Sunteți pe pagina 1din 216

Katherine Kurtz & Deborah Turner Harris

Iniiatul

Prolog
NOAPTEA de toamn era limpede i smh t. Iar rceala din aerul
nemicat promitea nghei; I ivdijc de zori. Razele lunii nu atenuau ntunericul,
doar stelele? N uneau palida lor lumin peste acest inut al Scoiei.
Pe la jumtatea povrniului unui deal mpdurir. Un brbat
nvemntat n negru pndea protejat de fagi venerabili, strngnd din umeri
ca s se nclzeasc i micndu-i. Din cnd n cnd degetele minilor
acoperite cu mnui negre, ca s le menin supleea pentru ceea ce avea de
ilcut. In cursul ultimei jumti ele or, ridicase de mat multe ori marginea
mnuii stngi i se uitase la ceasul lui militar. Repet acum din nou gestul.
Pe cadranul luminos se citea ora dou i jumtate.
Ferestrele din spate de la Mossiecairn House erau oarbe i ntunecate.
Ultima lumin de la etaj se stinsese ceva mai devreme. Btrnul paznic i
terminase ultimul rond cu mult nainte i probabil nu avea s se mai mite din
locuina lui de la poart dect dup venirea zilei. Acum era momentul cel mai
potrivit.
Zmbind vag brbatul n negru i trase fermoarul hainei ale de piele
i i nl puin de pe urechi apca neagr, tricotat, ca s aud mai
bine/apoi mic din nou degetele i porni spre poalele pantei. Strbtu
ntreaga distan cu iueala i sigurana unui om deprins s se deplaseze pe
ntuneric i s se fereasc totodat de eventualele priviri. Travers cu
uurin un pru, srind din piatr n piatr. Se opri din nou, cercetnd cu
precauie spaiul dinaintea lui, ni apoi i travers gazonul expus,
adpostindu-se n cele din urm n umbra streinii de deasupra intrrii n
buctrie.
Dezamorsarea sistemului de siguran al casei puse prea puine
probleme brbatului nvesmntat n negru. Judecnd dup standarde
americane, sistemul de alarm de la Mossiecairn era ngrozitor de
nesofisticat. Apoi, brbatul n negru se mai aflase n cas i mai devreme, n
timpul aceleiai zile, n chip de turist i trecuse n revist tot ceea ce putea
constitui vreun obstacol atunci cnd urma s se ntoarc.
Acum se deplasa ncet i grijuliu prin buctria ntunecoas,
luminndu-i calea cu o minuscul lantern de buzunar care emitea o raz de
diametrul unui creion. Nu arunc nici mcar o privire spre sfenicele, cupele
i vasele pentru ghea de pe rafturi, sau spre sertarele pline de argintrie n
timp ce strbtea cmara pentm vesel. Intr apoi n sufragerie, unde nu
bg n seam valorosul serviciu de ceai expus pe masa din centru i se
strecur repede pe lng zidul interior spre ua dubl de la cellalt capt. Cu
o micare ndemnatic i folosind o scul potrivit, for broasca i ptrunse
imediat n biblioteca nvecinat, evitnd astfel coridorul exterior i celulele
electrice ce pzeau celelalte ui de acces.

Nu acord nici aici prea mult atenie mulimii de obiecte valoroase


expuse; i roti lumina n toate direciile, evitnd s lumineze ferestrele.
Portretele, ncepnd de la cel ce construise casa n vremea lui Iacob I i pn
la proprietarul ei din acel moment, erau foarte izbutite. Pe cel de deasupra
cminului ornamentat l admirase i cu prilejul primei vizite: un cavaler
mbrcat n catifele i mtsuri de culoarea vinului de porto, cu dantel la
gt, cu buclele de pr lung i negru al unei peruci revrsndu-se de sub
plria cu pan.
Arme vechi i alte efecte militare personale ornamentau spaiile goale
dintre tablouri, iar obiectele mai mici erau expuse n vitrine aranjate de-a
lungul pereilor. Crile rare ocupau o mas grea de bibliotec, n mijlocul
ncperii.
Intrusul trecu pe lng ele far a le nvrednici cu privirea, ndreptnduse spre vitrinele care flancau cminul. Majoritatea exponatelor de aici erau
medalii i decoraii, ctigate de fotii stpni ai casei, sau ciudenii i
nimicuri de tot felul, cum ar fi ceasuri de buzunar, evantaie pentru doamne i
miniaturi pictate pe filde. Cteva dintre ele erau ns obiecte care aminteau
de personaliti din agitatul trecut istoric al Scoiei: Mndrul Bonnie Dundee
sau Mary, regina Scoiei, sau Mndrul prin Charlie. Remarcnd din mers o
bucl de pr legat cu panglica de mtase, prins ntr-un medalion din aur,
lucrat cu atta miestrie nct i se tia respiraia, brbatul n negru se
ntreb cum de mai i rmsese pr pretendentului din familia Stuart n
momentul n care se refugiase pe Insula Skye, traversnd marea, n drum
spre tristul su exil din Frana. Asta i aducea aminte de toate achiile din
Sfnta Cruce pe care le vzuse el de-a lungul anilor, i care, dac ar fi fost
adunate laolalt, ai fi putut face din ele suficiente cruci pentm a crucifica o
duzin de Regi ai Iudeilor.
Aa c de ce nu ar avea i scoienii relicvele lor. Asta nu era treaba lui.
Ct despre relicva scoian pentru care venise aici n aceast sear, ea avea
s-i aduc o sum frumuic de bani.
Zmbi apropiindu-se de vitrina respectiv i lumin cu lanterna prin
sticl, tratndu-l cu indiferen pe cavalerul ce-l veghea de deasupra
cminului. Floreta cu mner curbat i teaca ei, dovezi elegante ale stilului cu
bogate ornamentaii preferat de armurierii italieni la sfritul secolului al XVlea, erau aranjate pe o catifea de culoare albastru-nchis. Aurul de pe mner
i gard era cizelat profund, iar pe lama albstruie se mai vedeau urmele
unui strat auriu.
Teaca era un obiect ceva mai modest, confecionat din piele marocan,
dar de-a lungul suprafeei ei i la deschiztur strluceau discret mai multe
pietre semipreioase. ntre lam i teac, de un alb-crem ce ieea n eviden
pe albastrul nchis al catifelei, se vedea o plcu de cupru pe care erau
gravate ntr-o elegant scriitur trei rnduri de explicaii concise:
Sabia 9kburn aflat odat n posesiunea [uiSirJrancis OJeburn, jContek
Vrjitor de ia <Botfiwetf, nu 1624
Brbatul n negru scoase un mic mormit de satisfacie. innd ntre
dini lanterna subire, extrase dintr-un buzunar interior un peraclu fin pe

care i introduse n broasca vitrinei. Dup cteva micri, aceasta ced, omul
ridic ncet capacul i l fix. Mnerul armei i se potrivea n mn de parc ar
fi fost fcut special pentru el; extrase sabia din vitrin i, cuprins de un acces
de imaginaie, i verific echilibrul i se fcu a inti, ndreptnd lama de-a
lungul razei de lumin a lanternei. De ce, vai, de ce nu se nscuse i el
cavaler?
Stpnindu-i imediat scurtul fior de bucurie provocat de succes,
brbatul n negru nl n semn de ironic salut sabia spre portretul de
deasupra cminului de marmur, scoase apoi i teaca din vitrin i vr cu un
gest hotrt arma la locul ei.
Da, era chiar sabia Contelui Vrjitor! E plcut s re joci, dar el nu se
nscuse cavaler, iar dac zbovea*prea mult nu era exclus s ajung s
regrete c se nscuse. Despre patronul lui din acel moment se spunea c
este extrem de exigent, n ciuda gusturilor sale excentrice.
Concentrat acum din nou asupra muncii iui., brbatul n negru scotoci
din nou n buzunarul interior al jachetei i scoase o pung de nylon bine
mpturit, lung i neagr, exact aa cum i trebuia, n care introduse sabia
pus n teaca. Mchi; rnd-o apoi cu mult grij i petrecnd-o peste umr.
Pe urm, nainte de a nchide vitrina i de a o ncuia din nou, scoase la
iveal dintr-iin alt buzunar o mic plac identic cu cea aflat deja nuntru.
Textul ei suna astfel: Exponatul a fost scos n vederea conservrii.
Restul prea o simpl chestiune de rutin, deoarece nu avea dect s
foloseasc acelai drum i pentru retragere. Nici de aceast dat nu se art
mai interesat de celelalte exponate ale muzeului. n faa uii buctriei se
opri att ct s repun n funciune sistemul de alarm, apoi se pierdu repede
printre umbrele de pe deal, tcut ca o oapt, cutnd adpostul pdurii.
Ajunse curnd la drumul din spatele cldirii.
Aici l atepta nu bidiviul, aa cum i s-ar fi cuvenit unui cavaler ci o
puternic motociclet japonez, care l nsoise ntr-o mulime de escapade,
n toat lumea. Imaginaia lui transform casc de motociclist ntr-o veritabil
casc de cavaler cu vizier; i-o aez pe cap, apoi scoase motocicleta din
tufiuri, urcndu-se n a. Cobor toat panta din inerie, urmnd zigzagurile
potecii. Odat ajuns la poalele dealului, suficient de departe de cas, porni i
motorul iar peste cteva minute gonea pe un drum de ar cu dou benzi n
direcia vest, prin geroasa noapte scoian.
O or mai trziu, dup o goan nviortoare pe autostrada M8,
motociclistul reduse viteza pe strzile adormite ale oraului Glasgow. Urmnd
instruciunile precise pe care le primise, evit centrul, parcurgnd o rut care
l conduse n cele din urm ntr-o jungl de cldiri prsite, chiar n inima
docurilor din Clydebank. Huruitul potolit al motorului rsuna monoton pe
pietrele de pavaj; opri naintea porilor unui antier naval dezafectat,
ntrerupse contactul i linitea se aternu din nou.
Brbatul n negru i scoase casca. Trecur cinci minute. Omul se uit la
ceas, cobor de pe motociclet i ncepu s sei plimbe ncet ncolo i ncoace,
ferindu-se de lumin. Respiraia lui rspndea aburi n aerul rece, cu iz de
sare, i i nbui un strnut.

n fine, cnd se ntorcea pentru a patra or pe urmele propriilor si


pai, auzul ncordat percepu murmurul linitit al unei maini puternice care se
apropia. Se ntoarse la motociclet. Un moment mai trziu, dintr-o alee
lateral apru un Mercedes lucios, de culoare nchis i se opri fr zgomot
de cealalt parte a strzii.
Farurile se stinser, iar geamurile fumurii de pe partea dreapt a
limuzinei alunecar simultan n jos. Conturul estompat al figurii oferului i a
ocupantului locului din spate se ntrevzu prin ntuneric.
Brbatul n negru i ls uurat casca pe aua motocicletei i se
apropie agale de main. ndoindu-se din talie, l salut ironic pe pasagerul
din spate i apoi rosti trgnat:
Mneata, domnule Raeburn.
Ocupantul locului din spate rspunse salutului cu o nclinare rece din
cap.
Bun dimineaa, sergent. Ai ceva pentru mine, cred! Sergentul zmbi
seme i i dezvlui un ir de dini albi i puternici, care ieeau n eviden pe
faa lui bronzat ani de-a rndul la soarele de Texas.
Crciunul cade n fiecare an tot mai devreme, rspunse el Ai putea
s-mi zici Mo Crciun.
i desprinse cu un gest larg, exagerat, punga de pe umr. Pasagerul
Mercedes-ului ridic o sprncean.
Ai ntmpinat vreo dificultate? Americanul pufni dispreuitor.
Doar nu-i bati joc de mine? Mi-ar fi fost mai greu s-i iau bomboana
unui beSelu. Ignorana tipilor de pe aceast coast a Atlanticului n ceea ce
privete sistemele de securitate trebuie c-i^ cost o groaz de parale pe cei
de la asigurri.
n timp ce desfcea metodic gtul pungii de plastic, brbatul de pe
bancheta din spate a Mercedes-ului i studia fiecare gest.
Nutresc sperana c nu ai fost tentat s profii. De situaia n care teai aflat, depind condiiile stabilite ae contractul nostru? Spuse el.
Dei cuvintele fuseser aruncate parc n treact, ndrtul lor se
ghicea o lam ascuit de oel. Sergentul i arunc o privire aprig i i
rspunse pe un ton aproape iritat.
Hei, am i eu o reputaie pe care trebuie s mi-o pstrez! Brbatul
dm main zmbi rece, n semn de satisfacie.
Acum sunt mai linitit. n zilele noastre gseti din ce n ce mai greu
oameni pe care s te poi bizui.
Americanul nu se obosi s confirme recepionarea acestui comentariu.
n momentul n care desfcu cu o micare mai brusc gura pungii i scoase
sabia la iveal, innd-o de mner, n main se aprinse o lumin din cele de
citit harta. Cnd vr arma pe geam, cu vrful nainte, lumina fcu s-i
licreasc suprafeele de aur i oel.
Trebuie s recunosc c este o jucrie grozav de frumoas, remarc
el, dar presupun c ai fi putut s-i comanzi o jumtate de duzin de sbii
identice cu banii pe care mi-i dai mie ca s o fur pe aceasta.

Patronul lui lu sabia Hepburn cu ambele mini nmnuate, trase,


scurt, o parte a lamei din teac, apoi o introduse la loc cu un oftat i aez
arma cu grij pe genunchi.
Valoarea unui obiect nu poate fi apreciat ntotdeauna n bani,
murmur brbatul.
Sergentul ridic din umeri.
Cum spui dumneata, domnule Raeburn. Dumneata eti colecionar i
tii, prin urmare, ce vrei. Eu, eu nu sunt dect. Agent de achiziionare, zise el,
savurnd titlul pe care i-l descoperise. Iar noi, agenii, facem ceea ce facem
pentru bani.
Desigur, i rspunse patronul flegmatic. i-ai ndeplinit misiunea care
i revenea conform nelegerii. Sunt gata s-mi respect i eu acum cuvntul.
i fcu semn oferului su prin oglinda retrovizoare. Brbatul de la volan
vr mna n interiorul hainei, fr nici un comentariu, i scoase un portofel
gros din piele, pe care i-l nmna americanului prin fereastra cobort a
portierei. Acesta l deschise nepstor i frunzri teancul gros de bancnote
americane; csc ochii, plcut surprins.
Dup cum vezi, am inclus i un mic premiu, i spuse omul de pe locul
din spate.
Da, domnule Raeburn, spuse americanul zmbind larg. A fost o
plcere s facem afaceri mpreun.
Cred c nu greesc dac voi spune acelai lucru. Brbatul de pe
bancheta din spate i extrase mnua de pe mna dreapt i scoase braul
pe fereastr; pe cel de-al treilea deget sclipea un inel mare cu sigiliu din
carneol rou ca sngele.
Americanul strnse mna ce i se oferise. Fora cu care patronul lui i
prinsese mna era surprinztor de puternic. Brbatul din main i smuci
baisc i brutal braul n jos, iar houl se pomeni cu eava unui amortizor sub
nas una dintre sculele acelea artoase fabricate n Germania.
Acesta a fost ultimul lucru pe care a mai apucat s-l neleag
americanul, cu o fraciune de secund nainte ca brbatul din main s
apese trgaciul. Nu mai auzi pocnetul discret al primei mpucturi, cu att
mai puin pe cea de a doua i a treia.
n clipa n care mna lui fu eliberat, trupul i se chirci i se prbui pe
pavaj cu o bufnitur surd. Constatnd c trupul rmsese inert, asasinul
strecur grijuliu pistolul automatic sub banchet i fcu semn oferului s-i
dea drumul. Zgomotul produs de motorul Mercedesu-ului la aprindere prea
cu mult mai mare dect cel al mpucturilor; oricum, nu fusese trezit
interesul sau curiozitatea nimnui de prin preajm. Maina dispru tcut din
docurile Glasgow-ului.
<Lo>itolal urni
IR Adam Sinclair nu lu cunotin despre incidentul de la Glasgow
dect lunea urmtoare, n timp ce-i atepta micul dejun. Era mbrcat nc n
haine de clrie, deoarece toctaai se ntorsese de la o mic plimbare n galop
pe domeniul su, aflat nu departe de Edinburgh. Lumina soarelui se revrsa
n micul salon cunoscut dintotdeauna sub denumirea de camera cu albine

de miere din pricina tapetului de un auriu palid, cu albine i flori; se


descotorosi de jachet i o arunc pe speteaza canapefei din apropiere
nainte de a se aeza la msua aflat sub arcada ferestrei.
n mijlocul mesei acoperite cu o fa imaculat din pnz de n
irlandez era aezat o vaz din cristal cu crizanteme, n apropierea uAui
singur tacm, alctuit din argintrie veche i porelanuri fine. Ediia de
diminea a ziarului The Scotsman se gsea frumos mpturit n locul su
obinuit, la dreapta porelanurilor i cuitelor, deasupra agendei legate n
piele. Adam desfcu ziarul cu o micare rapid i elegant a minii,
parcurgnd principalele titluri, n timp ce, cu cealalt mn, i slbea,
absent, nodul de la cravat.
n timpul acestui-sfrit de sptmni nu se ntmplase nici un
eveniment major. Parlamentul European era pe calc s ratifice un nou pachet
dc norme referitoare la roriok? T*M. <>ri atmosferice, o finn j^pone/? Dc
jiro i^* cU-*: uy anunase intenia de a deschide o uzin la Dundee, membri
ai Partidului Naionalist Scoian organizaser un nou protest mpotriva
impozitelor percepute persoanelor mature. Aproape scp din vedere
articolul ascuns n colul din stnga jos al ziarului: Trupul presupusului
traficant de droguri urmeaz s fie transportat n Statele Unite.
Ridicnd o sprncean, Adam ndoi partea de sus a ziarului i continu
s citeasc. n calitate de medic i de consilier ocazional al poliiei, ncerca s
in pasul cu progresul sau cu lipsa acestuia n rzboiul purtat -mpotriva
traficului de droguri, dar articolul prea s fie urmarea la un reportaj, pe care
probabil l scpase, de la sfritul sptmnii trecute. Potrivit relatrii, corpul
unui membru al armatei americane fusese descoperit n zona prsit a
docurilor din Glasgow victim posibil a unui trg cu droguri care ieise
prost, judecnd dup stilul n care fusese executat i dup suma de bani
descoperit asupra sa.
Citind datele din articol, Adam era tentat s fie de acord cu teoria
poliiei, deoarece traficul de droguri devenise, din nefericire, un lucru tot mai
obinuit n cel mai mare ora al Scoiei. Cu toate acestea, dintr-un motiv pe
care nu i-l putea explica n mod raional, i trecu prin minte c acest caz ar
putea fi mai complicat dect i nchipuia poliia din Glasgow.
irul speculaiilor lui fu ntrerupt de sosirea Iui Humphrey, de douzeci
de ani majordomul i valetul lui, care aducea o tav de argint ncrcat.
Bun dimineaa, Humphrey, l ntmpin Adam cu amabilitate,
punnd ziarul deoparte, n timp ce majordomul aeza pe mas un grtar cu
pine prjit uns cu unt i un ceainic aburind.
Bun dimineaa, domnule. Sper c ai avut o plimbare plcut.
Da, Humphrey. Am mers cu calul pn la minele castelului. Am
descoperit cu groaz c deasupra resturilor rmase din bolile de la primul
etaj au nceput s creasc mai muli arbori. Ct despre ieder, nici nu vreau
s m mai gndesc la ea.
Humphrey i turn stpnului su o ceac de ceai, rznd pe
nfundate.

Din cte am auzit, chiar i Regina Mam se rzboiete continuu cu


iedera, domnule, murmur el. O urte din toat inima. Se zice c i
recruteaz chiar i pe oaspeii ei de la sfrit de sptmn ca s ajute la
distrugerea plantei. Poate nu ar fi ru s lum i noi n considerare aceeai
tactic aici, la Strathmoume.
Hmm, da, rspunse Adam, fcnd un mic gest cu ziarul. Ei bine, eu
nu mi-am dat seama ct de mult a crescut n vara asta. I-am lsat un mesaj
lui MacDonald s trimit chiar astzi o echip aici, dac este posibil, care s
nceap s curee. Dac se ntmpl s sune, te rog s-i confirmi din partea
mea. Nu ne putem permite s lsm nimic n paragin, cu att mai mult cu
ct intenionez s pornesc lucrrile de restaurare primvara urmtoare.
Avei perfect dreptate, domnule, confirm Humphrey. Am s ma
ocup de acest lucru.
Majordomul se ntoarse la buctrie, iar Adam se servi cu pine prjit
i deschise ziarul la paginile a doua i a treia. Parcurse rapid primele cteva
titluri de pe pagina din stnga, fr a le acorda prea mult atenie, pn cnd
privirea i fii atras de un alt articol, pitit n coloana de dreapta jos: Dispariia
unei sbii vechi.
Cu ochii puin mrii de interes, Adam se aplec pentru a vedea despre
ce. Este vorba. Fiind el nsui cunosctor i colecionar de arme albe,
articolele de acest fel i strneau ntotdeauna interesul. l citi mai nti
repede, n diagonal, apoi mpturi ziarul cu articolul respectiv la vedere i,
sorbindu-i ceaiul, l citi din nou, ncercnd de aceast dat s detecteze
informaiile pe care ziarul nu le pomenea.
Politia din Lothian i din zona Hotarului* investigheaz mprejurrile
dispariiei unei sbii istorice din muzeul de la Mossiecairn rfouse, din
apropierea Edinburgh-ului. Aceast floret italian din secolul al XVI-lea,
cunoscut sub denumirea de Sabia Hepburn,
* Hotar sc refer la zona de grania dintre Anglia i Scoia (n.tr.).
Se leag de numele lui Sir Francis Hepburn, cel de-al cincilea conte de
Bothwell, care a murit n 1624. Se presupune c sabia a fost furat, dar nu se
poate preciza data cnd s-a petrecut acest lucru. Dispariia ei nu a fost
remarcat timp de mai multe zile, din cauza confuziei ce a pus stpnire pe
personalul muzeului, acesta nchipuindu-i c arma fiisese scoas din vitrina
respectiv n vederea curirii ei. Sabia este evaluat la suma de 2 000 de
lire sterlifte. Se ofer recompens pentru informaii care ar conduce la
recuperarea ei.
Adam se ls pe spate n scaunul su, strngnd din buze, ncruntat.
Dei i spunea c interesul special provenea din faptul c l pasiona subiectul
respectiv n general, un al aselea sim i optea c povestea avea i multe
faete ascunse. Lund un creion de sub agend, tras un cerc n jurul
ntregului articol. Apoi se ntoarse n scaun i ntinse mna dup un telefon de
pe o msu din apropierea canapelei.
Numrul de telefon al Politiei din Lothian i al Hotarului din Edinburgh i
era bine cunoscut. II form rapid, se prezent i ceru s vorbeasc cu
inspectorul ef detectiv Noel McLeod. Urm o scurt pauz, timp n care

centralista poliiei i fcu legtura cu Biroul de Pres. Apoi se auzi o voce de


bas, foarte familiar lui:
Dumneata eti, Sir Adam? Bun dimineaa. Cu ce te pot ajuta?
Bun dimineaa, Noel. Tocmai mi-am aruncat ochii peste ziarul de
dimineaa. Dac ai un moment liber, as dori s schimbm cteva cuvinte
despre unul dintre articolele de pe pagina a doua din The Scotsman.
O, da? Pronun vocea de la cellalt capt al firului, deloc surprins.
Presupun c e vorba despre articolul acela cu sabia Hepburn.
Din cte mi dau seama, eti foarte sigur c nu te sun din cauza
ultimei apariii a Monstrului din Loch Ness, spuse Adam, zmbind.
Apariiile Monstrului sunt o chestie prea ieftin, spuse McLeod. i nu
ai suna la mine, ci la poliia din Inverness. Pe de alt parte, furtul unei sbii
care i-a aparinut odat lui Sir Francis Hepburn poate s te intereseze foarte
mult avnd n vedere reputaia preabunului conte.
Aceea de vrjitor? Rspunse Adam, formulndu-i cu grij
urmtoarele cuvinte ct mai ambiguu cu putin, pentru eventualitatea c
altcineva le-ar fi ascultat din ntmplare convorbirea. Din acest punct de
vedere, spuse el cu prefcut naivitate, nu cunosc vreun motiv pentru care
tradiia s poat fi pus sub semnul ntrebrii.
La cellalt capt, McLeod ezit doar o fraciune de secund, apoi
rspunse:
neleg.
Fiind eu nsumi colecionar de arme albe, continu Adam, am fost
dezamgit de faptul c reportajul din ziar oferea att de puine detalii. Este o
sabie minunat. Poi s-mi dai nite informaii suplimentare?
McLeod emise un sunet ntre mormit i fornit, simind c se aflau din
nou pe un teren mai neutru.
Mi-ar face plcere s pot, spuse el. Doi oameni foarte buni au fost
nsrcinai cu acest caz, dar rezultatele sunt slabe n raport cu strdania lor.
Un lucru e sigur: nu este vorba de un furt obinuit. Din muzeu nu a mai
disprut nimic altceva nici mcar o lingur de argint.
Ceea ce nseamn c houl nu i-a dorit dect sabia, nimic altceva, *
rspunse Adam. Era un amator?
n nici un caz, rspunse McLeod emfatic. Ba dimpotriv. Nzdrvanul
de ho a scos din funciune sistemele de siguran din partea din spate a
casei i apoi a evitat senzorii din hol mergnd prin sufragerie i fornd
broasca uilor, de legtur. Credem c a mai vizitat casa cel puin nc o dat
nainte de spargere, pentru ca s se orienteze pe teren, iar noi ncercm s
folosim aceast pist, verificnd dac nu cumva cineva din personal i aduce
aminte de vreo apariie dubioas.
Oftatul lui lsa s se ghiceasc exasperarea ce-l domina.
Din nefericire, eu unul m ndoiesc c toate acestea vor avea un
rezultat. Nu tim sigur nici mcar. Cnd s-a petrecut furtul, pentru c individul
a lsat o plcu n vitrin, purtnd textul: Exponatul a fost scos n vederea
conservrii. O, s tii c nu a fost prost deloc. Nu mai e nevoie s-i spun ci
nu am gsit nici o amprent.

Cu alte cuvinte, spuse Adam, nu avei indicii.


Nici mcar unul care s valoreze ct o ceap degerat, veni
rspunsul acru. Nu ne rmne dect s cscm bine ochii i s sperm c se
ntmpl ceva. E posibil ca sabia s apar la o cas de licitaii sau la un trg
de arme, n cele din urm dei eu m ndoiesc. Cazul prezint toate
caracteristicile situaiilor cnd un colecionar care se d n vnt dup obiecte
de provenien necurat pltete pentru ca s obin o raritate oarecare.
Hrnm, fiind i eu colecionar i avnd nclinaii asemntoare, m
vd nclinat * s-i cfau dreptate, spuse Adam.
Desi poi s stai linitit, Noef, se grbi el s adauge, zmbind. NU eu
sunt n posesia sbiei pe care o caui!
Rsul firesc al lui McLeod lsa s se vad limpede c inspectorul nu se
gndise la aceast posibilitate.
Ne-ar fi de folos dac am avea o idee oarecare despre ce fel de om
ar putea s fie atras de un obiect ca sabia Hcpburn, zise McLeod. Tu eti att
psihiatru, ct i colecionar, nu ai vrea s faci cteva speculaii pe marginea
cazului?
Era un mod neoficial de a-l invita pe Adam s-i prezinte o prere i
s formuleze o idee care probabil i venise deja i inteligentului McLeod, chiar
dac nu ar fi ndrznit niciodat s o recunoasc n mod oficial.
Ei bine, spuse Adam, alegndu-i iari cuvintele cu grij, consider
c putem nltura de la bun nceput motivaia profitului pur i simplu. O sabie
de 2000 de lire sterline nu merit efortul i cunotinele tehnice dc care a fost
nevoie pentru ocolirea sistemului de securitate i comiterea furtului. Faptul c
nu lipsete nimic altceva are darul de a veni n sprijinul acestei teorii.
nseamn c houl urmrea n mod special acest obiect.
Da, confirm McLeod.
Prin urmare, trebuie s ne punem ntrebarea ce fel de persoan i
poate dori aceast sabie anume? Continu Adam. Ea nu este neaprat unic
n genul ei; eu posed cteva arme similare n colecia mea, dintre cane unele
i-au aflat n proprietatea unor personaliti istorice cu mult mai importai
dect contele Bothwell. Deci trebuie s fie vorba de altceva din trecutul
sbiei. Ce mai cunoatem n afar de aceasta? C a aparinut
VrjitoruluiConte Bothwell. Nu a vrea ca acest lucru s fie greit neles,
Noel, dar este posibil ca houl respectiv sau persoana n beneficiul creia a
acionat s cread c sabia posed ntr-o oarecare msur puterile puse pe
seama fostului ei stpn.
Iat o opinie extrem de interesant, spuse McLeod. Tonul rspunsului
su evaziv i demonstra limpede lui
Adam c inspectorul era perfect contient de faima legendar de
necromant a Contelui Vrjitor.
Presupunnd c exist de fapt motive mai puin ezoterice, continu
McLeod calm, consider c am s-i pun, totui, pe biei s stea cu ochii pe
locurile unde se tin licitaii i pe trgurile de arme.
La fel a proceda i eu, l asigur Adam.

Cam aa mi-am i nchipuit! Coment McLeod. Oricum, dac ntre


timp dm peste vreun biet sodomist cu sabia lui Francis Hepburn nfipt n
fund, ca un punct culminant al cine tie crui ritual satanic, poi s fii sigur c
am s te anun pe tine nainte s prind presa de veste.
Mulumesc, rspunse Adam sec. i-a rmne recunosctor. O, mai
era un lucru despre care doream s te ntreb, continu el, mpingnd ziarul
deoparte, dac tot stm de vorb. Presupun c nu ai ajuns la nici un fel de
teorie personal n legtur cu soldatul acela american care a fost gsit mort
la Glasgow?
Nu. Am rsuflat doar uurat din cauz c nu i-a dat obtescul sfrit
n zona mea de jurisdicie, rspunse McLeod sincer. Poliia din Glasgow a avut
mult de furc din cauza celor de la Home Office*, care, la rndul lor,
avuseser de furc din cauza celor de la Ambasada American. Se opri brusc,
apoi ntreb:
Crezi c poate exista vreo legtur ntre cele dou cazuri?
Nu tiu, spuse Adam. M ntrebam pur i simplu.
Chestia asta nu m linitete ctui de puin, spuse
McLeod. Ori de cte ori ncepi tu s te ntrebi, tiu sigur c mai
* Ministerul de Interne din Marea Britanic (n. Ir.) curnd sau mai trziu
se ntmpl un lucru pe care mi va veni foarte greu s-l explic n aa fel nct
s fie mulumite mediile de informare.
Adam i permise s rd prietenos.
mi pare sincer ru, Noel. Dac n acest dosar apar complicaii
neobinuite, tii c te poi bizui pe mine.
O, da, veni rspunsul ursuz. Am tiut ntotdeauna c aceasta este o
slujb plin de capcane, dar mi-am ales-o singur. Oricum, te las acum, m
caut cineva pe alt lini, afurisit s fie! Caut-m dac i vine cumva vreo
idee nou, da?
tii doar c aa procedez mereu.
Odat cu aceast asigurare, Adam nchise telefonul i i continu micul
dejun, gndindu-se la sabia Hepburn. Tocmai i termina cea de a doua
ceac de ceai i rsfoia lista de ntlniri trecute pe agend pentru ziua
aceea, cnd Humphrey apru din nou cu pota din acea diminea aezat
pe o tav de argint.
Adam lu teancul de scrisori cu un murmur de mulumire, se uit n
ftig la ele, apoi le puse alturi i i ddu lui Humphrey prima seciune a lui
The Scotsman.
Am nsemnat un articol de pe pagina a doua. i-a fi recunosctor
dac l-ai ndosaria. S-ar putea s avem nevoie s-l consultm din nou.
Am neles, domnule, spuse Humphrey mpturind ziarul i punndu-l
cu grij sub bra, nainte de a arunca o privire asupra mesei. Ai terminat
micul dejun, domnule?
Adkm i fcu un semn afirmativ din cap, se ridic i arunc o privire la
ceas.
Da, am terminat. Doamne Dumnezeule, unde o zbura timpul sta?
Vreau s m opresc puin la Kintoul House nainte de a porni spre Edinburgh.

Humphrey, care se apucase s strng masa, se opri brusc, iar pe


figur i se putea citi grija.
Sper c Lady Laura nu a avut nimic de suferit, domnule? Adam se
strmb.
nc nu tiu, Humphrey. Nu aflu pn ce nu o vd. Apropo, nu ai uitat
c voi cina cu episcopul de Saint Andrew disear?
Cum puteam s uit, domnule. V-am pregtit costumul gri-nchis i
avei i o cma curat n geant.
Perfect! Spuse Adam cu un zmbet, strngndu-i cravata n drum
spre scar. Dac are nevoie cineva de mine, tii, deci, unde s m gseti. O,
iar dac se ntmpl s m sune inspectorul McLeod dup ce am plecat de la
spital, spune-i unde cinez i c am s-l caut far ntrziere.
Foarte bine, domnule, spuse Humphrey. Am s m ngrijesc de toate
acestea.
Capitolul boi
ICI douzeci dc minute mai trziu, proaspt splat i brbierit, Adam
iei din apartamentul sau personal: hainele dc clrie fuseser nlocuite cu o
cmaa alb, apretat i costum format din trci piese, uniforma obligatorie a
oricrui medic.
Imaginea care inea pasul cu el n oglinzile din holul de la intrarea n
Strathmourne House era aceea a unui brbat nalt brunet, n vrst de
patruzeci de ani care se deplasa cu acrul hotrt al celui pentru care timpul
este ntotdeauna preios. Fusese scrimer i un promitor clre dresor n
prima* lui tineree, nainte ca pasiunea pentru medicin i pentru alte
ocupaii s-l fi obligat s le dedice ntreaga lui energie. Graia i supleea
absolut necesare pentru a excela n ambele sporturi* mi sus pomenite se
meninuser sub forma unei elegante a inutei ce nu putea proveni dect din
natere, i nu din exerciiu. Argintul de la tmplele lui mai ndulcea profilul
aristocratic, care ar fi putut fi considerat sever la ali brbai.
Asprimea temperamentului su era specific pentru cel ce pretinde mai
mult de ia el nsui dect de Ia oricine altcineva din jur. Amil de foit
strlucitoare, pe care Adam Sinclair l purta la fel de natural ca pe o hain,
era temperat de buntatea care se ghicea c nu-i lipsete. Chiar i n
momentele de relaxare, de neatenie, ochii lui negri trdau focul mocnit ce
ardea n el o licrire ce se putea aprinde spontan, rspndind cldur i
amabilitate, sau. Mai rar. O fiirie brusc i formidabil. Aceste din urm
izbucniri erau ntr-adevr foarte rare, echilibrate de obicei cu o glum, care
putea nsenina orice situaie, orict de ncordat ar fi fost.
Simul umorului caracteristic lui iei din nou la iveal acum, cnd intra
din hol n vestibul. Afar, riumphrey trsese la scar potolitul i conservatorul
Range Rover albastru, de care Adam se folosea de obicei cnd mergea
singur n ora, i acum l atepta s-i dea pardesiul, plria i servieta; cum
ziua promitea s fie frumoas, Adam cltin din cap atunci cnd iei i se
ndrept spre garaj.
M-am rzgndit, Humphrey, spuse el, invitndu-l s arunce servieta,
pardesiul i plria pe bancheta din spate a unui XJ-S decapotabil de

culoare albastru-nchis, o achiziie recent i foarte drag lui Adam. E o zi


perfect pentru un Jaguar. Dac plec la timp din Jordanburn, ajung la Perth
pe lumin. Cred c episcopul nu a vzut nc frumuseea asta. Dac se
poart frumos, s-ar putea chiar s-i dau voie s o conduc nainte de mas.
Humphrey izbucni n rs, ajutndu-l pe Adam s desfac fermoarul
husei din partea oferului, s o strng i s o pun n spatele scaunului din
piele.
Episcopului i-ar face mare plcere, domnule.
Sunt convins c i-ar face. E o main nemaipomenit, spuse el
zmbind, n timp ce se instala la volan i i trgea mnuile. Apoi, dup ce-i
mnnc bucatele i beau din excelentul lui porto ca s nu se simt cumva
frustrat am s-i dau un cec generos pentru fondul de construcii al
catedralei. Consider c s-ar cuveni s se repare puin acoperiul de la Saint
Ninian.
Exist, oare, vreo catedral unde s nu fie nevoie de aa ceva,
domnule? Rspunse Humphrey zmbind, n timp ce Adam aduse la via
puternicul motor al mainii.
Puin timp dup aceea, ieea cu maina cea mare pe porile de la
curtea grajdurilor i se nscria pe drumul mrginit de copaci, cu capul
descoperit sub razele soarelui, bucurndu-se de adierea plcut a brizei. Fagii
de culoare armie erau mai frumoi ca oricnd n aceast zi de la mijlocul lui
octombrie, iar la cea dinti curb, faada gotic de la Strathmourne dispru
din oglinda retrovizoare ntr-o mare de frunze roii ca para focului.
Reduse viteza n momentul cnd trecu pe lng un plc de crue
aparinnd domeniului su. Dincolo de case, cmpurile preau acoperite cu
petice maro i aurii, presrate cu cli circulare de fn proaspt cosit. Pe o
poriune de teren mai nalt, unul dintre cei trei fermieri arendai ai lui Adam
ara pmntul, pregtind o recolt de orz trzie. Un nor de psri albe pliitea
n urma plugului; psrile ipau i coborau n picaj atunci cnd ocheau
gndaci sau viermi n brazdele proaspete.
La aproape o mil de cas, drumul trecea prihtr-o alt poart, care, de
obicei, sttea deschis i de unde se continua un drum secundar bun, dar
ngust. Prsind drumul spre Edinburgh, Adam coti la stnga, urm calea cea
ntortocheat, pn cnd se apropie, n sfrit, de intrarea principal pe
domeniul Kintoul, marcat de semnul distinctiv albastru cu alb pe care era
desenat simbolul stilizat al unui castel.
Auzi zgomotul specific fcut de pietri sub rotile Jaguar-ului cnd
ptrunse prin arcada din piatra de la intrare, dup care urma o nou alee.
Culoarea toamnei de la Kintoul nuanele de foc ce-i plceau att de mult
Lady-ei Laura era la fel de spectaculoas ca i la Strathmourne; Adam i
continu drumul spre cas, ntrebndu-se de ce fusese oare chemat.
De vreme ce o cunotea pe Lady Laura de cnd era copil, exista un
mare numr de posibiliti, desigur, att profesionale ct i personale.
Primise scurtul bilet din partea ei chiar nainte de nceputul weekend-uliii, prin
care l chema s vin luni la Kintoul. Stilul era detaat i spiritual, aa cum
scria, de obicei, Laura, dar lui Adam i rmsese impresia c invitaia era

fcut cu un anume scop neprecizat, pe lng simpla plcere a revederii,


impresie care i struise n minte. Sunase la Kintoul House n aceeai
diminea, dar Lady Laura refuzase categoric oferta lui de a se duce mai
devreme. Aceasta l ntri pe Adam n bnuiala lui c alesese anume acea zi
dintr-un motiv precis.
Dincolo de poarta monumental, plantaia deas fcea loc aproape
imediat pajitilor, permind n cele din urm lui Adam s ntrevad imensul
edificiu numit Kintoul House. Vzut de la distana, el prezenta o siluet ca de
poveti, cu turnuri, turele i bastioane, iar asprimea i duritatea zidurilor
strvechi se ascundea parial sub plante alb-argintii. Suporii ce sprijineau
parapetele, ca i lemnria geamurilor erau vopsite ntr-o nuan fumurie,
care se asorta cu plcile de ardezie de pe acoperiuri.
Albastrul i albul viu al drapelului naional scoian steagul Sfiitului
Andrei mu, aa cum este el denumit n mod familiar, cuvertura albastr
fluturau din vrful uneia dintre cele mai nalte turele, dar steagul Kintoul-ului
nu fusese arborat, ceea ce nsemna c fiul cel mare al Lady-ei Laura, contele
de Kintoul, nu era acas.
Acest lucru nu-l mir pe Adam, deoarece Kintoul, aidoma multor alte
locuri istorice din Scoia, devenise tot att de mult muzeu i punct de atracie
turistic pe cat era reedin. n timpul verii, contele permitea accesul public
n parc i n dousprezece din cele douzeci i opt dc ncperi ale castelului.
Era vorba aici de raiuni economice. Totul era nc foarte bine ntreinut; n
schimb, o poriune dc gazon rezervat odinioar pentru crochet i budminton
fusese acum ocupat dc mese de picnic, un pavilion pentru vizitatori i un
teren dc joac pentru copii. Pe Adam l ntrista ntr-un fel acest lucru, pe de
alt parte era mai bine dect s transformi o pronrictate istoric* aa precum
Kintoul. n hotel, sau s o renovezi, pentru a face din ca mai multe
partainentc. Spera s poat evita ca aceast soart s fie mprtit de
Sfrathmournc.
Amintindu-i de rachetele dc badminton i dc arcurile de crochet din
zilele dc varii ale copilriei lui/Adam trecu de parcarea rezervat vizitatorilor,
practic goal acum cnd sezonul turistic era pe sfrite. Un drumeag pavat,
pornind de lng aceast parcare public, l purt printr-o poart, ocolind
aripa estic a casei, pn la o mic zon de parcare din apropierea intrrii
rezervate familiei. Parc Jaguaf -ul lng o main pe care nu-i amintea s
o mai fi vzut la Kintoul House pn atunci: un Morris Minor Travellef4,
vopsit n verde-nchis i cu prile laterale, din lemn, recent refcute.
Bancheta din spate fusese lsat n jos, pentm a face loc la mai multe pnze
de mari dimensiuni, toate nepictate, din cte observ Adam. n timp ce-i
scotea mnuile i se pieptna repede, se ntreb cine ar putea fi
proprietarul, dar ist alung aceast curiozitate, urcnd scrile spre ua
lateral de ia Kintoul.
Sun din clopot i ua i fu deschis de un servitor n livrea, pe care nu
l mai vzuse. Pe cnd l conducea pe Adam n vestibul, apru i Anna Irvine,
camerista personal i totodat veche secretar a Lady-ei Laura.

Sir Adam, m bucur s v vd, spuse ea, ntmpinndu-l cu o


strngere zdravn de mn i un zmbet dincolo de care se ghicea
nelinite. Doamna este n galeria cea lung. V conduc la dnsa, dac vrei
s m urmai.
Galeria cuprindea ntreaga lungime a aripii nordice fiind o ncpere
ngust i rece, care semna mai degrab cu un culoar. Un frumos covor
persan, cu ndrznee modele trandafirii i albastre, se ntindea pe toat
lungimea ei dar, din cauz c era prea rar folosit ca spaiu de locuit, mobila
consta mai ales dintr-un ir de scaune fragile, cu picioare subiri, aranjat de-a
lungul peretelui inferior i ntrerupt, din cnd n cnd, de un bufet sau de o
mas. n zilele ei de glorie, scopul galeriei fusese s ofere celor din cas un
spaiu potrivit pentru exerciiu fizic n momentele cnd vremea nu era
prielnic. Acum servea mai ales de coridor de legtur ntre celelalte camere
de primire de la parter, cu excepia perioadelor cnd vizitatorii veneau s
admire colecia de portrete de familie de la Kintoul.
n ziua respectiv, unul din capetele galeriei fusese transformat totui
ntr-un soi de scen. Pe msur ce se apropiau, Adam recunoscu mai multe
piese de mobil din alte pri ale casei o sofa, un scaun cu sptarul curbat,
un paravan ornamental adunate acolo pentru a crea senzaia c spaiul
este cu mult mai restrns. n mijlocul acestui decor artificial, avnd aerul
princiar al unei ppui de porelan pretenios nvemntate, sttea din profil
o doamn semea, n vrst, mbrcat ntr-o rochie alb de bal, lung pn
la pmnt. O earfa croit din material ecosez i era prins de un umr i
trecea peste pieptul ei, iar culorile franjurilor de mtase ale earfei ieeau n
eviden pe brocatul rochiei; o diadem cu diamante strlucea ca o coroan
din cristale ngheate pe prul ei moale i alb, pieptnat n sus.
Adam putu acum s constate c la civa metri de aceast mic scen
ad-hoc se montase o pnz de mari dimensiuni pe un evalet nalt. Simi n
aer mirosul asemntor cu pinul al terebentinei i apuc s vad pe cineva
micndu-se n spatele evaletului, doar o fraciune de secund. nainte de ai putea face o idee mai clar despre artist, doamna cu diadema pe cap se
ntoarse i l vzu, iar figura ei se lumin de un zmbet ncntat.
Adam! Dragul meu! Strig ea. Rmi acolo unde eti, voi veni
imediat la tine.
Fcnd un gest de scuz n direcia pictorului, renun la poziia n care
poza i se grbi s-i ias n ntmpinare. Msurnd-o cu ochiul critic al unui
medic, Adam constat cu mulumire c nu detecteaz vreun semn de
slbiciune sau ezitare n inuta ei. Cnd distana dintre ei se micorase
suficient, i ntinse ambele mini fine, cu vene albastre. Aclam le strnse i se
aplec, primind un srut matern pe obraz.
Adam, nici nu pot s-i spun ct de ncntat sunt s te vd, spuse
Lady Laura, iar el, la rndul lui, i srut ambele mini. i mulumesc c ai
fost aa de bun i ai venit.
Chiar crezi c as fi putut ignora o invitaie din partea celei mai iubite
doamne? Rspunse el cu un zmbet dup care deveni din nou sobru. Ce mai
faci, draga mea?

Lady Laura respinse ntrebarea printr-o mic ridicare din umeri,


fcndu-i n acelai timp semn cameristei s fie lsai singuri.
Sunt ct se poate de bine, avnd n vedere vrsta la care am ajuns,
rspunse ea firesc. S nu vorbim despre mine. Ce mai faci tu, cum te descurci
cu ultimul tu roi de studeni n medicin?
Nu prea ru dei viaa ar fi cu mult mai simpl dac i-a putea
convinge s nu o ia razna n urma oricrei teorii noi care le iese n cale, far
s stea i s se gndeasc puin. Sunt zile cnd am sentimentul c m port
ca un cine ciobnesc, continu el, cu un zmbet mhnit.
Ah, tii foarte bine ct plcere i face, de fapt! Glumi ea, fcndu-i
cu ochiul, n semn c tie ea i mai bine.
Da, presupun c aa este, altfel, probabil, nu a continua, spuse
Adam, apoi se trase puin napoi i o msur pe stpna casei cu mult
admiraie. Dar dumneata, Laura, ari absolut
X 9 splendidaa, cu toate nsemnele tale princiare! Ar trebui s-i faci
portretul mai des.
Nici s nu aud de aa ceva! Contesa vduv de Kintoul i roti ochii ei
albatri, n semn de vag dispre. Astzi nu este dect cea de a doua edin
de pozat de stat n picioare cred c ar fi mai nimerit s i se zic i te
asigur c mi-am pierdut aproape total entuziasmul. Tot ceea ce pot spera
este c Peregrine nu va insista prea mult asupra retuurilor.
Peregrine? Spuse Adam, ridicndu-i privirea interesat. Nu cumva
este vorba chiar de Peregrine Lova?
Ba da, chiar el, rspunse Lady Laura, prnd foarte mulumit de
sine. S neleg c ai vzut lucrri de-ale lui?
Da, aa este, spuse Adam. Cteva dintre portretele lui erau expuse
la koyal Scottish Academy ultima oar cnd am fost acolo. M-au impresionat
foarte mult. Stilul su se caracterizeaz printr-o anumit luminozitate, o
profunzime artistic aproape i las impresia c exprim mai multe despre
subiect dect se poate vedea cu ochiul liber. A fi foarte ncntat s putem
face cunotin.
Sunt foarte bucuroas s te aud spunnd asta, pentru c i eu
doream foarte mult ca el s te cunoasc pe tine.
Aceast mrturisire candid i atrase o privire ptrunztoare din partea
oaspetelui ei.
S neleg cumva c acesta este motivul pentru care m-ai invitat
astzi aici?
Mucndu-i buza de jos, Lady Laura respir adnc i i mut privirea
n alt direcie.
Cred c are nevoie de ajutorul tu, Adam, i spuse ea ncet, apoi l
lu la bra i l conduse ceva mai departe, unde conversaia lor nu putea fi
auzit de persoana n cauz. Poate nu ar trebui s m amestec dar. Peregrine
nu este o simpl cunotin de-a noastr. Probabil tu nu-i aduci aminte, dar
el si
15 >+ t

Alasdair au fost prieteni. ntlnirea lor s-a petrecut la Cambridge.


Alasdair obinuia nainte de accidefat s-l aduc la cabana de la Ballater,
unde se pescuia somon.
ncurajat de linitea i atenia lui Adam, Lady Laura continu. Alasdair
fusese mezinul i favoritul ei.
Peregrine era plecat la Viena, s picteze, n momentul cnd s-a
ntmplat, continu ea, ceva mai hotrt, dar s-a ntors acas pentru a
participa la nmormntare. De atunci nu l-am mai vzut mult vreme, desi mi
scria cu regularitate, spunndu-mi unde se afl i ce face. Aveam uneori
senzaia c el l nlocuiete pe fiul meu pierdut. Ii imaginezi ct de ncntat
am fost cnd am auzit c i-a nchiriat un atelier la Edingurgh, continu ea
mai vesel. L-am invitat imediat s vin i s picteze copiii. Sptmna
urmtoare a i aprut, pentru a tace schiele preliminare. Dac. Dac nu a fi
fost eu cea care a aranjat aceast ntlnire, cred c nu l-a fi recunoscut,
spuse ea i se opri, prefcndu-se a studia cu mare atenie unul dintre
ciucurii din partea din fa ai earfei cadrilate. El a fost ntotdeauna un biat
foarte linitit, poate chiar mai rezervat dect era bine pentru el. Doar atunci
cnd uita s fie serios i aprea un zfimbet de-a dreptul fermector. Iar acum.
Acum ai zice c nu mai are nici un pic de via n el. Las senzaia c ar vrea
s. Se rup total de restul lumii. Dac nu se gsete cineva care s-i vin
curnd n ajutor, termin ea sumbru, nu-e team c s-ar putea s reueasc.
Odat pronunate aceste cuvinte, i. Ridic privirea spre Adam,
adresndu-i o rugminte mut. Adam i strnse mna fragil, ncercnd s o
liniteasc.
Despre acest tnr se poate spune orice altceva, ns n nici un caz
c nu ar avea prieteni de ndejde, zise el cu un zmbet cald. Haide s
mergem s ne faci cunotin!
Peregrine Lovat sttea n spatele evaletului, amestecnd nervos
culorile pe palet cu o pensul al crei capt era vizibil ros. Fiecare atitudine
a corpului su trda tensiunea. Vzut de aproape, era un tnr cu trsturi
clasice i atrgtoare, de nlime potrivii, n vrst de cel mult treizeci de
ani, cu trup bine proporionat i mini fine, cu degete puternice. Avea pielea
i prul de culoare deschis i era mbrcat cu foarte mare grij, n pantaloni
subiri de ln l un pulover de camir cu gulerul n form de V, ambele n
nuane de gri-pal. Mnecile puloverului fuseser trase n sus, iar* manetele
cmii de culoarea fildeului fuseser ridicate ordonat. Cravata de mtase,
nnodat exact la nivelul gtului, indica limpede legtura sa cu Oxford-ul i
nu-i permitea nici un fel de relaxare, nici mcar atunci cnd muncea. Figura
lui oval i trsturile simetrice l-ar fi atras poate pe Da Vinci s deseneze un
studiu, dac ar fi fcut abstracie de ochelarii cu ram din srm de aur
aezai pe aua nasului* lui. Grosimea lentilelor fcea dificil detectarea
culorii ochilor.
n timp ce Lady Laura pronuna obinuitele formule de prezentare,
Adam ncepu s-i nuaneze impresiile lui iniiale, trecnd dincolo de simpla
aparen fizici. Cea de a doua privire a lui, mai atent, confirma temerile pe
care i le exprimase contesa fu privina lui Lovat ntreaga fiin a tnrului,

brbat sugera o stare de acut reprimare emoional. Prul cu fir gros, de


culoare biwt7~af.
Fusese tuns aproape nemilos la tmple i n spate, iar monocromul rece
al hainelor lut nu fcea dect s nlture restul de culoare din obrajii palizi i
trai. Linia strns a buzelor trda i ea ncordarea, lipsa oricrei urme de
veselie.
Vocea Laurei l trezi pe Adam din consultul su improvizat, nelese c i
se adresa artistului.
Adam este psihiatru, Peregrine, dar nu trebuie s te lai influenat de
acest lucru, i spunea ea, el este un prieten vechi i drag i un admirator al
lucrrilor tale.
Este purul adevr, domnule Lovat, spuse Adam, prelund elegant
replica din zbor. mi face o mare plcere s te ntlnesc.
Zmbi i i ntinse mna, dar nu l surprinse faptul c Peregrine gsise
un mod de a evita strngerea minii.
Te rog s m ieri, Sir Adam, murmur tnrul, artndu-i nervos
degetele mnjite cu vopsele. Mi-e team c nu pot s rspund gestului
dumitale.
Cu aceast scuz abia ngimat printre buzele strnse, se retrase la
masa de lucru de lng evalet i ncepu s-i tearg degetele pe o crp.
Degetele lui* nu erau foarte sigure! Cnd Adam se apropie cu un pas, ca i
cum ar fi vrut s vad lucrarea neterminat de pe evalet, Peregrine ntinse o
mn i arunc grbit o bucat de pnz de sac, de culoarea untului, peste
ea.
Nu face nimic, domnule Lovat, ^ spuse Adam, pref-cndu-sc c nu
remarc gestul acestuia. mi cer scuze pentru c i-am ntrerupt munca.
Judecnd dup ceea ce am avut onoarea s vd pn acum, talentul
dumitale n pictarea portretelor este ieit din comun. Am fost impresionat mai
ales de studiul fcut Lady-ei Douglas-McKay i celor doi copii ai ei. Dup
prerea mea, a fost una dintre cele mai deosebite lucrri expuse anul acesta
la Royal Scottish Academy.
Peregrine i arunc lui Adam o privire fugitiv, aproape furi, pe sub
pleoapele aproape nchise, apoi i ndrept din nou atenia, ostentativ,
asupra pensulei pe care ncepuse s o curee.
i rmn foarte ndatorat pentru compliment, domnule, murmur el
glacial.
Modul n care tratezi dumneata reprezentarea copiilor, este o dovad
de adevrat miestrie, continu Adam calm. Chiar sptmna trecut am
fost n vizit la familia Gordon-Scott, unde era imposibil s nu remarci
portretul pe care l-ai fcut, recent, fiului i fiicei lor. Mi-am dat seama c este
lucrarea dumitale chiar* i fr s m uit la semntur. Talentul cu care
surprinzi sufletul ce se ascunde n spatele fiecrui chip pe care l pictezi poate
fi foarte uor distins.
Tnrul brbat murmur nite cuvinte incoerente, care ar fi putut fi o
critic de sine, i ls din mn crpa pentru ters culori. i arunc din nou o
privire lui Adam, apoi i smulse ochelarii, ncruntndu-se la ei, ca i cum

ceva l-ar fi nemulumit. Acum, ochii i se dezvluir: erau de un cprui mat, iar
dedesubt avea cearcne mari, vineii.
Uite ce este, Adam, interveni Lady Laura brusc din spatele lor, dac
tu i cu Peregrine avei de gnd s discutai despre avantajele reative ale
tehnicii artistice, sunt convins* c ar fi mult mai comod pentru noi toi s nu
o facem n aceast galerie, unde se simte curentul. Dac vrei s m scuzai
puin, m duc s-i spun Annei * ne trimit cafeaua n salon.
Plec nainte ca Peregrine s apuce s ridice vreo obiecie -iar Adam nu
avea intenia s rateze ansa ce-i fusese creat. Artistul i pusese grbit
ochelarii pe nas, urmrind plecarea contesei cu o privire vecin cu
disperarea. Adam se ntreb de ce.
Ca de obicei, Lady Laura este o femeie foarte atent i practic,
spuse Adam amical, prefcndu-se c-i freac palmele din cauza frigului. O
cafea ar fi extrem de binevenite acum. M surprinde faptul c degetele
dumitale nu sunt prea epene pentru pictat. mi permii?
nainte ca Peregrine s-l poat mpiedica, Adam se apropie din doi pai
de evalet i ntinse mna spre pnza de sac. Iueala acestei micri brute i
lu pe Peregrine total prin surprindere; ntinse i el instinctiv mna, ca i cum
ar fi vrut s-l apuce pe Adam de manet, dar rzgndindu-se chiar n ultimul
moment.
Nu. Te rog! Protest el, lsnd mna s-i coboare neputincioas,
Adam ns ncepu s ridice un col al materialului protector. Eu. A prefera din
tot sufletul s nu. Vreau s spun, nu-mi place s-mi vad nimeni lucrrile
nainte dea fi terminate.
Adam l fix deodat pe tnr cu o privire sfredelitoare, care l dezarma
total pe Peregrine, iar vocea i se frnse imediat.
Adam i ndrept apoi atenia spre pnz. Cu studiat hotrre ridic
sacul i dezvlui pictura ascuns dedesubtul ei.
Pnza cuprindea o fuziune aproape suprarealist a unor scene care ar fi
putut f desprinse din dou picturi absolut diferite. Adam i cunotea pe cei
trei nepoi Kintoul. Walter, Marjory i Peter Michael priveau fericii spre lume
din prim plan cu ochii lor luminoi i surztori. Poriunea de compoziie pe
care o ocupau ei transmitea cldur via i culoare, fexpresia dc inocen
rutcioas a feei rotunde a lui Peter l sili pe Adam s zmbeasc
involuntar. Zmbetul i pieri atunci cnd i ridic privirile, cuprinznd i
cealalt jumtate a lucrrii.
Figura graioas ce domina fundalul i aparinea Laurei. Asemnarea
era perfect dar, pe cnd reprezentarea copiilor era consistent i senin,
aceea a Lady-ei Laura prea insubstanial i palid, ca i cum ar fi fost o
imagine imprimat pe ap. Expresia ochifor ei era dulce i trist, iar gura,
melancolic, aidoma unui cuvnt de adio. Peisajul ntrevzut prin fereastra
din spatele ei era o grdin iama, adormit sub o ptur de zpad.
Adam cercet tabloul o clip ce pru nesfrit, n linite desvrit.
Apoi ddu drumul pnzei de sac, iar aceasta se aez din nou peste imagine.
Acum neleg, spuse el ncet, rmas n continuare cu faa spre
evalet. Dumneata tii ce se ntmpl. Nu-i aa?

n spatele lui, l auzi pe Peregrine gfind sufocat. Surprins, Adam se


ntoarse spre el i-l privi drept n fa. Dincolo de lentilele prinse n srm,
ocfiii tnrului erau ncrcai de durere i tulburare. Evident, Peregrine Lovat
nu avea idee ce-l mpinsese s picteze aa cum pictase.
mi pare sincer foarte ru, i spuse Adam cu blndee, i n proprii si
ochi ntunecai i fcu loc compasiunea. Acum mi dau seama c dumneata,
de fapt, nu tii. Este adevrat, ns, ea moare, domnule Lovat. Cred c pe
pmntul sta nu exist dect infim de puine persoane care tiu iar ea ar
prefera ca acetia s nu tie nici ei dar dumneata eti n msur s vezi.
Sau, mai degrab, termin el aproape n oapt, nu te poi mpiedica s nu
vezi.
Peregrine fcu ochii mari. Se retrase cu doi pai, apoi se opri,
tremurnd vizibil. Dei i mica gura, nu se auzea nici un sunet. *
Totul este n regul, dragul meu biat, murmur Adam. Exist multe
moduri n care vezi; unele dintre ele se confund aproape cu nelesul
Aceast capacitate a dumitale este un dar, nu un blestem. Poi nva s te
foloseti de el, nu trebuie s-l lai s se foloseascl el de dumneata. f
Peregrine fcu un mic gest defensiv cu minile lui tremurtoare i-i
nghii un nod.
Nu tiu despre ce vorbei, spuse le rguit.
Nu, mi-e limpede c nu tii. Cel puin nu acum, se declar Adam de
acord. Dar este n interesul dumitale s te gndeti cel puin la cele ce tiiam
spus.
O micare. Discret la captul estic al galeriei i mpiedic s zic mai
mult. Curnd apru camerista i i anun c Lady Laura i atepta la cafea n
salon. Peregrine ceru scuze c nu-l poate nsoi pe Adam, spunnd c va veni
de ndat ce-i va fi splat minile. Adam nu obiect i plec singur spre
salon, lsndu-l pe tnrul artist s-i recapete, ct de ct, stpnirea de
sine.
Spre deosebire de oficiala galerie, salonul n care Lady Laura i
petrecea, de obicei, dimineile era decorat cu tonuri nsorite de auriu i verde
proprii frunzelor. Adam o gsi instalat comod ntr-o sofa mbrcat n creton,
aflat n faa cminului, unde ardea vesel un foc de buteni. Un scaun,
aparinnd aceleiai garnituri, se afla cu faa spre sofa, iar ntre ele, pe o
msu, fusese adus serviciul de cafea.
Un tnr excepional de interesant, rspunse el privirii interogative,
i se aez n apropierea ei. Ai avut dreptate s-mi atragi atenia asupra
cazului su.
Se va face bine? Spuse ea, artndu-i ngrijorarea. Adam, ce se
ntmpl cu el? Ai idee?
Adam o btu uor peste mn i o liniti cu un zmbet.
Dup foarte scurta noastr ntrevedere, nu a putea dect s lansez
nite ipoteze de bun-sim: totui, cred c am reuit s-l pun pe gnduri. S
ateptm i s vedem ce se ntmpl, eti de acord?
Atunci cnd li se altur, cteva minute mai trziu, Peregrine prea
nelinitit i nchis n sine, chiar dac griul monocromatic fusese acum

ntrerupt de o jachet elegant de marin cu nasturi aurii, strlucitori.


Accept s fie servit cu o ceac de cafea i se aez vizavi de Lady
Laura refuznd n schimb ^ s mnnce ceva. Linitit de o privire a lui
Adam, Lady Laura se ocup de desfurarea conversaiei, relatnd o serie de
anecdote despre unele* personaje mai * excentrice reprezentate n galeria de
portrete a familiei. Adam puse curnd deoparte ceaca i farfurioara i
consult un ceas de buzunar din argint.
Ah te rog s m scuzi Laura dar mi-e team c trebuie s m
grbesc spuse el, vrndu-i ceasul la loc, ntr-un buzunar al vestei. Sunt
ateptat la raportul de gard peste o jumtate de or; numai ceruftie ce
stoluri de noi speculaii o s-i ispiteasc pe minunaii notri studeni n
medicin daci nu sunt eu acolo s-i supraveghez. Cteodat mi-a dori ca
psihiatria s fie o tiin mai exact.
Eti scuzat, dragul meu, spuse Laura, zmbind. Departe de mine
gndul de a-i monopoliza timpul pe care l acorzi muncii tale.
Adam se ridic i spuse, rznd:
Tentaia de a mai rmne nu este ctui de puin neglijabil, i
mulumesc foarte mult pentru cafea. Cu permisiunea ta, voi ncerca s te
vizitez din nou miercuri.
tii prea bine c eti oricnd binevenit, i rspunse ea ntinzndu-i
obrazul pentm a fi srutat. Mulumesc pentru c ai venit, Adam.
Plcerea a fost a mea, scump doamn.
I se adres apoi lui Peregrine, care sttea retras i tcut de cealalat
parte a msuei.
Domnule Lovat, sunt foarte fericit c am putut s te cunosc. Scoase
din buzunarul interior de la hain o cutie de cri de vizit pe care se vedea o
monogram.
Poftim cartea mea de vizit, i spuse el lui Peregrine. Te rog s m
vizitezi ct de curnd, oricnd doreti dumneata. Dup cele ce am vzut
astzi, doresc foarte mult s discutm eventualitatea ca dumneata s-mi
pictezi portretul.
RMTOARELE dou zile trecur fr ca Peregrine Lovat s dea vreun
semn de via. Miercuri dup-amiaz Adam fcu o nou vizit la Kintoul
House aa cum promisese. Spre surpriza lui Peregrine Lovat nu se afla
acolo. Dup ce se asigur c Lady Laura era n bun dispoziie i se simea
relativ bine Adam se interes de tnrul domn n timp ce i sorbeau ceaiul
n salon.
Nu pot s-i spun nimic i rspunse ea ieri nu a aprat iar astzi dc
diminea m-a sunat ca s-mi spun c trebuie s sc ntlneasc cu un agent
oarecare de la o galerie din Londra. Dac nu a ti foarte bine cum stau
lucrurile, a putea s te acuz c l-ai speriat i m ocolete din cauza aceasta.
De speriat, este foarte speriat, confirm Adam cu toat seriozitatea.
Din nefericire, nu pot face prea mult pentru el pn cnd nu va fi mai speriat
de el nsui dect de mine.
Schimb apoi subiectul conversaiei, deoarece nu dorea s dezvluie
motivele interesului su pentru Peregrine Lovat n nici un caz fat dc Lady

Laura Kintoul, a crei moarte iminent Peregrine o ghicise. Dup ce au stat


de vorb aproape o or i dup ce obinuse din partea ei promisiunea c l va
cuta dac va avea nevoie de el n calitate de medic sau dc prieten. i luar
rmas bun.
n mod normal, Adam ar fi vizitat-o din nou pe Lady Laura vineri, dar joi
se pomi o cumplit furtun de toamn dinspre
Marea Nordului, aducnd cu sine vnturi violente, pipi toreniale i o
spectaculoas vijelie cu tunete i fulgere. n rstimp de douzeci i patru de
ore, arborii de pe flancurile nord-estice ale dealurilor i pierdur ntreaga lor
podoab de frunze, iar fgaurile de pe cmpuri se transformar n lungi
panglici de ap stttoare. Furtuna tensionase ntreaga atmosfer, i mai
muli pacieni de-ai lui Adam de la Jordanburn fuseser cuprini de crize
depresive i gnduri de sinucidere. Rmase mpreun cu personalul mult
timp peste orele sale obinuite de program; n consecin, nu avu timp s fie
preocupat de Peregrine Lovat nici mcar att ct de Laura Kintoul.
Pn smbt de diminea crizele se potoliser, tocmai la timp pentru
a-i vedea de ndatoririle sale sociale de la sfrit de sptmn. Vremea nu
se restabilise nc, dar pe la ora zece, cnd maina lui, cu Humphrey la volan,
ieea din parcarea de la Jordanburn i o lua spre vest, cerul din partea
nordic ddea semne c s-ar putea nsenina mai trziu. Btrnul i elegantul
Bentley, maina favorit a lui Adam, la care inea chiar mai mult dect la
Jaguar*4, i merita pe deplin reputaia de main silenioas de sport
acum, cnd gonea pe M8 spre Glasgow i Fermegair, n direcia sud.
Urma s-i petreac prnzul la Chatelherault o magnific vil de
vntoare construit la nceputul secolului al XVIII-lea pentru ducele de
Hamilton prilej cu care Adam promisese s tin un mic discurs n onoarea
zilei de natere a ducelui actual, beoarece btrnul domn fusese un prieten
intim al propriului su tat, Adam considera contribuia sa la festiviti o
plcere, i nu o datorie. Faptul c venise cu Bentley-ul n ziua aceea era
nc un mod de a-i demonstra afeciunea, pentru c tatl lui i ducele
fuseser i ei mari amatori de automobile.
Ar fi preferat s conduc singur, dar faptul c Humphrey era la volan i
permitea s reciteasc textul discursului pe care l pregtise. Tot n timpul
cltoriei acesteia i revizui i notiele alctuite pentru cuvntul pe care
avea s-l in n seara aceleiai zile la Edinburgh, de aceast dat la o
reprezenaie de binefacere cu Flautul fermecat al lui Mozart iat nc un
motiv s-l lase pe Humphrey la volan. Adam se ngrozea cnd trebuia s
parcheze n ora. Apoi, programul ncrcat al zilei nu i permitea s se poat
ntoarce la Strathmourne ntre dou obligaii, aa c l puse pe Humphrey s
pregteasc un set complet de haine de sear, ca s se poat schimba
nainte de a pleca spre sala de concert. Pentru Sir Adam Sinclair, baronet, era
o smbt mai mult dect obinuit.
Srbtorirea ducelui de Hamilton se desfur perfect, n ciuda faptului
c vremea nu se nseninase. ntr-un moment cnd ploaia ncetase, Adam l
lu pe btrnul domn afar, n parcare, pentru a da un ocol Bentley-ului,
aducndu-i, astfel, aminte de zilele de odinioar, cnd el i cu tatl lui Adam

conduceau nebunete maini rudimentare n comparaie cu impuntorul


Mark Vi. Aclam se ls apoi convins s mai rmn la un pahar dup ce
plecase majoritatea celorlali oaspei, aa c, nainte de a prsi
Chatelherault, abia ma i avu timp s se schimbe i s i ia nsoitoarea din
acea sear.
Ea era gata la ora pe care o conveniser, i au ajuns la timp n sala de
spectacol. Janet, Lady Fraser, era soia unui medic, coleg cu Adam, care se.
Afla acum la Paris, cliemat pentru o consultaie. Familia Fraser locuia chiar la
nord de Edinburgh, pe cealaft parte a Estuarului i, la fel ca Adam, erau
susintori generoi ai operei. Adam fusese prieten cu soii Fraser nc din
copilrie.
Janet Fraser mai era pe deasupra i o romantic incurabil, care i
atrgea nemilos atenia lui Aclam, cu fiecare prilej, c este un burlac tocmai
bun pentru nsurtoare i ncerca mereu s-i aranjeze vederi cu tinere
domnioare ele familie bun. Dup ce Adam i inuse micul discurs i se
ntorsese n loja lor, ea se mulumi s-l necjeasc, n stilul ei binevoitor, doar
n pauze, permindu-i altfel s fie cuprins de vraja muzicii; dar de ndat ce
se vzu n spaiul nchis i confortabil al Bentley-ului, n drum spre cas,
nimic nu o mai opri s-l nepe cu nenumrate ironii.
Eti pur i simplu imposibil, Adam, i spunea Janet, n timp ce
Humphrey conducea spre nord, traversnd podul peste Forth. Sunt
ntotdeauna ncntat s fiu escortat de tine atunci cnd Matthew este
plecai ntr-una dintre cltoriile iui, dar ai i tu nevoie dc o doamn a ta
proprie. n seara asta ai fi putut s fii la bra cu aproape oricare dintre fetiele
acelea tinere i inteligente.
Adam oft i se aez mai comod n prnele moi din piele ale Bentleyului, ncepnd s fie puin agasat de acest joc. Ni< renunase nc la
sperana c i va mpri la un moment dat viaa cu o soie i o familie, dar
doamna viselor lui, hotrt lucru foarte pretenioase se ncpna s fie
dificil de gsit.
Nu din vina iui Janet bineneles. Cu toate acestea, era bucuros c ea
nu putea s vad c insistena asupra acestui subiect ncepuse s-l supere.
Dei albul fularului i gulerului cmii sale se vedeau, probabil, foarte bine
pe fondul smochingului negru tia c faa nu i se putea distinge dect vag.
i ea era mbrcat n negru din cap i pn n picioare i se confunda
aproape total cu fondul ntunecat al banchetei din spate mai puin locul n
care sclipea o broa cu diamante deasupra creia i se contura faa ca o
pat alb difuz.
Trebuie s-i tot repet c m pstrez pentru femeia potrivit? Se
eschiv el cu acest rspuns senin pe care tia c-l ateapt. In definitiv, tu
eti cstorit deja.
Vai* Adam! Eti de-a dreptul incorigibil. Nu c nu ai avea apetituri
normale asta stiu de mult vreme. n ultima vreme, totui, lai impresia ci face plcere s trieti ca un clugr!
dam cntri acuzaia. n acea parte a vieii lui pe care nu o cunoteau
cu adevrat dect foarte puini intimi anumite aspecte ale muncii lor

comune puteau aminti cu adevrat de disciplina i evlavia clugrilor; dar


acesta nu era genul de lucruri pe care s fie dispus s le discute cu Janet,
indiferent ct dc strns era prietenia lor.
M-ai considera la fel de nclinat spre clugrie dac ne-am opri la
Strathmourne s bem un pahar, nainte de a te conduce acas? ntreb el
vesel. M grbesc s-i atrag atenia c invitaia se refer doar la un pahar de
butur. Doamnele fericite n csniciile lor sunt ntotdeauna binevenite la
masa trapezei din Mnstirea Strathmourne, dar chilia mea de clugr i va
pstra sfinenia ei.
Vai, Adam, chicoti ea. Nu stiu de ce te suport. Nu tiu de cc te-am
suportat i pn acum, efe atta vreme.
A fost de acord, ns, s schimbe subiectul, dup ce Adam i spusese lui
Humphrey s fac ocolul respectiv; Janet s-a cuibrit mai comod, cu capul
rezemat de umrul lui, iar cnd Humphrey cotea din osea pe drumul spre
Strathmourne, dormita deja.
Bentley-ul urca n for aleea ntortocheat spre poarta cu ircad
nsoit de zgomotul de pietri ud. n ultima curb dinaintea casei, Humphrey
i ntinse mna spre telecomand pentru a deschide poarte. Apoi scoase un
strigt de mirare, i frn.
Maina derapa puin i se opri ntr-o bltoac cu ap de ploaie. Adam
se ridic imediat e pe banchet i se strdui s vad ceva prin parbriz, iar
Janet se mic puin, deranjat din somn. Tras chiar n faa porilor nchise din
fier forjat i blocndu-le, se vedea un Morris Mfinof * de culoare verde-nchis,
cu laterale din lemn. Lumina crud a faruriltir dezvlui n stnga mainii o
siluet firav i murdara de ploaie, care se ntorsese cu fete.
Dumnezeule mare, nu cumva este chiar Peregrine Lovat? Exclam
Adam, pregtindu-se deja s deschid portiera.
Artistul nu purta plrie, nici fular. Ploaia i ptrunsese prin pardesiu, iar
prul blond i se lipise de east. Se vedea c se plimbase ncolo i ncoace pe
lng main de mai mult vreme, deoarece prin covorul umed de frunze
czute se croise o potec. Timp de o secund rmsese nemicat, ca i cum
ar fi fost hipnotizat de faruri; apoi se mpletici nainte/apropiindu-se de
Bentley ca un somnambul. Nu avea ochelarii pe nas.
E beat? ntreb Janet.
Nu cred.
Aruncndu-i pardesiul pe umeri, Adam cobor din main la timp
pentru a-l susine pe tnr nainte de a cdea n genunchi. Vzut de aproape,
n lumina farurilor, Peregrine arta chiar mai ru dect i imaginase Adam.
Ochii i erau foarte injectai i adncii n fundul capului, din lips de somn, iar
pe tmpla dreapt i apruse o urm urt de lovitur.
Peregrine, ce se ntmpl cu tine? l ntreb Adam. Ari nfiortor!
Peregrine scoase ceva ntre un suspin i un geamt i se ag de
gulerul lui Adam cu degetele lui ngheate de ploaie.
Ajut-m, murmur el tremurat. Te rog. Trebuie s m ajui.
Sigur c am s te ajut, l liniti Adam. Dar mai nti sa intrm
undeva, ca s nu te mai plouL

Humphrey cobor i el de pe locul oferului, ocoli prin faa mainii i se


apropie cfe ei. Figura lui Janet de-abia se distingea n deschiztura geamului
din spate, pe partea stng. Lund brusc o hotrre, Adam l conduse pe
Peregrine spre Morris Minor*, l nfur cu propriul su pardesiu n jurul
umerilor, nainte de a-l aeza pe scaunul pasagerului, cu ajutorul lui
Humphrey.
Mi descurc eu cu el, i spuse majordomului, nchiznd portiera din
dreptul lui Peregrine i ndreptndu-se spre aceea a oferului. Tu o conduci
acas pe iLady Fraser. Spune-I c am s o sun mine i am s-i explic.
n timp ce Humphrey se rentorsese la Bentley i-I explica Iui Janet ce
se ntmplase, Adam l cerceta pe Peregrine. Cuibrit n pardesiul lui Adam i
tremurnd din toate ncheieturile, pictorul i scoase ochelarii dintr-un
buzunar interior i i puse pe nas. Cu gndul de a ajunge ct mai repede
acas mpreun cu Peregrine, Adam cut cheia de contact, ns fr succes.
Am nevoie de cheile mainii, Peregrine, spuse el calm, ntinznd
mna.
Peregrine le extrase cu greu dintr-un buzunar al hainei. Cnd i desfcu
degetele, pentru a da drumul cheii n mna ntins a lui Adam, acesta vzu
un ir de urme semicirculare sngernde, acolo unde probabil i nfipsese
unghiile n piele. Pentru moment, Adam nu mai zise nimic, alese cheia
potrivit la lumina farurilor Bentley-ului i pomi maina.
Humphrey i deschise porile din interiorul mainii lui, Adam bg n
vitez Morris-ul i trecu printre ele, aruncnd priviri furie spre tcutul
pasagei; n timp ce strbtea cele cteva^eci de metri pn la garaj. n
momentul cnd intrar n curte, se aprinser reflectoare, declanate de, o
celul fotoelectric, iar Adam parc maina sub unul dintre ele.
mi pare ru c pricinuiesc attea necazuri, murmur Peregrine
rguit, dup ce Adam trsese frna de mn i oprise motorul. Nu a fi venit
aici, dar nu exist nici un alt loc unde m-a putea duce. Cred. Cred c sunt pe
cale s nnebunesc.
Privirea ntunecat a lui Adam rmase neclintit.
De ce spui aste?
Peregrine fcu un mic gest jalnic, de neputin, fr a ndrzni s-l
priveasc pe Adam n ochi.
Am vrut s m sinucid ceva mai devreme, mormi el. Dac ar fi
existat un pistol la atelier, probabil c a fi fcut-o. Apoi m-am gndit s-mi
scot ochii cu un cuit de vopsele. Am reuit s m opresc cu greu, i numai
strngnd din pumni cat am putut dc tare i izbindu-ml cu capul de perei.
Dac nici asta nu e nebunie nu tiu cum s-i mai zic spuse el rznd
amar pe jumtate isteric.
De ce nu m lai pe mine s judec lucrul acesta? l ntreb
Adam linitit. Ai putea s-mi spui ce anume te-a mpins s iei pe
neateptate hotrrea de a te distruge?
Un lung frison l scutur pe tnr din cap i pn n picioare.
Lady Laura, spuse el stins. E moart. A murit n dup-amiaza asta.

tirea seac aprinse un licr de nelegere dar i de durere n privirea


fix a lui Adam.
Ai fcut bine c ai venit la mine n aceast sear, spuse el dup o
pauz care durase ct btaia unei inimi. mi pare ru pentru tine ns c nu
te-ai gndit s vii mai devreme.
Crezi c m-ai putea ajuta? ntreb Peregrine nencreztor.
Sunt convins c poi fii ajutat, l corect Adam cu grij, ncercnd i
el s-i revin dup socul tirii primite. Ct despre mine, voi face tot ceea cemi st n puteri. n primul rnd, ns, trebuie s-i schimbm hainele astea
ude.
n absena lui Humphrey, trebui ca Adam s se ocupe singur de toate
detaliile practice. Dup ce-i art lui Peregrine unde se afla biblioteca, l
conduse la etaj, ntr-unui dintre dormitoarele auxiliare, i i ddu haine uscate
din propria sa garderob; se ntoarse apoi la parter ca s dea un telefon.
Vocea gtuit de lacrimi care i rspunse la Kintoul House i aparinea Annei
camerista Laurei, i confirma, fr a mai fi nevoie s ntrebe, c Peregrine
spusese adevrul adevrat despre Lady Laura.
Adam se prezent i-i ceru scuze c suna att de trziu, apoi relat
ceea ce aflase. Anna i ddu cteva detalii cu o voce mereu n primejdie s
se frng despre modul n care Lady Laura murise cu puin nainte de ora
patru n acea dup-amiaz, stingndu-sc linitit, n timpul somnului. Fiul cel
mare i ceilali membri apropiai ai familiei se adunaser acum cu toii.
Amnuntele nmormnrii nc nu fuseser stabilite.
Era exact scenariul care se desfura n mod obinuit la dispariia cuiva
dintr-o familie nobiliar. Decesul n sine nu l lua prin surprindere pe Adam, a
crui prietenie de o via cu Lady Laura indusese i ngrijire profesional
dup ce ea aflase de aceast boal incurabil. Ceru s vorbeasc la telefon
cu contele, cruia i transmise condoleanele sale i dorina de a ndeplini
oricare serviciu personal de care ar avea nevoie familia. ncheie convorbirea
cu promisiunea de a face n dimineaa urmtoare o vizit la Kintoul.
Punnd ncet receptorul n furc, i ddu seama c i venea din ce n ce
mai greu s-i in n fru sentimentul c suferise o pierdere ireparabil,
mpreun cu urma de ndoial c nu fcuse poate tot ceea ce s-ar fi cuvenit
tiam bfne c nu este vorba dect de o chestiune de timp, se gndi el.
Poate ar fi trebuit s m aflu acolo. La care, o voce interioar i oferi
rspunsul: Se fcuse tot ceea ce se putea fiice. Laura era pregtit pentru
aceast cltorie. Tu nsui i-ai vorbit despre felul.
Un zgomot venit din holul dinspre bibliotec l oblig s se gndeasc
la lucruri imediate i la cele ce trebuiau fcute pentru persoane aflate nc n
via. Cteva secunde mai trziu, Peregrine i fcu o apariie ovielnic n
prag trnd dup el papucii prea mari, din catifea, purtnd nsemnele
heraldice ale lui Adam, i nfurat ntr-un halat de cas albastru, matlasat,
cu cel puin dou numere mai mare. Se ls condus n tcere spre un scaun
din apropierea cminului bibliotecii.
Era nc livid din cauza frigului i a traumelor suferite n timpul dupamiezii i serii. Pe deasupra, se vedea c este nspimntat Prefcndu-se

nepstor, Adam se duse la barul din col i turn dou msuri zdravene de
whisky n pahare de cristal, i zmbi ncreztor lui Peregrine i i puse unul
dintre pahare n minile ngheate.
Poftim, s-l bei, i face bine, l sftui Adam. Tocmai am sunat la
Kintoul House. Ateapt puin, s fee focul, apoi vom sta de vorb.
i puse paharul pe placa de deasupra cminului i se aplec, plictisit,
spre vatra n care lemnele fuseser deja aranjate, potrivi o brichet special
de producere a focului i o aprinse cu un chibrit lung. Dup ce te convinse ci
flcrile erau suficient de puternice, i lui paharul i se aez n faa lui
Peregrine.
Am vorbit cu Arata, camerista Laurei, rspunse el, calm, privirilor
ntrebtoare ale artistului. A confirmat, bineneles, ceea ce mi-oi spus tu mai
devreme. n nici un caz nu trebuie s o boceti pe <v. Sc afl acum n cea
mai strlucit companie.
Peregrine meu ochii foarte mari la aceast afirmaie calm, menii s-l
liniteasc.
Ce vrei s spui? ntreb el, nesigur. Vorbeti ca i cum ai ti! -Chiar
aa este.
Dar. Cum poi s tii aste? Cine. de fapt, cine eti dumneata?
Adam se sili s-i menin trsturile la o strict neutralitate,
ntebndu-se cam cit era Peregrine n stere s perceap.
mi tii numele. mi vezi fata, risc ei.
Confuzia i teama aprur din nou pe figura ncordat a lui Peregrine.
Da, opti el. Aceste este unul dintre lucrurile care m nspimnt.
Vai, Doamne, dac a putea s nmai vd! Se tngui el, cltinnd din cap.
Dac posezi o putere oarecare. Dac. Da^| eti un vrjitor. Su ceva de felul
aceste. Pentru numele lui Dumnezeu, ridic acest blestem!
Ochii i erau sticloi, ca i cum ar fi avut febr, iar degetele lui
strngeau att de tare paharul, nct Adam se gndi c s-ar fi putut s-l
sparg.
i-am spus deja, nu este un blestem! Spuse el hotrt. Iar eu nu
posed puterea de a te op/7 s mai vezi, chiar dac a avea dreptul s o fac.
nainte de a ne continua discuia, ns, va trebui s ncerci s te relaxezi.
(Fcu un semn cu propriul su pahar spre cei inut de Peregrine n mn.) Nu
mi-ar face nici o plcere s trebuiasc s scot cioburi de sticl din minile
talc att de talentate, dac se sparge cumva. Dac whisky-ul nu i-este pe
plac, adug el mai blnd, pot s-i dau i un sedativ.
Peregrine se albi i cltin din cap, alarmat; slbi, totui, strnsoarea
paharului.
N-nu, te rog. Fr sedative. Ele stric i mai mult. Dac m apuc s
iau pilule, pierd i puinul control pe care l mai am asupra viziunilor mele.
Asta nseamn c a/oarecare control. Peregrine rse nesigur, lipsit de
veselie.
Nu vrei s m contrazici, aa este? Chiar crezi c am nnebunit?
Nu, sunt%cu adevrat interesat s aflu ce ai de zis, rspunse Adam
cu sinceritate. Dar dac vrei s te pot ajute, trebuie s te hotrti, aici i

acum, s fii absolut sincer cu mine indiferent ct de ciudat i s-ar prea ie


c vor suna lucrurile pe care le vei spune! i promit c nu am s te judec n
nici un fel dar trebuie s aflu. tiu c nu i vine foarte uor s-mi acorzi
atta ncredere cnd noi de-abia am fcut cunotin dar nu te pot ajute
dac nu faci aa cum i spun.
Adam atept. Peregrine l msurii cu privirea un moment, aparent
nesterit i tensionant, n care rmase nemicat, dup care oft profund, i
trecu mna peste fa i peste prul care ncepuse s se usuce, deranjndu-i
ochelarii.
mi pare ru. Eu. Nu a existat pn acum nimeni cu care s pot
discuta despre lucrul aceste. De unde s ncep?
De la nceput e cel mai bine, rspunse Adam. Cnd i aduci tu
aminte c ai vzut pentru prima oar?
Peregrine nghii cu greu, i scoase pentru o clip ochelarii i i frec
ochii cu dosul palmelor. Apoi i puse ochelarii la foc i rmase cu privirile n
stropul de bututi din pahar.
Nici. Nici nu-mi amintesc s nu fi vzut vreodat, murmur el. Cnd
eram copil, vedeam tot felul de lucruri. Lucruri care de fapt nu existau.
Vedeam pe. Unii perei tablouri care se dovedeau dup aceea, a fi goi.
Vedeam n oglind i alte fee n afar de a mea. Cteodat vedeam cum n
jurul meu se ntmpl lucruri ca din alte vremuri., vorbi el, apoi vocea i se
stinse.
Erai speriat de ceea ce vedeai? Se interes Adam. ntrebarea pru
s-l ia pe Peregrine prin surprindere. Se gndi i se ncrunt.
Xcum, dac m ntrebi, mi dau seama c nu, spuse el. n schimb, l
speria ngrozitor pe taic-meu, dup ce a descoperit ce se ntmpl. A fost
convins c se petrecea ceva foarte grav cu mine. Cnd eram chiar mic de tot,
exista o hoard ntreag de prieteni care veneau i discutau cu mine tot
timpul mi spuneau poveti, se jucau cu mine. Stiu bine c foarte muli puti
au prieteni imaginari, dar perioada asta trece, mai devreme sau mai trziu. Ai
mei preau extrem de reali. Cnd am nceput s m duc la coal, unii dintre
ei m ajutau la nvtur. Uneori chiar mi vindeau ponturi n timpul
examenelor dei niciodat nu mi ddeau rspunsul mur n gur.
i arunc lui Adam o privire oblic i se simi ncurajat de faptul c
acesta era tcut i l urmrea atent.
Totul. Prea att de natural, nct nu m-am gndit niciodat prea atent
la asta, continu el, pn cnd nu am nceput s stau de vorb cu ceilali
biei. De-abia atunci am neles c. Nimeni altcineva nu era contient de
prezenta prietenilor mei. In cele din umil am fcut greeala de a-l ntreba pe
tatl meu.
De ce a fost o greeal? Peregrine ridic din umeri i se strmb.
Dac l-ai fi cunoscut pe tatl meu, nu ai mai fi ntrebat. El era un
realist convins i incorijibil. L-a ngrozit gndul c propriul su fiu poate avea
atta imaginaie.
nseamn c ai discutat cu el destul de amnunit?

