru pentru tine e s reueti.
i Alloway nu crede n reuite ?
Pentru el conteaz munca nsi.
n vreme ce ncerca s-i exprime sentimentele, Margo i
dorea s fi avut uurina

lui Niell de a mnui cuvintele.


Zach are capacitatea ba nu, nevoia de a crea ceva
frumos. E ca un artist, cu excepia faptului c uneltele lui
snt pietrele, plantele i copacii. A r fi devenit designer de
peisaje dac i-ar fi surs norocul, dar nu avea cu ce s
plteasc pentru o colarizare formal.
Fcu o pauz ca s-1 priveasc pe Niell. Oricum, expresia
lui nu trda nimic.
Pentru el este important s ajute la crearea unor
grdini i peisaje frumoase. Faptul c triete din ce-i place
s fac e un lucru minunat. Nu-i prost, Niell, n nici un caz.
n relaiile cu ceilali le cere s fie sinceri i cinstii. l neleg
pe Zach, adug Margo serioas, pentru c i eu simt aa.
D i n cauza aceasta snt sigur c vom forma o echip bun.
Avnd ani de experien n negocieri, Niell nelese c era
timpul s dea napoi. Scoase un pachet din buzunar i
ntreb:
A i chef s te uii la nite fotografii ? Mi-am adus, n
sfril, aminte s iau pozele fcute la Villa d'Este.
A t e n i a fiindu-i distras, Margo se aez pe podea, cu
picioarele ncruciate. ntinse pozele n faa ei i ncepu s se
delecteze cu ele.
Niell se aez lng ea i n primele clipe Margo i simi
prezena cnd el i oferi explicaii despre fotografiile fcute n
oraul aflat la est de Roma. Dup aceea, concentrarea i se
n d r e p t n alt parte i ncepu s priveasc, total absor
bit, pozele cu fntni i copaci minunai.
'

73

'

Laura Jordan

Chiparoii acetia au fost plantai de cardinalul


d'Este cu aproape trei sute de ani n urm, m u r m u r ea.
Incredibil de frumos ! Ce forme pure au !
i formele ei erau pure, dar Niell nu era prea sigur ct de
curate snt gndurile lui. Stteau aa aproape unul de altul
nct i cele mai nensemnate micri ale ei fceau s pluteasc
pn la el parfumul de boboc nflorit.
A m vrut s-i aduc flori n seara aceasta, spuse. mi
pare ru c n-am fcut-o.
Margo nici mcar nu-1 auzi.
A i c i e palatul, continu ea cu voce fermecat. Ez
avea acas o carte despre grdinile din perioada Renaterii
i-am impresia c toat partea cu Villa d'Este mi s-a ntiprit
n memorie.
Uite, aici e scara central care duce de la palat la
Fntna Dragonilor. Pe vremuri apa curgea cu aa presiune,
nct i se prea c auzi bubuituri de tun.
Ea i schimb poziia, iar umerii l i se ciocnir uor.
Prul ei mtsos i mngie obrazul. Niell i ddu seama c
strngea cu putere n mn cutia cu bere.
O r i se potolea, ori o lua n brae.
Cardinalul fcea nite mecherii cam urte cu apa,
zise Niell. Gseti surprize" peste tot pe-acolo. Fntnile se
deschid dintr-o dat i-i fac o baie cnd nici nu te atepi.
M-a prins i pe mine de cteva ori. n mintea lui Margo apru
imediat o imagine cu Niell prins ntr-o curgere argintie de
ap. Prul ntunecat i-ar fi descoperit ochii, i hainele ar fi
atrnat pe el, dezvluind muchii tari ai trupului.
Chiar acum acel trup era lng al ei. Fusese prea
nerbdtoare s vad pozele, iar acum i ddea seama c
sttea att de aproape de el, nct l i se atingeau genunchii.
Margo privi n sus i observ c el nu se uita deloc la foto
grafii.
O privea pe ea. Ochii si cenuii ca fumul aveau o expresie
pe care n-o mai vzuse niciodat. Margo simi c nlemnete
cu totul.
74

n acea clip soneria cuptorului se declana. Salvat n


ultimul moment! Fcu un efort s se ridice i s mearg n
buctrie. Doar cnd ajunse acolo ncepu s gndeasc lim
pede.
Inima i bubuia n piept de parc ar fi alergat un kilometru,
iar minile i tremurau n mod inadmisibil. Margo i aminti
ce-i spusese lui Naomi. Faptul c apropierea de Niell i
provoca senzaia unor strfulgerri calde nu trebuia s se
amestece cu realitatea. Lumi diferite, i reaminti cu asprime.
E timpul s scot sufleul, strig peste umr. Niell, vrei
s aprinzi luminrile i s torni vinul ? Trebuie s mncm
mecheria
asta nainte s se dezumfle.

Sigur c da. Trebuia s se stpneasc dac nu voia s


nceap s se poarte ca un adolescent nnebunit de simuri.
Se uit la ceas i se hotr s stea pn dup cafea. Poate c
la urma urmei ar fi n stare s studieze n seara aceasta
hrtiile Companiei Herris.
Se auzi o bubuitur, urmat de un ipt dezamgit.
O, nu, se plngea Margo.
Ce-i ? Ce s-a ntmplat ? Niell se repezi n buctrie
i vzu c ua cuptorului se desprinsese din balamale i zcea
pe podea.
Porcria asta s-a rupt cnd am deschis ua, exclam
ea. M i s-a rupt n mn.
nchide cuptorul.
Niell lu dou crpe de vase, ridic ua cuptorului i se
duse spre ieirea din buctrie. Ua se nepenise ca de obicei,
iar Margo fu nevoit s-o zglie i s trag de ea pn se
deschise.
Cum a ieit sufleul ?
>

Uimitor de bine, nu s-a lsat nc, rspunse Margo.


Respira greu, minile aproape i tremurau, iar Niell observ
cum face eforturi s se stpneasc.
i cuprinse umerii cu braul.
' 75

Laura

Jordan

E-n regul, zise, nu s-a stricat nimic. Cuptorul sta


era foarte vechi, aproape preistoric. Oricum, trebuia s-i
cumperi altul n curnd.
Ea arunc o privire temtoare la cuptorul fr u, se
ntreb cum naiba i va permite s ia unul nou, apoi
ndeprt gndul ngrijortor, n vreme ce ducea sufleul pe
masa din sufragerie.
Chestia asta ncepe s se lase. Mai bine s-o mncm
nainte...
Margo se opri brusc n cadrul uii, fcndu-1 pe Niell s
se ciocneasc de ea. n acea clip izbucni o flacr, se auzi un
mieunat nnebunit, iar Trafalgar sri de pe mas, repezindu-se
n sus pe scri.
Afurisit pisic, ip Margo. A umblat la o lumnare !
Niell vzu peste capul fetei c una dintre lumnri czuse
i aprinsese faa de mas. Trecu pe lng Margo cutnd ceva
cu care s sting focul. Nu gsi nimic n afar de haina lui. n
timp ce stingea flcrile, un pahar cu vin se rsturn i
butura se scurse n foc. Acesta sfri i se stinse.
Margo se holb ngrozit la ruinele cinei. Pinea se
nmuiase, salata, farfuriile i muamaua notau n lichidul
rou ca sngele care se scurgea pe jos. Privind cnd la ntreaga
dezordine, cnd la sufleul care descretea ncet n minile ei,
i ddu seama c va ncepe s plng. Totui, simul umorului
triumf.
O s izbucneasc n plns ? Niell o privi ngrijorat i vzu
c rde.
Trebuia s fi fcut pui flambat, chicoti Margo.
Sau cltite, zise el cu o expresie de neptruns.
Ea puse sufleul dezumflat pe masa deranjat i se ls
ntr-un fotoliu. Niell se sprijini de sptarul altuia n timp ce
hohoteau de rs.
Ce fa aveai cnd ai vzut ce s-a ntmplat...
Cum stingeai focul cu haina...
76

Hohoteau att de tare, nct Trafalgar, care se apropiase


de locul crimei i se refugiase n cutia de lemn, se holba la ei
cu ochii si mari, albatri.
Iei de acolo, artare, rosti uierat Margo. N-am s te
cert. mi pare ru, Niell. Cina nu se poate mnca. Haina ta e
cumva ars toat ?
Pe spatele hainei era o arsur uria.
mi pare aa de ru, oft ea. O s-i iau alta.
Nici s nu ndrzneti s-o atingi. E o dovad c-am fost
o dat pompier. Niell o arunc n timp ce continu : Uite, o
s te ajut s curei totul mai trziu. Ceva mi spune c acum
avem amndoi nevoie s bem ceva, asa c hai s cutm un
restaurant.
Margo i terse ochii.
A m o idee mai bun. Sufleul e dus, macaroanele-s
ngheate, dar am copt dou pini, deci, le avem pe ele i, n
plus, bere, brnz i fructe. Vom face un picnic.
n toiul nopii ?
D i n felul n care o privea, i ddeai seama c o credea
smintit.
Nu-i toiul nopii. E apte i jumtate i-i lun plin.
Nu c-a zice... Dar Margo luase un co de pe frigider
i aranja n el un ervet de ceai, curat.
Uite pinea, zise ea.
Niell lu pinea, cltinnd din cap.
Ce trebuie s fac cu asta ?
S-o pui n co. Ia o banan i-o mandarin. i plac
strugurii ?
Da. Ia ascult, Margo, sntem n mai. Aici n Berkshires
nu se nclzete pn n august.
Cartofii prjii, continu ea fr s-1 bage n seam. i
maioneza ba nu, n-am maionez, aa c ne vom descurca
fr. i la naiba ! Brnza are o pat de mucegai.
El se uit peste umr ca s studieze, plin de ndoial,
brnza.
Arat ca i chestia aia din care se face penicilina.
[

77

Laura

Jordan

Ignorndu-1, Margo tie partea stricat i i ddu brnza.


M a i avem nevoie...
Se ntrerupse, pentru c, vrnd s se ntoarc, se ciocnise
de Niell. Corpul su tare se lipise de-al ei, fcnd-o s simt
cum i se ating snii de pieptul lui. Se trase napoi repede,
ns nu destul de rapid. Avea impresia c fusese nconjurat
si
asediat.
Trupul ei trdtor se bucura de aceast invazie. Prin
vene i circulau fiori ncei, calzi, iar inima rencepuse s-i
bat cu putere.
De ce altceva mai avem nevoie ? se for s-ntrebe.
>

Niell stia de ce avea el nevoie. Acesta era necazul. Simea

>

cum l doare corpul din pricina dorinei.


Se strdui s se calmeze. Chiar dac ar fi crezut n ntlnirile n t m p l t o a r e pe care nu le mai gustase de cnd era
adolescent acum nu era momentul potrivit. Se uit la
cuptorul deschis, la rmiele sufleului i l simi pe Traffy
frecndu-i-se de picior n chip de scuz. Categoric c nu era
nici timpul, nici locul pentru dragoste.
erveele, spuse Margo aproape disperat. Creierul
nu-i mai funciona. erveele i, ah, sare. Neaprat sare.
N u obinuiau cei din Orientul Mijlociu s mpart pinea
i sarea cu dumanul n chip de legmnt mpotriva trdrii ?
Problema era, se gndea Margo, c ea era propriul ei
duman.
y

Trebuia s uite atingerea l u i Niell i asta repede.


M duc s iau o ptur pe care s stm, adug.
Pe cnd ieea aproape fugind din buctrie, Niell l privi
furios pe Traffy.
Vezi ce-ai fcut ? l ntreb. Pisoiul nchise ochii i i
se frec de picior. Crezi c eti drgu, nu-i aa ? A i grij,
amice. A m vzut pisici jupuite i pentru o vin mai mic.
Margo se ntoarse cu ptura.
Eti gata?
Gata i-atept. De ce iei radioul ?
[

78

Ca s avem muzic, bineneles. Nu poi s faci picnic


fr muzic. Margo se simea mndr i stpn pe sine.
Nu-i face griji. M pricep la aa ceva. Bunicii mei...
Precis se duceau la picnic n fiecare zi i dansau sub
clar de lun n mai.
Vocea lui suna resemnat n timp ce lu coul i-o urm
pe Margo, care cobor scrile verandei din spate mpiedicndu-se aproape de ua cuptorului.
A i grij. i a putea ntreba unde mergem ? Nu vd la
un pas n...
Se ntrerupse cnd luna iei din spatele norilor. Transfor
marea fu brusc i complet. Pmntul argintiu deveni un loc
misterios, fermecat.
i-am zis c e lun, rosti Margo cu o voce plin de
admiraie. Nu-i aa c-i incredibil ?
Incredibil nu era cuvnlul potrivit, se gndi el. Terenul
sterp prea incandescent, tufiurile licreau n lumin.
Fntna, cu partea mucegit ascuns n ntuneric, prea gata
s arunce n sus o cascad de ap. Chiar i straturile neplantate
cu flori aveau o urm de frumusee.
Margo l conduse n spate, unde se afla cadranul solar.
Grdina de trandafiri e locul meu favorit. Vezi ?
Trandafirii domnioarei Lattimer nfloresc.
Parfumul lor plana uor n aerul rcoros al nopii de mai.
Niell i ag cmaa ntr-un spin i se eliber ca s-o ajute
pe Margo s despacheteze ptura i s-o ntind.
Locul are atmosfer, recunoscu el.
Acum nu mai avem nevoie dect de muzic bun.
Margo deschise radioul ia un post cu muzic veche i un
cntec al formaiei Beatles inund ncet grdina.
Ia s vedem. E un picnic sau nu ?
Se apuc s aeze pinea, brnza i fructele. Niell desfcu
cutiile cu bere.
A i dreptate, recunoscu. A fost o idee bun. Pentru
casa Lattimer!

Laura

Jordan

Ciocnir cutiile, nghiir nite bere i se puser

pe

mncat. Niell nu-si dduse seama c-i e foame dect cnd


gust hrana simpl.
Din cauza aerului proaspt, i spuse Margo. Picnicurile
mi fac mereu poft de mncare. Casa bunicilor este pe un
deal care d spre o vale cu pini i lemn de trandafir, iar
dealul este nvluit de tot soiul de culori pe vremea asta. Ez
zice c natura e galeria de art a omului srac. n vocea fetei
se simea un nceput de melancolie.
De ce-ai plecat din Virginia de Vest ? o n t r e b el
curios.
V r e i s zici c mi-e dor de bunicii mei ? E i m-au
crescut, dup cum i-am spus, i snt singura mea familie.
Margo i cuprinse genunchii cu minile i se ls pe spate,
cu faa ridicat spre lumina lunii. Problema e c doream s
m specializez n design de peisaje la coala din Rhode
Island i voiam s lucrez n Noua Anglie. E aici un sentiment
al istoriei care te inspir.
Mijosul trandafirilor ajunsese pn la ei ca un nor de
parfum discret.
M bucur c domnioara Lattimer a plantat aa muli
trandafiri, continu Margo. M simt ca acas, n Virginia,
cnd le simt parfumul.
Aa cum m impresioneaz pe mine mirosul mrii,
mrturisi Niell.
A i crescut lng ocean ?
Nu, dar vara mergeam cu bunicul la Harwich. O
umbr de zmbet i rmsese pe buze. mi petreceam zilele
pe plaj, studiind stncile. mi amintesc cum copiii din
vecintate i aveau fiecare bolovanii lor pn cnd am pus eu
capt rzboiului stncilor.
Cum ai fcut asta ? l ntreb intrigat.
80

Mi-a venit ideea s fac un acord cu ceilali, artnd


fiecruia care stnc i aparine. M-a ajutat bunicul s-1
redactez. Era amuzat i ncntat.
mi nchipui, aprob Margo. A i folosit raiunea n loc
de violen.
N u violena m deranja att de mult, explic el. Vezi
tu, era acolo o anumit stnc, favorita mea, i-o doream
pentru mine.
Margo nu mai trebui s-1 ntrebe dac o obinuse. tia c
da.
Deci, concluziona ea, ai ctigat rzboiul stncilor.
Niell vru s-o aprobe ncuviinnd din cap, ns, cnd se
n t o a r s e s-o priveasc, uit ce-avea de gnd s spun. Nu
putea s se gndeasc dect ct de frumoas era Margo n
lumina lunii.
Staia de muzic veche transmitea o melodie sentimen
tal, care se aduga zpcelii generale resimit de el. Niell
simea cum i se ntrete ceva n piept. Trebuia s fac
ceva orice pentru a rupe vraja esut n acel loc, de
muzic i lumina lunii.
Se trase napoi i fu imediat nvluit de parfumul blnd i
ptrunztor al trandafirilor. Fr s se gndeasc prea mult
la ce fcea, culese floarea cea mai apropiat.
De ce ? ntreb Margo n vreme ce el se ntinse i-i
puse floarea dup ureche.
Nu i-am adus flori n seara asta, i reaminti el.
Vocea i suna ciudat, rguit. Margo l privi n fa i vzu
acolo ceva care o fcu s-i in rsuflarea. Stpmete-te> femeie,
se cert ea.
A i avut dreptate n legtur cu vremea din Noua
Anglie, zise cu voce tare. E momentul s terminm picnicul.
Mai ales c trebuie s conduci tot drumul pn la Boston.
Cred c da, recunoscu el.
81

Laura

Jordan

Dar nici unul nu se mic. Luna se furi n spatele unui


nor, lsnd drum liber ntunericului enigmatic. Margo simi
cum mna lui Niell i atinge obrazul n ntuneric.
Gestul acesta fr cuvinte o aduse la captul puterilor.
Ca i cnd ar fi fcut cel mai firesc lucru din lume, se ls n
braele lui, ridicndu-i buzele spre el.

CINCI

el mai delicat srut, dar nu dur dect o clip. n acel


moment emoionant Margo afl totul despre Niell
parfumul su, suprafaa moale, dar i aspr a obrazului,
gustul buzelor lui ferme.
n p r o s p e i m e a parfumului de trandafiri ea distinse
mirosul discret al coloniei l u i . Mintea i se zpci complet,
iar raiunea nu avu nici o ans de-a rezista n fata acestui
asalt insidios. nchise ochii, ateptnd s-o srute din nou.
n urmtorul srut nu mai fu nimic delicat. Fora lui o
smulse din timp i spaiu, aa c toate limitele cunoscute ale
lumii ei ncepur s dispar. Senzaii asemntoare cu nite
cutremure uoare i trimiteau unde de oc prin tot trupul, n
vreme ce vrfurile limbilor l i se atingeau, iar rsuflarea l i se
ngemna.
Margo i ddu seama cu mintea nceoat c-i dorise
toat seara s-1 srute pe Niell. N-avea nici un rost s-i mai
pun gndurile n ordine. Trebuia s ajung n braele lui aa
cum si
lumea trebuia s-si
urmeze cursul.
Niell i simi corpul suplu cuibrindu-se mai aproape. I
se potrivea perfect n brae de parc ar fi fost menit pentru
aa ceva. i simi pielea moale i cald lng obrazul su, iar
gura ei... i nchipuise care ar putea fi gustul acelei guri.
Acum i ddea seama c realitatea ntrecuse imaginaia.
83

Laura Jordan

O trase mai aproape. Gura lui o provoca pe-a ei, limba i


explora colurile buzelor. Gura ei moale avea gust de mr.
O mai srutaser si alii, dar niciodat nu fusese asa.
Nimic din experiena ei trecut nu o pregtise pentru a rezista
la intensitatea afectiv i la sigurana cuteztoare a sruturilor
l u i . Buzele i limba o mngiau, invitnd-o s se bucure de
delicii nevisate. Se prea c de-abia acum Niell tia exact ce
dorea i ce inteniona s ctige.
Gndul i se furi n minte. V r u s-1 ndeprteze, dar nu
reui. Plcerea nebun a clipei se potoli i instinctiv ncerc
s-o prelungeasc strngndu-1 n brae.
Margo.
i m u r m u r numele chiar lng gura ei, nct l auzi pe
jumtate, iar pe jumtate i simi mngierea. i atingea uor
prul, conturndu-i liniile netede ale gtului. Cnd degetele i
ajunser la decolteul n form de V al bluzei, efectul fu att
de intens erotic, nct Margo se pomeni c tremur.
i-e frig ? Se ndeprt puin de ea, i ea vzu cum
lumina lunii i fcea ochii s par argintii i-i contura liniile
ferme ale fetei.

N u - i era frig. Avea impresia c toate extremitile


nervilor i luaser foc. l cuprinse cu braele dup gt i-i
cut buzele.
De aceast dat, srutul i invada ntreaga fiin. Se
simea ca i cnd ar f i plutit ntr-o zon fr gravitaie. N u
mai tia ce se ntmpla cu ea, dar respira cu aerul plmnilor
lui n vreme ce minile brbatului i alunecau pe fa,
mngindu-i obrazul, gtul, i apoi, mai jos,-umerii i braele.
Cu o senzualitate incredibil, vrfurile degetelor l u i i
atingeau degetele, alintndu-le uor, mngindu-i palmele
delicate.
Sngele pru c-i fierbe n vene cnd Niell o srut pe gt,
apoi se aplec s-i pun gura pe anul dintre sni, exact
unde era dezvluit de bluz. Margo se cutremur cnd el se
aplec mai mult, atingndu-i cu buzele sfrcurile sinilor
acoperii de sutien.
84

Buzele lui le regsir pe ale ei, iar minile-i u r m a r


drumul parcurs anterior de buze. Foarte blnd, ca i cnd nici
n-ar fi atins-o, i mngie snii. Vrfurile limbilor l i se
ntlnir, i Margo i arcui spatele, ncercnd s se apropie
mai tare de acea alintare diafan.
Mna lui i mai atinse snii o dat. i nc o dat. Margo
scoase un geamt uor. i dorea atingerea. l dorea... pe el.
Oare spusese deja aceste cuvinte sau nu erau dect ecourile
furtunii care se zbtea n ea ? Nu tia, dar se prea c Niell o
auzise, oricum. nc srutnd-o, i scoase bluza de bumbac
din blugi. O legn n brae n timp ce vrfurile degetelor
sale sensibile i mngiau pielea goal a spatelui.
Eti delicat i ai un gust dulce, i opti pe buzele ei.
Ca mierea si
> catifeaua.
Degete reci pe pielea nclzit. Margo tremura de
dorin. Srutnd-o mereu, o ls n jos, pn o ntinse pe
ptur. Buzele i prsir gura pentru a urma drumul minilor
i ea simi atingerea aspr a obrazului lui pe pntec, apoi
buzele i mngiar curba sinilor nc acoperii. Srutrile
fierbini i alintau mereu contururile sinilor.
Sunetele pe care ea le scotea l nnebuneau. i dorise i
alte lucruri n viaa lui, dar nevoia de a o dezbrca pe Margo
i de-a face dragoste cu ea depea cu mult pe toate celelalte.
Voia s-o iubeasc aici, acum, sub lumina zdrenuit a lunii.
Voia s-o iubeasc toat noaptea, pn dimineaa...
Dimineaa.
Cuvntul avea o nuan de avertisment. Nu-i psa. ncerc
s-1 alunge, lsndu-i buzele s preamreasc fineea pielii
lui Margo.
Gndul acesta strni un altul, ngropat adnc sub straturi de
dorin. Niell i aminti confuz c diminea avea s se-ntmple
ceva. Ceva important.
Trebuia s prind avionul.
Cu toate c ncerc s alunge ideea, aceasta i fcu loc
inexorabil n mintea lui. Pn la Boston erau cel puin trei
85

Laura

Jordan

ore de condus. Dac ar fi fcut dragoste cu Margo, n-ar mai


fi vrut s plece.
Fata l simi deprtndu-se de ea, iar trupul ei ncepu s
protesteze. Totui, raiunea i logica i revenir i-o ntreba,
dac nu cumva si ieise din mini.

Veranda din spate a familiei Amberly ddea spre grdina


ei de trandafiri. Dac ieeau i se uitau aici... Gndul o fcu
s reacioneze imediat. Se rostogoli departe de Niell,
bgndu-i bluza n pantaloni.
Luna cltoare se retrase n spatele norilor n acel
moment, aa c nu-i putu vedea faa lui Niell. U n lucru bun,
deoarece i ardeau obrajii i o fceau s arate n lumina lunii
ca o adolescent prins c face dragoste ntr-o main pe
locul din spate. Nebunia era c nu s-ar fi dat napoi s continue,
i simea trupul ca o coard de chitar care vibra incontrolabil i nc-i dorea din toat inima s fac dragoste cu
N i e l l . Auzea respiraia grea a brbatului n n t u n e r i c u l
parfumat, iar zgomotul acesta o atrgea ca un magnet.
Trebuia s zic ceva orice ca s rup vraja, dar cuvin
tele nu-i veneau.
Te simi bine ? o ntreb Niell.
Vocea i sun sacadat, ca i respiraia.
Drumul sta blestemat, oft el.
Margo nghii greu.
tiu. Ascult, totul e n regul. Cred c-i adevrat ce
spun unii despre lumina lunii i despre tramtafiri.
l nduioa tremurul uor din vocea fetei. i dorea s-o ia
napoi n brae i s-o srute pn i disprea agitaia. n
adncul sufletului blestema Compania Herris i negocierile
care-1 chemau la Londra.
Totui, nu putea pierde avionul. Milioane de dolari
depindeau de rezultatul cltoriei.
Nu-i ddu seama c rostise aceste cuvinte pn nu o auzi
pe Margo s p u n n d :

N-am tiut c s-a fcut aa trziu. nchise radioul, se


ls n genunchi i ncepu s pun lucrurile n co. A r fi bine
s mergem, Niejl.
ncerc s vorbeasc vioi i vesel, dar vocea avea o
nuan de necaz. Nu te scuza niciodat, nu da niciodat expli
caii : motto-ul care fusese al tatlui i al bunicului lui i veni
n minte lui Niell n vreme ce-o privea pe Margo la lumina
lunii.
Mai degrab a sta aici cu tine, i spuse el.
Vorbea sincer si vocea lui i trezi din nou nebunia din
>

vene. Margo nu rspunse. N-avu curaj.


Dac va mai sta acolo, nu va mai vrea s plece. Niell i
nfrnse tentaia, ridicndu-se n picioare. Margo urmri
micarea aceea supl, uoar i-1 invidie. Ea se simea de
parc i se scursese toat vlaga din oase.
A vrea s nu plec, continu el.
Atunci nu pleca, dorea Margo s zic. O prostie, el i
ntindea deja mna ca s-o ajute s se ridice.
Strnsoarea minii sale era puternic, tandr. i amintea
de atingerea mngietoare a gurii lui i amintirea i zgudui
controlul nc nesigur. Tot mai simea cldura fluid a
dorinei de-abia trezite i inima ncepu s-i bat nebunete.
mi nchipui c drumul la Londra este foarte impor
tant, reui ea s articuleze.
innd-o nc de mn, el ncuviin din cap. Era o
uurare s vorbeasc despre munc.
D i n mai multe privine. Fuziunea dintre Compania
Herris si
> fraii
> Pruitt va crea un mare numr de locuri de
munc att n Manchester, n Anglia, ct si aici n regiunea
noastr de nord.
Pn acum sun bine.
Problema e c Alexander Herris fondatorul i
preedintele firmei din Londra s-a mbolnvit i trebuie
s ducem negocierile cu fratele lui mai mic, vicepreedintele.
Omul nu-i prea sigur de sine i din cauza asta e greu s tratezi
cu el.

Laura Jordan

Dup sunetul vocii lui, i ddea seama c mintea i se


ndeprtase deja. Cu toate c-i inea nc mna, Margo nu se
mai simea legat de el. Nici nu observ cnd fata i retrase
degetele din strnsoarea lui.
Ne-ar prinde bine nite slujbe n zona aceasta, zise
ea. Sper s reueti.
Vreau!
i lu coul de picnic n vreme ce vorbea, i Margo vzu
la lumina lunii c faa i era hotrt. A p o i Niell adug :
O s ncerc s te sun de la Londra, dar s-ar putea s
fiu la negocieri tot timpul i mai este i schimbarea de fus
orar. Dac nu reuesc s te prind la telefon, o s lum
legtura peste cteva sptmni, dup ce m ntorc.
Snt sigur c totul va fi n regul, rspunse ea.
Consilierii nu-i vor lua cuvntul napoi, iar vecinii s-au
potolit chiar dac familiile Amberly i Sheridan nc mai
mrie un pic.
Nu asta dorise el s i se spun, dar, ntr-un fel, era
bucuros c Margo ndreptase conversaia spre un subiect
mai sigur.
O ajut s duc resturile de la picnic napoi n cas i se
oferi s-i dea o mn de ajutor ca s fac curenie. Dar era
trziu, i era evident c el de-abia atepta s plece, aa c ea i
spuse c se va descurca singur.
D u p ce Niell plec cu B M W - u l lui, Margo deschise iar
radioul i se duse vesel n sufragerie unde strnse muamaua
de pe mas i ncepu s duc la buctrie farfuriile i argin
tria.
Nu prea putea s-i dea seama dac se bucura sau i
prea ru c seara se terminase aa. Nu era sigur cum dorea
s se fi terminat. Dup cum bine tia Margo, necazul era c
nu avea nite rspunsuri clare.
tia ce s-ar fi ntmplat dac Niell nu prindea zborul de
diminea. Acum nu opusese nici cea mai mic rezisten n
braele lui. Acesta era efectul pe care-1 avea el asupra ei. i
dac ar fi fcut dragoste...
88

Postul cu muzic veche i cnta despre o sear fermecat.


Seara aceasta fusese aproape perfect, dup cte i ddea
seama Margo, i s-ar fi terminat cu dragoste. n fond, erau
a m n d o i aduli, nu-i aa.? Intraser n aceast legtur cu
ochii deschii orice ar fi nsemnat ea. A r fi fost minunat
dac ar fi fcut dragoste. Incredibil. Fusese o dorin furtu
noas. Margo respir adnc, cu prere de ru.
D u p aceea, ns, ar fi venit dimineaa. Dimineaa de
dup, se gndea ea cu voce tare, i Lady Hamilton, care se
aventurase iar la parter, i se frec timid de glezne. Margo se
aplec i o mngie pe urechi.
Tu si Lordul Nelson snteti diferii si, totui, trii
fericii mpreun. tiai c eti norocoas ?
i aceasta, din cauz c pisicile nu au de-a face cu
probleme de genul amnuntelor care mpart un conflict n
prioriti i obiective. Margo i aminti cum l apreciaz
N i e l l pe Zach ca om de afaceri. Problema era c el nu
observase dect o mic faet a lui Zach. Nu vzuse, sau nu
putea s vad ntreaga imagine, aa cum fcea ea.
Orict de mult s-ar fi simit atrai unul de altul, gndeau
n mod cu totul diferit. Margo tia c i ea era n stare s aib
o opinie. D u p cum spunea Ez adesea, focul i apa nu se
amestec.
nbuindu-i un suspin, se ridic i ncepu s pun vasele
n chiuvet. Destul cu prostiile astea, i spuse. Se fcuse
trziu, era obosit i, cu toate c munca ei nu era att de
important ca a lui, o va atepta oricum a doua zi dimineaa.
Begonii, gladiole, crie... Margo le murmura numele pe
cnd scotea din camionet o alt cutie de carton cu rsaduri.
Se simea ca un general victorios care se ntoarce din r z b o i ,
pentru c tocmai fcuse o afacere cu Theo Renfrew,
proprietarul unei grdinie de la periferia oraului.
Diminea se dusese acolo cu maina, i explicase c era
designer de peisaje i ncepuse de curnd s restaureze casa
Lattimer, care va arta foarte bine n t r - o b u n zi, i c
89

'

Laura

Jordan

Sanders i Compania va ncheia, fr ndoial, un mare


numr de contracte n zon.
n schimbul unor rate pentru plante i celelalte
lucruri de care am nevoie, voi veni la dumneavoastr s-mi
fac toat aprovizionarea.
Theo Renfrew i supsese obrazul.
A m auzit de tine, i zisese. A m auzit c-ai motenit
nenorocirea aia. Asta nu nseamn i c-ai s primeti
contracte ca s lucrezi pentru cei de aici.
Se tocmiser o vreme, tipul ezitase ca un adevrat negustor,
dar Margo o inuse pe a ei. n cele din urm, au czut de
acord ca ea s-i proiecteze un eleteu nconjurat de-o
grdin cu pietre n faa grdiniei, iar n schimb a primit
promisiunea lui Renfrew c-i v garanta vnzri en-gros care
s includ diverse lucruri de calitate.
Privi n j u r n timp ce cra pe alee spre cas ultimele
cutii cu plante anuale. Muncise din greu toat sptmna i
acum faada casei ncepuse s capete form. Copacii fuseser
curai, tufiurile tunse sau smulse din rdcini, frecase
fntna i replantase terenul cu iarb. Venise vremea s pun
semine n grdina cu plante anuale care va mrgini poteca
pn la cas.
Niell ar fi fost mndru de ea. Nu, treci peste asta", i
zise Margo hotrt. Ea era mndr de ce fcuse.
De fapt, se gndise prea mult la Niell Kier n ultima
vreme, n parte pentru c Nao i telefonase s-i spun c i
vzuse fotografia n paginile de afaceri ale ziarului Boston
Globe mpreun cu un articol lung n legtur cu faptul c
fuziunea dintre Pruitt i Herris va asigura foarte multe locuri
de munc n industrie, n regiunea nordic.
Margo cumprase ziarul pentru a citi articolul, apoi se
pomenise c se uit la fotografia cretat ncercnd s se
conving c nu o impresiona deloc.
Gndurile i fur ntrerupte de o voce care o striga,
ntorcndu-se, o vzu pe doamna Sheridan venind pe alee.
Chipul femeii era plin de cute de adnc dezaprobare.
90

Ce mai era acum ? De cnd i dduser verdictul consi


lierii, doamna Sheridan fie o ignorase, fie i aruncase priviri
urte.
Domnioar Sanders, a vrea s v rein o clip.
Preedinta Clubului din Carlin fcea ca rugmintea s sune a
ordin. Vino, te rog, cu mine.
Margo se sturase de ea.
Snt cam ocupat acum, protest, dar vecina se afla
deja la jumtatea drumului pe alee. Oftnd n sine, puse jos
ultima cutie i o urm.
Nu vzuse niciodat casa familiei Sheridan att de
aproape, iar acum observ c grdina semna cu proprietarii
ei. Tufiurile
fuseser curate

cu mare atenie
si iarba arta
de parc ar fi fost aranjat cu mna. Cineva tiase crengile
uscate din copaci, pentru c Margo vzu o toporica proptit
lng scrile din fa care duceau n cas.
Problema mea, ncepu doamna Sheridan, fr nici o
introducere, snt aceti rododendroni de lng scri. Fac
muguri, dar nu nfloresc. Dac tot am auzit c eti designer
de peisaje, m-am gndit c-ai putea ti care-i pricina.
Trebuia s fi ghicit c doamna Sheridan voia sfaturi pe
gratis.
Poate din cauz c snt prea aproape de fundaia
casei, zise Margo. ncercai cu un ngrmnt obinuit i
nite fier chelat. De regul, au efect.
Se ntoarse s plece napoi n curte cnd doamna Sheridan
o opri.
Mai e i cornul acesta. Nu vrea s nfloreasc.
Numr pn la zece, i aminti Margo. Bunica Beth
spusese adesea c vecinii erau un soi de familie dac
doreai linite, trebuia s te mpaci cu ei.
Poate, zise cu voce tare, este din cauz c nu folosii
un ngrmnt bun. Cel cu fosfat v-ar putea folosi n lunile
iulie i august.
Am ncercat tot ce-mi spui.
91

La ura J o r d a n

Tonul doamnei Sheridan voia s spun : Asta e tot ce-mi


poi sugera ?
Fac grdinrie de civa ani, domnioar Sanders, i
tiu cnd s folosesc un ngrmnt i cnd nu. Fcu o pauz
pentru a aduga cu r u t a t e : Snt foarte nemulumit. Acest
copac a fost un exemplar extrem de costisitor.
Margo se uit la corn. Privi i la toporica de lng
trepte.
n cazul acesta, i rspunse, mai e un singur lucru de
fcut.
Doamna Sheridan tresri vznd-o pe Margo cum se
duce spre toporica, o ridic i se ndreapt spre copac.
Ce faci ?! exclam ea.
Fr s-i rspund, Margo nsemn un loc pe corn, la
vreo j u m t a t e de metru de pmnt, apoi lovi tare acel punct
cu partea neascuit a toporului.
Doamna Sheridan scoase un ipt rguii. Margo lovi din
nou.
i ajunge, zise vesel. Uneori, copacii mai au nevoie
de-un oc s-i vad de treburile lor. Nu-i doare i d
rezultate. Tehnica asta se potrivete exemplarelor nc
pnate.
Zmbi vecinei nucite, puse la loc toporica i se ntoarse
acas. Nu se mai simise aa bine de cnd se mutase n Carlin.
Lucra din greu de vreo or cnd fu iar ntrerupt de
data aceasta de Emma Amberly.
Ea ce-o mai vrea ? bombni ncet n timp ce silueta
aceea coluroas i familiar venea ano prin gardul de
cimiir care le desprea proprietile.
Doamna Amberly purta o salopet de doc care o fcea s
arate de parc poza pentru American Gothic, iar faa colu
roas era umbrit de un cozoroc galben. Privea critic la plan
tele anuale ale lui Margo, inndu-i fruntea ncreit.
Bnuiesc c ai luat aceste cutii de la Theo Renfrew,
din strada Hanlin ? o ntreb.
Margo aprob din cap.

Sigur c da.
Trebuie s fi fost scumpe ca naiba, exclam Emma
Amberly. Preurile l u i snt jignitoare. I-am spus c, dac
nu-i schimb felul de a f i , m aprovizionez din alt parte.
Femeia trase aerul pe nas nainte de a n t r e b a : Ce tii
despre culturile colinare ?
Probabil c aceasta-i ziua sfaturilor gratuite.
La ce v gndii ? ntreb Margo precaut.
E un deal n spatele casei noastre. A m nceput s-mi
fac o grdin acolo, dar n-a ieit cum trebuie, explic Emma.
Plantele pe care le-am folosit hortensii i gardenii nu au
dat rezultatele pe care contam. Totul a devenit aa de mizer,
nct Evan s-a suprat pe mine. Fcu o pauz i a d u g :
Dac ai un minut liber, poate mi dai un sfat.
Pentru a doua oar Margo puse jos rsadurile i se duse
dup vecina ei spre casa cea grozav a familiei Amberly.
Cnd le vzu terenul nelese de ce fuseser att de suprai
c domnioarei Lattimer nu-i psa de proprietatea ei.
Spre deosebire de proprietatea dichisit i curat a
doamnei Sheridan, Emma Amberly plantase o grdin alb",
care era, ntr-adevr, minunat. Se aflau acolo multe specii
de trandafiri albi, elegant aranjai, i ruri de bujori albi
gata s mboboceasc. n spatele lor erau margarete, gladiole
i lujeri de crini albi, hibrizi, gata i ei s mboboceasc.
E minunat, se entuziasma Margo.
Emma se mulumi s fornie. Margo nu era sigur dac o
dezaproba sau avea doar probleme cu sinusurile.
Sper. Mi-am petrecut jumtate din via smulgnd
buruienile i aranjnd plantele, rspunse. Apoi a d u g :
Dealul cu probleme e aici.
n spatele casei impresionante, foarte bine ntreinut, se
ridica un deal ngust i Margo nelese imediat despre ce
vorbea Emma Amberly. Grdina, pur i simplu, nu se ncadra
n mprejurimile delicate.
Problema e c Evan n-a vrut de la bun nceput s fac
aici o grdin, continu Emma. Scoase un alt fornit. Spune

93

Laura Jordan

c bine o s-mi fac cei de la Clubul Grdinarilor dac-o s


rd pn nu mai pot de ideea rnea.
Intrigat de aceast problem, Margo se plimb pe deal.
Dei ngust, nu era prea abrupt i se afla pe jumtate n
umbr. n spate se ntindea o p d u r i c e de mesteceni i
ienupr, iar mai departe se ridica linia impozant a muntelui
Graylock.
Ce s-ar potrivi aici ? Margo se ls pe vine ca s pipie
solul, pe urm i ridic privirea, scrutnd linia pdurii i-a
muntelui. i aminti de-o zi de primvar acas la Taylor,
cnd se plimbase mpreun cu Ez pe un deal umbros, nesat
cu flori slbatice.
De ce nu o grdin cu flori slbatice ? suger. Pot s
v art ce vreau s zic dac-mi da ti hrtie si creion.

