Sunteți pe pagina 1din 109

ARSNE LUPIN

SPRGTORUL-GENTILOM
Maurice Leblanc

Campania:
CITETE GRATUIT O CARTE

ntr-o lume n care trebuie s plteti i cnd respiri,


Editura NAIONAL vine cu o ofert imbatabil.
Poi lectura aceast carte, o poi copia i stoca n propria bibliotec virtual, dup cum vrei.
Citete-o acas, la coal sau la serviciu, n metrou ori n parc, pe computer,
laptop, tablet sau telemobil. Noi nu ne suprm, dar nu ncerca s scoi bani din treaba asta,
fiindc ncalci Legea dreptului de autor i a drepturilor conexe.

Fii prietenul nostru!


nscrie-te n Clubul NAIONAL i vei avea numai de ctigat!
Editura NAIONAL
- 2014 -

ISBN: 978-973-659-255-3

I. Arestarea lui Arsne Lupin


Stranie cltorie! i ncepuse att de bine! Niciodat nu mai fcusem un voiaj care s nceap
sub auspicii att de favorabile ca aceasta. Provence este un transatlantic rapid, confortabil,
comandat de cel mai amabil dintre cpitani. Societatea cea mai aleas se afla pe aceast nav. Se
stabileau relaii, se organizau petreceri. Aveam minunata impresie c suntem rupi de lume, lundune soarta n propriile noastre mini, ca pe o insul necunoscut, obligai prin urmare, s ne apropiem
unii de alii.
i ne apropiam...
V-ai gndit vreodat la aspectele originale i neprevzute dintr-un grup de fiine ce nu se
cunoteau cu o zi nainte, i care pentru cteva zile, ntre cerul nesfrit i marea imens, vor tri
viaa n laturile sale cele mai intime, vor nfrunta mpreun mnia oceanului, asaltul nfricotor al
valurilor i calmul iret al apei linitite?
n fond, viaa nsi este trit ntr-un fel de rezumat tragic, cu furtunile i mreiile sale, cu
monotonia i diversitatea sa i iat de ce, poate, gustm cu o grab febril i o voluptate cu att mai
intens aceast scurt cltorie, al crei sfrit se ntrevede chiar din momentul n care ncepe.
Dar, de mai muli ani, se petrece ceva care sporete n mod straniu emoiile traversrii. Mica
insul plutitoare depinde nc de aceast lume de care credeam c am scpat. Rmne o legtur
care se desface puin cte puin, n largul oceanului i puin cte puin, se rennoad tot acolo.
Telegraful fr fir! Apeluri dintr-un alt univers de unde se primesc tiri n modul cel mai misterios
din cte exist! Imaginaia nu mai are niciun mijloc pentru a descrie firele de metal prin care
alunec mesaje invizibile. Misterul este i mai profund i mai poetic totodat i trebuie s recurgi la
aripile vntului pentru a explica aceast nou minune.
Astfel, din primele ore ale cltoriei, ne-am simit urmrii, escortai, precedai chiar de acea
voce ndeprtat care, din timp n timp, optea la urechea cte unui pasager vorbe de departe. Mie
mi-au vorbit doi prieteni. Ali zece, douzeci ne-au trimis tuturor, prin spaiu, vorbe de rmas bun,
triste sau pline de bucurie. Aadar, n a doua zi a cltoriei, pe cnd ne aflam la cinci sute de mile de
coasta francez, ntr-o dup-amiaz cu furtun, telegraful fr fir ne transmitea o depe cu
urmtorul coninut:
Arsne Lupin este la bord, clasa nti, pr blond, ran la antebraul drept, cltorete singur, sub
numele de R...
Chiar n acest moment, un tunet violent a izbucnit n cerul ntunecos. Undele electrice se
ntrerupser. Restul depeei nu mai ajunse pn la noi. Din numele sub care se ascundea Arsne
Lupin nu aflarm dect iniiala. Dac ar fi fost vorba de o cu totul alt veste, nu m ndoiesc deloc
c secretul ar fi fost pstrat cu strictee de cei de la postul telegrafic, ca i de comisarul de bord i de
cpitan. Dar se pare c sunt evenimente care nving i cea mai riguroas discreie. n aceeai zi, fr
a se putea spune pe ce cale, tiam cu toii c faimosul Arsne Lupin se ascundea printre noi.
Arsne Lupin printre noi! Sprgtorul-gentilom ce nu putea fi prins, cel ale crui fapte
ndrznee erau povestite n ziare de mai multe luni i ani de zile! Enigmaticul personaj cu care
btrnul Ganimard - cel mai bun poliist al nostru - se angajase ntr-un duel pe via i pe moarte ale
crui peripeii se desfurau n mod att de pitoresc!
Arsne Lupin, gentilomul fantezist ce nu opereaz dect n castele i saloane i care, ntr-o
2

noapte, cnd ptrunsese la baronul Schormann, plecase cu minile goale i i lsase cartea de vizit
pe care scrisese:
Arsne Lupin, Sprgtorul-gentilom, va reveni cnd mobila va fi autentic.
Arsne Lupin, omul cu mii de nfiri: rnd pe rnd ofer, tenor, bookmaker, biat de banigata, adolescent, btrn, comis voiajor marseiez, medic rus, toreador spaniol!
Trebuie s avem n vedere urmtorul lucru important: Arsne Lupin se plimba n cadrul relativ
restrns al unui transatlantic, dar ce spun eu, n acest mic spaiu al clasei nti, n care n fiecare
clip toi erau mpreun n aceeai sal de mese, n acelai salon, n acelai fumoar! Arsne Lupin
era, poate acest domn... Sau cel de colo... Vecinul meu de mas... Colegul meu de cabin...
i asta va dura nc de cinci ori 24 de ore! protest a doua zi miss Nelly Underdown. Este
intolerabil! Sper c va fi repede arestat.
i ntorcndu-se spre mine, mi spuse:
Dumneavoastr, domnule dAndrsy, care suntei n relaii bune cu cpitanul, nu tii
nimic?
A fi vrut s tiu ceva pentru a-i face pe plac lui miss Nelly! Era una dintre acele minunate
creaturi care, oriunde s-ar afla, este n centrul ateniei. Frumuseea i averea lor iau ochii tuturor. Ele
au o curte, admiratori, susintori.
Crescut la Paris de o mam franuzoaic, ea mergea la tatl ei, foarte bogatul Underdown, la
Chicago. Era nsoit de una dintre prietenele sale, Lady Jerland.
Chiar de la nceput mi-am pus candidatura pentru flirt. n intimitatea rapid a cltoriei,
imediat farmecul ei m-a tulburat i m simeam cam nepregtit pentru un flirt cnd ochii si mari,
negri, i ntlneau pe ai mei. Totui, ea mi primea omagiile cu o anumit bunvoina. Chiar se
amuza la cuvintele mele de duh i i plceau anecdotele pe care i le spuneam. O vag simpatie prea
s rspund politeii mele prevenitoare.
Un singur rival poate m-ar fi ngrijorat, un tnr destul de drgu, elegant, rezervat, a crui
comportare tcut ea prea s o prefere uneori comportrii mele mai deschise de parizian. Fcea
parte din grupul de admiratori care o nconjura pe miss Nelly, cnd ea m-a ntrebat ce prere am
despre eveniment. Eram pe punte, aezai confortabil pe ezlonguri. Furtuna din ajun limpezise
cerul. Era o vreme delicioas.
Nu tiu nimic precis, domnioar, i-am rspuns, dar ar fi oare imposibil s facem noi
singuri ancheta la fel de bine cum ar face-o btrnul Ganimard, dumanul personal al lui Arsne
Lupin?
O-ho, o luai cam repede!
De ce? Credei c problema este att de complicat?
Foarte complicat.
Dar uitai c avem unele elemente cu ajutorul crora o putem rezolva.
Ce elemente?
n primul rnd tim c Lupin se numete R...
Este cam vag.
n al doilea rnd, tim c el cltorete singur.
3

Dac pentru dumneavoastr este suficient acest lucru...


n al treilea rnd, tim c este blond.
Ei, i?
Pi atunci nu avem dect s consultm lista pasagerilor i s procedm prin eliminare.
Aveam lista n buzunar. O scot i ncep s o parcurg.
Iat, sunt numai treisprezece persoane al cror nume are iniiala care ne intereseaz.
Numai treisprezece?
La clasa nti, da. Dintre aceti treisprezece domni R..., dup cum putei vedea, nou sunt
nsoii de soii, copii sau servitori. Ramn patru personaje izolate: marchizul de Raverdan...
Secretar de ambasad, m ntrerupse miss Nelly, l cunosc.
Maiorul Rawson...
Este unchiul meu, spuse cineva din cercul nostru.
Domnul Rivolta...
Prezent, strig unul dintre noi, un italian a crui figur disprea sub o barb neagr de toat
frumuseea.
Miss Nelly izbucni n rs.
Domnul nu prea este blond.
Deci, reluai eu, suntem obligai s conchidem c vinovatul este ultimul de pe list.
Adic?
Adic domnul Rozaine. l cunoate cineva pe domnul Rozaine?
Nimeni nu spunea nimic. ns miss Nelly, adresndu-se tnrului taciturn a crui asiduitate
fa de ea m necjea, i spuse:
Ei bine, domnule Rozaine, nu spunei nimic?
Toi s-au ntors spre el. Era blond.
Trebuie s recunosc c am simit un oc n strfundul sufletului. Iar tcerea stnjenitoare care
se ls m fcu s neleg c i ceilali erau cuprini de aceeai stare de sufocare. Dei era absurd,
cci nimic din comportarea i nfiarea acestui domn nu arta c ar putea fi considerat suspect.
De ce nu rspund? spuse el. Pentru c avnd n vedere starea mea de cltor singur i
culoarea prului, eu am fcut deja pe cont propriu o anchet asemntoare i am ajuns la aceeai
concluzie. Deci, sunt de prere s fiu arestat. Arta extrem de caraghios, pronunnd aceste cuvinte.
Buzele sale subiri ca dou linii inflexibile se subiaser i mai mult i plir. Firioare de snge i
brzdar albul ochilor.
Glumea, desigur. Totui fizionomia i atitudinea sa ne impresionar. Miss Nelly ntreb cu
naivitate:
Dar dumneavoastr nu suntei rnit?
ntr-adevr, spuse el, rana lipsete.
Cu un gest nervos ridic mneca i i art braul. Dar deodat o idee mi strfulger prin
minte. Privirea mi se ncruci cu aceea a lui Miss Nelly; el i artase braul stng. i pe legea mea,
eram hotrt s-l demasc, ns un incident ne distrase atenia. Lady Jerland, prietena lui Miss Nelly
venea n fug. Era foarte tulburat. Ne-am adunat cu toii n jurul ei i ea reui s ngaime dup un
4

mare efort de voin:


Bijuteriile. Perlele mele!... Mi-au luat tot!...
Dar nu, nu i se luase tot, dup cum am aflat mai trziu, ci se ntmplase un lucru i mai curios:
houl alesese!
Din steaua cu diamante, din pandativul cu pietre de rubin, din coliere i brri nu fuseser
luate pietrele cele mai mari, ci cele mai fine, cele mai preioase, adic cele mai valoroase, dei erau
cele mai mici. Monturile zceau aruncate pe mas. Le-am vzut i eu, ca i ceilali, despuiate de
nestematele lor ca nite flori crora le fuseser smulse petalele cele mai frumoase, strlucitoare i
colorate.
i cnd te gndeti c pentru a face aceast treab houl trebuise ca, n timp ce lady Jerland i
servea ceaiul, n plina zi i pe un culoar pe care trecea mult lume, s sparg ua cabinei, s
gseasc un scule ascuns n fundul unei cutii pentru plrii, s-l deschid i s aleag! Toi se
mirar ntr-un glas. i atunci cnd furtul a fost adus la cunotina pasagerilor, toi au fost de aceeai
prere: este mna lui Arsne Lupin.
Era, ntr-adevr, modul su de a aciona, complicat, misterios, de neconceput... Dar totui
logic, cci, dac era greu s ascunzi ntreaga cantitate de bijuterii, era mult mai simplu s faci acest
lucru cu mici pietre preioase disparate, perle, smaralde i safire.
i iat ce s-a ntmplat la cin: locurile din stnga i din dreapta lui Rozaine au rmas
neocupate. Apoi, am aflat c a fost chemat de comandantul navei.
Arestarea sa, de care nimeni nu se ndoia c avusese loc, a provocat o adevrat uurare.
Puteam n sfrit s respirm. n acea sear s-au fcut glume, s-a dansat. Mai ales miss Nelly a artat
o veselie extraordinar care m-a fcut s neleg c dac i-au fcut plcere omagiile pe care i le
aducea Rozaine, acum le uitase complet i nu-i lipseau deloc. Modul graios n care se comporta
sfri prin a m cuceri. Ctre miezul nopii, sub clar de lun, i-am declarat devotamentul meu cu o
emoie care nu a prut s-i displac.
ns a doua zi, spre surprinderea general, s-a aflat c acuzaiile ce i se aduceau nefiind
suficiente, Rozaine a fost eliberat. Fiu al unui important negustor din Bordeaux, el prezentase acte
care erau n perfect regul. n plus, braele sale nu aveau nici cea mai mic urm de ran.
Acte, acte de natere, protestar dumanii lui Rozaine, mare lucru! Arsne Lupin poate s
v arate cte acte vrei! Iar cu privire la ran, ori n-a avut-o... ori i-a ters urma!
Li s-a obiectat c la ora producerii furtului, Rozaine - i era un fapt demonstrat - se plimba pe
punte. La care ei ripostar imediat:
Oare un om de talia lui Arsne Lupin are nevoie s asiste la furtul pe care l comite?
i apoi, n afara oricrei consideraiuni nepotrivite, exista un punct asupra cruia nici cei mai
sceptici nu puteau emite vreo obiecie. i anume: cine, n afar de Rozaine, cltorea nensoit, era
blond i avea un nume care ncepea cu R? Atunci la cine se referea telegrama, dac nu la Rozaine?
Iar atunci cnd Rozaine, cu cteva minute nainte de mas, s-a ndreptat cu ndrzneal spre
grupul nostru, miss Nelly i lady Jerland se ridicar i plecar. De team, bineneles.
O or mai trziu, o circular scris de mn era citit de personalul de deservire, marinari,
cltori de la toate clasele: domnul Rozaine promitea zece mii de franci celui care l va descoperi pe
Arsne Lupin sau persoana la care se aflau pietrele preioase furate.
i dac nimeni nu vrea s m ajute s prind acest bandit, i-a spus Rozaine cpitanului
navei, o voi face eu singur!
Aadar, Rozaine contra lui Arsne Lupin sau, mai degrab, dup prerea care circula, Arsne
5

Lupin nsui contra lui Arsne Lupin. Lupta era ntr-adevr interesant.
i a durat dou zile.
Rozaine a fost vzut colindnd peste tot, mergnd printre membrii personalului de deservire,
ntrebnd, cutnd. Iar noaptea, umbra sa a fost vzut bntuind nava.
La rndul su, cpitanul a dovedit o energie nemsurat. Provence a fost cotrobit de sus i
pn jos, n toate cotloanele. Toate cabinele, fr nicio excepie, au fost cercetate, sub pretextul
foarte verosimil c obiectele puteau fi ascunse oriunde, n afar de cabina vinovatului.
Pn la urm tot se va descoperi ceva, nu-i aa? m ntreb miss Nelly. Orict de mare
vrjitor ar fi, nu poate face ca diamantele i perlele s devin invizibile.
Ba da, i-am rspuns, i va trebui s cutm n plriile noastre, n cptueala hainelor i n
toate lucrurile pe care le purtm pe noi.
i artndu-i aparatul meu de fotografiat Kodak, un 9x12 cu care o pozam fr ncetare, iam spus:
Nu credei c ntr-un aparat nu mai mare dect acesta ar putea ncpea toate pietrele
preioase furate de la lady Jerland? Houl se preface c fotografiaz, dar folosete aparatul ca
ascunztoare.
Totui, am auzit c nu exist ho care s nu lase nicio urm.
Ba exist unul: Arsne Lupin.
Cum aa?
Da, pentru c el nu se gndete numai la furtul pe care l comite, ci i la dovezile care l-ar
putea demasca.
La nceput erai mai optimist.
Adevrat, dar acum l-am vzut la lucru.
i care este prerea dumneavoastr?
Cred c ne pierdem timpul.
i, ntr-adevr, investigaiile nu ddeau niciun rezultat sau, cel puin, rezultatul nu a fost pe
msura efortului general: cpitanului i s-a furat ceasul. Furios la culme, acesta i spori
ncpnarea i l supraveghe mai ndeaproape pe Rozaine, cu care avusese mai multe discuii. A
doua zi, frumoas ironie, ceasul fu gsit printre gulerele false ale secundului.
Toate acestea preau a fi minuni i demonstrau modul de lucru amuzant al lui Arsne Lupin,
sprgtor, ntr-adevr, dar i animat de plcere n loviturile pe care le ddea. Lucra din vocaie,
desigur, dar i pentru a se distra. Ddea impresia omului ce se amuz, urmrind piesa al crei autor
este i care, n culise, se prpdete de rs pentru calitile spiritului su i de situaiile pe care le-a
imaginat.
Ce mai ncoace i ncolo, era un artist n genul su i cnd l-am vzut pe Rozaine, ncruntat i
tenace m-am gndit la dublul rol pe care l juca fr ndoial acest personaj dubios, nu puteam s nu
am o anume admiraie.
Dar iat c, n penultima noapte a cltoriei, ofierul de cart auzi nite gemete n colul cel mai
ntunecos al punii. Se apropie de acel loc i descoperi un om care zcea pe jos, cu capul nfurat
ntr-o pnz cenuie foarte groas, avnd minile legate cu o sfoar fin. Fu dezlegat, ridicat i i se
ddur ngrijirile necesare. Acest om era Rozaine. Fusese atacat n cursul unuia dintre raidurile sale,
trntit i prdat. Pe o carte de vizit prins cu un bold de hain erau scrise urmtoarele cuvinte:
6

Arsne Lupin accept cu recunotin cei zece mii de franci ai domnului Rozaine.
n realitate ns, portofelul furat coninea douzeci de bancnote de o mie.
Desigur, nefericitul a fost acuzat c a simulat acest atac asupra sa. Dar n afar de faptul c i-ar
fi fost cu neputin s-i lege minile astfel, s-a dovedit c scrisul de pe cartea de vizit se deosebea
complet de cel al lui Rozaine i semna, dimpotriv, pn la a se confunda, cu scrisul lui Arsne
Lupin, aa cum era reprodus ntr-un vechi jurnal de bord gsit pe nav.
Aadar, Rozaine nu mai era Arsne Lupin. Rozaine era din nou Rozaine, fiul unui negustor din
Bordeaux. Iar prezena lui Arsne Lupin era dovedit din nou i nc prin ce fapt redutabil
Groaza i cuprinse pe toi. Nimeni nu mai avea curajul s rmn singur n cabin i nici s se
aventureze n locuri mai dosnice pe vapor. Pasagerii se adunau n grupuri n care puteau fi siguri
unii de alii. O nencredere instinctiv i bntuia i pe cei mai intimi prieteni. i asta deoarece
ameninarea nu venea de la un individ izolat, ceea ce era un pericol nu prea mare. Acum, Arsne
Lupin era... Era toat lumea! Imaginaia noastr surescitat i conferea o putere miraculoas i
nelimitat. l socoteam capabil s ia nfirile cele mai neateptate, putnd s fie pe rnd
respectabilul maior Rawson, sau nobilul marchiz de Raverdan, sau chiar - pentru c nu ne mai
opream la iniiala acuzatoare a numelui - una sau alta dintre persoanele pe care le cunoteam cu
toii, avnd soie, copii, servitori.
Primele radiograme nu ne aduser nicio noutate. Sau cel puin cpitanul nu ne-a spus nimic,
ceea ce nu avu darul s ne liniteasc.
De aceea, ultima zi ni s-a prut c nu se mai sfrete. Triam cu sentimentul c se va ntmpla
o nenorocire. De aceast dat nu va mai fi vorba de un furt, de o simpl agresiune, va fi o crim, un
omor. Nimeni nu credea c Arsne Lupin se va mulumi cu cele dou przi nesemnificative. Stpn
absolut al navei, autoritile fiind reduse la neputin, nu trebuia dect s vrea, totul i era permis, el
dispunea de bunurile i vieile noastre.
Pentru mine acele ore au fost minunate, trebuie s v mrturisesc, deoarece pe parcursul lor
am ctigat ncrederea lui miss Nelly.
Impresionat de attea evenimente, avnd o fire cam slab, ea cuta lng mine protecie,
siguran, pe care eu eram fericit s i le ofer.
n fond i mulumeam lui Arsne Lupin. Oare nu el era acela care ne apropia? Nu datorit lui
puteam s-mi fac cele mai frumoase visuri? Visuri de dragoste i visuri mai puin himerice, de ce s
n-o recunosc? Familia Andrsy este de vi nobil, ns blazonul ei i-a cam pierdut din strlucire i
nu mi se prea nedemn pentru un gentilom s ncerce s redea numelui pe care l purta faima
pierdut! Aceste visuri, simeam eu, nu o jigneau deloc pe Nelly. Ochii si surztori mi ddeau
voie s mi le fac. Blndeea vocii sale mi spunea s sper.
i pn n ultimul moment al cltoriei, cu coatele sprijinite pe bastingaj, am stat unul lng
cellalt, n timp ce la orizont, n faa noastr, se profilau coastele americane.
Percheziiile fuseser ntrerupte. Eram n ateptare. De la nlimea cabinelor de clasa nti i
pn la spaiul dintre cele dou puni ale vasului, unde miunau emigranii, se atepta momentul
suprem n care va fi explicat n sfrit enigma. Cine era Arsne Lupin? Sub ce nume, sub ce masca
se ascundea faimosul Arsne Lupin?
i momentul suprem sosi. Chiar dac a tri o sut de ani, nu a uita nici cel mai mic detaliu
din ceea ce s-a ntmplat.
Ct suntei de palid, miss Nelly, i-am spus celei care m nsoea i se sprijinea de braul
7

meu, gata s leine.


i dumneavoastr, mi rspunse ea, ah, suntei att de schimbat!
V dai seama, este un moment pasionant i sunt fericit s-l pot tri lng dumneavoastr,
miss Nelly. Cred c amintirea dumneavoastr uneori...
Ea nu asculta. Pasarela fu lsat. nainte de a ncepe debarcarea, au urcat diveri oameni,
vamei, brbai n uniform, mesageri.
Miss Nelly bigui:
Nu a fi deloc surprins dac s-ar descoperi c Arsne Lupin a ters-o n timpul traversrii.
Da, poate a preferat s moar dect s se dezonoreze i s-a aruncat n Atlantic pentru a nu fi
prins.
Nu rdei, ripost ea, agasat.
Deodat tresrii. Ea observ i m ntreb ce s-a ntmplat.
l vedei pe btrnelul care st n captul pasarelei?
Cel cu umbrel i cu redingot verde-oliv?
Da, e Ganimard.
Ganimard?
Da, celebrul poliist, cel oare a jurat s-l prind pe Arsne Lupin. i iata-l aici. Nu-i place
ca altcineva s se amestece n treburile lui.
Deci, e sigur c Arsne Lupin va fi prins?
Cine tie? Se pare c Ganimard nu l-a vzut dect machiat i deghizat. Doar dac i
cunoate numele de care se folosete...
Ah! - spuse ea cu acea curiozitate puin cam crud a femeii - dac a putea asista la
arestarea lui!
S avem rbdare! Cu sigurana c Arsne Lupin a remarcat prezena dumanului su. Va
prefera s ias printre ultimii, cnd ochii btrnului vor fi obosii.
Debarcarea ncepu. Sprijinindu-se n umbrel, cu un aer indiferent, Ganimard nu prea s
acorde atenie mulimii care se nghesuia ntre cele dou balustrade. Am observat c un ofier de pe
nav, postat n spatele lui, i spunea ceva din cnd n cnd.
Marchizul de Raverdan, maiorul Rawson, italianul Rivelta trecur, trecur i alii, muli alii...
L-am vzut pe Rozaine apropiindu-se. Srmanul Rozaine! Nu prea refcut dup ntmplrile
prin care trecuse!
Este, poate, totui el, mi spuse miss Nelly... Ce prere avei?
Cred c ar fi foarte interesant s-i avem n aceeai fotografie pe Ganimard i pe Rozaine.
Luai aparatul meu, am minile att de ncrcate.
I l-am dat, dar era prea trziu pentru a mai face poza. Rozaine tocmai trecea. Ofierul se aplec
la urechea lui Ganimard, dar acesta ridic din umeri, iar Rozaine trecu.
i atunci, Doamne-Dumnezeule, cine era Arsne Lupin?
Da - spuse ea cu glas tare -, cine-i?
Nu mai erau dect vreo douzeci de persoane. Ea se uita la fiecare cu teama confuz c el nu
se afl printre acestea. I-am spus:
8

Nu mai putem atepta mult.


Ea naint. Eu am urmat-o. Dar nu am fcut nici zece pai c Ganimard ne i opri.
Ei bine. Ce s-a ntmplat, am strigat eu.
Un moment, domnule, de ce v grbii?
O nsoesc pe domnioara.
Un moment! repet el pe un ton mai hotrt.
M privi cu atenie, apoi mi spuse, privindu-m n ochi:
Arsne Lupin, nu-i aa?
Am nceput sa rd.
Nu. Bernard dAndrsy, pur i simplu.
Bernard dAndrsy a murit acum trei ani n Macedonia.
Dac Bernard dAndrsy ar fi murit, eu nu a mai fi aici. Dar nu e cazul. Iat actele mele!
Sunt actele lui. Va fi o plcere pentru mine s-mi explicai de unde le avei.
Dar suntei nebun! Arsne Lupin s-a mbarcat sub numele de R.
Da, nc un truc de-al dumneavoastr, o pist fals pe care i-ai ndeprtat pe urmritori!
Suntei inteligent, domnule! Dar de data asta ansa v-a jucat o fest. Hai, Lupin, fii fair play!
Am ezitat o clip. Dintr-o data m lovi peste antebraul drept. Am scos un strigt de durere.
M lovise peste rana care nu se nchisese nc, despre care se vorbea n telegram.
Ce era s fac, trebuia s m resemnez. M-am ntors spre miss Nelly. Ea asculta, livid, gata s
se prbueasc. Privirea ei o ntlni pe a mea, apoi cobor spre aparatul de fotografiat pe care i-l
ddusem. Avu o tresrire i nelese deodat despre ce era vorba.
ntr-adevr, ntre pereii nguti din piele neagr, n interiorul micului obiect pe care avusesem
inspiraia s i-l dau nainte ca Ganimard s m fi oprit, se gseau cei douzeci de mii de franci ai lui
Rozaine, perlele i diamantele luate de la lady Jerland.
Ah, jur c n acel moment solemn, cnd Ganimard i doi dintre oamenii lui m nconjurau, totul
mi era indiferent, arestarea, ostilitatea oamenilor, totul, n afar de un singur lucru: hotrrea pe
care o va lua miss Nelly n privina a ceea ce-i spusesem.
Nici nu ndrzneam s m gndesc c ei ar fi putut intra n posesia acestei probe materiale i
hotrtoare.
Dar oare miss Nelly le-o va da? Voi fi trdat de ea? Voi fi pierdut datorit ei? Va aciona ea ca
un inamic care nu iart sau ca femeia care nu uit i al crei dispre este mblnzit de puin
indulgen, de puin simpatie involuntar?
Ea trecu prin faa mea. Am salutat-o, nclinndu-m foarte mult, dar fr s spun niciun
cuvnt. mpreun cu ali cltori se ndrept spre pasarel, cu aparatul meu de fotografiat n mn.
Fr ndoial c nu ndrznete s o fac n public. Dar dup o or sau chiar mai puin, ea l va preda
poliiei.
Ajuns la mijlocul pasarelei, cu o micare voluntar, l ls s-i scape din mn ntre chei i
nav. Apoi, am vzut-o ndeprtndu-se. Delicata ei siluet se pierdu n mulime, apru din nou i
dispru. Se terminase, se terminase pentru totdeuna.
Un moment am rmas nemicat, n acelai timp trist i ptruns de o adnc nduioare.
Apoi am oftat, spre marea mirare a lui Ganimard:
9

Pcat c totui nu sunt un om cinstit...


Astfel, ntr-o sear de iarn, Arsne Lupin mi spuse povestea arestrii sale. Hazardul
ntmplrilor pe care le voi descrie ntr-o bun zi dduse natere unor legturi... Pot spune de
prietenie... Oare?!.... Da, ndrznesc s cred c Arsne Lupin m onoreaz cu puin prietenie i c
de aceea vine uneori la mine fr s m anune, aducnd n linitea cabinetului meu de lucru, veselia
sa juvenil, momente din viaa sa pasionant, buna sa dispoziie de om pentru care destinul nu
nseamn dect noroc i bucurie.
Portretul lui? Cum a putea s i-l fac? De douzeci de ori l-am vzut pe Arsne Lupin i de
douzeci de ori aveam n fa o alt persoan, sau mai degrab aceeai persoan vzut n douzeci
de oglinzi, ce prezentau tot attea imagini deformate, fiecare avnd ochii si specifici, forma
deosebita a figurii, micarea sa proprie, silueta i caracterul su.
Nici eu nu mai tiu bine cine sunt, mi-a spus el. Cnd m uit n oglind nu m mai
recunosc.
Era o butad, desigur, i un paradox, dar adevrat pentru cei care-l ntlnesc i care nu-i
cunosc capacitile fr numr, rbdarea, priceperea n arta machiajului, prodigiosa sa nsuire de ai transforma pn i proporiile feei i de a schimba pn i distana dintre ochi.
De ce - spunea el - s am o nfiare precis? De ce s nu evit pericolul unei personaliti
ntotdeauna aceeai? Faptele mele sunt suficiente pentru a m caracteriza.
i preciza cu un dram de orgoliu:
Cu att mai bine dac nu se poate spune niciodat cu toat certitudinea: Iat-l pe Arsne
Lupin. Esenial este c se spune fr teama de a grei: Arsne Lupin a fcut acest lucru.
Ceea ce ncerc eu s reconstitui sunt unele dintre aventurile sale, dup confidenele pe care a
avut bunvoina s mi le fac, n unele seri de iarn, n linitea cabinetului meu de lucru...
II. Arsne Lupin la nchisoare
Nu exist turist demn s poarte acest nume care s nu cunoasc malurile Senei i care s nu fi
remarcat, mergnd de la ruinele de la Jumiges spre cele din Saint-Wandrille, straniul micu castel
feudal Malaquis, att de mndru cocoat pe stnc, chiar n mijlocul cursului apei. Un pod arcuit
face legtura cu oseaua. Temelia turnurilor sale ntunecate se confund cu granitul pe care este
cldit, un enorm bloc desprins din nu se tie care munte i adus aici de o netiut i formidabil
convulsie a pamntulul. De jur-mprejur, apa calm a marelui fluviu clipocete prin stufri, iar
psri de ap tremur pe vrfurile umede ale pietrelor.
Povestea castelului Malaquis este crncen ca i numele pe care l poart, agresiv ca i silueta
lui. Istoria sa nu o fost altceva dect o suit de lupte, asedii, asalturi, prdciuni i masacre. La
vreme de sear, n inutul Caux sunt evocate cu team crimele care s-au petrecut acolo. Se povestesc
legende misterioase. Se vorbete despre faimosul tunel care ducea cndva la mnstirea Jumiges i
la conacul lui Agns Sorel, frumoasa prieten a lui Carol al VII-lea.
n aceast veche vizuin de eroi i de bandii, locuiete baronul Nathan Cahorn, baronul Satan,
cum era numit cndva la Burs, unde s-a mbogit puin cam brusc. Nobilii din Malaquis, fiind
ruinai, au trebuit s-i vnd, pe un pre de nimic, locuina strmoilor lor. El i-a instalat aici
minunatele colecii de mobile i de tablouri, de faiane i de lemn sculptat. Triete singur, avnd
trei servitori btrni. Nimeni nu ptrunde niciodat aici. Nimeni n-a putut privi niciodat n decorul
acestor sli antice cele trei tablouri de Rubens pe care le are, cele dou tablouri de Watteau, lucrarea
n lemn a lui Jean Goujon i attea alte minuni cumprate de la cei mai bogai participani la
10

vnzrile publice.
Baronului Satan i este fric. Nu-i e fric pentru el, ci pentru comorile adunate cu o pasiune
att de tenace i cu perspicacitatea unui amator pe care nici cei mai irei negustori nu se pot luda
c l-au pclit. i iubete comorile. Le iubete aprig, precum un avar, i cu gelozie, precum un
ndrgostit.
n fiecare zi, la apusul soarelui, cele patru pori cu chingi de fier, care legau cele dou capete
ale podului cu intrarea curii de onoare, erau nchise i zvorte. La cea mai mic atingere, sonerii
electrice ddeau alarma. Din partea dinspre Sena nu era niciun pericol: stnca este foarte abrupt.
ntr-o zi de vineri a lunii septembrie, factorul potal se prezent ca de obicei la captul
podului. i tot ca de obicei, baronul ntredeschise poarta cea grea. l privi pe om cu mult atenie, ca
i cum nu ar fi cunoscut de ani de zile aceast fa vesel i aceti ochi irei de ran.
Omul i spuse rznd:
Eu sunt domnule baron. Nu sunt altul, care s fi luat bluza i apca mea.
Nu se tie niciodat, murmur Cahorn.
Potaul i ddu un teanc de ziare. Apoi spuse:
i-acum, domnule baron, iat ceva nou.
Ceva nou?
O scrisoare... i nc recomandat.
Izolat, fr prieteni i fr s aib pe cineva care s se intereseze de el, baronul nu primea
niciodat scrisori i imediat acest eveniment i s-a prut a fi de ru augur i constituind un motiv de
ngrijorare. Cine era misteriosul expeditor, care l urmrea n adpostul su?
Trebuie s semnai, domnule baron.
Semn nervos. Apoi lu scrisoarea, atept ca potaul s dispar dup curba drumului i
civa pai n lung i n lat, se sprijini de parapetul podului, deschiznd plicul.
nuntru se afla o foaie de hrtie n ptrele cu urmtorul antet: nchisoarea Sant din Paris.
Se uit la semntur: Arsne Lupin. Stupefiat, baronul citi:
Domnule baron, n galeria care leag cele dou saloane ale dumneavoastr se afl un tablou
de Philippe de Champaigne de o excelent factur, care mi place enorm. i tablourile de Rubens
pe care le avei sunt pe gustul meu, ca i tabloul semnat de Watteau. n salonul din dreapta apreciez
dulapul Ludovic XIII, tapiseriile de Beauvais, msua Empire semnat de Jacob i scrinul
Renaissance. n cel din stnga, ntreaga vitrin cu bijuterii i miniaturi. De aceast dat, m
mulumesc cu aceste obiecte, care cred c se vor vinde uor. V rog deci s le mpachetai n mod
corespunztor i s le expediai pe numele meu, la gara Batignolles peste opt zile... Iar dac nu, voi
proceda eu nsumi la ridicarea lor n noaptea de miercuri 27 spre joi 28 septembrie. i, bineneles,
nu m voi mulumi cu lucrurile menionate.
V rog s scuzai micul deranj pe care vi-l provoc i s acceptai expresia sentimentelor mele
de respectuoas consideraie.
Arsne Lupin
P.S. Avei grij s nu-mi trimitei tabloul cel mare de Watteau. Cu toate c ai dat treizeci de
mii de franci pe el, nu este dect o copie, originalul fiind ars, n vremea Directoratului, de ctre
11

Barras - ntr-o noapte de dezm. Citii Memoriile inedite de Garat.


Nu in nici la centura Ludovic XV, a crei autenticitate, de asemenea, mi se pare ndoielnica.
Aceasta scrisoare l ntoarse pe dos pe baronul Cahorn. Chiar isclit de altcineva l-ar fi
alarmat nespus de mult, darmite semnat de Arsne Lupin!
Cititor asidiuu al ziarelor, la curent cu tot ceea ce se petrece n lume n domeniul furtului i al
crimei, el nu ignora nimic din isprvile sprgtorului internaional. Desigur, tia c Lupin, arestat n
America de ctre dumanul su Ganimard, era nchis i i se pregtea procesul - cu mare btaie de
cap. Dar tia i c se putea atepta la orice din partea lui. De altfel, aceast cunoatere exact a
castelului, a dispunerii tablourilor i a mobilelor era un indiciu dintre cele mai redutabile. Cine l
informase despre lucruri pe care nimeni nu le vzuse?
Baronul ridic ochii i contempl silueta slbatic a castelului Malaquis, postamentul su
abrupt, apa adnc care l nconjoar i ridic din umeri. Nu, cu siguran nu era niciun pericol.
Nimeni n lume nu putea ptrunde pn n sanctuarul inviolabil al coleciilor sale.
Bine, nimeni, dar Arsne Lupin? Oare pentru Arsne Lupin exist ui, poduri mobile, ziduri?
La ce ajut obstacolele cel mai bine imaginate, precauiile cele mai abile, dac Arsne Lupin s-a
hotrt s dea o lovitur?
n aceeai sear, baronul i-a scris procurorului din Rouen. I-a trimis scrisoarea de ameninare,
solicitnd ajutor i protecie.
Rspunsul nu ntrzie deloc: numitul Arsne Lupin era actualmente deinut la nchisoarea
Sant, supravegheat ndeaproape, fiind in imposibilitate de a scrie, deci scrisoarea nu putea fi dect
opera unui mistificator. Totul demonstra acest lucru, logica i bunul sim, ca i realitatea faptelor.
Totui, din exces de pruden, a fost trimis un expert n examinarea scrisului. Acesta a spus c, n
afara unor analogii, scrisul nu era al deinutului.
n afara unor analogii, baronul nu reinu dect aceste cteva cuvinte nfricotoare, n care el
vedea recunoaterea unui dubiu care, singur, ar fi trebuit s fie suficient pentru ca justiia s
intervin. Temerile sale crescur. Voi proceda eu nsumi la ridicarea lor. i aceast dat precis:
noaptea de miercuri 27, spre joi 28 septembrie!...
Bnuitor i taciturn, nu ndrznise s spun ceva servitorilor, deoarece devotamentul lor nu i se
prea a fi demn de ncredere. Totui, pentru prima dat dup ani de zile, simea nevoia s vorbeasc,
s cear sfaturi. Nefiind ajutat de justiia din regiunea sa, nu mai spera s se poat descurca cu
propriile fore i era ct pe ce s se duc pn la Paris, pentru a implora vreun fost poliist s-l ajute.
Aa au trecut dou zile. n cea de a treia, citind ziarele, sri n sus de bucurie. n Le Rveil de
Caudebec scria:
Avem plcerea de a-l gzdui n oraul nostru, de aproape trei sptmni, pe inspectorul principal
Ganimard, unul dintre veteranii serviciului de Siguran. Domnul Ganimard, cruia arestarea lui
Arsne Lupin, cea mai recent isprav a sa, i-a adus o reputaie european, se odihnete dup
eforturile depuse, mergnd la pescuit.
Ganimard! Da, iat ajutorul pe care l cuta baronul Cahorn! Cine altul dac nu iretul i
rbdtorul Ganimard ar putea zdrnici planurile lui Lupin?
Baronul nu mai sttu pe gnduri. Doar ase kilometri despart castelul de micul ora Caudebec.
El i parcurse cu pas uor, ca un om cruia speranele salvrii i ddeau aripi.
12

Dup mai multe ncercri, fr succes, de a afla adresa inspectorului principal, el se ndrept
spre birourile ziarului, aflate n mijlocul cheiului. l gsi pe autorul informaiei, care, apropiindu-se
de ferastr, spuse:
Ganimard? l vei gsi cu siguran pe chei, cu undia n mn. Acolo am fcut cunotin
cu el, citind din ntmplare numele de pe undi. Uitai-v, este btrnelul care se zrete acolo, sub
copacii aleii.
Cel cu redingot i cu plrie de paie?
Exact! E un tip bizar, nu prea vorbre i mai degrab morocnos.
Cinci minute mai trziu, baronul l aborda pe celebrul Ganimard, se prezenta i ncerca s intre
n vorb. Nereuind nicicum, puse problema deschis i i expuse cazul.
Celalalt asculta nemicat, fr ns a-i lua ochii de la ap. Apoi i ntoarse privirea spre el, l
msur din cap pn n picioare cu un aer de profund mil i spuse:
Domnule, niciodat nu se obinuiete ca oamenii pe care vrei s-i jefuieti s fie anunai.
Arsne Lupin nu ar face aa ceva.
Totui...
... Domnule, dac a avea cea mai mic ndoial, a lsa totul la o parte pentru plcerea de a
lupta din nou cu dragul de Lupin, v rog s m credei! Din nefericire, tnrul este n nchisoare.
i dac evadeaz?...
Nimeni nu poate evada de la Sant.
Da, dar el...
Nici chiar el.
Totui...
... Ei bine, dac evadeaz, cu att mai bine, l voi prinde din nou. Dar pn atunci stai
linitit i nu-mi mai speriai petii.
Convorbirea se sfrise. Baronul se ntoarse la castel puin mai linitit de nepsarea lui
Ganimard. Verific broatele, i spion pe servitori i trecur 48 de ore n timpul crora ajunse
aproape s se conving c, la urma-urmei, temerile sale erau fr nicio baz. Nu, cu siguran, aa
cum a spus i Ganimard, nu anuni oamenii pe care vrei s-i prazi.
Data se apropia. n dimineaa de mari, ajunul lui 27, nu s-a ntmplat nimic deosebit. Dar la
ora trei, sun un puti. Aducea o telegram.
Niciun colet n gara Batignolles. Pregtii totul pentru mine sear. Arsne Lupin.
Baronul intr din nou n panic n aa msur nct se ntreba dac nu ar fi mai bine s cedeze
exigenelor lui Arsne Lupin.
Alerg la Caudebec. Ganimard pescuia n acelai loc, aezat pe un scaun pliant. Fr a-i spune
niciun cuvnt i ntinse telegrama.
Ei i? zise el.
Cum ei i? Dar se va ntmpla mine!
Ce anume?
13

Spargerea! Prdarea coleciilor mele!