Nu as zice c am discutat, spuse Peregrine, zmbind amar. Haide s


zicem c am avut un schimb de cuvinte. Mi-a explicat foarte clar c
imaginaia mea supraactiv nu poate fi tolerat. Din nefericire, intervenia lui
nu mi-a fost de mare folbs. Ba chiar mi-a mers din ru n mai ru. Din cte
mi ddeam seama, cu ct eram mai tulburat i mai suprat, cu att
deveneam mai predispus s vd tot felul.
Se uit din nou la whisky-ul din pahar.
Ci ani aveai? ntreb Adam.
Cam unsprezece, rspunse Peregrine fr intonaie.
i ai idee dac tatlui tu i-a trecut prin minte s te supun unui
control psihiatric?
Peregrine cltin din cap, nendrznind s-l priveasc pe Adam n ochi.
Considera c rspndirea acestei tiri s-ar fi rsfrnt neplcut asupra
ntregii familii. n cele din urm a renunat s m mai bat la cap, i mi-a
explicat pur i simplu c dac. Vroiam s rmn fiul su n continuare, trebuia
s-mi controlez fantasmele.
Adam confirm scurt din cap. Se ntlnise cu sistemul acesta de mult
de prea multe ori.
Continu.
Peregrine i nchise pleoapele pentru cteva secunde, apoi merse mai
departe.
Dup cum poi s-i imaginezi, ameninarea a funcionat prea bine.
Am fcut orice efort omenesc pentru a ine departe cealalt lume. Presupun
c metodele lui s-au dovedit valabile, i am reuit pn la urm s fac totul
uitat, cnd mplinisem treisprezece ani.
Tonul vocii sale nu trda triumf, ci mai degrab groaz. Dup o pauz,
Adam i ntreb, ca i cum nu se ntmplase nimic:
Haide s lsm asta pentru moment. Cnd ai nceput s desenezi i
s pictezi?
Peregrine prea uurat.
Asta e uor de rspuns, spuse el. Era Ia nceputul celui dc-al treilea
an de coal elementara cam n perioada cnd nu mai eram vizitat de
lumea aceea. M-am decis s merg Ia orele de art, care era subiect facultativ,
spuse el, zmbind uor. Mi s-a prut incredibil, pentru c nu tiusem pn
atunci c pot s desenez. Dup aceea, a fost ca i cum s-ar fi deschis o lume
cu iotul nou naintea mea, nlocuind-o pe aceea pierduta.
Ce desenai? l ntreb Adam, ncercnd s-l tin departe de terenul
minat care i provoca emoii att de puternice.
Ei bine, cele mai neutre peisaje i cldiri, n primul an, studiind cu
mare atenie regulile perspectivei, spuse Peregrine, cu voce mai sigur de
sine acum, cnd vorbea despre arta lui. Colegilor mei de clas nu le plceau
exerciiile de tehnic, * dar mie exerciiile de perspectiv mi se preau un soi
de. O, nu tiu. Un soi de magie, presupun. Existau anumite reguli pe care
trebuia s le respeci, dar posibilitile erau aproape infinite. Doamna care ne
preda m ajuta foarte mult i am nceput astfel s prind ncredere n mine.
Gust o gur de whisky i czu pe gnduri, apoi continu:

Mi-a mers chiar i mai bine odat ce am nceput cu studiile pe figuri


vii. Portretul a fost punctul meu forte de la bun nceput. n ultimul an, i-am
fcut directorului un portert n rolul lui Robert Bruce*, care a fost apreciat att
de mult, nct am ctigat un premiu important. Tatl meu nu privea cu ochi
prea buni toate nclinaiile acestea artistice ale mele cred c ar fi preferat
s fiu foarte bun la sport dar nu prea mai ai nimic de zis cnd vezi un tablou
pe; coperta lui Scottish Field., Din fericire, am trecut examenele destul de
bine i atunci nici el nu a mai avut nimic de zis. Eu doream s urmez o coal
de art el ar fi vrut s m ocup de drept aa c am ajuns la un compromis
i m-am dus la Oxford pentru a studia istoria artei i
Rege al Scoiei (1306-1329). A unificat i eliberat aceasta provincie apoi
coala de art. Acum socotesc c ar fi fost mai bine dac flceam ca el i m
duceam la drept sau m fceam bancher, sau chiar i economist.
Crezi sincer acest lucru? ntreb Adam, continund s aib grij s
foloseasc un ton neutru.
Da! Declar Peregrine vehement. Este adevrat, am pornit destul de
bine n primii ani dup ce am terminat coala de art. Am trecut prin mai
multe evenimente norocoase, mulumit Lady-ei Laura i altora. Eram chiar
pe cale s-mi ctig o reputaie, cnd lucrurile au luat brusc o turnur mai
nefericit.
n ce sens?
Viziunea mea. S-a schimbat, spuse Peregrine i lu o nou nghiitur
de whisky. Am nceput din nou s am viziuni. Dei am ncercat s le in sub
control, nu am reuit ntotdeauna. Din ce n ce mai des, cnd ncepeam un
nou portret, vedeam lucruri pe care nu ar fi trebuit s le vd. Uneori, privind
figura unui model, m surprindeam citindu-i viitorul.
Vzndu-i moartea, vrei s spui.
Adam pronun ntrebarea ca pe o afirmaie. Buzele lui Peregrine se
strnser i i ddeau un aer nverunat.
Nu se ntmpla de fiecare dat. Dar se petrecea destul de des ca s
m conving c a picta pe cineva trecut de vrsta majoratului nsemna pentru
mine s cochetez cu spitalul de nebuni.
De aceea ai i pictat mai ales copii, n ultimii civa ani, complet
Adam, nclinnd din cap. Ce te-a convins s o pictezi pe Lady Laura?
Ai ncercat vreodat s o refuzi pe Lady Laura? Replic Peregrine,
aruncndu-i lui Adam o privire aproape nencreztoare. Apoi, discutasem
iniial s-i pictez pe nepoi. Numai dup ce am nceput mi-a cerut s o includ
i pe ea n tablou. Pe ea nu puteam s o refuz aa de uor; era cea mai bun
i mai generoas dintre ocrotitorii mei aproape ca o mam, dac vrei s tii.
De aceea, atunci cnd am neles ce pictam de fapt. Respir profund, cu
ntreruperi, i ncerc s continue. Am ncercat s m conving c nu poate fi
adevrat, opti el. Era singurul lucru pe care l puteam face pentru a
continua. Am vrut s-mi scot din minte obsesia bine tiut, dar nu mi-a fost
cu putin. Pe urm ai aprut dumneata i atunci nu a mai fost posibil s
neg evidena. Ea a murit acum, aa cum prevzusem. Iar mie. Mie nu mi-au
mai rmas lacrimi pe care s le vrs.

i ngropa faa n mini i hohoti, cutremurndu-se din tot impui, fli


s-i curg ns vreo lacrim. mprtindu-i durerea, Adam i puse o mn pe
umr.
Peregrine, i spuse el pe acelai ton linitit, diagnosticul
I aurei Kintoul a fost pus acum aproape ase luni de zile, tiindu-se c
este ntr-un stadiu avansat. Asta se ntmpla cu mult nainte de a ncepe tu
portretul ei. Faptul c-i prevezi cuiva moartea nu nseamn c i-o i provoci.
Vznd c Peregrine nu rspunde, Adam ncerc o nou tactic.
Moartea este singurul lucru pe care l vezi? Peregrine scutur scurt
din cap.
Ce altceva mai vezi? l mboldi Adam.
Peregrine i nl capul, ncercnd din nou s-i stpneasc emoiile.
Ei bine, mi-este. Greu s descriu, ezit el. Vd acele lucruri. pe care
am senzaia c le vedeam i cnd eram foarte mic. Uneori nu se schimbi
dect fundalul, i atunci mi se pare c am nimerit ntr-un alt timp sau ntr-un
alt loc. Cteodat fata nsi este cea care schimb, dac o privesc dintr-un
alt ungi sau ntr-o alt lumin. Rmne aceeai persoan, i totui ceva se
schimb., Adam fcu un semn afirmativ din cap.
Poi s-mi dai un exemplu? Peregrine i muc buzele.
Uite, s lum exemplul tu. Chiar i acum, ct stau aici, nu pot s fiu
foarte sigur cum ari. Un anume lucru n expresia ta se schimb tot timpul.
n clipa asta te vd altfel dect te vedeam acum un minut.
Adam l asculta concentrat.
Vezi moartea mea?
Peregrine tresri la aceast ntrebare, apoi se liniti iari.
Nu. Nu moartea ta. i ngust ochii i l privi din diverse unghiuri, ca i
cum ar
II ncercat s-i clarifice imaginea.
Nu are nici un rost, i spuse el, dup o pauz. Nu pot s-i spun cu
exactitate ceea ce vd.
Adam se gndi un moment, cntrind cu atenie cuvintele pe care avea
s le spun.
Cred c ar trebui s vedem dac nu exist un mod de a remedia
asta, spuse el n cele din urm, punnd deoparte paharul Iui neatins. Exist
ci pentru separarea i clarificarea percepiilor. Dac eti de acord, i propun
s facem un experiment simplu.
Un experiment?
Pentru o fraciune de secund, Peregrine se simi ca o fiar ncolit,
apoi Iul o nghiitur de whisky i se calmai
De ce nu? Spuse el, devenind deodat nepstor. Un lucru mi-e
limpede, c nu pot merge mai departe n stilul acesta. Dac experimentul tu
mi ofer o speran, orict de vag, sunt gata s-l accept.
Capitolul pattu
_ CKOARTE bine, biete, i spuse Adam aprobator. Tot l ce ne mai
trebuie acum sunt cteva accesorii simple.

Se ridic de pe scaun i aduse o msu din lemn de trandafir de la


captul unei canapele din apropiere, pe care o aez chiar n spaiul
dinaintea scaunului lui Peregrine. Apoi se ntoarse la bar i cut n nite
sertare din partea de jos a acestuia. Se ntoarse peste cteva momente,
aducnd cu sine o plut pentru pescuit fcut din sticl transparent, de
culoare vcrde-pal. I-o ncredina lui Peregrine, care puse paharul deoparte i
lu obiectul.
O sfer de cristal? Coment artistul cu mai mult dect o urm de
scepticism n voce.
Dac vrei s-i spui aa, rspunse Adam zmbind. Am s-i explic
imediat totul. Apoi poi s te hotrti dac vrei s mergi mai departe.
De pe polia de deasupra cminului lu unul dintre cele dou sfenice
din argint ce ncadrau o pictur n ulei reprezentnd o scen de vntoare, se
aplec i aprinse un chibrit lung de la flcrile din cmin i se folosi apoi de el
pentm a aprinde lumnarea din sfenic, dup care se apropie de masa lui
Peregrine i l aez cu grij chiar n mijloc. Peregrine urmri toate aceste
preparative cu un amestec de fascinaie i nesiguran. La lumina plpitoare
a lumnrii, compficatul model al intarsiilor de pe suprafaa mesei din lemn
de trandafir aproape ncepu s strluceasc.
Asta-i tot, spuse Adam, relundu-i locul din faa lui Peregrine. Dup
cum probabil tii, cheia majoritii tulburrilor psihice zace de obicei ascuns
n zona incontientului oricrui individ. Ca s obii accesul la acea cheie,
trebuie mai nti s adormi vigilente stratului contient al minii. Exist
metode chimice pentru aceasta, bineneles, dar ele au, fr excepie, efecte
secundare. Pe urm, mi-ai spus deja c medicamentele agraveaz i mai
mult starea ta. Ceea ce-i propun, atunci ceea ce i prefer, oricum este s
folosim una dintre multiplele tehnici de meditaie care mi-au fost utile In
trecut. O cale prin care incontientui i pzete secretele se obine prin
proiectarea temerii asupra contientului. Prin urmare, a vrea s faci un
exerciiu simplu de relaxare, ca s vedem dac nu putem ocoli frica,
ajungnd apoi la ceea ce te frmnt cu adevrat.
Eu tiu ce m frmnt, mormi Peregrine. Nu m pot mpiedica s
vd lucruri pe care nu ar trebui s le vd!
De ce nu vrei s-mi faci plcerea s te prefaci c ai ncredere n
mine? i spuse Adam cu blndee. tiu bine c eti un pachet de nervi i pot
s te neleg dar nu o s-i fie mai bine dac nu m lai s te ajut.
Adus din nou la ordine de aceast dojana blajin, Peregrine se holb ca
o bufni la Adam prin ochelarii lui cu lentile groase, apoi fcu un gest
hotrt.
mi pare ru, spuse ei, mblnzit. Ce vrei s fac?
Mai nti de toate, spuse Adam linitit, vreau s prinzi pluta ntre
minile tale i s o ii n aa fel nct s vezi prin sticl flacra lumnrii.
Perfect, rspunse Peregrine, rsucind globul din cristal n toate
direciile, cercetnd cum se vede din mai multe unghiuri. S nu-mi scot
ochelarii mai nti? ntreb el.
Poi s-i scoi, dac te simi mai bine. Cum vezi fr ei?

O, acceptabil, rspunse Peregrine. De fapt sunt pentru distan. Are


vreo importan pentru experiment?
Nu, nu are.
n acest caz, i la la ochi. Ai s m hipnotizezi? l ntreb, el nesigur,
pe Adam.
Deci deja mi cunoti toate mecheriile, spuse Adam, lsndu-se pe
spate n scaun i zmbind vag amuzat. Nu trebuie sa fii ngrijorat. Nu am s
m port ca Svengali sau Contele Dracula, care le rpesc victimelor orice urm
de voin. i promit c vei avea controlul asupra situaiei n fiecare moment.
Asigurarea respectiv smulse zmbetul scontat, chiar dac aceste era
puin ncordat. Renunnd s se mal mpotriveasc, Peregrine i* aplec
privirile asupra globului i luminii rspndit de lumnare. Vzut prin vagiie
imperfeciuni ale sticlei suflate prin procedee primitive, flacra prea s
prind o via a el proprie, dilatndu-se l contractndu-se ntr-o succesiune
de forme strlucitoare care dansau.
Treptat, pe msur ce vocea sczut a lui Adam l ndemna sa se
relaxeze i s priveasc imaginea flcrii, Peregrine se simea tot ma^ atras
de lumina cald i vie, scldndu-se n gloria ei pe msur ce i acoperea
spaiul viziunii. Simea cum I se umple trupul de o senzaie de uurare, de
parei i-ar fi pierdut greutatea. Departe de a fi stranie, senzaia aceasta i se
prea ciudat de familiar, chiar linititoare.
Peregrine nchise ochii, ncercnd s-i reaminteasc unde i cnd mai
avusese aceeai senzaie. n acelai timp, auzea vocea profund i sonor a
lui Adam Sinclair vorbindu-i n cuvinte limpezi, dar ndeprtate, ca i cum ar fi
strbtut o mare distant.
Foarte bine. nchide ochii. Relaxeaz-te i plutete. Nu ai de ce s te
temi. Eti n perfect siguran. Refaxeaz-te, nimic altceva. Relaxeaz-te.
ncetul cu ncetul, de pe faa artistului disprur i ultimele urme de
tensiune. Pe msur ce se linitea, respira mai uor, cu regularitatea fireasc
a cuiva pe cale s adoarm. Adam tcu pentru cteva secunde, ca s vad
dac asta l va trezi, dar Peregrine nu fcu dect s scoat un oftat i pru s
fie i mai la largul lui.
Asta-i foarte bine, spuse Adam ncetior. M auzi limpede?
Da.
Rspunsul fusese aproape imperceptibil.
Excelent, continu Adam pe tonul lui linitit i dttor de ncredere.
n acest moment, eti perfect contient de ceea ce se petrece n jurul tu; nu
merit s te preocupi prea tare de alte lucruri. Eti relaxat, n siguran i
pace. Acum, am s aduc un lucru din colul opus al ncperii. Cnd m ntorc,
am s-i pretind s-mi faci un serviciu simplu un lucru care i este sigur la
ndemn. Eti de acord?
Da.
Adam se duse mulumit la biroul din cealalt parte a bibliotecii.
ntorcndu-se cu un creion i un teanc de hrtii albe. Peregrine sttea n
poziia n care l lsase relaxat i nemicat, cu ochii nchii.

Totul esle perfect, l liniti Adam, pe acelai ton calm, de care se


folosise tot timpul. Acum nu ne mai trebuie pluta. Aa c o voi lua din minile
tale, spuse el fcnd exact aa cum promisese. i dau n schimb un creion i
nite hrtie. Vreau s mai respiri profund de cteva ori, pentru ca s nlturi
orice posibil urm de tensiune sau de team care ar mai fi rmas n tine.
Apoi, cnd eti gate, vreau s deschizi ochii i s m priveti, cu ntreaga* ta
intuiie interioar i s desenezi ceea ce vezi. Ai neles?
Peregrine fcu un semn de consimmnt i pleoapele lui clipir, n
timp ce respir, ncet i profund. Xdam se retrase tcut n scaun i se aez
ct mai confortabil, picior peste picior. Cnd i ridici din nou privirile, peste
cteva secunde, ochii obinuii, cprui ai artistului dobndiser o puternic
luminozitate interioar, aidoma unor fclii.
Adam nu se mic i nu vorbi, urmri numai nuanele de expresie de pe
figura pacientului, simind aintite asupra sa privirile lui Peregrine. Dup ce l
scruta atent, artistul i lu creionul i hrtia i ncepu s schieze grbit,
privirile sale prsind doar rareori modelul. Un moment mai trziu, se
ncrunt i mzgli viguros peste ceea ce desenase i ncepu o nou schi.
Dup ce o mzgli i pe a doua i o lu ele la capt, prnd din ce n ce mai
tulburat, Adam se Vidic ncetior, se apropie de el i-i puse ncet o mn pe
umr, oprindu-f astfel din lucru, n timp ce cu cealalt l atinse uor pe frunte.
nchide ochii i relaxeaz-te, Peregrine, murmur el. Rlaxcaz-te i
d-i drumul s pluteti. Din cte se pare, i-am dat o munc mai grea dect
mi-am nchipuit. Linitctc-te-i odihnete-tc cteva minute, n timp ce eu am
s m uit la ce ai desenat.
Peregrine accept s i se ia hrtiile i creionul tar se mpotriveasc,
ochii i se nchiser i minile i se cuibrir n poal, oftnd uurat. Adam l
urmri cteva momente, jucndu-se absent cu creionul, apoi i ndrept
atenia spre cele desenate de Peregrine.
Din fericire, mzglelilc nu acoperiser total lucrarea. Schia de sus
reprezenta o figur usciv, brboas, cu ochi profunzi i nas fin, aristocratic
deasupra unor buze severe i ptimae. n jurul figurii se distingea o pnz
de zale, iar deasupra aprea un coif conic, n stilul sfritului de secol al XlIIlea. Obiectul delicat sugerat pe umrul stng al mantalei era, fr ndoial, o
cruce de Malta n opt coluri, semnul distinctiv i pentru cavalerii templieri.
Adam i strnse buzele, nelegnd ceea ce ntrevzuse Peregrine
ecouri ale unei viei trecute ale crei detalii nu-i erau accesibile dect lui
Adam nsui, atunci cnd se afla n profund stare de trans modificat, i
doar extrem de vag n stare normal. n calitate de psihiatru, prefera s
cread c amintirile lui ndeprtate erau plsmuiri psihologice -subterfugii
nscocite pentru a putea s ordoneze informaii mai uor de pus pe seama
fanteziei unei existene trecute dect n contextul rece i concret al realitii.
Acel fond al lui mai mistic prefera s considere c totul era adevrat pn la
ultima iot; dar el nu avea cderea s dezlege acest mister.
n chip de compromis, i permitea s funcioneze ca i cum ar fi fost
adevrat, acceptnd pur i simplu i folosindu-se de perspectivele oferite de
fostele eun, pentru c ele se dovedeau dc obicei valabile chiar dac

metodele pe care le folosea nu aveau adesea nimic de-a face cu pregtirea


medical sau cu cea mai simpl logic, cu att mai puin cu apartenena i
apropierea de o biseric pe care o susinea cu mult generozitate.
n acelai timp, existau dovezi tangibile ce confirmau c Sir Adam
Sincfalr, baronet, avea cu adevrat o linie de strmoi ce cobora cel puin
pn la cavalerii Templului de la Ierusalim. Fortreaa ce atepta s fie
renovat n* partea de nord a domeniului era proprietatea familiei de cel
puin cinci sute de am fiind un fost centru al templierilor, aa cum erau, de
altfel, majoritatea localitilor din Scoia n denumirea crora apare cuvntul
temple, be altfel, titlul baronial al familiei Sinclair provenea de la domeniul
Templemor, i nu de la Strathmourne. Se mai spunea c snge de templier
curge i prin venele Sinclair-ilor, din acele vremuri ntunecate cnd ordinul
fusese lichidat peste tot, cu excepia Scoiei.
La o asemenea distan, o parte a dovezilor*4 Istorice erau inevitabil
ceoase dar acest lucru nu conta prea mult Anumite adevruri pur i simplu
exist. Iar adevrul ultim asupra templierilor, pe care pn i crile de istorie
sunt nclinate s-l afirme i de care Adam nu se ndoise niciodat n inima
lui -era c acei cavaleri ai Templului din Ierusalim urmaser calea unic a
devotamentului fa de aprarea trmului sfnt i pstrarea adevrurilor
secrete, muli dintre ei prefernd s arcfo pe rug ca martiri dect s trdeze
ceea ce ordinul considera sacru. Si, dei un rege al Franei din secolul al XlVlea i pusese n gnd s distrug ordinul, spernd s intre astfel m posesia
bogiilor lor legendare, el nu avea s afle niciodat c aceast comoar a
templierilor nu consta n aur, ci n cunoatere.
Cunoatere. Peregrine Lovat prea s dein aceast cunoatere chiar
dac era limpede c nu era contient de asta. Gnditor, Adam se ntoarse la
lucrarea tnrului. Dincolo de mzgleli, cea de a doua schi arta aceeai
for i hotrre ca i cea dinti, dar figura era de ast dat fr barbl, cu
trsturi de oim, ncadrat n faldurile unei pnze n dungi bine conturate.
Obiectul nalt schiat de Peregrine deasupra acestui acopermnt era
coroana dubl a Egiptului de Sus i de Jos, unite de un disc solar montat ntre
pene mari de stru podoaba nalilor preoi ai Egiptului.
Privirile lui Adam prsir imaginea schiat i se ndreptar spre
flcri. Cel de-al doilea desen era cu mult mai ocant dect cavalerul
templier, deoarece descria cea mai vie dintre amintirile ndeprtate ale lui
Adam. Se ntreb, fugitiv, ce alte fee ar mai fi schiat Peregrine, dac Adam
nu l-ar fi oprit.
Biatul avea har. Acest lucru nu putea fi pus la ndoial. Tat ce
ntrebare l preocupa acum: cine era, de fapt, Peregrine Lovat i cum se fcea
c posed capacitatea de a ptrunde dincolo de masca materiei pentru a
vedea sufletul celorlali, mai ales pe acela al unei persoane care fusese
pregtit aa cum era Adam? Rspunsul la acesta ntrebare putea s aib
consecine foarte importante, nu numai pentru Peregrine, dar i pentru Adam
i asociaii si.
Se ntoarse spre tnr i l privi ndelung, concentrndu-se cu toat
fiina pentru a alege cel mai potrivit mod de a merge mai departe. Peregrine

sttea linitit, cu minile strnse n poal i cu ochii nchii n spatele


ochelarilor cu rame din aur, dar Xdam se ndoia, totui, c transa era
suficient de profimd pentru ceea ce avea ef de gnd acum. Punnd foile pe
polia cminului, se hotr s vad ct de bun se dovedea Peregrine m
postura de mediu hipnotic.
Peregrine, l chem el linitit, a vrea s mergem un pas mai
departe, dac mi este permis. Vrei s ai ncredere c lucrul pe care i-l cer
este doar spre binele tu?
Primind rspunsul afirmativ somnoros al tnrului, Adam i scoase ncet
ochelarii, pentru ca s aib control asupra pleoapelor.
Acum te rog s-i ii ochii nchii, l sftui Adam. i-am scos ochelarii
ca s te simi mai confortabil. Oricum, pentru un timp nu ai nevoie s vezi.
Vreau s respiri profund i s te concentrezi asupra btilor inimii. Vreau s-i
numr pulsul, iar tu vei numra alturi de mine.
Apuc ncheietura lui Peregrine ntre degete i-i simi pulsul egal i
puternic.
Respir^adnc i concentrcaz-te asupra btilor inimii, continu cl.
i simi pulsul i ritmul vieii tale cum te poart adnc, i mai adnc, acolo
unde este atta linite. Acum numrm invers de la zece. Nou. Opt. apte.
Vedea buzele lui Peregrine micndu-se i continund s numere;
simea cum alunec tot mai adnc. La pronunarea lui unufci final, nici
mcar oapta nu se nai auzi.
Perfect, rspunse Adam, abia auzibil. Foarte relaxat. Profund relaxat.
i acum, cnd mna mea te atinge pe frunte, vreau s te cufunzi ntr-un.
Somn. nc i mai profund.
Pronunnd cuvntul somn, se ridic puin i i atinse uor subiectul
ntre sprncene. Un tremur provocat dc micarea globului ocular se nregistra
rapid sub partea de. Jos a pleoapelor, dar imediat dup aceea Peregrine
respir profund i egal; apoi oft, iar capul i se nclin uor. nainte.
Aceast reacie era exact cea ateptat de Adam. Lu una dintre
minile inerte ale subiectului, i ridic braul pn la nivelul umrului i i-l
ntinse drept, trecndu-i mna liber de mai multe ori n jurai braului lui
Peregrine, de la umr i pn la ncheietur.
Acum imagineaz-i c braul tu devine la fel de rigid i dur ca o
bar de fier, spuse dam, atingndu-i ncheietura cotului, pentru a da i mai
mult greutate cuvintelor. Devine att de rigid nct nici tu i nici eu nu-l
putem ndoi, iar tu nu-l poi cobor. Dac vrei poi ncerca, ns nu-i poi ndoi
braul.
Peregrine pru s ncerce cu adevrat. Adam vzu consternarea ce-i
aprea pe chip, dar braul nu se clinti, lepede, nainte ca Peregrine s se
alarmeze sau s reueasc s-l mite, Adam fcu din nou un gest de
mngiere de-a lungul braului.
E-n regul, Peregrine. Braul tu se ntoarce acum la starea lui
normal. Nu mai este rigid. *Nu mai are rost s te strduieti s-l miti,
relaxeaz-te. Braul tu se poate ntoarce acum pe lng corp. El este perfect
normal i nu va exista nici un efect secundar. Acum dormi. Dormi profiind.

Adam se gndi n linite cum s mearg mai departe. Ar fi putut ncerca


s-l poarte pe Peregrine napoi n timp, spre o via anterioar, n sperana c
va gsi nite indicii pentru problema lui din prezent; exista ns o cale mult
-mai rapid i cu mult mai sigur. Nu. Era nici pe departe una dintre
procedurile obinuite ale psihiatriei iar pe majoritatea colegilor lui medici iar fi scandalizat de-a dreptul dar nici Peregrine Lovat nu era un caz obinuit.
Peregrine; reveni el ntr-un trziu, te descurci cu adevrat
nemaipomenit. Ai atins un nivel de trans profund foarte util, iar peste
cteva momente am s-i pretind s te cufunzi nc i mai adnc. Pentru
moment, nsl, am alte instruciuni pentm tine. Din motive pe care i le voi
spune poate, trebuie s nu-i aduci aminte nimic din ceea ce este pe cale s
se ntmple, atunci cnd te vei trezi, mai trziu. Dar atunci cnd i voi cere
s-i reaminteti, dac o voi face n viitor, totul i va reveni n minte, n cele
mai mici detalii. Am motivele mele s-i pretind acest lucru, dar nu este bine
ca tu s le cunoti acum. Deci, n memoria ta contient nu va rmne nimic
din ceea ce vei auzi sau afla n momentele ce urmeaz, spre binele tu. F un
semn dac nelegi i accepi aceasta.
Atunci cnd Peregrine confirm uor din cap, Adam i trase scaunul
mai aproape de msua din lemn de trandafir, reducnd distana dintre el i
subiect.
: Mulumesc. *Nu am s profit necuvenit de ncrederea ce mi-o ari. i
acum, vreau s te duci adnc, foarte adnc. De dou ori mai adnc dect eti
acum. Du-te att de adnc nct nimic din ceea ce ai auzi cu urechile tale s
nu se nregistreze pe vreun nivel contient pn cnd nu-i ating ncheietura
astfel i nu i spun s vii napoi.
Prinse scurt ncheietura lui Peregrine ntre primele dou degete de la
ambele mini.
Numai n cazul n care eti ameninat de o primejdie fizic real, aa
cum ar fi focul, poi nclca aceste instruciuni i s iei din trans. Acum
las-i capul pe spate i dormi. Dormi adnc, nu auzi nimic i nu-i aduce
aminte nimic. Somn profund.
Cnd se convinse c Peregrine nu mai era contient de ceea ce-l
nconjoar, Adam se deplas n spatele scaunului su, vr mna n buzunarul
hainei i scoase un inel din aur masiv cu sigiliu i cu un safir splendid. i-l
puse pe cel de-al treilea deget de la mna dreapt, atinse piatra cu buzele,
iar apoi i fix dosul palmelor pe speteaza scaunului, ncadrnd capul lui
Peregrine, cu palmele deschise n sus. Lund drept punct de referin
lumnarea ce mai ardea nc pe mas, n faa lui Peregrine, inspir profund,
se concentra i, odat cu expirarea, pronuni aproape tcut cuvintele de
nceput ale unei invocaii, formulate n greaca i latina elenistic din
Alexandria celui de-al III-lea secol nainte de Cristos: Ego prosphcro epainon
to photi.
Continu restul n minte, nlndu-i inima i minile n semn de jertf
altruist.
Aduc laud Luminii ntruchipat n Ra: Pantocrator, Deus dc deo. n
Horus: Logos, Veritas varitatis. n Isis: Hagia Sophia, Regina Cacli. i n Osiris:

Nous. Lumcn de lumine. Tu, Slvite Zeu, eti Lumina Etern, Alpha i Omega,
nceputul i Sfritul. Venic aprS-nepe noi. Amin. i mpreun minile,
palm lipit dc palm, atingndu-i vrfurile degetelor de buze, n semn de
reveren fa dc Ceea ce servea. Apoi, respirnd profund, i aezi din nou
minile pe sptarul scaunului, de o parte i de alta a capului plecat al lui
Peregrine i nchise ochii n faa flcrii dc lumnare.
Cum este Deasupra, aa* i Dedesubt, murmuri el. Cum este Afari,
an i nuntru
Conturul*luminos al flcirii strui plpind dup cc-i nchise ochii,
stabilind un punct dc referin; sc concentra asupra lui, eliminnd toate
celelalte imagini interioare. Pc msuri cc acesta se estompa, dou fire
ngemnate dc argint strlucitor se desfurau n paralel n orizontul tot mai
cuprinztor al viziunii sale interioare subiri ca pnza esut de pianjen.
Unul era firul de argint al propriei sale viei; cellalt, tia bine i aparinea lui
Peregrine Lovat. Firele se ncolceau In spiral n timp ce el plonja spre ele
nu cznd ci zburnd.
n tcerea absolut dc nceput de lume din creierul su Adam se
transform ntr-o parte a acelei spirale cosmice. Aceasta i lu avnt i
ncepu s se roteasc din ce n cp mal repede prin cmpuri transparente de
lumini aidoma unor stele risipite. Colurile stelelor se prelungeau cu alte fire
de argint intrnd i acestea n vrtejuri de rotaie nebun. Miliardele de
filamente convergeau toate spre un unic punct ndeprtat sugernd Inima
unei nebuloase n curs de formare.
Adam se fix pe spirala nentrerupt a firului de argint al lui Peregrine i
l urm n vrtejul de lumini al dansului. Anticipat, momentul acela l
surprinse din nou a sa cum i se ntmpla de obicei: fiorul ngheat al
pierderii orientrii, care pentru o secund i tie respiraia i l nuci. Cnd
universul i recapt coerena, spiritul lui se regsi naintea a dou pori
imense, de nlime nesfrit; era nvesmntat n straie albe, iar picioarele i
peau descule pe pmntul sfnt. Trmul nu-i era necunoscut totul era
la locul lui, ochiul ciclonului, calmul din mijlocul furtunii, butucul roii teama
i respectul erau ns mereu rennoite.
Adam scf afla n posesia Parolei unui Adeptus Major. O pronun, iar
uile se deschiser lent i maiestuos. Dincolo de ele se a flau nesfrite boli
de linite: slile ale cror planuri nu fuseser i nici nu aveau cum fi trasate
ale Arhivelor Akashy, arhivele nepieritoare ale tuturor vieilor tuturor
timpurilor. In bolile viitorului nu-i era permis s intre; cluzit ns de firul de
argint ce reprezenta legtura dintre Peregrine i Sephiroth, Adam ptrunse n
bolile trecutului, urmnd o cale circular, din ce n ce mai apropiat de
centru, de-a lungul unor coridoare irizate, ca din sidef n inima labirintului se
afla o ncpere rsucit n spiral, ncolcit i curbat precum pereii unei
cochilii de nautilus. Iar n centru, pe un altar acoperit cu baldachin, era o
carte cum nu mai exist. La apropierea lui Adam de altar, cartea se deschise
singur.
Cu palmele lipite, n semn de respect, Adam i plec fruntea asupra
crii, dezvluindu-i intenia fr cuvinte. Mnate parc dc un vnt mistic,

paginile ncepur s se ntoarc, iar privirii lui i se dezvluii imagini uviele


firului ce uneau mulimea de viei ale celui cunoscut acum drept Peregrine
Lovat.
Trecu repede peste primele mrturii el fiind n cutarea cheii acel
moment iniial de trezire, punctul n care sufletul ntlnete pentru prima
oar propria lui replic spiritual oglindit n sufletul mai mare al Luminii
Divine. Pentru Peregrine Lovat aceast vestire se petrecuse la Delphi, n
epoca lui Pericle. Darul oracular ce i-a fost menit lui n clipa aceea de
iluminare se nfia acum sub chipul clarviziunii. Nu multora le era hrzit un
asemenea dar, iar pentru a-l ndura, pentru a-l folosi sau nu, dup cum era
cazul, aveai nevoie de o tiin. Aceasta era menirea lui Peregrine Lovat, iar
Adam era cel ce trebuia s-i dea nvtur.
Asa. Sufletul ce era acum Adam Sinclair rspundea de ndeplinirea
acestui mandat: s transforme un blestem potenial ntr-un adevrat har, un
mijloc pentru propriul su progres spiritual i n serviciul Luminii pentru c
Peregrine fcuse deja odat pactul de a o sluji. Nu trebuia dect s fie trezit
din nou n aceast via o misiune pe care Adam, vindector de suflete i
de cugete* o mai ndeplinise i nainte.
Dar dup ce nchisese cartea i se pregtea s plece, o lumin ni
dinspre acoperi spre podea, i apoi iar spre acoperi, ntr-o succesiune att
de rapid nct ochiului i era imposib il s o urmreasc; intensitatea ei era
la fel de mare ca a unui fulger, vara. Semnul era inconfundabil i vestea
sosirea iminent a unuia djntre cei naintea crora Adam trebuia s dea
scama pentru Planurile Interioare.
Domolindu-i curiozitatea, pentru c de fapt nu ceruse o audient,
Adam mrturisi autoritatea Unuia ce trecuse de mult de stadiul n care avea
nevoie s se manifeste n form fizic prin nclinarea frunii i adoptarea
poziiei de receptivitate, cu minile pe lng corp i palmele deschise, n
afar. Cellalt se manifest printr-o raz de lumin alb i pura, care se opri
un moment pe podea, lng picioarele lui dam, apoi se ridic i se roti n
jurul lui, nconjurndu-l ntr-o coloan dc foc multicolor.
; Fore slbatice urzesc k marginea Abisului, o. Maestru al Vntorii,
veni neateptatul avertisment. Ai nevoie de ajutorul nostru?
ntrebarea l lu pe Adam pe nepregtite, deoarece nu avusese senzaia
c exist o primejdie care s-i merite atenia, n seara respectiv venise aici
n calitatea sa de doctor de suflete, i nu de pstrtor cosmic al pcii.
: Nu, Stpne, am venit ntr-o misiune de caritate, n chip de vindector
al sufletelor.
: Explic, i se ceru.
; St scris c toate sufletele pelerine trebuie s vin pe lume drept copii
i c atta timp ct personalitatea este imatur i intelectul nepregtit, chiar
i un Iniiat poate mpiedicat s ating potenialul lui deplin. La mine a venit
unul dintre acetia un Iniiat ce posed daruri din cele mai rare, din cte
cred -care a fost mutilat, distrus pe jumtate pe cnd era copil, nainte ca
mintea i intelectul s i se fi maturizat suficient pentru a-i proteja spiritul ce
slluiete n el. Cred c destinul su ar putea s fac parte din mandatul

misiunii mele, dar puiul de oim trebuie renaripat nainte de a fi pregtit s


participe din nou la Vntoare. Vreau s-l ajut s nvee din nou s zboare i
s-i dobndeasc iari puterea darurilor lui.
9: Dorina ta e vrednic de laud, veni rspunsul, dar trebuie s tii c
exist ameninarea unei mpotriviri i riscuri.
9: Ce mpotrivire i ce risc?
: Nici mcar noi nu ptrundem dincolo de Vl, ca s tim detaliile, dar
exist o ameninare. Tu vei fi una dintre inte, chiar dac nici mcar cei ce se
mpotrivesc nu vor ti acest lucru o vreme.
: Nu^ mi-este team s nfrunt aceast primejdie, rspunse Adam. ns
i este hrzit acestui pui s se transforme ntr-un aliat? i, n ce fel, dac voi
putea s-i neutralizez nencrederea n sine care l paralizeaz i i va
recpta astfel potentele? Va putea s-i redobndeasc locul pe care-l
merit naintea Luminii? 9
: Va putea. Dac el se va arta neclintit, ai autoritatea de a-l primi; dar
acest lucru nu este n nici un caz predestinat. Accepi misiunea de a reabilita
acest suflet?
Aceast ntrebare nu putea primi dect un singur rspuns.
; Hotrrea mea de a G medic Afar nu am luat-o cu uurin, Stpne.
Nu tratez cu uurin nici legmintele mele Acute9n Interior, ca santinel a
Luminii. Eu vd n Peregrine Lovat sclipirea o sclipire prea strlucitoare
pentru ca s fie inisit n rtciri lipsite de sens, cnd ea ar putea s fie
nrolat n Serviciu. Accept misiunea.
: Aa s fie, atunci Maestru al Vntorii. Dar s procedezi %-u
precauie, pentru ca tu i cu el s nu cdei n Abis.: Aa va fi, rspunse Adam
i se nclin pn la pmnt n timpul dintre o btaie a inimii i urmtoarea,
prezena ceea nvluitoare dispru cu desvrire. Camera Arhivelor se
clatin n jurul lui Adam i apoi dispru, iar el porni ca o Micat napoi, spre
lumea material. Uoara dezorientare a sunetului n zbor sfri printr-un mic
oc psihic, care semnaliza uimirea spiritului cu materia. Cnd i deschise
ochii, clti-wiiulu-se puin pe picioare, Adam se afla din nou n biblioteca Mii
de familiar lui de la Strathmourne, cu minile odih-iiiiulu-se pe sptarul
scaunului n care dormea Peregrine Lovat Detaliile urmplrilor prin care
tocmai trecuse se estompau cu fiecare secund, dar acum se afla n posesia
unui plan clar de aciune.
Aproape neglijent, i mpreun palmele ntr-un salut adresat I -uminii,
iar atingerea buzelor cu vrfurile degetelor ncheie i pecetlui ritualul pe care
tocmai 11 ndeplinise. Apoi veni naintea .
Nunului lui Peregrine, gata s-i reia rolul lui de medic i profesor.
Tnrul se gsea fn poziia pe care L lsase Adam, cu capul sprijinit n
unghiul ftcut de sptar i cu ochii nchii. Dup ce Niinsc lumnarea, Adam se
aplec i atinse ncet ncheietura lui I Vrcgrine, aa cum promisese.
Peregrine, ascult-mi vocea, spuse el sigur pe sine,. tiind iK-iiin bine ce
avea de ftcut Auzi ceea cc-i spun?
Buzele tnrului se deschiser abia perceptibil i se auzi cu y. rcu o
ncuviinare.

Excelent, zise Adam. Peste puin timp am s-i comand s ic trezeti.


nainte de aceasta, exist uri lucru pe care trebuie s-l.in. Chiar dac va mai
trece poate mult timp pn s nelegi cu ukvrat ceea ce sunt pe cale s-i
comunic.
Se aez cu grij n scaunul su, urmrindu-l atent pe tnr. Dei nu i
pot demonstra raional sau tiinific, este mk-vrat c istoria personal a unui
individ trece adesea dincolo ilc limitele viei actuale. Am motive s cred c
vedeniile pe care te-ai chinuit atta s le nlturi nc de pe cnd erai copil nu
Mint de fapt dect o motenire valoroas din nite etape mai timpurii ale
dezvoltrii tale. Nu m ndoiesc c le vei putea controla cu condiia s
accepi acest dar al tu aa cum se nfieaz el.
6 und de speran vag pru s strbat pleoapele tremurnde ale lui
Peregrine iar buzele lui pronunai! optit un singur cuvnt:
Cum?
n primul rnd, spuse Adam, trebuie s nvei s controlezi toate
informaiile care pn n momentul de fa ptrundeau spre tine haotic. Cu
alte cuvinte, trebuie s fii capabil s-i concentrezi talentul, s te foloseti de
el doar atunci cnd vrei tu, nu ntmpltor i din senin, tehnicile pentru a
reui exist deja latent n subcontientul tu. Ele pot fi readuse la suprafa*
prin vise. A dori s-i las o sugestie posthipnotic care s te ajute s-i
reaminteti acele vise. Eti de acord?
Peregrine fcu semn c accept.
Foarte bine. Accepi, deci, aceast sugestie i tii c vei visa acele
lucruri care te vor ajuta s te eliberezi. Le vei visa pe msur ce vei fi pregtit
s le afli i i vei aduce aminte ceea ce visezi.
Da, opti Peregrine, micnd uor din cap.
Dup o mic pauz, Adam fcu i el un gest de aprobare.
Te vei trezi peste cteva minute, atunci cnd vei dori tu. n acel
moment nu vei memora n mod contient conversaia care tocmai a avut loc
ntre noi. Pe de alt parte, ideile nsele vor ptrunde n contiina ta n
urmtoarele cteva nopi, purtate de vise pe care i* le vei reaminti foarte
limpede. A vrea s nregistrezi toate visele pe care le vei avea s i le
notezi sau s faci o schi dup ele, dac i vine mai uor apoi vom discuta
despre ele cu proxima ocazie. Vrei s faci asta pentru mine?
Da, yeni rspunsul optit.
Foarte bine. Mai este ceva: deoarece viziunile tale par s se
declaneze atunci cnd priveti oamenii cu ochii ti de artist, i sugerez s
nu te apuci s desenezi ceva cteva zile, cu excepia imaginilor evocate de
vise. i acorzi astfel un mic rgaz, n timp ce incontientul tu ncepe s fac
ordine. tiu c moartea Laurei a reprezentat un soc, dar ea nseamn i
punctul de nceput al acestei ordonri. Apoi, peste cteva zile, eu am s-i
pretind s desenezi foarte mult. Dac vei putea s stabileti ii legtur ntre
capacitatea ta de a vedea cu intenia de a desena s; iii picta rezultatele,
aceasta ar putea nsemna primul pas ca s ohiii un control contient. Acum,
ai s te trezeti i ai s te simi odihnit i relaxat, i ai s i aduci aminte de
instruciunile mele.

Se aez comod n scaun i atept, mpreunndu-i cele dou degete


arttoare i spnjinindu-i uor brbia de ele. Cteva minute mai trziu, aa
cum primise instruciunea, Peregrine se mic i oft, apoi i deschise ochii.
Vzndu-l pe Adam, care veghea asupra sa, i ndrept inuta i se ntinse,
puin sfios.
M ateptam, nu tiu cum s m trezesc pe o canapea din atelierul
meii, spuse el. Ct timp m-am aflat sub trans?
Hmmm, aproape o or, spuse Adam, privind un ceas ornamentat de
pe o msu dintr-un col, dar nu conteaz. Din 4 ae cred eu, am fcut un
nceput foarte bun. Cum te simi?
Peregrine se strdui s zmbeasc, rezultatul fiind ns mai degrab o
grimas.
Nu prea ru. Sunt mai alos obosit ceea ce mi se pare un progres,
rspunse el, micndu-i umerii nepenii, apoi se uit la ceas. Doamne
Dumnezeule, clac att este ora cu adevrat, ar trebui s-mi iau repede
hainele mele i s plec spre cas, pentru ca s mai poi dormi netulburat
cteva ore.
Somnu este un lux fr de care m pot descurca, din cnd n cnd,
spuse Adam. Pe lng aceasta, starea ta de acum nu-i permite s conduci.
Te poi odihni n camera n care te-ai schimbat. Humphrey i va pune la
dispoziie toate cele necesare.
Nu a vrea s deranjez ncepu Peregrine.
Nu este nici un deranj, ci un lucru de bun-sim. De fapt, continu el
lejer, n timp ce artistul l privea ncl nesigur, probabil c nu ar fi deloc ru
dac te-ai muta aici, la Strathmourne, pentru cteva zile. Din ceea ce mi-ai
spus tu am inicles foarte bine c studiul introspectiv i va rpi nc mult timp.
Dup experiena mea, n general, este mai bine s ntreprinzi aceste cltorii
interioare atunci cnd cineva se afl n preajma ta, gata s intervin
bineneles, dac simi nevoia unui mediator.
Peregrine se nroi puin.
Asta e mai mult dect generos din partea te, Sir Adam, i i sunt
foarte recunosctor dar, aa cum tii, nu am venit pregtit pentru o vizit
de lung durai.
Nu trebuie s fii ctui de puin nelinitit din aceast cauz, i
rspunse Adam rlznd. Ia& unul dintre multiplele motive pentru care este
foarte bine s ai un slujitor devotat. Am s-i dau cheile tale lui Humphrey, iar
el se poate duce mine de dimineaa la Edinburgh s-i aduc toate cele
necesare din apartament.
Peste oboseala de pe chipul tnrului se aternu un zmbet de uurare.
La toate te gndeti, nu? n acest caz, am s accept invitaia cel
puin cteva zile. Din cte se pare, nu sunt n stare s adun suficient energie
pentru a m mpotrivi prerilor tale.
Ai s constai c, practic, nu are nici un rost, att timp ct eu m-am
hotrt i fac un lucru, spuse Adam ca i cum ar fi fost o glum, i se ridic n
picioare. Iar despre ct vei rmne aici vom discuta cnd vei fi mai odihnit.
nainte de a merge la culcare, cred c ne-ar prinde foarte bine o gustare. L-

am auzit pe Humphery ceva mai devreme venind. El prepar nite sandviuri


calde cu unc nemaipomenite, ct despre reete lui de Cacao, ai s te
convingi singur ct coniac cuprinde.
(ropitolul cinci
JUMTATE de or mai trziu, simindu-se relaxat i stul, senzaie pe
care parc nu o mai avusese de zife ntregi, Peregrine i ur gazdei sale
noapte bun i se ndrept somnoros spre camera n care intrase i mai
nainte. Cu toate c alunei nu era n starea de spirit propice s constate acest
lucru, ncperea era mare i elegant, ca de aftfel i celelalte camere pe care
le vzuse la Strathmourne. Pereii fuseser zugrvii ntr-o nuan de albastru
care creea o senzaie de rcoare, iar lemnria i colurile erau albe. Partea
central a tavanului mprit n chesoane fusese pictat astfel nct s
sugereze un cer dc noapte. Dup ce i lsase papucii de cas i halatul, se
strecur obosit sub plapuma cptuit cu breton, mstalndu-se cu spatele
sprijinit de pernele umplute cu puf, i contempl vistor, mai multe minute,
nainte de a stinge veioza, fresca n tempera ce reprezenta nori i constelaii.
n momentul n care se cufund ntr-un somn profund i linitit, purta cu sine
imaginea calm a unui cer nstelat.
Copleit de o oboseal profund, nu-i aminti limpede nici un vis. Cnd
se trezi din nou, ntr-un trziu, ncperea se sclda ntr-o lumin filtrat, ca
ntr-un submarin, iar dc departe, de toarte departe, se auzea btaia
clopotelor unei biserici. Kidicndu-se ncet din aternut, merse descul pn
la firida ferestrei i trase draperiile din damasc albastru/Razele soarelui -n
rcvSrsnr nuntru; afara, ceru! Era limpede i luminos.
Dangtul continuu al clopotelor i spuse ns c trebuie s fie cu mult
mai trziu dect i nchipuia. Clipind, se ntoarse la noptier i i privi
ceasul. Nu mic i fii mirarea s constate c era aproape unsprezece i
jumtate. Cum dormise oare pn att de trziu?
Descoperi hainele p care le purtase cu o sear n urm curate i bine
clcate, frumos aranjate pe sptarul unui scaun, la dreapta uii spre baie
cert, opera lui Humphrey. Pe polia de lng chiuvet, n baie, se afla trusa lui
de brbierit f alte nimicuri persoanle, care fuseser aduse, fr ndoial, din
apartamentul din Edinburgh, dup cum se plnuise. O incursiune rapid
napoi, n dormitor, unde inspecta sertarele i dulapul, l convinse c i
fuseser aduse i multe alte haine. Mirat n sinea sa de eficacitatea tcutului
servitor al lui Adam Sinclair, Peregrine se grbi s se spele i s se mbrace
ct mai repede cu putin; oare n ce se bgase? Se ntreba el.
Cnd Peregrine ncepu s coboare scrile, nu descoperi nicieri nici
urm de Humphrey. La nceput, crezu chiar c rmsese cu desvrsire singur.
Se opri, ns, pe cea din urm treapt i cercet bine mprejurimile,
constatnd c ua spre bibliotec era puin deschis. Adunndu-i ntregul
curaj, se duse pn n prag i ciocni uor n tblia de stejar.
Poftim nuntru, i rspunse din ncpere vocea profund a lui Adam
Sinclair.
Peregrine deschise ysa i pi timorat nuntru. Adam sttea aezat la
birou cu spatele fa fereastr, iar mnecile cmii lui afbe, imaculate, preau

c luaser foc n soarele dimineii, n contrast cu vesta i cravata dc culoare


nchis, flaina costumului lui de diminea atrna pe sptarul unui scaun.
Peregrine se mir s-l vad pe stpnul casei att de ceremonios mbrcat,
apoi i aduse aminte, cu o tresrire, c Adam plnuise o vizit la familia
Kintoul n dimineaa respectiv pentru a-i prezenta condoleanele, ceea ce i
fcuse deja, din cte judeca el.
Ai fost deja la Kintoul House, nu-i aa? ntreb Peregrine, nfiorat de
privirea direct pe care i-o adresa Adam. Am. Am vrut s merg mpreun cu
tine. Nu ar fi trebuit s m lai s dorm att.
Zmbind, Adam puse deoparte o tietur din ziar pe care o citise,
aeznd-o peste un teanc de alte tieturi ntr-un dosar.
M-am gndit c tu ai nevoie de somn mai mult dect are nevoie
familia de nc un vizitator n dimineaa aste, spuse el, cu amabilitate. De
altfel, poi s fii sigur c Lady Laura nu i-ar 11 luat n nume de ru faptul c
ai dormit o noapte cum se cuvine.
Peregrine deschise gura, ca i cum ar fi dorit s protesteze, apoi o
nchise din nou, nelegnd c Adam spusese purul adevr. n timp ce cuta
nc un rspuns ct mai potrivit, Adam zise:
Humphrey a pus masa n camera aflat n partea opus a holului fa
de aceasta. Dac eti suficient de treaz pentru ca s-i fie foame, am s sun
ca s-l anun c suntem pregtii s mncm.
Vznd c Peregrine nu ridic nici o obiecie, Adam ntinse mna spre
arcad i trase de cordonul brodat al unui clopoel, apoi se concentra iari
asupra ordonrii teancului de tieturi din ziar din dosarul lui. Operaia
aceasta i atrase privirea lui Peregrine ca un magnet, iar cuvintele Sabie
strveche* din titlul fragmentului aflat la suprafa i oprir atenia asupra lor
exact n momentul n care Adam nchidea dosarul.*
Aa cum vei constata, m intereseaz foarte multe lucruri, spuse
dam n treact, prnd s nu vad unda de vag jen i surpriz ce se citea
pe figura Iui Peregrine atunci cnd i ridicase repede privirea. Din cnd n
cnd, poliia m roag s-i acord ajutorul n cazurile care prezint aspecte. S
le zicem mai neobinuite. Mi-am fcut de mult vreme obiceiul de a pstra
tot ceea ce mi se pare mai surprinztor m ziare. Acest gest excentric mi-a
oferit destul de des avantajul de a fi. Prevenit chiar nainte s mi se pretind
serviciile.
Peregrine clipi i cltin din cap, dar avu sentimentul brusc i
inexplicabil c vorbele aveau un neles al lor mai profund, care i scpa cu
desvrire. Comportamentul lui Adam prea mai degajat ca niciodat, dar
Peregrine ajunse deodat la o certitudine: explicaia aparent simpl i
deschis a interlocutorului su ascundea un lucru nici pe departe banal.
Indiferent care era natura cazului n care aprea aceast sabie misterioas,
Sir Adam Sinclair era interesat n mod direct de afacerea respectiv.
mi pare ru, Sir Adam, declar Peregrine, protocolar. Nu am vrut s
par curios.
Adam i nl privirile spre Peregrine, oarecum amuzat.

Sir Adam? Dac vom lucra cu adevrat mpreun, Peregrine,


consider c ai fi ndreptit s nu-mi spui Sir, cel puin ct ne aflm n
particular. i nu ai fost ctui de puin curios. Dac as fi inut s nu vezi, crezi
c as fi citit tietura a, 7, tiam c poi s vii n orice clip? Pe urm,
materialele respective au aprut n pres. Arunc-i o privire, dac te
intereseaz.
i ntinse, zmbind, dosarul, dar Peregrine cltin din cap, puin jenat de
faptul c fcuse atta caz, fiind ns convins c
Aclam nu rdea de el
Nu este nevoie de asta, murmur el. Eu. Pur i simplu nu am vrut s
gndeti c vreau s profit de pe urma bunvoinei tale. Cinstit vorbind, chiar
dac a citi astea, spuse el, fcnd semn spre dosar i zmbind stngaci, nu
cred c mi-ar folosi la ceva.
Poate c nu, consimi Adam rznd, apoi trase sertarul din partea
dreapt a biroului, depuse acolo dosarul i ntinse mna dup haina
costumului su. Dac mi-aduc aminte, Humphrey a fcut aluzie la nite
somon proaspt.
Ceva mai trziu, dup ce rezolvaser somonul, ca s nu pomenim i
oule Benedict i sparanghelul proaspt, Adam l conduse pe tnrul su
prieten ntr-un minuios tur al casei. Aa cum se prezenta ea acum,
Strathmourne tfouse nu era foarte veche, fiind recldit pe locul unei case
distruse de flcri pe la mijlocul secolului al XlX-lea care. la rndul ei, fusese
nlat pe locul unei strvechi mnstiri. In forma actual, ea fusese
construit ca o versiune victorian a arhitecturii naionale scoiene,
proiectat i nlat, la ndemnul bunicului lui Adam, de ctre un talentat
arhitect localnic, numit Forbes. nvaii de la sud de Solway i de fluviul
Tweed nclinau s considere neogotic stilul att de distinctiv al lui Forbes; n
momentele lui cele mai ireverenioase, lui Adam ea i aducea aminte de una
dintre crile ilustrate favorite din copilrie, Vntul din slcii, n care apreau
desene ale Casei Broatelor Rioase.
Cu sau fr Casa Broatelor Rioase, Forbes i ctigase suficient
reputaie pentru a fi n cele din urm nnobilat, ca o recunoatere a
excelentelor lui rezultate arhitectonice, iar specialitii considerau
Strathmourne un exemplu al perfeciunii sale tehnice. Sensibilitatea artistic
a lui Peregrine era trezit nu numai de planul meteugit al ncperilor i
galeriilor dar i de atenia special pe* care o acordase Forbes micilor detalii
ornamentale. Frizele din frunze de vi ce mpodobeau pereii tuturor
camerelor de Ia parter aduceau aminte de cele mai frumoase desene din
perioada goticului trziu. Vitraliile din capela familiei descriau visul lui lacov
n maniera medieval, cu o bogat coloristic, ntocmai ca nite nestemate.
Peregrine fii deosebit de impresionat de nsemnele heraldice spate i
pictate n cerltrul tavanului din sala cea mare o pasare fenix lundu-i
zborul din mijlocul unui cuib dc flcri nscris ntr-un scut rotund cu ching,
potrivit tradiiei scoiene.
1: o stem foarte interesant, spuse el, umbrindu-i ochii cu ambele
mini ca s o poat privi n voie. Este un simbol al familiei Sinclair?

~ Da, ins exist o ntreag seric, spuse Adam zmbind. Potrivit lui
Physiologus * din Alexandria, Pasrea fenix simbolizeaz viaa etern. Cnd
i simte sfritul aproape, i construiete un rug din mirodenii arabe i se
las mistuit de flcri, pentru a renate apoi din propria ei cenu.
Rencarnare, murmur Peregrine. Crezi c aa ceva c posibil?
Adam i ridic sprncenele i i arunc o privire ptrunztoare.
Dac este posibil s ne natem de maimulte ori pentru a ne ndeplini
destinele spirituale individuale? Nu m ntreba pe mine. Mai bine ntreab-te
pe tine nsui.
Cutnd mirat spre figura, ca dltuit, a conlocutorului su, Peregrine
constat c nu reuea s gseasc un rspuns.
Plecar din sala cea mare i merser la etaj. Stnjeneala lui Peregrine
disprea pe msur ce vizitau, apartamentele din aripa nordic. Dou
camere, legate ntre ele, de la captul coridorului, conineau o colecie
uimitoare de jucrii din vremea regelui Edward. *
Aici era apartamentul copiilor, pe vremea cnd tatl meu i fratele
lui erau mici, spuse Adam, urmrind indulgent cum Peregrine se apleac
pentru a cerceta un clu mecanic i o cru. Sora mea mi spune c, pe
cnd era copii, considera o favoare special s-i fie permis s s vin s se
joace aici. Iar 8ccast jucrie era una dintre cele mai ndrgite de ea.
Poneiul mecanic avea un ham din piele care putea fi scos, coam i
coad din pr natural de cal. Peregrine mngie cu degetele bara de alam
din spatele bncii din cru, apropiindu-se de ea ca s admire desenele
spate pe latur.
Nu am tiut c ai o sor.
n pofida faptului c se purta cu desvrit elegan n societate i
avea mult farmec, Adam Sincair lsa totui impresia unei stranii solitudini
care l fcea s apar izolat chiar i fa de prietenii lui.
Theodora este cu mult mai mare dect mine, rspunse Adam. De
fapt, este sora mea vitreg dar asta n-are nici o importan. Mama ei a fost
cea dinti soie a tatlui meu. Exist un portret destul de bun chiar n camera
de lng dormitorul tu. Haide s i-l art.
Portretul o reprezenta din cap i pn n picioare: o fat subiric, cu
pr negru i ochi veseli, strngnd un al din mtase ecosez peste o rochie
de bal alb i elegant.
Tabloul a fost pictat cu puin nainte de cea de a douzeci i una
aniversare a ei, spuse Adam. Anul urmtor s-a cstorit cu Sir Thomas
MacAllan. El a fost n serviciul diplomatic. Cea mai mare parte a vieii lor i-au
petrecut-o n Orientul ndeprtat, dar acum s-au ntors acas. Toi cei trei
copii ai lor s-au nscut n strintate. Mi-ar place la nebunie s vd cum i-ar
iei un portret al ntregii familii.
Unde locuiesc ei acum? Se interes Peregrine.
La Argyllshire, nu departe de Inveraray, rspunse Adam. E un loc
frumos, chiar dac poate prea puin prea domestic, dup Orient. Cred c
Theo a fost foarte bucuroas c se poate stabili, n sfrit, ntr-un loc, dup
atia ani petrecui pe meleaguri strine. Thomas s-a retras din activitate

acum civa ani. Din cte mi spune Theo, i convine de minune s fie propriul
su stpn.
Restul plimbrii i-l petrecur povestind anecdote despre cltorii, apoi
se ntoarser n bibliotec. n timp ce ateptau ca Humphrey s aduc ceaiul,
iar Adam vorbea la telefon, Peregrine fcea civa pai pe lng rafturile de
cri dc pe pereii ce se ntlneau n apropierea biroului. Un frumos volum
legat n piele de Maroc i atrase atenia.
Mnat de un impuls, l extrase din raft i l rsuci n mini, apreciind
arta cu care fusese legat. Frunzrind paginile, descoperi c era vorba de o
prim ediie din Psihologie i alchimie a lui Cari Jung, datat 1944. Pe pagina
de gard se putea citi o not scris cu mna: Pentru Philippa Sinclair, dup
care urma o inscripie n german. Semntura i aparinea lui Jung nsui.
O umbr czu peste umrul drept al lui Peregrine.
Mama mea a fost student de-a lui Jung, spuse Adam din spatele iui.
i ea este psihiatru. I-a trimis aceast carte la scurt timp dup custoria ei cu
tatl meu.
Peregrine se ntoarse cu faa spre el, innd n continuare n mini
cartea deschis.
Atunci nseamn c esjte elveianc?
Nu, vine din America, spuse Adam, dar se afla n Elveia, studiind cu
Jung, cnd a izbucnit cel de-al doilea rzfcoi mondial. Atunci cnd Statele
Unite au intrat n rzboi, n 1942, ea s-a nrolat n corpul medical al armatei
americane. Ea i cu tatl meu s-au ntlnit ntr-un spital de campanie din
spatele liniilor iar restul este istorie, dup cum se spune.
Peregrine nchise cartea i o puse cu grij la locul ei de pe raft.
S neleg c mai este nc n via?
O, foarte, a zice, rspunse Adam rznd. n acest moment se afl n
America, ocupndu-se de conducerea clinicii ei din New Hampshire. Acesta a
reprezentat un motiv de discordie ct a trit tata, deoarece el considera c
trebuie s se afle aici tot timpul i s-i vad de ndatoririle ei de stpn a
casei. De la moartea lui i petrece, ns, tot timpul acolo. Susine c munca o
menine tnr.
Ar9 fi spus poate mai mult, dar n acel moment o btaie discret n u
anun c Humphrey aducea ceaiul i plcintele cu lapte. Urmndu-i pe Adam
n preajma focului, Peregrine se gndi c ntreaga familie Sinclair prea s fie
capabil de lucruri remarcabile.
Au petrecut o sear linitit la Strathmourne. O cin simpl dar foarte
gustoas a fost urmat de un coniac, n mediul, de acum familiar, al
bibliotecii.
A fi de prere s mergem mai devreme la culcare, spuse Adam.
Fcred c ai s fii de acord cu mine c seara de ieri a fost. ci. Nu foarte
odihnitoare, iar mine, dup ce merg s-mi fac vizitele la Jordanburn, dupamiaz trebuie s m duc la
Gleneagle. Este vorba de ntlnirea trimestriali a Asociaiei Regale
Scoiene pentru Psliaica Patrimoniului, unde voi vorbi i eu. Poate doreti s
vii i tu cu mine.