Dup ce Emma i aduse cele trebuincioase, Margo schi


la repezeal imaginea pe care-o gndise.
Ai putea folosi pdurea drept hotar i-ai putea face
o alee pavat cu scoar de arbore. Plantele de aici i
de-aici vor fi coada cocoului, violete, cldrue i stnjenei
ca s dea culoare. Iris Verna, cred.
Emma Amberly asculta cu atenie.
Ce-ai spune de nite ghimber slbatic de jur mprejur ?
Sun bine. Eu a pune i nite aglice, dei dumnea
voastr tii c ele nu pot fi transplantate, aa c trebuie
s-avei grij.
mi place ce zici.
Margo se uit n sus uimit i vzu c vecina o privea cu
un nceput de respect.
Era aa simplu, trebuia s m fi gndit i eu la asta.
Lu schia de la Margo i ncuviin din cap. O s-1 sun pe
Theo s vd dac-mi poate face rost de plante i de coaj.
Familia Amberly, reflect Margo cu tristee, se poate
duce ntr-un magazin s cear orice ar avea nevoie. N u
trebuia s umble cu tot soiul de trguieli. Se ntoarse n curte
la treaba care-o atepta i tocmai termina cu ultimul rsad
cnd Emma Amberly sosi grbit prin gardul de cimiir.
94

M gndeam c-ai vrea s tii c Theo mi va trimite


toate plantele de care am nevoie, zise. Spunea c voi doi
avei o afacere n lucru, pentru c tu conduci o companie de
design.
Doamna Amberly se opri n faa lui Margo.
A i ceva contracte deocamdat ?
Nu, nu nc. Acum snt ocupat cu casa i...
Pentru c, dac eti liber, o ntrerupse Emma, a
vrea s te angajez s m-ajui cu grdina de flori slbatice.
Femeia scoase un fornit somptuos, a d u g n d : Precis c
Evan se va uita de sus la planurile mele, btrnul ntru.
Dar cnd Societatea de Horticultura va rmne cu gura
cscat la ce-am realizat, el n-o s mai aib nici un pic de
credit.
Margo rmase fr glas. Mintea i se concentrase asupra
unui singur cuvnt. Dac doamna Amberly dorea s-o angajeze,
atunci aceasta nsemna...
Firete, i snt datoare pentru consultaia de dimi
nea, continu btrna i i ntinse o bucat de hrtie un
cec.
S zicem c o sut de dolari e de ajuns ?
Nu-i nevoie, protest Margo. Sntem vecini.
Margo vzu pentru prima dat cum faa slab a Emmei
se ndulcete cu un zmbet.
Prostii. Esti o femeie de afaceri si sfaturile tale snt
valoroase. N-ar trebui s oferi servicii gratuit, Margo.
Zmbetul se lrgise ntr-un rset. A m auzit c Clara Sheridan
a ncercat s se impun. Femeia asta este cea mai autoritar
creatur din preajm. Nimeni din Clubul Femeilor nu-i
poate ine piept. M bucur c i-a rezolvat treaba !
Margo fcu aranjamente s deseneze un plan n detaliu i
s realizeze o evaluare a serviciilor depuse, iar pe urm se
ntoarse n cas cu cecul. Traffy i Lady Hamilton dormeau
dui pe masa din buctrie, ns pisoiul deschise ochii cnd

95

Laura Jordan

Margo sprijini hrtia cu cecul de un vas i se aez ca s-1


priveasc. N u ctigase niciodat o sut de dolari aa de uor.
U n val de ncredere i lu durerile din brae i spate.
O s ne punem pe picioare, exult Margo, i Trafalgar
miorli somnoros. Lady Fortuna ncepe s se mite, biea.
Sanders i Compania se ndreapt spre lovitura cea mare.
Mai bine l-a suna imediat pe Zach.
Lady Fortuna se pare c de-abia i ncepuse treaba.
D o u zile mai trziu, pe cnd Margo era la Renfrew i alegea
nite plante pentru grdina de pe deal a Emmei, auzi o voce
adnc adresndu-i-se din spate.
Sntei ocupat, domnioar Sanders ?
Niell... Margo se simi de parc-i fugise pmntul de sub
picioare, iar acum se prbuea dintr-un loc foarte nalt. Avea
impresia c i se goliser plmnii de aer. Totui, cnd fu n
stare s se ntoarc, vzu c n fata ei se afla un brbat de
vrst mijlocie, mbrcat n haine elegante de tweed.
Snt domnul Portfax, o anun el. A m vzut schia pe
care ai fcut-o pentru grdina Emmei Amberly i-am rmas
impresionat. A vrea s construiesc o fntn lng un eleteu
nconjurat de crini. Credei c v-ai putea descurca ?
Margo fcu o programare ca s-1 vad pe domnul Portfax
a doua zi de diminea. Dup aceea s-a ntors la Emma unde
Zach i ajutorul lui presrau aleea cu coaja de arbore.
i asta nu-i tot, i spuse ea l u i Zach. n timp ce eram
la Renfrew o doamn dorea s-mi vorbeasc despre o
grdin cu pietre. A m sentimentul c Sanders i Compania
va deveni destul de aglomerat. Fcu semnul victoriei cu
degetele.
S s p e r m !
M a i trziu se dovedi c rostise cuvinte profetice. n timp
ce Zach i asistenii lui montau, cteva zile mai trziu, fntna
la domnul Portfax, Margo negocie cu succes afacerea pentru
96

grdina cu pietre. Pn la sfritul sptmnii mai ncheiar


nc dou contracte unul, cu un domn pensionar care-i
dorise mereu s aib o grdin cu flori pentru fluturi i nite
tufe de grozam care s atrag aceste fiine delicate i
cellalt, cu o doamn pe nume Sita Parsad, care dorea s i se
proiecteze un loc de meditaie" n curtea casei.
Cred c vom avea de lucru permanent, i spuse
Margo lui Zach ntr-o sear pe cnd stteau n buctrie
dup o zi de munc. Poate, va fi nevoie s angajm mai muli
muncitori. A r trebui s ne gndim s gsim un ef de echip
pentru supravegherea afacerilor n timp ce tu eti plecat la
Boston sau n alte locuri.
tii c-i greu s gseti ajutoare bune. Zach se trase
de musta gnditor. Ascult, Margo, trebuie s ncetinim
ritmul. Sntem ca un pete mare ntr-un lac mic, aa c prerea
mea e s ne alegem afacerile de-aici ncolo. nainte de-a mai
spune ceva, fcu o pauz pentru a lsa cuvintele s-i fac
efectul. i cred c n-ar trebui s ne mai angajm n Boston.
Nu pot s sufr s facem lucrurile aiurea din cauz c sntem
prea mprtiai.
Acum n-am chef s refuz afaceri, l contrazise Margo.
Nu ne-am stabilit n Carlin cel puin, nu nc. Locul acesta
e mic. Ne-am putea descurca cu nite clieni din Boston dac
am angaja un ef de echip de bun-credin.
Se ntrerupse, deoarece auzi o bubuitur puternic la
u. Se duse la u, trase de ea pn o deschise, i Lordul
Nelson, cu coada umflat aproape de trei ori mai mult dect
mrimea ei, pi mndru n cas. Avea o ureche rupt i
nsngerat i i inea nchii ochii umflai.
Dumnezeule, exclam Zach impresionat. Cotoiul
sta arat de parc s-ar fi btut cu o pisic slbatic.
Nu m-ar mira, ncepu Margo, dar fu ntrerupt de un
urlet oribil. Lady Hamilton intrase n buctrie i se prea
97

ndurera starea t o v a r u l j j . , i comand Margo.


eu grij de iubielul tu.
u

"

^ n t i n s e mna spre Lordul Nelson, c^e se strecurase n


p-agerie i se cuibrise n
i de i
, de unde scotea
suip i t u r i sfidtoare. Lady Hamilton ncepu s se plimbe de
jtf-colo, dnd din coad i miorlind jalnic. Margo se ls
f ^ a t r u labe i ncerc s-1 conving pe t a n s ias de-acolo.
Vino aici, pisoiaule drgu. Trebuie s-i ngrijesc
^chea. Dumnezeule...
Laba Lordului Nelson, Q ghearele scoase, iei din cutie
. aproape i sfie mna.
care
i privea, ncepu
^
fluiere:
sta-i un tmpit n e ^ i t o r ,
a r c el. L-a neca
^c ar fi al meu. Vrei s
i rZrti\ -ti dau o mna de
c

m o

s t t e a

i m

r e m

N u , m descurc s n ^ . T b u i e s conduci mult


jn acas.
Margo l conduse pe Z^^h pn i u, apoi se ntoarse
jiapoi pe podea i contini* - i ademeneasc pe motan cu
o r b e dulci.
_ Probabil c oricum
trebui - l duc la doctor. Hai
^far, Lordule Nelson. Ce i i c u b u n !
g u r

r e

Lordul Nelson ncerc, z g r i


njur, ntinse m n a i, a j x d u ~ l
Afar.
Ascult, fiar t m ^ t , i z b
Vrei s mori de cangren v
S

u c

u cealalt lab. Margo


f , reui s-1 trag

c e a

U c n i

e a

. ncerc s te-ajut.

Lordul Nelson ssi


uip,
i se domoli brusc,
privind-o furios cu un od\[ v e r d e - 3 i b u .
v

S C

astr

Bine, gfi Margo,


potolete-te. Nu-i fac nimic
care s te doar. Vreau d ^
m ^ g e m la doctor.
Telefonul ncepu s ^
. M^
nu l bg n seam i
auzi clinchetul vocii r o b , i i .
Compania,
designeri de peisaje specializai. Servim case particulare,
a

a r

u n e

o t u

>

r g o

98 ^

^curi industriale i complexe att n Berkshires, ct i n


P ^a mai ntins a Bostonului. V rugm s v lsai numele
^ y t u m r u l de telefon, iar noi v vom suna n curnd".
si >
'
Bun, Margo, rosti vocea lui Niell.
Scpndu-1 pe Lordul Nelson, care dispru imediat n
^iie, Margo se aplec dup telefon.
a

Unde eti ? strig.

La Paris, rspunse Niell. A m tot vrut s te sun, dar


am putut. Cum merg lucrurile n Carlin ?

Grozav. Terenul arat total schimbat dup ce-am pus


jantele anuale. Tu ce faci ? Dup cum scrie n ziare, ai fost
j^ereu ocupat. Fuziunea Pruitt-Herris a constituit subiectul
pentru pagina de afaceri din Globe de dou ori, i-un econo
mist de la Harvard a comentat-o la una dintre emisiunile de
^tiri la televizor.
Lui nu i se prea neobinuit o asemenea publicitate.
Mi-am promis c-mi iau cteva zile de vacan
sptmna asta, cnd m ntorc la Boston. A vrea s vin cu
Rina s te vd. Ce-i asta ?
Lady Hamilton i ridicase vocea ntr-un urlet prelung,
lugubru. Margo i explic, apoi adug :
i firma mea a fost ocupat. Sntem n afaceri pn n
Aa repede ? Bravo, Margo. O ascult n vreme ce-i
ddea a m n u n t e n legtur cu diversele contracte la care
lucra i pe urm o ntreb ca din ntmplare: Cum rezist
Zach la presiune ?
Margo i aminti cum Zach i spunea c snt ca un pete
mare ntr-un lac mic.
A , bine. De fapt, n seara aceasta am discutat despre
extinderi.
A zice c asta-i o micare neleapt. Dup cum i
spuneam, acum e vremea. Nu poi s pierzi, Margo.

99

Laura

Jordan

Lordul Nelson ieea ncetior din cutie i Margo se


strmb vzndu-i urechea.
Motanul sta

btrn

si afurisit

a vrut

s ias

nvingtor, dar n-a reuit.


N-ai vzut cealalt pisic, nu-i aa ? glumi Niell dup
ce Margo i relat cea mai r e c e n t escapad a Lordului
Nelson. Dup aceea continu : De-abia atept s te vd.
Cu o clip n urm discutaser afaceri, iar acum Margo
se simea invadat de nite senzaii care-i uscau gura i-i
fceau inima s-i bat nebunete.
Dac un asemenea lucru i se ntmpla n vreme ce discutau
la telefon nu putea fi n nici un fel responsabil de ce se
va ntmpla cnd se vor ntlnL
*
3

Mai mult ca sigur, era vremea s sestpneasc.


i eu a fi bucuroas s te vd, i spuse cu o voce
plin <Je? sinceritate. Sanders i Compania are nevoie de tine.
D u p ce nchise, respir adnc i egal. Nu i fu de nici un
ajutor. N u numai firma avea nevoie de el, ei nsi i fusese
foarte dor de el. D i n pricin c, n vreme ce sttea n
buctrie, aici i acum, i amintea de parfumul coloniei l u i
si
> de strlucirea rcoroas a luminii de lun. Pentru c n-avea
dect s nchid ochii i simea braele lui Niell nconjurnd-o,
i gustul buzelor.
Necazul era c toate acestea nu erau dect iluzii. Prostie,
n timp ce se uit prin rafturile dulpiorului cu medicamente
din baie i cut sticla cu iod, ncerc s-i aminteasc de
faptul c nimic nu era schimbat. Legtura dintre Margo
Sanders, designerul de peisaje cu perspective nalte, i Niell
Kier, avocatul unei corporaii internaionale, era ct se poate
de inegal. Dac ar duce mai departe analogia lui Zach, ar
spune c Niell era un rechin puternic, care nota sigur pe el
n oceanele lumii, n vreme ce ea se blcea ntr-un lac mic i
ferit.

ZAJCL

f"

Margo respir aproap^iipMnd. Niell era^sexysi deosebit


de atrgtor, d o u motive pentru care avea de gnd s se
asigure c de-acum nainte legturile lor se vor concentra n
jurul afacerilor.
n timp ce-1 cuta pe Lordul Nelson, i spuse c, aa cum
Niell are deviza l u i pentru succese, ea ar putea ncepe cu un
strop din nelepciunea btrneasc a l u i E z : dac ai ndoieli,
nu te bga.

101

SASE
3

n sufragerie nu se auzea alt zgomot dect fitul hrtiilor.


Afar, cintezoii aurii se repezeau s nhae semine de mei
din cutiile puse pentru a hrni psrile, trandafirii erau n
floare, dar Margo nu ddea mare atenie acestor lucruri. Se
concentra asupra lui Niell, care studia ultimele contracte ale
firmei Sanders.
O raz a soarelui de diminea strlucea piezi prin
ferestrele recent reparate ale sufrageriei i poleia prul
ntunecat al lui Niell. Raza mprtia i o pulbere aurie pe
genele l u i lungi, scond n eviden felul cum i se curbau la
capt.
Un brbat nu avea dreptul s aib asemenea gene... Cu
un efort, Margo se concentra la afacerea discutat.
Deci, zise ea vioi, ce crezi ?
Luna aceasta ai semnat cinci contracte. D o u afaceri
snt terminate i la a treia lucrezi acum. i-au ieit deja cteva
devize i te-ai angajat s proiectezi terenul din jurul bncii
noi care se deschide pe Main Street. Pe lng acestea, ai
ncheiat alte dou treburi din Boston. Niell lovi hrtiile cu
degetele l u i lungi. Snt impresionat.
Margo strlucea de bucurie. Pn acum nu-i dduse
seama ce mult nsemna pentru ea aprobarea lui.
102

Bineneles c aprobarea unui om ca el avea greutate,


mbrcat ntr-o cma sport, deschis la gt i cu pantaloni
subiri de var arta ca un tnr aflat n vacan, dar aparenele
erau neltoare. Margo n-avea nevoie s-i mai reaminteasc
lui Naomi c Niell era unul dintre cei mai solicitai avocai
din mprejurimi, dar, cu toate acestea, tratase afacerile
companiei Sanders cu seriozitatea de care ddea dovad i
fa de clienii l u i internaionali importani.
N-a fost totul att de simplu, mrturisi ea. Cheltuielile
necesare nceperii unei noi afaceri au fost mai mari dect
crezusem, i-am fcut cteva greeli prosteti. Gardeniile
albastre pe care le-am plantat pentru domnul Daniels s-au
ofilit toate una cte una i-a trebuit s iau din banii
ctigai ca s le nlocuiesc. Dup aceea, am estimat aiurea
costurile necesare aranjrii unor plante anuale pentru o
grdin cu teras i-am ncasat o pcleal.
i scutur capul gndindu-se la propria-i prostie n
vreme ce a d u g :
Zach m-a avertizat n legtur cu terasa. A r fi trebuit
s-1 ascult, dar n-am fcut-o.
Nu-i uor s te ii n frunte, zise Niell nelegtor.
Apropo, am observat c ai angajat un ef de echip. Cum de
l-ai convins pe Zach ?
N-a fost uor, recunoscu ea.
n vreme ce Niell strngea hrtiile, Margo i reaminti de
extraordinara sensibilitate i putere a minilor lui. Dumnezeule,
femeie, stpnete-te, i spuse n sinea ei.
De fapt, Zach mi 1-a recomandat pe Gerry Weiss,
continu. Gerry e un om bun i un muncitor excelent. Zach
avea dreptate cnd spunea c trebuie s angajm pe cei mai
buni ca s lucreze pentru noi n aa fel, nct s ne asigurm
o reputaie respectabil.
Bine-a zis. Niell puse deoparte i ultimele hrtii. Pn
acum totul e-n regul, domnioar Sanders. N u numai c
familia Amberly a capitulat dup primul atac, ci j u m t a t e
din Carlin pare a fi nebun dup tine.
103

Laura Jordan

A m avut un noroc incredibil.


i zmbi
reacionnd.

tandru i el simi ceva din luntrul lui

Nu se ateptase la o asemenea reacie. n timpul cltoriei


i limpezise mintea, se convinsese c ultima sear petrecut
cu Margo fusese o aberaie ncnttoare, ceva n genul petre
cerii Plrierului Nebun, ceva foarte ndeprtat de modul l u i
de viat si de obiceiurile lui. Picnicurile la lumina lunii, usi
de cuptor care i se rup n mn i pisici care dau foc feelor
de mas, toate acestea nu erau n stilul su. Aproape se
convinsese c ntreaga tevatur l amuzase.
Cnd o sunase de la Paris, n-o fcuse pentru c se
p r p d e a de dorul ei, ci pentru c obinuia s aib grij
personal de noii clieni. n plus, Margo i plcea i-i respecta
curajul i inventivitatea. Apoi, i auzise vocea prin liniile
telefonice transatlantice i i dduse seama ct de mult i
dusese dorul.
ns nu era sigur de ce simea ea. Cnd o vzuse prima
dat n dimineaa
s
> aceasta observase c ochii nu reuiser

ascund bucuria de a-1 vedea. Si totui, i ntinsese doar

mna, nu-1 srutase, iar salutul fusese prietenesc, dar i


profesional n acelai timp. Cum fusese la Londra ? Cum
fusese drumul cu maina pn la Carlin ? Sigur nu dorea
nite cafea nainte de-a studia documentele firmei ?
Se purta ca un om de afaceri. Niell i nbui un suspin,
amintindu-i c poate aa era spre binele lor.
Se ls pe sptarul scaunului, punndu-i minile la ceaf.
A vrea s-i sugerez ceva n calitate de jurisconsult.
A r fi vremea s te extinzi.
Din cauza micrii fcute, muchii pieptului i-ai braelor
se unduiau ca oelul sub mtase. Margo clipi pentru a-i
alunga sentimentul de nesiguran.
Sntem n curs de extindere.
A i auzit de complexul comercial pe care-1 vor construi
ntre Carlin si Lenox ?
9

Traffy srise n poala lui Niell i se freca de el. Margo


simea c nnebunete privind cum cporul acela lucios se
cuibrete la pieptul lui. Lady Hamilton moia n grdin.
Lordul Nelson, aflat lng ea, sorbea din ochi musafirii cu
pene, care zburau pe deasupra cutiilor cu s e m i n e , i-i
lingea mustile.
A scris ceva despre complexul de la Mountain View,
recunoscu Margo. A m auzit c va fi destul de select.
Proprietarii vor s fie ceva unic i minunat, ca s taie
concurena. Caut un designer de peisaje de clas cineva
subtil i ndrzne n acelai timp.
De unde stii toate astea ?
>

A m luat masa cu Fred Troner, unul dintre proprietari.


Niell l puse pe Traffy jos, se ridic i se duse s se sprijine
pe pervazul ferestrei lng Margo.
I-am spus c tiu eu pe cineva potrivit.
Margo rmase cu gura cscat.
Ce... Ce-a spus ?
Vrea s vad de ce esti n stare. Sfatul meu ar fi s-ti
trimii cartea de vizit mpreun cu un bilet pentru Fred, s
le spui c-am discutat i c ai vrea s-i prezini lui i asociailor
si ideile tale.
Niell i schimb poziia i i atinse cotul. Aceast atingere
nesemnificativ i nfiora braele lui Margo. Se ncrunt
ncercnd s se concentreze.
Trebuie s gsesc nite soluii nainte de a m
prezenta, rspunse. A r trebui s fac un plan avnd proiectul
arhitectului n fa.
Niell ntinse mna dup serviet i scoase cteva proiecte.
Fred mi-a dat copiile astea.
Margo le lu i le cercet cu atenie.
E o idee interesant, coment dup cteva minute.
Cred c tiu ce-i de fcut, dar nc ar mai fi nevoie s vd
amplasamentul complexului.
Vrei s mergem acolo, acum ? E o zi minunat
pentru o excursie. Sau un picnic. Gndul rsun aa de tare
._

105

Laura Jordan

n mintea l u i , nct fuse aproape sigur c rostise cuvintele.


Arunc o privire rapid spre Margo i vzu c nc studia
proiectele. S-a ntmplat ceva ? ntreb el.
M gndeam c acesta este un plan de anvergur,
rspunse ea ncet. Nu tiu ce prere va avea Zach.
Margo era att de absorbit de gndurile sale, nct i
scap privirea speculativ pe care i-o arunc Niell.
De ce s nu vedem nti locul ? suger el. S-ar putea
s nu vrei nici mcar s ncerci.
Avea dreptate. Dar cnd ajunser la amplasamentul
complexului, fu de-ajuns un singur tur n jurul terenului
presrat cu mesteceni ca s-o fac pe Margo s-i doreasc
slujba. Ridicat pe fundalul munilor mndri, complexul avea
s fie un deliciu arhitectural. Margo tia deja cum va ncor
pora mestecenii n proiectul desenat de arhitect.
Niell o privi cum i scoate carnetul de schie din geant
i ncepe s studieze terenul. Pe chip avea o expresie de fericire
total ca i cnd n-ar fi avut n faa ochilor o ntindere de
pmnt acoperit de tufiuri i copaci, ci o viziune care-i
aparinea doar ei. El se sprijini de main i atept rbdtor
s termine.
Ce-ai gsit ? ntreb n cele din urm, cnd se ntoarse
napoi la el.
Cteva idei. Margo i art carnetul de schie, explicndu-i: V o i folosi mestecenii ca punct central. Vor fi plantai
nuntrul i n afara curii principale, oferind coeziune
ntregului peisaj. Vom folosi fntni nuntru i afar. Efectul
combinat al apei i al copacilor va oferi un sentiment de
linite.
ntre el i cascada de pr strlucitor al lui Margo nu era
dect o mic distan. l copleea dorina de a se lsa nvluit
de acest pr. Nici nu-i ddu seama c ntinsese mna s-1
mngie pn nu simi buclele mtsoase atingndu-i dege
tele.
Alintarea lui o smulse din preocuparea care o cuprinsese.
Mna lui i evoca imagini i senzaii care ar fi trebuit fi
106

stpnite. Era o greeal s priveasc n sus spre el, Margo


tia asta, dar nu putea s ignore mngierea, aa cum nu se
putea mpiedica s respire.
Ochii lui Niell aveau o culoare cenuie, blnd, iar gura o
expresie tandr. Margo era contient c trebuia s impun
o distan ntre ei de dragul tuturor principiilor sale vechi.
Necazul era c nu avea deloc chef.
Mai spune-mi despre efectul, ah, efectul apei. E l nu
ddea doi bani pe aa ceva, dar Margo avea o influen
aproape nspimnttoare n intensitate asupra lui i din
cauza aceasta dorea s se pun la adpost. i trase mna de
pe prul ei ntr-un gest obinuit, sper el.
Recunosctoare c nu mai trebuia s-1 priveasc, Margo
se uit din nou n carnet i i art lucrurile eseniale.
Aici voi instala un bazin dreptunghiular, mare, i altul
aici. Grupurile de mesteceni de-aici i de aici vor
umbri tot drumul de la parcare pn la intrarea complexului.
Bazinele vor fi mrginite cu piatr. Iar aici va fi o fntn.
n timp ce vorbea, era contient de faptul c sttea
aproape de el. tiind c braul ei gol l va atinge pe-al lui
dac se va mica numai puin, simea cum i se ridic periorii
fini de pe brae, de parc ar fi fost electrocutat.
Nu i se prea corect faptul c a-1 atinge sau a nu-1 atinge
pe Niell, era la fel de provocator. Simea cum i se ntresc
snii pe sub bluz, ca i cum ar fi stat n ateptarea unei mini
care s-i mngie.
Continu aproape d i s p e r a t :
n bazin vom avea crapi i nuferi. Nuferi de culori i
forme diferite. Florile care se ridic deasupra frunzelor i vor
conferi bazinului nu numai un aspect rcoros, dar i senzual.
i ea era senzual, dar nu avea nimic rece. Lumina
strlucitoare a soarelui i scotea n eviden ochii de culoarea
ambrei i-i poleia buzele moi care ateptau s fie srutate.
Niell se simea cam ameit, ca i cnd ar fi fcut insolaie.
i scoase batista, tamponndu-i fruntea.
107

Laura Jordan

Se face cald, rosti el. As bea ceva rece la restaurantul


pe care l-am vzut cnd am venit ncoace.
U n restaurant avea oameni n el. Era un loc neutru i
sigur unde puteau discuta.
Bine zici, fu ea de acord cu recunotin, dar eu fac
cinste. nc i mai datorez o cin dup dezastrul din seara
aceea.
Nu i-a spune chiar dezastru.
Privirea pe care i-o a r u n c ar f i putut s topeasc un
aisberg. n corpul lui Margo se produse o mare descrcare
de adrenalin care o zpci complet. n vreme ce se urc n
main i rscoli mintea pentru a gsi un subiect sigur de
conversaie.
*
A i avut timp s vizitezi Londra ? l ntreb cnd el se
aez lng ea.
Pe vremea asta e foarte frumos acolo. M-am plimbat
prin Kew Gardens ntr-o zi cnd soarele a ieit din nori.
Trandafirii erau minunai. Mi-au amintit de tine.
Nu intenionase s spun aa ceva. Margo nelese aceasta,
observndu-i privirea uimit. O inund un val de fericire,
ceea ce era destul de stupid dac lua n considerare c se
hotrse s rezume relaiile
dintre ei numai la afaceri. E l

adug n g r a b :
Mulumit ie nv cte ceva despre plante i design
de grdini.
Margo i ddu seama c i tremurau minile. Strnse
carnetul de s c h i e :
Cafeneaua Dandelion este dup col, ro$ti ea pe un
ton care se voia vesel. A m putea... A , uite camioneta lui
Zach.
Ce mai face perechea btu ? se interes Niell.
De fapt, n ultima vreme au fost potolii.
Margo nl rugciuni de mulumire c dduser peste
primul subiect neprimejdios de discuie al zilei.
Nao i Zach nu s-au prea vzut de cnd am fost aa de
ocupai, dar n week-end-ul trecut, n timp ce munceam, ea
108

ne-a adus prnzul. Ne-am simit chiar bine. Fr certuri i


hruieli. Nao chiar a fost de acord cu Zach de cteva ori.
Eram ocat.
Cnd intrar n restaurant Zach i strig din separeul de
vizavi de us.
>

Deci, ai terminat cu chestiile de afaceri, le spuse cnd


venir la el. Kier, eti impresionat de cum arat Sanders i
Compania pe hrtie ?
Ca de obicei, cnd discuta cu Niell, vocea lui Zach avea
nuane de suspiciune i respect. Niell atept ca Margo s se
aeze n faa lui Zach, i lu loc lng ea.
A m fost aa de impresionat, nct am propus s v
angajai s proiectai curtea i grdina complexului de la
Mountain View.
Zach se trase gnditor de musta n vreme ce Margo
intr n detalii.
E o treab de anvergur, Margo, se aventur el n
cele din urm. Se vor complica lucrurile, pentru c trebuie s
facem angajri. Avem nevoie de un zidar bun, n primul rnd,
pe urm, de dulgheri care s aranjeze bazinul i toate celelalte,
i de un instalator. Sorbi o clip din ceac, apoi zise:
Ce-i mai greu e c va trebui s fim siguri c toi vor lucra
n acelai timp fr s ntrzie. tii ce-am pit cnd am lucrat
la Canton.
Margo se strmb amintindu-i de acel comar. Legile lui
Murphy funcionaser atunci de la bun nceput. Programul
fusese prea ncrcat, instalatorul nu venise la timp s
monteze evile, zidarul le ntorsese spatele pe ultima sut de
metri i fuseser nevoii s aduc altul, iar Zach calculase
greit devizul.
Pn la urm ne venea s ne strngem de gt unul pe altul,
se gndi Margo. Aa ceva nu trebuie s se ntmple aici. O s
avem grij s fim la nlime.
Zach i mpinse pe ceaf apca de base-ball i se sprijini
de sptar.
109

Laura Jordan

M a i avem i alte angajamente. D u p cum vd eu


situaia, Margo, n-a vrea s lum mai mult dect putem duce.
Dac n-ai ncredere n tine, las-o balt Niell i nghii
cuvintele care-i venir pe buze i n loc de asta zise:
O firm n o u trebuie s fie btu ca s se fac

cunoscut.
Zach se ncrunt.
O firm nou, mic trebuie s se consolideze mai
nti, replic el. Dup vreun an, doi am putea lucra la
complex... zise, neglijnd sfritul propoziiei.
Dar peste un an, doi nu vei mai avea ocazia, sublinie
Niell.
Margo i simi picioarele nmuindu-se, observnd cum
pe faa ngust a l u i Zach se instaleaz o expresie
ncpnat.
A m putea discuta dac am avea muli bani i ne-ar
sprijini cineva din spate, spuse el brutal. Nu te supra, Kier,
dar nu sntem una dintre corporaiile tale cu milioane de
dolari. Ce faci tu e una, ce facem noi e alt mncare de pete.
Afacerile barosane snt la ani-lumin distant de noi tia

sraci, ajuni la fundul sacului spart.


Margo nelegea p r e r e a l u i Zach, dar i N i e l l avea
dreptate. Unul era prudent, cellalt dorea s rite. Cntri
ambele variante nainte de-a v o r b i :
Te-am ascultat, Zach. Totui, simt c-ar trebui s
ncercm marea cu degetul. N u cred c oferta mea va fi
acceptat, dar mi-ar plcea s-1 ntlnesc pe domnul Trover
s vd ce zice.
Tu eti efa. Zach puse repede jos ceaca de cafea i
se ridic. E i bine, napoi la ocnele de sare. Te vd la lucru,
Margo.
tii c tu ai dreptul la ultimul cuvnt, nu-i aa ? o
ntreb Niell n timp ce Zach se ndeprta mndru.
Ea ncuviin din cap.
Cnd lucram pentru el, credeam c-i uor s alegi
varianta cea mai bun. Uneori, m luam de el dup ce hotfa
110

anumite lucruri. Acum, tiu c nu-i simplu s conduci.


Margo oft. Chiar vreau s fac complexul, dar, n acelai timp,
nu snt sigur c-i nelept s m ntind mai mult dect pot.
Probabil c voia s spun mai mult dect putea Alloway,
se gndi Niell. Orict de bun ar fi fost ca meseria i grdinar,
acum o trgea i pe Margo napoi. Proiectarea acestui
complex putea fi lovitura cea mare de care avea nevoie
Sanders i Compania.
Totui, d u p cum tocmai o sftuise, ea trebuia s se
decid. Niell se rezem de scaun i zmbi.
Smbta asta o s fie o petrecere, zise el.
Schimbarea subiectului o surprinse. Judecind dup
chipul l u i serios, crezuse c se gndea la afaceri.
Ce fel de petrecere ?
Una cu cocteiluri care se ine o dat pe an, pentru
diverse binefaceri. Partenerii mei se duc i trebuie s merg i
eu.
Fcu o pauz.
A i vrea s m nsoeti ?
>

Inima i tresalt de bucurie, dar se stpni.


Mulumesc, dar eu...
S nu-mi spui c n-ai cu ce s te mbraci, o ntrerupse.
Prin minte i trecu rapid o imagine cu Margo dezbrcat i
cu un trandafir d u p ureche, aa c mai spuse g r b i t :
Te-ar putea interesa din punctul de vedere al afacerilor,
vreau s zic. Fred Troner zicea c o s fie bine acolo.
Deci era o invitaie de interes, nu una personal.
Spunndu-i c-i o proast, Margo se gndi la urmrile cuvin
telor l u i Niell. Poate c Zach avea dreptate. Sanders i
Compania nu era pregtit pentru lovitura cea mare.
Duminic dimineaa m duc la Londra ca s discut cu
>

un client, i spuse Niell. Mi-ar face plcere s te mai vd


nainte de-a pleca.
Margo l privi n ochi i ce vzu acolo o fcu s-i in
rsuflarea. E l dorea ca ea s-1 nsoeasc. N u din cauza avan

tajelor pe care le-ar putea avea firma, ci pentru c dorea s-o


.

111

La ura

Jordan

mai vad. Bucuria, puternic asemeni unui val parfumat


care-i inund fiina, o cuprinse, ridicnd-o peste precauii i
logic pn n al noulea cer.
Da, da. Mulumesc, mi-ar face plcere.
Margo i ddea seama c era cam intimidant s te afli
ntr-o sal plin cu oameni care ocupau paginile mondene
din Who's Who.
Probabil c erau vreo trei sute de invitai. Oriunde se
uita vedea brbai cu cravate negre i femei n haine elegante
care stteau laolalt rznd i vorbind, prindea frnturi de
conversaie despre croaziere i case de vacan n Bermude
sau Vineyard.
Decorul se potrivea cu elegana oaspeilor. Marea sal
de bal din Holton House fusese drapat cu perdele de satin
bej i portocalii ce strluceau n cascada de lumin proiectat
de candelabre.
Margo admir mulimea de flori aranjate cu gust lng
intrare, lng estrada orchestrei i n preajma uilor care
ddeau spre grdin. Mobila prea s fie modelul Louis al
XVI-lea, picturile enorme de pe perei cu rame aurii aveau
un aer de noblee care obliga. Chiar i covoarele pe care
peau preau a fi foarte scumpe.
i eu, o fat din Taylor ! exclam ea.
Niell zmbi vzndu-i expresia nucit a ochilor. Lu
dou pahare cu ampanie de la unul dintre chelnerii cu
mnui albe care circulau printre invitai cu tvi de butur
si
> stridii.
S bem pentru Taylor, propuse el.
Pn si cei care serveau erau mai bine mbrcai dect ea,
pentru numele lui Dumnezeu. Margo i studie rochia. Fusese
fcut din nailon ce imita mtasea i avea un model att de
simplu, nct prea banal. Numai culoarea un auriu
adnc, bogat o fcea acceptabil.
Margo nu prea era n pas cu moda, dar recunotea adev
rata elegan atunci cnd o vedea. Se etalau rochii care fuseser
[

112

probabil comandate de la cele mai scumpe magazine din


New York, Boston sau chiar Paris, rochii uimitoare din
pricina simplitii lor sau nucitoare din cauza croielii
ndrznee. Atmosfera prea puin cam pretenioas.
Totui, la Holton House nimic nu prea iptor. Margo
fusese impresionat la prima vedere de mbinarea elegant
dintre sticl si otel, care domina de la nlime malul rului si
faada casei. Fusese fascinat de concepia arhitectural a
holului i a curii interioare deasupra creia se ridicau vreo
patruzeci de etaje. Peste copacii din grdin fusese montat
un sistem de iluminat cu lumini aranjate n form de spiral
ce strluceau ca o mare de stele.
Niell, cu hainele lui impecabile, se potrivea perfect n
acest loc. De asemenea, avea si o nfiare deosebit de
atrgtoare. Margo observase cum ochii multor femei l
urmreau prin sala de dans.
Tot luxul acesta, coment ea. Poate c Naomi a avut
dreptate. Cnd a auzit c merg la Holton House mi-a tot
repetat c-i vorba de hotelul cel nou, elegant, patronat de
unii dintre cei mai distini oameni din Boston.
Niell se ntreb ce-ar zice Margo dac i-ar spune c era
cea mai drgu femeie de acolo. Rochia i scotea n eviden
culoarea ochilor i se mula frumos pe rotunjimile ei,
descoperindu-le perfeciunea. Prul strlucitor i ncadra
faa plin de via i veselie.
Poate c alte femei aveau nevoie de sprijinul bijuteriilor
i-al hainelor scumpe, dar Margo nu trebuia s fie dect ea
nsi. Niell se pomeni dintr-o dat c-i dorea s nu fi adus-o
la petrecerea aceasta plicticoas, ci s fi mers amndoi undeva
unde...
N i e l l ! Niell Kier ! U n brbat solid venea spre ei cu
mna ntins. A m ncercat s dau de tine toat seara ! exclam
el.
Niell pru surprins, dar bucuros.
4

_V13

Laura

Jordan

i eu te-am cutat. N u rspunzi niciodat la telefon


cnd te sun cineva ? A m crezut c deja ai plecat n California,
Barry.
Plec poimine. Brbatul cel voinic se ntoarse spre
Margo, adugind: De ani de zile ncerc s ies mpreun cu
Bruno din clima asta pctoas.
B r u n o ! Deci dumneata eti proprietarul cinelui
aceluia drgu, exclam Margo. A mai mncat ngheat n
ultima vreme ?
Faa omului se lumin de bucurie, dar Niell i ntrerupse :
nainte ca voi tia ndrgostii de cini s ncepei o
discuie care va dura toat seara, lsai-m s fac prezen
trile. Margo, el e Barry Field. A m urmat Facultatea de
drept mpreun.
Barry Field strnse entuziasmat mna lui Margo. Avea o
fa rotund, pr rocat i ochi albatri, strlucitori, vicleni,
dar i inteligeni.
Acum stiu cine esti, declar el. Esti rocata cea minunat pe care Bruno i Niell au ntlnit-o n parc. Atunci eram
pe coasta de vest i tratam cu o firm de avocai ce dorea s
intru n conducerea ei, i acum vom merge acolo. Mie i lui
Bruno ne va plcea tare mult.
Simind o simpatie instinctiv, Margo zmbi.
Din cauza climei ?
Barry ncuviin din cap, serios.
Vremea din Noua Anglie este cam aiurit, nu ?
Dimineaa-i cald, dup-amiaza ninge. La fel i-n mai. Niell,
ar fi trebuit s accepi oferta de la Masters i Reeve. N u
refuzi s intri la cea mai bun firm de avocai din Sacramento.
n acea clip, cineva l strig pe Barry. Dup ce se scuz
i plec, Niell i explic lui Margo :
Barry mi sugereaz ntruna c-ar trebui s fac o
schimbare. Masters i Reeve este o firm excelent, specializat
n drept internaional, ns pn acum am fost prea ocupat
'

114

ca s mai fiu tentat. O nuan de ngrijorare i se strecurase n


voce. Sper c Barry tie ce face.
n legtur cu mutatul n California ? Prea destul de
sigur pe el, zise Margo. Ce te ngrijoreaz ?
Nu-s prea sigur de firma la care s-a dus. E destul de
decent, ns e vorba de un ora cam mic. Sub potenialul l u i
Barry.
Fcu o pauz privind n jur.
Cred c-i vremea s circulm. Nu-1 vd nicieri pe
Fred Troner. S vedem dac-1 putem gsi.
Dar atenia fetei se ndreptase n alt parte.
Acolo-i un aranjament minunat de orhidee i micsan
dre. O s-1 studiez repede i te ajung din urm.
Orhideele erau minunate i fuseser aranjate n toat
frumuseea lor, iar micsandrele fuseser alese cu originali
tate, inndu-se seam de culori. Margo se plimb mai nti n
jurul lor, pe urm se trase napoi ca s le admire efectul.
Nu-i aa c snt elegante ? ntreb o voce plcut, de
femeie.
Margo se ntoarse repede i vzu o doamn stnd pe un
scaun auriu de alturi. Spre deosebire de ceilali oaspei,
purta o rochie neagr, simpl i nu avea ca podoab dect un
ir de perle.
Totui, Margo i ddu seama c simplitatea era
neltoare. Rochia fusese elegant croit, perlele erau lumi
noase, iar faa cu pomeii delicai ai femeii, ncadrat de-un
pr blond-cenuiu, puin ondulat, avea un aer ginga de
noblee evident.
A m observat c snteti interesat de flori, remarc ea
7

pe un ton prietenos. Lovi uor cu mna scaunul de lng ea.