Ganimard puse undia deoparte, se ntoarse spre el i, cu braele ncruciate pe piept, spuse cu
un ton nervos:
Aa va s zic, credei c m voi ocupa de o poveste att de stupid?
Ce sum dorii pentru a v petrece noaptea de 27 spre 28 septembrie la castel?
Nu vreau nimic, las-m n pace!
Spunei ct, sunt bogat, foarte bogat. Brutalitatea ofertei l descumpni pe Ganimard, care
relu, de data aceasta mai calm:
Am venit aici s-mi petrec concediul i nu am dreptul sa m amestec...
... Nimeni nu va afla. V promit, orice s-ar ntmpla, nu voi spune nimic nimnui.
Oh, nu se va ntmpla nimic.
Ei bine, trei mii de franci ajung?
Inspectorul lu o priz de tutun, se gndi un moment, apoi spuse:
Fie. Dar trebuie s v spun foarte deschis c sunt bani aruncai pe fereastr.
Nu-mi pas.
n acest caz... i apoi, nu se tie niciodat cu diavolul sta de Lupin! Trebuie c are sub
ordinele sale o ntreag banda... Suntei sigur de servitori?
Da...
Atunci, nu contm pe ei. Voi chema printr-o telegram doi dintre prietenii mei cu care vom
fi mai n siguran... i acum plecai, s nu fim vzui mpreun. Ne vedem mine, pe la 9.00.
A doua zi, data fixat de Arsne Lupin, baronul Cahorn i lu armele din panoplie, le cur i
se plimb n jurul castelului. Nu observ nimic suspect.
Seara, la opt i jumtate, ddu liber servitorilor. Acetia locuiau ntr-o arip cu faa spre osea,
ns puin mai retras i aflat chiar la marginea castelului. Rmas singur, deschise ncetior cele
patru pori. Dup un moment, auzi pai care se apropiau.
Ganimard i prezent cele dou ajutoare, nite tipi nali i solizi, cu gt ca de taur i cu brae
puternice, apoi ceru anumite explicaii.
Dndu-i seama de modul de dispunere a locurilor, nchise cu grij i baricad toate ieirile
prin care se putea ptrunde n slile ameninate. Cercet pereii, se uit pe sub tapiserii, apoi, n
sfrit i instal oamenii n galeria central.
Fr prostii, ne-am neles? Nu am venit aici pentru a dormi. La cea mai mic alarm,
deschidei ferestrele i chemai-m. Fii ateni i la partea dinspre ap. Sunt zece metri de falez
vertical, dar diavoli de calibrul lui nu se sperie aa de lesne.
i ncuie, lu cheile i i spuse baronului:
i acum, s trecem la posturile noastre.
El alesese o cmru spat n zidurile de incint, ntre cele dou pori principale, care era
folosit cndva de santinela castelului. O ferestruic ddea spre pod, alta spre curte. ntr-un col se
zrea ceva ca gaura unui pu.
Spuneai, domnule baron, c acest pu este singura intrare din subterane i c este astupat
demult?
14

Da, aa este.
Deci, dac nu exist cumva o alt ieire necunoscut de nimeni, cu excepia lui Arsne
Lupin, ceea ce este cam complicat, putem fi linitii.
Puse trei scaune unul lng altul, se ntinse confortabil pe ele, i aprinse pipa i oft:
ntr-adevr, domnule baron, nseamn c doresc foarte mult s adaug un etaj csuei unde
mi voi sfri zilele, dac accept o treaba att de elementar. Voi povesti ntmplarea i amicului
Lupin care, cu siguran, se va prpdi de rs.
Baronul ns nu rdea. Ascultnd cu atenie, el asculta linitea cu o ngrijorare crescnd. Din
vreme n vreme se apleca peste gura puului i privea n adnc cu anxietate. Timpul trecea: ora
unsprezece, miezul nopii, ora unu. Deodat, l prinse de bra pe Ganimard care se trezi brusc.
Auzii?
Da.
Ce-o fi oare.
Sfori eu.
Ba nu, ascultai...
A, desigur, este claxonul unui automobil.
i?
i este puin probabil ca Lupin s se foloseasc de un automobil ca de un berbec pentru a
v drma castelul. De aceea, domnule baron, n locul dumneavoastr, eu a dormi... Aa cum de
altfel voi avea onoarea s o fac din nou. Noapte bun!
Aceasta a fost singura alarm. Ganimard i putu relua somnul ntrerupt, iar baronul nu mai
auzi dect sforitul lui sonor i regulat.
n zori, ieir din celula lor. O linite senin, linitea dimineilor de pe malul apei rcoroase,
domnea peste castel. Cahorn radia de bucurie, Ganimard avea tot aerul lui nepstor. Urcar scara.
Niciun zgomot. Nimic suspect.
Ce v-am spus, domnule baron? n fond n-ar fi trebuit s accept... Mi-e ruine c am fcuto... Lu cheile i intr n galerie.
Pe dou scaune, ndoii de la mijloc, cu braele atrnnd, cei doi ageni dormeau.
Drace, mri inspectorul.
n acelai moment, baronul scoase un strigt:
Tablourile!... Dulapul!...
Se blbia, se sufoca, cu mna ntins spre locurile goale, spre pereii dezgolii pe care
rmseser cuiele de care atrnau sforile devenite inutile. Tabloul de Watteau a disprut! Cele de
Rubens au fost luate! Tapiseriile au fost smulse! Vitrinele, golite de bijuterii!
Mi-au luat candelabrele Ludovic XVI... i sfenicul Regence... i tabloul cu Fecioara, din
secolul al doisprezecelea!
Alerga dintr-un loc n altul, speriat, nnebunit. Spunea preurile cu care le-a cumprat, socotea
pierderile suferite, aduna cifre, toate ntr-un talme-balme de nedescris, n vorbe de neneles, n
fraze neterminate. Tropia, se zbtea, nnebunit de furie i de durere. Era asemenea unui om ruinat,
care nu mai avea altceva de fcut dect s-i zboare creierii.
Singurul lucru care ar fi putut s-l mai liniteasc puin era stupoarea lui Ganimard. Spre
15

deosebire de baron, inspectorul rmase nemicat. Prea pietrificat i cu privirea pierdut cerceta
lucrurile. Ferestrele? nchise. Broatele uilor? Intacte. n tavan, nicio gaur. Nici n duumea.
Nimic nu era schimbat. Totul trebuie c se petrecuse metodic, dup un plan inexorabil i logic.
Arsne Lupin... Arsne Lupin, repeta el cu glas sczut, complet descumpnit.
Deodat, se repezi la cei doi ageni, ca i cum, n sfrit, mnia l-ar fi readus la realitate, i
zgli cu furie i i njur. Dar ei nu se trezeau nicidecum.
Drace, spuse, oare din ntmplare?...
Se aplec asupra lor i, pe rnd, i privi cu atenie: dormeau, ntr-adevr, dar somnul lor nu era
natural.
i spuse baronului:
Au fost adormii.
Bine, dar de cine?
Eh, de el, bineneles... Sau de banda lui, dar condus de el. Este o lovitur n maniera lui. I
se cunoate semntura.
n acest caz, sunt pierdut, nu mai e nimic de fcut.
Nu mai e nimic de fcut.
Dar e groaznic, e monstruos.
Depunei o plngere.
La ce bun?
Da, ncercai totui... Justiia are capacitatea...
... Justiia! V putei da seama i singur de puterea justiiei. Iat, n momentul de fa, cnd
ai putea cuta vreo urm, ai putea descoperi ceva, dumneavoastr nu micai nici mcar un deget.
Cum s descoperi ceva n cazul lui Arsne Lupin? Dar, drag domnule, Arsne Lupin nu
las niciodat nicio urm! El nu face nimic la ntmplare. M ntreb chiar dac nu cumva s-a lsat
arestat de mine n America n mod deliberat.
Deci, trebuie s renun la tablouri, la tot! i totui mi-a furat piesele cele mai valoroase ale
coleciei. A da o avere pentru a le regsi. Dac nu se poate face nimic mpotriva lui, atunci s spun
ct vrea pentru a mi le napoia.
Iat nite vorbe de bun sim. Nu le retragei?
Ganimard l privi fix in ochi.
Nu, nu, nu. Dar de ce?
Am o idee.
Ce idee?
Dac ancheta nu duce la nimic, vom mai vorbi noi... Numai s nu spunei nimnui nimic
despre mine, dac vrei s reuesc.
i adug printre dini:
La drept vorbind, nici nu prea am cu ce m luda.
Cei doi ageni i recpatau ncet-ncet cunotina, avnd nfiarea celor care se trezesc dintrun somn hipnotic. Priveau n jurul lor cu ochi mari, mirai, ncercnd s neleag ce se ntmplase.
Cnd Ganimard a nceput s le pun ntrebri, acesta i realiz c nu-i aminteau nimic.
16

Totui, trebuie s fi vzut pe cineva.


Nu.
V amintii?
Nu.
Nu ai but nimic?
Se gndir puin, i unul dintre ei rspunse:
Ba da, eu am but puin ap.
Din cana asta?
Da.
i eu, declar al doilea.
Ganimard o mirosi, o gust. Nu avea niciun gust deosebit, niciun miros.
Ne pierdem timpul, spuse el. Problemele pe care le pune Arsne Lupin nu se poi rezolva n
cinci minute. Dar, fir-ar s fie, jur c l voi prinde. De data asta a ctigat el. Data urmtoare l
nfund definitiv.
n aceeai zi, baronul Cahorn a depus o plngere de furt calificat mpotriva lui Arsne Lupin,
deinut la Sant.
Baronul a regretat ns de nenumrate ori aceast plngere, cnd a vzut castelul Malaquis
czut pe mna jandarmilor, a procurorului, a judectorului de instrucie, a ziaritilor, a tuturor
curioilor, care i bgau nasul peste tot pe unde nu ar fi trebuit.
Afacerea pasiona deja opinia public. Ea se produsese n mprejurri att de nefireti, numele
lui Arsne Lupin excita n aa msur imaginaia, nct povetile cele mai fanteziste umpleau
coloanele ziarelor i erau crezute de public.
Dar scrisoarea iniial a lui Arsne Lupin, pe care o public Echo de France (i nimeni nu a
tiut vreodat cine a furnizat textul), acea scrisoare n care baronul Cahorn era prevenit cu
obrznicie de ceea ce l amenin a provocat o emoie considerabil. Imediat au fost lansate
presupuneri care de care mai fabuloase. Au fost readuse n discuie faimoasele subterane. Iar
Parchetul, influenat, i-a ndreptat cercetrile n aceast direcie.
ntregul castel a fost rscolit de sus i pn jos. A fost cercetat fiecare piatr. S-au studiat
lemnria i emineurile, ramele oglinzilor i grinzile plafoanelor. La lumina torelor, au fost
examinate imensele beciuri n care odinioar seniorii castelului Malaquis i puneau muniia i
proviziile de alimente. Au fost cercetate mruntaiele stncii. Dar tot degeaba. Nu s-a descoperit nici
cea mai mic urm de tunel. Nu exista niciun pasaj secret.
Bine, spuneau toi, dar mobilele i tablourile nu pot disprea ca nite fantome. Acestea trebuie
scoase pe ui i pe ferestre, iar oamenii care le car intr i ies tot pe ui i pe ferestre. Cine sunt
aceti oameni? Cum au intrat? i cum au ieit?
Parchetul din Rouen, recunoscndu-i neputina, a cerut ajutorul agenilor parizieni. Domnul
Dudouis, eful Siguranei, a trimis cei mai buni oameni ai si. El nsui a stat 48 de ore la Castelul
Malaquis. Dar nici el nu a reuit s fac nimic.
Atunci, l-a chemat pe inspectorul Ganimard, ale crui servicii a avut ocazia s le aprecieze
deseori.
Ganimard a ascultat n tcere instruciunile superiorului su apoi, cltinind din cap, aprecie:
Cred c suntem pe un drum greit, ncpnndu-ne s scotocim castelul. Soluia se afl n
17

alt parte.
Unde?
n preajma lui Arsne Lupin.
n preajma lui Arsne Lupin!? Dac presupunem acest lucru, nseamn s admitem c a
participat la lovitur.
Eu admit. Mai mult, consider participarea sa ca sigur.
Dar, Ganimard, e absurd. Arsne Lupin este la nchisoare.
Fie, Arsne Lupin se afl la nchisoare. Este supravegheat, de acord cu dumneavoastr.
Chiar de ar avea picioarele n fiare, dac ar avea minile legate i un clu n gur, eu nu mi-a
schimba prerea.
Cum aa? Pentru c numai Arsne Lupin poate fi capabil de o asemenea combinaie i s o
fac n aa fel nct s reueasc... Aa cum de altfel a i reuit.
Vorbe, Ganimard!
Care sunt realiti. S nu mai cutm subterane, pietre care se nvrtesc i alte baliverne de
acest gen. Individul nu folosete procedee att de vechi, crora demult le-a trecut vremea. El este un
om al zilei de astzi, ba chiar, mai degrab, de mine.
i care este concluzia dumneavoastr?
V cer cu insisten permisiunea s petrec o or cu el.
n celula lui?
Da. La ntoarcerea din America, pe timpul traversrii oceanului, ne-am neles foarte bine i
ndrznesc s spun c el are o oarecare simpatie pentru cel care a putut s-l aresteze. Dac va putea
s-mi dea informaii fr a-i face lui nsui vreun ru, nu va ezita s m crue de oboseala unei
cltorii inutile.
***
Era puin trecut de ora prnzului cnd Ganimard intr n celula lui Arsne Lupin. Acesta, ntins
pe pat, i ridic capul i scoase un strigt de bucurie.
Ah! Dar e o adevrat surpriz! Scumpul meu Ganimard, aici!
El nsui.
mi doream multe lucruri n vizuina pe care mi-am ales-o... Dar nu mi-am dorit nimic mai
mult dect s te vd aici.
Eti prea amabil.
Ba nu, ba nu, am pentru tine cea mai mare stim. M bucur nespus.
M simt mgulit.
ntotdeauna am spus c Ganimard este cel mai bun detectiv al nostru. Este aproape - vezi c
sunt sincer - la fel de bun ca Herlock Sholmes. mi pare ru c nu-i pot oferi dect acest taburet. i
niciun fel de butur rcoritoare, nici mcar un pahar de bere. mi cer scuze, dar sunt numai n
trecere pe aici.
Ganimard se aeza surznd, iar prizonierul relu, bucuros s poat vorbi:
18

Doamne, ct de mulumit sunt c pot s privesc figura unui om cinstit! M-am sturat de
attea fee de spioni i de turntori care mi controleaz buzunarele i modesta mea celul de zece
ori pe zi, ca s fie siguri ca nu m pregtesc de evadare. Drace, mult mai ine guvernul la mine!...
i pe bun dreptate...
Ba nu! A fi att de fericit dac m-ar lsa s triesc linitit n coliorul meu!
Cu rentele altora.
Nu-i aa? Ar fi att de simplu! Dar vorbesc aiurea, spun prostii, i tu poate eti grbit. S
trecem la subiect, Ganimard. Crui fapt datorez onoarea vizitei tale?
Afacerea Cahorn, spuse Ganimard fr ocoliuri.
Hopa! Stai o clip! Am attea afaceri pe cap... Mai nti trebuie s gsesc n minte dosarul
afacerii Cahorn... Ah, da, l-am gsit. Afacerea Cahorn, Castelul Malaquis, Sena inferioar... Dou
tablouri de Rubens, unul de Watteau i cteva mruniuri.
Mruniuri!
Oh, pe legea mea, toate astea sunt lipsite de importan. Am afaceri mai serioase. Dar dac
afacerea te intereseaz... Spune, Ganimard, te ascult.
Este nevoie s-i explic unde am ajuns cu ancheta?
Inutil. Am citit ziarele de diminea. Mi-a permite chiar s-i spun c lucrai cam ncet.
Este tocmai motivul pentru care m adresez amabilitii tale.
Sunt n ntregime la dispoziia ta.
Mai nti, spune-mi: afacerea a fost condus de tine?
De la A la Z.
Scrisoarea? Telegrama?
Expeditorul este servitorul tu. Trebuie s am pe undeva chiar i recipisele.
Arsne deschise sertarul unei msue de lemn alb care, mpreun cu patul i taburetul,
constituiau ntregul mobilier al celulei, lu dou bucele de hrtie i i le ntinse lui Ganimard.
Ia te uit! Eu te credeam supravegheat ndeaproape i percheziionat tot timpul. ns tu
citeti ziarele, colecionezi chitane de la pot...
Oamenii de aici sunt att de proti. mi descos cptueala hainei, caut n tocurile de la
pantofi, trag cu urechea prin pereii celulei, dar niciunul nu s-a gndit c Arsne Lupin nu poate fi
aa de fraier nct s se foloseasc de o ascunztoare att de uor de descoperit. Tocmai pe acest
lucru am mizat.
Ganimard, amuzat, spuse:
Nostim biat! M uimeti! Aadar, povestete-mi.
Oh, te cam grbeti! S te iniiez n tainele mele... S-i dezvlui micile mele mecherii... E
cam mult.
M-am nelat, oare, avnd ncredere n bunvoina ta?
Nu, Ganimard, i pentru c insiti...
Arsne Lupin fcu de dou sau trei ori ocolul celulei apoi se opri:
Ce crezi despre scrisoarea pe care am trimis-o baronului?
Cred c ai vrut s te distrezi, s epatezi galeria.
19

Auzi, s epatez galeria! Ei bine, te asigur, Ganimard, te credeam mai detept. Oare eu,
Arsne Lupin, mi pierd vremea cu asemenea copilrii? A fi scris eu aceast scrisoare, dac l-a fi
putut prda pe baron fr s-i scriu? Dar nelegei odat, tu i ceilali, c aceast scrisoare este
punctul de plecare indispensabil, resortul care a pus n micare totul. Hai s o lum metodic i s
pregtim mpreun, dac vrei, spargerea de la Malaquis.
Te ascult.
Deci, s presupunem un castel perfect nchis, baricadat, precum cel al baronului Cahorn. S
abandonez partida i s renun la comorile pe care le doresc, pentru c acest castel este inaccesibil?
Bineneles c nu.
S ncerc un asalt ca altdat, n fruntea unei trupe de aventurieri?
Ar fi fost o copilrie!
S intru n castel prin iretenie?
Imposibil.
Mai rmnea un mijloc, unicul, i anume s m fac invitat de proprietarul sus numitului
castel.
Mijlocul este original.
i ct de uor! S presupunem c ntr-o zi proprietarul primete o scrisoare n care este
prevenit de ceea ce i pregtete numitul Arsne Lupin, renumit sprgtor. Ce va face?
Va trimite procurorului scrisoarea.
Care procuror va rde de el, deoarece numitul Lupin se afl n prezent n pucrie. Deci,
omul este nnebunit i prin urmare, gata s cear ajutor primului venit, aa este?
Fr nicio ndoial.
i dac din ntmplare i cade n mn o fiuic n care citete c un poliist celebru i face
concediul n localitatea vecin...
... Se va duce s se adreseze acelui poliist.
Exact. Dar, pe de alt parte, s spunem c prevznd acest demers inevitabil, Arsne Lupin
l-a rugat pe unul dintre prietenii si cei mai pricepui s mearg la Caudebec, s intre n legtura cu
un gazetar de la Le Rveil, ziar la care este abonat baronul, lsnd s se neleag c el este
poliistul celebru. Ce va urma?
Gazetarul va anuna n Le Rveil prezena n Caudebec a sus numitului poliist.
Perfect, i-atunci din dou una: sau petele - vreau s spun Cahorn - nu muc nada, i atunci
nu se ntmpl nimic ori - i este ipoteza cea mai verosimil - se repede fr zbav. i iat-l,
aadar, pe Cahorn al meu cernd ajutor mpotriva mea de la unul dintre prietenii mei!
Din ce n ce mai original...
Bineneles c mai nti pseudo-poliistul refuz. Dup aceea, vine telegrama de la Arsne
Lupin. Baronul este cuprins de groaz i l implor din nou pe prietenul meu, oferindu-i o sum
mare de bani pentru a-l salva. Prietenul accept, aduce doi biei din banda noastr, care, pe timpul
nopii, cnd Cahorn era supravegheat ndeaproape de protectorul su, scot pe fereastr un anumit
numr de obiecte pe care le las jos, cu ajutorul frnghiilor, ntr-o ambarcaiune pregtit din timp.
Simplu precum Lupin.
Iar n acelai timp formidabil - zise Ganimard -, i nu pot dect s apreciez ndrzneala
concepiei i ingeniozitatea detaliilor. ns nu vd niciun poliist att de renumit pentru ca, numai la
20

auzul numelui su, baronul s se repead i s cad att de uor n curs.


Exist unul. i nu este dect unul singur.
Care?
Cel mai ilustru, dumanul personal al lui Arsne Lupin, pe scurt, inspectorul Ganimard.
Eu!
Da, chiar tu, Ganimard. i lucrul cel mai nostim este urmtorul: dac tu te duci i baronul
se hotrte s vorbeasc, i vei da seama c datoria ta este de a te aresta pe tine nsui, aa cum mai arestat tu n America... Comic revan, nu? l fac pe Ganimard s-l aresteze pe Ganimard.
Arsne Lupin rdea din toat inima. Inspectorul, destul de iritat, i muca buzele. Gluma nu i
se prea c merit asemenea accese de bucurie.
Sosirea unui gardian i ddu rgazul s-i revin. Omul aducea masa lui Arsne Lupin, pe care
acesta, printr-o aprobare special, o primea de la restaurantul din vecintate. Dup ce a pus platoul
pe mas, omul s-a retras. Lupin se aez, rupse pinea, lu dou sau trei mbucturi i relu:
Dar fii linitit, Ganimard, dragul meu prieten, nu va trebui s te duci acolo. i voi spune
ceva care te va uimi: Afacerea Cahorn este pe cale de a fi clasat.
Cum?
Pe cale de a fi clasat, i spun.
Fii serios, de-abia mai nainte am ieit din biroul efului Siguranei.
i ce-i cu asta? tie domnul Dudouis mai multe dect mine despre mine? Afl c Ganimard
- te rog s m ieri - falsul Ganimard a rmas n foarte bune relaii cu baronul. Acesta este i motivul
principal pentru care nu a vrut s spun nimic la anchet. I-a ncredinat foarte delicata misiune s
trateze cu mine o tranzacie i, n acest moment, contra unei sume importante de bani, probabil c
baronul a reintrat n posesia scumpelor sale comori. Drept mulumire, i va retrage plngerea. Deci,
nu mai este vorba despre niciun furt. Deci, parchetul va trebui s opreasc ancheta...
De unde tii tu toate astea?
Tocmai am primit telegrama pe care o ateptam.
Ai primit o telegram?
Chiar acum, dragul meu. Din politee, nu am vrut s o citesc n prezena ta. Dar dac mi
dai voie...
... i bai joc de mine, Lupin.
Binevoiete, drag prietene, s tai ncetior acest ou moale. Vei constata tu nsui c nu-mi
bat joc de tine.
Mainal, Ganimard se execut i sparse oul cu lama unui cuit. Atunci scoase un strigt de
uimire. Interiorul oului era gol, dar acolo se gsea o foaie de hrtie bleu. La insistena lui Arsne, o
desfcu. Era o telegrama sau mai degrab o parte dintr-o telegram din care fuseser ndeprtate
nscrisurile potei. Citi:
Acord ncheiat. O sut de mii livrate. Totul e bine.
O sut de mii?
Da, o sut de mii de franci! E cam puin, dar ce s-i faci, sunt timpuri grele... Iar eu am
cheltuieli generale att de mari! Dac mi-ai cunoate bugetul... Un buget ct al unui mare ora!
21

Ganimard se ridic. Indispoziia i trecuse. Reflect cteva secunde, trecu n revist ntreaga
afacere ncercnd s-i gseasc punctul slab. Apoi spuse pe un ton care arta n mod sincer
admiraia sa de cunosctor:
Din fericire nu sunt muli ca tine, cci altfel ar fi trebuit s nchidem dugheana Poliiei.
Arsne Lupin lu un aer de modestie i rspunse:
Ei.... Trebuia s m distrez i eu, s-mi ocup timpul liber... Cu att mai mult cu ct lovitura
nu putea reui dect dac eram n pucrie.
Cum, se mir Ganimard, procesul, aprarea, instrucia, toate acestea nu-i sunt ndeajuns
pentru a te distra?
Nu, cci am hotrt s nu asist la procesul meu.
Oh, oh!
Arsne Lupin repet calm:
Nu voi asista la procesul meu.
Chiar aa?
Chiar aa, dragul meu. Crezi c o s putrezesc n nchisoare? M jigneti. Arsne Lupin nu
st n nchisoare dect att ct vrea el i nicio secund mai mult.
Poate ar fi fost mai prudent s ncepi prin a nu intra la nchisoare, obiect inspectorul cu un
ton ironic.
Ah, domnul rde de mine. Domnul i amintete c a avut onoarea s m aresteze? S tii,
onorabile prieten, c nimeni, nici tu, nici altcineva, n-ar fi putut pune mna pe mine dac un interes
mult mai important nu m-ar fi preocupat n acel moment unic pentru mine.
M uimeti!
O femeie m privea, Ganimard, i eu o iubeam. i dai tu seama ce nseamn s fii privit de
o femeie pe care o iubeti? De restul nu-mi psa, i jur. i de aceea sunt aici.
Cam demult timp, dac mi permii s remarc.
Mai nti, voiam s uit. Nu rde. Aventura fusese fermectoare i amintirea ei scump nc se
mai afl n inima mea... i apoi, eu sunt puin cam neurastenic! Viaa este att de febril n zilele
noastre. n anumite momente, trebuie s tii s faci ceea ce se numete o cur de izolare. Locul n
care m aflu acum este cel mai potrivit pentru un regim de acest gen. Aici se face o cura de sntate
dup toate regulile.
Arsne Lupin, spuse Ganimard, rzi de mine.
Ganimard, astzi e vineri. Miercurea viitoare vin s fumez la tine, pe strada Pergolese, la
ora patru dup-amiaz.
Arsne Lupin, eu te atept.
i strnser minile precum doi buni prieteni care se preuiesc unul pe altul la justa lor
valoare, iar btrnul poliist se ndreapt spre u.
Ganimard!
Acesta se ntoarse.
Ce s-a ntmplat?
Ganimard, i-ai uitat ceasul.
Ceasul?
22

Da, s-a rtcit prin buzunarul meu.


I-l ddu, scuzndu-se.
Iart-m... Un obiecei prost... Dar nu-i un motiv s-i iau ceasul pentru faptul c ei mi l-au
luat pe al meu. De altfel, am un ceas cu cronometru de care nu m plng i care servete pe deplin
nevoilor mele. Scoase din sertar un ceas mare, de aur masiv, legat cu un lan greu.
i acesta, din ce buzunar provine, oare? ntreb Ganimard.
Arsne Lupin se uita nepstor la iniiale.
J.B... Cine naiba poate fi?... Ah, da, mi amintesc, Jules Bouvier, judectorul meu de
instrucie, un om fermector...
III. Evadarea lui Arsne Lupin
n momentul n care Arsne Lupin, dup ce i termin prnzul, tocmai i scotea din buzunar o
frumoas igare cu dung aurit i o privea amuzat, ua celulei se deschise. Nu avu vreme dect s o
arunce n sertar i s se ndeprteze de mas. Gardianul intr, era ora plimbrii.
Te ateptam, drag prietene, spuse Lupin, fr s-i fi pierdut buna dispoziie.
Ieir. Dar de-abia dispruser dup colul culoarului, c doi oameni se i repezir n celul i
ncepur o percheziie minuioas. Unul era inspectorul Dieuzy, cellalt, inspectorul Folenfant.
Voiau s termine odat pentru totdeauna. Nu era nicio ndoial: Arsne Lupin inea legtura cu
exteriorul i comunica n vreun fel cu acoliii si. Chiar cu o zi nainte, Grand Journal publica
rndurile care urmeaz, adresate colaboratorului de la rubrica judiciar.
Domnule,
ntr-un articol aprut de curnd v-ai exprimat despre mine n termeni care nu ar putea fi justificai
de nimic. Cteva zile nainte de deschiderea procesului meu, voi veni s v cer socoteal.
Cu salutri alese,
Arsne Lupin
Scrisul era chiar cel al lui Arsne Lupin. Deci, el trimitea scrisori. Deci, el primea scrisori.
Deci, sigur c i pregtea evadarea pe care o anunase el nsui ntr-un mod att de arogant. Situaia
devenea intolerabila. Cu ajutorul judectorului de instrucie, eful Siguranei, domnul Dudouis, s-a
dus la Sant pentru a expune directorului nchisorii msurile ce trebuiau luate n acest caz. i,
imediat ce a ajuns, a trimis doi oameni n celula deinutului.
Ridicar fiecare lespede, demontar patul, fcur tot ce se face de obicei n asemenea situaie
i sfrir prin a nu descoperi nimic.
Erau gata s renune la investigaii, cnd gardianul apru gfind i le spuse:
Sertarul... Uitai-v n sertarul mesei! Cnd am intrat mi s-a prut c l nchidea.
Ei se uitar n sertar si Dieuzy strig:
Dumnezeule, de data asta l-am prins. Folenfat l opri:
Stai aa, nu umbla, eful trebuie s fac inventarul.
23

Dar igara asta de lux...


... Las-o, hai s-l chemm pe ef.!
Dou minute mai trziu, domnul Dudouis cerceta sertarul. Mai nti a gsit un teanc de
articole de ziar decupate din Argus de la Presse i care l priveau pe Arsne Lupin, apoi o pung
pentru tutun, o pip, hrtie foarte subire i n sfrit, dou cri. Se uit la titluri. Una era Cultul
eroilor, de Carlyle, ediie n limba englez, cealalt - Manualul lui Epictet, traducere n german
publicat la Leda n 1634. Dup ce le-a frunzrit, a constatat c toate paginile erau pline de
sublinieri i adnotri. Erau oare semne convenionale sau erau note care dovedesc interesul pe care
cineva l are pentru o anumit carte?
O s vedem mai trziu despre ce este vorba, spuse domnul Dudouis.
Cercet cu atenie punga pentru tutun i pipa. Apoi, lund ntre degete faimoasa igare cu
band aurit zise:
Drace, o duce bine prietenul nostru, o igare scump!
Cu un gest mecanic de fumtor, o duse la ureche i o strnse ntre degete. Dar imediat scoase o
exclamaie. igarea cedase sub apsarea degetelor. O examin cu mai mult atenie i observ ceva
alb ntre frunzele de tutun. Uurel, cu ajutorul unui bold, scoase o hrtie foarte subire rulat, cam
ct o scobitoare de groas. Era un bilet. l desfcu i citi aceste cuvinte scrise cu litere fine de o
mn de femeie:
Coul a luat locul celuilalt. Opt din zece sunt pregtii. Apsnd cu piciorul, placa se ridic.
De la doisprezece la aisprezece n fiecare zi, H-P va atepta. Unde? Rspuns imediat. Fii linitit.
Prietena are grij de dumneavoastr.
Domnul Dudouis se gndi o clip, apoi spuse:
Este destul de clar... Coul... Cele opt ncperi... De la doisprezece, adic de la prnz pn
la ora patru...
Dar acest H-P, care va atepta, cine e?
H-P, n cazul nostru, trebuie s nsemne automobil. H-P, horse power (cal putere engl.
n.r.), oare nu aa se vorbete n limbaj sportiv despre puterea unui motor? Un 24 H-P este un
automobil de 24 de cai putere, de exemplu.
Se ridic i ntreb:
Deinutul tocmai terminase de servit masa?
Da.
i deoarece nu a citit nc acest mesaj, dup cum arat starea n care se afl igara,
nseamn c de-abia l primise.
Cum?
n alimente, n pine, ntr-un cartof, sau mai tiu eu cum...
Imposibil, nu am permis s i se aduc mncare dect pentru a-l prinde n capcan, dar nu
am gsit nimic.
Vom cuta disear rspunsul lui Lupin. Pentru moment, inei-l n afara celulei. Vom duce
acest mesaj domnului judector de instrucie. Dac va fi de acord cu mine, vom fotografia imediat
scrisoarea i ntr-o or o vei putea pune la loc n sertar, n afar de aceste obiecte, o igare identic,
24

coninnd mesajul original. Trebuie ca deinutul s nu bnuiasc nimic.


Nu fr o oarecare curiozitate, domnul Dudouis s-a ntors pe sear, la nchisoare, nsoit de
inspectorul Dieuzy. ntr-un col erau trei farfurii.
A mncat?
Da, rspunse directorul.
Dieuzy, taie, te rog, n buci foarte mici resturile astea de macaroane i rupe cocoloul
acesta de pine... Ei, nimic?
Nimic, efule.
Domnul Dudouis examin farfuriile, furculia, lingura i n sfrit cuitul. Un cuit
regulamentar, cu lama rotunjit. i rsuci mnerul la stnga, apoi n dreapta. La dreapta, mnerul
ced i se deurub. Era gol pe dinuntru i servea de adpost pentru o foaie de hrtie.
Pffui, nu-i o treab prea deteapt pentru un om ca Arsne! aprecie inspectorul. Dar s nu
pierdem timpul. Dieuzy, du-te i f o anchet la restaurant!
Apoi citi:
M bizui pe dumneavoastr, H-P m va urma la distan n fiecare zi. Eu voi merge nainte.
Pe curnd, scump prieten.
n sfrit, spuse domnul Dudouis frecndu-i minile, cred c afacerea este pe calea cea
bun. Un mic bobrnac din partea noastr i evadarea va reui... Permindu-ne s-i prindem pe
complici.
i dac Arsne v scap printre degete? obiect directorul.
Vom folosi un numr corespunztor de oameni. Dac totui va face pe deteptul... Pe legea
mea, va fi cu att mai ru pentru el! n ce privete banda, deoarece eful refuz s vorbeasc, ceilali
o vor face.
i, ntr-adevr, Arsne Lupin nu prea vorbea. De luni de zile, domnul Jules Bouvier,
judectorul de instrucie, ncerca zadarnic s-l trag de limb. Interogatoriile se reduceau la discuii
lipsite de interes ntre judector i avocat, maestrul Danval, unul dintre prinii baroului, care de
altfel tia despre inculpat tot att de multe ca i primul venit.
Din cnd n cnd, din politee, Arsne Lupin spunea:
Da, domnule judector, suntem de acord: furtul de la Crdit Lyonnais, furtul din strada
Babylone, bancnotele false, afacerea cu poliele de asigurri, spargerile de la Castelele Armesnil,
Gouret, Imblevain, Groselliers, Malaquis, toate acestea sunt isprvi ale supusului dumneavoastr.
Atunci, ai putea s-mi explicai...
Inutil, recunosc totul n bloc, totul, i chiar de zece ori mai mult dect presupunei
dumneavoastr.
n cele din urm, judectorul a suspendat aceste interogatorii plictisitoare. Dar, dup ce a aflat
de cele dou bilete interceptate, le-a reluat. i astfel, cu regularitate, la ora prnzului, Arsne Lupin
era dus de la Sant n arestul Poliiei, cu maina nchisorii, mpreun cu ali civa deinui. Se
ntorceau n jurul orelor trei sau patru.
Astfel, ntr-o dup-amiaz, ntoarcerea avu loc n condiii mai puin obinuite. Ceilali nefiind
nc interogai, s-a hotrt ca mai nti s fie dus Arsne Lupin. Deci, el se urc singur n main.
25

Aceste maini, denumite popular, couri pentru salat, sunt mprite n lungime de un
culoar central pe care se afl zece ncperi: cinci pe dreapta i cinci pe stnga. Fiecare dintre acestea
este fcut n aa fel nct trebuie s stai aezat, iar cei cinci deinui, n afara faptului c nu
dispuneau fiecare dect de un loc foarte strmt, erau separai unii de alii de perei paraleli. Un
gardian municipal, aflat la captul culoarului, supraveghea totul.
Arsne fu introdus n a treia celul din dreapta, i maina greoaie se urni din loc. Realiz c
prseau cheiul Horloge i treceau prin faa Palatului de Justiie. Cnd se aflau cam pe la mijlocul
podului Saint-Michel, aps cu piciorul drept, aa cum fcea de fiecare dat, pe placa de tabl care
nchidea celula. Imediat, ceva se declan, iar placa de tabl se ndeprt ncet. Observ atunci c se
afla chiar ntre cele dou roi.
Atept, cu ochii la pnd. Maina urc ncet pe bulevardul Saint-Michel. La intersecia cu
Saint Germaine se opri. Calul unei crue se prbuise. Circulaia fiind ntrerupt, imediat s-a
produs o ngrmdeal de trsuri i omnibuze.
Arsne Lupin i strecur capul afar. O alt dub staiona lng aceea n care se gsea el.
Ridic i mai mult capul, puse piciorul pe una dintre spiele roii i sri. Un birjar l vzu, pufni n
rs, apoi voi s strige. ns vocea i s-a pierdut n zgomotul vehiculelor care ncepuser s se
deplaseze din nou. De altfel, Arsne Lupin era deja departe.
Fcuse civa pai alergnd, dar, ajuns pe trotuarul stng, se ntoarse, arunc o privire de jurmprejur, pru nehotrt, aa cum face cineva care nc nu tie ncotro s-o apuce. Apoi, cu un aer
decis, i bg minile n buzunare i, afind nepsarea unui om care se plimb, continu s urce pe
bulevard.
Era o vreme blnda, o vreme care respira fericirea toamnei. Cafenelele gemeau de lume. Se
opri i se aez la o mas, ntr-una dintre ele. Comand o halb de bere i un pachet de igri. Goli
halba cu nghiituri mici, fum tacticos o igar, mai aprinse una. n sfrit, ridicndu-se, rug
chelnerul s-l cheme pe patron. Acesta sosi, iar Arsne Lupin i spuse destul de tare pentru a fi auzit
de toat lumea din jur:
Sunt dezolat, domnule, dar mi-am uitat portofelul acas. Poate c numele meu v este
destul de cunoscut pentru a m credita cteva zile: Arsne Lupin.
Patronul se uit la el, creznd c este o glum. ns Arsne repet:
Lupin, deinut la Sant, n prezent evadat. ndrznesc s cred c acest nume v inspir toat
ncrederea.
i se ndeprt n rsetele celorlali, fr ca patronul s spun ceva.
Travers strada Soufflot n diagonal i o lu pe strada Saint-Jacques. Continu s mearg
nepstor, oprindu-se pe la vitrine i fumnd. Ajuns pe bulevardul Port-Royal, se orient, ntreb
civa trectori i se ndrept direct spre strada nchisorii. Zidurile nalte i mohorte ale pucriei
aprur curnd. Dup ce se deplas o vreme de-a lungul lor, ajunse lng gardianul care pzea
intrarea i, scondu-i plria, spuse:
Aici este nchisoarea Sant?
Da.
A dori s merg n celula mea. Maina m-a lsat n drum, tii, nu a vrea s abuzez...
Paznicul mri...
Ce spui, omule, vezi-i de drum i ct mai repede!
V rog s m scuzai, dar drumul meu trece prin aceast poart. i dac l mpiedicai pe
Arsne Lupin s treac, s-ar putea s v coste scump, prietene!
26

Arsne Lupin! Nu mai spune!


mi pare ru c nu am cartea de vizit la mine, spuse Arsne, prefcndu-se a cuta prin
buzunare.
Gardianul l msur din cap pn n picioare, zpcit. Apoi, fr a spune o vorb, parc
mpotriva voinei sale, trase de cordonul unei sonerii. Poarta de fier se ntredeschise. Dup cteva
minute veni directorul, gesticulnd i prefcndu-se mnios tare. Arsne surse:
Haidei, domnule director, nu o facei pe mecherul cu mine! Cum se poate? Avei grij s
m aducei napoi singur n dub, punei la cale o frumoas blocare a circulaiei i v imaginai c o
voi lua la sntoasa pentru a merge la prietenii mei ct mai degrab! Bine, dar cei douzeci de ageni
ai Siguranei care m escortau, care pe jos, care n trsur sau pe biciclet? M-ar fi aranjat urgent!
Spunei, domnule director, nu cumva pe asta v-ai bazat?
Ridic din umeri i adug:
V rog, domnule director, nu v mai ocupai de mine! Cnd voi vrea s fug, nu voi avea
nevoie de nimeni.
Dup dou zile de la aceast ntmplare, Echo de France, care, cu siguran, devenea
monitorul oficial al isprvilor lui Arsne Lupin - se spune c el era unul dintre principalii acionari
ai ziarului - Echo de France deci, publica amnuntele cele mai complete ale acestei tentative de
evadare. Textul bileelelor care au circulat ntre deinut i misterioasa sa prieten, mijloacele folosite
pentru aceast coresponden, complicitatea Poliiei, plimbarea pe bulevardul Saint-Michel,
incidentul de la cafenea, totul era descris. Ancheta inspectorului Dieuzy fcut printre chelnerii
cafenelei nu dduse niciun rezultat. De asemenea, se meniona i urmtorul fapt stupefiant, care
demonstra infinita varietate de mijloace de care dispunea acest om: duba n care fusese transportat
era o main trucat n ntregime, pe care banda sa o substituise uneia dintre cele ase maini
folosite de nchisoare.
Toata lumea era sigur c Arsne Lupin va evada ct de curnd.
El nsui, de altfel, o anuna n termeni categorici, aa cum a dovedit-o rspunsul pe care l-a
dat domnului Bouvier, a doua zi dup incident. Pe cnd judectorul rdea de nereuita lui, l privi ii spuse cu rceal:
Ascultai-m bine, domnule, i credei-m pe cuvnt: aceasta ncercare de evadare fcea
parte din planul meu de evadare.
Nu pricep, rnji judectorul.
E inutil s pricepei.
i cum judectorul relu interogatoriul, care apru n ntregime n Echo de France, spuse cu
un aer a lehamite:
Doamne-Dumnezeule, la ce bun? Toate aceste ntrebri nu au niciun rost.
Cum n-au niciun rost?
Nu au, pentru c nu voi asista la procesul meu.
Nu vei asista...
Nu, este o idee fix, o hotrre irevocabil. Nimic nu m va face s renun.
O asemenea siguran, indiscreiile inexplicabile care aveau loc n fiecare zi enervau i
deconcertau justiia. Erau secrete pe care numai Arsne Lupin le cunotea i a cror divulgare nu
putea fi, prin urmare, dect opera lui. Dar n ce scop le divulga? i cum?
Arsne Lupin a fost mutat n alt celul. ntr-o sear a fost cobort la etajul inferior. n ce-l
27

privete pe judector, acesta puse punct interogatoriilor i naint afacerea la Camera de punere sub
acuzare.
A urmat tcerea. Care a durat dou luni. Arsne a petrecut acest timp ntins n pat, cu faa
aproape ntotdeauna la perete. Schimbarea celulei prea s-l fi amrt. Refuz s-i primeasc
avocatul. De-abia de schimba cteva cuvinte cu gardienii.
Dar pe parcursul celor dou sptmni de dinaintea procesului, pru s se repun n micare.
Se plnse c nu are aer. l scoaser n curtea nchisorii, dis-de-diminea, nsoit de doi oameni.
Totui, interesul public nu slbise. n fiecare zi se atepta vestea evadrii sale. Aproape c se
dorea acest lucru, aa de mult plcea mulimii personajul, cu verva sa, cu veselia sa, cu diversitatea
sa, cu geniul su de a inventa, cu misterul care plana asupra vieii sale. Arsne Lupin trebuia s
evadeze. Era inevitabil, era ceva ce trebuia s se produc n mod fatal. Lumea se mira chiar c nc
nu o fcuse. n fiecare diminea, prefectul de poliie i ntreba secretarul:
Ei, care-i situaia, nu a ters-o nc?
Nu, domnule prefect.
nseamn c o va face mine.
n ajunul procesului, un domn se prezent la birourile Grand Journal, ntreb de
colaboratorul de la rubrica judiciar, i arunc n obraz cartea de vizit i plec n grab. Pe cartea de
vizit erau scrise urmtoarele cuvinte:
Arsne Lupin i ine ntotdeauna promisiunile!
i n aceste mprejurri se deschiser dezbaterile.
Sala era arhiplin. Toat lumea voia s-l vad pe faimosul Arsne Lupin i s savureze modul
n care acesta i va bate joc de preedinte. Avocai i magistrai, cronicari i oameni de lume, artiti
i curtezane, toi se grbir s ocupe bncile din sala de audieri.
Ploua, ziua era mohort, Arsne Lupin era greu de distins atunci cnd gardienii l aduser.
Totui, mersul su greoi, modul n care se ls pe locul ce-i era destinat, imobilitatea indiferent i
pasiv, nu erau elemente care s-l favorizeze. De mai multe ori avocatul su - unul dintre secretarii
domnului Danval, acesta socotind c nu ar fi demn de el rolul ce i fusese acordat - i-a vorbit. Dar el
doar ddea din cap i tcea.
Grefierul citi actul de acuzare, apoi preedintele spuse:
Acuzat, ridicai-v! Numele, prenumele, vrsta i profesia.
Neprimind niciun rspuns, repet:
Numele! V cer s v spunei numele!
O voce groas i obosit ngim:
Baudru, Dsir.
n sal se iscar murmure. Dar preedintele relu:
Baudru Dsir? Ah, iat un nou avatar! Dar cum este cam al optulea nume pe care
pretindei c-l purtai i cum este fr ndoiala tot att de fals ca i celelalte, ne vom mulumi cu
acela de Arsne Lupin, nume sub care suntei cunoscut de toat lumea.
Preedintele se uit pe nsemnrile sale i spuse:
28

Cci, n ciuda tuturor cercetrilor, a fost imposibil s v descoperim identitatea.