Pi, eu.
Nu comii nici o indiscreie, dac la asta te gndeti, spuse Adam
zmbind. Cred c are s te intereseze iar mie mi-ar oferi ocazia sS ie prezint
mai mu Nor prieteni foarte buni dc-ai mei, membrii ai Asociaiei, prieteni care
ar putea deveni o poteniala surs de comenzi, adug el. Ridicnd paharul i
zmbind, datit perspectiva companiei mele timp de o zi ntreag i o
grmdii de conferine, protobil plicticoase, nu tc ispitesc suficient nclzit dc
coniac i dc atmosfera din cc n ce n cc mai nmicnlfi. Peregrine se pomeni
acceptnd. Nu mult mui rr/iu. Dup cc sc retrsese n camera s; i i era ne
cale sft adoarm, a rcfilizdt ca aceasta era cea dinti invitaie n societate
acceptat dup iuni ntregi dc zile. Nu sc mai gndi absolut de loc la
disperarea caic i mnase spre Strathmourne cu nici douzeci i patru dc ore
n urma.
Ziua unnutoare, luni. Se urta seninii i frumoasa. Dup un mic dejun
dis-dc-diminca. Adam l ls pe Peregrine de capul lui rateva ore. Timp n
care ei se duse la Edinburgh s-i vad pacienii, ntorcndu-sc puin dup
ora unsprezece, ca s-l ia.
Circulaia a fost mai lejer dect m-am ateptat, spuse Adam,
aplecandu-sc pentru a-i deschide portiera Jaguar-ului lui Peregrine. S-ar
putea s avem timp chiar pentru un prnz ca lumea. Le-am spus unor
prieteni c vom ncerca s ne ntlnim cu ei, dac ajungem acolo nainte de
ora unu.
Cnd au sosit la Gleneagles Hotel, le rmsese suficient vreme la
dispoziie. Prietenii lui Adam s-au dovedit a fi ducele de Glendearn.
Preedinte i principal susintor al Asociaiei, i alte cteva persoane cu titlu
nobiliar, muli dintre ei cunoscnd opera lui Peregrine. Primirea clduroas pe
care i-au ftcut-o a contribuit imens ca s risipeasc timiditatea lui iniial;
pn la terminarea prnzului, acesta se simea aproape ca acas.
Peregrine se uit pe foaia de program pe care i-o ddu Adam la intrarea
n sala de conferin. Vzu c n cursul dimineii se discutase despre finanele
societii, fiind apoi prezentate mai multe lucrri despre diverse momente ale
istoriei Scoiei. Acum urmau alte cteva discursuri i o serie de dezbateri
niciuna dintre ele nefiind plicticoas, cel puin din punctul de vedere al lui
Peregrine. Conferina lui Adam, ultima din program, se referea la un subiect
pe care l intitulase Arheologie intuitiv. Spre surpriza lui Peregrine, nimeni nu
prea dispus s plece mai devreme. Mai mult, oamenii care ba intraser, ba
ieiser din sal toat dup-amiaza se ntoarser cu toii atunci cnd ducele l
prezent pe Adam. Sir Adam Sinclair era, desigur, unul dintre cei mai
admirai vorbitori.
Ceea ce urmeaz intenioneaz s fie un exerciiu de speculaie
creatoare, i avertiza Adam pe asculttorii lui, cu un zmbet care i sili s-i
acorde ntreaga atenie. V propun ca n urmtoarele cincizeci de minute s
renunm la ntreaga noastr consideraie fa de metodologia empiric, spre
a examina intuiia ca instrument major pentru investigaia arheologic.
Intuiia, repet el, aruncnd o privire de jur mprejurul slii, este un lucru pe
care muli l consider c femeile l posed ntr-o msur mai mare dect

brbaii. (Comentariul provoc rsete.) Cei care lucreaz n domeniul aaziseior tiine dure au tendina s nu aib ncredere n* ea, deoarece nu
poate fi demonstrat prin logica tiinific. Oamenii care lucreaz n
tiinele slabe iar psihologia face parte dintre ele tiu c intuiia poate fi
un instrument foarte valoros, mai ales atunci cnd este confirmat de
rezultate. Linia de demarcaie dintre logic i intuiie ar putea n acest caz s
nu fie att de profund i de categoric pe ct ar dori s ne conving oamenii
din omeniul tiinelor dure.
n timp ce dam ntorcea o pagin din notiele lui, Peregrine se aez
mai comod, plin de ncntare i gata s asculte cu atenie fiecare cuvnt.
Toat chestia asta se dovedea cu mult mai interesenat dect ndrznise el
s spere.
De fapt, muli dintre savanii din domeniul tiinelor dure se folosesc
de intuiie, continu dam, dei cei mi muli dintre ei s-ar simi jenai dac ar
fi silii s recunoasc. Pentru c, de fapt, nu este logic. Cu toate acestea,
nu este nici un secret c unii cercettori sunt infinit mai bine nzestrai dect
alii pentru a ajunge la ipoteze corecte, pornind de la dovezi fizice subiri sau
confuze. Dac punem acest lucru n perspectiv istoric, as dori s sugerez
c intuiia poate juca, de fapt, un rol foarte important n reconstituirea istoriei
pe baza obiectelor.
Urm o serie de anecdote relatnd ntmplri prin care trecuser
arheologi emineni n timpul descoperirilor lor. Pe msur ce asculta mai
mult, Peregrine ncepu s neleag c facultatea pe care o descria Adam nu
era de fapt dect un soi de percepie extrasenzorial, indiferent ce nume i
ddeai. Arunc priviri n jurul lui, ntrebndu-se dac restul publicului
nelesese aluzia cuprins n discurs. nainte de a reui s-i fac o idee
limpede, prezentarea lu o ntorstur chiar i mai radical.
Dac acceptm c intuiia are cu adevrat un rol explicativ vital n
investigaia arheologic, spuse Adam calm, s-ar putea s ne vedem silii i
modificm definiia noastr despre realitatea fizic. n acest scop, voi ignora
pentru moment toate legile fizicii newtoniene, cu scopul de a lrgi conceptul
de natur, n aa fel nct s cuprind i acel trm inefabil n care opereaz
intuiia.
Aceast afirmaie provoc un val de interes printre cei prezeni. Fr a
se opri s-i consulte notele, Adam merse mai departe, sprijinindu-se de
tribun, ca i cum ar fi comis un act conspirativ.
ntreaga realitate fizic se cuantific n mod tradiional n funcie de
trei dimensiuni: nlime, lime i lungime. Dar o asemenea apreciere nu ine
seama de faptul ca obiectele dar i oamenii, la fel de bine exist i n
dimensiunea timpului. n lipsa unui termen mai fericit, a dori s denumesc
acest factor temporal Rezonan.
Peregrine se ls n fat pe scaunul su. Se simea deodat ca i cum
ar fi fost pe cale s aud un lucru de o importan vital pentru el personal.
Ca s facem o analogie, continu Adam netulburat, rezonana poate
fi interpretat ca un soi de ecou existenial: o umbr subtil a trecutului. Ca
teoretician al psihologiei, a vrea s afirm c aceast capacitate de a percepe

rezonana este o funcie rar a psihicului omenesc. n antichitate, aceast


capacitate era semnul distinctiv al preoilor, vizionarilor i misticilor. n zilele
noastre, ea mai reprezint nc un factor pentru cei a cror existen depinde
de dezvoltarea acestei faculti speciale, de vizionar: arheologii, psihiatrii,
artitii.
Artitii? Luat prin surprindere, Peregrine fu cuprins dintr-o dat de un
roi de gnduri i implicaii, unele doar bnuite. De aceea dorise Adam s vin
i el? Se lupta nc s-i limpezeasc mintea, cnd fu trezit din revelaia sa
de un ropot ele aplauze. i ridic privirile i-l vzu pe Adam cobornd de la
tribun, nconjurat deja ele mai multe persoane, care de-abia ateptau s-i
pun ntrebri.
Dur destul timp pn ce Adam reui s vin la el. Peregrine reuise
deja s pun suficient stlpnire pe vrtejul de speculaii ca s-l poat nsoi
cu toat elegana cuvenit, n timp ce prietenii i cunotinele i felicitau i i
luau rmas bun de la Adam. Umbrele se alungiser deja la ora cnd plecau
cu maina din parcare. Peregrine se abinu s vorbeasc pn ce ajunseser
pe drumul principal spre Strathmourne, apoi exprim bmsc ntrebarea ce l
chinuia de mai mult de o or.
Rezonana despre care vorbeai tu. nseamn unul i acelai lucru cu
afirmaia c obiectele pot genera, ntr-un fel sau altul, imagini din trecutul lor
personal?
n colul buzelor fine ale lui Adam apru un zmbet discret.
neleg c ai ascultat ct se poate de atent, nu? Da, cam aceasta
este ideea de baz. Acelai principiu se aplic i n cazul oamenilor. Aceste
rezonane sunt descrise n cercurile care se ocup de spiritism prin termenul
de aur. Ele pot rezona n viitor, mergnd nainte, sau n trecut, mergnd
napoi.
Cteva secunde, Peregrine se uit fix la drumul dinaintea lui. Apoi
pronun precipitat:
Atunci problema asta a mea. C vd lucruri pe care ali oameni nu le
pot vedea. ar putea s fie legat, ntr-un fel oarecare, de noiunea asta de
rezonant?
Nu este exclus; cel puin teoretic, spuse Adam. Ins nite rspunsuri
precise nu-i pot oferi. i sugerez s te mai gndeti la asta.
i acestea se dovedir ultimele lui cuvinte despre subiectul n cauz.
Alte cteva ncercri ale lui Peregrine de a afla amnunte au fost ocolite cu
dibcie, fcndu-l s renune n cele din urm; conversaia alunec spre alte
subiecte, tot att de fascinante, avnd ns o importan personal redus
pentru el, sau cel puin aa credea Peregrine. Se duse la culcare trziu, Ur
s fi aflat nimic nou ntre timp: nu se atepta s adoarm cu uurin, i cu
att mai puin s viseze.
Se ntinsese pe pat, contemplnd tavanul, iar gndurile lui alunecar
att de subtil din starea contient n subcontient nct nu nelese c a
adormit dect la nceperea Visului.
ISUL ncepu ca l cum s-ar fi trezit dintr-o aipeal. Se afla nc n patul
din Camera Albastr de la Strathmourne, dar ua era pe jumtate deschis,

iar pe acolo ptrundea un fascicol de lumin nepmntean. Peregrine se


ridic din pat i se ndrept spre intrare. Cnd privi dincolo de hotarele
camerei, nelese c se afla n pragul unei alte realiti.
Ar fi trebuit s aib naintea lui o alt u, pe un coridor tapetat cu un
model cu rscoage, creat dewilliam Morris. Vedea, n schimb, o ncpere
ptrat i goal, ai crei perei curai aveau strlucirea argintat a oglinzilor.
Peretele din dreapta lui era ntrerupt de o arcad nalt, prin care putea
vedea o succesiune de alte camere. Lumina ce sclda toate ncperile prea
s vin de undeva de la distant, din aceeai direcie.
Peregrine fii cuprins de dorina brusc de a descoperi sursa luminii. Eul
lui din vis pi pn n mijlocul camerei ptrate i imaginea lui reflectat se
ivi pe trei laturi. Se opri imediat n loc, pentru c rsfrngerea nu se potrivea
cu ntruchiparea lui.
Persoana din vis purta hainele modeme pe care le avea cnd se
refugiase la Adam Sinclair, n cutarea unui sfat. Cel cc-i rspundea privirii
din oglind nu era mbrcat dect ntr-o hlamid vrgat din ln aruncat
peste umrul stng, ntr-un stil ce amintea de picturile de pe amfore din
Grecia antic, iar n picioare avea sanda ie. n afara diferenelor dintre
nibremipJT; i frizur, imaginea reflectat era aidoma lui Peregrine, prin
fiecare privire i gest. Chiar n vis i veni ideea c viziunea aceea putea
exprima probabil o parte a adevrului despre el, chiar dac sensul era
profund ascuns.
Trecu repede n ncperea de alturi prin arcad. i aici erau oglinzi, iar
de ast dat imaginea lui reflectat purta tunica scurt i armura de piele a
unui centurion roman. In ncperea urmtoare fu ntmpinat de o replic a lui
cu prul lung, nvesmntat n bogate odjdii bizantine din mtase brodat.
Urmi un lung ir de noi imagini, ca nite exponate fanteziste dintr-un muzeu
al costumului istoric. Faa era ns ntotdeuna a lui.
Strania galerie de oglinzi l aduse n cele din urm pn naintea unei
ui nalte. Sculptat cu ornamentaii bogate, aidoma porii unei biserici, ea
ced uor i lin atunci cnd Peregrine ncerc s-i apese clana. Nu avea
sentimentul c l-ar pate vreo primejdie, pi, deci, dincolo de prag i se opri
s se uite njur.
ncperea n care se gsea avea boli asemntoare cu ale unei biserici
greco-ortodoxe, iar cupola rotunjit era acoperit cu un mozaic din marmur
i aur. Lumina se rspndea dintr-o strlucitoare lamp lucrat n filigran,
atrnat de tavan cu lanuri din aur. Chiar n dreptul lmpii, deasupra unei
platforme nlate din marmur alb, vzu un glob, de dimensiunea unui
nsemn sferic al puterii regale, licrind peste piedestalul curios construit ce-l
susinea.
Contient c viseaz nc, Peregrine contempl fermecat sfera. Avea un
luciu de sidef, ca o imens perl. Splendoarea ei catifelat l atrase ca un
magnet. Fr a cntri ceea ce avea de gnd, travers ncperea, se sui pe
platform i i ntinse reverenios minile spre ea, s o ating.

n fraciunea de secund a atingerii se produse o explozie de lumin


uria, asemenea undei teribile a fulgerului. Peregrine se cltin i i ridic
braele n dreptul ochilor, ncercnd s i-i protejeze.
Cnd privi din nou n jur, capela dispruse, iar el nsui se afla deasupra
unei mri irizate. Cuprins: de teama de a nu cdea, izbi nnebunit n toate
direciile cu picioarele, ncercnd s gseasc un sprijin. Aceast micare
violent i instinctiv provoci un val de culoare ce mtur matricea
opalescent ce-l nconjura. Valul se ntoarse asupra lui nsui, producnd o
explozie caleidoscopic de lumin fragmentat.5
Peregrine se vzu apoi nghiit de o furtun policrom. Izbea
necontrolat i dezorientat n junii su peste valurile nvolburate, ca un
nottor n primejdie de a se neca. Biruit de panic, emise un strigt
sugrumat de ajutor.
Primi rspuns din partea unui cor de voci, care l liniteau i l ncurajau.
Vorbeau limbi diferite, dar le nelegea pe fiecare dintre ele. ntr-acel moment
tensionat nelese c ele erau ecouri ale propriei sale voci, spunnd toate
unul i acelai lucru: Fii linitit Fii linitit i afl c tu eti stpn peste toate!
Ku se mai agita. Fluctuaiile nestpnite ale luminii devenir imediat
mai puin dezordonate. Rmnnd nemicat, i comand furtunii s se
potoleasc. ncetul cu ncetul, culorile aflate n rzboi se unir ntr-un singur
cmp de lumin, asemntor unui lac sidefiu pe care putea s mearg!
nfricoat i mirat, pomi mai^departe n linite perfect.
n jurul lui crescu o lumin de un albastru potolit, copleind treptat
toate celelalte culori. ncercnd s clipeasc, pentru a focaliza imaginea,
descoperi c avea ochii nchii. Cnd i deschise, o clip mai trziu, naintea
privirilor sale se dezvlui un cer pictat cu o mulime de stele. Se afla din nou
n camera de la Strathmourne.
Se ridic din pat, mirat i pus pe gnduri, trecnd din nou n revist n
mintea lui visul foarte viu pe care tocmai l avusese, n acelai timp, se
simea tentat s noteze detaliile pe hrtie. Descoperi un pix i un carnet de
note pe noptier, aprinse veioza i ncepu s nire o relatare a scenelor i
evenimentelor din vis/
Trecuse deja de ora opt cnd termin. tiind c gazda lui se scoal, n
general, devreme, Peregrine se grbi s se spele i, cu carnetul de note sub
bra, se grbi spre parter, n ncperea n care i lua Adam de ob icei micul
dejun. l gsi pe Adam n momentul cnd i turna o ceac de ceai, cu ziarul
lng cot. Fereastra cu arcad dinaintea mesei dezvluia o diminea
ceoas.
Bun dimineaa, spuse Peregrine, adresndu-i un zmbet timid. Sper
s nu-mi fi atras suprarea ta din cauz c am ntrziat iari la micul dejun.
Ctui de puin, rse Adam, punnd ziarul deoparte. i eu am venit
de foarte puin timp. Te rog s iei loc, ca s mncm mpreun, spuse el, apoi
o privire mai atent l fcu sri ridice o sprncean. S-a ntmplat ceva?
Nu, nimic ru, rspunse Peregrine i se aez imediat n scaunul din
faa lui Adam. Am avut un vis nemaipomenit, chiar nainte s m trezesc.
Putem sta de vorb despre el?

Desigur, spuse Adam. Ai fcut nite notie? Confirmnd din cap,


Peregrine i ntinse carnetul peste mas.
E totul aici. Tot ce mi-am putut aduce aminte. Nu-i nevoie s citeti
chiar acum, adug el, oarecum stnjenit. Trebuie s mnnci mai nti.
Adam lu carnetul i l cntri n mn, zmbind.
Cred c voi face ambele lucruri n acelai timp, spuse el calm. Din
cte mi-am dat seama, asemenea texte sunt o lectur mai interesant dect
ziarele, la micul dejun. ntre timp, ns, te rog s mnnci neaprat ceva.
Peregrine parcurse tot ritualul obinuit al unui mic dejun, servindu-se cu
pine prjit i ceai, n timp ce Adam citi i apoi reciti rndurile dese.
Relatarea acoperea mai multe pagini scrise mrunt. Cnd i ridic, n sfrit,
privirile de pe carnetul de note, Peregrine i mpinse imediat farfuria ntr-o
parte, orice urm de apetit disprndu-i, cel puin pentru moment.
Ei? Se interes el, puin temtor. Ce crezi despre asta?
Rspunsul meu, aa cum indic manualele, va fi s te ntreb ce
consideri tu nsui? Spuse Adam.
Mi-era team c vei zice acest lucru, rspunse Peregrine cu o
grimas, apoi continu cu o slab ezitare. Pornind de la cele afirmate de tine
n cursul conferinei de ieri, presupun c totul se nvrte n jurul istoriei.
Istoria i rezonana pe care o genereaz istoria. Ceea ce nu neleg este de
unde provine galeria de autoportrete?
Se uit spre Adam cu expresia celui ce ateapt o explicaie. Adam i
adres o privire ptrunztoare pe sub sprncene i aez cu grij carnetul denote pe mas, ntre ei doi.
Nu cred c ai cu adevrat nevoie de ajutorul meu pentru a extrage
sens din experiena asta. Tu ce crezi?
Peregrine i muc buzele, fiind evident c-i caute cuvintele.
Nu. Nu, presupun c nu. Dar. Scutura din cap nerbdtor, apoi
continu cu grab.
Adam, eu am fost crescut ca un bun prezbiterian. Din aceast cauz,
nu-mi vine uor s mpac noiunea de rencarnare cu aceea de cretinism.
i cu toate acestea, cretinismul nsui cuprinde foarte multe
interpretri diferite ale aceleiai iei fundamentale, rspunse Adam. Altfel nu
am ntlni attea confesiuni cretine diferite, care consider fiecare c modul
ei de a se apropia de Dumnezeu este cel mai bun.
Atunci, tu consideri c aceste dou lucruri sunt compatibile? ntreb
Peregrine, ndoit.
Adam ridic din umeri.
Aceasta este o problem de contiin, pe care numai tu o poi
hotr. Propriul meu sentiment i o spun din punctul de veere al cretinului
angajat, care se afl n excelente relaii cu propriul su episcop este c
foarte probabil cretinismul cuprinde adevruri cu mult mai mari i mai
universale dect se accept i se predic n mod normal n diverse biserici.
Asemenea observaie destul de critic l reduse pe Peregrine la tcere.
Dup o vreme spuse ncet:

Asta-i o nebunie. Tu eti psihiatru, i totui mi spui c, dup prerea


ta, amgirea mea nu este amgire, ci purul adevr.
Nu am spus aa, replic Adam. Dar dac asta te face s te simi mai
fn largul tu, accept c iluzia rezonanelor trecute a vieilor trecute, dac
vrei tu este o metafor util pentru un al aptelea sim, pe care nu ai cum
s-l explici n mod adecvat n momentul de fa. Cu alte cuvinte, dac
funcioneaz, fbloseste-l.
Peregrine se holb la el mai mult vreme, cu ochii ieii din orbite,
ncercnd s priceap totul. Apoi ddu ncet din cap, de mai multe ori.
Cred c neleg ce-mi spui, murmur el. Nu tiu cum, exact, dar
lucrurile acestea chiar par s aib logica lor..
Logic intuitiv? ntreb Adam zmbind.
Poate. n orice caz, ai dreptate atunci cnd spui c, indiferent dac
este real sau doar pare real, pentru mine cel mai important lucru este c
am reuit s-mi explic cceea ce mi se ntmpl.
Rsfoi paginile caietului, apoi i ridic din nou privirea.
S presupunem, deci, c am avut cu adevrat mai multe viei nainte
de aceasta. Dac acelai lucni este valabil i pentru tine, continu el pe
acelai ton reflexiv, ceea ce am vzut cu atunci cnd am ncercat s te
desenez erau. Rezonane ale trecutului tu? ntreb el, privindu-l pe Adam
pentm a primi confirmarea.
Este oarecum suprasimplificat, confirm Adam, cu un zmbet deabia schiat, dar n esen corect, pe ct posibil. Peregrine reinu i acest nou
fapt. Dup o pauz, ntreb:
i se ntmpl vreodat i ie s vezi umbre din trecutele mele viei?
Nu n mod spontan, dac la asta te referi.
De ce nu?
n primul rnd, spuse Adam, presupun c deoarece mi-am dezvoltat
capacitatea de a-mi limita^perspcctiva temporal i de a mi-o extinde, dup
cum doresc. n al doilea rnd, acesta nu este unul dintre talentele mele
principale.
nainte ca Peregrine s apuce s pretind o explicaie mai detaliat,
Adam i ndrept deodat umerii i i mpinse ntr-o parte ceaca i
farfurioara.
Se ntmpl cumva s-i plac plimbrile cu calul? Schimbarea att
de brusc a subiectului l surprinse pe
Peregrine nepregtit.
Te rog s m scuzi, n-am neles.
Clreti?
Clipind din ochi, Peregrine spusL
Cnd eram n coal, mi plcea foarte mult. De ce?
Cred c i-am spus deja acest lucru, ncepu Adam, am angajat,
ncepnd de sptmna trecut, o echip care efectueaz nite lucrri de
defriare absolut necesare la Tcmplemor Tower. Astzi dup-amiaz trece pe
aici un tip arheolog de la Monumente Istorice. nainte de a-i da acceptul
meu s ntreprind un studiu asupra ruinelor, vreau s cercetez foarte fleii ce

s-a fcut pn acum. Am plnuit s m duc acolo n aceast diminea, iar


apoi mi-a trecui prin minte c s-a: putea; h m tenteze i peline s vii cu miie
i s faci cteva schUe.
Cred c te vel putea mbrca cu nite pantaloni i cizme de clrie ale
nepotului meu suntei cam de aceeai nlime -dac te intereseaz.
Peregrine l studie pe Adam cu un soi de mirare i o umbr de
suspiciune.
Acesta va fi un nou experiment? ntreb el. Adam i ls capul pe
spate i ncepu s rd.
Aste zic i eu subtilitate. Da, va fi un nou experiment. Presupun c ai
un mic carnet de schie! Foarte bine, ia-l cu tine. Am s-i spun pe drum la ce
m gndesc.
John, fost cavalerist al Casei Regale i care se ocupa acum de caii lui
Adam, pusese deja aua pe surul preferat al lui Adam i, n timp ce se
ncropea costumul de clrie al lui Peregrine, pregti i iapa murg pursnge. Aceasta nechez cnd l vzu pe Adam, iar surul i ciuli urechile i se
suci pe picioarele din fa, ca s-l vad. Din spatele lor, se mai iir dou
capete cabaline, nlate peste ua grajdului, privind cu interes.
ngrijitorul lor rnji i fcu un gest afabil cu mna, aproape ca un salut.
n timp ce ncepuse sa neueze iapa.
Bun dimineaa, domnule. Khafid este deja gata, iar Poppy va fi i ea
pregtit ntr-o clip.
Bun dimineaa, John. Mulumesc, spuse Adam. Mngie calul sur pe
gtul mtsos i pn pe piciorul din fa dinspre partea lui, iar animalul
scoase un nechezat blnd i i ntinse capul s i-l scarpine.
Bun dimineaa i ie, Khalid, murmur el, cu nelegere i cldur.
Aha, i place, nu? Suntei gata de o mic plimbare, tu i cu Poppy?
Vai, domnule, are s v plac cum o s mearg astzi, spuse John,
sigur pe sine, terminnd de strns chinga iepei i ncepnd s-i fixeze frul.
Nu c ar exista vreo urm de rutate n ei, adug, spre linitirea lui
Peregrine. Dac ai mai clrit ct de ct, nu o s avei nici o problem.
Am i vnat clare, pe cnd eram la coal, se lud Peregrine.
Foarte bine, nseamn c o s v descurcai de minune cu doamna
aceasta. Ct despre ea, fii sigur c va ine pasul cu frumosul Ista sur, zise el,
lovindu-l afectuos cu palma peste crup, cnd trecu pe lng el, cu iapa de
Mu. O s vedei ce frumos merge.
Dup ce John l ajut s ncalece i s-i regleze lungimea frului,
Peregrine atept s ncalece i Adam, apoi pomi n urma acestuia, ieind din
curtea grajdului. Iapa mergea cuminte, rspunznd la comenzile pe care i le
transmitea prin picioare; ar 11 fost oricnd gata s o ia la galop, dac i s-ar fi
pretins, dar nu-i cerea acest lucru ntr-un cuvnt, era o doamn perfect,
dup cum o ludase i John.
Merser la pas cele dinti zece minute, pentru ca animalele s se
nclzeasc dar i pentru a-i permite lui Peregrine s se rcacomodeze cu
mersul clare. Apoi, dup un scurt trap de-a lungul unui an de drenare care
separa dou cmpuri, au pornit la galop, traversnd o pune vlurit. tiind

c Peregrine nu mai clrise de atta vreme, Adam alese un drum ce trecea


printre pori, i nu peste garduri i garduri vii, revenind la pas cnd se
apropiar de coasta mpdurit de la Templemor Hill.
Intenia lui Adam era s-i arate lui Peregrine ruinele castelului, spernd
ca aceasta s surprind o parte a rezonanelor din trecut ale locului.
Pregtise terenul cu prilejul conferinei pe care o inuse cu o zi n urm; pe de
alt parte, i venise ideea c, pe msur ce artistul i rectiga, prin proprie
voin, capacitatea de a vedea lucruri, va considera poate mai puin
primejdios s priveasc structura unei construcii dect o persoan. naintea
lor strluceau n nuane de auriu tem, prin ceaa dimineii i prin pienjeniul
crengilor dezgolite de vnt, meterezele zimate de la Templemor o mic
fortrea construit ntr-un plan clasic n form de Z, cu dou foi soare cu
scri decapitate ridicate n dou coluri opuse ale fortificaiei lipsite de
acoperi.
Cnd se apropiar, Adam se opri i i ntinse picioarele n scri,
ntrebndu-sc ce va vedea tnrul cnd i va pretinde s priveasc dincolo de
aspectul fizic al ruinelor. Nu atepta i nu cuta nimic pentru el nsui, fiind
bucuros de simplul fapt c era prezent, n rolul de sftuitor i cluzitor al lui
Peregrine, n momentul n care tnrul nva s-i stpneasc acel dar al
lui.
n starea lui de relaxare, a fost luat complet pe nepregtite cnd, ntr-o
fraciune de secund, un fragment din propriul lui trecut s-a npustit n
prezent. Ca la un semn magic, un fascicol de raze ale soarelui ptrunse
printre ramurile dezgolite de deasupra lor i se lovi de pereii castelului,
sprgndu-se ntr-o adevrat coroan de lumin aurie orbitoare. Alchimia
luminii nltura rigorile timpului i ale raiunii i dezvlui chiar la intrarea pe
ruinele de la Templemor un brbat nalt i brbos, purtnd crucea de
culoare roie, n opt coluri, a cavalerilor templieri, pe umrul mantiei lui albe,
cu minile nmnuate sprijinindu-se de mnerul unei spade imense, din cele
ce se mnuiesc cu ambele brae, mplntat naintea sa n pmnt.
ntr-o fraciune de secund, nluca dispru. Adam clipi de mai multe
on, spernd s o renvie, n locul ei aprut, n schimb, scurte umbre ale unor
amintiri i mai vechi fr s fi chemat pe vreuna dintre ele: stnd la o mas,
acoperit cu suluri, ntr-o bibliotec antic. Postat la prora unei brci funerare
din papirus plutind de-a lungul malului vestic al Nilului.
Chiar atunci Khalid se mpiedic de o rdcin, timpul prezent se
impuse din nou, iar el redeveni Sir Adam Sinclair de Templemor, clrind spre
un castel prsit, n strlucirea ceoas a unei diminei scoiene.
Extrem de tulburat i nedorind ca aceasta s se vad, Adam i arunc o
privire tnrului, care clrea n imediata lui apropiere, dar acesta prea s
nu fi observat nimic, deoarece se uita atent nainte, spre ruinele luminate pe
alocuri de soare. Linitit pentru c a-l speria pe Peregrine era ultimul lucru
pe care ar fi vrut s-l fac Adam se concentra asupra viziunii lui, ncercnd
s o descifreze.
Nu era vorba propriu-zis de un avertisment menit s anune o primejdie
dei imaginea cavalerului narmat putea simboliza avertismentul de a fi

vigilent, prevestind poate c va fi nevoit s fac dreptate ntr-o situaie


oarecare. Judecnd n termeni mai generali, pe de alt parte, suprapunerea
neateptat i haotic a trecutului su peste prezent semnifica schimbare o
subtil schimbare n echilibrul puterilor ce guverneaz mersul universului, de
felul celor care uneori fceau necesar intervenia lui. Avertismentul pe care
l primise n Planurile Interioare fcea aluzie exact la un asemenea
eveniment.
n ce anume consta, ns, acea ameninare nu-i era nc limpede; pn
cnd nu nelegea natura dezechilibrului ce urma s se petreac, nu-i
rmnea dect s stea la pnd i s atepte momentul cnd va dispune de
suficiente. Informaii. ntre timp, grija lui imediat trebuia s rmn
Peregrine care, din cte ncepea el s bnuiasc, nu apruse deloc
ntmpltor n viaa lui chiar n acel moment.
I cercet din nou pe Peregrine, ntrebndu-se dac proceda cum se
cuvine n ceea ce-l privea pe acesta personal. Pn n acel moment, tnrul
artist nu-i dovedise darul su deosebit dect prin capacitatea profesional.
El venise la Adam aa cum vine un pacient la medic, dorind, pur i simplu,
s fie vindecat; Adam, la rndul lui, nelegnd imediat ce fel de problem
are Peregrine, i pusese n gnd s o transforme ntr-un avantaj nu s
elimine acel mod special dc a vedea al lui Peregrine, ci s-l ordoneze.
Dar Peregrine nu pretinsese aa ceVa. Nu era nc prea trziu s
renune i, pur i simplu, s-I vindece, aa cum i se ceruse dei punctul de
unde ntoarcerea lui nu va mai fi posibil era probabil aproape, mai ales dac
Peregrine nva att de repede pe ct se atepta Adam. Chiar acum, n ziua
aceasta, Adam mai putea nc s i-l ndeprteze pe Peregrine cu talentul lui
capricios, retrgndu-se n rolul de simplu psihiatru i confirmndu-i tnrului
c acea clarviziune este ntr-adevr o aberaie mental, nvtndu-] cum s o
elimine total, aa cum dorise s procedeze la nceput. Iar dac Peregrine
dezvluia mai trziu altora metodele lui Adarii, orice semn de* ntrebare
asupra profesionalismului medicului putea fi respins de la bun nceput.
n cazul lui Peregrine, recurgerea la psihiatrie nu reprezenta cu
adevrat o opiune.
Desi Adam se strduia ntotdeauna s studieze toate mutrile
p<fsifcile nainte de a risca acel plonjon spre Planurile Interioare, cu
rspunderea ce o presupunea. Avea suficiente motive s se retrag din joc;
dar ctigul potenial merita riscuri, chiar i foarte mari: recuperarea unui
Iniiat, gata s-i ocupe locul n Lucrarea Luminii, care eventua l, putea
deveni un valoros aliat potenial pentm Adam nsui. Cel mai puternic
argument dintre toate era ns faptul c Adam Sinclair, n calitate de medic
curant, vindector spiritual i rzboinic al Luminii era, prin constituia lui,
incapabil s refuze pe cei ce aveau nevtJie de el i pe. Cafe i-ar fi putut ajuta.
Bun. i acum s vedem ce avea de oferit Templemor domnului
Peregrine Lovat. Lui Adam I se artaser deja semne c existau energii n
micare, altfel nu se explica faptul c avusese acele viziuni la simpla
apropiere de vechile ruine. Privind drept nainte i scondu-i din minte toate
preocuprile, Adam l conduse pe oaspetele su pe pajitea ngust din jurul

bazei btrnului turn, remarcnd, n trecere, o serie de fundaii nalte pn la


genunchi, aflate chiar lng zidul castelului, i mai multe grmezi de pietre
tiate, undeva la stnga lor.
Din cte constat, bieii au fcut treab bun, spuse el, oprindu-i
calul i desclecnd. Aceste fundaii aparin n cea mai mare parte vechilor
dependine. Grmezile de pietre sunt resturi pe care le-au strns din interior,
unde s-au prbuit pereii i au czut acoperiurile. Lsm caii s pasc aici,
iar noi plecm n explorare.
Ct se ocupar de cai, uit s-i mai fac griji n legtur cu Peregrine.
Era frapat de schimburile ce se petrecuser de la ultima lui vizit, cu doar o
sptmn n urm. Pentru nceput, iedera fusese nlturat, iar copacii ce
creteau nainte deasupra arcelor de la primul etaj fuseser dezrdcinai
fr mil, mpreun cu resturile n care se fixaser. Mulumit, Adam pomi spre
intrarea propriu-zis n castel.
Probabil c a existat o stem a familiei acolo, deasupra uii, spuse
Adam, artnd o urm neregulat n piatr. Am presupus ntotdeauna c era
identic cu pasrta fenix pe care ai vzut-o pictat n sala mare din cas, dar
s-ar fi putut s fie o alt stem a familiei Sinclair, sau ceva total diferit. Din
nefericire, locul este att de distrus, nct s-ar putea s nu aflm niciodat cu
siguran ce a fost aici.
Nu primi nici un rspuns de la Peregrine. Adam privi napoi, peste umr.
Artistul rmsese la captul scrii ce ducea la intrare, strngnd la piept
carnetul de schie, iar expresia lui era n acela timp chinuit i rigid.
Peregrine? Ce s-a ntmplat? ntreb Adam imediat.
Artistul tresri uor la auzul propriului su nume, ochii i se ngustar
foarte muft ndrtul ochelarilor i i cobor repede privirea n pmnt.
Nu cred c am fcut bine venind aici, spuse el, ncet.
Se cltin pe picioare i fcu un pas napoi. Adam sri imediat lng el
i l sprijini, ajutndu-l s se aeze pe un bloc de piatr de la marginea
poienii.
De ce nu? Se interes el.
Din cauza blestemailor de ochi ai mei, care sunt n stere s vad
stafii! Rspunse Peregrine, printre dinii ncletai. Dac a reui s terg
imaginile.
Nu, aceste este ultimul lucru pe care trebuie s i-l doreti, interveni
Adam blnd, dar hotrt. Nu te lupte cu ele. Fau trebuie s ncerci nici s le
controlezi, pentm moment. Relaxeaz-te i las totul s curg la voia
ntmplrii.
Dar.
i-am zis s te relaxezi, repet Adam. De aceast dat, n vocea lui
se strecurase o und de comand ferm, i n acelai timp pusese o mn pe
fruntea ncreit a lui Peregrine, iar cu cealalt i sprijini capul. Relaxeaz-te,
Peregrine, repet el, ceva mai blnd. A vrea s-mi faci plcerea s intri iari
n trans, aa cum ai fcut acum cteva seri. Rzvrtirea nu este soluia
potrivit. Relaxeaz-te. Adu-i aminte de vis. Adu-i aminte.

Sub influena minilor i a cuvintelor persuasive ale lui Adam, o parte a


tensiunii tnrului dispru. Ochii lui rmaser nchii, iar atunci cnd se liniti
suficient i respira o dat profund, Adam i ndeprt minile i fcu un pas
napoi.
Aa e mult mai bine, spuse el.
Urmrindu-l cu atenie. ine-i ochii nchii i ascult-m cu atenie.
Nu-i dai seama? xact pentm aste te-am adus aici pentm a-i da ocazia s-i
verifici diversele niveluri ale viziunilor. M-am gndit c acest lucru poate reui
mai uor cu o cldire dect cu oamenii. nainte de a putea explora diverse ci
de a controla selectiv ceea ce vezi, trebuie s aflm ce se ntmpl atunci
cnd nu faci nici o ncercare de a stvili imaginile.
Peregrine cltin vistor din cap.
neleg ceea ce-mi spui tu, ns totul mi se pare att de. Confuz. Pot
s nltur o parte a harababurii, dac m uit int la ceea ce m intereseaz,
dar imaginile pe care le nregistreaz privirea periferic. Fcu o pauz i
nghii cu un nod. Chiar i cu ochii nchii i tot vd mai mult dect s-ar
cuveni. E ca i cum. ca i cum a ncerca s vd printr-un teanc de diapozitive
aezate unul peste cellalt.
O analogic foarte fericit, se declar dant de acord, dar dac nu te
vei mai lupta zadarnic, poate c furtuna de imagini se va potol| de la sine.
Ce-i spuneau celelalte euri ale tale n vis?
Fii linitit, murmur Peregrine. Fii linitit, i s tii c tu eti stpn
peste. Doamne Dumnezeule! Exclam el, holbn-du-i ochii. Crezi c eu sunt
cel care provoac toat harababura?
Nu existdect o singura cale s aflm, spuse dam, aezndu-sc
grijuliu pe un alt bloc de piatr. F aa cum i-au zis celelalte euri ale tale. Fii
linitit Reiaxeaz-ic. i respir adnc. nchide-ii iur? I ochii pentru un
moment, panii ce i gseti echilibrul. Conccntira7-tc asupra fiecrei
respiralii. Inspii. i acum expir.
Peregrine il ascult. Piepiul i se mica nimic. Urinele tensiunii ue pe
figur i disprur. Dup o vreme, degetele lui slbir stninsoarcH de moarte
cu care prindeau curudnl.
Bine, spuse Adam. i acum deschide-i ochii %; deseneaz ceea ce
vc/i iintileivni cc vezi exact aa cu: n ai fcut n prima scara, cnd 1lc
aflam n bibliotec, fotul este n ordine.
Peregrine miji pleoapele puin, cu marc precauie. Culori verde,
cenuiu, maro dansau ameitor naintea lui. Mai respir nc o dat.
Profund, apoi i deschise larg ochii.
Imaginea dinaintea lui licrea i se mica, oscilnd ntre dou stri,
aidoma unei proiecii holografice. ntr-un moment vedea o ruin prsit,
deschis spre cer; n urmtoarea clip, avea naintea privirilor un castel
seniorial bine ntreinut, cu un. Acoperi i ferestre intacte.
Nu te ncorda, l sftui vocea profund a lui Adam, de undeva din
dreapta. Tu vezi acum dincolo de aparenele fizice, ceea ce este foarte bine.
Las imaginile s curg aa cum vor ele.

Peregrine reui s confirme printr-o uoar micare din cap. Continua


s contemple imaginea castelului, care-l fascina Irezistibil, vznd ceva chiar
i dincolo de cldire; ncetul cu ncetul, adunndu-se strat dup strat, ncepu
s se stabilizeze imaginea unui Templemor diferit. Cele dou foioare cu scri
gemene erau ncununate de ncperi mansardate, dreptunghiulare, ieind n
afara zidurilor, iar acoperiurile lor abrupte erau bine nvelite cu plci de
ardezie. Stema heraldic de deasupra uii, dei att de grav deteriorat de
intemperii se prezenta acum sub forma unei cruci de Malta n culori vii i
proaspete, nconjurate de apte stele-i nu de pasrea fenix ridicndu-se din
flcri, aa cum vzuse la Adam acas. Mottchde sub stem avea textul:
Morte nunquam reget Moartea nu va pune stpnire asupra noastr.
Peregrine clipi ncet i constat c imaginea nu se risipete atunci cnd
inea ochii deschii. Mai ncreztor acum, i mulumit c reuea s menin
stabilitatea imaginilor, rsfoi carnetul de schie i ncepu i deseneze repede.
Dup cteva minute, Adam veni i se uit peste umrul artistului.
Minile rapide i pricepute ale lui Peregrine transformar pe hrtie minele
ntr-un solid conac cu turnuri, pe jumtate fortrea, pe jumtate reedin
seniorial. Ferestrele de fronton aveau obloane grele din lemn, iar cele dou
foioare din flancuri prezentau orificii speciale prin care arme de foc puteau
apra corpul central al cldirii. Scurte balcoane protejate de parapei
fuseser construite lng mansarde, permind supravegherea terenului de
dedesubt.
Peregrine continu s deseneze, o or ncheiat, oprindu-se doar
pentru a-i ascui din nou creionul i pentru a-i schimba poziia alegnd un
nou unghi de perspectiv. Cnd se ridic, n sfrit, n picioare i i ntinse
carnetul lui Adam, terminase nu mai puin de dousprezece desene
complete.
Adam le cercet pe rnd, minunndu-se de bogia de amnunte din
fiecare schi. Restaurarea stemei heraldice era deosebit de interesant,
deoarece descria o versiune cu mult mai timpurie a semnului familiei Sinclair,
cobornd spre vremurile cnd numele ei fusese Saint Clair, iar legtura ei cu
templerii era de netgduit o schimbare despre care Adam avea tiin,
dei nu se atepta s descopere dovezi ale ei aici, ns, n orice caz,
Peregrine Lovat nu avea cum s fi cunoscut toate acestea. Judecnd dup
acurateea detaliului heraldic, depind cu mult posibilitatea unor simple
coincidente, Adam n-avea motive de ndoial c Peregrine reprodusese n
mod corect trsturile structurale ale casei, pe dinuntru i pe din afar.
Planul parterului prezenta dou cmri boltite, folosite drept magazii, n
spatele slii de la intrare, iar buctria se afla n tumul nord-estic. Sala cea
mare ocupa centrul cldirii de la primul nivel, n timp ce celelalte ncperi de
locuit se deschideau spre foioarele de pe ambele laturi. Spaiul urmtorului
nivel era mprit ntre dou dormitoare, un tezaur i un solariu. Camerele de
la nivelul mansardelor primeau accesul spre balcoanele prevzute cu
parapei, de unde se putea veghea n vremuri de restrite. Pianul era tipic
pentru castelele acelei epoci, dar multe dintre detaliile interioare nu ar fi

putut fi intuite din simpla contemplare a ruinelor, i nici un caz n scurtul


rstimp petrecut de Peregrine pentru a le desena.
Peregrine, desenele acestea sunt excelente, spuse Adam dup o
vreme. Pot s i Ie art i efului de antier cnd va trece pe aici, n dupamiaza asta?
Tnrul artist se lsase pe ultima scar dinaintea intrrii i i ntinsese
picioarele, nclate n cizme de clrie. Prea puin obosit, dar tensiunea dc
pe figura lui dispruse. Auzind ntrebarea iui Adam, i ridic privirea i
ncerc s zmbeasc.
Dac eti convins c pot fi utile; sigur c da.
Dac se pricepe ct de ct la meseria lui. Rspunse Adam, consider
c util este un termen care nu descrie nici pe departe importana lor. Cum
te simi?
Peregrine rmase puin pe gnduri.
E foarte ciudat, spuse el. Sunt, ntr-adevr, obosit, ns m simt
foarte relaxat. ca i cum a fi scpat de o mare povar.
i acum ce vezi?
Totul a revenit acum la normal, spuse Peregrine, adugnd, cu un
zmbet ncntat: cred c experimentul tu a avut succes.
Adam i rspunse cu un gest plin de subnelesuri. n aceast ultim
or, trecuser de acel punct, dincolo de care nu te mai poi ntoarce.
Cred c aa este, rspunse el. Peste ct timp crezi c vei fi n stare
s priveti din nou oamenii?
Ochii lui Peregrine se mrir, dar de aceast dat, n expresia lor nu-i
fcu loc i frica aceea care l-ar fi cuprins, la auzul ntrebrii, doar cu cteva
ore mai devreme.
Crezi cu adevrat c as putea? ntreb el.
De ce nu? Rspunse dam. Te-a speriat ceea ce ai fcut mai
devreme, odat ce ai trecut de primele momente?
Nu.
Atunci, asta este, zmbi Adam. La rnd urmeaz oamenii. Urmtorul
pas pe care va trebui s-l faci sunt oamenii, dac vrei s nelegi.
Peregrine trase mult aer n piept i l expir cu un oftat hotrt.
Foarte bine, spuse el. Dac tu zici c pot ncerca, aa voi face. Numai
s-mi spui cnd i unde.
Adam ncuviin din cap i ncepu s se gndeasc.
Chiar mine, cc zici? De diminea trebuie s m duc la Edinburgh,
pentm a depune mrturie ntr-un proces judecat la Curtea Suprem. Unul
dintre celelalte persoane care este necesar s fie prezente este un brbat la
care te-a ruga s te uii extrem de atent.
Capitolul aptt
IU urmtoare ncepu cu vnt i ploaie, rmnnd n continuare
capricioas. Peregrine i dam plecar de la Strathmourne House cu puin
nainte de ora nou, cu Humphrey la volanul Range Rove/ -ului albastru, cea
mai de ndejde main din garajul lui dam. Cnd au sosit la Forth Road

Bridge, momentul de vrf al traficului trecuse aproape, drumurile ce duceau


spre centrul oraului fiind relativ goale.
Humphrey i ls pasagerii chiar pe treptele din faa Parlamentului,
vizavi de St. Giles* Cathedral. Peregrine i aranja cureaua micii lui geni de
artist i i vr capul ntre umeri, protejndu-se cu gulerul trendului, n timp
ce urca treptele, mpreun cu dam.
Nu prea le faci viate uor celor din jur, glumi el. Cred c am neles
ceea ce speri tu, i trebuie s recunosc c este un caz fascinant. Cu toate
acestea, a fi curios s aflu. De ce doreti s m concentrez i s fac schie
ale ofierului care a efectuat arestarea, i nu ale acuzatului sau ale oricruia
dintre martori.
Adam ntinse o mn i mpinse ua cldirii tribunalului, innd-o
deschis, invitndu-l pe Peregrine s intre primul.
O, poi s-i schiezi i pe ceilali, dac te simi n stare dei, n locul
lu, nu m-a opri asupra inculpatului acum, la nceputul pregtirii. A prefera
s nu intui n detalii, deoarece nu as vrea ca s influenez, astfel, vreo reacie
de-a ta. Cred c vei nelege mai bine ceea ce vreau s spun cnd vei avea
ocazia s-i pui n valoare talentul.
Foarte bine spuse Peregrine oarecum ovielnic. Am s ncerc s
m descurc ct mai bine.
Procesul era judecat ntr-o sal de la cel de-al treilea etaj. Ziarele
relataser despre evenimente luni de zile-o serie de ntmplri din ce n ce
mai bizare ameninri de rzbunare cu ajutoml magiei negre sacrificri
ciudate ale unor animale culminnd cu tentativa de a arde casa unei
brtne care inea zeci de pisici. Iniial Adam fusese rugat s alctuiasc un
profil psihologic al fptaului prezumtiv. n cele din urm cnd poliia
arestase pe fiul unui om de afaceri cunoscut i bogat lui Adam i se ceruse s
efectueze o evaluare psihiatric n urnele tribunalului urmnd s depun
mrturie n calitate de martor expert chiar astzi. Pe drum i revizuise
nsemnrile, punndu-l la curent pe Peregrine n legtur cu aspectele
eseniale ale cazului. Ateptnd sosirea liftului, Peregrine se uit meditativ
spre mentorul lui.
Suspectul respectiv. Chiar a luat n serios toate prostiile alea cu
magia neagr?
Prostiile alea cu magia neagr, aa cum te exprimi tu att de
elocvent, trebuie luate n serios, rspunse Adam, ndulcind ns cu un zmbet
fin eventuala not dur a replicii sale. O parte din ceea ce oamenii
neinformai consider magie neagr poate fi trecut n categoria aberaiei i
amgirii psihologice, iar eu voi fi cel dinti care recunoate acest lucru. Dar,
aa cum i tu *, nsui tii prea bine, liniile de demarcaie dintre amgire,
iluzie i fapt real pot uneori fi foarte greu de stabilit.
Aluzia direct la situaia lui Peregrine produse efectul scontat asupra
acestuia, care, luat prin surprindere, rmase tcut; n acelai moment, un
clopoel discret anun sosirea liftului. Uile de deschiser, iar din cabin
cobor un trio de magistrai mbrcai n robe i purtnd peruci; Adam pi
repede n cabina goal, iar Peregrine se strdui s in pasul cu el.

Doresc s m conving c am neles cum trebuie, zise Peregrine,


dup ce uile se nchiseser. Tfrei s spui c suspectul se folosea cu
adevmtc procedee ale magiei negre?
O, practic nu exist nici un dubiu c ncerca. Peregrine se uit ocat
la Adam.
i a reuit? ntreb el.
Ftu. Negaia seac pluti n aerul dintre cei doi, iar Adam privea
ciudat, parc undeva dincolo de tabloul de comand al liftului.
Acest tnr nefericit, n loc s se mulumeasc cu avantajele
materiale de care dispunea deja, a aspirat la puteri la care nu era ndreptit.
A nceput s practice ceea ce el i imagina c ar fi o form de magie neagr.
Din nefericire, nite animale lipsite de aprare au suferit torturi inimaginabile,
iar o btrn nevinovat i-a pierdut cminul, pisicile ei dragi, aproape i
viate. Dac nu ar fi fost nite simple dovezi ale meschinei i rutcioasei lipse
de maturitate, dac ar fi nsemnat mai mult de att, activitile lui mi-ar fi
atras poate atenia mai devreme. De fapt, nu fcea dect s se amgeasc
pe sine creznd c realizeaz cu adevrat ceva ceea ce este, totui, mai
bine dect s practici magie neagr cu adevrat, consider eu, desi victima
sufer, totui, ntr-o oarecare msur.
Du alte cuvinte, afirmi c magia neagr este real, spuse Peregrine,
fiind evident c i venea greu s cread ceea ce auzea.
O, sigur c poate fi, spuse Adam, fixndu-l cu una dintre privirile lui
blnde i deschise. Drumurile Drepte sunt multe la numr, dar rspntiile
ntunecate i-au ispitit ntotdeauna pe cei mnai de inteniile rele, care au o
adevrat nclinaie pentru puterea spirituaf. Iar cei ce prefer s mearg pe
forumurile ntunecate se angajeaz adesea n practici cu mult mai negre
dect sacrificrile de animale.
Nonalana i firescul tonului pe care-l folosea fceau ca vorbele sale s
par i mai sinistre. Dei nu ar fi avut vreun motiv, un fior rece l strbtu pe
Peregrine. nainte de a putea s pun noi ntrebri, liftul se opri cu un mic
oc, uile se deschiser, dezvluind un culoar plin de oameni ateptnd s
pqat intra n sala de judecat. .
Inspectorul McLeod va sta mpreun cu mine, n spatele procurorului
Coroanei, i murmur Adam, n timp ce coborau din lift i porniser pe coridor,
la fel de natural de parc ar fi discutat despre rezultatele curselor din ziua
precedent. Dac te instalezi n partea dreapt a galeriei rezervate
publicului, probabil vei putea s-i distingi destul de bine trsturile.
Galeria publicului se afla n partea din spate a slii, cu flancuri ce
veneau pn la jumtatea slii, pe ambele pri.
Peregrine i fcu ioc printre un grup amestecat dc jurnaliti i public i
se* aez n rndul nti de unde se vedea bine banca pe care Adam d
mprea cu un brbat viguros cu pr grizonat mbrcat ntr-un costum de
tweed. Mustaa i ochelarii cu ram din aur n stilul aviatorilor,
corespundeau scurtei descrieri pe care -o fcuse Adam. Fiind singur c era
vorba chiar de subiectul su, Peregrine extrase caietul de schie din geant
i-i ncepu cea dinti schi din acea zi.

Celelalte mrturii durar aproape dou ore. Adam se concentra cu totul


asupra desfurrii procesului i nu i permise o privire spre galerie dect
atunci cnd i venise rndul s ias la bar. Constat cu plcere c Peregrine
muncea din greu, cu totul furat de desen. n timp ce depunea jurmntul,
Adam se trezi ntrebndu-se ce va zice McLeod cnd va afla c fusese supus
unui studiu att de profund. Dup aceea ns, i concentra ntreaga atenie
asupra ntrebrilor procurorului Coroanei, rspunzndu-i apoi avocatului
aprrii.
Mrturia lui Adam se sfri chiar naintea pauzei de mas luat de
curte. Judecat n ntregime, dimineaa nu fusese prea bun. n timp ce el i
McLeod mergeau spre partea din spate a slii, mpreun cu puhoiul de
magistrai, martori i spectatori, McLeod i exprim, n chip foarte
necaracteristic, o plngere.
Cteodat nu-tpi dau seama de ce ne mai strduim att, mormi el,
printre dinii strni, astfel nct numai Adam s-l poat auzi. Dihorul la mic
i ncrezut o s scape cu o amend i punere n libertate sub supraveghere,
cnd drept ar fi s fie pus la rcoare nainte de a apuca s fac ru cu
adevrat cuiva. A pune pariu pe orice vrei c ne vom ntlni din nou cu el
aici n mai puin de un an iar data viitoare, nu va fi vorba doar de torturarea
unor animale.
M ndoiesc c vei gsi pe cineva dispus s parieze cu tine,
indiferent de cota pe care o oferi, rspunse Adam. Pe de alt parte, nu are
nici un rost s discutm despre limitele legii. Pentru astzi eti liber, nu? Nu
vrei s prnzim mpreun? Sunt cu un prieten pe care mi-ar face plcere s-l
cunoti.
Tnrul care fcea schie sus, la galerie? ntreb McLeod. Mi-am
imaginat c a venit mpreun cu tine. Din nefericire, programul meu de astzi
nc nu s-a ncheiat, continu el, privindu-i ceasul i fcnd o grimas. Dac
nu m grbesc foarte tare, probabifo s am de regretat.
Cum, nu cumva ai primit misiunea de a asigura protecia regal n
aceast dup-amiaz? Spuse Adam n zeflemea, fiind sigur c McLeod nu ar fi
acceptat o asemenea sarcin. Din cte mi-aduc aminte, n oraul nostru se
afl un anume duce din familia regal.
McLeod i roti furios privirile i pufni pe nas. Nu avea prea mult
consideraie pentru ceea ce e denumea baby-sittjng regal.
Nu m aeptam de la tine s-mi urezi aa ceva Adam. Dinspre partea
mea, toat gloria asta le poate reveni bieilor tineri, iar noi tia, mai
btrni, ne putem ocupa de ceea ce nseamn cu adevrat munc de poliie.
Nu, de date aceasta e vorba de un colonel de la S. A. S. care a venit s ne
in un curs despre utilizarea tacticilor antiteroriste mpotriva rechinilor
drogului din orae. Deja am pierdut sesiunea de diminea.
Atunci rmne pentru alt dat, rspunse Adam. Merit cu adevrat
s-l cunoti pe tnrul meu prieten.
Hm, atunci voi face acest efort. Am s te rog s m caui ctre
sfritul sptmnii, eti de acord?
Chiar aa voi face, i confirm Adam.

Cei doi brbai se desprir n faa slii de judecat. Adam l gsi pe


Peregrine ateptndu-l n fata liftului i urmrind cum McLeod dispare n
mulime. Tnruf artist i strngea caietul de schie la piept, iar n spatele
ochelarilor ocftii i strluceau de nerbdare. Simind c Peregrine era pe cale
s-i arate desenele chiar n acel moment, Adam i sugera cu un zmbet i un
gest discret s renune.
Nu, nu m le arta acum, spuse el. tiu un restaurant franuzesc
foarte bun, nu departe de aici. L-am pus pe Humphrey s ne rezerve un
separeu, aa c ne vom bucura de singurtate. Am sperat c i inspectorul
ne va putea nsoi, dar are o alt obligaie.
Restaurantul era situat ntr-un loc ngrdit i n trepte, nu departe de
pia. n pauzele dintre feluri, Adam se uit peste schiele tcute de
Peregrine. Inculpatul nu era reprezentat n nici un desen.
Aproape c nu m puteam uita la el, Adam, spuse, n timp ce-i ddea
caietul. Jur mprejurul lui vedeam o linie neagr i neregulat, de parc ar fi
pus cineva mna pe o bucat de grafit i l-ar fi mzglit. n acelai timp,
arta. Lipicios este unicul cuvnt care mi vine n minte.
Hm da, spuse Adam sugernd ceva de genul i-am zis eu ie i
deschise caietul Acum nelegi poate de ce te-am sftuit sa nu ncerci s-l
desenezi. Selectivitatea este foarte important n acest stadiu al jocului
nostru.
Schiele fcute lui Noel McLeod erau n schimb exact aa cum i e
imaginase Adam. Cea dinti era un studiu plin e via asupra inspectomlui
cnd se fala n boxa martorilor cu mustaa zbrlit deasupra unei guri
crispate iar ochelarii cu ram din srm model aviatorilor i ddeau un aer
elegant. O alta i reprezenta pe el i pe Adam n spatele mesei procuram lui
Coroanei ascultnd extrem de atent mrturiile exact n postura n care i-ar
fi vzut oricine altcineva din sala de judecat.
Celelalte^ desene i se prur lui Adam cu mult mai interesante. ntruna dintre versiuni, ochii albatri i strlucitori ai lui McLeod te sfredeleau de
sub o bonetk scoian cu o cocard alb prins n panglic. ntr-alta era
reprezentat cu figura acoperit de gluga unui clugr medieval! ntr-o alt
versiune, inspectorul de politie din zilele noastre se deghizase n cpitanul
dezmat i brbos al unei corbii. Adam zmbi involuntar.
McLeod m-a dus ntotdeauna cu gndul la piratul Henry Martin,
observ el, cu voce tare. Tu mi confirmi acum aceast bnuial.
Peregrine, care amesteca frica din cafea, i ridic atunci privirile.
Tu i cu el avei mai multe n comun dect ai zice la o prim vedere,
spuse, sub imperiul unui impuls. Inspectorul face parte din aceeai categorie
cu tine, nu?
Adam i confirm cu un zmbet i o micare vag din cap.
Dei nu s-ar grbi s recunoasc, spuse el, precaut. Noel McLeod
datoreaz o mare parte a succesului su profesional i eficienei talentelor lui
ascunse. Inspectorul nici nu este singurul, din acest punct de vedere,
continu el, cu neles.

Surprinderea zugrvit pe chipul lui Peregrine l convinse c lovitura i


atinsese inta.
Daci faci cu adevrat aluzie la mine, spuse artistul, nu neleg cum
poate fi de mare folos pentm restul omenirii darul meu de a percepe acest
gen de lucruri.
Continu s-i perfecionezi talentul, spuse Adam, i ai s fii i tu
nsui surprins.
Acestea fiind zise i fcu semn chelnerului s le aduc nota de plat.
Cuvintele criptice ale lui Adam s-au fixat n memoria lui Peregrine,
uimind s dea roade atunci cnd se atepte mai puin. Se gndi la ele de mai
multe ori, fr a putea* s le deslueasc nelesul. De fapt, era mereu prea
ocupat ca s aib timp s se gndeasc mai mult la ele, deoarece Adam l
supunea la exerciii de dezvoltare a controlului din ce n ce mai pretenioase.
Vremea limpezindu-se dup prnz, au pornit pe jos spre Parcul Princes
Street, unde Adam l puse s schieze trectori, artistul lsnd uneori cale
liber tuturor impresiilor i cutnd rezonanele mai profunde, alteori
limitndu-se voluntar la ceea ce vedea cu privirea lui fizic obinuit. Ziua
urmtoare, greutatea obstacolelor crescu i mai mut: Adam l lu cu sine ntrun tur de consult la Spitalul Jordanburn, unde doi dintre pacienii si
consimiser s li se deseneze portrete.
De aceast dat, Peregrine a primit instruciunea de a trece cu vederea
toate rezonanele pshice pe care s-ar fi ntmplat s le detecteze. Aceast
condiie fu mai uor de respectat dect se ateptase el. n loc s se
strduiasc s nlture stratul, de acum familiar, de imagini-vedenie,
constat c este n msur s priveasc dincolo de ele, concentrndu-i
acuitatea artistic print-o tehnic de respiraii profunde, pe care o nvase
de la Adam. Aproape instantaneu, imaginile aflate n conflict preau s e
risipeasc chiar naintea privirilor lui, permindu-i s se concentreze asupra
aspectelor pur fizice ale subiecilor.
Prin urmare, toate portretele pe care le desen cu aceast ocazie
posedau claritatea trsturilor i expresiei pe care Adam o admirase att de
mult la portretele din prima perioad a creaiei lui Lovat. n acelai timp,
desenele nu mai erau umbrite de elementele spirituale tulburtoare, de felul
celor care dominau studiul Lady-ei Laura.
Excelent! Exclam Adam, cnd trecu n revist portretele, n aceeai
sear. Vezi, poi s, nu vezi acele lucruri, dac nu vrei, i ele nu au cum pune
stpnire asupra ta. Consider c vei putea n curnd s-i controlezi pe deplin
talentul.
Adevratul test al capacitii nou dobndite de a se controla al lui
Peregrine avu ns loc vineri dup-amiaz, atunci cnd l nsoi pe Adam la
Kintoul, pentru a lua parte la funeraliile Laurei.
Slujba s-a inut n biserica episcopal a satului. Dei Humphrey i
adusese devreme odat sosii Adam i Peregrine constatai! C stranele
erau pline de cei ce veniser s o plng i s-i ia rmas bun pentm
totdeauna. Din fericire li se rezervasem locuri n fa ntr-una dintre
stranele plasate chiar n spatele locului de rugciune rezervat familiei. Un

valet i conduse prin intervalul central i apoi spre stnga n timp ce


organistul improviza un fundal muzical melancolic oarecare.
Deoarece, dup ce ajunseser la locul destinat lor Adam ngenunche
plecndu-i capul i optind o scurt rugciune Peregrine l imit dei el nu
fusese obinuit s ngenuncheze n biserica n care mergea pe cnd era copii.
Nu se simi ns stnjenit din aceast cauz. Din cauza imensei emoii chiar
i aerul era greu, iar biserica pru deodat cu mult prea mic pentru a
adposti pe toi cei prezeni. Dei era foarte bine nclzit, simi c i se face
frig i i se umezesc minile.
Peregrine i pipi nervos linia impecabil a gulerului scrobit, contient
de apsarea tot mai mare din gt. Cnd Adam se aez, n sfrit, pe locul
su, deschiznd n linite crticica de rugciuni dait de valet, Peregrine i
urm exemplul. Statul jos nu pru s-l ajute prea mult. ncercnd o nou
tactic, artistul se sili s contemple grinzile i arbaletrierii tavanului nalt al
btrnei biserici, spernd c aceast diversiune artistic l va ajuta s ignore
motivul pentm care se aflau acolo n ziua respectiv.
Nu se ateptase prea mult s aib efect, i chiar aa se ntmpl.
Inexorabil, privirile sale fur atrase n jos, spre zona altarului, chiar n
interiorul spaiului nchis pentru cuminectur. Cociugul n care fusese
aezat Lady Laura se afla nantea altarului, nconjurat de ase
candelabrcinalte, prnd foarte mic sub stratul de crizanteme roii i albe.
Privelitea l vlgui de puteri, dar nu reui s-i dezfipeasc privirile de acolo.
Spre marea lui uurare, nu i se nfi niciuna dintre viziunile lui spectrale.
ntrebndu-se de ce ar trebui s fie att de speriat, Peregrine nchise
ochii i respir de mai multe ori profud, pentm a se liniti, aa cum l nvase
Adam. Treptat, tensiunea din pieptul lui ced! Cuta nc m memorie o
rugciunepotrivit acelui moment, cnd orga anun, de la nlimea ei,
nceperea slujbei, printr-un preludiu de Palestrina. Clitre sfritul lui, apru i
procesiunea deschis de purttorul crucii i ai lumnrilor, urmai de vicarul
cu stihar alb.
Tipicul familiar lui i muzica i abtuser oarecum atenia lui Peregrine.
Furtuna emoiilor i se mai linitise. Rugciunea de nceput al liturghiei,
compus de Handel, era interpretat de o superb voce contralto. Deodat,
lui Peregrine i se pru c aude vocea Lady-ei Laura odat cu aceea a
cntreei, ndemnndu-l s fie linitit prin armoniile cadenate a ceea ce
fusese odat una dintre ariile ei favorite: Vei fi fiind suprat? Muzica ii va
aduce linitea.
Nu se mai chinui s se roage prin cuvinte i i ls spiritul s se
odihneasc.
Tema linitii se continu printr-un imn, versurile fiind ale unui poem
scris de Bianco da Siena n secolul al XV-lea i puse pe muzic de Vaughan
Williams: Coboar la mine, O, dragoste divin, Caut acest suflet al meu, i
umple-l cu flacra ta dogoritoare.
Cunoscnd i el nsui foarte bine imnul respectiv, Peregrine se simi n
stare s cnte mpreun cu toat adunarea. Alturi de el, Adam l ajuta cu
basul lui sonor, plin de profunzimi i ardoare latent. Amestecul de mndrie i

pioenie ce o degaja inuta dreapt a celui de lng el i aducea aminte de


statuia. Unui cavaler cruciat pe care o vzuse odat n Provence. n ochii
profunzi se distingea o strlucire ndeprtat, ca i cum ar fi reflectat o parte
a flcrii viziunilor lui interioare. Peregrine i aduse deodat aminte de
primul desen pe care i-l fcuse lui Adam oare nu trecuse dect mai puin de
o sptmn de atunci?
Imnul se ncheie, acel moment lu i el sfrit, dar, spre marea uurare
a lui Peregrine, toate rugciunile i textele citite care au urmat vorbeau
elocvent despre lumin i transcendent.
Privii, am s v dezvlui o minune, spuse vicarul, citnd cuvintele
Apostolului Pavel. Nu vom muri cu toii, dar vom fi schimbai.
Adam i povestise pe drum c textele fuseser alese de nsi Lady
Laura. Ea tiuse c avea s moar avusese timp s se pregteasc pentru
asta i selectase cuvintell de mngiere cu aceeai atenie cu care trise
ntreaga via, avnd grij pn la capt de sentimentele celor pe care i
iubise i pe care i lsa n urm. Adam fusese printre puinii oamenii care
tiuser c va muri. Ct anume din tiina lui i mprtise Adam n zilele
acelea nainte de trecerea ei n nefiin se ntreba Peregrine.
n fa iei, apoi fiul cel mare al Lady-ei Laura rostind doar cteva
cuvinte ncrcate de emoie despre viaa mamei sale i despre lucrurile pe
care le iubise- lundu-i rmas bun dc la ea n numele ntregii familii.
Apoi spre surprinderea lui Peregrine i urm Adam Sinclaire care se urc la
pupitru i extrase o foaie de hrtie dintr-un buzunar interior.
Ani avut onoarea de a m bucura de ncrederea i afeciunea Lady-ei
Laura timp de muli ani ncepu el simplu. Lordul Kintoul m-a rugat s v
mprtesc acest scurt pasaj care era unul dintre textele ei favorite. El
aparine prii finale a unui roman de Thomas Woife intitulat Nu te poi
ntoarce acas.
Se uit pe hrtie i ncepu s citeasc rar, dar Peregrine nelese
imediat c vorbele i veneau singure i nu ar fi avut nevoie de textul scris.
Ceva mi-a vorbit n noapte, arznd lumnrie apusului de an; ceva a
vorbit n noapte i mi-a spus c voi muri, nu tiu unde.
Spunnd: A pierde pmntul pe care l cunoti, pentru o cunoatere
sublim; a pierde viaa pe care o ai, pentm o via sublim; a prsi prietenii
pe care i-ai iubit, pentru o iubire sublim, a descoperi o ar mai primitoare
dect acas, mai mare ca pmntul, pe care se ntemeiaz stlpii lumii
acesteia, spre care se ndreapt contiina lumii un vnt se strnete, iar
rurile curg.
Ne va fi dor de tine, Laura, sfri Adam discret, n linitea bisericii
pline de lume, dar i urm i jnergi cu Dumnezeu i te nsoim n dramul tu
cu toat iubirea i binecuvntrile noastre.
Cuvintele l impresionaser profund pe Peregrine i era contient c nu
era singurul care ncerca s-i rein lacrimile, n timp ce Adam se ntorcea la
locul lui, Peregrine descoperi c durerea lui dispruse i, odat cu ea, orice
urm de posibil vin imaginar c ar fi contribuit i el la moartea Lady-ei
Laura.

Dimpotriv iar acest lucru l gndea fr mndrie sau fals modestie


vizitele pe care i le fcuse pentm pictarea portretului i fcuser mult
plcere i o ajutaser s freac peste ultimele sptmni i luni.
Odat recunoscut acest lucru, simi c poate-s-i ureze drum bun din
adncul inimii, la fel de senin n acest moment pe ct de ncordat fusese mai
devreme. Avea s o regrete, dar tia c tristeea lui nu trebuie s se
rsfrng i asupra ei.
Cu toate acestea, crid vicarul i mdemn s ngenuncheze pentm
benediciune, Peregrine se gndi c era mult mai bine c nu exista o
desprire la un mormnt. tia c pentm Lady Laura era tot una, ns ideea
ca o persoan iubit s fie ngropat sub pmnt nu-i fcea totui plcere.
Odat cu plecarea celor adunai n biseric, urma s fie aezat spre odihn
venic n subteranele medievale de sub naos, mpreun cu nenumratele
generaii ale familiei Kintoul. Lady Laura fusese foarte mndr de
descendena ei.
Rugciunea se sfri. Adunarea se ridic n picioare. Melodia imnului
ales pentm ncheiere era compus de Michael Praetorius, iar versurile fusese
traduse din Sfntul Ambrozie: O, Splendoare a slavei lui Dumnezeu, O, Tu,
cel ce adunci lumin din lumin, Lumin a Lunii, izvorul viu al luminii O, Zi, ce
toate zilele le luminezi.
Eliberat acum de toat vina i tulburarea provocate de faptul c
avusese viziunea dispariiei Lady-ei Laura, Peregrine i ngdui ca versurile
episcopului ce trise n veacul al IV-lea s exprime i gndurile lui. n acelai
timp, ncepu s asculte iari alte vocf, ieind n evidn n cadrul adunrii.
Cu un gest aproape reflex, ncepu s-i cerceteze pe rnd pe cei ce cntau.
Constatrile certe nu ntrziar s apar.
Vocea de tenor strident, venind de undeva din faa lui, i. Aparinea,
descoperi el, unui tnr farnic cu o figur inteligent, ca de vulpe.
Peregrine l ntlnise odat. Era un nepot de departe al Lady-ei Laura, care se
prezentase din unicul motiv c spera s se aleag cu ceva palpabil de pe
urma testamentului ei. n antitez, vocea de bariton necioplit i afon,
provenind dintr-un rnd mai din spate, i aparinea btrnului ofer al Lady-ei
Laura, care accepta cu stoicism ceea ce nu putea schimba.
Apoi, din punctul de vedere al Iul Peregrine, toate celelalte voci tcur
n faa unui timbru soprano limpede ca argintul, nlndu-se spre cer precum
cntecul ciocrliei. Dei i aparinea unei femei, era subire i puii ca a unui
copil i acluna n ea o limpezime rscolitoare i o profund durere. Cntreaa
sttea undeva n fat i la stnga lui Peregrine, cam n direcia stranei
ocupate de familie. Cercet cu interes pe cei ce se aflau acolo. Peste un
moment o descoperi, foarte n stnga, chiar lng peretele nordic.
Sttea ntr-un cerc de lumin multicolor ce venea priri vitraliul aflat
chiar deasupra umrului ci stng. Prul drept, pieptnat astfel nct s se
vad gtul graios, era de culoare deschis, ntre armiu i auriu. Profilul ei
era la fel de delicat ca acela al unei madone de Botticelli, iar pe sub
pleoapele coborte se vedeau urmele lacrimilor.

Inima lui Peregrine se nduioa i se ls prins de valul de compasiune.


Desi nu credea c ar fi vorba de o rud de snge a Lady-ei Laura, durerea ei
era la fel de intens ca a unei fiice. Atras de frumuseea fetei, o studie mai
atent i descoperi, cu tulburare, blndeea i nobleea sufletului ei.
Cine este ea1? se ntrebi.
Imnul de ncheiere a serviciului divin se termin cu un Amin armonios.
Dup o scurt ezitare politicoas, cei din biseric se pregtir de plecare.
Familia se retrase printr-o u lateral, iar fata cu figur de madon
ndurerat plec odat cu ei, nensoita de nimeni. Peregrine i urmri cu
privirea silueta graioas pn ce dispru, nerevenindu-i dect atunci cnd
Adam i atinse uor cotul.
O cheam Julia Barrett, i murmur Adam la ureche, ndemnndu-l n
acelai timp pe tnr spre intervalul central. Este fina Lady-ei Laura.
Peregrine se ntoarse pe jumtate spre el, dei trecuse cu mult peste
stadiul cnd se mira ct de bine i citete Adam Sinclair gndurile.
Chiar aa? Se mir el cu voce tare. Nu pot s-mi nchipui de ce nu
ne-am ntlnit pn acum.
Tatl ei a fost Sir Albert Barrett, i explic Adam ncet. Avea domenii
n sud, n Buckinghamshire.
Peregrine i arunc o privire lui Adam gniKndu-se la faptul c se
folosise de dou ori de timpul trecut.
Tatl ei a murit? opti el.
Adam i confirm prntr-o discret nclinare a capului i i povesti cu
voce foarte sczut, n timp ce i fceau loc prin mulime.
Acum civa ani s-a implicat ntr-o tranzacie financiara care a ieit
foarte prost. Cnd firma la a crei nfiinare contribuise i el a dat faliment
i-a vndut proprietile pentm a acoperi pierderile suferite de acionari. A
fost un gest mai mult dect onorabil iar mpotriva lui personal nu s-a spus
nimic ru niciodat dar au aprut tot mai multe zvonuri c partenerii iui de
afaceri ar fi comis nite nereguli profesionale. Asta i-a distrus inima. La
cteva luni dup faliment a fost gsit mort. Verdictul oficial a fost moarte
natural dar au existat i preri cum c i-ar fi pus singur capt zilelor. Nu e
nevoie s-i spun c toat afacerea a fcut mult ru ntregii familii. Cred ci
Julia i mama ei ar fi avut de suferit foarte mult dac Lady Laura nu ar fi fost
alturi de ele.
Ajunser la usa bisericii exact atunci cnd Julia Barrett se suia ntr-o
maini spre dezamgirea lui Peregrine. O cut din nou, fr succes, la
recepia de la Kintoul House. Uit de aceste gnduri ale lui atunci cnd
contele de Kintoul l-a invitat cu politee la o scurt discuie, interesndu-se
dac dorea s termine portretul mamei sale. Spre propria lui surpriz i
bucurie, Peregrine descoperi c ideea de a se ntoarce la tabloul acela nu-l
mai umplea de acea spaim indescriptibil.
Pot s-mi reiau lucrul oricnd dorii, my lord, l asigur el pe conte. n
acest moment lucrez pentru Sir Adam Sinclair, dar tiu ct de dornic este i el
s vad acest portret terminat.

Cnd contele l prsi, mergnd s se ocupe de ceilali oaspei,


Peregrine pomi n cutarea lui Adam. l descoperi lng una dintre ferestrele
din salonT absorbit de o conversaie cu o blond mldioas i cu ochii
surztori; era vorba, de cte i e Lady Alyson MacBarid, fiica cea mare a
contelui de Kilrevan. O pictase cu mai muli ani n urm. Nedorind s
ntrerup o ntlnire evident plcut pentm amndoi, Peregrine era pe cale s
se retrag, cnd deodat scena dinaintea privirilor sale suferi o schimbare
nelinititoare.
Peste ncperea luminat din belug pru s treac o umbli, ca un nor
de furtun acoperind soarele. Negura se adun n colul ncperii n care se
afla i dam, descriind n jurul Iui nite spirale ca de fum.
Peregrine csc gura i clipi din ochi, ncercnd s-i limpezeasc
privirea, dar zona ntunecat se ncpna sa rmn ia locul ei, rotindu-se
greos n aer, ca o pung ele gaze otrvitoare. Lsnd la o parte orice urm
de tact, Peregrine strig numele prietenului su i pomi nspre acesta.
Adam i ntoarse capul, cu o expresie ntrebroare. Ajuns pe la
jumtatea camerei, Peregrine vzu pata aceea neagr disprnd brusc, chiar
n faa ochilor lui, i se opri n loc. Desfurarea intempestiv a
evenimentelor l fcuse aproape s se mpiedice, iar acum era jenat i n
ncurctur.
Ce s-a ntmplat, Peregrine? l ntreb Adam cu blndee. Peregrine
i trecu greutatea de pe un picior pe cellalt, simind privirea amuzat a
Lady-ei Alyson.
V rog s m scuzai, i se adres el. l cutam pe Sir Adam, dar nu
era vorba de ceva foarte urgent.
Ceva mai trziu, ns, n main, n drum spre Strathmourne, i relat
cele vzute.
Nu am nici cea mai mic idee despre ce e vorba, mrturisi el. Nu se
aseamn cu lucrurile pe care le vd de obicei. O prezen aproape.
Inteligent, poate o for elementar oarecare aidoma acumulrii de
energie dinaintea unei tornade sau chiar unui uragan. n orice caz, era
amenintoare. Iar a te aflai chiar n centrul ateniei ei.
Adam asacult fr s scoat un cuvnt. Vznd c linitea dureaz
prea mult, Peregrine ntreab:
Adam, crezi c te afli ntr-o primejdie?
Pe buzele ngustate ale lui Adam nu se vedea vreo urm de zmbet.
Dac asupra mea planeaz un pericol, aceste trebuie mai nti s
capete o form i o structur anume.
Exist nite inamici pe care i cunoti? Insist Peregrine.
Da. Dar cine nu are? Rspunde Adam scurt, apoi nfiarea lui se
mai mblnzi. Uite ce este, s nu te ndoieti nici o singur secund ta ai
surprins prevestirea unui necaz oarecare ce planeaz asupr-mi. Regula mea
este ns s nu fiu ngrijorat pn n momentul cnd nu am cu adevrat
motiv. Rul unei singure zile este suficient ncheie el posomort.
Foarte bine spuse Peregrine punnd greutate n cuvintele sale. Cel
puin ai fost avertizat.

