Sunteți pe pagina 1din 179

JONATHAN

STROUD
Seria: Lockwood i Asocoaii
Volumul 1

CONACUL BNTUIT
Original: Lookwood and Co.:
The Screaming Staircase (2013)
Traducere din limba englez i note de:
DIANA UUIANU

virtual-project.eu

2015

I. FANTOMA
1.
Nu vreau s vorbesc prea mult despre primele cazuri de bntuire la care am lucrat ca
angajat a ageniei Lockwood i Asociaii, pentru c doresc s protejez identitatea
victimelor i nu vreau s v mprtesc toate amnuntele nfiortoare, dar mai ales pentru
c le-am zpcit pe toate, n fel i chip. Poftim! Recunosc! Niciunul dintre acele cazuri n-a
fost soluionat exemplar. Monstrul din Mortlake a fost ntr-adevr alungat, ns doar pn
n Richmond Park, unde hoinrete i-acum n miez de noapte, printre arborii tcui. Da,
Spectrul Cenuiu din Aldgate i entitatea supranumit Zornie Oase au fost anihilai, ns
nu nainte de a provoca alte cteva decese, crora acum nu le mai vd rostul. Ct despre
umbra ntunecat care-i bntuia paii tinerei doamne Andrews, punndu-i n primejdie
sntatea mental i tivul rochiei, o urmrete i acum pe srmana femeie, indiferent pe ce
crri o poart viaa. Prin urmare, nu se poate spune c aveam reputaia neptat n seara
aceea ceoas de toamn, n care Lockwood i cu mine am oprit la numrul 62 de pe Sheen
Road i am sunat la u.
Stteam n prag cu spatele la strad, ascultnd zgomotul nbuit al traficului. Lockwood
a apsat soneria cu un deget nmnuat. Ecoul clopoelului s-a auzit pn undeva n
strfundurile casei. Am privit ua. Ici-colo se zreau mici zgrieturi pe suprafaa lcuit i
pe cutia potal. Cele patru gemulee mate ascundeau ntunecimi greu de ptruns. Veranda
prea lsat n paragin, iar n cotloane zceau aceleai frunze jilave care acopereau
crarea i pajitea din faa casei.
Bun, am rostit. Nu uita noile reguli. Nu care cumva s te ia gura pe dinainte i s dai
glas tuturor observaiilor care-i trec prin cap. Nu emite de fa cu ei speculaii cu privire la
cine a ucis pe cine, cum i cnd. i, mai presus de toate, nu-l imita pe client. Te rog. Am
stabilit deja c e o idee foarte proast.
Cam multe interdicii, Lucy, spuse Lockwood.
Pe bun dreptate.
tii doar c am o ureche muzical fantastic. Preiau accentul interlocutorilor din mers.
N-ai dect s-i imii dup ce isprvim toat treaba. Nu n gura mare, nu de fa cu ei
i, mai ales, nu atunci cnd te adresezi unei namile de irlandez cu un defect de vorbire i te
afli la un kilometru de cel mai apropiat drum public.
Ce-i drept, era uimitor de iute pentru dimensiunile sale, fu de prere Lockwood. Dar
cred c ne-a prins bine fuga aia. Ai simit pn acum ceva?
nc nu. Slabe anse, aici afar. Tu?
Lockwood renun s mai apese pe sonerie i i aranj uor gulerul.
Spre surprinderea mea, da. Cineva a murit n grdin n ultimele cteva ceasuri. Sub
dafinul de colo.
Acum o s-mi spui c vezi o strlucire mic.
Stteam cu capul nclinat i ochii mijii, ascultnd tcerea casei.
Aa-i. De mrimea unui oricel, recunoscu Lockwood. Se prea poate ca pisica s fi

prins un oarece de cmp.


Pi dac a fost un oarece, n-are nicio legtur cu cazul nostru.
Cel mai probabil.
n spatele geamurilor mate se zri o micare. O form ntunecat nainta prin bezn.
i dm drumul, am spus. Vine. ine minte ce-am vorbit.
Lockwood nfc sacul marinresc de la picioare. Am fcut amndoi civa pai n
spate, arbornd zmbete respectuoase pe chip.
Am ateptat. Nu se ntmpl nimic. Ua rmase nchis. Nu era nimeni nuntru.
Lockwood ddu s spun ceva, dar n acel moment auzirm pai n spatele nostru, pe
potec.
mi cer mii de scuze!
Dintre ceuri se ivi o femeie, naintnd ncet. De cum ne zri ns, iui pasul.
Mii de scuze! repet ea, n timp ce urca treptele. Am avut ceva de rezolvat. Nu mi-am
nchipuit c vei ajunge att de repede.
Era o femeie mic i ndesat, ntre dou vrste, cu o rotunjime pronunat a chipului.
Prul drept, blond-cenuiu, era prins ordonat deasupra urechilor cu agrafe. Purta o fust
lung i neagr, cma alb i o uria jachet de ln tricotat, cu buzunare laterale.
ntr-o mn inea un dosar subire.
Doamn Hope? am spus. Bun seara, doamn. M numesc Lucy Carlyle, iar el este
partenerul meu, Anthony Lockwood, de la Lockwood i Asociaii. Am venit n urma apelului
dumneavoastr.
Femeia se opri pe penultima treapt i ne cercet cu ochii larg deschii, n cenuiul
crora se citeau toate emoiile deja familiare nou. Nencredere, indignare, incertitudine i
groaz. Nu lipsea niciuna. n meseria pe care-o practicam ne ntlneam adesea cu ele, aa
c n-o luam ca pe un afront.
i mut privirea de la unul la altul, analiznd hainele noastre impecabile, prul
pieptnat i aranjat, sbiile care ne scnteiau la bru i sacii uriai pe care-i trsem dup
noi. O vreme, privirea ei zbovi pe chipurile noastre. Nu prea deloc dornic s deschid
ua. Mna ei liber era adnc ngropat n buzunarul jachetei, trgnd cu putere de
material.
Suntei doar voi doi? rosti ea n cele din urm.
Doar noi, am rspuns.
Suntei foarte tineri.
Lockwood zmbi larg, iar sursul su lumin seara.
ntocmai, doamn Hope. tii c aa se fac lucrurile astea.
De fapt, eu nu sunt doamna Hope.
Un zmbet ters ncoli pe chipul ei, oglindind sursul lui Lockwood, apoi dispru fr
urm, lsnd locul spaimei.
Sunt fiica ei, Suzie Martin. M tem c mama nu poate veni.
Dar am vorbit cu ea s ne arate puin casa, am spus.
tiu.
i cobor privirea spre pantofii ei negri, elegani.
Nu dorete s mai calce pe-aici. mprejurrile oribile ale morii tatei ar fi un motiv
suficient de bun, dar n ultima vreme anomaliile din timpul nopii sunt tot mai frecvente.
Ast-noapte a fost oribil, iar mama s-a sturat, i de azi st la mine. Ne-am hotrt s

vindem, ns doar dup ce curm casa.


Miji ochii puin.
Tocmai de aceea v-am chemat pe voi Iertat s-mi fie, dar n-ar trebui s avei un
supraveghetor? Aveam impresia c investigaiile se fac ntotdeauna n prezena unui adult.
Ce vrst avei?
Suntem suficient de n vrst, i totui potrivit de tineri, rosti Lockwood, zmbind. Nici
c se putea mai bine.
La drept vorbind, doamn, am adugat eu, legea spune c prezena unui adult e
necesar doar n perioada de pregtire a agenilor. ntr-adevr, unele companii mai mari
angajeaz ntotdeauna supraveghetori, ns asta ine strict de politica firmei respective. Noi
avem toate calificrile necesare, suntem independeni i nu vedem rostul unui
supraveghetor.
Din experien v spunem c adulii mai mult ne ncurc, rosti Lockwood cu glas
mieros. Dar firete, ca s nu existe nenelegeri, v putem arta autorizaiile
Femeia i trecu o mn prin prul blond i ordonat.
Nu, nu nu-i nevoie. Mama v-a ales anume pe voi. Sunt convins c totul va fi bine
spuse ea pe un ton neutru, n care se citea nencrederea.
Urmar cteva clipe de tcere.
V mulumim, doamn.
M-am uitat piezi la ua tcut.
Ar mai fi o ntrebare. Mai e cineva acas? Cnd am sunat, mi s-a prut c
Femeia i nl capul brusc i m privi n ochi.
Nu. Imposibil. Eu am singura cheie.
neleg. Pesemne c m-am nelat.
N-o s v mai rein, rosti doamna Martin. Mama a completat formularul pe care i l-ai
trimis.
Ne oferi dosarul bej.
Trage ndejde c v va fi de folos.
Fr ndoial.
Lockwood l vr ntr-un buzunar interior al paltonului.
V mulumim foarte mult. Cred c ar trebui s ne apucm de treab. Spunei-i mamei
dumneavoastr c o vom contacta n zori.
Femeia i nmn un set de chei. Din strad se auzi un claxon. Un altul i rspunse. Mai
era suficient timp pn la ora stingerii, cnd ncepea restricia, dar noaptea se lsa i
nelinitea punea stpnire pe sufletele oamenilor. Cu toii doreau s ajung acas. n scurt
timp, strzile Londrei aveau s fie pustii, cu excepia vltucilor de cea i a razelor lunii.
Cel puin asta credeau adulii.
Suzie Martin tia prea bine acest lucru. Ridic din umeri i se nveli strns n jacheta
tricotat.
Cred c ar fi bine s plec i eu. Bnuiesc c ar trebui s v urez noroc i ntoarse
privirile. Suntei att de tineri! E groaznic c s-a ajuns aici.
Noapte bun, doamn Martin, spuse Lockwood.
Femeia cobor treptele cu pai grbii. Dup cteva clipe, se fcu nevzut n cea, sub
crengile dafinilor.
Nu prea mulumit, am spus. Cred c mine vom fi nlocuii.

Atunci hai s-i dm de capt n noaptea asta. Eti pregtit?


Sunt, am rspuns, mngind mnerul spadei.

Cnd peti ntr-o cas bntuit de un Vizitator, e bine s intri ct mai repede. E una
dintre primele reguli pe care le-nvei. Nu ezita, nu ovi n prag. De ce? Pentru c n acele
cteva clipe nc nu e prea trziu. Dac stai n prag, mngiat pe spate de adierea
rcoroas, ncercnd s deslueti ceva prin bezna din faa ta, ai fi tare prost dac nu i-ar
veni s te rsuceti pe clcie i s-o iei la sntoasa. n clipa n care devii contient de acest
lucru, voina i se scurge prin tlpi, groaza te ia n stpnire i gata, asta a fost tot, eti
terminat nainte de a ncepe misiunea. Eu i Lockwood nvasem lecia pe pielea noastr,
aa c n-am stat prea mult pe gnduri. Am intrat nuntru, am lsat genile din mn i am
nchis ua uor. Apoi, cu spatele la ea, unul lng cellalt, am ncercat s vedem i s auzim
ceva.
Antreul casei n care pn nu demult locuiser domnul i doamna Hope era lung i destul
de ngust, dei tavanul nalt ddea senzaia de spaiu. Podeaua era acoperit cu plci de
marmur albe i negre, dispuse n diagonal, iar pereii erau tapetai n nuane palide. La
jumtatea coridorului, o scar urca spre ntunericul de la etaj. De-o parte i de alta a
treptelor se zreau ui deschise, ca dou huri negre.
Firete, bezna s-ar fi risipit de-ndat ce am fi aprins luminile. ntreruptorul era chiar
acolo, dar nu aveam de gnd s-l folosim. Vedei voi, a doua regul spune c electricitatea
ncurc treburile. Amorete simurile, te slbete i i ntunec judecata. Mult mai bine e s
priveti i s asculi n bezn. Teama te ajut.
Ateptam n tcere, cercetnd mprejurimile. Eu ascultam, iar Lockwood privea. n
ncpere era frig. Aerul purta acel iz mucegit, uor acru, caracteristic caselor abandonate.
M-am apropiat de Lockwood.
N-au nclzire, am optit.
Mm-hm.
Crezi c i din alte motive?
Mm-hm.
Pe msur ce m obinuiam cu ntunericul, am nceput s desluesc tot mai multe
contururi. Sub stlpul ncovoiat al balustradei am distins o mas lustruit, pe care zcea un
vas de porelan plin cu tot soiul de nimicuri. Pe perei atrnau tablouri, postere nglbenite
de vreme cu artiti de odinioar i fotografii cu dealuri bucolice i ntinderi de ap. Ct se
poate de inofensiv. De fapt, era un antreu plcut la vedere, care cu siguran c ar fi fost
mult mai agreabil n timpul zilei. Acum ns, lumina care ptrundea timid prin geamurile
mate se ntindea dinaintea ochilor notri, lund forma unor sicrie alungite, care ncadrau la
perfecie umbrele noastre. Ca s nu mai vorbim despre faptul c btrnul Hope murise
chiar n aceast ncpere.
Am tras adnc aer n piept, ncercnd s m relaxez i s alung gndurile negre. Apoi miam pus pleoapele pavz n faa ntunericului atotcuprinztor i am ascultat.
Am ascultat
Antreurile, palierele i scrile sunt arterele i traheile oricrei cldiri. Totul este canalizat
prin aceste culoare. La urechi i ajung ecourile lucrurilor care se petrec n odile adiacente.
Uneori distingi i alte zgomote care, la drept vorbind, n-ar trebui s fie acolo. Ecouri din
trecut, ecourile formelor tainice

Triam un asemenea moment.


Mi-am deschis ochii, am nfcat sacul i m-am ndreptat cu pai timizi spre casa scrilor.
Lockwood sttea deja lng masa poleit, sub balustrad. Pe chipul su licrea nedesluit
lumina de-afar.
Ai auzit ceva? m-a ntrebat.
Da.
Ce?
Nite bti neregulate. Abia perceptibile. Greu de zis de unde provin. Dar se vor
intensifica. nc nu e complet bezn afar. Dar tu?
Lockwood fcu semn spre trepte.
i aminteti cum a sfrit domnul Hope, nu?
A czut pe scri i i-a rupt gtul.
Exact. Ei bine, urmele morii sale strlucesc nc puternic n zona asta, chiar i dup
trei luni. mi pare ru acum c nu mi-am adus ochelarii de soare. nseamn c ceea ce i-a
povestit doamna Hope lui George la telefon se potrivete cu realitatea. Soul ei s-a
mpiedicat, s-a dat de-a berbeleacul pe scri i s-a izbit de podea.
Arunc o privire n susul scrii ntunecate.
O scar lung i ngust Groaznic mod de-a sfri.
M-am aplecat i am privit cu atenie podeaua, ncercnd s strpung semintunericul din
ncpere.
Ai dreptate, marmura a crpat sub fora impactului. Cred c a cz
Dou bubuituri puternice se auzir pe scri. O pal de aer rece mi plmui obrajii. nainte
s pot mica un deget, ceva mare, moale i incredibil de greu ateriz la picioarele mele.
Izbitura fcu s-mi clnne dinii.
Am srit napoi i mi-am scos spada. M-am lipit de perete, cu arma n mn, tremurnd
din toate ncheieturile, privind agitat n stnga i-n dreapta.
Nimic. Treptele erau pustii. Pe podea nu se zrea nici urm de trup nensufleit.
Lockwood se rezem nonalant de balustrad. Dei era prea ntuneric s-mi dau seama,
puteam s jur c ridicase o sprncean. Nu auzise nimic.
Lucy, eti bine?
Nu, am rspuns, rsuflnd greoi. Tocmai ce-am auzit ecoul prbuirii domnului Hope.
Foarte zgomotos i ct se poate de autentic. Am avut impresia c mi-a czut n cap. Nu
rde. Nu-i deloc amuzant.
mi cer scuze. E nc devreme, i spectacolul a nceput deja. Mai trziu va fi i mai
interesant. Ct o fi ceasul?
A treia regul important e s pori ceas cu cadran luminos. De preferin unul care s
fac fa scderilor brute de temperatur i ocurilor ectoplasmice.
n jur de ase.
Perfect.
Dinii lui Lockwood se apropiau n strlucire de cadranul ceasului meu.
Avem timp suficient s bem o ceac de ceai. Apoi, gsim fantoma.

2.

Cnd mergi la vntoare de spirite malefice, lucrurile simple sunt cele mai importante.
Vrful de argint al spadei scnteind n bezn; pilitur de fier mprtiat pe podea; canistre
sigilate de foc grecesc{1}, pentru situaii extreme Totui, numeroasele pliculee de ceai
negru, de preferin de la Pitkin Brothers de pe Bond Street, sunt deopotriv cele mai
simple i cele mai importante.
Ce-i drept, cnd vine vorba despre supravieuire, nu se compar cu spada sau cu cercul
de fier, i nici cu protecia oferit de un perete de foc. Dar asigur un element vital. Te
ajut s nu-i pierzi minile.
Nu-i deloc plcut s stai ntr-o cas bntuit, ateptnd n bezn. ncetul cu ncetul,
noaptea te nvluie, tcerea i apas greu pe timpane, iar dac nu eti prudent, curnd
ncepi s vezi sau s auzi lucruri izvorte din propria minte. Pe scurt, ai nevoie de ceva care
s-i abat gndurile de la grozvii. Fiecare angajat al ageniei Lockwood are tabietul su.
Eu desenez, George citete benzi desenate, iar Lockwood frunzrete tabloidele, dar cu toii
ndrgim ceaiul i biscuiii, iar noaptea petrecut n reedina Hope nu fcea excepie de la
regul.
Buctria era la captul opus al coridorului, dincolo de casa scrilor. O ncpere drgu,
curat, alb, amenajat modern, i ceva mai clduroas dect antreul. Nu prezenta nicio
urm de activiti supranaturale. nuntru ne-a ntmpinat o tcere mormntal. Btile pe
care le-am auzit n antreu ncetaser, la fel i ecoul bufniturilor de pe scri. Am pus ibricul
pe foc, n vreme ce Lockwood a aprins o lamp cu petrol i a pus-o pe mas. n lumina
obscur ne-am dezbrat de spade i de centuri, pe care le-am aezat dinaintea noastr.
Centurile erau prevzute cu apte buzunrae, pe care le-am verificat n tcere n timp ce
ibricul fluiera i pufia voios. Verificasem totul la sediu, dar nu stric s fii prevztor. O
fat de la Rotwell murise cu o sptmn n urm din cauz c uitase s-i fac plinul la
bidoanele cu foc grecesc.
Soarele se fcuse nevzut dincolo de linia orizontului. Nori diafani mnjeau albastrul
ntunecat al cerului, iar grdina era nvluit n cea. Undeva n spatele gardului viu,
acum cufundat n bezn, se zreau luminie de la casele vecine. Erau aproape i totui
ndeprtate, separate de noi asemenea corbiilor care traverseaz ape adnci.
Ne-am legat centurile la bru i am verificat benzile cu arici n care ne fixam spadele. Am
luat cetile i le-am adus la mas. Lockwood a gsit biscuiii. Vpaia lmpii tremura,
nteind dansul umbrelor n cotloanele ncperii.
n cele din urm, Lockwood i descheie gulerul paltonului.
Ia s vedem ce zice doamna Hope.
ntinse o mn lung i subire dup dosar. Lumina scnteia n prul su.
L-am lsat s citeasc i am verificat termometrul agat la centur. Cincisprezece grade
Celsius. Rcoare, dar era de ateptat ntr-o cas nenclzit n aceast perioad. Dintr-un
alt buzunar am scos carneelul i am notat ncperea i temperatura. Totodat, am
nsemnat i aspecte legate de fenomenele acustice din antreu.
Lockwood arunc deoparte dosarul.
Teribil de folositor.
Pe bune?
Nu, eram ironic. Sau sarcastic? Mereu le confund.
Ironia presupune mai mult isteime, deci probabil erai sarcastic. Ce zice?
Nimic de folos. Putea s-l scrie n latin, c tot aia era. Pe scurt, familia Hope s-a

mutat aici n urm cu doi ani. nainte locuiau pe undeva prin Kent. Vorbete foarte mult
despre ct de fericii erau n vechea lor reedin. Nu respectau stingerea, rareori aprindeau
lmpile pentru fantome, se plimbau pe nserate i ntlneau doar vecini cu puls. Lucruri de
genul sta. Gogoi, n opinia mea. Potrivit lui George, n Kent fenomenul a cptat o
amploare nemaintlnit, fiind pe locul doi dup Londra.
Am sorbit puin din ceai.
Din cte tiam, acolo a nceput totul.
Aa se spune. M rog, s-au mutat aici. Toate bune i frumoase, casa curat. N-au avut
niciun fel de probleme. Soul i-a schimbat slujba i a nceput s lucreze de-acas. Asta se
ntmpla n urm cu ase luni. Toate n ordine. i-apoi, brusc, se prvlete pe scri i d
ortul popii.
Stai o clip. Cum a czut?
Se pare c s-a mpiedicat.
Voiam s zic, era singur?
Aa zice doamna Hope. Ea dormea. A czut n timpul nopii. Spune c soul ei se
comporta ciudat n ultimele sptmni. Nu dormea bine. Ea bnuiete c domnul Hope
coborse s bea un pahar cu ap.
Am mormit.
Siiigur c da.
Lockwood m sget cu privirile.
Crezi c ea l-a mpins?
Nu neaprat. Dar ar putea fi un motiv de bntuial, nu? De regul, soii nu-i bntuie
soiile dac n-au motive ntemeiate. Mare pcat c a refuzat s poarte o discuie cu noi. Miar fi plcut s-o descos puin.
Nu poi s-i dai ntotdeauna seama dup o discuie, spuse Lockwood.
Umerii si mruni se nlar uor.
i-am povestit de ntlnirea cu faimosul Harry Crisp? Un brbat cu chip angelic, glas
mieros i ochi strlucitori. Amuzant i foarte credibil. Am ajuns s-i mprumut vreo zece lire.
n final, s-a dovedit a fi un criminal sngeros, care mai mult ca orice savura
Am ridicat o mn.
Pe asta am mai auzit-o de vreo mie de ori.
Ah. M rog, ideea e c domnul Hope s-ar putea ntoarce pentru o droaie de alte
motive, care n-au de-a face cu rzbunarea. Ceva neterminat, cum ar fi un testament de care
a uitat s pomeneasc, de pild, sau o grmad de bani dosit sub pat
Tot ce se poate. Fenomenele au nceput imediat dup moartea lui?
Dup o sptmn sau dou. n acea perioad, soia n-a prea dat pe-acas. De cum sa ntors ns, a devenit contient de o prezen nedorit n cas.
Btu darabana pe dosar.
i-n orice caz, nu pomenete nimic despre toate acestea n depoziie. Zice c i-a
povestit totul cu de-amnuntul la telefon secretarei noastre.
Am rnjit.
Secretar? Lui George n-o s-i plac deloc. Am luat oricum nsemnrile lui cu mine.
Vrei s le citesc?
Da, rosti Lockwood cu interes, lsndu-se pe spate. Ce-a vzut btrna?
Purtam nsemnrile lui George ntr-un buzunar din interiorul jachetei. Le-am scos i am

ntins cu grij foile pe genunchi, apoi am aruncat o privire peste ele i mi-am dres glasul.
Eti pregtit?
Da.
O form care se mica
Am mpachetat hrtiile cu meticulozitate exagerat i le-am vrt napoi.
Lockwood clipi de cteva ori, nevenindu-i s-i cread urechilor.
O form care se mica? Atta tot? Nicio alt precizare? D-o ncolo de treab! Era
mare, mic, ntunecat, luminoas, cum?
Citez: O form care se mica a aprut n dormitorul din spate i m-a urmrit de-a
lungul palierului. Asta i-a spus lui George, cuvnt cu cuvnt.
Lockwood nmuie un biscuit prpdit n ceai.
Nu se numr printre cele mai bune descrieri pe care le-am auzit. Ai putea s realizezi
o schi pornind de la aa ceva?
Nu, dar vorbim totui despre un adult. La ce te ateptai? Cam aa sun descrierile
tuturor. Senzaiile pe care le-a descris spun mult mai multe. Zicea c s-a simit de parc
cineva o cuta, tiind c e acolo, dar n-o putea gsi. N-a putut s suporte gndul c
entitatea o va gsi n cele din urm.
Aa mai vii de-acas, spuse Lockwood. Mcar a simit un scop. Se pare c avem de-a
face cu o entitate de Tip II, dar indiferent ce plnuiete rposatul domn Hope, n seara
aceasta nu-i stpn peste cas. Mai suntem i noi. Ce zici, mergem s aruncm un ochi?
Am golit ceaca i am aezat-o cu grij pe mas.
O idee minunat.

Pre de un ceas am cercetat parterul, aprinznd din cnd n cnd lanternele pentru a
verifica fiecare odaie n parte, ns de cele mai multe ori naintnd n bezn. Am lsat
lampa cu petrol aprins n buctrie, alturi de cteva lumnri, chibrituri i o lantern de
urgen. E indicat s pstrezi o odaie luminat, pentru a avea unde s te retragi la nevoie i
de asemenea e bine s ai mai multe feluri de lumin, n caz c Vizitatorul are capacitatea s
le perturbe.
Nu au gsit nimic neobinuit nici n spltorie, nici n sufrageria din partea din spate a
casei. Aveau un aer mohort, cu iz de mucegai, de viei retezate. Pe masa din sufragerie
zceau teancuri ordonate de ziare. Nite cepe zbrcite ncoliser pe o tvi n spltorie.
Lockwood nu zri nicio urm de fantom, iar urechile mele nu nregistrar nimic ieit din
comun. Btile discrete pe care le auzisem n antreu amuiser complet.
n timp ce strbteam coridorul spre intrare, Lockwood se nfior puin, iar mie mi se
fcu pielea de gin. Temperatura sczuse considerabil. Am verificat termometrul: nou
grade.
De fiecare parte a antreului era cte-o ncpere, ntr-una am vzut un televizor, o
canapea i dou fotolii confortabile; aici aerul era mai cald, atingnd probabil o
temperatur apropiat de cea din buctrie. Am sondat ncperea, cu ochii mari i urechile
ciulite, dar n-am gsit nimic. Vizavi era un salona, mobilat corespunztor cu obinuitele
fotolii i dulpioare, aezate n dreptul unor ferestre mari, prevzute cu plas, alturi de
trei ferigi uriae, n ghivece de teracot.
Era destul de rcoare. Cadranul luminos nfia dousprezece grade. Mai frig ca-n
buctrie. Asta putea s nsemne multe sau nimic. Am nchis ochii, mi-am adunat gndurile

i m-am pregtit s ascult.


Privete, Lucy! uier Lockwood. Uite-l pe domnul Hope!
Pentru cteva clipe, mi-a stat inima n loc. M-am rsucit pe clcie, cu sabia pe jumtate
scoas i l-am vzut pe Lockwood aplecat deasupra msuei, privind cu nonalan la o
fotografie. n lumina lanternei, poza prea ncadrat ntr-un nimb de aur.
Iat-o i pe doamna Hope, adug el.
Idiotule! Puteam s te trec prin spad!
Lockwood chicoti.
Nu mai fi aa fnoas! Privete asta. Ce crezi?
Fotografia nfia un cuplu de btrnei stnd n grdin. Doamna Hope prea o
versiune mai n vrst i mai jovial a fiicei sale. Cu faa rotund, bine mbrcat, i-un
zmbet luminos ntiprit pe chip, se nla pn la pieptul brbatului de lng ea. Acesta
era nalt i pleuv, cu umeri lsai, rotunjii, i brae mari, greoaie. i el zmbea larg. Cei
doi se ineau de mn.
Par foarte veseli, nu? ntreb Lockwood.
Am ncuviinat fr convingere.
Trebuie s existe un motiv pentru entitatea de Tip II. George zice c Tipul II nseamn
mereu rea-voin din partea cuiva.
Da, ns creieraul lui George mustete de gnduri nfiortoare i rutcioase. C tot
veni vorba, hai s gsim un telefon i s-l sunm. I-am lsat un bilet pe mas, dar sunt
convins c-i va face griji n privina noastr. ns mai nti hai s cercetm locul.
Lockwood nu gsi nici urm de aur mortuar n salon, iar urechile mele nu receptau
nimic, aa c acesta fu finalul cutrilor de la parter. Era confirmarea teoriei noastre
iniiale: ceea ce cutam se afla la etaj.

Aa cum ne ateptam, de cum am pus piciorul pe prima treapt, btile au nceput din
nou. Mai nti destul de discrete, ca i nainte, asemenea unei unghii care bate n ghips sau
a unui ciocan btnd un cui. Dar ecoul cretea n intensitate cu fiecare treapt urcat,
rezonnd tot mai puternic n urechea mea interioar. I-am spus i lui Lockwood, care venea
n urma mea asemenea unei umbre amorfe.
Se face tot mai frig, adug el.
Avea dreptate. Temperatura scdea cu fiecare pas, de la nou la apte grade, apoi la
numai ase, la jumtatea treptelor. M-am oprit s-mi nchei jacheta, bjbind dup
fermoar, n timp ce sondam cu privirile bezna de la etaj. Scrile erau nguste, iar deasupra
nu se zrea niciun licr de lumin. Etajul era cufundat n ntuneric. Am simit nevoia s
aprind lanterna, dar mi-am nbuit impulsul, care mi-ar fi mpiedicat i mai mult vederea.
Am naintat ncet, cu mna pe mnerul spadei, pe msur ce btile se intensificau i frigul
ncepea s mi se strecoare sub piele.
Sus, tot mai sus. Btile erau tot mai zgomotoase, un amestec nebunesc de zgrieturi i
ciocneli, n timp ce cadranul indica temperaturi din ce n ce mai sczute. ase, pe urm
cinci, i n cele din urm patru grade.
Palierul era cufundat n bezn i lipsit de contururi, n stnga, balustrada alb m
nsoea la nivelul ochilor, ca un ir de coli uriai.
Cnd am trecut de ultima treapt i am pit pe palier, btile au amuit brusc.
Am inspectat din nou cadranul luminos: patru grade. Cu unsprezece mai puin ca n

buctrie. Pe gur mi ieeau aburi.


Eram foarte aproape.
Lockwood trecu n grab pe lng mine i aprinse lanterna pentru cteva clipe. Perei
tapetai, ui nchise, tcere mormntal. O broderie ncadrat de rame groase: culori terse,
litere puerile, Cas, dulce cas. Un vestigiu din alte vremuri, cnd casele erau ntr-adevr
dulci i ofereau siguran, i nimeni nu aga talismane de fier deasupra leagnului
copilului. nainte s apar Problema.
Palierul, n form de L, era compus dintr-o mic suprafa ptrat, unde ne aflam noi, i
un pinten alungit ce se-ntindea n spatele nostru, paralel cu scrile. Pe jos era parchet
lcuit. La etaj erau cinci ui. Una n dreapta, una drept nainte, i alte trei de-a lungul
pintenului. Toate uile erau nchise. Am rmas nemicai, cercetnd mprejurimile.
Nimic, am zis ntr-un sfrit. De cum am ajuns la etaj, btile au ncetat.
Lockwood se gndi o clip, apoi rosti:
N-am vzut nicio strlucire.
Apsarea din glas trda un singur lucru: i el simea aceeai indispoziie, acea moleeal
care-i ptrunde n oase atunci cnd te afli n apropierea unui Vizitator. Lockwood oft
ncetior.
Ei bine, doamnele primele. Lucy, alege o u.
Nici gnd. tii prea bine ce s-a ntmplat cnd am ales eu ua, la orfelinat.
Totui, totul s-a terminat cu bine, nu-i aa?
Asta pentru c m-am ferit n ultima clip. n fine. Hai s-o deschidem pe asta, dar tu
intri primul.
Am ales ua din dreapta, cea mai apropiat de noi. Ddea ntr-o baie recent renovat.
Lumina lanternei alunec uor peste gresia proaspt montat, cada alb, chiuveta i
toaleta. Am desluit un iz vag de iasomie. N-am gsit nimic important n baie, cu toate c
temperatura era la fel de sczut ca pe palier.
Lockwood deschise urmtoarea u, care ddea ntr-un dormitor spaios, transformat n
camer de lucru, poate cea mai dezordonat din toat Londra. La lumina lanternei am zrit
un birou din lemn masiv, aezat sub fereastra ncadrat de draperii lungi. Biroul era
acoperit aproape n ntregime de maldre de hrtii, care nu se limitau ns la suprafaa
mesei, ci mpnzeau toat camera. O bibliotec din lemn de culoare nchis, n care crile
zceau alandala, acoperea trei ptrimi din peretele opus. Alturi erau cteva dulpioare i
un fotoliu vechi din piele, iar toat odaia emana un iz masculin discret, un amestec de
aftershave, whisky i tutun.
Se fcuse i mai frig. Cadranul indica dou grade Celsius.
Mi-am croit drum printre teancurile de hrtii i am tras draperiile, ridicnd un nor de
praf care-mi provoc un acces de tuse. Din casele de peste drum venea un licr estompat.
Lockwood studie un covor zdrenuit care acoperea parchetul, mpingndu-l dintr-o parte
n alta cu vrful pantofului.
Urme mai vechi; semn c aici a fost un pat, nainte s devin camera domnului
Hope
Ridic din umeri i privi ntreaga camer.
Cine tie, poate s-a ntors s-i fac ordine printre hrtii.
Aici e, am spus. Aici e Sursa. Uit-te i tu la temperatur. Nu te simi moleit, aproape
amorit?

Lockwood ncuviin.
Unde mai pui c aici a vzut doamna Hope celebra form umbltoare.
Undeva la parter, o u se izbi de perete. Am tresrit amndoi.
Ai dreptate, spuse Lockwood. sta-i locul. Hai s facem un cerc aici.
Pilitur sau lanuri?
Mmm, pilitur. Este exact ce ne trebuie.
Eti sigur? Nici n-a btut de nou, i deja e foarte puternic.
Nu-i chiar att de puternic. i pe deasupra, indiferent ce nemulumire are domnul
Hope, mi-e greu s cred c va deveni dintr-odat belicos. Pilitura e mai mult dect
suficient.
ovi pentru o clip.
Mai e ceva
Ce?
Am uitat s aduc lanurile. Nu te holba aa la mine. mi dai fiori.
Ai uitat s aduci lanurile? Lockwood
Le-a luat George s le ung i n-am mai verificat dac le-a pus napoi. E vina lui
George, dac stai s te gndeti. Oricum, nu conteaz. N-avem nevoie de ele pentru ce
avem de fcut aici, nu? Pn arunc un ochi i n celelalte camere, pregtete pilitura. Apoi
ne concentrm pe ncperea asta.
I-a mai fi zis vreo dou, dar nu era momentul potrivit. Am tras aer adnc n piept.
Ai grij s nu intri n bucluc. Data trecut cnd te-ai dus de capul tu, ai rmas nchis
n toalet.
i-am mai zis de nu tiu cte ori, m-a nchis o fantom.
Asta spui tu, dar nu au gsit nici
Nicio dovad, urma s zic, dar Lockwood se fcuse nevzut.
Am terminat sarcina n doi timpi i trei micri. Am mutat cteva teancuri de hrtie
glbejit ntr-un col, pentru a avea suficient loc de manevr, dup care am tras covorul
deoparte i am mprtiat pilitura ntr-un cerc de diametru mic, pentru a nu irosi fierul. La
nevoie, acesta avea s fie refugiul nostru, dar nu neaprat singurul.
Am ieit pe palier.
Cobor la parter s mai aduc nite fier.
Glasul lui Lockwood se auzi din dormitorul de alturi.
Bine. Pune i nite ap la nclzit, te rog.
neles.
Am pornit spre scri, privind cu coada ochiului spre baie. Am atins balustrada. Era rece
ca gheaa. Am ovit pre de cteva clipe, cu urechile ciulite, apoi am nceput s cobor,
ndreptndu-m spre lumina difuz din antreu. Dup cteva trepte, mi s-a prut c aud un
fonet grbit n spatele meu. M-am ntors. Nimic. Mi-am continuat coborrea, cu degetele
lipite de mnerul armei, apoi am traversat antreul spre buctrie, de unde venea o
strlucire mbietoare, prin crptura uii. Dei lampa lumina slab, am fost nevoit s mijesc
de cteva ori ochii, pn m-am obinuit. nhnd un biscuit, am cltit cetile i am pus
ibricul pe foc. Am luat apoi sacii marinreti i, cu oarecare efort, am deschis ua cu
piciorul. Am strbtut antreul, care acum prea i mai ntunecat, datorit luminii din
buctrie. n cas domnea tcerea. Niciun zgomot de la etaj. Probabil c Lockwood inspecta
nc dormitoarele. Am urcat treptele ncet, cu sacii marinreti n crc, strbtnd valuri

succesive de aer rece. Cnd am ajuns la etaj, am lsat sacii la podea cu un oftat scurt. Miam nlat fruntea, s-l strig pe Lockwood, i-am dat cu ochii de o fat.

3.
Am ncremenit. Pre de cteva clipe, am rmas complet paralizat, parial din cauza
ocului, dar nu numai. O rceal apstoare se lipi ca o piatr funerar de pieptul meu. M
simeam ngropat n noroi. O amoreal glacial mi strpunse creierul. Mintea mi era
ngheat, iar corpul nu m mai asculta. Eram convins c nu voi mai avea niciodat tria
s m mic. M cuprinse o stare ce putea fi numit disperare, dac a fi avut energia
necesar s-i cad prad. Nimic nu mai conta, ncepnd cu mine. Nu-mi doream dect tcere,
nemicare i paralizie total. Asta meritam.
Cu alte cuvinte, triam fenomenul numit nlemnire, provocat de regul de entitile de
Tip II care i canalizau energiile asupra victimelor lor.
Un om obinuit ar fi rmas acolo, neajutorat, permind Vizitatorului s se insinueze n
mintea lui. Dar eu port insigna de agent i nu sunt la prima ntlnire cu astfel de fenomene.
Aa c m-am chinuit s trag cteva guri dureroase de aer i mi-am alungat negura din
minte. M-am forat s triesc. i-n tot acest timp, minile mele s-au ndreptat ncet spre
armele de la centur.
Fata sttea n mijlocul dormitorului devenit camer de studiu, chiar n faa mea,
nrmat de cadrul uii. Prezena ei era destul de estompat, ns sttea cu picioarele golae
pe covorul fcut sul, sau mai degrab n covor, cci avea gleznele cufundate n estur, de
parc s-ar fi blcit n mare. Purta o rochie drgu de var care-i ajungea pn la
genunchi, imprimat cu modele florale portocalii, cam de prost gust n opinia mea. Era un
model demodat. Rochia, braele i prul ei lung luceau slab i palid cu acea scnteiere
caracteristic, de parc ar fi fost luminate din deprtri. Ct despre faa ei
Chipul ei era o masc a ntunericului, complet cufundat n bezn.
Dei era greu s-mi dau seama, bnuiam c murise pe la optsprezece ani. Mai mare ca
mine, ns nu cu mult. Am rmas nemicat o vreme, cutnd soluii, cu ochii fixai pe fata
fr chip i cu degetele dnd trcoale centurii.
Brusc, mi-am amintit c nu eram singur.
Lockwood, Lockwood, am strigat pe un ton ct mai delicat.
E bine s nu-i faci cunoscute sentimentele n prezena Vizitatorilor team, furie sau
alte emoii puternice. Se hrnesc cu ele i devin mai rapizi i mai agresivi. Cum n-am primit
niciun rspuns, mi-am dres glasul i-am ncercat din nou.
O, Lockwood! am spus, pe un ton cntat i jucu, de parc m-a fi adresat unui
bebelu sau vreunui animlu de companie.
i probabil a fi avut mai mult succes cu ei, pentru c afurisitul nu rspundea.
Mi-am ntors capul i am ridicat vocea.
Lockwood, vino, te rog, aici
Din dormitor se auzi glasul lui nbuit.
Stai numai puin, Luce. Am descoperit ceva
Fantastic! i eu

Cnd am privit din nou spre ea, fata se apropiase destul de mult de palier. Chipul i era
n continuare umbrit, dar curenii de nelumin ce se nvrtejeau n jurul trupului strluceau
tot mai puternic. ncheieturile ei osoase erau lipite de olduri, iar degetele erau arcuite ca
nite crlige. Picioarele ei golae erau foarte subiri.
Ce doreti? am ntrebat-o.
Am ascultat. Cuvintele fonir la urechea mea ca frunzele-n adierea vntului.
Mi-e frig.
Frme. Rareori primeti mai mult de-att. Glasul ei sczut, ca o oapt, venea de la
deprtri insondabile, dar n acelai timp era ngrijortor de aproape. Mult mai aproape
dect rspunsul lui Lockwood.
Lockwood, am ciripit din nou. E urgent
V vine s credei dac v spun c am desluit o urm de iritare n glasul su?
Stai o clip, Lucy. Am ceva interesant aici. Am gsit urme de strlucire mortuar, dei
foarte slabe. Se pare c i n dormitorul sta a avut loc un incident neplcut! E att de
estompat nct era s-o ratez, ceea ce nseamn c-i veche ru. Prerea mea e c avem de-a
face cu ceva traumatizant Ceea ce nseamn i e doar o teorie de-a mea, o idee, nimic
mai mult c exist posibilitatea s fi avut loc dou mori violente n cas Tu ce crezi?
Am rs sumbru n sinea mea.
Cred c te pot ajuta cu teoria asta, am optit, dac iei puin afar.
Problema, continu el, e c nu-mi dau seama cum se leag prima moarte de familia
Hope, care s-a mutat aici doar de doi ani, dac nu m-nel. Deci se poate ca anomaliile pe
care le sesizm s nu fie
cauzate de so? am strigat. Aa-i, bravo! Nu sunt! Urm o scurt pauz. i captasem
n cele din urm atenia.
Poftim?
Ziceam c nu-i soul de vin. Iei afar acum!
Poate ai observat c renunasem la ncercrile de a-mi pstra cumptul, i asta pentru
c silueta din camera de lucru mi citise nelinitea i plutea acum ncet spre u. Unghiile de
la picioare erau lungi i ncovoiate.
Ambele mele mini erau la centur. Una strns nfurat n jurul mnerului spadei,
cealalt deasupra canistrei cu foc grecesc. Firete, nu era indicat s foloseti magneziu ntrun mediu domestic, dar n-aveam de gnd s-mi asum niciun risc. Degetele mele, deopotriv
ngheate i transpirate, lunecau pe nveliul metalic.
Am simit o micare n stnga. Cu coada ochiului l-am zrit pe Lockwood ieind din
dormitor i ncremenind.
Aa, fcu el.
Am dat din cap, sumbru.
Exact, iar data viitoare cnd m aflu ntr-o situaie similar i-i solicit prezena,
mic-i curu mai repede.
Scuze, dar vd c te descurci de minune. A vorbit?
Da.
Ce-a zis?
Zice c-i e frig.
Spune-i c-o putem ajuta. Las sabia, dac nu vrei s nruteti lucrurile.
Fata lunecase i mai mult spre mine, iar sabia mea era pe jumtate scoas.

Spune-i c rezolvm noi problema, rosti Lockwood. Spune-i c ne angajm s gsim


ce-a pierdut.
I-am repetat fetei vorbele lui Lockwood, ncercnd s-mi pstrez calmul n glas. Dar
silueta nu se diminu, nici nu prinse alte forme, nu se evapor, nu plec i nu urm niciuna
dintre aciunile prevzute n Manualul Fittes, pentru situaiile n care le oferi alinare.
Mi-e frig, spuse din nou, cu vocea ei slab.
Apoi, ridicnd glasul:
Mi-e frig i m simt pierdut.
Ce-a fost asta?
Lockwood simise tensiunea, dar nu desluise sunetul.
Acelai lucru, ns de data asta nu mai prea un glas de fat, ci unul rsuntor i arid,
ca dintr-un mormnt.
Asta nu-i bine.
Nicidecum. Cred c-i un semn.
Mi-am scos spada. Lockwood mi urm gestul. Amndoi ateptam n tcere, fr s ne
lum privirile de la siluet. Niciodat s n-ataci primul. Trebuie nti s-i afli inteniile.
Urmrete-i micrile, nva-i tiparele de comportament. Acum era att de aproape, nct
puteam s disting textura prului blai care i se revrsa pe gtul gola, pe lng alunie i
alte pete de pe piele. Mereu m surprinde fora ecoului vizual. George l-a botezat voina de
a exista, refuzul de-a te desprinde de trecut. Firete, nu toi apar n forma aceasta.
Conteaz mult personalitatea i felul n care au murit.
Am ateptat.
i vezi chipul? am ntrebat.
Lockwood are o privire mai ager dect a mea.
Nu, este acoperit. Dar restul strlucete puternic. Cred c e
I-am fcut semn s tac. De data aceasta, glasul vibr slab n aer.
Mi-e frig, opti fata. Mi-e frig, m simt pierdut i MOART!
Fiile de lumin care se unduiau deasupra ei scnteiar puternic, a pustiu, i, pre de o
clip, ndeprtar vlul de pe chipul ei. Am urlat. Lumina se stinse. O umbr se npusti
spre mine, cu mini ciolnoase ntinse nainte. O pal de aer ca viforul mi strbtu
mruntaiele, mpingndu-m spre scri. M-am mpiedicat chiar n capul scrilor i am czut
pe spate. Am dat drumul spadei i m-am prins n ultima clip de colul peretelui. Atrnam
deasupra hului, lovit de vnturi nprasnice, n timp ce degetele-mi alunecau uor pe
suprafaa lucioas a tapetului. Silueta se apropie amenintor de mine. Era ct pe ce s cad.
Lockwood sri ntre mine i fantom, trasnd nite desene alambicate cu sabia prin aer.
Umbra btu n retragere, protejndu-i chipul cu minile. Lockwood i continu dansul
complex, mprejmuind-o cu bariere de fier de fiecare parte. Umbra se retrase n camera de
lucru, urmat ndeaproape de Lockwood.
Palierul era pustiu. Curenii de aer se potoliser. M-am prins cu ghearele de perete i mam tras pn n capul scrilor, apoi am czut n genunchi. Prul mi intrase n ochi. Un
picior pendula deasupra ultimei trepte.
ncet i cu ndrjire m-am ntins dup spad. O durere surd mi sgeta umrul, n locul
unde m izbisem de perete.
Lockwood se ntoarse. Se aplec n dreptul meu, cercetnd cu priviri calme palierul
ntunecat.

Te-a atins?
Nu. Unde s-a dus?
O s-i art.
mi ntinse o mn.
Eti bine, Lucy?
Da.
Mi-am dat prul din ochi i mi-am vrt spada cu ciud n inelul de la centur. Umrul
m sgeta, dar eram bine.
n regul, am spus, pind spre camera de lucru. Hai s-i dm bice.
ntr-o clip.
Lockwood m opri din drum, cu un gest al minii.
Trebuie s te relaxezi.
Sunt n regul.
Eti furioas. Nu ai de ce. Atacul ar fi luat pe oricine prin surprindere. i eu am fost
surprins.
Dar tu nu i-ai pierdut spada.
I-am dat mna la o parte.
Pierdem vremea. Dac se ntoarce
Nu pe mine m-a luat n vizor, ci pe tine. A ncercat s te rstoarne pe scri. Acum cred
c tim n ce circumstane s-a prvlit domnul Hope. Trebuie s te calmezi, Lucy. Altfel, se
va hrni cu furia ta i va deveni n scurt timp foarte puternic.
tiu, am rostit tios.
Cu ochii nchii, am tras aer n piept de cteva ori, ncercnd s urmez instruciunile
Manualului: stpnire de sine, alungarea emoiilor. Dup cteva clipe, mi-am venit n fire.
M-am retras din nveliul de furie, lsndu-l s cad la podea, ca o piele de care te lepezi.
Am ascultat din nou. n cas domnea linitea, ns era acea linite ca de ninsoare, grea i
apstoare. Simeam privirea artrii fixat asupra mea.
Am deschis ochii i l-am vzut pe Lockwood cu minile n buzunarele paltonului,
ateptnd n tcere pe palierul ntunecat. i vrse spada n inelul de la centur.
Deci? rosti el.
M simt mai bine.
Mai eti furioas?
Nicidecum.
n regul, pentru c, dac nu te simi n apele tale, plecm n clipa asta.
Nu mergem niciunde, am rspuns calm. i-am s-i zic i de ce. Fiica doamnei Hope no s ne mai permit accesul n cas. E de prere c suntem prea tineri. Dac nu-i dm de
cap pn mine, ne va concedia, iar n locul nostru i va angaja pe Fittes sau pe Rotwell.
Avem nevoie de bani, Lockwood. Rezolvm ce e de rezolvat n seara asta.
Lockwood nu se clinti.
n mod normal a fi de-acord cu tine. Dar datele s-au schimbat. Nu mai avem de-a face
cu un biet btrnel care-i face nopi albe vduvei, ci, mai mult ca sigur, cu fantoma unei
fete ucise. tii foarte bine cum se manifest aceste spectre. Deci, dac nu eti n apele tale,
Luce
Dei m calmasem complet, vorbele lui m iritar puin.
Da, doar c nu eu sunt problema, nu-i aa?

Lockwood m privi nedumerit.


Cum adic?
M refer la lanurile de fier.
Lockwood ddu ochii peste cap.
Fii serioas, nu asta e
Lanurile de fier fac parte din echipamentul de baz al oricrui agent. Asigur
protecia n faa unui spectru puternic de Tip II, iar tu le-ai uitat la sediu.

Asta pentru c George a insistat s le ung! La indicaiile tale, dac-mi aduc bine
aminte.
S-neleg c-i vina mea acum? am rostit, indignat. Majoritatea agenilor i-ar uita
mai degrab pantalonii dect lanurile, dar tu eti un caz special. Att de grbit ai fost s
ajungi aici, nct m mir c n-ai uitat tot echipamentul. Pn i George ne-a sftuit s nu
mergem pn nu afl date suplimentare despre cas. Aiurea. Nici n-ai vrut s auzi de
sfaturile lui.
ntocmai! Statutul meu de lider mi permite s fac asta. E responsabilitatea mea s
Iei decizii pripite? Bnuiesc c ai dreptate.
Stteam cu braele ncruciate n bezna unei case bntuite, aruncndu-ne sgei din
priviri. Apoi, deodat, Lockwood se nsenin, iar pe buzele lui ncoli un rnjet.
Ei? spuse el. Reueti s-i ii nervii n fru?
Recunosc c sunt iritat, am pufnit eu, dar n acest moment tu m irii. E altceva.
Nu sunt aa convins, dar i dau dreptate n privina banilor.
Btu scurt din palmele sale nmnuate.
Bine, tu ctigi. George n-ar fi de-acord, dar cred c putem risca puin. Pentru moment
am alungat-o, deci avem un respiro. Dac ne micm iute, putem s-i punem capac n
jumtate de ceas.
M-am aplecat dup sacii marinreti.
Du-m la fantom.

Am ajuns n captul deprtat al camerei de lucru, unde ntre dou biblioteci dezordonate
se ntindea o fie goal de perete. Cu ajutorul lanternelor, am observat c peretele era
nc acoperit cu tapet vechi, ters, nglbenit i exfoliat pe la coluri. Pe el se nlau
erpuitor, de la podea la tavan, flori neclare de trandafiri.
Pe la mijloc atrna harta geologic n culori a Marii Britanii. Baza peretelui era ascuns
n spatele unor teancuri masive de reviste de geologie, pe care zceau cteva ciocane
geologice prfuite. Intuiia de detectiv mi spunea c domnul Hope se ocupase n timpul
vieii cu geologia.
Am cercetat rafturile de cri i am observat c, n acea zon, zidul ieea n afar.
Am descoperit un coronament vechi de emineu, am spus. A intrat aici?
S-a stins nainte s ating peretele, dar nclin s cred c da. Pare firesc ca o Surs s
se ascund n emineu. Tu ce zici?
Am ncuviinat. Teoria lui avea noim. Era o cavitate natural, suficient de spaioas
pentru aproape orice.
Am nceput s crm revistele n cealalt parte a ncperii, ntruct aveam nevoie de
spaiu de desfurare. Lockwood voia s elibereze cercul trasat de mine, precum i calea de

acces de la perete pn-n interiorul su, astfel c am aruncat majoritatea revistelor lng
u sau afar pe palier. Tot la al doilea teanc luat n brae m opream i ascultam cu
atenie, dar casa era tcut.
Cnd ne-am fcut suficient spaiu de manevr, am deschis sacii, am scos un bidon din
plastic i am trasat nc o linie erpuitoare de pilitur pe podea. Am descris un semicerc ce
pornea de la seciunea cu pricina din perete. Apoi am unit cele dou capete cu o linie
dreapt care mergea n paralel cu muchia peretelui, pstrnd totui o mic distan pentru
ca fierul s nu se amestece cu tencuiala desprins din zid. Am lsat suficient loc pentru
amndoi i, pe deasupra, pentru sacii marinreti. Eram ferii de primejdie, cu toate c
lanurile ar fi oferit un plus de siguran.
Pe urm am verificat primul cerc, aflat n mijlocul ncperii. n deplasrile noastre
repetate, mprtiasem ici-colo pilitura, pe care acum am pus-o la locul ei.
Lockwood lu harta geologic i o sprijini de birou, dup care cobor n buctrie i sentoarse cu dou felinare. Vremea pnditului n bezn trecuse. Venise momentul s
acionm, iar pentru asta aveam nevoie de lumin. Lockwood aez felinarele n interiorul
semicercului i le aprinse la intensitate sczut, ndreptnd razele spre peretele gola. Arta
ca o mic scen de teatru.
Pregtirile ne luar n jur de un sfert de or. Acum, ne aflam n interiorul semicercului,
cu rngile i bricegele la-ndemn i privirile aintite ctre perete.
Vrei s auzi teoria mea? ntreb Lockwood.
D-m pe spate.
Fata a fost ucis cu zeci de ani n urm, iar n decursul deceniilor s-a potolit. Dar, ca
un fcut, domnul Hope i amenajeaz camera de lucru n odaia ei, iar asta-i declaneaz
din nou furia. De-aici rezult c n camera asta zace ascuns un obiect la care ine i care nui permite s plece. O hain, o bijuterie sau poate un cadou promis altei persoane. Sau
Sau altceva, am completat.
Da.
Ne holbam amndoi la perete.

4.
nc de pe vremea primelor investigaii duse la bun sfrit de Marissa Fittes i Tom
Rotwell, la scurt vreme dup izbucnirea Problemei, descoperirea Sursei bntuirii a devenit
un element central n ancheta oricrui agent. Ce-i drept, avem i alte atribuii: oferim
mijloace de aprare familiilor ngrijorate i sfaturi privind protecia individual. Instalm
capcane cu sare n grdini, fii feroase n pragul uii, agm talismane protectoare
deasupra leagnelor i aprovizionm lumea cu crengue de levnic, lmpi pentru
fantome, precum i alte obiecte pentru sigurana personal. Dar elul nostru real, raiunea
noastr de-a fi, e mereu acelai: descoperirea locului sau obiectului care leag un moroi de
lumea celor vii.
Nimeni nu tie cum funcioneaz aceste Surse. Unii susin c n ele rezid duhul
Vizitatorilor, alii c marcheaz puncte n care hotarul dintre lumea celor vii i lumea celor
mori a fost ubrezit de violen sau emoii foarte puternice. Indiferent de adevr, agenii n-

au timp s elaboreze teorii. Suntem mult prea ocupai s ne ferim de atingerea fantomei
pentru a cugeta la ntrebri filosofice.
Dup cum spunea i Lockwood, Sursa poate consta n orice. Locul precis al unei crime,
sau un obiect strns legat de o moarte violent, sau poate un obiect ndrgit de Vizitator n
timpul vieii. De cele mai multe ori (potrivit unui studiu ntreprins de Institutul Rotwell, n
73% din cazuri), Sursa e asociat cu ceea ce Manualul Fittes numete rmie organice
personale. Cred c ai ghicit la ce anume se refer. La o adic, nu poi fi niciodat sigur
pn nu verifici.
Asta aveam i noi de gnd s facem.
Dup cinci minute decojisem aproape n ntregime poriunea central a peretelui.
Tapetul era de-a dreptul strvechi, iar lipiciul se uscase i se preschimbase n pulbere, astfel
c nu ne-a fost greu s ne-nfigem cuitele i s desprindem fii mari de hrtie. Unele se
frmiau de cum puneam mna pe ele, altele ne cdeau pe brae, asemenea unor buci
uriae de piele exfoliat. Tencuiala marmorat de dedesubt era alb-rozalie, stropit pealocuri de pete oranj-maronii de clei. mi amintea de jambonul pane.
Lockwood nfc o lantern i cercet locul mai ndeaproape, trecndu-i degetele peste
suprafaa denivelat. Lumin zona din toate unghiurile posibile, urmrind jocul umbrelor
pe perete.
Aici a fost o scobitur mai demult, rosti el. Una mare. Pe urm a fost umplut. Observi
c tencuiala are o nuan diferit aici?
Vd. Crezi c o putem sparge?
N-ar trebui s fie prea greu.
Ridic ranga.
E linite-n jur?
Am aruncat o privire peste umr. n jurul cercului nostru iluminat, ntunericul domnea n
ncpere. Eram o insul de lumin ntr-o mare de bezn. Am ascultat cu atenie fr s aud
nimic, dar tcerea devenea tot mai apstoare. O simeam deja n timpane.
Pe moment, suntem n siguran. Dar nu va dura mult.
Atunci hai s-i dm btaie.
Ranga se nfipse n perete, mprtiind tencuial pe podea.
Douzeci de minute mai trziu, hainele noastre erau doldora de pete albe, iar vrfurile
bocancilor erau afundate n grmjoarele de tencuial desprins din perete. Gaura spat
mi ajungea pn la bru i era lat de doi coi. nuntru se ntrezrea lemnul nchis la
culoare, btut n cuie vechi.
Par a fi un soi de scnduri, spuse Lockwood.
Sudoarea i lucea pe frunte.
Cred c e partea din fa a unui dulap, sau ceva asemntor, rosti el, pe-un ton voit
nonalant. Pare s acopere ntreaga suprafa a peretelui.
Mda. Ai grij la pilitur.
Se retrsese prea mult n spate i mprtiase pilitura cu piciorul. La capitolul sta
trebuia s fim mai ateni. S respectm regulile, s fim n siguran. Cu lanurile ar fi fost
mai uor, ns pilitura era lucrtura diavolului, foarte uor de mprtiat. M-am lsat pe
vine, am luat pensula i cu micri mici i precise am refcut linia. Deasupra mea l-am auzit
pe Lockwood oftnd prelung, apoi ranga lui muc din lemn.
Dup ce-am terminat de aranjat pilitura, am ndeprtat civa pumni de tencuial care

ameninau s se prvleasc peste barier, dup care am rmas locului, fr s m ridic,


sprijinindu-m cu o mn de parchet. Am stat aa cel puin un minut.
Cnd m-am ridicat n sfrit n picioare, Lockwood fcuse deja cteva guri n dulap, dar
nu reuise s fac o intrare destul de mare. L-am btut uor pe umr.
Ce-i? rosti el, lovind peretele din nou.
S-a ntors.
Freamtul, la nceput abia perceptibil, suprapus pe zgomotul fcut de noi, l-am simit
doar n vibraia podelei. Dar pe msur ce vorbeam, crescuse n intensitate. Trei lovituri
rapide dintre care ultima o bufnitur zdravn, nfundat urmate de tcere, dup care
secvena se relua de la capt. O bucl fr sfrit, aceeai de fiecare dat. Era ecoul
prbuirii domnului Hope.
I-am mprtit lui Lockwood ce auzisem. Partenerul meu ncuviin energic din cap.
Bun. Asta nu schimb cu nimic datele problemei. Stai de ase i nu ceda tentativelor ei
de a-i tulbura gndurile. Pe tine te-a luat n vizor, pentru c te simte mai slab.
Am clipit de cteva ori.
Poftim? Ce vrei s zici?
Luce, nu e momentul s avem discuia asta. Voiam s zic pe plan emoional.
Ah! Acum chiar c mi-ai luat o piatr de pe suflet.
Lockwood trase aer n piept.
Tot ce voiam s zic e c Talentul tu e mult mai fin dect al meu, ceea ce, n mod
ironic, te expune mai mult influenelor supranaturale, i astfel pot aprea neplceri.
nelegi?
M-am uitat la el.
Pentru cteva clipe am crezut c ai plecat urechea la balivernele lui George.
Crede-m, Lucy, n-am plecat urechea la el.
Ne-am ndeprtat unul de cellalt: Lockwood cu nasul n perete, eu ntoars spre u. Miam scos spada i am ateptat. Odaia era ntunecat. Materia parc ncremenise. n urechi
mi rsuna amintirea czturii: Buf, buf BUF.
Trosnitura din spatele meu mi ddu de neles c Lockwood mplntase ranga ntre dou
scnduri. Acum mpingea din rsputeri ntr-o parte. Lemnul pri, iar cuiele negre se
ndoir.
ncet, dar sigur, una dintre lanternele noastre i ddu duhul. Plpi i tremur pn
deveni un singur punct palid, de parc cineva o sugrumase. n aceeai clip, cealalt
lantern prinse a lumina i mai tare, tulburnd echilibrul de lumini din ncpere. Umbrele
noastre se lungir n chip ciudat de-a curmeziul podelei.
O pal de aer rece strbtu odaia. Hrtiile fonir pe birou.
i eu care credeam c se va bucura de prezena noastr aici, rosti Lockwood gfind.
C va dori s fie gsit.
O u se trnti pe palier.
Nu pare foarte ncntat, am spus.
Alte ui se trntir prin cas. Am numrat apte, una dup alta. Undeva, ntr-o camer
ndeprtat, se sparse un geam.
Plictisitor! mormi Lockwood. Le-am auzit pe astea deja. ncearc i altceva.
Pe neateptate, zgomotele amuir.
De cte ori s-i spun? Nu le mai provoca. tii c iese prost.

Ce s fac dac se repet? Pregtete sigiliul. Aproape c am ajuns.


M-am aplecat i am scotocit prin sac. n buzunare ineam o gam variat de produse
destinate neutralizrii Surselor, fabricate din cele dou metale pe care Vizitatorii nu le
suport: argint i fier. Formele i ornamentele difer. Aveam cutii, tuburi, cuie i plase,
medalioane, brri i lanuri. Echipamentul celor de la Rotwell i Fittes, de pild, e
nsemnat cu emblema companiei, pe cnd ale noastre sunt simple i fr brizbrizuri. Mai
important ns este s-i alegi dispozitive pe msura Vizitatorului, pentru a putea s-i
blochezi trecerea.
Am ales o plas metalic, subire, dar eficient, fcut din verigi de argint strns legate
ntre ele. mpachetat cu grij, intra n cuul palmei, dar dac o ntindeam putea acoperi
obiecte de mari dimensiuni. L-am urmrit pe Lockwood, care se lupta n continuare cu
scndurile de lemn.
Partenerul meu mutase o scndur din loc. n spatele ei se zrea o poriune ntunecat.
Acum se opintea i trgea din rsputeri, cu chipul schimonosit de efort. Bocancii si se
apropiau n mod periculos de linia de pilitur.
Imediat, spuse el.
Foarte bine.
M-am ntors din nou cu faa spre u.
Fata sttea alturi de mine, la cteva palme de grania de fier.
Att de limpede mi aprea naintea ochilor, nct puteam s jur c tria i se lsa
scldat n razele soarelui. Strlucirea rece i difuz i lumina chipul. Am vzut-o aa cum
fusese odinioar, nainte s moar. Era mai drgu dect mine, cu chipul rotund, nas mic,
buze generoase i ochi mari, n care se citea o rug mut. Prea genul de fat care mi-ar fi
displcut din prima, moale i prostu, inert n momentele-cheie i ncreztoare n
farmecele sale n momentele neeseniale. Ne priveam de la civa centimetri distan, ea cu
prul lung i blond, eu cu prul brunet, albit de tencuial. Ea cu picioarele goale, n rochia
ei de var, eu cu nasul rou, tremurnd n blugi i hanorac. Dac nu ne-ar fi desprit linia
de fier, am fi putut s ne atingem reciproc. Cine tie, poate asta i dorea de fapt. Poate
aceast separaie i alimenta furia. Chipul ei era ters i inexpresiv, dar furia ei m izbi ca
un val uria.
Am ridicat plasa de argint, n chip de salut. Drept rspuns, o pal de vnt rece mi biciui
faa, lipindu-mi prul de obraji. Artarea se izbi cu putere de bariera feroas, mutnd
pilitura din loc.
N-ar strica o mn de ajutor, am spus.
Lockwood icni i trase cu putere. Lemnul se frnse cu zgomot.
n odaie ncepu vijelia: reviste zburau de colo-colo, cri cdeau pe podea, hrtii prfuite
se nlau din teancuri asemenea stolurilor de psri. Hanoracul mi se lipi de piele. Vntul
vuia nprasnic n cotloanele ncperii. Prul i rochia fantomei erau inerte. Se uita prin
mine, de parc eu eram cea fcut din aer i amintiri.
La picioarele mele, pilitura ncepu s se mprtie.
Grbete-te, am spus.
Gata! D-mi sigiliul.
M-am rsucit ct de iute am putut important era s nu depesc linia de fier i i-am
nmnat plasa mpturit. Lockwood se opinti pentru ultima oar n rang i scndura
ced. Se frnse de-a latul, n apropiere de baza gurii spate de noi, i iei n afar, trgnd

n urma ei alte dou scnduri prinse n cuie. Ranga alunec dintre lemne, iar Lockwood i
pierdu echilibrul. Se cltin pe picioare i ar fi czut n afara cercului dac nu a fi srit s-l
ajut.
Pre de o clip ne-am legnat deasupra piliturii.
Mersi, Luce. Era s fac o prostie, rosti el, rnjind.
Am ncuviinat, uurat.
n acel moment, scndurile se prbuir la picioarele noastre, dezvluind secretul din
perete.
tiusem. tiusem de la bun nceput, i cu toate acestea eram ocai. Iar ocurile care te fac
s dai napoi nu sunt deloc binevenite cnd ncerci s-i recapei echilibrul, la marginea
cercului protector. Nici n-am apucat s aruncm o privire nuntru, c ne-am prbuit
amndoi n afara cercului, cu braele ncletate i picioarele mpleticite. M-am izbit de
podea, cu Lockwood deasupra mea.
i totui, o privire fusese ndeajuns. Destul ca imaginea s-mi rmn ntiprit pe
retin.
Avea acelai pr blond, dei ntr-att de mnjit de funingine i pnze de pianjen, nct
era cu neputin s-i dai seama unde ncepea i unde se sfrea. Restul era greu de
recunoscut. O mas de oase, dini dezvelii i piele zbrcit, smead i diform ca lemnul
ars, rezemat pe culcuul de crmizi unde zcuse mai bine de cincizeci de ani. Fii din
rochia ei de var atrnau de oasele ei ascuite. Floricele galben-portocalii luceau vag prin
giulgiul translucid.
Am lovit podeaua cu ceafa i brusc, ntunericul se preschimb n lumin. Lockwood se
prbui peste mine, tindu-mi rsuflarea.
Lumina se risipi. Mi-am limpezit mintea i am deschis ochii. Zceam ntins pe spate, cu
plasa de argint n mn. Era o veste bun.
Pe de alt parte, scpasem din nou sabia.
Lockwood se rostogolise deja ntr-o parte. M-am rostogolit i eu i m-am ridicat pe
genunchi, rotindu-mi privirile disperat, n cutarea sabiei.
Dar ce mi-a fost dat s vd? Cztura noastr mprtiase pilitura n toate direciile.
Alturi, Lockwood sttea n genunchi, cu capul plecat i prul vlvoi, strduindu-se s-i
scoat spada din paltonul su lung i greu. Fantoma plutea n linite deasupra lui.
Lockwood!
i nl fruntea. Paltonul su se nepenise sub genunchi i i bloca accesul la centur.
Nu reui s-i scoat spada la timp.
Fantoma se ls n jos, rspndind spirale de nelumin n jurul ei. Dou mini lungi i
palide se ntinser spre chipul lui.
Fr s stau pe gnduri, am nfcat o canistr de la centur i am aruncat-o n direcia
ei. Recipientul strpunse artarea, se izbi de perete i sigiliul se fcu ndri. Limbi
albstrui de foc sgetar spre fat, care dispru ntr-un nor de cea. Lockwood sri n
lateral. Praful metalic i scnteia n pr.
Fr ndoial, focul grecesc e un aliat puternic. Amestecul de fier, magneziu i sare e letal
pentru un Vizitator. Fierul ncins i sarea taie prin nveliul su spectral, iar lumina
orbitoare generat de magneziu i provoac dureri cumplite. Din nefericire, cu toate c se
aprinde ntr-o clip, are prostul obicei de a se lipi i de alte lucruri. Tocmai de aceea,
Manualul Fittes nu recomand folosirea sa n spaii nchise, cu excepia mediilor controlate.

n cazul nostru, aveam de-a face cu o camer plin de hrtii i cu un spectru ct se poate
de rzbuntor. Vorbim de un mediu controlat? Nu, nicidecum.
Dintr-un cotlon nevzut auzirm un vaiet prelung de durere i mnie. Vntul, care-i mai
slbise furia, prinse a bate cu i mai mult putere, azvrlind hrtii aprinse n direcia mea.
Am ncercat s m protejez, agitndu-mi frenetic braele, i le-am urmrit rsucindu-se prin
aer, mnate de o for nevzut. Multe dintre ele aterizar pe cri i pe etajer, pe birou,
pe draperii, pe tapet, pe dosarele uscate i pe pernele prfuite de pe fotolii.
Sute de vpi prinser via mprejurul nostru, asemenea stelelor n amurg.
Lockwood se ridicase n picioare, cu prul i paltonul fumegnde. i ddu haina ntr-o
parte. O sclipire argintie, i spada era n mna sa. Avea privirile aintite nspre colul
ntunecat din spatele meu. Acolo, n mijlocul vrtejului de hrtii, o siluet prindea form
din nou.
Lucy! rzbi glasul su prin urletul vntului. Planul E! Punem n aplicare Planul E!
Planul E? Care naiba era Planul E? Lockwood nscocise o mulime de planuri. Era cu
neputin s gndeti limpede cnd erai nconjurat de-o mare de flcri care inteau tot mai
sus, iar retragerea i-era blocat de un nor neccios de fum, strpuns de lumin.
Lockwood! am strigat. Ua
Nu mai avem timp! O in eu ocupat! Tu gsete Sursa!
Exact! sta era Planul E. Ademenirea Vizitatorului n afara zonei de interes. Lockwood se
agita deja ncreztor prin fum, fandnd obraznic n direcia artrii. n jurul lui dansau prin
aer hrtii cuprinse de flcri. Lockwood nu le ddu importan. i ls garda jos, dorind s
par lipsit de aprare. Fata se npusti fulgertor asupra lui. Lockwood sri napoi, cu sabia
ntins nainte, blocnd n ultima clip mna spectral care nise spre faa lui. Prul fetei
erpui prin fumul negru, ameninndu-l din ambele pri. Lockwood se feri la timp i fand,
reteznd cele dou tulpini spectrale, care se risipir n vzduh. Spada lui tia prin aer cu o
iueal ameitoare. La adpostul ei, Lockwood btu ncet n retragere, ademenind fantoma
tot mai departe de emineu.
Cu alte cuvinte, mi crease suficient spaiu de manevr. M-am avntat nspre perete,
luptndu-m cu vijelia care urla cu glas uman. Mi-au srit scntei n fa. Pentru cteva
clipe, mi-am pierdut rsuflarea. Din podea neau flcri, de-o parte i de alta. Vntul i
nteise suflarea. Am naintat cu greu, luptnd pentru fiecare pas.
Biblioteca de lng emineu se preschimbase ntr-un zid de flcri. Limbi de foc erpuiau
pe podea asemenea mercurului. Tencuiala era nvluit ntr-o strlucire portocalie. n
mijlocul ei se csca un hu negru. n umbrele sale zcea trupul fetei, care-mi rnjea morbid.
Nu e deloc indicat s fii expus la asemenea priveliti. Au darul s-i distrag atenia de la
munc. Am desfcut plasa i am trt-o n urma mea.
nc un pas i nc unul. Eram foarte aproape. A fi putut s m uit la ea, dar am
hotrt s-mi feresc privirile. Am vzut pianjenii strngndu-se ciorchine pe pnz, dup
cum le era obiceiul. Am vzut vertebrele gtului i rochia nflorat din bumbac. Pe
neateptate, o sclipire aurie mi atrase atenia. Undeva sub gtul ei.
Era un lnior de aur.
M-am oprit n dreptul gurii, cu plasa la ndemn, nfruntnd vijelia i dansul flcrilor.
i, pre de o clip, am ezitat, neputnd s-mi iau privirile de la lniorul de aur. La captul
su atrna un soi de medalion care scnteia n scobitura dintre rochie i oasele pieptului. n
urm cu muli ani, fata i-l pusese cu propriile mini, pentru a fi mai frumoas n acea zi.