Dumneavoastr prezentai acest caz destul de original n societatea noastr modern, de a nu avea
deloc trecut. Nu tim cine suntei, de unde venii, unde v-ai petrecut copilria, pe scurt, nu tim
nimic. Ai aprut brusc, acum trei ani, nu se tie de unde, autointitulndu-v Arsne Lupin, adic un
amestec bizar de inteligen i de perversiune, de imoralitate i generozitate. Datele pe care le avem
despre dumneavoastr de dinaintea acestei perioade sunt mai degrab presupuneri. Se pare c
numitul Rostat, care a lucrat, acum opt ani cu prestidigitatorul Dickson, nu era altul dect Arsne
Lupin. Se pare c studentul rus care a frecventat acum ase ani laboratorul doctorului Altier, la
Spitalul Saint-Louis, i care adesea i-a surprins profesorul prin ingeniozitatea ipotezelor sale asupra
bacteriologiei i ndrzneala experienelor sale, privind bolile de piele, nu era altul dect Arsne
Lupin. Tot Arsne Lupin se pare c era profesorul de lupt japonez, care s-a stabilit la Paris cu mult
nainte de a se vorbi despre jiu-jitsu. Arsne Lupin era, credem noi, i ciclistul care a ctigat Marele
Premiu al Expoziiei Universale i a luat cei 100.000 de franci care i se cuveneau i nu a mai aprut
niciodat. Arsne Lupin a fost, poate, i cel care a salvat muli oameni dintr-un incendiu, printr-o
ferestruic a Bazarului Charit... i apoi l-a prdat.
i, dup o mic pauz, preedintele concluzion:
Astfel s-au petrecut lucrurile n aceast perioad, care pare a nu fi fost dect o pregtire
minuioas pentru lupta pe care ai purtat-o mpotriva societii, o ucenicie metodic n scopul de a
ajunge la cel mai nalt grad al forei, energiei i a priceperii dumneavoastr. Recunoatei exactitatea
acestor fapte?
n timpul acestui discurs, acuzatul se legnase de pe un picior pe altul, adus de spate, cu
minile atrnnd de-o parte i de alta a corpului. Cnd s-a mai luminat puin, s-a putut observa c
era foarte slab, cu obrajii scoflcii, pomeii ieii n afar, faa i era pmntie, acoperit cu nite
pete roii i cu o barb rar. Nu i se mai putea recunoate silueta elegant i chipul tnr al crui
portret simpatic ziarele l publicaser adesea.
Parc nici n-ar fi auzit ntrebarea ce-i fusese pus. I-a fost repetat de dou ori. Atunci ridic
ochii, pru c se gndete i, fcnd un efort uria, murmur:
Baudru Dsir.
Preedintele ncepu s rd.
Nu-mi dau seama exact ce sistem de aprare ai adoptat Arsne Lupin. Dac vrei s o
facei pe prostul i pe iresponsabilul, nu avei dect. ns eu mi voi continua treaba, fr s in
seama de fanteziile dumneavoastr.
i intr n detaliile furturilor, escrocheriilor i falsurilor puse n seama lui Lupin. Uneori i
punea ntrebri acuzatului. Acesta scotea sunete neinteligibile sau nu rspundea nimic.
ncepu defilarea martorilor. Au fost multe depoziii nesemnificative. Altele mai serioase, care
toate aveau o trstur comun, aceea de a se contrazice una pe alta. O neclaritate tulburtoare
acoperea dezbaterile, dar la un moment dat fu introdus inspectorul principal Ganimard i atunci
interesul asistenei se trezi din nou.
Totui, mai nti, btrnul poliist a provocat o anumit dezamgire. Prea nu intimidat trecuse prin situaii i mai i - ns era ngrijorat; nu era n largul lui. n repetate rnduri ntoarse
privirea spre acuzat cu o stnjeneal vizibil. Sprijinindu-se cu minile pe bar, povestea incidentele
n care fusese implicat, urmrirea prin Europa, sosirea n America. Toi l ascultau cu aviditate, aa
cum asculi povestirea celor mai pasionante aventuri, dar spre sfritul interveniei sale, vorbind
despre discuiile care le-a avut cu Arsne Lupin, se opri de vreo dou ori, avnd un aer nehotart.
Era clar c l obseda alt idee. Preedintele i spuse:
Dac nu v simii bine, ar fi mai indicat s v ntrerupei mrturia.
29

Nu, nu, numai c...


Tcu, l privi ndelung pe acuzat cu mult atenie, apoi spuse:
Cer permisiunea s examinez acuzatul mai de-aproape, e un mister pe care trebuie s-l
lmuresc.
Se apropie, l cerceta mult timp, concentrndu-i toat atenia, apoi se rentoarse la bara. Pe un
ton solemn, spuse:
Domnule preedinte, afirm c omul care se gsete aici, n faa mea, nu este Arsne Lupin.
O tcere profund urm acestor cuvinte. Preedintele intrigat mai nti, exclam:
Ia te uit! Nu mai spunei! Suntei nebun!
Inspectorul rspunse calm:
La prima vedere, poi fi nelat de o oarecare asemnare care exist, ntr-adevr, recunosc,
dar e suficient o clip de atenie. Nasul, gura, prul, culoarea pielii... n sfrit, nu e Arsne Lupin.
i ochii! A avut el vreodat aceti ochi de alcoolic?
Haida-de! Explicai-v! Ce vrei s spunei?
Nici eu nu prea tiu! Probabil c a pus n locul lui vreun nenorocit care era pe cale de a fi
condamnat. Doar s nu fie vreun complice.
Strigte, rsete, exclamaii cuprinser ntreaga asisten agitat de aceast lovitur de teatru
neateptat. Preedintele, ceru s fie chemat judectorul de instrucie, directorul nchisorii, paznicii
i suspend audierea.
La reluare, domnul Bouvier i directorul, pui fa-n fa cu acuzatul, declarar c ntre Arsne
Lupin i acest om nu era dect o vag asemnare.
Dar atunci, strig preedintele, cine este acest om? De unde vine? Cum de se afl n
minile justiiei?
Au fost introdui cei doi gardieni de la Sant. Contradicie stupefiant: l recunoscur pe
deinutul pe care l pziser pe rnd.
Preedintele nu mai avea aer.
Dar unul dintre gardieni relu:
Da, da, cred, c el e.
Cum adic, credei?
Aa bine, cci de-abia l-am vzut. Mi-a fost adus seara i de dou luni st tot timput culcat
cu faa la perete.
Dar nainte de aceste dou luni?
Ah, nainte, nu sttea n celula 24.
Directorul nchisorii preciz:
I-am schimbat celula dup tentativa de evadare.
Dar dumneavoastr, domnule director, l-ai vzut de atunci?
Nu am avut ocazia s-l vd... Era cuminte.
i acest om nu este deinutul care v-a fost adus?
Nu.
30

Atunci, cine-i?
N-a putea s spun.
Deci, avem de-a face cu o substituire de persoan efectuat acum dou luni. Cum explicai
aceasta?
E imposibil.
i atunci?
n disperare de cauz, preedintele se ntoarse spre acuzat i spuse cu o voce aproape
rugtoare:
Dumnevoastr, acuzat, ai putea s-mi explicai cum i de cnd v aflai n minile justiiei?
Prea c acest ton binevoitor dezarm nencrederea i stimul puterea de nelegere a omului.
ncerc s rspund. n sfrit, interogat cu abilitate i blndee, reui s lege cteva fraze, din care
rezultau urmtoarele: cu dou luni mai nainte fusese dus la arestul Poliiei, unde petrecuse o noapte
i o diminea. Apoi a fost eliberat. Dar pe cnd traversa curtea, doi gardieni l-au prins de mini i lau condus la dub. De atunci, tria n celula 24, dar nu era nefericit... Mncarea era bun...
Condiiile de dormit n-au fost prea rele... De aceea nu a protestat.
Toate acestea preau verosimile. n mijlocul rsetelor i al unei mari agitaii, preedintele
amn cauza pentru o alt sesiune, n scopul efecturii unei anchete suplimentare. Ancheta a stabilit
imediat urmtorul fapt, care a fost notat n registrul de intrri: cu opt sptmni mai nainte, numitul
Baudru Dsir dormise la arestul Poliiei. Eliberat a doua zi, prsea arestul la ora dou dupamiaz. Or, n acea zi, la ora dou, interogat pentru ultima oar, Arsne Lupin ieea de la
judectorul de instrucie i pleca spre nchisoare cu duba.
Oare gardienii comiseser vreo greeal? nelai de asemnare, ntr-o clip de neatenie, l
nlocuiser pe deinut cu acest om? Ar fi trebuit s dea dovada de o nepsare cras pe care regulile
meseriei lor nu permiteau nici mcar s fie presupus.
Oare substiuirea fusese aranjat din vreme? n afar de faptul c dispunerea locurilor fcea
lucrul aproape imposibil de realizat, ar fi trebuit n acest caz ca Baudru s fie un complice i s se fi
lsat arestat n scopul precis de a lua locul lui Arsne Lupin. Dar atunci, prin ce minune un astfel de
plan - bazat numai pe o serie de anse neverosibile, de ntlniri ntmpltoare i de greeli de
necrezut - a putut sa reueasc?
Dsir Baudru a fost dus la serviciul antropometric. Dar aici nu exista nici urma de fi care s
corespund semnalmentelor sale. De altfel, urmele sale au fost descoperite cu uurin. La
Courbevoie, la Asnires, la Levallois, era cunoscut. Tria din cerit i dormea ntr-una dintre
cocioabele strngtorilor de zdrene din apropierea barierei Ternes. Totui, cam de un an, dispruse.
Fusese oare angajat de Arsne Lupin? Nimic nu conducea la aceast concluzie. Aa s fi fost i
tot nu s-ar fi tiut mai multe despre fuga deinutului. Miracolul rmnea intact. Din douzeci de
ipoteze care ncercau s-l explice, niciuna nu era satisfctoare. Singurul lucru care nu putea fi pus
sub semnul ndoielii era evadarea, o evadare de neneles, impresionant, n care publicul - ca de
altfel i justiia - simea efortul unei ndelungate pregtiri, un ansamblu de fapte minunat combinate
unele cu altele i al cror deznodmnt justifica orgolioasa prezicere a lui Arsne Lupin:
Nu voi asista la procesul meu.
La captul unei luni de cercetri minuioase, enigma se prezenta cu acelai caracter
indescifrabil. Totui, nenorocitul sta de Baudru nu putea fi inut la infinit n nchisoare. Procesul
su ar fi fost ridicol: ce acuzaii i s-ar fi putut aduce? Punerea n libertate i-a fost semnat de
judectorul de instrucie. ns eful Siguranei hotr s fie supravegheat ndeaproape.
Ideea venea de la Ganimard. Din punctul su de vedere, nu exista nici complicitate, nici
31

ntmplare. Baudru era un instrument de care Arsne Lupin se folosise cu extraordinara sa pricepere.
Cnd Baudru va fi liber, prin el se va ajunge la Arsne Lupin sau cel puin la vreunul din banda lui.
Lui Ganimard i-au fost pui la dispoziie cei doi inspectori Folenfant i Dieuzy i ntr-o
diminea de ianuarie, pe o vreme cu cea, porile nchisorii s-au deschis n faa lui Baudru.
Mai nti a prut ncurcat i porni precum un om care nu tie n mod precis ce s fac. Merse
pe strada Sant i apoi pe strada Saint-Jacques. n faa prvliei unui vnztor de haine vechi, i
scoase haina i vesta, pe care o vndu i mbrcnd din nou haina, plec mai departe.
Travers Sena. La Chatelet l depi un omnibuz. Vru s se urce n el. Dar nu mai erau locuri.
Controlorul l sftui s ia un bilet i atunci intr n sala de ateptare. n acel moment, Ganimard i
chem cei doi oameni i fr a-i lua ochii de la intrarea slii, le spuse repede:
Oprii o main... Nu, dou, e mai prudent. Unul dintre voi va merge cu mine s-l urmrim.
Oamenii se conformar. Totui, Baudru nu mai aprea. Ganimard intr n sal: nu mai era
nimeni acolo.
Prost ce sunt, zise el ca pentru sine, am uitat de a doua ieire.
ntr-adevr, sala comunica printr-un culoar interior, cu cealalt care ddea n strada SaintMartin. Ganimard o lu la fug. Ajunse la timp pentru a-l vedea pe Baudru pe imperiala cursei de
Batignolles - Jardin des plantes, care ddea colul spre strada Rivoli. Alerg i prinse omnibuzul.
ns i pierduse agenii. Rmnea s continue singur urmrirea. nfuriat la culme, era ct pe ce s-l
ia de guler fr nicio formalitate. Cci nu cu premeditare i printr-o viclenie ingenioas acest aa-zis
prostnac l desprise de cele dou ajutoare?
l privi pe Baudru. Picotea pe banchet i capul i se blbnea la stnga i la dreapta. Cu gura
ntredeschis, faa lui avea o expresie de imbecilitate extrem. i totui nu, nu era un adversar
capabil s-l pcleasc pe btrnul Ganimard. Norocul l-a ajutat, asta-i tot.
La intersecia din faa Galeriilor Lafayette, omul cobor din omnibuz i se urc n tramvaiul
spre Muette. Merse pe bulevardul Haussmann, pe strada Victor Hugo. Baudru nu cobor dect n
staia Muette. i, cu un mers nepstor, intr n pdurea Boulogne.
Trecea de pe o alee pe alta, revenea pe unde trecuse, se ndeprta din nou. Oare ce cuta? Avea
oare vreo int precis? Dup vreo or, prea frnt de oboseal. Oprindu-se n faa unei bnci, se
aez. Locul situat nu departe de Auteuil, pe malul unui mic lac ascuns printre copaci, era pustiu. i
aa trecu o jumtate de or. La captul rbdrii, Ganimard se hotr s intre n vorb.
Se apropie, aadar, i se aez lng Baudru. i aprinse o igare, desen pe nisip cteva cercuri
cu vrful bastonului i spuse:
Nu-i prea cald.
Tcere. i deodat, n aceast linite, rsun un hohot de rs, dar un rs vesel, fericit, rsul
unui copil cuprins de o poft nebun de a rde i care nu se poate mpiedica s o fac. Pur i simplu
Ganimard i simi prul ridicndu-se pe cap. Acest rs, acest rs infernal pe care l cunotea att de
bine!...
Cu un gest brusc, l apuc pe om de reverele hainei i l privi cu atenie, cu violen, l privi
mai bine dect o fcuse n sala de judecat, i ntr-adevr nu mai era omul pe care l vzuse atunci.
Totui el era, dar, n acelai timp, era cellalt, cel adevrat.
Ajutat de o voin complice, el regsea viaa arztoare a ochilor, completa masca de
slbiciune, desluea adevrata carne sub epiderma atrofiat, gura cea adevrat sub rnjetul care o
deforma. Erau ochii celuilalt, gura celuilalt i mai ales expresia inteligent, vioaie, batjocoritoare
spiritual, att de senin i att de tnr!
32

Arsne Lupin, Arsne Lupin, bigui el.


i deodat, cuprins de furie, apucndu-l de gt, ncerc s-l pun la pmnt. n ciuda celor
cincizeci de ani ai si, avea nc o vigoare neobinuit, n timp ce adversarul su prea a fi foarte
slab. i ce lovitur de maestru ar fi fost dac ar fi reuit s-l aresteze.
Lupta a fost scurta. Arsne Lupin abia de se apr i, pe ct de fulgertor atacase Ganimard, se
i vzu nevoit s renune. Braul su drept atrna inert.
Dac v-ar fi nvat jiu-jitsu pe Quai des Qrfevres, spuse Lupin, ai ti c aceast figur se
numete udi-shi-ghi n japonez.
i adug cu rceal:
O clip mai trebuia i i-a fi rupt braul. De altfel ai fi meritat. Cum, tu, prietenul meu
vechi pe care l stimez, cruia i dezvlui n mod spontan incognito-ul meu, s abuzezi de ncrederea
mea?! Nu e bine. Ei, ce ai?
Ganimard tcea. Aceast evadare de care se fcea rspunztor - oare nu el, printr-o depoziie
senzaional, indusese n eroare justiia? -, aceast evadare i se prea a fi ruinea carierei sale. O
lacrim se prelinse spre mustaa crunt.
Ei, Doamne, Ganimard, nu fi suprat! Dac tu n-ai fi vorbit, a fi aranjat s vorbeasc
altcineva. Pi, puteam eu permite s fie condamnat Baudru Dsir?
Deci, murmur Ganimard, tu erai cel de acolo, tu eti cel de aici!
Eu, tot eu, numai eu.
Cum se poate aa ceva?
Oh, nu-i nevoie deloc s fii vrjitor. Este suficient, dup cum a spus i acel judector de
treab, s te pregteti timp de zece ani pentru a putea face fa oricrei situaii.
Dar figura ta? Ochii ti?
Cred c i dai seama c, dac am lucrat 18 luni n Saint-Louis cu profesorul Altier, nu am
fcut-o de amorul artei. M-am gndit c cel care va avea ntr-o zi onoarea de a se numi Arsne
Lupin trebuia s nu fie supus legilor obinuite ale nfirii i identitii. nfiarea? Dar ea poate fi
modificat dup voie. O injecie hipodermic cu parafin umfl pielea chiar n locul dorit. Acidul
pirogalic te transform n mohican. Sucul de rostopasc i face s apar pe fa coji i tumori de cel
mai teribil efect. Un anume procedeu chimic acioneaz asupra creterii brbii i a prului, un altul
asupra timbrului vocii. Adaug la toate acestea dou luni de regim alimentar n celula nr. 24,
exerciii repetate de mii de ori pentru a-mi deschide gura ntr-un rnjet, pentru a ine capul ntr-un
anume fel i spatele ndoit. n sfrit, cinci picturi de atropin puse n ochi pentru a le da un aer
rtcit n timp i opera este gata.
Totui nu neleg cum gardienii...
Metamorfoza a fost progresiv. Nu au putut observa evoluia zilnic.
Dar Baudru Dsir?
Baudru exist. Este un srman nevinovat pe care l-am ntlnit anul trecut i care ntr-adevr
aduce puin cu mine la nfiare. n eventualitatea unei arestri posibile, l-am pus la adpost i mam preocupat de descoperirea elementelor care ne deosebeau, pentru a le atenua pe ct posibil n
nfiarea mea. Prietenii mei au aranjat ca el s petreac o noapte la arestul Poliiei, astfel nct s
ias la aproape aceeai or cu mine, iar coincidena s fie uor de constatat. Cci, reine, trebuia s
se tie de el, altfel justiia s-ar fi ntrebat cine sunt eu. Pe cnd, oferindu-i-l pe acest minunat
Baudru, era inevitabil, nelegi, inevitabil ca s se agae de el i ca n ciuda dificultilor enorme ale
unei nlocuiri, s prefere s cread ntr-o substituire de persoan dect s-i recunoasc
33

nepriceperea.
Da, da, ntr-adevr, spuse ncet Ganimard.
i apoi, zise Lupin, aveam n mn un atu formidabil, o carte msluit de mine de la
nceput: ateptarea de ctre toat lumea a evadrii mele. i iat greeala enorm n care ai czut, tu
i ceilali, n aceast partid pasionant dintre justiie i mine i a crei miz era libertatea mea: ai
presupus c eu, nc o dat, acionam din fanfaronad, c eram ameit de succes, precum un
nceptor. Eu, Arsne Lupin, s dau dovad de asemenea slbiciune! i, ca i n cazul Afacerii
Cahorn, v-ai spus: Din moment ce Arsne Lupin strig n gura mare c va evada, nseamn c are
motive care l oblig s o fac... Dar, ce naiba, nelege c, pentru a evada... Fr s evadez, trebuia
s se cread dinainte c voi evada, aceasta trebuia s devin o credin, o convingere absolut, un
adevr limpede ca lumina zilei. i aa a fost, exact cum am vrut eu. Arsne Lupin va evada, Arsne
Lupin nu va asista la procesul su. i cnd tu te-ai ridicat i ai spus: Acest om nu este Arsne
Lupin, ar fi fost de nenchipuit ca toat asistena s nu cread imediat c nu eram Arsne Lupin.
Dac o singur persoan s-ar fi ndoit de acest lucru, dac o singur persoan ar fi spus aceste
simple cuvinte: i dac e Arsne Lupin?, n aceeai clip a fi fost pierdut.
Ar fi fost de-ajuns s se aplece spre mine, nu cu gndul c eram Arsne Lupin, aa cum ai
fcut tu, tu i ceilali, ci cu gndul c a putea fi Arsne Lupin i n ciuda tuturor precauiilor mele,
m-ar fi recunoscut. Dar eu eram linitit. Logic, psihologic, nimnui nu-i putea veni n minte aceast
simpl idee.
Deodat, l apuc pe Ganimard de mn.
Hai, Ganimard, recunoate c, la opt zile dup ntrevederea noastr din nchisoarea Sant,
m-ai ateptat la ora patru, la tine acas, aa cum te rugasem.
Dar duba? zise Ganimard, evitnd s rspund.
Un bluf! Prietenii mei au modificat i au nlocuit maina, voind s ncerce s dea lovitura.
Dar eu tiam c nu se putea aa ceva fr un concurs de mprejurri excepionale. Numai c eu am
socotit util s desvresc aceast tentativ de evadare i s-i fac cea mai mare publicitate posibil.
O prim evadare organizat cu atta ndrzneal, i-ar fi dat celei de-a doua valoarea unei evadri
realizate dinainte.
Deci, igara...
Aranjat de mine, ca i cuitul.
Dar bileelele?
Au fost scrise de mine.
Dar misterioasa expeditoare?
Ea i cu mine suntem una i aceeai persoan. Pot scrie n toate felurile pe care le vreau.
Ganimard se gndi un moment i obiect:
Cum se poate ca la serviciul de antropometrie, atunci cnd a fost luat fia lui Baudru, s nu
se fi observat c ea coincidea cu aceea a lui Arsne Lupin?
Fia lui Arsne Lupin nu exist.
Asta-i bun!
Sau cel puin e fals. Este o problem pe care am studiat-o mult. Sistemul Bertillon are n
vedere mai nti semnalmentul vizual - i i poi da seama c nu este infailibil - i apoi
semnalmentul prin msuri, msura capului, a degetelor, a urechilor etc. n aceast ultim privin nu
se poate face nimic.
i-atunci?
34

Atunci a trebuit s pltesc. Chiar nainte de ntoarcerea mea din America, unul dintre
funcionarii serviciului a acceptat o sum de bani pentru a nscrie o cifr fals la nceputul msurilor
mele. Era suficient pentru ca ntregul sistemul s devieze i pentru ca fia s aib o concluzie
diametral opus celei la care trebuia s ajung. Fia Baudru nu trebuia deci s coincid cu fia
Arsne Lupin.
Dup nc un moment de tcere, Ganimard ntreb:
i acum ce vei face?
M voi odihni, voi urma un regim de supraalimentaie i ncet-ncet voi redeveni cu nsumi.
E foarte bine s fii Baudru sau un altul, s-i schimbi personalitatea ca pe o cma i s-i alegi
nfiarea, vocea, privirea, scrisul. Dar ajungi s nu te mai recunoti pe tine n toate acestea i
atunci e foarte trist. n momentul de fa, simt ceea ce probabil a simit omul care i-a pierdut
umbra. M voi cuta... i m voi regsi.
Se plimb ncoace i ncolo. ncepuse s se ntunece. Se opri n faa lui Ganimard.
Nu mai avem nimic s ne spunem, nu-i aa?
Ba da, rspunse inspectorul, a vrea s tiu dac vei face cunoscut adevrul despre evadarea
ta... Greeala pe care eu am comis-o...
Oh, nimeni nu va ti vreodat c acela care a fost eliberat a fost Arsne Lupin. Am prea
mare interes s m nvlui n tenebrele cele mai misterioare ca s nu-i las acestei evadri caracterul
aproape miraculos. De aceea, nu-i face probleme, prietene, i adio! Iau masa n ora ast-sear i de
abia mai am timp s m mbrac.
Credeam c vrei s te odihneti ct mai repede.
Ce pot face? Sunt obligaii mondene de la care nu te poi sustrage. Odihna va ncepe mine.
i unde iei masa?
IV. Cltorul misterios
n ajun mi trimisesem maina la Rouen, pe osea. Eu trebuia s merg cu trenul i de acolo s
ajung la nite prieteni care locuiesc pe malurile Senei.
Ori, la Paris, cu cteva minute nainte de plecarea trenului, apte domni nvlir n
compartimentul meu. Cinci dintre ei fumau. Orict de scurt pare drumul cu rapidul, perspectiva de
a-l parcurge ntr-o asemenea companie mi pru neplcut, cu att mai mult cu ct vagonul, fiind de
tip vechi, nu avea culoar. Atunci mi-am luat pardesiul, ziarele, mersul trenurilor i m-am refugiat
ntr-unul din compartimentele vecine.
Aici se afla o doamn. Cnd m-a vzut, a avut un gest de contrarietate care nu-mi scp i s-a
aplecat spre un domn aflat pe scar, soul ei fr ndoial, care o condusese la gar. Domnul se uita
atent la mine i examinarea se sfri probabil n avantajul meu, cci i vorbi n oapt soiei sale,
surznd, aa cum faci atunci cnd liniteti un copil cruia i este fric.
Surse i ea i mi arunc o privire prietenoas, ca i cum ar fi neles deodat c eram unul
dintre acei oameni galani cu care o femeie poate sta timp de cteva ore nchis ntr-o mic ncpere
cu suprafaa de ase picioare, fr a avea de ce se teme.
Soul i spuse:
Te rog s nu te superi, scumpa mea, dar am o ntlnire urgent i nu mai pot sta.
O srut afectuos i plec. Soia i trimise bezele de la fereastra vagonului i flutur batista. Se
35

auzi un fluier, iar trenul porni. Dar chiar n acel moment, n ciuda protestelor conductorilor, ua se
deschise i un om apru n compartimentul nostru. Doamna, care n acel moment era n picioare i
i aranja bagajele n plas, scoase un strigt de groaz i czu pe banchet.
Nu sunt nicidecum fricos, dar trebuie s mrturisesc cu nu-mi plac deloc urcrile n tren n
ultimul moment. Acestea par echivoce, cam neobinuite. Este ceva neclar n aceste situaii, fr doar
i poate...
Totui, nfiarea i atitudinea noului venit mai degrab atenuau proasta impresie produs de
actul pe care l fcuse. mbrcat corect, elegant aproape, o cravata de bun gust, mnui curate, o
figur energic... Dar, chiar, unde naiba mai vzusem faa asta? Cci, fr nicio ndoial, o vzusem.
Cel puin, mai exact, regseam n minte un soi de amintire pe care o las un portret vzut de mai
multe ori, dar al crui original nu l-ai contemplat niciodat. i n acelai timp simeam inutilitatea
oricrui efort de memorie, ntr-att amintirea era de inconsistent i vag.
Dar, ndreptndu-mi privirea asupra doamnei, am rmas stupefiat de paloarea ei i de groaza
ntiprit pe fa. i privea vecinul - erau aezai de aceeai parte - cu o expresie de reala nfricoare
i am observat c una dintre minile sale, tremurnd, aluneca spre o mic geant de voiaj aflat pe
banchet, la vreo douzeci de centimetri de genunchii si. Reui s o ia i o trase cu nervozitate la
ea.
Ochii ni se ntlnir i am citit ntr-ai si att de mult ngrijorare i anxietate, nct nu m-am
putut mpiedica s-o ntreb:
V simii ru, doamn?... S deschid fereastra?
Fr a-mi rspunde, art cu un gest temtor spre individ. Am surs aa cum fcuse soul ei,
am ridicat din umeri i i-am explicat prin semne c nu avea de ce s se team, eu eram acolo i de
altfel acel domn prea foarte inofensiv.
n acest moment, el se ntoarse spre noi, ne msur pe fiecare din cap pn n picioare, apoi se
cuibri n colul su i nu se mai mic. Au urmat cteva momente de tcere, dar femeia, ca i cum
i-ar fi concentrat ntreaga energie pentru a realiza un act disperat, mi spuse cu o voce abia
perceptibil:
tii c el se afl n trenul nostru?
Cine?
Pi, el... El... V asigur.
Care el?
Arsne Lupin.
Nu-l scpase din ochi pe cltor i mai degrab lui dect mie adresase silabele acestui nume
nelinititor. Acesta i trase plria pn pe nas. O fcuse pentru a-i ascunde tulburarea sau, pur i
simplu, voia s doarm?
Am fcut urmtoarea observaie:
Arsne Lupin a fost condamnat ieri, n contumacie, la douzeci de ani munc silnic. Este
deci puin probabil ca astzi s comit imprudena de a se afia n public. De altfel, ziarele i-au
semnalat prezena n Turcia, n iarn, dup rsuntoarea evadare de la Sant.
El se afl n acest tren - repet doamna, cu intenia din ce n ce mai clar de a fi auzit de
tovarul nostru de drum - soul meu este subdirector la serviciile penitenciare i nsui comisarul
grii ne-a spus c-l caut pe Arsne Lupin.
Dar acesta nu-i un motiv...
36

... A fost vzut n holul grii. A luat un bilet de clasa I pentru Rouen.
Era simplu de pus mna pe el.
A disprut. Controlorul de la sala de ateptare nu l-a vzut, dar se presupune c a trecut pe
la peroanele pentru trenurile de periferie i c s-a urcat n expresul care pleac la zece minute dup
noi.
n acest caz, nseamn c l-au prins.
i dac, n ultimul moment, a srit din expres pentru a veni aici, n trenul nostru... Cum
probabil c a fcut... Cum sigur c a fcut.
Dac aa stau lucrurile, va fi prins aici. Cci conductorii i agenii nu se poate s nu fi vzut
trecerea dintr-un tren n altul i cnd vom ajunge la Rouen l vor lua ca din oal.
Pe el? Niciodat! Va gsi mijlocul de a scpa din nou.
Atunci, i urez drum bun.
Da, dar de aici pn la Rouen, cte nu poate face?
Ce anume?
tiu i eu? Ne putem atepta la orice!
Era foarte agitat i ntr-adevr situaia justifica pn ntr-un anumit punct aceast surescitare
nervoas. Aproape fr voia mea, i-am spus:
ntr-adevr, sunt nite coincidene curioase... Dar linitii-v! Admind c Arsne Lupin
este ntr-unul dintre vagoane, el va sta cuminte i, dect s-i provoace singur alte necazuri, nu va fi
preocupat dect s evite pericolul care l amenin.
Vorbele mele nu o linitir nici pe departe. Tcu totui, fiindu-i team s nu par indiscret,
fr ndoial.
Eu mi-am desfcut ziarele i am nceput s citesc relatrile de la procesul lui Arsne Lupin.
Dar cum acestea prezentau lucruri deja cunoscute, nu m interesar dect n mic msur. De altfel,
eram obosit, dormisem prost, mi simeam pleoapele ngreunndu-se i capul aplecndu-se.
Dar, domnule, doar nu vrei s dormii!
Doamna mi lu ziarele din mn i m privi indignat.
Bineneles c nu, am rspuns, nici nu am de gnd.
Ar fi cea mai mare impruden, spuse ea.
Cea mai mare, am repetat.
i am luptat energic, agndu-mi privirea de peisaj, de norii care brzdau cerul. Dar foarte
curnd totul se tulbur, imaginea doamnei agitate i a domnului de alturi se terse din mintea mea
i m cufundai n marea i profunda linite a somnului. Aprur imediat i visurile. Cineva care juca
rolul i purta numele de Arsne Lupin se zrea n deprtare, avnd spinarea ncrcat cu obiecte
preioase, trecnd prin perei i prdnd castele. Dar silueta acestei persoane, care de altfel nu mai
era Arsne Lupin, deveni clar. Venea spre mine, devenea din ce n ce mai mare, srea n vagon cu o
agilitate de necrezut i ateriza pe pieptul meu.
O durere puternic... Un strigt sfietor. M-am deteptat. Omul, cltorul, cu un genunchi pe
pieptul meu, m strngea de gt. Vedeam toate astea foarte vag, cci ochii mi erau injectai de
snge. Am vzut-o i pe femeie ntr-un col agitndu-se, prad unui atac de nervi. Nici mcar nu am
ncercat s rezist. De altfel, nici nu a fi avut puterea s-o fac: tmplele mi zvcneau... M sufocam...
Horciam... nc un minut i m-a fi asfixiat.
37

Omul trebuie c i-a dat seama. A slbit strngerea fr a se ndeprta. ntinse cu mna dreapt
o sfoar pe care fcuse un la i, cu un gest scurt, mi leg minile. ntr-o clip, am fost legat i, cu
un clu n gur - imobilizat.
Brbatul termin aceast treab n modul cel mai natural din lume, cu o uurin ce dovedea
experinea unui maestru, a unui profesionist al furtului i al crimei. Niciun cuvnt, nicio micare
pripit. Numai snge rece i ndrzneal. Iar eu eram acolo, pe banchet, legat cobz precum o
mumie, eu Arsne Lupin!
ntr-adevr, era ceva amuzant. i, n ciuda gravitii mprejurrilor, apreciam ironia i savoarea
situaiei. Arsne Lupin pclit precum un novice, prdat precum primul venit - cci banditul m
uurase de pung i de portofel! Arsne Lupin, victim la rndul su, nelat, nvins... Ce
ntmplare!
La doamn nici mcar nu se uit. Se mulumi s ia mica geant care zcea pe jos i s adune
din ea bijuteriile, portmoneul, obiecte din aur i argint. Doamna deschise un ochi, privi ngrozit, i
scoase inelele din mini i le ntinse omului, ca i cum ar fi vrut s-l scuteasc de un efort inutil. El
lu bijuteriile, dup care o privi: leinase.
Apoi, fr s spun o vorb sau s se grbeasc, fr a se mai ocupa de noi, se aez la locul
lui i ncepu s examineze cu mare atenie obiectele pe care le luase, aceast activitate producndu-i
o satisfacie deplin.
ns eu eram mult mai puin satisfcut. Nu m refer la cei dousprezece mii de franci pe care
mi-i luase: era o paguba pe care nu o acceptam dect momentan i eram sigur c aceti bani vor
reintra n posesia mea foarte repede, ca i hrtiile deosebit de importante care se gseau n portofel,
proiecte, devize, adrese, liste de corespondeni, scrisori compromitoare. Pentru moment, o
problem mai presant i mai serioas m preocupa: ce se va ntmpla n continuare?
Agitaia provocat de trecerea mea prin gara Saint Lazare nu-mi scpase. Invitat la nite
prieteni pe care i vizitam frecvent - pentru care m numeam Guillaume Berlat i pentru care
asemnarea mea cu Arsne Lupin constituia subiect de glume afectuoase -, nu m putusem machia
cum trebuie. i ca urmare, prezena mea a fost observat. n plus, un om fusese vzut trecnd din
expres n rapid. Cine era acest individ dac nu Arsne Lupin? Deci, inevitabil, n mod fatal,
comisarul de poliie din Rouen, anunat telegrafic, nsoit de un numr important de ageni, va fi
prezent la sosirea trenului, va interoga cltorii suspeci i va efectua o percheziie minuioas a
vagoanelor.
Anticipasem toate acestea i nu-mi fcusem prea multe probleme, fiind sigur c poliia din
Rouen nu va fi mai perspicace dect cea din Paris i voi putea trece neobservat. Oare nu era
suficient ca la ieire s art cu nonalan legitimaia mea de deputat, graie creia inspirasem deja
ncredere controlorului din gara Saint-Lazare? Dar cte se schimbaser ntre timp! n primul rnd,
nu mai eram liber. Imposibil s mai ncerc unul dintre trucurile mele obinuite. ntr-unul din
vagoane comisarul l va gsi pe domnul Arsne Lupin, pe care pronia cereasc i-l trimitea legat
cobz, cuminte ca un mieluel, mpachetat, gata pregtit pentru a fi sltat. i nu va trebui dect s-l
ia, aa cum faci atunci cnd primeti un colet potal care i este adresat.
Iar pentru a evita acest deznodmnt nedorit, ce puteam eu face, aa legat cum eram?
Rapidul alerga spre Rouen, unica i urmtoarea staie, trecnd n grab prin Vernon i SaintPierre.
M intriga ns i o alt problem, n care eram mai puin interesat, dar a crei rezolvare mi
trezea curiozitatea de profesionist: ce avea s fac omul meu? Nu prea cred c ar fi putut cobor la
Rouen fr a avea necazuri. Imediat ce ua s-ar fi deschis, doamna, pe ct de cuminte i lipsit de
curaj prea n acest moment, va ipa, se va agita, va striga dup ajutor! i de aici uimirea mea: de ce
nu o leag i pe ea, lucru care i-ar fi asigurat timpul necesar pentru a disprea, nainte s descopere
38

cineva dubla sa lovitur?