Adug apoi n sinea lui: Iar eu voi face tot ce-mi va sta n putin s
te ajut dac aceasta va fi de folos.4 doiitolitl opt
MBT, douzeci i apte, odat cu apusul soarelui, o cea rece i
umed se ls dinspre cele trei vrfuri ale munilor Ei 1 don asupra strzilor
nguste ale oraului Melrosc, aflat pe grania Scoiei. Odat cu venirea nopii,
ceaa se ngro tot mai mult, reducnd luminile strzii i ale ferestrelor la
nite simple pete spectrale n bezna aceea profund. n scurt timp, ceaa era
a de dens nct nu puteai s vezi mai departe dc civa metri. n partea
de rsrit a oraului, faimoasele ruine ale Apatiei Mclrose de venir, practic,
invizibile, fiind scufundate ntr-un nor imens.
La scurt timp dup ora opt, o main alb de patrul, purtnd
nsemnele Poliiei din Lothian Grani, cobor hodorogind pe ntortocheata
Strad a Abaiei i se opri n faa intrrii pe domeniul abaiei. Sergentul de la
volan ntrerupse contactul cobor geamul din partea sa i ascult atent, n
timp ce partenerul lui cobor din main, luminnd cu o lantern negura de
dincolo de pori. Ceaa mprtie raza de lumin nainte* ca aceasta s poat
dezvlui ceva, ins linitea era de natur s potoleasc orice bnuial.
Mulumit c totul era n ordine, poliistul se ntoarse n cldura mainii i
patrula i vzu de drum.
Luminile de poziie din spatele mainii disprur n cea. Cnd
zgomotul motorului se stinse n deprtare, cinci siluete camuflate de straie
de culoare nchis se ivir din umbrele ce nconjurau grdina mprejmuit a
colii St. Mary, vizavi de abaie. Tcute ca nite fantome au traversat strada
cu repeziciune i s-au ascuns pe Dmmul Schitului o uli ngust mrginind
latura de nord a complexului mnstirii. Odat aflai pe uli, conductorul
aprinse o lantern camuflat i l ndrept! Pe ceilali spre o poart metalic
din zidul curii bisericeti.
Poarte era ncuiat, dar unuia dintre membrii grupului nu-I trebui dect
o secund s o descuie cu o scul mnuit cu art. Se strecurai n ir indian
pe poart i traversar gazonul ud spre ruinele boltite ale bisericii, ocolind
latura estic, trecnd prii? Ceea ce fusese odinioar ua prin care ptrundeau
procesiunile dinspre mnstire spre biseric. Trei dintre cel cinci purtau n
spate saci cu diverse scule dintre cele mal felurite, cel de-al patrulea cra o
pereche de lmpi alimentate cu baterii. eful ducea o geant ncptoare din
piele i o hus ngust din pnz de cort, lung i subire ca sacul n care i
in scrimerii armele lor.
Odat ptruni n interiorul naosului, cei cinci se ndreptar direct ctre
o capel de mici dimensiuni, construit n coltul dintre transeptul nordic i
prezbiteriu, protejat de privirile celor din afar de ziduri exterioare groase,
iar din interior, de restul abaiei. Unul dintre oameni se strecuar, n fug
spre transeptul sudic pentm a se uite cercettor printr-o poart de zid, apoi
se ntoarse i se puse de straj n mijlocul naosului pavat cu pietri. Doi dintre
ceilali ndreptar fasciculele de lumin slab, filtrat cu albastru, ale lmpilor
electrice asupra podelei capelei, n timp ce un al patrulea scoase la iveal o
mtur scurt i ncepu s mture cu ea pietriul de pe o seciune
dreptunghiular de dale cu care fusese pavat poriunea de sub nguste

fereastr rsritean. Dup ce acesta i terminase treaba, eful veni la locul


cu pricina, se ls n genunchi, i scoase mnuile i mngie cu minile
goale dalele care tocmai fuseser curate. Un inel cu sigiliu de pe degetul al
treilea de la mna dreapt licrea n nuane sngerii n lumina albastr.
Descoperi ceea ce cuta. Ridicndu-se n picioare, le fcu
subordonailor lui un semn de confirmare i se retrase cu civa pai,
aezndu-se pe o bucat de piatr a fundaiei de lng ua capelei ncepnd
i cotrobie prin geant. Unui dintre brbai veni i se ghemui lng el, iar
ceilali doi despachetar cazmalele, rngile i tmcoapele pe care le
aduseser cu ei pentru lucrrile de excavare.
Eu am rmas tot la prerea mea c ar fi trebuit s pregtim partea
aceasta din timp, domnule Geddes, i opti cel ghemuit, n vreme ce eful
extrase din geant mai nti un bol din plumb i apoi o curea din piele.
Plumbul scoase un zgomot surd cnd eful aez vasul lng bocancul
su; nsoitorului su nu-i arunc dect o privire, nainte de a-i dezbrca
haina de piele, suflecndu-i apoi mneca stnga a cmii negre.
Ai face bine s nu foloseti nume reale, rspunse el, tot n oapt,
dar pe un ton ce nu admitea replic. Cum tii i c ritualul pretinde snge ct
mai proaspt cu putin. D-i drumul! Nu avem timp de pierdut.
i ddu cureaua de piele i ntinse braul stng, punndu-i n acelai
timp bolul de plumb n poal, sprijinindu-se cu spatele de un fragment de
coloan romanic. Cel de lng el nu mai scoase nici un cuvnt, fix cureaua
n chip de garou, apoi se cut n buzunarul de la jachet, scond mai multe
obiecte mpachetate n pungi de plastic.
Din cea dinti extrase o fa steril, duhnind a alcool. Conductorul i
ndrept braul, ncletnd i descletnd cu calm pumnul, de mai multe ori,
pentru a pompa snge n ven, n vreme, ce ajutorul lui i tergea pielea de la
ncheietura cotului, pipind vena cu vrfurile degetelor, pentru a fi sigur c o
va nimeri n lumina slab. Cel de-al doilea pachet coninea o bucat de tub
transparent din plastic prins cu o clam pe la jumtatea lungimii lui i un
sistem de conectare la acul steril, aflat n cel de-al treilea pacheel.
Acum braul trebuie inut drept, murmur omul, tamponnd vena
pentru ultima oar, trgnd apoi cu dinii capacul protector al acului. X
Pacientul nu avu nici un fel de tresrire la ptrunderea acului. Slbind
clama din mijlocul tubului, permise apariia sngelui, confirmnd c acul
fusese corect plasat. Mulumit brbatul scoase cele dou foie protectoare ale
unui bandaj n form de fluture i l folosi pentru a fixa acul de braul efului,
apoi pipi uor cu mna ntreaga lungime a tubului pn i descoperi captul
liber, pe care l introduse n bolul de plumb, unde trebuia inut n poziia
respectiv.
Am pregtit totul, opti brbatul, desfcnd clama. S te las singur
cteva minute, dup ce-i dau drumul?
Sefid i rspunse cu un gest nervos; asistentul scoase clama, urmlri
cteva clipe cum sngele ncepuse s se adune n vasul de plumb, apoi se
scul n picioare i se retrase civa pai. Conductorul i ls capul pe
spate, cu ochii nchii, i ncepu s murmure ceva, legnnd bolul de plumb

la piept. Cuprins: de un uor fior, asistentul se duse la colegii si, care


scoteau dalele de pavaj i ie rezemaulde peretele capelei.
Se ntoarse cteva minute mai trziu. Bolul se umpluse mai mult de
jumtate i coninea poate cam o ceac de snge, ngenunchind, omul
extrase din buzunar, o rol de band adeziv i nite foarfeci boante,
mpreun cu un pachet de vat steril. Trase o bucat scurt de band de pe
rol i o tie, lipind unul din capete de coapsa lui, desfcnd apoi pachetul de
vat. Zgomotul uor l fcu pe conductor s se mite, deschizndu-i ochii,
care, pentru o fraciune de secund, prur s strluceasc n lumina
albstruie, aproape oprind n loc mna ce venise s strng clama i s
opreasc scurgerea sngelui.
Momentul acela ciudat trecu ns imediat i eful i ntinse bolul de
plumb, innd n sus captul ndoit al tubului, ca s nu curg i i ntinse
braul, s-i fie scos acul. Dup ce rana fusese bandajat cu vat i band
adeziv, i potrivi mneca de la cma i i mbrc din nou haina, n timp
ce asistentul aduna resturile ntr-o pung din plastic, pe care o vr n geanta
din piele. Scoase tot de acolo un pmtuf din pr negru de cal, pe care i-l
ntinse efului nainte ca acesta s se ridice n picioare, apucnd i vasul de
plumb.
Ai grij cnd te ridici, l preveni, fr a se deranja s-i dea ajutor. S-ar
putea s fii ameit.
eful se cltin puin pe picioare, se sprijini cteva secunde de coloan,
respirnd adnc, apoi ntinse mna dup vas.
D-mi-l ncoace, i ordon, pocnind n acelai timp din degete ctre
cei doi oameni care tocmai i terminau treaba cu dalele de piatr. Lsar
totul balt i se duser n centrul zonei, lor alturndu-li-se i cei ce-l asistase
pe ef.
Conductorul sc ndrept spre marginea nordic a bucii pe care o
curaser, cufundnd n bol pintuful din pr dc cal. Cnd l nalt sngele
ncepu s picure pe piatra fundaiei.
Sngele vieii opti el cu asprime.
ntorcndu-se apoi spre vest ncepu s descrie un cere care cuprindea
ntreaga suprafa a capelei mergnd mpotriva acelor de ceasornic
stropind snge din belug pentm a marea hotarul, optind cu voce slab
versurile ritmate ale unei Invocaii rituale. Brbaii l urmreau cu ochi avizi,
nclinndu-se pn la pmnt de cate ori conductorul lor se oprea la sfert de
cerc pentm a face un semn i pentm a turna o cantitate suplimentar de
snge pe pmnt i pe pietrele zidurilor nvecinate. Cnd cercul fu complet,
conductorul l nchise printr-un nou semn. Bolul de plumb era acum gol: l
mpacheta mpreun cu pmtuful ntr-o bucat de pnz neagr fin i le
bg ntr-o pung de plastic, nainte de a le pune din nou n geant.
Zona sacra a fost pecetluit le spuse oamenilor Putei s ncepei
acum.
Cei trei subalterni puser mna pe unelte i ncepur s sape. Pmntul
i pietriul descriau curbe prin aer, n timp cc sptorii i croiau drumul spre
adncime. n interiorul cercului pzit, rsuna tumultul strident al

trncoapelor i cazmalelor. Afar, acolo unde santinela fcea de straj n


jurul naosului ntunecat, era linite ca de mormnt.
Trecur dou ore. Oamenii continuau s munceasc fr ntrerupere. Pe
la mijlocul celei de-a treia ore, spaser o groap adnc i dreptunghiular,
cam de dimensiunile unui cociug i poate cam de trei picioare de la nivelul
podelei. Nu mult dup aceea, unul dintre muncitori lovi cu cazmaua un
obiect dur care scoase un zgomot nfundat, ca de metal din care se fac
tunurile.
Asta trebuie s fie murmur unul dintre oameni.
Apoi lucrar mai cu grij. O jumtate de or mai trziu, spturile lor
dezvluiser o lespede grea din granit argintiu, fin granulat. efii 1 stropi faa
lespedei cu sare amestecat cu pucioas, mormind un cuvnt de porunc.
Linii subiri ca pnza de pianjen se trezir la via, lucind n lumina lmpilor
elecrice. Liniile se uneau ntre ele, brmnd o complicat spiral de hieroglife.
eful le zmbi asociailor lui.
Aceste este locul de odihn fr ndoial le spuse el. S ridicm
piatra mormntului.
Toi membrii echipei i unir eforturile l lespedea Iei la suprafa cu
un geamt lugubru. Sub ea se afla un sarcofag obinuit din piatr. Doi
oameni ridicar capacul sarcofagului dezvluind privirilor o form
mumificat nfurat n resturile aproape distruse ale giulgiului de pnz.
Cel mai important membru al echipei de sptori explora spaiile goale
dintre trup i pereii sarcofagului cu mini ce tremurau de nerbdare. Mut
cu grij cadavrul i pipi pe sub capul spatele i picioarele lui, mormind
nemulumit din pricin c nu descoperea nimic. Negru de suprare, i ridic
privirea spre ef.
Nu este aici! Declar el cu amrciune. S fie afurisit, nu este aici!
eful fcu un gest menit s sugereze c nu se ntmplase nimic grav.
E doar un mic neajuns i nimic mai mult. Am venit aici pregtit i
pentm aceast eventualitate.
Le fcu semn oamenilor si s ias din groap. Dup ce locul se
eliberase, i deschise din nou geanta i scoase la iveal o mn de lumnri
stacojii i o bucat de cret near. Pe cele dinti le mpri celorlali, pentm a
le aeza la cele patru sferturi ale cercului pe care l desenase cu snge, n
timp ce el descria grijuliu un triunghi echilateral, n partea nordic a
mormntului, cu un vrf ndreptat spre trup. n mijlocul triunghiului plas un
vas de pmnt pentru arderea tmii.
Dup ce ncheiase aceste pregtiri, se ntoarse pentru ultima oar la
geant i scoase din ea un pachet, coninnd o bucat dc mtase neagr,
mpturit cu grij, care, desfcut se transform ntr-o cap scurt cu glug.
i-o arunc pe umeri, trgndu-i gluga i aranjnd cu grij faldurile care
cdeau dot. R pn la coate. O broderie n fir de argint, avnd forma unui
cap de animal care-i arat colii, strlucea n partea stng o nchiztorii de
la gt. Dintr-un buzunar interior al jachetei dc piele apru o ultim pies din
cele fcnd parte din nsemnele ceremoniale ale regalitii: un pandantiv din
argint atmnd de un lan greu din argint.

Cei trei nsoitori ai lui i aduseser cape identice, brodate cu acelai


cap de animal, dar colorate n rou. n timp ce se mbrcau cu ele, eful
aprinse lumnrile i tmia. Fumul acesteia era greu, i, prelungindu-se
peste marginile vasului din lut, acoperi ncet* podeaua, strecurndu-se apoi
n cosciugul deschis. Atunci cnd fumul parfumat ncepu s nu mai lase s se
vad ceea ce se afla nuntru, eful desfcu fermoarul husei alungite.
Splendida lucrtur n argint i aur de Damasc strluci rece n lumina filtrat
a lmpilor: era o sabie cu mnerul curbat, lucrat n stilul ornamentat
preferat de armurierii italieni de la sfritul secolului al XVI-lea.
Trase cu grij arma din teaca ei presrat cu pietre preioase. Flancat
de cei trei acolii, aezai unul n spatele i cte unul de o parte i cealalt a
lui, se plas de partea cealalt a triunghiului pe care l desenase pe pmnt,
cu picioarele aproape atingndu-i latura. ntinznd arma la lungimea braului,
descrise un simbol n aer, deasupra mormntului deschis, apoi cobor vrful
lamei n aa fel nct s vin n atingere exact cu vrful triunghiului. Rmase
tcut pentru un moment, concentrndu-i mintea, trupul i spiritul. Apoi, rosti
cu nflcrare formula vrjitoreasc ce deschidea o incantaie puternic i
periculoas.
Cuvintele din latina veche* att de aspre pentru auz, construiau
edificiul lor tainic nluntrul granielor invizibile ale cercului nchis. Ca
rspuns, din trmul vzduhului i al umbrei, se strnir fore ntunecate. Cei
trei acolii prezeni la mormnt se cutremurar cuprini de un amestec de
veneraie i extaz, n timp ce conductorul i aduna ntreaga for a vo intei
pentru a controla forele pe care le strnea. Cum energiile secrete, de
mprumut sporir vremelnic propria lui putere, spiritul su ndrzni n sfrit
s smulg un alt suflet de pe orbit.
Ciocnirea voinelor divergente zgli temeiurile cercului, dar fora
unificatoare a ritualului fu suficient de solid pentru a-i menine. Implacabil,
conductorul grupului rosti cuvintele ultime ale incantaiei, invocndu-i
victima cu numele ei. Nimic vizibil nu pru s se ntmple o vreme, n timp ce
tot spaiul de deasupra i din jurul mormntului aduna tensiuni greu de
imaginat. Apoi, pe neateptate, zona de deasupra triunghiului se ncarc de o
cea palid i argintie, diferit de fumul greu ce se scurgea nc n mormnt.
Ceaa se ngra cptnd ncet form i densitate. Dou puncte
palide de lumin se aprinsei! i clipir scurt n mijlocul a ceea ce sugera o
figur. Cltinnclu-i capul conductorul acoperit cu gluga lui deplas vrful
sbiei spre marginea gropii pronunnd un nou cuvnt de comand.
Chircindu-se de team parc ceaa cobor n mormnt i se amestec
cu fumul. Treptat att fumul ct l ceaa nceput s se dizolve revelnd din
nou cadavrul mumificat. Dar exalaia lugubr nu se dispersa de fapt ci pur i
simplu se scufunda n trap. Pe msur ce se limpezea aerul, corpul nsui
ncepu s intre n convulsii spasmodice.
(Capitolul turn
EAA groas care nvluise Melrose n acea smbt noapte se extinse
la nord de Firth of Forth, ajungnd pn la Fluviul Tay. n oraul Fifeshire, din
Dunfennline, negurile reci nu izbutir s afecteze dect prea puin buna

dispoziie a petrecreilor care veniser s ia parte la un bal mascat urmat de


o mas i dans sponsorizat de bisericile din zon, n sprijinul fondrii unui
nou centru de asisten juridic, n grdina botanic din apropierea Mnstirii
Dunfermline fuseser nlate mai multe corturi din pnz vrgat pe spaiile
verzi dintre serele de sticl. Luminate cu nenumrate lampioane chinezeti,
pavilioanele rsunau de amestecul teribil de muzic, dans i rs.
Adam i Peregrine fceau parte din grupul de oaspei invitai de Janet i
Matthew Fraser. Ateptndu-se s petreac o seail agreabil i s danseze pe
muzic popular scoian, aproape toat lumea se mbrcase n costumele
specifice rii. Adam, care nu scpa niciodat ocazia de a se mndri cu
vechile tradiii scoiene ale familiei sale, purta, cu toat pompa, Iclt-ul din
material ecosez pe fond rou al Sinclair-ilor; la gtul pieptarului ce aparinuse
tatlui su se* vedea un jabou fcut dintr-o dantel fin ca b spum. Broa cu
safire prins n dantel fusese druit strbunicii lui de nsi regina Victoria.
Tocmai o saluta pe gazd, care arta splendid n rochia de culoare
albastru regal, cu o earf din mtase cu model rou i albastru, specific
familiei Fraser, prins de umrul drept i funde albastre prinse n prul ei
pieptnat n sus. Peregrine fusese temporar deturnat de o veche iubire.
Dumnezeule, Adam! Cei ce te vd ar putea jura c vremea
cavalerilor nu a apus nc! Exclam Janet, prinzndu-l cu amndou minile
i studiindu-l n lumina de pe pajite. Ari exact ca un personaj dintr-un
roman al lui Robert Louis Stevenson!
Adam rse st i nclin cretetul lui negricios pentru a-i sruta mna, n
semn de mulumire pentru complimentul ce i se fcuse.
Tu, n schimb, ari ca o eroin a lui Sir Walter Scott! i rspunse el,
dnd drumul la unul din braele ei pentru a-i putea duce mna la inim.
S fie fericit ea, cea prea frumoas! De ale ei favoruri Cavalerul
statornic la fapt-nflcrat fost-a ndemnat! Nicicnd nu fi-vrf ea trecut cu
vederea n falnicul i nobilul cortegiu.
Recit foarte bine, nu, Matthews? i spuse ea soului aparte, fcnd
gropiteJn obraji. E un fragment din ntoarcerea cruciatului, nu-i aaf ns tii
ceva, n nici un caz nu ar trebui s-i iroseti pe mine cunotinele de poezie.
Mai bine le pstrezi pentru doamna viselor tale.
Doamna viselor taie. Janet pusese din nou ceva la cale. Seara aceasta
promitea s devin momentul unei noi tentative din acelea. i ndrept,
aparent, ntreaga lui atenie spre ceilali oaspei ai familiei Fraser, n mintea
sa gndindu-se ns cu invidie la Peregrine, care se ntlnise deja cu o fost
dragoste i care poate avea chiar ansa s o vad pe fermectoarea Juha
Barrett pn la sfaritul nopii. ntr-o bun zi norocul poate i va surde i lui
dei, dac rmnea n continuare la fel de puin dispus s fac nite
compromisuri n domeniul alegerii unei femei pe ct era si n multe alte
privine, ziua aceea putea s se lase ateptat mult i bine.
Armoniile exuberante ale unei balade scoiene l readuser la realitate
inclusiv la contiina c se afla n prezena unei nsoitoare fermectoare, fat
de care orict de curtenitor. S-ar fi artat nu trebuia s se foreze ctui de
puin. Zmbind i oferi Iui Janet braul.

Muzica a devenit mai sprinara spuse el. Cred c a sosit momentul


s dm un exemplu bun i s-i lsm pe bieii din orchestra ceilidh s
neleag c le apreciem eforturile cum se cuvine. Dac Matthew nu are
nimic de obiectat a considera un semn de mare onoare s pot dansa cu
tine urmtorul dans.
Nu am nimic mpotriv rspunse Sir Matthew de undeva de la
marginea grupului, privndu-i de Ia nlime soia i amicul lundu-i n
glum un aer foarte auster. Exist unii dintre noi care avem de ndeplinit i
ndatoriri le aduse el aminte. n orice caz voi distrai-v, iar eu m ntorc
dup ce am s vorbesc cu vicarul despre momentul cnd vom acorda
premiile i vom strnge fondurile.
Restul grupului se ndrept spre cortul cel mare, unde cuplurile din ring
tocmai ncheiau Dansul slciei. Melodia se termina cu o nfloritur, nsoit
de rsetele dezlnuite i aplauzele dansatorilor. Cnd ringul ncepuse s se
goleasc ncet conductorul solid i mbrcat n kilt verde al formaiei i i
ridic acordeonul i trase microfonul mai aproape.
V mulumesc foarte mult doamnelor i domnilor. V rog acum s
v alegei partenerii pentm Sergentul cel chipe.
Janet le fcu semn cumnatului ei i soiei acestuia, crora 11 se altur
imediat sora lui Janet, Lady Eloise McKendrick.
Mai avem nevoie de o singuri persoan! Exclam Janet. Adam, unde
se ascunde frumosul dumitale domn Lovat?
Adam era cu civa centimetri mai nalt dect majoritatea celorlali
brbai din ncpere. Folosindu-se de acest avantaj, scrut spaiul din jur i
descoperi o siluet zvelt i dreapt mbrcat n kf/t-ul de vntoare al
familiei Fraser, care era pe cale s ias de pe ringul de dans, nefiind nsoit.
Peregrine! Strig i-i fcu semne tnrului. Avem nevoie de nc un
om.
Peregrine se apropie de ei zmbind puin stingher, dar Janet l prinse de
mn cu un mic hohot de rs ngduitor i l trase n stnga ei.
Mi^e team c acum nu ne putem permite s stai pe margine i s
ne studiezi, spuse Janet, n timp ce se aranjau n dou linii de cte trei
dansatori stnd fat n fat.
Aproape simultan formaia atac primele msuri ale unui vioi dans
popular scoian negru, nsoit de plecciuni i reverene ale dansatorilor
ctre irurile din late lor, n timp ce se fceau ultimele schimbri grbite n
grupurile de ase. Sprinten de picioare de la natur, Peregrine inu fr
dificultate pasul cu Adam i Janet atunci cnd cei din grupul lor se prinseser
de mini i merseser n cerc spre dreapta, apoi spre stnga, nainte de a
reveni la formaia de trei. Janet, aflat n mijloc, fcu pereche cu Adam, apoi
cu Peregrine, dup care conduse o figur de opt. i prinser minile din nou,
naintnd i retrgndu-se n acela timp cu trioul din faa lor, apoi naintnd
i trecnd de aceast dat printre parteneri, unul din grupuri aplecndu-se,
rznd, pe sub braele ridicate ale celorlali, ntlnindu-se iari cu un nou
grup cfe trei.

Triourile se uneau pentru scurt vreme, apoi se despreau iari,


formnd noi i noi combinaii, rotindu-se de jur mprejurul ringului. O melodie
de dans se continua cu o alta ntr-un ritm plin de temperament. Peregrine se
amuza din ce n ce mai mult, rznd n timp ce-i pleca fruntea pentru a trece
pe sub arc de brae iar cnd i ndic din nou capul, se trezi fa n fa cu
Julia Barrett.
Din cauza surprizei, Peregrine aproape se opri n loc. naintea lui nu se
mai afla tnra grav i ndurerat pe care o vzuse la nmormntarea Ladyei Laura. Sub vraja muzicii nsufleite, madona copleit de tristee^ a lui
Botticelli se transformase n Flora din Primvara. n locul costumului popular
scoian, ea purta o rochie diafan cu motive de flori i frunze de vi, iar prul
ei auriu flutura liber, cu excepia uvielor din fa, prinse ntr-o cascad de
fundulie din mtase verde. Chiar n secunda cnd pasul lui ezit, privirile li
se ntlnir, schimbnd ceea ce semna unui ifrtpuis electric.
Cnd grupurile din care fceau parte cei doi se unir ntr-un cerc, el i
prinse mna. Ochii fetei erau limpezi, de culoarea albastru-acvamarin, cu
priviri la fel de deschise ca ale unei cprioare. O strnse mai tare de mn,
forndu-se s gseasc o replic potrivit pe care s i-o poat plasa, dar,
nainte de a se dezmetici, regulile dansului l silir s-i dea drumul. Cei doi
parteneri ai ei o purtar departe de lng el i, orict se strdui, nu reui s o
mai vad n mulimea de dansatori.
Executar ale patru figuri, apoi un nou avnt al melodiei anun c
dansul se apropia de sfrit. Dup cele din urm acorduri, Peregrine i se
adres grbit lui Janet.
V rog s m scuzai, Lady Fraser! i spuse el. Tocmai am vzut o
persoan cu care in foarte mult s stau de vorb.
O lu din loc nainte ca ea s-i poat pune vreo ntrebare, strecurnduse cu abilitate printre cuplurile dispuse haotic pe ringul de dans, pn ce
vzu silueta graioas a fetei cu prul auriu. Se afla chiar lng u,
prinzndu-i la gt o cap de sear cu glug, din catifea verde, pe care i-o
aruncase peste rochia nflorat. Peregrine i grbi paii, ajungnd-o din urm
chiar n momentul cnd era pe cale s ias afar, n cea.
Hello, spuse el, gfind puin. Sper c dansul nu te-a obosit aa de
repede. Seara aceasto de-abia a nceput.
i ntoarse spre el privirile de cprioar, zmbind de-abia perceptibil.
O, tiu. Dar rolul meu serios din cadrul festivitilor ncepe peste un
sfert de or, n sala de concert. Acrul este att de umed n aceast sear,
nct sunt convins c harpa mea are neaprat nevoie s fie acordat nc o
dat.
Harp! Exclam Peregrine, intrigat. Eti muzician profesionist,
cumva?
Nici pe departe, rspunse ea, rznd. TJn amator pasionat, n cel mai
bun caz. De obicei, nu particip la concerte publice, continu ea, dar sunt
enoria a bisericii St. Margaret, chiar peste drum, i atunci cnd vicarul m
roag s cnt i eu, n scopuri de binefacere, nu am cum refuza.

Bnuiesc c eti cu mult prea modest, spuse Peregrine, sincer


convins. Dac i stpneti instrumentul mcar pe jumtate la fel de bine
cum cni, va fi cea mai strlucit apariie a ntregii seri.
Se uit la el cu o privire direct i curioas.
Nu am avut ocazia s facem cunotin. Greesc?
9
Nu, nu arii Jcut cunotin. (Peregrine cltin din cap cu un aer
mhnit). mi pare ru. r fi trebuit s m prezint de la bun Mcepui Eu sunt
Peregrine Lovat.
Iar eu sunt Julia Barrett, rspunse ea. Dac nu ne-am cunoscut, unde
m-ai auzit cntnd?
n. Biseric, murmur Peregrine stins,. Contient dintr-o dat c
mrturisirea lui fusese necugetat! m. Am participat ieri la funeraliile Lady-ei
Laura.
Se temu ca acea umbr a durerii s nu se atearn din nou asupra
trsturilor ei, dar, spre uurarea % ea nu fcu dect un semn din cap c a
neles.
Ah, aa se explic, spuse ea, zmbind uor i ntinzndu-i o mn
fin. Sunt bucuroas s ntlnesc pe un alt prieten al ei. Era o fiin foarte
deosebit.
Da, aa este, rspunse Peregrine optit.
Degetele ei calde, pline de via se aflau n strnsoarea minii lui.
Cteva secunde, niciunul dintre ei nu spuse nimic. Apoi, sub impulsul acelei
clipe, el ntreb:
Exist vreo persoan anume care s aib grij de tine n seara asta?
Bucuria pe care aceste cuvinte i-o fcur Juliei aprinse o scnteie de
rutate jucu n ochii ei albatri.
Pi, sunt convins c unchiului meu i face plcere s cread c este
considerat favorit, spuse ea zmbind. Vino s i te prezint, nainte s nceap
programul meu.
Plecarea lor nu trecu neobservat.
Ascult, Adam, spuse Janet, pe ton de vag repro, ar fi trebuit s m
avertizezi c tnrul tu prieten timid pusese deja ochii pe nepoata lui Albert
Barrett.
Adam accept acuzaia cu blndee.
mi pare ru. Nu am fost sigur c ea se Va afla aici n aceast sear.
Matthew Fraser se uit amuzat n direcia soiei sale i zise:
Eti dezamgit din cauz c nu poi s-i satisfaci pasiunea pentru
petit? Nu face nimic, Adam va fi venic clientul tu.
Vai, Matthew, cu Adam mi-am pierdut orice urm de rbdare n
momentul de fa, spuse Janet, prefcndu-se bosumflat. Mi s-ar prea mai
mult dect corect ca data viitoare s-l prezint unei vduve btrne i
guralive, cu gtul ca al unei curci i s-l las pe urm n ghiarele ei, s se
descurce singur.
Ai mil de mine! Exclam Adam. Ce as putea face ca s fiu iertat?
Pentru nceput, spuse Janet, s ne aduci nite rcoritoare.

Dansul i muzica continuri fr pauz. Aproape o or mai trziu,


Peregrine reapru cu Julia la bra. Dispus, ca ntotdeauna, s profite de o
situaie att de promitoare, Janet le iei n ntmpinare cu un zmbet,
propunnd ca Julia i unchiul ei s participe mpreun cu ceilali oaspei ai
familiei Fraser, la bufetul organizat de ei ceva mai trziu n seara
respectiv. ndemnat de Peregrine cu o rar risip de fermitate, Julia
accept cu timiditate invitaia. Dup aceea, cele dou grupuri reunite
petrecui o sear pe care Peregrine, cel puin o consider cea mai plcut
srbtoare ia care participase n ultima vreme.
Pe la orele dou dimineaa petrecerea ncepuse s se destrame:
centrul de asisten se mbogise cu cteva mii de lire iar niciunul dintre cei
prezeni nu ar fi putut susine c nu s-a distrat i nu a mncat pe sturate.
Peregrine o conduse fr prea mare tragere de inim pe Julia la maina
unchiului ei, regretnd c nu putea s o conduc el nsui acas. Urmri cu
tristee luminile din spatele mainii lui Albert Barrett disprnd n cea.
Mi-a spus c i-ar face plcere s m vad din nou, Adam, i se
confesa el n momentul cnd Humphrey le deschisese portiera Bentley-ului.
Mi se pare o fat cu totul remarcabil!
Pierdut apoi n propria sa reverie, trecu cu vederea licrul trist i vecin
cu invidia din ochii ntunecai ai lui Adam Sinclair.
n nici o jumtate de or, Humphrey ajunsese acas. Obosit, dar
ncntat, Peregrine i ur prietenului su un cordial noapte bun i se retrase.
Se dezbrc repede de hainele de sear i se arunca n pat, ateptndu-se s
adoarm n secunda n care atingea pernele. CJu toate acestea, dei trupul lui
se bucura c se poate odihni, mintea i rmase ntr-o stare de activitate
stranie.
Pentru nceput, gndurile lui erau dominate nc de Julia Barrett i de
evenimentele de la Dunfermline. Pe msur ce se scurgeau minutele,
meditaia lui se ndrept inexplicabil spre zone mai ntunecate. Privind
retrospectiv i deplasndu-se cu ochii mintii printre pavilioane i zone ale
grdinii botanice, nelese ci, dei nuntru era doar lumin i viaa i
micare, spatiile sufocate de neguri de afar erau hituite de siluete tainice,
cu mini apuctoare, nzestrate cu degete lungi.
Un val de cea se rostogoli peste scena respectiv, camuflnd-o n
spate le unei perdele dense de nori. Cnd norul se subie iari, Peregrine
constat c nu mai avea naintea ochilor grdina botanic. Pietre de mormnt
contorsionate ieeau la iveal dintre movilitele inundate de iarb ale
cimitirului medieval, iar o figur palid i scheletic se strecura nesigur spre
o sprtur n zidul nalt din piatr.
Peregrine se ridic brusc i orbeci dup ceas. Spre surpriza lui, era
ase i zece minute. Cltin din cap, nelegnd c somnul cuprinsese n
mijlocul reveriilor. Tocmai vroia s se culce la loc, cnd auzi tritul insistent
al unui telefon de undeva, dintr-o alt parte a casei.
Pn s ajung Humphrey s bat.la ua apartamentului su, Adam
coborse deja din pat i i lega cordonul unui halat din ln roie ca vinul de

Burgundia. O singur privire adresat valetului l ls s neleag c se


petreceau lucruri foarte importante.
mi pare ru c trebuie s v deranjez att de devreme, sir, spuse
Humphrey, care purta i el un halat, aruncat n grab peste pijamalele
vrgate. Este inspectorul McLeod, care sun din Melrose.
Melrose? Exclam Adam, brusc contient de o senzaie de neptur
n degetele mari. Vorbesc de aici, spuse el, nclreptndu-se spre telefonul de
pe noptier.
S atept i eu, sir? ntreb Humphrey, rmnnd lng u.
Cred c ar fi bine.
Adam ridic receptorul i intr direct n subiect.
Sunt la aparat, Noel. De s-a ntmplat?
Vocea inspectorului de poliie suna aspru i era parial acoperit de
parazii.
Scuzele mele pentru c te sun la ora asta imposibil, Adam, dar am
avut un incident destul de ciudat aici, la Melrose. Nu vreau s intru n detalii
la telefon, dar cred c vei fi de acord cu mine c trebuie s-i acorzi cea mai
mare atenie.
Trebuie? Modul n care alesese McLeond* cuvintele i o anumit
schimbare subtil a tonului vocii spuneau foarte mult.
Chiar aa? Spuse Adam, grijuliu ca tonul folosit de el s par neutru.
n acest caz, vin i eu pn acolo s-mi fac o prere. Unde ai prefera s ne
ntlnim?
Urm o tcere plin de sensuri.
F-i drum spre minele abaiei, mormi vocea din receptor. Vei vedea
cordoanele poliiei. Dac nu m aflu acolo cnd ajungi tu, unul dintre oamenii
mei va ti unde s m gseasc.
Era limpede c McLeod i lua precauii pentm cazul n care
convorbirea lor era ascultat i de altcineva ceea ce demonstra nc o dat
c nu era vorba* de o simpl anchet de rutin a poliiei.
Atunci pornesc spre Melrose, apuse Adam aparent fr grij. Este.
Ce? ase i un sfert continu el aruncnd o privire spre ceasul dc pe cmin.
Cred c o s-mi Ia. Poate dou ore. Din fericire este duminic aa c nu
prea va fi circulaie. M strduiesc s ajung ct pot de repede.
Nu-i pretinde nimeni mai mult de att. Vocea Iui McLeod suna ca i
cum 1 s-ar fi luat o piatr de pe inim. i mulumesc, Adam.
Nu ai pentm ce.
Dup ce McLeod puse receptorul n furc, Adam se ntoarse cu faa spre
Humphrey: ochii lui ntunecai aruncau priviri ptrunztoare, ca ale unui oim
de vntoare.
Cred c cel mai bine ar fi s iau Jaguaf -ul spuse el. i a vrea s
fiu plecat n cel mult o jumtate de or. Din cte mi se parc, trebuie s ajung
la Melrose ct mai repede cu putin.
Humphrey fcu semn c a neles.
n acest caz, ar fi mai bine s mergei cu coviltirul ridicat, sir. E
vreme proast afar. S m ocup eu dc asta?

Te rog, spuse Adam, ducndu-se spre camera de toalet. A vrea i


nite ceai i pine prjit, dac reueti s le pregteti rapid. Dar nainte de
orice altceva, i-a fi foarte recunosctor dac te-ai duce i l-ai trezi pe
domnul Lovat. Spune-i ce se ntmpl i c a vrea s m nsoeasc, dac
dorete. Am bnuiala c are s se simt n elementul su.
(Lajitnlitl jece
U MULT nainte de expirarea jumtii de or despre care vorbise dam,
Peregrine se gsea aezat pe scaunul pasagerului din Jaguar-ul albastru al
lu Adam. Puternica main se ndrepta spre sud, n direcia Edinburgh,
pilotat de proprietarul de la Strathmourne cu minile vrte n mnui.
Gfind nc puin din cauz c fusese obligat s se pregteasc att de repe
de, Peregrine mut trusa de desen portabil de pe genunchi pe podea, ntre
picioare. Adam i spusese s o ia, dar ceva din maniera mai vrstnicului lui
prieten l fcuse s ezite nainte de a-l ntreba de ce.
Era aproape ora apte, dar din cauza cetii i a vremii nchise prea s
fie cu mult mai devreme. Farurile, ^Jg-ului reueau cu greu s risipeasc
ntunericul, iar luminile mainilor venind, din cnd n cnd, din direcia opus
te orbeau i mai tare, din cauza umezelii din aer. Aa cum presupusese i
Adam, autostrada era aproape goal, dar ceata i, uneori, burnia te sileau s
fii foarte atent la condus i i nu riti prea mult. Cu toate acestea, o parte a
mintii sale continua i fac speculaii, chiar dac telefonul lui Noel McLeod
nu-i oferise dect foarte puine date, fapt pentru care trebuia s se bizuie pe
simple intuiii. Chiar i n lipsa oricrui motiv raional, nu putea trece peste
vagul presentiment c un mister era pe cale s-l poarte pe el i pe asociaii
si n inima altui mister, chiar mai periculos dect cel dinti.
Cu toate e Adam conducea cu miestrie ajunser n marginea
localitii Melrose cu mult peste ora nou. Circulaia duminical de la aceast
ora rmnea redus mai ales din cauza vremii, dar lucrrile de pe drumuri l
silir s ocoleasc de mai multe ori, ndeprtndu-se cu muli kilometri de la
drumul drept. Pe cnd ocoleau oraul Galashiels, ceaa ls locul unei ploi
reci aproape de lapovi. Adam regla sistemul de dezaburire i crescu viteza
tergitoarelor de parbriz: ajunser, n sfrit, la Nielrose, trecuser pe lng
faada impuntoare a lui Waverly Hotel, reducnd viteza dup ce intrar pe
Strada Waverly, ptrunznd apoi prin captul Strzii Mari.
Ls n urma lor, pe partea dreapt, secia de poliie, care prea s se
afle ntr-o activitate de-a dreptul febril pentm o duminic dimineaa, cotir
la stnga pe Strada Buccleuth i se ndreptar spre mnstire, aa cum le
sugerase McLeod. Aclam nu fu ctui de puin surprins s vad n parcarea
abaiei plasat chiar vizavi de intrarea principal spre mine dou maini
albe ale poliiei, o dub i cteva alte autovehicule fr nsemne, probabil
aparinnd i ele tot poliiei. Chiar naintea intrrii se ridicase o barier, plzit
de un tnr agent mbrcat ntr-o manta galben de cauciuc, pe spatele
creia se putea citi PoJ/ce. Lng el se afla un al doilea brbat, mbrcat n
haine civile.
n momentul n care ptrunse n parcare, Jaguar^-ul lui Adam fcu s
se ntoarc mai multe capete. Orenii curioi se adunaser naintea

baricadei, uitndu-se i artnd cu degetul de sub umbrelele pline de ap:


acum i ndreptaser atenia asupra lui Adam, care tocmai parca lng una
dintre mainile albe ale poliiei. Dincolo de baricad i de gardul din metal
care mprejmuia terenurile abaiei, Adam putea distinge buci de band
galben fluorescent ntinse ca nite fire de pianjen printre ruine. Mai multe
siluete anonime, protejate i clc de mantale de ploaie, se micau n toate
direciile, printre zidurile ruinate ale abaiei.
Activitate febril, remarc Peregrine, ntinzndu-i gatul. Crezi c s-a
petrecut o crim?
Din cte mi nchipui cu, nu este vorba de un lucru att de simplu,
rspunse Adam sumbru, oprind motorul, dei bnuiesc c e la fel de grav.
Scond la iveal din spatele scaunului din fa, o apc de
automobilist din tweed. Deschise portiera i se cobor din main n
amestecul ptrunztor de ploaie i cea, protejat de apc i de haina lui
lung din piele de culoare maroniu-cenuie. Fr a prea prea sigur pe sine,
Peregrine. Cobor i el i i trase gulerul hainei din molton, uitndu-se chior
spre cer. *
Dac aveam minte, mi aduceam i eu o apc, mormi el. Adam i
vr minile acoperite de mnui n adncul buzunarelor i, din brbie fcu un
gest spre main.
Exist o umbrel sub scaunul din fa, i spuse el lui Peregrine. Nu-i
uita nici caietul de schie.
ncuiar maina i-i croir drumul cu grij, printre bltoace, pn la
intrarea n abaie; pe msur ce se ndeprtar de main, interesul privirilor
sczu i el. Tnrul agent se alert la apropierea lor de barier i le iei
nainte, ca i cum ar fi vrut s-i opreasc din drum, dar brbatul n haine
civile i puse o mn pe umr i i opti cteva cuvinte la ureche.
V rog s poftii, Sir Adam, i spuse omul n haine civile, zmbind
posac. Ar fi trebuit s-mi dau seama dup maina aia grozav, dar din cauza
epcii pe care ai tras-o pe ochi, aproape c nu v-am recunoscut.
Oricum, Melrose nu este locul unde s apar eu de obicei, rspunse
Adam cu un zmbet, strngnd mna omului. mi pare bine s te vd,
Hamish. Apropo, adug el, n timp ce poliistul n civil i trecea dincolo de
barier, el este asociatul meu, domnul Lovat. Peregrine, dumnealui este
sergentul detectiv Hamish Kerr, unul dintre cei mai buni oameni ai
inspectorului McLeod.
mi pare bine de cunotin, murmur Kerr, ntinzndu-i mna i lui
Peregrine.
Inspectorul se afl prin preajm? Continu Adam, aruncnd n jur
priviri cercettoare, dup ce trecuser de agent.
~Nu se afl aici, domnule. A plecat la Angler Hotel cam acum o or. Sl trimit pe unul dintre bieii mei s-l aduc aici, ca s discutai cu el?
Adam cltin din cap.
Cred c dorina lui ar fi n primul rnd s cercetez zona. Ai putea smi spui, pe scurt, ce s-a ntmplat?
Pe figura detectivului apru o privire ciudat i prudent.

Pi s tii c este ceva foarte neobinuit, domnule. Bieii au pus


cordon n jurul unei zone din interiorul ruinelor, chiar aici, n fat. Tipii de la
judiciar au stat acolo mai mult de o oii. l mai afurisit lucru pe care l-am
vzut eu vreodat v rog s-mi scuzai limbajul, domnule.
Adam i reinu un zmbet hazliu.
Ascult, rfamish, mi face impresia c eti ocat un ofier de poliie
cu experiena i perspicacitatea ta!
Nu. Era natural, domnule, mormi Kerr. A putea zice c nu mi-a
fcut nici un pic de plcere.
Cam asta nelesesem i eu. Adam se uit n jur degajat, remarcnd
privirea ncordat! i curioas a lui Peregrine.
Ei bine, ce-ar fi ca pentru nceput s citim raportul asupra
incidentului, iar pe urm, domnul Lovat i cu mine vom arunca o privire prin
jur. Noi doi am avut deja de-a face cu tot felul de cazuri ciudate, Hamish.
Apoi s tii, domnule, chiar aa este i sta.
Fr s mai lungeasc vorba, sergentul i conduse n chiocul de la
intrare, unde erau protejai de ploaie. Custodele abaiei sttea pe un scaun
din spatele tejghelei, plngndu-se unui agent n uniform.
Oamenii cinstii i cu fric de Dumnezeu se ntreab ncotro se
ndreapt lumea, spunea el. Eu nu am mai vzut n viaa mea aa ceva.
Agentul rspunse printr-o simpl ridicare din umeri. Sergentul Kerr se
strecur pe lng subordonatul su i ridic de pe tejgheaua de sus un dosar
ncrcat cu hrtii.
Iat raportul, sir Adam, spuse el, ntinzndu-i-l, apoi adug, cu o
strmbtur: dac vrei s tii prerea mea, exist cineva care s-a uitat la
prea multe filme cu orori, dintre acelea care se dau dup miezul nopii. Cine
i-ar fi imaginat c o s avem un caz de profanare de mormnt ntr-un loc
att de linitit i panic?
O profanare de mormnt? Simind privirile ce i se nfipseser n ceaf,
Adam parcurse pagina nclinnd-o n aa fel nct s o poat citi i Peregrine
pe deasupra umrului su. Prezentarea era rigid, n maniera n care sunt
redactate peste tot rapoartele de poliie. Profitnd de camuflajul oferit de
ceaa din noaptea trecut, o persoan sau mai multe persoane necunoscute
ptrunseser pe teritoriul Abaiei Melrose fie prin escaladarea gardului ce
separ partea din sud a cimitirului de o alee de acces, fie printr-o poart
gsit deschis aflat lng dramul principal spre nord. Odat intrai
nuntru ei spaser o poriune a podelei din capela de nord-est
dezgropnd un cociug din piatr din secolul al XIMea. Potrivit raportului
cociugul era n acel moment deschis i gol
Corpul ce se afla n Interiorul cociugului a aprut n barul de la
Angler i inform sergentul Este ntr-o stare avansat de descompunere,
nefiind practic, dect un schelet. Stm cu toii i ne spargem capul cum au
reuit afurisiii care l-au dezgropat s-l care tot drumul fr s-l risipeasc,
fcu o pauz i cltin din cap. Ba chiar i vine s te ntrebi cine naiba ar
avea Interesul s se apuce de o asemenea treab. i de ce.

ntr-adevr, spuse Adam dndu-i napoi raportul, cu o expresie


impenetrabil. Mulumesc foarte mult, Hamlsk i acum haide s vedem puin
locul mormntului.
Sergentul detectiv i conduse printre ruine, de-a lungul naosului, spre
capela profanat, aflat n coltul nord-estic al transeptului. Pe msur ce se
apropiau de benzile galbene ntinse la rscruci, Adam simi n atmosfer o
rceal, venind de undeva din zona subcontientului, care nu avea nimic de-a
face cu vremea.
Aici se aflu Paznici Negri, pc calc s se stingi ins nc puternici! Pe toci
zeii ce-au existat vreodat, puei* cineva cu adevrat s fie att dc necugetat
nct s abandoneze o operaiune magic fr a o dezamorsa cum se cuvine
mai trziul
Vrndu-i din nou minile nmnusatc n buzunare, Adam respir adnc
i tscu pe nevzute un semn menit s protejeze o persoan, ntorc? Nciu-sc
apoi o secund i privindi -L ca din ntmplare, pe Peregrine, chiar nainte. De
a ajunge ubarierele din band adeziv.
Atept pum, Peregrine. Vezi Iriza de acolo /Da, chiar aceea,
deasupra altarului lateral A dori s-i faci o schi nainte s ne apucm dc
nregistrarea imaginilot din zona mormntului propriu-zis.
Avu mare grij s pronune aceste cuvinte ca i cum ar fi fost o
rugminte oarecare. Flr s neleag prea bine ce se ntmpl, Peregrine se
ntoarse asculttor i proced aa cum i pretinsese Adam, Fiind asigurat
dinspre partea tnrului artist, a crui atenie fusese ndreptat ntr-o cu totul
alt direcie, cel puin pentru cteva momente, Adam merse mai departe
nsoit de Kerr i se concentra asupra ariei nchise de poliie, dnd frau liber
percepiilor lui mai subtile s intre n joc. Dup cum simise deja de la
distan, zona din imediata apropiere a moimntului deschis era dominat de
vlul nc intact al unei energii psihice malefice.
Bun. Fora a ceea ce lsaser n urma lor rufctorii era, fr ndoial,
pe cale s slbeasc; cu toate acestea, exista nc suficient putere rezidual
pentru a provoca un oc serios oricrei persoane neprotejate i, totui,
sensibile la aceste influente, cum era, desigur, Peregrine. Din fericire, Kerr
era. Incontient de ceea ce se petrece sau se bucura de o protecie natural.
Adam se ntreb care fiisese oare reacia iniial a fui McLeod.
Am s atept aici, domnule, spuse Kerr, ridicnd banda, pentru ca
Adam s poat s se strecoare pe sub ea. Pot s-l las s treac i pe domnul
Lovat, dup ce termin?
Da, mulumesc, rspunse Adam.
n acelai timp, i vr i mai adnc mna n buzunarul drept, unde
avea o bucat de magnetit de dimensiunea i forma unui dinte mare de lup.
naintnd precaut i simind vibraiile paznicilor negri pe care profanatorii i
lsa se n urma lor, i scoase cu un gest firesc minile din buzunare, innd
magnetitul n palm, unde Kerr nu-l putea vedea. Se opri chiar nainte de
locul unde ar fi avut loc contactul i murmur o invocaie care era deja veche
atunci cnd marea bibliotec a Ptolemeilor pierise n flcri.

Cuvintele investeau magnetitul cu o potent spiritual echivalent cu


fora de atracie a unui imens magnet. Adam atept pn ce simi un fior
zdravn n centrul palmei, dup care schimb poziia: innd magnetitul cu
form de col ca pe mnerul unei sbii i cu arttorul aezat de-a lungul
tiului ei, o ntinse n fa, pn ce vrful penetra n trmul confuz
dinaintea lui.
Scutul fcu implozie, asemenea unei bici de spun, n linite
desvrit. Simi cum magneticul absoarbe toate resturile forelor. Un
moment mai trziu, orice urm de energie malign dispruse. Cu satisfacie
posac i ignornd privirea mirat a lui Kerr, Adam i vr piatra n buzunar i
pomi mai departe, plasndu-se pe o latur a deschiderii mormntului.
Nu l surprinse ctui de puin s vad c groapa era nconjurat de
nite pete, ce nu puteau fi dect de snge. Aranjamentul de lumnri arse i
triunghiul negru trasat lng deschidere stteau i ele mrturie actului profan
de invocare.
Cu atenia profund zugrvit pe trsturile lui de partrician, Adam
ngenunche i cercet mormntul. Ridicarea lespedei de granit i sprijinirea-ei
de marginea gropii prelinsese nu puin efort. Cociugul de piatr, pe care
lespedea l acoperise, avea forma oarecum trapezoidal, cu o poriune
circulai decupat n dreptul capului i o crptur mare, care l desprea n
dou. Era aidoma altor sute de morminte vzute de Adam*de-a lungul anilor,
dintre care multe erau chiar n acest cimitir. Singurul lucru sigur pentru
Adam era c ocupantul lui nu fusese un om obinuit
Sunetul pailor pe pietri i ntrerupse irul speculaiilor; se ntoarse i l
vzu pe Peregrine aplecndu-se s treaci pe sub barierele galbene i
apropiindu-se apoi de groapa mormntului.
Poftim schia frizei pe care mi-ai cerut-o, ncepu tnrul artist,
agitnd caietul de schie. Nu pot s-mi nchipui de ce ai nevoie de ea. Nu este
prea veche. n schimb.
Deoarece se oprise brusc din vorbire, Adam se ridic i se rsuci dintr-o
singur micare fluid. Peregrine rmsese locului ca o stan de piatr. i
fcea din nou de lucru. Cu trusa de desen i scruta capela profanat cu ochii
lui migdalai mrii i foarte ateni ndrtul ochelarilor. Dup un moment de
nemicare absolut, i trase creionul i ncepu s schieze cu rapiditate.
Adam se duse n spatele lui Peregrine i arunc o privire peste umrul
acestuia. Sub creionul sprinten al artistului ncepea s prind, contur o scen:
un mic grup de figuri nedesluite adunate mprejurul unui mormnt deschis.
Adam nelese ce se petrecea i se trase napoi. Lsndu-l pe tnr s
lucreze netulburat, se aplec din nou, ca s treac pe sub benzile galbene, i
se retrase spre naos, unde i atepta sergentul Kerr.
Cred c am vzut aici tot ceea ce aveam nevoie s vd, l inform el
pe subordonatul lui McLeod. De ndat ce termin i domnul Lovat pomi la
drum. Ai spus c-l putem gsi pe inspectorul McLeod la Angler Hotel? Kerr i
confirm din cap.
Da domnule. Nu sunt dect civa pai. n locul dumneavoastr mia lsa maina aici. Mergei drept nainte pe Strada Abaiei pn Ia pia.

nglcr este cldirea mare i alb de pe dreapta chiar vizavi de Crucea


Mercat.
Adam putu constata cu coada ochiului c Peregrine tocmai i lsase
creionul deoparte i nchidea caietul de schie.
i mulumim foarte mult pentm c ne-ai condus i zise el
sergentului. Domnul Lovat i cu mine ne putem descurca i singuri pe drumul
de ntoarcere.
Angler Hotel era uor de reperat. Prea un stabiliment confortabil i
prosper la parterul cruia se aflau un restaurant.
Unde se putea servi prnzul -i un bar. n faa cldirii fuseser
parcate mi multe maini. Trecndu-le n revist, Adam recunoscu Range
Rover-ul mare i alb, cu nsemne ale Poliiei, pe care l folosea de obicei
McLeod n misiunile sale din afara oraului Edinburgh. Pe McLeod nsui l
gsir la recepia hotelului, prins la mijloc ntre o delegaie a consilului
municipal i o pereche de jurnaliti locali narmai cu blocnotesuri.
Da, da, a fost o poz macabr, spuse McLeod cu amrciune, i v
rog s fii ncredinai c vom face tot ceea ce ne st n putin ca asemenea
incidente s nu se mai repete. De aceea am i venit de la Edinburgh, pentm a
da o mn de ajutor la investigaii.
Arunc o privire n direcia lui Adam i se pregti s-i ncheie
expunerea.
Nu excludem posibilitatea ca fptaii actului de vandalism de ieri
seara s fie membri ai unei bande itinerante oarecare. Dar aceasta este tot
ceea ce pot declara n momentul de fa. Vei primi mai multe date dac i
atunci cnd le vom obine i noi.
Respinse printr-un gest hotrt orice ncercare dc a fi interogat n
continuare i pi grbit printre cei doi reporteri ca s-i ntmpine pe Adam i
Peregrine lng intrarea principal a hotelului.
M bucur foarte mult s te vd, Adam! Spuse McLeod. Sper c nu a
comis nimeni greeala s te fac s-i pierzi timpul.
Ctui de puin, spuse Adam, cltinnd din cap. Noel, te rog s faci
cunotin cu Peregrine Lovat, un tnr tist foarte promitor. Sper s nu te
deranjeze c l-am adus cu mine.
Dnuiesc c ai motive foarte bine ntemeiate, rspunse McLeod,
supunndu-l pe Peregrine unei priviri scruttoare n timp ce- strngea cu
putere mna. Mi-a aduc aminte de dumneata, domnule Lovat. Sptmna
trecut, te aflai n galeria publicului de la tribunal cnd se prezentau
depoziiile martorilor n cazul Sherbourne. Urma s prnzim mpreun.
Peregrine pru puin surprins.
Aa aste, domnule. i arunc o privire oblic lui Adam i adug pe
ton neutru.
M aflam acolo pentru a face nite studii portretistice.
Ei bine, sper c nu ai fost tulburat n munca dumitale de ceea ce ai
auzit n tribunal. Mai ales dac urmeaz s ne ajui n cazul de fa.
Adam interveni nainte ca Peregrine s poat rspunde la aceast
remarc, ce nu prevestea nimic bun.

Am fost deja la abaie, spuse el energic. Exist pe aici vreun loc unde
putem sta de vorb n voie?
Exist barul, spuse McLeod, indicnd printr-un gest al brbiei ua
respectiv. Din cauza celor ntmplate acolo ieri seara, am interzis accesul
tuturor pn la noi ordine.
Adam i stpni cu greu un zmbet.
Din punctul meu. De vedere, locul mi se pare suficient de sigur, i
spuse el lui McLeod. Te rog s ne conduci ntr-acolo.
Barul era o ncpere spaioas, de form dreptunghiular, cu draperii
roii la ferestre i un cmin din piatr n captul opus. La civa pai n stnga
pragului, un ofier oarecare de la judiciar desenase cu cret alb pe covorul
rou conturul vag al unui trup omenesc.
Aici este locul unde s-a hotrt cadavrul s se ntind pe jos, zise
McLeod. l nvrednici pe Adam cu o privire posomort i se ncrunt.
i-am zis eu c mai devreme sau mai trziu are s se petreac ceva
foarte greu de explicat presei. M-au trecut toate apele ca s reuesc s-i
conving pe cei de aici c ntregul incident nu este deloc att de straniu pe ct
pare.
Adam i trase un scaun de lemn i se aez, gestul su ndemnndu-i
i pe ceilali s procedeze la fel.
De fapt, ce anume s-a ntmplat? ntreb el.
N-o s-i plac deloc, aa cum nu mi-a plcut nici mie. McLeod
ocup un scaun de la bar proptindu-se cu coatele de tejghea.
Localul acesta are licen s stea deschis pan la orele doua, le
explic el. Cam pe la unu i jumtate dup cum afirma barmanul, el i
clienii au auzit un zgrepnat la u. Unul dintre clienii obinuii s-a dus s
deschid. n prag sttea cadavrul. Dc ndat ce t s-a deschis, s-a mpleticit
nainte civa pai i a czut pe lacul marcat.
i continu povestirea vorbind mai greu, printre dinii ncletai:
Nu e nevoie s mai spun. Martorii din bar nu fost mai inul! Dect
socaii dc incident. Barmanul a animiur-o pe directoarea hoielului. Iar cc* a
chemat politia. Dm fericire, utiul dintre oamenii; tei n prir, s de veste destui
de repede st nva sunai acas, po-wslindu-ini tont trenia. Asta cr; crini
pe la ori trei. n ace! Moment, nu se tia nc de unde provenea cadavrul.
i alunei ai venit la lata locului, spuse Adam, McLeod fcu semn
afirmativ din cap. In timp ce-mi povestea omul meu, n minte au nceput s
mi se aprind tot felul dc beculee de alarma. Cunoti sentimentul. Oricum,
pn s ajung cu aici, unul dintre agenii din localitate aranjase s se
transporte cadavru! La morga Spitalului General al Hotarului, n timp ce
colegii lui aflai de serviciu icri-noapte au plecat s cerceteze cimitirele din
zon. Numei nu s-a gndit s se uite n abaie de la bun nceput, pentm c
acolo nu s-au mai fcut nmormntri de ani i ani ci numai n curtea
exterioar a bisericii. De ndat ce s-a luminat, ns nu le-a trebuit mult s
descopere excavaiile lsate n urm de fptai n interiorul abaiei locul din
care i-a nceput cadavru] cltoria.

Profitnd de scurta pauz de respiraie Peregrine nu se mai putu


abine i Interveni.
Adic iiu cumva vrei s spui c cadavrul a venit de unul singur pn
la hotel, prin propriile sale puteri! Zise el nencreztor.
McLeod se holb la el pe sub sprncenele ncrunite.
Ai putea s-i pui la btaie i ultimul bnu c nu o s declarm
chestia asta! Povestea oficial este c ntreaga afftcere a fost pus la cale de
o band de derbedei rutcioi care au regizat totul s par c s-a ntmplat
aa cum s-a petrecut, de fapt, (Ridic din umeri.) Versiunea aceasta s-ar
putea s prind, dac o repetm suficient de des mai ales din cauz c
singurii oameni care ne pot contrazice sunt civa beivi care-i pierd nopile
i al cror mod de a aprecia situaia este afectat de alcool, cel puin parial.
Relatarea despre un cadavru umbltor este cu siguran cu mult
prea bizar pentru ca s fie mbriat de prea mult lume, confirm i
Adam. Chiar dac exist cel puin doi oameni n aceast ncpere care tiu c
poate fi perfect adevrat.
Peregrine respir cu greutate. i csc gura, ca i cum ar fi vrut s
spun ceva, apoi se rzgndi.
Afacerea asta este departe de a se fi terminat, continu Adam calm.
Cred c ar fi bine s vd i eu cadavrul, ct mai curnd posibil.
McLeod fcu un gest de aprobare i cobor de pe scaunul de bar.
Ai perfect dreptate. Vom lua maina mea, ca s par totul mai
oficial.
(c) ojitolal tttt&rcejece
OUZECI de minute mai trziu, un pafblog de ia Spitalul General al
Hotarului i conduse pe inspectorul Noel McLeod i cei doi nsoitori ai
acestuia n trmul glaciar al morgii spitalului. Peregrine mergea chiar n
spatele lui Adam, innd strns caietul de schie. Nu ndrznise s se uite mai
atent a ultimele lui desene, att e tulburtoare fuseser, iar Adam l
ndemnase, ncruntat, s nchid caietul, dup ce aruncase o privire n fug.
Mirosurile morgii i ddeau un uor sentiment de grea, aceasta, bineneles,
i n legtur cu posibila turnur pe care o putea lua cazul.
Inspectorul McLeod ar dori s vad corpul ce a fost adus mai de
vreme de la Angler, i spuse escorte lor ngrijitorului. Sir Adam Sinclair i
domnul Lovat i nsoesc.
ngrijitorul ridic o sprncean i art spre una dintre camerele mai
mici de autopsie de lng sala cea rece.
Este acolo, doctore, spuse omul, aprinznd luminile. Nu tiu exact
povestea lui, dar a zice c e mort de mult vreme.
Luminile crude de sus expuser privirilor o form nfurat n
cearafuri, zcnd pe o mas din oel inoxidabil. ngrijitorul i nsoi n
ncpere i ntinse mna s ridice cearaful, dar McLeod l btu pe umr i-i
fcu un semn, oprindu-l.
Dac nu te superi, am dori s vedem corpul singuri. Sir Adam este
medic; totul e-n regul.

ngrijitorul schimb o privire cu patologul, dar niciunul nu ridic vreo


obiedtie. De ndat ce se ndeprtar, dam se apropie de mas i nltur cu
grij pnza. Pentru McLeod nu era nici o surpriza, deoarece apucase s vad
corpul n bar, dar dam se trezi expirnd uor arerul printre buzele fcute
pung. Peregrine arunc o privire furi, ndreptndu-i-o apoi repede ntr-o
alt direcie.
Zdrenele aproape putrezite ale giulgiului i ale unui strai negru, ca de
clugr, atrnau n jurul unei forme ce reprezenta doar cu puin mai mult
dect un schelet inut laolat de nveliul uscat al picii. Oasele ieau prin
piele n mai multe locuri. Trupul aparinuse unui brbat aproape la fel de nalt
ca Peregrine, dar mai solid, sugernd c individul fusese puternic i musculos
pe cnd se afla n via. Minile, aidoma unor gheare fosilizate, zceau
mpreunate ntr-un nod complicat deasupra crestei proeminente a sternului.
Orbitele goale ale ochilor se cscau mari i negre deasupra zmbetului rar
buze al morii i dinilor nglbenii.
Adam studie cadavrul mai multe minute cu extrem concentrare i tar
s se mite, ncercnd s citeasc semne invizibile ochiului obinuit. Cnd
ncepu s vorbeasc, ntr-un trziu, vocea lui se transformase ntr-un murmur
de crncen osnd.
Este, oricum, profund regretabil c fptuitorii acestei crime au avut
la dispoziia lor suficient putere pentru a putea chema spiritul mort napoi,
la locul de odihn al trupului, spuse el n oapt. Infinit mai ru este, ns, c
au fost n stare s oblige acest spirit s intre n mizerul nveli de oase.
Fora mniei lui vibra n aer ca un tunet, dei vocea nu-i urcase
niciodat peste tonul unei conversaii obinuite. McLeod rmase impasibil,
dar Peregrine tremura uor, nendrznind s pronune un cuvnt.
Asta este cea mai mrav fapt pe care am avut nefericirea s o
ntlnesc n ultimii ani, continu Adam, pe acelai ton care te nghea. Mai
mult, este opera unor neofii periculoi. Numai un om prea arogant ca s in
cont de propriile lui limite este n stare s ndrzneasc acest rit al chemrii
dac ne gndim la indentitatea individului a crui voin vroia s o supun.
Peregrine i adun, n sfrit, suficient curaj ca s priveasc mai direct
trupul mumificat, tremurnd cuprins de un frison rece pe spinare, semnnd
cu atingerea unor degete de ghea.
Cine., reui el s opteasc,. Cine a fost el, atunci? Adam nu-i
rspunse. Expresia de pe figura lui profund serioas te lsa s bnuieti c se
afl ntr-o perioad de adnc introspecie, ca i cum ar fi studiat soluii
alternative la o problem dificil! Buzele lui McLeod schiar un zmbet lipsit
de umor.
Ar trebui s te duci napoi la coal, biete. Abaia Melrose, dup
cum se tie prea bine, prin tradiie, este locul ele odihn venic a vrjitorului
Michael Scot.
Michael Scot? Tresri Peregrine.
De aceast dat, ntrebarea ptrunse prin reveria lui Adam.
Nimeni altul dect cel mai faimos magician al Scoiei, l inform pe
Peregrine. A fost un distins nvat: crturar, alchimist, medic i demonolog

ca s nu mai vorbim de faptul c o vreme a fost astrolog la curtea Sfntului


mprat Roman Frederic al II-lea. Judecnd doar dup cuprinderea nvturii
lui i poate fi considerat unul dintre cei mai ilutri iniiai ai veacului al XH-lea.
Secolul al XH-lea! Exclam Peregrine nencreztor. Dar asta
nseamn. Cum? Cu apte sau opt sute de ani n urm! n mod normal, nu ar
mai fi rmas din el dect praful!
Nu neaprat.
Ochii ntunecai ai lui Adam ncepur s studieze intens obiectul
discuiei lor.
Lsnd la o parte posibilitatea ca anumite condiii n care s-a fcut
nhumarea s poat uneori determina o pstrare extraordinar sau chiar
mumificarea corpurilor, ar trebui s-i aduci aminte c n tradiia cretin ca
s nu pomenim dect un singur exemplu -nu este deloc neobinuit ca
trupurile sfinilor i vrjitorilor s reziste descompunerii fizice. De fapt,
fenomenul a fost deja acceptat de mult vreme ca un semn postum al
potentei spirituale a unui individ. Scot a fost un magician incredibil de potent
ceea ce ar putea explica rezistena rmielor lui pmnteti.
n timp ce Peregrine asimila aceste revelaii, privirea lui Adam se
ndrept spre un punct vag, undeva la dreapta lui.
Exist totui un lucru care m tulbur profund, continu el calm. Tot
ceea ce am citit sugereaz c Michael Scot nu a fost ctui de puin omul cu
care s te joci uor. Indiferent cine i-a chemat spiritul, ar trebui s nfrng o
rezistente extern de nverunat. M tot ntreb cum naiba a fost n stare s o
fac!
Kr fi avut nevoie de un instrument oarecare de focalizare a puterii,
murmur McLeod. Poate un talisman. Sau chiar un lucru care i-a aparinut
odat lui Scot.
Adam confirmi gnditor din cap.
Focalizarea puterii. Da. Aste ar explica foarte multe lucruri. Nu a
putea afirma c am auzit vreodat de un lucru care s-i fi aparinut lui Scot,
dar. Isuse Cristoase, asta este! Sabia Hepbum. L>e aceea a fost furat sabia
Hepburn.
Privirea lui o ntlni pe a lui McLeod.
Vai, fir-ar s fie, izbucni inspectorul. Dup o pauz scurt. Peregrine
opti uluit:
Sabia Hepbum? Nu este aceea despre care citeai n ziar, chiar
sptmna trecut?
Da.
Dar era vorba de. O arm din secolul al. XVI-lea. O floret cu mnerul
curbat.
Se uit triumftor la Adam:
Ai zis c Scot a trit n secolul al XO-lea.
Aa am zis, rspunse Adam. Pe de alt parte, cred c nu ai
interpretat corect ceea ce am spus eu despre necesitatea unui instrument de
focalizare a puterii. Nu este neaprat necesar ca legtura cu Scot s fie
proprietatea. Gndete-te la proprietarul sbiei Hupburn.

Contele de Bothwell? Spuse^Peregrine.


Chiar el, confirm Adam. n zilele lui, Francis Hepbum contele de
Bothwell era un binecunoscut iniiat n magia neagr. Aproape toat lumea
credea c avea n mod regulat raporturi cu cei svrii din via. Era unul
dintre cei mai importani vrjitori af timpului. n cele din urm, forele
combinate ale bisericii i justiiei au reuit s adune suficiente dovezi
mpotriva lui pentru a se emite un mandat de arestare. Cu-mare greutate a
reuit s se salveze, fugind n Frana, lsnd n urma lui tot ceea ce poseda
inclusiv sabia.
i nl deodat fruntea i l privi pe artist cu ochii lui ageri:
Peregrine, tocmai mi-a venit o idee. Haide s ne uitm mai atent la
schiele acelea fcute la abaie.
Dezorientat Peregrine scoase la iveal caietul de schie tremurnd n
timp ce Adam ntorcea foile. Cea dinti schi pe care Adam o vzuse n
capel pe cnd nu era nc terminat, reprezenta un grup de brbai, cu
pelerine scurte i glugi, n jurul mormntului desfcut, eful sttea la un caplit
la gropii, acolo unde fusese desenat un triunghi pe pmnt. Purta un
medalion la gt i un inel la mna dreapt. n aceeai mn inea mnerul
subire al unei sbii cu vrful ndreptat spre mormntul deschis.
Adam privi sabia ncercnd s disting amnunte apoi cercet i
restul desenelor studii detaliate ale aceleiai scene. Dintre acestea Adam
alese pe cel ce prezenta sabia nsi: o arm elegant cu mnerul ncovoiat,
lucrat n ornamentatul stil florentin. Din cte tia Adam, Peregrine nu vzuse
niciodat n realitate sabia Heptnirn; totui, o desenase perfect Pentm ca s
fie sigur, Adam i oferi schia i lui McLeod.
Ce prere ai, Noel? Aceasta este arma care a diprut din muzeu?
McLeod confirm hotrt din cap.
Chiar ea este, nu-ncape ndoial. I se adres apoi lui Peregrine.
Biete, eti foarte bun n meteugul tu. Acum ncep s neleg de
ce te-a luat Adam cu el.
Peregrine se mbujora puin sub privirile scruttoare ale inspectorului.
Atunci poate c mai este ceva, spuse el, dac sabia am desenat-o
bine. Exist i un simbol capul unui animal oarecare care aprea att pe
medalion, ct i pe inel. Dei m-am strduit, nu am putut distinge despre ce
era vorba exact, mi pare ru.
Nu-i nevoie s-i ceri scuze, spuse Adam, uitndu-se din nou la
desene. Faptul c nu le-ai putut vedea limpede nu depinde probabil de tine.
Aveau paznici foarte puternici plasai jur mprejurul zonei de lucra. Sabia pe
care au folosit-o i-a aparinut lui Francis Hepburn, fr ndoial. Faptul este
suficient pentru a confirma teoria noastr.
Indiferent cine a fost, trebuie s recunoti c au dat dovad de o
fantezie de-a dreptul barbar, coment, cercetnd desenul de maestru i
fcnd o grimas. Ce cale mai bun de a controla un vrjitor mort dect
sabia unui alt vrjitor disprut?
Adam se art de acord cu el.

Exact aa m-am gndit i eu. Aproape orice obiect folosit n legtur


cu magia se va ncrca de unele resturi de energie rezidual dup o vreme
iar sabia lui Francis Hepbum va fi devenit o arm deosebit de puternic. Cei
ce au furat sabia s-au folosit de acea energie pentru a-i impune lui Michael
Scot voina lor.
De de ee? ntreb Peregrine, stpnindu-i un fior. Ce anume crezi c
urmreau ei?
Ei bine, trebuie tiut c Scot i-a petrecut toat viaa adunnd o
tiin rar i periculoas din tot soiul de surse, spuse Adam. O smplk prere
personal: cuteztorii notri profanatori de morminte cutau probabil cartea
de descntece a lui Scot. Multe dintre legende susin c a fost ngropat
odat cu el. Exist desigur i legende care spun c a fost nmormntat la
Abaia Glenluce, i nu la Melrose, adug el, ceea ce arat c nu trebuie
neaprat i ai ncredere n legende.
E adevrat ce spui, dac vorbim n general, spuse McLeod. Toate
acestea, i eu sunt nclinat s cred c inta lor era ntr-adevr cartea de vrji.
ntrebarea este, au reuit s pun mna pe ea?
Nu cred, spuse Adam. Dac ar fi fost ngropat odat cu el, nu ar fi
fost nevoie s-i fie chemat i spiritul. Ar fi luat cartea i ar fi plecat. Din cte
mi nchipui eu, cnd au vzut hoii c nu gsesc cartea n cociug, s-au
folosit de sabie pentru a-l aduce pe Scot napoi n trupul lui, cu intenia de a-l
obliga s le dezvluie unde se afl ea n momentul acesta. i cred c a
trebuit s le spun, continu el dup o vreme, strngndu-i gura pung. Cei
ce l-au interogat au plecat n grab de lng mormnt mult prea
nerbdtori s continue vntoarea lor ca s le mai pese de dezordinea pe
care o lsau n urm.
Ceea ce explic i de ce cadavrul lui Scot a pornit s umble, ncheie
McLeo. Nu s-au gndit la ceea ce s-ar putea ntmpla? Se mir el.
Nu cred c le psa prea tare, spuse Adam i cuttura ochilor lui
ntunecai era dur ca oelul. Neglijena lor criminal are s-i coste, daci mi-e
dat s am i eu un cuvnt n toat afacerea aceasta.
Ce. Ce ai de gnd s faci? opti Peregrine.
Mai nti de toate, trebuie s terminm ceea ce n-au ncheiat ei,
elibernd spiritul lui Scot.
McLeod scrni ceva printre dini semnnd n orice caz cu o
njurtur teribil.
Doamne Dumnezeule, Adam se stropi el nu cumva vrei s ne spui
c spiritul lui Scot este nc legat de asta.
Art spre cadavrul zbrcit de pe mas chiar acum ct stm noi
aici?
Adam i vr minile n buzunarul pantalonilor i fcu un semn
afirmativ din cap.
Nu am venit pregtit pentm aa ceva trebuie s v mrturisesc. E
necesar s improvizm i s sperm c vom reui s desfacem ceea ce a fost
fcut. Dac suntem foarte norocoi. Scot ne-ar putea spune cine l-a chemat i
unde ar fi putut pleca de aici. Dac nu.

Vocea i se risipit el fiind acum concentrat s aleag cea mai bun cale
de atac. ndrtul ochelarilor, ochii lui Peregrine se vedeau mari i speriai,
dar Adam considera c tnrul artist nu-l va dezamgi. McLeod era, m de
obicei, enigmaticul lui punct de sprijin. Dup un moment, Adam i ndrept
umerii i ntreaga inut: n mintea lui, planul prinsese form.
Foarte bine, 4e spuse el celor doi prieteni. Am de gnd s vd ce fel
de raport pot stabili cu Scot. Peregrine, a vrea s stai lng mine, cu caietul
pregtit. Acum tii destule ca s-i dai seama cnd apare acea capacitate a ta
de a vedea lucruri ascunse. Deseneaz imaginile cele mai bine conturate
care-i vin n minte ct mai detaliat cu putin. S-ar putea s fie dc o
importan vital.
Dup ce primise din partea nelinititului Peregrine un rspuns afirmativ,
Adam i sc adres lui McLeod:
Noel, s-ar putea s am nevoie de tine mai trziu, dar pentru moment
i-a fi recunosctor dac ai sta dc paz la u. Oricum va fi greu. Aa c
numai de ntreruperi nu avem nevoie.
Ai dreptate Adam. Nu va ntru nimeni aici n camer, dect poate o
echip de constructori nzestrai cu un buldozer!
Adam accepta aceast asigurare cu un zmbet trector, atept pn
cnd cei doi asisteni ai lui i ocupaser poziiile respective, apoi i scoase
inelul cu sigiliui din safir din buzunarul de la pantaloni. Sc juca absent cu
obiectul o clip, dup care l puse pe cel de-al treilea deget de la mna
dreapt. Apoi, cu primele dou degete ale acelei mini, tras o linie n jurul
marginilor mesei din oel inoxidabil, micndu-sc n direcia acelor de
ceasornic, pornind dc la capul mumiei: apoi i aez ambele mini eu
palmele pe suprafaa metalic lucioas, ca i cum ar fi fost un altar.
Pentru un moment rmase astfel, cu fruntea sus, ochii nchii i respir
de mai multe ori profund, cobornd de la nivelul contientei spre niveluri mai
adnci. Din insula de tcere din centrul fiinei lui, i nl scurta rugciune
de invocare: Stea a* Mrii, cea mai puternic nelepciune, fii lumin
naintea mea i n spatele meu, opti el., jFii un far n mijlocul ntunericului, o
stea luminoas, care s hn cluzeasc i s m protejeze.
La nceput nu izbuti s simt nimic dincolo de talazul ntunecat al mrii
propriul su incontient micndu-se nencetat, urcnd i cobornd,
ateptnd n tcere. Apoi, deodat, o boare de vnt adie n ntuneric,
micndu-se peste faa adncurilor, aducnd cu sine srutul* nviortor al
inspiraiei. Pronun Cuvntul rangului su n inima inimilor, i atunci venir
zorii/
La nceput nu vzu nimic, din cauza strlucirii ce-l nconjura. Apoi, pe
msur ce aceasta se mai potoli, spiritul lui e regsi n centrul unei camere
goale, cu perei de piatr, naintea sa se gsea o u masiv, prins n metal,
ca o poart a unui donjon. La stnga uii, atrnat ntr-un piron de fier, se
afla o cheie mare, acoperita cu rugin.
Atmosfera din ncpere era ncrcat de o teribil furie. Adam o simea
la terminaiile nervilor si, ca pe nite descrcri ale unor cureni parazii.
Motivul acestei furii se afla de cealalt parte a uii de donjon. Ceea ce vedea

erau simboluri, nu avea ns nici* o ndoial c acea identitate ce genera


tensiunea rspunsese odinioar la numele de Michael Scot.
Adam studie atent situaia, cntrind realitatea psihic ascuns sub
imaginile vizuale. Logica simbolic ar fi pretins s ia cheia i s descuie ua,
pentru a-i elibera pe Scot. Nu avea ncredere n simplitatea aparent a
soluiei, nu reui s gseasc ns nici o alternativ ascuns. Contient c l
pate o primejdie, i adun n cele din urm puterile i ntinse mana dup
cheie, pe care o apuc fr s ntmpine nici un obstacol.
Adam se simi uurat i examina mai atent cheia. Era conceput solid i
complicat, nedezvluindu-i toate secretele, indiferent ct de atent ar fi fost
studiat. Contient de existena unui semnal de alarm venit de la baza
craniului su, introduse cheia n broasc i o rsuci brusc spre dreapta.
Mecanismul ced i ua se deschise larg. n aceeai secund ntreg cadrul
de referin al lui Adam explod n flcri.
Focul trosnea i l cuprindea din toate direciile. ncerc s l evite i
descoperi c era bine legat de un stlp nalt. Turnurile gemene ale unei
catedrale gotice strjuiau amenintor deasupra lui nvluite n nori de fum
unsuros. n curtea de dedesubt masele de spectatori urlau ocri de
blasfemie n limba unei alte epoci.
Dogoarea prjolitoare i biciuia tlpile i picioarele cabonizndu-i
carnea de pe oase. n cteva secunde toat jumtatea de jos a trapului era
cuprins de flcri mistuitoare. Scrumul i gtuia ipetele ce 1 se urcau spre
gt, odat cu limbile de foc. Nu mai exista nici o scpare. Nici o scpare.
NU!
De undeva, trecnd prin mijlocul agoniei, vocea raiunii se fcu auzit
cumva. Aceasta nu e Ia Paris! Strig partea modern a mintii lui. Parisul a fost
atunci. Aceasta se ntmpl acum!
A^UM!
Tu nu eti Jauffre de Saint Clair! Eti Adam! Sir Adam Sinclair
proprietar la Strathmourne baron de Templemor -Maestru al Vntorii!
Agndu-se de aceste formule ce reprezentau identitatea lui prezenta,
recit de nenumrate ori numele i titlurile lui ca pe o litanie, negnd trecutul
care era trecut i afirmnd n schimb prezentul. Flcrile se ddur pentru un
moment la o parte din calea credinei lui, iar el se folosi de acea clip de
rgaz pentru a invoca puterile binefctoare, care erau un dar al Luminii. n
el se isc o nou for, ca un izvor de ap vie. Legturile care l imobilizau
slbir i se rupser; focul se ntinse cu un ultim ssit ruvoitor al energiilor
nbuite. Aidoma Psrii fenix de pe stema familiei Sinclair, spiritul eliberat
se ridic din cenua trecutei existene. Odat cu revenirea la starea normal
de contient, se trezi din nou n spaiul limitat al morgii de la Spitalul
beneral al Hotarului.
Peregrine l scruta atent i profund ngrijorat. De ndat ce constat c
ochii lui Adam se deschiseser pomi spre el.
Te simi bine? Se interes el.
Adam fcu un semn din cap fiind nc ameit; McLeod veni i el lng
Peregrine.

