Sunteți pe pagina 1din 434

prolog

I I cobor d i n camionet n timp ce praful nc se ridi .1 In jurul roilor. Girofarul ambulanei trimitea n p lutru d i n jur scnteieri intermitente. Uile ambulanei
hi'uvser lsate deschise de paramedici, care, bnuia el,
inii deja nuntru.
Ilocancii i scrir pe pietri n timp ce parcurse d i n
II vi pai mari distana pn la verand. Intr n cas pe
u^ii deschis, pind ntr-un hol spaios. Cercet cu pri
vii ea ncperea principal d i n stnga sa. N u era nimeni
I n ea. D i n cte se prea, n u era nimic deranjat. Dou pa
li atr de vin goale erau pe msua de cafea d i n faa unei
t .mapele acoperite cu o cuvertur. Pe unul d i n pahare
M U urme de ruj, ns n u i pe cellalt.
( 'anapeaua era vizavi de u n emineu d i n piatr, unde
I M ' 1 impui verii fusese plasat o ferig plin de frunze.
I in balansoar cu ezutul d i n nuiele mpletite. O cuver
tura Inimoas mpturit peste braul u n u i fotoliu uri. V Reviste i cri pe rafturi, puse grmad pe diferite
m e s e . Lmpi de citit.
Toate astea creau u n aer ct se poate de casnic, de
lihnit, de linitit.
Remarc toate astea n cteva secunde. Dincolo de
amera de zi era o zon de servire a mesei ncadrat
Ir o fereastr cu arcad, ns el renun la cercetarea
unanuntit cnd nite zgomote de deasupra i atraser
plivirea n sus spre balconul de la etaj, ce se ntindea
pr toat limea casei. Urcnd treptele dou cte dou,
itadu ocol platformei scrii, asigurndu-se c n u atinge
'itillpul de susinere, i continu s urce.
Merse de-a lungul balconului care ddea ntr-un hol
m uri i apoi spre ua deschis a u n u i dormitor. D i n
i m n , evalua ncperea dintr-o privire rapid. Dou veiotv pereche dispuse de-o parte i de alta a unui pat dublu,

Sandra (Brown

nefcut, mai mare dect u n pat de dimensiuni obinui


te, mprtiau discuri de lumin pe peretele zugrvit pal
n culoarea piersicii. U n ventilator de tavan cu paletele
fcute d i n frunze de palmier se nvrtea deasupra capu
lui. Camera avea trei ferestre largi. Printre lamelele jalu
zelelor, putea s vad luminile mainilor de la serviciile
de urgen, viu colorate, pulsnd printre ramurile de
sus ale copacilor.
Paramedicii erau ngenuncheai de-o parte i de alta a
unei persoane ntinse cu faa n jos, u n brbat, judecnd
dup tlpile descule i picioarele proase, ceea ce repre
zentau tot ceea ce putea el s vad d i n poziia n care se
afla. Sub brbat, sngele se mbibase n mochet.
U n u l dintre paramedici se uit rapid peste umr i
ddu uor d i n cap n semn de salut.
- Bun, Ski. Te ateptam.
El pi n ncpere.
- Ce ai descoperit?
- O plag prin mpucare destul de urt n partea
de jos, stnga, a trunchiului.
- O s supravieuiasc?
- nc nu tim.
Pn cnd nu vorbi, Ski n u i dduse seama c, de
fapt, cel de-al doilea paramedic era femeie.
- Exist ns semne bune, complet ea. Doamna spu
ne c-a fost contient pn cnd am ajuns aici.
- Doamna? ntreb Ski.
Primul paramedic i fcu semn cu capul spre cadrul
unei ui deschise, pe care ei o blocau momentan.
- Ea a sunat la 911.
-Numele?
- A l ei? U h . . .
Fusese preocupat s-i pun perfuzia intravenoas.
N u i reinuse numele.
Femeia paramedic i-1 spuse:
- King.
- Caroline King? Agenta de vnzri imobiliare? ntre
b Ski cu surprindere. Asta este casa ei?
Femeia paramedic ridic d i n umeri.
- Acesta este numele d i n baza noastr de date.

VcateCe

trecutului

i-atunci cine este tipul mpucat?


I \>amna spune c l cheam Ben Lofland.
Acestea dou sunt singurele persoane d i n cas?
Aa se pare. Ua de la intrare era deschis larg cnd
i i m ajuns n o i . Ne-am ghidat dup ipetele ei ce veneau
Ir aici, de la etaj. L-am gsit zcnd aa cum l vezi.
I a era ngenuncheat lng el, inndu-1 strns de mn,
pl.lngnd. N-am mai vzut pe nimeni altcineva. E destul
de tulburat.
Ea 1-a mpucat?
Asta-i treaba ta s afli, i replic femeia paramedic.
Mulumii c victima era stabilizat i putea f i trans
pun ar, cei doi l puser pe brbat cu micri sigure
pe larga pe care o aduseser cu ei, permindu-i l u i Ski
'a se uite mai bine la el. Brbatul prea s aib undeva n
|III d e treizeci i cinci de ani. Avea trsturi regulate i
Minstituia fizic a u n u i alergtor sau a u n u i juctor
de tenis. Fr pr pe fa, tatuaje la vedere sau cicatrici
pe post de semne distinctive.
Brbatul nu purta nimic cu excepia unei perechi de
i hiloi gri. Indispensabilii fuseser tiai pe partea stnr,a, unde acum se vedea u n bandaj mare. Femeia para
meci ic arunc o ptur peste el. T i p u l era incontient,
Ins gemu n timp ce ei l prindeau cu chingile pentru
ii I transporta n siguran.
Auzind zgomot de pai, Ski se ntoarse exact n mo
mentul n care u n alt ajutor de erif ddu buzna n ca
mer, dup care se trase uor napoi.
- A m venit ncoace ct de repede am putut, spuse el
uor afectat.
Privirea i se mut dincolo de Ski, la pata de snge
umed i ntunecat de pe mochet, iar apoi la victima
de pe targa.
Nou-venitul era mai tnr dect Ski cu mai bine de
zece ani, mai scund cu vreo treizeci de centimetri i
mult mai plinu. Faa l u i cu obrajii ca nite mere era
mbujorat, i rmsese fr aer, fie de atta entuziasm,
lie d i n cauz c urcase n grab scrile. Era u n boboc,
un neiniiat. Acesta era p r i m u l rnit prin mpucare d i n

Sandra

ISrown

cariera lui. Pentru el, probabil c acesta era u n moment


extrem de important, Marea Ocazie.
- D-le o mn de ajutor, da, Andi? zise Ski. S-ar pu
tea s fie destul de complicat s coboare targa. i nu
atinge nimic pn nu-i p u i mnui.
- Bine.
- Hal e pe drum, ca s ajute la securizarea casei.
- Are civa kilometri buni de fcut pn aici.
- i , pn la venirea l u i , spuse Ski cu asprime, e
sarcina ta s nu lai pe nimeni altcineva nuntru, iar
asta-i include i pe oamenii notri. M bazez pe tine.
A i neles?
- A m neles.
Mai tnrul ajutor de erif i ridic uor centura cu
arma i i nsoi pe paramedici spre ieire.
Ski travers ncperea i se duse spre ua deschis ce
fusese blocat de victima prbuit pe podea. Privi n
baie, unde o femeie sttea pe marginea czii, legnandu-se necontenit nainte i^ napoi, cu coatele pe ge
nunchi, cu capul n mini. I i putea vedea de sus prul
d i n cretetul capului. Ski se gndi c era posibil s aib o
nuan rocat-aurie, ns era greu de spus, fiindc era
ud. i forma u n fel de draperie greoaie de-o parte i de
alta a feei.
Cordonul unui halat de bumbac subire de var fuse
se strns n mod neglijent n j u r u l taliei. Mnecile largi
alunecaser n jos i i scoteau la iveal braele subiri,
pline de pistrui teri. Poalele halatului se separasei a
chiar deasupra genunchiului, dezgolindu-i picioarele.
Degetele de la picioare erau chircite, ngropate n covi >
rasul gros de baie.
N u era Caroline King.
In interiorul czii, partea smluit era ud. Trei
dintre inelele de cositor ce susineau perdeaua de du
fuseser desprinse de pe bar, lsnd perdeaua umeda
s atrne n mod inegal. O sticl de ampon aflat n
colul czii avea capacul desfcut.
Probabil fusese ntrerupt n timp ce fcea du,
ceea ce explica zonele ude acolo unde halatul era lipii
de piele.

Tcatefe trecutufui

ntins pe podea la civa centimetri de picioarele ei,


In dezacord total cu vulnerabilitatea picioarelor ei des ule, rozalii, era u n revolver cu butoia, de calibrul 3 8
m m , o arm-standard, la u n pre accesibil. Baza como t'l li mpiedicase probabil pe paramedici s vad. Ski se
I n t i r b a dac fusese o manevr intenionat.
S c o a s e o pereche de mnui d i n latex d i n buzunarul
d i n la al blugilor i i bg mna dreapt ntr-una d i n
Ir. dup care se duse cu precauie n fa i se aplec
p e n i ru a ridica revolverul de garda trgaciului. Mnui cu
degetul mare clichetul de blocare, iar butoiaul bascul
In l a t e r a l . Era cte u n cartu netras n fiecare dintre cele
?a>r c a m e r e ale ncrctorului. Mirosi eava. N u se traseM- de curnd cu aceast arm.
( 'a i cum abia atunci i remarc prezena, femeia
I9I lu minile de pe fa, lsndu-le n jos, i se uit
la el. Ochii ei cprui preau nesiguri i incapabili s se
nncentreze. A l b u l d i n jurul pupilei era plin de firioai e roii d i n cauza plnsului. Pielea ei era palid, buzele
l l l n d u - i practic lipsite de culoare.
nghii zgomotos.
Iii e bine?
Nu prea.
I ilnguindu-se, ea se uit dincolo de Ski, la pata de
ninge de dincolo de pragul uii.
O h , Dumnezeule! i duse degetele tremurnde la
lai/e. Nu pot s cred c s-a ntmplat aa ceva.
( ) e s-a ntmplat?
Iii trebuie s fie bine. A r trebui s f i u cu el. Trebuie
M1 nlec.
I >du s se ridice, ns Ski i puse mna pe umrul
l >i o m p i n s e la

loc.

Nu acum.
Pentru prima oar de cnd brbatul intrase n ncapei e , ea se concentra asupra l u i .
Eti... Cine suntei?
I I i desprinse tocul d i n piele de la centur i l des-

lilse ca s i arate legitimaia.

Ajutorul de erif Ski Nyland, d i n districtul Merritt.


neleg.

10

SandCra (Brown

Ski n u prea credea c nelegea. Abia dac i arunca


se privirea asupra legitimaiei lui. Ochii ei nlcrimai l
implorau disperai.
- V rog, spunei-mi c el o s fie bine.
- C u m v numii?
Ea pru a avea nevoie s se gndeasc puin, dup
care i ddu prul ud dup urechi i i rspunse cu
voce rguit:
- Berry Malone.
Ski remarc faptul c numele ei de familie n u era
acelai cu cel al brbatului care fusese mpucat. Pe nici
unul d i n ei n u l chema King.
-Brbatul rnit, Ben Lofland... sta-i numele lui?
Ea ncuviin d i n cap mecanic.
- Este n drum spre spital.
- N u e mort?
- N u era cnd au plecat cu el de-aici.
- A sngerat foarte mult.
- Cam da.
- N u poate s moar.
- D i n pcate, poate.
Ea scoase u n sunet sugrumat i spuse n oapt:
- Trebuie s o sun pe soia l u i .
- Soia lui?
Ea se uit fix la Ski pre de cteva secunde, dup care
i acoperi faa cu minile i ncepu s plng n hohote
puternice, sfietoare. Ski i propti i mai bine picioare
le n plcile de gresie de pe podeaua bii.
- C e s-a ntmplat aici n seara aceasta, domnioar
Malone?
Ea gemu n mini i cltin d i n cap.
-Acesta este pistolul dumneavoastr? L-ai mpucat
pe Lofland cu el?
N u credea c ea o fcuse, sau cel puin n u folosind
pistolul aflat acum n posesia l u i . Ins voia s vad
ce fel de reacie i strnea femeii ntrebarea lui. Ea ls
s i cad minile de pe fa i se uit la el cu gura cs
cat de uimire.
- Poftim?
- L-ai...

Tcatefe

trecutufui

11

-Nu!
Ea se ridic rapid, se cltin uor, dup care i reca
pt echilibrul punndu-i mna pe marginea chiuvetei
{u picior.
- A m scos pistolul abia dup ce-am sunat la 911.
- Dup ce-ai sunat la 911?
C 'apul ei se mic uor pentru a ncuviina. Trase n
piept o gur mare de aer.
- Mi-a fost... team c el se va ntoarce.
- Cine?
nainte ca ea s poat rspunde, la urechi le ajun
ge brusc glgia de la parter. O u se trnti cu putere.
Vocile erau stridente. Ski l auzi pe Andy cum i spune
cuiva c nu poate intra. C u la fel de mult insisten, o
v< >ce feminin i ceru ferm s se dea la o parte. D i n cte
* e narea, Berry Malone recunoscu vocea femeii, deoare
ce brusc ip asurzitor i iei prin ua de la baie, strecu
r ndu-se pe lng Ski.
-Hei!
El avu grij s sar peste pata de snge de pe mochet
In rimp ce se repezea dup ea. La jumtatea drumului
spre dormitor, ntinse o mn s o nface de bra, ns
n u apuc dect materialul d i n bumbac. Ea se rsuci i
Ii eliber halatul d i n strnsoarea lui, ns nu nainte ca
el s apuce s vad tot ce se putea vedea.
Dup care, ntr-o strfulgerare de piele goal i mate
rial textil cu imprimeu, dispru prin ua de la dormitor.
Ski se duse dup ea, travers coridorul suspendat i o
lu la fug n jos pe scri, la u n pas n urma ei.

capitolul 1
(land soneria telefonului mobil l trezi dintr-un somn
profund, Dodge i imagin c apelantul era DereL Pro
babil c patronul su avea una dintre faimoasele sale
idei de la miezul nopii i dorea ca Dodge s acioneze
imediat dup indicaiile lui.
Dodge nu-i nchipuia ce putea f i att de important
(luat s n u poat atepta pn la ziu, ns Derek l pl
tea s fie la dispoziia sa douzeci i patru de ore d i n do
uzeci i patru, dac nu pentru alt motiv, atunci pentru
acela de a aciona pe post de interlocutor.
El i cut pe bjbite telefonul n ntuneric i, fr
ca mcar s-i deschid ochii, bnuind c urma s fie tri
mis s fac ceva pentru care n u avea dispoziia necesar,
rspunse cu o voce neprietenoas i deloc entuziast.
-h?
- Dodge?
Surprins s aud o voce de femeie, se ridic n fund
i se rsuci, punnd picioarele pe podea. Se ntinse n
ntuneric dup ntreruptorul veiozei i l aps. Folo
si ndu-i buzele, scoase o igar d i n pachet, dup care i
aprinse bricheta. I n timp ce inhala prima gur de f u m ,
se ntreb pe care femeie, d i n marea mulime a celor pe
care le cunotea, o suprase de data asta. N u i amintea
s se f i certat cu vreuna anume de curnd, dar poate c
sta era pcatul su - faptul c nu i mai amintea.
ntruct nu rspunsese la rostirea numelui su, cea
care l sunase ntreb ezitnd:
- A m sunat la Dodge Hanley?
N u dori s confirme acest fapt nainte de a ti cine
anume l ntreba. Prefera s nu tie prea mult lume
despre el. Avea permis de conducere numai pentru c
reprezenta o necesitate. Avea u n singur card de cre
dit, ns fusese eliberat pe numele l u i Derek. Dodge

14

Sandra (Brown

l folosea numai n interes de afaceri pentru firma de


avocatur. I n particular, lucra numai cu bani cash, i
nici mcar Derek n u i tia adresa de acas.
- Dodge? T u eti?
El rspunse cu u n sunet pe jumtate cuvnt i pe ju
mtate tuse seac.
-Mda.
- Sunt Caroline.
Bricheta i alunec printre degete i czu pe podea.
- Caroline King.
De parc ar f i fost nevoie s specifice care anume
Caroline. De parc ar f i fost nevoie s i mprospteze
memoria.
Dup u n lung moment de tcere, ea spuse:
- M a i eti acolo?
El trase fumul de igar n plmni i expir ca i cum
ar f i spus: Mda, mda". Ca s-i dovedeasc lui nsui c
apelul telefonic nu era de fapt dect n vis, se ridic i
fcu civa pai, ndeprtndu-se de pat. Ins, fiindc
nu se inea prea bine pe picioare, se ntoarse i se aez
din nou pe salteaua deformat.
- Bnuiesc c eti surprins s m auzi, nu?
-Mda.
Acesta prea singurul cuvnt pe care era capabil s l
rosteasc. Ct de multe mda-uh s f i fost pn atunci?
Patru? Cinci?
- mi cer scuze c sun la ora asta, spuse ea. Este trziu
aici i-mi dau seama c n Atlanta este i mai trziu cu o
or. Adic, bnuiesc c mai esti n Atlanta.
-Mda.
A l aselea mda.
- Ce naiba faci? Eti bine?
- M d a . Fir-ar!" Oare uitase limba? Gsete nite cu
vinte, pentru numele l u i Dumnezeu!" , sunt bine.
tii t u . Bine.
Era bine, cu excepia unui blocaj total la nivelul cre
ierului, a pulsului nebunesc i a incapacitii subite de a
respira. Bjbi dup scrumier prin talme-balmeul de
pe noptier i puse igara n ea.
- Asta-i bine, spuse ea. M bucur s aud asta.

Tcatefe

trecutuCui

15

N i i i unul dintre ei n u mai spuse nimic pentru u n


interval att de lung, nct tcerea ncepu parc s
nunzie.
Intr-un trziu, ea spuse:
Dodge, nu te-a f i deranjat vreodat^dac n-ar f i
InM... Nu i-a f i cerut niciodat nimic. mi nchipui
i fl tii asta. ns chestiunea este extrem de important.
I 'rgent.
lisuse. Era bolnav. Era pe moarte. Avea nevoie
de u n transplant de ficat sau de u n rinichi, sau de ini
ma l u i .
Trecndu-i uor mna prin pr, i cuprinse frun
tea cu palma i, temndu-se de ce va primi ca rspuns,
ntreb:
- Care-i problema? Eti bolnav?
- Bolnav? N u , n u . Nimic de genul sta.
Uurarea l fcu s se simt sleit. Dup care se ener
va, cci - aa, pur i simplu - devenise implicat emoio
n a l . Ca s contracareze sensibilitatea lui stupid, ntreb
nerbdtor:
- i-atunci de ce m suni?
- A m aici o situaie pe care n u tiu cum s o rezolv.
- O situaie?
- O problem.
- Ce fel de problem?
- Poi s vii?
- La Houston? U n loc n care el jurase s n u se mai
ntoarc vreodat. Pentru ce?
- E complicat.
- C u m rmne cu soul tu? E prea complicat i pen
tru el? Sau el este problema?
Se scurser cteva secunde. Dup care:
- A murit, Dodge. A c u m civa ani.
Vestea i fcu urechile i capul s vuiasc. Soul ei
murise. N u mai era mritat.
N u tiuse acest lucru, dar, pe de alt parte, de ce s-1
tie? N u era ca i cum ea s-ar f i ostenit s-1 ntiineze.
Simindu-i propriul puls n timpane, atept ca ea
s i spun mai multe despre decesul soului su. Cnd
vzu c n u o face, zise:

16

SancCra (Brown

- T o t nu mi-ai spus ce fel de problem ai.


- G e n u l de problem la care te pricepi t u .
- A s t a acoper u n domeniu foarte vast.
- N u vreau s intru n detalii acum, Dodge. Pot s m
bazez pe tine c o s vii aici?
- Cnd ai nevoie de mine?
- Ct de repede poi ajunge. O s vii?
Refuzul ei plin de ncpnare de a f i mai explicit
l enerva.
- Probabil c n u .
O tcere ostil fremta ntre ei. El i lu d i n nou i
gara, inhala profund i sufl fumul. i veni s i nchid
telefonul. i-ar f i dorit s-o fac. i-ar f i dorit s poat.
- i neleg reinerea de a te implica, zise ea ncet.
Chiar neleg.
- Ei bine, la ce te ateptai, Caroline?
- N u tiu la ce m ateptam. A m acionat d i n impuls,
fr s stau s m gndesc.
- M suni n toiul nopii. N u mi spui practic nici
un rahat, dar se presupune c trebuie s las totul balt
i s dau fuga la tine s te scot d i n nu tiu ce problem
neprecizat? El fcu pauz pentru efect, dup care spuse:
Ateapt. Oare de ce asta mi sun cunoscut? i sun i
ie cunoscut?
Ea i rspunse exact aa cum se ateptase el, foarte
enervat.
- Nu-i cer s m ajui pe mine, Dodge.
- Pi, foarte bine. Deoarece...
- Berry este cea care are probleme.
-Se pare c acum cineva chiar gtete aici. Dodge
sttea la masa de servit micul dejun al l u i Derek i al l u i
Julie d i n buctria lor bine organizat i acum intens
utilizat. N u prea o folosea nimeni, adug el.
Derek rse.
- Nu-mi amintesc s f i pornit vreodat cuptorul na
inte ca eu i Julie s ne cstorim.
El ridic sugestiv carafa de la filtru ca semn c era
dispus s ofere nite cafea proaspt.

Tcateie

trecutufui

17

Sigur, spuse Dodge. Dou cuburi de zahr. D i n


ii nla adevrat.
I Vrek aduse cana de cafea mpreun cu bolul de zali.1i, o linguri i u n ervet d i n pnz. Dodge i trecu
degetele peste tivul de pe marginea ervetului i se uit
la elul lui cu sprncenele ridicate.
Julie insist s folosim de-astea d i n pnz.
Dodge forni n timp ce i amesteca ncet zahrul
In (ana.
(>hiar folosete toate chestiile alea?
I Vrek i urmri privirea l u i Dodge spre cana mare
din ceramic n care erau unele dintre ustensilele de
^aiii ale lui Julie.
Da. tii, exist cte o scul pentru toate cele. N-o
i vin s crezi.
ba unde este?
Sus, vomit.
I Vdge sufl n cafeaua l u i i lu o nghiitur.
Ce nasol!
Nu-i nimic, de fapt ea este chiar bucuroas n pri
vina asta.
li face plcere s dea la boboci?
- Strile de grea de diminea sunt semn b u n .
nseamn c embrionul este bine ancorat n aa-zis a cptueal a uterului, ceea ce creeaz u n ntreg
haos hormonal, care la rndul l u i provoac grea,
i eea ce...
- Mulumesc, mormi Dodge cu nasul n cana de
calea. N u vreau s tiu nimic despre uterul l u i Julie.
I V fapt, a prefera s menin misterele reproducerii
umane exact la nivelul acesta... de mister.
- M i s-a prut c i-am auzit vocea. Julie intr n bu
c rrie i i zmbi l u i Dodge. Arta perfect sntoas, n
ciuda strii de grea de mai devreme. Este ngrozitor de
devreme pentru tine s te trezeti i s f i i prezent aici,
nu-i aa? ndeosebi ntr-o zi de smbt.
- A m auzit c-ai avut o diminea destul de neplcut.
- N u m deranjeaz att de mult. O s treac n
curnd, iar greaa n sine este u n semn bun, rezultatul
lixrii embrionului.

18

Sandra (Brown

Derek rse.
- L-am pus deja la curent. Dodge nu vrea s aud mai
mult pe tema asta.
- M i se pare corect, zise ea.
ntreb dac Derek i oferise oaspetelui lor ceva de
mncare care s mearg cu cafeaua, i, cnd el spuse
c nu, i tie o felie de chec, pe care el o accept,
tiind ce buctreas minunat era ea. n timp ce i lua
a doua mbuctur, murmur:
- Dac m-a f i cstorit cu tine, m-a f i ngrat cam
zece kilograme pn acum.
- L - a i vzut pe Derek complet dezbrcat n ultima
vreme?
- Hei! Cel care i devenise so cu ase luni n urm i
trase o palm peste fund, dup care o aez n poal, o
slt uor i i frec nasul de gtul ei, spunndu-i:
T u eti cea care se rotunjete.
El i li minile pe abdomenul ei, care deocamdat
nu prezenta nici u n fel de semne ale sarcinii. Ea i puse
la rndul ei minile pe ale l u i , i schimbar o privire
cald, sugestiv.
Dodge i drese vocea.
- Trebuie s ies d i n camer sau ce?
Julie se ddu jos d i n poala soului ei i se aez pe u n
scaun de partea cealalt a mesei, n faa l u i Dodge.
- N u , m bucur c eti aici. Derek te vede aproape n
fiecare zi, dar eu n u apuc.
Dodge l lua n rs pe eful l u i c era cam amorezat,
ns era ncntat de fericirea matrimonial pe care cei
doi o mprteau.
Derek i Julie Mitchell erau printre extrem de puine
le persoane de pe planet pentru care Dodge manifesta
u n dram de toleran, fie ea i limitat. A r f i mers pn
ntr-acolo nct s spun c i respecta i c i plcea,
dei, aa cum fcea cu toi cunoscuii, pstra o oarecare
distan fa de ei, mai mult de dragul lor dect de dra
gul lui. El n u era b u n pentru oameni. Ceva d i n felul l u i
de a f i era distructiv.
- Ce te aduce pe la noi?

TcateU trecutufui

19

ntrebarea l u i Derek pru destul de inofensiv, ns


I >odge tia mai bine cum sttea treaba de fapt. Derek
i i v r a instincte extrem de ascuite i o intuiie supranatutala, care i servea bine n profesia aleas de el, de avo ut al aprrii. I n ciuda discuiei lor degajate, eful l u i
ilinpse c era ceva n neregul. Cnd se mai ntmplase
\ a I )odge s vin la ei dimineaa devreme ntr-o zi de
unnbt? Niciodat.

I )odge ridic d i n umeri cu o indiferen prefcut i


norhi d i n cafea, simindu-se vag stnjenit c trebuia s-1
mint pe omul acesta care era cea mai apropiat persoa
n pe care o avea pe post de prieten.
- C t de tare te-ai supra dac a cere nite timp
liber?
bl i pstr privirea aintit asupra coninutului
i anii de cafea, ns simi ocheadele nedumerite pe care
I Vrek le schimba cu soia sa.
- N u m-a supra, spuse Derek. i-ai ctigat dreptul
la concediu.
-Gndete nainte s vorbeti, domnule avocat.
I - nu vreau s plec undeva, iar tu s m suni n miezul
nopii, cerndu-mi s m ocup de n u tiu ce infractor
rare...
- Dodge. N-o s ai parte de nici u n fel de opoziie d i n
partea mea. Deja ai ntrziat cu concediul. Dac apare
ceva ct timp eti plecat, poate atepta pn te ntorci.
- Ei pe dracu'! Chiar dac spui c nu-i nici o pro
blem i pot pleca, toi detepii ia care lucreaz pen
tru tine o s-o ia razna. N u tii c n u fac altceva dect
s-mi adreseze ntrebri care ncep cu Dodge, cnd...?"
De genul: Cnd poi s obii informaiile alea de
lond pentru mine?" Cnd pot s m-atept s lum i
pielea de pe tipul sta?" Cnd poi s-i dai de urm
chestiei leia?"
-Toat lumea de la birou se bazeaz pe tine, zise
Derek.
- Vezi t u , exact despre asta vorbesc. Dac a pleca fie
i doar cteva zile, ntreaga firm s-ar prbui.
Dodge se dovedise de mare ajutor n rezolvarea ca
zului n care fusese implicat Julie. Uciderea l u i Paul

20

Sandra (Brown

Wheeler fusese o tragedie n toate sensurile cuvntului,


cu excepia faptului c i adusese pe Julie i pe Derek
mpreun.
La nceput, Dodge o suspectase pe Julie c era o
persoan mincinoas, manipulatoare i chiar mai ru
de-att. Ea i suportase ostilitatea i suspiciunea fi cu
demnitate, iar acum nu prea s i poarte pic. Ba chiar,
se gndea el, era posibil s l plac puin.
Spre ea i mut el privirea acum. Ins poate fusese o
greeal, deoarece ea se uita la el cu ngrijorare, ceea ce
pentru dispoziia l u i actual era aproape mai periculos
dect incisivitatea soului ei.
- Sper c motivul pentru care ai nevoie de concediu
nu are legtur cu sntatea, spuse ea cu blndee.
- C u m ar f i ce, s mor de cancer la plmni? N u , nu,
nu-s bolnav, rspunse el cnd ngrijorarea ei fu nlocu
it de o alarmare vizibil. Sau cel puin n u tiu despre
asta. N u nc.
El i schimb poziia n scaun i btu uor n buzu
narul de la cma, reasigurndu-se c pachetul de igri
era acolo, chiar dac s i aprind o igar la ei n bu
ctrie ar f i fost echivalent cu gestul de a urina pe nsi
Mona Lisa.
Intorcndu-i privirea spre Derek, spuse:
-Nu-i mai bate capul. tiu c era mai bine s nu
ntreb. Punndu-i o mn n dreptul i n i m i i , adug:
Firma are nevoie de mine, i pentru nimeni i nimic nu
simt mai mult loialitate dect pentru firma Mitchell
i Asociaii.
- Las vrjeala. Ce se ntmpl?
- Ce se ntmpl? Nimic. Mi-a trecut prin minte ideea asta de a...
- Poi s-i iei nite zile libere, tii c am spus deja c-i
n regul. Dar, dac acum vrei s te ceri cu mine c-am
spus c-i n regul, bine, d-i drumul. De ce?
- Nu-i vorba de nici u n de ce aici. A fost o idee pros
teasc, asta-i tot. M-am gndit s m duc undeva pentru
cteva zile, dar...
-Te-ai gndit la vreo destinaie anume? ntreb Derek
zmbind. Una dintre insulele alea tropicale despre care

VcateCe

trecutufui

21

s o i h c i i mereu. Locuri cum apar n National Geographic,


unde toate femeile fac plaj topless?
A. vrea eu.
i-arunci, unde?
I a dracu'-n-praznic n statul Texas.
I >odge ar f i putut s-i trag una pentru c-i scpase
a n t a . Nu intenionase s-o fac. Derek se uit lung la el
i A t r v a secunde, dup care l ntreb extrem de serios:
i n u poi f i mai precis?
I )odge ls umerii s i cad.
Nu conteaz. N u m duc.
Nimeni nu mai spuse ceva cte momente bune, iar
I >odge simi u n alt schimb de priviri pline de confuzie
Intre Derek i Julie. Ea ntreb:
(!e-i n Texas?
Tcxani.
Rspunsul l u i amuzant nu avu efectul distractiv la
t are sperase. Se uit d i n nou la Julie i se ntreb care
m a m a naibii era motivul pentru care era atras spre ea
In dimineaa acesta. Desigur, femeia era i fusese ntot
deauna plcut privirii, ns acea forfot hormonal ce
avea loc n interiorul ei i inspira l u i Dodge tot felul de
sentimentalisme ce erau mpotriva firii lui.
I V regul, cnd cineva i punea o ntrebare perso
n a l , chiar ceva inofensiv precum Ce-i n Texas?", i
lspundea s nu i bage nasul n viaa l u i nenorocit.
I n s acum se trezi rspunzndu-i lui Julie pur i simplu:
- M duc cu treburi.
I )erek reaciona tresrind brusc.
- Treburi?
- Relaxeaz-te, domnule avocat. Nu-mi caut alt sluj
b. E vorba despre o treab de natur personal.
- De natur personal!
- Iisuse, camera asta are ecou? ntreb el mbufnat.
I V ce m batei atta la cap cu chestia asta? O treab de
natur personal ar putea f i i constipaia.
- Problema e c n-am tiut niciodat c ai vreun fel
de treab personal de orice natur, i cu att mai puin
in Texas.

22

Sandra

Hrown

- E i bine, asta n u face dect s arate c tu n u tii


chiar totul, nu-i aa? i, n plus, de ce naiba vorbim
atta despre asta? N-o s m duc. A ajunge acolo, i
nenorocitul sta de telefon ar ncepe s fac precum
o drujb. T u m-ai ntreba ct mai stau, cnd m pot
ntoarce i aa mai departe. N u merit deranjul. Uit c
te-am ntrebat.
i arunc ervetul tivit pe mas i se ridic.
- U i t e ce e, mulumesc pentru cafea. Julie, mi-a pl
cut checul, a fost foarte b u n . Trebuie s-o terg acum.
- Stai jos!
- Poftim?
Flcile ncletate ale l u i Derek n u lsau loc de
obiecii.
- N - o s pleci d i n casa asta pn cnd n u ne spui
ce naiba se ntmpl.
-i-am spus. Mi-a trecut prin minte ideea asta
de a...
- N u e vorba despre nite zile libere. Stai jos!
Dodge se ls s cad la loc pe scaun. ns cu atitudi
ne. Dup cteva momente de cutturi ostile, el ridic
d i n umeri.
- C e e?

- i-aminteti cnd i-am spus despre Julie i mine?


ntreb Derek.
- Despre zborul de la Paris?
- Exact. A m recunoscut n faa ta de ce eram compro
mis i n u puteam s-1 reprezint pe Creighton Wheeler.
Mi-am descrcat sufletul n faa ta, deoarece tiam c
pot s am ncredere n tine n privina celui mai pro
fund i mai ntunecat secret al meu. A l carierei mele.
A l vieii mele.
- O K . i?
- i atunci, acea ncredere funcioneaz n ambele
sensuri, Dodge. A i ncredere n noi! Ce se ntmpl?
Derek atept, iar cnd Dodge n u spuse nimic, adug:
Probabil este ceva cu-adevrat important. Altfel n-ai f i
fcut atta circ cu privire la concediu. Eti aici fiindc ai
vrut s ne spui ceva i n-ai tiut cum s o faci.

Tcatefe

trecutufui

23

Acum eti i psiholog? S f i i cel mai tare avocat d i n


1 Jrorgia nu-i mai este de ajuns?
I Vrek nici n u tresri.
C )e-i n Texas, Dodge? ntreb Julie d i n nou.
blndeea vocii ei l nmuie aa cum n-ar f i putut so
IIK n vreodat pislogeala l u i Derek. Umerii lui czur n
M-inn c se ddea btut.
Nu ce. Cine.
OK, cine-i n Texas?
bl evit s se uite la amndoi. i lu cana i se duse la
hluvet, unde i vrs coninutul la scurgere,
biic-mea.
Le simi uluirea nainte chiar s se ntoarc i s le
vad A expresiile ocate.
- Nu ai nici o fiic, zise Derek.
Ba da, am.
- De cnd?
- De-acum treizeci de ani, spuse Dodge.
I Vrek scutur d i n cap s-i limpezeasc gndurile.
-Sigur mi-ai spus la u n moment dat c n-ai nici o
Mic.

- Ba nu, n-am fcut asta.


- Dodge, mi amintesc bine discuia. I i verificai trecuI II 1 lui Creighton Wheeler. Mi-ai spus, bazndu-te pe ce
albisei despre el, c n u i-ai dori ca fiica ta s ias
cu tipul sta. Iar eu am spus: Dar tu n-ai nici o fiic."
Iar tu ai replicat: Dac a avea."
- Vezi? T u eti cel care a spus c n-am, n u eu.
- Dar asta ai insinuau
- D-m n judecat!
- Cearta asta n u duce nicieri, nu? Reproul lui Julie
le fu adresat amndurora, dup care ea i se adres strict
lui Dodge: Pur i simplu, ne-ai luat prin surprindere,
I )odge. A i menionat vreo dou foste soii, dar n-ai spus
niciodat nimic despre copii.
- N u copii. Copil. U n u l .
El se uit n jos la pantofii si, ntrebndu-se
cnd fuseser ultima oar lustruii. Dac fuseser vreo
dat lustruii.

24

Sandfra Irown

Adevrul era c ar f i trebuit s-i dea mcar cu crem


de pantofi. Poate, dac avea timp la aeroport...
Aeroport? Aeroport, pe naiba. N u pleca nicieri.
- Cnd ai vzut-o ultima oar? ntreb Julie.
- De ziua ei.
- Ultima aniversare a zilei ei de natere?
El cltin d i n cap.
- Cea adevrat. Ziua n care s-a nscut.
Tcerea lor buimac era plin de fapt de ntrebri
la care el n u era dispus s rspund. Ins Derek avea
tenacitatea unui buldog.
-i-atunci, de ce te gndeti s te duci s o vezi
acum?
- N u m gndesc.
- De dragul discuiei n contradictoriu, hai s presu
punem c o faci.
Dodge i muca partea interioar a obrazului cu iri
tare i nehotrre, dup care se trezi fr s vrea c le
spune c fiica l u i era la ananghie.
- N u cunosc detaliile, ns e o chestiune de-a poliiei.
Iar ea... Cineva s-a gndit c poate, cu pregtirea mea,
a putea s o ajut. Ins eu nu cred asta i, oricum, de
ce a vrea s-o fac?
Derek i Julie continuar s se uite la el, mustrndu-1
d i n priviri. Lsnd capul n jos, i frec ochii cu degetul
mare i cel mijlociu, dup care i ls mna s i cad
i oft.
- Rahat, rahat i iar rahat.

capitolul 2
De aproape o jumtate de or, Berry i Caroline st
teau pe bncile incomode d i n lemn, cu iruri de scaune
precum cele de la biseric, exact n interiorul intrrii n
cldirea judectoriei districtului Merritt.
Cnd Ski Nyland se apropie de ele, arta precum ci
neva ce avea u n scop clar i era deja n ntrziere pentru
ndeplinirea acestuia.

Tcatefe

trecutufui

25

lini pare ru c a trebuit s v las s ateptai.


Am primit un telefon.
('eva de bine? ntreb Caroline
Mi~e team c nu, doamn King. Oren Starks este
In a In libertate, i n-am dect cteva minute nainte s
iirhuiasc s m ntorc la operaiunea de cutare. i
iiiluse telefonul prins la centur ca i cum ar f i vrut s
w asigure c linia l u i de comunicare nu fusese tiat.
Piivirca-i obosit alunec uor spre Berry, artndu-i
jirntru prima oar de cnd l i se alturase c o vzuse,
ainici pregtit?
A m fost i sunt pregtit.
I mp u n moment scurt, el spuse:
Bnuiesc c aceia care lucreaz n marketing sunt
adepii unui program mai strict dect o fac cei responsa
bili cu impunerea i aplicarea legii.
Bine punctat, domnule ajutor de erif, se gndi ea.
Rspunsese nepat, ca o^scorpie, i ncerca de ceva timp
n nu mai fie o scorpie. I n orice caz, innd cont de cirt uinstanele stresante de acum, se simi ndreptit s
pctuiasc d i n nou.
I )omolindu-i tonalitatea, Berry spuse:
- Nu-i vorba dect de faptul c am crezut c ai obi
nut tot ce-ai vrut de la mine seara trecut. N u m-am a
teptat s f i u convocat d i n nou, aici, n dimineaa asta.
- eriful D r u m m o n d a solicitat ntrevederea. Avocatul dumneavoastr este deja aici.
- A t u n c i ar trebui s ne alturm lor fr ntrziere,
spuse Caroline cu o bunvoin pe care Berry o invidia.
Ea nu reuise niciodat s stpneasc abilitatea ace
ea special ce prea att de natural n cazul mamei ei.
Ajutorul de erif Nyland le fcu semn cu mna s o
ia naintea lui.
In timp ce traversau holul, Berry se ntreb de ce nu
era mbrcat n uniform. N u purtase uniform nici
cu o sear n urm, ns ea i imaginase c el era n
timpul liber cnd apelul ei la 911 i ntrerupsese seara
de vineri.
Astzi, cu excepia jachetei sport, era mbrcat pentru
rodeo. Blugi i cizme, cma alb, apretat, cu croial

26

Sancfra (Brawn

tipic filmelor western. n plus, era la fel de laconic ca


orice cowboy d i n filmele western. Se ntreb dac aa
se vedea i el. Tot ce i-ar mai f i trebuit ar f i fost o plrie
mare de culoare alb, o ditamai steaua d i n tabl n
piept i u n pistol cu butoia, cu ase cartue, n tocul
prins pe old.
Presupuse c avea o arm pe undeva. Poate i-o scose
se cnd intrase n incinta judectoriei, ns mai mult ca
sigur o pstrase, ascuns vederii, aa cum erau ascunse
i girofarurile n spatele grilei SUV-ului su aparent ba
nal, cu care o adusese aici seara trecut pentru a-i lua
o declaraie legat de ceea ce numise drept incidentul
soldat cu mpucturi".
Acum, n timp ce ateptau s vin liftul, Berry obser
v ct de mic prea mama ei n comparaie cu el. Pn
i Berry, care fusese mai nalt dect orice biat dintre
colegii ei nc d i n clasa a aptea i care absolvise liceul
cam n aceleai condiii, cu numai civa biei care s o
depeasc, se simea pitic pe lng el.
Hotrr s o ia pe scri n loc s mai stea s atep
te liftul. n timp ce urcau pe singura scar disponibi
l, Berry simi privirea insistent a brbatului aintit
asupra ei ca o presiune fizic n centrul irei spinrii.
Cldirea judectoriei i a administraiei locale dinuia
din 1898, ns fusese bine ntreinut. Biroul erifului
avea lambriurile originale i mulur sculptat manual
pe marginea tavanului d i n tencuial. Sticla de la geam
era vlurit, ns mprumuta caracterul camerei. Biroul
lat era flancat de o pereche de suporturi pentru drapele,
ntre steagul Statelor Unite i cel al statului Texas atr
na u n tablou nfind predarea inutului Santa Anna
lui Sam Houston.
Cnd intrar n birou, cei doi brbai aflai nuntru
se ridicar. U n u l era avocatul pe care mama ei l chemase
acas asear. Cellalt era eriful Tom D r u m m o n d .
Acesta iei d i n spatele biroului su i le veni n n
tmpinare la jumtatea ncperii, ca s o mbrieze pe
Caroline, prinzndu-i umerii ntre minile l u i i sru
tnd-o pe obraz.

Tcatefe trecutufui

27

ntotdeauna este o plcere s te vd, dar nu mi plac


leloc circumstanele acestei ntlniri.
Sunt perfect de acord cu tine, Tom. Ea se ntoarie artnd spre Berry. Cred c ai cunoscut-o pe fiica
mea anul trecut la picnicul organizat la club cu ocazia
/llei Muncii.
Bineneles. Domnioar Malone.
Berry, v rog.
Iii i lu mna i o btu uor, plin de afeciune.
Te asigur c acest caz beneficiaz de ntreaga aten
ie a biroului erifului. Compania mamei tale a devenit
i ' H t r e m de important pentru aceast comunitate prin
nansformarea unei piee imobiliare ce stagna ntr-una
nalte activ. Orice o ngrijoreaz pe ea m ngrijoreaz
91 pe mine, ndeosebi sigurana ta. O s-1 prindem pe
.M est individ. Ii promit.
V mulumesc foarte mult. A m deplin ncredere
In dumneavoastr.
Avocatul - pe care l chema Carlisle Harris sau Harris
I arlisle, Berry n u putea s-i aduc aminte care era nu
mele lui de familie - era cam de aceeai vrst cu eriful.
I i a un domn plcut i distins, ns ea simea c mama
el (I alesese mai degrab pentru evidenta perspicacitate
e i se citea n ochii negri i luminoi dect pentru corillaliratea lui.
Apruse cu o sear nainte la casa de pe lac ca i cum
l a rol ine ar f i fluturat o baghet magic i-1 fcuse s
lsar de undeva. De ndat ce mama ei aflase de natura
evenimentului neprevzut, iar Ski Nyland ncepuse s
pun ntrebri despre pistolul l u i Berry, Caroline l ru
gase politicos s se abin pn cnd i chema avocatul.
Ajutorului de erif n u i plcuse asta, ns se conforma
re, iar Berry n u mai rostise nici u n cuvnt pn cnd
avocatul n u ajunsese acolo.
Acum, el pi n fa s dea mna cu ea i mai apoi
u C 'aroline.
Probabil c eriful simise nerbdarea lui Ski Nyland,
ileoarece puse capt politeurilor i le suger s se aeze
i u toii. Berry i mama ei se aezar una lng cealalt
pe o canapea d i n piele destul de uzat.

28

Sandra

ISrown

Brbaii luar loc pe fotoliile ce formau u n semicerc


cu faa la ele.
- Ski mi-a fcut u n raport succint a ceea ce s-a ntm
plat la casa de pe lac i am i u n exemplar al declarai
ei tale oficiale, Berry, ncepu eriful Harry, ai i tu un
exemplar?
- Da, spuse Harris Carlisle. Mulumesc.
- M a i este ceva ce ai vrea s adaugi la declaraie,
Berry? ntreb eriful. Orice i-ai mai amintit de asea
r pn acum care ar putea ajuta s-i dm de urm
acestui tip?
Ea cltin d i n cap.
- A m fost ct am putut de explicit. Pe scurt, Oren
Starks m urmrete d i n umbr de luni bune. Seara tre
cut a venit la casa de pe lac, 1-a mpucat pe Ben i m-a
ameninat c-o s m omoare.
- L-ai cunoscut pe Starks la locul tu de munc, zici?
- La Delray Marketing d i n Houston.
- A m neles c-a fost dat afar de companie.
- I n urm cu cteva l u n i .
- tii de ce?
- N u prea corespundea cerinelor postului, replic ea.
Cel puin aa se specula n discuiile purtate n pauze de
ctre angajai cu privire la motivul concedierii l u i .
- Dumneavoastr l considerai corespunztor?
Ea se ntoarse spre ajutorul de erif Nyland, care pu
sese ntrebarea, i rspunse cu rceal:
- N u scrie n fia postului meu s-i evaluez pe colegii
de munc.
- Cinstit vorbind, considerai c Oren Starks cores
pundea pe deplin cerinelor?
- N u , n u consideram.
- De ce nu? N u era b u n n tot ceea ce fcea?
Berry i zmbi cu jumtate de gur.
- O r e n n u era doar bun n tot ceea ce fcea, era
excepional
- N u neleg, Berry, spuse eriful. Ski a spus c l-ai
descris pe tipul sta ca fiind u n ciudat.
-Personalitatea n-are de-a face cu priceperea, spu
se Berry. I n marketing, este vorba despre creativitate

Tcatefe

trecutufui

29

\ iliatcgie i despre cum s faci o multitudine de cornl'Miirnte s se adune laolalt i s formeze u n ntreg
itninnios. U n singur element greit pune toat corn
i i iniia pe butuci. La Delray, Oren era tipul la care te
din MI i cand o campanie ddea bti de cap sau lucrurile
mi mergeau aa cum ar f i trebuit. El avea capacitatea s
i H i l r / . e piesa d i n puzzle care n u se potrivea.
('u toate astea, compania 1-a considerat necoreslain/tor, spuse eriful.
In mod ironic, da. Avea ceva ce-i fcea pe oameni
*t\ nu se simt n largul lor. M a i ales pe femei. N-am fost
l*ilina asupra creia i-a ndreptat atenia nedorit.
Au fost fcute plngeri de hruire sexual mpotri
va lui.'
h i cltin d i n cap.
Nici una n m o d oficial. Oren n u fcea nimic fi.
Nu recurgea la atingeri, la e-mailuri obscene sau la me*a|c telefonice libidinoase. E prea inteligent, prea iret
a *a Iac ceva ce ar f i putut s-1 atrag ntr-o curs. Ins
m i loarte abil cu aluziile fine i cu insinurile ce impluau un soi de intimitate ce nu exista n fapt. Ca i
iun nu s-ar f i gndit mai nainte la asta, ea adug: Iar
dai A i cereai explicaii sau te roiai cu privire la vreuna
11 n t re remarcile lui, te putea face s te simi ca i cum ai
neles tu greit ce-a vrut s spun.
A i trecut i t u prin experiena asta? o ntreb
?ei ilul.
Oa. La nceput. M-am gndit c interpretam prea
aiurea chestiile pe care le spunea sau le fcea. Ins, dup
e a (ost concediat, a devenit mult mai insistent i mai
agresiv. Pn ntr-acolo nct am nceput s m tem de
el, A m crezut c, dac v i n aici s-mi petrec vara la casa
de pe lac a mamei - ceea ce ea a tot ncercat s m de
termine s fac nc de cnd a cumprat-o - , dac v i n
ulei, aadar, i dispar de tot pentru o vreme, Oren va f i
descurajat sau pur i simplu i va pierde interesul i m
va lsa n pace.
- Cnd ai spus c te urmrea d i n umbr...
eriful se aplec n fa, invitnd-o astfel s dea mai
multe detalii.

30

Sandra (Brown

- M suna de mai multe o r i pe zi. mi trimitea n


mod constant mesaje pe telefon.
- De ce n u v-ai schimbat numrul de telefon? ntreb
ajutorul de erif Nyland.
- Prea mult lume are numrul sta. Clieni, colegi
de munc, oameni care au nevoie s dea de mine pentru
o soluie rapid la o problem ce trebuie rezolvat ime
diat. A r f i fost destul de incomod s-1 schimb.
- M u l t mai incomod dect s fii urmrit?
- N u trebuie s rspunzi la ntrebarea asta, Berry, spu
se avocatul.
Ea nu rspunse. n schimb, i redirecion atenia
spre erif.
- Oren aprea tot timpul acas la mine neinvitat. C
teodat sttea n maina parcat lng trotuar sau chiar
pe verand, ateptndu-m cnd m ntorceam acas,
i fcea apariia la restaurantele unde luam cina i mi
trimitea f l o r i cu bileele ataate ce sugerau o relaie ro
mantic. V asigur c n-a existat aa ceva ntre noi. Mi-a
trimis mici cadouri care..
- C u m ar fi?
Enervat de ntreruperile constante i pline de scep
ticism ale ajutorului de erif, avu nevoie de u n moment
de gndire.
- Odat mi-a trimis u n joc video. Genul la de joc
precum Dungeons <Sc Dragons. O chestie fantezist cu
vrjitori, tot felul de magicieni diabolici, castele i labi
rinturi. tii, genul sta.
- Suntei o mptimit a acestor jocuri?
- C h i a r deloc, domnule ajutor de erif Nyland. ns
Oren este. i plac puzzle-urile de orice fel i este foarte
bun la ele.
- Ceea ce 1-a fcut s se priceap i la gsirea soluii
lor la campaniile de marketing problematice, coment
ajutorul de erif.
- ntocmai.
- Ce altceva? Ce alte cadouri?
- U n bestseller scris de u n autor despre care tie
c-mi place. A stat la coad patru ore - sau cel puin aa
mi-a spus - ca s obin o dedicaie scris pentru mine.

TcateU trecutufui

31

Ml u dat u n C D pe care 1-a inscripionat el nsui. Cel


mal personal cadou a fost o brar de argint. Dintr-un
lnior subire. C u o singur amulet. O inimioar.
l-ai napoiat aceste cadouri? ntreb Nyland.
Am ncercat la nceput, dar Oren a refuzat s le pri
measc. I n cele d i n urm, pur i simplu le-am pstrat.
De ce?
I )eoarece numai ncercarea de a i le returna presupunca s-1 vd sau s vorbesc cu el, i exact asta nceri am s evit.
Cred c nelegem cu toii conceptul de urmrire
dln umbr, nu-i aa, Tom? interveni Harris Carlisle. Ski?
I >mul sta a scit-o dincolo de limita suportabilitii,
l a i seara trecut obsesia l u i a devenit violent.
eriful ncuviin d i n cap.
Te rog, Berry, continu.
A m uitat unde am rmas.
Te-ai mutat aici pe durata verii.
A m sperat s scap de Oren pentru totdeauna.
Nu tiu cum a descoperit locaia casei de pe lac a m
ini'1 - adresa n u este n cartea de telefon. Dar a fcu t-o,
ipuse ea serioas.
Amintirea a ceea ce se ntmplase o fcu s se simt
Aluit de emoie.

I discret i cu calm, mama o ntreb dac voia s bea


nlsle ap.
ba cltin d i n cap. Caroline o lu de mn i o stran
ii' ncurajator. Ajutorul de erif se foi n scaun, fcnd
lemnul vechi s scrie, i se uit spre u ca i cum ar
II (ost nerbdtor s ncheie odat i s plece.
Berry fu tentat s l ntrebe dac l reinea de la ceva
mai important, ns dup aceea i ddu seama care era
adevrul. El coordona cutarea l u i Oren. C u ct termi
na mai repede aici, cu att putea s se ntoarc mai repe
de la cutarea propriu-zis.
Fr alte amnri, reveni la ce povestea.
-Asear Oren a venit la cas. M-a speriat de era
nA-mi ies d i n mini. Eram la du. Deodat, perdeaua de
du a fost tras ntr-o parte i l-am vzut n faa ochilor,

32

Sandra (Brown

n stilul filmului Psycho. Exceptnd faptul c, n loc de


un cuit, avea o arm ndreptat spre mine.
eriful se ntoarse spre Caroline.
- neleg c ieisei n ora.
- A m fost plecat toat ziua. M-am fcut nevzut
n mod voit, deoarece Berry mi-a spus c ea i domnul
Lofland vor lucra la u n proiect foarte important. N-am
vrut s le distrag atenia n vreun fel. Dup serviciu, am
plecat direct la o petrecere gzduit de nite foti clieni.
U n fel de petrecere de cas nou. I i spusesem l u i Berry
s nu stea treaz i s m atepte, deoarece nu aveam
habar ct de mult o s ntrzii. D i n cte se pare, am
ajuns la scurt timp dup ce ajutorul de erif Nyland,
aici de fa, sosise acolo. U n alt ajutor de erif sttea
de paz la ua casei mele. Acesta mi-a interzis s intru.
Berry ncercase s m sune i s m alerteze cu privi
re la urgena ivit, ns telefonul meu mobil era n
geant i l trecusem pe modul silenios n timpul
petrecerii. N u m-am gndit s verific dac am vreun apel
nainte s plec spre cas.
eriful se uit la Nyland.
- Cnd dumneaei a ajuns acolo, voi doi, tu i Berry,
erai nc sus, la etaj?
- A m auzit cearta dintre Andy i doamna King de la
ua de la intrare. A m cobort. Doamna King 1-a sunat
pe domnul Carlisle.
- i eram perfect ndreptit s fac asta.
Ajutorul de erif ncuviin d i n cap.
- D e ndat ce dumnealui a ajuns acolo, am conti
nuat s o chestionez pe domnioara Malone. M a i nti
de toate, am ntrebat-o dac Starks intrase prin efracie.
N-o fcuse.
-Adevrat, domnule erif, spuse Berry. Toate uile
de la cas erau descuiate. Eu i Ben fuseserm n pisci
n, fcuserm nite friptur pe grtarul de afar pentru
cin, aa c ne-am tot fit nuntru i afar toat seara,
nc nu ncuiasem uile pentru noapte. Oren pur i sim
plu a intrat pe ua d i n fa; sau cel puin bnuiesc c-a
folosit acea u, fiindc pe acolo a ieit. T i m p u l parcurs
ntre momentul n care mi-a tras perdeaua de la du

TcateCe trecutului

33

l momentul n care am sunat la 911 n-ar f i putut s fie


mal mare de cteva minute. Totul s-a ntmplat aproape
I n i i o clipit.
I n d e c l a r a i e ai spus c tipul sta era maniac.
A zis c era dezechilibrat,
h e r r y se uit din nou cu rapiditate la ajutorul de erif
N y l a n d , surprins c el i reamintise cu exactitate cuvili n u l folosit de ea ca s descrie starea minii lui Oren.
Aa este. Avea ochii tulburi. Vorbea incoerent. Treluile s te omor. Ii dai seama de asta, nu-i aa. Chiar
l i r b u i e s te omor."
I Ang ea, Caroline se cutremur i i apuc mna
mai srrns.
t 'and l-am vzut, i mai ales cu pistolul la, am ipat
I n M a n t a n e u . Ceea ce a prut s l agite i mai mult. mi
p u n e a t" i mi tot repeta: N-am de ales. Trebuie
no lac. N u vezi? N u nelegi?" Parc zicea u n fel de in a n i a i e . Era...
(-ei patru priveau expectativ la ea. I n timp ce cuta
i i i v A n t u l potrivit, se uit la fiecare dintre ei pe rnd,
n c h e i n d cu ajutorul de erif, a crui privire nceoat
i A m a s e neclintit.
Dezechilibrat, spuse ea ridicnd d i n umeri neajutolaiA. sta-i cel mai bun cuvnt pentru a-1 descrie.
Ei bine, a venit acolo s te omoare, remarc avoca
tul. Nimeni n u s-ar atepta ca tipul s fie raional.
Nu.
i vzusei i alt dat latura asta a lui? ntreb
eriful.
- O singur dat, cnd devenise extrem de furios
pe mine pentru c l respinsesem. ns ieri-sear prea
}\ mai mnios dect atunci. i dori s aib rgazul s se
^ A n d e a s c mai bine la acest aspect, ns, cnd Nyland
a r u n c alt privire spre u, ea continu: Probabil c
h e n mi-a auzit ipetele, plus strigtele demente ale l u i
()ren. A venit n f u g d i n camera de oaspei. Cnd a
a j u n s la ua bii, Oren 1-a auzit, s-a ntors i a tras.
b c u o pauz, retrind acel moment ngrozitor: sunet ii 1 trepidant, imaginea incredibil a l u i Ben cznd pe
spate, expresia slbatic ntiprit pe faa lui Oren cnd
?

34

Sandra (Brown

se ntorsese d i n nou spre ea. n tot acest timp, i repe


tase n gnd c asta n u se putea ntmpla, c evenimente
violente i traumatice precum acesta nu l i se ntmplau
unor oameni normali i cumsecade ca ea.
Dar totul era real. Ea trise acel eveniment. n orice
caz, n timp ce ncerca s descrie scena i s exprime
ceea ce simea n privina asta, nelese c n u existau
cuvinte suficient de potrivite pentru a transmite ceea ce
simise n momentul respectiv.
- T o t ce pot s spun este c m i se prea absolut ireal,
i, cu toate astea, era exact realitate, transpus n alt di
mensiune. Fiecare senzaie n parte era supradimensio
nat. Dup detuntura mpucturii, mi-amintesc c am
experimentat u n sentiment de venicie, ca i cum totul
sttuse n loc, i timpul nsui rmsese suspendat. Dar,
dup aceea, Oren s-a ntors brusc i a luat-o la fug. Asta
m-a readus n simiri. A m ieit d i n cad. M-am oprit
doar ct s m aplec i s-i spun l u i Ben c o s chem
ajutoare, dup care am ieit fugind d i n ncpere s vd
ce face Oren, unde s-a dus.
- N u i-a fost team c o s te mpute i pe tine?
- I-a explicat deja asta l u i Ski seara trecut.
- Calmeaz-te, Harris, spuse eriful, dojenindu-1 cu
blndee pe avocat. ntreb doar pentru c sunt curios.
Harris Carlisle i fcu semn s continue.
- Sincer s fiu, n u m-am gndit la asta, altfel proba
bil n-a f i fcut-o, spuse ea. A m acionat d i n instinct.
M-am dus dup Oren, i, n momentul n care am ajuns
pe balconul interior, el fugea n jos, pe scri. Pe palier
i-a pierdut echilibrul i a czut. S-a rostogolit pn la
parter, i acolo a aterizat pe spate. M-a vzut privindu-1
de sus, de la balcon. S-a chinuit s se ridice. A ndreptat
pistolul spre mine, iar sta a fost momentul cnd am
fost convins c voi muri. M-am aruncat la podea, ncer
cnd s m adpostesc n spatele balustradei. A tras fr
oprire pn i s-a golit ncrctorul.
Mama i puse mna la gur s-i nbue u n suspin
uor plin de durere.
- n mod miraculos, mpucturile lui m-au ratat, con
tinu Berry. Cnd i-a dat seama c n u mai are cartue,
x

Tcateie

trecutufui

35

< *i 11 un uit s se ridice. ipa d i n toi rrunchii: O s te


mor. Trebuie s m o r i " . Chestii de genul sta repetate
la nesfrit. Dup care s-a ntors i a ieit mpleticindu-se
pe ua de la intrare.
I >up un moment scurt de tcere, Nyland ntreb:
Nu i-a rencrcat pistolul?
Nu.
I )oar a fugit afar, jurnd c o s v omoare.
Aa este.
(leea ce este n deplin concordan cu ce i-a spus
ancar, Ski, i reaminti avocatul.
Mda, tiu asta.
Ii susinu fr ezitare privirea l u i Berry, iar ea avu
impresia c se vedeau rotiele nvrtindu-se n spatele
M hi lor lui mohori.
Lofland era la pmnt. Prin urmare erai singur i
llpnlt de aprare.
Da.

Starks v are la ndemn n cad, unde ar putea s


\ft mpute de la o distan infim. I n schimb, alege
ni ias, lsnd impresia c vrea s fug. Dup care
dumneavoastr v ducei dup el, tot lipsit de apraie, corect?
C 'orect.
nc nu aveai pistolul?
Nu.
Starks i golete pistolul dintr-un unghi nesigur i
de la o distan de... ct? Nou metri?
Presupun c da. N u tiu.
eriful se aplec uor n fa.
Unde bai, Ski?
bl se uit la eful lui.
- Dac intenia lui Starks a fost s-o omoare, spunnd
A n u avea de ales, susinnd c ea trebuie s moar n
iurAnd i chestii de genul sta, de ce n-a mpucat-o
In cad? De ce s vehiculeze tot felul de ameninri la
adresa vieii ei, dup care s se ntoarc i s fug, cnd
ar fi putut s-o mpute chiar atunci, pe loc? Pentru mine
n are deloc sens.

36

Sandfra (Brown

- O a m e n i i fac i lucruri nebuneti, spuse eriful.


S-a rzgndit n ultimul moment, de fric. L-a vzut pe
Dumnezeu. Cine tie? Cnd situaia a devenit dificil i
a trebuit s acioneze, cel mai b u n lucru pe care 1-a putut
face a fost s-o amenine, n u s-o omoare.
- Bnuiesc c da, spuse ajutorul de erif, dar n u prea
convins.
- N u pot dect s relatez ce s-a ntmplat, domnule
ajutor de erif Nyland, zise Berry. N u pot s explic com
portamentul lui Oren. N u tiu de ce n-a exploatat ansa
i nu m-a mpucat. Dar sunt bucuroas c n-a fcut-o.
- Se nelege de la sine, murmur el.
- T e rog, continu, Berry, o ndemn eriful. Ce s-a
ntmplat dup aceea?
- De ndat ce Oren a ieit d i n raza mea vizual, am
fugit napoi n dormitor i am sunat la 911 de pe tele
fonul fix al mamei. N u auzisem nici u n fel de motor de
main, aa c nu puteam f i sigur c Oren plecase
de pe proprietate. Deoarece mi-era team c s-ar putea
ntoarce, am luat u n pistol dintr-un sertar al noptierei.
II pusesem acolo n ziua n care m mutasem n casa
de pe lac.
- C h i a r i dup ce a plecat d i n Houston, s-a temut
pentru sigurana ei d i n cauza individului stuia, spuse
avocatul. i-a cumprat pistolul ca msur de preve
dere, T o m . Este nregistrat pe numele ei i are permis
de portarma.
- T e cred, Harris, spuse eriful cu u n oftat nerbd
tor. Soia mea ine u n pistol n sertarul noptierei, excep
tnd ocaziile n care ne vin nepoii n vizit.
Se ntoarse napoi cu faa spre Berry.
- C h i a r nu mai este nimic altceva, spuse ea. A m
stat acolo, n dormitor, cu Ben pn cnd au sosit
paramedicii.
eriful expir prelung.
- Suntem norocoi s te avem astzi printre n o i .
Caroline ncuviin extrem de serioas.
- Care-i ultima informaie referitoare la starea lui Ben
Lofland? ntreb eriful.

Tcatefe

trecutufui

37

bunicic, raport Nyland. Este n recuperare. Soia


M rute cu el.
h r r r y tia c el adusese n discuie aceast ultim pari i ilmir ca s o fac pe ea s se simt prost. II strfulgera
u n privire nprasnic, dar el i se adres erifului fr a
I ' l i g i i n seam:
Poliitii d i n Houston i cei d i n districtul Harris ne
i | u l A n ncercarea de a-i da de urm lui Starks.
Ai obinut mandatul de arestare?
b chiar aici, spuse el, btndu-se uor peste buzunanil de la piept. M-am oprit la procuratur nainte de-a
u n i ncoace. i arunc rapid privirea spre Berry. Asta-i
i i i n t l v u l pentru care am ntrziat.
Starks are la activ alte arestri?
Nyland se uit d i n nou la erif i cltin d i n cap.
Nu are cazier. E curat ca lacrima. Nici mcar o
amend nepltit pentru parcare n loc interzis. N u este
la el acas n momentul sta, chiar dac maina nregist tat A pe numele lui se afl n garaj.
O f i nchiriat o main, spuse Berry.
Nu exist nici o consemnare a acestui fapt.
Atunci, bine, poate c-o f i furat una, spuse ea, cu n ApAanare. Sau a mprumutat una. Sau a venit pe pati
ne cu rotile. N u tiu cum a ajuns aici. Tot ce tiu este c-i
Milicient de detept ca s nu-i f i folosit propria main
dai A a venit cu intenia de a m ucide.
('aroline interveni i ea:
Domnule ajutor de erif Nyland, poate ne-am sim
i m a i bine cu privire la ntreaga situaie dac ne-ai
descrie pe scurt ce se face exact pentru a-1 prinde.
Privirea l u i impasibil se mut rapid n direcia l u i
l !aroline.
- Da, doamn. I n timp ce o chestionam pe domni
ei >ara Malone asear, ali colegi de-ai mei i informau
pe erifii d i n inuturile d i n jur. Acetia i-au trimis
I m e d i a t ajutoarele pe teren. Ins numai districtul Mer
ritt se ntinde pe o suprafa de dou m i i trei sute trei
zeci de kilometri ptrai, iar o mare parte din inut este
teritoriu
virgin. N o i suntem numai doisprezece

38

Sandra (Brown

n departament, iar cifra aceasta i include pe apro


dul curii, pe gardianul prizonierilor i pe u n nvtor
pensionat care vine trei zile pe sptmn s ne ajute
cu hrogria.
- A r e dreptate, spuse eriful Iar inuturile nvecinate
sunt de o mrime similar i au chiar i mai puin per
sonal n departamentele lor dect noi.
-Ceea ce ncercm s spunem este c exist o
grmad de ascunztori n partea asta a statului, iar
poliitilor le este imposibil s acopere toat zona,
zise Nyland.
Berry era convins c intenia mamei sale nu
fusese s pun la ndoial competena ajutorului de
erif Nyland, nici chiar s fac aluzie la aceast posi
bilitate, ns, d i n cte se prea, Nyland era sensibil
la critici.
N i m e n i nu mai spuse nimic o vreme, dup care
Berry zise:
- Sunt aproape sigur c Oren s-a rnit ru la picior
cnd a czut pe scri. Practic, srea ntr-un picior cnd
a ieit. Sunt sigur c ai verificat deja toate unitile
medicale d i n zon.
eriful D r u m m o n d se uit la ajutorul l u i , ateptndu-i confirmarea.
- De seara trecut, domnule, i, chiar n momentul
acesta n care vorbim, se cerceteaz chiar i la mai mare
deprtare.
- Departamentul de Siguran Public?
-Asear am trimis u n e-mail de grup. Ctre DSP,
poliia texan, departamentele de poliie municipal.
Le-am dat o descriere a l u i Starks, ns, d i n pcate, nu
timee conduce.
- mi pare ru, spuse Berry. Poate c-ar f i trebuit s m
duc dup Oren cnd a ieit d i n cas. ns n momentul
acela nu tiam dac Ben era mort sau v i u . Prima mea
grij a fost s chem ajutor medical pentru el.
- E de neles, spuse eriful.
Nyland se ntoarse spre Berry.
- Avei nite fotografii de-ale lui?

TcateCe trecutufui

39

I >c-ale l u i Oren? N u .
N-a fost gsit nici una la el acas cnd am fcut
!* it lieziie.
Nici mcar o singur fotografie? Cam ciudat, nu-i
i i t i i ' ntreb Caroline, adresndu-li-se tuturor.
loat chestia asta este foarte ciudat, bombni aju
i ml de erif, dup care continu: O s-i rog pe cei de la
| M i l i i a d i n Houston s mearg la firma aceea de marke
ting, sa vad dac gsesc vreo fotografie de-a l u i Starks
In dosarele pe care le fac angajailor. Ne-ar ajuta s pu
n e m u n a n circulaie, zise i se ridic. mi pare ru, ns
l i e b u i e s m scuz i s m ntorc la treab. Domnule,
lli cum s dai de mine.
Vreau s f i u inut la curent n legtur cu evoluia
evenimentelor, Ski. N u suna pe numerele de la birou.
S u n pe telefonul meu mobil.
A m neles. A p o i ddu d i n cap n direcia avocatu
lui. Domnule Carlisle. Spre Berry i mama ei, i scoase
n plrie imaginar i zise: Doamnelor.
Dup care iei. De ndat ce ua se nchise n urma
lui, eriful D r u m m o n d spuse:
tiu c manierele l u i Ski ar mai trebui cizelate, dar
un n u credei c exist cineva mai potrivit s conduc
urmrirea acestui individ. El are pregtire n...
Brbatul fu ntrerupt de u n bip discret.
- Scuz-m, Tom!
Caroline i lu telefonul mobil d i n geant. Imediat
ce se uit la ecranul minuscul, sri n picioare.
-Ateptam telefonul sta. Trebuie s rspund.
Fr s mai spun ceva, iei d i n birou. Berry se uit
lung dup ea, nedumerit de lipsa de maniere ce n u era
deloc caracteristic mamei sale.
-Trebuie s fie ceva important, fu observaia erifu
lui, fcut cu voce tare.
Berry repet ca u n ecou:
- Trebuie s fie.

40

Sancfra 'Brewn

capitolul 3
Dodge njur tastatura de pe ecranul tactil al tele
fonului su mobil, ntrebndu-se cine mama naibii
avea degete suficient de mici nct s poat scrie ceva
pe ecran.
- A l e naibii drcovenii computerizate, bolborosi el.
Sigur c ar f i fost mult mai bine dac, n acelai timp
n care ncerca s i scrie mesajul, n-ar f i condus i o
main cu care nu era familiarizat i nu i-ar f i aprins i
o igar.
I n cele d i n urm, renun s mai corecteze ceea ce
scrisese i trimise mesajul cu cteva greeli de ortografie.
Caroline avea s i primeasc mesajul conform cruia el
era n drum spre Merritt, i asta era tot ce conta.
Lui tot nu-i prea venea s cread c, dup treizeci de
ani i ceva, Caroline l cutase. Sunase cu o cerere dis
perat pentru ajutor. Pentru Berry, n u pentru ea. Nu-i
cer s m ajui pe mine, Dodge", i spusese ea.
Pi, foarte bine", i rspunsese el. Deoarece, dac
i-ar f i cerut u n favor personal pentru ea, i-ar f i nchis
telefonul. Era sigur c aa ar f i fcut. Probabil.
Sau, m rog, tot ce se poate.
Ins Caroline era prea deteapt pentru a recurge la
acest gen de abordare. I n schimb, l sunase n legtur
cu fiica lor. A r f i fost u n adevrat nemernic dac n u se
ducea pn acolo s vad cum stteau lucrurile, nu?
Exact aa gndiser Derek i Julie, i i-o spuseser pe
leau. Insistnd s-1 duc la aeroport, l suiser aproape
cu fora n maina lor fr s mai piard timpul.
Ba, mai mult, sttuser lng el ct i cumprase bi
letul i l conduseser pn la punctul de frontier, neavnd ncredere n el c avea s plece, date f i i n d ezitarea
i ndrtnicia de care dduse dovad.
Pe toat durata drumului i tot spusese c putea s
fac fr probleme cale ntoars de pe aeroportul din
Houston i s revin cu avionul n Georgia. Sau c se
putea duce n alt parte pentru cteva zile. I n Mexic, de
exemplu. Tequila i femei oachee. Sau n vreo insul
din Caraibe. i erau o mulime d i n care s aleag. Toate

Tcatefe
Umilele
Miuille

trecutului

41

erau pline de fete n b i k i n i ce se asortau cu btari i pastelate. Mda, nisip, surf i pileal, astea

hiat M i n a u bine.

In loc s fac asta ns, o sunase pe Caroline de nce aterizase, nainte ca avionul s f i ajuns mcar la

iliHO

IniUit de debarcare.

rspunsese, ea i se pruse cu sufletul la gur - i i spusese c nu era u n moment prea po


li Ivii s stea de vorb cu el, dar c avea s-i trimit u n
n i r n i j cu instruciuni despre locul de ntlnire. Alturi
I*' mesaj, mai adugase i u n post-scriptum, rugndu-1
fi I d e a u n semn cnd avea s fie n maina nchiriat,
In d r u m spre ea.
( 'eea ce el i fcuse, iar acum, era la o or i jumtate
( rtnd

uzitat?

d l M a n de ntlnirea cu ea.

Numai gndul acesta l umplu de o stare de neliniir nesntoas care l fcu s se enerveze pe el nsui.
Voia s i precizeze foarte clar de la nceput c el nu avea
II se lase atras n nu tiu ce mizerie ce nu fusese cauzat
de e l . N u venise dect s asculte, s dea nite sfaturi
d a c putea i dup aceea s plece. Dac la u n moment
dai avea s considere c ea i ceruse ajutorul fr u n
mol iv ntemeiat, avea s-i spun s se duc naibii i s se
d e s c u r c e singur, fiindc asta era exact ce i dorise ea.
I l bine, n u era aa?
Ar f i trebuit s i f i spus asta noaptea trecut, chiar
In momentul n care ea se prezentase. A r f i trebuit s
nchid telefonul, s i termine igara, dup care s se ros
togoleasc n pat pe-o parte i s se culce la loc.
In loc de asta, el se trezise de tot, fcuse u n du, se
mbrcase. i fcuse chiar i o valiz, n caz c, cine tie
c u m , se ntmpla s-i piard minile i s rspund che
mrii ei.
n timp ce atepta s se fac ziu pentru a se duce s
ll vad pe Derek, n sperana c acesta avea s refuze
HA-I lase s-i ia chiar i cteva zile libere, sttuse aco
lo n camera l u i nengrijit, pe jalnicul su pat dublu,
uitndu-se fix n ntunericul mustind de singurtate,
ntrebndu-se d i n nou dac nu cumva apelul telefonic
fusese doar n vis.

42

SancCra (Brown

Cci, nainte de asta, el n-o mai visase pe Caroline


de... hmm... cel puin trei, patru nopi.
N u fusese niciodat la Merritt, n u era nici mcar
sigur c auzise vreodat de oraul acesta pn atunci.
O lu pe oseaua interstatal de la nord de Houston,
dup care iei pe o autostrad cu patru benzi ce se pre
lungea l i n spre est pe u n segment de aproximativ o sut
zece kilometri, pn cnd iei de pe ea ca s se ncadreze
pe o autostrad cu dou benzi ce o lua direct spre est,
despicnd o pdure de conifere precum coada dreapt
i subire a unei sgei.
Era o regiune foarte frumoas, genul de teren mp
durit pe care majoritatea oamenilor n u l asociau cu
Texasul i care te trimitea cu gndul la cmpuri aride i
neroditoare, scaiei, ciulini i sonde de petrol ale cror
siluete se conturau pe u n cer nesfrit.
Erau o mulime de puuri de gaz i de iei i n zona
estic a Texasului, ns pdurile dense le acopereau, ascunzndu-le privirii. I n partea aceasta a statului, cerul
prea mai mic, mai aproape de pmnt.
Cam la treizeci de kilometri de Merritt, ncepu s
vad panouri publicitare cu reclam la magazine de
momeal, servicii de mpiere a animalelor, cheiuri
publice, comuniti gen staiuni dispuse pe malul la
cului, case mici de nchiriat i spaii amenajate pentru
camparea rulotelor. nc u n kilometru i jumtate mai
ncolo, vzu u n semn cu roz i alb pe care scria Mabel's
Tearoom", iar stomacul i sri n gt.
Mabel's Tearoom. Pe partea stng cum te apropii
de ora, chiar n cadrul semnului de demarcare a limitei
oraului. La 2.30." Acesta fusese rspunsul lui Caroline
la mesajul lui.
i arunc u n ochi la ceasul de pe bordul mainii
i vzu c avea toate ansele s ajung chiar la ora
planificat.
De fapt, sperase s ajung mai devreme, s fie deja
acolo cnd intra ea, astfel nct s o vad nainte s l
vad ea pe el.

TcateCe trecutufui

43

licizcci de ani puteau s i pun serios amprenta


cuiva. Se ntreb cum inuse Caroline piept tre>ill timpului. Era posibil ca prul s i f i ncrunit,
h u n i s aib riduri, s aib pielea lsat sau s se f i
hiMiiit. Dac aa stteau lucrurile, prin comparaie, el
m .1 s arate destul de bine.
Ins temerea l u i cea mare era c stilul l u i de via
llII ultimele trei decade avea s se dovedeasc iptor
dr evident. Ea urma s observe cutele i ridurile de
pe (aa l u i , ce fuseser adnc spate de vicii i deprav.tie, de viaa grea i de o nepsare total fa de
pinpria sntate.
< u toate astea, era prea trziu s i mai fac griji d i n
>n esi motiv. Rul fusese fcut, iar el era aici, i gata.
I eainria avea perdele dantelate la ferestre i mucai loz n ghivece de lemn albe dispuse de o parte i de
ni11MII

alia a intrrii.

Se ntreb care anume dintre cele trei maini parcate


In Iuta localului era a l u i Caroline.
Lra bucuros c i fcuse la aeroport timp s i lustrul a * i pantofii. Poate c ar fi trebuit s se i tund i s se
Iau urc de u n brbierit profesionist, ns atunci n-ar f i
111111s aici pn la dou i jumtate.
l-ar f i plcut s i aprind nc o igar. U n singur
pulit ar putea constitui u n adevrat sprijin pentru ur
mtoarele cteva secunde. Ins...
mpinse i deschise ua, apoi intr. Anunndu-i
s o s i r e a , u n clopoel de deasupra uii sun zgomotos,
Iar lui i se pru la fel de sonor i de neobinuit ca Big
henul. Localul consta dintr-o singur ncpere. Trei
dintre mesele micue dinuntru erau ocupate. Una
de C Caroline.
Cnd o vzu, inima l u i cea trdtoare l ls balt
dand dou, trei rateuri i apoi oprindu-se aproape de tot.
lisase, era att de frumoas! La fel ca atunci, nemaipo
menit, extraordinar i copleitor de frumoas, ntr-un
mod ce i tia la propriu rsuflarea, ca ultima oar cnd
o vzuse.
Fiind singura persoan d i n ceainrie cu testicule, n
timp ce se ducea spre ea, se simi la fel de agil i de greu

44

Sandra <Brown

de remarcat precum u n mamut preistoric. Ea se ridic


n momentul n care el se apropie i i ntinse mna
dreapt. Ei bine, asta rezolva d i n start o chestiune incer
t pn atunci: N u urma s aib parte de nici u n fel de
mbriare. Nici mcar una obinuit ntre doi prieteni
care nu s-au mai vzut de foarte mult timp.
- Dodge, i mulumesc c ai venit.
Chiar dac nu i recunoscuse imediat vocea la telefon
noaptea trecut, probabil fiindc era ultima voce d i n lu
mea asta pe care s-ar f i ateptat s o aud, anii trecui n u
i-o schimbaser. Dei acum denota o doz de nelinite,
probabil d i n cauz c era la fel de nelinitit ca el d i n
cauza acestei revederi.
- Mi-a fost team c n-o s vii, spuse ea.
- Iniial, nu-mi propusesem s vin.
Ea i ddu drumul imediat la mn dup o strngere
ferm, apoi se aez la loc pe scaun. El trase scaunul d i n
faa ei i lu loc. Dup care, u n timp, nu fcur nimic
altceva dect s se uite unul la cellalt.
Prul ei era mai deschis dect i-1 amintea. Poate c
folosea nuanator blond ca s acopere uviele nc
runite. O r i c u m ar f i , l u i i plcea. nc mai avea acea
culoare intens, precum scorioara, pe care el nu o
mai vzuse la nimeni pn s o cunoasc pe ea sau
dup aceea.
i ochii de u n cprui-nchis, de culoarea faimosului
vin spaniol de Xeres. Cndva, pe vremea cnd el vorbea
cu mult patos - cu mult patos pentru el, oricum - des
pre culorile ei, ea rsese. Scorioar i v i n de Xeres?
Cred c-ai citit asta ntr-o carte de bucate." Iar el i rs
punsese: Se prea poate, dat fiind c ari suficient de
bine ct s f i i mncat".
A r f i fcut pariu c nc mai putea s i cuprind talia
cu ambele mini. U n vnt mai puternic ar f i putut s o
ia pe sus. Cnd o studie cu mai mult atenie, i vzu i
cteva riduri fine la colul ochilor i o uoar lsare
a pielii de-a lungul maxilarului, ns tenul era irepro
abil i prea la fel de catifelat ca ntotdeauna, i acest
simplu fapt l fcu s resimt durere n tot corpul.

Tcate(e

trecutufui

45

i ddu seama c aceast interminabil examina


re fcut cu atta atenie era la fel de dureroas pen
tru ea cum era i pentru el. Dureroas pentru el d i n
cauz c nu putea s savureze nfiarea ei suficient de
repede i dureroas pentru ea cci vedea pe faa l u i efec
tele distructive ale vieii pe care o dusese d i n momentul
n care se vzuser ultima dat.
Ea i drese vocea.
- C u m a fost drumul cu maina pn aici?
- Plcut.
- Traficul?
- N u prea ru.
- N-ai ntmpinat nici u n fel de probleme cu instruc
iunile date de mine?
- A m ajuns aici.
El ncerc s zmbeasc, ns i simi buzele epene.
- Bine ai venit! C u ce v pot servi?
Dodge nu remarcase apropierea osptriei. Simindu-se complet neajutorat, se uit peste mas la Caroline,
pentru u n sfat. Ea spuse:
- Eu o s iau nite Darjeeling, v rog.
El n u avea nici cea mai vag idee ce anume ceruse ea.
Forndu-i buzele s se mite, ntreb dac aveau cola,
iar cnd osptria i spuse c da, comand una.
- Dorii ceva de mncare? Checul nostru cu caise i
merit caloriile.
- Pentru mine, nimic, spuse Caroline.
- N i c i pentru mine, mulumesc.
Femeia se duse s le aduc buturile. Dodge n u bg
de seam nici atunci i nici nu i aminti mai trziu cum
arta osptria, dac era tnr sau btrn, nalt sau
scund, slbnoag sau durdulie, dac era dezamgit
de faptul c nu ncercaser checul cu caise sau dac
nici nu-i pasase de asta i nu dorea dect s i termine
schimbul ca s poat pleca odat de acolo. Se simea
ca i cum lumea sttuse n loc. Caroline i remarcase,
probabil, stnjeneala.
- A m ales locul sta fiindc n-am mai fost nicioda
t aici. Cunosc o mulime de oameni n ora, i cu
toii sunt extrem de prietenoi. M-am gndit c prima

46

Sancfra 'Brown

noastr ntlnire ar trebui s fie ntr-un loc unde este


puin probabil s f i m ntrerupi.
El ddu s ntrebe de ce-ar f i fost nepotrivit s se n
tlneasc acas la ea, ns tia deja rspunsul. C u sigu
ran voia s se ntlneasc cu el ntr-un loc public, n
care era mai puin probabil s aib loc vreo scen.
-Este n regul. Doar c-i al naibii... El i arunc
privirea n jur i adug: De plin de volnae.
Ea zmbi, ceea ce l fcu s se relaxeze puin.
- N u tiu de unde s ncep, spuse ea. N u tiu nimic
despre viaa ta n Atlanta.
- Ce vrei s tii?
- De ce te-ai stabilit acolo?
- la-i locul unde am rmas fr benzin. M-am gn
dit c-i la fel de b u n ca oricare altul.
- A i intrat n poliia local?
- M-am angajat la poliia districtului Fulton. Aveau la
momentul respectiv u n post liber. A m nceput pe post
de investigator. O slujb bun. C u beneficii pe msur.
A m lucrat acolo timp de douzeci i cinci de ani. Ins
oraul a crescut, ndeosebi n impresia pe care o crea.
Totul la birou a devenit d i n ce n ce mai oficial i mai
protocolar. M cam sturasem de toate regulile i regu
lamentele. Dup care am rezolvat u n caz, i a trebuit
s depun mrturie la proces. Acolo l-am cunoscut pe
Derek Mitchell, de profesie avocat. Era avocatul apr
rii, i m-a interogat. Eram n tabere diferite, ns ne-am
format o prere bun unul despre cellalt. Aa c m-a
ntrebat dac a f i interesat s muncesc pentru el, ca u n
fel de detectiv, la firma sa de avocatur.
- M a i puin oficial i protocolar?
El ridic d i n umeri.
- Pn acum e bine.
- A fost u n gest foarte generos d i n partea domnului
Mitchell s te lase s vii ncoace aproape imediat.
- Ca ef, e u n tip pe cinste.
Ea i rearanj picioarele sub mas i avu foarte mare
grij cnd i ntinse ervetul n poal, meninndu-i
privirea n jos.
- i-ai ntemeiat o familie?

Tcatefe

trecutufui

47

-Nu.
Ea i nl capul i se uit drept n ochii lui.
- N u te-ai nsurat niciodat?
El i replic cu u n rs zgomotos:
- A r f i fost foarte bine s n u .
Ea pru gata s cedeze curiozitii i s l ntrebe dac
era sau nu cstorit, ns nu o fcu. Foarte nelept d i n
partea ei, se gndi el. I n schimb, ea spuse:
- T u n-ai tiut pn noaptea trecut c sunt vduv.
-Nu.
- nc mai lucrez n domeniul imobiliar. Asta tiai?
- Ei, la atta lucru m-a dus mintea.
- M - a m gndit c era posibil s... vreau s spun c
tu fiind detectiv de meserie... m-am gndit c ai f i
putut s...
- S te urmresc n decursul anilor?
- Sincer s fiu, da.
-Sincer s f i u , am fcut-o. O vreme. Dup aceea,
m-am... oprit.
-i-ai pierdut interesul?
- M i - a m pierdut sperana.
I se pru u n rspuns jalnic pn i pentru urechile
lui. Aproape mrind, el zise:
- N u cred c e voie s fumezi aici, nu?
Ea i trase capul napoi vreo doi centimetri.
- Fumegi?
Asta l fcu s rd.
- De fapt, nu fumez. N u fac dect s inhalez. Fuma
tul presupune prea mult timp pentru ca nicotin s mi
ajung n snge.
- Cnd ai nceput s fumezi?
- Acum treizeci de ani.
Ei n u i scp semnificaia ncadrrii n timp a aces
tui aspect. Se uit fix n ochii lui pre de cteva secunde,
dup care i spuse:
- A r trebui s te lai.
- De ce?
Se uitar fix unul la cellalt pn cnd osptria se
ntoarse cu ceaiul ei i cu cola lui, care era servit ntr-o
sticl veritabil, d i n aceea clasic, nsoit de u n pahar

48

Sandra (Brown

cu ghea aezat pe o farfurioar d i n porelan cu u n er


veel decorativ d i n hrtie de culoare alb sub eL Oare
n-aveau o amrt de cola la cutie n Merritt, Texas?
N u atinse nimic, de team c va sparge ceva.
Caroline i mulumi osptriei, i puse zahr cu
linguria n ceac, dup care i turn ceaiul aburind
dintr-un mic ceainic cu flori roz pictate.
- Este nc slab. N u l-am lsat suficient de mult, re
marc ea.
OK, gata cu tmpeniile astea."
- A i de gnd s vorbeti cu mine sau ce?
Ea i puse linguria pe farfurioar. Aceasta scoase u n
clinchet cnd se lovi de ceac de parc mna ei nu fuse
se foarte sigur pe ea. Se uit peste mas la el.
- Seara trecut, la mine n cas, u n brbat a fost m
pucat i rnit foarte grav. Berry era acolo.
Dodge i puse cotul pe marginea mesei i i acoperi
gura cu mna. I n urmtorul sfert de or, Caroline vorbi,
oprindu-se numai ocazional s accentueze ceva sau s i
fac ordine n gnduri. El o ascult fr s o ntrerup.
A r f i stat bucuros acolo, uitndu-se la faa ei i ascultndu-i vocea, pn cnd viciile l ajungeau d i n urm i
ddea ortul popii.
Ins, n cele d i n urm, ea fcu o pauz i respir
adnc.
- I n jurul prnzului am avut o scurt ntlnire cu
eriful, spuse ea. Tom D r u m m o n d . E u n tip drgu.
Suntem prieteni, ne tim de la tot felul de evenimente
mondene. Este erif aici de-atta vreme, nct toat lu
mea l vede ca fiind dintotdeauna acolo. Berry a vorbit
cu el despre evenimentele petrecute asear, dei cred c
ntlnirea n sine a fost mai mult o favoare pe care mi-a
fcut-o el mie. Munca l u i Tom este n esen de ordin
administrativ. Pentru investigaii se bazeaz pe ajutorul
de erif Nyland.
- Bnuiesc c ai avut u n avocat acolo, pe durata
acestei ntrevederi?
- Da. Si asear, si astzi.
-Bun.'

TcateCe trecutufui

49

- D a r prezena l u i nu era oricum neaprat necesa


r. Berry nu este bnuit de nimic. N u s-a abtut n
nici u n fel de la prima declaraie dat ajutorului de
erif Nyland.
- Iar ei au crezut-o?
ntrebarea o lu prin surprindere.
- De ce s n-o cread?
- Deci au crezut-o?
- Aparent, da.
Dodge nu coment. ntreb doar:
-Aadar, cum stau lucrurile acum?
-Varianta oficial este c Oren Starks este cutat
pentru a f i interogat, ns ajutorul de erif Nyland
a fcut rost de mandat de arestare pe numele l u i .
De ndat ce am avut acordul lui, am angajat o echip de
profesioniti s curee mizeria de la mine d i n cas. Sunt
acolo chiar acum. N-am vrut ca Berry s vad camerele
alea d i n nou pn cnd n u este totul readus la normal,
aa c, dup ntlnirea de la biroul erifului, ne-am dus
s lum prnzul la club. Dup care am lsat-o la spital.
Voia s vad care este starea prietenului ei. Iar eu am
venit aici, s m ntlnesc cu tine.
Ea i bu prima gur de ceai. N u mai ieeau aburi.
El i urmri minile graioase, modul n care manevrau
ceaca de ceai i farfurioara, nite articole d i n porelan
att de delicate. Degetele ei erau aproape la fel de trans
lucide ca porelanul.
- Asta-i tot pn acum.
Dodge atept cteva secunde, dup care ntreb:
- Ea tie c sunt aici?
Caroline cltin d i n cap.
- tie c m-ai chemat?
Cltin d i n nou d i n cap.
Erau multe ntrebri nepuse, n legtur cu acest su
biect, ce pluteau n aerul dintre ei. Pentru moment ns,
era mai bine pentru amndoi s le lase aa.
-Acest ajutor de erif. Nyland... E ceva de capul l u i
sau e u n prpdit?
Ea zmbi.
- D i n cte vd, limbajul tu este tot colorat.

50

Sandra (Brown

- D-m n judecat, zise el, iar ea, n ciuda atept


rilor, rse.
Ceea ce pentru el fu o adevrat ncntare. Dup
care expresia ei redeveni serioas n timp ce se gndea
cum s rspund la ntrebarea lui. Se concentra, i frun
tea i se ncrei exact aa cum i amintea el. Numai c
acum ridurile erau puin mai adnci.
- Tom vorbete foarte frumos despre el. Pare s aib
mare ncredere n el.
- Pi, e i normal. Nyland este ajutorul lui.
- D i n puinul pe care am putut s l vd, pare destul
de competent.
- C u m e?
- V r e i s spui ca tipologie? E u n tip foarte serios. Pro
fesionist. C u ochii n patru. Care nu vorbete prea mult.
Cteodat chiar u n pic tios i nepoliticos.
- Cunosc o grmad de poliiti extrem de protoco
lari i care fac totul ca la carte, dar care n-au rezolvat
niciodat vreo crim i nici n-au dat de vreun fugar,
bodogni Dodge. Aa c, hai s ne ntoarcem la prima
mea ntrebare.
- N u - i cunosc nivelul de competen, Dodge, repli
c ea uor iritat. I n parte, sta-i motivul pentru care
te-am chemat.
El voia s tie care era cealalt parte a motivului pen
tru care l chemase, ns d i n nou alese s pstreze discu
ia aceea pentru mai trziu. Dac exista u n mai trziu,
nc exista u n mare dac. Pn atunci toat povestea
asta nu prea ceva de mari proporii. U n glon, cine
va rnit, dar nu evenimentul acela att de zguduitor,
de catastrofal, la care se ateptase cnd i fcuse valiza
noaptea trecut.
- Nebunul sta, Starks, spuse el. Ce tii despre el?
- Numai ce mi-a spus Berry.
- O s avem nevoie de mai mult de-att, Caroline.
Trebuie s tiu ce nu i-a spus sau ce nu tie nici ea.
- Da, normal. Ce pot s-i spun este c o scie de
luni de zile. Fata ajunsese la captul rbdrii cnd am
convins-o s plece d i n Houston pe timpul verii. A fost
de acord, dei nu i-a venit prea uor.

Tcatefe

trecutufui

51

- C u m adic nu i-a venit uor?


- E foarte tenace i ambiioas. Poate munci la fel de
mult i de bine i d i n casa de pe lac, dar nu-i acelai
lucru cu a f i la birou. tiu pentru c am fcut i eu asta,
i nc o mai fac. Apar probleme inerente cnd lucrezi
ntr-o zon ce nu e acoperit de satelit. N u mi-a spus
foarte multe despre dificultile pe care le ntmpin
din cauz c lucreaz de la distan, ns mi dau seama
cnd este ngrijorat sau...
- Suntei apropiate?
-Foarte apropiate, Dodge, i rspunse ea cu toat
convingerea. Foarte.
Acum, c nelegea ct de importante fuseser ele una
pentru cealalt n tot timpul acesta i ct de neesenial
fusese el pentru amndou, se simea ca i cum tocmai
i fusese mplntat u n cuit n inim. Sigur c nici el nu
fcuse nimic ca s devin vital pentru ele n vreun sens,
nu? Prin urmare, faptul c nu contase deloc pentru ele
era perfect justificat.
Sentimentul de vinovie era ca u n parazit ce te putea
mnca de viu, ns numai dac i ddeai voie. Aa c i
scoase gndurile chinuitoare d i n minte i se concentra
asupra a ceea ce i spunea Caroline despre fiica pe care
el n u o cunotea.
- D a c Oren Starks nu i-ar f i fcut viaa u n iad, nu
s-ar f i mutat n Merritt, nici mcar temporar. Acum ar f i
n Houston, la Delray, fcndu-i treaba. Acolo i prie
te. Triete pentru asta. A n u l trecut, altcineva a^ primit
promovarea la care spera ea, i a fost devastat. I n mod
admirabil, i-a folosit dezamgirea ca s se ambiioneze,
aa c, data viitoare cnd va mai f i careva promovat, cu
siguran ea va f i aceea. Cariera pe care i-a nceput-o la
Delray a fost i este centrul vieii sale. Deveni tot mai
nelinitit. N u i-ar f i impus singur exilul acesta dac
n-ar f i simit c nu are alt opiune. Ceea ce ar trebui
s-i dea u n indiciu despre cam ct de mult ncepuse s
se team de brbatul sta. A i zis c Oren Starks e icnit,
dar eu cred c e mai ru de-att, Dodge. i cred c i
Berry se teme de posibilitatea asta. Iar noaptea trecut
o dovedete d i n plin.

52

Sandra

Hrown

- D a , chiar, hai s vorbim mai multe despre seara


trecut.
Lsndu-i deoparte reinerea fa de toate lucrurile
casante, Dodge mpinse ntr-o parte paharul cu gheaa
ce se topea i bu o gur d i n cola l u i direct d i n sticl.
Mai precis, ce tii despre acest Ben Lofland?
- O s supravieuiasc rnii.
- N u la asta m-am referit.
Caroline se juc cu linguria, evitnd contactul
vizual.
- El i Berry sunt prieteni.
- El este cstorit.
- i e fericit n csnicia l u i , d i n cte spune Berry.
Tcerea l u i o determin s i ridice privirea d i n nou
spre el. Eu o cred, Dodge. N u m-a minit niciodat.
Dac ea spune c relaia lor este platonic, atunci ^xact
aa este.
Brbatul mai lu o nghiitur de cola, ns ochii l u i
rmaser aintii asupra ei.
- O K . Deci tipul surprins n chiloi se recupereaz
de pe urma rnii i pe urm triete fericit cu soia l u i
oh-att-de-nelegtoare. eriful Tom, u n veteran com
petent, u n prieten binevoitor, ntlnit de tine pe la tot
felul de evenimente mondene, mpreun cu ajutorul l u i
de ncredere, tipul cel sobru i profesionist, p u n mna
pe rufctor i l bag dup gratii. Berry se rentoarce la
biroul ei d i n Houston. Dup care toate bune i frumoa
se, i viaa merge nainte. Se aplec n fa. De ce m-ai
chemat? Trebuie s-mi dai nite motive mai serioase
de-att, altfel plec napoi la Atlanta.
- Ce poate f i mai serios dect faptul c viaa lui Berry
este ameninat?
- A s t a este exact ceea ce vreau s aflu de la tine, spu
se el ntr-o oapt plin de ncordare. Ameninrile cu
moartea ale unui individ complet dezaxat, care face
spume la gur i repet asta la infinit ca pe-o incantaie,
nu pot f i luate n serios dac nu cumva motivaia l u i de
a se purta ca u n dezaxat dezechilibrat, de a face spume
la gur i de a repeta asta la infinit ca pe-o incantaie

Tcatefe

trecutufufui

53

este una serioas. Aa c fie mi spuiui imediat ce nu mi-ai


spus nc, fie am plecat de-aici.
Ochii ei scnteiar.
- Eti n continuare genul de omm care vrea s-i intimi
deze i s-i terorizeze pe ceilali, nu?Li?
- Mda. i genul care vrea s i-o o trag. Exact aa cum
mi-am dorit d i n prima clip cnd t< te-am vzut.

capitolul 4
Houston, Texas, 1978
Dodge puse dou pahare de cafafea cu capac, d i n spu
m termoizolant, pe tejghea.
Casieria i zmbi.
- Asta-i tot?
- Ce-ai zice s pui i gogoile alelea, d i n partea casei?
Fcu u n gest sugestiv spre cicutia transparent de
plastic, care dimineaa era umpluut cu produse proas
pete de patiserie. La ora asta d i r i n noapte, tot ce mai
rmsese erau o gogoa cu glazizur lucioas i pres
rat cu nite granule viu coloratate i una cu glazur
de ciocolat.
- N u , nu, n nici u n caz.
- N - a i cum s le mai vinzi. Sunfit deja uscate. Vezi cr
pturile de pe aia cu ciocolat?
- Ultima oar cnd i-am dat ce eva pe gratis - plcinta
aia Eskimo, i-aminteti? - , am avavut probleme serioase
cu eful.
- Haide, Doris, spuse Dodge ddulce. El nu-i aici. I i f
cu cu ochiul. Eu n-o s te spun.
- T i p u - i arab, tii bine, zise ea i cu glasul sczut. O s
spun c l fur i o s-mi taie mnna sau ceva.
- N i c i dac te rog frumos? C u z zahr pe deasupra?
O h , fir-ar!
i arunc privirea la camera dele supraveghere video.
- Cel puin pref-te c m i le pblteti.
- Eti cea mai bun, Doris.
y

54

Sancfra (Brawn

- Iar tu eti u n mare mgar. N-am uitat c mi-ai pro


mis c m duci la dans.
Zmbindu-i larg, el spuse:
- Deja iau lecii de dans pentru asta.
- I e i pe dracu\
C u coada ochiului, el surprinse flash-ul luminos al
farurilor mainii de patrulare parcate n fa.
-Trebuie s plec. N u te mai deranja s mpachetezi
gogoile. Pune-le deasupra cafelelor i gata.
Ea fcu ntocmai i, n timp ce el ieea pe u cu spa
tele, balansnd paharele i gogoile, i strig:
-Vezi c te atept s m iei la o ntlnire.
Partenerul l u i Dodge inuse motorul pornit. Brba
tul ajunse la scaunul d i n fa i deschise portiera d i n
dreapta.
- Suntem gata.
Dodge aplec uor paharele de cafea i ls gogoile
s cad pe bordul mainii.
- T u ia-o pe-aia mpopoonat cu granule, eu o iau
pe-aia cu ciocolat.
- Ultima oar tot tu ai luat ciocolata.
- D-m n judecat!
Punndu-i paharul cu cafea n suport, i fix centu
ra de siguran.
- Eu sunt cel care fur de la arab, i n curnd s-ar
putea s trebuiasc s-mi in promisiunea fcut i s o
duc pe Doris la dans. De data asta ce mai avem? ntre
b el n timp ce fixa capacul de plastic pe paharul de
cafea, astfel nct partenerul l u i s poat bea n timp
ce conducea.
Acesta deja ieise n vitez d i n parcarea de la 7-Eleven
i pornise girofarul.
-Violen domestic.
- Fir-ar s fie!
Dodge, asemenea majoritii poliitilor, ura s rs
pund la apelurile privind violena domestic, ntruct
adesea cei incriminai i transferau furia asupra lor. Fu
seser cazuri n care muriser poliiti d i n acest motiv.
Muc jumtate d i n gogoaa cu ciocolat.
- Cine a sunat la poliie?