Dar el fuma linitit, privind pe fereastr peisajul care ncepea s fie brzdat de stropii unei ploi
nehotrte. Totui, o dat s-a ntors spre mine, mi-a luat mersul trenurilor i l-a consultat.
Doamna ncerca s rmn leinat, pentru a nu trezi vreo bnuial dumanului ei. ns
accesele de tuse provocate de fumul de igar o ddeau de gol.
n ce m privete, nu m simeam deloc n largul meu; m durea spatele. M gndeam...
ncercam s gsesc un mijloc...
Pont-de-l'Arche, Oissel... Rapidul se grbea, vesel, mbtat de vitez.
Saint-tienne... n acest moment, omul se ridic, fcu pai spre noi, la care doamna se grbi s
rspund printr-un nou ipt i printr-un lein adevrat de aceast dat.
Dar oare ce voia s fac omul? Ls n jos geamul din partea dinspre noi. Ploaia se nteise.
Printr-un gest i manifest nemulumirea c nu avea nici umbrel, nici pardesiu. Arunc o privire n
plasa pentru bagaje: umbrela doamnei. O lu. Lu i pardesiul meu i l mbrc.
Treceam peste Sena. i suflec pantalonii, apoi, aplecndu-se, ridic piedica de la u.
Avea oare s sar din tren? La o asemenea vitez, ar fi fost sinucidere sigur. Am intrat n
tunelul de la Sainte-Catherine. Omul ntredeschise ua i pipi cu piciorul prima treapt a scrii.
Curat nebunie! ntunericul, fumul, zgomotul enorm, toate acestea fceau ca o asemenea tentativ s
par fantastic. Dar, deodat, trenul ncetini, frnele intraser n aciune. Viteza se micora din ce n
ce mai mult. Fr ndoial c pe aceast poriune a tunelului se executau lucrri de amenajare, care
impuneau mersul ncetinit al trenurilor, de cteva zile poate, iar omul o tia.
Aadar, nu a avut altceva de fcut dect s pun i cellalt picior pe treapt, s coboare pe a
doua i s plece linitit, nu ns fr a fi nchis n prealabil ua i a-i fi pus piedica la loc.
De-abia dispru, i lumina zilei ncepu s se zreasc. Tunelul ddea ntr-o vale. nc un tunel
i ajungeam la Rouen. Imediat, doamna i reveni i prima ei grij a fost de a plnge dup bijuteriile
pierdute. O privii rugtor. nelese i mi scoase cluul. A vrut s m i dezlege, dar i-am spus s nu
o fac.
Nu, nu. Trebuie ca poliia s vad lucrurile aa cum sunt. Vreau s-i dea seama de ce a
putut face acest bandit.
Dac a trage semnalul de alarm?
Prea trziu, trebuia s v fi gndii la asta atunci cnd eram atacat.
Dar m-ar fi omort! Ah, domnule, ce v-am spus c este n tren? L-am recunoscut imediat,
dup cum arta. i-acum, iat c a ters-o cu bijuteriile mele.
Va fi prins, nu avei nicio grij.
Arsne Lupin prins! Niciodat!
Depinde de dumneavoastr. Iat ce vei face: de cum ajungem, mergei la u i strigai,
facei glgie. Agenii i funcionarii din gar vor veni n grab. Povestii atunci ce ai vzut,
agresiunea a crei victim am fost eu i fuga lui Arsne Lupin. Dai-le semnalmentele lui: plrie
moale, o umbrel - a dumneavoastr , un pardesiu gri, pe talie...
... Al dumneavoastr, spuse ea.
Cum, al meu? Nu, nu. Al lui. Eu nu am avut aa ceva.
Mie mi s-a prut c nici el nu avea atunci cnd s-a urcat.
Ba da, ba da... Doar s nu fi fost uitat n plasa pentru bagaje de cineva. n orice caz, l avea
39

cnd a cobort i acesta-i lucrul esenial... Un pardesiu gri, pe talie, inei minte... Ah, era s uit,
spunei-v numele mai nti. Funcia soului dumneavoastr le va stimula zelul.
Intram n gar. Ea se apleca deja pe geam. Atunci i-am spus cu o voce cam ridicat, aproape
poruncitoare, pentru ca vorbele s i se ntipreasc bine n minte:
Spunei-le i numele meu. Guillaume Berlat. La nevoie, susinei c m cunoatei... Aa
vom ctiga timp... Ancheta preliminar trebuie fcut repede... Important este urmrirea lui
Arsne Lupin... Bijuteriile dumneavoastr... Avei grij s spunei totul aa cum trebuie. Guillaume
Berlat, un prieten de-al soului dumneavoastr.
Ea deja striga, gesticula. Trenul nc nu se oprise, c se i urc un domn nsoit de mai muli
oameni. Momentul critic se apropia.
Gfind, doamna strig:
Arsne Lupin... Ne-a atacat... Mi-a furat bijuteriile... Sunt doamna Renaud... Soul meu este
subdirector la serviciile penitenciare... Ah, dar iat-l pe fratele meu. Georges Ardelle, director la
Crdit Rouennais... Trebuie s-l cunoatei...
mbri un tnr care venise lng noi i pe care comisarul l salut, iar ea relu, disperat:
Da, Arsne Lupin... n timp ce domnul dormea, el a srit la gtul lui... domnul Berlat, un
prieten de-al soului meu.
Comisarul ntreb:
Dar unde este Arsne Lupin?
A srit din tren, n tunel, dup ce am trecut Sena.
Suntei sigur c era el?
Dac sunt sigur? L-am recunoscut perfect. De altfel, a fost vzut n gara Saint-Lazare.
Purta o plrie moale...
Ba nu... O plrie de fetru tare, ca aceasta, o corect comisarul, artnd spre plria mea.
O plrie moale, dac v spun, repet doamna Renaud, i un pardesiu gri, pe talie.
ntr-adevr, murmur comisarul, telegrama semnaleaz acest pardesiu gri, pe talie i cu
guler de velur negru.
Exact, cu guler de velur negru, strig triumftoare doamna Renaud.
Respirai uurat. Ah, aveam o prieten minunat, ba chiar excelent!
ntre timp, agenii m dezlegaser. Mi-am mucat cu putere buzele, pn mi-a dat sngele.
ndoit din ale, cu batista la gur, aa cum i st bine unuia care a stat timp ndelungat ntr-o poziie
incomod i care poart pe fa urma nsngerat a cluului, i spusei comisarului cu voce slab:
Domnule, Arsne Lupin a fost, nu exist nicio ndoial... Dac ne grbim, l putem prinde...
Cred c v pot fi de folos...
Vagonul care trebuia cercetat de poliie a fost detaat de celelalte. Trenul i-a continuat drumul
spre Le Havre. Noi am fost condui spre biroul efului grii, printr-o mulime de gur-casc
ngrmdii pe peron.
n acel moment am ezitat. Sub un pretext oarecare, a fi putut pleca s-mi iau maina i s-mi
vd de drum. Ateptarea era periculoasa. Un singur incident, o singura telegram venit de la Paris
i eram pierdut. Da, dar cum rmne cu cel care m-a prdat? Abandonat propriilor mele resurse,
ntr-o regiune pe care nu o prea cunoteam, nu prea aveam anse s-l regsesc.
Eh, s ncercm totui - mi-am spus - i s rmn. Partida este greu de ctigat, dar e interesant
40

s o joc. Iar pentru aceast miz merit s risc.


i cum ni se cerea s ne rennoim mrturiile, am insistat:
Domnule comisar, n momentul de fa Arsne Lupin ia avans fa de noi. Maina m
ateapt n spatele grii. Dac ai vrea s-mi facei plcerea s mergei cu mine, am putea ncerca...
Comisarul surse cu iretenie:
Ideea nu e rea... E chiar att de puin rea nct este pe cale de a fi executat.
Oh!
Da, domnule, doi dintre agenii mei au plecat cu bicicletele... cu ctva timp mai nainte.
Dar unde?
La ieirea din tunel. Acolo vor culege date, urme, mrturii i vor urmri traseul lui Arsne
Lupin.
Nu m-am putut mpiedica s ridic din umeri.
Cei doi ageni ai dumneavoastr nu vor culege nici urme, nici mrturii.
Oare?
Arsne Lupin a fcut n aa fel nct s nu fie vzut de nimeni cnd a ieit din tunel. A ajuns
n prima osea i de acolo...
i de acolo, la Rouen, unde vom pune mna pe el!
Nu se va duce la Rouen.
Atunci, va rmne prin mprejurimi, unde vom fi i mai siguri...
... Nu va rmne n mprejurimi.
Oh! i unde se va ascunde atunci?
M uitai la ceas.
n momentul de fa, Arsne Lupin se nvrte pe lng gara din Darntal. La ora zece i
cincizeci de minute, adic peste douzeci i dou de minute, va lua trenul care merge de la Rouen la
Amiens.
Credei? i apoi, de unde tii toate astea?
Dar e foarte simplu. n compartiment, Arsne Lupin a consultat mersul trenurilor pe care l-a
luat de la mine. De ce? Pentru a vedea c nu departe de locul unde va cobor este o alt linie,
precum i un tren care se oprete n aceast gar. Am consultat la rndul meu mersul trenurilor i mam edificat.
ntr-adevr, domnule, spuse comisarul, minunat deducie. Ct competen!
Fcusem o greeal, dovedind prea mult pricepere. Omul m-a privit cu uimire i am avut
impresia c o bnuial i ddea trcoale. Dar nu, puteam fi linitit, cci fotografiile trimise peste tot
erau prea proaste, reprezentau un Arsne Lupin prea deosebit de cel pe care l avea n faa lui, ca s
m poat recunoate. Dar, cu toate acestea, era tulburat i ngrijorat.
A urmat un moment de tcere. Ceva echivoc i nesigur ne mpiedica s vorbim. Chiar i eu
eram cuprins de un sentiment de jen. Oare norocul avea s se ntoarc mpotriva mea? Stpnindum, am nceput s rd.
Doamne, nici nu tii ct de mult poate stimula gndirea pierderea unui portofel i dorina
de a-l regsi. i cred c dac ai avea amabilitatea s-mi dai doi dintre agenii dumneavoastr, am
reui, poate...
41

... Oh, v rog, domnule comisar, spuse doamna Renaud, facei cum propune domnul Berlat.
Intervenia minunatei mele prietene a fost decisiv. Pronunat de ea, soia unui personaj
influent, acest nume de Berlat devenea cu adevrat al meu i mi conferea o identitate pe care nu o
putea pune la ndoial nicio bnuial. Comisarul se ridic:
A fi foarte fericit, domnule Berlat, credei-m, s reuii. Ca i dumneavoastr, in foarte
mult ca Arsne Lupin s fie arestat.
M conduse pn la main. Doi dintre agenii si, pe care mi-i prezent, Honor Massol i
Gaston Delivet, urcar. M aezai la volan. Mecanicul meu ddu la manivel i motorul porni.
Cteva secunde mai trziu prseam gara. Eram salvat.
Ah, mrturisesc c, rulnd pe bulevardele de centur ale btrnei ceti normande cu toat
viteza de care erau capabili cei 35 de cai putere ai mainii mele Moreau-Lepton, nu m puteam
abine s nu simt un oarecare orgoliu. Motorul zumzia armonios. La dreapta i la stnga, copacii
alergau n urma noastr. Iar eu, liber, n afara oricrui pericol, nu aveam altceva de fcut dect s-mi
rezolv micile probleme personale, cu ajutorul celor doi bravi reprezentani ai forei publice. Arsne
Lupin mergea n cutarea lui Arsne Lupin!
Oh, voi modeti aprtori ai ordinii sociale, Delivet Gaston i Massol Honor. Ct de preios
mi-a fost sprijinul vostru! Ce m-a fi fcut fr voi? De cte ori, dac n-ai fi fost voi, ajuns la
rscruci de drumuri, a fi luat-o pe un drum greit! Fr voi Arsne Lupin ar fi greit, iar cellalt ar
fi scpat!
Dar cazul nu era nc rezolvat. Nicidecum. Trebuia mai nti s pun mna pe individ i apoi s
reintru n posesia actelor pe care mi le luase. Cu niciun pre nsoitorii mei nu trebuiau s le vad i,
cu att mai puin, s pun mna pe ele. S m servesc de ei i s acionez fr ei, asta voiam. i nu
era deloc uor.
Am ajuns la Darntal la trei minute dup trecerea trenului. E drept c am avut consolarea s
aflu c un individ cu pardesiu gri, pe talie i cu guler de velur negru, se urcase ntr-un compartiment
de clasa a doua, avnd bilet pentru Amiens. Hotrt lucru, nceputurile mele ca poliist erau
promitoare.
Delivet imi spuse:
Trenul este expres i nu mai oprete dect la Montrolier-Buchy, peste nousprezece
minute. Dac nu suntem acolo naintea lui Arsne Lupin, el i poate continua drumul spre Amiens
sau o poate lua spre Clres, iar de acolo, spre Dieppe sau Paris.
Ce distan este pn la Montrolier?
Douzeci i trei de kilometri.
Douzeci i trei de kilometri n nousprezece minute... Vom fi acolo naintea lui!
Ce curs pasionant! Niciodat fidelul meu Moreau-Lepton nu a rspuns nerbdrii mele cu
mai mult ardoare i precizie. Mi se prea c i transmiteam direct voina mea, fr a fi nevoit s
recurg la leviere i manete. mi mprtea dorinele n mod natural. Era n deplin acord cu
nverunarea mea. nelegea ura pe care o manifestam fa de acest bandit de Arsne Lupin. Houl!
Mravul! l voi prinde oare? Sau i bate joc nc o dat de autoritate, de aceast autoritate al crei
reprezentant eram?
La dreapta, strig Delivet!... La stnga!... Drept nainte!...
Parc zburam deasupra drumului, nu alta. Bornele kilometrice preau nite mici animale
nfricoate, care dispreau la apropierea noastr.
i deodat, la o cotitur, o dr de fum: expresul de Nord. Pe distanta unui kilometru a fost o
42

lupt crncen, umr la umr, lupt inegal al crei sfrit era imprevizibil. La sosire, eram
nvingtori cu douzeci de lungimi.
n trei secunde eram pe peron, n faa vagoanelor de clasa a doua. Uile se deschiser. Cteva
persoane coborau. Houl meu ns, nu. Am controlat compartimentele. Nici urm de Arsne Lupin.
Drace - am spus -, cred c m-a recunoscut n main n timp ce rulam alturi de tren i a
srit din mers.
eful de tren confirm aceast presupunere. Vzuse un om care alerga la vale pe rambleu, la
dou sute de metri de gar.
Uitai-v, acolo! Cel care trece pasajul de nivel.
Am rupt-o la fug, urmat de cei doi nsoitori, sau mai degrab de unul dintre ei, cci cellalt,
Massol se dovedea a fi un alergtor excepional, att de fond, ct i de vitez. Foarte repede, distana
care l desprea de fugar se micora vizibil. Omul l-a vzut, sri peste un gard viu i fugi spre un
taluz pe care l urc n grab. Era departe de acum, intra ntr-o pdurice.
Cnd am ajuns i noi acolo, Massol ne atepta. Socotise c e inutil s se aventureze mai
departe, temndu-se s nu ne rtcim.
V felicit, drag prietene! i-am spus. Dup o asemenea curs, omul nostru trebuie s fie
sfrit. Acum nu ne mai scap.
Am cercetat cu atenie mprejurimile, gndindu-m cum s fac s-l prind eu singur pe fugar
pentru a-i lua ce-mi furase, ceea ce justiia nu ar fi aprobat dect dup multe anchete plictisitoare.
Apoi am revenit la nsoitorii mei.
Iat ce vom face. Dumneavoastr, Massol, postai-v n stnga. Dumneavoastr, Delivet, n
dreapta. n felul acesta, vei putea supraveghea partea din spate a pduricii i el nu va putea iei, fr
a-l fi vzut, dect prin aceasta adncitur, unde m voi posta eu. Dac el nu iese, voi intra i l voi
fugri spre unul sau altul dintre dumneavoastr. Nu avei dect s ateptai momentul potrivit. Ah,
era s uit: n caz de pericol, un foc de arm.
Massol i Delivet se ndeprtar fiecare n partea lui. ndat ce disprur am intrat n pdurice,
cu cea mai mare grij, n aa fel nct s nu fiu nici vzut, nici auzit. Era un loc amenajat special
pentru vntoare, ntretiat de crri nguste, pe care nu se putea merge dect aplecat, ca prin nite
subterane de verdea. Una dintre crri ducea ntr-o poian unde, pe iarba ud, se vedeau urme de
pai. Le-am urmrit. Ele m-au dus la baza unei mici ridicturi, pe vrful creia se afla o cocioab pe
jumtate drmat.
Aici trebuie s fie, mi-am spus. i-a ales bine punctul de observaie.
Am urcat pn n apropierea construciei. Un zgomot uor m-a convins c este acolo i ntradevr, printr-o sprtur, l-am vzut stnd cu spatele la mine. Din doi pai am fost pe el. ncerc s
foloseasc pistolul pe care l avea n mn. Nu i-am dat rgaz i l-am dobort la pmnt, n aa fel
nct ambele brae erau sub el, rsucite, iar genunchiul meu i apsa pe piept.
Ascult, micuule, i-am optit la ureche, sunt Arsne Lupin. mi vei da imediat i de bun
voie portofelul meu i gentua doamnei... Iar ca recompens, eu te scap din ghearele Poliiei i te iau
n rndul prietenilor mei. Un singur cuvnt: da sau nu?
Da, spuse el abia auzit.
Cu att mai bine. Lovitura ta din aceast diminea a fost frumos pregtit. Ne vom
nelege.
M-am ridicat. El i-a bgat mna n buzunar, a scos un cuit mrior i a ncercat s m
njunghie.
Imbecilule! am strigat.
43

Cu o mn am parat atacul. Cu cealalt, l-am lovit cu putere la carotid, ceea ce se numete


hook la carotide. Czu lat.
n portofel mi-am gsit actele i banii. Din curiozitate, m-am uitat i pe actele lui. Pe o
scrisoare care i era adresat i-am citit numele: Pierre Onfrey.
Am tresrit. Pierre Onfrey, asasinul din strada La-Fontaine, la Auteuil! Pierre Onfrey, cel care
o sugrumase pe doamna Delbois i pe cele dou fiice ale sale! M-am aplecat asupra lui. Da, sigur,
aceasta era faa care n compartiment trezise n mine amintirea unor trsturi deja vzute. Dar
timpul trecea. Am pus ntr-un plic dou bancnote de o sut de franci i o carte de vizit pe care am
scris:
De la Arsne Lupin pentru bunii si colegi Massol i Delivet, n semn de recunotiin.
L-am aezat la vedere, n mijlocul ncperii. Alturi am pus gentua doamnei Renaud. Puteam s
n-o napoiez minunatei prietene care m ajutase? !
Trebuie totui s mrturisesc c am luat tot ce prezenta un oarece interes, lsnd numai un
pieptene de pr i un portmoneu gol. Ce naiba, afacerile sunt afaceri!
i apoi, ntr-adevr, soul ei avea o meserie att de puin onorabil!...
Tlharul ncepea s mite. Ce s fac oare? Nu aveam calitatea nici s-l salvez, nici s-l
condamn. I-am luat armele i am tras n aer un foc de pistol.
Cei doi vor veni imediat m-am gndit -, n-are dect s se descurce cum va ti! Lucrurile se
vor petrece dup cum va fi voia destinului su.
i m-am ndeprtat alergnd pe drumul care ducea prin adncitur.
Douzeci de minute mai trziu, eram lng main, dup ce o luasem pe o scurttur pe care o
observasem n timpul urmririi. La ora patru telegrafiam prietenilor mei din Rouen, c un incident
neprevzut m silea s amn vizita. Fie vorba ntre noi, tare m temeam ca va trebui s o amn
pentru totdeauna, avnd n vedere ceea ce aflaser oamenii legii ntre timp. Crunt deziluzie pentru
ageni i eful lor!
La ora ase reveneam la Paris prin LIsle-Adam, Enghien i Poarta Bineau.
Din ziarele de sear am aflat c, n sfrit Pierre Onfrey, a fost prins.
A doua zi - s nu dispreuim avantajele unei reclame fcute inteligent - Echo de France
publica aceast tire senzaional:
Ieri, n mprejurimile localitii Buchy, dup mai multe peripeii, Arsne Lupin l-a prins pe
Pierre Onfrey. Autorul crimei din strada Lafontaine o prdase, pe linia Paris - Havre, pe doamna
Renaud, soia directorului adjunct al serviciilor penitenciare. Arsne Lupin a restituit doamnei
Renaud geanta cu bijuterii i i-a rspltit cu generozitate pe cei doi ageni ai Siguranei, care l-au
ajutat pe parcursul acestei dramatice arestri.
V. Colierul reginei
De dou sau trei ori pe an, cu ocazia unor solemniti importante, cum ar fi balurile de la
Ambasada Austriei sau seratele de la lady Billingstone, cotesa de Dreux-Soubise i punea pe umeri
ei albi Colierul Reginei.
44

Era ntr-adevr faimosul colier, colierul legendar pe care Bohmer i Bassenge, bijutieri ai
coroanei, l pregteau pentru doamna du Barry, pe care cardinalul de Rohan-Soubise a crezut c-l
ofer Mariei-Antonneta, regina Franei, i pe care aventuriera Jeanne de Valois, contes de La
Motte, l-a demontat ntr-o sear din februarie 1785, cu ajutorul soului su i al complicelui lor,
Rtaux de Villette.
Adevrul este c numai montura era autentic. Rtaux de Villette o pstrase, n timp ce
domnul de La Motte i a lui soie mprtiau n cele patru vnturi pietrele smulse cu brutalitate,
minunatele pietre alese cu atta grij de Bohmer. Mai trziu, n Italia, el a vndut montura lui
Gaston de Dreux-Soubise, nepot i motenitor al cardinalului, salvat de el de la ruinare n vremea
rsuntorului faliment al Bncii Rohan-Gumne. i care, n amintirea unchiului su, rscumpr
cele cteva diamante care se aflau n posesia bijutierului englez Jefferys. Le complet cu altele de
valoare mult mai mic, dar de aceeai dimensiune, i reui s reconstituie minunatul colier al
sclaviei, aa cum ieise din minile lui Bohmer i Bassenge.
Timp de aproape un secol, familia Dreux-Soubise se mndri cu aceast bijuterie istoric. Dei
anumite mprejurri determinaser o diminuare nsemnat a averii, familia a preferat s cheltuie mai
puin dect s nstrineze regala i preioasa relicv. Mai ales contele actual inea la ea aa cum ii la
casa printeasc. Dovedind pruden, el nchiriase un seif la Crdit Lyonnais pentru a pstra acolo
colierul. El nsui mergea s-l ridice n dup-amiaza zilei n care soia sa voia s-l poarte i tot el
nsui l aducea napoi a doua zi.
n acea sear, la recepia de la Palais de Castille - ntmplarea se petrecea pe la nceputul
secolului -, contesa a avut un adevrat succes, iar regele Cristian, n onoarea cruia fusese
organizat serbarea, remarc magnifica sa frumusee. Pietrele curgeau parca n jurul gtului graios.
Miile de faete ale diamantelor strluceau i scnteiau ca nite flcri n limpezimea luminilor. Se
prea c nimeni alta dect ea nu putea purta cu atta graie i noblee greutatea unei asemenea
podoabe.
A fost un dublu triumf, pe care contele de Dreux l gust din plin i pentru care se felicit cnd
se ntoarse n camera din btrna lor cas din cartierul Saint-Germain. Era mndru de soia sa i, n
aceeai msur poate, de bijuteria care era nsemnul casei sale de patru generaii. Soia sa manifesta
o vanitate cam pueril, dar care ilustra foarte bine caracterul su de superioritate afiat.
Nu fr prere de ru, i scoase colierul i l ddu soului, care l privi cu admiraie, ca i cum
l-ar fi vzut pentru prima dat. Apoi, dup ce-l puse n cutia de piele roie cu blazonul Cardinalului,
trecu n camera de alturi, mai degrab un fel de alcov, care fusese complet izolat i a crui unic
intrare se gsea lng patul lor. Ca i de celelalte di, l ascunse pe un raft destul de nalt, printre
cutii pentru plrii i teancuri de lenjerie. nchise ua i se dezbrc.
Dimineaa, se scul la ora nou, cu intenia de a merge, nainte de a sta la mas, pn la Crdit
Lyonnais. Se mbrc, bu o ceac de cafea i cobor la grajduri. Ajuns acolo, ddu unele ordine.
Unul dintre cai l ngrijora. l puse s mearg i la pas i la trap prin curte. Apoi se ntoarse la soia
sa.
Ea nu ieise din camer i se pieptna, ajutat de camerist. l ntreb:
Plecai?
Da.... Pentru a duce...
A, aa este... E mai prudent...
Intr n cabinet. Dar, dup cteva secunde, ntreb cu o mic und de mirare de altfel:
L-ai luat, draga mea?
Ea rspunse:
45

Poftim? Nu, nu am luat nimic.


L-ai micat de la locul lui.
Deloc... Nici mcar nu am deschis ua.
El apru cu faa descompus, i bigui, cu o voce abia inteligibil:
Nu ai...? Nu dumneavoastr...? Atunci...
Ea veni n grab i cutar mpreun cu febrilitate, aruncnd cutiile pe jos i drmnd
teancurile de lenjerie. Iar contele repeta:
Inutil... Tot ce facem noi e inutil... Aici l-am pus, pe acest raft.
Poate l-ai pus n alt parte.
Ba nu, aici, pe acest raft, i nu pe altul.
Aprinser o lumnare, cci ncperea era destul de ntunecoas, apoi ddur la o parte toat
lenjeria i celelalte obiecte. Cnd cabinetul rmase gol, trebuir s recunoasc cu disperar c
faimosul colier, Colierul Reginei, dispruse.
Fiind o fire voluntar, contesa, fr a-i pierde vremea cu lamentri fr rost, l anun pe
comisar, domnul Valorbe, al crui spirit perspicace i clarviziune avuseser deja ocazia s le
aprecieze. L-au pus la curent cu amnuntele problemei i imediat el a ntrebat:
Suntei sigur, domnule conte, c nimeni nu a putut trece noaptea prin camera
dumneavoastr?
Absolut sigur. Am un somn foarte uor. Mai mult, ua acestei camere era nchis cu
zvorul. A trebuit s-l trag diminea, cnd soia mea a chemat-o pe camerist.
i nu exist nicio alt cale prin care s se poat ptrunde n cabinet?
Niciuna.
Nicio fereastr?
Ba da, dar este blocat.
A vrea s o vd...
Aprinser lumnri i imediat domnul Valorbe observ c fereastra nu era blocat dect pe
jumtate, de un scrin care, de altfel, nici nu ajungea pn la zbrele.
Este suficient de aproape de zbrele, zise domnul de Dreux, pentru a putea fi deplasat fr a
face mult zgomot.
Unde d aceast fereastr?
ntr-o curte mic interioar.
i mai avei un etaj deasupra acestuia?
Dou. Dar la nivelul celui al servitorilor curtea este protejat de un gard de fier cu bare
dese. De aceea este aa puin lumin aici.
De altfel, cnd scrinul a fost dat la o parte, s-a constatat c fereastra era nchis, fapt care
demonstra c nimeni nu intrase pe acolo.
Numai dac n-o fi ieit prin camera noastr, zise contele.
n acest caz nu ai fi gsit zvorul pus.
Comisarul se gndi un moment apoi, ntorcndu-se ctre contes, ntreb:
46

Se tia n anturajul dumneavoastr, doamn, c aveai s purtai colierul ieri seara?


Desigur, nu am ascuns acest lucru. ns nimeni nu tia c l vom nchide pe timpul nopii n
acest cabinet.
Nimeni?
Nimeni... Poate doar...
V rog, doamn, precizai. Este unul dintre aspectele cele mai importante.
Ea i spuse soului:
M gndeam la Henriette.
Henriette? Ca i ceilali, nici ea nu cunotea acest amnunt.
Eti sigur?
Cine e aceast femeie? ntreb domnul Valorbe.
O prieten de la pension, care s-a certat cu familia ei pentru c s-a mritat cu un fel de
muncitor. Dup moartea soului ei, am luat-o la noi mpreun cu fiul i le-am mobilat un apartament
n aceasta cas.
i adug puin ncurcat:
mi face unele servicii. Este foarte priceput.
La ce etaj locuiete?
La acelai cat cu noi, puin mai ncolo... La captul acestui culoar... i daca m gndesc
bine... Fereastra buctriei sale...
D spre curtea interioara, nu-i aa?
Da, faa n fa cu a noastr.
Aceast declaraie fu urmat de cteva clipe de tcere. Apoi, domnul Valorbe ceru s fie
condus la Henriette.
O gsir cosnd, n timp ce fiul ei Raoul, un copil ntre ase i apte ani, citea lng ea. Destul
de mirat la vederea apartamentului srccios ce-i fusese mobilat i care se compunea doar dintr-o
camera fr emineu i o chichinea care servea drept buctrie, comisarul o interog. Ea pru
uluit la aflarea furtului comis. Asear, ea cu mna ei o mbrcase pe contes i-i aranjase colierul n
jurul gtului.
Doamne-Dumnezeule, zise ea, nu mi-a fi nchipuit niciodat aa ceva!
Dumneavoastr nu avei vreo idee, vreo bnuial? E posibil ca houl s fi trecut prin
camera pe care o ocupai.
Ea rse din toata inima, fr s-i imagineze c o oarecare bnuiala ar fi planat asupra sa.
Dar eu nu am plecat deloc din camer, eu nu ies niciodat! i apoi, n-ai vzut?
Deschise fereastra buctriei.
Uitati-v, sunt cel puin trei metri pn la peretele de vizavi.
Cine v-a spus c avem n vedere ipoteza unui furt efectuat pe aici?
Dar... Colierul nu era n cabinet?
De unde tii?
Asta-i bun! tiu dintotdeauna c noaptea era pus acolo... S-a spus acest lucru n prezena
47

mea.
Figura ei nc tnr, dar pe care necazurile o ofiliser, arta o mare blndee, dar i
resemnare. Totui, ea cpt deodat, n tcerea care se lsase, o expresie de angoas, ca i cum ar fi
ameninat-o un pericol. i trase copilul lng ea. Biatul i lu mna i i-o srut cu tandree.
Nu cred, spuse domnul de Dreux comisarului, cnd rmaser singuri, nu cred c poate fi
bnuit. Rspund eu pentru ea. Este o femeie cinstit.
Oh, sunt ntru totul de acord cu dumneavoastr, admise demnul Valorbe. Cel mult m
gndeam la o complicitate involuntar. Trebuie s recunosc ns c aceast variant nu poate fi luat
n considerare, cu att mai mult cu ct ea nu rezolv problema cu care ne confruntm.
Comisarul nu mai continu ancheta, pe care judectorul de instrucie o relu i o complet n
zilele urmtoare. Au fost interogai servitorii, a fost verificat starea zvorului, s-au fcut experiene
privind nchiderea i deschiderea ferestrei cabinetului, a fost cercetat cu mare atenie curtea
interioar. Zvorul era intact. Fereastra nu se putea nici nchide, nici deschide pe dinafar.
Apoi cercetrile se concentrar mai ales asupra Henriettei, deoarece, totul conducea spre ea.
Viaa ei a fost scotocit cu minuiozitate i s-a constatat c, de trei ani, ea nu ieise din cas dect de
patru ori i atunci numai pentru a ndeplini poruncile care i fuseser date. n realitate, era camerist
i croitoreas pentru doamna de Dreux, care se purta faa de ea cu o duritate pe care toi servitorii o
remarcaser.
De altfel, spunea judectorul de instrucie - care dup o sptmn ajunse la aceleai
concluzii ca i comisarul -, admind c l-am cunoate pe vinovat, dei nu putem susine acest lucru,
nu am ti mai mult despre modul n care a fost comis furtul. Suntem blocai de dou obstacole: de o
parte, o u nchis, de cealalt o fereastr tot att de nchis. Misterul este dublu! Cum a putut intra
houl i cum - lucru i mai greu de realizat -, a putut iei, lsnd n urma lui o u ncuiat cu
zvorul i o fereastr nchis?
La captul a patru luni de investigaii, convingerea intim a judectorului era urmtoarea:
domnul i doamna de Dreux, presai de nevoia de bani, vnduser Colierul Reginei. i clas
afacerea.
Furtul preioasei bijuterii a dat familiei Dreux-Soubise o lovitur care o marc pentru mult
timp. Creditul lor nu mai era susinut de garania pe care le-o asigura posesia unei asemenea comori
i astfel creditorii devenir mai duri, iar cei de la care cereau mprumuturi - mai circumspeci. Au
trebuit s ia masuri extreme: au nstrinat bunuri, au ipotecat. Pe scurt, s-ar fi ruinat dac nu ar fi
fost salvai de dou moteniri primite de la nite rude mai ndeprtate.
Orgoliul familiei a fost profund rnit, ca i cum ar fi pierdut o parte a nobleei sale. i, lucru
curios, contesa i ndrept toate resentimentele asupra fostei sale colege de pension. Avea fa de ea
o adevrata ranchiun i o acuza n mod deschis. Mai nti a trimis-o s locuiasc la etajul
servitorilor, iar apoi a concediat-o, fr nicio explicaie.
i viaa continu, fr evenimente deosebite. Soii cltorir mult.
Un singur fapt merit revelat pentru acea perioad. Cteva luni dup plecarea Henriettei,
contesa primi de la ea o scrisoare care o uimi complet:
Doamn,
Nu tiu cum s v mulumesc. Cci dumneavoastr, nu-i aa, mi-ai trimis aceasta? Nu putei
fi dect dumneavoastr. Nimeni altcineva nu tie c m aflu n acest stuc. Dac m nel, scuzaim i reinei mcar recunotina mea pentru buntatea de care ai dat dovad n trecut.

48

Ce voia s spun? Buntatea ei se reducea la multe nedrepti. Ce nsemnau aceste mulumiri?


Somat s se explice, Henriette rspunse c primise prin pot ntr-un plic obinuit dou
bancnote de o mie de franci. Plicul purta tampila Parisului i nu avea pe el dect adresa ei, cu un
scris vizibil contrafcut.
De unde veneau aceti dou mii de franci? Cine i trimisese? Justiia cercet cazul. Dar pe ce
pist s mergi n acest mister tenebros?
Lucrul se repet dup dousprezece luni. i a treia oar, i a patra oar i n fiecare an timp de
ase ani, cu deosebirea c n al cincilea i al aselea an suma se dubl, ceea ce i-a permis Henriettei,
care se mbolnvise subit, s se ngrijeasc cum trebuia.
Iat i alt deosebire: conducerea potei, oprind una dintre scrisori pe motivul c nu era
nregistrat ca scrisoare cu valoare, urmtoarele dou au fost trimise respectnd regulamentul, prima
cu tampila de la Saint-Germain, cealalt de la Suresnes. Expeditorul semna mai nti Anquety, apoi
Pchard. Adresele pe care le ddu erau false.
Dup ase ani, Henriette muri. Secretul ramnea neatins.
Toate aceste evenimente sunt cunoscute de marele public. Afacerea a fost una dintre acele
ntmplri care pasioneaz opinia public, colierul avnd un destin straniu, care, dup ce a zpcit
Frana la sfritul secolului al XVIII-lea, a provocat attea emoii o sut douzeci de ani mai trziu.
Dar ce v voi spune mai departe nu este tiut de nimeni, n afar de principalii interesai ai
ntmplrii i de cteva persoane crora contele le-a cerut s pstreze secretul absolut. Dar pentru c
probabil ei nu-i vor ine promisiunea, nu-mi fac niciun scrupul s dau la o parte vlul care acoper
aceast afacere. i astfel, vei afla o dat cu cheia enigmei, explicaia scrisorii publicata de ziarele
de alaltieri diminea, scrisoare extraordinar care adug nc, dac se mai putea, o umbr i
mister ntunecimilor acestei drame.
Au trecut cinci zile de atunci. Printre invitaii care luau masa la domnul de Dreux-Soubise se
aflau cele dou nepoate i verisoara sa, iar brbai erau preedintele d'Essaville, deputatul Bochas,
cavalerul Floriani, pe care contele l cunoscuse n Sicilia, i generalul marchiz de Rouzires, vechi
prieten.
Dup mas, doamnele servir cafeaua, iar domnii primir permisiunea s fumeze, cu condiia
ns de a nu pleca din salon. Se discut pe diferite subiecte. Una dintre tinere se amuza prezicnd
viitorul n cri. Apoi, s-a ajuns la subiectul crime celebre. i n legtur cu aceasta, domnul de
Rouzires, care nu scpa niciodat ocazia de a-l tachina pe conte, aminti de ntmplarea cu colierul,
subiect de conversaie pe care domnul de Dreux l ura.
Imediat, fiecare i spuse prerea. Fiecare rencepu ancheta n felul su. i, bineneles, toate
ipotezele se contraziceau, toate erau inadmisibile.
i dumneavoastr, domnule, l ntreb contesa pe cavalerul Floriani, care este prerea
dumneavoastr?
Oh, eu nu am nicio prere, doamn.
Toi cei prezeni scoaser exclamaii de uimire. Cum se putea aa ceva? Cavalerul tocmai
povestise cu mare pricepere diverse aventuri n care fusese amestecat mpreun cu tatl su,
magistrat la Palermo, i n care dovedise o inteligen deosebit i un gust aparte pentru asemenea
treburi.
Mrturisesc, spuse el, c mi s-a ntmplat s reuesc acolo unde oameni dintre cei mai
pricepui renunaser. Dar de aici pn la a fi considerat un Herlock Sholmes... i apoi, abia dac
tiu despre ce este vorba.
Toi se ntoarser spre stpnul casei. Fr nicio plcere, el trebui s povesteasc pe scurt
49

faptele. Cavalerul ascult, reflect, formul cteva ntrebri i spuse cu glas sczut:
E nostim... La prima vedere nu mi se pare c este att de greu de ghicit cum s-a ntmplat.
Contele ridic din umeri. Dar ceilali se strnser n jurul cavalerului, iar acesta relu pe un ton
cam dogmatic:
n general, pentru a ajunge la autorul unei crime sau al unui furt, trebuie stabilit cum s-au
derulat evenimentele. n cazul de fa, nimic nu este mai simplu, dup prerea mea, cci ne aflm n
faa nu a mai multor ipoteze, ci a unei certitudini. O certitudine unic, riguroas, care este
urmtoarea: individul nu putea intra dect pe ua camerei sau pe fereastra cabinetului, ns o u
zvort nu se poate deschide pe dinafar. Deci, a intrat pe fereastr.
Dar era nchis i a fost gsit nchis, spuse domnul de Dreux.
Pentru aceasta, continu Floriani fr s ia n considerare ntreruperea, nu a trebuit dect s
fac un pod cu ajutorul unei scnduri sau al unei scri, ntre balconul buctriei i marginea ferestrei
i imediat ce cutia...
... Dar v repet c fereastra era nchis, strig contele pierzndu-i firea.
De data aceasta, Floriani trebui s rspund. O fcu cu un calm desvrit, ca un om pe care
o obiecie att de nesemnificativ nu-l tulbur deloc.
V cred, dar fereastra nu are un oberlicht?
De unde tii?
Mai nti, pentru c este aproape o regul pentru casele acestei perioade. i apoi, aa
trebuie s fie, deoarece, altfel, furtul este inexplicabil.
ntr-adevr, exist aa ceva, dar e nchis, ca i fereastra. Nici mcar nu i s-a acordat atenie.
E o greeal. Cci dac ar fi fost cercetat, s-ar fi observat evident c fusese deschis.
Dar cum?
Presupun c, precum toate celelalte oberlichturi, el poate fi deschis cu ajutorul unei srme
mpletite prevzute cu un inel la extremitatea inferioar.
Da.
i acest inel atrna ntre zbrele i scrin.
Da, dar nu neleg...
Iat, fii atent. Printr-o fant fcut n geam, houl a putut, cu ajutorul unui instrument
oarecare, s spunem o vergea de fier cu crlig la capt, s prind inelul, s apese i s deschid.
Contele rse:
Perfect, perfect! Potrivii totul cu o asemenea uurin! Numai c uitai un lucru, drag
domnule, nu a fost fcut nicio sprtur n sticl.
Ba a fost o sprtur.
Nu se poate, ar fi fost vzut.
Pentru a vedea trebuie s priveti, dar nu s-a uitat nimeni la ea. Sprtura exist, este
imposibil s nu existe, de-a lungul sticlei, pe lng chit... Pe vertical, bineneles.
Contele se ridic. Prea foarte surescitat. Msur salonul de dou sau trei ori cu un mers
nervos, apoi apropiindu-se de Floriani i spuse:
Nimic nu s-a schimbat acolo sus din acea zi... Nimeni nu a pus piciorul n acel cabinet.
50

n acest caz, domnule, v este foarte uor s v convingei c explicaia mea concord eu
realitatea.
Ea nu concord cu niciuna dintre faptele pe care le-a constatat justiia. Dumneavoastr nu
ai vzut nimic, nu tii nimic i contrazicei tot ce noi am vzut i tot ce noi tim.
Floriani nu pru s remarce iritarea contelui i i spuse surznd:
Vai, domnule, ncerc doar s limpezesc lucrurile, atta tot. Daca m nel, dovedii-mi-o.
Imediat... Mrturisesc c sigurana dumneavoastr... Domnul de Dreux mai bombni ceva,
apoi, dintr-o dat, se ndrept spre u i iei.
Nimeni nu spunea un cuvnt. Toi ateptau cu nfrigurare, ca i cum, ntr-adevr, o parte a
adevrului avea s ias la lumin. Iar tcerea avea o gravitate extrem.
n sfrit, contele apru n u. Era palid i foarte agitat. Le spuse prietenilor si, cu voce
tremurat:
V cer iertare, revelaiile domnului sunt att de surprinztoare... N-a fi crezut niciodat...
Soia sa l intreb nerbdtoare:
Vorbete... Te implor... Ce ai vzut acolo?
Sprtura exista... Exact la locul indicat... De-a lungul sticlei.
Brusc, l apuc pe cavaler de bra i i spuse pe un ton poruncitor:
i acum, domnule, continuai... Recunosc c avei dreptate pn aici: dar acum, nu s-a
terminat... Rspundei... Ce s-a ntmplat dup prerea dumneavoastr?
Floriani se desprinse uurel din strnsoare i dup un moment spuse:
Ei bine, dup prerea mea, iat ce s-a ntmplat. Individul, tiind c doamna de Dreux se
ducea la bal cu colierul, i-a instalat podul n timp ce dumneavoastr erai plecai. S-a uitat pe
fereastr i a vzut unde ai pus bijuteria. De ndat ce ai plecat, el a tiat geamul i a tras inelul.
Fie, dar distana este prea mare pentru a putea ajunge la cremonul ferestrei.
Dac nu a putut s o deschid, nseamn c a intrat chiar pe oberlicht.
Imposibil! Nu exista niciun brbat att de slab care s poat intra pe acolo.
Atunci, n-a fost un brbat.
Cum?
Foarte bine. Dac locul este prea ngust pentru un brbat, trebuie c a fost un copil.
Un copil!
Nu mi-ai spus c prietena dumneavoastr Henriette avea un biat?
ntr-adevr. Un biat care se numea Raoul.
Este toarte probabil ca acest Raoul s fi comis furtul.
Ce dovezi avei?
Dovezi?... Sunt destule... Aa, de exemplu...
Tcu i se gndi cteva clipe. Apoi relu:
Aa, de exemplu, acel pod, este de necrezut ca biatul sa-l fi adus de afar fr s fie vzut.
Trebuie sa fi folosit ceva ce-i era la ndemn. n cmrua n care Henriette gtea, erau, nu-i asa,
nite scnduri prinse n perete pe care i punea cratiele?
51

Erau dou, dup cte mi amintesc.