Ce naiba s-a ntmplat? Ai ipat. Mi-a fost team s nu apar cineva


din personalul spitalului.
Adam ncerc s-i stpneasc respiraia i s se calmeze.
Pentru un moment, am crezut c trecutul era pe cale s se repete,
spuse el cu voce groas.
Te referi ia propriul tu trecut, se pronun McLeod. Atunci ce a fost,
cumva un soi de curs?
Nu chiar, tresri dam, aducndu-i aminte. Nu att o curs ct b. un
efect secundar al descntecului pe care l-au folosit aroganii notri prieteni
pentru a pune stpnire pe Scot.
Vznd privirea ntrebtoare a lui McLeod, ncerc o explicaie mai
limpede.
Haide s ncerc altfel, spuse el. S spunem c descntecul este
menit s. Trezeasc iari rezonante din trecut. Oricine ptrunde ntr-un
asemenea cmp risc sa retriasc un episod oarecare din propria sa istorie.
Consideri, atunci, c se ateptau s intervin cineva? ntreb
McLeod.
Adam cltin gnditor din cap.
Sunt convins c nu la acest nivel. M ndoiesc c ci se ateptau chiar
i la o investigaie n cunotin de cauz. Dac s-ar fi ateptat i-ar fi costat
mult mai puin efort s fac ordine la mormnt dect* s piard timpul
aeznd o curs n mod intenionat. Nu sunt convins nici mcar c mta s-a
ntmplat dinadins. E posibil s fi fost pur i simplu o rmi a celor fcute
de ei pentru a-l sili pe Scot s se ntoarc, fexact acest caracter ntmpltor
al aciunilor lor i face greu dc ghicit i periculos dc urmrit. Dc acum nainte,
trebuie s fim foarte precaui.
Peregrine, nspimntat i nesigur, fcu semn c a neles, iar
McLeod mormi i el un soi dc consimmnt.
i atunci cum rmne cu Scot?
Ftu am rupt dect o parte a vrjii, rspunse Adam. A mai rmas dc
fcut dezlegarea fizic. n mod normal nu va fi la fel de dificil. Pe urm, dac
reuesc, as vrea s aflu ce le-a spus.
McLeod l nvrednici pe Aciam cu o privire plin de admiraie, apoi ridic
din umeri, aparent mulumit.
Dac aa zici tu. Eu, o s am grij dc u, ca pn acum. Se ntoarse
la postul lui. Peregrine urmri cu ochii mari i tcut cum Adam respir o dat
profund i apoi descrie o serie de gesturi rituale, culminnd cu trasarea unei
pentagrame l a unei cruci nscrise ntr-un cerc deasupra corpului. Dup
aceea cu degetul mare nscrise un al treilea simbol pe fruntea lui Scot pe
urm, tot cu degetul mare i cu cel de-al patrulea de la mna dreapt
mpreunate atinse* tmplele lui Scot i-i nchise pleoapele murmurnd un
cuvnt de vraj cu mult prea ncet pentm ca Peregrine s-l poat deslui.
Cadavrul de pe mas ncepu s se scuture. Gura lipsit de buze se
mic iar dinii galbeni clnnir. Tremuratul crescu tot mai mult
culminnd cu cteva secunde de adevrat paroxism. Cadavrul se liniti apoi
dintr-o dat; doar oasele degetelor continuar s tresalte ncet, Adam rmase

nemicat pre de cteva bti ale inimii dup care i deschise ochii. i
ndeprt mna de la fruntea lui Scot i se uit spre McLeod.
mi pare ru Noel dar voi avea nevoie de tine spuse el ncet. Scot
este dispus. ba chiar dorete foarte tare s comunice cu noi dar trupul
acesta este mult prea descompus. Vrei s-i fii tu voce?
McLeod se strmb i oft resemnat.
Mi-a fost team c vom ajunge la asta, spuse el, fcndu-i semn lui
Peregrine s-i ia locul, dar, nainte de a se duce lng Adam, aplecndu-se s
mai verifice nc o dat dac usa fusese ncuiat. Sunt ncntat c nu se afl
aici pastoral bisericii unde m duc eu, altfel m-ar da imediat afar din
Adunarea General, a Credincioilor.
n timp ce se apropia de masa ce se transformase ntr-un altar al lor de
lucru, fcu un semn ritual de recunoatere, iar aceast juxtapunere a unui
gest magic i a pioasei preocupri a poliistului i smulse un zmbet discret lui
Adam.
Pastorul bisericii nici nu ar conta prea mult, glumi el. Ce-ar zice
superiorii ti din poliie?
Pi ar rmne imediat cu izmenele-n vine! Hai s-i dm drumul.
Trecnd de cealalt parte a mesei n aa fel nct corpul s zac ntre
ei, McLeod i scoase ochelarii i-i strecur ntr-un buzunar de la piept, apoi i
puse minile pe marginea mesei, aa cum fcuse i Adam, nchizndu-i
ochii. Aproape instantaneu, respiraia lui cpt ritmul lent, msurat, pe care
Peregrine l lega deja de instalarea unei transe. Figura lui Adam capt
i ea un aspect relaxat, vistor, dar nu-i nchise ochii.
Asupra ncperii se ls o tcere profund. Dup un timp aparent
nesfrit, Adam se aplec peste mas, atingndu-l uor pe McLeod ntre
pleoape. Apoi i aez din nou minile pe mas, aruncnd o privire scurt la
corpul dintre ei.
Usa st deschis pentru a. te ntmpina, psalmodie el. Ptrunde n
vasul-om fi team.
O pauz ct durata dintre dou bti ale inimii. Prin trupul masiv al lui
McLeod trecu apoi un fior. Trase mult aer n piept i-i deschise ochii. Din
colul opus al camerei, Peregrine i mnui reacia de uimire, deoarece
inteligena vie reflectat n ochii albatri i ptrunztori nu-i mai aparinea
inspectorului de poliie.
Vorbete, frate, l ndemn ncet vocea lui dam. McLeod* i mic
buzele. Pentru moment nu se auzi nici un sunet. O voce nefa miliar vorbi
apoi cu imperioas urgen.
Ce este locul acesta? ntreb fiina ce se instalase n trupul lui
McLeod. Unde m aflu, n spaiu i n timp?
Te afli la Melrose, spuse Adam cu voce profund i egal. Dar s-au
scurs opt secole de cnd ai fost aezat aici spre odihn.
Ct a trecut de cnd am fost chemat?
Nu tim exact, rspunse dam. Cel puin dousprezece sau
paisprezece ore i poate cel mult optsprezece.
Optsprezece ore!

Un soi de team sclipi n ochii cei albatri. Privirea ptrunztoare se


ndrept apoi dincolo de Adam i Peregrine, ca i cum ar fi cutat, nnebunit,
ceva n deprtare.
Firul. Firul de argint se destram! Murmur vocea lui Michael Scot.
Inima se poticnete.
Inima! Adam se crispa vizibil, iar n cuvintele lui care urmar se
ghicea grija. Prin urmare, posezi o identitate n vremurile noastre?
Da! Prezena aceea care era Michael Scot produse un tremur
chinuitor prin organismul gazd, iar vocea i trda agitaia:
Acum sunt un copil. Doar un copil. Iar moartea este doar la un pas!
Aceast mrturisire i ddu un fior rece lui Peregrine. Vederea i se
tulbura. Cu ochiul minii, distinse imaginea unei fetie, abia la nceputul
pubertii. Zcea nemicat pe un pat de spital, n ghearele ngheate ale
unei come profunde, cu faa alb ca varul printre pistruii adolescenei.
Nu mai am timp, murmur vocea lui Michael Scot. Trebuie s m
ntorc de ndat, de nu, trebuie s atept ntoarcerea Roii. Vocea i vibra
deodat ntr-un apel disperat:
Pe tot ce este sfnt, dac mi eti frate cu adevrat, te conjur s m
eliberezi! Red-mi libertatea acum, ct mai exist un corp viu n care s m
ntorc!
Chiar aa vom face, se grbi Adam s-l liniteasc, dar mai nti te
rog i ne spui dac tii cine te-a chemat i de ce?
Tlhari din Drumul Negru. Scot prea tot mai tulburat. Vroiau cartea
i aurul meu. Aurul filosofai, secretul care dezleag toate celelalte secrete! Mau vrjit i nu am mai avut putere s le ascund locul unde st ascuns
comoara.
Un suspin frnse cuvintele lui Scot, iar ochii albatri ai lui McLeod se
nchiser, n timp ce un spasm de durere fi scutur trupul.
Cartea i aurul sunt pzite, continu vrjitorul cu asprime. Tlharii ar
putea totui izbndi, prin puterea carc-au uzurpat-o. (Ochii l aintir iari pe
Adam.) Jur-mi c ai s-i urmreti i-i voi spune de bun voie ceea ce lor
am fost silit s le destinui!
i jur! Spuse Adam. Pe Slujba mea de Maesfru al Vntorii, jur c voi
face tot ce-mi st n puteri pentru a face dreptate.
Aceast declaraie fu ntmpinat cu un gest de acceptare al lui Scot.
Triumftor, se ntoarse cu toat fora spre Peregrine. Artistul se simi * de
ndat prizoniera 1 privirii arztoare, incapabil s se uite ntr-alt parte.
Durerea i strpunse ochii, aducnd odat cu ea o mare de imagini mentale,
silindu-l s pun mna pe creion i pe hrtie. Uitnd cu totul de locul unde se
afla, i cuprins de o grab febril, sc porni s schieze tot ceea ce-i trecea
prin ochii minii.
Un castel nlat pe o coast stncoas. Apa neagr i agitat de la
poalele ei. Semiluna unei plaje acoperit de pietricele. O petera prins ntre
stnci. Creionul*lui zbura. Peregrine umplu urmtoarele pagini din caiet cu o
vitez pe care nu o putea controla. n momentul n care Scot l elibera mna
l durea de ncordare. Fr s vrea, degetele i sc micar pentru a scpa de

tensiune, iar creionul i alunec dintre ele: erau prea amorite ea s mai
poat strnge.
Creionul se izbi de podeaua goal i se rostogoli eu zgomotul specific
de lemn. Adam arunc o privire fulgertoare n direcia lui Peregrine, apoi se
ntoarse din nou spre. Scot. Privirile lor se nfruntar o fraciune de secund.
dam fcu apoi un semn n spaiul dintre ei.
n numele celor apte, te eliberez, frate, declar el cu voce profund
i limpede ca sunetul unui clopot. Du-te n pace i ndeplinete-i destinul,
aa cum i-a fost el hotrt.
Aerul pii grbit pllmnii lui McLeod. Trase ipediat alt aer n piept i se
rezem de masa de autopsie. Cadavrul din fata lui pru deodat s se
prbueasc n sine. Sub privirile nencreztoare ale lui Peregrine, se
transform n cteva clipe ntM) grmjoar de praf cenuiu.
n aceeai secund, McLeod i pierdu echilibrul lui fragil i se prbui n
genunchi, respirnd gfit. nc de la primefe semne ale neregulii, Adam se
repezise, ocolind colul mesei i l susinu cu un bra chiar nainte de a cdea
n lein. Sprijinindu-l pe inspector, cotrobi n buzunar i scoase o fiol cu
amoniac pe care o deschise printr-o micare a degetului mare i o trecu pe
sub nasul lui McLeod.
Uurel, btrne, i murmur Adam, n timp ce McLeod se zvrcolea s
scape de aroma neptoare.
Adam insist, aducnd iari fiola sub nasul pacientului su. De aceast
dat, inspectorul reui s-i smulg capul ntr-o parte i s deschid ochii,
chiar dac acetia nu reueau nc s focalizeze cum se cuvine.
Perfect, btrne! l liniti Adam, pipind zona carotidei, pentru a-i
simi pulsul. Te descurci minunat. Totui, nu ncerca s faci micri prea iui.
Cred c a ieit din tine ceva mai repede dect te ateptai tu.
Oh, Vai de mine, chiar aa a fcut, monii McLeod, aezndu-se cu
ajutorul lui Adam i venindu-i. ncet n fire. EKimnezeule, mi vine s urlu
cnd procedeaz aa! Simt c-mi explodeaz capul.
Ai s-i revii n cteva minute, i rspunse Adam. Nu vrei s ncerci i
stai n picioare?
Ba da.
Cu ajutorul lui Adam, McLeod i adun picioarele sub el i se ridic,
agndu-se din nou de marginea mesei, aparent netulburat de faptul c din
cadavru nu mai rmsese dect grmjoara ngust de praf. Dup cc se
asigur c sttea din nou bine pe picioare Adam se retrase i alung bariera
protectoare din jurul mesei printr-o secven rapid de gesturi. De-abia dup
aceea pru s-i reaminteasc de prezena lui Peregrine.
Sper c nu te-au speriat toate lucrurile acestea, spuse el. Cu ce te-ai
ales?
Artistul strngea caietul de schie la pieptul lui ca pe o pern de
salvare: ochii lui mari. ngrijorai i din cauza lui McLeod, i revenir ncet la
normal, pe msur cc nelegea c inspectorul era n siguran, iar Adam i sc
adresa chiar lui. Ca reacie la privirea ntrebtoare a lui Adam. Clipi i ndrzni
s zmbeasc puin.

Pi, m-am ales eu ccv: l de undevth spuse ei. Privind nesigur de la


unui spre celalalt, Inspectori*, cnd et ncepu1 sa te uii fa mine. n minte ir.
kiit apari; l imagini, pe care ni; ie puteam stvili. Iar apoi. nnna a ncepu; sa
deseneze, i nki pe eu nu am mai putut m o opresc.
McLeod chicoti lir veselie.
Nu eram eu biete, i murmura el.
Vrei s spui c a fost cu udcvimit Mic hac! Scot, spuse Peregrine
nelinitit. Presupun c ar trebui s iia simt uurai, pentru c. Ei bine, sunt
sigur c nu am visat singur toate lucrurile acestea.
i schimb poziia minilor, apucnd caietul dc margine, i atunci se
vzu c i tremurau.
Oricum indiferent ce a fost i de unde a venit, totul se afl aici
spuse el ridicnd brbia cu un gest hotrt. Vrei s aruncai o privire?
Adam primi cu un oftat de uurare aceast declaraie de acceptare a
celor ntmplate.
Excelent, spuse el. Ai trecut cu mult peste cum i de ce i te-a
concentrat asupra lui ce. Cred ns c ar fi mi bine s ateptm pn cc
terminm la abaie. Mai sunt nc nite curse acolo n care ar fi bine s nu
calce inocenii i asta doar din cauz c nu am avut noi grij s lsm totul
cum se cuvine n urma noastr.
I se adres apoi lui McLeod:
Eti n stare s mergi? Inspectorul tocmai i aranja cravata i i
aeza ochelarii pe nas.
M simt bine acum mulumesc* de ntrebare. Nu aveam nevoie
dect de un mic rgaz. Contempl urma de praf de pc mas i czu pe
gnduri: Cred c aa era normai s se ntmple, odat ce corpul a fost expus
la aer mai mult vreme aa cum i-ar spune orice arheolog.
Ei i cu Adam schimbai! Priviri ca ntre cunosctori.
Voi avea onoarea s certific aceast explicaie spuse Adam. Pn
atunci ns am face bine s ne ntoarcem ct mai repede la abaie.
Ai dreptate spuse McLeod. De ndat ce terminm acolo voi pune
s fie duse rmiele lui Scot napoi la locul lor de odihn.
NTORI la abaie, lui Peregrine nu-l rmase dect s joace rolul unui
observator fascinat, n timp ce Adam i McLeod parcurser sistematic
ntreaga arie a mormntului profanat al lui Scot, de aceast dat anihilnd
prin propriile lor semne de izgonire resturile lsate n urm de hoi.
Majoritatea micrilor lor erau prea abile i subtile pentru ca Peregrine s le
poat surprinde, n schimb deveni contient de o uurare a atmosferei n
spaiul nchis al capelei violate. Cnd cei doi brbai mai vrstnici dect el
terminaser, toate urmele faptei adversarilor lor fuseser anulate n mod
definitiv. Urmndu-l pe Adam pe drumul de ntoarcere spre parcare, Peregrine
simea c fusese refcut echilibrul unei balane foarte sensibile.
Ceasul arta deja cu mult peste ora unu. La sugestia lui Adam, cei trei
se ndreptar spre Waverly Hotel, unde s ia un prnz mai mult dect
meritat. McLeod ceru o mic ncpere separat de sala de mese principal pe

care s o foloseasc numai ei; odat ce li se luase comanda, Adam i permise,


n sfrit, lui Peregrine s le arate caietul de schie.
Chiar dac trebuie s inem cont de chelneriele care vor veni aici
din timp n timp, consider c putem discuta n siguran, spuse el, deschiznd
carnetul. Ei, ia s vedem ce avem aici.
Peregrine desenase n total cinci schie. Castelul reprezentat n cea
dinti era o structur simpl, mai degrab fort dect fortrea, alctuit dintro curte interioar central nu prea mare, nconjurat de ziduri din piatra. Cea
de a doua reprezenta acelai castel privit dc sus, astfel nct se putea vedea
c ocupa o nlime pe o peninsul avnd forma unui pumn, dominnd ta
ntindere de ape ntunecate. Cea de a treia schi arta aceeai falez din
direcia apei, n care o bucat de plaj n form de semilun fcea foc unei
vegetaii nflorite, de mici dimensiuni, dedesubtul unei grmezi
amenintoare de stnci. Cea de a patra era o vedere mai detaliat chiar a
stncilor, n timp ce a cincea era o vedere interioara a unei caverne spate n
form de potcoav. Acest al cincilea desen reinu cel mai mult atenia iu
Adain.
Asta nu este o peter obinuit, spuse el, lsnd caietul deschis la
pagina respectiv i btnd uor In desen cu o unghie. Acum neleg ct de
important este afirmaia lui Scot, anume c aurul i cartea Iui suni protejate.
Uitai-v aici.
Arar spre un anume punct cc aprea la intrarea peterii din desen,
unde se uneau mai multe trsturi ale creionului lui Peregrine, aparent
ntmpltor, formnd un soi de curioas figur simbolic n relief,
asemntoare unui trifoi cu patru foi alctuit ca din nite fire de pianjen.
McLeod i potrivi ochelarii lui de aviator i studie desenul foarte atent. Dup
o clip, cltin din cap.
Chiar dac este un semn oarecare, mie nu-mi spune nimic, i
mrturisi el lui Adam. De fapt, ce reprezint?
Ochii lui Adam cptaser din nou att de familiara lor luminozitate
interioar.
Este un seamragsemnul Sidhe-lor, spuse el, iar n colul buzelor i
rsri un zmbet fin. Domnilor, din cte se ppre, cartea de descntece i
aurul lui Scot sunt pzite de nimfele munilor perfidul neam al ielelor.
Iele?
Surprins, Peregrine l msur pe Adam precaut, netiind dac era sau
nu vorba de o glum. Trase cu ochiul spre McLeod, dar inspectorul era foarte
serios. Tnrul artist i se adres n cele din urm lui Adam.
Sunt sigur c nu vorbeti serios.
Ba dimpotriv, sunt mai mult dect serios.
Lumina din ochii lui Adam se transform ntr-o lucire rece.
Dac i faci cumva cine tie ce idei sentimentele despre spiridui ai
Morilor cu aripi diafane i sugerez s renuni la ele de la bun nceput. Sidhele ca s folosim vechea lor denumire gaelic sunt flinte aparinnd ordinii
elementare a creaiei. Posed puteri cu totul disproporionate n raport cu

dimensiunea lor. Toate sunt capricioase. Majoritatea sunt periculoase. Iar


unele dintre ele se dau n vnt dup came i snge omenesc.
Peregrine ncerc s-i gseasc o poziie mai comod pe scaun,
pierindu-i orice chef s mai rd.
Trebuie c sunt nite gardieni formidabili pentru oricare obiect
preios, continu Adam, cu att mai mult cu ct sunt infernal m anumite
cazuri chiar criminal de legate de teritoriul lor. i nu se las cumprate; a
ncerca s le opreti e ca i cum te-ai pune n calea unei avalane, spuse el
oftnd. Pe de alt parte, este posibil s le ndeprtezi sau chiar s te nfruni
cu ele, cu condiia s tii cum s o faci i s dispui de suficient! For. tiind
ce au fost n stare s fac profanatorii acetia de morminte aici, la Melrose,
conductorul lor s-ar putea s dispun de aceste elemente. De acest lucru sa temut, fr ndoial, i Scot nsui. Iar nou nu ne rmne dect s plecm
de la aceeai presupunere.
Eu as fi bucuros s plecm oricum i oricnd spui tu, mormi
McLeod, dac reueti s ghiceti i ncotro.
Acest castel exist undeva, rspunse Adam, rsfoind paginile cu
celelalte desene. Partea cea mai dificil va fi s stabilim cum arat el n
momentul de fa.
Pe McLeod nu pru s-l surprind aceast declaraie, dar Peregrine fcu
o figur de parc ar fi czut din cer.
Qoar nu vrei s-mi spui c am fost supus unor rezonane ale
trecutului, i nu din zilele noastre.
Adam ridici vistor din umeri.
Nu este greeala ta. Imaginile pe care le-ai recepionat erau luate din
amintirile pe care le pstra Scot despre acele locuri din vremea cnd mai
tria imagini vechi de aproape opt sute de ani. Chiar dac mai exist nc,
acest castel trebuie c s-a schimbat foarte mult din vremea cnd l tie Scot.
Descoperirea lui, sau chiar a locului pe care i-a ocupat va fi o adevrat
performan.
Peregrine se uit ncruntat la schiele pe care le fcuse.
Pcat c Scot nu a putut pur l simplu s ne comunice numele locului
respectiv.
Pleci de la ideea c avea un nume, sau c numele a rmas acelai de
atunci i pn acum, i rspunse Adam. n locul respectiv, era poate suficient
s i se spun pur i simplu fortu144 sau castelu144.
Fcu o pauz, pentru a-i lsa lui Peregrine timpul s neleag punctul
lui de vedere.
n orice caz, fapt este c nu avem un nume lucru pentru care nu
trebuie s-l nvinuim pe Scot. El a fcut tot ce a putut, innd cont i de
starea n care se gsea. Dac situaia nu ar fi atins un punct critic i dac el
nsui ar fi fost ntr-o form mai bun, care s-i fi permis s susin! Mai
departe comunicarea verbal ne-ar fi spus probabil mai multe i mai
detaliat. Aa cum au stat lucrurile, el a fost chemat prin descntec i torturat,
iar n momentul n care l-am descoperit noi, suferea foarte tare. Dac l
reineam mai mult, indiferent ct de ludabile ar fi fost inteniile noastre, am

fi prelungit nemeritat tortura lui i am fi agravat rnile pe care le suferise


deja. Onoarea m-a obligat s-l eliberez atunci cnd am tcut-o.
Peregrine rmase pe gnduri. McLeod lu caietul i mai rsfoi o dat
desenele.
Din cte se pare. Trebuie s ne punem pe munc grea i s ne
narmm cu o lup i mult rbdare, spuse el oftnd. Cel puin putem elimina
de la bun nceput toate obiectivele medievale care nu sunt situate lng ap.
M ntreb dac ar avea vreun rost s compar aceste desene cu fotografiile de
cercetare aerian ale antierelor arheologice din Scoia.
Dac toate celelalte metode vor eua, vom ncerca i aa, se art
Adam de acord, iar McLeod arunc din nou caietul pe mas, ntre ei. Cred c
exist o cale mai uoar.
Cei doi nsoitori ai si ateptar plini de interes.
Din fericire, tim c spiritul lui Scot s-a renscut n timpurile acestea,
iar n prezent este copil, spuse Adam. Dac putem descoperi copilul, este
posibil s reuesc s obin suficiente informaii din subcontientul su care s
ne arate calea dc urmat.
Este o feti, spuse Peregrine. nainte de a-i putea stpni impulsul
de a pronuna aceste cuvinte nepoftite.
Prietenii iui l privir mirai iar Peregrine ncerc s-i reaminteasc,
sub privirile lor scruttoare, Imaginea aceea fulgurant care i trecuse prin
faa ochilor pentru a disprea apoi iari de care nu-i reamintise dect
acum.
Eu. nainte ca Scot s m oblige s desenez. bolborosi el scuturnd
din cap i ncercnd s fixeze imaginea aceea evaziv. Am avut. Acea
Strfulgerare. Cu o feti cred.
Se uit spre Adam cu o privire rugtoare cltinnd suprat din cap
pentru c nu reuea s-i aduc aminte mai departe; Adam privi dincolo de
ef, pentru a se asigura c nimeni nu venea, apoi i ntinse o mn i o aez
pe fruntea lui Peregrine.
nchide-i ochii i relaxeaz-te, Peregrine. Inspir adnc i apoi d din
nou drumul la aer.
Peregrine i urm instruciunile, iar atunci Adam i lu mna de pe
fruntea lui i pregti caietul de schie astfel nct s ating minile ce zceau
moi pe mas.
i acum, mintea ta se va ntoarce n acel salon din spital, i vei
vedea iari imaginea pe care i-a artat-o Scot imaginea fetiei n care este
Scot rencarnat acum. F semn din cap cnd ai reuit.
n spatele pleoapelor nchise se ghicea o hotrre ncrncenat, apoi
capul cel bronzat fcu un gest.
Bine.
Fr a-i lua ochii de pe subiectul lui, Adam ntinse braul, lu un pix cu
past de la McLeod i i-I puse n mn lui Peregrine.
i acum, deschide ochii i deseneaz ceea ce vezi. Nimic nu te va
deranja pn ce nu termini de desenat schia.

Ca dintr-un vis, Peregrine i deschise ochii, iar creionul aluneca deja pe


suprafaa hrtiei din faa lui. Aproape fr s clipeasc, se aplec asupra
lucrului cu o concentraie teribil; nu se ls tulburat nici mcar atunci cnd
chelneria le aduse nite ap i se retrase din nou. Dup ce terminase i
pusese creionul deoparte, Adam l atinse uor pe mn.
Excelent. Acum vino din nou lng noi, n starea ta notmal de
trezie.
n timp ce Peregrine scotea un oftat i clipea de mai multe ori, Adam
lu carnetul i l ntoarse, pentru a-l putea privi mpreun cu McLeod.
Peregrine Ii se altur i el, aproape imediat.
O feti acea cu ochii nchii ntr-un pat alb de spital. Putea avea orice
vrst ntre zece i paisprezece sau cincisprezece ani, figura i era nconjurat
de bucle scurte, iar pistruii din jurul nasului i ddeau un aer de trengar,
dac nu ineai cont de paloarea din jurul gurii i de ncordarea pe care i-o
inspira corpul zvelt ce se ghicea sub cearafuri. Cteva linii ale pixului
sugerau prezenta mai multor persoane care vegheau de ambele pri ale
patului foarte greu de zis dac erau prinii ngrijorai sau personalul
medical, deoarece pixul nu permisese exprimarea detaliilor fine pe care le
reuea de obicei Peregrine din creion.
Foarte interesant, Peregrine, spuse Adam. Este ceea ce ai vzut tu la
morg?
Uitasem totul aproape cu desvrire. Bnuiesc c imaginile
castelului m-au copleit. Este util?
Hm, s-ar putea. Noel, ie i spune ceva? Inspectorul cltin din cap
cu regret.
Mi-e team c nu. Ar putea fi oricare spital i oricare feti, practic.
Da, dar avem de-a face cu un spital modem i nu este vorba de o
fat obinuit, insist Adam. Din cte se pare este european, n vrsta de
circa doisprezece ani, acetia par a fi prinii, i. Ce este acolo, la captul
patului, Peregrine? Nu cumva o foaie de observaie?
Surprins, Peregrine se aplec s vad mai bine. ntr-adevr, ncepuse
s deseneze foaia de observaii. Acolo, chiar la captul patului. Dac i inea
capul n aceast poziie. Putea, poate, s focalizeze mai bine fia.
Adam, trebuie s repetm, opti el, scotocind dup un creion n
buzunar.
McLeod i ridic o sprncean, iar Adam arunc o privire furi spre
usa din spatele lui Peregrine, dar dup aceea l prinse pe acesta de
ncheietura minii, linitindu-l.
Ce anume vezi, Peregrine?
nc nu pot distinge, opti Peregrine. Trebuie s repetm experiena,
acum! Profund!
McLeod se strdui s-^si ascund un zmbet, pentm c nimeni nu-i
ordona vreodat ceva lui Adam Sinclair; n schimb acesta, dup ce arunc o
nou privire n spatele subiectului su, ridic braul i-i trecu din nou palma
pe deasupra frunii lui Peregrine. * Ochii migdalai se nchiser de ndat iar

tensiunea i dispru ca i cum ar fi fost tiat brusc firul cu care se mnuie o


ppu.
Foarte bine murmur Adam. Vei intra din nou n trans. S tii c ai
putea s obii i singur acelai efect dar de aceast dat te ajut i eu cu
vorbele mele. Relaxeaz-te i respir adnc i scufund-te acum de dou ori
mai adnc dect prima dat. Vei vedea un lucru pe care nu l-ai remarcat mai
nainte. Ceva foarte important. Mai respir o dat i du-te i mai adnc. Acum
ncepi s vezi imaginea. Du-te din ce n ce mai adnc, iar atunci cnd poi
vedea limpede imaginea deseneaz-o.
O vreme nu se ntmpl nimic vizibil. Cu ochii nchii, Peregrine i
propti fruntea n palma minii stngi, cu cotul sprijinit de mas. Timp dc un
minut i mai bine, pe ceasul lui McLeod, cei doi brbai mai maturi schimbar
ntre ei priviri speculative, n timp ce unica activitate a lui Peregrine prea
respiratul. Micrile din spatele pleoapelor nchise sugerau o intens
activitate interioar; mna ce inea creionul rmsese ns nemicat.
Apoi, creionul tresri pe neateptate, pleoapele tremurar i se
deschiser infim; creionul ncepu s schieze febril. Din diversele nuane de
cenuiu trasate pe hrtie apru tblia de la captul patului dc spital, de
aceast dat mult mai detaliat. Iar pe tblia patului, nu pe fia de observaii
propriu-zis ci pe o band prins n partea dc sus a cartonului pe care fusese
fixat fia. sc putea citi un nume: Tuf bot, Gillian.
Cnd Peregrine pru s adoarm i creionul se opri. Adam l atinse
iari pe mn.
Ai terminat? l ntreb el blnd. Peregrine rspunse priutr-o micare
adormit din cap, iar Adam i arunc o privire iui McLeod.
Foarte bine. Cnd eti pregtit. ntoarce-te la starea ta de contient
normal. Nu te grbi, pentm c vii de foarte departe.
Plas caietul n aa fel nct el i McLeod s se poat uita la el ct timp
Peregrine i revenea. Dup un numr de secunde, artistul oft din greu i-i
deschise ochii.
Eti sigur de chestia asta? l ntreb Adam, artndu-i foaia
desenat.
Peregrine se frec pe fa cu o mn, se uit la caiet i fcu semn
afirmativ.
Att de sigur ct pot fi n general despre aceste lucruri. Dac restul
este real, atunci faptul este valabil i pentru acest desen. n orice caz,
senzaia a fost identic.
McLeod oft uurat i se ls pe spate n scaunul lui.
Perfect. Ei bine, cei puin putem afirma linitii c Gillian Talbot este
un nume englezesc. Credei c am exagera dac ne-am face sperane c
locuiete undeva n Marea Britanie?
Oricum, ment s ncercm, rspunse Adam. ns n-am s fiu n
stare s m ocup de asta pn ce nu dorm puin; n mod normal, efortul
nostru ar trebui s nu fie inutil.
Luat prin surprindere, Peregrine clipi din ochi, nelegnd de-abia acum
sensul cuvintelor.

Doar nu vrei s spui c ai de gnd s ncerci s o gseti? Exclam el


nfiorat. Pe urm, continu el cltinnd din cap, nu are nici un rost. Cum
poate fi Michael Scot o tnr fat?
Zmbetul vag al lui Adam sugera c aceasta era nc o noiune asupra
creia Peregrine avea s fie nevoit s-i schimbe modul de gndire.
Vom discuta aspectele psihosexuale ale rencarnrii n drumul spre
cas, coment el sec. Pn atunci, ns, iat c ne-a sosit mncarea pe care
tu, amice, o merii cu prisosin pentru lucrarea ta.
Spunnd acestea, nchise caietul cu schie i i concentra toat atenia
asupra mesei i. Asupra discuiilor cu McLeod despre un subiect mai delicat,
i anume, cum s fie expuse poliiei i mediilor de informare acele aspecte
ale cazului care nu aveau nici un fel de explicaie raional. Dei se vedea
limpede c i-ar fi fcut mare plcere s se continue discuia nceput mai
devreme, Peregrine rmase tcut i ncerc s nregistreze tot ceea ce auzea
lucru care arta cat de rezervat putea s fie, o calitate ce avea s-i
foloseasc.
Ceasul arta aproape ora trei cnd Adam i Peregrine pornir din nou
spre Strathmourne. Jagur-ul ngliitea kilometri cam de zece minute, cnd
artistul i adun, n sfrit, curajul s-l ntrebe pe Adam care, de altfel, se
atepta la aceasta cum de era posibil ca Michael Scot s existe n acel
moment ntr-un trup de femele.
Pur i simplu nu neleg, spuse el. Poate am greit eu. Vreau s spun
c prezena lui Michael Scot aparinea, fr ndoial, unui brbat. Cum e
posibil s se fi rencarnat n chip de femeie? Nu reprezinte identitatea sexual
o parte vital a personalitii unui individ?
Sigur c da, dar vorbim. Din punctul de vedere al psihiatrului,
rspunse Adam. Dar dac ptrundem pe trmul spiritului, poate c trebuie
aplicate alte reguli. Trebuie s-i spun c spiritul uman, spre deosebire de
personalitate, nu este, intrinsec vorbind, nici brbtesc i nici femeiesc. El
posed mai degrab potenialul de a fi ambele. Eti de acord c perfeciunea
spiritului trebuie considerat a fi un proces continuu de urmrire a
desvririi n vederea atingerii scopului ultim, acela de reunire cu Lumina
Divin?
ntrebarea l lu oarecum prin surprindere pe Peregrine.
Da. cred c da, spuse el nesigur.
Foarte bine, atunci, continu Adam. Printre alte lucruri, desvrire
nseamn mplinire i echilibru. Acum te ntreb: Cum ar putea vreun suflet
individual s spere a deveni desvrit dac nu a trecut prin toate varietile
de experien ale vieii, inclusiv cele dou tipuri naturale de sexualitate?
O privire aruncat lui Peregrine i dezvlui c, dei ideile lui prindeau
rdcini, totui Peregrine i cltin capul cu dispre, nefiind capabi s
rspund.
Haide s judecm din alt punct de vedere, ncepu Adam iari. mi
dau scama c pentru tine nu este simplu. Chiar dac probabil nu poi pricepe
nc aceste lucruri la nivelurile contiente, exist anumite aspecte ale Luminii
pe care le poi nelege cel mai bine ca brbat, iar alte aspecte nu poi ajunge

s le cunoti dect ca femeie. Feminitatea devine n asemenea momente o


masc sfinit indispensabil dac vrei s intri n anumite ncperi ale
sanctuarului.
Cnd se uit din nou la Peregrine, acesta tocmai ofta, cu o figur foarte
mirat.
Haide s mergem civa pai napoi i s plecm de la lucruri
concrete, ncerc el. Tu, de exemplu, te-ai rencarnat vreodat ca femeie?
Sigur c da, rspunse Adam.
Dar eu?
Fr ndoial.
Atunci de ce nu am vzut nici o ncarnare feminin atunci cnd mam uitat la tine sau n visul meu cu galeria de portrete? ntreb Peregrine
triumftor.
Din cte presupun eu, par Adam lovitura, cauza este c nu eti nc
pregtit s te confruni cu latura ta feminin la acest nive. Asemenea gnd
pur i simplu nu-i venise nc. M grbesc s adaug c aceasta nu are nimic
de-a face cu sexualitatea te nu m pronun acum n calitate de psihiatra -ci
este o simpl afirmare a unei posibiliti avnd n vedere experiena ta
limitat n acest domeniu sau cel puin n privina ncarnrilor prin care ai
trecut. Dac stei i te gndeti nu eti dect la nceput. Nu trebuie s te
grbeti.
Peregrine se rzboi o vreme n tcere cu aceast revelaie.
Dac. Ceea ce zici tu e adevrat spuse el n cele din urm, dup
frmntri evidente i destul de mari va trebui probabil s-mi revizuiesc
drastic ideile mele despre natura existenei.
Adam i fcu un semn destul de confuz de confirmare, iar Peregrine oft
i i trecu mna prin prul scurt i blond.
Foarte bine. Nu am de gnd nici mcar s m prefac c neleg;
pentru moment, voi lua de bun ceea ce-mi spui tu i voi pretinde c este
adevrat. Dac zici tu aa, voi accepta ca fapt c vrjitorul Michael Scot s-a
rencarnat sub chipul unei fete numite Gillian Talbof, pentru c asta am vzut
i eu cu ochii mei. Dar dac spiritul lui s-a renscut cu adevrat aa cum spui
tu, de ce ne-a rspuns la Melrose la numele de Scot, i nu Gillian? Cine
anume este el?
Ambele persoane, fr ndoial, spuse Adam. Trebuie s nelegi c
individul nu nseamn doar creier, sau minte, sau spirit, ci o interaciune
complex i simultan a tuturor acestor trei funciuni. Creierul este, evident,
fizic o parte a corpului fizic. Dac vrei, este computerul care acioneaz
corpul fizic; dar informaia pe care o adun i o prelucreaz memoria i
ceea ce se ntmpl cu acea memorie constituie mintea, adic un aspect al
personalitii iar aceasta poate avea influen asupra sufletului pur
spiritual. Tocmai experiena omeneasc a unei anumite personaliti este
aceea care face ca sufletul s nainteze n cltoria lui spre Lumin, o viate
dup cealalt. Vorbeam acum cteva momente despre masca pe care trebuie
s i-o pun sufletul, continu el. Am putea considera persona-itatea o
masc pe care sufletul o poarte n fiecare dintre ncarnri, potrivite pentru

perioad i pentru circumstane, o masc pentru fiecare via. Un Iniiat aa


ca Michael Scot nva s actualizeze aceste miti i s fe schimbe dup voie,
s ati oricnd acces la unele trskturi utile ale personalitilor sale timpurii.
i tu vei putea deprinde asta. Ai nvat deja, s vezi mtile altor oameni;
aste i explic, n parte, raptul c eti un artist att de bun. Ai reuit s prinzi
frnturi din mai multe dintre propriile mele mti.
Peregrine nclin capul; judecndu-l dup expresie, Adam i simi
agitaia din acele clipe.
Unii oameni se pot descurca i cu spiritul n starea iui pute, relu
Adam. Pe acetia i numim uneori sfini sau chiar. Zei. Majoritatea are ns
nevoie de puncte concrete de referin. Cnd ne aflm n trupurile noastre,
ne purtm mtile; i avem tendina de a interaciona mai bine cu alte fiine
mascate. Dac se ntmpl ca un suflet s fie smuls temporar din ncarnarea
lui fizic actual aa cum s-a ntmplat cu al lui Scot reluarea unei
ncarnri mai vechi pentru a cuta ajutor este cu mult mai util dect
tentativa de a interaciona ca entitate pur spiritual. tiind acest lucru, a
procedat n consecin.
Va trebui s m mai gndesc la lucrurile astea, spuse Peregrine,
nesigur pe el. S nu fi surprins dac va dura mai mult pn s pot digera
totul.
Nu mai scoase nici un cuvnt dup aceea tocmai strbteau n vitez
oseaua de centur a Edinburgh-ului i se ndreptau spre Forth Road Bridge
iar atunci cnd aipi, extenuat de acumularea attor experiene, Adam putu,
n sfrit, s-i ndrepte gndurile spre celelalte aspecte ale evenimentelor
zilei, renunnd la lupta cu logica lui Peregrine. Erau anumite verigi n cazul
Michael Scot care nu se legau prea bine ntre ele.
Cu excepia chinurilor infernale la care fusese supus sufletul lui Michael
Scot i a nevoii de a vindeca, dac era posibil, urmrile suferite de micua
Gillian, cea mai grav chestiune ridicat de circumstanele ntmplrii de la
Melrose se referea la statutul fptailor i aparenta lor intenie de a pune
mna pe crtea de descntece a lui Scot. Reflectnd asupra ntmplrii,
Adam consider c prima lui supoziie, anume c hoii erau nite neofii,
prea cea corect. Dezordinea n care se desfurase ntregul lui asalt asupra
lui Scot demonstra limpede relativa lor lips de experien.
Pe de alt parte, ncruciase pn atunci suficient de des spada cu
membrii diferitelor loji negre pentru a ti c Maetrii Lojilor unor asemenea
frii erau perfect capabili s le acorde nvceilor lor mai ntreprinztori un
grad de autonomie aparent ori de cte ori acest lucru servea scopurilor lor
ascunse. Nu cumva chemarea lui Michael Scot nu era dect actul necugetat
al unor ucenici cu mult prea ambiioi, aa cum de altfel, i prea? Sau
reprezenta micarea de deschidere ntr-o partid de ah cu mult mai
complicai?
Adam se vzu silit s recunoasc faptul c pe baza datelor ce le
poseda n acel moment, nu putea da nici un rspuns. i nici nu avea cum s
se schimbe nimic pn ce nu se odihnea puin. Intrnd pe aleea de la
Strathmourne, contientiza brusc oboseala de plumb pe care tot ncercase s

o alunge de cteva ore bune, extenuare provocat de strdaniile lui pentru al elibera pe Scot i pentru a face ordine n mormnt. Ct despre Peregrine
care se trezise cu o tresrire atunci cnd Adam oprise Jg-ul i motorul
acestuia acesta era la fel de epuizat, ns cu mult mai puin capabil s fac
fa acestei oboseli.
i mulumesc, Humphrey, i spuse Adam majordomului, care le
deschisese ua, pregtit s le ia pardesicle. A fost o zi teribil. i-a fi foarte
recunosctor dac ne-ai servi ceaiul n biblioteci i nc mai recunosctor
dac ne-ai pregti i nite sandviuri la ceai.
Sunt sigur c voi putea ncropi ceva, domnule, rspunse Humphrey,
foarte sigur pe sine. i am aprins focul n bibliotec acum o or. Cred c este
deja foarte plcut acolo.
Urmndu-l pe Adam de-a lungul coridorului spre ua bibliotecii,
Peregrine fcu o remarc la adresa lui Humphrey:
ntotdeauna pare s tie cu exactitate ce vei dori sau de ce vei avea
nevoie, greesc cumva? Spuse el cu mirare. Sper c nu voi afla de la tine c
poate citi gnduri. Cum de reuete ns?
Cu toate c era att de obosit, Adam rse.
Nu-i vorba de citit gnduri ci doar de rutina pe care a cptat-o
dup atia ani, spuse el, fcndu-i lui Peregrine semn s se aeze la locul lui
obinuit, lng focul ce ardea n cmin. Din cte l cunosc eu pe Humphrey, o
s apar cu tava ct ai clipi din ochi. De ce nu te aezi s te faci comod.?
Jumtate de or mai trziu, Peregrine csca din rsputeri, cu ceaiu] n
fa.
mi pare teribil de ru, se scuz el. Nu-mi dau seama de ce mi-e att
de somn acum, cnd de-abia e ora cinci. De acord, ieri noapte ne-am culcat
destul de trziu i ne-am sculat devreme azi de diminea, totui asta nu e o
scuz pentru c m apuc somnul n mijlocul unei propoziii. Apoi, abia am
mncat de cteva ore, i acum am nfulecat iari ca un lup! Cine nu tie ar
zice c am spat anuri toat ziua!
Adam i mai lu o plcint pregtit cu unt, simindu-se tot mai n
largul su.
Aceasta este una dintre ideile preconcepute pe care le ntlneti,
adesea. Majoritatea oamenilor nu neleg c munca psihic poate fi cu mult
mai obositoare, dect cele mai crunte forme de munc fizic.
Munca psihic? Exclam Peregrine, dup ce-i reprimase cu grij un
nou cscat. Dar eu nu am ndeplinit nici un soi de munc, psihic sau de alt
natur.
Ba da, i rspunse Adam. Cum crezi c se cheam faptul c ai
desenat toate schiele acelea?
ntrebarea i atrase o privire mirat din partea lui Peregrine.
n caz c nu ai remarcat nc, i explic Adam, astzi ai luat parte
foarte activ la ceea ce arat a fi un eveniment psihic semnificativ. Oboseala
pe care o resimi acum este un efect direct al participrii tale. Va trebui s
nvei s o nvingi dac doreti s te implici i mai mult n povestea aceasta.
Peregrine i nl fruntea mirat:

Mi se permite sk m implic mai mult?


Da, i se permite. ba chiar eti ncurajat, de fapt. Dup felul n care
se desfoar lucrurile, nu-i pot promite c voi gsi timpul s-i explic tot
ceea ce se ntmpl, dect poate dup ce totul s-a terminat, dar a dori s
pricepi esena mcar a unei pri a celor pe care le-ai vzut astzi i celor
ce s-ar putea s m vezi fcndu-le n viitor.
Peregrine i strnse buzele i respir cu oarecare greutate; se uita la
jocul flcrilor cutnd acolo ancora unui trm familiar.
Nu tiu dac sunt pregtit pentm toate acestea Adam. Vreau s-mi
spui ce anume faci tu adic ce faci tu cu adevrat Am senzaia c m-a
cuprins teama.
Cu rbdare, ba chiar i compasiune, Adam se ls pe spate i oft,
gndindu-se la cuvintele cele mai potrivite. Prin tot ceea ce fcuse Peregrine
n ziua respectiv se artase pregtit s ptrund i mai adnc n misterele
ce constituiau viaa i scopul lui Adam. Dar ceea ce hotra el c trebuie s-i
spun acum se cerea cntrit cu mult grij, pstrnd echilibrul cuvenit ntre
experiena obinuit, familiar i cea mistic, pentm ca Peregrine s nu fug
din calea destinului ce-i fusese hrzit.
Probabil aa cum i-ai dat seama deja, ncepu Adam s tatoneze
terenul, uneori eu am rolul nu numai de vraci al minilor, ci i al sufletelor.
Dintr-un alt punct de vedere, cred c se poate afirma despre mine, ca i
despre Noel McLeod, c am o nsrcinare special, de pstrtor al pcii. Nici
nu voi ncerca s-mi definesc sfera mea de autoritate n acest moment, dar
ea se situeaz undeva n cadrul acelui trm de experien pe care Noel i cu
mine, i alii ca noi l numesc Planurile Interioare. Acestea sunt o reafitate
separat, dac vrei, situat n afara timpului i spaiului material, i totui
accesibil minii omeneti prin intermediul micrii interioare a spiritului.
Planurile Interioare sunt izvorul viselor, originea inspiraiei, sursa viziunii
profetice. Omul obinuit nu viziteaz Planurile Interioare dect pe calea
somnului natural sau a incontienei i nu aduce napoi dect amintiri
fragmentate despre luciurife ntlnite acolo. Cel Iniiat, ns, poate cltori
ntr-acolo din proprie voin, pe deplin contient de ceea ce face; iar ceea ce
aduce cu sine napoi este tiin.
Peregrine asculta transpus, desi nu l mai urmrea din ochi pe Adam;
deodat privirea lui suferi o schimbare: auzea parc, de undeva din
deprtare, o chemare de goarn.
Cuvintele tale descriu ceea ce fac eu atunci cnd pictez, spuse el
moale. Nu m refer la partea iniiatic ci la rest. Modul meu special de a
vedea are legtur cu toateracestea, mi? De acolo mi vine inspiraia. Tu ai
vrut s-mi explici aceleai lucruri, visul cu galeria de portrete ale mele a vrut
s-mi sugereze aceeai lume. Fii linitit i cunoate.
Se pare c ar fi trebuit s folosesc limbajul artistului de la bun
nceput, spuse Adam zmbind. Din cte presupun eu, i va fi dat s tii mai
multe cnd te atepi mai puin. Nu-i mai este team, aa-i?
Peregrine se ncorda o clip, cu un aer de vag anticipare pe figura, ca
i cum ar fi ncercat s realizeze dac l mai deranjeaz o msea. Pe urm

respir uurat, de parc s-ar fi descotorosit de o mare povar de pe umeri;


de-abia apoi se ntoarse i-l privi pe Adam drept n ochi.
Nu. Nu-mi mai este.
Eram sigur, spuse Adam. n acest caz, vom continua discuia mine
diminea. Ct despre mine, sunt foarte curios dac nu vei visa ceva.
DAM l anun pe Humphrey s pregteasc micul dejun la ora nou.
Lui nsui i impuse s se trezeasc la ase. Cincisprezece minute mai trziu,
fcuse deja duul, se brbierise i se mbrcase cu acea disciplin i voin
pe care i le d obinuina ndelungat. Cnd cobor tcut spre bibliotec,
deoarece permisese majordomului i tnrului lui asociat s se bucure de
cteva ore binemeritate de somn n plus, n cas domneau linitea i pacea.
Peregrine i lsase caietul cu desene pe masa dinaintea cminului din
bibliotec. n timp ce se aezi la birou, Adam l deschise la cel de-al doilea
desen al Gillianei Talbot. Cut ntr-unui din sertare i scoase la iveal o lup
de bijutier, bogat ornamentat i veche pe care o aez peste caiet. Apoi se
rsuci cu scaunul i i fcu vnt pn la cel mai apropiat raft de cri.
Polia cea mai de jos gzduia o ntreag gam de hri i atlase. dam
alese o hart rutier la scar mare a Marii Britanii i un atlas al lumii. Spera
s nu aib nevoie de acesta din urm. mpingndu -se napoi la birou, puse
deoparte atlasul i lupa de bijutier i despturi harta. Extrase de sub ea
caietul cu schie, aezndu-se n acelai timp mai bine n scaun, privind
distrat harta. Apoi respir profund i se concentra asupra schiei Gillianei
Talbot, fixndu-i bine n memorie^ trsturile ei, nainte de a pune caietul la
foc, sub hart.
Foarte bine, Gillian, fetio, murmur el, aezndu-i mna dreapt
deasupra hrii, n loeul n eare sttea ridicat din cauza caietului. Va trebui
s m ajui puin. Ia s vedem dac te afli prin Insulele Britanice.
nchizndu-i ochii, ncepu s se cufunde n trans, concentrat asupra
caietului de dedesubtul minii i ^asupra rezonantelor transpuse n schiele
fcute de Peregrine. ncerc pentru nceput filiera Michael Scot, ntruct
experiena lui personal l apropia mai mult de aceast identitate; faeta
sufletului ce-l cuta nu exista nicieri n evidenele Planurilor Interioare.
Vzndu-i demersul blocat din aceast direcie, i concentra atenia
asupra matricei Gillianci Talbot. Se putea bizui acum prea puin pe propria
experien, deoarece nu o cunotea pe Gillian dect din desenele fcute de
Peregrine; n schimb, identitatea Gillianci avea avantajul de a se afla n acel
moment n stare de ncarnare, fiind ancorat din punct de vedere fizic undeva
pe faa planetei. Urmele ei astrale trebuiau s fie mai uor de detectat dect
ale lui Scot, n mod normal cu condiia s le poat identifica.
ncepu s-i plimbe cu rbdare mna pe deasupra hrii Marii Britanii,
inndu-i ochii nc nchii, cu mintea pregtit s recepioneze oricare
semnal; folosea un soi de model n opt cu care avea s acopere n cele din
urm fiecare centimetru ptrat al hrii. Dup nceperea micrilor de
mturare, ncerc s-i scoat din minte aspectul fizic al hrii, cu mult prea
familiar lui, concentrndu-se, n schimb, asupra energiilor, aidoma unor
vrtejuri de curent dintr-un imens cazan, pe care spera s le ating cu mna.

ncetul cu ncetul detecta variaii n interiorul curenilor, nuane subtile de


temperaturi i presiuni.
Se ls purtat de ele, tar mna deveni un element de sine stttor,
pornit n cutarea acelei entiti. Treptat, amploarea micrilor sczu, ele
oprindu-se n cele din urm cu totul, deasupra unui punct de pe hart. Adam
i deschise ochii, constatnd c palma se situa chiar deasupra Londrei.
Chiar asa?
Contempl zona haurat cu cenuiu a oraului cu un amestec de
uurare i nencredere. Pentru a se verifica, considernd Londra o soluie cu
mult prea la ndemn, se ridic n picioare i apuc haita rsucind-o de
nenumrate ori cu ochii nchii, la ntmplare, aeznd-o apoi la locul ei pe
birou.
Relu de la-nceput micrile circulare deasupra suprafeei, provocnd
iari o agitaie a curenilor i cutnd fluctuaii. Cnd mna i se opri pentru
a doua oar sub ea vzu din nou conturul Londrei.
Ei ei murmur el. Asta simplific mult lucrurile. Haide s vedem
dac nu cumva putem restrnge i mai mult zona.
Lsnd harta Marii Britanii s cad n dreptul ferestrei din spatele
lui Adam i fcu iari vnt spre raftul cu hri. De aceast dat scoase o
hart la scar mare a Cetii Londrei, pe care era trasat caroiajul, i o ediie
recent a Atlasului i Indicelui Strzilor Londrei de la A la Z. Lsnd
deocamdat atlasul deoparte i desfur planul oraului pe birou, netezindul i aruncaiidu-i oprivire n treact/De aceast dat era nevoie de o metod
mai riguroas.
Se rezem de sptarul fotoliului i nchise ochii cu braele sprijinite i
palmele n sus n poziia de receptivitate maxim. O unic respiraie
profund l relaxa i l ajut s se concentreze. O uoar schimbare a
centrului de greutate i aduse toate liniile corpului n stare de echilibru cu
planul podelei de sub picioarele lui. Meninnd fr nici un efort acest
echilibru, mai respir nc o dat adnc, nsoindu-i expirarea cu o rugciune
mut adresat Pantocratorului, pentru ca s-i fie date rezisten i
clarviziune.
Aproape instantaneu, naintea ochiului mintii lui prinse form imaginea
unei piramide neterminate. Susinnd imaginea, se concentra s o
completeze pn la apex, adugnd cu grij fiecare nou strat de pietre al
edificiului. Cnd aez la locul ei piatra din vrf, partea din fa a piramidei
se frnse n dou jumti care se deschiser n afar, pentru a revela ochiul
unic, Atoatevztor, din inima piramidei.
O limb de flcri izbucni n pupila ochiului. Permise restului piramidei
s se risipeasc i atrase acel foc ocular ctre propriul su spirit viu. Un punct
corespondent de cldur radiant i rsri n centrul frunii, n locul ocupat de
cel de-al Treilea Ochi al contiinei esotefice. Pe msur ce cretea i se
aprindea, eliber viziunea i deschise ochii.
ncperea fu inundat de curcubeie luminoase, doar pentru o clip. Nu
numai c distingea obiectele, dar le vedea i aurele, proiectate n toate
frecvenele spectrului, de la infrarou pn la ultraviolet; dintre toate, doar

dou ieeau n evidente prin albul lor: harta Londrei deschis pe biroul din
fa i caietul de desen coninnd toate imaginile legate de sufletul n
cutarea cruia se afla Adam.
Efectul de curcubeu dispru atunci cnd Adam supuse privelitea
influenei stabilizatoare a voinei lui. Strecura caietul sub hart, aa cum
fcuse i prima oar, apoi i fix lupa la ochi i se aplec asupra regiunii din
stnga sus a hrii, unde suprafaa fusese marcate prin ptrele pe un
caroiaj! ncepu apoi s cerceteze cu mult grij, milimetru cu milimetru, de la
stnga la dreapta i iar napoi.
Numele treceau unul dup cellalt pe lng el, un cartier dup cellalt:
Edmontbn, Walthamstow, High Gate. i alte cartiere Hampstead, Islington,
Hackney nc nici un semn din cele ateptate de el. i ndrepte atenia
asupra rndului urmtor al caroiajului i trecu dincolo de Stepney,
Westminster i Kensington tot fr efect. Ochiul lui se opri apoi asupra zonei
lammersmith.
O lumin albastr punctiform sclipi sub lupa de cristal. Adam fcu o
pauz se concentra intens i apoi privi din nou. O und de satisfacie l
strbtu cnd surprinse iari pulsaiile albastre.
Se afl n Hammersmith, nu-i aa? Murmur el ncet, relaxndu-se i
scondu-i lupa de la ochi. Se vedem dac nu putem strnge i mai mult
nvodul.
Lu ghidul strzilor de la A la Z, consult indexul i deschise la paginile
ce prezentau planul strzilor din cartierul Hammersmith, la sud i vest de
Hyde Park i Kensington. Aeznd un cuit din aur pentru deschis scrison
peste pagini, pentru a le menine deschise, i puse din nou lupa i repet
explorarea. Cercetarea paginii din stnga rmase fr rezultat, dar cnd
trecu la pagina din dreapta, distinse licrirea albastr la sud de staia de
metrou Hammersmith. Studiind mai atent, descoperi c n locul respectiv se
afl Spitalul Charing Cross.
ncruntnd din sprncene, Adam se descotorosi de lup i se aez mai
comod n scaun, trgnd caietul de desen de sub hart. Nu se ndoia c
Gillian se afla n locul descoperit de el. n calitatea lui de medic, nici accesul
la un posibil pacient nu putea fi prea dificil. Iar dac avea nevoie de ajutor,
cunotea muli dintre doctorii importani de la Charing Cross.
Sperase, ns, c nu o va gsi pe Gillian Talbot ntr-un spital. Faptul c
se afla nc ntr-o asemenea instituie i ddu un fior de nelinite. Reunirea
spiritului cu trupul ar fi trebuit s nsemne renslntoirea fetei i ntoarcerea
la normal.
Desigur, era posibil ca medicul ce se ngrijea de ea^ s o fi reinut
pentru observaii, din precauie profesional. n mod normal, un copil sntos
nu poate intra n com spontan asa, fr un motiv medical bine ntemeiat.
Exista ns i cealalt posibilitate, ca, n timpul perioadei ct sufletul fusese
desprit de trup, s se fi produs mari vtmri. i dac se ntmplase aa,
reflecta Adam posomort lsnd deoparte suferinele Gillianci nsi
ansele lui de a restabili legtura cu personalitatea ascuns a lui Michael Scot
puteau s fi sczut la zero.

Lucrurile trebuiau ns fcute n ordinea lor fireasc. nainte de a porni


spre Londra, era necesar s confirme c Gillian Talbot se afla, cu adevrat, ia
Spitalul Charing Cross. Avea ncredere n metoda de care se folosise, dar era
nelept s-i verifici descoperirile prin mijloace convenionale, atunci cnci se
putea. Scond o carte de telefon a Londrei, parcurse lista de Spitale p&nh ce
gsi Charing Cross. n timp ce forma numrul i atepta s i se rspund, i
pregti un plan.
Spitalul Charing Cross.
Bun dimineaa, rspunse Adam, omind cu bun tiin s se
prezinte. ncerc s gsesc o pacient cu numele de dillian Talbot. Bnuiesc c
a fost internat ieri de diminea. Ai putea s-mi spunei dac exist la
dumneavoastr cineva care poart acest nume?
V rog s repetai numele, domnule.
Gillian Talbot.
V rog s ateptai un moment, pn verific.
Pe linie se auzi un clinchet i apoi o nregistrare care aducea cu
dangtul clopotelor de la Big Ben interpretat pe un xilofon jucrie.
Strmbndu-se, Adam se uit chior Ia receptor. Cam pe la mijlocul celei de
a treia repetri a cntecului, vocea operatoarei interveni din nou.
Avem, ntr-adevr, o pacient nregistrat sub acest nume, domnule.
Este, de fapt, vorba de un copil. A fost internat la secia de pediatrie ieri
diminea, cam la ora zece i jumtate.
Chiar pe ea o caut, spuse Adam. Cine este medicul sub ngrijirea
cruia se afl, v rog?
Trebuie s fie doctoria Ogilvy, veni rspunsul prompt. S v dau
legtura la pediatriei
Dintr-un automatism Adam ncepuse s-i noteze numele doctoriei
ns ntrebarea l fcu s se opreasc. Nu dorea s vorbeasc deocamdat
cu. Doctoria Ogilvy o necunoscut pentru el; prefera s inventeze mai nti
o explicaie plauzibil oarecare a interesului lui fat de Gillian Talbot.
Momentan nu este nevoie rspunse el gndind febril. Stiu ct de
ocupai trebuie s fie cei de acolo att de diminea, dam la ce or i
termin vizitele doamna doctor Ogilvy de obicei?
Auzi zgomotul paginilor rsfoite ale unui caiet.
De obicei pleac pe la orele unu veni rspunsul. Aici va sosi n cel
mult o or. Dac mi lsai un numr de telefon, a putea s o rog s v sune,
suntei de acord?
Nu, am s o caut mai trziu. Nu tiu sigur unde am s m gsesc. V
mulumesc foarte mult.
nainte ca operatoarea s mai poat pune i alte ntrebri, puse
receptorul n furc i trecu n revist cu grij ntreaga conversaie. Evitase si spun numele. Reuise, din cte i spunea analiza pe care o fcea, s nu
trezeasc vreo suspiciune inutil. Oricine avea dreptul s se intereseze de
prezena unui pacient n spital i de numele medicului curant. Prin miestria
cu care i pusese ntrebrile, Adam mai reuise s afle c Gillian se afla n

secia de pediatrie, iar medicul ei era o doctori care nu venise nc s-i


nceap vizita.
Dac spera s mai obin i alte informaii nainte de a pomi spre
Londra, trebuia s-f continue investigaia ct mai repede.
Consult din nou cartea de telefoane, spernd s gseasc un numr
special al seciei de pediatrie, se consol, apoi form iari numrul centralei.
Norocul fu de partea lui. Vocea care i rspunse de aceast dat era puin
diferit de cea dinti.
Pediatria, v rog, spuse el.
Un moment, yeni rspunsul scurt.
Adam atept s i se fac legtura, trasnd cercuri n jurul numelui
Ogilvy, concentrndu-se iari cnd se auzi o voce:
Pediatria, infirmiera ef OTarrell.
Bun dimineaa, la telefon doctorul MacAdam, spuse Adam,
folosindu-se de un nume pe care l mai utilizase atunci cnd dorea s-i
pstreze anonimatul. Avei n secie o pacient numit Gillian Talbot.
Doctoria Ogilvy a internat-o ieri de diminea. Ai putea s-mi spunei cum
se simte astzi?
Tonul lui sugera autoritate dar nu i rugminte ca i cum ar fi avut tot
dreptul s ntrebe. Acest lucra plus titlul de medic pe care l folosise pruit
s nlture orice reinere pe care eventual ar fi avut-o infirmiera ef O
Farrell.
Aha Talbot fetia aceea. Da doctore. i-a recptat cunotina ieri
dup-amiaz dup cum tii protabil dar n continuare, nu are nici un fel
de relaie cu ceea ce o nconjoar. Specialistul n psihiatrie pediatric al
spitalului o va consulta astzi, iar doctoria Ogilvy a programat noi analize
pentru aceast diminea.
neleg, spuse Adam. Ah ce fel de analize i se vor face, v rog?
Adug el ca i cum i-ar fi adus aminte n ultimul moment.
Doar o clip, doctore. Se auzi fonetul unor foi de hrtie. Da. A dat
dispoziie s se fac alte analize sanguine i o tomografie. Exist vreo
problem?
Nu, ctui de puin. V mulumesc foarte mult pentru ajutor.
Pentru foarte puin, doctore. S o rog pe doctoria Ogilvy s v sune
la telefon? Trebuie s soseasc n cel mult o or.
Mulumesc, nu, rspunse Adam. Nu pot fi gsit la telefon
urmtoarele cteva ore. Poate voi suna mai trziu.
Dup terminarea convorbirii, Adam czu pe gnduri.
Aa. Cele dou convorbiri telefonice i aduseser o mulime de
informaii, altfel utile, care nu fceau dect s-i arate c trebuia s o viziteze
pe Gillian Talbot. Din nefericire, prea imposibil s mai afle vreun lucru de
folos pn cnd nu avea ocazia s o examineze personal pe feti
restabilind, eventual, comunicarea cu acea parte a sufletului care fusese
odinioar Michael Scot. Dac reuea sau nu depindea, cel puin n parte, de
noroc. n caz c vtmarea se dovedea grav, reintegrarea personalitii
actuale a sufletului putea s se dovedeasc un proces ndelungat i plicticos.

Mai exista i un alt aspect al unei cltorii la Londra, care probabil c


nu mai depindea aa de mult de noroc. Strngndu-i hrile i punnd lupa
de bijutier la locul ei n sertar, i veni ideea c dac firul investigaiei pe care
l urmrea el se dovedea neproductiv, Peregrine ar fi putut descoperi o
alternativ, datorit talentelor lui aflate pe cale s nfloreasc. Chiar mai
important dect refacerea rului produs probabil de clii lui Scot, era s-i
mpiedice pe acetia s-i pun n aplicare planurile legate de cartea de
descntece i de aurel lui Scot.
Pentru aceasta, dam i prietenii lui trebuiau s afle ncotro se
ndreptaser fptaii informaie care le putea permite s recurg la metode
mi convenionale de investigaie, mai ales dac era pus n joc i
capacitatea tot mai mare a lui Peregrine de a vedea simultan mai multe
niveluri. Artistul era deja la fel de implicat n afacere ca i McLeod sau el
nsui nu n ultimul rnd din cauz c Michael Scot l alesese tocmai pe el
drept receptor al informaiilor cu ajutorul crora spera c salvatorii lui vor
reui s-i aduci pe cei ce-i convocaser naintea justiiei. Apoi, i reaminti
Adam, orict de neexperimentat era Peregrine n viaa prezent, sufletul lui i
aparinuse unui specialist n tiine oculte.
lin Iniiat rmne ntotdeauna un Iniiat, se gndi el i renun ia
toate ndoielile.
Se ridica n picioare i se ntinse, apoi se uit la ceas. Pe el l pe
Peregrine i atepta nc o zi agitat. Desi nu se fcuse nc ora opt, tia c
Humphrey se sculase deja fiind probabil ocupat prin buctrie cu pregtirile
micului dejun. Ridic telefonul special din cas i sun acolo. La cel de al
doilea apel, Humphrey rspunse.
Domnul Lovat i cu mine trebuie s mergem astzi la Londra, l
inform el pe Humphrey, intrnd brusc n subiect dup ce-i urase bun
dimineaa. Te rog s suni la aeroport dc ndat ce se deschide biroul de
rezervri i s ne reii locuri la unul dintre zborurile de la amiaz. Am vrea s
aterizm la Hcathrow, dac este posibil, i anun-m de ndat ce afli toate
amnuntele.
Desigur, domnule. (Vocea Iui Humphrey era imperturbabil, ca
ntotdeauna.) Rmnei acolo pesle noapte?
Cred c da, spuse Adam. N-ar fi ru dac mi-ai pregti o geant,
pentru orice eventualitate. i rczerv-nc nite camere la Caledonian Club,
dac reueti. Dac nu, ncearc la oricare alt club la care sunt membru.
Foarte bine, domnule. S v comand i o main cu un ofef?
Nu, de aceast dat ne vom descurca cu taxiuri, cred.
Peregrine cobor n camera unde se servea micul dejun cu puin nainte
de ora nou, mbrcat n costumul din flanel cenuiu i blazerul bleumarin,
pentru c Humphrey i spusese deja despre zborul ce urmau s-l fac la
Londra. l gsi pe mentorul lui aezat deja la mas mbrcat de ora ntr-un
costum albastru-nchis, cu vest. Rsfoia corespondenta primit n acea
diminea, iar lng cot l atepte un teanc de crti.
Bun dimineaa, spuse Adam, zmbind puin strmb, ca de obicei.
Sper c te simi n form i eti pregtit pentru o zi plin de*lucru.

M simt mai bine ca niciodat, spuse Peregrine. Se aez fa n fa


cu Adam i se prefcu foarte preocupat de desfacerea ervetului.
Humphrey mi-a transmis c ne-a cumprat locuri ntr-un avion care
pleac la prnz spre Heathrow. Mi-a mai spus s-mi pregtesc cel puin nc
un rnd de schimburi.
Foarte corect, spuse Adam. Am reuit s localizez punctul n care se
afl Gillian Talbot.
Ai reuit? (Mirarea i uurarea se amestecau n ochii expresivi ai fui
Peregrine.) tinde* se afl, deci?
Internat la Spitalul Charing Cross, din Hammersmith, rspunse
Adam. Am sunat acolo acum cteva minute. Practic nu exist nici un dubiu,
ea este copilul pe care l cutm.
Extraordinar! Exclam Peregrine, apoi deveni deodat preocupat.
Dar. De ce se afl nc n spital? Din cte spuneai tu, urma s se fac bine,
odat ce Scot se ntorcea.
Speram c aa se va ntmpla, rspunse Adam. Din nefericire, tirile
sunt amestecate. Aa cum ai presupus, s-a aflat o vreme n com. Ieri
diminea a fost internat de urgen. Ieri dup-amiaz i-a recptat
cunotina poi s ghiceti i singur cam la ce or dar, din cte se pare, nu
are nici un fel cfe relaie cu ceea ce o nconjoar. Cunosc acum numele
doctoriei ei i analizele care au fost prescrise nu c vor fi de mare ajutor
cuiva. Planul meu este s m duc la spital i s ncerc s o vd, rmnnd
singur cu ea cteva minute fr a trezi suspiciuni inutile.
nseamn c nu ai nevoie de mine acolo, spuse Peregrine, eu nu
cunosc nimic despre spitale. Nici mcar nu am fost vreodat pacient, ntrunui dintre ele.
Nu pentru tine am o nsrcinare separat ntr-o alt parte a
Londrei l liniti Adam. Cum stai cu latina?
Mi-e team c a cam ruginit rspunse Peregrine n glum. Sunt ani
ntregi de cnd nu am mai folosit-o.
Ai s vezi ct de repede i revin n memorie aceste lucruri. Poftim.
Adam i ntinse lui Peregrine prima carte din teanc: un volum
frumos legat n piele de Maroc, maronie cu pagini din hrtie de cea mai
bun calitate, cu structura asemntoare celei pentru acuarel. Textul de pe
cotor, scris cu litere aurii, suna astfel: Culegeam Clubului Maitland Voi. IV,
Partea I. Deschiznd volumul la pagina de titlu, afl c aceast Culegere era
o colecie de lucrri originale i alte documente ilustrnd istoria i literatura
Scoiei.
Du-te la cel de-al doilea articol, i indic Adam, care ncepe la pagina
douzeci i unu.
Brevis Descripio Regni Scoie, citi Peregrine cu voce tare. Scurt
descifrare a Regatului Scoiei, traduse el privind ntrebtor spre Adam.
Brevis Descripio este o prezentare a Scoiei din secolul al XlII-lea.
Fcut prin prisma unui cltor englez, i explic Adam. In absena oricror
hri contemporane, este cel mai vechi document pstrat n care exist

descrieri ale diverselor locuri din Scoia. Manuscrisul original se afl la British
Museum. As vrea s te duci s-l vezi chiar acolo.
Foarte bine, spuse Peregrine. Dar ce anume trebuie s caut eu n
original, care nu se afl i n acest volum?
Corespondene psihologice dac exist vreuna dintre Brevis
Descripio i propriile tale desene de la Melrose. Dac acel castel pe care i la artat Scot mai exista nc la momentul cnd a fost scris Descripio, s-ar
putea s fii n msur s percepi rezonante simpatetice ntre schiele tale i
manuscris care s ne dea o idee n legtur cu poziia castelului.
Simind spaima i lipsa de ncredere n sine tot mai pronunate ale lui
Peregrine, Adam se. Opri i zmbi.
Nu trebuie s fii ngrijorat, spuse el. Nu te-a trimite dac nu a
gndi c eti capabil s o ndeplineti. Procedura are unele asemnri cu
montarea unui conductor electric ntre dou puncte. Iat metoda pe care i-o
recomand s o utilizezi.
Peregrine ascult atent explicaiile lui Adam, expresia lui sceptic
transformndu-se treptat n interes i ncuviinare.
Cred c pot face asta, spuse el dup ce Adam terminase. Nu numai
c lucrurile par uoare, aa cum le prezini tu, dar deea nici nu m mai
nelinitete deloc dei, dac mi-ai fi povestit, chiar i cu o sptmn n
urm, c vom avea aceast conversaie, as ti zis c mcar unul dintre noi e
sclintit. Adam zmbi.
Viaa reprezint un proces n care nvei fr ncetare iar nvtura
se transmite i de la o via ia alta.
Sunt aproape tentat s-i dau creare, rspunse Peregrine. Exist,
totui, un aspect practic care m ngrijoreaz puin, neleg ce anume trebuie
s fac, odat ce intru n posesia manuscrisului respectiv. Dar s-ar putea s
nu-i conving prea uor pe cei din personalul muzeului s m lase s vd
manuscrisul. Eu nu am nici un fel de recomandare academic pentru a
ntreprinde acest soi de studiu.
Nu, consimi Adam, dar eu am, din fericire. i-am pregtit o scrisoare
de recomandare am pus-o aici, la sfritul crii -adresat unei cunotine
din Serviciul de Antichiti Medievale. El este specialist n geografia i
cartografia medieval i i va da tot ajutorul de care vei avea nevoie.
Zborul de prnz de la Edinburgh ateriza la Aeroportul Heathrow doar cu
cteva minute de ntrziere peste ora programat, n mijlocul unui decor
autumnal cu o^pnz subire de cea n spatele creia se ghicea sbarele
palid. n zbor, Adam i art un articol publicat n ediia de diminea a lui The
Scotsman: Profanate bizar a unui mormnt e la Abai a Melrose. Articolul
din exemplarul su propriu fusese deja decupat i pus la pstrare n dosar.
Dup ce l citi, Peregrine nu putu dect s schimbe o privire uluit cu
mentorul Iui. Articolul nu fcea nici o aluzie la vreo intervenie supranatural.
Nocl McLeod i ndeplinise perfect treaba.
Neavnd dect bagaje de mn, cei doi reuir s plece suficient de
repede din cldirea principal a aeroportului, dei gsirea unui taxi se dovedi
mai anevoioas dect dc obicei. Drumul pn la Clubul Caledonian dur i el

mai mult dect gndise Adam; portarul l recunoscu de ndat pe Adam i se


ocup de bagajele lor fr ntrziere.
Clubul Caledonian se afla n imediata apropiere a Pieei Belgrave, pe
Strada Halkin, lng Hyde Park Corner. Era clubul favorit de la Londra al lui
Adam dintre mai multele la care era membru fiind, de asemenea, situat n
centru, lucru convenabil pentru ceea ce avea de fcut att el ct i
Peregrine. Dac timpul nu ar fi fost un factor de prim importan i-ar fi
comandat taxiului lor s-l duc la Spitalul Charing Cross, nainte de a-I
transporta pe Peregrine mai departe, Ia British Museum sau ar fi chemat un
alt taxi. Dar portarul i spuse c taxiurile erau destul de greu de gsit n acea
zi, iar despre circulaie tia deja c este foarte anevoioas.
Din fericire, la destinaia lui Adam se putea ajunge uor cu metroul
londonez mult mai rapid dect traficul de suprafa. Prin urmare, cobor din
taxi la una dintre intrrile din Hyde Park Corner, strecurndu-i lui Peregrine
cteva bancnote cu care s plteasc drumul i spunndu-i oferului s
mearg la British Museum. Artistul rmase singur, cu o geant pe genunchi,
n care se aflau schiele fcute la Melrose, mpreun cu scrisoarea de
recomandare; nainte ca taxiul s porneasc din nou la drum, i lu rmas
bun de la Adam cu un semn amical.
Adam uitase ct de aglomerat poate fi metroul londonez, chiar i dac
nu este or de vrf. Din fericire, cnd coborse de pe scara rulant, la
platform atepta chiar trenul lui. Cltori pn la Hammersmith, cu senzaia
c cele ase staii intermediare trecuser repede, i urm indicatoarele care l
direcionar prin tunele pentru pietoni pn la suprafa, pe Fulham Palace
Road, chiar sub pasarela Hammersmith. F%cu o mic pauz de orientare,
apoi o pomi pe Fulham Palace Road, ridicndu-i gulerul trenciului ca s se
apere de vntul rece care se nteise brusc. Cinci minute mai trziu, urc
treptele spre intrarea principal a Spitalului Charing Cross.
i scoase trendul la intrare n hol. Fr el, pe strad sau n metrou,
costumul lui cu vest l-ar fi fcut s ias oarecum n eviden fa de
majoritatea brbailor din jur; aici, ns, se confunda perfect cu mediul.
Ascuns de anonimatul uniformei, o pomi hotrt spre planul spitalului, care
i confirm c secia de pediatrie se afl n aripa de vest, aa cum i aducea
i el aminte. Se interes calm la biroul de recepie despre doctoria Helen
Ogilvy i afl, dup cum spera, c nu se afla n spital.
mi pare foarte ru, doctore, i spuse funcionara. V-ai fi ntlnit cu
ea, dac veneai doar cu un minut mal devreme. C? Red c o putei gsi la
spitalul pediatric din Strada Great Ormond, cam peste o jumtate de oii, dac
este ceva urgent.
Linitit dinspre partea doctoriei Gillianei Talbot, care nu avea probabil
s-i stea n cale, Adam l mulumi funcionarei i se ndrept spre lifturile din
partea opus a holului. Tocmai ncepuser orele de vizit, aa nct nu i-a fost
deloc greu s se amestece printre persoanele ce nu aparineau personalului
i care se foiau ncolo i ncoace. Se opri la primul etaj, mpreun cu alte
cteva persoane, prini ai unor pacieni, dup cum era uor de ghicit, i i
urm spre secia Pediatrie, trecnd pe lng cabinetul personalului medical.