Decenii mai trziu, lniorul era tot acolo, strlucind la fel ca i atunci, dei trupul era
negru, uscat i mort.
Un val de regret mi strbtu inima.
Cine i-a fcut asta?
Lucy! strig Lockwood ct l ineau puterile.
Mi-am ntors privirile, ct s vd fantoma fetei npustindu-se asupra mea prin cordonul
de flcri. Chipul i era complet inexpresiv, dar privirile ei m sfredeleau. Venea cu braele
ntinse, pornit parc s m mbrieze. Nu era ns genul de mbriare pe care mi-l
doream n acel moment. Mi-am vrt minile orbete n gaur, strnind panic n rndurile
pianjenilor. Aveam de gnd s cobor plasa, dar afurisita se agase ntr-un ciot de la buza
gurii. Aproape c simeam rsuflarea fantomei n ceaf. Am tras din rsputeri. Ciotul ced.
Cu un suspin, am aternut plasa pe cretetul uscat, moale i prfos al cadavrului. estura
de fier i argint cobor n valuri, acoperind n ntregime trupul mort, ca ntr-o cuc.
Fantoma ncremeni n vzduh. Un suspin, un geamt, un fior. Prul i czu peste chip.
Nelumina ei se stinse ncetul cu ncetul. i dus a fost. Umbra ei se risipi n vnt, de parc
n-ar fi existat niciodat. i, odat cu ea, se domoli i iureul din cas. Presiunea sczu brusc,
iar mie mi pocnir urechile. Vijelia se potoli. n odaie ningea lin cu buci de hrtie
arznd.
Din senin. Asta se ntmpl cnd reueti s neutralizezi o Surs. Am tras aer n piept i
am ascultat
Da. Linitea i reintrase n drepturi. Fata dispruse.
Firete, cnd zic linite, m refer doar n plan parapsihic. Flcrile mistuiau camera de
lucru. Vpi lungi neau din podea, iar tavanul era ascuns ntr-un nor de fum. Teancurile
de hrtii pe care le mutasem lng u ardeau n voie i ntreg palierul era cuprins de
flcri. Nu puteam iei pe-acolo.
Lockwood mi fcu semn din partea opus a ncperii, artnd spre fereastr.
Am ncuviinat. Nu era vreme de pierdut. Casa urma s fie nghiit de flcri. nainte s
o iau la goan, m-am ntors aproape din instinct la gaur, am vrt o mn sub plasa de
argint i, ncercnd s-mi iau gndul de la trupul descompus, am nhat colierul de aur,
singurul memento neptat al fetei care trise odinioar n aceast cas. Lniorul se
desprinse cu uurin, de parc nu fusese niciodat prins.
L-am ndesat n buzunarul hanoracului cu medalion cu tot, aa prfuit i plin de pnze
cum era. Apoi am pornit, ocolind flcrile, n direcia biroului de sub pervaz. Lockwood se
cocoase deja pe birou i azvrlise un teanc de hrtii cuprins de flcri la podea. ncerc
fereastra, ns degeaba. Fie se blocase, fie era ncuiat acum nu mai conta. O lovi
zdravn cu piciorul, sprgnd zvorul. Am srit alturi de el. Pentru prima oar dup
cteva ceasuri bune mi-am umplut plmnii cu aerul curat, jilav i ceos de-afar.
Am ngenuncheat pe pervaz, unul lng cellalt. n apropierea noastr, draperiile luar
foc cu un uierat slbatic. Umbrele noastre se conturau pe pajitea de dedesubt, ntr-un
ptrat de lumin arztoare.
Eti bine? ntreb Lockwood. S-a ntmplat ceva la gaur?
Nu. Totul e n regul.
M-am strduit s zmbesc.
Ei bine, nc un caz rezolvat.
Da. Doamna Hope va fi ncntat peste msur. Ce-i drept, i-am ars casa, dar mcar

am scpat-o de fantome.
Lockwood m privi int.
Deci
Deci
Am aruncat o privire peste pervaz, cutnd n zadar solul. Afar era mult prea ntuneric,
iar noi eram la prea mare nlime.
Nu-i face griji, spuse Lockwood. Mai mult ca sigur c ne-ateapt nite tufe acolo jos.
Minunat.
i poate o potec asfaltat.
M btu linititor pe bra.
Haide, Lucy. Te-ntorci i-i dai drumul. Oricum, n-ai ncotro.
Cel puin din punctul acela de vedere avea dreptate. Am aruncat o privire n camer,
unde podeaua se preschimbase ntr-un lac de foc. Flcrile erau gata s cuprind i
emineul. Gaura din perete i coninutul ei urmau s fie mistuite n curnd. Am oftat.
Bine. Dac zici tu
Pe chipul mnjit de funingine al partenerului meu ncoli un rnjet.
Te-am dezamgit vreodat n cele ase luni, de cnd m cunoti?
M pregteam s-i nir o list ntreag, cnd tavanul ced deasupra biroului i se
prbui n spatele nostru, ntr-un talme-balme de moloz i drugi de lemn aprini. Ceva m
lovi n spate i m proiect peste pervaz. Lockwood ncerc s m prind, dar i pierdu i
el echilibrul. Minile noastre se ncletar n cdere. Pentru o clip, am rmas suspendai
ntre ari i frig, ntre via i moarte, apoi am czut amndoi n noapte, prbuindu-ne
n bezna atotcuprinztoare.

II. NAINTE
5.
Unii susin c Problema exist de cnd lumea. Fantomele nu sunt o apariie recent, ci sau comportat mereu la fel. Pliniu, un scriitor roman din urm cu dou mii de ani, avea o
poveste despre neleptul care i-a cumprat o cas n Atena. Preul fusese suspect de mic i,
n curnd, omul nostru descoperi c se mutase ntr-o cas bntuit. n prima noapte
petrecut acolo primi vizita unei fantome, un btrn sfrijit, legat n lanuri. Vizitatorul i
fcu semn s-l urmeze. n loc s-o ia la sntoasa, neleptul i urm ndemnul i iei n curte,
unde spectrul se afund n pmnt. A doua zi, neleptul puse slujitorii s-i sape o groap
taman n acel loc i, nu dup mult vreme, dezgropar un schelet legat n lanuri. Oasele
fur nhumate dup obicei, iar bntuirile ncetar. Aa se ncheia povestea. Experii l
prezint drept un caz clasic de Tip II, cu un motiv clasic i ct se poate de simplu: dorina
de-a ndrepta o nedreptate. ntocmai ca n zilele noastre. Deci nu s-au schimbat multe.
Sincer, mi vine greu a crede. Nu zic, e un exemplu clasic de Surs ascuns. Cu toii am
avut parte de nenumrate cazuri similare. Dar v rog s observai dou lucruri, n primul
rnd, neleptul din poveste nu pare deloc ngrijorat de Atingerea fantomei, care i-ar fi
provocat umflturi teribile, nvineire i, n final, moartea. Poate c era pur i simplu
tmpit (i extrem de norocos). Sau poate c, pe vremuri, Vizitatorii erau mai docili ca-n
zilele noastre.
Fr ndoial, apariiile erau mult mai rare. i-aa ajung la punctul al doilea. Casa
bntuit din povestea lui Pliniu era probabil singura bntuit din Atena, ceea ce explic i
preul de nimic. n prezent, n Londra sunt zeci de case bntuite i, pe zi ce trece, numrul
lor crete n ciuda eforturilor ageniilor specializate. n Antichitate, fantomele erau apariii
neobinuite. Acum avem de-a face cu o epidemie. Mi se pare, deci, la mintea cocoului
faptul c Problema e un fenomen recent. Ceva straniu i nemaintlnit s-a petrecut n urm
cu cincizeci, poate aizeci de ani, i nimeni nu are o explicaie concret.
n ziarele vechi, pe care George le rsfoiete ncontinuu, sunt semnalate apariii izolate
de fantome n Kent i Sussex, asta cam pe la jumtatea secolului trecut. Fenomenul a luat
amploare de-abia zece ani mai trziu, n urma unei nmuliri nemaintlnite a cazurilor
sngeroase, precum Teroarea din Highgate sau Fantoma din Mud Lane. De fiecare dat, o
cretere brusc a fenomenelor supranaturale era urmat de mori nfiortoare. Investigaiile
tradiionale n-au dat roade. Ba, mai mult chiar, civa poliiti i-au pierdut viaa. n cele
din urm, doi tineri cercettori, Tom Rotwell i Marissa Fittes, au reuit s lege fiecare
bntuire de Sursa aferent (n cazul Terorii, de pild, era vorba de un craniu zidit; n cazul
Fantomei, de cadavrul unui tlhar ngropat sub o intersecie). Succesul lor a fost salutat de
publicul larg i, pentru prima oar n istorie, existena Vizitatorilor a intrat n contiina
colectiv.
n anii care au urmat, au fost scoase la iveal multe alte bntuiri, nti n Londra i n
sudul Angliei, iar mai apoi pe tot cuprinsul rii. Un sentiment de panic a cuprins ntreaga
populaie. Au avut loc rzmerie i demonstraii; bisericile i moscheile au profitat de pe

urma milioanelor de oameni care ncercau s-i mntuiasc sufletele. La scurt vreme, Fittes
i Rotwell au nfiinat mai multe agenii parapsihologice pentru a face fa cererii uriae,
deschiznd calea unui val de companii rivale, mai puin experimentate. n cele din urm,
guvernul a luat msuri, restricionnd ieirea oamenilor din case dup lsarea serii i
impulsionnd fabricarea lmpilor pentru fantome n marile orae.
Firete, niciuna dintre aceste msuri n-a rezolvat Problema. Singurul aspect pozitiv e c,
odat cu trecerea timpului, populaia s-a obinuit cu situaia. Adulii au stat n banca lor, sau aprovizionat cu fier i au lsat ageniile s se ocupe de pericolul supranatural. La rndul
lor, ageniile cutau mereu detectivi de prim mn. i, pentru c acest al aselea sim e
caracteristic aproape exclusiv vrstei fragede, generaii ntregi de copii ca mine s-au trezit
aruncai n prima linie a rzboiului mpotriva supranaturalului.

Numele meu complet e Lucy Joan Carlyle, i m-am nscut n cel de-al patrulea deceniu de
lupte, cnd Problema se rspndise deja pe ntreg cuprinsul Regatului Unit. n acel
moment, pn i cea mai nensemnat aezare dispunea de lmpi speciale, iar toate satele
erau dotate cu clopote de avertizare. Tatl meu era muncitor feroviar ntr-un mic orel din
nordul Angliei, ascuns ntre dealuri, unde casele aveau ziduri de piatr i acoperiuri de
ardezie. Tata era un brbat scund, dar viguros, rou n obraji, ndoit de spate i pros ca o
maimu. Respiraia lui emana mereu un iz de bere brun, iar minile sale ca dou ciocane
cdeau adesea pe spinarea copiilor si, atunci cnd acetia ndrzneau s-i tulbure
indiferena posac. Nu-mi amintesc s-mi fi spus vreodat pe nume. Pentru mine, tata era o
entitate dur i abuziv. Cnd aveam cinci ani, a czut sub roile trenului, iar singurul
sentiment care m-a ncercat atunci a fost teama c s-ar putea ntoarce sub alt form. La
momentul respectiv, noile reglementri privind Morile Premature au fost implementate ca
la carte. Preoii au mprtiat pilitur de fier la locul accidentului, apoi au aternut bnui
de argint pe ochii mortului i i-au atrnat un talisman de fier la gt, pentru a rupe legtura
cu stafia. Aceste msuri de precauie se pare c au dat roade. Tata nu ne-a mai deranjat
niciodat. Mama zicea c, i dac s-ar fi ntors, n-am fi avut mari probleme cu el. Fr
ndoial, ar fi bntuit doar crciuma.
Dimineaa mergeam la coal, o cldire micu de beton situat la marginea oraului,
mai sus de ru. Dup-amiaza m jucam n parc sau n lunci, mereu atent la clopotele de
avertizare, i m ntorceam acas nainte de lsarea serii. De cum intram n cas, puneam
umrul la protejarea ei. Eu trebuia s aez lumnrile cu arom de levnic pe pervaz i s
verific talismanele suspendate n te miri ce loc. Surorile mele mai mari aprindeau luminile
i turnau ap proaspt n anul care trecea prin faa cerdacului. Totul trebuia pregtit
pn la sosirea mamei, care ddea buzna n cas chiar la lsarea nopii.
Mama, o femeie masiv, cu ten rozaliu i tare necjit, lucra ca spltoreas pentru cele
dou hoteluri modeste din orelul nostru. Munca istovitoare i tocise orice rmi de
afeciune matern, i nu mai avea energia necesar s se ocupe de cele apte fetie ale sale,
eu fiind mezina. Pe timpul zilei era mereu plecat. Serile i le petrecea tolnit n faa
televizorului, ntr-un nor de fum aromat. Rareori mi ddea atenie, lsndu-m n grija
surorilor mele mai mari. n ce privete relaia cu ea, singura mea preocupare era s gsesc
o cale de a ajuta la ntreinerea gospodriei.
Se tia c familia noastr era Talentat. Mama vzuse fantome n copilrie, iar dou
dintre surorile mele aveau vederea suficient de ascuit pentru a fi cooptate n straja de

noapte din Newcastle, la cincizeci de kilometri de orelul nostru. Cu toate acestea, niciuna
dintre ele nu era suficient de dotat pentru a lucra ntr-o agenie. De la bun nceput a fost
limpede c eu eram deosebit, manifestnd o sensibilitate neobinuit pentru supranatural.
Odat, pe cnd aveam vreo ase ani, m jucam n lunc mpreun cu Mary, surioara mea
preferat i, totodat, cea mai apropiat de vrsta mea. I-am pierdut mingea prin stufri i
am petrecut cteva ceasuri bune n cutarea ei. Cnd am gsit-o n cele din urm, nfipt n
noroiul lipicios i armiu, la adpostul ramurilor stufoase, ultimele raze ale soarelui
scnteiau deasupra orizontului. Am pornit napoi spre cas, de-a lungul rului, ns sunetul
clopotului ne-a prins pe drum.
Ne-am uitat una la cealalt. tiam nc din fraged pruncie ce primejdii ne pteau dac
ne prindea noaptea afar. Mary izbucni n plns.
Eu eram ns o feti curajoas, mrunic i nenfricat.
Nu-i bai, am spus. E nc devreme. La ora asta sunt neputincioi ca bebeluii. Asta
dac e vreunul prin preajm, ceea ce m ndoiesc.
Nu-i vorba numai de asta. Mi-e team c-o s m zvnte mama n btaie.
Atunci o s m bat i pe mine.
Eu sunt mai mare ca tine. O s m rup n btaie. Tu n-ai de ce s-i faci griji, Lucy.
n sinea mea m ndoiam de acest lucru. Mama spla cearafuri timp de nou ore pe zi, i
avea brae de urs. Cnd i lipea o palm, i tremura fundul o sptmn. Am luat-o la
goan prin tcerea mohort.
mprejur vedeam doar noroi i stufri, mbrcate n cenuiul stins al serii. n deprtare,
ca un reper izbvitor i, n acelai timp, dojenitor, strluceau luminile oraului. Ne-am mai
nveselit puin. n scurt timp am ajuns la treptele verzi care urcau spre osea.
Ne strig mama? am ntrebat brusc.
Poftim?
Ne strig mama cumva?
Mary ciuli urechile.
N-aud nimic. Oricum, casa noastr e departe de-aici.
Avea dreptate. i pe deasupra, glasul acela ters i subire nu prea s vin din direcia
oraului.
Mi-am aintit privirile spre rul ntunecat care erpuia nevzut printre dealuri i mi s-a
prut c zresc o siluet n stufri, ntunecat i grbovit ca o sperietoare de ciori. Pe
neateptate, figura misterioas porni n direcia noastr, nu foarte repede, dar nici foarte
ncet.
Nu-mi doream ctui de puin s-o cunosc, indiferent cine era, aa c i-am dat un ghiont
jucu surorii mele.
Ne ntrecem pn la drum. Hai, c mi se face frig!
Am luat-o amndou la fug pe crare. La fiecare civa metri sream i aruncam o
privire fugar napoi. Silueta fcea eforturi disperate s ne prind din urm, opind i
mpleticindu-se printre ramuri. Ca s scurtez povestea, am fost mai iui de picior i am ajuns
nevtmate la drum. M-am ntors i am zrit de la nlimea balustradei c lunca se
preschimbase ntr-o mare cenuie i monocolor, pustie pn la cotul rului. Nu se mai
auzea niciun glas.
Mai trziu, cnd am fost n stare s-mi aez fundul pe scaun, i-am povestit mamei despre
silueta ntunecat, iar ea mi-a spus c, pe cnd era copil, o femeie rnit din dragoste i-a

pus capt zilelor n locul acela. Numele ei era Penny Nolan. i croise drum prin stufri, se
aruncase n ru i murise necat. Dup cum era de ateptat, devenise o fantom de Tip II,
una avid de afeciune, care dduse multe bti de cap celor care treceau pe-acolo la
lsarea serii. Muli ani la rnd, agentul Jacobs a irosit n zon cantiti uriae de fier,
ncercnd s descopere Sursa, ns fr succes. Se prea poate ca Penny Nolan s bntuie i
azi lunca rului. n cele din urm s-a fcut o potec nou, iar zona a fost lsat prad
buruienilor. Astzi, lunca e presrat cu flori slbatice, de-o frumusee rar.
n scurt timp, datorit unor ntmplri similare, mi-am ctigat faima de Talent n
cartier. Mama a ateptat nerbdtoare s mplinesc opt ani, dup care m-a dus n biroul
unui agent, n apropiere de centrul oraului. Am picat la anc. Unul dintre detectivii si
czuse la datorie cu numai cteva zile n urm, aa c toate s-au aranjat de minune. Mama
s-a ales cu salariul meu sptmnal, eu m-am ales cu o slujb, iar agentul Jacobs s-a ales cu
un nou ucenic.
Angajatorul meu era un domn nalt, cadaveric, aflat la crma firmei de peste douzeci de
ani. Dei concitadinii l tratau cu o stim deosebit, profesia l condamnase ntr-un fel la
izolare, astfel c omul se nvluise ntr-o aur ocult de mister. Avea tenul cenuiu, nasul
acvilin i barba neagr. Pe deasupra, purta un costum negru ca smoala, uor demodat, carei ddea alura unui cioclu. Fuma igar de la igar, avea pilitur de fier vrt prin
buzunarele sacoului i i schimba rareori hainele. Spada lui se nglbenise de la petele de
ectoplasm.
La cderea nopii, patrula strzile cartierului n fruntea grupului su de cinci-ase copii
detectivi, intervenind acolo unde era cazul sau, dac totul era n ordine, verificnd spaiile
publice. Cei mai n vrst ageni, care trecuser de Stagiul al Treilea, purtau sbii i centuri
utilitare. Novicii (asemenea mie) crau numai geni cu ustensile. Cu toate acestea, mi se
prea minunat s fac parte din aceast companie select, care patrula cu mndrie strzile
oraului n uniforme de culoarea mutarului, conduse de stranicul domn Jacobs.
n lunile urmtoare am nvat s amestec sare i magneziu dup reguli precise i s
mprtii pilitur de fier, n funcie de fora stafiei. Am devenit specialist la mpachetat
ustensile, verificat lanterne, umplut lmpi i testat lanuri. Lustruiam sbiile, preparam
ceaiuri i cafele, iar cnd soseau camioanele cu provizii de la Compania Rsritul din
Londra, luam bombele i canistrele i le aranjam ordonat pe etajer.
Jacobs a descoperit n curnd c, dei aveam ochi ageri, auzul meu era mult mai rafinat
dect al celorlali. nc nainte s mplinesc nou ani, deslueam oaptele care se strecurau
din Hambarul Rou la stlpul ndoit ce marca mormntul rufctorilor. n cazul infam de
la hotelul Swan, am detectat apropierea silenioas a pailor pe coridorul din spatele
nostru, scpndu-i pe toi de atingerea fantomei. Drept recompens, am fost iute avansat
n grad. Am trecut de primele dou Stagii n timp record, iar cnd am mplinit unsprezece
ani, am atins al Treilea Stagiu. n acea zi de pomin, m-am ntors acas cu propria spad,
un certificat oficial laminat, o copie a Manualului Fittes pentru vntorii de fantome i, cel
mai important, din perspectiva mamei, un salariu mrit substanial.
Eram cel mai bine pltit membru al familiei. Ctigam n patru nopi de gard mai mult
dect fcea mama n ase zile de munc pe brnci. Drept urmare, a srbtorit succesul meu
cumprnd o main de splat vase i un televizor mai mare.
La drept vorbind, nu petreceam mult timp pe-acas. Surorile mele se mprtiaser care
ncotro, cu excepia lui Mary, care se angajase la un supermarket local, iar cu mama nu

prea aveam ce vorbi. Aa c mi petreceam majoritatea timpului, ndeobte nopile, alturi


de colegii mei de la firma lui Jacobs. Eram apropiai. Lucram mpreun. Ne distram
mpreun. Din cnd n cnd, ne mai salvam vieile unul altuia. Dac suntei interesai de
numele lor, erau Paul, Norrie, Julie, Steph i Alfie-Joe, dar nu voi intra n detalii. Cu toii sau prpdit.
Pe msur ce creteam, m-am nlat considerabil, am dobndit trsturi ascuite,
sprncene stufoase, nas lunguie i buze mbufnate. Nu eram o fat drgu, dar, dup cum
spunea mama, nu asta era menirea mea. Eram ager la minte, dei nu foarte iscusit n
mnuirea spadei, i foarte hotrt s reuesc. Duceam mereu ordinele la ndeplinire i
lucram bine n echip. Speram s ajung ct de curnd la al Patrulea Stagiu i astfel s devin
ef de secie, dobndind puteri decizionale, precum i dreptul de a conduce propria echip.
Duceam o via primejdioas, dar plin de satisfacii i a fi fost chiar mulumit dac nu
luam n calcul un aspect esenial.
Se zvonea c, n copilrie, Jacobs fusese instruit de agenia Fittes, la Londra. Cu alte
cuvinte, Jacobs fusese un copil-minune. Ei bine, acele vremuri erau demult apuse. Firete,
asemenea tuturor adulilor, simurile lui se tociser odat cu trecerea anilor. ntruct i era
tot mai greu s detecteze fantome, se baza mai mult pe noi, care eram ochii i urechile lui.
Pn aici, nimic deosebit. Toi supraveghetorii erau la fel. Experimentai i ageri la minte,
rolul lor era s ndrume tinerii ageni n operaiunile mpotriva unui Vizitator, s
coordoneze atacul i, la nevoie, s-i ofere sprijinul n mprejurri critice. n primii mei ani
petrecui la agenie, Jacobs s-a descurcat onorabil. Dar cu trecerea timpului, dup nesfrite
ore de veghe n ntuneric, a nceput s-i piard cumptul. De la o vreme, se ferea s intre
n locurile bntuite. i tremurau minile, fuma igar de la igar i ddea ordine de la
distan. Tresrea din te miri ce. ntr-o noapte, cnd am venit s-i dau raportul, m-a
confundat cu un Vizitator. Vizibil panicat, i-a scos spada i mi-a despicat vrful epcii, dar
tremurul minii sale m-a scpat de la moarte.
Firete, cu toii tiam n ce hal ajunsese, dar nu ne psa ctui de puin. La urma urmei,
ne pltea salariile i, pe deasupra, era un om de vaz n orelul nostru, aa c ne
descurcam, bizuindu-ne pe propriile fore. Iar lucrurile au mers relativ bine, pn n acea
noapte teribil, de la moara Wythburn.

Pe valea Wythe era o moar de ap care-i ctigase o reputaie sinistr: o serie de


accidente, civa mori. Drept urmare, fusese lsat n paragin de ani buni. O companie
forestier din partea locului dorea s-o repun n funciune, ns se temea de alte posibile
incidente. Prin urmare, l-au contractat pe Jacobs pentru a verifica locul de duhuri necurate.
Trziu ntr-o dup-amiaz am strbtut valea i am ajuns la locul cu pricina puin dup
lsarea ntunericului. Era o sear cald de var, iar psrile ciripeau voioase n copaci.
Cerul era nstelat. Silueta ntunecat a morii se nla n mijlocul vii, ntre povrniul
stncos i pdurea de conifere. Rul curgea agale alturi de poteca pietruit.
Intrarea principal fusese blocat cu un lact. Gemuleul din u era spart i acoperit cu
o scndur btut n cuie. Ne-am strns roat n faa intrrii i ne-am verificat
echipamentul. Dup cum i era obiceiul, Jacobs cut un loc pentru a sta jos, i gsi un ciot
n apropiere. Se aez i aprinse o igar. Noi restul ne-am folosit Talentele i am ntocmit
fiecare cte un raport. Doar eu auzisem ceva.
Aud un suspin, le-am spus. Foarte slab, dar destul de aproape.

Ce fel de suspin? a ntrebat Jacobs, urmrind cu privirile liliecii ce zburau pe deasupra


capetelor noastre.
Un suspin de copil.
Jacobs ncuviin ntr-o doar, fr s m priveasc n ochi.
Asigurai prima ncpere i verificai din nou.
Lactul era ruginit de vreme, iar ua era eapn i strmb. Am deschis-o i, cu ajutorul
lanternelor, am cercetat holul spaios i prginit de la intrare. Tavanul era destul de jos,
iar pe duumeaua acoperit cu linoleum crpat se zreau mormane de moloz i mizerie.
Birouri i fotolii zceau mprtiate prin ncpere, pe perei erau agate anunuri vechi, iar
izul de lemn putrezit era omniprezent. Sub podea se auzea susurul apei.
Am intrat nuntru, urmai de un nor de fum. Jacobs nu ne-a nsoit, ci a rmas aezat pe
ciot, cu ochii fixai nspre genunchi.
naintnd n grup, ne-am folosit pentru a doua oar Talentele. Am desluit din nou
suspinul, de data aceasta mai puternic. Am stins lanternele i am nceput s cotrobim prin
ncpere. Nu ne-a luat mult s descoperim silueta nvluit ntr-un halou luminos, ghemuit
la captul ndeprtat al pasajului care ducea n mruntaiele morii. Cnd ne-am aprins din
nou lanternele, pasajul prea gol.
Am ieit afar s dau raportul.
Paul i Julie zic c-i un bieel. Nu pot spune mai multe. Silueta e neclar i nu se
mic.
Jacobs scutur scrumul n iarb.
N-a reacionat nicicum la apropierea voastr? N-a ncercat s intre n contact cu voi?
Nu, domnule. Ceilali sunt de prere c e un Tip II slab, posibil ecoul unui copil care a
lucrat odinioar aici.
Bine, am neles. intuii-l locului cu fier, pe urm inspectai moara.
Da, domnule. Doar c m
Care-i problema, Lucy?
M ncearc un sentiment ciudat legat de fantoma asta. Nu-mi place.
Jacobs duse igara la gur, iar jarul scnteie rou. i tremura mna, ca de obicei. mi
rspunse cu glas iritat:
Nu-i place? E un copil care plnge. Normal c nu-i place. Altceva ai auzit?
Nu, domnule.
Un alt glas, poate? Aparinnd unui Vizitator mai puternic?
Nu
Aa i era. N-auzisem nimic primejdios. Din toate punctele de vedere, manifestarea prea
s fie neclar i sfrit, ntr-un cuvnt slab. Zgomotul emis, forma abia puteai s le
deslueti. Tipic pentru o Umbr. Puteam s-i dm de cap n doi timpi i trei micri. i, cu
toate astea, ceva m nelinitea. Nu-mi plcea cum se ghemuia strns, dorind s par ct
mai mic.
Ce zic ceilali? ntreb Jacobs.
Zic c-i o nimica toat, domnule. Sunt dornici s termine cu povestea asta. Dar ceva
nu e n regul.
Jacobs se fi pe ciot. Vntul uiera printre copaci.
A putea s ordon retragerea, Lucy, dar mi trebuie un temei mai solid.
Nu, domnule nu cred c e cazul

Am oftat, apoi am ovit cteva clipe.


N-ai vrea s m nsoii nuntru? S v dai i dumneavoastr cu prerea?
Urm o linite apstoare.
Du-te i f-i treaba, spuse Jacobs.
Colegii mei i pierduser ntr-adevr rbdarea. Cnd am intrat, porniser deja spre
captul pasajului, cu spadele la vedere i bombele cu sare la ndemn. Silueta strlucitoare
simi apropierea fierului, tremur, se diminu i ncepu s plpie, asemenea imaginii unui
televizor stricat. ncet, alunec spre colul pasajului.
S-a pus n micare, spuse cineva.
Plete!
Fii cu ochii pe ea! Nu care cumva s-o pierdem!
Dac locul n care disprea o fantom nu era reperat, descoperirea Sursei devenea o
sarcin teribil de anevoioas. Toat lumea se buluci nainte. Mi-am scos spada i m-am
grbit s-i prind din urm. Umbra era att de tears acum, nct devenise aproape
imperceptibil. Dintr-odat, presimirile mele prur fr temei.
Mic i sfrijit ca un prunc, silueta oropsit se tr napoi i se fcu nevzut dup col.
Colegii mei gonir pe urmele ei. Am iuit pasul, dar nainte s dau colul, o und
nimicitoare de lumin plasmic spintec zidul dinaintea mea. Urm un scrnet de fier
chinuit i o explozie solitar de foc grecesc. n strlucirea aceea de-o clip am zrit o umbr
monstruoas ridicndu-se ctre tavan. Apoi ncperea fu cuprins de bezn, i ncepur
urletele.
M-am ntors i am privit de-a lungul pasajului spre intrarea n cldire, unde n
deprtarea ntunecat licrea o igar aprins.
Domnule Jacobs! Domnule Jacobs!
Nimic.
Domnule, avem nevoie de ajutorul dumneavoastr! Domnule!
Jarul scnteie, semn c eful nostru trsese un fum. n continuare, nicio reacie. Sttea
nemicat. O pal de vnt strbtu coridorul i aproape c m dobor la pmnt. Pereii
cldirii se zguduir. Ua se nchise violent.
Am blestemat ntunericul. Apoi am nfcat o canistr de la centur i, cu spada ridicat,
am luat-o la goan n direcia urletelor.

n timpul anchetei ntreprinse de medicii legiti, Jacobs a fost aspru criticat de rudele
agenilor mori, i s-a pus chiar problema trimiterii lui n instan, dar situaia s-a
dezamorsat destul de repede. Jacobs s-a aprat, susinnd c deciziile sale au fost n
conformitate cu informaiile primite de la mine, legate de fora Vizitatorului. S-a jurat c na auzit strigtele mele dup ajutor i nici alte zgomote pn ce-am spart eu n cele din urm
geamul de la etaj i m-am prvlit jos, n afara oricrei primejdii. Aparent, nu auzise niciun
strigt.
Cnd am depus mrturie, am ncercat s descriu starea de nelinite care m ncercase,
dar am fost nevoit s recunosc c nu detectasem nimic concret. Legistul a conchis c, din
nefericire, raportul meu legat de puterea fantomei n-a fost suficient de precis. Altminteri,
acei copii ar fi trit i astzi. Verdictul su a fost moarte prin accident, obinuit pentru
astfel de situaii. Rudele au primit despgubiri din partea Fondului Fittes, iar centrul
oraului a fost decorat cu plcue comemorative, n cinstea copiilor czui la datorie. Moara

a fost demolat, iar pe rmiele sale a fost mprtiat sare.


La scurt vreme dup incident, Jacobs s-a ntors la lucru. Toat lumea se atepta s fac la
fel. Doar c nu mi doream asta. Mi-am luat un rgaz de trei zile, s-mi recapt puterile. n
zorii celei de-a patra zile, n timp ce mama i sora mea dormeau, mi-am strns lucrurile ntrun rucsac mic, mi-am agat spada la bru i am plecat de-acas, fr s arunc nicio privire
n urm. Un ceas mai trziu eram n tren, ndreptndu-m spre Londra.

6.
Lockwood i Asociaii
Renumita Agenie de Investigaii Paranormale caut detectiv de teren. Din
atribuii fac parte investigarea zonelor presupus bntuite i ndeprtarea
elementelor nedorite. Candidatul ideal trebuie s fie SENSIBIL la fenomenele
supranaturale, bine mbrcat, de preferin de sex feminin i cu vrsta pn n
cincisprezece ani. Nu dorim pierde-var, arlatani i urmrii penal. Trimitei o
cerere scris nsoit de o fotografie la adresa Portland Row numrul 35, Londra
W1.

Am urmrit nemicat taxiul care se ndeprta. Treptat, zgomotul motorului amui.
Razele soarelui scnteiau palid pe asfalt i pe rndurile de maini parcate, nghesuite de-o
parte i de alta a drumului. Ceva mai ncolo, un bieel se juca ntr-o oaz prfuit de
lumin, cu figurine care reprezentau fantome i detectivi. Detectivii aveau sbii
miniaturale. Fantomele artau ca nite cearafuri plutitoare. Cu excepia copilului, strada
era pustie.
n mod evident, m aflam ntr-un cartier rezidenial al Londrei. De-o parte i de alta se
nlau case mari, n stil victorian, desprite printr-un perete comun, alturi de cldiri
obinuite de apartamente, cu trepte care duceau direct la drum. De coloanele verandelor
atrnau coulee cu levnic. Toate aceste elemente creau senzaia de rafinament ponosit,
oameni i locuine care avuseser parte de zile mai bune. La col de strad am vzut un
magazin alimentar, genul de magazin unde se vnd de toate, de la portocale la crem de
lustruit pantofii, lapte i tore cu magneziu. Magazinul era strjuit de un felinar pentru
fantome, nalt de aproape trei metri. Obloanele rabatabile erau trase, bliul stins, iar
lentilele ascunse vederii. Rugina acoperea fierul ca un strat de licheni.
Mai nti i mai nti, m-am privit n geamul lateral al unei maini din apropiere. Mi-am
dat jos apca i mi-am trecut degetele prin pr. Ddeam impresia unui agent experimentat
i ndemnat? Sau pream o anonim ciufulit care fusese refuzat de ase agenii ntr-o
sptmn? Greu de zis.
Am pornit de-a lungul irului de case.
Portland Row numrul 35 era o cldire alb cu patru etaje, obloane verzi i ghivece cu
flori rozalii suspendate la ferestre. Prea i mai drpnat ca vecinele sale. Fiecare
centimetru ptrat prea s aib nevoie de-un strat de vopsea, ori cel puin de-o perie cu
ap.

Agat de balustrad era o plcu de lemn pe care scria:



A J Lockwood i Asociaii, Detectivi.
Dup lsarea serii, sunai clopoelul
i ateptai n spatele liniei de fier.

M-am oprit pre de o clip, cu gndul la cldirea elegant a celor de la Tendy & Fiii, la
birourile spaioase ale companiei Atkins i Armstrong i, mai presus de toate, la blocul turn
nvemntat n sticl al ageniei Rotwell, de pe Regent Street ns dup o serie de
interviuri euate, nu puteam s emit pretenii. Trebuia s m mulumesc cu ce primeam.
Am deschis o poart metalic ce abia se inea n ni i am dat de-o potec ngust
pavat cu mozaic. La dreapta, un ir abrupt de trepte cobora spre curtea de la subsol, un
spaiu umbros, pe jumtate acoperit cu ieder, invadat de buruieni, n care se aflau pomi n
ghivece. O linie subire de plcue de fier tia de-a curmeziul poteca, iar de-un stlp din
apropiere atrna un clopot mare cu limb de lemn. n fa se zrea o u neagr.
Am mers pe lng clopot, am trecut de linie i am btut cu putere n u. Dup cteva
clipe, un tnr scund, bondoc i blai, cu ochelari mari i rotunzi, mi iei n ntmpinare.
nc una? fcu el. Credeam c am ncheiat cu interviurile. Nu cumva eti noua
angajat a lui Arif?
M-am holbat la el.
Cine-i Arif?
E patronul magazinului de pe col. De-obicei, pe la orele astea ne trimite un pachet cu
gogoi. Din cte vd, n-ai venit cu gogoi.
Prea dezamgit.
Nu, n schimb am venit cu o spad.
Tnrul oft.
Deci ai venit pentru interviu. Cum te numeti?
Lucy Carlyle. Dumneavoastr suntei domnul Lockwood?
Cine, eu? Nu.
Pot s intru?
Da. Mai avem o fat, tocmai ce-a intrat la interviu, dar dup cte-mi dau seama, nu
va zbovi prea mult acolo
Dar nici bine nu-i duse vorba la capt, c un strigt de groaz strpunse casa i
reverber n pereii acoperii de ieder. Psrile i luar zborul de pe ramurile copacilor.
Am fcut un salt napoi, speriat, i mi-am dus automat mna la mnerul spadei. Strigtul
se preschimb ntr-un smiorcit cu sughiuri, care amui n curnd.
M holbam la tnrul care atepta imperturbabil n pragul uii.
Dup cum spuneam. Ei bine, tu urmezi. Poftete nuntru.
Nici tnrul i nici strigtul nu-mi inspirau prea mult ncredere, i eram pregtit s
plec. Dar dup dou sptmni petrecute n Londra rmsesem fr alternative. Dac
ddeam gre i aici, m atepta o carier ndelungat n straja de noapte, alturi de ali
copii ratai. Pe deasupra, ceva legat de purtarea tnrului i insolena cu care sttea n
prag mi ddeau de neles c se atepta s-o iau la sntoasa. S-o cread el! Am trecut n
grab pe lng el i am intrat ntr-un antreu rcoros i spaios.
Pe podea era parchet de lemn, iar pereii erau strjuii de biblioteci de mahon. Rafturile

erau ticsite cu mti tribale, precum i cu alte minunii urcioare, icoane, scoici
multicolore i tigve. Lng u era o msu pentru chei cu baza n forma unui craniu de
cristal, pe care se afla un felinar. Alturi era un ghiveci uria, ciobit, doldora de umbrele,
bastoane i sbii. M-am oprit lng cuier.
Ateapt numai o clip, rosti biatul, fr s se mite din prag.
Era puin mai n vrst ca mine, mai scund, ns mult mai robust. Chipul su rotunjor
avea trsturi terse, cu excepia maxilarului ptros. n spatele ochelarilor luceau doi ochi
albatri. Prul su nisipiu, pieptnat ntr-o parte, mi amintea prin consisten de coada
unui cal. Purta adidai albi, blugi splcii i o cma care-i ieea din pantaloni.
nc puin, spuse el.
Din mruntaiele casei se auzi un murmur de voci care crescu treptat n intensitate. O u
se izbi de perete. Dinuntru ni o fat bine mbrcat, alb la fa, cu flcri n ochi,
trgndu-i paltonul dup ea. mi arunc o privire n care se citea furia i dispreul, l njur
cu nduf pe biatul din prag, izbi cu piciorul n u i iei valvrtej.
Hmm. Va trebui neaprat s-o chemm la nc un interviu, fcu grsuul, care nchise
ua n urma ei i se scrpin pe nasul su borcnat. Bine. Vino dup mine, te rog
M conduse ntr-o sufragerie vesel i nsorit, cu perei albi, de asemenea decorat cu
tot soiul de obiecte ciudate i totemuri. Lng msua joas de cafea se aflau dou fotolii i
o canapea. n apropierea msuei sttea un tnr nalt i zvelt, mbrcat ntr-un costum
nchis la culoare.
Am ctigat, George, spuse el. tiam eu c va mai fi cineva.
Pe msur ce m apropiam de el, s m prezint, mi-am activat simurile, cum obinuiesc
mereu, i m refer la toate simurile, att cele exterioare, ct i cele interioare. Nu voiam smi scape nimic.
Primul lucru care mi-a srit n ochi a fost obiectul rotund i masiv care zcea pe msu,
tinuit sub o batist alb cu picele verzi. S fi contribuit la disconfortul domnioarei care
tocmai ieise pe u? Cel mai probabil. Totodat, am desluit un zumzet discret, aproape
imperceptibil, i greu de definit. Dac m-a fi strduit puin, i-a fi dat de cap dar asta ar
fi nsemnat s nepenesc ca o scndur, cu ochii nchii i gura deschis, ceea ce nu-i deloc
recomandabil n debutul unui interviu. Aa c i-am strns mna biatului.
Bun, spuse el, eu sunt Anthony Lockwood.
Lucy Carlyle.
Avea ochi nchii la culoare, strlucitori, i un zmbet ui.
ncntat de cunotin. Te servesc cu ceai, sau te-a servit George deja?
Biatul rotofei ddu din mn a lehamite.
M gndeam s atept pn la sfritul probelor. S vd dac nu-i ia tlpia. Am
irosit deja o sumedenie de pliculee n dimineaa asta.
Ofer-i prezumia de nevinovie, spuse Lockwood, i pune apa la nclzit.
Dac zici tu dar pun rmag c-i la fel de fricoas.
Se rsuci tacticos pe clcie i i tr picioarele pn n buctrie.
Anthony Lockwood mi fcu semn s iau loc.
Nu-l lua n seam pe George. Facem interviuri de la opt dimineaa i l-a apucat
foamea. Era convins c ultima fat va fi cu adevrat ultima.
mi pare ru, am spus. i mi-e team c am venit cu mna goal. N-am gogoi la
mine.

Lockwood mi arunc o privire ptrunztoare.


De ce spui asta?
George mi-a povestit despre livrrile voastre zilnice.
Ah. Pentru o clip, am crezut c eti medium.
Pi sunt.
M refeream la altfel de Nu conteaz.
Se aez pe canapea, de-a curmeziul mesei, i-i aranj n fa nite foi. Avea un chip
ascuit, nas lung i o claie zbrlit de pr negru. Era ntr-att de sigur pe sine, nct pentru
cteva clipe nu am bgat de seam ct de tnr era. De-abia atunci am constatat cu uimire
c nu erau supraveghetori n camer.
Scrie aici c eti din nordul rii. Din Dealurile Cheviot. Nu cumva a avut loc
binecunoscuta epidemie acolo n urm cu nite ani?
Groaza de la Mina Murton, am spus. Da, aveam cinci ani pe-atunci.
Din cte-mi amintesc, a fost nevoie de intervenia agenilor Fittes din Londra, pentru
a calma lucrurile, nu? spuse Lockwood. Am citit despre incident n Lista locurilor bntuite din
Marea Britanie.
Am ncuviinat.
Ni s-a interzis s ne uitm, de team s nu ne rpeasc sufletele, i toi locuitorii i-au
acoperit ferestrele de la parter cu scnduri, dar eu tot am tras cu ochiul. Le-am zrit plutind
n razele lunii, pe mijlocul drumului. Nite siluete mrunte, ca nite fetie.
Lockwood m privi cu uimire.
Fetie? Credeam c erau fantomele minerilor, care o mierliser ntr-un accident sub
pmnt.
Doar la nceput. Erau Metamorfi. Au luat multe nfiri nainte s se-ncheie
povestea.
Anthony Lockwood ddu din cap.
neleg. mi trezete ceva amintiri. Bun, continu el, s neleg c ai tiut nc din
fraged copilrie c ai Talent. Aveai Viziunea, firete, mai ager dect ceilali copii, i
curajul s-o foloseti. Dar potrivit scrisorii tale, nu acesta e punctul tu forte. Puteai s
Asculi. i aveai darul Atingerii.
Cu Ascultatul m descurc cel mai bine, am zis. Cnd eram mic, auzeam oapte pe
strad, dup Restricie, cnd toi oamenii vii erau ntre patru perei. ntr-o oarecare msur
stpnesc i Atingerea, ns de regul se mpletete cu ceea ce aud. E greu s le separ.
Uneori, Atingerea mi evoc ecoul celor petrecute.
i George se pricepe un pic la asta, spuse Lockwood. Eu nu. Sunt surd cnd vine vorba
de Vizitatori. Punctul meu forte e Viziunea. Strlucirea mortuar, luminiscena i toate
reziduurile macabre ale morii.
Rnji.
Ce subiect vesel, nu? S trecem mai departe. Vd c i-ai nceput cariera cu un agent
local din nord
Arunc un ochi peste foaie.
Pe nume Jacobs, dac nu m nel.
M-am strduit s zmbesc, dei simeam un gol n stomac.
Aa-i.
Ai lucrat cu el vreme de civa ani

Da.
Deci el te-a instruit, nu? Ai ajuns la Stagiul Patru cu el.
M-am foit puin n scaun.
Aa-i. De la unu la patru.
Bun
Lockwood m msur din priviri.
Vd c n-ai adus certificatele finale de acreditare, i nicio scrisoare de recomandare
din partea domnului Jacobs. Destul de neobinuit. tii c n astfel de situaii se cer
recomandri oficiale.
Am tras aer adnc n piept.
Nu mi-a dat nicio recomandare. Colaborarea noastr s-a ncheiat subit.
Lockwood nu spuse nimic, dar prea interesat de subiect.
Dac doreti, pot s-i ofer toate detaliile, am rostit rar. Doar c nu-mi place s-mi
aduc aminte.
Inima ncepu s-mi bat puternic. Acum e acum. De regul, n acest punct se ncheiaser
toate celelalte interviuri.
Altdat, spuse Anthony Lockwood.
mi zmbi generos i ntreaga ncpere pru inundat de lumin.
Nu tiu de ce ntrzie George atta. Pn i un babuin dresat ar fi fcut ceaiul pn
acum. A sosit vremea probelor.
Chiar doream s tiu ce probe m ateapt, am spus iute. Dac mi-e permis s aflu.
Cu siguran. Aa evalum candidaii. Sincer, nu dau doi bani pe scrisori de intenie i
recomandri, domnioar Carlyle. Prefer s vd cu ochii mei de ce sunt n stare candidaii.
i consult ceasul.
i mai dau un minut lui George. ntre timp, presupun c vrei s tii mai multe despre
noi. Suntem o agenie nou, aprut pe pia n urm cu trei luni. Eu am primit licena
acum un an. Avem acreditare de la DCCAP, dar, ca s fim nelei, nu figurm pe statul lor
de plat, ca Fittes sau Rotwell, sau alii ca ei. Suntem independeni i asta ne i dorim. Ne
rezervm dreptul de a ne alege cazurile. Toi clienii notri sunt persoane particulare care
au probleme cu Vizitatori, ce trebuie tratate iute i discret. Noi le rezolvm problemele, iar
ei ne pltesc regete. Cam asta e. ntrebri?
Acum c depisem momentul critic, aveam cu adevrat o ans, i n-aveam de gnd s-o
ratez. M-am aplecat uor nainte, atent s in spatele drept i minile elegant n poal.
Cine sunt supraveghetorii votri? am ntrebat. i cnd voi avea ocazia s-i cunosc?
Tnrul se ncrunt pentru o clip.
N-avem supraveghetori. Fr aduli. E firma mea. Eu sunt eful aici. George Cubbins e
adjunctul meu.
M privi n ochi.
Civa dintre candidai n-au agreat situaia i au plecat destul de repede. Te
deranjeaz cumva?
Nu, nicidecum. Sun foarte bine.
Urm un moment de tcere.
S neleg c suntei doar voi doi? Tu i George?
De regul avem i un asistent. n majoritatea cazurilor ajung dou persoane, dar
pentru anumii Vizitatori e nevoie de trei. Se spune c trei e numrul magic, nu?

Am ncuviinat cu micri lente din cap.


neleg. Ce s-a ales de ultimul vostru asistent?
Srmanul Robin? Pi ne-a prsit.
i-a gsit alt slujb?
Mai bine zis, a plecat dintre noi dintre cei vii Minunat! A sosit ceaiul.
Pe u se ii posteriorul bombat al biatului, urmat de restul trupului su mthlos. Se
rsuci plin de demnitate i se apropie de mas, ducnd o tav cu trei ceainice aburinde i o
farfurie cu biscuii. Nu-mi puteam nchipui ce fcuse n buctrie, dar arta i mai rvit ca
adineauri. Cmaa i ieise cu totul din pantaloni, iar o perdea de pr ciufulit i acoperea
ochii. Aez tava pe msu, lng obiectul acoperit de batist i mi arunc o privire
nencreztoare.
Eti tot aici? spuse el. M gndeam c ai ntins-o deja.
Nici n-am nceput testul, George, rosti Lockwood pe-un ton degajat. Ai venit chiar la
timp.
Foarte bine.
George lu cea mai mare ceac i se retrase pe canapea.
Urm un rgaz ticsit cu politeuri, n care se mprir cetile i zahrul refuzat sau
primit dup caz.
Hai, servete un biscuit, spuse Lockwood, mpingnd farfuria n direcia mea. Dac nu
iei, o s-i curee George pe toi.
Mersi.
Am luat un biscuit. Lockwood muc cu poft dintr-unul, dup care se terse pe mini.
Bun, spuse el. Urmeaz cteva probe, domnioar Carlyle, dar n-ai de ce s-i faci
griji. Eti pregtit?
Da.
Am simit privirile lui George aintite asupra mea. Chiar i n tonul relaxat al lui
Lockwood deslueam o urm de entuziasm. Dar, la urma urmei, aveau de-a face cu
supravieuitoarea de la Moara Wythburn. Nu roeam eu dintr-att.
Lockwood ddu din cap.
Hai s ncepem cu asta.
ntinse un bra moale i, dup o pauz solemn, ndeprt batista, dezvluind un cilindru
scurt i voluminos, de sticl groas, sigilat n vrf cu un dop rou de plastic. n apropiere de
vrf erau montate dou mnere. mi aducea aminte de damigenele mari de sticl n care-i
inea tata berea. Dar n locul licorii armii, borcanul coninea un fum glbui i unsuros,
care se nvrtea foarte ncet. Sub vlul fumuriu se ntrezrea un obiect mare i nchis la
culoare.
Ce crezi c e? ntreb Lockwood.
M-am aplecat nainte, cercetnd dispozitivul. La o privire mai atent, am observat c
dopul era prevzut cu flane de siguran i cu dou sigilii. Pe sticl era imprimat n relief
un mic simbol: un soare radios, n forma unui ochi egiptean.
E sticl-de-argint, am spus. Fabricat de compania Rsritul.
Lockwood ncuviin, iar pe buzele sale ncoli un zmbet. M-am aplecat i mai mult. Am
ciocnit cu unghia n sticl. Pe neateptate, fumul prinse via, unduindu-se n direcia
opus, dintr-odat mai gros i mai granulat, dezvluind obiectul din cilindru: un craniu
uman, maroniu i ptat, fixat de fundul borcanului.

Limbile de fum se rsucir i se ncolcir, lund forma unui chip de comar, cu ochii dai
peste cap i gura cscat. Pre de o clip, apariia se suprapuse pe trsturile craniului. Mam dat iute napoi. Chipul se destrm n panglici subiri de fum, care se nvolburar n
interiorul cilindrului, apoi se stabilizar.
Mi-am dres glasul.
E un borcan-fantom. Craniul este Sursa, iar fantoma e legat de el. Nu-mi dau seama
ce tip de fantom. Bnuiesc c Tip I. Sunt mai uor de stpnit.
Mi-am terminat vorba i m-am lsat pe spate cu o nonalan exagerat, de parc m-a fi
confruntat zilnic cu fantome nchise n borcane. n fapt, nu vzusem una pn acum i
eram fr ndoial nfricoat. Dar pe bun dreptate. Urletele ngrozite ale fetei dinaintea
mea m puseser n gard. Pe deasupra, auzisem de asemenea recipiente.
Zmbetul lui Lockwood mpietri, netiind dac s exprime uimirea, satisfacia sau
dezamgirea. Din fericire, satisfacia se dovedi mai puternic.
Aa e, spuse el. Te felicit.
Acoperi cilindrul cu batista, dup care l vr cu oarecare dificultate sub mas.
Rotofeiul sorbi puternic din ceai.
I-au tremurat puin ndragii, spuse el. S-a vzut limpede.
Nu am luat n seam remarca sa.
De unde ai fcut rost de recipient? Credeam c numai Rotwell i Fittes au acces la
asemenea dispozitive.
ntrebrile mai trziu, spuse Lockwood.
Tnrul deschise sertarul msuei i scoase o cutiu roie.
A venit vremea s-i testm Talentul. Am pregtit cteva obiecte. Spune-mi, te rog,
dac izbuteti s-i dai seama
Deschise cutiua i aez un obiect pe mas.
Ce rezonan supranatural identifici aici?
Era o ceac obinuit de porelan vechi, cu baza canelat i o scobitur ascuit n
toart. Pe interiorul buzei aprea o pat ciudat, de culoare alb, ce se ngroa treptat spre
fundul cetii, unde se transforma ntr-un soi de za.
Am luat ceaca n palm i, cu ochii nchii, am ntors-o pe toate prile, trecndu-mi
degetele discret pe suprafaa ei.
Am ascultat, n ateptarea unor ecouri distante Nimic.

Nu era a bun. Am cltinat din cap, cutnd s-mi alung orice gnd din minte, i
totodat s ignor zgomotele de-afar, precum i sorbiturile constante ale lui George. Am
ncercat din nou.
Nici de aceast dat n-am auzit nimic.
Dup cteva minute m-am dat btut.
mi pare ru, am zis ntr-un sfrit. Nu desluesc nimic.
Lockwood ddu din cap.
M bucur s aud asta. n ceaca asta i ine George periua de dini. Bun. Urmtoarea
prob.
Lockwood lu ceaca i o arunc n direcia lui George, care o prinse cu un chicotit vesel.
Am simit un fior pe ira spinrii. tiam c eram roie n obraji. Am nfcat rucsacul i
m-am ridicat brusc n picioare.

Nu am venit s fiu luat peste picior, am spus. Nu e nevoie s m conducei la u.


Opa, spuse George. Cam fnoas domnioara.
L-am sgetat cu privirile. Prul su ciufulit, chipul lui ngmfat, lipsit de contururi, plus
acei ochelari ridicoli m scoteau din mini.
Fii convins, am zis. Vino aici i-am s-i art ct de fnoas sunt.
Biatul miji ochii.
S-ar putea s-i accept invitaia.
Vd c nu te miti din loc.
Canapeaua e foarte moale. Nu-i att de uor s te ridici precum pare.
ncetai amndoi, spuse Anthony Lockwood. sta-i un interviu, nu un meci de box.
George, tac-i fleanca! Domnioar Carlyle, mi cer scuze pentru neplcerea creat, ns te
asigur c a fost o prob serioas, pe care ai trecut-o cu brio. Ai fi surprins cte candidate
au inventat tot soiul de bazaconii despre otrav, sinucidere sau crim, n dimineaa asta.
Dac jumtate din povetile astea ar fi adevrate, ar fi cea mai bntuit ceac din Londra.
Ia loc, te rog, i spune-mi ce crezi despre aceste obiecte.
Lockwood scoase din sertarul msuei trei obiecte noi i le aez unul lng altul naintea
mea. Un ceas brbtesc, aurit pe margini, cu o curea veche, maronie; apoi, o panglic roie,
dantelat i un briceag subire, cu lam lung i mner din filde.
ntre timp, mi mai trecuse suprarea. Era o provocare n toat regula. I-am aruncat o
privire tioas lui George, apoi m-am ridicat i am ndeprtat puin obiectele unele de
altele, pentru ca ecourile lor, dac ar fi avut, s nu se suprapun. n cele din urm, mi-am
eliberat mintea de gnduri i le-am luat pe rnd n mn.
Am cercetat fiecare obiect de trei ori.
Gata. Cnd m-am reconectat la realitate, l-am vzut pe George rsfoind o revist de
benzi desenate, iar pe Lockwood stnd ca nainte, cu minile ncletate, msurndu-m din
priviri.
Am sorbit cteva guri din ceaiul rece.
A rspuns corect vreunul dintre candidai la proba asta? am ntrebat cu glas sobru.
Lockwood zmbi.
Tu ai reuit?
E greu s separi amprentele auditive, i bnuiesc c tocmai de aceea le-ai pus laolalt.
Toate rezoneaz puternic, dar pe frecvene diferite. Despre care vrei s-i vorbesc mai nti?
Despre briceag.
Bun. Briceagul poart mai multe ecouri contradictorii: rsul unui brbat, mpucturi,
poate chiar i un ciripit. Dac e cumva legat de-o moarte i asta mi spun ntr-adevr
simurile nu a fost o moarte violent sau trist. Am desluit o vibraie calm, aproape
fericit.
L-am privit n ochi. Chipul su nu trda nicio reacie.
Panglica?
Ecourile transmise de panglic sunt mai stinse, dar mult mai ncrcate din punct de
vedere emoional. Mi s-a prut c am auzit un plnset, dar foarte vag. Mi-a transmis ns o
senzaie de tristee covritoare. Ct timp am inut-o n mn, simeam c mi se frnge
inima.
i ceasul? rosti el, privindu-m n ochi.
George era n continuare cu nasul n revist O mie i una de nopi nemaipomenite.

ntoarse lene o pagin.


Ceasul
Am tras aer n piept.
Ecourile sunt mult mai terse, ceea ce m face s presupun c proprietarul n-a murit
nc, sau nu-l avea asupra sa n clipa morii. i cu toate astea, e nconjurat de moarte.
Mult moarte, i nu n cele mai plcute circumstane. Am auzit voci ridicate urlete i
Am privit ceasul care scnteia discret n razele dimineii, i m-am cutremurat. Fiecare
adncitur de pe nveliul auriu, fiecare urm de uzur de pe cureaua de piele mi trezea
groaza.
E un obiect detestabil, am ncheiat. N-am putut s-l in prea mult n mn. Nu cunosc
taina lui, i nici nu tiu de unde l ai, ns nimeni nu ar trebui s-l ating vreodat. Mai ales
n timpul unui interviu tmpit.
M-am aplecat, am luat ultimii doi biscuii rmai pe farfurie i m-am lsat pe spate,
ronind n voie. Era unul dintre acele momente cnd te ia un val de nepsare i te poart
spre naltul cerului. Obosisem. Era deja al aptelea interviu ntr-o sptmn. Fcusem tot
ce-mi sttuse n puteri, iar dac Lockwood i acest idiot pe nume George nu erau n stare s
aprecieze asta ei bine, nu-mi psa.
Urm o linite ndelungat. Lockwood sttea cu minile ncletate ntre genunchi,
nclinat n fa, asemenea unui preot aezat pe toalet, cu privirea n gol i o expresie
meditativ, ncrncenat, ntiprit pe chip. George era n continuare cufundat n benzile
sale desenate. Nu cred c ddea doi bani pe prezena mea acolo.
Bun, am spus ntr-un trziu. M descurc pn la intrare.
Spune-i de regula biscuitului, fcu George.
L-am privit int.
Poftim?
Spune-i, Lockwood, sau va fi vai i-amar.
Lockwood ncuviin.
Regula spune c fiecare membru al ageniei ia cte-un biscuit doar, i i ateapt
rndul. Aa e mai corect i mai organizat. Nu se face s iei cte doi, chiar dac eti stresat.
Un biscuit odat?
Exact.
Vrei s zici c am primit jobul?
Firete.

7.
Portland Row numrul 35, cldirea care servea deopotriv drept sediu i cas pentru
detectivii ageniei Lockwood i Asociaii, era un loc neobinuit. Din strad prea nghesuit
i ptroas, dar n fapt era situat pe vrful unui povrni micu, astfel c spatele ddea
ctre un mozaic de grdini mpresurate cu ziduri de crmid. Avea patru etaje, care variau
de la nencptoare (mansarda) la ntinse (demisolul). Teoretic, locuiam la cele trei etaje
superioare, n vreme ce demisolul gzduia sediul companiei. n realitate ns, aceste granie
erau foarte neclare. Locuinele noastre, de pild, aveau tot soiul de ui ascunse care ddeau

n cmri umplute de arme, sau se preschimbau n plci de darts, paturi de rezerv sau
hri uriae ale Londrei, nesate cu piuneze colorate. Pe de alt parte, demisolul funciona
i ca spltorie, ceea ce nseamn c te antrenai cu spada, executnd semi-pivotarea
Wessex, n timp ce deasupra capului i atrnau osete, sau umpleai canistre cu sare n timp
ce maina de splat i sprgea timpanele.
Mi-a plcut de la bun nceput, cu toate c aveam multe nelmuriri. Era o cas mare,
plin de obiecte scumpe, de aduli, a spune, i cu toate astea, nici urm de adult. Doar
Anthony Lockwood i asociatul su, George. i mai nou, eu.
n prima dup-amiaz petrecut acolo, Lockwood mi-a fcut turul locuinei. nti m-a dus
n mansard, un spaiu jos, ascuns sub streini abrupte. Aici se gseau dou ncperi. O baie
minuscul, n care chiuveta, duul i toaleta aproape c se nclecau, i un dormitor drgu,
n care abia intraser un pat ngust, un dulap i o comod cu sertare. Pe peretele opus
patului era o fereastr arcuit de unde puteai s priveti tot Portland Row, cel puin pn
la lumina felinarului de pe col.
n odaia asta am dormit cnd eram mic, mi-a spus Lockwood. Ani buni a rmas goal.
Ultimul meu asistent, Dumnezeu s-l odihneasc, dormea la el acas. E a ta, dac doreti.
Mersi, am spus. Mi-ar face mare plcere.
Toaleta e cam mic, dar mcar e a ta. E una mai mare la parter, dar va trebui s
mpri prosoapele cu George.
Prefer s rmn aici.
Am cobort de la mansard pe treptele nguste. Palierul era ntunecat i mohort. n
mijlocul parchetului trona un covor rotund, auriu. ntr-un col erau ndesate cteva rafturi
care gzduiau un amestec neverosimil de cri: ediii deteriorate ale Anuarului Fittes i ale
Teoriilor Parapsihologice, aparinnd lui Mottram, cteva romane de duzin de groaz sau
poliiste i tratate serioase de filosofie i religie. Diverse obiecte tribale decorau pereii
etajului, la fel ca i n antreul i sufrageria de la parter. Am vzut i o zornitoare care
prea alctuit din oase umane.
Lockwood mi prinse privirile.
E un izgonitor polinezian de fantome. Din secolul al XIX-lea. Se spune c zgomotul
insuportabil pe care-l face alung fantomele.

i funcioneaz?
Habar n-am. nc nu l-am testat. Ar fi cazul.
mi art o u din apropiere.
Acolo-i baia, dac ai nevoie. Aici e camera mea, iar acolo e camera lui George. Mare
grij. Eu am intrat odat peste el n timp ce fcea gimnastic ritmic dezbrcat.
Mi-am alungat imediat imaginea din minte, ns cu greu.
S neleg c ai copilrit n casa asta?
Da, a aparinut prinilor mei, iar acum e a mea. i a ta firete, ct vreme lucrezi la
noi.
Mersi. Voiam s tiu dac prinii ti
i-acum s-i art buctria. Cred c George pregtete cina, spuse Lockwood, i porni
n jos pe trepte.
i-acolo? am ntrebat dintr-odat.
Lockwood nu mi vorbise despre o alt u, asemntoare cu celelalte, aflat n

apropierea camerei sale.


E confidenial, zmbi el. Nu-i face griji, nu-i cine tie ce. Haide! Mai am multe s-i
art.
Parterul, care gzduia camera de zi, biblioteca i buctria, era fr ndoial inima casei,
iar n buctrie aveam s ne petrecem majoritatea timpului. Acolo urma s ne adunm
pentru ceai i sendviuri, naintea unei investigaii. Tot acolo serveam o gustare n
dimineaa de dup. Locul oglindea fidel amestecul de munc i tihn. Dezordinea era la ea
acas: cutii de biscuii, couri cu fructe, pungi de chipsuri, stteam alturi de sculee pline
cu sare i fier, cntrite cu grij pentru misiuni. Cteva sbii erau rezemate n spatele
coului de gunoi. O pereche de bocanci mnjii cu ectoplasm pluteau la nmuiat, ntr-o
gleat. Cea mai mare ciudenie era ns masa, acoperit cu o fa alb. Pe ea zceau
mprtiate sute de bileele mzglite, precum i cteva desene reprezentnd diverse tipuri
de Vizitatori: Strigoi, Singuratici i Umbre.
Am botezat-o Faa de Mas Gnditoare, spuse Lockwood. Muli nu tiu, dar am reuit
s descopr locul unde erau ascunse oasele Moroiului de pe Fenchurch Street, schind aici
reeaua stradal, n timp ce beam ceai i roniam o felie de pine prjit cu brnz pe la
patru dimineaa. Pe ea lipim bileele cu nu uita i tot soiul de teorii; n plus, ne ajut s
ne punem ideile n ordine Ce mai, e un instrument foarte util.
Totodat, servete la schimbul de mesaje belicoase, n caz c am ratat o misiune i nu
ne vorbim, spuse George, care sttea aplecat deasupra aragazului i prepara friptura.
se ntmpl des? am ntrebat.
Nu, nu, nu, m liniti Lockwood. Aproape niciodat.
George amesteca imperturbabil n oal.
Las c-ai s vezi tu.
Lockwood btu ncntat din palme.
Bun. i-am artat biroul? N-ai s ghiceti unde e intrarea. Uite, aici e.

Aparent, intrarea n birourile de la demisol se fcea direct prin buctrie. Nu era


neaprat o u secret clana era la vedere dar prea mai degrab ua unei cmri.
Avea exact aceeai mrime, coloratur i acelai tip de mner ca restul uilor i uielor din
buctrie, dar cnd o deschideai se aprindea o lumin, scond la iveal un ir de trepte
metalice n spiral, care coborau abrupt.
Ajuns la demisol, treceai printr-un ir de ncperi cu ziduri de crmid, desprite de
arcade, stlpi i poriuni de perete tencuit. Aceste ncperi primeau lumin de-afar, att
prin fereastra mare cu vedere spre grdina npdit de buruieni din faa casei, ct i prin
lucarnele laterale, de la nivelul solului. n cea mai mare dintre ncperi se gseau trei
birouri, un dulap pentru acte, dou fotolii zdrenroase i o bibliotec destul de ubred,
montat de Lockwood, care gzduia sute de materiale. Pe biroul principal zcea un minunat
catastif mare i negru.
Registrul nostru, m lmuri Lockwood. inem evidena tuturor cazurilor pe care le
investigm. George l completeaz i face corespondenele cu dosarele de pe etajer.
Lockwood oft.
E pasiunea lui, ce s zic. Eu, unul, iau fiecare caz de la zero.
Am aruncat o privire la cutiile ticsite cu dosare de pe etajer. Fiecare dintre ele era
etichetat clar, cu spe i sub spe: Tip I: Umbre, Tip I: Pndari, Tip II: Poltergeist i aa

mai departe. La captul rndului, am zrit o cutie inscripionat Tip III.


Ai ntlnit vreodat un exemplar de Tip III? am ntrebat, fr s-mi iau ochii de la
cutie.
Nici gnd. Nici nu-s convins c exist.
Din birou intrai printr-o arcad ntr-o odaie lturalnic, pustie, n care se aflau doar un
rastel pentru sbii, un bol cu praf de cret i dou manechine din paie n forma unor
Vizitatori, care atrnau de tavan n lanuri de fier. Unul dintre manechine purta o
plriu, iar cellalt, un joben. Amndou erau pline de guri.
Vreau s-i fac cunotin cu Joe i Esmeralda, spuse Lockwood. I-am botezat dup
Doamna Esmeralda i Joe Plutitorul, dou stafii celebre din Amintirile Marissei Fittes. Din
cte i-ai dat seama deja, asta-i sala de antrenament. Venim aici n fiecare dup-amiaz.
Bineneles, tu ai trecut de Stagiul Patru, deci nu m ndoiesc c te descurci cu spada.
mi arunc o privire peste umr.
Am ncuviinat.
Firete. Da. Desigur.
Dar nu stric s fim mereu n form, nu? Abia atept s te vd cu spada n mn. i
Lockwood m conduse spre o u metalic ncuiat cu lact.
aici e magazia, prevzut cu un sistem de securitate de prim mn. Privete
nuntru.
Magazia era separat de restul ncperilor de la demisol. O camer mic, fr ferestre,
plin de rafturi i cutii. Aici era depozitat echipamentul necesar misiunilor: sigilii de argint,
lanuri de fier, tore i canistre comandate de la Compania Rsritul. Aici i gsise locul i
borcanul-fantom, cu craniul lui maroniu i gazda sa ectoplasmic, ascuns sub batista cu
picele.
Uneori, George l folosete pentru experimente, explic Lockwood. Vrea s vad cum
reacioneaz fantomele la diveri stimuli. Dac ar fi dup mine, a distruge drcia asta, dar
cred c George s-a ataat cumva de ea.
Am privit batista nencreztoare. Mi se prea, la fel ca n timpul interviului, c disting un
zgomot paranormal, un zumzet fin la hotarul percepiei.
i totui de unde a fcut rost de el? am ntrebat.
L-a furat. O s-i povesteasc el la un moment dat. Mai avem i alte trofee pe lng
acesta. Hai s-i art.
Demisolul se ncheia cu o u modern din sticl, ranforsat cu traverse-fantom de fier,
care ddea n grdin. Alturi fuseser fixate n peretele de crmid patru rafturi, care
gzduiau cteva vitrine din sticl argintat, fiecare avnd un obiect nuntru. Unele erau
vechi, altele foarte recente. Am vzut printre ele un pachet de cri de joc, o uvi lung de
pr blond, o mnu de dam nsngerat, o cravat brbteasc mpturit. Cea mai
frumoas dintre vitrine coninea o mn mumificat, neagr i ofilit ca o banan
putrezit, aezat pe o pern de mtase roie.
E mna unui pirat, spuse Lockwood. Probabil de prin secolul al XVIII-lea. Individul
cruia i aparine a fost spnzurat i lsat n soare pe Platforma Mortului, unde astzi se
nal taverna oarecele i Muscheta. S-a ntors n lumea noastr, lund forma unui Pndar.
A bgat destule chelnerie n speriei pn s-i dezgrop eu mna. Aici gseti cam tot ce-am
reuit s strng mpreun cu George de-a lungul carierei noastre. Unele dintre ele sunt Surse
veritabile i prezint un grad ridicat de pericol: trebuie inute sub cheie, mai ales noaptea.

Altele, precum cele trei pe care i le-am artat n cadrul interviului, trebuie manipulate cu
grij dac ai Talent.
Am vzut pe raftul de jos briceagul, panglica i ceasul de mn blestemat.
Da Nu mi-ai spus de unde provin.
Lockwood ncuviin.
mi pare ru c i-au lsat o impresie att de nfiortoare, dar, sincer, nu m ateptam
s interacionezi att de puternic cu ele. Cuitul a fost al unchiului meu, care tria la ar. l
purta la el cnd mergea la vntoare, inclusiv n ziua cnd o mpuctur l-a luat pe
nepregtite i a fcut infarct. Era un om de treab. Din ce mi-ai spus, briceagul nc poart
urmele buntii lui.
Mi-am amintit de senzaia panic resimit la atingerea briceagului.
ntr-adevr.
Panglica a fost scoas anul trecut dintr-un mormnt n cimitirul din Kensal Green,
cnd construiau bariera de fier care ncercuiete zona. n sicriu au gsit o femeie i un copil
mic. Panglica era prins n prul femeii.
Am retrit clipele n care am inut panglica n mn i, brusc, ochii mi s-au umplut de
lacrimi. Mi-am dres glasul i mi-am concentrat imediat atenia la celelalte cutii. Nu doream
s par slab de nger n faa lui Lockwood. Un detectiv bun trebuie s fie taman invers:
stpn pe sine i cu nervi de oel. Jacobs, fostul meu ef, i-a pierdut cumptul. Rezultatul?
Am scpat de moarte ca prin urechile acului.
i ceasul? am rostit cu glas calm, simulnd nepsarea.
Lockwood m privea cu atenie.
Da, ceasul. ntr-adevr, simurile nu te-au nelat. Obiectul poart o amprent sinistr.
De fapt, e o amintire a primului meu caz reuit.
Rmase tcut o bucat de vreme.
Bnuiesc c ai auzit de criminalul Harry Crisp.
Am fcut ochii mari.
Doar nu te referi la ucigaul cu monede?
, nu. la era Clive Dilson.
Ah! Te referi atunci la cel care pstra capetele victimelor n frigider?
Nu la era Colin Buchanan-Prescott.
M-am scrpinat n brbie.
n cazul sta, n-am auzit de el.
Ah
Lockwood se dezumflase puin.
Curios. Voi citii ziare n nordul Angliei? Investigaiile mele au dus la prinderea lui
Harry Crisp. Eram ntr-o operaiune de cutri ntr-un cartier din Tooting, la vntoare de
fantome Tip II, cnd am desluit o strlucire mortuar n grdina criminalului. Nu fuseser
descoperite pn atunci, pentru c vicleanul mprtiase n jur pilitur de fier, pentru a ine
fantomele la respect. Mai trziu, am aflat c, n timp ce purta ceasul, avea groaznicul obicei
de-a momi
La cin! strig George, aplecat peste balustrada treptelor n spiral, cu polonicul n
mn.
i povestesc cu alt ocazie, spuse Lockwood. Hai s mergem. George se supr dac se
rcete mncarea.


ncntat din prima de ciudeniile noii mele locuine, mi-am format n curnd i o
prere despre colegii mei de lucru. nc de la bun nceput, aceste preri au contrastat
puternic. Lockwood mi era simpatic. Nu avea nimic din izolarea i perfidia agentului
Jacobs. nsufleirea i devotamentul pe care le simea cnd lucra se vedeau de la o pot.
Simeam c m pot pune n slujba lui i, la o adic, s-i ofer i ncrederea mea.
Pe George Cubbins, ns Nu. M agasa. Am fcut eforturi uriae s nu-mi pierd
cumptul cu el n prima zi de lucru, dar n zadar.
S lum, de exemplu, nfiarea lui. Ceva din aspectul su scotea la iveal cele mai
barbare porniri n cei din jur. Faa lui cerea palme pn i o micu l-ar fi pocnit iar
posteriorul lui striga la Cer s fie tbcit. Mereu grbovit, se arunca pe canapele i i
trgea picioarele dup el prin cas, ca o figurin de ciocolat gata s se topeasc. Avea
cmaa mereu pe-afar, pantofii mult prea mari, iar ireturile, mereu dezlegate. Am vzut
cadavre reanimate care artau mai prezentabil dect George.
i prul acela! i ochelarii ia idioi! Absolut totul m irita la el. Avea i un fel aparte de
a se holba la mine, lipsit de expresie i n acelai timp meditativ i necuviincios. Prea c
mi studiaz toate neajunsurile, preocupat de ce prostie urmeaz s fac. n ceea ce m
privete, am fcut tot ce mi-a stat n puteri s fiu amabil la prima cin, i mi-am nbuit
impulsul de a-l lovi n cap cu o lopat.
Cobornd puin mai trziu din dormitor, m-am oprit cteva clipe pe palierul primului
etaj. Am aruncat o privire peste rafturi, am examinat talismanul polinezian i deodat mam trezit n dreptul celuilalt dormitor, cel pe care Lockwood refuzase s mi-l arate. Ua era
ct se poate de obinuit. Am desluit un dreptunghi mai deschis la culoare pe u, undeva
la nivelul ochilor, semn c un abibild fusese dezlipit recent. n rest, n-avea nicio trstur
distinctiv i nici nu prea s fie ncuiat.
Ar fi fost att de uor s arunc o privire nuntru, dar n-ar fi fost frumos din partea mea.
Am continuat s m uit la u curioas, cnd George Cubbins iei din camera lui, cu un ziar
mpturit la subra. Cnd m zri, spuse:
tiu la ce te gndeti, dar aia-i camera interzis.
Te referi la u?
M-am ndeprtat, mimnd nonalana.
De ce-o ine nchis?
Nu tiu.
Te-ai uitat vreodat nuntru?
Nu.
M fix cu o privire tioas.
Ce credeai? M-a rugat s nu fac asta, spuse el.
Normal, normal. Aa e. Deci
Am zmbit ct mai prietenos cu putin.
De ct vreme locuieti aici?
De aproape un an.
Deci l cunoti bine pe Anthony.
Biatul rotofei i aranj brusc ochelarii pe nas.
Ce-i asta? E un interviu? Sper s terminm iute, eram n drum spre toalet.
Da, m scuzi, m ntrebam doar cum a ajuns s fie stpnul casei. Vreau s zic, are

attea chestii n ea, iar Lockwood e de capul lui Vreau s zic, nu tiu cum
Tu vrei de fapt, mi-o tie George, s afli unde sunt prinii lui. Am dreptate?
Am ncuviinat.
Da.
Nu-i place s vorbeasc despre ei, dup cum vei afla, dac o s rmi cu noi suficient
timp. Cred c erau un fel de cercettori. i dai seama dup obiectele de pe perei. Erau i
bogai. Asta-i dai seama privind casa. Una peste alta, s-au dus demult. Am impresia c
Lockwood a fost dat n grija unei rude nc de mic. Apoi a studiat sub ndrumarea lui Sykes
Groparul, i a intrat din nou n posesia casei.
i potrivi ziarul la subra i travers soldete palierul.
Dac vrei s afli mai multe, folosete-i Talentele.
L-am privit nedumerit.
n grija? Dar asta nseamn c prinii lui
Oricum ai lua-o, nseamn c sunt mori.
Acestea fiind spuse, nchise ua la baie.