Ar trebui vzut dac aceste scnduri sunt ntr-adevr fixate de suporii de lemn care le
susin. n caz contrar, putem gndi c biatul le-a desprins, apoi le-a prins una de alta. i pentru c
n buctrie era un cuptor, vom gsi poate i vtraiul de care s-a servit pentru a deschide oberlichtul.
Fr s spun o vorba, contele iei, iar de aceast data invitaii nu mai simir deloc acea
nelinite i teama de necunoscut pe care o avur prima oar. Ei tiau, tiau n mod sigur c
presupunerile lui Floriani aveau s se adevereasc. Acest om ddea o impresie de certitudine att de
riguroas, nct era ascultat nu ca i cum ar fi dedus faptele unele din altele, ci ca i cum ar fi
povestit ntmplri a cror autenticitate era uor de verificat n timp.
Astfel c nimeni nu se mir cnd contele, la rndul su spuse:
ntr-adevr, biatul este, el este, totul o dovedete.
Ai vzut scndurile... Vtraiul?
Am vzut... Scndurile au fost scoase din cuie... Vtraiul e nc acolo.
Doamna de Dreux-Soubise strig:
El este... Vrei s spunei mai degrab c mama lui, Henriette este singura vinovat. Ea l va
fi obligat pe biat...
Nu, spuse cavalerul, mama nu are niciun amestec.
Asta-i bun! Doar locuiau n aceeai camer, iar biatul n-ar fi putut aciona fr tirea
Henriettei.
Stteau n aceeai camer, dar totul s-a petrecut n camera de alturi, noaptea, n timp ce
mama lui dormea,
Dar colierul? zise contele. L-am fi gsit ntre lucrurile copilului.
S avem iertare, dar copilul ieea din cas. n ziua cnd l-ai surprins n faa mesei de lucru,
tocmai venise de la coala i poate c justiia ar fi fost mai inspirat dac ar fi cutat printre crile
copilului dect s se repead asupra mamei care nu era vinovata.
De acord, dar cei dou mii de franci pe care Henriette i primea n fiecare an nu constituie
cea mai buna dovad a complicitii sale?
Dac ar fi fost complice, v-ar fi mulumit pentru aceti bani? i apoi, nu era supravegheat?
Pe cnd copilul, copilul este liber i poate merge pn n oraul vecin s ia legtura cu un
intermediar de vnzri i s-i dea cu pre sczut un diamant sau dou, dup nevoie ... Cu singura
condiie ca banii s fie trimii de la Paris, anul urmtor tranzacia repetndu-se.
O stare de stnjeneal nedefinit i cuprinsese pe cei doi soi i invitaii lor. ntr-adevr, n
tonul i n atitudinea lui Floriani era altceva dect acea certitudine, care, de la nceput, l enervase
att de tare pe conte. Era un fel de ironie, dar o ironie care prea mai degrab ostil dect simpatic
i prietenoas, aa cum ar fi trebuit.
Contele ncerc s rd.
Toate acestea sunt de o ingeniozitate care m farmec. Complimentele mele! Ce imaginaie
uimitoare!
Ba nu, ba nu, spuse Floriani cu mai mult seriozitate, nu imaginez, ci doar evoc
mprejurrile care au fost exact aa cum le descriu eu.
Ce putei ti dumneavoastr?
Ceea ce mi-ai spus dumneavoastr. mi nchipui viaa mamei i a copilului ei, acolo, ntr52

un fund de provincie. O vd pe mama care se mbolnvete, mijloacele pe care le folosete micuul


pentru a vinde pietrele preioase ca s-o salveze sau cel puin s-i mngie ultimele momente de
via. Boala o ucide. Ea moare. Trec anii. Copilul crete, devine brbat. Atunci - i de aceast dat
sunt de acord c dau fru liber imaginaiei -, s presupunem c acest om simte nevoia s revin la
locurile unde i-a petrecut copilria, s le revad, s-i regseasc pe cei care au bnuit-o i au
acuzat-o pe mama lui. V dai seama ce interesant ar fi o asemenea ntlnire n btrna cas n care
s-au desfurat acele ntmplri dramatice?
Cuvintele sale rsunar cteva secunde ntr-o tcere ngrijorat, iar pe figurile domnului i
doamnei de Dreux se citea un efort supraomenesc de a pricepe, dar n acelai timp i teama, angoasa
de a nelege. Contele, murmur:
Dar cine suntei dumneavoastr, domnule?
Eu? Sunt cavalerul Floriani, pe care l-ai ntlnit la Palermo i pe care ai fost att de bun
s-l invitai la dumneavoastr deja de mai multe ori.
Atunci, ce nseamn aceasta poveste?
Oh, dar nu nseamn nimic. Pentru mine e un simplu joc, ncerc s-mi imaginez bucuria pe
care fiul Henriettei, dac mai traiete, ar avea-o s v spun c el a fost singurul vinovat i aceasta
pentru c mama sa era nefericit, pe cale de a-i pierde slujba de... servitoare, din care tria, i
pentru c biatul suferea c mama lui era nefericit.
Se exprima cu o emoie reinut, pe jumtate ridicat i aplecat spre contesa. Nu mai putea
exista nicio ndoial. Cavalerul Floriani nu era altul dect fiul Henriettei. Totul, n atitudinea sa, n
vorbele sale, ducea la aceast concluzie. De altfel, nu aceasta era intenia sa mrturisit, dorina sa,
de a fi recunoscut ca atare?
Contele era nehotrt. Cum s se poarte cu acest ndrzne personaj? S sune la Poliie? S
provoace un scandal? S-l demate pe cel care l-a prdat cndva? Dar e att de mult de atunci! i
cine ar crede aceasta poveste absurd a copilului vinovat? Nu, era mai bine s accepte situaia,
prefcndu-se c nu-i nelege adevratul sens. i apropiindu-se de Floriani, spuse vesel:
Foarte amuzant, foarte interesant, romanul dumneavoastr. V jur c m pasioneaz. Dar,
dup prerea dumneavoastr, ce a ajuns acest tnr de treab, acest model de copil? Sper c nu s-a
oprit la jumtatea unui drum att de frumos...
Oh, sigur c nu.
Nu-i aa? Dup un asemenea nceput! La vrsta de ase ani s furi Colierul Reginei,
celebrul colier pe care l dorea Maria-Antoaneta!
Da, dar s-l ia - spuse Floriani, intrnd n jocul contelui - fr a avea nicio neplcere, fr
ca nimnui s-i vin n minte s examineze starea geamurilor, sau s vad c marginea ferestrei este
prea curat, acea margine pe care el a ters-o ca s nu i se descopere urmele n praful gros de acolo...
Recunoatei c pentru un copil la vrsta lui e ceva. E chiar aa de uor? Ajunge doar s vrei i s
ntinzi mna?... Zu, el a vrut...
i a ntins mna.
Amndou minile, continu cavalerul rznd.
Pe cei de fa i trecur fiorii. Ce mister ascundea viaa acestui aa zis Floriani? Ce
extraordinar trebuia s fie existena acestui aventurier, ho genial la ase ani, i care, astzi, printrun rafinament de diletant n cutare de emoii, sau pentru a-i satisface un sentiment de ranchiun,
venea s-i ironizeze victima la ea acas, cu ndrzneala nebun i totui cu bunul sim al unui om
de lume aflat n vizit!
Se ridic i se apropie de contes pentru a-i lua rmas bun. Ea i stpni o micare de
53

retragere. El surse.
Oh, doamn, v e team! Oare am mpins prea departe mica mea comedie de vrjitor de
salon?
Ea se stpni i rspunse cu aceeai dezinvoltur puin batjocoritoare:
Ba, deloc, domnule. Dimpotriv, legenda acestui bun copil mi-a trezit un mare interes i m
bucur c bijuteria mea a avut un destin att de strlucit. Dar nu credei c fiul acestei... femei,
acestei Henriette, era supus mai ales vocaiei sale?
El tresri, simind neptura, i replic:
Sunt convins i trebuie c aceast vocaie era foarte serioas, din moment ce biatului i-a
reuit att de bine lovitura.
Cum aa?
Dup cum tii cele mai multe dintre pietre erau false. Veritabile nu erau dect cele cteva
diamante rscumprate de la bijutierul englez, celelalte fiind vndute unul cte unul n funcie de
necesitile dure ale vieii.
Dar tot Colierul Reginei era, domnule, spuse contesa cu infatuare, i tocmai acest lucru mi
se pare c fiul Henriettei nu-l putea nelege.
El a neles, doamn, c fals sau veritabil, colierul era nainte de toate un obiect de parad,
un fel de blazon.
Domnul de Dreux fcu o micare, dar soia i-o lu nainte,
Domnule, spuse ea, dac omul la care facei aluzie ar avea puin bun sim...
Se opri, intimidat de privirea calm a lui Floriani. Acesta repet:
Daca omul ar avea puin bun sim...
i ddu seama c nu ar ctiga nimic dac ar continua s-i vorbeasc astfel i, mpotriva
voinei sale, n pofida mniei i a indignrii orgoliului su rnit, i spuse aproape cu politee:
Domnule, legenda spune c Rtaux de Villette, cnd era n posesia Colierului Reginei i i-a
scos diamantele pentru a-i face toate capriciile Jeannei de Valois, nu a ndrznit sa se ating de
montur. El a neles c diamantele nu erau dect ornamentul, dect un accesoriu, iar opera
principala, creaia artistului era montura. i a respectat-o. Credei c i omul nostru a neles acest
lucru?
Nu m ndoiesc c montura exist. Copilul a respectat-o.
Ei bine, domnule, dac vi se va ntmpla s-l ntlnii, s-i spunei c ine pe nedrept una
din acele relicve care reprezint proprietatea i gloria anumitor familii i c, dei a smuls
diamantele, Colierul Reginei nu a ncetat sa aparin casei de Dreux-Soubise. El ne aparine precum
numele, precum onoarea.
Cavalerul rspunse cu simplitate:
i voi spune, doamn.
Se nclin n faa ei, l salut pe conte, i salut, pe rnd, pe toi invitaii i iei.
Patru zile mai trziu, doamna de Dreux gsi pe masa din camera sa o cutie roie cu blazonul
cardinalului. O deschise. nuntru se afla Colierul Reginei.
Dar cum toate lucrurile trebuie, n viaa unui om preocupat de unitate i de logic, s
contribuie la realizarea unui scop - iar puin reclam nu stric niciodat -, a doua zi Echo de
France publica aceste rnduri senzaionale:
54

Colierul Reginei, celebra bijuterie furat mai demult de la familia de Dreux-Soubise, a fost
regsit de ctre Arsne Lupin. Arsne Lupin s-a grbit s-l napoieze proprietarilor si de drept. Nu
putem dect aplauda aceast atenie delicat i cavalereasc.
VI. eptarul de cup
Se pune o ntrebare i ea mi-a fost pus adesea: Cum l-am cunoscut pe Arsne Lupin?
Nimeni nu se ndoiete ca l cunosc. Amnuntele pe care le adun despre acest om
deconcertant, faptele de netgduit pe care la prezint, dovezile noi pe care le aduc, interpretarea pe
care eu o dau anumitor acte, din care nu s-au vzut dect manifestrile exterioare, fr a se ptrunde
nici n raiunile secrete, nici n mecanismul lor neprevzut, toate acestea dovedesc, dac nu o
intimitate, pe care viaa lui Lupin ar face-o imposibil, cel puin relaii de prietenie i confidene.
Dar cum l-am cunoscut? De unde aceast favoare de a fi istoriograful su? De ce eu i nu un
altul?
Rspunsul este simplu: numai ntmplarea a condus la o alegere n care meritul meu nu are
nimic de a face. Hazardul m-a scos n calea lui. Din ntmplare am fost amestecat ntr-una dintre
cele mai stranii i mai misterioase aventuri ale sale, din ntmplare, n sfrit, am fost actorul unei
drame al crui regizor a fost el, dram ntunecoas i complicat, plin de asemenea peripeii nct
m ncearc i acum, cnd m pregtesc s o povestesc, o oarecare team.
Actul nti se petrece n timpul faimoasei nopi de 22 spre 23 iunie, despre care s-a vorbit att
de mult. n ce m privete, trebuie s-o spun imediat, pun comportarea destul de anormal pe care am
avut-o atunci pe seama strii de spirit deosebite n care m aflam cnd m ntorceam acas. Luasem
masa cu nite prieteni la restaurantul Cascade, i pe parcursul ntregii seri, n timp ce fumam, iar
orchestra de igani cnta valsuri melancolice, nu vorbisem dect despre crime i furturi, despre
intrigi nfricotoare i tenebroase. Nu era o prea bun pregtire pentru somn.
Familia Saint-Martin lu maina. Jean Daspry - acest fermector i nepstor Daspry care,
peste ase luni, avea s moar ntr-un mod att de tragic la frontiera Marocului -, Jean Daspry i cu
mine pornirm pe jos prin noaptea ntunecoas i cald. Cnd am ajuns n faa vilioarei n care
locuiam de un an ncoace, la Neuilly, pe bulevardul Maillot, el mi spuse:
V e fric vreodat?
Ce idee!
Tocmai, aceast cas este att de izolat! Niciun vecin... terenuri virane... E adevrat, nu
sunt un fricos, dar totui...
Suntei cam amuzant!
Nu, spun i eu aa... Familia Saint-Martin m-a impresionat cu povetile acelea despre
bandii.
Dup ce mi-a strns mna s-a ndeprtat. Am scos cheia i am descuiat ua.
Ia te uit! - mi-am spus - Antoine a uitat s aprind mcar o lumnare.
Dar deodat, mi-am amintit: Antoine nu era n cas, i ddusem liber.
Imediat, ntunericul i tcerea mi devenir de nesuferit. Am urcat n camera mea, pe bjbite,
ct am putut de repede, i de cum am ajuns, contrar obiceiului, am ncuiat ua i am pus zvorul.
Apoi am aprins lumina.
55

Flacra lumnrii m fcu s-mi recapt sngele rece. Totui am avut grij s scot revolverul
din toc - un revolver mare, cu btaie lung - i l-am pus lng pat. Aceast msur de prevedere m
liniti complet. M-am bgat n pat i, ca de obicei, pentru a putea adormi, am luat de pe noptier
cartea care m atepta n fiecare sear. Dar ceea ce vzui m surprinse peste msur.
n locul coupe-papier-ului pe care l pusesem drept semn cu o sear nainte, se afla un plic,
nchis, cu cinci pecei de cear roie. Pur i simplu l-am smuls din carte. Pe el erau scrise numele i
prenumele mele la care se aduga meniunea: Urgent!
O scrisoare, o scrisoare pe numele meu! Cine putea s o fi pus aici? Contreriat, am desfcut
plicul i am citit:
ncepnd din momentul n care ai deschis scrisoarea, orice s-ar ntmpla, orice ai auzi, nu
mai micai, nu mai facei niciun gest, nu scoatei niciun strigt. Altfel, suntei pierdut.
Nici eu nu sunt un fricos i la fel ca oricare altul tiu ce s fac n faa unui pericol real i tiu s
tratez ca atare pericolele posibile care ne nfierbnt imaginaia. Dar, repet, eram ntr-o stare de
spirit anormal, mai uor de impresionat, cu nervii ntini la maximum. i apoi, nu era n toate
acestea un ceva tulburtor i inexplicabil, care ar fi zdruncinat sufletul chiar i cuiva mai curajos?
Degetele mele strngeau cu fervoare foaia de hrtie, iar ochii citeau nentrerupt frazele
amenintoare... Nu facei nicio micare... nu scoatei niciun strigt... altfel suntei pierdut...
Asta-i bun - mi-am spus -, trebuie s fie o glum, o fars imbecil.
Eram ct pe ce s ncep s rd, chiar am vrut s rd cu hohote. Cine m mpiedica s-o fac? Ce
team ascuns mi-a oprit rsul n gt?
Cel puin s fi stins lumnarea. Nu, n-am putut s suflu n ea. Nici o micare, altfel suntei
pierdut, scria acolo.
Dar la ce bun s lupi cu acest gen de autosugestii mai puternice adesea dect faptele cele mai
reale? Nu trebuia dect s nchizi ochii. i nchisei ochii.
n acelai moment, se auzi un zgomot uor, apoi prituri. Acestea veneau, mi se prea, dintr-o
alt camer de alturi, unde mi aranjasem cabinetul de lucru i de care nu eram desprit dect de
anticamer. Apropierea unui pericol real m excit i am avut senzaia c m voi ridica, voi lua
revolverul i m voi npusti afar din camer. Dar nu m-am ridicat deloc: n faa mea, una dintre
perdele de la fereastra din stnga se micase.
Nu putea fi nicio ndoial: ea se micase. i nc se mica! i am vzut - am vzut foarte clar c ntre perdea i fereastr, n acel spaiu ngust, se afla o form omeneasc al crui volum
mpiedica stofa s cad drept.
Dar i fiina m vedea pe mine, este sigur c m vedea prin estur. Atunci am neles totul. n
timp ce ceilali complici plecau cu prada, el avea misiunea s m in la respect. S m ridic? S iau
pistolul? Imposibil... El era acolo! La cea mai mic micare, la cel mai mic strigt, eram pierdut.
O lovitur puternic zgudui casa, urmat de altele mai mici n grupuri de dou sau trei,
asemenea celor ale unui ciocan care lovete ceva tare i sare napoi. Sau cel puin aa mi imaginam
eu, n confuzia care mi domina creierul. Alte zgomote se amestecar unele cu altele, un adevrat
vacarm ce demonstra c se lucra fr nicio jena i ntr-o siguran total.
Autorul scrisorii avea dreptate: nu am fcut nicio micar. Din laitate, oare? Nu, mai degrab
o stare de slbiciune total, o neputin de a-mi mica vreunul dintre membre. Dar i nelepciune,
cci, la urma urmei, de ce s m lupt? n spatele acestui om erau alii zece care ar fi venit imediat la
56

chemarea lui. S-mi risc viaa pentru a salva cteva tapiserii i cteva bibelouri? i supliciul dur
toat noaptea. Supliciul de nesuportat, angoas teribil! Zgomotul ncetase, dar eu ateptam s
renceapa. i omul, omul care m supraveghea cu arma n mn! M uitam ngrozit la el. Iar inimami btea puternic, iar sudoarea mi curgea pe frunte, pe tot corpul!
Deodat, m simii cuprins de o senzaie plcut: maina lptarului, al crei huruit l tiam att
de bine, trecea pe bulevard. n acelai timp am avut impresia c zorii se strecurau prin obloanele
lsate i c afar lumina zilei ncepea s-i fac loc printre tenebre.
i iat c ziua ptrundea n camer. Trecur alte vehicule. Toate fantomele nopii se topir.
Atunci, am ntins mna spre noptier, ncet, cu iretenie. n fa nimic nu se mic. Am fixat
cu privirea faldul perdelei, locul exact n care trebuia s intesc, mi-am calculat cu precizie micrile
pe care trebuia s le fac i cu repeziciune am luat revolverul i am tras.
Am srit din pat cu un strigat de eliberare i m-am repezit la perdea. Stofa era gurit, geamul
era gurit. Ct despre om, nu putusem s-l nimeresc... Pentru simplul motiv c acolo nu era nimeni.
Nimeni! Aadar, fusesem hipnotizat ntreaga noapte de un fald al perdelei! Iar n acest timp,
rufctorii... Turbat de furie, cu un avnt pe care nimic nu l-ar fi putut stvili, am rsucit cheia n
broasc, am deschis ua, am trecut prin anticamera i m-am npustit n cealalt ncpere.
Dar rmasei intuit n prag de uimire, gfind, zpcit i mai surprins dect fusesem cnd am
vzut c nu era nimeni dup perdea: nu dispruse nimic. Toate lucrurile pe care le credeam furate mobile, tablouri, catifele i mtsuri de valoare - toate erau la locul lor. Un spectacol de neneles!
Nu-mi credeam ochilor! Dar atunci ce a fost cu acel vacarm, cu acele zgomote de mobile mutate din
loc? Am fcut nconjurul camerei, am cercetat pereii, am fcut inventarul tuturor obiectelor pe care
le tiam att de bine. Nu lipsea nimic! i ceea ce m intriga cel mai mult era faptul c nimic nu
dovedea c pe aici au trecut rufctori, niciun indiciu, niciun scaun micat de la locul lui, nicio
urm de pai.
Haida-de - mi spuneam cuprinzndu-mi capul cu amndoua minile -, c nu sunt nebun! Doar
am auzit totul!...
Palm cu palm, prin procedee de investigare dintre cele mai minuioase, am cercetat camera.
Tot degeaba. Sau... Dar puteam s consider aceasta ca o descoperire? De sub un mic covor persan,
aruncat pe jos, am ridicat o carte. O carte de joc. Era un apte de cup, la fel ca toi eptarii de cup
de la jocurile de cri franuzeti, dar care mi-a reinut atenia printr-un amnunt destul de straniu.
Vrful fiecreia dintre cele apte semne roii n form de inima era gurit, o gaur rotund i
regulat, care ar fi putut fi fcut cu un poanson.
Asta-i tot. O carte de joc i o scrisoare gsit ntr-o carte. Nimic altceva! Era suficient pentru a
afirma c nu fusesem victima unui vis?
ntreaga zi mi-am continuat cercetrile n camer. Era o ncpere mare, n contrast cu suprafaa
restrns a casei i a crei decorare dovedea gustul bizar al celui care o concepuse. Parchetul era
fcut dintr-un mozaic de mici piese multicolore formnd desene mari simetrice. Acelai mozaic
acoperea pereii, dispus n panouri: alegorii pompeiene, compoziii bizantine, fresce din Evul
Mediu. Un Bachus sttea clare pe un butoi. Un mprat avnd pe cap o coroana de aur, cu barb,
inea n mna dreapt o sabie.
Sus de tot, semnnd puin cu modul de iluminare a unui atelier de artist, se afla unica i
enorma fereastr a camerei. Aceasta fiind ntotdeauna deschisa pe timpul nopii, probabil c ei
intraser pe aici cu ajutorul unei scri. Dar nici n acest caz nu exista vreo certitudine.
Scara ar fi trebuit s lase urme pe pmntul bttorit din curte, ns acolo nu se vedea nimic de
acest gen. Iarba de pe terenul viran care nconjura casa ar fi trebuit s fie clcat n picioare, dar nu
era.
57

Nici mcar nu m-am gndit s m adresez poliiei, att de inconsistente i absurde erau faptele
pe care ar fi trebuit s le relatez. Ar fi rs toi de mine. Dar peste dou zile trebuia s dau articolul la
Gil Blas, unde scriam n acea vreme. Obsedat de ntmplarea nocturn, am povestit-o cu lux de
amnunte.
Articolul nu a trecut neobservat, dar mi-am dat seama c nu era deloc luat n serios i c era
considerat mai mult ca o fantezie dect o poveste adevrat. Familia Saint-Martin m lu peste
picior. Totui, Daspry, care nu era lipsit de o anume competen n materie, m vizit, m puse s-i
povestesc ntmplarea i o studie... Fr succes de altfel.
ntr-una dintre dimineile urmtoare, se auzi soneria i Antoine veni s-mi spun c un domn
dorea s-mi vorbeasc. Nu a vrut s-i spun numele. L-am rugat s urce.
Era un brbat de vreo patruzeci de ani, foarte brunet, cu nfiare energic i ale crui haine
curate, dar uzate, dovedeau o grij pentru elegan care contrasta cu manierele sale mai degrab
vulgare.
Fr nicio introducere, mi spuse, cu o voce rguit, cu accente care mi confirmar situaia
social a individului:
Domnule, cltorind, ntr-o cafenea, ziarul Gil Blas mi-a czut sub ochi. Am citit
articolul dumneavoastr. M-a interesat... mult.
V mulumesc.
i am venit.
Ah!
Da. Ca s v vorbesc. Toate faptele pe care le-ai povestit sunt exacte?
Absolut exacte.
Nu ai inventat nici mcar unul dintre ele?
Niciunul.
n acest caz, s-ar putea s v dau nite informaii.
V ascult.
Nu.
Cum adic, nu?
nainte de a vorbi, trebuie s verific dac sunt reale.
i ce v trebuie pentru a le verifica?
Trebuie s rmn singur n aceast camer.
L-am privit cu surprindere.
Nu prea neleg...
n timp ce citeam articolul dumneavoastr mi-a venit o idee. Anumite amnunte stabilesc o
coinciden cu adevrat extraordinar cu o alt ntmplare pe care am a aflat-o accidental. Dac mam nelat, e mai bine s-mi in gura. i singurul mijloc de a o afla este s rmn singur...
Ce se ascundea n spatele acestor vorbe? Mai trziu mi-am amintit c spunndu-le, omul avea
un aer ngrijorat, o expresie de fizionomie cuprins de o anxietate extrem. Dar, pe moment, dei
eram puin mirat, nu am gsit nimic anormal n cererea sa. i apoi, m stimula o curiozitate att de
mare!
Am rspuns:
58

Bine, fie. Ct timp v trebuie?


Oh, trei minute, nu mai mult.
Peste trei minute, ncepnd din acest moment, voi reveni.
Am ieit din ncpere. Ajuns jos, mi-am scos ceasul. Trecuse un minut. Dou minute. De ce
oare nu m simeam n largul meu? De ce mi se preau aceste momente mai solemne dect altele?
Dou minute i jumtate... Dou minute i trei sferturi... Deodat, rsun o mpuctur.
Am urcat treptele din cteva srituri i am intrat. Am scos un strigt de groaz. n mijlocul
camerei omul zcea, nemicat, culcat pe partea stng. Din cap i curgea snge amestecat cu
fragmente de creier. Lng mn, un revolver fumegnd nc.
O zvrcolire i asta a fost tot.
Dar mai mult dect acest spectacol nfricotor, ceva m-a frapat, ceva care m-a fcut s nu
strig imediat dup ajutor i s nu m reped asupra omului, ca s vd dac mai respira. La doi pai de
el, pe jos, era un eptar de cup!
L-am ridicat. Cele apte vrfuri ale celor apte semne roii erau gurite...
Jumtate de or mai trziu, sosea comisarul de poliie din Neuilly, apoi medicul legist, apoi
eful Siguranei, domnul Dudouis. Avusesem grij s nu ating cadavrul. Nimic nu a mpietat primele
constatri.
Acestea s-au desfurat repede i nu s-a descoperit nimic sau aproape nimic. n buzunarele
mortului, niciun act, pe hainele sale, niciun nume brodat, pe lenjerie, nicio iniial. ntr-un cuvnt,
niciun indiciu care s ajute la stabilirea identitii lui. n camer domnea aceeai ordine ca mai
nainte. Mobilele nu fuseser deranjate, iar obiectele rmseser la locurile lor. Totui, acest om nu
venise la mine numai pentru a se sinucide, socotind c domiciliul meu se potrivea, mai bine ca
oricare altul, pentru aa ceva! Trebuia s existe un motiv care s-l fi determinat la acest act de
disperare, iar acest motiv nsui s fi fost urmarea unui fapt nou, constatat de el n timpul celor trei
minute pe care le petrecuse singur.
Ce fapt anume? Ce vzuse? Ce surprinsese? Ce secret groaznic aflase? Nu se putea face nicio
presupunere.
Dar, n ultimul moment, se produse un incident care ni se pru a fi de un interes considerabil.
n timp ce se aplecau pentru a ridica i a pune pe o brancard cadavrul, cei doi ageni observar c
mna stng, pn atunci nchis i nepenit, se destinsese, lsnd s cad o carte de vizit
mototolit.
Pe ea scria:
Georges Andermatt, str. de Berri nr. 37.
Ce putea s nsemne aceasta? Georges Andermatt era un mare bancher din Paris, fondator i
preedinte al acelei Societi a Metalelor care a dat un mare impuls industriilor metalurgice din
Frana. El ducea o via de lux, avea caleac, automobil, grajduri pentru cai de curse. Petrecerile pe
care le ddea erau foarte frecventate i se vorbea mult despre graia i frumuseea doamnei
Andermatt.
O fi numele mortului?
eful siguranei se aplec asupri lui:
59

Nu e el, domnul Andermatt este un om palid i puin crunt,


Atunci, ce rost are cartea de vizita?
Avei telefon, domnule?
Da, n vestibul, dac vrei s venii cu mine.
Cuta n cartea de telefon i ceru 415-21.
Domnul Andermatt este acas? Spunei-i c domnul Dudouis l roag s vina ct poate de
repede pe bulevardul Maillot nr. 102. E ceva urgent.
Peste douzeci de minute, domnul Andermatt cobora din automobilul personal. I s-au
prezentat motivele care impuneau prezena sa i apoi a fost condus n faa cadavrului.
Avu o clip de emoie care i contract faa i spuse ncet, parca fr voia lui:
tienne Varin.
l cunoteai?
Nu... Ba da... Dar numai din vedere. Fratele lui...
Are un frate?
Da, Alfred Varin... Fratele su a venit odat la mine... Nu mai in minte pentru ce...
Unde locuiete?
Cei doi frai locuiau mpreun, pe strada Provence, cred.
i nu bnuii motivul pentru care acesta s-a sinucis?
Deloc.
Totui avea n mn cartea dumneavoastr de vizit!
Nu neleg de ce. Este cu siguran o ntmplare pe care ancheta ne-o va explica.
Da, o ntmplare, dar o ntmplare bizar n orice caz - mi-am spus n gnd, i aveam senzaia
c toi mprteau aceeai impresie.
Impresie pe care am regsit-o n ziarele de a doua zi i la toi prietenii cu care am vorbit despre
aventura aceasta. n mijlocul misterelor care o complicau, dup dubla descoperire, att de
deconcertant a acelui eptar de pic cu apte guri, dup cele dou evenimente la fel de enigmatic
i unul i cellalt, a cror scen a fost casa mea, aceast carte de vizit prea c promite n sfrit
puin lumin. Prin ea se va ajunge la adevr.
Dar, contrar ateptrilor, domnul Andermatt nu ddu nicio lmurire.
Am spus ce tiu, repeta el. Ce mai dorii de la mine? Eu sunt primul surprins c aceast
carte de vizit este gsit aici i atept, ca toat lumea, ca acest mister s fie elucidat.
Dar misterul nu fu dezlegat. Ancheta a stabilit c fraii Varin, elveieni de origine, duseser,
sub diferite nume, o via foarte agitat, frecventnd tripourile, avnd legturi cu o ntreag band
de strini urmrit de poliie, care s-a mprtiat dup o serie de spargeri la care participarea lor nu a
fost stabilit dect mai trziu. La nr. 24 de pe strada Provence, unde fraii Varin locuiser, ntradevr, cu ase ani mai nainte, nimeni nu mai tia nimic de ei.
Mrturisesc c aceast afacere mi prea att de ncurcata, nct nu credeam deloc n
posibilitatea unei soluii i cutam s nu m mai gndesc la ea. Dar Jean Daspry, dimpotriv, cu
fiecare zi era tot mai pasionat. De altfel, el mi-a adus la cunotin o not dintr-un ziar strin, pe
care ntreaga pres l-a reprodus i l-a comentat:
60

,,n prezena mpratului i ntr-un loc ce va fi inut secret pn n ultima clip, se va proceda
la primele ncercri ale unui submarin, care trebuie s revoluioneze viitoarele condiii ale luptei
navale. Printr-o indiscreie, i-am aflat i numele: se numete <<eptarul de cup>>.
eptarul de cup? Era ceva ntmpltor sau trebuie s facem o legtura ntre numele acestui
submarin i incidentele despre care am vorbit? Dar ce fel de legtur? Ceea ce se petrecea aici nu
putea avea nicicum legtur cu ceea ce se petrecea acolo.
Nu se tie, mi spuse Daspry. Efectele cele mai deosebite provin adesea dintr-una i aceeai
cauz.
A doua zi, am aflat alte nouti din ziare:
Se spune c planurile submarinului <<eptarul de cup>>, a crui experimentare va avea
loc curnd, ar fi fost realizate de ingineri francezi. Aceti ingineri, solicitnd fr rezultat sprijinul
compatrioilor lor, se pare c s-au adresat apoi, fr mai mult succes Amiralitii engleze. Dm
aceste informaii sub cea mai mare rezerv.
Nu ndrznesc s insist asupra unor fapte extrem de delicate i care au provocat, dup cum v
amintii o emoie att de mare. Totui, deoarece orice pericol de complicaie este ndeprtat, trebuie
s v vorbesc despre articolul din cho de France, care a fcut atta zarv atunci i care a aruncat
asupra afacerii eptarului de cupa cum a fost denumit, cteva raze de lumin... Confuze.
Iat-l, aa cum a aprut sub semntura lui Salvator:
AFACEREA <<EPTARULUI DE CUP>> UN COL AL VALULUI SE RIDIC
Nu vom ntinde vorba. Acum zece ani, un tnr inginer de mine, Louis Lacombe, voind s-i
dedice timpul i averea studiilor pe care le fcea, i-a dat demisia i a nchiriat pe bulevardul
Maillot nr. 102, o mic vil, pe care un conte italian o construise i o decorase de curnd. Prin
intermediul a doi indivizi, fraii Varin din Lausanne, dintre care unul l asista la experiene ca
preparator, iar celalalt i cuta comenzi, a intrat n legtur cu domnul Georges Andermatt, care
tocmai fondase Societatea Metalelor.
Dup mai multe ntlniri i discuii a reuit s-i trezeasc interesul pentru un proiect de
submarin la care lucra i s-au neles ca, de ndat ce invenia va fi terminat, domnul Andermatt
s se foloseasc de influena pe care o avea pentru a obine de la Ministerul Marinei aprobarea
privind o serie de ncercri.
Timp de doi ani, Louis Lacombe l-a vizitat foarte des pe domnul Andermatt i i-a prezentat
perfecionrile pe care le aducea proiectului, pn n ziua n care, mulumit el nsui de munca pe
care o depusese, gsind soluia definitiv pe care o cuta, l rug pe domnul Andermatt s
intervin.
n ziua aceea, Louis Lacombe a luat masa la familia Andermatt. Seara, pe la ora unsprezece
i jumtate, a plecat. De atunci, nu l-a mai vzut nimeni.
Recitind ziarele vremii, observm c familia tnrului a sesizat justiia, iar procuratura a
nceput o anchet. Dar nu s-a ajuns la nicio certitudine i s-a admis c Louis Lacombe, ce era
cunoscut ca un tnr original i cu o imaginaie bogat, a plecat ntr-o cltorie fr a spune
nimnui nimic.
61

S acceptam aceast ipotez... neverosimil? Dar se pune o ntrebare, capital pentru ara
noastr; ce s-a ntmplat cu planurile submarinului? Le-a luat Louis Lacombe cu el? Sunt
distruse?
Din cercetrile foarte serioase pe care le-am fcut, rezult c aceste planuri exist. La un
moment dat, fraii Varin erau n posesia lor. Cum? nc nu am putut stabili i nici nu tim de ce nu
au ncercat mai degrab s le vnd. Se temeau oare s nu fie ntrebai de unde le aveau? n orice
caz, aceast team nu a durat prea mult i putem spune cu toat certitudinea urmtoarele:
planurile lui Louis Lacombe aparin unei puteri strine i suntem n msur s publicm
corespondena n acesta privin dintre fraii Varin i reprezentantul acestei puteri. Actualmente,
<<eptarul de cup>> proiectat de Louis Lacombe este realizat de vecinii notri.
Va rspunde realitatea ateptrilor optimiste ale celor care au fost amestecai n aceasta
trdare? Pentru a spera contrariul, avem motive s credem c desfurarea ulterioar a faptelor va
confirma spusele noastre.
Urma un post-scriptum:
Ultima or, - Am avut dreptate. Informaiile noastre confideniale ne permit s anunam c
ncercrile <<eptarului de cup>> nu au dat satisfacie. Se pare c planurilor vndute de fraii
Varin le lipsea ultimul document adus de Louis Lacombe domnului Andermatt n seara cnd a
disprut, document indispensabil nelegerii complete a proiectului, un fel de rezumat n care se
gsesc concluziile definitive, evalurile i msurile cuprinse n celelalte hrtii. Fr acest
document, planurile sunt incomplete; de asemenea, fr planuri, documentul este inutil.
Deci, mai este timp pentru a aciona i pentru a lua napoi ceea ce ne aparine. Pentru
aceasta treab foarte grea, contm pe ajutorul domnului Andermatt. El are datoria s explice
comportarea pe care a avut-o la nceput. Va trebui s dezvluie nu numai de ce nu a spus ce tia n
momentul sinuciderii lui tienne Varin, ci i de ce nu a vorbit niciodat despre dispariia
documentelor pe care le cunotea. Va trebui s spun de ce, de ase ani, i-a pus sub supraveghere
pe fraii Varin cu ajutorul unor ageni pltii de el.
Ateptm de la el nu vorbe, ci fapte, Altfel...
Ameninarea era brutal. Dar pe ce se baza? Ce mijloc de intimidare avea Salvator, autorul
anonim al articolului, asupra lui Andermatt?
O mulime de reporteri l luar cu asalt pe bancher, iar acesta, n dou interviuri, i exprim
dispreul fa de cele ce se spuneau n articol pe seama lui. La aceast atitudine, n Echo de
France apru urmtorul rspuns:
Fie c domnul Andermatt vrea sau nu, el este, de-acum, colaboratorul nostru n aciunea pe
care o ntreprindem.
n ziua n care a aprut aceast replic, Daspry i cu mine am luat masa mpreun.
Seara, avnd ziarele ntinse pe mas, discutam despre afacere, o ntorceam pe toate feele, cu
iritarea pe care o ai atunci cnd mergi mereu n ntuneric i te loveti de aceleai obstacole.
i deodat, fr ca valetul meu s m fi anunat, fr ca soneria s fi dat vreun semn, ua se
deschise i intr o doamn purtnd un voal mare.
62

M-am ridicat imediat l i-am ieit n ntmpinare. Ea zise:


Dumneavoastr, domnule, locuii aici?
Da, doamn, dar v mrturisesc c...
... Poarta dinspre bulevard nu era nchis, explic ea.
Dar ua de la intrare?
Nu, rspunse, i atunci m-am gndit c trebuie s fi ocolit pe scara de serviciu. Asta nsemna
c tia drumul!
A urmat un moment de tcere stnjenitoare. Ea se uit la Daspry. mpotriva voinei mele, aa
cum a fi procedat ntr-un salon, l-am prezentat. Apoi, am rugat-o s ia loc i s-mi expun scopul
vizitei sale.
i-a scos voalul i am putut vedea c era brunet, faa avea trsturi regulate i, dac nu era
foarte frumoas, cel puin avea un farmec infinit care se datora mai ales ochilor, nite ochi gravi i
care exprimau durere.
Spuse cu simplitate:
Sunt doamna Andermatt.
Doamna Andermatt! am repetat eu, din ce n ce mai mirat.
Dup un nou moment de tcere, ea relu cu o voce calm i cu aerul cel mai linitit posibil:
Vin n legtur cu afacerea aceea... pe care o cunoatei. M-am gndit c poate voi primi de
la dumneavoastr cteva informaii...
Pentru numele lui Dumnezeu, doamn, nu tiu mai mult dect s-a scris n ziare. V rog s
precizai n ce fel v pot fi de folos.
Nu tiu... Nu tiu...
Nu.
De ce?
Abia atunci mi-am dat seama c acel calm pe care l afia era fals i c sub acest aer de
siguran perfect se ascundea o mare tulburare. i am tcut amndoi, stnjenii.
Daspry ns, care nu ncetase o clip s o cerceteze cu privirea, se apropie i i spuse:
mi permitei, doamn, s pun cteva ntrebri?
Da, da, aproape c strig ea, aa voi putea vorbi.
Vei vorbi... Oricare ar fi ntrebrile?
Oricare.
El se gndi puin i zise:
l cunoatei pe Louis Lacombe?
Da, prin soul meu,
Cnd l-ai vzut ultima dat?
n seara cnd a luat masa la noi.
n acea sear nu ai avut presimirea c nu-l vei mai vedea niciodat?
Nu. A fcut, ntr-adevr, aluzie la o cltorie n Rusia, dar ntr-un mod att de vag!
63

Sperai deci s-l revedei?


Da, peste dou zile, la mas.
i cum explicai aceast dispariie?
Nu mi-o explic.
Dar domnul Andermatt?
Nu tiu.
Totui...
Nu m ntrebai despre acest lucru.
Articolul din Echo de France parc spune c...
C fraii Varin nu sunt strini de aceast dispariie.
Este i prerea dumneavoastr?
Da.
Pe ce v bazai aceast convingere?
Cnd a plecat de la noi, Louis Lacombe avea cu el o servieta n care se gseau toate
documentele privitoare la proiect. Peste dou zile, ntre soul meu i unul dintre fraii Varin, cel care
este n via, a avut loc o ntrevedere. Soul meu a vzut dovada c aceste documente erau la ei.
i nu i-a denunat?
Nu.
De ce?
Pentru c n serviet se gsea i altceva n afar de documentele lui Louis Lacombe.
Ce anume?
Ea ezit, ddu s rspund, apoi ntr-un sfrit rmase tcut. Daspry continu:
Aceasta este deci cauza pentru care soul dumneavoastr, fr a anuna poliia, i-a pus sub
supraveghere pe cei doi frai. Spera ca o dat cu documentele s recupereze i acel lucru...
compromitor, datorit cruia cei doi frai exercitau asupra lui un fel de antaj.
Asupra lui i... asupra mea.
Ah, i asupra dumneavoastr?
n special asupra mea.
Ea spuse aceste cuvinte din urm cu o voce slab. Daspry se uit la ea, fcu civa pai i
revenind spre ea zise:
Ai corespondat cu Louis Lacombe?
Desigur... Soul meu era n relaii...
... n afara scrisorilor oficiale, nu i-ai scris lui Louis Lacombe... alte scrisori? Scuzai-mi
insistena, dar este imperios necesar s tiu ntregul adevr. Ai scris i alte scrisori?
nroindu-se toat, ea recunoscu ncet:
Da.
i aceste scrisori erau la fraii Varin.
Da.
64

Domnul Andermatt tie aadar?


Nu le-a vzut, ns Alfred Varin i-a vorbit despre ele, ameninndu-l c le va da publicitii
dac soul meu nu-i va lsa n pace. Soului meu i-a fost team... i a dat napoi n faa scandalului.
Numai c a fcut tot ce i-a stat n putin pentru a le smulge aceste scrisori.
A fcut tot ce i-a stat n putin... Cel puin presupun, cci, ncepnd de dup ultima
ntrevedere cu Alfred Varin i dup cele cteva violente cuvinte prin care mi-a adus la cunotin
acest lucru, ntre soul meu i mine nu mai exist nicio intimitate, nicio ncredere. Trim ca doi
strini.
n aceast situaiei nu avei nimic de pierdut, de ce v mai temei?
Orict de indiferent i-a fi devenit, eu sunt cea pe care a iubit-o, cea pe care ar fi putut-o
iubi nc. Oh, sunt sigur de asta - murmur ea cu o voce nflcrat -, m-ar fi iubit nc, dac nu ar
fi pus mna pe acele blestemate scrisori...
Cum. nseamn ca a reuit?... Dar cei doi frai erau prevztori totui.
Da, i chiar se ludau ca au o ascunztoare sigur.
i atunci?
Am toate motivele s cred c soul meu a descoperit acea ascunztoare!
Ei, nu! i unde se afl?
Aici.
Am tresrit.
Aici?
Da, i ntotdeauna am bnuit acest lucru. Louis Lacombe, foarte ingenios, pasionat de
mecanic, se distra, n timpul su liber, confecionnd seifuri i broate. Fraii Varin trebuie c l-au
surprins i apoi au folosit una dintre aceste ascunztori pentru a piti scrisorile... i alte lucruri, fr
ndoial.
Dar ei nu locuiau aici, am spus eu contrariat.
Pn la venirea dumneavoastr, acum patru luni, aceast cas a rmas nelocuit. Probabil
c ei reveneau aici i s-au gndit c prezena dumneavoastr nu-i va mpiedica n ziua n care vor
veni s-i ia toate documentele. Dar ei uitaser de soul meu, care, n noaptea de 22 spre 23 iunie, a
forat seiful, a luat... ceea ce cuta i i-a lsat cartea de vizit, pentru a le arta celor doi frai c nu
mai avea de ce se teme de ei i c rolurile se schimbaser. Dup dou zile, avertizat de articolul din
Gil Blas, tienne Varin a venit la dumneavoastr n mare grab. Rmas singur n aceast camer,
a gsit seiful gol i s-a sinucis.
Dup un moment, Daspry ntreb:
E o simpl presupunere, nu-i aa? Domnul Andermatt nu v-a spus nimic?
Nu.
Atitudinea lui fa de dumneavoastr nu s-a modificat? Nu vi s-a prut mai morocnos, mai
ngrijorat?
Nu.
i credei c dac ar fi gsit scrisorile s-ar fi purtat tot aa? Eu cred c nu le are. Eu cred c
nu el a intrat aici...
Dar atunci cine?
65

Personajul misterios ce conduce aceast afacere, care inea n mna lui toate firele i care o
ndreapt spre un scop pe care noi de-abia l zrim prin pienjeniul attor complicaii. Personajul
misterios a crui aciune vizibil i atotputernic o simim de la bun nceput. El i prietenii lui au
intrat n aceast cas n noaptea de 22 iunie, el a descoperit ascunztoarea, el a lsat cartea de vizit
a domnului Andermatt, el deine corespondena i dovezile trdrii frailor Varin.
Care el? l-am ntrerupt eu, nu fr nerbdare.
Cel care scrie la Echo de France, acel Salvator, ce naiba! Nu-i att de limpede? Nu d el
n articol amnunte pe care le poate cunoate numai omul care a descoperit secretul celor doi frai?
n acest caz - bigui doamna Andermatt ngrozit -, are i scrisorile mele, deci i el l
amenin pe soul meu! Ce-i de fcut, Doamne?
Scriei-i, spuse scurt Daspry, manifestai ncredere n el fr nicio reinere, povestii-i tot ce
tii i tot ce mai putei afla.
Ce tot spunei!
Interesul dumneavoastr este i al lui. Fr nicio ndoial c el lupt acum mpotriva
fratelui rmas n via. Nu are nimic cu domnul Andermatt, ci cu Alfred Varin. Ajutai-l!
Cum?
Soul dumneavoastr are acel document care completeaz i permite s fie utilizate
planurile lui Louis Lacombe?
Da.
Anunai-l pe Salvator. La nevoie, ncercai s-i procurai acest document. Pe scurt, intrai
n coresponden cu el. Ce riscai?
Sfatul era ndrzne, periculos chiar la prima vedere, dar doamna Andermatt nu avea de ales.
i aa cum spunea Daspry, ce risca? Dac necunoscutul era un duman, acest demers nu agrava
situaia. Dac era un strin care urmrea un scop anume, nu ar fi acordat acestor scrisori dect o
atenie minim.
Oricum, era o idee i doamna Andermatt, n disperare de cauz, a fost bucuroas s intre n
joc. Ne mulumi cu mult cldur i promise s ne in la curent.
ntr-adevr, peste dou zile, ne trimitea rspunsul pe care l primise:
Scrisorile nu erau acolo. Dar le voi avea, fii linitit. M ocup eu de toate. S.
Am luat n mn hrtia. Era scrisul de pe biletul care fusese introdus n cartea mea, n seara de
22 iunie.
Deci Daspry avea dreptate, Salvator era marele organizator al acestei afaceri.
Da, ncercam s zrim puin lumin n ntunericul care ne nconjura i unele elemente
cptar un sens neateptat. Dar cte altele rmneau n umbr, cum era cazul cu cele dou cri de
joc! Eu m ntorceam mereu la acest amnunt, mai intrigat poate dect ar fi trebuit de aceste cri de
joc, ale cror apte mici figuri gurite mi-au czut sub ochi n mprejurri att de neobinuite. Ce rol
jucau ele n aceast dram? Ce importan se cuvenea a le fi acordat? Ce concluzie trebuia tras
din faptul c submarinul construit dup planurile lui Louis Lacombe purta numele de <<eptarul de
cup>>?
n ce-l privete pe Daspry, lui puin i psa de cele doua cri de joc, ocupndu-se cu toate
66

forele sale de o alt problem a crei rezolvare i se prea mai presant: cuta fr ncetare faimoasa
ascunztoare.
i cine tie, spunea el, dac nu voi gsi scrisorile pe care Salvator nu le-a putut gsi...
Din cauz de nepotrivire poate. E puin credibil c fraii Varin s fi luat dintr-un loc pe care l
socoteau inaccesibil arma a crei valoare inestimabil o cunoteau.
i el cuta n continuare. Camera cea mare nemaiavnd curnd niciun secret pentru el, i-a
extins investigaiile n celelalte ncperi ale casei: cercet cu atenie interiorul i exteriorul, examin
pietrele i crmizile din perei, ridic fiecare igl de pe acoperi.
ntr-o zi, veni cu un trncop i o lopat, mi ddu lopata, pstr pentru el trncopul i,
artnd spre terenul viran mi spuse:
S mergem.
L-am urmat fr niciun entuziasm. A mprit terenul n mai multe seciuni pe care le controla
una dup alta. Dar, ntr-un col, n unghiul format de zidurile a dou proprieti vecine, o movil de
piatr pentru construcii acoperit de iarb i atrase atenia. O atac.
A trebuit s-l ajut. Timp de o or, n btaia soarelui, am muncit din greu, inutil. Dar atunci
cnd, sub pietrele date la o parte, am ajuns la pmnt i am nceput s spm, trncopul lui Daspry
scoase la iveal nite oseminte, rest de schelet n jurul cruia se aflau cteva bucele de
mbrcminte.
i deodat am nglbenit. Am zrit nfipt n pmnt o mic plac de fier, tiata n form de
dreptunghi i pe care mi se prea c disting nite pete roii. M-am aplecat. Da, asta era: placa avea
dimensiunile unei cri de joc, iar petele roii, un rou de miniu ros pe alocuri, erau n numr de
apte, dispuse precum cele apte semne ale unui eptar de cup i avnd o gaur la fiecare dintre
cele apte extremiti.
Ascult, Daspry, m-am sturat de toate povetile astea. Dac pe dumneata te intereseaz, cu
att mai bine. Eu m retrag.
Era din cauza emoiei? Era din cauza oboselii provocate de munca sub un soare prea puternic?
n orice caz, m cltinam pe picioare cnd mergeam i a trebuit s m bag n pat, unde am rmas 48
de ore, cuprins de febr, vznd numai schelete care dansau n jurul meu i dndu-i n cap unele
altora cu inimile lor nsngerate.
Daspry se comport corect cu mine. n fiecare zi, mi-a acordat trei sau patru ore, pe care le-a
petrecut, este adevrat, n camera cea mare, scotocind, ciocnind i bocnind.
Scrisorile sunt aici, n aceast ncpere, venea el s-mi spun din cnd n cnd, sunt aici.
Bag mna-n foc.
Las-m n pace! i rspundeam eu nervos.
n dimineaa celei de a treia zile, m-am ridicat din pat, destul de slbit, dar vindecat. O mas
substanial m-a fortificat. Dar un plicule pe care l-am primit n jurul orei cinci a contribuit mai
mult dect orice altceva la completa mea refacere, ntr-att curiozitatea mi-a fost - din nou i n
pofida a orice - trezit.
Scrisoarea coninea urmtoarele cuvinte:
Domnule,
Drama, al crui prim act s-a desfurat n noaptea de 22 spre 23 iunie, se apropie de
deznodmnt. Fora nsi a lucrurilor cer s pun unul n faa altuia cele dou personaje
67

principale ale acestei drame i ca aceast confruntare s aib loc la dumneavoastr acas. V-a fi
foarte recunosctor dac mi-ai mprumuta locuina dumneavoastr pentru aceast sear. Ar fi
bine ca, de la ora 9 la ora 11, servitorul dumneavoastr s fie liber i ar fi de preferat ca
dumneavoastr niv s avei marea buntate de a lsa cmp liber adversarilor. V-ai putut da
seama, n noaptea de 22 spre 23 iunie, c respect n cel mai nalt grad ceea ce v aparine. n ce m
privete, ar nsemna s v jignesc dac m-a ndoi mcar i o clip, de absoluta dumneavoastr
discreie fa de cel care semneaz
Al dumneavoastr devotat, SALVATOR.
Era, n aceast scrisoare, un ton de ironie curtenitoare, iar n rugmintea pe care o fcea, o att
de drgu fantezie, nct m delecta. Era de o dezinvoltur fermectoare, iar corespondentul meu
prea att de sigur de ncuviiarea mea. Pentru nimic n lume nu a fi vrut s-l dezamgesc sau s-i
rspund ncrederii sale prin ingratitudine.
La ora opt, servitorul meu, cruia i oferisem un loc la teatru, tocmai plecase, cnd Daspry
sosi. I-am aratat plicul.
Ei, ce se ntmpl? mi spuse.
Pi, voi lsa poarta deschis la grdin pentru a se putea intra pe acolo.
i vei pleca de acas?
Nicidecum!
Dar din moment ce vi se cere s...
Mi se cere discreie. Voi fi discret. Dar in neaprat s vd ce se va ntmpla.
Daspry ncepu s rd.
Pe legea mea, avei dreptate, rmn i eu. Cred c nu ne vom plictisi.
Soneria ne ntrerupse discuia.
Or fi i sosit? Cu douzeci de minute mai devreme? Imposibil, spuse Daspry.
Din vestibul, am tras de cordonul care ndeprta oblonul de la fereastr. Am zrit o siluet de
femeie care traversa grdina: era doamna Andermatt.
Prea tulburat i cu o voce sufocat ne spuse:
Soul meu... Vine... Are o ntlnire... Trebuie s i se dea scrisorile...
De unde tii? am ntrebat-o eu.
Din ntmplare. Soul meu a primit o veste n timp ce stteam la mas.
Un plic?
Un mesaj telefonic. Din greeal, servitorul mi l-a dat mie. Soul meu mi l-a smuls din
mn, dar era prea trziu, l citisem deja.
L-ai citit...
L-ai citit...
Da, i scria cam aa: n aceasta sear, la ora nou, s fii n bulevardul Maillot cu
documentele referitoare la afacere. n schimb, scrisorile.
Dup ce am servit masa, am urcat la mine n camer i apoi am ieit.
Fr tirea domnului Andermatt?
68