Tcatefe

trecutufui

55

- Presupusa victim.
- Asta-i bine. nseamn c agresorul n-a omort-o.
- N u nc, replic Jimmy Gonzales mohort.
Gonzales arta mult mai anglo-american dect
Dodge. Cnd deveniser parteneri, Dodge l ntrebase
de unde i venea numele hispanic. Gonzales ridicase
din umeri i spusese: Nu tiu. Probabil c pe undeva,
la captul firului, o f i o gen spaniol sau mexican".
- Cea care a sunat i-a spus numele? l ntreb Dodge
atunci.
- N u . A nchis dup ce a dat adresa. N-a rspuns
nimeni cnd dispecerul a sunat napoi. Casa este
nchiriat.
Gonzales era un partener bun, demn de ncredere,
care gusta ntotdeauna o glum, dar care tia cnd
s i in fleanca i s se concentreze asupra slujbei.
La fel fcea i acum, n timp ce strbtur distana
scurt de la magazinul cu mrfuri de uz curent spre o
cas ngrijit de pe o strad linitit dintr-un cartier al
oamenilor d i n clasa de mijloc a societii.
Parc maina pe alee i ls luminile aprinse. m
preun cu Dodge l anunar pe dispecer c ajunse
ser i coborr d i n main. Se apropiar de cas
ateni i cu grij. Dodge era extrem de circumspect
d i n pricina ferestrelor ce ddeau nspre curtea d i n faa
casei i d i n cauza luminilor stradale att de puterni
ce, c preau nite proiectoare aintite asupra l u i i a
lui Gonzales.
Ajunser la verand fr s se trag asupra lor sau s
fie ameninai, iar el lu asta ca pe u n semn bun. Cnd
ajunser la u, Gonzales se ddu ntr-o parte, cu mna
pregtit la tocul armei.
Dodge ridic ciocnelul de bronz i btu cu putere de
mai multe o r i .
- Poliia. Este vreo problem nuntru?
Ua fu deschis imediat de u n brbat care, dup cum
bnui Dodge, se apropia de treizeci de ani.
Poalele cmii atrnau pe-afar, ns hainele l u i p
reau scumpe. T i p u l arta bine i era proaspt brbierit,
dei prul l u i negru arta de parc ar f i fost tuns recent

56

Sancfra Uremii

cu o unealt de grdinrit. Avea aspectul unui o m


agitat.
Le arunc pe rnd celor doi poliiti o privire plin
de dezgust.
- N u pot s cred c a chemat poliia.
- Ea unde este? se rsti Dodge.
- E bine. S-a suprat...
- U n d e este? ntreb Dodge amenintor, rostind
apsat fiecare cuvnt n parte.
Brbatul fcu semn cu degetul peste umr, cu o mi
care smucit.
- I n baie. La captul holului, pe partea dreapt.
S-a ncuiat nuntru. Putei s stingei blestematul la
de girofar?
Dodge nu catadicsi s rspund. Trecu pe lng br
bat i travers camera de zi, intrnd n holul ntunecat.
II auzi pe Gonzales spunndu-i nemernicului de-afar c
luminile girofarului rmn aprinse i ntrebndu-1 dac
era nevoie de o ambulan.
- La naiba, n u ! exclam individul. N u i-am fcut ab
solut nimic.
-Poate este mai bine s chem oricum una, spuse
Gonzales.
- V spun nc o dat, e n regul.
- C u m v numii?
- Dumnezeule!
-Asta-i o exclamaie de uimire sau ncercai s-o facei
pe deteptul?
Asta fu tot ceea ce auzi Dodge. Ajunsese deja la cap
tul holului. Ciocni la ua de la baie.
-Doamn? Sunt ofierul de poliie Dodge Hanley.
N-ai vrea s deschidei ua, v rog?
ncerc mnerul sferic. Ua era ncuiat.
- Doamn? Suntei bine? M auzii?
Auzi clinchetul ncuietorii, dup care ua fu deschis.
Femeia era minion, abia ajungndu-i la umr.
T i p u l care i ntmpinase la ua de la intrare era cam de
nlimea l u i Dodge, adic la peste u n metru i optzeci
de centimetri.

TcateCe trecututui

57

Fr ca mcar s cunoasc circumstanele, D)odge


simi deja nevoia s-i crape capul
Lumina d i n tavan strlucea n prul ei rocat. (Capul
i era plecat i inea u n prosop de fa, mpturit i ud,
lipit de partea lateral a feei pe post de compresia. Era
mbrcat complet, ns hainele i prul ei erau de
zordine, ca i cum se luptase cu cineva.
- Doamn, avei nevoie de o ambulan?
Ea cltin d i n cap, dup care ls compresa n jos i
i nl capul spre el.
i, cnd o fcu, Dodge i simi tot corpull u m
se dilat i ncepe s pluteasc, d ^ parc ar f f i fost
brusc umflat cu aer precum u n u l dintre baloanele
acelea de la parada de Ziua Recunotinei. Dup> care
ochii ei parc l priponir, iar el reveni ncetul < u n
cetul cu picioarele pe pmnt, ns n u se simeaa ca i
cum i-ar f i revenit complet. Rmase cu acel s e n t i m e n t
de plutire.
- Sunt bine.
Ochii ei erau de culoarea faimosului vin de Xe>res, i,
dac whisky-ul vechi ar f i produs vreun sunet, aceasta ar
I i sunat exact ca vocea ei.
- A r f i trebuit s sun napoi, s i spun centraliistei c
nu este nici u n motiv s trimit poliia, ns Rogger mi
luase deja telefonul i mi-a fost fric...
- S ieii d i n baie, spuse Dodge, terminnd p r o p o z i
ia n locul ei cnd ea se opri.
Ea i plec d i n nou capul i i puse la loc comjipresa.
- C u m v numii?
- Caroline King.
- E soul dumneavoastr?
- Prietenul meu.
- A cui este casa aceasta?
- A mea. Adic, eu am nchiriat-o- Locuiete si el aici?
-Nu.
- El pltete chiria?
Ea i nl capul rapid, iar Dodge i ddu se ama c
aluzia l u i o jignise.
n

58

Sandra

ISrown

- N u . Eu o pltesc.
El se bucur s afle asta i nu i ceru scuze pentru c
ntrebase.
I n schimb, fcu u n gest discret spre partea de sus
a obrazului.
- V deranjeaz dac arunc o privire?
Ea i lu prosopul de pe obraz. La marginea exte
rioar o orbitei ochiului, pielea era roie i ncepea s
se umfle.
- O s v ducem la spital.
- Nu-i nevoie. Serios.
- O K , ns haidei s punem mcar nite ghea.
El se trase ntr-o parte. Ea trecu pe lng el, o lu de-a
lungul holului i intr n camera de zi, unde cel care o
agresase sttea pe o canapea, fiind interogat de Gonza
les. Cnd o vzu, individul sri n picioare.
- Vezi, Caroline? strig el la ea. Te bucuri s m vezi
umilit aa?
- O K , domnule Campton. Calmai-v!
- Nu-mi spune tu ce s fac! El l mpinse pe Gonzales
cu ambele mini. tii cine sunt?
- Bineneles c tiu. nainte ca agresorul s poat re
aciona n vreun fel, Gonzales l rsuci pe loc i l mpin
se cu faa n jos pe canapea. n cteva secunde, minile
brbatului erau nctuate la spate. Eti u n tip n drum
spre pucrie.
Brbatul nctuat slobozi u n potop de njurturi
la adresa l u i Gonzales. Neafectat de insultele ce i vi
zau att pe el, ct i pe familia l u i , acesta l ntreb
pe Dodge:
- Ea e OK? Avem nevoie de o ambulan?
- N u prea cred. F-1 s tac.
Caroline King ieise n grab d i n ncpere.
Dodge o urm i o gsi ntr-o buctrie destul de n
ghesuit, unde femeia i pusese minile pe marginea
blatului ca s se sprijine de el.
- O s fie arestat?
- Da, doamn.
- O s mearg la nchisoare?

Tcateie

trecutufui

59

- O h , da, spuse el, savurnd gndul n sine.


Ea se ntoarse.
- O s apar probleme d i n cauza asta. Familia l u i are
bani. O grmad de bani. i o mulime de avocai.
Ceea ce l u i Dodge i se pru ct se poate de ne
semnificativ.
- Avei nite ghea pe-aici?
Fr s mai atepte vreun rspuns, deschise congela
torul de deasupra frigiderului i scoase o tav de ghea.
Scutur tava i puse cuburile ntr-un ervet pe care l
gsise mpturit pe blatul de buctrie. Rsuci ervetul
pentru a reine cuburile nuntru, dup care i ntinse
pachetul improvizat.
Ea l lu i i-1 pres pe ochi.
- V mulumesc.
- C u plcere.
El scoase u n scaun de sub masa de la buctrie i
rmase n picioare alturi pn cnd ea se aez, dup
care i lu i el u n scaun. Scoase u n carneel cu spi
ral i u n pix d i n buzunarul de la cmaa uniformei.
Ii scrise numele.
- C u m l cheam?
Ea ezit, dup care i spuse fr grab:
- Roger Campton.
Dodge not i numele lui i puse u n semn de ntreba
re lng el, ntrebndu-se de ce i suna cunoscut.
Ea pru a-i citi gndurile.
- Face parte d i n familia care deine Campton
Industries.
Al naibii s fie!" Dup cum spusese i ea, o grmad
de bani.
Aceast buctrie, casa, cartierul n sine erau nite
repere distincte ale clasei de mijloc a societii. Bine
ntreinute, suficient de artoase, ns prea puin opu
lente. D i n nou, expresia l u i nedumerit probabil c i
trda gndurile.
- V ntrebai cum ne-am cunoscut eu i Roger,
zise ea.
El ncuviin uor d i n cap.

60

Sandra

ISrown

- A venit singur la mine i s-a prezentat la petrecerea


de Crciun a prinilor si, anul trecut.
Sprncenele l u i Dodge se ridicar brusc.
- Erai invitat acolo?
- Serveam acolo. Lucram pe durata vacanei la o firm de catering. Era a doua slujb a mea.
Ceea ce i spuse l u i Dodge o mulime de lucruri
despre ea. Era o femeie necstorit care muncea s-i
ctige traiul si avea nevoie i de o a doua slujb ca s
se descurce. i pltea de una singur totul i nu era
prea mndr s recunoasc asta. Frumuseea ei i atr
sese atenia biatului cu bani, ceea ce nu era de mirare.
C u m nu era de mirare nici faptul c ea voise s se cu
pleze cu u n descendent al familiei Campton, cu toate
paralele l u i i ce mai reprezenta asta.
I n momentul de fa, reprezenta u n ochi vnt, ceea
ce strni u n val de furie n interiorul l u i Dodge. De ce
ar f i fost dispus o femeie, care de altfel prea s se des
curce rezonabil, s tolereze aa ceva?
- A mai fcut asta pn acum? ntreb Dodge.
-Niciodat.
-Niciodat dumneavoastr sau niciodat altcuiva?
-Niciodat mie. N u tiu nimic despre altcineva.
Dodge i propuse s nu uite s verifice.
- Ce 1-a determinat s fac asta?
Ea ridic uor d i n umeri, i d i n nou Dodge fu uimit
de delicateea corpului ei.
- A m avut o ceart obinuit, ne-am contrazis, f i
ind de preri diferite, iar l u i i-a srit andra.^Nu l-am
mi vzut niciodat pn acum n halul sta. i umezi
buzele. Ins n ultima vreme a fost supus .unei pre
siuni sporite.
- Ce fel de presiune?
- I n afaceri. El i tatl l u i au tot avut tot felul de dife
rende de opinie. Roger le pune tot timpul la inim.
- Ce ai fcut sau ce ai spus dumneavoastr ca s l
determine s v loveasc peste fa?
- A m spus ceva de genul c tatl l u i are mai mult
experien i c poate n acest caz special Roger ar trebui
s l asculte.

Tcatefe

trecutufui

61

- Deci i-ai luat partea l u i taic-su mpotriva lui.


Ea i ls capul n jos, de parc i s-ar f i adres
mesei;
- Bnuiesc c aa i s-a prut i l u i Roger.
- A s t a nu-i justific deloc reacia de a v trage una
peste fat.
-Nu.'
-Avei de gnd s rmnei cu el?
Ea i nl la loc capul i se uit surprins la el.
- Bineneles c da.
Dodge se uit la ea, dar nu spuse nimic. Ea i umezi
buzele.
- Sunt sigur c acesta a fost u n incident izolat, dom
nule poliist. Roger i-a pierdut cumptul. i-a ieit d i n
srite. I s-ar putea ntmpla oricrei persoane excesiv
de stresate.
El cltin d i n cap hotrt.
- Majoritatea oamenilor au u n stres sau altul. Dar nu
se apuc s loveasc n stnga i n dreapta. Numai cine
va cu porniri violente face asta.
Ea puse pachetul cu ghea pe mas i se ridic.
Cuburile se topeau, picurnd prin pnz.
- Obrazul meu e mai bine acum. Gheaa a fost de aju
tor. O s fiu bine. N u m lsai s v rein de la celelalte
ndatoriri ale dumneavoastr.
Fr prea mare tragere de inim, Dodge i puse car
neelul i pixul la loc n buzunar i o urm napoi n
camera de zi.
Prin geamurile ferestrelor, l vzur pe Gonzales apsndu-i capul l u i Campton, fr prea mult blndee, i
ghidndu-1 s se aeze pe bancheta d i n spate a mainii
de patrulare.
- O s fie acuzat de ceva anume? ntreb ea.
- O s fie acuzat de violen fizic la adresa u n u i
ofier de poliie, replic Dodge. Dac acuzaia va f i sau
nu luat n seam nu mai depinde de mine sau de
ofierul Gonzales. El fcu o pauz, dup care adug:
Dumneavoastr avei u n caz mai solid mpotriva l u i .
Ai putea s prezentai o acuzaie de ultraj. V ndemn
s-o facei.

62

Sandra <Brown

- Promit c-o s m gndesc la asta.


Ii evit privirea cnd spuse asta, i Dodge bnui c
era o promisiune deart.
- V mulumesc pentru promptitudine, spuse ea.
- N u - i nevoie s-mi mulumii. Pentru asta suntem
pltii.
- tiu, dar v mulumesc oricum. I i oferi u n zmbet
timid, iar el tiu c, de ndat ce el avea s ias pe u,
femeia avea s izbucneasc n plns. A c u m abia i re
inea lacrimile. Sear bun, domnule ofier... Cltin
uor d i n cap. mi pare ru.
- Hanley. Dodge Hanley. Sear bun, domnioar
King. El i ridic privirea spre maina de poliie, unde
Roger Campton sttea pe banchet ca pe jar. N-o s
fie eliberat pn mine-diminea, cel mai devreme.
O s facem s dureze ceva timp completarea hrtiilor.
Oricum, inei uile ncuiate.
- Aa o s fac.
Ezit n pragul uii i se uit la ea pentru cteva mo
mente, ns n u i veni n minte nimic altceva ce ar f i
putut aduga la cele ce fuseser deja spuse. N u avea
nici u n motiv s mai rmn, aa c nclin d i n cap
n semn de rmas-bun i se ntoarse spre maina
de poliie.
-Aa c m gndeam, spuse Gonzales, c-ar trebui s
ne oferim voluntari.
Dodge, care era cu capul n nori, se concentra asu
pra partenerului su. Schimbul l i se terminase n urm
cu o jumtate de or. Acum stteau faa n fa ntr-un
separeu de la Denny's, unde luau micul dejun nainte
s plece acas.
- Poftim?
- N u ai fost atent la ce-am spus, nu?
Gonzales se folosi de coada furculiei ca s amestece
zahrul d i n cafea, dup care o bg n gur i o supse
nainte s o nfig n poria de ochiuri cu fasole.
- nc te mai gndeti la muieruca aia.
- Ce muieruca?

Tcatefe

trecutufui

63

Partenerul l u i rse zgomotos.


- N-o mai face pe prostul. Miniona? Rocata?
Mnios, Dodge lu o bucat de cartof i o bg n
gur.
- N u e o muieruca.
Gonzales zmbi larg.
- Desigur, acum e ultrasensibil n privina ei.
- Las-o balt!
Gonzales ridic d i n umeri nelegtor i relu poves
tea de unde rmsese.
- Spuneam c-ar trebui s ne oferim voluntari pentru
unitatea special pe care o nfiineaz acum ca s-1 prin
d pe jefuitorul la de bnci. Bg o cpun n gur i
o molfi cu poft. Ce zici?
- Exact asta am vrut s-ti spun si eu.
-Da?
Dodge se gndea la asta de zile bune, nc de cnd
auzise despre unitatea special. De mai mult de u n
an, u n tip narmat comitea jafuri n zona cu bnci. La
ultimul jaf armat, fusese mpucat u n paznic. Acum
nc se mai recupera de pe urma rnii extrem de gra
ve. Exista temerea c, dac vinovatul nu era prins, n
cele d i n urm cineva avea s fie ucis. Infractorul devenise
din ce n ce mai ndrzne cu fiecare jaf, iar acum ata
curile demonstrau o atitudine zeflemitoare, ca i cum
individului chiar i fcea plcere celebritatea dobndit
i se distra grozav dndu-le cu tifla poliitilor.
Conlucrnd cu numeroase agenii responsabile cu
impunerea i aplicarea legii, inclusiv cu FBI-ul, cei de
la Poliia d i n Houston erau hotri s l prind. Aveau
o list a posibililor suspeci compus d i n infractori con
damnai pentru jafuri asemntoare care i ispiser
pedeapsa sau erau eliberai condiionat, ns nu exista
nici o dovad care s fac legtura ntre ei i jafurile d i n
prezent. Fptaul putea f i unul dintre ei sau u n escroc
nou aflat la debut n acest domeniu.
I n concluzie, autoritile nu prea aveau nimic con
cret. De unde i necesitatea nfiinrii acelei uniti
speciale.

64

Sandra (Brawn

Dodge l i se alturase poliitilor d i n Houston cnd


abia i se uscase cerneala pe diploma de absolvire de la
Texas Tech. elul l u i era s devin detectiv i n ultim
instan s ajung la Omucideri ct de curnd posibil.
Avea o abilitate nnscut pentru rezolvarea infraciu
nilor de orice fel. N u trebuia dect s-i ndeplineasc
atribuiile funciei, s capete puin vechime i s se
fac remarcat.
Se gndise c aceast unitate special i-ar putea oferi
ansa de a dovedi c i ntrecea cu mult pe ceilali. Dac
obinea unul dintre locurile mult rvnite i i impre
siona superiorii, asta putea s i grbeasc drumul spre
atingerea elului.
- M i - a m trecut numele pe lista de nscriere ieri
dup-amiaz.
Gonzales pru dezamgit i uor deranjat.
- Aa ai fcut? A h !
Dodge i zmbi.
- L-am trecut i pe-al tu.
Gonzales zmbi fericit.
- Bun. Minunat! Amndoi o s artm mult mai bine
fr uniformele astea.
- Ei, stai! O grmad de poliiti vor s fac parte d i n
unitatea special. N-am fost nc selectai.
- O s f i m . T u n mod sigur.
- De ce eu n mod sigur?
- Pentru c va f i , cu siguran, vorba despre munc
sub acoperire. Gonzales ridic d i n sprncene. Asta-i spe
cialitatea ta, partenere.
Dodge tie o bucat d i n friptura l u i n snge.
- Zvonuri.
Gonzales i arunc o privire de genul tiu-eu-maibine".
- Toate brfele care circul despre mine? zise Dodge.
Vrjeal.
Gonzales mpinse ntr-o parte farfuria goal i se aple
c peste mas.
- Dar crima aia multipl de la clubul de striptease de
luna trecut?
- Ce-i cu ea?

Tcatefe

trecutufui

65

- T o t o vrjeal e i c, n timp ce detectivii i intero


gau pe aa-ziii martori oculari, tu ai dus-o pe animatoarea clubului n spatele cldirii pentru una mic?
-Ieisem d i n tur. Pur i simplu s-a ntmplat.
A m avut noroc.
-Noroc? Gonzales pufni. Chiar c. I n douzeci de
minute, femeia 1-a dat n vileag pe cel care a tras cu
arma. I-ai dus pe detectivi direct la locul n care i-a spus
c se ascundea tipul. Nu-i nici u n pic de adevr n po
vestea asta?
Dodge se ntinse s-i ia ceaca de cafea.
- N - a m dus-o n spatele cldirii.
- Dar ai fcut-o s-1 dea de gol.
- N - a fost aa greu s-o fac. El zmbi larg. A fost chiar
uor, imediat ce am convins-o c u n tip ca la nu era
bun pentru ea, c putea s gseasc pe cineva mult, mult
mai ca lumea.
Gonzales rdea, dnd d i n cap n semn de admiraie.
- N-ai spus tu c soluia la marea majoritate a miste
relor poate f i gsit sub fusta unei femei?
- N-am spus niciodat asta.
- Eti citat n mod frecvent.
- Discuii de vestiar, nimic mai mult.
Ins zmbetul viclean al l u i Dodge l ddea de gol.
Terminar de mncat, i calcul fiecare partea pe
care o avea de pltit i achitar. Dup ce ieir d i n resta
urant, n timp ce se despreau, Gonzales i spuse:
- F a p t u l c tiu c exist o femeie pe care n-o poi
avea m face s m simt mai bine. Rocata aia n-o s
renune la u n tip superbogat, fie el unul care o mai arti
culeaz d i n cnd n cnd, pentru u n poliist. Va trebui
s te obinuieti cu ideea, Dodge.
Se dovedi c Gonzales avea dreptate. Cnd Dodge se
prezent la serviciu n seara aceea, afl c Roger Camp
ton fusese eliberat d i n arest nainte de prnz. Avocaii
lui - la plural - ameninaser cu o contraacuzaie de
hruire d i n partea poliiei, iar domnioara King refu
zase s depun vreo plngere. Avocaii afirmaser inclu
siv c femeia regreta implicarea poliiei, c totul fusese

66

Sandra (Brown

o nenelegere regretabil, o situaie n care se fcuse d i n


nar armsar. Et cetera.
Dodge bnuise c aa avea s se termine totul, ns
nu fu deloc ncntat i n u avea cum s o lase aa.
Dup ce iei d i n tur, i spuse lui Gonzales c nu prea
avea chef de micul dejun i, n schimb, se duse la casa
ei. Sttea n maina parcat lng bordur, n faa casei,
cnd ea iei s-i ia ziarul de diminea. Cobor d i n ma
in i porni spre ea.
- Domnioar King?
Ea i proteja ochii mpotriva soarelui i se uit la el
precaut.
- Sunt eu, poliistul Hanley.
Era mbrcat n pantaloni scuri i u n tricou,
fr pantofi. I n comparaie cu mrimea l u i de 45 la
nclminte, picioarele ei artau precum cele ale
u n u i copil.
- O h . Bun ziua. N u v-am recunoscut fr uniform.
-Tocmai am ieit d i n tur i m-am gndit s trec
pe-aici, s vd ce facei, nainte s m duc acas.
- Sunt bine.
- Avei o vntaie foarte urt.
Ea i atinse marginea ochiului.
- Nu-i deloc surprinztor. Pielea mea e att de sensi
bil, nct m nvineesc numai dac se uit cineva urt
la mine.
- E l a fcut mult mai mult dect s se uite urt la
dumneavoastr.
Cuvintele i ieir involuntar i cu vehemen de pe
buze, i pruse i mai dur, i mai periculos dect in
dividul care o plesnise. Ins n u i ceru scuze pentru
ce spusese.
Ea pru stnjenit, chiar nelinitit.
- N-am depus nici o plngere.
- tiu. A m verificat.
- Roger a fost de-a dreptul ngrozit de comportamen
tul su. Avusese parte de-o repriz zdravn de ceart cu
tatl su i i-a vrsat furia pe mine. i-au cerut amndoi
scuze. Roger a jurat c nu o s se mai ntmple. Sunt
convins c n-o s-o mai fac.

(PcateCe trecutuCui

67

Dodge nu era, dar nu i spuse asta.


- A t u n c i , totul este n regul?
- Totul este n regul.
El sttea acolo, simindu-se stnjenit, cutnd ceva
de spus pentru a mai lungi conversaia, ns fr s se
poat gndi la nimic.
-Trebuie s...
Ea fcu u n gest n spate, spre ua de la intrare, pe care
o lsase larg deschis.
- O s ntrzii la munc.
- O h , desigur, mi pare ru. A m trecut doar ca s...
tii, s verific... cum st treaba aici.
-Apreciez faptul c v intereseaz n continuare ce
se ntmpl, domnule poliist Hanley. Sincer. V mul
umesc.
- C u plcere.
- La revedere.
- La revedere.
El sttu acolo pn cnd ea intr i nchise ua.
Dodge i Gonzales fur intervievai separat pentru
unitatea special. Dodge fu desemnat s fac parte
din ea.
Gonzales n u .
- Hei, Dodge, nu-i face griji d i n pricina asta, omule.
- Dac partenerul meu nu este suficient de b u n pen
tru unitatea lor special, atunci pot s se duc dracului
cu tot cu ea.
Limbajul i era la fel de aspru ca starea l u i de spi
rit d i n dimineaa aceea n care se dusese la casa l u i
Caroline King i o auzise spunnd c totul era n regul
i nu existau nici u n fel de probleme ntre ea i Roger
Campton.
Era ntr-o dispoziie att de proast, nct oamenii
ncepuser s l evite. Pn i Doris, vnztoarea d i n
schimbul de noapte de la 7-Eleven, simise c n u avea
nici u n chef s glumeasc pe seama ieirii lor la dans.
Aa c tranzaciile de la casa de marcat se desfurar
ntr-o manier neobinuit de formal.

68

Sandra (Brown

Gonzales ns prea imun la toanele lui. Ca rspuns


la prerea l u i Dodge referitoare la unitatea special,
el spuse:
- Uite ce e, partenere, i apreciez loialitatea, dar n-o
da n bar. A i vrut s f i i n unitatea asta special i ai
fost selectat. Du-te i f-ne pe amndoi mndri de tine!
Dodge continu s bombne i s protesteze, dar
Gonzales nici n u vru s aud de posibilitatea de a lsa
s i scape ansa asta.
-i-ai petrecut doi ani n serviciu alturi de mine.
O s am i eu ansa mea, spuse mai apoi tnrul poliist
cu ncredere. Arat-le ce poi. D-le peste bot. I I btu pe
spate pe Dodge i ddu s se ndeprteze, cnd se opri,
pocni d i n degete i se ntoarse. Aproape c-am uitat.
A i vzut ziarul de duminic? Prietena ta i bogtanul
i-au oficializat relaia. Sunt logodii.

capitolul 5
Clienii ceainriei vopsite n roz i alb nu foloseau,
probabil, prea des u n limbaj att de colorat. Replica l u i
Dodge o ocase pe Caroline i o lsase fr grai. Nu-i
vorba c n u fusese obinuit cu acest limbaj, ns trecu
ser treizeci de ani de cnd nimeni nu mai vorbise aa
n preajma ei. Urechile i se sensibilizaser.
El apelase n mod voit la acest limbaj ca s o ocheze.
Era stul s se tot nvrt n jurul cozii n loc s treac la
chestiuni concrete legate de implicarea fiicei lor ntr-un
incident armat, iar cteodat u n astfel de oc reprezenta
singura modalitate de a-i face pe oameni s i dea infor
maii pe care refuzau s le divulge.
-Vorbete cu mine, Caroline.
Ea i drese vocea.
- Cred c mi este team c Oren Starks a vorbit ct
se poate de serios cnd a ameninat c o s-o omoare
pe Berry.
- Deci nu-i doar u n fraier ce bate cmpii?
- D i n contr, Berry spune c tipu-i genial.

Tcatefe trecutufui

69

- O a m e n i i geniali o iau ntotdeauna razna, spuse el.


nnebunesc, devin geloi pe rivali, spun lucruri pe care
de fapt nu le iau n serios. O s te omor!" Rareori fac
;ista cu-adevrat, Caroline. Dac toi oamenii care spun
O s te..."
-Gata, bine, se rsti ea. A m neles ce vrei s spui.
El atept. Ea nu spuse nimic. El privi peste umr.
Erau singurii clieni rmai n ceainrie. Osptria nu
mai reapruse de cnd le adusese comanda. Revenind
cu privirea napoi la ea, zise:
- Asta-i ultim a oar cnd te mai ntreb. Ce tii i nu
m i spui?
- N i m i c . Ii jur.
- O K , atunci ,spune-mi ce suspectezi.
Poziia ei deveni mai rigid.
- sta-i u n cuvnt de poliist.
- U n cuvnt care a strnit o reacie defensiv d i n
partea ta. Ceea ce mi d de neles c am pus degetul
pe ran.
- Eti chiar att de detept?
El lovi uor cu pumnul n mas, ns cu suficient
de mult for pentru a face articolele d i n porelan s
zngneasc.
- Dup cte se pare, tu aa crezi, altfel nu m-ai f i sunat
n miez de noapte, cerndu-mi s las totul balt i s-mi
trsc fundul ncoace, chestie pe care am fost suficient
de prost s-o fac i pe care deja ncep s-o regret.
O c h i i ei scnteiar d i n nou, plini de mnie. T i p u l
se pricepea de minune s o scoat d i n srite. C u voce
gtuit, spuse:
- Berry seamn cu mine n multe feluri.
- Foarte bine. Lumea poate f i recunosctoare pentru
asta. Care-i problema?
- Problema este... Ea ezit, dup care spuse singurul
lucru care tia c avea s-1 fac s rmn: Seamn i
mai m u l t cu tine.
Berry se sprijinea de peretele coridorului de spital,
p r i v i n d n gol, cnd l vzu pe Ski Nyland cu coada
ochiului.

70

Sandra *Brown

Vorbea cu o asistent de la biroul central. Asistenta


fcu semn d i n cap n direcia lui Berry. El se ntoarse i,
uitndu-se fix n ochii l u i Berry, i mulumi scurt asis
tentei i porni spre ea.
De fiecare dat cnd o privea, ea se simea expus,
cercetat cu mult atenie. La ce se uitau, oare ce cutau
ochii aceia cenuii extrem de tioi? Adoptnd o atitu
dine defensiv, ea deschise prima gura. Cnd el ajunse
suficient de aproape ca s aud, ea ntreb:
- Vreun progres?
- C u m ar fi?
- A fost localizat Oren?
- N u , doamn. N-a aprut nici o informaie privind
vreun loc n care s f i fost vzut suspectul.
Ei n u i scp tonul neserios, uor n batjocur, care
o enerv.
- De ce facei asta?
- Ce anume?
- M tratai cu u n aer superior.
El n u neg. De fapt, pru pe cale s i rspund, cnd
deodat se rzgndi i se duse n schimb spre ua nchis
a salonului de spital.
- I-am rugat s m anune de ndat ce Lofland este
mutat de la terapie intensiv ntr-o rezerv obinuit.
- A c u m l-au adus. Ea i atrase atenia asupra supor
tului metalic gol, amplasat pe u. N-au avut nici mcar
timp s i pun eticheta cu numele pe u.
- A i vorbit cu el?
- N u nc. O asistent l ajut s se instaleze.
- Unde este soia lui?
- O cheam Amanda. Este i ea acolo, nuntru.
- Hai s stm puin de vorb.
N u sunase ca o sugestie sau ca o invitaie, ci ca u n
ordin. I n orice caz, Berry i ddu seama c era mai bine
s n u ia foc d i n cauza asta. O conduse cam jumtate
d i n lungimea coridorului spre o camer de ateptare n u
foarte mare. I n timp ce intra, nu putu s n u remarce ct
de familiarizat prea el cu spitalul.

Tcatefe

trecutului

71

- Maic-mea a fost pacient aici vreo dou sptmni.


A m tras u n p u i de somn n camera asta n noaptea n
care a murit.
Berry se opri i se ntoarse cu faa la el.
- mi pare ru, spuse ea, vorbind serios.
- Mulumesc.
Ea se uit la faa lui, ateptnd s i spun mai multe,
ns n u mai urm nimic. El i indic o canapea de dou
persoane, care se dovedi a f i la fel de tare i de puin
confortabil precum arta. ns era cea mai mare pies
de mobilier d i n ncpere, iar ea se ntreb dac pe ea
aipise el n noaptea aceea.
El o surprinse privindu-1 cu u n aer speculativ.
- Ce este?
-Nimic.
-Aveai de gnd s spunei ceva.
- Doar c... sunt trist d i n cauza dumitale.
- Trist?
- Eu nu mi-a putea imagina viaa fr mama. Ai fost
apropiat de mama dumneavoastr?
- Da. Era minunat. ns suferea foarte tare.
El tui n pumnul strns, u n gest inutil i stngaci.
Pentru u n moment scurt, ochii l u i i pierdur cuttu
ra dur i tioas, lsnd-o pe Berry s se ntrebe dac
nu cumva exista totui o urm de umanitate n spatele
lor, dac n u cumva era loc i de sentimente n insistena
rece cu care scrutau tot ce mica n jur. Probabil n u era
att de dur i de inflexibil pe ct voia s i fac pe ceilali
s cread.
El tr u n scaun de-a lungul mochetei i se aez cu
faa la ea. Cnd fcu asta, i desfcu genunchii larg
pentru a evita s i ating pe ai ei, ceea ce o deter
min pe Berry s speculeze mai departe. Era oare u n
gest manierat, o politee de gentleman, sau o fcuse
n m o d intenionat - gest ce ar trda faptul c se sim
ea vulnerabil?
Desigur, era o neghiobie s gndeasc asta. El avea
toate avantajele. De ce ar ezita s o ating, chiar i n
mod accidental?

72

Sandra "Brawn

-nainte s l interoghez pe Lofland, a vrea s v


pun cteva ntrebri despre Oren Starks, zise eb
Momentul acela personal trecuse, iar el revenise la
treab. Aa cum i trebuia.
- D o m n u l Carlisle ar insista s fie aici, zise ea.
- Chemai-1, dac dorii, dar nu este necesar. A m ne
voie s aflu nite chestiuni de baz despre Starks. Des
pre caracterul lui. Obiceiuri. Lucruri de genul acesta.
Berry se gndi o clip, dup care spuse:
- Bine. Sunt dispus s rspund ntrebrilor dumnea
voastr dac pot. Sunt sigur c Ben va f i la fel de coope
rant cnd o s vorbii cu el.
- N u are de ales. Este u n martor esenial. Trebuie s
aud i versiunea l u i cu privire la ce s-a ntmplat.
-Versiunea lui? Credei c eu mint?
El rmase calm i imperturbabil.
- Cred c dou persoane pot s vad acelai incident
d i n unghiuri complet diferite.
- U n mod de abordare foarte diplomat, domnule
ajutor de erif.
El ridic d i n umeri.
- L o f l a n d ar putea s-mi ofere o nou perspectiv,
s-mi dea nite idei despre locul n care s-ar f i putut
duce Starks.
- S-ar putea s fie deja la kilometri distan de-aici.
-S-ar putea. ns, dac e rnit, nu prea are cum s
se deplaseze. A r putea s zac pe undeva, prin zon,
pe-aproape.
- A r putea s se adposteasc undeva.
- C u m ar f i la nite prieteni? La membri ai famili
ei? Dumneavoastr s-mi spunei, domnioar'Malone.
Cunoatei pe cineva care l-ar putea adposti?
-Sincer s fiu, n u .
- E i bine, nici noi, spuse el. Poliia d i n Houston
ne ajut cu acest aspect, dar nu a ieit nimic la iveal.
N u muncete nicieri. De cnd a fost concediat de la
Delray, a beneficiat de ajutor de omaj. Singura rube
denie cunoscut este mama lui, o femeie n vrst. Este
internat de ani buni ntr-un sanatoriu pentru bolnavii

Tcateie

trecutufui

73

de Alzheimer i este n stadiul final al bolii. Pentru orice


lei de aspect practic, e... ca i dus.
Fcu u n gest prin care indica faptul c, de fapt, feme
ia nu mai avea discernmnt.
- V e c i n i i spun c Starks este u n singuratic. N u orga
nizeaz petreceri. Nimeni nu i amintete nici u n fel de
prieteni care s l f i vizitat. ntrebai dac are vreo preo
cupare n afara casei - dac merge la vreo sal de sport,
dac are vreun hobby care s i sar n ochi precum
tenisul sau golful, dac se duce la o biseric anume - ,
vecinii nu au tiut ce s zic. Se pare c omul ine totul
pentru el.
O msur pe Berry d i n cap pn n picioare, genul de
privire n privina creia o femeie nu se poate nela.
- Dumneavoastr prei a f i singura l u i pasiune.
Sugestia ce rzbtea d i n tonalitatea l u i era chiar
tulburtoare.
- Nu-i adevrat. V-am vorbit azi, mai devreme, despre
unele dintre pasiunile lui.
- D a . Puzzle-uri, jocuri, rezolvarea de probleme.
Conform spuselor poliitilor care i-au percheziionat
casa, computerul l u i de-acas avea nregistrate ca favo
rite numeroase website-uri referitoare la genul acesta
de lucruri. Vizita n mod curent forumurile i blogurile
respective, dar nu a postat niciodat ceva n vreunul.
D i n nou ochii lui se fixar asupra ei ntr-un mod suges
tiv. Oricum, m ndoiesc c labirinturile complicate s-ar
putea compara cu dumneata.
- Poate e o problem legat de gradul de complexita
te, spuse ea calm.
-Poate. Trecu o secund - sau dou - nainte ca
el s continue: Acum este cutat peste tot n sud-estul
Texasului i n Louisiana. Verificm hotelurile, ns eu
am ndoieli c s-ar f i dus la vreunul. De obicei, i se
cere o carte de credit ca s te cazezi. N i c i unul dintre
crdurile l u i nu a fost folosit de sptmna trecut. Nici
un fel de retrageri de la bancomat de cnd a scos dou
sute de dolari, n urm cu trei zile, la o filial a bncii
din Houston.

74

Sanara (Brown

- II duce capul, e imposibil s lase o urm att de uor


de identificat.
- Exact ce-am bnuit i eu, spuse el. Ins am verificat
totui. A c u m cutm pe la moteluri, case de nchiriat,
tot tacmul. Ceea ce m ngrijoreaz, spuse el, ncruntndu-se, este c exist u n teritoriu uria n jur unde s
te ascunzi.
- A i menionat asta i azi-diminea.
- Dac s-a ascuns undeva prin pdure....
- I n pdure? Berry rse cu poft. A r trebui s fie ne
bun s-o fac.
- Ai spus c este.
- A m spus c este dezechilibrat.
- Nu-i acelai lucru?
-Nu.
- Care-i diferena?
- Persistena. Nebunia este o stare de fapt. Dezechili
brul este o reacie.
- Faptul c v-a prins cu Lofland 1-a fcut s i ias
d i n mini.
- N u m-a prins" cu Ben. M-a surprins la du.
Singur.
- Corect. Cnd am ajuns acolo, nc erai ud. El i
meninu privirea nemicat, uitndu-se fix n ochii ei
pre de cteva secunde, nainte s continue: I-ai spus
erifului D r u m m o n d c nu l-ai mai vzut pe Starks
pierzndu-i capul n halul acesta dect o singur dat
pn acum. Cnd a fost asta?
- L a nceputul verii. Chiar nainte s m mut la
Merritt.
- Starks s-a enervat pe dumneavoastr, iar- asta a fost
ultima pictur?
- Exact. M-am speriat teribil.
- Credei c psihoza l u i avanseaz?
- N-am nici cea mai vag idee. N u sunt specialist n
psihiatrie. Ce pot s v spun este c, de obicei, Oren nu
se poart ca u n maniac.
El i puse unul d i n picioarele nclate cu cizme
pe genunchiul opus i i ncrucia braele pe pieptul
lui lat.

Tcatefe

trecutufui

75

- V rog s-mi descriei cum este. De obicei.


- Ei bine, u n lucru-i cert: nu este genul de om care s
triasc n aer liber. N u mi-1 pot imagina adpostindu-se
nici mcar ntr-un camping bine protejat, cu att mai
puin n pdure. Putei tia asta de pe list.
- O K , atunci unde credei c-a fugit?
Ea i plec uor capul i i frec fruntea.
- N u tiu, domnule ajutor de erif Nyland.
- Spunei-mi Ski.
Ea se uit la el, ns nu aborda tema numelor.
- Oren e obsedat de detalii. Este extrem de ordonat.
- E o personalitate obsesiv-compulsiv?
- Cam aa ceva, spuse ea ncuviinnd d i n cap absen
t. Obinuiam s-1 tachinez fiindc biroul lui era cel mai
curat de la Delray. Totul era exact la locul lui. Mintea i
funcioneaz ntr-un mod la fel de ordonat.
- De exemplu?
- De exemplu, cnd discutam despre vreun proiect,
eu puteam s sar fr probleme de la u n punct la al
tul, ns Oren nu era dispus s treac de la punctul
A la punctul B pn cnd punctul A nu era revzut, dis
cutat i aprobat n procent de sut la sut. Se ntorcea
la ceva de nenumrate ori, pn cnd ntr-un final i
ddeam satisfacie.
- Insinuai c o s continue s vin napoi pn cnd
o s fac totul aa cum trebuie.
- D a , spuse ea cu voce gtuit. Pn cnd o s f i u
moart.
- O s fac tot ce-mi st n putin ca s mpiedic aa
ceva.
- V mulumesc.
- N-avei idee unde ar f i putut fugi?
- N i c i una.
-OK.
El i ls piciorul suspendat pe podea i se aplec
n fa.
- A i spus c Starks le-a fcut i pe alte angajate de la
Delray s se simt stnjenite, nu doar pe dumneavoastr.
-Aa este.

76

Sandra "Brawn

Scondu-i u n carneel i u n pix d i n buzunarul


de la piept al gecii l u i sport, o ntreb dac putea s i
dea cteva nume. Not rapid numele n timp ce ea
le enumera.
- M a i ales pe Sally Buckland, spuse ea. i-a dat demi
sia de la Delray la nceputul anului. Oren a reprezentat
un factor determinant n decizia ei.
- tii asta cu certitudine?
- A b s o l u t . O m u l a fcut o pasiune devastatoare pen
tru ea. Ea nu a fost deloc interesat i i-ajdat silina s
l evite, ns el a fost extrem de insistent. I n mai multe
ocazii, m i s-a plns c el nu era dispus s accepte un
refuz d i n partea ei.
- U n refuz la ce?
- La orice. Situaia s-a nrutit n asemenea msur,
nct ncepuse s i afecteze eficiena la munc, aa c
am intervenit n numele ei. I-am spus l u i Oren c Sally
nu era interesat, c i pierdea timpul cu ea.
- i el cum a reacionat?
Ea zmbi cu tristee.
- i-a ndreptat atenia asupra mea.
- A existat vreodat u n moment n care s fii intere
sat de el?
- I n mod romantic? Slav Domnului, n u .
El i arcui o sprncean decolorat de soare.
- Categoric n u !
Ea chicoti.
- C n d o s-1 vedei, o s nelegei. N u este deloc
genul meu.
- Care este genul dumneavoastr?
ntrebarea l u i i curm amuzamentul, deoarece pri
mul cuvnt care i veni involuntar n minte fu Tu".
O fcu s se nfioare, s vibreze pn la tlpi.
Cci, dac el n u ar f i investigat o infraciune ce o
implica pe ea i dac nu i-ar f i manifestat o oarecare
lips de ncredere ce trecea dincolo de nencrederea spe
cific unui ofier de poliie, l-ar f i gsit foarte atrgtor
pe ajutorul de erif. Aspectul l u i impuntor, fizicul l u i
impresionant, chiar i blestemaii ia de ochi cenuii,
toate la u n loc erau extrem de atrgtoare.

Tcatete

trecutului

77

:1 prea hotrt s o fac s se ncurce, s o prin^inciuna, ceea ce strnea n ea o antipatie inten* *iptndu-i spatele, ea spuse:
~ n a fost colegul meu. Era foarte bun la ce fcea.
?
ntr-att de departe nct s afirm c este sclia r s-a transformat ntr-un admirator respins care
rete de u n timp ncoace i care noaptea trecu' " m e n i n t a t c-o s m omoare. A spus c trebuie
s-o ta
:

1 a

sa

m t o r
m <

. ^ I r u l de erif o studie pentru u n moment nde^ i l u p care i puse carneelul i pixul la loc.
te c Lofland a fost instalat ntre timp.
un

Ski intr n rezerv, nimeni nu pru bucuros


. Nici asistenta, care i spuse c pacientul era n
! ^ a r e slbit i i ceru l u i Ski s nu stea prea mult.
} ^mna Lofland, care se dovedi politicoas n cliI? } re el se prezent, dar numai pentru c nu avea
N i c i pacientul, care, dintre toi, prea cel mai
p u i n j f p i ski era acolo.
, L o f l a n d , proaspt ieit de la terapie intensiv,
unde
j j u p operaie, era cuplat la diferite ca^ tuburi i nu prea a se simi prea bine. Glon* . 3 r e n Starks l strpunsese ca lumea, provocnd
ntrare i la ieire, dar afectndu-i, n mod mira\ u m a i puin esuturile n drumul l u i . i ratase
- ganele interne i intestinele. Starea l u i devenise
^
. n cauza cantitii de snge pierdut. Fie Lofland
d i n cine stie ce motiv s triasc, fie avusese
? S c chior.
p aria pe ultima variant.
diia Iui era departe de a f i critic, dar lui Ski i se
P
i individ de doi bani - i plngcios, pe deasuP ' ; ndat ce fur fcute prezentrile, iar asistenta
^ J. camer, el spuse:
~ p a r n u m simt n stare s fac asta acum.
~ b f i u succint, spuse Ski.
" c e trebuie s vorbii cu Ben? N u v-a spus ea ce
s a

mtl

l c

ll

s e s e

c u

os

t Q a t

r a v a

m e n t

u n i

r u

r a

le

'

l n

Mat?

u s

t u

78

Sandra

Brown

Ski se ntoarse spre Amanda Lofland, care accentuase


vizibil cuvntul ea, fcnd ca pronumele s sune precum
un cuvnt ce definea ceva urt mirositor.
-Domnioara Malone a dat o declaraie detaliat
noaptea trecut i nc una n dimineaa aceasta. Ins ar
putea f i de ajutor s-1 prindem pe Starks...
- nc nu l-ai prins?
Lui Ski i displcu aluzia de incompeten, reliefat
clar n ntrebarea l u i Lofland.
- Domnioara Malone nu i-a vzut maina. Era ocu
pat ncercnd s mpiedice ca hemoragia s v fie fata
l, pe podeaua d i n dormitorul dumneaei.
Ski tiu c menionarea dormitorului l u i Berry Ma
lone - nu durerea - fusese cea care l fcuse pe brbatul
din faa lui s se crispeze.
Lofland i arunc o privire ngrijorat soiei sale, care
i petrecuse propriile brae n jurul ei de parc risca d i n
clip n clip s se descompun.
Fr alt imbold d i n partea l u i Ski, Lofland spuse:
- A m auzit-o pe Berry ipnd. Le-am auzit vocile.
A m fugit...
- Dormeai?
Ski i scoase carneelul i pixul d i n buzunarul de la
piept.
- Poftim?
- V-a trezitjiptul ei?
- O h , n u . nc nu m dusesem la culcare.
El i mai arunc o privire soiei sale, care se dusese
la geam i se uita printre jaluzele la gurile de ventilaie
de pe acoperi.
- Erai nc treaz, declar Ski.
- Corect.
- ns nu l-ai auzit pe Starks intrnd n cas.
-Nu.
- V r e u n motor de main? Sau vreun motor de
ambarcaiune?
- Credei c-a venit cu barca?
- Este posibil. Verificm acum ipoteza asta.
- N-am auzit nici u n motor de barc.
-Nimic?

TcateCe trecutuCui

79

-Nu.- OK.L f l i n c l fcu o pauz, ca s vad dac Ski avea de


gnd s
altceva i, cnd vzu c nu o face,
Lofland! continu:
'
- A m venit n goan pe coridorul suspendat, d i n par
tea ceala l
casei.
i a r u
l l sale privire, ca i cum voia s se
asigure c
i s e ct d departe erau cele dou dormi
toare u r P l
^e cellalt.
_ Q ^ n d am ajuns n camera l u i Berry, m-am dus n
grab srJP k * - D ' o l o se auzeau vocile. Oren sttea
n faa < czii de baie, cu spatele la mine. Probabil m-a
auzit. S-.'
i ' mpucat.
- A a*P
P ceva?
- Nu.- Lofland fcu o grimas ce denota lipsa de con
fort. Pot* s-mi dai nite ap, te rog?
Amaneta veni spre pat. Turn ap dintr-o caraf
ntr-un P har de plastic, dup care se aplec deasupra
lui i i ghid paiul ndoit ctre gur. Cnd el bu, se
uit n s
^
^ atinse mna.
- Mu l
' scumpo.
i[ zmbi fr prea mult entuziasm, puse paharul la
loc pe n p t i > dup care i relu studiul amnunit al
dispozitivului de ventilaie de afar, prin geam.
_ D :ci doar s-a ntors, v-a vzut n chiloi i a apsat
pe t r g a ^ P
, ,
- Da.- P
Profund zdruncinat.
_ j ) : ce credei asta? A fost gelos c v-a gsit n casa
de pe l^c?
- N u cunosc cauza strii mentale precare a l u i Oren,
clomnuile/J^ :^^L j Ski i displcu tonalitatea acestuia. Pentru a
se a b i i
^ plesneasc pe nemernicul sta care-o
fcea \? sfntul, trecu rapid n revist cteva pagini
din c a r ,
,
,
_ Q ; s-a ntmplat dup ce v-a mpucat Starks?
- N u v pot spune. Mi-am pierdut cunotina.
_ [) )mnioara Malone zice c ai fost contient pn
cnd a i ajuns paramedicii acolo.
0

al

n t r e r j ) e

ta

m c a

ca

e a

a i t

a u z

re

i n t : o r s
u c a t

s a

a c

u n

s u s

ae a

u m e s c

1 0

e r a

e(

u s e

a r e a

0 1

ne

s a

n e

e l

80

Sandra

Brown

- A m fost? Dac-i aa, nu-mi aduc aminte. Probabil


am intrat n stare de oc. Nu-mi amintesc nici mcar
vreun fel de durere pn cnd n u mi-am recptat cu
notina, la terapie intensiv, azi-diminea. N u tiam
unde m aflam. Eram att de dezorientat, nct m-am
pierdut cu firea. Asistenta mi-a spus c-am fost mpucat
i c-am trecut printr-o intervenie chirurgical. Atunci,
incidentele au nceput s-mi revin ncetul cu ncetul n
memorie, ns, ntre momentul n care Oren a tras cu
pistolul i momentul n care mi-am revenit n rezerva de
spital, totul este n cea.
- Ct de bine l cunoatei pe Starks?
- N u m a i n calitate de coleg.
- N u 1-ati mai vzut de cnd a fost concediat?
-Nu.
- A i ieit vreodat cu el n ora? S v ducei, de
exemplu, s bei o bere dup program?
Lofland cltin d i n cap.
- N u l-am vzut niciodat n societate.
- Doamn Lofland?
Cnd Ski i spuse numele, ea tresri uor surprins i
veni repede spre ei.
- Ce impresie avei despre Oren Starks?
- N-am nici una.
- N u l-ai ntlnit niciodat?
- Ba da. Ben ne-a fcut cunotin la o activitate orga
nizat de companie.
- N u l-ai ntlnit dect atunci, o singur dat?
- O dat sau de dou ori. Nu-mi mai amintesc.
- N u v-a srit nimic n ochi n privina lui?
- A u fost nite ntlniri ntmpltoare, domnule aju
tor de erif. Lipsite de importan. Dac a f i tiut c n
tr-o bun zi va ncerca s-mi omoare soul, i-a f i acordat
mai mult atenie.
Dup prerea l u i Ski, cei doi e meritau unul pe ce
llalt. Erau la fel de nesuferii. i concentra d i n nou
atenia asupra l u i Ben.
-Dumneavoastr i Starks v nelegeai bine la
birou?

TcateCe

trecutufui

81

- E i , era u n tip pe care muli nu l plceau, ns eu


n-am avut nici u n fel de probleme cu eL
- Dar domnioara Malone a avut?
-Dumneavoastr n-ai spune c urmrirea cuiva re
prezint o problem?
D i n nou, tonul de atottiutor al acestuia l irit pe
Ski. I i veni s i smulg cateterul prin care l u i Lofland
i se golea vezica urinar, s vad ce efect ar f i avut asta
asupra sarcasmului l u i , ns se mulumi s l msoare
lung i cu rceal.
Lofland i pricepu mesajul. Zmbetul superior i
dispru.
- Berry mi-a spus c Oren o tot urmrea i nu-i d
dea pace.
-Cnd?
- Cnd mi-a spus? Prima oar cnd am auzit despre
acest lucru a fost atunci cnd s-a hotrt s-i petreac
vara aici, n Merritt. Bineneles c am fost surprins.
- De ce?
- B e r r y este att de dependent de munc. Rareori
i ia cteva zile de vacan. Ajunge prima la serviciu i
pleac ultima. Ins Oren devenise o adevrat pacoste,
a spus ea. Voia s dispar vreo lun, dou, spernd c el
avea s i piard interesul. Aa c muncea d i n casa de
pe lac. Locul pe care l numete anexa.
- i cum a mers treaba?
- N u la fel de bine ca atunci cnd eram amndoi la
serviciu. A m lucrat n echip, aproape numai noi doi,
la o campanie pentru u n client important.
I i arunc o privire rapid soiei lui.
- M a i bine de o sut cincizeci de kilometri nu sunt
la fel de uor de parcurs precum distana dintre dou
birouri apropiate, sublinie Ski.
- N u . Distana a creat cteva problem de eficien.
Aici, la mama naibii, conexiunea la internet nu funcio
neaz ntotdeauna bine, ndeosebi afar, nspre lac. Ins
totul a fost n regul. Iar dac asta o ajuta s scape de
Oren, am fost dispus s trec peste cteva inconveniente
i ntrzieri.

82

SancCra ISrown

- H m m . Ski se prefcu a se gndi la spusele lui, a le


acorda importana cuvenit. Dup care spuse: Ieri i-ai
adus nite materiale.
Umerii Amandei Lofland se ridicar i se lsar n
jos ntr-o respiraie profund. Lofland i cut o poziie
mai confortabil n patul de spital.
- Ct de mult mai avei, domnule ajutor de erif?
- N u prea m u l t . Aadar, v-ai adus de lucru ncoa
ce, ieri.
-Trebuia s finalizm propunerea noastr nainte de
a o prezenta clientului sptmna viitoare. Schiele nu
se vedeau prea bine n format PDF. Berry m-a ntrebat
dac a putea s v i n cu ele, s-o las s le vad exact aa
cum ar face-o clientul. Trebuia, de asemenea, s semne
ze pentru a-i da acordul n privina ctorva elemente
care mai fuseser adugate. Aa c u n drum ncoace a
prut inevitabil.
- Cine tia c venii?
- Ei bine, Amanda.
- I n afar de dumneaei. Cei de la Delray?
- A trebui s-i anun pe cei de la birou c o s f i u
plecat toat ziua, aa c da, le-am spus ctorva.
- Trei, patru persoane?
C u o nerbdare evident, el rspunse:
- Secretarei care rspunde la telefon pentru departa
mentul nostru. efului meu direct i asistentului acestu
ia. Pot s v spun numele lor.
- I n afar de ei, n-a mai tiut nimeni altcineva?
- A s t a dac nu cumva vreunul dintre ei i-a spus
altcuiva.
- E posibil s i f i spus vreunul dintre ei 'lui Oren
Starks c urma s v petrecei ziua cu Berry?
- M ndoiesc c au inut legtura cu Oren, ns, dac
vrei s tii asta, va trebui s i ntrebai.
Ski zmbi.
- Va trebui. nainte ca Lofland s poat aduga ceva,
Ski ntreb: La ce or ai ajuns ieri-diminea?
- n jur de zece jumtate. Ne-am apucat imediat de
treab i am muncit toat ziua.

Tcatefe

trecutufui

83

Ski frunzri alte file d i n carneelul lui, dup care spu


se alene:
- Ai intrat mpreun n piscin?
Lofland i arunc o privire rapid soiei sale, aflate n
continuare lng geam, cu spatele spre camer.
- D u p ce ne-am oprit d i n lucru, am notat cteva
lungimi de bazin.
- V-ai adus slipul?
ntrebarea l u i Ski l lu pe nepregtite.
-, n u . Aveam n main u n ort cu care mergeam
la sal.
- Ce noroc!
Lofland nu spuse nimic. Ski continu:
- Bnuiesc c ortul este pe undeva prin cas?
- L-am lsat atrnat pe u n suport de prosoape n baia
de la camera de oaspei.
-OK.
Ski ls asta s reverbereze ca u n ecou pentru cteva
momente, ca i cum i-ar f i cntrit semnificaia, dei
chiar gsise ortul n baia camerei de oaspei, exact aa
cum spusese Lofland. N u voia dect s l fac s i piar
d rbdarea i s se enerveze n faa soiei l u i , s vad
ce i putea scpa atunci. Dei era complet inutil, se uit
din nou la carneel.
- Dumneavoastr i domnioara Malone ai pregtit
nite carne la grtar pentru cin.
- N-am fcut pauz de prnz. Ne era foame.
-Se fcuse trziu, aa c ai hotrt s rmnei
acolo.
- N u m a i dup ce am discutat cu Amanda, spuse
Lofland n mare grab. Pn n momentul n care eu
i Berry am terminat cina, iar eu am ajutat-o s strng
masa, se ntunecase bine de tot - i nu se ntunec pn
la nou jumate sau chiar mai trziu. Acesta a fost mo
mentul n care am sunat acas.
- Era unsprezece i trei minute, spuse Amanda, rm
nnd cu spatele la ei.
Lofland, artnd bolnvicios, i spuse l u i Ski:

84

Sandra (Brown

- N u mi-am dat seama c era att de trziu. Dar, dat


fiind ora, Amanda mi-a spus c, dup prerea ei, ar f i
mai bine s nu pornesc atunci spre Houston.
Ski ddu aprobator d i n cap.
- Probabil aa a i fost cel mai bine.
-Avei dreptate. A f i ajuns acas dup ora u n u .
- i nici n-ar f i fost indicat s conducei dup ce
buseri.
Amanda se ntoarse brusc i se uit la soul ei. El i
mut privirea de la ea napoi la Ski, prnd deopotriv
ncurcat i nervos.
- Eu i Berry am but nite vin rou la friptur.
- i bere.
Lofland i prinse buza de jos cu dinii.
- A m but vreo dou n timp ce se fcea grtarul.
- i domnioara Malone?
- A but i ea o bere.
- A h a . Ski se uit la spatele rigid al Amandei Lofland
nainte s-i concentreze d i n nou privirea asupra soului
ei. Ai luat cina n camera de zi?
- N u , n spaiul destinat servirii mesei.
Ski fcu u n schimb de priviri destul de lung cu br
batul, lsndu-1 astfel s tie c vzuse pahare de v i n
n camera de zi, pe msua de cafea dispus n faa
unei canapele ce prea foarte confortabil. Decise s
l lase pe Lofland s i explice soiei sale semnificaia
acejei ntrebri.
nchise carneelul i l bg mpreun cu pixul la loc
n buzunar.
- Cred c asta-i tot pentru moment.
- B u n , spuse Lofland. M simt ca naiba i a vrea
s dorm.
Ski se retrase, promind c nu avea s-i deranjeze
somnul dac nu ar f i fost absolut necesar i c urma s
i in la curent cu operaiunea de cutare a l u i Oren
Starks. n momentul n care ieea d i n rezerv, se ntl
n i cu o asistent, care intra cu ustensile pentru analize.
Ski i inu ua deschis femeii, dup care iei pe coridor
i o gsi pe Berry Malone, care sttea n continuare ln
g u.

TcateCe trecutufui

85

- Probabil vor avea nevoie de u n minut s i ia snge,


spuse eb
Ea ddu aprobator d i n cap.
- C u m se simte?
- Mai bine dect mort, ceea ce ar f i fost posibil.
Remarca aceasta o scoase d i n srite.
- Iari facei chestia asta.
- Poftim?
-Aruncai n stnga i-n dreapta cu aceste comentarii
de jurnalist, n marea lor majoritate neplcute, cnd u n
simplu rspuns direct ar f i de-ajuns.
El i bg minile n buzunarele de la spate ale blu
gilor, ns dup aceea i ddu seama c aceast poziie
i scotea la iveal tocul pistolului prins la centur, aa c
i ls minile pe lng corp.
-Prietenul dumneavoastr este, fr ndoial, n
tr-o stare destul de precar, ns medicul chirurg - am
vorbit cu el la telefon n timp ce veneam ncoace - mi-a
spus c rana este curat i c se va face bine. Va avea
cu ce s se laude la vestiar.
Asistenta i fcu brusc apariia. Erau cteva flacoane
noi de snge n tvia pe care o ducea, aa c misiunea ei
fusese ndeplinit, ns Berry pru s ezite dac s intre
sau n u n rezerv.
-Care-i starea de spirit a l u i Ben? Probabil m
urte.
- De ce v-ar ur?
- Pentru c l-am trt ncoace i s-a ales cu o mpuc
tur! i biata Amanda!
- El spune c-a sunat-o.
- A sunat-o.
- Ea i-a zis ca e n regul s-i petreac noaptea acolo.
- Era trziu.
-^Asta tia i ea. Evalund reacia l u i Berry, Ski adu
g: I n schimb, nu tia de ora de cocteil i de vinul but.
Berry i ridic minile pe lng corp.
-Avei de gnd s facei caz d i n faptul c am but
nite pahare de vin?
- N u . Doar m ntrebam...
-Ce?

86

Sancfra

Brown

- Ce fel de v i n rou se potrivete cu munca?


C u o rbdare exagerat, ea spuse:
- N - a m but v i n pn la ora cinei, iar Cabernetul
merge foarte bine cu friptura.
- Cnd v-ai pus halatul?
Ea se holb la el pre de cteva secunde, dup care
cltin nedumerit d i n cap.
- Poftim?
Ski mai fcu u n pas, ca s fie mai aproape de ea.
- Cnd am ajuns acolo, nu aveai pe dumneavoastr
dect u n halat.
U n halat fcut dintr-un material moale i transpa
rent ce se lipise de corpul ei ud, care mai apoi pru
se a disprea, a se dizolva pur i simplu n ncletarea
minii l u i . Imaginea era intens i total deplasat.
La fel cum era i tonul mnios lipsit de sens pe care el
o ntreb:
- I n ce moment anume v-ai pus halatul? Cnd v-ai
scos costumul de baie ud? Asta-i tot ce-ai purtat de-a
lungul orei n care ai cinat cu Lofland?
El se aplec d i n ce n ce mai aproape de ea, exagerat
de aproape. De ce? Ca s o intimideze i s primeasc
astfel u n rspuns sincer d i n partea ei? Sau dintr-un
motiv care n u avea nici o legtur cu obiectul investiga
iei sale?
Amanda Lofland alesese exact acel moment s ias
din camera soului su, iar neplcerea de a o vedea pe
Berry fu de-a dreptul evident.
Ski se trase repede napoi, lsnd u n spaiu adecvat
ntre Berry i el.
- Bun, Amanda, spuse Berry.
Ski se gndi c tonul ei comptimitor i u m i l prea
autentic.
- Ce face Ben? ntreb ea.
- Doarme.
Rspunsul sec al Amandei Lofland era n deplin
armonie cu furia ce emana d i n ea. Ski observ c avea
p u m n i i ncletai pe lng corp.
- N u pot s-i spun ct de ru mi pare, zise Berry.
A f i preferat ca Oren s m mpute pe mine dect...

Tcateie trecutuCui

87

Rsul plin de cruzime al Amandei o ntrerupse.


- O h , m ndoiesc.
- E adevrat. Vocea l u i Berry pru a se frnge brusc.
Nu bas f i crezut niciodat pe Oren capabil s fac
aa ceva.
Cealalt femeie pru a n u auzi asta. Ochii i erau mi
jii i plini de ur.
- A trebuit s i-o dovedeti, nu-i aa?
- Ce s-mi dovedesc?
- C e de-ajuns s pocneti d i n degete, i Ben o s
alerge la tine.
- Despre ce vorbeti?
- N u poi suporta ideea c este cstorit cu mine, aa
c l-ai ademenit ncoace ca s...
- A m a n d a , ce...
- A m urt gndul c avea s-i petreac o zi aici cu
tine. Ins m-am prefcut c nu m deranjeaz. La urma
urmei, era n interes de serviciu.
- Chiar a fost n interes de serviciu. Termenul-limit
pentru predarea acestei campanii este luni. i suntem
hotri s-1 respectm.
-Exact. Aa c a f i fost o scorpie dac a f i zis:
Nu, n u poi s te duci". Ce fel de soie a f i fost dac
n-a f i avut ncredere n soul meu?
- Poi avea ncredere n el. Ben te ador. Te-a sunat
de mai multe ori de-a lungul zilei. L-am auzit.
- O h , da. M-a sunat periodic, s m conving ct de
mult muncii voi doi.
- Chiar am muncit.
- Intre lungimi de piscin i sticle de vin.
Berry oft dezaprobator.
- N-a fost aa. Te rog, Amanda, nu face asta.
i ntinse minile spre cealalt femeie, ns Amanda
Lofland se trase napoi.
- N u m atinge. i nu te mai apropia de soul meu!
O porni n lateral i trecu de ei, ciocnindu-se de cu
plul care sttea la civa metri distan i auzise, fr
voie, totul.
Ski nu i observase pn atunci. Caroline King se
uita lung, cu exasperare, la fiica ei. Lui Ski i fu mai greu

88

Sandra

Brown

s defineasc expresia brbatului cu aspect dur care o


nsoea, ns ochii l u i misterioi erau aintii tot asupra
lui Berry.

capitolul 6
Fusese mai bine c Dodge nu fusese nevoit s vor
beasc, cci n-ar f i putut s o fac nici dac viaa l u i ar f i
depins de acest lucru.
Era u n tip experimentat i stul de lume. N i m i c nu
l mai deranja. Era clit la orice fel de cruzime pe care
o persoan o putea aplica asupra alteia. O h , dac ve
dea imaginile unor copii nfometai d i n Africa sau ale
militarilor americani fcui praf de u n fanatic n nu
mele nu tiu crui Dumnezeu, era micat, ns era mai
degrab cuprins de turbare dect de mhnire. Mhni
rea i ntristarea nu prea aveau loc n inima u n u i cinic
precum el.
Acelai lucru era valabil i n privina celorlalte emo
ii ce ineau de sensibilitate.
Crezuse c se pregtise pentru ntlnirea cu fiica l u i .
La urma urmei, nu o cunotea. N u era ca i cum fcuse
cndva parte d i n viaa ei, ntre ei se formase o legtur
puternic, iar dup aceea se distanase de ea.
N u avea fotografii cu ei doi mpreun. N u avea amin
tiri cu ea aa cum avea cu Caroline.
El i copila l u i nu aveau nimic n comun cu excep
ia legturii de snge. Bnuise c era posibil ca, atunci
cnd avea s-o ntlneasc, s simt civa f l u t u r i n sto
mac, poate o uoar umezire a palmelor, ns la asta
s-ar limita reaciile sale, i nc unele de scurt durat.
Aa c se trezi complet nepregtit pentru reacia fizic
profund pe care o resimi cnd el i Caroline cotir pe
coridorul de spital, iar Caroline spuse:
- Uite-o, ea este.
I n prima clip cnd o zri pe femeia cu mini i pi
cioare lungi, cu pr rocat-cafeniu, se simi de parc fie
care celul d i n corp i era lovit de un factor instinctiv

'PcateCe trecutuCui

89

de recunoatere, ca i cum fiecare celul lua poziia de


drepi i declara: Pe ea o cunosc".
Inima aproape c ncet s-i mai bat. i con
trola cu greu impulsul de a se apuca de piept, n
timp ce icnea ca s inspire. Sunetul aerului ce-i n
vlea n mare grab n plmni i umplu urechile.
Se simi ameit i nesigur pe picioare, n asemenea m
sur, nct aproape c se ntinse spre Caroline s se
sprijine de ea.
i chiar i mai surprinztoare dect aceste reacii fizi
ce fu reacia emoional. U n zvcnet acut, n strfundul
sromacului, o strngere de inim, o neptur n suflet,
toate extrem de dureroase n intensitatea lor.
Tnra aceasta frumoas, cu tenul l u i Caroline, era
carne d i n carnea l u i , copilul l u i . Miracolul existenei
ei l coplei... pentru a doua oar. Ins prima oar
lusese prea tnr i prea stupid, mult prea ndrgostit
de mama ei ca s aprecieze pe deplin miracolul de a
avea u n copil.
Alturi de aceste reacii emoionale i viscerale, lu
natere o alta, care fu chiar mai surprinztoare, dei la
lei de eruptiv. Deodat, era Conan Barbarul, cu u n
sim al proprietii i o atitudine protectoare aproa
pe nebuneti. Dumnezeu s l apere pe oricine ridica
mna asupra copilului l u i . Avea s i smulg beregata
cu dinii.
Dar, cu toate aceste impulsuri noi i explozive ce i se
perindau prin tot corpul, era u n lucru b u n c nu tre
buia s spun nimic chiar atunci. Ins Dumnezeu, sau
indiferent cine se ocupa cu chestiile astea, se ndurase
i l lsase s treac peste urmtoarele cteva momente
fr s se fac de rs.
Reui s nainteze de-a lungul holului alturi de
Caroline, la u n pas rezonabil de normal pentru u n br
bat ai crui genunchi preau s se f i transformat n ge
latin. Cci el era ncntat la culme s o vad pe Berry,
ns Caroline recunoscuse c nici mcar ea n u putea
s prevad cum avea s reacioneze Berry cnd urma s
afle cine era el.

90

Sandra (Brown

Dodge i imagin c era posibil s fie la fel de agi


tat ca eb Sau s l scuipe n fa i s refuze s l recu
noasc n vreun fel, sau s o dea n teatru ieftin i s
i vorbeasc cu patos i emfaz, sau s ipe i s leine.
Indiferent de ce avea s fac ea, indiferent de cum avea
s abordeze aceast situaie, el trebuia s se conformeze.
N u se atepta la o reacie prea bun, ba chiar merita ce
era^mai ru i era pregtit pentru orice.
Ins anticipatul moment n care ea urma s i fie pre
zentat nu era iminent, cci Berry prea ocupat.
Dodge i Caroline erau suficient de aproape acum
s aud fr s vrea schimbul de replici ce avea loc ntre
ea i o femeie blond, ale crei trsturi frumoase erau
deformate de mnie.
- O h , da. M-a sunat periodic s m conving ct de
mult muncii voi doi.
- Chiar am muncit.
- Intre lungimi de piscin i sticle de vin.
Berry oft dezaprobator.
- N-a fost aa. Te rog, Amanda, n u face asta.
Gestul ei mpciuitor fu respins cu dispre. Dup ce
i spuse l u i Berry s n u o ating i s n u se mai apropie
de soul ei, blonda trecu valvrtej ocolind u n tip ma
siv nclat n cizme de cowboy i se ciocni de el i de
Caroline. Femeia murmur o scuz n timp ce trecu
de ei, mpleticindu-se.
Dodge i puse mna sub cotul l u i Caroline.
-Aproape c te-a dat jos. Eti bine?
Ea ncuviin d i n cap dus pe gnduri i se apropie
rapid de fiica lor.
- Dumnezeule mare, Berry. Despre ce era vorba?
- O h , mam, totul e d i n ce n ce mai ru.
Caroline o lu deoparte, i cele dou ncepur s vor
beasc n oapt. Fiind exclus d i n discuia confidenial
dintre mama i fiica ei, Dodge i tipul cu aspect de cow
boy se msurar u n u l pe cellalt d i n priviri. I n cele d i n
urm, cowboy-ul spuse:
- Ski Nyland.
Dodge i strnse mna mare ntins spre el.
- A j u t o r de erif.

Tcatefe

trecutufui

91

-Aa e.
El avea ochii aceia cenuii imperturbabili i stilul ace
la direct pe care i le descrisese Caroline. Dodge spuse:
- A m auzit de dumneavoastr.
- O K . Dup care, dup o fraciune de secund: Dum
neavoastr cine suntei?
In circumstanele date, extrem de nefireti, Dodge
nu se simi deloc jignit de stilul direct de abordare al
acestuia i i rspunse la fel:
- U n prieten de familie.
i arunc privirea peste umr n direcia n care o
luase blonda, ns aceasta dispruse. Intorcndu-se d i n
nou spre Nyland, ntreb:
- Este soia l u i Ben Lofland?
Ajutorul de erif ddu aprobator d i n cap.
- i nu-i o femeie fericit. Telefonul l u i mobil tri.
M scuzai.
Se ntoarse cu spatele la Dodge ca s preia apelul.
Berry i Caroline nc mai stteau de vorb n oap
t, lsndu-1 pe Dodge de capul l u i . Aa c decise s
se duc i s se uite dup soia nefericit a l u i Ben
Lofland, care prea s aib nevoie disperat de a vorbi
cu cineva.
i aa, pur i simplu, i ddu seama c era implicat.
C se simea obligat. A i c i era vorba despre copilul l u i ,
era problema lui, lupta l u i .
O jumtate de or mai trziu, l u i Dodge i sun mo
bilul. Vzu c era Caroline cea care l apela. De ndat
ce rspunse, ea l ntreb:
- Unde te-ai dus?
- Afar, s fumez.
- Ieim i noi acum.
- I-ai spus l u i Berry...
-Nu.
El asimila informaia, dup care spuse:
- O s f i u la mine n main.
A p o i nchiser amndoi telefonul. Dodge merse de-a
lungul potecilor frumos aranjate d i n curtea spitalului
spre parcarea n care el i Caroline i lsaser mainile,

92

Sanara

Brown

pe locuri nvecinate. i termin igara, se sui n maina


lui i porni motorul pentru a putea pune n funciune
aerul condiionat.
Poate c n Atlanta mai erau i zile cu umiditate
crescut, ns, la naiba, pe aerul sta de aici l resimeai ca pe o ptur ud. i se lipea de pr, de haine i
de piele. Densitatea l u i i congestiona cile nazale
i pulmonare. Umiditatea crescut reprezentase u n
motiv pentru care nu l ntristase, n urm cu treizeci
de ani, gndul de-a prsi inutul de coast al Texasu
l u i . Singurul motiv.
Se uit spre uile de ieire exact cnd cele dou femei
i fcur apariia.
Berry era cu u n cap mai nalt dect Caroline, ns
picioarele i erau la fel de zvelte i se mica cu la fel
de mult graie. Cnd ajunser la maini, Caroline se
aplec i i spuse prin geamul cobort al portierei din
dreapta a mainii lui:
- V i n o dup mine!
El ddu aprobator d i n cap i se uit dincolo de ea,
spre Berry, care deschise portiera pasagerului de la
maina l u i Caroline, dup care i trase uor ochela
rii de soare n jos i l privi cu curiozitate peste plafo
n u l mainii. Dup u n moment lung, n care inima l u i
Dodge aciona precum u n ciocan pneumatic folosit la
demolri, i puse ochelarii de soare la loc i se sui
n main.
Trecur cteva minute bune nainte ca sistemul lui
cardiac s i revin la parametri normali, ns continu
s se ntrebe ce i spusese Caroline l u i Berry despre el i
n ce calitate i-1 prezentase. C u m i explicase apariia l u i
brusc n viaa lor?
Ei bine, indiferent de cum stteau lucrurile, nu mai
avea s dureze mult pn cnd urma s afle. D i n par
carea spitalului, drumul pn la casa de pe lac dur
aptesprezece minute. Trei dintre ele fur petrecute la
semafoarele de pe Bowie Street, strada principal ce tre
cea prin centrul oraului Merritt.
Chiar dup stadionul de fotbal al liceului de la mar
ginea oraului, Caroline ntoarse i o lu pe Lake Road,

Tcatefe

trecutufui

93

u n drum ce-i merita numele, cci, la opt kilometri dup


intrarea pe drumul secundar, se termina cu o intersecie
n form de T, cu lacul ntinzndu-se direct n fa, sem
nul de stop fiind separat de drum de u n minimagazin
cu de toate, inclusiv momeal de pescuit, u n ponton
de pescuit i o ramp de lansare ambarcaiuni publice,
bxtensiile d i n dreapta i d i n stnga T-ului erau nite
drumuri nguste ncadrate pe ambele pri de pdure,
n mare parte de conifere.
Caroline o lu la stnga. D r u m u l urma configuraia
malului lacului. Cele cteva case pe lng care trecur
erau exclusiviste i aparineau unor oameni cu bani, ju
decnd dup ce putea Dodge s vad d i n ele n spatele
aranjamentelor peisagistice extravagante i al zidurilor
ce mprejmuiau proprietile. Cteva dintre case i mai
multe terenuri dispuse n faa lacului aveau anunuri
cum c erau de vnzare.
Caroline King Realty", scria pe plcu. Numele ei
era scris cu litere albe cursive pe u n fundal verde in
tens. O coroan mic de aur trona n partea de sus a
literei K.
Casa ei era la aproximativ o sut de metri dis
tan fa de d r u m , ntr-o zon defriat ce fcuse
cndva parte d i n pdurea nconjurtoare. Pinii i ste
jarii lsau locul chiparoilor n vecintatea malului la
cului. Apa calm reflecta soarele precum o oglind.
U n ponton scurt ieea d i n ap, ns Dodge n u vzu
nici o barc.
Casa n sine era surprinztor de modest, nici pe
departe la fel de grandioas ca acelea pe lng care tre
cuser. Plcile de indril, de la exterior, erau vopsite
ntr-un gri splcit, punctat de obloane albe la geamuri
i de coloane de-a lungul verandei. Att n faa, ct i n
spatele casei era cte u n petic de curte, gazonul des
i nalt cednd cu graie n faa covorului de vegetaie de
pdure d i n perimetrul zonei defriate.
Straturile de flori bine ngrijite reprezentau fii de
culoare vie i strlucitoare, plantele fiind ngropate sub
til n straturi de ace de brad.

94

Sandfra (Brown

El i trase maina nchiriat lng a l u i Caroline,


opri motorul i cobor. D i n nou, simi c i se nmoaie
genunchii.
Caroline spuse foarte vioaie:
- Haidei s mergem nuntru, s facem prezentrile.
S ne adpostim de soarele sta. Eu i Berry suntem
predispuse s facem pistrui.
El era pe cale s spun: tiu". i petrecuse o noapte
ntreag ncercnd s srute fiecare dintre pistruii de pe
pielea ei. Ins, neavnd nici u n fel de indiciu legat de
ceea ce i spusese Caroline l u i Berry despre el cu certitudine n u asta - , n u zise nimic n timp ce le
urma pe cele dou femei n sus pe trepte i mai apoi pe
o u ce ddea direct n buctrie.
De ndat ce ajunser cu toii nuntru, Caroline
spuse:
- Sper c nu te deranjeaz s intri prin partea d i n spa
te, domnule Hanley. N o i n u suntem prea protocolari
pe-aici i rareori folosim ua frontal.
Respiraia i era uor ntretiat, aa cum fusese cnd
dduse prima oar ochii cu el la Mabel's Tearoom.
- Berry, dumnealui este Dodge Hanley.
Berry i scoase ochelarii de soare, punndu-i alturi
de geanta ei pe masa d i n buctrie, dup care se ntinse
s dea mna cu el.
- Bun.
El i lu mna, atingnd-o pentru prima dat.
- B u n . Pre de cteva secunde, asta fu tot ce reu
i s articuleze. Dup care murmur: Poi s mi spui
Dodge.
C u acelai ton excesiv de jovial, Caroline veni cu o
propunere:
- Ce zicei de nite ceai cu ghea?
Berry nc se uita lung la el, msurndu-1 d i n priviri.
Absent, rspunse:
- S u n bine.
- Bine, zise i el.
Caroline le suger s intre n camera de zi n timp ce
ea punea ceaiul n pahare.
- Pe-aici, spuse Berry, disprnd printr-o u deschis.

TcateCe trecutufui

95

)odge i arunc lui Caroline o privire descumpnit.


" Du-te, i opti ea. E-n regul.
E.l o urm pe mai tnra femeie afar d i n buctrie,
j :nd ajunser n camera de zi, aceasta trecu direct
ibiect:
" Mama mi-a spus c eti detectiv particular.
Aadar, ntr-o oarecare msur, Caroline hotrse s
:instit n privina lui. Adevrul era ntotdeauna de
lolo; cnd trebuia s mini.
" Aa este.
" De fapt, n-am mai cunoscut unul pn acum.
" N u este cum pare la televizor.
~ I n ce sens este diferit?
" Ei bine, n-a trebuit niciodat s sar de pe o cldihalt ca s evit s f i u mpucat i nici nu am fost
P \s n capcan de-un rufctor, n ntuneric, pe o
'
ce se nfund. I n marea majoritate a timpului, v
nez hrtii, nu oameni.
^a zmbi ca i cum n u tia dac s l cread sau n u .
" Eti d i n Atlanta?
" Locuiesc acolo acum. Muncesc pentru u n avocat.
I ' avocat al aprrii. Cel mai b u n . Sau cel mai ru,
udiyg j Depinde de ce parte a baricadei eti.
~ E u n tip dur?
" Cel mai dur. L-am auzit fr s vreau pe u n asistent
' Procurorului acuzndu-1 pe Derek c dimineaa i-ar
P >ra sticl pisat peste poria de cereale.
zmbi d i n nou, ns expresia i se schimb rapid
ntr-^o ncrunttur evident. Se duse la u n ntreruptor
de )e perete i porni ventilatorul fixat de plafon.
" M a m a a adus o firm de curenie n dimineat ista. Se simte mirosul soluiei pe care au folosit-o.
Tu inu-1 simi?
~ - N u . N u mai am miros. De la prea mult fumat.
f - A m ncercat i eu s fumez n liceu. O igar doar,
atatc
j
. prins mama. Pe vremea aceea, eram
E i r c are nite superputeri, ochi la ceaf i auz ule n s i b i l . I n sfrit, ea i tati au fcut o criz de nervi
""n-au pedepsit, interzicndu-mi s m a i ies d i n cas
11

sl

M C

r c

nr

c e

res

a t o t

sl

rras<

n s a

96

SandCra Hrown

dou sptmni i, mai ru de-att, mi-au luat telefo


nul pentru o lun de zile. N-am mai aprins niciodat o
alt igar.
El zmbi, ns simise o sgeat direct n inim la au
zul cuvntului tati".
- Bun. Foarte bine. sta-i u n obicei tare pctos.
Ea i susinu privirea o perioad lung de timp, dup
care j l duse spre u n balansoar.
- m i cer scuze. Manierele mele las de dorit azi.
Ia loc.
Ea se aez pe colul canapelei exact n momentul n
care Caroline intr cu o tav pe care avea trei pahare de
ceai cu ghea. Puse tava pe msua de cafea.
Berry se uit la tav i murmur:
- Paharele noastre de vin.
Dodge lu paharul de ceai cu ghea pe care i-1 ddu
Caroline. Dei pe tav erau u n bol de zahr i lingu
rie, Caroline n u i oferi, deoarece tia c, dei pre
fera s i bea cafeaua cu dou lingurie pline ochi,
ceaiul i-1 bea nendulcit. Se ntreb dac Berry bgase
de seam. Aparent nu, cci nc se uita cu u n aer medi
tativ la tav.
-Ce-a fost asta, drag? ntreb Caroline n timp ce
punea o lingur de zahr n pahar nainte s i-1 dea
lui Berry.
Berry lu paharul, sorbi d i n el, dup care pru s ias
d i n trans.
-Nimic.
Se uit la Dodge, care ncerca s stea nemicat n ba
lansoarul d i n nuiele, deoarece, de fiecare dat cnd se
mica, scria. Ceva ce aducea cu u n geamt.
Ea i puse paharul de ceai la loc pe tav, i frec
minile s scape de condensul de pe pahar, arunc o
privire n direcia lui Caroline, dup care i se adres din
nou lui:
- N u sunt sigur de ce te-a reinut mama.
- i-am spus de ce, interveni Caroline. D o m n u l Han
ley are nite referine grozave.
-Aa ai spus, mam. C ai auzit de dumnealui de
la un prieten vechi de-al tu d i n Houston pentru care

TcateCe trecutufui

97

a fcut ceva k u n moment dat. Uitndu-se d i n nou la


el, ea spuse: ns nu tiu ce poi face pentru mine.
Pentru noi.
- N i c i eu nu tiu ce pot face. ns, bazndu-m pe
ceea ce mi-a spus mama ta i pe ce-am vzut d i n scena
aia de la spital, nu ncape ndoial c eti la ananghie.
- D o m n u l e Hanley..., ncepu C a r o l i n e .
- Uite ce e, termin cu domnule Hanley, bine?
Caroline fu redus la tcere de t o n u l l u i dur. Dac
el sunase mai rutcios dect intenionase, i prea ru,
ns faptul c ea i se adresa cu domnule Hanley" l
enerva la culme.
i nu era puin ridicol s nu-i foloseasc prenumele,
dac iei n calcul faptul c... N u , mai bine s nu in
cont de acel fapt.
- mi cer scuze, spuse Caroline. Daca preferi s i se
spun pe prenume...
- Insist asupra acestui lucru, Caroline.
- E n regul, Dodge.
- Bnuiesc c, n condiiile astea, eu sunt Berry.
Fiica lor prea amuzat i totodat nedumerit d i n
cauza polemicii legate de nume. Se uit cnd la unul,
cnd la cellalt, oprindu-se la Caroline.
- Ce spuneai, mam?
-Spuneam c Dodge are ani buni de experien n
domeniul investigaiilor criminalistice. M-am gndit c
nu ne stric s avem de partea noastr pe cineva cu per
spicacitatea i abilitile lui.
- Ca s fac ce anume? ntreb Berry-Pentru nceput, s-1 gseasc pe jegosul care te-a
ameninat. Scuze pentru limbaj, adug el.
Berry fcu u n gest plin de nerbdare prin care voia s
spun: Nu-i bate capul cu asta".
-Trebuie s-1 gsesc pe tipul sta nainte s-i duc la
ndeplinire ameninarea de a te ucide, spuse el.
- Asta nu-i de competena autoritilor?
El scoase u n sunet n semn de batjocur.

98

Sanara (Brown

- W i l d Bill Hickok ?
Ea i nbui u n hohot de rs.
- T e referi la ajutorul de erif Nyland?
- Mie-mi place de el, spuse Caroline cu fermitate.
Berry se uit la ea surprins.
- A m crezut c n u l-ai cunoscut dect asear.
-Aa e. Ins mi place ceea ce vd.
Junghiul provocat de gelozie resimit de Dodge era
nejustificat, ns de netgduit. Oare ce naiba i plcea
lui Caroline att de mult cnd se uita la naltul i asprul
ajutor de erif Nyland?
Faa lui bronzat i prul de culoarea nisipului? Ume
rii l u i lai i stomacul plat? Gura l u i nenduplecat i
brbia despicat?
- N y l a n d e probabil u n tip cu coloan vertebral,
mormi el. Suficient de competent. Ins eu n-am ace
eai ncredere n autoriti cum ai t u , Berry. Ea am gsit
fugari n timp ce bieii cu insigne nc mai ncercau s
organizeze cutarea lor. Eu nu trebuie s bag documen
te la dosar. N u trebuie s obin aprobri de la indivizi
care sunt mult mai stupizi dect mine. N u trebuie s
respect reguli sau s m tem de retrogradare dac lucru
rile o iau razna.
Berry se uit spre Caroline, care i lu mna fiicei sale
i o aps ntre propriile mini.
- Dodge poate s fie cu ochii n patru. S ne in i
pe noi la curent i s ne informeze. N u vreau s f i u luat
prin surprindere de ceva, cu att mai puin de reapariia
lui Oren Starks.
- i eu a cam vrea s evit asta. Adresndu-i-se d i n
nou l u i Dodge, Berry ntreb: N u i se cere s ai licen
n statul n care lucrezi?
El ridic d i n umeri.
- N u tiu. Poate. Probabil c da.
Ea rse.
- i nu-i pas?
- i e i pas?
1

James Butler H i c k o k , erou popular d i n Vestul Slbatic american


(n.red.)
1

TcateCe trecutuCui

99

Ea se uit la Caroline, care se cufund n scaun.


- N o i , ... eu i Dodge n-am avut timp s discutm
loloate detaliile... ... includerii sale n aceast ecuaie.
El interveni n discuie:
- M - a m prezentat n faa l u i Nyland ca fiind prieleien de familie. N u sunt venit n calitate de persoan
oinf'icial.
- Pn cnd trebuie s-i ncasezi nota de plat, spuse
biberry pe u n ton sec. Ct ceri ca s f i i cu ochii n patru?
- U n pre rezonabil. N-o s te jecmnesc. Ii promit.
i,i, atta timp ct nu e nimic la vedere, putem s-i spunciiem lui Nyland sau oricui altcuiva care ntreab c opererezjn calitate neoficial.
In mod evident, l u i Berry nu-i era totul clar.
- E u n aranjament destul de ciudat. Ins astea sunt
nimte circumstane ciudate, cel puin pentru mama i
poentru mine. Bnuiesc c nu stric s avem pe cineva
crare s lucreze pentru noi d i n culise.
- Cred c Dodge o s fie u n ajutor formidabil, spuse
C V.aroline.
- D o m n u l Carlisle tie de el? o ntreb Berry.
- O s-1 informez pe avocatul nostru la momentul
po^otrivit.
Berry i retrase mna d i n strnsoarea mamei sale, se
rididic i ncepu s se nvrt nelinitit prin ncpere.
- N u neleg necesitatea unui avocat. N-am fcut niminic greit.
- U n motiv cu att mai justificat s ai u n avocat, spu
se e Dodge. O r i de cte o r i Nyland vrea s te interogheze,
num spune nici u n cuvnt fr ca avocatul s fie prezent.
- Deja am fcut asta.
Dodge njur n barb. Caroline ntreb:
- Cnd s-a ntmplat, Berry?
- La spital, nainte s ajungei voi. A m stat de vorb
cu u el.
- - Despre ce?
- - Despre felul de a f i al lui Oren. Orice ar f i putut s-i
deaea ajutorului de erif Nyland o pist de urmat. A fost
o d discuie inofensiv.
I Dodge avea ndoielile lui.

100

Sandra

Brown

- S nu mai faci asta. nelegi? eful meu te-ar sftui


acelai lucru.
- Bineneles c ar face-o. Aa i ctig banii.^
- E adevrat. i ctig o grmad de bani. ns a
avea ncredere n el cnd vine vorba despre viaa mea.
O grmad de oameni au fcut-o.
- Oameni vinovai.
- i oameni nevinovai, i-o ntoarse el cu calm. Inclu
siv femeia cu care n cele d i n urm s-a cstorit.
Caroline se ls n fa.
-S-a cstorit cu o client? Cred c este o poveste
interesant.
Dodge se uit la ea.
- Da. E o poveste despre o femeie la ananghie i tipul
chemat s-o salveze. Genul la de poveste d i n vechime.
Biatul cunoate fata i pur i simplu se ndrgostete
pn peste cap.
- i biatul a pierdut fata? ntreb Berry.
- N u , spuse Dodge. Spre norocul l u i Derek i al lui
Julie, povestea lor a fost cu final fericit.
Ochii l u i rmaser fixai asupra privirii l u i Caroline,
i, pre de cteva secunde, atmosfera pru ncrcat
de tensiune.
Ea fu prima care i feri privirea. Deloc confortabil,
Dodge i schimb poziia n scaunul ce scria i se
aplec spre tava de pe msua de cafea, atrgndu-i aten
ia l u i Barry.
- A s t a a prut s-i declaneze o amintire... mai devre
me. A i spus ceva despre paharele de vin.
Ea se aez la loc pe colul canapelei i i strnse
picioarele sub ea.
- Dup cin, eu i Ben am hotrt s mprim ce mai
rmsese d i n sticla de vin. Aa c, nainte s ne ducem
sus, la etaj, am stat aici s bem. Probabil c ajutorul
de erif Nyland a vzut paharele pe msua de cafea i
a tras nite concluzii pripite i total greite cu privire la
nsemntatea lor.
-Tvleal alimentat de consumul de alcool? ntre
b Dodge.
- Ceva de genul sta.

Tcatefe

trecutului

101

O ncrunttur apru ntre sprncenele ei.


- M ntreb dac a scotocit prin gunoi ca s numere
sticlele de bere i de v i n pe care le-am consumat.
- Chestia asta cu butura a scos-o d i n mini pe doam
na Lofland, remarc Dodge.
Ambele femei se uitar la el ntrebtor.
- A m vorbit cu ea.
- A i vorbit cu ea?
-Cnd?
Puser ntrebarea n acelai timp. Dodge le explic:
- D u p scena aia urt de pe hol, n faa camerei
soului ei. V o i dou v-ai tras deoparte ca s vorbii.
Nyland a primit u n apel telefonic. M-am gndit s-o g
sesc pe femeia aia, s vd ce-i n mintea ei. Era n bufetul
spitalului, stnd de una singur i bnd o cola. Plngea.
M-am dus la ea, i-am spus c nu aveam cum s nu observ
c era necjit i am ntrebat-o dac a putea s i fiu
cumva de ajutor.
Le povesti aproape cuvnt cu cuvnt conversaia pe
care o avusese cu soia l u i Ben. Discuia fusese lmuri
toare i, n mare msur, neplcut.
Cnd termin ce fusese spus cu privire la ele, nici
C 'aroline i nici Berry nu l mai priveau n ochi. Lni
orul subire d i n bilue ce atrna de la ventilatorul de
tavan se tot lovea de carcasa metalic a acestuia. Res
piraia l u i Dodge se auzea ca u n pufit cnd inspira i
expira aerul n i d i n plmnii l u i obosii. Balansoarul
din nuiele scri d i n nou, dei el ar f i jurat c nu i
clintise nici mcar u n muchi.
Zgomotele acestea fceau i mai evident tcerea ce
lor dou femei.
Intr-un trziu, Dodge ntreb fr menajamente:
- E adevrat, Berry?
Ea ncuviin d i n cap.
El se ncrunt i privi spre Caroline, care se uita fix la
minile ei, pe care i le inea n poal i le strngea i le
desfcea. El i drese vocea i se ridic.
-Trebuie s fumez.
El aproape c ieise d i n camer cnd Berry, cu capul
plecat, spuse fr grab:

102

Sancfra (Brcrwn

- Cnd te ntorci, o s-i explic.


- A s t a o s fie de mare folos.
- C e n u neleg eu...
-Da?
Ea i nl rapid capul i se uit la el.
- T u n-ai cunoscut-o niciodat pe Amanda Lofland?
- N - a m vzut-o niciodat pe femeia asta pn cnd
am auzit-o spunndu-i ie s stai departe de soul ei.
- C u toate astea, n jumtate de or, i-a destinuit
tot ce avea pe inim. C u m de i-ai ctigat ncrederea
att de repede?
Caroline spuse cu glas moale:
-Asta-i specialitatea lui.

capitolul 7
Houston, Texas, 1978
Unitatea special se dovedi u n mare fs. Sau cel pu
in asta era opinia l u i Dodge. S fac parte d i n ea nu
prea a f i nici pe departe att de fascinant i de provo
cator pe ct se ateptase i nici la fel de captivant pe ct
l fcuser s cread fanteziile lui. Era fericit s n u mai
poarte uniforma i s nu mai lucreze n schimbul
de noapte, ns pn la momentul respectiv sarcinile
lui n cadrul unitii speciale presupuseser n mare par
te s participe la ntlniri obligatorii conduse de nite
gur-spart care i ddeau prea mult importan, fr
s aib ceva constructiv sau relevant de spus.
Grupul de elit al ofierilor de poliie i al ageni
lor FBI se aduna zilnic n ceea ce era numit coman
dament". Chiar i n termeni eufemistici, denumirea
aceea pompoas nu descria nici pe departe spaiul n
sine. Biroul fr nici u n fel de nsemne se afla la par
terul unei cldiri obscure de birouri dispuse la margi
nea centrului oraului. Intr-o zon unde toate cldirile
erau nengrijite i n paragin, aceasta era cea mai rea
dintre toate.

Pcatele

trecutului

103

Singurul lucru care o fcea s merite era chiria ieftin.


Aici se ntlneau s treac n revist relatrile martorilor
oculari la jafuri, s se uite la imaginile video surprinse
de camerele de supraveghere ale bncilor n timpul ata
curilor, s se pun reciproc la curent asupra progreselor
individuale nregistrate n depistarea indiciilor i s dis
cute strategii pe termen scurt.
Premisa de la care se pleca - anume, c grupul repre
zenta elita - era extrem de amuzant. Revzuser de
claraiile date i se uitaser la nregistrrile video pn
cnd le nvaser coninutul pe de rost. N u aveau nici
un fel de indicii, i, aa cum se ntmpla cnd venea vor
ba despre cum s procedeze cu investigaia per ansam
blu, nimeni, ndeosebi cei aflai la comand, nu avea
nici cea mai vag idee despre nimic. Aceste aa-numite
ntlniri de nivel nalt se transformau de regul n genul
de poveti pescreti.
Glumele porcoase fceau nconjurul ncperii. Dis
cuiile despre maini erau foarte lungi. Evenimentele
sportive erau analizate i discutate adesea n contradic
toriu, fcndu-se pariuri pe seama lor. Se beau glei
de cafea tare i se mncau snackuri nesntoase. Cei
care fumau menineau camera nceoat. Se insul
tau u n u l pe cellalt, pe tema hainelor, a mainilor, a
colilor absolvite, a soiilor, a mamelor i a cinilor.
Se luau la ntrecere care se pria mai cu foc. Vorbeau
la nesfrit despre femei - cu care se culcaser i cu
care voiau s-o fac.
Ceea ce nu fceau era s-1 prind pe jefuitorul de
bnci.
Pn la sfritul celei de-a doua luni, pn i glu
mele porcoase se nvechiser, ca s n u mai vorbim de
snackuri. Lumea devenise destul de ncordat, ndeo
sebi ofierii de poliie cu funcii superioare, care sim
eau valul de critici d i n partea superiorilor i dispreul
subalternilor.
Pentru a se adresa direct acestor probleme, fu organi
zat o ntlnire exclusiv pentru reprezentanii Poliiei
din Houston.

1(

Sancfra (Brown

^Primarul * ^
^ frip pn i efului poliiei.
^a cu tot d i n
l
individ s fie prins nain^a el s-i d e P
candidatura ca s fie reales.
Cpitanul d P l
prezida aceast concentraJ de forte mt* -* ' de energie n u i vedea pantofii
burta ce i
dizgraios. n timp ce i inea
*Vntarea dispreul l u i Dodge spori. Se ntreb ci
^ i trecuser <^
d u m f l a t u l sta fcuse munc de
^cetare d d ^
vreunui infractor, fcuse o
- ^ s t a r e . Avea P u l
i apostrofeze subordonaii
>^ j
i vzuse Dodge fcnd pentru a se distin^
de ceilali ^
b l e tot t i m p u l dup monede
^ V i t r u a u t o m ^ ^ ^ i& i i s spun cele mai cretine
Mme posibilaC u m nu a v ^ nimic altceva concret, membrii uniP ^ i i speciale l U
discuie viabilitatea suspecilor de
M o m e n t u l a^ela, b n d u - s e numai pe profilurile lor
^^Vactionale <;hiar dac nici unul dintre ei n u fusese
^
| i int^
* vecintatea vreuneia dintre bnci
timpul unui
a c e

a c u n s u

t e

c a

te

a c e s t

u n a

o u

81

c e

110

Cl

a i

e c a n

Ce

s e

t u

c a

t o t

s a

c e

r a

s a

tu

u m

ar

a u

a u

aza

s a u

n c

jaf.

X j n u l dintr^
t i suspeci fusese arestat cu un
^ i ^ ^ k e n d n tnn pentru conducere n stare de
"vietate
usa - T i p u l e n pucrie pentru nclcarea condiiilor eli~ >?rii c o n d i t i ^ * ^
> ^
^
l nostru, n-o
c
~ mai dea p r e
d lovitura n nici o banc, spuse
titanul.
.
ii
i
- E i oricuri*
^
*
tlharul nostru,
T?Vise unul d i
poliiti. T i p u l e u n scandalagiu.
infatuat. U ^
^
^
penii f
s
^?Zideasc N u
sngele-rece necesar s planifice i
^xecute'astfc
lovituri.
U n alt p o l i ^ ^use:
- La u l t i m u l J *> individul a fcut praf camera de su^ ^veghere vid *
_ |* d
i p u l sta-i u n scandalagiu, nu i se pare geM de lucru pe
^' ^
^
^ B d i t u l nostru
j ^ a t dracului- ^ etaleaz calitile, i o face n semn
sfidare.
a c e

n a t e

s a

ca

a c a

c r e c

c a

e s t e

n t r e

n u

c a r e

a c e t o t

e t a m

a r e

1 d

a c

a r e

ar

a c e u n u

c a

a n

a r a

Pcatele

trecutului

105

- D i n spatele unei mti.


- Da, dar tii la ce m refer.
Urm o ntreag dezbatere pe tema asta. Dodge, care
fusese de acord cu primul ofier, nu avea nimic de adu
gat, aa c ignor discuia n contradictoriu i ncerc n
van s i nbue cscatul.
Dup care auzi:
- Hanley!
Dodge se ridic i lu poziia de drepi.
- Ordonai?
- Ct de departe ai ajuns cu prietena lui Madison?
Tommy Ray Madison, unul dintre suspecii lor,
era la rndul l u i eliberat condiionat, dup ce fuse
se nchis pentru jaful armat asupra unui restaurant
fast-food. I n plus, mai avea la activ o lovitur la o banc
fcut cam de mntuial. Se potrivea descrierii gene
rale n ceea ce privea nlimea i greutatea fptaului
lor neidentificat.
- I n sensul la care v referii, domnule, n-am ajuns
nici mcar n optimi, replic Dodge.
- n optimi? chicoti u n alt poliist. Recunoate.
Ai dat gre.
Dodge confirm, ncuviinnd d i n cap plictisit.
- A m dat gre, domnule cpitan.
- C u m aa? Se presupune c eti adevratul Romeo al
departamentului.
- Alchimia n-a funcionat. Doamna e gravid.
- Uau, la naiba! C u cine? C u Madison?
Dodge fcu u n gest sugestiv cu degetul mare n sus.
- E gravid n patru luni. Ea i Tommy Ray sunt n
drgostii unul de cellalt. El o ia pe calea cea dreapr, o iubete, iubete copilul ce se va nate, vrea s
se cstoreasc.
- A i spus c-i o tip istea.
- Exact asta a fost impresia mea.
- M a d i s o n este u n infractor nenorocit! strig c
pitanul. Ea a pus botul la prosteala aia cu inimioare
i flori?
Dodge ridic d i n umeri.