Stteam treaz n noapte, cu ochii aintii spre acoperiul mansardei, i m gndeam la


cei doi colegi de lucru Nu era greu de ghicit pe care din ei l preferam. Pe de-o parte,
Anthony Lockwood, energic, dornic s rspund noilor provocri, noilor mistere, un tnr
care nu se simea niciunde mai n largul lui dect ntr-o odaie bntuit, n timp ce mna i
mngia discret mnerul spadei. Pe de alt parte, George Cubbins, chipe ca un caltabo,
fermector precum un tergar umed czut pe podea. Cred c George s-ar fi simit cel mai
bine ntr-un maldr de mncare, cu un nor de mute roind mprejur i, de vreme ce era
foarte argos i mai mereu pornit mpotriva mea, am hotrt s-l evit pe ct puteam. Dar
gndul de-a nfrunta ntunecimile alturi de Lockwood mi era pe plac.

8.
Lockwood prefera s programeze ntrevederile cu noii clieni la orele trzii ale dimineii.
Avea astfel rgazul s se dezmeticeasc dup aventurile obositoare din timpul nopii.
ntlnirile aveau mereu loc n sufrageria unde ddusem i eu probele. Canapelele
mbietoare i izgonitoarele de fantome aninate de perei ddeau probabil ncperii un aer
potrivit pentru discuii aflate la ntretierea dintre banal i straniu.
n prima zi de lucru la agenia Lockwood am primit vizita unui singur client, programat
la orele unsprezece ale dimineii. Era un domn pe la aizeci i ceva de ani, umflat la fa, cu
o expresie trist ntiprit pe chip i cteva fire solitare de pr presrate pe chelie.
Lockwood se aez alturi de el la mas. George sttea puin mai n spate, la masa de scris,
i lua notie n registrul mare i negru. Eu edeam n fundul ncperii, lund aminte la ce se
petrece.
Respectivul domn avea o problem cu garajul. Nepoica lui nu voia s intre acolo nici n
ruptul capului. Prea c vzuse ceva necurat, dar fiind o feti mai impresionabil, nu tia
dac s-o cread sau nu. Cu toate astea i practic mpotriva voinei sale, i-aici pufni
dispreuitor, venise pentru o consultaie.

Lockwood era politeea n persoan.


Ce vrst are nepoata dumneavoastr, domnule Potter?
ase aniori. E o obrznictur mic i vioaie.
Ce spune c a vzut n garaj?
Nu neleg mare lucru din ce gngurete. Chipurile, a vzut un tnr n fundul
garajului, lng lzile cu ceai. Zice c-i tare usciv.
neleg. Tnrul e mereu n acelai loc sau i schimb poziia?
Aparent nu se mic deloc. Prima oar cnd a dat ochii cu el, cic i-a vorbit, dar el nu
i-a rspuns. Doar s-a holbat la ea. Nu tiu dac a inventat povestea asta sau nu. A auzit
multe poveti despre Vizitatori n parc, la joac.
Tot ce se poate, domnule Potter, tot ce se poate. Dumneavoastr n-ai observat nimic
straniu n garaj? De pild, o rcoare nefireasc?
Btrnul cltin din cap.
E rcoare n garaj, dar cum ai vrea s fie? i, ca s lmurim o treab, nu s-a ntmplat
nimic acolo. Nimeni n-a murit sau ceva asemntor. A fost construit n urm cu cinci ani
i-a fost mereu nchis cu lactul.
neleg
Lockwood i nclet minile.
Domnule Potter, avei cumva animale de companie?
Brbatul clipi, apoi i ndrept o uvi lung de pr cu un deget butucnos.
Nu neleg ce-are asta de-a face cu toat trenia
Doream doar s tiu dac deinei un cine sau poate o pisic.
Nevast-mea are dou siameze, albe ca laptele. Nite creaturi ciolnoase i
nfumurate.
Pisicile se mai strecoar din cnd n cnd n garaj?
Brbatul sttu o clip pe gnduri.
Nu. Nici vorb. Se feresc de el ca de-un cine turbat. Eu l-am luat mereu ca pe-un
moft, c n-aveau ele chef s-i murdreasc blniele, la ce praf i pnze de pianjen sunt
pe-acolo.
Lockwood i ridic privirea.
S neleg c avei o problem cu pianjenii n garaj?
Pi s-au strns n grupuri mari. O fi o colonie sau ceva. Nici bine n-am terminat
curenia, c i apar pnze noi. Poate e perioada de vin
N-am de unde s tiu. Ei bine, ne-ar face mare plcere s investigm locul. Dac
suntei de acord, vom veni disear, la scurt timp dup stingere. Pn atunci ns, ar fi
indicat ca nepoica dumneavoastr s nu mai intre n garaj.

Ce prere avei despre acest caz, domnioar Carlyle? m ntreb Lockwood pe cnd
ne aflam n autobuzul care se ndrepta, pe nserat, spre estul oraului.
Era ultima curs nainte de stingere, astfel c nu erau aduli n preajm, ci numai copii
care urmau s-i ocupe posturile din fabrici, n straja de noapte. Unii erau buimaci; alii se
uitau pe geam, cu priviri posace. Prjinile lor de veghe lungi de doi metri, cu vrf de fier
zngneau pe suporturile de lng ui.
Din cte-mi dau seama, e un Tip I ters, pentru c st locului i nu se apropie de feti.
Dar n-a bga mna n foc.

Mi-am strns buzele, cu gndul la silueta mrunt care strlucea n mruntaiele morii
bntuite.
Ai dreptate, spuse Lockwood. Trebuie s fim pregtii pentru ce-i mai ru. Unde mai
pui c locul e infestat de pianjeni.
Bnuiesc c tii cum st treaba cu pianjenii, domnioar Carlyle? rosti George,
privindu-m de pe scaunul din fa.
E bine tiut c, spre deosebire de pisici, care nu suport stafiile, pianjenii trag mereu la
ele, probabil datorit emanaiilor nelumeti. Sursele puternice rmase active i netulburate
de-a lungul anilor sunt adesea ascunse sub straturi peste straturi de pnz prfuit, rodul
unor generaii ntregi de pianjeni. E unul dintre primele indicii pe care le caut agenii.
Pnza te poate duce la locul dorit. Cu toii tiau asta. Pn i nepoica domnului Potter tia
acest lucru, cel mai probabil.
Da, am rspuns. tiu despre pianjeni.
Bun, spuse George. Voiam doar s verific.
Am cobort ntr-un cartier rsritean din marele ora cenuiu, undeva n apropierea
rului. iruri de case ndesate unele-n altele se ntindeau pe strzi nguste, la umbra
macaralelor din port. La asfinit, toate magazinele se nchideau: standuri cu tratamente
parapsihologice, negustori de fier i aa-ziii specialiti care vindeau talismane coreene i
japoneze mpotriva fantomelor. Primele sptmni petrecute n imensitatea Londrei mi-au
dat mari dureri de cap. Lumea se mbulzea pe trotuare, grbindu-se s ajung acas. n
intersecia din apropiere, obloanele felinarului se deschiser ncet, lsnd s ias lumina
care inea fantomele la distan.
Lockwood ne conduse pe o strad lturalnic. Sub paltonul su stilat, care vlurea n
urma lui, lucea spada prins la centur. Eu i George mergeam alturi.
Iar ne grbim, Lockwood, spuse George. Nu mi-ai dat suficient timp s fac o
documentare temeinic asupra casei i a strzii. A fi putut s aflu mult mai multe detalii
dac mai ateptam o zi.
Are i documentarea limitele sale, i-o ntoarse Lockwood. Nimic nu poate nlocui
investigaia la faa locului. Pe deasupra, e un moment prielnic pentru domnioara Carlyle
s-i testeze Auzul.
E periculos s fii Asculttor, afirm George. tiu o fat care lucra anul trecut la
Epstein i Hawkes. Auz ascuit i minte brici. Dar auzea voci, iar vocile astea au speriat-o n
aa hal, nct s-a aruncat n Tamisa.
Am zmbit ngheat.
i Marissa Fittes avea Talentul meu, i nu s-a aruncat niciunde.
Anthony Lockwood rse.
Bine zis, domnioar Carlyle. Bun, George, taci din gur c am ajuns.

Clientul nostru locuia ntr-una din cele patru case desprite printr-un perete comun, care
se nlau la jumtatea unei strzi ticsite de case. Cldirea era destul de nou. Garajul era
fcut din crmid, prevzut cu o u basculant i o u lateral care ducea n buctrie.
nuntru erau trei motorete, aflate n diverse stadii de reparaie. Aparent, domnul Potter
era un mptimit al motociclismului. Masa de lucru era lipit de peretele ticsit cu unelte
agate n fel i chip, iar n capt se zrea un maldr de cutii metalice, majoritatea
coninnd piese uzate, roi i motoare dezmembrate.

Primul lucru pe care l-am observat cu toii a fost c, spre deosebire de masa de lucru i
peretele cu unelte, care preau ct de ct curate, zona de depozitare era acoperit cu pnz
de pianjen, recent esut. Cteva fire sclipitoare coborau dintre cutii pn la podea. n
lumina lanternelor am zrit pianjeni cu trupul bombat miunnd pe ascuns te miri unde.
Am petrecut primele cteva ceasuri fcnd msurtori i observaii. George nregistra cu
meticulozitate fiecare scdere de temperatur, dar cu toii am simit o rcire nefireasc
odat cu venirea nopii. O miasm amruie se strecur n nrile noastre, ca de cadavru
aflat n descompunere. Spre miezul nopii, o pal rece de aer strbtu garajul, fcndu-mi
ceafa piele de gin. n colul ndeprtat al garajului, chiar lng maldrul de cutii, i fcu
apariia o siluet. Era tcut i nemicat, o form albicioas de mrimea unui om. Am
urmrit-o n tcere, cu minile pe centuri, dar artarea nu trda nicio intenie dumnoas.
Dup zece minute, silueta dispru, iar aerul se mai limpezi puin.
Era un tnr, spuse Lockwood. Purta un soi de uniform de piele. Ai vzut i voi?
Am cltinat din cap.
mi pare ru, dar Viziunea mea nu e la fel de bun ca a ta. Dar
E limpede cu ce ne confruntm aici, Lockwood, m ntrerupse George. Eu unul am
vzut uniforma, ceea ce mi confirm bnuielile pe care le aveam nainte s venim aici.
Avem de-a face cu o cas recent construit. Mai toate celelalte cldiri de pe strada asta sunt
vechi, de dinaintea rzboiului. n urm cu muli ani, pe locul acesta se nla o cas ca toate
celelalte, dar a disprut. De ce? A fost bombardat n timpul unui raid aerian. Proiectilul
care a distrus casa i-a scurtat probabil i zilele tnrului pe care l-am vzut. O fantom
lsat n urm de Blitzkrieg, un soldat n permisie probabil, iar rmiele lui lumeti sunt
ngropate undeva sub picioarele noastre.
George i vr plin de importan stiloul n buzunarul de la pantaloni, i scoase
ochelarii i i terse cu ajutorul cmii.
Lockwood l privi nedumerit.
Aa crezi tu? Tot ce se poate cu toate c nu desluesc vreo strlucire mortuar.
i propti brbia n deget, gnditor.
n cazul sta, clientul nostru va fi tare dezamgit. Va fi nevoit s-i drme garajul.
George ridic din umeri.
Ghinion. Trebuie s gseasc oasele. N-are de ales.
Scuz-m, dar nu sunt de-acord cu tine, am intervenit.
Cei doi m fixar cu privirile.
Poftim? spuse George.
N-am vzut fantoma la fel de bine, firete, dar cred c am observat ceva ce vou v-a
scpat. Am desluit un glas stins nainte ca Vizitatorul s dispar. Ai auzit i voi? Nu? Ei
bine, vocea era stins, dar am auzit limpede: N-am avut timp. Ar fi trebuit s verific
frnele. A spus de dou ori.
i ce nseamn asta? dori s tie George.
nseamn c Sursa nu se afl neaprat sub podele i n-are neaprat legtur cu
Blitzkriegul. Cred c e ntr-una dintre acele cutii. Ce conin cutiile?
Vechituri, spuse George.
Piese de schimb, rosti Lockwood.
ntocmai, piese de schimb pentru motorete vechi, pe care clientul nostru le-a cules de
te miri unde. De unde vin ele? Care e istoria lor? M gndesc c una dintre ele provine de

la o motociclet implicat ntr-un accident probabil mortal.


George pufni.
Un accident rutier? Crezi c Sursa provine dintr-o motoret stricat?
Crezi c mbrcmintea de piele putea fi echipamentul de protecie al motociclistului?
am ripostat.
Urm o tcere scurt. Lockwood ddu ncet din cap.
tii se poate s ai dreptate. Va trebui oricum s verificm. Mine o s-l rugm pe
client s ne permit o investigaie mai minuioas. Pn atunci ns, mulumirile mele,
domnioar Carlyle, pentru aportul tu extrem de bine-venit. Talentul tu e la nlime.

Ca s nu existe dubii, am avut dreptate. ntr-una dintre cutii am gsit componentele unei
motociclete de concurs care, la o examinare mai atent, ne-au spus o poveste ct se poate
de interesant. Le-am scos ulterior din garaj i le-am trimis la furnalele Fittes, i cu asta
basta. Dar acea noapte, cnd ne-am ntors ntr-un trziu acas, cuvintele de laud ale lui
Lockwood mi rsunau nc n minte. Eram mult prea entuziasmat pentru a merge imediat
la culcare. N-am urcat la mansard, ci am rmas n buctrie s-mi fac un sendvi, dup
care am intrat n bibliotec, o ncpere pe care n-o explorasem dect superficial.
Era o ncpere ntunecat, mbrcat n lemn de stejar, situat de-a curmeziul
coridorului, cum ieeai din salon. Ferestrele erau ascunse sub draperii uriae, iar pereii sub
rafturi negre, ticsite cu volume cartonate. Deasupra emineului atrna un tablou n ulei,
reprezentnd trei pere coapte. Ici-colo se zreau lmpi prinse n perete, asemenea unor
btlani. Sub lumina uneia dintre ele se afla Anthony Lockwood, tolnit ntr-un fotoliu
confortabil. Picioarele lui subiri i lungi atrnau elegant peste braul fotoliului; un crlion
i trona la fel de elegant pe frunte. Lockwood rsfoia o revist.
Am ovit cteva clipe n prag.
Ah, domnioar Carlyle!
Sri iute n picioare i zmbi.
Intr, te rog. Ia un loc unde doreti, cu excepia fotoliului maroniu din col. E al lui
George, i mi-e team c are obiceiul de-a lenevi n el, la bustul gol. Sper c, odat cu
venirea ta, i va revizui manierele. Nu-i face griji, acum s-a culcat deja.
M-am aezat n fotoliul din piele, n faa lui. Era moale i confortabil, iar singurul lucru
care-i tirbea din farmec era cotorul de mr uitat pe unul din brae. Lockwood, care venise
s aprind lumina n spatele meu, l nh cu dibcie i l arunc la gunoi, fr s spun
nimic. Se arunc apoi n fotoliu, aez revista n poal i i puse minile deasupra.
Ne-am zmbit amical. Dintr-odat, mi-am adus aminte c eram strini. Acum, c
interviurile, prezentrile i investigaiile trecuser cel puin pe moment nu tiam ce s
spun.
L-am vzut pe George urcnd la etaj, am rostit n cele din urm. Prea cam argos.
Lockwood flutur calm din mn.
O s-i treac. Uneori mai cade n stri din astea.
n salon se aternu tcerea. Am devenit contient de tic-tacul ceasului cu modele
complicate de pe emineu.
Anthony Lockwood i drese glasul.
Deci, domnioar Carlyle
Spune-mi Lucy. E mai scurt, mai uor de pronunat i mai puin protocolar. Dac tot

urmeaz s lucrm mpreun i s locuim n aceeai cas.


ntr-adevr. Ai dreptate.
i cobor privirile n revist, apoi se uit din nou la mine.
Deci, Lucy
Amndoi am rs stnjenii.
i place casa?
Foarte mult. Camera mea e superb.
i baia? Nu e prea mic?
Nu. E exact cum trebuie. Foarte primitoare.
Primitoare? M bucur.
Voiam s te ntreb ceva, legat de numele tu, am spus pe neateptate. Am observat c
George i spune Lockwood.
La numele sta rspund, de cele mai multe ori.
Nu-i spune nimeni Anthony?
Mama m striga aa. i tata.
Urm o pauz.
Dar Tony? i-a zis cineva Tony pn acum?
Tony? Uite ce-i, domnioar Ca scuze, Lucy. Poi s-mi spui cum doreti, atta
vreme ct e Lockwood sau Anthony. Nu Tony, te rog, sau Ant. i dac-mi spui vreodat
efu, mi-e team c voi fi nevoit s te-arunc n strad.
Tcere.
, i-a zis cineva vreodat efu? am ntrebat.
Prima mea secretar. N-a rezistat prea mult aici.
Anthony mi zmbi. I-am zmbit napoi. Btile ceasului crescur parc n intensitate.
Regretam tot mai mult c nu urcasem la mine n camer.
Ce citeti? am ntrebat.
Lockwood ridic revista. Pe copert aprea o blond cu dini de-un alb imaculat, ieind
dintr-o main neagr. La reverul rochiei purta o crengu de lavand, iar geamurile
mainii erau ranforsate cu gratii de fier.
London Society, m lmuri el. O fiuic foarte plictisitoare, dar afli ce se mai ntmpl
prin ora.
i ce se ntmpl?
Petreceri, n mare parte.
mi arunc revista. Fotografii peste fotografii cu doamne i domni mbrcai elegant, la
taifas n saloane aglomerate.
Ai zice c Problema i-ar duce pe oameni cu gndul la nemurirea sufletului, spuse
Lockwood. Dar n cazul bogtanilor, are efectul contrar. Ies n ora, se gtesc, i petrec
noaptea dansnd ntr-un hotel bine pzit i se nfioreaz gndindu-se la Vizitatorii care
bntuie strzile Londrei Fotografiile pe care le-ai vzut sunt de la petrecerea dat de
DCCAP, Departamentul de Cercetare i Control al Activitilor Parapsihologice, cu o
sptmn n urm. Au fost prezeni efii celor mai importante agenii.
Aa deci
Am zbovit puin asupra fotografiei.
Ai fost i tu invitat? Te gsesc aici?
Lockwood ridic din umeri.

Nu. Prin urmare, nu.


Am frunzrit puin revista, urmrind fonetul ritmic al paginilor.
n anun scria c Lockwood e o agenie renumit, am spus. Nu-i tocmai adevrat, nu?
Paginile foneau, ceasul ticia.
S zicem c am exagerat puin. Muli exagereaz. Tu, de pild, ai exagerat puin cnd
ai zis c ai parcurs toate cele patru Stagii de pregtire. La scurt vreme dup interviu am
sunat la regionala DCCAP din nordul Angliei i am aflat c ai absolvit doar primele trei
Stagii.
M fix cu ochii si mari i negri, fr urm de suprare. Dintr-odat, mi-am simit gura
uscat, iar inima a nceput s-mi bubuie n piept.
Pi mi mi pare ru. Doar c
Mi-am dres glasul.
Vreau s zic merit acea calificare, doar c stagiatura mea alturi de agentul Jacobs
nu s-a terminat n cele mai bune condiii, i n-am mai dat examenul. Iar cnd am venit
aici ei bine, aveam nevoie de slujba asta ca de aer. mi pare ru, Lockwood. Ar ajuta la
ceva dac i-a povesti despre pania cu Jacobs?
Anthony Lockwood ridic o mn.
Nu, rosti el. Nu are importan. Ce-a fost, a fost. Acum conteaz doar ce va fi. i tiu
deja c eti la nlimea ateptrilor. n ceea ce m privete, te asigur c ntr-o bun zi
agenia noastr va fi una dintre cele mai respectabile din Londra. Crede-m pe cuvnt, tiu
ce vorbesc. Iar tu, Lucy, ai ocazia s contribui la planul meu. tii meserie i m bucur c ni
te-ai alturat.
V putei nchipui ct de roie m-am fcut n obraji, de ruine c am fost prins cu cioara
vopsit, de ncntare c am fost ludat i de entuziasm pentru planurile sale ambiioase.
Nu-s convins c George e de aceeai prere, am spus.
Stai linitit, i el e impresionat de abilitile tale. La interviu l-ai lsat masc.
n minte mi-a venit gama bogat de sforituri i cscaturi pe care mi le adresase n
timpul interviului, precum i nepturile care urmaser.
Acesta este felul su de a-i arta ncntarea?
O s te obinuieti cu el. Lui George nu-i plac ipocriii, oamenii care-i vorbesc frumos
n fa i te critic pe la spate. El se comport taman pe dos. i, pe deasupra, e un agent de
prim mn. ntr-o vreme, a lucrat la Fittes. Acolo se pune pre pe maniere, discreie i
cumptare. tii ct a rezistat?
Douzeci de minute?
ase luni. Asta demonstreaz ct de bun e.
Dac au rezistat atta vreme cu el, trebuie c e un as n domeniu.
Lockwood mi zmbi radios.
n opinia mea, cu tine i cu George n echip, nimic nu ne poate sta n cale.
Pentru cteva clipe, totul mi s-a prut limpede, real. Am aflat n curnd c era greu s nu
fii de-acord cu el cnd i nsoea vorbele cu acel zmbet.
i mulumesc. Sper s fie aa.
Lockwood izbucni n rs.
Aici nu-i vorba de speran. Cu talentele noastre, cine ne poate opri?

III: MEDALIONUL
9.
E uimitor ct de repede se rspndesc flcrile ntr-o cas obinuit, de la periferia
oraului. nainte ca eu i Lockwood s ne azvrlim de la fereastr poate chiar n timp ce
ne luptam cu fantoma un vecin a dat alarma. Serviciile de urgen au rspuns cu
promptitudine i au sosit n cteva minute. Dar cnd echipajul special nocturn, dotat cu
tunici de zale i escortat de ageni Rotwell, a dat buzna n curte, etajul fusese nghiit deja
de flcri.
Vpi albe se revrsau prin ferestrele casei, asemenea unor cascade rsturnate. iglele
luceau i crpau de la dogoarea dinuntru, scnteind n ntuneric ca solzii de pe spinarea
unui dragon. Flamuri de foc ieeau n spirale prin couri, mprocnd scntei peste copacii
i cldirile din apropiere. Dedesubt, ceaa se nvolbura n nuane de portocaliu. Ageni,
medici i pompieri fugeau dintr-o parte n alta, ntr-un nor de lumin i umbr.
n miezul acelei vnzoleli stteam noi doi, la rdcina tufelor care ne salvaser vieile.
Am rspuns la ntrebrile medicilor. I-am lsat s ne examineze. n jur se auzea zgomotul
apei care nea din furtunuri i trosnetul lemnului. Supraveghetorii ddeau ordine sonore
unor copii pe chipul crora se citea nverunarea, nite biei i fetie n jachete care
mprtiau sare pe iarb. Prea un tablou suprarealist, un episod din alte locuri i vremuri.
Pn i faptul c supravieuisem prea neverosimil.
Norocul nostru c domnul i doamna Hope nu erau pasionai de grdinrit, astfel c
tufele din spatele casei fuseser lsate s creasc n voie, nalte, dese i cu ramuri elastice.
Drept urmare, cnd am srit i am czut pe ele, lund la rnd crengile n chip extrem de
dureros din vrf i pn aproape de sol, ne-am zdrenuit hainele, ne-am tiat i rnit n
varii locuri, dar nu ne-am rupt gtul, aa cum era de ateptat.
O limb de foc ni din co i se revrs peste acoperi. Eu zceam nemicat, holbndum n gol, n timp ce un doctor mi pansa braul. M gndeam la fetia din spatele
peretelui. Probabil nu mai rmsese mare lucru din ea.
Eram vinovat de tot acest haos. Nu era nevoie s dm piept cu fantoma. Am fi putut s-o
lsm nu, ar fi trebuit s-o lsm n pace dup ce am descoperit ct de periculoas era.
Lockwood btuse n retragere, dar reuisem s-l conving s rmn acolo i s-i fac
treaba. Din cauza acelei decizii, ajunsesem n situaia de fa.
Lucy! se auzi glasul lui Lockwood. Trezete-te! Vor s te duc la spital, s te panseze.
Aveam buzele umflate pe-o parte i-mi era greu s vorbesc.
Cum cum rmne cu tine?
Trebuie s vorbesc cu cineva. Vin i eu mai ncolo.
Ameisem i nu mai vedeam bine. Pe deasupra, nu puteam s-mi deschid ochiul stng. Mi
s-a prut c zresc un brbat n costum negru lng crdul de medici, dar nu puteam fi
sigur. Cineva m-a ajutat s m ridic. M-am lsat purtat spre ambulan.
Lockwood, e numai vina mea.
Prostii. E responsabilitatea mea. Nu-i face griji. Ne vedem n curnd.

Lockwood am ngimat, dar silueta lui pierise n flcri i cea.

Doctorii i-au fcut treaba. M-au cusut bine. n zori, juliturile fuseser curate i pansate,
iar braul prins ntr-o fa. M simeam nepenit i aveam n continuare dureri, dar, cu
toate c chioptam puin, n-aveam nimic rupt. Scpasem uor. Se pusese problema s mai
stau o vreme sub supraveghere medical, dar eu una m sturasem de spitalul lor. Doctorii
au protestat puin, dar eram agent i cuvntul meu avea greutate. Mi-au dat drumul la
primele ore ale dimineii.
M-am ntors pe Portland Row la puin timp dup stingerea lmpii contra fantomelor. n
spatele obloanelor se auzea nc un zumzet electric. La sediu, birourile de la demisol erau
luminate, dar la etajele superioare nu se zrea niciun licr. N-aveam niciun chef s-mi caut
cheile, aa c m-am rezemat de u i am apsat soneria.
Am auzit zgomot de pai n fug. Ua se deschise dintr-odat i n prag apru George,
rou n obraji, holbndu-se la mine. Prul i era mai rvit ca de-obicei, i purta aceleai
haine ca n ziua precedent.
Cnd ddu cu ochii de chipul meu umflat i plin de zgrieturi, uier a mirare printre
dini, dar nu spuse nimic. Se ddu la o parte i mi fcu loc s intru, apoi nchise ua discret
n urma mea.
n antreu domnea ntunericul. M-am ntins nspre craniul de cristal de pe mas i am
aprins felinarul. Brusc, furm nvluii de-o aur plpnd, emanat de rnjetul craniului.
Privirile mele se oprir asupra talismanelor tribale de pe etajer: urcioare i mti i tigve
goale pe dinuntru, pe care, potrivit lui Lockwood, anumii aborigeni le purtau n loc de
pantaloni.
Lockwood
Unde e? am ntrebat.
George nu se micase din prag. Lumina felinarului se oglindea n ochelarii lui i nu
puteam s-i zresc ochii. I se pusese un nod n gt.
Unde e? am ntrebat nc odat.
La Scotland Yard, scnci George.
La poliie? Credeam c e la spital.
A fost la spital. Acum e la DCCAP.
De ce?
Oare de ce? Probabil pentru c ai dat foc casei cuiva, Lucy? Cine poate ti?
Trebuie s m duc la el.
N-o s intri. i eu am vrut s merg, dar mi-a zis s rmn aici.
Mi-am ndreptat privirea de la George la u, apoi la bocancii mei nc mnjii cu
funingine i ipsos.
Ai vorbit cu el?
M-a sunat de la spital. Ofierul Barnes atepta s-l ia.
E teafr?
Nu tiu, cred c da, ns Brusc i schimb tonul vocii. Tu n-ari bine deloc. Ce-i cu
braul? E rupt?
Nu, e scrntit puin. O s se vindece n cteva zile. Ai zis ns. ns ce?
A fost Atins.
George!

Nu te rezema de perete. Murdreti tapetul.


La naiba cu tapetul, George! N-a fost Atins. Mi-a fi dat seama!
George rmase neclintit i continu s vorbeasc monoton.
Nu zu? Mi-a zis c a fost Atins n timp ce tu te ocupai de Surs. n timp ce se lupta cu
fantoma, una dintre spiralele ei ectoplasmice l-a atins pe mn. I-au administrat o doz de
adrenalin n ambulan, pentru a opri putregaiul. Lockwood zice c se simte bine.
Capul mi vjia. S fi fost adevrat? Totul se ntmplase cu atta repeziciune, iar clipele
petrecute n grdin erau nvluite n cea.
Ct de mult l-a afectat?
Pn s-i aplice tratamentul? George ridic din umeri. Zi-mi tu.
De unde s tiu? m-am rstit la el. N-am fost de fa.
Rcnetul lui George m fcu s tresar.
Ar fi trebuit s fii acolo!
Palma sa izbi peretele cu for, fcnd ca una dintre tigvele de pe raftul bibliotecii s
cad la podea.
Aa cum ar fi trebuit s previi Atingerea! Da! Cred c a fost destul de ru! I s-a umflat
mna. Mi-a zis c, la un moment dat, degetele sale artau ca nite crenvurti albatri, dar
cu toate astea au fost nevoii s-l vre cu fora n ambulan. tii de ce? Pentru c te cuta
pe tine. Voia s vad dac ai scpat teafr! i nu s-ar fi potolit, dei Atingerea l-ar fi dat
gata n cel mult o or, dac un om cu capul pe umeri nu i-ar fi nfipt o sering n fund. Nu-i
chip s-l ii locului! N-a mai ateptat s m ntorc azi-noapte! N-a mai avut rbdare s m
documentez ca lumea, s aflu exact cu ce v confruntai. Nici gnd! Mult prea grbit, ca
ntotdeauna. i dac ar fi avut puin rbdare George trase un ut violent tigvei, care
zbur prin antreu. Nu s-ar fi ntmplat toat porcria asta!
Stop joc. n ultimele dousprezece ore aproape c fusesem rpus de o fantom cumplit.
Czusem de la etaj ntr-o tuf. mi scrntisem mna. Timp de ase ore, un individ plin de
couri, narmat cu o penset, mi scosese rmurele i spini din prile sensibile. Ca s nu
mai zic c ddusem foc unei csue dintr-un cartier mrgina. Colac peste pupz,
Lockwood fusese Atins de fantom i, teafr sau nu, era anchetat de poliie. n acea clip
nu-mi doream dect o baie fierbinte, ceva de ronit i mult odihn i s-l vd ct mai
curnd pe Lockwood.
n schimb, trebuia s ndur izbucnirile lui George, ceea ce nrutea lucrurile.
Taci, George, am zis obosit. Nu-i momentul acum.
George veni roat n jurul meu.
Nu? i-atunci cnd va fi momentul? Cnd tu i Lockwood o s fii mori? Cnd o s-mi
aprei amndoi n miez de noapte, plutind n afara liniei de fier cu spirale de ectoplasm
n urma voastr i viermi ieindu-v pe ochi? Minunat. Hai s avem atunci discuia asta!
ncnttor, am pufnit. Nu m-a ntoarce n veci aa. A lua o nfiare mai
prietenoas.
Nu zu? url George, indignat. De unde tii ce tip de Vizitator vei fi, Lucy? Nu tii
nimic despre ei. Nu citeti materialele pe care i le dau. Nu iei notie n timpul anchetelor.
Pe voi v intereseaz numai s gsii ct mai repede Sursa!
M-am apropiat amenintor de el. Dac nu m-ar fi durut mna, l-a fi mpuns n pieptul
lui dolofan.
Pentru c de-aici ne vin banii, George. Dac am rsfoi toat ziua reviste vechi, ca tine,

n-am ajunge niciunde.


M sget cu privirile din spatele ochelarilor si tembeli.
Niciunde, da?
ntocmai. Dac n-ai fi att de obsedat de lecturile astea, am fi rezolvat de dou ori mai
multe cazuri n ultimele luni. Ieri, de pild, am ateptat toat dup-amiaza s te-ntorci. Ai fi
putut s ni te alturi oricnd, dar tu ai preferat s-i petreci timpul n bibliotec. i-am lsat
un bileel politicos pe Faa de Mas Gnditoare. Am plecat abia la cinci dup-masa.
Trebuia s ateptai, rosti el cu glas stins.
i ce dac n-am ateptat? Cu ce-ar fi schimbat asta lucrurile?
Cu ce-ar fi schimbat? Vino cu mine i-am s-i art!
George fcu civa pai n spate, apoi se rsuci pe clcie i m conduse n buctrie.
Fr s ia n seam icnetele mele dezgustate la vederea mormanelor de vase nesplate,
deschise ua de la demisol i cobor treptele de fier cu zgomot.
Haide! strig dup mine. Dac nu i-e peste mn!
njurtura mea ar fi nchegat laptele din bol, dac acesta n-ar fi zcut acolo de cel puin
treizeci i ase de ore. Eram nervoas la culme. Am cobort n urma lui George, bocnind la
fel de zgomotos pe trepte. Pe biroul lui, singurul luminat de altfel, zceau teancuri de hrtii,
ceti murdare, cotoare de mr, pungi de chipsuri i sendviuri pe jumtate mncate, semn
c nu dormise de multe ceasuri. Printre sutele de obiecte, undeva spre captul biroului, se
zrea i borcanul cu fantome. Era dezvelit, iar craniul se ntrezrea puin prin pcla de
culoare galben. Dintr-un motiv sau altul, cpna decapitat plutea cu susul n jos.
George nh cteva foi de pe birou. N-am mai avut rbdare i am pus toate tunurile pe
el.
tii care-i problema ta? Eti gelos.
George se holb la mine.
Pe cine?
Pe mine.
George slobozi un hohot de rs. n colul mesei, capul din borcan i art i el
indignarea, mimnd exasperarea.
Nu zu! fcu George. Eti tare! Tocmai ai ars din temelii casa clientei noastre. Eti de
departe cea mai bun asistent.
Sunt! Ultimul deintor al postului ngra viermii.
George ovi.
Nu asta-i ideea.
Ba tocmai asta-i ideea. Am supravieuit, i nu oriunde, ci luptnd n linia nti. Unde
tu nu prea apari, George, iar asta ncepe s te road, nu-i aa? Te simi puin dat la o parte.
Ghinion! N-o s m simt vinovat c fac i dreg, indiferent ce-o s-mi spui. Meseria asta nu
nseamn cri prfuite, ci aciune i eficien.
Bine, rosti el, potrivindu-i ochelarii pe nasul borcnat. Bine. S-ar putea s ai dreptate.
M mai gndesc la ce-ai zis. i-n timpul sta, i-a sugera s arunci un ochi pe dosarul sta
prfuit pe care l-am ntocmit ieri, n timp ce voi erai dincolo, uitnd cu maxim eficien
s v mpachetai lanurile. Am gsit un act de la Registrul Locuinelor. Sheen Road
numrul 62, unde-ai fost voi. Apar aici toi proprietarii din ultima sut de ani. Domnul i
doamna Hope sunt ultimii, ns de ei tiai deja. Ceea ce nu tiai voi e c n urm cu
aproximativ cincizeci de ani, casa a fost cumprat de o anume domnioar Annabel E.

Ward. Bag la cap. Ieri am lipsit mai mult ca de obicei pentru c am fost la Arhivele
Naionale, cutnd informaii n ziare despre toi fotii proprietari. De ce? Pentru c nu-mi
plac surprizele. i culmea, am fost surprins. Voiam s aflu dac vreunul dintre aceti
proprietari a intrat vreodat n atenia presei. Ghici ce? L-am gsit pe unul dintre ei.
Cu degetele sale grsue i albastre (de la cerneal), mi mpinse un extras dintr-un ziar.
Era un articol din urm cu patruzeci i nou de ani, din Richmond Examiner.

Tnr disprut:
Poliia cere ajutorul publicului


Organele de poliie care ancheteaz dispariia distinsei domnioare Annabel Ward
au solicitat ieri cooperarea publicului, n vederea obinerii de noi informaii.
Domnioara Ward, n vrst de douzeci de ani, rezident pe Sheen Road,
Richmond, a fost vzut ultima oar n noaptea de smbt, 21 iunie, cnd a luat cina
alturi de civa prieteni n localul Gallops de pe Chelsea Bridge Street. Tnra a
prsit restaurantul la scurt timp dup miezul nopii, i nu s-a prezentat a doua zi la o
ntlnire. Detectivii au anchetat deja mai muli apropiai ai tinerei, dar fr rezultate
concludente. Oricine deine informaii utile este rugat s telefoneze la numrul de
mai jos.
n ultimele zile, poliia a ntreprins investigaii legate de dispariia fetei o tnr
din nalta societate i o actri n devenire n preajma casei, precum i n zonele
nvecinate. Iazurile i rurile sunt cercetate cu ajutorul scafandrilor. ntre timp, tatl
domnioarei Ward, dl Julian Ward, a declarat c ofer o recompens substanial
pentru orice

ntmpini dificulti n citirea articolului? fcu George. Te neleg. Are peste dou
paragrafe. D-mi voie s clarific lucrurile. Dei nu se menioneaz adresa, cred c e limpede
c e vorba de aceeai Annabel Ward care apare n Registrul Locuinelor. Data se potrivete.
Locuia pe Sheen Road, numrul 62, casa n care tu i Lockwood v-ai grbit s ncepei
investigaia. S fie o coinciden? Tot ce se poate, dar descoperirea m-a pus pe gnduri. Aa
c m-am ntors ntr-un suflet aici, s v pun n gard, i ce-am gsit? Casa goal. Dar nu miam fcut griji, gndindu-m c avei tot echipamentul la voi. De-abia mai trziu am
descoperit c uitaseri lanurile.
Se aternu tcerea. Fantoma din borcan se risipi ntr-o mas de plasm luminoas,
granular, nvolburndu-se ncet asemenea apei verzi la fundul unei fntni.
Se potrivete ceva din ce-ai citit cu experiena de ast-noapte?
Toat furia se scurse din mine pe dat. M simeam epuizat.
Ai o poz cu fata? am ntrebat.
Firete c avea. O scoase din teancul de hrtii.
Atta am, deocamdat.
Poza apruse ntr-un alt numr din Richmond Examiner. O tnr mbrcat ntr-o hain
de blan, surprins de lumina bliurilor la ieirea dintr-o cldire. Se ntrezrea o urm de
picior, avea dini albi i coafura n stilul stup de albine. Probabil c tocmai ieise dintr-unul
din acele localuri distinse, care fceau deliciul gazetarilor. Dac ar fi trit n zilele noastre,
ar fi aprut fr ndoial n revistele lui Lockwood, poznd cu ochi sticloi pe o jumtate de

pagin, i cu siguran a fi urt-o.


Dar aa, n minte nu-mi venea dect chipul ei din perete, lipsit de ochi, zbrcit i
presrat cu pnze de pianjen. Imaginea aceea m ntrista.
Da, am spus. Ea e.
Fantastic, exclam George, dup care nu mai spuse nimic.
Scrie aici c au cercetat casa, am murmurat. Probabil c nu suficient de atent.
Stteam amndoi la mas, holbndu-ne la poz i la ziarul acela prfuit.
Cine a ascuns-o a fcut o treab excelent, spuse George ntr-un trziu. Nu uita, asta
se ntmpla nainte ca Problema s fie recunoscut de toat lumea. Altfel, ar fi trimis nite
detectivi cu puteri parapsihologice.
Dar de ce nu s-a manifestat fantoma nc de la bun nceput? De ce-a ateptat atta
amar de vreme?
Ajunge s fi fost prea mult fier n cas. Un pat metalic, de pild, ar fi fost suficient s-o
in la respect. Poate c familia Hope a fcut curenie prin cas i a schimbat mobila, i
astfel Sursa a fost eliberat.
Au fcut ntr-adevr schimbri. Domnul Hope a transformat dormitorul n camer de
lucru.
M rog, asta nu mai conteaz acum.
i terse ochelarii de cma.
mi pare ru, George. Ai avut dreptate. Ar fi trebuit s ateptm.
Iar eu ar fi trebuit s vin acolo. E att de greu s gseti un taxi noaptea
N-ar fi trebuit s-mi ies aa din pepeni. Eram ngrijorat. Sper doar c Lockwood e
teafr i sntos.
O s-i revin. Nici eu nu trebuia s-mi pierd cumptul sau s dau cu piciorul n
talismanul la de fertilitate. L-am spart, nu-i aa?
N-o s bage de seam. Pune-l napoi pe raft.
Da.
George i potrivi ochelarii pe nas i m fix cu privirea.
mi pare ru c te-ai lovit la mn.
Prerile de ru s-ar fi inut probabil lan pn la infinit dac faa din borcan nu mi-ar fi
atras atenia, artndu-i n fel i chip dezgustul pentru discuia noastr.
Chestia aia n-aude ce vorbim, nu?
Atta vreme ct se afl n spatele sticlei argintate, nu. Hai sus. O s-i pregtesc ceva
de mncare.
M-am ndreptat spre treptele spiralate.
Va trebui s speli vasele nti. O s dureze o vreme.

Avusesem dreptate. M-am mbiat i m-am mbrcat, dar cnd am cobort jos, pe
jumtate nepenit, George nc nu pusese oule i costia la prjit. Nici bine nu mi-am
rezemat umrul betegit de mas, aplecndu-m dup sare, c soneria se fcu din nou
auzit.
Am schimbat o privire cu George. Ne-am dus amndoi la u. n prag sttea Lockwood.
Paltonul su era ars i zdrenuit, iar cmaa avea gulerul sfiat. Era zgriat pe fa. Ochii
si mari, luminoi, precum i pomeii ieii n relief aduceau mult cu trsturile unui invalid
proaspt sculat din pat. Dei m temusem c-o s-l vd umflat, era mai costeliv ca niciodat.

Lockwood fcu civa pai cu greutate. n lumina antreului, am observat c mna lui stng
era bandajat cu un strat subire de tifon.
Bun, George, rosti el cu glas tremurnd. Bun, Lucy.
Se cltin pe picioare, gata s cad. Ne-am repezit la el s-l ajutm, iar Lockwood ne
rsplti cu un zmbet cald.
E bine s fii acas. Hei, ce-a pit tigva mea?

10.
n acea zi, Lockwood nu fu deloc n apele lui, fie pentru c atingerea fantomatic i se
strecura nc prin vene, fie din cauza anchetei ndelungate de la Scotland Yard. Asemenea
mie, dormise toat dimineaa. La prnz ciuguli puin din plcinta cu brnz i mncarea de
mazre pregtite de George. Abia se tra i vorbea foarte puin, ceea ce era complet atipic
pentru el. Dup-mas se instal n sufragerie, vrndu-i braul beteag sub un morman de
sticle cu ap cald, i se holb cu priviri pierdute pe fereastr.
Eu i George i-am inut companie n tcere toat dup-amiaza. Eu m-am apucat s citesc
un roman poliist de duzin. George experiment pe fantoma din borcan, improviznd un
mic circuit electronic pentru a emite ocuri electrice n sticl. Poate ca o form de protest,
sau poate din alt motiv netiut, fantoma nu avu nicio reacie.
nspre ora patru, cnd soarele se pregtea deja s apun, Lockwood ne surprinse pe
amndoi, cerndu-ne registrul. Erau primele cuvinte rostite dup ore n ir de tcere.
Ce mai avem pe list, George? ntreb el, cnd biatul rotofei aduse catastiful negru.
Ce cazuri ne mai ateapt?
George rsfoi ultimele pagini.
Avem doar cteva, spuse George. Am fost ntiinai despre o artare neagr i
nspimnttoare n parcarea unui off-licence{2}. Poate fi orice, de la un Spectru ntunecat
la o Umbr tears. Urma s ncepem investigaiile n seara asta, dar am amnat vizita
prin telefon. Mai avem i nite bubuituri sinistre ntr-o cas din Neasden Cel mai
probabil un Ciocnitor, posibil i un Poltergeist slab, ns nu avem suficiente date ca s
tragem concluzii. Apoi, o umbr ntunecat, nemicat, observat ntr-o grdin din
Finchley posibil un Pndar sau o Umbr. Ah, o rugminte urgent din partea doamnei
Eileen Smithers, din Chorley. St singur n csua ei i n fiecare noapte aude
Stai numai o clip. Ai spus cumva Eileen Smithers? Nu cumva am mai lucrat pentru
ea?
Ba da. Data trecut a fost un urlet nfiortor i imaterial venit din salon i buctrie.
Atunci am crezut c avem de-a face cu un Spirit Urltor. n realitate, Bumbles, pisica
vecinilor, a rmas blocat ntr-o gaur din perete.
Lockwood i ddu ochii peste cap.
Doamne, mi aduc aminte. i-acum?
Un vaiet nelumesc, ca de copil, n pod. Pe la miezul nopii
E afurisita aia de pisic, fcu Lockwood, scondu-i braul de sub sticle i micndu-i
degetele cu grij. Pielea sa pstra nc o nuan vag de albastru.
Una peste alta, nu e cea mai palpitant agend din istoria ageniilor parapsihologice,

nu? Pndari, Umbre i Bombonel, motanul rocovan. Unde s-au dus cazurile fericite, precum
Teroarea de la Mortlake sau Duhul din Dulwich?
Dac prin fericite nelegi fantome puternice i greu de combtut, ar trebui s fii
mndru de noaptea trecut. Problema e c ne-a luat pe nepregtite.
Dup cum au inut s-mi aminteasc de o sut ori cei de la Scotland Yard, mri
Lockwood. Nu, prin cazuri fericite neleg acelea care ne umplu buzunarele. Astea sunt
slujbe nensemnate.
Se aez napoi n fotoliul su.
Rar se ntmpla ca Lockwood s aduc n discuie banii. De regul, nu asta l motiva.
Urm o linite stnjenitoare.
Vei fi surprins s afli c George a descoperit cte ceva despre fata-fantom, am rostit
cu voioie n glas. Povestete-i, George.
El ateptase cu nfrigurare aceast clip. Scoase articolul din buzunar i l citi de la cap la
coad. Lockwood, care de obicei nu se arta interesat de identitatea Vizitatorilor, nici
mcar de cei care nu-i fcuser zile fripte, ascult cu indiferen.
Annabel Ward? rosti el n cele din urm. Aa o chema pe fat? M ntreb cum a murit.
i cine a ucis-o, am adugat.
Lockwood ridic din umeri.
A trecut jumtate de veac de-atunci. Nu vom afla niciodat. M preocup mai mult
acum prezentul. Fantoma ei ne-a bgat n bucluc. Poliia nu e ctui de puin ncntat de
incendiul provocat
Totui, ce s-a petrecut azi-noapte, dup ce-ai prsit casa? ntreb George.
Nu mare lucru. Am dat o declaraie. Mi-am construit aprarea destul de temeinic:
Vizitator periculos, vieile noastre erau n primejdie, am fost nevoii s acionm pe moment,
toate banalitile astea. Dar nu preau foarte convini.
Acestea fiind zise, i fix din nou privirile pe fereastr.
Ce urmeaz acum? am ntrebat.
Lockwood cltin din cap.
Om tri i om vedea.
Rspunsul veni mai repede dect ne ateptam. La nici douzeci de minute dup discuie,
cineva btu la u. George cobor s deschid. Se ntoarse n scurt timp cu o carte de vizit
cu margini albastre n mn, i cu o min abtut.
Te caut domnul Montagu Barnes de la DCCAP, spuse el sumbru. Eti acas?
N-am de ales, oft Lockwood. tie c nu pot iei azi din cas. Asta e. Poftete-l
nuntru.
Departamentul de Cercetare i Control al Activitilor Parapsihologice e una dintre cele
mai puternice organizaii din ar. ntr-o oarecare msur ine de guvern i de poliie, dar
n realitate se afl sub conducerea unor foti detectivi, ajuni la o vrst la care nu mai pot
face fa nici mcar meseriei de supraveghetor. Unul dintre rolurile lor cele mai importante
e s in ageniile sub observaie i s se asigure de respectarea reglementrilor.
Inspectorul Barnes era un adevrat mptimit al regulilor. Un om din cale-afar de
scitor, care manifesta o aversiune profund fa de orice abatere de la litera
regulamentului DCCAP. Lockwood i George avuseser de-a face cu el de cteva ori, cu
precdere nainte s m angajez. Era prima oar cnd l vedeam de aproape, aa c l-am
msurat cu atenie din priviri.

Era un brbat mrunel, mbrcat ntr-un costum nchis la culoare, destul de ifonat.
Purta o pelerin lung i maronie care-i ajungea pn la genunchi, iar pe cap o plrie
melon, de asemenea maro. Avea prul rar i lins, excepie fcnd mustaa aspr i stufoas,
ca o perie proaspt cumprat. Nu puteam s-i ghicesc vrsta. Avea probabil n jur de
cincizeci de ani, cu toate c mie mi se prea nespus de btrn, pe punctul de a deveni el
nsui un Vizitator. Avea o expresie sumbr i melancolic ntiprit pe chip, de parc toat
cldura i bucuria fuseser alungate cu totul din sufletul su, astfel c pielea i atrna trist
sub orbitele ochilor. Avea ns o privire viclean i ptrunztoare.
Lockwood se ridic nepat, l salut cordial i l pofti s se aeze. George lu borcanul de
pe bufet i l acoperi cu earfa. Eu m-am dus s pregtesc ceaiul.
Cnd m-am ntors, Barnes edea n mijlocul canapelei nu-i dduse jos plria i nici
pelerina cu minile aezate cumini pe genunchi. inuta lui era deopotriv impuntoare i
bizar. n acel moment studia colecia de obiecte stranii de pe perete.
Cei mai muli oameni, rosti el cu un timbru oarecum nazal, se mulumesc s admire
peisaje bucolice. Obiectele astea nu par foarte igienice. Spune-mi, ce-i drcovenia aia roas
de molii?
Un b de spirite tibetan, explic Lockwood. Are peste o sut de ani. Eu unul cred c
vechii dalai-lama alungau fantomele n globurile acelea goale ce atrn ntre stegulee.
Avei ochi ageri, domnule Barnes. E printre cele mai de pre obiecte din colecia mea.
Inspectorul pufni pe sub musta.
Mie-mi pare o drcovenie exotic
i ntoarse privirea ctre noi.
Ei bine, m bucur s vd c v inei att de bine. Ba chiar sunt puin uimit. Cnd vam vzut azi-noapte n grdin, eram convins c o s rmnei o sptmn n spital.
Ceva din glasul su m fcu s m ntreb dac nu cumva i dorise acest lucru.
Lockwood ddu neajutorat din umeri.
mi pare ru c n-am fost de mare folos ast-noapte. Eu am vrut s mai stau, dar nu te
pui cu doctorii.
Stai linitit, nu aveam nevoie de tine, spuse Barnes. Mai mult ne-ai fi ncurcat
lucrurile. Datorit eforturilor eroice ale pompierilor, parterul casei a fost n mare parte
salvat. Dar etajul a ars complet, mulumit vou.
Lockwood ncuviin formal.
Am dat o declaraie colegilor dumneavoastr de la Scotland Yard.
tiu. i am discutat i cu doamna Hope, creia i-ai fcut acest cadou.
Ah! Cum se simte doamna?
E profund ndurerat, domnule Lockwood, dup cum bine i poi nchipui. N-a reuit
s lege dou vorbe. Pe de alt parte, ea i fiica dumneaei sunt extrem de suprate i vor s
fie despgubite. Ceaiul meu? Minunat.
Lu ceaca n mn. Chipul lui Lockwood se albi i mai tare.
Le neleg perfect suprarea, rosti el, dar, vorbind acum ca ntre profesioniti, tim c
asemenea accidente sunt inevitabile n meseria noastr. Eu i Lucy am inut piept unui Tip
II extrem de periculos, care a mai ucis n trecut i care ne punea vieile n pericol. Ce-i
drept, pagubele colaterale sunt regretabile, dar sunt convins c DCCAP ne va sprijini n
plata
DCCAP n-o s contribuie nici mcar cu un ban, rosti Barnes, sorbind din ceai. De aceea

m aflu aici. M-am consultat deja cu efii mei, care au ajuns la concluzia c n timpul
investigaiilor de pe Sheen Road ai nesocotit o serie de proceduri de siguran. Mai ru, vai angajat n lupt cu Vizitatorul fr protecia lanurilor de fier: incendiul a fost rezultatul
direct al acestei hotrri.
Inspectorul i trecu un deget peste musta.
n ceea ce privete despgubirile, eti pe cont propriu.
Dar e de-a dreptul ridicol, se revolt Lockwood. Cu siguran c putem
Nu exist putem aici! spuse Barnes, brusc iritat.
Se ridic n picioare i rosti, fluturnd ceaca n jur:
Dac tu i domnioara Carlyle ai fi fcut alegerea potrivit, cu alte cuvinte, dac ai
fi prsit casa dup primul rendez-vous cu Vizitatorul i v-ai fi ntors mai bine narmai
Fcu o scurt pauz pentru a ne arunca tuturor priviri mnioase.
sau cu ageni mai buni, casa ar fi fost bine mersi acum. E vina voastr i mi-e
team c nu v pot ajuta. Iar acum s trecem la motivul real al vizitei mele.
Scoase un plic din buzunarul pelerinei.
Am primit un plic de la avocaii familiei Hope, care cer o despgubire ct mai
grabnic a pagubelor create n urma incendiului. nelegerea e la aizeci de mii de lire
sterline. Dac nu pltii n patru sptmni, vei fi acionai n judecat.
Apoi zise printre dini:
Sper c eti la fel de nstrit precum pari, domnule Lockwood. Te asigur c, dac nu
supori costul daunelor, DCCAP va fi nevoit s pun lact ageniei tale.
Nimeni nu se clinti. Eu i Lockwood pream amndoi nlemnii. George i lu ncet
ochelarii de pe nas i i terse de bluz.
Acum, c ne adusese la cunotin nefericita veste, inspectorul Barnes deveni dintr-odat
stingher i agitat. Ddu roat ncperii, examinnd cu priviri ncruntate artefactele de pe
rafturi i sorbind din ceai.
Lsai, v rog, scrisoarea pe bufet, zise Lockwood. O voi citi mai trziu.
N-are rost s v bosumflai, domnule Lockwood, spuse Barnes. Asta se ntmpl cnd
agenia nu e administrat cum trebuie. Auzi, fr supraveghetori. Ageniile angajeaz
aduli pentru a asigura protejarea proprietii individuale i a vieilor umane. Dar voi,
continu el, dnd dispreuitor din mn, suntei doar nite copii care se joac de-a
detectivii. Casa voastr e o dovad vie a acestui fapt pn i porcriile astea de pe perei.
Examin o etichet micu.
Capcan indonezian pentru fantome? Prostii! Asta ar trebui expus ntr-un muzeu.
Face parte din colecia mamei mele, rosti Lockwood, cu glas reinut.
Inspectorul nu mai auzea nimic. Arunc plicul pe bufet i, n acelai timp, observ cu
coada ochiului obiectul ascuns sub earfa cu picele. Nedumerit, o nltur, dezvluind
borcanul cu fum galben. Se aplec i examin coninutul lui mai ndeaproape.
Iar asta? Ce-i monstruozitatea asta? Un alt obiect dezgusttor care-ar fi trebuit ars
demult
Ciocni indiferent n borcan.
N-a face asta n locul dumneavoastr, spuse Lockwood.
De ce?
Brusc, sub privirile nedumerite ale lui Barnes, plasma glbuie se nvolbur i lu
nfiarea fantomei. Ochii i ieir nebunete din orbite. i deschise gura larg, dezvluind

dou iruri monstruoase de dini ascuii. Limba se ncovoia cu micri greu de descris.
Nu vom ti niciodat ce-a vzut inspectorul. Cert e c a simit ceva. Cu un strigt de
maimu urltoare, Barnes sri napoi, transfigurat de team, mprocndu-i ceai fierbinte
pe fa i pe cma. Cecua czu cu un zngnit pe podea.
George, spuse Lockwood cu glas calm. Te-am rugat s ii borcanul la demisol.
tiu, dar sunt foarte uituc.
Barnes clipea, gfia i i tergea faa.
Imbecili iresponsabili ce suntei! Ce-i drcovenia aia?
Nu tim cu siguran, spuse George. Se prea poate s fie un Spectru Hoinar. mi cer
scuze, domnule Barnes, dar n-ar fi trebuit s v apropiai att de mult de borcan. Fantoma
se sperie uor de forme groteti.
Inspectorul nfcase un erveel de pe tav i ncerca s-i curee cmaa. Ne arunc
tuturor priviri fioroase.
Exact despre asta vorbeam adineauri. Astfel de borcane n-ar trebui inute n locuine
private, ci n locuri sigure, sub supravegherea unor instituii responsabile sau, i mai bine,
ar trebui distruse. Dac eliberam cumva fantoma? Dac ddea un copil peste ea? Eu abia
dac i-am desluit contururile, i m-a speriat de moarte, iar voi o lsai aa, la voia
ntmplrii.
Cltin scrbit din cap.
Dup cum spuneam, vou v arde doar de joac. Am spus ce aveam de spus. Citete
hrtiile, domnule Lockwood, i gndete-te bine la ce urmeaz s faci. ine minte, ai un
rgaz de patru sptmni, nu mai mult. Patru sptmni i aizeci de mii de lire. Nu, nu-i
nevoie s m conduci, m descurc i singur, asta dac nu m devoreaz vreun strigoi n
antreu.
i puse plria n cap i iei tropind din sufragerie. Am ateptat n tcere pn am
auzit ua de la intrare nchizndu-se n urma sa.
O ntlnire obositoare din multe puncte de vedere, spuse Lockwood, dar a devenit mai
interesant spre final.
Aa-i! chicoti George.
A fost mortal. Ai vzut ce fa a fcut? am spus, cu rnjetul pe buze. i ct de iute s-a
micat!
A ngheat de fric! Superb.
i teribil de amuzant.
Da.
Dup o vreme, rsetele noastre amuir. Urm o tcere lung. Priveam cu toii n gol.
Poi s-i despgubeti? am ntrebat ntr-un sfrit.
Lockwood trase aer adnc n piept, dar nu reui s-i ascund durerea resimit. Enervat,
se frec la coaste.
ntr-un cuvnt, nu. Am casa, dar contul din banc e subire. Nu ct s acopere banii de
reparaii, cel puin. Singura soluie ar fi s vnd casa, iar asta ar nsemna moartea ageniei,
dup cum Barnes bine tie
Pre de o clip, pru neajutorat, apoi ceva din luntrul su se trezi brusc la via, iar pe
chipul lui vnt ncoli un zmbet sclipitor.
Dar nu se va ajunge la asta, nu? Avem patru sptmni la dispoziie. Suficient timp s
facem nite bani buni! Avem nevoie de un caz de cinci stele, care s ne fac faimoi i s

pun lucrurile n micare.


ndrept un deget spre registrul de pe mas.
Gata cu prostiile astea de Umbre i Pndari. Dorim ceva care s ne creasc reputaia.
Bun, mine ne apucm de treab Nu, mersi, George, nu vreau ceai. Sunt puin obosit.
Dac nu v deranjeaz, m bag n pat.
Ne ur noapte bun i plec. George i cu mine am rmas locului, n tcere.
Nu i-am spus nc, dar am pierdut deja un caz, spuse George ntr-un trziu. M-au
telefonat azi i au contramandat. Au auzit i ei de incendiu.
Doamna cu pisica?
Mi-e team c nu. Un caz interesant.
n patru sptmni e foarte greu s faci rost de-atta bnet, nu?
Exact.
George sttea pe canapea, picior peste picior, rezemndu-i brbia n palme.
E att de nedrept, am spus. Ne-am pus vieile n joc.
Mda.
Ar trebui s fim apreciai pentru ceea ce-am fcut!
George se ntinse, apoi ddu s se ridice.
Ce gnd frumos, dar lucrurile nu merg aa. i-e foame?
Nu prea. Dar sunt epuizat. Cred c m duc i eu s m culc.
Sub privirile mele, George strnse cetile, inclusiv pe cea a inspectorului, care czuse sub
recamier.
Mcar am izgonit spiritul lui Annabel, am spus. Dei nu m nclzete prea mult.
Mda, mri George. Mcar att.

11.
M-am deteptat n toiul nopii, n bezna odii mele, cu dureri n tot trupul. Stteam
ntins pe spate cea mai puin suprtoare poziie nclinat uor spre fereastr, mi
odihneam un bra ncovoiat pe pern, iar cellalt, ntins, pe cuvertur, cu ochii deschii i
mintea n priz. Mi se prea c nu dormisem deloc, cu toate c simeam tcerea catifelat i
apstoare a orelor trzii.
Zgrieturile i vntile mi ddeau nc bti de cap. La o zi dup cztur, mi
simeam muchii ntrindu-se ncetul cu ncetul. Ar fi trebuit s m ridic i s iau o aspirin,
dar cutia era jos n buctrie. Prea mare efortul. Nu doream s m mic. Eram nepenit,
patul era cald, iar aerul era prea rece.
Am rmas neclintit, cu privirile aintite la tavanul nclinat al mansardei. Dup o bucat
de vreme am zrit o licrire alburie la fereastr, la nceput estompat, apoi tot mai
strlucitoare. Era lampa contra fantomelor de la colul strzii, care lumina la intervale
regulate, asemenea farurilor din port. La fiecare trei minute i jumtate, razele sale
strpungeau ntunericul pre de treizeci de secunde, apoi amueau. n mod oficial, aceste
lumini aveau menirea de-a descuraja Vizitatorii s hoinreasc pe strzi. n realitate, foarte
puine fantome hlduiau pe strzi, astfel c rolul lor era s liniteasc populaia, s dea
impresia c autoritile nu stteau cu minile-n sn.

Dintr-un anumit punct de vedere, i atingeau scopul. Ofereau o oarecare siguran. Dar
cnd se stingeau subit, noaptea prea i mai neagr.
Lumina alb se prelingea pe pereii odii mele micue, pe grinzile tavanului, pe barele de
fier ce mprejmuiau fereastra, pe dulapul ubred i att de ngust, nct eram nevoit s-mi
atrn umeraele n diagonal. Era foarte nencptor, astfel c de cele mai multe ori mi
lsam hainele ntr-un morman lng scaun sau lng u. Cu coada ochiului am vzut
grmada ct un munte. Trebuia s fac ordine n zori.
n zori Orict de ncreztor era Lockwood n forele proprii, timpul se scurgea n
defavoarea noastr. Patru sptmni Patru sptmni s facem rost de o sum uria de
bani. Eu insistasem s rmnem n cas dup primul atac al fetei-fantom. Eu insistasem s
o nfruntm, cnd ar fi fost mult mai cuminte s mpachetm i s ne lum tlpia.
Era vina mea. Luasem o decizie greit, la fel ca la Moara Wythburn. Atunci mi
nesocotisem instinctele. Acum ddusem ascultare acelorai instincte, dar degeaba. Indiferent
de felul n care rspundeam la o situaie de criz, rezultatul era mereu acelai. Fceam o
tmpenie, cu urmri dezastruoase.
Lampa contra fantomelor se stinse. n odaia mea se aternu bezna. Stteam n continuare
nemicat, spernd s-mi pot pcli mintea i s mai rup cteva ore de somn. Ct
naivitate! Durerea era prea mare, iar eu eram mult prea treaz i cuprins de remucri. Pe
deasupra, mi era teribil de frig. Ar fi trebuit s-mi iau nc o plapum din baia de jos.
Mult prea frig
Am simit un fior brusc pe ira spinrii.
Era ntr-adevr mult prea frig. i nu m refer la rcoarea tipic pentru mijlocul lunii
noiembrie. Era genul de frig care-i preschimba rsuflarea n aburi n timp ce dormeai. Era
genul de frig care lsa flori de ghea pe la ferestre. Rcoarea aceea care se rspndea, te
amorea i i tia respiraia. mi era att de familiar.
Mi-am deschis larg ochii.
Bezn. Deslueam cu greu conturul ferestrei arcuite, n care se rsfrngea lumina nopii
londoneze, cu nuanele sale portocalii. Am ascultat, dar sngele mi nvlise deja n urechi.
Inima mi btea cu atta putere, nct vibra pn i plapuma. Eram ncordat. Dintr-odat,
am devenit contient de cea mai mic senzaie, de atingerea fin a cmii de bumbac, de
atingerea clduroas i mldioas a cearafului, de ncletarea bandajelor pe rni. Braul
care zcea pe pern tresri spasmodic. Palmele mi asudau.
Cu toate c nu vzusem i nu auzisem nimic, tiam c nu eram singur n camer.
Un glas distant din mintea mea mi poruncea s m ridic. S dau la o parte plapuma
grea i s m ridic n picioare. Mai departe? Habar n-aveam. Dar orice fceam era mai bine
dect s zac neajutorat n pat, paralizat de team.
Ridic-te. Deschide ua. Ia-o la goan pe scri F ceva!
Am rmas neclintit, veghind n tcerea ca de cavou. Glasul stins al memoriei m fcu
totui s stau locului. Pentru c zrisem Ce zrisem?
Am ateptat lumina.
Uneori, trei minute par trei ceasuri.
Undeva, la colul strzii, ntreruptorul electronic porni instalaia. n spatele lentilelor
mari i rotunde, becurile cu magneziu prinser via, scldnd strada n lumin alb. Razele
lor ajunser i la fereastra mea.
Mi-am ntors iute privirile spre u.

Da. Acolo. Scaunul i grmada de haine. mpreun formau un munte amorf neobinuit
de nalt exagerat de nalt. Chiar i dac a fi strns toate hainele mele de cnd eram mic
i a fi fcut pe loc o grmad, cu fustele i puloverele la baz i osetele n vrf, tot n-a fi
reuit s creez silueta nalt i subire care se ntrezrea n cotlonul ntunecat de lng u.
Silueta sttea nemicat. N-avea nevoie s se mite. M-am holbat la ea timp de treizeci de
secunde, incapabil s schiez nici cel mai mic gest. Eram, la drept vorbind, paralizat.
nlemnirea se insinuase att de subtil, nct de-abia acum devenisem contient de ea.
Lumina se stinse.
Mi-am inut pornirile n fru i mi-am ascuit simurile, ncercnd s alung sentimentul de
neajutorare care pusese stpnire pe mine. Mi-am ncordat muchii, am azvrlit plapuma
ct colo i m-am aruncat ntr-o parte, ateriznd la podea.
Am rmas nemicat.
Durerea mi sgeta muchii. Manevra brusc mi solicitase cumplit trupul, dar cel puin
crease o distan linititoare ntre mine i silueta care sttea lng u. Era singurul lucru
care conta cu adevrat.
Stteam lipit practic de covor, cu capul n mini. Aerul rece mi sgeta picioarele goale.
Un abur subire i palid lucea slab deasupra covorului: ceaa fantomatic ce nsoea uneori
manifestrile paranormale.
Am nchis ochii i m-am strduit s m calmez, apoi am ciulit urechile i am Ascultat.
Dar una e s fii bine echipat, cu spada la bru, i alta e s stai ntins la podea, avnd
doar cmaa de noapte pe tine. Una e s intri pregtit ntr-o cas bntuit, n cadrul unei
investigaii, i alta e s fii prins n propriul dormitor, la civa pai de o stafie. Drept
urmare, n-am desluit nimic n afar de btile propriei inimi i de rsuflarea mea
ngheat.
Cum naiba a intrat n camer? Ferestrele erau barate cu fier. Cum a ajuns att de sus?
Linitete-te! Gndete. Aveam vreo arm la ndemn sau vreun alt obiect de care m-a
fi putut folosi?
Nu. Centura utilitar era pe masa din buctrie, dou etaje mai jos. Dou etaje! Putea la
fel de bine s fie n China. La fel ca i sabia mea, mistuit probabil n incendiul de pe Sheen
Road. Armele de rezerv erau la subsol, adic trei etaje mai jos. Eram lipsit de orice
aprare. Iar uneltele care se aflau n apropiere erau la fel de nefolositoare, ntruct
artarea plutea lng u.
Oare? Am simit o adiere ngheat. Mi se fcu pielea de gin.
Stteam ntins pe burt i nu-mi puteam nla capul prea sus fr s m sprijin n
mini. Din acea poziie nu vedeam dect piciorul cenuiu al patului cel mai apropiat de
mine firioare alb-verzui de cea fantomatic i peretele. Stteam cu spatele la camer.
Chiar n acea clip, primejdia putea s se strecoare n spatele meu i s m ia complet pe
nepregtite.
Trebuia s m uit, chiar i n absena luminii. M-am ncordat, gata de aciune. Lumina se
aprinse din nou n strad. Mi-am ndreptat braele i mi-am nlat capul, trgnd cu ochiul
deasupra saltelei
i inima mi-a stat n loc. Silueta nu mai era lng u, ci se apropiase ncet i fr
zgomot, iar acum pendula deasupra patului. Sttea uor grbovit, inspectnd cearaful i
mprtiind spirale de plasm n jur. Degetele ei lungi i ntunecate pipiau poriunea cald
unde zcusem ntins cu doar cteva secunde n urm.

Dac i-ar fi ntins degetele n lateral, m-ar fi atins fr ndoial. M-am lipit din nou de
podea.
Trebuie spus din capul locului c dormeam ntr-un pat sordid. Probabil c n urm cu
muli ani, Lockwood obinuia s-i fac siesta de dup-amiaz n el. Era ubred, iar salteaua
era plin de glme i arcuri rtcite. Avea ns un avantaj: era lipsit de acele sertare
interioare pe care le gseti adesea la paturile mai noi, ceea ce nsemna suficient loc
dedesubt pentru batiste mototolite, cri, praf, ba chiar i pentru cutiua mea cu amintiri deacas.
i, firete, suficient loc pentru o fat iute i abil.
Nu-mi aduc aminte dac m-am trt pe burt sau m-am rostogolit. Nu mai tiu dac am
spart sau am distrus ceva. Cred c m-am lovit la cap i cred c mi-am smuls bandajele de pe
brae, pentru c le-am gsit mai trziu pe covor, pline de snge. Mi-a luat o secund, poate
dou, s ajung n cealalt parte.
De cum am ieit, am simit o atingere ca de ghea de undeva de sus, moale i
cuprinztoare. Pentru o fraciune de secund, m-am zvrcolit ngrozit, apoi am realizat c
era doar cuvertura care atrna la marginea patului. Am dat-o la o parte i m-am ridicat n
picioare.
De undeva de deasupra patului am vzut nind o und fioroas de nelumin.
ntunericul fremt, iar silueta palid i subire se repezi ctre mine, cu minile ntinse.
Dintr-un salt am ajuns la u, am trntit-o de perete i am luat-o la goan pe scri.
Am cobort n vitez pn la etajul nti, lovind balustrada de cteva ori, n timp ce
cureni de aer rece mi se ncolceau n jurul gtului.
Lockwood! am strigat. George!
Camera lui Lockwood era pe stnga. Sub u se zrea un firicel de lumin. Am bjbit
dup clan, aruncnd priviri n spate, unde silueta palid se insinua cu vitez pe scri. Ua
nu se clintea: era nchis. Am btut cu disperare n lemnul btrn. De dup col, unde se
sfreau treptele, se iir cteva degete lungi, strlucitoare.
Brusc, ua se ddu n lturi. Lumina plpnd i glbuie aproape c mi lu vederea.
n prag sttea Lockwood, mbrcat ntr-o pijama dungat i un capot lung, nchis la
culoare.
Lucy?
Am nit pe lng el.
Fantom! n camera mea! Vine!
Prul i era ciufulit, iar chipul su vnt trda oboseala, dar n rest era la fel de calm ca
ntotdeauna. Nu-mi ceru alte detalii i se ddu civa pai napoi, fr s-i ia privirile de la
u. n dreapta lui era un dulpior cu sertare. Deschise sertarul de sus cu mna cea bun i
scotoci nuntru dup ceva. Am simit un val de uurare. Slav cerului! Cuta probabil o
bomb cu sare sau o canistr cu fier. Ce mai conta? Orice ar fi fost bun.
Lockwood scoase la iveal un obiect ciudat, un amestec de lemn, srm i buci de
metal. Metalul era decupat n form de psri i animale. Lockwood apuc bul de lemn i
ncepu s desfac srma.
M holbam la el, nevenindu-mi s-mi cred ochilor.
Asta-i tot ce ai?
Spada e jos.
Ce-i drcovenia aia?