Nu vrei s stai aici cu mine ?
Vorbea cu un accent uor. Franuzesc, poate ? Curioas,
Margo se aez alturi.
D-mi voie s m prezint. Snt contesa Alicia Delfiori.
Tu cine eti ? Cnd Margo i rspunse, doamna exclam cu
:

115

Laura Jordan

c l d u r : A h , domnioar Sanders, snt ncntat c-am fcut


cunotin.
>
Contesa Delfiori avea o strngere de mn ferm i un
zmbet care-i lumina ochii. Dar cum trebuia s i se adreseze
unei contese ? Luminia-Voastr ? nlimea-Voastr ?
V mulumesc, doamn, rosti Margo, trgnd
timp.

de

Simt c sntem spirite nrudite, mrturisi contesa.


Sincer s fiu, prefer o grdin n schimbul locului acesta
aglomerat. M a i degrab m-a plimba n, cum i spunei voi ?
Parcul Arnold.
ntr-adevr ? o ntreb Margo melancolic. i eu la
fel.
Contesa nclin din cap n semn de aprobare.
Eti o femeie cu gust. Va bene bine. Grdinile snt
marea mea pasiune. Dar tu ? A i aceeai prere ?
Cnd Margo i explic ce meserie avea, faa contesei se
lumin de un zmbet.
Nu sperasem s gsesc un spirit nrudit n mulimea
aceasta. Adug sec: Adunrile astea snt obositoare, nu-i
aa ? Mnnc, mnnc, vorbesc, vorbesc i pe u r m
d a n s e a z ; m plictisesc asemenea lucruri astzi. Dac-ar fi
dup mine, a prefera s discut despre grdinile de trandafiri.
Avei asa ceva ?
>

Certo bineneles. La Villa Delfiori snt multe flori


*

i muli copaci, inclusiv o insul de trandafiri n mijlocul


bazinului. Roberto al meu, rposatul conte, a proiectat bazinul
pentru mine cu muli ani n urm. Voia ca trandafirii s se
reverse peste el, ns, din pcate, n-a fost s fie. Florile, n-ai
ce le face.
Spunei c nu se revars ?
Margo i trase scaunul mai aproape de al contesei.
Ce soiuri ai plantat ?
Contesa i spuse cteva nume.
116

Grdinarul meu e un btrn ncpnat. Nu m


satisface cum lucreaz. A m cultivat o grmad de trandafiri,
dar s-au prins foarte puini. Poate-mi dai un sfat ?
Nu pot, aa pe loc, dar ncerc s m gjndesc la o soluie,
i promise Margo. Mai spunei-mi ceva despre Villa Delfiori.
Visul meu e s vd ntr-o zi grdinile italiene.
Ochii contesei strluceau n timp ce se avntase ntr-o
descriere nflcrat a moiei care, spunea ea, era lng
Florena. Dar nainte s termine povestea cu palatul, care
fusese construit la sfrsitul secolului al XVI-lea, oamenii
ncepur s se agite, iar orchestra s cnte.
Deci, aici erai.
Niell travers ncperea spre ele i se aplec cu o curtoazie
de mod veche asupra minii pe care i-o ntinse contesa.
N-am mai avut plcerea s v vd de mult vreme,
doamn. Ce mai facei ?
Margo privi uimit cum i zmbesc ca doi prieteni.
Cosi, cosi, aa i-aa, rosti ea vesel, acum c-am gsit-o
pe aceast tnr domnioar care are ca i mine o pasiune
pentru horticultura. Dar snt convins c-ai venit s-o rpeti
de lng mine, Niell Kier, pentru c ncepe dansul.
Sunetele valsului inundar sala.
Deloc. A m venit s-ntreb dac-mi facei onoarea de
a-mi acorda un dans, contes.
Totui, Niell nu se putu abine s n-o priveasc pe Margo
n timp ce vorbea i, observnd aceasta, contesa chicoti:
Grazie. Lei e molto gentile. Eti drgu, dar n-o s te
las s suferi din pricina galanteriei. Valsez oribil i-mi calc
partenerul pe picioare. Totui, ai face un cuplu minunat cu
tnra de aici.
Contesa le fcu semn s plece i ei nu putur rezista.
Domnioar Sanders ? ntreb Niell, fr nici o
expresie pe fa.
n timp ce-o conducea spre sala aglomerat de bal
remarc:
M ntreb cum de tia c-am vrut s te invit la dans ?

L_ 117

Laura Jordan

Totui, dans", nu era cuvntul potrivit, de vreme ce se


trezir amndoi nghesuii ntr-o mulime, unde nici nu se
puteau mica, dar s mai i valseze.
Cineva i izbi, mpingnd-o pe Margo mai aproape de
Niell. Corpul lui alturi de al ei o nclzi i-o nfiora toat,
aducndu-i aminte de lucruri care-i struiau chinuitor n
minte.
Fii atent! exclam ea.
Hotrrea i repezeala i salv de la ciocnirea cu o
doamn corpolent nsoit de un brbat la fel de voinic.
Asta-i o curs cu obstacole, oft Niell.
El se opri brusc, se ntoarse i ieir amndoi pe uile
glisante, mergnd n balconul din spate. Aici, se rezemar
recunosctori de balustrada de piatr.
S mai vorbeti despre a-i dirija viaa dup voia ta,
zise Margo, cu respiraia ntretiat. Acum tiu cum e s fii
ntr-o cutie de sardele.
Se rezem de balcon trgnd n piept aerul cald, plcut i
uitndu-se la curba strlucitoare a rului Charles care se
unduia sub ei.
E-aa frumos, aici, afar, m u r m u r ea.
E frumos, fu de aceeai prere Niell fr s priveasc
apa.
Faa lui Margo mbujorat strlucea n luminile care se
reflectau din sal. n ochii ei se afla lumina stelelor. Niell i
simea
nervii rscolii si
> voia simea
nevoia s-o srute.
Fcnd eforturi pentru a se stpni, avea impresia c-i
rmsese un nod n gt.
Din pcate nu l-am gsit pe Fred Troner, i spuse el
cu greutate, dar unul dintre asociaii lui e aici i-ar vrea s te
ntlneasc.
Ceva nu era n regul cu vocea lui Niell i, cnd i ridic
privirea spre el, rmase fr suflare vzndu-i chipul. Zgo
motele rsetelor, ale discuiilor i muzicii care veneau din
sala de bal se stinser ncet. n afara btilor inimii sale nu
putea auzi dect vocea lui.

Margo, opti Niell. Oh, Margo.


Nu mai era nici o competiie. Ea n-avea nici o ans.
Fr s se gndeasc, fr chiar s vrea, nimeri n braele lui.
Buzele l i se regsir de parc se cutaser de mult,
mult vreme. mbriat att de strns, nct nici nu putea
respira, l auzi optindu-i cuvinte chiar lng gur.
Voiam s te srut chiar de cnd am venit de la Londra.
i ea dorise acelai lucru. N-avea rost s-ncerce s nege,
Margo tia asta. i lipsiser braele lui care s-o cuprind,
gura lui, parfumul, trupul i gustul lui. Nu-i mai ajungeau
srutrile. Voia s fie absorbit de el.
Vreau s te srut mereu.
Rosti aceste cuvinte lng obrazul, tmplele i colurile
gurii ei n timp ce srutrile plouau pe faa ei. Margo se
simea ca i cnd i s-ar fi rscolit toi nervii de sub piele.
Doamne, dac n-ar fi trebuit s plec mine. O s-mi
fie dor de tine tot timpul ct o s fiu plecat.
i mie o s-mi fie dor. Prea o nebunie, ns i era deja
dor de el. n timp ce Niell se aplec s-i lipeasc buzele de
gtul ei, Margo i simi ntreaga fiin tremurnd la gndul
singurtii care va veni.
Mtasea cald a pielii ei i amintea de trandafiri i de
lumina lunii. Trebuia s-o prseasc n seara aceasta, dar nu
n momentul de fa.
Rmi cu mine la noapte, i zise Niell.
O srut nainte ca ea s-i rspund, cercetnd colurile
gurii cu buzele, obligndu-i gura s se deschid. Mngierea
limbii sale, presiunea ferm i dulce a buzelor i zpceau i
cea mai mic urm de raiune. O voce interioar, slab i
ciripea tot soiul de obiecii, dar ea nu mai asculta toate
laitile acelea. Dorea doar s-o srute mereu i mereu. Ea l
dorea... pe el.
Casa mea din ora nu-i departe de aici, i spuse Niell.
Hai s plecm i vom fi singuri. Vreau s fac dragoste cu tine.
119

'

Laura Jordan

Cuvintele acestea plutir ntre ei. Margo i ddea seama


c nu erau noi. Si ea le rostise, le auzise n inima ei din seara
cu picnicul la lumina lunii.
i eu vreau.
O spusese cu simplitate, ca i cnd dorina ar fi un lucru
comun, ca respiraia sau btile inimii. Pe Niell l strbtea
o tandree dureroas, ntrindu-i i mbogindu-i dorina.
Strngnd-o mai aproape, o coplei cu sruturi scurte i repezi.
Buzele l i se ntlnir din nou i rmaser unite pn l i se
tie respiraia, fcndu-i s se ndeprteze.
Eti gata ? i opti Niell.
Ea ncuviin din cap, ns pe urm se o p r i :
La naiba, oft. A m uitat de pisici.
Orchestra ncepuse s dnte un disco ndrcit. Niell trebui
s ipe ca s fie auzit:
Ce-i cu ele?
N u credeam c o s... credeam c vin acas, aa c
nu le-am lsat de mncare. Iar Lordul Nelson e pe undeva
pe afar, pndind. Rnile ncasate sptmna trecut tocmai i
s-au vindecat. Nu-1 pot lsa afar toat noaptea.
L u i i sttea pe limb s-i spun c pisicile au, de regul,
grij de ele, dar se abinu.
N u o va fora s fac ceva i pe urm s regrete. Iubea
pisicile acelea, inea la ele i s-ar fi nvinuit dac l i se
ntmpla ceva. Pe urm, mai era un lucru. i trecu prin cap c
Margo se va lega mult de el, aa cum i se ntmpla ori de cte
ori inea
la cineva sau la ceva.
>
Niell tia c el nu se mica pe un teren prea sigur. Margo
era frumoas, minunat i-1 emoiona mai mult dect orice
femeie, dar el nu era pregtit pentru o legtur de acest fel.
Lsnd deoparte ncrctura emoional, nceperea unei noi
relaii nu era prea potrivit. La urma urmei, el pleca dimi
nea n strintate.
Observ c-1 privea temtoare i reui s-i zmbeasc.
neleg, o asigur.

Margo se simea zguduit. Pre de-o clip ajunsese la


marginea unei prpstii. Dac n-ar fi fost pisicile, ar fi czut
n gol fr nici o problem.
Cred c-i vremea s m ntorc la Carlin, i spuse lui
Niell. Mine ne ateapt pe amndoi o zi plin.
El nu ncerc s-o opreasc. Margo i zise la revedere
contesei, schimb cteva vorbe cu asociatul l u i Troner si
stabili o ntlnire cu proprietarii de la Mountain View. Apoi,
veni vremea s plece.
n seara aceea Niell o luase mai devreme de la Naomi
unde se schimbase n hainele de petrecere nainte ca el s-o
conduc la Holton House. Pe drumul de napoiere nu vorbir
deloc. ntruct Naomi ieise n ora, el insist s-o atepte
pn i va schimba hainele cu o bluz i o pereche de blugi
pentru drumul spre Carlin.
i ia cam trei ore pn ajungi acolo, i reaminti n
limp ce-o nsoi la main. A r fi trebuit s te iau de acolo n
loc s te ntlnesc n ora. Eti sigur c totul va fi bine ?
Hei, noi cei din Taylor sntem destul de tari. Odat
am mers din Taylor pn n Florida n timpul unui viscol.
Margo se simea stpn pe sine i cnd Niell se aplec
s-o srute de desprire se mic uor, aa nct srutul i veni
pe obraz.
Noapte bun, zise ea. Mulumesc pentru invitaie.
M-am distrat bine.
Eu i mulumesc c ai venit.
Cuvintele politicoase sunau ridicol dup emoiile care-i
zguduiser pe amndoi. Niell se pomeni c-i dorea s fi
existat o cale ca ea s rmn cu el. Totui, exact n acelai
>

timp, raiunea regsit i optea c aa era cel mai indicat.


Mai bine s-o lase acum s se ndrepte spre Londra i spre
provocrile unei lumi pe care o tia i-i plcea. Sosise
momentul ca raiunea s domine toate sentimentele animalice
din sngele su.
A i grij cum conduci, o sftui.
121

Laura

Jordan

Cltorie plcut, Niell. Salut Picadilly Circus din


partea mea.
i luar la revedere. E timpul s plec, se gndi Margo,
urcnd n camionet.
Rsuci cheia n contact. Nimic. O rsuci din nou.
Nimic. Margo i ddu seama c nici ea, nici camioneta
nu se vor duce nicieri. Motorul era mort ca si ziua de ieri.
>

APTE
9

iell i vr capul pe geam.


Bateria e moart ?
Ea ncerc s porneasc maina din nou, dar oft cnd
auzi zgomotele pe care le fcea.
Aa s-ar prea.
Ridic tu capota i eu o s te mping, se oferi Niell.
ns dup ce se fcur contactele nu se ntmpla nimic.
E clar c nu e bateria. Niell arunc o privire la motor,
adugind ngrijorat: A r putea fi alternatorul.
Lui Margo nu-i plceau vorbele acestea. Nu-i putea
permite operaii costisitoare acum.
l chem pe Zach s se uite, zise ea. Nu locuiete prea
departe de aici i se pricepe destul de bine la motoare.
S-ar putea s fie nevoie s nlocuieti alternatorul i
bateria. Niell trnti capota i i terse minile cu batista. Aa
ceva mi s-a ntmplat i mie odat, cnd eram la coal. Dar
nu-i face probleme, mai spuse el repede vznd chipul l u i
Margo. La fel de bine s-ar putea s nu fie nimic serios.
n garajul parcrii era un telefon. Margo form numrul
lui Zach i ncepu s se vaite cnd i auzi vocea serioas
intonnd : Aici firma Zach Alloway. Dac dorii s discutai

123

Laura Jordan

afaceri, lsati-v numele si numrul de telefon. Dac dorii


s-mi vindei ceva, lsai-o..."
Telefonul pcni cnd Niell l nchise.
N u te mai deranja s-i lai un mesaj. Te conduc eu
acas.
Dar avionul tu...
Pleac mine diminea, la apte jumtate, rspunse
el. Trei ore i jumtate dus, trei ore la ntors, dac ne gndim
c traficul e mai linitit noaptea. A m timp berechet s prind
avionul.
n plus, o s fii mort de oboseal. V o i rmne n ora
cu Naomi... A nu, nu pot. Margo se ncrunt amintindu-i de
pisici. V o i ncerca la Zach mai trziu.
Gndul la camioneta prpdit a l u i Zach, bjbind pe
drumurile ntunecoase, cu Margo ca pasager l fcu pe Niell
s fie recunosctor c omul nu fusese acas. D u p prerea
lui, maina l u i Alloway arta i mai prost dect a ei.
Las-o balt. Te duc eu acas, insist el. Nu-i nici o
problem, ai ncredere n mine, continu Niell vznd-o c
ovie.
N-avea rost s-1 mai contrazic. n timp ce-i ncuia
camioneta i se ducea cu Niell la B M W se ntreb, totui,
cum i va recupera maina a doua zi de diminea. Poate c-o
s vin cu Zach la Boston dup ce termin lucrul.
mi pare ru, zise ea.
N u te mai gndi.
E l i dduse seama c, de fapt, i plcea ideea de a
conduce apte ore doar ca s-o duc pe ea acas. N u dorise ca
la sfrsitul serii fata s se urce n main si s plece. Nu
dorise s-i ia la revedere n felul acesta.
D u p cum i spuneam, nu snt un tip cu pretenii
mari.

Fr ndoial c el ar fi preferat ocazii mai intime... n


vreme ce ea ncerca s-i alunge din minte gndurile insi
nuante, Niell c o n t i n u :
O s fie bine, oricum. Cnd m ntorc napoi, o s m
gndesc ce program am la Londra.
Margo nu mai ntreb dac programul era interesant,
deoarece el avea mereu afaceri serioase. n plus, mai cunotea
i atia oameni care participaser la petrecerea strlucitoare
ce tocmai o prsiser, inclusiv pe contesa Delfiori.
Mi-a fcut plcere s-o ntlnesc pe contes, zise ea.
Spuneai c-i o client de-a ta ?
De fapt, soul ei mi-a fost client. Contele Roberto
Delfiori deinea aciuni n diverse corporaii i avea nevoie
de ajutorul nostru la una dintre firmele lui, care avea o filier
i aici la Boston. Atunci tocmai intrasem n consiliul de
conducere i l-am nsoit pe Leo Simons la Roma. Mai trziu,
m-am dus i singur i m-am mprietenit cu familia Delfiori.
Niell se opri o clip.
Contesa vine n fiecare an n America pentru a vizita
compania soului i a vedea ce fac angajaii.
Deci, contele a fost un om de afaceri ? M surprinde.
Ea mi-a spus c el a construit fntna, i-am crezut c era un
gentleman de provincie.
Contele Roberto a fost ca un om al Renaterii un
afacerist solid, cu suflet de poet. De fapt, a participat la
proiectarea vilei l u i , care este chiar frumoas. i-ar plcea
s-o vezi.
L u i Niell i trecu dintr-o dat prin minte o imagine cu
Margo mbrcat ntr-un neglijeu diafan i umblnd printr-o
grdin de trandafiri. Viziunea aceasta i zdruncin stpnirea
de sine i-1 fcu s se ntrebe dac plecarea la Londra venise
!ntr-un moment prost sau dac nu era cumva o binecuvntare.
i veni nc o dat ideea c, dac ar fi fcut dragoste cu ea,
lucrurile n-ar fi fost prea simple.
125

La ura Jordan

i privi profilul i-i vzu curba obrazului i gura. n


momentul cnd ochii i se fixar asupra ei, ea se ntoarse pe
j u m t a t e spre el, iar privirile l i se nlnuir ca ntr-o
mbriare
adevrat.
Efectul acestei ochiri fugare devie traseul BMW-ului, iar
Niell fu nevoit s se concentreze pentru a reveni pe centrul
oselei. Avusese dreptate, se gndi el nedumerit. O legtur
cu Margo n-ar fi fost un lucru simplu. S-1 ia naiba dac mai
tia ce s zic : se bucura sau nu se bucura c nu avea s afle
de data asta.
Probabil c ea poseda ceva deosebit din moment ce numai
un contact vizual l putea afecta n asemenea msur. Margo
se detesta din pricin c era att de fricoas. Se ndrept n
scaun i, cu privirea aintit drept nainte, ncerc s-i
adune gndurile.
Contesa mi spunea c are o problem cu trandafirii.
N-am putut s-i dau un rspuns pe moment, dar i-am promis
c voi ncerca s gsesc nite sugestii.
Va bene, dup cum ar spune ea. Niell se opri o clip,
apoi adug gnditor: Alicia Delfiori nu numai c-i o
d o a m n drgu, dar te-ar putea ajuta la firm aa cum nu-i
nchipui.
Margo fu luat prin surprindere. Se gndise la contes ca
la o femeie ncnttoare, pe care se bucura s-o cunoasc mai
bine. Dar Niell o privea ca pe o posibil partener de afaceri.
Sper c ntlnirea cu Troner i ceilali va decurge bine,
continu el. Pcat c nu l-ai putut ntlni personal. Te-ar fi
uimit.
Linitea i nvlui din nou, iar Margo credea c mintea
lui Niell se ndreptase spre clieiiii si din alte ri. Se simea
bucuroas c-avea ocazia s-i regseasc echilibrul. Niell o
ncnta ca nimeni altul, iar dac nu era atent la ceea ce
fcea, putea fi atras de el ca un fluture de flacra luminrii.
126

O dat ce focul i-ar fi atins aripile, nu credea c-ar mai putea


zbura vreodat.
Necazul era c acele clipe petrecute pe balcon nu schim
baser nimic. Amndoi priveau viaa din perspective diametral
opuse. Niell se simea n largul lui atunci cnd participa la
evenimente importante, pe cnd ea era... un petior ntr-un
lac mititel, murmur, apoi se uit repede la el s vad dac o
auzise. Dar Niell tocmai introducea un compact disc n
pick-up-ul din main. n curnd, B M W - u l fu inundat de
melodii lente i Margo se prefcu c doarme.
Probabil adormise ntr-adevr, deoarece nu peste mult
vreme l auzi spunndu-i:
Intrm n Carlin. A m mers bine.
Se lsase o cea cam deas i ea nu putea s vad semnul
de intrare. i privi ceasul i vzu c se fcuse unu fr un
sfert. Cu puin noroc Niell ar ajunge napoi la Boston pe la
ora patru.
Vrei s termini cu grijile ? rosti el, de parc i-ar fi
citit gndurile. V o i dormi n avion.
Ceaa nvluia luminile de pe strad n vreme ce naintau
pe Main Street, iar cnd cotir spre Peachtree Lane vizibili
tatea era aproape zero.
Sper c nu e cea i pe drumul de la Boston, se agit
Margo.
Niell opri maina lng cas, nchise motorul i iei.
Nu-i nevoie, protest ea, dar el n-o lu n seam.
Se ndreptar n linite spre u. Chiar dac n-o atingea,
Margo l simea cum merge alturi. Pielea i se nfiora la
gndul c s-ar putea ntinde s-i ia mna. ncerc s-i alunge
aceast tentaie, concentrndu-se asupra pisicilor. Fr
ndoial c Lady Hamilton dormea n pat cu Traffy. i poate
Lordul Nelson srise pe fereastra pe j u m t a t e deschis a
pivniei i intrase n cas.
.

127

Laura Jordan

Bineneles c ua buctriei nu se deschise. O mpinse,


ns fr succes.
D-mi voie mie, se oferi el.
n timp ce Niell ncerca ua, se atinser unul de altul.
Contactul acela nesemnificativ o fcu s tremure de dorin
si se simi dezgustat de ea nsi. Era mulumit c Niell
nu-i putea observa ncordarea din cauza ntunericului.
O s repar ua asta ntr-o zi, spuse ea.
El fu bucuros de ntmplarea cu ua prpdit. Avea ocazia
s fac un efort fizic, compensnd n acest fel efectul emoiilor
care-1 zguduiser. Dac numai o simpl atingere l afecta n
aa hal, atunci nseamn c creierul i se transformase ntr-o
mas amorf...
Ua se deschise brusc, iar el se prbui n buctrie,
izbindu-i fluierul piciorului de un scaun.
A i pit ceva ? l ntreb Margo ngrijorat.
n loc de rspuns, un mieunat sinistru rsun n toat
casa.
Ce dracu'! exclam Niell.
Cnd Margo aprinse lumina, Lady Hamilton se repezi n
buctrie. M a i scoase un miorlit ngrozitor i se ntoarse n
interiorul casei.
S-a ntmplat ceva. Margo o urmri n grab spre
sufragerie. Lady Hamilton se ndrept spre cutia de lemn de
lng cmin. O, Doamne ! oft Margo.
Lordul Nelson zcea acolo. O vzu i ncerc s se ridice,
dar nu reui.

Ce-i cu el ? Niell venise dup ea. Se ls pe vine lng


motan, care ssi slab, apoi nepeni.
Are un soi de criz !
N u tiu ce-o fi, replic cu mintea aiurea. Trebuie s-1
sun pe veterinar.
i r s p u n s e robotul doctorului Molinski. i spunea s
telefoneze luni la ora opt dimineaa.
128

A m uitat c sntem n week-end, oft ea. Cred c-i un


veterinar n Wolfboro. V o i ncerca s dau de el.
Dar i aici i rspunse robotul, cerndu-i s sune a doua
zi.
Unde st Molinski ? ntreb Niell.
Pe Main Street. A m dus pisicile la el prima dat cnd
am venit n Carlin i am mai fost cu Lordul Nelson n seara
cnd s-a btut... Margo se ntrerupse, cci pisica avea iar un
spasm. Lady Hamilton

miorlia ngrijorat i Traffy

se

nvrtea ncoace i-ncolo agitat.


Pregtete-1, hotr Niell. Mergem la veterinar i-1
trezim.
n drum spre main, Lordul Nelson vomit. n ciuda
eforturilor fetei vomit i-n main. Niell ncerca s-1 conso
leze:
Nu-i departe, amice. in-te bine.
Margo i era recunosctoare. Nu credea c ea ar fi reuit
l vorbeasc pe un ton nelegtor dac o pisic ar fi vomitat
tn maina ei cea scump.
Veterinarul st dup col, l dirija ea. Cabinetul e
chiar lng cas. n cabinet i-n cas se prea c-i ntuneric i
linite.
Bine, zise Niell i, lsnd-o s alinte pisica, se duse i
nun. N u rspunse nimeni, aa c ncepu s bat n u.
Poate c veterinarul plecase n week-end. Dar tocmai
cnd Margo se gndea la aceasta, ua se crp puin i un
brbat a r u n c o privire afar. Era n halat i-n pijama, i
numai plcere nu-i fcea s-1 vad pe Niell stnd acolo.
Expresia de pe chip nu i se schimb dup ce primi explicaii
i zise ceva ce Margo nu auzi. i spunea probabil l u i Niell c
nu consult pacieni n toiul nopii i c-ar trebui s ncerce la
ipitalul veterinar aflat n al treilea ora dup Carlin.
,

129

Laura

Jordan

D u p aceea ncepu Niell s vorbeasc. Margo nu-1 auzi,


dar dup cteva clipe doctorul Molinski ncuviin din cap,
spunnd:
Bine. Aducei pisica la cabinet. V i n i eu acolo.
Cum l-ai convins ? l ntreb Margo cnd reveni la
main.
i-a amintit c-a jurat s ajute toate fiinele mari sau
mici. Niell n-a mai adugat c un baci serios fcea minuni
chiar i cu veterinarii de lux dintr-un ora ca acesta. D-mi
voie s-1 iau eu.
Lordul Nelson era prea bolnav ca s-1 atace, totui,
scoase un mrit slab.
Taci, zise Niell prietenos. O facem de dragul tu, barbar
morocnos ce eti.
Nu-i mai spune aa s-ar putea s moar. Margo l
u r m n grab pe Niell care se ndrepta spre cabinet.
Era sigur c schimbarea doctorului Molinski nu venea
din b u n t a t e nnscut sau din bun-sim. D u p felul cum l
-privise pe Lordul Nelson cnd l adusese pentru rnile acelea,
i dduse seama c Molinski era prototipul veterinarului cu
birou elegant, cu animale rsfate pe post de pacieni i o
nclinaie de a vorbi urt. Mai mult ca sigur c i Niell fusese
puin dur, se gndi ea, dar n-avea de ce se plnge. Oricum ar
fi fcut-o, reuise.
Doctorul examina motanul i le spuse :
S-a otrvit. Probabil, cu otrav de obolani sau cu
vreun ierbicid.
Vecinii ei aveau o grmad de ierbicide.
V-va fi bine ? se blbi Margo, dar veterinarul i spuse
c nu stie.
y

i fac splaturi stomacale i pe u r m vedem. l putei


lsa aici si venii mine diminea.
130

T R A N D A F I R I

Z O R I

Margo privi motanul. Dei pe j u m t a t e mort, ochii lui


verzi-albatri strluceau aprigi. Mai mult ca sigur c btrnul
bdran nu va abandona viata asa de uor.
9

N u dorea s-1 lase s moar cu un strin alturi, ns nu-i


putea cere lui Niell s mai rmn s-atepte rezultatul, iar ea
nu avea nici un mijloc de transport. E i , n-ar f i prima sau
ultima dat cnd se vedea nevoit s conteze pe ea nsi, se
gndi.
As vrea s stau pn e n afara oricrui pericol.
Veterinarul ridic din umeri ca i cnd ar fi zis Cum
dorii dumneavoastr".
Putei sta n sala de ateptare.
Niell o conduse n sala de ateptare elegant.
Chiar ai de gnd s rmi ?
Ea ncuviin din cap.
Atunci rmn i eu. ntr-un fel, l admir pe mrlanul
sta.
E l lu loc pe unul dintre scaunele tapiate. Margo i se
adres cu h o t r r e :
A , nu, nu-i nevoie. Niell Kier, trebuie s prinzi avionul,
mi port singur de grij.
i-a mai zis cineva vreodat c-i faci prea multe griji ?
Niell btu cu palma locul de lng el. Nu mai sta n picioare
i las-m s m ocup eu de avion. Tu ai griji mult mai
importante de exemplu, cum s-i mpiedici motanul s se
otrveasc.
Ea se ncrunt gnditoare:
A crede c locuitorii oraului ar trebui s fie mult
mai ateni cnd au attea animale care se plimb de colo colo.
O s strbat strada ca s discut cu toi i sper s m-asculte.
Bine-ar face. Data viitoare s-ar putea otrvi un copil.
Vocea l u i avea un ton sever n vreme ce adug : A n u n - m
dac ai probleme cu vecinii. Pn una alta ai fcut tot ce era
posibil.
131

Laora Jordan

As fi vrut s ajungem mai devreme acas. Niell,


dac... dac rmneam la Boston, motanul sta amrt ar fi
murit.
E l i cuprinse umerii cu braul, mbrind-o scurt i
mngietor. Atingerea lui era plin de atenie. i simea
umrul puternic i braul protector n timp ce-i spuse:
Relaxeaz-te, Margo. Nu-i eti de nici un ajutor dac
te nvinoveti.

ncepu s vorbeasc din nou despre oamenii de la petre
cere, n special despre contesa Delfiori. Cu toate acestea, i
inea nc atenia ndreptat spre ua nchis din spatele lor,
iar cnd doctorul Molinski intr n sala de ateptare Margo
sri n picioare.
Cum se simte ? strig ea.
A trecut peste ce-i mai ru i-i nc n via, veni
rspunsul obosit. Animalul sta are o rezisten de taur. Totui,
vreau s-1 mai tin
sub observaie
strict n urmtoarele
douzeci i patru de ore, aa c m putei suna mine sear.
De obicei, nu primesc telefoane n week-end, ns dac asta
tot e o urgen...
Veterinarul fcu o pauz semnificativ i l privi pe Niell,
care zise:
Apreciez ce-ai fcut, doctore.
i, judecind d u p chipul l u i satisfcut, era sigur c
Molinski va trimite o not de plat ncrcat. L u i Niell nu-i
psa. Margo arta ca i cnd i se luase o piatr de pe inim.
D u p aceea ea se uit la ceas i strig:
E trei j u m t a t e . De-abia ai vreme ca s ajungi la
Boston... Niell, grbete-te.
l tr pur i simplu spre main, iar cnd ajunser acas,
ncepu s protesteze, vznd c vine s-o conduc la u.
Ia ascult, te rog s pleci. Nici nu-i pot spune ct i
snt de recunosctoare. Acum, terge-o.
132

T R A N D A F I R I

Z O R I

Cu toate c vocea i era vioaie, Niell o privi n ochi i


vzu ceva care l ngrijor. U u r a r e a de mai nainte se
transformase ntr-un sentiment ciudat de vulnerabilitate.
D-mi cheia s deschid ua. Vreau s fiu sigur c n
urmtoarea jumtate a nopii nu va trebui s te lupi ca s-o
deschizi.
Nu-i nimic. Eu... Margo bg cheia n broasc, dar
nainte de a o rsuci, ua se deschise singur. Cred c n-am
mai ncuiat-o.
A r trebui s-o ncui mereu.
Niell aprinse lumina i privi n jur.
Pare n regul, zise el, dar cred c-ar trebui s m uit
prin cas, pentru orice eventualitate.
Intr n buctrie n timp ce Margo l urm, protestnd.
Nu-i nevoie. Nu-i nimic n neregul.
Vocea i se ntrerupse din pricina unei nfiorri. i ddu
icama c-i era frig, dar asta n-o mira. Dei n Boston fusese
cald, la Berkshires era cu cincisprezece grade mai rcoare. n
plus, casa cea veche pstra o temperatur mai sczut. Margo
Ii nfur braele n jurul trupului ca s se nclzeasc n
timp ce-1 urm pe Niell prin cas.
i spun c-i totul bine. N u se ascunde nimeni pe aici.
N u n sufragerie, nici n cealalt sufragerie, nici n baia
de la parter. Niell urc scrile cu Margo n spatele lui.
Uite, nu-s hoi, zise ea, deschiznd ua bii. A l doilea
dormitor era o aglomeraie de scnduri, scndurele, unelte,
cabluri i praf. Nu-s nici aici criminali cu topoare. Sntem n
Carlin, nu la Boston.
D o u perechi de ochi albatri-verzi strluceau din ntu
nericul celui de-al doilea dormitor. Niell aprinse lumina, iar
Siamezele din mijlocul patului clipir, privindu-1. Lady
Hamilton se uit la chipul lui Margo i scoase un mieunat
dureros.
Nu-i face griji, o s fie bine.
,

133

Laura Jordan

Fata se aez pe pat i o cuprinse pe Lady Hamilton n


b r a e , i n n d - o strns. D u p noaptea ce-o avusese, simea
nevoia s strng ceva n brae. Se nfiora din nou, n timp ce
frigul prea s o ptrund pn la oase. Pisica protest i sri
din braele ei.
Mai bine-a pleca, zise Niell. Apoi adug: Eti sigur
c e bine s te las singur ?
Se simea i mai ngrijorat. Privirea ciudat i vulnerabil
a ochilor l u i Margo se intensificase, arta dintr-o dat aa dc
singur. Stnd pe pat, prsit i de pisici, nu prea deloc n
apele ei. A r t a speriat, tnr i cam fragil.
N-ai de gnd s faci ce-ai spus ?
Ea ncerc s rosteasc aceste cuvinte bine dispus, dar
dinii ncepur s-i clnne.
V r e i s-o tergi ?
i ntinse mna.
Mulumesc pentru tot ce-ai fcut pentru...
Doamne, o ntrerupse. A i n g h e a t ! i lu i cealalt
mn i i le frec pe amndou. Ia ascult, eti sigur c tc
simi bine ?

Dinii care-i clnneau, dei zmbea, nu-i inspirau deloc


ncredere.
Trebuie s faci un du fierbinte i s te culci, o sftui
cu adevrat ngrijorat.
A vrea eu... B-boilerul e stricat. Snt bine. C-cred
c-c am rcit la veterinar.
Niell tia ns mai bine. Margo trsese o sperietur i acum
corpul ei rspundea printr-o reacie ntrziat de oc. N u era
vorba numai de otrvirea motanului. Se ostenise peste puteri
cu munca i casa pn ajunsese s aib o criz nervoas. n
ciuda rezistenei sale naturale, trebuia s cedeze ceva n
organismul ei.
Niell smulse cuvertura de pe pat i o nfur pe Margo.
nbuindu-i protestele mai puse i o ptur.
'

134 J

T R A N D A F I R I

IN

Z O R I

Stai aici, i porunci el. M duc s-i aduc un ceai


fierbinte.
Margo ar fi vrut s i se mpotriveasc, dar i simea
mintea golit, iar capul ncepu s-o doar dintr-o dat. Tot
brusc simi oboseala din oase. Dac ar sta ntins o clip i ar
bea un ceai fierbinte, s-ar simi bine, i spuse. Dar cnd se
cuibri n pat, mintea i fu n p d i t de imagini diverse:
Lordul Nelson cuprins de spasme, Lady Hamilton strigndu-i
durerea i teama.
Margo se simea nspimntat i neajutorat n faa
vedeniilor de comar care-i stpneau mintea. Auzi pe cineva
icond un scncet speriat, dar i ddu seama c era chiar ea.
nceteaz, i ordon, dar, cu toate c fcea eforturi s se
potoleasc, nu reuea.
Acum e bine, i opti el la ureche. Snt aici, Margo, i
tu vei fi bine.
Se aez pe pat, lng ea. Fata ncerc s-i vorbeasc, dar
nu putu scoate dect un scncet. E l mormi ceva, i arunc
pantofii i se ntinse alturi de ea n pat, lund-o n brae.
Margo simi cum o cuprind brae puternice. I se oferea
cldur i protecie. Aici era sanctuarul ei. Spaimele chinui
toare i prsir mintea lsnd-o istovit de parc ar fi alergat
Cincizeci de kilometri. ncerc s-i spun lui Niell c se
limea bine, dar buzele nu-i putur articula dect un singur
cuvnt.
Niell i privea buzele moi ngnnd fr sunet numele lui.
O simea moleindu-se i, cnd i atinse obrazul cu gura, i
ddu seama c se nclzise. Pleoapele fetei se nchiser i
rsuflarea i deveni regulat. Adormise.
El nu nelese ct de ngrijorat fusese pn nu ncepu s
ie relaxeze. Acum Margo va fi bine i, fr ndoial, mine
diminea i va reveni complet. Nu era n stare s-o lase
balt, aa cum nu era n stare s zboare.