106

Sandra

Brown

- Dac asta nseamn dragostea pentru dumneavoas


tr... I n plus, ea afirm c Tommy Ray 1-a descoperit pe
Iisus n nchisoare.
-Iisus a fost n Huntsville? ntreb sarcastic alt
poliist.
- E ntotdeauna ultimul loc unde s caui, spuse
un altul.
Cpitanul i stpni rsul. I I ntreb pe Dodge:
- Ea cine crede c eti?
- Nimeni n mod special, doar u n client obinuit care
comand ntotdeauna fajita combo. Ea mi aduce berea
nainte s-o comand. C u dou felii de lmie verde.
Ii dau baci gras i sunt u n bun asculttor.
-Vorbii mult?
- Att de mult ct s nu i trezesc totui vreo bnuial.
A r d gazul pe-acolo pn aproape de ora nchiderii. Cnd
lumea venit s ia cina se mai rrete, mai st cteodat
cu mine la mas. Cred c i-am ctigat ncrederea.
- Ce poveste i-ai servit?
- C n-am unde altundeva s m duc i c ursc
s-mi petrec serile n apartamentul meu gol, unde locu
iesc singur d i n cauz c nevast-mea s-a nhitat cu alt
tip i 1-a adus la n o i n cas.
- Sunt att de mhnit, nct abia mai pot s vorbesc,
spuse u n poliist i se prefcu a plnge.
- Sun ca o melodie country foarte trist.
Cpitanul se ncrunt spre cei ce l ntrerupseser i
se ntoarse la loc spre Dodge.
- Care-i prerea ta?
Dodge se gndise mult la Tommy Ray Madison i la
prietena lui. Dei prerea l u i cinstit nu reprezenta ceea
ce-ar f i vrut s aud cei d i n ncpere, le-o servi direct,
fr menajamente.
- T i p a e de treab. Prea de treab pentru Madison,
dar cine poate explica dragostea? i se prea poate ca el
s-1 f i descoperit pe Iisus i acum s fie u n o m cu totul
i cu totul altfel. Pe de alt parte, dac Tommy Ray jefuia bnci sau dac ea l suspecta de nclcarea eliberrii
condiionate, cred c ar f i terminat-o cu el, cu copil sau

Pcatele

trecutului

107

fr. Cred c ea 1-a schimbat n bine. A insistat mult


pe chestia asta cu integritatea, aa c nu cred c l-ar
fi protejat.
- Deci nu-i el muteriul nostru. Asta vrei s spui.
- N u sunt absolut sigur de asta, domnule cpitan,
ns tipul sta nu-i n partea superioar a listei mele, n
nici u n caz.
Ceilali membri ai unitii speciale, care ncetaser
s mai glumeasc, avur nevoie de cteva clipe pentru
a asimila informaia, iar acest lucru l flata pe Dodge,
dat fiind c prea s se pun atta pre pe prerea l u i .
Cpitanul i trecu mna peste chip, rearanjnd faldu
rile guii.
- F n continuare ce ai nceput. Urmrete semnele
unei schimbri n relaia lor.
Dodge nu avea nevoie s i se spun acest lucru, ns
ddu aprobator d i n cap ca i cum ar f i spus: Ce idee
bun, domnule cpitan. C u siguran aa o s fac".
- C u m rmne cu cealalt, cu prietena lui Albright?
Franklin Albright era u n alt individ eliberat con
diionat, ns, dincolo de acest fapt, el i Tommy Ray
Madison aveau puine n comun. Albright era i mai
nfricotor, i mai josnic, iar Dodge era aproape sigur
c el nu l cutase niciodat pe Iisus, i cu att mai puin
l gsise sau intrase n turma L u i .
Incruntndu-se, rspunse la ntrebarea cpitanului:
- N u m e l e fetei este Crystal, iar povestea asta este i
mai nclcit.
- C u m aa?
- E vorba despre accesibilitate. Albright este genul
gelos. O urmrete ca u n uliu. O duce la munc n
fiecare diminea, vine s o ia cnd termin serviciul.
Ea n u iese n ora fr el, nici mcar pentru cumprtu
rile obinuite pentru cas. Supermarketurile sunt locuri
potrivite pentru a te ntlni ca d i n ntmplare n mod
voit cu cineva i a ncepe o conversaie, ns Albright
este ntotdeauna acolo cu ea. A ndeprtat-o de prie
teni i de familie. nelegei care-i problema? N-am avut

108

Sandra

Brawn

ansa s m apropii de tip, cu att mai puin s devin


confidentul ei.
Cpitanul i lovi brbia gnditor.
- Ea unde muncete?
-Aa c acum umflatul sta nenorocit m-a pus s lu
crez acolo unde lucreaz ea.
Gonzales izbucni pe neateptate n rs i se nec cu
sucul de portocale pe care l bea. Dup ce-i recapt
rsuflarea, uier, respirnd cu dificultate:
- Glumeti.
- Ii jur. A ntrerupt edina de lucru, a dat nite te
lefoane. Dousprezece ore mai trziu, m-am prezentat
pentru primul meu schimb n departamentul de ntre
inere si curenie.
- O h , frate!
- A m primit o gleat pentru mop, o mtur, o cma
cu numele meu brodat pe buzunar. Ii vine s crezi?
Ins am acces la ntreaga locaie. Pot s bntui de jur
mprejur, s m duc peste tot, i nimeni nu-i bate
capul cu asta. Cel puin nu sunt blocat ntr-un loc anu
me toat ziua.
A r f i putut s munceasc la linia de asamblare a uzi
nei de producere a cauciucurilor de main, s fac an
velope cu inserie metalic n loc s nlocuiasc tuburile
de neon arse i s goleasc courile de gunoi. C u toate
astea, una peste alta, slujba era de tot rahatul.
- Eti o m de serviciu, ha? Gonzales abia dac reui s
i controleze accesul de rs. Cine tie? Poate te hotrti
s-i schimbi cariera.
- S fie a dracului slujba asta - i tu la fel. .
Dodge i stropi d i n belug oule cu sos Tabasco. Cei
doi stabiliser s se ntlneasc la micul dejun cndva n
intervalul dintre momentul n care se termina schimbul
de noapte al lui Gonzales i ora la care Dodge trebuia s
nceap lucrul la noua l u i slujb.
- nc nu te-ai ntlnit cu inta ta? ntreb Gonzales.
- A m avut contact vizual. Este funcionar la biroul
cu state de plat.
- C u m arat?

Pcatele

trecutului

109

Dodge zmbi larg.


- Dac e s-o iei aa, n-o s fie o sarcin neplcut.
- e?
- Dou, spuse Dodge, dup care rse la expresia n
tiprit pe faa l u i Gonzales. Mrimea C la cup, cel
puin. i nite craci ca lumea.
Gonzales se uit fix la el, cu u n amestec de admiraie
i invidie.
- Iar tu eti pltit s-i faci avansuri.
Dodge privi n jur.
- A s t a nu-i sarcina oficial, i dai seama. Adopt o
expresie grav. Poliia d i n Houston n-ar accepta ca u n
ofier s se foloseasc...
- Scutete-m, i spuse Gonzales. Dup care, aplecndu-se peste mas, i optb tim bine amndoi c asta-i
ceea ce se ateapt s faci. i bg n gur cele trei cltite
nsiropate. Trieti o via de vis, prietene.
- N u uita c iubitul ei e u n infractor dat naibii.
D i n ce am auzit despre el, probabil mi-ar tia beregata
numai pentru c m-am uitat la ele ei. Numai pentru
c mi-a trecut prin minte s m uit la ele ei.
- U n tip periculos, ha?
-Periculos de;a binelea. Implicat ntr-o mulime
de jafuri armate. I n dou atacuri violente. O acuzaie de
viol de care s-a ales praful naintea procesului, aa c a
reuit s scape. A fost suspectat de njunghierea mortal
a u n u i deinut n duul nchisorii, ns arma n-a fost
gsit, i, chiar dac au existat martori, au fost mult prea
speriai ca s spun ceva. ncuviinnd d i n cap cu serio
zitate, Dodge continu: E u n tip periculos.
Gonzales se ncrunt ngrijorat.
- O b i n e informaiile de la tipa asta a l u i . Prinde-1 pe cel responsabil pentru jafuri, ia o medalie i
titlul de detectiv. Dar nu te lsa omort n rstimpul
sta, bine?
- O s fac tot ce-mi st n putin.
M a i mult de-att Dodge nu putea s spun despre
ce fcea sub acoperire nici mcar fostului su partener
n care putea s aib ncredere deplin. Gonzales ne
legea, desigur, acest lucru, aa c, n momentul n care

Sandfra Brawn

110

Dodge l ntreb despre noul l u i partener, el schimb


subiectul cu elegan:
- M neleg bine cu el. E de la sine neles ns c
nu-i ca tine.
- i-e dor de mine? l tachina Dodge.
- N u . La naiba, nu. Cnd am spus c nu-i ca tine,
am vrut s spun c-i mai bun dect tine. Ins Doris de la
7-Eleven e bosumflat. S-a fcut zgrcit cnd vine vor
ba despre gogoi i ngheat pe b gratuite.
i terminar mncarea i achitar nota de plat.
Cnd ajunser n parcare, Gonzales se opri i se uit
spre autostrad, unde mainile prinse n traficul aglo
merat se micau cu o vitez critic de nici zece kilometri
pe or.
Dup care studie norii ce se ndeprtau de golf.
Se uit la toate cele, mai puin la Dodge, care simi c
Gonzales era chinuit de nehotrre.
- Ce-i n mintea ta, partenere?
- N u prea multe. El i arunc privirea spre Dodge,
dup aceea se uit d i n nou ntr-o parte. Eu doar... Uite
ce, asta nu-i treaba mea, bine? i probabil c oricum n u
conteaz pentru tine.
Dar?
I n cele d i n urm, se uit direct la Dodge.
- Alaltieri-sear, eu i partenerul meu am rspuns la
alt apel telefonic ce ne solicita prezena n Shadydale.
Se uit la Dodge cu grij, s vad dac numele strzii
i trezea vreo amintire.
Ceea ce se ntmpl, desigur. Trecuser vreo dou
luni de cnd i srise n ajutor l u i Caroline King, ns
totul i se prea de parc se ntmplase cu o zi n urm.
Dodge fu dintr-odat asaltat de furie i de team.'
- Nemernicul la i-a fcut vreun ru?
- N u . De fapt, n-a fost nimic. I n realitate, vecina
a fost cea care a sunat. A spus c-a auzit glgie, ipe
te, u n limbaj injurios. Campton plecase deja pn la
momentul n care am ajuns noi acolo. A m vorbit cu
domnioara K i n g Era jenat. I-a prut ru c vecina ei
fusese deranjat. Ins Campton n-o mai lovise de data
asta. Gonzales ezit nainte s continue: N-am tiut dac
r

Pcatele

trecutului

111

tu nc... tii t u . El ridic uor d i n umeri. Singurul


motiv pentru care am adus n discuie treaba asta este
pentru c... I n noaptea aia cnd noi doi am fost acolo,
mai tii? M i s-a prut c ai fost deosebit de interesat de
binele acestei doamne.
Dodge strnse d i n dini, dar nu spuse nimic.
- Ei sunt n continuare logodii, continu Gonzales.
A m ntrebat-o. i, oricum, era greu s nu-i vd diaman
tul de pe mn.
Dodge ddu aprobator d i n cap. Gonzales scoase u n
sunet ce exprima regret.
- L a naiba, aici am fost deplasat. N-ar f i trebuit s
spun nimic.
- N u , m bucur c ai fcut-o, Jimmy. Ii mulumesc
c mi-ai spus.
ngrijorat d i n alt motiv de data asta, Gonzales l
ntreb:
- N-ai de gnd s faci ceva prostesc, nu-i aa?
Dodge se for s zmbeasc.
- Eu? La naiba, sigur c n u ! Trebuie s ajung detectiv.
N-a face nimic care s-mi pun n pericol acest el.
O jumtate de or mai trziu, se prezent la munc
la uzina de cauciucuri. Pe durata pauzei de mas de la
prnz, o vzu pe Crystal la aprovizionare i inu neap
rat s i zmbeasc. Ea i zmbi la rndul ei, dup care
ntoarse sfioas capul i nu se mai uit la el.
Cnd i termin schimbul, trecu pe la pontator,
dup care se duse s l caute pe Roger Campton i, cnd
l gsi, l btu mr. Sau cel puin i ddu silina.
Era deja dup lsarea serii, ns Dodge ar f i fcut
acelai lucru i la lumina zilei. l ajunsese d i n urm
pe Campton n parcarea clubului exclusivist cu facili
ti sportive, al crui membru era. Brbatul avea prul
nc ud de la duul recent fcut i mirosea a deodorant.
Dodge veni d i n spate, i bloca gtul cu antebraul i l
lovi cu pumnul n rinichiul drept.
Campton scp geanta de sport. D i n cauza presiu
n i i antebraului l u i Dodge aplicat direct pe laringe,
singurele sunete pe care le scoase fur guturale i ne
inteligibile. Dup ce Dodge i mai trase civa p u m n i

112

Sanara

Brawn

zdraveni, genunchii l u i Campton cedar. Dodge se n


vrti n j u r u l lui, l lovi n fa cu podul palmei i simi
cum nasul se rupse cu u n prit, elibernd u n val de
snge i mucus.
II lipi pe Campton n MercedesuHui i l fcu s se
lase cu spatele pe capota lucioas. nfigndu-i mna
sub brbia l u i Campton ca s-1 in n sus, i cr mili
onarului n mod repetat pumni n stomac i coaste cu
fora unui ciocan pneumatic.
Cnd n cele d i n urm i ddu drumul i se trase na
poi, Campton alunec n jos pe aripa mainii l u i lustru
ite i se prbui ca u n sac cu rufe murdare pe caldarm.
Dodge l lovi cu piciorul n coaste i, d i n ur, n testicu
le. Brbatul ip, apoi lein.
Dodge se ls n jos ntr-un genunchi i l apuc zdra
vn de cap. I I plmui peste faa nsngerat pn i re
veni n simiri.
- M auzi?
- N u m omor, scnci Campton.
D i n cauza nasului spart, smiorciala lui pru aproape
comic.
- N u n seara asta. Ins vreau s m asculi bine, ra
hat cu ochi. Datorit banilor l u i tticu', i-oi imagina c
poi face tot ce vor muchii ti i s scapi basma curat.
Pn acum i-a ieit. Ins i spun c, dac i mai faci
ceva l u i Caroline King, fie i doar s-i vorbeti urt, o s
mori. M nelegi?
i mai slbi strnsoarea minii cu care l apucase pe
Campton de pr, ca s-i permit s dea nesigur d i n cap
n semn c pricepuse.
- N - o s uii ce-i spun, nu-i aa, Roger?.
Campton cltin d i n cap.
-Fiindc, dac o faci, dac mai ridici mna asupra
ei mine, sptmna viitoare sau peste zece ani, o s te
omor. A i neles?
Roger Campton leinase d i n nou, iar de data aceasta,
cnd i ddu drumul d i n strnsoare, Dodge l ls acolo
unde zcea, regretnd profund c nu putea s justifice
uciderea acestui nemernic acolo, pe loc.

Pcatele

trecutului

113

Era apusul soarelui, iar aerul era umed i nbuitor.


Asfinitul reuise s mai despovreze puin Houstonul
de cldura aburind. Dodge sttea pe o banc d i n beton
ntunecoas d i n curtea exterioar a unui complex de
birouri format d i n patru cldiri ptrate, d i n sticl, fieca
re avnd cinci etaje. Atepta aa cum i se ceruse, agitat
precum o prostituat n biseric, ntrebndu-se de ce ea
i solicitase ntlnirea aceasta, spernd d i n tot sufletul
c era de bine pentru el.
Ea iei prin ua rotativ a Cldirii Numrul D o i la
cinci minute dup ora stabilit. Pn la momentul cu
pricina, spatele cmii l u i era lipit de piele, iar iroaie
de transpiraie i se prelingeau n jos pe coaste.
I n timp ce ea se apropie, el se ridic, rugndu-se ca
deodorantul s nu l lase balt i dorindu-i s f i meste
cat nc o bomboan mentolat.
Ea era mbrcat n pantaloni largi negri i o bluz
fr mneci de culoare crem. Tentele trandafirii ale
amurgului fceau ca prul ei s arate precum cuprul to
pit. Braele i erau incredibil de subiri, iar sandalele ei
fr toc nu o fceau deloc mai nalt.
Ins dimensiunile ei erau n dezacord total cu modul
apsat n care pea, i, cnd ajunse suficient de aproa
pe de el ca s vad expresia ntiprit pe chipul ei, spe
ranele l u i ca aceast ntlnire s se dovedeasc una de
bun augur pentru el fur instantaneu spulberate.
Fiecare fir de pr rocat d i n capul ei se zbrli cnd,
fr nici u n fel de preambul, ea l ntreb cu fermitate:
- Dumneata ai fcut-o?
Dodge nici mcar nu se prefcu a nu ti la ce se refe
rea ea, ns nu era dispus s recunoasc atacul violent i
nici btaia n sine. I i fcu semn nspre banc.
- N u , mulumesc, spuse ea cu rceal. Prefer s stau
n picioare. i insist s tiu dac tu ai fost cel care 1-a b
tut pe Roger de mai c 1-a lsat mort. O s stea n spital
timp de cel puin o sptmn. A r f i putut muri.
-Aa am auzit i eu de la Jimmy Gonzales.
Fostul l u i partener l sunase pe numrul de pager cu
o sear n urm, ns Dodge nu reuise s l sune napoi
pn n dimineaa aceea. Gonzales i spusese c Roger

114

Sandfra (Brown

Campton fusese spitalizat fiindc se alesese cu rni gra


ve n urma unui atac comis de u n fpta neidentificat.
Dup aceea urmase o tcere prelungit.
I n cele d i n urm, Dodge l ntrebase dac fusese
u n jaf, iar Gonzales i rspunsese c portofelul l u i
Campton era nc asupra l u i n momentul n care
fusese gsit, cu crdurile de credit i cteva sute de do
lari neatinse.
Gonzales nu ntrebase dac Dodge era responsabil
pentru asta, deoarece nu voia s i se confirme suspiciu
nea. Gonzales era u n poliist la fel de onest precum toi
poliitii. Dodge i ddea seama c fostul l u i partener
suferea d i n cauza propriei compliciti, rezultat nu
mai d i n simplul fapt c-1 informase pe Dodge despre
recenta ocazie cnd fusese chemat poliia la o adres
de pe Shadydale. Ins asta ar f i fost de-ajuns s l macine
pe u n om cu integritatea l u i Gonzales.
Dodge ura s i pun partenerul i prietenul ntr-o
asemenea poziie compromitoare, deoarece era sigur
i c Gonzales nu l-ar f i dat n vileag pentru ceva ce se
mna foarte mult cu o crim cu snge-rece.
Dup care Gonzales lansase bomba: Ea vrea s te
vad". I i spusese l u i Dodge unde s se duc i la ce or.
Aa c iat-1 aici, mpreun cu Caroline King, care l
msura cu u n aer acuzator.
- C u toate astea, n-a fost nevoie ca ofierul Gonzales
s v spun despre Roger, nu-i aa? tiai, pentru c dum
neata ai fost cel care 1-a atacat.
- Haidei s stm jos.
Dodge i art d i n nou banca, iar de data asta ea se
apropie i se aez. Lu i el loc lng ea, ns pstr o
distan rezonabil ntre ei. N u se putu mpiedica s nu
se uite la inelul cu diamant de pe mna ei stng. Piatra
era de mrimea unui far de main. Se gndi c existau
m i i de femei care ar f i acceptat cte o btaie ocazional
n schimbul u n u i diamant precum acesta.
Ins nu credea c femeia d i n faa lui intra n categoria
aceasta. Prea mult prea puternic, mult prea deteapt.
Se ntreb ce calitate ascuns avea Roger Campton de
l fcea s se ridice la valoarea pietrei. Era scula l u i att

Tcatefe

trecutului

115

de magic? Sau banii l u i erau cei care o momeau pe


Caroline King?
nbuindu-i indignarea strnit de ambele ipoteze,
Dodge spuse:
- Gonzales mi-a zis c erai foarte suprat cnd bai
sunat.
- Dumneata n-ai f i suprat dac cineva de care-i pas
ar f i btut n halul sta?
- Mda, replic el fr grab. As f i .
Ea i ntoarse capul, i ochii l i se ntlnir, iar el i
ddu seama c ei nu i scpase mesajul l u i insinuant.
In cele d i n urm, femeia i ntoarse privirea ntr-o parte
i se uit lung, n gol, spre cldirea d i n care ieise.
- Acolo lucrai? ntreb el.
Ea cltin d i n cap.
- Lucrez la biroul districtual de la centrul de evaluare
a taxelor. Aici vin la cursuri dup-amiaza, de trei ori pe
sptmn.
- Ce fel de cursuri?
- I n domeniul imobiliar. Studiez ca s-mi iau licen
a n domeniu. Facem pauz la ora apte. Asta-i moti
vul pentru care l-am ntrebat pe ofierul Gonzales dac
poate s v transmit u n mesaj ca s ne ntlnim aici.
A spus c o s ncerce.
- De ce nu m-ai sunat direct?
- N u tiam cum s dau de dumneata. Ofierul Gon
zales mi dduse numrul alaltieri-sear cnd...
Vocea ei se stinse. Dodge i ncheie propoziia:
- Alaltieri-sear cnd Gonzales a rspuns la alt mesaj
privind tulburarea linitii la dumneata acas.
- N u s-a ntmplat nimic. Vecina mea a reacionat
exagerat. N-a fost dect u n schimb mai agresiv de replici
i vociferri. Atta tot.
- De data asta.
Mna l u i dreapt i se odihnea pe coaps. Ea se uit
n jos, la articulaiile umflate ale degetelor, la vnti.
A p o i privirea ei se mut de partea cealalt a trupului
lui, la mna stng, unde urmele de zgrieturi erau nc
vizibile. nainte s se prbueasc, Campton fcuse c
teva ncercri inutile de a ndeprta braul l u i Dodge

116

Sandra

Brown

din jurul gtului lui. Zgrieturile i sfiaser pielea an


tebraului l u i Dodge i dosul palmei. El nu fcu nici o
ncercare de a ascunde aceast dovad de ea. Voia ca ea
s tie ct de aprig fusese ncletarea.
- N-ar f i trebuit s-o facei, l mustr ea cu indulgen.
N i c i mcar nu-1 cunoatei. N i c i pe mine. Suntei poli
ist. Ea i ridic privirea, ochii ei cutndu-i acum pe-ai
lui. De ce ai fcut-o?
El nu spuse nimic pre de cteva momente, apoi
schimb rolurile i puse la rndul l u i o ntrebare:
- De ce ai presupus c am fost eu?
- Eu n u presupun, eu tiu. D i n momentul n care am
auzit de atac, am tiut c ai fost dumneata.
- De ce v-ar f i trecut mcar prin minte aa ceva?
El ntreb deoarece tia c ea avea s gseasc rs
punsul la ntrebarea ei n rspunsul la ntrebarea l u i .
Ea tiuse imediat c el era fptaul deoarece vzuse felul
n care o privea. C u toate c nu era prea priceput la
alegerea logodnicilor, nu era deloc proast. Sau oarb.
Sau surd.
I n seara primului incident, cnd fuseser singuri
n buctria ei, probabil simise c grija i preocupa
rea n u puteau f i catalogate drept normale pentru u n
ofier de poliie. Orice urm de ndoial cu privire
la natura interesului manifestat de el ar f i fost risipit n
dimineaa n care el i fcuse d i n nou apariia s vad
cum se simea ea.
Iar acum probabil ea tia c tnjea s i ating prul,
s i srute gura, s i cuprind corpul mititel n brae i
s o in att de lipit de el, nct s-i simt btile ini
m i i . El i dorea cu ardoare ca ea s-i neleag intensita
tea sentimentelor, ns mersese probabil prea departe,
pentru c femeia se ridic rapid.
- A i depit orice fel de limit, domnule Hanley.
Dumneata n u ai nimic de-a face cu viaa mea. Res
ponsabilitatea dumitale n ceea ce m privete s-a
ncheiat n noaptea aceea n care i-ai ndeplinit obli
gaiile de serviciu n calitate de poliist. O s m mrit
cu Roger.

Dodge se ridic i e l
-Vei regreta.
- Dac v mai amestecai o dat n viaa noastr, o s
fiu nevoit s fac raport. Ct despre acest atac violent,
v rog s-mi promitei c n-o s se repete.
Dodge nu spuse nimic. Era al naibii de sigur c nu
avea s-i promit ceva ce era n contradicie cu promisi
unea pe care i-o fcuse deja lui Campton, cum c avea
s-1 omoare dac i mai fcea ei vreun ru.
- Bine. Ai fost avertizat. Ea i arunc o ultim privire
mnioas, dup care se ntoarse i porni spre cldire,
ns, dup ce parcurse o distan scurt, se opri i se
ntoarse n loc. Ofierul Gonzales mi-a spus c ai fost
ales ntr-o unitate special.
-Aa este.
- Este ceva periculos?
- N u la fel de periculos precum chestia n care te bagi
dumneata de bunvoie.
Ea pru gata s-1 contrazic, ns probabil se rzgndi.
- A i grij de dumneata!
Acestea fiind spuse, se ndeprt de el. Cnd ajunse
napoi la main, el i verific pagerul, conduse pn
la primul telefon public i sun la unitatea special pe
linia telefonic dedicat. I se rspunse imediat.
- Hanley la telefon. M-a cutat cineva pe pager?
- U n d e mama naibii ai fost? Cpitanul e gata s-o ia
razna. Te-a cutat de cel puin zece o r i .
- A m fost stricat la burt. M-a apucat azi dup-mas.
A m stat pe bud de cnd am terminat treaba la uzina
de anvelope.
- Foarte nasol. V i n o ncoace. Adic, ai face bine s
te teleportezi.
- Ce s-a ntmplat?
- T i p u ' nostru a intrat cu mult calm ntr-o banc
chiar naintea nchiderii, a dat o gaur de circa treizeci
de m i i i a dobort u n paznic.
- L-a dobort, adic 1-a trntit la pmnt?
- N u , l-a dobort, adic l-a eliminat.

118

Sancfra Brown

capitolul 8
- Domnioar Buckland?
-Da?
Vocea era att de slab, nct Ski abia dac putu s o
aud n telefonul mobib Aa c i bg degetul arttor
n cealalt ureche.
-Sally Buckland?
- Da. La telefon este... sunt Sally Buckland.
- N u m e l e meu este Ski Nyland. Sunt ajutor de erif
n districtul Merritt. Cnd vzu c ea nu reacionea
z, el continu: Ne-am confruntat cu un incident aici,
asear, domnioar Buckland, iar cteva persoane pe
care le cunoatei au fost implicate.
- Oren i Berry. A m auzit despre asta la tiri.
Ski nu fu surprins de faptul c presa d i n Houston
preluase povestea mpucturilor. Probabil c noaptea
trecut avuseser loc o duzin de incidente similare,
ns Caroline King reprezentase u n nume important
pe piaa imobiliar d i n zona Houstonului nainte s se
mute n Merritt. Numele ei merita s apar la tiri. I i p
rea bine c lucrurile stteau aa, deoarece datorit ariei
de acoperire a tirilor, milioane de oameni aveau s se
preocupe de soarta l u i Oren Starks.
Domnioara Buckland i confirm c Starks i Berry
Malone fuseser colegii ei de munc la Delray Marketing
i, de asemenea, c l cunotea i pe Ben Lofland.
- Se spune c Ben este n stare grav.
- Starea l u i s-a mai mbuntit, o asigur Ski. O s
fie bine.
D o i colegi intrar n spaiul comun al departamentu
lui de poliie cu nite pungi mari cu mncare. Ceilali se
repezir asupra produselor de fast-food precum o hait
de coioi. Ski acoperi receptorul cu mna i ip la ei s
nu mai fac glgie. Stomacul i chiori, amintindu-i c
nici el nu avusese parte de-o mas ca lumea.
Revenind la discuia telefonic, spuse:
- M ntrebam dac ai putea s-mi rspundei la c
teva ntrebri, domnioar Buckland.
-Nu.

'PcateCe trecutuCui

119

Rspunsul ei direct i tios l ls cu gura cscat.


- Promit s nu v rein prea mult timp.
- De ce m-ai sunat?
- Deoarece conduc o investigaie, iar dumneavoastr
i cunoatei pe cei implicai. Oren Starks a lansat nite
ameninri grave, i nc este n libertate. Orice mi pu
tei spune ar f i de mare nsemntate.
Ea rmase tcut mult timp, astfel c Ski simi c era
cazul s i dea u n impuls.
- Domnioar Buckland?
- mi pare ru, nu tiu nimic.
U n alt ajutor de erif se apropie de Ski, oferindu-i un
burger d i n care se scurgea cacavalul topit, ns, n ciuda
faptului c mncarea arta att de bine de i ploua n
gur, Ski i fcu brbatului semn s plece.
- Domnioara Malone a declarat c Oren Starks l-a
mpucat pe domnul Lofland.
Sally Buckland nu zise nimic ca rspuns la spusele
lui.
- Cnd lucrai la Delray Marketing, tiai despre exis
tena vreunei ostiliti vdite ntre domnul Starks i
domnul Lofland?
-Nu.
- N i c i u n fel de antipatie care s se f i manifestat la u n
moment dat?
-Nu.
- O K . Ce spunei despre...
- Asta chiar nu-i treaba mea.
Prea nejustificat de suprat. Conform experienei
lui Ski, oamenii - ndeosebi oamenii care nu aveau ni
mic de ascuns - se simeau flatai cnd erau contactai
de autoriti. I n mod normal, se nfoiau ptruni de im
portan i se bucurau de ansa de a da informaii chiar
i cnd acestea nu aveau legtur cu cazul.
- V rog, domnioar Buckland, doar cteva ntrebri.
- Dar n u tiu nimic despre asta. A m plecat de la
Delray acum cteva luni i nu i-am mai vzut pe oamenii
tia de-atunci.
- A i plecat de la Delray d i n cauza l u i Oren Starks?
- Cine v-a spus asta?

120

Sandra

Brown

- Ai fcut-o sau nu?


- E ridicol.
- N u a reprezentat Starks unul dintre factorii care
v-au determinat s luai decizia de a prsi compania?
- Bineneles c n u .
Ski dori s elimine orice confuzie cu privire la aceast
chestiune.
- N-a ncercat Oren Starks d i n rsputeri s aib o re
laie amoroas cu dumneavoastr?
- Doamne sfinte, n u .
-N-ai renunat la slujb pentru a-i evita avansurile
nedorite?
Ea n u rspunse, ns el i putea auzi respiraia.
- Domnioar Buckland?
- N i m i c d i n toate astea nu este adevrat. Dac Berry
v-a fcut s credei c Oren este genul obsedatului care
urmrete femei, s tii c minte. Acum chiar trebuie
s plec.
Ea nchise nainte ca Ski s o poat mpiedica.
- Bun treab, Sally. innd cont de circumstane i
de ct eti de agitat, te-ai descurcat nemaipomenit de
bine i ai spus exact ce voiam s aud ajutorul de erif.
Ii mulumesc.
Oren Starks i acoperi mna cu care ea nc inea
strns receptorul telefonului fix.
-D-i drumul, Sally, spuse el, rznd insinuant.
Zici c te-ai agat de telefonul acela ca de u n colac de
salvare.
Ea ddu drumul receptorului i, fr s i mite
capul, se uit ct putu de mult n stnga, astfel nct s
l poat vedea cu coada ochiului - loc n care el i apsa
cu putere eava unui pistol.
- A m fcut ce mi-ai spus tu, Oren.
- Iar eu i-am mulumit.
- Aa c o s pleci acum?
El zmbi cu prefcut regret.
- N u , mi-e team c nu plec.
- Dar ai spus c...

Tcatefe

trecutufui

121

-i-am spus c o s plec dup ce-o s faci ce te-am


rugat s faci.
- Ceea ce am i fcut.
- Dar n-ai terminat, Sally. I i plimb eava pistolului
de-a lungul liniei maxilarului, dup care i-o readuse la
tmpl. Scncetul ei ngrozit i produse o plcere enor
m. Prin faptul c-ai scpat de ajutorul la de erif, ai mai
redus d i n mrvia de care ai dat dovad fa de mine.
Ins nu complet. N o i doi mai avem multe de rezolvat
pn s f i m chit.
- C u m de-ai... cum de-ai tiut c o s m sune?
- N u trebuie s f i i vreo minte sclipitoare s-i dai
seama de asta, Sally. Este o procedur de baz. Primul
lucru pe care u n investigator - n cazul sta, ajutorul
de erif - ar vrea s l afle este motivul pentru care l-am
mpucat pe Ben Lofland asear. Berry i-a spus probabil
c eu sunt un pretendent respins. El probabil c-a ntre
bat-o dac ar putea cineva confirma asta, iar ea... proba
bil... c... i-a dat... numele... tu. El i btu uor cu pistolul
n cap, ca s accentueze fiecare cuvnt n parte. La ulti
mul cuvnt, i lipi eava de obraz i o aps cu putere.
In mod firesc, ajutorul de erif avea s respecte uzan
ele i s verifice toat povestea. nc o dat, cum a zis
c-1 cheam?
- N-Nyland, se blbi Sally. Cred c aa a spus.
El ridic d i n umeri cu indiferen.
- De fapt, nu conteaz. Ceea ce conteaz cu adevrat
este c l-ai fcut s se ndoiasc de afirmaiile l u i Berry,
ceeace nseamn c o s cam aib lmuriri de dat.
- n ciuda a ceea ce am zis, acest ajutor de erif ar
putea s cread totui c ea spune adevrul. Poate c nu
l-am deturnat de la pista asta.
- O h , eu cred c ai fcut-o. Mie m i s-a prut c ai fost
foarte convingtoare, Sally.
- Dar poliitii n u iau niciodat lucrurile cum par la
prima vedere. El ar f i putut s simt nervozitatea d i n
vocea mea. Chiar acum, el ar putea f i . . .
- Sally, Sally, vd c te amgeti singur.
- M amgesc?

122

Sancfra (Brown

- C o s f i i salvat. El i zmbi d i n nou. Crede-m,


poliaii d i n M e r r i t t au mai multe de fcut astzi de
ct s urmreasc o persoan infim i insignifiant
ca tine.
Buza ei de jos ncepu s tremure. El i btu uor buza
cu pernia degetului su arttor. La atingerea lui, ea se
trase napoi.
- Oprete-te!
El i trase u n bobrnac peste buz. Chiar dac era
stpn pe situaie, respingerea ei l nfurie. C u m de n
drznea ea s se eschiveze cnd o atingea?
Acum el era cel care deinea controlul, iar ea nele
sese asta nc d i n momentul n care intrase n cas cu
o pung de cumprturi plin de zarzavaturi. Cnd l
vzuse stnd la ea n buctrie, ipase speriat, scpase
punga pe podea i czuse, mpleticindu-se, peste ea, n
cercnd disperat s scape.
El o prinsese i o intuise locului. Ca s o determi
ne s i in gura, o asigurase c nu inteniona s i
fac vreun ru. Ins ea auzise, desigur, despre cele n
tmplate n Merritt, aa c implicaiile atacului lui subit
i deveniser imediat clare. Se zbtuse nnebunit pn
cnd el i pusese pistolul la cap. Asta o fcuse mult mai
cooperant, dei continuase s plng n hohote, ntrebndu-1 ce voia de la ea.
El i spusese c aveau s atepte ca u n om al legii sau
ceva de genul sta fie s telefoneze, fie s apar la ua ei
punnd ntrebri despre el. I n timp ce ateptau ca acest
lucru s se ntmple, el o instruise cum s rspund
la ntrebri.
I i promisese c, dac i ndeplinea dorina, avea s o
lase n via. Dac nu, urma s o mpute n'cap. Ea l
crezuse i, n consecin, rspunsese la ntrebrile ajuto
rului de erif ca i cum ar f i citit de pe o foaie scris de
nsui Oren.
Ins acum, dup ce mult ateptatul apel telefonic
avusese loc, ea prea chiar mai ngrozit de el dect
nainte.
Probabil d i n cauza faptului c ntrebrile ajutorului
de erif i reamintiser ct de urt se purtase cu Oren.

Tcatefe

trecutufui

123

i respinsese dragostea i afeciunea, adugnd i insulte


jignirii n sine i mai i contribuise la concedierea lui de
la slujba pe care el o iubea i pentru care fusese att
de potrivit.
N u era deloc de mirare c acum tremura de fric.
El btu uor cu gura evii n tmpla ei, reamintindu-i
c acum era la cheremul lui.
- Ce-ce altceva vrei s mai fac, Oren?
- Nu-mi amintesc s te f i blbit n halul sta pn
acum, Sally. n mod sigur nu te-ai blbit cnd mi-ai re
fuzat invitaiile repetate la cin. Sau cnd mi-ai returnat
trandafirii cu ocazia Sfntului Valentin. A i fost suficient
de clar i de concis cnd le-ai spus colegilor notri c
nu supori s fii n preajma mea.
- E u niciodat n-am...
El o lovi tare cu eava pistolului n partea lateral a
capului. iptul ei de oc i durere i plcu mai mult
dect nite vorbe dulci, de dragoste, spuse n oapt.
- N u nega respingerea crud de care am avut parte
minind, Sally. Nu-mi insulta inteligena.
Ea plngea n hohote. Faa ei, pe care el ntotdeauna
o considerase frumoas, arta urt acum, cu trsturile
boite d i n cauza durerii i a fricii, cu mucii curgndu-i
din nas, cu lacrimile iroindu-i pe obraji.
- Te rog, Oren.
- Ce m rogi, Sally? ntreb el cu tandree.
- T e rog s nu m rneti.
- Dar tu m-ai rnit pe mine. Mi-ai fcut ru pe plan
personal i profesional.
- N - a m intenionat s-i fac ru.
Vocea ei se stinse la ultimele dou cuvinte. Tremura
de fric, de parc avea o boal.
- A c u m , Sally, spuse el cu voce linititoare, nu-i ne
voie s-i pierzi cumptul aa. N u i-am spus c n-o s
peti nimic dac faci tot ce-ti cer?
- B a da.
- N u i-am promis c n-o s-i fac ru dac o discredi
tezi pe Berry?
- B a da.

124

Sanra

(Brown

-i-atunci? Pn acum, mi-am inut promisiunile,


nu-i aa?
Ea ddu aprobator d i n cap.
Apsndu-i cu putere pistolul de tmpl, el i nfu
r mna n jurul bicepsului ei i o trase spre el.
- D i n pcate, o mic uet cu u n ajutor de erif nu
repar tot rul fcut de tine. Aa c-o s mergem n
dormitor.
Ea se mpletici.
- De ce?
- Folosete-i imaginaia.
Ea suspin.
-Te rog, Oren. mi pare ru. Pentru tot, mi pare ru.
Nu-mi face ru. O s fac tot ce vrei t u .
El rse.
- O, pe asta m i bazez.
n timp ce Ski apsa pe butonul de reapelare auto
mat ca s o sune d i n nou pe Sally Buckland, auzi tr
itul unui apel n ateptare. Apelul primit avu ntietate.
Aps pe butonul de rspuns.
- Nyland.
- Andy la telefon.
- Ce este?
- l mai tii pe vnztorul d i n tura de noapte de la
magazinul cu de toate?
- De la intersecia n T de pe Lake Road?
Mai devreme, n aceeai zi, Ski i pusese nite ntre
bri brbatului, care susinuse c nu vzuse i nu auzi
se nimic ieit d i n comun n seara trecut. Nerbdtor,
ntreb:
- Ce-i cu el?
- T i p u l se uit foarte mult la televizor pe timpul turei
de noapte. A vzut fiecare episod d i n Lege i ordine. Sunt
redifuzate i pe cablu. tii c dau mai multe episoade la
rnd n fiecare noapte?
-OK.
- N u le rateaz niciodat. E foarte atent la modul n
care poliitii abordeaz cazurile. Aa c azi a fcut-o pe
detectivul amator.

Tcatefe trecutuCui

125

Oh, Dumnezeule!" Ski i trecu degetele prin


pr i i dori s nu f i refuzat burgerul. Se simea de
parc stomacul i se lipise de ira spinrii. Andy vorbea
n continuare:
- A verificat chitanele de pe urma vnzrilor de
ieri-sear...
- Le-am verificat i eu. N i c i una dintre crile de cre
dit folosite nu-i aparinea lui Starks i nu se potrivea nici
descrierii celor care pltiser cu bani cash.
- M d a , dar omul s-a uitat din nou peste chitane, s
vad dac nu cumva fusese cineva trecut cu vederea. N-a
fost o zi prea agitat, spusese el. I n sfrit, a dat peste u n
tip care asear trziu a pltit nite benzin pentru barca
lui de pescuit, undeva n jurul orei mpucturilor. Iar
tipul aceia, tipul cu barca de pescuit, i-a adus aminte c-a
vzut u n alt tip n timp ce i umplea canistra de benzi
n. A spus c s-a dus n toaleta brbailor i c i s-a prut
c tipul era rnit la u n picior.

capitolul 9
- D-mi voie!
Dodge i aprinse bricheta ieftin, nencrcabil.
- Mulumesc.
Femeia zmbi innd igara ntre buze i se aplec n
fa s ating flacra cu captul acesteia. Trase cteva
fumuri n timp ce Dodge i aprindea igara. Ea expir
scond fumul pe gur.
- Lucrurile au luat o turnur proast dac ajungi s
nu mai poi fuma ntr-un bar.
Dodge oft.
- A a zic i eu.
Flirtase cu ea la o bere, pe care o buse ncet, fr
grab, ca s aib timp suficient s analizeze locul i cli
entela. Dup ce i cercetase d i n ochi pe toi clienii care
veniser s profite de intervalul orar n care buturile
erau la pre redus, decise c femeia ce turna buturile re
prezenta probabil cea mai bun alternativ.

126

Sandra *Brown

Avea patruzeci i ceva de ani i i arta d i n plin


vrsta. Dup chip, femeia traversase nite perioade difi
cile i suferise dezamgiri crunte, iar n ochi avea ntip
rit o resemnare plin de tristee. Ins avea u n zmbet
cald, natural, i nu se sfia s-1 mprteasc cu cei d i n
jur. Toat lumea care intra, brbai i femei laolalt, i se
adresau spunndu-i pe nume, iar ea prea s le tie bu
turile preferate i tot felul de alte amnunte. O auzise
fr s vrea ntrebnd despre u n nou loc de munc, o
ieire la pescuit n cadru organizat, despre nite prini
n vrst, u n copil aflat ntr-un moment de rscruce i
un cal chiop.
Cnd ea i cedase locul de la bar unui brbat mai t
nr ca s poat s i trag i ea sufletul, Dodge o urmase
i trecuse pe lng toalete, de-a lungul unui hol scurt,
apoi afar printr-o ieire d i n dos.
Acum, c igrile lor ardeau mocnit, ea i ridic p
rul de la ceaf i l inu aa ridicat, cu o atitudine pro
vocatoare, fcndu-i l u i Dodge invitaia deschis s se
bucure de privelitea care nu era rea deloc.
- Eu sunt Grace.
- Dodge.
- Bun, Dodge.
- Bun, Grace.
i zmbir unul altuia. Ea i ls braul n jos i p
rul s i cad la loc.
- Dac ai f i locuit n Merritt, a f i tiut.
- n Atlanta.
- Texas?
- Georgia.
- Pe bune? Asta nseamn c eti la mare distan de
cas. C u ce te ocupi acolo?
- Cte puin d i n toate.
Ea i arunc u n zmbet ce parc i spunea: tiu eu cu
cine am de-a face".
- U n brbat al misterelor.
- Eu? Ptiu, nu, drag doamn.
Ea rse de aiurelile pe care le ndruga.
- Ce te aduce n sud-estul Texasului?

TcateCe trecutului

127

El ncropi o poveste despre posibilitatea de a se muta


n Houston.
- Fratele meu m tot preseaz s-i devin partener de
afaceri. Este o ocazie bun, i nu m reine nimic n
Atlanta, aa c m gndesc la modul serios s accept,
ns n u suport oraul - i, sincer vorbind, nici pe frate-meu - uneori. mi dau seama c, dac e s fac mi
carea asta, o s am nevoie de u n loc n care s evadez.
N u ceva ieit d i n comun. Doar u n loc n care s plec n
weekenduri. Unde s pot pescui. Unde s fiu n legtur
strns cu natura. Zmbetul l u i ar f i putut topi i untul.
Oraul sta pare u n loc b u n n care s te relaxezi i s
te distrezi.
- E i bine, ai mare dreptate. Populaia se tripleaz
aproape n fiecare weekend, ns mai ales primvara
i vara.
- C u m este piaa caselor de vacan? Favorizeaz vn
ztorii sau cumprtorii?
- La naiba dac tiu, spuse ea n timp ce scotea fumul
rznd. Ls chitocul igrii s cad pe trotuar i l turti
cu vrful pantofului. Eu nu pot s-mi permit o cas de
toat ziua, darmite o cas de vacan.
- A m vzut o grmad de anunuri de vnzare pe aici
prin jur. Verzi. C u o coroan mic pe ele.
- Caroline King. E cel mai tare agent imobiliar d i n
zon.
El i aprinse cea de-a doua igar.
- Cel mai tare" sun prea scump pentru banii mei.
Ea expir, cltinnd d i n cap.
-Se ocup i de case mari, i de cele mici, nu contea
z, n plus, este o femeie foarte plcut.
- A i fcut afaceri cu ea?
-Poate dac o s ctig la loterie. Rse zgomotos.
C u toate astea, o cunosc, aadar vorbesc n cunotin
de cauz. Ocazional, mai vine pe la bar. Cteodat cu
clieni, ca s bea u n pahar de vin n timp ce discut des
pre contract. n urm cu cteva sptmni, a venit i cu
o femeie mai tnr pe care a prezentat-o drept fiica ei.
Auzisem c fiica ei st cu ea pe timpul verii, ns atunci

128

Sandra

Brawn

a fost prima oar cnd am vzut-o n ora. Casa doam


nei King este lng lac. A u avut u n necaz acolo asear.
- Necaz?
-Nite mpucturi.
El se prefcu a se neca, d i n senin, cu propriul f u m
de igar.
- mpucturi?
- U n tip cu care lucreaz fiic-sa. Lumea vorbete des
pre ceva gen triunghi amoros.
- Uau! A m crezut c sta-i u n orel linitit.
- A m avut i noi parte de scandaluri, crede-m, spuse
ea, dndu-i ochii peste cap. Ins pentru mine a venit ca
un oc chestia asta cu domnioara King. N i c i ea i nici
fiica ei nu par genul.
- N u par ce gen?
- Genul care creeaz probleme brbailor. Ins bnu
iesc c asta i arat c nu tii niciodat ce se ntmpl n
spatele uilor nchise.
- Asta nu-i u n cntec?
Ea i zmbi larg, mulumit.
- Ii place muzica country?
Pn n momentul n care Dodge i termin prima
igar i i aprinse alta, epuizaser deja subiectul mu
zicii country, cel puin n ceea ce privea cunotinele
lui n domeniu. ncercnd s readuc discuia napoi la
Caroline, el se ncrunt.
- Bnuiesc c aceast doamn agent imobiliar va f i
prea ocupat pentru a mai accepta clieni noi, innd
cont de ncurctura n care se afl fata ei.
- N u tiu. Poi s ncerci. Doamna King este o feme
ie de afaceri cu o carier foarte solid. A m auzit c s-a
descurcat de minune n domeniul imobiliar rezideni
al d i n Houston. S-a mutat n Merritt cu intenia de a
se retrage.
- Cnd a fost asta?
- A c u m civa ani. D o i sau trei.
- i retragerea n-a mai avut loc?
Ea rse.
- Bnuiesc c n u . Imediat ce s-a stabilit aici, s-a cuplat
cu u n dezvoltator imobiliar i...

Tcatefe

trecutufui

129

-S-a cuplat? El ridic d i n sprncene. Una dintre


chestiile alea d i n spatele uilor nchise?
Grace i ddu u n ghiont n bra i, ntr-un fel sau al
tul, n timpul acestei aciuni, cotul lui avu contact direct
cu snul ei mare i plin.
- Doamna King este cu cel puin douzeci de ani mai
n vrst dect dezvoltatorul imobiliar.
- E la mod, nu-i aa? Femeia mai n vrst, brbatul
mai tnr?
- Poate. Dar el are o soie minunat i trei copii re
uii. Parteneriatul l u i cu doamna King s-a redus strict
la afaceri. A angajat-o s vnd casele construite de el.
Iar ea le-a vndut n timp-record. Grace ridic d i n umeri
i ls s i cad pe asfalt cel de-al doilea chitoc de
igar. A hotrt c retragerea d i n bran nu este pentru
ea. Oricum, nu nc. S-a mbogit i mai mult de pe
urma afacerilor imobiliare de-aici d i n zon.
- Probabil c tipa are mult sim practic.
Grace ddu aprobator d i n cap.
- i nc mai lucreaz la asta. A ctigat respectul
tuturor - i pe-al meu. Cel puin, eu, una, n-am auzit
vreodat u n cuvnt ru la adresa ei. Bineneles c-o s
fie o grmad de zvonuri cu privire la ceea ce s-a n
tmplat acas la ea seara trecut. Ea i arunc rapid
un ochi la ceasul de la mn. O s cread lumea c
m-ai rpit.
I n zmbetul pe care i-1 arunc peste umr, n timp ce
intra napoi n bar, sclipea o uoar urm de optimism.
Dodge mai trase u n ultim f u m d i n igar, dup care
arunc chitocul i se duse dup ea nuntru. Fr s i
dea seama, ea fusese extrem de generoas cu informaii
le, aa c el se simi obligat s mai cumpere o bere, ns
ceru nota de plat nainte de a o termina.
- Ct rmi n ora, Dodge?
El i spuse adevrul.
- N u tiu.
- M a i treci pe-aici.
- Aa o s fac.
- A i vreo nevast, ceva?
- N u n ultima vreme.

130

SandCra (Brown

Ea rse.
- Mini?
-Nu. '
Ea i mpinse o carte de vizit micu, de culoare alb,
pe deasupra barului.
- C t timp eti aici, dac ai nevoie de orice - in
struciuni ca s te orientezi n spaiu, recomandri
privind restaurantele d i n jur, u n loc de fumat - , d-mi
un telefon.
nainte s intre n bar, Dodge parcase maina pe
Bowie Street, alegnd u n aparat de taxat de sub u n co
pac umbros. Iar umbra fusese de ajutor. C u toate astea,
cnd se sui, interiorul mainii nchiriate i se pru pre
cum u n cuptor. Porni motorul ca s poat porni aerul
condiionat. i aprinse o igar, dup care lu d i n bu
zunarul hainei u n telefon mobil subire, de culoare roz.
Telefonul Amandei Lofland. Telefonul mobil pe care ea
fusese suficient de neglijent s l lase pe mas n timp
ce erau att de absorbii de conversaia lor. Telefonul
pe care Dodge l terpelise n timp ce ea i tergea ochii
plini de lacrimi cu u n erveel.
Majoritatea detectivilor mai nti o porneau pe urma
banilor. Dodge Hanley preferase s o ia pe urma femeii
desconsiderate.
Aps cu degetul pe simbolul de pe ecran ce accesa
jurnalul apelurilor recente i naviga prin meniu. Toate
apelurile ei de cu o zi n urm i de seara trecut fusese
r de la u n singur numr.
Sun. I se rspunse cu u n mesaj de ntmpinare plin
de voioie: Bun, sunt Ben, lsai-mi u n mesaj".
Aadar, n ziua anterioar, cei doi inuser n
permanen legtura n timp ce Ben era cu Berry.
Ceea ce veni ca u n fel de dezamgire, pentru c infir
ma teoria l u i Dodge cum c trebuia s se concentreze
mai nti asupra femeilor geloase pe post de posibile
suspecte.
Sau poate c lucrurile n u stteau aa. Poate c
Lofland i dduse toate acele telefoane soiei l u i ca s
compenseze ntr-un fel faptul c o nela - cu inima, cel
puin, dac nu la propriu, cu scula. n orice caz, Dodge

Tcatete

trecutufui

131

nc mai credea c merita s se ocupe de Amanda


Lofland. Pe urm, cut prin meniul telefonului ei mo
bil, oprindu-se asupra listei de contacte.
Respectnd protocolul, Dodge intr n cas pe ua
din spate. Caroline era n faa aragazului, amestecnd
ntr-o oal.
- Bun. Te-ai ntors, spuse ea. Cina este aproape gata.
- i ce-avem de mncare?
- Spaghete i sos cu carne.
- Una dintre specialitile tale.
Ea arunc rapid o privire ngrijorat spre ua interi
oar ce ddea spre restul casei.
- A i grij s nu spui lucruri dintr-astea. De unde ai
putea ti c-i una dintre specialitile mele?
-Aa cum ai putea ti i tu c eu beau ceaiul
nendulcit?
Ea se gndi u n moment, dup care spuse cu
amrciune:
- A z i dup-amiaz.
- Hmm.
- Lucrurile ne ies greu d i n obinuin.
- i te bag n necaz.
Deodat, acea carte de vizit alb cu numrul de tele
fon al l u i Grace i se pru ca u n tciune aprins n buzu
narul interior de la piept.
- A i nevoie de ajutor?
- N u , mulumesc.
- A putea pune masa. Cred c mi amintesc n ce
parte a farfuriei trebuie aezat furculia.
- E deja pus. Vrei s bei ceva?
El cltin d i n cap.
- A m but o bere n ora.
Ea ddu s cear detalii, ns, nainte s apuce s-i
pun o ntrebare la care el n u era probabil dispus s
rspund, el ntreb:
- Unde-i Berry?
- Doarme, sau cel puin asta fcea ultima oar cnd
m-am dus s verific.

132

Sandra (Brown

N u discutaser nc despre ce aflase el d i n conver


saia avut cu Amanda Lofland n bufetul spitalului.
Dup ce le relatase povestea l u i Caroline i l u i Berry,
el se dusese afar s fumeze o igar. Cnd revenise,
Caroline i sugerase ca Berry s i fac o trecere n re
vist a evenimentelor d i n noaptea precedent, artndu-i unde avusese loc totul. De fapt, asta voise i el
s-i propun.
I n urmtoarea or, se plimbaser dintr-o camer n
alta n timp ce Berry i relata n ordine cronologic
i n detaliu exact ce se ntmplase. I n baie, perdeaua
de la du fusese prins d i n nou pe bar. Covorul mbi
bat cu snge fusese scos d i n dormitor i nlocuit cu u n
altul, pentru a acoperi pata de snge ce se impregnase
n lemnul de esen tare. I n ciuda acestor msuri de re
mediere a situaiei, ncperea mai pstra aerul u n u i loc
n care se ntmplase ceva traumatizant.
Dodge ngenunchease acolo unde Berry i indicase
locul n care czuse Ben Lofland. ntorsese covorul ca
s examineze pata de snge. Dup care se dusese n baie.
Cnd ajunsese la cad, se ntorsese de unde plecase i
estimase distana pn la pata de snge.
- Starks sttea aici cnd a tras?
Berry ncuviinase d i n cap.
- U n metru i jumtate, u n metru optzeci cel mult.
Mare noroc a avut Lofland s rmn n via.
- Probabil c Oren n u prea are int.
- Probabil.
Afar, pe holul suspendat, Dodge inspectase gurile
d i n perete, rmase n urma scoaterii gloanelor de c
tre Nyland sau de ctre altcineva de la biroul erifului.
Dup care Dodge o pusese pe Berry s i arate exact
unde anume aterizase Starks dup cztura l u i pe scri
i poziia d i n care trsese cu pistolul.
Se ntinsese pe spate pe podea i simulase acelai
lucru n timp ce ea se ghemuise n spatele balustradei
galeriei suspendate, aa cum fcuse cu o sear n urm.
Caroline sttuse n apropierea lor, urmrind toate astea,
cuprinzndu-i braele i frecndu-le nervoas.

Tcatefe

trecutului

133

- N u pot s cred ct de puin a lipsit ca s f i i ucis,


spusese ea, pe punctul de a izbucni n lacrimi.
Dodge fusese n aceeai msur de zdruncinat la gn
dul c Berry scpase ca prin urechile acului, fr s n
caseze vreun glon. Dac n-ar f i fost aa, apelul telefonic
al l u i Caroline de noaptea trecut ar f i anunat cu to
tul altceva. Sau poate nici nu s-ar f i deranjat s-i spun.
N u suporta s se gndeasc la asta.
Dup ce vorbiser despre toate astea, Berry le spusese
c era frnt i i ntrebase dac puteau s mai amne
conversaia referitoare la ea i Lofland pn dup ce se
odihnea puin.
- Sunt multe de lmurit, tiu asta. Dar putem amna
totul pn trag u n pui de somn?
El i Caroline o urmriser cum urca obosit pe
scri. Odat ajuns sus, se dusese n camera de oas
pei. Dodge bnuia c, dac ar f i stat n camera ei,
amintirile groaznice ar f i fost prea chinuitoare ca s se
poat o d i h n i .
De ndat ce ajunsese suficient de departe ca s
aud ceva, Caroline se ntorsese spre el, ntr-o postur
defensiv.
- Ce i-a spus Amanda Lofland n-are nici o legtur
cu ce s-a ntmplat aici asear.
- N-am spus c are.
- A i insinuat.
- Ba n-am fcut aa ceva.
- tiu cum i merge mintea, Dodge. Eti u n tip scep
tic d i n fire. De ce ai f i nclinat s-o crezi pe Amanda
Lofland n defavoarea celei care-i snge d i n sngele tu?
Temndu-se c vocea l u i mnioas ar putea s ajung
sus i s rzbat pn n camera de oaspei, el o trsese
pe Caroline prin zona livingului pn n buctrie.
Odat ajuni acolo, nchisese ua i se aplecase
spre ea.
- Bagi chestia asta cu legtura de snge o r i de cte o r i
vrei s-i impui punctul de vedere sau s-mi aminteti c
ar trebui s am o ncredere oarb n Berry. Dar n-ai fost
att preocupat de faptul c era snge d i n sngele meu
n ziua n care s-a nscut.

134

Sandra

Brawn

- i m nvinoveti pentru asta?


- N u , Caroline, i n-am fcut-o niciodat. Drepta
tea a fost de partea ta. N u a mea. A m recunoscut c
am greit.
- N-a fost de-ajuns.
- Ct de bine tiu asta!
Ea se uitase lung la el, ncercnd s-1 fac s i fe
reasc privirea, ns n u reuise, iar el simise o anumit
satisfacie c ea fusese prima care ntorsese capul. Dup
u n scurt moment, el spusese calm:
- Cred c-ar trebui s te pregteti.
- Pentru ce?
-Aa, pentru eventualitatea n care Berry n-a prea
fost att de sincer i de deschis fa de tine pe ct
crezi. Cnd ea dduse s riposteze, o oprise cu u n gest.
Asta-i ceea ce te sperie i pe tine, nu-i aa, Caroline?
i tu ai spus cam acelai lucru la ceainrie.
- A m spus...
- Te-am ntrebat care-i problema, iar tu mi-ai rspuns
c Berry seamn foarte mult cu mine. tiai c sta va
f i singurul motiv pentru care voi rmne. C doar tim
amndoi c genele pe care le-a motenit de la mine s-ar
putea s n u duc la nimic b u n dac sunt lsate s se
manifeste n voia lor. Dac a intrat ntr-un bucluc d i n
vina ei, o s-o ajut s ias, ns procesul n sine ar putea
fi dezagreabil, asta ca s n u spun mai mult.
i, rostind aceste ultime vorbe, se ndreptase agale
spre u.
- Unde te duci?
- I n ora.
- Pentru ce?
- A m nevoie de u n loc unde s stau. Dup ce fac rost
de o camer i-mi las bagajul acolo, vreau s-mi bag pu
in nasul pe-aici, prin jur, s vd dac pot afla ceva.
- Ct o s f i i plecat?
- N u pot s spun.
- Intoarce-te la timp pentru cin.
El se oprise n timp ce ieea pe u i o privise.
I i pruse ngrijorat, ca i cum i-ar f i fost fric de faptul

Tcateie

trecutufui

135

c, n ciuda a ceea ce spusese, era posibil ca el s nu se


mai ntoarc. El fusese tentat s o ntrebe dac i psa sau
nujdac avea s vin napoi i, dac da, ct de mult.
Ins tot ceea ce rostise fusese:
- Orice s-ar ntmpla, ai numrul meu de telefon.
A c u m el se napoiase, iar ea nu l sunase ct fusese
plecat, aa c se gndi c n u era nimic nou de discutat.
Ct timp el fusese plecat, ea se schimbase ntr-o
pereche de pantaloni albi pn la glezn i u n tricou
galben, prin care i se zrea conturul sutienului. Ei i se
pruse ntotdeauna c avea snii prea mici. El conside
rase c erau pur i simplu perfeci i absolut sensibili
la dezmierdri.
-i-ai gsit unde s stai?
El i dezlipi privirea de la pieptul ei, mutnd-o pe u n
teritoriul mai neutru.
-... da. La Cypress Lodge.
-Exist i oferte mai bune. tiu nite case pe care
proprietarii le nchiriaz cnd nu stau aici. A r f i trebuit
s m gndesc s-i f i rezervat una pn acum, dei am
fost... N u mi-a stat mintea la asta. Dar pot s sun la bi
rou i...
-Este n regul i cmrua aia. N-am standarde
att de nalte. Camera asta are tot confortul unei case.
De fapt, este cu cteva clase peste locul n care stau
n Atlanta.
Ea bg o lingur de lemn n sosul pentru spaghete,
sufl n ea, gust puin, dup care puse lingura ntr-un
suport ceramic de lng aragaz i puse la loc capacul pe
oala ce fierbea la foc mic. Ducndu-se la msua destina
t micului dejun, se aez i i fcu semn lui Dodge s ia
loc pe scaunul d i n faa ei. El se conform.
- D o m n u l Mitchell n u te pltete bine?
- Ba foarte bine. M u l t mai mult dect merit. El fcu
o pauz, dup care adug: Dar nu ctig nici pe departe
la fel de mult ca tine d i n vnzarea caselor.
- A m avut noroc.
- Munceti de-i sar capacele.
Ea recunoscu acest lucru printr-un zmbet.

136

Sandra

Brawn

- De nenumrate o r i am muncit pn la ore trzii d i n


noapte. Dar mi place ceea ce fac.
- A s t a i-a adus o avere impresionant. I n Houston.
A p o i aici.
Ea i ncrucia braele i se uit la el cu subneles.
- C u cine ai vorbit? N u , stai. Unde ai fost s-i bei
berea?
- Intr-un loc de pe Bowie Street.
- C h a t and Chill?
El tui n palma strns, spunnd evaziv:
- Cred c sta-i locul.
- Grace. A i obinut informaiile de la Grace. I i susi
nu privirea neclintit i ntreb ncet: Ce te-a costat?
- Dou beri i dou igri.
Ea zmbi d i n nou, ns de data aceasta destul de
trist.
- N u s-a schimbat nimic.
- Ba totul s-a schimbat, Caroline. Acum treizeci de
ani, fceam dragoste n timp ce sosul de spaghete fier
bea la foc mic.
Vzu d i n expresia ei c i ea i amintea asta la fel de
bine ca el. Hotrser s-i fac de cap i uitaser cu
totul de mncarea de pe aragaz pn cnd mirosul
de roii arse i alertase cu privire la potenialul pericol.
El i spusese s nu se desprind i, ntr-un fel sau altul,
reuiser s se dea jos d i n pat nc mpreunai. Dup
aceea o dusese pe sus la buctrie i, dup ce nchisese
ochiul aragazului pe care fierbea oala, i continuaser
partida chiar acolo.
Ea se mbujora i nu putu s l priveasc n ochi.
- Eram tineri.
- i puin nebuni. Nebuni de iubire.
- N u ncepe, Dodge.
oapta ei era rugtoare, aproape disperat.
- S nu ncep ce? S vorbesc despre asta? S nu-mi
amintesc? N u m pot mpiedica s-mi aduc aminte. I n
ziua aia n care s-a ars sosul de spaghete am avut parte de
una dintre cele mai exuberante partide de amor.

Tcateie

trecutufui

137

Fusese o combinaie de rsete i dorin trupeasc


pur. Se simi dintr-odat excitat numai gndindu-se la
asta. Ct despre Caroline, ea i puse coatele pe mas
i i acoperi faa cu minile. N u tia dac ncerca s-i
ascund jena sau plcerea.
Sau poate lacrimile. Ins, cnd n cele d i n urm ea i
ls minile jos, nu era nici urm de lacrimi n ochii ei,
iar expresia i era impasibil, aa c el n u reui s vad
vreun indiciu legat de emoiile i tririle ei.
- Dac avocatul acesta te pltete att de bine, cum se
face c locuieti ntr-un loc mai prost dect camera ta de
la Cypress Lodge? ntreb ea.
- O vgun nu implic nici u n fel de responsa
biliti i, n plus, am avut cheltuieli care m in la
limita u n u i buget de avarie, n ciuda plilor i a bonusurilor generoase.
Ea i arunc o privire ntrebtoare, iar el i pipi
buzunarul de la piept al cmii cutndu-i pachetul de
igri, dorindu-i s aib tupeul s i aprind o igar.
- Pensie alimentar. De dou o r i .
- A i fost cstorit de dou ori?
- Prima oar ca s-mi demonstrez c pot.
- C poi ce?
- S te uit. Cel de-al doilea divor a dovedit clar c
nu pot.
Ea i susinu privirea o clip lung, dup care se ridic
rapid i travers ncperea spre chiuvet, unde deschise
robinetul, apoi l nchise imediat.
- nceteaz s mai spui lucruri de genul sta.
- D-m n judecat!
Ea se ntoarse n loc, cu scnteieri mnioase n ochi.
- N u face pe deteptul, Dodge. S nu crezi c poi s
rezolvi criza asta cu vreuna dintre vorbele tale meteugi
te sau cu expresia-i caracteristic. Situaia asta...
- E de tot rahatul, spuse el, ridicndu-se i ducndu-se
spre ea. Exact aa e situaia de fa. i este ruine?
- Ruine?
- De ce nu i-ai spus l u i Berry cine sunt?
- De ce nu i-ai spus tu?

138

Sandra

Brown

Asta l opri, descumpnindu-1 complet. N u avea ha


bar de ce nu se gndise vreodat s se ntoarc.
- Fir-ar al dracului!
O tcere lung, apstoare, se aternu ntre ei. I n cele
d i n urm, ea spuse ncet:
- N-ar f i trebuit s te sun. N-ar f i trebuit s-mi trimii
numrul tu de telefon.
I n urm cu civa ani, ntr-o noapte n care era ex
trem de beat, singur, plin de remucri i de regrete tr
zii, el i scrisese numrul telefonului mobil pe o carte
potal alturi de patru cuvinte: D-m n judecat". Era
expresia care-1 caracteriza, dup cum spusese ea. Ceea ce
era adevrat, de vreme ce tiuse c, atunci cnd ea urma
s citeasc acele patru cuvinte, avea s tie imediat al cui
era numrul de telefon. Cartea potal avea pe fa o
fotografie a casei l u i Margaret Mitchell, aa c ea putea
s neleag i c fusese trimis d i n Atlanta.
Inima l u i btrn i hodorogit fusese mgulit de
faptul c ea nu bgase cartea potal n toctorul de hr
t i i de la birou i nici n u o rupsese n bucele s-o arunce
n cele patru zri.
- N u te-a obligat nimeni s-mi pstrezi numrul
de telefon, Caroline. N i c i mcar n u tiam c ai pri
mit-o pn cnd n-ai sunat noaptea trecut. Cnd
i-am trimis cartea potal, nu tiam dac mai lucrezi
la compania aia. I-am adresat-o l u i Caroline King, ns
nu aveam habar dac i-ai pstrat numele sau l-ai luat
pe-al l u i .
- L-am pstrat pe-al meu.
- De ce?
- D i n motive profesionale.
- El ce-a zis despre asta?
- N-a obiectat.
Inima lui Dodge funciona ciudat, cnd repede, cnd
ncet, dar trebuia s ntrebe, trebuia s tie.
- De ce te-ai mritat cu el?
- Dodge...
- Spune-mi. De ce?
- Pentru c aa am vrut!
- Ca s-mi faci mie n ciud?

Tcatefe trecutufui

139

- N u te flata.
- L-ai iubit?
-Da.
- Deci bai iubit.
-Da.
- Dup mine, dup noi, a fost att de uor s...
El se opri cnd ochii ei se ndreptar brusc spre u n
punct d i n spatele lui. Zvcni i se ntoarse. Berry sttea
n pragul uii deschise de la buctrie, uitndu-se cnd
la unul, cnd la cellalt.
- Ce se ntmpl?
Caroline vorbi prima:
- Dup cte se pare, musafirul nostru are preri foar
te ferme privind timpul de fierbere al spaghetelor. Ea i
zmbi l u i Dodge, care i dori s afieze o expresie simi
lar. Sau, m rog, cel puin ncerc. Caroline continu
arada: I n orice caz, n-o s mai dureze mult. Dac vrei s
te speli, Dodge, este o baie de serviciu chiar...
Ea i fcu semn, iar el murmur:
- Da, sigur, mulumesc, i se scuz n timp ce trecea
pejng Berry i ieea d i n buctria plin de aburi.
I n timpul cinei, Caroline continu s poarte o con
versaie neutr. Se strdui i el s o urmreasc, avnd
grij s nu se poticneasc, dndu-i seama c Berry era
tcut, dar foarte atent la ce se discuta. Se uita la el
chiar i cnd se prefcea atent la altceva.
D i n punct de vedere fizic, slav D o m n u l u i , semna
cu Caroline.
Dar era i copilul l u i . Dac motenise mcar puin
d i n intuiia i d i n capacitatea l u i de deducie, arada
asta nu avea s in prea mult. Se gndi c el i Caroline
i ddeau probabil prea tare silina s se poarte normal
pentru ca nefirescul situaiei s nu se vad cu ochiul
liber. Sau poate era pur i simplu paranoic.
Caroline insist s-1 fac s povesteasc despre nite
cazuri interesante la care lucrase. El le povesti cu lux de
amnunte cum se nfiripase povestea de dragoste dintre
Derek i Julie Mitchell.
- N u a fost o treab normal, spuse el. I n nici u n
caz. Amndoi aveau foarte multe de pierdut, dar s-au

140

Sanara (Brown

ndrgostit iremediabil u n u l de cellalt, i asta a contat


cel mai mult. Acum, cu bebeluul pe drum, aproape c
i se face ru vzndu-le dulcegriile. Derek, care nain
te era cel mai mare i mai tare, u n brbat adevrat, s-a
transformat n cel mai familist brbat. Pentru numele
lui Dumnezeu, folosete ervete de pnz tivite! A f i
bnuit c Julie l-a castrat, dar cred c i plac prea mult
biluele l u i ca s fac aa ceva.
Berry izbucni n rs. Caroline clipi de cteva ori oca
t de limbaj, dar apoi rse i ea. Emoia strnit de sune
tul rsului ei l fcu s simt u n nod n gt. Ins spectrul
discuiei pe care o purtase el cu Amanda Lofland plutea
peste masa delicioas.
i plutea ca o ameninare. El se bucur cnd cina
se termin n sfrit i se putu scuza s mearg afar s
fumeze o igar. nainte s ias, i spuse l u i Berry:
- Doar o igar. Pe urm, trebuie s vorbim despre
tine i Lofland.

capitolul 10
Ski era gata s se repead asupra brbatului d i n fa,
cnd acesta se rsuci, cu pistolul n mn, aintit direct
spre capul l u i Ski.
-Uau!
-Nenorocitul dracului! Dodge i ls n jos mna cu
arma i i arunc ajutorului de erif o privire ncruntat.
Era ct pe ce s te mpuc.
-Asta ar f i fost ceva nasol pentru amndoi.
- Mai nasol pentru tine.
Dodge i bg revolverul la loc n toc.
- A i vreun permis portarma ascuns? ntreb Ski.
- n Georgia.
- A i c i suntem n Texas.
Dodge ridic d i n umeri.

Tcatefe

trecutufui

141

- Georgia nu are u n acord de reciprocitate cu Statul


cu o Singur Stea ?
- N u te-ai obosit s verifici?
- N u . Are?
-Are.
- A t u n c i care-i problema?
Ski trecu de u n puiet i se atinse de acesta, mico
rnd distana dintre el i buturuga pe care sttea Dodge
cnd el apruse d i n spatele l u i . Pdurea fremta de la
corul de insecte cu voce de soprano i t o n u r i l e d<e bas
ale broatelor mari de pe malul lacului, ceea ce ajutase
la acoperirea sunetului pailor l u i n vreme ce nainta
prin pdure.
Noaptea era foarte cald, fr nici cea mai slab adie
re de vnt. Copacii d i n jur erau impasibili i nemicai.
Lumina ce se revrsa prin ferestrele casei l u i Caroline
King asigura o strlucire ambiental. Cei doi brbai se
puteau vedea unul pe cellalt, ns n rest n u vedeau
aproape nimic.
Dodge reveni la loc pe buturug i i aprinse o igar.
In timp ce i stingea bul de chibrit scuturnd mna, l
msur pe Ski d i n cap pn n picioare.
- Eti indian sau ce? Vreunul d i n acei Coushatta de
prin mprejurimi?
- A r t ca u n indian?
- N u te-am auzit pn cnd n-ai ajuns la civa
pai distan de mine. Abia dac am avut t i m p s-mi
scot pistolul.
Ski se ls pe vine la baza unui pin, stnd p e clciele
cizmelor i lipindu-i spatele de scoara aspr.
- M i se trage d i n armat. De la Forele Speciale.. M i
siuni sub acoperire.
- Eti bun.
1

Lone Star State, n limba englez, n original, porecla c o n s a c r a t a


statului Texas, avnd legtur att cu steaua de pe drap e l u l acestui
stat, ct i cu faptul c este o fost republic independ ent ce i-a
dobndit independena n u r m a luptelor aprige p u r t a t e cu M e x i
cul, (n.tr.)
1

142

Sandra

Brawn

- Dac a f i fost bun, i-a f i tiat gtul nainte s tii


c sunt aici.
- A i crezut c-a putea f i Starks, care s-a ntors la
locul faptei?
Ski cltin d i n cap.
-i-am simit fumul de igar. El nu-i fumtor.
Brbatul mai n vrst l examina pre de u n
moment.
- C u m se face c-ai plecat d i n armat?
- A m fost rnit.
- I n Irak?
- I n Afganistan. nainte s devin locul care este,
spuse el pe u n t o n sec. A m fost mpucat. Recupera
rea a durat l u n i bune. Cnd am fost eliberat d i n spi
tal, contractul meu mai avea puin i expira. N u l-am
rennoit.
Dodge continu s fumeze fr s spun nimic.
D i n motive pe care Ski nu le putea explica, i-ar f i pl
cut s i ctige simpatia acestui om. Ba chiar i-ar f i
plcut s mai atenueze dispreul cu care Dodge Hanley
prea s l priveasc.
-Aveam deja o diplom de licen, ns m-am ntors
n Utah, am fcut cursuri de criminologie, dup care
m-am ntors cu noua mea specializare aici, n oraul
meu natal.
- D e ce n orelul sta enervant? De ce n u ntr-un
departament al poliiei metropolitane?
- mi place s schiez.
Expresia de pe chipul l u i Dodge rmase neclintit.
- N u neleg.
- S c h i nautic. Barc. Pescuit. Excursii. Oraele mari
nu-i permit att de multe.
- Sau ar putea f i vorba despre faptul c eti lene i i
lipsete ambiia, zise Dodge cu asprime.
- M i s-a mai spus asta.
El declar asta cu sinceritate, fr s se scuze sau s
dezmint n vreun fel. Dodge i meninu privirea ain
tit asupra ajutorului de erif n timp ce i stingea igara
de buturug.

VticateCe trecutului

1<3

Deci i place schiul nautic. De-aici t i se tra^


porecla:
Ski lu de pe jos o bucat mare de scoar de p i n i 3
cntri n palm.
- Intr-o noapte de var - cred c undeva ntre clasa a
nou i a zecea - , eu [
nite prieteni am but cte\a
sticle de whisky prost, o poirc, i am terpelit barca
tatlui unuia dintre amici. M-am aventurat prostete
Mi-am rupt mna, cteva coaste i clavicula. De-atunq
m i se spune Ski.
c u

" j
'
t aventura n sine?
- I n a tace slalom p
< > distan de aproape u i
kilometru descul i l
Dodge bolborosi u hohot de rs.
- lisuse.
- Poate c-a f i fost suficient de treaz ct s m descun
i s-o scot la capt, ^ tipul care conducea barca en
beat turt. M-a tras d i t la ap mic i m-a bgat ntr-o
pdurice de chiparoi. Se surprinse chicotind de u n d
singur la amintirea isprvii sale nesbuite, dup car;
deveni serios i i r e c ^ conduita profesional impe
cabil. Acum, dac p r i n d pe cineva conducnd beat o
barc, l bag la pucrie. N i c i u n pic de indulgen, nici
un fel de scuze.
Dodge i aprinse alt igar.
Dup u n timp, Ski p :
n c e

c o n s t a

e a p a

e g a t

pe

l a

r e c

pt

" P*

U s e

ne

^ ' ^ i spune c u n prieten de familie,


fiindc se vede de U Q
eti poliist.
- bost poliist. I n p^zent, detectiv pentru o firm dt
avocatur d i n Atlanta
-OK.
- Ce anume?
- Ce faci aici?
- Munc pe cont propriu.
- A i srit n ajutorul domnioarei King ntr-un tim
toarte scurt.
- A m lucrat petitr^
di
prietenele ei dir
Houston cu ani b u n i
. Ea m-a recomandat.
- i-ai lsat totul balt i ai venit ncoace?
c

p o t

u r m

n t r e

144

Sandra (Brown

- C a r o l i n e King are o grmad de bani, aa am


neles, iar eu am nevoie de venituri suplimentare.
A m dou foste soii hrpree, care-mi sug tot sngele
d i n mine.
Ski se ntreb ce anume d i n comportamentul l u i l
fcuse pe Dodge Hanley s cread c era suficient de
idiot ca s nghit vrjeala aia. Se gndi s i spun ce
descoperise azi dup ce dduse cteva telefoane ca s
afle informaii despre el, ns, pentru moment, se hot
r s intre n joc i s se prefac la fel de ignorant precum
buturuga pe care sttea Dodge.
- I n afar de fumat, ce fceai aici, afar? ntreb Ski.
Suflnd fumul ntr-o parte ca s nu i-1 dea l u i Ski n
fa, Dodge i fcu semn spre lac.
- M-am gndit c poate Starks a venit cu barca. Dar
am verificat n jurul docului i de-a lungul malului i
n-am vzut nimic care s indice asta. Arunc o privire
viclean la Ski. Nimic att de relevant ct s se poat
compara cu urmele acelea de roi gsite de tine.
Ski zmbi fals.
- Pe cine ai torturat s afli asta?
- N-a fost nevoie s torturez pe nimeni. Dac stai su
ficient de mult pe lng sediul poliiei, auzi tot felul de
lucruri. N-am dat pn acum de vreun loc d i n care s nu
se scurg informaiile ca dintr-o eava ruginit.
Ski l examina pe brbatul mai n vrst u n moment
destul de lung, apoi, lund o decizie, se ridic i ntoarse
capul napoi spre pdure.
- Vrei s facem o plimbare?
Dodge se ridic i el.
- Ia-o nainte!
- Stinge igara! N u vreau s ne dai foc la pdure.
Dodge trase n piept u n f u m foarte lung i murmur
o pleiad de njurturi n semn de protest n timp ce
ddea fumul afar. T u r t i igara cu piciorul, dup care
l urm pe Ski n timp ce acesta i croia drum prin
pdurea relativ tnr, mpingnd ntr-o parte ramu
rile copacilor i ocolind cu mult abilitate obstacolele
naturale, urmnd drumul pe care venise, ns fr a se
mai sinchisi c fcea zgomot.

Tcatefe

trecutufui

145

- M i - a m lsat lanterna pe-aici pe undeva cnd am


venit. Vezi ceva?
-Nu-i face griji n privina mea, bodogni Dodge.
Ski se feri de ramura unui copac i sper c Dodge
avea s-o vad n timp util i s fac acelai lucru.
N u i propusese s-i mprteasc vreun aspect al ca
zului, ns se trezi invitndu-1 pe fostul poliist s-i dea
cu prerea.
- tii intersecia n form de T unde se nfund Lake
Road? Magazinul cu chestii de pescuit?
-Mda.
- A m vorbit cu u n tip care se afla acolo cam pe la
miezul nopii seara trecut, s-i ia benzin.
Mndria l mpiedic s i spun experimentatului
detectiv c, de fapt, u n civil dduse de urma pescarului
respectiv.
- O or cam naintat pentru a alimenta.
- i pregtea barca pentru a iei pe balt la prima
or a dimineii. Voia s aib totul aranjat, astfel nct s
poat pleca nainte s se crape de ziu.
- sta-i unul dintre motivele pentru care n-am pescu
it niciodat. ncepe prea devreme.
- A a c, relu Ski, el era la pomp umplndu-i ca
nistra cnd tipul sta a parcat o Toyota pe lateralul cldi
rii. Ora coincide cu aproximaie cu apelul domnioarei
Malone la 911.
- Vehiculul a venit d i n direcia asta?
-Da.
- Pescarul e sigur c era o Toyota?
- Sigur. Fiica l u i are una la fel. A spus c oferul a co
bort i s-a dus mpleticindu-se spre toaleta brbailor.
- Prin intrarea exterioar?
- Corect.
- Impleticindu-se?
- M i - a fcut i-o demonstraie. Avea u n fel de mers
chioptat. Cnd canistra de benzin s-a umplut, pes
carul s-a gndit c poate ar trebui s mearg s vad ce
(ace tipul nostru. Aa c s-a dus spre toaleta brbailor,

146

Sandra

Brown

a ciocnit la u i i-a spus tipului dinuntru c l-a vzut


chioptnd i l-a ntrebat dac-i totul n regul, dac are
nevoie de ajutor. T i p u l i-a strigat prin u...
- N-a deschis?
- N u . I-a spus pescarului c-i bine. C-a intrat doar ca s
se pie". C u cuvintele alea. Pescarul este u n evanghelist
tradiionalist i n-a vrut s aud mai mult d i n - citez genul la de limbaj murdar".
- Pare foarte amuzant.
Ski se opri ca s-i recupereze lanterna d i n crcna
format de dou ramuri ale u n u i copac, unde o lsa
se. O aprinse i o ntoarse nspre Dodge, care venea
n urma l u i , cu ceva eforturi. Brbatul mai n vrst
sufla greu.
- Eti bine?
- Sunt nclat n pantofi de ora.
N u pantofii erau de vin pentru faptul c gfia i
rsufla precum u n cimpoi defect.
-Trebuie s-o lai mai moale cu igrile.
- Mergi.
Ski ndrept fasciculul luminos al lanternei spre p
mnt, ceea ce i fcea naintarea mult mai uoar.
- Pescarul i-a vzut de drum i n u s-a mai gndit la
chestia asta.
- N i c i mcar cnd a auzit c au fost nite mpucturi
pe-aici, p r i n mprejurimi, cam la ora aia d i n noapte?
- A fost plecat pe lac toat ziua. N-a aflat de incident
pn a ajuns acas azi dup-amiaz, iar n o i l contacta
serm deja.
- L-a descris pe individ?
- A putut s-1 vad destul de bine, c e o lumin dea
supra uii de la toalet. T i p u l avea, d i n cte se pare, nl
imea, greutatea i vrsta l u i Oren Starks. U n nceput
de chelie. Purta pantaloni largi de culoare kaki i u n
tricou de golf de culoare nchis. Domnioara Malone
a spus c Starks era mbrcat n pantaloni kaki i u n
tricou de golf bleumarin.
- N u cumva i-a spus cineva pescarului ce s zic? N-a
auzit descrierea asta la televizor sau de la soia lui, cnd
a ajuns acas dup partida de pescuit?

Tcatefe

trecutului

147

- El spune c nu, i n u cred c tipul sta ar mini.


Dodge i drese vocea hrind de pe gt nite flegm
pe care o scuip.
- Ei pe dracu'. Ce ncredere poi avea ntr-unui care
are ceva mpotriva cuvntului piat"?
Ski chicoti.
- I n plus, i-am artat o fotografie de-a l u i Starks tri
mis prin fax, pe care am primit-o d i n dosarele anga
jailor de la firma de marketing. Pescarul spune c e
nouzeci i cinci la sut sigur c sta era tipul.
- N u sut la sut?
- Dat fiind c era ntuneric, iar el era cam la dou
zeci de metri distan... Ski i fcu semn n fa. Este
chiar acolo.
Fasciculul luminos surprinse banda galben care de
limita o zon ce prea s fie fundtura unei alei largi
lsate n paragin.
- Bnuiesc c sta-i locul n care, cnd s-a construit
casa, cei d i n echipa de constructori i parcau mainile,
s stea la umbr, evitnd s aglomereze inutil zona d i n
faa casei, spuse Ski. Cnd casa a fost gata, drumul a fost
npdit de buruieni, fiindc n-a mai fost folosit.
ndrept lanterna n jos spre urmele de roi d i n
praf.
- U r m e proaspete. i n-au fost fcute de vreun echi
pament greu. Le-am descoperit chiar dup rsrit,
n dimineaa asta, i-am trimis imediat u n o m aici.
T i p u l nu-i expert, n u uita asta, ns a fcut u n mulaj
foarte b u n .
- Noroc c n-a plouat azi-noapte.
Ski ncuviin d i n cap.
- Grbesc procesul s vd dac se potrivesc, ns fac
pariu c o s fie roi standard de Toyota.
- A i gsit i altceva n afar de urmele de roi?
- U r m e de picioare, destul de neclare. Ski lumin
pmntul cu lanterna. D i n pcate, nimic dup care s
putem face u n mulaj.
- Vreo foi de nvelit bomboane, vreun capac de sti
cl, vreo crp?

148

Sancfra *Brown

- N i m i c . A m cercetat eu nsumi zona de dou ori i


am pus nc doi ageni s fac acelai lucru. Nimic. Ins,
dac tii ce s caui, Starks a lsat o urm clar n drum
spre cas.
I i art lui Dodge o ramur ce fusese rupt de curnd
i atrna de trunchiul copacului i, de asemenea, u n pe
tic de iarb ce fusese clcat n picioare.
- Domnioara Malone a spus c individul nu e genul
care s-i petreac mult timp n aer liber.
Dodge studie mai multe crengue rupte pe care Ski le
lumin ndeaproape.
- I n mod sigur n-are abilitile tale de drume i
explorator.
Brbatul mai n vrst i rodea gnditor partea inte
rioar a obrazului, gest care i ddu de neles l u i Ski c
i treceau mai multe prin minte.
- La ce te gndeti? ntreb Ski.
- De ce te-ai opri la magazinul la ca s te duci la toa
let, riscnd s fii vzut?
- A i dreptate. Pare o chestie prea neglijent pentru
o persoan calculat cum n i l-a descris domnioara
Malone, nu-i aa? Ins tot ea a mai spus i c asear
Starks era foarte tulburat. Tocmai mpucase pe cine
va. N u gndea limpede. Sau poate c, avnd n vedere
ct de meticulos este, s-a dus la toalet s evalueze rana
de la picior.
- C u alte cuvinte, spuse Dodge, n-ai nici u n indiciu.
Ski avu elegana s zmbeasc.
- Sunt deschis la orice fel de idei.
- C i n e naiba tie motivele pentru care face cine
va ceva? Eu, unul, n u tiu. Cert este c Starks a fcut
acea oprire. A fost vzut. Asta ce-i spune, ajutorule
de erif?
- C avem dovada c el a fost, ntr-adevr, aici seara
trecut.
Dodge i miji ochii.
- Aveai ndoieli?
Ski ridic d i n umeri.

TcateCe trecutuCui

149

- A s t a confirm declaraiile domnioarei VMalone i


ale l u i Lofland. Explic de ce nici u n u l dintntre ei n-a
auzit maina venind sau plecnd.
-OK.
- De ndat ce avem identificarea acestor ir urme de
roi, o s tim marca i modelul mainii i pcpot s ob
in u n A P B . N u exist nici o Toyota nregis^istrat pe
numele l u i Oren Starks, ns domnioara MMalone a
spus c ar f i mult prea detept ca s i condiduc propria-i main.
- Dar suficient de btut n cap ct s lase niiite urme
proaspete de roi. Dodge gndise cu voce tare, nns, cnd
Ski i fcu semn s i continue ultima idee, ^ el spuse:
Se presupune c individul sta este u n geniu, n nu?
Urmrind ideea, Ski rspunse:
-Inteligena n u face neaprat d i n cineva u.un crimi
nal b u n .
- N u , dar conteaz.
Dodge art n jos spre urmele incriminatatoare ale
roilor.
-Asta-i prostie curat.
- O chestie la fel de stupid ca fugitul de " la locul
faptei i mersul direct ntr-un loc unde s f i i vzzut.
- M d a , ntr-adevr, spuse Dodge. Bnuiesc c c pesca
rul cel pios n-a reinut numrul de pe plcua d de nma
triculare a mainii Toyota.
- N u avem noi norocul^ sta. N-a fost foarte a categoric
nici n privina culorii. nchis", asta-i tot ce e a putut
s-mi spun.
- O s enervezi o grmad de oferi nevinoovai de
Toyota care o s fie oprii n trafic.
-N-avem ncotro. Ski atept o secund, dulup care
ntreb: A i vzut tot ce i doreai?
1

Allpoints bulletin - raport al poliiei sau al oricrei alte agagenii res


ponsabile cu respectarea i aplicarea legii d i n S U A , emis cs ctre per
sonalul propriu sau ctre personalul celorlalte instituii de le p r o f i l , ce
conine informaii referitoare la u n suspect cutat care urnrmeaz a f i
arestat sau la alt persoan de interes dat n urmrire (n.tr.tr.)
1

150

Sandra (Brawn

-S-ar putea s m ntorc, s arunc o privire n jur.


Asta dac-i n regul.
- A c u m ceri permisiunea?
- N-a prea zice.
- A s t a m gndeam i eu.
Ski urm banda ce contura perimetrul marcat pn
pe partea cealalt, iar apoi o lu de-a lungul potecii
npdite de vegetaie pn cnd ajunser la strad.
SUV-ul l u i era parial parcat n an. Deschise portiera
oferului i se ntinse nuntru dup o sticl de ap. I-o
ddu l u i Dodge, care i mulumi, i scoase capacul i lu
o gur.
- A i nevoie de u n m i n u t s-i tragi sufletul? ntre
b Ski.
Dodge puse la loc capacul sticlei de ap i o arunc
napoi n SUV.
-Biete, a putea s-i tbcesc fundul dac mi-a
pune mintea cu tine.
- N u ntr-o lupt dreapt i corect.
- Eu n u lupt niciodat drept i corect. Asta poate f i
fatal. N-ai nvat nimic n armat?
Cei doi brbai se msurar reciproc d i n priviri, aa
cum fcuser prima oar cnd se vzuser pe coridorul
de la spital. Intr-un final, Dodge pru s ajung la o de
cizie, i bg mna adnc n buzunarul de la pantaloni,
scoase ceva i, ntinzndu-se dup mna l u i Ski, i puse
brusc obiectul n palm.
- Telefonul mobil al Amandei Lofland.
Ski se uit la telefonul pe care-1 inea acum n mn,
dup care napoi n ochii implacabili ai detectivului
particular.
- L-am gsit, spuse acesta. I n bufetul spitalului.
- N-au u n birou de obiecte pierdute la spital? ntre
b Ski.
- A m cutat prin jur. N-am vzut nici unul. Eram n
mare grab.
- Aa c a trebuit s porneti telefonul ca s descoperi
cui i aparine.
Dodge i rspunse ridicnd slab d i n umeri, evident
nu n semn de scuz.

TcateCe trecutufui

151

- O s am eu grij ca doamna Lofland s-1 primeasc


napoi, zise Ski.
- Sunt sigur c va aprecia gestul
Schimbar o alt privire lung, prin care se msurar reciproc, dup care Ski i fcu semn l u i Dodge s se
urce n SUV. El ocoli maina prin fa, iar Ski l auzi
njurnd cnd pantofii l u i de ora i se afundar n malul
abrupt al anului. I n timp ce treceau pe lng maina
parcat la captul aleii ce ducea spre cas, Dodge fcu
o remarc.
- L-am observat pe tipul sta acolo azi dup-amiaz.
Lucreaz la vreo firm de paz i protecie?
- E ajutor de erif n rezerv. Avem doisprezece br
bai i femei pe care n u ne permitem s-i inem pe statul
de plat, ns pe care i folosim n situaii de urgen.
Mai este unul care supravegheaz docul.
- A m dat peste el mai devreme, spuse Dodge. M-a
omort cu ntrebrile.
Ski zmbi, gndindu-se: Pun pariu c aa a fcut".
- N u vreau s risc ca Starks s se ntoarc i s-i pun
n aplicare ameninarea de-a o ucide pe domnioara
Malone, zise el.
- Normal c nu vrei. Mama ei este o persoan foarte
important n oraul sta. Dac i s-ar ntmpla ceva fiii cei l u i Caroline King, eful tu i-ar lua gtul.
Ski i arunc o privire tioas.
- Vorbeti tmpenii.
-D-m n judecat! A p o i adug: Bine, bine, am
i vorbit tmpenii. Dup u n moment, ntreb: C u m
1 rmne cu cei d i n poliia municipal? V sunt de
\ vreun ajutor?
- A u doar cinci oameni n structur. De regul, se
c ocup numai cu desprirea celor care se bat la meciuri1 le de fotbal american ale liceului i organizeaz parada
c de ziua naional.
- A m neles.
- N o i , cei de la biroul erifului, suntem principala
f for poliieneasc. Depinde doar de noi...
- Depinde de tine.
Ski ridic d i n umeri.

152

Sandra (Brown

- Depinde de mine sad gsesc pe Starks.


- E i bine, la Cypress Lodge nu-i. A m verificat deja
acolo.
- Mulumesc, spuse Ski pe u n ton sec. O s-1 tai de
pe list. A p o i , dup o scurt pauz: M-am gndit c ai
putea s te cazezi aici, acas la domnioara King.
Dodge se ncpna s tac, ignornd insinuarea l u i
Ski fr s riposteze, n timp ce se apropiau de cas.
Farurile mainii luminar ua de la intrare exact cnd
Caroline iei i pi pe verand. Pru uurat s-1 vad
pe Dodge pe scaunul d i n dreapta.
I n timp ce el cobora, ea spuse:
- ncepusem s m gndesc c ai czut n lac i te-a
mncat u n aligator.
- Avei aligatori pe aici?
Ea i plimb privirea de la Dodge la Ski, care urca
scrile alturi de el. I n mod evident, se ntreba unde i
cum se ntlniser cei doi.
- Ce se ntmpl?
- n c nu l-am prins pe Starks, spuse Ski, dar sunt
cteva chestiuni de anunat i mai am cteva ntrebri
pentru domnioara Malone.
- E nuntru.
Caroline i conduse pe cei doi brbai prin ua de la
intrare i le fcu semn spre camera de zi.
- M duc s-o chem pe Berry.
ns, nainte ca ea s ajung la o distan la care s
nu mai aud nimic dinspre ei, stomacul l u i Ski chiori
zgomotos, fcnd-o s se opreasc pentru o fraciune
de secund.
- Scuze, doamn.
Ea i zmbi.
- Nu-i nevoie de scuze!
Berry tocmai termina de strns vasele de la cin, cnd
mama ei apru n buctrie.
- A i pus ntr-o caserol spaghetele rmase?
- Chiar acum.
Caroline deschise frigiderul, scoase vasul de plastic
cu capac etan i i-1 ddu l u i Berry.

Tcatefe

trecutufui

153

- V r e i te rog s nclzeti o farfurie pentru ajutorul


de erif Nyland?
-Poftim?
Caroline lu nite tacmuri d i n sertar.
-Tocmai a aprut, mpreun cu Dodge.
Berry arunc o privire prin geamul de la buctrie ce
ddea spre partea d i n spate a proprietii, acolo unde
detectivul dispruse n urm cu aproape o or, dup ce-i
spusese s se pregteasc s discute despre relaia dintre
ea i Ben cnd se ntorcea dup ce fuma o igar.
- i cum s-a ntmplat asta?
- N-am nici cea mai vag idee. Ins ei sunt acolo, iar
ajutorul de erif Nyland a recunoscut c n-a mncat
toat ziua. Mcar atta lucru putem face, s-i oferim
ceva de mncare la cin.
- Mcar atta lucru putem face? Mam, omul nu m
poate suferi.
- N u f i absurd! i, cnd vii, adu i ceainicul, te rog.
Mama iei d i n ncpere, lund cu ea tacmurile i u n
ervet. Berry se holb la caserola cu mncare ce i fusese
pus n mn i o simi la fel de strin ca toate celelalte
lucruri deconcertante ce dduser buzna peste ea n ul
timele douzeci i patru de ore.
U n act de violen, ceva ce-i fusese complet strin
pn atunci.
O investigaie criminalistic, de care se simea
depit.
U n ajutor de erif care era - n mod ostentativ - ex
trem de sceptic la fiecare cuvnt ce ieea d i n gura ei.
U n detectiv particular a crui prezen n viaa ei era
absolut inexplicabil.
Puse caserola cu mncare n cuptorul cu microun
de. I n timp ce se uita la numrtoarea invers de pe
ecran, i frmnt creierii ca s neleag decizia mamei
ei de a se folosi de serviciile l u i Dodge Hanley, un tip
destul de necioplit, asta ca s nu spun mai mult. Era
complet opusul celorlalte cunotine ale l u i Caroline n general, oameni de afaceri prosperi, bancheri, avo
cai, doctori, oameni cultivai i rafinai, aa cum fusese
i tatl l u i Berry.

154

Sandra (Brown

n plus, Caroline, care se purta ntotdeauna ca o


doamn desvrit, prea s n u obiecteze la comentari
ile mai colorate ale l u i Dodge.
Asta pentru Berry era u n semn de ngrijorare.
N u exista dect o explicaie pentru tolerana l u i Ca
roline fa de grosolnia l u i : femeia simea c aveau
nevoie de el. Era genul de o m pe care voiai s l ai
lng tine ntr-o lupt, ceea ce nsemna c mama ei se
atepta la una.
Berry se temea i ea de acelai lucru. Oren n u avea
s se dea btut. Asta i era ct se putea de clar.
Obsesia l u i pentru ea cauzase cutremurul ce-i cl
tinase ntreaga existen. Folosise ultimele dou
l u n i ca s ncerce s i readuc viaa pe baze solide,
ns noaptea trecut, totul se ntorsese cu f u n d u l n
sus, iar acum parc viaa i scpase complet de sub con
trol. De sub controlul ei. i prea incapabil s recape
te controlul.
Dar trebuia s o fac. i, pentru asta, era nevoit s
recunoasc faptul c lucrurile aveau s se nruteasc
nainte de a se schimba n bine.
Cuptorul cu microunde scoase u n semnal sonor.
Ea rsturn spaghetele ntr-o farfurie, le mai adug i
dou felii de pine cu usturoi, dup care puse farfuria
i ceainicul cu ceai cu ghea pe o tav i o duse n zona
de servit masa, unde se adunaser ceilali trei. Mama ei
aezase ervetul n faa ajutorului de erif, care se ridic
n clipa cnd Berry se apropie de mas.
- Sper c n u v-am deranjat.
- N i c i o problem.
i puse farfuria de mncare n fa i ls i ceaini
cul pe mas. El nu se aez pn cnd ea n u i lu la
rndul ei u n scaun. Dar el n u atinse nimic pn cnd
mama ei spuse:
- N u lsai spaghetele s se rceasc.
El i puse ervetul n poal, lu furculia i o bg cu
ndejde n farfurie.
Era, ntr-adevr, o prezen. Aa cum sttea la mas,
prea neobinuit de mare, i asta n u numai d i n cauza
dimensiunilor fizice. Avea i o atitudine dominant...

TcateCe trecutufui

155

Berry i urmrea fiecare clipit, fiecare micare. Avea sen


zaia c nu putea respira d i n cauza lui.
Ins ea prea singura afectat.
I n timp ce el mnca, Dodge, cu permisiunea l u i Ski,
le povesti despre faptul c Oren venise spre cas pe jos
dintr-un spaiu de parcare ascuns, aflat n u departe de
drumul principal, i le zise c, d i n cte se prea, se opri
se la toaleta de la magazinul cu produse pentru pescuit.
- A s t a m face s m simt puin mai bine cu privire la
faptul c n-am tiut s spun numrul de nmatriculare al
mainii, spuse Berry.
- N-ai f i putut s-o faci nici dac ai vrut, zise maic-sa.
Dodge o ntreb dac Oren condusese vreodat o
Toyota.
- N u tiu. N u m-am uitat niciodat ce main avea.
- N u v-ai dus niciodat undeva cu el? ntreb Ski.
Ea ezit i se uit peste mas la Dodge.
- N - a r trebui s ateptm pn diminea, cnd n i se
poate altura i domnul Carlisle?
nainte ca Dodge s poat rspunde, Ski spuse:
- N u vreau dect nite informaii referitoare la Starks.
N u v considerai suspect n acest caz.
Dodge l privi cu ochii mijii n timp ce el ducea fur
culia cu spaghete la gur.
- O K , ajutorule de erif, zi-i mai departe. Ins atenie.
Berry, dac n u te simi confortabil s rspunzi la o ntre
bare, n u eti obligat s o faci.
Ski se uit la Berry i ridic d i n sprncene ca pentru a
repeta ntrebarea, deoarece avea gura plin. Ea spuse:
- N-am mers niciodat undeva cu Oren cu maina.
El i susinu privirea pre de cteva secunde, dup
care se terse la gur cu ervetul.
- Mulumesc, a fost delicios.
N u mai rmsese nici o bucic n farfurie. El folosi
se pinea s adune sosul. ntruct mulumirea i fusese
adresat ei, Berry spuse:
- C u plcere. Dar n-am fcut dect s nclzesc paste
le. Mama le-a gtit. Eu n u m pricep deloc.
El zmbi spre mama ei.