Da.
Daspry se uit la mine.
Ce prere avei de asta?
Prerea pe care o avei i dumneavoastr, i anume c domnul Andermatt este unul dintre
adversarii convocai.
De ctre cine? n ce scop?
Este tocmai ceea ce vom afla curnd. I-am condus n camera cea mare.
La nevoie, puteam ncpea tustrei sub perdeaua care masca emineul. Acolo ne-am i instalat.
Doamna Andermatt s-a aezat ntre noi. Prin despictura perdelei, puteam vedea cu uurina toat
camera.
Btu ora nou. Peste cteva minute, poarta grdinii scri din balamale.
Mrturisesc c eram cuprins de o anume angoas i simeam c din nou mi apare febra. Eram
att de aproape de aflarea cheii enigmei! Aventura uluitoare ale crei scene se petreceau de cteva
sptmni n faa mea avea s-i arate n sfrit adevratul ei sens, iar sub ochii mei avea s se
desfoare lupta.
Daspry o prinse pe doamna Andermatt de mna i spuse cu glas sczut:
S nu facei niciun zgomot, nicio micare! Orice ai auzi, orice ai vedea, pstrai-va
calmul!
Intr cineva. i imediat l-am recunoscut, dup asemnarea izbitoare cu tienne Varin, pe
fratele su, Alfred. Acelai mers greoi, aceeai fa pmntie acoperit de barb. Intr, avnd aerul
unui om care este obinuit s bnuiasc capcane puse n jurul su, care le simte i le evit. Dintr-o
privire a cercetat toat camera i am avut impresia c acest emineu mascat de o perdea de plu nu-i
prea plcea. Fcu trei pai spre noi. Dar o idee, fr ndoial mai important, l fcu s se ndrepte
spre perete, se opri n faa btrnului rege de mozaic, cu barba alba, cu sabie strlucitoare. l privi
ndelung, urcndu-se pe un scaun, urmrind cu degetul linia umerilor i a feei, pipind anumite
pri ale imaginii. Dar, deodat, sri de pe scaun i se ndeprt de perete. Se auzea un zgomot de
pai. Domnul Andermatt apru n ua.
Bancherul scoase un strigt de surpriz.
Dumneavoastr! Dumneavoastr! Dumneavoastr m-ai chemat?
Eu? Nicidecum, protest Varin cu o voce surd care amintea de aceea a fratelui su,
scrisoarea dumneavoastr m-a fcut s vin aici.
Scrisoarea mea?!
O scrisoare semnat de dumneavoastr, prin care mi oferii...
Eu nu v-am scris.
Nu mi-ai scris?!
Instinctiv, Varin se puse n garda, dar nu de teama bancherului, ci mpotriva dumanului
necunoscut care i atrsese n aceast capcan. Pentru a doua oar privirea lui se ndrept spre locul
n care ne aflam noi i, grbit, se ndrept spre u.
Domnul Andermatt i bar drumul.
Ce vrei s facei, Varin?
n afacerea asta sunt nite chestii care nu-mi plac. Am plecat. Bun seara!
69

O clip!
Domnule Andermatt, nu mai insistai, nu avem nimic s ne spunem.
Dimpotriv, avem foarte multe s ne spunem, iar ocazia este foarte prielnic.
Lsai-m s trec!
Nu, nu, nu vei trece.
Varin ddu napoi, intimidat de atitudinea hotrt a bancherului i spuse printre dini:
Bine, atunci, s discutam, dar s sfrim repede.
Un lucru m surprindea i nu m ndoiesc de faptul c i cei doi nsoitori ai mei aveau acelai
sentiment de decepie. Cum se putea ca Salvator s nu fie aici? Oare nu urmrise s intervin?
Socotea suficient confruntarea dintre bancher i Varin? Eram foarte tulburat. Prin absena lui, acest
duel pus la cale de el, voit de el, cpta alura tragic a evenimentelor pe care le provoac i le
conduce rigurozitatea destinului, iar fora care i opunea unul altuia pe cei doi era cu att mai
impresionant, cu ct se afla n afara lor.
Dup un moment de tcere, domnul Andermatt se apropie de Varin i postndu-se n faa lui,
privindu-l n ochi, spuse:
Acum, dup atia ani, nu mai avei de ce v teme; spunei-mi deschis: ce ai fcut cu Louis
Lacombe?
Ce ntrebare! Ca i cum a ti ce s-a ntmplat cu el!
Ba tii, ba tii! mpreun cu fratele dumneavoastr nu v dezlipeai de el, aproape c
locuiai la el n casa n care ne aflm acum. Erai la curent cu toate lucrrile sale, cu toate proiectele
sale. i n ultima sear, Varin, cnd l-am condus pe Louis Lacombe pn la u, am vzut dou
siluete care se ascundeau n ntuneric. Sunt gata s jur c aa a fost,
Bun, i dup ce vei jura?!
Erai amndoi, dumneavoastr i fratele, Varin.
Dovedii-o!
Cea mai bun dovad este aceea c, peste dou zile, mi-ai artat documentele i planurile
pe care le-ai luat din servieta lui Lacombe i pe care mi le-ai propus spre cumprare. Cum
ajunseser la dumneavoastr?
V-am spus, domnule Andermatt, le-am gsit chiar pe masa lui Lacombe, a doua zi
diminea, dup dispariia sa.
Nu-i adevrat!
Dovedii-o!
Justiia ar putea s-o dovedeasc.
De ce nu v-ai adresat justiiei?
De ce? Ah, de ce...
Tcu, faa cptndu-i o expresie ntunecat. Cellalt relu:
Vedei dumneavoastr, domnule Andermatt, dac ai fi avut cea mai mic certitudine,
ameninarea nensemnat pe care v-am adresat-o noi nu ar fi putut mpiedica...
... Ce ameninare? Scrisorile acelea? V imaginai c am crezut vreodat, mcar o clip?...
... Dac nu ai crezul n existena acestor scrisori, de ce mi-ai oferit o mulime de bani
70

pentru a vi le napoia? i de ce, de atunci, ne urmrii ca pe nite animale, pe fratele meu i pe


mine?
Pentru a recupera planurile la care ineam.
Ba nu, din cauza scrisorilor. Imediat ce ai fi intrat n posesia scrisorilor, ne-ai fi denunat.
Izbucni n rs, dar se opri brusc.
Destul. Degeaba vom repeta mereu aceleai vorbe, nu rezolvm nimic. Prin urmare, ne
oprim aici.
Nu ne vom opri aici, spuse bancherul i deoarece ai adus vorba despre scrisori, nu vei iei
din aceast camera nainte de a mi le napoia.
Ba voi iei!
Nu vei iei!
Ascultai-m, domnule Andermatt, v sftuiesc...
Nu vei iei.
Vom vedea, spuse Varin cu un asemenea accent de mnie, nct doamna Andermatt i
reprim cu greutate un strigt.
El trebuie s-l fi auzit, cci voi s treac cu fora. Domnul Andermatt l mpinse cu violen.
Atunci, am vzut c bag mna n buzunarul hainei.
Pentru ultima dat, lsai-m s trec!
Mai nti scrisorile!
Varin scoase un revolver i, ndreptndu-l spre domnul Andermatt, spuse:
Da sau nu?
Bancherul se aplec brusc. Rsun un foc. Arma czu. Am rmas stupefiat. Focul de arma
pornise de lng mine! i Daspry era cel care, cu un glonte de revolver, i zburase arma din mn lui
Alfred Varin!
Aprut dintr-o datntre cei doi adversari, cu faa la Varin, i spuse:
Ai noroc, prietene, mare noroc! De fapt, intisem mna, dar am nimerit arma.
Amndoi l priveau uimii i nemicai. El i spuse bancherului:
Scuzai-m, domnule, c m amestec n ceea ce nu m privete. Dar ntr-adevr jucai cu
prea mult stngcie partida. V rog s-mi permitei s fac eu crile.
i, ntorcndu-se spre cellalt:
Acum ntre noi doi, prietene. i sincer, te rog. Atuul este cupa, iar eu mizez pe apte.
i aproape ca i lipi de ochi plcua de fier pe care se vedeau cele apte pete roii.
Niciodat nu mi-a fost dat s vd o asemenea tulburare la un om. Livid la fa, cu ochii mrii
de groaz, cuprins de angoas, omul prea hipnotizat de imaginea pe care o vedea.
Cine suntei? ngim el.
Am spus deja, un domn care se ocup de ceea ce nu-l privete... Dar care se ocup temeinic.
Ce vrei?
Tot ce ai adus tu.
Nu am adus nimic.
71

Ba da, cci altfel n-ai fi venit. Ai primit n cursul dimineii un bilet prin care erai chemat
aici la ora nou i n care i se spunea s aduci toate hrtiile pe care le ai. i iat-te! Unde sunt
hrtiile?
n vocea lui Daspry, n atitudinea sa era un ton autoritar care m descumpnea, era un mod de
a aciona cu totul nou la acest om de obicei calm i blnd. Complet debusolat, Varin art spre unul
dintre buzunarele sale.
Hrtiile sunt aici.
Sunt toate?
Da.
Tot ce ai gsit n servieta lui Louis Lacombe i ai vndut maiorului von Lieben?
Da. Totul.
n copie sau n original?
n original.
Ct vrei?
O sut de mii. Daspry pufni n rs.
Eti nebun. Maiorul nu i-a dat dect douzeci de mii. Douzeci de mii aruncate pe apa
smbetei, deoarece probele nu au dat niciun rezultat.
Nu au tiut s se foloseasc de planuri.
Planurile sunt incomplete.
Atunci, de ce mi le cerei?
Am eu nevoie de ele. i dau cinci mii, niciun bnu mai mult.
Zece mii. Niciun bnu mai puin.
Bine, de acord.
Daspry reveni lng domnul Andermatt.
Binevoii s semnai un cec, domnule.
Dar... Nu am...
Carnetul de cecuri? Iat-l!
Mut de uimire, domnul Andermatt pipi carnetul de cecuri pe care Daspry i-l ntindea.
Da, ntr-adevar, este carnetul meu... Dar cum e posibil?
V rog, drag domnule, s nu mai vorbim fr rost, nu trebuie dect s semnai!
Bancherul scoase stiloul i semn.
Varin ntinse mna.
Jos labele, spuse Daspry, nc n-am terminat.
i se adres bancherului:
Era vorba parc i de nite scrisori pe care le cereai?
Da, un pachet de scrisori.
Unde sunt Varin?
72

Nu sunt la mine.
Unde sunt Varin?
Nu tiu. Fratele meu le avea.
Sunt ascunse aici, n aceast camer.
n cazul sta, tii unde sunt.
De unde s tiu?
Pi, nu dumneavoastr ai umblat la ascunztoare? Prei tot att de bine informat... ca i
Salvator.
Scrisorile nu sunt n ascunztoare.
Ba acolo sunt.
Deschide-o!
Privirea lui Varin exprima o bnuial. Oare Daspry i Salvator erau una i aceeai persoan,
aa cum tot ce se petrecea lsa s se neleag? Dac da, el nu risca nimic, artnd o ascunztoare
deja cunoscut. Dac nu, era inutil...
Deschide-o! repet Daspry.
Nu am eptarul de cupa.
Ba da, iat-l spuse Daspry, ntinzndu-i plcua de fier.
Varin fcu un pas napoi, ngrozit.
Nu... Nu... Nu vreau...
Hai odat!
Atunci, Daspry se ndrept spre btrnul rege cu barb alba, se urc pe un scaun i puse
eptarul de cup n partea de jos a sabiei, pe gard, astfel ca marginile plcuei s acopere exact cele
doua laturi ale sbiei. Apoi, cu ajutorul unui cui pe care l introduse pe rnd n cele apte guri aflate
n vrful celor apte semne n form de unim, aps pe apte pietricele din mozaic. La cea de a
aptea apsare, s-a produs un zgomot i ntregul bust al regelui se rsuci, lsnd s apar o
deschiztur, construit ca un seif, cu ntrituri din fier i dou bare de oel strlucitor.
Vezi i tu, Varin, seiful e gol.
ntr-adevr... nseamn c fratele meu a luat scrisorile.
Daspry se ntoarse ctre el i i spuse:
Nu o face pe mecherul cu mine. Trebuie s existe o ascunztoare? Unde?
Nu exista nicio ascunztoare.
Vrei bani? Ct?
Zece mii
Domnule Andermatt, pentru dumneavoastr fac zece mii aceste scrisori?
Da, spuse bancherul cu o voce hotrt.
Varin nchise seiful, lu eptarul de cup, nu fr o anume neplcere vizibil, l puse pe sabie,
la gard, exact n acelai loc. Succesiv, introduse cuiul n vrfurile celor apte semne n form de
inim. Se auzi din nou un zgomot, dar, de aceast dat - lucru neateptat -, numai o parte a seifului
se rsuci, lsnd s se vad un seif mai mic, aflat chiar n ua celui mai mare.
73

Pachetul cu scrisori era acolo, legat cu o sfoar i sigilat. Varin i-l ddu lui Daspry. Acesta
ntreb:
E gata cecul, domnule Andermatt?
Da.
Avei i ultimul document pe care vi l-a dat Louis Lacombe i care completeaz planurile
submarinului?
Da.
Schimbul se fcu. Daspry lu documentul i cecul i i ddu domnului Andermatt pachetul.
Iat ceea ce dorii, domnule!
Bancherul avu un moment de ezitare, ca i cum i-ar fi fost fric s ating acele pagini
blestemate, pe care le cutase cu atta fervoare. Apoi, cu o micare nervoas, le lu.
Foarte aproape de mine, am auzit un geamt. I-am prins doamnei Andermatt mna; era ca de
ghea.
Daspry spuse bancherului.
Cred, domnule, c discuia noastr a luat sfrit. Oh, v rog, fr mulumiri! ntmplarea a
vrut ca eu s v fiu de folos.
Domnul Andermatt se retrase. Avea scrisorile soiei sale ctre Louis Lacombe.
Excelent, spuse Daspry cu un aer mulumit, totul a ieit cum nu se poate mai bine. Nu ne-a
mai rmas dect s ne ncheiem socotelile, amice. Ai hrtiile?
Da, iat-le pe toate.
Daspry le lu, le cercet cu atenie i le puse n buzunar.
Perfect, te-ai inut de cuvnt.
Dar...
... Dar ce?
Cele dou cecuri?... Banii?...
Ei bine, dar tiu c ai tupeu, tipule. ndrzneti s ceri?
Cer ce mi se cuvine.
Deci i se cuvine ceva pentru documente pe care le-ai furat?
Omul prea scos din fire. Tremura de mnie, cu ochii injectai de snge.
Banii... Cei douzeci de mii... bigui el.
Imposibil... am eu nevoie de ei.
Banii!...
Hai, fii biat cuminte i las cuitul.
l apuc de bra cu atta violen, nct cellalt url de durere, iar Daspry spuse:
Pleac, amice, aerul curat i va face bine! Vrei s te conduc? Vom trece pe terenul viran i
acolo i voi arata o grmada de pietre sub care...
... Nu-i adevrat! Nu-i adevrat!
Ba da, e adevrat. Aceast plcua cu apte semne roii de acolo este. Louis Lacombe o
74

avea mereu la el, i aminteti? Fratele tu i cu tine ai ngropat-o odat cu cadavrul... i cu alte
lucruri care vor interesa foarte mult justiia.
Varin i acoperi faa cu palmele strnse. Apoi spuse:
Fie, am pierdut. S nu mai amintim despre asta. O vorb totui... O singura vorba a vrea s
tiu...
Te ascult!
n seiful mai mare era o caset?
Da.
n noaptea de 22 spre 23 Iunie, cnd ai venit aici, era?
Da.
i ce era nuntru?
Tot ce strnseser fraii Varin, o frumoasa colecie de bijuterii, format din diamante i
perle, furate de pe unde s-a nimerit de ctre sus-numiii frai.
i ai luat totul?
Pi, cum altfel? Pune-te n locul meu.
Deci, fratele meu s-a sinucis pentru c a constatat dispariia casetei.
Probabil. Dispariia corespondenei voastre cu maiorul Lieben nu l-ar fi determinat s fac
acest gest... Dar lipsa casetei... Asta-i tot ce voiai sa m ntrebi?
nc ceva: cum v numii?
M ntrebi asta, ca i cum te-ai gndi s-i iei revana...
Norocul e schimbtor. Astzi, dumneavoastr suntei cel mai tare. Mine...
Vei fi tu.
Sunt convins. Numele dumneavoastr?
Arsne Lupin.
Arsne Lupin!
Omul se cltin ca lovit n moalele capului. Aceste dou cuvinte parc i-ar fi luat orice
speran. Daspry ncepu s rd.
Cum, credeai c un oarecare ar fi putut rezolva aceast afacere? Haida-de, era nevoie cel
puin de un Arsne Lupin. i-acum, deoarece tii totul, mergi i-i pregtete revana, biete. Arsne
Lupin te ateapt.
i l mpinse afar din camer, fr nicio vorb n plus.
Daspry, Daspry, am strigat, folosind nc, fr s vreau, numele sub care l cunoscusem.
Am dat de-o parte perdeaua de plu. El se repezi spre noi.
Ce este? Ce s-a ntmplat?
Doamna Andermatt nu se simte bine.
Atunci, el i ddu s respire sruri i o ntreb:
Ei bine, ce s-a ntmplat?
Scrisorile, am spus eu... Scrisorile lui Louis Lacombe pe care le-ai dat soului!
75

El se lovi cu palma peste frunte.


A crezut c am fcut aa ceva... Dar dup toate cele petrecute, este adevrat, putea s
cread. Prost ce sunt!
Doamna Andermatt, care i revenise, l asculta cu mare atenie. El scoase din portofel un
pacheel perfect asemntor cu acela pe care l luase domnul Andermatt.
Iat scrisorile, doamn. Cele adevrate.
Dar... Celelalte?
Celelalte sunt identice, dar recopiate de mine, n aceast noapte, i aranjate cu grij. Soul
dumneavoastr va fi cu att mai mulumit s le citeasc cu ct nu-i va da seama de nlocuire din
moment ce totul a prut a se petrece chiar sub ochii lui.
Dar scrisul.
Nu exist scris care s nu poat fi imitat.
Ea i mulumi cu aceleai cuvinte de gratitudine pe care le-ar fi adresat unui om din lumea sa
i mi-am dat seama c nu auzise ultimele cuvinte schimbate ntre Varin i Arsne Lupin.
M uitam la el cam ncurcat, netiind ce s mai cred despre acest prieten care mi aprea acum
ntr-o lumin neateptat. Lupin!
Prietenul meu nu era altul dect Arsne Lupin! Eram complet dezorientat. ns el, foarte bine
dispus, mi se adres:
Putei s v luai rmas bun de la Jean Daspry.
Cum aa?
Da, Jean Daspry pleac n cltorie. l trimit n Maroc. E foarte posibil ca acolo s-i
gseasc un sfrit demn de el. Asta este de altfel i intenia lui.
Dar Arsne Lupin ne va rmne, nu-i aa?
Oh, mai mult ca niciodat! Arsne Lupin este de-abia la nceputurile carierei sale.
Cuprins de o curiozitate irezistibil, l-am luat deoparte i i-am spus:
Deci, pn la urm ai descoperit i a doua ascunztoare, cea n care se gsea pachetul cu
scrisori.
A fost destul de greu. Abia ieri dup-amiaz am reuit. n timp ce dumneavoastr dormeai.
i totui era att de simplu! Dar lucrurile cele mai simple sunt cele la care te gndeti cel mai puin.
i artndu-mi eptarul de cup, spuse:
Descoperisem c, pentru a deschide seiful cel mare, trebuia s pun aceast carte de joc
peste sabia figurii de mozaic...
i cum ai descoperit acest lucru?
Cu destul uurin. Din informaiile pe care le deineam tiam, venind aici pe 22 iunie
seara...
... Dup ce ne-am desprit...
Da, i dup ce v-am creat prin discuii alese anume o stare de spirit care, avnd n vedere o
fire nervoas i impresionabil ca a dumneavoastr, a fost n folosul meu, permindu-mi s
acionez fr nicio problem.
Raionamentul era corect.
76

Deci, cnd am venit aici, tiam c exist o caset ascuns ntr-un seif cu ncuietoare secret
i c eptarul de cup era cheia care deschidea aceast ncuietoare. Nu trebuia dect s pun acest
eptar de cup pe un anume loc. O singur or de cercetri mi-a fost de ajuns.
O or!
Privii btrnul de mozaic.
mpratul?
Acest mprat btrn este reprezentarea exact a regelui de cup din orice joc de cri
Charlemagne.
ntr-adevr... Dar de ce eptarul de cup deschide cnd seiful cel mare, cnd pe cel mic? i
de ce nu ai deschis la nceput dect seiful cel mare?
De ce? Pentru c m ncpnam mereu s pun cartea de joc n acelai sens. Abia ieri am
observat c punnd-o invers, adic avnd cel de-al aptelea semn, cel din mijloc, sus n loc s se afle
n partea de jos, dispunerea celor apte semne se schimba.
Extraordinar!
Evident, este extraordinar, dar trebuia s te i gndeti la aceasta.
Altceva: nu cunosteai povestea cu scrisorile nainte ca doamna Andermatt...
... S-mi fi vorbit despre ea? Nu, nu tiam nimic despre acest aspect al problemei. n seif nu
gsisem, n afar de caset, dect corespondena celor doi frai, coresponden care m-a pus pe
urmele trdrii lor.
n concluzie, numai din ntmplare ai refcut povestea celor doi frai, mai nti, i apoi ai
nceput s cutai planurile i celelalte documente cu privire la submarin?
Da, din ntmplare.
Dar n ce scop ai ntreprins aceste cercetri?...
Daspry m ntrerupse rznd:
... Doamne-Dumnezeule, aceast afacere chiar v intereseaz!
M pasioneaz chiar!
Bine, dup ce o voi conduce pe doamna Andermatt i dup ce voi duce la Echo de
France tirea pe care o voi scrie imediat, am s m ntorc i am s v povestesc pe larg.
Se aez i scrise una dintre acele notie lapidare marcat de fantezia personajului. Cine nu-i
amintete de zarva produs de acest articola n lumea ntreag?
Arsne Lupin a rezolvat problema ridicat de Salvator. Fiind n posesia tuturor documentelor
i planurilor originale ale inginerului Louis Lacombe, le-a remis ministerului Marinei. Cu aceast
ocazie, el deschide o subscripie n scopul de a oferi statului primul submarin construit dup aceste
planuri. Lupin se nscrie n capul listei de subscripie, cu suma de douzeci de mii de franci.
Cei douzeci de mii de franci de pe cecurile domnului Andermatt deci, i-am spus eu dup
ce am citit ce scrisese.
Desigur. Este normal ca Varin s-i rscumpere mcar n parte trdarea.
Iat cum l-am cunoscut pe Arsne Lupin. Iat cum am aflat c Jean Daspry, amicul meu, nu
era altul dect Arsne Lupin, Sprgtorul-gentilom, iat cum am legat prietenie cu marele nostru om
77

i cum, ncet, ncet, datorit ncrederii cu care a avut bunvoina s m onoreze, am devenit foarte
umilul, foarte credinciosul i foarte recunosctorul su istoriograf.
VII.Seiful doamnei Imbert
La ora trei dimineaa, se mai aflau nc vreo jumtate de duzin de trsuri n faa uneia din
micile vile care compuneau unica latur a bulevardului Berthier. Ua acestei vile se deschise. Un
grup de invitai, brbai i femei, iei. Patru trsuri pornir fiecare n alt direcie i n strad nu mai
rmseser dect doi domni, care se desprir la colul strzii Courcelles, unde locuia unul dintre
ei. Cellalt se hotr s se ntoarc acas pe jos, pn la Poarta Maillot.
Travers deci strada Villiers i i continu drumul pe trotuarul opus fa de fortificaii. Era o
plcere s mergi prin aceast noapte frumoas de iarn, limpede i rece. Se putea respira n voie.
Zgomotul pailor rsuna vesel.
Dar dup cteva minute, avu impresia neplcut c era urmrit. ntr-adevr, ntorcndu-se, zri
umbra unui om care se pitea dup copaci. Nu era nicidecum fricos. Totui, grbi pasul pentru a
ajunge ct mai repede. ns urmritorul ncepu s alerge. Destul de ngrijorat, socoti c e mai
prudent s-l nfrunte i i scoase revolverul.
Dar nu avu timp s-l foloseasc. Omul l atac cu violen i imediat se porni o lupt pe strada
pustie, o lupt corp la corp, n care i ddu seama imediat c se afla n inferioritate. Strig dup
ajutor, se zbtu i fu trntit la pmnt ca un sac, strns de gt, legat la gur cu o batist. Ochii i se
nchiser, urechile i iuiau i era pe cale de a-i pierde cunotiina, cnd, deodat strngerea slbi i
omul care l sufoca cu greutatea lui se ridic, pentru a se apra la rndul lui de un atac neprevzut.
O lovitur de baston peste ncheietura minii, o lovitur de picior peste glezn... Omul scoase
dou gemete de durere i o lu la fug chioptnd i njurnd.
Fr mcar a catadicsi s-l urmreasc, noul sosit se aplec i spuse:
Suntei rnit, domnule?
Nu era rnit, ci foarte ameit i nu se putea ine pe picioare. Din fericire, un funcionar de la
birourile din apropiere, unde se lucra nc, alarmat de strigte, veni n fug. Opri o trsur. Domnul
se urc, nsoit de salvatorul su i se ndreptar spre locuina lui din strada Grande-Arme.
Ajuns n faa uii, complet restabilit, el nu mai prididea cu mulumirile.
V datorez viaa, domnule, i v asigur c nu voi uita acest lucru niciodat. Nu vreau s o
sperii pe soia mea acum, dar in mult ca ea s v exprime recunotina pe care v-o poart.
l rug s vin s ia masa a doua zi i i spuse numele: Ludovic Imbert, adugnd:
A putea ti cu cine am onoarea...
Desigur, spuse cellalt.
i se prezent:
Arsne Lupin.
Arsne Lupin nu se bucura pe atunci de celebritatea pe care i-au adus-o afacerea Cahorn,
evadarea de la Sant i attea alte isprvi rsuntore. Nici mcar nu se numea Arsne Lupin. Acest
nume, cruia viitorul i rezerva o mare strlucire, a fost imaginat doar pentru ca salvatorul domnului
Imbert s aib un nume i putem spune c n aceast afacere el a primit botezul focului. Gata de
lupt n orice moment, este adevrat dotat cu tot ce trebuie, dar srac, fr autoritatea pe care o d
succesul, Arsne Lupin nu era dect un ucenic ntr-o meserie n care curnd avea s devin maestru.
78

De aceea l cuprinse o mare bucurie cnd se trezi diminea, amintindu-i de invitaia care i
fusese fcut. n sfrit, i atingea scopul. n sfrit, fcea ceva demn de capacitatea i talentul su.
Ah, aceste milioane de Imbert, ce prad minunat pentru un apetit ca al su.
i pregti o toalet special, format dintr-o redingot roas, pantaloni uzai, o plrie de
mtase rocat, manete i guler false, foarte purtate, totul extrem de curat, dar demonstrnd starea
de mizerie a celui care purta aceste obiecte de vestimentaie. Drept cravat, avea o earf neagr
prins ca un ac cu diamant n form de nuc. mpopoonat astfel, cobor scara imobilului unde
locuia, n Montmartre. La etajul al treilea, fr a se opri, lovi cu mnerul bastonului ntr-o u joas.
Ajuns afar, o lu pe bulevardul de centur. Se urc ntr-un tramvai, se aez, iar cel din spatele lui,
locatarul de la etajul al treilea la a crui u btuse, lu loc lng el.
Dup un timp, acel om i spuse:
Ei, cum e, efule?
S-a rezolvat.
Cum?
Iau masa la ei.
Luai masa la el?
Sper c nu vrei s-mi fi expun n mod gratuit viaa mea att de preioas? L-am smuls pe
domnul Imbert din braele morii sigure pe care tu i-o pregteai. Domnul Ludovic Imbert este un om
recunosctor. M invit s iau masa la el acas.
Dup o clip de tcere, cellalt zise:
Deci, nu renunai?
Amice, spuse Arsne, dac am pus la cale agresiunea de ast-noaple, dac mi-am dat
osteneala, la ora trei dimineaa, s fug dup tine, s-i dau cu bastonul peste mn i s-i ard una
peste fluierul piciorului, riscnd astfel s-mi mutilez unicul prieten pe care l am, n-am fcut toate
astea pentru a renuna acum la avantajele pe care le pot avea, de pe urma unei salvri att de bine
organizate.
Dar zvonurile care circul n legtur cu averea...
... Las-le s circule. De ase luni urmresc aceast afacere, de ase luni m informez,
studiez, mi ntind peste tot plasele, ntreb servitorii, creditorii i funcionarii, de ase luni urmresc
fiecare pas pe care l fac att soul, ct i soia. Prin urmare, tiu ce trebuie s fac. Fie c averea
provine de la btrnul Brawford, aa cum spun ei, fie c are alt origine, afirm c ea exist. i
pentru c exist, este a mea.
Oho! O sut de milioane!
S spunem zece, sau chiar cinci, nu are importan. n seif se afl enorme pachete cu titluri.
S fiu al naibii dac nu voi pune mna pe cheia de la seif.
Tramvaiul se opri n Place de ltoile. Omul spuse:
Eu ce fac acum?
Acum, nimic. O s-i spun eu cnd. Avem tot timpul.
Cinci minute mai trziu, Arsne Lupin urca somptuoasa scar a locuinei familiei Imbert, iar
Ludovic l prezent soiei sale. Gervaise era o femeie mic de statur i simpatic, grasu, foarte
vorbrea. l primi pe Lupin cu toat cldura.
Am vrut s fim singuri cnd l srbtorim pe salvatorul nostru, spuse ea.
79

Chiar de la nceput salvatorul nostru a fost tratat ca un prieten vechi. La desert, intimitatea
era complet, iar confidenele se ineau lan. Arsne i povesti viaa, pe cea a tatlui su, un
magistrat cinstit, tristeea copilriei sale, greutile pe care le are n prezent. La rndul ei, Gervaise
vorbi despre tinereea ei, despre cstorie, despre buntatea btrnului Brawford, despre cele o sut
de milioane pe care le motenise, obstacolele care ntrziau intrarea n posesia averii, mprumuturile
pe care trebuise s le fac pltind dobnzi exorbitante, despre interminabilele dispute cu nepoii lui
Brawford, despre piedici, despre sechestre, n sfrit despre toate.
Gndii-v i dumneavoastr, domnule Lupin, titlurile sunt aici, alturi. n biroul soului
meu. Dar dac lum un singur cupon, pierdem totul. Sunt aici, n seif, i nu ne putem atinge de ele.
Un uor fior l strbtu pe domnul Lupin la gndul c se afla n vecintatea unei asemenea
bogii. i avu senzaia foarte limpede c el nu va putea avea niciodat o asemenea sensibilitate,
nct s fie animat de aceleai scrupule ca ale doamnei.
Ah, sunt aici! spuse el ncet.
Da, sunt aici.
Relaii ncepute sub asemenea auspicii nu puteau s duc dect la legturi i mai strnse.
ntrebat cu delicatee, Arsne Lupin mrturisi c duce o via grea. Imediat, srmanul tnr fu numit
secretar particular al celor doi soi, cu un salariu de o sut cincizeci de franci pe lun. Va continua s
locuiasc la el, dar n fiecare zi va veni s primeasc ordinele ce le va avea de ndeplinit i pentru a
simplifica lucrurile, i se va pune la dispoziie, drept cabinet de lucru, una dintre camerele de la etajul
al doilea. Alese camera. Dar oare prin ce ntmplare fericit, aceasta se afla chiar deasupra biroului
lui Ludovic?
Lui Arsne nu-i trebui mult timp pentru a-i da seama c postul su semna foarte mult cu o
sinecur. n dou luni de zile, nu a avut dect de copiat dou scrisori puin importante i nu a fost
chemat dect o singur dat n biroul patronului su, ceea ce nu i-a permis s vad n mod oficial
dect o dat seiful.
De altfel, el nelese c titularul acestei sinecure nu era socotit demn de a sta alturi de
deputatul Anquety sau de avocatul Grouvel, deoarece au uitat s-l invite la faimoasele recepii
mondene.
Dar el nu se plngea, prefernd s-i pstreze locorul pe care l avea la umbr i se inu
deoparte, fericit i liber. De altfel, nu-i pierdea nicidecum vremea. Mai nti, fcu unele vizite
clandestine n biroul lui Ludovic i prezent omagiile sale seifului, care nu fu prea impresionat de
acest lucru i rmase ermetic nchis. Era un enorm bloc din font i oel, cu aspect nfricotor, pe
care nu-l puteau nvinge nici pilele, nici burghiele.
Arsne Lupin nu era un ncpnat.
Acolo unde fora nu are sori de izbnd, iretenia nvinge, i spuse el. Principalul este c
sunt aici i pot vedea totul.
Lu, aadar, msurile necesare iar, dup minuioase i dificile lucrri la pardoseala camerei
sale, introduse eava de plumb care ajungea la plafonul biroului, ntre dou protuberane ale
corniei. Prin aceast eava, cu ajutorul unui tub acustic i al unei lunete, spera s vad i s aud ce
se ntmpl.
De atunci i petrecu aproape tot timpul culcat pe burt pe parchet i ntr-adevr i vzu adesea
pe cei doi soi discutnd n faa seifului, consultnd registre i studiind dosare. Cnd rsuceau pe
rnd cele patru butoane ce comandau broasca, el ncerca, pentru a afla cifrele, s surprind numrul
declicurilor. Le supraveghea micrile, le pndea cuvintele. Ce fceau oare cu cheia? O ascundeau?
ntr-o zi, vzndu-i c ies din camera fr s nchid seiful, cobor n graba. Intr cu pas
80

hotrt. Dar soii revenir.


Oh, v rog s m scuzai, am greit ua!
ns Gervaise l prinse de mn i spuse:
Nu-i nimic, domnule Lupin nu-i nimic, intrai, doar suntei la dumneavoastr acas aici.
Dai-ne un sfat! Care dintre titluri s le vindem? Cele cu aciuni n strintate sau rentele?
Dar cum v vei descurca cu ceilali?
Nu au dreptul asupra tuturor titlurilor.
Ea deschise ua. Pe rafturi se gseau multe mape legate, puse unele peste altele. Lu una dintre
ele. Soul protest,
Nu, nu, Gervaise, ar fi o mare greeal s vindem aciunile din strintate. Cota lor va
urca... Iar rentele sunt deja la un nivel ridicat. Ce prere avei, drag prietene?
Prietenul cel drag nu avea nicio prere, totui i sftui s sacrifice rentele. Atunci, ea lu o alt
mapa i din aceasta scoase la ntmplare o hrtie. Era un titlu de 3% de 1 374 de franci. Ludovic o
puse n buzunar. Dup amiaz, nsoit de secretarul su, vndu acest titlu cu ajutorul unui agent de
schimb i ncas 46.000 de franci.
Cu toate cele spuse de Gervaise, Arsne Lupin nu se simea n largul lui. Chiar dimpotriv,
ederea lui n casa familiei Imbert l surprindea n cel mai nalt grad. Cu diverse ocazii, el a putut
constata c servitorii nu-i cunoteau numele. i spuneau domnule. Ludovic le ordona la fel: l vei
anuna pe domnul... Domnul a sosit? De ce aceast denumire enigmatic?
De altfel, dup entuziasmul nceputului, soii Imbert abia dac schimbau cteva cuvinte cu el
i dei l tratau cu toat cinstea cuvenit unui binefctor, nu se ocupau niciodat de el. Preau a-l
considera drept un original cruia nu-i place s fie deranjat i i se respecta dorina de solitudine, ca
i cum aceasta ar fi fost o regul stabilit de el, un capriciu al su. Odat, pe cnd trecea prin
vestibul, o auzi pe Gervaise spunndu-le unor domni:
E att de slbatic!
Fie, se gndi el, sunt un slbatic. i, renunnd s-i mai bat capul cu explicarea bizareriilor
acestor oameni, continua realizarea planului su. Cptase convingerea c nu trebuia nicidecum s
se bazeze pe ntmplare sau pe o neatenie a Gervaisei, la care se gsea n permanen cheia. Deci,
trebuia s acioneze.
Un eveniment a grbit lucrurile, i anume campania violent declanat de unele ziare
mpotriva familiei Imbert. Soii erau acuzai de escrocherie. Arsne Lupin a fost martorul dramei, a
asistat la agitaiile menajului i i-a dat seama c dac mai ntrzie risc s piard totul.
Cinci zile la rnd, n loc s plece n jurul orei ase, aa cum fcea de obicei, se nchise n
camera sa. Toi l credeau plecat. Dar el, ntins pe parchet, supraveghea biroul lui Ludovic. n cea
de-a cincea zi mprejurarea favorabil pe care o atepta nu s-a ivit, aa c plec n miez de noapte,
ieind prin mica u ce ddea n curte. Avea cheia de la aceast u.
ns, n a asea zi, afl c soii Imbert, ca rspuns la insinurile ruvoitoare ale dumanilor lor,
propuseser s se deschid seiful i s se fac inventarul.
Deci trebuie s acionez n aceast sear, i spuse Lupin.
i ntr-adevr, dup masa de sear, Ludovic se duse n birou i Gervaise l urm. ncepur
amndoi s rsfoiasc registrele din seif.
Trecu o or, apoi nc una. i auzi pe servitori ducndu-se la culcare. Acum, nu mai era nimeni
la primul etaj. Miezul nopii. Soii i continuau treaba.
81

S mergem, i spuse Lupin.