135

Laura

Jordan

S zboare. i reaminti c trebuie s prind un avion


peste cteva ore. Fcu o micare pentru a se da jos din pat, apoi
se opri vznd c Margo se cuibrise din instinct mai
aproape de el. La naiba. M a i avea ceva timp. O trase mai
aproape de el i v srut vrful urechii nclzite.
Nu-i face probleme, i spuse blnd. Culc-te. Stau
aici s am grij de tine.
N i e l l se trezi din cauza l u m i n i i blnde a zorilor care
poleia pereii unui dormitor necunoscut. O clip se simi
dezorientat, apoi i ddu seama c-o inea pe Margo n brae.
Qndva, n ultimele ore ale nopii, Margo aruncase ptura
i cuvertura, iar acum sttea ncolcit lng el, ca i cnd
trupul l u i i oferea singura cldur de care avea nevoie. Prul
strlucitor i se rsfirase pe pern i buzele se aflau foarte
aproape de ale lui. Niell trase n piept parfumul ei i vzu c
nu mai era ntuneric.
Se ridic ntr-un cot fr s-o deranjeze i privi ceasul.
ase i jumtate. Primul gnd fu c pierduse avionul spre
Londra. A l doilea c nu-i psa.
Se ls pe spate n patul care scria i studie acest al
doilea gnd. M a i erau alte zboruri, alte avioane. A r putea
prinde unul care mergea la Boston de la aeroportul Pittsfield,
aflat n apropiere, n felul acesta economisind timp. Atunci
Margo m u r m u r ceva n somn, i el uit de avioane.
i cuprinse ferm trupul uor arcuit. Cnd i mngie spatele
i-i simi netezimea pe sub bluza mototolit, tandreea care-l
cuprinsese n noaptea trecut se rzboi cu o dorin aproape
dureroas. O dorea, acum... ns ea dormea adnc.
Z m b e t u l ei uor i spuse c era contient de prezena
lui i, c dac o mngia n continuare, o va trezi. tia bine c
Margo s-ar fi ndreptat nerbdtoare spre el, c trupul ei
nclzit de somn l va primi cu bucurie pe-al su. A r fi fosi
minunat, incredibil s fac dragoste. i totui, ezita. Margo
136

T R A N D A F I R I

IN

Z O R I

prea adnc adormit, dar pe sub gene avea cearcne violete,


delicate.
Munca extenuant contribuise i ea la criza din seara
trecut. N i e l l se n c r u n t . E l pricepuse dintotdeauna c
Margo se irosea cu grdinile i cu plantele de prin curile
dosnice care-i ocupau a t t a timp. Sanders i Compania avea
nevoie de un proiect bu i i important, ceva ce s-i impun
firma n domeniul lor de activitate.
Margo se zvrcolea n somn. Se va trezi dac el mai sttea
acolo, iar ea avea nevoie, n primul rnd, de odihn. Cu grij,
regretnd, Niell se ddu j o s din pat.
Dou pisici, cu ochi care nu clipeau n lumina dimineii,
l urmrir de pe un scaun, de lng pat, cnd se duse descul
la baie. n timp ce-i d d u pe fa cu apa rece ca gheaa,
Niell se mir de el nsui. n toat cariera lui nu pierduse
niciodat un avion i n u ntrziase la o ntlnire cu vreun
client.
Orice are un nceput, i zise. Avea vreme mai trziu s se
gndeasc la treburi. n acest moment mintea i revenea
mereu la Margo.
Era nfloritoare ca o raz de soare i nzestrat cu un
talent excepional. i spusese c-i va da sfaturi, i ea avea
ncredere n el. Inima i se u m p l u de grij i afeciune.
Niell se stpni. N u dorea s treac mai departe de grij
i afeciune. Cobor n e r b d t o r la parter i ddu trei tele
foane. D o u la aeroport, a l treilea la mecanicul su, unde i
rspunse robotul. D u p aceea, puse ibricul pe foc i privi
buctria nsorit, i trandafirii albi care creteau chiar sub
ferestre. Acionnd din instinct deschise fereastra i culese
un buchet mare de boboci nflorii.
>

Margo nc mai dormea cnd urc iar la etaj. Tocmai se


ntreba dac s o trezeasc, dar o vzu c se mic, se ntinde
i deschide ochii.
137

Laura Jordan

n acel moment ea nu fu surprins c-1 vede stnd lng


patul su. Visase c se plimbau mpreun printr-o grdin.
Pe urm, el o luase n brae, o srutase i o trsese jos n flo
r i ca s fac dragoste.
Hei, bun dimineaa, zise Niell.
Margo clipi, trezindu-se de-a binelea. Parfumul de flori
venea direct de la trandafirii proaspei, aezai pe pern,
lng ea. i el...
Ce... ce faci aici ? se blbi, ridicndu-se imediat i
respirnd cu greu. A h , Doamne, ai pierdut avionul ?
Stai linitit, iau altul, o asigur el. Cred c eram
amndoi aa de obosii, nct am adormit. Se aez alturi pc
pat i i ntinse o can cu ceai. i-am fcut nite ceai
asear sau mai bine-zis azi-dimineat si cnd t i l-am

adus, am vzut c te-ai sculat. Bea-1 ct e cald.


Oare visase c se rtcise i era disperat pn cnd el s-a
ntins alturi de ea i-a luat-o n brae ? Margo nu putea fi
sigur. E l avea prul ciufulit, i crescuse barba i hainele
artau de parc ar fi dormit n ele.
Gndul acesta o nvlui ntr-o nfiorare cald.
N u cumva i-e frig iar ? o ntreb ngrijorat.
Deci, nu visase. Toat noaptea dormiser mpreun asta e un fel de a spune. Iar dimineaa i-a adus trandafiri
ncepu s soarb grbit ceaiul fierbinte.
mi pare ru c-ai pierdut avionul, dar m bucur c-ai
fost aici. Lordul Nelson ar fi murit dac nu l-ai fi convins pe
Molinski s aib grij de el.
Niell zmbi, auzind-o.
Nu-1 subestima pe ticlosul la. Are mai mult de
n o u viei ntr-un cont din Elveia. Se opri ca s adauge : mi
pare r u c stric petrecerea, dar am aranjat s prind din
aeroportul Pittsfield un avion care m va duce direct la
Boston.

T R A N D A F I R I

IN

Z O R I

Bineneles c trebuia s plece. N-avea rost s-i simt


inima att de ndurerat.
mi pare ru c i-am ncurcat programul. Mcar, pot
s-i prepar m i c i ! dejun nainte de plecare ?
Nu, nu mi-e foame. Cel puin, complet el n sinea sa,
nu de m n c a r e . A p o i zise: Apropo, nu-i face griji de
camionet. A m lsat un mesaj la mecanicul meu i i-am spus
-o remorcheze pn la atelierul lui din strada Beacon i s-o
repare. n t r e timp, dac m duci la aeroport, i dau maina
mea.
Mecanicul t u ! Ochii lui Margo se ngustar n
vreme ce ddu negativ din cap. A, nu, te rog, nu. Nu-i dau
voie s plteti nimnui ca s-mi repare maina. O r i pltesc,
ori nu circul cu ea. i n plus, n-a fi n stare s conduc limu
zina ta.
Asta s u n ca unul dintre sfaturile bunicului tu, i
replic el. O s-o suni pe contes, nu-i aa ?
Schimbarea subiectului o fcu s se ncrunte.
D u p tot ce s-a ntmplat azi-noapte, nici mcar
nu-mi aduc aminte unde st. Pe lng asta, nu m-am hotrit
tnc ce sfaturi s-i dau n legtur cu trandafirii.
St la Copley Piaza. ntotdeauna se duce acolo.
El se aez pe marginea patului ca s se ncale.
A i grij, i spuse blnd, vorbesc n calitate de juris
consult al firmei Sanders i Compania. Dac-i plac ideile
(ale, te-ar putea angaja pentru treab. Are influen n cercul
oi, Margo. F-o s fie mulumit i o droaie de italieni bogai
ti vor cere serviciile.
Era nc un vis, un vis frumos. Margo se rezem de
Cflptiul patului i zmbi slab.
N u rde, zise Niell, s-ar putea ntmpla foarte bine.
Tu ai talent, eu am experien n afaceri. N u trebuie dect s
acionezi cum se cuvine.
i n plus, am nevoie de mult noroc.
139

Laora

Jordan

Noroc n s e a m n s f i i acolo unde trebuie i cnd


trebuie.
... i s profii de ocazii. tiu, tiu.
Margo lu trandafirii de pe pern i le rvi petalele
reci, proaspete.
Bine, o sun. Dar n legtur cu maina, insist s achit
eu nota. Vorbesc serios.
Era att de serioas, nct nu se putu abine s nu se
aplece i s-o srute uor pe buze. Dulceaa peste care ddu
acolo i puse un nod n piept.
Promit c-i trimit nota. ntre timp, vreau s conduci
o main sigur. mi pas de ce se ntmpla cu tine. Adu i
aminte de asta ct snt plecat, da ?
Ochii lui erau sinceri. Aproape tandri. Atingerea buzelor
sale i mai struia nc pe gur. n linitea camerei nsorite,
Margo se simea de parc inima i-ar fi nflorit ca i bobocii
de trandafiri albi pe care-i inea n mn.
O s-mi aduc aminte, promise.

OPT
v

n m a r e a de d u p petrecere, Margo se ntlni cu Fred


Troner i ceilai proprietari ai complexului de la Mountain
Vlew. ntlnirea fu n centrul oraului, aa c dup aceea se
Opri la biroul lui Naomi.
Se pare c-a mers ntr-adevr bine, coment prietena
i cnd Margo i explic cum s-a descurcat. Acum nelegi
CC-i spuneam n privina oamenilor influeni. ine-te de
Niell are multe legturi.
Nimeni nu spune c Troner mi va angaja firma,
remarc Margo. Toat dimineaa ncercase s-i domoleasc
llltuziasmul, ns fiorii de nerbdare o strbteau ca nite
ce. Oricum, cunotinele te duc doar pn la u, Nao,
lliccesul sau eecul depind de ndemnarea ta.
Naomi i ncrei nsucul.
I
Recunosc cumva n asta vreo prere de-a l u i Ezra
Sanders ? Nu-i face griji, Margery Ann eti genul care se
descurc oricum.
S te-aud Dumnezeu. As fi vrut s fi avut si Zach
ncredere, continu gnditoare. Are sentimentul c nu
llntem nc pregtii s ne angajm ntr-o afacere aa de
mare.
141

Laura

Jordan

E icnit, rspunse Naomi cu mult convingere. Dac


atepi d o u secunde, poi s m invii la mas n vreme ce-o
s te fac s vezi c deteptul la n-are dreptate deloc.
Dar Margo neg din cap.
Cu alt ocazie. Iau prnzul cu contesa.
Naomi i puse o groaz de ntrebri, iar la sfrit zise:
Eti mbrcat cum trebuie ? Hainele i snt potrivite
pentru o ntlnire de afaceri, dar pentru o mas cu aristocra
ia... Contesa e probabil plin de giuvaiere.
Totui, cnd Margo o ntlni pe Alicia Delfiori n holul
hotelului Piaza Copley vzu c doamna era mbrcat la fel
de simplu ca i n seara petrecerii. Dei purta un taior negru
i-o earf alb, prins cu o perl neagr, strlucitoare,
contesa emana un aer de bogie i noblee. Margo observ
cum matre d'hotel se nvrtea n j u r u l lor cnd le conduse la
masa obinuit a doamnei".
Contesa nu zise nimic pn nu comandar un prnz care
lui Margo i se prea exagerat de scump. Atunci i zmbi Iul
Margo rostind :
Va bene, cava domnioar Sanders. A i gsit ntr-ade
vr vreo soluie pentru trandafirii mei ?
Margo adusese nite schie.
E destul de simplu, doamn. V sugerez ca trandafirii
s fie plantai n trei iruri, cu nite tufiuri la baz poatr
trandafiri Polyantha, care snt puternici, deni i nfloresi
aproape permanent. A l doilea ir va fi cu trandafiri de Galia
i-al treilea ? Ochii negri ai contesei n-o slbeau.
A l treilea ir va avea trandafiri englezeti, care sini
mari, artoi i pot ajunge la o nlime de ase picioare.
Margo se opri aproape fr suflare, a t e p t n d reacia
celeilalte. Doamna nu zise nimic pre de o clip, apoi ddu
din cap de parc s-ar fi minunat.
Att de simplu... i att de bine. i toi trandafirii de
care vorbeti pot fi gsii n nuane diferite ale culorii mele
preferate, adic galben ? Mi piace molto mi place tare
142

T R A N D A F I R I

Z O R I

mult. Privi schiele, zmbind fericit. Margo mi dai voie


l-i spun aa ? eti un geniu. Acum trandafirii mei nu vor
mai sta pleotii, ci se vor revrsa cu graie i elegan.
Discutar mult despre flori pn l i se aduse felul principal.
Dar cnd terminar masa, contesa se aplec spre Margo i o
fix cu ochii ei negri.
Adesso i acum, m ieri c te-ntreb e-o pro
blem delicat, dar important, nu-i aa ? A vrea s tiu ct
Ii datorez pentru sfaturi ?
Margo deja cltina negativ din cap.
Nu-i nevoie de nici o tax, doamn. Nu, v rog,
adug ea hotrt. Nu mi-a luat mult vreme s m gndesc
la o soluie i, pe lng aceasta, mi-ai oferit deja un prnz
minunat. Poate c-o s-mi trimitei o fotografie cu trandafiri
dup ce nfloresc.
Va bene.
Contesa prea mulumit i propuse s bea o cafea.
i poate o gelato ? mi place la nebunie ngheata,
mrturisi ea. D i n pcate, ador dulciurile.
Zmbi.
Iar acum, c-mi tii cele mai ascunse secrete, cara,
ipune-mi ceva despre tine. Parc-mi ziceai c i bunicul tu
re aceeai meserie ?
Bndu-i cafeaua, Margo i povesti Aliciei Delfiori multe
lucruri despre copilria ei din Virginia de Vej. La sfrit,
contesa r o s t i :
Deci, bunicul fcea grdini i nonna fcea plpumi.
Ai n snge dragostea pentru lucruri frumoase. Spune-mi,
cara,
firma ta este foarte ocupat acum ?
Surprins de schimbarea subiectului, Margo ncuviin
din cap:
Da, m bucur s spun c sntem ocupai.
ntrebam, pentru c-a vrea s-i cer o mare favoare.
M ntrebam dac ai putea veni la Firenze.
.

143

Laura

Jordan

La Florena, doamn ?
Spune-mi Alicia, Margo; eu m-ntorc mine n Italia,
dar, de vreme ce-ai sugerat ideea cu trandafirii, a vrea s
supraveghezi tu cumprarea i plantarea lor.
Contesa fcu o pauz.
Te ngrijoreaz munca ta. Va bene, neleg. Dar nu
s-ar putea s lai afacerile n mna vreunui asociat ? Dac
eti de acord, nu trebuie dect s-mi spui ziua, iar eu o s-mi
pun secretara s aranjeze problemele cu avionul. oferul
meu te va atepta la aeroportul din Roma i te va aduce la
Delfiori.
Margo nghii n sec, reuind s articuleze cteva vorbe,
dei avea un nod n g t :
Este o ofert foarte generoas, doamn... vreau...
vreau s spun, Alicia. Mi-ar plcea s vin n Italia. A m visai
aa ceva. Dar trebuie s discut cu asociatul meu nainte s va
dau un rspuns.
Contesa strlucea de bucurie.
Excellente! De data aceasta, ns, nu-i mai dau voie
s munceti pe degeaba. Nu m contrazice, mai spuse ea
aproape cu asprime, n timp ce Margo protesta zicnd ca
plata unei cltorii n Italia avea o valoare mult mai mare
dect serviciile ei. Ajungem noi la o nelegere, rspunse
contesa. D u p aceasta fcu o pauz i-apoi rosti ca din
n t m p l a r e : i-am spus c grdinile de la Delfiori au fosi
proiectate de Carlo Monchatto ?
Monchatto era unul dintre cei mai respectai arhiteci
din lume. Niell avusese dreptate, se gndea Margo vistoare
cnd contesa ncepuse s-i descrie casa. Alicia Delfiori
tocmai i deschidea n fat o lume nou si minunat.
>

Margo era sigur c Zach se va putea descurca cu treaba


o sptmna sau zece zile, ct va f i ea plecat, dar nu se
gndise la proprietarii complexului de la Mountain View. n
144

T R A N D A F I R I

Z O R I

icara aceea, cnd se ntoarse n Carlin, o atepta un mesaj de


la Troner. E l mpreun cu partenerii si discutaser lucrurile
i se hotrser s-i angajeze firma. Voiau doar s stabileasc
o tntlnire pentru a intra n nite amnunte.
Dup cum se ateptase, Zach nu se pronunase direct n
legtur cu norocul acesta ivit din senin.
A r trebui s discutm, Margo, zise el cnd telefona
Sl-I anune. Ce-ar fi s ne ntlnim n Boston, la mas, dup
Cc-l vezi pe Troner ?
ntruct dorea i un alt punct de vedere, Margo o invit i
pe Naomi la cin, la un restaurant recomandat de Zach,
specializat n meniuri vegetariene. E l mnca de zor, dar Naomi
tfl plimba sandviul prin farfurie n timp ce-o asculta pe
Margo povestind despre nelegerea dintre Sanders i
proprietarii complexului.
N-ar trebui s arunce i Niell o privire la contract
nainte s-1 semnezi ? ntreb ea.
Vreau s-i trimit prin fax o copie de ndat ce va fi
ntocmit, rspunse Margo. O s-1 rog s-mi trimit un
rspuns n Carlin. Acum, lsnd deoparte chestiile legale, ce
prere avei despre Sanders i Compania i treaba asta ?
L u i Glad Troner i plac ideile tale, rspunse Zach
prompt, dar m ngrijoreaz timpul prea scurt. Luna viitoare,
(lup ce se toarn fundaiile complexului, o s avem al dracului
4e lucru.
"
i ce dac ? mustci Naomi. Zach, asta-i o afacere
rioas i trebuie s te-nvei s joci tare. Orice altceva v-ar
jlne la un nivel prea sczut.
E nu-ncerc s-o trag n jos. Mustaa lui Zach ncepu s
Margo se grbi s fac un gest de mpcare.

|# Sfiite, iar

A m nevoie de ambele puncte de vedere, aa c stai


(olii i ajutai-m. Zach, dac nu-i convine ce vrea
)ner de la noi, voi spune c nu putem accepta.
El ovi.
145

Laura

Jordan

Bineneles c sntei n stare s facei ce v cere,


strig Naomi. Din ce spunei, e doar o problem de organi
zare i coordonare. Angajai-i pe cei mai buni i n-avei pro
bleme.
Acum, nici mai mult, nici mai puin, te-ai fcut o
expert n angajri, mri Zach. Nu-i nici o problem cu o
afacere aa mare. Se ncrunt privindu-i mncarea din farfurie
i a d u g : Totui, dup cum ziceam, e pcat s-1 refuzi pc
Troner sta. Cu banii cum st treaba ?
O s ne dea ceva pentru toate materialele de care avem
nevoie, rspunse Margo. A precizat c pentru fntn vrea un
anumit fel de marmur, dar n-o s fie o problem pentru
tine, Zach.
El ncuviin din cap.
Ce-ai spune dac l-am angaja pe Roger Duxe ca in
stalator ? A mai lucrat cu noi si a fost bine.
Zach aprob din nou.
Janette Fier e un dulgher de mna-nti.
Alt aprobare tacit.
i ca zidar ce-ai zice de George Mason ?
Zach mai ddu o dat din cap.
Bine, o s mearg. Stau eu de vorb cu ei i stabilim
un program.
Discutar tot soiul de idei i Margo fu uurat vznd t fl
Zach se entuziasmeaz din ce n ce mai mult, pe msur
ce-i ddea seama c puteau duce treaba la capt cu succes
tia din experien c o dat ce el i punea n minte s faci
ceva, termina cu bine lucrul nceput. Cnd l i se aduse iaurtul
cu kiwi, Zach i spunea unde va gsi marmura pentru baza
fintnii i discuta cu ea despre soiurile de copaci care S-ar
potrivi n curtea principal.
\
Deci, ai stabilit, zise Naomi. Gust bnuitoare tyin
iaurt i se schimb la fa. Sper c prnzul cu contesa a f&t
mai bun dect sta. Cum a mers ?
I
146

T R A N D A F I R I

IN

ZORI

Aa de bine, nct m-a rugat s merg n Italia cteva


Rflptmni ca s-i fac o treab. Margo zmbi vznd feele
prietenilor ei. Sigur c nu m duc. Nu te-a lsa cu atta
treab, Zach. Totui, i vine s crezi c grdinile de la, Villa
Delfiori au fost proiectate de Carlo Monchatto ?
Cu tot entuziasmul din jurul contractului cu complexul,
Margo nu se putea abine s nu regrete puin. Naomi prinse
aceste regrete prin cine tie ce mijloace telepatice nnscute.
Nu neleg de ce trebuie s refuzi invitaia contesei ?
protest ea. D i n ce-ai zis amndoi, n-o s se ntmple prea
mare lucru ntr-o lun, pn nu se toarn fundaia complexului.
Sarcina lui Zach este s coordoneze angajaii. De altfel,
ntotdeauna ai visat s mergi n Italia.
Naomi are dreptate.
Margo se rsuci pe scaun ca s-1 priveasc pe Zach.
Oare n-o s mai nceteze niciodat surprizele ? Eti
dc acord cu Nao ?
M descurc eu. Vreau s-i spun c i-ai fcut treaba,
Iar acum e rndul celui care se ocup de angajri adic al
meu. Zach i mpinse maxilarul n fa, ntr-o atitudine
rzboinic. Dac nu cumva crezi c nu-s n stare s m ocup
de nite lucruri.
Bineneles c eti n stare. Cred doar c nu-i cinstit
din partea mea s plec i s te las cnd...
D-i drumul i distreaz-te un pic, Margo, o ntrerupse
I . Ocazii din astea, n care i se pltesc toate cheltuielile de
drum, nu-s prea dese. Nu-i face griji din cauza pisicilor. O
l i fiu n Carlin n fiecare zi, aa c-o s le dau mncare... i-o
l i am grij de ele. i veni pe neateptate un gnd. A putea
Chiar s-mi instalez un pat n a doua camer. n felul sta, a
mai lucra i la cas n timpul liber.
i zmbir amndoi, ntr-un acord comun.
O s am eu grij de registre ct timp vei fi plecat,
rlac Naomi.
147

Laura Jordan

Ce-o s faci ? ntreb Zach. Toate urmele de nele


gere disprur cnd izbucni: N-am nevoie de ajutor. M
descurc eu cu registrele.
Sigur, te-ai putea ocupa i de bugetul naional. Naomi
i ddu ochii peste cap.
S n-ai grij n legtur cu nimic, Margo, fac eu n aa
fel, nct s nu dai peste o dezordine dezastruoas la venire.
N-o s dau peste nici o dezordine, pentru c nu plec
nicieri, declar Margo, dup care prietenii si schimbar
tactica i petrecur urmtoarea jumtate de or convingnd-o
c, dac va pierde aceast ocazie, n-o s-i mai vorbeasc
niciodat.
M mai gndesc, zise ea n cele din urm, dar mai nti
vreau s discut personal cu angajaii. i... i Zach, dac a
pleca dar nu spun asta te rog s-o lai pe Nao s te
ajute. Se pricepe foarte bine la registre, iar noi trebuie s ne
aflm n frunte. Promite-mi c vei ncerca s v mpcai.
E l mri ceva neauzit, dar se ls convins.
Cred c-i bine, zise cu nduf.
Sigur c-o s fie bine. Naomi i ndeprt cu uurin
temerile, apoi adug cu adevrat ngrijorat : Margery Ann,
ai ceva decent de mbrcat ? Vreau s spun c-o s dai peste
tot felul de barosani acolo. Nu trebuie s-i facem s cread
c noi, americanii, sntem lipsii de clas.

Margo plec la Roma cteva zile mai trziu, cu o curs


Alitalia, aranjat de secretara contesei. n avion nu prea avu
ce face dect s se ntind n scaun i s viseze la cartea
strlucitoare despre grdinile italiene, pe care o primise
cadou de la Zach i Naomi cnd plecase.
La aeroport o ntmpin un personaj cu prul alb care
spuse c este oferul contesei i o conduse spre un Rolls ele
gant. Maina alunec lin prin traficul aglomerat ndreptndu-se
148

T R A N D A F I R I

IN

Z O R I

npre o regiune de ar i Margo se pomeni c ncepe s


compun scrisori n minte.
Drag Ez i Beth, n-ai mai vzut niciodat un cer albastru
ca la Roma. Zach, pinii arat diferit aici. Mi-ar plcea s-i
folosim pentru curtea interioar a complexului! Nao, tocmai
am trecut pe lng un pstor care conducea o turm de oi
adevrate. i, ah, Niell, a vrea s fii aici, cu mine...
irul gndurilor i se ntrerupse brusc cnd i ddu seama
el, din toat lumea pe care o cunotea, Niell era cel cu care
dorea cel mai mult s mpart acele clipe.
fi trimisese faxul cu contractul Troner. E l i expediase
documentul napoi aproape imediat, cu cteva adnotri,
ntrebri i omisiuni. mpreun cu contractul, venise i un
bilet care o felicita i-i spunea c ncercase s-i telefoneze,
dur nu reuise s prind legtura.
i lsase un mesaj la robotul telefonului, ea l sunase la
lx>ndra, la n u m r u l pe care i-1 dduse, ns Niell tocmai
plecase. n cele din urm, lsase vorb la secretar c o putea
glsi la Villa Delfiori dac dorea s-i vorbeasc.
Cnd Rolls-ul urc un deal i se opri o clip deasupra
unei vi, Margo rmase uimit n faa panoramei ce i se
deschidea n fa: copaci i pajiti verzi care nconjurau ca
lnlr-o mbriare o vil impuntoare.
/
Ce frumos ! exclam ea.
Fata
se ncrei
aristocratic a oferului

> ntr-un zmbet.


Ecolla, signorina, rosti dramatic. Privii Villa
Delfiori.
Puin dup aceasta, Rolls-ul ajunse la o poart mare,
flancat de doi lei de marmur, somnoroi. U n brbat n
livrea se repezi s deschid poarta de fier, ridiendu-i plria
In faa l u i Margo n vreme ce maina trecu pe lng el.
_

149

Laura Jordan

Strbtur un drum care avea de-o parte i de alta pini n


form de umbrel, perfect aranjai. Apoi, aleea se deschise
ntr-un lumini i Margo vzu palatul contesei.
Era construit n stil grecesc, cu coloane de marmur i o
teras ntins ce ddea spre grdin i spre o fntn mare,
dreptunghiular. De-o parte i de alta a fntnii se nlau
dou jeturi de ap, arcuindu-se peste o insuli, unde nu sc
aflau dect trandafiri galbeni. Precis c acestea erau florile
care-i dduser contesei atta btaie de cap. Margo i lungi
gtul ca s priveasc mai bine i observ c trandafirii nu se
revrsau deloc.
nainte de a-i putea forma alte impresii, maina se opri
n faa unei scri mari de marmur, iar oferul se grbi s-i
deschid portiera. ntr-un asemenea cadru, Margo aproape
c se atepta s-i fie anunat cu trompete sosirea. n loc de
asta, se auzi o voce vioaie exclamnd :
Bine-ai venit! n sfrit, ai ajuns, cara.
Contesa, mbrcat cu pantaloni i pulover, avnd pe cap
o plrie de grdinar fr form, travers pajitea verde spre
ea. i scoase mnuile de grdinrit ca s dea m n a cu
Margo, adugind cordial:
Eram nerbdtoare s vii, Margo. A i cltorit bine ?
Excellente. D u p ce te odihneti puin, i voi arta grdinile.
D i n cte am vzut cnd m-a adus maina, par a li
minunate, zise Margo n timp ce contesa i lua uor braul
Oricum, nu m puteam atepta la ceva mai puin minunat de
la Carlo Monchatto.
Contesa ncuviin linitit din cap.
Carlo e un prieten de familie.
Margo se ntreb cum s-ar simi dac l-ar putea numi pe
Carlo Monchatto un prieten de familie". Cu muli ani n
urm, de-a lungul carierei sale, Monchatto, numit de ceilali
i maestro", proiectase numai cteva grdini, ns fiecare
dintre ele se dovedise a fi o capodoper. Ea vzuse niie
150

T R A N D A F I R I

IN

Z O R I

fotografii ale unei proprieti de la ar, unde el lucrase


pentru o duces englezoaic, i mai vzuse o grdin Zen,
creat pentru un maestru al ceremoniei ceaiului din Japonia.
De-abia atept s vizitez mprejurimile, i spuse
fericit contesei.
Urcar scrile la bra i intrar ntr-un hol din marmur
alb i neagr. Un leu de bronz, aezat elegant pe nite flori,
lot din bronz, sttea de paz lng nite coloane de abanos,
Incrustate cu marmur.
Leul i florile snt din blazonul Delfiori, i explic
contesa cam sfioas. E o poveste veche. Cnd ne-am cstorit,
palatul era plin de cele mai oribile arme i armuri de genul
Acelora pe care le poart stafiile englezeti cnd bntuie prin
castele. Roberto le-a aruncat pe toate n pivni, unde fr
ndoial continu s sperie pianjenii.
n timp ce vorbea, deschise ua unei camere i o pofti
tnluntru pe Margo. Intrnd pe ua nalt, aceasta se simi de
parc ar fi fost nconjurat de aur. La fereastr atrnau
perdele de culoarea ambrei, iar stofele care acopereau scau
nele i canapeaua expuneau un amestec de nuane aurii.
Razele soarelui care ptrundeau pe ferestrele nalte poleiau
un birou chinezesc negru i o mas oval incrustat cu
bronz. Pe mas se aflau fotografii, aranjate printre vaze cu
trandafiri galbeni.
Toate pozele nfiau acelai brbat nti, un tnr
oare juca polo, apoi un gentleman aristocratic, crunt, care
rtmbea dintr-o ram de aur.
Contesa atinse cu vrfurile degetelor rama i vorbi nce
tior:
Ciao, caro.
^
Pe urm a d u g :
Margo, acesta este Roberto al meu, stpnul moiei,
l-im spus c v i i s ne ajui n problema cu trandafirii i-a
151

Laura

Jordan

fost de acord. L u i Roberto i-a plcut mereu s vad tinere


drgue n jurul lui.
Vorbea n glum, dar Margo i observ expresia din ochi.
Singurtatea care se ascundea acolo era aa de ntristtoare,
nct Margo se simi ca i cnd ar fi spionat fr voie un
moment de intimitate.
Soul meu iubete trandafirii i-i place s-i cultive,
continu contesa. i fcu semn s ia loc, aezndu-se pe o
canapea tapisat cu stof de culoarea caisei, aflat lng
masa incrustat cu bronz. Trandafirii acetia galbeni au
fost creaia lui. Se numesc Contessina, sau micua contes,
dup mine. E l spunea c snt nu numai cei mai frumoi
trandafiri pe care i-a plantat vreodat, dar au i cel mai dulce
parfum.
Tocmai atunci intr un valet cu un serviciu de argint i
ceti fine, din porelan de Svres. Contesa turn cafeaua i-i
explic fetei:
Sptmna viitoare serbm ziua lui Roberto. O s
invit nite vechi prieteni de familie ca s-i o n o r m memoria
O s-i plac de ei. Unul este Claudio Barini, cel care m-a
pictat cnd eram tnr. L-am invitat i pe Monchatto. Acum
e btrn i s-a retras aproape complet, dar sper s-1 revd.
Poate c-o s-1 ntilneasc ntr-adevr pe maestro. Margo
se simea de parc s-ar fi aflat nvluit n cea. Ca s-i
nving dispoziia vistoare, se ridic s admire un portret al
tinerei Alicia Delfiori.
Era acum treizeci de ani. M-am schimbat muli,
remarc contesa linitit.
Asa

si trebuia s fie. M enerveaz


prietenii care-i fac operaii estetice o dat la civa ani
Toate aceste zbrcituri i riduri s-au instalat cu timpul, la
bine i la ru. Reprezint o imagine a vieii.
Femeia se opri o clip.
Si tu ai fata unei femei care iubete din toat inima
O binecuvntare i-un blestem n acelai timp, cara. Cei mal
[

152

'

T R A N D A F I R I

IN

Z O R I

parfumai trandafiri nfloresc numai o dat scurt i pe


urm se ofilesc.
Margo vorbi imediat.
Snt sigur c l-ai iubit foarte mult.
Aa mult, nct nu m mpac cu ideea c a murit
naintea mea, rspunse contesa cu sinceritate. Cred c de
Ctnd lumea toate femeile ndrgostite s-au rugat s moar
naintea brbatului iubit.
Un moment contesa rmase ntr-o atitudine sobr. Dup
aceea, se eliber, zmbind :
Vorbeam despre petrecerea dat n memoria l u i
Roberto. Cu aceast ocazie, mi doresc ntr-adevr ca
iNTOdafirii s se reverse n bazinul care le reflect imaginea.
Nu vreau ca florile acestea aa pretenioase s strice memoria
Moului meu.
O privi ntrebtoare pe Margo, care i rspunse :
O s ncep s plantez florile mature de ndat ce le
(flscsc. E pe aici vreun magazin de unde cumprai, de
regul ?
Certo. Grdinarul i oferul meu i vor sta la dispo
ziie, iar eu te voi nsoi de cte o r i pot. Contesa i ridic
ceaca ntr-un toast. Salute, Margo, n c e p e m ! Dup ce te
Odihneti, o s-i art grdina pe care Roberto al meu i
Carlo au conceput-o mpreun.
Villa Delfiori era nu att o grdin, ct o oper de art ce
mbina copacii i florile cu apa, i armoniza ntreaga
perspectiv cu imaginea dealurilor din spate. Pentru a crea
efecte ntr-o vale seac, Monchatto reuise s devieze cursul
unui pru de munte. Acum, cei douzeci de acri ai propriellii erau plini de vegetaie i nfrunzii.
Le trebui mai mult de o ^f ca s nconjure proprietatea,
Iar contesa i ls perpectiva favorit la sfrit. Aceast pies
de rezisten consta dintr-un mic eleteu i-o csu de var
gonstruit n aa fel, nct s dea spre pru. Csua, care
[

153

Laura

Jordan

prea s se integreze firesc n cadru, era nconjurat de tran


dafiri Contessina i umbrit de slcii ce se aplecau delicai
deasupra ei.
Roberto al meu a adus slciile acestea din Japonia, i
spuse contesa lui Margo. Cele din Europa nu snt destul dc
delicate pentru locul nostru favorit. Deseori, cara, veneam
aici s bem un pahar cu vin, sau o ceac cu cafea la lumina
soarelui.
U n btlan alb care se hrnise cu pete din eleteu, i lu
zborul cu un fit de pene. Contesa l urmri cum sc
ndeprteaz.
Cnd Niell Kier a fost aici ultima dat, zise ea, a spus
c Villa Delfiori este ca o simfonie a naturii.
Margo nu fusese pregtit pentru junghiul de dor, provocat
de rostirea numelui lui Niell. Dintr-o dat i trecu prin cap o
imagine vie cu el, stnd n acelai loc, privind slciile i apa,
iar vedenia era att de puternic, nct pentru o clip el chiai
prea s fie prezent acolo.
Fu nevoit s clipeasc din ochi ca s alunge fantezia.
Nu credeam c lui Niell i plac grdinile, zise ea cu
voce tare.
E un om al surprizelor, remarc contesa. Familia
Kier este veche, important, cu muli bani, dar viaa privilc
giat nu 1-a slbit pe Niell. Dimpotriv, i croiete drum n
lume cu curaj. Acum pe unde o fi, tii ?
La Londra. Negociaz o fuziune ntre Compania
Herris si fraii Pruitt, o firm american.
A, da. Mi-aduc aminte c-am citit n ziar. O sfl
reueasc, bineneles, asa cum o s aib succes si n viat A
Are farmec, bani i ntreaga lume e un teren de lupt pentru
el.
Terenul ei de lupt era insula cu trandafiri. Zilele
u r m t o a r e i le petrecu n t r - o c o n t i n u activitate fiind
\

154

T R A N D A F I R I

IN

Z O R I

mereu ocupat s gseasc florile potrivite. Aceasta nu se


dovedi a fi o treab uoar de vreme ce nici unul dintre
magazinele din zon nu aveau trandafiri de Galia n nuana
aurie dorit de contes, aa c fuser nevoii s comande din
Bologna.
Totui, serile le ofereau o adevrat compensaie pentru
Intrzierile scitoare, deoarece Margo i contesa stteau pe
terasa care ddea spre insul i discutau despre grdini i
art. Uneori, Alicia Delfiori aducea fotografii sau cri rare
despre grdinile vzute de ea n timpul cltoriilor n jurul
lumii. Alteori, o ncuraja pe Margo s-i schieze idei pentru
0 grdin cu muchi pe care dorea s-o fac la Delfiori. Una
dintre aceste idei un mic bazin, nconjurat de muchi i
adpostit de copaci, n stilul grdinilor Saihoji, din Japonia
o Impresiona aa de mult pe contes, nct insist ca Margo
HA foloseasc creioane colorate pentru a face schia ct mai
complet.
A i mult talent. Snt convins de asta. Pre de o clip,
contesa lovi gnditoare schia, apoi a d u g : Margo, l-am
Invitat pe Niell la petrecere.
Margo tia c nu avea nici un motiv ca s i se accelereze
pulsul. Contesa i Niell erau prieteni i i se prea perfect
normal s-1 invite la petrecerea de comemorare a soului
rposat.
Da? i vine?
Asta nu mai tiu. E un om ocupat. Dar l-am invitat Ia
petrecere dup care poate rmne ca musafir. Te-ai bucura
l l - l vezi ? ntreb cu nevinovie.
Sigur c da. Este jurisconsultul firmei mele. Dac-i
place ntr-adevr acea schi, Alicia, continu, o pot transpune
In acuarele. V o i avea ceva de fcut pn vin florile.
n ajunul petrecerii, le sosir trandafirii aurii. Margo i
petrecu dimineaa urmtoare pe insul, cu grdinarul contesei,
l mai trziu l ajut s taie florile pentru decorarea casei.
Dup aceea veni vremea s se mbrace.
...