156

Sandra

Brown

- M bucur mult c mi-a chiorit stomacul n faa


dumneavoastr.
Ea i rspunse cu u n zmbet clduros.
Dodge se foi pe scaun, atinse buzunarul cmii
unde i inea igrile, dup care i ncrucia braele
peste piept, ursuz i gnditor. Ski i mpinse farfuria
ntr-o parte i i sprijini antebraele de marginea mesei.
Se ntoarse spre Berry.
- A m vorbit cu mai multe colege de munc ale cror
nume m i le-ai dat.
- V-au spus despre modul neadecvat n care flirta?
- Da, mi-au zis c era ceva mai mult dect u n flirtat
deplasat. C tachina aiurea i spunea prostii, c provoca
situaii jenante n mprejurri formale sau la ntruniri,
chestii de genul acesta. M i l-au descris mai degrab ca pe
o pacoste dect ca pe u n ciudat.
- D a r este u n ciudat, spuse ea cu ncpnare.
Este inteligent. Chiar genial. Ins, ca fiin uman, este
absolut insuportabil. Dar cu celelalte fete nu a fost att
de struitor cum a fost cu mine i cu Sally Buckland.
C u ea ati vorbit?
-Da.'
-i?
El se uit la Dodge i apoi la Caroline nainte s revi
n cu privirea la ea.
- Poate c, la urma urmei, ar trebui s-1 ateptm pe
avocatul dumneavoastr.
Aparent, declaraia l u i prea n beneficiul ei. Ins
avea i o not subtil de neobrzare provocatoare, pe
care Berry nu era dispus s o ignore.
- Dac avei de ntrebat ceva, ntrebai. .
- Berry.
- Este n regul, Dodge.
- Nu-i n regul deloc, mie m i se pare o mare prostie.
Ignorndu-1, ea i susinu privirea lui Ski Nyland, fr
s clipeasc.
- Ei bine?
-Sally Buckland mi-a spus n nite termeni ct se
poate de clari c Starks n-a avut nimic de-a face cu
demisia ei de la Delray i c simplul fapt de a sugera

Tcatefe

trecutufui

157

un asemenea lucru era complet ridicol. De asemenea, a


mai spus c, dac ai spus c v hruia, ai minit.
Respiraia l u i Berry i se scurse ncet printre buzele
ntredeschise de uimire.
- D e ce ar spune Sally aa ceva? Dup care, cu vo
cea d i n ce n ce mai ridicat, ntreb: De ce-ar spune
aa ceva?
- Berry...
- N u , mam, spuse ea, ntrerupnd-o. Ceva nu se po
trivete. Undeva este o mare greeal. i ddu prul pe
spate, se ridic i l adun ca ntr-un coc, apoi i ddu
drumul nervoas n timp ce se uita la ceilali trei de la
mas. V spun c Oren i-a fcut l u i Sally viaa att
de ngrozitoare la locul de munc, nct a fost silit s
demisioneze. A p o i i-a ndreptat atenia ctre mine.
N-am nici o idee de ce Sally neag asta acum, ns eu
am spus adevrul adevrat.
- Eu te cred, Berry, spuse mama ei. De fapt, nimeni
de aici nu a contestat spusele tale. Aa c te rog s iei
loc, i hai s vorbim despre asta.
- Mulumesc, dar prefer s stau n picioare. Ins chiar
vreau s vorbim despre asta.
Ea i arunc o privire ncrncenat l u i Ski, dorindu-i ca mcar o dat s poat strni o emoie n ochii
lui cenuii.
- Ei bine, altceva?
- A i participat la petrecerea de Crciun de la servi
ciu alturi de Starks?
Ea ls s-i cad capul n fa pn cnd brbia i se
sprijini n piept. Simi nencrederea mamei sale, repro
ul nespus al lui Dodge, atitudinea acuzatoare a ajutoru
lui de erif. A p o i i nl capul i i scutur prul, cu
o atitudine vag sfidtoare.
- Da, am fost de acord s fiu partenera l u i Oren la
petrecerea de Crciun. A m crezut c, dac ieeam cu
el o dat, avea s nceteze s m mai bat la cap. Petre
cerea de la firm prea o alternativ mai sigur dect
s f i u singur cu el n alt parte, la o ntlnire adev
rat. Urma s f i m nconjurai de oameni pe care i cu
noteam amndoi. I-am acceptat invitaia cu condiia

158

Sandra (Brown

s ne ntlnim acolo, n u s vin s m ia de acas.


M-am dus singur cu maina acolo i m-am ntors sin
gur cu maina acas. Singur. V-am spus adevrul.
N u m-am suit niciodat n maina l u i Oren, domnule
ajutor de erif Nyland. N-am fost niciodat cu el cu
maina undeva.
- i cum a fost la petrecere?
- O r e n a fcut tot ce i-a stat n putin s se asigu
re c toat lumea tia c eram mpreun n seara aia.
N u s-a desprins de lng mine toat noaptea. S-a inut
scai. M-a tratat cu ^familiaritate, punndu-i tot timpul
minile pe mine. mi este scrb chiar i s-mi amin
tesc. I-am ndurat pipiala spernd c, d i n moment ce
putea s se laude c ieise cu mine, avea s fie satisfcut
i s m lase n pace. Dar s-a dovedit c lucrurile n u
stteau deloc aa. Ea fcu o pauz, se uit atent n jur
un moment, nainte s se concentreze d i n nou asupra
ajutorului de erif i s continue: I n ultima zi de munc
dinaintea vacanei de Crciun, Oren i-a primit ntiin
area de concediere. A venit la mine cutnd consola
re, ca i cum a f i fost iubita, prietena, aprtoarea l u i .
Ea fcu d i n nou o pauz i arunc fiecruia pe rnd
cte o privire. Acesta a fost momentul n care a nceput
hruirea. Vrnd s lmureasc totul, se uit la Dodge.
I n timpul discuiei ntre patru ochi pe care ai avut-o cu
Amanda Lofland azi dup-amiaz, i-a spus marele se
cret despre mine i Ben.
Dodge ncuviin d i n cap cu prere de ru. Uitndu-se la ajutorul de erif, ea spuse:
- A fost o vreme cnd eu i Ben am avut mai mult
dect o relaie colegial. Observnd lipsa l u i de reacie,
ea adug: Ins nu pari surprins s auzi asta.
El i btu uor n cap cu degetul.
- D o a m n a Lofland m-a sunat n dup-amiaza asta,
spunnd c poate ar trebui s tiu c ai fost cu Oren
Starks la petrecerea de Crciun organizat de companie
i c t u i soul ei ai fost amani.
- El nu era soul ei pe vremea aia, spuse Berry rs
tit. i, pn astzi, n-am avut habar c Amanda tia
de povestea asta. I n orice caz, e o treab veche i n-are

TcateU trecutuCui

159

legtur cu nimic, cu att mai puin cu ce s-a ntmplat


aici noaptea trecut. i desclet mna de pe sptarul
scaunului i ncepu s se mite de colo-colo. Eu i Ben am
muncit ntr-o zi pn seara trziu, dup aceea ne-am dus
s bem ceva ca sa ne relaxm puin, iar apoi, dintr-una
ntr-alta, lucrurile au avansat. Faptul c eram colegi de
munc i ne vedeam zi de zi la birou a adugat o doz
mic de picanterie la ceea ce altfel ar f i fost mai degra
b o simpl atracie. Curnd ns, nici mcar faptul c
trebuia s ne ascundem de ceilali n-a mai fost suficient
de provocator nct s fac s merite relaia. N-am vrut
ca o aa-zis aventur s ne afecteze relaia de munc
durabil i solid pe care o aveam, i ne-am dat seama
ct de stupid era s continum atta timp ct nici unul
dintre noi n u era implicat emoional n acea legtur
amoroas. Aa c am convenit de comun acord s reve
n i m la ceea ce fuseserm nainte, la relaia platonic de
prietenie dintre doi colegi. N-a fost dect o relaie pur
sexual, neserioas, care a durat mai puin de-o lun.
El nici mcar n-o cunoscuse nc pe Amanda. Cnd a
ntlnit-o, am fost prima persoan care a aflat despre
aceast femeie minunat". M-am bucurat pentru el. Iar
cnd s-au logodit, le-am organizat eu nsmi petrecerea.
Mam, i-aminteti!
- A i nchiriat sala de festiviti de la club.
Berry ncuviin d i n cap i se uit la Ski.
- A s t a e. Asta-i marele i imoralul secret. Pn la n
tlnirea aia neplcut de la spital, Amanda a fost ntot
deauna cordial fa de mine. Poate c izbucnirea de azi
a fost o urmare a faptului c e suprat i ngrijorat d i n
cauza strii lui Ben. Poate c izbucnirea ei a fost o reacie
ntrziat a traumei pe care-a suferit-o cnd a auzit c
a fost mpucat. Ea i ridic neputincioas minile pe
lng corp. N u tiu cnd i-a povestit Ben despre noi,
dac s-a ntmplat nainte sau dup ce s-au cstorit o r i
n dimineaa asta cnd s-a trezit n sala de recuperare
postoperatorie i i-a dat seama c fusese mpucat n
timp ce era doar n chiloi la mine acas. Nu tiu. Ceea
ce chiar tiu este c relaia pe care am avut-o cu Ben
a fost de scurt durat i total nensemnat. i nu s-a

160

Sandfra (Brown

mai ntmplat nimic ntre noi de genul acesta de cnd


relaia s-a ncheiat. i n mod sigur, ieri, aici, n-a avut loc
nici u n adulter.
Ski se ridic i ocoli masa, venind drept n faa ei.
- I n camera de oaspei, seara trecut, cnd m-am ui
tat, patul era nc fcut.
- Habar nu am de ce. Poate c Ben sttea n fotoliu i
citea, poate era la toalet, poate era... N u tiu ce fcea,
cci nu l-am mai vzut dup ce ne-am dus sus, ne-am
spus noapte bun i s-a retras fiecare n camera lui.
- La dumneavoastr pe pat, cuvertura fusese ridicat.
- Nyland, ce vrei s afli? ntreb Dodge.
N i c i ea i nici Ski n u rspunser. Ea nu tia de ce
chestiunea asta era att de relevant, ns voia s clari
fice totul, pentru c simea c era u n aspect de lmurit
ntre ea i ajutorul de erif.
- Mi-am pregtit patul de culcare nainte s m duc la
baie ca s fac du.
-Care-i faza cu paturile? ntreb Dodge. De fapt,
ce conteaz dac ea i Lofland i-o trgeau de le s
reau fulgii? Important este faptul c nemernicul sta
de Starks...
- tiu ce este important.
Ski l ntrerupse suprat, fr s i mute privirea fixa
t asupra l u i Berry.
-i-atunci de ce-o ii una i bun cu treaba asta cu
dormitul? replic Dodge.
- Pentru c relaia ei cu Lofland ar putea avea legtu
r cu motivele lui Starks.
-i-a spus care-i treaba cu relaia lor, coment
Dodge. Acum, putem s mergem mai departe?
Ins Ski nu arta ca i cum ar f i fost pregtit s mear
g mai departe - sau oriunde altundeva - nainte de-a f i
complet lmurit asupra acestui aspect.
- E u i Ben am avut o relaie pasager acum civa
ani, spuse ea. Ieri sau asear nu s-a ntmplat nimic aici n
afar de ce v-am spus.
- O K . Bine. Minunat. M bucur c am clarificat asta,
spuse Dodge. Nyland, acum eti fericit?
Ski nu se clinti. Berry inspir adnc.

Tcatefe trecutufui

161

- C a rspuns la ntrebarea de azi, de mai devreme...


- Berry.
- Dodge, stai jos, spuse Caroline.
- E a are drepturi. N u e nevoie s mai spun nimic
altceva.
- Poate vrea s-o fac.
Berry i auzi, dar ca prin vis. Privirea concentrat a
lui Ski era pironit asupra ei, iar ea n u putea s scape
de ea.
- Ca rspuns la ntrebarea de mai devreme, am fost
complet mbrcat pe timpul cinei. M-am dezbrcat
doar ca s intru la du. Femeia paramedic a fost cea care
mi-a sugerat c poate a vrea s-mi p u n ceva pe mine.
nainte ca ea s-mi atrag atenia, nici nu-mi ddusem
seama c eram goal.

capitolul 11
Era noaptea norocoas a l u i Davis Coldare.
- Dar nu aici unde ar putea trece cineva s ne vad.
Lisa A r n o l d i scoase mna dintre coapsele ei, l mpinse
de pe ea i se ridic n capul oaselor, trgndu-i bluza la
loc. De fapt, nu vreau pe bancheta d i n spate a mainii.
M i se pare att de demodat.
Davis, cu o erecie dureroas, cu mintea nceoa
t de dorin, nu se putu gndi la alt loc n afar de
main unde puteau merge ca s-o descopere intim pe
Lisa A r n o l d .
-... n u tiu...
- La u n motel.
C u micri hotrte, ea i aranja fusta de blugi ca s
acopere zona pe care o explorase Davis. N i c i pe departe
un teritoriu virgin.
- U n motel? repet el prostete.
Cuvntul n u i spunea prea multe d i n pricina vrte
j u l u i de senzaii pe care-1 simea. Lisa deschise portiera
i cobor.
- T u condu. i spun eu pe unde s-o iei.

162

Sanara CBravn

Ea trecuse deja pe locul d i n dreapta cnd n sfrit


lui Davis ncepur s i funcioneze neuronii. Strmbndu-se, i bg penisul la loc n chiloi, apoi, inndu-i
blugii cu mna stng, cobor i el d i n spate i urc la
volan. Porni maina i o manevr printre aleile cinematografului n aer liber, deschis numai pe timpul verii,
unde se derula acum u n f i l m de groaz n dou pri.
La fel ca ei, majoritatea celor aflai n mainile parcate
nu veniser aici s se uite la f i l m .
Cnd parcarea cinematografului ddu n autostrad,
Lisa i spuse s o ia la stnga i i aminti s aprind faru
rile. Se ntinse peste schimbtor i i strecur mna n
blugii lui, strngndu-1 p r i n chiloi.
- S nu-i treac nainte s ajungem acolo.
- N i c i gnd, gfi el.
Ea ncepu s-1 mngie, i l u i i se nceoa privirea,
fiindu-i d i n ce n ce mai greu s se concentreze la dun
ga galben d i n mijlocul autostrzii cu dou benzi pe
care mergeau.
- A i prezervative? ntreb ea.
-...
- Dac n u ai, nu-i nimic, am eu. Dar de acum ncolo
e responsabilitatea ta s aduci, bine?
-OK.
Era de acord - de fapt, ar f i fost de acord cu orice - ,
dat fiind c n minte i rsunau numai vorbele de acum
ncolo", care implicau alte partide de sex.
- Chiar acolo, pe dreapta, spuse ea. N u tiu cum se
cheam, dar are u n raton desenat pe firm.
El cunotea locul. Motelul ieftin i drpnat era
acolo dintotdeauna, probabil cu mult nainte .de a se
nate el. Trecuse cu maina pe lng el de nenumrate
ori fr s i acorde atenie. N i c i n cele mai fantastice
visuri ale l u i nu-i nchipuise c avea s vin aici cu Lisa
A r n o l d , fata cu reputaia cea mai dubioas d i n liceul
d i n Merritt.
Trase maina lng biroul luminat unde clipea inter
mitent u n neon cu cuvintele camere libere". Era posi
bil ca o camer s-1 coste toi bnuii pe care-i ctigase
d i n tunsul gazonului sptmna trecut, dar arunc

TcateCe trecutufui

163

o privire spre Lisa i se gndi c, i dac l-ar f i costat


banii pe dou sptmni, tot ar f i meritat cu vrf i nde
sat. T i p i i care fuseser cu ea spuneau c avea ca i garan
tat o partid de sex orab Dar, de vreme ce ea insistase
s gseasc alt loc dect bancheta d i n spate a mainii,
poate c plnuia s-i fac i altceva.
Gndul la toate celelalte posibiliti l fcu s se simt
ameit.
- Poi merge cu chestia asta?
Trase de el n joac, i putiul gemu.
Dac l fcea s termine prea repede, avea s moar
de ruine i pe urm s-o omoare i pe ea pentru c strica
se totul. Chicotind d i n pricina disconfortului lui vizibil,
ea spuse:
- Cred c n u . D-mi patruzeci de dolari.
I i ddu drumul penisului pe care-1 strnsese pn
atunci. El i slt bazinul de pe scaun sprijinindu-se
cu tlpile de podea ca s-i bage mna n buzunarul de
la spate al blugilor i s-i scoat portofelul. Lu dou
bancnote de douzeci, pe care ea i le smulse d i n mn.
Aruncndu-i u n zmbet obraznic peste umr, cobor.
In timp ce se ndrepta spre biroul cu recepia, el i ur
mri cu privirea fundul, abia acoperit de fusta scurt
i neacoperit deloc de bikini, aa cum aflase cu puin
vreme n urm. Mugi de dorin.
La recepie se afla o femeie gras cu prul crunt i
cu tatuaj albastru care-i acoperea n ntregime braul cu
pielea lsat. Enervat c fusese ntrerupt d i n rsfoitul
revistei pe care o avea n fa, lu iute cele dou bancno
te ale Lisei i trnti o cheie pe tejghea. Tranzacia dur
mai puin de cincisprezece secunde.
Davis se bucur c Lisa n u trebuise s semneze n nici
un registru sau ceva de genul acesta. Avea s duc pn
la capt trebuoara asta, dar prefera ca prinii l u i s nu
afle vreodat despre ea. Lisa era genul de fat de care
taic-su - dar i maic-sa, n timpul unei discuii foarte
jenante - i spusese s se fereasc.
Cnd Lisa se urc la loc n main, fusta scurt i se
ridic, lsndu-1 s zreasc o frntur d i n raiul care-1

164

Sandra (Brown

atepta i tergndu-i d i n minte predicile printeti des


pre raiune i moralitate.
Fata i fcu cu ochiul i, ca prin farmec, disprur ori
ce griji legate de boli fatale sau sarcini nedorite, oricare
dintre acestea putnd s-i distrug planurile de a p r i m i
o burs la colegiu i, prin extensie, de a-i construi u n
viitor ca lumea.
- Totul e gata, spuse ea. Numrul opt. Drept nainte,
la capt.
El avu impresia c ea mai fusese aici. Parc n faa
camerei cu numrul opt. Lisa cobor. Cnd Davis stinse
farurile, se ntreb dac n u era mai bine s trag maina
n spatele cldirii, unde n u putea f i vzut de pe osea.
Dar prinii l u i se duseser s joace cri acas la nite
prieteni, n partea opus a oraului. Deci n u aveau s
treac pe aici n drum spre cas.
inndu-i n continuare blugii cu o mn, se mple
tici spre u, unde l atepta Lisa.
Ea i ntinse cheia de la camer.
- Hai, fii u n d o m n .
- Sigur, domni.
I i lu cheia d i n mn i se chinui de cteva o r i s o
nfig n broasc, ratnd de fiecare dat. Lisa se apropie
de el i i prinse braul ntre snii ei ce strneau fantezii.
I i linse lobul urechii i opti:
- Sper c nuntru o s inteti mai bine.
El reui s bage cheia n broasc i o rsuci, descu
ind ua.
-Nu-i face griji, domni. Nimeresc eu.
- Ooohoo. Te referi la punctul G?
El mpinse ua i pi n camer. Pipi peretele s g
seasc ntreruptorul. Cnd l aps i lumina se aprin
se, ultimul lucru la care se atepta Davis Coldare era s
dea cu ochii de brbatul rvit i speriat care sttea pe
marginea patului.
Berry era ntins pe spate, holbndu-se la tavanul
dormitorului pentru oaspei, cnd Caroline btu uurel
la u i ntreb dac putea intra.
- A plecat? ntreb Berry.

Tcatefe trecutuCui

165

Caroline i arunc u n zmbet ncurcat.


- N u a vrut nici desert, nici cafea. Dar nu ar f i putut
rmne nici dac i-ar f i propus. A primit u n telefon i a
plecat n mare grab. Dodge s-a dus cu el.
- Acum lucreaz mpreun?
- N u chiar. Caroline mpturi o cuvertur de mta
se i o puse pe braul unui fotoliu, evitnd s se uite
n ochii l u i Berry. Dodge a vrut s tie cine-1 sunase i,
cnd Ski i-a spus c era u n apel oficial, Dodge a zis:
Bine. Nu-mi spune. Va f i o surpriz cnd ajung aco
lo". Ski a zis c Dodge habar nu avea unde s mearg,
iar Dodge i-a rspuns c va ti fiindc se va lua dup el.
Bnuiesc c Ski i-a dat seama c nu are nici u n rost s
riposteze. Dodge a urcat cu el n S U V i au plecat
n tromb.
Berry se ridic n capul oaselor.
- Poate c telefonul acela l-a anunat c a fost prins
Oren.
- S sperm.
Caroline se aez pe^ marginea patului i se ntinse
s-i ia fiica de mn. i lipi palma de palma ei i i
trecu degetele printre degetele ei.
- N u eti n apele tale, Berry.
- Eu? ntreb ea. i eu gndeam acelai lucru n pri
vina ta.
- Bun ncercare, dar tii bine c tactica asta nu te-a
ajutat cnd erai la coal, aa c slabe anse s te aju
te acum. S n u crezi c poi s abai discuia asta de
la tine.
- i-ai dat seama de tentativele mele de manipulare?
- D e cnd ai fost suficient de mare s te foloseti
de ele. Dar n u sunt sigur c manipulare" este cu
vntul potrivit. Fiindc denot o intenie meschin.
Iar tu nu ai fost niciodat meschin, ci doar extrem
de deteapt.
- N u chiar foarte deteapt. Mereu te prindeai cnd
ncercam s fac ceva. i eu care m gndeam c sunt
istea.
- Istea eti. Tonul l u i Caroline se schimb, deveni
mai grav, mai serios. i eti i foarte calm i echilibrat,

166

Sancfra (Brown

i stpneti bine emoiile. N u i st deloc n fire s te


compori aa cum te-ai comportat cu Ski.
-Ski? Dodge? Niciodat n u m i s-a prut c ai tendin
a de-a f i aa familiar cu nite brbai pe care abia i-ai
cunoscut. Dei...
- Iar faci asta. N u eu sunt subiectul discuiei. Tu eti.
- Dei, continu Berry ncpnat, am senzaia c
l cunoti de mai mult vreme pe Dodge Hanley, n u
doar de azi. i s tii c nu ncerc s abat conversaia
de la mine i problemele mele. O s ajungem i la ele, i
promit. Dar, pentru nceput, insist s m pui i pe mine
la curent cu toate cele, c acum m simt prost, ca i cum
am fost lsat pe dinafar. Se ls pe spate i i puse
minile sub cap. Te ascult. Cine e tipul sta? I I cunoti
de mai demult. Sunt convins de asta. Altfel, te-ar f i
deranjat teribil manierele i vocabularul lui.
Caroline oft.
- Bine, fie, mrturisesc. L-am cunoscut pe Dodge n
Houston acum civa ani.
-Cum?
-Printr-o prieten de-a mea care l pusese s fac
nite investigaii pentru ea. N u i era prea la ndemn
ideea de a apela la u n detectiv particular. I se prea ceva
sordid, ndoielnic, aa cum reiese d i n filmele proaste.
Iar Dodge, fiind Dodge, o fcea s se simt i mai scep
tic n sensul acesta. Aa c a vrut s m ntlnesc eu
cu el i s-mi dau cu prerea. Prea serios? i merita
banii? Cam asta o nelinitea. N i c i eu n u aveam experi
en n asemenea chestiuni, dar punea mare baz pe ce
gndeam eu despre oameni n general. - Ce prieten? Eu o cunosc?
- Da, dar nu i pot spune despre cine e vorba.
- De ce?
- Pentru c asta ar nsemna s-i trdez ncrederea pe
care a avu t-o n mine.
- Dar tati l-a ntlnit vreodat? Pe Dodge, adic.
Caroline rse.
- D o a m n e sfinte, n u ! Ce, i-i nchipui pe ei doi n
aceeai camer?

TcateCe trecutufui

167

Berry zmbi. Tatl ei fusese u n brbat subire, n u


foarte nalt, dar cu o postur att de demn, nct
statura l u i modest n u trecea neobservat. Era ordo
nat i ngrijit, vorbea ncet i frumos, era educat i cult.
Exact opusul l u i Dodge Hanley.
- N u am povestit nimnui, nici mcar lui Jim, despre
situaia urt n care se gsea prietena mea, zise Caro
line. Era o poveste ncurcat, umilitoare pentru ea.
- O nela soul?
- T o t ce pot spune este c era disperat, altfel nu ar f i
apelat niciodat la serviciile unui detectiv particular.
Berry cuget puin la cuvintele mamei ei, dup care
ntreb uor:
- De asta ai apelat la serviciile lui? i se pare c situa
ia mea este disperat?
- N u nc. i face el cumva s n u devin astfel.
- E genul de om care a trecut prin multe.
- Sunt singur.
- Licenios, fr pic de respect pentru vreo autoritate
i cu mult tupeu.
- M ndoiesc c se mpiedic vreodat de vreun fel
de reguli.
- N u are nici urm de rafinament.
- A r f i trebuit s-1 vezi la Mabel's Tearoom.
Berry rse.
- L-ai dus la o ceainrie?
- A trebuit s m ntlnesc undeva cu el. Se gndi u n
moment, apoi adug: De fapt, adevrul este c s-a com
portat cu mai mult aplomb dect m ateptasem.
- E drgu, spuse Berry. Asta dac i place genul ne
glijent, desigur.
- N u m-am gndit la el n felul acesta.
Berry o nghionti pe maic-sa n joac.
- Haide. E drgu. Recunoate!
- Poate c anumite femei l-ar gsi atrgtor.
Berry zmbi larg ca reacie la rspunsul evaziv al ma
mei ei, care depunea eforturi vizibile s fie astfel. Dup
o perioad respectabil de doliu pentru tatl ei, Berry o
ncurajase s nceap s i dea ntlniri, mai ales cnd

168

SandCra (Brown

Caroline se mutase n Merritt, unde nimeni n u o cu


noscuse pe vremea cnd fusese mritat. I n ora existau
o mulime de oameni apropiai de vrsta pensiei. Erau
destui brbai nensurai, de vrst apropiat cu mama
ei i suficient de nstrii.
Caroline nici nu voise s aud.
- A m terminat cu chestiile astea, venise reacia ei la
sugestia l u i Berry. A m avut o csnicie fericit. A m avut
parte de dragostea vieii mele. N u se va repeta.
Dar Berry continua s nutreasc sperana c mama
ei avea s ntlneasc u n brbat care s o fac s se rz
gndeasc. Era foarte frumoas i deteapt, simpatic
i amuzant.
Avea multe de oferit, i Berry nici nu-i nchipuia c
urma s o vad trind tot restul vieii singur.
- Mie mi place Dodge, spuse Berry brusc, aproape
ateptndu-se ca mama ei s o contrazic.
Dar ea n u o fcu. De fapt, Caroline o ntreb cu
seriozitate:
-Chiar?
- Da. C u tot cu negi i toate cele. Cel mai mult mi
place c n u ncearc s-i gseasc scuze pentru modul
n care arat.
- A t u n c i m bucur c am luat decizia de a-1 face s
rmn.
ngrijorat, Berry i muc buza de jos.
- Sarcina l u i aici este s limiteze problemele aprute.
Nu-i^aa?
- n parte. Abilitile lui de detectiv s-ar putea s i fie
utile i l u i Ski.
- Dac e dispus s se foloseasc de ele.
Caroline ncuviin d i n cap gnditoare.
- Brbaii sunt foarte geloi cnd vine vorba despre
ceva ce consider c le aparine. Dar Ski m i se pare prea
inteligent pentru a refuza o mn de ajutor cnd i dac
are nevoie de ea.
Berry i scoase u n bra de sub cap i i acoperi ochii
cu el. A p o i , dup o clip, spuse:
- n ceea ce privete treaba cu Ben...

Tcateie

trecutufui

169

- Eti femeie n toat firea, Berry. A trecut de mult


vremea cnd trebuia s-mi dai socoteal pentru rela
iile tale.
- O h , nu-i aa? Berry se uita la ea pe sub braul ce-i
ascundea n continuare ochii. N u tu ai fost aia care mi-a
fcut tot felul de aluzii prea puin subtile cum c i-ar
plcea s ai nepoi nainte s ajungi prea btrn i ne
putincioas s te mai joci cu ei?
Caroline zmbi.
- Dar mi doresc n continuare nepoi. Ins, adug
ea rspicat, neleg i ct de important este cariera ta
pentru tine, fiindc la fel a fost i n cazul meu. N u este
deloc uor s construieti n acelai timp i o carier de
succes, i o familie trainic.
- N u am renunat de tot la ideea de a avea u n so i
copii, mam. Ceasul meu biologic ncepe s ticie ori de
cte ori vd o femeie de vrsta mea cu u n copila sau doi
pe lng ea i u n so care i zmbete cu adoraie n ochi.
Mi-ar plcea s am parte de aa ceva. Dar trebuie s te
asigur c Ben Lofland nu era genul cu care s-mi fac
planuri pentru u n astfel de viitor. N o i doi am petrecut
cteva nopi mpreun. Relaia dintre noi n u a avut nici
pe departe proporiile pe care le-a sugerat ajutorul de
erif Nyland i nici nu am comis vreo nelegiuire.
- N u a spus asta.
- Dar nici prea departe nu era.
-Probabil exist u n motiv pentru care l preocup
acest lucru.
-i-a spus: motivele l u i Oren.
Caroline o msur cu o privire ptrunztoare, genul
de privire la care mamele sunt mari specialiste.
- Ce e? ntreb Berry.
- N i m i c . N u conteaz.
-Ce e?
Caroline cltin d i n cap.
- M i - a trecut ceva prin minte. Probabil fr nici o
legtur cu realitatea. Scuz-m pentru ntrerupere.
Ce spuneai?

170

Sandra (Brown

Exasperat, tiind c mai erau i alte lucruri pe care


mama ei n u era dispus s i le mprteasc, Berry ncerc s-i aminteasc unde se oprise.
-Refuz s m simt vinovat pentru cele cteva o r i
cnd a rmas la mine peste noapte.
- Aventura voastr ar f i fost mult mai uor trecut cu
vederea dac ai f i fost cinstit n privina ei.
- tiu, recunoscu Berry. A r f i trebuit s spun de la
nceput cum au stat lucrurile.
- i de ce n u ai fcut-o?
- M - a m gndit la Amanda. N u tiam dac Ben i-a
spus despre noi, dar m gndeam c n u a fcut-o. Aa
c n u voiam s adaug i povara unei relaii extraconjugale la problemele cu care se confrunta deja, adic
faptul c el a fost mpucat i apoi operat. M-am te
mut c, dac i spun l u i Ski, o s provoc n m o d i n u t i l
u n ru i mai mare. A m tcut ca s n u o amrsc pe
Amanda i s n u l p u n pe Ben ntr-o situaie dificil
n faa soiei lui, pe care o iubete i o ador. Inteniile
mele au fost bune, dar a ieit ca naiba i totul s-a ntors
mpotriva mea.
- De aici ncolo te sftuiesc s n u mai ascunzi nimic
de Ski, zise Caroline.
Berry i cobor braul i se uit drept n ochii ma
mei ei.
- Crezi c ar trebui s i spun despre faptul c l-am
sunat pe Oren alaltieri?
Caroline o privi ngrozit.
- L-ai sunat?
-Joi dup-amiaz. A m vorbit cu Oren cteva minute.
- N u neleg. A i venit aici ca s scapi de el. De ce
Dumnezeu l-ai sunat?
- Ca s repar nite chestii.
- Ce chestii, Dumnezeule?
Berry se trase spre partea cealalt a patului i i co
bor picioarele pe podea. Se apropie de fereastr i se
uit spre lac, dei n u putea vedea altceva dect propria
reflexie n geam.
-Pentru a-i explica, trebuie s m ntorc puin n
timp, spuse ea. Ii aminteti... Sigur c i aminteti,

Tcatefe

trecutufui

171

spuse ea trist. i aminteti ziua n care am izbucnit n


tr-un hal fr de hal?
Caroline nu spuse nimic. Berry ntoarse capul. Mama
ei privea n jos la mini.
- E r a i suprat, Berry. Suprat pe bun dreptate.
N u ai vrut s spui tot ce ai zis.
- N u ncerca s scuzi ceva ce nu poate f i scuzat, mam.
La momentul respectiv, exact aia am vrut s spun.
U n coleg fusese ridicat n slvi de u n director n
aceeai zi n care acelai director criticase ceva d i n ce
fcuse Berry i se apucase s resping toate sugestiile
cu care venise ea pentru a remedia situaia. Rnit i
suprat, ea o cutase pe maic-sa la agenia ei imobili
ar i, timp de o jumtate de or, i spusese tot ce avea
pe suflet. Se plnsese de ct de nedreapt fusese critica
la adresa muncii ei, ct de impecabil era campania
pe care o crease. Ceea ce n u demonstreaz dect ct de
lipsit de gust este directorul respectiv!" exclamase ea.
i eu trebuie s dau socoteal n faa l u i . Poziia mea
n compania aia depinde de prerea neavizat a idio
t u l u i luia."
Caroline ncercase s o tempereze, dar Berry refuza
se s asculte argumentele raionale ale mamei ei. Neso
cotise sfaturile l u i Caroline de a merge mai departe i
de a nu lsa acest obstacol temporar s se interpun n
calea ei spre succes.
-Munceti mai m u l t dect oricine altcineva, i
spusese Caroline. Eti cea mai devotat angajat d i n
ntreaga companie. Eti talentat. n cele d i n urm,
cei care trebuie s te remarce te vor remarca, i munca
ta, precum i rbdarea de care vei da dovad i vor
f i rspltite.
ncurajarea rostit cu blndee nu reuise dect s o
fac pe Berry s spumege de furie. Se dusese la maic-sa
cutnd nelegere i nu primise dect banaliti. V
znd rou n faa ochilor, se rstise:
-Sau, ca s ajung n vrf, a putea sri peste toate
chestiile astea i s fac ce ai fcut t u . A putea s m
mrit cu eful.

172

SancCra Brown

Chiar n timp ce spunea asta, nelesese ct de neade


vrate erau vorbele ei. De ani ntregi, Caroline muncea
cu devotament pn seara trziu, n weekenduri prelun
gite i n vacane. Succesul de care se bucura era pe de
plin meritat, rezultat al intuiiei i al muncii susinute,
nicidecum al unei aliane interesate.
Berry contientizase i ct de jignitoare aveau s fie
cuvintele ei i le regretase chiar d i n clipa n care le ros
tise. Dar n u i ceruse iertare. I n loc de asta, se repezise
ca o furtun afar d i n ncpere, lsnd-o pe maic-sa
ameit de atacul neateptat i complet gratuit, a crui
surs era, fr ndoial, ceva mai adnc dect furia sau
dezamgirea de moment. Prin rbufnirea aceea, Berry
lsase s se vad resentimentele pe care le nutrea de
mult vreme cu privire la realizrile de-o via ale ma
mei ei.
- Cnd am ajuns, spuse ea apoi, Oren era acolo, ateptndu-m. Rse sec. mi amintesc c m-am gndit la
momentul respectiv c o merit, pentru c m-am purtat
att de urt cu tine. mi adusese mncare chinezeas
c. M-a certat c muncesc att de mult, c nu mnnc
cum trebuie, c nu am grij de mine. Iar eu nu aveam
nici u n chef s m dscleasc cineva ca pe u n copil
i cu att mai puin el. Aa c mi-am ieit d i n mini.
A m ipat la el, i-am spus c-i poate lua mncarea aia
blestemat i s se duc dracului de pe veranda i d i n
viaa mea. I-am spus c m-am sturat, c, dac m mai
deranjeaz vreodat, o s chem poliia i-o s-o p u n pe
urmele lui. La nceput, s-a miorlit. C u m puteam s fiu
att de crud i s-i frng inima, s-i distrug'spiritul, s-i
zdrobesc visurile? A m ascultat cteva minute i pe urm
l-am repezit. I-am spus c e o glum proast pentru toi
cei care l cunosc, ndeosebi pentru femei. I-am spus c
e plicticos, c e o adevrat pacoste, c pur i simplu e
ceva n neregul cu el i c n u sunt singura care crede
asta. I-am spus c e scrbos i patetic, i c m i se face
grea doar privindu-1. Se frec la ochi ca i cum ar f i
putut s-i tearg d i n minte amnuntele acelei scene.
Probabil c am atins o coard sensibil. M a i multe,

TcateCe

trecutufui

173

de fapt. Pentru c parc a nnebunit. Chiar n faa


ochilor mei, s-a transformat n versiunea Oren Starks a
domnului Hyde. I n afara slii de cinematograf, nu mai
vzusem nicicnd o transformare att de dramatic.
Faa i s-a congestionat, i s-a fcut rou de furie cum nu-1
mai vzusem niciodat, mam. A ipat: Nu poi s-mi
faci aa ceva! N u merit aa ceval" A aruncat cutia de
carton cu mncare n ua de la intrare. Aceasta s-a spart,
i totul s-a mprtiat. M-a fcut n toate felurile. Mi-a
spus lucruri ngrozitoare, obscene. Mi-a spus c nu era
de mirare c nu-i mprteam sentimentele ct vreme
mi-o trgeam cu Ben Lofland. Se cutremur. Nici nu
m simt n stare s repet tot ce a spus, i nici nu tre
buie s auzi aa ceva. A ncheiat fcnd u n jurmnt
sumbru c o s-mi par ru c l-am respins. Sigur, cu
alte cuvinte, mult mai pretenioase, dar mesajul de baz
era exact acesta. Eu am intrat i am ncuiat ua n urma
mea. Aveam mobilul n mn, pregtit s sun la 911 att de tare m-am speriat - , dar el s-a suit n main i a
plecat. Eu m-am dus n baie i am vomat. Cnd am ter
minat i m-am splat pe fa, m-am uitat n oglinda de
deasupra chiuvetei. Fcu o pauz, apoi spuse ncet: Abia
atunci am vzut n ce m transformasem. Aproape c
nu m-am recunoscut, mam. Eram u n monstru la fel de
teribil ca Oren. Fusesem crud, i spusesem nite lucruri
groaznice, m purtasem ngrozitor cu tine, omul pe care
l respect i l iubesc cel mai mult pe lumea asta. i de
ce? Pentru c eram suprat d i n cauza u n u i incident
minor de la serviciu. Se ntoarse s se uite la Caroline.
Voiam s reuesc, cu orice pre. Ambiia ajunsese s m
devoreze. mi pierdusem orice sim al realitii. mi pu
neam n pericol relaiile cu colegii de munc, cu priete
nii, cu tine. tergndu-i lacrimile ce ncepuser s i se
rostogoleasc pe obraji, continu: n ziua aceea, Oren
m-a fcut s m tem pentru viaa mea. Dar m-am temut
la fel de tare i de persoana n care m transformasem.
A m stat treaz toat noaptea, cu toate luminile d i n cas
aprinse, temndu-m c se va ntoarce, dar temndu-m
totodat s nu m rzgndesc i s nu mai fac ceea

174

Sandra (Brown

ce hotrsem c trebuia fcut. Pn diminea, mpa


chetasem deja. A m venit aici, spernd c voi reui s
aduc u n oarecare echilibru n viaa mea, c voi regsi
ceea ce pierdusem pe drum.
Trecu de partea cealalt a patului i se aez ln
g mama ei, care i puse o mn la ceaf i ncepu s
o maseze.
- Sunt mndr de tine.
Berry o privi i n u se putu abine s n u rd.
- Mndr? Dup tot ce i-am spus?
- E dificil s f i i att de brutal de sincer cu tine nsui
i chiar i mai dificil s faci asta nelegnd de unul sin
gur c e ceva n neregul. Caroline o srut pe frunte.
L-ai sunat pe Oren j o i dup-amiaz ca s te scuzi pentru
lucrurile pe care i le-ai spus n acea zi?
- M a i mult sau mai puin. I-am spus i c eu i Ben
eram pe punctul de a finaliza campania la care lucra el
pn s fie concediat i c a ieit bine. Putea f i mndru
de asta.
- C u m a reacionat la vorbele tale?
- Neutru. Chiar m-am mirat. N u a mai srit cu ame
ninri d i n alea oribile, dar nici nu a spus ce-a fost a
fost". Cnd am terminat, a zis bine" i a nchis. Iar eu
mi-am luat de-o grij. M-am gndit c eram chit. Asta
pn a sfiat perdeaua aia de la du.
- C u siguran n u i-ai spus nimic despre faptul c tu
i Ben urma s lucrai aici vineri.
-Sigur c n u . Dar sunt aproape sigur c mi inea
sub observaie casa i biroul. E suficient de detept ct
s-i f i dat seama c lucram d i n alt parte. Probabil l-a
urmrit pe Ben cnd a plecat de-acas vineri diminea,
ca s vin ncoace. Poate c Oren a stat toat ziua n
main acolo unde s-au gsit urmele alea de cauciucuri,
cu ochii pe ceas, ateptnd s se ntunece i s vin s ne
surprind n pat. i duse mna la frunte i se mas, ap
snd cu putere. Ceea ce m chinuiete pe mine, mam,
lucrul de care m tem cel mai tare este c, prin faptul
c l-am sunat pe Oren, am provocat fr s m gndesc
mpucarea lui Ben.

TcateCe trecutufui

175

- Berry? Scumpo, trezete-te!


Berry se ntoarse cu faa n sus, gemnd c fusese tre
zit dintr-un somn adnc. i ddu la o parte uviele
de pe fa i deschise ochii. Mama ei, mbrcat doar
ntr-o cma de noapte scurt d i n bumbac, era aplecat
deasupra ei.
- Ct e ceasul?
- Cinci i u n sfert.
Berry mormi. Discuia justificatoare pe care o purta
se cu mama ei o lsase prea agitat s mai poat dormi.
Dup ore ntregi de perpelit n pat, renunase i luase
un somnifer uor pe care l avea n cas.
Acum, dup mai puin de trei ore de somn, avea
capul greu d i n cauza medicamentului i i simea ochii
de parc avea nisip n ei.
Dar tonul mamei ei i felul n care arta spuneau c
apruse o problem urgent i important.
- Scoal-te i mbrac-te! A sunat Dodge. A zis s ne
ducem ct putem de repede.
Berry i arunc pledul de pe ea.
- S ne ducem unde?
- La biroul erifului.
- L-au arestat pe Oren?
- D o d g e a zis c ne explic totul cnd ajungem
acolo.
Caroline era deja la ua dormitorului.
- N e ntlnim jos.
Berry i puse o pereche de blugi vechi i u n tricou,
si perie prul, l prinse ntr-o coad i n mai puin
de cinci minute se ntlni cu mama ei la ua d i n spate
a casei. Caroline porni alarma cnd ieir i i spuse l u i
Berry c luau maina ei i conducea ea.
Cnd ajunser la tribunal, constatar cu surprinde
re c le atepta u n ajutor de erif. Acesta i fcu semn lui
Caroline s intre ntr-un spaiu de parcare rezervat
i duse mna la plria de la uniform pe care o avea pe
cap, cnd ele oprir n grab.
- Doamnelor. Sunt ajutorul de erif Stevens. Ski mi-a
spus s v duc sus imediat.

176

Sandra

Brown

Le conduse spre o intrare de la parter destinat


angajailor. Form u n cod de acces. Ua se descuie cu
un zgomot metalic. Brbatul le ls s intre naintea lui,
apoi le ndrum spre u n lift, care le duse ntr-o clipit
la al treilea etaj.
Liftul se deschise direct ntr-o ncpere larg. Pri
ma persoan de care ddur cu ochii fu Dodge, care,
din cte se prea, le atepta. N u mai pierdu vremea
cu saluturi.
- mi pare ru c v-am scos d i n pat. Dar Ski s-a gndit
c ar trebui s auzii asta. S-a gndit c tu, spuse el adresndu-i-se l u i Berry, ai putea s ne f i i de ajutor.
- De ajutor? Cum? C u ce?
Dodge se posomori.
- Oren Starks a omort u n puti.

capitolul 12
nainte ca Berry i Caroline s poat nelege pe de
plin vorbele ocante ale l u i Dodge, atenia le f u atras
de nite suspine puternice, necontrolate.
U n brbat i o femeie de vrst mijlocie stteau pe
o banc lng perete. U n brbat mai tnr, mbrcat
ca u n preot, era ghemuit n faa lor, vorbindu-le ncet,
cuprinzndu-i pe amndoi n mbriarea l u i larg.
D i n respect, Dodge vorbi ncet, dar n voce i rsuna
furia cu greu reinut:
- D o m n u l i doamna Coldare. Fiul lor de aisprezece
ani, singurul lor copil, a fost mpucat i a murit acum
cteva ore. De Oren Starks.
Berry se simi copleit de o ameeal combinat cu o
puternic senzaie de vom. Se cltin. Dodge o prinse
de bra.
- Hei, uurel!
- Stai jos, i spuse Caroline.
Berry, cu ochii la perechea ndurerat, scutur d i n
cap cu putere.

Tcatefe trecutufui

177

- Eu nu am nimic. Ei sunt cei care i-au pierdut fiul


n noaptea asta.
De partea cealalt a vastei ncperi, apru Ski d i n tr-un birou mai mic.
Ochii lui i gsir imediat pe ai lui Berry i nu se mai
dezlipir n timp ce brbatul se strecura prin labirintul
de birouri. Cnd ajunse lng ea, spuse:
- Ii datorez nite scuze.
- Pentru ce?
- Pentru c nu te-am luat n serios, cum ar f i trebuit.
A m crezut c fceai prea^mult caz de Starks, de amenin
rile lui. M-am nelat. mi pare ru.
Berry se strdui s-i nbue valul de emoii ce o cu
prinse brusc i de care trebuia s se ocupe mai trziu.
N u acum.
- Oricum, mulumesc c ai venit, continu el. M-am
gndit c, dac asculi n timp ce fata va depune...
- Fata?
- N u am avut timp s o p u n la curent cu amnuntele,
l inform Dodge.
Ski ncuviin d i n cap.
- Davis Coldare era cu o prieten cnd a fost mpu
cat. Fata e bine. E ocat, dar n u are rni fizice. L-a iden
tificat pe Starks dintre mai multe poze. Dincolo de orice
ndoial, a spus ea.
- A scpat iar?
- Biatul a czut lat la picioarele fetei. Ea a fugit ct
de repede a putut, ca s scape. A sunat la 911 de la re
cepia motelului.
- Recepia motelului? ntreb Caroline.
- U n motel de doi bani. Dodge strnse d i n buze cu
amrciune. D o i copii nfierbntai care cutau u n loc
n care s i-o trag.
- Pn a ajuns primul echipaj de poliie, Oren Starks
dispruse de mult, zise Ski.
- Ce a provocat atacul? ntreb Berry.
- A b s o l u t nimic.
- L-a mpucat pe biat fr nici u n motiv?

178

SandCra Hrown

- Putiul a fost la locul nepotrivit n momentul nepo


trivit, bietul Davis Coldare.
Vorbea pe acelai ton furios ca Dodge.
- Doamne, Dumnezeule, opti Caroline.
Berry n u reui s spun nimic. Ski i se adres:
- M - a m gndit c, dac o asculi pe fat - Lisa
A r n o l d este numele ei - , dac o asculi n timp ce d
declaraia, poate i sare ceva n ochi legat de Starks.
Poate auzi ceva care s ne dea vreun indiciu. N u tiu.
Merit ncercat.
- Sigur. ncercm tot ce crezi c poate f i de folos.
Se pare c deocamdat el considera c era de folos
s-o ajute s se deplaseze, cci, cnd o luar cu toii spre
biroul d i n care ieise el, Ski i pstr mna pe mijlo
cul ei.
- A d u nite cafea pentru ea, Andy, spuse el n timp
ce treceau pe lng agentul cu ochii mari pe care Berry
l recunoscu ca fiind cel care mersese la casa de pe lac n
noaptea cu mpucturile. Vrei cafeaua cu ceva anume?
ntreb Ski.
- Lapte. Frica. N u conteaz.
- A d u chestia aia juma-juma, i spuse el agentului mai
tnr. Doamn King?
- Las c pe a ei o aduc eu. Oricum trebuie s fumez,
zise Dodge i iei cu poliistul.
Ski le conduse pe Caroline i pe Berry ntr-o ncpere
mai mic. Cnd i lu mna de pe spatele ei, ea simi
brusc o senzaie de frig.
Le fcu semn s se aeze la o mas dreptunghiular cu
picioare maronii de metal i u n blat ciobit.
- S t a i jos. Sau putei urmri de dincolo de geam,
dac n u v deranjeaz s stai n picioare. Sunetul va f i
nregistrat i retransmis, aa c o putei auzi de oriunde
d i n camer.
Caroline se aez la mas. Berry se apropie ncet de
fereastr.
n camera de alturi, aezat la o mas identic, se
afla o fat ce prea s aib n jur de optsprezece ani. C u
ea era o femeie cu vreo cincisprezece ani mai n vrst.

Tcatete

trecutufui

179

- E mama ei?
- Mama vitreg.
-Tatl?
- S-au desprit anul trecut i nu se tie pe unde um
bl. N i c i una d i n ele nu pare prea fericit c trebuie s
locuiasc mpreun, dar nu au de ales.
- Unde e mama ei adevrat?
- N i c i asta nu tie nimeni.
Lisa A r n o l d avea o siluet voluptoas, pus n eviden
de o bluz mulat fr mneci i de o fust m i n i .
N u era genul de americanc tipic, rumen n obraji i
zdravn ca statur, ci alt gen, la fel de uor de ncadrat
ntr-un stereotip.
I n ciuda nfirii ei ostentative ns, avea o anumit
vulnerabilitate contrastant, care o emoiona pe Berry.
Dei fardul de ochi fusese aplicat d i n belug, lacrimi
le lsaser urme negre pe obraji, urme ce se ntindeau
pn n barb. Acum se formau noi urme, n timp
ce Berry o urmrea cum se zguduia de plns i de suspi
ne ntretiate.
Mama ei vitreg sttea cu braele ncruciate i privea
n gol, cu o expresie plictisit, adormit sau poate chiar
drogat, ns categoric neafectat de starea n care se
afla fiica ei vitreg.
nfiarea lor, felul n care erau mbrcate i limba
jul trupului se deosebeau categoric de cele ale celor doi
soi traumatizai de afar, care acum se rugau alturi
de preot.
Ski venise s stea lng Berry la fereastr.
- Eti bine? ntreb el ncet.
Ea ncuviin d i n cap.
- C u m au ajuns putii tia s dea peste Oren?
- O s te las s afli asta direct de la fat.
Dodge i ajutorul de erif intrar cu mai multe pa
hare de plastic pline cu cafea, diverse tipuri de ndulci
tori i lapte condensat. Dodge puse cteva lingurie de
amestecat pe mas, apoi bg mna n buzunar i scoase
un teanc de erveele de hrtie, pe care le ls n faa
lui Caroline.

180

Sandtra (Brown

Ea se uit n sus spre el i zmbi.


- Ii mulumesc c i-ai amintit.
El i zmbi strmb i mormi ceva neinteligibil. Ski se
duse la u i o deschise. Privind napoi la Berry, spuse:
- N u ar trebui s dureze prea mult. M ntorc de
ndat ce terminm, ca s aud i prerea ta despre ce s-a
ntmplat.
Iei. Berry se duse la mas i i pregti cafeaua. Pn
cnd termin i se apropie cu paharul n mn de fe
reastr, Ski se afla deja n camera de alturi, cu brbatul
care le ntmpinase pe Caroline i pe Berry. Potrivea o
camer de luat vederi montat pe u n trepied.
Ski i spuse ceva fetei, apoi o btu uor pe umr, na
inte de a da ocol mesei i de a se aeza vizavi de ea. Berry
l vzu bgnd uor mna sub mas, i o clip mai trziu
auzi fsitul boxelor care fuseser pornite.
- C n d suntei gata, putei ncepe, domnioar Ar
nold, spuse el cu vocea amplificat de microfon. V rog
s mi povestii ct de amnunit putei. N u v voi ntre
rupe dect dac am nevoie de clarificri. Bine?
- Bine.
i sufl nasul ntr-un erveel, se foi puin pe scaun,
i ncrucia picioarele, dup care le desfcu la loc.
- Vrei s privesc spre dumneavoastr sau spre came
ra de filmat?
- Putei vorbi cu mine dac v e mai uor aa.
- Sigur. Adic, aa cred. De unde vrei s ncep?
- Ce fel de relaie aveai cu Davis Coldare?
- L-am cunoscut abia sptmna asta. I I mai vzusem
la coal, dar n u aveam ore n comun sau ceva de genul
sta. tii, n u mai vorbiserm i n u mai interacionaserm n vreun fel. A m fost la meciul de baseball lunea
trecut. Joac i el n echip. Adic juca. Sughi cuprin
s de emoie. A m uitat pe ce poziie juca. De funda,
cred. I n sfrit, dup joc, civa dintre noi ne-am ntl
nit la lac. Eu i Davis ne-am mprietenit i, tii dumnea
voastr, ne-am prostit puintel. Era u n tip foarte drgu.
M-a ntrebat dac ne putem ntlni n seara asta.

Tcatefe

trecutufui

181

- D e c i v-ai dus mpreun la u n cinematograf n


aer liber.
Ea ncuviin d i n cap de cteva o r i .
- Zicei ce s-a ntmplat dup ce ai plecat de acolo.
Ea i trase nasul.
- Ei bine, ne-am cam nfierbntat, tii dumneavoas
tr, nu?
Ski ncuviin d i n cap.
-Aa c am decis s mergem la motelul acesta,
unde puteam s ne manifestm mai... mai n voie, mai
confortabil.
Ski ncuviin.
- C n d am ajuns acolo, eu m-am dus la recepie i
i-am dat babei de acolo, cum o f i chemnd-o, banii, iar
ea mi-a dat cheia pentru camera numrul opt. A m mers
cu maina pn acolo, apoi am cobort i ne-am apro
piat de u. Eu i-am dat cheialui Davis i am spus ceva
de genul Hai, f i i u n d o m n " . I n sensul c, tii dumnea
voastr, trebuia mcar s-mi deschid ua.
-Aha.
- Dar n u a reuit s bage cheia n broasc d i n prima,
c i inea blugii cu o mn. Erau, , erau descheiai
la nasturi, nelegei?
Ski mai ncuviin o dat d i n cap.
Mama vitreg pufni i-i ddu ochii peste cap. Fata o
privi cu sil.
- O h , ca i cum tu ai f i pur i nevinovat,
nainte ca mama vitreg s poat formula o replic,
Ski spuse:
- V rog s continuai, domnioar A r n o l d .
Vocea i era msurat, ndeajuns de autoritar ct
s mpiedice izbucnirea unei dispute ntre cele dou
femei.
Fata i ndrept d i n nou atenia ctre el.
- Deci... deci Davis se chinuiete s descuie ua. Dar
apoi reuete. O mpinge ca s o deschid i aprinde
lumina. i se trezete fa n fa cu tipul sta, care st
lng pat, prnd la fel de surprins s ne vad pe ct

182

Sandtra (Brown

suntem i n o i s-1 gsim acolo. Ne ateptam s fie goal


camera, normal, nu?
Ski ncuviin d i n cap.
- i pe urm el pur i simplu... pur i simplu...
Buza de jos ncepu s i tremure, i u n val nou de
lacrimi i umplu ochii.
- Trage cu pistolul.
- S-a ntins s ia pistolul?
Ea cltin d i n cap.
- II avea deja n mn.
- A spus ceva nainte s trag?
Ea cltin iari d i n cap. Se lupta cu emoia care
o gtuia.
Ski se aplec n fa, peste mas.
- Avei nevoie de u n moment de pauz, domnioar
Arnold?
-Dumnezeule, uier mama vitreg. Spune-i drag
odat omului ce s-a ntmplat, ca s putem s ne crm
de aici. Vrei s faci asta, te rog?
Ignornd-o, Ski o mai ntreb o dat cu blndee pe
fat dac avea nevoie s stea puin ca s-i revin.
Ea spuse c n u , c se simea bine. El i mpinse o
cutie cu erveele peste mas. Fata scoase unul, i sufl
nasul i i terse ochii. Cnd ea i mai reveni ct de ct,
Ski relu ntrebrile:
- N u a vorbit cu voi?
-Nu.
- L-ai vzut bine?
- Pi, da. Davis a aprins lumina, i l-am vzut, cu faa
spre u, la nici doi metri distan de noi.
- Mi-ai spus mai devreme c era complet mbrcat.
- I n pantaloni kaki de bumbac i u n tricou albastru-nchis.
- A m gsit o pereche de pantofi brbteti pe podea,
lng pat.
- La picioare n u m-am uitat. Dar avea prul ntr-un
hal fr de hal. M i s-a prut c-i st ciudat de ciufulit. i
avea ochii cam... cam de om dus. Ca i cum ar f i dormit,

Tcatefe

trecutuCui

183

i n o i l-am speriat, i a srit brusc d i n somn. Pe urm,


cnd a intrat Davis, a apsat pe trgaci.
- D i n instinct? Fr s se gndeasc nici o clip?
- Da. Exact aa.
- N u m lsai pe mine s v pun vorbe n gur, dom
nioar A r n o l d .
- N u . Exact aa s-a ntmplat.
- i suntei sigur c era brbatul acesta?
Deschise u n dosar voluminos, cu coperte cartonate,
pe care-1 adusese cu el, i scoase o copie mrit a pozei
d i n fia de angajat a l u i Oren de la Delray Marketing.
Fata ncuviin d i n cap hotrt.
- Sunt absolut sigur.
Ski puse fotografia la loc n dosar.
- Dup ce a tras n Davis, ce s-a ntmplat?
Ea ncepu s plng d i n nou n hohote.
- N u tiu, se jelui. N i c i n u am mai ateptat s vd
dac Davis e bine. Pur i simplu m-am ntors i am
luat-o la fug. A m alergat la recepie, unde hoaca aia
se uita n continuare la porcria ei de revist. A m urlat
la ea s sune la 911. I-am spus c Davis fusese mpucat.
i grasa aia nenorocit mi rspunde: Nu vreau neca
zuri pe aici".
Lisa A r n o l d vorbea cu voce piigiat, n mod evident
imitnd-o pe proprietreasa motelului.
- I-am spus s-i mite curul la gras i... Se opri brusc,
aruncnd o privire spre camera de filmat, apoi d i n nou
la Ski. Scuze!
- Nu-i nimic. Spunei mai departe.
-Pi, i-am zis s-i mite curul i s pun mna pe
telefon. Dar ea n u a fcut altceva dect s-i ncrucieze
braele peste burta aia mare. Aa c am apucat eu re
ceptorul de la telefonul de pe birou i am format eu
nsmi numrul. Nici mcar nu-mi ddusem seama,
dar mi scpasem poeta cnd cu mpuctura. N u mai
aveam mobilul.
- Intre apelul tu la 911 i sosirea primului echipaj au
trecut mai puin de cinci minute, i spuse Ski.

184

Sanara

Brown

- Cinci minute? repet ea. Suntei sigur? Mie m i s-a


prut c a durat o venicie.
- Ce ai fcut n timpul sta?
Brbia ncepu s i tremure, apoi chipul i se schimo
nosi, ncepu d i n nou s suspine n erveel.
- A r f i trebuit s m ntorc s vd ce se ntmplase cu
Davis. Dar eram prea speriat. N u tiam unde era psi
hopatul la sau ce fcea. M-am temut c va veni i dup
mine. Aa c m-am ascuns n spatele tejghelei, acolo, la
recepia motelului. Nemernica aia btrn mi-a repetat
de o sut de ori c, dac o s-i fie nchis motelul d i n
cauza mea, o s m omoare ea, cu mna ei. A m ipat la
ea s tac, s tac odat, dar ea a continuat s m bat
la cap pn a ajuns acolo poliistul acela.
- N u l-ai mai vzut pe brbat?
-Nu.
- Dar maina lui? I n ce direcie a apucat-o?
- N u . i terse faa i respir ntretiat de cteva ori,
ca s se calmeze. Cred c probabil tii tot restul.
- Acum putem s plecm? ntreb mama vitreg.
Ski i arunc o privire care ar f i ngheat i apele, apoi
se ntoarse la Lisa i spuse:
- Mulumesc, domnioar A r n o l d .
- N u mi mulumii. M simt ngrozitor c am fost n
stare s-1 las pe Davis acolo.
- V a trebui s ateptm raportul medico-legal, dar am
vzut o mulime de plgi mpucate. i m i s-a prut c
u n u l dintre gloane i-a nimerit inima. Dac aa a fost,
atunci nseamn c a murit pe loc. N u ai f i putut face
nimic pentru el, adug el cu blndee.
Ski se ocup s le conduc pe domnioara A r n o l d
i pe mama ei vitreg afar. I i ceru u n u i ajutor de
erif s le duc acas i s rmn acolo pn la noi
ordine. I i era team c Oren Starks se putea hotr
s se duc dup cea care fusese de fa la uciderea l u i
Davis Coldare. Le spusese deja tuturor celor d i n bi
roul erifului c numele Lisei A r n o l d n u avea s fie
dat publicitii.

Tcateie

trecutufui

185

C u m echipa de intervenie d i n Merritt n u includea


i criminaliti care s mearg la locul crimei, se folosi
r de cel mai apropiat birou al poliiei texane. Ski l
sun pe poliistul trimis s verifice camera de motel i i
ceru s-1 pun la curent cu ce gsise acolo.
Acesta i rspunse c-i terminase treaba i acum i
strngea echipamentele.
- A m pus pe cineva s stea acolo pentru a pzi ca
mera. Mi-e team c proprietreasa va ignora banda i
va intra. Are u n cazier ct o biblie de gros. Eu nsumi
am arestat-o pentru trafic de droguri. Acum e depen
dent de medicamente.
Poliistul rse nfundat.
- Da, mi-a aruncat nite vorbe de d u h fiindc i d
deam peste cap minunia de camer.
- S-mi spui ce afli.
- Sigur c da, Ski.
Cnd n sfrit reui s se ntoarc n camera de in
terogatoriu, avea o dispoziie sumbr. Paharele de cafea
erau goale. Caroline i Dodge ddur d i n cap spre el
suprai. Berry sttea la mas, holbndu-se la linguria
de plastic pe care o rsucea mecanic n mini. Ski trase
un scaun i se aez vizavi de ea.
- Biatul acela a murit d i n cauza mea, spuse ea destul
de ncet.
- A murit d i n cauz c Oren Starks l-a mpucat
n inim.
Ea ddu drumul linguriei, i puse coatele pe margi
nea mesei i i ngropa faa n mini.
- N u o s uit niciodat planetele prinilor l u i .
i este vina mea, doar vina mea.
- C u m s fie vina ta?
Ea n u spuse nimic. Caroline se uita fix la ea, cu o
privire tcut, plin de nelegere i de susinere. I n cele
d i n urm, Dodge i drese vocea alungnd nodul care
i se formase n gt i spuse:
-Se gndete c, , c e vina ei pentru c...
- L-am sunat.
Ski se ntoarse spre ea.

186

SancCra (Brown

-Poftim?
Ea trase aer n piept tremurnd i apoi i ndrept
spatele.
- L-am sunat pe Oren.

capitolul 13
Ski o intui cu privirea pre de cteva minute, apoi
se uit la Caroline, care i evit privirea. Se opri apoi
la Dodge, care mormi ceva neinteligibil i se pipi pe
buzunar n cutarea unei igri.
- C u m adic l-a sunat pe Starks? l ntreb Ski.
- M i - a u povestit despre asta cnd tu erai...
Fcu u n gest nspre camera micu de dincolo de
geam unde fusese Ski, apoi, folosindu-se de termenii
scuri, concii i specifici limbajului de fost poliist, i
explic natura conversaiei telefonice despre care aflase
de la Caroline i de la Berry.
Ski ascult, ncerc s gseasc logica acestui gest, dar
nu reui. V r u s o ntrebe pe Berry ce mama naibii fu
sese n capul ei, dar se gndi s se abin totui i s-i
ndulceasc puin limbajul.
-Telefonul acesta... A fost pe fix sau pe mobil?
- Pe fix, rspunse ea.
- De ce?
- A m sperat c l-am putea localiza folosindu-ne de
semnalul prin GPS. Dar telefonul trebuie s fie pornit.
De fiecare dat cnd am sunat la numrul respectiv, rs
pundea robotul i anuna c telefonul e scos d i n uz.
- C u siguran l duce capul att ct s nu-i lase mo
bilul pornit.
-Da.
Fcu o pauz, apoi puse ntrebarea la care atepta n
tr-adevr u n rspuns.
- De ce ai simit nevoia s-i ceri scuze?
- Tocmai i-a explicat Dodge.
- Vreau s aud i d i n gura ta.
- I i spusesem nite lucruri oribile. I i spusesem c este
patetic. I i spusesem c e u n ciudat.

TcateU

trecutufui

187

- Chiar e u n ciudat, zise Ski.


- tiu, dar poate c, dac nu a f i fost att de crud cu
el n ziua aceea, nu ar f i . . .
- N u eti t u responsabil pentru aciunile lui.
Ea n u l contrazise, dar se vedea c nu era convins.
- A m vrut s fac ceva s ndrept situaia. ncercam s
m port frumos.
D i n nou, Ski se uit spre Caroline ca s-i evalueze re
acia, dar ea i feri privirea. C u toate acestea, prerea lui
Dodge era limpede. Ridic d i n umeri i se uit la Ski cu
o privire care spunea: Femeile. Ce poi s faci?" Cnd
Ski se ntoarse spre Berry, aceasta se uita int spre u n
punct d i n mijlocul pieptului lui.
- N u m-a f i gndit niciodat c nite scuze ar putea
avea astfel de consecine ngrozitoare.
Privirea ei se ridic i ajunse la ochii lui.
Sentimentul de vinovie i nefericirea pe care le citi
n ochii ei micar ceva profund n sufletul lui. I i simi
durerea i i dori s o poat alina, dorindu-i s f i fost
strin de acele triri.
- Dac Oren era pornit s se rzbune, continu ea, de
ce n u m-a mpucat? De ce nu pe mine n loc de Ben?
De ce s-1 omoare pe biatul acela nevinovat?
Prea att de distrus, c Ski nu-1 ls inima s-i spu
n ce gndea. C trebuia s se f i gndit de dou ori
nainte de a se purta frumos cu u n brbat care o hruise fr ncetare. i imagina c, n momentul de fa,
ea tia asta mai bine dect oricine altcineva. A r f i fost
o cruzime inutil s sublinieze acest lucru. Schimbnd
subiectul, el ntreb:
- A i ceva de comentat n legtur cu ce ne-a spus
domnioara Arnold?
- N-am aflat nimic care s ne fie de ajutor. Sunt de
acord c e posibil ca Oren s f i dormit, probabil cu pis
tolul n mn. L-au luat prin surprindere i l-au trezit.
A tras d i n reflex.
-i-a mbuntit foarte mult capacitatea de a inti
de cnd l-a mpucat pe Lofland, remarc Dodge.
- De ce n-a fost s fie s-1 rateze pe putiul la? ntreb
Berry retoric, plin de amrciune.

188

Sanara

Brown

Toat lumea urma s-i pun aceeai ntrebare mult


timp de acum nainte i nici u n rspuns n u avea s fie
ndeajuns de mulumitor. Dup o tcere plin de ne
lesuri, Ski continu:
- Urme de cauciucuri identice cu cele pe care le-am
gsit lng casa de pe lac au fost descoperite n spa
tele motelului. A parcat ntr-un desi. Maina n u se
vedea nici de pe autostrad, nici de pe oseaua d i n spa
tele motelului.
- Dup ce s-a ntmplat, va scpa de main ct de
repede posibil, spuse Dodge.
Ski ncuviin d i n cap.
- Intre timp, fiecare ofier de poliie d i n statul acesta
caut o Toyota, modelul respectiv. Dar tot n u tim nici
culoarea, nici numrul de nmatriculare. M-ai auzit
cnd i-am spus Lisei A r n o l d c am gsit o pereche de
pantofi n camera aceea. Se pare c Starks a fugit fr
s se mai ncale. Avem urme de pantofi care merg spre
camera aia i urme de tlpi goale care ies. A folosit u n
prosop, u n spun, aa c putem recolta probe A D N i
putem face identificarea dac va f i prins. Avem dovezi
c s-a aflat n camera respectiv, ceea ce va f i de folos la
proces. Dar mai nti trebuie s-1 prindem, i n u prea ne
las indicii. N u a luat nimic cu el n camera aia.
- A luat pistolul, spuse Dodge.
- A luat pistolul, repet Ski sumbru. Dar, n rest, nu
am gsit nici u n ambalaj de mncare, nici o cutie goal
de butur, nici u n articol de mbrcminte. N u am g
sit nimic n coul de gunoi. N i c i u n bon. Nici o hart,
nici u n pliant. Nimic care s ne conduc ntr-o anumi
t direcie. Ezit puin, apoi adug: Glonul se afl n
continuare n cadavrul biatului. Odat'ce este extras, l
vom compara cu cele pe care le-am luat d i n casa de pe
lac i d i n rnile l u i Ben Lofland. Trebuie s presupu
nem c are n continuare arma la el.
N i m e n i nu mai spuse nimic o vreme. A p o i vorbi
Caroline:
- Credeam c toate motelurile i adposturile fusese
r cercetare. Cumva, acela a fost scpat d i n vedere?
Ski cltin d i n cap.

TcateCe

trecutufui

189

- A fost verificat, dar eliminat de pe list. Starks nu


trecuse pe la recepie s se nregistreze. S-a strecurat n
untru prin geamul de la baie, pe care l-a spart.
- Ct a stat acolo? ntreb Berry.
- N u avem cum s tim, zise el. Camera a fost cur
at - sau cel puin aa susine proprietreasa - acum
trei zile. N u mai fusese nchiriat de atunci. Starks ar
fi putut s se duc direct vineri seara i s f i stat acolo
toat ziua de ieri. Sau poate n u ajunsese acolo dect
dup lsarea ntunericului, noaptea trecut. Orice e po
sibil. Avea nevoie de u n adpost, de u n loc n care s se
odihneasc. Are u n picior beteag. Ski le zise c se vedea
c n u mergea bine i dup urmele lsate pe pmnt.
Una e mai adnc dect cealalt. i protejeaz piciorul
drept. Avea nevoie de u n loc n care s stea i a riscat,
gndindu-se c ncperea va rmne neocupat mcar
pentru o noapte.
- D a r n u a fost aa. Vocea l u i Berry abia se auzi.
i cuprinse coatele cu minile, i Ski observ c i se
fcuse pielea de gin pe brae. Ea murmur: N i c i
nu pot s m gndesc p r i n ce trec acum prinii bia
tului luia.
-Trec printr-un iad, i ai dreptate, Berry, nici nu te
poi gndi la asta. Caroline se ridic i i lu poeta.
Ce i s-a ntmplat biatului lor i se poate ntmpla i
ie. Oren Starks e contient c, dac e prins, poate f i
judecat i condamnat pentru uciderea l u i Davis Coldare pe baza mrturiei fetei leia. O s pun pe seama ta
nenorocirea asta, ceea ce nseamn c acum reprezint o
ameninare i mai mare dect nainte la adresa ta.
Dodge se ridic i el.
- Sunt de acord.
- A t u n c i , se poate spune c gndim cu toii la fel.
O s dublez numrul oamenilor pe care i-am pus de
paz la casa de pe lac.
- Iar eu m mut acolo, zise Dodge.
Caroline se uit la el cu ochii mijii. El spuse adresndu-i-se:
- O s stau n camera unde a fost mpucat Lofland.
Oricum, n u vrea nimeni altcineva s doarm acolo.

190

Sandra (Brown

Se ntoarse iar spre Ski. A i putea s m consideri u n


ajutor de-al tu, n rezerv.
- E nevoie de instruire ca s fii ajutor n rezerv.
- Consider-m instruit.
- N u pot face asta, Dodge. Las n seama ta s...
- N u lsa n seama mea nimic n afar de sarcina de
a-1 omor pe nemernicul la dac apare. i-a forat noro
cul ru n seara asta. Dac dau de el, e terminat.
Oficial, Ski nu ar f i avut cum s fie de acord cu ci
neva dispus s ia legea n propriile mini. Dar el fusese
cel care trebuise s i anune pe soii Coldare c f i u l lor
fusese ucis. El, personal, mersese cu ei la morg s iden
tifice cadavrul putiului. Atacul petrecut vineri noaptea
n casa de pe lac fusese cauzat de gelozie, de suprare,
un fel de vendeta personal pe care n prim faz n u o
luase prea n serios.
Dar acum Oren Starks omorse cu snge-rece u n
puti nevinovat. Starks avea s se bucure de toate drep
turile garantate prin lege, dar Ski l-ar trata fr pic de
mil. Spera n sinea lui, la fel ca Dodge, c urma s apa
r ansa de a-1 ucide pe nemernic. I n timp ce Dodge i
Caroline se pregteau s plece, ea i aminti c maina lui
rmsese la casa de pe lac.
- V a trebui s mergi napoi cu mine i cu Berry.
Ne oprim pe drum la Cypress Lodge s-i iei lucrurile.
- Ocupai-v voi de asta, zise Ski. O conduc eu pe
Berry acas. Odat ce urcar n SUV-ul l u i i porni
r, Ski spuse: Voiam s vorbesc cu tine despre Sally
Buckland.
Berry sttea eapn pe locul d i n dreapta, holbndu-se drept n fa, ntrebndu-se dac el i ddea
seama c ncepuse s i vorbeasc la per t u . Se mai re
nunase la nc o formalitate. Se prea c ajunseser n
mod tacit la concluzia c n u mai era nevoie de Harris
Carlisle. Cnd plecaser de la tribunal i se despriser, Dodge nu o avertizase pe Berry s n u mai discute
cu Ski.
Odat cu uciderea l u i Davis Coldare, devenise clar
cine era vinovatul.

(PcateCe trecutului

191

Cnd ea nu reaciona la spusele l u i Ski, acesta ntre


b dac o deranja cumva aerul condiionat.
- N u , e bine. Ce e cu Sally?
- C u m este? Ca persoan.
- E drgu, dar fr s ias n eviden, genul de oa
rece de bibliotec. U n fel de bibliotecar cu potenial.
- ncep s-mi fac o imagine n cap. Ce trsturi are?
- Trsturi de caracter?
Spernd s-i aline cumva durerea surd pe care
o simea n cap, i trase de elasticul ce-i inea coada
de cal i-i scutur prul. Pe lng migrena teribil, se
mai simea i complet epuizat. N u dormise suficient
dup ce luase somniferul acela, aa c avea o senzaie de
mahmureal i de letargie. O nepau ochii d i n cauza
lipsei de somn i a lacrimilor care stteau s se reverse.
Rsrea soarele, dar asta n u o fcea s se simt mai bine.
Dimpotriv, n situaia dat, rsritul soarelui i se prea
aproape o batjocur.
- Domnioara Buckland e genul deschis i vorbre?
ntreb Ski. Sau e timid? C u m e?
- M a i degrab genul introvertit, dar n u neaprat t i
mid. E o tip destul de temtoare. Dornic s se fac
plcut. De asta i-a fost att de greu s tie c-1 dezam
gete pe Oren.
- E brfitoare?
- N u , d i n cte tiu eu.
- Mincinoas?
- N i c i att.
- Geloas? Maliioas?
- N u , d i n cte am putut eu s-mi dau seama.
- A t u n c i de ce ar f i insistat atta c mini n legtur
cu Oren Starks? N u mai ncape nici o ndoial acum
c tot ce ai spus despre el e adevrat. De fapt, se poate
spune chiar c l-ai subestimat.
- D i n pcate, opti ea.
- N u te nvinovi d i n cauza asta.
- N u am cum s n-o fac. N u ar f i trebuit s l sun.
El n u mai spuse nimic pentru moment, iar ea i mul
umi n gnd. Avea tot dreptul s o f i certat pentru ges
tul necugetat pe care l fcuse.

192

SandCra (Brown

Revenind la subiect, el spuse:


- Dac experiena pe care a trit-o Sally Buckland cu
Starks a fost asemntoare cu a ta, de ce mi-ar spune
mie exact contrariul? Asta e chestia care m frmnt.
A spus c mini chiar nainte s rostesc eu ceva legat de
faptul c omul e u n obsedat. A negat aceast acuzaie
chiar nainte s apuc eu s o fac.
- m i pare ru, spuse Berry cu toat convingerea.
N u mi pot nchipui de ce ar mini Sally, fiindc nu-i
st deloc n fire. Poate ca s evite orice posibilitate de a
fi implicat n povestea asta? Habar n u am. Ceea ce am
habar ns, este faptul c a plecat de la Delray d i n cauza
lui Oren.
- A s t a m aduce napoi la ntrebarea de ce ar mini n
legtur cu acest lucru. Frustrat d i n cauza lipsei oricrei
explicaii, el i trecu mna prin pr. Toat discuia cu
ea a fost...
-Cum?
- A i u r e a . Dar n u m ntreba n ce sens, pentru c
nu tiu. Pur i simplu aa m i s-a prut. I-am cerut unui
poliist de la biroul erifului d i n districtul Harris s trea
c pe la ea, s i pun nite ntrebri i s vad n ce
ape se scald, dar n u a gsit-o acas. A m ncercat s o
mai sun de cteva o r i . N i c i u n rspuns. A i idee unde
lucreaz acum?
- U l t i m a oar am auzit c lucra pe cont propriu,
de acas.
- Ei bine, vreau s mai vorbesc o dat cu ea, ct de
repede posibil.
- A i avut mult treab.
- Ba m-am nvrtit n j u r u l cozii fr niqi u n rezultat
n afar de uciderea u n u i puti pe care prinii l iubeau
ca pe lumina ochilor.
N u avea nici u n rost s ncerce s-i atenueze senti
mentul de vinovie. i ea simea exact acelai lucru.
- D u p cum a spus Dodge, n seara asta Oren i-a
forat ru norocul. C u siguran se simte ncolit.
-Sper. Nemernicii foarte stresai ajung s se poarte
neglijent, s fac greeli. Prerea mea este c va abando
na maina ct de curnd, dac n u a fcut-o deja. n afar

TcateCe

trecutufui

193

de cazul n care are una de rezerv, va trebui s fure


alta. O s urmresc reclamaiile de furturi de maini.
i transportul n comun. Sau, spuse el cu u n zmbet
sumbru, poate avem noroc i Toyota aia va f i oprit de
un agent de la circulaie n urmtoarele cinci minute, i
din ea va cobor Starks cu minile ridicate.
- N u a paria pe varianta asta.
- N i c i eu.
Ea l studie o clip d i n profil i vzu oboseala ce i se
citea pe fa.
- Cazul acesta i consum mult timp.
- Asta mi-e meseria.
- Ce zice soia ta despre orele pe care le lucrezi peste
program?
El ntoarse capul i o privi. Ea spuse repede:
- T e ntreb fiindc am impresia c n u ai mai ieit d i n
tur de cnd am sunat eu la 911.
- N u trec pe acas dect ca s m brbieresc i s fac
un du. Asta pn punem mna pe Oren Starks.
- Unde locuieti?
- Pe lac. A m o barc.
- E aproape de casa mamei?
El rse.
- N u prea. Acela e cartierul cu chirii foarte mari.
Casa mea e ct jumtate d i n a mamei tale. Poate chiar
mai mic. A m u n teren de cel mult u n hectar. E frumos,
izolat, intim, dar nu se compar cu ce ai t u .
- C u ce are mama.
- E totuna.
Ski i fcu semn poliistului n rezerv aflat la datorie
cnd intrar pe aleea ce ducea spre cas. Cnd ajunser,
el ocoli ca s ajung n spate. Berry deschise portiera.
-Mulumesc mult c m-ai adus.
C u siguran ar f i putut merge cu mama ei i cu
Dodge. N u i rspunsese la prea multe ntrebri. Nici
Ski n u i pusese prea multe, i puinele lucruri discutate
ar f i putut f i lmurite prin telefon.
Cobor i el odat cu ea. Ea spuse:
- N u e nevoie s vii cu mine pn n cas.

194

Sandra

Brawn

- M simt mai bine dac verific casa nainte s te las


singur.
- N u o s rmn singur prea mult. Mama i Dodge
sunt chiar n urma noastr. Arunc o privire spre lac,
unde u n alt ajutor de erif era poziionat lng ponton.
i mai sunt i cei doi paznici...
- M simt mai bine dac verific eu.
De ce s se certe cu el? Se ntoarse i o lu spre trep
tele d i n spate, scond cheia d i n spatele unui ghiveci cu
flori roz.
- N u e u n loc prea sigur.
- E setat alarma.
Urc treptele, descuie ua i o deschise. Se auzi un
iuit de avertizare.
-Vezi?
Aps tastele codului ca s dezarmeze alarma.
El se ntinse d i n spatele ei i aps butonul de status
de pe ecran. LED-ul arta c n u existase nici o ntreru
pere de curent de cnd fusese setat alarma.
-Toate uile i ferestrele sunt conectate la alarm?
- Cred c da.
- Exist senzori de micare i de spargere a geamurilor?
- Presupun. Mama st de obicei singur aici, aa c e
foarte precaut cu chestiile astea.
- Bine.
Berry i puse geanta pe masa de buctrie.
- V r e i o cafea?
-Mulumesc, dar nu am timp. Trebuie s-o terg. Iar
tu ar trebui s tragi u n p u i de somn. A i avut dou nopi
cu puin somn.
- Da, mi-ar plcea s dorm. M a i ncolo vreau s m
duc la spital s-1 vd pe Ben.
Ski i miji instantaneu ochii. Ea intr n defensiv.
- N u l-am vzut de cnd a fost luat de aici pe targa.
Ieri n u am intrat n rezerva lui d i n cauza scenei urte cu
Amanda. Dar am tot dreptul s merg s m interesez de
prietenul meu.
- Sunt sigur c prietenul va aprecia vizita. Dar nevast-sa, n u .

Tcateie

trecutului

195

Accentul pus pe cuvntul prieten" n u i scp l u i


Berry.
- N u , probabil c n u . Pentru c i ea, exact ca tine,
nu poate trece peste faptul c eram goal cnd a fost
mpucat Ben. Dat fiind tot ce s-a petrecut de atunci, n u
i se pare cam infantil i ridicol s facem o fixaie d i n
chestia asta? Trecu pe lng el i o lu spre ua care fcea
legtura cu restul casei. Privind peste umr, spuse: Poi
s pleci cnd vrei.
nainte s mai fac vreun pas, el o prinse de umr i
o rsuci, lipind-o de el.
- N u am soie, spuse el cu voce joas. i motivul pen
tru care nu pot trece de faptul c erai goal este c te-am
vzut i eu goal.
A p o i o srut, tare i apsat, afundndu-i ferm limba
n gura ei. ns srutul dur numai cteva secunde, i el
o smulse de lng el brusc i categoric.
Pieptul i se umflase de la aerul inspirat n piept, i
expir lung, uiernd. Ochii i rtcir peste tot prin
buctrie, zbovind n diverse puncte la ntmplare, na
inte s se ainteasc n ai ei.
- Poi s m pedepseti aspru pentru chestia asta, zise
el gtuit.
i Berry respira ntretiat. Se holb la el cteva se
cunde, dup care ridic mna i i nfipse degetele n
ceafa lui.
- La dracu' cu pedepsele.
i trase capul spre ea cu o for ce o egala pe a lui. i
lipi buzele de buzele l u i , i, dup o uoar ezitare d i n
partea lui, srutul continu, chiar cu mai mult patos de
ct nainte. De fapt, spre asta se ndreptaser tot timpul.
Ostilitatea aceea reciproc pe care o manifestaser fuse
se numai u n mecanism de aprare pe care-1 folosiser
amndoi n ncercarea, euat, de a se induce reciproc
n eroare. De la nceput atracia aceasta teribil dintre
ei fusese evident.
U n u l dintre braele l u i i cuprinse talia n timp ce
mna cealalt se opri pe fundul ei, i cu amndou o
trase spre el, fcnd-o s se ridice pe vrfuri, n vreme
ce el se vr n golul dintre coapsele ei, i, Doamne,

196

Sandra

Hrown

el era tare i puternic, i i plcea att de tare s l simt.


Berry i simi pe dat trupul arznd de dorin, i, cnd
i nclin oldurile involuntar ca s intensifice atinge
rea, el scoase u n sunet vibrant, d i n gt.
Srutul deveni i mai intens. Era genul de srut de
care ai parte doar o dat n via, i asta dac ai noroc.
Srutul care sfideaz orice reguli, care nu ine cont de
raiune, de contiin, u n srut pur sexual. Srutul acela
care te face s vibrezi i s te simi deopotriv viu pn
n mduva oaselor i condamnat pe veci. U n srut de
genul mor-dac-nu-i-o-trag.
Ea se gndi c el ar putea-o face.
Se gndi c ea ar putea-o face.
i poate chiar ar fi fcut-o.
Dac nu ar f i auzit maina apropiindu-se.
M o t o r u l se opri. Se trntir portierele. Ea i Ski se
desprinser i se deprtar u n u l de cellalt. Berry se gn
di c n u ar strica s-i trag bluza n jos i s-i aranjeze
prul, dar n u apuc, fiindc Dodge i Caroline intrar
pe ua d i n spate.
Vorbele lui Caroline i nlemnir pe buze n momen
tul cnd trecu de pragul uii i rmase locului uitndu-sc
cnd la Berry, cnd la Ski. Se oprise att de brusc, n
ct Dodge se lovi de ea, prinznd ntre ei punga cu
cumprturi. Probabil simind atmosfera ncrcat,
se uit i el cnd la unul, cnd la cellalt. Diplomat ca
ntotdeauna, Caroline ignor momentul stnjenitor.
Spuse pe u n ton plcut:
-Ne-am oprit la supermarket i am luat cte ceva
pentru micul dejun. Sper c rmi i tu la mas, Ski.
- Mulumesc, dar n u pot.
Fr a mai rosti vreun cuvnt i fr s mai arunce
vreo privire n urm, se strecur pe lng ei i plec.
Caroline i Dodge se rsucir s l vad ieind n gra
b, apoi se ntoarser spre Berry. N i c i dac ar f i avui
semne de ntrebare pictate cu rou pe fa n u ar f i putui
s par mai curioi de att.
Ea se trase napoi i se strecur prin ua deschis.
- N u mi este foame.

(Pcatefe trecutufui

197

capitolul 14
Houston, Texas, 1978
Uciderea paznicului de la banc rmase principalul
subiect la tiri pentru urmtoarele cteva zile i media
l mulse ct putu. Victima nu avusese dect douzeci i
patru de ani. i fusese ucis cu cruzime. Era deja pe jos,
rnit de moarte, cnd tlharul se oprise lng el sufici
ent ct s-1 mpute n cap nainte de a iei d i n banc,
cu prada la subra.
Paznicul mai avea doar cteva sptmni pn la nun
ta cu iubita pe care o avea d i n liceu. I I nmormntaser
n costumul de gineric. Logodnica i prinii l u i fuse
ser distrui. Declaraiile lor filmate i sfiau inima.
Fotii profesori l ludau pe tnr ca fiind cel mai minu
nat elev pe care-1 avuseser vreodat. Liderul grupului
de cercetai d i n care fcuse parte i ridica n slvi devo
tamentul i grija pentru ceilali. Preotul de la biserica
unde mergea el inuse o slujb special n onoarea l u i
care nu lsase nici mcar u n ochi uscat n mulimea ce
se bulucise nuntru.
Sigur c presa aduse n discuie competena celor
nsrcinai cu prinderea banditului transformat n cri
minal. Oficialitile oraului fcur acelai lucru, dat
fiind c voiau s-i pstreze poziiile n care fuseser
alei, laolalt cu provocatorii care profitau de orice pri
lej pentru a iei d i n vizuini i-a azvrli cu noroi n Poliia
din Houston.
Curentul negativ ce se strnise n pres le ddu b
ti de cap tuturor celor d i n unitatea special. I n loc s
le sporeasc determinarea i s i fac i mai hotri
i mai unii ntre ei, linajul public le macin ncrede
rea i moralul. Dizolv camaraderia ce i inea laolalt,
ncepur s se critice aprig u n i i pe alii, ajungndu-se
la friciuni ntre indivizi, ntre echipe, ntre superiori
i subalterni.
C u toii, pn la unul, i doreau s-1 prind pe cel
care fcuse asta printr-o manevr poliieneasc spec
taculoas care s-i oblige pe criticii lor s-i nghit

198

Sandra (Brown

vorbele. Dar fiecare ofier avea n acelai timp i propriile


interese, propriile scopuri, propriile motive pentru care
era dispus s fac absolut orice pentru a iei n eviden.
i pentru nici unul dintre ei eecul nu era o varian
t de luat n calcul, aa c, normal, apreau conflicte
ntre egouri.
Lucrurile se nrutir att de tare, tensiunea ajunse
la u n asemenea nivel n timpul edinelor, nct Dodge
ncepu s-i atepte cu nerbdare schimbul la uzina de
anvelope. Mcar acolo avea parte de linite, departe de
presiunea, insultele i certurile constante de dincolo.
Ct vreme golea ct de ct la timp courile de gunoi,
nimeni n u se lua de el la uzin.
Dar i se cerea n continuare s participe la ntruniri
le unitii speciale, care se transformaser n adevrate
meciuri cu ipete i njurturi. La cea mai recent dintre
ele, misiunea l u i fusese adus n discuie de ctre c
pitan, rou ca racul la fa i scos d i n mini d i n cauza
edinei la care tocmai participase i unde superiorii lui
i fcuser fundul arice. Btuse cu pumnul n mas i
spumegase tot vreme de cinci minute, enumernd n
cercrile euate ale l u i Dodge de a stabili o legtur cu
prietena l u i Franklin Albright, Crystal. i ncheiase ti
rada cu u n ordin direct:
- A c u m du-te napoi la fabrica aia nenorocit. F-o
s te bage n seam, trage-i-o, f ce vrei, nu-mi pas,
Hanley, numai f dracului ceva ca s putem fie s-1
sltm pe ticlosul la, fie s-1 eliminm de pe lista
de suspeci!
Prin urmare, Dodge i dubl eforturile n privina
l u i Crystal. i, ncet, ncet, ncepur s se vad rezul
tate, s apar mici izbnzi demne de raportat superio
r u l u i lui:
, , - M - a m dus la biroul celor de la contabilitate ieri,
cu pretextul c am o ntrebare legat de impozitele care
m i se rein d i n salariu. Eu i Crystal ne mai intersec
taserm pe fug i nainte, dar acum chiar am stat de
vorb i mi tie numele. mi programez pauza de prnz
astfel nct s coincid cu a ei. L u n i rmsese fr m
runt, aa c m-am oferit s-i iau eu o pung de chipsuri

Tcatefe

trecutufui

199

de la automat, i, dup ce s-a fstcit o grmad, n cele


d i n urm a fluturat d i n gene spre mine i a acceptat.
Mari mi-a dat banii napoi. N u , n u m-am dat la ea pe
loc, spuse el aruncnd o privire fioroas spre poliistul
care-1 ntrebase. N u vreau s par u n nemernic libidi
nos i s o fac s o ia la sntoasa n direcia opus.
Dumnezeule mare! Dar, desigur, ntrebarea ta stupi
d arat de ce n u poi tu obine o ntlnire cu nici
un chip."
- C n d Crystal s-a dus n pauza de prnz, mi-am
fcut de lucru n holul d i n faa toaletei pentru femei,
prefcndu-m c meteresc la o priz. Cnd a ieit de la
toalet, s-a oprit s stea de vorb cu mine, m-a ntrebat
dac mai vreau s tiu ceva legat de salariu i, dac da,
s m duc cu toat ncrederea la biroul de contabilitate,
c m ajut ea. A m luat asta drept o invitaie. O s trec
pe acolo mine."
-Prietena l u i Crystal, cea cu care i lua de obicei
masa de prnz, nu mai vine, fiindc trebuie s nasc.
Aa c m-am vrt n locul ei la masa unde stteau
ntotdeauna, iar Crystal nu a avut nimic de obiectat.
A m ncercat s ndrept conversaia spre subiecte perso
nale cu nite remarci legate de sarcina prietenei ei i
ntrebnd-o pe Crystal dac are copii. Mi-a rspuns c
nu, dar c i-ar plcea s aib ntr-o bun zi, ns pentru
asta ar trebui s se mrite mai nti, ceea ce n u i se p
rea u n lucru prea probabil n viitorul apropiat. Eu am
ntrebat de ce nu, i ea mi-a spus c prietenul ei n u este
genul interesat de cstorie. A fost prima oar cnd l-a
menionat pe Franklin."
-Astzi Crystal mi-a spus c Franklin e u n tip fan
tastic. Pe bune, a subliniat ea. Doar c are toane d i n
cnd n cnd. I n trecut a avut probleme cu legea, aa c
prinii ei n u au ncredere n el i nici nu-1 plac i i-au
spus c, atta vreme ct rmne cu el, nu vor s mai aib
nimic de-a face cu ea. Asta o face s sufere, dar l iubete
pe Franklin, deci n-are de ales."
,,-S-a certat cu Franklin asear. El a acuzat-o c flir
teaz cu u n funcionar de la radio Shack, ceea ce ea jur
c nu a fcut. Ce vin are ea c tipul i face ochi dulci?

200

Sandra

Brown

I-am spus c probabil bietul biat nu s-a putut abine,


iar ea a rs i m-a lovit n glum peste mn. Adic, da,
ntr-un fel a nceput s flirteze cu mine. I n faza asta,
chiar i aceste mici gesturi nseamn mult. Chiar nu
tii nimic despre femei?"
- Se plnge c Franklin este prea gelos. De exemplu,
dac ar ti el c ne lum prnzul mpreun n fiecare zi,
nu i-ar plcea deloc. Absolut deloc. N u ar nelege nici
odat c suntem doar prieteni, mi-a spus ea. i eu am
ntrebat-o: Asta e tot ce suntem? Doar prieteni? Iar
ea s-a fstcit toat. A i roit puin. A fcut iar chestia
cu fluturatul d i n gene. Jur pe Dumnezeu, sunt la fel
de epene i de negre ca nite picioare de gndac mort.
Unde eram? A , da. Cred c pot spune c fac progrese.
U n lucru e sigur, i e u n semn: fustele i se fac d i n ce n
ce mai scurte i bluzele, d i n ce n ce mai decoltate. Da,
trebuie s recunosc, privelitea v-ar face s salivai pe
toi, nemernicilor."
-Azi mi-a pus mna pe coaps. N u , n u mint,
porcule. A fcut-o numai ca s sublinieze ceva ce-mi
spunea, dar tot conteaz. Ct de sus? Folosii-v ima
ginaia! Destul de sus ct s m fac s simt furnic
turi n boae. N u , n u mi-a spus nimic despre Franklin
astzi, doar a zis c probabil n u ar f i o idee bun s
ne vad ieind mpreun pe poarta uzinei cnd se ter
min schimbul."
-Chestia asta ar putea f i foarte important, aa
c ascultai-m. N u , nu am ajuns s-o pipi. Dumne
zeule, ce e cu voi? Parc suntei n clasa a patra, nu vi
se pare? A c u m m ascultai? Bine. Mi-a zis Crystal c
Franklin se duce periodic la pescuit n Falcon Lakc.
Acolo se ntlnete cu vru-su. Vreunul dintre voi,
prostnacilor, cunoate geografia Texasului? Falcon
Lake este exact la grania cu Mexicul, unde vrul lui
s-a... stabilit de curnd. Aa c m-am gndit... Bingo,
cpitane. Franklin jefuiete o banc, pe urm con
duce pn n Falcon Lake, se urc ntr-o barc i i
plaseaz prada vrului d i n O l d Meh-hee-co, unde se
spal banii. i pe urm aceiai bani se ntorc n State
sub forma unei afaceri cinstite. Tot ce trebuie s fac

Tcatefe

trecutufui

201

este s aflu de la Crystal cnd a fost cea mai recent


partid de pescuit a l u i Franklin i s vd dac se po
trivete cu data u l t i m u l u i jaf. Iar, dac e aa, Franklin
avanseaz cteva locuri pe lista suspecilor. C u m o s
scot informaia de la Crystal? N u - i aa c v-ar plcea
s tii?"
Caroline ncerca d i n rsputeri s rmn treaz. Deja
era aici de dou ore i jumtate, dar, chiar dac i rm
seser numai treizeci de minute de stat, se temea c avea
s o fure somnul, d i n cauza plictiselii.
Era pe punctul de a aipi, cnd o main apru de
dup cotitur i opri n faa casei. D i n ea cobor u n
brbat care porni spre intrare. Prin geamul gros al uii,
silueta l u i prea uria, i ea simi u n fior de team, aa
cum se ntmpla ntotdeauna cnd arta o cas unui
brbat singur.
El deschise ua i pi n hol.
Cnd l recunoscu pe Dodge Hanley, simi u n alt
lior, dar de alt gen. Reacia o surprinse i o derut.
Trecuser dou l u n i de cnd i ceruse s n u se mai
amestece n viaa ei i l avertizase c avea s suporte
consecine serioase dac n u se conforma. Crezuse c
nu avea s-1 mai vad niciodat. Dar el era acum aici,
iar entuziasmul care o cuprinse subit i se pru ct se
poate de nelinititor.
Se ridic.
- Bun, zise el.
- Bun.
Sttuse pe u n scaun pliant la o msu acoperit cu
un material auriu, ce servea drept birou de recepie.
Pe ea erau mprtiate brouri care descriau casa aflat
In vnzare i u n numr considerabil de cri de vizit.
Era exagerat de bucuroas c exista msua aceea ntre
ea i poliistul care n u mai purta uniform, ci o hain i
pantaloni largi.
- Ce cutai aici?
El ridic i despturi foaia de ziar pe care o adusese
cu el i i art seciunea de anunuri imobiliare.

202

Sandfra (Brown

- Cas de vizitat. Duminic. ntre dou i cinci. Apa


re o imagine cu casa asta, se d adresa strzii i numele
dumitale ca agent al ageniei imobiliare Jim Malone.
- tiu ce spune anunul. L-am vzut i eu nainte de a
fi trimis la ziar. Asta n u explic ns ce cutai aici.
- Scrie c se poate vizita.
Rspunsul lui evident ncpnat era n acelai timp
i extrem de dezarmant i aproape c i aduse u n zmbet
pe buze. Se abinu ns, i ncrucia braele peste piep
tul n care simea n continuare fiori i ntreb rece:
- Cutai u n cmin, domnule Hanley?
-Poate. Studie holul pe ndelete. Ce are casa asta
att de special? V rog, nu-mi spunei c tapetul acesta
e punctul ei forte.
Ea reui s-i ascund zmbetul ce-i apru involuntar
pe buze.
- A r e o curte foarte frumoas n spate. mprejmuit
cu gard.
- U n u l de lemn?
- Natural.
El se ncrunt.
- Copaci nali, btrni, continu ea. C u mult um
br. i cu ceva reparaii, veranda...
- Reparaii?
-Nite reparaii minime ar putea s o fac... ...
folosibil d i n nou.
- H a . Arunc o privire n sufrageria de alturi, la di
vanul acoperit cu brocart turcoaz. Ce mobil urt!
- Mobila nu este inclus, deci nu e de vnzare.
- Norocul nostru.
- C u zugrveal proaspt, cu alt tapet i cu mobila
nou, casa va arta cu totul i cu totul altfel. Trebuie sa
v folosii imaginaia.
- O imaginaie foarte bogat.
tiind c era u n joc, ea continu:
- A r e trei dormitoare, u n u l jos, dou la etaj. D o u a
emineuri, unul n camera de zi propriu-zis i unul n
biroul care fusese iniial garaj. Proprietarii l-au trans
format n ncpere cnd casa a trecut printr-un proces
complet de renovare.

Tcatefe

trecutufui

203

El se uit n sus la o crptur ce se vedea n tavan.


- I n o mie nou sute cincizeci i doi.
El ridic d i n sprncene, iar ea nu-i mai putu nbui
rsul, contient c ndrugase numai prostii.
- L o c u l sta este u n dezastru. Dar este prima mea
afacere.
- Felicitri!
- Mulumesc.
Se uitar unul la altul zmbind, dup care el spuse:
-Agenia imobiliar Jim Malone. E u n tip foarte im
portant, nu? Afiele i nsemnele ageniei l u i sunt peste
tot p r i n Houston.
- A m avut mare noroc s f i u angajat de agenia lui.
- El are noroc s v aib.
Ea accept complimentul nclinnd d i n cap cu mo
destie.
- Firma l u i este foarte bine cotat n bran. Eu sunt
abia la nceput. A m multe de nvat.
- De asta ai organizat chestia asta aici?
- Da, m-am oferit voluntar.
- Suntei foarte ambiioas, domnioar King.
- N u vreau s m ntorc la biroul de calculare a
impozitelor.
- N u pot spune c v nvinovesc pentru asta. El zm
bi nc o dat i se uit n jos la pliantele de pe mas.
i ai avut muli vizitatori?
- Dumnevoastr suntei al treilea n aproape trei ore.
- i a trebuit s stai singur aici n tot timpul sta?
- E i , mai este i motanul, dar a scuipat prima pe
reche care a trecut pe aici, aa c a trebuit s-1 ncui
n cmar.
- i mai putei rezista nc - se uit la ceas - douzeci
i dou de minute?
- A m numrat minutele pn acum i am ncercat s
rmn treaz.
i zmbir nc o dat, apoi nici unul d i n ei n u mai
apuse nimic, i linitea casei i nvlui. Brbatul acesta
li ddea o senzaie ciudat, greu de explicat. N i c i mcar
i And se dusese la interviu cu Jim Malone nsui, cnd l
convinsese c avea s fie o bun achiziie pentru agenia

204

Sandra *Brown

lui, n ciuda lipsei de experien, n u fusese att de emo


ionat ca acum. I n preajma lui Dodge Hanley, devenea
timid, nesigur pe ea i incapabil s-i gseasc prea
uor vorbele sau u n loc nspre care s priveasc. Poate c
era doar reacia natural dat de faptul c era ofier de
poliie. oferii apsau automat pe frn cnd ddeau cu
ochii de o main cu radar, chiar dac nu aveau vitez
prea mare. Poate c autoritatea funciei l u i Dodge era
cea care o intimida.
Sau poate era n continuare jenat d i n pricina situa
iei n care se ntlniser prima oar, cu efectele palmei
primite de la Roger att de vizibile - urma de pe obraz
att de proaspt, i impactul emoional la fel de proas
pt i de evident. N u fusese n stare s-i ascund jena
nici atunci, aa cum n u era nici acum.
Poate c senzaia de disconfort pe care o simea nu
avea de-a face cu ea, ci cu el. Trsturile l u i pronunate,
postura ferm, asprimea i virilitatea ce i emanau prin
toi porii erau semne ale violenei latente care mocnea
n el i despre care ea tia c putea f i cu adevrat feroce.
La urma urmei, vzuse rezultatul ei. Roger sttuse n
spital zece zile dup ce ncasase btaia aia.
C u toate astea, nu se temea deloc pentru propria ei si
guran. Dodge Hanley n u reprezenta nici o ameninare
pentru ea. De fapt, purtarea l u i era foarte protectoare,
aproape cavalereasc. Simea o atracie care inea de n
si feminitatea ei. Reacia instinctiv pe care o avea n
prezena l u i o fcea s simt f l u t u r i n stomac. Cnd se
afla n preajma lui se simea ca i cum s-ar f i balansat n
vrful picioarelor pe marginea trambulinei unui bazin,
pe cea mai de sus platform. Era n acelai timp ncnt
tor i groaznic de nspimnttor.
I n intervalul n care gndurile acestea i goneau prin
minte, se uitaser unul la altul. Simind nevoia s uni
ple aceast tcere grea, ea ntreb:
- M a i suntei n unitatea aia special?
- Da, nu m-au dat afar deocamdat.
- Deci crima a rmas nerezolvat?
- La asta lucrm.
- E o treab periculoas?