Deschise fereastra. Aceasta ddea spre curte, iar noaptea fr lun i fr stele fcea totul
mprejur de neptruns cu privirea. Scoase din dulap o frnghie cu noduri pe care o leg de
balustrada balconului, trecu peste aceasta i se ls s alunece uor n jos, ajutndu-se de o streain,
pn la fereastra ce se afla exact sub a sa. Era fereastra biroului i perdeaua groas masca n
ntregime ncperea. Ajuns pe balcon, rmase o clip nemicat, n picioare, numai ochi i urechi la
ce se ntmpla nuntru.
mpinse uor cele dou ui de sticl. Dac nimeni nu le-a verificat, trebuiau s cedeze, cci el,
n timpul dup amiezii, rsucise cremonul, lsnd astfel calea deschis spre birou.
Uile cedar. Atunci, cu precauii infinite, le deschise mai mult. De ndat ce putu s-i
strecoare capul printre ui, se opri. Un fir de lumin trecea printre perdelele nenchise complet. i
vzu pe Gervaise i pe Ludovic aezai lng seif.
Nu discutau dect rareori i cu glas sczut, absorbii de ceea ce fceau. Arsne msur n minte
distana care l desprea de ei, i stabili numrul exact de micri pe care va trebui s le fac pentru
a-i reduce la tcere unul dup altul, nainte ca ei s aib timp s strige dup ajutor. i tocmai se
pregtea s se npusteasc asupra lor, cnd Gervaise spuse:
Ce tare s-a rcit n camer de cteva momente. M duc s m culc? Tu ce faci?
A vrea s termin.
S termini! O s pierzi toat noaptea.
Nu, n cel mult o or totul e gata.
Ea se retrase. Douzeci de minute, treizeci de minute... Arsne deschise i mai mult ua.
Perdelele se micar uor. Deschise i mai tare. Ludovic se ntoarse i vznd perdelele umflate de
curentul de aer, se ridic pentru a o nchide...
Nu se auzi niciun strigt, nici chiar o aparen de lupt. Cu cteva micri precise, i fr a-i
face nici cel mai mic ru, Arsne l fcu inofensiv, i nfur capul cu perdeaua, l leg, n aa fel
nct Ludovic nu putu distinge nici mcar figura agresorului.
Apoi, foarte repede, se ndrept spre seif, lu dou mape pe care le puse sub bra, iei din
birou, cobor scara, travers curtea i deschise ua de serviciu. O trsur staiona n strada.
Mai nti ia asta - i spuse vizitiului - i vino cu mine!
Se ntoarse n birou. n dou drumuri, golir seiful, Apoi, Arsne urc n camera sa, lu
frnghia, terse orice urm a trecerii lui. Totul era n regul.
Dup cteva ore, Arsne Lupin, ajutat de omul su de ncredere, proceda la desfacerea
mapelor. Nu manifest nicio decepie constatnd c, aa cum de altfel prevzuse, averea familiei
Imbert nu era att de mare pe ct se credea. Milioanele nu se numrau cu sutele, nici mcar cu
zecile. Dar, n sfrit, totui totalul form o cifr foarte respectabil, format din valori excelente,
aciuni la cile ferate, la Canalul de Suez, n minele din nord, la fondurile de stat etc.
Lupin era mulumit.
Desigur, spuse el, o s cam pierdem cnd va trebui s negociem aceste aciuni. Vom ntlni
numeroase piedici i va trebui s le vindem cu pre sczut. Dar nu are importan, din primele
vnzri voi putea s triesc aa cum vreau... i-mi voi realiza cteva visuri care mi sunt dragi.
i restul?
Poi s le arzi, amice. Grmada asta de hrtii fcea impresie doar n seif. Pentru noi sunt
inutile. n ce privete titlurile, le vom pune binior n dulap i vom atepta momentul potrivit...
82

A doua zi, Arsne socoti c nu exista nimic s-l mpiedice a merge la locuina familiei Imbert.
Dar, citind ziarele, afl o veste neateptat: Ludovic i Gervaise dispruser. Deschiderea seifului
avu loc cu mare solemnitate. Magistraii gsir ceea ce Arsne Lupin lsase, adic mai nimic.
Acestea sunt faptele. Dein relatarea lor de la Arsne Lupin nsui, care mi le-a povestit ntr-o
zi cnd era dispus la confidene.
Se plimba n lung i n lat prin cabinetul meu de lucru, iar ochii si aveau o strlucire pe care
nu le-o cunoteam.
n concluzie, i-am spus, este cea mai frumoas lovitur a dumneavoastr.
Fr s-mi rspund direct, el explic:
n aceast afacere sunt secrete de neptruns. i chiar dup cele ce v-am spus, cte lucruri
neclarificate exist nc! De ce au fugit? De ce nu au profitat de ajutorul pe care li l-am dat fr voia
mea? Era att de simplu s spun: Cele o sut de milioane se aflau n seif i nu mai sunt acolo
pentru c au fost furate.
i-or fi pierdut capul.
Da, asta e, i-au pierdut capul... Pe de alt parte, este adevrat c...
... Este adevrat c?...
Nu, nimic...
Ce nsemna aceast reticen? Nu spusese totul, era clar, i ceea ce nu spusese nu-i plcea s
spun. Eram intrigat. Trebuia s fie ceva foarte grav, din moment ce provoca ezitarea la un
asemenea om.
I-am pus ntrebri la ntmplare,
Nu i-ai mai revzut?
Nu.
i nu vi s-a ntmplat s simii pentru aceti doi nefericii puin mil?
Eu?! spuse el tresrind.
Revolta sa m mir. Oare nimerisem la int? Am insistat:
Da, dumneavoastr. Fr intervenia dumneavoastr, poate ar fi fcut fa pericolului... Sau
cel puin ar fi plecat cu buzunarele pline.
Remucri, vrei s spunei, dac nu am avut remucri, nu-i aa?
Bineneles.
Lovi puternic cu pumnul n mas:
Deci, dup prerea dumneavoastr ar trebui s am remucri?
Remucri sau regrete, cum vrei, adic un sentiment oarecare...
Un sentiment pentru nite oameni...
Pentru nite oameni crora le-ai furat o avere.
Care avere?
n sfrit... Cele dou sau trei teancuri de titluri...
Cele dou sau trei teancuri de titluri! Le-am luat pachete ntregi de titluri, nu-i aa? O parte
din motenirea lor? Aceasta e greeala mea? Aceasta este crima pe care am comis-o? Dar, la naiba,
dragul meu, nu ai neles c aceste titluri erau false? Auzi, false.
83

ERAU FALSE!
L-am privit, mut de uimire.
Cele patru sau cinci milioane erau false?
False - strig el mnios -, arhifalse! Simple hrtii, fr nicio acoperire. Nu am scos niciun
sfan de pe ele! i dumneavoastr mi cerei s am remucri! Ei ar trebui s aib! M-au pclit ca
pe ultimul dintre proti, ca pe ultimul i cel mai stupid fraier.
Era cuprins de o real furie, un amestec de ranchiun i amor propriu rnit.
De la nceputul i pn la sfritul acestei afaceri, am fost pclit! tii rolul pe care l-am
jucat n aceast afacere, sau mai degrab rolul pe care ei m-au fcut s-l joc? Cel al lui Andr
Brawford! Da, dragul meu i nu mi-am dat deloc seama de acest lucru. De-abia mai trziu, din ziare
i fcnd unele analogii, am neles. n timp ce eu pozam n binefctor, n domnul care i riscase
viaa pentru a scoate un om din ghearele bandiilor, ei m fceau s trec drept unul dintre cei din
familia Brawford! Nu-i minunat? Acel tip original care i avea camera la etajul al doilea, acel
slbatic pe care l artau de la distan era Brawford, iar Brawford eram eu. i datorit mie, datorit
ncrederii pe care o inspiram sub numele de Brawford, bancherii le mprumutau bani, iar notarii i
ndemnau clienii s mprumute i ei! Ehei, ce lecie pentru un nceptor! V jur ca aceast lecie
mi-a fost de folos!
Se opri brusc, m prinse de mn i mi spuse pe un ton exasperat n care era uor totui de
observat nuana de ironie i admiraie:
Dragul meu, n momentul de fa, Gervaise Imbert mi datoreaz o mie cinci sute de franci!
Auzind acestea, nu m-am putut abine i am pufnit n rs. Era ntr-adevr o glum de nalt
nivel. Chiar i el prea animat de o veselie sincer.
Da, dragul meu, o mie cinci sute de franci! Nu numai c nu am vzut niciun ban din
salariul promis, ci i-am i mprumutat o mie cinci sute de franci. Toate economiile mele de om
tnr! i tii de ce? Pariez c nu... Pentru sracii ei! E aa cum v spun, pentru pretinii srmani pe
care ea i ajuta fr tirea lui Ludovic. i am czut n curs. Destul de nostim, nu? Arsne Lupin
nelat cu o mie cinci sute de franci i tocmai de doamna creia i fura titluri n valoare de patru
milioane, dar false! i cte mainaiuni, cte eforturi i cte mecherii geniale mi-au trebuit pentru a
ajunge la acest frumos rezultat! Este singura dat n viaa mea cnd am fost pclit. i ce pcleala
nc, de zile mari!...
VIII. Perla neagr
Zgomotul puternic al soneriei o trezi din somn pe portreasa imobilului cu numrul 9 de pe
strada Hoche. Aceasta spuse morocnoas:
Credeam c toat lumea s-a ntors acas. E cel puin ora trei dimineaa.
Soul ei mormi:
Probabil l caut cineva pe doctor. ntr-adevr, o voce ntreb:
La ce etaj locuiete doctorul Harel?
Etajul al treilea, pe stnga. ns doctorul nu prea se deranjeaz noaptea.
Se va deranja, nicio grij!
Domnul intr n vestibul, urc un etaj, dou etaje i fr mcar s se opreasc pe palierul unde
84

locuia doctorul, continu pn la al cincilea. Ajuns aici, ncerc dou chei. Cu una descuie broasca,
cu cealalt zvorul de siguran.
Minunat, i spuse, treaba este mai uoar dect m ateptam. Dar, nainte de toate, trebuie
s-mi asigur retragerea. Ia s vedem ct timp mi-ar trebui s ajung la doctor, s sun la ua lui, iar el
s m refuze? Da, s mai ateptm puin...
Dup vreo zece minute, cobor i trnti ua, blestemndu-l pe doctor. Dar ua nu se nchise,
deoarece omul avusese grije s blocheze ncuietoarea. Intr deci din nou, fr zgomot i fr ca
portarii s-l vad. n caz de pericol, avea retragerea asigurat.
Fr s se grbeasc, urc iari cele cinci etaje. n anticamer, la lumina unei lanterne, i
dezbrc pardesiul, i scoase plria i le puse pe un scaun, se aez pe un altul i i puse peste
pantofi nite papuci de fetru.
Uf, gata... i ct a fost de uor! M ntreb de ce nu-i alege toat lumea aceast meserie
confortabil de sprgtor? Cu puin pricepere i gndire, o poi practica n cele mai bune condiii.
Este o meserie care nu cere prea mult oboseal... O meserie de tat de familie... Chiar prea
comod...
Desfcu un plan detaliat al apartamentului.
S ncepem prin a ne orienta. Aici, vd dreptunghiul vestibulului, unde m aflu acum. n
partea dinspre strad, salonul, budoarul i sufrageria. Este inutil s-mi pierd vremea pe aici, se pare
c doamna contes are un gust deplorabil... Nici mcar un bibelou de valoare!... Deci, s mergem
direct la int... Ah, iat traseul culoarului, culoarul care duce la camere. La trei metri trebuie s
gsesc ua cabinetului cu rochii care d n camera contesei.
mpturi la loc planul, stinse lanterna i o lu pe culoar numrnd:
Un metru... Doi metri... Trei metri... Iat ua... Cum se aranjeaz toate, Doamne! Un simplu
zvor, un mic zvor m desparte de camer i, n plus, tiu c acest zvor se afl la 1,43 m de
podea... Aa nct, graie unei mici incizii pe care o voi face mprejurul lui, voi putea s-l nltur din
cale...
Scoase din buzunar instrumentele necesare, dar o idee care i veni n minte l opri.
i dac, din ntmplare, zvorul nu este pus? Ia s ncercm... Nu am nimic de pierdut!
Rsuci butonul broatei. Ua se deschise.
Dragul meu Lupin, cu siguran c norocul te favorizeaz. Ce-i mai trebuie acum? Cunoti
topografia locurilor unde vei opera, cunoti locul n care contesa ascunde perla neagr... Prin
urmare, pentru ca perla neagr s fie a ta, trebuie pur i simplu s fii mai tcut dect tcerea, mai
invizibil dect noaptea.
Lui Arsne Lupin i trebui mai bine de o jumtate de or pentru a deschide o a doua u, o u
de sticl care ddea n camer. Dar fcu acest lucru cu atta precauie, nct chiar dac doamna
contes n-ar fi dormit, niciun zgomot suspect nu i-ar fi atras atenia.
Dup indiciile din plan, nu avea dect s urmeze conturul unui ezlong. Ajungea apoi la un
fotoliu, dup aceea la o msu care se gsea lng pat. Pe msu era o cutie cu hrtie pentru
scrisori i n aceast cutie, se gsea perla neagr.
Se ntinse pe covor i urm conturul ezlongului. Dar, la captul acestuia se opri pentru a-i
calma btile inimii. Dei nu-i era deloc fric, i era imposibil s-i nving un fel de angoas
nervoas ca aceea pe care o simi cnd eti nconjurat de o prea mare linite. Se mir i el de acest
lucru, cci trise fr nicio emoie momente mult mai solemne. Niciun pericol nu-l amenina.
Atunci, de ce i btea inima precum un clopot nnebunit? l impresiona oare aceast femeie
adormit, aceast via att de apropiat de el?
85

Ascult cu atenie i i se pru c aude ritmul unei respiraii. Se simi linitit ca i cum ar fi
alturi de o prezen prietenoas.
Cut fotoliul apoi, cu micri uoare, se ndrept spre msu, pipind n ntuneric cu mna
ntinsa. Mna dreapt ntlni unul dintre picioarele msuei.
Gata! Nu mai trebuia dect s se ridice, s ia perla i s o tearg. Era i timpul, cci inima sa
ncepea s-i tresalte n piept ca unui animal speriat. i cu un asemenea zgomot nct, se atepta
dintr-o clip n alta, s se trezeasc contesa.
Cu un efort de voin extraordinar se calm, dar n momentul n care ncerc s se ridice, mna
sa stng ddu pe covor de un obiect pe care l recunoscu imediat ca fiind un sfenic, un sfenic
rsturnat. i imediat ddu peste un alt obiect, un ceas, unul dintre acele mici ceasuri de voiaj care
sunt protejate de o cutie din piele.
Ce? Ce se petrece? Nu nelegea. Sfenicul... Ceasul... De ce aceste obiecte nu erau la locurile
lor obinuite? Ah, ce se ntmpla n ntunericul nfricotor?
i deodat scoase un strigt. Atinsese... Oh, ce lucru straniu, imposibil de numit! Nu, nu, frica
i tulbura mintea. Douzeci de secunde, treizeci de secunde, rmase nemicat, ngrozit, cu tmplele
pline de sudoare. i degetele care pstrau senzaia acelei atingeri.
Cu un efort enorm, ntinse din nou mna. Din nou atinse acel lucru, straniu, imposibil de
numit. l pipi.
i impuse s-l pipie i i ddu seama. Era un pr lung, o fa... i aceast fa era rece,
aproape ngheat. Orict de nfricotoare ar fi fost realitatea, un om ca Arsne Lupin o domin de
ndat ce nelese despre ce era vorba. i aprinse repede lanterna. n faa lui zcea o femeie plin de
snge. Pe gt i pe umeri avea rni ngrozitoare. Se aplec i o examin. Era moart.
Moart! repet el uluit.
i privea acei ochi fici, acea gur crispat, acea piele livid i acel snge, tot acel snge care
cursese pe covor i acum se usca, gros i negru.
Ridicndu-se, rsuci ntreruptorul, camera se umplu de lumin i atunci putu s vad toate
urmele unei lupte crncene. Patul era n ntregime rvit, cuverturile i cearafurile smulse. Pe jos,
sfenicul, apoi ceasul - acele indicau ora 11,20 - apoi, mai departe, un scaun rsturnat i peste tot
snge, bli de snge
i perla neagr? spuse el ncet.
Cutia pentru hrtia de scrisori era la locul ei. O deschise grbit. nuntru era caseta. Dar caseta
era goal.
Drace, i spuse el, te-ai ludat cam repede cu norocul tu, amice Arsne Lupin... Contesa
ucis, perla neagr disprut... situaia nu-i prea strlucit! S-o tergem, cci altfel riti s o peti.
Totui nu se mic din loc.
S-o terg? Da, altul ar face-o. Dar Arsne Lupin? Nu am ceva mai bun de fcut? Ia s vedem,
s o lum n ordine. La urma-urmei, ai contiina curat... Presupune c eti comisarul de poliie i
c trebuie s faci ancheta... Da, dar pentru asta ar trebui s ai mintea limpede. Iar a mea este ntr-o
stare...
Se prbui n fotoliu, cu pumnii strni, apsai pe fruntea care i ardea.
***

86

Afacerea din strada Hoche este una dintre acelea care ne-au intrigat cel mai mult n ultimul
timp i desigur c nu a fi povestit-o, dac Arsne Lupin n-ar fi contribuit la dezlegarea ei. Puini
bnuiesc c el a luat parte la aceasta. n orice caz, nimeni nu cunoate adevrul exact i straniu.
Cine nu o cunotea, fiind adesea vzut la plimbare n Bois de Boulogne, pe Lontine Zalti,
fost cntrea, soia i apoi vduva contelui d'Andillot, la Zalti cum i se spunea, al crei lux
impresiona ntregul Paris acum vreo douzeci de ani, contes d'Andillot, care avea o reputaie
european datorit bijuteriilor ei cu diamante i perle? Se spunea despre ea c poart pe umeri
seifurile mai multor bnci i minele de aur ale multor companii australiene. Marii bijutieri lucrau
pentru Zalti aa cum se lucra cndva pentru regi i regine.
i cine nu-i amintete de catastrofa care a nghiit toate aceste bogii? Bnci i mine de aur,
toate au fost devorate. Din colecia minunata, vndut la licitaie, nu a mai rmas dect faimoasa
perl neagr. Perla neagr, adic o avere dac ar fi vrut s o vnd.
Dar nu a vrut s fac acest lucru. A preferat s se restrng, s triasc ntr-un simplu
apartament, cu doamna sa de companie, buctreasa i un servitor, dect s vnd aceast
inestimabil bijuterie. Exista un motiv pe care ea nu se jena s-l spun: Perla neagr era cadou de
la un mprat!
i, aproape ruinat, silit s duc o via dintre cele mai simple, ea rmase credincioas
nsoitoarei sale din vremurile bune.
Ct sunt n viat -punea ea -nu o voi prsi.
De diminea i pn seara o purta la gt. Noaptea o punea ntr-un loc cunoscut numai de ea.
Toate aceste fapte reamintite de ziare au stimulat curiozitatea i,lucru straniu, dar uor de
neles pentru cei care cunosc cheia enigmei, tocmai arestarea asasinului prezumtiv a complicat
misterul i a prelungit emoia. ntr-adevar, a treia zi dup eveniment, ziarele publicau tirea
urmtoare:
Am fost anunai c a fost arestat Victor Dangre, servitorul contesei dAndillot. Acuzaiile
sunt zdrobitoare. Pe mneca hainei sale, pe care domnul Dudouis, eful Siguranei, a gsit-o n
mansarda sa, ntre somier i saltea, s-au constatat pete de snge.
n plus, hainei i lipsea un nasture mbrcat n stof. Iar acest nasture a fost gsit sub patul
victimei chiar la nceputul anchetei.
Se pare c dup servirea mesei, Dangre, n loc s se duc n camera lui, a intrat n cabinetul
cu rochii i de acolo a vzut-o pe contes ascunznd perla neagr. Trebuie s spunem c, pn
acum, nicio dovad nu confirm aceast presupunere. n orice caz, mai exist un aspect neclar. La
ora apte dimineaa, Dangre s-a dus la tutungeria de pe bulevardul Courcelles. Portreasa i
vnztorul au confirmat. Pe de alt parte, buctreasa i doamna de companie, care au camera la
captul culoarului, afirm c la ora opt cnd s-au sculat, ua antiamerei i cea de la buctrie erau
ncuiate. Aceste dou persoane, aflate de douzeci de ani n serviciul contesei, sunt n afara
oricrei bnuieli. Ne ntrebm cum de a putut Dangre s ias din apartament. i fcuse o alt
cheie? Ancheta va lmuri aceste contradicii.
Dar ancheta nu a lmurit nimic, ci dimpotriv. S-a descoperit c Victor Dangre era un
recidivist periculos, un alcoolic i un depravat, pe care nu-l speria o lovitura de cuit. Iar afacerea, pe
msur ce era studiat, prea s se nvluie i mai mult n mister i n contradicii inexplicabile.
Mai nti, o domnioar de Sinclves, verioar i unic motenitoare a victimei, declar c
doamna contes, cu o lun nainte de a muri, i dezvluise ntr-o scrisoare modul n care ascundea
87

perla neagr. A doua zi dup ce primise scrisoarea, aceasta dispruse. Cine o furase?
n ce-i privete, portarii povestir c au deschis ua unui individ care a urcat la doctorul Harel.
A fost chemat doctorul. Nimeni nu sunase la el. Atunci, cine era acest individ? Un complice?
Ipoteza existenei unui complice a fost adoptat de pres i de public. Ganimard, btrnul
inspector principal, Ganimard o susinea, i nu fr motiv:
E mna lui Lupin aici, i spunea el judectorului.
Eh riposta acesta -, peste tot l vedei numai pe Lupin!
l vd peste tot, pentru c este peste tot.
Spunei mai degrab c l vedei de fiecare dat cnd ceva nu vi se pare prea clar. De altfel
n spe, v rog s remarcai un lucru: crima a fost comis la ora 11.20 seara, aa cum arat ceasul,
iar vizita nocturn, despre care vorbesc portarii, nu a avut loc dect la ceasurile trei dimineaa.
Justiia ascult adesea impunerea unei convingeri care face ca evenimentele s fie obligate s
se plieze dup prima explicaie care le-a fost dat. Antecedentele deplorabile ale lui Victor Dangre,
recidivist, beiv i desfrnat, l-au influenat pe judector i dei niciun element nou nu a venit s se
adauge celor dou sau trei indicii descoperite la nceput, nimic nu i-a putut schimba convingerea. A
pus capt anchetei. Peste cteva sptmni, au nceput dezbaterile.
Acestea au fost nesigure, trenante. Preedintele le-a condus fr niciun chef. Ministerul public
s-a manifestat fr convingere. n aceste condiii, avocatul lui Dangre nu avea o misiunea prea
grea. El art lacunele i netemeinicia acuzaiilor. Nu exista nicio prob material. Cine fcuse
cheia, indispensabila cheie fr de care Dangre, la plecare, nu ar fi putut ncuia ua apartamentului?
Cine a vzut aceast cheie i ce se ntmplase cu ea? Cine a vzut cuitul asasinului i ce s-a
ntmplat cu el?
i, n orice caz, ncheia avocatul, dovedii c asasinul este clientul meu. Dovedii c autorul
furtului i al crimei nu este acel misterios personaj care a intrat n cas la ora trei dimineaa. Ceasul
arat ora unsprezece, mi vei spune. i ce-i cu asta? Nu se pot pune acele unui ceasornic la ora
dorit?
Victor Dangre a fost achitat. Iei din nchisoare ntr-o vineri pe nserate, slbit, deprimat de
ase luni de edere n celul. Ancheta, singurtatea, dezbaterile, deliberarea jurailor, toate acestea i
provocaser o groaz bolnvicioas. Noaptea era bntuit de comaruri nfricotoare, de imaginea
eafodului. Tremura de febr i de teroare.
Sub numele de Anatole Dufour a nchiriat o cmru pe colinele de la Montmartre i a
nceput s triasc din expediente. Lamentabil via. Angajat de trei ori de trei patroni diferii, a
fost recunoscut i dat afar imediat.
Adesea vedea, sau credea c vede, oameni care l urmreau, ageni ai Poliiei - nici nu se
ndoia - ce voiau s-l atrag ntr-o capcan. i simea deja mini puternice, apucndu-l de guler.
ntr-o sear, pe cnd lua masa la un local din cartier, cineva se post n faa lui. Era un individ
la vreo 40 de ani, mbrcat cu o redingot neagr, de o curenie ndoielnic. Comand o sup,
legume i un litru de vin.
Dup ce a terminat supa, i ndreapt ochii spre Dangre i l privi ndelung. Acesta pli. Cu
sigurana, acest individ era unul dintre cei care l urmreau de cteva saptmni. Ce voia de la el?
Dangre ncerc s se ridice. Nu putu s-o fac. Picioarele i tremurau.
Omul i turn un pahar cu vin i l umplu i pe cel al lui Dangre.
Ciocnim, amice?
Victor bigui:
88

Da... Dar... n sntatea dumneavoastr, amice!


n sntatea dumneavoastr, Victor Dangre!
Cellalt tresri:
Eu... Eu... Dar nu... V jur...
Ce mi jurai? C dumneavoastr nu suntei dumneavoastr, servitorul contesei?
Ce servitor? M numesc Dufour. ntrebai-l pe patron!
Dufour, Anatole, da, pentru patron, dar Dangre pentru justiie, Victor Dangre.
Nu-i adevrat! Nu-i adevrat! Vi s-au spus minciuni.
Noul venit scoase din buzunar o carte de vizit i i-o ntinse. Victor citi:
Grimaudan, ex-inspector al Siguranei. Informaii confideniale."
Tresri.
Suntei de la poliie?
Nu mai sunt n activitate, dar meseria mi plcea i continui s o fac ntr-o maniera mai...
lucrativ. Descopr din cnd n cnd afaceri cu aur... Ca a dumneavoastr.
A mea?
Da, a dumneavoastr, este o afacere excepional, cu condiia s manifestai i
dumneavoastr puin bunvoin.
i dac nu vreau?
Va trebui s vrei. V aflai ntr-o situaie n care nu putei s-mi refuzai nimic.
O fric nedefinit l cuprinse pe Victor Dangre. ntreb:
Despre ce este vorba?
Bine, spuse cellalt, s terminm. Sunt trimis de domnioara de Sinclves.
Sinclves?
Motenitoarea contesei d'Andillot.
Ei i?
Domnioara de Sinclves m-a trimis s v cer perla neagr.
Perla neagr?
Aceea pe care ai furat-o.
Dar nu o am!
Ba o avei.
Dac a avea-o, ar nsemna c eu sunt asasinul.
Dumneavoastr suntei asasinul. Dangre fcu un efort pentru a rde.
Din fericire, drag domnule, curtea cu juri nu a fost de aceeai prere. Toi juraii, auzii,
toi, au fost de prere c nu sunt vinovat. i atunci cnd ai contiina linitit i stima a doisprezece
oameni de treaba...
Ex-inspectorul l apuc de bra:
Fr cuvinte mari, amice. Ascultai-m cu mare atenie i cntrii bine ce spun, cci merit
89

osteneala. Cu trei sptmni nainte de crima, ai ascuns n buctrie cheia cu care se descuie ua de
serviciu i apoi ai dat s v fac o dublur lctuul Outard, din strada Oberkampf nr. 244.
Nu-i adevrat, nu-i adevrat! mormi Victor, nimeni nu a vzut aceast cheie... Ea nu
exist.
Iat-o!
Dup o clip de tcere, Grimaudan relu:
Ai ucis-o pe contes cu un cuit cumprat din Bazarul Republicii, chiar n ziua n care ai
fcut comanda pentru cheie. Lama este triunghiular i are un an pe ea.
Toate astea sunt numai vorbe, le spunei la ntmplare. Nimeni nu a vzut cuitul.
Iat-l!
Victor Dangre se trase napoi. Ex-inspectorul continu:
Pe lam sunt nite pete de rugin. Este nevoie s v explic de unde provin?
i ce-i cu asta? Avei o cheie i un cuit... Cine poate spune c sunt ale mele?
Mai nti lctuul i apoi cel de la care ai cumprat cuitul. Deja le-am remprosptat
memoria. Pui fa n fa cu dumneavoastr, v vor recunoate negreit.
Vorbea sec i dur, cu o precizie terifianta. Dangre era mort de fric. Nici judectorul, nici
preedintele curii, nici avocatul general nu-l strnseser cu ua att de tare, nu vzuser att de
limpede lucruri pe care el nsui nu le mai tia prea bine.
Totui, ncerc nc o dat s o fac pe indiferentul.
Dac astea sunt toate probele dumneavoastr...
Mai am una. Dup crim, ai plecat pe acelai drum. Dar n mijlocul cabinetului cu rochii,
cuprins de groaz, v-ai sprijinit de perete pentru a nu cdea.
De unde tii? bigui Victor. Nimeni nu poate ti acest lucru.
Justiia n-o tie, nici unuia dintre domnii de la parchet nu-i putea veni n minte s aprind o
lumnare i s cerceteze pereii. Dac s-ar fi fcut aa, s-ar fi observat pe varul alb o pat roie
foarte slab, destul de clar totui pentru a se descoperi amprenta feei anterioare a degetului
dumneavoastr mare, plin de sngele pe care l-ai pus pe perete. Or, cred c tii c n antropometrie
acesta este unul dintre principalele mijloace de identificare.
Victor Dangre nu mai avea aer. Mari picturi de sudoare i curgeau de pe frunte. Se uita cu
ochi de nebun la acest om straniu, care i povestea crima ca i cum ar fi fost un martor invizibil al
ntmplrii.
Ls capul n jos, nvins, neputincios. De cteva luni lupta cu lumea ntreag. Dar avea
impresia c mpotriva acestui om nu avea nicio ans.
Dac v dau perla, mormi el, ct mi dai?
Nimic.
Cum? V batei joc de mine! Eu v dau un lucru care valoreaz sute de mii i nu primesc
nimic n schimb?
Ba da, viaa.
Banditul simi un fior. Grimaudan adug, cu o voce aproape blnd:
Hai, Dangre, perla aceasta nu are nicio valoare pentru dumneavoastr. Nu avei cum s o
vindei. Atunci, la ce bun s o pstrai?
90

Dar exist tinuitori... i odat i odat, cu un pre oarecare...


... Va fi prea trziu.
De ce?
De ce? Pentru c Poliia o s v prind pn atunci i cu dovezile pe care eu le voi da,
cuitul, cheia, amprentele degetului dumneavoastr, suntei pierdut.
Victor i cuprinse capul cu amndou minile i se gndi. Se simea pierdut i n acelai timp
l cuprindea o mare oboseal, o mare nevoie de odihn i linite.
Murmur:
Cnd avei nevoie de ea?
n noaptea asta. nainte de ora unu.
i dac nu v-o dau?
Atunci, pun la pot aceast scrisoare n care domnioara de Sinclves v denun
procurorului Republicii.
Dangre i turn dou pahare cu vin pe care le bu unul dup altul, dup care, ridicndu-se,
spuse:
Pltii consumaia i s mergem... M-am sturat de blestemata asta de afacere.
Se nnoptase. Cei doi brbai au cobort pe strada Lepic i au luat-o pe bulevardele exterioare
spre toile. Mergeau tcui, Victor era copleit i avea umerii czui.
n parcul Monceau zise:
Aici este, n apropierea casei de colo...
Drace, i nu ai ieit din cas, nainte de a fi arestat, dect pentru a merge la tutungerie.
Am ajuns, spuse Dangre cu o voce rguit.
Merser de-a lungul gardului grdinii i traversar o strad la colul creia se afla tutungeria.
Dangre se opri civa pai mai departe. Picioarele i se mpleticeau. Se prbui pe o banc.
Ei bine?
Aici e.
Aici e! Ce tot spunei?
Da, aici, n faa noastr.
n faa noastr! Dangre, n-ar trebui s...
... V repet c perla este aici.
Unde?
ntre dou pietre.
Care anume?
Cutai!
Care, repet Grimaudan. Victor nu rspunse.
Ahh, vrei s m fraiereti amice....
Nu... Dar... Voi ajunge n mizerie.
Ezii, deci? Bine, voi fi mrinimos. Ct i trebuie?
91

Att ct s-mi pot cumpra un bilet de clasa a 2-a pn n America.


De acord.
i o bancnot de o sut de franci pentru primele cheltuieli.
Vei avea dou. Vorbete!
Numrai pietrele pavajului, la dreapta gurii de canal. Vei gsi perla ntre cea de-a
treisprezecea i a paisprezecea piatr.
Grimaudan privi n jur. Treceau tramvaie, treceau oameni. Dar cine putea bnui ce fcea el? i
deschise briceagul i l nfipse ntre pietrele indicate.
i dac nu este?
Dac nu m-a vzut cineva atunci cnd m-am aplecat i am pus-o, trebuie s fie nc acolo.
Oare era? Perla neagr aruncat aa, la dispoziia primului venit! Perla neagr... O avere!
La ce adncime?
Cam la zece centimetri.
Scormoni nisipul umed. Vrful briceagului lovi ceva. Lrgi gaura cu degetele. Vzu perla
neagr.
ine cei dou sute de franci! i voi trimite i biletul pentru America.
A doua zi, cho de France publica urmtoarea not, care fu imediat reprodus de ziarele din
lumea ntreag:
De ieri, faimoasa perl neagr se afl n minile lui Arsne Lupin, care a luat-o de la asasinul
contesei dAndillot. Peste cteva zile, copii ale acestei preioase bijuterii vor fi expuse la Londra,
Sankt Petersburg, la Calcutta, la Buenos Aires i la New York.
Arsne Lupin ateapt propuneri din partea amatorilor.
i astfel crima este ntotdeauna pedepsit, iar virtutea rspltit, conchise Arsne Lupin,
atunci cnd mi-a povestit despre secretele afacerii.
i astfel, sub numele de Grimaudan, ex-inspector al Siguranei, ai fost ales de destin s-l
deposedai pe criminal de rodul faptei sale oribile.
Desigur. i mrturisesc c este una dintre aventurile de care sunt foarte mndru. Cele 40 de
minute pe care le-am petrecut n apartamentul contesei, dup ce am constatat c este moart, sunt
printre cele mai uimitoare i mai profunde din viaa mea. n 40 de minute, aflat n situaia cea mai
complicat, am reconstituit crima, am cptat certitudinea, cu ajutorul ctorva indicii, c vinovatul
nu putea fi dect unul dintre servitorii contesei. n sfrit, am neles c, pentru a avea perla, trebuia
ca acest servitor s fie arestat - i de aceea am lsat nasturele - ns nu trebuiau s existe probe
irecuzabile ale vinoviei sale. i de aceea am luat cuitul uitat pe covor, am luat cheia uitat n
broasc, am ncuiat ua, am ters urmele de degete de pe peretele cabinetului cu rochii. Dup
prerea mea, a fost un fel de fulgerare...
... De geniu, l-am ntrerupt.
De geniu, dac vrei, i care nu ar fi luminat creierul unui oarecare. S descoperi ntr-o
secund cei doi termeni ai problemei - o arestare i o achitare - s te serveti de aparatul formidabil
al justiiei pentru a-l zpci pe om, pentru a-l prosti, pe scurt, pentru a-i crea o asemenea stare de
spirit nct, odat eliberat din nchisoare, s cad n mod fatal, n mod inevitabil n capcana cam
92

grosolan pe care i-am intins-o...


Cam grosolan, spunei? Foarte grosolan, cci nu era nicidecum n pericol.
Desigur, din moment ce fusese achitat.
Sracul de el...
Sracul... de Victor Dangre! Dar nu v gndii c e un asasin? Ar fi fost cu totul imoral ca
perla s rmn la el. El triete, v dai seama, Dangre triete!
Iar perla neagr este n minile dumneavoastr.
O scoase dintr-unul din buzunarele secrete ale portofelului su, o privi, o mngie cu degetele,
apoi cu ochii i oft:
Care boier, care rajah imbecil i vanitos va poseda aceast comoar? Crui miliardar
american i este destinat aceast bucic de frumusee i de lux care mpodobea umerii albi ai
Lontinei Zalti, contes d'Andillot?...
IX. Herlock Sholmes sosete prea trziu
Semnai surprinztor de mult cu Arsne Lupin, domnule Velmont!
l cunoatei?
Oh, ca toat lumea, din fotografii, care nu seamn niciuna cu cealalt, fiecare lsnd totui
impresia unei fizionomii identice... Care este a dumneavoastr.
Horace Velmont pru mai degrab contrariat.
Nu-i aa, dragul meu Devanne? i nu suntei primul care face o asemenea remarc la
adresa mea, credei-m.
Dac nu ai fi fost recomandat de vrul meu i dac nu ai fi cunoscutul pictor ale crui
minunate opere le admir, m ntreb dac nu a fi anunat Poliia despre prezena dumneavoastr la
Dieppe.
Butada fu ntmpinat de un rs general. n marea sufragerie a castelului Thibermesnil, n
afar de Velmont, se mai aflau abatele Glis, preotul satului i o duzin de ofieri ale cror
regimente fceau manevre n mprejurimi i care rspunseser invitaiei bancherului Georges
Devanne i a mamei sale. Unul dintre ei spuse:
Dar parca Arsne Lupin a fost semnalat pe coast, dup faimoasa lovitura din rapidul Paris
- Havre.
Da, sunt trei luni de atunci, iar n saptmna care a urmat ntmplrii despre care vorbii am
fcut cunotin la cazinou cu minunatul nostru Velmont. Care, de atunci, m-a onorat cu cteva
vizite - plcut preambul al unei vizite mai serioase - acas la mine, pe care mi-o va face ntr-una din
zile... sau mai degrab din nopi!
Rser din nou i trecur n vechea sala a grzilor, o ncpere imens, foarte nalt, care ocupa
ntreaga parte de jos a turnului Guillaume i n care Georges Devanne a adunat uriaele bogaii
acumulate de-a lungul secolelor de ctre seniorii de Thibermesnil. Lzi i dulapuri, suporturi pentru
lemnele din cmin i candelabre se gsesau peste tot. Minunate tapiserii atrnau pe pereii de piatr.
Ambrazurile ferestrelor erau adnci, prevzute cu bnci i se terminau cu ferestre ogivale, avnd
vitralii ncadrate n plumb. ntre u i fereastra din stnga se nal o biblieotec monumental stil
Renaissance, pe frontonul creia st scris cu litere de aur: Thibermesnil , iar dedesubt - minora
93

deviz a familiei: Fais ce que veux (F ceea ce vrei fr. n.r.).


n timp ce se aprindeau igrile, Devanne relu:
Numai c trebuie s v grbii, Velmont, este ultima noapte de care dispunei.
Dar de ce? ntreb pictorul, care cu siguran lua totul drept o glum.
Devanne se pregtea s rspund, cnd mama sa i fcu semn. ns masa bun i dorina de a
trezi interesul oaspeilor l fcur s continue.
Nu-i nimic, spuse el, acum pot s vorbesc. Dac fac o indiscreie, nu se va ntmpla mare
lucru.
Toi se aezar n jurul lui animai de o vie curiozitate. Atunci, cu aerul satisfcut al unuia care
anun o veste mare, spuse:
Mine, la ora patru dup amiaza, Herlock Sholmes, marele detectiv englez pentru care nu
exist mistere, Herlock Sholmes, cel mai extraordinar dezlegtor de enigme din ci au existat
vreodat, prodigiosul personaj care pare fcut n ntregime de imaginaia unui romancier, Herlock
Sholmes va fi oaspetele meu.
Se auzir exclamaii de uimire, Herlock Sholmes la Thibermesnil? Era deci o treaba serioasa?
Arsne Lupin se afla ntr-adevr n zon?
Arsne Lupin i banda lui nu sunt departe. Fr a mai socoti afacerea cu baronul Cahorn,
cine este oare autorul spargerilor de la Montigny, de la Gruchet, de la Crasville, dac nu sprgtorul
nostru naional? Acum, mi-a venit i mie rndul.
Ai fost i dumneavoastr anunat, aa cum a fost baronul Cahorn?
Acelai truc nu reuete de dou ori.
i atunci?
Atunci? Atunci... Iat!
Se ridic i, aratnd cu degetul unul din rafturile bibliotecii, unde era un mic loc gol, ntre
doua enorme cri in folio, spuse:
Aici era o carte, din secolul al XVI-lea, intitulat Chronique de Thibermesnil, o istorie a
castelului de la construirea lui de ctre ducele Rollon, pe locul unei fortree medievale. Cartea
cuprindea trei plane gravate. Una reprezenta o vedere de ansamblu a domeniului, a doua, planul
construciilor, iar a treia - v rog s fii ateni! - traseul unui pasaj subteran care are una dintre ieiri
n exteriorul primei linii de ziduri, iar cealalt aici. Da, aici, n sala n care ne aflm acum. i aceast
carte a disprut luna trecuta.
Drace - zise Velmont -, e un semn ru! Totui, nu este de ajuns pentru a motiva intervenia
lui Herlock Sholmes.
Sigur c nu ar fi fost de-ajuns, dac nu s-ar fi ntmplat un fapt care face ca povestirea mea
s capete o semnificaie deosebit. La Biblioteca Naional exist un al doilea exemplar al acestei
Cronici, iar aceste dou exemplare se deosebesc unul de cellalt prin anumite detalii cu privire la
pasajul subteran, cum ar fi aspectul i scara de execuie a desenului, precum i diverse adnotri care
nu erau tiprite, ci scrise cu cerneal, mai mult sau mai puin terse. Cunoteam aceste amnunte i
tiam c traseul subteran nu putea fi reconstituit dect printr-o comparare minuioas a celor dou
schie. Ori, a doua zi dup ce exemplarul meu dispruse, cel de la Biblioteca Naional era cerut de
un cititor care nu l-a mai napoiat, fr a se putea determina condiiile n care a fost efectuat furtul.
Un val de exclamaii a urmat acestor cuvinte.
De data aceasta, afacerea devine serioas.
94

Da, spuse Devanne, a intrat i Poliia pe fir. S-au ntreprins anchete, dar nu au dat niciun
rezultat.
Ca de altfel i n alte cazuri cnd a fost vorba despre Arsne Lupin.
Aa e. i atunci, mi-a venit ideea s-i cer ajutorul lui Herlock Sholmes, care mi-a rspuns
c arde de nerbdare s intre n contact cu Arsne Lupin.
Ce onoare pentru Arsne Lupin, spuse Velmont. Dar dac houl nostru naional, cum i
spunei dumneavoastr, nu are de gnd s prade castelul, Herlock Sholmes va veni degeaba.
n acest caz, mai exist un lucru care i va trezi interesul i anume descoperirea pasajului
subteran.
Cum aa, pi, nu ne-ai spus c este o ieire n cmp i una aici, n salon?
Da, da, dar unde? n ce loc din acest salon? Linia care reprezint subteranul pe schie
ajunge ntr-adevr ntr-o parte la un mic cerc unde sunt scrise dou litere majuscule T.G., ceea ce
nseamn - fr ndoial, nu-i aa? - Turnul Guillaume. Dar turnul este rotund i cine ar putea afla n
ce loc al cercului se gsete deschiderea?
Devanne aprinse a doua igar i i turn un pahar. Era asaltat cu ntrebri din toate prile. El
surdea, satisfcut de interesul pe care l provocase. n cele din urm, spuse:
Secretul s-a pierdut. Nimeni din lume nu-l mai cunoate. Din tat n fiu, spune legenda,
puternicii seniori i-l transmiteau unul altuia pe patul de moarte, pn n ziua n care Geoffroy,
ultimul rmas din familie, a pierit pe eafod, la 7 noiembrie, n vrst de 19 ani.
Dar timp de un secol de atunci, totui s-au fcut cutri...
Da, s-au fcut, dar degeaba. Eu nsumi, cnd am cumprat castelul de la un urma al
convenionalului Leribourg, am pornit cercetri. ns la ce bun? Gndii-v c acest turn, nconjurat
de ap, nu este legat de castel dect printr-un singur loc i c, prin urmare, subteranul nseamn c
trece pe sub anurile vechi. Planul de la Biblioteca Naional arat de altfel o serie de patru scri
avnd mpreun 48 de trepte, ceea ce ne face s ne gndim la o adncime de mai mult de zece metri.
Iar scara de execuie a schiei, anexat la celalalt plan, fixeaz distana la 200 de metri. n realitate,
toat problema se afl aici, ntre aceast podea, acest plafon i aceti perei. Dar, pe legea mea,
mrturisesc c nu-mi prea vine s le drm.
i nu exist niciun indiciu?
Niciunul.
Abatele Glis obiect:
Domnule Devanne, trebuie s inem seama de dou citate.
Oh - zise Devanne rznd -, domnul este un mare amator i cercettor de arhive, un mare
cititor de memorii i tot ce are legtur cu Thibermesnil l pasioneaz. Dar explicaia despre care
vorbete domnia sa nu face dect s complice lucrurile.
Iari m ironizai!
Vrei s expun prerea dumneavoastr?
Chiar v rog foarte mult!
Bine. Aadar, din lecturile domniei sale rezult c doi dintre regii Franei au cunoscut
secretul.
Doi dintre regii Franei!
Henric al IV-lea i Ludovic al XVI-lea.
95