Un mini carusel cu animale. M jucam cu el cnd eram mic. O ii de aici, iar


animluele sunt legate de roata care se nvrte. Face un zgomot vesel. Preferata mea era
girafa zmbitoare.
Am privit ctre ua deschis.
Foarte drgu, dar
Sunt din fier, Lucy. Deci, ce s-a ntmplat? i sngereaz genunchii.
O apariie. Aur ntunecat la nceput, ca o umbr, dar acum eman nelumin. Efecte
secundare: nlemnire, cea i rcoare. M-a urmrit pe scri n jos.
Lockwood prea mulumit de jucria lui. O ridic i i ndoi ncheietura, nvrtind micul
carusel cu animale.
Stinge veioza, te rog.
M-am conformat imediat. ntunericul nvlui ncperea. Pe palier, linite.
Crede-m, e acolo, am spus.
Am neles. Hai nspre u. Ia bocancul cnd treci pe lng pat.
Am pit cu grij spre u, la adpostul caruselului, i am aruncat un ochi pe coridor.
Nici urm de fantom pe palier sau pe scri.
Ai luat bocancul?
Da.
Arunc-l spre ua lui George.
Am azvrlit gheata cu toat fora, dei eram epuizat. Bocancul se izbi de u cu un
zgomot surd. Am ateptat amndoi, scrutnd bezna.
M-a urmrit pe scri n jos, am spus.
tiu. Mi-ai mai zis odat. Grbete-te, George
M ateptam s se fi trezit deja, la ce scandal am fcut.
George doarme butean. Din mai multe puncte de vedere. Ah, iat-l.
ntr-un trziu, George se mpletici afar, mijind ochii asemenea unui oarece miop. Purta
o pijama albastr ct toate zilele, cu cel puin trei numere mai mare dect el, mpestriat
cu nave spaiale i planete n culori iptoare i prost desenate.
George, strig Lockwood. Lucy spune c a vzut un Vizitator n cas.
Chiar l-am vzut, am rostit, scurt.
Ai nite fier la ndemn? Trebuie s vedem despre ce-i vorba.
George se frec la ochi. Bjbi dup nurul pantalonilor, ncercnd fr prea mult succes
s-i in n loc.
Nu tiu sigur. Probabil. Stai puin.
Se rsuci i intr napoi n camer, unde cotrobi zgomotos. Se ntoarse cteva secunde
mai trziu, purtnd o bandulier ca de cowboy, de care erau prinse tore cu magneziu,
bombe cu sare, i canistre cu fier. Puin mai jos atrna un lan de fier ncolcit i o cutie din
sticl argintat. n mn inea o spad cu mner mpodobit, iar la bru atrna, nonalant,
o lantern. n picioare purta nite bocanci uriai. Eu i Lockwood ne-am holbat la el.
Ce-i? spuse George. Sunt doar cteva nimicuri pe care le in pe lng pat. Nu stric s
fii pregtit. Lockwood, i mprumut o bomb cu sare dac vrei.
Resemnat, Lockwood ridic jucria.
Nu-i nevoie, m descurc cu asta.
Dac zici tu. Unde-i apariia?
Le-am explicat pe scurt cu ce aveau de-a face. Lockwood ddu ordinul i pornirm toi

trei pe scri.
Spre uimirea mea, nici urm de fantom. Ne opream la fiecare trei-patru trepte parcurse,
dar fr niciun rezultat. Senzaia de frig dispruse, la fel i ceaa, iar urechea mea
interioar nu mai detecta nimic ieit din comun. Nici George, nici Lockwood nu deslueau
nimic. Singura primejdie real era reprezentat de pantalonii lui George, care datorit
greutii echipamentului erau ntr-un permanent pericol s cad.
ntr-un final, am ajuns. George i scoase lanterna din pijamale i cercet odaia mea.
Bezn i linite. Cuvertura atrna mototolit pe marginea patului, acolo unde o lsasem.
Hainele mele zceau mprtiate pe podea. Probabil c, n graba de a iei, rsturnasem
scaunul.
Nici urm de fantom, spuse George. Eti sigur de ce-ai vzut, Lucy?
Firete! am rostit tios. Am traversat iute camera i m-am uitat pe fereastr, n
deprtri. Dei recunosc c acum nu mai simt prezena ei.
Lockwood se ls n genunchi i arunc o privire sub pat.
Din cte neleg de la tine, era o fantom tears, nceat, vag contient de
mprejurimi. Altminteri, te-ar fi prins fr probleme. Poate c i-a irosit toat energia i s-a
ntors la Surs.
i care anume ar fi aia? ntreb George. Unde e aceast Surs inedit care s-a
materializat n chip misterios n camera lui Lucy? Casa e bine protejat. Mai precis,
impenetrabil.
Cu spada la ndemn, arunc o privire n dulap.
Nu-i nimic aici, n afar de nite maiouri i fuste i Uuu, Lucy, nu te-am vzut
niciodat mbrcat n aa ceva.
Am trntit ua dulapului, ratnd cu puin mna grsu a lui George.
George, am vzut o fantom! Crezi c sunt chioar?
Nu, cred c i s-a prut.
Ascult la mine
Nu are nicio noim, ne ntrerupse Lockwood. Doar dac nu cumva a adus Lucy un
obiect ncrcat n camer. Lucy? Ai adus din ntmplare mna piratului pentru o examinare
mai atent i ai uitat s-o pui la loc?
Nu fi ridicol! am urlat, enervat la culme. Normal c nu. Nici prin gnd nu mi-ar trece
s umblu cu ceva ce-i aparine, depozitat n siguran Vai de mine!
tii c George mut borcanul la dintr-o parte n alta i
Lockwood bg de seam expresia ntiprit pe chipul meu.
Lucy?
Vai nu.
Ce s-a ntmplat? Ai adus ceva?
M-am holbat la el.
Da, am rostit cu glas de oricel. Da, cred c am adus ceva.
Cei doi se ntoarser spre mine, cu spatele la dulap i la mormanul de haine mprtiate.
ncepur s-mi zic ceva, dar o strfulgerare alburie lumin peretele. n spatele lor, o
siluet se nl de la podea. Avea mini i picioare subiri, o rochie cu modele oranj n
form de floarea-soarelui, codie blonde care se terminau n spirale de cea, chip
schimonosit i ngheat, furie Am ipat. Amndoi se rsucir, chiar cnd degetele cu
gheare ascuite se npusteau spre gtlejurile lor. George lovi, i sabia se mplnt n colul

dulapului. Lockwood agit disperat caruselul. Fierul izbi, urm o strfulgerare, apoi
fantoma dispru. O und de aer rece strbtu camera, lipindu-mi cmaa de picioare.
ncperea se adnci n bezn.
Cineva tui. George smuci de mnerul spadei, ncercnd s-o elibereze.
Lucy rosti Lockwood cu glas tcut, aproape amenintor. Nu cumva semna cu
Ba da. mi pare nespus de ru.
George se opinti din nou i reui s scoat spada din lemn. Fcu doi pai n lateral,
ncercnd s-i recapete echilibrul, dar ceva trosni sub piciorul su. Nedumerit, se aplec i
ridic un obiect dintre hainele czute lng scaun.
Ar! spuse el. E rece ca gheaa!
Lockwood aprinse lanterna i lumin obiectul care atrna ntre degetele lui George.
Medalionul, uor turtit, sclipea la captul lniorului de aur.
Lockwood i George se holbar la el, apoi la mine. George dezleg recipientul de sticl
argintat de la curea i vr colierul nuntru, apoi nchise capacul.
Lockwood ridic uor lanterna, pn ce chipul meu fu scldat ntr-un uvoi de lumin
acuzatoare.
, da, m-am blbit. Medalionul fetei Urma s v zic de el.
Aa rvit i bandajat cum eram, n cmua mea ifonat de noapte, am arborat cel
mai simpatic zmbet cu putin.

12.
n zori, cerul era limpede i senin. Razele palide de noiembrie inundau buctria i
luminau vesel dezordinea nelipsit de pe mas. Cutiile cu cereale sclipeau, holurile i
paharele strluceau. Fiecare pictur de gem lucea n lumina dimineii. Aerul era cald i
purta mireasm de ceai tare, ou prjite i costi.
n ceea ce m privete, mi venea s intru n pmnt de ruine.
De ce, Lucy? m iscodi Lockwood. Chiar nu neleg! tii doar c agenii trebuie s
raporteze toate artefactele pe care le gsesc. Mai ales pe cele att de strns legate de
Vizitator. Trebuie sigilate i inute n siguran.
tiu asta.
Trebuie puse n recipiente de fier sau de sticl argintat nainte de a fi studiate sau
distruse.
tiu.
Tu, n schimb, l-ai bgat n buzunar i nu mi-ai spus nici mie, nici lui George.
Am spus c mi pare foarte ru. N-am mai comis o asemenea greeal pn acum.
i de ce acum?
Am tras aer adnc n piept. Stteam cu capul plecat. De cteva minute bune, de cnd
ncepuse mustrarea, mzgleam posomort pe Faa de Mas Gnditoare. Desenasem
portretul unei fetie trase prin inel, care purta o rochi demodat de var. Avea prul
ciufulit i ochi mari, pierdui. Am nfipt creionul n hrtie, crestnd fr ndoial lemnul de
dedesubt.
Nu tiu, am biguit. Totul s-a petrecut att de repede. Poate a fost din cauza focului

sau poate c am dorit s pstrez o amintire de la ea, ca s nu fie pierdut pe veci.


n centrul rochiei am desenat o floarea-soarelui mare i neagr.
Sincer v spun, abia dac mi amintesc cnd l-am luat. Iar mai apoi am uitat.
Nu care cumva s-i pomeneti lui Barnes despre incidentul sta, fcu George. O s fie
foc i par dac afl c te-ai plimbat prin Londra cu un Vizitator periculos n buzunar,
neglijnd orice msur de precauie. Ar avea nc un motiv s ne nchid agenia.
L-am vzut cu coada ochiului cum i unge satisfcut crem de lmie pe pinea prjit.
George al nostru era n mare form n aceast diminea i voios ca o rndunic. Fr
ndoial se delecta cu problemele mele.
Ai uitat? ntreb Lockwood. Atta tot? Asta-i scuza ta?
Brusc, am devenit sfidtoare. Mi-am nlat privirile i mi-am dat prul din ochi.
Da, i vrei s tii de ce? Am stat toat noaptea n spital, iar apoi mi-am fcut mii de
griji pentru tine. Dar dac te gndeti puin, n-aveam niciun motiv s cred c medalionul
prezint un pericol. Nu? Tocmai sigilasem Sursa.
Nu! rosti Lockwood, mpungnd masa cu degetul de la mna sa bun. Asta-i problema!
Am crezut c am sigilat Sursa, dar n-am sigilat-o de fapt. Dup cum vezi, Sursa e chiar
acolo.
Fcu semn ctre cutia de sticl argintat care zcea stingher ntre unt i ceainic,
scprnd n razele soarelui. nuntru se ntrezrea lniorul auriu cu medalion.
Dar cum poate s fie asta Sursa? am spus, exasperat. n mod normal, sunt oasele.
Lockwood cltin din cap cu tristee.
Aa i s-a prut, pentru c fantoma a disprut n clipa n care i-ai acoperit rmiele
lumeti cu plasa de argint. Dar n acelai timp i-ai acoperit i medalionul, sigilndu-l. Apoi,
cnd l-ai utit
L-am sgetat cu privirile.
Nu l-am utit.
l-ai vrt n buzunarul de la jachet, care era umplut cu pilitur de fier i pungi de
sare i alte obiecte asemntoare care au inut fantoma la strnsoare. A doua zi ns,
medalionul a czut cnd i-ai agat haina n cuier i a rmas ascuns n maldrul de haine
pn la lsarea ntunericului, cnd apar i fantomele.
Mai rmne un singur mister: de ce s-a artat mai slbit dect n noaptea
precedent, spuse George. Din cte ne-ai spus, aproape c s-a trt cnd ai tulit-o din
camer.
Probabil c a czut nite pilitur sau sare pe medalion cnd i-ai dat jos jacheta, i
ddu Lockwood cu prerea. Suficient ct s reduc din puterea fantomei i s scurteze
durata apariiei. De aceea n-a putut s te urmreasc pe scri i nici s se materializeze
cnd ai intrat n camer.
Ce noroc pe noi! spuse George.
Se nfior i se mbrbt cu o bucat de pine prjit. Le-am fcut semn din mini s
tac.
Da, da, neleg. Dar nu la asta m refeream. Voiam s zic c Sursa e de regul lucrul
de care Vizitatorul se ataeaz cel mai tare. Deci, logic, ar fi trebuit s fie oasele.
M-am ntins dup cutie i am ntors-o pe toate prile. Medalionul i lniorul alunecar
dintr-o parte n alta.
Cnd, de fapt, era medalionul. Se pare c medalionul e mai important pentru spiritul

lui Annie Ward dect propriile ei rmie lumeti Nu vi se pare puin ciudat?
Nu mai ciudat ca n cazul motociclistului, spuse George.
Aa-i, dar
Sper c nu ncerci s schimbi subiectul, spuse Lockwood cu rceal n glas. Tocmai te
mustram.
tiu, am rostit, aeznd cutia pe mas.
i n-am terminat. Nici pe departe. Mai am multe de spus.
Urm o pauz lung, timp n care Lockwood m intui cu privirile, apoi se uit pe
fereastr. n cele din urm, oft exasperat.
Din nefericire, mi-am pierdut ideea. Pe scurt: s nu se mai repete. M-ai dezamgit.
Cnd ni te-ai alturat, i-am spus c nu m deranjeaz s ii sub tcere fantomele trecutului.
Rmne valabil ce-am spus. Dar s ne ascunzi lucruri care se petrec acum, n prezent? Asta-i
cu totul altceva. Suntem o echip i trebuie s funcionm ca atare.
Am ncuviinat tacit, fr s-mi iau privirile de la mas. Faa mi ardea de ruine, dar, n
acelai timp, o simeam rece ca gheaa.
Poi s-i iei gndul de la medalionul sta, spuse Lockwood. M duc azi cu el la
furnalele Fittes din Clerkenwell, pentru a fi incinerat. Adio, Surs. Adio, Annabel Ward.
Adio la toat afacerea asta afurisit.
Se uit bosumflat n ceac.
i s-a rcit i afurisitul de ceai.

ntmplrile petrecute cu o sear n urm nrutiser, fr ndoial, lucrurile, dar


Lockwood avea i alte motive de suprare. Mna atins de fantom nu-i ddea nc pace.
Vetile proaste date de Barnes l neliniteau. Mai grav ns, dezastrul de pe Sheen Road
dezlnuise un val mediatic. Spre groaza lui Lockwood, incendiul figura n paginile ziarului
Times. La seciunea dedicat Problemei, care se ocupa zilnic cu cele mai importante bntuiri,
aprea un articol intitulat E necesar o supraveghere mai atent a ageniilor
parapsihologice independente? care vorbea despre investigaiile ntreprinse de Lockwood
i Asociaii (o agenie independent, condus de minori) soldate cu un incendiu
devastator. Din articol reieea c Lockwood i pierduse cumptul. La sfrit era citat
purttorul de cuvnt al ageniei Fittes compania gigant care recomanda supraveghetori
aduli pentru aproape toate investigaiile paranormale.
Urmrile acestui articol nu s-au lsat mult ateptate. La ora opt i cinci minute am primit
un telefon care contramanda unul dintre cazuri. La ora nou, nc unul. Ne ateptam i la
altele.
ansele s strngem aizeci de mii de lire ntr-o lun se diminuau de la o clip la alta. Neam continuat micul dejun ntr-o tcere glacial. Lockwood sttea de partea cealalt a
mesei, cu ceaca rece de ceai ntr-o mn, ndoindu-i degetele celeilalte mini. ncepuser
s prind via, dar pstrau n continuare o nuan albstruie. George se fia prin
buctrie, strngnd farfurii i ndesndu-le n chiuvet.
Eu continuam s ntorc cutia pe toate prile.
Lockwood era ndreptit s fie mnios, i din aceast cauz m simeam groaznic. Dar
n mod straniu, cu toate c procedasem greit lund i mai apoi uitnd de medalion, nu
regretam ntrutotul decizia. n noaptea cu pricina auzisem glasul unei fete ucise. O i
vzusem, att cum arta odinioar, ct i trupul ei stafidit, din prezent. i, n ciuda spaimei

i a furiei ndurate, n ciuda ostilitii spiritului rzbuntor, amintirea ei nc m bntuia.


Acum, c cenua se alesese de Annabel Ward, tot ce mai rmnea din viaa i moartea ei,
din destinul ei necunoscut, era medalionul.
Iar acum, i acesta avea s fie nghiit de foc. Nu mi se prea firesc.
Am ridicat cutia la nivelul ochilor i am cercetat cu atenie coninutul.
Scuz-m, Lockwood, crezi c a putea s scot medalionul?
Anthony Lockwood oft.
De ce n-ai putea? E zi, deci n-are ce s se ntmple.
Cu siguran, stafia lui Annabel Ward n-ar fi ieit din medalion n timpul zilei. Dar cele
dou erau strns legate, fie c fantoma rezida nuntru, fie c folosea medalionul ca o
poart spre lumea celor vii. Prin urmare, nu mi-am putut stpni fiorul de spaim odat ce
am tras zvorul de metal i am deschis cutia.
Iat-l, la fel de puin nspimnttor ca linguriele i cuitele care scnteiau pretutindeni
pe mas. O bijuterie ginga, prins de un lnior de aur la fel de delicat. L-am scos din
cutie, tresrind puin la atingerea sa rcoroas, i l-am examinat cu atenie pentru prima
oar.
Lniorul era format din verigi aurii, n mare parte curate i strlucitoare, cu excepia
ctorva pete negre, probabil sngele nchegat al fetei. Medalionul era oval, de mrimea
unei nuci. Mulumit bocancului lui George, era puin turtit. Trebuie c mai demult fusese o
bijuterie splendid, incrustat cu fulgi de sidef rozalii, sclipitori, i nrmat n aur. Din
nefericire, multe dintre ornamente se pierduser i, asemenea lanului, purta amprenta
acelorai pete negre sinistre. Mai ru ns (i aici George era probabil de vin), ovalul
fusese vizibil crpat pe o parte.
ns cel mai mult mi-a atras atenia un ornament n form de inim care ieea n relief n
centrul medalionului, incrustat cu un fir subire, auriu.
Ah, am spus. Am gsit o inscripie.
L-am inut n lumin i mi-am petrecut degetul peste literele fine. Numaidect am auzit
zvon de glasuri, discuia dintre un brbat i o femeie. Femeia rdea cu glas nalt i ascuit.
Am clipit, iar senzaia a plit. Privirile mele erau n continuare fixate pe medalion.
Curiozitatea mea se dovedi molipsitoare pentru ceilali. n ciuda reaciei de mai devreme,
Lockwood se ridicase i dduse roat mesei. George lsase vasele de izbelite i privea
ncordat peste umrul meu, cu tergarul n mn.
Patru cuvinte. Le-am citit cu toii n tcere.

Tormentum meum
laetitia mea.

Nu nelegeam mare lucru.
Tormentum, rosti George ntr-un trziu. Ce rezonan plcut are
E n latin, zise Lockwood. N-avem un dicionar latin prin bibliotec?
A primit medalionul de la un brbat, am spus. Iubirea ei.
Glasurile lor mi rsunau nc n minte.
De unde tii c era un tip? ntreb George. Putea s fie o prieten de-a ei. Poate
maic-sa.
Nici gnd, am rspuns eu. Uite-te la simbol. i, n plus, pori un asemenea medalion

pentru a avea cuvintele iubitului mai aproape de inim.


De parc tu te-ai pricepe la aa ceva, spuse George.
Las c te pricepi tu mai bine, am ripostat.
Ia s vedem, spuse Lockwood.
Se aez pe scaunul de lng mine i mi lu medalionul din mn. l inspect apoi cu
atenie.
Citate latineti, darul unui iubit, o fat disprut
George i arunc tergarul umed pe umr i se ndrept spre chiuvet.
Misterios i exotic
i nu-i aa? spuse Lockwood. Dac stm s ne gndim, nu-i aa?
Ne-am uitat amndoi la el. Avea o sclipire n ochi. Dintr-odat se ridic n picioare i
toate apsrile din dimineaa aceea se mprtiar asemenea norilor dui de vnt.
George, spuse el. i aminteti de celebrul caz rezolvat de cei de la Tendy n urm cu
un an sau doi? Cu cele dou schelete mbriate?
Cazul de la Salcia Plngtoare? Cum s nu? Au primit i o distincie pentru rezolvarea
cazului.
Exact, i au intrat n atenia presei. Asta pentru c au descoperit identitatea
Vizitatorilor, nu? Asupra unuia dintre ei au gsit un ac de cravat cu diamant. Au mers apoi
la bijutier, care le-a spus c proprietarul diamantului era
Tnrul lord Ardley, am intervenit eu, dat disprut n secolul al XIX-lea. Cu toii
crezuser c fugise peste ocean, cnd de fapt fusese ngropat n grdina familiei, probabil
de ctre propriul frate, care urmrea s pun mna pe motenire.
Urm o scurt pauz. M-am uitat la colegii mei.
De ce v mirai aa? i eu citesc Bntuiri adevrate.
De-acord, spuse Lockwood. i ai mare dreptate. Vorbim la urma urmei despre o
poveste care a prins la oameni, i, dup ce a rezolvat misterul, agenia Tendy i-a ctigat o
reputaie de netgduit. n prezent, sunt a patra cea mai mare agenie din Londra. Aa c
m ntrebam
Ls fraza n suspensie, studiind medalionul din palm.
Ce-ar fi dac Annabel ne-ar ajuta pe noi? spuse George. Lockwood, tii doar ct de
muli Vizitatori sunt n Londra i pe tot cuprinsul rii. E o adevrat epidemie. Oamenii nu
dau doi bani pe povestea lor. Vor pur i simplu s dispar.
O fi cum zici, dar cazurile interesante ajung n pres, spuse Lockwood. S-ar putea s
avem cazul potrivit. Gndii-v numai puin. O fat ncnttoare, ucis cu bestialitate i
pierdut timp de cteva decenii, drama iubirii celor doi, o mic agenie independent care
scoate la iveal adevrul din spatele crimei
Pe chipul su ncoli un zmbet.
Da, dac lucrm ca la carte, putem da lovitura. George, cred c dicionarul latin e la
etajul nti, pe palier. Ai putea s-l aduci, te rog? Mersi! Lucy, continu el n timp ce George
prsea buctria, cred c m poi ajuta i tu.
M-am holbat la el. Orice urm de ntristare l prsise subit. Se mica iute i lin, uitase de
ran, iar n ochii si ntunecai, care m priveau n clipa aceea, scnteiau dou luminie.
Prea complet fascinat de mine.
Spune-mi, te rog Aproape c mi-e team s te-ntreb, date fiind paniile noastre din
ultimele dou zile, dar cnd ai inut medalionul n mn ai simit ceva?

Am ncuviinat cu micri lente de cap.


Dac te referi la rmie paranormale, da. Voci, rsete. Nu prea multe. Nu m-am
strduit.
i dac te-ai mai strdui puin? ntreb Lockwood, surznd.
Vrei s vezi dac prind ceva?
Da! Nu-i o idee minunat? Ai putea s obii un indiciu vital, de care s ne putem
folosi.
Mi-am ntors chipul, ruinat de privirile lui ptrunztoare.
Sigur, poate nu tiu.
Nimeni nu s-ar descurca mai bine ca tine, Lucy. Eti un as n domeniu. Hai, ncearc.
Cu doar cteva minute n urm, Lockwood era hotrt s incinereze medalionul. Acum,
bijuteria era rspunsul la toate problemele noastre. Cu numai cteva minute n urm, m
certa de mama focului. Acum, eram lumina ochilor lui. Aa era Lockwood. Trecea cu atta
uurin de la o stare la alta, nct nu te puneai ine dup el, dar energia i entuziasmul su
erau irezistibile. L-am auzit pe George tropind vesel la etaj, i nu mi-am putut nbui
emoiile care m npdiser, cu gndul c desluirea misterului fetei ar putea salva agenia.
Totodat, mpotriva judecii mele sntoase, m-am simit mgulit de laudele lui
Lockwood.
Am oftat prelung.
Voi ncerca, dar nu promit nimic. tii c Atingerea i transmite adesea sentimente i
sunete, nu lucruri concrete. Aa c
Minunat! Aa te vreau.
mpinse medalionul spre mine.
Te pot ajuta n vreun fel? Vrei s-i fac un ceai?
Nu. Taci i las-m s m concentrez.
N-am pus mna pe el imediat. Cu asemenea lucruri nu te joci. Furia i ura fetei mi erau
deja binecunoscute. tiam c avusese parte de-o soart crud. Aa c nu m-am grbit ctui
de puin. Am rmas cu privirile aintite la medalion, ncercnd s-mi golesc mintea. Am
ncercat s m lepd de vltoarea sentimentelor cotidiene.
n cele din urm, am luat medalionul n palm. Rceala metalului mi sget mna. Am
ateptat ecourile.
i, n curnd, le-am simit, la fel ca nainte. Discuia dintre cei doi, rsul ascuit al femeii,
brbatul care i inea isonul. Am simit apoi mult bucurie, o pasiune mprtit. Am simit
exaltarea fetei, dorina ei nfrigurat. O fericire fr margini crescu nluntrul meu Rsul
prinse nuane isterice. Glasul brbatului deveni mai tios, mai contorsionat. Am simit brusc
un fior de spaim. Apoi, dintr-odat, bucuria reveni i totul era bine, bine, bine apoi se
rsturn din nou, ncntarea dispru i auzii din nou furie n glasurile lor, care m umplur
de gelozie i mnie Sentimentele continuar s alterneze cu iueal n mintea mea,
dndu-mi senzaia c m nvrteam n caruselul copilriei mele, din Hexham, fr s pot
cobor. Apoi, brusc, se aternu tcerea. O voce ngheat mi opti ceva n ureche, iar furia
se transform ntr-un urlet de durere urletul meu de durere.
Am deschis ochii. Lockwood m inea s nu cad. Ua se izbi n lturi i George ddu
buzna n buctrie.
Ce naiba se petrece aici? strig el. Nu pot s v las un minut fr s facei o prostie?
Lucy, spuse Lockwood, livid la fa. mi pare ru, nu trebuia s te rog s faci asta. Ce

s-a ntmplat? Te simi bine?


Nu tiu
L-am mpins de lng mine i n acelai timp am scpat medalionul pe mas. Bijuteria
tremur puin, scnteind n razele soarelui.
Nu ar fi trebuit s fac asta, am spus. E foarte puternic. Medalionul e mult prea strns
legat de spiritul i de amintirile ei. Pentru o clip am crezut c sunt ea n-a fost o
experien prea plcut. Furia ei n-are margini.
Pentru o vreme, am rmas tcut n buctria nsorit, ateptnd s m prseasc
senzaia de groaz asemenea frnturilor unui vis trector. Ceilali ateptar n linite.
Un lucru pot s v spun, am rostit n cele din urm. Lockwood, poate c e ceea ce-i
doreti, poate c nu e, dar am o certitudine. Din tot amalgamul de senzaii, un lucru a
reieit limpede.
Am tras aer adnc n piept i i-am privit pe rnd n ochi.
Care? ntreb Lockwood.
Cel care i-a dat medalionul a i ucis-o.

13.
La primele ore ale dup-amiezii am fcut o scurt plimbare pn la staia de metrou de
pe Baker Street. Ieirea ne pria tuturor, mai ales c soarele strlucea vesel pe cer. Cu toii
am simit schimbarea i ne-am nviorat imediat. Purtam haine obinuite. Lockwood purta
un palton de piele maro, lung, care-i punea n eviden zvelteea i pasul vioi. George purta
o jachet groas din cale-afar de urt, cu un bru elastic care-i punea n eviden
posteriorul. Eu m nolisem ca de-obicei: jachet, pulover pe gt, fust scurt, nchis la
culoare i jambiere. Cu toii purtam sabie (n cazul meu, una de rezerv, luat din antreu).
Armele alturi de tieturile i vntile de pe fee erau nsemnele profesiei i poziiei
noastre sociale. Drept urmare, oamenii ne fceau loc s trecem.
Mulimea se nghesuia n metroul de pe linia Jubilee, rspndind un iz dulce-protector de
levnic. Brbaii purtau flori de levnic la butonier. Femeile le purtau la plrii.
Oriunde te uitai n vagon, i fceau cu ochiul broe de argint i ace de cravat care sclipeau
n lumina neoanelor. Am ateptat demni i n tcere n timp ce trenul strbtea tunelul, n
drumul su de cinci minute pn la staia Green Park. Nimeni nu vorbea. Privirile celor din
jur ne urmrir i dup ce coborrm i pornirm de-a lungul peronului.
Pe toat durata drumului, George rsfoise dicionarul latin. Cnd am ajuns la scrile
rulante, i scoase creionul din gur i fcu o ultim nsemnare pe o bucic de hrtie.
n regul, spuse el. Am fcut tot ce mi-a stat n putin. Cum era? Tormentum meum,
laetitia mea, nu? Ei bine, tormentum nseamn suferin sau tortur. Laetitia
nseamn bucurie, fericire. Meum i mea nseamn al meu i, respectiv, a mea.
n traducere, inscripia de pe medalion spune Suferina mea, fericirea mea.
George nchise dicionarul.
Nu pare cea mai sntoas declaraie de dragoste, nu?
Se potrivete perfect cu ce am simit, am spus. N-a fost o relaie de dragoste
sntoas. A pendulat ntre dou extreme. Uneori era oarecum fericit, alteori roas de

gelozie i ur. n final, a triumfat rul.


Nu-i mai bate atta capul, Lucy, m sftui Lockwood. Te-ai achitat de ndatorire.
Acum e rndul meu i al lui George. Ct timp crezi c vom petrece la Arhive, George?
Nu mult. Lum la rnd ziarele locale i ne apucm de-acolo de unde am rmas eu.
Vom afla destul de repede dac au aprut informaii suplimentare despre Annabel Ward
dac cineva a fost arestat, de pild. Apoi putem arunca un ochi i peste tabloide. Din cteam neles, era o personalitate prin partea locului.
Am prsit staia i am luat-o n sus pe Piccadilly. Razele soarelui de dup-amiaz cdeau
razant deasupra cldirilor nalte. Petice de lumin alternau cu poriuni de umbr. Era spre
sfritul toamnei, astfel c pregtirile pentru asfinit erau n toi. Responsabilul cu sarea
mpingea cruciorul de-a lungul drumului, mprtiind sare proaspt n stnga i n
dreapta, ca un nor artificial de zpad. La intrrile marilor hoteluri, angajaii atrnau
couri cu levnic uscat, care urma apoi s fie ars. Alii lustruiau lmpile contra
fantomelor amplasate deasupra porilor.
n timp ce mergeam, ncercam s-mi ntind muchii obosii. Spre satisfacia mea, mi
recptm treptat forele. Lockwood chiopta discret, dar n rest era foarte vioi. Bandajele
dispruser, astfel c braul su era scldat n razele soarelui.
Dac rezolvm cazul, spuse el, dac descoperim cine a fost ucigaul fetei i i facem
dreptate ei, vom ajunge pe prima pagin a ziarelor. Lumea va uita complet de incendiu.
i, n acelai timp, vom pune agenia pe picioare, am adugat.
S sperm
Trecu pe lng un brbat care vindea hri turistice cu zonele sigure din Londra i
ignor oferta unui negustor de fier.
Dar asta numai dac gsim un caz bun, i ct mai repede.
Eti contient c i DCCAP va deschide o anchet, preciz George. Nu e o prioritate
pentru ei, dar de regul cerceteaz crime mai vechi, ct vreme mai triete cineva care si aminteasc de ele.
Tocmai de aceea trebuie s acionm rapid. Hai s trecem pe-aici.
Am traversat strada, trecnd peste canalul de scurgere sau rigola care desprea
trotuarul de asfalt. Se tia c morii hoinari se fereau de apele curgtoare, astfel c marile
bulevarde comerciale din West End erau brzdate de rigole nguste care permiteau
trectorilor s se plimbe n siguran chiar i la lsarea serii. Guvernrile precedente
ncercaser s extind acest sistem n ntregul ora, dar cheltuielile se dovediser a fi mult
prea mari. Cu excepia lmpilor mpotriva fantomelor, cartierele mrginae erau lipsite de
aprare.
Am luat-o pe un drum lturalnic, pe sub o bolt de piatr, i am ajuns pe unduitorul
Regent Street. La civa zeci de metri n faa noastr se ridica o gheret. Deasupra
acoperiului stacojiu fluturau cteva steaguri. Pe fiecare steag era imprimat un leu heraldic
alturi de un R mpodobit.
Uitai acolo, spuse George. Castane coapte. Cine vrea?
Un grup de biei i fete n jachete purpurii se strnsese n jurul gheretei i mprea
trectorilor levnic, bombe cu sare i dulciuri. Deasupra grtarului ncins, castanele
trosneau i se crpau. Un tnr acneic le aduna ntr-un polonic uria i le ndesa ntr-un
cornet de hrtie. Agenii aveau prul ngrijit, spade lustruite i chipuri zmbitoare, atent
ngrijite. Preau cu toii plmdii din acelai aluat anemic. Erau trimiii ageniei Rotwell, a

doua agenie parapsihologic nfiinat la Londra i, datorit campaniilor sale publicitare,


de departe cea mai cunoscut. n spatele gheretei i nu chiar la drum se nla sediul
central al ageniei, o cldire uria pe faada creia se mbinau sticla i marmura. Pe uile
sale duble, glisante, apreau doi lei cu sabia n gheare. tiam cum arat cldirea pe
dinuntru, ntruct picasem la un interviu acolo.
Cnd ne apropiarm, un biat zmbitor, de numai zece ani, ne ntinse un cornet cu
castane coapte.
Un cadou din partea ageniei Rotwell, spuse el. S v pzii la noapte.
Nu ne trebuie, mri Lockwood. George, s nu te atingi de cornetul la.
Dar mi-e foame.
Ghinion. S nu te vd c iei cornetul la cu tine pe strad. E de nenchipuit s faci
reclam competiiei.
Lockwood trecu pe lng biat fr s-i arunce nici mcar o privire. George ovi pentru
o clip, apoi lu cornetul i l vr n buzunar.
Poftim, spuse el. Nici nu se vede. E de nenchipuit s refuzi mncare gratis.
Am reuit s ne croim drum prin mulime. Cteva minute mai trziu am ajuns ntr-o
piaet linitit, undeva n spatele Regent Street. Piaa era dominat de o cldire uria din
crmid. Pe plcua metalic de la poart scria: Arhiva Naional a Ziarelor.
Ochelarii lui George sclipeau. Ne aflam pe teritoriul lui. Am ntrezrit pe chipul su
mnjit de castane ceea ce se dorea a fi un zmbet.
Am ajuns. Vorbii n oapt. Bibliotecarii sunt tare afurisii.
Ne fcu semn s trecem peste liniile de fier i s intrm nuntru, prin ua rotativ.

Nu fusesem niciodat o mare amatoare de lectur. Prinii mei nu prea ineau cri, i-mi
ncepusem ucenicia la Jacobs chiar nainte s merg la coal. Firete, eram nevoit s citesc
pentru a-mi finaliza studiile certificatele se obineau doar n urma unui examen scris i
pe cnd mplinisem doisprezece ani, tiam Manualul vntorilor de fantome al lui Fittes pe de
rost. Mai apoi, ns? Ca s fiu sincer, fusesem mult prea ocupat cu slujba ca s mai am
timp de citit. Ce-i drept, Jacobs m trimitea din cnd n cnd la biblioteca oreneasc s
strng date despre spnzurri (zona din preajma Dealului treangului, situat la un
kilometru de orelul nostru, era un focar de fantome), aa c nu eram complet strin de
cldirile ticsite de cri. Dar Arhiva Naional a Ziarelor era mult mai mare dect tot ce
vzusem pn atunci.
Imobilul era structurat pe ase etaje enorme, grupate n jurul atriului central. Dac te
uitai de jos n sus, dintre palmieri i ali pomi decorativi, rafturile, etajerele i mesele de
lectur preau c se nal pn la cer. O sculptur mare din fier atrna sub cupola cldirii,
din raiuni deopotriv decorative i de protecie. La fiecare etaj, siluete grbovite rsfoiau
ziare i reviste nglbenite de vreme. Probabil c unii studiau Problema, cutnd indicii
despre aceast epidemie care se abtuse asupra noastr. Alii erau ageni: am recunoscut
jachetele albastre ale celor de la Tamworth, mantiile violacee ale agenilor Grimble i icicolo, cte un reprezentant de la Fittes, purtnd bine-cunoscutele jachete cenuii. Pentru a
nu tiu cta oar m-am ntrebat de ce Lockwood nu gsise o uniform i pentru noi.
Aidoma mie, Lockwood prea foarte impresionat, dar George ne ndrum ncreztor
nainte. Ne-a dus cu liftul la al patrulea etaj, ne-a aezat la o mas liber i, dup o scurt
absen, s-a ntors cu un morman de dosare cenuii.

Am adus ziarele locale din cartierul Richmond, din urm cu patruzeci i nou de ani,
spuse el. Annabel Ward a disprut spre finele lunii iunie. Articolul pe care l-am gsit a
aprut cu o sptmn mai trziu. Lockwood, ce-ar fi s ncepi cu ediiile din luna iulie?
Acolo vom gsi cel mai probabil indicii folositoare. Lucy, poftim dosarul din luna august. Eu
m duc dup nite numere din London Society.
Lockwood i cu mine ne-am dat jos jachetele i ne-am lsat absorbii de paginile
palpitante ale ziarului Richmond Examiner. Am constatat numaidect c erau ticsite cu zeci
i sute de srbtori locale, pisici pierdute i competiii grdinreti. Erau destule articole
care puneau n discuie natura Problemei. Am gsit cereri pentru montarea lmpilor
mpotriva fantomelor (ceea ce avea s se ntmple mai trziu) i pentru distrugerea
cimitirelor i acoperirea lor cu un strat de sare (msur care din cauza costurilor i a
discuiilor aprinse n-a fost luat niciodat; n cazurile fericite, au fost mprejmuite cu o
band de fier). Dar n-am gsit nimic despre cutarea unei fete disprute.
Nici Lockwood i nici George care rsfoia fotografiile alb-negru i lucioase ale revistei
Society n-aveau mai mult noroc. Lockwood era tot mai nerbdtor, i arunca priviri
mohorte la ceas.
Deodat, cteva siluete mi umbrir pagina. Mi-am nlat privirile i-am dat cu ochii de
trei persoane care stteau lng masa noastr, ncercnd (nu foarte bine) s-i ascund
amuzamentul. Erau doi adolesceni, un biat i o fat, i un tnr. Toi trei purtau jachete
cenuii i pantaloni drepi i negri, uniforma celei mai prestigioase companii de vntori de
fantome din Londra, Btrna Doamn Gri din Strand, vestita agenie Fittes. Sbiile lor
aveau mnere lucrate cu migal, n stil italian, mult mai scumpe dect ale noastre. Aveau
cu toii serviete cenuii, decorate cu inorogul argintiu cambrat, blazonul ageniei.
Lockwood i George se ridicar n picioare. Tnrul le adres un surs.
Bun, Tony, spuse el. Asta da, noutate. Nu te-am mai vzut pe-aici.
Tony. De ase luni de cnd l tiam, nimeni nu ndrznise mcar s-i spun Tony. Pre de
o clip, am crezut c ntre Lockwood i supraveghetorul de la Fittes se legase o cald
prietenie. Apoi am realizat c era exact opusul.
Pe chipul lui Lockwood ncoli un zmbet ciudat, lupesc. Ochii i erau ascuni n spatele
unor cute adnci.
Quill Kipps, rosti el. Cum mai eti?
Ocupat. Foarte ocupat. Dar tu? Iart-m c-i spun, dar pari destul de ifonat.
Eh, o nimica toat. Cteva lovituri. Nu m plng.
Da, mi nchipui c n-ai timp s te plngi, spuse tnrul, acum, c toat lumea se
plnge de tine
Tnrul avea un trup zvelt i graios, aducnd cu o pasre de prad. Cntrea probabil
mai puin dect mine. Avea un nas mic, uor rsfrnt, o figur ngust, pistruiat, i pr
castaniu, tuns foarte scurt. Pe pieptul su odihneau vreo cinci medalii, iar n vrful
mnerului sabiei sale strlucea o nestemat verde. Nu c i-ar fi fost de mare folos. Bnuiam
c avea cel puin douzeci de ani, iar asta nsemna c nu mai era activ. Talentul su se
epuizase de ceva vreme. Asemenea lui Jacobs i a celorlali supraveghetori inutili care
mpnzeau industria paranormal, tnrul era bun doar s dea ordine celor mici.
Lockwood nu pru afectat de nepturile rivalului su.
tii cum e, se mai ntmpl. Deci, ce studiezi?
Un mnunchi de fantome care s-au aciuat ntr-un tunel de lng Moorgate. Vreau s

aflu ce hram poart.


Privirile-i czur pe materialele noastre.
Vd c v documentai i voi.
Da.
Richmond Examiner Aha. Faimosul caz de pe Sheen Road. Firete, noi, la Fittes, ne
documentm de regul nainte s nfruntm Vizitatorii, pentru c nu suntem czui n cap.
Biatul de lng el, un adolescent nalt i molatic, cu o cpn uria i mustcioar,
rse servil. Fata nu schi niciun gest. Prea paralel cu umorul, chiar i cnd era vorba de
meschinriile puerile ale efului su. Avea brbia ngust i uor ascuit. Prul ei blai
fusese tiat scurt la spate, ns i atrna n valuri pe frunte. Vrfurile aproape c-i intrau n
ochi. Avea o nfiare cumva dur i artificial, care rpea imediat privirile. Fata se holb
la mine.
Asta cine mai e?
Noua mea asistent, spuse Lockwood. M rog, aproape nou.
I-am ntins mna.
Lucy Carlyle. Iar tu eti?
Fata chicoti i i ainti privirile undeva n spatele meu, de parc tocmai zrise o pung
de chipsuri care-i strnea interesul mai mult dect persoana mea.
Ai grij cu Tony, drguo, spuse Quill Kipps. Ultima lui asistent a sfrit-o.
Am zmbit sec.
Nu-i face griji pentru mine. M descurc.
Da, dar oamenii din preajma lui mereu pesc ceva. ntotdeauna a fost aa, nc de
cnd era mic.
Tnrul dorea s par nonalant, dar glasul l trda. Am desluit n el un amestec straniu
de emoii. M-am uitat cu coada ochiului la Lockwood. Ceva se schimbase n atitudinea lui.
Indiferena lui relaxat se transformase ntr-o rceal care prevestea explozia. tiam c
avea de gnd s spun ceva, dar nainte s deschid gura George interveni:
Am auzit i eu cte ceva despre tine, Quill. Bieelul pe care l-ai trimis de unul singur
n catacombele din Southwark, n timp ce tu ateptai la poart dup ntriri. Ce s-a ales
de el, Quill? Sau nc nu l-au gsit?
Kipps se ncrunt.
Cine i-a spus? Nu aa stau lucrurile
i clientul care a fost atins de fantom pentru c agenii votri au uitat un os n coul
lui de gunoi.
Tnrul se mbujor.
Aia a fost o neatenie. N-au aruncat sacul pe care trebuia s
i, din cte-am auzit, tu eti supraveghetorul cu cea mai mare rat de mortalitate de la
Fittes.
Pi
Nu-i o performan mgulitoare, aa-i?
Tnrul amui.
A, i vezi c ai liul deschis.
Kipps i cobor privirile i descoperi c George avea dreptate. Se fcu i mai rou la fa.
Duse mna la mnerul spadei i fcu un pas nainte.
George rmase neclintit i, fr s clipeasc, fcu semn ctre indicatorul LINITE atrnat

pe perete.
Quill Kipps trase aer n piept, i netezi prul negru i zmbi.
Mare pcat c nu pot s-i nchid gura aia mare aici, Cubbins. Dar n-au intrat zilele-n
sac.
Excelent, spuse George. Pn una-alta, ncaier-te cu cineva pe msura ta. Eu tiu, un
obolan sau o crti.
Kipps njur n barb i scoase spada la vedere.
Totul se petrecu foarte iute. Un zngnit metalic. Lockwood nu-i schimbase aproape
deloc poziia, dar tiul sabiei sale se ntretia de-a curmeziul mesei cu spada lui Kipps,
fixnd-o pe suprafaa de lemn.
Dac tot ai de gnd s te joci cu sabia, Quill, spuse Lockwood, nva nti s-o
foloseti.
Kipps nu rspunse. Grumazul i pulsa spasmodic de furie. Deslueam ncordarea braului
su sub mneca elegant, cenuie, a jachetei. ncerc s smuceasc sabia ntr-o parte i-n
alta, dar strnsoarea lui Lockwood care nu prea s depun cine tie ce efort era de fier.
Spadele erau ncletate, spadasinii aproape nemicai. Ca prin farmec, toi cei din jurul
mesei, printre care m numram i eu, ncremeniser. Nu se auzea dect murmurul discret
al bibliotecii.
N-o s reziti la nesfrit, spuse Kipps.
Ai dreptate.
Lockwood i rsuci braul i flex ncheietura. Spada lui Kipps i alunec dintre degete,
zbur n sus i se nfipse n tavan.
Frumos, am spus.
Cu zmbetul pe buze, Lockwood i vr spada n teac i se ls pe sptarul scaunului.
Kipps fornia pe nri, asemenea unui cal. Dup cteva clipe, tnrul sri, ncercnd s
apuce mnerul sabiei, dar nu reui. Sri din nou.
nc puin, Quill, spuse George, ncurajndu-l. Aproape l-ai prins.
Dup mai multe ncercri nereuite, Kipps fu nevoit s se urce pe mas pentru a-i
recupera spada. Acoliii si urmreau scena n tcere. Biatul zmbea rutcios. Cum era de
ateptat, chipul fetei nu trda nicio emoie.
O s mi-o plteti, Lockwood, spuse Kipps cnd cobor de pe mas. Jur c ai s mi-o
plteti. Toat lumea tie c DCCAP i va nchide agenia, dar eu nu m voi mulumi cu
att. Te voi face s suferi, pe tine i pe protii tia cu care te-ai nhitat. Bill, Kate, dup
mine.
Se rsuci pe clcie. Lacheii si i imitar gestul. Cei trei se ndreptar la unison spre lift,
cu pai nervoi, asemenea unui trio de dansatori lipsii de talent.
Kipps a fost mereu iute la mnie, chiar i cnd eram colegi, remarc George. Ar trebui
s se relaxeze puin. Tu ce crezi, Lockwood?
ns Lockwood era deja afundat n paginile revistei, cu o min crispat ntiprit pe
fa.
Haidei, spuse el. E mult munc de fcut i n-avem timp de pierdut.

Descoperirea se produse la nici dou minute dup incident, iar autorul ei fu nsui
Lockwood. Fluier discret pentru a-i exprima ncntarea i fcu semn ctre ziarul din faa
lui. Iat-o! Annabel Ward. Nu mai vzusem acea fotografie, dar am recunoscut imediat prul

blai, trsturile chipului i dinii strlucitori. Purta o rochie elegant i figura pe prima
pagin a ziarului Richmond Examiner. Asta se ntmpla n urm cu patruzeci i nou de ani.

Fostul iubit al Annei Ward,


interogat de poliie


Investigaiile privind dispariia, n urm cu dou sptmni, a domnioarei Annabel
Annie Ward au luat asear o nou turnur, dup ce poliia l-a arestat pe unul dintre
fotii ei iubii. Dl Hugo Blake, n vrst de douzeci i doi de ani, un mptimit al
jocurilor de noroc i al localurilor de noapte, se afl momentan n arestul Seciei de
Poliie de pe Bow Street. Deocamdat nu i s-a adus nicio nvinuire.
Potrivit surselor din Poliie, dl Blake a luat cina mpreun cu domnioara Ward la
restaurantul Gallops pe 21 iunie, seara n care a disprut tnra. Dl Blake a prsit
restaurantul la scurt vreme dup domnioara Ward i a recunoscut, n urma
interogatoriului, c ar fi condus-o acas cu maina. Apropiaii spun c cei doi au avut
o legtur intim pn n urm cu cteva luni, cnd relaia s-a rcit. Legtura celor
doi a fost subiectul a numeroase discuii n lumea bun. La insistenele tnrului,
domnioara Ward a renunat la o carier promitoare n actorie, dei n ultima vreme
a ncercat s obin roluri

Hugo Blake, am optit. Fostul iubit. Pun rmag c el i-a druit medalionul.
George ncuviin.
Dup care a dus-o acas Cred c tim cu toii ce a urmat.
Mai cutai, spuse Lockwood. L-au arestat, dar l-au pus oare sub acuzare? Poate a
sfrit n nchisoare, chiar dac nu i-au descoperit cadavrul.
Rspunsul veni numaidect. Dintr-un articol mrunt, aprut cteva zile mai trziu, am
aflat c Blake fusese eliberat din arest, fr a i se aduce vreo nvinuire. Potrivit unui
comunicat al Scotland Yardului, investigaiile n cazul dispariiei domnioarei Ward se
loviser de un zid de netrecut.
De un zid, exact! am rostit, cu respiraia tiat. Ce idioi! Era acolo de la bun nceput!
La vremea aceea, n-au avut suficiente dovezi mpotriva lui Blake, spuse Lockwood,
privind pagina. Era singurul suspect de pe lista lor, dar n-au putut s-i dovedeasc
vinovia. El a susinut c a condus-o pn acas, dar c n-a intrat nuntru. Fr martori,
fr cadavru i fr alte dovezi, au fost nevoii s-i dea drumul. Perfect. Se pare c Blake e
omul nostru.
George se ls pe sptarul scaunului.
Ci ani avea Blake pe-atunci?
Douzeci i doi, am spus. Biata Annie Ward avea numai douzeci.
Au trecut patruzeci i nou de ani de-atunci. Un car de vreme, dar asta nseamn c
individul ar avea aptezeci i unu de ani acum. S-ar putea s fie nc n via.
Pun pariu c e, am spus cu furie n glas. Pun pariu c i-a fcut de cap n toi anii
tia, dup ce a scpat basma curat.
Pn acum, spuse Lockwood, rnjind. De asta aveam nevoie, dar trebuie s procedm
cu grij. Planul e urmtorul: sunm la DCCAP. Dac Blake e nc n via, va fi arestat.
ntre timp, noi dm povestea la ziar. Un uciga a fost prins dup cincizeci de ani! tirea va

face valuri.
Nu sun ru, spuse George trgnat, dar nu cred c ar trebui s apelm deocamdat
la pres. Mai trebuie s ne documentm puin, s aflm mai multe despre trecutul fetei.
Btu sugestiv cu degetul n teancul de reviste London Society de lng el.
Trebuie s fie pe-undeva pe-aici. Dac avem noroc, o s gsim i nite detalii picante
despre Blake, ceea ce ar nsemna c
D-i btaie atunci.
Lockwood i mpinse napoi scaunul i se ridic n picioare.
Anun-m cnd gseti ceva. Eu m duc s vorbesc cu nite oameni. Am pierdut trei
clieni n dimineaa asta. De dragul ageniei, nu ne permitem s tiem frunz la cini.
Mda spuse George nesigur. Atta i zic, nu te grbi.
Lockwood ne zmbi larg.
O s fiu atent. Doar m tii.

14.
TRUPUL VICTIMEI UNEI CRIME,
DESCOPERIT DUP 50 DE ANI!

Un triumf profesional
pentru agenia Lockwood


ntr-unul dintre cele mai uluitoare cazuri de descoperiri la rece, trupul tinerei
Annabel Annie Ward, care a disprut n urm cu aproape cincizeci de ani, a fost
gsit ntr-o cas din sud-vestul Londrei. Detectivii ageniei Lockwood i Asociaii s-au
luptat cu nfricotoarea stafie a victimei pn aproape de ivirea zorilor, nainte de a
descoperi i a securiza rmiele sale lumeti.
Am scpat ca prin urechile acului, declar eful ageniei, Anthony Lockwood. Nu
ne-am mulumit doar cu lichidarea fantomei. Am dorit s-i facem dreptate bietei
fete.
Cu ajutorul unor metode sofisticate de cercetare, echipa a stabilit identitatea
cadavrului. DCCAP ancheteaz n momentul de fa crima.
Niciun caz nu e prea vechi sau prea dificil pentru noi, afirm domnul Lockwood.
Dimpotriv, cele complicate ne vin ca o mnu, dat fiind profesionalismul i maniera
noastr neconvenional de a lucra. Vrem s ne descotorosim de Vizitatori, firete,
dar ne intereseaz i povestea omului din spatele bntuirii. Srmana Annie Ward s-a
prpdit demult, dar ucigaul ei poate fi nc deferit justiiei. n timpul operaiunii,
Lucy Carlisle, unul dintre agenii notri de top, a comunicat cu spiritul Vizitatorului
i, n ciuda incendiului mistuitor pornit de fantoma rzbuntoare, a obinut dovezi
vitale privind identitatea criminalului. M opresc aici cu declaraiile, dar vei afla mai
multe odat ce scoatem la iveal adevrul senzaional din spatele acestei tragedii.

Ce articol fantastic, spuse Lockwood pentru a douzecea oar n acea zi. Mai bine nici

c se putea.
Mi-au scris numele greit, am precizat.
Eu nici nu apar, se plnse George.
n mare, vreau s zic, rosti Lockwood, cu zmbetul pe buze. Pagina ase din The
Times. Cel mai bun material publicitar pe care l-am avut vreodat. E un moment de
cumpn, iar lucrurile par s se ndrepte.
Se nfior i se mut dintr-o parte a grmezii de gunoi n cealalt.
Era aproape ora opt seara, la o zi dup vizitarea Arhivelor. Stteam cu toii ntr-o tuf
epoas de agrie, ntr-o grdin ntunecat i friguroas, ateptnd apariia fantomei. Nu
era cea mai ncnttoare slujb din istoria omenirii.
Temperatura? ntreb Lockwood.
n continu scdere, spuse George dup ce privi termometrul, care lucea slab printre
rmurelele tufei. Lumina din cas era ascuns n spatele draperiilor. Un cine ltr n
deprtare. La vreo douzeci de pai n apropierea noastr, crengile nnegrite ale slciei
atrnau ca o ploaie ngheat.
Se intensific miasma, am spus.
Simeam plumbul din mini i din picioare, iar mintea mi era strpuns de-un amestec
strin de zdrnicie i disperare. Pe limb aveam gust de putregai. Am vrt nc o
bomboan mentolat n gur, pentru a-mi mprospta respiraia i gndurile.
Foarte bine, spuse Lockwood. Dintr-o clip n alta.
E bine c ai prezentat cazul lui Annie la DCCAP, spuse George dintr-odat, dar nu cred
c ar fi trebuit s implici presa att de devreme. Poliia abia ce-a dat drumul anchetei, nu?
Habar n-avem ncotro se va ndrepta.
Ba tim. Barnes n-a fost deloc ncntat c i-am luat-o nainte i am aflat identitatea
fetei, dar s-a artat foarte interesat de legtura ei cu acest Hugo Blake. A cutat printre
dosare i a descoperit c tipul e un afacerist de succes, dar a nfundat pucria de cteva ori
pentru nelciune i odat pentru ultraj. E un tip tare afurisit. i am avut dreptate: triete
i o duce bine mersi aici, n Londra.
l cheam la interogatoriu?
Chiar azi, din cte-am neles. Probabil c l-au adus deja.
Cea fantomatic la orizont, ne atenion George.
Din pmnt se ieau ramuri diafane, subiri ca spaghetele, care rspndeau o lumin
rece, care se legna ntre salcie i zid.
Ce auzi, Lucy? m ntreb Lockwood.
Nimic neobinuit. Fonetul frunzelor. i un scrit enervant, care nu mai contenete.
Crezi c-o fi de la funie?
Probabil.
George, vezi ceva?
nc nu. Tu? Strlucirea mortuar e tot n vzduh?
Pi, n-ar fi avut motiv s se deplaseze, nu? Da, este tot acolo, printre crengi.
mi dai o bomboan mentolat, Lucy? rosti George. Le-am uitat pe-ale mele acas.
Cum s nu.
Am dat pachetul roat. Cu toii amuirm. Priveam concentrai nspre salcie.
n ciuda speranelor pe care i le pusese Lockwood n acel articol, nu profitasem nc de
pe urma publicitii, iar veghea din seara aceasta era ultima noastr slujb. Clienii, un

cuplu cstorit, simeau adesea nelinite i teroare n grdina lor urban. De cteva nopi
ncoace, cei doi copii ai familiei, unul n vrst de patru ani, cellalt de ase, zriser pe
geam o umbr ntunecat, nemicat printre crengile copacului. Prinii nu vzuser
nimic, dei fuseser de fiecare dat alturi de copii.
De diminea cercetasem mpreun cu Lockwood zona. Salcia era foarte btrn i avea
crengi nalte i groase. Am desluit amndoi urme vagi de fenomene paranormale
(categoria I) n preajma arborelui, mai precis miasm i team. n acest timp, George, carei petrecuse toat ziua la Arhive, cutase informaii despre istoricul casei i descoperise un
amnunt interesant. n luna mai a anului 1926, proprietarul de-atunci, pe nume Henry
Kitchener, se spnzurase n vecintatea casei. Nu se tia exact unde.
Cel mai probabil n copac.
Nu neleg de ce ai vorbit despre mine, fr s aduci n discuie medalionul, am spus.
Din articol reiese c Annie Ward mi-a spus personal cine a ucis-o, i tim cu toii c asta-i o
gogomnie. Fantomele nu vorbesc desluit. Prin natura ei, legtura parapsihologic e
fragmentar.
tiu, chicoti Lockwood, dar nu stric s-i cldeti reputaia. Vrem s se nghesuie
clienii pentru serviciile tale. Am omis n mod intenionat s vorbesc despre medalion, pe de
o parte, fiindc l voi folosi n articolele viitoare i, pe de alt parte, pentru c nu i-am spus
lui Barnes despre el.
Nu i-ai spus lui Barnes? rosti George, nevenindu-i s-i cread urechilor. Nici mcar
despre inscripie?
nc nu. E foarte suprat pe noi, iar nsuirea artefactelor periculoase e un delict, aa
c am preferat s-i ascund acest amnunt deocamdat. La urma urmei, de ce s-mi bat
capul? Medalionul n-are nicio greutate n toat afacerea asta. Chiar i n absena lui, e
limpede c Blake e criminalul. C tot veni vorba, ai gsit ceva despre cazul Ward?
Da, spuse George. Cteva poze. Foarte interesante. i le-art cnd ajungem acas.
Minutele se scurgeau, iar aerul devenea tot mai rece. Dintre ramurile slciei se insinua
tristeea sinucigaului lipsit de odihn, nvluind treptat tufele, rzoarele, bicicletele i
jucriile de plastic ale copiilor. Dei nu btea deloc vntul, crengile slciei ncepur s
freamte.
M ntreb de ce a fcut-o, murmur Lockwood.
Cine, Hugo Blake? ntreb George.
Nu, m refeream la cazul sta. De ce s-o fi spnzurat individul?
M-am foit puin.
Pentru c a pierdut pe cineva drag lui.
Chiar aa? Ce te face s crezi asta, Luce? Parc n raport nu scria asta, nu-i aa,
George?
mi golisem mintea de gnduri i ascultam scritul lemnului.
Nu tiu. Posibil s m-nel.
O clip, rosti Lockwood cu glas ascuit. ntrezresc o siluet Da! O vedei i voi?
Nu. Unde?
Chiar acolo! Nu-l vedei? St sub copac i privete n sus.
Simisem apropierea stafiei, unda nevzut care tulburase vzduhul i mi ridicase
sngele n urechi. Dar Viziunea mea nu e la fel de ager ca a lui Lockwood, astfel c
arborele mi aprea n continuare ca o ncrengtur de umbre.

Are o funie n mn, bombni Lockwood. Cred c a petrecut ceasuri bune acolo,
ncercnd s se conving s o fac.
nvasem un iretlic: ca i n cazul stelelor, trebuie s-i mui privirile uor ntr-o parte.
Mi-am ndreptat atenia spre zidul care mprejmuia grdina i, dintr-odat, umbrele de sub
copac se mpreunar ntr-o siluet palid, subire i nemicat, tinuit n spatele ramurilor
ca dup nite gratii.
O vd i eu.
Se uita n sus, inndu-i capul plecat ntr-o parte, de parc s-ar fi spnzurat deja.
Nu te uita la faa lui, spuse George.
OK, m apropii, spuse Lockwood. S ne pstrm calmul. Aoleeeu! M-a nhat!
Eu i George ne-am scos imediat sbiile. Am aprins lanterna i am privit n direcia lui
Lockwood, care ncremenise lng mine, cu ochii mari, cscai.
Am stins lanterna.
Nu te-a nhat nimeni, am spus. i s-a prins paltonul n tufa de agrie.
A, bine atunci. Mersi.
George pufni.
Paltonul sta al tu e prea lung! Din cauza lui era s mori acum cteva seri.
Cu fonetele de rigoare, Lockwood i eliber paltonul dintre crengi. Silueta sttea n
continuare nemicat sub salcie.
Acoperii-m, spuse Lockwood.
i scoase spada i se ndrept spre copac. Pe msur ce nainta precaut, ceaa
fantomatic se nvolbura la picioarele sale. Eu i George l urmam la distan de civa
pai, cu bombele de sare la vedere.
Ne-am apropiat de extremitatea slciei.
n regul, rosti Lockwood, rsuflnd. M-am apropiat destul de mult, dar n-a schiat
nicio reacie pn acum. E doar o Umbr.
Acum o vedeam mai bine. Conturul grosolan al unui brbat mbrcat n cma scurt i
pantaloni cu talie nalt, prini cu bretele. Chipul su palid cta spre nlimile arborelui.
Mi-am ferit privirile, dar am fost ptruns de ecourile suferinei sale strvechi, pierderea
unui apropiat, dezndejde fr margini Am desluit vaietul su gutural.
Pe neateptate, silueta se mic. Funia zbur n sus, printre crengi
n acea clip, un proiectil albicios vji pe lng mine i se izbi de trunchiul copacului,
mprtiind sare pretutindeni n jur. Silueta strpuns se zvrcoli i dispru. Din boabele de
sare izvorr mici flcri verzui, care plutir n jos ca o zpad de smarald.
M-am ntors spre George.
De ce-ai fcut asta?
Nu-i iei din pepeni. S-a micat, iar Lockwood era chiar acolo. Nu las nimic la voia
ntmplrii.
Dar n-a atacat, am spus. Era cu gndul la soia lui.
Soia lui? De unde tii asta? Ai vorbit cu el?
Nu
i-atunci
Nu conteaz, spuse Lockwood, dnd rmurelele la o parte.
n jurul bocancilor si nir scntei verzi, care se pierdur n noapte.
A disprut. Hai s ncercuim poriunea asta cu fier i s ne ntoarcem la cldur.

Aa sunt unele cazuri: fr bti de cap i gata ct ai zice pete. A doua zi s-a descoperit
o funie veche, ncrustat adnc ntr-una dintre crengile nalte ale slciei, tocmai deasupra
locului unde apruse fantoma. Funia se contopise cu lemnul i nu mai putea fi ndeprtat,
astfel c oamenii au fost nevoii s taie creanga i s-o ard cu sare. Dup trei zile,
proprietarii au tiat copacul.

Cnd ne-am ntors la Portland Row, am fost surprini s gsim o main de poliie
parcat n faa casei, cu motorul i luminile de avertizare aprinse. Cnd ne-am apropiat,
dinuntru iei un poliist corpolent, ras n cap, un pachet de muchi pe dou picioare,
mbrcat n obinuita uniform albastru-nocturn.
Ne arunc o privire posac.
Lockwood i Asociaii? n sfrit. Suntei ateptai la Scotland Yard.
Lockwood se ncrunt.
Acum? E trziu. Tocmai am venit de pe teren.
Nu m intereseaz. Barnes vrea s discute cu voi. Ateapt de dou ceasuri.
Nu putem amna pn mine?
Mna poliistului, butucnoas i rozalie ca un jambon, cobor sugestiv spre bastonul de
fier pe care l purta prins la curea.
Nu.
O scnteie se aprinse n ochii lui Lockwood.
Foarte convingtor. Bine, domnule sergent. Haidei s mergem.

Scotland Yard, sediul Poliiei londoneze, dar i al unitilor DCCAP care slujeau oraul n
orele sumbre ale nopii, era o cldire ngust din oel i sticl, aflat pe Victoria Street, n
centrul oraului. n apropiere se nlau Ghilda Groparilor i Sindicatul Pompelor Funebre.
De asemenea, Compania de Fier Fairfax din Statele Unite i, mai presus de toate, uriaul
conglomerat Rsritul, care fabrica echipament pentru mai toate ageniile din ar. De
cealalt parte a drumului se nirau birourile celor mai importante religii. Fiecare dintre
aceste organizaii puternice purta un rzboi asiduu cu Problema.
Afar erau amplasate tuburi metalice n care ardeau flori de levnic i rigole de ap
curgtoare care secionau asfaltul. Intrarea era pzit de doi copii din Straja de noapte.
Cnd sergentul trecu pe lng ei, cei doi i traser prjinile i luar poziie de drepi. Noi
am pornit pe trepte n sus, spre centrul de operaiuni al DCCAP.
Ca n fiecare noapte, ncperea gemea de lume i era o vnzoleal de nedescris. Pe
peretele din spate se lea o hart uria a Londrei, punctat de zeci de leduri, verzi i
galbene, care marcau interveniile de urgen. Era un du-te-vino constant de femei i
brbai mbrcai n uniforme austere, ducnd hrtii, vorbind tare la telefon sau dnd
ordine efilor de echip de la Rotwell i Fittes, colaboratori obinuii ai DCCAP. Un agent
tnr trecu n fug pe lng noi cu un mnunchi de sbii n brae. Alturi, doi poliiti i
beau cafeaua. Echipamentul lor de protecie fumega din cauza arsurilor ectoplasmice.
Sergentul ne pofti ntr-o sal de ateptare i plec. Aici era mai linite. Deasupra
capetelor noastre venea o adiere de la instalaia de aer condiionat, a cror ventilatoare
ferite privirii zngneau enervant.
Ce crezi c vrea de la noi? am ntrebat. Alte detalii despre incendiu?
Lockwood ridic din umeri.

Sper c vom primi veti despre Blake. Poate c l-au prins. Poate i-a mrturisit crima.
C veni vorba spuse George, scotocind prin geant. Dac tot ateptm, arunc un
ochi peste decupajele astea din Arhive. Am aflat mai multe lucruri despre Annie Ward. Se
pare c n urm cu cincizeci de ani se nvrtea ntr-un cerc foarte select de tineri
majoritatea de bani gata, dar nu chiar toi care i fceau veacul n cele mai ic baruri
londoneze. Cu un an nainte s moar, London Society a fcut un reportaj n imagini asupra
grupului. Ia uit-te puin. O s recunoti mai multe nume.
Pozele alb-negru erau fotocopii ale originalelor. Majoritatea nfiau baluri i petreceri,
dar i cazinouri sau mese pentru jocuri de cri. n fiecare imagine apreau grupuri de tineri
elegani. Dac nu ineai cont de vestimentaie i de lipsa culorilor, erau leii tinerilor care
umpleau paginile revistelor din ziua de azi, pe care le frunzrea Lockwood, i la fel de
anosti. Am rsfoit cteva pagini, pn cnd ceva mi-a atras atenia. Pe pagin apreau
dou fotografii. Prima, o poz de studio, nfia un tnr chipe, cu zmbetul pe buze.
Purta o plrie neagr, cravat neagr i jachet neagr. Avea probabil i cma
dantelat, ascuns ns privirilor slav Domnului! de-un baston. De asemenea, purta
mnui albe. Avea pr lung, bogat, nchis la culoare, i un chip fermector. Arbora un surs
ncreztor i afabil, care spunea: dac m-ai cunoate, m-ai adora.
Dedesubt, aprea urmtoarea descriere: Domnul Hugo Blake: Brbatul zilelor noastre, n
ora.
Iat-l, opti Lockwood.
Am studiat chipul su spilcuit, mulumit de sine, i n minte mi apru un alt chip, prfuit
i acoperit de pnze de pianjen.
Mai apare i aici, spuse George.
Dedesubt mai era o fotografie, de data aceasta o poz de grup fcut dintr-un punct mai
nalt. Un grup de biei i fete, n dreptul unei fntni. Trebuie s fi fost o festivitate
plicticoas de var, pentru c bieii purtau frac i cravate negre, iar fetele purtau rochii de
gal, cu bretele, paiete i volnae i mai tiu eu ce. Nu m dau n vnt dup rochii. Poza
era alb-negru, dar nu era greu s-i nchipui bogia de culori de-acolo. Fetele stteau n
mare parte n fa, iar bieii n spate. Rnjeau cu toii satisfcui, de parc aveau lumea la
degetul mic, ceea ce nu era greit n cazul unora. n centrul grupului era chiar Annie Ward.
nfiarea ei era att de fermectoare, nct ai fi zis c rspndea deja nelumin.
Domnioarele din preajma ei zmbeau resemnat, simindu-se probabil eclipsate.
Iat-l pe Blake, spuse George, artnd spre individul nalt care rnjea din rndul al
doilea. E chiar n spatele ei. De parc o pndea nc de pe-atunci.
i uite
Cu un fior, am bgat de seam ovalul minuscul de la pieptul fetei. Mi s-a pus un nod n
gt.
Medalionul, am completat.
O, vd c ai venit cu toii!
n prag apru inspectorul Barnes, cu fulgere n priviri. Prea epuizat. Pn i mustaa lui
i pierduse puin din strlucire. ntr-o mn inea un vraf de dosare, iar n cealalt, o
ceac de cafea din plastic.
Ce drgu! O s m facei s-mi vrs iar cafeaua?
Lockwood se ridic n picioare.
Am venit la cererea dumneavoastr, domnule Barnes, rosti el cu rceal. Cu ce v

putem fi de folos?
n primul rnd, n-aveam nevoie de toi. Unii sunt, fr ndoial, n plus.
Privirile lui Barnes zbovir asupra lui George.
Te-ai descotorosit de borcanul la, Cubbins?
Desigur, domnule Barnes, spuse George.
Mda. Aa se face c n seara asta n-am nevoie de tine i nici de tine, Lockwood. Am
treab cu domnioara Carlyle.
Barnes m msur cu un aer vinovat. Am simit privirea sa apstoare.
Te rog s m urmezi, domnioar. Voi doi ateptai aici.
Un fior de team mi strbtu trupul. M-am uitat ngrijorat spre Lockwood, care fcu un
pas nainte, ncruntat.
Exclus, domnule inspector, spuse el. Lucy e angajata mea. Insist s iau parte la orice
Dac nu-i pui lact la gur, vei fi acuzat de obstrucionarea anchetei. Am auzit
destule de la tine, timp de-o sptmn. Ei, bine? Mai ai ceva de zis?
Lockwood rmase tcut. I-am zmbit ct mai ncurajator.
Nu-i face griji, m descurc eu.
Firete, spuse Barnes.
Inspectorul deschise ua i mi fcu semn s naintez.
Stai linitit, nu dureaz mult.
Am traversat mpreun biroul de operaiuni i ne-am oprit n faa unei ui de oel. Barnes
introduse un cod i ua se ddu n lturi, dezvluind un coridor tcut, scldat n lumina
neoanelor din tavan.
Amicul tu, Lockwood, mi spune c ai stabilit o legtur paranormal cu fantoma
Annei Ward, rosti Barnes, cnd pornirm de-a lungul coridorului. E adevrat?
Da, domnule. I-am auzit glasul.
i mi-a mai spus i c ai aflat ceva legat de circumstanele morii ei. C ar fi fost ucis
de un fost iubit.
Da, domnule.
Era adevrat, pn la un punct. Revelaia am avut-o cnd am atins medalionul. Fantoma
nu mi spusese nimic.
Barnes m privi piezi.
Atunci cnd i-a vorbit, i-a spus i numele lui?
Nu, domnule. Am auzit doar frnturi. tii cum sunt Vizitatorii.
Barnes mri pe sub musta.
Se spune c n zilele de demult, Marissa Fittes a purtat conversaii ntregi cu fantome
de Tip III, n urma crora a aflat multe lucruri. Dar sta-i un dar neobinuit, iar asemenea
fantome se ntlnesc rar. Noi, restul, trebuie s ne mulumim cu firmiturile pe care le
ciugulim. Bun Am intrat ntr-o zon cu grad nalt de securitate. Aproape c am ajuns.
Am cobort un ir de trepte spre un etaj interior. Uile de la acest nivel erau mai solide i
ranforsate cu fier. n dreptul unora dintre ele erau plcue de avertizare, ncadrate cu
negru: triunghiul negru nsoit de un craniu rnjit, triunghiul rou nsoit de dou.
Temperatura sczuse simitor. Probabil c ne aflam n subsolul cldirii.
Ascult la mine, ncepu Barnes. Mulumit descoperirilor tale, am redeschis cazul
dispariiei lui Annabel Ward.
mi arunc o privire piezi.

i noi eram pe punctul de a-i descoperi identitatea. Ne-ai luat-o nainte, dar asta
pentru c suntei nite copii incontieni i n-avei nimic mai bun de fcut. Cu toate astea,
am verificat legtura ei cu Hugo Blake i cred c el e fptaul. L-am arestat azi.
Inima mi-a tresrit de bucurie.
Totui
Barnes se opri n dreptul unei ui din fier.
Chiar i acum, dup cincizeci de ani, Blake neag tot. Spune c a condus-o pe fat
pn la poart, dar c n-a intrat n cas.
Minte, am spus.
Fr ndoial, dar am nevoie de mai multe dovezi. Tocmai de aceea te-am chemat. n
regul, poftete nuntru, te rog.
nainte s mai zic ceva, inspectorul mi fcu vnt ntr-o ncpere ngust i ntunecat.
Era o camer goal, cu excepia celor dou scaune din oel, tapiate cu piele, i a msuei
din mijloc. Scaunele erau orientate spre peretele opus, acoperit n ntregime de sticl mat.
Pe msu erau un ntreruptor i un receptor negru.
Ia loc, domnioar Carlyle.
Barnes ridic receptorul i vorbi.
Da? E nuntru? E n regul.
M-am holbat la el.
Despre ce vorbii? Spunei-mi, v rog, ce se ntmpl.
Legturile parapsihologice de felul celei pe care-ai stabilit-o cu Anna sunt foarte
subiective. Greu de exprimat. i aminteti unele lucruri, uii alte lucruri. Pe scurt, sunt
ndoielnice. E posibil, deci, ca fantoma s-i fi comunicat mai multe despre moartea ei dect
i aminteti. De pild, chipul ucigaului.
Am neles n sfrit tlcul vorbelor lui i am cltinat din cap.
V referii la Blake? Nu. De-abia recent am vzut poza lui. Nu-mi spune nimic.
Fa n fa s-ar putea s fie altceva, spuse Barnes. Hai s vedem.
M cuprinse panica.
Domnule Barnes, a dori s ne oprim aici. V-am spus deja tot ce tiam.
Arunc i tu un ochi. El n-are cum s te vad. Doar noi l putem vedea pe el. Nici
mcar nu tie c te afli aici.
V rog, domnule Barnes
Fr s asculte rugminile mele, inspectorul aps butonul de pe perete. O fie de
lumin brzd miezul panoului din faa noastr. Lumina se extinse, iar obloanele interioare
se ddur n lturi asemenea unor jaluzele, dezvluind o ncpere n care btea lumina unui
reflector.
Brbatul sttea pe un scaun n mijlocul ncperii, orientat cu faa spre noi. Dac nu
puneai la socoteal panoul de sticl, era la numai doi sau trei metri.
Era un domn n vrst, mbrcat ntr-un costum elegant, negru cu dungi subiri rozalii.
Avea pantofi lcuii i o cravat roz bombon. Din buzunarul de la piept i ieea o batist
roz. Fr ndoial, Hugo Blake i pstrase aceeai alur de dandy pe care o etala n urm
cu cincizeci de ani n revistele de societate. ncrunise, dar avea prul la fel de lung i de
bogat ca pe vremuri. Acum i atrna n crlioni pe umeri.
Nu se schimbase prea mult cu excepia feei.
Chipul fin i ncrezut al tnrului fusese nlocuit de o figur coluroas ca fierul plugului,

livid i pustiit de riduri. De la piramida nasului se rspndea nspre obraji i brbie o


ncrengtur de vinioare albastre. Buzele-i erau subiri i rigide. Iar ochii o privelite
groaznic.
Erau afundai n orbite, reci i lucioi, i ascundeau deopotriv agerime i furie. Se micau
necontenit, scrutnd toate elementele ncperii, apoi geamul de sticl mat. Era n mod
evident furios. Sttea cu minile nfipte pe genunchi i vorbea, dar nu-l auzeam.
E un om bogat, chicoti Barnes, obinuit s nu dea socoteal nimnui. Nu-i prea fericit
c l-am adus la secie. Dar asta nu te privete pe tine. Uit-te bine la el, domnioar
Carlyle. Golete-i mintea. Adu-i aminte de schimbul avut cu fata. Recunoti ceva?
Am tras aer n piept i am ncercat s m calmez. La urma urmei, n-aveam de ce s-mi
fac griji. Nu putea s m vad. i fceam lui Barnes pe plac i eram liber.
M-am concentrat pe trsturile chipului su.
i, n acea clip, btrnul m sget cu privirea. Ochii lui rmaser nemicai, aintii
asupra mea, de parc n-ar fi existat acel panou de protecie.
mi zmbi tios.
Am tresrit n scaun.
Nu! am spus. E destul! Nu simt nimic. Nu mi aduc aminte nimic. V rog. E suficient!
Gata.
Barnes ovi, apoi aps butonul. Obloanele coborr ncet, ca o cortin, asupra
brbatului care continua s zmbeasc.