TcateCe

trecutufui

205

- O nimica toat
- M ndoiesc.
Se ls d i n nou tcerea, n timp ce ea privea la pnza
de pianjen d i n colul tavanului, chiar deasupra capului
Iui, iar el se uita fix la faa ei. Aproape c i putea simi
ochii atingndu-i fiecare trstur a feei.
- Ce face partenerul dumitale?
- Gonzales.
- Da, domnul ofier Gonzales. E bine?
- D a , e bine. Cred c l place pe noul l u i partener
mai mult dect pe mine, ceea ce m face s m simt
cam jignit.
- i de asta m ndoiesc.
- De ce anume? C l place pe noul l u i partener mai
mult dect pe mine, sau c pot i eu s m simt jignit?
- C l place pe noul l u i partener mai mult.
El ridic d i n umeri.
- Poate c Gonzales ncearc doar s m fac gelos. i
zmbir. Zmbetul l u i pli primul. Dar s tii c i eu
am sentimente, i eu m pot simi jignit.
- Altfel n u ai f i om.
- O , om s tii c sunt. U n u l adevrat. Foarte uman.
Se uit n jos la mna ei stng, unde, n ultimele cte
va minute, greutatea inelului de logodn i se pruse c
atrna precum o ancor de vas. C u m merg aranjamen
tele de nunt?
Zmbetul pe care i-1 arunc ea pru fals.
- M i n u n a t . Lucrurile avanseaz. Sunt o mulime de
detalii de pus la punct.
- i petreceri la care s participai.
- Da. A u fost cteva.
- A c u m vreo dou sptmni, v-am vzut poza n ru
brica de mondeniti d i n Chronicle.
- Citii rubrica de mondeniti?
- N u o fceam nainte. A m nceput s arunc u n ochi
acum cteva l u n i . N i c i rubrica de imobiliare de du
minica n u o citeam. Acum nu o ratez niciodat. Ls
cuvintele acelea s reverbereze cteva secunde nainte
Nrt continue: I n sfrit, fotografia v nfia alturi de
(lampton, stnd mpreun sub - fcu semn cu degetele

206

Sandra

Brown

deasupra capului - chestiile alea, habar n-am cum le


spune, atrnate n copaci.
- Lanterne japoneze.
- Da. D i n cte se prea, era o petrecere grozav. A r t i
colul spunea c inclusiv guvernatorul fusese acolo.
- Prinii l u i Roger sunt prieteni cu el i cu soia l u i .
- A h a . i vor veni i ei la nunt?
- Sunt pe lista de invitai.
- Cine vine d i n partea dumitale? Familia?
- N u am familie. N u am nici frai, nici surori. Prinii
mei au murit.
- O h . mi pare ru!
- N u avei pentru ce. A m fost u n copil fcut la btr
nee. Renunaser la ideea de a mai avea u n urma. Eu
am aprut ca o surpriz, la vrsta menopauzei.
- O surpriz plcut, sunt sigur.
Ea zmbi vistoare.
- Mama i tata s-au bucurat foarte mult s m aib, iar
eu am avut mare noroc s i am pe ei. Fceau parte d i n
clasa de mijloc, i ctigau cinstit pinea de zi cu zi i
erau foarte mndri de asta. Mama era o doamn, tata un domn. Amndoi credeau n munca susinut i n
importana lucrului bine fcut. l iubeau pe Dumnezeu,
i iubeau ara i m iubeau pe mine. A u trit destul de
mult, dar eu eram relativ tnr cnd i-am pierdut.
i nu are nici u n farmec s fii orfan.
- Adevrul e c situaia asta are i pri bune.
Ea se uit la el surprins i derutat. El ridic d i n
umeri ca i cnd jacheta i devenise brusc prea strmt.
- Maic-mea era n regul. A murit cnd eu eram n
clasa a aptea. C u tata n u m nelegeam prea bine, aa
c am ncercat s avem ct mai puin de-a face unul cu
altul, pn cnd am fost suficient de mare ca s plec
de acas.
- Ci ani aveai?
-aptesprezece. La dou zile dup absolvirea colii,
am plecat. N i c i mcar nu am ateptat s vin toamna,
m-am nscris la Texas Tech chiar n vara aia.
- Probabil c tatl dumitale a fost mndru.

Tcateie

trecutufui

207

- N u chiar. Cnd i-am spus c vreau s m fac poli


ist, mi-a spus c a avea mai mult succes ca infractor.
- S u n t sigur c s-a rzgndit odat ce ai ajuns
ofier.
- N u a trit s m vad terminnd coala. A murit
convins c nu era mare lucru de capul meu.
Ei nu-i veni n minte vreun rspuns care s nu sune
banal, aa c n u spuse nimic.
- Atunci, cine o s v conduc la altar? ntreb el.
- Cavalerul de onoare al lui Roger.
- Ce convenabil!
-Mda.
- i rochie v-ai gsit?
- Ultima prob a fost sptmna trecut.
- Frumoas?
- Mie aa m i se pare.
- Sunt sigur c vei f i o apariie.
- Sper c i mirele meu va considera la fel.
- A r trebui s fie orb s nu o fac.
Conversaia lor se ncheie, lsnd-o pe Caroline s se
ntrebe cum se fcea c intrarea prea s se f i micorat
n timpul discuiei lor. Aerul prea mai dens, casa veche
mirosea mai tare a mucegai. i, chiar dac nici unul d i n
ei n u se micase, el prea mai aproape de ea. Se simi
si mai recunosctoare pentru msua ce o desprea de
brbatul acesta care i cldea fiori.
Se uit grbit la ceasul de la mn.
- Aproape c s-a fcut ora. M pot pregti s nchid.
- mi pare ru c n u ai avut clieni.
- i mie. O s i sftuiesc pe cei care vnd s devin
mai agresivi.
- M a i agresivi?
- S scad preul pe care-1 cer.
El i nbui accesul de rs. Ea se atepta ca el s-i
spun la revedere, s-i ureze noroc i s plece. Dar el
rmase pur i simplu locului. Ea fcu u n gest cu mna
i spuse:
- Ei bine...
- O s atept s v conduc. E posibil ca motanul acela
s f i devenit foarte furios.

208

Sandra

Brown

Ea eliber motanul d i n cmar. Era urcios pentru


c sttuse nchis atta timp, dar n u era violent. Caroline
stinse toate luminile, apoi lu faa de mas de pe msu
. Dodge insist s pun scaunul i msua pliante la
loc i s le duc la main, s le vre n portbagaj. A p o i
i scoase o carte de vizit d i n buzunar.
Dup aceea rmaser n faa casei, unul lng al
tul. Simindu-se ciudat, ea se juca agitat cu cheile de
la main.
- V mulumesc c ai trecut pe aici.
- C u plcere.
- A fost bine c am avut companie. Fiindc am stat
de vorb, m i s-a prut c ultima jumtate de or a trecut
mai repede.
- Mcar v-am mpiedicat s adormii.
- i dac v rzgndii n privina casei...
- V anun.
Ea zmbi. El atept o clip, apoi spuse:
- Vrei s mergem s bem o cafea sau ceva?
- Mulumesc, dar n u pot. M ateapt Roger.
- O h . i n u vrei s-1 facei pe Roger s atepte.
A r f i fost imposibil s nu remarce amrciunea
d i n spatele cuvintelor l u i , ceea ce o fcu s spun cu
emfaz:
- Se poart foarte frumos.
- Bine. Foarte bine.
- Cnd dumneata i agentul Gonzales ai venit atunci
la noi, a fost vorba despre u n incident izolat.
- A s t a mi-ai mai spus. De cteva ori chiar.
- Ei bine, e adevrat. Roger regret noaptea aia. D i n
adncul sufletului o regret. A jurat c nu va mai ridica
niciodat mna asupra mea.
- U n mire n u ar trebui s jure aa ceva totui, nu
credei?
- Se ciete sincer.
Expresia de pe faa lui Dodge rmase sceptic, ceea ce
o fcu s se simt obligat s l conving de contrariul.
-Roger crede c btaia pe care a ncasat-o lng
sala de sport a fost o tentativ euat de jaf, iar eu nu
l-am contrazis.

TcateCe

trecutufui

209

Lui Dodge chiar nu-i psa dac Roger Campton tia


c el fusese cel care-1 atacase, dei ar f i preferat ca poli
ia s nu afle totui. Ins i nchipuia c i Campton
voia s evite ca vreo persoan cu autoritate s descope
re ce se ntmplase. Chiar dac nemernicul btu de
femei ghicea sau afla, prin cine tie ce mijloace, iden
titatea brbatului care srise la el, nu avea s depun o
plngere oficial mpotriva l u i Dodge, tiind c, dac
o fcea, comportamentul l u i fa de Caroline urma s
fie fcut public. i nici n u exista riscul ca milionarul
s-1 abordeze n particular ca s-i ia revana, pentru c
brbaii care lovesc femei sunt de obicei nite lai.
Ambelor pri le convenea ca incidentul s fie dat
uitrii. Dar, dintr-un impuls pervers, Dodge i dori s-i
poat da peste nas i s-i aminteasc idiotului despre
asta o r i de cte ori avea prilejul.
- i amintete c tlharul i-a optit ceva, continu
Caroline. Dar era pe punctul de a-i pierde cunotina
i nu-i mai aduce aminte i ce i-a zis.
Dodge prea chiar mai sceptic dect nainte.
- Se consider norocos c a rmas n via.
- Chiar este norocos, spuse Dodge sec.
- De cnd cu btaia i cu perioada dureroas de recu
perare, se poart extraordinar de frumos. Cred c spe
rietura pe care a tras-o^ l-a fcut s-i reconsidere scara
valoric i prioritile. n orice caz, a redevenit acel Ro
ger pe care l tiam eu. mi face toate poftele. E fermec
tor i atent cu mine. M i se pare c m-am ndrgostit d i n
nou, chiar mai tare, de el.
El n u spuse nimic, dar privirea i mpietri.
- Dumneata i-ai format o prere foarte proast des
pre el numai d i n cauza acelui incident izolat, spuse ea
cu convingere. N u l-ai vzut pe adevratul Roger. n
noaptea n care m-a lovit n u era n firea lui.
-Nu?
- N u . Dac l-ai putea vedea acum, dac i-ai compara
pe cei doi, v-ai da seama de asta. N u l mai vzusem
purtndu-se n felul acela niciodat pn atunci i cu
siguran nici dup ce i-ai fcut ce i-ai fcut.

210

Sandra *Brown

- D e c i i-a schimbat nravul datorit atacului meu,


datorit faptului c a fost la u n pas de moarte? Asta cre
dei dumneavoastr?
-Da.
-Prostii! Lupul i schimb prul, dar nravul, ba.
Tata avea dreptate n ceea ce m privete. Sunt poliist,
i nc unul al dracului de bun, ndeosebi pentru c
gndesc la fel ca u n infractor. A m instincte de bandit.
Tata o tia de atunci, i eu descopr asta acum. Oamenii
i schimb comportamentul ca s se adapteze societii
n care triesc. Se integreaz pentru c sunt nevoii s o
fac. Dar modul cum sunt pe dinuntru nu se schimb
deloc. Aadar, dac domnul Campton a redevenit dr
gu i dulce, asta n u s-a ntmplat pentru c s-a simit
dintr-odat iluminat i s-a pocit. Minte cnd spune c
nu-i mai aduce aminte ce i-a spus tlharul n noaptea
aceea. Dac se comport acum precum u n amorezat este
pentru c se teme c mi voi duce la bun sfrit promisi
unea de a-1 omor dac v mai face ru vreodat.
Obrajii ei se fcuser roii ca focul de furie.
- M mrit cu el.
- Pentru c l iubii?
- Da! Foarte mult.
El fcu u n pas n fa, oblignd-o astfel s-i lase capul
pe spate i mai tare ca s-1 poat privi n ochi.
- tii ce cred eu?
- N u m intereseaz ce credei dumneavoastr.
- C r e d c ai hotrt s mergei pn la capt cu
nunta asta nu pentru c suntei ndrgostit pn
peste cap, ci pentru c suntei foarte ncpnat. Nu
vrei s pun nimeni la ndoial capacitatea de judecat
a l u i Caroline King. N u vrei s v i se demonstreze c
v-ai nelat.
- N u tii nimic despre mine.
- Ba tiu u n lucru. Se apropie i mai mult. tiu c nu
m pot gndi la nimic, doar la tine, fir-ar s fie!
Vorbele l u i rezonar undeva adnc, undeva ntr-un
punct sensibil dinluntrul ei. O lsar fr suflu. I i f
cur inima s-i bat nebunete. O fcur s-i doreasc
s se arunce de pe trambulina aia.

Tcate(e

trecutufui

211

Se temu c avea s o srute. Se temu c nu avea


s-o fac.
El n u o fcu.
Dup o clip plin de tensiune ce pru o venicie, ea
se ntoarse, se apropie de portiera mainii, o deschise
i urc. Iar el n u ncerc s o opreasc n momentul n
care demar.
Pentru a treia oar, l lsa holbndu-se n urma ei.
Prima oar fusese cnd se napoiase n cas, micat
de grija poliistului. A doua oar, fusese cnd se napo
iase n agenia ei de mare clas d i n cldirea de birouri,
suprat d i n pricina btii pe care i-o dduse el l u i Ro
ger, dar contient de faptul c grija l u i Dodge nu avea
legtur cu meseria lui.
De data asta nu era att o retragere, ct o fug n toa
t regula. De el, desigur. Dar i de ea nsi i de greeala
colosal pe care ar f i fcut-o dac ar f i rmas.
Dodge sosi la uzina de anvelope a doua zi diminea
ntr-o dispoziie mohort, njurnd traficul teribil de
la ora de vrf, njurnd podelele pe care trebuia s le
curee, njurndu-se pe sine pentru c dduse cu bta
n balt vizitnd-o pe Caroline.
Lucrurile mergeau foarte bine. S-ar f i hazardat chiar
s spun c femeia se bucurase s l vad, i nu numai
pentru c irosise o dup-amiaz de duminic stnd de
una singur ntr-o cas goal i urt, astfel nct compa
nia oricui ar f i fost o binecuvntare.
Dar pe urm el n u se putuse abine i adusese vorba
despre logodnicul ei. Ea srise s-i ia aprarea lui Camp
ton, dup cum era de ateptat, de altfel, dac inea mor
i s se mrite cu el.
Dar, la dracu', Dodge tia c avea dreptate. Micu
aa cum era ea, Caroline King avea o coloan vertebral
de oel. O simise chiar n momentul n care o vzuse,
cnd se inuse tare, f i i n d totui prea mndr i prea ni pnat s plng n faa lui. Faptul c-i pierduse p
rinii la o vrst relativ fraged o obligase, fr ndoial,
NA aib mult ncredere n ea i s tie ce voia. Sau poate

212

Sandra

Brown

se nscuse cu o asemenea coloan vertebral, i circum


stanele nu fcuser dect s o ntreasc.
I n sfrit, rezultatul concret era c era cpoas ca un
catr, i, n bun msur, acesta era motivul pentru care
inea s-i duc la ndeplinire planul de a se cstori cu
Roger Campton.
Dodge refuz s accepte c l iubea pe nemernicul la
bogat i frumos.
nc o dat, ea fusese furioas pe el la culme cnd
l lsase acolo i plecase. Se ocri c era att de idiot.
De ce oare i venea att de uor s conving alte femei
s se descotoroseasc de haine sau de informaii, dar nu
putea comunica cu singura femeie de pe lumea asta cu
care i-ar f i dorit att de tare s reueasc? I n preajma
ei i se prea c i pierdea dezinvoltura.
Plecase acas i buse vreo ase beri, dormise prost
pentru c trebuise s se scoale s urineze d i n or n or,
i sosi la uzina de anvelope ntr-o stare att de nasoaI, c, atunci cnd ddu cu ochii de Crystal lng un
camion suspendat cu roi supradimensionate i pre
uri de noroi cvasiobscene, cufundat ntr-o conversa
ie cu prietenul ei cel rufctor, o lu prin parcare n
direcia lor.
Incitnd n mod evident la scandal, se apropie prin
spatele ei i spuse:
- Bun, Crystal.
Ea se rsuci, cu o privire de iepura speriat prins n
lumina farurilor, cu singura deosebire c avea ochii uni
flai i roii de plns. Genele nu-i mai erau att de epe
ne cnd erau ude de lacrimi.
- O , bun, spuse ea agitat. El este Franklin. Priete
n u l meu.
Albright l msur d i n cap pn n picioare.
-Frumoas uniform. Se aplec nainte i citi nu
mele inventat prins cu arici pe buzunarul stng al lui
Dodge. Marvin, adug el, n zeflemea.
Dodge l ignor i i se adres l u i Crystal:
- De ce plngi? Pot s te ajut cu ceva?
Franklin Albright i nfipse mna n umrul lui
Dodge, zglindu-1 cu putere.

Tcatefe

trecutufui

213

- A i putea s fii de ajutor dac-i vezi dracului de trea


ba ta.
Dodge, care avea u n chef nebun s se bat cu cineva,
simi dorina aprig s se nfig n fostul pucria, s l
fac arice, dar se mulumi s se debaraseze de mna de
pe umr.
- S tii c ai putea s vorbeti mai frumos n faa
unei doamne.
- N u - i nimic, spuse Crystal repede. N u plngeam.
A m o alergie. Iau imediat o pastil i cred c o s m
simt mai bine. Arunc o privire ngrijorat spre priete
nul ei, apoi ddu d i n cap spre Dodge, fcndu-i semn
spre poarta uzinei. S nu ntrzii d i n cauza mea.
- Dar ai pastile la tine? C, dac nu, nu m deranjea
z deloc s m duc s-i iau eu.
- A m o cutie n sertarul de la birou, mulumesc. Dac
ntrzii, o s i taie ora.
- Da, mi nchipui c ai dreptate, domnioar conta
bil, spuse el pe u n ton glume.
Ea i zmbi uor tremurat. Franklin Albright aproape
c spumega. Dodge l msur cu privirea, ncercnd s
par ca u n tntlu care se d brbat, dup care se urni
In direcia porii, aruncnd o ultim privire spre ei na
inte de a intra pe ea i a se hlizi n sinea lui.
- Bineneles, povesti el unuia dintre membrii unit
ii speciale la ntlnirea d i n seara respectiv, drguul"
de Franklin m atepta cnd am ieit d i n schimb. M-a
acostat chiar cnd am ieit pe poart.
- Ce nseamn acostat? ntreb cpitanul.
- M-a nfcat de umeri i m-a mpins cu spatele n
yard. A m ncercat s-i rezist, dar fr s-mi dau prea tare
N l l i n a . N u am vrut s-i dea seama c, dac mi puneam
mintea cu el, l puteam dobor dintr-o lovitur.
- Ce i-a spus?
- Mi-a spus s stau departe de Crystal.
- i tu ce ai zis?
- I-am zis c fac ce vreau, c nu-mi ordon el mie!
- i el ce-a rspuns?

214

SandCra Brown

-A zis c foarte bine, s fac ce vreau, dac in ne


aprat s-mi smulg capul i s-1 foloseasc pe post
de pisoar.
- Franklin se pricepe la cuvinte, nu-i aa? se bg n
vorb unul dintre ceilali poliiti.
- A i aflat de ce plngea?
- Cnd am mncat de prnz, mi-a spus c adusese din
nou n discuie subiectul cstoriei, i Franklin spusese
nu, n nici u n caz, nici ntr-un milion de ani. I-am cn
tat i eu n strun comptimind-o i spunndu-i c omul
nu e numai urt, ci i prost ca noaptea.
- C u m a reacionat?
- A rs. M consider foarte amuzant, drgu i cura
jos fiindc am ndrznit s m confrunt aa cu el. Dar
m-a avertizat c orice astfel de gest este similar cu flutu
rarea unei cape roii n faa taurului. Mi-a spus c este
iute la mnie i la fel de iute n mnuirea cuitului. I-am
rspuns c nu mi-e fric de el. Ridic d i n umeri cu pre
fcut modestie. A c u m sunt eroul ei.
- Dar i s-a dus pe apa smbetei acoperirea.
- P r i n faptul c m-am jucat de-a cavalerul? I n nici
un caz.
- Dar acum te-a luat n vizor Albright.
- C a pe u n ntru cruia i s-a pus pata pe Crystal.
Dac afl cumva c-mi bag nasul pe ici, pe colo, o s i
imagineze c n u fac altceva dect s ncerc s m dau la
prietena sa. Dac mi-a bga nasul pe ici, pe colo fr
nici u n motiv, atunci acest lucru i-ar sri n ochi, ridica n
du-i semne de ntrebare.
- i atunci cum a rmas? ntreb cpitanul.
- N u ne-ai explicat cum de faa ta a ajuns n halul
sta, sublinie u n alt poliist.
- Franklin a crezut c ajunsesem la o nelegere. M-a
mpuns cu degetul arttor n piept de cteva o r i i mi-;i
spus: Deci n u o s mai vorbeti cu Crystal, nu-i aa,
Marvin? i eu am rspuns: Sigur c nu, fiindc pot sa
i-o trag i fr s vorbesc".
-Dumnezeule mare...
- N u cred aa ceva.
- Dodge, nu-mi vine s cred!

Tcatefe trecutufui

215

-i-ai cutat-o cu lumnarea.


-Sigur c mi-am cutat-o cu lumnarea, le spuse
Dodge. A r f i rnjit, dar l ustura prea tare buza spart
cnd o fcea. Avea ochiul de culoarea vinetei coapte i
umflat de tot, aproape nchis. O s m duc mine la
serviciu cu urmele pe care m i le-a lsat Franklin pe fa,
iar Crystal va f i plin de remucri i de regrete. Dar,
sub ele alea mari, inimioara ei va ncepe s bat altfel
cnd se va gndi la mine, c am ndrznit s m p u n cu
Franklin cel mare i ru pentru ea. C u asta o s-i ctig
inima i ncrederea.
- D a r el o s-i spun ce ai spus t u , cum c vrei s
i-o tragi.
- i eu o s neg. O s m prefac profund jignit de
ideea c ar putea fie i numai s-i nchipuie c a spune
aa ceva. Sentimentele mele pentru ea sunt ct se poate
de onorabile i de pure.
- M duc s vomit, spuse unul dintre brbai, la
mito.
- C u m de eti convins c te va crede pe tine, nu pe
Franklin? ntreb cpitanul.
n ciuda buzei zdrelite, Dodge afi u n zmbet larg
cat casa.
- Pentru c vrea s m cread pe mine. i n clipa ace
ea gndul i zbur la Caroline King, i zmbetul i pieri.
Aproape numai pentru el nsui, spuse: Chiar dac fe
meii i este clar ca lumina zilei c brbatul ei e dracul
Kol, dac l iubete, vrea s cread c e u n nger.

capitolul 15
Care ar fi fost ansele? Asta era ntrebarea pe care i-o
lot pusese Oren de-a lungul ntregii viei. De fiecare dat
i And soarta i juca o fest dintre cele mai nasoale, ceea
ie se ntmpla cu o frecven neobinuit i nedrept de
mare, se ntreba care ar f i fost ansele s se ntmple aa
ceva, indiferent ce nsemna acel ceva n situaia dat.

216

Sandra (Brown

Desigur, ansele ca l u i Oren Starks s i se ntmple


ceva al dracului de prost erau foarte mari, de vreme ce
se prea c ghinionul l urmrea nencetat.
Vineri noaptea fusese u n fiasco. Incidentul d i n casa
de pe lac", aa cum i se spunea n media, fusese u n eec
personal dezastruos, dar, pentru u n observator d i n afa
r, rezultatul acela absurd prea probabil de tot rsul.
Fusese ca o fars prost conceput, n care personajul
negativ i face ieirea d i n scen nici mai mult, nici mai
puin dect cznd pe scri.
Date fiind elementele comice, mpucarea l u i Ben
Lofland poate c ar f i putut trece drept o mic disput
ntre doi foti colegi. N u murise nimeni. La urma ur
mei, starea l u i Lofland nici mcar nu era att de grav.
Probabil ar f i existat nite consecine legale nepl
cute cu care trebuia s se confrunte, dar dup ce se
spunea i se fcea tot ce era de spus i de fcut, inciden
tul avea s fie dat uitrii.
Numai c, acum, Oren Starks era cutat pentru ucide
rea prin mpucare a u n u i biat de aisprezece ani. Ceea
ce era o cu totul i cu totul alt mncare de pete.
Care ar fi fost ansele?
La momentul respectiv, i se pruse o idee foarte b u n a
s se strecoare ntr-o camer a motelului luia de doi
bani. La urma urmei, existau una la opt anse ca acea
camer, numrul opt, s rmn liber. M a i erau alte
apte ce puteau f i alese n locul ei, fir-ar s fie!
Dar nu, exact acea camer le fusese alocat lui D a v i s
Coldare i prietenei cu care era.
Care ar fi fost ansele ca putiul acela, Coldare, s se
dovedeasc u n elev excepional, u n juctor de baseball
excelent, u n fiu, u n coleg i u n prieten iubit? Dac cine
va trebuia s treac pe la motelul acela i s se oprease
n ua aia, de ce n u se putuse s fie u n drogat, un ho
sau u n pedofil? Dac aa ar f i stat lucrurile, Oren Starks
ar f i fost poate omagiat ca u n erou pentru c scpase
comunitatea de o ameninare.
I n loc de asta, cetenii indignai i fiecare agent de
poliie erau pe urmele nemernicului de uciga fr ini
m care omorse o minunie de biat.

TcateCe

trecutufui

217

Care ar fi fost ansele ca fata al crei nume nu fusese


dezvluit i care asistase la crim s aib ndeajuns de
mult snge-rece ct s-1 poat identifica mai trziu
pe cel care trsese? Se spusese c alesese - fr putin
de tgad - fotografia lui Oren Starks dintr-o mulime de
uite fotografii. i, ca s pun capac, fusese exact poza aia
nenorocit pe care o avusese n dosarul de angajat de la
nenorocita aia de firm, pe care o detestase d i n suflet!
Poza d i n permisul de conducere era mult mai reuit. I n
II ia prea a avea fruntea prea nalt, ochii prea apropiai
$1 brbia nedefinit i slab.
Care ar fi fost ansele s se trezeasc ntr-un dezastru
absolut imposibil de anticipat i pentru care nu avea
nici u n fel de plan de rezerv?
ansele ca toate astea s se f i petrecut erau la fel de re
duse ca aceea ca Mike Reader s-i rup gtul cnd Oren
tl mpinsese d i n carusel. Vara n care Oren mplinise
nou ani fusese foarte clduroas n Beaumont, Texas.
Aria i temperaturile extrem de ridicate i ineau pe
majoritatea copiilor undeva n interior la ora amiezii.
I )e asta Oren i Mike Reader erau singuri la locul de
|oac n dup-amiaza aceea fatidic. Cnd Oren i par
case bicicleta, se apropiase de cellalt biat cu pruden
l chiar cu team. Mike era u n btu cu vreo cincispreicce kile mai greu ca Oren i cu u n cap mai nalt. Dar,
ihiar dac simea o anumit strngere de inim, Oren
*c bucurase n sinea lui de aceast ntlnire neateptat,
vrtzAnd-o ca pe o oportunitate de a-i face impresie bun
unui coleg de clas foarte popular. Dac Mike i Oren
deveneau prieteni n timpul vacanei de var, atunci, n
loamn, cnd rencepea coala, Oren avea s fie accep
tat n grupul mai larg de prieteni ai l u i Mike.
Dar Mike se bucurase s l vad pe Oren acolo, n
mre, numai pentru c astfel avea pe cine s chinuiasc.
I invitase p e O r e n s se dea cu el n carusel. Oren, veM'I, se suise. Ins imediat, Mike srise jos, apucase una
dintre barele de metal i, alergnd n jurul caruselului
pe poteca tocit, l mpinsese s se nvrteasc mai tare,
fi mai tare, pn ce l u i Oren i se nceoase vederea i

218

Sandra <Brown

ncepuse s tremure ca varga agat de balustrad, temndu-se s nu cad i scncind.


Mike srise apoi la loc nuntru i ncepuse s i bat
joc de eb Rsese de el c n u avea tat, iar cnd Oren
uriae la el c taic-su murise, biatul rsese i l imitase
la mito numindu-1 bieelul mamei. I I numise ciudat,
idiot, tntlu, ftlu, u n vierme care probabil fcea
pipi ca o fat, ca maic-sa, stnd jos. Oren se blbise,
negase, dar Mike Reader insistase i ncepuse s ngne
insultele ca pe u n cntecel. De fapt, chiar inventase un
fel de cntecel oribil cu insulte la adresa lui.
Litania crud se ntrerupsese cnd Oren i adunase
toate puterile i, dnd drumul barei de care se agase,
l mpinsese pe Mike Reader n piept cu amndou pal
mele. Mike, luat pe nepregtite de actul curajos de sfi
dare al l u i Oren, se prvlise pe spate d i n caruselul care
se nvrtea i czuse pe rna tare ca piatra. Oren auzise
zgomotul acela ca de b rupt pe genunchiul cuiva.
Prinznd d i n cnd n cnd cu privirea frnturi ale
trupului l u i Mike Reader, Oren rmsese n carusel ci
se nvrtise i se tot nvrti i n cele d i n urm se oprise
complet. Abia atunci coborse i se dusese la copilul
care zcea fr via la pmnt. Vezica i maele i se go
liser n clipa n care murise, ceea ce Oren vzu drepi
u n act de justiie divin, dat fiind chinul la care tocmai
l supusese pe el.
Oren ar f i vrut s mai stea lng trupul eapn, s se
bucure n continuare, dar i scosese repede tricoul i
l folosise ca s tearg orice amprente pe care minile*
lui ar f i putut s le lase pe carusel. I I trecuse i peste ui
mele pe care tlpile teniilor lui le lsaser n praf.
Mulumit c nlturase orice dovad a prezenei lui
acolo, se suise pe biciclet i pedalase pn acas ci
putuse de repede, nainte s l vad cineva, mergml
numai pe asfalt, ca s nu lase urme.
Pn n ziua de astzi, toat lumea credea c moarie.i
lui Mike Reader fusese u n accident tragic. D i n dup-a
miaza aceea de var, Oren i dorise s i ucid pe toi
ceilali oameni d i n jurul l u i care se purtau urt cu el
Tnjea s i vad pe toi cei care l persecutau aviul
1

Tcatefe

trecutufui

219

aceeai soart ca Mike Reader. Dar mereu se convingea


s nu o fac pentru c majoritatea nemernicilor lora
numeritau s-i asume riscul de a f i prins.
Ins trdarea l u i Berry Malone era ceva cu totul i cu
totul altceva.
Prin urmare, i riposta l u i trebuia s fie pe msur.
Jurase s o vad moart, i exact aa avea s se ntm
ple. Dar se abtuse de la planul iniial, i acum, dac n u
era foarte iste, risca s fie arestat pentru c-1 mpucase
pe putiul Coldare, i Berry avea s scape nepedepsit.
Ceea ce era de neacceptat, chiar de neconceput.
Exista totui u n lucru b u n n toat catastrofa asta:
Oren Starks era obinuit s aib ghinion pentru c avu
sese atta timp parte numai de ghinioane. De exemplu,
tia cum s fac s nu intre n panic. Dac ar f i stat s-i
(rang minile pentru ceva ce mersese prost, cu siguran
a n-ar f i reuit dect s se dea de gol.
In ziua n care murise Mike Reader, Oren se napoia,se acas, se uitase la televizor, i mncase cina cu pete
pane i cheeseburger, i fcuse baie, se comportase ab
solut normal, i nimeni, nici mcar propria l u i mam,
tui ghicise vreodat c el se afla la originea tragediei ce
avusese loc la numai dou strzi de casa lui.
Cnd auzise sirenele unei maini de poliie i ale unei
ambulane rsunnd puternic n apropiere, singura l u i
reacie fusese s modifice volumul la televizor.
Putiul Coldare era mort i avea s rmn mort.
Oren n u avea de ales, trebuia s accepte asta i s se des
curce. Trebuia s rmn calm. Trebuia s n u acioneze
In prip. Se pricepea de minune s rezolve probleme.
(\\ ct era mai complicat u n puzzle, cu att i plcea mai
la re. Avea nevoie de rbdare i de ingeniozitate pentru a
Iei singur dintr-un labirint nclcit.
Exista, cu siguran, o cale de ieire d i n porcria asta.
Trebuia doar s o gseasc.
Sigur c, n cel mai ru i mai ru caz, avea u n plan de
evadare absolut infailibil pe care l pusese deja la cale.
Dar, pentru moment, i se prea c avea de depit u n
obstacol neprevzut.

220

Sancfra (Brawn

Singurul lucru pe care l gsi de fcut era s dea na


poi. C u amrciune, accept varianta aceasta, cci victo
ria cerea sacrificii. I n acest sens, n u era absolut necesar
ca Ben Lofland s moar.
Brbatul fusese speriat peste poate i, n plus, fusese
i fcut de rs pentru c fusese prins cu pantalonii n
vine, literalmente. i, dei asta nu era pedeapsa sever
pe care o merita Lofland, Oren hotr c se putea decla
ra mulumit.
Berry ns trebuia s moar. N u exista alt variant.
I n cazul ei, nu avea s se mulumeasc dect dac o ve
dea moart.
Dar cum s fac asta? Toat lumea de pe lng ea
era n alert maxim. Numele i faa l u i Oren fuseser
mediatizate peste tot. Orice om care aducea cu el, fie i
vag, avea s fie arestat pe loc, dac nu cumva mpuca i
n cap de u n cetean responsabil, rzbuntor i iute de
trgaci. Caz n care singurul lucru pe care-1 avea de fcui
era^s stea ascuns.
Ins chestia asta cu statul ascuns era neproductiv i,
n plus, i extrem de plictisitoare. i cel mai neplcui
efect al faptului c se ascundea fr a ntreprinde abso
lut nimic era acela c Berry rmnea n via. Pe de aha
parte, dac era vzut...
i, odat cu gndul acela, i rsri n minte instana
neu i soluia.
S creeze confuzie. Da, da! Avea s-i bage ntr-o cea ti
tal. C u iscusin, sincronizare i puin noroc - i oaie
nu era cazul s aib parte i de puin noroc? - , Berry i
cei care o protejau aveau s se dea de ceasul morii n cu
rnd, ncercnd s priceap ceva imposibil de pricepui
Simplul gnd l umplu pe Oren de bucurie.

capitolul 16
O srutase pe Berry. Lumea ntreag se ducea de
rp - sigur, colul de lume n care se afla Ski Ny
land f i i n d p r i m u l care o lua la vale - , i el n u se puie.i
concentra asupra m o d u l u i n care s i ncetineasi /i

Tcatefe

trecutufui

221

alunecarea, cci n u i ieea d i n cap srutul cu Berry.


Nu tia cum, dar se prea c, independent de voina
lui, i rsrea tot t i m p u l imaginea cu trupul ei nalt i
subire lipindu-se de al l u i , potrivindu-se perfect, cu
gura ei delicioas i multe alte asemenea imagini care
ll rscoleau profund.
N u i permitea s aib asemenea gnduri, exact cum
nu i permitea s lase totul balt i s plece la pescuit
astzi sau s doarm ct pentru dou zile.
De la casa de pe lac a l u i Caroline plec direct acas
la el. Se brbieri, fcu u n du rece i, pn cnd i puse
alte haine, filtrul de cafea era deja plin. Turn licoarea
fierbinte ntr-o can termoizolant. ntinse u n strat gros
ile unt de arahide pe o felie de pine veche, o ndoi de
la jumtate i o manc d i n cteva nghiituri n timp ce
Ieea pe u i se urca la loc n SUV. Cafeaua era bun,
amar i att de fierbinte, c l arse pe limb.
Limba aceea pe care o bgase n gura lui Berry, limba
cure se mpreunase cu a ei.
Voia s lucreze la caz, pentru ca astfel s stvileasc
senzaiile erotice care l asaltaser. Se ndoia c aveau
nu dispar, dar, dac-i concentra gndurile asupra
prinderii l u i Oren Starks, era posibil s n u o ia att
de ru razna cum se ntmplase acolo, n buctria l u i
('aroline King.
i, oricum, problemele personale preau obscen de
egoiste astzi, cnd ucigaul putiului Coldare era n
continuare n libertate.
n drum spre motel, unde inteniona s o ia d i n
nou la ntrebri pe proprietreas, sun acas la eriful
Drummond. I i rspunse doamna D r u m m o n d , i spuse
cft soul ei fcea du, dar c avea s-i transmit mesajul
Imediat ce ieea.
Sun la birou, unde i rspunse Andy. Ski i spuse
ncotro se ndrepta i i ceru s fie anunat imediat dac
ii prea ceva nou. Pn s-i termine cafeaua, i sun mo
bilul. Rspunse fr a se uita cine-1 apela.
- Bun dimineaa, domnule erif D r u m m o n d .
- N u e eriful, Ski. Sunt Stevens. A m gsit maina.

222

Sandra (Brown

Se vedea deja semnul de motel cu ratonul desenat


pe el, dar Ski ntoarse brusc, fcnd roile s scr
neasc pe asfalt. Era la vreo opt kilometri deprtare
de locul n care ajutorul de erif Stevens descoperise o
Toyota abandonat. Ski parcurse distana aceasta cu girofarul i cu luminile pornite. Era duminic diminea,
aa c traficul era lejer, motiv pentru care ajunse acolo
n cteva minute.
Cellalt ajutor de erif sttea lng portiera d i n stn
ga a Toyotei. Ski cobor i i strig:
- Eti sigur c n u sunt urme de pai?
- N u e nici una pe partea asta, Ski, altfel n u a fi
acum aici.
Ajutorul de erif era cu vreo cincisprezece ani mai n
vrst dect Ski, dar era u n tip relaxat i n u pruse s se
supere cnd, n timpul scurtei lor conversaii telefonice,
Ski i spusese de cteva ori s aib grij s n u distrug
urme sau alte probe.
- mi pare ru c nu am putut s-i spun c l-am g
sit dormind la volan, i zise Stevens cnd Ski ajunse
lng el.
- i mie mi pare ru.
- M i - a r plcea foarte mult s p u n mna pe nenoroci
tul sta.
- A r trebui s stai la rnd pentru asta.
Punndu-i minile pe genunchi, Ski se aplec i pri
vi prin geamul d i n dreapta al mainii. N u vzu nimic
nici pe scaunele d i n fa, nici pe banchet i nici pe
jos. Cheia era nc n contact. Starks n u plnuise s se
mai ntoarc.
- C u m a reuit s ias fr s lase urme de pai?
- Pe partea cealalt, rspunse Stevens.
Ski ocoli prin fa ca s n u calce pe urmele de cauciu
curi impregnate n solul moale d i n spatele mainii, pe
care Stevens avusese prezena de spirit s le evite cnd se
apropiase cu maina de patrulare. Aveau nevoie de ele
ca s le compare cu cele gsite lng casa de pe lac i de
lng motel.
Ski studie urmele. Starks lsase una complet, a pi
ciorului drept, cnd coborse d i n main, apoi se vedea

TcateCe

trecutufui

223

una complet a piciorului stng, uor mai adncit i


mai evident dect dreapta, apoi una parial a picio
rului drept n locul n care intrase n blriile nalte.
I )e acolo, urmele deveneau n mod clar mult mai greu de
urmrit. Starks avusese nenumrate posibiliti de a se
ascunde i mai multe direcii n care s o ia.
Drept n fa se gsea u n teren viran, cam de cinci
zeci de metri, prin care trecea terasament de cale fera
ta. Acesta se ntindea n stnga i-n dreapta ct vedeai
cu ochii.
Dincolo de ine era o bucat similar cu aceasta, de
cAmp deschis, care ddea ntr-o zon industrial aflat
la limita exterioar a prii centrale a oraului Merritt.
bru acolo u n complex de depozite, o companie de
transport, u n centru de distribuie pentru produse
Kle papetrie, o fabric de mnui de lucru.
Iar pentru Ski, chiar mai ngrijortoare dect aface
rile ce funcionau n zon erau cldirile abandonate r
mase de la firmele care dduser faliment. M a i multe
atructuri multietajate, ntinse ncolo i ncoace, n dife
rite stadii de degradare, ofereau nenumrate cotloane
n care s-ar f i putut ascunde cineva. Dincolo de zona
aceea industrial ncepeau terenul unei coli gimnaziale
l un parc ce includea u n bazin de not i terenuri de
lotbal i de baseball.
Davis Coldare i jucase acolo u l t i m u l meci lunea
t recut.
Ski njur, folosind o anume expresie ngrozitor de
urAt pe care o nvase n armat. Stevens rmase lng
r l , tiind c trebuia s-i in gura i micndu-i guma
In gur de la o falc la cealalt. I n spatele lor, pe par
tea cealalt a strzii fa de Toyota prsit, se afla u n
rrtnd de case. De fapt, chiar n marginea u n u i cartier
muncitoresc, cu oameni cu venituri mici, primele case
i c se vedeau aveau n cel mai b u n caz aptezeci de ani i
le aparineau unora care trudeau ct puteau s-i duc
existena de pe o zi pe alta. Una dintre case avea o cister
n cu pomp parcat n curtea d i n fa.
- A i vorbit cu vreunul dintre locuitorii de aici? ntre
b Ski.

224

Sandra

Brawn

Stevens cltin d i n cap.


- N u am vrut s las maina, riscnd s apar cineva
care s distrug probele. Dar nimeni nu a venit i nici
nu a mai plecat de cnd am ajuns eu aici.
Intre timp ali trei ageni sosiser la faa locului.
Se apropiar, iar Ski i avertiz s aib grij unde peau
s nu compromit urmele.
- mpuc pe oricare dintre voi dac pune piciorul aiu
rea i calc pe vreo prob.
i glumea numai pe jumtate. i tras unuia dintre
ei sarcina de a merge d i n u n u s ntrebe dac ba
vzut cineva pe brbatul care lsase Toyota parcat p c
strada lor. Dac avea cineva vreo informaie n acest
sens, trebuia sa fie adus la Ski imediat.
A p o i , se duse i se poziiona n mijlocul strzii i, c u
minile n olduri, se roti ncet, observnd cu atenie
ntreaga zon, spernd s dea de u n indiciu care s i su
gereze pe unde o luase Starks cnd coborse d i n maina
chioptnd. Oare n momentul acesta se afla la kilo
metri b u n i deprtare sau era prin mprejurimi? Exista si
posibilitatea s l f i urmrit chiar n clipa asta pe Ski d i n
locul n care se ascundea, poate d i n spatele geamului
murdar al u n u i depozit gol.
Ski se ntreb dac Starks abandonase maina a iei
aa, la ntmplare, i i spuse c rspunsul era cu sigu
ran afirmativ.
N u mai existau alte urme de roi care s sugereze
c Starks fusese ateptat aici i luat de altcineva. S k i
i nchipui c de la motel ajunsese pn aici cu m a
ina i abia aici contientizase ce fcuse. e temuse ea
maina i fusese vzut, posibil de cineva care trecea
pe lng motel cnd fusese tras glonul fatal. Poate se
gndise c Lisa A r n o l d vzuse direcia n care o luase
cnd fugise.
Indiferent ce i trecuse prin minte l u i Starks - i n u
mai Dumnezeu d i n ceruri putea ti - , l ducea capul att
ct s-i dea seama c trebuia s abandoneze maina i
s-i ncerce norocul pe jos. Probabil se gndise c acesta
era u n loc la fel de bun ca oricare altul.
A

Tcatefe

trecutului

225

n partea asta de ora, nu existau stlpi de ilumi


nat. Era o strad pe care treceau numai cele cteva fa
milii care locuiau acolo, i era puin probabil s stea
careva de paz acolo, ca nu cumva s se petreac ceva
ru n cartier.
Starks plecase de lng main n osete. Ceea ce era
n avantajul l u i Ski.
Se ntoarse spre Stevens.
- Eti cel mai priceput n prelevarea probelor fizice
din ntregul departament. Vezi ce poi s obii d i n mai
n. Ia totul la puricat cu cea mai mare atenie.
- Sigur c da, Ski, spuse el i se ndrept spre main
s-i ia trusa.
Adresndu-li-se celorlali ageni, Ski spuse:
- O s mai chem i ali poliiti n zon, dar putei
ncepe fr ei. ncercai s mergei pe urmele l u i Starks
pe cmp, ct de departe putei. Vedei dac v putei da
seama ncotro se continu de partea cealalt a inelor
de cale ferat. Toate cldirile acelea abandonate, luai-le
una cte una, ncepnd cu parterul i urcnd etaj cu
etaj. Uitai-v dup orice semn cum c a trecut cine
va recent pe acolo. Vreau s fie cercetate centimetru cu
centimetru. Dac gsete cineva ceva, n u atingei nimic.
Chemai-m imediat! Spunei-le i celorlali de ndat
ce ajung aici.
Ei ncuviinar d i n cap.
- A n d y e la birou, responsabil cu telefoanele. O s-1
pun s gseasc proprietarii afacerilor care nc merg,
pentru a v da permisiunea de a intra acolo. Vreau s
verificai dac exist urme de ptrundere prin efracie,
sisteme de alarm la care s se f i umblat, orice pare ieit
din comun. Acelai lucru e valabil pentru campusul co
lii. Vreau s primesc informri ct de des posibil. Ori
ce vedei, auzii sau descoperii, vreau s tiu imediat.
(hice, ai neles?
- Sigur c da, Ski. T u unde te duci?
- S vorbesc cu eful.
Telefonul i sunase de dou ori, dar nu-1 bgase n
ram, gndindu-se c era probabil eriful D r u m m o n d .

226

Sandra

Brown

Acum, aps tasta de apelare rapid a numrului


acestuia.
D r u m m o n d ridic receptorul la primul apel.
-Ski?
- Bun dimineaa, domnule. Trebuie s v vorbesc.
- I n legtur cu putiul Coldare? Eu i bunicul
lui suntem membrii aceluiai club. Ceea ce e groaznic.
Absolut tragic. Eti sigur c a fost Starks?
- Da, domnule. O m u l a fost identificat fr ezitare.
Pot ajunge la dumneavoastr n cinci minute.
-ncercm s mergem la ceremonia religioas de la
ora unsprezece.
- Promit s n u v in prea mult.
Ski n u i ls timp s l contrazic nainte de a n
chide. Cnd ajunse acas la erif, doamna Drummond
era deja aezat pe scaunul d i n fa al mainii lor
Lincoln, cu motorul pornit. eriful atepta la captul
aleii d i n faa casei, mbrcat n costumul lui cel mai bun
de duminic, cu o Biblie n mn i cu plria Stetson
n cealalt.
Ski scoase d i n vitez, dar i ls SUV-ul pornit cnd
cobor.
- N u vreau s v rein, domnule, aa c voi trece di
rect la subiect.
- N u e nevoie de scuze, Ski. Starks a mpucat cu
snge-rece u n puti de isprav. Ceea ce trece dincolo
de rnirea u n u i brbat d i n motive de gelozie, ntr-un
triunghi amoros.
- Ce i trebuie?
- A m nevoie de autorizaia dumneavoastr.
- Pentru ce?
- Pentru cini.
- Hei, salut! Andy, nu?
Dodge, care fcuse cunotin cu tnrul ajutor de
erif cu o noapte n urm, intr n departamentul erifii
lui i apoi nainta pn la biroul unde era aezat Andy.
Avea noroc. Andy era singur acolo i, cum l vzuse p<Dodge n compania l u i Ski cu o sear n urm, nu avu

Tcatefe trecutuCui

227

nimic de obiectat n legtur cu faptul c Dodge intra


acolo ca la el acas. Dodge puse o cutie alb pe birou.
- mi place c, n orelele mici, se gsete ntotdeau
na u n magazin unde fac gogoi proaspete n fiecare
diminea.
- The Donut Hole, spuse Andy.
- Servete-te!
- Mulumesc.
Cu poft, agentul slt capacul i se uit s vad de
care erau.
- N u - m i mulumi, spuse Dodge. N u a fost ideea
mea. Ski m-a trimis s iau probele alea pe care le-a gsit
azi-noapte despre Starks. De vreme ce tu eti intuit aici
de unul singur n timp ce toi ceilali umbl care nco
tro, s-a gndit c ai nevoie de u n premiu.
Andy, ncruntndu-se, i linse glazura de cpune de
pe degete.
-Tocmai am vorbit cu Ski. N u mi-a spus nimic
despre...
- De cnd e cafeaua aia?
Andy arunc o privire spre filtrul de cafea aezat pe o
mas de lng peretele mai ndeprtat.
- , cred c de o or sau dou.
Dodge zmbi.
- Atunci, ar trebui s fie tocmai bun. innd ntre
dini o gogoa cu afine, se duse la filtru i umplu u n
pahar de plastic, dup care puse i dou pliculee de za
hr. Uitndu-se ctre Andy, care nu se micase, ntreb:
Ai gsit chestiile alea pentru mine?
Andy pru uor nesigur.
- Ski e n drum spre motel, se duce s o ia d i n nou la
ntrebri pe proprietreas.
- Exact. Vrea s o confrunte cu probele acelea.
- El... mi pare ru, domnule Hanley, dar, cnd am
vorbit cu Ski... adic acum cteva minute... nainte s
ajungei dumneavoastr aici... el nu...
- N u i-a spus nimic la telefon despre asta, nu?
- N u , tocmai d i n cauza asta...

228

Sancfra (Brown

- Slav D o m n u l u i , bine, spuse Dodge, prefcndu-se


de-a dreptul uurat. O m u l are o grmad de chestii pe
cap. Credeam c i-a scpat.
- Ski? S-i f i scpat?
- D a , tii c se ntmpl s i scape cte o chestie.
Obosit cum e - n u cred c a dormit de vineri sear n
coace - , e posibil s f i uitat c deine respectivele probe
n ateptare.
- I n ateptare?
- tii t u , fa de media.
- Media?
- Postul local de radio, fiule. Pe ce lume trieti? Ski
a cerut postului local de radio s transmit buletine
despre Oren Starks la fiecare zece minute sau ceva de
genul sta.
- t i u , dar...
- Ei bine, e foarte adevrat c media ne poate f i de
mare ajutor, fr ndoial. I i pune pe toi asculttorii n
alert. Dar nu vrem ca probele pe care le avem despre
Starks s ajung la urechile tuturor celor care se afl pe
recepie n estul Texasului, nu-i aa?
- N u , domnule, dar...
- I a r Starks ascult i el radioul. Poi s p u i pariu,
fiule. Ski n u vrea ca el s tie despre trebuoarele pe care
le-am obinut n o i azi-noapte.
Tnrului i strlucir ochii.
- Aa c, atunci cnd va f i prins, vom putea s folosim
pozele alea cu domnioara Malone ca s-1 nfundm.
Dodge simi u n mare gol n stomac. Fcu efortul de-a
se arta fericit cnd l lovi prietenete pe tnrul agent
pe umr i i spuse d i n inim:
-Aa, da, vezi c ai priceput?! i bg i restul gogoii
n gur i se uit la ceas. Ski mi-a zis s m grbesc.
Andy se ridic i dispru ntr-o ncpere infim folo
sit drept birou, ieind peste cteva clipe cu o pung cu
fermoar n care se vedea u n dosar plic.
-Trebuie s semnai...
Dodge i smulse punga d i n mn.
- Ski a spus s n u m obosesc cu chestiile oficiale. Nu
e timp astzi.

Tcatefe

trecutufui

229

Dodge i mulumi i, cu punga cu probe sub bra, se


cr naibii de acolo.
Somnul pe care Berry i-1 dorise cu atta ardoare nu
se dovedi deloc aa cum sperase.
Fugise de la scena srutului cu o laitate ce o egala pe
a l u i Ski, ieind ca vntul d i n buctrie i lsndu-i
pe Dodge i pe maic-sa fr nici o explicaie. Sus i
fcu u n du i se strecur goal ntre cearafurile rco
roase, nchise ochii care o usturau i se strdui s-i co
mande minii s nceteze lucrul, aa cum se stingea u n
computer, i s-i permit trupului s adoarm.
Dar nici mintea, nici trupul nu preau prea dispuse
s coopereze. Gndurile i zburau n continuare la Ski
Nyland. Frnturi de imagini cu ei doi n diverse ipostaze
fierbini i se perindau nebunete prin minte, fcndu-i
trupul imposibil de calmat, dureros i nfierbntat n
locuri imposibil de ignorat, locuri unde i-ar f i dorit s
simt ochii, minile i gura lui.
Dat fiind tragedia cu care se confruntase cu o noap
te n urm, pofta trupeasc pe care o simea prea cu
totul deplasat. Dezgustat de ea nsi, arunc ptura
de pe ea, se ridic i se mbrc. Cnd cobor, o gsi pe
Caroline la masa d i n sufragerie, cu agenda n fa, u n
caiet de nsemnri i telefonul la ndemn.
- Lucrezi? ntreb Berry.
Caroline i scoase ochelarii.
- E duminic. Oamenii merg la cumprturi dumi
nica. A m delegat o parte dintre aciunile de astzi altor
ageni, s mearg s prezinte case diverilor clieni, dar
acum verific ce se ntmpl, ca s fiu sigur c totul mer
ge bine.
- A r trebui s dormi puin.
- Pierdere de vreme.
- D a , tiu, recunoscu Berry cu tristee. Unde este
Dodge?
- Habar n u am. A zis c n u are totui timp s ia micul
dejun i c trebuie s urmreasc o pist. A plecat aproa
pe la fel de repede i pe neateptate ca Ski.
- Hmm.

230

Sandra

Brown

Berry sper c discuia despre Ski nu avea s conti


nue. Dar maic-sa avea prea mult intuiie s lase lucru
rile aa.
- Ce s-a petrecut ntre voi? ntreb ea. Cnd am intrat
cu Dodge aici, am simit practic scnteile d i n aer. Erai
n mijlocul unei dispute aprinse, v certai sau... fceai
altceva?
Chiar n momentul acela i sun mobilul, scutind-o
pe Berry de a-i rspunde la ntrebare. Caroline verific
numrul de pe ecran.
- E de la mine de la birou.
- Rspunde. Eu plec.
- Unde te duci?
- E duminic. E o zi n care trebuie s te mpaci cu
semenii.
La douzeci de minute dup ce plecase de la casa
de pe lac, se afla n faa rezervei de spital a l u i Ben
Lofland.
Se pregti sufletete pentru ce avea s se petreac
n decursul acestei vizite i btu uor la u. Deschise
Amanda Lofland. Cnd ddu cu ochii de Berry, expre
sia i deveni brusc ncrncenat.
Berry n u i ddu ocazia s vorbeasc prima.
- A vrea s l vd pe Ben.
- De ce?
- S mi cer iertare pentru faptul c a fost mpucat
d i n cauza mea.
Uluit de aceast recunoatere direct, Amanda
o privi nencreztoare, dar apoi pi ntr-o parte, permindu-i s intre n rezerv. Ben era treaz i sttea n
capul oaselor, rezemat de o mulime de perne.
Berry i zmbi cnd se apropie de pat.
-Ari mult mai bine dect ultima dat cnd te-am
vzut.
- M simt mai ru, mormi el. Eram incontient cnd
m-ai vzut tu ultima dat i n u simeam nimic.
Amanda se duse s se aeze de partea cealalt a patu
lui, cu o expresie dur pe chip.
- Te doare tare? l ntreb Berry pe Ben.

Tcateie

trecutului

231

- Numai cnd respir.


- Dar medicamentele n u te ajut?
- Hai s spunem c n u mi-ar plcea cum m-a simi
fr ele.
- M cutremur cnd m gndesc ce nenorocire s-ar f i
putut ntmpla, zise ea ncet.
- Da. Asta m-am... adic ne-am... gndit i noi.
I i lu mna Amandei i o strnse. Soul i soia i
zmbir, dei zmbetul Amandei era cam forat.
- E vina mea c am subestimat labilitatea l u i Oren,
spuse Berry.
- Cine ar f i crezut c poate face ceva att de nebunesc?
- Eu fusesem avertizat, recunoscu Berry. I I mai vzu
sem jeindu-i d i n mini.
- nainte de vineri noaptea?
- Da. O singur dat. A m crezut c a fost u n incident
izolat, o izbucnire nervoas. n mod evident, m-am ne
lat. Trase adnc aer n piept. De asta nu am vzut nimic
greit n a-1 suna.
Pe faa palid a l u i Ben se aternu o expresie de
surprindere.
- L-ai sunat? Cnd?
- J o i dup-amiaz.
-i-ai pierdut minile? ntreb el, privind-o mirat.
C u m s faci aa ceva?
- A fost o greeal. A c u m mi dau seama de asta, dar
i spusesem nite lucruri pe care le regretam, i am vrut
s-mi cer scuze. i simeam i c trebuie s i spun c
proiectul la care lucrase se ncheiase cu bine. Simeam
c noi... c eu... i datoram asta.
Ben i umezi buzele. Privirea trecu de la Berry la so
ia l u i i napoi de cteva ori, dup care rmase aintit
asupja l u i Berry.
- mi pare ru c n u m-ai ntrebat mai nti.
- Da, i mie. Dac a f i fcut-o, poate ai f i reuit s
m convingi s n u l sun, i nimic d i n toate astea n u s-ar
fi petrecut.

Sandra Hrown

232

- N u mi vine s cred c ai fcut aa ceva, murmu


r Amanda. E att de clar c totul s-a ntmplat d i n
cauza ta.
Berry recunoscuse i ea asta, dar reaciona defensiv la
acuzaia Amandei.
- A m crezut c Oren mi va mulumi pentru telefon
i cu asta, basta. Dar se pare c d i n toat conversaia
noastr n u a reinut dect c eu i Ben aveam s ne pe
trecem ziua mpreun. mi pare ru, att de ru!
- Sunt multe lucruri pentru care trebuie s te cieti.
- D a Amanda, aa e. Dar adulterul nu este u n u l din
tre ele. ntre mine i Ben nu este altceva dect o strns
prietenie, de foarte mult timp, chiar de dinainte s te fi
cunoscut pe tine.
- I-am spus i eu asta, zise el. i m crede.
Berry se gndi o clip la asta, apoi, privind n ochii
necrutori ai celeilalte femei, spuse:
- Dar pe mine n u m crezi?
- Cred c Ben ne-a fost credincios mie i jurmintelor pe care le-a fcut la nunt. Dar n u cred c singurul
motiv pentru care l-ai chemat a fost faptul c aveai de
terminat ceva pentru munc. A i plecat d i n Houston,
i-ai lsat treburile, activitatea de zi cu zi de la birou care se pare c este cel mai important lucru d i n via
a ta, sau cel puin aa se spune. i-ai lsat prietenii,
i-ai abandonat viaa social i ai venit aici, la naiba n
praznic. Sptmna trecut, plictisit i fr obiectul
muncii, ai inventat u n motiv pentru ca Ben s vin aici
i s petreac toat ziua i apoi toat noaptea cu tine.
A i tiut c va veni, dat f i i n d c aceast campanie este
att de important pentru cariera amndoura. Dar eu
cred c asta a fost doar momeala pe care ai folosit-o
s l ademeneti aici. Aveai nevoie de ceva care s te
amuze, s te fac s te simi bine, s iei o pauz de la ruti
na de zi cu zi. Aveai nevoie de sex, i l-ai ales pe soul
meu s i-1 ofere.
- T e neli, spuse Berry cu fermitate. N u l-am ademe
nit pe Ben la casa de pe lac pentru cine tie ce scop du
bios. Fcu o pauz de cteva secunde, dup care adug:
v

Tcatefe

trecutuCui

233

Dar poate c a f i fcut-o acum cteva l u n i . Mrturi


sirea aceasta i oc pe cei doi. i Berry nsi fu oca
t de ce era n stare s spun, dar continu: nainte s
vin la Merritt, dac a f i considerat benefic d i n punct
de vedere profesional sau mcar distractiv s m culc
cu Ben, e foarte posibil s f i inventat o modalitate prin
care s obin asta.
Ben se holba n continuare la ea, cu gura cscat.
Amanda avea o figur ncrezut i furioas n acelai
timp.
- Deci recunoti.
- Recunosc faptul c prioritile mele o luaser
razna, spuse Berry. Ca s pot urca pe scara ierarhic
la Delray, fceam chestii care n u mi plceau. Asta
pn n punctul n care n u am mai putut tri cu mine
nsmi, nu m-am mai putut suferi. A m plecat d i n
Houston s scap de Oren, e adevrat. Dar am venit
aici i ca s p u n lucrurile n ordine n viaa mea. S m
gndesc, s chibzuiesc. i azi sunt la fel de ambiioas
ca ntotdeauna. nc vreau s ajung cea mai bun d i n
brana mea. Doar c n u mai sunt dispus s mi vnd
sufletul pentru asta.
Se uit la Ben cu o privire lung, plin de nelesuri,
pe care el o evit uitndu-se la movilita pe care o formau
degetele l u i de la picioare n aternuturile de la captul
patului de spital.
N i c i unul dintre soii Lofland nu i acceptase scuzele,
cel puin nu cu voce tare. Amndoi, i posibil Amanda
n mod special, aveau probabil s continue s nutreasc
multe resentimente la adresa ei, i adevrul era c nu
prea i putea nvinovi pentru asta. Ben aproape c-i
pierduse viaa.
Berry nelese c nu mai putea face nimic n plus
pentru a ndrepta lucrurile i nu era dispus nici s se
umileasc n continuare n faa celor doi care n u preau
dornici s-i accepte scuzele.
- Plec la Houston n seara asta, ca s pot f i la birou
mine-diminea, s prezint Campania, dup cum a
fost programat.

234

Sandra

Brown

Amanda tresri vizibil.


- Fr Ben?
- Se va bucura de toate meritele care i se cuvin.
- O h , da, p u n pariu.
- O s am grij s se tie ct a muncit, Amanda.
Ii promit.
Femeia pufni trufa, artnd astfel ct valora pentru
ea promisiunea l u i Berry. Berry se uit n jos la Ben.
- V o i f i cinstit, Ben. V o i specifica faptul c am mun
cit cot la cot pentru campania asta.
El nclin d i n cap.
- Sigur. Mulumesc.
Berry sperase ca ntrevederea aceasta s aib u n final
mai fericit. Era dezamgit de nota n care se sfrise
vizita, dar spusese ce avusese de spus. Cei doi rmaser
mui i suprai. Fr a mai rosti u n cuvnt, i ls acolo
i plec.
Afar, pe coridor, o infirmier cu prul prins sub o
bonet i o salopet verde mpingea u n crucior metal ie
plin cu tvi cu mncare pentru prnz. Pi pe lng Bei
ry, potrivindu-i pasul dup al ei.
- Eti domnioara Malone, nu-i asa?
-Da.
- Prietenul tu o s se fac bine.
- Da. M i se pare c deja se simte mai bine.
Grbi pasul, dar infirmiera se inu dup ea.
- Ce pcat de biatul acela, Coldare. Fiul meu a jucai
baseball cu el.
- O tragedie.
- T i p u l acela care l-a mpucat... Fcu u n sunet putei
nic d i n buze. Trebuie prins. i nc foarte curnd.
- Sunt total de acord.
Ajuns la lifturi, Berry aps butonul pentru cobora
re. Femeia mpinse cruciorul zngnind pe lng ea.
- Recompensa ar trebui s fie de folos.
Berry se uit dup ea, uimit.
- Stai puin. Exist o recompens? De cnd?
Peste umr, femeia strig:

Tcatefe

trecutufui

235

- A m auzit la radio, acum o jumtate de or. Mama


ta ofer banii.

capitolul 17
- O pierdere de bani, dup prerea mea.
- Ei bine, eu nu cred acelai lucru.
Rspunsul calm al lui Caroline l fcu pe Dodge chiar
mai irascibil, asta dac aa ceva era posibil. De fiecare
dat cnd i aprindea o igar, ea se ncrunta i-1 fixa
cu o privire dezaprobatoare, fr s spun nimic, ceea
ce i rpea plcerea de a o fuma, provocnd astfel o sc
dere dramatic a cantitii de nicotin ce i era m i n i m
necesar n fiecare zi. Se gndi c deja funciona cu u n
sfert mai puin dect de obicei. Simea o nevoie acut
de igri. I I mnca pielea parc d i n interior. i i mai i
venea tot timpul s urineze.
Dar erau n maina ei, aa c, i dac voia s i ignore
obieciile i s fumeze, tot n u putea. Imediat ce ajun
geau la destinaie, avea s fumeze una ntreag pn la
liltru, i, dac ei nu-i convenea chestia asta, nu era ni
mic, n-avea dect s se conformeze.
El se oferise s conduc fiindc aa mcar fcea ceva
cu minile.
- I n oraul acesta este u n singur magazin Walmart?
- Da. A i nevoie s-i spun pe unde s-o iei?
- N u . Parc l-am vzut ieri.
-nainte sau dup discuia pe care ai avut-o cu
(race?
i fcea plcere c acea conversaie pe care o avusese
el cu barmania o frmnta nc pe Caroline, dar reacia
lui se mrgini la o privire i u n zmbet rutcios.
-Douzeci i cinci de mii? spuse el referindu-se la
recompensa pe care o oferise n biroul erifului. Toi
rnoii miopi d i n sud-estul Texasului o s nceap s se
(nuce de-a detectivii ca s-1 gseasc pe Oren Starks.
- Sunt sigur c Ski o s pun persoane autorizate s
filtreze informaiile ce vor ncepe s curg.

236

Sandra *Brown

- Da, mare lucru, spuse el printre dini. Unitatea spe


cial d i n care fceam parte a nfiinat o linie telefonic
pentru cei care aveau informaii despre sprgtorul de
bnci. tii ce am obinut?
-Rapoarte despre u n submarin rusesc n canal, oa
meni care au vzut OZN-uri, a doua ntrupare a lui Iisus
Hristos, o hait de lupi turbai care-i fceau de cap n
cine tie ce cartier i o femeie care suna n fiecare noap
te oferind sex oricui era interesat.
-i-am povestit deja despre asta?
- A c u m treizeci i u n u de ani, obinuiai s bodog
neti despre toate astea de fiecare dat cnd te cuprin
dea frustrarea d i n pricina cazului luia.
- nseamn c ai auzit povestea de multe o r i .
- Cel puin de o mie de o r i .
-Aha.
- Sunt sigur c i Ski se ateapt s primeasc o mul
ime de telefoane inutile, spuse^ea, dar e posibil s pri
measc i u n indiciu folositor. n plus, oferind aceast
recompens, am senzaia c mi aduc i eu contribuia
ntr-un fel la prinderea l u i Oren Starks, n loc s stau cu
minile n sn.
Dodge mormi ceva. Caroline se uit la el.
- Poftim?
-Nimic.
- Ceva despre bani. Ce ai spus?
- A m spus c nu o s-i lipseasc banii ia, c oricum
sunt doar u n fel de mruni pentru tine.
- A i spus mai mult de-att.
- A m lsat la o parte njurturile.
- De ce ai njura?
- A i prefera s repet ntocmai?
- D e ce ai folosit njurturi cnd vine vorba despir
banii mei?
El i recunotea tonul. N u era dispus s-o lase balta,
ceea ce lui, unul, i convenea, cci statutul ei financiar ii
dduse bti de cap de la nceput, i prefera s-i expn
me nemulumirile.
- N u ai ti ce nseamn o problem financiar nui
dac te-ar muca de fund, fiindc nu te-ai confruntai

Tcatefe

trecutufui

237

niciodat cu aa ceva. Vzndu-i expresia nfuriat, el


ntreb pe u n ton ironic: Sau te-ai confruntat?
- A m avut noroc.
- Chiar c da. A i avut destul noroc nct s te mrii
cu eful cel bogat i de succes.
Frustrarea era cea care-1 fcuse s mping lucrurile
prea departe fcnd asemenea afirmaii. Imediat i
ddu seama de greeal. Ea rspunse cu rceal:
- N u cumva s ndrzneti s m critici pentru c
m-am mritat cu Jim.
- N u am fcut-o.
- N u ai zis chiar aa, dar asta era ideea.
- i se pare asta numai pentru c eti extrem de sen
sibil cnd vine vorba despre cstoria ta.
- N u am nici u n motiv s fiu supersensibil cu privire
Iu acest subiect.
-Nu?
- N u . A m avut o csnicie fericit, care a durat timp
de douzeci i ase de ani. i, pn n ziua cnd Jim a
murit, am fost fericii mpreun.
- Felicitri!
Ei nu i scp sarcasmul d i n vocea lui.
- Ii doreti s f i fost nefericit?
Ridicnd vocea, el spuse:
- mi doresc s f i fost fericit cu mine.
- i cine e de vin c n u s-a ntmplat aa? replic ea
la lei de rstit.
El njur. N i c i unul dintre ei nu mai spuse nimic o
vreme, apoi el ntreb:
- C u m a murit Malone?
Ei i lu att de mult timp s se hotrasc dac s
trtsnund, nct el se gndi c n u avea s-o fac.
I n cele d i n urm, spuse:
- A avut u n atac cerebral. Era la birou, lucra. A intrat
In com. A murit dou zile mai trziu, fr s i f i reve
nit vreo clip, ceea ce s-a dovedit de fapt o binecuvnta
re, Neurologul mi-a spus c esutul l u i cerebral suferise
traumatisme severe i ireversibile.
I )odge n u zise nimic u n timp, apoi mormi:
- Deci l-ai iubit.

238

Sancfra Brown

- Da, Dodge, l-am iubit. i cel mai mult l-am iubit


pentru c ne iubea pe mine i pe Berry. Fata avea aproa
pe u n an cnd Jim m-a cerut n cstorie. Era u n burlac
tomnatic, de patruzeci de ani, dar a fost dispus s-i ia la
momentul acela o soie cu copil mic.
- Te-a vrut pe tine. T u aveai u n copil mic.
Dodge ridic d i n umeri ca pentru a-i ntri afirmaia.
- N u a considerat-o pe Berry u n sacrificiu pe care
trebuie s l fac pentru a se nsura cu mine. A accep
tat-o fr explicaii i fr ntrebri. A iubit-o d i n toat
inima i a crescut-o ca i cnd ar f i fost snge d i n sn
gele l u i . Ceea ce a fost bine, de vreme ce n u am avut
copii cu el.
- De ce nu?
-Fr nici u n motiv. Pur i simplu aa a fost s fie.
N u am rmas nsrcinat. N u am ngduit ns ca asta
s se transforme ntr-o problem. Amndoi ne-am im
plicat foarte tare n extinderea afacerii. A m muncit
mult i d i n greu. i am fost foarte mulumii de fiica pe
care am avut-o.
N u tia dac era de vin lipsa de nicotin sau discuia
despre cum u n alt brbat i iubise i i crescuse fiica, ns
Dodge simi o durere n piept. Chiar i aa, n u se putu
abine s n u pun ntrebrile care-1 chinuiser timp de
trei decade:
- Ce fel de copil a fost Berry? A fost fericit?
Caroline se uit la el i zmbi.
- Foarte. Pe deplin. A fost u n copil exuberant. De>
teapt. Precoce. Preocupat de sport. C u spirit compe
titiv. ncpnat d i n cnd n cnd, dar nu rsfata
sau meschin.
- Cpoas ca tine.
- Viclean ca tine.
- D a r i-a motenit i temperamentul nvalnic de
rocat?
- Eu n u am temperament nvalnic de rocat.
El rse de replica ei nepat i imediat izbucni i e.i
n rs. ns lui i pieri zmbetul de pe buze.
- I-ai spus vreodat?
-Ce?

Tcatefe

trecutufui

239

- Chiar trebuie s-i spun, Caroline?


Ea i ntoarse capul ca s se uite prin parbriz. i
frngea minile, ncrucindu-i i desfcndu-i degeele absent, u n obicei care l u i i era att de familiar.
I fcea o r i de cte ori i punea gndurile n ordine, mai
ales cele care nu-i fceau plcere.
- Da, i-am spus. Jim o adoptase i i dduse numele
lui, dar m-am gndit c ar trebui s tie c n u el era tatl
ei biologic. N u am vrut s existe acest secret ntunecat
care s ne pndeasc de undeva d i n umbr, ateptnd
clipa n care s ias la iveal i s ntoarc totul pe dos,
stricndu-ne relaia.
Pe Dodge l duru s-i aminteasc momentul cnd
semnase c renuna la drepturile parentale asupra fii
cei l u i . Fusese o procedur ct se poate de seac i de
banal, de care se ocupaser avocaii. La momentul
respectiv, el se suprase i considerase c i se fora cum
va mna.
Nu se putu mpiedica s n u se ntrebe ce s-ar f i
ntmplat dac s-ar f i opus. Oare rezultatul ar f i fost al
tul, lucrurile ar f i stat diferit astzi dac el ar f i refuzat
*u lase pe seama altui brbat creterea fiicei sale?
Dar acum, la fel ca n urm cu treizeci de ani, n u
putea vedea nici u n beneficiu de pe urma declanrii
unui rzboi care n u ar f i fcut dect s prelungeasc
Inevitabilul i s creeze i mai mult durere i bti
dc cap tuturor celor implicai, ndeosebi l u i Caroline i
lui Berry.
- Cnd Berry a fost suficient de mare ca s afle cum
nv fac copiii, continu Caroline, i-am spus c nu Jim
fusese brbatul care plantase smna de copil n burti
ca mea. Sau ceva de genul sta, spuse ea cu u n zmbet
bl And. Dar am asigurat-o c Jim era tticul ei. Iar ea a
acceptat aceast explicaie.
Dodge frn la semafor, i duse mna la buzunarul
de la piept de unde-i fcea cu ochiul pachetul de igri,
*c foi n scaun ca s se simt mai confortabil i mur
mur nite ocri la adresa oferului d i n fa care n u
oprise n intersecie ca s-i permit l u i s fac u n viraj
t iipiel la stnga pe culoarea galben, astfel c nu-i rmase

240

Sandra *Brown

dect s vireze i mai d i n scurt chiar nainte s se


fac rou.
i drese glasul.
- Dar n u a fost niciodat curioas s afle cine a fost
totui cel care a plantat smna? N u a ntrebat nicioda
t ce s-a ntmplat cu tatl ei adevrat, de ce a prsit-o
i nu s-a mai ntors niciodat?
- Ba da, a deschis la u n moment dat discuia despre
asta, o singur dat, spuse Caroline. Era la o vrst
cnd am simit c trebuia s o avertizez n privina pe
ricolelor ce o pndeau dac se lsa dus de val i fcea
sex fr s-i foloseasc judecata sau mcar mijloace
de protecie. Iar ea a ntrebat dac asta se ntmplase
n cazul meu. A vrut s tie dac a fost o ntmplare,
dac a fost u n accident, o sarcin nedorit, de care un
brbat alesese s fug n loc s-i asume responsabili
tatea. Ea se uit drept la Dodge, care o privea, apoi
continu: M-a durut nespus s-i aud nesigurana d i n
voce cnd a pus aceast ntrebare. D i n cte se prea,
n tot t i m p u l acesta fusese bntuit de ideea c fusese
conceput dintr-un accident nefericit. Tnjise s al le
adevrul, dar n u pusese aceast ntrebare de fric s n u
i se confirme presupunerile.
- Doamne, gemu Dodge amrt.
- I - a m alungat temerile. A m asigurat-o c a fost c o n
ceput n timpul unei relaii foarte frumoase i c n i u
tatl ei, nici eu n u regretaserm vreodat apariia acesiei
sarcini. I-am spus c au aprut probleme ntre noi caie
nu au avut nici o legtur cu ea, dar c au fost suficieni
de serioase nct s ne mpiedice s f i m mpreun i i .1
tu - adic tatl ei - ai recunoscut avantajele faptului
de-a o lsa s rmn cu mine. Ea i privi minile |><
care i le frngea n continuare n poal. i m-a crezul
Sau cel puin aa cred, dat f i i n d c n u a mai adus nici
dat n discuie acest subiect.
- i acum?
-Acum?
Se uit la ea cu subneles.
- E istea, Caroline. Chiar crezi c nu are nici
bnuial?

Tcatefe trecutului

241

- Poate c are. N u m-a ntrebat nimic direct n acest


Nens, ns s tii c mi-a pus o mulime de ntrebri
despre tine.
- D e c i bnuiete c n u sunt numai u n detectiv pe
care i l-a recomandat o prieten.
- E posibil. Dar e cale lung de la curiozitatea pe care
fi'O manifest cu privire la tine pn la concluzia c tu
eti tatl ei. S-ar putea s pun lucrurile cap la cap, ns
deocamdat fr a ajunge la u n rezultat concret. Dup o
clip, adug ncet: E ceva, totui.
-Ce?
- C h i a r dac are bnuieli n privina asta, nu o s
spun ce gndete dect atunci cnd va f i pregtit i
complet sigur.
- I i place s-i joace crile cu precauie?
Ea i arunc u n zmbet.
- I n privina asta, seamn cu mine.
n fa le apru magazinul Walmart. Parcarea uria
era un fel de haos d i n care cu greu puteai nelege ceva.
Se vedeau cteva maini de poliie cu girofarurile porni
te. Cini alergau n cerc, amuinnd pmntul d i n jurul
unor tomberoane. O mulime de gur-casc erau inui
ileoparte de ageni n uniform de la diverse agenii,
I n c l u s i v Poliia d i n Merritt.
i n mijlocul lor era Ski Nyland.
Dodge nelese de ce telefonul pe care-1 primise de la
el, care i chemase imediat aici, fusese att de laconic,
n momentul acesta, el i ceilali ageni erau strni cior
chine n jurul unui brbat de vrst mijlocie, cu abdo
men proeminent, mbrcat cu uniforma angajailor de
la Walmart. Cnd Ski ddu cu ochii de Dodge n vreme
t e trgea maina n parcare, i ls pe ceilali i alerg
nspre ei.
- Vezi c sta a pus ochii pe fiica noastr, zise Dodge.
- Dac am perceput eu corect vibraiile, sentimentul
este reciproc, coment Caroline.
n momentul n care Ski ajunse la ei, ntreb:
- Unde e Berry?
- S-a dus la spital s l vad pe Ben, i spuse Caroline.
N u a m putut da de ea pe mobil.

242

Sandra (Brown

- M a i ncearc o dat. Adu-o aici!


Sttu puin i adug i u n te rog", dei Caroline nu
pru s f i observat lipsa l u i de politee. nelegnd din
vocea l u i urgena situaiei, ea i luase imediat mobilul
i forma deja numrul l u i Berry.
Dodge cobor d i n main i-i aprinse igara. Ski se
npusti asupra lui, rcnind furios:
- Ce mama dracului, Dodge?
Dodge i nchise bricheta i sufl f u m u l ctre cer.
Mnia ajutorului de erif n u avea nevoie de nici o
explicaie.
- A m avut o bnuial i am acionat d i n impuls.
- A i umblat la probe.
- Ei, d-m n judecat! i, apropo, n u am umblat la
nici o prob. tiu cum s mnuiesc dovezi.
- Unde sunt acum?
- Sunt la loc sigur. Deci, ce vrei s facem? S ne lmu
r i m diferenele de opinie privind protocolul i dovezile
n faa lui Dumnezeu i a oamenilor? Sau s vorbim des
pre semnificaia acelor fotografii?
Ski i scoase ochelarii i i terse fruntea asudata
cu mneca de la cma. Arunc o privire n main la
Caroline, care vorbea n continuare la mobil. Revenind
la Dodge, zise pe u n ton sczut:
- D i n cte mi dau seama, au fost fcute cu u n apa rai
cu teleobiectiv.
- Da, dar de ndeajuns de aproape ct s fie de-a drep
tul nfricotor.
Ski ncuviin d i n cap sumbru.
- D a , de aproape. Sunt u n fel de studiu n fotograin
al ntregii existene a l u i Berry. Are imagini cu lacul din
toate unghiurile. A pozat-o i venind, i plecnd de ac a
s ijDeste tot prin ora.
- mbrcat cu alte haine, spuse Dodge. Ceea ce n
seamn c a urmrit-o n repetate rnduri.
- i i-a fcut i poze personale, de detaliu.
Brbia ptrat a ajutorului de erif se ncleta, i
Dodge tiu c se gndea la seria de fotografii ce o n ia
iau pe Berry prin geamul dormitorului sau cnd se
bronza pe ponton, fr s-i fac griji c u n brbat caie

Tcatefe

trecutufui

243

jurase c avea s-o ucid o urmrea, violndu-i intimi


tatea ntr-un mod pervers, care i fcea l u i Dodge s-i
fiarb sngele n vene.
- O mare neglijen d i n partea lui s le lase n camera
de motel.
- N u le-a lsat, rspunse Ski. Le-am gsit ntr-un co
de gunoi pe marginea oselei, n spatele motelului,
aproape de locul unde ascunsese maina.
- Deci, chiar i dup ce l-a ucis pe putiul la, a avut
prezena de spirit s le ia cu el i s ncerce s scape
de ele.
- N u voia s fie prins cu ceva care s-1 incrimineze.
- Foarte precaut, nemernicul.
- Berry mi-a spus c omul rezolv puzzle-uri. E foarte
metodic. Aa c nu se va opri.
- Ceea ce nseamn c trebuie s-1 oprim noi, spuse
Dodge, aruncnd chitocul igrii.
- E pe jos. Sau cel puin era.
- Pune-m la curent cu ce s-a mai ntmplat.
- A m gsit o Toyota abandonat. Judecnd dup modul n care arat urmele de cauciucuri, i pot spune c
aproape sigur e vorba despre aceeai main care a fost
la casa de pe lac i n spatele motelului. Starks a lsat-o
si a plecat pe jos, descul.
- A i folosit cinii ca s-i dai de urm.
Dodge fcu semn nspre cei trei ciobneti germani
cure erau n les, dar se micau n continuare n cerc,
umuinnd n continuare asfaltul.
- U n coleg de-al meu d i n armat are o firm care se
ocup cu dresajul cinilor de urmrire, undeva lng
lyler, zise Ski. L-a chemat pe unul dintre cei mai b u n i
dresori ai lui, cu cini cu tot, i i-a adus aici n mare gra
ba. Aveam pantofii l u i Starks. Cinii i-au luat mirosul,
I au urmrit de-a lungul inelor de cale ferat pn au
ajuns s traverseze autostrada ntr-un punct la aproape
un kilometru de aici.
Caroline cobor d i n main i l i se altur.
- A m prins-o pe Berry tocmai n momentul cnd plei a de la spital. Ajunge aici n cteva minute.

244

Sandra Hrown

- i pe urm? ntreb Dodge, ntorcndu-se d i n nou


spre Ski. Dup ce a ajuns aici.
- Pe urm, nimic. I s-a pierdut urma.
-Rahat!
- M i e - m i spui, mormi Ski. Toi cinii s-au dus i
s-au oprit la locul acela, d i n jurul tomberoanelor. Aa
c fie a furat u n vehicul, ceea ce nu cred, fiindc nu s-a
reclamat nici u n furt, fie a deturnat unul, obligndu-1
pe proprietar s-1 duc unde voia el, fie l-a luat cineva de
aici cu maina.
- A i eliminat posibilitatea s f i fost teleportat de aici
de nite extraterestri?
Ski pufni.
-Mcar n cazul la a ti de unde s ncep cutarea.
La cum stau lucrurile acum ns, urmele se opresc aici.
Fcu u n gest spre angajatul de la Walmart care prea
mgulit de atenia de care se bucura.
- eful magazinului. L-a prins pe Starks pe mai multe
camere video. Cel puin, sunt aproape sigur c e Starks.
De asta a vrea s o p u n pe Berry s arunce o privire.
- Iat-o, spuse Caroline.
Parcarea era plin de poliiti, de ageni i de privi
tori, incluznd o camionet plin de oameni de vrsta a
treia de la azil, dar Berry ddu cu ochii de cei trei pe care
i cuta exact n momentul n care vir de pe autostrada.
Ea opri maina aproape de ei i cobor.
- Mulumesc c ai venit att de repede, zise Ski.
Ea rspunse pe acelai ton formal:
- Mama spune c Oren a fost aici.
El i fcu o scurt trecere n revist a evenimen
telor care avuseser loc de la descoperirea mainii
abandonate.
- M - a m gndit s te uii i tu la imagini, s confirmi
c e vorba despre Starks.
- Sigur c da.
- Eu m duc s-1 iau pe ef, i ne ntlnim la intrarea
principal.

Tcatefe trecutufui

245

i ls acolo i, cu paii l u i mari, se ndrept rapid


spre grupul de ofieri de poliie adunai n jurul brba
tului n vest albastr.
n timp ce ea, Dodge i Caroline se ndreptau spre
intrarea n magazin, Caroline ntreb de Ben.
- Se bucur c exist calmante, altfel durerea nu ar f i
prea uor de ndurat.
Berry nu mai avea altceva de adugat pe marginea
acestui subiect i se simi uurat c ei n u insistar
cernd amnunte. Aerul condiionat d i n magazin era
0 uurare dup aria dogortoare d i n parcare. Ski i
un agent mai n vrst, pe care ea i-1 amintea doar sub
numele de Stevens, intrar nsoii de eful magazinu
lui, care spuse ptruns de propria-i importan u n pe
aici" i zngni u n mnunchi de chei pe care le avea
ataate la curea.
nainte de a o lua dup el, Dodge fcu semn nspre
bistroul d i n magazin unde, ntr-un separeu, era ghemuit
un tnr. n faa l u i sttea o femeie mbrcat n unifor
ma specific ajutoarelor de erif d i n Merritt. Atitudinea
brbatului i expresia de pe faa l u i trdau plictiseal i
un comportament necorespunztor.
Poliista prea suprat i ncordat i lovea cu sti
loul d i n mn n caietul de notie gol pe care l avea
In fa.
- Cine e la cu poliista? ntreb Dodge.
- Casierul care a ncasat banii pentru cumprturi de
la Starks. N u am reuit s scoatem prea multe de la el.
- A i ceva mpotriv s ncerc i eu?
Ski ridic d i n umeri.
- D-i drumul!
Stevens se uit la Ski cu surprindere, dar n u i contraJhe decizia de a-1 lsa pe Dodge s discute cu martorul.
1 \>dge se apropie de separeu. Ignorndu-1 pe tnr, i spu
ne ceva poliistei, care se uit peste umr n spate, la Ski.
Ski nclin d i n cap spre ea. Ea ridic d i n umeri, se streitira afar d i n separeu i iei d i n magazin. Dodge i lu
locul n separeu, aezndu-se la mas, n faa tnrului.
- A m crezut c femeile sunt specialitatea l u i , zise
herry.

246

Sandfra Brown

Caroline zmbi slab.


- Poate f i foarte convingtor i cu brbaii.
- Eu trebuie s m ntorc, aa c o s v las cu Ste
vens, spuse Ski.
Plec, iar eful de magazin i conduse pe Berry, pe
Caroline i pe Stevens spre biroul lui. Pru dezamgit
cnd Berry l identific pe Oren Starks dup doar cte
va secunde de privit imaginile primului f i l m nregistrat
pe camere.
- El e. Clar.
Pe monitor se vedea Starks intrnd n magazin.
- C h i a r i hainele sunt aceleai. Imaginile erau
alb-negru, dar, chiar dac pantalonii i cmaa i erau
mototolite, erau clar aceleai cu care fusese la casa de pe
lac. i mai i chiopteaz, observ ea.
Prea inofensiv, ca orice brbat obinuit, i nimic din
nfiarea l u i n u ddea indicii despre caracterul lui.
Dar simpla l u i revedere o fcu pe Berry s se cutremure
de repulsie i de spaim.
- N u a observat nimeni c umbla doar n osete'
ntreb Caroline.
-Magazinul este deschis non-stop. Ajutorul de seni
art ceasul digital d i n josul ecranului. A intrat n ma
gazin la trei i dousprezece minute dimineaa. La o u
aceea, sunt foarte puini angajai n tot magazinul asia
Mai erau nuntru i nite clieni - doar civa - , dar .
vede cum Starks evit s o ia pe culoarele unde erau i
ali cumprtori.
Oren se dusese foarte repede s-i aleag o pereche 11
pantofi sport pentru care pltise apoi. Intrase i iei
din magazin n decursul ctorva minute.
- D e ce n u i-a pus pantofii s ias cu ei n picuu
re? ntreb Caroline. De ce s rite s fie recunosmi
de casier?
- De ce s rite s fie prins furnd d i n magazin?
- i nici nu ar f i avut sens pentru jocul pe care l l a n
spuse Berry.
Ceilali se uitar la ea.
;

Tcatefe trecutufui

247

- Camerele aveau s-i nregistreze fiecare micare, iar


el tia asta. Gestul l u i spune ceva de genul: Oi f i eu
asasin, dar ho nu sunt".
- Suntei absolut sigur c este omul nostru? ntreb
Stevens.
- Categoric.
- i Ski a fost, dar a vrut i opinia dumneavoastr.
C 'a s fie totul n regul.
Ieir d i n birou i se ndreptar spre ieire printre i
rurile de rafturi d i n magazin. N u se vedea nici urm de
I )odge i de tnrul cu care-1 lsaser, dar, odat ajuni
a Iar, l vzur n picioare discutnd cu poliista care
II interogase mai devreme, nainte s intervin Dodge.
Acum prea mult mai vorbre; poliista lua notie foar
te rapid.
- Bnuiesc c t i p u l vostru l-a fcut s vorbeasc,
remarc Stevens n timp ce le conducea pe Berry i
pe Caroline spre locul unde stteau de vorb Ski
sl Dodge.
Dodge trgea cu nesa dintr-o igar. Cnd se apro
piat, Berry l auzi spunnd, n vreme ce expira u n nor
de fum:
-Te i m i r i ct de cooperant poate deveni cineva
\ rtnd i se pune scula la btaie.
Berry nu-i putu reine u n zmbet.
- Nici n u ndrznesc s ntreb ce i-ai spus.
Dodge zmbi larg, ns cu o expresie necrutoare
pe la.
- Casierului... i-am spus c trebuie s-i revizuiasc seilos atitudinea, i asta rapid, cum ar f i , de pild, instan
taneu, altfel l ia mama dracului. i m-am fcut neles,
Iar omul s-a conformat.
- Ce a spus despre Oren?
Dodge stingea u n chitoc cu piciorul i-i aprindea
allrt igar, astfel c Ski rspunse n locul lui:
Nu auzise niciodat de Oren Starks. Tocmai s-a
mutat aici d i n Fort W o r t h , s locuiasc mpreun cu
hunic-sa, i ea urmrete la televizor numai la canalele
despre vreme. C u m nici la coal n u a fost aici, nu-1 cu
hnii ea nici pe Davis Coldare. i urte slujba, l urte

248

Sandra (Brown

pe ef, urte orele la care trebuie s lucreze, dar are


nevoie de bani.
-Pentru ceva droguri, adug Dodge. Fumase nite
iarb n pauza pe care i-o luase cu jumtate de or na
inte s apar Starks.
- A i scos tu asta de la el? ntreb Ski.
Dodge ridic d i n umeri.
- Dup cum am spus, am ajuns la o nelegere.
Ski relu:
-Starks a venit la cas cu cutia de pantofi n mna.
Casierul a scanat codul de bare. Starks a pltit cash.
Casierul ba dat restul la trei bancnote de douzeci i
una de zece. i-a amintit pentru c toi ceilali clieni
au pltit cu crdul. A ntrebat dac Starks dorea pung.
Starks a spus c nu i a ieit cu cutia n mn, pe care ani
gsit-o noi, cu bon cu tot, ntr-unui dintre tomberoanele
alea. Bnuiesc c acolo i-a pus pantofii cei n o i .
- i pe urm s-a folosit de vreo fantom prietenoas i
a disprut, spuse Dodge ca o concluzie.
- A s t a a fost tot ce a vorbit cu casierul? ntreb Berry.
Vrei o pung?" Nu." Asta a fost tot?
- M i - e team c da, rspunse Dodge. L-am ntrebai
dac Starks s-a purtat ciudat. Mi-a spus c n u . A m n
trebat dac s-a purtat aiurea n vreun fel sau dac prea
pe fug. M-a ntrebat ce nseamn pe fug, aa c am
descris cum arat o persoan pe fug, i el mi-a rspuns
, mda, adic, da, cred c se poate". nelege tu ce
e de neles.
nainte s poat nelege ceva ns, l u i Berry i suna
mobilul. l scoase d i n geant si atinse ecranul.
-Alo.
- Bun, Berry.
Aproape c i sri inima d i n piept. Chiar i prin te
lefon, n ciuda zgomotului d i n parcare, era imposibil s.i
nu recunoasc vocea l u i Oren.
- T e mir s primeti telefonul acesta de la mine'
ntreb el.
Caroline i Dodge se roiau u n u l la cellalt din prii i
na igrii lui, dar ochii cenuii ai l u i Ski erau fixai asii
pra ei. Interpretnd corect motivul expresiei ei ocaie,

Tcatefe trecutufui

249

el le fcu semn celorlali s tac i se apropie la civa


centimetri de ea, cu o ntrebare tcut n ochi.
Ea ncuviin d i n cap, i umezi buzele i spuse n
telefon:
- Da, Oren. Sunt foarte mirat. Unde eti?
El rse, sunetul acela groaznic dndu-i fiori pe ira
spinrii i fcndu-i pielea de gin pe brae.
- Ce n-ai da s afli, nu?
ngn cteva acorduri dintr-o melodie.
Berry ntoarse ecranul telefonului spre Ski, astfel ncflt acesta s poat citi numrul afiat pe ecran. El l
mzgli n palm cu u n pix i ntinse mna spre Dodge,
*n l citeasc. Dodge i arunc igara i o lu la fug spre
un grup de ageni.
Ski ddea d i n mn, indicndu-i l u i Berry c trebuia
sA-l in de vorb. Dar ei i era greu s se concentreze cu
tont agitaia aceea n jur. Se gndi s l pun pe difuzor,
ilar se temu c Oren i-ar putea da seama i ar nchide.
- Spune-mi unde eti, Oren, ca s v i n s te ajut.
- S m ajui? Sigur c da.
- A i nevoie de ajutor. Eti rnit.
- Sunt att de nendemnatic! C u m am putut oare
sA cad pe scrile alea? A m intit prost, altfel ai f i fost
moart n momentul acesta.
Era foarte dificil de ignorat o asemenea replic, dar
vw reui.
i-ai rupt piciorul?
- N u sunt sigur.
Rspunse nonalant, ca i cum ea l-ar f i ntrebat dac
i redea c avea s plou sau n u .
- E vnt, chiar negru. Foarte umflat.
- Sunt sigur c te doare tare.
- N u ntr-att nct s nu m descurc cu nite
ibuprofen.
A r trebui s te vad u n doctor. E posibil s f i fcut
o Infecie ce i-ar putea f i fatal.
- O h , n u o s am parte de o moarte att de puin
ylorioas, Berry. i cu siguran nu o s mor fr s te
hm cu mine.

250

Sandra

Brawn

Ea se cutremur. Ski o prinse de bra ntr-o strnsoare ferm, linititoare, care pe ea o ntri suficient nct
s continue:
- T e rog, ascult vocea raiunii, Oren. Eti ntr-un
mare bucluc. Ben o s se fac bine. Dar biatul pe care
l-ai mpucat azi-noapte a murit.
- N u a fost vina mea.
-Aa ne gndim i noi.
- N o i ? Adic tu i ajutorul de erif Nyland?
La auzul numelui l u i , Ski ridic d i n sprncene
i-i ddu seama c putea auzi i el vocea l u i Oren
n telefon.
- De unde tii numele ajutorului de erif?
- A fost menionat la toate jurnalele de tiri.
- D a , ei bine, i el crede c nu ai vrut s-1 ucizi pe
putiul Coldare.
Ski ncuviin d i n cap.
- Crede c mpuctura aia a fost doar u n accident.
- O h , da, sigur asta crede.
- Chiar asta crede. Mi-a spus-o el nsui. Crede c nu
ai fcut nimic intenionat, Oren, dar comportamentul
tu d de neles c eti vinovat de fapt. Pred-te i...
- E acolo cu tine n minutul acesta, ascultnd uvorbim.
- N u , nu este. Sunt singur.
-Mincinoaso! E prea mult zgomot de fundal.
- Sunt la u n fast-food, mi atept comanda.
- Ce fast-food?
- Ce conteaz?
- C e fast-food? A m nceput s cunosc orelul asia
Eti la Chicken Shack sau la The Smokehouse? Rse
N u te deranja s rspunzi. Indiferent ce spui, eu stm
cum stau lucrurile.
-Oren...
-Taci d i n gur i ascult-m, Berry! O s te onmi'
O s te omor ncet! O s m uit cum o s mori, si
s-mi fac plcere. Intoarce-te!
- Poftim? ntreb ea cu glas rguit.

Tcatete trecutufui

251

- n dimineaa asta domnete confuzia la Walmart.


(>e s vezi, pun pariu c o persoan poate trece neobser
vat chiar dac e n vzul l u m i i .
Ea se ntoarse instantaneu pe clcie, scannd d i n
ochi fiecare chip, cutndu-1 pe al lui.
- Baul
Rse, cu rsul acela strident al l u i , apoi mai ngn
crtteva note dintr-un cntec, i pe urm telefonul muri.
Mna care inea mobilul czu inert ntr-o parte. Caro
line fcu u n pas n fa i l apuc nainte s se izbeasc
de pmnt. Ski rmase n picioare n faa ei, puternic i
neclintit ca u n stlp, inndu-i n continuare mna n
jurul braelor ei.
Dodge apru gfind.
- A u detectat numrul de mobil prin GPS. N u se tie
cum, dar Starks a reuit s se ntoarc de aici la Houslon, cci se pare c de acolo a sunat.
- N u se poate, spuse Berry slab.
Dodge o privi ciudat. Ski i spuse:
- A lsat-o s neleag c o poate vedea, c este
\ h i a r aici.^
- Aici? n nici u n caz. Vrea doar s te bage n speriei.
- Ei bine, se pare c funcioneaz. A spus c tie c
Ski e cu mine. A spus c domnete confuzia la Walmart.
I V unde ar ti asta dac n u e aici, urmrindu-ne chiar
In clipa asta?
- A ghicit, pur i simplu, zise Dodge. C u siguran
a se gndete c, pn la momentul sta, i s-a dat de
u r m la magazine, i p r i m u l lucru ce trebuia verificat
n a u camerele de luat vederi, pentru a-i confirma preicna aici. Se joac cu tine. ntorcndu-se d i n nou spre
S k i , continu: Locaia l u i exact n u a fost identificat,
dar coordonatele GPS au fost transmise poliitilor
d i n Houston i celor d i n comitatul Harris. A u fost tri
mii o mulime de ageni n direcia aceea. La dracu',
c ni ne ar f i fost s f i avut i n o i toate jucriile astea pe
\ And eram eu poliist.
Herry n u se ndoia c Ski^auzise tot ce spusese Dodge,
dar ochii i rmaser la ea. ncet, i opti:
Te-ai descurcat de minune.

252

Sandra *Brown

Ea i zmbi slab i ncuviin d i n cap.


- Mulumesc.
- C u m i s-a prut nemernicul la la telefon? ntreb
Dodge.
- Foarte plin de el, rspunse Ski.
- Ce a zis?
- C o s-o omoare. ncet. C o s stea s se uite la ea
cum moare, i o s-i fac plcere.
Dodge murmur o obscenitate.
-i-a dat vreun indiciu cu privire la locul unde
se afl?
- A zis c este n parcarea de la Walmart, spuse
Berry sec.
- N u e aici, insist Dodge. A sunat de undeva din
Houston. Se auzea ceva zgomot de fond?
- N u am auzit nimic clar, rspunse Ski. Dar tu,
Berry?
Ea cltin d i n cap. Ski i mut mna pe umrul ei,
strnse uurel i i mai spuse o dat:
-Te-ai descurcat de minune. A p o i , adresndu-se in
tregului grup, continu: Dac a sunat d i n Houston...
- De acolo a sunat, replic Dodge, accentund fiecaie
cuvnt.
- A t u n c i acolo m duc i eu. Dodge, tu mai .11
pistol?
- Ce crezi?
- Vrei s rmi t u cu Berry?
-Vreau s f i u acolo cnd p u n mna pe n e m e r n i c ui
la, rspunse Dodge.
- N u l-au gsit nc.
- Bine, cnd l gsesc.
-Speri n continuare c poi s-i tragi u n glon in
cap, nu?
- Da, i asta. Mai ales asta.
Ski cltin d i n cap.
- m i pare ru^ Dodge. Prezena ta aici nu are o n 1
tificare oficial. n plus, dac Starks reuete din imn
s scape, am mai mult ncredere n tine s-o pzeti |><
Berry dect n oricine altcineva.

TcateU

trecutufui

253

Dodge njur, apoi se uit la Caroline i pe urm la


berry.

- Foarte bine, i spuse l u i Ski. N u o s-o scap d i n


ochi.