155

Laura Jordan

Margo se simea fericit, dar i nervoas. i plcea cum


arta acum insula, dar ideea c va sta alturi de oameni ca
Monchatto o fcea s nepeneasc de emoie. D i n mai
multe motive, petrecerea contesei i amintea de cea din
Holton House.
Dintr-o dat, sunetele i miresmele Italiei se risipir i
locul le fu luat de balconul rcoros care ddea spre rul
Charles. Auzi muzica, vzu sala de dans i lumina stelelor
reflectndu-se n ap, i pe Niell stnd att de aproape, nci,
dac s-ar fi ntors, ar fi nimerit n braele lui.
Margo se rsuci ncet i privi oglinda de lng masa Louis
X V I unde se mbrca. Se ncrunt la propria-i imagine
rvit. A, nu, nu, se mustr.
Nu l iubea pe Niell Kier. Dac se gndise la el n ultimul
timp, aceasta fusese din cauz c era invitat la petrecere. i,
de vreme ce nu-i fcuse nc apariia, i nici mcar nu telc
fonase, nu putea s cread dect c nu va veni, iar la lucrul
acesta se ateptase, tiindu-1 foarte ocupat.
Deci, ce dac visa din cnd n cnd la el ? Avea o memorie
activ. l visa pe Lordul Nelson la pnd i atacndu-1 pe
Z a c h ; i visa b u n i c i i ; o dat l visase pe Fred Troner. i
oricum, n ultima vreme fusese nconjurat de trandafiri, iai
acetia i aminteau de Niell. La urma urmei, el culescsc
trandafiri albi i-i pusese lng perna ei...
Margo cltin din cap pentru a alunga n acest fel senzaiile
insinuante care puneau stpnire pe ea. Toate gndurile
acestea, i zise cu asprime, nu valorau nici ct o para
degerat, deoarece adevrul era c Niell fusese doar juris
consultul firmei Sanders i Compania.
Imaginea din oglind o privea cu ndoial.
Bine, bine, sntem i prieteni, mormi cu voce tare,
dar asta-i tot.
in la tine, Margo.
:

156

T R A N D A F I R I

IN

ZORI

Prieteni, repet ea cu asprime. Prietenii in u n u l la


cellalt. Oricum, de ce m-oi fi frmntnd aici cnd A l i c i a are
nevoie de mine jos ?
Cobor n grab la etajul nti unde ddu peste c o n t e s
tind pe teras n compania unui brbat nalt, slab, cu f a de
foim. Cnd acesta se ridic s-o ntmpine, Margo simi c u m i
(turc inima n piept. Maestrul venise n cele din urm.
Cara, vino s-i prezint pe prietenul meu, C a r l o ,
IIrig contesa vesel. Tocmai i povesteam despre t i n e i
despre ideile tale.
Maestrul se nclin graios i Margo trebui s se a b i n s
nu-i fac o plecciune.
De ani de zile v admir operele, reui s rosteasc.
El rspunse ntr-o englez aproape perfect.
Sntei drgu. i eu v-am admirat trandafirii i - a m
hm impresionat de schiele dumneavoastr.
Schiele m-mele ? Margo i inu respiraia, vzndu-i
o parte dintre desene ntinse pe mas, n faa contesei.
L-am rugat pe Carlo s vin devreme, i zise femeia
cu senintate, ca s-i poat vedea desenele. E de acord cu
mine c ai talent.
n special, mi place simplitatea imaginii cu g r d i n a
de muchi, rosti Monchatto grav. Chipul lui aprig n u se
Whlmbase, dar ochii aveau o expresie amabil. Schia d u m i lalc sugereaz linitea unei grdini de muchi pe care am
Vlzut-o odat n Kyoto. Cine v-a fost primul profesor n
dOftignul de peisaje, signorina ?
Bunicul meu, domnule, rspunse Margo. M o n c h a t t o
dldu ncurajator din cap, i d u p aceasta nu-i fu g r e u s
vorbeasc despre Ez i munca lui.
Deci, bunicul dumitale aranja grdinile vechi, dar, n
timp ce-o fcea, nu ncerca s le modifice caracterul i n i i a l .
Monchatto vorbea plin de curtoazie, ca i cnd Ez ar fi fost
H|alul su. Acesta-i tipul de artist pe care-1 admir.
,

157

Laura

Jordan

C n d ncepur s soseasc i ceilali musafiri, maestrul


nc rfiai povestea contesei i lui Margo cum crease o
g r d i n pentru un nepot favorit. n curnd, terasa se umplu
de r s ^ t e , discuii i laude pentru trandafirii de pe insula
contelui Roberto.
M ^ r g o i fcuse n minte semnul victoriei, dar nu mai
era nevoie. Cnd conversaia alunec ntr-o italian pasio
nat, ^ a se retrase puin ca s-o priveasc pe contes i prietenii
si. Vorbise ntr-adevr cu Monchatto, iar trandafirii avuse
ser succes. Nimic nu putea fi mai bine dect aa ceva, se
gndi. N u se mai putea ivi nimic care s-o ncnte.
Solarele ncepuse s a p u n poleind cu o pulbere aurie
vila i trandafirii. nuntru cnta un flautist angajat de
c o n t e s pentru aceast ocazie i tonurile dulci o umpleau pe
M a r g o de emoii pe care nu le putea analiza prea bine
Trebuiia s fie singur dac dorea s savureze acel moment.
Se strecur pe treptele terasei i ncepu s se ndeprteze
de m u l i m e a oaspeilor. Poteca pe unde mergea era nca
drat de bambui nali importai de conte din Indochina, iai
frunzele ascuite fiau n vnt. Era un zgomot singuratic, l
simi o urm de tristee amintindu-i c aceasta era ziua Iul
Roberto.
E i bine, contesa organizase o petrecere de neuitat de
care *ea i va aminti mereu. Continu s mearg pe potccA
pn ajunse la csua de var cu slcii, locul favorit de
refugiu al celor doi soi.
EJnd deoparte perdeaua verde, Margo intr i se aczA
confortabil pe o canapea tapisat. La numai civa pai
d e p r t a r e , apa clipocea uor i parfumul dulce al trandafirilor
s r u t a cerul. Soarele aproape apus lumina slab bazinele, i o
p a s r e cnta ncetior.
P r o b a b i l c era spiritul l u i Roberto Delfiori cutnd <
pe A l i c i a lui... Margo i scutur capul la o asemenea ider
i d i o a t , dar sentimentul de singurtate i se accentua.
158

T R A N D A F I R I

IN

Z O R I

Ce naiba e cu mine ? se ntreb cu voce tare.


As zice c esti bine asa cum esti.

>

>

fi ntoarse capul i l vzu pe Niell dnd la o parte


perdeaua verde din faa csuei. Timp de o clip uimirea i
plAcerea o lsar fr glas, dar apoi exclam :
Deci, ai venit!
Pn azi nici n-am fost sigur c-am s pot.
Niell ls slciile s cad i intr n csu, lundu-i
mtinile ntr-ale lui.
Te bucuri c m vezi ?
Atingerea lui i evoca amintiri care o strbteau ca un
curent.
Tare mult.
i-a fost dor de mine ? Zmbea, ns ochii cenuii erau
MJrloi i Margo nelese c de ea depindea felul cum vor
evolua lucrurile.
T o a t capacitatea ei de decizie se grbi s-i sar n
ijutor, dar nainte de a-i da un rspuns plin de bun dispo
ziie, btlanul cel alb, pe care-1 mai vzuse o dat se ridic de
pe ap, zburnd spre copaci. Cerul era plin de fii roietice
Io nori, iar aerul se mbibase de parfumul trandafirilor i de
yrmele unei vechi iubiri. Cum ar putea mini ntr-un asemenea
hN ?
Da, mi-a fost dor de tine.
Uitase ct de cinstit era. Niell i inu rsuflarea, vznd
titim i se reflect n ochi apusul de soare. O clip se uitar
unul la altul. Dup aceea, el o cuprinse n brae.
Srutul acela fu un cutremur. Trecu dincolo de orice
pretenie sau cuvinte ptrunznd pn n adncul sufletului
el. Margo l mbria, inndu-1 strns.
M-am gndit la tine tot timpul, i opti el. ntr-o zi era
l i acostez o femeie dintr-un taxi, deoarece am crezut c eti
iu.
159

Laura Jordan

Chicotitul ei ncet, deoarece buzele l i se ntlnir din


nou. Printr-un vrtej de senzaii diverse, Margo i reaminti
totul despre gustul i forma buzelor lui. Gura i se ntredeschise
sub a lui, primindu-i cu bucurie invazia dulce a limbii.
Rsuflrile l i se ngemna n timp ce limba l u i Niell i
mngia interiorul gurii.
Crezuse c-i reamintete felul n care trupul ei reacionase
la srutrile lui i felul n care minile i lsau urme de foc pe
spate, dar acum tia c amintirile nu se apropiau de realitate
n b r a e l e sale, avea sentimentul c se rentorsese din nou
acas.
Genunchii i se nmuiar i-1 strnse mai tare ca s se spri
jine. Pieptul lui tare se lipise de snii ei. Scoase un uor oftat
cnd buzele lui i atinser gjtul. Pntecele i se lipise de stomacul
lui plat, iar coapsele puternice le apsau pe-ale ei.
Stteam ntins, n ntuneric, i doream s te in n
brae.

i opti aceste vorbe lng gur. O dulcea cald i inunda


trupul n timp ce-i simea minile mngindu-i braele goale
i mprtiindu-i sentei de foc pe sub piele. A p o i , atingere;!
i alunec pe spate, pe coaste, pe movilitele tari ale sinilor i,
n cele din urm, i nvlui faa.
Srutul trezi n ea o dorin primar. Lumea, noaptea,
contesa, totul se pierduse n faa dorinei. Pmntul nu se mai
m i c a ; stelele nu mai cltoreau pe cer; ntregul univers i
inea
rsuflarea.

n linitea ce se lsase, Margo auzi din nou acordurile


flautului. Melodia se schimbase si instrumentul cnta o balad
Notele dulci, melancolice pluteau n ntuneric. Iubete acum
i fii fericit preau c-i spun, pentru c viaa nu durea/
mereu.
Cei mai parfumai trandafiri nfloresc numai o dat. n
timp ce cuvintele contesei i rsunau n minte, l auzi pe
Niell rostind:
160

"

T R A N D A F I R I

Z O R I

Margo, nu s-a schimbat nimic de cnd cu Holton


House. Vreau s fac dragoste cu tine.
Vocea i suna nsprit din pricina dorinei. Era oare sigur
d nu mai trebuia s-i spun c i ea dorea acelai lucru ?
Margo se cuibri mai aproape de mngierile lui n timp ce
muzica insistent a flautului o nvluia cu tentaculele ei.
Aa se simise i contesa mpreun cu Roberto ? De aceea
construise el csua aici, ca s poat auzi clipocitul apei cnd
Dceau dragoste ?
Dar toate acestea se ntmplaser n trecut. Roberto
murise i contesa era singur, cu excepia oaspeilor care se
vor aeza n curnd la cin.
Gndul acesta i trecu alene prin cap, dar apoi reveni,
(ontesa i atepta la cin pe amndoi.
Niell, murmur ea. Contesa !
D u p o pauz, el i trase rsuflarea, aproape oftnd :
Contesa!
Avea n voce un umor trist. Braele si slbir strnsoarea
9

i acum o ineau delicat.


Trebuie s fie ceva n atmosfer, zise el. M port ca
unul dintre romanii aceia libidinoi.
Ea nu prea avea de ce se plnge. O ncerca un sentiment
i c regret n vreme ce-i odihnea capul pe u m r u l l u i i
privea apa. Soarele apusese de mult, iar stelele strluceau
Ibe pe cer. Prin aer zbrniau tot soiul de musculie, repellndu-se spre pru i lsndu-se pe ap.
Dup o pauz lung Niell ntreb :
Ct timp mai trebuie s lucrezi aici ?
De fapt, aproape am terminat. Margo era mndr c

reuise s-i fac vocea s sune firesc. Vreau s m-asigur c


trandafirii vor fi bine i nainte de a m ntoarce sper s mai
vizitez cte ceva s vd grdinile Boboli din Florena.
De ce nu vrei s vezi i Villa d'Este ?
161

Laura

Jordan

N-am timp. Tonul ei era plin de regret. Avionul


pleac peste trei zile.
l iei de la Roma, nu-i asa ? Cnd ea ncuviin din
cap, el continu: Ne putem duce mine diminea la Florena,
apoi mergem la Tivoli. i ntmpin cu un zmbet privirea
uimit. As vrea s mai vd o dat Villa d'Este, acum ns cu
un ghid personal.
Ea nu-i putu ascunde surpriza i plcerea din voce.
Vrei s zici c nu-i nevoie s te duci imediat la
Londra ?
Vicepreedintele de la Herris a cerut ctva timp ca s
studieze unele puncte din contractul cu Pruitt, aa c n
urmtoarea sptmna n-am nici o treab.
n mod normal, el ar fi rmas la Londra, dar i modifi
case programul, pentru c dorise s-o vad.
Miercuri diminea m ntlnesc cu un client din
Monaco i, nainte s plec, voi cina cu un tip pe nume Cosimo
Bartolomei. E un client vechi i preios, i ne-a invitat la
mas mari seara.
Dar de ce m-a chemat i pe mine ?
Tocmai a cumprat Villa d'Argento, o proprietate
veche pe care dorete s-o restaureze. Cnd i-am spus c printre
clienii mei este un designer de peisaje, mi-a zis c vrea s te
cunoasc.
Niell i ntri strnsoarea ntrebnd-o :
Deci, domnioar Sanders, ai de gnd s-mi ari
paradisul ?
Cuvntul acesta din urm suna ca o mngtere. i evoca
imagini incendiare. Dar nainte ca visarea s o cuprind, el
adug:
A m citit ntr-un ghid c oamenii Renaterii numeau
grdinile paradis".
Pentru nc o dat Niell glumea i nu glumea. Margo
era sigur c nu se referise numai la o vizit cu ghid a grdi
162

T R A N D A F I R I

IN

Z O R I

nllor, iar cnd i ridic privirea spre el i-i observ expresia


ochilor i recapt respiraia. Pe lng flacra capricioas
cure i se aprinsese iar n vene se ivise i un sentiment de
nelinite. Ce-o fi,ofi> i zise ea.
Bine, rosti cu voce tare. O s vedem paradisul
mpreun.

NOU

ac paradisul nseamn cumva o mare de verdea,


atunci grdinile de la Villa d'Este se potriveau perfect
cu aceast descriere.
Margo i Niell plecaser de la Delfiori de diminea,
dup micul dejun luat cu contesa, care le spusese pe unde s
treac, le dduse instruciuni i sfaturi. Ea nu numai c
aprobase planurile lui Margo de a vizita Tivoli care fusese
unul dintre locurile favorite ale l u i Roberto dar insistase
n acelai timp ca ea i Niell s stea la proprietatea ei de
lng Campagnano di Roma.
Roberto si cu mine ne-am construit acolo o cas
pentru a putea merge adesea n oraul etern, le explic. Ii
ziceam ferm, pentru c el o proiectase n aa fel, nct s
arate ca o ferm adevrat.
Contesa le mai spuse c va sosi i ea peste cteva zile.
Miercuri trebuie s merg la nunta fiicei unui prieten
la Roma. Va fi minunat s revd chipurile unor cunoscui
dup o cltorie obositoare de la Delfiori la Campagnano di
Roma.
Italienii priveau o cltorie de cteva ore cu maina la fel
cum considerau americanii un maraton n care traversau
toata ara. Avnd o constituie mai rezistent, Margo trecu
uor peste excursia la Tivoli i i petrecu ziua umblnd fericit
164

T R A N D A F I R I

IN

Z O R I

prin grdini. Se simea proaspt i plin de energie chiar


dac soarele aproape apusese.
A m ajuns iar la fntna dragonilor ! exclam ea.
U r m n d - o cu minile n buzunare, N i e l l o privi cum se
repede spre marginea unei fntni de piatr, ngenuncheaz
l-i cufund degetele n apa rece. Prul i era rvit de vnt;
loarele i bronzase un pic vrful nasului. Cu o bluz de
bumbac de culoarea piersicii, cu fusta subire i o pereche de
landale arta ca nsi esena unei zile de var.
E l venise la aceste grdini pentru plcerea ei, dar
fusese totui impresionat de ceea ce crease cardinalul d'Este.
Acum sttea alturi de ea, pe buza fntnii, i privea arcadele
lichide, aproape la fel de nalte ca i palatul care-i domina.
A m visat de mult vreme la locul acesta, zise Margo
fericit. Pozele i reproducerile l nedreptesc. Trase n
piept o rsuflare adnc, de plcere. Rspndete un senti
ment de grandoare i vechime, de parc btrnele pietre i
accularii copaci au nite secrete pstrate numai pentru ei.
Se uit n jur spre crengile unui chiparos nalt.
Are trei sute de ani dup standardele noastre e
aproape nemuritor. M ntreb ce ne-ar putea spune dac ar
vorbi.
Nimic despre care s nu fi aflat, remarc Niell. Nu
cred c s-au schimbat prea multe n cteva secole.
Vrei s spui c oamenii de atunci mncau, dormeau,
aveau copii i se duceau la treburile lor aa cum facem i noi.
n timp ce Margo vorbea, se aprinser luminile, lsndu-se
pe nesimite nserarea. Apa ce nea peste stncile luminate
plrea aproape vrjit. Stnd n picioare, Margo urmrea
|nditoare transformarea.
Niell, ce fel de om a fost contele ?
Roberto Delfiori ?
Vocea l u i exprim o nuan de uimire auzind ntrebarea

neateptat.
'

165

Laura

Jordan

A fost un om de afaceri care se bucura de provocrile


comerului. A muncit mult, a jucat tare i s-a bucurat de
viat.
i o iubea la nebunie pe contes. Dup ce Niell ncu
viin din cap, Margo ntreb : Cum a murit ?
A fcut un atac de cord. Alicia mi-a spus c s-a stins
aproape dintr-o suflare, aa cum i-ar fi dorit-o.
Contele si
muli> alii
> care se bucuraser de aceste lumini
triser, iubiser i muriser, dar magnificul loc strvechi
rmsese cu toate amintirile i secretele.
N u tia ce-o ndemna s-i ridice privirea spre Niell, dai
pe chipul lui vzu c-i nelesese starea de spirit i i o
mprtea. N u mai zise nimic nici nu mai era nevoie.
E l o cuprinse i o strnse aproape. Lumea prea c se
cutremur tcut n timp ce buzele lui le mngiau pe-ale ei
ntr-un srut chinuitor, pe jumtate neterminat. Btrnii
copaci, stncile i chiar apa curgtoare ce-i nconjura stteau
n ateptare.
Se auzir rsete i zgomote de pai, i un grup de turisii
cobor scrile spiralate ce duceau spre fntn. Gesticulau,
artau cu degetul i vorbeau ntr-o german ndrcit.
Niell se uit cu dumnie la ei.
Ce-ar fi s ne continum plimbarea ? ntreb el.
Margo nghii n sec pentru a scpa de nodul din gt.
Cred c-am vzut destul. Se face trziu. A r trebui sA
mergem spre ferma contesei, nu-i aa ?
Dac ne lum dup hart, Campagnano di Roma nu I
departe. Niell nu mai zise nimic altceva, dar Margo nelese
ce rmsese nerostit. Contesa nu era acolo, aa c se aflau
singuri, cu excepia servitorilor. Dei era sigur c l i se voi
da camere separate, nu rezulta neaprat c vor sta singuri
toat noaptea.
Ea se ntreb dac el i auzea inima cum bate de dou oi i
mai tare cnd ncepu s urce scrile circulare. nc o zi i va
ajunge n Carlin, unde se va izbi de problemele cotidiene
probleme care n-o puneau n faa opiunii de a ceda sau nu
166

T R A N D A F I R I

IN

ZORI

Icntaiei. l privi pe Niell care urca treptele n spatele ei. Ne


cazul era c niciodat tentaia nu artase aa de atrgtoare.
Fie ce-o fi, i reaminti.
Ct de departe e casa ?
Nu prea departe. Ajunser la maina nchiriat i el i
deschise portiera de lng ofer dup care o ntreb : Mai ai
Indicaiile contesei ?
Sigur c da. Scoase din geant o hrtie mpturit.
Inti, trebuie s ajungem la Campagnano di Roma, apoi o
cotim pe Via Garibaldi.
A m vzut pe strad un indicator cu Campagnano.
Niell porni Fiat-ul i Margo se sprijini de sptarul scaunului.
Kra nervoas i agitat. Se simea ca i cnd i inea rsuflarea,
ileptnd s izbucneasc o furtun. Cu mult timp n urm,
bunica Beth o sftuise ca, de cte ori se simea prea nervoas,
(A respire adnc, de trei ori. ncerc acum.
La dracu', exclam el brusc. .
Ce-i?
A m virat greit. Aprinse lumina din main ca Margo
*A poat studia harta.
Pe indicatorul acela scria Marinella. Cred c-am luat-o
greit.
Aa-i. Mai bine am ntreba pe cineva.
n vreme ce ea vorbea, ajunser la o benzinrie. Niell se
ndrept ntr-acolo, ls jos geamul i puse o ntrebare n
Italian.
Se apropiar doi salariai. Discutar mpreun gesticullnd larg, apoi ncepur s vorbeasc cu Niell. Margo, care
nu putu urmri nimic din dialog, nelese doar cteva cuvinte.
Dritto. Va sempre dritto.
Ce tot spun ? ntreb ea.
Se pare c sntem pe drumul cel bun. Spun c trebuie
i l mergem pe strada asta. Lu harta, ncruntndu-se. Puteam
iA Jur c nu mergem pe unde trebuie.

167

Laura

Jordan

De regul cei de la benzinrii nu greesc. Margo se


uit pe geam, ncercnd s descopere un semn ceva.
Zece minute mai trziu Niell se opri din nou s cear in
formaii, de data aceasta de la un poliist care supraveghea
traficul dintr-o pia. Omul se gndi, se scarpin pe cap i
rosti cteva cuvinte familiare de-acum.
Nu-mi mai spune nimic, zise Margo cnd el porni din
nou motorul. Trebuie s mergem drept nainte, aa-i ?
Dritto. Sempre dritto. De ce o i fi avnd sentimentul c
ceva nu-i n regul ?
Dac am da u n telefon ? propuse ea.
Niell bombni ceva care semna cu Ar fi prea simplu*,
ns data urmtoare cnd trecur pe la benzinrie se duse la
telefon. D u p cteva clipe iei ca s-o a n u n e :
Nu le merge telefonul, dar ne-au spus cum ajungem
De fapt, ne-am nvrtit n cerc. Campagnano di Roma e la
trei kilometri d e p r t a r e de unde am plecat. Trebuie doar sfl
ne ntoarcem...
i s mergem dritto, sempre dritto. Margo ncerc sA
rosteasc aceste cuvinte foarte serioas, dar nu reui. O clip
se privir. Pe urm, izbucnir n rs.
i cnd te gndeti c totul ncepuse ca o sear romantic,
reflect Niell ironic.
M ntreb unde sntem ?
Ajunseser n ceea ce prea a fi un orel. n timp ee
Margo i scoase capul ca s descopere vreun indicator de
strad, Niell e x c l a m :
Se pare c p u i n mai ncolo e un han. i-e foame ?
Foarte, r s p u n s e Margo. Mi-e o foame de lup. Adu
macaroanele!
Tocmai i parcau maina la marginea trotuarului, cnd
sosi n grab un tnr n blugi i cu o bluz de un galben-aprins
Omul ncepu s vorbeasc foarte repede n italian, iar Niell
traduse:

T R A N D A F I R I
S

Nc T P
lem
oaa
'
lialie^"

u n e

0 3

Sa

t r e b u i

Z O ^

o m o b i l u l

parcm a u l ^
n spate,
P
i ladri adic hspune, de
anul Bel C^anto se pare c
buctreasa
niai
din ntreaga

e r t i z e a z

n e a

a r

IN

o t r i v a

l a

e s t e

e a

^ interior, se vedea clar c hanul a ^


atmosfer. D i n
j ^ a t r n a u unci i sticle de Chianti. D ^ ~ lungul pereilor
urau mese de lemn, acoperite cu fe?\
& s albe ca
1 ^ ^ . La ele s t t e a u grupuri de o a m ^ *
mncau i
A Se p r e a c Bel Canto era r e s t a u r ^
satului.
Wrul i conduse la o mas lung, a s ^
ntr-un col.
j^
L u a i loc, v rog, zise n engl^ ^- Ce-ai dori s
a

n t u l

z a t

m n

o m o t e l e

s e

a m

l i f i c a r

tebu ^
P
' deoarece u0 S^P din apropiere
^hi n t r - u n c n t e c . Margo strig pe d ^
P hrmlaiei:
^ Avei vreun meniu ?
$ ^ Certo, eu s n t meniul, i inforn* tnrul. Zngni
^ farfurii, apoi rmase n ateptare.
/Hargo l privi neajutorat pe Niell c # sttea gata s iz%asc n rs.
a s u

r a

i e

r e

Mi-ar p l c e a nite pui, ncepu ea.


^nrul prea ndurerat.
^ ^ - N u , signorina, nu. Putei mnca f
P rte. V
l ^ j o friptur b u n de miel, gtit e x c ^
soacr-mea.
y
nti, trebuie s mncai o insalata i dup salat, fasole.
* prinde bine. Va bene ?
ui

a I t

e n t

c u

s f i a l

IWD
^
- Nie* comand
Ur de vac, specialitatea casei, i a d S
^ i vino. Cred c-avem nevoie de m ^ *
^- Eccolo, signore.
u

bistecca,

n a

^>mul trnti pe mas o sticl enorm * duse pahare.


^ N u v facei griji, zise chelnerul nterpretnd corect
^esia nucit de pe faa lui Margo. pltii numai ce bei.
t ^ n d acesta se ndeprt, Margo n t f
e b

O s-i aduc aminte de toat c o m a n d a ?

Ce ? Niell zbier ca acopere ultima izbucnire a


cntecului.
S

nainte ca ea s-i poat r s p u n d e , un alt grup doi


brbai, dou femei i o fetia restaurant. Oamenii
venir la masa lor, i salutara prietenos i se aezar.
U r m a r prezentrile. N j j .
j
d i n Padua i fuse
ser la Roma sai viziteze rudele. C n d i d d u r seama di
Margo nu vorbete italiana, trecur l a o englez stricat n
care i descrisa aventurile
aceea, aflnd c
tovarii lor de mas erau j statele Unite, p r o p u s e r un
toast pentru gli Stai Unii.
i n t r a r

v e n i t

p r i n

o r a s

Se ridicar cu t o i i . T o a i
e verv si cuvinte
potrivite. Niell suger un toast pentru Italia. A p o i , ciocnir
n sntatea oraului Padua j pentru cele a p t e coline ale
Romei, dup care se mbtar,
n c e p u r s* vorbeasc f j
italiana, nu mai conta. T o
cuvintele erau nsoite de
gesturi dramatice i cnd cei de l masa de alturi se pornir
pe cntat, Margo l i se a l t
.
versuri.
s[u

f u

g r i j

s a u

a t e

U r

D i n asta rezultar toast


alte cntece. and le sosi r n
golise deja.

Uri

n t r e

n c a r e a j

s t

j i

a v e a

d c

complimente si
uria de vin s'e

Margo reflect, cu mintea ameit, c a r t a u de parc ar


fi fost prini ntr-o scen d . l u i ' w o o d y A l l e n . Mncarea
era delicioas; vinul aprea } pahare, ca prin farmec. n
momentul n cafe grupul de la
t e r m i n de mncat si
se ridic - regretau c nevoia i silea s plece devreme ca
s-i continue drumul de ntoarcere s p r e Padua capul Iui
Margo se nvrteadeja. Comandar o cafea pentru a se pune
pe picioare, dar cofeina n-o mpiedica s - i nchid pleoapele.
e

I o r

n t r e timp, Niell i punea ntrebri chelnerului.


170 .

T R A N D A F I R I

IN

Z O R I

Zice c sntem lng Santa Marinella. La cel puin


cincizeci de kilometri deprtare de casa contesei.
Cincizeci de kilometri! Gndul de a conduce tot
drumul acesta prin bezn nu era atrgtor. Ce ne facem ?
Chelnerul nostru zice c verioara lui conduce o
pensiune nenttoare, con bagne cu baie. Este plasat
convenabil, n colul strzii, aa c ne putem lsa maina
parcat aici. Sntem n sezonul de vrf al turitilor i el nu-i
llgur c verioara are vreo camer liber, dar spune c poate
ncerca.
Mie-mi sun bine, mormi fata. Cu fiecare minut ce
trecea, pleoapele i se ngreunau din ce n ce mai mult. Tot ce
vreau e s dorm. Ct de proast poate fi o pensiune ?
Are doar un pat. Cu cteva ore n urm cuvintele
acestea ar fi avut un efect diferit. L u i Niell i trosnir flcile
din pricina unui cscat uria. N u tiu ce-or pune n vino, dar
eu pic de somn.
Chelnerul se ntoarse cu zmbetul pe buze ca s-i anune
c totul mergea bine. Verioara sa avea un apartament cu
baie. Se fcur aranjamentele, achitar nota i, nsoii de
coruri de Arrivederci, signore, signorina," Niell i Margo
prsir hanul, ndreptndu-se spre colul strzii, cu gentile
aruncate pe spinare.
Cred c sntem undeva pe lng mare, zise Margo,
ntruct vntul blnd al nopii aduce un miros srat. M
ntreb dac nu cumva am fi nimerit drept n ap n caz c
mergeam drept nainte.
N u mai spune cuvntul sta, oft Niell.
D u p aceea, ziser amndoi n cor :
Dritto, sempre dritto.
nc mai chicoteau cnd ajunser la pensiune, dar acolo
ie ivir complicaii. Proprietara, o btrnic cu g r o p i e n
Obraji, pe nume signora Antonia, ceru informaii de la Niell,
171

Laura

Jordan

precum i un act de identitate care s-i onoreze cartea de


credit.
Tu du-te n camer, i zise el lui Margo, iar eu o s
termin cu formalitile. Oricum, trebuie s dau nite tele
foane.
Signora Antonia ddu din cap matern.
Artai obosit, signorina. Stancha morta obosit
moart. Vrul meu spunea c ai cltorit mult astzi. Venii
cu mine s v conduc n camera dumneavoastr.
O duse pe Margo ntr-un dormitor cu dou paturi
nguste i o baie. Margo ncerc s-o asculte politicoas pc
femeie n vreme ce aceasta i arta cu mndrie cada veche,
sprijinit pe picioare cu gheare, duul antic, reparat de
multe ori culmea triumfului! perdeaua czii. Dup
aceea, doamna se retrase, avnd motive s spere c signorina
se va odihni bine.
Ea, oricum, era dornic s ncerce. Cnd Niell ajunse n
camer, Margo fcuse deja du i i pusese cmaa de
noapte.
A i grij la ap, l sftui. O r i vine un jet prea fierbinte,
ori unul prea rece.
A r trebui s fim recunosctori c mai curge nc.
Niell arunc o privire piezi spre paturile nguste.
Or fi aa de incomode pe ct par ?
Cui i pas ? Margo se vr n unul, fiind sigur c va
adormi de ndat ce-i va pune capul pe pern. Dar,exista un
arc care o mpungea direct n ale i, mai ru dect att, o
lumin de afar strlucea prin fereastr drept n ochii ei.
Nu putea s adoarm cu ea pe fa ! Se ridic fr chef i
se duse la fereastr ca s trag perdeaua. A p o i , se opri,
uimit. Camera lor ddea spre o grdin luminat de o lun
uria.
Margo simi cum i dispare oboseala n faa minuniei
peisajului. Cnd i sprijini coatele pe pervaz, din grdina
necat n lumina lunii se ridic un tril att de dulce, nct i
172

T R A N D A F I R I

IN

Z O R I

Hrpungea inima i un vers din Romeo i Julieta, nvat de


mult la coal, la ora de literatur, i strbtu mintea. Ceva
despre o privighetoare.
Ea cnt noaptea colea ntre rodii,
O, crede-m, iubitul meu, a fost
Privighetoarea (1)..."
Nu-1 auzise pe Niell ieind de la du, dar acum sttea n
ipatele ei. Nuana vibrant pe care o simi n vocea lui
adnc, cnd i se adres, i ptrunse inima, fcnd-o s se
trlng. Minile lui aezate pe umerii ei alungar orice urm
de oboseal.
Margo se ntoarse s-i ridice privirea spre el. Prul ud i
llrlucea datorit duului, i i nfurase unul dintre
prosoapele mici ale signorei n jurul coapselor zvelte. Lumina
lunii i mblnzea trsturile i-i arginta ochii.
Margo, opti el.
Dup aceea se pomeni n braele lui. De fapt, acolo era
locul ei acolo i fusese locul dintotdeauna.
Srutrile lui aveau gustul vinului i al dorinei. Minile
In prul ei, pe spate, pe b r a e o atingeau tandru de parc
trupul i-ar fi fost un instrument delicat la care tiau s cnte.
Ca i cnd ar fi inut pasul cu cadena acestei muzici, nce
pur s-o strbat valuri ncete de dorin.
Parfumul caprifoiului i al trandafirilor i nvluia n
vreme ce se strngeau n brae. E l i simea inima btndu-i
lllbatic sub estura uoar a cmii de noapte. i dorea
1*0 topeasc n fiina lui ca s fie acelai trup. Cnd se aplec
1-0 srute, l cuprinse o emoie aa de puternic, nct i se
plrea nspimnttoare. Nu voia doar s fac dragoste cu
oa voia s-o iubeasc n toate felurile posibile.
Margo se ls n voia lui i-i primi srutrile. Sentimen
tele care o devastaser n grdinile contesei se rentorseser
i) Traducere de t.O. losif revzut de Al. Philippide, Shakespeare
,ppere", voi. I Editura de stat pentru literatur i art, Bucureti, 1955
173

Laura

Jordan

i acea dorin primar, slbatic se potrivea perfect cu aceasta


sear fermecat. Fiind strns astfel lng el, nu mai tia ce se
ntmpla cu trupul ei sau cu al lui, iar cnd privighetoarea i
ncet cntecul nu se mai auzeau dect rsuflrile lor sacadaie
si
btile inimilor.
tii d t de mult in la tine, opti Niell. in att de mult!
Vocea lui rguit i ntretiat i spunea mai mult deci
cuvintele. Iar vorbele nu puteau exprima nici sentimentele
ei, pentru c acestea depeau simpla afeciune. Dei nu se
mai stura s-1 guste i s-1 simt aproape, dorina trecea
peste planul fizic. i dac acest lucru nu se numea dragoste,
Margo nu tia ce altceva putea fi. Minile ei se plimbau pe
pielea lui goal pipindu-i ntregul trup prul de pe piept
care o gdila uor, muchii netezi ai braelor i ai spatelui
D u p ce le ls mai jos, prosopul din j u r u l taliei lui czu.
Margo se dezbrc de cma n vreme ce el o sruta
Minile l u i o alintau cu fermitate si t a n d r e e , iar buzele le
urmau calea. Gura i zbovi pe gtul ei gol, apoi alunec spic
movilitele sinilor. Cnd se opri s-i mngie sfrcurile ntrite,
Margo simi cum o cuprinde un vrtej de senzaii concentrice,
fr nume sau form cu excepia unei dorine dureroase.
Laolalt cu dorina, o tandree sfietoare i umplu inima
pn n adncuri, att de puternic, nct ori reuea s-o elibe
reze ntr-un fel, ori simea c va fi zguduit pn n temelii
Margo l srut pe umr, pe gt i apoi chicoti n b u i t :
Eti srat. Aproape ca un biscuit srat, dei ai gusi
mult mai bun. Oare unde am citit c ai nevoie de sare ea
s-i pstrezi puterea ?
l gust din nou, ciugulindu-i cu buzele pieptul plat i
umplndu-i trupul i pntecul de srutri blnde care l
gdilau. l mngia, iubindu-i puterea, dar i tandreea.
Mmm... trebuie s te mai savurez un pic.
Dorina lui Niell crescu aproape scpndu-i de sub
control n timp ce buzele l u i Margo l aau, l gustau i I
atingeau. Reui totui s se stpneasc, b u c u r n d u - s e de
acea nuan de umor care-i unea chiar i n aceste clipe. ntr-un
[

174

'

T R A N D A F I R I

IN

Z O R I

fol, umorul transfigura actul fizic al dragostei i-1 transforma


In ceva incredibil de scump i preios.
nc srutndu-se i mngindu-se se lungir pe unul din
puurile care nu li se mai preau deloc nguste sau neconfortahllc.
Rcoarea cearafurilor contrasta cu cldura brbatului.
Minile lui se plimbau pe pieptul, pulpele i coapsele ei, iar
jura urma nc o dat acest drum.
De mult doream s fac dragoste cu tine, l auzi
ipunndu-i. Te vreau mai mult dect orice pe lume. Margo...
Ea deschise ochii i-1 privi. Pe chipul lui se vedea lumina
argintie a lunii, tandreea, dorina i o ntrebare. Margo i
Clspunse nconjurndu-1 cu braele i trgndu-1 n jos spre
ea. n ea.
i opti numele cnd o ptrunse. Rmaser aa o clip, n
echilibru, ntr-o lume a lor, un univers creat de ei numai
pentru ei. Apoi, ncet, ncepur s se mite ntr-un ritm mai
vechi dect timpul.
Ea dorea s dureze, s fie mereu asa. Voia s teas o
vraj. Dorina de a se apropia mai mult, de a ptrunde mai
adnc unul n altul i de a deveni un singur trup i fcu s se
mite mai repede i mai repede pn cnd ncepur s gfie
din pricina dorinei, pn cnd ea i spuse c-1 iubete, c-1 va
Iubi mereu, apoi se simir amndoi cufundai ntr-o uurare
att de adnc, nct semna cu uitarea.
Rmaser lipii unul de cellalt o clip, n timp ce respi
potoli i inimile nfierbntate se linitir, mprtind
un sentiment de tandree i comuniune. Margo voia s
prelungeasc acest moment la fel de dulce ca dragostea, dar i
ie nchideau pleoapele. Cnd l auzi murmurndu-i numele
vru s se trezeasc i s-1 asculte, ns nu fu n stare.

raia li se

D u p aceea l auzi spunnd cuvntul. Vocea lui voalat de


lOmn i opti lng obraz:
Te iubesc, Margo. Te iubesc...
Margo adormi, pstrnd n inim aceste cuvinte.
_

175

Laura Jordan

O trezi lumina zorilor si deschise ochii simind cum


curenii pasiunii i strbat sngele. Niell dormea alturi, dai
se trsese puin deoparte. Era ntins pe spate i unul din
braele lui era n jurul ei. Pe cellalt l inea sub cap.
Cndva, n timpul nopii, se treziser, mpinseser paturile
unul lng altul i fcuser dragoste din nou. Margo i studie
chipul i observ c n acest moment, fiind adormit, arta
mai tnr i mai blnd. ntotdeauna gura i fusese nconjurat
de o expresie de tandree, ns acum, cu ochii si cenuii,
nchii, arta chiar vulnerabil. Niell vulnerabil aceasta era
ntr-adevr o idee nou.
Totui, nu dorea nc s gndeasc, s analizeze, cel
puin, nu pe moment. Se cuibri mai aproape de el i nchise
ochii. Astfel putea s mai pstreze visul, nainte ca realitatea
s-i impun prezena.
Totui, realitatea era deja acolo. Lumina soarelui nlocuise
strlucirea blnd a lunii, iar un coco cnta n grdina din
spate. Villa D'Este devenise de acum amintire i mine ca
avea s prseasc Italia.
Nu ncerca s se amgeasc. Dorise s fac dragoste cu el
aproape de prima dat cnd l vzuse, iar acum erau amani
i, probabil, vor mai f i .
Margo i spunea c trebuie s-i aminteasc un lucru, i
anume, c dragostea nu-i schimba pe nici unul din ei.
Totui, cnd se aflau aa, m p r e u n , diferenele care i
separau preau s se estompeze. La urma urmei, n scurtul
timp ct fusese n Italia, lucrase pentru contes, l ntlnise pe
Carlo Monchatto care fusese destul de drgu s-i spun c-i
apreciaz munca. n momentele petrecute Cu Niell aproape'
i venea s cread c lumea era i terenul ei de lupt.
Sanders i Compania, arhiteci internaionali, se
gndi ea.
Aa ceva s-ar putea realiza.
Deschise ochii i-1 vzu privind-o. Ochii lui erau lenei i
satisfcui, iar gura i se arcuise ntr-un zmbet. Margo srut
aceast gur zmbitoare nainte de a spune:
176

T R A N D A F I R I

IN

Z O R I

Acum citeti gndurile oamenilor ? De unde tiai la


isc m gndesc ?
A i zis Sanders i Compania, arhiteci internaionali",
ncepi s ai visuri mari, mi place.
Mie mi placi tu !
Niell o trase mai aproape.
Crede-m c-i reciproc. Se ntmpla s-mi plac efectul
pe care l ai asupra mea.
Buzele lui i mngiar gtul, lsndu-se mai jos s-i ciugu
leasc snii.
mi place gustul tu, continu. in la tine i la tot ce-i
aparine.
Noaptea trecut i spusese c-o iubete. Dar acum, noaptea
| l ziua reprezentau doi poli diferii. Ceva din luntrul ei
pflrea s se ofileasc, dar i reveni imediat.
Mai bine s fie deschis i sincer, i s se bucure de
clipele care le ofereau atta plcere, fr a privi prea departe
In viitor, fr a cere mai mult. Dac i-ar dori luna de pe cer,
ar fi ca pescarul din povestea pe care bunica Beth i-o spunea
In copilrie.
Ce-i cu pescarul i cu petele ? Nici nu-i d d u s e
leama c se gndise cu voce tare pn cnd el nu se deprta
puin de ea privind-o nedumerit.
E o poveste veche despre un pescar care a prins un
pete fermecat, i explic.
Niell observ c dispoziia ei se schimbase. Pasiunea ce
ae aprinsese n ea se transformase n ceva ce semna cu o
atftudine reflexiv.
Spune-mi-o i mie. mi plac povetile cu peti.
i ls obrazul pe pieptul lui, iar el i mngie prul cnd
ea zise:
Nu-i o poveste cu peti... adic nu tocmai. Dup cum
tlceam, pescarul prinsese un pete fermecat care s-a oferit
l l - i ndeplineasc dorinele cu condiia s-1 elibereze. E l a
Vrut bogii, putere i apoi, mai mult putere iar, n
eurnd, petele s-a sturat i a luat napoi toate darurile.