15.
Lucy, spuse Lockwood. Oprete-te! Trebuie s vorbim.

Nu, nu trebuie.
Nu mai merge att de repede. Nu tiu de ce eti aa furioas, dar ascult-m: nu tiam
c Barnes o s te ia la interogatoriu.
Nu? Poate c ar fi trebuit s bnuieti. Graie articolului tu idiot, toat lumea a aflat
de legtura mea paranormal cu Annie Ward. Brusc, am devenit un element-cheie n
anchet.
Lucy, te rog
Lockwood m prinse de mnec i m opri n mijlocul drumului. Ajunsesem pe undeva
prin Mayfair, i mai aveam nc mult pn acas. Vilele erau cufundate n tcere, ascunse
n spatele unui zid de cea. Tocmai ce btuse de miezul nopii. Nici mcar stafiile nu erau
prin preajm.
Nu m atinge, am spus, smucindu-mi mna. Din cauza ta, n seara asta am stat fa n
fa cu un criminal, i ghici ce? N-a fost o experien prea plcut. Tu nu i-ai vzut ochii,
Lockwood, dar eu i-am vzut i am avut senzaia c i el m-a vzut pe mine.
Imposibil, rosti George, care scruta mprejurimile, cu mna pe mnerul sabiei.
Pn atunci vzusem un singur Vizitator n Green Park, o siluet ndeprtat care plutea
pe de-a lungul irului de copaci, dar nu strica s fii pe faz. n Londra, primejdia te pndea
oriunde.
N-avea cum s te vad, insist George.

Sttea cu spatele la noi, privind ceaa, cu mna nc pe mnerul sabiei.


Erai protejat de panoul de sticl. tia, desigur, c se afl cineva n spatele geamului,
i a vrut s-l sperie. Atta tot.
Te neli, am rostit cu glas sczut. Blake tia c sunt acolo. A citit i el articolul, ca
toat lumea. A aflat despre Lockwood i Asociaii, despre tnra Lucy Carlisle care are
noi dovezi mpotriva lui. Ne poate gsi cu uurin. Dac scap din arest, ne va da de urm.
Lockwood cltin din cap.
Lucy, Blake nu ne va da de urm.
i dac totui vine dup noi, spuse George, va veni foarte ncet, ontc, ontc, cu
bastonul. Are vreo aptezeci i ceva de ani.
Eu voiam s zic c nu va scpa din arest, continu Lockwood. Va fi acuzat de crim,
gsit vinovat i nchis, aa cum merit. Ei, i ce dac are ochi ciudai? Nici ochii lui George
nu sunt mai breji, dar nu ne plngem.
Mersi, spuse George. i eu care credeam c ochii sunt ce-am eu mai frumos.
ntocmai asta-i tristeea. Ascult, Lucy, i neleg furia. i eu sunt furios. Barnes navea niciun drept s te expun acolo fr ncuviinarea ta. E un comportament tipic
DCCAP se cred efii efilor. Dar nu sunt, sau, cel puin, nu ai notri.
i ridic minile n sus i le roti prin cea.
Uite-te n jurul tu. E trecut de miezul nopii. Suntem singuri ntr-un ora pustiu. Toat
lumea doarme, cu uile ferecate i talismanele agate pe la ferestre. Tuturor le este
team cu excepia ta, a mea i a lui George. Mergem unde avem noi chef i nu suntem
ndatorai nici lui Barnes, nici DCCAP-ului, nici nimnui. Suntem liberi ca psrile cerului.
Mi-am tras jacheta mai strns pe trup. Avea dreptate, ca de-obicei. mi pria aceast
plimbare nocturn, cu sabia la bru, alturi de colegii mei. Suprarea nmagazinat n
urma scurtei vizite la Scotland Yard mi se scurgea ncetul cu ncetul prin tlpi. M simeam
mai bine.
Ce s zic, ai dreptate. Crezi c Blake va rmne n arest?
Normal.
Apropo, Lucy, spuse George, hai s te nveselesc puin. n timp ce te ateptam, l-am
vzut pe Quill Kipps. Face parte dintr-un grup Fittes care lucreaz n seara asta cu DCCAPul. Fac asta destul de des. E o nelegere ntre departament i agenie. Ca s-o spun aa, tipul
a patrulat prin canale n noaptea asta. Echipa lui a avut parte de-o experien groaznic, i
nu m refer la fantome. Beah, pcat c nu i-ai vzut uzi leoarc.
Nu mi-am putut nbui rsul.
Cel puin Kipps are unde s lucreze. Prin registrul nostru bate vntul.
Mai bine srac, dect lipicios, spuse George.
Lockwood m strnse ncurajator de bra.
Haide, nu-i face griji pentru ziua de mine. O s gsim noi ceva de fcut. Hai acas.
Mi s-a fcut poft de-un sendvi cu unt de arahide.
Am ncuviinat.
Eu vreau chipsuri i cacao.
Aburi tot mai dei de cea se strecurau printre gratiile de fier ale balustradelor i
nvluiau lmpile contra fantomelor, estompnd lumina intermitent. Paii notri rsunau
ciudat pe strzile pustii, dndu-ne senzaia c suntem nsoii de ali trei tineri grbii.
Pe Portland Row, lampa contra fantomelor era stricat. De la baza felinarului neau

scntei albastre, iar n locul albului strlucitor trebuia s ne mulumim cu un rou urcios.
Cele mai multe dintre ferestrele vecine erau cufundate n bezn, acoperite de obloane sau
draperii. Ne-am croit drum prin ceaa deas nspre intrare.
Lockwood era n frunte. ntinse mna s deschid poarta, dar ncremeni subit. Eu i
George ne ciocnirm de el.
George, spuse Lockwood aproape n oapt. Medalionul lui Annie Ward era la tine
ultima oar. Ce-ai fcut cu el?
L-am pus pe raft, alturi de celelalte trofee. De ce?
Ai sigilat cutia din sticl argintat? Avea vreo problem la nchidere?
Fugi de-aici. Ce-i veni?
Tocmai am zrit o lumin n biroul nostru.
Art cu degetul n jos, printre zbrele. Curtea de la demisol era cufundat n bezn
total, strpuns doar de strlucirea slab i portocalie a stlpului de la numrul 36.
Fereastra cu pricina era pe jumtate ferit de lumina felinarului. n timpul zilei puteai s
vezi fotoliul de la biroul meu de lucru i vaza cu flori. Acum nu se zrea nimic, de parc
cineva pictase un dreptunghi negru pe zidul casei.
Nu vd nimic, rosti George n oapt.
A licrit doar pentru o clip, spuse Lockwood. Am crezut iniial c e un crmpei de
nelumin, dar Uitai! S-a vzut din nou.
De data aceasta am vzut cu toii licrul stins din spatele geamului. Am rmas tustrei
ncremenii.
Asta este o lantern, spuse George cu glas sczut.
Am dat din cap. Mi s-a fcut pielea de gin.
Cineva a intrat n casa noastr.
Cineva care nu se teme s ias noaptea pe strzi, spuse Lockwood. Ceea ce nseamn
c e narmat. Sau sunt narmai. Sigur au sbii i tore, poate i alte arme. Bun, hai s ne
punem mintea la contribuie. Cum au intrat?
Am aruncat o privire de-a lungul aleii.
Ua de la intrare pare n regul.
Vrei s verific n spate? ntreb George. Poate c au spart ua din grdin.
Dar n caz contrar, o s rmi pe dinafar. Nu, trebuie s gsim mpreun o soluie.
Vom intra prin fa, ca de obicei, doar c n tcere. Haidei.
O lu nainte pe alee, traversnd pisicete dalele. Se opri pe verand i fcu semn ctre
lemnul crpat din jurul ncuietorii. Ua era ntredeschis.
Au spart ua, uier George.
Dac pe-aici au intrat, spuse Lockwood, putem s-i nchidem la demisol.
Ne fcu semn s ne apropiem i ne opti la ureche.
n regul. Verificm parterul, apoi coborm la demisol. Nu vreau s aud nici ps.
Cum rmne cu etajele superioare?
N-are rost s riscm. Palierul de la etaj scrie. i n plus, ei sunt interesai de birouri.
Spada la ndemn, da? i gsim, i ncercuim i le cerem s se predea.
i dac refuz? am ntrebat.
Lockwood strnse din dini.
Dac e nevoie, vom recurge la for.

Antreul era cufundat n bezn. Totul era tcut. Ne-am oprit pre de cteva clipe, pentru a
ne obinui cu ntunericul. Craniul de cristal ne rnjea de pe msu. Silueta ntunecat a
cuierului se nla lng perete. Lockwood ndrept vrful spadei spre rafturile de vizavi. La
nceput, n-am sesizat nicio diferen, dar am realizat imediat c unele dintre mti i tigve
stteau uor nclinate, semn c cineva cotrobise pe-acolo n grab. n deprtare, dup ua
de la buctrie, am ntrezrit albul mat al Feei de Mas Gnditoare. Am tras din nou cu
urechea, dar n-am auzit nimic. Am realizat atunci c mi foloseam deopotriv simurile
externe i interne, de parc a fi fost n misiune.
Dar asta era casa noastr, cminul nostru, i aveam de-a face cu un intrus.
Lockwood fcu semn s ne mprim. George se duse iute n sufragerie. Eu am intrat
precum o umbr n bibliotec. N-am detectat nicio prezen, i am realizat numaidect c
ncperea era pustie, dar cu toate astea, nu scpase ateniei oaspetelui nostru. Jos, sub
etajer, zceau mprtiate cri i hrtii.
M-am ntors n antreu. Lockwood atepta lng trepte. George se ntorsese cu veti
similare.
Cineva e hotrt s ntoarc locul cu susul n jos, opti el. Caut ceva.
Lockwood se mulumi s dea din cap. Ne-am ndreptat toi trei spre buctrie.
Era greu de zis dac infractorul cotrobise i prin buctrie, pentru c aici dezordinea era
ntotdeauna la ea acas. Pe mas se zreau resturile cinei pe care-o luasem nainte de a ne
deplasa la grdina spnzuratului, iar toate suprafeele de lucru erau pline de nimicuri.
Lng fulgii de ovz erau cteva recipiente cu pilitur de fier, iar alturi se gsea grmada
de bombe cu sare, pregtit de George. Niciuna nu ne era de folos acum. inta noastr era
un om n carne i oase.
Lockwood se apropie de ua care ducea la demisol. Era uor ntredeschis. Lockwood
prinse clana cu vrful sabiei i deschise ncet. n capul scrilor domneau linitea i bezna.
De jos se nla o adiere cald care purta iz de hrtie, cerneal i magneziu. Lumina era
stins i am lsat-o aa. Am auzit un scrnit nfundat, i mi-am nchipuit c sunt nite
obolani ncercnd s se strecoare printr-un loc ngust.
Ne-am uitat unul la altul i am strns i mai tare de mnerele sbiilor. Lockwood pi pe
treapta de sus, apoi cobor iute, urmat de George i de mine. Peam cu atta grij, nct
abia dac atingeam metalul. n cteva clipe am ajuns jos.
ncperea din crmid n care am descins era n mare parte goal, cu excepia
dulpioarelor pentru dosare i a sacilor de fier. Demisolul era cufundat n bezn, dac nu
punem la socoteal lucirea verzuie care venea din dreapta, pe sub arcad. De vizavi venea
scrnitul ca de obolan. Pentru o clip se vzu lumina lanternei, apoi dispru.
Pind domol, asemenea Vizitatorilor, am verificat ncperea din dreapta i am dat peste
un haos de nedescris. Dosare rsturnate, dulpioare deschise i o mare de hrtii mprtiate
pe podea. Borcanul cu fantome de pe biroul lui George fusese dezvelit. Silueta craniului se
ntrezrea n aura verzuie a plasmei. Deasupra, chipul fr trup se nvrtea bezmetic, dintro parte n alta.
Sala de antrenament era goal, iar ua magaziei prea ncuiat. Nu ne mai rmnea
dect ncperea din captul demisolului, unde erau expuse trofeele. Ne-am strns mai
aproape. Undeva n faa noastr, oaspetele i pierduse rbdarea. Fonetul cretea n
intensitate.
Ne-am oprit n dreptul ultimei arcade i am aruncat un ochi nuntru.

Dup cum tiam deja, camera trofeelor nu era complet cufundat n bezn datorit
strlucirii difuze a cutiilor de pe rafturi. Multe dintre trofeele lui Lockwood oasele sau
crile de joc nsngerate, de pild erau complet inofensive. Ai fi putut s le dai unui
bebelu, dac doreai, pentru c nu aveau puteri supranaturale. Pe lng acestea ns, mai
erau i Sursele active, ale cror energii spectrale se manifestau n timpul nopii. n spatele
sticlei argintate apreau tot soiul de luminie n nuane de albastru splcit, galben, violet,
verde i maro n continu micare i preschimbare, cutnd mereu o cale de ieire. Un
spectacol deopotriv ncnttor i bizar, la care nu era bine s cti ochii pentru prea mult
timp.
Cineva csca ochii la ele chiar n acea clip.
O siluet mthloas, mbrcat n negru, sttea n dreptul rafturilor: un brbat voinic
n umeri, cu jumtate de cap mai nalt dect Lockwood. Purta un palton lung, iar chipul i
era ascuns n spatele glugii. La bru i atrna o spad lung i sclipitoare. ntors cu spatele
la noi, intrusul studia cu atenie cutia mic din palma sa nmnuat. inea o lantern
aprins chiar deasupra cutiei, din care neau reflexii palide pe tavan.
n mod cert, nu era obiectul cutat, ntruct intrusul azvrli cutia pe podea, cu un gest
dispreuitor.
M duc s-i fac un ceai, ct vreme mi scormoneti prin cas? rosti Lockwood pe un
ton politicos.
Silueta se rsuci pe clcie. Lockwood i vr lanterna n ochi. Nu mi-am putut nbui
icnetul de spaim. Gluga se ncovoia pe figura intrusului, aidoma ciocului unei psri de
prad. Chipul su era acoperit cu o masc de pnz. Dou guri negre se cscau n zona
ochilor. O alt cresttur strmb se zrea n dreptul gurii. Trsturile individului erau
complet ascunse vederii.
Orbit de lumina lanternei, intrusul duse mna la ochi.
Bravo! Minile sus! spuse Lockwood.
Mna intrusului ni spre mnerul spadei.
Suntem trei contra unu, l avertiz Lockwood.
Intrusul scoase spada la vedere cu un scrit metalic.
Dac tu doreti spuse Lockwood, apoi ridic sabia i pi cu grij nainte.
n aceast situaie, cea mai bun tactic era s aplicm Planul C. l foloseam de regul
mpotriva fantomelor Tip II mai puternice, dar funciona i n cazul celor vii. Atacul prin
nvluire: eu prin stnga, George prin dreapta, Lockwood pe centru. Am naintat cu
hotrre, ncolindu-l pe intrus.
Sau, cel puin, aa am crezut. Brbatul cu masca alb nu prea c se sinchisete de
manevra noastr. Ridic mna i nh de pe raft o cutie care rspndea o strlucire
albastru-deschis. Apoi se ntoarse i-o azvrli cu for la picioarele lui George. Balamalele
cedar, iar cutia se deschise. Dinuntru iei o bucat din osul unui deget. Simultan se scurse
i vaporul albastru de lumin. Din parchet se ii o artare tears, albstruie, care lu forma
unei creaturi pocite, mbrcat n zdrene. Artarea i suci capul, i azvrli braele napoi
i se npusti asupra lui George cu un salt oblic i sinuos.
N-am vzut mai mult, ntruct intrusul nfcase alte dou cutii, pe care le arunc n
direcia mea i a lui Lockwood. Cea care czu la picioarele lui Lockwood rico din podea,
dar nu se sparse. Cea destinat mie se fcu buci. Dinuntru ieir o agraf nsoit de ase
torente de plasm galben i de-un urlet slbatic, supranatural. uvoaiele se revrsar pe

podea, de unde rsrir la loc ca nite cobre i se npustir asupra mea. Am lovit cu furie n
stnga i n dreapta, cioprindu-le. Unele se risipir pe dat, dar altele se mpreunar i
trecur din nou la atac.
Spadele se ncletar. Lockwood srise peste cutie i se apropiase de inamic. Dansul
sbiilor era n toi. Undeva n spate, George para loviturile ca de bici ale spectrului, ncet,
dar sigur, fantoma btea n retragere, mnat de paradele complexe ale lui George.
Fantoma pe care o nfruntam eu era slab i nesigur n micri. Era vremea s-i fac de
petrecanie. Am dibuit la centur dup sculeul cu pilitur, apoi l-am azvrlit la podea. A
urmat o scurt explozie luminoas. Artarea ectoplasmic s-a tot micorat, pn s-a
preschimbat ntr-o balt fumegnd.
Lng mine, fierul muca din fier. Lockwood i intrusul naintau i se retrgeau pe rnd
n centrul ncperii, ntr-un schimb vijelios de lovituri. Mascatul era iute, iar loviturile sale
erau puternice i precise, dar adversarul su le fcea fa cu brio. Lockwood dansa pe
picioare i se legna cu o uurin demn de invidiat. nclrile lui abia dac atingeau
podeaua. Braul su se rsucea scurt i elegant, fcnd ca vrful spadei s-i schimbe
constant poziia, asemenea unei libelule sprintene.
George devenise nerbdtor s ncheie lupta. Fcu un pas napoi, smulse o bomb cu sare
de la centur i-o azvrli nspre spectru, care se preschimb ntr-un nor de frme
sclipitoare, de culoarea safirului. Explozia i atrase pentru o clip privirile lui Lockwood,
dndu-i inamicului ansa s ncerce un atac la fa. Lovitura ar fi fost mortal dac i-ar
fi atins inta. Lockwood se ls ntr-o parte, iar vrful spadei trecu la civa milimetri de
obrazul su. Dar acum, inamicul i pierduse echilibrul. Lockwood fcu un pas n lateral i
mpunse cu vrful sabiei. Intrusul scoase un strigt de durere i i duse mna la bru, apoi
dezlnui o serie de atacuri disperate. Lockwood btu n retragere, iar intrusul ni pe
lng el i travers ncperea n fug. George ncerc s-i ain calea, dar lu un pumn n
plin figur, care-l lipi de perete cu un geamt.
Intrusul se ndrept n grab spre treptele spiralate, urmat ndeaproape de Lockwood.
Am srit peste fiile galbene de plasm care se mistuiau i am luat-o pe urma lor, lovind
orbete cu sabia. Brbatul trecu de trepte, apoi pe sub arcad, i ajunse n biroul principal.
Pre de o clip, lumina palid care ptrundea pe fereastr i descrise conturul. Brusc, am
neles ce avea de gnd s fac.
Lockwood, am strigat. Grbete-te! Vezi c
Lockwood intuise pericolul i, fr a se opri din urmrire, nfc o canistr de foc
grecesc de la centur.
Intrusul sprint puternic, sri pe biroul meu i i duse minile la fa. n clipa urmtoare
trecu violent prin geam, mprtiind o ploaie de cioburi n jur.
Ajuns n captul ncperii, Lockwood njur, apoi azvrli recipientul. Canistra trecu prin
fereastr i se zdrobi de pietrele din curte. O explozie argintie strpunse bezna nopii,
proiectnd cioburi de sticl nuntru. Acestea se mprtiar pe birou i se izbir de borcan.
Cpna dinuntru tresri i fcu ochii mari. Celelalte cioburi mturar podeaua,
asemenea unor ururi tioi de ghea.
Lockwood sri pe mas cu sabia n mn. Eu m-am oprit n spatele lui. N-am continuat
urmrirea. Era prea trziu. Afar, n ghivecele de flori, precum i pe ramurile de ieder
scnteiau flcri mici i albe, ca ntr-un pom de Crciun. Fumul plutea nspre strad.
Undeva, deasupra noastr, se auzi corul pestri al alarmelor de main. Dar degeaba.

Intrusul se fcuse nevzut. n capul treptelor, ua de la intrare se legn ncet pentru cteva
clipe, apoi ncremeni.
Lockwood sri pe podea. n spatele nostru apru i George, cu mna la falc, trndu-i
anevoie picioarele dup el. Buza de jos i sngera. I-am zmbit ncurajator, ns doar cu
jumtate de gur. Lockwood l btu prietenete pe bra.
A fost chiar palpitant, spuse George cu glas rguit. Ar trebui s primim oaspei mai
des.
Brusc, am ameit i-am simit c-mi tremur picioarele. M-am sprijinit de birou. Pentru
prima oar de la nceputul confruntrii, ponoasele cderii din casa de pe Sheen Road se
fcur simite. Lockwood se resimea i el. Avu nevoie de trei ncercri pentru a vr spada
n inelul de la centur.
George, spuse el. Ziceai c ai pus medalionul lui Annabel Ward laolalt cu celelalte
trofee. Te duci, te rog, s verifici dac mai e acolo?
George i duse mneca la buz.
Nu-i nevoie. Am verificat deja, i a disprut.
Eti sigur c l-ai pus pe raft?
Chiar n dimineaa asta. i zic sigur c nu-i acolo.
Se ls tcerea.
Crezi c a venit dup medalion? am ntrebat eu dup o vreme.
Lockwood oft.
Tot ce-i posibil. Oricum, e-n minile lui acum.
Nu, am spus. Nu e.
Mi-am tras gulerul la o parte, dezvluind cutiua de sticl argintat care atrna la gtul
meu. Medalionul era nuntru.

16.
Trebuie spus c nu aveam obiceiul s ascund obiecte bntuite sub haine. Nu mi-am
ndesat niciodat artefacte sinistre n osete, aa cum sugera George. Medalionul era un caz
excepional.
Cu o dup-amiaz n urm, n timp ce ne pregteam pentru cazul slciei spnzuratului,
mi-au czut din ntmplare ochii pe el. George l aezase pe raftul cu trofee, alturi de
celelalte ciudenii. Zcea acolo, n carcasa lui protectoare, lucind ters n spatele sticlei. n
loc s-l las n plata Domnului, cum ar fi fcut orice persoan normal la cap, eu am luat
sticlua, am pus-o la gt i mi-am vzut mai departe de treab.
Am gsit c era destul de dificil s-mi motivez decizia, dat fiind starea n care m aflam
dup lupta cu intrusul, astfel c am ateptat pn trziu a doua zi la micul dejun, pentru a
da explicaii.
Am vrut s am medalionul la ndemn, am spus. Nu voiam s-l las alturi de celelalte
trofee. Poate datorit celor ntmplate atunci cnd l-am inut n mn, poate datorit
legturii stabilite cu Annie Ward. n momentul la am experimentat tririle ei. Am simit ce
a simit i ea. ntr-o oarecare msur, am fost Annie Ward. Aa c
Asta-i primejdia Talentului tu, spuse Lockwood subit.

n acea diminea era palid la fa i avea o alur grav. i miji ochii n direcia mea.
Eti prea sensibil. Te apropii prea mult de ei.
Cred c nelegi greit, m-am aprat. Nu sunt deloc apropiat de Annie Ward. N-a fost
o persoan prea plcut ct a trit, iar fantoma ei e rutcioas i foarte primejdioas. Dar
datorit Atingerii neleg cte ceva din tririle ei. i neleg durerea i vreau s i se fac
dreptate. Nu vreau s fie dat uitrii. Ai vzut-o i tu ngropat n emineu, Lockwood! tii
ce i-a fcut Blake. Aa c, atunci cnd am vzut medalionul ei aruncat laolalt cu celelalte
trofee, mi s-a prut nedrept. Pn nu intr Blake la nchisoare i se face dreptate, nu cred
c ar trebui s renunm la ea.
Le-am adresat un zmbet trist.
Las-m s ghicesc pare o nebunie, nu?
Da, spuse George.
Lucy, trebuie s ai grij, rosti Lockwood sec, cu rceal n glas. Nu-i bine s te joci cu
fantomele astea rutcioase. Iar ne-ai ascuns ceva, iar astfel de secrete pun n primejdie
viaa celorlali ageni. Vreau s am doar oameni de ncredere n echip. Ai neles?
nelegeam prea bine. Mi-am ferit privirea.
Cu toate astea continu el, pe un ton mai relaxat. ansa a fcut ca lucrurile s
mearg n favoarea noastr. Dac nu erai tu, probabil c ne puteam lua adio de la
medalion.
n timp ce vorbea, inea bijuteria n mn. Suprafaa sa aurie sclipea n razele soarelui.
Eram cu toii la demisol, lng ua care ddea n grdin. O adiere rcoroas mprospta
aerul fetid rmas n ncpere de cu sear, dup eliberarea Vizitatorilor. Pe podea erau
cioburi i urme de ectoplasm. George fcuse ordine printre cutiile de pe etajer. Purta un
or cu un nur uor dantelat i avea mnecile suflecate.
N-a disprut nimic, spuse el. Pare puin ciudat dac presupunem c tipul ar lucra
pentru Piaa Neagr. Avem cteva obiecte splendide. Mna de pirat, de pild, sau fibula
asta superb
Lockwood cltin din cap.
Nu, era chitit pe medalion. Altminteri, coincidena ar fi prea mare. Cineva rvnete la
medalionul la.
Ei bine, tim cine e acea persoan, am spus. Hugo Blake.
George czu puin pe gnduri.
Problema e c Blake e dup gratii.
ntr-adevr, e n arest, spuse Lockwood. Dar asta nu nseamn nimic. E un tip bogat.
Putea s tocmeasc pe cineva s ne sparg locuina. Dar mrturisesc c nu neleg de ce
pune atta pre pe medalionul sta. Inscripia aia latineasc nu-i dovedete vinovia, nu?
ovi o clip. Doar dac
Doar dac medalionul nu ascunde i alt indiciu, pe care Blake se teme c-l vom gsi,
am spus.
ntocmai. Hai s-l studiem la lumina zilei.
Am ieit toi trei n grdina micu. Lockwood ridic medalionul i l cercet cu atenie.
Nimic special: acelai pandantiv oval, din aur, incrustat cu sidef, uor turtit i crpat pe
margine.
M-am uitat atent la el. Crpat pe margine
Suntem nite idioi, am spus cu rsuflarea tiat. Totul este ct se poate de limpede.

Lockwood mi arunc o privire nedumerit.


Adic?
Crptura era de la bun nceput acolo! E un medalion, deci se deschide! Putem s-l
deschidem.
I-am luat pandantivul din mn i mi-am vrt degetele n despictur. Am tras cu
delicatee. n ciuda deformrii sale, urm un cnit satisfctor, iar pandantivul se desfcu
lin pe muchia balamalei. Am desprit cele dou jumti i am aezat medalionul deschis
n palm.
Nu pot s zic la ce m ateptam, dar cu siguran m ateptam la ceva. O uvi de pr
sau poate o fotografie. Oamenii pstreaz amintiri n medalioane. Acesta este rostul lor.
Ne-am holbat tustrei la cele dou jumti.
Nici urm de pr sau de fotografie, suvenir sau scrisoric. Dar pandantivul nu era gol.
Nicidecum. Ceva tot am gsit.
nuntru era o alt inscripie, gravat cu delicatee pe plcua de aur:

A W
H.II.2.115

Iat-l, spuse Lockwood. Indiciul secret. Asta se strduia s ascund.
AW vine, fr ndoial, de la Annabel Ward, am spus.
Iar H vine de la Hugo, rosti George cu glas sczut. De la Hugo Blake
Lockwood se ncrunt.
i mai departe, nu tim, dar sigur ascunde mai multe. Ce reprezint numerele astea?
Par a fi un soi de cod
Cred c ar trebui s dm medalionul la DCCAP, am spus dintr-odat. Nu putem s-l
pstrm. Conine dovezi serioase, de care poliia are nevoie. Iar Blake tie c e la noi.
Cred i eu c aa e mai bine, spuse Lockwood. Dei n-a vrea s-i spun ntregul adevr
lui Barnes. A dori mai degrab s rezolvm noi misterul. Totui
Din birou se auzi ritul telefonului.
Poate c nu vom avea de ales. George, te rog, rspunde tu.
George intr n cas i lipsi o bucat de vreme. Cnd se ntoarse, Lockwood vrse
medalionul napoi n carcas, iar eu m apucasem s mtur mizeria de pe jos.
Las-m s ghicesc, rosti Lockwood. Barnes?
George era uor mbujorat.
Nu chiar. Avem un nou client.
Bnuiesc c e o btrnic srman care i-a pierdut pisica fantomatic n copac.
Nu. Lucy, n locul tu a lsa mizeria acolo i m-a duce s fac ordine la etaj. Tocmai
am primit un telefon de la domnul John Fairfax, preedintele Companiei de Fier Fairfax,
care ne va face o vizit n scurt timp.

n general se credea c Problema care afecta Marea Britanie era duntoare economiei.
Morii care-i bntuiau pe cei vii, apariiile nocturne toate lucrurile astea aveau consecine.
Moralul i productivitatea erau sczute n rndul populaiei. Nimeni nu lucra n schimbul de
noapte. Iarna, de pild, multe dintre companii nchideau la cteva ore dup amiaz. n
schimb, alte companii aveau profit datorit faptului c satisfceau o nevoie elementar.

Una dintre aceste companii se numea Fairfax.


La izbucnirea crizei, Fairfax era deja socotit printre giganii industriei fierului, i ncepuse
numaidect aprovizionarea ageniilor Fittes i Rotwell cu sigilii, pilitur i lanuri de fier.
Cnd Problema s-a agravat, guvernul a dispus producia n serie a lmpilor contra
fantomelor, iar Fairfax a asigurat livrarea cantitilor uriae de fier necesare realizrii
proiectului. Drept urmare, s-a mbogit. Dar nu s-au oprit aici. Piticii schimonosii care
mpnzesc grdinile oamenilor? Colierele demodate din gama Protecto? Brrile din
plastic, cu faa zmbitoare din fier, prinse la ncheietura bebeluilor nainte de a iei din
spital? Toate acestea erau fabricate de Fairfax.
Prin urmare, proprietarul companiei, John William Fairfax, era unul dintre cei mai
bogai oameni din ar, de-o seam cu baronii argintului, cu motenitorii Marissei Fittes i
ai lui Tom Rotwell i cu individul care deinea uriaele culturi de levnic din dealurile
Lincolnshire. John Fairfax era un rezident al Londrei i era suficient s bat o dat din
palme, c reprezentanii guvernului apreau ct ai zice pete la ua lui.
Iar acum ne vizita personal.
Putei fi siguri c am curat sufrageria n doi timpi i trei micri.
Cteva minute mai trziu, am auzit zgomotul unui motor de calibru mare. Am privit pe
fereastr i am zrit un Rolls Royce sclipitor, oprind n dreptul porii. Prea c ocup tot
drumul. Geamurile erau prevzute cu grilaj de argint. Sigla strlucea pe capot n razele
soarelui hibernal.
oferul iei din main i i netezi uniforma cenuie, mat, apoi ddu roat mainii i
deschise portiera din spate. M-am tras iute napoi. Lockwood umfla pernele de zor, iar
George ndeprta firmiturile de prjitur de sub canapea.
A ajuns, am uierat.
Lockwood trase aer adnc n piept.
n regul. S ncercm s facem o impresie bun.

Cnd domnul John Fairfax intr n sufragerie, ne-am ridicat amndoi n picioare nu c
ar fi contat prea mult. Fairfax era un brbat foarte nalt i usciv. Era mult mai nalt dect
mine i dect Lockwood. George, care venea n urma lui, era ca o umbr nensemnat.
Chiar i la aptezeci i opt de ani, sau ct o fi avut, era un individ colosal, ca o nav de
croazier numai bun de lansat la ap, n portul din Southampton. Cu toate astea,
membrele sale erau subiri i uscate. Mnecile sacoului su lung, de mtase, atrnau
mohort. n ciuda faptului c se sprijinea ntr-un baston, picioarele i tremurau la fiecare
pas. La prima impresie, era un amestec de for i neputin. Chiar i ntr-o ncpere cu o
sut de oameni, nu ar fi trecut neobservat.
Bun dimineaa, domnule, i se adres Lockwood. Asistenta mea, Lucy Carlyle.
ncntat.
Avea un glas baritonal i o mn uria. i aplec discret nspre mine capul ptros,
pleuv i cu pete maronii. Avea nasul coroiat i ochii negri, luminoi. Fruntea i era
brzdat de riduri adnci. mi zmbi (dac putea fi numit zmbet, mai degrab o
confirmare a faptului c exist) i i-am vzut i dinii mbrcai n argint. Avea figura unui
om nvat s porunceasc.
ncntat de cunotin, am spus.
Ne-am aezat cu toii. Oaspetele nostru acoperi n ntregime scaunul. Mnerul din fier al

bastonului su de mahon avea forma unui cap de cine: un mastif sau poate un buldog.
Rezem bastonul de genunchiul su uria, apoi i aez minile pe braele fotoliului.
Prezena dumneavoastr ne onoreaz, spuse Lockwood. Dorii s servii un ceai?
Domnul Fairfax ddu greoi din cap i bombni o ncuviinare:
Pitkin Breakfast, dac ai. Spune-i biatului s aduc i zahr.
Biatului? A, da. Fugua, George. Trei ceaiuri, te rog.
George, care purta nc orul la bru, se nvrti ntr-un picior i iei din sufragerie, lipsit
de expresie.
n regul, domnule Lockwood, spuse Fairfax. Sunt un om teribil de ocupat i bnuiesc
c eti i dumneata surprins de apariia mea pe nepus mas n dimineaa asta de
duminic, aa c o s trec direct la subiect. O bntuire mi d mari bti de cap. Dac m
poi ajuta, te voi recompensa pe msur.
Lockwood ncuviin solemn.
Cu siguran, domnule. Va fi plcerea noastr.
Oaspetele nostru arunc o privire prin camer.
mi place casa dumitale. Observ c ai o minunat colecie de talismane mpotriva
fantomelor. Cum merge afacerea, bine?
Binior, domnule.
Mini ca un politician, domnule Lockwood. Cu finee i lejeritate. Maic-mea
Dumnezeu s-o odihneasc i s-o in la el m-a nvat s vorbesc deschis i sincer cu toat
lumea. I-am urmat sfatul toat viaa. Aa c hai
Btu cu palma uria pe genunchi.
Ne vom nelege mult mai bine dac suntem oneti unul cu cellalt. Afacerile nu merg
bine pentru tine. Doar citesc i eu ziarele. tiu c ai intrat n datorii mai ales dup un
anumit incident n care ai reuit s dai foc unei case.
Chicoti, un ecou sec.
Ai de pltit o amend gras.
Un muchi tresri spasmodic pe obrazul lui Lockwood. n rest, nu prea s fie iritat.
Aa-i, domnule, dar n momentul de fa ncerc s strng acea sum de bani. Avem o
droaie de alte cazuri pe rol, care ne asigur un venit robust.
Fairfax ddu din mn.
Gogoi, domnule Lockwood! Ar fi bine s tii c am cunotine la DCCAP i i-am citit
dosarul. tiu exact n ce constau acele cazuri. Umbre! Fecioare ngheate! Ceuri Vorbitoare!
Cele mai neajutorate i mai banale fantome de Tip I din univers. M mir c ai de unde s-o
plteti pe domnioara Carlyle.
La o adic, omul avea dreptate. Nu primisem salariul de o lun.
Privirile lui Lockwood scnteiar.
ntr-adevr, aa stau lucrurile, dar pot s v ntreb atunci de ce ai apelat la noi?
Londra e plin de agenii.
Aa-i.
Fairfax i mpreun sprncenele i ne fix cu privirea sa ntunecat i ngust.
Toate discuiile din pres legate de cazul vostru m-au impresionat ntr-un mod plcut.
Nu doar c ai gsit trupul cum o cheam pe fat?
Annie Ward, domnule.
Aa, trupul lui Annie Ward, dar i-ai descoperit i identitatea. mi place stilul dumitale,

mi place c pui pre pe detalii. mi place totodat c eti tnr i gndeti de unul singur.
Brbatul se aplec nainte, sprijinindu-se n baston. Pe chipul lui se citea nu att cldur,
ct un entuziasm febril.
i eu am venit din afara sistemului, domnule Lockwood. n tineree m-am strduit din
greu s m impun. M-am luptat cu giganii n domeniu, am i dus-o greu neleg pasiunea
care te mpinge zilnic de la spate! Pe deasupra, nu intenionez s ngra conturile celor de
la Fittes i Rotwell. i-aa au destui bani. Nu. Eu vreau s-i dau ie o ans la care n-ai visat
niciodat, s-i pun talentul la ncercare ntr-o enigm deosebit i mult mai periculoas.
Iat, s-a ntors i biatul.
George inea n mn o tav pe care aezase un serviciu de ceai nespus de frumos. Era
din porelan englezesc, mpodobit cu flori rozalii. Cetile preau ntr-att de fragile, nct iera team s nu se sparg dac le duceai la gur. Elegana serviciului era umbrit de
muntele de gogoi cu gem care stteau s cad din farfurie.
Mersi, George. Pune-le pe mas, te rog.
George aez tava, turn ceaiul i oferi tuturor gogoi. Cum nimeni nu servi, i vr
degetele la fundul grmezii, dup cea mai mare dintre ele, atingndu-le invariabil i pe
celelalte. O pescui i o puse pe farfurie, apoi se aez lng mine cu un zmbet satisfcut pe
chip.
Bag la stomac, rosti el. Am pierdut ceva?
Btrnul miji ochii.
Domnule Lockwood, avem treburi importante de discutat. Biatul ar trebui s atepte
afar.
Cum s v explic, domnule el nu e servitorul meu. Vi-l prezint pe asociatul meu,
George Cubbins.
Domnul Fairfax l msur din priviri pe George, care tocmai i lingea dulceaa de pe
degete.
Aa deci n cazul sta n-o s v mai rein.
Vr mna n buzunarul sacoului i scotoci cu stngcie. Scoase o fotografie ndoit i o
puse pe mas.
Ia uitai-v aici.
Era o cas. De fapt, era mai mult dect o cas. Era un conac de ar, n mijlocul unei
vaste ntinderi de pmnt. Fotografia, fcut de la distan, nfia cldirea i gazonul tuns
elegant. Pe margini se zreau slcii i rzoare cu flori, i o bucic dintr-un lac, dar conacul
din fundal se nla deasupra tuturor: o cldire ntunecat, nalt de cteva etaje. Avea
coloane, trepte ncovoiate i nenumrate ferestre subiri, amplasate la distane inegale una
fa de cealalt, dar vrsta i hramul cldirii erau greu de determinat. Fotografia era fcut
fie n zori, fie la asfinit. Soarele era ascuns undeva n spatele conacului, iar numeroasele
sale hornuri strvechi descriau umbre lungi pe gazonul din faa casei, asemenea unor
gheare ntunecate.
Combe Carey Hall, spuse Fairfax, apsnd fiecare silab. n Berkshire, la vest de
Londra. Ai auzit de ea?
Am cltinat tustrei din cap.
Nu e foarte cunoscut. Cu toate acestea, e foarte probabil cea mai bntuit cas
privat din Anglia. n opinia mea, este i cea mai primejdioas. Din cte tiu, ultimii patru
proprietari ai moiei au murit n urma contactului cu o fantom. Ca s nu mai vorbim de

toi slujitorii, oaspeii i ceilali oameni care au fost speriai de moarte sau atini de
fantome, sau i-au gsit sfritul atrai mielete prin cotloanele casei
Chicoti sec.
Ce s mai, lista e lung. De altfel, conacul a fost nchis i btut n scnduri n urm cu
treizeci de ani, dup o serie de evenimente groaznice, i a fost redeschis recent, cnd a
intrat n posesia mea.
Acolo locuii, domnule? am ntrebat.
Fairfax i nclin capul bombat i m fix cu privirile sale ntunecate.
Nu e singura mea proprietate, dac la asta te referi. Mai merg acolo din cnd n cnd.
Conacul e foarte vechi. Acolo a fost ridicat o mnstire de ctre un ordin de clugri
strni de pe la abaiile din jur. Zidria din aripa de vest e o rmi din acea perioad. A
intrat apoi n posesia unor baroni locali, care au renovat cldirea nainte ca aceasta s
ajung n forma final, undeva pe la nceputul secolului al XVIII-lea. Din punct de vedere
arhitectural, e o nclcitur cum rar s-a mai vzut: pasaje care nu duc nicieri sau care se
ntorc la 180 de grade, schimbri de nivel neobinuite Dar ca s n-o mai lungesc, s-a
bucurat mereu de-o reputaie sinistr. Sunt poveti vechi de sute de ani despre Vizitatori. Pe
scurt, e unul dintre acele locuri unde bntuielile existau deja, cu mult nainte de izbucnirea
Problemei. Se spune c
Mi se pare mie, sau cineva privete pe geam? spuse George dintr-odat.
Studiase fotografia cu atenie n timp ce btrnul povestea, privind ntrebtor prin
ochelarii si rotunzi. O ridic de pe mas i ainti un deget dolofan spre faada conacului.
Lockwood i cu mine ne apropiarm de fotografie, nedumerii. Undeva deasupra porticului
de la intrare, pe partea stng, o ni ntunecat indica prezena unei ferestre nguste. n
interior se zrea o pat cenuie, greu de vzut cu ochiul liber.
Ai observat i tu, deci? spuse Fairfax. D impresia unei siluete, nu-i aa? Pare c st la
geam. i mai curios e c fotografia a fost fcut cu doar cteva luni nainte s motenesc
moia. Conacul era nchis cu lact i btut n scnduri la acea vreme. Nimeni nu locuia
nuntru.
Sorbi din ceai i n ochii si negri apru o sclipire. Mi s-a prut c disting o urm de
amuzament n tonul su, de parc pata cenuie i implicaiile sale i ofereau un soi de
satisfacie.
n ce moment al zilei a fost fcut poza? am ntrebat.
La asfinit. Conacul e orientat spre rsrit. Dup cum vedei, soarele apune ndrtul
casei.
n timpul discuiei, Lockwood abia reuise s-i nbue entuziasmul. Sttea aplecat
nainte, cu coatele sale ciolnoase rezemate pe genunchi i minile mpreunate, ncordat
din cretet pn-n tlpi.
Urma s ne spunei ceva despre fenomen, domnule, rosti el. Vreau s zic, despre
manifestri.
Domnul Fairfax aez ceaca pe mas i se ls pe spate cu un suspin. Cu o mn prinse
capul metalic al bastonului, iar cu cealalt i nsoi vorbele.
Sunt btrn. Nu pot s vd apariiile i, n general, nici nu pot s le simt, dar casa
rspndete o aur nefast. O simt din clipa n care intru pe u, o simt pe vrful limbii. E o
atmosfer bolnvicioas care vlguiete sufletul. Ct despre ntmplri
Se sprijini n baston i se foi uor n fotoliu, de parc l-ar fi durut oasele.

Circul multe poveti. Dac vrei s afli mai multe, vorbete cu ngrijitorul nostru, Bert
Starkins. sta le tie pe toate. Dar, fr ndoial, cele mai faimoase poveti din regiune
marile bntuiri, dac doreti sunt legate de Camera Stacojie i de Treptele Urltoare.
Se aternu o linite de cavou, curmat subit de un chiorit infernal produs de stomacul lui
George. Tencuiala nu se dezlipi totui de pe perei, dar nici mult nu mai avea.
M scuzai, spuse el vesel. Mor de foame. Cred c mai iau o gogoa. Mai dorete
cineva?
Nimeni nu-l bg n seam. Mna lui sget spre farfurie.
Camera Stacojie? am ntrebat.
Treptele Urltoare?
Lockwood se aplec nainte i mai nsufleit.
M bucur c i-am strnit un asemenea interes, spuse btrnul. N-am greit cnd miam fcut o prere bun despre tine. Ca s-o lum n ordine, Camera Stacojie e un dormitor
de la primul etaj, din aripa vestic a conacului. M rog, era dormitor odinioar. Acum e
complet pustie. E unul dintre acele locuri unde energiile supranaturale sunt att de
puternice, nct toi oaspeii sunt sortii pieirii. Povestea spune c toi cei care au nnoptat
acolo n-au mai vzut lumina zorilor.
Ai intrat n odaie, domnule? ntreb Lockwood.
Am aruncat un ochi nuntru n timpul zilei, firete.
i atmosfera?
Mustete, domnule Lockwood. Mustete de venin.
Fairfax i ddu capul napoi, apoi ne privi pe rnd, din spatele nasului su coroiat.
Am motive temeinice s cred n puterea acestei Camere, pe care vi le voi mprti
ntr-o clip. S nu uitm ns de Treptele Urltoare. Povestea lor e i mai enigmatic.
Scrile urc de la captul Galeriei Alungite, sus, la etaj. Piatra din care sunt durate treptele
e foarte veche. Eu unul n-am avut parte de triri neplcute pe scri i nu cunosc pe cineva
care s fi avut. Dar umbl vorba c, n urm cu muli ani, pe scrile acelea s-a petrecut o
mare grozvie, i c sufletele celor ucii sunt captive n piatr. Uneori, cnd puterea
Vizitatorilor e la zenit sau poate cnd adulmec o nou victim, urletul lor slbatic se face
auzit, iar vaietul vine de la trepte.
Scrile emit urletul? ntreb Lockwood cu glas stins.
Aa se zice. Eu unul n-am auzit nimic.
Legat de Camera Stacojie, se bg George, n timp ce termina de nfulecat gogoaa.
Fcu o pauz, apoi rosti:
Ziceai c se afl la primul etaj? Posibil la acelai etaj cu fereastra din fotografie?
Da Cred c sunt la acelai nivel. Te rog, nu mprtia zahr pe fotografie. N-am
cpii dup ea.
M scuzai.
Fascinant, spuse Lockwood. Din cte-mi spunei dumneavoastr, n conac sunt mai
muli Vizitatori. Mai multe Surse. Cu alte cuvinte, un grup de fantome. Oare aa stau
lucrurile?
Fr ndoial, spuse Fairfax. Le-am simit prezena.
Da, dar de unde a pornit totul? Trebuie s fi avut loc un eveniment-cheie, o traum
major, din care s izvorasc i restul Se pune ntrebarea: care dintre Vizitatori a fost
primul?

Lockwood i mpreun degetele.


Casa e prsit acum?
Aripa de vest e cu siguran goal, pentru c de-acolo vine primejdia. Angajatul meu,
Starkins, se ngrijete de conac de muli ani. Locuiete ntr-o csu alturat.
Dar dumneavoastr unde nnoptai cnd vizitai conacul?
Am un ir de odi relativ modernizate n aripa rsritean, cu intrare separat,
desprite de corpul principal al cldirii prin ui de fier la fiecare etaj. Eu le-am montat i
le-am prevzut cu cele mai bune mecanisme de aprare existente la ora actual, ca s nu-mi
tulbure nimeni somnul.
Btrnul ne fix pe rnd cu privirea.
Nu sunt un om la, dar sub nicio form n-a petrece o noapte singur n aripa strveche
a conacului Combe Carey. i totui
Mngie drgstos capul din fier al buldogului.
taman asta v voi cere vou s facei.
Inima mi tresri n piept. Mi-am potrivit puin fusta, apoi am rmas nemicat. Ochii lui
Lockwood sclipeau. George prea la fel de nonalant ca de-obicei. i trase cu ncetineal
ochelarii de pe nas i i terse de bluz. Ateptam ca btrnul s continue.
N-ai fi primii care se nham la aa ceva. Nelmuririle domnului Lockwood l-au
preocupat intens i pe fostul proprietar. n urm cu treizeci de ani, decis s afle mai multe,
a angajat o mic echip de la agenia Fittes s investigheze locul: un biat, o fat i
supraveghetorul lor adult. Acetia au fost de acord s petreac noaptea n conac,
concentrndu-i cercetrile pe aa-zisa Camer Stacojie. Au aplicat codul standard de
procedur: au lsat ua de la intrare descuiat, ca o porti de scpare la nevoie. Au montat
un telefon n Camera Stacojie i l-au legat prin fir de telefonul din csua lui Bert Starkins,
n caz c trebuiau chemate ajutoare. Erau detectivi experimentai. Proprietarul le-a
ncredinat cldirea la asfinit. Cteva ceasuri mai trziu, nainte de culcare, Starkins a zrit
licrul lanternelor la etaj. Pe la miezul nopii, a nceput s-i sune telefonul. La cellalt
capt al firului era supraveghetorul, care semnala nite fenomene neobinuite i dorea s
verifice legtura telefonic. n rest, totul era bine. Vorbise pe un ton calm. Dup ce
convorbirea a luat sfrit, Starkins s-a culcat. Telefonul nu a mai sunat n acea noapte. n
zori, cnd Starkins s-a ntlnit cu proprietarul pe treptele de la intrare, echipa Fittes nu
ieise nc din conac. La ora apte i treizeci de minute au intrat n conac. nuntru domnea
linitea. i-au anunat prezena, dar nu au primit niciun rspuns. Au tiut ncotro s se
ndrepte. Au deschis ua Camerei Stacojii i au gsit trupul nensufleit al supraveghetorului,
ntins cu faa la pmnt lng telefon. Pe feti au gsit-o n partea opus a odii,
ghemuit sub un geam. Vorba vine, ghemuit: era att de contorsionat, nct n-au reuit so ndrepte pentru a-i vedea chipul sau pentru a-i verifica pulsul. Era i ea moart. Din
nefericire, n-au aflat niciodat ce s-a ntmplat cu biatul.
Adic nu s-a aflat n ce circumstane a murit? ntreb George.
Adic nu l-au gsit niciodat.
Iertai-m, domnule, interveni Lockwood, dar cnd brbatul a sunat la miezul nopii,
a pomenit cumva despre ce fenomene era vorba?
Nu.
Domnul Fairfax scoase ceasul de buzunar din sacou i i arunc o privire.
E trziu. n cincisprezece minute trebuie s fiu n Mayfair! Prea bine, s-o scurtm

atunci. Dup cum spuneam, agenia dumitale mi-a atras atenia. Sunt n acelai timp mirat
i curios de aptitudinile tale. Deci, iat propunerea mea. M ofer s v acopr pagubele
incendiului de pe Sheen Road. Pagubele vor fi pltite, DCCAP n-o s mai zic nici ps.
Pentru a primi cele aizeci de mii de lire, trebuie doar s acceptai cazul. De altfel, n clipa
n care ajungei la conac, eu personal v virez banii n cont. n plus, dac dezlegai misterul
i descoperii Sursa, o s primii o recompens gras. Ce tarif practicai n mod obinuit?
Lockwood i comunic preul.
Bine, eu dublez aceast sum. Ascultai la mine, cu Combe Carey nu-i de joac.
Fairfax strnse capul buldogului n mn i se aplec nainte, pregtit s se ridice.
i nc un lucru: eu cnd vreau ceva, acionez imediat. V vreau acolo n dou zile.
Dou zile? exclam George. Dar avem nevoie de timp s
Vreau s m fac bine neles, l ntrerupse Fairfax. Propunerea mea nu e negociabil.
Poziia n care suntei acum nu v permite s negociai. A, era s uit, mai am o condiie. Nu
avei voie s aducei tore sau materiale explozibile la conac. Vorbim aici de mobilier
valoros, vechi de sute de ani. Nu c n-a avea ncredere n voi, dar, cu scuzele de rigoare
i art luciul argintiu al dinilor N-a vrea s-mi ardei conacul.
Fotoliul scri sub greutatea btrnului, care se ridic n picioare. Subire i nalt, prea
o insect uria.
Bine, atunci. Nu vreau rspunsul pe loc, dar a vrea s m anunai pn disear.
Numrul secretarei mele e trecut pe cartea de vizit.
M-am lsat pe sptarul canapelei i am rsuflat puternic. Nici nu se punea problema s
dea un rspuns pe loc. Se tia c agenii Fittes erau cei mai bine pregtii. Iar trei dintre ei
muriser n conacul Combe Carey! Era nebunie curat s clcm pe urmele lor, fr s ne
pregtim temeinic nainte. Camera Stacojie? Treptele Urltoare? Ce-i drept, suma oferit de
domnul Fairfax ar fi scos firma din bucluc, dar la ce bun, dac urma s ne pierdem vieile?
Un lucru era sigur: decizia trebuia luat n urma unei discuii foarte serioase.
V mulumesc frumos, domnule, spuse Lockwood, dar rspunsul vi-l pot da chiar n
clipa asta. Ne vom ocupa de acest caz.
Se ridic n picioare i i ntinse mna btrnului.
Vom ncepe numaidect pregtirile, pentru a ajunge ct mai curnd la conac. V
convine mari dup-amiaz?

IV: CONACUL
17.
Nu greesc dac spun c eu i George nu ne-am neles de minune n lunile petrecute sub
acelai acoperi. Ne-am certat pe lucrurile importante (de pild, cnd unul din noi i-a
primit un pumn de sare n ochi sau a fost aproape scalpat de spada celuilalt), precum i pe
nimicuri (splatul hainelor, curenia n buctrie sau obiceiul lui George de a-i lsa
borcanul cu fantome n cele mai neateptate locuri, cum ar fi n spatele uii de la toalet).
Ne ciondneam din orice. Dar rar s-a ntmplat ca ntr-o ceart s fim n aceeai tabr.
Dup plecarea domnului Fairfax, minunea s-a ntmplat.
Nici bine n-a disprut Rolls-Royce-ul cu torsul su caracteristic, c am tbrt amndoi
pe Lockwood pentru refuzul de a se consulta cu noi. I-am amintit de reputaia sinistr a
conacului. George a susinut c aveam nevoie de minimum dou sptmni, preferabil o
lun pentru a ne documenta temeinic. Altminteri, era sinucidere curat.
Lockwood ne asculta cu zmbetul pe buze.
Ai terminat? ntreb el. Bun. Trei lucruri am s v zic. n primul rnd, e probabil
singura ans de a salva firma de la insolven. Dintr-o singur lovitur putem s
despgubim familia Hope i s scpm de presiunile DCCAP-ului. Avem o ocazie
extraordinar i nu o putem refuza. n al doilea rnd, eu sunt eful, i ce zic eu este lege. n
al treilea rnd, nu vi se pare cel mai palpitant caz pe care l-am avut vreodat? Treptele
Urltoare? Camera Stacojie? Gndii-v puin! Am primit o slujb demn de talentul nostru!
Vrei s v petrecei tot restul vieii fugrind fantome banale prin cartiere mrginae? Am
dat lovitura! Ar fi o crim s refuzm.
Nu eram ntrutotul de-acord cu raionamentul lui, mai cu seam cu punctul al doilea.
George i freca energic ochelarii de bluz.
Adevrata crim, ncepu el, e lista de precondiii pe care ni le-a impus Fairfax. Fr
tore cu magneziu, Lockwood! E nebunie curat!
Lockwood se ntinse pe sptarul canapelei.
Ce-i drept, e o condiie interesant.
Interesant? am exclamat. E revolttor!
Btrnul nu-i ntreg la minte, spuse George. Dac locul ar fi numai pe jumtate att
de primejdios pe ct spunea el, ar fi o nerozie s intri acolo fr ntreg arsenalul din dotare!
Am ncuviinat.
Nimeni nu nfrunt fantome de Tip II fr canistre de foc grecesc!
Exact! Unde mai pui c avem de-a face cu un grup de Tip II.
Cu un cazier destul de sinistru.
i, n plus, n-avem suficient timp
s ne documentm ca lumea, complet Lockwood. Da, tiu, pentru c mi-o repetai
ntruna de cteva minute. Ai terminat odat, caelor, s zic i eu ceva? Chiar dac pare un
om excentric, Fairfax e clientul nostru i trebuie s-i facem pe plac. Vom avea sbiile la noi,
nu? i multe lanuri de aprare. Aa c nu mergem cu minile-n buzunar.

Brusc, se nfior.
Lucy, iar ai privirea aia pierdut.
Da, pentru c am impresia c nu iei lucrurile n serios.
Te neli. Sunt ct se poate de serios. Dac mergem la conacul Combe Carey, ne
punem vieile n joc, asta-i limpede.
Zmbi.
Dar nu asta-i meseria noastr?
Doar cnd suntem echipai corespunztor, bubui George. i mai e un lucru. Alegerea
noastr e complet lipsit de noim. n Londra exist cincisprezece agenii mai importante i
mai de succes dect Lockwood i Asociaii. Nu i se pare bizar c a apelat la serviciile
noastre?
Lockwood scutur din cap.
Dimpotriv. Cred c alegerea lui e nemaipomenit. E aproape cel mai fascinant
aspect al cazului. Tocmai de aceea eu zic s profitm din plin i s vedem ce se ntmpl.
Dac ai terminat, atunci
N-am terminat, am spus. Nu nc. Cum rmne cu Hugo Blake i cu medalionul? Poate
ai uitat, dar cineva ne-a spart casa n urm cu dousprezece ore. Cum rmne cu asta?
N-am uitat de Blake, spuse Lockwood, dar acum prioritatea noastr e Fairfax. Ne-a dat
dou zile la dispoziie pentru a ne pregti, iar eu zic s nu pierdem timpul. Blake e la
pucrie. Nu-i nevoie s-i predai medalionul lui Barnes nc. Pe deasupra, tare mi-ar plcea
s descifrm codul la nainte de a ne descotorosi de medalion. Descoperirea ar face vlv
n pres, alturi de povestea succesului nostru din conacul Combe Carey.
Am ncercat s protestez, dar m-a oprit cu un gest al minii.
Stai linitit, Lucy, nu vor ncerca iar s ne sparg locuina, acum, c le cunoatem
inteniile. Iar prietena ta, Annie Ward, ateapt de cincizeci de ani s se fac dreptate. Cred
c mai poate atepta cteva zile. Bun, la treab. George, a vrea s te documentezi despre
cteva lucruri.
Nu zu, mri George. Despre conac, cumva?
Da, i despre altele. Pregtete-te i fii mai vesel. Ai ntlnire cu biblioteca ar trebui
s sari ntr-un picior de fericire. Lucy, tu m vei ajuta s aranjez casa i s sortez
echipamentul. Toat lumea mulumit? Perfect.
Mulumii sau nu, era inutil s te contrazici cu Lockwood cnd era att de pornit, aa c
eu i George ne-am lsat pgubai. George plec la Arhive, iar eu m-am alturat lui
Lockwood la subsol. Au urmat dou zile pline de activiti.

n dup-amiaza primei zile, Lockwood a dirijat reparaiile i ntrirea sistemului de


aprare al cldirii. Ua de la intrare a fost prevzut cu noi ncuietori, iar fereastra de la
demisol a fost ranforsat cu zvoare din fier, menite s in la distan att morii, ct i
vii. n timp ce muncitorii i fceau treaba, Lockwood a dat mai multe telefoane. A
comandat sbii noi de la Mullet i Fiii. A vorbit cu un anume Satchells de pe strada Jermyn,
responsabil cu aprovizionarea tuturor ageniilor din Londra, de la care a comandat fier i
sare, pentru a compensa lipsa torelor.
n tot acest timp, eu am nirat arsenalul de arme i dispozitive de aprare pe podeaua
demisolului. Am lustruit lanurile i spadele. Am umplut recipientele cu pilitur de fier. Am
inspectat colecia noastr de sigilii i am selectat cele mai bune cutii, benzi i plase de

argint. Mruniurile le-am pus deoparte. n cele din urm, mi-am scos cu prere de ru
canistrele i torele de la centur i le-am pus n depozit. Cpna din borcan urmrea cu
interes ntregul proces, fcnd fee-fee n direcia mea, pn cnd m-am enervat i l-am
acoperit cu earfa.
Pe toat perioada pregtirilor, Lockwood a prut hipnotizat de amploarea aventurii. Era
energic nu-l vzusem niciodat att de vioi, opind prin cas i urcnd scrile cte trei
deodat dar n acelai timp dus pe gnduri. Vorbea rar, iar din cnd n cnd i pierdea
irul vorbelor i privea n gol, iar gndurile lui preau s urmeze crri nebnuite, spre un
el ndeprtat.
George i petrecu toat ziua la Arhive. M-am culcat nainte de ntoarcerea lui, iar cnd
m-am trezit a doua zi, plecase din nou. Spre surprinderea mea, am aflat c i Lockwood
avea de gnd s plece. L-am gsit n faa oglinzii din antreu, chiar cnd i aranja apca
uria pe cap. Purta un costum ieftin, care se asorta cu servieta ponosit pe care o avea la
picioare. Cnd l-am salutat, mi-a rspuns cu un accent de ar, diferit de felul lui obinuit
de-a vorbi.
Cum i se pare? m-a ntrebat. Destul de rustic?
Cred c da. Abia te pot nelege. Ce-ai de gnd?
M duc la Combe Carey. Vreau s verific cteva lucruri. O s m ntorc trziu.
Vrei s te nsoesc?
Nu. E nevoie de cineva aici, Lucy, iar tu trebuie s fii sus pe metereze. Mai trziu vin
comenzile de la Satchells i Mullet. Cnd ajung, eti drgu s verifici noile sbii? Dac e
ceva n neregul cu ele, sun-l pe btrnul Mullet. Nu-i bate capul cu proviziile de la
Satchells. O s m uit peste ele cnd m-ntorc. Apoi a vrea s verifici rucsacurile cu unelte
i s pregteti sendviurile.
i nc ceva
Vr mna n buzunarul sacoului i scoase cutiua.
A vrea s-i dau medalionul fetei. O s ne ocupm de el n cteva zile, dar ntre timp
sper s ai grij de el. ine-l la tine, ca nainte.
Ridic servieta de jos i strbtu antreul.
S nu uit, Luce. n afar de livrri, nu lsa pe nimeni s intre n cas. Amicul nostru
mascat ar putea ncerca o abordare mai subtil de data asta.

Se apropiau orele trzii ale dup-amiezii. Soarele iernatic coborse pe bolt i i trimitea
razele sleite deasupra acoperiurilor, ca un disc purpuriu. Casa noastr era pustie i rece, un
amestec de planuri cenuii, de toate nuanele. Eram singur acas. Primisem livrrile,
rearanjasem rucsacurile cu unelte, pregtisem mncarea i butura i mi clcasem hainele
pentru a doua zi diminea. Exersasem puin cu spada la demisol, pe biata Esmeralda. Se
lsa seara, iar eu m plimbam prin cas, npdit de frustrri.
Nu cazul Fairfax mi ddea bti de cap, dei pericolele pe care urma s le nfruntm se
strnseser mnunchi n mintea mea, asemenea fantomelor. i ddeam dreptate lui
Lockwood: nu ne permiteam s strmbm din nas n faa unei oferte att de generoase,
dac voiam ca agenia s aib un viitor. i orict de multe necunoscute se iveau natura
Camerei Stacojii sau a Treptelor Urltoare, de pild aveam suficient ncredere n puterea
de studiu a lui George, nct s tiu c nu ne vom bizui doar pe noroc.
Dei eram cu toii preocupai de caz, eu una m simeam puin exclus. George se ocupa

de studiu i de cercetare. Lockwood strngea informaii la faa locului (aa presupuneam).


Iar eu? Eu fceam sendviuri cu brnz i pregteam armele, singur cuc n cas. Nu zic, era
munc important, dar foarte plictisitoare. Voiam s contribui cu mai mult de-att.
Cel mai mult m deranja ns faptul c abandonasem cercetrile n cazul cellalt. Nu
eram de acord cu Lockwood c medalionul putea s mai atepte cteva zile. Dup tentativa
de furt i descoperirea ciudatei inscripii, era crucial s mergem nainte. Aceast prere mi-a
fost confirmat n acea dup-amiaz, dup telefonul primit de la Barnes. Hugo Blake urma
s fie pus n libertate.
Pe scurt, nu s-au gsit destule dovezi mpotriva lui, ltr Barnes. N-a mrturisit nimic,
iar noi n-am reuit s demonstrm c a intrat dup fat. Dac nu gsim noi dovezi,
domnioar Carlyle, sau dac omul nu-i recunoate fapta, mi-e team c va trebui s-i dm
drumul mine.
Poftim? am strigat n receptor. Nu putei s-i dai drumul! E ct se poate de vinovat!
Dar nu putem dovedi asta, nu-i aa?
mi nchipuiam cum i freamt mustaa n timp ce vorbete.
Nu-i suficient s tim c a dus-o acas. Ne lipsete veriga final, care s dovedeasc
legtura lui cu crima. Dac voi, tembelilor, n-ai fi dat foc la cas, poate am fi gsit ceva
indicii pe-acolo. Aa cum stau lucrurile acum, mi-e team c va scpa nepedepsit.
Inspectorul pufni i-mi nchise telefonul n nas, obligndu-m s-mi stpnesc furia.
Ne lipsete veriga final Dar poate c o gsisem noi.
Mi-am luat cutiua de la gt i am inut-o n razele muribunde ale soarelui. La lumin,
sticla deforma medalionul auriu-argintiu, amintind de un ipar sub ochiul apei. Tormentum
meum, laetitia mea Aproape c reueam s citesc cuvintele. Iar inscripia de dinuntru:
AW. H.II.2.115? Ceva mi spunea c literele i cifrele acelea ascundeau indiciul final. Asta
urmrea Blake. De asta era att de disperat s pun mna pe el. Poate dac-i ddeam
medalionul lui Barnes, ar fi dezlegat el misterul. Sau poate c nu. Poate c ucigaul ar fi
scpat basma curat, aa cum se ntmplase n ultimii cincizeci de ani.
Un fior ngheat de furie mi strbtu trupul. Dac nu descifram mesajul, totul era de
prisos. Blake nu i-ar fi recunoscut n veci crima, iar ali martori nu existau. Cu excepia
Am fixat cu privirile cutiua din palm.
Gndul care-mi ncoli n minte era ntr-att de nebunesc, nct am rmas pentru o vreme
cu privirile pierdute n gol, ascultndu-mi btile inimii. Mi-ar fi pus fr ndoial viaa n
primejdie, dar cred c m-a fi descurcat. Mult mai greu de ndurat ar fi fost furia lui
Lockwood, care mi poruncise s m in departe de pericole fr aprobarea lui. Dac a fi
avut minte n cap, a fi ateptat s se ntoarc, dar eram convins c urma s-mi interzic
experimentul la care m gndeam. Asta ar fi nsemnat o ntreag zi irosit, n timp ce
afurisitul de Blake se pregtea s ias de la rcoare.
Am rtcit prin cas, fr int, gndindu-m la planul meu. Se fcea ntuneric. M-am
trezit n buctrie. Am cobort fr grab treptele spre demisol. Conturul ntunecat al
etajerei cu artefacte se zrea n captul ncperii. n aceast sear, mna piratului
rspndea o aur tears, purpurie, iar celelalte trofee erau cufundate n bezn.
Merita s risc. Dac reueam, nu mai trebuia s descifrm bizarul cod din interiorul
medalionului. Urma s primesc confirmarea vinoviei lui Blake. Dac n-aveam sori de
izbnd, nu conta. Lockwood n-avea s afle niciodat.
Lanurile de fier erau frumos aranjate pe podea, unse, verificate i gata de mpachetat.