- Mulumesc.
- Dar tot o s-1 mpuc pe gunoiul la dac am ocazia.
(lunosc u n avocat al aprrii excelent.
Ski zmbi, apoi se ntoarse i o lu la fug.
- i, Ski, nc ceva.
Ski se opri i se ntoarse.
- Numrul acela de pe care a sunat-o Starks?
- Sunt singur c poliia d i n Houston l verific deja.
- N u e nevoie, zise Dodge. N u l-ai recunoscut? E numnrul de mobil al lui Sally Buckland.

capitolul 18
- N u am rezolvat nimic, spuse Dodge n timp ce tur
na nite whisky cu sifon i ghea ntr-un pahar nalt pe
i urc i-1 ntinse l u i Berry.
- Nu, mulumesc.
Ia mcar cteva guri. O s te ajute s te mai liniteti.
- N u am cum s beau. Plec la Houston imediat.
Iii mpinse paharul n mna ei tremurnd.
- Doar cteva guri.
I )odge le urmase pe Berry i pe Caroline napoi la
\ itftit de pe lac, stnd practic lipit de bara d i n spate a l u i
herry pe toat durata cltoriei. Cnd ajunseser la aleii ce ddea nspre cas, coborse geamul de la main i
II pusese ajutorului de erif care sttea de paz c, dac
vedea pe proprietate pe cineva care n u avea ce cuta acoIH, *rt trag mai nti i abia apoi s pun ntrebri.
C Ic spune Ski?
Spune s tragi de dou ori, mini Dodge. i s i
pul asta i tovarului tu de pe ponton.
( Viat ajuns n cas i mulumit c nimeni n u atentala sigurana ei, o ntrebase pe Caroline dac avea ceva
dr but. Iar cnd ea i fcuse semn spre u n dulpior
lin sufragerie, el scosese o sticl de coniac i turnase

SancCra Brown

254

paharul ^ ^ pentru Berry, d i n care aceasta sorbea


acum, aa
sftuit.
-Mulc*
- Dar S a u V Buckland? ntreb Caroline.
Dodge ft > dar tiu c ea nu avea s renune pn
cnd n u o k *
de ^ ' explicaie detaliat.
-Dup
spuneam, singura conversaie pe care
am avu t-o
dus nicieri. A m sunat-o...
- D e ce ai sunat-o?
- Pentr*'
gndit c reuesc s obin mai multe
informaii de ^
dect Ski. E el bun, dar manierele pe
care le are * P
v o i e de ceva mbuntiri.
- Iar t u
^ ' ^ perfecionat P ale tale-Mam^>
8> spuse Berry exasperat. Las-1 s ne
spun ce ^ - A p o i 1 se adres l u i Dodge: C u m ai fcui
rost de rnX** ^^ de telefon ale l u i Sally?
-Ajung
^
* Chestia este c am sunat-o pe mobil
de cteva * * ^ u
P u n s , dar n cele d i n urma
am reuit
d
de ea pe telefonul fix. A fost la fel de
evaziv cU i
fusese i cu Ski. mpucturile
de aici n u P a u deloc, i nu vzuse pe nimeni dintre
cei implicai de cnd plecase de la Delray Marketing, i
tot felul d b e s t i i de genul sta.
-Ti-a s p
l t atunci cnd susin c Oren m.i
hruieste?
Y- A s p u P P cuvnt c u cuvnt ce i zisese i I m
c e

f u s e s e

m e s c

n e a

a e

e a

1 c a

a e a

a t

a r

a v e a

n e

e a

t e

ro

aa s t a

or

ras

r r v e

u s

c a

n t r e b

B e r r

r o a

- De ne > >
murmura berry.
- A m a^ut parte d e aceeai abureal ca Ski. A m dci r.
s o las s
* gndeasc l a asta, apoi a m ncercat ,i
o mai sun
d , de diminea, spernd s o prind
ntr-o d i s p ^
* p e r a n t . N u m i - a rspuns l.i
nici unul
telefoane.
- A sig - * i ' cunoscut numrul, c a rmas n nu
^ [ f o a n e l o r , zise Berry. N u a vrut s vorbeasc,
aa c n u i ' rspuns.
- Da m i '
d seama, zise Dodge. Aa c m-am gan
dit s m
astzi pn l a ea, ca s vorbim fa n \,\\,\,
s vd d a C
P
^
*
l t e , dar tii ce nebuni
a fost p e - a i
n

es

s e

m a

n c a
o z

m o r

t e

11

at

m a

co

a re

a m

a t

a s a

o t

u c
a

C L

a r

m a

m u

Tcate(e

trecutufui

255

Ea n u tia despre fotografiile pe care le obinuse de la


ujutorul de erif i, pentru moment, el n u avea de gnd
*fl i vorbeasc despre ele. D i n cte se prea, i Ski gn
dea exact la fel, altfel i-ar f i vorbit el despre ele.
Telefonul l u i Oren o dduse complet peste cap.
$i nici Caroline nu prea a se simi prea bine. Ski l pu
sese s aib grij de ele, i asta nsemna inclusiv s psireze pentru el informaiile pe care femeile n u aveau
de ce s le tie. Dac ar f i aflat despre fotografii, l i s-ar f i
Irtcut i mai fric.
Dodge relu subiectul de acolo de unde l lsase:
- Ieri Sally Buckland l-a aprat pe Oren Starks. Astzi
el i folosete telefonul mobil.
Berry i muc buza de jos.
- Ceea ce nu are nici u n sens, nu?
- Absolut deloc.
- mi fac griji n privina ei.
- Aa i trebuie.
- Crezi c e n pericol?
Dodge se ncrunt.
- N u asta voiam s spun.
- Dar te gndeai totui la ceva, zise Caroline.
- Poftim?
- Starks i Sally Buckland ar putea f i n crdie.
- Refuz s accept aa ceva, spuse Berry.
- Atunci, d-mi tu o explicaie mai bun.
- N u pot, Dodge. Dar tiu cu siguran c Sally l de
tenta pe Oren. Poate se temea de el, aa cum am ajuns
f l eu s m tem.
- Da, dar tii c pn i nite adversari se pot u n i n
lan unui duman comun, mai mare, spuse Dodge.
- Eu? Adic eu sunt dumanul?
-Stai, n u o lua aa. Pur i simplu gndesc cu voce
tare. Crezi c exist fie i cea mai mic posibilitate
A se f i aliat ca s se rzbune pe tine dintr-un motiv
au altul?
Berry lu nc o nghiitur de coniac. Dodge obcrv c i tremura mna cnd ridic paharul la gur.
Momentul de linite se prelungi. n cele d i n urm, Canline spuse:

256

Sandra Hrown

- A m ncredere n Ski, sunt convins c va putea


stoarce nite rspunsuri de la Sally Buckland.
- I n primul rnd, o s-o ntrebe despre Amanda
Lofland.
Dodge rosti n mod intenionat remarca implacabil
i apoi o urmri cu atenie pe Berry, ca s i observe re
acia. Mirarea ei prea autentic, chiar i pentru ochiul
lui format i atent.
- A m a n d a i Sally? Care e legtura?
- N u tii?
- Habar n u aveam c se cunosc.
- Ei bine, da.
- De unde tii?
- A m terpelit ieri telefonul Amandei Lofland.
- Ce-ai /acut? se minun Berry. De ce?
El ridic d i n umeri.
- D e curiozitate. I-am verificat agenda cu numere a
jurnalul de apeluri.
- i ai gsit numrul l u i Sally Buckland printre ele,
spuse Caroline.
- Da. A dat i a primit telefoane de la ea timp d e i ,i
teva sptmni - probabil c tipa nu-i terge niciod.ua
jurnalul de apeluri. Pe urm, mai trziu, i-am napoiai
telefonul l u i Ski. Dac i-a fcut temele, i cred c pu
tem presupune c i le-a fcut, o s vad i el apeluiih
acelea i se va ntreba ce au n comun cele dou d o a m
ne i Oren Starks. Ca u n biat iste ce este, va ajun;
la aceeai concluzie la care am ajuns i eu. Se uita l,i
Berry. Pe tine.
Berry n u coment. I n loc s spun ceva, i pleca pn
virea i se holb la coninutul paharului d i n faa ei.
- Dar Ski nu i-a pomenit-o n mod special pe A m i n
da Lofland, nu? ntreb Caroline.
- N u , dar a sunat cnd eram n main i v e n e . n n
ncoace n urma voastr. C u siguran face acelai i.ii
onament ca mine. A ntrebat dac, dup prerea i m
e posibil ca Sally Buckland i Oren s lucreze mpreuna
i dac se poate ca ea nsi s-1 f i luat pe Starks d i n p n
carea aia de la Walmart.

TcateCe

trecutufui

257

- Pi, i ce l-a fcut s se gndeasc la aa ceva? ntreb


C laroline.
- Primise deja nouti. Agenii care fuseser trimii
cas la Buckland au transmis c nu era nimeni acolo.
(iarajul este gol. A u dat maina n urmrire. Pe mobil i
Intr direct csua vocal. Ceea ce nu e de mirare. Dup
re a sunat-o pe Berry, Starks i-a dat cu siguran seama
i (I nu e cazul s lase telefonul pornit.
-Ceea ce m aduce la ntrebarea urmtoare, spuse
(laroline. De ce a folosit telefonul acela s o sune pe
herry? Sau, oricum, de ce s-o sune?
- Eu i Ski ne-am ntrebat acelai lucru, recunoscu
I )odge.

- N u are nici u n sens. Starks ar f i trebuit s tie c l


putem localiza n felul acesta, n afar de cazul n care
alegea o locaie a dracului de bun de unde s sune,
t c e a ce a i fcut. Ghici de unde a sunat. nainte ca
vreuna dintre ele s se aventureze s ghiceasc, le s p u c e l : De pe stadionul Minute Maid Park. A sunat
chiar cnd meciul Astros era pe terminate. Poliia d i n
I louston era peste tot, dar nu tia nimeni cu ce main
i Ireula Starks.
- C u maina l u i Sally Buckland? ntreb Caroline.
- Cel mai probabil. Dar nimeni nu tie cu certitudine
i A folosete maina ei. i, chiar dac aa stau lucrurile,
a durat ceva timp s se transmit tuturor numrul de
nmatriculare, aa c se prea poate s f i scpat nainte s
\ aute cineva maina aia. n plus, confuzia a fost sporit
fl de faptul c m i i de oameni prseau n momentul
14 rla terenul. Traficul era pur i simplu sufocat. N i c i
s A ar f i putut f i mai viclean de-att nemernicul! adug
I >odge cu nduf.
herry spuse cu voce joas:
- Ideea este c tipul a scpat d i n nou.
D a , recunoscu el suprat. Exact asta e ideea. Dar
II el ui ie s adaug c faptul c le-a d a t autoritilor u n
I n d i c i u despre locul n care s-a ascuns m i se pare u n gest
i el puin prostesc pentru u n fugar.
T i p u l n u e prost. Ba chiar deloc. C u siguran a
avut un motiv pentru care a folosit telefonul l u i Sally.

258

Sandra

Brown

A avut u n motiv pentru care m-a sunat pe mine. Nu


tim ce a urmrit, dar pot s te asigur c fiecare micare
a l u i Oren face parte dintr-un plan.
Puse paharul neterminat de coniac pe msua de
cafea i se ridic.
- M duc sus s mpachetez, spuse Dodge. V o i ai pu
tea foarte bine s v terminai butura, c n u plecai la
Houston n seara asta.
Ea ridic uor d i n brbie.
- Ba eu merg.
- B a nu mergi, domnioar. Scoate-i planul sta
din cap.
-Trebuie s f i u la Delray Marketing mine-diminea
, ca s-mi fac prezentarea.
- Lui Ski i-ai spus, e de acord?
- N u sunt obligat s l anun.
- Vezi c o s fac ca toi dracii.
- E l are slujba lui, cariera l u i , eu le am pe ale mele.
Termenul-limit pentru campania aceea este mine.
i a czut n sarcina mea. Reprezint munca mea pe
un an ntreg. E ca i copilul meu. O voi prezenta exaci
atunci cnd trebuie s-o prezint.
- Berry, tiu ct de important este s-i respeci anga
jamentul, zise Caroline. Dar, date f i i n d circumstane
le, toat lumea de la Delray, inclusiv clientul nsui, ai
nelege dac ai cere o amnare.
- T u ai amna ncheierea unei afaceri importante?
Caroline pru gata s rspund, dup care se rzg i
di i spuse ncet:
- Probabil c n u .
- A t u n c i poi nelege de ce trebuie s f i u acolo mi
ne. Ben n u are cum. Iar eu am promis s-fiu acolo i sa i
in locul. Clientul se ateapt s f i u la datorie, i la lei
i Delray.
-D-i dracului pe Delray, pe Lofland, pe client i pe
toat lumea! exclam Dodge. Ai uitat amndou c un
nebun a ameninat c te va ucide?
- D a c eu m ascund aici i mi las deoparte viat.
mea de zi cu zi, pot spune c Oren a ctigat, l cont ia
zise Berry. M duc.

Tcatefe trecutufui

259

Plec d i n camer i o lu n sus pe scri. Dodge i


puse minile n olduri i se uit la Caroline cu u n
aer rzboinic.
- i tu ai de gnd s stai aa acolo? F ceva. Oprete-o!
- Cum? A m ncercat. Atept sugestii.
- N u tiu cum, dar trebuie s o faci. ncearc s o con
vingi cu argumente raionale.
- Imposibil, Dodge.
- Exact. Pentru c ea e la fel de-al dracului de ncp
nat ca tine.
Trecu pe lng el n drum spre scar.
- i la fel de ambiioas ca tine, zise ea.
Berry era hotrt s se duc la ntlnirea programat
nentru a doua zi diminea, i Caroline era la fel de
hotrt s n u fie lsat deoparte. Dodge l rugase pe
Ski s n u o scape pe Berry d i n ochi. Concluzia: aveau
*rt plece cu toii la Houston.
Dodge ridic tot felul de obiecii ntemeiate i bom
bni d i n pricina drumului lung pe care-1 avea de parcurs
la volan, dar de fapt se bucura n sinea l u i c fceau
cltoria aceasta. ncpnarea lui Berry i oferea o scuxa s mearg unde oricum voia s fie. Voia s ajung fa
In fa cu nemernicul acela care-i terorizase fiica. Dac
Starks era arestat i trimis la pucrie, l u i Dodge avea
*A-i fie mai dificil s-i spun ticlosului ct de norocos
era c mai respira.
Iar dac Dodge avea norocul s pun mna pe
Starks naintea autoritilor, n u ncpea ndoial c in
dividul n u avea s mai apuce s vad celula pucriei
pe interior.
Se hotrr s ia maina l u i Caroline, care era mai
spaioas i mai confortabil dect maina pe care o
Inchiriase el. tiind c nu putea s fumeze nuntru,
aprinse igar de la igar n timp ce le atepta pe cele
dou femei s-i fac bagajul.
Berry veni prima s i se alture afar. Cnd cobor
pe scara d i n spate, ducnd n mini o serviet mare de
piele i o mic valiz, msur d i n ochi chitoacele pe
\ are el le stinsese n ghiveciul de plante ornamentale.

260

Sandra

Brown

- Crezi c alea i vor ajunge tot drumul pn acolo?


- A m de ales?
Tonul l u i plngre o fcu s zmbeasc. mpreun,
bgar gentile n portbagaj. Ea ddu s se suie n spate,
dar se opri o clip.
- tiu c misiunea aceasta i se pare u n fel de babysitting. A i prefera, fr ndoial, s te afli n mijlocul unei
aciuni adevrate. Dar, dac are vreo importan, eu m
bucur mult c m pot baza pe tine, Dodge. Se ntinse id
atinse mna. Mulumesc.
Toat viaa i se pruser ridicoli oamenii care se
dovedeau prea sentimentali cnd venea vorba despre
progeniturile lor. ntotdeauna i considerase nite idi
oi plicticoi i proti i, foarte posibil, nite mincinoi
patentai. Dar cnd Berry i zmbi i i atinse mna, el
nelese ce limite ndeprtate, absurde i inexplicabile,
practic de neneles, avea dragostea printeasc.
i trebuir cteva minute s i recapete suflul i s nu
mai simt gheara aia n piept.
Odat ce pornir la drum, ncerc s dea de Ski,
dar i intr csua vocal. i ls u n mesaj, punnduI
la curent pe scurt cu planurile lor. N u p r i m i nici un
rspuns pn cnd ajunser pe la jumtatea drumu
lui spre Houston i fcur u n popas la o benzinrie.
Dodge sttea de paz la ua toaletei pentru femei, cnd
i sun mobilului.
Se uit la numele afiat pe ecran, oft i i fcu curai
pentru ce tia c avea s urmeze.
- i jur c am ncercat. l ls pe Ski s njure ca un
descreierat mai bine de treizeci de secunde nainte s
l ntrerup: Este ncpnat ca u n catr i e hotrta
s mearg la edina aia de mine.
Ski expir o gur zdravn de aer i, odat cu ea, nc
o serie de njurturi.
- O vreau napoi n Merritt imediat ce se termin.
- A m neles. Dar la tine ce mai e?
Ski vorbi cteva minute, apoi ntreb:
- C u m e Berry? Adic, n afar de faptul c e o mare
pacoste.
- Anormal de tcut.

TcateCe trecutufui

261

- E speriat?
- Da. i nici mcar nu tie despre pozele alea.
- N u le-ai spus nici ei, nici l u i Caroline?
-Nu.
- Bun. Fcu o pauz nainte s continue. L-am pus pe
un agent s i napoieze mobilul Amandei Lofland. Hai
H nu ne prefacem c n u tii nimic despre asta.
- A i vzut numerele l u i Sally Buckland?
- Mi-ar f i fost greu s nu le remarc.
- Berry nici nu tia c cele dou femei se cunosc.
- A i ntrebat-o?
- D a , i a prut foarte surprins s afle c luaser
legtura. Ce crezi t u c ar f i avutjde vorbit?
Ski se abinu s rspund. I i ur drum b u n " i
nchise.
Caroline i Berry ieir d i n toalet chiar cnd Dodge
ti punea la loc mobilul n suportul pe care l avea prins
la curea.
- Cine era? ntreb Berry.
-Ski.
- Ceva nouti?
- Vorbim n main.
Atept pn cnd se puser d i n nou n micare na
inte s le pun la curent cu noutile de la Ski.
- E afar, n faa casei l u i Buckland, ateapt u n
mandat de percheziie s poat intra, dar e duminic.
Trebuie s dea de urma u n u i judector. Arunc o privi
re spre Berry n oglinda retrovizoare. M-a ntrebat ce...
m rog, eliminnd njurtura... crezi c faci ducndu-te
acum la Houston. N u i-a plcut deloc chestia asta, in s
Nubliniez. Credea c eti n siguran la casa de pe lac,
nconjurat de oameni narmai pn n dini care s
te pzeasc.
- N u aveam nevoie de permisiunea lui.
- O s-mi cumpr bilet, s n u ratez spectacolul cnd
ti vei spune asta. Dar, pn atunci, a insistat s nu mer
gem s ne petrecem noaptea acas la tine. Chiar i cu
toi poliitii pe care i-ar putea aduce s stea la u, n u e
dispus s i permit s stai ntr-un loc unde i-ar f i att
de uor lui Starks s dea de tine.

262

Sandfra (Brown

- i atunci unde o s stm? ntreb Caroline.


- Ski o s fac rezervri la u n hotel. De vreme ce tu i
eriful D r u m m o n d suntei prieteni att de apropiai
i v avei att de bine, e convins c l va putea convinge
s aprobe cheltuielile acestea.
Ski nu fcuse o asemenea aluzie la relaia dintre
Caroline i erif, dar Dodge nu se putu abine s nu
adauge i asta, d i n gelozie.
- Imediat ce Ski face rezervrile, o s ne anune unde
s mergem. ncearc s gseasc u n hotel n apropiere
de Delray. i, Berry, i vrea, ... partea dorsal... napoi
n Merritt mine, imediat ce se termin ntlnirea. I-am
promis c te duc acolo. Fr discuii. A i neles?
- C t se poate de clar. i mi dau seama c e mai
bine s stm la hotel, dar tot trebuie s trec pe acas
mai nti.
- De ce?
-Trebuie s mi iau ceva de mbrcat.
- Dar hainele de pe tine ce au?
i ea, i Caroline se uitar la el ca la u n mare imbecil.
- O.K. Trecem, dar n u mai mult de cinci minute, zise
el resemnat. De acord?
- De acord, rspunse Berry.
-Spune-mi cum s ajung acolo.
Traficul devenea d i n ce n ce mai aglomerat pe m
sur ce se apropiau de ora. D i n cte se prea, jumta
te d i n populaia d i n Houston fusese plecat d i n ora
n weekend i acum se ntorcea. Dodge ardea de nerb
dare s fumeze i se simi mult mai bine cnd Berry
i spuse s o ia pe urmtoarea ieire'de pe autostrada
aproape sufocat de maini.
Cartierul nspre care l ghid era bine ngrijit i
emana bunstare. Cnd vzu casa ei, se simi chiar
i mai impresionat. El n u i-ar f i putut n veci oferi
fiicei l u i ceva att de impresionant, iar ea reuise asta
pe cont propriu. Desigur, Caroline gsise, probabil, o
afacere avantajoas, dar, chiar i aa, Berry era demn
de laud.

TcateU

trecutufui

263

Se simi umilit, intimidat i nelalocul lui n vreme ce le


urma pe aleea care ducea spre ua de la intrare. Simind
nevoia s se fac util, i scoase pistolul d i n toc i zise:
- Intru eu primul.
-Trebuie s dezactivez alarma.
- N u uita ce i s-a ntmplat lui Davis Coldare.
Fr s mai zic nimic, Berry i spuse codul, dup care
ea i Caroline rmaser s atepte pe verand n timp ce
el intr, dezactiva alarma i, urmndu-i instinctul, trecu
dintr-o camer n alta, apsnd pe ntreruptoare i in
undnd cu lumin casa cu u n singur etaj.
Mulumit c n u ddu peste Starks ateptnd ntoar
cerea l u i Berry, i bg pistolul napoi n toc i le fcu
semn c totul era n regul.
- Simii-v ca acas.
Berry o lu de-a lungul holului, spre dormitor.
- Cinci minute, strig Dodge dup ea.
I n alte circumstane, i-ar f i plcut s cerceteze casa
fiicei lui. Puteai spune foarte multe despre cineva - tot
felul de lucruri pe care ar fi vrut s le afle despre Berry dup obiectele d i n cas, dup cum era amenajat i
ngrijit. Ins, chiar i n acest scurt interval pe care
l petrecu acolo, deduse c, n ceea ce privea curenia i
decoraiunile, semna mult mai mult cu Caroline dect
cu el.
Tocmai voia s i spun asta lui Caroline, cnd se auzi
iptul l u i Berry.

capitolul 19
Pe strada d i n faa casei lui Berry mai multe maini de
poliie i salvare blocau accesul, celelalte maini fiind
nevoite s ocoleasc zona. Pajitea d i n fa fusese ncon
jurat cu band galben. Diveri trectori i oamenii de
prin mprejurimi se strnseser grupuri-grupulee din
colo de ea, speculnd asupra naturii situaiei de urgen
ce survenise.
Ski i fcu loc prin mulime, i art legitimaia po
liistului n uniform poziionat ca santinel la intrarea

264

Sandra

Brown

n cas i i se spuse s intre, c l atepta detectivul


Rodney Allen de la Poliia d i n Houston.
Intr n holul pavat cu dale de calcar i cu u n ficus
nalt i robust ntr-un col. I n mod obinuit, ar f i fost o
ncpere foarte primitoare. Dar acum, dat f i i n d des
coperirea trupului nensufleit al l u i Sally Buckland n
dormitorul principal, n ifonier, casa se transformase
ntr-un loc al crimei", ceea ce-i distrusese cu totul aerul
cald i plcut.
Cei d i n echipa de prelevare a probelor i u n fotograi
se micau ncoace i ncolo, fcndu-i treaba. Cnd
ddu cu ochii de Ski, unul dintre brbaii cu mnui de
latex^ n mini ntreb:
- II cutai pe detectivul Allen? C n d Ski ncuviin,
acesta i indic d i n cap o direcie. E n buctrie.
- Voi ce facei?
-Ateptm ca medicul legist s termine n dormitor,
pentru a intra apoi s prelevm probe.
Ski arunc o privire nspre holul scurt, de unde se au
zea murmur de voci, apoi se duse n direcia pe care i-n
indicase brbatul i descoperi buctria. Dodge sttea
cu spatele proptit de blatul d i n granit. Alturi de el se
afla u n tip de culoare, chipe, ras n cap i cu pectorali
foarte bine definii, genul care-i petrece mult timp la
sala de for.
Alert, cu fiecare muchi d i n t r u p u l lui bine fcut con
tractat, negrul prea gata de orice.
Dodge prea gata s ucid pe cineva.
Caroline i Berry erau aezate p e o latur a mesei
dreptunghiulare cu aspect rustic, ce prea c fusese
salvat direct dintr-o ferm franuzeasc dup Primul
Rzboi Mondial. Braul lui Caroline acoperea protectui
umerii l u i Berry.
Aezat vizavi de ele, se afla u n adt brbat. Cnd Ski
intr n ncpere, acesta l privi peste umr, dup care
se ddu napoi cu scaun cu tot, se ridic i i ntinse
mna dreapt.
Era nalt i de vrst mijlocie, iar nceputul de buna
pe care l avea era singurul amnuat mai domestic" in
ceea ce-1 privea. Avea ochii unui t i p care vzuse multe

TcateCe

trecutufui

265

l alura dur a u n u i detectiv de la departamentul de cri


minalistic a poliiei u n u i ora foarte mare. A n i i n care
vftzuse cele mai crunte fapte svrite de mna omului
Ii puseser amprenta de netgduit pe trsturile l u i .
Avea mna puternic i uscat, cu palma dur ca o copitfl. Ridurile albe fine ce se vedeau la colurile ochilor l u i
albatri ptrunztori se profilau pe pielea care nu prea,
In opinia l u i Ski, s-i piard vreodat bronzul.
- Rodney Allen.
- Ski Nyland.
- El este detectivul Somerville.
T i p u l de culoare i nclin capul lucios n semn de
*alut, dar fr s spun ceva.
- Stai jos, l ndemn Allen.
Cnd Ski se aez, Berry i prinse privirea doar o clipft nainte s-i coboare ochii. El i spuse detectivului:
- Mulumesc c m-ai invitat s particip.
- A i fost pe urmele l u i naintea noastr. Asta dac,
Intr-adevr, cel care a omort-o pe doamna Buckland
e unul i acelai cu cel care l-a mpucat pe putiul d i n
Merritt ieri-noapte.
- C u siguran Oren Starks este o persoan care ar
trebui s v strneasc interesul.
- S strneasc interesul pe naiba, mormi Dodge.
l'Nte un nemernic de uciga de femei i de copii.
Il sunase pe Ski imediat dup ce anunase la 911
descoperirea ngrozitoare d i n ifonierul l u i Berry.
Se ateptase ca u n judector s semneze u n mandat de
percheziie pentru casa l u i Sally Buckland, care se afla
In partea opus a oraului Houston fa de locuina l u i
herry. I n ciuda girofarurilor pornite i a vitezei nebu
neti cu care condusese, tot i luase mai bine de jumta
te de or s ajung aici.
locului Allen i
Somerville, s cerceteze aparenta asasinare a l u i Sal
ly Buckland. I n timpul interogatoriilor preliminare,
I )odge i pusese la curent cu ancheta l u i Ski d i n Merritt.
Allen nu l invitase aici numai d i n simpl curtoazie. De
tectivul era interesat de orice informaie pe care o putea
avea Ski despre suspect.
A

266

Sandra

Brown

Ski tia s fie concis. Trecu rapid n revist atacul de


la casa de pe lac de vineri noaptea.
- O r i c u m , avnd n vedere ce a fcut, urma s fie ares
tat. Ins, dup ce s-a ntmplat noaptea trecut, totul va
f i mult, mult mai grav.
- Putiul, spuse Allen repezit.
-Davis Coldare a fost mpucat letal la u n motel.
Oren Starks a fost identificat de u n martor ocular.
A fugit de la locul faptei, apoi i-a abandonat maina la
civa kilometri deprtare i s-a deplasat pe jos pn
la u n magazin Walmart. L-am vzut pe camerele de
supraveghere.
Le spuse despre pantofii pe care i cumprase i moti
vul pentru care o fcuse.
- La ce or s-a aflat n magazin? ntreb Allen.
Ski i comunic ora.
- Dar de acolo parc a intrat n pmnt. Pare s fi
fost pur i simplu luat pe sus d i n parcarea aceea, aa
c bnuiesc c l-a luat cineva cu maina i l-a dus napoi
la Houston - posibil doamna Buckland.
- Ce te face s crezi asta?
- Faptul c i-a folosit mobilul s o sune pe doamna
Malone n dup-amiaza aceasta, n j u r u l orei patru. Te
lefonul a fost localizat lng M i n u t e M a i d Park. Au
fost trimii acolo civa ageni d i n zon. Dar Starks
a tiut cnd s nchid telefonul, meciul de baseball
tocmai se terminase, ceea ce a dus la revrsarea unui
numr impresionant de oameni pe strzi i la u n trafic
foarte aglomerat, i nici n u tim ce main conduce.
E posibil s fie maina l u i Sally Buckland sau n u . A m
pierdut i urma asta, d i n pcate. Fcu o pauz ca s-i
recapete suflul. Cam asta este situaia n momentul
de fa.
- Ei bine, n u Sally Buckland a fost persoana care
l-a luat de la Walmart i l-a dus cu maina napoi la
Houston, pentru c pe la trei, trei i ceva n dimineaa
asta era deja moart de mult. D i n cte i poate da
seama medicul legist n momentul acesta, este moart
de cel puin douzeci i patru de ore, probabil chiai
mai mult.

TcateCe

trecutufui

267

Mintea lui Ski derula f i l m u l evenimentelor napoi cu


viteza unei nregistrri pe caset video.
- A m vorbit cu ea la telefon ieri dup-amiaz.
- i eu la fel, spuse Dodge.
- A t u n c i , a fost probabil ucis la scurt timp dup ce
a avut conversaiile acestea, spuse A l l e n . Poate c au
topsia va restrnge intervalul de timp n care a survenit
moartea, dar tipul care e acum acolo e foarte priceput,
lucreaz n medicin legal alturi de poliie de ani
buni i a vzut o mulime de cadavre. Estimarea l u i
este c femeia a m u r i t la u n moment dat n cursul dup-amiezii de ieri.
Dodge njur printre dini.
- Cnd am discutat, m i s-a prut nervoas, iritat i
i-a luat tot timpul aprarea l u i Starks. A m crezut c l
susine n felul acesta pentru c lucrau mpreun. Acum
mi dau seama c era speriat. Se uit spre Ski, care l
privea. Starks era cu ea cnd am sunat-o eu.
Berry se chirci i mai tare i i strnse braele n jurul
corpului.
- A s t a este presupunerea ta, spuse detectivul d i n
Houston.
- C r e d c are dreptate, interveni Ski. i n discuia
t care am avut-o eu cu ea m i s-a prut ceva ciudat,
u mi-am putut da seama exact despre ce era vorba, dar
acum m i se pare mai clar. Fie Sally Buckland era forat
cumva, fie spunea exact ce tia c voia Starks s aud.
ncerca s i salveze viaa.
- A fost mpucat n tmpla stng, spuse detecti
vul d i n Houston. Practic, cu pistolul lipit de cap. Dar
nu aici. A fost ucis n alt loc, i apoi cadavrul a fost
adus aici.
- C u m de-a reuit s l bage aici fr s declaneze
alarma casei?
-Tocmai la ideea asta ajunseserm cnd ai venit t u ,
zise Allen.
C u toii se ntoarser spre Berry. C u voce slab, aceas
ta spuse:
- Oren avea obiceiul s m atepte aici cnd m ntor
ceam de la serviciu sau dup o sear n ora. Eu intram

268

Sandra

Brown

i dezactivam alarma. Iar el se afla ntotdeauna... n


apropiere. Parc gravitnd n jurul meu. E posibil s fi
vzut numerele i ordinea lor. M-am tot inut s schimb
codul, dar apoi m-am mutat la Merritt i m i s-a prut c
nu mai are sens.
- i-a asumat riscul de a f i descoperit n timp ce trans
porta cadavrul aici, sublinie Ski.
- Da, dar a considerat c merit acest risc, zise Berry.
A vrut s f i u eu cea care o gsete pe Sally. U n alt mod
de a m pedepsi.
Dup u n scurt moment de linite, Allen spuse:
- Indiciile de la locul crimei ne vor mai da nite direc
ii de aciune, dar mai nti trebuie s-1 gsim.
- L-am gsit, spuse Somerville, a crui^voce de bas se
potrivea perfect cu trupul su musculos. i ridic mobi
lul. Tocmai am primit u n mesaj. Agenii aflai acas la
Sally Buckland au gsit snge n patul ei. Foarte mult.
Perna era leoarc. i au mai gsit i nite urme de lichid
ce seamn cu sperma pe cearafuri. Ceea ce se potri
vete cu ce a vzut medicul legist pe rmie, adic pe
i n jurul...
-Mulumesc, domnule detectiv, spuse Allen, ntreru
pnd relatarea ngrozitoare a subordonatului su.
Caroline King auzise ns ndeajuns ct s pleasc
ngrozitor. Berry i aps orbitele ochilor cu degetele.
Dodge spuse ceva printre dini, apoi cu voce tare zise ea
trebuia s fumeze i iei pe ua d i n spate.
Uitndu-se la capul plecat al lui Berry, Ski se gndi la
ce le spusese Somerville i leg asta de fotografiile care ii
fuseser fcute l u i Berry n dormitorul ei i la plaj,
la ct de frumoas i de neafectat de nimic prea, la ct
de incontient i de lipsit de aprare era cu adevrat.
Se for s i pstreze detaarea profesionistului, dar i se
prea imposibil. Voia cu ardoare s l gseasc pe Oren
Starks i s-i fac ru. S-1 nenoroceasc.
- D o m n u l e detectiv Allen, cnd primii raportul ba
listic privind glonul cu care a fost ucis doamna Buek
land, a vrea s l compar cu cel cu care a fost omort
Davis Coldare, zise Ski.
- II vei avea imediat ce l primesc i eu.

Tcatefe

trecutufui

269

- N u uitai s i spunei despre mesaj, zise Berry.


Ski se uit la ea, apoi la Allen.
- Mesaj?
- T r u p u l era bgat ntr-o hus de haine. Una dintr-aia
n care pstreaz nevast-mea hainele de iarn. C u ume
ra interior, cu u n crlig mare n vrf.
Ski ncuviin d i n cap.
- Pe partea d i n exterior se gsea u n mesaj scris cu sn
ge - cel mai probabil, cu sngele doamnei Buckland.
- Care spunea ce anume?
Ski i adresase ntrebarea detectivului Allen, dar
Berry fu cea care i rspunse cu voce sumbr:
- Sally trebuie s-i mulumeasc ie."
La puin timp dup ce trupul l u i Sally Buckland fu
scos d i n cas pentru a f i dus la morg, i echipa de spe
cialiti intr n dormitorul l u i Berry s-i nceap vn
toarea de probe, Somerville se scuz ca s dea u n telefon
si, cnd se ntoarse n buctrie, i inform c maina lui
Sally Buckland fusese gsit ntr-o mare parcare suprae
tajat d i n districtul medical d i n Houston.
- B i l e t u l de intrare era n torpedo, inscripionat cu
ora apte i aptesprezece minute ieri-sear.
- L a cteva ore dup ce am vorbit eu cu ea, spuse
Ski.
-Camerele de securitate au nregistrat imagini cu
brbatul acesta...
Somerville ntinse mobilul pentru ca Ski s vad
cadrul ce fusese transformat n fotografie i trimis
detectivului. Imaginea era plin de purici gri i destul de
n cea, dar n u exista nici o ndoial c brbatul de la
volan era Oren Starks.
- El este.
Somerville i ntinse telefonul i lui Berry, ca s-i con
firme i ea identitatea. Ea i muc buzele i ncuviin
din cap.
-Poza a fost fcut cnd a intrat n parcare, conti
nu Somerville. Dar imaginea l u i Starks n u a mai
aprut pe nici una dintre camerele aflate n cldirile
din complex.

270

Sancfra (Brown

- i lsase o alt main parcat n apropiere, spuse


Ski.
- Foarte posibil, Toyota abandonat.
Somerville spuse:
- Patrula care a descoperit maina a transmis c sunt
urme de snge pe scaunul oferului i n portbagaj. D i n
cte se pare, Starks a ucis-o pe doamna Buckland acas
la ea, a adus-o aici cu maina ei, apoi a dus maina n
parcarea aia i a abandonat-o acolo, unde putea rmne
fr probleme o vreme fr a trezi suspiciuni. Pacienii
i membrii familiilor acestora rmn uneori i cteva
zile n centrele de tratament de acolo.
- Starks a fcut schimbul n parcare i a ieit cu cealal
t main, zise Allen.
- La ieire nu se fac fotografii, adug partenerul lui.
Ceea ce e mare pcat.
Allen observ ncrunttura l u i Ski.
- Ce este, ajutor de erif Nyland? N u i place scena
riul sta?
- Ba da. n afar de faptul c asta ar nsemna c Starks
a lsat o main n parcarea d i n districtul medical, a
mers pe jos pn acas la Sally Buckland, a omort-o i
a luat maina ei. Corect?
- Presupun.
- B i n e . De la districtul medical pn acas la ea e o
distan de... ct? Cel puin trei kilometri?
Somerville ridic d i n umeri.
-Treizeci de minute de mers pe jos.
- Pentru tine i pentru mine, spuse Ski. Dar n u pen
tru u n om cu u n picior rnit.
- M i - a spus c i s-a nvineit i s-a umflat, spuse
Berry.
- U n om chioptnd nu ar f i fost o imagine inedit
n zona aia, spuse Somerville. Sunt o grmad de cli
nici de dezalcoolizare, de recuperare. De chirurgie mi
nor. Oameni cu aele, cu crje, n crucioare cu rotile.
U n tip care chiopta nu ar f i atras atenia.
- D a , cred c da, spuse Ski cu ndoial n glas. Dai
tot m i se pare foarte mult de mers pe jos pentru u n om
cu u n picior distrus. Adug faptul c Starks mersese

TcateCe

trecutului

271

aproape doi kilometri de la Toyota abandonat pn


la magazinul Walmart d i n Merritt. O parte d i n d r u m
a fost parcurs pe teren accidentat i pe ntuneric.
I )ac t u ai dreptate, a fcut asta dup ce a parcurs dru
mul pn acas la Sally Buckland. i n u numai asta.
De ce a fcut schimbul ntre maini? De ce s foloseas
c maina doamnei Buckland ca s o care aici? De ce
nu Toyota?
- N u voia ca Toyota s fie vzut de vreunul din
tre vecinii ei, care ar f i putut-o identifica mai trziu,
spuse Somerville.
Explicaia detectivului chiopta i ea, dar sttea to
tui n picioare, iar Ski n u avea una mai bun.
- Care-i treaba cu Toyota aia? ntreb Allen.
- I-am dat de urm, zise Ski. Plcua de nmatriculare
aparine unui Taurus albastru d i n 2001 d i n Conway,
Arkansas. U n agent de-al nostru a vorbit cu proprieta
rul. A fost de curnd n Houston, i i s-a furat plcua
pe cnd era aici, dar n u e sigur unde sau cnd a avut
loc furtul.
- Starks i pregtea terenul.
- D i n cte se pare. Dar nu a fost prea nelept d i n
partea l u i s se ntoarc la Merritt azi-noapte, dup ce
a ucis-o pe Sally Buckland, spuse Ski. Trebuia s tie
c fiecare ofier d i n zona de est a Texasului era n cu
tarea lui, cu u n mandat de arestare pentru atacul de la
casa de pe lac. C u toate astea, dup ce a adus cadavrul
domnioarei Buckland i l-a ndesat n dulapul acesta,
ceea ce m i se pare o alt chestie nesbuit, s-a ntors n
Merritt i s-a ascuns ntr-un motel amrt. De ce mama
dracului s fac toate astea? Cltin d i n cap p l i n de frus
trare. Pentru mine n u are nici u n sens.
-Avea nite treburi neterminate n Merritt, spuse
Berry ncet. Adic are nite treburi neterminate, ca s
fiu mai precis. Eu sunt nc n via.
Caroline o strnse i mai tare n brae.
- C r e z i c am terminat pentru moment, domnule
detectiv?
Mai lmurir cteva detalii cu Allen i cu Somerville.
I n vreme ce se strnser cu toii la u s stabileasc m o d u l

272

Sandra

Brown

n care puteau lua legtura u n i i cu alii, Ski vzu c


Berry se uita int la holul ce ducea spre dormitor.
Cnd reveni cu privirea la loc, n ochi i sclipeau la
crimi. Trebuia s mai treac mult timp pn cnd avea
s poat intra n camera aceea i s deschid ua de la
ifonier fr s-i aminteasc descoperirea ngrozitoare
pe care o fcuse - asta n cazul n care avea s se ntm
ple vreodat. Oren Starks i contaminase i propriul
ei cmin.
Cnd Caroline i Berry trecur dincolo de ua de la
intrare, detectivul Allen l reinu pe Ski.
- T e rog, poi s rmi o secund, domnule agent?
- Sigur.
- Cine e tipul la?
Allen i fcu semn cu capul prin ua deschis spre
Dodge, care sttea exact n mijlocul perimetrului m
prejmuit cu band galben, fumnd i vorbind cu un
poliist n uniform de la Poliia d i n Houston.
- E detectiv particular, lucreaz pentru doamna King,
rspunse Ski.
- A r trebui s-o tearg de aici.
- Are licen de practic i permis de portarma.
-Aa mi-a spus i el.
- A t u n c i , care e problema?
Detectivul ridic d i n umeri.
- N u tiu. E vreo problem?
- N u . E absolut n regul. A fost poliist aici n Hous
ton. Cnd ai intrat t u n poliie?
- I n optzeci i ase.
- De-aia l-ai ratat. El a ieit n aptezeci i nou.
- A avut u n motiv special pentru care a fcut asta?
Ski arunc o privire dincolo de Allen i l vzu pc
Somerville proptit de peretele de la intrare, concentrai
asupra telefonului mobil.
- L-ai pus pe omul tu de acolo s verifice?
- Da, exact.
Allen zmbi, dar fr veselie.
- Dodge a avut nite probleme de insubordonare, dai
nu a fost concediat. A plecat pentru c aa a vrut el.

Tcatefe

trecutufui

273

- Bun. O secie de poliie n u are nevoie de u n om de


genul acesta.
Ski l privi drept n ochi i spuse cu glas ferm i
tios:
- A i dreptate. Are nevoie de o mie. Ls replica s-i
fac efectul, apoi adug: Te rog s m scuzi, trebuie
s plec.
Pn s ajung lng Caroline i Berry, Dodge se n
drepta i el nspre ele. Dup expresia de pe chipul l u i ,
Ski i ddu seama c fcuse rost de informaii noi.
- C e e?
Dodge arunc o privire ngrijorat spre femei.
- N u ncerca s ne crui pe motiv c suntem nite
femei slabe de nger, Dodge, zise Caroline. Ce ai aflat?
El mai trase u n ultim f u m d i n igar i o arunc.
-Ofierul acela a fost unul dintre p r i m i i care a rs
puns. U n tip foarte vorbre. Se uit la Berry i puse
o ntrebare ce pru a nu avea legtur cu nimic. Sally
Buckland avea vreun prieten?
- N u , d i n cte tiam eu. N u u n alt brbat a fost moti
vul pentru care l-a respins pe Oren. De ce?
- Pentru c poliistul acela mi-a spus c era complet
dezbrcat, singurul obiect care s-a gsit asupra ei fiind
o bijuterie. O brar subire de argint.
Berry pli brusc.
- C u o mic amulet n form de inim.
Dodge o privi intens, apoi se uit la Ski, care rspun
se ntrebrii l u i mute.
- Starks i-a dat l u i Berry o asemenea brar.
N u spuse mai mult de att. N i c i n u era nevoie.
Cu toii nelegeau semnificaia brrii. Oren Starks
fcuse o fixaie pentru dou femei, crora le dduse bi
juterii identice. Ambele l respinseser.
Una era moart.
- A p r o p o , Berry, tu ai simit ceva, spuse Dodge.
Te temeai pentru ea. mi pare ru c am interpretat aiu
rea toat povestea.
-Acelai lucru e valabil i n cazul meu, spuse Ski.

274

Sandra (Brown

- N i c i unul dintre voi nu ar f i putut s o salveze, spu


se ea cu tristee. Murise cu mult nainte ca Oren s-i
foloseasc telefonul ca s m sune pe mine.
nainte s mai poat f i spus ceva, interveni Caroline:
- Berry trebuie s se culce. La ce hotel ne-ai fcut re
zervri, Ski?
- U n hotel Sheraton, la doar civa kilometri depr
tare de Delray. U n hotel foarte aglomerat. A m vrut s te
afli undeva unde sunt mulimi de oameni.
Caroline i petrecu u n bra n jurul taliei lui Berry i
o conduse spre main. Brbaii le urmar.
- O iau eu nainte, dar n u te dezlipi de mine, i spu
se Ski l u i Dodge, care avea s conduc automobilul lui
Caroline.
- Pune-i girofarul pe main. Asta te va face uor de
urmrit.
- N u vreau s f i u urmrit.
Ski fcu u n gest scurt d i n brbie. Dodge privi i el n
direcia aceea i vzu la ce se uita Ski: duba unei televizi
u n i de tiri care ncerca s i fac loc printre vehiculele
serviciilor de urgen.

capitolul 20
Caroline n u se ateptase ca Ski s le nsoeasc la
hotel, dar se bucur c o fcu. Era att de istovit, ca
abia putea s-i pun paii u n u l naintea altuia. Berry
prea gata s cad d i n picioare. Graie autoritii lui
Ski, reui s reduc la m i n i m u m procesul enervant
de nregistrare la recepie. Imediat ce i spuse direetorului cine era, o m u l i conduse personal n came
rele lor, unde l asigur pe Ski c Berry avea s fie
n siguran.
- S u n t nregistrate sub titulatura invitai speciali",
domnule agent Nyland. Fr nici u n nume.
- Dac d cineva de urma ei aici, inclusiv media, mm
ales media, voi ti de unde a venit pontul.
Mesajul era subtil, dar eficient.

TcateCe

trecutufui

275

Brbatul se nclin n faa lor i deveni chiar i mai


dornic s i fac pe plac. U m p l u frapierele d i n fiecare
dintre camerele de legtur i reajusta termostatele la
temperatura ce le convenea musafirelor. Observnd pa
chetul de igri d i n buzunarul de la piept al l u i Dodge,
spuse uor jenat:
-Acestea sunt camere de nefumtori.
Dodge l msur cu o privire ucigtoare i i scoase
In mod deliberat jacheta, ca brbatul s poat vedea c
era narmat. Imediat, directorul le ur noapte bun i se
strecur rapid afar.
Berry aproape c sri n sus cnd i sun mobilul.
CAI toii srir, de fapt, s vad ce scria pe ecran.
- N u este el, zise ea, lsndu-i umerii n jos ca i
cnd s-ar f i prbuit n sine. Dar trebuie s vorbesc.
M scuzai.
Intr n baie ca s poat vorbi n tihn. Caroline obaerv privirea crncen pe care Ski o arunc nspre ua
nchis a bii pre de cteva clipe. C u fiecare or ce tre
cea de cnd Berry aflase de moartea l u i Davis Coldare,
Caroline o urmrise devenind d i n ce n ce mai retras
In ea. Pe drumul nspre Houston, fusese neobinuit de
tcut i de reinut.
Caroline presupunea c starea atipic a fiicei ei era
cauzat de seria de evenimente traumatice prin care
trecuse. Dar se ntreb dac n u cumva era mai mult
de att. Berry avea dreptul la intimitate, dar reinerea
Nentimentelor negative pentru prea mult timp avea adeaea efecte foarte urte. Caroline se ntreb ct s atepte
nainte s i cear l u i Berry s aib ncredere n ea i s-i
apun ce o supra.
Ski i Dodge examinar toate ncuietorile, s se asi
gure c erau n regul, apoi ieir pe balcon, aparent ca
Hrt verifice nivelul de securitate al camerelor de legtur,
dar Caroline i putu auzi vorbind n oapt. Cnd se napoiar, ea i atepta cu minile n olduri, ntrebndu-i
din priviri ce naiba uotiser alturi.
-Spunei-mi. N i c i eu i nici Berry nu vrem s f i m
menajate.
- Ce nseamn asta?

276

Sandra (Brown

- tii bine ce nseamn asta, Dodge, spuse ea enerva


t. Ce se petrece?
- Media a aflat despre ntreaga poveste, zise Ski.
Caroline scoase u n icnet.
- A l e dracului jivine nsetate de snge, bombni
Dodge.
- Dup cum spuneau oamenii mei, uciderea lui Sally
Buckland a fost u n titlu de prim pagin, zise Ski. L i s-a
promis telespectatorilor c vor primi povestea complet
la tirile de la ora zece. A u artat imagini d i n exterior
cu casa l u i Berry. Duba echipei de cercetare de la locul
crimei. Allen i Somerville cu nite expresii impenetra
bile pe chip, prsind scena. A m reuit s o scoatem pe
Berry de acolo la timp. Reporterul de la faa locului a
spus c ea...
- N u a putut f i gsit pentru a face comentarii. Berry
deschise ua de la baie i pi afar, dup care i arunc
mobilul pe pat. Ceea ce, desigur, face s sune totul
ca i cum a avea ceva de ascuns. N i m e n i nu mba cerut s
comentez, n u c a f i dorit s comentez, dar cu siguran
expresia asta are o conotaie negativ, nu?
- C u m ai aflat despre asta? ntreb Ski.
Ea i fcu semn spre telefonul mobil, se aez pe
marginea patului dublu, puse coatele pe genunchi i i
cuprinse faa n mini.
- Dumnezeule, comarul acesta n u mai ia sfrit?
Ski atept cteva clipe, apoi spuse:
-Toat lumea tie despre tine c eti fiica mogulilot
imobiliari, nchei citatul, Caroline King i rposatul Jim
Malone, ceea ce i confer u n soi de statut de celebrita
te d i n cauza numelor lor att de cunoscute. i s-a fcui
legtura i cu atacul de la casa de pe lac.
- Se vorbete c a fost d i n pricina u n u i triunghi anm
ros, spuse ea fr s ridice capul.
- Simple speculaii.
Dodge uier o njurtur. Caroline se aez pe ce
llit pat dublu. A r f i vrut s se duc la Berry, dar se
strdui s se abin.

Tcatefe

trecutufui

277

- Ceea ce m i se pare cel mai de rahat acum - iart-m,


(laroline - este faptul c tocmai acest aspect de triunghi
amoros este cel pe care se bate moneda, zise Ski.
Berry ridic privirea i spuse suprat:
- N u a fost vorba despre nici u n triunghi amoros.
- Eu tiu asta, Berry, rspunse el pe u n ton ce-1 imita
pe al ei. Ideea este c s-a trecut peste uciderea l u i Davis
(loldare ca peste o nimica toat. Ca i cum ar f i u n sim
plu amnunt al ntregii poveti. Toat media se concen
treaz asupra rolului pe care Sally Buckland l-ar f i putut
avea n triunghiul sta, n timp ce aspectul esenial aici
este c Oren Starks e un uciga cu snge-rece aflat n
continuare n libertate.
Berry se cutremur.
-Tocmai chestiile picante, povetile de genul acesta,
mint cele care i fac pe privitori s stea cu ochii pe tele
vizoare pn la ora zece. Sexul i scandalurile sunt cele
care i atrag. Sau i resping.
i ls capul pe spate i cu ambele mini i ddu
parul pe dup urechi. Caroline vzu urmele lacrimilor
i e i se uscaser pe obraji.
- Era firesc ca eful de la Delray s fie interesat de
Implicarea mea n toat povestea.
Caroline arunc o privire spre mobil.
- C u el vorbeai?
Berry ncuviin.
- Zilele mele la Delray s-au sfrit.
-Poftim?!
Caroline sri n picioare.
- Te-a concediat?
- N u vorbi prostii, mam, rspunse Berry cu u n rs
umar. Dac m-ar f i concediat d i n pricina asta, a f i avut
motiv s i dau n judecat, iar ei tiu asta. Ins - i aici
este vorba despre u n mare ns - Delray a zis c firma lui
nc preocup cu mult seriozitate de sntatea mental a
llecrui angajat. Avnd n vedere succesiunea de traume
prin care am trecut n ultima vreme, n u cumva ar f i
In interesul meu personal i, prin extensie, i n intere
sul companiei s mi iau u n concediu prelungit pentru
refacere? Cnd l-am asigurat c sntatea mea mintal

278

SandCra (Brown

va f i ct se poate de n regul imediat ce Oren va ajunge


pe minile poliiei, el a insistat s mi dau timp sufici
ent s mi revin de pe urma acestor evenimente groazni
ce. C u alte cuvinte, el i toi ceilali de la Delray vor s
m car.
- Dar prezentarea ta de mine?
- O h , da, era s uit. I n ceea ce privete implicarea
mea ulterioar n campania aceea, clientului nici
nu i-ar trece prin cap s devin o surs suplimentar
de stres pentru mine n aceast perioad dificil. Prin
urmare, au fost de acord s atepte pn cnd Ben se
nzdrvenete, astfel nct s poat prezenta el campania
propus i s-i asume responsabilitatea deplin pentru
implementarea ei.
Caroline clocotea de indignare.
- Stai puin. Adic vrei s spui c... S neleg d i n asta
c, d i n cauza evenimentelor recente, tu eti considerat
incapabil psihic s te ocupi de proiect, dar Ben Lofland
este apt?
- Da, aa s-ar prea. i aa, n caz c ar fi vreo ndoial
asupra triei i rezistenei emoionale/fizice a l u i Ben,
Amanda, ntr-o conversaie telefonic lung i lmuri
toare, l-a asigurat n dup-amiaza aceasta pe eful nostru
c Ben este gata s preia conducerea proiectului i s I
duc mai departe pe culmile gloriei. M gndesc c nu a
oprit-o nimic s m descrie n faa omului drept o feme
ie uoar care sufer acum consecinele bine meritau
ale propriului act de trdare.
- Ce nemernic!
- D a , i-a scos gheruele, bineneles. Berry rse din
nou sec, fr pic de veselie. M nelmurete ceva. D a c a
Oren m-ar f i mpucat pe mine n loc de Ben, oare a,,
fi fost considerat o eroin? Sau a f i n continuare pri
vit ca o nenorocit de sprgtoare de csnicii care i a
primit meritata pedeaps divin? E u n subiect bun de
dezbatere, n u credei?
-Ceea ce cred eu, spuse Dodge, e c efii ti suni
nite ticloi i nite lai. O s-i fie mult mai bine dai a
nu le mai calci pragul firmei i nu mai ai de-a face i u
ei niciodat.

Tcatefe

trecutufui

279

- Sunt de acord cu tine i sunt sigur c aceasta este


reacia la care Delray nsui se ateapt i pe care de
fapt o preconiza, spuse Berry. Preocuparea pentru bu
nstarea mea, pe care eful mi-a tot repetat-o cu atta
convingere i attea argumente, era plasa l u i de sigu
ran. De fapt, vrea s plec eu singur. Are nevoie s
Iau eu decizia asta, ca s se spele pe mini, s nu-1 poa
t acuza nimeni de nimic. Pentru moment, nu i-am
dat nici u n rspuns. Las-1 s se frmnte cteva spt
mni d i n pricina asta. Dar tiu deja care va f i decizia
mea final.
- Dac e s m ntrebi pe mine, spuse Ski, eti prea
bun pentru ei.
Ea se uit n sus spre el cu ochii n lacrimi i spuse
cu glas rguit:
- Mulumesc.
- C u plcere.
Cteva secunde prur s uite c Dodge i Caroline
erau nc n camer, apoi Ski se for s revin la realita
te, l atepta datoria.
- A r trebui s-o terg.
- I n camera mea de alturi e u n pat n plus, spuse
I )odge. Eti bine-venit s rmi.
Ski i mulumi, dar refuz oferta.
- D e cazul uciderii l u i Sally Buckland se ocup
detectivii d i n Houston. Eu trebuie s m ocup de
I W i s Coldare.
- U l t i m u l indiciu pe care l avem despre Starks e c se
afla aici, n Houston.
- Da, Dodge, dar n u m pot opri s m gndesc la...
- La ce?
Ski se frec la ceaf cu o mn.
- Oren a vrut s ne dea cu tifla mie i tuturor celor
care l caut. De asta s-a ntors i a sunat-o de aici pe
herry astzi. tia c aveam s ne repezim ncoace, ncercAnd s i dm de urm. A vrut s creeze confuzie i s
ne fac s prem incapabili. Zmbi strmb. i a reuit.
- Spinning Wheel.
Toi se uitar la Berry, care optise cuvintele.

280

Sandtra Brown

- Snge, sudoare i lacrimi, spuse ea. Spinning Wheel.


Asta era melodia pe care o fredona n timpul conversaiei noastre telefonice.
- Fir-ar s fie, ai dreptate, spuse Ski.
- C e zicei, nu-i drgu putiul? spuse Dodge. Apoi,
fr nici u n pic de umor sau de sarcasm, rosti scurt: Tre
buie s l ucid pe nemernicul sta. Chiar trebuie.
- A violat-o pe Sally, nu-i aa? ntreb Berry, adresndu-i-se l u i Ski.
- N u tiu dac a avut loc u n contact sexual, spuse el
evaziv. Poate c doar... Nu-i duse fraza la b u n sfrit,
fapt pentru care Caroline i fu recunosctoare. N u voi
ti pn n u primesc raportul medico-legal de la detecti
vul Allen.
Gndul la nenorocirile pe care tnra femeie le avu
sese, cel mai probabil, de ndurat i fcu pe toi s tac i >
vreme. A p o i Caroline i se adres l u i Ski:
-Aveai o teorie despre motivele pentru care a sunat-o
pe Berry.
- D a . M ngrijoreaz faptul c este posibil s mai li
avut u n atu n mnec atunci cnd ne-a fcut s plecm
d i n Merritt.
- C u m ar fi? ntreb Dodge.
- N u tiu. De asta trebuie s m ntorc. Se uit n
jos la Berry. Bnuiesc c tu o s vii diminea? N u suni
ateptat n alt parte.
- Bine. Eu o s-i las pe paznici n continuare la casa de
la lac. Dar o s fac astfel nct s se tie c i-am retras. V o i
fi n continuare acolo cnd te ntorci. Numai c nu
vor f i la vedere.
-Adic o s i ntinzi o capcan? ntreb Dodge.
- Oren n u va cdea n ea, spuse Berry.
- N i c i eu nu cred c o va face, zise Ski, dar nu strica
s pstrez nite oameni acolo, aa, pentru orice eveniu
alitate. Insist nc o dat ca Dodge s aib grij i sa
fie cu ochii n patru, apoi se uit la Berry i o ntreba:
Te simi bine?
ntrebarea fu rostit pe u n ton jos, iar inflexiunile
d i n voce aveau o tent personal, de data asta fcnd
cu adevrat abstracie de Caroline i de Dodge. Berty

TcateCe

trecutufui

281

ncuviin d i n cap, dar cu o micare aproape impercep


tibil. Se uitar u n u l n ochii celuilalt pentru o clip ce
nrtru fr sfrit, apoi, fr s mai spun absolut nimic,
n urma lui, Berry
in care ua se
*Ari n sus i strbtu ncperea n vitez. Dar la u se
opri. Caroline vzu cum i acea ultim frm de ener
gie o prsea. Se sprijini de u, i lipi fruntea de ea i
l A mase aa cteva secunde nainte s ncuie i s pun
l l a n u l .

Cnd se ntoarse, se duse drept spre baie, spunnd:


- M duc s zac n cad u n timp.

Nu iei de acolo aproape o or. Cnd n sfrit o fcu,


era nfurat ntr-un prosop i avea u n altul pe cap, n
i are i prinsese prul. Ochii i erau roii.
- A i plns, spuse Caroline.
- A m ncercat s m eliberez cumva. i smulse de
pe cap turbanul fcut d i n prosop i i scutur prul
ud. Dar n u tiu de ce a plnge eu. N u atunci cnd m
IAndesc la ultimele ore d i n viaa lui Sally. Ea, Davis Col
d a r e , acestea sunt victimele reale, n u eu.
i desfcu fermoarul valizei i scoase de acolo u n ma
iou i nite pantaloni scuri.
- A m ateptat s comand cina la room-service, zise
l laroline.
- A r f i trebuit s-o faci deja. Mie n u mi-e foame. Unde
e Dodge?
- n camera lui. S-a gndit c n o i dou avem nevoie
ile ceva timp singure.
Berry i desprinse prosopul d i n jurul trupului i i
puse pe ea maioul i pantalonii scuri.
- Vreun semn de la Ski?
- Da, l-a sunat pe Dodge cam acum u n sfert de or.
Nu avea nimic special de transmis. Voia doar s se asi;ure c eti bine. N u m i s-a prut deloc fericit c a tre>uit s plece.
- N u ar f i trebuit s se ntoarc la Merritt nainte s
doarm puin. Arta complet epuizat. I-ai vzut ochii?
- Da, n u i-i poate lua de la tine.

282

Sandra

Brown

Berry ntoarse capul i se uit la Caroline, care adu


g ncet:
- A m observat i eu asta.
Berry se ntinse pe pat, i puse dou perne sub cap i
mai lu una n brae. ncepu s trag nervos de u n coli
al feei de pern.
- N u ar avea cum s mearg ceva ntre mine i el.
- De ce spui asta?
- Dintr-o mie de motive diferite.
- Spune-mi cteva.
- Ca s le poi demonta tu?
- U n u l cte unul.
Ea se uit peste spaiul ngust ce le separa.
- Ii place ideea ca eu i el s devenim u n noi"?
- D o a r dac i place ie, Berry. Dar ai avea binecu
vntarea mea.
- N u i face prea multe sperane. Suntem compln
diferii.
- A, da. El e brbat, tu eti femeie.
Berry zmbi.
- tii ce vreau s spun. Vrem lucruri diferite.
- Dar unul pe cellalt v vrei?
Berry i mai arunc nc o privire ptrunztoare, M
Caroline ncepu s rd.
- N u te obosi s-mi rspunzi. Tocmai ai fcut-o. i,
oricum, asta este ct se poate de clar de fiecare data
cnd suntei u n u l alturi de cellalt. I i zmbi l u i Beny
cu mult afeciune. Se prea poate ca tu i Ski s vrei Iu
cruri diferite, se prea poate s fii tipuri diferite, dar asia
are foarte puin de-a face cu atracia dintre voi. S tii
c i el ncearc d i n rsputeri, la fel ca tine, s se opun,
dar este evident c te place.
Berry i ntoarse capul i privi spre tavan. O lacrima
i izvor d i n colul ochiului i i se prelinse pn la nula
cina prului ud.
- N u o va face.
- La ce te referi?
- N u acum, mam, bine?
Caroline ezit, apoi rspunse:
- Bine.

Tcatefe

trecutufui

283

O invitase pe Berry s i spun ce simea, dar,


duc ea n u era pregtit s o fac ar f i putut la fel de
bine s ncerce s se odihneasc. i puse valiza pe pat
fl o desfcu, apoi cut nuntru i scoase cmaa de
noapte pe care o nghesuise nuntru cnd plecaser
In grab d i n casa de la lac. Ceea ce i prea c se nlAmplase de o venicie, n nici u n caz n urm cu doar
i A leva ore.
n cele cteva minute avute la dispoziie nainte de
plecare, Berry i verificase coninutul portofoliului, ca
*A se asigure c pusese toate cele necesare pentru prezenIu rea care nu urma s mai aib loc.
Dodge i ateptase lng main, pufind igar de
Iu igar, fr s tie c de la fereastra dormitorului ei l
privea Caroline ntrebndu-se de ce chipul lui, n ciuda
iimsmului evident i a semnelor abuzului de igri i
de altele de care avusese fr ndoial parte d i n plin,
eru singurul chip d i n lume ce i putea face n continu
are inima s-i tresalte. Cei treizeci de ani care trecuser
nu diminuaser deloc efectul devastator pe care l avea
A

itMipra ei.

Era n msur s-i povesteasc l u i Berry despre atrac


ie, cci ea tia bine ce nsemna senzaia aceea feroce.
Nici mcar atunci cnd n u avea nici u n sens, dei era
i el mai ru lucru d i n lume pe care l-ar f i putut face, n u
*e p u t e a mpiedica s simt asta.
- Eu am crezut mereu c a fost Roger Campton.
Caroline, pierdut n reveria ei, n u prinse imediat
nelesul vorbelor l u i Berry. Cnd o fcu, nghe pur
fi simplu. A p o i , ncet, i reveni i i strnse cmaa de
noapte la piept ca pe o armur.
- A m crezut c tatl meu natural a fost Roger
(lampton.
Caroline, rmas pur i simplu fr glas d i n cauza
M i r p r i z e i , n u spuse nimic.
- Eram la coal, n gimnaziu, continu Berry. n clata a opta, ca s f i u mai precis. Roger Campton a murit
In accidentul acela de avion d i n Mexic. O fat de la
coal mi-a spus c i-a povestit mama ei c t u fusesei
logodit cu el nainte s te mrii cu tata. i m-a ntrebat

284

Sanara (Brown

dac eti trist c a m u r i t . Eu nu auzisem niciodat d r


Roger Campton. N i c i t u , nici tata nu rostiseri vreoda
t numele acesta de fa cu mine. I-am spus fetei c sr
nela. Dar ea a insistat c mama ei nu minea. De ce ai
fi inventat aa ceva? Aa c, a doua zi diminea, am luai
ziarul tatei i am citit despre prbuirea avionului ivs
pectiv. Era o ntreag poveste despre Roger Campton,
despre cum crescuse n Houston i ncepuse s lucrcv
la compania tatlui su dup ce absolvise facultatea d r
afaceri de la o universitate prestigioas. O familie bogaia
i influent. Foarte vizibil pe plan social. D i n fotogra
fie se vedea c era u n t i p foarte chipe. i, pentru c la
momentul cnd a m u r i t n u era cstorit, mi-am esut m
minte o poveste romantic. Mi-am imaginat c i-ai frni
inima cnd l-ai ales pe tata n locul lui, i de-asta a rama.
celibatar. Dar m-am gndit c tu, aa cu capul pe u n u i i
cum eti, avusesei cu siguran u n motiv foarte nt<
meiat s l alegi pe tata. Eu, una, eram fericit peni i u
asta. I I iubeam pe tata d i n toat inima. N u puteam j r l i
dup u n om pe care n u l cunoscusem. C u toate acest ra,
m-am bucurat c descoperisem secretul i aflasem cin
era tatl meu adevrat. Se uit fix n ochii lui Carolim ..
clip care pru s nu se m a i sfreasc, apoi ntreb: I \\\
nu era Roger C a m p t o n , n u - i aa, mam?
Caroline cltin d i n cap.
- Dup ce tata a m u r i t , eu te-am ncurajat s i rrla< i
viaa, dar mi-ai spus c n u te intereseaz nici s te nial
neti cu brbai, nici s ai vreo relaie, nimic de g u m l
acesta nu prea s conteze pentru tine. Mi-ai spus \
ai avut parte de o csnicie fericit cu u n so m i n u n a i
Mi-ai spus i c i ntlnisei deja dragostea v i e i i lai.
A m presupus c era vorba despre unul i acelai bai I MI
Berry i zmbi trist. D a r m nelam.
Caroline se ls s cad greoi pe marginea patului
-Tatl meu adevrat a fost dragostea vieii talc.
Caroline ncuviin d i n cap.
- Dodge.
Lacrimi mari aprur pe genele l u i Caroline i i ,
rostogolir pe obraji.

TcateCe trecutufui

285

capitolul 21
Houston, Texas, 1978
I \)dge o atepta pe Caroline cnd o infirmier o adu* c afar d i n spital cu u n scaun cu rotile. Scaunul cu
i n i i l e nu era necesar, dar aceasta era politica spitalului
fi n u putea f i negociat.
Maina l u i era parcat ilegal exact n curb. U n carlon destul de mricel cu nsemnele Poliiei d i n Houston
fi c u numrul legitimaiei l u i cu caractere de-o chioap
p i i N f t n parbriz arta suficient de oficial ca s-i ndepr
teze pe cei care monitorizau parcarea. Sttea sprijinit de
orriera d i n dreapta, cu braele i gleznele ncruciate.
And infirmiera trecu scaunul prin ua ce se deschise
aiilomat, o porni i el spre ele.
Caroline se uit n sus la el prin lentilele negre ale
o i belarilor de soare.
- A m chemat u n taxi.
Da, i eu i-am dat oferului zece dolari pentru c s-a
deranjat pn aici. Te duc eu acas.
Tonul pe care spuse asta nu lsa loc de comentarii.
I l lacu semn infirmierei s mping cruciorul pn la
main. Aceasta spuse ezitnd:
I doamn King?
Atept ncuviinarea d i n cap a l u i Caroline nainte
le a se conforma cerinei l u i Dodge.
I'.aroline purta aceleai haine pe care le avusese pe
MI cflnd fusese internat cu trei zile n urm. N u avea
h l i n l c la ea n afar de poet. Dodge i-o lu d i n poal
f l o puse pe bancheta d i n spate a mainii, apoi i ddu
inAna i o ajut s se ridice d i n scaunul cu rotile. Ea i
mulumi infirmierei pentru ajutor. Femeia i ur succes
f l sntate nainte s ntoarc scaunul i s o ia napoi
pie cldire.
I *odge o ntreb pe Caroline dac voia s se ntind
li bancheta d i n spate.
N u , o s stau n fa.
H ddu s o contrazic, mai ales cnd observ ct
li* epene i de greoaie i erau micrile, dar o ajut

286

SancCra (Brown

s se instaleze pe scaunul d i n dreapta ct mai conforta


bil posibil, dup care ocoli maina i urc la volan. Por
nir i parcurser vreo trei cvartale nainte ca vreunul
dintre ei s spun ceva. Cnd se opri la u n semafor, el
se ntoarse spre ea.
- C u m te simi?
-Slbit. Ca i cum a f i zcut moart n pat trei
zile.
- N u te-au hrnit?
- N u prea mi-a fost foame.
- N u te pot nvinovi, zise el i se strmb. Mnca ie
de spital.
- De unde tii cum e mncarea de spital? Cnd ai fost
tu ntr-un spital?
-Niciodat. Dar am auzit.
Ea zmbi, dar i tremurau uor buzele, iar el observ.
- Te doare? ntreb el.
- N u pe ct ai crede, la halul n care arat. Adevrul
este c arat foarte ru. Cred c uneia dintre asistente
i s-a fcut mil de mine i de-aia mi-a adus ochelarii
de soare.
El ncerc s ptrund cu privirea p r i n lentilele
opace, ca s-i dea seama de amploarea dezastrului,
dar oferul d i n spatele l u i l claxona cnd semaforul
se schimb n verde, forndu-1 s-i rendrepte atenia
spre d r u m .
- C u m ai aflat? ntreb ea.
- De la Jimmy Gonzales.
- E l nu se afla printre agenii care au venit la faa
locului.
- Era noaptea l u i liber. Dar era o treab de care s-ai
fi ocupat el n mod normal. A aflat despre asta a doua :\
diminea. Eu n u am fost de gsit vreo dou zile, aa
c n u a dat de mine pn azi-noapte. A m sunat la spital
n dimineaa asta i am aflat c te externeaz.
- Dar nu ai treab azi?
- A m sunat s spun c sunt bolnav.
Merser n linite u n timp, apoi ea ntreb:
- Te-ai dus dup Roger?

Tcatefe

trecutufui

287

- A m vrut s o fac. i nc mai vreau. Mi-ar plcea s-1


ucid. Degetele l u i erau att de strnse pe volan, c se
albiser. Dar n u o voi face.
Ea nu spuse nimic, l atept doar s termine. I n cele
din urm, el frn la u n alt semafor i ntoarse capul.
- Singurul motiv pentru care n u l-am ucis este faptul
i A m-ai implorat tu s nu o fac. Ceea ce nseamn mai
mult pentru mine dect promisiunea pe care i-am fi U N ) n noaptea n care l-am btut.
Nici unul dintre ei n u mai spuse nimic pn ajun
ser la ea acas. El o ajut s parcurg drumul pn la
uii d i n fa. Ea intr. El o urm nuntru. Pe podeaua
sufrageriei zceau mprtiate cioburile unei vaze spar
te i nite trandafiri ofilii. Apa lsase o pat pe covor.
IV perete atrna strmb u n tablou. U n lampadar cu pi\ lor fusese rsturnat, iar abajurul era ndoit.
Aceste mrturii mute ale violenei lui Roger nu o mai
lAceau s se ruineze. O nfuriau ngrozitor. Dar era la
lei de furioas pe ea nsi pentru c i scuzase abuzuriIr atta vreme, adic mult prea mult timp. Simindu-se
i apabil s sfideze tot ce fusese, i scoase ochelarii de
soare, lsndu-1 pe Dodge s o vad.
Brbatul i ncleta maxilarele i se legn nainte i
napoi pe picioare ca i cum abia ar f i putut s se abin
A nu dea fru liber mniei ce clocotea n el.
- S-ar putea s m rzgndesc i pn la urm s-1 ucid
lotui.
- N u face asta. N u merit.
El prea pe punctul de a spune ceva, dar n u o fcu.
- Drgu d i n partea ta c m-ai adus acas. Ii mulu
mesc mult.
- Cu plcere. O s atept pn i mpachetezi dou,
irrl lucruri.
- Ce fel de lucruri?
- Lucruri de-ale tale. N u tiu, ce vrei s iei cu tine.
I ) Nft stai la mine acas u n timp. N u e u n palat, dar...
- Ce tot spui? N u pot s stau cu tine.
- Ba poi, i o vei face.
- n nici u n caz.
- la-i lucrurile.

288

Sandra (Brown

- C e naiba crezi c-i d dreptul s-mi ordoni ce sa


fac? ntreb ea furioas. Faptul c ai o insign de po
liist? Faptul c ai avut dreptate n legtur cu Roger.'
M-ai acuzat c stau cu el d i n ncpnare. O K , bine.
Recunosc. A r f i trebuit s pun capt relaiei cu muli
timp n urm, dar d i n mndrie nu am fcut-o. N u am
vrut s recunosc ct de tare m-am nelat n legtura
cu adevratul l u i caracter. Deci, bine, ai avut dreptate
Ceea ce n nici u n caz nu-i d dreptul s treci tu n lu
cui l u i Roger. Se ndrept de spate i-i semei i brbia,
fr a ajunge, desigur, nici aa, la nlimea ochilor lui.
A fost ultima dat cnd cineva s-a purtat ru cu mine,
Dodge. N u sunt dispus s mai accept nici mcar o dal
s primesc ordine de la nimeni i nici nu voi mai su
porta s f i u constrns nici fizic, nici emoional, nici in
vreun alt fel s fac ceva.
El expir scurt i zgomotos.
- U i t e ce e, tiu c nu m descurc deloc cu vorbele
Tot timpul m i s-a spus c m rstesc la oameni i necu
s-i domin, chiar dac eu n u intenionez asta. Chiu
nu o fac. Ii jur. ncerc s m comport ca... un prieten
A i nevoie de o mn de ajutor, iar eu i-o ofer. Insa,
oricum a reformula eu i orict de tare te-ai roi tu la
mine, treaba este c n u am de gnd s te las singur a iu
i cu asta, basta!
-Ceea ce m i se pare c aduce foarte mult cu im
ordin.
- D-m n judecat!
Ea zmbi o clip, dar apoi redeveni serioas.
- N u o s m i se ntmple absolut nimic. Roger esh
la nchisoare.
- B a n u este. A ieit azi-noapte. Familia l u i a plani
cauiunea.
- N u o s se ntoarc la mine.
- De unde tii?
- Pentru mi-a spus-o chiar el. Era livid. Mi-a spus ea
terminat-o cu mine.
- O s se rzgndeasc, i nu vreau s f i i aici cnd
va face. De fapt, ar trebui s te mui de tot de aici. I ,u

Tcatefe

trecutufui

289

agent imobiliar. Scoate casa asta la vnzare. Gsete-i


u n a nou.
E a rse amar.
-sta chiar ar f i u n act de justiie imanent.
- C u m adic?
-Tocmai asta l-a fcut s-i piard minile. Eram ex
traordinar de ncntat de u n contract pe care l aveam
In desfurare. Dac se semna, urma s fie cea mai bun
al acere pe care o fcusem vreodat. Aa c vorbeam n
truna despre asta, cnd Roger a zis c, de dragul meu,
sper c se va semna contractul nainte s trebuiasc
ia-mi dau demisia. A m crezut c nu am neles bine,
dar, cnd l-am ntrebat ce vrea s spun, mi-a rspuns
i Ar se poate de clar c n u voi mai f i o fat care-i c
tig pinea" dup ce voi deveni doamna Roger Camp
ion. N u ar f i fost deloc potrivit s muncim amndoi i
sA aducem bani n cas. Ce aveau s cread oamenii?
(!rt nu-i poate ntreine soia? O s am destule de fcut,
mi-a spus el, cnd o s trebuiasc s am grij de el. Mi-a
promis c voi f i ct se poate de ocupat. Eu am izbucnit
In rs. I-am spus c i-a pierdut minile dac crede fie i
tui mai pentru u n moment c plnuiesc s-mi las slujba,
sA-mi abandonez cariera i tot numai pentru c m m
rit, i ridic braele, adugnd sarcastic: Ceea ce n u i-a
sunat prea bine.
- Nenorocitul la aproape i-a scos ochiul.
i chiar aa se i simise cnd se ntmplase. Oftalmo
logul care fusese chemat la camera de gard i spusese
mai trziu c avusese noroc c nu i fusese afectat vede
rea de lovitura aceea ngrozitoare.
-Gonzales mi-a zis c acei poliiti care au rspuns
la chemarea ta au zis c nici nu mai puteai sta n capul
oaselor, spuse Dodge.
- Da, Roger m-a lovit i n coaste. A m crezut c mi-a
Uurat cteva. Pn la urm, s-a dovedit c n u , dar vnlAlle au fost foarte dureroase. i nc dor, atunci cnd
mA mic prea repede sau cnd cnd respir prea adnc.
- Dumnezeule, opti Dodge. O m u l la...
i puse minile n olduri i ncepu s se nvrt n
t e r c n mijlocul camerei, artnd de parc ar f i vrut

290

Sandra (Brown

s stranguleze pe cineva. Cnd se opri d i n nou n faa


ei, spuse scurt:
- F-i bagajele.
- B i n e , bine, le fac. M poi duce undeva cu maina.
Dar, te rog, gndete-te, Dodge. N u pot sta cu tine.
- De ce nu?
- Abia ne cunoatem.
El o contrazise.
- Ba vom ajunge s ne cunoatem. Dac i e team c
voi merge prea departe...
- N u mi e team de asta.
- A t u n c i , bine. Dar, dac i este team, poi oricnd
s l chemi pe Jimmy Gonzales. Dac te-a atinge fie i
numai cu u n deget, mi-ar lua gtul.
- A putea merge la... la... la o prieten acas.
- D a r Roger nu tie care i sunt prietenele? N u crc:a
c o s te caute la ele? Fac pariu c nu i-ai spus nici uneia
dintre ele c te lovete. A r trebui s i justifici vntile
I n plus, tii i t u care sunt dezavantajele u n u i asemenea
plan, altfel ai f i sunat deja o prieten i n u te-ai f i blbaii
atta pn s sugerezi asta.
- Atunci, a putea sta mai mult la u n motel.
El i ncrucia braele la piept, gndindu-se.
- Eu am fcut o mulime de arestri n hoteluri. Suni
locuri pline de oameni aflai n trecere. De cele mai
multe ori de condiie proast. Trfe. Traficani de dr<
guri. Alii de teapa lor.
- Ei, dar n u toate sunt nite spelunci. Exist i m o l e
luri frumoase i onorabile.
- I n regul. Hai s spunem c ajungi ntr-unui cu <
clientel ca lumea. A r f i nevoie de eforturi inutile.
- Eforturi inutile?
- D i n partea mea. A r trebui s trec pe acolo de cteva
ori pe zi, s m asigur c totul e n regul.
- Dar nu i-a cere aa ceva.
- Dar eu a face-o. i poate Campton te va cuta piu
te gsete, nu?
- A r putea s m gseasc la tine.

TcateCe trecutuCui

291

- Da, dar ar trebui s m omoare ca s ajung la tine.


Acum, spuse el, am pierdut destul timp discutnd des
pre asta. Du-te s-i iei lucrurile.
El locuia ntr-un apartament, unul dintre cele patru
aliate ntr-o cldire situat la rndul ei ntr-un complex
compus d i n zece construcii identice. Acestea erau uni
te ntre ele prin buci de gazon i alei luminate. Pro
prietarii puteau beneficia de o piscin comun, teren
tic tenis i club unde erau mereu bine-venii. Locuiau
nici specialiti n diferite domenii, care munceau mult
i erau necstorii, n u oameni dispui s investeasc
timp, munc i bani pentru a-i face u n cmin.
nainte s plece spre spital, Dodge eliberase pentru
ea dou sertare de la birou i jumtate d i n ifonierul lui,
mult mai mult spaiu dect avea ea nevoie.
- N u o s-mi trebuiasc haine pentru mers la lucru,
II spuse ea cnd el coment ct de puine lucruri voia
srt-i ia de acas.
- Da, cum aa?
- A m vorbit cu d o m n u l Malone de pe patul de spital,
ii doua zi dup incident. I-am dat de neles c am o pro
blem femeiasc ce necesit o mic intervenie chirurgi
cala. N u mi-a cerut detalii, dup cum m ateptam. I-am
solicitat o lun de concediu, ca s am suficient timp
sA-mi revin i s-mi recapt puterile. Mi-a zis s-mi iau
tor timpul de care am nevoie.
- A i nevoie de o lun! Asta nseamn c ai nite rni
mai serioase dect m-ai lsat s-mi nchipui.
- Ei, n u o s-mi trebuiasc atta ca s-mi revin. Dup
cum i-am mai zis, fac foarte uor vnti i mi trec
yreu. Asta, spuse ea, artnd nspre vntaia de la ochi,
se va estompa n sptmni de zile. O s treac printr-o
mulime de culori. Ca s evit ntrebri d i n partea cli
enilor i a colegilor de munc, prefer s n u m ntorc
dect dup ce scap de toate.
Explicaia ei l fcu s rsufle uurat, dar simi o
oarecare gelozie la auzul termenilor elogioi pe care i
lolosise ea pentru a se referi la mentorul ei, Jim Ma
lone. I n acelai timp, se bucura c ea n u lucra pentru

292

Sandra (Brown

u n nemernic sever i dur care s se zgrceasc cu conce


diile medicale.
Dup ce Caroline i aranja lucrurile, o oblig s m
nnce nite piure de cartofi, pe care l fcuse el nsui.
Recunoscu c nu se pricepea n mod deosebit la gtit,
dar i spuse c nu suferise niciodat de foame i nici nu
avea de gnd s o lase pe ea s moar de foame, chiar
dac deja arta cam subnutrit.
Dup ce manc d i n piure ct de mult putu, lu
u n analgezic, i el o bg n pat, nvelind-o bine. Dor
m i aisprezece ore, trezindu-se a doua zi diminea
exact la timp s l vad pregtindu-se s plece la uzina
de anvelope.
-Marvin? ntreb ea, aruncnd u n ochi la emblema
brodat pe care o avea pe cma.
El se ncrunt.
- Crede-m, n u vrei s tii.
I i spuse s in uile ncuiate, s nu plece nicieri, sa
stea n pat toat ziua dac aa avea chef, iar ea i promise
c aa avea s fac. I i spuse s aib la ndemn numrul
pagerului lui i s l sune dac are nevoie de ceva. I i zise
i c va ncerca s n u o sune el, ca s n u o deranjeze, dai,
dac se va hotr totui s sune, va lsa mai nti s sune
doar o dat, dup care va forma d i n nou numrul. A a
va ti c era el.
I n ciuda tuturor acestor precauii, i veni tare greu sa
o lase singur.
Dup ce i termin schimbul la uzin, se duse la e
dina zilnic a unitii speciale. Spuse c n continuare
relaia dintre el i Franklin Albright n u era deloc bun
Albright i sprsese unul dintre cauciucuri.
- O idioenie fr seamn, de altfel, de vreme ce ma
ina mea era n parcarea unei uzine de anvelope, fii ai
s fie!
Sigur c nlocuise anvelopa imediat.
N u avea de unde s tie cu siguran c Albright eia
vinovatul, dar n u avea ali dumani la uzin, iar Al
bright i zmbise batjocoritor cnd o ntmpinase pe
Crystal, care ieea pe poart mpreun cu Dodge, dup

Tcatefe

trecutului

293

ce-i terminaser schimbul. Iar Dodge tia ct de ataat


era Albright de cuitul l u i .
S fac pe tocilarul idiot i neajutorat n faa fostului
pucria violent i se prea d i n ce n ce mai solicitant,
dar acesta era rolul pe care i-1 asumase de la nceput,
aa c trebuia s se in de el. Intre timp, Crystal de
venea d i n ce n ce mai afectuoas. De curnd, l mnjAiase pe mn i i spusese vistoare c i prea foarte,
oarte ru c nu l cunoscuse pe el mai nti. Dodge i
spusese c era mare pcat c nu tia despre Franklin
ceva compromitor, care l-ar f i putut trimite napoi la
penitenciar pentru mult, mult timp, astfel nct s fie
s c u t i t de toate btile de cap pe care le-ar f i avut dac
ar fi vrut s se despart de el; i, astfel, ea i... Marvin ar
II putut f i mpreun.
Ei i pierise zmbetul de pe fa i schimbase ra
pid subiectul. Reacia ei l fcuse pe Dodge s cread
cA era ceva legat de Albright care o fcea s nu se
s i m t n largul ei, dar era totui u n pas mare pn la
a-l spune c omul punea la cale u n jaf armat asupra
u n e i bnci.
Dodge avea senzaia c-i irosea timpul fr a obine
n i c i u n rezultat concret, dar nimeni altcineva d i n uni
tatea special n u gsise vreo alt modalitate de-a obine
Informaii, aa c trebuia s-i pstreze slujba de o m de
s e r v i c i u i s o cucereasc pe Crystal, cu sperana c fie
reuea s afle ceva despre Albright care s-1 dea de gol
cu fiind tlharul pe care l cutau, fie avea s-1 elimine
de pe lista suspecilor. i, pe parcurs, trebuia i s aib
Ijrij s nu fie ucis de Franklin Albright, iubitul gelos
al femeii. S rmn n via era acum prioritatea l u i
I Wlge. Chiar voia s triasc.
Cu Caroline.
Cnd ajunse acas n acea prim sear, o gsi m o Itul pe canapea. Ruinat, ea se ridicase n capul oaselor,
timid, cerndu-i scuze pentru prul ciufulit i hainele
In dezordine. Iar acea timiditate nesigur i fcuse ini
ma s-i bat i mai tare.
- Ce-ai fcut azi? ntreb el.
- A m lenevit.

294

Sancfra Brown

- Perfect.
Adusese acas o cutie de sup crem de roii cu bu
suioc, o specialitate a micului restaurant unde mnca
adeseori. Se aezar la masa d i n buctrie, i ea
manc sup cu buci mari de pine franuzeasc p e
care el le rupea i le ungea cu unt cu micri hotrte.
Cnd i ntinse l u i Caroline nc o bucat, ea ntreb:
- ncerci s m ngrai?
- ncerc s fac astfel nct s reuesc s te i vd dac
m u i t la tine d i n profil.
Dup cin, care incluse i ngheat de vanilie cu sos
de ciocolat, se uitar la televizor o vreme, dar nu se
fcuse nici zece cnd Caroline ncepu s cate.
- m i pare ru. N u e d i n cauza ta, nu m-ai plictisit,
stai linitit.
- N u este nevoie s te scuzi. i eu sunt frnt de
oboseal.
La fel cum o fcuse i cu o zi nainte, ea ncepu s-i
dea argumente de ce trebuia s-1 lase s doarm n patul
lui i s rmn ea pe canapea.
- E u sunt mai mic. Eu sunt cea venit n vizit.
N u m deranjeaz deloc.
- Ba pe mine, da.
n cele d i n urm, cum el nu vru nici n ruptul ca
pului s o lase s rmn pe canapea, ea se ddu btu
t. Dodge i petrecu a doua noapte grea chinuindu-se
pe canapeaua tare i foarte puin confortabil, dar se
bucur de fiecare m i n u t de tortur insomniac la gn
dul c ea, Caroline, se afla sub acoperiul lui, culcuita
n patul lui.
Prima zi set tiparul pentru cele ce i urmar. Ea se
scula n fiecare diminea s-1 conduc i l atepta la
sosire. La insistenele ei, el umplu frigiderul i cmara
cu o mulime de provizii, mult mai multe dect avuse
se vreodat.
Ea avea nevoie de materie prim i de condimente cu
care s pregteasc cina n fiecare sear.
-Mcar cu att s pot s-i rspltesc ospitalitatea.

TcateCe

trecutufui

295

Iar el o ls, cu condiia s mnnce i ea jumtate


din tot ce gtea i s promit c nu avea s se osteneasc
peste msur.
Urmri cum vntaia d i n jurul ochiului ei se diminu
eaz n intensitate, trecnd de la negru-vineiu la violet,
upoi la verde precum u n avocado. Obrajii ei i recp
ta r culoarea natural. Trupuorul ei prea s se ntre
meze pe zi ce trecea, pn ajunse s nu mai par att de
periculos de subnutrit.
Ea se plngea ntruna c nujfcea nimic, dei l u i
I )odge i se prea foarte harnic. I n fiecare zi studia ru
bricile de imobiliare d i n ziare. Se lamenta n legtur
cu ofertele pe care le pierduse i punea la cale strate
gii privind modul n care avea s recupereze timpul
pierdut cnd se ntorcea la munc. Scria ntruna cte
ceva ntr-un caiet cu cotor spiralat pe care l adusese cu
ea, notndu-i ideile pe msur ce i veneau n minte.
Ambiia nu i fusese deloc diminuat de aceast tem
porar ieire d i n r i t m . De fapt, d i n cauza sau datorit
ei, era chiar mai hotrt s i fac u n nume. Dodge
bnuia c voia s reueasc pentru a le putea rde n nas
lui Roger Campton i familiei l u i intangibile.
Discut cu Dodge despre traseul pe care l gndi
se pentru cariera ei, ca i cnd el ar f i putut s-i ofere
daturi valoroase despre cum i putea atinge scopurile
In intervalul de timp pe care i-1 propusese. Sigur c el
nu avea prea multe idei n sensul acesta, dar ea nu prea
contient de asta. Era flatat c ea i cerea adeseori opi
nia chiar i aa, neavizat, cum era.
Ea era mai cultivat dect el. Citise mai multe cri,
ascultase mai multe simfonii, participase la mai multe
prelegeri i vizitase mai multe muzee. La dracu', n toat
viaa lui, el n u fusese dect o singur dat ntr-un mu
zeu, i chiar i atunci intrase numai pentru c auzise
c era o expoziie dedicat n ntregime tablourilor cu
femei goale.
Caroline i era categoric superioar d i n punct de ve
dere intelectual. Dar felul n care l asculta cnd vorbea
il fcea s se simt mai detept, ca i cum i se prea c
orice avea el de spus merita s fie auzit.

Sandra

296

Brown

- Fac pariu c la coal aveai numai zece, o tachina el


ntr-o sear.
Ea roi, ceea ce echivala cu o recunoatere. El rse.
- Eu mi-am luat diploma la musta.
- Da, dar tii multe lucruri.
- Ei, se poate spune c am coala vieii.
- S nu bagatelizezi importana acestui fapt, spuse ea
cu seriozitate. Avnd n vedere cu ce te ocupi, m i se paiv
o chestie vital ca s rmi n via.
El nu-i putea povesti despre misiunea pe care o avea
n momentul acesta, dar i spuse despre cazurile ante
rioare la care lucrase, unele dintre ele amuzante, altele
tragice. Ea prea fascinat de orice poveste, indifereni
ct de nasoal.
Intr-una dintre zilele l u i libere de la uzina de anvelo
pe, se aventurar s ias mpreun pentru prima oara.
O duse la f i l m . Ea i inu ochelarii de soare la ochi i
dup ce intrar n cinematograf, pn cnd se stinser
luminile. Imprir o cutie cu popcorn. D i n cnd n
cnd, l i se atingeau minile. O dat, cnd ea i puse
picior peste picior, l lovi d i n greeal, dar se scuz i se
trase imediat.
Era u n film despre doi frai, unul bun, unul ru, care
i urau cu aceeai pasiune tatl tiran, dar iubeau cu ace
eai pasiune aceeai femeie. Avu loc i o scen n care cei
doi protagoniti fcur dragoste - cu scntei, cu nesa,
aa cum nu era posibil dect cnd erau implicai ntr-o
relaie interzis.
Dodge nu se simise n viaa l u i mai excitat de o s c i
ven dintr-un f i l m , i asta n u pentru c vzuse n trece
re faimoasa pereche de sni ai actriei, ce erau probabil
asigurai pentru u n m i l i o n de dolari la vreo renumit
firm de asigurri d i n Londra. Se ntmplase pentru
c sttea lng Caroline, ai crei sni erau micui, dai
strneau n mintea l u i attea fantezii n fiecare noapte,
c-1 fceau s se zvrcoleasc transpirat de pe o parte
pe alta.
O dorea. Dumnezeule, ct de tare o dorea! Dar nu
o atinse. Categoric nu n timpul acelei scene d i n film
Chiar i cea mai timid tentativ n aceast direcie i-ai
A

Tcateie

trecutufui

297

(I zdruncinat ncrederea pe care o cptase n el. Ori


cine l cunotea nu ar f i crezut n veci c relaia dintre
el era una platonic, dar s profite de situaia ei ar f i
nsemnat s i bat joc de ea chiar mai ru dect o f
cuse Campton.
Dodge prefer s nu se gndeasc la zilele cnd ea nu
avea s mai fie acolo s-1 ntmpine cnd se ntorcea de
Iu munc, cnd nu avea s-o mai aud cntnd n buct
rie sau cnd n u avea s-i mai simt mirosul amponului
In baie. Pretinse c totul avea s continue n felul acesta
dc-a pururi. I n afar de libidoul care l fcea s se simt
din ce n ce mai confuz i de-a dreptul nnebunit, era
loarte mulumit.
Asta pn n ziua n care se ntmpl o nenorocire
nllipid i complet fr sens, care-1 zdruncin zdravn
yl*l fcu s-i doreasc s se ia n piept cu Dumnezeu
nsui.
n ziua aceea, dup ce Dodge i termin programul
Iu uzina de anvelope, o sun pe Caroline i i spuse c
uvea s mai ntrzie o or sau dou. Se duse la cartierul
yen erai al misiunii, unde era programat o edin.
Ar f i trebuit s observe atmosfera apstoare d i n
cldire imediat ce intrase. Dar se gndea la Caroline
ii la friptura la cuptor cu care i spusese c l ateapt,
r'riptura la cuptor era u n simbol att de important. n
semna u n cmin, o cas, o via de familie. Ceva solid
fl trainic.
Visele l u i cu ochii deschii la cina ce avea s-1 atepte
ucas n anii ce urmau erau nvluite n nite noriori
att de roz, nct n u i ddu seama de dispoziia sum
br a celorlali colegi ai l u i poliiti dect cnd observ
rft toi evitau contactul vizual cu el.
Adres o ntrebare spre toi cei prezeni:
- Ce-am fcut?
Nimeni n u rspunse nimic.
- Ce se ntmpl?
Tcere.

298

Sandra

Brown

- Dumnezeule. A mai avut loc u n jaf? A mai fost ucis


cineva? Fir-ar al dracului s fie! A fost Albright? Care ba 11
c? Cnd?
U n u l mai curajos dintre cei de fa i lu inima n
dini i i ntrerupse tirada.
- N u e vorba despre asta, Dodge. Doar c...
-Ce? Ce?
- E vorba despre Gonzales.
Dodge avu nevoie de cteva momente ca s-i mute
gndurile de la sprgtorul de bnci att de iscusit i sa
le ndrepte spre rostul l u i partener, cel mai b u n prieten
al l u i . Dar de acolo fcu instantaneu conexiunea ntre
dispoziia sumbr d i n camer i numele lui Jimmy.
Inima i se opri brusc i zgomotos n piept. nghii in
sec d i n instinct, ns gura i se uscase, nu mai avea pu
de saliv.
- A fost u n accident, spuse unul dintre colegii lui
Gonzales a... N u a scpat.
- mi pare ru, Dodge.
- Ce s zic, frate, mi pare ru.
- D a , era de ateptat, dar chiar i aa... fir-ar al
dracului.
- Dac pot s fac ceva pentru tine, Dodge, n u trebuii
dect s spui. Bine?
El aproape c nici n u auzi vorbele de consolare. Se m
toarse cu spatele la ceilali brbai i ncerc s asimilez
ceea ce i se spusese. N u reui. Se ntoarse la loc.
-Adic Jimmy e mort!
Cnd primi ca rspuns ncuviinri solemne din cap,
simi c o ia pur i simplu razna.
- Linitete-te, Dodge.
- Unde e?
- La morg. E familia l u i acolo.
-Trebuie s...
- Dodge, n u poi face asta!
Ddu s se repead spre ieire, cnd se simi ni< ai
de spate de mini puternice i ncepu s se lupte n e b u
nete s scape d i n strnsoarea lor.
- N u te poi duce la priveghiul u n u i poliist, Dodj-e
- Gndete-te, frate!

TcateCe trecutufui

299

- O s-i faci praf acoperirea.


- S se duc dracului! url el. i s v ducei dracului
si voi! Dai-mi drumul.
Continu n felul acesta, scond njurturi care mai
de care mai obscene, pn cnd, n cele d i n urm, exte
nuat, ajunse s priceap ce i spuneau pe bun drepta
te ceilali ofieri. ncet s se mai lupte, i ei i ddur
drumul. Se prbui pe cel mai apropiat scaun i rmase
acolo minute n ir, ncercnd s se adune, dorindu-i s
nu fie nevoit s cread ceea ce era de necrezut. I n cele
d i n urm, i nl capul.
- Ai spus c a fost u n accident. Ce s-a ntmplat?
Un star rock aterizase la aeroportul Hobby, urmnd
*A in u n concert n seara aceea la Astrodom. Gonxales, care voia s fac ore suplimentare, se oferise s
mearg ntr-una dintre mainile de la secie, ca escort
a limuzinei n care se afla cntreul. Cumva, se aflase
ora la care urma s soseasc vedeta. nc de la aeroport,
limuzina fusese ateptat i vnat de paparazzi i de
m a i n i pline ochi cu fani fanatici, nnebunii i mbui
bai cu droguri. Gonzales se afla cu nc u n ofier chiar
In maina d i n spatele limuzinei. Una dintre mainile ce
II urmreau, ncercnd s intre ntre ei i limuzin, le
Miase faa. D i n cauza vitezei, ofierul care conducea
pierduse controlul volanului. Maina se rsucise pe loc,
apoi fusese azvrlit ntr-un stlp de telefonie, de care se
Izbise cu partea d i n mijloc cu atta putere, c aproape
se rupsese n dou.
i exact asta se ntmplase i cu Jimmy Gonzales.
Fusese rupt n dou.
Cpitanul l ntreb pe Dodge dac voia s stea de
vorb cu u n preot sau cu u n psiholog. Dodge i trase o
njurtur. N u rmase la edin.
Pentru o vreme, conduse aiurea prin ora, cutnd
un loc unde s se duc s-i poat revrsa furia, dar i
iIrtdu seama curnd c modul nebunesc n care condu
c e a nu fcea dect s pun n pericol oferi nevinovai i
pe pasagerii acestora.

300

Sandra

Brown

Ce sens ar f i avut s omoare pe cineva ntr-un acei


dent de main?
N i m e n i n u ar f i vzut ironia sorii n cazul acesta.
i cu att mai puin Jimmy Gonzales, care avea s-1
dojeneasc m u t de pe placa aceea rece de gresie de la
morg pe care zceau cele dou jumti ale l u i . Ajun
se n cele d i n urm la u n teren acoperit unde se fceau
antrenamente pentru basebalL Se simea bine s aiba
n mn ceva tare i foarte posibil letal, cu care s Io
veasc n ceva la fel de lipsit de aprare cum fusese
Gonzales n faa legilor fizicii i a acelui nenorocit de
stlp de telefonie.
Trecur cteva ore bune pn s se ntoarc acas.
Deja friptura fusese pus deoparte. Ochii l u i Caroline
erau blnzi i plini de compasiune cnd i deschise ua
dup ce-1 ateptase n prag.
- A m vzut la tirile de la ora zece. mi pare att de
ru, Dodge.
El ncuviin d i n cap i trecu pe lng ea, intrnd
n buctrie. Deschise frigiderul fr s tie ce cuta
de fapt, aa c rmase holbndu-se n interior fr sa
vad nimic.
-Vreau s fac ceva s te ajut, spuse ea cu sinceritate
Doar c nu tiu ce.
El trnti ua frigiderului, fcnd s zngneasc r e t i
pientele de sticl d i n interior.
- N u poi face nimic s m ajui. Nici eu nu pot faie
nimic. N i c i mcar n u pot merge la nmormntarea lui
M i s-a ordonat s n u m duc. N u pot merge s-i vii
pe prinii lui. Nite oameni de toat isprava. i foaiu
mndri de fiul lor Jimmy, poliistul. Simi u n nod n gal
i gemu: Dumnezeule!
Caroline fcu u n pas nspre el, dar el o respinse.
- N u poi face nimic, nici t u , nici nimeni, ai n c l e . '
ip el. N u pricepi? Nemernicul la idiot ar f i trebuii ..i
se bucure de noaptea l u i liber. n loc de asta, acum <
mort! i pentru ce? A murit aprnd zna aia strlm i
toare cu prul roz i pantaloni verzi de satin, a crei v< u r
cnd cnt m i se pare, drept s spun, c seamn m
nite mieunaturi de pisic belit. i cel care a provin ai

TcateCe

trecutufui

301

tonte astea i-a luat tlpia. N i c i mcar n u a avut


decena s recunoasc ntr-un fel c d i n pricina lui a pie
rit un poliist bun i u n om extraordinar. Probabil o f i
(ost un nemernic. Dac apuc vreodat s aflu cine... Ri
dica minile i ncleta pumnii. Dac aflu vreodat cine
conducea maina aia, l omor cu minile mele.
- Dodge, eti...
- Doar n u crezi c nu vorbesc serios, nu?
- Dodge.
- Pi, gndete-te, feti. L-am btut pe logodnicul la
itl tu, nu? Asta ai uitat?
- N u te simi bine, tu n u eti aa.
- Ba m simt foarte bine. Exact aa sunt. Rnji.
Acesta sunt eu, Caroline. Se btu cu p u m n u l n piept.
I Mt-te bine la mine. Acesta sunt eu cel adevrat
Simea sngele c-i clocotea n vene, fcndu-i capul
fl gtul s-i zvcneasc. tia c ochii i strluceau nebu
nete d i n cauza furiei, i c scuipa la fiecare cuvnt, i c
urAta probabil exact ca o fiar.
C arta probabil exact ca taic-su.
Dar, chiar i tiind toate astea, n u se putu mpiedica
sA spun ce obinuia s urle taic-su la el:
- Las-m dracului n pace, bine?
Cu u n calm remarcabil, Caroline trecu pe lng el i
Iei d i n ncpere.
Atunci, fiindc n u mai avea pe cine s-i verse nervii,
*c trnti pe unul dintre scaunele de buctrie, puse ca
pul pe mas i jeli pn simi c-1 doare gtul de la attea
Icnete i suspine.
Rmase acolo pn n zori, amorit d i n cauza mh
n i r i i , cufundat n senzaia de deplin dezgust fa de
propria^ persoan. Cnd constat c rsrea soarele, se
m i c . i scoase pantofii i se duse n vrful picioarelor
pAn la baie, unde i ddu cu ap rece pe fa. Avea
c A m a a scoas d i n pantaloni, prul ciufulit, iar barba
ncepuse s-i creasc i era epoas..
Arta ca u n vagabond dup o sptmn de beie
c r u n t , dar era prea istovit i fizic, i psihic pentru a face
c r v a n privina asta.