Cercetnd listele afiate n spatele ghieului de recepie, descoperi numele


TALB6T, G., mpreun cu alte dou, ntr-un spaiu ce indica un salon de patru
paturi de la captul coridorului. IFr a se opri s discute cu infirmierele, se
ndrept spre salon, spernd s poat stabili primul contact fr a fi deranjat.
Ua era deschis. Nu-i fii greu s-i dea seama care era patul Gillianei.
Cele dou locuri din apropierea uii erau ocupate de copii mai mici, unul cu
un picior pus n gips i atrnat cu greuti, cellalt cu mna bandajat i
susinut de o earfa, discutnd fiecare cu cte un printe iutfitor. el de-al
treilea era gol. Copilul din cel de-al patrulea pat, de lng fereastr, trebuia
s fie Gillian.
Sttea aezat pe pat, ntr-o postur rigid: era o fptur zvelt i
frumoas ca un nger, cu bucle scurte i blonde, pistrui fermectori i o guri
ca un boboc de trandafir dar ochii mari i albatri priveau fix o poriune a
peretelui, aflat chiar la clrcapta uii. Figura rotund, copilroas era total
lipsit de expresie, iar minile fine i zceau fr vlag n poal, apucnd din
cnd n cnd marginile pturii.
Adam o cercet de pe coridor un minut ncheiat, din ce n ce mai
ngrijorat de ceea ce constata; vzu totodat i minile i o bucat din fusta
cuiva care sttea pe partea-dreapt, foarte aproape de pat. Cnd se hotr n
cele din urm s intre, o blond atrgtoare, n vrst de peste treizeci dc
ani, se ridic de pe scaunul de la captul patului. Asemnarea dintre ca i
copil era att de izbitoare, nct Adam nu se ndoi o secund c era vorba
de mam i fiic.
Bun ziua, eu sunt doctorul Sinclair, spuse Adam zmbind. i ls
trendul aezat la captul patului i se apropie de ea, ntinzndu-i mna.
Suntei mama Gillianei, presupun.
Adam se uit n ochii mari i speriai ai femeii; cnd acesta i reinu
mna ntr-a sa, nu fcu ns nici un gest de retragere, ncreztoare fiind,
probabil, n privirea lui deschis.
Da, eu sunt. Iris Talbot, doctre, spuse ea, cu un amestec de
stnjeneal i team. Doctoria Ogilvy. V-a rugat s o consultai pe Gillian?
Nu chiar, recunoscu Adam adevrul. Dar am auzit de cazul Gillianei
i m-am gndit c a putea fi de ajutor. (Neglija s menioneze modul n care
aflase de caz.) Eu sunt specialist n medicin psihiatric. Am avut i alte
cazuri asemntoare n trecut.
Atunci nseamn c mai exist o speran! opti Iris Talbot Pot s
mai ndjduiesc.
ntotdeauna mai exist o speran, doamn Talbot, o liniti Adam.
Trebuie s spun de la bun nceput c nu trebuie s v ateptai la miracole
lucrurile de acest gen pot s dureze mai mult ns v asigur c voi face tot
ceea ce-mi st n puteri pentru a o readuce la starea ei de dinainte.
Vai, dac ne-ai putea ajuta, murmur doamna Talbot, n vocea ei
ghicindu-se implorarea i disperarea. Gillian este unicul nostru copil, iar
doctorii.
Era la un pas de lacrimi i ddea semne evidente de anxietate pentru
care Adam nu avea, practic, cum s o condamne. Femeia era pe de alt parte

pregtit s asculte tot ceea ce avea el de zis, dornic s i se ofere orice


urm de speran c lucrurile nu stteau aa de ru pe ct preau.
Ca s afle dac acest fapt era sau nu adevrat, Adam avea nevoie de
mai multe minute n care s o poat consulta netulburat pe Gillian, ceea ce
presupunea c atenia mamei ei trebuia adormit pentru o vreme. Prin modul
convingtor n care i pusese n lumin propria autoritate medical fcuse
deja un nceput. Cu puin atenie, avea s poat controla situaia,
ndreptndu-o exact n direcia dorit.
De ce nu v aezai puin, ca s-mi povestii cum s-a ntmplat,
doamn Talbott o ndemn el.
O conduse cu blndee napoi la scaunul ei i i ddu drumul la mn,
dup ce se aezase.
De fapt, continu el, strduindu-se s tog draperiile din jurul
patului, reuind s izoleze, chiar i relativ, locul n care se gseau, nainte de
a ncepe a vrea i v asigur mai nti c doctoria Ogilvy nu a fcut nici o
greeal n ceea ce privete tratamentul fiicei dumneavoastr, dup prerea
mea. Dimpotriv, a fcut tot ceea ce a fi fcut i eu, dac ai fi ajuns la
mine. n bolile psihiatrice exist totui limite peste care medicina tradiional
nu poate trece. Sper ca eu s pot birui aceste bariere. ntorcndu-se de la.
Draperii, se aez n apropierea ei i i scoase ceasul din buzunarul vestei,
ca din ntmplare, i ncepu s-l legene inndu-l de lanul lung i vechi din
aur, astfel nct n micarea lui de rotaie i balans sl reflecte razele soarelui
de dup-amiaz n unde scurte i ritmice. Exact aa cum dorise i Adam,
privirile tulburate ale cioamnei Talbot fuf imediat atrase de micrile
ceasului.
Apunei-mi ce s-a ntmplat, doamn Talbot, o ndemn el blnd.
Cnd v-ai dat seama c se petrece ceva ru cu Gillian?
Ieri de diminea, spuse doamna Talbot, urmrind sclipirile aurii.
Tatl ei i cu mine am ncercat s o trezim ca s mearg la coal, iar ea.! Nu
a vrut s se trezeasc.
i atunci ati chemat doctorul, nu-i aa? Murmur Adam, iar ea a fost
adui n secia de tratament intensiv.
Doamna Talbot fcu semn afirmativ din cap; ochii ei albatri nu se mai
concentrau foarte exact, iar vocea i cptase un soi de ritai monoton.
Ne-au spus c se afl n com. Nici aici nu au reuit s o trezeasc.
Au fcut nite analize. Apoi, la un moment dat, pe la nceputul dup-amiezii,
s-a trezit. Dar nu mai era ea.
n ce sens spunei c nu mai era ea? O ntreb Adam, ridicnd puin
ceasul n micarea lui oscilant, oblignd-o astfel i pe ea s-i ridice privirea.
Zcea pe pat i. i se uita fix n tavan. Ca i cum nu ar fi putut s ne
aud. Nu am reuit s comunicm cu ea. Doctoria Ogilvy spunea c este
vorba de un comportament au. Autist.
Cred c neleg, murmur Adam, aezndu-i cu blndee o mn pe
umr, n timp ce cu cealalt i continua jocul cu ceasul. Eti extrem, extrem
de obosit, nu-i aa?
Ea fcu un gest vistor din cap i se cltin puin, iar Adam continu.

Eti att de obosit. Lucrul absolut de neles. Ai fost prea supratk i


n-ai putut dormi. De ce nu dormi puin chiar acum? Nu se ntmpl nimic ru
dac-i nchizi ochii i te odihneti cteva minute. Te voi trezi dac fiica
dumitale are nevoie de dumneta. Cel mai bun lucru este s te odihneti
puin.
n timp ce el continua s-i vorbeasc molcom pleoapele ca de plumb i
se nchiser n cele din urm. n numai cteva minute sub cluzirea
priceput a lui Adam, ea intrase ntr-o stare pasiv de relaxare hipnotic
att de util amndurora.
Adam se uit la ceas nainte de a-i vr n buzunar la locul lui i amnc
o scurt privire la draperiile din jur concentrndu-se n acelai timp s aud
tot ce se petrece n restul ncperii. Nimic nu prea s se fi schimbat dar era
posibil s nu aib dect foarte puin timp la dispoziie pentru ceea ce avea el
de gnd. Chiar dac nu se ntmpla nimic altceva, oricum orele de vizit nu
durau o venicie iar o asistent ar fi putut oricnd s remarce perdelele
trase l s devin curioas!
ntorcndu-i spatele mamei, se interpuse ntre ea i fiic evitnd astfel
ca aceasta s poat vedea ceva n caz ci s-ar fi trezit mai repede din tran;
Adam apuc una din minile inerte ale Gillianei Talbot. i puse cealalt mn
pe frunte, mpingnd-o uor, pn cnd spatele I se sprijini de pern.
Nu opuse mei un fel de rezisten, nici mcar atunci cnd i trecu
vrfurie degetelor peste pleoapele ei, inndu-le acolo pn ce ochii
rmaser nchii de la sine. Deoarece nu avea timp i putea oricnd s fie
deranjai de cineva, se folosi de o metod rapid pentru a trasa un cerc
protector n jurul lui i al pacientei descriind repede o micare circular, n
direcia acelor de ceasornic, cu un deget arttor ridicat, gest nsoit de
cuvenitele rugciunii mute de nchinare i obinere a ncuviinrii. Odat
acestea mplinite, compuse un mic scenariu menit sl induc n eroare pe cel
ce s-ar fi apropiat de ei, punndu-i vrfurile degetelor pe ncheietura minii
Gillianei, ca i cum i-ar fi luat pulsul, i aplecndu-i fruntea peste ceasul scos
din nou la iveal i inut n mna cealalt; n acelai timp, i nchise ochii i
ncepu adevrata lui munc.
O unic respiraie profund l cufund adnc, ntr-o stare de contient
modificat. Grijuliu, ca un om care pete precaut atunci cnd traverseaz
un pod instabil, spiritul i pirsi trupul i ptrunse dincolo de graniele fiinei
interioare a Gillianei. Se ateptase s constate o schimbare profund,
deoarece fcuse trecerea aa de grbit, dar se simea de fapt ca i cum ar fii
intrat dintr-o camer luminat ntr-un trm slbatic. *
Peisajul interior era asemntor unei scene surprinse n mijlocul unui
cutremur: peste tot fisuri n pmnt i grmezi de sfrmturi. Mai la
distan, Adam vzu contururile frnte ale unor structuri, poate ale unor
locuine, acum czute n ruin. Chiar n clipa cnd i aduna toate forele
pentru a pomi n traversarea acestui pustiu, de undeva din strfunduri
rzbtu la suprafa un bubuit surd. Un moment mai trziu, noi micri
cltinri pmntul.

Peisajul nconjurtor ncepu s se destrame. Buci mari de pmnt se


frmiau i se risipeau, n urma lor rmnnd doar haosul. Prsi
terenufnesigur i pluti deasupra lui, cercetnd n jur, din ce n ce mai
nspimntat. Msura n care se petrecuse dezagregarea psihic era
nspimnttoare. De atta amar de vreme de cnd lucra la Planurile
Interioare, aproape c nu mai avusese prilejul s ntlneasc o asemenea
prbuire complet a personalitii.
Jur mprejurul lui roiau deeuri psihice gnduri, amintiri, fragmente de
personalitate. Ai fi zis c un ciclon a mturat o ncpere tixit cu jocuri de
rebus, desprind ntre ele i rspndind cuvintele n toate prile, provocnd
o imens i total confuzie.
Toate aceste elemente foarte diverse ce o alctuiser pe Gillian Talbot
se risipiser peste tot, iar, odat cu ele, i cele ce-i aparinuser lui Michael
Scot i altora, fr ndoial. Cu rbdare i n timp, cineva se putea apuca s
trieze elementele i s creeze din nou rebusurile, refcnd mtile. Dar
numai cu timpul. Pentru moment, Adam se vzu silit s accepte c era
absolut exclus s-l recupereze acum pe Michael Scot ntr-un mod care s se
poat dovedi util cu alte cuvinte, Peregrine rmnea singurul capabil s
aduc rapid elemente noi, care s-i ajute la elucidarea incidentului de la
Melrose. Ct despre refacerea vtmrilor suferite de Gillian Talbot, asta era
o cu totul alt poveste.
Tocmai se pregtea s se retrag din nou n propriul su trup, cnd
zgomotul fcut de nlturarea brusc a perdelelor l catapult precipitat spre
starea normal de trezie. Modul special n care se pregtise i permitea s nu
lase s se vad nici un semn exterior de nelinite: i compuse n cteva
secunde cea mai normal fizionomie, dup care se ntoarse spre asistente
care sttea ntorc cele dou aripi ale perdelei. Nu prea greu de ghicit ct de
indignat i nervoas era.
Ia ascult, unde v trezii aici? l lui ea din scurt, privindu-l cnd pe
Adam, cnd pe doamna Talbot de-abia trezit din somn.
Afind un calm perfect Adam i puse ceasul la locul lui i scoase la
iveal mai multe cri de vizit din interiorul hainei.
Nu este nevoie s v impacientai, i zise el, ntinzndu-i una dintre
crile de vizit elegant tiprite. Doamna Talbot m-a rugat s o consult pe
fiica ei. Am acceptat s o transfer pe Gillian la o clinic unde se afl internai
de obicei pacienii mei dac starea ei nu se mbuntete n urmtoarele
cteva sptmni.
Not rapid un numr de telefon cu un stilou de aur pe o a doua carte de
vizit i i-o ddu doamnei Talbot.
Avei i un alt numr de telefon, unde m putei gsi la orice or,
doamn Talbot continu el, strcurndu-i cartea de vizit n mn i
strngnd-o doar un moment, pentru a ntri sugestia posthip notic pe care
o transmitea n acel moment. Te rog s m caui din nou, atunci cnd
consideri c-i pot fi de folos.

n timp ce doamna Talbot fcea un semn afirmativ, prnd nc


stpnit de oarecare confuzie, asistenta citi cartea de vizit a lui Adam, cu
ochi din ce n ce mai mari.
Sir Adam Sinclair, membru al Academiei Regale. mi pare extrem de
ru, Sir Adam, i spuse ea, adresndu-i o privire ncrcat de pocin.
Doctoria Ogilvy nu a pomenit nimic despre faptul c o vei consulta pe
Gillian. Cnd am vzut perdelele trase.
mi pare ru, ar fi trebuit s anun la ghieu, spuse el, nclinndu-se
naintea doamnei Talbot pentru a-i strnge mna, n semn de rmas bun. Nu
v ridicai, doamn Talbot. Trebuie s plec neaprat, pentru c sunt ateptat
altundeva, dar a dori s arunc o privire la foaia de observaie a Gillianei
nainte de a pleca. n orice caz, vorbeam foarte serios mai nainte. Dac
starea ei nu se amelioreaz, nu ezitai s m cutai.
Da. aa voi face, i confirm doamna Talbot.
Suntei curajoas, doamna, opti Adam, btnd-o pe mn pentru
ultima oar, nainte de a-i da drumul.
i lu trencul de la captul patului i i fcu semn asistentei s-l
nsoeasc:
A dori s vd acum fia aceea.
Iei mpreun cu ea din salon, oprindu-se la camera de gard. Reui si recupereze i cartea de vizit, atunci cnd asistenta o Ias pe un birou,
pentru a-i aduce foaia de observaie a Gillianei.
Fia i spunea prea puine lucruri pe care nu le tia sau la care nu se
atepta. Toate analizele sngelui erau normale, testele neurologice* erau
normale, radiografiile tomografice erau normale. Totul era normal cu
excepia faptului c nu era normal ca o feti n vrst de doisprezece ani i
sntoas, aa ca Gillian, s se prezinte n halul n care se afla ea. n acel
moment, Adam i jur s i afle pe vinovai i s-i judece dup legile sale,
Iac Soarta nu avea grij i-i judece naintea lui, dup legi proprii.
EREGRINE se desprise de Adam ntr-o stere de agitaie pe care
ncerca s i-o stpneasc. n timp ce taxiul se ra pe Park Lane i apo la
dreapta de-a lungul lui Oxford Street el btea nerbdtor darabana pe
rezemtoarea banchetei i contempla abstract oamenii ce se nghesuiau pe
trotuarele e pe ambele pri ale strzii. Simea n nri aerul acra ncrcat cu
gaze de eapament. Se simi uurat cnd ajunser pe strzile mai linitite din
preajma muzeului.
Aceasta nu nsemna ns c muzeul nsui era linitit. Peregrine cobor
din taxi n faa cldirii, uncie remarc un du-te-vino continuu de vizitatori.
Chiar n holul de la intrare, se vzu depit i nconjurat de o trup de elevi n
uniform i trebui s atepte pn ce profesoara lor se consult cu persoana
ce ndeplinea funcia de custode, la ghieul de informaii, n ce mod poate
ajunge la expoziia de sculptur greceasc, bup ce grupul zgomotos de copii
se ndeprt, Peregrine se gndi c dac slile de lectur din seciunea de
manuscrise erau chiar i numai pe jumtate att de aglomerate ca restul
muzeului, nu avea s-i vin prea uor s-i ndeplineasc misiunea fr a
atrage n mod nedorit atenia. *

Se atepta, oarecum, ca propriile lui documente s fie cerute atunci


cnd prezent scrisoarea lui Adam i rug s-i fie artat drumul. Dar femeia
mbrcat n uniform care se afla n spatele ghieului i fcu un semn
politicos i ridic receptorul telefonului de lng cotul ei. Dup un scurt
schimb de replici, se ntoarse din nou spre Peregrine, cu un zmbet vioi, i i
spuse c domnul Rowley va veni imediat s-l ntmpine.
Peter Rowley se dovedi a fi o persoan scund i masiv, cu o cunun
epoas de pr negru nconjurndu-i easta cheal. Ochii negri ai lui Rowley
erau extrem de ptrunztori n spatele lentilelor bifocale demodate, ns,
dup ce citi scrisoarea de introducere a lui Adam, i ntinse mna n modul cel
mai cordial.
Nu suntei prima persoan care a venit s studieze Brevis Dcscriptio,
afirm el cu bunvoin. Dar dac Sir Adam a considerat potrivit s-i fii
asistent, presupun c v vei folosi mai bine de ea dect muli alii. S
coborm n biroul meu.
Biroul lui Rowley era situat la mare adncime, n mruntaiele
depozitelor subterane ale muzeului.
Locul acesta tfste o adevrat babilonie, coment el, n timp ce-i
croiau drum de-a lungul a mai multe coridoare. Cu toate acestea, dac vrei
s faci un studiu ct de ct serios i util, trebuie s te ndeprtezi ct mai
mult cu putin de publicul vizitator. Iat-ne ajuni.
Deschise o u pe care sttea scris numele lui, introducndu-l pe
Peregrine ntr-o anticamer mic i aglomerat, cptuit cu rafturi pline de
dosare i cri. Din mijlocul acestei harababuri academice, nconjurate de o
minuscul insul de ordine, o secretar cu prul crunt l privi cercettor
peste consola unui procesor de cuvinte foarte modem.
Doamna Trayle, dumnealui este domnul Lovat, o inform Rowley. A
venit aici pentru a studia volumul 239 al manuscrisului din pnz de
bumbac Nero D. II. Vrei s ni-l aduci, te rog? i nu uita, nite ceai.
l conduse pe Peregrine, printr-o u interioar, ntr-un birou ceva mai
mare, ns cu nimic mai ordonat.
Presupun c preferai s cercetai manuscrisul ntr-un loc n care s
v bucurai de oarecare singurtate, remarc Rowley ca din ntmplare.
Ivete o jumtate de or in un curs peste drum, la universitate, aa c v
putei folosi de nevrednicul meu birou ct timp sunt eu plecat.
Privirea lui se ntlni direct cu a lui Peregrine. n acea fraciune de
secund, Peregrine surprinse o succesiune de
Imagini tremurtoare ce nsoeau figura rubicond a cartografului.
Adam avusese fr ndoial motive foarte valabile pentm care l trimisese
la Rowley.
Suntei nemaipomenit de amabil domnule se auzi el zicnd fr a
se ndoi ctui de puin de ceea ce afirma. Nu sunt destul de familiarizat cu
muzeul i chiar m ntrebam unde voi gsi un loc linitit n care s lucrez.
Secretara i deranja pentru a aduce manuscrisul cerut i se ntoarse
apoi iari peste cteva minute cu o tav ncrcat. Rowley mal rmase att
timp ct s bea o ceac de ceai dndu-i lui Peregrine cteva scurte

explicaii despre cum trebuiau mnuite documentele istorice; apoi se uit


brusc la ceas i ncepu s ngrmdeasc un teanc de file de cura ntr-o map
jerpelit.
Doamne Dumnezeule, unde zboar timpul sta? Trebuie s ajung la
universitate n cinci minute. Cred c nu lipsesc mai mult de o or, continu el
n timp ce-i trgea perdesiul i-i punea plria oprindu-se apoi lng ui.
Dac avei nevoie cfe orice altceva ntre timp, doamna Trayle se va ocupa de
dumneavoastr.
Rmas singur Peregrine deschise geanta i extrase schiele pe care le
fcuse la Melrose. Le aez grijuliu la stnga manuscrisului ce coninea Brevis
Descripio, apoi se rezem de speteaza scaunului, repetnd mental
instruciunile primite de la Adam. Inima i btea repede i ncerc, s-i
stpneasc nervozitatea. Se simea, pricepu ei n acel moment, exact ca un
rufctor pe cale s comit o fapt interzis.
Pentru numele lui Dumnezeu, eti un idiot! i spuse el exasperat.
Urmreti doar s obii nite informaii, nu s spargi o banc! i impuse
autoritatea asupra lui nsui i se strdui s-i controleze respiraia i ritmul
btilor inimii, reintrnd astfel n normal. Continund s respire disciplinat,
aa cum l nvase Adam, situaia n care se gsea i se pru mai puin
stranie. Se simi deodat calm i cu mintea limpede, sigur pe sine ca un om
care strbate o crare familiar.
Sentimentul de siguran aduse cu sine i pe acela de autocontrol.
Avea pentru prima oar n via sentimentul c i stpnete perfect
facultile. Fr a mai sta pe gnduri, i aez mana stng peste teancul de
desene, cu palma n jos. Cu dreapta netezi pagina in-folio din faa lui i
ncepu s o studieze n detaliu.
Folosindu-se de arttorul de la dreapta ca de un indicator urmri o
dat ntregul manuscris de la cap la coad. La nceput scriitura medieval
prea stranie i obscur o culegere haotic de nimicuri pete i rnduri fr
ir. Dar n momentul cnd o lu din nou de la capt descoperi* c-i venea
destul de uor s descifreze cuvnt cu cuvnt. Tot mai concentrat ncepu
ncet s citeasc.
Cu o ora mai devreme ar fi fost foarte suprins s constate c ochiul lui
nedeprins cu limba latin a secolului al XHI-lea o descifreaz, totui cu
asemenea uurin. Acum aproape c nu acord nici o atenie acestui fapt,
traducnd fr efort contient textul din faa lui. Autorul lucrrii Brevis
Descripio studia pe rnd fiecare provincie a Scoiei, menionndu-i numele i
ncepnd cu zonele de grani Teviot i Lothian. Peregrine trecu peste ele fr
s simt nici o reacie, continund s citeasc mai departe:
Postea est terra de Fif n qua burgus Sancti Andree et castrum de
Locres. Apoi urmeaz inutul Fife n care exist oraul St. Andrews i castelul
Locres Leuchars, ipnd cont de scrierea modern.
Capitolele urmtoare se ocupau de provinciile Angus i de Munii
Grampian, cunoscui scriitorului sub denumirea de Le Mounth.
Insensibil la scurgerea vremii, Peregrine citi n continuare meniunile
referitoare la Aberdeen i Elgin, orae de pe coasta de est, ajungnd apoi la o

nou ntrerupere n text. Urmtoarea propoziie se conforma probabil logicii


gramaticale a celor ce o precedau: Et postea est terra de Ros. Dar n
momentul n care Peregrine ajunse la cuvntul Ross, simi deodat un fior
n palma minii stngi, care sttea deasupra desenelor pe care i le inspirase
Michael Scot.
Reveni cu indexul asupra denumirii geografice i l meninu fix n acel
loc. Fiorul din cealalt mn deveni mai puternic, disprnd complet atunci
cnd o ridic, pentru scurt vreme, de pe teancul de desene, avnd s revin
odat cu restabilirea contactului.
Asta este! gndi el triumftor. Castelul lui Scot trebuie c se afl pe
undeva prin vechiul regat Ross!
Se ncrunt, strduindu-se s-i adune cunotinele despre perioada
medieval a istoriei Scoiei. Din cte i amintea el, regatul Ross ocupase o
regiune ntins cuprins ntre Loch Ness, la sud, i munii din Sunderland, la
nord limitare insuficient, care ar fi pretins multe alte investigaii.
Peregrine oft i cltin din cap.
Dac-a avea o hart care s nsoeasc acest fragment de text! * se
gndi el.
Era limpede c o asemenea hart nu avea cum exista, ideea i sugera
ns un nou mod posibil de speculaie.
Oare care sunt cele mai timpurii hri ale Scoiei care au
supravieuit? Se ntreb el cu voce tare.
Dac eti dispus s iei n considerare Marea Britanie n general, se
auzi vocea lui Rowley, din cadrul uii, cele mai vechi din coleciile noastre
dateaz din secolul al ^III-lea. Este vorba, de fapt, de desene cartografice
nu hri n adevratul sens al cuvntului.
Peregrine tresri i-i ridic privirile.
Te rog s m scuzi am crezut c m-ai auzit cnd am intrat, chiar
acum un moment, adug cartograful. Fcu un gest spre Brevis Descripia Ai
gsit ceea ce cutai?
Da, cred c da, spuse Peregrine. Cel puin parial. Mai sunt ns o
mulime de ntrebri la care nu am rspuns. Lcu o pauz i-i aranja
ochelarii. A putea s arunc o privire asupra acelor fiarti despre care tocmai
mi-ai vorbit?
Kowley ridic din umeri.
Nu vd de ce nu. Dar trebuie s te previn, sunt ngrozitor de
imprecise n ceea ce privete Scoia. Cel cc Ie-a desenat. Matthew Paris,
englez de origine a fost clugr la St. Albans. Cunotinele lui practice
referitoare la geografia Scoian par s se fi limitat la regiunea de la sud de
fluviul Tay.
A dori totui s le vd, dac se poate, spuse Peregrine. Cc alte
materiale avei, eventual mai precise?
Stai s m gndesc. Rowley i strnse buzele i pru s cerceteze
foarte atent aerul de undeva, de deasupra capului lui Peregrine. Cea mai
veche ar fi Lansdowne 204, o hart far titlu executat de un oarecare John
Hardyng, cam pe la 1457. La fel ca i lucrrile lui Paris, nici aceasta nu este

neaprat o hart adevrat fiind mai degrab un gen de diagram ilustrat


n schimb, pe ea apar menionate cincizeci de denumiri ale unor localiti.
Dup aceea, exist un grup de hri din secolul al XVI-lea, executate de
diveri. Te intereseaz hrile tiprite sau doar desenele originale n
manuscris?
Cred c ar fi mai bine s arunc o privire peste tot ceea ce exist
dinainte de anul o mie ase sute, spuse Peregrine. Bineneles, cu condiia si poi* sacrifica acest timp pentru mine.
Nu este nici o problem, spuse Rowley vesel. Nu-mi stric nici mie
puin variaie. i ridic una dintre sprncenele stufoase. Cum te-ai gn&it
s faci? n ordine cronologic?
Dac nu ai o ideea mai bun, cronologic, rspunse Peregrine. V
Bine, atunci aa rmne. Rowley deschise din nou ua spre prima
ncpere i i se adres secretarei: Doamn Trayle, ai un moment liber? X
avea nevoie s-mi mai aduci alte cteva lucrri.
Aproape dou ore ncheiate, cei doi brbai se cufundar n studiul
uttor serii complete de hri vechi/concentrndu-se asupra acelora care
prezentau regiunea unde existase odinoar regatul Ross. La nceput,
Peregrine se cam ferea s se foloseasc de excentrica lui metod de
investigaie de fa cu Rowley. Pe de alt parte, nu descoperi nici o alt
alternativ. Dup cea dinti ncercare, se atept ca Rowley s se intereseze
mirat de ceea ce fcea el. Departe de aa ceva, expertul n cartografie al
muzeului trat situaia ntr-o manier degajat, care lsa s se neleag c
acest gen de ntmplri nu erau noi pentru el.
Atitudinea fireasc a lui Rowley l liniti pe Peregrine i i uura munca,
mcar din acest punct de vedere. Pe de alt parte, cercetarea n sine se
dovedi total neproductiv. Unele nu erau dect simple hri maritime,
prezentnd exclusiv regiunile de coast. Celelalte se dovedeau insuficient
detaliate din alte puncte de vedere. Cnd ceasul din anticamer btu de ase
ori, Peregrine se vzu silit s renune i s recunoasc faptul c nu avea nici
un rost s continue, orict de tare l necjea nfrngerea.
nghii ultima gur de ceai cldu rmas pe fundul celei dea treia ceti
i se rezem de sptarul scaunului, oftnd din greu. Rowley, care se uita la el,
fcu un semn din cap prin care. Dorea s-i demonstreze simpatia.
Cunosc foarte bine ceea ce trebuie s simi tu filosof el
Din experiena mea cercetarea nseamn de obicei zece la sut
descoperiri iar restul nu este dect pierderea unui timp valoros, i nl
curios capul. Vrei s continui?
Peregrine fcu nite exerciii cu umerii lui obosii i cltin dm cap.
Mulumesc pentm propunere dar nu. Dac nu am gsit nimic pn
acum m ndoiesc c voi reui cel puin nu din aceste sune. i adres
cartografului un zmbet n care se citea regretul *
Cred c cel mai bun lucru este s plec i s te las i pe tine s te duci
acas. n orice caz i mulumesc pentru ajutor.
Nu ai pentru ce i rspunse Rowley din toat inima. Te rog s-i
transmii omagiile mele lui Sir Adam. Atept pn ce Peregrine terminase s

pun desenele la locul lor din serviet apoi i ntinse mna. Nu ezita s m
vizitezi din nou dac pot s tc ajut cu ceva.
n timp ce-i strngeau minile din anticamer se auzi sunetul
puternic al unui telefon ce amn rspunsul pe care Peregrine l-ar fi dat; un
moment mai trziu secretara lui Rowley deschise ua.
Este pentru dumneavoastr, domnule Rowley; la telefon este
doctorul Middleton.
Ah! Exclam Rowley i se ndrept spre telefonul de pe birou.
Domnule, te las s vorbeti n linite la telefon, spuse Peregrine,
ridicnd o mn n semn de rmas bun. i dau eu napoi secretarei hrile
acestea. Nu-i nevoie s m conduc nimeni. i i mulumesc nc o dat.
Rowley i fcu un semn amical nainte de a ridica receptorul. Peregrine
rmase n anticamer att ct s-i permit doamnei Trayle s se uite peste
fisele de inventar ale documentelor, iar n acest rstimp se auzir de dincolo
de zid fragmente ale conversaiei.
Alo, William! Deci, cum a fost Conferina Munilor i Insulelor Scoiei?
Oh? Chiar aa? mi pare ru s aucl asta. Raeburn ar fi trebuit, totui, s se
afle acolo, nu? Dac stm s ne gndim el are att interese de afaceri ct i
academice la Inverness.
Peregrine sesiz dintr-o dat e trgea eu urechea ii se mustr n sinea
lui, destul de mirat de postura n care se surprinsese.
Nu este treaba ta indiferent despre ce ar sta ei de vorb, i zise el,
n timp ce se ndrepta spre u. Spre mirarea lui, fragmente din acea
conversaie rsunau nc n urechi chiar i dup ce plecase de la muzeu.
Pn chemase un taxi i strbtuse scurtul drum spre Caledonian Club
uitase cu totul incidentul. Intra n sala principal n care l descoperi pe Adam,
aezat ntr-unui din fotolii sorbind gnditor dintr-un pahar ds* whisky, l
remarc pe Peregrine de ndat ce intrase i ridic paharul fcndu-i semn
s i se alture.
Salut spuse Peregrine, aruncndu-i servieta pe sofaua de lng
Adam, fcnd o pauz ca s-i scoat pardesiul. Sper c nu te-am fcut s
m atepi.
Deloc, i rspunse acesta. Nici eu nu am venit dect de puin
vreme. Cum te-ai descurcat la Muzeu?
Peregrine se aez alturi, fcnd un gest pentru a atrage atenia unui
chelner, artnd apoi spre paharul lui Adam, sugernd astfel c dorete i el
aceeai butur.
Norocul meu a fost schimbtor, din pcate, spuse el. n ceea ce
privete Brevis Descripio, lucrarea m-a ajutat s ngustez aria cutrilor
noastre la regatul Ross. Dar asta este tot ce am reuit cu materialele
existente. Oft i se strmb. Majoritatea harilor pe care mi le-a artat
Rowley erau tiprituri dup desene. Poate a fi avut anse mai bune dac a
fi avut acces la manuscrisele originale.
Nu te grbi s-i subapreciezi descoperirea, spuse Adam. Ross
ngusteaz foarte mult domeniul. Tu ai aflat un aspect care sc poate dovedi

vital i aceasta nu n ultimul rnd din cauz c este singurul indiciu decare
dispunem acum.
Vznd expresia mirat a lui Peregrine, ncepu s-i explice.
Am vzut-o pe micua Talbot. Ea este cu adevrat cea pe care o
cutam. Din nefericire, informaiile de care avem nevoie sunt pentru moment
total. Inaccesibile.
De ce? Ce s-a ntmplat?
Chemarea i legarea prin farmece de la Melrose a avut consecine cu
mult mai dezastruoase dect am presupus, spuse Adam direct S-a produs o
prbuire complet a personalitii. La toate nivelurile.
Atunci nseamn c nu i-a revenit de fapt din com? ntreb
Peregrine.
Adam i permise un zmbet obosit i cltin din cap, aplecndu-i
puin fruntea i lipind-o de peretele rece al paharului.
Ar fi bine s fie att de simplu, Peregrine, murmur el. Din punct de
vedere clinic, fata este contient; se afl n schimb ntr-o stare aproape
catatonic. Prezint reaciile sau mai degrab nonreactile clasice autiste.
Da, personalitatea a fost frmiat, la toate nivelurile. tiu prea bine. Doar
am fost acolo.
Peregrine se ncrunt, nereuind s neleag ngrijorat fiind i de
starea de epuizare ce plrea s-l stpneasc pe Adam dar nainte de a reui
s pun vreo ntrebare, un chelner i aduse paharul cu butur. Rspunse cu
un semn distrat de mulumire, iar omul se retrase discret; sorbi automat din
pahar, apoi nc o dat, mai atent, dup care nl paharul n semn de
apreciere.
Este foarte bun, remarc el, savurnd aroma ce-i struia n cerul
gurii. E din mal?
McAllan, rspunse Adam, cu un semn afirmativ. Erai pe cale s faci
un coirientariu?
Peregrine nghii i fcu un gest vag cu paharul.
Ziceai c personalitatea ei este fragmentat dar nu reprezint
Michael Scot o personalitate separat?
Da, dar trebuie s-i aduci aminte c eu am comparat personalitile
ncarnrilor succesive cu nite mti, rspunse Adam cu voce sczut,
deoarece conversaia lor intrase n anumite detalii specifice. Spiritul
reprezint esena a ceea ce este peren, nemuritor chiar ceea ce poart
masca ntr-o anumit ncarnare. Dar spiritul pur, dac nu este extrem de
evoluat, nu poate intra n interaciune cu oameni ncarnai dect prin
intermediul unei mti fie una trecut, fie cea prezent. A ndrzni s spun
c toate mtile ce au fost vreodat accesibile spiritului ce ocup acum
corpul numit Gillian Talbot au fost fragmentate inclusiv masca Michael Scot.
Pn ce nu se reasambleaz cel puin aceast masc, nu putem avea acces
la nici un fel de informaii referitoare la Michael Scot.
ndrtul ochelarilor, ochii lui Peregrine se fcuser rotunzi.
i poi face ceva pentru a repara rul?

Nu n termen scurt, spuse dam. M-am oferit s o Iau pe Gillian sub


ngrijirea mea, ca pacient ntr-o clinic particular. Dac prinii ei se
hotrse s se foloseasc de serviciile mele, putem spera. Altfel.
Ridic din umeri i mai sorbi o dat din pahar; privirea lui Peregrine
cpt treptat o cuttur rece i sumbr.
Cei ce sunt rspunztori de fapta aceasta, spuse el dup un
moment, sunt aceiai care au fcut spturi la abaie, nu-i aa? Cei pe care iam desenat.
dam fcu un semn grav din cap, iar artistul se apropie nc puin de
el.
Adam, atunci trebuie s-i terminm, i opti el. Nu e posibil s scape
nepedepsii, dup ce au fcut un lucru att de. Bestial ca acesta!
Exact ai gndesc i eu, i rspunse Adam.
i atunci, care este urmtoarea noastr mutare?
Pentru seara aceasta, spuse Adam, mncm cum se cuvine i
mergem devreme la culcare. Iar mine de diminea, i propun s facem o
vizit la Societatea Geografic Scoian -care, orict ar suna de absurb, i
are sediul aici, la Londra.
Peregrine i ncrei sprncenele.
Vom gsi la ei materiale pe care s nu le aib Rowley la British
Museum?
Ei au tot felul te materiale, i rspunse Adam. Din ele vom afla toate
datele posibile despre punctele fortificate din vechiul regat Ross.
<L<tjitolit (cincisprezece
UP aproape douzeci i patru de orc, pe Insula Skye, ntr-un castel ce
fusese sediul efilor clanului MacLeod de mai bine de apte sute de ani un
descendent al lor din zilele noastre ntreinea un grup de vizitatori cu poveti
despre trecutul glorios al strmoilor. Finlay MacLeod nu era eftil, ci doar
unul dintre principalii si colaboratori ceea ce s-ar fi numit un scutier, n
zilele de demult, lucru de care era foarte mndra.
Nimeni nu Ic mai pretinde scutierilor s poarte cu adevrat armele
efului n sensul propriu al cuvntului dect poate cu excepia unor ocazii
srbtoreti, i totui Finlay purtase cu adevrat arme sub comanda efului
su n timpul celui de-al doilea rzboi mondial. Mai avea i astzi n
genunchi schije dintr-un rapnel german i se sprijinea n baston atunci cnd
vremea nu era bun.
n momentul de fa, Finlay i soia lui locuiau la castel ocupndu-se dc
paza acestuia, i contribuind la treburile gospodreti ori de cte ori eful se
afla i el la castel. Cei doi erau i ghizi, mai ales ctre finalul sezonului
turistic, atunci cnd pleca personalul suplimentar angajat pc durata verii.
ns vizitatorii, tot mai puini, continuau totui s vin. Margaret vindea astzi
bilete la ghieul din sala cea marc de la intrare, n timp ce Finlay se ocupa dc
grupurile jee ajungeau n salon. eful se afla n America, participnd la una
dintre marile ntlniri ale scoienilor, fiind ateptat s revin peste o
sptmn.

Frinlay se ntoarse la locul su obinuit de lng arcadele albe ale


ferestrelor i ndeprt un fir imaginar de praf de pe un impuntor pian
Bdsendorfer, n timp ce un nou grup de vizitatori ncepuse s se mprtie
prin ncpere. Ultimii fuseser din Japonia, un autocar plin, turiti cu aparate
scumpe de fotografiat i care nu nelegeau prea bine engleza. Cei de acum
preau amestecul obinuit de vesteuropeni, majoritatea scoieni i britanici,
i un numr considerabil de americani.
Lui tinlay i fcea plcere munca de ghid. i plceau oamenii n general
i i plcea mai ales s ncerce s ghiceasc locul de unde veneau, cu osebire
atunci cnd reuea s-i identifice nainte ca accentul s-i trdeze. Din
experiena adunat de-a lungul anilor putea acum, de exemplu, s-i
detecteze aproape fr gre pe americani dup mbrcminte: cei mai n
vrst purtau haine noi de ploaie London Fog i fulare ecosez din ln sau de
Burbury, iar cei tineri, obinuiii pantofi sport, rucsacuri i canadiene lungi i
umflate.
Finlay i agrea pe americani cbiar dac unii dintre ei erau puin cam
obraznici i zgomotoi dup normele locale -deoarece ei veneau adesea
pentru a se interesa de legturile dintre strmoii lor proprii i clanul
MacLeod ceea ce constituia unul dintre motivele pentru care tot personalul
castelului purta un obiect oarecare cu modelul ecosez specific clanului
MacLeod atunci cnd era de serviciu. Margaret i celelalte dou femei ce
lucrau n aceast dup-amiaz preferaser earfe largi n carouri galbenaprins i negru, numite cu afeciune MacLeod cel strident44, purtate n chip
de diagonal i prinse la umr cu broe din argint scoian mpodobite cu
topaze sau agate fumurii.
Finlay preferase o pereche de pantaloni ecosez din ln, predominnd
verdele, cunoscut sub denumirea de MacLeod al lui MacLeod. Observ c mai
muli dintre vizitatori din grup purtau cravate sau earfe cu acelai model. n
momentul cnd mai multe priviri curioase se ndreptaser spre el, Finlay i
drese glasul i i prinse minile la spate, pregtindu-se s nceap
cuvntarea lui obinuit.
Bun ziua, doamnelor i domnilor. V urez bun venit la Castelul
Dunvegan, n numele efului clanului nostru. Ne aflm n salon, una dintre
cele mai vechi aripi ale castelului. Decoraiunile georgiene nu sugereaz
neaprat vechimea ei, dar dac intrai prin ua aceea i ocolii colul, de
cealalt parte a zidului acestuia, spuse el indicnd printr-un gest partea
stng, chiar dedesupt se vede vechea temni, n forma unui gt de sticl,
departe de a fi o caracteristic georgiari. Nu am de gnd s v rpesc
timpul oprindu-m asupra unor lucruri pe care le putei citi i singuri n ghidul
turistic, n schimb, in neaprat s v atrag atenia asupra a ceea ce
reprezint poate cea mai mare comoar a clanului MacLeod, pstrat chiar n
aceast ncpere: am Bratach Sith, Steagul Ielelor.
Artnd peretele dintre cele dou ferestre ce ddeau spre mare, aflate
n spatele su, toi ochii se ndreptar ctre strvechea ram ce -atrna acolo
un obiect impresionant, de culoare aurie, cam de un metru lime i un
metru douzeci nlime, expuse pe un fundal de culoarea somonului.

Steagul propriu-zis era o estur zdrenuit din material fin i


translucid, n nuane de pergament, cu petice maro i purpurii, acolo unde
fusese reparat n secolele trecute. Pentru a fi ferit de alte deteriorri, fusese
prins pe un fond de pnz nevopsit, totul fiind fixat sub sticl. De-o parte i
de cealalt a ramei, se aflau draperii din brocart mpodobite cu motive de
culoare portocalie pe fond ivoriu, cu o margine n cute din acelai material,
ascunznd mecanismul perdelei. Puternicele susceptibiliti presbiteriene ale
lui Finlay ar fi suferit un teribil afront dac i s-ar fi sugerat, fie i printr-o
aluzie, c trecea cu vederea aceste zorzoane religioase ieftine; lui ns nu i se
prea ctui de puin ciudat c modul n care fusese mpodobit drapelul
semna att de mult cu felul cum sunt mpodobite sfintele moate dintr-o
biseric scoian.
Exist mai multe versiuni despre chipul n care steagul ielelor a ajuns
n posesia clanului MacLeod, spuse Finlay, cu voce din ce n ce mai sczut i
mai smerit, n timp ce asistena se apropiase, pentru a vedea mai bine
obiectul. Unii istorici cred c a fost drapelul de rzboi a lui Harald Hardrada,
pierdut n timpul nfrngerii de la Stamford Bridge i adus apoi pe Skye de
ctre -descendenii lui. Alii cred c a fost un drapel sarazin, capturat n
timpul cruciadelor i adus napoi din ara Sfnt.
Mai multe persoane din rndul nti aprobar din cap, deoarece
resturile esturii din spatele sticlei semnau, ntr-adevr, cu stilul oriental.
Cei din familia MacLeod susin, totui, c steagul nu are o sorginte
omeneasc, urm Finlay, ci ar fi un dar din partea unei doamne din neamul
ielelor ctre unul din efii clanului MacLeod, ia care s-a adugat promisiunea
c viitorii efi pot chema n ajutor dc trei ori poporul ielelor, n momente de
restrite, prin desfurarea steagului. Tradiia spune c aceste a fost deja
desfurat n dou rnduri, iar Ielele au venit cu adevrat, aa cit v putei
nchipui ct de grijuliu chibzuiete fiecare sef dac el trebuie s fie cel ce
desfoar pentru cea de a treia sl ultima oar steagul.
N^i se pare ridicol, murmur o voce brbteasc din spatele
grupului, creia i replic o voce feminin:
Taci din gur, George. Vreau s aud cum de le-au dat ielele steagul.
Finlay zmbi indulgent. Dup mai mult de un sfert de secol, ct
avusese el de-a face cu publicul, tia foarte bine cum s trateze pe oricare
amator de zeflemele.
Aa cum se ntmpl cu majoritatea povetilor din vechime, avem
mai multe versiuni despre cum s-a ntmplat de ne-au dat ielele acest steag,
continu el vesel. Dintre ele, cel mai mult mi place aceea cu unul dintre efii
clanului MacLeod, care s-a ndrgostit de una dintre frumoasele prinese ale
ielelor, iar ea a prins drag, la rndu-i de el. Dei amndou familiile s-au opus
legturii lor, n cele din urm au cedat totui condiia fiind ns ca prinesa
s nu poat rmne cu iubitul ei pmntean dect un an, sau pn la
naterea unui motenitor, dac aceasta se petrecea mai devreme. Ei bine,
eful i soia lui vrjit au trit fericii cum nu se mai poate i, chiar nainte s
se mplineasc anul, ca i nscu un fiu. Dup aceea a trebuit s se ntoarc la
ai ei, traversnd Podul Ielelor, pe care l putei vedea puin mai la

miaznoapte de castelul nostru. S-a ntmplat ns ca*n timp cc se


srbtoarea naterea pruncului, doica s-l prseasc dormind n leagn, n
ncperea din turn, lng ceea ce acum este sufrageria pe care ai vizitat-o.
Atunci copilaul a dat din picioare i i-a aruncat pleduurile de pe el, dup
care a nceput s plng, mnios. Doica nu i-a auzit suspinele, n schimb,
acestea au ajuns la urechile mamei sale. Mnat dc dragostea pentru el a
traversat din nou Podul Ielelor i a venit s-l mngie nvelindu-i n alul ei. A
fugit ns repede atunci cnd s-a ntors doica; dar. Nimeni nu a avut nici o
ndoial de unde aprase alul Aa se face c steagul ielelor a ajuns n
posesia celor clin clanul MacLeod sau cel puin, aa zice legenda.
Vioiciunea stilului lui de a povesti smulse hohotul de rs ateptat iar
muli americani se apropiai pentru a vedea mai bine; printre ei se afla i o
pereche trecut de prima tineree cu un biat naintea vrstei pubertii.
V rog s m scuzai domnule se aventur biatul dar de fapt
dumneavoastr nu credei cu adevrat c steagul provine de la iele nu?
Finlay se aplec spre el i l cercet cu mare gravitate.
Cum tu nu crezi n iele flcule? Se interes el
Biatul ridic nehotrt din umeri iar Finlay cltin din cap.
neleg. Pi n-ar, trebui s m bag eu n ce trebuie s cread i s
nu cread un brbat ns un lucru e sigur i mrturisi el Indiferent de unde
ne-a venit steagul ielelor, norocul nostru al clanului MacLeod de la el ni se
trage. n rzboiul al doilea mondial muli dintre tinerii piloi ai clanului au
purtat cu ei fotografii ale steagului ielelor, n chip de tlman. i vrei s-i
spun ceva? S-au ntors cu toii pn la cel din urm.
Biatul aproape i ieiser ochii din cap de mirare dar i prinii si
erau impresionai.
Fchiar acesta este adevrul? ntreb tatl biatului. Finlay zmbi i
i scoase ncet portofelul din. Buzunar scotocind coninutul unuia dintre
buzunarele interioare pn ce scoase la iveal o fotografie nglbenit i
ferfeniit a steagului n ram.
Iat dovada cel pu. in n cazul meu, murmur el artndu-le
imaginea. Acesta este unul dintre motivele pentru care consider c este un
privilegiu s pot sta de straj aici spuse, artnd cu un gest n spatele lui,
apoi puse la loc fotografia. Putei crede ce dorii despre cum a ajuns steagul
n minile clanului MacLeod; eu unul tiu sigur c le-a fost dat strmoilor mei
dc iele.
Aa cum se ntmpla dc fiecare dat, aceast remarc puse capt
conversaiei; dup ce cercetar mai atent steagul protejat de sticl, cei trei
ieir din camer mpreun cu ceilali vizitatori. Mai aprur apoi i ali turiti,
numrul lor scdea ns tot mai mult pe msur ce se apropia ora nchiderii.
Finlay i privi ceasul i se gndi c Margaret permisese accesul ultimilor
oaspei din ziua respectiv cu un sfert de or n urm.
Ceasul de pe cmin btu cinci. Finlay auzi ultimul grup venind pe
coridorul dinspre sufragerie i i ntmpin n u, conducndu-i prin salon
curtenitor, nsl fr a-i ncuraja pe turiti s rmn prea mult. De aici
mergeau s vad temnia, treceau apoi printre cele dou sli unde erau

expuse alte odoare ale clanului MacLeod, i n cele din urm coborau la
Centrul Clanului i magazinul de suveniruri.
Rumoarea din holul mare de la intrare se strecur pn la el un zvon
de voci vesele, creia i puse capt zgomotul surd al nchiderii uii din fa.
Sigur acum c ultimii vizitatori plecaser, Finlay parcurse iari agale salonul,
observnd c fiecare obiect, att de familiar lui, se afla la locul su, ocolind
pianul pentru a nchide fereastra din prima arcad de pe stnga a ncperii.
Cu aproape cincizeci de ani n urm, din pricina unui incendiu serios care
izbucnise n castel, se construise o scar metalic de salvare ce cobora de-a
lungul peretelui cldirii pn n curtea artileriei, unde tunurile cele mari
aprau odinioar Castelul Dunvegan de atacurile de pe mare. Normele de
siguran pretindeau ca acest acces s rmn liber n timpul zilei, cnd
turitii veneau i plecau, n schimb fereastra era ferecat n fiecare noapte,
mpotriva sprgtorilor care s-ar fi putut cra i ptrunde nuntru. Desigur,
trebuia mai nti ca persoana respectiv s treac peste zidurile exterioare
ale castelului.
Dup zecile de ani petrecui la castel, verificarea ferestrelor i intrase lui
Finlay MacLeon n reflex att de profimd, nct nchise zvorul geamului i
trase draperiile niei respective fr s se gndeasc la ceea ce fcea.
Fat de steagul ielelor, n schimb, nu i-ar fi ndeplinit niciodat, n
ruptul capului, serviciul ceva mai superficial i fr s se gndeasc.
Postndu-se chiar naintea steagului, btrnul Finlay lu o perfect poziie de
drepi i i ridic braul, executnd un salut energic! Rmase un moment n
aceast poziie, gndindu-se la fotografia nglbenit din portmoneu, pe urmi
i ls din nou mna ncet n jos.
Apoi chiar nainte de a trage draperiile de brocart care noaptea
acopereau steagul i l protejau de lumin atunci cnd nu era deschis
castelul, i srat vrfurile minii drepte i atinse cu dragoste colul e jos din
dreapta al ramei* Stratul auriu se tocise puin n acel loc, din cauza anilor n
care Finlay comisese acest gest de devotament; apoi zmbi i aez faldurile
draperiei la locul lor. nainte de a nchide lumina i de a pomi pe scri spre
foaier, arunc o ultim privire de ndrgostit al camerei.
Margaret era nc aezat pe scaunul ei din spatele ghieului de bilete,
numrnd ctigurile dup-amiezii. i ntmpin sosirea cu un clipit vesel din
ochi, continund ns s numere i avertizndu-l s nu o ntrerup. Finlay
confirm printr-un gest amical c a neles i se ndrept spre cea mai
apropiat banc, nainte s se aeze, la u se auzi o btaie neateptat i
insistent.
Alo, este cineva acolo? Rzbi vocea nbuit a unei femei. V rog s
deschidei un moment!
Vocea trda o suferin oarecare. Soia i arunc lui Finlay o privire
peste ramele ochelarilor.
Cred c i-a uitat cineva ceva, spuse ea, ncruntndu-se puin. Ai
face bine s vezi ce vrea.
Chiar asa, spuse Finlay, mergnd s descuie usa.

Figura stingher ce atepta n prag era o tnr! De care i aducea vag


aminte c ar fi vzut-o prin castel cu nici o or n urm posomort i
anonim n taiorul maroniu dintr-o stof din ln foarte greu de descris. De
altfel nu i-ar fi amintit ctui de puin de ea dac nu ar fi vorbit engleza cu o
urm de accent regional oarecare. n momentul respectiv, judecase c
trebuie s fie canadian, sau poate american vreo asistent medical sau
secretar.
Probabil secretar, decise el acum, observnd expresia ei ngrijorat i
minile trgnd nervos de cureaua genii ei simple, din piele, ce-i atrna pe
umr. Dup o cercetare mai atent, ajunse la concluzia c avea n jur de
treizeci de ani; prul castaniu-nchis fusese tiat scurt, iar ovalul feei, cu
piele ngrijit, nici urt, dar nici frumos, era ncadrat de ochelari cu ram
nchis la culoare. Ochii splcii din spatele lentilelor aruncau priviri
ngrijorate.
Vii slav cerului mai este cineva aici spuse ea. mi pare nespus de
ru c trebuie s v deranjez dar din cte se pare, mi-am pierdut cheile de
la main. Le aveam sigur cnd am venit, pentru c-mi amintesc cum le-am
pus n geant, cnd mi-am pltit biletul de infame, dar acum nu izbutesc s
le mai gsesc i fr ele nu pot ajunge prea departe. Nu a mai rmas dect
o singur posibilitate s le fi pierdut n magazinul de suveniruri, sau poate
n salon. m umblat n geant ct m-am aflat acolo, ca s-mi scot ghidul.
Credei c am putea merge s aruncm o privire?
Tot timpul ct vorbise, se mpinsese mereu mai n fa. nainte ca Finlay
s neleag foarte bine ce se ntmpl, deja traversase pragul i ptrunsese
n holul de la intrare. Aceast descoperire l irit puin, dar un gentleman
scoian nu ar putea vreodat ignora rugminile unei doamne ce are nevoie
de ajutor.
Mda, mda, mergem sus i aruncm puin o privire, spuse el cu
ngduin, trgnd o ochead spre nevast-sa. Eu, personal, n-am vzut nici
un fel de cheie n salon, dar poate doamna MacCrimmon le-a gsit pe la
parter. Dac sunt pe aici, pe undeva, le gsim noi, nu te teme.
Vai, v mulumesc foarte mult! Exclam turista. mi pare chiar foarte
ru c v deranjez att de tare, pe deasupra i dup ora de nchidere. Nu tiu
cum am putut s dau dovad de atta prostie! De obicei nu sunt aa de
mprtiat.
Ei, stai linitit, drgu, o liniti Margaret. Cred c mi s-a ntmplat
i mie cel puin de vreo zece ori. Ia du-te, Fin, i vezi ce poi face. Te atept
aici, ca s putem ncuia.
Fin o pomi primul napoi, pe treptele late din piatr, aprinznd luminile
pe msur ce urca. Ajuns sus. Ucu o pauz pentru a desface crligul nurului
plasat acolo pentru a ghida fluxul de vizitatori spre stnga, ctre sufragerie,
i nu spre dreapta, unde se gsea salonul. De ndat cc obstacolul fusese
nlturat, femeia cu prul castaniu se strecur pe lng el i deschise ua
salonului. Luat puin prin surprindere, Finlay sc grbi n urmrirea ei.
Stai. Nu te grbi aa, o admonesta el i ntinse mna dup
comutatorul luminii aflat nuntru, chiar lng tocul uii.

ncperea reveni iari la via. Fr a-l mai atepta pe Finlay, femeia


aten se npusti spre nia ferestrei din stnga, proptindu-i geanta pe pian
i pipindu-i suprafaa.
Mi-aduc aminte c mi-am rezemat geanta aici, n timp ce-mi cutam
ghidul, i arunc ea lui Finlay peste umr. Dar nu sunt aici.
Poate or fi czut pe podea.
Punndu-se n patru labe, au cercetat zona de lng i de sub pian, ns
zadarnic. Femeia rmase aezat pe vine, oftnd exasperat i ncercnd
parc s-i cear scuze n acelai timp.
Din cte se vede, nu au rmas aici, spuse ea. Poate le-am lsat cu
adevrat n magazin dei a fi putut s jur c acolo nu mi-am scos dect
portmoneul cu mruni.
Finlay i stpni impulsul de a o mustra printete pentru neglinjena
ei.
Doamna MacCrimmon nu a plecat acas nc, sper, spuse el. Te
conduc la parter i te las s discui cu ea.
Suntei foarte amabil.
Femeia aten i arunc o privire recunosctoare i fcu un gest s se
ridice, emind un mic ipt ascuit atunci cnd mna i ag, din neatenie,
cureaua genii de umr, rsturnnd-o de pe pian i mprtiindu-i coninutul
pe podeaua acoperit cu lemn bine lustruit. Cosmetice i alte obiecte de
toalet mpreun cu un mare numr de monede se rspndir n toate
direciile.
Vai, nu! ip ea. Cum reuesc s fiu att de nendemnatic?
Finlay i punea exact aceeai ntrebare, dar un gentleman nu poate
spune aa ceva unei doamne nefericite. Murmurndu-i nite cuvinte de
mbrbtare, o ls pe nsoitoarea lui s adune obiectele intime, n timp ce
el plec n urmrirea monedelor i pixurilor ce se ndeprtaser mai mult.
Fiind-cu spatele sprea ea, nu o vzu atunci cnd se furi repede pn la
fereastr, pentru a desface zvorul. Cnd se ntoarse lng ea, femeia
spit i aduna n geant obiectele risipite.
V mulumesc foarte mult, opti ea ridicndu-se n picioare. Nu tiu
nici eu ce se ntmpl cu mine. Am spart i o oglind, pe deasupra. i art
sticla fcut ndri n pudnera ieftin, din plastic roz. Se spune c asta poate
aduce apte ani de ghinion.
Ah, nu te gndi la aa ceva, domnioar, o mbrbta Finlay. Norocul
ce-i protejeaz pe cei din clanul MacLeod aici, la Dunvegan, ferete de
ghinioane i pe cei din jur. Acum coborm ca i vedem dac nu cumva cheile
tale or fi la doamna MacCrimmon.
Lsar camera n ntuneric aa cum o gsiser. Nebnuind c se
petrecuse ceva dubios Finlay i conduse nsoitoarea la parter n magazinul
de suveniruri, unde o doamna mic i vioaie cu pr negru, parial ncrunit,
note ceva ntr-un registru contabil cu coperi tocite.
Bun seara, doamn MacCrimmon, spuse el vesel. Nu cumva ai
gsit un set de chei pe aici? Tnra doamn ce m nsoete nu le gsete i
crede c le-a pierdut pe a.

S>e opri n mijlocul explicaiilor lui simpatice n momentul n care vzu


c MacCrimmon se fcuse alb la fa i ncremenise. Nu se uita la el, ci i
fixase ochii asupra tinerei atene. Finlay i ntoarse, ncurcat, capul, pentm a
vedea ce se ntmpl i se trezi sub nas cu un pistol automatic ndreptat
chiar spre pieptul lui.
ocul i lu piuitul lui Finlay pentm cteva secunde. Pistolul era
prevzut i cu un amortizor ceea ce i sugera c femeia nu era o amatoare
oarecare. Ceva n subcontient i spuse c mai vzuse asemenea arme, la
sfritul rzboiului, cnd i dezarma pe ofierii din Gestapo. Jucria nu putea
avea un calibru prea mare, ins, vzut din unghiul lui, ai fi zis c eava era
n stare s scuipe nite ghiulele de tun. Inima i se poticni amintindu-i c
medicul l sftuise, cu mai multe luni de zile n urm s renune la munc.
Pnntr-un scurt gest cu eava pistolului, tnra femeie o ndemn pe
doamna MacCrimmon s treac lng Finlay. Cu ochii albi, ca de iepure,
btrna doamn nu se clinti din loc, prnd paralizat de fric.
Haide odat! Se rsti femeia, care acum i lua ostatici. Nu pot s stau
dup tine toat seara.
i ndrept arma spre doamna MacCrimmon, iar degetul i se ncorda pe
trgaci. Finlay o prinse repede de bra pe doamna MacCrimmon i o scoase
din spatele tejghelei, holbndu-se la tnr cu toatl demnitatea pe care o
putea aduna ntr-un asemenea moment.
Foarte bine, i spuse el acru. Vedem prea bine c ai o arm. Dac vrei
s-i goleti ncrctorul, noi nu avem de gnd s te oprim.
Tnra femeie cu prul castaniu zmbi subire.
Alt dat, poate. Pentru moment, a vrea s v punei amndoi
minile pe cretet i s o pornii ncet spre u.
Obrajii doamnei MacCrimmon se fcur i mai palizi, iar lui Finlay i se
fcu team c va leina.
LJn-unde ai de gnd s ne duci? Se blbi ea.
n salonul de la etaj, spuse tnra. Dac facei cum vi se spune, nu vi
se va ntmpla nimic. i acum micai-v, pn nu-mi p|ere cheful s m port
politicos cu voi.
Nendrznind s se rzvrteasc, Finlay se grbi s o trag pe doamna
MacCrimmon pe trepte fr a protesta, contient tot timpul de arma
ndreptat spre alele lui. Dac ar fi tras, glonul ar fi putut ptrunde att prin
el, ct i prin doamna MacCrimmon.
Pe msur ce urcau, se simea tot mai tare un curent de aer ngheat
ce i ntmpina. Cnd ajunser la etaj i se ndreptar spre salon, Finlay
remarc surprins c ua acestuia era dat de perete, iar luminile aprinse.
Constat, cu i mai mult mirare, la intrarea n ncpere, c fereastra din
dreptul scrii de incendiu fusese larg deschis, iar draperiile se zbteau
slbatic n vntul rece strnit de mare.
Trecei acolo, lng pian, le ordon tnra.
Finlay se conform, trgnd-o pe doamna MacCrimmon cu o mn i
innd-o ridicat pe cealalt. Aruncnd o privire spre fereastra, vzu urme de
noroi pe pervazul lat, pe unde era evident c se strecurase un alt intrus, venit

pe scara de incendiu, n aceeai clip, auzir cu toii zgomot de micare


venind de jos, din direcia holului din fa. O voce, pe care Finlay o identific
dc ndat ca aparinndu-i soiei sale, rosti cu indignare:
Ai noroc c nu c efu1 pe-acas acu1, altfel nu-i ieea totul chiar
dup plac!
Ah, Margaret era pus pe ceart. Ea intr cea dinti pe u, iar
sperana lui Finlay ca strinii s nu o fi descoperit pe doamna McBain,
bibliotecara, se nrui din fa cnd aceasta intr n salon mpiedicndu-se de
prag, cumplit de speript, numai un pas n urma soiei lui. Cel de-al doilea
intrus se dovedi a fi un brbat purtnd ochelari de schior i costumaia aceea
neagr i strns pe trup n care se mbrac spionii si sprgtorii, aa cum
tia Finlay din filme. Indiferent ct efe teatral prea*apariia lui, pistolul cu
amortizor era extrem de real. Ochii negri i apropiai ntre ei l studiai n
trecere pe Finlay i pe doamna MacCrimmon nainte de a se ntlni cu
privirile complicei.
Ai avut vreo problem? Se interesa el.
Tnra cu pr castaniu cltin din cap cu un aer dispreuitor.
Nu s-au purtat ca nite mieluei.
Brbatul n negru pru satisfcut i se ntoarse spre prizonieri
gesticulnd cu pistolul.
Ascultai-m cu toii: trecei dincolo.
Spre consternarea lui Finlay intruii i conduser n camera de gard
nvecinat. De aici un chepeng greu permitea accesul spre temnia
castelului care data din secolul al XlV-lea: o scobitur cu perei verticali
adnc de aproape patru metri spat chiar n roca pe care se nla
construcia. Brbatul n negru l apuc pe Finlay de umr i -l mpinse spre
chepengul nchis.
Deschide-l, i porunci el.
Mae MacCrimmon emise un mic zgomot ceva ntre gfit i suspin.
Vai nu acolo v mg! Scnci ea. S-ar putea s fie obolani i.
Brbatul n negru se ntoarse spre ea i i ridic eava
pistolului prevzut cu surdin ndreptnclu-6 spre fruntea femeii.
Poate preferi aceast alternativ? i suger el. Tremurnd, doamna
MacCrimmon czu n muenie i se cuibri alturi de doamna McBain,
cuprins i ea de frisoane, n braele lui Margaret; brbatul i ndrept
atenia spre Finlay.
Tu ce prere ai?
Btrnului ngrijitor nu-i mai trebuia alt ndemn. Chiar dac nu avea s
fie ctui de puin plcut n vgun, tot era mai bine dect s ncaseze cte
un glon. Deschise chepengul n cteva secunde i atept o nou comand.
Haide. Vr-le nuntru!
Asculttor, Finlay le cobor pe femei n bezna i rcoarea nchisorii mai
nti pe Margaret, pentru ca ea s le poat ajuta pe celelalte dou, deoarece,
chiar dac le inea cu minile ntinse, pn la fundul gropii mai rmnea un
spaiu destul de mare. Pe de alt parte, reuea astfel s o ndeprteze de

arma brbatului. Femeile ipau ct le inea gura; ar fi preferat s aib


nelepciunea s-i pstreze forele: oricum nu putea s le aud nimeni.
Minunat, btrne, acum a venit rndul tu, i spuse brbatul, dup ce
femeile ajunseser jos, fcndu-i un gest cu arma.
ncruntndu-se ca un nor de fortuna i gndindu-sc c i-ar fi prins bine
s fie cu douzeci de ani mai tnr, Finlay se aez eapn pe marginea
deschiderii, cu picioarele atrnnd n gol, apoi se ntoarse i, sprijinindu-se n
mini, ncepu s-i dea drumul n jos. Ignornd durerile din umeri, reuise,
totui, s rmn atrnat, cnd brbatul n negru, nerbdtor, i calc
degetele ncordate cu o cizm; Finlay ced i plonja n mijlocul femeilor ce
ipau. Ateriza strmb i i nbui o njurtur cnd simi c glezna i se
rsucise, prins sub greutatea trupului. n ntunericul nchisorii, Margaret
MacLeod cut mna soului ci. Intensitatea strnsorii degetelor lui i spuse
c avea mari dureri.
Blestematul s se abat asupra voastr, indiferent cine ati fi voi!
Strig ea spre brbatul care-i luase prizonieri, i a crui siluet se distingea n
dreptunghiul luminos de deasupra capetelor lor. Pe norocul clanului MacLeod,
sper i m rog ca s v alegei cu ceea ce vi se cuvine pentru ce-ai fcut n
aceast seara!
Intrusul rspunse cu un nechezat de rs; urm bubuitul cavernos al
chepengului ce se nchise peste u, mpiedicnd ptrunderea oricrei raze
de lumin.
De ndat ce complicele ei i ngrmdise pe prizonieri n ncperea
alturat, femeia cu pr castaniu i pusese pistolul pe pian i nchise
fereastra, trgnd i perdelele la locul lor, pentru ca de afar totul s par n
ordine. Odat terminat aceast treab, i vr arma ntr-un compartiment al
genii prevzut cu fermoar i extrase cu grij o pungu roie, din mtase
chinezeasc.
n interiopse afla un medalion greu din argint, atrnat de un lan tot din
argint. i trecu lanul peste cap i se ndrept spre peretele dinspre mare,
unde, mtre cele dou ferestre, atrna steagul ielelor ascuns de perdele.
Atunci cnd se mic, pandantivul culese o raz de lumin, dezvluind o
figurin asemntoare cu a unei fiare cu botul larg deschis, gata s-i nhae
prada.
Deschise perdelele i i surprinse pentru o fraciune chipul deformat
de sticla ce^ proteja steagul ielelor. Treaba asta nu-i fcea nici o plcere.
ntr-una dintre povetile spuse de btrn grupului n care se aflase i ea n
acea dup-amiaz se afirma c toi cei ce atingeau steagul i nu apratineau
clanului MacLeod aveau s se transforme ntr-un nor de fum. Faptul nu sc
referea evident la ram sau la sticl deoarece ea le atinsese pe ambele
cnd nu se uitase custodele dar mare ncredere nu puteai avea n legendele
astea strvechi. Dar dac exista totui un grunte de adevr. i pe
deasupra i mai sprsese i oglinda.
Toate apestca erau la fel de ridicole ca i sperana c medalionul i va
oferi o protecie oarecare dac povetile erau chiar adevrate i, totui l
purta pentru c aa i spuseser. Cu toate acestea* zmbi dup ce

ntinsese ambele mini apucnd astfel partea ornamentat a ramei i


constatnd c nu se ntmplase nimic neobinuit.
O mpinse ncoace i ncolo ca s-i ncerce greutatea, apoi o prinse mai
zdravn i o cobor de pe perete. Rama era mare, dar nu deosebit de grea.
Dimensiunea ei, ns, fcea ca transportul s fie dificil.
Sprijinind-o puin de perete, trase draperiile la loc, pentru ca lipsa s nu
fie constatat imediat. Apoi, purtndu-i cu grij trofeul, pomi spre ua ce
ducea la scri i cobor n holul din fa, unde i atept complicele.
Simi d acesta coboar atunci cnd luminile ncepur s se sting, pe
rnd, de-a lungul scrilor. Prsir amndoi castelul prin usa din fa,
ncuind-o cu chei luate de pe tejgheaua ghiseufui de bilete. Afar era aproape
ntuneric, aa c nimeni nu- vzu cnd traversar podul, cobornd apoi
panta anului pn la drumul cu un singur sens, folosit de obicei de eful
clanului, de familia i de personalul lui.
Femeia i lsase maina n umbra copacilor un coupe de culoare
nchis, aproape invizibil n bezn. Brbatul n negru descuie maina i se
aez pe locul oferului, n timp ce complicea lui punea cu grij^steagul
ielelor pe scaunul din spate, nvelindu-l cu o ptur ecosez. Dup ce ocup
cellalt loc din fa, oferul pomi motorul i conduse ncet n direcia oselei
principale, fr a aprinde luminile.
Dup o scurt cltorie ajunser la malul apei, n apropierea unui
minuscul golf mrginit de stnci. La micul ponton din lemn fusese amarat o
mic nav nzestrat cu cabin, care plutea linitit pe apele puin adnci.
oferul mainii lans un semnal luminos prin faruri. De la bordul
vasului* i se rspunse cu un semnal transmis printr-un hublou al cabinei.
Aproape instantaneu, dou siluete ntunecate i fcur apariia pe punte.
Cei doi hoi coborr din main, femela fiind din nou aceea care inea
steagul ielelor, fixat n rama lui. Urmat de complice, l purt spre nava pe
care patronii, fremtnd de nerbdare, ateptau prada. Brbatul mai scund
se aplec pentru a examina rama i coninutul ei n raza subire a unei
lanterne mici. Lumina fcu s strluceasc inelul cu sigiliu din carneol, purtat
pe mna dreapt.
O treab excelent, ntr-adevr, coment el, ridicndu-i privirile
spre ea. Nemaipomenit, a ziqe.
Femeia i ridic o sprncean, ntr-un soi de recunoatere sardonic a
acestui adevr.
Mulumesc. Dac e s compari diversele munci, este, n orice caz,
mai demn dect s te lupi ntr-un ring, cu noroiul pn la genunchi. Ca s nu
spun ci e mult mai bine pltit. Scuz-m, vreau s scap de asta.
Prinznd n mini uviele din jurul fetei, i le trase spre spate. Prul
scurt i b lond luci palid n lumina sczut; i scutur uor capul, n timp ce
cu o mn inea peruca cea castanie, rbatul care purta inelul cu piatr de
carneol o urmri pe sub pleoapele grele.
Presupun c doreti s-i capei banii, ca s poi pleca, spuse el,
fcndu-i semn colegului su s ia rama, i i vr mna n buzunarul de la

piept al jachetei, de unde pescui un plic gros, de culoare maro. Vei fi


mulumit, ai s vezi.
Colegul lui purta un medalion aidoma celui de la gtul femeii.
Cercetnd podoaba, tnra ntinse mna dup plic, fr a observa c din
spate se apropiase de ea complicele, preg-tindu-i n acelai timp pistolul cu
amortizor.
n clipa n care atinse plicul cu mna, brbatul mbrcat n negru lipi
eava amortizorului chiar n spatele urechii ei stngi i aps pe trgaci.
Zgomotul atenuat al primei mpucturi nu se auzi nici mcar pn la mal, cu
att mai puin pn la castel sau pe drumul de deasupra rmului. Ct despre
cea de a doua i cea de a treia, intite drept n inim, dup ce tnra czuse
pe ponton, nici acestea nu au fost mai zgomotoase.
Patronul nu o mai nvrednici nici mcar cu o privire, ci se rsuci pe
clcie i-i urm subordonatul, ce coborse sub punte cu steagul Ielelor.
Brbatul n negru ngenunche i scoase medalionul din argint deja gtul
femeii, apoi mpinse cadavrul peste marginea pontonului, cu interesul pe care
l-ar fi artat i pentru un sac de gunoi sau pentru o pisic moart.
Apoi, dup ce motoarele vasului intrar n funciune, brbatul n negru
desfcu parma ce asigura legtura la ponton i sri uor pe punte. Zece
minute mai trziu, nava, pasagerii ei i comoara furat dispruser spre
amurg, lsnd n urm un siaj vag fosforescent ce se estompa ncet, odat cu
instalarea ntunericului.
N ACEST RSTIMP dup cum hotrser Adam i Peregrine i
petrecuser cea de a doua zi Ia Londra mergnd la sediul Societii
Geografice Scoiene din Docklands. Odat ajuni Adam se prezent la
funcionara de la intrare drept Dr. Sinclair iar pe Peregrine l denumi asistent
al su n domeniul cercetrii. Nu inu s menioneze c titlul de doctor se
referea la tiine medicale, nefind, prin urmare, neaprat un titlu academic.
O aluzie aparent ntmpltoare la conferina pe care o susinuse cu o
sptmn n turn la Gleneages 11 ajut s ntreasc impresia c este dc
fapt un istoric adunnd materiale pentru o serie dc prelegeri savante.
Vai de mine. Spuse femeia din spatele ghieului lsnd limpede s
se vad c, este foarte impresionat! De stilul i nfiarea lui Adam. Mi-c
team c nu suntei menionat n catastiful nostru de vizitatori doctore
Sinclair, dar poate reuesc s fac ceva avnd n vedere c nu rmnei la
Londra dect pentru o zi. Dc ce nu luai loc puin, mpreun cu domnul Lovat,
iar cu am s sun birourile de la etaj, poate gsesc pe cineva liber.
Suntei extrem de amabil, i spuse Adam cordial. Sigur vom atepta.
i v mulumim foarte mult.
Fr a fi foarte simplu, n cele din urm reuir totui s sc asigure de
serviciile unuia dintre arhivarii principali, un brbat scund i ndesat de
vrst mijlocie, originar din Glasgow, ce purta numele de Ronald McKay. Sub
ndrumarea lui, Adam i Peregrine i-au petrecut dimineaa parcurgnd
articofe microfilmate despre antierele arheologice din inutul Ross. Dup
prnz au examinat bogatul fond de ilustraii acumulat de Societate
fotografii de reveleu i proiecte de reconstrucie fcnd comparaii cu

schiele lui Peregrine. Pn la sfritul zilei, dup ce vzuser practic toate


dosarele existente legate de acest subiect, reuiser s alctuiasc o list
cuprinznd patru castele din Ross-shire care trebuiau cercetate mai
amnunit: Foulis, Strome, Eilean Donan i Urquhart.
Uf! Sper s nu mai avem curnd ocazia s facem o treab ca asta!
Exclam Peregrine cnd se urcau n taxiul ce urma s-i readuc la Clubul
Caledonian. Dac mai stteam doar o or, cred c m-ar fi apucat o durere de
cap ct Palatul Blenheim!
Adam zmbi absent, trecnd n revist cele patru nume de pe list.
Toate cele patru castele se nlau pe malul apei i toate patru existaser n
timpul vieii lui Michael Scot; din pcate, nu reuiser s limiteze mai mult
aria cutrilor lor.
Asta este, se putea i mai ru, spuse el oftnd, dar trebuie s-i
mrturisesc c m ateptam s ne descurcm mult mai bine.
Peregrine schi o grimas.
neleg ce vrei s spui. Oricare dintre castelele de pe list se poate
dovedi cel cutat -dar la fel de bine se poate s nu fie niciunul. Nu este
exclus sam fi nelat total.
Eti cumva convins c te-ai nelat? ntreb Adam.
Nu. Dar dac nu i vin n minte i alte surse documentare pe care s
le consultm, nu vd cum am putea da de urma acelui unic palat, din cele de
pe list.
Adam cltin din cap.
Mi-e team c ai dreptate. ns nu mai are nici un rost s continum
cercetarea documentelor. De acum, nu ne-a mai rmas dect s mergem
personal s vizitm acele locuri.
Chiar s mergem pn acolo? Spuse Peregrine, prnd puin speriat
de aceast perspectiv.
Da.
Dar. Nu o s ne ia prea mult timp?
O zi sau dou, recunoscu Adam. Dar dac nu ncepem treaba asta, navem nici o ans s aflm, nu?
Ai dreptate spuse Peregrine. Atunci ne ntoarcem n Scoia chiar n
aceast sear?
6 cut apru ntre sprncenele negre ale lui Adam i se ls pe spate
rezemndu-se de canapelele din material plastic ale taxiului, prnd deodat
extenuat.
Nu, vom lua unul din zborurile de mine diminea, spuse el Am
fcut suficient-mai mult dect suficient pentm o singur zi. Nimic nu
stingherete mintea mai mult dect oboseala. Vreau s fim bine odihnii
nainte de a pomi spre Scoia.
6dat ajuni la club, servir devreme cina, ntr-o sal aproape pustie!
De ndat ce terminar cu acest capitol, Peregrine se retrase n camera
lui pregtindu-se de culcare. Gtul i nepenise din pricina orelor petrecute
aplecat asupra aparatului pentru citirea microfielor iar ochii i ardeau din
cauza efortului de a citi foarte de aproape, n lumin insuficient. Duul

fierbinte l ajut s scape n bun parte de nepeneal idureri, adormind


aproape de ndat ce pusese capul pe pern.
Visele se succedar unul dup cellalt, cele mai multe fr a lsa
amintiri. La un moment dat ns, pe la miezul nopii, se trezi brusc, creznd la
nceput c auzise semnalul suprat al unei trompete. Se ridic n pat i
ascult atent, dar singurul lucru pe care l recepta fu zarva omniprezent a
traficului, ce nu se potolea n capital nici n miez de noapte. Imaginaia mi
joac probabil o fest, gndi el, ridic din umeri, i se cufc la loc.
Dar ecourile acelei alarme stranii i ptrunztoare i struir undeva n
memorie, ca nite reverberaii slbatice ale cornurilor de rzboi din Tara
Spiriduilor. n cele din urm, adormi iari, dup ce luase Ihotrrea de* a-i
relata lui Adam acest incident a doua zi; dar n lumina rece a dimineii, toat
povestea i se pru totui lipsit de importan pentru ca s merite a fi
relatat.
Dac ai de gnd s continui tot asa n curnd ai s fugi de nebun n
toate prile, ipnd c-i pici cerul n cap, i spuse el strmbndu-se, n
timp ce i lega cravata i i trecea cu pieptenele prin pr. Adam are i aa
destule pe cap, nu mai trebuie s vii i tu cu nite invenii noi.
* Cu acest sentiment n gnd, fasa deoparte asemenea gnduri i
cobor la parter, fcndu-i apariia fix la ora apte, aa cum fiotrser cu o
sear n urm. Trase concluzia c si Adam petrecuse probabil o noapte
nelinitit, deoarece se art neobinuit de tcut i chiar puin nervos n
timpul micului dejun! i citi, ca de obicei, ziarul de diminea, parc mai
atent ca oricnd, ca i cum ar fi cutat ceva anume; nu coment ns acest
lucru n nici un fel, i nici Peregrine nu ceru vreo explicaie.
Avnd nc suficient timp la dispoziie, din cte i nchipuia Peregrine,
prsir Clubul Caledonian c*i mult nainte de ora opt, crnd puinele lor
bagaje. Dar de ndat ce ieiser pe Strada Halkin, cu gndul de a-l ruga pe
portar s le fac rost de un taxi pentru aeroport, Adam observ circulaia deja
foarte agitat a dimineii i se rzgndi, ndemnndu-l p e Peregrine s
mearg spre Hyde Park Corner.
De cte ori vin la Londra, constat c traficul devine tot mai dificil,
spuse el acru, consultndu-i ceasul. Am sperat s nu fie att de aglomerat la
aceast or. Acum trebuie s lum metroul. Nu vom gsi dect locuri n
picioare, dar mi-e team c este singura cale pentru a ajunge la aeroport
nainte de plecarea avionului.
n metrou nu exista cu adevrat dect loc n picioare. Intrnd n uvoiul
de navetiti ai dimineii, ntr-o atmosfer tot mai ncrcat de mirosuri de
haine neae risite rzboindu-sc cu acelea ale parfumurilor, se urcar n prima
garnitur de tren n direcia vest i i petrecur urmtoarele patruzeci i cinci
de minute agai ca vai de lume de barele de susinere, cu bagajele
abandonate undeva la picioare. De-abia. Dup Acton ncepu s se mai
risipeasc aglomeraia, dar chiar i aa nu au putut s se aeze dect dup
alte cteva staii.
Cnd au ajuns la Heathrow, nu mai erau dect douzeci de minute
pn la zborul lor, programat la 9:30. Din fericire, Adam rezervase locurile cu

o sear n urm i aveau numai bagaje dc mn, aa c le-a fost relativ uor
s-i capete biletele i tichetele de mbarcare. Dup ce plti cu ajutorul crii
de credit, semnnd nota de plat, Adam l expedie pe Peregrine n cutarea
unui ziar din Glasgow, n timp ce el telefona la Strathmourne. La bordul
avionului lor avea s gseasc exemplare din The Scolsman, pe care l putea
deci citi n timpul zborului.
Dup ce am studiat locul unde va trebui s ajungem, m-am
rzgndit i nu vreau s mai iau Jaguaf*-ul, i spuse lui
Humphrey, dup ce i confirmase c vor ajunge cu adevrat la ora
comunicat la telefon de Adam cu o scar n urm. Cred c e mai bine dac
vii s ne atepi cu Range Rovei^-ul. i am s te mai rog s ne mpachetezi
un schimb de haine potrivite pentru mers ntr-un teren necunoscut i pe o
vreme nesigur. Dac temerile mele se vor adeveri, vom fi silii s ne grbim
foarte tare i nu ne vom permite nici cea mai mic ntrziere.
neleg, sir rspunse Humphrey. Voi face toate pregtirile necesare.
Prin difuzoare venea ultimul apel referitor la zborul lor. Lui i lui
Peregrine nu le mai rmnea acum dect s se urce n avion. Fr a fi chiar
ultimii ajuni la bord, ntrzierea provocat de controlul de rutin pentru
securitate i provoc lui Adam un nou val de nervi. Cnd se vzur aezai la
locurile lor, prini n centurile dc siguran, iar avionul ncepuse s se
ndrepte spre pista de decolare, Adam i permise, n sfrit, s se relaxeze
puin ceea ce nu-i oferi, de fapt, dect rgazul de a-i spori i mai mult
noianul de gnduri negre.
Era aproape sigur c se punea ceva la cale, c n Scoia lucrurile nu
rmseser n stadiul cunoscut de ei. Cut cu nfrigurare n exemplarul
ziarului din Glasgow adus de Peregrine i n The Scotsman, ns fr succes.
Fceau oare parte obstacolele ce le ieeau n cale dintr-o structur
oarecare ce sc ridica mpotriva Planurilor Interioare, sau era ceva
ntmpltor? i zise c majoritatea fceau parte din categoria coincidenelor;
ins ceva n el i spunea c totul aparinea unui plan sinistru pus la cale i
mplinit de un duman pe care nu l ntlnise nc. Pn ce nu tia mai multe,
nu-i rmnea. Dect s se bizuie pe instinctele fireti de supravieuire ale
eului su superior i s spere c adversarii lor se vor arta curnd i vor
comite, poate, o greeal!
Dei turbulena atmosferic spori pe msur ce se ndreptau spre nord,
zborul nu avu nimic deosebit n sine. Deasupra Scoiei meridionale, cerul era
ptat cu nori cenuii, iar aeronava cobori printre qyerse de ploaie. Aterizar
la Edinburgh pe 6 pist ud i drumul avionului pn la terminal se petrecu i
el subameninarea picturilor de ploaie spulberate de vnt.
n momentul cnd culoarul mobil fusese ataat la avion i li se permise
s debarce, Adam luase hotrrea s-l caute la telefon pe Noel McLeod de
ndat ce ajungeau n cldirea aeroportului. Jl conduse nerbdtor pe
Peregrine spre poarta de ieire, ridicnd o mn n semn de salut cnd l zri
pe Humphrey, care fi atepta chiar n spatele barierei.