Nu sunt nite persoane oarecare. i cum a aflat domnul abate aceste lucruri?
Foarte simplu, continu Devanne. nainte de btlia de la Arques, regele Henric al IV-lea a
venit s ia masa i s doarm n acel castel. La ora 11 noaptea, Louise de Tancarville, cea mai
frumoas femeie din Normandia, i-a fost adus prin pasajul subteran, cu complicitatea ducelui
Edgard, care, cu acest prilej, a dezvluit secretul familiei. Acest secret i-a fost ncredinat de ctre
Henric al IV-lea, apoi ministrului su Sully, care povestete ntmplarea n cartea sa Royales
conomies dtat i nu a comentat-o dect prin aceast fraz de neneles:
La hache tournoie dans lair qui frmit, mais laile souvre, et lon va jusqu Dieu.
(Toporul se rsucete n aerul care freamt, dar aripa se deschide i se merge pn la Dumnezeu
fr. n.r.).
Dup un moment de tcere, Velmont spuse, rznd:
Nu sunt nite cuvinte a cror limpezime s sar n ochi.
Nu-i aa? Domnul abate susine c Sully a notat prin acestea cheia enigmei, fr a trda
secretul celor crora le dicta textul memoriilor sale.
Ipoteza este ingenioasa.
De acord, dar ce nseamn toporul (hache) care se rsucete i pasrea care i ia zborul?
i cine merge pn la Dumnezeu?
Mister...
Velmont relu:
i bunul rege Ludovic al XVI-lea tot pentru a primi vizita unei femei a folosit pasajul
subteran?
Nu tiu. Tot ce se poate spune este faptul c Ludovic al XVI-lea a stat n 1784 la
Thibermesnil i c faimosul dulap de fier, gsit la Luvru n urma denunului lui Gamain, coninea o
hrtie pe care era scris de mna lui: Thibermesnil: 2-6-12.
Horace Velmont izbucni n rs:
Victorie! ntunericul dispare din ce n ce mai mult. Doi ori ase fac doisprezece.
Rdei ct poftii, domnule, spuse abatele, dar aceste dou citate conin soluia i mai
devreme sau mai trziu va aprea cineva care va ti s le interpreteze.
Mai nti Herlock Sholmes, spuse Devanne... Numai dac Arsne Lupin nu i-o va lua
nainte. Ce prere avei, Velmont?
Brbatul se ridic, i puse mna pe umrul lui Devanne, i spuse:
Cred c din datele oferite de cartea dumneavoastr i de aceea de la Biblioteca Naional
lipsea o informaie de cea mai mare importan, pe care ai avut amabilitatea s mi-o dai. V
mulumesc!
Deci?...
Deci, toporul rsucindu-se, pasrea lundu-i zborul i doi ori ase fcnd doisprezece, eu
nu mai am altceva de fcut dect s m pun pe treab.
Fr a pierde niciun minut.
Fr a pierde nicio secund mcar! Nu trebuie oare ca n aceast noapte, adic nainte de
sosirea lui Herlock Sholmes, s v prad castelul?
Aa este, i nu mai avei prea mult timp la dispoziie. Dorii s v conduc?
96

Pn la Dieppe?
Pn la Dieppe. Voi profita de ocazie pentru a-i ntmpina pe domnul i doamna d'Androl i
o tnr prieten de-a lor, care sosesc cu trenul de la miezul nopii.
i adresndu-se ofierilor, Devanne adug:
De altfel, ne vom rentlni cu toii aici mine la ora mesei, nu-i aa, domnilor? Contez pe
dumneavoastr, din moment ce regimentele pe care le comandai i vor face tabra n jurul
castelului, care va fi luat cu asalt la ora unsprezece.
Invitaia fu acceptat. i-au luat rmas bun i un moment mai trziu, un automobil 20-30
toile dOr i ducea pe Devanne i pe Velmont pe drumul spre Dieppe. Devanne l ls pe pictor n
faa cazinoului i se ndrept spre gar.
La miezul nopii, prietenii si coborau din tren. La dousprezece i jumtate, automobilul intra
pe poarta de la Thibermesnil. La ora unu, dup o mas uoar, servit n salon, fiecare se retrase.
Una dup alta, toate luminile se stinser. Marea linite a nopii nvlui castelul.
ns luna ddu la o parte norii care o acopereau i, prin cele dou ferestre, revrs n salon o
lumin alb, limpede. Dar aceasta nu dur dect o clip. Foarte repede, luna se ascunse n spatele
colinelor. i din nou totul fu cuprins de tenebre. Linitea se amplific parc odat cu ntunericul i
mai adnc. Doar din timp n timp tcerea era spart de pocnetul mobilelor sau de fitul stufului de
pe eleteul, care scalda zidurile btrne cu apa sa verzuie.
Pendula numra irul infinit al secundelor. Btu ora dou. Apoi, din nou, secundele se scurser
grbite i monotone n tcerea grea a nopii. i btu ora trei. Deodat plesni ceva, cu un zgomot ca
acela pe care l face la trecerea unui tren, discul unui semnal care se ridic i apoi coboar. O raz
subire de lumin travers salonul dintr-o parte n cealalt, precum o sgeat care las n urma ei o
dr scnteietoare. Raza ieea dintr-o coloan pe care se sprijinea, la dreapta, frontonul bibliotecii.
Se opri mai nti pe peretele opus, apoi se plimb peste tot ca o privire ngrijorat care scruteaz n
ntuneric, apoi se stinse i se aprinse din nou, n timp ce o parte ntreag a bibliotecii se rotea, lsnd
s apar o deschiztur mare n form de bolt.
Intr un brbat care avea n mn o lantern. Un al doilea i apoi un al treilea aprur ducnd
un colac de frnghie i diferite instrumente. Primul dintre ei cercet camera, ascult atent i spuse:
Chemai-i i pe ceilali!
Din oasajul subteran aprur opt tipi solizi, cu nfiri energice. Mutarea ncepu.
Totul se petrecu foarte repede, Arsne Lupin trecea de la o mobil la alta, o examina i, dup
dimensiunile sau valoarea artistic, o lsa ori ordona:
Luai-o!
i obiectul era luat, nghiit de gura cscat a tunelului, trimis n mruntaiele pmntului.
Astfel au fost luate ase fotolii i ase scaune Ludovic al XV-lea, tapiserii de Aubusson,
policandre semnate Gouthire, dou tablouri de Fragonard i unul de Nattier, un bust executat de
Houdon, statuete. Uneori, Lupin ntrzia n faa cte unui minunat scrin sau a unui superb tablou i
ofta:
Acesta este prea greu... Acesta este prea mare... Ce pcat!
i i continua expertiza.
n patruzeci de minute, salonul a fost uurat, dup expresia lui Arsne. i totul a fost fcut
ntr-o ordine perfect, fr cel mai mic zgomot, ca i cum toate obiectele purtate de aceti oameni ar
fi fost nvelite cu un strat gros de vat.
97

Lupin spuse ultimului dintre oamenii si, care tocmai pleca, crnd unul dintre obiecte:
Este gata. Imediat ce ncrcai camionul, v ndreptai spre locul tiut de la Roquefort, aa
cum ne-am neles.
Dar dumneavoastr, efule?
Lsai-mi motocicleta!
Dup ce omul a plecat, a mpins partea mobil a bibliotecii, apoi, dup ce a fcut s dispar
urmele mutrii, cele de pai, a deschis o ui i a ptruns ntr-o galerie, ce fcea legtura ntre turn
i castel. La mijlocul ei era o vitrin, i tocmai pentru aceasta Arsne Lupin i-a continuat
cercetrile. n ea se aflau adevrate minunii: o colecie unic de ceasuri, de tabachere, de inele,
miniaturi lucrate cu cea mai mare miestrie. For broasca i avu o plcere nemaipomenit s pun
mna pe aceste bijuterii din aur i argint, pe aceste mici opere de art att de preioase i de delicate.
i pusese n bandulier un sac mare din pnz, special confecionat pentru asemenea situaii.
l umplu, de asemenea buzunarele hainei, ale pantalonilor i cele ale vestei. Tocmai luase cu mna
stng cteva portmonee btute cu perle, att de apreciate de strmoii notri i care sunt att de
cutate n zilele noastre deoarece au revenit la mod, cnd un zgomot slab i ajunse la ureche.
Ascult cu atenie; nu se nelase, zgomotul devenea din ce n ce mai clar. i dintr-o dat i aminti:
la captul galeriei, o scar interioar ducea la un apartament neocupat pn acum, dar care din seara
aceasta era rezervat domnioarei ce venise mpreun cu prietenii lui Devanne.
Cu o micare rapid stinse lanterna. De-abia avu timp s se ascund n ambrazura unei
ferestre, c ua din capul scrii se deschise i o lumin slab ptrunse n galerie. Avu senzaia - cci,
ascuns pe jumtate de o perdea, nu vedea nimic - c cineva cobora primele trepte cu precauie.
Spera ca acel cineva s nu mearg mai departe. Totui, persoana cobor i naint civa pai n
ncpere. Se auzi un ipt. Fr ndoial vzuse vitrina spart i golit pe trei sferturi.
Dup parfum, i ddu seama c era vorba despre o femeie, mbrcmintea ei aproape c
atingea perdeaua dup care era ascuns el. I se pru c aude btile inimii acestei femei i c ghicise
prezena unei fiine n spatele ei, n ntuneric, foarte aproape... i spuse: i e fric... Va pleca... Nu
se poate s nu plece. Dar ea nu plec deloc, lumnarea care-i tremura n mna deveni mai ferm.
Se ntoarse, ezit o clip, pru c ascult tcerea nfricotoare, apoi, brusc, ddu perdeaua la o
parte.
Se vzur.
Arsne murmur uluit:
Dumneavoastr?! Dumneavoastr, domnioar!
Era miss Nelly.
Miss Nelly! Pasagera de pe transatlantic, aceea care i unise visele cu cele ale tnrului n
timpul unei traversri de neuitat a oceanului, aceea care asistase la arestarea sa, i care, n loc s-l
trdeze, fcuse minunatul gest de a arunca n ap aparatul de fotografiat n care el ascunsese
bijuteriile i banii... Miss Nelly! Scumpa i surztoarea fiin a crei imagine ntristase sau
nveselise lungile sale ore de nchisoare...
Att de neateptat era acea ntmplare care i fcea s se ntlneasc n castel la acea or din
noapte, nct niciunul nu fcea vreo micare i nu spunea niciun cuvnt, stupefiai, hipnotizai parc
de apariia fantastic pe care o constituiau unul pentru cellalt. De-abia inndu-se pe picioare,
cuprins de emoie, miss Nelly trebui s se aeze.
El rmase n picioare n faa ei. i ncet, ncet, de-a lungul secundelor interminabile care se
scurgeau, nelese ce impresie trebuia s-i fac n aceste momente, cu minile pline de bibelouri, cu
buzunarele umflate i cu sacul att de umplut nct numai c nu ddea pe dinafar. l cuprinse o
98

mare ruine i roi c se afla acolo, n urta postur de sprgtor prins n flagrant delict. De-acum
nainte, orice s-ar fi ntmplat, el era houl, cel care bag mna n buzunarul altora, cel care descuie
uile cu peraclul i intr n case pentru a fura.
Un ceas se rostogoli pe covor, un altul l urm. i alte lucruri pe care nu le mai putea ine
ncepeau s-i cad din brae. Atunci, se hotr dintr-o dat i ls pe fotoliu o parte dintre obiecte, i
goli buzunarele i desfcu sacul. Astfel se simea mai n largul lui n faa lui Nelly i fcu un pas
spre ea, cu intenia de a-i vorbi. Dar ea avu o reacie de respingere, apoi se ridic brusc, cuprins
parc de groaz i se repezi spre salon. Ua se nchise n urma ei, dar el se duse dup ea. Nelly era
acolo, tremurnd i privind nfricoat imensa camer devastat.
Atunci, el i spuse:
Mine, la ora trei, totul va fi la loc. Mobilele vor fi aduse napoi...
Ea nu rspunse i el repet:
Mine, la ora trei, v promit... Nimic n lume nu m va putea mpiedica s-mi in
promisiunea... Mine la ora trei...
Urm o tcere lung, apstoare. El nu ndrznea s o rup i emoia tinerei i provoca o
adevrat suferin. ncet, fr a mai spune un cuvnt, se ndeprt de ea.
i gndi:
S plece!...S se simt liber s plece!... S nu-i fie team de mine!...
Dar, deodat, ea tresri i bigui:
Ascultai... pai... aud pai...
O privi mirat. Mis Nelly era foarte agitat ca la apropierea unui pericol.
Nu aud nimic, zise el, i totui...
Cum nu auzii? Trebuie s fugii... Repede, fugii!...
S fug? Dar de ce?
Trebuie... trebuie... ah, fugii!...
Se repezi pn la galerie i ascult cu atenie. Nu, nu era nimeni. Oare zgomotul venea deafar?... Atept o clip, apoi, linitit, se ntoarse. Arsne Lupin dispruse.
n momentul n care Devanne constat prdarea castelului su, i spuse: Velmont a fcut-o,
iar Velmont nu este altul dect Arsne Lupin.
Alt explicaie nu putea exista, ns aceast idee a fost repede ndeprtat, deoarece era
complet neverosimil ca Velmont s nu fie Velmont, adic pictorul cunoscut, prietenul vrului su
Estevan.
i atunci cnd brigadierul de Poliie, care a fost anunat imediat a venit, Devanne nici mcar
nu se gndi s-i vorbeasc despre aceast presupunere absurd.
Pe parcursul ntregii diminei, la Thibermesnil a fost un du-te-vino de nedescris. Jandarmii,
comisarul de poliie din Dieppe, stenii, toi se agitau pe culoare, n parc, mprejurul castelului.
Apropierea trupelor care fceau aplicaie i pocnetele putilor completau pitorescul scenei.
Primele cercetri nu au dat de nicio urm. Din moment ce geamurile ferestrelor nu fuseser
sparte i nici uile nu prezentau semne de forare, era evident c furtul avusese loc prin ieirea
secret. i totui, pe covor nu era nicio urm de pai, iar pe perei aiderea. Un singur lucru,
neateptat, atrase atenia, dovedind fantezia lui Arsne Lupin: faimoasa Cronic din secolul al
XVI-lea i reluase vechiul loc i alturi de ea se afla o carte asemntoare, care nu era alta dect
99

exemplarul furat de la Biblioteca Naional.


La ora 11, sosir ofierii. Devanne i ntmpin vesel. Averea sa i permitea s suporte, fr a-i
face prea mult snge ru, pierderea unor asemenea bogii. Prietenii si i miss Nelly coborr i ei.
Odat fcute prezentrile, se observ c lipsea un invitat: Horace Velmont. Oare nu va mai
veni? Absena lui ar fi putut trezi unele bnuieli lui George Devanne.
Dar, la dousprezece punct, el sosi. Devanne strig:
n sfrit, iat-v!
Nu sunt punctual?
Ba da, dar puteai s nu fii... Dup o noapte att de agitat. Ai aflat vestea?
Ce veste?
Mi-ai prdat castelul.
Asta-i bun!
Aa cum v spun. Dar mai nti, oferii-i braul domnioarei Underdown i s mergem la
mas... Domnioar, v rog s-mi permitei...
Se opri, frapat de tulburarea tinerei. Apoi, amintindu-i deodat, spuse:
Ah, apropo, e adevrat c ai cltorit mpreun cu Arsne Lupin, cndva... nainte de
arestarea lui... Asemnarea v surprinde, nu-i aa?
Ea nu rspunse. n faa ei, Velmont surdea. Acesta se nclin, tnra l lu la bra. O conduse
la locul ei i se aez n faa sa.
n timpul mesei nu se vorbi dect despre Arsne Lupin, despre mobilele furate, despre pasajul
subteran i despre Herlock Sholmes. Abia la sfrit, cnd ncepuser discuii i pe alte teme,
Velmont se amestec i el n conversaie. A fost, pe rnd, amuzant i grav, elocvent i spiritual. i
prea c n tot ce spune nu urmrea altceva dect s trezeasc interesul tinerei. Dar ea era
preocupat de altceva i parc nici nu-l auzea.
Cafeaua a fost servit pe terasa care domina curtea de onoare i grdina n stil francez de lng
faada principal. Fanfara regimentului, aflat n mijlocul peluzei, ncepu s cnte, iar mulimea de
rani i soldai se rspndi pe aleile parcului.
Totui, Nelly avea n minte promisiunea lui Arsne Lupin: La ora trei, totul va fi la loc, v
promit. La ora trei! Acele marelui orologiu, care mpodobea aripa dreapt a castelului, artau ora
2.40. Fr s vrea le privea din clip n clip, l privea i pe Velmont, care se legna linitit, ntr-un
confortabil balansoar.
Dou i cincizeci de minute... dou i cincizeci i cinci... Un soi de nerbdare, amestecat cu
team, se infiltra n sufletul tinerei. Era oare posibil ca minunea s se produc, i s se produc la
momentul stabilit, n timp ce castelul, curtea, cmpul din jur erau pline de lume, iar procurorul
Republicii i judectorul de instrucie erau n plin activitate de anchetare a cazului?
i totui... Totui Arsne Lupin promisese cu o asemenea solemnitate! Va fi aa cum a spus el,
gndi ea, impresionat de energia, autoritatea i sigurana dovedite de acest om. i nu i se mai pru
a fi un miracol, ci un eveniment obinuit care trebuia s se produc prin fora lucrurilor.
O clip, privirile lor se ntlnir. Ea roi i ntoarse capul.
Ora trei... Prima btaie, a doua, a treia... Horace Velmont i scoase ceasul, privi la orologiu,
apoi puse ceasul la loc n buzunar. Trecur cteva clipe. i iat c mulimea se ddu la o parte, n
jurul peluzei, fcnd loc la dou crue care tocmai trecuser de poarta parcului, fiecare tras de cte
100

doi cai. Erau nite furgoane ca acelea care merg n urma regimentelor i duc alimentele soldailor. Se
oprir n faa scrilor. Un sergent cobor de pe capra uneia dintre crue i ntreb de domnul
Devanne.
Devanne veni n fug, cobornd scrile. Sub prelate, vzu aranjate cu grij, bine nvelite,
mobilele sale, tablourile sale, obiectele sale de art.
La ntrebrile care i se puser, sergentul rspunse artnd ordinul pe care l primise de la
adjunctul de serviciu i pe care acesta, la rndul lui, l primise diminea, la raport. Prin acest ordin,
compania a doua din batalionul patru primea misiunea ca aceste obiecte, lsate la rscrucea Halleux,
n pdurea Arques, s fie duse, la ora trei, domnului Devanne, proprietarului castelului
Thibermesnil. Semnat: colonelul Beauvel.
La rscruce - adug sergentul -, totul era pregtit, aezat pe iarb, sub paza... unor rani.
Mi s-a prut cam bizar, dar ce era s fac, ordinul e ordin.
Unul dintre ofieri se uit cu atenie la semntur: era imitat perfect, dar era fals.
Muzica tcuse. Cruele fur golite i mobilele puse la locul lor.
n timpul acestei agitaii, Nelly rmase singur la captul terasei. Era grav i ngrijorat,
cuprins de gnduri confuze pe care nici nu ncerca s le clarifice. Deodat, l vzu pe Velmont
apropiindu-se. Voi s-l evite, dar balustrada terasei o mpiedica s fac acest lucru, nconjurnd-o
din dou pri, iar un rnd de mari arbuti - portocali, leandri i bambui - nu-i permitea s mearg
dect pe drumul pe care venea Arsne. Nu mai fcu nicio micare. O raz de soare tremura n prul
su de aur, rvit de frunzele fragede ale unui bambus. Se auzir cuvintele:
Mi-am inut promisiunea de azi-noapte.
Arsne Lupin era lng ea, iar n apropiere nu se mai afla nimeni.
El repet, ezitnd, cu o voce timid:
Mi-am inut promisiunea de azi-noapte.
Atepta o vorb de mulumire, un gest mcar care s arate c apreciaz ce a fcut el. Dar
tnra tcea.
Acest dispre l irit pe Arsne Lupin i, n acelai timp, i ddea perfect seama de tot ce l
desprea de Nelly, acum cnd ea cunotea ntregul adevr. Ar fi vrut s se dezvinoveasc, s
caute, s-i prezinte viaa n ce are ea mai ndrzne i mai mre. ns simea dinainte absurditatea
i insolena oricrei explicaii. Atunci, murmur cu tristee, npdit de un val de amintiri:
Ce departe este trecutul! V amintii orele lungi petrecute mpreun pe puntea lui
Provence? Ah, iat!... Aveai, ca i acum, n mn un trandafir, un trandafir galben ca acesta... Vi
l-am cerut... Dar v-ai fcut c nu m auzii... Totui, dup ce ai plecat, am gsit trandafirul... Uitat
fr ndoial... L-am pstrat...
Ea tot nu spunea nimic. Prea a fi cu gndul n alt parte. El continu:
n amintirea acelor ore, nu v mai gndii la ceea ce ai aflat acum. Trecutul trebuie s
revin n prezent. Nu trebuie s mai fiu cel pe care l-ai vzut noaptea trecut, ci acela de altdat,
iar ochii dumneavoastr s m priveasc, mcar o clip, aa cum m priveau atunci... V rog!... Nu
mai sunt acelai?
Ea i ridic ochii, aa cum i ceruse el, i l privi. Apoi, fr a spune o vorb, i puse degetul
pe un inel pe care el l purta pe arttor. Arsne Lupin roi. Era inelul lui Georges Devannes. Surse
amar.
Avei dreptate. Nravul din fire n-are mntuire. Arsne Lupin nu este i nu poate fi dect
Arsne Lupin, iar ntre dumneavoastr i el nu poate fi vorba nici mcar de o amintire... V cer
101

iertare!... Ar fi trebuit s-mi dau seama c numai i prezena mea alturi de dumneavoastr este o
impietate...
Se trase lng balustrad, cu plria n mn.
Nelly trecu prin faa lui. Ar fi vrut s o opreasc, s o implore. Dar nu avu curajul s-o fac, i o
urmri din priviri, ca n ziua aceea ndeprtat cnd ea trecea pe pasarel pe cheiul din New York.
Tnra urc treptele ce duceau la u. Silueta sa subire se profil nc o clip printre coloanele de
marmur ale vestibulului. Nu o mai vzu. Un nor acoperi soarele. Arsne Lupin privea nemicat
urma micilor pai rmas pe nisip. Deodat, tresri: pe lada de bambus de care se sprijinise Nelly
era trandafirul, trandafirul galben pe care nu ndrznise s i-l cear... Uitat, fr ndoial, i acesta?
Dar voit sau din neatenie?
l lu n mn cu pasiune. Cteva petale se desprinsera. Le strnse una cte una ca pe nite
lucruri sfinte...
Trebuie s plec i spuse -, nu mai am nimic de fcut aici. i dac Herlock Sholmes i bag
nasul n aceast afacere, treaba ar putea deveni periculoas.
n parc nu mai era nimeni. Totui, lng pavilionul de la intrare, se afla un grup de jandarmi.
Intr n plcul de arbuti, escalad zidul i o apuc, pentru a ajunge la gara cea mai apropiat, pe o
crare care erpuia pe cmp. Nu mersese nici zece minute c drumul se ngust, ncadrat de dou
talazuri i cum intr n acest soi de defileu, vzu c cineva venea pe acelai drum din sens invers.
Era un brbat de vreo cincizeci de ani poate, destul de bine fcut, fr barb i a crui
mbrcminte arta c este strin. n mn avea un baston, iar pe umr o geant.
Se ntlnir. Strinul spuse, cu un accent englezesc abia perceptibil:
V rog s m scuzai domnule, acesta este drumul spre castel?
Da, inei-o drept nainte, domnule, i apoi la stnga, imediat ce ajungei la captul zidului.
Suntei ateptat cu nerbdare.
?!...
Da, prietenul meu Devanne ne-a anunat vizita dumneavoastr ieri sear.
Cu att mai ru pentru domnul Devanne dac a vorbit prea mult.
Sunt fericit c sunt primul care v salut. Herlock Sholmes nu are alt admirator mai mare
dect mine.
n vocea sa era o nuan imperceptibil de ironie, pe care o regret imediat, cci Herlock
Sholmes l msur din cap pn n picioare, cu o privire att de cuprinztoare i att de ascuit,
nct Arsne Lupin se gndi c a fost descoperit, prins, nregistrat de aceast privire mai bine dect
fusese vreodat de un aparat de fotografiat.
M-a prins n colimator, i spuse. La ce bun s m mai prefac n faa unui asemenea om. Dar...
m-o fi recunoscut?
Se salutar. Deodat, se auzi zgomot de pai, de copite de cai i zdrngnit de fiare. Erau
jandarmii. Cei doi brbai trebuir s se lipeasc de taluz, n iarba nalt, pentru a nu fi trntii la
pmnt. Jandarmii au tracut dar, pentru c mergeau unul dup altul, a durat ceva timp. Lupin
gndea:
Totul depinde de aceast ntrebare: m-a recunoscut? Dac da, sunt multe anse s profite de
ocazie. Problema e dificil.
Dup ce ultimul clre trecu, Herlock Sholmes se ridic i, fr a spune un cuvnt, ncepu s
se curee de praf. Cureaua genii i se ncurcase n ramurile unui mce. Arsne Lupin l ajut s o
102

desfac. Se privir din nou. i dac cineva ar fi putut s-i vad n acel moment, ar fi fost martorul
unui spectacol emoionant: prima ntlnire a acestor doi oameni att de dotai din punct de vedere
intelectual, amndoi cu adevrat superiori i destinai n mod fatal - prin aptitudinile lor speciale - s
se ciocneasc, precum dou fore egale, pe care ordinea lucrurilor le mpinge, una ctre cealalt, prin
spaiu.
Apoi, englezul spuse:
V mulumesc, domnule!
Cu plcere! rspunse Lupin.
Se desprir. Lupin se ndrept spre gar, Herlock Sholmes spre castel.
Judectorul de instrucie i procurorul plecaser, nedescoperind nimic, iar Herlock Sholmes
era ateptat cu o mare curiozitate i nerbdare justificate de marea sa reputaie. Dar el produse o
oarecare decepie prin nfiarea sa de burghez, care era att de deosebit de aceea pe care i-o
nchipuiau cu toii. Nu avea nimic din eroul de roman, din personajul enigmatic i diabolic pe care l
evoc n mintea noastr ideea de Herlock Sholmes. Cu toate acestea, Devanne strig plin de
exuberan:
n sfrit, maestre, ai sosit! Ce fericire! De cnd nutream sperana s... Aproape c m simt
fericit de ceea ce s-a ntmplat, deoarece astfel am plcerea s v cunosc. Dar, apropo, cu ce ai
venit?
Cu trenul.
Ce pcat! Eu v-am trimis maina la debarcader.
O sosire oficial, nu-i aa? Cu surle i trmbie. Excelent mijloc pentru a-mi uura
misiunea, mormi englezul.
Acest ton puin ncurajator l descumpni pe Devanne, care, ncercnd s glumeasc, relu:
Treaba este, din fericire, mult mai uoar dect v-am spus n scrisoare.
Cum aa?
Pentru c furtul s-a produs azi-noapte.
Dac nu mi-ai fi anunat vizita, domnul meu, probabil c nu s-ar fi produs azi-noapte.
Dar cnd?
Mine sau n alt zi.
i n acest caz?
Lupin ar fi fost prins n capcan.
i mobilele mele?
Nu ar fi fost furate.
Mobilele mele sunt aici.
Cum, aici?
Au fost aduse napoi la ora trei.
De ctre Lupin?
De dou crue ale armatei.
Herlock Sholmes i trase nervos plria pe cap i i aranj geanta pe umr. Dar Devanne l
opri:
103

Ce facei?
Plec.
De ce?
Mobilele dumneavoastr sunt la locul lor, Arsne Lupin este departe, rolul meu s-a
terminat.
Dar am absolut nevoie de ajutorul dumneavoastr, domnule drag. Ceea ce s-a petrecut
ieri se poate ntmpla din nou mine, din moment ce nu cunoatem ceea ce este cel mai important:
cum a intrat Arsne Lupin, cum a ieit i de ce cteva ore mai trziu a restituit ntreaga prad,
Ah, nu cunoatei...
Ideea existenei unui secret care trebuia descoperit l mai calm pe Herlock Sholmes.
Bine, fie, s ncepem cercetrile. Dar repede i, pe ct posibil, s nu fim deranjai de
cineva.
Aceste ultime cuvinte se adresau n mod clar asistenei. Devanne nelese i l conduse pe
englez n salon. Pe un ton sec, cu fraze care preau pregtite dinainte, i cu ct parcimonie,
Sholmes l ntreb despre seara trecut, despre invitai, despre obinuiii castelului. Apoi, examin
cele dou exemplare ale Cronicii, compar schiele pasajului subteran i l puse s repete citatele
descoperite de abatele Glis. Apoi ntreb:
Ieri a fost prima oar cnd ai vorbit despre aceste dou citate?
Da.
Nu i le-ai spus niciodat domnului Horace Velmont?
Niciodat.
Bine. Chemai maina! ntr-o or plec.
ntr-o or!
Lui Arsne Lupin nu i-a trebuit mai mult pentru a rezolva problema pe care i-ai pus-o.
Eu... i-am pus-o?!...
Ei, da, Arsne Lupin i Horace Velmont sunt unul i acelai.
Bnuiam eu... Ah, banditul!
Aadar, asear, pe la ora zece, dumneavoastr i-ai dat lui Lupin elementul care i lipsea i
pe care l cuta de sptmni ntregi. i, n cursul nopii, Lupin a avut timpul necesar s neleag,
s-i adune banda i s v prade. Am pretenia s fiu la fel de expeditiv ca el.
Se plimb dintr-un capt n altul al camerei, reflectnd, apoi se aez, i ncruci picioarele
lungi i nchise ochii.
Devanne atept, destul de ncurcat, ntrebndu-se:
Doarme? Se gndete?
Totui, iei din ncpere pentru a da ordine servitorilor.
Cnd se ntoarse, l vzu la baza scrii ce ducea la galerie, n genunchi, cercetnd cu atenie
covorul.
Ce e?
Privii... aici... pete de cear...
Da, da, ntr-adevr... i foarte proaspete...
104

Putei vedea c se gsesc i n partea de sus a scrii i n numr mai mare n jurul acestei
vitrine, pe care Arsne Lupin a spart-o pentru a lua bibelourile i a le pune pe acest fotoliu.
Deci, ce concluzie tragei?
Niciuna. Toate acestea explic fr niciun dubiu readucerea mobilei. ns acesta este un
aspect al problemei pe care nu am timp s-l abordez. Principalul este traseul pasajului subteran.
Sperai, totui...
Nu sper, tiu. Exist, nu-i aa, o capel la dou sau trei sute de metri de castel?
Da, o capel n ruin, n care se afl mormntul ducelui Rollon.
Spunei-i oferului dumneavoastr s ne atepte lng acea capel.
oferul nu s-a ntors nc... Voi fi anunat cnd vine... Dar, dup cte neleg, credei c
pasajul duce la capel. Pe ce v bazai...
Herlock Sholmes l ntrerupse:
O s v rog, domnule, s-mi dai o scar i o lantern!
Ah, avei nevoie de o lantern i o scar?
Devanne, cam nedumerit, sun. Cele dou obiecte fur aduse.
Ordinele se succedar atunci cu rigoarea i precizia comenzilor militare.
Rezemai scara de bibliotec, n stnga cuvntului Thibermesnil...
Devanne puse scara n picioare i englezul continu:
Mai la stnga... La dreapta... Stop! Urcai-v... Bine... Toate literele acestui cuvnt sunt n
relief, nu-i aa?
Da.
Sa ne ocupm de litera H. Se rsucete ntr-o parte sau n alta?
Devanne prinse litera H i exclam:
Da, se rsucete! Spre dreapta, un sfert de cerc! Cine v-a spus?...
Fr a rspunde, Herlock Sholmes continu:
Putei, de acolo de unde suntei, s ajungei la litera R? Da... Micai-o de mai multe ori,
aa cum ai face cu un zvor nchizndu-l i deschizndu-l.
Devanne mica litera R. Spre marea lui mirare, se produse o declanare interioar.
Perfect, spuse Herlock Sholmes. Nu ne mai rmne dect s punem scara n cealalt parte,
adic la sfritul cuvntului Thibermesnil... Bine... i acum, dac nu m-am nelat, dac lucrurile
merg aa cum trebuie s mearg, litera L se va deschide precum ferstruica unui ghieu.
Cu o anume solemnitate, Devanne aps pe litera L. Aceasta se deschise, ns Devanne se
prvli de pe scar, cci ntreaga parte de bibliotec cuprins ntre prima i ultima liter se rsuci n
jurul axei sale i ddu la iveal deschiderea subteranei.
Herlock Sholmes spuse pe un ton flegmatic:
Suntei cumva rnit?
Nu, nu,- spuse Devanne, ridicndu-se - nu sunt rnit, dar sunt tare uimit... Litere care se
mic... Pasajul sta...
Ei i? Pi, nu este exact ca n citatul lui Sully?
105

Cum aa?
Aa. H (hache = topor fr. n.r.) se rsucete, R (air = aer fr. n.r.) freamt i L (aile =
arip fr. n.r.) se deschide... i astfel a putut Henric al IV-lea s o primeasc pe domnioara de
Tancarville, la o or trzie din noapte.
Dar n cazul lui Ludovic al XVI-lea?, ntreb Devanne, stupefiat.
Ludovic al XVI-lea se pricepea foarte bine la fierrie i lctuerie. Am citit un Tratat de
broate i combinaii, pe care se spune c l-a scris chiar el. Dup ce a fost la Thibermesnil, regele a
notat: 2-6-12, adic H, L, R, a doua, a asea i a dousprezecea liter.
Aha, ncep s neleg acum!... Dar dac mi explic cum se poate iei din aceast ncpere,
nu realizez cum a putut intra Lupin. Cci, vedei dumneavoastr, el venea din afar.
Herlock Sholmes aprinse lanterna i naint civa pai n pasaj.
Uitai-v, ntregul mecanism este aici la vedere, ca rotiele dintr-un orologiu, iar toate
literele sunt n ordine invers. Lupin nu a trebuit dect s le mite de aici.
Avei vreo dovad?
Dovad? Vedei aceast pat de ulei? Lupin a prevzut chiar i faptul c angrenajul va
trebui uns, spuse Herlock Sholmes, nu fr admiraie.
Atunci, nseamn c el cunoatea i cealalt ieire.
Desigur. Aa cum o cunosc i eu, de altfel. Urmai-m.
n pasajul subteran?
Ce, v este fric?
Nu, dar suntei sigur c nu ne rtcim?
Pot merge i cu ochii nchii.
Coborr mai nti dousprezece trepte, apoi alte dousprezece i nc de dou ori cte
dousprezece. Dup aceea o luar pe un coridor ai crui perei artau c au fost restaurai n
nenumrate rnduri, succesiv, i din care, n unele locuri, ieeau picturi de ap. Pmntul de pe jos
era umed.
Trecem pe sub lac, remarc Devanne, cam temtor.
Culoarul ajungea la o scar cu dousprezece trepte, pe care le urcar cu greutate, i ajunser
ntr-o scobitur tiat n piatr. Drumul se oprea aici.
Drace, spuse Herlock Sholmes cu glas sczut, numai perei goi i asta nu-i prea bine.
S ne ntoarcem, spuse Devanne, cci, la urma-urmei, nu vd nevoia de a ti mai mult. Mam edificat.
Dar, ridicndu-i privirea, englezul respir uurat; deasupra lor se gsea acelai mecanism ca
la intrare. Nu avu altceva de fcut dect s mite cele trei litere. Un bloc de granit se puse n
micare. De partea cealalt se afla piatra funerar a ducelui Rollon, pe care erau gravate n relief
dousprezece litere: Thibermesnil. Se aflau n micua capel n ruine despre care vorbise englezul.
i se ajunge la Dumnezeu, adic la capel, spuse el, repetnd sfritul citatului.
E posibil - izbucni Devanne uimit de perspicacitatea i vivacitatea lui Herlock Sholmes -, e
posibil ca aceast simpl indicaie s v fi fost suficient?
Eh, zise englezul, era chiar inutil. Pe exemplarul de la Biblioteca Naional, linia se
termin n stnga - dup cum tii i dumneavoastr - cu un cerc, iar la dreapta - ceea ce nu tii - cu
106

o cruce mic. Att de tears, nct nu poate fi distins dect cu ajutorul unei lupe. Aceast cruce
desemneaz, n mod evident, capela n care ne aflm.
Lui Devanne, srmanul, nu-i venea s-i cread urechilor.
E nemaipomenit, miraculos i totui de o simplitate copilreasc! Cum de nimeni nu a
descoperit niciodat acest mister?
Pentru c nimeni nu a pus niciodat cap la cap cele trei sau patru elemente necesare, adic
cele dou cri i citatele... Nimeni n afar de Arsne Lupin i de mine.
Dar i eu, obiecl Devanne, i abatele Glis... tiam i noi ct tiai i dumneavoastr. Dar,
totui...
Sholmes surse.
... Domnule Devanne, nu toat lumea are capacitatea de a descifra enigme.
Eu m chinui de zece ani s descopr misterul. Iar dumneavoastr, n zece minute...
Eh, obinuina...
Ieir din capel i englezul spuse mirat ;
Ia te uit, un automobil care ateapt!
Dar e maina mea!
A dumneavoastr? Credeam c oferul nu s-a ntors.
Da, aa este... i m ntreb...
Merser pn la main i Devanne l ntreb pe ofer:
Eduard, cine i-a spus s vii aici?
Domnul Velmont, rspunse acesta.
Domnul Velmont? Deci te-ai ntlnit cu el?
Da, lng gar i mi-a spus s vin la capel.
S vii la capel! Dar de ce?
Pentru a-l atepta pe domnul... i pe prietenul domnului...
Devanne i Herlock Sholmes se uitar unul la cellalt. Devanne spuse:
Lupin a neles c enigma va fi pentru dumneavoastr o nimica toat. Omagiul este delicat.
Un surs de mulumire apru pe faa detectivului.
Omagiul i plcea. Spuse, dnd din cap:
E un om adevrat. De altfel, decum l-am vzut, mi-am dat seama de asta.
L-ai vzut?
Da, ne-am ntlnit puin mai devreme.
i tiai c este Horace Velmont, adic, vreau s spun, Arsne Lupin?
Nu, dar nu mi-a trebuit mult timp pentru a-mi da seama c este el... Dup o anumit ironie
pe care mi-a adresat-o.
i l-ai lsat s scape?
Da, pe legea mea... i totui, puteam s-l prind... O trup de jandarmi a trecut pe lng noi.
107

Pentru numele lui Dumnezeu, dar era o ocazie de care trebuia s profitai...
... Ba nu, domnule, spuse englezul cu mndrie n glas, cnd este vorba despre un adeversar
de talia lui Arsne Lupin, Herlock Sholmes nu profit de ocazii, ci le creeaz chiar el.
Se fcuse trziu i, din moment ce Arsne Lupin fcuse dovada unei atracii fermectoare
trimind maina, trebuia profitat fr ntrziere de acest lucru. Devanne i Herlock Sholmes se
instalar pe bancheta din spate a confortabilei limuzine. Eduard porni motorul i demar. Prin faa
ochilor defilau cmpii i plcuri de copaci. Deodat privirea lui Devanne fu atras de un pacheel
aflat pe banchet,
Ia te uit, ce-o fi asta? Un pachet! Dar pentru cine? E pentru dumneavoastr.
Pentru mine?
Citii ce scrie pe el:

Pentru domnul Herlock Sholmes, din partea lui Arsne Lupin.


Englezul lu pachetul, l dezleg i desfcu cele dou foi de hrtie cu care fusese nvelit. Era
un ceas.
Ah! spuse el, gesticulnd iritat.
Un ceas, se mir Devanne, nu cumva?...
Englezul nu rspunse.
Cum, e ceasul dumneavoastr! Arsne Lupin v napoiaz ceasul! Dar dac vi-l napoiaz,
nseamn c mai nti vi l-a luat... V-a furat ceasul! Ah, asta-i bun, ceasul lui Herlock Sholmes
subtilizat de Arsne Lupin! Doamne-Dumnezeule, ce interesant! V rog s m scuzai, dar nu m
pot abine!
i dup ce rse pe sturate, spuse cu convingere:
Da, ntr-adevr, e un om deosebit!
Englezul tcea mlc. Pn n Dieppe, nu mai spuse nici mcar un cuvnt, rmnnd cu ochii
pironii asupra peisajului ce se derula. Tcerea lui era teribil. Era imposibil s-i citeti gndurile. O
tcere mai violent dect dumnia cea mai puternic. La debarcader spuse simplu, de aceast dat
fr mnie, dar pe un ton n care se simea ntreaga voin i energie a personajului:
Da, este un om deosebit, un om pe umrul cruia voi avea plcerea s pun aceeai mn pe care
v-o ntind, domnule Devanne. i, vedei dumneavoastr, am convingerea c Arsne Lupin i
Herlock Sholmes se vor rentlni ntr-o bun zi... Da, lumea este prea mic pentru ca ei s nu se
rentlneasc... i n acea zi...

- SFRIT Urmeaz de acelai autor:


Arsne Lupin versus Herlock Sholmes

108

Redacia:
Dac i-a plcut cartea, nu te cost nimic s-o recomanzi rudelor, prietenilor i cunoscuilor ti. n acest fel, ne
consolidm i noi ideea de a oferi cititorilor notri fideli literatur de calitate i mai ales GRATUIT. Spune-le s ne caute
pe www.editura-national.ro i poate c i vor mulumi la un moment dat.
- Eti tnr i nelinitit? Cu toate astea te cuprinde o nostalgie inexplicabil atunci cnd bunica sau bunicul i povestete despre crile citite de ei? N-ai vrea
s afli i tu ce-au citit, bucurndu-se de lectur mai mult dect tine acum?
- Eti un matur plin de griji i de poveri, marcat de stresul cotidian de care nu tii cum s scapi, dar i mai aduci aminte de puinele cri la care aveai acces
pn nu demult? Ce-ar fi s le reciteti moca, n cel mai facil mod cu putin?! Sau s-i sugerezi copilului tu s-o fac.
- Eti un bunic nostalgic care, dei a iubit cartea poate a i colecionat-o , nu mai are ncredere c i urmaii lui se vor bucura de lecturile tale? De ce nu i
faci un cadou de nepreuit nepotului, pe care s-ar putea s nu-l uite toat viaa. Cum, de altfel, nu te va uita nici pe tine.
Ia gratis de pe site-ul nostru crile pe care le doreti i citete-le! Dac i-au plcut d-ne un like, poate le i tiprim la un moment dat, dac exist solicitri.
Acum, poate c ie nu-i trebuie. Dar dac le vor trebui copiilor, nepoilor sau strnepoilor ti, la asta te-ai gndit?! Poi s bagi mna-n foc c n-ar fi cndva fericii s le
citeasc, aa cum ai fost i tu?

Dar, pn la urm, tu de ce s nu scrii un roman sau un volum de poezii? Nu trebuie dect s vrei asta, iar noi i ntindem o
mn de ajutor. Intr n seciunea EDITURA DEBUTANILOR a site-ului nostru, vezi cum st treaba i ce ai de fcut! Din nou i
spunem: NU TE COST NIMIC s fii prietenul nostru, ci dimpotriv. Ne poi scrie i pe
e-mail-ul: dan@editura-national.ro, ca s ne cunoatem mai bine.

Intr n Clubul NAIONAL!

109