302

Sandra

Brown

Iei d i n baie i se uit n lungul holului, spre dormi


tor. Ua era ntredeschis. N u lu asta ca pe o invitaie,
dar mcar nelese c ea n u se zvorse de teama l u i ,
ceea ce ar f i fost perfect justificat ba chiar recoman
dat , judecnd dup modul n care se comportase el.
Se apropie de u i o mpinse. Balamalele scrir,
dar zgomotul n u o trezi, cci era deja treaz. Simi ca
era treaz chiar dac era cu spatele spre el, culcat pe (>
parte, cu genunchii strni la piept. Era deasupra cuver
turii, complet mbrcat, doar fr pantofi. I se vedeau
degetele mici aliniate perfect.
Cumva, vederea ei fcu amrciunea ce-1 copleise
toat noaptea s se dezintegreze ca prin farmec, i n u
rmase dect cu o senzaie puternic de gol. Se apropie
de pat i se ntinse alturi de ea, aproape, dar fr s <
ating. Se atepta s-i cear s plece, s-i spun c n u
putea s sufere nici s-1 vad, nici s-1 aud, nici m c a i
s-1 simt aproape. Dar ea nu zise nimic. Rmase per
fect nemicat, i acea acceptare tcut a prezenei lui ii
ddu curaj s vorbeasc.
- A m greit asear, spuse el cu ceea ce i se pru i . i
sun a oapt.
Chiar i aa ns, vocea i suna nefiresc de tare. I n c e i
c s vorbeasc mai ncet.
- C n d am spus c n u ai cum s m ajui, am greii
Exist ceva ce ai putea face.
-Ce?
Vocea i suna nfundat d i n cauza pernei pe care i i
culcase obrazul.
- Deja o faci.
- N u fac absolut nimic.
- Ba da, faci. Simplul fapt c... c exiti
i apropie capul mai tare de al ei, nchise ochii i r,a
cufund faa n prul ei.
- C exist?
- E suficient. Adevrul este c e foarte mult.
Ea se ntoarse cu faa ctre el. N u l cert c-i freca-.
faa de prul ei, dup cum se ateptase el. i nici n u -,
uita la el cu repro. M a i degrab l privea cu tandree
;

Tcatefe

trecutufui

303

- mi pare ru c mi-am ieit d i n mini. Imediat p u f n i


rnervat. De fapt, asta e puin spus. A m fcut u n r a h a t
mult, mult mai mare de att.
- Erai suprat.
- Da, eram. nc sunt. Dar nimic nu poate s c u z a ce
(im fcut i ce am spus.
- N u m-am suprat, n u le-am luat personal.
- Foarte bine. Nici n u trebuia. N u i se adresa_u ie.
- tiu. neleg.
Expresia ei blnd spunea c ea chiar nelegea. Asta
ll (acu s simt u n nod n gt.
- Crezi c m poi ierta?
- A m vzut cea mai teribil ipostaz a ta, d a r nc
nunt aici.
El cltin d i n cap trist.
- Aia n u a fost cea mai teribil ipostaz a mea, Caro
line. Nici pe departe.
- Eu sunt tot aici, repet ea ncet.
Privind n ochii ei plini de calm, adnci i l u m i n o i
ra un coniac vechi, simi cum inima l u i btrn i nyheat ncepea s i se crape la suprafa. Fusese a t t de
ireu ncercat mai nti de moartea timpurie a m a m e i
ul, care l iubise, nrit de tac-su care n u t i iubise
il apoi mpietrit de-a dreptul de cruzimile cu c a r e se
11 nfruntase de-a lungul timpului. Dar inima lui c e a tare
nu avea nici o ans s rmn aa cnd C a r o l i n e l pri
vea aa cum o fcea acum. Simi cum fisuri n g u s t e se
irapau n ea, ngduind s fie umplute de b u n t a t e a ,
blAndeea i tandreea ei.
Simi cum dorina l sufoca.
- Caroline. Se opri, nghii n sec cu zgomot, a p o i nterc d i n nou. Caroline, acum cteva sptmni, erai
logodit cu altcineva. Se opri d i n nou, netiind c u m s
tontinue. Fir-ar s fie, spun numai tmpenii... D e fapt,
i cea ce vreau s-i zic este c...
- tiu ce vrei s zici.
Vocea ei, spre deosebire de a l u i cnd n c e r c a s e n
van s opteasc, era oapta perfect. Era abia, a b i a ceva
mai mult dect o rsuflare, o vibraie a a e r u l u i ce se
lintea mai degrab dect se auzea.

304

Sandra *Brown

Se aplec nainte i i atinse buzele cu buzele l u i .


Cnd ea se ddu napoi, ochii i cercetar ntreg
chipul absorbindu-i parc trsturile, contient c ea
nu avea o frumusee clasic. N i c i pe departe. Dar lui
nu-i pasase niciodat de asta. Nefericit, se ntreb daca
faa l u i cea descentrat avea totui ceva ce ea ar putea
gsi atractiv.
Minile ei se ridicar, iar el i simi degetele moi i
rcoroase ca petalele de f l o r i atingndu-i obrajii i bi
bia pline de cicatrici. A p o i , se aplec nainte i i lipi
din nou buzele de buzele lui. i, de data aceasta, rma
ser acolo.
El scoase u n sunet care, dac ar f i fost el femeia i
l-ar f i auzit, l-ar f i speriat de moarte. Suna^ exact pre
cum animalele d i n jungla cea mai adnc. I n schimb,
buzele ei se relaxar ca ntr-o invitaie tcut, iar lini
ba l u i fcu ceea ce fceau probabil d i n instinct limbile
i, cteva fraciuni de secund mai trziu, nici nu-i mai
putu aminti cum fusese s srute vreo alt femeie, ci i
acum o sruta pe Caroline. Cuvntul srut" cptase
brusc, ca prin minune, o cu totul i cu totul alt nuan
Devenise u n act de iubire, o uniune nu numai a guri Im,
ci i a sufletelor.
i, ceea ce era o minune i mai mare, ea i rspundea
la srut cu o ndrzneal i o nflcrare ce-1 uimeau i I
scoteau d i n mini. Ea fu prima care i desprinse gura,
ndreptndu-i srutrile spre alte pri: i trase gulerul
de la cma i-i aps buzele ntredeschise pe gtul
l u i . i, dac ea fcea asta, cu siguran n u avea cum sa
o deranjeze c el i strecur mna pe sub tricoul ei i u
atingea pielea. i nici n u o deranja. Cnd el i desiai u
palma pe coloana ei delicat i aps uor, ea se tras.
mai aproape de el, pn ce t r u p u l ei se l i p i de al lui, i
ncepur s se frece u n u l de cellalt. El habar nu avea
cum se scot hainele de pe o femeie decent. N u avea
nici u n fel de experien n domeniul sta. Dar Ca iu
line i rezolv aceast dilem. ncepu s-i scoat m
micri delicate mbrcmintea. Trase de hainele lui
n schimb ca i cum ar f i luat foc. Iar cnd se ntins,
lng el pe spate, complet goal, Dodge simi o mau

Tcatefe

trecutuCui

305

de inim. Era att de frumoas, c avu senza


ia c era pe cale s ntineze o comoar, u n simbol, o
I c o a n . Poate c unora li s-ar f i prut c avea nasul prea
In v n t i buzele prea nguste, dar pentru el era cel mai
Inimos chip pe care l vzuse vreodat. T r u p u l ei micu
mi reprezenta vreun ideal de frumusee feminin, dar
niciodat n u dorise pe cineva cu pasiunea pe care o
s i m e a acum pentru ea.
Lumina soarelui ce ptrundea prin crpturile dintre
|aluzele arunca dungi pe pielea deschis la culoare, preArat ici, colo cu pistrui delicioi. Avea sfrcuri rozalii
de fetican i prul ce-i nvelea sexul era de u n rou
p a l i d , auriu.
Ea zmbi n sus spre el.
- A i de gnd s m atingi?
Cu blndee, el i puse mna pe pieptul ei i aproa
pe c o acoperi cu totul. Se simi prea corpolent. Prea
pAros. Uria.
- Eti atta de... roz. i de mic. Mi-e team c te
pot rni.
- N u o s m rneti.
- Coastele tale...
- N u prea m mai dor. i puse minile pe umerii
Ini i l trase n jos deasupra ei. N u o s m rneti,
I )odge.
ncepur s se srute d i n nou, i reinerea l u i fu curAnd uitat. i trecu limba peste sfrcurile ei numai o
ilut i acestea devenir, d i n dulci i cumini, ascuite
)l dornice. Ea i opti numele i fremta sub el. Mna ei
mic se nchise n j u r u l l u i i l cluzi. El o atinse cu
vArful brbiei l u i n erecie i o simi att de moa
le, de umed i de dornic, nct n u se putu abine
i, gemnd, ptrunse n ea. Degetele i alunecar p r i n
pArul ei ca s-i cuprind chipul. i l i p i buzele direct
de urechea ei.
- De cnd te-am vzut prima oar mi-am dorit asta.
Mi-am dorit s te am aa. S f i u aa, n tine. A m vrut s
tc... s te... tia toate cuvintele i expresiile triviale pe
care le-ar f i putut folosi n contextul acesta. Nu-i venea
MrAngere

306

Sancfra Brown

ns n minte nici una romantic sau siropoas. N u tiu


s m exprim ca lumea.
Ea i ntoarse faa spre el i i trecu buzele peste
brbia l u i .
- Ba spui exact ce trebuie.
Apsnd i mai tare, el gemu.
- Dumnezeule, ce bine e cu tine.
- S u n t de aceeai prere n ceea ce te privete. Incru
cindu-i picioarele peste oldurile lui, ea se arcui. Poi
rmne aici ct vrei.
Dar el nu o fcu. N u avea cum, n u prima oar. L u n i
ntregi de dorin acumulat l fcur s termine foarte
repede. Dar data urmtoare dur mai mult, i data cea
lalt i mai mult...
Dodge n u tia c era posibil s simt o^ asemenea
fericire. N u mai trise nicicnd aa ceva. I n zilele i
sptmnile care urmar, se umplu de o linite i de
o mulumire sufleteasc pe care nici mcar tristeea cau
zat de soarta lui Jimmy Gonzales nu o putea atinge.
N u credea c era posibil s fie mai fericit de-att.
Se nela.
La ase sptmni dup dimineaa n care fcuser
prima oar dragoste, Caroline l anun timid c fcu
ser u n copil.

capitolul 22
- Scularea, doamnelor. Ski tocmai a sunat din Merritt.
Dodge mpinse la o parte draperia opac. Berry se
sprijini n coate i clipi des d i n cauza l u m i n i i puternici'
a soarelui ce ptrunse brusc nuntru. Caroline se ridica
imediat n capul oaselor.
- Ce s-a ntmplat?
-Starks a mai fcut o trebuoar. V p u n la curent
pe drum.
Dispru dincolo de ua ce fcea legtura ntre camera
lui i a lor. Caroline i Berry se uitar una la cealalt, i ie
care avnd nevoie de u n moment s-i aminteasc unde

TcateCe trecutufui

307

M* aflau, de ce se erau acolo, ce se ntmplase cu Sally


buckland i despre ce vorbiser pn trziu n noapte.
Apoi, ca i cum s-ar f i auzit mpuctura u n u i pistol
drtnd startul unei competiii, ambele ncepur s se agi
le . Dodge se ntoarse dup cinci minute i le gsi mbri ale, cu valizele strnse, gata de plecare. Dat fiind faptul
t A Ski le fcuse cazarea, iar departamentul erifului se
ocupase de nota de plat, putur sri peste procesul
obinuit de predare a camerelor.
Dodge se rsti la biatul care aducea mainile d i n pari are, fiindc, dup prerea lui, nu se mica ndeajuns de
lepede. Berry nu se putu abine s nu se amuze de lipsa
lui de rbdare, cci era contient c i ea era exact la fel.
Aa tat, aa fiic. Gndul o fcu s zmbeasc.
Avea nevoie de timp ca s reflecteze la tot ce-i po
vestise mama ei noaptea trecut. Caroline vorbise pn
picase de oboseal, iar Berry era oricum prea adormit
i a s mai rein detalii despre legtura amoroas ce avu
sese ca rezultat venirea ei pe lume. i ea, i Caroline
luseser de acord s atepte dimineaa ca s continue,
dar n mod evident lucrurile se precipitaser n Merritt.
Kestul povetii despre prinii ei, mai precis motivul
pentru care fuseser desprii timp de treizeci de ani,
trebuia s atepte.
Dodge njura printre dini d i n cauza traficului d i n
I louston la or de vrf. Caroline insist s se opreasc
ia ia o cafea.
- O s f i i absolut insuportabil dac n u i bei cafeaua
la timp.
-Bnuiesc c nici n u se pune problema s fumez
o igar.
Ea consider c ntrebarea nici nu merita u n rspuns,
aa c ntreb n schimb:
- Cnd ai de gnd s ne spui ce s-a ntmplat? A fost
prins Oren Starks?
-Nu.
- Atunci, ce e?
- Dup ce mi beau cafeaua.
-Te pori aa fiindc n u vreau s-i dau voie s fu
mezi, nu?

308

Sandra (Brown

- D-m n judecat!
Coada de maini d i n fa ce ateptau s treac prin
faa ghieului de la McDonald's de unde se luau produ
se la pachet prea interminabil, dar, dup ce se apro
vizionar cu cafea fierbinte, Berry vorbi de pe bancheta
din spate:
- A c u m , Dodge. D-i drumul. Spune!
Rezumatul pe care li-1 fcu el n u se dovedi deloc sa
tisfctor. Berry i Caroline ncepur s-1 asalteze cu
ntrebri.
- Stai, stai! Asta e tot ce tiu, spuse el vorbind peste
ele. Ski a fost chemat nainte s mi poat da mai multe
detalii. A zis doar s v aduc napoi la Merritt, deci asta
este ceea ce fac. I n plus, i eu vreau s m ntorc acolo.
- Te-ai sturat s faci pe bona mea, nu?
El i prinse privirea l u i Berry n oglinda retrovizoare.
- N u . Vreau s f i u acolo cnd nemernicul la
este prins. N u am apucat s dau ochii cu Creighton
Wheeler, i am o problem personal de rezolvat cu el
pentru ce ba fcut lui Maggie.
- Cine e Maggie?
-Cinele l u i Derek. Le spuse povestea brbatului
fatal d i n Atlanta care fusese ntr-un final condamnai
la nchisoare pe via. L-au pus ntr-un sector special
al nchisorii, rezervat celor mai mari psihopai, ceea ce
este oricum prea bine fa de ce merit. mi pare ru
pentru familia l u i , totui. Pentru nite bogtani, suni
destul de n regul. D i n pricina l u i Creighton, cei mai
muli prieteni i-au abandonat. Julie se poart bine
cu ei.
i continu s bat cmpii. Berry i ddea seama ca
fcea asta pentru a le ine ocupate pe ea i pe Car<
line n timpul cltoriei spre Merritt, dar n u o deranja
A c u m o interesa mult orice avea el de spus.
Dup ce i se confirmaser suspiciunile cum c el era
tatl ei, i se pru foarte greu s se comporte de pan
nu avea n continuare habar despre asta. Chiar n timp
ce se grbeau s plece de la hotel, ar fi vrut s se opreasi a
puin ca s-1 studieze. A c u m l vedea n cu totul alt 111
min i voia s afle tot ce se putea despre viaa lui.

TcateCe trecutului

309

Aa c i ascult monologul aiuritor fr s-1 ntreru


p, bucurndu-se s-i aud vocea uor rguit, sorbindu-i toate cuvintele ce-i ieeau de pe buze, dintre care
majoritatea erau deocheate, nepoliticoase sau chiar l i
cenioase. Dei el vorbi n bun msur despre Derek
fi Julie Mitchell, Berry reui s pun laolalt, d i n cele
i rtrcva aluzii pe care le fcu pe ici, pe colo, cteva aspecte
despre viaa Iui.
Imaginea ce ncepea s i se contureze n minte era
destul de deprimant.
Se apropiau de destinaie cnd el spuse:
- Ski zicea c putem s mergem direct la faa locului
iIac reuii s nu-i stai n drum. Credei c putei?
i ea, i Caroline promiser s nu fac nimic ce-ar f i
putut stnjeni desfurarea anchetei. Dodge trase ma
i na n faa intrrii ntr-o parcare de rulote. O main
cu emblema erifului pe portier era parcat acolo de-a
curmeziul, blocnd oseaua. D i n ea iei u n ajutor de
ierif care se apropie de ei, aplecndu-se ca s i se adre
seze l u i Dodge:
- D o m n u l Hanley?
- Exact.
- Mergei pe strada asta pn la prima intersecie. Fa
cei la stnga. Vei recunoate apoi locul dup agitaia
din jur.
Ajutorul se ntoarse la maina l u i i o mut pe iarb,
suficient ct s-i permit l u i Dodge s treac prin poarta
deschis. Parcul de rulote era frumos i bine ngrijit.
Berry, gndindu-se la ce le spusese Dodge mai devre
me, ntreb:
- Ci ani a zis Ski c aveau?
- aptezeci i ceva.
- Doamne! exclam Caroline. Cine ar putea face ru
unor oameni de vrsta asta?
- Acelai individ care ar f i n stare s mpute o feme
ie n cap i pe urm s o bage ntr-o hus pentru haine.
O sut de metri dincolo de intersecie, parcarea de
rulote linitit pn atunci prea c se transformase
Intr-o baz militar. Se aflau aici de dou o r i mai muli
ageni narmai dect fuseser la Walmart cu o zi nainte

310

Sandra

Brown

i de dou o r i mai muli spectatori ocupanii rulo


telor care se treziser i aflaser cu surprindere nout
ile ocante.
Ageni n uniform i interogau n grupuri sau
individual. Alii vorbeau la staii sau la telefoane mobi
le. U n i i preau a nu avea nimic de fcut, ci doar se pre
fceau ocupai. Deasupra tuturor se rotea u n elicopter,
adugnd zgomotul su puternic ntregii scene.
Dodge se apropie ct putu de tare de scena crimei,
nconjurat de banda galben, i parc lng ambulan
. Prin uile d i n spate deschise ale acesteia, Berry vzu
un brbat ce sigur n u avea aptezeci i ceva de ani fiind
consultat de u n medic. Dodge cobor d i n main i fiu
ier ascuit.
- A j u t o r de erif!
Tnrul ajutor pe nume Andy se ntoarse i, cnd
ddu cu ochii de Dodge, faa l u i rumen se fcu i m a i
roie de furie. Se ndrept ano spre ei. Berry i cobori
geamul ca s aud ce se vorbea.
Fr nici u n preambul, ajutorul spuse:
- M-ai bgat ntr-un mare rahat cu Ski.
Dodge nu i ceru scuze, indiferent de rahatul la care
se referea brbatul.
- A a merii pentru c eti u n tntlu naiv. A r f i iste
d i n partea ta s nvei ceva d i n asta. Unde este Ski?
- I n rulot. Fcu semn d i n cap nspre o rulot mare
i gri cu u n val mare, albastru strlucitor, pictat pe pere
tele lateral. Avea toate uile deschise. Cei d i n echipa de
prelevare a probelor tocmai au terminat nuntru. Ski
vorbete cu ei, dar mi-a spus s-1 anun cnd ajungei eu
toii aici.
ntinse mna s-i ia staia de la centur.
-Aceea e victima? ntreb Dodge privind nspre am
bulana deschis.
Brbatul cltin d i n cap.
-I-au dus deja pe btrni la spital. El este tipul care
i-a gsit. A fost mucat de u n pianjen. Ambulana eia
aici, aa c...
Vocea l u i Ski l ntrerupse auzindu-se n difuzorul de
la staie:

Tcatefe

trecutului

311

-Zi.
- Hei, Ski. Sunt Andy. A u ajuns.
- Cinci minute.
Ateptar. Trecur mai mult de cinci minute pn
i And Ski cobori d i n rulot. Ddu imediat cu ochii de
el i se apropie, cu o fa lung i strngnd d i n buze.
Herry iei d i n main cu Caroline, i amndou i se al
turar l u i Dodge lng banda galben.
Ski se ghemui i trecu pe sub ea. Ochii l u i i cutar
pe ai l u i Berry pre de cteva secunde, apoi spuse:
- t i m cum a reuit Starks s se fac nevzut de la
Walmart. I n cteva fraze scurte, le explic faptul c
Starks furase rulota, ameninndu-i cu arma pe proprie
tari. O pereche de oameni n vrst, domnul i doamna
Mittmayer. Tocmai sosiser d i n Iowa. Plnuiau s pe
treac nite zile aici nainte s se duc la Corpus Christi.
Voiau s vad Padre Island.
- Ce mama dracului fceau la Walmart la ora trei di
minea? ntreb Dodge.
-Voiser s petreac noaptea ntr-o parcare d i n
l )zarks, dar, cnd au ajuns acolo, era supraaglomerat i
nu au gsit nici u n loc mai de Doamne ajut, aa c au
hotrt s vin pn aici, urmtoare oprire plnuit.
Au tras n parcarea de la Walmart ca s se odihneasc
i At mai rmsese d i n noapte, pn se deschidea biro
ul de aici. Potrivit doamnei Mittmayer, Starks a aprut
chioptnd lng rulota lor. Prea foarte trist i sufe
ritul. Soul ei cel blajin i-a deschis ua, n ciuda faptului
cA ea l prevenise s nu o fac.
-Starks s-a npustit nuntru i l-a lovit pe btrn
n cap cu tocul pistolului, lsndu-1 lat. A bruscat-o pe
doamna Mittmayer i i-a spus c, dac nu nceteaz cu
ipetele, o s-1 mpute mai nti pe soul ei i pe urm
pe ea. I-a nghesuit i i-a legat pe amndoi undeva n
npate i le-a pus clu.
Dodge i trecu o mn peste fa. Caroline privea
nspre copacii d i n jur, cltinnd d i n cap ca reacie la
cruzimea inutil.
Ski o privi n ochi pe Berry i apoi, fr s-i ia privi
rea de la ea, continu:

312

Sandra

Brown

- La ora nou diminea, ieri, Starks a condus rulota


pn aici i a obligat-o pe doamna Mittmayer s se duca
la recepie s se nregistreze, ca i cum nimic nu s-ar fi
ntmplat. A ameninat-o c, dac l d de gol, va pleca
i l va ucide pe soul ei.
- Unde au fost ntre timp? ntreb Berry.
- I n t r e Walmart i locul acesta? Doamna Mittmayer
nu tie. Era n spate, nu avea cum s priveasc pe fereas
tr. I n plus, nu este prea familiarizat cu zona. N u tie
dect c au plecat de la Walmart, au mers cam o jum
tate de or i pe urm au parcat. Starks le-a scotocit prin
cmar, a mncat nite pine i o conserv cu ton i a
but dou cola dietetice. Piciorul l durea foarte tare,
a spus ea. Cnd i-a ridicat cracul de la pantaloni s l
examineze, a vzut c era ngrozitor de umflat i cu u
culoare anormal. A luat o mn de pastile calmante pe
care le-a gsit n dulpiorul cu medicamente. Pe urma
a aipit.
- i ei n u au ncercat s...
Ski l ntrerupse pe Dodge, cltinnd d i n cap.
- Ea era moart de fric. i fcea griji pentru soul ei.
Acesta se trezise i leinase succesiv de cteva ori. A v e a
o ran sngernd la cap. Aa c i era team c Starks
avea s-1 ucid dac ea fcea cel mai mic gest s fuga.
I n sfrit, Starks s-a sculat n zorii zilei. A mncat nite
biscuii cu unt de arahide, a mai but o cola dietetic i
a mai luat nite analgezice. Pe urm, a ntrebat-o ncotu
se ndreptau i a avertizat-o c avea s-i dea seama dac a
ncerca s-1 mint. Ea i-a dat numele acestui parc de n i
Iote. Iar el a condus pn aici.
- Unde prezena lor nu ridica suspiciuni, observ 111
voce tare Berry.
-Aveau rezervare i au sosit dup cum era de atep
tat, zise Ski, aa c nimeni n u s-a gndit c e ceva in
neregul. Odat ajuni n parc, Starks a legat-o i i-a pus
d i n nou clu doamnei Mittmayer. A mai tras un p u i
de somn, apoi s-a splat, i-a schimbat hainele cu altele,
curate, ale domnului Mittmayer, pe urm i-a ncuiat n a
untru, a desprins maina de rulot i a plecat cu ea. A s t a

TcateCe trecutului

313

ntmpla cam pe la ora prnzului ieri, n timp ce noi


ercam s-i dm de urm n parcarea de la Walmart.
A condus pn la Houston cu maina lor. I-a dat
telefon l u i Berry de lng stadion.
Ski fu de acord cu teoria l u i Dodge.
Aa mi nchipui i eu c s-au petrecut lucrurile. A m
dtit n urmrire general maina familiei Mittmayer.
i cum se simt cei doi btrni acum? ntreb
i aroline.
Ajutorul tu ne-a spus c omul acela de acolo i-a
HA*lt, zise Dodge.
hrbatul cu muctura de pianjen vorbea acum cu
Andy. Avea braul nfurat ntr-un bandaj.
-Are i el rulota parcat n vecintate, spuse Ski.
( I I eforturi supraomeneti, doamna Mittmayer a reuit
In cele d i n urm s se trasc, aa cum era, cu picioarele
fl n i minile legate, pn la u n perete. A btut n el cu
I Mim nul. Brbatul acela, care se sculase devreme s ple c n drumeie, a auzit zgomotul. I I vzuse pe Starks
Alici desprinsese maina de la rulot i plecase cu o zi
In urm, aa c a fost curios s vad cine mai era n
n i Iot i fcea zgomotul acela. A intrat i i-a gsit acolo.
I ii e destul de bine, doar c este foarte deshidratat.
I *ub tratament, la spital.
berry, Caroline i Dodge se uitar la el cu o privire
ntrebtoare. El i cobor privirea i rsufl zgomotos.
- Soul ei avea fractur cranian. N u a supravieuit.
Avea aptezeci i ase de ani.
Dodge njur. Caroline gemu adnc. Berry rmase
pur i simplu acolo, cu ochii la Ski, dorindu-i, dei tia
i A n u avea nici u n rost, ca nimic d i n toate acestea s nu
lle adevrat.
- Doamna Mittmayer l-a identificat pe Starks d i n fo
tografie, spuse Ski. Singurul lucru b u n care a ieit d i n
luat nenorocirea asta a fost c a lsat n urm dovezi
Incontestabile. Amprente, A D N , u n martor ocular.
^1 la celelalte infraciuni s-a mai adugat i rpirea. Va f i
acuzat de multiple crime.
VIII

314

Sandra Hrown

- N u i dac ajung eu la el primul, mormi Dodge


aproape inaudibil cu igara aprins, n ciuda anunului
ce interzicea fumatul n zon.
Ski spuse:
- A m vrut s aflai toate astea de la surs, nu de la
tiri, i n ntregime, nu d i n frnturi n care s-ar putea
amesteca i zvonuri. Adresndu-i-se l u i Dodge, spuse
Dude acas. I n casa de pe lac se afl u n agent de-al m e u ,
o femeie. M a i sunt nc doi care patruleaz n zon i
supravegheaz lacul. in permanent legtura cu n o i
i cu toi ceilali d i n departament.
- D i n cte tim noi, Oren este n continuare in
Houston, zise Berry.
- D i n cte tim noi, admise Ski. Dar asta nu nseain
n nimic concret. N u am de gnd s risc.
- Le duc acas, spuse Dodge, dar apoi m ntorc i \:\
ajut i eu s-1 vnai.
Ski ezit, apoi fu nevoit s ncuviineze. Nerbdim
s intre n aciune, Dodge o grbi pe Caroline s u r c e
pe scaunul d i n dreapta al mainii. Ski deschise poriei a
din spate.
- Eti bine?
- N u prea.
- De vineri seara ai avut parte de oc dup oc.
Berry arunc o privire spre Dodge i spuse ncet:
- N u au fost toate neplcute.
Telefonul lui Ski ncepu s sune. I I avea deja n m n a ,
aa c i-1 duse la ureche.
- E Nyland.
Berry i ddu pe dat seama c apelul era urgeni
Brbatul ncepu s vorbeasc precipitat.
- Da. Da. Poi s repei? Bine.
O lu rapid spre SUV-ul l u i i chiar ncepu s alei j;e
nchise i strig n urm ctre Dodge:
- A u gsit maina familiei Mittmayer.
- Fiic-mea spune c e i o recompens considerabila
- Douzeci i cinci de m i i de dolari.

Pcatele trecutului

315

Brbatul zmbi larg, permindu-i l u i Ski accesul la


n privelite larg asupra unor dini cariai i ptai d i n
muza tutunului mestecat.
C.nd pot s-i ridic?
Curnd, i promise Ski. A c u m suntem cu toii pu
in cam ocupai.
ncercai s prindei u n infractor aflat pe fug, spue brbatul ncuviinnd d i n cap atottiutor.
Asta este prioritatea noastr, domnule Mercury.
Ski avea telefonul la ureche. Fusese pus n ateptare
de prietenul lui care se ocupa de cinele poliist ce cuta
mobe la faa locului, altfel nu i-ar f i acordat lui Ray Van
Mercury - omul care gsise maina - att de mult d i n
preiosul l u i timp. Brbatul era ca o musc enervant,
nflzind ntruna, aparent fr nici o noim, dar ntorirtndu-setot timpul la recompensa promis de Caroline
King, ca o molie la o stof de calitate.
- Ski, mai eti acolo? ntreb prietenul l u i d i n
armat.
D-mi nite veti bune.
ncercm n continuare s dm de cineva. n loc s
atepi, vrei s te sun eu napoi?
Ski i vorbi despre ct de urgent era toat operaiunea.
A m neles.
Prietenul l u i nchise.
Trebuie s ne sune el, i spuse Ski l u i Dodge, care
avusese deja parte de Ray Van Mercury-ca-maina ct
pentru o via ntreag i se dusese civa metri mai ni olo ca s fumeze.
- Fiecare minut pe care-1 irosim stnd aici nseamn
0 distan mai mare i mai mare pe care Starks o ia fa
de noi, bombni Dodge.
- Nu i dac e acolo.
Ski se uit nspre pdure. Urme de pantofi de sport,
precum cei pe care i cumprase Starks de la Walmart
l precum cei pe care-i descrisese doamna Mittmayer ca
lllnd cei purtai de el, duceau de la maina abandonat
1

l i p de Ford lansat ca main de lux n S U A n 1938 (n.tr.)

316

Sandra (Brown

a btrnilor spre partea cea mai dens a Marelui Desi


inutul nimnui.
Parcul Naional Marele Desi era sursa a numeroase
legende i poveti misterioase, de la u n fel de Yetti ce
aparent locuia acolo, pn la nite l u m i n i capricioase
ce se vedeau ici, colo, d i n cnd n cnd, aparent ffua
nici o surs. Faimoii nelegiuii d i n folclorul Texasului
reuiser s scape de urmritori n codrii si deni i in
mlatinile nesfrite.
Era o destinaie foarte popular pentru activiti in
aer liber. Existau terenuri de campare, trasee marca te
i cursuri de ap pe care se putea naviga cu brci pese a
reti i cu canoe, dar multe dintre hectarele sale vaste,
practic fr limite, erau formate d i n coturi de ru in
fundate, mlatini monotone i pduri prea dense p u n
care abia de se putea strecura un nar, cu att mai
puin o fiin omeneasc. Era habitatul perfect pentru
erpi veninoi i alte reptile, insecte ce nepau ru i
prdtori carnivori.
- N u vd de ce nu putem pur i simplu s..., zise
Dodge.
-i-am spus eu de ce, se rsti la el Ski. N u tii c u m
este acolo. I-am pierde urma, i pe urm oamenii mei
ar ajunge s umble ca bezmeticii, s se rtceasc, s .
ncurce n hiuri - literalmente - i chiar s caute a u i l
n carul cu fn. Ba chiar mai ru de att.
Ray Van Mercury se trezi vorbind:
- D i n fericire pentru voi toi, am gsit eu maina
Altfel, omului i s-ar f i pierdut complet urma.
Era u n brbat zvelt i sprinten. Ski estim c nu c n
tarea mai mult de vreo aizeci i cinci de kile. A v e a
coad mpletit de pr unsuros i crunt care i atrna la
spate pn la bru. Avea pielea maronie, plin de r i d u n
i de linii, ca o coaj de nuc, i era cam toat expusa,
c n u purta dect o pereche de blugi ponosii tiau
inegal n dreptul genunchilor osoi.
- Da, d i n fericire pentru voi toi, am decis s m du
la pescuit n dimineaa asta. tii, spuse el coborau.I
1

I n englez, n original, Big Thicket National Preserve

Pcatele

trecutului

317

vinea ntr-o oapt confidenial, n u e voie s mergi


aia niurea, abtndu-te de la traseele marcate n Desi.
Nu e voie s pescuieti dect n anumite zone, special
tlentinate acestui sport. Sunt poliiti i paznici peste tot,
I? prind imediat. Dar pe mine nu m-a prins nimeni nici
odat i nici n u o s m prind. Toat viaa mi-am petrei UH > prin Desi. A m trecut ca o reptil prin pri d i n el pe
Miule nici mcar o furnic n u s-ar f i putut strecura. Maii Urnea fcea parte d i n tribul Alabama-Coushatta. tiu,
llu, n u art deloc ca u n indian. Semn cu taic-meu.
Inii cel puin aa spunea mama. Eu, unul, nu am dat cu
mhli de omul acela. Era petrolist. i nici mcar nu era
Mhul bun. N u a spat dect aiurea, fr s dea niciodat
dr petrol. S-a certat la cuite cu u n i i dintre investitorii
Iul, Intr-o noapte, la adpostul ntunericului, i-a luat
lpaia, lsnd-o pe mama cu mine nc n pntece.
Aa c, oricum... Fcu o pauz ca s scuipe u n ghemotoc
maroniu i aos n tufiul de lng el, apoi se terse la
tfurA cu dosul minii. Unde am rmas?
- La partea unde o s te omor eu dac n u taci dracu
lui din gur! tun Dodge.
Mercury ridic din cap spre Ski, ca o pasre bgcioas.
- Ce e cu el?
- Se teme c fugarul nostru o s ne scape. De ce nu
\t duci mai bine s atepi acolo, domnule Mercury,
ut N f i i la ndemn dac mai avem nevoie de alte
ihlormaii?
- Acolo? ntreb el, artnd spre irul de maini ofici
ale parcate de-a lungul anului.
- Da, acolo, ct se poate de departe, rspunse Dodge.
Fiic-mea v-a dat numrul nostru de telefon, nu?
I )rci m putei suna ca s m anunai cnd i de unde
pot s-mi ncasez rscumprarea, da?
Ski se btu pe buzunarul de la cma.
- Da, am numrul chiar aici.
( ) m u l rnji d i n nou spre ei i, crcnat, o lu la picior
t u pai legnai.
- Petrolist pe dracu', spuse Dodge. Maic-sa i-a tras-o
\ u Irate-su.
Lui Ski i sun telefonul.

318

Sandra (Brown

- i rmn dator, zise el dup ce ascult cteva clipe,


apoi nchise imediat.
- A trimis u n dresor ncoace. Dureaz douzeci de
minute pn ajunge la marginea pdurii. Ne ntlnim
acolo. Le spun i celorlali.
n parcul de rulote, u n ajutor de erif primise sai
cina s le urmeze pe Caroline i pe Berry la casa de
pe lac i s le conduc n siguran nuntru, unde
atepta cellalt ajutor de erif, femeia. ntre timp,
Ski i Dodge se urcaser n SUV-ul l u i Ski i se depla
saser n goan la locul unde Ray Van Mercury gsise
maina abandonat.
Mercury-ca-maina locuia cu fiic-sa i cu cei trei o
p i i ai acesteia ntr-o rulot la mai puin de jumtate
de kilometru deprtare de perimetrul Desiului. Omul
plecase la pescuit spre locul l u i preferat, cnd descope
rise maina. Iar dac ochii n u bar f i fost att de fa nu
liarizai cu Desiul, ar f i fost foarte posibil s treac pe
lng ea fr s o vad. Fusese lsat ntr-un hi de
tufiuri, arbuti i tot felul de liane. N e f i i n d genul can
s se amestece unde nu-i fierbea oala, d o m n u l Mereu i y
mersese mai departe, pescuise pn ce considerase i a
erau suficieni peti atrnai pe frnghia pe care o avea
n j u r u l brului, pe urm se ntorsese la rulot i u
povestise despre main fiic-sii, n timp ce aceasta
cura petele.
i spusese l u i Ski c femeia o luase complet razna"
Eu, unul, nu sunt niciodat atent la tiri fiindc sin
gurele lucruri care merit vzut la televizor sunt Van na
W h i t e i westernurile vechi", povestise el. Dar fiic .a
urmrea n fiecare diminea tirile. Aflase astfel de-,
pre fugar i despre perechea de btrni'pe care acesta u
lsase legai n rulota lor cnd le furase maina. Femei.i
telefonase la biroul erifului, i, cnd Ski ajunsese la iu
Iota ei, Ray Van Mercury i dusese pe el i pe Dodge la
locul unde era ascuns maina.
n mai puin de o or, Ski reuise s adune un grup
de cuttori printre care se aflau cteva ajutoare de
r i f n rezerv, ofieri de la Departamentul de Siguran
Public, u n poliist de la Departamentul Municipal
;

Pcatele trecutului

319

Ir Poliie d i n Merritt, care era o idee mai rsrit dect


ii'Mul, doi ageni de la cel mai apropiat birou FBI i mai
M I I lip poliiti clare.
Acum se ndrepta spre irul de vehicule parcate de-a
lungul cotului drumului unde se strnseser oamenii n
ifleptare. Elicopterul de la DSP, care survolase pe dea
supra parcului de rulote, urmrise irul de maini pn
la noua locaie i coborse pe pmnt ntr-un lumini de
Irtng rulota l u i Mercury.
I Inii dintre ageni sosiser aducnd cai neuai gata
de plecare. Alii aduseser A T V - u r i . Dar Ski se ndoia
ft toate acestea aveau s le foloseasc la ceva. Singura
modalitate posibil de a strpunge aceast bucat d i n
Marele Desi era pe jos^ i chiar i aa existau seciuni
aUolut impenetrabile. I n plus, pe lng terenul foarte
ut eu accesibil, aveau s se confrunte cu tot felul de slnfllleiuni periculoase, insecte otrvitoare i o cldur su
im ant. Cutarea nu avea s fie deloc floare la ureche.
Ski se asigur c toat lumea era atent la el i anun c
i'iau pe drum cinii poliiti.
- mpreun cu unul dintre cei mai buni i mai expeilmentai dresori, dup cum m i s-a spus.
Ii ndemn s foloseasc timpul rmas pn la sosirea
aiesruia ca s-i verifice echipamentele, s-i pun pe ei
din belug loiune repelent i crem de protecie solar
fl n se asigure c aveau sticlele cu ap pline.
Pe urm i se altur d i n nou l u i Dodge, acolo unde
M* afla acesta, la umbra u n u i copac. Dodge mai trase o
dat d i n igara pe sfrite pe care o avea n gur, apoi
o Ntrivi cu atenie de trunchiul copacului i frec ntre
palme chitocul pn ce acesta se fcu bucele i nu
mai prezent absolut nici u n pericol de a provoca
un incendiu.
- N u pot s pricep, spuse el.
-Ce?
- Starks.
- Adic?
- Adic nimic. Sau tot. Absolut nimic d i n ce face nu
e ncadreaz n vreun tipar cunoscut.

320

Sandra Brown

- A b s o l u t de acord cu tine, zise Ski. Ieri, dup ce i-a


legat fedele pe soii Mittmayer, a condus atta drum
pn la Houston numai ca s dea u n telefon de pe mo
bilul l u i Sally Buckland. De ce?
- Poate c atunci i-a mutat cadavrul. A vrut s ne duca
acolo i s o bage n speriei pe Berry. A vrut s ne dm
de ceasul morii ncercnd s facem ceva, ceea ce de fapt
a i reuit. N u uita cntecelul pe care-1 ngna.
- B i n e . Dar pe urm s-a ntors direct aici. Asta ce ai
putea s mai nsemne?
- S dea dracu' dac tiu. A evitat s fie prins. Con
ducea o main despre care noi nu aveam habar. De ce
s se ntoarc?
Ski se gndi u n moment.
- S caute u n refugiu? Era relativ n siguran n intr
riorul rulotei. Avea o cmar bine aprovizionat. Frigi
der, televizor, aa c ar f i putut s ne urmreasc la tiri
fiecare pas.
-Avea calmante, continu Dodge urmrind firul In
gic al l u i Ski. Avea tot confortul unui cmin adevrat la
dispoziia sa. Familia Mittmayer avea locul de campan
rezervat pentru trei nopi, iar ei doi n u reprezentau nu i
u n fel de ameninare pentru el. Starks s-ar f i putut ac la
posti fr nici o grij acolo s se odihneasc i s-i di\i
timp piciorului s se mai vindece.
- Sau s-i putrezeasc i s-i cad.
Ski rnji cu amrciune.
- V e c i n i i d i n zon sunt temporari i se schimb in
permanen. Lipsa de activitate d i n jurul rulotei ar li
putut trece neobservat. A r f i putut sta ascuns aculn
pn ar f i simit c putea atenta fr prea mari riscuri la
viaa l u i Berry.
Dodge se ncrunt.
- B i n e , hai s spunem c acesta a fost planul lui. ( V
fcea aici n curtea d i n spate a l u i Mercury-ca-maina.'
- S-a rtcit.
Dodge i arunc o privire nencreztoare. Ski r i d u . i
d i n umeri.

Pcatele

trecutului

321

- Pe drumul de ntoarcere de la Houston, a ratat u n


viraj important. S-ar putea ca explicaia s fie chiar att
de simpl.
- S-ar putea, rspunse Dodge, dar nu pentru cineva
\ are este expert n labirinturi.
- Rahat!
Ski i scoase ochelarii de soare i i terse sudoarea
i are-i picura de pe frunte n ochi.
- Ne scap ceva.
- Sau cineva.
Ski l privi piezi.
- La asta m gndesc i eu. L-a ajutat cineva.
- Eu m gndeam la Amanda Lofland, spuse Dodge.
- La fel i eu. Dar femeia n u a prsit spitalul de cnd
a Nosit. i petrece i nopile n camera soului ei.
- A i verificat?
- Mai devreme, de diminea, nainte s fie descope
rii cei doi soi Mittmayer, spuse Ski. A m fost la spital
i a s i anun pe ea i pe brbatu-su de uciderea l u i
Sully Buckland. A m adus n discuie telefoanele date i
primite de la ea pe telefonul mobil al Amandei.
-i?
- Mi-a spus c abia dac o cunotea pe Sally Buckland.
I ) ntlnise doar de cteva ori la petrecerile companiei.
- Atunci cum se explic toate telefoanele alea? ntre
ba Dodge.
- Mi-a zis c s-au tot sunat una pe alta n momente
nepotrivite i intra mesageria vocal. Ea sunase ca s
alle adresa l u i Buckland, s-i poat trimite prin pot o
Invitaie la petrecerea pentru a patruzecea aniversare a
Iul Ben, pe care o plnuia pentru toamn.
- C u m a reacionat cnd ai adus vorba despre asta?
- S-a enervat. Petrecerea trebuia s fi fost o surpriz.
Rsul l u i Dodge sun ca o gargar cu flegm.
- Da, mare poam. Dar nu s-ar f i putut afla n dou
locuri n acelai timp. Aa c, dac n u este ea complicea
lui Starks, atunci poate c a fost Sally Buckland.
- i i-a ndeplinit menirea? Iar el a ucis-o ca s se
descotoroseasc de ea?
- Poate. La dracu', habar n u am.

322

Sanara (Brown

Dodge ntinse mna dup igri.


- Las-le, spuse Ski. A u venit cinii.
O apucar amndoi nspre locul unde u n brbat co
bora^ dintr-o camionet cu cuti aliniate n spate.
- II caut pe Ski, spuse el nspre grup.
Ski se ndrept cu pai mari spre agentul specializai
n lucrul cu cinii i ddu mna cu el.
- A m mai adus u n dresor cu mine.
1-1 prezent pe Ski brbatului care l nsoea.
- i nc d o i cini. Aa, n caz c e nevoie.
- Mulumesc. S-ar putea s avem nevoie de ei. C u cu
ncepem?
- C u trei. Sunt cei mai b u n i cini ai mei.
Cnilor l i se ddu drumul d i n cuti i l i se puser
lese solide. Dresorul principal lu doi labradori negri,
cellalt tip lu u n ogar. Cinii de-abia ateptau s o ia la
goan. Ski le ddu s miroas hainele mpuite pe care
le lsase n urm Starks n rulota soilor Mittmayer.
- Bine, acum pot porni, spuse dresorul.
U n u dintre agenii FBI rspunse:
- S-o pornim la d r u m .
Ski i ascunse zmbetul. Dac era u n cuvnt mai nr
potrivit pentru descrierea a ceea ce se gsea n partra
aceasta d i n Desi, acela era drum".
N u le lu mult s constate cu toii asta pe pielea loi
Fur nevoii s-i croiasc d r u m tind, smulgnd, pu
nnd la pmnt hiurile d i n jur. Intr-o jumtate dr
or, cei care nu ascultaser recomandarea de a se au
peri cu soluie repelent se luptau s se ntoarc pcn
tru a scpa de roiurile de gngnii nsetate de sn gr
i chiar i cizmele cele mai solide ieeau foarte greu din
noroiul de consistena catranului.
Haine i piele fur laolalt sfiate de spinii groi i .11
degetul mare de la mn sau f i n i precum firele de pi
I n timp ce ncercau s dea de urmele l u i Oren StarL,
trebuiau s se uite n toate prile, ateni la aligatoii,
ri, mistrei, erpi-cu-clopoei i alte specii faimoase ,a
mortale crora nu le plcea s fie deranjate.
Ski nu-i putea nchipui u n teritoriu mai ostil ni
cieri n lume. Dup o or, nu progresaser mai mult

Pcatele

trecutului

323

de o sut de metri. Brbaii cei puternici se dovediser


Iubi n faa cldurii copleitoare. Cei foarte rezisteni
In sala de sport gfiau ngrozitor ncercnd s respiu\ Chiar i energia cinilor ncepu s se epuizeze. Ins
aveau mirosul lui Oren Starks, i instincte, i o pregtire
fi o form excelente ce le alimentau hotrrea. Se smui r a n trgnd de lese, forndu-i dresorii s o ia prin
tufiuri dese ce trebuiau doborte cu macetele.
Ski inea pasul cu cinii, i, cnd dresorul secundar
puse piciorul ntr-o groap i-i scrnti glezna, acesta i
trecu lesa l u i Ski.
- Se descurc de minune dac nu ncetezi s o ncutajezi i s o lauzi.
Ski conduse cinele. i fcea mai multe griji pentru
Dodge, care avusese dificulti n a ine pasul cu el n
noaptea n care traversaser pdurea spre casa de pe
lac. Iar aceea fusese o plimbare prin parc n comparaie
i u asta. Ins brbatul mai n vrst rmase pe urmele lui
Ski, aproape de el, respirnd greoi, njurnd copios i
elaborat, dar innd neabtut direcia nainte.
- Te-ai rzgndit, m faci ajutorul tu? ntreb el cnd
IIWur o pauz ca s bea nite ap.
- N u poi s-1 mputi, Dodge.
Pe dracu' nu pot. intesc excelent.
- N u la asta m refer.
- tiu la ce te referi.
nuruba la loc dopul sticlei i mpinse la o parte o
lamur plin de spini ce se afla n drumul lui.
- Dar, cnd l gsim, ar face bine s aib minile pe
t t i p i s strige d i n toi rrunchii cerind mil.
- i dac nu?
- Dac n u , am s-1 consider u n fugar care ncearc
A scape.
Soarele dup-amiezii strbtu ncet bolta. Tempera
tura crescu, i sticlele de ap se golir. U n u l dup altul,
oamenii se predar n faa vicisitudinilor naturii, pn
I A I K I
numai cei mai rezisteni dintre ei rmaser n pii Ion re, i acetia d i n ce n ce mai puini.

324

Sandra *Brown

Cnd cei civa rmai se oprir d i n nou ca s se odilv


neasc, Ski se apropie de Dodge, care trgea cu greu aer
n piept la fiecare respiraie.
-Trebuie s renuni.
- Cnd o s nghee iadul. i terse faa plin de su
doare cu batista. Ceea ce m i s-ar prea o idee excelent;)
n momentul de fa.
- U i t e ce e, Dodge, spuse Ski suprat, n u vreau s
mori pe aici.
- De ce, i-am picat cu tronc?
Ski n u mar deloc la glum.
- Dac dai ortul popii d i n cauza mea, alea dou femei
din viaa ta n-o s m ierte niciodat.
Dodge pru gata s-i dea o replic acid, dar se r :
gndi brusc. i bg batista la loc n buzunarul de la
pantaloni.
- N u renun.
Ski se uit la el impasibil, apoi spuse reinut:
- F ce vrei.
naintarea deveni chiar i mai anevoioas. Una dintre
celele inute de les de dresor ncepu s chiopteze.
- I-a intrat u n spin, spuse dresorul ctre Ski dup ce
i examina laba d i n fa.
- Poate s se ntoarc?
- V a trebui s o fac. Dar va merge ncet.
- A i grij de ea. O iau eu pe cealalt.
Dresorul i ddu i o a doua les l u i Ski.
-Astea dou n u prea se suport. Dar poate sunt prea
obosite ca s-i fac necazuri.
D i n grupul iniial nu mai rmseser.dect o mna
de oameni. Dodge era n continuare cu ei. Cnd unul
dintre agenii FBI suger s se opreasc pentru m<
ment i s reia cutrile a doua zi, Dodge rspunse
dispreuitor:
- Putei s cedai ca nite femei. Eu n-am de gnd sa
o fac.
Ski le spuse c i el era dispus s continue.
- C i n i i nu s-au dat btui. Se afl n continuare pe
urmele l u i Starks.

Pcatele

trecutului

325

Poliitii clare nu erau nici ei dispui s renune,


dei unul dintre ei se uita la Dodge cu ngrijorare. Era
aproape dureros sd vezi cum respira. Ski mai fcu o
ncercare s-1 opreasc:
- tiu c vrei s fii de fa cnd l prindem, dar...
- Mergi nainte, domnule ofier.
- A putea s-i ordon s te ntorci. I-a putea cere
unuia dintre poliitii tia s te duc napoi.
- A r trebui s m ucizi mai nti.
- M i se pare c eti pe cale s m scuteti de efortul
acesta.
Dodge i fcu semn l u i Ski s o ia nainte.
- Sunt chiar n spatele tu.
i aa i rmase, chiar i atunci cnd ceilali nu mai
reuir s in pasul. Ameninarea l u i Ski de a-1 trimi
te napoi prea s-i f i insuflat putere l u i Dodge. Dar
elementele naturii i terenul ngrozitor se dovedir mai
puternice chiar dect hotrrea l u i nestrmutat.
El i ceilali civa rmaser mult n urm, iar Ski
ne trezi singur cu cei doi cini, care preau s-i f i uitat
animozitile n faa acestui scop comun. Continuam s
nainteze trndu-se practic prin hiuri. I I traser pe
Ski dup ei prin mlatini.
i, n cele d i n urm, i ajunser prada d i n urm.
C )ren Starks nu avea minile pe cap i nici n u implora
mil cu voce tare. Sttea pe marginea unei mlatini
tntre dou ramuri ale u n u i chiparos gigantic ce ieea
din apa nmoloas. Avea spatele lipit de trunchiul co
pacului. Era prvlit ntr-o parte, cu fruntea aproape
aringndu-i coapsa.
Cinii, ltrnd ncntai de descoperire, se repezir
prin ap spre el, strpungnd ierburile ce-i acopereau
suprafaa ca o pelicul peste o sup de mazre. Cnd
ajunser la civa metri de Starks, Ski trase de lese i i
leg strns n jurul unei ramuri solide de copac. Trase
de trei ori n aer ca s le semnaleze oamenilor d i n spate
le l u i c i gsiser prada, apoi o lu prin apa ce-i ajun
gea la genunchi, mpiedicndu-se de rdcinile ascunse
de suprafaa opac, pn ce ajunse la Starks.

326

Sandra <Brown

Chiar n colul exterior al ochiului, acesta avea <>


ran urt de glon. I n mod evident, se mpucase. Avea
nc pistolul n mna cufundat civa centimetri n
apa mlatinii.
Ski se ghemui ca s se uite mai de aproape. S n g e l e
din jurul rnii era coagulat, dar n u uscat complet. Avea
faa plin de zgrieturi i de umflturi d i n cauza n u m e
roaselor nepturi de insecte.
i pierduse unul dintre pantofii l u i cei noi. Avea
oseta plin de ciulini. Era mbrcat cu hainele barba
tului pe care l omorse. Ski le recunoscu dup desen
erea pe care o fcuse doamna Mittmayer. Pantalonii
gri erau aproape negri de murdrie. Cmaa cu dungi
verzi i albastre era sfiat, plin de noroi i mbibai a
cu transpiraie.
Oamenii care mai rmseser pe traseu ajunser unul
cte unul la faa locului i ncepur s se adune ntr-un
semicerc n spatele l u i Ski, care rmsese pe vine lng
cadavru. Toat lumea murmura, comentnd scena ori
bil d i n faa lor.
Ski auzi respiraia uiertoare a l u i Dodge, care se
apropia de el, apoi l auzi exclamnd:
- Ei, rahat!
Ski presupuse c era dezamgit c Starks i rpise sa
tisfacia de a4 ucide. Psrile, al cror habitat natural
era deranjat de cinii care ltrau i de intruii u m a n i ,
bteau cu putere d i n aripi i scoteau tot felul de s u i n
te n vrful copacilor. Cinii gfiau fericii, cu limbii
atrnndude d i n gur i cu saliva picurndude.
Cel d i n t i dintre poliitii clare care sosi vorbea
cu pilotul elicopterului DSP prihtr-un aparat de e m i
sie-recepie. ipnd, ca s se poat face auzit, i spunea
pilotului s se uite dup o rachet luminoas ce avea
s le semnalizeze locaia i l avertiza c era nevoie de <>
targa ce trebuia cobort ca s fie legat cadavrul pe ea a
apoi ridicat.
Ski nregistra toate astea fr a f i c u adevrat conii
ent. Atenia l u i rmsese concentrat asupra l u i Starks
Urmri cum o furnic uria traverseaz puntea nasului
lui Starks i i coboar pe obraz. U n pete mic i d d e a

Pcatele trecutului

327

tArcoale, prnd s-i guste degetul mic de la mna cu


fundat n ap.
Poliistul cu staia radio spuse:
- Ca s lum cadavrul de aici...
- N u e nici u n cadavru, spuse Ski brusc. Este nc n
via.

capitolul 23
Ajutorul de erif care primise sarcina s le pzeasc
pe Berry i pe Caroline la casa de pe lac era femeia care
l interogase pe casierul recalcitrant de la Walmart na
inte ca Dodge s intervin. Se prezent drept agentul
bavell i se comport cu ele exact cum trebuia, cu mult
profesionalism.
i la fel fcu i cnd intr n sufrageria unde Berry i
Caroline ncercaser s-i ocupe timpul n vreme ce a
teptau ngrijorate veti i anun c Oren Starks fusese
prins i se afla acum n custodia poliiei.
Femeile o asaltar cu ntrebri, dar agenta rmase la
lei de scoroas ca uniforma de pe ea.
- N u am detalii. Ski v transmite s stai aici linitite
ni o s ia el legtura cu voi.
Berry ar f i vrut s se duc de ndat la biroul erifu
lui, dar Caroline i inu firea.
- Ce am putea face acolo, n afar de faptul c le-am
ta n drum? Important este c omul se afl n custodia
poliiei i c t u eti n siguran. O s ne sune Ski atunci
i And o s poat.
- Dar de ce n u a sunat Dodge? C u siguran i nchi
puie c stm ca pe ace.
- Ei, sunt sigur c e i el prins n vrtejul evenimen
telor. Asta e treaba poliiei, Berry. A i puin rbdare.
- Le dau o or.
Trecuser treizeci i cinci de minute d i n ora aceea
(And auzir o main apropiindu-se. Berry se repezi afar
din sufragerie, cu Caroline pe urmele ei. Se nghesuir
AA ias n acelai timp pe u chiar cnd Dodge oprea n
laa casei o main necunoscut i cobora d i n ea.

328

Sandra (Brown

- Ce Dumnezeu? izbucni Caroline.


O lu la fug n jos pe scri. El ridic mna ca s o
opreasc.
- N u te apropia prea tare. Numai Dumnezeu tie cu
ce m-am pricopsit n locul la uitat de lume.
- Unde ai fost?
- P n n iad i napoi. Adic, pn n Nenorocitul
de Mare Desi.
Berry era uluit.
- i acolo l-ai gsit pe Oren?
- La marginea unei mlatini, ntr-un crng de chipa
roi, cu u n glon n cap tras de mna lui. Ultimele cu
vinte le lsar pe femei mute de uimire. I n acelai loc n
care a mpucat-o pe Sally Buckland. D i n cte se parc,
i plac tmplele.
Berry era prea uimit ca s mai spun ceva. Caroline
ntreb:
- E mort?
- A r putea f i . Rana la picior cu care s-a ales cnd a
czut pe scri la tine i-a provocat o infecie foarte urta.
Pn n u i se reduce inflamaia creierului, nu poate li
estimat cu adevrat nivelul distrugerii. Prietenul nostru
Oren Starks e ntr-o form foarte proast.
N i c i unul nu se mic i n u spuse nimic cteva se
cunde, apoi Caroline i fcu semn l u i Dodge s urce pe
treptele de la verand.
- Du-te s te speli. Ce e mirosul la?
-Gaze de mlatin. Rahat de cine. Rahat de arma
dillo. Dumnezeu tie ce altceva. i a f i fost mult mai ru
de att dac Ski nu mi-ar f i mprumutat cizmele astea.
Cnd ajunse pe verand, i scoase picioarele din
cizmele de vntoare de cauciuc, apoi', fr nici un
fel de politeuri, i descheie pantalonii i i arum
pe jos. i scoase i restul hainelor, lsndu-le s cad
ntr-un morman puitor pe verand. Intr n cas numai
n boxeri.
La intrare, n cadrul uii, se afla agentul Lavell, ea
reia nu i se clintise nici u n fir de pr de la locul lui
Femeia se holba la el cu o privire plin de evideni
dezaprobare.

Pcatele

trecutului

329

- Mi-a spus Ski s-i zic s te ntorci la biroul erifului.


- C u m se face c nu mi-a zis mie nsmi asta?
Dodge meninu contactul vizual cu ea timp de vreo
i Incisprezece secunde, dup care repet ceea ce spusese,
nivnt cu cuvnt. Femeia ridic d i n umeri, apoi se n
toarse i plec fr a mai arunca vreo privire n urm.
Berry n u se sinchisi de lipsa de politee a ajutorului
de erif. Voia s-1 mai stoarc de informaii pe Dodge,
dar acesta insist c trebuia s fac u n du.
- nainte ca vreo insect s apuce s-i lase oule pe
mine. V rog, punei-mi u n pahar cu whisky, bine? spu
ne el peste umr n timp ce urca scrile.
Cobor napoi n zece minute, splat bine i mirosind
a spun, cu prul ud pieptnat pe spate, lsndu-i chi
pul la vedere. Avea n mn jacheta l u i sport i purta o
pereche de blugi i o cma cu mnec scurt.
Acum, c se curase de noroiul i mizeriile de pe el,
zgrieturile i juliturile de pe pielea-i expus erau ct se
poate de vizibile.
- A i pus nite antiseptic pe alea? ntreb Caroline
Intinzndu-i butura pe care i-o ceruse.
-Nu.
Lu o nghiitur zdravn de whisky.
- N u spune nimic pn nu m ntorc.
- A r face bine s nu usture, i strig el n timp ce ea se
repezea spre dormitor.
El se aez n balansoarul de lemn pe care sttuse n
ziua n care sosise.
Asta se ntmplase smbt. Acum era l u n i . Berry se
minuna de ct de familiar i devenise n intervalul acela
Ncurt de timp, de cte evenimente de importan monu
mental se petrecuser i de ct de multe ajunsese s m
prteasc ea cu u n tat pe care nu-1 vzuse niciodat
pn n urm cu patruzeci i opt de ore.
- Ski e bine?
- Cine, eroul zilei?
- Este?
- A fost ultimul o m rmas n picioare. Adic i-a f
cut de rs pn i pe poliitii clare. M a i sorbi u n gt

330

Sanara (Brown

de whisky. i-a luat i el poria de julituri, dar este bine


n rest.
- i unde e acum?
- Ultima oar cnd l-am vzut, era la intrarea de la
camera de gard a spitalului ncercnd s rspund ava
lanei de ntrebri cu care l asaltaser reporterii. Toa
te staiile de radio d i n Houston. Una d i n Tyler. i din
Lafayette, cred. Oamenilor le place nc s aud cum un
poliist nimicete u n tlhar. M a i ales n Desi. Locaia
contribuie mult la caracterul mistic al povetii.
Berry cltin d i n cap aproape nencreztoare.
- N u mi-1 pot imagina pe Oren aventurndu-se n sl
bticie aa.
- E u nu mi-1 pot imagina fcnd o mulime dintre
lucrurile pe care le-a fcut.
Msur cu ochi ngrijorai sticla de dezinfectant pe
care o adusese Caroline mpreun cu o pungu plin
de tampoane de vat.
- O s m usture?
- I n nici u n caz ct te-ar ustura o infecie, spuse ea.
Probabil ar trebui s-i faci u n vaccin antitetanos.
- Da, sigur, acum am plecat.
Incruntndu-se spre el, ea ngenunche lng blan
soar i, dup ce nmuie u n tampon de vat n lichidul
dezinfectant, l puse pe o neptur adnc i foarte
urt pe care o avea pe dosul palmei.
Printre njurturile provocate de dezinfectantul caic
ntr-adevr ustura, le povesti femeilor, n l i n i i mari, cum
se desfuraser cele cteva ore care trecuser.
Cnd el termin, Berry ntreb:
- Ce anse are Oren?
- De supravieuire? N i c i una. O s moar acum sau (>
s fie silit s se confrunte cu cele trei acuzaii de crim
i o s moar graie legilor acestui stat. Oricum ar li,
o mierlete.
Berry se ridic i se duse la o fereastr ce ddea nspre
lac. Apunea soarele. Pe suprafaa apei se reflecta un stol
de psri. Pinii aruncau umbre lungi i drepte pe malul
plin de pietri mrunt. Imaginea de ansamblu era pi
toreasc i linitit, exact cum fusese vineri seara cini

TcateCe

trecutului

331

ea i Ben i terminaser treaba i luaser decizia com


plet nevinovat de a face nite friptur la grtar pentru a
sArbtori ncheierea u n u i proiect ce i inuse ocupai u n
an ntreg. Amintirea i aduse o grimas pe chip.
Se ntoarse cu faa spre prinii ei. Era ciudat, dar
nciim se gndea automat la Caroline i la Dodge ca la
pArinii ei. U n cuplu. Prinii ei.
- Vreau s-1 vd pe Oren.
Cu u n zgomot puternic, Dodge puse paharul pe m
sua de cocktail de lng cotul lui.
- Fir-ar s fie!
-Ce?
-Exact asta a zis Ski c vei spune. A fcut pariu
cu mine c exact asta vei spune. Tocmai am pierdut
cinci dolari.
- A cui e maina aceea?
El ridic d i n nou paharul i ddu pe gt ce mai rm
sese d i n whisky.
- E a ajutorului de erif care l pzete pe Starks n re
zerva de la spital. Ski a zis c pot s-i mprumut maina
sA vin aici s m spl.
- Bine, acum, c eti curat, poi s iei maina asta i s
le ntorci. Venim i noi dup tine cu maina mamei.
Berry era nerbdtoare s vorbeasc cu Ski sau mcar
sA l vad, fie i numai de la distan.
Era nerbdtoare i s l vad pe Oren. Voia cu dis
perare s se sfreasc acest episod al vieii ei i nu avea
c u m s fie complet ncheiat i lsat n urm dect dac
v o r b e a cu Oren despre rolul pe care l jucase ea n toate
nenorocirile comise de el.
Cu siguran fusese dintotdeauna bolnav psihic, dar
poate c ea fusese cea care, fr s vrea, fcuse ceva ce
nclinase balana n mod periculos, aruncndu-1 n abi
sul nebuniei pure. Poate c, dac ea ar f i fost mai bun
i mai tolerant, impulsurile l u i naturale ar fi rmas n
stare latent, pn ce murea de cauze naturale, la o vr
sta naintat.
n orice caz, pn nu-i ddea seama ce vin avusese
ca n toate astea, n u putea s-i gseasc linitea. Dac

332

Sanara

Brown

starea lui era pe ct de critic spusese Dodge, avea foarte


puin timp s-i ndeplineasc obligaia aceea. D i n nete
ricire, n timp ce traversa holul spitalului n drum spre
etajul cu sala de terapie intensiv, se ntlni cu Ben i cu
Amanda Lofland.
- Deci la-i Ben, spuse Dodge n colul gurii, tonul lui
indicnd c nu era deloc impresionat de ceea ce vedea.
- V o i doi luai-o nainte, spuse Berry. Urc i eu
imediat.
Cam mpotriva voinei l u i , Dodge o conduse pe
Caroline spre lifturi, lsnd-o pe Berry s se confrunte
singur cu cei d o i . Ben era ntr-un scaun cu rotile pe
care-1 mpingea u n infirmier. Era palid, tras la fa i
foarte slbit. Amanda era lng el. Emana rutate prin
toi porii.
- Bun, Ben, Amanda, zise Berry.
Vorbind peste umr, Ben i spuse infirmierului sa i
lase singuri o clip. De ndat ce acesta se ndeprta,
Amanda i lans atacul:
- D e ce l-ai trimis pe ajutorul la de erif pe capul
meu?
-Pe Ski?
-Ski? repet ea strmbndu-se i imitnd-o pe Berry
-Vorbeti cu el la per t u . Nici nu e de mirare.
- N u tiu ce insinuezi, Amanda.
- A fost aici dis-de-diminea ca s m interogheze in
legtur cu Sally Buckland. S m interogheze pe mnw
A gsit nite apeluri de la ea pe mobilul meu. De m
mi-ar cuta n jurnalul de apeluri dac n u i-ai f i bgat tu
prostii n cap n legtur cu persoana mea?
Dac subiectul morii lui Sally nu ar f i fost att ele s
rios, Berry i-ar f i dat ochii peste cap la auzul formulai u
melodramatice a Amandei.
- T o t ce am spus despre tine i Sally a fost c nu t iam
c voi dou v cunoatei, atta tot.
- N i c i nu ne cunoteam. Dar amndou te ciui
team pe tine. Amndou tiam ct de trdtoare pop li
- Termin cu asta, Amanda.
Ben prea stul. Berry se gndi c o ascultase ore in
tregi btnd cmpii despre toate astea.

Pcatele

trecutului

333

- Ce mai conteaz acum, d i n moment ce Sally este


moart i ucigaul ei a fost prins?
- Deci ai aflat despre Oren? ntreb Berry.
-Televizorul d i n rezerva mea era pornit, spuse el.
A fost o mare porcrie toat chestia asta. i treaba cu
Sully... i trecu mna peste faa alb ca hrtia. Dumnefcule mare!
- Nici nu-i poi nchipui. A fost groaznic s o g
sesc n halul la. D i n cercetri, se pare c Oren a abu
lii r de ea i a torturat-o timp de ore ntregi nainte s
o ucid.
-Sper c nemernicul la moare n chinuri, spuse
Amanda. Aproape c m-a lsat vduv.
- Doamna Mittmayer n u a avut atta ans, zise Berry
ncet.
- Dup cum am mai spus, sper s moar n chinuri.
Arunc o privire aprig ctre Berry. A i venit s l vezi?
- Da, aa intenionez.
- De ce? ntreb Ben cu o expresie vdit uluit.
- tii de ce, Ben. D i n acelai motiv pentru care l-am
sunat j o i seara.
Sub privirea ei scruttoare, brbatul se foi stnjenit
In scaunul cu rotile.
- La ce i-ar folosi s vorbeti cu el acum?
- Poate c la nimic. Dar tot vreau s-i spun ceea ce
simt c trebuie s spun.
Amanda prea nerbdtoare i se uita ntruna la cea
sul de la mn. Femeia era ntr-adevr prea egoist i
prea rea ca s merite vreun pic de atenie d i n partea
lui Berry.
Adresndu-i-se l u i Ben, ea spuse:
- Baft cu campania! Acum i aparine n ntregime.
- El n u a avut nimic de-a face cu asta.
Amanda se repezise prea tare s sublinieze acest lu
cru, aa c Berry fu convins c lucrurile stteau tocmai
pe dos. Probabil c expresia de pe faa ei i dezvluise
sentimentele, cci Ben se repezi s susin spusele neves
tei negnd orice implicare.

334

Sandra (Brown

- i jur pe Dumnezeu, Berry, nu a f i crezut nicioda


t c Delray va aciona n halul sta. i n nici u n caz
nu cu tine.
Berry chiar izbucni n rs.
- n nici u n caz nu cu mine? Oaia neagr a compani
ei, femeia uoar? N u asta le-a sugerat Amanda c sunt?
- N u a fost aa, Berry. Ei i-au tras propriile concluzii
n legtur cu ce s-a petrecut n casa de pe lac i d i n ce
motive. i jur c eu nu am... noi nu am...
- N u te afunda aiurea n explicaii, Ben. Indifereni
ce le-ai spus tu sau Amanda sau i-ai lsat s cread,
indiferent ce justificare sau scuz ai de gnd s gseti
acum, pentru mine nu conteaz. M-ai lsat s cad pra
d circumstanelor, ceea ce a fost necinstit i lipsit de
loialitate. Dar n u sunt chiar suprat d i n pricina asta.
N u vreau s lucrez pentru nite oameni care m respec
t att de puin nct s fie n stare s cread ce e mai
ru despre mine fr a-mi da mcar dreptul s mi spun
prerea. i ndrept spatele. Portofoliul, cu tot ce e n
el, de la primele schie pn la ultimele machete, se afla
la casa de pe lac. O s vi-1 trimit printr-un curier.
- E l nu are nevoie de mrinimia ta, spuse Amanda.
i poi s pstrezi portofoliul. Ben a fcut copii dup tot
ce se afla n el.
Berry i lu ochii de la Amanda i se uit napoi n
jos, la Ben, a crui expresie purta amprenta clar a vino
viei pe care o simea.
- A h a . neleg.
Berry i fix ochii n ochii lui chinuii timp de cteva
secunde, dup care, fr a da mna i fr ca mcar sa
i ia rmas-bun, o lu d i n loc.
Sttea n faa rezervei de la Terapie intensiv unde
se afla Oren de aproape o or, cnd apru Ski, prnd
c tocmai fcuse du i i schimbase hainele. Cnd il
vzu, inima i-o lu razna, dar atitudinea l u i era ct se
putea de neutr i de formal n aceste mprejurri, aa
c ea-i stvili impulsul de a-i arunca braele n jurul
gtului l u i i, n loc de asta, l ntmpin cu o atitudine
rezervat. Dup ce se salutar, el se ntoarse spre

Tcatefe

trecutuCui

335

ajutorul de erif care primise misiunea de a pzi camera


lui Oren.
- A i nevoie s iei o pauz?
Fie c o m u l pricepu aluzia, fie c ntr-adevr avea ne
v o i e de o pauz, i mulumi lui Ski, se ridic de pe scau
nul pe care sttea i se ndeprt, lsndu-i singuri.
Berry, vorbind ncet, spuse:
- Dodge mi-a povestit despre eforturile eroice pe care
le-ai fcut pentru a-1 prinde pe Oren.
Cu o fluturare a minii, el i respinse lauda.
- A r f i trebuit s-1 prind mai repede.
- Eu n u ar f i trebuit s-1 sun j o i . N u ar f i trebuit s-1
invit pe Ben aici vineri. N u ar f i trebuit s m port att
de urt cu O r e n . Prinii i profesorii l u i ar f i trebuit
rt-i dea seama de problemele l u i psihice. I i zmbi
N t i n s . Se pot spune multe lucruri despre ce ar f i trebuit
H J U I nu s se ntmple, Ski. Ea arunc o privire n rezer
va unde semnele vitale ale l u i Oren erau monitorizate
cu aparate ce bipiau ncet. M-au lsat s intru. Erau
lucruri pe care voiam s i le spun i am reuit. C u prere
de ru, cltin d i n cap. Dar n u cred c m-a auzit.
Putea simi greutatea privirii cercettoare a l u i Ski.
- De ce vrei s vorbeti cu el, Berry? De ce mai eti
aici?
- Chiar nu-i pot explica de ce. Pur i simplu simt c
trebuie s f i u aici. i se pare u n gest morbid d i n partea
mea s stau aici aa, ateptnd s se ntmple ceva?
- M i se pare morbid c a fost legat.
Pe lng toate tuburile i srmele d i n i de pe corpul
lui Oren, mai avea nite legturi la ncheieturile mini
lor i la picioare care-1 intuiau de pat.
- Dar a ucis trei oameni. Fr pic de mil. N u ar tre
bui s ne par ru pentru el.
- Mie nu-mi pare. Chiar n u . De fapt, n u tiu ce simt,
Ski. M simt uurat c nu mai reprezint o ameninare
nici pentru mine, nici pentru altcineva, dar sentimente
le mele sunt amestecate. N u mai tiu ce s cred despre
nimic. O c h i i ei i fixar pe ai lui i n u se putu mpiedica
s nu adauge: Despre d.
El tiu exact la ce se referea ea. Vocea i cobor:

336

SancCra Brown

-Da, la. Srutul care mi-a zguduit lumea. N i c i eu


nu tiu ce s cred despre el. Pur i simplu tiu c m f i
obsedeaz. M gndesc tot timpul la el. nclinndu-sc
imperceptibil i mai aproape de ea, el adug: N u a m
vrut s plec de lng tine noaptea trecut.
- Eu aproape c am venit dup tine.
-Chiar?
- A m ajuns pn la u. tiam c trebuia s pleci, d;u
nu voiam s f i u departe de tine.
Schimbul lor de priviri pline de dorin fu ntrerupt
de agitaia de la captul coridorului lung. A j u t o r u l de se
rif, care se ntorcea d i n pauz, se certa cu Lisa Arnold.
-Vreau s vorbesc cu Ski Nyland.
- E n regul, zise Ski.
Agentul se ddu la o parte. lapii fetei fceau nite
zgomote ca nite plescituri n timp ce venea spre ei.
-Ce mai faci, domnioar Arnold? ntreb Ski
politicos.
Ea i ddu dup ureche prul ca pana corbului, de
gradat de la atta coafat, ureche la care-i atrnau m a i
muli cercei de argint.
-Suntbine. Adic, aa cred. tii, sunt nc trist din
cauza lui Davis.
- Desigur.
i ndrept privirea spre Berry. Ski fcu prezentrile.
- tiu cine eti, spuse fata. A nceput acas la tine. I a
mpucat i pe prietenul tu, nu?
nainte ca Berry s o poat corecta, se n t o a r s e
cu spatele i se uit n rezerv. Pre de cteva momente,
se holb la Oren. n cele d i n urm, zise:- A m vzut la televizor c l-ai prins. Agentul care a
fost trimis s stea de paz la mine acas a venit la u >i
mi-a spus c pleac, dat f i i n d c n u mai exist nici u n
motiv s stea acolo.
- El este brbatul pe care l-ai vzut la motel, cel eau
l-a mpucat pe Davis Coldare? ntreb Ski.
- D a , el este. Nemernicul dracului! Dar glasul ei
schimbat arta c o copleiser emoiile. Eu l-am convin'.

Tcatefe trecutufui

337

pe Davis s m duc la motelul la. Dac rmneam la


Inema, ar f i n via acum.
- Nu eti tu responsabil pentru ce s-a petrecut, aa c
mi re nvinovi, i spuse Ski cu blndee.
ba se rsuci spre Ski i i zmbi printre lacrimi,
recunosctoare.
- Ei bine, am inut s v i n s-i mulumesc c l-ai
prins.
- A m avut ajutor.
- i mai tii ceva? Vreau s v mulumesc i pentru
i A ai fost att de drgu cu mine n noaptea n care s-a
ntmplat.
- C u plcere.
- m i pare ru c mama mea vitreg s-a purtat n
balul la.
Ski zmbi.
- Nu-i nimic.
- N u o luai personal. C u toat lumea se poart foar
te urt.
Mai arunc o ultim privire plin de rutate spre
l)ren, dup care le ur bun-rmas i o lu de-a lungul
coridorului, spre lift.
Dodge i Caroline ieir rapid d i n liftul n care se
Mii ea. L u i Ski i sun mobilul i se trase la o parte ca
*A rspund.
- Vreo schimbare? o ntreb Dodge pe Berry cnd se
apropiar.
-Nu.
- Este pierdere de vreme s stai aici asa, s v uitai
la el.
- Probabil, dar...
Ski reveni lng ei, bgndu-i telefonul n buzunarul
de la piept.
- Avem o problem la biroul erifului. Brbatul care
a gsit maina familiei Mittmayer...
- Dumnezeule. Degeneratul la? spuse Dodge dezgustat.
Ski zmbi.
- D o m n u l Mercury solicit s-i fie dat recompensa,
acuznd pe toat lumea d i n departament c ncearc

338

Sandra (Brown

s-1 nele. Nu-mi place s te necjesc cu asta acum, C a


roline, dar ar f i o problem foarte mare s...
- Sigur c nu, spuse ea fr a-1 lsa s termine. N u am
nici o problem s-i scriu u n cec chiar acum.
Se hotr c aveau s mearg mpreun i s rezol
ve imediat. Aa c plecar spre tribunal. Dodge se uiia
la Berry.
-Bnuiesc c asta nseamn c noi doi trebuie s ne
gsim ceva de fcut i, sincer, cred c ar trebui s-1 dm
dracului pe tipul sta. C u ct mai repede, cu att m a i
bine pentru tine.
- Poate c ai dreptate.
- A i ncredere n mine. Mi-e foame. ie nu?
- B a da, spuse ea, abia acum dndu-i seama c nici
mcar nu mai inea minte cnd mncase ultima oar.
Se uit la ceas. Dar e trziu, dup standardele d i n Mei
ritt. Habar nu am ce mai e deschis la ora asta.
- Eu da.
- Salut, Grace.
- Salut, Dodge.
Zmbetul de pe faa barmaniei pli uor cnd vzu
c brbatul era nsoit de Berry.
- Ea e Berry Malone.
- Ne-am ntlnit o dat, spuse Berry, zmbindu-i ce
leilalte femei.
-Probabil te simi foarte uurat c nemernicul la
de Starks a fost prins.
- Chiar sunt.
- Mai e n via?
-Atrn de u n fir de a, rspunse Dodge. M a i ser
veti mncare la ora asta d i n noapte?
Ea ncuviin din cap artnd spre u n ir de msue aii
niate n separeuri de-a lungul peretelui mai ndeprtat.
-Aezai-v la o mas. Aduc eu meniurile. Ce vrei
s bei?
Dodge comand o sticl de bere. Berry spuse c era i
idee bun i comand acelai lucru.

(Pcatefe

trecutufui

339

Se aezar unul n faa celuilalt pe banchetele de imi


taie de piele. Msua dintre ei era d i n lemn lcuit d i n
hrlug. Lumina era dat de u n suport rou d i n sticl
HI o lumnare n interior ce rspndea umbre plpi
toare n jur.
(irace le aduse buturile. Dup ce se uitar rapid n
meniul mbrcat n plastic, comandar amndoi cheesela iederi i cartofi prjii. Grace se ntoarse la bar. Erau
singuri. Dodge o privi pe Berry cum sorbea d i n sticla ei
de bere. Chicoti.
- Ce e? ntreb ea.
- Nu e nimic.
- Te miri c beau bere d i n sticl.
bxact asta i se pruse l u i amuzant, dar n u recunoscu
nimic cu voce tare.
- Mama nu ar face asta nici moart, zise Berry. I se
pare c nu-i ade bine unei doamne s fac aa ceva. M a i
sorbi o nghiitur, urmrind cum el ddea pe gt bu
tura rece ca gheaa. Cnd puse sticla jos, ea spuse ncet:
I )ar tu tii deja asta, n u Dodge?
El se ls pe spate pe sptarul canapelei i o studie o
clip, nelegnd imediat c ea tia.
- Ei, e i sta u n u l dintre tabuurile de mironosi ale
mamei tale, zise el morocnos.
- Dar nici u n u l dintre tabuurile astea n u te-a mpie
dicat s o iubeti.
El se ntinse s-i ia sticla, dar, dei simea c i se usca
se gura, descoperi c nu-i mai era poft de bere. terse
cu degetele condensul format pe sticl, cu ochii int la
et icheta familiar a berii.
- Deci tii. Despre mine. Despre n o i .
Dei avu nevoie de tot curajul de care se simea n
stare, reui s-i ridice privirea ca s se uite n ochii fiicei
lui. Ea ncuviin d i n cap.
- Cnd o s afle Caroline, o s se nfurie.
- t i e deja.
- tie? De cnd?
- De azi-noapte. Eu mi-am dat singur seama. i ea
mi-a confirmat.

340

Sandra (Brawn

- N u voia ca t u s afli.
Ea l privi arcuindu-i sprncenele.
- O, nu? Atunci de ce te-a implicat n chestia asta?
Grace le aduse burgerii. Dup ce li-i puse n fa i
i ntreb dac mai aveau nevoie de altceva, i ls sa
mnnce. Berry n u era o tip timid. Aa c se nfipse
imediat n ei.
Lui Dodge i pierise pofta.
- C u m ai ghicit? N u te-am tratat altfel dect...
- N u are nici o legtur cu m o d u l n care m-ai tra
tat pe mine, spuse ea, lingndu-i o pictur de mu
tar d i n colul gurii. Are legtur cu m o d u l n care tu
i mama v-ai tratat u n u l pe cellalt. M a i nti, ea a
fost extrem de agitat. Iar ea n u este niciodat agitata
Eu sunt repezit i nvalnic. Ins pe ea n u am vzut o
n viaa mea att de tensionat. La nceput, am crezut ca
este d i n cauza situaiei de criz. Dar apoi am observai
cum se purta cu tine. Niciodat n u s-a purtat n felul
acela cu tati.
Dodge i simea inima ct u n purice. Murea de dt>
rina de a-i aprinde o igar, dar nici pe departe ct
i dorea s afle n ce fel comportamentul l u i Caroline
fa de el fusese altfel dect cel fa de Jim Malone. li
veni s-i trag una c punea ntrebarea asta, dar nu se
putu abine:
- C u m se purta cu el?
-Aveau o csnicie foarte solid. Se iubeau. Suni
convins de asta. Dar erau tot timpul rezervai i foarte
politicoi. Ea i tati n u se agitau niciodat n legtura
cu ceva aa cum facei voi. Niciodat nu se dondneau
i n u se contraziceau n legtur cu. ceva, aa cum ia
cei voi. Relaia lor ns... ei bine... nu avea acea scn
teie. Nu-mi ddeam seama de asta pentru c n u eram
contient c se poate i altfel, aa c n u am fcut nic i
o legtur pn cnd n u am vzut cum v comportau
voi doi unul cu altul. Intre voi nu ncape loc de polie
uri formale.
-Adic exist scntei.
Ea rse.

Tcatefe

trecutufui

341

Da. Exact aa. Rmase gnditoare pentru u n mo


ment, dup care zise: Dac privesc acum retrospectiv
In relaia dintre mama i tati, cred c n permanen
utrduia s-i mplineasc ateptrile. N u se strduiete
deloc s i le mplineasc pe ale tale.
Srandardele mele nu sunt att de ridicate ca ale lui.
herry zmbi.
Nu. Pentru c tie c ateptrile tale le mplinete
oricum. i c are aprobarea ta necondiionat pentru
lot ce face.
(race apru la masa lor.
- Nu-i place burgerul, Dodge?
- A h , burgerul n-are nimic. Cred c pn la urm
nu-mi era att de foame.
- Ies n pauza de igar peste cteva minute. Vrei s
vil i tu?
- Alt dat.
Prnd dezamgit, femeia le lu farfuriile d i n fa.
herry o urmri cu privirea. Cnd ochii i se aintir d i n
nou asupra l u i Dodge, spuse:
- Te place.
El ridic d i n umeri i se ntinse s-i i a berea.
- Toate femeile te plac.
- Asta-i cea mai mare exagerare pe care am auzit-o.
- Ba n u cred. i mama mi-a sugerat asta.
- Pe bune?
- Asta a fost problema? ntreb Berry.
El se uit la ea, dar nu rspunse n i m i c .
-Eti foarte popular n rndul doamnelor, Dodge.
Acesta este motivul pentru care n u ai luat-o de nevast
pe mama?

capitolul 24
Houston, Texas, 1979
Dac munca nu i s-ar f i prut att nesuferit, viaa l u i
I \)dge ar f i fost perfect.

342

Sandra *Brown

Familia l u i l trimisese pe Roger Campton la mama


naibii, n America de Sud, aparent s vegheze asupra in
tereselor lor petroliere n Venezuela. Ceea ce era u n lucn i
bun pentru toat lumea n afar de venezueleni, consi
dera Dodge.
-Sper c tiu s-i zvorasc fetele n case, i spuse
lui Caroline cnd citir anunul n paginile de afaceri
ale ziarului. Avea deja o burtic evident, care l u i i se
prea pur i simplu adorabil. A c u m se vede minunai
d i n profil.
Nu-i putea lua minile de pe mica umfltur, uneori
spre enervarea ei.
- Dodge, mi stai n drum.
- Cnd ar trebui s mite?
- M a i are pn s se simt.
- O s fie ciudat, nu? Senzaia c se mic ceva n
interiorul tu.
Ea i fcu cu ochiul.
- T u te-ai micat n interiorul meu.
- H m m , cred c-i vine s spui vorbe de-astea d i n cau
za sarcinii. Ceea ce mi place.
Ea i ndeprt minile care i se plimbau n sus i n
jos pe trup.
- Prima ^oar cnd simt copilul micnd, promit sa
te anun. Intre timp, vezi c vrea s fie hrnit, i eu
nu pot s m ocup de cin dac tu tot continui s ma
pipi aa.
El zmbi viclean i i acoperi snii umflai cu palmele
- A c u m , c veni vorba despre asta...
Cina fu servit trziu n seara aceea. Ea nregistra
casa ei i apartamentul l u i la Agenia Imobiliar Jim
Malone i ambele se vndur n cteva zile. Gsise ceva
pe care o numea o csu de ppui" ntr-un cari iei
mai vechi i foarte respectabil.
Dodge i don mobila sracilor, de vreme ce nu c u
nimic de capul ei oricum, i o mutar pe a l u i Caroline
n casa lor comun. I i lu l u i Dodge patru seri s zugia
veasc al doilea dormitor ntr-un galben pal, unisex, a
nc trei seri s asambleze ptuul copilului.

Tcatefe

trecutuCui

343

- Sper c o s-i plac putiului, cci eu n u mai am de


And s fac asta vreodat, o inform el.
- Nu-i mai spune copilului meu putiul".
1:1 o apuc pe Caroline de mn i o trase lng el
(e podeaua camerei copilului, printre sculele pe care le
folosise n timpul proiectului.
- Copilul nostru. C u m vrei s-i spunem?
- Numele de fat al mamei mele era Carter. C u m i
se pare? Carter Hanley?
- i dac e fat?
- M mai gndesc.
- Eti tare frumoas cnd te gndeti.
El i srut vrful nasului, i n cele d i n urm ajunsei A s fac dragoste pe covor. Nu-i bteau prea tare capul
i u stabilirea unei date pentru nunt.
- O bucat de hrtie n u o s m fac i mai fericit
dect sunt deja, i spuse el. Dar vreau ca relaia noastr
*A devin oficial.
ba era de acord.
- nainte s se nasc bebeluul.
Dar n u stabilir o dat clar i, cum amndoi erau
mulumii de felul n care mergeau lucrurile, nici unul
dintre ei nu se preocup n mod deosebit de acest
amnunt. Zilele se transformar n sptmni, apoi
In luni, dar tot nu simir nevoia stringent de a-i ofii laliza uniunea.
Ea se ntorsese la munc imediat ce vntile d i n ju
rul ochilor n u mai fuseser vizibile. Ca s compenseze
lImpui pierdut, i dublase eforturile pentru a ajunge
agentul cu cele mai multe vnzri d i n companie. Lucra
adesea pn seara trziu, artndu-le case clienilor la
orele ce le conveneau acestora cel mai mult i organi?And vizionri i n weekend.
Programul ei haotic i convenea l u i Dodge, de vreme
KV n majoritatea nopilor el trebuia s se duc la e
dinele ce reuneau unitatea special, dup ce-i ncheia
(ura la uzina de anvelope. ncepea s i se par c toat
itfacerea era o pierdere de vreme pentru el i o risip de
londuri d i n banii contribuabililor. Dac nu ar f i primit

344

Sandfra Brown

promisiunea c avea s fie avansat la gradul de detec


tiv, ar f i solicitat s fie scos d i n acea unitate special.
Detesta faptul c trebuia s-i petreac fiecare zi dr
lucru la nenorocita aia de uzin. Curarea podelele >i
i nlocuirea becurilor arse nu aveau deloc legtur cu
munca de poliist.
Dar, dac ar f i prsit unitatea special i ar f i revenii
la misiunile l u i de patrulare, ar f i avut senzaia c i
dezamgete n u numai propria familie proaspt forma
t, ci i pe el nsui i mai ales pe Jimmy Gonzales
Aa c se ncpna s reziste, chiar dac n u i se m a i
prea deloc incitant s-i ctige ncrederea l u i Crystal
Singura femeie pe care o dorea era Caroline, i dori n u
lui pentru ea era att de puternic, att de mistuitoare,
nct era practic imposibil s-i gseasc vreun grunte
de entuziasm pentru u n posibil f l i r t cu Crystal.
Dar eforturile de pn atunci fuseser probabil c o n
vingtoare, cci ntr-o zi, n timp ce-i luau prnzul m
preun, ea ncepuse s se smiorcie:
- mi fac griji d i n pricina l u i Franklin.
- D i n ce cauz?
- D i n cauza modului n care se comport. i m u i a
buza de jos. N u ar trebui s vorbesc despre asta. Proba
bil c nu e nimic.
Dodge pru ct se poate de ngrijorat pentru ea.
- D a r dac este totui ceva? Dac perioada pe care a
petrecu t-o n pucrie n u a avut efectul scontat, n u la
fcut s se ndrepte?
Ea zmbi slab.
- M i - a promis c n u va mai nclca niciodat legea
- i tu l crezi? Crezi c poate s-i in vreo p r o i m
siune fa de cineva, orice promisiune, n legatuu
cu orice?
Ea se lipi de el, punndu-i capul pe umrul Im
El o mbria.
- Eti att de bun cu mine, Marvin.
El i plec uor capul i o srut pe obraz.
- Eu vreau numai s pot avea grij de tine.

TcateCe trecutufui

345

Ceilali membri ai echipei lui se artar entuziasmai


i And el le povesti asta.
- Albright pune la cale u n alt jaf, iar ea tie asta, spu
se cpitanul frecndu-i minile mulumit.
-Asta cred i eu, zise Dodge. Trebuie s ptrund n
una lor. E o cas nchiriat, u n duplex. Crystal mi-a
spus c jumtate este goal, iar Albright folosete partea
ala pentru a depozita diverse chestii fr cunotina sau
permisiunea proprietarului.
- Ce depoziteaz acolo?
- Crystal n u tie.
- i tu o crezi?_
- Da, o cred. Asta-i u n permanent subiect de ceart
Intre ei. Trebuie s vd ce se petrece acolo.
- Indiferent ce ai gsi, n u va putea f i folosit ca prob
la tribunal, i aminti cpitanul.
- Da, dar, dac descopr ceva suspicios, am putea s-1
punem sub urmrire permanent. i, dac e ceva incritnlnant, a putea s folosesc asta pentru a o convinge pe
( i v s t a l s depun mrturie mpotriva lui.
- Ar trebui s-i spui c eti poliist.
- N u neaprat. N u de la nceput. A putea f i n contliniare prietenul preocupat care o convinge s fac aa
\ iun i dicteaz contiina.
- M ndoiesc c ar f i vreodat de acord s fac asta,
toment unul dintre ceilali poliiti. Adic, nu ceva
prin care s-i trdeze prietenul.
Dodge se uit la el cu dispre.
- Dac ar f i ceva uor, ai face tu asta.
Cpitanul i lu partea l u i Dodge.
- Poi intra i iei fr ca Albright s-i dea seama?
- O s m strduiesc. Dar, dac nu mai apar, acolo s
VA ducei mai nti s m cutai.
-Asta e o treab serioas, Dodge. Asigur-i spate
le, Nu risca s f i i omort d i n pricina asta. Ne-ar pune
Intr-o lumin extrem de proast, zise cpitanul cu o sinicritate dezarmant.
- Stai s mai lucrez la treaba cu Crystal, s vd ce
pot face.

346

Sancfra (Brown

Dodge i asum riscul suplimentar. Prin faptul c i


luase asupra l u i sarcina de a intra n vizuina l u i Franklin
Albright, ridicase miza i n ceea ce-1 privea pe el. Dar i
rsplata avea s fie considerabil mai mare. Dac reuea
i id punea poliiei pe tav pe Franklin Albright, avea
s obin fr ndoial insigna de detectiv pe care H>
dorea cu atta ardoare.
Cteva nopi mai trziu, se ntoarse acas foarte oh >
sit dup o zi lung i solicitant. Caroline i iei n n
tmpinare la u i l mbria strns. El se aplec s < >
srute, dar ea l mpinse la o parte i i adulmec partea
d i n fa a cmii.
- A s t a e Tabu?
-Ce?
- Parfumul.
Iar el gndi Fir-ar s fie!" i descheie p r i m i i doi nas
turi de la cmaa uniformei pe care o purta la uzina de
anvelope, apoi i-o trase pentru cap. O duse la nas i
inspir adnc.
-Iart-m, te rog. N u mi-am dat seama c este atai
de puternic.
Se duse la debaraua unde se aflau maina de splat i
usctorul i arunc n coul de rufe cmaa cu pricina
Cnd se napoie, Caroline se uita la el cu ochi mari, eu
capul nclinat, ateptnd o explicaie.
- O femeie de la... munc. Adic de la locul de mim
c al l u i Marvin. L-a mbriat astzi.
- Adic te-a mbriat?
- L-a mbriat pe Marvin. N u a avut nimic de-a fai
cu mine.
Se duse la frigider i scoase o bere. O desfcu i lua
gur mare. Caroline se uita n continuare la el, n nuni
evident ateptnd alte explicaii.
- N u pot vorbi despre asta, Caroline.
- C u m arat?
- N u pot vorbi despre asta.
- De ce v mbriai la munc?

Tcatete

trecutului

347

bl i arunc o privire ce o avertiz s nceteze cu ntrebrtrile. Dar ea fie nu nelese ce spunea privirea asta, fie
alese s-o sfideze.
-Asta este una dintre situaiile la care se referea
Ilinmy, nu-i aa?
- La care se referea Jimrrry? Jimmy Gonzales?
- n seara cnd a fost la n o i la cin.
('urnd dup ce Dodge o adusese de la spital acas la
el, dar nainte ca ei doi s devin u n cuplu, ea l ndem
nase s-i invite partenerul la cin. Ofierul Gonzales
a lost foarte amabil cu mine n diverse ocazii. A vrea s
m revanez fa de el gtindu-i o cin."
Aa c, n urmtoarea l u i sear liber, Jimmy venise
la ei la mas. Ajunsese naintea lui Dodge. Iar cnd sosine el, Jimmy i Caroline discutau foarte amical.
Acum fu rndul lui s ntrebe ngrijorat:
- Ce i-a spus Jimmy?
- Probabil a presupus c ne culcm deja mpreun,
fiindc mi-a spus c te-ai ndrgostit de mine de la pri
ma vedere.
- Ceea ce n u i s-a prut deloc de mirare.
- Dar pe urm a zis ceva de genul presupun c va re
nuna acum la titlul de Romeo al seciei". Iar cnd l-am
ntrebat ce vrea s spun, a dat imediat napoi. ns, n
mare, ideea era c i ctigasei o reputaie de invidiat
datorit capacitii de a scoate informaii de la femei.
(laroline l sili s o priveasc n ochi. Este adevrat?
Ai fost sau chiar mai eti u n adevrat Romeo al seciei
de poliie?
- E i , astea-s chestii ntre brbai, Caroline. n mare
parte, nite aiureli.
- n mare parte?
Ea continu s-1 priveasc la fel, i Dodge tiu c
avea s insiste pn ce el avea s-i ofere ceva d i n ce voia
na afle.
- B i n e . S zicem c-i pot dezvlui ceva. Fata de la
munc era suprat d i n cauza a ceva ce a fcut prietenul
ci. Eu sunt amicul ei. M-am oferit s o ajut, i-am spus o
vorb bun, i-am dat u n umr pe care s plng. Iar ea i-a

348

Sandra <Brown

artat recunotina mbrindu-m. Asta a fost tot i


asta este tot ce-i pot povesti.
Ea pru mulumit cu explicaia respectiv i, chiai
dac n u ar f i fost, cu siguran n u i putea povesti mai
multe. N u avea de gnd s-i spun cum arta Crystal i
s o fac s nceap s-i nchipuie c era interesat de ea
d i n alt motiv dect dorina de a-1 prinde pe Albright
N u avea de gnd nici s-i vorbeasc despre amenina
rea pe care o reprezenta Albright. Minimizase pericolele
pe care le presupunea misiunea sa sub acoperi ie
pentru a n u i da motive s-i fac griji de fiecare data
cnd el pleca de acas.
Se scuz i se duse s fac u n du.
Dei parfumul greoi de Tabu nu se mai simea deloc,
Caroline fu anormal de tcut n timpul cinei, iar mai
trziu, cnd se duser la culcare, se puser unul cu spa
tele la cellalt. Dup o or de veghe tensionat, Dodi-e
tiu c i ea era n continuare treaz. Se ntoarse pe ce a
lalt parte, astfel c acum vorbea cu spatele ei.
- Tot ce fac pentru n o i fac, s tii.
Ea nu spuse nimic. El i puse o mn pe umrul ei.
- n c e r c s ajung detectiv, Caroline. Dac fac treaba
bun la misiunea asta special pe care o am acum, am
mult mai multe anse s f i u promovat. Asta ar nsemna
o cretere de salariu. N u m-a mai duce s patrulez pe <
sele. i, n plus, asta am vrut nc de cnd m-am angajat
Chiar nainte de asta. De cnd eram copil.
Ea se ntoarse spre el si i puse o mn pe obrazul
lui.
- t i u c asta vrei, Dodge. i neleg de ce nu pop
vorbi despre asta. Chiar neleg.
-Dar?
- Dar n u a f i femeie dac n u m-ar deranja faptul i a
vii acas trsnind a colonie de doi bani.
Lui i trecur prin cap o mie de alte lucruri prin can
ea era cu-adevrat femeie, dar i ddea seama c nu eia
cazul s nceap s i le nire. N u era deloc n cea mai
bun dispoziie pentru a se lsa fermecat.

TcateCe

trecutufui

349

Tot ce fac acum este pentru n o i . Pentru tine, pentru


mine i pentru bebeluul nostru.
- Inclusiv faptul c o mbriezi pe femeia cu parfu
mul Tabu?
Face parte d i n misiune. Ii jur.
Se gndi la asta cteva momente, apoi spuse:
- Eti amicul ei? Asta e tot?
- Asta e tot.
- i are prieten?
- Da. La fel cum ai i t u .
Mna l u i se mic pn ajunse la snul ei, pe care l
mAngie drgstos.
- M simt gras i urt. i s n u rzi!
bl i acoperi gura cu u n srut.
- Eti nsrcinat, n u gras. Iar urt nu ai avea cum
*rt (ii, orice ai face.
- M mai iubeti?
- Crezi c mai trebuie s ntrebi asta?
Discuia se ncheie acolo, i timp de aptezeci i dou
de ore n u se mai pomeni nimic despre Crystal.
Apoi el se ntoarse acas ntr-o noapte artnd ca unul
rare fcea figuraie pentru filmul Masacrul din Texas .
1

Cu dousprezece ore mai devreme, n ziua aceea, n


IImpui pauzei pentru cafeaua de diminea, o surprin
sese pe Crystal discutnd cu una dintre celelalte femei
i are lucrau la contabilitate.
- E u n nemernic, o auzi Dodge spunnd.
- Sper c n u e vorba despre mine.
Ea i zmbi ridicnd privirea.
- Bun, Marvin. N u , n u tu eti nemernicul.
- Las-m s ghicesc. Cel mai mare dintre toi.
Nimeni altul dect Franklin Albright. A c u m ce naiba a
mai fcut?
- Chiuveta de la buctrie e nfundat de o sptm
na i mi-a promis c se ocup s o repare. Dar n fiecare
ear a tot gsit cte o scuz, i n seara asta se duce acas
la un prieten s joace poker.
1

I n englez, n original, The Texas Chain Saw Massacre

350

Sandra (Brawn

Moment la care Dodge gndi: Bingo!"