Valetul lui nu era ns singur. dam ncremeni cnd recunoscu figura


mustcioas i silueta mbrcat n pardesiu: toate temerile lui din ultimele
dousprezece ore i gseau acum, n sfrit, o justificare.
Ce se ntmpl? ntreb Peregrine.
mpreun cu Humphrey. Acolo. Este i Noel McLeod, i rspuse Adam.
i dac nu greesc foarte* ru, prezena lui confirm necazul a crui relatare
nu am reuit s o gsesc n ziarele din aceast diminea. Haide!
Lsndu-l pe Peregrine s-i croiasc singur drumul, Adam mri pasul i
ni nainte, evitnt punctele de mbulzeal cu o ndemnare pe care i-ar fi
invidiat-o oricare juctor profesionist de fotbal. Humphrey i McLeod se
strduiau i ei s-i vin n ntmpinare. Figura ca dltuit n piatr a
inspectorului prea acum neobinuit de sumbr, iar colurile gurii coborser
n jos.
Oare de ce sunt convins c eti pe cale s-mi dai tiri pe care as
prefera s nu le aud? i spuse Adam lui McLeod, nmnndu-i n acelai timp
bagajele lui Humphrey. Aveam de gnd s te sun de ndat ce gseam un
telefon. Peregrine, vino lng noi, pentru ca s nu fie silit s povesteasc de
dou ori.
Cu o figur vag contrariat i dezorientat, Peregrine li se altur.
McLeod l salut pe artist printr-o micare scurt din cap, apoi conduse tot
grupul undeva deoparte, iar Humphrey se plas M aa fel cu bagajele nct s
mpiedice pe eventualii trectori si se apropie.
Lovitura vine dintr-un loc de unde nu s-ar fi ateptat nimeni, relat
McLeod, ns totul ncepe s prind contur. Acum nici dou ore, am primit un
telefon de la eful clanului meu. El se afl n acest moment la New Vork.
Tocmai comunicase cu personalul lui de la Castelul Dunvegan. Din cte se
pare, steagul ielelor a fost furat.
Niciunul dintre cei ce-l ascultau nu aveau nevoie de explicaii n
legtur cu steagul. Steagul ielelor deinut de clanul McLeo era unul dintre
cele mai faimoase odoare ale Scoiei, iar legendele esute n jurul lui erau
tiute chiar i de cei nu sunt neaprat interesai de folclorul scoian. Fiind un
adevrat specialist n acest domeniu Adam se simi ca i cum ar fi primit o
lovitur n stomac, fcndu-i-se brusc grea.
Cnd s-a ntmplat asta? ntrebi el.
Ieri dup-amia trziu, cam ntre cinci i ase, mai exact nu se
poate spune, rspunse McLeod. Nu avem prea multe detalii pn n
momentul de fat, dar se pare c houl a fost o femeie care s-a dat drept
turist. A avut complice i un brbat, dar acesta purta ochelari de schi, aa
c nu exist 6 descriere a lui. Singurul lucru sigur e c purtau arme.
Exist i victime? ntreb Adam.
Nu, slav Domnului. Sau cel puin nu e vorba de ceva serios. O
glezn sucit, cteva vnti i rni. Patru membri din personalul castelului
se aflau de serviciu, iar hoii i-au silit s coboare n nchisoarea castelului,
unde i-au pefrecut ntreaga noapte. Este vorba de un donjon, avnd forma
unei sticle au czut destul de ru, pe urm ns au fost n siguran, cel
puin. Probabil s-ar mai afla i acum tot acolo, dac nu s-ar fi ivit un autocar

cu pensionari englezi care aveau n program o vizit prestabilit, nainte de


ora obinuit a deschiderii, care au fost ngrijorai cnd au constatat ci n
parcare exist maini pentm personal, dar n schimb, nuntru nu mic
nimeni. Poliia local i-a nceput cercetrile i verific toate mainile pe o
raz de cincizeci de mile, dar tii i voi la fel de bine ca i mine c fptaii sar putea gsi la ora aceasta parctic oriunde. u avut la dispoziie ntreaga
noapte pentm ca s dispar.
Peregrine prea din ce n ce mai uimit pe msur ce McLeod i depna
povestea, iar n cele din urm nu-i mai putu reine indignarea:
Mi se pare incredibil. Cum au. Reuit s ptrund nuntru? Este
vorba de un castel pentm numele lui Dumnezeu! Mi se pare ultimul loc unde
s-i poi face un plan s ptrunzi, care s-i mai i reueasc, pe deasupra!
McLeod l nvrednici pe tnr cu un zmbet acru.
Din cte mi s-a relatat, femeia a jucat rolul doamnei peste care a dat
ghinionul s-a ntors la castel cu cteva minute dup ora nchiderii,
pretinznd c i-a pierdut cheile de la main pe undeva prin cldire.
ngrijitorul, fiind de felul celor care au ncredere n semeni, i-a permis s intre
iar ea, la rndul ei, a reuit s-i introduc n incint i complicele. Restul l
putei nelege i singuri. Oamenii de la castel erau ei nii vrstnici.
Cum ar fi putut s-i msoare forele cu nite bandii narmai i lipsii
de scrupule?
n cursul expunerii lui majoritatea pasagerilor se mprtiaser,
lsndu-i pe cei trei singuri, ntr-un col al slii de ateptare. Humphrey
atepta rbdtor lng bagaje, prefcndu-se a nu auzi conversaia. nainte
de a continua, McLeod arunc o privire rapid njur.
Oricum, nsui eful clanului m-a mputernicit s acionez n numele
lui, spuse el, cu un licr n ochii albatri i limpezi. Cea mai mare nelinite a
lui este ca fptaii sa fie prini i steagul recuperat, nainte ca acetia s aib
rgazul s comii cu el vreo blestemie, sau chiar s-l distrug. Am telefonat
la Strathmourne de ndat ce am ncheiat convorbirea cu el, iar cnd am
aflat de la Humphrey c tocmai venea s v ia de la aeroport, m-am gndit
c economisim timpul dac vin personal s v comunic ultimele tiri.
Acionez, desigur, n calitate de persoan particular, dar am aranjat ca o
curs charter s m duc pn la Skye n circa o or. Exist spaiu suficient,
dac m putei nsoi i voi. Sentimentul meu este c totul se leag perfect
cu spectacolul nscenat la Melrose duminica trecut.
Te nsoim, fr discuie, spuse Adam, dei ar fi fost foarte bine dac
a fi tiut mai din timp. Pentru ca Humphrey s-mi fi putut aduce cteva
obiecte folositoare.
Auzindu-i numele, Humphrey i drese glasul i veni mai aproape.
V rog s m scuzai, Sir Adam, dar consider c am reuit s anticipez
aceast posibilitate. Dup ce am vorbit ceva mai devreme cu inspectorul, miam permis s v pun n bagaj cteva obiecte suplimentare, pe lng cele
cerute n mod expres de dumneavoastr. tii la ce m refer, domnule cele
din trusa medical pc care o luai adesea cnd facei vizite la pacieni.
Pc figura, altfel serioas, a lui Aclam trecu un zmbet mulumit.

Nii tiu cum sc face, Humphrey, dar m pui ntotdeauna ntr-o lumin
mai favorabil dect reuesc cu nsumi s o fac. Sc ntoarse spre McLeod,
care atepta un rspuns:
Noel, din cte r. cpaie. Suntem mai bine pregtii dect mi-am
imaginat.
Este vorba de pluralul majestii, sau jic va nsoi i domnul Lovat?
Sc interes McLeod direct.
Pi, sigur c vin i eu! Exclam Peregrine indignat.
Nu te grbi, fiule, l preveni McLeod. S-ar putea s fie periculos
probabil cu mult mai periculos dect i imaginezi.
Nici c-mi pas! Declara Peregrine. Credei c nu m pot descurca i
eu n cele mai grele momente sau ca mi-ar conveni s pierd o situaie cu
adevrat palpitant? Mi-am dat silina ct am putut eu mai mult cnd a fost
vorba de toate bucoavnele i documentele acelea mucegite, Adam. Te rog
s-mi permii sa v nsoesc.
McLeod se uit spre Adam i zise:
tii prea bine ce groaznic poate s fie dac sc ntmpl aa cum
presimt eu. Consideri c e gata s nfrunte asemenea lucruri?
Sincer vorbind, cred c vom avea nevoie de el, rspunse Adam, spre
bucuria nermurit a lui Peregrine.
Foarte bine. Dac doreti tu s vin mpreun cu noi, cu nu mai am
nimic de zis. Humphrey, sta-i tot bagajul?
Da, inspectore.
Atunci i propun s le duci n sala de ateptare a hangarului B,
continu, dac eti i tu de acord, Adam. Acolo pregtesc avionul nostru i l
controleaz nainte de zbor. Avem exact att timp ct s mncm un sandvi
i s bem o ceac de cafea numai Dumnezeu tie cnd vom mai avea
ocazia asta. ntre timp, Humphrey poate s v pregteasc hainele de
schimb. Pilotul nostru mi spunea c vremea e foarte proast deasupra Insulei
Skye.
Cteva minute mai trziu i dup ce telefonaser Ia serviciul de
securitate al aeroportului anunnd sosirea lui Humphrey, cei trei brbai se
aflau ntr-un separeu al cafenelei aeroportului, continunu-i discuia despre
flirtul de la Dunvegan, mncnd sandviuri vechi i band nite cafea cldu.
n timp ce mesteca Adam era muncit*de gnduri.
Cred c disting un ablon oribil n irul acestor ntmplri murmur
el. Furtul sbiei lui Francis Hepburn profanarea mormntului lui Michael Scot
cele pite de Scot nsui i acum asta. Fptaii sunt sigur aceiai.
iIndiferent cine ar fi e e clar c sunt foarte hotri s obin ceea ce
urmresc.
Dar la ce le-ar folosi steagul ielelor? ntreb Peregrine privind cnd
spre Adam cnd spre McLeod. Trebuie presupus c nu aparin clanului
MacLeod. Nici un MacLeod nu ar face ceea ce au fcut ei. Repet deci la ce
bun le-ar fi pe acest pmnt steagul ielelor, dac nu cumva. Figura i se lumini
deodat. Sigur c da! Folosul lor nu e legat de ceva pmntesc; E vorba de
iele. Cartea lui Scot i aurul lui sunt doar ascunse : i petera unor iele! I i

Chiar despre asta e vorba, i confirm Adam. Fr a bga mna n


foc, presupun c hoii notri cred c steagul are puterep de a-i proteja de
fpturile ce pzesc petera, tot aa cum intenioneaz s se foloseasc de
sabia rfepburn, cu acelai scop. I se adres lui McLeod: Tu eti expertul, Noel.
Au cu adevrat acest drept? Va reui steagul s le pun pe zne |a respect?
McLeod se uit lung la petele lsate de cafea n fundul cetii din plastic.
Asta va depinde de cum vor proceda, spuse el ncetior, ntr-una
dintre legendele noastre foarte vechi se afirm c dac steagul este atins de
cineva care nu aparine clanului MacLeod, acel om este fcut frmie i
dispare ntr-un nor de fum. Se pare c hoii au lsat steagul n rama lui,
atunci cnd l-au furat, aa c legenda aceasta nu a fost confirmat,
deocamdat. O ricum, rmne deschis ntrebarea dac l vor putea utiliza
sau nu pentru scopurile lor fr a-l atinge. Poate au de gnd s-l lase aa
cum este i s se foloseasc de el ca de un scut, n sensul propriu al
cuvntului. I j
i dac vor ncerca s-l desfoare? ntreb Adam. McLeod cltin
din cap. i
Otirea ielelor nu s-ar npusti s obin victoria pentru cel care le-a
chemat, dac la asta te gndeti. Singurul n msur s primeasc ajutorul
lor este un ef al clanului MacLeod, i numai atunci cnd acioneaz n
numele clanului.
Vznd privirea ntrebtoare a lui Peregrine, Adam mpinse deoparte
ceaca goal:
Atunci cnd steagul ielelor a intrat n posesia clanului MacLeod,
explic el, efului din acele vremuri i s-a spus c steagul va aduce victoria n
btlie celui ce-l va desfura. Acest gest de favoare al ielelor nu se va
repeta, ns, dect de trei ori. De atunci, efii clanului au desfurat de dou
ori steagul pentru a salva clanul de la nfrngere i distrugere o dat cu
prilejul btliei de la Glendale, n 1490, i a do, ua o^ir n timpul btliei de
la Trumpan Brig, din. 1^30, aa este, Noel?
Chiar aa. Ceea* ce m nelinitete, din punct de vedere strict
personal, este faptul ca steagul ar putea fi distrus indiferent de celelalte
lucruri care se vor petrece. Dac indivizii intenioneaz cu adevrat s-l
foloseasc aidoma unui scut, iar rama se rupe, se poate petrece o tragedie,
fiind att de vechi i de fragil.
Prerea mea este c, din nefericire, l vor folosi probabil cu adevrat
ca pe un scut, spuse Adam. Chiar aa, n ram, s-ar putea servi de fora
drapelului i ntr-un alt fel, dac tiu bine ce fac. Este doar un talisman al
ielelor deci se pot sluji de el pentru a ine sub control aceste duhuri. Mi-e
team c pe asta se bizuie.
Pe msur ce unnrea expunerea, Peregrine se arta tot mai indignat.
nspimnttor, de-a dreptul! Exclam el. Unde se vor sfri toate
acestea?
La castelul unde i-a ascuns Scot cartea i aurul, spuse McLeod, i
unde cei ce caut comoara vor folosi i sabia lui Francis flepburn, ca s-i

alunge pe paznicii de drept ai bogiilor. Dumnezeule, ce bine ar fi dac am


cunoate castelul acela)
Ei bine, tim mult mai multe dect nainte, mulumit eforturilor
depuse de Peregrine la Londra, spuse Adam. Am ajuns mpreun la o list cu
numai patru vechi castele scoiene. E posibil ca^ ultimul element ce ne
lipsete s ne atepte Ia Dunvegan. (i consult ceasul.) Cred c ar trebui s
o pornim, probabil avionul este deja pregtit. Dup socoteala mea, lucrurile sar putea limpezi nc n aceast sear.
De ce n aceast sear?
McLeod zmbi fr veselie i se ridic, ncepnd s adune resturile
gustrii.
n caz c ai uitat, disear este cea din urm noapte a lui octombrie,
Hallowe en, ajunul lui AII Hallows, Srbtoarea Tuturor Sfinilor. Noi, cretinii,
o numim Noaptea Tuturor Sufletelor. Alii prefer poate s-i zic Samhain.
Samhain. Repet Peregrine.
McLeod pronunase numele n maniera scoienilor din munte, Sovv-an,
iar tnrul l imitase puin nesigur.
Samhain, sabatul vrjitoarelor, spuse Adam. Probabil cea mai
periculoas noapte a anului. Noaptea cnd uile ce separ lumea fizic de
acelea ale spiritului sunt larg deschise, iar obiectele i esenete puterii se afl
cu toate la apogeul influenei lor.
Privirea lui ntunecat era ndreptat departe dincolo de limitele
imediat nconjurtoare.
Da ar fi un moment potrivit pentru a ndrzni o confruntare cu
Poporul din Muni. i ielele nsele vor fi suficient de puternice, dar influenele
oculte ale sbiei i steagului ating, de asemenea, punctul culminant, odat cu
ascensiunea Lunii din aceast sear.
Aa cum plnuiser, fcur un mic ocol i se oprir n sala de ateptare
a hangarului B, pentru ca Adam i Peregrine s-i poate mbrca hainele
comode i potrivite pentru mersul n aer liber, pe care le adusese Humphrey:
pantaloni din tweed, pantofi zdraveni i o jachet de clrie din material
foarte rezistent, prin care nu pot ptrunde ghimpii, peste un pulover gros de
ln de Arran pentru Adam; i pantaloni din catifea reiat, un pulover pe gt
i o vest sport matlasat pentru Peregrine. Nu fusese trecut cu vederea nici
protecia mpotriva ploii: haina grea din molton, destinat marinei, a lui
Peregrine i pelerina verde cerat pe care o purta Adam cnd ieea clare pe
vreme umed. n timp ce-i lega ireturile la bocancii solizi, Peregrine i
ridic ntmpltor privirile i-l surprinse pe Adam strecurnd un obiect lung i
subire, dintr-un material negru i strlucitor, n buzunarul interior de la piept
al jachetei cfe clrie.
Trebuine ale vntorii, remarc Adam, vznd interesul lui
Peregrine, fr a face ns gestul de a-i arta despre ce era vorba i fr a-i
oferi alte explicaii.
Prefcndu-se c nu remarcase nimic, Peregrine i mut imediat
privirile i termin legatul ireturilor, ntrebndu-se dac era vorba de unul
dintre lucrurile din misterioasa geant neagr coninnd o trus medical la

care fcuse aluzie Humphrey. Acum, cnd i venise n minte s o caute


constat c se afla la picioarele lui Adam, nchis, ns cu ncuietoarea
desfcut. Indiferent ce coninea, comportamentul lui Adam i sugera c nu
trebuia discutat despre ea, cel puin pentm moment.
i lsar restul bagajului lui Humphrey i nu-i luar dect trusele de
brbierit, cutia cu obiecte pentru desen a lui Peregrine i geanta neagr a lui
Adam; ieir apoi afar, unde erau ateptai de McLeod. Acesta se plimba pe
pist cu pasi mruni, lng un cochet aparat Cessna de ase locuri, al clrui
motor de la tribord fiisese deja pornit pentru nclzire. Lucrurile lor aveau
suficient loc lng bagajul inspectorului, n micul compartiment din coada
avionului; McLeod le fcu nerbdtor semn s urce.
n timp ce Adam se aeza n scaunul din spatele pilotului, Peregrine
aranja hainele lor groase pe unul dintre locurile din spate i pe urm se
prinse n centur, lng prietenul su. McLeod nchise usa cabinei l veni n
fat, ocupnd locul copilotului; motorul de la babord se trezi i el la via.
Cele dou elice gemene ale aparatului se roteau acum cu vitez maxim,
descriind n aer nluca unor cercuri; avionul strbtu pista auxiliar i se
pregti de decolare n captul celei principale. n cteva minute se aflau deja
n zbor.
Cltoria dur aproape dou ore. Turbulena pe care o resimiser pe
cnd se apropiau de Edinburgh era mai pronunat acum, n acest aparat mai
mic i crescu tot mai tare pe msur cc mruntul Cessna i croia drum spre
nord-nord-vest printre puternice fronturi de vnt ce se ciocneau ntre ele.
Lsar repede n urm dealurile verzi i domoale din jurul iui Firth of Forth,
plutind deasupra vilor mai profunde i ntunecate ale Strathclydc-ului.
Relieful accidentat, de munte, de desubtul lor dezvluia prin sprturile norilor
nuane vnt-maronii i verzi-cenuii.
Continuar pe direcia nord, de-a lungul rmurilor Golfului (Loch)
Linnhe, cotir spre vest, printre Loch Eil i Loch Arkaig. Urmar apoi Loch
Ifourn pe toat lungimea, pn! A Sound of Sacat. Dincolo de aceast
strmtoare sc profila Insula Skyc: promontoriie ci stncoasc erau ntunecate
dc un giulgiu vio inedit Format din nori i stropi dc ploaie. Cotir spre dreapta,
zburnd parale! Cu strmtoarea, urmar apoi iinia sinucid a Mo^: ui: f.
deasup! * apelor. Privind n jo; s. Peregrine decret? Feribotul indici c; v| croir*
dn*rtil <nevoie prin*: -?: v*.
c? C flbe Ic -jjrii Pertc t<wfe yn i. V.p., C^: -/: -r ihA^ k ; i:?! M] l*.
-piv *j v^a? *>v; u ^! X>rrca.
Aeroportul insulei nu avea de oferit mare lucru n afara pistei cenuii
mturate de vnturi construit chiar la marginea apelor nspumate. La sol
nu se aflau alte aparate i tot locul lsa impresia de pustiu. Pilotul aduse,
avionul pn n apropierea unui mic hangar cu pereii din panouri de material
plastic aflat chiar la marginea perimetrului delimitat cu srm ghimpat i
opri motoarele. Vntul se simea acum izbind avionul; pilotul se duse n
partea dift spate deschise ua i sri pe pist spriji-nindu-i la debarcare l
pe pasagerii si.

Nu e cine tie ce pe aici este? Remarc pilotul acoperind cu vocea


uieratul palelor de vnt. De fapt exist i un tum de control acolo n
cldirea aceea din elemente demontabile dar tehnicienii nu sunt adui dect
pentm ocazii deosebite ndeobte vara. Doar o clip v dau eu bagajele.
Deschiznd micul compartiment pentru bagaje al avionului ncepu s
scoat puinele lucruri ale pasagerilor si. Peregrine se nfur imediat n
haina de molton i o ncheie la toi nasturii, ridicnd i gulerul mpotriva
vntului. n timp ce- i culegea trusa de Srberit i cutia portabil cu obiecte
pentm desen, observ c att Adam ct i McLeod i legaser la gt fulare
groase din ln; i extrase i el din buzunare o pereche de mnui fr
degete.
Pilotul nchise cala de bagaje i i trase apca mai adnc pe frunte;
cercetnd norii din ce n ce mai groi, faa lui pistruiat se ncrunt de
ngrijorare.
Sper c avei de gnd s stai foarte puin, sau, dac nu, s facei o
vizit de lung durat, spuse el, pentru c eu trebuie s o ntind repede de
aici. n timpul zborului, serviciul nostru meteorologic emitea tot timpul
avertismente de furtun. Vine mai nti vreme foarte rea, de-abia dup aceea
se calmeaz.
Le indic sacul de vnt de culoare portocalie ce se zbtea slbatic n
legturile de fixare, pe partea opus a pistei.
Vedei i singuri ce for a cptat briza. Dac mai zbovesc pe
aeroport, s-ar putea s nu mai pot decola.
Atunci pleac acum, ct mai este posibil. i spuse McLeod. i-ai fcut
datoria i nc-ai adus pn aici. Vom vedea noi cum ne descurcm mai
departe.
Dac zicei asa, rspunse pilotul, cu un zmbet prietenos, atunci, am
plecat, u bine.
Se urc din nou la bordul Cessnei i nchise ua ateptnd pn cei
trei se ndeprtaser civa metri nainte de a pomi motoarele. Pe cnd
micuul avion se npustea pe pist nl-ndu-se apoi de la sol executnd
micri laterale din cauza capriciilor atmosferice brbaii rmai pe fia de
beton se ntoarser cu spatele spre vnt, ct mai strns grupai. Sufln-du-i
n degetele ngheate, Peregrine se uit posomort njur.
mi pare ru c trebuie s v dau aceast veste, anun el, ns nu
vd nici un telefon n mprejurimi.
Nici nu exist, i rspunse McLeod calm. De aceea l-am i luat pe al
meu cu mine.
Desfcu fermoarul unuia dintre buzunarele laterale ale sacului su de
cltorie i scoase la iveal un telefon cu baterii. Tocmai se pregtea s se
foloseasc de el, cnd n raza lor vizual apru un Volvo station cenuiu,
zglindu-se pe poriunea nepavat ce fcea legtura ntre aeroport i
drumul principal.
Cred c nu mai trebuie s te necjeti cu aparatul, spuse Adam. Se
pare c a binevoit cineva s ne ias n ntmpinare.

Maina mergea repede, iar roile aruncau jerbe de pietri umed atunci
cnd roile ieeau din fga. McLeod mai apuc sa se ntoarc spre main
pentm a vedea cum aceasta trecu cu zgomot peste bariera fragil menit s
stea n calea vitelor, postat chiar n faa porilor deschise, npustindu-se
apoi prin deschidere pentm a se opri scrnind din frne la doar civa pai
de ei. Tnrul blond de la volan, cu o apc de postav pe cap, cobor geamul
i-i fcu lui McLeod un semn amical.
Salut, inspectare! Strig el. Nu cumva ai nevoie de o main? Pe
figura brzdat a lui McLeod se putu citi un zmbet, cel dinti pe care l
vedea Peregrine n ziua aceea.
Sandy! Exclam McLeod. De unde ai tiut c trebuie s vii? Ai aprut
exact cnd m pregteam s dau un telefon la castel!
Nici o problem, am vzut c venea avionul i atunci m-am gndit c
as face bine s vin ncoa. Taic-meu aflase chiar de la efii* ci ai s te ocupi
de situaia asta, aa c ne-am gndit c trebuie s fii tu. Nu prea sosesc
avioane aici, n perioada asta a anului.
Deschise larg portiera i cobor pe pist, dezvluind astfel nlimea sa
de peste un metru optzeci.
efii* a zis s-i dm tot ajutorii* pe care l putem da. Din cte i-a
fcut tata socoteala asta nseamn inclusiv s nu te lsm s-i nghee
clciele pe aeroport. Pot s v ajut cu bagajele?
McLeod rse cu bucurie sincer i se ntoarse spre Adam i Peregrine.
Vedei i singuri ct de sritori i detepi sunt oamenii din clanul
MaclLeod, spuse el. V rog s facei cunotin cu Alexander MacLeod. Tatl
lui este mai mare peste ngrijitorii castelului. Sandy, i-i prezint pe Sir Adam
Sinclair of Strathmourne i pe prietenul su domnul Lovat. Ei au s ne dea o
mn de ajutor pentru cercetri.
Sandy i ridic mna la cozoroc n semn de salut.
mi pare foarte bine s v cunosc domnilor. Iar dac vei izbuti s-l
ajutai pe inspector s ne aduc napoi steagul putei fi siguri c vom
rmne venic prietenii votri pentru ci fericirea clanului nostm depinde de
el.
UCUROSI c scap de vnt Adam i Peregrine se strecurri pe
bancheta din spate a automobilului, punnd bagajul n spaiul din spate i
lsndu-l pe McLeod s se aeze n fa. Sandy li preveni s se in bine,
ntoarse maina innd strns volanul i pomi pe dmmul ce ieea n osea.
Peste loar cteva minute, puternicul Volv04* nainta cu toat viteza spre
Castelul Dunvegan, de-a lungul lui A850.
Calea era ngust i ntortocheat, ns din fericire necirculat. Sandy
conducea cu acceleraia la podea, lsndu-se prea puin impresionat de
denivelri i curbe, unde ptrundea frecvent pe contrasens. La Sligachen
cotir spre stnga, strbtnd acum o alt osea cu indicatorul A; Peregrine
fcea apel la toate resursele lui de curaj, ba chiar nchise ochii pentru o
vreme, prea puin mngiat de gndul c Sandy McLeod cunoate drumul ca
n palm. Rmase tcut i cu ncheieturile degetelor albe de ncordare,

renunnd cu totul s se bucure de peisaj, chiar dac acum goneau prin


muni, sub vlul tot mai cobort al norilor.
Fur surprini de o rafal de vijelie chiar la nord de satul Bracadale.
uvoiul de ap se potoli cteva minute mai trziu, dar vntul continu s
bat, uiernd ascuit prin tufele mrunte i umede de la acea altitudine.
Cnd au ajuns la rscrucea de unde pornea drumul lateral spre Dunvegan,
norul spart ncepuse s se adune iari, iar n aerul frmntat se simea
gustul amar al ozonului, ameninnd parc s declaneze un trsnet.
Nu-mi place deloc ce se petrece, mormi McLeod peste umr ctre
Adam i Peregrine. Faptul c vntul i schimb mereu direcia mi se pare
straniu.
i schimb direcia? Exclam Adam, devenit deodat foarte atent.
Chiar aa, rspunse McLeod. Nu bgasei de seam? Execut un soi
de cerc, mpotriva acelor ceasornicului. Nu-mi dau seama ce poate fi, n orice
caz nu este normal.
Vorbea cu toat autoritatea pe care i-o d cunoaterea. Aceasta i
aduse aminte lui Peregrine c htcLeod i petrecuse cel puin una dintre
vieile lui trecute rzboindu-se cu stihiile naturii pe mri. Adam se uit pe
geam la peisajul ce gonea prin faa ochilor, cntrind probabil vntul pribeag,
apoi cltin din cap.
Mi-ar face plcere s-i pot da asigurri c nu exist motiv de
ngrijorare, spuse el, nsa, din nefericire, n-am cum face asta. Dac bnuielile
mele sunt corecte, situaia e chiar mai grea dect am crezut. Pentru moment,
ns, nu se poate face nimic.
Dup aceast enigmatic afirmaie, czu iari n muenie ceea ce-l
ngrijor nc i mai mult pe Peregrine, pentru c nu avea nici cea mai mic
idee despre ce vorbesc ceilali doi. Pentru el vntul era vnt, i gata. Ii arunc
o privire lui andy, spernd c tnrul va face un comentariu oarecare. Dar
Sandy prea total absorbit de volan motiv pentru care Peregrine i era, de
altfel, recunosctor, deoarece condiiile deveneau pur i simplu atroce. Pe de
alt parte, tcerea acestuia l ndemna s se gndeasc la vntul acela
enigmatic cu team.
Drumul lor spre castel i purta tot mai departe spre nord-vest, trecnd
la un moment dat pentru scurt timp de-a lungul rmului estic al lui Loch
Dunvegan. Cam cu o mil nainte de punctul de destinaie, ntr-un loc de
unde se vedea lemnul mbtrnit al Debarcaderului Dunvegan, Sandy scoase
deodat un sunet ce-i trda surpriza i aps pe frne.
Volvo-ul derapa scurt i se opri n loc, iar cei trei pasageri vzur
bariera ridicat de poliie de-a curmeziul drumului. O siluet masiv, n
manta fluorescent din cauciuc, iei de dup barier i le veni n ntmpinare;
pe ambele mneci se distingeau limpede tresele de sergent. Sandy i cobor
geamul i i se adres:
Care-i problema Davie? N-a fost destul ce-ai avut deja pe cap
pentm o zi?
Chiar aa ce s vezi! Rspunse sergentul. Ca i cum nu ajungea cai avut spargerea ia castel acu* a pescuit i Tam Dewar un trup din ap,

dincolo de colonia de foci. S-a-ntmplat cam cu o or n urm. El i cu frat-su


se duseser s verifice courile pentm prins homari.
Dincolo de barier, dou maini de poliie i o ambulant erau trase la
marginea din stnga a drumului. Poriunea de plaj mturat de vnt %de la
picioarele lor era plin cu siluete anonime, protejate de mantale i glugi,
aflate n plin activitate, aa cum se ntmpla i pe debarcader.
McLeod arunc o privire scurt lui Adam, apoi ntreb:
Victima este din vecintate?
Poliistul l msur atent, fr a-i ascunde mirarea.
Da dumneavoastr cine suntei, domnule?
Ascult, Davie, nu e czu s te holbezi ca un ntng, spuse Sandy
nepat, nainte ca McLeod s apuce s rspund. Este inspectorul detectiv
Noel McLeod. Chiar efii l-a chemat de la Edinburgh, ca s cerceteze furtu de
az noapte. Ia arat-i legitimaia, inspectare.
Nu m aflu aici n calitate oficial, trebuie s nelegi, spuse McLeod,
prezentndu-i documentele. Este vorfca de ndeplinirea unei obligaii, aa
cum se cuvine din partea unui scoian cnd i-o cere clanul i eful su. Altfel,
sunt convins c oamenii dumitale se pot descurca perfect cu ndatoririle
poliieneti.
Sergentul se mai lumin puin la fa dup aceast declaraie de
ncredere, verificnd n acelai timp actele.
Atunci e-n regul. Cum nu se poate mai bine, nu? Dac v-a chemat
efu. Ca s v rspund la ntrebare, femeia nu era de pe-aicea. N-am gsit
asupra ei nici un act de identificare, dar toate hainele ei au etichete din
strintate. Noi zicem c s-ar putea s fie olandez. Sau poate scandinav.
Poate-o s aflm mai multe dup ce se analizeaz amprentele la Fort William.
Cum a murit? Se interes Adam. S-a necat, cumva? Sergentul se
ntoarse spre el i-l msur ca i cum de-abia atunci l-ar fi remarcat.
Dnsul este Sir Adam Sinclair spuse McLeod rspicat de profesiune
medic. El i asociatul su domnul Lovat au venit aici ca s-mi dea o mn
de ajutor.
Cum spunei dumneavoastr domnule. Sergentul de poliie accept
explicaia lui McLeod printr-un semn binevoitor din cap apoi i ndrept din
nou atenia spre Adam. Nu nu s-a necat. A fost mpucat n cap dup!
Ureche de aproape i mai arc dou gloane i fn inim.
Aha fcu Adam neutru, privirea lui McLeod n schimb se ntunec
i mai mult.
Vrei i spui c este vorba de o execuie sergent? Sergentul ridic
din umeri.
Pi, eu n-a gndi aa de departe, spuse el. E drept noi nu vedem
prea des* aa ceva pe aici dar. Ei bine, ml se pare c ucigaul a lucrat ca un
profesionist. Putei s aruncai o privire dac dorii nainte ca doctorii s
trimit corpul la morga spitalului din Portree. Glonul care a ucis-o i-a cam
distrus i figura dar, altfel, ar semna cu femeia care a luat parte la tlhria
de la castel, judecnd dup descriere.

Chiar aa v-om face, venim s o vedem, spuse McLeod. Sandy


ramase la main. Adam i McLeod pornir s coboare spre plaj, nsoii de
sergentul de poliie, mergnd aplecai pentru a se feri de furtuna ce venea
din larg. Peregrine i recupera caietul de desen, apoi i urm i el. O rafal
izolat i provoac un fior ce-l strbtu pn la ceaf, dar i zise c doar
frigul era de vin i strnse mai zdravn caietul la piept.
i ajunse din urm pe ceilali cam la jumtatea pontonului. Trupul zcea
ntins pe o foaie groas de pnz de cort, aproape dc captul debarcaderului.
Oamenii venii cu ambulana se pregteau s-l introduc ntr-o pung din
plastic negru.
Stai o secund Geordie, strig sergentul. Avem aici nite experi
care vor s vad descoperirea noastr.
Oamenii se retraser, pentru a le face loc noilor venii. n timp ce
McLeod rmase n picioare, Adam se aplec i cercet corpul de aproape.
Peregrine pstr o distan i i examina ncheieturile albe ale degetelor.
Femeia prea s fi avut puin pesle treizeci dc ani, iar pui. blond
fusese tuns extrem de scurl. Dup o noapte petrecut n apa mrii, sngele
fusese splat n cea mai marc parte. nsE cauza morii era clara. Glonul
ptrunde chiar n sp*ifee urechii stngi, ieind sub ochiul drept. Din
descrierea sergentului, Adam se ateptase s gseasc mutilri faciale
masive; trsturile feei nu suferiser de fapt dect alterri minore dar
figura nu-i trezea nici un fel de amintire.
Oftnd, Adam i ndrept atenia asupra corpului, trecndu-l n revist
superficial. Rnile din piept erau foarte vizibile i, n afar de cteva urme de
pe picioare tieturi produse, probabil, dup deces, deoarece nu apruser
contuzii nu reui s descopere nici o alt urm, nici un sejnn c s-ar fi
luptat. Minile erau frumoase i bine ngrijite, cu degete suple i ascuite la
vrf, care rmseser mnjite de tuul folosit pentru recoftarea amprentelor.
Mini perfecte pentru o hoa, mormi McLeod lng el. A pune jos
salariul meu pe-o lun c exist undeva un dosar al ei la poliie chiar dac
nu aici, n Scoia.
O profesionist, executat tot de un profesionist, spuse Adain linitit.
Chiar eti convins c a fost implicat n furtul steagului?
McLeod fcu semn din cap.
Simt n mine chestia asta, Adam. Habar n-am de cc a fost ucis, dar
ea e doamna care a comis hoia, ine minte ce-i spun.
Adam l cut din priviri pe Peregrine. Tnrul artist se inea de unul
dintre stlpii mai apropiai dc rm, iar vntul sc juca furios n prul blond.
Privea valurile ce se sprgeau la mal, iar pe figura lui usciv nu se clintea
nimic. Sc vedea limpede c nu-i venea uor sa se mpace aa dc uor cu
mrturia fizic a unei crime cu premeditare.
Adam se ridic n picioare i se apropie de el. Simindu-K Peregrine se
ntoarse i-i adres o privire goal.
Am crezut c nu poate fi mai ru dect la Melrose, spuse el
deprimat, i totui constat c m-am nelat, chiar dac c vorba de cu totul
altceva.

Un val cu creast alb se sparse de ponton, trimind stropi dc ap


pn la nlime. Se ferir amndoi de jerba de ap, iar Adam l sprijini cu o
mn ferm pe prietenul su.
Cred c neleg ceea ce simi tu, i spuse cu voce cobort, dur
limpede, n pofida vntului i a valurilor. Moanca neateptat i violent te
tulbur ntotdeauna. De aceea i trebuie s tc mpotriveti emoiei cu toi
atta ifentitate. Continund s-I urmreasc atent pe Pciegrine.
Dra^a* Nici lui Noel i*mie nu ne place ntotdeauna munca asta
Peregrine, ns cineva trebuie s o fac. Tnrul i plec fruntea.
mi pare ru. Nu am vrut s-i fac probleme. Crezi c ar fi bine s fac
nite schie?
Chestiunea este dac poi, n condiiile acestea! Spuse Adam privind
spre cerul ncrcat de fortuna.
Am s reuesc cumva rspunse Peregrine ndreptndu-i umerii.
Apropiindu-se de cadavru, proteja cutia pentm desen aple-cndu-se
asupra ei i scoase un bloc de desen i un creion. Vznd ce avea de gnd s
fac, McLeod veni lng Adam, pentm a-l ajuta s bareze vntul, ct de ct.
Palid i eapn, Peregrine i studie subiectul i tras primele linii cu stngcie
i reinere.
Apoi, pru s se relaxeze dintr-o dat. Privirile i se concentrar i
deveni mai ager, iar creionul se plimba acum pe hrtie repede i hotrt.
Intrigai, Adam i McLeod urmrir peste umrul lui cum prindea contur un
desen coninnd detalii fine.
n portret aprea femeia asasinat nu cum arta ea acum, ci aa cum
trebuie s fi artat cu puin timp naintea morii. Faa i mbrcmintea erau
neschimbate doar prul prea mai lung i mai ntunecat, aranjat dup o
frizur la mod. Purta i ochelari pierdui, probabil, dup cderea n mare.
Mult mai semnificativ pentru modul de a gndi al lui Adam era faptul c
Peregrine desenase i un medalion de dimensiuni considerabile, atrnat la
gtul victimei cu un lan. Ca un ecou la ceea ce se petrecea n mintea lui
Adam, artistul atinse podoaba cu vrful arttorului:
Iat un nou medalion din aceeai categorie, aidoma celui pe care lam desenat la Melrose, murmur el ca n vis. A putea jura c purta aceeai
emblem ns, din pcate, nu reuesc s disting ce anume.
Adam i puse mna pe antebra, linitindu-l. Simind atingerea,
Peregrine se adun, nchise jenat caietul, apoi se strdui s-l aeze la locul lui
ct mai nonalant cu putin. Grijuliu, Adam se adres poliistului din insul,
care asistase la ntregul spectacol cu nedisimulat curiozitate.
Domnul Lovat este un artist ce lucreaz pentru serviciul judiciar,
explic el, fr a se ndeprta prea mult de la realitate i evitnd astfel orice
alte speculaii. Spunei-mi atunci cnd a fost recuperat trupul acesta exista
cumva vreo bijuterie? Sergentul cltin din cap prnd mulumit de
explicaie.
Bijuterii? Nu domnule. Nici Inel nici broa nici micar un ceas. i
cunosc pe cei ce-au gsit-o adug* el i garantez pentru cinstea lor. Tam
este unul dintre sindicii bisericii.

Foarte bine spuse Adam. Nu puneam sub semnul ntrebrii, ci m


ntrebam, pur i simplu.
El i McLeod avur un schimb de priviri inspectorul l trase apoi civa
pai mai ncolo i i spuse, vorbindu-i foarte aproape de ureche:
Cred c avem confirmarea celor ce bnuiam deja: indivizii care au
pus la cale afacerea aceasta sunt aceiai cu cei ce l-au silit pe Michael Scot
s vin la Melrose i care au furat sabia lui Francis Hepburn.
Sunt de acord, spuse Adam. I acum mi vine n minte c aceast
crim este ntructva asemntoare cu un alt asasinat nerezolvat care mi
atrsese atenia acum o vreme. M ntreb dac nu cumva misteriosul
traficant de droguri din Glasgow nu a fost cumva angajat s fure sabia,
omort, apoi, drept rsplat a strduinelor, nscenarea lsnd s se cread
c a fost vorba de o tranzacie cu droguri care a ieit prost. Bnuiala mea
este c i femeia este din afara cercului propriu-zis o profesionist oarecare
angajat pentru aceast lovitur i apoi lichidat, pentru a proteja secretul
identitii patronului.
Peregrine se apropie i el, dorind s ia parte la discuie.
Dar. Dac nu era membr a bandei, se aventur el s ntrebe, de ce
i-au dat medalionul?
Nu este vorba de o band, l corect Adam. Mai degrab am putea
vorbi de o loj magic, din cte ncep eu s bnuiesc o loj n care se
practic magia neagr, din dovezile de pn acum. i, pentru a-i rspunde la
ntrebare, medalionul i-a fost dat probabil pentru protecie.
Pentru a fi aprat de steag, ntreb Peregrine, pentru c ea nu
aparinea clanului MacLeod?
Cred c da, se art Adam de acord. Steagul ielelor este un lucru
foarte puternic ncrcat. Chiar i izolat n spatele sticlei, care probabil permite
s poat fi mnuit, el reprezint totui o surs de energie elementar
potenial periculoas. Prin urmare, patronii femeii au luat toate msurile
posibile ca s fie siguri c va supravieui suficient timp pentru a-i ndeplini
misiunea. I-au dat i poarte unul dintre medalioanele lor. Faptul c nu
izbuteti s-I vezi limpede desenul, Peregrine, confirm c i el este un
talisman puternic ncrcat, reprezentnd poate * un simbol specific anume
acestei loji negre. McLeod oft din greu.
Mi-a fost team c vom ajunge aici. Crezi c a fost mpucat de
ndat ce a predat steagul? Adam se gndi puin, apoi spuse:
Da. i prerea mea este c a fost mpucat undeva pe aici, de-a
lungul coastei, pentru c m ndoiesc c& asasinii i-ar fi dat osteneala s
transporte corpul o distan mai mare. 15e aici am putea trage concluzia c
au intenionai, poate, s duc steagul cu barca i nu cu maina.
Cu alte cuvinte, steagul poate fi, ntr-adevr oriunde la ora asta,
spuse McLeod, privind ncruntat spre largul mrii, dincolo de ponton. Dac nu
l-au luat ntr-o main, investigaia noastr trebuie privit sub un unghi
absolut nou.
Nu neaprat, rspunse Adam. Dac le-am ghicit cu adevrat
motivele, atunci ei urmresc s pun mna pe cartea i pe aurul lui Scot n

aceast sear. Ele sunt ascunse undeva, nu departe de noi, probabil n sau
lng una dintre cele patru locuri identificate de Peregrine i de mine. i
propun s ne continum drumul spre castel i s vedem de unde a fost furat
steagul i dac nu putem gsi* un indiciu oarecare despre locul unde s-ar
putea gsi acum.
n timpul discuiei lor, se pornise din nou o burni destul de deas: i
luar rmas bun i-i mulumir sergentului de poliie, care le fusese de mult
ajutor, i se retraser n grab spre Volvo. Sandy se plimba nerbdtor la
marginea drumului, ateptnd rentoarcerea. McLeod ajunse cel dinti n
apropierea lui.
Am fcut bine c ne-am oprit aici, mai nti, i spuse el mai tinerei
sale rude. Se pare c hoaa a fost, la rndul ci, mpucat de ctre cineva.
Acum ne vom continua drumul spre castel!
Sandy nu avu nevoie de un alt ndemn. Dup ce se strecur pe lng
barajul poliiei, acceler puternic n urcu, negociind cu ndemnare curba
strns dintre stlpii de la poart, ptrunznd apoi pe aleea mrginit de
copaci folosit de rezidenii i personalul castelului. Peste foarte puin
timp maina trase naintea intrrii principale Imediat dup podul ce
deschidea calea spre poarta castelului. Chiar n dreapta uii se putea citi o
plcu: Castelul este nchis astzi.
Poliia plecase deja dup ce ntreprinsese tot ceea ce se cuvenea
pentm moment. Adam i ceilali l urmar pe Sandy MacLeod n
vestibul unde fur salutai de un brbat crunt, susinut de crje alturi de
care se afla o femeie scund i cu prul alb ns cu ochi vioi n spatele
lentilelor.
Bine ai venit Noel McLeod! Spuse ea apropiindu-se i mbrindul, fr a ine cont de pardesiul ud.
M bucur s v vd Margaret Finlay, rspunse McLeod. El i
btrnul i strnser minile n timp ce prietenii si i scoteau hainele
mbibate de ap la ndemnul lui Sandy.
Ei erau de serviciu ieri seara cnd afurisiii ia au furat steagul
spuse Sandy, dup ce se fcuser prezentrile. Tata s-a ales cu glezna
scrntit, atunci cnd l-au aruncat n vgun. Aa c ei, v pot zice l mai
bine cum s-au petrecut lucrurile.
Acu*, mult mai mult dect v-a povestit deja Sandy probabil nu sunt
de zis, murmur Finlay, ntr-ai crui obraji scoflcii i cu riduri profunde se
putea citi remucarea. Cnd a venit doamna aia i a btut la u eu am avut
nefericita idee s-o las nuntru. (Fcu o pauz i cftin trist din cap.) Era
mult mai bine dac nu plecam urechea la toat vorbria ei despre chei
pierdute!
Taci, Fin! Nu a fost deloc vina ta, l povui nevast-sa btndu-l pe
bra.
Indiferent Iac e sau nu spuse Finlay, a fi preferat s-mi pierd
braul drept dect s nu reuesc s-mi ndeplinesc datoria fa de e f i
fa de steag.
McLeod fcu o fa acr i-i scoase trenciul ptruns de umezeal.

Dac ai fi avut ghinionul s te ntlneti cu cel ce conduce din umbr


operaiunea, spuse el, ai fi pierdut probabil mai mult dect att, Finlay. Foarte
convingtoarea doamn care a comis furtul a fost mpucat la scurt timp
dup ce a plecat de aici fapta fiind comis de o cpetenie care nu a mai
avut nevoie de ea, din cte se pare. Tocmai i-au pescuit trupul i au scos-o pe
debarcader.
Finlay i soia lui se holbar unul la cellalt.
Brbatul la mascat n negru a fcut treaba aste! Afirm Margaret cu
convingere. Oh, un adevrat nemernic! i vocea mi s-a prut nesuferit!
O, s lsm asta, spuse Finlay. Ce se ntmpl cu steagul ielelor?
Credem c se afl n minile celor care au angajat-o s comit furtul,
spuse Adam. S sperm c l vom putea totui recupera, ns nu avem deloc
timp de pierdut. Cum se ajunge n salon?
(Sitiitotitl opt&pvtfitct
(fl^EOARECE Finlay era n crje, Margaret i conduse ia ^t/etaj,
mormind c nu nelege ce rost are, de vreme ce steagul nu mai era acolo.
Adam i strecurase pe deget inelul cu sigiliu pe drumul de la aeroport, iar
acum, n timp ce suiau treptele late ale scrii principale, mngie veriga
inelului cu degetul mare, ncepnd s declaneze acel nivel mai nalt de
contient de care urna s aib nevoie atunci cnd va cerceta locul faptei,
cutnd indicii.
Impulsuri energetice extrasenzoriale l asaltar din clipa n care intr n
salon mpreun cu nsoitorii si, atrgnd de la bun nceput privirea lui*
Adam ctre peretele dintre cele dou ferestre dinspre mare. Draperiile dc
damasc fuseser date dc-o parte de pe dreptunghiul gol. n care zugrveala
avea o nuan mai ncliis dect pe restul peretelui. Din oricare punct ai
suprafeei camerei. Adam putea detecta urme reziduale ale forei supcrelcmeiitclor.
Acolo s-a aflar steagul? ntreb Adam. Indicnd direcia.
Chiar aa, rspunse Margaret puin surprins.
Mi-am nchipuit eu.
Concentraia resturilor de putere crescu pc msur ce Adam se apropie
pn la o palm de perete i deveni palpabil, aidoma cldurii cc struie ntrun cmin dup ce tciunii s-au stins, impunndu-i s se concentreze i s se
nale, Adam contempl o clip spaiul gol unde atrnase steagul ielelor, apoi
nchise un moment ochii.
Culorile se amestecar naintea lui, apoi se aezar, formnd nluca
Imaginii unei nfurri zdrenuite din mtase cafenie, aplatizat i adpostit
n interiorul unei rame aurii. Fixndu-i repede n memorie aceast imagine
pentru a-i servi la ceea ce avea de gnd s fac, deschise ochii i-i ndrept
iari atenia asupra lui Margaret, care se nvrtea nehotrt pe lng u.
Doamna MacLeod, credei c mi-ai putea gsi o fotografie a
steagului ielelor?
Sigur c da, avem cri potale jos, la magazin, rspunse ea. S v
aduc una de acolo /

Ar fi foarte bine, zise Adam. tii cumva dac exist i hri ale
acestei zone executate de direcia cartografic? M-ar interesa ntreaga
regiune vestic, dac este posibil, poate pn la Inverness, n nord.
Margaret pru mai puin sigur c-i va putea ndeplini i aceast
dorin.
In mod normal avem i hri, domnule, dac nu cumva s-au terminat.
tii cum se ntmpla, este sfrit de sezon.
Sunt sigur c vei ncerca s gsii, spuse Adam. i mai am nevoie de
ajutorul dumneavoastr. A vrea o bucat de nur sau poate nite sfoar
mai groas ar fi chiar mai bun.
Da, domnule, am s-aduc tot ce-mi cerei.
Mulumesc. Domnule Lovat, poate nu ar fi ru s o nsoii pe
doamna MacLeod la parter, ca s nu mai trebuiasc s urce iari scrile!
Pare obosit. Sunt convins c este extenuat dup ncordarea prin care a
trecut n ultimele douzeci i patru de orc.
Remarca lui Adam avea fora unui ordin. Margaret clipi din ochi i nu -si
putu retine un cscat, ea i ciur. Vorbele lin i acordaser, n sfrit,
permisiunea s sc tesc -i voia oboselii ei. Peregrine pru puin mita: n? mi
scuri schimb du pin iri cu Adam i fu safkkni pjr; Uv. D r>c* r. biiv; In o: be
cutric ^-rk: Arbof r: (, ^ -i1: %Ur ee! A nv. L ^datori^rc liibe1;: ale r;
1.,; i alV [:iKth b7VT^ ml doiur. V c* uit mir iW jmhh^ . Mtiti oh* s-v.: -* oi. Kt
Jr-*:? Cc r; up: n kur. unic dc cv. T c f. *v: v:; *r A: >: h. t*: *cfj; Ci Hlj cc:
%eL. V >l\par
Chiar aa, nu ml-ar strica deloc un pui de somn, ncuviin Margaret,
ceclndu-i mna s prnd puin buimcit. Coborm pe scara din spate.
Iei mpreun cu btrna din salon fr s mai priveasc n urm,
trecur prin cmrua cu chepengul nchisorii i ajunser la casa scrilor
dosnice. Dup ce dispruser din vedere, McLeod l studie ntrebtor pe
Adam.
Tu ai fcut chestia asta?
Care chestie?
N-are importan. Astfel am scpat de doamna cea bun pentru o
vreme, ceea ce este evident c i-ai i dorit. i acum, ce ai de gnd s faci?
Adam zmbi subire.
Nimic nou penfru tine dar este vorba de lucruri care cred c ar fi
alarmat-o pe gazda noastr, dac ar fi rmas aici; ct despre Peregrine, cred
c va trebui s iau unele msuri i n ceea ce-l privete, pentru a evita s-l
ocm. Problema noastr esenial este c dovezile convenionale nu ne pot
spune dect ceea ce s-a petrecut deja. Dac vrem cu adevrat s intrm din
nou n posesia steagului nainte de a fi prea trziu, trebuie s privim lucrurile
din cu totul alt unghi.
Cinci minute mai trziu, zgomotul pailor pc scri anun ntoarcerea lui
Peregrine. Apru n u fluturnd un teanc de hri ntr-o mn i mai multe
gheme de sfoar n cealalt.
Doamna MacLeod nu era sigur ce vrei s faci cu sfoara, i nici eu,
aa c mi-a dat de trei feluri diferite. Unul este cu sfoar pentru covoare,

cred, i mi-a zis c acela verde, este fir pentru broderii. Apoi, neliind sigur ce
nelegi prin ntreaga regiune, ain adus hri ale Insulei Skye i urmtoarele
dou luai spre nord. Dac le pui una lng cealalt, formeaz o hart
continu, cuprinznd i toate cele patru castele la care ne Oirh^ii noi. Lat
i fcdoe-irdia steauului.
Gi; n ba. ic mr. Dru dc cm de repede nvei. : spuse Adam, an
7aiva>: v sr; -<-n fini; ce: recea n revist ecle aduse de:;: -/: Ypo <o
desfaci ho! Tile. Da. Este c-cact cc ne
AA iv a. -: >#^ pc pin. ia t. R? Erfec! Skye i Oferi C vel. R - *; vt: fo ridon pc scaunul pianului. Ic rog s ai -u. c -n. #Noel. P: *nfr.! Cr, n.;
%: Ic-c c: oi; ddf cr
: <ur- -v. p.; h<r. Vj? K! Asr-k acolo uixie se ai1? *.
Da, perfect. Iar acum, domnilor, v-a rmne ndatorat dac mi-ai
face hatrul s stai la ui; acum vedem ce putem descoperi.*
Fii cu ochii-n patru la cealalt u, i spuse McLeod lui Peregrine, care
nu prea tia ce s neleag, ndreptndu-se spre intrarea dinspre scara
principal. ^ Nu e nevoie s le nchidem, dar e bine s nu fim ntrerupi. n
acest fel, poi s vezi i ce face Adam. Sunt convins c o s i se par
interesant.
Interesant nu era chiar cuvntul pe care l-ar fi ales Adam pentru a
descrie ceea ce era pe cale s fac, ns tot ceea ce spera era ca tnrul lui
prieten s nu se sperie, cel puin.
Voi ncepe printr-un mic ritual de aprare, spuse el, mai ales spre
beneficiul lui Peregrine, deoarece nu tiu ct de puternici sunt oponenii pe
care i vom nfrunta i nici cc surprize au lsat n urma lor. Aceast aprare
este o* form de protecie psihic. Va dura cteva minute, aa c v rog s
avei rbdare.
Scondu-i-l pe Peregrine din minte, se duse n centrul camerei i se
aez cu fata spre est, n partea opus celei n care fusese steagul i i
nclin fruntea pentru o clip, pentru a se concentra, atingnd uor buzele cu
vrfurile degetelor minilor mpreunate. Apoi, cu mna stng la inim, i
nl privirile i mna dreapt mult deasupra capului.
Primele dou degete se curbar cu delicatee, ca i cum ar fi cules ceva
din aer i ar fi tras acel lucru n jos, pn fa contactul cu fruntea. n mintea lui
rostea cuvinte ebraice Ateh9 Malkuth. Ve Geburalh Ve Gedulah, Le Olahmm le pronun apoi i cu voce tare, n englez, ca s le aud i Peregrine.
Ca a Ta este. Doamne.
Odat cu aceast formul, o linite mat profunda se pogor asupra
camerei, crescnd i mai mult atunci cnd mna se cobori i atinse plexul
solar.
mpria.
Apoi se nl din nou i atinse cu vrfurile degetelor mai nti umrul
drept, apoi pc cel stng.
i Puterea. i Mrirea.
Mna se ls n jos i se nlnui iari cu cealalt, iar Adam pronun
continuarea formulei:

Acum i pururi.
Cu fruntea din nou aplecat, opti cuvntul final, Amin. n cele cteva
secunde urmtoare, n care i reinu pn i respiraia, tot spaiul ncperii
pru s se concentreze, simea ns n acelai timp i ochii lui Peregrine
aintii asupra lui nencreztori i puin smerii-ns nu speriai. n mod
normal, acum ar fi trasat pentagrame n toate cele patru vnturi, fiecare
referindu-se la un Nume i la o nfiare diferit a Zeitii, dar se gndi c
Peregrine nu era nc pregtit pentru asta; procedura respectiv nici nu era
cu adevrat necesar. Pentru moment, era suficient s-i protejeze aura
printr-un cerc magic.
Formula pe care o alese pentru ndeplinirea acestei proceduri era o
rugciune a vechilor clugri, nu foarte durabil n timp, ns suficient de
eficace. Avea s-i serveasc oricum, asigu-rndu-i protecia care urma
probabil s-i fie necesar acum. Desfcndu-i braele n cruce, i ls capul
pe spate i i ndrept faa spre cer, vorbind ncet, ns cu o convingere cfe
neclintit.
Prin puterea lui Cristos Dumnezeul din mine, spuse el, pe Care l
slujesc cu toat inima i sufletul i cu toat fora mea. ncepu s se
rsuceasc ncet spre dreap ta, nchipuindu-i cu ochiul mintii un cerc definit
de braele lui ntinse. M nconjur cu Cercul bivin al Proteciei Sale/dincolo de
care nu ndrznete s peasc vreo greeal de muritor.
Dup ce descrisese o rotaie complet, pecetlui ritualul aa cum l
ncepuse, fcndu-i din nou o cruce cabalistic cu mna dreapt. Safirul
montat n inelul cu sigiliu prea s lase o dr albastr luminiscent n urma
lui, care nu disprea dect atunci cnd el se interpunea i absorbea acea
und. tia c McLeod este contient de acest fenomen; judecnd dup
expresia lui Peregrine, i acesta vzuse ciudatele urme.
Am terminat cu asta, spuse el, n drum spre pian, aruncndu-i Iul
Peregrine o privire nonalant. i acum, s vedem ce lucruri utile putem afla.
Din nou lng pian i aezat cu faa spre locul unde atrnase steagul,
aduse fotografia acestuia naintea lui, apoi apuc ghemul cu sfoar de pe
covor i desfcu o bucat de aproximativ patruzeci i cinci de centrimetri, pe
care o prinse ntre degete. Punnd sfoara n dou i fcnd nod la un capt,
i scoase inelul cu sigiliu i trecu nodul prin el, introduse apoi sfoara prin
bucla de la capitul opus prinznd astfel Inelul ntr-un la. inu nodul ntre
degetul mare i arttorul minii drepte i i sprijini cotul de pian, permind
inelului s oscileze deasupra fotografiei ca un pendul.
Pentm a transforma pendulul ntr-un instrument trebuia acum s
stabileasc un cod oarecare de semnale. Utilizase de nenumrate ori aceeai
tehnic cu rezulate excelente. Trgnd adnc aer n piept i apoi expirnd
lent, i Impuse s se relaxeze i s-l concentreze atenia asupra fotografiei
steagului. Gndindu-se intens la realitatea pe care o reprezenta imaginea
formul cea dinti ntrebare n mintea lui al crei unic rspuns nu putea fi
dect da.
Este aceasta o reprezentare comet a steagului ielelor?

Cu ntrebarea n minte atept. Treptat fr ca el s depun vreun


efort contient pendulul ncepu s oscileze n sus i n jos pe axul vertical al
fotografiei.
Foarte bine. Un rspuns afirmativ va fi prin urmare semnalat prin
micri de sus n jos.
Opri pendulul cu mna liber i concepu cea de a doua ntrebare, la
care avea s se rspund prin nu.
Se mai afl steagul ielelor n aceast ncpere?
De aceast dat, dup o ateptare de cteva secunde, inelul ncepu s
oscileze de la stnga la dreapta.
Potolindu-i iari micarea, Adam se concentra asupra celui de-al
treilea tip de ntrebare pe care era nevoie s p pun.
Vom fi capabili s recuperm steagul ielelor nainte de a se petrece un
ru ireparabil sau nainte de distrugerea steagului?
Era o ntrebare la care nimeni nu putea nc rspunde, iar Adam nu fo
deloc surprins s constate c inelul ncepuse s descrie mici cercuri n
direcia acelor de ceasornic, semnificaia fiind: nu tiu sau nu vreau i
rspund.
Foarte bine, spuse Adam ncet, aruncnd o privire spre McLeod i
spre Peregrine. Am stabilit care micri semnific da, nu i nu tiu. A venit
acum timpul s punem nite ntrebri la care nu cunoatem rspunsurile.
Repet respiraia aceea profund i se concentra iari asupra inelului.
Se mai afl steagul ielelor pe insul? ntreb el.
Dup o mic ntrziere, pendulul se clatin de la stnga la dreapta, cu
semnificaia nu.
Nu. Femeia cam a fost mpucat a fost cea cam a furat steagul
ielelor din aceast camer?
Pendulul rspunse afirmativ, iar dam continu irul ntrebrilor.
Da. A plecat cu el ntr-o bam?
Cnd pendulul semnaliza nu, se ncrunt i se uit spre McLeod, care
urmrea dialogul cu cel mai mare interes.
Zice c nu. A plecat cu el ntr-o main? Da.
Dar nu a ajuns prea departe cu ef, spuse McLeod. Ar fi fost imposibil.
A fi fost n stare s jur c l-a dus la o barc i c tot acolo au i mpucat-o.
Tot aa am crezut i eu, rspunse Adam, dar rspunsul a fost c nu.
*, stai puin! S>-a urcat ea n bam? Nu. Deci l-a dus la o bam. ntr-o
main? Da.
Cnd se uit din nou spre McLeod, zmbea puin.
Acuni consider c ne apropiem puin. Tretuie s inem cont c fiecare
cuvnt i pstreaz sensul lui strict, cnd foloseti asemenea tehnici. Cu
toate acestea, e limpede ce s-a petrecut. A pus steagul ntr-o main i a
mers pn la debarcader, unde l-a predat cuiva dintr-o barc, dar nu s-a suit
i ea la bord, iar apoi a fost mpucat, drept rsplat a strdaniilor.
Acum ar trebui s ntrebm, prin urmare, A fost dus steagul ielelor de
aici ntr-o bam?
Da, spune pendulul.

Se mai afl nc pe o bam?


Din nou, da.
Atunci, poate c nu este chiar aa de departe, spuse McLeod. Pe
vremea asta de furtun, ct de departe putea s ajung un mic vas?
S nu ne grbim s tragem concluzii, l avertiz Adam. S-a aflat
steagul ielelor tot timpul pe o barc? Nu.
Nu? Exclam McLeod. L-a dus undeva pe rm i l-au transportat
iari cu maina?
Adam i fcu semn s pstreze linitea i se uit iari la pendul.
Punem ntrebrile una cte una. A fost cumva steagul ielelor luat din
prima bam i pus. Stai, am s reformulez. A fost steagul ielelor luat din
prima bam? Da. A fost apoi plasat steagul ielelor pe un vehicul terestru
oarecare? Da. Iar acum se afl pe o alt barc? Da.
n tot cursul acestui schimb de replici Peregrine ascultase tot mai
uimit.
Adam tu chiar ai ncredere n informaiile pe care le obii n acest
fel?
S-a demonstrat deja c sunt corecte, rspunse el, cu un zmbet. Ai
vreo idee mai bun?
Nu, ns.
Atunci ascult mai departe. Noel?
Da?
Nu avem nici un indiciu despre cei care au pus la cale lovitura, spuse
Adam, aa c s-ar putea s jucm toat seara n felul acesta, fr s aflm
nimic esenial. Prin urmare, cred c ar fi mai bine s-mi concentrez atenia
asupra locului unde se afl steagul.
De acord, rspunse McLeod, care i se adres apoi lui Peregrine. Te
rog s nu-l mai ntrerupi, domnule Lovat. Va avea nevoie de ntreaga lui
putere de concentraie.
Peregrine nclin solemn din cap, iar Adam ndeprt fotografia
steagului ielelor de pe hart, lsndu-i ns mna stng s o ating uor;
poziiona apoi inelul atrnat de fir deasupra punctului unde, pe harta Insulei
Skye, era marcat Castelul Dunvegan, sprijinindu-i cotul braului drept pe
pian.
Foarte bine, dragul meu, murmur el, adresndu-se steagului din
fotografie. Unde eti tu acum? tiu unde te-ai aflat i tiu c ai fost smuls de
la locul tu de drept prin slbticia unor oameni care acioneaz cu un scop
precis, dar va trebui s m ajui, ca s te pot ajuta la rndul meu. Folosetete de mine i de pendul ca s-mi ari locul unde te afli. Sunt convins c
putem stabili o legtur ntre noi, dac vrem cu tot dinadinsul.
Rmase absolut nemicat pentm un moment, cu ochii aproape nchii,
concentrndu-se pentm ceea ce avea s urmeze. Invocnd mental imaginea
astral a steagului ielelor, sufl uor spre inel pentm a-l face s se roteasc,
chemnd n acelai timp vibraiile ascunse n steag s comunice poziia lui
din acel moment.

Pentm nceput, nu primi nici un tel de rspuns. Respirnd uor i


controlat, Adam nchise ochii i-i deschise larg porile spiritului su, rugnduse nelepciunii vii a Luminii s amplifice influenele magnetice ale steagului
i s creasc propria iui sensibilitate. Un flux energetic palpit n mijlocul
fiinei Iui, nlndu-se i descolcindu-se puterea erpeasc, urcnd prin
coloana vertebral i rspndindu-se spre extremiti.
Ritmul unui alt puls ncepu s se fac simit prin fir, pornind din direcia
inelului. Cele dou curente se ntlneau i se contopeau n vrfurile degetelor
lui, n izbucniri ale forelor confluente. Interferenele aduser cu sine
contiina existentei unui element nou i neateptat: furia din ce m ce mai
mare, manifestat prin furtuna ce se npustise asupra Insulei Skye. Sursa
acestei furii era vrtejul de btlie ce se strnise ntre mai multe prezene ale
unor elemente a cror identitate Adam le-o recunoscu de la bun nceput:
cetele de iele ale pmntului, cerului i mrii.
Valul furiei lor trecu orbete peste el se duse mai departe, dnd acum
roat ncperii, contopindu-se ntr-un vrtej de foc scnteietor i umbra. In
mintea lui, vzu cum se roteau acum nebunete n spaiul dintre pian i zidul
pe care atrnase steagul ielelor, ar cnd i deschise pleoapele l vzu cu
ochii la fel ca i nsoitorii si, e altfel.
O figur scheletic ncepu s prind form n mijlocul nvolburrii,
micndu-se i transformndu-se mereu n frumuseea ei infernal. Nu putea
dect s ghiceasc identitatea acestei fiine probabil esena elementar a
spiriduului ce-i mprumutase suflet steagului ielelor dar, judecnd dup
buclele ce colciau n jurul capului ca nite erpi, dup focul cu nuane verzui
ce izbucnea prin orbitele goale ale ochilor, dup ghearele lungi i ascuite
cutnd n toate direciile prada pe care s o sfie, nu putea fi vorba dect
de una dintre ban-sidhe, znele ce anun venirea morii.
Stipnete-i mnia, copil al naturii! Spuse Adam pe ton egal, vocea
reverberndu-i att la nivelurile psihice, ct i la cele sonore. Eu nu-i sunt
inamic. Sunt un prieten ce vrea s te ajute s ndrepi rul care a fost comis
aici.
Oamenii nu sunt dect prieteni prefcui ai ielelor! Rspunse creatura,
ntr-o voce tnguitoare, amintind de sfierea unei buci de mtase, i
provocndu-i fiori de team mortal, pe care nu i-i putu stlpni. Spune-mi ce
m-ar face s nu te ucid chiar acum, pe ioc! Cum ndrzneti s m chemi aici,
cnd cei din neamul tu omenesc au nclcat jurmntul nostru sacm?
Incapabil s-i opreasc tremurai, dam se sili totui s-i stpneasc
fiica i s priveasc n gurile prin care rzbtea focul gheenei, i care erau
ochii fpturii.
Crezi c numai tu ai fost jignit de moarte? O provoc el. Cei ce i-au
adus ofens ie m-au insultat i pe mine. pe mine, care fac parte din Consiliul
celor apte i am din partea Superiorilor mei datoria de a pzi Lumina i
toate forele Naturii ce o servesc, att umane ct i din lumea spiritelor.
Chcmndu-l de dincolo de mormnt pe vrjitorul Michael Scot, un om pe care
voi l-ai iubit odat, aceti potlogari, practicani ai artelor magice, au violat
Legea imortalitii. Ei au distrus personalitatea fiinei n care se gsea acum

Scot o feti inocent, care nu va mai dobndi poate niciodat ceea ce i s-a
luat. Fr a avea nici un fel de cdere, aceti criminali caut comoara lui
Scot, pzit chiar de cei din neamul tu. Ei sunt cei asupra crora trebuie si veri dreapta ta ur i nu asupra mea, care i voi opri, dac am s pot.
Vrtejul se tulbur i se cutremur, un nou acces de furie rzboindu-sc
acum cu fragilul lan logic prezentat de Adam. Adam era contient de faptul
c McLeod i Peregrine urmreau scena ncremenii de groaz, dar fora
dezlnuit ce ocupase centrul ncperii nu le permitea s se mite din loc.
Fptura amenina s sc aplece asupra lui i s-l cuprind cu totul; Adam i
ls atunci capul pe spate i o privi fr s clipeasc, punndu-i toate
speranele ntr-un ultim apel la mila ei.
Nu surit eu cel pe care-l caui, spuse Adam. Ci pe aceia care au furat
am Bratach Sith. Steagul ielelor, pe care l au i acum n minile lor, vrnd s
ajung la cartea cu descntece a lui Scot i la aurul vostru, al ielelor!
Dezvluie-mi unde se afl locul acesta, iar eu voi face tot ce-mi st-n puteri
ca s-i opresc. Eu i ai mei nu vom sminti cu nimic ceea ce aparine, de
drept, ielelor. Apoi, dc voi fi n stare, jur c voi aduce am Bratach Sith napoi,
la locul unde s-a aflat dintotdeauna.
Simea fort a nvalnic mpung ndu-i marginile sufletului la mii pas de
a-l coplei cu uitarea. Se cltin, incapabil s sc mai in pc picioare, n
schimb privea neclintit fptura cc amenina s-l covreasc. Ridic fr
sfial fotografia i inelul ce oscila atrnat de fir.
Dezvluie-mi locul! i ordon el.
La auzul cuvintelor, ea url cumplit npusfindu-se asupra lui; ghearele
zgriar capacul pianului, azvrlind hrile i ghemele cu sfoar ct colo.
Dezvluie-mi locul! i ordon Adam din nou btnd fr s vrea n
retragere fr a ceda ns n faa atacului.
Apoi n mintea lui rsunar reverberaiile unui trsnet i czu n
nesimire. Leinul nu dur probabil dect cteva secunde i se trezi zcnd
pe podea, lng pian; capul i era susinut de un bra al lui McLeod, iar
Peregrine ngenunchease lng el, copleit de durere. Fotografia steagului
ielelor se afla nc n mna lui stng, n schimb, inelul i firul nu se vedeau
nicieri.
Slav Domnului, eti n via! opti McLeod vorbind cu pronunat
accent scoian din cauza frmntrii ce-I stpnea. Doamne Dumnezeule,
da* ai aat-o ct nu se poate, omule! Cc te-o fi-mpins s mergi att de
departe?
Puin ameit nc, Adam se chinui s se ridice.
E-n regul. Noel. Cred c-am tiut prea bine cc fac. Iar tu. Peregrine,
nu te uita de parc-ai vzut o stafie, nu era dect o zn, din cele care
prevestesc moartea.
O zn? Oft Peregrine. Dar.
Dc fapt, consider c a fost chiar spiritul steagului, continu Adam,
strduindu-se s sc ridice. V rog s m ajutai. De vreme ce sunt n via,
bnuiesc c am reuit ceea ce urmream. A dori s stiu unde mi este inelul.

Inelul? Strig McLeod. Habar n-ai c ai fost la un pas de moarte,


omule? Ia-o-ncet, altfel iar dai ochii peste cap. Unde i-ai pus capsulele alea
cu amoniac? Continu el, pipind buzunarele lui Adam. Voi, doctorii, nu venii
niciodat pregtii cu cele trebuincioase!
Fr o prununa un cuvnt, adresndu-le n schimb prieteni lor lui
gesturi linititoare, Adam reui s se pun pc picioare, se sprijini cu nvn! Lc
mini dc marginea pianului i contempl urinele lsate dc rura znei. Hurta
care c. e aflare pe taburetul pianului cm p? Jos, mpreun cu ghemele, iar
fntg/n^vite1-: Je hrtie color;;? Rspndite n jurul instrumentului artau
limpede ce soart avusese una dintre hri. Pianul nsui era brzdat de ase
zgrieturi adnci paralele care se opreau ns chiar n faa celeilalte hri; pe
ea sclipea n lumin un safir montat n aur.
Ah uite i afurisitul tu de inel! Spuse McLeod ntinznd mna
dup el. la privete ce urme au rmas pe pian!
ns Adam i opri mna. Pentru c Inelul, avnd firul ntins drept ca o
sgeat napoi, spre Castelul Dunvegan, se aezase acoperind parial Loch
Ness, iar n mijlocul cercului strlucitor din aur se puteau citi cuvintele
Castelul Urquhart.
ROFUND uimii cei trei brbai se strnsei! n jurul pianului privind
cuvintele nconjurate de inel pe hart.
Castelul Urquhart! Murmur McLeod.
Ce s nsemne aste oare gndul meu nu e prea ndrzne? Se
ntreb Peregrine n sfrit mai ncreztor.
Contemplnd scobiturile aprute pe suprafaa pianului Adam atinse
precaut inelul cu vrful degetului apoi l lu i-i scoase firul.
nseamn spuse el punndu-i inelul pe deget c ascunztoarea
comorii lui Michael Scot se afl la Castelul Urquhart i c steagul ielelor a
fost dus ntr-acolo pentru a le ine la distan pe protectoarele de drept ale
tezaurului.
Urquhart, repet Peregrine cu ochii pierdui n zare. Cu alte cuvinte,
ne-am aflat tot timpul pe drumul cel bun. Cltin capul n semn de mirare.
Acum se leag totul. Cnd mi-aduc aminte ceea ce am desenat eu i compar
schiele cu fotografiile la care ne-am uitat, se vede foarte clar cum a evoluat
castelul, de-a lungul secolelor. De fapt, documentele menionau c exist
multe peteri n zon dintre care unele subacvatice.
Chiar aa, iar Monstrul din Loch Ness face i el de gard Ia comoar,
dac tot se afl prin preajm! Murmur McLeod mai mult pentru sine. Adam,
eti sigur c Urquhart este locul unde trebuie s mergem?
Adam era ocupat deja cu cercetarea atent a mprejurimilor lacului iar
acum i se adres lui McLeod oarecum iritat:
Noel trebuie s-i amintesc faptul c tocmai mi-am riscat viaa ba
poate chiar* i sufletul ca s nu mai vorbim de cuvntul meu de Iniiat
pentru a o convinge pe aceast ban-sidhe s dezvluie locul n care st
ascuns comoara unor iele. Iar faptul c trebuie s le ajutm pe zne s-i
pcQtcjeze comora nu este unica miz!
tiu asta rspunse McLeod.