177

Laura Jordan

Dei vorbise cu o voce calm, el i prinsese o nuan


serioas din ton.
Asta e o comparaie nepotrivit, i zise ncurajator.
Margo, ai talent. L u i Monchatto i-a plcut munca ta. Contesa
e gata s te sprijine. Eu am ncredere n tine. Compania
Sanders poate ajunge pn la ceruri.
i srut cretetul capului, apoi se ntoarse ca s coboare
din pat. Lumina galben a soarelui i nvlui spatele puternic,
aurindu-i buclele de pe ceaf. Margo l privi cum se ntinde
i se gndi c la urma urmei, el nu putea s-i citeasc gndu
rile. Crezuse c ea ezita n legtur cu profesia cnd ea, de
fapt, i vorbise despre sentimente.
Mere i portocale... Margo se ridic n capul oaselor,
urmrindu-1 cum se duce hotrt la dus.

E o zi m i n u n a t , i strig peste zgomotul apei ce


curgea. O zi excelent s mergem s vedem Villa d'Argento.
Margo aproape c uitase de proprietatea cumprat de
Cosimo Bartolomei, clientul lui Niell, dar era bucuroas
s-i n d r e p t e gndurile n alt direcie. i puse ntrebri
despre pmntul lui Bartolomei n vreme ce se mbrca u.
M a i trziu, la micul dejun, alctuit din chifle i cafea, Margo
ascult cu interes cnd Niell o ntreb pe signora Antonia
unde este Villa d'Argento.
U r m o discuie animat pe jumtate n italian, pe
j u m t a t e n englez.
D u p cum zice signora, nu sntem prea departe, i
explic el. Este n Casetta, un mic orel de la marginea
mrii. Spune c pe vremea bunicii ei era tare frumos acolo,
dar c n ultimul timp totul e prsit. Mai vrei s ne oprim ?
Da, a vrea. ns n-o s ne rtcim din nou ?
Signora susine c aa ceva e imposibil. Nu trebuie
dect s urmm drumul pe falez. E simplu. Dritto, sempre
dritto.
Oare de ce nu am ncredere n indicaiile astea ?
bombni Margo cnd ieir la lumina orbitoare a soarelui.
[

178

T R A N D A F I R I

IN

Z O R I

Apoi exclam: Noaptea trecut, nainte s adorm, credeam


ci aud zgomotul m r i i !
Autostrada prea c se prbuete n apa strlucitoare.
Pescruii dansau deasupra apei, iar un vapor se mica ncet
In orizont.
Marea Tirenian, zise Niell. Dac ne lum d u p
llgnora, Casetta e la nord.
Casetta se dovedi a fi un orel cocoat pe o colin
deasupra mrii. Margo se entuziasma la vederea culorilor:
cenuiul-argintiu al mslinilor, verdele-aprins al cmpiilor
punctate de grupuri de flori slbatice, crescute la ntmplare,
vcrdele-nchis al chiparoilor. Totui, pru plin de ndoial
dnd se apropiar de o poart impuntoare de metal, nca
drat de doi stlpi de marmur.
Poate ar fi mai bine s nu intrm, zise ovitoare. A m
putea fi pedepsii pentru c-am nclcat o proprietate particu
lar.
Acolo-i o us lateral. Niell cobor din main si

deschise ua prpdit de lemn, aflat la ceva deprtare de


Impuntoarea intrare principal. Nu-i face griji, Bartolomei
y,lcea c putem arunca o privire.
Precis c Villa d'Argento artase mai bine pe vremuri.
Drumul era plin de fgae, iar pinii netuni, care stteau ca
flinte santinele de-o parte i de alta a intrrii spre alee,
plreau stnjenii c se afl n asemenea hal. n spate, stejarii
nengrijii i dafinii zbrlii umbreau statuile de-a lungul
drumului.
Margo simi cum o cuprinde un dor sfietor de cas.
Locul acesta mi amintete de casa Lattimer. Sper c
Zach se descurc cu pisicile.
Nu te ngrijora. n loc de asta, spune-mi, cum i se
pare locul ?
Margo ddu la o parte o tuf de trandafiri slbatici i
dafini ca s admire o statuie a lui Ceres.
179

Laura Jordan

M ntreb cine o fi sculptat statuile acestea minunate


A i c i e o atmosfer de... ei bine, de slbticie si vechime
Aproape c mi-1 imaginez pe Pan locuind aici.
Trecur pe lng o flntn secat, dominat de o statuie a
unui Pegas naripat, apoi coborr o scar circular, trecnd
pe lng o mulime de volute legate ntre ele i sculptate n
piatr cenuie. Odat, aceste volute constituiser limita
superioar a unei alte fntni construite la captul scrilor.
mi imaginez ce efect avea apa din fntn curgnd n
jos. A vrea s fi vzut acest loc pe vremea cnd era aranjat,
oft Margo.
Se plimbar pe alee, ajungnd la un palat nalt, situat n
vrful colinei. Era ncuiat, ca i poarta, avea obloanele trase,
dar de la ferestrele din vest, i se oferea o perspectiv incre
dibil asupra mrii. Privind din acest punct, Marea Tirenianfl
strlucea asemeni unei peruzele luminate de soare.
Margo se aez pe iarb n faa palatului i se uita
vistoare la peisaj. Trase n piept aerul srat, ndulcit de
mirosul ierbii i al tufiurilor parfumate.
Spuneai c prietenul tu vrea s restaureze locul,
rosti ea.
E l mpreun cu ali doi au format un cartel. V o r sa"
transforme Villa d'Argento ntr-un hotel. A u angajat un
arhitect s deseneze peisaje. Pe om l cheam Fabio Luna.
Niell se aez lng ea pe colina nsorit, ntinzndu-i
picioarele lungi.
Dac ai fi n locul lui Luna, cum ai ncepe treaba ?
Margo i ls capul pe spate s mai priveasc o dat
palatul.
A vrea s pstrez senzaia locului. Are ceea ce
Monchatto numea sensul linitii".
N u poi fi mai c l a r ? Niell i scoase carnetul de
schie din geant i i-1 ntinse.
180

T R A N D A F I R I

IN

Z O R I

ti privi degetele vioaie, faa absorbit i zmbi n sinea


Iul. Margo nu-i ddea seama c avea o percepie rar i un
lalcnt deosebit. Respectul su pentru simul ei artistic
cretea n vreme ce grdinile neglijate ale proprietii
prindeau via sub creionul ei.
Asta ar fi pe scurt, bineneles, i spuse Margo. A r
irebui s studiez mai mult locul i s definitivez nite schie
ii s-i poi face o idee. Se opri adugind vistoare: Dar
dac mi s-ar oferi ansa, a nnebuni de-a binelea. A r fi ceva
ce mi-am dorit toat viaa.
i se poate oferi ansa foarte bine, i rspunse Niell.
Pe j u m t a t e pierdut n viziunea ei, l ntreb absent :
Ce spuneai ?
i-aduci aminte c avem o ntlnire cu Cosimo
Bartolomei ?
Ea ncuviin din cap.
Vor fi acolo i ceilali membri ai cartelului, mpreun
cu Luna.
Margo se opri din desenat. Clipi de cteva o r i n a i n t e
t-i dea seama ce se ntmpla.
Niell, ce se petrece aici ?
Luna caut o echip care s-1 ajute la acest proiect.
Civa designeri talentai s-au i prezentat.
Margo i ddu seama c rmsese cu gura cscat. O
nchise cu un efort i se blbi:
Ce te f-face s crezi c se va gndi la mine ? Nici
Blcar nu-s italianc. i snt complet necunoscut.
, Echipa se afl i la dispoziia designerilor strini.
Dup cum se tie, Monchatto i admir munca. Dac-1 rogi
l e maestro, snt sigur c-i va da o recomandare scris.
Margo ncerc s urmreasc ce spunea Niell, dar i
llmea creierii confuzi ca un rebus nerezolvat.
D-dar... dar cina cu Bartolomei nu era programat
pentru mine sear ?
181

Laura

Jordan

Aa intenionasem. Totui, cnd i-am telefonat noaptea


trecut, mi-a zis c dorea s schimbm aranjamentul i s
avem o ntlnire de afaceri azi dup-amiaz. Numai aa se
pot aduna cei din cartel, i Luna ca s ne vad.
Ast dup... Margo nu fu n stare nici mcar s tei
mine cuvntul.
Niell i lu mna.
Stiu
> c te-am luat din scurt. mi dau seama c n-ai avui
timp s-i definitivezi schiele i s te pregteti pentru o
prezentare n toat regula, dar Bartolomei i ceilali vor
nelege. Eu simt c e important s te ntlneasc, s-n
vorbeasc si
> s-ti
> recunoasc talentul.
Deci, i telefonase l u i Bartolomei de la pensiune. Lui
Margo i se prea ciudat gndul c el discutase afaceri nainte
de a face dragoste. Dar sta era Niell. Aa era el.
Se simea ca i cnd cineva i-ar fi trntit o bar de fier pe
piept. N-o ajutase nici faptul c inspirase adnc de trei ori.
nchise ochii i ncerc s se gndeasc, dar singurul lucru pe
care reui s-1 fac fu s i-1 imagineze pe Ez stnd lng ca
pe iarb, cu ochii l u i albatri pe jumtate ascuni sub
sprncenele crunte, stufoase. i aminti de una din zicalele
lui favorite: Dac spui c nu poi realiza ceva, aceasta
nseamn c nu vrei s realizezi acel ceva.
De ce nu mi-ai spus mai devreme ? l ntreb.
Te-am anunat de Bartolomei, ti aduci aminte?
Doar azi-noapte trziu a sugerat s ne htlnim cu Luna i
ceilali. A m vrut s-i spun asear, dar am avut cu totul alte,
ah, treburi.
i n dimineaa asta ? A i fi putut s-mi spui, pentru
numele lu^Dumnezeu!
A m vrut s vezi proprietatea mai nti. Dac nu te-ar
fi interesat, se ducea totul de rp.
182

T R A N D A F I R I

IN

Z O R I

Nu m pot prezenta n faa lor doar cu cteva schie.


MiTgo se simi dezamgit. i mai mult ca sigur, nu pot
merge la o ntlnire n halul sta !
- Nu-i nici o problem. Casa contesei nu-i departe.
Dac plecm acum, avem timp s ajungem acolo i s ne
IChimbm nainte de a merge la Roma. Niell i puse minile
pe umeri. Trebuie s caui ceea ce-i doreti, adug el cu
Wtndee.

tn vreme ce-i repeta c are ncredere n ea, minile i


transmiteau siguran i cldur. Totui, Margo nu era
UOnvins nc.
Cum s m pot mcar gndi s m angajez ntr-un
aiemenea proiect ? A m de lucru acas. Complexul l u i
Troner...

L u i Luna i va lua ceva timp pn s-i adune echipa.


Dup aceea, cartelul va decide cnd va ncepe lucrul. Italienii
IC mic greu, aa c vei avea destul vreme s-i termini
afacerea n America nainte s te rentorci.
Minile i alunecar pe brae, cuprinzndu-i-le pe ale ei.
Prima dat cnd ne-am ntlnit, mi-ai spus c ai vrea o
ans pentru a crea adevrata frumusee. i-aduci aminte ?
Sigur c-i aducea aminte. Margo privi n jur, la grdina
eea veche i nelese c ncercarea de a-i reda strlucirea
apus era visul ei.
Minile lui i ntrir strnsoarea.
Eti fcut s nvingi, Margo Sanders. tiu c odat
01 eti pe drumul bun, vei ajunge pn n vrf.
Contesa credea n ea. L u i Monchatto i plcuser ideile
||, Zach se putea descurca acas. i Niell...
neleg c-a fost totul cam brusc. mi pare ru c a ieit
aa, dar mereu se ntmpla la fel. Totui, dac simi c nu-i
Mne, nu-i n i c i o problem. l sun pe Bartolomei i-i spun c
HU ne m a i intereseaz.
-

183

Laura

Jordan

Dar, dac fcea una ca asta, nu i s-ar mai putea ivi din
nou ocazia. Acum avea ansa de a ajunge pn n miezul
lucrurilor. Margo trase n piept aerul scldat de lumina
soarelui i nelese c nu putea pierde ocazia.
Nu, nu suna, i zise hotrt. Mai bine ncercm !

ZECE

^ ^ i g n o r i n a Sanders, vrei s ne explicai planurile dum^ ^ n e a v o a s t r pentru Villa d'Argento ?


Margo se ridic n picioare. n ciuda aparenei de sigu
ran, i simea gtul i gura uscate. Genunchii i tremurau de
parc ar fi alergat kilometri ntregi.
Aceasta nu era prima prezentare pe care o fcea, pentru
numele l u i Dumnezeu! Trebuia s se stpneasc. Privi n
Jurul mesei ovale la cei patru oameni pe care dorea s - i
Impresioneze, dar ceea ce vedea n faa ei n-o liniti. Printre
acetia se gsea cel ce o rugase s vorbeasc, Bartolomei
nsui, c u prul crunt, mbrcat i dichisit impecabil, permindu-i luxul de a purta un ac de cravat c u diamant i
aur. M a i erau partenerii din cartel: Arturo Proli, motenitor
la treizeci de ani a l unei averi strnse de tatl lui care fusese
antreprenor; Beatrice del'Sarrano, o femeie de afaceri
ncpnat care fusese mritat c u un nobil de vi veche,
Ce o lsase acum o vduv bogat.
n cele din urm, era Fabio Luna. Slab, c u o privire
Intens, plin de importan, de-abia dac i artase un semn
de politee cnd o salutase. Dar din portretul biografic pe
Oare Niell i-1 dduse s-1 citeasc, n timp ce se ndreptau
Ipre Roma, Margo aflase c Luna era un arhitect popular,
preferat de oamenii c u bani din Roma. Se pare c avea stil,
^

185

Laura Jordan

verv i ambiie. Totui, se putea observa ceva din privirea


unui animal de prad n ochii lui negri, din spatele ochelariloi
nrmai.

Deasupra capului su atrna un tablou masiv, pictat n ulei


de Tintoretto. Alturi de el un Rubens si un Czanne

mpodobeau, de asemenea, luxoasa sal de conferine a lui


Bartolomei. O schi de-a lui Da Vinci, nconjurat de iruri
de cri, fusese expus ca din ntmplare n bibliotec.
i ea trebuia s-i impresioneze pe aceti oameni. Margo
i ddu seama ct de reci i lipicioase i se fcuser minile,
dar i drese glasul i ncepu :
D i n pcate, dup cum v-a explicat i domnul Kier,
lipsa timpului nu mi-a permis s realizez mai mult deci
nite schie sumare. Totui, ele v vor da o idee despre felul
n care a ncepe restaurarea la Villa d'Argento.
Dei ncerca s par calm i stpn pe meseria ei, Niell
o simea ncordat. De cnd intrase n biroul lui Cosimo
Bartolomei, cu o or n urm, ncepuse s tremure toat de
nervi, iar el regreta c-o supusese la un asemenea chin. Dar
cnd i mai sugerase o dat s abandoneze ideea, Margo se
ncpnase i rmsese pe poziie.
Se gndea cu mndrie c avusese dreptate n legtur eu
ea. Era un om al reuitei.

Aa cum v-am explicat nainte, din motive insurmon


tabile, ntlnirea aceasta a fost fixat mai devreme, zise Niell
pe un ton calm. Domnioara Sanders n-a stat la Villa
d'Argento dect o jumtate de or n dimineaa aceasta i, cu
toate c schiele nu ofer detalii, snt convins c-i veii
aprecia ideile ca fiind cu adevrat originale.
i zmbi n vreme ce vorbea. Curaj !
Cldura zmbetului su i uni pentru o clip i Margo i
ndrept spatele. Rezistnd imboldului de a-i umezi buzele,
ncepi^ s-i P
prerile :
Pentru restaurarea unei asemenea proprieti vechi,
cred c-ar f i esenial s pstrm aerul original al locului,
introducnd n acelai timp i elementele moderne de care
e x

u n

'

186

T R A N D A F I R I

IN

Z O R I

un hotel are nevoie. Sper c-am fost capabil s exprim aceste


Idei n schiele mele.
n timp ce Margo vorbea, Niell urmrea publicul. Barto
lomei ncuviin din cap o dat sau de dou ori. Ceilali
plreau neconvini.
Arturo Proli ntinse mna dup una dintre schie.
U n hotel care s aib succes trebuie s-i mulu
measc clienii, obiect el. Felul cum neleg ei valoarea s-ar
putea s nu se potriveasc cu al dumneavoastr, signorina.
A i dreptate. E ceva ce nu merge. Beatrice dePSarrano
nltur eforturile lui Margo cu o micare a minii mpodo
bite cu bijuterii. A p o i adug cu cinism : Turitii vor s vad
antichitatea aa cum i-o nchipuie ei, nu n stare pur.
Margo i trase n fa carnetul de schie.
Cred c stiu la ce v referii, zise. Dati-mi voie s
ncerc altceva care va pstra totui acel spirit al locului. Mna
I ne mic rapid. Aa v convine mai mult, doamn ?
DeFSarrano arunc o privire desenului, apoi se uit mai
bine. Sprncenele i se arcuir de uimire. Proli i muc buza
de jos, Bartolomei exclam :
Ai schimbat ntreaga perspectiv !
i, totui, n-a modificat ideile iniiale, sublinie Niell
calm.
Fabio Luna zise ceva n italian. Era singurul dintre toi
care refuzase s vorbeasc n englez, aa c Niell traduse :
Signore Luna spune c-ai lsat intaci cei mai muli
COpaci aflai de-a lungul drumului spre hotel. Fiind aa muli
creeaz o atmosfer trist. Ar trebui tiai mpreun cu tufi
urile.
Luna vorbise pe un ton de refuz, iar nervozitatea fetei
Crescu.
Snt de acord c-i nevoie s fie tuni, rspunse, dar
am sentimentul c ar trebui s fim ateni cu tiatul copacilor.
Stnt sigur c tii cum Monchatto spunea n Eseu despre
grdinile antice" c nainte de a tia un copac el atepta un
187

Laura

Jordan

an. Motivul era c arborii au nfiri diferite n funcie de

anotimp.
Pentru prima dat, Luna i se adres ntr-o englez bun :
neleg c l-ai ntlnit pe signore Monchatto ?
L-am ntlnit pe maestru la Villa Delfiori.
Niell interveni:
V amintii c domnioara Sanders tocmai a terminai
9

o lucrare pentru contesa Delfiori ? Signore Monchatto a


vzut totul i a rmas impresionat de ceea ce dnsul consider;!
a fi substanialul ei talent.
9

Luna i strnse buzele. Cosimo Bartolomei i zmbi poli


ticos fetei, apoi se ntoarse spre ceilali:
Mrturisesc c snt i eu impresionat. V o i ce credei,
prieteni ?
Beatrice del'Sarrano se juca cu un pandantiv de diamani
de mrimea unei alune.
Dumneaei are imaginaie i tie s asculte sugestii
Acestea snt daruri destul de rare. Totui, eu mi rein opinia
pn vd desenele finalizate i-o prezentare complet.
Margo i simi inima umplndu-se de bucuria victoriei,
dar Bartolomei a d u g :
Nu doresc s v facei sperane false, signorina. Ne
mai ntlnim cu civa designeri de viitor. Ei i sperm c
i dumneavoastr vor susine nite prezentri complei
ale schielor i planurilor de ansamblu i vor oferi explicaii
pentru signore Luna. Dumnealui hotrte n final. VA
convine ?
E corect, fu de acord Margo. Apreciez ocazia de a
concura i v-a cere permisiunea de a m ntoarce la proprie
tate pentru a observa lucrurile mai ndeaproape.
De vreme ce domnioara Sanders st la reedina
1

contesei Delfiori, se va afla la doi pai de Villa d'Argento,


zise Niell nregistrnd cu satisfacie privirea uimit din ochii
lui Luna cnd i oferi aceast mic informaie.
Cum crezi c-a mers ? l ntreb Margo n timp ee
ieeau din biroul capitonat i peau n lumina dup-amiezii.
Niell o lu de bra.
'

188

T R A N D A F I R I

IN

Z O R I

Dac lum n considerare aceste condiii, ai fcut o


treab minunat. Bartolomei te-a plcut, ai ctigat respectul
Beatricei del'Sarrano, iar Proli se va ine de ceilali.
tiu c nu l-am impresionat pe Luna. Sprncenele lui
Margo se ncruntar de ngrijorare. Nu sntem pe aceeai
lungime de und. Tierea copacilor ar schimba complet
aspectul locului.
Cartelul i va spune ultimul cuvnt, i reaminti Niell.
Nu-i face griji din cauza lui Luna. E un snob unul care
Urc pe scara social. A i vzut cum a reacionat cnd i-am
ipus c stai la reedina contesei ? Acum, cnd tie c eti
protejata ei, i va schimba comportarea. Vocea lui Niell
avea o nuan de dispre cnd adug : Luna e soiul de om pe
Care l impresioneaz titlurile.
Mai bine a aprea aa cum snt, protest Margo.
El i strnse braul n jurul ei, iar ea i simi trupul suplu,
CU muchii tari lipit de al su.
A i foarte multe... merite. Vrei s-i vorbesc despre
Cle?
Da, te rog, dar mai trziu. Acum trebuie s m
Concentrez. O s le dau de furc celorlali candidai.
Niell privea cum i strluceau ochii n vreme ce-o cuprindea
entuziasmul. Aa trebuia s fie Margo, se gndea el, provoca
toare, plin de idei i verv. Avusese dreptate. Odat rupt
de afacerile mrunte ce-o ineau captiv n Carlin, era, n
Ifrit, gata s se avnte pe culmi, ca vulturii.
A vrea s nu fi plecat mine la Monaco, zise el. Dei,
tl mare, ar putea fi un lucru bun. O s ai vreme berechet s
unceti fr ntrerupere.
Implicaia din vocea lui adnc i aduse n minte amintiri
Care o scoaser din timp i spaiu. Cartelul, discuia de
4up-amiaz, propriile ei planuri, circulaia din jurul lor,
loate se e s t o m p a r . Se gndi la florile scldate n lumina
m

189

Laura

Jordan

lunii i la plcerea att de intens, nct voi s ignore strada


roman aglomerat i s se arunce n braele lui Niell.
Cnd l privea n felul acesta, Niell nu se mai putea
concentra. Ochii ei exprimau tot ce dorea el i mai muli
nc. Gura ei arcuit uor
cerea srutri. Se simea
tentat s
uite de clientul din Monaco i s rmn cu Margo la reedina
din Roma.
Dup aceea se gndi c nu va mai sta dect o zi dou,
cel mult la Monaco. Aceasta ar nsemna c i va putea
petrece ctva timp cu ea nainte s se ntoarc la Londra. n
plus, i mai rmnea i seara de astzi.
Mncm pe terasa care d spre oraul etern.
Fiind cu mintea numai la noaptea ce va veni, fu surprins
cnd ea nu-i rspunse. O privi, dar expresia de pe chipul ei l
fcu s neleag c se gndea la cu totul altceva.
De ce ai devenit aa serioas dintr-o dat ?
Cred c, dac tot voi face prezentarea pentru Luna,
ar trebui s-1 sun pe Zach i s-1 anun c mai lipsesc o
sptmna.
O sptmna cu Niell. Fericirea lu locul tuturor celorlalte
gnduri pe cnd mergeau cu maina, n amurg, spre ferma
contesei, o cas de piatr solid i, totui, drgu, aezat pe
un deal verde. nc de cnd o vzuse diminea, lui Margo i
plcuse nfiarea ei fr vrst, iar acum ferma o ntmpina
ca un prieten vechi. La fel fcu i servitoarea cea zmbitoare
care i primi la u, anunndu-1 pe Niell c l sunase cineva
ct fusese plecat.
E l se duse la telefon i Margo urc n camera ei ca s se
spele i s-i schimbe hainele. Era o sear nmiresmat i de
la fereastra camerei ei Margo vzu cum cerul ncepea s se
ntunece deasupra oraului. Parfumul caprifoiului se ridica
din grdina de jos i sprijinit de pervaz, ea se mbta de
mireasma nenttoare. Locul acesta i amintea de Taylor. li
venea greu s cread c tocmai fcuse o prezentare n faa
unui cartel cu miliarde de dolari.
190

T R A N D A F I R I

IN

Z O R I

Se ntreb cum va reaciona Zach la vestea c ea vrea s


lucreze n echipa lui Luna. Va fi ngrozit, fr ndoial. i,
lotui, el nu vzuse Villa d'Argento. i cretea inima cnd i
amintea de frumuseea locului. Dup ce i va arta i lui
Chitele i fotografiile pe care le va face mine, va pricepe c
nici un designer nu-i va putea permite s renune la ansa
de a restaura acea proprietate. i dac nu nelegea...
La naiba, o s-l/#c s priceap, bombni.
Se auzi o ciocnitur uoar n u i apoi vocea lui
Niell. Se duse s-i deschid i vzu c prea foarte serios.
A telefonat clientul meu din Monaco. S-au ivit nite
probleme. Nimic serios, dar trebuie s m duc acolo disear.
Margo se simi pierdut.
Z u ? Chiar trebuie ?
El ncuviin din cap, o cuprinse cu braele i o strnse.
A fi vrut s nu fie nevoie.
Totui, o parte din el plecase deja, Margo i ddu seama
de asta. Dei o inea n b r a e , i ndreptase a t e n i a spre
Monaco i spre provocrile care l ateptau acolo.
mi pare ru, amore. M ntorc ct de repede pot.
Trebuie s iau maina nchiriat, dar valetul m-a asigurat c
mine i va sta la dispoziie unul dintre automobilele contesei.
i spusese dragostea mea", dar tonul i sunase calm i
pornise fluiernd s se pregteasc de drum. Margo i
reaminti c tria n realitate, nu ntr-o poveste unde un srut
ra de ajuns ca s schimbe caracterul omului.
Noaptea trecut, fusese noaptea trecut. n seara aceasta
el va fi n drum spre Monaco. Pentru o clip simi un junghi
de regret, dar pe urm i reveni buna dispoziie. Se va
ntoarce curnd... ntre timp ea avea de lucru.
Dup ce Niell plec, Margo ncerc s-1 sune pe Zach.
Nu era acas, aa c i ls un mesaj i se duse la lucru. Munci
pln seara trziu, iar a doua zi de diminea se duse la Villa
d'Argento unde petrecu tot timpul fotografiind diverse locuri
\\ fcnd schie pentru altele. Servitoarea i pregtise
\

191

Laura Jordan

prnzul pine crocant, brnza i fructe pe care l mnc.i


ct umbl prin vila veche, gsind noi lucruri ncnttoare: o
fntn veche, m i n u n a t , nconjurat de dafini, stejari cari
ascundeau cariatide, o grdin cu meriori aranjai n forme
geometrice.
Terminase cteva role de film, iar carnetul i era plin de
schie cnd se ntoarse la ferm, unde primul lucru pe care I
vzu fu Rolls-ul contesei. Margo se duse s-o caute i o gsi
pe teras, savurnd o cafea dup drumul istovitor.
Alicia Delfiori o primi cu entuziasm.
Servitorii mi-au spus c eti ocupat, cara. Eu sni
obosit dup cltoria asta lung, dar tu ari fericit i
proaspt. Va bene. Povestete-mi ce ai fcut.
Pe contes o interesa foarte mult ntlnirea lui Margo cu
cartelul. Aprecie desenele i schiele, considernd c menineau
o perfect balan ntre natur i art.
Carlo are dreptate ai talent, declar ea. Cartelul se
va convinge de asta. Este, aa cum zicei voi, americanii, mai
mult ca sigur.
Mulumesc. S sperm c i Fabio Luna va gndi la
fel.
V o m vedea. Mine sear snt invitat la o petrecere a
prietenei mele, prinesa Lancetta, i vei veni cu mine. O s-o
rog pe Marcella s-1 invite i pe Luna ca s ne vad
mpreun.
Contesa adug cu iretenie :
Atunci te va respecta. Ador numele nobile.
Asa mi-a zis si Niell.

Ochii negri ai contesei devenir i mai curioi.


M a i spune-mi despre tine i Niell, i aventurile de la
Villa d'Este. A m auzit c v-ai rtcit n prima sear. Probabil
c-a fost tare romantic.
Lumina lunii, parfumul trandafirilor i privighetoarea
cntnd din tot sufletul... Margo i simea obrajii roindu-se
sub privirea plin de experien a celeilalte.
Da, a fost.

T R A N D A F I R I

Z O R I

N u m mir. Ct ai fost m p r e u n la Delfiori se


vedea o attrazione o atracie ntre voi. M i se pare firesc.
Margo se uit peste grdina vesel spre Roma care
ncepuse s strluceasc de lumin. Luna nu rsrise nc,
Iar stlpii minusculi ce susineau firele de electricitate preau
suspendai n spaiu.
Oare ? Sntem foarte diferii, Alicia. N u vedem ntotdeauna lucrurile la fel.
i asta-i o problem pentru tine ?
Da. Cel puin, aa cred, oft Margo. Deocamdat nu
mai tiu deloc ce gndesc.
n orice legtur de dragoste apare un moment al
adevrului, un punct de la care pleci mai departe sau te
retragi.
Contesa ridic din umeri, dovedind un pragmatism italian
autentic.
O s tii ce s faci cnd vei ajunge la momentul acela,
c a r a . Pn atunci, de ce nu "mergi cum te duce curentul", aa
cum zicei voi ?
n spatele lor se auzir zgomote de pai, iar servitoarea
contesei tui n chip de scuz.
Signorina e chemat la telefon, zise ea.
Adu-i aminte de ce te-am sftuit. Mergi ntotdeauna
Cum te duce curentul.
Dar cnd Margo se duse n camera cealalt, la telefon, l
auzi pe Zach urlnd :
T u eti, Margo ?
Margo tresri. Zach prea s aib impresia c ea nu-1
putea auzi cnd vorbeau la mare deprtare, aa c ntotdeauna
Zbiera n asemenea situaii.
Da, eu snt. Ascult, te-am sunat acum cteva ore,
pentru c...
E l o ntrerupse.
mi pare ru c n-am dat de tine mai devreme. Avem
probleme. Troner vrea s-i aduc zidar, instalator i dulgher.
tii c asta nseamn belea.
193

Laura

Jordan

Margo simi c i se strnge inima.


i cunoti pe cei pe care vrea s-i aduc ?
Instalatorul i dulgherul mi se par n regul, da' zidarul
e un tip pe nume John Gifford. A m mai lucrat eu cu el
nainte. E bun de gur, dar i place s mai i ciupeasc de ici
de colo.
Zach avea i alte veti proaste. Troner se rzgndise n
legtur cu arhitectura complexului.
Vrea s mute scara principal, i asta nseamn c va
trebui s desenezi iar o parte din curtea interioar, i explic
el prost dispus. Probabil c va trebui s aducem mai multe
plci de marmur ceea ce n-o s fie aa uor, ca s nu mai
vorbim de faptul c banii nu ne acoper cheltuielile.
A i ncercat s vorbeti cu el ?

Dar Margo i ddu seama nainte de a termina s rosteasc


aceste vorbe, c asta nu era treaba lui Zach, ci a ei. N u putea
s aib grij de asemenea probleme n timp ce era peste
ocean.
Mine vin acas, zise ea, sesiznd imensa uurare din
vocea lui n vreme ce se oferea s-o ia de la aeroportul Logan.
Contesa rmase uimit cnd Margo i explic de ce
trebuia s se ntoarc n America a doua zi.
Omul sta, Alloway, nu este reprezentantul tu din
State ? De ce nu e-n stare s se descurce cu afacerile n lipsa
ta?
D u p ce Margo i demonstra c era responsabilitatea ei
s discute cu proprietarii complexului de la.Mountain View,
contesa mai spuse:
i prezentarea pentru Luna ?
Margo i ddu seama c nu se mai gndise la arhitect sau
la Villa d'Argento. Privind luna ridicndu-se deasupra Romei
visase c ea i Niell ar fi trebuit s se uite la ea mpreun.
Acum era nevoit s plece din Italia fr nici o ans de a l
revedea.

T R A N D A F I R I

IN

Z O R I

A m fcut multe fotografii, i spuse contesei. N-am


(ICvoie dect de ele i de schie ca s-mi definitivez desenele.
Pot s i le trimit prin pot lui Luna sau chiar prin fax.
Va bene. Contesa o cuprinse cu braul dup talie
idugnd: O s fiu avocatul tu, cara. Vorbesc cu Luna
llltine la Marcella i o s-1 in cum zicei voi gata
pregtit pn cnd tu i descurci problemele acas.
nfofolit ntr-un pulover, Margo sttea la ieirea curse
lor internaionale de pe aeroportul Logan i se uita dup
Zach.
Unde era omul sta ? Avionul aterizase de trei sferturi
de or i el nu se vedea nc nicieri. Margo tresri cnd un
taxi opri lng trotuar, mproend-o cu ap. Uitase c zilele
de iunie din Boston snt adesea triste, ploioase i reci.
Margo! Hei, M a r g o ! Zach calc prin bli,
Indreptndu-se spre ea. Iart-m c-am ntrziat, gfi el. A fost
un accident pe autostrad. tii tu, genul care te ine ncurcat
ore ntregi.
Fr a se opri din vorb, o mbria ca un urs i ntinse
mna dup bagaje.
Logan are cea mai proast parcare din lume. Chiar c
au fost nite figuri tipii ia care au proiectat-o. A trebuit s
parchez la cellalt capt al lumii.
Ce face Naomi ? i ce-au fcut pisicile ? reui s
ntrebe n timp ce el ocoli o balt ct un lac n miniatur.
Pisicile-s bine. Le-am dat de mncare n fiecare zi, aa
Cum ai spus. Lady Hamilton i Traffy snt simpatici, dar Lordul
Nelson la e cel mai josnic ticlos de prin prile astea.
Zach i puse bagajele n camionet spunnd :
Naomi mi-a zis s-i spun c-i pare ru c n-a putut
ftl vin. Maic-sa e n spital.
Iar ? E ceva grav ? De ce nu m-ai anunat i pe mine ?
De ce s te ngrijorm dac tot erai prea departe ca s
De poi fi de folos cu ceva ? zise Zach. Acum e bine, dar o
Vreme a fost cam ngrijortor. Btrna a fcut pneumonie i
195

Laura Jordan

nu-i bine pentru oamenii de vrsta ei. Naomi s-a dat de ceasul
morii cu grijile aproape c s-a mbolnvit i ea. Fii ateni
la bli, adug el inutil. A tot plouat de o sptmna i nu i
bine pentru afaceri.
Spune-mi ce-i cu complexul, l ntreb Margo cnd
Zach ntoarse maina spre Carlin.
D u p cum i-am zis, Troner vrea cu tot dinadinsul
s-i aduc oamenii lui. A m ncercat s-i vorbesc, da' nimic
Mustaa lui Zach tremur de indignare cnd continu : Tipii
tia cu bani snt toi la fel nu le pas dect s mai scoal
un dolar.
L u i Margo i veni imediat n minte o imagine cu Zach
discutnd cu Bartolomei si cartelul.
O s programez ct de curnd o ntlnire cu ci,
promise ea. i acum, despre problemele cu zidarul sta,
Gifford. Nu te-ai certat cu el, asa-i ?
7

Cine, eu ? ip Zach indignat. Snt cel mai nelegtoi


tip pe care-1 cunosc. Dar Gifford nu-i n regul. Cu sau fr
Troner, nu-1 vreau n echipa mea.
Camioneta lui Zach avea dispozitivul de ndeprtare a
cetii stricat i fur nevoii s mearg cu ferestrele deschise.
Ca i cnd ar fi vrut s in companie ploii care ptrundea
nuntru, Zach se apuc s-i dea l u i Margo vetile de acas.
Doamna Sheridan a fost uimit c anul acesta i-a nflorii,
ntr-adevr, cornul de Florida. Familia Amberly se dovedea
a f i aproape prietenoas de cnd Emma primise din partea
Clubului Grdinarilor un premiu pentru grdina de flori
slbatice. Zach citise n ziarul local- c avocatul Ruperi
Brooke a ieit la pensie dup ce activase cincizeci de ani n
Carlin.
Dar cu tine ce mai e ? ntreb el. Ce-ai fcut n Italia ?
D i n ilustrate se pare c-a fost grozav.
Margo i descrise insula de trandafiri i Villa d'Este pn
intrar n Carlin, apoi starea de spirit i se schimb vznd ce
jalnic arta proprietatea ei.
196

T R A N D A F I R I

IN

Z O R I

Udat de ploaie, casa Lattimer zcea cam pleotit i


gradina mustea de ap. Totui, cnd Margo intr nuntru fu
Intmpinat de Lady Hamilton, care miorlia de bucurie
frecndu-i-se de picioare, i de Traffy care i sri pe umr,
fncepnd s-i toarc n ureche.
Unde-i Lordul Nelson ? ntreb ea.
Zach pru nendurtor.
Cine tie i cui i pas ? Motanul la m-a zgriat
dravn cnd le-am dat de mncare zilele trecute.
n timp ce vorbea, Zach ciufulea blana din jurul urechii
lui Lady Hamilton.
A m lsat fereastra de la pivni puin deschis, aa
cum mi-ai zis. Probabil, e pe undeva pe aici i-i gtuie pe
alii.
Margo se duse la ua din spate i chem motanul. Dac
vzu c n-are succes, ncepu s bat cu furculia ntr-o cutie
cu hran pentru pisici.
N-ar trebui s stea afar pe ploaie, zise ea ngrijorat.
Dup tot ce i s-a ntmplat, vreau s spun. Sper c n-a pit
nimic.
Zach bombni ceva despre miele care erau prea tmpite
Ca s mai tie cnd s stea afar i cnd nu. Pe urm, adug
mndru:
V r e i s vezi ce-am fcut ct ai fost plecat ? Aduc
registrele.
Privind registrele bine ntreinute de Naomi, buna dispodie a lui Margo crescu considerabil.
E grozav ! exclam ea.
Trebuie s admit c Naomi m-a ajutat mult, recunoscu
Zach. Cnd Margo l privi uimit, el adug cu o nonalan
calculat : Prerile ei politice snt o aiureal, dar se descurc
destul de bine cu registrele.
Zach fu ntrerupt de o izbitur brusc n ua din spate.
Dup ce Margo trase de ea ca s-o deschid, Lordul Nelson
pi nuntru. Ignorndu-1 pe Zach, i continu drumul i,
ipre uimirea l u i Margo, ncepu s se frece de ea. Cnd se
,

197

Laura

Jordan

aplec s-1 mngie pe capul los, erupse din el un zgomoi


ca de tunet.
Toarce ! bolborosi Margo. Minunile nu se terminfl
niciodat ! Acum chiar cred c Luna o s m angajeze.
Luna ? ntreb Zach. Cine-i Luna ? Sper c n-ai mai
luat i alte afaceri, nu-i aa ?
Nelinitea lui prea s creasc ascultndu-i explicaiile.
N u tiu ce s mai spun despre asta, protest. Avem
mai mult dect ne trebuie acum.
E i bine, nu se ateptase la nici o ncurajare, i reaminti
Margo. Zise cu voce tare:
neleg ce crezi tu. Dar, dup cum spunea i Niell,
restaurarea acestei proprieti nu se face peste noapte.
Italienilor le place s-o ia ncet.
Trebuia s-mi fi nchipuit eu c-i ideea lui Kier, mri
Zach. Oricum, prioritile snt prioriti. Cnd vorbeti cu
Troner?
Margo i telefona n dup-amiaza aceea i stabilir o
ntlnire la biroul lui pentru a doua zi. ntrevederea nu ddu
rezultate. Troner era hotrt s schimbe planurile i dorea la
fel de mult s-i aduc angajaii proprii.
Zach nu pru surprins auzind acestea.
Rmnem sau ieim din afacere ? fu singurul lucru pe
care l rosti.
Margo avea rspunsul pregtit, pentru c avusese vreme
s se gndeasc bine n tot timpul ct condusese pe ploaie
napoi spre Carlin.
Rmnem. Nu ne putem permite s ne lsm mturai
de o simpl schimbare a planurilor. Spuneai c dulgherul i
instalatorul snt buni, deci trebuie s-1 ii sub ochi pc
Gifford.
F i i sigur c aa voi face, mri Zach.
Margo amn prnzul cu Naomi i petrecu toat dup-amiaza
s modifice desenele pentru complex. nc mai lucra din plin
cnd sun telefonul.