Se oferi s-i repare el chiuveta, iar ea i accept oferta
I se pru totul aproape prea uor.
- Franklin a zis c o s plece n jur de opt jumtate,
nou, aa c s n u ajungi nainte. N u i-ar plcea s iu
gseasc singuri pe amndoi.
- O s verific s n u mai fie acolo camioneta lui nain
te vin la u.
I n pauza de prnz, l sun pe cpitan, care accepta
planul pe care i-1 schi Dodge, dar i mai spuse o data
s fie atent.
- A f l ce poi s afli, dar fr s te p u i n pericol de
moarte.
- N u e nevoie s-mi spui asta de dou o r i .
Cpitanul se oferi s trimit ageni sub acoperire in
vecintate, n caz c apreau probleme.
- N u e nevoie, zise Dodge. M descurc.
I n plus, dac totul se termina cu bine, nu voia s m
part cu nimeni laurii victoriei. Voia s fie totul un ommart show. Show-ul lui.
- Dar ceva tot putei face, domnule.
- Spune!
-Aranjai cu eful meu de aici de la uzin, spuneu i
c trebuie s plec mai devreme astzi. A m nite chestii
de fcut.
Cpitanul ddu telefonul. Dodge plec devreme,
la timp ca s fac nite drumuri. Prima oprire fu la m a
gazinul unde lucra Doris. Intr tocmai cnd ea i m e
pea schimbul.
Faa i fu luminat de u n zmbet cnd l vzu.
- Dodge! A i venit s m scoi la dans?
- A m venit s rezolv nite treburi.
Tonul ei se schimb complet.
- Hai s mergem n spate!
Puse pe altcineva n locul ei la cas i l conduse pe
Dodge prin depozit afar pe ua d i n spate. Pe alee, pun
tre tomberoane, i aprinser amndoi igrile. Ea expi
r fumul.
- A m auzit despre Jimmy Gonzales. mi pare ru.

TcateCe

trecutufui

351

A fost o mare porcrie.


mi plcea de el.
Da, i mie. A fost u n partener minunat. Cel mai
Mie.

- Dar n u s-a prins niciodat, nu? spuse ea uitndu-se


Iu el ntrebtoare. N u a apucat s-i dea seama c noi doi
iveam u n alt fel de relaie, nu?
- Nu, n u a apucat. N u ar f i fost de acord. Era u n tip
i orect i cinstit, u n poliist adevrat.
De mai multe ori, Dodge i Doris i fcuser servicii
umil altuia, i serviciile respective n u erau ntotdeauna
In litera i-n spiritul legii. i cu siguran n u aveau nimic
el ic n ele.
bumar n linite u n timp, apoi ea ntreb de ce avea
nevoie. El i spuse.
- Pn cnd?
El i zise.
- n seara asta! Dumnezeule, da tiu c n u ceri prea
mult!
- Poi s-mi obii asta?
-Te va costa mai mult dect o sear la dans.
Ridic d i n sprncene n mod sugestiv.
- mi pare ru, dar n u pot face asta.
- De ce, ai trecut la poponari?
El zmbi.
- Exact opusul. A m pe cineva.
- Pe bune?
- Ct se poate de pe bune.
- Ei, la dracu'! Atunci ce altceva ai de dat la schimb?
- Care-i treaba cu frate-tu mai mic?
- Lncezete n continuare n nchisoare, ateptndu-i
procesul n timp ce asistentul la de avocat nceptor,
avocatul de doi bani numit de tribunal, i judectorul se
ocup ca nite rahai de cazuri mai importante.
- E acuzat de ptrundere prin efracie, nu? Care au
lost ofierii care l-au arestat?
Ea i spuse, iar el zise c erau amici de-ai l u i i c
poate, dac ea reuea s i dea n timp util ce-i ceruse el,

352

Sandra (Brawn

putea s-i conving pe amicii l u i s sufere o pierdere dr


memorie cnd cazul l u i ajungea n sfrit s fie judecai
- C u cteva sticle de scotch, s-ar putea ca frate-tu sa
scape doar cu timpul pe care l-a petrecut pn acum
n pucrie.
- Ceea ce dobitocul la mic i merit, pentru c e alai
de prost.
- n a i n t e s f i i de acord, trebuie s-i zic, Doris, ca,
dac mai este prins vreodat, e pe cont propriu. Iu
faci asta pentru mine, eu fac asta pentru tine, i sun
tem chit.
- De acord.
nainte de apusul soarelui, ea avea ce-i ceruse el. I m
la mna a doua i arta i mai ru d i n cauza uzurii.
- Va funciona?
- D a c vrei garanii, du-te s dai anun la mu a
publicitate.
nainte s plece, el ntreb:
- C u m se mai poart arabul cu tine?
- Bnuiete n continuare c fur de la el.
Dodge rse.
- Nu-mi pot nchipui de ce.
O sun pe Caroline de la u n telefon public i n
spuse s nu-1 atepte cu cina. Ea ntreb dac se du
cea la treab, iar el i rspunse c da. Ea ntreb dai a
avea s fie periculos, i el i spuse c n u . Ea n u ntreba
dac avea s fie cu femeia care se ddea cu Tabu, iai
el n u tiu sigur ce i-ar f i rspuns dac ar f i ntrebai,
dar probabil ar f i fost o variant aproximativ a adeva
r u l u i adevrat.
La ora nou, trecu cu maina pe lng duplexul |
care l mpreau Crystal i Franklin Albright. Nu
vedea nici urm de camioneta l u i roie, dar Doi Ic
se gndi c era mai prudent s mai zboveasc o vrei in
i s se asigure c era exclus ca nenorocitul s mai In
acas. La ora nou i u n sfert, parc dup col i o pomi
pe jos cu o geant cu unelte i materiale specifice peni i u
instalaii pe care le cumprase n dup-amiaza aceea.

Tcatefe

trecutufui

353

l Ja d i n fa era deschis. Privi prin ua de plas nf i o sufragerie care fusese mobilat i decorat de cineva
re fcuse ce putuse cu puinul pe care l avea la ndeinAn. Se gndi cu mil la Crystal. Fata asta merita tot
iCNpectul pentru strdanie. Btu la u.
- E cineva acas?
Ea apru n cadrul unei ui deschise pe peretele opus
I ncperii. Purta o pereche de blugi scuri tiai i o
i Ama roie legat sub snii neacoperii de sutien. Avea
pArul prins neglijent n vrful capului. Era descul.
Semna cu feticana de la ar care, n filmele porno, ini ira o partid serioas de sex n grup cu nite rnoi.
Cu pai uori, fr zgomot fiindc era n picioarele
Moale, veni rapid la u i o descuie.
- Mulumesc mult c faci asta. Respira sacadat, i l
Invit rapid nuntru. Porcria naibii e n continuare
nfundat. E absolut dezgusttoare.
El ridic geanta cu scule.
- N u sunt eu cel mai mare meter, dar o s-mi dau
ilina.
- V i n o n spate.
n timp ce el o urma n buctrie, spuse aa, ntr-o
doar:
- N i c i n u a f i tiut n care parte a duplexului locuii
dac n u ar f i fost deschis ua de la intrare.
Fcu semn cu capul.
- Adic alturi. Acolo i ine Franklin prada?
-Prada?
- Pi, dac nu te las s intri acolo... Fcnd o fa ct
putu de tembel, ridic d i n umeri. Imediat m-am gndit
la droguri.
- N u a folosit niciodat droguri n preajma mea.
Ea i muc buza de jos tensionat, apoi arat spre chiu
vet. Acolo e problema.
El fluier. Chiuveta era plin de ap vscoas, opa
c, cu adevrat dezgusttoare. Ea se duse la frigider i
coase dou beri pe care le deschise, cte una pentru
fiecare. Ciocnir pentru evi desfundate, i pe urm
el se apuc de treab. Ea sri pe tejghea ca s se uite

354

Sancfra (Brown

la el n timp ce lucra. Clciele ei goale bteau ritmi


n ua dulapului de jos. Se juca rotindu-i sticla dr
bere pe buza de jos. Rdea de ceva ce spusese Dodgr,
cnd simi cum i se taie rsuflarea i icni gtuit:
- Franklin!

capitolul 25
Nemernicul se micase neauzit, ca o panter.
Dodge n u observase c Albright se ntorsese pana
cnd l vzu exact acolo. Dar trebui s recunoasc fapiul
c avea circumstane atenuante - micarea ntr-o pru
i alta a snilor nesusinui de sutien ai l u i Crystal p<
sub cmaa roie strlucitoare.
Albright scoase u n muget, apucnd-q de ciuful din
vrful capului i dnd-o jos de pe blat. i smulse tii la
de bere d i n mn i o izbi de u n perete. n jur ncepu <
ploaie de cioburi i de bere. innd-o n continuau
de pr pe Crystal, Albright o scutur cum i scutur un
terier obolanul prins i o n u m i trf nenorocit, apoi
izbi de o mas, pe care se afla o cheie francez cumpia
t chiar n dup-amiaza aceea. Albright nfac unealia
i i-o arunc n cap l u i Dodge.
Sau cel puin ncerc. Dac n u ar f i fost reflexele r\
celente ale l u i Dodge, ascuite i mai tare de anii bum
de lupte de strad i de antrenamentele poliieneti,
probabil i-ar f i crpat easta i i-ar f i fcut creierii ren i
cu cheia aia. n schimb, se aplec exact la timp ca ..)
primeasc lovitura n umr, ceea ce l duru al dracului
de tare, dar mcar n u era o lovitur letal.
Albright ls cheia i l atac pe Dodge d i n fa, < u
p u m n i i goi.
n mod normal, Dodge ar f i ripostat i probabil I ai
f i ucis, dar acum avea u n r o l de jucat. M a r v i n nu ar h
avut de unde s aib asemenea abiliti de lupt. I i a
dificil s ncasezi o btaie fr s faci nimic. Puterea
de stpnire a l u i Dodge f u serios pus la ncercau
cnd Albright scoase u n briceag, l deschise, l apiua

TcateCe trecutufui

355

|r I )odge de pr - probabil i plcea faza cu prul - i-i


dodii l u i Dodge capul pe spate, expunndu-i gtul i
iprtsnd pielea subire de deasupra mrului l u i Adam
I I vrful lamei.
vS nu te mai apropii de ea, c-i tai gtul. M sabe
Marvin?
1 \)dge n u avea nici o ndoial c netrebnicul vorbea
rttse putea de serios i ar f i vrut s-1 ucid chiar atunci
fl acolo, ca s-i scuteasc de o mulime de cheltuieli
ne cetenii d i n Texas pltitori de taxe i impozite,
rllndc o m u l era u n criminal i n u avea cum s n u
a|ung la u n moment dat condamnat pentru ucidetea cuiva, poate chiar a ftucii steia nesbuite, care
nu prea judeca limpede, dar nici n u merita s moar
pentru asta.
Cu toate acestea, nu aveau dovezi concludente m
potriva l u i nc, aa c Dodge i ddu ochii peste cap,
I ir mur corespunztor, scnci i printre blbieli reui
sfl spun c nelegea avertismentul.
Albright i ddu drumul, l rsuci i i trase u n ut n
ilnichi, azvrlindu-1 afar pe ua d i n spate. Czu cu faa
In jos pe trotuar i se juli, lsnd o urm lung de piele
fl snge pe jos. Pe urm se tr pn la main.
Reui s ajung acas fr s leine. Intre timp, fiei are celul d i n corpului l u i zvcnea n agonie. La ve
derea l u i , Caroline n u se putu mpiedica s n u scoat
u n ipt i scp dosarul pe care-1 avea n mn. Doiiimente de la agenia imobiliar se mprtiar peste
lot pe podeaua sufrageriei. Micndu-se ct de repede
II ddea voie luna a opta de sarcin n care se afla, se
repezi spre el.
O mulime de cuvinte i nvlir de pe buze, ntre
ba ndu-1 ce se ntmplase, ct de tare era rnit, dac fuse
se la u n doctor. Cnd el i spuse c n u , ea zise:
- Bine, te duc la spital.
- N u vreau s merg. N-am nevoie dect de puin
dezinfectant i de cteva pastile, i o s f i u bine mine-diminea.
y

356

Sandfra Brown

- T e rog, las-m s chem o ambulan, l implor ea,


practic plngnd n timp ce-i examina faa fcut zob.
El refuz cltinnd d i n cap cu ndrjire, ceea ce n
ddu o puternic senzaie de ameeal. Se gndi c una
dintre loviturile l u i Albright i fcuse o comoie.
- A fost prietenul femeii leia cu Tabu, nu-i aa? nt n
b Caroline, ajutndu-1 s se dezbrace.
-Caroline, eu...
- N u poi vorbi despre asta, am neles. Dar tiu < a
btaia asta are ceva de-a face cu ea. Prietenului ei nu
i-a plcut mai mult dect mie faptul c ai mbriai <>
Este u n criminal, nu-i aa? N u , nu-mi spune. tiu c nu
poi spune asta, dar eu tiu c a fost el. A r f i putut sa
te omoare.
ncepu s se cutremure de plns. Dodge o tras
aproape de el i o inu n brae, n ciuda durerii pe can
o simea el nsui.
- tt. N u m-a omort. N u o s m omoare.
-Te rog s n u te lai omort. Dac ar f i s pcii
ceva...
- N u o s pesc nimic.
- De unde tii?
- tiu.
- N u ai cum s f i i sigur.
-tt. Tot plnsul acesta n u are cum s v fac bine
nici ie, nici bebeluului.
- Mi-e team.
El o srut pe pr.
- N u trebuie s-i fie team.
Ea se trase puin de lng el i se uit n sus n ochii
lui umflai.
- La ce b u n s ajungi detectiv dac o s f i i mort?
El chicoti la remarca ei logic, dar tresri de du ren
cnd rse.
- t i u s am grij de mine.
- S u n t contient de asta. A m vzut ce ai fcut m
Roger n seara aia n faa slii de sport. A i f i putut sa n
aperi n seara asta, dar n u ai fcut-o.
-Nu.

TcateCe trecutufui

357

- De ce?
- Pentru c trebuie s-mi joc rolul ct mai conving
tor, Depind multe de chestia asta.
Adic s ajungi detectiv
- i s ajung s-1 prind pe nemernicul la.
- Ceea ce e u n u l i acelai lucru.
- Exact. Deci acesta este u n pre foarte mic ce trebuie

plnrit.

- Nu e chiar att de mic, Dodge, strig ea. Uit-te la


tine!
El ls la o parte fanfaronada i i apuc faa cu ambe
le mini. Ct se poate de serios, spuse:
- A i renunat la u n tip bogat pentru mine, Caroline.
Trebuie s fac asta, i trebuie s o fac ca lumea. N u te
por dezamgi.
- Nici pe Jimmy Gonzales.
El nu rspunse.
- tiu c este important pentru tine, spuse ea cu voce
tremurnd. Ct de important, Dodge?
Cu acelai ton ca al ei, el zise:
- N u e numai important. E totul pentru mine.
Dodge rmase tumefiat, plin de umflturi i de vnti zile bune dup atacul lui Albright. C u toate astea,
tarea l u i proast merita, avnd n vedere ce obinuse.
Misiunea n u fusese ncununat de succes n aa msur
cum ar f i fost dac el ar f i reuit s intre n apartamentul
de alturi s descopere ce ascundea Albright.
ns, n timp ce Crystal scotea cele dou beri d i n
frigider, Dodge reuise s planteze u n dispozitiv de as
cultare, de care fcuse rost de la Doris, pe partea de
dedesubt a mesei d i n buctrie. Chiar aa, pe neanun
ate, Doris reuise s-1 narmeze cu o mulime de ches
tii trebuincioase. Avusese la el mai multe microfoane
pe care sperase s le pun n zone-cheie ale duplexului,
dar faptul c plantase u n u l mcar tot era mai bine de
ct nimic.
Aciunea l u i n u fusese sancionat de superiori. Ofi
cial, sentimentul puternic c Albright era infractorul

358

Sandra (Brown

pe care l cutau nu reprezenta ceea ce n termeni ju


ridici era denumit prin motive suficiente" pentru a
aciona legal mpotriva l u i . N u nc. Dar era suficicni
pentru Dodge. Dac descoperea cineva c pusese un
microfon fr a avea autorizaie, ar f i fost exclus d i n uni
tatea special, dac nu chiar dat afar de tot. Dar, dai a
avea s se dovedeasc pe ct de util considera el c avea
s fie, merita s-i asume riscul.
I n ziua urmtoare dup btaie, el sun la uzina dr
anvelope s spun c era bolnav.
De ndat ce Caroline plec la serviciu, se duse cu
maina pn la u n cvartal distan de duplexul lui
Crystal i al l u i Albright i fcu u n test al echipamcn
tului. Reui s prind frnturi d i n conversaia lor dr
la micul dejun. Cea mai mare parte consta n ipete i
n cuvintele injurioase pe care i le arunca el ei. Crystal
neg plngnd c se ntmplase ceva de natur sexuala
ntre ea i Marvin.
Dodge n u putu prinde rspunsul l u i Albright n n
tregime, dar auzi cuvntul eunuc, care-1 nfurie la culme
De-abia atepta ziua n care pucriaul acela avea s i
dea seama c fusese jucat pe degete nu de prostnacul
ndrgostit de prietena lui, ci de Dodge Hanley.
Cnd se ntoarse la lucru la uzina de anvelope, n
fiarea l u i ifonat zdravn i oc pe colegi. Primi <
droaie de ntrebri despre ce i se ntmplase i le oiei i
explicaia ct de ct convenabil pe care o gndise di
nainte, cum c avusese u n accident care fusese sul ic i
ent de sever s-1 fac s se izbeasc cu faa de parbriz i
s-1 nvee ca alt dat s-i pun centura de sigurana
Crystal l evit. La prnz, se aez la mas cu alte le
mei i, dup ce i zmbi comptimitor, nici n u se mai
uit la el. Lucrurile continuar la fel n fiecare zi care
urm. Se priveau n ochi, dar ea nu-i ddea nici un pi i
lej s se apropie.
Cpitanul l u i era al dracului de furios pe el din ca
uza asta. Ali poliiti d i n unitatea special considerau
ncercarea l u i de a intra n duplexul l u i Albright un
eec lamentabil.

(Pcatefe

trecutufui

359

Serile, dup cin, nscocea motive pentru a pleca


de acas. Se ducea pn la duplex. Parca suficient de
aproape pentru ca aparatul l u i s prind orice emisie a
microfonului, dar n u att de aproape nct s rite s fie
vAzut de Albright o r i de Crystal.
O singur dat eforturile l u i fur ncununate ct
de ct de succes. O auzi pe Crystal ntrebndud pe
Albright ce fcea n apartamentul de alturi. De ce era
aa un mare secret? De ce n u putea i ea intra aco
lo? C, dac proprietarul afla c depozitau acolo nite
t b e s t i i fr tirea l u i , aveau s-i piard casa. ntreb
d a c se ocupa cu droguri. i i spuse c, dac da, ea
avea s plece.
Albright replic ns c ea avea s plece cnd i po
runcea el s plece, nu nainte. A p o i url la ea s tac
dracului d i n gur i s nu-i mai bage nasul n aface
rile l u i .
Auzind acest schimb de replici, Dodge se ntoarse
acas entuziasmat, dar se sperie teribil cnd o gsi pe
(laroline aezat pe marginea patului, mngindu-i
abdomenul umflat cu o mn i masndu-i alele
cu cealalt.
Se repezi la ea.
- Doamne, Dumnezeule. Vine copilul?
Ea i ciufuli prul cu u n gest p l i n de afeciune.
- N u , cel puin n u pentru nc dou sptmni. A m
contracii Braxton Hicks.
- Ce mama dracului sunt... alea cum ai spus tu?
- Sunt perfect normale. Sunt ca u n fel de junghiuri.
- M i e m i se par mai mult dect nite junghiuri.
- M e d i c u l a spus s m atept la contraciile astea
p n cnd o s apar cele adevrate.
- i cum o s tii care sunt cele adevrate?
Ea rse uor.
- O, zice c am s tiu, fr ndoial.
Tot restul nopii, chiar i cnd ea adormi, el i inu
mna pe burta ei, ntrebndu-se cum de era posibil ca
ea s doarm n timp ce n pntecele ei se desfura o
activitate att de intens.

360

Sancfra (Brown

l frmntau grijile. Dac uterul ei era la fel cu restul


corpului, nsemna c era micu de tot. I se prea oricum
u n miracol c u n trupuor aa delicat ca al ei putea p u i
ta u n copil, indiferent de mrime... Dar dac copilul ha
era cumva neobinuit de mare? Nu-i putea aminti c;ii
cntrise el la natere, dar, chiar dac i se spusese cum
va, nu tia care era standardul n privina asta. N u avea
termen de comparaie.
Dac el i Caroline concepuser u n uria? Progem
tura l u i putea s distrug ceva n ea. Putea s-i s f i e
organele interne.
Rmase treaz toat noaptea, temndu-se de o ca
tastrof anatomic. n consecin, se simea foarte in
dispus a doua zi diminea cnd se prezent la luciu
la uzina de anvelope. Dispoziia nu i se mbunti cu
nimic cnd constat c n ziua aia Crystal nu apruse la
serviciu. Oare era bolnav? Oare Albright o fcuse s i
lase slujba d i n cauza prietenului i colegului ei Marvin'
Oare ncepuse d i n nou s se gndeasc la treaba cu in
stalaia defect i se nfuriase nc o dat d i n pricina c i ,
ajungnd s o bat i mai ru d i n cauza asta?
Cnd i se termin tura, Dodge o lu rapid spre ic
irea angajailor. Era nerbdtor s ajung acas, s se
asigure c totul era n regul cu Caroline i s vad d a c ,
trecnd pe lng casa l u i Franklin Albright, putea pun
de ceva d i n ce se petrecea nuntru.
Ddu ns peste o coleg care se pusese drept n clru
mul lui, aproape drmnd-o.
- Bun, Marvin.
- Bun. mi cer scuze. M grbesc.
- A m u n mesaj pentru tine de la Crystal.
El se opri brusc. Prietena l u i Crystal l puse n mana
o bucic de hrtie.
-Vrea s o suni la numrul acesta.
- E bine?
Colega fie n u tia, fie n u era dispus s-i zic.
- C t de repede poi, fu singurul lucru pe care il
mai spuse.
- Bine. Mulumesc.

TcateCe

trecutufui

361

Sun de la u n telefon public. Crystal rspunse la


al doilea apel. Glasul ei era ct se poate de slab, de
ezitant.
- Marvin sunt. Eti bine?
La auzul vocii lui, ea ncepu s se vicreasc:
- Nu, n u sunt! Mi-e fric, mi-e ngrozitor de fric.
Dodge ncerc s o liniteasc, s o consoleze, pn
i e ntr-un final reui s scoat de la ea faptul c-1 prsise
pe Albright.
- Mai degrab am evadat, suspin ea. El e... e...
- Unde eti?
Ea i spuse, i, douzeci de minute mai trziu, el era
la motelul respectiv, ciocnind la u, uitndu-se mereu
napoi i spernd c Albright nu reuise s afle. Crystal
arata ngrozitor. Avea faa umflat i plin de pete de la
i At plnsese. Era i cu nervii ntini la maximum. Aezat
lAng ea, pe pat, Dodge o inu n brae pn cnd feme
la se opri d i n tremurat. Dndu-i la o parte prul de pe
obrajii uzi, el o ndemn s-i spun tot.
- N u te pot ajuta dac n u tiu ce se petrece.
Primul lucru pe care voia s l afle era dac trebuia
rt-i fac griji c Albright putea aprea d i n nou fluturAndu-i briceagul deschis, ca s-i duc la b u n sfrit
promisiunea de a-i tia jugulara l u i Dodge.
- El tie c l-ai prsit?
- S u n t sigur c de-acum tie, rspunse ea printre
Mighiuri. A ieit i mi-a spus c lipsete cteva ore, dar
eu n-am avut ncredere c n u se va ntoarce imediat.
Nu dup ce s-a ntmplat n noaptea aceea cnd m-a
luat prin surprindere. Imediat ce a plecat, am chemat
un taxi. Mi-am mpachetat numai cteva lucruri pe
care s le pot cra i tot timpul ct am ateptat taxiul am
Ntat cu inima la gur, temndu-m c se va napoia i m
va prinde nainte s pot scpa.
- N u i-ai lsat nici u n bilet sau ceva n care s-i spui
unde te duci?
- N u ! A m plecat de tot, i n u am de gnd s m n
torc. O h , Doamne, Marvin, dac pune mna pe mine,
m omoar.

362

Sandra (Brown

- Ba n u , n u te omoar, cci n-o s-1 las eu.


Ea l strnse i mai tare i spuse c n u tia ce s-ar li
fcut fr prietenia i protecia lui. D i n recunotin, l
srut pe gur.
-Ascult, Crystal, spuse el, ndeprtnd-o de ln
g el. M a i ai i alte motive pentru care te temi de
Franklin?
Ea clipi d i n genele false.
- C u m adic?
El i impuse s o ia ncet, s nu strice nimic.
-Adic, adic... Habar n-am... Crezi c pune la ca Ir
o alt nenorocire?
Ea i feri privirea.
- Poate. Pune el la cale ceva.
- Dumnezeule!
- A tot vorbit la telefon. C u vrul l u i d i n Mexic. Mai
tii c i-am pomenit despre el?
C u inima btndu-i mai puternic, Dodge ncuviina
d i n cap.
- Cred c plnuiesc ceva. D i n ochi ncepur s-i curj-a
d i n nou lacrimi. i, dac le iese, mi-e team c poliia va
crede c eu sunt complice. i trase nasul i se terse eu
dosul palmei. Prinii mei au ncercat s m avertizeze
De ce oare n u i-am ascultat?
- Poate c ar trebui s vorbeti cu poliia.
Ea i nl capul i l privi speriat.
- D a , spuse el, apsndu-i minile ntre palmele lui
Dac le dai u n pont despre ce pune la cale Franklin,
atunci vor ti c nu eti i t u implicat. nelegi?
El o inu tot aa o jumtate de or, ncercnd s sau
t de la ea fapta criminal ce se punea la cale, dar ea nu
fu dispus s spun nimic mai detaliat, nimic ce ar li
putut el raporta colegilor d i n unitatea special.
D i n ochi i curgeau tot timpul alte i alte lacrimi a
blestema ziua n care se ncurcase cu Franklin Albrighi
De ce naiba n u avusese norocul s dea peste Marvin
mai nti? Prinii ei ar f i fost de acord s aib o r e l a p r
cu el. Dac l-ar fi cunoscut nainte s intre ntr-o relaie 111
Albright, n u ar mai f i trit acum clipele astea de groaza,

TcateCe

trecutufui

363

lemndu-se de poliie i de reacia unui fost pucria


yelos i violent.
- Doamne, Dumnezeule, viaa mea e att de distrus!
tu eti singurul lucru b u n d i n ea, Marvin. Tu eti sin
gura persoan n care pot avea ncredere.
A doua oar cnd l srut, nu o mai fcu d i n recunotin, iar Dodge se pricepea destul de bine la femei
il la sruturi ca s recunoasc diferena. Ea i mpinse
limba n gura lui i, cnd czu pe spate, el se ls tras n
| IN odat cu ea.
I n timp ce ea l sruta pe gt, el spuse:
- Franklin nu face altceva dect s trncneasc aiulea, Crystal.
- Eti att de bun cu mine.
i lu mna i i o puse ntre coapse.
- A l b r i g h t va ajunge curnd la nchisoare, cci va f i
prins, i o s putem f i mpreun fr s ne temem de el.
( \\ ct mai repede, cu att mai bine. A r trebui s ajui
poliia s-1 prind cumva n flagrant.
Ea se arcui, mpingndu-se n palme lui.
- Vreau s f i u cu tine.
- A t u n c i , hai s mergem mpreun la poliie. V i n i
eu cu tine.
Ea ezit.
- O s m gndesc la asta.
- Eu cred c ar trebui s mergem chiar acum. nainte
ca Franklin s apuce s i pun n aplicare planul.
- Poate mine.
i desfcu fermoarul de la pantaloni.
- Promii?
- Promit c m voi gndi la asta. Dar nu mai vreau s
vorbesc despre acest lucru.
Aa c nu mai vorbir.
Cel puin nu nainte ca ea s se ghemuiasc lng
el ca u n pisoi, scond mici sunete admirative n legturA cu prul de pe pieptul lui, care era umed d i n cauza
transpiraiei lor amestecate.
Abia cnd deveni moale i somnoroas dup sex, fu
dispus s continue conversaia despre Franklin. A t u n c i

364

Sandra

Brown

vorbi deschis. Cci, dac o femeie are suficient ncrede


re n tine s-i ofere asta, cu siguran va avea suficienii
ncredere s-i ofere i cele mai ascunse i ntunecat
secrete ale ei. Sau cel puin asta spunea experiena lui
Dodge de pn atunci. Acesta era principiul pe care se
baza reputaia lui la secie. Crystal spuse tot ce tia. Erau
o mulime de informaii extraordinare, d i n interioi,
puse cap la cap d i n frnturi de conversaii ale l u i Fran
k l i n cu vrul l u i d i n Mexic ce includeau expresii-cheie
cum ar f i maina cu care s fugim", i arma semiau
tomat", i mpucm pe oricine ne st n d r u m " , i
douzeci i cinci ale l u n i i " , dat pn la care mai erau
nurnai dou zile.
I n cele d i n urm, femeia adormi. Dodge trase de firul
de la telefon ct de departe putu, lund aparatul n bau
i nchiznd ua n urma l u i . I I sun pe cpitan acas,
l trezi d i n somn i i povesti ce-i spusese Crystal. Spte
surprinderea i enervarea l u i , cpitanul se art destul
de sceptic.
- C t ncredere poi avea n ce spune? Poate c este
moart dup tine i pur i simplu i vinde gogoi, ca sa
te dea pe spate. Ii spune tot felul de chestii ca s te f;u a
s te culci cu ea.
Dodge crp uor ua i arunc o privire n camera
Crystal era afundat n somnul acela profund i lini.ii
tor al omului fr nimic pe suflet.
- N u cred, domnule. Se teme de Albright. Sunt a l
solut sigur de asta. Mi-a mai spus i c se teme c va li
considerat complice pentru c tria cu el n perioada
cnd el plnuia lovitura. I n plus, n u mi-a spus nimic cai
de ct de substan pn cnd... pn mai trziu.
C u m superiorul l u i nu spuse nimic, Dodge insista:
- N u m aburete. A folosit expresii pe care nu ai
avea cum s le cunoasc dect dac le-a auzit de la cineva
precum Albright. Sunt convins c am dreptate.
Dup ce fcu o pauz s se gndeasc, cpitanul
oft.
- B i n e . Trebuie s am ncredere n instinctele tale,
Hanley. i n experiena ta, adug el pe u n ton sugest iv

TcateCe

trecutufui

365

Asta a fost ultima ta zi la uzina de anvelope. Mine-diminea te prezini la cartierul general al unitii speciale.
Douzeci i cinci e peste numai dou zile, ceea ce nu ne
las prea mult timp s plnuim intervenia.
Dodge i mulumi pentru ncrederea pe care o avea
n el, apoi, ct putu de n linite, se spl i se mbrc.
Ls u n bileel pe birou pentru Crystal, spunndu-i s
nu se duc la munc pn n u vorbea cu el. I i spuse c
avea s se ocupe el de tot. Ea nu avea de fcut dect
nrt se ncread n el i s rmn unde se afla pn se
ntorcea el.
Conduse pe strzile goale de dinainte de rsrit, n
trebndu-se cum avea s-i explice l u i Caroline de ce n u
venise acas toat noaptea i nici n u anunase. Chiar
i atunci cnd ntrunirile de la unitatea special l
inuser ocupat pn trziu - i niciodat chiar pn
a ora cinci diminea - , el o sunase ca s-i spun s
nu-i fac griji.
Deci avea s trebuiasc s-i spun c intervenise ceva
urgent, c dduser de o pist neateptat n cazul res
pectiv i c n u avusese ocazia s sune pn cnd se fcu
se prea trziu i risca s o trezeasc. Avea clar n minte
tot ce trebuia s fac, ns totul i se nvlmi n cap,
lsndu-1 fr replic atunci cnd ajunse acas i vzu c
maina ei n u se afla n garaj.
- O h , Doamne!
Nici mcar nu mai pierdu timpul s opreasc moto
rul mainii. O bg n parcare i o ls mergnd, repe
zi ndu-se ca o sgeat spre ua d i n spate, unde se chinui
cu degete tremurnde s bage cheia n yal i apoi, cnd
n sfrit reui s o descuie, practic se prbui peste prag.
Alerg prin cas izbindu-se de perei, mpiedicndu-se
de covorul d i n hol, npustindu-se prin ua dormitoru
lui i oprindu-se brusc cnd ddu cu ochii de pata sn
gerie de pe cearaf.
Era nc umed.
El respira att de greoi, nct simi pur i simplu o
durere ascuit n plmni. Inima i btea nebunete
n piept. Se duse la debara i deschise ua smucind-o.

366

Sandra (Brown

Valiza ei, cea pe care o pregtiser mpreun cu ci


va sptmni nainte, ca s fie gata cnd era nevoie de
ea, dispruse.
Se napoie exact pe unde venise, micndu-se cu i
mai mare repeziciune ca nainte. Puse girofarul pe capo
ta mainii fr s-i mai pese dac-i distrugea acoperirea
C u lumina roie clipind intermitent, porni n cea mai
mare vitez spre spital.
Ls maina ntr-un loc interzis i se repezi n inie
rior. Aps puternic butonul de chemare a liftului de
cteva o r i la rnd, pn cnd n sfrit sosi unul. Cini
ajunse la biroul asistentelor de la etajul cu maternitatea,
nu era nimeni acolo.
- Unde dracu' e toat lumea?
Strigtul su rsun pe coridorul pustiu n timp ce
el alerga de-a lungul lui. Fiecare u era decorat cu <>
cununi bleu sau roz i cu u n ursule de plu.
I n cele d i n urm, dintr-o rezerv iei o asistenta
Aproape c se izbi de ea.
- C u ce v pot ajuta? ntreb ea.
- Caroline King?
- Dumneavoastr suntei...
-Ta... tatl.
Ea zmbi.
- Felicitri! Avei o minunie de bebelu.
El se simi de parc fusese ntors cu picioarele in
sus i aruncat cu capul nainte spre podeaua pavata
cu gresie.
- Bebeluul e aici?
- Da, bebelusa e aici, spuse asistenta rznd. Vrei sa
o vedei?
Amorit, el ncuviin d i n cap i o urm de-a lungul
holului pn la u n geam cu jaluzelele lsate.
-Ateptai aici i o aduc.
Ea era gata s intre n salon, cnd el ntreb:
- Stai. Unde e Caroline?
- I n camera patru sute optsprezece.
- E bine?

Tcatefe

trecutufui

367

- A avut u n travaliu foarte scurt i o natere uoar,


lini pare ru c n u ai ajuns la timp.
Iii i-o trgea cu Crystal n vreme ce l u i Caroline i se
mpsese apa, dup care intrase n travaliu, fusese
nevoit s-i duc valiza pregtit cu grij la main i
fl conduc singur pn la spital i o adusese pe lume
pe fetia lor.
Respiraia i deveni tot mai precipitat, pn ce prac
tic simi c se sufoca. Nu-i putea nchipui u n sentiment
de dezgust mai profund dect cel pe care l nutrea acum
pentru el nsui. Rmase cu ochii aintii asupra jaluze
lei pn ce aceasta fu dat deoparte i o vzu pe asistent
pe partea cealalt a geamului, innd n brae cea mai
mic fiin uman pe care o vzuse vreodat.
Era roie la fa, avea nasul teit i ochii umflai. Era
nfat ca o papiot. Capul i era acoperit de o cciu
lit roz tricotat. Asistenta o scoase, ca el s poat s
vnd periorul rou-portocaliu care-i acoperea scalpul.
Pulsul i se vedea btnd n zona moale pe care o avea
In cretet.
Lacrimi fierbini i aprur n ochi, i, dac mai de
vreme i se pruse dificil s respire, acum i se pru de-a
ilreptul imposibil.
i fcu semn cu degetul mare n sus i mim o mulu
mire prin geam, apoi se ntoarse i se duse n cutarea
rezervei 418. Cnd ajunse acolo, i ddu prul pe spate
netezindu-1 i i trecu ambele palme peste fa. Trase
adnc aer n piept.
Ua era grea. O deschise doar parial i se strecur
In ncpere. Lumina de deasupra patului era aprin
d, nu puternic, dar ndeajuns nct s te descurci
n ncpere.
Caroline era ntins pe spate, cu spatele la u. Avea
abdomenul plat, ceea ce l u i i se pru ciudat. Cnd auzi
fsitul uor al uii, ntoarse capul spre ea. Se uit la el
cu o privire care-i spunea c era pe deplin contient
ele ce fcuse.
El nainta pn la marginea patului n ceea ce p
rur vreo mie de ani. El, care se pricepea att de bine

368

Sandra

Brown

la vorbe, acum nu tia ce s spun. Pur i simplu nu mai


gsea cuvinte.
Ea vorbi cea dinti:
- C n d n u ai venit asear acas i n u am primit nici
o veste de la tine, am sunat la secie. I-am spus brbatu
lui cu care am vorbit c este o urgen i c am nevoie
s dau de tine imediat. De vreme ce faci parte dintM
unitate special i lucrezi sub acoperire, mi-a spus c i
s ncerce s dea de tine s-i comunice s iei legtura cu
mine. Dar n u ai fcut-o. Aa c am sunat a doua oara,
mai disperat dect fusesem la primul telefon. Brbatul
mi-a zis c n u a reuit s dea de tine, dar mi-a spus ca,
dac asta m putea consola cu ceva, nu fusesei raportai
ca fiind rnit sau czut la datorie.
i vocea, i ochii ei erau lipsii de orice expresie.
-Te-ai culcat cu ea, nu-i aa? Ca s-1 prinzi pe ticlosul
la, ai fcut sex cu prietena lui.
El ar f i preferat s aud insulte, ipete i lacrimi. i
dori ca ea s se ntind spre el i s-i trag o palma.
C u genul acela de furie era pregtit s se confrunte.
Aceast mnie controlat pur i simplu l ngrozea. Des
chise gura s spun ceva, dar tot n u i veni n minte
nimic potrivit de zis. N i c i mcar nu-i trecu prin cap sa
nege. N u era dispus s mai adauge i o minciun trda
r i i sale, ca s o mai i insulte dup ce o rnise i, n im
cazul, n u ar f i avut nici u n rost s fac aa ceva.
-Vreau s pleci nainte s aduc bebeluul acas.
II cuprinse o panic violent.
-Caroline...
-Vorbesc serios. Vreau s pleci. S iei d i n vieile
noastre. D i n a ei, d i n a mea. N u o s mai ai absolut
nimic de-a face cu nici una d i n n o i. Niciodat, Dodge.
- N u poi s...
- Ba da, pot. Exact asta fac.
-Eu...
- A i stricat totul.
- Eu am fcut o prostie.
- Poi s-i spui cum vrei. i-ai btut joc de mine muli
mai ru dect a fcut-o vreodat Roger Campton.

Tcatefe

trecutufui

369

C Uivintele acelea i strpunser inima ca o suli.


- C u m poi spune aa ceva?
- C u m ai putut tu s faci aa ceva? Vocea aproape c i
*r stinse, ceea ce arta ce simea n interiorul ei. C u m ai
putut tu s faci aa ceva? ntreb ea d i n nou, articulnd
\ u grij fiecare cuvnt.
Se ntreba i el exact acelai lucru. Nu-i putea oferi
ulei o scuz, pentru c n u avea nici una. Ea se ntoarse
i a s se uite n tavan.
- Asta este ultima oar cnd m vezi, Dodge. N u mai
vreau s am nimic de-a face cu tine. Fiica noastr nu te
va cunoate niciodat, i nici tu nu o vei cunoate pe ea.
hucur-te de funcia de detectiv. S ai o via frumoas!
Acum, pleac de aici.
El rmase lng pat dou minute lungi, dar ea nu
e mai uit la el. El iei d i n ncpere, apoi i d i n spital,
cci nelese c ar f i fost o brut s stea s hruiasc o
lemeie care tocmai nscuse. N u voia s fac o scen i
*rt o umileasc i mai tare pe Caroline n faa persona
lului d i n spital i a celorlalte mame ale cror parteneri
fuseser de fa cnd bebeluii lor veniser pe lume.
Se duse s-i recupereze maina i aproape c se lu la
btaie cu paznicul parcrii spitalului, care-1 acuz c se
ddea drept ofier de poliie.
C u m nu putea risca s aib vreun act care s-i dove
deasc identitatea i funcia n preajma lui Crystal sau a
lui Albright, Dodge n u putu s-i dovedeasc brbatului
c se nela. Aa c l mpinse d i n calea lui, i art de
getul mijlociu i-i spuse D-m n judecat", dup care
demar n tromb n timp ce omul amenina c avea s-1
dea pe mna erifului.
I n casa de unde i se ceruse s plece scoase aternutu
ri le ptate de pe pat i le nlocui cu unele curate. Ddu
cu aspiratorul n sufragerie. Duse gunoiul i frec totul
la baie, pn cnd i cel mai mic obiect sclipea de cur
enie. i, n timp ce trudea, i tot fcea planuri n minte
n legtur cu modalitile prin care ar putea ncerca s
o rectige pe Caroline.

370

Sandra (Brown

n ziua cnd trebuia s vin acas, avea s pun floi i


n dormitor. i n camera copilului. Flori roz. Avea sa
umple frigiderul i cmara cu mncrurile favorite ale
l u i Caroline. Avea s-i lase o ciocolic pe pern n Iii
care sear. Avea s se trezeasc mpreun cu ea de fieca ri
dat cnd trebuia hrnit copilul. Avea s-i aduc tot ce
i trebuia. S-i fac masaj la spate. S-i cumpere fetiei
jucrii de plu i costumase cu dantele i volane pe care
Caroline avea s le considere extravagante, dar pe care
urma s le adore n tain. Avea s ncerce orice i absi >
lut tot ce era n stare ca s o fac s se rzgndeasc.
Trebuia s o aib n viaa l u i , altfel viaa l u i nu mai
merita trit. La asta se reducea totul. Trebuia s o con
ving s-1 primeasc napoi. Dar, n primul i-n primul
rnd, trebuia s se dovedeasc demn de asta.
Cnd casa ajunse impecabil, fcu du, se brbieri i
e mbrc, dup care plec la sediul unitii speciale
n ncperea mare se afla u n singur tip, i acela vorbea
la telefon.
La vederea l u i Dodge, nchise.
- Unde ai fost? De ce nu ai rspuns la pager?
-Am...
- N u conteaz. O m u l a spart o banc la ora opt i ap
te minute n dimineaa asta. Imediat dup deschidere.
-Dumnezeule! Glumeti. Crystal mi-a pomenit dala
de douzeci i cinci. Probabil c Albright...
-Albright? Las-1 pe Albright! Fptaul este u n direi
tor de doi bani de la o companie farmaceutic. Fr an
tecedente. N u l-am f i suspectat niciodat. N i c i ntr-un
m i l i o n de ani. i vine s crezi aa ceva?.

capitolul 26
Dodge ajunse la captul lungii sale povestiri.
- Directorul acesta de companie farmaceutic i-a n
chipuit c e mai detept dect oricine altcineva. A jefuii
prima banc aa, ca o joac, doar ca s vad dac poa
te scpa fr a f i prins. Cnd a reuit, a mai ncercai

TcateCe

trecutului

371

i nc o dat. A zis c a devenit dependent de


Bnuiesc c uciderea paznicului luia i-a d a t u n
moment extraordinar. M ntreb ce sentiment extraori l l n a r a avut pe culoarul morii, n drum spre execuie.
('Aci sunt sigur c pn acum a fost executat, dac n u
l U i n v a a fost graiat. Cnd m-am mutat la Atlanta,
am pierdut irul evenimentelor. Se f o i pe bancheta de
Imitaie de piele i, pe u n t o n m a i sczut, adug: Dar,
II

dat.

nula.

In ceea ce te privete, probabil c asta este partea cea

m a i puin interesant a povetii.


Berry ascultase timp de aproape o o r f r s scoat o
vorb. i drese vocea i sorbi o gur d i n paharul cu a p
pe care Grace i-1 reumpluse f r ca ea s observe mcar.
- Ce s-a ntmplat cu Franklin Albright?
- I-au prins c e i de la controlul armelor i muniiilor
t i p e el, i pe aa-zisul l u i v r vri ntr-o afacere cu
a r m e automate. Le vindeau cartelurilor de droguri de
peste grani.
- Crystal?
Dodge oft i cltin d i n c a p cu tristee.
- Presupun c ntr-un final a priceput c Marvin n u
e mai ntoarce s o salveze de la motelul acela. A m pier
dut legtura cu ea.
- i n u ai m a i vzut-o niciodat?
- N u . Marvin s-a evaporat p u r i simplu d i n viaa ei.
Berry ezit, apoi ntreb cu voce m a i slab:
- i mama?
- N u reuisem s m i n de n i c i u n a dintre promi
s i u n i l e pe care i le fcusem. Aa c am fcut c u m mi-a
c e r u t ea i am plecat d i n cas nainte s te aduc pe tine
a c o l o . i nu am m a i vzut-o pn smbta trecut. N i c i
pe tine. Se uit la ea cu o privire admirativ. A i i acum
p r u l rou, d a r nasul nu-i m a i este teit.
Ea i ntoarse zmbetul vistor. Trecuse printr-o mul
i me de stri n timp ce el i spunea povestea. Trecuse
de la curiozitate la mnie i apoi la durere. N u e r a sigur
care e r a emoia la care s rmn, aa c le ls pe toate
h se desfoare i s curg la ntmplare, c u m i veneau,

372

Sandra

Brown

fr a face vreun efort contient s le mpiedice sau s


se stpneasc.
- Unitatea special a fost desfiinat, zise ea.
-Da.
- i tu ai ajuns detectiv.
- N u . Reputaia mea n secia de poliie a oscilat ntre
reputaia unuia ajuns de rsul l u m i i i a unuia care a
dat-o n bar. A m fost numit n alt parte, s patrulez
pe o alt rut, am primit u n alt partener. De fapt, am
avut mai muli parteneri, pentru c m purtam ca dracu' cu toi, i nimeni nu voia s fie cu mine n main.
A m nceput s fac tot felul de tmpenii la serviciu. S
am o atitudine nepotrivit. S m port aiurea cu supe
riorii. Btu cu mna pe buzunarul de la piept. A m n
ceput s fumez, fiindc eram n cutare de ceva, orice,
care s-mi ocupe mintea, gndurile, s-mi aline durerea
de a v f i pierdut pe Caroline i pe tine, iar nicotin
nu era att de riscant precum cocaina sau butura.
Cam dup ase l u n i de purgatoriu autoimpus, am intrat
ntr-un fel de vrie sexual. Vezi t u , faza de autonvinovire se dusese, i i luase locul faza de las c vede ea".
Aa c m-am aruncat la ntmplare n tot felul de aven
turi sexuale. Iar luni ntregi de relaii de-o noapte nu au
reuit dect s-mi arate ct de mult o iubeam pe mama
ta. Intr-o diminea, m-am sculat i mi-am dat seama c
nu voi reui niciodat s o rectig dac o s continui n
felul acesta, aa c am schimbat macazul. A m dat pagina.
A m nceput s m comport ca lumea i s ncen
s-mi salvez slujba, pe care eram pe punctul de a o
pierde. Eram deja dependent de igri, dar mi-am pier
dut interesul pentru femei. A m nceput s triesc ca
u n clugr.
Se opri, i ridurile de pe fa i se adncir ntr-o ex
presie de mhnire profund. Berry ntreb uor:
- i schimbarea asta a ta n u a durat?
- N u dincolo de ziua n care s-a anunat cstoria lui
Caroline cu Jim Malone.
- A i citit despre asta n ziar?

TcateCe

trecutului

373

- Da. i a venit ca u n trsnet asupra mea. Mi-a artat


ct de crud poate f i uneori soarta. Habar nu aveam
nici mcar de faptul c se ntlnea cu el. Cel puin nu
n sensul acela. i pe urm am vzut scris negru pe alb.
Era mritat cu el.
Berry i ddea seama dup rgueala din vocea lui c,
i dup tot timpul acesta care trecuse, el nc suferea.
El se aez o clip, uitndu-se n gol, apoi spuse:
- P r i n avocai am czut de acord ca Malone s te
adopte i s-i dea numele lui. A m renunat la tine fr
s lupt. N u aveam nimic s-i ofer. T u aveai u n ttic nou
care prea un om cumsecade, care avea s-i ofere o via
bun, o via pe care eu nu a f i avut niciodat cum s
i-o asigur. Fcu o pauz scurt, apoi spuse: A m plecat i
nu m-am mai ntors niciodat. Dup u n timp, ochii l u i
se fixar d i n nou asupra ei. Asta este, Berry. N u e chiar
genul de poveste de adormit copiii pe care u n brbat
ar trebui s i-o spun fiicei l u i , nu-i aa? N u este chiar
Povestea celor trei uri.
- E o poveste trist. M a i ales pentru tine.
- N u i-am spus asta ca s i fie mil de mine. U l t i
mul lucru pe care l-a dori ar f i s-i formezi impresia c
a f i u n fel de erou tragic i marcat de suferin. A m f
cut nite alegeri greite i am pltit pentru ele. Singurul
motiv pentru care i-am spus toate astea este c poate vei
reui s priveti tot ce s-a ntmplat ca pe o poveste de
via. Asta e tot ce pot face pentru tine. i Dumnezeu
tie c de altceva n u am fost n stare.
Schimbar o privire lung care fu ntrerupt numai
n momentul n care l u i Dodge i sun mobilul. I I scoa
se d i n suportul de la curea i se uit la ecran.
- E Caroline.
Rspunse, ascult, apoi zise:
- Bine, venim imediat. Dup ce nchise, i spuse l u i
Berry c Ski i Caroline i terminaser treaba la biroul
erifului. Cretinul la de Mercury i-a primit cecul. Mi-a
zis c Ski trebuie s rmn acolo. Toat lumea are ne
voie de el. Caroline a ntrebat dac putem s mergem
s o lum.

374

SancCra Brown

Berry i lu geanta i iei d i n separeu.


- Pe mine poi m lai la s p i t a l
- Greit. Te duc
. N u accept nici o mpotrivire,
spuse el ferm, retezndu-i orice protest. C-i place sau
n u , eu sunt tatl tu i i spun c acum te duci acas ca
s te odihneti,
S

a c a s

Pe drumul spre casa de pe lac, Dodge i privi fiica n


oglinda retrovizoare. C u chipul lipsit de expresie, se uita
p r i n fereastr \ noapte, fr s fac vreo micare sau
s scoat vreun sunet. A r f i dat o mie de dolari s tie
la ce se gndea ea. La el? La Starks? La slujba pe care o
pierduse? Poate c i era pur i simplu dor de Ski. Cine
naiba tia?
n

Indiferent ce avea n cap, el voia s o ajute. Dar ches


tia asta cu atitudinea printeasc era destul de dificil de
pus n practic atunci cnd c o p i l u l tu era adult. Posibil
chiar i mai dificil fiindc Berry era adult. Pusese picio
r u l n prag cnd venise vorba s stea s-1 pzeasc pe un
infractor aflat deja n moarte cerebral. Dar apoi nu se
mai putu gndi la nimic de spus care s nu sune stupid,
banal, inutil sau o combinaie d i n toate trei, aa c nu
zise nimic. Probabil c i Caroline gndea la fel, cci nici
ea n u zise nimic cnd o luar de la tribunal, ci rmase
tcut pe toat durata cltoriei.
Odat intrai cas, el le urm la etaj. Cnd ajun
ser pe palierul de la etaj, cele dou femei o luar ni i . parte, el - n cealalt. Fcu u n du n baia unde ncepu
se totul. Ba chiar desfcu patul. Dar nu se putea <
odihni
pn n u tia c Berry i revenise, aa c-i puse ..haiin
curate i se ntoarse jos, ca s o atepte pe Car< )lui<
s coboare.
Atepta de aproape o or, cnd auzi paii ei uori |>.
scar. Nu-1 observ cum sttea acolo n sufrageria ii nu
necat n vreme ce ea trecu spre dormitorul ei. O la-,
cteva momente, apoi se duse la u i ciocni uor.
- Eu sunt.
n

Tcatefe

trecutului

375

Cnd ea deschise ua, i ddu seama dup expresia


de pe chipul ei c presupusese automat c i lovise o
nou tragedie.
- Ce s-a mai ntmplat?
- N u s-a ntmplat nimic. nainte s m duc la culca
re, am vrut s m asigur c Berry se simte bine. M i s-a
prut destul de zdruncinat.
Caroline l pofti n camer i nchise ua n spatele
lui. El se uit n jur. N u era o camer bogat decorat,
dar era totui extrem de feminin.
Erau o mulime de perne aezate grmad lng t
blia de fier a patului ei, i draperii frumoase ncadrau
cele trei ferestre. Pereii erau zugrvii n ceea ce i se
pru a f i aceeai nuan de galben pal n care zugrvise
el camera de copil a l u i Berry cu atta amar de timp n
urm. Celelalte lucruri d i n camer erau aproape toate
albe, inclusiv halatul pufos de baie nfurat n jurul
trupului zvelt al l u i Caroline.
- Berry este epuizat, spuse ea. E suprat.
- D i n cauza cui? Sper c n u d i n cauza l u i Starks.
i va p r i m i pedeapsa binemeritat. n afar de cazul n
care moare linitit, i astfel va avea parte de ceva mai
bine dect merit.
- Orict de crud ar prea ce spun, sunt ntru totul de
acord cu tine. Fiindc, dei este pe moarte, continu
s o chinuiasc pe Berry. Poart i acum povara a tot ce
s-a petrecut.
- tii ce cred eu? spuse Dodge. Cred c Starks a fcut
ce a vrut d i n ea. A reuit s-i cultive n permanen senlimentul acesta de compasiune pentru el.
- Da, sunt sigur, rspunse Caroline. Se pricepe bine
In manipulare.
Dodge se apropie de una dintre ferestre i se uit spre
partea d i n spate a proprietii, spre pdurea ntunecat,
le rasa, piscina i lacul de dincolo de ele. Privelitea era
plcut. Lumina lunii sclipea pe apa unduitoare, nv
luind uor malul. Agenii de rezerv fuseser retrai, liAnd pacea s se atearn peste ntregul peisaj.
Cndind cu voce tare, el spuse:

376

Sandra *Brown

- Tot n u neleg de ce s-a dus n mlatina aia nenoro


cit. i pe Ski l frmnt treaba asta.
- Cred c n u vom ti niciodat. Ins mi pare bine c
e acolo unde e acum.
- Ba eu o s m simt i mai bine cnd o s-1 tiu n
pmnt, spuse Dodge nverunat.
Se uit cercettor nc o dat nspre partea d i n spate
a proprietii, apoi se ntoarse spre camer. Caroline se
aezase pe marginea patului. El ezit, apoi spuse:
- Eu i Berry am stat de vorb. Trase u n scaun tapiat
i se aez. A m mncat nite cheeseburgeri n timp ce
tu i Ski v ocupai de Mercury.
- i-a dat seama.
- N u cred c i-a luat prea mult timp.
- Ce i-ai spus?
- Tot. Tot adevrul, aa oribil cum a fost.
- N u era nevoie s faci asta, Dodge.
- B a da, am fcut-o. N u pentru ea, ci pentru mine
nsumi. A m inut ca ea s tie tot.
- De ce?
- M a i nti, ca s n u dea niciodat vina pe tine pen
tru desprirea noastr. N u c ar f i avut intenia asta,
dar am vrut s m asigur c n u o va face. I n al doilea
rnd, indiferent de ce simte pentru mine, a vrea ca
sentimentele ei s se bazeze pe lucruri adevrate, solide,
nu pe cine tie ce fantezii. N u am vrut s-i formeze*
despre mine o prere romanioas, ca despre u n erou
de roman. Spunndu-i adevrul, am riscat s i atrag
dispreul. Dar poate va funciona n favoarea mea
faptul c n u am ncercat s trec drept altceva dect
eram. Dect sunt. Sper c va recunoate c mcar am
fost cinstit.
- Cred c da. Mereu a fost foarte corect. i nici nu e
genul care s pstreze ranchiun. I n plus, mi-a spus deja
c i place de tine. Zice c eti drgu.
El rse pe nfundate.
- Drgu, chiar dac ari ca u n vagabond.
-Vezi, despre asta vorbesc, spuse el suprat. M vede
mai b u n dect sunt. Se uit la Caroline i, pentru a cine

TcateCe

trecutufui

377

tie cta oar, simi o senzaie ascuit i amar de regret.


Dar mcar tu n u . T u m-ai vzut exact aa cum eram.
- i te-am iubit oricum.
Intre ei se ls o tcere adnc. N i c i unul nu se mic
i nici n u i feri privirea. I n cele d i n urm, ea spuse:
- N u ai btut la ua mea numai ca s vorbim despre
Berry.
Dodge inspir adnc i expir zgomotos, dup care se
uit ntr-o parte i d i n nou la ea.
- N u mi-am cerut niciodat iertare de la tine, Caro
line. Faptul c am vorbit n seara asta despre tot m-a
fcut s-mi reamintesc c... Se opri i oft. Odat ce a m
(acut ce am fcut, a fost prea trziu s ndrept lucrurile.
Faptul c m-am culcat cu Crystal a fost cea mai nesem
nificativ chestie. tiu c sun ca u n clieu, dar i j u r
pe Dumnezeul meu c n u a nsemnat absolut nimic.
A m fcut totul mecanic, gndindu-m tot timpul la ce
voi face imediat ce se va termina. N u penisul a fost cel
care m-a fcut s te trdez. A fost egoul meu nemsurat.
Nimic d i n ce am spus atunci sau a spune acum n u va
Hchimba ceva, n u va conta. A m fcut-o. Dar vreau s
tii ct de ru mi pare pentru toate astea. Cnd mi-ai
spus c i-am fcut mai mult ru dect i fcuse Roger
Campton, am urt ceea ce fcusem. M-am urt pe m i n e
nsumi pentru ce i-am fcut i pentru c am distrus
ceea ce construiserm mpreun. Fcu o pauz, dup
care trase d i n nou, ntretiat aer n piept. De treizeci
de ani vreau s-i spun asta. mi pare ru pentru toat
durerea pe care i-am provocat-o.
Pieptul ei tremur uor.
- i accept scuzele.
- Mulumesc.
nainte s se fac de rs chiar mai tare de att, el i
lovi coapsele cu palmele i se ridic.
- S u n t frnt. Nici mcar nu-mi mai amintesc ce s-a
ntmplat de diminea.
- A i venit n camera noastr de hotel d i n Houston i
ne-ai trezit.
- Asta a fost azi?

378

Sancfra *Brown

- A m avut o zi lung. Dar mcar Oren Starks a to-.i


prins. Putem s ne odihnim linitii^ fr a ne mai f u r
griji pentru sigurana fiicei noastre. I n timp ce el trece.i
pe lng ea, Caroline ntinse mna apucndu-i-o pe .1
lui i o strnse uor. Mulumesc, Dodge.
- N u am fcut nimic.
- Mi-ai venit n ajutor cnd am avut nevoie.
- M bucur c mi-ai cerut ajutorul.
- T u ai fost prima, singura persoan, de altfel, la care
m-am gndit s apelez.
Trecu aa u n moment, apoi nc unul. Ea nu-i ddu
drumul la mn. I i privi dosul palmei i i atinse uoi
cu degetul venele proeminente. A p o i , ncet, o ntoarse,
o duse la buze i i srut palma deschis. inu mna lui
pe gura ei o clip nesfrit, apoi ridic spre el nite ochi
n care s-ar f i putut neca.
- A trecut atta amar de vreme, spuse ea rguit, i
nc m i se pare c tot ceea ce te privete mi este extrem
de familiar. A recunoate mna asta dintre toate mi
nile d i n lume.
El se uita la ea, nendrznind s se mite sau s cread
c acest moment era aievea.
- A i avut o mulime de femei dup mine. Dou soii.
i multe altele.
El se mic involuntar, ridicnd u n umr.
- I t i mai...
"Ce?
- Ii mai aminteti ceva despre mine?
C u stngcie, el rspunse:
- Doar totul.
Ea zmbi uor nencreztoare i cu o umbr de
tristee.
- N u mai sunt tnr i graioas.
El se stpnise ct de mult putuse, ct de mult fuse
se dispus s o fac. O ridic i o strnse la pieptul lui.
i nici o mbriare d i n lume n u fusese vreodat mai
puternic. i ngropa faa n prul ei i ddu drumul
cuvintelor pe care n u crezuse vreodat a mai avea ansa
s le spun.

TcateCe

trecutufui

379

Tu eti singura pe care am iubit-o. Bunul Dumne


este martor. Punndu-i degetul sub brbia ei, el
II nrtlt capul. A m stricat totul, ca u n idiot, Caroline, dar
A ff\'\\ c te-am dorit d i n clipa n care te-am cunoscut, i
ut!n nu s-a schimbat niciodat.
zeii m i

ba rmase la pieptul l u i , cu obrazul lipit n dreptul


lui, cu brbia lui sprijinindu-se de cretetul ei.
- A i tcut, opti ea.
- Sunt btrn. M-ai epuizat.
ba i ridic genunchiul spre zona l u i genital.
- Eti n continuare u n armsar.
- Crezi?
Ea se trase puin napoi ca s-1 priveasc.

Inimii

-h.

El zmbi, i i zmbi i ea n vreme ce i trecu de


getul peste brbia l u i , privirea cuprinzndu-i drgstos
toat faa.
- Pn n seara asta, n u mi-ai cerut iertare niciodat.
i pn acum n u i-am mulumit niciodat.
- S-mi mulumeti?
- Pentru Berry.
Nodul d i n gtul l u i se fcu i mai mare. i trecu
mna prin pr.
- Ba da, ai fcut-o. De fiecare dat cnd te uii la ea,
mi dau seama ct de mult o iubeti. Asta nseamn
s-mi mulumeti, Caroline.
Se srutar. Ea se trase prima napoi.
- Cnd ai de gnd s-mi spui?
El rmase cu aceeai expresie neutr.
- Ce s-i spun?
- La ce te gndeti.
- L a ce m gndesc? n momentul acesta, la tine.
La tine goal. N i c i nu tii ct m excit pistruii ti. mi
plac n mod special cei de pe sni.
Ea rse, dar n u se ls convins de vorbele lui.
- N u ai de gnd s-mi spui?
- N u e nimic de spus.
Ea i cercet o clip privirea, apoi murmur:

380

Sandra

Brown

- Bine.
i puse d i n nou capul pe pieptul l u i . I n afar dr
cteva drglenii optite, conversaia lor se sfri in
acel punct.
D i n cnd n cnd, Dodge rostea ceva ce o fcc.i
s geam, s rd sau s roeasc. Sau se foloseau dr
alte mijloace dect cuvintele pentru a exprima ceri
ce simeau, i aceasta era de fapt comunicarea ce.i
mai profund.
I n cele d i n urm, ea l srut pe gt i mormi
somnoroas:
- N u vreau s se sfreasc toate astea, dar n u mai pi i
s in ochii deschii.
El o srut uor pe buze, apoi o ntoarse cu spatele,
trgndu-i oldurile nspre el.
- tiu c i place c te ghemuieti aa lng mine.
- i eu tiu ce i place ie. I i trase mna spre snul ei
i o acoperi cu palma ei. N u mai sunt att de fermi cum
erau odat.
-Fermitatea nu are nici o importan. Acum, la
culcare!
Iar ea adormi imediat, cznd ntr-un somn adiu ,
Dodge rmase treaz mult vreme dup aceea. Era o k >
sit mort, dar, asemenea l u i Caroline, n u voia s piard
nici mcar o fraciune de secund d i n noaptea aceasta
mpreun. N u voia s iroseasc nici o clip dormind,
cnd ar f i putut s o in n brae, s-i simt moliciunea
i cldura, s-i asculte fiecare respiraie.
i mai era ceva, acea senzaie scitoare pe care o va
zuse i ea la el mai devreme, acel sentiment neidentificat
ce pndea nevzut undeva n subcontient, rozndu I
precum u n obolan perfid, nelsndu-1 s se relaxeze
fizic i nici s-i gseasc linitea.
I n ciuda vrtejului emoional prin care trecuse, Berry
dormise ndelung i fr vise. Totui, se trezi dis-de-dinu
nea. Fcu u n du, se mbrc i cobor n buctrie, ea
s fac o cafea. Exact cnd era gata, apru i Dodge cu t
expresie vinovat i ncntat n acelai timp.

Tcatete

trecutului

381

ba privi peste el nspre direcia de unde apruse dormitorul mamei ei. i stpni tentaia de a-1 tachihit n legtur cu asta i i oferi n schimb o ceac de
mlea proaspt.
- Mulumesc. El puse dou lingurie de zahr, sorbi,
npoi spuse: Brara aia cu inimioar. Povestete-mi des
pre ea.
- A fost unul dintre cadourile pe care m i le-a fcut
l )ren de-a lungul timpului.
Ii povesti ce le povestise i l u i Ski i erifului Drum
mond despre refuzul l u i Oren de a-i lua napoi daru
rile nedorite.
- Ca s evit s-1 mai vd, am renunat s ncerc s i le
Inapoiez. De ce m ntrebi acum de asta?
- Mi-a trecut prin cap c niciodat nu am mai vorbit
despre asta dup ce am aflat c i Sally Buckland purta
una identic. N u tiai c i druise i ei una?
Ea cltin d i n cap.
- Pe a ta o ai aici?
- Da, sus. Cnd am venit la Merritt, am adus cu mine
lot ce mi-a druit Oren.
- Parc ai intuit ceva. C u m ar f i c s-ar putea s ai
nevoie de chestiile astea ca probe.
-Poate este o trstur pe care am motenit-o de
la tine.
Remarca pru s-i fac mare plcere. Dar rmase la
subiect.
- T e deranjeaz dac m uit i eu puin la brar?
Ea se duse sus. Cnd reveni, cteva minute mai tr
ziu, Caroline era n buctrie i-i turna o ceac de ca
fea. Era obosit, dar evident fericit. I i zmbi t i m i d l u i
Berry i i spuse u n bun dimineaa moale, dar nu-i lu
aproape deloc ochii de la Dodge.
Berry adunase toate obiectele pe care i le dduse Oren
ntr-o gentu de material textil. I i desfcu fermoarul i
vrs tot ce era nuntru pe masa de buctrie, dup
care cut printre toate articolele, s gseasc brara.
Cnd n u ddu peste ea, lu totul la mn cu mai mult

382

Sancfra Brown

atenie. A p o i se uit la Dodge i la Caroline cu o privire


ncurcat.
- N u e aici. C u m se poate aa ceva? Ultima oar cnd
am vzut-o, era aici, cu toate astea.
- Cnd s-a ntmplat asta? ntreb Dodge.
- N u mai tiu exact.
- nainte s te mui aici sau dup?
- Dup. ncercam s m conving s fac curat, s arune
tot ce mi amintea de el. M-am rzgndit apoi, dar br
ara era aici, asta pot s jur. Era cel mai personal dintre
toate darurile primite.
-Poate ai scos-o la u n moment dat i pur i simplu
nu mai ii minte.
- B a sigur mi-a aminti aa ceva! A p o i , regretnd
c-i vrsase nervii pricinuii de ngrijorare pe mama ei,
se ntinse dup mna ei i o apuc. Mi-a aminti aa
ceva, mam.
Cufundndu-se ntr-unui dintre scaunele de la mas,
gemu.
- Doar n u crezi c...
- C aia de la mna lui Sally Buckland era brara ta?
Dodge termin el gndul teribil care-i trecuse prin
minte. Iar ea ncerc s-1 anuleze imediat, nainte s de
vin certitudine.
- N u ar f i avut cum. Cnd se poate s o f i luat-o Oren
pe a mea?
Dodge i drese glasul.
-Este posibil - adic, m rog, exist i posibilitatea
asta - ca Starks s f i fost aici.
-Aici? Adic vrei s spui n casa asta?
Berry i Caroline ascultar fr s le vin a crede
cnd el le povesti despre pozele descoperite ntr-un co
de gunoi, nu departe de motelul unde sttuse ascuns
Oren pn ce dduse peste el Davis Coldare.
- D i n cte se pare, fcuse u n fel de recunoatere a K >
nei, ca s spun aa. Sunt cadre cu casa d i n fiecare unglu.
Unele cu tine, spuse el cam stnjenit. Ca s le poat
face, chiar dac a folosit u n aparat performant cu teleo
biectiv, nu avea cum s fie prea departe de cas. Ba chiai

Tcatele

trecutului

383

r posibil s f i avut suficient tupeu nct s vin nuntru


i And nu erai tu acolo i s-i fac de cap.
- A tiut unde se afl dormitorul tu n noaptea cnd
l-a mpucat pe Ben Lofland, spuse Caroline.
Berry i ncrucia braele, frecndu-le ca s ndepr
teze senzaia de piele de gin.
- A scotocit prin sertarele mele? i-a pus labele pe lu
crurile mele?
Gndul i fcea fizic ru.
- N u tim asta cu siguran. Dar se prea poate.
-Vreau s vd pozele, spuse Berry.
- Ba n u vrei. Crede-m pe cuvnt.
- Vreau s le vd, Dodge.
njur printre dini. Berry prinse nite cuvinte d i n carc-i ddu seama c se ocra singur c i spusese despre
pozele alea nenorocite.
- V a trebui s i le ceri l u i Ski, zise el. M-a pus s
I le dau napoi. Exact atunci sun telefonul. Se uit la
ecran. Vorbeti de lup i... Rspunse, ascult i apoi zise:
Venim imediat. nchise. Starks d semne c-i revine.
- E o scen urt, le spuse Ski imediat ce ajunser
lng el n faa rezervei de la Terapie intensiv.
nuntru, patul de spital era nconjurat de u n medic
i de mai multe asistente, fiecare fcnd altceva, micndu-se rapid n timp ce ncercau s-i liniteasc pacien
tul, a crui stare de agitaie era ct se poate de evident.
Oren se zbtea n legturile ce l intuiau de pat.
O asistent, observndu-i, veni la u.
- Putei atepta pe-aici, domnule ofier Nyland. V i n
s v anun dac ncepe s spun ceva coerent.
Era o sugestie subtil s se retrag de acolo. Se duser
cu toii ntr-o mic sal de ateptare. Berry i Caroline
se aezar pe o canapea.
- T o t comarul acesta... opti Caroline, cltinnd d i n
cap plin de remucri.
N u i termin ideea. Cuvintele acelea spuseser tot.
Dodge i lu u n scaun. Scoase u n pachet de igri d i n
buzunarul de la cma, se juc cu el, l puse la loc.

384

Sandra (Brawn

Ski rmase lng u, cu spatele lipit de perete. Era


tensionat i atent ca u n soldat n ateptarea primei m
pucturi ce avea s pun capt unui scurt interval de
ncetare a focului.
N i m e n i n u spuse nimic u n timp. Dar presiunea din
pieptul lui Berry crescu n intensitate pn ce n u se mai
putu abine i izbucni:
- A m furat de la el. De la Oren.
Ceilali trei o privir uluii. nainte s poat intci
veni careva i nainte s-i piar ei curajul, continua
pe nersuflate:
-tii c Oren lucrase la campania pe care am ternu
nat-o eu cu Ben vineri.
C u toii ncuviinar d i n cap la unison.
- A s t a a fost cnd povestea cu Sally a escaladat. Ea a
demisionat, i s-a crezut c motivul a fost Oren. Ezita,
apoi i plec privirea. Adevrul este c nu e chiar aa
Eu am lsat s se cread c motivul a fost Oren.
- Ce vrei s spui, Berry? ntreb Caroline.
- C e i d i n conducere m-au ntrebat ce tiu n legtura
cu plecarea l u i Sally. Iar eu le-am spus c a plecat din
cauza l u i Oren.
- Ceea ce era adevrat.
- Las-m s v spun asta, mam, te rog. Fcu o pau:a
ca s-i adune gndurile. I-am fcut pe cei d i n conduce
re s cread c firma reuise s scape ca prin urechile
acului de u n proces costisitor de hruire sexual, cnd
adevrul era c, de fapt, Sally n u sugerase niciodat
aa ceva. A m mers mai departe, fcnd aluzie la faptul
c mai erau i alte femei n birou care se gndeau s ia
msuri n acelai sens. Asta i-a alarmat. A u ntrebat cai
de ru stau lucrurile?" I n opinia mea, ca angajat i i a
femeie, ce trebuia fcut cu Oren Starks? Era cazul sa i
dea u n avertisment i s-1 bage ntr-o perioad de proba
sau trebuia s-1 concedieze pe loc? Era sau n u posibil
s-i revin, era sau n u o persoan de care se puteau
dispensa? Bnuiesc c v dai seama ce le-am rspuns.
N u am menionat deloc treaba excelent pe care o fcea

TcateCe

trecutului

385

Oren. N u le-am spus efilor c ideea l u i original fusese


cea mai bun i c eu i Ben construiam ntreaga cam
panie n jurul ei. I n schimb, le-am alimentat i mai tare
paranoia i i-am fcut s se gndeasc la cele mai sumbre
Ncenarii ce aveau s se ntmple n cazul n care Oren
rmnea n mijlocul nostru. Aa c a primit plicul roz a
doua zi. N u i s-a permis s ia nimic d i n ce fcuse. A fost
escortat afar d i n cldire de oamenii de la paz i tratat
ca u n infractor. C u o voce abia, abia audibil, continu:
Aa c a devenit u n infractor.
N i m e n i n u spuse nimic pre de u n moment ct o
eternitate, dup care interveni Dodge cu fermitate:
-Stai puin, stai puin. I n nici u n caz nu te poi n
vinovi tu pentru ce a devenit Oren. O mulime de oa
meni i pierd slujba. i n u se apuc s omoare pe unul
i pe altul. Era ce era de dinainte de a f i concediat.
- A r e dreptate, Berry.
Ski vorbi mai ncet dect Dodge, dar la fel de
vehement.
- Dar asta nu e tot. Dup ce a fost dat afar, m-a rugat
de multe ori s intervin pentru el la efi. Iar eu l-am dus
cu vorba, spunndu-i c am tot ncercat s-i obin slujba
napoi, dar c decizia l u i Delray era de neclintit. Ceea
ce era o minciun. N u am vorbit niciodat n favoarea
lui. N i c i mcar o dat. Ba chiar dimpotriv. Dup ce a
plecat, mi-am asumat eu munca l u i . i la fel a fcut
i Ben, prin faptul c n u a spus nimic. Era contient
de ceea ce fcusem i, n mod tacit, mi-a dat ap la moar.
Nu am vorbit niciodat nimnui despre ct de valoros
era Oren pentru firm. C u voce i mai sczut, adug:
A m aflat ulterior c nici nu a mai avut ncredere n
mine dup faza asta. Fcu o pauz ca s-i trag sufletul.
Ct despre Sally, eu am ncurajat-o s plece de la firm.
I-am spus c n u va putea scpa niciodat de Oren ct
vreme rmne la Delray.
- Ceea ce era la fel de adevrat, zise Caroline.
- T o t ce se poate, ncuviin Berry. Dar eu am avut
un motiv egoist s o ndemn s renune. Era bun.

386

Sandra

Brown

Clienilor le plcea felul ei de a f i simplu i modest


La fel i conducerii. Reprezenta o ameninare pentru
ansele mele de a f i promovat. Voiam s plece. Aa ca
am fcut presiuni asupra ei n acest sens. A m strnii
ambele pri, manipulndu-le. A m convins-o pe Sally
s plece i am avut grij ca Oren s fie concediat. D i n
nou, totul pentru a-mi servi propriile interese. ntoarse
capul i i se adres direct l u i Caroline: N i m e n i n u esie
mai mndru dect mine de succesul tu extraordinar,
mam. Dar n acelai timp este foarte dificil s i calce
careva pe urme. i eu sunt la fel de ambiioas ca t i n e ,
dar, cnd vine vorba despre ndeplinirea elurilor mele,
eu n u am nici rbdarea, nici stilul i nici manierele tale
Sunt probabil altiel construit, spuse ea aruncnd < >
privire spre Dodge. n tot cazul, presiunea i sentimen
tul de vinovie pe care le simeam d i n cauza a ceea ce
fcusem s-au intensificat. De asta m-am certat atu n u
cu tine i apoi, mai trziu, am fcut scena aia cu Oren
pe veranda mea. A m venit la Merritt s-mi limpezesi
gndurile, s-mi construiesc d i n nou o list de prioriti
ca lumea. i atunci mi-am dat seama ce porcrie fcu
sem i am neles c trebuia s schimb lucrurile. Cini
l-am sunat pe Oren joia trecut, i-am spus c numele
su va f i menionat n cadrul campaniei respective cini
va f i prezentat. Fcu o pauz, apoi adug uor: Nu a
fost de ajuns.
Linitea dintre ei se simea ca o greutate aproape pal
pabil. n cele d i n urm, Dodge oft.
- D a c e s m ntrebi pe mine, toate chestiile astea
sunt nite rahaturi. Bine, poate c la u n moment dai
ambiia ta a scpat de sub control. Sally Buckland avea
propria putere de judecat. O i f i mboldit-o tu n t r u
direcie saualta, dar ea a fost cea care s-a hotrt s de
misioneze. n ceea ce l privete pe Starks, continu el
strmbndu-se, dincolo de abilitile profesionale extra
ordinare ale omului stuia, era de fapt u n nemernic cin
dat i psihopat, cu tendine violente care abia ateptau
u n pretext s ias la iveal. ndrept spre Berry u n deget

Tcatefe

trecutului

387

Irrm i spuse: Acum ai mrturisit ce aveai pe suflet. Ter


min cu chestia asta. Gata!
Ea se simi invadat de u n val puternic de afeciune,
pe care ar f i i exprimat-o cu voce tare dac medicul care
ll tratase pe Oren n u ar f i aprut brusc n cadrul uii.
- E cineva aici pe nume Berry?
Ea se ridic.
- Ii tot repet numele.
- A r trebui s...?
El ridic d i n umeri fr nici o expresie.
- C u m vrei.
Apoi, la fel de brusc cum apruse, se fcu nevzut.
("aroline o lu de mn pe Berry.
- N u te duce acolo. Nici mcar n u ar f i trebuit s
venim aici.
Berry se uit spre Dodge, cerndu-i prerea d i n ochi.
- mi pare ru c n u a murit acolo n Desi, ca s te
scuteasc de toate astea.
Cnd ajunse cu privirea la Ski, acesta spuse:
- Dac vrei s te duci, v i n i eu cu tine. A m nevoie s
aud ce are de spus.
Ea se apropie de el. Brbatul o lu de cot i mpreun
ieir d i n sala de ateptare i o pornir pe coridor.
Rezerva unde se afla Oren semna cu o scen dintr-un
film horror. Ea se apropie de patul care se cutremura.
Pleoapele brbatului se micau necontrolat. I i ngna
numele ca ntr-un descntec. Minile i se micau fr
ncetare, apucnd convulsiv aternuturile i trgnd cu
putere de curelele cu care era legat la ncheieturi.
- Poate s m aud? ntreb ea.
-Poi s ncerci, i rspunse una dintre asistentele
din jur.
Berry i nbui senzaia de repulsie.
-Oren?
El n u reaciona, aa c ea i drese glasul i mai ncer
c o dat, mai cu putere:
- Oren? M auzi? Sunt eu, Berry.

388

Sandfra Brown

El clipi deschizndu-i pleoapele, dar ochii i erau


dai peste cap n orbite. I i rosti numele cu voce subire
i aspr.
- Da, eu sunt.
i scotoci mintea s spun ceva care s n u sune corn
p l e t aiurea.
- E t i la spital. Doctorii i asistentele ncearc s te
ajute.
- Berry.
D i n nou, numele ei iei de pe buzele l u i , n timp
ce brbatul clipea repetat ca s-i poat fixa privirea asu
p r a ei.
- Berry.
- Sunt aici.
- Eti vie.
-Da.
- A r trebui s f i i moart.
Ei i se tie rsuflarea i tresri. Ski i puse o mn pe
umr.
- H a i s ieim de aici.
nainte s poat face vreo micare, Oren reui s-i
rsuceasc mna i s o apuce de ncheietur. Ea privi n
jos ngrozit la degetele lui m o i ncletate pe ncheietura
eu Ochii l u i erau acum larg deschii i se uitau int la
ea* Nebunia d i n ei o fcu s suspine de spaim.
- O s mori, spuse el cu rutate. O s mori.
Ea i smuci mna eliberndu-se d i n strnsoare i se
ddu napoi lipindu-se de Ski, fr a-i putea dezlipi pri
virea de la ochii de maniac ai l u i Oren. A p o i , brusc,
pleoapele lui ncepur d i n nou s se mite haotic. Gtul
i se arcui hidos. Capul i se izbi de pern cu putere, nde
prtnd pansamentul care i acoperise gaura d i n craniu
i creierul ce sttea s ias d i n el. Corpul ncepu s i se
zbat necontrolat.
- Intr n criz, spuse una dintre asistente pe u n ton
alarmat.
S k i o rsuci pe Berry i o mpinse spre ieire. Afar,
pe coridor, ea i czu pur i simplu n brae.

Tcatefe

trecutufui

389

capftoiul 27
Ski tia c, dac s-ar f i ntors n biroul erifului ime
diat dup moartea l u i Oren Starks, ar f i fost asaltat de
reporteri i de ceilali ofieri, cu toii salivnd s afle
detaliile sordide. Avea nevoie de ceva timp s se lini
teasc nainte de a reveni n btaia focului, aa c acum
ddea telefoane n vreme ce sttea aezat la masa l u i
din buctrie.
n plus, putea s se ocupe mai bine de aici de chestiu
nile arztoare, fr a f i ntrerupt ntruna. Avea telefonul
mobil, u n termos cu nite cafea tare i o list cu oamenii
pe care trebuia s i sune.
Primul fu eriful D r u m m o n d , care-i exprim preocu
parea pentru existena irosit a l u i Oren Starks, apoi l
felicit pe Ski pentru reuita de a-1 prinde.
- A fost rodul eforturilor cumulate, domnule.
eriful i spuse s renune la modestie, apoi se inte
res de Caroline i de Berry i, dup ce Ski l asigur c
erau bine - ct de bine se putea date fiind circumstan
ele , eriful l ului pe Ski spunndu-i c se hotrse s
nu mai candideze nc o dat.
- E timpul s predau tafeta. Fcu o pauz, apoi ad
ug: Mi-ar face mare plcere s te propun pe tine ca
succesor al meu. N i m e n i n u ar f i mai potrivit dect tine
pentru asta. i s tii c n u o spun numai pentru c eti
eroul momentului.
- V mulumesc pentru votul de ncredere.
- E absolut meritat. Gndete-te la asta. Vorbim
curnd.
Ski era flatat i ncntat de propunere, dar n u i pu
tea permite s-i fac gnduri despre viitor cnd nda
toririle prezentului erau att de presante. i continu
tenace apelurile cu urmtorul de pe list - i anume,
azilul unde era mama l u i Oren Starks. Administratorul
cu care vorbi i aminti despre starea foarte precar n
care se afla femeia.
- N u are nici o reacie la stimulii exteriori, domnule
ofier Nyland.

390

Sandfra (Brown

- A m neles. Doar c m-am gndit c ar trebui s i se


aduc la cunotin oficial decesul fiului ei.
De vreme ce nu se afla nici u n testament printre
documentele ce se gsiser acas la el n Houston i
maic-sa n u era capabil s ia vreo decizie privind n
humarea, Ski aranja totul cu o firm de pompe fune
bre d i n Merritt. I n cele d i n urm, l sun pe detectivul
Rodney Allen d i n Houston i i relat n dou vorbe ce
se ntmplase.
-Avea foarte puine anse s supravieuiasc rnii
aceleia la cap. A murit n dimineaa asta, devreme, cu
prins de nebunie, dorindu-i n continuare moartea
domnioarei Malone.
- Bucur-te c l-ai prins.
- M bucur.
Allen ntreb despre documentaia ce trebuia fcu
t pentru a nchide cazul uciderii l u i Sally Buckland, i
Ski promise s i-o trimit de ndat ce termina de fcui
partea lui.
Dup o scurt pauz, detectivul spuse:
- A m verificat dosarul lui Hanley.
- E u n avantaj s l ai de partea ta.
- Dac spui t u .
- Spun.
nainte s mai poat f i spus i altceva, Ski nchise.
i chiar atunci cineva btu la ua d i n spate.
Berry l privi prin geamurile ce formau jumtatea de
sus a uii, spernd s-i prind reacia la vizita ei neanun
at. Ins, nainte ca ea s-i poat da seama, el deschise
ua. Era mbrcat ntr-o pereche de. blugi i u n tricou
alb. Era descul.
- Bun.
- Bun.
Se ddu la o parte d i n calea ei. Ea urc i ultima treap
t i pi peste prag n buctria care mirosea a cafea
proaspt. Observ obiectele de pe mas, inclusiv un
blocnotes cu foi galbene pline de sublinieri i adnotri
fcute cu u n scris hotrt, masculin.

TcateCe

trecutului

391

- Lucrezi?
- N u , tocmai am terminat de dat nite telefoane
oficiale. C u m te simi?
- Bine.
Puin dup ce Ski o scosese d i n rezerva l u i Oren,
doctorul l declarase mort.
- Sunt nc puin ocat.
- A fost o scen urt.
-Da.
El i bg minile n buzunarul de la spate al blugilor
i apoi i le scoase. Fcu semn cu capul spre blatul unde
N O afla filtrul.
- Vrei nite cafea?
- N u , mulumesc.
- Cnd ai plecat de la spital, ai zis c te duci acas s
te culci.
- Da. Numai c, dup ce am ajuns, mama a spus c
ar trebui s mncm ceva cu toii. Dodge s-a oferit s se
duc la magazin i s ia de mncare. Eu m-am oferit
s v i n s te invit i pe tine la mas.
Trase aer n piept, tiind c era posibil s primeasc
un refuz, dar era dispus s-i asume riscul.
- Dar invitaia la mas a fost doar u n pretext, de fapt.
Adevratul motiv pentru care am venit este faptul c
vreau s m ii n brae.
Lui nu-i trebui dect u n pas mare s ajung la ea.
O trase, o lipi de el i-i nfur braele puternice strns
n jurul ei. i, pentru u n moment infinit, asta i fu de
ajuns, s se simt inut n brae n felul acela. A p o i , el
i ridic uor brbia i o srut cu tandreea uluitoare
de care era n stare. i, cnd se trase napoi, o privi cer
cettor, ca i cum ar f i vrut s-i cear voie, i probabil
gsi n ochii ei rspunsul pe care-1 cuta.
nclinnd capul, i frec buzele de buzele ei, apoi
gurile lor deschise se contopir flmnde. Ea i strecur
braele pe sub braele lui. Minile i se ntlnir n drep
tul coloanei lui, i l lipi i mai tare de ea. i modifica
r de cteva o r i poziia capului, dar nu-i ntrerupser

392

Sandtra (Brown

srutul dect cnd el se desprinse i i aps buzele pe


gtul ei, chiar sub ureche.
- Putem s continum toate astea fr haine pe noi?
Ea scoase u n sunet pe care el l lu drept u n da".
O lu de mn i o conduse d i n buctrie p r i n cas,
apoi ntr-un dormitor spaios. Fu impresionat sa
vad c avea patul fcut, dar asta n u dur prea mult.
El smulse aternuturile, aruncndu-le pe jos, apoi se
ntoarse la ea i ncepu imediat s-i descheie nasturii
de la bluz. Desfcu i ncheietoarea d i n fa a sutie
n u l u i i i-1 scoase.
I i cuprinse ambii sni n mini i o srut d i n nou.
Buze, limb, degete. C u toatele o lsar fr respira
ie, moale i neputincioas, n asemenea msur nct
aproape c nu-i ddu seama c zgomotele uoare ce um
pleau ncperea proveneau d i n propriul ei gt. El con
tinu s o dezmierde cu gura n timp ce minile l u i i se
vrau sub fust. C u una i cuprinse fundul, pe cealalt i >
strecur n partea d i n fa a chiloilor.
Ea gemu, cci el tia exact ce trebuia s fac i mai
ales cum. Micrile rotite i alunecrile degetelor lui o
fcur curnd s gfie ntretiat.
- Oprete-te. Ski. Oprete-te.
- N u , murmur el n timp ce buzele i se micau pe
sfrcul ei.
Era mult prea bine. Presiunea degetelor lui, mng
ierea abia simit a degetului mare. ncepu s se legene
peste mna lui, clare pe ea. nfierbntat la maximum
de ncurajrile l u i optite, renun la orice stpnire i
i ngdui ca plcerea s se scurg prin ea. Valuri imen
se de bucurie o copleir, pn ce rmase fr nici o
putere, agat de el.
El o ntinse pe spate pe pat i i ddu la o parte prul
ce-i acoperea faa. I i srut buzele uor, apoi i scoase
toate hainele pe care le mai avea pe ea. Fr s-i des
prind privirea de la ea, se ridic la capul patului i-i
scoase tricoul. i descheie dintr-o micare blugii cu o
mn, i mpinse n jos i i arunc deoparte.

Tcatefe

trecutului

393

Nu avea nimic pe dedesubt, i privelitea aceea incre


dibil de sexy i ddu lui Berry o senzaie de dorin pur
In adncul trupului. El se ntinse pn ce ajunse la nive
lul ei, meninndu-se n echilibru pe braele ncordate.
Modul fi n care i studie trupul de jos n sus o fcu s
roeasc de ruine, dar simea nevoia s-1 ating, aa c o
lcu. El nchise ochii, i respiraia i deveni greoaie, ac
celerat, sonor, apoi scoase u n uierat cnd ea i trecu
degetul mare peste punctul cel mai sensibil i se umezi.
Cnd se aps n ea, Berry i muc buza de jos ca
s-i rein ct de ct geamtul. Braele l u i se relaxar.
Ea i primi instinctiv greutatea cu tot corpul. Fr s
vrea, i trase genunchii n sus ca s-1 simt i mai adnc,
iar el i rspunse nu numai cu trupul, ci i cu o litanie
nesfrit ce-i izvor de pe buze, cuvinte murmurate, ob
scene, aiurea, de om complet absorbit n actul primar
de mpreunare.
Ski sttea pe spate, innd-o pe Berry aproape de el.
Picioarele le erau n continuare mpleticite. Se relaxase
acum, dar, d i n cnd n cnd, urmele senzaiilor extraor
dinare trite mai devreme vibrau nc n terminaiile l u i
nervoase. Ceea ce n u era de mirare. inta dorinei lui se
afla goal, n patul lui, i era absolut incredibil.
- Mi-a plcut mult c m-ai srutat.
Vocea ei uor rguit trimise d i n nou o sgeat de
dorin prin trupul l u i , pe care-1 crezuse satisfcut pe
moment. ntoarse capul ca s o priveasc.
- M refer n timpul... Mi-a plcut foarte mult. A fost
att de sexy... i a mai fost cumva... i nl capul ca s
se uite la el. A fost att de dulce. Att de special.
i pentru el nsemnase mult. Niciodat n u mai sru
tase o femeie n felul acela, niciodat att de profund i
de implicat, n timp ce fcea dragoste cu ea. Iar Berry
probabil c n u l-ar f i crezut dac i-ar f i spus-o. Era prea
curnd s-i zic lucruri de felul sta. i, la urma urmei,
era prea curnd s aib asemenea sentimente pentru o
femeie pe care o cunoscuse cu doar patru zile n urm.
Dar exact aa stteau lucrurile.

394

Sandfra (Brown

Privind-o acum, nelese ct de al naibii de bine ar ii


fost s se trezeasc n fiecare diminea pentru tot res
tul vieii aa i s-i vad chipul pe perna de lng a lui.
i simplul fapt c se gndi la asta i strni o senzaie de
durere profund nluntrul su. O senzaie de dor.
-Spune-mi, zise ea, ai nvat limbajul acela murdar
cnd ai fost n armat?
- Ei, drace, mugi el. Ce am spus?
- Nu-i mai aminteti?
- Eram preocupat. Iar dac limbajul pe care l-am folo
sit te-a jignit cumva, mi cer scuze.
Ea i zmbi obraznic.
- De fapt, mi-a plcut.
-Hmm?
-Hmm.
Se srutar lene. I n cele d i n urm, ea fu cea care se
retrase puin.
- Dar cicatricea aceea o ai d i n armat?
El se uit n jos la dunga groas, n zigzag, pe cart"
o avea pe coaps. Chirurgi foarte b u n i ncercaser s o
mascheze, s o fac mai puin vizibil, dar tot arta
ca i cum carnea i fusese despicat cu u n desfctor de
conserve de mod veche i ruginit pe deasupra i pe
urm suturat rana cu srm ghimpat.
- A r f i trebuit s te avertizez.
- N u te deranjeaz s vorbeti despre asta?
El i frec lobul urechii ntre degete. Era foarte moale.
-Afganistan. N i se ordonase s patrulm zona, sa
acordm ajutor unde este necesar i s n u strnim ina
micul. Talibanii nu au fost informai despre activitile
noastre, bnuiesc. Unitatea mea a intrat'n casa unui tip
care ne slujise drept translator. Ne-am dus s discutm
probleme legate de securitate la coala d i n localitate.
A fost o capcan. Era taliban, i tii c oamenii tia lup
t prin orice mijloace, numai s ctige. Sau lupt ca sa
pierdem noi. I n sfrit, a fost o baie de snge. N o i i-am
omort pe toi. Dou femei. U n puti care avea n jur
de treisprezece ani. Eu i nc u n tip am fost singurii doi
supravieuitori d i n unitatea noastr. Ultima oar cnd

Tcatefe

trecutufui

395

m auzit de el, avea n continuare probleme n urma tra


umelor psihologice. Ochii lui trecur de la lobul urechii
ci la ochii blnzi. A m avut noroc.
- Te doare?
- U n e o r i mi aduc aminte c e acolo. N u prea des.
Zmbi strmb. Dac m frec n zona aia, m simt mult
mai bine.
- Dar dac te srut cineva?
i, fr s atepte rspuns, ea se ls n jos. i tre
cu delicat degetele peste cicatricea ce mergea de la ge
nunchi pn sus, n zona inghinal, apoi urmri aceeai
linie cu buzele, atingnd-o cu srutri uoare ca o pan.
El i puse mna pe ceafa ei, fr s pun vreun fel de
presiune. O inu uor. Doar aa, ct s priceap ct
de bine i fcea, ct de extraordinar era c ea nu simise
o senzaie de repulsie.
i atunci ea i srut penisul, i lu vrful n gur,
fcnd fiecare celul d i n trupul l u i s vibreze ca
o coard.
- Dumnezeule! O apuc de pr i o trase n sus. Ter
min, Berry.
O slt pn ajunser d i n nou fa n fa. Pe chipul
ei se citea o expresie incert. Prea uor rnit. El i
trecu degetul mare peste buzele ei.
- T e vreau, Dumnezeu tie ct de mult te vreau.
A m avut o senzaie extraordinar cnd ai fcut-o, i pro
babil c peste cinci minute mi voi trage palme c te-am
oprit. Dar trebuie s tii nite lucruri.
- Ce fel de lucruri?
- Eu nu plec nicieri de aici.
Ea cltin d i n cap confuz.
- C u m adic?
- D i n Merritt. A m venit aici i aici rmn. Oamenii
se ntreab adesea de ce m-am stabilit aici. U n i i spun
c mi lipsete ambiia, c m irosesc n locul acesta
comod i cldu. Poate c toate astea sunt adevrate
ntr-o oarecare msur. Dar adevrul adevrat este c,
atunci cnd am plecat d i n armat, eram stul s vd
snge i oameni ucii sub ochii mei i ucii n cele mai

396

Sandra

Brown

groaznice moduri. Voiam s f i u poliist, asta mi dori


sem toat viaa, dar n u am vrut o asemenea slujba
ntr-un ora mare, unde violena este la ordinea zilei.
-Violena poate s apar oriunde. C u m s-a ntmpla i
i n cazul de fa, spuse ea referindu-se la Starks.
- D a , dar n u n fiecare zi. Dac lsm la o parte ulti
mele cteva zile, principala mea slujb de aici este sa
menin legea i ordinea. S fac ceva b u n . Sigur c m a
ocup i cu trimiterea infractorilor dup gratii. Sigur
c am intrat n tot felul de case de interlopi i uneori
aciunile noastre s-au soldat cu rnii. Dar niciodat nu
a mai fost nevoie s ucid o femeie nainte s apuce ea sa
m ucid pe mine. N u a mai trebuit s trag ntr-un puti
cruia nici nu-i dduser tuleiele.
- Dar atunci era...
- D a , era rzboi. i era n captul cellalt de lume.
A m neles. Dar citete ziarele, Berry. Ascult tirile.
Vreau s f i u acolo unde riscul de-a f i nevoit s omor pe
cineva e ct de mic posibil. S-ar putea - adic s-ar putea
s m gndesc s candidez la funcia de erif dup ce se
retrage D r u m m o n d , dar mai departe de att nu inten
ionez s merg. N u vreau s te implici prea mult n
relaia asta, ca s ajungi s descoperi mai apoi c nu sunt
cine crezi tu c sunt sau cine i-ai dori s f i u .
Ea zmbi, dar nu neaprat cu veselie.
- Ce ciudat.
- N u tiu de ce, dar mie nu m i se pare aa.
- N u , chiar este. Dodge mi-a spus practic exact acelai
lucru asear.
- Dumnezeule, acum am nceput s vorbesc ca Dodge!
Ea se ntoarse spre el i se cuibri i mai aproape.
Vorbind aproape n oapt, ea spuse:
- El i mama s-au culcat mpreun azi-noapte.
- i nu a fost pentru prima oar, cred.
- E tatl meu.
- Cnd i-ai dat seama?
Ea se uit la el cu surprindere.
-tiai?
- A m ghicit.

Pcatele

trecutului

397

-Cum?
- Dup modul n care se uit la ea, dup cum se uit
In tine, nimic nu se potrivea cu restul amnuntelor, n
ceea ce-1 privea. I n mod normal, am impresia c ar da
d racului pe toat lumea de pe planeta asta. Ins la voi
dou ine, i asta se vede. N u a fost prea greu s-mi dau
Neama de

ce.

Ea i relat povestea pe care i-o spusese Dodge noap


tea trecut. Cnd termin, spuse ca o concluzie:
- mi pare ru pentru el. A fcut o greeal groaznic,
dar de treizeci de ani ncoace pltete pentru ea. M i se
pare u n mod teribil de a ispi u n singur pcat. i mi
pare ru i pentru mama. A fost dragostea vieii ei.
A fost silit s se resemneze s triasc fr el.
- Dar tu?
- Dar eu ce?
- Dodge a plecat. Caroline l-a lsat s plece. Crezi c
poi s i ieri pentru alegerile pe care le-au fcut?
- Da. Pentru c amndoi aveau dreptate i amndoi
se nelau n acelai timp.
- Hmm.
Ea se propti ntr-un cot, astfel nct s l priveasc de
sus n jos, drept n ochi.
- A fost u n hmm foarte plin de semnificaii. Adic ce?
-Adic tu i cu Dodge semnai mult unul cu
cellalt.
- Da, nici unul dintre noi n u prea are sni.
El zmbi, dar n u o ls s l distrag de la ce voia
s spun.
- N u la asta m gndeam.
- T e gndeai la faptul c i eu, i el ne pricepem s
manipulm oamenii? C i-am motenit i eu metoda de
a ncerca s avansez n carier prin metode lipsite
de etic i indiferent de pre?
- Ceea ce voiam s spun, zise el cu foarte mult rb
dare, este c voi doi suntei dispui s iertai pe toat
lumea n afar de voi niv.
Ea se uit adnc n ochii lui, ncruntndu-se.

398

SandCra Brown

- Posibil Fiindc n u cred c voi putea s-mi iert vreo


dat ceea ce le-a fcut Oren oamenilor lora.
- N u eti tu de vin c a luat-o razna. Cnd cineva
o ia aa pe artur d i n senin, dup ce i se analizeaz
comportamentul i trecutul, singurul lucru care devine
surprinztor este c n u a clacat mai curnd. Ceea ce s-a
ntmplat n u a fost d i n vina ta.
- Ii mulumesc c spui asta.
- S nu crezi c sunt drgu cu tine, Berry, pentru c
suntem acum aici. Exact asta cred. Ceea ce s-a ntm
plat la Delray, faptul c te-ai blamat atta pentru ce ai
fcut acolo m i se pare c depete cu mult proporiile a
ceea s-a ntmplat de fapt. Care este politica companiei
ce privind reinerea lucrrilor unui angajat atunci cnd
acel angajat prsete firma nainte s fie ncheiat pro
iectul la care lucreaz?
- P i , tot ce a produs angajatul acela rmne la
Delray, rspunse ea ncet.
- Cnd Sally a plecat, i-a luat cu ea proiectele la care
lucrase?
- neleg ce vrei s spui, zise ea cu asprime, dar tot mi
se pare c nu am procedat corect. Sau cel puin motivele
pe care le-am avut n u au fost corecte.
- Bine, bine, poate c ambiia ta te-a luat o vreme pe
sus. A i triat puin. A i ales nite scurtturi ce nu aveau
nimic de-a face cu etica. Dar, exact cum a spus Dodge,
las-o aa. Uit ce s-a ntmplat. Cci, dac n u o faci, o s
te consumi pentru nimic.
- N u tiu cum s m iert pentru ce am fcut.
- Asta se nva.
Expresia ei deveni mai concentrat.
- Chiar aa?
- Da. Trebuie doar s exersezi n fiecare zi.
Ea i atinse obrazul.
- Asta spui d i n proprie experien?
Privind-o drept n ochi, el rspunse:
- E u i-am convins pe oamenii d i n unitatea mea c
putem avea ncredere n translatorul nostru.

TcateCe trecutufui

399

nelegnd implicaiile acelei mrturisiri, ea i spri


jini capul pe pieptul l u i i l strnse tare n brae. El se
uplec i o trase peste el pn ajunser abdomen peste
nbdomen. Ea rmase nemicat n timp ce el i dezmierda ira spinrii cu vrfurile degetelor. O mngie pe
fund i apoi cobor cu atingerea ct de departe putu,
pe partea d i n spate a coapselor. i, fiindc ea rmase
perfect nemicat, el se gndi c poate adormise. Ceea
ce ar f i fost foarte bine. A r f i fost n stare s stea aa cu
ea ore ntregi, zile ntregi, dar n cele d i n urm ea se
mic i gemu de plcere, i mngierea l u i i schimb
intensitatea.
- n noaptea aia la casa de