Am cules lanul cel mai lung i mai gros, cu diametrul de zece centimetri, i l-am crat n
sala de antrenament, unde siluetele mpiate ale celor dou manechine ateptau ntr-o
tcere melancolic. L-am aranjat ntr-un cerc dublu cu diametrul de un metru i treizeci de
centimetri, iar capetele le-am aezat unul peste cellalt. Ca s m asigur c cercul va
rezista, am unit verigile din capt cu un lan de biciclet. Era o pavz foarte rezistent
mpotriva fantomelor de Tip II. Cel mai probabil, lanurile erau fabricate de compania
Fairfax. n mod obinuit, agenii stteau n cerc, ferii de furia fantomelor.
Azi urma s schimb regulile.
n lipsa ferestrelor, n sala de antrenamente se lsase deja ntunericul. M-am uitat la
ceas. Era doar ora cinci, prea devreme pentru o manifestare n toat regula, dar nu mai
puteam s zbovesc. Lockwood i George urmau s soseasc dintr-o clip n alta. Pe
deasupra, dac fantoma era dornic, nu se tia ct de devreme i va face apariia.
Am intrat n cerc i am scos cutiua de sticl argintat din buzunar. Am ngenuncheat pe
podea, am deschis capacul i am lsat medalionul s-mi cad n palm. Era ngheat, de
parc tocmai fusese scos din congelator. L-am aezat cu grij pe podea, apoi am ieit din
cercul de fier.
Pn n acel moment, planul mergea nur. Nu m-am ateptat la rezultate imediate, aa
c m-am dus pn la birouri s iau nite lucruri. N-am stat mai mult de dou minute, dar
cnd m-am ntors, sala de antrenament era mult mai rcoroas. Joe i Esmeralda pendulau
uor n lanuri.
Annie Ward? am ntrebat.
Niciun rspuns, dar am simit apsarea pe tmple i confluena slab a energiilor n
ncpere. M-am oprit la civa metri de lanuri, cu un scule de sare n buzunar i o hrtie
n mn.
Annie Ward? am ntrebat din nou. tiu c tu eti.
O strfulgerare argintie eman din interiorul cercului. Silueta tears i bidimensional a
fetei se rsuci n toate direciile. Aprea, apoi disprea.
Cine te-a ucis, Annie? am ntrebat.
Silueta se rsuci i continu s plpie. Am ciulit urechile, dar n-am auzit glasul ei.
Durerea de cap se nteise.
Hugo Blake, cumva?
Nicio schimbare, cel puin nu la nivel vizual. Pre de-o clip, mi s-a prut c am auzit un
murmur slab, ca o oapt venit din alt odaie. Mi-am ncordat simurile i am simit o
durere nucitoare n frunte Nu. oapta se risipise, dac ntr-adevr existase vreodat.
Nu-mi pusesem mari sperane n acest experiment. Dac interogarea morilor ar fi fost
floare la ureche, toi agenii de seam ar fi stpnit procedeul. ntmplarea fcea ca numai
Marissa Fittes s fi atins aceast performan, n celebrele ei conversaii cu fantomele de
Tip III. Ce glum! M-am hotrt s scot sculeul de sare i s nchei acest experiment
sordid.
Dar nu nainte de a juca asul din mnec.
La spate ineam ascuns fotocopia lui George. Am scos-o la iveal, am despturit-o i mam apropiat de lanuri, apoi am orientat fotografia lui Blake cu faa spre cerc. De fapt,
aprea n dou fotografii, cea fcut de poliie i cea de grup, din faa fntnii, unde sttea
cu cravata lui neagr i rnjetul pe buze n spatele lui Annie Ward.
Uite, am spus. El e fptaul? Hugo

Un urlet supranatural ncrcat de durere i mnie m dobor la pmnt. Un tunet zgudui


ncperea, scuturnd tencuiala de pe perei. Lanurile se ntinser la maximum, formnd un
cerc perfect. Manechinele de paie fur proiectate n tavan. M-am trt napoi spre u,
plngnd, cci simeam c-mi crap capul n dou de durere. Cnd mi-am ridicat privirile,
fantoma se zvrcolea n interiorul cercului, izbindu-se de marginile de fier. n urma fiecrei
coliziuni mproca jeturi de ectoplasm. Luase o nfiare monstruoas, cu capul lunguie,
diform, i trupul fusiform i despicat, asemenea unui os rupt. Orice asemnare cu fata de
odinioar pierise, iar urletul ei m surzea i m intuia n loc.
n urma cderii scpasem hrtia din mn, dar bomba cu sare era nc n buzunar. M-am
ridicat n capul oaselor i am azvrlit-o cu for n mijlocul cercului.
Plasticul plesni, iar sarea se mprtie n jur. Artarea contorsionat se fcu nevzut. n
aceeai clip, urletul ce-mi perfora creierii amui.
Am rmas ntins pe podea, cu gura cscat i ochii mijii sub perdeaua de pr. De
cealalt parte a slii, cele dou manechine se zgliau din toate ncheieturile, dar n scurt
timp rmaser neclintite.
Au! am spus. Asta a durut.
Cred i eu.
Lockwood i George m fixau cu privirile de sub arcad, cu feele mpietrite de uimire.

Ateapt! am spus. Taci o clip, George. Stai puin! O s v art!


De dou minute nu apucasem s scot o vorb. Fusesem i ocupat, ce-i drept. n primul
rnd, de cum a ncetat urletul, m-am dus s iau medalionul din interiorul cercului,
operaiune destul de dificil, dat fiind c bijuteria era poleit cu sare ngheat, care ustura
teribil la atingere. M-am strduit apoi s-l bag n cutiu, n timp ce George mi urla n
ureche. Dar trebuia s m explic ct mai iute. Lockwood nu vorbise deloc. Era mbujorat, iar
pe chipul su se citea mnia.
Ascultai-m puin, am spus, ridicnd fotografia de jos. Asta trebuia s facem de la
nceput. I-am artat poza lui Annie Ward. Cine apare n poz? Hugo Blake. Care a fost
reacia ei? A fcut ca toi dracii. N-am auzit n viaa mea un asemenea urlet.
I-ai dat intenionat drumul? ntreb Lockwood. Ai fcut o mare prostie.
mi arunc o privire care-mi nghe sngele-n vine.
Nu i-am dat drumul, am insistat, cu disperare n glas. Ci doar puin spaiu de
manevr. i am obinut rezultate bune.
Ce rezultate, m rog? pufni George. i-a vorbit cumva? Nu. A semnat cumva un
document care poate fi folosit ca prob n instan? Nu.
Reacia ei a fost limpede, George. Cauz i efect. Legtura nu poate fi trecut cu
vederea.
Lockwood ncuviin.
Chiar i aa, n-a fost bine ce-ai fcut. D-mi hrtia.
I-am nmnat-o n tcere. M usturau ochii. De data asta nu mai aveam scpare. Luasem
din nou o decizie greit, iar Lockwood nu avea s mi-o ierte. Deznodmntul se citea pe
chipul su. Puteam s-mi iau adio de la agenie. Brusc am neles ce ans nemaipomenit
aruncasem la gunoi.
Lockwood se ndeprt puin pentru a studia hrtia la lumina becului. Sarea scri sub
bocancii lui. N-am avut acelai noroc cu George, care se apropie amenintor de mine. Ochii

i ieeau din orbite de furie, mai s-i ating lentilele ochelarilor.


Nu-mi vine s cred, Lucy. Eti nebun! Cum s eliberezi intenionat o fantom?
A fost un experiment, am spus. De ce te plngi? Tu-i faci ntruna de lucru cu borcanul
la stupid.
Nici nu se compar. Eu in fantoma n borcan. i, oricum, e o cercetare tiinific,
ntreprins ntr-un mediu controlat.
Mediu controlat? Ieri l-am gsit n baie!
Exact. Voiam s vd reacia fantomei la cldur.
i la spum de baie? Borcanul era plin de spum. Spuma avea un miros plcut, i
M-am holbat dintr-odat la el.
Tu faci baie cu borcanul, George?
Colegul meu se mbujor.
Nu, nicidecum. De-obicei nu. ncercam doar s economisesc timp. Tocmai ce urma s
intru n cad, cnd mi-a venit o idee: ce-ar fi s verific rezistena ectoplasmei la cldur.
Eram curios dac se comprim
Nu-i ncheie vorba. n schimb, i agit minile n aer.
Stai! De ce-i dau ie explicaii? Tocmai ai eliberat o stafie n cas!
Lucy ncepu Lockwood.
N-am eliberat nimic! am ridicat vocea. Uite-te la sare. Totul era sub control.
Mda, fcu George, sarcastic. De aia te-am gsit mprtiat pe podea. Norocul a fcut
s nu ias din cerc, nu pregtirile tale. Afurisita era s ne fac felul cu doar cteva nopi n
urm, i
Nu te mai vicri atta! Tu ai stat dezbrcat lng o fantom.
Lucy!
Am amuit amndoi.
Lockwood sttea n aceeai poziie de cnd ncepusem cearta, studiind poza la lumina
becului din tavan. Era palid la fa, iar glasul su avea o nuan stranie.
I-ai artat fantomei hrtia asta?
Pi da.
Cum ai inut-o n mn? Aa? Sau aa?
Schimb poziia minii cu repeziciune.
, a doua variant, din cte-mi aduc aminte.
i sigur a vzut toat hrtia?
Da, ns pre de o clip. Apoi a luat-o razna, dup cum ai vzut i voi.
Mda, spuse George, sumbru. Am vzut. Lockwood, ai fost tare tcut pn acum. Ar fi
cazul s-i spui s nu mai fac niciodat aa ceva. E a doua oar cnd ne pune vieile n
primejdie. Trebuie s-i spunem c
Trebuie s-o felicitm, l ntrerupse Lockwood. Lucy, eti un geniu. Cred c ai descoperit
legtura cheie. Avem indiciul suprem.
Am fost aproape la fel de uimit ca George, care rmsese cu gura cscat.
Ah! Mulumesc am spus. Crezi c experimentul va ajuta la rezolvarea cazului?
Fr ndoial.
Crezi c ar trebui s ducem fotografia la poliie? S-i artm medalionul lui Barnes?
Nu nc. George are dreptate: reacia fantomei nu reprezint o prob real. Dar nu-i
face griji, datorit ie sunt sigur c vom duce la bun sfrit povestea lui Annie Ward.

Sper i eu
Pe ct eram de uluit, pe att eram de uurat.
Dar nu i-am spus nc: Hugo Blake va fi eliberat.
I-am povestit conversaia cu Barnes. Lockwood zmbi. Dintr-odat prea relaxat, chiar
vesel.
Stai linitit. Casa e bine aprat. Nu vor ncerca o nou spargere. Cu toate astea,
cred c ar fi mai cuminte s lum medalionul cu noi, la Combe Carey. Poart-l la gt, Lucy.
i promit c ne vom ocupa de Annie ct de curnd. Dar mai nti rnji el. Conacul.
George a aflat cte ceva despre el.
Da, spuse George. Am descoperit cteva lucruri despre bntuieli.
L-am fixat cu privirile.
i e pe-att de ru precum zicea Fairfax?
Nu.
George i ddu jos ochelarii i se frec lene la ochi.
Din cte-am vzut, e mult mai ru.

18.
Drumul de la sediul ageniei Lockwood i Asociaii la satul Combe Carey e lesne de
parcurs. Iei taxiul pn la staia Marylebone, atepi puin pe peronul ase i, n cele din
urm, mergi patruzeci de minute cu trenul, prin suburbiile gri-maroniu ale capitalei, apoi
prin cmpiile ngheate din Berkshire, pn la cldirea npdit de muchi a bisericii Sf.
Wilfred din vechea staie Combe Carey. Un drum de o or i jumtate. Simplu, rapid i fr
complicaii. Cu alte cuvinte, o plimbare foarte plcut.
Sau nu. Teoretic, sun simplu. Dar nu mai e la fel de plcut cnd cari dup tine ase saci
marinreti ct toate zilele plini cu metal, la care se adaug o hus cu patru sbii vechi de
rezerv, i te mai ncurc i spada nou de la curea. Mai ru, liderul de echip i
aghiotantul su i rtcesc ca prin miracol portofelele, i tu n-ai de-ales i trebuie s
plteti biletele de tren i suplimentul pentru bagaje, iar apoi stai s te tocmeti minute n
ir cu nebuna de la casierie i pierzi trenul. Toate acestea i afecteaz fr ndoial buna
dispoziie.
Unde mai pui c te ndrepi spre una dintre cele mai bntuite cldiri din Anglia i speri
c n-o s dai ortul popii.
Acest ultim aspect a devenit tot mai apstor n timpul cltoriei, pe msur ce George
ne punea n tem cu descoperirile sale recente. i trecuse toate observaiile n caietul su
mecanic, de unde ne citea acum toate grozviile, n vreme ce trenul strbtea hoinar
colinele i pdurile care ascundeau sate deasupra crora se nlau turle i lmpi contra
fantomelor.
Fairfax are dreptate. Din cte am citit, conacul e considerat de secole un loc necurat.
V aducei aminte c la nceput a fost mnstire? L-am gsit atestat ntr-un izvor medieval.
A fost construit de un ordin clugresc, cunoscut drept Ereticii Sfntului Ioan. Potrivit
documentului, aceti clugri i-au ntors chipul de la slava lui Dumnezeu i s-au vndut
Necuratului. Nu tiu exact ce nseamn asta, dar nu dup mult vreme, un grup de baroni a

aflat despre frdelegile monahilor i a dat foc mnstirii. Pe urm, au confiscat


pmnturile i le-au mprit ntre ei.
S fi fost o nscenare? am sugerat. Au dat vina pe clugri pentru a pune mna pe
pmnt.
George ncuviin.
Posibil. De-atunci a fost n proprietatea unor familii bogate: familia Carey, familia
Fitz-Percy i familia Throckmorton. Cu toii au profitat de pe urma moiei, dar conacul e dat
dracului. N-am gsit prea multe informaii, dar unul dintre proprietari l-a abandonat n
secolul al XV-lea, din cauza unei prezene dumnoase. A ars parial de vreo dou sau trei
ori i, asta-i bun, n 1666 o epidemie de cium a ucis toi locuitorii conacului. Un oaspete
ntrziat a descoperit trupurile morilor, precum i un bebelu care plngea n leagnul su.
Lockwood fluier.
nfiortor. S-ar putea s fi descoperit sursa grupului de fantome.
Bebeluul a scpat cu via?
George arunc un ochi peste foi.
Da. A fost adoptat de un verior, iar mai trziu s-a fcut profesor. Nu-i deloc plcut,
dar mcar a scpat cu zile. Revenind, aura nefast care nconjoar cldirea s-a pstrat pn
n zilele noastre. n decursul anilor au avut loc mai multe accidente, iar ultimul proprietar,
o rud ndeprtat de-a lui Fairfax, s-a sinucis.
O selecie bogat de poteniali Vizitatori, rosti Lockwood meditativ. Ai gsit ceva
despre Treptele Urltoare sau despre ru-famata Camer Stacojie?
Un singur fragment n Legendele din Berkshire, de Corbett.
George ntoarse pagina.
Povestea spune c la baza treptelor strvechi au fost gsii doi copii n stare de
incontien. Biatul a murit imediat, dar fetia i-a venit puin n fire i le-a spus oamenilor
c fuseser copleii de un vaier necurat i diabolic, un ipt nfiortor.
George nchise dosarul.
Apoi a murit i ea.
Ce-i la vaier? am ntrebat.
nseamn urlet, spuse Lockwood, cu privirile pierdute pe geam. Poveti i iar poveti.
Avem nevoie de informaii solide.
George i potrivi ochelarii pe nas cu un aer satisfcut.
Cred c pot s v ajut i cu asta.
Scoase dou foi de hrtie pe care le despturi i le aez pe msua de lng geamul
compartimentului. Prima nfia schema desenat de mn a unei cldiri mari, cu dou
niveluri, punctnd zidurile, ferestrele i treptele aferente. Pe alocuri apreau note
explicative scrise cu cerneal albastr: Bibliotec, Vestibul, Camera Ducelui, Galeria
Alungit
Sus am vzut scrisul ngrijit i minuscul al lui George: Combe Carey Hall: aripa vestic.
Felicitri, George, spuse Lockwood. Unde ai gsit planurile?
George se scrpin pe nasul su borcnat.
Societatea Regal a Arhitecilor, de pe strada Pall Mall. Au tot felul de planuri i schie
pe-acolo. sta a fost ntocmit n secolul al XIX-lea. Uit-te i tu la treptele astea. Sunt
absolut uriae. Domin probabil ntreaga cldire. Cealalt schi
Schimb foile.

e mult mai veche. Probabil chiar din Evul Mediu. Nu e foarte precis, dar
nfieaz cldirea din vremea ruinelor mnstirii. E mult mai mic i multe dintre
ncperi vor fi fost drmate cnd conacul a fost reconstruit, pentru c nu mai apar pe
harta ulterioar. Dup cum vedei, casa scrilor e deja acolo, la fel i ceea ce mai trziu
avea s devin vestibulul i Galeria Alungit. Aceasta din urm servea pe post de cantin
pentru clugri. O parte din camerele de la etaj corespund cu planul din secolul al XIX-lea.
Comparnd cele dou schie, putem afla care sunt cele mai vechi pri din aripa de vest.
Acolo trebuie s fie Sursa final, spuse Lockwood. Excelent. n noaptea asta vom
ncepe cutrile n partea aceea. Pot s m uit i peste cellalt material pe care te-am rugat
s-l pregteti?
George scoase la iveal un dosar verde, subire.
Poftim. Toate informaiile pe care le-am gsit despre domnul John Fairfax. Dup cum
spunea, a motenit conacul n urm cu ase-apte ani. Nu s-a lsat intimidat de reputaia
lui. n orice caz, i-am gsit o droaie de articole interviuri, biografii, chestii de genul
acesta.
Lockwood se ls pe sptarul banchetei, cu dosarul n mn.
Hai s vedem. Hmm, se pare c Fairfax e un susintor nflcrat al vntorii de
vulpi. E pasionat de vntoare i pescuit A donat bani ctre mai multe asociaii de
caritate. Oh, n tineree a cochetat cu actoria. Ia ascultai recenzia asta: Will Fairfax
interpreteaz personajul Othello cu mult patos Greu de nchipuit, dar chiar i la
btrnee e puin cabotin.
Ce relevan are? am ntrebat.
Studiam planul etajelor, urmrind spirala treptelor, cutnd celebra Camer Stacojie.
E bine s ai toate datele la ndemn
Lockwood se adnci n studiul articolelor. Tcerea se aternu n compartiment. Trenul
gonea nainte. De cteva ori mi-am dus mna la piept i am pipit proeminena de sub
jachet: cutiua cu medalionul fetei. La recomandarea lui Lockwood, am hotrt s-o pstrez
asupra mea. Speram c avea dreptate i c n curnd puteam s punem capt acestei
poveti. Asta dac n-o mierleam n conacul bntuit.

La ieirea din gar ne atepta o main. Un tnr cu prul zbrlit sttea rezemat de
capot i rsfoia un numr mai vechi din Bntuiri adevrate. Cnd am cobort din tren
ncovoiai de greutatea sacilor, ca nite erpai din Himalaya, tnrul a lsat revista
deoparte i ne-a privit cu un amestec de amuzament i mil. i-a petrecut degetul prin
crlioni, ntr-un gest ironic, i a spus:
Domnul Lockwood, dac nu m-nel? Am primit mesajul dumitale. V voi duce la
conac.
Bancheta din spate a fost ocupat pe rnd de bagaje, bgate de-a valma, de ctre George
i, n final, cu mare greutate, de ctre mine. Lockwood ocup locul din fa, de lng ofer.
Taxiul demar n tromb, gonind raele de pe iazul satului i aruncndu-m pe mine n
poala lui George. M-am ridicat, cu o fa posac. oferul fluiera printre dini n timp ce
maina strbtea oseaua mrginit de ulmi cenuii, vduvii de frunze.
Observ c maina nu e prevzut cu scuturi din fier, spuse Lockwood, lundu-se la
vorb cu tnrul.
Nu-i nevoie.

E o regiune sigur? Nu avei Vizitatori?


Nu. Toi sunt la conac.
Tnrul vir brusc, pentru a evita o groap din asfalt, azvrlindu-m din nou n poala lui
George.
Acesta i cobor privirile spre mine.
Ai nevoie de ajutor? Poi s stai acolo, dac i-e mai comod.
Nu, mersi. M descurc.
Te referi la conacul Combe Carey? spuse Lockwood. Excelent. Acolo vom nnopta.
n aripa nou? Sau n cocioaba ngrijitorului, Bert Starkins?
n corpul principal al cldirii.
Tnrul i lu minile de pe volan i fcu trei cruci, apoi atinse icoana de pe parbriz i
scuip ritualic pe geam. Privi contemplativ n oglinda retrovizoare.
mi place sacul la rou, rosti el. Mi-ar prinde bine unul pentru echipamentul de
fotbal. V supr dac dau mine o rait prin conac s-l iau? Domnul Fairfax nu cred c are
ce face cu el, i nici domnul Starkins.
mi pare ru, spuse Lockwood, dar vom avea nevoie i de el mine.
Tnrul ncuviin.
O s trec oricum pe-acolo. Nu stric s arunc un ochi.
oseaua urca la deal. Ici-colo, printre pajitile cu verdeuri, se iveau plcuri rzlee de
arbori.
Ai fost vreodat n conac?
Ai impresia c-s dement?
Dar ceva tot tii despre el. Despre bntuiri.
Cu o precizie miraculoas, tnrul coti brusc pe un drum lturalnic, fcndu-mi capul
sendvi ntre geam i cpna lui George. Pre de cteva clipe i-am simit rsuflarea n
ureche. Cnd se dezlipi n final de mine, dup fieli inutile, trecuserm deja de poarta
drpnat i ne ndreptam spre conac.
ucii i ascuni, s nu-i gseasc nimeni vreodat, explica biatul. Cred c aa a
nceput totul. Toi cei din partea locului cunosc povestea. O moarte atrage de la sine o alta,
i astfel se vor ine lan morile ct vreme conacul va sta n picioare. Dup maic-mea,
conacul trebuie ras de pe suprafaa pmntului, iar rmiele acoperite cu sare. Dar n-ai cu
cine s vorbeti. Proprietarul actual e obsedat de micile lui experimente. Bun, am ajuns.
Zece lire cincizeci, i nc dou pentru bagaje.
Foarte interesant, spuse Lockwood. n special prima parte. Mersi.
Ne-am oprit la captul aleii pietruite. Pe fereastra mainii zream punile verzi
presrate cu fagi i stejari, precum i o poriune din lacul care aprea n fotografia lui
Fairfax. Zona avea un aspect slbatic, nengrijit. Iarba era nalt, iar malul lacului era
npdit de buruieni. n cealalt parte se ntrezrea trunchiul albicios al unui copac, dou
urne imense pe socluri i zidria cenuie a casei.
Lockwood vorbea n continuare cu oferul. Am ieit din main i l-am ajutat pe George
cu bagajele. Conacul se nla, mre i impuntor, deasupra noastr. Vzduhul era umed i
rece.
Sus pe acoperi, hornurile nalte din crmid se nlau, ca nite coarne, ctre nori.
Aceast poriune lateral, despre care am presupus c e strvechea arip vestic, era
cldit din piatr veche, dei crmida i lua locul n preajma acoperiului i pe la coluri.

Cldirea era mpnzit de ferestre de toate mrimile, n care se oglindea cerul plumburiu de
decembrie. Un portic inestetic din beton veghea deasupra uii principale duble, susinut de
cteva coloane crpate. Un ir de trepte ncovoiate duceau ctre intrare. La captul aripii
de vest se nla un frasin falnic, btrn de cnd lumea. Crengile sale sidefii se sprijineau de
zidul cldirii, aidoma unui pianjen uria.
n dreapta se zrea aripa estic, mai modest, cldit i ea din crmid, ns n mod
evident construit recent. Datorit unei bizare erori arhitecturale, cele dou aripi erau
dispuse ntr-un unghi subtil, dnd impresia c te nconjoar. n final, era o mgoaie urt
i amenintoare, fa de care a fi avut o repulsie organic i dac nu i-a fi cunoscut
reputaia.
Minunat! spuse Lockwood vesel. Iat hotelul n care vom nnopta.
Purtase o discuie nsufleit i surprinztor de lung cu oferul, cruia i ntinse o sum
binior umflat (mult peste dousprezece lire) ntr-un plic maroniu.
Deci rmne s-l livrezi tu, da? E foarte important.
Tnrul ncuviin. Maina demar ntr-o ploaie de pietri, lsnd n urm un miros greu,
un amestec de spaim i benzin. Pe trepte cobora un domn n vrst.
Despre ce-ai vorbit atta? am ntrebat.
Trebuie s livrez un pachet pentru mine, spuse Lockwood. i povestesc mai trziu.
Gura, opti George. Cred c vine btrnul Bert Starkins. Pare de-a dreptul
matusalemic, nu-i aa?
Fr ndoial, ngrijitorul era foarte btrn, un om supt la fa i stafidit, din care toat
viaa se scursese demult. Dac domnul Fairfax i pstrase o robustee remarcabil pentru
vrsta lui, btrnul din faa noastr semna mai degrab cu frasinul care strjuia conacul:
noduros i diform, dar inndu-se cu dinii de via. Avea o chic de pr grizonant i o fa
ngust care se preschimb odat cu apropierea sa ntr-un desi palid de riduri i crpturi.
Vestimentaia lui rspndea un aer de precizie mohort. Purta un costum demodat din
catifea neagr, din mnecile cruia se iveau degete lungi, cenuii, pline de pete. Pantalonii
si dungai erau nespus de strmi, iar pantofii lungi, cu vrful ascuit se potriveau cu
forma nasului.
Se opri dinaintea noastr i ne msur cu priviri mohorte.
Bine ai venit la Combe Carey! Domnul Fairfax v ateapt, dar momentan e ocupat.
Vei avea plcerea s-l vedei n curnd. ntre timp, m-a rugat s v prezint conacul i
mprejurimile.
Glasul lui avea o tonalitate melancolic, aidoma fonetului crengilor de salcie.
V mulumim, spuse Lockwood. Dumneavoastr suntei domnul Starkins?
n persoan. De cincizeci de ani, de cnd m tiu, m ngrijesc de conacul sta i tiu
cte ceva, indiferent ce-o zice lumea.
Sunt convins. Minunat. Unde ne putem lsa bagajele?
Lsai-le aici. Cine credei c-o s le ia? Cu siguran nu rezidenii conacului. tia nu
se trezesc pn la asfinit. Urmai-m. V voi arta grdina.
Lockwood ridic o mn.
M scuzai, dar drumul a fost lung. Avei cumva vreo toalet prin preajm?
Ridurile de pe chipul ngrijitorului se adncir, iar privirile lui se ntunecar.
Cnd intrm nuntru, biete. Acum nu pot s te duc. Domnul Fairfax vrea s v arate
el nsui conacul.

E destul de urgent.
ine-te.
N-ai putea s-mi spunei atunci cum ajung
Nu! Nu se poate.
Atunci m voi furia puin n spatele urnei. N-o s afle nimeni.
Urci scrile, traversezi vestibulul i o iei la stnga, pe lng trepte, i explic btrnul,
cu fulgere n priviri.
V mulumesc din suflet. Nu va dura mult.
Lockwood o zbughi pe trepte n sus.
Dac nu se poate stpni acum, continu ngrijitorul, ce-o s fac la noapte, cnd se
las ntunericul n Galeria Alungit?
Nu tiu, am spus.
Comportamentul lui Lockwood m nedumerea.
Asta e, mergem fr el, spuse Starkins.
Ainti un deget spre latura vestic a cldirii.
Zidria de piatr e cea mai veche poriune a conacului. E de pe vremea mnstirii
putei vedea una dintre ferestrele paraclisului acolo construit de renumiii clugri ai
Sfntului Ioan. Un ordin diavolesc, ascultai la mine! Se spune c i-au ntors chipul de la
slava lui Dumnezeu, i
S-au vndut Necuratului, am murmurat.
Starkins mi arunc o privire piezi.
Cine e ghidul aici, eu sau voi? Dar ai dreptate. Sacrificii i ritualuri dezmate
Numai cnd m gndesc, m apuc groaza. Ei bine, zvonurile au circulat i, n cele din
urm, mnstirea a fost prdat de baroni. apte dintre clugrii pctoi au fost aruncai
ntr-un pu. Restul au fost ari n capel. Aa-i, cu toii au murit n chinuri ngrozitoare, n
spatele acelor ziduri. Apropo, v-am pregtit culcuul n odaia oaspeilor de la primul etaj.
Avei i toalet acolo i tot ce vrei. Confort modern, domnule.
Mulumim, am spus.
Mai e deschis puul? ntreb George.
Nu. Cnd eram bieandru nc se mai vedea n curte, dar pe urm l-au astupat cu un
capac metalic i l-au ngropat n nisip.
George i cu mine am studiat cldirea o vreme. ncercam s-mi dau seama la care dintre
ferestre apruse artarea fantomatic din fotografie. Dificil misiune. Am descoperit mai
multe posibiliti candidate la primul i la al doilea etaj.
Oare clugrii sunt Sursa final? am ntrebat. Din cte spunei, aa tind s cred.
Nu e locul meu s-mi dau cu prerea. Ar putea fi clugrii, dar la fel de bine ar putea
fi sir Rufus Carey, Nebunul, care a ridicat primul conac din ruinele mnstirii, la 1328 A,
iat-l pe amicul vostru cu vezica slab. Era i cazul.
Lockwood venea cu pai sprinteni.
mi cer scuze. Am pierdut ceva?
Domnul tocmai ne povestea despre sir Rufus, Nebunul, am spus.
Starkins ncuviin.
Da. n partea locului era supranumit Ducele Rou, din cauza prului rocat i a
faptului c era nsetat de snge. Umbl vorba c pregtise o camer de tortur n
adncurile casei pentru dumanii si, i

Starkins ovi.
Nu pot s zic mai multe de fa cu domnioara.
Continuai fr team, spuse George. Lucy e uns cu toate alifiile. Uitai-v numai la
ea. Le-a vzut pe toate.
Am vzut multe lucruri, am rostit cu glas mieros.
Btrnul bombni ceva.
S spunem doar c temnia era cuibul amuzamentelor sale nocturne. Dup ce le
fcea de petrecanie, mpodobea treptele cu craniile lor, iar n orbite le vra lumnri
aprinse.
Grozvia imaginii l fcu s-i dea ochii umezi peste cap.
Ani la rnd, ducele i-a continuat practicile sngeroase, pn ce unul dintre prizonierii
si s-a eliberat i i-a tiat gtul cu lanurile n care era legat. De-atunci i pn n zilele
noastre, ori de cte ori stafia Ducelui Rou bntuie coridoarele, vaietele victimelor sale
rsun n noapte. Unii spun c nsele treptele prind via i url.
Ne-am uitat unii la alii.
De aici vine legenda Treptelor Urltoare?
Starkins ridic din umeri.
Tot ce se poate.
Ai auzit vreodat urletele astea? am ntrebat.
S-o crezi tu! Nu intru eu noaptea n conac.
Dar tii pe cineva care s le fi auzit? Vreun amic, poate
Amic?
Pe chipul brzdat al ngrijitorului se citea uimirea.
Nu-i datoria mea s-mi fac prieteni. Eu slujesc conacul. Hai s mergem mai departe.
Domnul Starkins ne fcu un tur dezlnat al cldirii, ndreptndu-ne atenia spre diverse
aspecte ale faadei, n curnd am observat c, n opinia lui cel puin, fiecare piatr i
arbore avea o poveste sinistr. Sir Rufus i clugrii erau doar aperitivul. Aproape toi
proprietarii de mai apoi fuseser fie nebuni, fie haini, fie un amestec nefericit dintre cele
dou. De-a lungul secolelor tiaser i spnzuraser, lsnd n urm un munte de cadavre.
Pn la urm, oricare dintre ei ar fi putut contribui la atmosfera morbid din conac, ns
numrul uria de istorisiri era deopotriv ameitor i greu de luat n serios. Lockwood se
strduia s mimeze mirarea, n timp ce George csca i i ddea ochii peste cap, n spatele
ngrijitorului. n ceea ce m privea, am renunat destul de repede s mai in socoteala
victimelor, i mi-am concentrat n schimb atenia asupra casei. Am observat de pild c, n
afar de intrarea principal, nu mai existau alte ieiri n zona parterului, excepie fcnd
aripa nou de la rsrit pe care o folosea domnul Fairfax. Rolls-Royce-ul era parcat n
dreptul intrrii laterale. oferul, mbrcat n cma, n ciuda frigului de-afar, cura
capota.
Undeva ndrtul aripii rsritene se ntindea mohort lacul, cu forma sa asemntoare
unui rinichi. Alturi se zreau grdinile de trandafiri i un turn nalt i rotund, cu creneluri
btute de vreme.
Bert Starkins ridic un deget.
ndreptai-v atenia ctre Turnul lui Lionel.
Ce construcie bizar! spuse Lockwood.
Ai rbdare, opti George.

Btrnul ncuviin.
ntr-adevr. Din vrful acelui turn s-a aruncat lady Caroline Throckmorton n 1863,
ntr-o minunat sear de var. A stat clare pe un crenel, cu fusta n vnt, n apusul
sngeriu, n timp ce slujitorii ncercau s-o ademeneasc nuntru cu prjitur cu semine i
ceai. Degeaba. Se spune c a pit n gol aa cum cobori dintr-un autobuz.
Mcar a avut parte de-un sfrit linitit.
S-o crezi tu. A ipat i a dat din mini pn jos.
Urm o scurt tcere. Vntul mprtia unde pe luciul rcoros al apei. George i drese
glasul.
Trandafirii sunt superbi.
Da Plantai tocmai pe locul unde s-a zdrobit de pmnt.
Iar lacul e foarte plcut.
Acolo a dat ortul popii sir John Carey. A ieit ntr-o sear la scldat. Umbl vorba c a
notat pn n mijlocul lacului, unde l-au npdit regretele, i s-a dus ca o piatr la fund.
Lockwood art iute cu degetul nspre csua mprejmuit de boschete i gard viu.
Ce ne putei spune despre cocioab?
Nu i-au gsit cadavrul nici pn astzi.
Chiar aa? Mare pcat. Dar cocioaba
Zace n continuare pe fundul apei, mpotmolit printre pietre i frunze czute. Scuze,
mai spui o dat ce-ai zis?
Ziceam de cocioab. Dorim s tim povestea ei nfiortoare.
Btrnul i mestec gingiile meditativ.
Nu exist.
Deloc?
Nu.
Sigur? Niciun suicid n grup, sau vreo crim din dragoste? Sau mcar o njunghiere
rapid, ceva.
ngrijitorul l msur pe Lockwood din priviri, gnditor.
Domniorule, bag de seam c i arde de glume cu mine. Umor studenesc, ai?
Nici prin gnd nu mi-ar trece, se apr Lockwood. i, sincer v spun, n-am fost la
facultate.
Poate ai impresia c-i vnd gogoi, spuse btrnul.
Ochii umezi lunecar ca roile carului prin noroi spre George, apoi spre mine.
Poate tustrei avei impresia c ndrug verzi i uscate.
Nicidecum. Credem tot ce ne-ai spus, pn la ultimul cuvnt, am rostit iute. Nu-i aa,
George?
Pn la penultimul, s zicem.
Bert Starkins ne arunc o privire mnioas.
O s vedei voi n curnd dac btrnul are dreptate sau nu. n orice caz, n csua aia
n-a clcat picior de fantom, fiindc acolo locuiesc eu, iar eu m pzesc de Vizitatori.
Chiar i de la deprtare se zreau lanurile de fier care atrnau de streain acoperiului.
Btrnul nu mai scoase o vorb. O lu nainte, ddu colul i ne ls n faa uii de la
intrare. Spre surprinderea noastr, bagajele ne ateptau n capul scrilor, iar dinaintea
uilor deschise sttea o siluet nalt i usciv, salutndu-ne cu bastonul.

19.
Bine ai venit, domnule Lockwood. M bucur s v vd!

John William Fairfax ne pofti nuntru i i strnse mna lui Lockwood, apoi nclin
respectuos din cap nspre mine i George. Prea chiar mai nalt i mai subire dect mi-l
aminteam, aducnd cu o clugri. Mnecile costumului su plumburiu atrnau n falduri
pe minile sale uscive.
Ai sosit la timp, aa cum ai promis. S tii c i eu m-am inut de promisiune. n
urm cu zece minute am transferat banii n contul tu bancar, deci viitorul firmei tale este
asigurat, domnule Lockwood. Felicitri! Te invit n apartamentele mele din aripa estic,
unde poi telefona agentului tu bancar, aa cum am discutat. Domnule Cubbins,
domnioar Carlyle, lng emineul din Galeria Alungit v-am pregtit aperitive i
rcoritoare. Nu, lsai bagajele n seama lui Starkins.
Se ndeprt, vorbind cu glas tare i lovind dalele cu vrful bastonului. Lockwood l
nsoi. George i lu un scurt rgaz s i tearg bocancii pe preul de la intrare. i eu am
rmas n prag, ns nu pentru a-mi cura tlpile. Pentru prima oar de cnd eram mic, de
cnd Jacobs m-a silit s intru ntr-o cas bntuit cu ajutorul bului, am nesocotit prima i
cea mai important dintre reguli.
Ezitam s intru i mi-era team.
Vestibulul era o ncpere spaioas, rectangular, cu tavan boltit din lemn i perei
vruii. Conform schielor aduse de George, era un vestigiu al vechii mnstiri, iar mrimea
i simplitatea sa pstrau mult din spiritul bisericii de odinioar. Sus, la ntretierea grinzilor
pe tavan, se ntrezreau figurine sculptate cu aripi, mantii i chipuri roase de vreme. Pe
perei atrnau picturi n ulei, majoritatea portrete de lorzi i domnie de alt dat.
Pe laturile holului se cscau intrrile boltite spre celelalte ncperi. n fa, arcada se
nla pn la tavan, iar n spatele ei se zrea un ir lat de trepte din piatr. Trecerea
anilor i a sutelor de picioare le subiase pe mijloc i le dduse un luciu ca de marmur. O
balustrad din piatr strjuia de fiecare parte treptele care urcau spre un semi-palier, unde
te ntmpina o fereastr rotund. Ultimele raze ale soarelui muribund ptrundeau prin
vitraliu, colornd treptele n rou.
M-am uitat la casa scrilor i nu m-am putut mica. Priveam, dar mai cu seam Ascultam.
Am auzit n apropiere zgomotul greu al bocancilor lui George. Btrnul Starkins trgea
dup el primul sac marinresc, icnind i gfind. Aprur i valeii cu tvi pe care duceau
ceti, prjituri i tacmuri metalice. Lockwood intr n alt ncpere i izbucni n rs.
Pe scurt, erau multe zgomote n jur. Dar ascultnd cu bgare de seam, am auzit o tcere.
Tcerea adnc a conacului, care veghea pretutindeni n jur. Tcerea se ntindea de-a
lungul coridoarelor i etajelor, pe treptele strvechi, prin ui deschise i pe sub ferestre
singuratice, tot mai departe, ctre cotloane insondabile. Era o tcere fr sfrit. Casa era
doar o poart spre infinit. O tcere etern, care ne atepta. Simeam c atepta venirea
noastr. Simeam apsarea ei, de la nlimi, gata s se prbueasc asemenea unei stnci
falnice peste capetele noastre.
George termin cu preul i porni pe urmele valeilor care duceau prjituri. Starkins se
chinuia s trag sacii dup el. Ceilali dispruser.
Am aruncat o privire peste umr ctre aleea cu pietri i spre parcul care se ntindea n

spatele ei. ntunericul se aternea peste cmpia ngheat. Brazdele se umpleau de umbre,
care urmau s se reverse n curnd peste ntregul pmnt, iar atunci, tcerea din cas urma
s prind via.
Am simit un fior de panic. Nu eram obligat s intru. nc mai puteam s plec.
Eti puin agitat? ntreb Starkins cnd trecu pe lng mine cu un sac n brae. Te
neleg perfect. i biata fat de la Fittes care-a venit aici n urm cu treizeci de ani era
nspimntat. Ascult, eu unul nu i-a lua-o n nume de ru dac ai face stnga mprejur.
M privi cu un soi de compasiune acr.
Glasul su m ntoarse la realitate. Clipa trecuse, ncremenirea trecuse i ea. Am scuturat
din cap i am trecut pragul cu pai greoi i anemici. Am traversat holul rcoros i am intrat
n Galeria Alungit.
Era o ncpere fermectoare prin aspectul ei ntunecat, n care singura lumin ptrundea
prin ferestrele cu menouri nirate de-a lungul peretelui lung. Era fr ndoial din aceeai
perioad cu vestibulul: piatr vruit, tavan din lemn de stejar, figurine sculptate n umbre,
picturi obscure. Focul ardea voios n emineul din crmid situat pe la jumtatea ncperii.
Peretele era acoperit de o tapiserie care nfia scene mitologice puin cunoscute, la care
luau parte ase heruvimi, trei femei durdulii semidezbrcate i un urs cu intenii nu tocmai
curate. Valeii aezau ceaiul i gustrile pe msua de alturi.
George servise deja o prjitur i studia cu interes tapiseria.
Sunt bune tartele astea. ncearc una cu vanilie.
Nu acum. Vreau s vorbesc cu Lockwood.
Ai venit la anc. Tocmai s-a ntors.
Fairfax intr n galerie, nsoit de liderul nostru. Lockwood ne iei n ntmpinare. Era
calm, dar n ochi i se aprinsese o scnteie.
Ai simit atmosfera acestui conac? Eu
N-o s v vin s credei, m ntrerupse el. Ne-au umblat prin bagaje.
Eu i George am rmas mui.
Poftim?
n timp ce ne plimbam cu Starkins. Fairfax le-a poruncit valeilor s arunce o privire
prin ele. Voiau s se asigure c nu am adus canistre de foc grecesc.
George fluier dezaprobator.
Dar n-au dreptul s fac asta.
tiu! Doar le-am dat cuvntul nostru de onoare.
Fairfax tocmai ce se rstea la un valet pentru cine tie ce scpare. Ne fcu semn cu mna
i lovi piatra cu vrful bastonului.
De unde tii? am optit.
Pi mi-a recunoscut n fa, imediat dup ce am telefonat la banc. Fr nicio jen.
Zicea c ar face asta oricui. Aceast cldire trebuie protejat mpreun cu mobila extrem de
costisitoare i aa mai departe. Dar mesajul transmis e: casa lui, regulile lui. Jucm pe
melodia lui sau nu mai jucm deloc.
Aa a fost de la bun nceput, spuse George. Toat trenia asta e sucit ru. Nimic nare noim. Nu ne permite s aducem tore. Nu ne d rgazul pentru documentare. Apoi ne
arunc n mruntaiele conacului, despre care zice c-i unul dintre cele mai bntuite
i are dreptate, l-am ntrerupt. Nu simi? Pretutindeni n jur.
I-am strfulgerat cu privirile. Lockwood ddu din cap, politicos.

Ba da, simt.
i-atunci? Chiar crezi c trebuie s
Domnule Lockwood! reverber glasul profund al domnului Fairfax. Ceaiul v ateapt.
Poftii la mas! A vrea s v dau nite sfaturi.

Gustrile erau delicioase, ceaiul, de calitate superioar, iar cldura focului inea
deocamdat la distan tcerea funest. Fairfax ne acompanie la mas, urmrindu-ne cu
privirile sale ntunecate n timp ce mncam, i prezentndu-ne tot soiul de generaliti
despre conac. Ne vorbi despre nenumratele sale comori tavanul care data din Evul Mediu
trziu, colecia de porelanuri Sevres i cea de mobil Queen Anne, sau picturile
renascentiste n ulei care mpnzeau holul i treptele. Ne povesti despre pivnia de vinuri
care se ntindea sub picioarele noastre, despre grdinile cu ierburi medicinale pe care spera
s le restaureze ntr-o bun zi i despre arcadele mnstirii de altdat, scufundate n lac.
Nu atinse niciunul dintre subiectele de real interes dect la terminarea dejunului. Le fcu
semn valeilor s plece i trecu la subiect.
Nu ne-a mai rmas mult timp, spuse el, iar eu i Starkins vrem s plecm nainte de
lsarea serii. Sunt convins c avei i voi pregtiri de fcut, aa c n-o s v in mult. Dup
cum v-am spus i n urm cu dou zile, aceast arip e cea bntuit. Probabil ai simit i
voi deja.
Fairfax atept reacia noastr. Lockwood, care urmrea o stafid cu degetul n farfurie,
zmbi politicos.
Se anun o noapte foarte interesant, domnule.
Fairfax chicoti.
Aa te vreau. S v spun acum regulile de baz: la nserat v voi nchide n cas, dar
nu voi ncuia uile de la intrare, n caz c dorii s ieii. n plus, la fiecare etaj vei gsi o
u din fier care d n apartamentele mele din corpul alturat. Uile vor fi ncuiate, dar, n
caz de urgen, batei cu putere i v voi deschide. Sistemul electric nu funcioneaz prea
bine n aripa asta din cauza influenelor paranormale, dar vei avea un telefon n vestibul,
conectat la csua lui Starkins. Toate uile din interior vor fi deschise, cu o singur excepie,
deci putei s v plimbai n voie. n privina excepiei
Btu cu degetul n buzunarul de la sacou.
V voi da cheia n curnd. ntrebri, pn acum?
Ar fi util s tim care sunt cele mai active ncperi, domnule, rosti Lockwood cu glas
stins. Dac mai avei timp, firete.
Da, desigur. Starkins! mugi btrnul afacerist.
Starkins veni din vestibul, trgndu-i trupul deirat dup el.
Spune-le lui Karl i Boris s monteze telefonul, ordon Fairfax. i voi oferi domnului
Lockwood un scurt tur al casei. E om de ndejde, Starkins sta, mrturisi Fairfax dup ce
ngrijitorul nclin scurt din cap i iei din ncpere. Dar e fricos din cale-afar. N-ar urca la
etaj nici mort la ora asta, chiar i nainte de asfinit. Bnuiesc c prudena l-a inut n via
toi aceti ani. S mergem.
Ne-am ridicat de la mas i am mers n mijlocul Galeriei Alungite. Fairfax ne art ua de
lng emineu.
Pe-acolo e drumul spre verand, sere, holuri i buctrii. ncperi vechi, dar nu att
de vechi precum galeria asta, care e un vestigiu al mnstirii. Demult, galeria ducea spre

alte cldiri, dar aceste cldiri au fost drmate ntre timp.


Fcu semn spre tapiserie.
Casa se termin acolo.
Ne duse napoi n vestibul. Trecurm pe sub o arcad i intrarm ntr-o ncpere ptrat,
cu mochet pe jos i pereii ticsii de rafturi. De partea cealalt era o u de fier. Un perete
era acoperit aproape n ntregime cu fotografii nrmate, cteva color, dar majoritatea albnegru. Cea mai mare dintre ele, aflat la locul de onoare, nfia un tnr sobru, mbrcat
ntr-o hain cptuit, cu guler ncreit i izmene, care privea concentrat n orbitele unui
craniu mucegit.
Lockwood studie fotografia cu interes.
M iertai, domnule, dar nu cumva suntei dumneavoastr aici?
Fairfax ncuviin.
Eu sunt. Am jucat Hamlet n tineree. Ca s fiu sincer, am jucat aproape toate rolurile
shakespeariene, dar probabil c danezul e preferatul meu. A fi sau a nu fi, eroul
pendulnd ntre via i moarte mi place s cred c m-am descurcat onorabil. S trecem
la treab. Asta-i biblioteca, unde petrec nesfrite ceasuri n timpul vizitelor mele aici.
Predecesorul meu avea gusturi ndoielnice n materie de cri, aa c am adus volume din
colecia personal, pentru a-i da un pic de lustru. De-acolo faci un pas i ajungi n
apartamentul meu, n siguran, iar mobila de fier fabricat de propria companie ine
fantomele la respect.
Ce camer ncnttoare! rosti Lockwood.
Nu vei zbovi prea mult aici n cutrile voastre.
Ne napoiarm cu toii n vestibul, tocmai cnd Starkins instala telefonul negru i vechi
de cnd lumea pe msu, lng o vaz frumos mpodobit.
Oricare ar fi Sursa, ea se afl cu siguran n poriunea veche din conac. Pe hol, n
Galeria Alungit, sau cel mai probabil la etaj. Alo! Grij cu aia!
Doi valei treceau cablul de telefon pe lng mas.
E dinastia Han! Avei idee ct valoreaz vaza aia?
Fairfax continu s-i certe, dar eu nu-l mai auzeam. Am traversat vestibulul, cu auzul
ncordat la maximum, auzind doar bubuitul inimii mele n tcerea apstoare. n faa mea
se nlau treptele impuntoare care se ncovoiau spre semi-palier, apoi se pierdeau n
bezn. Tot la a doua treapt, stlpii balustradei luau forma unor fiine groteti, cu solzi i
coarne. Fiecare artare inea un soclu strns ntre gheare.
Ai auzit ceva? murmur George, care venise n urma mea.
Nu. Dimpotriv. E ca i cum m lovesc de-o perdea de tcere.
Vd c ai descoperit legendarele Trepte Urltoare! am auzit glasul lui Fairfax, care se
sturase pesemne de boscorodit. Observai soclurile stlpilor cu dragoni? Se zvonete c
acolo aeza Ducele Nebun craniile victimelor sale. Sper ca dup noaptea aceasta s putei
confirma povestea. i, spre binele vostru, sper s nu auzii urletul.
Ne conduse la etaj, n cadena btilor de baston. L-am urmat ntr-o procesiune tcut i
pestri, ignorndu-ne reciproc i lsndu-ne n voia simurilor. Mi-am petrecut degetele pe
balustrad, n cutarea semnalelor paranormale, dar fr s-mi nbu auzul.
Am trecut pe sub fereastr, patru siluete ptate de ultimele zvcniri ale soarelui, apoi am
urcat nc un rnd de trepte i am ajuns pe palier. Aici, toate zgomotele erau absorbite de
tapetul pufos i de covorul rou de Burgundia. Un iz parfumat plutea n aer, aducnd a flori

tropicale, dar i a putrefacie. Un coridor lung, pe care mi-l aminteam din schiele lui
George, strbtea etajul de la est la vest, urmnd zidul conacului. De-o parte i de alta erau
numeroase odi. Printr-o u ntredeschis am zrit mobilier nchis la culoare, picturi,
oglinzi nrmate n aur Fairfax nu le ddea importan. Am strbtut coridorul nspre
apus pn n capt, unde ne-a ntmpinat o u.
Fairfax s-a oprit dinaintea ei. Poate din cauza efortului depus la urcare sau a faptului c
aerul devenise brusc nbuitor, Fairfax avea rsuflarea tiat.
n spatele acestei bariere, rosti el ntr-un final, se gsete odaia despre care v
povesteam. Camera Stacojie.
Bariera consta dintr-o u solid de lemn, nchis i zvort, care nu se deosebea n
niciun fel de uile pe lng care trecusem, cu excepia unui nsemn ciudat. Mai demult,
cineva scrijelise un X mare i grosolan n mijlocul uii. O linie era scurt, cealalt lung,
iar ambele fuseser crestate cu furie, adnc n lemn.
Fairfax i potrivi poziia bastonului.
Ascult cu mare atenie, domnule Lockwood. Din cauza primejdiei pe care-o
reprezint, aceast ncpere este mereu inut sub cheie, dar n seara asta i voi nmna
cheia ie.
Scotoci n buzunar dup ea, cu gesturi teatrale, i o scoase n cele din urm la iveal: era
o chei mic de aur prins cu o panglic rou-nchis. Lockwood o primi calm.
Eu unul cred c Sursa se afl n aceast ncpere, spuse Fairfax. Voi hotri dac mi
acceptai sau nu pontul. Nu v oblig s intrai. Este decizia voastr. Cred ns c suntei i
voi contieni de adevrul spuselor mele
Fairfax continua s vorbeasc, dar eu m strduiam s nbu oaptele stinse, dar
insistente care trecuser prin perdeaua tcerii. Le simeam aproape i nu-mi ddeau motive
de bucurie. Lockwood se fcuse palid la fa, iar chipul lui George cptase o nuan
verzuie. Colegul meu i trsese gulerul pe gt, nfrigurat.

ntori din nou n vestibul, am observat c telefonul fusese ancorat n spatele vazei, iar
cablul erpuia pn n bibliotec. Valeii dispruser. Btrnul Bert Starkins tremura n
penumbra celor dou ui, nerbdtor s ias din cldire.
Mai sunt doar zece minute, domnule! strig el.
Fairfax i ntoarse privirea ctre noi.
Domnule Lockwood?
Lockwood ncuviin.
E bine. Zece minute sunt de ajuns.
Am lucrat tustrei n tcere sub ferestrele nguste i nalte din Galeria Alungit, golind
bagajele, strngnd materialele i potrivind uneltele. Aveam la noi echipamentul obinuit,
la care se adugau cteva unelte n plus, pentru a compensa lipsa torelor.
La centur purtam spada, lanterna i cteva baterii de rezerv, trei lumnri, o brichet
i o cutiu de chibrituri, cinci sigilii micue de argint, de diferite forme, trei sculee cu
pilitur, trei bombe cu sare, dou flacoane cu esen de levnic amestecat cu ap,
termometrul, caietul i pixul. Pe o alt centur prins pe dup umr am agat dou
rnduri de canistre de plastic, aranjate pe perechi. Fiecare pereche coninea dou sute de
grame de pilitur i dou sute de grame de sare. Tot pe umr purtam i cteva lanuri de
fier, lungi de cte trei metri i nfurate n folie cu bule de aer, pentru a reduce din zgomot.

Nu n ultimul rnd, n buzunarul de la jachet mi pstrasem proviziile de urgen


energizant, sendviuri i ciocolat. Termosurile cu ceai fierbinte, precum i lanurile i
sigiliile mai mari le-am pus ntr-un rucsac separat.
n plus fa de mbrcmintea obinuit purtam mnui termice, vest termic, jambiere
termice i osete groase pe sub bocanci. Nu se fcuse nc frig, aa c mi-am ndesat cciula
n buzunarul hanoracului. i, firete, purtam n continuare cutiua de sticl argintat la gt.
Ceilali erau echipai mai mult sau mai puin la fel, excepie fcnd Lockwood, care-i
inea ochelarii fumurii n buzunarul de la piept. Echipamentul ne mpovra teribil i era
mai greu ca de-obicei, dar fiecare dintre noi avea suficient fier la ndemn ct s nu
depind de ceilali doi. Dac ne despream, puteam la nevoie s ne facem singuri cercurile
de aprare. n sacii marinreti am lsat cteva seturi duble de lanuri groase de cinci
centimetri, pe care nici mcar cel mai puternic Vizitator n-ar fi reuit s-l urneasc din loc,
dar deocamdat nu aveam nevoie de ele.
Am terminat pregtirile. Soarele czuse aproape complet dincolo de linia orizontului.
Flcri portocalii ardeau sczut n vatr. Umbrele se strecurau pe tavanul Galeriei Alungite
i n crpturile treptelor principale. i ce dac? ntr-adevr, ziua se ncheiase, n locul ei
venise noaptea, iar Vizitatorii prindeau via prin cotloanele conacului, dar Lockwood i
Asociaii erau pregtii. Lucram ca o echip i nu ne era team.

Cam asta a fost, spuse Fairfax din dreptul uii, nsoit de Starkins. Voi reveni mine la
ora nou dimineaa, ca s-mi predai raportul. Mai avei ntrebri?
Btrnul i plimb privirile de la unul la altul. Noi stteam nemicai. Lockwood zmbea
discret n stilul su caracteristic, cu mna pe sabie, calm. Lng el, George afia aceeai
nonalan ciudat, privind chior din spatele ochelarilor si rotunzi. Pantalonii i atrnau
sub greutatea recipientelor cu sare i fier. n ceea ce m privete Oare cum artam eu n
acele ultime clipe? Speram s nu m fac de rs. Speram s nu-mi trdez frica.
Mai avei ntrebri? repet Fairfax.
Ateptam cu toii s-i nchid fleanca i s plece.
Atunci, pe mine! rosti el, ridicnd braele n semn de adio. V urez mult noroc!
i fcu un semn lui Bert Starkins i se ntoarse spre trepte. Starkins ddu s nchid uile.
Cu un scrit teribil, acestea se apropiar una de alta. Pre de o clip ncadrar silueta
ngrijitorului, o pat ntunecat n tabloul amurgului, asemenea unei spnzurtori subiri i
strmbe Apoi, cele dou ui se nchiser cu zgomot. Ecoul lor strbtu vestibulul i goni
pe coridoare, pn n cele mai ndeprtate i prfuite cotloane ale conacului.
Ar fi haios s-i fi uitat bastonul, spuse George, i s fie nevoit s dea buzna nuntru
pentru a-l recupera. S-ar duce naibii tot efectul acestei ieiri pompoase.
Gluma lui nu primi niciun rspuns. Ecourile se stinser, iar tcerea casei ne nvlui
nerbdtoare, asemenea apei dintr-o fntn.

20.
S ncepem cu-nceptul, spuse Lockwood. Ateptai aici.

Travers vestibulul n tropot de bocanci, sub privirile rposailor stpni ai conacului, i

se opri n dreptul unei uie din apropierea scrilor. O deschise i se fcu nevzut nuntru.
Ua se trnti de perete. Linite. Am schimbat o privire nedumerit cu George. Auzirm un
ciocnit bizar, ca de ceramic, i tcerea se aternu nc o dat. Apoi, cineva trase apa la
toalet. Lockwood iei de-ndat, tergndu-i mna de palton. Se apropie de noi n pas
lejer.
Mult mai bine, spuse el.
La subraul su sclipea un pachet umed.
Ce-ai acolo? ntreb George.
Lockwood ne nfi pachetul.
apte dintre cele mai stranice tore cu magneziu din depozitele Satchells. Prindei-le
la centur i hai s ne urnim din loc.
Lockwood smulse sigiliul i despturi plasticul ud. Cnd l scutur uor, dou canistre
argintii i czur n palm.
Lockwood fcu George. Cum ai reuit
Le-ai ascuns sub haine! am strigat. Le-ai ascuns la venire, ct vreme noi stteam
afar cu Starkins!
Pe chipul su nflori un zmbet, iar dinii si sclipir n semintunericul din hol.
Aa-i. Le-am vrt n cptueala paltonului. De cum am intrat, m-am furiat la baie i
le-am ascuns n rezervor. Deschide palma, Lucy.
Am savurat atingerea reconfortant a torelor, dup care le-am vrt la centur, la locul
lor obinuit. Lockwood mai scoase dou i i le nmn lui George.
mi nchipuiam c Fairfax o s ne caute la un moment dat prin haine i bagaje, aa c
le-am ascuns, pentru orice eventualitate. Recunosc c nu m-am ateptat s-i bage nasul
prin lucrurile noastre ct timp eram plecai. Dar ce s-i faci, sta-i omul n slujba cruia neam pus.
Dar ce fel de om? ntreb George, holbndu-se la canistre.
Un om cumplit, v spun eu. Nu vi se pare evident? Iat dou i pentru mine.
Am scuturat din cap. Eram uluit.
Dac ar ti Fairfax ce-ai fcut
Dar nu tie, rosti Lockwood.
Pe chipul su apru bine-cunoscutul rnjet de lup.
i n-o s-mi fac prea multe griji acum fiindc l-am amgit. El ne-a impus nite reguli.
Din acest moment, ncepem s le ajustm n favoarea noastr.
De acord cu tine, Lockwood, spuse George. Te-ai descurcat de minune. Dar eti
contient c, dac ia foc pn i o achie dintr-un scaun Queen Anne, n-o s pupm noi n
veci restul banilor. Cel mai probabil, Fairfax ne va da n judecat, exact ca familia Hope,
aa c ne vom ntoarce de unde-am plecat.
Ne va da n judecat, de asta nu m ndoiesc, fu de-acord Lockwood. Dar cui i pas?
Focul grecesc ne poate salva vieile. N-o s mpodobim podelele astea de piatr cu
cadavrele noastre. i aa ajungem la ultima mea achiziie
Scutur din nou pachetul i scoase la iveal un al aptelea cilindru, mai mare dect
celelalte. Avea i acesta emblema Companiei Rsritul inscripionat pe-o parte, dar
ambalajul nu era alb, ci rou-sngeriu. La un capt atrna un fitil lung.
E un nou tip de tor, spuse Lockwood, fixnd-o lng celelalte dispozitive de la curea.
Tipul de la Satchells mi-a spus c agenii Fittes i Rotwell au nceput s le foloseasc n

cazul grupurilor de fantome: victimele raidurilor aeriene, ciumai i aa mai departe.


Detuntura mprtie o und de argint, fier i magneziu. Din cte-am neles, bubuie ru de
tot, deci trebuie s fim ct mai departe cnd se produce explozia. Sper din suflet s fie aa,
c m-a ars la buzunar. Unde pot s ascund gunoiul sta?
Mototoli pachetul umed i l ndes n vaza Han.
Bun, rosti scurt. Hai la treab.
Ne-am stabilit cartierul general n bibliotec. Era aproape de ieire, dar i de ua care
ddea n aripa sigur. Pe deasupra, armata de fotolii din fier ar fi descurajat orice Vizitator.
Ne-am trt bagajele nuntru i am aezat o lamp electric pe mas. Lockwood o ls la
intensitate sczut.
Am aruncat deja o privire rapid n jur, spuse el. Ce credei?
Conacul geme de fantome, am spus.
George ncuviin.
Mai ales
Pe coridorul de lng Camera Stacojie.
Exact.
Lucy, tu ai auzit ceva?
Pe coridor? Un cor de oapte. Prea sczute pentru a deslui vreun cuvnt, dar vocile
erau nveninate. n rest, tcere, care se va risipi odat cu scurgerea timpului.
Am zmbit ncurcat.
Scuze, are noim ce spun?
Lockwood ncuviin.
S tii c are. i eu m confrunt cu aceeai situaie. Percep strluciri mortuare
pretutindeni, dar nc nu le vd. Tu, George?
Eu nu sunt att de conectat la lumea spiritelor ca i voi, dar am observat un lucru.
i scoase termometrul de la centur i ni-l art.
Cnd am fost n bibliotec adineauri, erau aisprezece grade. Acum sunt doar
treisprezece. O scdere brusc de temperatur.
i va continua s scad, spuse Lockwood. Bun, s lucrm metodic. Vom trece pe hart
temperaturile i vom nota senzaiile. ncepem cu parterul, inclusiv treptele, apoi vom cobor
n pivni. Lum o pauz i apoi explorm etajele. Noaptea-i lung, iar conacul e uria.
Rmnem laolalt. Nu pleac nimeni de capul lui, sub nicio form! Dac avem nevoie la
baie, mergem toi deodat. Simplu.
n cazul sta, renun la ceai, am spus.

Avusesem dreptate. Casa gemea de fantome. n curnd, i fcur apariia.


Graie mobilierului metalic, biblioteca tabra noastr nu prezenta multe urme
paranormale. Dar chiar i aici, stnd n ntuneric, am observat fascicule i firioare de
lumin zburnd prin aer. Erau prea mrunte i nestatornice pentru a se ntrupa ntr-o
manifestare, dar pn la urm tot din ectoplasm erau fcute. Urmnd metoda tradiional
Fittes, George msur temperatura n toate colurile ncperii, precum i n mijlocul ei,
dup care not datele pe schi. ntre timp, eu stteam de paz cu spada tras. Apoi, eu i
Lockwood ne-am folosit pe rnd talentele n cutarea senzaiilor. N-am desluit mare lucru.
Tcerea mi astupa urechile. Lockwood semnal cteva luminie palide, pe care le atribui
unor strvechi strluciri mortuare. De fapt, prea mai interesat de fotografiile teatrale care

mpnzeau pereii.
n hol, temperatura medie era de unsprezece grade. Firele de ectoplasm se nmuliser i
sgetau n jurul nostru asemenea licuricilor. Aici am ntmpinat i primii aburi de cea
fantomatic, att de estompai, nct te dureau ochii dac ncercai s-i priveti. Ceaa se
rostogolea deasupra podelei i se strngea n colurile ncperii.
Fenomenul ncepea s creasc n intensitate. Undeva la hotarele simurilor mele am
desluit prituri joase, asemenea interferenelor statice de la radio. Zgomotul cretea i
descretea, ameninnd mereu s capete coeziune. Nu tiu de ce, dar lipsa lui de claritate
m nelinitea. Am ncercat s-l ignor.
ntre timp, Lockwood identificase trei aure mortuare n hol, una mai strlucitoare dect
cealalt.
Crezi c sunt recente? am ntrebat.
Lockwood i ddu jos ochelarii i i prinse la piept.
Sau aa, sau sunt mrturia unei ntmplri groaznice. Greu de zis.
n mod surprinztor, marile trepte nu emiteau aproape niciun semnal. George msur
temperatura pe cteva dintre ele, apoi fcu media i nu descoperi nicio diferen fa de
hol. N-am perceput nicio schimbare n tonalitatea sunetului i, surprinztor sau nu, niciun
urlet. Cnd am atins piatra ntr-o doar, n cutare de amprente parapsihologice, m-am
ales doar cu o senzaie profund de nelinite, pe care, la drept vorbind, o purtam n mine
de ceva vreme.
Peretele ndeprtat al Galeriei Alungite era nvluit n umbr, iar aerul din ncpere era
rcoros. Vpile focului se domoliser demult, iar acum n vatr ardea o flcruie
nevolnic. Tremura i fremta, dar refuza s se sting. George consult din nou
termometrul.
Opt grade, spuse el. i scade n continuare.
ncep s disting o indispoziie, am spus. Simii i voi?
Amndoi ncuviinar. Paranormalul i intra n drepturi. Acea moleeal asociat cu
fantomele, acea greutate ca plumbul care-i apsa nemilos pe inim, de-i venea s te faci
mic, mic i s nchizi ochii
Ne-am apropiat de emineu cu spadele ridicate, i de-acolo tot nainte. Pe msur ce
avansam spre tapiseria din captul ncperii, dezndejdea deveni tot mai apstoare.
Temperatura scdea cu repeziciune. Ceaa fantomatic ne mpresur clciele i se izbi n
valuri de canapea. Ne-am ntors privirile i am zrit primele apariii adevrate, nite siluete
obscure n mijlocul holului. Potrivit unei tradiii bizare, fantomele slabe de Tip I apreau cel
mai limpede n coada ochiului. Erau nite pete nisipoase, negre i cenuii, care plpiau
scurt i dispreau subit. Dou erau de mrimea unui copil, una de mrime normal. Mai
multe nu puteai spune despre ele.
Am stat pe rnd de straj, ncercnd s nu le dm importan, n timp ce restul studiau
peretele din captul galeriei. Era mai frig aici. Lockwood ridic un col al tapiseriei i
cercet dedesubt.
i eu m gndeam la asta, spuse George. Ai gsit ceva?
Lockwood ddu drumul pnzei.
Doar piatr. Dar e foarte frig aici.
Da. ase grade, imediat se fac cinci. Am terminat aici. Mai departe.
Am ncheiat n curnd explorarea parterului i ne-am ntors la casa scrilor, nu nainte s

dm peste tot soiul de ceuri, sunete i miasme ciudate, din care numai unele-i puteau fi
atribuite lui George. Fr ndoial, Galeria Alungit era cea mai friguroas i mai
apstoare, dar supranaturalul i fcea simit prezena pretutindeni. Pritul sinistru
crescu n intensitate. Am descoperit i cartografiat noi strluciri mortuare, ntlneam des
apariii. Nu se apropiau de noi, ci se materializau n capetele coridoarelor, n locurile deja
explorate sau n ncperile unde urma s intrm. Deslueam doar conturul, dar cteva
dintre ele erau cu siguran copii. Cu toate se nscriau n standardul Tip I: apatice,
neagresive, puin triste.
Astea-s neimportante, spuse George pe msur ce coboram treptele nguste spre
pivni, ghidndu-ne cu ajutorul lumnrii lui Lockwood. Umbre, Pndari, Licriri
Manifestri periferice care s-au strns n jurul bntuirii iniiale, cea de anvergur. Nici
mcar nu ne-am apropiat de Surs, excepie fcnd poate piatra rece de sub tapiserie.
Bnuiesc c tii ce se afl deasupra tapiseriei?
N-am rspuns. Trecuse un ceas de la nceperea investigaiei i nimeni nu pomenise nc
de Camera Stacojie, dei era limpede c ntr-acolo duceau toate cercetrile noastre.
n pivni era bezn total i mirosea urt. Lumnarea se stinse imediat i furm nevoii
s scoatem lanternele, n faa noastr se deschidea un labirint de pasaje boltite, cu pietre
cenuii, coloane de piatr i o podea de lespezi pe a crei suprafa nclinat se rostogolea
ceaa fantomatic. Cteva dintre firide adposteau butoaie crpate sau suporturi goale
pentru vin. n celelalte se zreau lemne de foc, scnduri, pnze de pianjen i obolani. Pe
msur ce naintam, pnzele deveneau tot mai groase, iar ceaa fantomatic lucea tot mai
puternic. Temperatura nu contenea s scad.
Ultima ncpere se sfrea ntr-un zid.
La fel ca la parter, spuse George, fcnd nsemnri pe hart n timp ce eu i ineam
lanterna.
Lockwood sttea la pnd cu spada ridicat.
Suntem exact sub extremitatea Galeriei Alungite, i am dat din nou de un punct rece.
Tot cinci grade i aici. Limita inferioar din pivni. Uitai-v i voi la pnzele alea Ceva
nu e n regul cu peretele Au!
Lockwood ne mpinse la o parte i roti vijelios spada prin aer. Vrful lovi n piatr i
scoase scntei galbene.
Scp o njurtur.
Am ratat! mri el nemulumit. A disprut.
Mi-am tras iute sabia. George se dezechilibr sub greutatea rucsacului i a lanurilor i se
prvli la podea. Amndoi se uitau bezmetic mprejur. Am rotit lanterna n toate direciile.
Pream nconjurai de un zid nvalnic de piatr.
Ce s-a ntmplat? am ntrebat. Lockwood?
Lockwood i ddu prul din ochi, rsuflnd din greu.
N-ai vzut?
Nu.
Era acolo, chiar lng tine. Sfinte, ce iute s-a micat!
Lockwood!
Un brbat a aprut din ntuneric chiar lng perete. Un chip i o mn. Mi s-a prut
c se ntinde dup tine, Lucy. Cred c era un clugr. Ras n cretetul capului. Avea o
tunsoare din aia

Tonsur, spuse George de la podea.


Tunsoare, tonsur, tot un drac. Nu mi-a plcut deloc chipul su.

Ne-am ntors la parter. Cteva spire de cea se strecuraser i n bibliotec, dar


strlucirea lmpii inea apariiile la distan. Lockwood crescu intensitatea luminii. Ne-am
descotorosit pentru cteva clipe de lanuri, pentru a putea lua o gur de aer, apoi ne-am
aternut flacoanele i sendviurile pe biroul lui Fairfax i ne-am aezat n tcere. Era puin
trecut de ora zece.
De ceva vreme simeam apsarea rcoroas a medalionului pe piept, aa c am profitat
de ocazie i l-am scos de sub jachet. Cutiua de sticl argintat emana o vag strlucire
albstruie: era pentru prima oar cnd medalionul fetei radia o lumin fantomatic.
Spiritul ei era n continuare activ. Probabil c reaciona la fora Vizitatorilor din jur. Sau
poate lucea din alte motive. Cnd venea vorba de Vizitatori, nu puteai s fii niciodat sigur.
Chiar i dup cincizeci de ani de confruntri erau nc multe necunoscute.
George i desfur schiele pe genunchi, apoi czu pe gnduri, lovind n chip iritant cu
captul creionului n dini. Lockwood termin de mncat biscuiii. Se ridic de la mas cu
lanterna n mn i studie rafturile bibliotecii. n hol apru o fantom solitar, nvluit n
umbre. Plpi de cteva ori i dispru.
Am gsit-o, rosti George.
Am acoperit cutiua cu palma.
Ce-ai gsit?
Sursa. tiu unde se afl.
Nu cred c-i greu de ghicit, am spus. E n Camera Stacojie.
Era cazul s aducem n discuie camera aia afurisit. Dup aceast scurt pauz,
investigaiile continuau la etaj.
Poate c da sau poate c nu, spuse George.
i ddu jos ochelarii i se frec la ochi, pentru a alunga oboseala. Apoi i puse din nou
pe nas. Curioas treab cu George al nostru. Fr ochelari, ochii lui preau mici i slabi,
mijii i zpcii, ca de oaie ntng, dar cu ochelari deveneau brusc inteligeni i reci, de
vultur care mnnc oi ntngi la micul dejun. Iar n clipa de fa, eu eram oaia.
Tocmai am realizat ceva, spuse el. A fost de la bun nceput sub ochii notri, aici n
schie, i n-am vzut. Dar cercetrile confirm cred Ia uite aici.
Aternu planurile pe mas, unul lng cellalt.
Asta-i schia veche, cu ruinele mnstirii, ntocmit n Evul Mediu. Aici e cantina, care
devine mai apoi Galeria Alungit. La etaj sunt dormitoarele clugrilor. Multe dintre ele au
disprut, dar unul a rmas: astzi poart numele de Camera Stacojie.
Asculi i tu, Lockwood? am ntrebat dintr-odat.
Mhm. Da
Lockwood sttea n dreptul peretelui mpnzit cu fotografii i rsfoia alene o carte
masiv.
n schia medieval, relu George, apar pasaje care se continu din Camera Stacojie i
din Galeria Alungit, care ntre timp au fost drmate. Aceste pasaje duceau spre odi la
ambele etaje, cel mai probabil dormitoare sau magazii sau locuri de nchinciune. Se poate
s fi existat o extensie i n pivni, dar nu apare n planuri. n schiele din secolul al XIXlea, acele pasaje dispar, iar conacul se termin, dup cum bine tim deja, la zidul mare din

piatr, unde am nregistrat temperaturile sczute.