1
T R A N D A F I R I

IN

ZORI

Cum merg lucrurile n partea cealalt a lumii ? se


Interes Niell dup ce ea ridic receptorul.
Prea s fie att de aproape, nct dac-i nchidea ochii
putea chiar s-i imagineze c este cu ea n camer.
Bine, rspunse.
Nu la fel zicea si Alicia. As vrea s fiu cu tine.
>

Ecoul acestor cuvinte vibra n fiecare nerv si fibr a ei.

Las-te de fleacuri i nu te ngrijora. Nu-i sfritul


lumii. Troner vrea doar nite modificri n planul original.
O s examinez contractul, dar probabil c n acest
Itadiu al jocului are nc dreptul de a face schimbri. Niell
Ucu o clip. Cum suport Zach ? Contesa mi-a spus c era
lUprat cnd te-a cutat.
Troner vrea s-si aduc oamenii lui, si lui Zach nu-i
convine zidarul. Deci, eti nc la Monaco ?
El i rspunse c da.
Cnd am auzit c te-ai dus acas, am hotrt s mai
rfimn o z i i s-mi vd nite prieteni nainte de a merge la
Londra. Aici e soare i cald... i mi-e dor de tine.
n receptor se auzea muzic i Margo ncerc s-i i m a g i
neze un soare cald i marea albastr, dar zgomotul ploii
persista i strica totul. Rosti cu un oftat nbuit:
i mie mi-e dor de tine. Distracie plcut, adug ea
pe un ton ct de vesel posibil, i te rog s nu-i faci griji.
i dau numrul de telefon de la hotelul din Londra.
8un-m dac ai nevoie de mine. O s mai fiu ocupat cu
Herris cel puin o sptmna nainte de a m ntoarce acas.
Ar fi bine s vii acum acas.
n vreme ce-i treceau prin cap aceste cuvinte, Niell se
pomeni c-i dorete s amne ntlnirea de la Londra i s
mearg la Margo. Reflect o clip la aceast posibilitate
Ipoi l salv bunul-sim. Lucrase mult i bine ca s-1 aduc
p t Herris acolo unde dorise. A r fi fost o nebunie s fac ceva
d r e s primejduiasc stadiile finale ale negocierilor i, n
plus, Margo era n stare s se descurce singur.

199

Laura Jordan

Cel puin, te pot ajuta cu ceva acum, zise el. i telefonez


lui Luna i-i spun c-o s-i trimii prin fax planurile de
ansamblu si
> desenele definitive.
Margo era recunosctoare pentru tonul neutru din vocea
lui. Nu trebuia s mai ajung i la sentimentalisme.
Mulumesc, sun-1. Snt aproape gata cu revizuirea
complexului, aa c voi termina la noapte desenele cu Villa
d'Argento.
Margo lucr toat noaptea, furnd i cteva ore de somn,
iar cnd se trezi diminea vzu c soarele strlucea. Se
cufund din nou n munc lund aceasta ca un semn bun.
i merse bine cu desenele. Dup ce, n sfrit, le termin,
se simi nentat de ce realizase. Sri n maina lui Niell si,
fcnd cu degetele semnul victoriei, se duse s i le trimit lui
Luna. i spuse c-a fcut tot ce-a fost n stare, iar acum nu
trebuia dect s atepte i s vad cum se mpac Zach cu
oamenii lui Troner.
D u p cum se ateptase, el era deja la locul de munci
mpreun cu arhitectul, constructorul i echipa.
n c e p e m lucrul mine, i raport. A c u m aranjm
problemele cu programul.
O prezent angajailor i Margo se simi plcut surprins.
D i n ce-i spusese Zach despre John Gifford, se ateptase s
ntlneasc un zidar al dracului. n realitate, se afla n faa
unui om ntre d o u vrste, plcut la vorb, care o asigur c
era un tip de echip.
I-am spus l u i Zach c vreau s-mi fac treaba ct mai
bine, zise Gifford.
Asta vrem cu toii, fu de acord Margo.
Zach scoase un soi de fornit i, privindu-1, Margo vzu
cum se instaleaz pe faa l u i lunguia o ncpnare de
catr. n acel moment simi o urm de enervare, dar se potoli
imediat, amintindu-i c el avea, fr ndoial, motivele lui.
Bineneles, nu i-ar strica s nvee puin ce-i diplomaia.
'

200

'

i
"

T R A N D A F I R I

Z O R I

Altfel, cum s-1 lase la conducere n vreme ce ea se ocupa de


extinderea firmei Sanders i fcea, poate, afaceri n
trintate ?
Fundaia complexului se turn a doua zi. Ea nu trebuia
l stea acolo, aa c se duse la Pittsfield s discute cu mana
gerul unei bnci, care dorea s i se planteze nite flori n faa
cldirii. Aceasta i lu ceva timp i, cnd se ntoarse acas,
gsi camioneta lui Zach parcat pe alee.
Margo, avem probleme, strig
tntmpine la main.

el venind s

Cu Gifford ?
Zach ncuviin din cap furios.
Ce s-a ntmplat ? N-a venit la vreme sau ce ?
A , de venit, a venit. Vocea l u i Zach era plin de
dezgust. Tocmai am fcut o verificare la magazinul unde-i
face aprovizionarea. Folosete materiale ieftine. Probabil c
trage ct poate i i pune restul n buzunar.
Margo simi cum i se las o greutate n piept.
Poti dovedi ?

Zach ddu negativ din cap.


E prea detept i nu las urme. Dar eu snt n afaceri
de mult vreme, aa c-mi dau seama cnd cineva ne trage pe
sfoar. Se opri brusc i o privi atent. N u m crezi ?
Vocea lui prea jignit i Margo ar fi vrut s-1
mbrieze, ns, n acelai timp, mintea ei studia i cellalt
aspect. L u i Zach nu-i plcuse niciodat de Gifford. Troner l
angajase n ciuda protestelor lui. Era oare posibil ca numai
ncpnarea s-1 fac s-i nchipuie ceva ce nu exista ?
Nu m pot duce la Troner doar cu vorbe, sublinie ea.
Mai stai potolit o vreme i vezi ce se ntmpla.
mi spui c trebuie s nchid ochii ?
Margo se lupta s-i pstreze calmul. i amintea c,
probabil, s-ar fi simit la fel dac ar fi fost n locul lui. Dar ea

201

Laura

Jordan

conducea, trebuia s studieze totul i, pe urm, s ia decizia


cea mai bun pentru firm.
Necazul era c nu tia prea bine ce decizie s ia. Avea
ncredere n intuiia lui Zach si, totui, nici bunvoina lui
Troner nu era de neglijat.
E l 1-a ales, zise ea n cele din urm. Probabil c-o s-mi
rd n nas dac m duc la el cu acuzaii pe care nu le pol
dovedi.
Putem s ne retragem, izbucni Zach.
Asta nu. A m investit timp i bani i, n plus, firma
nu-i poate permite s aib reputaia c las balt lucrrile.
Margo trase aer n piept i zise cu h o t r r e : Hai s
ncercm s ne mpcm cu el. Dac-i ntr-adevr escroc, se
va da de gol.
Poate. Dar poate c atunci va fi prea trziu. Zach se
ncruntase privind ftirios spre un punct aflat undeva deasupra
capului fetei. i zic un singur lucru, Margo, rosti el aspru.
N u lucrez cu escroci, orice ai spune tu. sta-i ultimul meu
cuvnt.
Era att de ncpnat i ncrezut, nct rbdarea lui Margo
se evapor.
Uite ce, izbucni ea, nu-i cer s-1 iubeti, ci doar s
lucrezi o vreme cu el. Vrei s ncerci s te pori ca un om de
afaceri ? Avem de terminat o treab. Cuvintele i ieir din

gur nainte de-a se gndi, iar acum nu le mai putea lua napoi.
Faa lunguia a lui Zach fremta de indignare i ntristare.
Deci, nu m port ca un om de afaceri ? i ncrucia
b r a e l e pe piept, trgndu-i pe frunte apca cu Red Sox.
Te-ai schimbat de cnd ai fost n Italia.
Ba nu ! n plus, acum nu vorbim despre mine, ip ea,
dar el n-o lu n seam.
A i nceput s te pori ca meschinii ia grozavi despre
care mi povesteai, ia care conduc firma unde te-a prezentat
Kier. lora nu le pas dect s fac parale, dar nu m ateptam
la aa ceva din partea ta, Margo.
Vorbeti prostii.
[

202

T R A N D A F I R I

IN

ZORI

N-a crede. Te-ai ocupat mai mult de planurile


Irimise n strintate dect de munca noastr, o acuz el.
I-am promis lui Luna c-o s i le trimit. ntrtat de
figura lui ncpnat, Margo i replic: Dac te-ai fi
descurcat mai bine aici, acas, a fi avut vreme s-mi termin
treaba n Italia.
Deci, acum mi spui c nu mi-am vzut de treab,
a-i ?
Ochii lui se ngustar.
Poate c-ar trebui s plec ca s angajezi pe altcineva.
Aceasta era o ameninare gratuit. Zach n-ar prsi-o
niciodat. Margo tia c nu-i nevoie dect s-i spun c-i
pare ru, c l crede n privina lui Gifford, c va proceda aa
cum zice el. Dar acum n-avea chef s-i potoleasc izbucnirile
temperamentale. Ea spusese numai adevrul i, pe lng
toate acestea, Zach trebuia s nvee s fie mai tolerant.
Trebuia s nvee s priveasc i din perspectiva ei.
Pentru o clip se ls o tcere de piatr. A p o i , el i
ntoarse spatele i plec. Cnd ajunse la camionet i mai
Spuse:
Eu ri-a fi inut partea, Margo.
Margo blestem cu voce tare, n timp ce el ambala motorul
i pleca. Fu nevoit s-i stpneasc dorina copilreasc de
a sri i a ipa. n loc de aa ceva, se repezi spre cas, trase de
ua buctriei pn se deschise, apoi o trnti, speriindu-i pe
Traffy i pe Lady Hamilton care moiau sub masa din
buctrie.
Dac nu-1 va putea convinge pe Zach s lucreze cu zidarul,
0 s aib probleme serioase cu Troner, care i va lua aproape
Sigur partea lui Gifford. n dimineaa urmtoare, Margo i
amn toate ntlnirile i se duse la antierul complexului.
Dup cum stteau lucrurile, nu era sigur dac Zach o s
apar ia munc, dar observ, cu uurare, c maina lui sosea.
Tbtui, uurarea nu dur prea mult, cci l vzu pe Zach
Cutndu-i nod n papur l u i Gifford.
Nu fu deloc surprins cnd zidarul veni s i se plng.
.

203

Laura Jordan

Eu plec, se plnse omul. Nu pot s-mi fac treaba cu


mscriciul sta care se nvrte pe aici.
Margo tia c lucrurile nu puteau continua aa.
O s vorbesc eu cu el, promise.
Perspectiva unei alte confruntri cu antreprenorul, o zi
de lucru neobinuit de ncrcat i spuse cuvntul i cnd
veni seara se simi moart de oboseal. Tot drumul pn acas
fu chinuit de o durere de cap, iar ploaia se porni din nou,
nrutindu-i dispoziia. Intr ud n cas i auzi clinchetul
robotului telefonic. Niell. Totui, mesajul nu venea de la el.
Era anunat
> c-i sosise un fax din Italia.
U n fax din Italia. Margo se prbui la masa din buctrie,
cu inima btndu-i nebunete.
Rspunsul de la Luna venise prea repede. Probabil c
era un refuz. Cnd Traffy i sri n brae, i ngropa faa n
blana lui moale i parfumat.
Snt o la, opti ea. Nu-mi vine s m duc i s aflu
c n-am s lucrez pentru proprietatea aceea veche i fru
moas.
Pisoiul ncepu s toarc i i atinse obrazul cu lbua.
Lady Hamilton vorbea" n cealalt camer cu Lordul
Nelson. Frigiderul cel vechi scoase nite zgomote care ar ii
putut scula morii, ceasul-pendul din hol btu ora exact.
Toate sunetele cunoscute, de acum familiare ale casei... dar,
ntr-o anumit msur, ele nu-i mai erau de ajuns.
Poate c Zach avea dreptate, reflect. Poate se schim
base din cauz c-i dorea tare mult s lucreze n echipa lui
Luna i nu-i mai psa de altceva.
Nimic altceva nici mcar conflictul dintre Zach i
Gifford nu se putea compara cu vetile care o ateptau.
Tot drumul pn la magazinul din Carlin, unde primise faxul,
i fcu curaj. Dac era negativ, nu va fi dezamgit. Mai
veneau i alte ocazii, pentru numele lui Dumnezeu. ns
dup ce intr n magazin i lu faxul n mn, i ddu seama

1_ 204

T R A N D A F I R I

IN

Z O R I

Cfl tremura att de tare, nct abia putea citi ce-i scrisese
Luna. ntruct nu dorea s se dea n spectacol, se ntoarse la
main i se aez la volan.
Primise o scrisoare i cteva planuri cu perspective. C i t i
pe silabe primul cuvnt.
Da ! se entuziasma. A h , da !
Scrisoarea o anuna c Luna i aproba ideile i o dorea n
echipa de designeri. i trimisese i nite planuri cu arhitectura
noii Villa d'Argento.
V r u s studieze planurile chiar acolo unde se afla, dar se
ntuneca i, oricum, trebuia s fie singur pentru a savura
momentul. Se ntoarse acas ntr-o stare extatic. ntinse pe
masa de lucru proiectul planului de restaurare a vilei i se
Uit ndelung la el.
Nu-i venea s cread ce vedea. Era imposibil ca membrii
cartelului s doreasc aa ceva pentru Villa d'Argento.
Margo verific planurile i desenele arhitectului i simi c-i
vine ru dup ce se convinse c nu-i nici o greeal.
Luna voia ca toi chiparoii i stejarii btrni care mrgi
neau aleea principal s fie tiai. n locul lor propunea dafini,
garduri de cimiir i lmpi elegante pentru luminarea statuilor.
Eliminase fntna din apropierea hotelului. n locul ei pusese
un bazin oval, cu peti, dominat de o sculptur modern.
Minile i tremurau cnd puse jos planurile. Se vedea clar
C arhitectul intenionase s realizeze ceva strlucitor. Sub
conducerea lui, Villa d'Argento va deveni un hotel frumos,
modern i elegant. Singura problem era c aceste planuri
contraziceau tot ceea ce ea simise n acel minunat loc vechi.
Aura de linite a naturii, sentimentul istoricitii vor disprea
Complet.
Tocmai fusese angajat n echipa lui Luna. I se deschidea
In fa o perspectiv mare. A r fi trebuit s fie fericit i,
totui, gndul acesta o fcea s se simt incredibil de nenoro
cit.'
205

Laura Jordan

Cteva zgrieturi la ua de la intrare o anunar c Lordul


Nelson dorea s intre. Cu mintea aiurea, se duse la u, o
deschise, i motanul cel uria i se frec de picioare. Automai,
se aplec s-1 mngie.
Unde-ai fost... ncepu ea, dar cuvintele i se oprir n
gtlej. Mna care l atinsese pe Lordul Nelson se umpluse dc
snge.

UNSPREZECE

ordul Nelson mri gros, dar i ddu voie lui Margo s-i
examineze rnile. Se ngrijor vznd c nu-i opune nici
0 rezisten cnd l puse ntr-o cutie.
Lady Hamilton nu-i uura deloc situaia. De ndat ce
vzu ct de ru fusese rnit motanul, ncepu s miorlie din
Idncul plmnilor, iar Margo trebui s-o nchid sus, n
dormitor. Ploaia se pornise mai tare i apa i se scurgea l u i
Margo pe gt cnd l duse pe Lordul Nelson n main.
De ce nu esti n stare s-ti aminteti c trieti ntr-un

mediu linitit ? l cert ngrijorat cnd el mri slab i ncerc


ia mute cutia. ntr-una din zilele astea o s-i pierzi i ultima
dintre cele nou viei. Vrei s-o lai vduv pe Lady Hamilton ?
Doctorul Molinski nu-i spuse nici o noutate.
Animalul acesta o caut cu luminarea. M a i bine
iasai-1 aici. Ori s-a amestecat ntr-o btaie de pisici, serioas,
Ori s-a ncurcat cu un cine. Vreau s m-asigur c nu-i n i c i o
Ipfecie i nu face febr. D u p aceea, doctorul o sftui pe
M a r g o s mearg acas i s ia dou aspirine.
Se pare c ai i dumneata febr.
n vreme ce conducea spre cas, o cuprinse oboseala,
dar aceasta nu era o problem prea mare. Ua buctriei se
nepenise i se ud pn la piele chinuindu-se s o deschid.
*

207

Laura Jordan

D u p ce intr, vzu c o pudr alb fusese mprtiat prin


toat buctria. Traffy dduse peste cutia cu fin.
Trafalgar ! rcni Margo fr a primi alt rspuns dect
miorliturile jalnice ale l u i Lady Hamilton. Bombnind, se
duse sus s se schimbe. Cnd deschise ua, pisica sri din pat,
miorlind ndurerat, pentru c fusese prsit. Margo o lu
n brae i ncerc s-o liniteasc, dar Lady Hamilton nu se
ls consolat prea uor. Sri din poal i ncepu s-1 caute
pe Lordul Nelson, jelind ca un spirit al morii.
D i n pricina balamucului, Margo de-abia auzi telefonul
sunnd. Cnd ridic receptorul, vocea lui Naomi ntreb :
Ce se ntmpla acolo ?
Margo ncepu s-i povesteasc ultima isprav a motanului,
dar prietena ei o ntrerupse :
Vreau s spun, ce se ntmpla cu tine i cu Zach ?
Tocmai a trecut pe la mine i arta de parc i-ar fi pierdut
cel mai bun prieten. Poate c-ai fost cam aspr cu el.
Aspr cu e l ! repet Margo uimit.
neleg c-ai nevoie de o dovad despre ce face Gifford,
continu Naomi. Zach nu-i cu picioarele pe pmnt, aa cum
bine tii. Dar nu poate f i necinstit doar ca s-i salveze
pielea. Naomi se opri o clip. l doare, pentru c are impresia
c te-ai aliat cu Gifford mpotriva lui.
De cnd era Naomi avocatul l u i Zach ?
Nu-i adevrat. l cred, dar, pur i simplu, nu m pot
duce la Troner s-1 concedieze pe zidar. De ce m chinui i
tu?
Deoarece tiu c Zach se ocup cel mai bine de in
teresele tale.
Naomi se opri ca s-i explice.
Vezi tu, ct ai fost n Italia, noi am avut grij de registre
i-am ajunS'S-1 cunosc mult mai bine dect nainte. Nu-i
genul care i prsete prietenii la greu. Cnd mama s-a
mbolnvit si am avut nevoie de cineva, el a fost ntotdeauna
lng mine.

T R A N D A F I R I

Z O R I

Margo i ddu seama numai dup ce nchise telefonul c


nici mcar nu-i spusese lui Naomi despre oferta lui Luna.
ncerc s-o caute iar, ns sun ocupat. Cobor la parter
ilmindu-se mai nelinitit ca niciodat. Acolo descoperi c
Tfafelgar revenise la locul crimei i traversase toat sufrageria,
Usnd urme albe de labe, pentru a ajunge la cutia lui unde
idormise deja. Prea prost dispus ca s mai curee, i turn
0 ceac de cafea rece i privi scrisoarea l u i Luna.
Totui, n minte continuau s-i vin gnduri n legtur
CU Zach. i spuse c fcuse bine ceea ce fcuse. Asa trebuia
l l procedeze dac dorea s vad treaba terminat. ncerc s
ie indigneze spunndu-i c, la urma urmei, ea nu era dect
designerul, pentru numele l u i Dumnezeu, iar Zach avea
larcina de a se ocupa de angajai ca s-i fac viaa mai
uoar, nu mai grea.
Niell i spusese c Zach nu era omul de care avea nevoie
l poate c aa stteau lucrurile. Margo tia c toate aceste
chestiuni erau perfect adevrate, ns atunci cnd se gndea
la faa lui jignit, simea c i se pune un nod n gt.
A p o i mai trebuia s se hotrasc n legtur cu Luna.
Aa de multe hotrri i nici o situaie limpede. Fiind neli
nitit n continuare, plec de la fereastr i ntinse mna
dup telefon. Dac dorise vreodat s cear un sfat, acum
era momentul. tia ce i va spune Niell, dar mai voia i un alt
punct de vedere.
Bunicul ei rspunse imediat la telefon.
Margie! exclam el. Ce faci, iubito ?
Ploaia, evenimentele complicate ale zilei, chiar i anii
preau s se estompeze cnd Margo se ncolci ntr-un fotoliu
Itng telefon i ls vocea linititoare a bunicului s-i umple
urechile cu lucruri plcute. Bunica Beth plecase la o expoziie
1 bisericii, iar el se afla n buctrie furnd o bucic n plus
din plcinta de ciree. Vremea era bun i i petrecuse
ntreaga zi tunznd gardul de cimiir. Fiica cea mai mic a
familiei Johnson se mritase cu un prieten din liceu. Cintezoii
aurii construiser un cuib n spatele casei, sub streini.
m

*209

Laura

Jordan

Margo i imagina casa i cuiburile psrilor. nchise ochii,


dorind s fie napoi n Taylor. Ez prea mulumit de sine i
fericit c este cine este. Asa simise si ea odat.
>

>

Ez, vreau s-mi dai un sfat.


n timp ce-i spunea despre Villa d'Argento, btrnul se
mulumi doar s asculte.
Pare s fie un loc grozav, Margie, coment el la urm.
Muli ar da orice s lucreze acolo.
Deci, sfatul tu e s m duc ?
n loc s-i rspund imediat, Ez rosti:
i aminteti cnd ne ntrebam dac s punem sau nu
gard de forsythia ?
Sigur. Bunica zicea c ar arta grozav, dar pe urm
ai renunat amndoi.
Forsythia arat bine primvara, e ca aurul i proaspt.
Dar apoi ne-am gndit c nflorete numai patru sptmni i
c arat cam prpdit iarna.
Ez se opri.
F n asa fel, nct s fii fericit, dulceato. N u m refer
la ce te face fericit o zi, d o u , ci la ceva care s dureze.
Acum povestete-mi despre casa Lattimer. Ce i-ai mai fcui
n ultima vreme ?
Rspunzndu-i la ntrebri, Margo i ddu seama c-i
neglijase proprietatea n ultimul timp. Odat, restaurarea ei
fusese lucrul cel mai important din via. Acum, din pricin
c se iviser probleme noi i serioase, o neglijase cam mult.
Ca i pe Zach ? ntrebarea veni din senin i lovi surd n
contiina care o mustra deja. D u p ce nchise telefonul se
duse la fereastr ca s-i sprijine fruntea de geamul rece i
umed. Afar era ntuneric bezn, dar se putea vedea grdina
nengrijit, mustind de ap. Probabil c buruienile crescu
ser iar i multe plante anuale se necaser. N u trecuse mai
mult de o lun i cteva zile, dar proprietatea arta aa cum
fusese atunci cnd ncepuse curenia.
210

T R A N D A F I R I

IN

Z O R I

E deja destul, i zise. nc puin timp aa i va ncepe s


urle ca Lady Hamilton. Totui, se prea c pisica se potolise.
Cei puin, nu mai miorlia att de jalnic.
Poate c adormise mpreun cu Traffy. Cnd nu o gsi, o
strig, dar cum nu primi nici un rspuns, ncepu s-o caute.
Nu era nici sus, nici n locurile ei favorite de odihn.
Simind o nelinite vag, Margo cobor n pivni i vzu
c ploaia ptrunsese nuntru. Urme de labe duceau spre
fereastra deschis.
Era destul de clar c pisica nnebunit plecase dup
Lordul Nelson.
Dar ea nu iese niciodat singur, se neliniti Margo.
O s se sperie i-o s se rtceasc. i, n plus, n-are gheare.
Dac d peste animalul care 1-a aranjat pe Lordul Nelson...
Trebuia s-o gseasc nainte de a se ndeprta prea mult
de cas. Margo se repezi sus i tocmai i cuta pantofii, cnd
auzi o ciocnitur n u. Poate c-o gsise cineva pe Lady
Hamilton. Cu pantofii n mn fugi la u, o deschise i ddu
peste Niell care sttea n prag.
Purta costum, o cma descheiat la guler i avea o
sticl de ampanie sub bra. inea n mn un trandafir rou,
minunat i proaspt, ca rsuflarea unui copil. Picturi de
ploaie i strluceau n prul negru i pe gene, i zmbea
vzndu-i uimirea.
Bun. Te bucuri c m vezi ?
El se bucura, tia bine acest lucru. Zilele i nopile ct
Sttuse departe de ea i transformaser dorul ntr-o ade
vrat durere fizic.
Niciodat nu muncise mai mult dect o fcuse acum ca s
se poat ntoarce la ea. Lucrase la contractul Herris cu o
energie att de c o n c e n t r a t , nct nu mai avusese timp i
pentru altceva. n ultimele sptmni, abia dac simise
gustul mncrii i nu se ngrijise dect de treab i de clieni.
Nu se dusese nicieri n afar de sala de conferine a hotelului.
,

211

Laura

Jordan

Apoi, n ultima zi petrecut la Londra, se oprise la magazi


nul Wartski.
n buzunarul de la piept al hainei avea un pandantiv dc
diamant, aezat ntr-o cutiu de catifea neagr. Cnd admi
rase prima dat bijuteria i nchipuise privirea din ochii ei
cnd va vedea diamantul, iar n taxiul care l ducea de la aero
portul Albany aeroportul internaional cel mai apropiat
de Carlin continuase s i-o imagineze. Era sigur c-i va
sri n brae dup ce va deschide ua i-1 va vedea stnd n
prag.
n loc de aa ceva, Margo se uita la el ca la o stafie. Prea
ndurerat. Avea prul umed, pe nas i se lfia o pat de
fin i blugii erau, de asemenea, murdari de fin. n
spatele ei se vedea buctria care arta de parc o lovise
furtuna.
Totul e-n regul ? ntreb el cnd ea l apuc de brae
trndu-1, pur i simplu, nuntru.
Nu tiam... credeam c nu v i i n Boston pn la
sfritul sptmnii.
Margo se for s nu se mai blbie i adug :
Cnd te-ai ntors ?
Cu o or jumtate n urm. A m aterizat la Albany,
pentru c doream s te vd mai repede.
Niell ncerc s-o mbrieze, dar nelese c ntre ei exista
o barier. Privi n jos, oprindu-i ochii la pantofii pe care ea
i inea la piept.
Plecai undeva ?
Lady Hamilton s-a rtcit. Trebuie s-o caut.
Deci, era numai o problem cu pisicile. Niell se relaxa n
vreme ce-o liniti:
>
Las-o n pace. Vine ea acas.
Dar Margo ntindea deja mna dup un pulover.
tii ce fricoas e. Se sperie de propria ei umbr. Era
pe jumtate moart de fric cnd am gsit-o n Boston.
212

T R A N D A F I R I

IN

Z O R I

Margo se mbrc i i trnti pe cap o plrie de ploaie


fflr form.
A plecat dup Lordul Nelson, bineneles. Rmi aici
i... bea o cafea. M ntorc repede.
Niell reui s i se aeze n fa n timp ce ea se ndrepta
Ipre u. O cuprinse cu braele, innd-o strns.
Potolete-te. Te miti prea repede pentru mine. Hai
l-o l u m de la cap. n ce-a mai intrat ticlosul la de data
ista?
S-a btut iar i a fost sfiat, i explic Margo.
Jumtate din ea i ddea seama ce bine era n braele lui,
dar cealalt j u m t a t e se gndea deja cam pe unde s-ar fi
putut duce pisica. Restul i-1 povestesc mai trziu.
N-avea nici un rost s mai discute cu ea.
Vrei s-o caut i eu ? ntreb cu o voce resemnat.
Ochii ei strlucir de uurare. L u i Niell i se prea c
de-abia acum l privea cu adevrat.
V r e i ? E micu i s-ar putea ascunde oriunde. n
dulapul din hol e un pulover nu, ateapt, izbucni ea cnd
Niell deschise ua i cteva cutii se prbuir pe podea. A m
vrut s fac ordine, dar n-am avut cnd. Puloverul e acolo, n
spate, dup aspirator.
Margo iei n a i n t e ca el s mai spun ceva. Scoase
puloverul cu mult precauie. Dei nu avea deloc chef s
mearg iar n ploaie, tia c Margo nu-i va gsi odihna pn
Ou-i va recupera pisica i o va aduce teafr.
Dac n-ar f i inut la ea nu, la dracu', dac n-ar fi
lubit-o
nu s-ar fi gndit niciodat s fac un lucru aa
prostesc. Niell zmbi trist schimbndu-i planurile. Numai
dup ce vor gsi afurisita de pisic, vor avea timp s discute
despre Villa d'Argento i despre norocul ei incredibil de a
lucra cu Luna. Dup aceea, vor srbtori norocul cu ampanie,
CU diamantul... i cu dragoste.
,

213

Laura Jordan

nveselit de o asemenea perspectiv plcut, Niell iei n


ploaie. Auzi cum Margo, aflat la ceva deprtare, i striga
pisica. ndreptnd o lantern n direcia vocii, o vzu plimbndu-se n j u r u l casei. Porni dup ea i imediat se afund n
noroi pn la glezne.
T u eti, Niell ? ntreb ea de la cellalt capt al grdinii.
Eti bine ?
Cine ar putea fi ? Ieind din noroi, o ntreb i e l : Pc
unde vrei s-o caut ?
ncepe cu tufiurile. E mic i se pierde. Dac nu vrea
s d m peste ea, va fi cam greu s-o gsim.
Dac tot nu vrea s d m peste ea, de ce s-o mai
cutm ? se ntreb Niell cu voce tare, dar Margo nu-1 asculta.
Furios, ncepu s examineze tufiurile ude.
A i gsit-o ? strig Margo de departe.
Nu!
Vocea l u i suna de parc ar fi vorbit printre dini, iar fata
nu-1 putea nvinovi deloc.
mi pare tare ru. Mi-e aa fric s nu dea o main
peste ea i s-o calce. Nu are deloc simul orientrii.
Fiara nenorocit n-avea nici un simt. Si nici el nu era mai
9

breaz, se gndi Niell cnd o creang ud l plesni peste fa.


Apa i se scurgea pe ceaf, iar picioarele i se udaser de tot.
Fcu un efort de a nelege ce simea Margo. Iubea anima
lele aceasta era una dintre calitile care o transformaser
9

ntr-o fiin att de adorabil. Sau cel puin aa crezuse pn


acum.
Ascult, strig, poate se ascunde pe undeva i e
uscat ca pinea prjit n vreme ce noi o s facem pneumonie
aici. Vine ea cnd o s vrea.
n loc de rspuns, Margo porni pe alee spre strad;
Lanterna arunca un fascicol de lumin n ntuneric, iar vocea
i se auzea din ce n ce mai slab, strignd numele pisicii. Niell
se inea dup ea njurnd n oapt.
[

214

T R A N D A F I R I

IN

ZORI

E ridicol! exclam el, cnd o ajunse din urm.


Margo nici mcar nu asculta. El i observ privirea
concentrat de pe chip cnd ea i ndrept lanterna spre
casele i curile vecinilor. tiindu-i pe acetia ct de curioi
Snt, Niell se gndi c-ar fi n stare s cheme poliia.
Poate c-au vzut-o vecinii, zise Margo. M ajui s
aflu?
Niell ciocni la ua familiei Amberly, scrnind din dini.
Privirea pe care i-o arunc Evan Amberly era att de lugubr,
tncii ar fi izbucnit n rs dac n-ar fi fost aa ud i dezgustat.
Umbli pe-afar ca s caui o pisic pe vremea asta ?
bombni Amberly. Probabil c glumeti!
A vrea s fi glumit, se gndi Niell. Vedea lanterna lui
Margo micndu-se pe strada ud. O main trecu pe lng
ea, la o distan primejdioas, ns fata nu-i ddu nici o
atenie. Niell fugi dup ea.
Eti trsnit ? ntreb el. Era ct pe ce s te calce.
Nici mcar nu s-a apropiat de mine.
n timp ce vorbea, Margo calc ntr-o groap de pe alee
plin cu ap i se prbui n genunchi, ipnd. El o apuc de
mini si
o lu n brae.

Te-ai lovit ? o ntreb furios.


Ea cltin din cap.
La dracu' cu toate astea, mri. Mergem nuntru.
Dar Lady Hamilton...
ntr-o anumit msur, ea nu reprezint nici una
dintre prioritile mele de-acum.
O lu pe sus i, n ciuda protestelor, o aduse nuntru
mergnd pe aleea noroioas. Cum ua buctriei nu vru s se
deschid, i ddu un brnci care aproape o scoase din bala
male.
Hai s intrm pn nu faci o dubl pneumonie, mri

el.
.

215

Laura

Jordan

Cine era el ca s-i dea ordine ? Totui, si nbui iritarea


crescnd, vzndu-1 cum arat. Ploaia i lipise prul negru dc
frunte. Puloverul prea scurt fcuse ca pantalonii s se umple
de noroi, iar pantofii erau un dezastru.
Las-m s-i vd glezna.
Degetele lui puternice i smulser puloverul i dup
aceea se aplec s-i scoat adidaii uzi leoarc.
Cum te simi ?

Bine...
Vocea i se stinse, pentru c o pisic siamez tocmai intra
pe ua deschis a buctriei. inea coada n sus, avea ochii
pe j u m t a t e nchii i torcea.
Lady Hamilton ! oft Margo.
Sri din fotoliu i ngenunche pe podea ca s-o ia n brae
pe siameza.
Unde ai fost ? Nici mcar nu eti ud.
i-am spus eu c-i bine, n cas, i replic Niell.
Margo i privi pisica cu dragoste.
Eram sigur c l cuta pe Lordul Nelson, pentru c o
ngrijora soarta lui.
V o r b e t i despre o pisic, sublinie el. Pisicile nu
vorbesc, i nu au amintiri, aa c nu pot s se ngrijoreze ?
Nu-i plcea tonul lui. Prea nenelegtor, aproape
nesimitor.
Cum poi vorbi aa cnd ai vzut ct de mult i pas de
tovarul
ei ? Simte >si ea ceva. Pisica...
B i n e ! Niell i ddu seama c pentru moment i
ridicase vocea. Bine. Simte ceva. A i prin cas nite cafea care
s nu se fi amestecat cu fin ?
Margo inspir adnc de trei o r i . i reaminti c el tocmai
sosise dintr-o lung cltorie cu avionul i venise de peste
ocean. i adusese un trandafir i o ajutase s-i caute pisica
prin ploaie i noroi. Nici un om nu putea dovedi mai mult
dragoste.