E solid zidul la? am ntrebat.
E foarte gros, spuse George. i aici voiam s ajung. E mult mai gros dect apare n
schiele originale. Se ntinde i peste o poriune din pasajele de altdat.
Am simit un fior de ncntare, ca o descrcare electric pornit din piept i ajuns n
degete.
Crezi c
Am zrit un licr n ochelarii si.
Exact. Avem de-a face cu o serie de camere secrete.
Deci cnd au drmat restul cldirii, crezi c au nchis pasajele de legtur? S-ar
putea s ai dreptate. Ce zici, Lockwood?
Niciun rspuns. Mi-am ntors privirile i am descoperit c Lockwood luase i alte volume
din bibliotec i le rsfoia preocupat. Sttea cu spatele la noi, cu termosul pe teancul de
cri. Sorbi puin ceai.
Lockwood, ce naiba faci?
i ntoarse privirile spre mine. n ochii lui citeam aceeai detaare pe care o observasem
n ultimele zile, de parc mintea i zbura aiurea.
Iart-m, Lucy, ai zis ceva?
Mai degrab am strigat la tine. Ce faci? George a fcut o descoperire important.
Chiar aa? Minunat Eu rsfoiam albumele lui Fairfax. Are fotografii de la toate
piesele n care a jucat n tineree, la care se adaug programe, bilete, recenzii tot ce-i
poi nchipui. E fascinant. Odinioar a fost un actor n toat puterea cuvntului.
M-am holbat la el.
Cui i pas? Ce legtur are cu conacul? Sau cu Sursa?
Niciuna M strduiesc de-o bun bucat de vreme s mi dau seama de un lucru, dar
nu reuesc nicicum
Am simit declicul n mintea lui. Brusc, se lumin la chip.
Ai dreptate, nu-i momentul acum.
Ni se altur la mas i l btu pe spate pe George.
Ce ziceai, George? ncperi secrete n zid?
Exact, ncperi sau pasaje.
George i potrivi ochelarii pe nas i rosti iute:
i aminteti povestea lui Fairfax despre tragica expediie Fittes din urm cu treizeci de
ani? Totul e limpede acum. Doi dintre ageni au fost descoperii n Camera Stacojie. Pe
biat nu l-au gsit. Din cte tim, fantomele nu i mnnc victimele. i-atunci, unde s fi
disprut?
Puse un deget rotofei pe schi.
Aici. Prins undeva n zidul sta neobinuit de gros. O fi gsit vreo gaur i a intrat
nuntru, unde a dat peste un Vizitator, sau poate chiar peste Vizitatorul-ef, ca s zic aa.
Nu s-a mai ntors. Oasele lui sunt nc acolo i pun pariu cu tine pe trei gogoi cu ciocolat
c acolo se ascunde i Sursa.
Am studiat tustrei schiele la lumina felinarului, n vreme ce negura ddea trcoale
ncperii. Lockwood i inea capul plecat i minile mpreunate, pesemne dus pe gnduri.
Bun, rosti ntr-un sfrit. Am ceva important de spus.
Sper c nu despre albumele lui Fairfax, l-am tachinat.

Nu. Ascultai puin. Ca de obicei, George are dreptate. Sursa conacului e tinuit
probabil n zidul acela. Firete, trebuie s gsim intrarea, care se afl cel mai probabil n
Camera Stacojie. O parte din povetile despre Combe Carey sunt doar scorneli. De pild, nu
cred o iot din ceea ce se spune despre Treptele Urltoare, dar Camera Stacojie e o cu totul
alt mncare de pete. Am simit cu toii apsarea din preajma ei. Nu ne va fi deloc uor
nuntru.
Ne privi pe fiecare n parte.
Dar nu trebuie s intrm. Fairfax a spus-o cu gura lui. Nu trebuie s intrm n camer.
Prin simpla noastr prezen aici ne-am asigurat plata despgubirilor pentru stricciunile
provocate pe Sheen Road. Fairfax ne-a virat deja banii n cont. Am sunat la banc de cum
am ajuns. Putem face i mai muli bani dac ne aventurm n cutarea Sursei, dar asta nu-i
esenial. Firma va supravieui i fr aceti bani.
Oare? spuse George. Cte cazuri te atepi s mai avem? Exceptnd oferta
surprinztoare a lui Fairfax, reputaia noastr s-a dus dracului.
Lockwood nu-l contrazise.
Cum spuneam, rosti el cu glas sczut, trebuie s dm lovitura dac vrem s se ntoarc
roata. Dezlegarea misterului n cazul lui Annie Ward ar fi suficient i, mulumit lui Lucy,
aproape c i-am dat de capt. Dar n-avem nicio certitudine.
Oft.
nc lipsete ceva. Ct despre descoperirea Sursei din conac e ntr-adevr o
alternativ solid, dar foarte riscant. Fiina care se ascunde n zidurile acelea e foarte
puternic.
Se ls pe sptar i zmbi. ns de data aceasta nu mai era acel zmbet ncreztor, care-i
ddea aripi, ci un surs cald i prietenos.
M cunoatei deja. Eu unul cred c i-am putea ine piept. Dar nu doresc s v
influenez n niciun fel decizia. Voi hotri ce facem.
Am schimbat o privire mut cu George. Amndoi ateptam s vorbeasc cellalt primul.
Tot atunci amui i pritul din urechile mele, de parc spiritul care stpnea cldirea
atepta cuminte s iau o hotrre.
nainte de seara aceea, probabil c a fi dat napoi. Luasem deja prea multe decizii
proaste n momente de cumpn pentru a mai da ascultare instinctului. Dar de cnd
trecusem pragul casei, i-n mod special de cnd ncepusem investigaiile, devenisem tot mai
ncreztoare. Lucrasem bine mpreun, mult mai bine dect n trecut. Am fost ateni,
metodici i, a ndrzni s spun, competeni ntrezream un viitor luminos pentru
Lockwood i Asociaii. Nu doream s renun att de uor la acest vis. Am tras aer adnc n
piept.
Eu zic s aruncm o privire n camera aia, am spus, atta vreme ct ne lsm o
porti de ieire n spate. Dac lucrurile iau o ntorstur urt, facem stnga mprejur i
ieim glon din cldire.
Lockwood ncuviin.
De-acord. George?
George i umfl obrajii.
Greu de crezut, dar pentru prima oar Lucy are dreptate. Sunt de-acord cu ea, atta
vreme
Mngie cilindrii aflai la centur.

Ct putem face uz de tot armamentul din dotare, dac n-avem de ales.


Aa s fie, spuse Lockwood ncet. mpachetai i hai s mergem.

Acum, c luasem o hotrre, n-am mai zbovit, dar nici nu ne-am avntat nainte
orbete. Am urcat cu grij scrile, mereu ateni la treptele din faa noastr. Ca i pn
atunci, fantomele pstrau distana, dar ceaa fantomatic ne ajungea deja la genunchi.
Lockwood zri strluciri mortuare pe palier i dincolo de uile dormitoarelor. n ceea ce m
privete, tcerea apstoare era din nou stpn peste cas i peste tmplele mele. Aerul
era dens i pstos. O miasm dulce i bolnvicioas ne urmrea de pe palier.
oaptele din dreptul uii desfigurate amuiser. M-am uitat napoi pe coridor i am simit
mulimea de apariii care nvlise la grania ochiului de lumin rspndit de lantern.
Am impresia c ateapt, am murmurat. Am impresia c ateapt s intrm.
Cine a adus bomboanele de ment? ntreb George. Sunt convins c vom avea nevoie
de ele nuntru.
Lockwood scoase cheia din buzunar i o vr n broasc.
Intr uor, spuse el.
Auzirm cu toii un cnit puternic.
Bun, am descuiat ua. Hai s mergem. Dup cum spunea Lucy, aruncm o privire i
att.
George ncuviin. Eu m-am forat s zmbesc.
Nu v facei griji, ne liniti Lockwood. O s fie bine.
Apuc de clan i deschise ua, i astfel ncepu n noaptea aceea adevrata poveste de
groaz.

21.
Balamalele nu scriau sinistru, dar nici nu era nevoie. Cnd ua se deschise, ne
ntmpinar un curent de aer uscat, rece, miros de praf i pustiu. Era aceeai senzaie care
te ntmpina n orice camer nefolosit. Lockwood i ndrept lanterna spre ntuneric;
licrul ei rotund i moale dezvlui podeaua goal, cu parchet pus de la stnga la dreapta.
Era cenuiu, mohort i plin de pete. Pe alocuri se mai zreau buci zdrenuite dintr-un
covor vechi, lipite de podele cu mbcseala lor, veche de veacuri.
Ridic fasciculul n sus, pn cnd lumin peretele opus. O bucic de plint alb, apoi
tapet verde-nchis, aproape negru de murdrie i de vrst. n unele locuri fusese smuls,
dezvluind crmizile de sub el. Raza i continu parcursul: am vzut un fragment de
bolt, apoi un tavan ornamentat, decorat cu vrtejuri i spirale. Lumina a alunecat apoi
peste candelabrul solitar agat n centrul plafonului. Vluri de pienjeni cenuiu atrnau
de braele i lanurile sale, fluturnd n adierea provocat de deschiderea uii.
Pianjeni Un semn sigur.
Lockwood cobor lanterna. Jos, la picioarele noastre, covorul de pe coridor se sfrea
exact la linia uii. O band groas de fier fusese ncastrat n prag. Dincolo de ea erau
praful, parchetul i dezolarea total a Camerei Stacojii.
Simte careva ceva? ntreb Lockwood.

Vocea lui prea ciudat i goal. Niciunul nu simeam nimic. Lockwood pi peste banda
de fier, urmat de George i de mine, crnd dup noi rucsacurile grele. Aerul rece se
nvrtea n jurul nostru. Bocancii tropiau uor pe parchet.
Ateptam s fim lovii de fenomene puternice de cum am intrat. Dar totul era foarte
linitit, dei presiunea din craniul meu era mai puternic dect oricnd. Ceaa fantomatic
nu se manifesta n camer i nu auzeam nici vreun prit sau oapte. Am pus bagajele jos,
i am nceput s cercetm mprejurimile cu lanternele.
Era un spaiu mare, dreptunghiular, care ocupa ntreaga lime a aripii. Peretele opus
marca sfritul casei, i corespundea peretelui cu tapiseria din Galeria Alungit, care se afla
direct sub noi. Nu avea nici ui, nici ferestre, dar pe alocuri tapetul czuse, dezvelind
crmizile sau pietrele de sub el.
Peretele din partea stng avusese iniial trei ferestre, dar dou fuseser zidite. Cea de-a
treia avea un oblon, pliat pe marginile firidei. Cu excepia candelabrului, nu exista nicio
alt pies de mobilier.
Nu-i foarte stacojie, nu-i aa? remarc George.
M gndisem la acelai lucru.
Mai nainte de toate, rosti Lockwood din senin, Lucy, ajut-m s fac un cerc. George,
asigur-ne calea de retragere, te rog.
Cu lanternele n dini, Lockwood i cu mine am deschis raniele i am scos lanurile grele
de 10 centimetri grosime. Le-am pus pe podea i am nceput s le modelm n cerc,
aprarea noastr mpotriva oricrei primejdii care ne-ar fi pndit n camer.
ntre timp, George se aplec peste rucsacul su. Deschise un buzunar lateral i pipi n
interior.
Am un DBU special conceput contra Vizitatorilor undeva pe aici, spuse el. Numai
puin
DBU? am ntrebat.
Dispozitiv de blocare a uii. Ultima generaie n domeniu. L-am luat de la Satchells.
Scump, nu-i vorb, dar merit banii. Aa, l-am gsit.
Ridic un triunghi de lemn.
M-am uitat la el piezi.
Aia nu e doar o pan?
Nu. E un DBU, drag prieten. Un DBU. Are miezul din fier.
Arat de parc l-ai gsit ntr-un tomberon. Ct ai pltit pentru sta?
Nu-mi amintesc.
George l fix sub u, pentru ca aceasta s rmn deschis.
Poi s-i zici cum vrei. Va ine ua deschis, fapt care ne-ar putea ine n via.
Avea dreptate n privina asta. n cazul Poltergeistului de la Shadwell, cu un an nainte,
doi ageni Grimble fuseser desprii de colegii lor cnd ua de la baie se nchisese n urma
lor. Ua fusese blocat bine; nimeni nu a putut ptrunde nuntru, iar cei doi ageni au fost
strivii de faiana din baie. Dup ce Vizitatorul le-a venit de hac, ua s-a deschis de la sine.
Mai mprtie i nite sare peste prag, spuse Lockwood. Ca s fim siguri.
Tocmai ce terminasem cercul din lanuri i cram raniele n interiorul su.
Bine, ne retragem aici dac cineva d semnalul. Temperatura?
ase grade, spuse George.
Deocamdat, totul este n regul. n momentul de fa, pare cel mai linitit loc din

cas. S profitm din plin de asta. Vom cuta ui secrete. Care perete este, George?
Cel din capt. Cutm orice seamn cu o intrare ascuns. Butoane, manete, chestii
din astea. ncercai s batei i n perei, poate sun a gol.
Bine. Eu i Lucy vom cuta primii. George, treci aici i stai de ase.
Lockwood i cu mine ne-am dus la capetele peretelui, bocancii notri rsunnd n gol, cu
lanternele setate la minimum pentru a nu ne perturba capacitile senzoriale. Am ales
colul din stnga, nu departe de singura fereastr liber. Prin sticla murdar abia dac
zream luminile unui stuc ndeprtat i cteva stele pe cerul hibernal.
Am stins lanterna i mi-am plimbat degetele de-a lungul peretelui. Prea destul de neted,
cu tapetul nc bine ntins i intact. M-am ndeprtat i am nceput s pipi peretele de sus
pn jos. Din cnd n cnd, m opream s ascult, dar totul era cufundat n tcere.
V miroase i vou? ntreb Lockwood dintr-odat.
Din profil, la lumina torei sale, se ncrunta i i ncreea nasul.
Ce s mirosim?
Ceva neptor, amar. Nu-mi dau seama ce e. Pare cunoscut, dar straniu.
Parc ai vorbi despre Lucy, remarc George.
Era n spatele nostru, n centrul camerei. Minutele treceau. Minile noastre se atinser n
bezn; ajunsesem la mijlocul peretelui. Dup o clip, am fcut cale ntoars, de data asta
ciocnind suprafaa cu ncheieturile degetelor.
Au nceput s se adune cteva firicele de ectoplasm, rosti George. Vrei s ne oprim?
Continum, deocamdat.
n cele din urm, spre captul peretelui, la colul de lng fereastr, am desluit o mic
schimbare n rezonan. Locul ciocnit suna mai a gol, de parc ar fi ascuns un spaiu.
Cred c am gsit ceva aici, am spus eu. Aici sun a gol. Dac
Ce-a fost asta? ntreb George.
Am auzit cu toii un ciocnit slab, dar hotrt, undeva n ntuneric. Lockwood i cu mine
ne-am rsucit.
Venii napoi n cerc, spuse George. i nu aprindei lanternele. O folosim pe-a mea.
Plimba raza lanternei ncet, cu atenie, ocolindu-ne n timp ce ne ntorceam spre el,
cercetnd tavanul, pereii i podeaua. Totul prea ntocmai ca mai nainte. Sau? Discret, pe
nedesluite, ceva se schimbase n atmosfer.
Ne-am ngrmdit spate n spate n centrul cercului, cu umerii lipii unii de ceilali.
Voi stinge lanterna, ne preveni George.
Zis i fcut. Am scrutat n bezna camerei goale.
Lucy, rsun glasul lui Lockwood. Ce auzi?
Au nceput oaptele. E ca nainte. Un cor de glasuri rutcioase, am rspuns, atent la
murmurele care dintr-odat deveniser foarte puternice.
i dai seama de unde vin?
Nu nc. Par a veni de pretutindeni.
Bine. George, tu ce vezi?
Firicele i fascicule de lumin. Intense, dar de scurt durat. Nu sunt grupate n vreo
locaie anume. i tu, Lockwood? continu el dup o scurt pauz.
Rspunsul veni pe un ton grav.
Acum vd strluciri mortuare.
Mai mult de una?

Lucy, sunt cu zecile. Nu tiu cum de nu le-am observat nainte. ntreaga ncpere e o
camer a morii rosti ei i rsufl adnc. Scoatei sbiile, acum.
Ne-am izbit cu umerii unii de ceilali. Zngnitul de fier rsun n ncpere.
A simit-o, spuse George. Limbile de ectoplasm au nceput s plpie, dar acum s-au
calmat din nou.
Lucy?
oaptele au devenit mai puternice, mai furioase, dar acum s-au calmat. Ce facem?
Duhoarea asta! exclam Lockwood. Iar o simt. E att de puternic! rosti el i icni
frustrat. Voi nu o simii?
Nu, am rspuns. Lockwood, concentreaz-te. Ce facem? Plecm?
Cred c suntem nevoii. Ceva mare se apropie. Ahh strlucirea asta e att de
puternic!
l auzeam cum scotocete dup ochelarii de soare, grbindu-se s i-i pun la ochi.
Dar nu zicea Lucy c a gsit o u? ntreb George. N-ar trebui
Nu o u, am rostit eu. Suna a gol, de parc peretele ar fi cumva mai subire.
Oricum, nu conteaz. Ieim din camer acum, hotr Lockwood.
Acelai zgomot rsun n ntunecime, nfundat, dar greoi, la fel ca nainte. Urmat de un
altul. i de nc unul.
E ntre noi i u, spuse George.
Nu, nu e.
Linite, fcu Lockwood. Ascultai!
Ploc, ploc, ploc Un ritm ncet i regulat. Am numrat cinci bti rapide de inim ntre
fiecare sunet. Era greu s-i dai seama de unde venea sau ce ar fi putut s fie, dar prea
cunoscut. Mai auzisem aa ceva nainte. Fr vreun motiv anume, m-a dus cu gndul la baia
din Portland Row. La cea de jos, unde uneori fceam du i unde lenjeria intim aruncat
de George pndea picioarele imprudente. Iniial, am crezut c acea senzaie de pericol i
ru-augur m-a determinat s fac legtura, apoi mi-am dat seama c era altceva. Capul de
du din baie era ubred. Picura.
Ploc, ploc, ploc
Lockwood, aprinde lumina, am optit. Drept n faa ta.
Lockwood se execut. Poate i dduse i el seama.
Raza czu pe parchet ca un inel delicat de aur. Ceva negru i neregulat zcea n mijloc.
Arta ca un pianjen imens i diform, cu nenumrate picioare. Pic! Un nou picior crescu
ntr-o parte. Ploc! Un alt picior, mai lung, mai subire, se ntinse de-a lungul lemnului Cu
fiecare pictur, ceva zvcnea n mijlocul formei. Pe alocuri, lucea n nuane de rou.
Lockwood ridic lanterna ncet i surprinse n aer urmtoarea pictur. Apoi ndrept
raza spre tavan, unde o pat mai mare, mai ntunecat, se ntindea pe tencuiala spiralat.
n mijloc, o substan la fel de groas i nchis la culoare ca melasa se aduna, se fcea tot
mai mare, apoi se desprindea n picuri i pleoscia pe podea.
Acum tiu ce era mirosul acela, mormi Lockwood.
Snge am spus eu.
De fapt, e ectoplasm, remarc George. Vizitatorul doar i-a ales o manifestare foarte
neobinuit, deloc anatomic, ceea ce
Nu-mi pas ce e de fapt, George! am strigat eu. Arat a snge i miroase la fel. n
ceea ce m privete, e snge.

Sub privirile noastre, greutatea substanei care acoperea tavanul devenea prea mare
pentru a se mai scurge ntr-un singur loc. Picturile izbucnir ntr-un al doilea loc, mai
aproape de noi, iar ritmul n care cdeau era mai rapid. Mi-am aprins i eu lanterna, apoi
am vzut cum pata de pe podea se lete. Degete frnte de snge se ndreptau nspre
lanurile noastre.
Ferii-v, spuse George. Atingerea fantomatic e la fel ca la orice alt tip de
ectoplasm.
Plecm, decise Lockwood pe un ton tios. Adunai rucsacurile. Nu, lsai lanurile;
avem unele de rezerv. Gata? Iute, atunci. Urmai-m.
Am pit peste bariera de fier i am sprintat spre ieire, departe de masa de snge care se
extindea. Radia de rutate n valuri. Camera era rece ca gheaa.
Cltorie sprncenat! rosti George n urm n timp ce ne apropiam de u. Dar cnd
am ajuns acolo, era nchis.
Pentru o clip, am rmas nlemnii cu toii. Am simit cum un fior de panic mi sugrum
stomacul. Lockwood pi nainte. Ajunse din trei pai mari i ncerc mnerul, l zgli
sntos.
Blocat, spuse el. Nu pot s-o deschid.
Ce naiba s-a ntmplat cu pana? am ntrebat.
Cu DBU-ul, rsun slab vocea lui George.
Am njurat de mama focului.
Nu-mi pas cum i spune, George! N-a funcionat! Nu ai nepenit ua cum trebuie.
Am nepenit-o foarte bine.
Nu. N-ai fcut dect s o mpingi la o parte cu PMG-ul tu! Apropo, asta nseamn
Piciorul tu Mare i Gras.
Gura, Lucy!
Nu vrei s tcei amndoi, se rsti Lockwood, i s m ajutai cu ua asta?
Am apucat cu toii mnerul i am tras de el ct am putut de tare. Ua nici nu s-a clintit.
Unde e cheia? am ntrebat. Lockwood, cheia. Ce-ai fcut cu ea?
El ezit, apoi rspunse:
Am lsat-o n u.
Minunat, am pufnit eu. Cu oameni ca tine i George, am putea la fel de bine s punem
un semn cu Bine ai venit pentru Vizitatorul nostru.
i-am zis c am nepenit-o bine, strig George. i am presrat i sarea, adug el,
btnd din picior peste granulele de sub bocancii notri. Vezi? Nu ar fi trebuit s poat s se
apropie de u.
Calmai-v, rosti Lockwood, care cerceta cu lanterna tavanul de unde un nou cheag de
snge ncepuse s picure amenintor aproape de locul n care ne aflam. Reacioneaz la
panica noastr. S ne ntoarcem n cerc.
Am ajuns cu bine, dei a trebuit s ocolim mai mult prin camer. Mai multe dintre
bltoace deveniser ntre timp iroaie nentrerupte, ca nite robinete pornite i uitate aa.
Sunetul fcut nu mai era o serie rapid de picturi, ci un clipocit continuu de lichid. Balta
de snge se lrgea simitor pe podea.
Vom fi nconjurai, am spus eu. Ct de mult ectoplasm poate s aib?
E enorm, murmur George. Nu e un Tip II obinuit. Un Poltergeist ar fi avut puteri
telekinetice avansate s nchid ua, s o in nchis, s nvrt cheia dar nu se

potrivete cu acest tip de manifestare. Sngele o face cu siguran un Metamorf. Dar


Metamorfii nu nvrt chei
Am fost un prost, rosti Lockwood. Un mare prost. Am subestimat totul Lucy, trebuie
s gsim ieirea secret. Trebuie s ne ari locul la din perete.
Un bra de snge se ntinse cu vitez din bltoaca de pe podea. Se apropie de lanurile
din fier, apoi se retrase, sfrind i scuipnd. Aerul era mbcsit de miasma sngelui; era
greu s respiri.
Sau rmnem aici am spus eu. Mcar nu poate s intre.
George ip ca din gur de arpe. L-am simit cum sare ntr-o parte. Se poticni de
rucsacuri i aproape czu dincolo de linia de fier. Lockwood scp o njurtur:
Ce naiba
Porni lanterna. George zcea ghemuit peste ranie, trgndu-l de jachet. Un fuior de
fum i se ridica de pe umr.
Sus, spuse el cu glas sugrumat. Repede.
Raza lanternei ni n sus. Deasupra noastr era candelabrul, acoperit de praf i
pienjeni. Un iroi de snge i croise drum de pe tavan pe coloana central, iar de acolo
pe curbura unui bra din cristal. n cel mai jos punct, un nou medalion de snge se forma
ncetul cu ncetul.
Nu nu poate s fac asta, m-am blbit eu. Suntem nconjurai de fier.
La o parte!
Lockwood m mpinse tocmai cnd pictura cdea pe podea n centrul cercului. Cu toii
stteam aproape cocoai pe lanurile de fier.
L-am fcut prea mare. Puterea fierului nu ajunge pn n centru. E slab acolo, iar
Vizitatorul este de ajuns de puternic nct s o dovedeasc.
Atunci, s strngem cercul, suger George.
Dac micorm cercul, rspunse Lockwood, vom fi nghesuii ntr-un spaiu micu.
Abia dac e miezul nopii; mai avem apte ore pn n zori, iar chestia asta abia a nceput.
Nu, trebuie s scpm, iar asta nseamn colul lui Lucy. Haidei.
Cu lanternele aintite deasupra capetelor, am ieit din cerc pe partea opus bltoacelor
de snge i am dat s ocolim spre colul ndeprtat al peretelui. Dar nici nu ne-am urnit
bine, c drele groase i ntunecate s-au extins pe tavan, curgnd cu vitez n direcia
noastr. Golul din stomac se fcea tot mai mare; mi-am nbuit cu greu un ipt.
Ateptai, am spus eu. Simte unde suntem. Dac ne ndreptm cu toii ncolo, ne va
ajunge imediat.
Lockwood ncuviin.
Ai dreptate. Bine gndit. Hai, George. Vom ncerca s i distragem atenia. Lucy, du-te
acolo i continu s caui.
Bine am rspuns n grab. Dar de ce eu?
Eti fat, rspunse Lockwood. N-ar trebui s fii mai sensibil?
Da, la emoii, la nuane n comportamentul uman. Nu neaprat la pasajele secrete
dintr-un perete.
Eh, e cam acelai lucru. tii, eu i George suntem buni numai la a flutura din sbii.
Se avnt nainte, rotind lanterna i agitnd spada nspre tavan. George l imit,
ndreptndu-se spre cellalt col.
Nu am avut timp s vd dac Vizitatorul era ntr-adevr distras. Am lsat spada i mi-am

potrivit lanterna pe lumin slab, innd-o strns ntre dini, ca s vd ct de ct ncotro


m ndreptam. Fereastra era la stnga mea. Dincolo de geam ne atepta aerul rece al nopii
i o posibil cdere de zece metri pe pietriul aleii, ndeajuns s ne sfarme oasele. Cine tie,
poate urma s fim nevoii s srim, nainte ca Vizitatorul s ne vin de hac. Poate acela ar
fi fost un mod mai bun de a muri.
n ciuda frigului, faa mi era scldat de sudoare. Mi-am lipit minile tremurnde de
perete. Ca i mai nainte, le-am plimbat peste tot n zona unde sunase a gol.
Nimic. Totul era neted.
Am ajuns la col, pipind de sus pn jos. Dintr-un impuls de moment, am ncercat i
peretele alturat. Poate gseam un ntreruptor sau o u. M ridicasem pe vrfurile
degetelor, ntinzndu-m ct eram n stare. Apoi m-am ghemuit. Am apsat i am mpins,
punnd i umrul la btaie. Am fcut toate astea pn am ajuns la firida ferestrei. Fr
sori de izbnd.
Privind napoi, mi-am dat seama c tactica noastr dduse roade pn la un punct.
George i Lockwood se agitau n cellalt capt al camerei, canalizndu-i panica n rcnete,
fluierturi i insulte nfiortoare la adresa Vizitatorului. Drept rspuns, bltoaca din
mijlocul tavanului crescuse noi ramuri: dre de snge lungi i mnioase iroiau n jurul
candelabrului i se ndreptau ctre ei.
Dar nici eu nu fusesem uitat. Spre groaza mea, un uvoi de snge se ntindea pe parchet
pn aproape de picioarele mele. Deasupra, un bra al petei din centru venise i el
primejdios de aproape, iar din el cdea un iroi ntunecat, subire. Picturi negre dantelau
parchetul pe lng bocancii mei. Una mi-a ters clciul. S-a auzit un sfrit; un firicel de
fum subire i alb se unduia n sus n vreme ce eu am srit pe pervazul ferestrei.
Nu era bine. Acum riscam s fiu mpresurat. M-am ntors, ghemuit, gata s sar jos. n
acea clip, degetele mi-au atins oblonul de lemn de pe latura firidei. L-am privit i, n acel
moment de dezndejde, mi-a venit inspiraia.
L-am luminat cu lanterna. Era un panou solid, la fel de nalt ca firida i aproape la fel de
lat. n spate, n apropierea ferestrei, nite balamale mari i negre l intuiau de piatr. Dac
l trgeai, acoperea fereastra.
i poate c dezvluia altceva.
Am apucat bucata de lemn i am ncercat s o trag ctre mine. Voiam s vd ce e dup
ea, pentru orice eventualitate. Undeva, ceva a cedat. Am simit cum oblonul se mic. Am
luminat repede cu lanterna i am zrit o crptur, un spaiu gol, suficient de larg nct
s mi vr degetele n el. Poate c nu era dect piatr dedesubt, poate chiar era un oblon.
Sau poate
George! Lockwood! i-am strigat peste umr, dincolo de o coloan de snge iroind.
Cred c am gsit-o! Iute, am nevoie de ajutor!
Fr s mai zbovesc, am tras de lemn. M-am opintit i am smucit de el. Nu se urnea
nicicum din loc.
Ceva m-a mbrncit ntr-o parte. Era Lockwood, care se aruncase nspre firid. Sngele se
apropia de marginile ncperii. Fusese nevoit s se in lipit de perete ct alergase spre
pervaz. George era pe urmele lui, inndu-i spada n unghi deasupra capului. Sngele care
cdea se izbea de vrful armei, sfrind i scnteind la atingerea fierului. Dintr-un salt, era
lng noi. Nimeni nu scoase o vorb. George mi ntinse spada. Cei doi apucar lemnul n
mini, se opintir i traser. Eu m-am ntors, innd sabia deasupra noastr ca pe un scut

ineficient.
Sngele de pe tavan se ntindea acum aproape de pe un perete pe altul; doar n spaiul
nostru mai rmsese un singur triunghi neatins. n rest, torente de snge cdeau precum
cortinele unei scene, glgind, naintnd ca nite rafale de ploaie n timpul furtunii.
Podeaua era nclit de snge, care se infiltra prin parchet i se aga de plinte.
Candelabrul lcrima snge, cristalele sale luceau stacojiu. Acum nelegeam de ce camera nu
avea niciun soi de mobilier, de ce fusese abandonat de atia ani. Acum pricepeam de ce
avea numele pe care l purta.
George icni. Lockwood scoase un ipt. Aproape se prvlir n spate, peste mine, cu
oblonul n mini, ndrtul lui, fire mate de pienjeni atrnau precum prul unui cadavru.
Lanterna mea strbtu bezna, dezvelind o arcad ngust n perete.
Sngele spumega la colul oblonului i pe lama de deasupra capului meu. L-am simit
sfrind pe mnui i pe brae.
nuntru! nuntru! i-am ndemnat pe ceilali.
Cei doi intrar n grab. I-am urmat, naintnd ca racul, pind de pe parchet pe piatr
strveche. Sngele se revrsa n interiorul oblonului, curgnd pe marginile pasajului,
spumegnd nspre picioarele mele.
n spatele oblonului am remarcat o sfoar mncat de vreme, legat de un inel de fier.
George i Lockwood apucar de ea i i ncordar puterile. ncet, oblonul se trase spre
interior. Sngele se grbea s ptrund prin intrarea care se micora vznd cu ochii,
stropindu-i mna lui George. Cu un blestem, acesta se prvli napoi. i eu mi-am pierdut
echilibrul. Cu un ultim efort, Lockwood trase de sfoar. Uia oblonului se nchise, lsndune n bezn, ascultnd izbiturile i glgitul sngelui, semne ale furiei pe care creatura fr
nume o dezlnuia asupra peretelui.

22.
Deodat, ca i cum un ntreruptor fusese apsat sau un dop tras, zgomotul nfiortor
ncet. Eram singuri.
Tcerea brusc m-a fcut s tresar. M-am sprijinit cu spatele de piatra aspr i mi-am
ridicat capul, cu gura larg deschis, gfind. Propriul snge mi bubuia n urechi. Pieptul mi
se ridica i cobora zvcnind, fiecare clip mi aducea durere. Dei era complet ntuneric,
tiam c i ceilali zceau ntini lng mine n pasajul strmt. Gfitul lor era n tandem cu
al meu.
Ne prbuiserm claie peste grmad. Aerul era rece i rnced, ns mcar nu se mai
simea miasma copleitoare a sngelui.
George, am croncnit eu, eti bine?
Nu. Fundul cuiva mi strivete piciorul.
Mi-am schimbat poziia, iritat de remarca lui.
M refeream la ectoplasm, acolo unde ai fost lovit.
O, da. Mulumesc. Nu m-a atins pe mn, dei cred c mi-a distrus jacheta.
Atunci, e bine. E o jachet groaznic. Cine are o lantern? Am scpat-o pe a mea.
i eu, adug Lockwood.

Poftim.
George o aprinse pe a sa. Lanternele niciodat nu te arat n cea mai bun ipostaz. Nici
mcar divele din revistele mondene ale lui Lockwood nu ar fi artat prea bine dac ar fi
fost luminate cu o lantern sub fa. Evident, nici George, nici eu, ghemuii laolalt, cu
prul leoarc de sudoare i team, cu ochii bulbucai, roii ca racul la fa, nu artam mai
bine. Braul lui devenise un amestec de alb livid i verzui acolo unde fusese atins de
ectoplasm. Din bra ieea fum; la fel i de pe sabia care se odihnea pe genunchii mei. Cnd
am cobort privirea, am bgat de seam c i bocancii i pantalonii mei erau stropii cu
aceeai substan.
Lockwood, n chip miraculos, prea s fi scpat de ce era mai ru. Hainele abia dac i
erau ptate i vrful unui smoc de pr de pe frunte fusese ars de un strop de ectoplasm.
Dar, n vreme ce chipurile noastre erau mbujorate, al su plise vizibil; n vreme ce noi
gfiam, icneam i ne chinuiam s ne urnim, el zcea calm i rigid, ateptnd s-i
potoleasc respiraia. i dduse jos ochelarii de soare, iar ochii ntunecai i sclipeau.
Strngea din dini. Mi-am dat seama numaidect c i ngropase emoiile n adncul
sufletului, c se oelise mpotriva lor. Pe chip i se citea un amestec de sentimente
nemaivzut pn atunci.
Ei, bine, ncepu el, deocamdat s-a terminat.
George ainti lanterna ctre pasajul secret. Cteva secunde mai nainte, degete groase de
snge curseser prin el. Acum, lemnul era uscat, prfuit i neptat. Nu mai exista nicio
dovad fizic a contactului. Dac ne-am fi ntors n camera goal, fr ndoial c ar fi fost
uscat i neatins. Nu c am fi avut de gnd s ne ntoarcem prea curnd.
Lockwood se ridic anevoie i i potrivi iragurile de lanuri.
Suntem n stare bun, remarc el. Am pierdut lanurile groase i restul chestiilor din
rucsacuri, dar am rmas cu sbiile i cu sigiliile din fier i argint. i am descoperit ceea ce
cutam.
Am privit cu luare aminte la suprafaa curat i calm a uiei.
De ce nu a putut s ne urmeze? Fantomele pot trece prin perei.
Lockwood ridic din umeri.
n anumite cazuri, un Vizitator e legat complet de camera n care i-a ntlnit sfritul
i nu mai contientizeaz spaiile adiacente. Prin urmare cnd i-am prsit terenul de
vntoare, a fost ca i cum am fi ncetat s existm, ca i cum n-am mai fi fost
L-am privit sceptic.
N-ai nici cea mai vag idee, nu-i aa?
Nu.
Iat o posibil explicaie, rosti George i i ridic lanterna. Vedei inelul de care am
tras pentru a nchide ua? E din fier. i privii aici, e o armtur din benzi de fier pe
ntreaga suprafa a lemnului. i jos pe piatr la fel Par vechi. Cineva le-a amplasat aici
tocmai pentru a izola acel Vizitator. Astfel, pasajul acesta e sigur.
Lumin cu lanterna mprejur, permindu-ne s cercetm spaiul n care eram izolai. Era
un coridor foarte ngust, cu pereii i podeaua acoperite de crmizi vechi, subiri. Era
destul de scurt i ddea fix n colul zidului de vest, cel care pruse suspect de gros n
schiele lui George. Aici, crmizile erau nlocuite de piatr solid, iar pasajul cotea la
dreapta. Locul era aproape n ntregime acoperit de vltuci de pnz de pianjen, care
atrnau precum nite cortine cenuii de pe tavan pn jos.

Nu-mi plac toi pianjenii tia, am mrturisit.


Nu sunt att de muli aici, n pasajul lateral, rosti Lockwood, din cauza fierului. Dar
odat ce vom da colul, vom fi din nou n cldirea mnstirii i ne vom apropia din nou de
Surs. Asta nseamn mai muli pianjeni i Vizitatori mai puternici. De acum nainte, vom
folosi tot arsenalul pe care-l avem la dispoziie imediat ce ntlnim ceva.
Ne-am ridicat cu greu. I-am napoiat spada lui George i am scos-o pe a mea. Mi-am gsit
lanterna printre crmizi, dar avea becul spart. A lui Lockwood se pierduse, iar a lui George
abia dac mai lumina.
S economisim bateria, rosti Lockwood, apoi scoase nite lumnri i le distribui;
aveau o flacr glbuie, ca de mutar, nalt i puternic.
Vor fi i un bun indicator de acumulri parapsihologice. Fii cu ochii pe ele, a adugat.
Pcat c nu putem folosi pisici n cuc, cum fcea Tom Rotwell, spuse George. Se
pare c sunt cel mai puternic indicator posibil, dac supori zgomotul.
Nu-mi vine s cred c Sursa nu se afl n Camera Stacojie, am spus eu. Vizitatorul
acela era extraordinar de puternic.
i att de straniu, adug George. Un amestec de Poltergeist i Metamorf. Asta e ceva
nou.
Nu, era doar un Metamorf, l contrazise Lockwood, cu lumnarea ridicat n sus,
cercetnd calea ctre cotitur. Nu avea deloc proprieti telekinetice.
Uii c a nchis i a ncuiat ua cu cheia, i-am amintit.
Oare? Nu prea cred.
L-am privit nedumerit n timp ce se ndeprta.
Stai puin, am zis eu. Crezi c alt fantom
Atunci mi-a picat fisa.
Vrei s spui c cineva viu a fcut-o? C ne-a nchis acolo n mod intenionat? Dar asta
nseamn c
George scoase o fluiertur lung i joas.
Fairfax sau Starkins
Dar nu ar veni aici, am protestat. Nu dup lsarea ntunericului.
Starkins nu ar face-o, rspunse Lockwood. Hai, avem treab.
nc l priveam nmrmurit.
Fairfax? Dar de ce?
Lockwood mi fcu semn s tac; ajunsese la cotitur i se apleca pentru a evita pnzele.
Cnd ridic lumnarea spre pienjeni, zeci de trupuri negre i lucioase se retraser nspre
margini, evitnd sfera de lumin.
De cum am cobort de pe crmizi s-a fcut mai frig, observ el. Mai e i miasm, i o
senzaie puternic de nelinite George, verific temperatura aici, apoi du-te spre pietre.
George i fcu loc pe lng mine i studie termometrul. L-am urmat fr tragere de
inim.
tiu c nu-i place Fairfax, am insistat, dar s spui c e nebun
O, cu siguran c nu e nebun, mi tie Lockwood vorbele. George, care e diferena de
temperatur?
Scade de la nou la cinci pe o distan de treizeci de centimetri.
Lockwood ncuviin.
E de la pietre. i se va face i mai frig acolo unde mergem.

Art spre arcada de lng el: neagr i cscat precum o gur. Lumina lumnrilor nu
btea prea departe. George i aprinse lanterna pentru o clip, pentru a descoperi intrarea
ntr-un nou pasaj, mai nalt i mai lat dect cel prin care venisem. Se ntindea n interiorul
zidriei.
Lockwood avusese dreptate cu privire la scderea de temperatur. Pentru ntia oar,
chiar simeam frigul. Mi-am scos cciula i am pus-o pe cap, mi-am tras fermoarul jachetei
pn la gt. Ceilali fcur la fel. n tot acest timp, l sgetam cu privirea pe Lockwood,
iritat de refuzul su de a vorbi despre Fairfax i ua Camerei Stacojii. nc o dat, i
pstra secretele cu sfinenie, refuznd s mprteasc ceea ce tia. Fusese aa de cteva
zile ncoace, de cnd Fairfax ne contactase prima oar. Poate chiar i nainte, de la
momentul tlhriei, cnd gsisem colierul
Mi-am dus minile la gt i am verificat lanul de argint. Pe sub hain, cutia m apsa,
rece i grea, pe piept. M ntrebam dac strlucea, dac fantoma emitea vreo lumin. Ei
bine, era suficient de bine protejat. Nu din cauza lui Annie Ward trebuia s ne facem griji
acum.
Lockwood i puse mnuile; George i ndes pe cap cciula cu mo, de un verde
bolnvicios. Am intrat n pasaj, n frunte cu Lockwood, care inea sus lumnarea. Perdele
de pienjeni dansau i pluteau deasupra flcrii sale plpnde.
Dup civa pai, George ne opri. Art spre peretele din dreapta, la o arcad din
crmid fixat n piatr.
Asta e calea iniial de acces din Camera Stacojie, spuse el. A fost blocat atunci cnd
au reconstruit casa. Acum, suntem ntr-unul dintre pasajele mnstirii.
Bine, rspunse Lockwood. S ne uitm pe hart. Poate ne dm seama unde anume
suntem.
Deodat, ntoarse capul ntr-o parte. Flama lumnrii ncepuse s freamte; lumina se
fcuse mic, tremurnd i palid. Cu toii am simit schimbarea, senzaia care te ncearc
atunci cnd un Vizitator e n preajm.
Am ateptat, cu sbiile ridicate i minile deasupra centurilor.
Pentru o clip nu se ntmpl nimic, apoi un biat apru n faa noastr n ntuneric.
Emitea o lumin fragil. Era greu s ne dm seama la ce distan era, ori dac plutea sau
atingea pietrele cu picioarele. Lumina sa fantomatic l lumina doar pe el. Cnd am
ascultat mai bine, mi s-a prut c aud plnsete nfundate, dar chipul apariiei era lipsit de
expresivitate. Ne privea cu expresia aceea absent pe care attea dintre apariii o au.
Uitai-v la hainele lui, opti Lockwood.
Biatul fusese destul de tnr, poate chiar mai tnr ca mine. Avea pr blond i era
grsun, cu o fa blnd i rotund. Dac George ar fi fost splat i vrt cu fora n haine
curate i clcate, ar fi putut trece drept veriori. Purta pantaloni nchii la culoare i o
jachet lung, gri, care prea prea mare pentru el. Ceva din croiala jachetei i a
pantalonilor (nu m pricep la mod) mi spunea c acea stafie dinuia de decenii.
Uniforma i mnerul italienesc al spadei erau inconfundabile.
Vai, Doamne, e agentul Fittes. Cel care a murit aici.
Vaierul deveni mai sonor. Apariia plpi, apoi ne ntoarse lent spatele i se ndeprt n
ntunericul pasajului.
Toate sunetele i imaginile se estompar. Nu ne mai nconjurau dect bezna, tcerea i
un miros dulce-acrior. Lumnrile revenir la via. Cu acea ocazie ne-am amintit s

respirm.
Ce n-a da pentru o bomboan cu ment acum, rosti George.
Lucy, i-a vorbit? ntreb Lockwood.
Nu.
Dar ncerca s ne spun ceva.
Asta e problema cu fantomele. Niciodat nu spun lucrurilor pe nume. Ei bine, probabil
a fost un avertisment, dar trebuie s continum. Nu avem de ales.
Am mers mai departe, mai lent ca nainte. La nici trei metri mai ncolo, cam pe unde
zrisem apariia, am dat de nite trepte.
Erau scri n spiral, nguste i abrupte. Pasajul ducea direct la ele, iar intrarea era
strjuit de blocuri de piatr mai mici.
Patru grade Celsius, rosti George ntr-o doar.
Lumina termometrului i se reflecta n ochelari i i colora n verzui rsuflarea ngheat.
Se pare c vom cobor, spuse Lockwood. George, chestia asta se gsea n schiele
medievale ale cldirii?
Nu tiu De fapt, da, aa cred. O scar care lega dormitoarele de cantin. Vrei s
verific?
Nu. Nu, hai s isprvim treaba asta.
Am pornit pe trepte. Lockwood cobora primul, apoi eu i George, innd ariergarda. Nu
era un spaiu confortabil. Aveai senzaia acut c te afli ntr-un loc strvechi i complet
ferit de lumina soarelui. n ciuda frigului, aerul nu era rarefiat, iar pereii erau foarte
strmi de o parte i de alta. A trebuit s ne aplecm pentru a evita straturile de pienjeni
de pe tavan. Lcrimam de la fumul lumnrilor, ale cror fitiluri aruncau umbre
tulburtoare pe curbura lin a pietrelor.
Avei grij s nu v mpiedicai de vreo rmi a biatului de la Fittes, zise George.
E pe-aici pe undeva.
I-am aruncat o privire crunt.
Cum de te-ai gndit mcar la aa ceva, George?
Poate pentru c sunt agitat.
Am oftat.
Da corect. i eu sunt.
Cu toii ne resimeam. Simurile ne erau n stare de alert, ateptnd cel mai mic
declanator. Pe dinafar, totul prea calm, fr sunete, fr lumini fantomatice, fr
flcrui de ectoplasm. Dar asta nu nsemna nimic. Camera Stacojie fusese la fel la nceput.
Casa scrii se deschise ntr-o mic ncpere, cu arcade blocate de fiecare parte, nainte de
a-i continua drumul n jos. Lockwood se opri.
Acum am ajuns la parter, spuse el. Trebuie s fim chiar n spatele tapiseriei. V
amintii, cea cu imaginea ursului.
mi aduc aminte, am ncuviinat. Aici era locul acela rece.
Da, am cobort la trei virgul cinci grade, confirm George. E cea mai sczut
msurtoare din cas, adug cu glas ncordat. Ne apropiem.
Ar fi mai bine s o lum ncet.
Lockwood mpri nite gume de mestecat. Molfind mecanic, am renceput s coborm
n spiral ctre subsol. Atunci mi-a ncolit n minte un gnd.
Treptele, am nceput s spun, ascunzndu-mi emoiile. Nu cumva nu cumva sunt

acele trepte?
n urma mea, George chicoti.
Nu. Nu-i face griji. Erau celelalte.
Eti sigur? n legende e clar vorba despre treptele principale?
Da.
Coboram lent, ateni la fiecare pas, nvrtindu-ne ca ntr-un carusel. Lumnarea lui
Lockwood plpia i ddea s se sting, apoi i revenea la via.
Ei bine, continu George, nu precizeaz foarte limpede. Doar menioneaz nite
trepte vechi, dar toat lumea a presupus c e vorba despre scara principal, cu toi
dragonii ia sculptai, cu niele n form de craniu i toate cele.
Aa Deci, doar au presupus Dar trebuie c e vorba despre cele din hol, nu?
Da. Aa e.
Dei nu am gsit nicio urm de fenomene parapsihologice acolo, nu?
Nu. i nici aici nu gsim, rosti George pe un ton neobinuit de ferm. E doar o legend.
Cu siguran prea astfel. Nu m-am ndoit nici mcar pentru o clip. Aa c mi-am scos o
mnu i am vrt-o n buzunar doar pentru linitea mea sufleteasc. Din pur curiozitate,
mi-am lsat vrfurile degetelor s mngie pereii de piatr n timp ce coboram.
Spre uurarea mea, nu am simit dect rceala peretelui. Era o rceal adnc, uscat i
fr via, care se cufundase n pietre de-a lungul secolelor. mi fcea pielea de gin i mi
trimitea un impuls electric pn la prul de pe ceaf. O senzaie neplcut, dar att. Era
doar rece.
Eram ct pe ce s-mi retrag degetele cnd am auzit sunetele.
La nceput abia optite, ns se apropiau cu repeziciune. Tropit de cizme. Cizme i
zngnit de metal. Casa scrilor rsuna de ele i de glasurile multor brbai. Se auzea
freamtul tunicilor, sunetul metalic al sbiilor. Deodat, erau peste tot, innd pasul cu noi.
Simeam miros de smoal ncins, de fum i de sudoare, i duhoarea copleitoare a fricii.
Cineva ipa ntr-o limb pe care nu o nelegeam. Era un strigt simplu de disperare, o
rugminte pentru ajutor. Clinchet de zale, sunetul nfundat al unei lovituri, un geamt de
durere.
Cizmele continuau s coboare i cu fiecare pas pe care l fceam senzaia de teroare
dimprejur devenea tot mai puternic i palpabil. Acum nu se auzea doar un glas care
implora, ci mai multe, i pe msur ce ascultam, ipetele lor ncepeau s creasc n volum i
s devin tot mai dezndjduite i mai isterice. Mai puternice, tot mai puternice curnd,
au nghiit toate celelalte sunete, cizmele care tropiau i zalele care zngneau, pn ce
prea c se contopesc ntr-o chemare din adncurile pmntului, un zbiert isteric de
team
Am retras repede mna. S-au dus. Am tras cu nesa n piept aerul afumat i am cercetat
ngrijorat peretele. Slav cerurilor! Doar pentru o clip, umbra mi pruse s fie diferit.
Mai nalt, mai subire, mai ascuit i mai cocrjat Nu, era la fel, iar sunetele
dispruser. Mi-am tras n grab mnua peste degetele amorite. S-au dus
Doar c nu dispruser. nc le auzeam. Ecoul iptului nc rsuna, slab i ndeprtat.
Mmm, biei am nceput eu.
Lockwood s-a oprit brusc n faa mea.
Evident! Ce idiot am fost!
George i cu mine ne-am oprit i ne-am uitat nedumerii la el.

Ce e? ntreb George. Ce s-a ntmplat?


A fost sub nasul nostru de la bun nceput!
Ce anume?
Rspunsul. Of, ce prost sunt!
ncruntat, mi-am dus palma nmnuat la cap. Ascultam, m czneam s ascult.
Lockwood, ateapt, am spus eu. N-auzii i voi?
Mi-a ajuns pn peste cap, izbucni George. Lockwood, te pori ciudat de cteva zile
ncoace. Spune-ne ce se petrece. Sigur e vorba despre Fairfax i, de vreme ce el ne-a bgat
n primejdia asta, cred c ne datorezi o explicaie.
Lockwood ncuviin.
Da, aa e. Dar mai nti trebuie s gsim Sursa.
Nu, mri George. Nu e destul. Spune-ne acum.
iptul se nteea, ndeprtat, ns crescnd n trie. Lumnrile ncepur s plpie.
Umbrele se schimonoseau pe perei.
Lockwood, ascult! l-am implorat eu.
Trebuie s rmnem ateni, George, rosti Lockwood. Nu avem timp de explicaii.
Atunci, vorbete repede. i folosete cuvinte scurte.
Nu! Amndoi tcei!
Se uitar nedumerii la mine. mi nfipsesem degetele n tmple, dinii mi erau ncletai.
Sunetul groaznic tocmai nea la volum maxim din perei.
Nu-l auzii? am optit eu. iptul.
Lockwood se ncrunt.
Ce? Nu nu cred.
Crede-m! Acestea sunt Treptele Urltoare! Trebuie s plecm de aici acum.
Urm un moment de ezitare, dar Lockwood era un lider prea bun ca s ignore un
asemenea avertisment. M apuc de mn.
Bine, ajungem repede jos. Poate c zgomotul se va opri acolo. Poate numai tu, Lucy,
poi s
Se opri. Degetele i se ncletar pe mna mea. L-am simit cum se clatin pe trepte.
Sunetul devenise i mai turbat, i pentru ntia oar sfrm barierele fizice i deveni
audibil pentru urechile celorlali.
Am privit ndrt. i George ncremenise, cu ochii holbai. Spuse ceva, dar nu l-am putut
auzi. iptul era prea puternic.
Jos! strig Lockwood, sau cel puin asta mi se prea c spune. Jos!
Se cltina, dar nc m strngea de mn. M trgea dup el. n spatele meu, George
mai c nu se prvlea peste noi, cu pumnii strni peste urechi. Ne-am aruncat n jos, prin
bezna i luminile care se succedau n spiral, cu flcrile lumnrilor sltnd nebunete i
umbrele noastre dnuind pe perei.
iptul bubuia de pretutindeni, ieind direct din trepte i din perei. Volumul era de
nedescris la fel de dureros ca nite lovituri repetate dar disconfortul psihic pe care l
purta cu sine era cel care l fcea de nesuportat; i fcea stomacul s i se ntoarc pe dos,
capul s i se despice n dou i lumea s se nvrt cu tine. Era sunetul terorii morii,
prelungit pn la infinit, dinuind o eternitate. Cobora n spirale n jurul nostru, rvindune minile.
Jos, tot mai jos, pretutindeni n jur, umbrele care veneau la vale nu mai erau ale noastre,

ci nite forme mai ntunecate cu capete ascuite, cu glugi de sutan i brae subiri, subiri,
ntinse n sus de-a lungul pereilor. Tot mai jos, cznd, srind, croindu-i calea prin
pienjeni, tot n cerc. Pe perei, siluetele n sutan sltau i cdeau, innd pasul pe fiecare
parte. Degete de umbr se nlau i se cufundau; scrile parc nu se mai terminau i
ipetele ne sfredeleau craniile ca nite vtraie din fier ncins, nct tot ce voiam era ca
oribilul zgomot s se sfreasc.
Am czut la captul scrilor ntr-o mic ncpere ptrat.
Ne-am prbuit pe podea. Lumnrile ne-au scpat din mini i s-au rostogolit pe piatr.
Capetele ne vjiau; nu ne puteam ridica, din cauza zgomotului i a grabei ameitoare n
care coborsem. iptul nc nu se oprise. Acum, umbrele grbite lunecau de pe scri pe
pereii camerei, siluetele sltau, dansau i zburdau ntr-o frenezie diavoleasc. Frnghii de
umbr li se legnau rupte la ncheieturi.
Clugrii, am bolborosit eu. Sunt clugrii! Cei pe care i-au ucis aici.
apte clugri, spunea povestea. apte clugri fuseser aruncai ntr-o fntn pentru
pcatul blasfemiei.
Mi-am ridicat capul i m-am uitat de-a lungul podelei. Acolo, luminat de lumnri, n
centrul camerei, ne atepta o gaur larg, rotund, mrginit de pietre, din care ieea o
ntunecime de neconceput, iar lng ea
ntre noi i fntn zcea ntins o siluet uscat i ofilit; o mogldea din oase i
crpe nvluit n straturi de pienjeni. Gtul era sucit ntr-un unghi straniu, nefiresc. Un
bra era ndreptat nspre gaur, de parc ar fi vrut s se trag ncolo i s dispar n bezn.
Biatul de la Fittes aproape c ajunsese pn la captul scrilor nainte ca iptul s-l
omoare. Se mpiedicase, bnuiam, n goana lui nebun, sfrind prin a-i rupe gtul.
Mcar avusese parte de o moarte rapid. Sunetul m nnebunea. M-am ridicat n
picioare. mi era greu; mi era greu i s m mic, i s gndesc. Lng mine, Lockwood i
George simeau acelai lucru. O uvi de snge se scurgea din urechea lui Lockwood.
Ca un om beat, ne-a apucat de gulere i ne-a tras nspre el.
Gsii Sursa! strig el. Trebuie s fie aici. Undeva n camera asta!
Ne-a mpins ntr-o parte. George s-a poticnit i, n dezechilibrul su, s-a apropiat de una
dintre umbrele de pe perete. Dintr-odat, din zidria de lng el s-a dezlipit o mn
translucid, cu degete lungi i osoase, cu pr alb pe bra i capt sfrtecat de sfoar
legnndu-i la ncheietur. Se ntindea spre George. Lockwood fu mai rapid, trase o bomb
cu sare de la curea i o arunc spre perete. Frmele se aprinser, arznd cu un foc verzui.
Braul se retrase. Pe perete, umbrele se unduiau, furioase precum un arpe.
Am btut camera la pas, Lockwood, George i cu mine, poticnindu-ne, uitndu-ne
mprejur, cutnd peste tot. Degeaba. Camera nu ddea nicieri. Nu avea nicio ieire,
niciun raft, nimic n afar de pereii de piatr i fntna adnc, sumbr, care parc ne
atepta.
Deodat, totul se fcu alb, ntr-o explozie de sare i fier. George aruncase o canistr de
foc grecesc nspre umbrele din colul ndeprtat al camerei. Tencuiala se dezlipi de pe
pietre. Camera se scutur n urma exploziei. Pentru o clip, cele mai apropiate siluete
plpir, aproape stingndu-se, apoi i continuar dansul.
Disperarea ncepu s ne cuprind. Am pornit ntr-un ultim atac, la unison. Tore cu
magneziu, bombe cu sare i canistre, le-am aruncat pe toate nspre perei, ncercnd s
nimicim umbrele fantomatice, ncercnd s amuim groaznicul zgomot. Din pietrele crpate

iei fum, n vreme ce pienjeniul fu mistuit de flcri. Particule arztoare de sare i fier
sfriau i scnteiau prin camer ntr-o multitudine de culori. Totui, umbrele clugrilor
omori nc dansau, ipetele lor nu amuiser.
Nu era deloc bine. Parc mi se turnase plumb n vine. Sursa era de negsit, iar acum
centurile i bandulierele ne erau goale, muniia fusese folosit, energia ne prsea Am
ncetinit i, n cele din urm, am ncremenit, n alt parte a camerei, George i trsese
sabia i lovea orbete n jur, fr s-i dea seama dac atingea peretele sau nu. Lockwood
era n apropierea puului, cu o cut mare ntre sprncene, privind agitat n stnga i-n
dreapta, cutnd disperat o soluie.
Srmanul Lockwood. Nu mai erau soluii. Talentele ne erau inutile, rmsesem fr
arme. Braele mi-au czut pe lng corp i am plecat capul n piept. Nu aveam s gsim
Sursa niciodat, iar zgomotul avea s dinuie la nesfrit. Doar dac nu cumva
Am privit ca prin cea nspre fntn.
Ct de proast fusesem! Exista o cale prin care s opresc ipetele. S trec de ndat de la
zgomot la tcere, de la durere la linite i pace. i era att de uor.
Lng trepte, George i scpase spada. Czuse n genunchi i tremura cu braele aduse
peste cap. Pe peretele dindrtul su, umbrele exultau, dnuind triumftor.
Am pit n fa. Vedeam naintea mea marginea pietruit a puului, pietrele cenuii care
m invitau n ntuneric i linite.
Da. Era uor, era limpede. tiusem de la bun nceput. La urma urmei, asta mi promisese
casa, cnd ateptam nehotrt n holul ei cu multe ore n urm. tiusem c aici m va
conduce, pas cu pas, pe lng toate acele fantome de Tip I, ceaa fantomatic i oaptele
malefice, camera nsngerat i, n cele din urm, Treptele Urltoare. Aici avea s se
sfreasc totul. n acest loc. Locul n care atepta tcerea, n inima conacului i a bntuirii
sale, unde tcerea era venic. Era foarte simplu acum. Doar civa pai, i ipetele aveau
s amueasc, iar eu aveam s fac parte din acea tcere.
Am fcut primul pas n grab. Cnd am pit din nou, o durere subit mi-a nflorit n
piept: un junghi ascuit, rece. Am ezitat, strngnd n palm lniorul de argint din jurul
gtului. Venise de la medalion Un puseu de energie. l simisem pn i prin sticla
argintat. Annie Ward o btaie de cap pn n ultima clip! Ei bine, nu conta. Putea s
se piard odat cu mine.
Puul fntnii atepta. mi fcea mii de promisiuni. N-aveam de gnd s mai ezit. Cu o
enorm uurare, am fcut ultimii pai nainte i am ajuns la margine.
Am rmas acolo, aplecat deasupra abisului negru. Ceva m apucase, ceva m inea
strns. Ceva m-a tras napoi spre sigurana pietrelor de sub picioare.
Lockwood: cu faa descompus, prul rvit, cu paltonul sfiat i ptat. Sngele i
iroia pe gulerul cmii. M-a nfcat mai strns cu o mn n jurul mijlocului i m-a tras
spre el.
Nu, mi-a rostit n ureche. Nu, Lucy. Nu aa va fi.
Apoi, mi ddu drumul, bg capul n piept, i lu legtura de lanuri i o arunc pe jos.
Chibrituri! strig el. D-mi chibriturile tale. i lanurile! rosti i se scotoci la centur.
mi trebuie tot fierul i orice sigiliu de argint ai. Haide, f-o! Suntem proti! ip el. Fntna
e Sursa, evident. Acolo sunt Vizitatorii.
Fora voinei sale strpunse nlemnirea i jugul iptului nencetat. Mi-am aruncat
lanurile i am desfcut sigiliile. Am deschis un scule de la centur i am scos cutia de

chibrituri Rsritul, n timp ce Lockwood i trgea ultima canistr de pe centur. Era cea
mare. Cea cu nvelitoare stacojie. Racheta de semnalizare industrial, cu fitil lung,
ndeajuns de lung, nct s ai timp s te ndeprtezi. Scoase briceagul i tie fitilul, lsnd
numai un ciot mic din el.
Ia-o! strig el. D-i foc!
Deja se ndeprta de mine, trgnd lanurile spre fntn, mpotrivindu-se zgomotului
ameitor. Pe perei, cele apte umbre se oprir din sltat. Dintr-odat preau preocupate.
Brae spectrale rsrir din piatr i se ntinser ctre noi; dup ele urmar primele capete
cu glug.
Am aprins un chibrit i l-am dus la fitil. O scnteie prinse via.
Pe buza fntnii, Lockwood arunc lanurile i sigiliile n neant. Reveni lng mine, lu
canistra i mi strig n urechi:
Fugi, Lucy! Du-te la scri!
Dar nu m puteam urni din loc. nc simeam atracia mortal a fntnii. M simeam de
parc a fi fost scufundat n smoal, nici mcar n-aveam for s m ntorc ntr-o parte.
Vizitatorii tocmai ieiser din perei, pluteau spre interior din toate prile. Doi dintre cei
mai rapizi aproape ajunseser la George, care zcea ghemuit pe podea. Restul venir dup
noi, cu chipuri sidefii i lipsite de substan pe sub glugile putrezite. n loc de ochi aveau
guri adnci, iar n loc de dini, coli sclipitori. Iar iptul devenea tot mai tare.
Lockwood lu cilindrul i se tr pn la marginea fntnii. Fitilul arsese aproape n
ntregime. l arunc nuntru. Fitilul lumin pietrele fntnii pentru un moment, apoi
dispru. Lockwood se rsuci. Pre de o clip, i-am vzut chipul tras i palid, apoi privirile
noastre se ntlnir. Umbrele n sutane se npustir asupra noastr.
Brusc, ipetele ncetar, umbrele ncremenir, i, o clip mai trziu, ncperea fu
inundat de lumina exploziei surde.

23.
M-am trezit brusc cu o senzaie de durere. Am deschis imediat ochii i, pentru o clip
lung ct o venicie, le-am simit alturi pe surorile mele, pe Lockwood i pe Annabel Ward,
cu rochia ei drgu de var cu flori portocalii. Toi mi zmbeau; i-am vzut clar, iar
formele lor se suprapuneau uor. Probabil pluteau ntr-un fel de nor.
N-am crezut nicio clip c vedenia era aievea; n plus, m durea i capul. Aa c i-am
privit posomort pn s-au desprit i au disprut, iar eu am rmas singur ntr-un alt
loc, mai ntunecat.
ntunecat, dar nu lipsit de lumin. Avea o licrire argintie.
Tcut, dar nu pe de-a-ntregul. Urechile mi iuiau.
Era un zgomot nalt, metalic, ca un nar. Cnd l-am auzit, m-am simit imediat
ncntat, pentru c asta nsemna c urechile mele erau obosite, ceea ce nsemna c nu
eram moart. Nu mai eram n acel loc tcut, n fundul puului.
n plus, simeam un miros puternic de fum i praf de puc i un gust de chimicale pe
limb. Obrazul meu era lipit de o piatr rece.
Cnd m-am micat, m-a durut de parc iari czusem de la fereastra biroului domnului

Hope. Toi muchii m dureau. M-am rostogolit pe cealalt parte i m-am ridicat, simind
cum un praf fin mi cade din pr i de pe piele.
Stteam ntr-un col ndeprtat al acelei camere subterane ngrozitoare, acolo unde m
aruncase fora exploziei. Fruntea mi era lipicioas, plin de snge. Eram acoperit la fel
ca toate celelalte obiecte din camer cu un strat albicios de cenu i fier. Particule albe
nc mai pluteau prin aer. Am tuit, scuipnd cenua din gur. Tusea mi-a nrutit durerea
de cap i mai mult.
O coloan de fum alb, palid, se ridica ncet din puul din mijlocul ncperii, luminat de
o radian stranie, furioas, argintie, care venea din adncuri, pulsnd i variind n
intensitate. ntreaga camer era scldat n lumina magneziului. Undeva se auzeau nc
reverberaii slabe; simeam cum piatra de sub picioarele mele vibreaz.
Cteva crmizi dispruser de pe marginea puului i o crptur n spiral care pornea
de la marginea lui brzda podeaua. O poriune din podea se nclinase n sus. Acolo unde
crptura ntlnea peretele, mai multe pietre se desprinseser; una sau dou czuser, iar
celelalte ieeau n afar formnd unghiuri stranii. Ici i colo, podeaua era acoperit cu
fragmente mai mici de piatr. Unele czuser peste trupurile ntinse acolo.
Trei trupuri acoperite cu praf alb. Trei trupuri mprtiate de explozia din mijlocul
puului. Niciunul nu se mica.
n cazul bietului biat Fittes, era de ateptat. Avusese destul timp n care s-i
perfecioneze talentul de a sta nemicat.
Dar Lockwood i George
M-am ridicat n picioare ncet, cu grij, sprijinindu-m de perete. Dei m simeam
ameit, era mult mai bine aa dect atunci cnd mintea mea fusese invadat de ipete.
Simeam un fel de gaur n minte de la atacul parapsihologic; o simeam golit, rscolit,
de parc a fi fost n convalescen, abia ridicat din pat.
George era cel mai aproape. Sttea pe spate, cu braele i picioarele ntinse. Arta ca un
puti care fusese prins fcnd ngeri n zpad, dar ochelarii i zburaser i o mn i
sngera. Respira greu; burta lui se ridica i cdea ritmic.
Am ngenuncheat lng el.
George?
El scoase un geamt, apoi tui.
E prea trziu. Las-m Las-m s dorm
L-am scuturat ferm, apoi l-am plesnit peste fa.
George, trebuie s te trezeti! George, te rog. Eti bine?
Deschise un ochi.
Au! Obrazul era singura parte care nu m durea.
Uite, poftim ochelarii ti.
I-am cules din cenu i i-am pus pe pieptul lui; una dintre lentile era crpat.
Ridic-te acum.
Lockwood?
Nu tiu.
L-am gsit pe Lockwood de cealalt parte a camerei, culcat pe o parte, cu haina ntins
n afar ca o singur arip frnt. Nu se mica. Faa lui era acoperit cu un strat de cenu
i arta ca o statuie de alabastru, neted i alb i rece. O bucat de crmid l lovise, iar
prul i era nclit de snge. Am ngenuncheat alturi de el i i-am ters cenua de pe

frunte.
Lockwood deschise ochii. Privirea lui era limpede.
Mi-am dres glasul.
Bun, Lockwood
Lockwood ncepea s-i vin n fire. Expresia lui trecu de la uimire la recunoatere.
Ah Lucy.
Lockwood clipi, ncercnd s se ridice.
Lucy. O clip am crezut c eti Nu conteaz. Cum te simi, Lucy? Eti n regul?
M-am ridicat dintr-o micare brusc.
Da, sunt bine.
George, care ne urmrea prin lentilele crpate ale ochelarilor, spuse:
V-am vzut.
Ce? am ntrebat. Ce-ai vzut? Nu s-a ntmplat nimic.
Exact. Pe el de ce nu l-ai plesnit? Pe el de ce nu l-ai scuturat? De ce foloseti dubla
msur?
Nu-i face griji, am spus, l voi plesni, cu siguran, data viitoare.
George scoase un mormit.
Grozav Dei asta nseamn probabil c mie o s-mi tragi un ut.
O s in minte, s fii sigur.

Fumul argintiu continua s se ridice din gaura puului. Ne-am regrupat folosindu-ne de
lumina lui. Scpasem relativ ntregi din explozie, dei att Lockwood, ct i George fuseser
lovii de fragmente de crmid i toi trei tremuram din cauza celor ntmplate mai
devreme. nc mai aveam sbiile, dar fierul i sarea noastr se terminaser. George avea i
lanul su de fier; eu i Lockwood le folosiserm deja pe ale noastre.
Primul lucru pe care l-am fcut a fost s mprim ntre noi rmiele sendviurilor cu
gem i buturile energizante. Eu i George ne-am aezat pe o bucat de piatr pentru a ne
mnca poriile, lipii unul de altul pentru a ne nclzi. Lockwood sttea ceva mai departe,
uitndu-se nspre fum cu o expresie mpietrit.
Ar fi trebuit s atacm din start puul, spuse George. Cred c am fi fcut-o, dac n-ar fi
fost zgomotul la diabolic care s ne fure minile. Sigur asta e Sursa, serios. Acolo sunt
oasele clugrilor; acolo au murit.
Am ncuviinat, dar n-am spus nimic. Da, acolo muriser clugrii dup ce fuseser
legai unul de altul i adui n jos, pe scri. tiuser ce-i atepta. Teroarea ultimei lor
cltorii rmsese mbibat n piatr
Cred c neleg cum se leag toate, continu George. Spiritele clugrilor sunt att de
vechi, iar morile lor au fost att de ngrozitoare, nct influena lor s-a rspndit n toat
casa. De-acolo au pornit toi ceilali Vizitatori. Din cauza evenimentelor nfiortoare
petrecute n aceast camer au nnebunit atia locuitori ai casei mai trziu, i tot din cauza
lor au fcut acele lucruri ngrozitoare.
Toi ducii ucigai i doamnele sinucigae pe care Starkins i ador, am spus,
nghiindu-mi ultima mbuctur de sendvi. Crezi c s-a terminat acum?
Sper c da, spuse George, privind gnditor spre vltucii de fum. Tora a rspndit o
grmad de fier, argint i magneziu acolo jos. Dac avem noroc, toate astea s-au amestecat
cu oasele i le vor suprima pn vom reui s sigilm ntreg puul. Scrile sunt sigure. i,

probabil, i Camera Stacojie.


Crezi c sngele dinuntru avea legtur cu clugrii? am ntrebat.
Cred c erau clugrii, manifestndu-se doar sub o alt form. Erau Metamorfi; i
luau un alt chip de fiecare dat. uvoaie de snge n Camera Stacojie, umbre care strig pe
scri, iar aici, jos, s-au transformat chiar n apariii omeneti, dei se vedea c nu e
deghizarea lor preferat. Spun a lor, dar de fapt toate fantomele s-au comportat mai
degrab ca una singur. De-asta a fost att de puternic bntuirea. S-a mai ntmplat i cu
alte ocazii ca mai multe fantome s se contopeasc ntr-una singur. N-a fost un caz faimos
i la castelul Sherbourne?
Poate. Ce crezi, Lockwood? am ntrebat. Eti foarte tcut.
Lockwood nu rspunse imediat. nc mai privea fumul. Trupul lui era o siluet slab,
ntunecat, cu haina atrnndu-i sfiat ca penele unei psri care nfruntase furtuna.
Ce cred eu? spuse el ncet. Cred c am fost la un pas de moarte de dou ori.
Se ntoarse s ne priveasc, cu faa nsngerat i prul vlvoi; cu fiecare micare,
cenua de pe el cdea n noriori.
Cred c am fost mult prea ncet la minte pn acum i ne-am subestimat grav
dumanul. Ca lider, e o greeal de neiertat i mi cer scuze pentru ea. ns
Vocea lui deveni dur, iar restul frazei o spuse printre dini.
totul se termin aici.
Eu i George ne holbam la el.
, asta-i bine, am spus. Aa c poate ne spui i nou ce
Am nevoie de o prghie! ip Lockwood, att de brusc, c i eu, i George ne-am tras
napoi.
Lockwood se trezi la via i travers ntreaga camer. Haina zdrenuit i flutura n
urm ca o mantie.
Un b, o rang de fier, orice! Haidei! Repede! N-avem timp de pierdut!
Eu am o rang, am spus, scotocindu-mi lucrurile atrnate la centur. Dar
E bun. D-o ncoace.
Lockwood mi smulse bara din mini, travers n fug camera pn la peretele crpat i
nfipse adnc ranga ntre dou pietre.
Nu stai cu gurile cscate, mri el. Doar nu v credei la un picnic! Vom evada de
aici.
Stai puin, Lockwood, ncepu George, n timp ce i eu, i el ne ridicarm cu greu n
picioare. Suntem adnc sub pmnt. De unde tii c putem gsi o cale spre suprafa?
Uit-te la fum!
Lockwood trase de rang, scond o crmid din perete, i sri ntr-o parte pentru a
evita piatra care se prbui cu zgomot pe pardoseala pietruit de sub picioarele lui.
Dac fumul are pe unde iei, atunci i noi putem s o facem!
Ceea ce era adevrat, dei nici eu, nici George nu observasem nainte c fumul care ieea
din pu nu se strngea n mijlocul camerei; n schimb, plutea pe lng tavan ntr-un curent
moale, cenuiu, i disprea printre pietrele peretelui spart.
E o diferen de presiune, strig Lockwood. Fumul e atras ntr-un spaiu mai mare.
Acolo trebuie s fie beciul. E dincolo de peretele sta. Explozia ne-a rezolvat deja problema
pe jumtate. Nu trebuie dect s facem o gaur mai mare. Haidei!
Energia lui ne trezi la aciune. Scuturndu-ne de oboseal i nepeneal, eu i George am

nceput s desprindem pietre din perete cu cuitul i ranga, trgnd de unele, micnd
altele. Lng noi, Lockwood lucra cu repeziciune, apsndu-i ranga cu toat greutatea i,
acolo unde era nevoie, trgnd de pietre cu mna goal. Ochii lui strluceau; gura lui era o
linie alb, ncordat.
n noaptea asta am avut de-a face cu dou probleme separate, spuse el, lovind
mortarul cu putere. Par conectate, dar de fapt sunt destul de diferite. Prima problem,
bntuiala de la Combe Carey Hall, s-a terminat. Acum c nu mai exist clugrii, celelalte
apariii pot fi ndeprtate uor. Nu mai e niciun pericol. A doua problem
Lockwood arunc ranga deoparte i l ajut pe George s scoat o piatr de mrime
medie din perete.
are de-a face cu prietenul nostru, domnul John William Fairfax, iar povestea asta
nc nu s-a ncheiat.
Piatra czu, sprgndu-se n cteva buci. Am nceput s ndeprtez rmiele ei, iar
George i Lockwood se ntoarser la punctul slab de la jumtatea peretelui.
Deci, am spus. Fairfax. Ce-i cu el?
De la nceput a fost evident c ceva nu e n regul cu toat povestea asta, spuse
Lockwood. Invitaia lui de a veni aici a fost mai mult dect ciudat. Ce-i drept, termenii lui
erau uimitor de generoi, dar asta n-a fcut dect s contribuie la ciudenia invitaiei. De
ce a ales s vin la noi, cnd i-ar fi putut invita pe Fittes sau Rotwell sau pe membrii
oricrei alte agenii? Rata noastr de succes a fost ndoielnic n ultima vreme, dar
Fairfax s-a artat impresionat.
A spus c e i el e un om din afara sistemului, i-am amintit, trgnd de o bucat de
piatr. A spus c i place pasiunea noastr i Ai grij la picioare! Vai, scuze, George i
c gndim liber.
Buzele lui Lockwood se strnser ntr-o grimas.
Da, asta a spus, nu-i aa? Dar nu se susine, mai ales c am citit despre el i am
descoperit c toat averea lui a fost motenit de la tatl su. Pe lng faptul c ne-a ales
ns, sunt i alte lucruri care nu miros a bine. Unu. De ce acum? E proprietarul acestui loc
de ani de zile, aa c de ce s-a trezit brusc c vrea s pun capt bntuielii? Doi. De ce
naiba se grbea aa? Ne-a dat doar dou zile pentru pregtiri, un lucru ridicol! i trei. De ce
Dumnezeu ne-a interzis s aducem tore?
Da, nici eu n-am neles ultimul lucru, spuse George. Niciun om ntreg la minte nu s-ar
confrunta cu un Vizitator de grad A dac n-ar avea suficiente tore.
Dar noi am fi fcut-o, spuse Lockwood, iar Fairfax tia asta. tia c avem nevoie
disperat de bani. i era la fel de disperat s venim aici, att de disperat, nct s-a oferit s
ne plteasc datoria de aizeci de mii de lire pur i simplu pentru a ne vedea venii. Asta mi
s-a prut fie o generozitate nebuneasc, fie ceva ce ascundea un alt motiv. Voiam s aflu
despre ce era vorba de fapt. Aa c primul lucru pe care l-am fcut a doua zi a fost s fac o
vizit la Combe Carey.
Am spart peretele, spuse George, care tocmai scosese cu greu o alt piatr.
n mijlocul zidului crpat era acum un mic spaiu. Dincolo de el era ntuneric i o alt
camer.
Bine, ncuviin Lockwood. Haide s ne odihnim o clip. Ct e ceasul, Lucy?
Trei dimineaa.
Noaptea mai are puin i se termin. Trebuie s plecm nainte de rsrit. Cum

spuneam, am vizitat satul. M-am prefcut c sunt un vnztor ambulant, mergnd din u
n u.
Ce vindeai? ntreb George.
Colecia ta de benzi desenate, George. Ah, nu-i face griji, n-am vndut niciuna. Am
pus un pre prea mare. Dar aa am avut un pretext s stau de vorb cu oameni de prin
prile locului.
i ce-ai aflat? am ntrebat.
Lockwood fcu o grimas trist.
Din cte se pare, accentul meu rustic nu le-a picat prea bine. Nimeni n-a putut s m
neleag i trei muncitori lai n umeri s-au suprat i m-au alergat n jurul lacului. Dar
odat ce mi-am schimbat accentul, lucrurile au mers destul de bine i am auzit cteva
zvonuri despre Fairfax. Am aflat c vine de multe ori aici cu unul dintre camioanele
companiei pe care o conduce. Un camion plin de produse noi din fier, iar stenii sunt pltii
s le care nuntru. Cele mai multe sunt lucruri obinuite, pe care te-ai atepta s le vezi n
orice cas opritoare de u, clane i aa mai departe dar muncitorii au vzut i lucruri
mai mari, aduse n cutii uriae. Cteva zile mai trziu, muncitorii le ncrcau din nou n
camion, iar Fairfax le ducea cine tie unde. Localnicii credeau c Fairfax testeaz noile
produse pe fantomele din Combe Carey Hall. Lucru care, n sine, continu Lockwood,
dndu-i prul pe spate i cercetnd peretele, nu e greit toate corporaiile o fac, sunt
sigur. Dar asta m face s m ntreb din nou: dac bntuirea de aici i era att de util, de
ce s-a trezit dintr-odat c vrea s scape de ea? De ce ne-a chemat?
i de ce nu ne-a spus ce pericol ne ateapt? am adugat. Dac experimenteaz aici,
sigur tie despre Camera Stacojie, ba chiar i despre treptele secrete.
Exact tii, cred c ar trebui s scoatem crmida asta mare acum. Dac reuim s o
dm jos, pn i George se poate strecura nuntru.
George spuse ceva, dar cuvintele lui se pierdur n sunetele de piatr lovit de metal. Neam mai chinuit cteva minute cu piatra care rmsese; cu un mare efort, am reuit s o
scoatem pe jumtate, doar ca s o vedem cznd din nou la loc. Ne-am odihnit din nou.
Oricum, ideea e c aveam deja bnuielile mele legate de Fairfax i motivele lui. Am
aflat i mai multe lucruri din cercetrile lui George, pe care le-am citit n tren. Fairfax a fost
un copil slbatic. Tatl lui i-a cerut s se apuce imediat de afacerea familiei, dar Fairfax i-a
petrecut civa ani la Londra, bnd, jucnd cri i ncercnd s devin actor. Niciunul
dintre aceste lucruri n-ar fi nsemnat nimic dac Lucy n-ar fi gsit cheia de bolt.
Lockwood fcu o pauz dramatic.
Care a fost ce? ntreb George.
M bucuram c ntrebase; nici eu nu tiam.
Lucy mi-a artat asta.
Lockwood se ndrept de spate i se scormoni n buzunarele hainei, scond nvelitori
goale de bomboane, cioturi de lumnri, bile de sticl i resturi de sfoar pn gsi, n
sfrit, o bucat de hrtie mototolit. O ntinse spre noi.
Era o fotocopie cu pagina din articolul de revist pe care George o gsise n Arhive. Cel
despre tinerii bogai din nalta societate, care frecventau cafenelele i cazinourile de top din
Londra acum cincizeci de ani. Annie Ward era n mijlocul mulimii spilcuite, care se
ngrmdea lng fntn. Chipul lui Hugo Blake mi zmbea ngmfat din rama
portretului su.

Uitai-v lng fntn, spuse Lockwood.


Era greu s disting detaliile n lumina slab de magneziu, aa c George i aprinse tora
lui. n spatele mulimii de petrecrei sttea un grup de brbai tineri, mbrcai la patru
ace, cu cravate negre, fracuri i bruri. nconjurau fntna ornamental. Unul se crase
pe piedestal, chiar sub locul de unde izvora apa; ceilali se atrnaser de margini. Emanau
bunstare, exuberan, veselie. Cel mai nalt dintre ei era pe jumtate umbrit de fntn i
sttea puin mai departe de ceilali. Era un om foarte nalt, musculos, cu pieptul lat i o
coam splendid de pr lung, brunet. Din cauza prului i a umbrelor care i cdeau pe
fa, chipul lui era parial ascuns, dar trsturile cele mai proeminente nasul mare,
coroiat, sprncenele groase, brbia puternic, ptrat se vedeau destul de limpede.
Eu i George studiam imaginea n tcere.
Dei slbise foarte mult de-atunci i pn acum, era imposibil s nu-l recunoti.
Fairfax am spus.
George ncuviin meditativ.
M gndeam eu.
Ce? am ntrebat, aruncndu-i o privire tioas. N-ai dreptul s spui asta. Habar naveai!
Ei bine, spuse George, ntinzndu-i hrtia napoi lui Lockwood, m gndeam eu c e
ceva suspect la el, oricum.
Aa c, atunci cnd i-am artat aceast pagin fantomei lui Annie Ward, am nceput,
iar ea a nnebunit de groaz i teroare
M-am oprit, mucndu-mi buza de jos. Simeam cum, sub haina mea, recipientul de sticl
cu argint ardea rece, lipit de piele.
Dar asta nu dovedete
Ai dreptate, spuse Lockwood. Nu dovedete nimic ca fapt de sine stttor. n afar de
un lucru esenial: Fairfax e un mincinos. Cnd a venit s stea de vorb cu noi, ne-a spus c
nu a auzit niciodat de Annie Ward. S-a prefcut c nici mcar nu-i mai amintete numele
ei. Dar e limpede c o cunotea. Fcea parte din aceleai cercuri, n tineree.
i nu e doar att!
Inima mea btea cu putere acum. M simeam ameit; mi se nvrtea capul, la fel cum
mi se ntmplase i pe scara n spiral, dar de data asta nu era din cauza vreunui tumult
fantomatic. Amintirile mele urlau: mi amintisem un detaliu la care nu m mai gndisem
pn atunci.
i ea era actri, am spus. La fel ca Fairfax. Mai ii minte? n ziarele de atunci se
spunea c avea o carier promitoare, dar c renunase din cauza a cine tie ce.
Din cauza lui Hugo Blake, spuse Lockwood. Annie i-a czut n mreje, aa c
Dac te ndrepi ncotro cred eu, spuse brusc George, lovind o piatr ieit n afar,
ce-ai zice s ne micm? Noaptea nu va dura la nesfrit.
Nimeni nu protest. n tcere, am atacat o ultim dat blocul de piatr, lovind stranic n
tencuiala ncpnat cu dou rngi i un cuit. n sfrit, piatra ncepu s se clatine, apoi
czu la pmnt. Sunetul impactului se stinse. Toi trei ne holbam acum la gaura din perete.
Lockwood se apropie i privi prin ea, mijind ochii.
Nu vd absolut nimic Probabil e beciul din partea cealalt, unde am vzut prima
oar clugrul. Bine Imediat ce ajungem sus, ieim pe u i nu mai privim napoi. D-mi
tora, George. Trec eu primul.

innd tora ntre dini, Lockwood sri n sus i se arunc prin gaur. Se zbtu puin, se
mic ntr-o parte i n alta, ddu din picioare i, n sfrit, alunec n fa i dispru.
Tcere.
Eu i George ateptam.
O lumin slab se aprinse de cealalt parte a peretelui i vocea lui Lockwood se auzi n
oapt:
mi cer scuze. Am pierdut tora o clip. E n regul, chiar este beciul. Haidei! Lucy, tu
urmezi.
Eu n-am avut nevoie de prea mult timp. Odat ce capul i braele mele au ajuns de
cealalt parte, Lockwood m-a tras nuntru.
Stai de veghe pn m ocup de George, opti el. E trziu, aa c presupun c ceilali
Vizitatori nu se mai agit acum, dar nu se tie niciodat.
Aa c am rmas locului, cu tora i spada la ndemn, ct timp Lockwood se chinui s-l
trag pe George prin deschiztur. Nu vedeam mai nimic n jur. Tavanul vlurit al beciului
era ascuns de umbre groase; dincolo de arcada cea mai apropiat se ntrevedeau suporturile
pentru sticle de vin. Nu mai era nici urm de cea fantomatic. Poate c atacul nostru
asupra puului avusese un efect atotcuprinztor. Era imposibil de spus.
ns n acea clip nu-mi fceam griji n privina fantomelor. M gndeam la fata blond
din fotografie i la brbatul de lng fntn. Implicaiile mi fluturau prin minte.
Toat lumea e gata? opti Lockwood odat ce George ajunse i el de cealalt parte.
Vom iei din cas i vom traversa parcul ct de repede suntem n stare. Vreau s ajungem la
ghereta portarului de lng drum, sau la ce a mai rmas din ea. Dac putem ajunge acolo
nainte de rsrit, vom fi
Mai nti, spune-mi ceva, am rostit. Crezi c Fairfax a plnuit i spargerea
apartamentului nostru?
Desigur. Cnd asta a dat gre, a recurs la planul de rezerv i ne-a chemat aici.
Deci voia medalionul?
A fcut totul pentru a obine medalionul, ncuviin Lockwood, fiindc medalionul
dovedete lucrul cel mai important.
i care ar fi acest lucru, domnule Lockwood? se auzi o voce adnc.
Cu un clinchet metalic, dou siluete i fcur apariia din spatele arcadei. Aveau
trupurile omeneti, dar capetele erau uriae, distorsionate. Unul inea un revolver, cellalt
un felinar care ne btea direct n ochi; lumina lui puternic ne orbea dureros.
Nu mic nimeni! spuse aceeai voce, n timp ce ne pregteam s tragem sbiile din
teac. n seara asta nu ne mai jucm cu spada. Lsai jos armele sau v mpucm pe loc.
Facei ce v spune, zise Lockwood.
Apoi i desfcu teaca spadei i o ls s cad. George fcu acelai lucru. Eu am fost
ultima care s-a conformat. Priveam fix n ntuneric, n direcia din care venea vocea.
Repede, domnioar Carlyle! ordon vocea. Sau vrei un glon n inim?
Lucy spuse Lockwood, strngndu-m de umr.
Mi-am lsat spada s cad la podea. Lockwood i ndeprt mna i fcu un gest obscen.
Lucy, George, spuse el, dai-mi voie s v fac nc o dat cunotin cu gazda i
patronul nostru, domnul John William Fairfax director al Companiei Fairfax, industria
cunoscut, fost actor i, desigur, ucigaul domnioarei Annie Ward.

24.
Btrnul purta aceeai cma i aceiai pantaloni ca la nceputul serii, dar n rest se
schimbase cu totul. Haina lui de culoarea asfaltului dispruse, nlocuit de o tunic din zale
de oel care i venea strns pe piept i atrna peste burt ntr-o cascad sclipitoare.
Antebraele nu erau protejate dect de pnza cmii, ns ncheieturile i minile erau
acoperite de mnui din oel. La fel ca nainte, se sprijinea pe bastonul cu cap de buldog
ns acum membrana de lemn fusese ndeprtat, dnd la iveal spada lung i subire
dinuntru. Lucrul cel mai straniu i mai grotesc era coiful pe care l purta, fcut dintr-un
oel neted, cu o creast pe ceaf i ochelari mari de piele prini sub vizorul ridicat. Lentilele
de sticl strluceau, iar ochii lui nu se vedeau. Una peste alta, domnul Fairfax arta ca o
broasc demonic: att oribil, ct i ridicol n acelai timp.
i ridic lanterna i pi n lumina ei fumurie, studiindu-ne. Apoi zmbi, dndu-i la
iveal dinii mbrcai n argint.
Ah, eti un client calm, domnule Lockwood, spuse Fairfax. Pentru asta cel puin, d-mi
voie s te laud. Sunt din ce n ce mai impresionat de dumneata. Pcat c nu ne-am ntlnit
n alte circumstane. Te-a fi putut angaja permanent.
Nu tiu cum reuea, ns, n ciuda revolverului aintit nspre pieptul lui, n ciuda
paltonului rupt, a petelor de snge, plasm, magneziu, sare i cenu de pe haine, a
pnzelor de pianjen care i atrnau prin pr i a zgrieturilor de pe fa i mini,
Lockwood nc reuea s degaje un aer de nonalan.
Frumos din partea dumneavoastr, spuse el. Nu vrei s ne facei cunotin i cu
prietenul dumneavoastr?
Lockwood privi spre omul cu pistolul.
Nu cred c am avut plcerea.
Cellalt brbat nu era chiar la fel de nalt ca Fairfax, dar era bine-fcut i avea umerii
lai. Faa lui, cel puin din cte se vedea, era tnr i brbierit. i el purta o casc
asemntoare cu o carapace de estoas i armur, i avea o spad la centur.
Fairfax chicoti sec.
Percy Grebe, oferul i asistentul meu personal. Fost agent la Hambleton, nainte ca
Fittes s-i cumpere. Un domn foarte capabil i un spadasin excelent. De fapt, v cunoatei
deja cu toii. Percy v-a fcut o mic vizit seara trecut.
Ah, da, spuse Lockwood. Intrusul cu masc. Te-am njunghiat, nu-i aa? Ce-i mai face
burta?
Rezist, rspunse Grebe.
O alt insult pe care o voi aduga la lunga list de probleme pe care ni le-ai creat,
domnule Lockwood, spuse Fairfax. Uit-te la peretele la!
Fairfax art spre mormanul de pietre i spre gaura prin care nc mai ieea fum de
magneziu.
Sunt ntr-adevr ocat. V-am cerut n mod explicit s nu aducei bombe n casa mea.
mi pare ru pentru asta, spuse Lockwood. Vestea bun este c am localizat i distrus
Sursa voastr, deci mi voi atepta restul de plat imediat ce se deschid bncile.
Fairfax chicoti din nou.
Optimismul dumitale nebun e o alt calitate pe care i-o admir, domnule Lockwood,

dar trebuie s spun c abilitatea ta de a scpa cu via din orice situaie este lucrul care m
impresioneaz cel mai mult. Credeam c groaza Camerei Stacojii te-a ucis acum cteva ore.
Te-am vzut intrnd i am ncuiat ua ns acum te gsesc ieind ca un vierme dintr-o cu
totul alt parte a casei! Extraordinar! Ai gsit o cale de a iei din Camer, ceea ce e deja
impresionant, i ai gsit i Sursa suprem Spune-mi, era Ducele Rou? Asta este teoria
mea favorit.
Nu. Erau Treptele i clugrii. Le-am gsit puul.
Serios? Un pu? Pe-aici?
Ochelarii cu lentile opace strlucir n lumina felinarului, iar vocea deveni gnditoare.
Ce interesant Va trebui s-mi ari imediat.
George se foi nelinitit lng mine.
Mda N-a fost o idee grozav s-i spui de pu, Lockwood.
Ah, rnji Lockwood, dar domnul Fairfax este un om rezonabil. n plus, vrea s
vorbeasc cu noi mai nti. Nu-i aa, domnule Fairfax?
Dinspre coif nu veni niciun sunet. Cellalt brbat nu se mica; revolverul atrna n aer,
aintit nspre burile noastre.
Da, spuse vocea, devenit brusc dur, hotrt. i o putem face ntr-un loc mai comod.
Am obosit i vreau s m aez. Grebe, du-i pe prietenii notri n bibliotec. Dac vreunul
dintre biei ncearc ceva, mpuc-o pe fat.
Lockwood murmur, dar nu l-am auzit. Dincolo de oc i groaz, nuntrul meu se
strnise furia. Asta presupusese Fairfax imediat: c eu eram pericolul cel mai mic, veriga
slab a echipei. C puteam fi folosit pentru a-i fora pe ceilali doi s se comporte cum se
cuvenea i c nu reprezentam nicio ameninare. Cu o expresie forat neutr pe chip, mi-am
aintit ochii nainte cnd am trecut pe lng btrn i am pornit n sus pe scri.
Lmpile electrice din bibliotec erau aprinse la intensitate maxim. Dup ce petrecusem
attea ore n ntuneric, efectul era dureros de strlucitor. Ne-am mpleticit cu toii spre cele
mai apropiate scaune, ferindu-ne ochii cu minile. Grebe ne-a fcut semn s ne aezm,
apoi a rmas n picioare lng rafturi, cu braele ncruciate i pistolul aezat pe piept.
Ateptam.
n sfrit, n hol se auzi cadena nceat i dureroas a bastonului. Fairfax intr. Lumina
i fcea coiful de metal s strluceasc, dar i scotea n eviden i nasul acvilin, fcndu-l
s semene acum, mai mult ca niciodat, cu o pasre de prad cocoat, dar masiv.
Ezitnd, avans spre un fotoliu de piele sub fotografiile de pe perete i, oftnd lung de
uurare, se cufund n adncimile lui. Cnd se aez, marginile corsetului su din metal se
rspndir n jurul lui cu un clinchet blnd.
n sfrit, spuse el. Ateptam n beciul la blestemat de cnd s-a auzit explozia, acum
cteva ore. n regul, Grebe; poi s-i dai jos coiful. Aici nu e nicio fantom.
Btrnul se aplec i i scoase coiful, apoi i ochelarii care i lsaser o urm roie peste
sprncene. n ochii lui negri se citea nelinitea. Chipul i fusese marcat de trecerea anilor.
De pe perete, versiunea lui mai tnr ne privea dintr-o fotografie cu toat pasiunea lui
din trecut: Fairfax actorul, cu chipul neted i artos, purtnd cercei i o pereche de colani
mult prea strni, privind ncruntat un craniu de alabastru. Sub fotografie, Fairfax cel de
acum sttea cocoat i ros de griji, tuind obosit n fotoliul lui. Ct de ciudat era s vezi ct
de mult l schimbase trecerea anilor, cum i devorase puterea i l storsese de vlag.
Grebe i scoase i el casca. Avea capul remarcabil de ngust, mult prea mic pentru trupul

su voluminos. Arta ca o popic ntoars cu susul n jos. Prul i era tuns scurt, militrete,
iar gura sa era subire i crud.
Fairfax i ls ochelarii i coiful pe msua cea mai apropiat, peste crile pe care
Lockwood le cercetase cu doar cteva ore mai devreme. Privi n jur cu un aer de satisfacie.
mi place biblioteca asta, spuse el. Aici e frontiera mea. Noaptea se transform ntr-o
grani ntre lumea viilor i a morilor. De multe ori vin aici ca s testez echipamentele
produse de fabricile mele. Datorit fierului sunt n siguran, dar am i o armur care-mi
permite s m aventurez i n alte pri ale casei.
Armura aia seamn cu o rochie, spuse George, foindu-se.
Fairfax miji ochii.
M insuli cnd eti ntr-o astfel de situaie, domnule Cubbins? Crezi c se cuvine?
Ei bine, cnd un btrn nebun te ine ostatic, ai ajuns oricum ntr-un punct n care
lucrurile nu se pot agrava i mai mult, spuse George.
Btrnul ncepu s rd.
Asta rmne de vzut, spuse el. Greeti dac m subestimezi. Aceast rochie e
fcut dintr-un aliaj avansat de oel n cea mai mare parte fier, care m protejeaz de
fantome, dar combinat cu tungsten, care l face mai uor. M pot mica lejer, dar sunt n
perfect siguran! i coiful e de ultim generaie. tiai c cea mai vulnerabil parte a
oricrui agent este gtul, domnule Lockwood? Coiful m apr de orice pericol Nu ai vrea
s ai i tu unul?
Cu siguran e ceva unic, rspunse Lockwood, ridicnd din umeri.
Greit nc o dat! Este sofisticat, neobinuit, dar nu e unic. Fairfax Iron nu este
singura companie care lucreaz la inovaii remarcabile. Aceti ochelari, de exemplu
Btrnul se opri.
Dar poate c nu e cazul s vorbim despre asta acum.
Fairfax se ls pe spate n fotoliu i l privi pentru cteva momente pe Lockwood fr s
spun nimic. Prea s-i caute cuvintele.
n beci, ncepu el ncet, v-am auzit discutnd de un medalion anume i de o dovad. A
vrea s tiu despre ce dovad vorbeai, din pur curiozitate, ns doar dac voiai s
spunei ceva cu asta. Iar apoi, continu el, zmbind slab, poate mi zicei i unde este
medalionul i cum poate fi gsit.
M ndoiesc c v putem ajuta, spuse George. Oricum avei de gnd s ne aruncai n
pu.
Chipul lui palid i nsngerat avea o expresie sfidtoare, feroce. i al meu arta la fel,
cred, dei pe lng toate astea simeam i o repulsie adnc. Abia dac puteam s m uit la
Fairfax.
Lockwood, n schimb, arta de parc ar fi purtat o discuie cu un vecin despre ct de
frumoas e vremea.
E n regul, George, spuse el. i pot oferi dovezile pe care le caut. E important s-i
artm n ce poziie disperat se afl.
Lockwood se aez mai bine, picior peste picior, prnd extrem de mulumit de sine.
Ei bine, Fairfax, dup cum ai ghicit, am gsit medalionul alturi de cadavrul
domnioarei Annabel Ward. Am tiut imediat c ucigaul era cel care i-l druise.
Fairfax ridic o mn.
Stai puin. tiai asta? Cum?

Mulumit unei citiri parapsihologice din partea lui Lucy, spuse Lockwood. Cnd l-a
atins, a detectat o legtur emoional profund ntre admiratorul necunoscut al lui Annie
Ward i momentul morii ei.
Capul uria al btrnului se ntoarse spre mine i m privi gnditor cteva secunde.
Ah, da, domnioara Carlyle cea Talentat
Ceva din vocea lui m fcea s vreau s m trag napoi i s m ascund.
Dar, din punct de vedere legal, continu Fairfax, toate astea sunt prostii. Nu e nicio
dovad acolo.
Chiar aa, spuse Lockwood. Motiv pentru care am vrut s neleg inscripia de pe
medalion. n afar, scria Tormentum meum, laetitia mea: Suferina mea, fericirea mea, sau
o prostie de genul sta. Ceea ce nu spunea mare lucru, n afar de faptul c tipul care i
druise medalionul era snob i nfumurat. Aa cum sunt majoritatea criminalilor, nu crezi,
Fairfax? Aveam nevoie de altceva.
n bibliotec se ls tcerea. Btrnul sttea nemicat, cu braele ridate odihnindu-se pe
mnerele fotoliului. Capul lui era aplecat nainte. Era captivat cu totul.
Apoi, continu Lockwood, am gsit ceva nuntru. Dac in bine minte, arta aa:
AW; H. II.2.115. Trei litere, A, W i H, plus cifrele misterioase. Pentru nceput, literele neau ncurcat. De fapt, am greit grav cnd am presupus imediat c AW nseamn Annabel
Ward, iar H-ul se refer probabil la numele admiratorului ei. n ziarele vremii se vorbea
despre relaia ei cu Hugo Blake, aa c asta era o posibilitate, de fapt prea aproape o
certitudine. Blake fusese ultimul care o vzuse n via i, de asemenea, singurul suspect la
vremea respectiv. Poliia i-a amintit i acum de Blake i l-a arestat imediat. De fapt,
continu Lockwood, Blake a fost o pist fals, lucru pe care l-a fi putut afla dac a fi
studiat inscripia cu mai mult atenie. Nu pare un pic ciudat c iniialele lui Annie Ward
erau amndou acolo, dar numele admiratorului era rezumat la o singur liter? Dar
cifrele? II.2.115? Era un fel de cod? O dat? Regret s spun c eram cu totul pierdut.
Lockwood i privi ceasul pentru o clip, apoi zmbi spre mine.
Lucy a fost cea care m-a salvat, Fairfax. A gsit o fotografie n care erai i tu n grupul
care o nconjura pe Annie Ward. Am tiut imediat c ne chemasei aici cu o minciun. n
tren am citit despre anii pe care i-ai petrecut ca actor i mi-am adus aminte c i Annie
Ward era tot actri. Am presupus c asta v lega unul de cellalt. Am observat de
asemenea c i-ai folosit cel de-al doilea prenume ca nume de scen: Will Fairfax. Imediat
am gsit o nou soluie la AW. Nu Annie Ward, ci Annie i Will.
Btrnul nu se micase nc. Sau poate capul lui czuse puin mai jos. Ochii lui erau
umbrii acum; nu-i mai puteam vedea.
Nu mi-am dat seama ce nseamn ultima parte pn n seara asta, continu
Lockwood. De cnd cu Treptele Urltoare am fost prea ocupat pentru a verifica, dar cred c
vom descoperi c H II.2.115 e o pies n care ai jucat mpreun. Pun pariu c e cine tie
ce citat siropos despre voi doi care, dac l vom cerceta, va fi o dovad de netgduit c v
cunoteai foarte bine.
Lockwood zmbi nspre tabloul de pe perete.
Dac ar fi s ghicesc, a spune Hamlet, care pare s fie piesa ta favorit, dar cine tie?
Doar tu ne poi spune asta.
Zmbind din nou, i aez minile mpreunate pe genunchi.
Deci, Fairfax, ce spui? Poate acum e momentul s ne deslueti misterul.

Fairfax nu se mic. Oare chiar adormise? Era aproape posibil, avnd n vedere ct de
mult vorbise Lockwood. Lng bibliotec, brbatul cu pistolul se foi i el; era limpede c
devenise n sfrit nerbdtor.
E aproape patru i jumtate, spuse el.
Dinspre chipul umbrit din fotoliu se auzi o voce uscat:
Da, da. Doar o singur ntrebare, domnule Lockwood. Aveai inscripia. De ce nu le-ai
artat-o de ndat poliitilor?
Lockwood nu rspunse imediat.
Din mndrie, presupun, spuse n sfrit. Voiam s decodez mesajul eu nsumi. Voiam
ca Lockwood i Asociaii s primeasc toi laurii. Am greit.
neleg.
Fairfax i ridic n sfrit capul. nainte arta btrn, dar acum semna efectiv cu un
cadavru. Ochii lui erau strlucitori i sticloi, iar pielea ntins peste oase i devenise
cenuie.
Mndria are un efect groaznic asupra unui om. n cazul dumitale va duce la moartea
ta i a colegilor ti. n cazul meu, a dus la o via plin de regrete.
Fairfax oft.
Ei bine, dovezile dumitale sunt bune, iar intuiia i mai bun. Ultima parte a
inscripiei se refer ntr-adevr la cteva versuri din Hamlet, n care eu i Annie am jucat n
urm cu zeci de ani. Aa ne-am cunoscut. Eu eram Prinul Hamlet, iar ea o juca pe Ofelia,
logodnica lui. Medalionul se refer la actul II, scena 2, rndurile 115-118, care sun aa:

Tu poi s te-ndoieti de soare,
De focul ce scnteie-n stea,
De legile nemuritoare,
Dar nu i de iubirea mea.

Btrnul se opri, cu privirea aintit n ntuneric.
Asta i spune Hamlet Ofeliei, rosti dup o vreme. i spune c dragostea lui pentru ea
este de netgduit, mai sigur dect orice altceva n lume. Bineneles, n pies, Ofelia se
neac singur, iar Hamlet moare otrvit, dar principiul rmne acelai. E vorba de
pasiunea dintre ei iar ntre mine i Annie asta a fost: pasiune.
Asta nu te-a oprit s o ucizi, am spus.
Era prima oar cnd vorbeam. Fairfax mi arunc o privire goal, cu ochii ca dou
pietricele negre.
Eti nc un copil, domnioar Carlyle. Nu tii nimic despre astfel de lucruri.
Greit, am spus, lsndu-mi toat furia s mi se citeasc pe fa. tiu exact prin ce a
trecut Annie Ward. Cnd am atins medalionul, am simit totul.
Bravo ie, spuse Fairfax. tii, mereu m-am gndit c Talentele voastre sunt mult prea
neplcute ca s merite efortul. Niciodat nu mi-am dorit s simt prin ce trece o alt
persoan atunci cnd moare.
Nu am simit doar moartea ei, am spus ncet. I-am simit toate emoiile prin care a
trecut ct timp a purtat colierul. tiu toate lucrurile prin care a trecut alturi de tine.
Amintirile nc nu dispruser. nc mai simeam isteria fetei, crizele ei de gelozie,
durerea i furia; i, n cele din urm, chiar nainte s moar

Ce talent ridicol! spuse Fairfax. Ct de inutil, ct de puin practic. Dar acum tii cel
puin ce persoan dificil a fost Annie Ward. Avea o personalitate volatil i un
temperament otrvit, dar totui era frumoas. Am jucat amndoi n mai multe piese de
amatori i aa am avut un pretext pentru a fi mpreun, fiindc relaia dintre noi trebuia s
rmn un secret. Annie nu avea originea social potrivit, nelegi tatl ei era croitor,
sau ceva n genul sta iar prinii mei m-ar fi dezmotenit dac ar fi aflat de ea. Ei bine,
n cele din urm Annie mi-a cerut s fac public relaia dintre noi. Am refuzat-o, bineneles
era un lucru imposibil aa c m-a prsit.
Buzele lui Fairfax se traser napoi, dndu-i la iveal dinii.
O vreme s-a afiat alturi de Hugo Blake, un ticlos, un cuceritor fr scrupule. Nu era
potrivit pentru ea, iar Annie tia asta. Dup un timp s-a ntors la mine.
Btrnul cltin din cap, iar vocea i deveni mai puternic.
mi pare ru s o spun, dar Annie nu se mai putea controla. i petrecea timpul alturi
de oameni care nu-mi plceau, inclusiv Blake, dei i interzisesem s l mai vad. Ne certam
de multe ori, din ce n ce mai ru. ntr-o noapte am intrat pe furi n casa ei. Annie era
plecat. Am ateptat-o acolo. Imagineaz-i ct de furios am fost s o vd adus acas de
nimeni altul dect de Hugo Blake n carne i oase. Imediat ce a intrat, am ntrebat-o ce se
petrecuse. Ne-am certat groaznic, iar la sfrit mi-am pierdut controlul i am lovit-o. Annie
a czut jos, moart. Cu o singur lovitur i frnsesem gtul.
M-am nfiorat. Chiar la sfrit: un moment de durere i teroare. Da, simisem i asta.
Pune-te n locul meu, domnule Lockwood, continu Fairfax. Motenitorul uneia dintre
cele mai mari fabrici din Londra, ngenuncheat lng trupul femeii pe care tocmai o
ucisese. Ce puteam s fac? Dac chemam poliia aveam s fiu ruinat nchis, cu siguran,
i probabil spnzurat. Dou viei distruse ntr-un moment de nebunie! Dac, pe de alt
parte, o lsam acolo, tot nu eram sigur c a fi scpat. Poate cineva m vzuse intrnd n
cas? Nu aveam cum s fiu sigur. Aa c am recurs la o a treia soluie: am ascuns trupul i,
prin urmare, toate dovezile crimei. Am avut nevoie de aproape douzeci i patru de ore,
domnule Lockwood, s pregtesc mormntul ad-hoc al dragei mele Annie, douzeci i patru
de ore care m bntuie de cincizeci de ani. Am gsit o ascunztoare potrivit, am spart
peretele, am adus materialele de care aveam nevoie n cas pentru a ascunde gaura i
toate astea pe nevzute. n fiecare clip m-am temut c aveam s fiu descoperit, n fiecare
clip aveam lng mine trupul ei
Btrnul nchise ochii i respir adnc, tremurat.
Ei bine, am fcut-o i am trit cu acea amintire de-atunci ncoace. Dar cu toate
lucrurile pe care le-am fcut i aici se ascunde ironia cea mai amar tot am uitat de
medalion! Nu m-am gndit la el; pur i simplu l-am uitat. Abia dup mai multe sptmni
mi-am adus aminte de existena lui i mi-am dat seama c poate, ntr-o bun zi urma smi fac necazuri. Dup cum s-a i ntmplat. Imediat ce am citit articolul vostru din ziar,
am ghicit c l-ai gsit i c erai pe cale s rezolvai misterul. M-am interesat discret i am
aflat c poliia nu tia nimic. Asta mi-a dat o speran; m-am concentrat asupra voastr.
Am ncercat mai nti s-l fur. Dup ce Grebe a dat gre, am fost nevoit s folosesc mijloace
mai brutale pentru a m asigura c nu vei spune nimic nimnui.
Btrnul oft uierat printre dinii mbrcai n argint.
i fantomele de la Combe Carey au dat gre, aa c va trebui s termin eu nsumi
treaba. Cu toate acestea, nainte de a o face, am totui o ntrebare simpl. Ce-ai fcut cu

medalionul meu?
Nimeni nu rspunse. Ascultam cu simurile mele paranormale, ns casa era goal.
Vizitatorii dispruser. Eram singuri cu dumanii notri de moarte un uciga, un servitor i
o arm.
Atept, spuse Fairfax, care era complet calm i nu prea deloc deranjat de ideea c
trebuia s ne ucid.
Lockwood, n schimb, prea cel puin la fel de relaxat, dac nu i mai mult.
Mulumesc pentru poveste, spuse el. A fost foarte interesant i util, fiindc n-a
mai fost nevoie s ne pierdem noi timpul aflnd-o. Am uitat s v spun un lucru mai
devreme: nu vom mai fi singuri prea mult timp. nainte s ajungem, i-am dat de veste prin
oferul nostru inspectorului Barnes de la DCCAP. I-am oferit suficiente informaii despre
dumneavoastr, nct s-l fac curios. I-am propus s ne ntlnim aici la rsrit. Sunt sigur c
acum e foarte interesat de aceast poveste.
Eu i George ne holbarm la el. Mi-am adus aminte de pachet, de oferul taxiului, de
banii trecui dintr-o mn n alta
Va sosi n dou, poate trei ore, spuse vesel Lockwood, lsndu-se pe spate n fotoliu,
cu braele sub cap. Cu alte cuvinte, totul s-a terminat pentru tine, Fairfax. Aa c ce-ai zice
s ne relaxm puin? Poate Grebe ne face i nite ceai.
Chipul btrnului trecu ntr-o clip de la ur la team i nencredere, ntr-un tablou
grotesc. Pentru o clip rmase fr cuvinte. Apoi, expresia i se limpezi.
Blufezi, spuse el. i chiar dac nu, cui i pas? Pn s soseasc cineva, voi vei fi
mori deja, nvini de Vizitatorii de lng puul bntuit. Vei fi czut nuntru, unul cte
unul. Eu voi fi foarte trist, iar Barnes nu va fi n stare s dovedeasc nimic. V ntreb deci
pentru ultima oar: unde e medalionul?
Nimeni nu spuse nimic.
Percy, spuse Fairfax. mpuc fata.
Stai! strigar Lockwood i George, srind din scaune.
n regul! am strigat i eu. n regul, nu m mpuca! i spun eu unde este.
Toate privirile se ntoarser spre mine. M-am ridicat. Fairfax era aplecat spre mine.
Excelent, tiam eu c tu vei fi cea care va ceda prima. Deci unde l-ai ascuns, fetio?
n care camer?
Lucy ncepu Lockwood.
Ah, nu e n Portland Row, chiar deloc, am spus. l am cu mine.
Vorbind, i urmream chipul btrnului. I-am vzut ochii mijii, plini de satisfacie,
buzele curbate ntr-un zmbet secret. Ceva din expresia lui, dei att de trectoare, m-a
ajutat n sfrit s-i neleg adevrata natur. Era ceva ce se ascundea de obicei n spatele
mtii de patron de fabric i industria bogat; se ascundea chiar sub regretul sec pe care l
simisem n confesiunea lui cea lung. Vzusem multe n acea noapte la Combe Carey Hall,
dar zmbetul vesel de pe buzele lui btrne i crnoase? Da, era amorul de sine al
criminalului i, cu siguran, cel mai dezgusttor lucru la el. M ntrebam ci alii l
nfuriaser de-a lungul anilor i cum scpase de ei.
Arat-mi, spuse el.
Sigur.
Cu coada ochiului l vedeam pe Lockwood privindu-m fix, ncercnd cu disperare s-mi
atrag atenia. Nu m-am ntors spre el. N-avea rost. Luasem deja o hotrre. tiam exact ce

urmeaz s fac.
Am desfcut ncuietoarea lanului subire, de argint, pe care l purtam n jurul gtului, i
l-am scos la iveal. I-am vzut ochii scnteind palid o clip cnd am scos medalionul, sau
poate a fost doar o prere, fiindc luminile electrice din bibliotec erau nc orbitoare. Am
ridicat medalionul cu o mn i i-am tras cuiorul.
Hei, aia e sticl de argint spuse Grebe dintr-odat. Ce caut medalionul acolo?
Am desfcut capacul i am lsat colierul s cad n palm. Am auzit un suspin dinspre
George, iar Fairfax spuse i el ceva, dar nu l-am luat n seam. Ascultam un alt sunet mai
ndeprtat, dar care se apropia cu vitez.
Medalionul era ngheat, att de rece, nct mi ardea pielea.
Poftim, am spus. E al tu.
Spunnd asta mi-am ntins braul i mi-am ntors capul ntr-o parte.
Pe perete, n fotografie, tnrul Fairfax privea gnditor craniul de alabastru. n
bibliotec, btrnul Fairfax, cu un picior n groap, privea la fel de gnditor medalionul pe
care l ineam n mn.
Am simit un curent de aer pe obraz. Prul meu a nceput s fluture n spate; picioarele
scaunelor zgriau covorul, mesele se micau. Am auzit un zgomot asurzitor; toate crile din
camer se lovir de fundul rafturilor. Percy Grebe, care fcea ceva cu pistolul lui, fu ridicat
dintr-odat n aer, apoi se lovi de un raft i se prbui pe podea. Scaunul lui Lockwood se
izbi de cel al lui George i amndoi se lipir de sptare, mpini de fora pe care o ineam n
mn.
Toate becurile din bibliotec explodar.
Dar nu era ntuneric; pentru mine, camera era mai luminoas ca niciodat fiindc fata
era acolo. Purta rochia ei drgu, de var, cea cu flori portocalii. Sttea ntre mine i
Fairfax, iar acum nelumina radia dinspre ea ca o ap care curgea n torente, necnd
scaunele i covorul i vrsndu-se n jurul meselor ntr-un flux strlucitor, ngheat.
Mi-e frig, spuse o voce. Att de frig.
Cu Auzul meu am simit un ciocnit, acelai pe care l auzisem i n Sheen Road n
noaptea n care ncepuse totul, ca o unghie care zgrie un perete sau un cui nfipt n lemn.
Era ritmic, asemenea btilor unei inimi. n rest, n jur era linite. O clip, ochii fantomatici
ai fetei i ntlnir pe ai mei, apoi se ntoarse spre btrnul din scaun.
Fairfax o simea i el, ns nu o putea vedea limpede. Privea slbatic n jur. Brusc,
degetele lui se ncletar pe mas. i gsi ochelarii, i-i lipi de ochi. Privi, se ncrunt, apoi
chipul lui deveni dintr-odat moale, iar trupul i rmase nemicat.
Fata-fantom pluti spre el, cu prul radiind nelumin.
Fairfax scp ochelarii, care i rmaser atrnai de nas, n diagonal, apoi czur. Ochii
lui erau plini de mirare, dar i de groaz. Se ridic ncet, la fel ca un gentleman cnd intr o
doamn n camer. Picioarele i tremurau. Rmase acolo, ateptnd.
Fata i deschise larg braele.
Poate c Fairfax ncerca s se mite. Poate ncerca s se apere. Dar nlemnise. Braul
drept i tresri puin, cu palma atrnndu-i neajutorat deasupra centurii.
Alturi, Lockwood reuise s se elibereze de influena spectrului, iar acum l trgea de
bra pe George. Amndoi se ascunser n spatele scaunelor, unde erau n siguran.
Tentacule de nelumin se nchiser n jurul lui Fairfax din toate prile, ca nite degete
uriae. Fata ajunsese la el. Plasma atinse armura de fier i ncepu s sfrie i s fiarb.

Forma fetei tremur, ns nu slbi. l privi pe btrn n ochi. Acesta deschise gura, gata s
vorbeasc Fata l strnse la piept, trgndu-l n mbriarea ei ngheat.
Fairfax scoase un strigt pustiu.
Iar nelumina se stinse.
n camer era ntuneric. Mi-am nclinat mna, iar medalionul czu i se sparse pe podea.
Repede! George, ia-l pe Grebe!
Vocea era a lui Lockwood. oferul se mpiedica prin camer, ncercnd s fug, lovinduse de mobil i ndreptndu-se spre hol. Lockwood lu o furc din emineu i l urm.
George se grbi i el s-l urmreasc, aruncnd o pern care trecu razant pe lng capul lui
Grebe. Brbatul se feri; silueta lui se vedea ca prin cea sub arcada care ducea nspre hol.
Se ntoarse: un fulger, un zgomot, un glon care trecu printre noi n ntuneric.
Lockwood i George ajunser la arcad, se oprir o clip, apoi trecur mai departe. Se
auzir strigte i zgomot de mobil spart, apoi voci. n ciuda durerii din braul meu rnit,
i eu am pornit mpiedicat spre hol, unde, spre uimirea mea, l-am vzut pe ofer ntins la
pmnt i pe Lockwood inndu-i furca la gt. Uile de la intrare erau larg deschise.
Inspectorul Barnes tocmai intrase, n fruntea unui grup de ageni cu expresii severe.

V: I APOI
25.
Orice ar fi scris Lockwood n biletul ctre inspectorul Barnes, cuvintele lui avuseser
efectul scontat. oferul de taxi dusese mesajul la Scotland Yard cu o zi n urm, la apus;
pn la miezul nopii, Barnes strnsese deja dou camionete de ofieri i ageni DCCAP i
pornise cu ei spre Berkshire. Ajunseser n satul Combe Carey puin dup ora trei, apoi la
conac, nainte de ora patru. Singurul lucru care i ncetinise att de mult fusese efortul de a
deschide uile parcului Bert Starkins, creznd c erau fantome sculate dintre straturile lui
de varz, i mpucase de la fereastr cu o flint veche. Cu toate acestea, ajunseser cu dou
ore mai devreme dect le ceruse Lockwood i chiar la timp pentru a-l prinde pe Percy
Grebe.
Din punctul meu de vedere, ajunseser chiar la momentul potrivit.
Dei nu sufeream de vreo atingere fantomatic, eram totui dezorientat de manifestarea
final a lui Annie Ward, la care fusesem expus din plin. Rceala ei mi ajunsese pn n
oase, iar palma minii mele drepte n care inusem medalionul era degerat. Dup toate
celelalte lucruri prin care trecusem n conac n acea noapte, era de mirare c m mai
puteam ine pe picioare. Din primele minute de dup sosirea celor de la DCCAP nu-mi
amintesc mare lucru, doar haos.
n curnd ns, am nceput s m simt mai bine. Un medic de la Fittes mi-a fcut o
injecie cu adrenalin ca s-mi revin. Altul mi-a bandajat mna rnit. Un ofier de treab
de la DCCAP a fcut un gest i mai frumos: mi-a oferit o can de ceai. Chiar i Barnes,
trecnd pe lng canapeaua pe care eram ntins n vreme ce ddea ordine n stnga i n
dreapta, m-a btut pe umr i m-a ntrebat dac sunt bine. M simeam bine, mulumesc,
dar pe moment eram fericit c altcineva se ocupa de toate.
Bineneles, lucrurile nu au stat n loc doar fiindc eu eram pe tu. n jurul meu se
ntmplau nc multe. n primul rnd, oferul, Percy Grebe, fusese arestat. El nu fusese
martor la sfritul groaznic al lui Fairfax, dar simise suficient ct s fie cuprins de o stare
de teroare total. Spaima l fcuse foarte vorbre. ncepuse s mrturiseasc nc dinainte
s fie pus din nou pe picioare.
Apoi, o mulime de detectivi, narmai pn n dini cu sbii, lanterne i bombe cu sare i
fluturnd tore uriae n jurul lor, ncepur s nainteze ncet de-a lungul holului. Cuvntulcheie aici este ncet. Erau, n cea mai mare parte, ageni de la Fittes, civa de la Tendy i
doi-trei de la Grimble. Cu toii erau extrem de precaui i nregistrau date parapsihologice la
fiecare pas. Reputaia sinistr a conacului Combe Carey atrna deasupra lor ca un nor, iar
supraveghetorii aduli care i urmreau tiau asta i preau i ei nelinitii. Lockwood i
George i priveau veseli cum inspectau metru dup metru, transmindu-i ordinele de la
unul la altul ca un telefon fr fir i srind la fiecare zgomot i la fiecare umbr.
Bineneles, primul lor popas a fost n bibliotec. Aici au descoperit imediat trupul lui
Fairfax, care era ntins cu faa n jos pe covoraul din centrul camerei, cu ochii larg deschii
i braele ntinse, de parc s-ar fi rugat. Medicii i pregtiser deja injeciile cu adrenalin,

dar nici mcar nu ncercar s le foloseasc. Era deja mult prea trziu. Fairfax suferise
atingerea fantomatic din plin i avea trupul umflat, nvineit i mort. Detectivii luar
probe n jurul medalionului i n camer, dar nu mai descoperir nimic. Spiritul lui Annie
Ward se confruntase n sfrit cu ucigaul ei, iar apoi dispruse.
La ordinul lui Barnes, detectivii se mprtiar prin conac, strngndu-i pe toi servitorii
lui Fairfax n aripa de est i verificnd spusele noastre n cea de vest. Lockwood i George i
ghidar pn la ua Camerei Stacojii, care era ncuiat. La sugestia lui Lockwood, cheia fu
gsit n buzunarul lui Fairfax. Cnd o echip reui n sfrit s se furieze nuntru, camera
era goal, linitit i rece. Spre bucuria lui George, printre agenii de la Fittes adui de
Barnes se numra i vechiul nostru prieten Quill Kipps, mpreun cu protejaii lui, fata
blond i biatul cu barb nengrijit. Lui George i fcu o deosebit plcere s stea lng
Barnes i s-i asculte ordinele, ntrerupndu-l ocazional cu propriile lui sugestii.
Prin acest pasaj vei descoperi faimoasele trepte, spuse el. Cred c am scpat de toate
umbrele urltoare, dar poate ar fi mai bine ca Kipps s mearg nainte i s verifice. La
captul scrii e camera cu puul n care au fost mcelrii clugrii. Poate echipa lui ar
trebui s caute i nuntru, nu? Par s ezite. Ei bine, dac e prea nspimnttor, avem o
fantom n toaleta de jos; cu ea s-ar putea s se descurce.
De fapt, toate pericolele care mai rmseser trecur odat cu primele raze ale soarelui,
care intrar prin ferestrele Galeriei Alungite, desennd fii calde i aurii pe podea.

Conform tradiiei, inspectorul Barnes reui s-i pstreze atitudinea iritat chiar i atunci
cnd ne felicit pentru c ne achitasem cum se cuvine de sarcina noastr. Cu mustaa
atrnndu-i ntr-un unghi ciudat, Barnes ne chem n bibliotec i, n penumbr, i fcu
moral lui Lockwood fiindc pstrase secretul att de mult vreme.
Ar fi dreptul meu s v pun sub acuzare pentru tinuirea informaiilor, mri el, sau
pentru c ai furat dovezi de la locul unei crime. Sau pentru c tu, Lockwood, i-ai riscat
viaa i i-ai pus i asociaii n pericol. Venind aici singuri, ai ajuns la cheremul unui
uciga!
Un presupus uciga, spuse Lockwood. N-am neles de la nceput ce nsemna inscripia
dinuntrul medalionului.
Barnes i ddu ochii peste cap, apoi pufni att de tare, nct i se zbrli mustaa.
Un presupus uciga, atunci! Oricum, riscul vostru nu se justific! i am observat c nici
nu ai binevoit s-i ntrebi pe Cubbins i pe domnioara Carlyle dac sunt de acord cu decizia
ta!
Trebuie spus c avea dreptate, pentru c i eu m gndeam la asta.
Lockwood respir adnc; poate i ddea seama acum c era cazul s i explice purtarea
i n faa mea i a lui George, nu doar n faa lui Barnes.
N-am avut de ales, spuse el. Trebuia s accept invitaia lui Fairfax. A fost singura cale
de a-l face s-mi plteasc datoriile. Ct despre pericolul n care ne gseam, am fost cu totul
ncreztor n capacitile echipei mele. Lucy i George sunt cei mai buni detectivi din
Londra, dup cum o demonstreaz i rezultatele. Am neutralizat un mare numr de
Vizitatori i am nvins un duman hotrt i necrutor. Toate astea fr niciun supervizor
adult, domnule Barnes.
Spunnd asta, Lockwood zmbi ct de larg i de strlucitor era n stare. Barnes se crisp.
Bag dinii-n gur. E prea devreme i nc nu mi-am luat micul dejun Hei, Kipps!

Quill Kipps trecea pe lng noi, gfind sub greutatea a trei cutii transparente din
plastic. Dou erau pline cu scenariile jerpelite pentru piese de teatru pe care Fairfax le
colecionase; acum erau folosite drept dovezi. Al treilea coninea o tunic de zale, atent
mpturit, i dou coifuri stranii din fier.
Unde e a doua tunic? ntreb Barnes.
Pe cadavru nc, spuse Kipps.
Ei bine, trebuie s o dm jos de pe cadavru nainte s se umfle prea tare. Ocup-te de
asta acum, bine?
Rapid, strig George. Nu mai pierde vremea!
Ceea ce-mi aduce aminte de un lucru, continu Barnes dup ce Kipps plec
strmbndu-se. Acele coifuri. Erau ale lui Fairfax, presupun?
Da, domnule Barnes, spuse nevinovat Lockwood. Ne ntrebam i noi ce-i cu ele.
Ei bine, putei s v ntrebai n continuare, fiindc le confisc. Acum sunt proprietatea
DCCAP.
Inspectorul ezit, rsucindu-i mustaa.
Fairfax n-a vorbit cu voi despre armur i coif, nu? spuse el brusc. Despre ce-i plcea
s fac aici?
Lockwood cltin din cap.
Cred c era prea ocupat ncercnd s ne omoare, domnule Barnes.
i cine-l poate nvinui pentru asta, spuse Barnes, privindu-ne acru. Apropo, unul
dintre coifuri nu avea vizor. Avei idee unde ar putea fi?
Nu, domnule. Poate i lipsea de la bun nceput.
Poate c nu
Rspltindu-ne cu o ultim privire cercettoare, Barnes merse s ne organizeze plecarea.
Am rmas locului o vreme, aezai n fotolii i scaune, sfrii. Nu vorbeam. Cineva ne-a
adus nc o ceac de ceai. Priveam prin geamuri cum lumina zilei se rspndete peste
cmpurile de afar.

Cnd specialitii n curenie au revenit la Combe Carey cteva sptmni mai trziu,
activitatea supranatural de aici se diminuase mult. Potrivit rapoartelor noastre, prima lor
sarcin a fost s sece puul. Acolo, la o adncime considerabil, au descoperit oasele
mncate de vreme a apte brbai aduli, care fuseser legai mpreun. Oasele erau ciobite
i amestecate cu fragmente de fier i de argint. Au fost recuperate i distruse, iar apoi, dup
cum prevzuse Lockwood, restul casei a reintrat n normal. Sub plcile din hol erau mai
multe Surse secundare, dar acum, c oasele clugrilor dispruser, majoritatea fantomelor
de Tip I dispruser i ele fr urm.
Lockwood ceruse cu trie ca i noi s fim implicai n operaiunile de curare, dar am
fost refuzai din start de noii proprietari ai conacului un nepot i o nepoat ai lui Fairfax,
care preluaser controlul asupra companiei. Nu le plcea casa, aa c o vndur la scurt
timp dup ce agenii parapsihologici i terminar treaba. Dup un an, conacul a fost
transformat ntr-o coal cu internat.
Fairfax nsui nu avea niciun motenitor direct. Nu fusese niciodat cstorit i nu avea
copii. Aa c, poate, Annabel Ward chiar fusese iubirea vieii lui, pn la urm.
Rmiele medalionului au fost luate de agenii lui Barnes i nchise ntr-un container
special de sticl de argint. Nu tiu dac spiritul fetei-fantom mai era legat de el sau, aa

cum presupuneam, dispruse, fiindc nu l-am mai vzut niciodat.


Trupul agentului disprut de la Fittes a fost recuperat din camera puului n aceeai
noapte de ctre colegii lui din ziua de azi. Mai trziu, Lockwood a primit o scrisoare de la
Penelope Fittes nsi, conductoarea ageniei i descendenta direct a fondatoarei acesteia,
legendara Marissa Fittes. Ne-a felicitat pentru succesul nostru i ne-a mulumit pentru c am
descoperit trupul prietenului i colegului ei din copilrie. Numele lui era Sam McCarthy i
murise la numai doisprezece ani.

26.
GROAZA DE LA COMBE CAREY
Teroarea nsngerat a Camerei Stacojii
Secretele Treptelor Urltoare, scoase la iveal!
Un interviu n exclusivitate cu A.J. Lockwood

De cteva zile circul zvonuri cu privire la ce s-a ntmplat de curnd la
Combe Carey Hall, precum i n legtur cu moartea subit a proprietarului
conacului, cunoscutul industria dl John William Fairfax. Aici, n paginile ziarului
Times of London de astzi, suntem mndri s dezvluim povestea extraordinar a
acelei nopi, relatat de unul dintre actorii ei principali, dl Anthony Lockwood,
de la agenia Lockwood i Asociaii. ntr-o convorbire exclusiv cu reporterul
nostru, dl Lockwood descrie grupul ngrozitor de Vizitatori de Tip II pe care
echipa lui l-a ntlnit la conac, pasajele secrete pe care le-au explorat i teroarea
puului morii ascuns n inima casei. El explic, de asemenea, circumstanele
care au condus la moartea tragic a domnului Fairfax, care a suferit un atac de
cord dup ce a fost atins de o fantom n confruntarea final. A intrat n acea
arip a conacului n pofida sfaturilor noastre, spune dl Lockwood. A fost un
brbat curajos i cred c a vrut s vad Vizitatorii cu ochii lui, dar e periculos ca
o persoan care nu este agent sau detectiv s ptrund ntr-o zon afectat.
Dl Lockwood vorbete deschis i despre noile informaii aprute n cazul
morii actriei Annabel Ward. Am gsit dovezi noi, spune el, care atest c
suspectul principal din acest caz, dl Hugo Blake, nu a avut nimic de-a face cu
crima. Dei identitatea ucigaului rmne un mister, suntem ncntai s ajutm
la refacerea reputaiei unui brbat nevinovat. Toate acestea fac parte din
serviciile pe care le oferim cu plcere.

Interviul complet cu dl Lockwood: paginile 4-5
Necrologul domnului John Fairfax: pagina 56
Cele mai de succes agenii de astzi: pagina 83

La o sptmn dup ce ne-am ntors la Londra, dup ce am dormit pe sturate i ne-am


revenit cu totul, am organizat o petrecere la Portland Row numrul 35. N-a fost o petrecere

prea mare de fapt, am fost doar noi trei dar asta nu i-a oprit pe agenii de la Lockwood
i Asociaii s se distreze pe cinste. George a comandat gogoi cu tot felul de arome de la
magazinul de la col. Eu am cumprat nite ghirlande din hrtie i le-am atrnat prin
buctrie. Lockwood s-a ntors dintr-o cltorie fcut la Knightsbridge cu dou couri
uriae, pline cu rulade cu crnai, jeleuri, plcinte i prjituri, sticle de cola i bere de
ghimbir i multe alte delicatese. Odat ce am terminat de descrcat toate buntile,
buctria noastr practic a disprut. Stteam n mijlocul unor mormane de bunti.
Pentru Combe Carey Hall, toast Lockwood, ridicndu-i paharul, i succesul pe care
ni l-a adus. ncepnd de astzi, avem un nou client.
Asta e bine, spuse George. Dac nu cumva e iari doamna cu pisicile.
Nu. E vorba de Colegiul Chelsea pentru Domnioare. Spun c au vzut o apariie n
dormitoare, un brbat fr membre care se trte pe podeaua bii pe dou cioturi
nsngerate.
Sun promitor, am spus, lund o rulad cu crnai.
Da, i eu abia atept, spuse Lockwood, tindu-i o felie enorm de plcint cu carne.
Ultimul interviu din Times ne-a fcut mult reclam. n sfrit, publicitate bun.
Asta pentru c n-am ars conacul Combe Carey, ncuviin George. Dei, ntre noi fie
vorba, ne-am ucis clientul. Presupun c e mereu loc de mai bine.
Lockwood ne reumplu paharele i mncarm cu toii ntr-o tcere plcut.
Mie mi pare ru doar c Barnes te-a obligat s mini n legtur cu Fairfax, am spus
dup o vreme. Ar fi trebuit s-i facem public vina.
Perfect de acord, spuse Lockwood, dar e vorba despre o familie foarte puternic i
despre una dintre cele mai importante companii din Anglia. Am fi suferit consecine
groaznice dac patriarhul lor ar fi fost expus drept un uciga i un ticlos, aa cum a fost.
i, avnd n vedere c Problema se nrutete pe zi ce trece, DCCAP-ul nici n-a vrut s
aud de asta.
Ei bine, i ce dac am fi suportat consecine? am ntrebat, lsndu-mi furculia din
mn. Prosteala asta nu e dreptate, nu-i aa? Nimeni nu va ti niciodat adevrul despre
Fairfax sau despre Annie Ward i cum
Mulumit ie, Lucy, m ntrerupse Lockwood, fantoma lui Annie Ward a primit exact
ce merita. Cu siguran c s-a fcut dreptate. De fapt, e un rezultat grozav, oricum ai privi
lucrurile. Annie Ward s-a confruntat cu ucigaul ei, Fairfax a fost pedepsit, Barnes a reuit
s acopere toat povestea i, din moment ce Barnes ne-a cerut s trecem sub tcere
adevrata natur a cazului, a trebuit s m lase s prezint toate celelalte detalii siropoase
n interviul din Times. Ceea ce nseamn c ni s-a fcut i publicitate gratis. Bingo. Toat
lumea e fericit.
n afar de Fairfax, spuse George.
Ah, da. n afar de el.
M ntreb ce altceva mai ascunde DCCAP, am spus. Ai vzut ce repede s-au mobilizat
s ndeprteze toate obiectele din conac? De parc ar fi fost mai interesai de armura i
coifurile lui Fairfax dect de crimele lui. Acel coif era att de bizar Mi-ar fi plcut s-l
cercetez mai ndeaproape.
Pcat, zmbi amar Lockwood. Acum e deja n beciurile de la Scotland Yard, adnc sub
pmnt. Nu vei mai vedea acele lucruri niciodat.
n cazul sta, bine c am furat ochelarii, spuse George, scond la iveal ochelarii

groi pe care i inea atrnai de sptarul scaunului. Nu fac nimic, din cte mi pot da
seama, sunt doar puin nceoai. M dor ochii de la ei E un simbol straniu pe ei aici.
Ce crezi c e asta, Lucy?
George mi ntinse ochelarii. Erau mai grei dect m-a fi ateptat i foarte reci. M-am
uitat ndeaproape i am reuit s desluesc o mic imagine pe marginea interioar a lentilei
din stnga
Seamn puin cu un fel de harp, am spus. Una din aceea greceasc, cu lemnul
curbat. Poi vedea i coardele, uit-te. Trei coarde
Da. Ei bine, nu e sigla fabricii lui Fairfax, atta lucru e sigur.
George arunc ochelarii pe mas, printre jeleuri.
Presupun c n-avem dect s experimentm n continuare.
Aa s faci, George, spuse Lockwood, apoi toi trei ne ridicarm din nou paharele.
Berea de ghimbir e pe terminate, spuse George. i avem nevoie de gogoi. O alt
misiune serioas de care m pot ocupa chiar eu.
George sri n picioare, deschise uile beciului i dispru nuntru.
Eu i Lockwood rmsesem fa n fa. Ochii notri se ntlnir. Amndoi zmbeam. Neam uitat repede n alt parte. Brusc, lucrurile erau ceva mai stranii ca de obicei, de parc
am fi fost din nou la nceput.
Uite ce e, Lucy, spuse Lockwood. Voiam s te ntreb ceva.
Sigur. ntreab-m.
Cnd eram n bibliotec i Grebe voia s te mpute i-ai scos colierul i ai eliberat
intenionat fantoma, nu-i aa?
Desigur.
Ceea ce ne-a salvat vieile, deci e limpede c a fost o decizie grozav. Bravo, din nou.
Dar m ntrebam doar
Lockwood privi sendviurile o clip.
De unde ai tiut c nu ne va ataca i pe noi?
Nu am tiut. Dar din moment ce Fairfax avea de gnd s ne ucid, am considerat c
merit riscul.
n regul deci a fost un risc.
Lockwood ezit.
Deci, fantoma fetei n-a vorbit cu tine?
Nu.
Nu i-a spus s scoi medalionul dinuntrul sticlei?
Nu.
Nu i-a spus s iei medalionul de lng trupul ei, n noaptea aceea cu incendiul?
Nu!
I-am aruncat zmbetul meu misterios, copyright L. Carlyle.
Lockwood m acuzi cumva c a fi posedat de acea fantom?
Chiar deloc. Doar c uneori nu te neleg. n bibliotec, atunci cnd i-ai artat
medalionul, nu preai deloc speriat.
Am oftat; la asta m gndeam i eu, nc de cnd se ntmplase.
tii, am spus, dac e s fiu sincer, nu mi-a fost greu s ghicesc c fantoma se va
concentra asupra lui Fairfax; cred c toi am fi prezis asta. Dar ai dreptate. Eram foarte
sigur c nu ne va ataca din nou. Dei nu mi-a spus asta. I-am simit cumva inteniile. E un

lucru pe care Talentul meu m las s-l fac uneori. Nu citesc doar sentimentele din trecut, ci
i, pe undeva, la ce se gndete spiritul acum.
Lockwood se ncrunt.
Am observat deja o dat sau de dou ori c pari s tii lucruri subtile despre Vizitatorii
cu care ne luptm, spuse el. Cum a fost i cu fantoma din slcii de sptmna trecut. Ai
spus c jelea pe cineva drag Dar poate l-ai auzit spunnd asta?
Nu, n-a vorbit deloc. Doar am simit asta. Se poate s m fi nelat. E greu de tiut
cnd s cred ceea ce simt i cnd nu.
Am cules o truf de ciocolat, m-am jucat puin cu ea, apoi am pus-o la loc; brusc, luasem
o decizie.
Adevrul e, Lockwood, am spus, c nu am dreptate ntotdeauna. Am fcut greeli
grave pn acum. Nu i-am spus niciodat de ultimul meu caz nainte de a veni la Londra.
Am simit c era vorba despre o fantom rea, dar nu am avut ncredere n intuiia mea i
nici supervizorul meu nu m-a ascultat. Ei bine, era un Schimbtor i ne-a prostit pe toi.
Aproape c mi-am dat seama de asta. Dac mi-a fi urmat instinctele, am fi scpat cu toii
la timp
intuiam faa de mas cu privirea.
Dar nu am fcut nimic. Au murit oameni din cauza asta.
Mie mi se pare c a fost vina supervizorului tu, nu a ta, spuse Lockwood. Ascult-m,
Luce. i-ai urmat perfect instinctele la Combe Carey i datorit ie am scpat cu toii.
Lockwood mi zmbi.
Am ncrede n Talentul tu i n judecata ta, i sunt foarte mndru c te am n echipa
mea. n regul? Aa c nu te mai gndi la trecut! Trecutul e al fantomelor. Cu toii am fcut
lucruri pe care le regretm. Conteaz ce avem nainte nu-i aa, George?
George tocmai deschisese ua cu piciorul. Ducea n brae o lad cu sticle de bere de
ghimbir.
Toat lumea e fericit? spuse el. De ce nu mncai? Avem o grmad de mncare
Ah, fir-ar. Am uitat gogoile.
M-am ridicat grbit.
Las, am spus. M duc eu s le aduc.

n beci era rcoare, acesta fiind i motivul pentru care lsasem mncarea acolo. Dup
cldura din buctrie, frigul de aici m fcea s tremur puin. Faa mea mbujorat
ncepuse s m usture. Am cobort scrile din fier, ascultnd vocile celorlali deasupra.
Era bine c avusesem acea discuie cu Lockwood, dar avusesem nevoie de un pretext
pentru a m ndeprta de el. Nu-mi era uor s vorbesc despre trecut i cu att mai puin de
legtura cu fantoma. Nu-l minisem. Fata nu-mi dduse instruciuni cel puin nu n mod
contient. Comunicam incontient cu ea? S fiu sincer, era greu de tiut. Dar n acea sear
nu m deranja asta. Era o sear n care ne relaxam i ne simeam bine.
Gogoile erau n depozitul securizat, care era cel mai rcoros loc dintre toate. Pusesem
tava pe un raft, chiar nuntru. Era uor de ajuns acolo; am mers fr s m mai obosesc s
aprind luminile. Imediat ce am intrat, m-am mpiedicat de cutia de chipsuri cu arom de
cocktail de crevei pe care George o lsase inspirat, n mijlocul podelei. Mi-am pierdut
echilibrul i am czut peste rafturi, lovind mai nti cu pumnul ceva dur, ateriznd, apoi, pe
ceva moale.

Era uor de ghicit pe ce czusem. Gogoile. Ei bine, Lockwood avea s le primeasc pe


astea.
M-am ridicat, mi-am scuturat zahrul de pe fust i m-am ntins n ntuneric dup tav.
Lucy
Am ngheat. Ua se nchisese singur. Nu vedeam dect patru bee de lumin galben; n
rest, n camer era ntuneric.
Lucy
O voce slab, optindu-mi direct n ureche, ndeprtat i totui aproape, ca de obicei.
Nu aveam spada la mine, nici centura. Nu aveam cum s m apr. Am ntins o mn n
spate, orbecind dup clan.
Te-am urmrit
Am gsit clana i am tras de ea doar puin, nu mai mult. Nu nc. Cele patru bee de
lumin erau glbui i despicau ntunericul n fii cenuii. n faa mea, aezat pe raftul de
deasupra gogoilor, se vedea o form cocoat sub o batist ptat.
Da opti vocea. Haide Aa.
Am ntins mna i am dat la o parte pnza. Plasma din borcanul pentru fantome
strlucea, palid i verzuie. Faa oribil apruse pe de-a-ntregul i se lipise perfect pe
craniul de dedesubt. Nasul era lung, iar orbitele goale i mari. Gura zmbea malefic; n
centrul orbitelor jucau dou puncte de lumin.
Era i timpul, la naiba, spuse fantoma. Strig la tine de nu-tiu-cnd.
Am rmas holbndu-m la ea.
Aa, spuse fantoma. Micuul de mine. Vino mai aproape i hai s povestim.
Nicio ans.
Am cercetat borcanul cu privirea. Era din sticl argintat, iar fantoma era prins
nuntru. l lovisem n cdere, dar nu se sprsese. Sticla era ntreag. Atunci, ce se
schimbase?
Haide, nu fi aa, spuse fantoma, cu o expresie jignit. Eti altfel dect ceilali. tii c
eti.
M-am aplecat mai mult, privind sigiliul de plastic de pe capacul borcanului. Da; una
dintre bridele galbene care l ineau se micase puin acolo unde lovisem borcanul. Se
rsucise ca un robinet, dnd la iveal un mic grilaj de fier pe care nu-l mai vzusem.
Nu eti nesuferit ca Lockwood i nici dezgusttoare precum Cubbins, continu
fantoma. Ah, ce lucruri mi-a fcut, cte umiline! Odat, dac-i vine s crezi, m-a dus n
baie
M-am ntins nspre brid, rsucind-o. Gura dinuntrul borcanului se mic rapid.
Nu, ateapt! Nu vrei cu adevrat s faci asta. Merit s asculi ce am s-i spun.
Sunt lucruri importante. Cum ar fi sta: vine moartea.
Gura zmbi larg.
Poftim. Ce crezi despre asta?
La revedere, am spus, aeznd brida la locul ei.
Nu-i nimic personal! strig fantoma. Moartea vine dup voi toi. De ce? Pentru c
totul e cu susul n jos. Moartea e n Via i Viaa e n Moarte, iar ceea ce era static nainte
e fluid acum. Indiferent ce vei ncerca, Lucy, nu vei reui niciodat s ntorci fluxul
Poate c nu, dar mcar puteam nchide borcanul.
Am fcut asta, iar vocea s-a ntrerupt imediat. Am privit chipul din borcan. Gura

continua s se mite; faa tremura. Ectoplasma se nvlmea cu fiecare clip, de parc


fierbea.
Nu. n noaptea asta srbtoream. Nicio fantom nenorocit dintr-un borcan n-avea
dreptul s-mi strice plcerea.
Am tras batista napoi peste borcan, am luat tava cu gogoi, am deschis ua i am ieit
din magazie. Am traversat beciul i am urcat ncet scrile spiralate. La jumtatea drumului,
l-am auzit pe Lockwood rznd n buctrie. George vorbea. Era n mijlocul unei anecdote.
i apoi mi-am dat seama c nu purta nimic! Imagineaz-i asta! S-i petreci
eternitatea fr pantaloni!
Lockwood rse din nou. Chiar rse, adic. i dduse capul pe spate, din cte auzeam.
Dintr-odat, am vrut s fiu acolo, s iau parte la veselia lor. Mi-am iuit paii. Cu tava de
gogoi uor avariate n mini, am urcat restul scrilor ntunecate, ndreptndu-m spre
camera cald i luminoas.


virtual-project.eu

Arm incendiar, inventat n jurul anului 672, n Imperiul Bizantin, folosit, se pare,

{1}

mai ales n confruntrile navale datorit proprietii substanei de a arde chiar i n contact
cu apa. (n.red.)
{2}
Local unde se vnd buturi pentru acas. (n.tr.)