T R A N D A F I R I

IN

Z O R I

i-am zis nainte, dar s tii c-mi pare, ntr-adevr,


ru de tot ce a fost. Traffy a rsturnat cutia cu fin i n-am
avut vreme s cur. De ce nu te aezi ct pregtesc eu
cafeaua ?
Niell i reaminti de ampanie i diamant. Fcu eforturi
pentru a se potoli.
i mie mi pare ru.
Se duse nc o dat la Margo i o mbria. i spijini
obrazul de prul ei ud.
Ce-ar fi s-o lum de la nceput ?
Ea aprob din cap, fr nici un cuvnt.
Bun, rosti el. Nici nu-i nchipui ce dor mi-a fost de
tine!
O cldur nceat, invadatoare ncepu s-o ptrund pe
Margo. Pielea i se nfiora cnd el i plimb uor degetele pe
braele ei.
A h , da, mi nchipui, i opti, ridicndu-i buzele spre
el.
Telefonul sun. Robotul rspunse imediat, iar vocea
rguit a l u i Zach invada buctria.
Margo, m-am hotrt. Nu cred c-s genul de angajat
de care ai nevoie. Stau pn i gseti pe altcineva, nu-i face
griji. Vreau s spun c rmnem prieteni.
Margo se ntinse spre telefon, strignd :
Zach ? Za... Puse receptorul napoi fr chef. La
naiba, s-a nchis.
Spuneai c ai ceva de discutat. Despre Zach ? o
ntreb N i e l l
Pentru nc o dat n seara aceea tonul l u i o fcu s intre
tn defensiv. Cu toate acestea, se mulumi s spun :
Las-m s pregtesc nti cafeaua i vorbim pe urm.
Niell tcu. Margo simi tcerea ca pe o greutate fizic n
vreme ce puse ibricul pe foc i terse masa de fin. l vzu
.

217*

Laura

Jordan

c se ncrunt i o strbtu o urm de enervare, apoi i rea


minti c era obosit si ud din cauza ei.
>
i mas tmplele care ncepuser s-o doar.
A fost o zi teribil, oft ea.
Cnd i povesti despre nenelegerea cu Zach, el zise :
N-ar fi trebuit s-i piard controlul. neleg c s-a
simit frustrat, dar lucruri ca astea se ntmpla n fiecare zi n
afaceri. Patronii i aduc proprii oameni. Planurile se schimb.
Angajaii se ciondnesc ntre ei.
Margo se gndi c nu mai e nevoie s i se spun lucruri
pe care le tia deja. Dorea ca Niell s o mbrieze i s-o
in strns. Dorea ca el s-o neleag i apoi s-i exprime
prerile, aa cum procedase mereu. Avea nevoie de umorul
i de sprijinul lui, la fel ca i de experiena lui.
Pe de-o parte, ar putea fi un lucru bun c Alloway
vrea s plece, continu Niell. tiu c n-ai fi fost niciodat n
stare s-1 dai afar.
E groaznic ce s p u i ! ip ea.
Zach e un tip grozav, dar n momentul acesta nu-i
folosete deloc firmei Sanders.
Niell se ntrerupse. N u dorise s vorbeasc pe leau cu
ea, ns uneori mai era nevoie i de discuii directe.
Uite ce-i, ar fi trebuit s se ofere s dovedeasc
vinovia zidarului n loc s-i piard controlul. Nu s-a
purtat deloc ca un om de afaceri.
Vocea lui Niell suna rece, era vocea avocatului. Margo
i ddu seama c el folosea tonul cu care negocia afaceri de
milioane de dolari cu cele mai importante corporaii din
lume. Vorbea despre Zach ca i cum acesta ar fi fost un obiect.
tiu c i-e prieten, dar prietenia i afacerile nu se
amestec prea des. Regret dac asta sun cam aspru, dar i-1
imaginezi descurcndu-se cu oameni ca Bartolomei i Luna ?
Las-1 s plece, Margo. n echipa ta n-ai nevoie de un tip
care pierde.
218

T R A N D A F I R I

IN

Z O R I

Pentru o clip se ls o linite adnc, ntrerupt doar de


zgomotul cafelei care fierbea n ibric. D u p aceea, Niell i
reaminti c nu fcuse tot drumul acesta ca s discute despre
incompetena lui Alloway.
i dac tot am vorbit de Luna, i-a trimis vreo veste ?
se interes el dup o clip. Ea ncuviin din cap i Niell
continu : Cnd eram la Londra, m-a sunat Bartolomei s-mi
dea vetile cele bune. M-am gndit c vom srbtori restaurarea
proprietii i transformarea firmei tale ntr-o companie
internaional.
Vocea lui adnc i amintea de attea lucruri. Sentimentul
pe care l avusese cnd vzuse Villa d'Argento pentru prima
dat, ideea c proprietatea aceea avea ceva atemporal i un
aer de antichitate.
Trebuie s discutm despre asta, replic Margo. Dar
mai nti, hai s-ti art ce vrea s fac acolo.
Se duse chioptnd la planeta de desen, sufl fina de
pe planuri i scoase propriile-i desene. Le puse alturi.
Vezi cum a schimbat totul ?
Stnd lng ea, Niell se ncrunt examinnd cele dou pla
nuri.
neleg ce vrei s spui, dar planurile nu snt btute n
cuie. Poate c nici cartelului nu-i va plcea ideea lui Luna.
Vor cere modificri atunci i vei putea prezenta din nou
prerile.
i dac-1 a p r o b ? Margo privi n jos la planurile
arhitectului. E de neconceput, Niell. Nici un designer sau un
arhitect cu un strop de contiin profesional n-ar modifica
Specificul unui asemenea loc.
Niell tia c Margo fusese adnc tulburat. i nelegea
sentimentele, i le mprtea chiar. Totui, un boboc de
designer nu avea puterea s dicteze.
Uite, ncepu el, mi pare ru c Luna nu i-a acceptat
ideile. Dac m ntrebi pe mine, ai fcut o treab mult mai
219

Laura

Jordan

bun dect a lui. i, totui, cartelul pltete, deci, ei snt


autoritatea suprem. i cuprinse minile i c o n t i n u : Nu-i
cer s faci nimic ilegal sau imoral.
Nu pot accepta slujba fiind contient de toate
acestea.
Niell i mblnzi vocea dndu-i seama de ce simte ea.
Nu te grbi. Pe moment, va trebui s faci un compromis
cu Luna, dar nimic nu dureaz o venicie. Numai simplul
fapt c vei participa la un asemenea proiect i va deschide
usi> de care habar n-avem noi acum. Cu Alicia Delfiori n
spate, cu recomandarea lui Monchatto i cu ceva experien,
n curnd vei fi n stare s faci ce vrei.
Margo tia c el i spunea adevrul, ns adevrul din
perspectiva lui. i aminti c Ez i spusese s procedeze n
asa fel, nct s fie mereu mulumit si fericit.
9

>

Amndoi vorbeau despre viitor, amndoi i doreau fericirea.


Dar Niell i dorea fericirea aa cum o nelegea el, n timp ce
Ez o sftuise s caute mulumirea interioar.
Dac a participa la restaurarea proprietii aa cum
vrea Luna, zise Margo cu tristee, a face un compromis.
M-a mini pe mine nsmi.
Spuneai c vrei s creezi grdini minunate, i atrase el
atenia. Vei putea crea acele grdini dup ce i-ai construit o
reputaie. Dac refuzi aceast ocazie, alta nu se va ivi prea
curnd poate niciodat. Acum, f cum i se cere. n curnd
l vei lsa pe Luna cu mult n urm.
Vorbeau aceeai limb, dar nu se nelegeau. Margo i
ddea seama ct de mult ar fi dorit ca Niell s-i priceap
motivele.
tiu c succesul e important, zise ea sincer, i chiar
vreau s lucrez pentru Villa d'Argento. Vreau att de mult,
nct simt o nevoie aproape fizic. Dar... dar mai snt i alte
lucruri cu adevrat preioase pentru mine, ca, de exemplu,
respectul de sine. Integritatea... integritatea mea, dac vrei

220

T R A N D A F I R I

IN

Z O R I

s-i zici aa. Dac a lucra cu el, mi-ar fi sil de cum va arta
grdina la sfrit. Poate c-a ctiga btlia, dar a pierde
rzboiul. S-ar putea s fiu fericit o vreme, ns nu mereu.
Niell arta nedumerit i lui Margo i se strnse inima.
Chiar dac discutau despre loialitate sau emoii, sau planurile
lui Luna, diferena dintre modul lor de a gndi csca ntre ei
o prpastie de adncimea Marelui Canion.
Tu nsui ziceai c trebuie s procedez aa cum vreau.
M-am hotrt, l inform cu tristee.
El i simea tristeea, dar n spatele ei detecta un zid de
ncpnare.
Faci o greeal.
Poate, dar trebuie s fac ce-i bine pentru mine.
Se hotrse i nimic din ce putea spune el sau altcineva
n-o va determina s se rzgndeasc. Niell simi cum i crete
enervarea.
Deci te ncpnezi s nu lucrezi cu Luna ?
Mi-e team c da. A r trebui s fiu cinstit cu tine si
s-i spun c nu-1 voi lsa pe Zach s plece adic m voi
lupta s-1 aduc napoi. Prietenia lui nseamn mai mult
pentru mine dect dorina de-a face pe plac lui Troner.
Cu alte cuvinte, intenionezi s nu-mi asculi sfatu
rile. Niell se lupta s-i menin vocea calm, dar durerea i
Indignarea i-o ntriser.
E l semna cu un vnt din nord i se purta la fel de rece
dar de ce s fie surprins ? Niell nu-i ascunsese niciodat
Ideile i credinele l u i . tiuse n t o t d e a u n a din ce mediu
provine.
E l dorea ca ea s fie o ctigtoare. Acum, c l deza
mgise, nu-1 mai interesa att de mult. Poate c o considera
ngust la minte i provincial. Margo i ndrept spatele,
ftiobilizndu-i toat mndria n ajutor ca s-i in n fru
durerea din piept.

La ura Jordan

Se pare c nu cdem de acord n legtur cu nimic,


aa-i ? Gura i era uscat cnd adug : tiu c ai lucrat mult
n numele meu i c hotrrea mea te pune ntr-o situaie
dificil fa de cartelul italian. Poate c-ai vrea s restrngi
legturile cu Sanders i Compania.
Dezamgire... amrciune... trdare... Nici el nu mai tia
cum se simea.
Dac asta doreti, scrsni el din dini.
Era ultimul lucru pe care i l-ar fi dorit. Margo se pomeni
dintr-o dat cu impresia c se afla clare pe un cal slbatic
care o ducea din ce n ce mai departe de fericire i siguran.
Dar nu mai avea cale de ntoarcere, tia asta. i pusese toate
crile pe mas i lui nu-i plcuse nici una.
Bineneles, am s-i pltesc pentru toate consulta
iile oferite. Margo se simea mndr c vocea nu-i trda
tulburarea.
Prea distant. Indiferent. Diamantul din buzunarul de
la pieptul lui Niell ncepu dintr-o dat s-1 ard ca un
crbune ncins.
A d o p t i el un ton asemntor cu al ei.
Cum doreti. D u p aceea i ntinse mna i zise:
Dac-mi dai cheia de la main, plec la Boston. A m avut o zi
plin.
Ea uitase c avea nc maina lui. Simi cum i se pune un
nod mare n gt, dar se s t p n i :
Sigur. i-aduc cheile. Mulumesc c m-ai lsat s-o
folosesc tot timpul acesta.
Cheile erau ntr-un carnet pe care-1 aruncase pe podeaua
din buctrie. Sufl fina de pe ele nainte de a i le da. Niell
le lu n tcere, dar cnd deschise ua, ea zise n mod auto
mat :
A i grij cum conduci.
Zmbetul lui era neutru.
Mulumesc. O s te mai caut.
[

222

T R A N D A F I R I

IN

Z O R I

Margo i auzi paii ndeprtndu-se i privi fix trandafirul


ii ampania de pe mas. Se simea n pragul lacrimilor.
Mai bine s afli mai devreme dect mai trziu, i
ipuse. Pe urm, adug : Trebuie s m gndesc la viitor.
Totui, de data aceasta, vorbele lui Ez nu-i erau de nici
un ajutor.

223

DOISPREZECE

olosind puin vopsea galben, Margo nsemn locul


unde urma s fie pus una dintre plantele mpachetate.
Bine, zise ea, aici e destul de bine.
Hai s trecem la treab, biei. Fcnd semn echipei
care lua plantele ambalate de pe terenul bncii Pittsfield
Omega, Zach zise cu asprime: Hei, Margo, nu cumva s ridici
vreuna dintre plantele astea. Snt grele. N u spuneai azi-diminea c ai o ntlnire cu Springfeld ?
Ba da, cu Bruce Varney, proprietarul complexului
Springfeld Corner.
Zach oft.
N u ncepe cu alt complex.
Margo nu-1 putea nvinovi. n ultimele sptmni nu
fcuser altceva dect s mnnce, s doarm i s aib
comaruri n legtur cu complexul Mountain View.
D u p o lunga discuie de suflet cu Zach, Margo ceruse o
ntlnire cu Troner i asociaii lui, i le spusese deschis despre
ngrijorarea l u i Zach. Rezultatul a fost o investigaie care a
dezvluit c asociatul ei avusese dreptate n legtur cu
procedurile necinstite ale lui Gifford.
A u lucrat din greu mpreun cu alt zidar ca s-i termine
treburile. n cele din urm, s-au vzut nevoii s mai angajeze
unul. Omul cel nou i nnebunea, dar Troner era satisfcut,
224

T R A N D A F I R I

IN

Z O R I

iar publicitatea care a rezultat de aici a prins bine firmei


Sanders i Compania. Surplusul de afaceri pe care le aveau
^ acum compensau pierderile cauzate de Troner.
Si
> cel mai bun lucru era c ea si Zach formau acum o
adevrat echip. Discutaser problemele cu calm, n loc s
se enerveze i s acioneze fiecare dup capul lui. Ea nu se
mai mpovra cu lucrri pe care nu le putea rezolva, iar el
renunase la prejudecile n legtur cu extinderile.
nainte de a te angaja la ceva, asigur-te c i vrei, o
sftui Zach. Nu te pcli singur, efa.
O s-ncerc. Margo i ddu un bobrnac n apc i i
zmbir prietenos.
Mine e 4 iulie, continu el. Vrei s mergem la Boston
ca s privim artificiile de pe esplanad ? V i n s te iau cu
maina i am putea mnca pe drum.
Nu, mine mi cur plantele anuale. Margo i privi
ceasul i adug : Apropo de mas la restaurant, i-am spus
c iau prnzul cu Naomi ? Are nite afaceri n Springfield i
ne ntlnim la La Casa.
ntrevederea cu proprietarul complexului dur mai mult
dect plnuise Margo. Cnd intr n restaurant prietena ei
era deja acolo i studia meniul.
E-n regul, tocmai am comandat ceva, zise ea ca
rspuns la scuzele lui Margo. Ari ca un om de afaceri prosper
cu excepia acelei pete de vopsea de pe pantofi. Ce mai fac
vntorii de oareci
?
>
Bine. Traffy a prins unul ieri i Lady Hamilton a
nceput s-i urmreasc i ea. Lordul Nelson s-a ntors la
treburile lui, i relat Margo. Ieri a gonit pudelul familiei
Sheridan de pe aleea noastr.
ntr-o zi va trebui s castrezi cotoiul sta, zise Naomi
posomorit. Aa ceva l-ar potoli. Acum, zi ce faci tu ?
Margo ncepu s vorbeasc, dar Naomi o ntrerupse.
Voiam s spun chiar ce faci. N-am mai avut timp s
discutm de luni ntregi.
225

Laura Jordan

Margo i privi minile. Avea btturi pe degetul mare i


arttor i se umpluse de pistrui din cauza soarelui. Designerii
nu erau nevoii s fac munc de teren Zach o dsclea
adeseori n privina asta i, totui, ei i plcea s lucreze i
asa.

A m fost cam ocupat.


Trim ntr-o lume ocupat. Cu toate astea, cteodat
trebuie s mai ncetineti ritmul. Dac nu cumva ai motive
s n-o faci.
Dece-a...
Mai tii ceva de Niell ?
Margo se ncrunt la Naomi care i ntoarse privirea cu o
nevinovie bine jucat.
Spuneam doar c a trecut cam ct ? mai mult de
o lun de cnd l-ai vzut ultima dat.
Da ? N-am mai inut legtura. Margo umbl cu fur
culia prin salat i adug vesel : Azi-diminea am avut o
prim ntlnire destul de satisfctoare cu proprietarul
complexului. Se pare c vom face afaceri.
Naomi ddu din cap aprobator.
Trebuie s-i spun, Margery A n n , c snt impresio
nat de firma ta. A m auzit c te-ai hotrt s participi la
expoziia de flori din Noua Anglie, n anul viitor. Asta i va
aduce o grmad de afaceri noi.
Poate c nu. Eu i Zach am zis c-ar fi cazul s mai
ncetinim i s ne ocupm numai de proiectele care ne plac.
V o m rmne o firm micu, ns vom fi de calitate. Asta ne
dorim amndoi cel puin pentru moment.
tii voi ce v priete, czu Naomi de acord.
Margo fu uimit, pentru c se atepta la o dscleal n
legtur cu extinderile. Prietena ei fusese neobinuit de
mpciuitoare n ultimele sptmni.
Fiecare are felul lui de a f i , continu Naomi. Unora
le place s lucreze la zece lucruri deodat, alii se mulumesc
numai cu unul. Zach mi spunea c Monchatto a desenat
226

T R A N D A F I R I

IN

Z O R I

cteva grdini, dar fiecare n sine e o minune. Nu-i nimic ru


n asta, aa-i ?
Margo nu gsi alt rspuns dect:
A i dreptate.
i pare ru c nu lucrezi la vila aceea din Italia ?
Apa pe care Margo tocmai o bea o lu pe unde nu trebuia.
n timp ce tuea, acoperindu-i gura cu erveelul, diverse
imagini i amintiri i invadar mintea trdtoare : o zi cald
de primvar, nvluit de parfumul trandafirilor i de un
miros srat, fsitul vntului si vocea adnc a l u i Niell.
Nu atta vreme ct Fabio Luna e eful, rspunse.
Poate c-am fcut o greeal. Odat i spuneam c exist
dou feluri de p e t i : cei care se nvrt n lacurile mici, aa ca
mine, i cei care se avnt n oceanul cel mare.
Ca Niell, murmur Naomi.
De data aceasta Margo era pregtit.
Exact! Se simea mndr c vocea i suna asa de

calm i relaxat adugind : Unor asemenea oameni le plac


provocrile i realizrile. Lumea e arena lor. Cei ca mine se
simt mai bine acas, n America.
Totui, n timp ce vorbea, se gndea la telefonul prietenos
al contesei Delfiori creia i prea ru c Margo nu lucra la
V i l l a d'Argento. Alicia insistase s-o viziteze n curnd la
Delfiori.
Acum o ptrundea un sentiment de tristee asemntor
cu dorul de cas i fcea eforturi s se concentreze la ce o
ntreba Naomi.
i ce se ntmpla cnd un pete mare din ocean
ntlnete unul mai mic dintr-un lac i i dau seama c s-au
ndrgostit ?
Chelneria sosi cu gustrile nainte ca Margo s
rspund.
Trebuie s fie o greeal, exclam Margo. Cine a
comandat aa ceva ?
'

227

Laura Jordan

Nu tiai c legumele snt bune pentru tine ? zise Naomi


ca din ntmplare. Zach mi-a povestit c-ai fost cam pleotit
n ultima vreme. Margery A n n , te simi bine ?
Zach ar trebui s-i vad de ale lui, sosi replica, ns
inevitabilul se ntmplase. Restaurantul plcut i aglomerat
se estomp si ea se simi frustrat i nfrigurat. Trecuser
nopi pline de visuri dureroase, zile n care i se prea c aude
rspunsul lui Niell, c-1 vede pe oriunde mergea...
Zach i cu mine sntem prietenii ti, i reproa Naomi.
mi pare ru c te-ai desprit de Niell.
Eram prea diferii. Margo lu o bucic de anghinar. Avea gust de ln. Ia ascult, nu putem vorbi despre
altceva ?
Naomi n-o bg n seam.
Contrariile pun lumea n micare. Chaucun son
gout, sau ceva de genul sta. i neleg atitudinea n problema
cu V i l l a d'Argento vreau s spun c Luna sta pare
ntr-adevr o trtur ns nu trebuia s-1 amesteci cu
sentimentele tale pentru Niell.
Despre ce tot vorbea Naomi ? Margo clipi la prietena sa
care c o n t i n u :
Ai fi putut face un compromis dac ai fi vrut. Zach
i cu mine...
Se opri brusc cnd furculia lui Margo czu n farfurie.
mi spui c tu i Zach avei o... legtur ?
Naomi ncepu s mnnce calm.
De fapt, am nceput s ne ntlnim cnd tu erai n Italia.
Ne-am hotrt s nu cdem de acord asupra unor lucruri mai
puin importante, de vreme ce ne nelegem n problemele
serioase.
Probleme serioase n legtur cu ce, pentru numele
lui Dumnezeu ?
n primul rnd, n legtur cu ce vom mnca seara
vreau s spun c buctria vegetarian nu-i att de rea. i n
legtur cu ce dorim s facem n via adic s avem o
228

T R A N D A F I R I

IN

Z O R I

cas frumoas i copii. Zmbetul lui Naomi era neobinuit


de blnd. n legtur cu faptul c ne-am ndrgostit.
Margo se simea nuc. Ba nu, mai mult dect att. Se
simea nvins.
V o i tia d-doi v-ai ndrgostit ? reui ea s blbie n
cele din urm.
Zach e tare dulce cnd nu e un catr ncpnat. Naomi
aproape c torcea. A m hotrt c eu m voi ocupa de bani,
iar el va alege casa unde vom locui. E un trg cinstit.
mi spui c tu i Zach sntei... nu, stai puin, oft
Margo. Aiurez, aa-i ? Nu se poate ca voi doi s v cstorii!
Ei, nu nc. Cel puin nu n curnd, spuse Naomi. Mai
nti, trebuie s facem nite economii. Oricum, nu voiam s
intru n problemele astea. A m intenionat doar s-i art c
poi s faci compromisuri n orice situaii dac doreti cu
adevrat. Cel mai important lucru este s vrei.
Naomi se opri.
A m fost nevoit s m analizez s vd dac pot tri
fr Zach. Apoi, adug moale: Mi-am dat seama c nu snt
n stare.
Ea putea tri fr Niell ? se ntreb Margo. Bineneles
c da. Aa fcuse de cinci sptmni i trei zile.
A i mai vorbit cu Niell de cnd... de cnd v-ati hotrt

s v desprii ? dori prietena ei s tie. A m citit despre


fuziunea aceea important dintre Herris i Pruitt, dar asta a
fost cu ceva timp n urm.
Margo ddu din cap c nu.
N-am mai avut ce discuta. Aici nu-i vorba de o melo
dram ieftin, Nao. Nu poi s spui doar f compromisuri"
i s rezolvi problemele.
Cum a rmas cu onorariul lui ?
Margo clipi.
Adic i-ai pltit pentru munca depus la compania ta ?
Munc cu M" mare dac tot veni vorba. Nu poi s-atepi
s-i cear el banii.
Dispreul din vocea lui Naomi devenise enervant.
229

Laura

Jordan

Sigur c nu, izbucni Margo. Snt... Dac ii s afli,


ateptam s mai treac ceva vreme ca s vin momentul
potrivit. Nu m ntreba cnd va veni acel moment, bine ? A m
eu grij.
Totui, dup ce terminar masa, ntrebarea lui Naomi
persist n mintea ei. Margo i duse ziua pn la capt
alt ntrevedere cu un posibil client, o vizit la un loc de
munc, o alt vizit ca s se asigure c tufiurile pentru
fluturi, pe care le plantase ntr-o grdin cu psri
cnttoare, mergeau bine i n tot timpul acesta ntrebarea
se inu ca scaiul de ea. O chinuia gndul c trebuie s ia
legtura cu Niell i era contient c ori va trece peste situaie,
ori va rmne asa.
Cnd ajunse acas se fcuse deja dup-amiaz trziu. i
lu scrisorile i porni pe alee, admirnd plantele anuale viu
colorate. Pisicile stteau afar, n grdina de trandafiri l
vzu pe L o r d u l Nelson ntins ct era de lung pe cadranul
solar i, bineneles, c Lady Hamilton se afla alturi.
Margo se aez pe o banc construit de Zach, chiar
lng grdina cu miros proaspt, i sort scrisorile. Avea
note de plat, o reclam i o scrisoare cu timbru italian. i
era adresat ntr-un scris de mn necunoscut si de mod

veche, iar cnd deschise plicul se simi cuprins de un fior de


admiraie respectuoas.
A h , Doamne, opti.
Carlo Monchatto i scria ntr-o englez curtenitoare,
oarecum demodat. Spera c se simte bine i o informa c
auzise despre decizia ei de a nu lucra cu Luna la Villa
d'Argento. i scria:
Am vizitat i eu proprietatea cnd eram tnr. A m simit
si eu atmosfera locului. Luna inteniona s realizeze ceva

ngrozitor. A i avut dreptate aveai justificarea moral


s nu lucrezi n asemenea condiii".
Margo privi fix scrisoarea maestrului vreme ndelungat.
Avea impresia c soarele ieise din norii negri, c psrile
cntau cu voci de nger i c lumea era un loc minunat.
230

T R A N D A F I R I

IN

Z O R I

j, Se simea rzbunat, bucuroas. Acum era puternic.


Dac va avea vreodat curajul s-i telefoneze lui Niell, acesta
era momentul.
Se ridic i se duse n buctrie unde form numrul de
la Simons, Grenville i Kier. Aciona repede, nainte s se
rzgndeasc, i o rug pe secretar s i-1 dea pe Niell.
mi pare ru, doamn, zise femeia. Domnul Kier nu
mai lucreaz aici. Vrei s vorbii cu domnul Grenville sau
cu domnul Simons ?
Margo era att de nucit, nct de-abia mai putea vorbi.
Nu, nu, mulumesc, nu-i nevoie, murmur. Unde...
tii unde lucreaz domnul Kier acum ?
Secretara habar n-avea, iar Margo nchise telefonul,
simind c are o greutate inexplicabil n piept.
i aminti c Barry, prietenul lui Niell, vorbise despre o
firm din Sacramento, care l vroia pe Niell. Fr ndoial c
el se decisese. Sau poate c se hotrse s intre ntr-o firm
de avocai din Londra, Italia sau Paris. De ce s fie uimit ?
Niell fiind Niell dorise, probabil, s treac peste Noua
Anglie pentru a cuta noi ocazii i provocri.
Margo nu tia de ce o ntrista aa de mult gndul acesta.
Poate c pn n acest moment ascunsese s p e r a n a c va
vedea ntr-o zi B M W - u l lui venind pe Peachtree Lane. Poate
c pn n acest moment nu crezuse cu adevrat c se despriser pentru totdeauna.
Trezeste-te la realitate, femeie ! si ndes minile n
buzunarele pantalonilor i ncerc s se nveseleasc, dar
linitea din jurul casei devenise apstoare i, n ciuda cldurii
zilei de iulie, se simea nfrigurat pn la oase.
Bunica Beth spusese ntotdeauna c atunci cnd era
suprat avea chef s frece podeaua din buctrie. Margo nu
era chiar de acord cu aa ceva, ns cnd privi afar pe fereastra
sufrageriei i vzu c petuniile nfloriser complet, i ddu
seama c tia ce va face.
Amurgul ndelungat al verii se lsa dinspre munte i
umbra de un mov-pal nvluia petalele colorate ale plantelor
231

Laura Jordan

anuale, n vreme ce Margo se apropia de ele cu foarfece de


grdin i un co.
Oricum aveam de gnd s v culeg mine, fetelor, l i se
adres florilor.
Petuniile preau prea frumoase ca s fie tiate. ntrindu-i
inima, ncepu s le culeag : una da, una nu.
O s-mi mulumii cnd vei crete n prostie.
Lordul Nelson se furi ca s-i frece capul tare de
umrul ei. Lady Hamilton i torcea n ureche. Trafalgar vna
o molie i ddea n aer cu labele. Emma Amberly i fcu cu
mna din grdin i o salut prietenoas.
Margo i fcu i ea cu mna.
A m tot ce vreau, zise cu voce tare. Snt foarte, foarte
norocoas.
Munca i oferea satisfacie, vecinii se mblnziser, iar
linitea i pacea oraului o nvluiau ca o mn prieteneasc.
Casa casa ei devenise asa cum si-o dorise.

>

i Niell primise ce-s/ dorise. Aa i trebuia s rmn


lucrurile. Probabil c acum cucerea coasta de vest. Margo se
gndi cum arta el n ziua cnd se ntlnir cu cartelul l u i
Bartolomei: plin de experien, frumos i sigur de sine.
D u p aceea, i aminti de noaptea scldat n lumina lunii i
de pensiunea aceea din apropierea Romei.
n fond, era i ea un suflet. Pentru o clip se ls n voia
unei visri minunate. nchise ochii i se gndi la noaptea
aceea fermecat, la buzele l u i srutndu-le pe ale ei, la
minile care-i mngiaser trupul, de parc ar fi fost un
instrument delicat. La Niell spunndu-i c-o iubete...
Munceti sau meditezi ?
>

Margo i deschise ochii. Nu se poate, gndi. Era imposibil


ca el s fie aici. l ntreb, blbindu-se:
D-de ce nu esti n California ?

Niell o privi de parc ar fi crezut c-i ieise din mini.


Unde s fiu?
232

T R A N D A F I R I

IN

ZORI

Nu era adevrat. Era un miraj. Margo nchise ochii i


numr pn la zece. Dar cnd i deschise, el se mai afla nc
acolo.
Purta pantaloni negri i o cma alb, descheiat la gt,
de parc i smulsese cravata i o aruncase n main. Scoas
n eviden de prul lui negru i de ochii aceia extraordinari,
cenuii ca fumul, faa i prea mult mai slbit dect i-o
amintea ea. Zmbea, dar privirea avea o expresie ciudat,
ntunecat, pe care n-o putea interpreta.
Te-am sunat la birou !
Ochii lui se luminar.
Da?
Margo trebui s se stpneasc. Cu un efort mare i
nbui tremurul vocii >si rosti:
Voiam s tiu unde... trebuia s-i vorbesc n legtur
cu onorariul.
Tonul ei neutru, studiat, l lu prin surprindere. Cnd o
vzuse prima dat, crezuse c descoper ncntare i un semn
de bun-venit n ochii ei, dar poate c-1 nelase lumina amur
gului.
Onorariul, , onorariul meu.
Da, ti-amintesti c am fcut o afacere ?
Margo se simea mai sigur de sine, aa c se ridic n
picioare. Genunchii i tremurau puin, dar o susineau.
Ne-ai ajutat cu firma, continu ea. i snt foarte recu
nosctoare, dar mi-a luat un timp intolerabil de lung ca s-i
pltesc. Dac mi spui care i-e onorariul, o s-i dau un cec.
Si
tu
> dac taxele mele snt mai mari dect esti

pregtit s plteti ? E l n-o scpa din privire, ncercnd s-i


citeasc expresia feei. i-o imaginase att de des n ultimele
sptmni, i amintise clar ochii ei cprui care i oglindeau
toate emoiile
si

sentimentele. Dar astzi fata


> si ochii nu
exprimau nimic. Se nchiseser cu totul pentru el.
Snt sigur c putem ajunge la o nelegere. Se
hotrse s se trguiasc cu el. Va plti orict i va cere, chiar
233

Laura Jordan

dac aceasta nsemna s mai ia o afacere, dou. Poi s-mi


dai o cifr de reper ca s tiu la ce m atept ?
Niell se apropie cu un pas i observ o lumini de alarm
n ochii ei. Se opri, ncercnd s-i aminteasc ntreaga
cuvntare pe care o alctuise n drum spre Carlin. Dar vorbele
i ieiser din cap, iar mintea lui, prompt de obicei, se
nclcise acum.
Margo, ncepu dregndu-i vocea. , trebuie s
discutm.
Despre onorariu ?
D-1 naibii! Niell mai fcu doi pai spre ea, o lu n
brae i o srut.
Margo simi c se ntoarce acolo unde i era locul, n
aceleai b r a e care o cuprinseser n vis. Obrazul lui lipit
de-al ei, gustul gurii toate acestea o rscoleau n interior,
iar singurtatea i nefericirea se topeau ca zpada n timpul
dezgheului de primvar.
Niell, opti. A h , Niell.
Buzele l i se regsir. Seara cald de iulie prea s dispar
i ei rmaser pierdui, strni unul ntr-altul i nchii ntr-o
crisalid aurie, dincolo de timp i spaiu. Margo sttea lipit
de el n vreme ce minile ei i mngiau braele, umerii,
spatele. tia c Naomi avusese dreptate.
Viaa fr Niell nu era dect o via pe jumtate, n care
toate lucrurile si
n umbr. Dndu-si
toat lumea se micau
>

seama de acest fapt, nelese c nu putea tri n minciun.


Fie ce-o fi, trebuia s mai ncerce o dat. .
Te iubesc, i spuse.
Slav Domnului pentru asta ! ncepu s-o srute, apoi
se opri ca s-o ntrebe cu o nesiguran c i u d a t : Spui ade
vrul, nu-i asa ?
D u p ce ea ncuviin din cap, o trase la pieptul lui
innd-o strns.
N-am crezut niciodat c te mai ntorci, opti ea lng
umrul lui.
234

T R A N D A F I R I

Z O R I

Nici n-am vrut. M-am ntors la munc n lumea


mea i m ateptam s te uit uor. Niell i ddu prul pe
: spate ca s-i priveasc mai bine faa. D u p aceea, am vzut
c lucrurile se schimbaser.
Margo inspir adnc, trgnd n piept mireasma emanat
de apa lui de colonie. Cnd i mic gtul, simi pe obraz
moliciunea cmii lui. Acas, se gndi ea. ntreb cu voce
tare:
Cum s-au schimbat ?
Ceea ce m absorbise nainte nu mai reprezenta nici
un interes. Fuziunea dintre Herris i Pruitt, care fusese o
lovitur mare dup standardele noastre, nu mai nsemna
nimic. Totul era praf i pulbere fr tine.
Ea oft cu o mare satisfacie.
tiu ce vrei s spui. Nici mcar trandafirii nu mai
niroseau aa dulce i... dar cum de-ai plecat de la firm ?
El primi ntrebarea cu calm.
M-am hotrt c-ar fi timpul s fac o schimbare n
t r i e r . A m de gnd s mai stau prin Carlin.
Ce?
Rupert Brooke s-a pensionat, i aminti el. Oraul
rebuie s aib un avocat, iar eu snt cel mai bun pe care-1
:unosc.
Cerul ncepuse s se ntunece i luna palid se ridica tot
mai sus. Vntul cald i rvea prul lui Niell n vreme ce
tMargo i ridicase privirea spre el, cutndu-i ochii.
, Tu, un avocat de provincie ? se mir ea. O s urti
munca aceasta.
[[

Cine spune aa ceva ?


Tu ai spus! Cnd prietenul tu, Barry, s-a mutat n
California ziceai c n-o s fie niciodat fericit pe postul de
avocat al unui orel. Niell, te rog s nu faci ceva prea
radical. O s-i par ru.
Nu i dac te mrii cu mine. E l se trase puin napoi
ca s-i zmbeasc n timp ce-i explica : M-ai ntrebat de ono235

Laura

Jordan

rariu, aa c o s-i spun. Vreau totul, Margo. Sufletul i


spiritul tu. Ca s nu mai vorbim de trup. Vreau totul.
Ea auzi aceste cuvinte nu numai cu urechile, ci cu un
sim mult mai adine. i ptrunser n inim. Margo avea
impresia c ceva care zcuse ngheat i adormit nluntrul ei
se trezise la o viat
> intens.
Bineneles c m mrit cu tine, i rspunse fericit.
E l i srut buzele i vrful nasului.
Eti o afacerist jalnic. Trebuia s te interesezi ce
primeti n schimb. D u p aceea, i srut tmplele i gropia
cea mic din brbie.
Bine, rspunse ea printre srutri. Aa o s fac. Ce
primesc n schimb, domnule avocat ?
Nu prea multe. Pe mine. Dar sper s m iei, pentru
c se pare c nu pot tri fr tine.
Ceva din cuvintele acestea avur un ecou n mintea ei.
Margo ridic o mn, atingndu-i uor buzele ca s mpiedice
u r m t o r u l srut.
Niell, eti sigur ? l ntreb calm. tiu c vii n Carlin
pentru mine. Te gndeti c n-a pleca niciodat din casa
Lattimer i n-a lsa pisicile. Dar n-a suporta dac mai
trziu vei regreta c-ai renunat la tot i vei fi nefericit. M a i
degrab las eu casa i ne m u t m n California sau oriunde
vrei. Pisicile se vor obinui.
Dar Niell nu rspunse d e c t :
Uit-te n spate.
Amurgul se nstpnise mai bine i luna palid se ridica
peste muni.
Ultima dat cnd am vzut o lun ca asta eram n Italia,
continu el. Luna e aceeai oriunde te-ai duce.
>

O privir amndoi cum se fcea din ce n ce mai argintie


din cauz c reflecta lumina soarelui.
Eu credeam, rosti el linitit, c realizrile ctigurile, dac vrei reprezint totul. Aa am fost nvat i nu
m i se prea nimic ru n asta. Dar cnd te-am ntlnit, lucrurile
au nceput s se schimbe.
236

T R A N D A F I R I

IN

Z O R I

Ea vru s vorbeasc, dar el o opri.


Acum e rndul meu, ascult. A m nceput s-mi
schimb felul de a gndi n a i n t e de a-mi da seama. Cnd am
lucrat cu tine la cas, m-am simit fericit chiar mulumit,
mi plcea viaa nezorit, m bucura gndul c am timp s
repar podeaua sau s construiesc ceva cu minile mele. i
cnd am pierdut avionul, dup ce s-a otrvit motanul, mi-am
dat seama c a fi cu tine este cel mai important lucru. D i n
pauza asta am venit la Delfiori ca s fiu cu tine.
Niell se opri.
Nu spun c s-a ntmplat totul peste noapte. N u e aa.
t)e fapt, raiunea mea s-a mpotrivit. Cnd ai refuzat oferta
lui Luna, am ncercat s m conving c eti ncpnat,
perezonabil i chiar nerecunosctoare. A m interpretat
ioialitatea ta fa de Zach Alloway drept o nou dovad a
ncpnrii tale. A fost nevoie s plec de lng tine ca s
neleg ct de adnc mi-ai schimbat viaa, ct m-ai schimbat pe
mine.
Margo simea cum se ridic n ea bucuria ascultnd muzica
Vocii lui profunde. Fericirea i dansa n vene i-n inim, la fel
ca acidul nepotolit al ampaniei. Dar trebuia s fie sigur.
Dac vei regreta aceast... aceast schimbare de
t r i e r ? Contesa spunea odat c eti ca un cavaler medieval
^ lumea i se ofer s-o cucereti. Dac viaa n provincie te
'. plictisi i visurile vechi te vor chema napoi ?
Nu-i pot rspunde, pentru c nu tiu. Uit-te la tine.
* cum eti n Carlin, i place s lucrezi ntr-un orel. ns
c ne i poate spune ce se va ntmpla dac alt proprietate ca
^ i l l a d'Argento minus Luna i va iei n cale ?
! Vrei s spui c visurile se schimb, m u r m u r ea. A i
dreptate, sigur...
Nu pot prezice viitorul i nici tu nu poi. Dar, dac
dorinele i visurile noastre se vor schimba, vom putea clri
pe creasta schimbrii... mpreun.
mpreun, zise ea n oapt.
237

Laura Jordan

Buzele l i se ntlnir d i n nou, cu tandree, gustnd d i n


viitor. A p o i Niell zise :
Se face trziu. Dac n-ai mncat nc, am o idee.
Gsim nite pine, vin, cteva mere i ntindem o ptur n
grdina de trandafiri.
Margo constat c-i plcea ideea... foarte mult.