Ftu, nu sunt foarte convins c tii spuse Adam. Tu eti ngrijorat din
pricina steagului ielelor ce aparine clanului MacLeod aa cum este i
normal. Dar folosirea lui abuziv nu este dect nceputul. Dac hoilor le
reuete lovitura el pun mna pe cartea de farmece a lui Michael Scot o
perspectiv ngrozitoare n sine dar i pe aurul Ielelor. Auzi ce vnt s-a
strnit afar?
Desigur.
Ei bine ai avut dreptate atunci cnd spuneai c i se pare straniu
continu Adam. Afar nu se desfoar 6 simpl furtun, aa cum se
ntmpl de obicei n acest anotimp. Ea a fost generat de furia ielelor i va
deveni tot mai puternic, pn n momentul cnd ele se vor alina ntr-un fel
sau altul.
Ce anume vrei s spui? Zise McLeod mpietrit. Adam i strnse
buzele, apoi vorbi din nou.
Ielele au druit steagul clanului MacLeod n semn de favoare, ceea
ce este un lucru foarte rar. Furtul lui reprezint o ofens la adresa ntregul
trm al duhurilor. Ielele nu au suportat niciodat cu inima uoar o
asemenea jgnire. Iar furtul aurului nu va face dect i mai mult ru, fiind
considerat o adevrat insult. Furia lor a dezlnuit deja fore ale
elementelor care, dac nu sunt inute n fru, ar putea devasta inuturile
muntoase ale Scoiei.
Ultimul lui cuvnt fu ntrerupt de o rbufnire neateptat a vntului,
care fcu s tremure violent ferestrele dinspre mare. Peregrine tresri i privi
n jur cu team apropiindu-se instinctiv de ceilali doi brbai.
Cred c nu greesc dac v povestesc visul ciudat pe care l-am avut
ast-noapte, spuse el cu greutate. Am avut de gnd s-o fac n timpul micului
dejun, dar la lumina zilei totul mi s-a prut lipsit de importan.
Continu l ndemn Adam.
Ei bine cred c am auzit sunetul unor goarne venind din deprtri
ca nite trompete ce cheam la lupt. Avnd n vedere ceea ce se ntmpl
consider c a fost un soi de avertisment numai c eu tiam atunci prea
puin i nu l-am judecat la justa valoare.
Adam se arata tot mai tulburat pe msura ce povestea Peregrine; acum
oft din greu i se Sprijini cu ambele mini pe pian privind n jos.
Ar fi fost bine s-mi spui murmur el. Nu c asta ar fi schimbat n
vreun fel modul n care trebuia s acionm.
De ce? Care a fost semnificaia visului? ntreb Peregrine.
Pi nu a fost chiar un avertisment spuse dam ncet. Mai degrab o
convocare la arme poate chiar chemarea la Faerie Rade vntoarea
slbatic a ielelor. Dac nu se pune capt acestui lucru, mi-e groaz s m i
gndesc la consecinele posibile.
McLeod arta foarte afectat i i ridic cu greu privirile pentru a se uita
n ochii lui Adam.
mi pare ru, Adam. Nu am tiut.
Nici eu. Nimeni dintre noi nu a tiut. Dar misiunea noastr devine
acum cu att mai urgent.

Cltinnd din cap, Adam respir adnc i i adun toate forele.


Foarte bine, domnilor. Actrm este nevoie s concepem un plan de
btaie. tim c aurul ielelor i cartea lui Scot se afl la Urquhart. Probabil c
i hoii tiu acest lucru i sunt pe drum ntr-acolo, avnd cu ei steagul, cu
gndul de a face ceea ce or avea ei de gnd s fac de ndat ce se las
ntunericul, iar forele sunt maxime, datoritsabatului vrjitoarelor, Samhain.
Adam studie harta pe distana dintre Dunvegan i Urquhart, parcurgnd
cu degetul drumurile ce trebuiau s fie strbtute i asta nu asa, ca un corb
n zbor.
Mai tim de la pendul c steagul se afl pe o barc, continu el,
consultndu-l din priviri pe McLeod. Asta nseamn c trebuie s se afle
undeva pe Loch Ness, Urquhart fiind destinaia lor, indiferent din ce direcie
se apropie de castel. Ct timp crezi c ne trebuie pentru a ajunge acolo?
McLeod se apropie de hart, i aranja ochelarii i se folosi de degetul
mare i de arttor noi chip de ubler pentru a aproxima distanele.
Pi sunt aproape cincizeci de mile pn la feribot, i ai vzut cum
arat drumul.
Da.
Nu cunosc prea bine cea de-a doua poriune, ntre feribot i
Urquhart, continu McLeod, dar sunt n jur de. aptezeci sau optzeci de mile,
dac inem cont de ocoliuri i curbe. (Cltin din cap i se strmba.) A zice.
Cam trei ore, socotind vremea proast i traversarea lacului. i asta,
presupunnd c feribotul funcioneaz, ceea ce nu este deloc sigur, pe timpul
sta.
Adam se uit la ceas i apoi ncepu s mptureasc harta.
Vedem noi ce facem cnd ajungem la punctul de traversare, spuse
el. Nu ar fi ru s plecm chiar acum, pentru c e trecut de ora cinci. Asta
nseamn c nu putem ajunge la Urquhart cu mult nainte de opt.
Este o problem dac nu ajungem nainte? ntreb Peregrine.
Sper c nu, rspunse Adam. Momentul critic ine de nceputul
Samhain-ului. Dac a fi eu cel ce conduce operaiunea, as mpinge nceputul
ei pn mult dup apus i chiar dup rsritul lunii atunci cnd fora
sbiei i a steagului ielelor vor fi la apogeu. Se pare ns c ntunericul se va
lsa mai devreme n seara aceasta, din cauza furtunii. Dac nu-i vor mai
putea stpni lcomia, s-ar putea s nceap mai devreme prin urmare,
este esenial s ajungem acolo ct mai repede cu putin. Noel, poi s faci
rost de o main pentru noi?
Am s rechiziionez Volvo-ul, rspunse McLeod. eful ne-a autorizat
doar s folosim tot ceea ce ne este util. nainte de a pomi, a vrea s-l sun pe
omologul meu din Invemess, ca s vd dac nu ne pune la dispoziie ceva
ajutor pmntean. Magia este nemaipomenit, dar adversarii notri s-au
folosit de arme de foc cel puin o dat i m ndoiesc ci vor sta pe gnduri s
o fac iari. Voi cere s se trimit o barc de-a poliiei pe Loch.
Arunc o ultim privire la capacul distrus al pianului i oft.

Nu ar fi nici o problem dac a distruge maina efului. Asta ar


nelege oricine. M ntreb ns cum am s-I explic ce s-a ntmplat cu
%pianul.
Dup aceast remarc de nemulumire, se rsuci pe clcie i pomi
spre ua dinspre scrile principale, urmat de Adam i Peregrine. De-bia
fcuser civa pasi cnd, deodat, toate luminile din Castelul Dunvegan
plpir, iar apoi se stinser definitiv.
Fir-ar s fie, asta ne mai lipsea! Mormi McLeod, pipind dup
perete, n timp ce prietenii lui, mpiedicndu-se, se opriser n spatele lui. Pe
msur ce ochii li se obinuiau, constatar c ntunericul nu era deplin, prin
ferestre strecurndu-se totui o raz filtrat, cenuie, insuficient ns pentru
a se putea distinge ceva njur.
Ce credei c s-a petrecut? opti Peregrine.
Furtuna a distrus probabil vreo linie dc nalt tensiune sau un
transformator, murmur Adam. Exist aici cumva un generator de rezerv,
Noel?
Sigur. Va ncepe s funcioneze dintr-un moment ntr-altul. Rmai
umr la umr n ntunericul mohort, simeau cum podeaua clin piatr vibra
sub picioarele lor, intrat n rezonan cu valurile de furtun ce izbeau stnca
pe care se nla castelul. Dup numai cteva secunde, aa cum li se
spusese, luminile se aprinser, iari, nsoite de un vuiet mecanic urcat de
undeva, din strfundufcldiru.
Cel puin asta funcioneaz, mormi McLeod. S-ar putea totui s nu
dureze. inci-v aproape, n spatele meu, i avei grij la scri.
Coborr mpreun scara principal format din trepte late, inndu-se
de balustrade, temndu-se ca generatorul s nu cedeze. nainte de a ajunge
la parter, luminile ncepur din nou s clipeasc. Sandy MacLeod i ntmpin
n holul de la intrare, innd o lamp cu gaz n mna ars de soare i prnd
extrem de preocupat.
Tocmai vroiam s vin ca s v ajut s cobori, le spuse el. Ceva nu
e-n regul cu generatorul. S-a dus taic-meu pn la subsol, sa vad cc poa*
s fac.
Las generatorul, zise McLeod. Telefoanele funcioneaz? Sandy se
holb la el.
N-a putea zice. Nu cred c s-a gndit careva s ncerce.
n acest caz f-mi onoarea i las-m pe mine s vd, spuse
McLeod. Exist aparat aici, n hol?
Cum s nu, acolo. sub birou, i rspunse Sandy.
ncruntat inspectorul se ndrept spre locul indicat i ridic telefonul
pe birou. Duse receptorul la ureche, oft i aps furca de mai multe ori,
ascultnd atent de fiecare dat. Dup cteva tentative, cltin din cap.
Nici o ans. Linia e moart ca un mamut.
De ce nu ncerci cu telefonul cu baterii pe care l-ai adus cu tine? l
ntreb Adam.
A rmas n geant care este n Volvo, spuse McLeod.
O aduc eu se oferi Sandy. E geanta aia albastr cu multe buzunare?

Chiar asa.
O rafal e ploaie se npusti n antreu odat cu plecarea lui Sandy, iar
vntul gemu n casa scrilor, rspndind fiori ce nu se datorau n
exclusivitate frigului. Luminile continuau s clipeasc, stingndu-se i
aprinzndu-se iari. Peste cteva minute, Sandy se ntoarse btut de ploaie
i de vnt, strngnd la piept geanta lui McLeod. Urmri cu fascinaie
nedisimulat cum McLeod desface unul din compartimentele laterale i
scoate un telefon fr fir.
Nu tiu dac va funciona, i preveni el pe ceilali. Chestiile astea nu
merg prea* bine nici n condiii optime. L vedem, totui.
Apropiindu-se de u, unde spera ca stnca s nu mai aib o influen
prea puternici deschise aparatul. Primind ton, form numrul poliiei din
Invemess. Auzi dou apeluri scurte, ntrerupte dc o brusc emisie de parazii
puternici.
McLeod mai ncerc o dat. La cteva secunde dtip cc terminase de
format numrul, din receptor sc auzi acelai zgomot enervant prituri i
pocnituri care semnau cu un scurtcircuit. McLeod nchise i privi
descumpnit njur.
S-ar putea ca distana s fie dc vin, spuse Adam. De cc nu ncerci la
Fort Augustus? Este cam la aceeai deprtare fa de UrquharL n schimb, cu
patruzeci de mile mai aproape de noi, ji link dreapt. tii numral?
l [h-A pe undeva, pe aici. Apuse McLeod, frup. /. Jrir. I.i =: -cj: t mero
ivlct) Lv. Cnd pe care e scosese dintr-un bw/muii in.;:?!
Ia-I.
FV t. V fjjiniVu! Rifi: i-; l ei: indenu-nuir: c^metu! i\par : Vi cee:
^:;! It: in*; fam i >. /l: *iiUa car. D *ttzi ^unefu!
Ipeklili idcibnic.
A-ha! Sun n sfrit. N-a zice c legtura e mult mai bun le
comunic el celorlali peste umr dar pn acum. Alo? Secia de politie?
Foarte bine. La telefon inspector Noel LcLeod de la Edinburgh. Alo m
auzii? A vrea s vorbeasc cu ofierul de serviciu v rog.
n urmtoarele cteva minute McLeod se strdui s comunice printre
reprizele de parazii situaia evident att ct considera c este util. Nu
peste mult timp linia muri i conversaia se ntrerupse. McLeod pronun un
singur epitet care eprima prerea lui despre aceast situaie nchise
telefonul i se ntoarse la prietenii lui.
Asta-i treaba, se rsti el, prost dispus. Dac avem noroc, biatul sta
cu care am vorbit a priceput suficient ca s trimit unitile pe care i le-am
cerut. Dar nu m-a baza prea tare, mai ales cu furtuna asta.
Totul depinde, deci, de noi? ntreb Adam.
Mi-e team c da, oft McLeod obosit. E absolut tipic. Atunci cnd
vrei s ias ceva ca lumea, pn la urm ajungi s faci tu nsui totul.
Cnd ngenunche pentru a pune telefonul la loc n bagaj, Sandy nu-i
mai putu nfrna curiozitatea.
Doar nu vorbeai serios c vrei s mergei la Urquhart, nu?
Ba da.

Da cum i poate trece cuiva prin minte s duc steagu ielelor taman
acolo?
McLeod se ridic i-l btu pe Sandy pe umr.
Dac se arat ci am dreptate, am s-i explic mai trziu, spuse el. La
fel i despre pianul de la etaj. Frn una alta, avem nevoie de o main.
Exist suficient benzin n Volvo?
Oh, v duce uor pn acolo, problema e cum plecai de pe insul?
Sunt sigur ci feribotul nu merge.
Vedem noi ce facem cnd ajungem, rspunse McLeod. Cheile sunt n
contact?
Sandy arta ca i cum ar fi neles din ce n ce mai puin.
Da. Da dac vrei cu tot dinadinsul s plecai ntr-acolo, cel puin
poftii n cmru s v dau nite haine potrivite pentru ploaie, ftu se poate
sk mergei cu ce-ai avut nainte, c v. -t uda cum nu se poate mai ru.
McLeod se vzu silit s fac cel puin aceast concesie. De fapt, nc nu
apucase s se gndeasc ce vor face odat ajuni la
Urquhart att de preocupat era de cum vor cltori; dar perspectiva
de a trebui s acioneze uzi i ngheai i se prea cu adevrat descurajant. .
Noel, Sandy are ntr-adevr, dreptate, interveni Adam nainte ca
McLeod s rspund. Nu putem lucra cum se cuvine dac ne este rece i
suntem uzi.
Venii pe aici, v rog spuse Sandy. Cmrua este chiar sub scaii.
Avem un sortiment bogat, lucruri care aparin celor de aici, dar i lucruri
uitate de membri ai familiei venii n vizit. Luai ce v trebuie iar eu m duc
s-i zic Iu*4 > ce s-a mai ntmplat.
Dispru pc scrile din spate, lsndu-i s se descurce singuri. Printre
cele cteva duzini de cizme Wcllington din cauciuc aliniate de-a lungul a doi
perei descoperir uor trei perechi care s se potriveasc; iar nite pelerine
largi de* ploaie puse peste hainele tor proprii li se prur cele mai bune
pentru a-i proteja de umezeal. McLeod i schimb trendul i haina de
costum cu un pulover gros i o jachet impermeabil/ca a lui Adam. De-abia
terminaser pregtirile, cnd apru i Sandy, nsoit de maic-sa Margaret
MacLeod aducea un mic co din nuiele pentru picnic, pe care i-l oferi lui
McLeod.
Aa sunt-toi brbaii ar fi n stare s plece dup ticloii ia i nici
s nu le treac prin minte c nu i-au luat ceiaul, i zise ea, cloncnittd ca o
cloc. Avei aici o gustare pc care s o luai cu voi pe drum. Nu-i cine tie ce.
Doar nite sandviuri i plcinte, dar o s v in de foame pn putei cina.
McLeod accept coul cu un semn de recunotin i i-l trecu, fr alte
comentarii lui Peregrine ntorcndii-se apoi n holul de la intrare pentru a-i
lua geanta albastr. Sandy i Margaret i conduser pn ia ieire. La u, n
timp ce-i aranjau glugile i hilarele i-i trgeau fermoarele mantalelor,
pregti ndu-se s dea piept cu natura dezlnuit, McLeod l aborda pe Adam.
Conduc eu, sau preferi s fii tu la volan? Adam cltin din cap.

Tu eti profesionistul. A prefera s-i fiu navigator c nu stric o


pereche de ochi n plus, dac vremea se face chiar imposibil. Vizibilitatea va
fi infernal, odat cu lsarea ntunericului.
Vii nici nu ncape ndoial rspunse McLeod. Perfect, haide s-o
pornim!
Vntul gemu cnd Sandy deschise ua din fat a castelului; un val de
ploaie nvli nuntru, fcnd-o pe Margaret s o zbugheasc la adpost.
Nu cumva mai avei nevoie de nc o pereche de brae? Se oferi
tnrul, dup ce Peregrine i McLeod plecaser spre main n fug.
Zmbet trector apru pe buzele lui Adam.
Cred c nu este cazul, de data aceasta. Dar i mulumesc pentru c
te-ai oferit. Ceea ce poi face, ntr-adevr este s stai prin preajm, iar dac
se ntmpl s sune eful spune-i unde ne-am dus. Dac vom reui s
recuperm steagul ielelor trebuie s fie pe aproape, ca s i-l nmnm.
Chiar aa voi face, domnule.
Acestei fiind zise, Adam l btu pe umr i pomi repede prin ploaie,
ocupndu-i locul lng McLeod.
Toat lumea s-i prind centurile i s se in bine, i avertiz
inspectorul, pornind motorul. Are s fie o cltorie dur.
Copacii care mrgineau drumul se zbteau nebunete ncolo i ncoace,
iar ramurile goale izbeau prile laterale afe mainii care rula pe aleea aceea
ngust. Luminile plpitoare ale Castelului Dunvegan disprur n spatele lor
cu mult nainte de a ajunge n drumul principal.
Cotind spre dreapta, maina cea voluminoas lu vitez pe drumul ce
duce spre satul bunvegan. n % casele i magazinele aflate de-a lungul Strzii
Mari nu se vedea nici o lumin, iar trotuarele splate de ploaie erau pustii. Un
camion se blocase n intersecia de unde se putea ajunge spre nord, dar
McLeod aproape c nu reduse viteza cnd se strecur pe lng el i continu
drumul spre periferie i apoi ctre teritoriul accidentat al insulei.
Drumul erpuia printre coamele splate de ploaie ale munilor. Vntul
ce btea dinspre nlimi aducea cu sine un uierat lugubru, ca i cum ar fi
fost bocetul unor voci neomeneti. McLeod conclucea foarte concentrat,
abordnd fiecare curb a drumului cu miestrie i precizie. Aezat pe locul
din spate, Peregrine se inea de tot ceea ce avea m raza de aciune, inclusiv
de sptarul scaunului lui Adam, nendrznincf nici mcar s se gndeasc la
numrul kilometrilor ce trebuiau strbtui pn la feribot undeva dincolo de
aeroport.
Trecur n vitez prin Struan i Bracadale, ndreptndu-se spre Drynoch.
Norii vrsau asupra lor un adevrat potop iar asfaltul devenise alunecos de
parc s-ar fi vrsat ulei pe suprafa. Mna sigur a lui McLeod inea ns
nemilos maina pe drum, la o vitez pe care Peregrine o considera a depi
cu mult nivelul de siguran. Stnd nemicat pe locul din stnga lui McLeod,
Adam atingea safirul de fa mn fr s scoat un cuvnt.
Patruzeci de minute dup ce plecaser de la Dunvegan, i fcur
intrarea n Kyleakin unde traficul era oprit, mainile fiind ntoarse din drum la

o barier. Cnd se apropiar i ei de barier, un poliist mbrcat n pelerin


i narmat cu o lamp cu acctilen se apropie de portiera lui McLeod.
mi pare ru, domnule, dar feribotul nu merge din cauza furtunii, i
inform el, dup ce McLeod coborse geamul. Mi-e team c va trebui s v
ntoarcei.
ncruntndu-se, McLeod scoase legitimaia sa de poliie din interiorul
hainei.
~ Mi-e team c nu pot face cum zici tu, biete, spuse el. M aflu n
misiune oficial i trebuie s ajungem n zona continental ct mai repede cu
putin.
Po fi tistului i czu falca. Cred c nu are s fie prea uor, domnule.
Oricum, cpitanul feribotului este cel care decide. Are i el dreptate s nu se
aventureze s ias din port pe u asemenea vreme. A fcut ultima curs acum
o jumtate de or, dar nu cred s mai plece nicieri.
Poate c reuesc, totui, s-l fac s se rzgndeasc. Ochii albatri ai
lui McLeod sclipeau n spatele ochelarilor.
Unde pot s-l gsesc pe cpitan?
O und de nencredere trecu peste figura poliistului, ns avea
suficient experien s tie c nu trebuie s-l contrazic pe un superior cnd
era vorba de un lucru ce nu-l interesa, n ultim instan.
Cum considerai, domnule. Cred c se mai afl nc la bord. Dac nui acolo, probabil c s-a bgat mpreun cu cellalt coleg n birou la ei. E la
captul irului sta de barci.
Mulumesc i spuse McLeod cu satisfacie acr. Acum dac vrei s
dai bariera aia la o parte putem s ne vedem i noi de treab.
Odat trecui de baraj coborr repede strada n pant ce ieea spre
ap. * Undeva la dreapta lort un crd de brci de dimensiuni reduse se
smuceau zbtndu-se n ancorele lor adpostite n spatele digului din piatra
ce proteja micul) iort. Feribotul se afla strns legat de parii de la captul
debarcaderului; suprastructura lui era cu greu vizibil din cauza obscuritii
pricinuite de furtun i a luminii galbene i crude a lmpilor cu sodiu. O
ramp Iat din beton cobora lin spre ap n apropierea debarcadere lui;
McLeod studie valurile ce se prvleau asupra ei i opri maina la vrful
rampei.
Dac apuci s te ndeprtezi puin de mai. Nu mai pare aa de
ngrozitor, remarc el. Partea cea mai dificil va fi s trecem maina de
rampe. Dac nu calculezi precis, poi s te trezeti n bltoac.
Aste dup ce l-ai convins pe cpitanul feribotului s plece n curs,
spuse Adam; De fapt, ct de riscant ar fi traversarea, Nod?
Lui McLeod nu-i reui dect un zmbet strmb.
Eu am ridicat ancora pe vreme i mai proast. Acum s vedem dac
i el Domnule Lovat poate ar fi mai bine s rmi la main!
Nu atept rspunsul lui Peregrine. Ridicndu-i gulerul, deschise
portiera i iei repede afar, aa cum fcu* i Adam cobornd apoi amSii
spVe debarcader cu pai hotri, ta bordul feribotului n micul birou al
casierului de pe puntea de maini, se vedeau lumini; McLeod i Adam se

repezir peste estacada ce se mica n sus i n jos i se ndreptar spre


gheret Ua acesteia avea un hu blou rotund din sticl prin care se putea
distinge o siluet scund i ndesat mbrcat cu un pulover cenuiu cu
form nedefinit, purtnd pe cap o apc turtit de cpitan; omul, care avea
un nceput de chelie, bea cafea cu un brbat mai tnr nalt i subire, cu o
coam sburli de pr rou.
McLeod btu la u, dar nu atept s vad dac cei doi auziser.
Deschise i intra cu ligitmaia n mn, urmat de Adam. Cei doi marinari i
ridicar privirile, surprini.
Hei ce-ai asta? ncepu tnrul.
Inspector ef detectiv Noel McLeod anun el innd legitimaia
ridicat i adresndu-se brbatului mai n vrs&. mi pare ru c te deranjez
tu eti cpitanul acestei nave?
Chiar eu, Archie MacDonald este numele meu spuse comandantul
Art spre tnrul din spatele lui printr-o micare a degetului mare i adug
morocnos: Iar el este nsoitorul meu Charlie Baircf. Care-i problema?
McLeod intr drept n subiect.
Am vrea s ne transportai cu feribotul n zona continental.
Vrei s zici acum? Exclam. MacDonald nencreztor.
Da, acum.
Trebuie c eti scrntit! I-o trnti MacDonald sec. n caz c nu prea
te-a interesat n ultima vreme ce-i pe-afar, s tii c s-a strnit o furtun de
i-e mai mare dragu*. Dac nu ne mpinge vntul pn la Loch Duich, o s ne
suceasc valurile pe toate prile, ca pe o minge de rugby. Ascult-m ce-i
zic eu, n-ar fi o cltorie prea plcut.
Nici noi nu ne gndeam s facem o croazier, i replic McLeod. Este
vorba de o afacere de poliie, i nu o excursie de Cercetai! Constatnd c
marinarii se artau n continuare ncpnai ca nite catri, adug
morocnos:
Dac trebuie, voi rechiziiona aceast nav. Am acest drept.
Grozav mai eti! Se rsti MacDonald belicos. i cine-o s piloteze,
dac mi-e permis?
Am s pilotez chiar eu, dac e nevoie, i replic McLeod. Am avut
categoria maxim pe vremuri, aa c a putea i acum s navighez la fel de
bine ca i tine.
Dac nu reuim s traversm, interveni Adam calm, ns punnd
mult greutate n cuvinte, s-ar putea ca multe alte viei s fie n cumpn, n
afar de ale noastre. Dac nu ar fi vorba de ceva extrem de urgent, nu v-am
cere vou s riscai att. Situaia ne oblig ns s procedm astfel.
Tonul i inuta lui aveau darul s inspire, subtil, for i autoritate,
fcpitanul se uit la el cu respect, chiar dac nu p rea foarte ncntat.
O urgen, zici! Spuse el, oarecum potolit. Ce fel de urgen?
Mi-e team c nu-i putem explica acum acest lucru, spuse Adam, pe
acelai ton foarte bine modulat. Trebuie pur i simplu s accepi cuvntul
meu c exist i ali oameni n primejdie n afara de noi. Te asigur continu

el ca nu-i putem spune mai mult de att n circumstanele de fa. Eti ele
acord s faci aa cum i zice inspectorul?
Vocea discret a lui dam purta pecetea unei sinceriti de necontestat.
Cpitanul feribotului i muc gnditor fmza inferioara ntrebndu-se,
desigur cam care o fi statutul lui Adam, dar dup numai o secund i arunc
o privire peste umr colegului:
Ei Charlie, ce zici?
Acesta ridic din umeri. i ochii lui erau ndreptai asupra lui Adam.
Eu sunt pregtit cpitane!
Cpitanul feribotului accept acest verdict printr-o nclinare a capului.
Ridicndu-se n picioare i ndrept din nou atenia asupra lui Adam.
Prea bine ncercm spuse el rar. Dar am s pilotez eu
nsumi adug aruncndu-i o privire lui McLeod. Rabla asta nu o fi mare
lucru dar eu in la ea. Dac e s se scufunde prefer s o fac eu cu mna
mea.
Trase de pe cui un impermeabil galben foarte uzat i l mbrc
exemplul fiind urmat i de colegul lui.
Putei s stai aici ct dureaz traversarea, dac v place. Numa s
nu bori pe puntea mea curat.
Poate c nu ne-am fcut prea bine nelei, spuse Adam linitit.
Exist i un al treilea pasager, care ne ateapt i o main.
O main! MacDonald se opri n loc din ncheiatul pelerinei i
schimb o privire nencreztoare cu partenerul lui.
Chiar crezi c poi s aduci o main la bord pe aa o vreme?
Rspunsul lui McLeod veni scurt i viguros.
Da.
MacDonald l msura ndelung i atent pe inspector, apoi fcu ncet un
gest de aprobare din cap.
Pi, s-ar putea s o urci pe partea asta. Dar coborrea pe malul
cellalt, o s fie cu totul altceva. Maina o s-ajung n valuri.
Ne asumm acest risc, rspunse McLeod.
Pufnind sceptic, cpitanul ridic din umeri i-i ridic minile n sus.
Te vd foarte hotrt aa c e-n regul. Dar nu accept s fiu
rspunztor n caz de ceva.
Asta se nelege spuse Adam.
Atunci mergei napoi la main i ateptai pn sun din siren deabia dupi aia cobori rampa. Cliarlie i cu mine o s ne strduim s-o inem n
loc.
McLeod i Adam o apucar din nou de-a lungul cheiului spre main.
L) e ndat ce se urcar, Peregrine se aplec n fa, nerbdtor.
Vor s ne traverseze? ntreb el.
Da. i maina, dac reuesc eu s o aduc pe puncte.
i crezi c reueti? Se interes Adam.
Degetele lui McLeod se ncletaser pe volan i cerceta valurile
impresionante.

Da. ns lsai uile nencuiate i fii gata s desfaceri centurile de


siguran, bac mi se ntmpl cu adevrat s pun namila asta la ap, a
prefera s nu trebuiasc s dau explicaii dect efului. N-a vrea s m
urmreasc remucrile c v-am necat i pe voi doi.
Peregrine nu scoase nici un cuvinel, nelegnd ct de periculoase
aveau s fie urmtoarele cteva minute. Timpul prea c st n Ioc,
secundele erau mai lungi din cauza uieratului ascuit al vntului i valurilor
care se izbeau de rampa de beton. Dup cteva momente, McLeod aprinse
din nou motorul i l ls s mearg la relanti, pentm a rmne cald i puse
n funciune tergtoarele. Prin parbrizul stropit de picturi se puteau distinge
luminile de poziie ale feribotului, ca nite puncte terse, de culoarea
chihlimbarului, aprnd ncet din spatele digului.
La apropierea vasului, McLeod aprinse farurile, luminnd nvolburarea
provocat de motoarele de la pupa ce se luptau din greu s alinieze nava la
marginea de beton. Vasul se apropie foarte mult, sunnd din siren atunci
cnd rampa de ncrcare din fa ncepu s funcioneze. De ndat ce
coborse mai jos dc orizontal i marginea intrase n ap, McLeod bg
maina n vitez i rmase cu piciorul pe acceleraie, ateptnd momentul cel
mai favorabil.
Acum, mormi el i puse Volvo-ul n micare pe suprafaa de beton.
i coordona impecabil micrile lucru nu mai puin valabil pentru
cpitanul feribotului, itxact n momentul retragerii unui val uria care*fcuse
ca rampa de oel s intre n contact i s se frece cu un scrnet de suprafaa
de beton maina cea mare trecu zglindu-se peste acei punct de ntlnire
i se duse mai departe pan pe puntea special. Rampa de oel se ridic
imediat n urma lor ntr-o jerb de spufti. Urmtoarele valuri ridicat
feribotul i-l ndeprtar de mal; pornir traversarea canalului pe direcia
nord-est, spre Kyle of Lochalsh.
De ndat ce maina se opri n loc, McLeod trase frna de mn i opri
motorul. Nimeni nu scoase nici un cuvnt timp de mai multe secunde.
Ct. Ct timp dureaz de obicei o traversare? ntreb Peregrine cnd
respiraia i revenise la normal.
De obicei? McLeod pufni i zmbi strmb. Cam cinci sau zece
minute. n aceast sear. Nu poate nimeni ghici exact.
n tcerea ce se ls, punctat de gemetele vntului i de urletul
valurilor, Adam oft i se uit la ceas.
E trecut de ase, spuse el linitit. Cum arat cellalt mal?
i mai ru, rspunse McLeod Debarcaderul este expus, iar panta
abrupt, din cte mi aduc aminte. Dac ansele de reuit par prea mici, s-ar
putea s ne vedem silii sa coborm la mal fr main i s trebuiasc s ne
gsim un alt mijloc de transport. Nu a vrea, totui, s ajung pn acolo,
continu el, ncruntndu-se. Desigur, cred c voi reui s m justific, spunnd
c e vorba de o aciune legaf a politiei, dar rechiziionarea unui vehicul se
poate dovedi un gest dificil. Ca s nu mai vorbim de faptul c nu tii cu ce te
alegi. Autobuzul sta hodorogit nu e nici el n stare s goneasc pe ct ar fi

nevoie, cel puin ns m-am obinuit cu el pe drumul parcurs pn aici. Dac


reuim s dm maina jos de pe feribot, ajungem la timp pn la Urquhart.
Micul lui discurs produse o tcere chiar i mai profund dect nainte.
Nava despica valurile ca o mors bortoas, cu toate motoarele funcionnd n
plin. Ploaia i spuma bteau n geamurile mainii cnd puntea se cltina i se
prbuea, iar sarea mnjea parbrizul sub lamele tergtoarelor. Malul opus nu
se vedea dect neclar, ca o mas neagr i opac, cu o nuan mai nchis
dect cerni cobort. n orice direcie te uitai, apa era plin de creste albe, ca
nite dini scrnind.
Minutele se trau cu greu. rmul continental se contura tot mai
distinct. Reflectoarele de la prora feribotului aruncau raze palide i apoase
prin amestecul de ploaie i spum, revelnd deodat* ca ntr-o strfulgerare
de vis, capetele digurilor de la Kyle of Lochalsh.
Feribotul se blci ca un porc n mlatin cnd ajunse sub adpostul
rmului; cpitanul ncerc acum s i alinieze cu rampa de ncrcare
luminat ca ziua. Unele valuri se sprgeau aproape de partea de sus a
rampei. Un semnal de avertisment din sirena marca Klaxon i oblig s
renune la cercetarea rmului.
Asta-i pentru noi spuse Adam nu foarte entuziasmat. A sosit
momentul s ne pregtim de debarcare. Dac putem.
Vntul sufla ca un vrcolac dezlnuit. McLeod pomi motorul Volvoului l apropie maina de rampa metalic ridicat care nchidea acea latur a
punii mainilor; MacDonald apropia acum feribotul de mal cu doar jumtate
de vitez. Izbit de valurile venite dinspre larg nava se strecur stngaci n
spaiul dintre diguri. Scrind ruginit rampa navei ncepu s coboare.
Se simi o zguduitur ca un cutremur de mic intensitate atunci cncl
chila plat i nclinat a feribotului atinse partea subacvatic a rampei din
beton. Motoarele diesel se luptau din greu s alinieze nava, scond nori
deni de fum prin evile de eapament. Captul rampei feribotului se apropie
din nou la cteva picioare de beton, pentru ca un val uria s o smulg iari
din loc.
Nu e nici pe departe ce ne trebuie nou, mormi McLeod.
Adam cltin doar din cap, devenit deodat foarte tcut.
Feribotul mai fcu trei tentative s se lipeasc de mal, nereuind dect
o dat s se alinieze mulumitor i s se apropie la ceva mai puin de 60 de
centimetri. Vznd c* MacDonalt se pregtea de o nou tentativ, McLeod
cltin din cap.
Mi-a fost team de asta, spuse el. Nu se apropie suficient de mult.
Dar noi putem oare cobor de pe nav? Se ntreb Peregrine. Nu tiu
de ce suntei voi n stare, dar eu, unul, nu cred s pot sri peste golul acela.
Poate c nu, spuse Adam gnditor. Dar m ntreb dac nu cumva
Noel nu ar putea sri cu tot cu main.
l privea pe McLeod cu coada ochiului; aceste se ntoarse spre el.
Cum s sar cu maina?
Adam confirm din cap.

Nu ai srit niciodat cu maina lansat de pe o ramp cnd fceai


cursurile acelea de condus n vederea luptei mpotriva terorismului?
Dac stau i m gndesc aa este. Am srit de mai multe ori. Dar
aici este.
Calculnd din priviri, cercet rampa de pe mal, mturat de valuri, la
ntinderea de ape ce o desprea de captul rampei feribotului, distana
dintre vrful rampei i main, apoi se uit napoi, prin luneta Volvo-ului.
S-ar putea s mearg, spuse el gnditor. Dac m-a da napoi pn
la cealalt ramp, poate reuesc s obin suficient vitez. ns nu este
exclus s am probleme cu traciunea, din cauza punilor astea din oel.
Am vzut nite nisip n gleile pentru cazuri de incendiu, lng
scara ce duce spre puntea pilotului, spuse Adam. Am putea s-l mprtiem
sub roi.
McLeod l privi drept n ochi. Pe scaunul su din spate, Peregrine,
practic, i inea respiraia, nevenindu-i s cread c discutau serios
posibilitatea respectiv.
Chiar vrei s ncerc, nu? Spuse McLeod. Adam, eu nu glumeam, mai
devreme, cnd ziceam c nu e exclus s cdem n ap. i atunci nici mcar
nu venise vorba de srit. Cum m nfiez eu naintea efului dac fac o
asemenea gaf?
Pur i simplu i povesteti ce s-a ntmplat, spuse Adam, dar cel
puin tii c ai ncercat. Oricum, aa cum ziceai tu nsuti mai devreme, putem
oricnd s rechiziionm o alt maini, ns n acest moment, nu facem
altceva dect s risipim timpul.
S-ar putea ca disputa voastr s nu mai aib dect o valoare
teoretic n secunda asta, le atrase atenia Peregrine, care percepuse o
schimbare a turaiei motoarelor, i o uoar deriv a navei. Cpitanul a
renunat, din cte mi dau eu seama.
Mai vrstnicii lui prieteni devenir din nou ateni la ceea ce se petrecea
n jur. Dup cum remarcase i Peregrine, feribotul alunecase napoi de pe
panta nclinat i fcea manevre de ntoarcere spre dig, iar rampa Iui
metalic ncepuse s se ridice.
Ai face bine i vii cu mine i spuse McLeod lui Adam oprind motorul
i trgnd frna de min. S-ar putea s am nevoie de talentul tu persuasiv
deosebit. Domnule Lovat am s te rog s rmi din nou n main.
Aplecndu-se sub uvoiul de ap McLeod i Adam se repezir n fug
de-a curmeziul punii pentru maini i urcar scara exterioar pn pe
puntea pilotului unde siluetele lui MacDonald i a marinarului su se
distingeau n luminile cabinei.
AM NELES bine! Ce vrei s facei? Exclam wcscnd gura de
uimire i olbndu-se la cei doi intrui dc pe puntea lui de parc l-ar fi anunat
c au de gnd s mearg pe ape.
In* spatele lui, cu minile ngheate pe regulatoarele de turaie ale
vasului, colegul rmsese i el mut de uimire.

tiu c presupune i puin risc accept McLeod dar v-am zis c n


joc sunt viei omeneti. Cel mai ru lucru ce se poate ntmpla este s
calculez greit i s ajung n apa adnc de trei pn la cinci metri.
Bine dar dac nu mai reuii s ieii la suprafa? N-a vrea s am
oameni pe contiin!
Cpitane noi nu prea ateptm s ne necm argument Adam. De
fapt nu ateptm nici mcar s ne udm prea tare dac i faci treaba aa
cum se cuvine.
Treaba mea? Eu am fcut tot ce am putut omule! Pe o mare ca asta,
nu cred c-ar fi fost careva n stare s-o aduc mai aproape.
Nu luasem hotrrea s ncercm o sritur, interveni McLeod. Eu
nu-i cer dect s repei ce-ai fcut. Apropie nava la fel de mult. Doar din trei
ncercri. Fie ncerc, fie renunm definitiv.
MacDonald l msur din cap i pn n picioare, proced la fel i cu
Adam, apoi l cercet iari pe McLeod.
Jurai i renunai ciupi trei ncercri? Spuse el.
Dup! Trei ncercri, i confirm McLeod.
Chiar dac ncercm doar s efectum saltul adug Adam
cutndu-se ntr-un buzunar interior am s-i trimit fiecruia dinte voi cte un
premiu de o sut de lire sterline. Iat cartea mea de vizit. V asigur c m
in de cuvnt.
MacDonald lu cartea de vizit i o cercet curios.
Sir Adam Sinclair, Bart., citi el. Membru al Colegiului Regal de. Eti
doctor?
Da.
Psihiatru, aa cum zice aici? Adam i confirm din cap.
i el nu e nebun? Se interes MacDonald, gesticulnd spre McLeod.
Nu, doar puin disperat. Iar n timp ce tu te agii fr rost, exist nc
viei ce atrn de un fir de pr. Ei, vrei premiul sau nu?
MacDonald i privi colegul, care se mulumi s ridice din umeri i s
fad un semn de ncuviinare. MacDonald se ntoarse din nou spre McLeod.
Bine, trei ncercri. i as vrea s cred c tii ce faci. F-mi i i semn cu
farurile cnd eti pregtit s apropii nava de mal.
Cobornd iari scara exterioar i ferindu-se ct puteau de ploaie,
McLeod i se adres, peste umlr, lui Adam:
Mulumesc, Adam. A fi putut s le ordon pur i simplu s ncerce din
nou, dar oferta ta a uurat mult lucrurile. Dac nu
* reuim nici de data asta, n nici un caz nu va fi din cauz c nu i-au
dat bieii silina.
Nimic nu face lucrurile s mearg mai bine dect un mic stimulent
suplimentar, rspunse Adam.
n drum, luar cu ei i gleile de nisip, Peregrine cobor pentru a-l ajuta
pe Adam s-l fmprtie, n timp ce McLeod trase maina ct mai napoi pe
punte, pn aproape s ating cu bara post erioar rampa metalic ridicat
din spatele feribotului.

Repetm aceleai manevre ca nainte, le spuse McLeod cnd se


adunaser iari n main. Totui, fii pregtii s ieii din main, dac se
ntmpl s-o dau n bar.
N-ai s-o dai deloc n bar, i spuse Adam, plin de ncredere, urmrind
cum rampa din fa era din nou cobort. Nu e vorba dect de coordonarea
micrilor.
McLeod nu-i rspunse nimic. Dup ce fcu semnalul luminos convenit
aps mbreiajul i bg n viteza nti. Cu piciorul drept ambala motorul, cu
ochii fixai pe vrful rampei i distana tot mai mic ce rmnea de parcurs
pn la suprafaa nclinat de la mal splat din plin de ape.
Prima ncercare eu. Un val uria prinse feribotul i l mpinse lateral
chiar fa momentul critic astfel nct numai un col al rampei dc otel lovi
betonul n loc de a face contact pe ntreaga lungime. Zgomotul impactului,
trecu prin tot corpul vasului, iar motoarele mugir, luptndu-se s-i pstreze
echilibrul. Contravalul purt nava pe acelai drum, descurcndu-se cu greu
pe hula furioas, nct fu nevoie de mai multe minute pentru a o pregti n
vederea nc unei tentative de apropiere.
Peregrine se prinse de spatele scaunului lui Adam i se uit nainte cu
team. Abia vizibile prin ploaie i mulimea de lumini de la debarcader, se
puteau distinge mai multe siluete nfurate n pelerine de ploaie micnduse chiar n partea superioar a rampei de beton.
Sper s aib suficient minte oamenii aceia s se fereasc din calea
noastr, murmur Peregrine.
Dac ajungem acolo, replic McLeod.
Ajungem, rspunse Adam, sigur pe sine.
Feriboturse urni din nou i se apropie greoi de mal. Porni puin prea din
stnga, dar o rafal de vnt l puse exact pe direcia cea bun, spre bucata
de beton.
IFil atent, s-ar putea s ncerc acum, i avertiz McLeod cnd distanta
se mai micor.
Timpul prea s se fi oprit n loc. Golul se ngusta ncet, de la trei metri
Ia doi metri jumtate, apoi la doi metri, continund s sc reduc. Dac totul
rmnea aa.
McLeod mai opti rguit, Acum!, ridic piciorul de pe ambreiaj i
aps acceleraia pn la fund. Maina cea mare se repezi nainte, derapnd
uor pe puntea alunecoas, n ciuda nisipului de sub roi, ctignd ns
suficient vitez i ajungnd la captul rampei metalice cnd nu mai erau
dect cam nouzeci de centimetri pn la beton. Maina zbur puin prin aer
i apoi lu contact cu partea din fa n scrnet ele metal care atinge
suprafaa din beton, n timp ce spatele strni o jerb teribil, cznd n apa
de circa cincisprezece centimetri adncime care din fericire sczu odat
cu valul ce ndeprt i feribotul.
inei-v bine! Strig McLeod. nc n-am ajuns! Luptndu-se cu
volanul pentm a tine maina pe direcie i pentm a nu o lsa s alunece
napoi pe ramp i apoi m mare aps iari pe acceleraie. Rotile din spate
aruncar ap amestecat cu spum motorul mainii se lupt din rsputeri

cu terenul nesigur eapamentul rmsese parial n ap i sufla furios norii


de fum n mare dar, dup un moment de cumpn cnd totul prea s se
fi dus de rp i inimile li se opriser n loc cauciucul anvelopelor se ag
de beton, iar maina urc rampa urlnd, cu apa iroind din asiu.
Siluetele protejate de pelerine se rspndir n toate direciile, iar cnd
Volvo-ul ajunse n vrful pantei, pasagerii lui vzur un sir de maini de
intervenie clipind din luminile lor albastre. McLeod, pe a crui figur se
aternuse un zmbet de satisfacie, calc frnele i opri brusc maina; privi
feribotul prin oglinda retrovizoare i i se adres lui Adam.
Ia lanterna aceea mare i semnalizeaz-le V de la Victorie, Adam!
Spuse el triumftor, fr a bga n seam persoanele care ncepuser s se
adune lng Volvo, venii din direcia mainilor de intervenie.
Adam se conform bucuros, lansnd pe geam trei semnale scurte i
unul lung, n direcia feribotului; salutului su i rspunse aproape
instantaneu sirena feribotului trei sunete scurte i unul lung vibrar
profund, ptrunznd pn la diafragm.
Rdeau acum toi trei, iar Adam repet semnalul, rspun-zndu-i-se
iari. Individului cu umeri lai, nvemntat n costumaie de pompier, care
venea spre ei cu lanterna ndreptat spre fereastra oferului, nu-i ardea deloc
s rd.
Pe ce lume te trezeti, domnule? Se stropi el, aplecndu-se nervos
ca s se uite pe geamul lui McLeod. Nu-mi place deloc stilul sta de umor!
Doar civa centimetri mai la dreapta, i acum eram n vrful capotei, n chip
de ornament!
Rznd nc, McLeod cobor geamul i-i art omului documentele lui
de identitate.
mi pare ru. Nu rdeam de dumneata. Pur i simplu rdem de
uurare c am reuit s coborm cu bine de pe afurisitul la de feribot! N-am
vrut s v sperii. Ne aflm ntr-o misiune de foarte mare importan.
Pi. Asta-i cu totul altceva, rspunse omul, iar enervarea lui se
transform ntr-un respect morocnos. Trebe s recunosc, o figur ca asta nam vzut dect prin filme. n orice caz nu credeam c funcioneaz feribotul.
Nici nu funcioneaz, spuse McLeod, dar l-am convins pe cpitan c
face parte din ndatoririle lui ceteneti s ne traverseze. Cum se prezint
drumul spre Fort Augiistus?
Omul izbucni ntr-un hohot de rs, dezvluind adevrata lui fire, vesel
i vorbrea, datorit dilemei n care se aflau att strinii acetia, ct i el.
Acu, asta n-a putea s v zic. Avem altele pe cap, chiar aici. Furtuna
asta e cam dubioas. N-am mai vzut aa ceva. De la serviciul meteo nu am
fost avertizai i totui smulge acoperiurile de pe case i doboar linii de
nalt tensiune. Iar telefoanele sunt moarte de mai multe ore.
Dezastrul din spatele brbatului sta mrturie cuvintelor lui. La stnga,
vntul ridicase acoperiul unui mic chioc, azvrlind un panou din tabl prin
vitrina unui magazin din apropiere. Cioburile de sticl i ziarele trte prin
mizerie acopereau trotuarul, iar oamenii ncercau s astupe ferestrele sparte
ale unei csue. Mirosul ptrunztor de gaze trda c o eava se sprsese

undeva. O echip de muncitori avnd dungi fluorescente pe mneci se


chinuia s curee molozul din jur.
McLeod fcu un gest de simpatie i comptimire.
Nu prea v invidiez, aici e de tras, nu glum. Nu cumva avei un
radio?
Pompierul fcu o pauz i i terse picturile de ploaie de pe fa
nainte de a rspunde.
Avem, da nu pot s v promit c se poate folosi. Exist tot felul de
parazii ciudai, probabil c de la tunete i fulgere i toate chestiile astea.
Oricum, putei ncerca, dac vrei.
Mulumesc foarte mult, spuse McLeod. Dac prindem Fort Augustus,
poate reuete cineva de acolo s m pun n legtur cu poliia.
Vedem ce putem face, spuse pompierul. Totui, ar fi mai bine s mui
maina de aici mai nti. Acolo este o staie de benzin. Fcu semn n spatele
lui. E nchis, dar putei trage sub acoperi, ca sl fii ct de ct la adpost. Ne
ntlnim lng acel camion.
n timp ce McLeod era plecat, Peregrine i aduse aminte de coul dat
de Margaret MacLeod i l trase lng el pe scaunul din spate.
Ce-ai zice de un sandvi, Adam, ct stm aici i ateptm? ntreb el,
ncepnd s cotrobie nuntru. S-ar putea s nu avem ocazia mai trziu.
Adam care studia harta cu ajutorul unei lanterne minuscule cltin,
din cap.
Nu am nevoie de nimic, mulumesc. Acest gen de lucrare se face cel
mai bine pe stomacul gol.
Chiar aa? Peregrine ls jos sandviul pe care tocmai se pregtea
s-f desfac din hrtie i l privi* ntrebtor pe Adam: De ce se ntmpl asta?
Adam i ntoarse parial capul i-i zmbi.
Vrei o explicaie medical sau o preferi pe cea esoteric?
Oh. Vrei s spui c exist mai multe? ntreb Peregrine. Adam rse
cu voie bun i se ntoarse pe jumtate n scaunul lui.
Motivele sunt de fapt nrudite. Fiziologic vorbind, procesul digestiv
atrage o parte a sngelui din creier ceea ce nseamn c funciunile
mentale se afl sub nivelul lor optim dup ce mnnci. De aceea simi
adesea nevoia s dormi puin dup o mas copioas.
Este logic, rspunse Peregrine. Iar explicaia esoteric?
Consumul de alimente este un proces de coborre pe pmnt de
aceea se i recomand s mnnci i s bei ceva dup meditaie sau oricare
alt proces psihic. i-aduci aminte cum te-am hrnit atunci, n noaptea cnd ai
aprut la poarta casei mele?
Da.
Dar dac eti pe cale s lucrezi la nivelul Planurilor Superioare, nu-i*
doreti s te cobori pe pmnt, continu Adam. Ai nevoie ca mintea s-i
funcioneze ct mai bine cu putin. Aa c posteti sau mnnci puin, n
orice caz. Am putea bea ceva, dac nu conine alcool.
Peregrine scoase la iveal un termos din co, l deschise i mirosi.

Ceai, anun el, iar aroma umplu maina, confirmndu-i spusa.


Merge?
Perfect, rspunse Adam.
Sorbir licoarea din ceti aburinde, ateptnd rentoarcerea lui McLeod.
Era dulce i tare, nclzindu-te att n interior ct i la mini. Dup cteva
minute Adam i puse ceaca pe bord i se mtoarse spre Perefpine.
Te rog s-mi dai telefonul din geanta lui Noel! M ndoiesc c voi
putea comunica la mare distant, ns e posibil s adun totui ceva ajutoare
care s ne sprijine s nfruntm ceea ce ne ateapt la Urquhart.
Fcnd ochii mari, Peregrine i pas aparatul, urmrind cum Adam
cobor puin geamul, scoase antena afar i form un numr. Chiar i de pe
locul lui din spate auzea paraziii i ncepuse s-i piard interesul dup ce
Adam ratase cea dea patra sau de- cincea ncercare.
A-ha, murmur Adam. Aici sun. i pe ce faci pariu c-mi va
rspunde robotul?
Cnd linia rspunse, expresia trda c i se confirmase previziunea. Spre
mirarea lui Peregrine, mesajul lui Adam suna extrem de criptic.
Adam la telefon, la ora. Optsprezece treizeci i apte pe data de
treizeci i unu, spuse el, uitndu-se la ceas. Cam peste o or, Noel i cu mine
vom vna o fiar foarte pctoas. Dac recepionezi acest mesaj la timp, a
vrea s mergi la club i s fii alturi de noi. Cheam-i i pe ceilali, dac poi;
vorbesc de la un telefon pe baterii i nu pot lua legtura cu nimeni altcineva.
Este extrem de important. Terminat.
n timp ce nchidea aparatul, mpingnd antena la locul ei, Peregrine
rmsese cu gura cscat, uitndu-se la el.
Ci alii n afar de tine mai exist? ngim el. Adam zmbi
enigmatic, riiicnd n acelai timp geamul.
Suficient de muli pentru a sta n calea celor ce ni se mpotrivesc,
atunci cnd este nevoie, spuse el.
ntoarcerea lui McLeod l mpiedic pe artist s pun i alte ntrebri.
Inspectorul urc n main, dup ce-i scutur cea mai mare parte a apei de
pe impermeabil, iar Peregrine i turn o ceac de ceai. McLeod lu primele
nghiituri cu recunotin, apoi ls ceaca deoparte i-i terse ochelarii
plini de stropi cu o batist uscat.
Am ncercat s-i convoc i pe ceilali ct ai fost tu plecat i aduse
Adam la cunotin, dndu-i telefonul napoi lui Peregrine. Nici un pic de
noroc, singura excepie fiind robotul lui Lindsay. Am lsat un mesaj dar m
ndoiesc c va fi recepionat la timp i c va mai avea efect.
Atunci se pare c de noi depinde totul rspunse
McLeod recuperndu-i ceaiul. De fapt chiar m mir c ai reuit s dai
telefon. Cu radioul n-am putut face nimic. Din cauza* furtunii, nu se poate
comunica la est de Loch Cluanie cu nimeni.
i drumul? ntreb Adam.
McLeod ddu pe gt restul ceaiului i cltin din cap.
Nimeni nu tie nimic. Trebuie s riscm asta-i.

Pe aceast not trist i ddu lui Peregrine ceaca goal de ceai i


pomi motorul, i prinse centura de siguran i aprinse iari* farurile,
acionnd tergtoarele; ls motorul s se nclzeasc pentru cteva
secunde deoarece era cu mult mai rece acum, chiar dac lipsise doar foarte
puin timp. Peregrine contempl melancolic sandviurile cnd aez la locul
lor termosul i ceti le, dar uit de mncare imediat ce McLeod puse n
micare maina cea mare. O pal violent de vnt i lovi n plin de ndat ce
ieiser din adpostul benzinriei, suficient de puternic pentru a zgli
maina pe roi i a-l face pe Peregrine s se agate de un suport i de sptarul
scaunului lui Adam.
Ce bine c nu mergem ntr-un Mini, mormi McLeod, strngnd mai
tare volanul.
Strecurndu-se printre vehiculele de intervenie parcate n zona
debarcaderului, i croir ncet drumul pn la ieirea din sat, pornind apoi
spre est. Furtuna se nvolbura njur, urlnd ca un lup. La dreapta, apele din
Loch Alsh ameninau s ias dincolo de maluri. Vntul arunca n calea lor
spum din apa mrii.
Urmndu-i drumul de-a lungul coastei, ajuni n apropierea satului
Dornic, gsir digul de acolo aproape acoperit de ape. Fragmentele de spum
zburau ca nite proiectile, azvrlite de uriaele valuri ce se npusteau asupra
zgazului pe care fusese construit i drumul. La sfritul digului nu se
distingea nici mcar silueta cenuie a epavei lui Eilean Donan care ar fi
trebuit s fie perfect vizibil la doar cteva sute de metri spre dreapta.
Dac mai ntrziam doar o oii am fi rmas izolai remarc McLeod
posomort. M ntreb dac vremea se poate nruti i mai mult de att.
n ciuda condiiilor atmosferice au parcurs ntr-un timp destul de bun
distana de opt kilometri de-a lungul lui Loch Duich desi ntunericul era
acum deplin. Dup ce trecur de coada golfului, ploaia se ntei. naintea lor
se deschise Glen Shel o trectoare ntunecata i mereu bntuit de vnturi,
strbtnd munii Kintail prin nesfrite zig-zaguri pe direcie est-vest. Ploaia
cdea de zor, mai repede dect fceau fa tergtoarele. Farurile nu bteau
mai departe de o lungime sau cel mult dou de main. Strngnd din flci,
McLeod pilota cu mare atenie curbele n vrf de ac, ns viteza scdea tot
mai mult cu fiecare nou schimbare de direcie.
N-are nici un rost. Nu mai vd dect pn la vrful capotei, i se
plnse el lui Adam, pe cnd de-abia se trau pe o poriune dreapt cu cel
mult treizeci i cinci de kilometri la or. Ca s pot merge mai departe, am
nevoie de o mn de ajutor.
Adam confirm pe mutete c nelesese i prinse mica lantern de
marginea hrii, pentru a-i elibera minile. Perdeaua de ploaie fcea
aproape imposibil urmrirea drumului.
Se ndrept n scaun i, cu picioarele bine nfipte n peretele parafoc al
mainii, Adam i fcu mna stng cu peste safirul de pe cea dreapt, i
aplec fruntea i inspir adnc, nchiznd n acelai timp ochii. Expir i se
concentra totodat, murmurnd o invocaie adresat Autorului Luminii:
Domine noster, Lumen semper ardens. Ubi sunt tenebraef Fiat lux*

Ca rspuns la rugciune, simi cum l inund Lumina, radiind dinspre


piatr focarul ei i rspndindu-se de-a lungul tuturor nervilor si pn ce
prezena-i fu simit i de ultima fibr. Cldura se rspndi nluntrul lui,
copleindu-i inima i sufletul pentru ca apoi s urce umplndu-i mintea i
nvluihdu-l.
Acest moment de iluminare interioar i ddu n acelai timp puterea de
a vedea lumea din jur cu lumina venit din luntru; aceasta nu nsemna c
vedea mai bine n schimb i sporise capacitatea de a tria informaiile ce
pjungeau la el printr-alte simuri deosebite de cel vizual. nlndu-i din nou
capul i privind drumul, descoperi c reuea s interpreteze mult mai bine
diferitele nuane de cenuiu, deosebind asfaltul i curbele, eliminnd haosul
creat de vnt i de ploaie.
Nu exista o diferen obiectiv, pe care s o poat cuantifica prin
instrumente sau descrie n cuvinte, mcar, cu toate acestea fenomenul era
real. Drumul care fusese complet ascuns pn atunci devenise perfect
accesibil; iar pericolele poteniale, total invizibile nainte, puteau fi acum
percepute.
n timpul ritualului lui Adam, McLeod redusese tempoul pn la viteza
melcului, holbndu-se nainte, ncercnd s menin ct de ct direcia. Dup
ce Adam i reluase poziia normal, McLeod i arunc o privire scurt.
Eti gata? l ntreb Adam.
Da.
Adam ntinse uor mna dreapt i apuc volanul, chiar sub mna
stng a lui McLeod, n aa fel nct minile lor s se ating. McLeod respir
i el profund, alungndu-i tensiunea din umeri, apoi* se concentra iari
asupra drumului, cu minile strngnd ferm volanul, faa fiinu-i calm.
Peregrine urmrea scena cu ochii mrii, ntrebndu-se cam ce aveau de
gnd sa fac prietenii lui.
Avem liber n fa, murmur Adam, i ai suficient loc pe ambele
pri. Din fericire, e aproape imposibil s ne vin vreo alt maini din direcia
opus. Ghideaz-te dup linia din mijloc i ncepi s accelerezi. Am s-i spun
eu cnd s-o lai mai moale.
Fr ca Adam s-i ia mna de pe volanul lui McLeod, viteza Volvo-ului
ncepu s creasc. Acul vitezometrului urc de la treizeci la patruzeci _i
cinci apoi spre aizeci.
Perfect. Pentm moment este suficient, continu Adam pe acelai ton
sczut i egal. Mergi zece grade spre stnga. Acum napoi la ora
dousprezece. Acum cincisprezece grade dreapta. Drept nainte.
Sub ndrumarea tui Adam McLeod crescu treptat viteza mainii pn Ia
aptezeci i cinci la or. Merser cu aceast vitez urmtoarele douzeci de
minute. n timp ce Adam continua s-i anune denivelrile curbele i
obstacolele. Aidoma unui pilot care zboar orbete b izuindu-se pe
instrumentele sale McLeod accepta instruciunile lui Adam cu ncredere i
siguran minile lui rspunznd ndemnurilor imperceptibile ale degetelor
lui Adam. Urmrindu-i din spate Peregrine ncepu s bnuiasc pe cei doi

companioni ai si c nu executau pentru prima oar isprava lor


nemaipomenit. n echip.
Ieiser de pe Glen Shiel i cltoreau acum pe lng Loch Cluanie. Apa
era i aicHbarte crescut oseaua fiind inundat n mai multe locuri. n dou
rnduri s-au vzut silii s prseasc asfaltul i s se caere cu roile pe
latura stng a oselei care era ceva mai nlat. De fiecare dat Adam
reui s-i aduc din nou cu bine pe osea, fr a pierde mai mult <fe cteva
minute preioase.
Dup ce lsaser i acest golf n urma lor, Adam i pas harta lui
Peregrine, frk a-i dezlipi privirile de la drum.
Verific harta, i spuse el ncet. n mod normal, ar trebui s ne
apropiem de o rscruce, i nu a vrea s trecem de ea din cauza
ntunericului.
Cu ajutorul lanternei, Peregrine verific traseul care trebuia urmat.
Vom merge pe drumul din stnga, spuse el. Va fi marcat A887 sau
Invemess dac indicatoarele au rmas n picioare.
Chiar n momentul n care i ncordase privirile, strpungnd ploaia i
ntunericul, Peregrine surprinse din fug un indicator rutier ce trecu pe lng
el ca o nluc.
Suntem foarte aproape, i avertiz. De fapt, cred c este mai
degrab o deviere spre stnga dect o curb.
Ne apropiem, i comunic Adam lui McLeod. ncetinete i fii gata s
o iei spre stnga atunci cnd i spun eu. ncet. Acumi drept nainte.
Felicitri, amndurora.
Aceste vorbe de laud fura o adevrat mngiere pentru Peregrine,
dup ce fusese simplu pasager atta drum i ncepuse s se ntrebe de ce-l
luaser cu ei. Consult din nou harta, dar nu mai era de fcut dect o singur
cotitur, chiar atunci cnd voi fi ajuns deja la Loch Ness, de unde apoi
porneau spre nord.
Cu toate acestea inu cont de cele cteva minuscule sate prin care
treceau; astfel avea sentimentul c participa orict de superficial la cele ce
se petreceau.
Tunetul bubui undeva naintea i la stnga lor sub plafonul cobort al
norilor iar fulgerele luminau tot mai des pe msur ce continuau s
nainteze spre nord-est de-a lungul apelor umflate ale Moriston-ului.
Lucrrile ntlnite de-a lungul rutei i silir s fac mai multe ocoluri mici pe
drumuri neasfaitate ncetinind naintarea lor iar la civa kilometri dup
satul Dundreggan dup o cotitur forte strns se trezir n fat cu o turm
de oi ude i murdare de noroi care le bloca drumul.
McLeod frnl chiar ciad Adam se pregtea s-l previn oprind maina
la civa centimetri n fata animalelor.
Fir-ar s fie de oi proaste! Mormi McLeod. Dac loveam una
cltoria noastr s-ar fi putut ncheia aici. S vd dac le pot convinge s ne
fac loc.
Claxona ns fr efect apoi ncepu s nainteze ncet, nnebunite de
ploaie i de lumina faruruilor, oile fugeau nervoase din calea capotei lungi a

mainii. O mioar cu albea la ochi rmase ncremenit pe loc pn ce o


atinse colul barei n coaste. Restul se bulucir spre margini lsnd n cele
din urm un spaiu ngust prin care maina trecu n cele din urm.
Odat sclpai de acest obstacol McLeod reveni la viteza cu care
mersese pn atunci. Foarte curnd trecur pe lng rmiele unui
indicator prbuit pe marginea drumului la o distant! De civa metri.
Aici trebuie s fie Invermoriston, spuse Peregrine privind printre
scaunele din fa satul pe care l strbteau. Vom ntlni foarte curnd
intersecia cu A82. Va trebui s o iei la ti.
Semnal luminos m fa! Strig Adam deodat. Atenie! Fluiernd
ncet, McLeo d frn i se apropie cu viteza foarte mic de un brbat
mbrcat n haine de ploaie, care lumina drumul cu fclii roii. n spatele lui,
un camion articulat zcea pe o rn, cabina nefiind desprins de trailer.
Alturi era oprit o main cu luminile de avarie n funciune; lumina lor
galben se adaug strlucirii purpurii a torelor.
Sper c nu e nici un rnit, murmur Adam. n calitate de medic, sunt
obligat s dau primul ajutor.
Cnd ajunser n dreptul brbatului, Adam i lu mna dc pe volan, iar
McLeod cobor geamul.
E cineva rnit? Strig McLeod.
Omul schi o grimas innd o nou fclie pe care de-abia o
aprinsese la distan de corp.
Doar mndria mea a fost rnit, spuse el. Ct despre camion ce s
mai zic. Eram n drum spre Fort Augustus, dar vntul sufla att de tare c mam gndit s m opresc. Ar fi trebuit s rmn pe drumul principal. Tocmai
cnd luam curba, m-a izbit o pal de vnt i m-a dat peste cap.
McLeod i fcu un semn de simpatie.
M ndoiesc s ai norocul de-o main de Intervenii n seara
aceasta i spuse. Cum e drumul spre nord?
Brbatul cltin din cap.
Nu te-a sftui s-l ncerci. Drumul e gol, ns vntul sufl foarte
tare, iar vizibilitatea e minim. A i tunat l fulgerat, ceva mai la nord. Iar
golful e extrem de agitat!
O s fiu cu bgare de seam, spuse McLeod, ridicnd o mn n
semn de mulumire. Mult noroc.
Mulumesc i ie la fel.
Dup ce ocoliri camionul rsturnat i intrar pe drumul principal, Adam
i puse din nou mna lng a lui McLeod, pe volan. Inspectorul i arunc o
privire, apoi se concentra din nou asupra oselei, apsnd pe acceleraie.
Mai reziti?
Pe faa lui Adam se citeau semnele ncordrii, dar zmbi uor, fr a
scpa drumul din priviri.
Nu pot fi mult mai mult de douzeci i trei de kilometri de aicisi pn
la Point Urquhart. Am s fac fa.
n clipa cnd ajunseser pe malul lui Loch Ness i o apucaser la nord,
spre Invcrncss, maina tremur, ca i cum ar fi fost lovit de mna unui uria.

Vntul, profitnd de faptul c golful, cu pereii lui att de apropiai, se


transformase ntr-un soi de tunel lung de treizeci i cinci de kilometri, lovea
nestingherit marginile din partea continental a loch*-ului cu fora unei
furtuni.
Mult mai circulat dect ruta prin Glen Shiel, oseaua aceasta era
presrat cu vehicule de toate formele i dimensiunile rmase n pan, ale
cror oferi se vzuser obligai de dezlnuirea furiei. Elementelor s trag
pe margine.
Cu ajutorul lui Adam McLeod i strecur cu repeziciune Volvo-ul pe
aceast adevrat curea cu obstacole lung de aisprezece kilometri
presrate cu maini mpotmolite i mici accidente rutiere. La dreapta
lor apele negre ale lui Loch Ness se rzboiau cu stncile de la mal ca nite
fiine vii posedate de demon.
Mai aveau ns* de mers pn s ajung n focaml dezlnuirii de furie.
Apropiindu-se de Glen Urquhart pn i Peregrine deveni contient de
nluca unei luminiscente albastre-alburii ce-i aprea n raza vizual. Era
diferit de fulgerele ce luminau i ele periodic cerul o fosforescen
plpitoare simite mai degrab cu percepia interioar.
nelese c fenomenul i ngrijora i pe prietenii si. Inspectorul arunca
mereu cte o privire n sus n schimb Adam prea total absorbit de drum.
Departe n fa de la nivelul apelor golfului forme luminoase subiri
aducnd aminte de o aurora boreal i ntindeau degetele spectrale spre
nlime pentru a se mpreuna cu puterile pmntului i ale cerului. Astfel
ngemnate ele formau un vrtej centrifug de energii elementare, struind
asupra munilor din Highland tot mai amenintor.
Semnificaia acestei forme limpezi nu-i scp lui Adam, chiar dac
atenia lui prea mprtiat ntr-o alt direcie. tia bine ce reprezenta i ce
semnificaie avea: fpturile ce slluiau pe trmul ielelor nlau, n ura lor
ndreptit, un con de puteri, investind-o cu furia nenfrnat a elementelor.
Dac suprarea ielelor nu putea fi potolit, fora lor avea s se abat, fr s
aleag, asupra a toi i tot ce i ieea n cale. Iar singurul mod de a domoli
fpturife jignite era si oblige pe cei ce Ie ofensaser s rspund naintea
cumpenei aspre, intransigente a naltei Justiii.
Adam se uit iari spre cer. n clipa n care intrar ntr-o curb o
umbr mare i ntunecate ni din bezn de pe partea stng a drumului i
taie calea mainii.
McLeod mai apuc s pronune o exclamaie i s trag puternic
volanul spre stnga. Evit forma aceea misterioas dar maina intr n
derapaj i prsi drumul, trecu peste rmiele unii zid scund, fcut din
pietre aezate una peste alta sf se mpotmoli, cu un sunet nfundat ntr-un
taluz. Unul dintre faruri se stinse iar cellalt dezvluia un an umplut cu ap
chiar naintea uilor din fa.
Timp ele una sau dou secunde singurul sunet fu cderea picturilor
de ploaie pe tabla mainii i zgomotul potolit al motorului. Atunci McLeod
respiri adnc i slbi strnsoarea volanului.
Suntei cu toii nevtmai? ntreb el.

Dup ce auzi un Da ferm din partea lui Adam Peregrine se aplec


spre scaunele din fa palid i tremurnd din tot corpul.
Ce s-a ntmplat? ntreb el.
Era s lovim ceva rspunse McLeod.
Ai vzut ce a fost? I se adres Peregrine lui Adam.
Nu prea limpede rspunse Adam. Dup dimensiuni ar fi putut s fie
un cerb.
Imaginea ce-i rmsese i lui pe retin era, fr ndoial, aceea a unei
siluete ncornorate, care traversa drumul n fug. Mai mult de att nu era
dispus s speculeze cu voce tare. McLeod i arunc o privire curioas dintr-o
parte, dar nu-i puse nici o ntrebare.
Indiferent ce-o fi fost, acum s-a dus, spuse inspectorul. Din pcate,
mi-e team c maina noastr a pit-o.
Aciona mararierul i ncerc uor cu acceleraia, dar roile din spate
se nvrteau n loc. Maina lor masiv rmase ncremenit.
McLeod opri ncruntat motorul, deschise portiera i cobor cu grij
panta alunecoas, pentru a vedea ce stricciuni suferise partea din fa.
Ajungnd n dreptul uii sale, Adam cobor geamul i-i ntinse lanterna cea
mare. McLeod zbovi mai mult n spatele mainii i nu prea deloc fericit
cnd veni din nou alturi de ei.
S tii c nu putem iei de-aici dect trai cu un cablu, i anun e.
Thiar dac nu am rapt podeaua trecnd peste bucata aceea de zid, ne-am
nmolit pn la butucul roilor n partea din fa, iar cele din spate s-au
ngropat i merg n gol. mi pare ru.
Nu-i nimic, murmur Adam. Nimeni n-ar fi putut face mai mult de
att. Ar fi trebuit s te avertizez la timp. Cel puin, bine c am scpat cu toii
ntregi. Pur i simplu va trebui s mergem restul drumului pe jos. Haide s ne
uitm puin la hart.
Peregrine i ntinse harta iar Adam o consult rapid la lumina bordului,
apoi privi napoi pe partea lui McLeod i prin luneta mainii la spectacolul
luminos ce nu se potolise nc dincolo de taluzul de la marginea drumului.
Nu cred c am putea fi mai departe deun kilometru i jumtate de
Castelul Urquhart spuse el cu fruntea ncreit din cauza efortului de a
calcula. Chiar i pe o furtun ca asta nu e greu de strbtut pe jos. De fapt
acest lucru se poate dovedi un avantaj n ultim Instan putnd profita i
de elementul surpriz. Nimic de zis vremea e de-a dreptul bestial dar nici
adversarilor notri de la Urquhart nu le vine mai uor.
Strlucirea scurt a rnjetului su n lumina aceea sczut avu ceva
crud, iar McLeod i rspunse cu un hohot posomort de rs.
S tii c ai dreptate spuse inspectorul. Domnule Lovat dac eti*
aa de bun s-mi dai. Geanta consider c ne putem pregti de vntoare.
Adam ai i tu nevoie de a ta?
Nu, am la mine ceea ce-mi trebuie, rspunse Adam n timp ce
Peregrine i ntindea lui McLeod obiectul cerut. Totui, cred c mai am o
lantern de rezerv. Ai putea s o iei tu Peregrine.

Peregrine fcu aa cum i se ceruse, punnd geanta doctorului n poal


i cleschiznd-o cu grij. ncerc s disting ceva n ntunericul acela cnd
Adam se rezem peste scaun; lumin interiorul genii scoase lanterna de
rezerv i i-o ntinse lui Peregrine, n scurtul moment ct avusese
lumin Peregrine apuc s vad cutiue fiole i seringi din plastic cu unic
folosin calabalcul obinuit pe care te atepi s-l gseti n geanta
oricrui medic dar i cteva obiecte cu forme ciudate nfurate n mtase
alb, din cte se prea. l privi pe Adam uimit, n timp ce acesta stingea
lanterna.
Scule ale diverselor mele meserii spuse Adam n loc de o explicaie.
Dar nu voi avea nevoie de celelalte unelte n scara aceasta. Poi s pui
geanta la locul ei, n spatele banchetei.
Peregrine l ascult. nc avea ochii mrii de curiozitate dar cuvintele
lui Adam puseser capt discuiei.
Apoi McLeod tocmai scosese un masiv pistol automatic din geant.
Extrgndu-l din toc, inspectorul i introduse un ncrctor apoi l arm cu
un zgomot sec i amenintor.
Browning Hi-Power, spuse McLeod punndu-i piedica i vrndu-l
hotrt la cingtoare n partea din fa. E un automatic de 9 mm
funcioneaz cu muniie NATO standard, n ncrctor au loc paisprezece
cartue.
Peregrine l privi consternat cnd scoase alte dou ncrctoare i le
puse pe fiecare n cte un buzunar al hainei.
Chiar crezi c o s fie nevoie dc ele? ntreb.
Sper s nu, rspunse McLeod. Dar vreau s fiu pregtit n caz de
nevoie. tim c au ucis cel puin o dat. Ai vzut doar i tu trupul de la
debarcader.
Peregrine fcu din cap simind cum i se ridic un nod n gt. Pn n
momentul respectiv chiar i n timpul calvarului traversrii cu feribotul nu-i
trecuse prin minte ct de periculoas este de fapt aciunea lor. Duhul
reprezentase o primejdie aparte fr ndoiala i totui gloanele i se preau
a sugera o ameninare cu mult mai directa.
ine-i firea i spuse Adam. Dac prerile mele se vor adeveri hoii
notri narmai pn n dini o s aib attea pe cap c n-o s le prea ard
de noi.
Odat cu aceast asigurare, deschise larg portiera n calea furtunii
gest repetat i de McLeod. De ndat ce prietenii Iui coborr, Peregrine i
desfcu centura i i urm.
(Sapitobd bou^eci i unu
EMPERATURA era i mai sczut dect atunci cnd plecaser de la
debarcaderul feribotului din Kyle of Lochalsh. n primele clipe nu fin udai
foarte tare protejai fiind de echipamentul pe care-l luaser de la Dunvegan
n schimb dup ce urcar malul alunecos i ajunser pe drumul marc luar
din plin n piept fora vntului care-i ptrunse pn la oase iar ploaia
mnat de vnt le nep minile i faa expus ca nite ace de ghea.

Tremurnd, Peregrine i trase mai adnc capul ntre umeri i i


nfur o dat fularul de mprumut peste gt i partea de jos a feei,
regretnd c nu se gndise s mprumute i nite mnui ca lumea. Ale lui,
care nu aveau degete, nu-i erau de prea mare folos; pe deasupra, mai erau i
ude.
Adam nici mcar nu purta mnui, dei Peregrine tia sigur c posed o
pereche, amintindu-i c-l auzise pe Humphrey spunndu-i la aeroport c-i
pusese o pereche n buzunarele jachetei verzi. Ducea lanterna cnd ntr-o
mn cnd n cealalt, nclzindu-i-le pe rnd m buzunarele hainei. Nici
McLeod nu purta mnui dei lanterna lui, cel puin, era din cele lungi i
metalice, de-ale poliiei, suficient de mare pentru a putea fi purtat sub bra
n schimb avea amndou minile afundate n buzunare. Nu-l ajuta la mers,
ns minile i rmneau n form, pentru cazul cnd ar fi trebuit s
foloseasc pistolul.
Gndul aceti l fcu pe Peregrine s se ntrebe ce soi de arm avea
Adam la el, pentm cnd aveau s soseasc la Castelul Urquhart. Sentimentul
lui era c obiectul negru i alungit pe care i-l pusese Adam n buzunar, tot la
aeroport putea ft o arm de un fel mai deosebit dar nu de foc.
Lanternele nu aruncau prea mult lumin prin ploaia deas. Mergnd n
ir pe partera dreapt a drumului, cu Adam n frunte i McLeod ncheind
plutonul. Peregrine suferea enorm: pe ngul faptul c era complet ngheat, i
se mai abureau permanent i ochelarii. ^
Ploaia continua s cad cu ncpnare. Cei trei naintau cu greu,
fcnd micri automate; spectacolul de lumin continua netulburat undeva
n faa i la dreapta lor, iar tunetul acoperea aproape continuu vaietul
vntului. Nu trecu nici o main pe lng ei. Le era oricum frig i deja se
udaser, cnd mai multe rafale de grindin se dezlnuir asupra lor.
Adam, mi se pare mie, se auzi vocea rguit a lui McLeod din spate,
sau chiar e din ce n ce mai ru?
Oricum, cel puin nu cdea grindin, rspunse Adam. nainte ca
Peregrine s poat i el comenta, un bubuit i mai puternic acoperi tunetele,
reverberaiile lui fiind simite ele cei trei prin tlpile bocancilor. n acelai
timp, o lumin verzuie izbucni jos, la nivelul golfului, n faa i la dreapta lor,
luminnd vag apele negre i, spre mirarea lor, silueta neregulat a ruinelor
unui castel medieval. La numai douzeci de metri, parcarea modern a
castelului se deschidea chiar din osea; era vorba de un platou asfaltat, care
domina ruinele.
Privii! Aici trebuie s fie! Strig. Peregrine agitat, artnd cu
degetul; porni nainte, ntr-un gest impulsiv, dar McLeod l apuc de mnec.
Uurel, biete, l preveni inspectorul, stingndu-i repede lanterna.
Desigur, suntem la Urquhart, dar vezi i tu c se ntmpl ceva foarte dubios
acolo, jos. Nu ar fi nelept din partea noastr s ne repezim mai nainte de a
studia situaia n care ne aflm.
Adam renunase i el la lumin i i trase pe cei doi brbai mai
aproape, foarte atent ns la ceea ce se petrecea.

Noel are dreptate, murmur el. S vedem dac perspectiva nu este


cumva mai larg din parcare. i fr lanterne, dac este posibil, adug el,
punndu-i-o pe a sa n buzunar. Fulgerele i luminile de acolo sunt
suficiente dac inem marginea drumului. Nu are ns nici un rost s ne
anunm sosirea nainte de a fi pregtii s acionm.
Ferindu-i capetele de vnt cei trei reuiser s ajung pn la parcare
iar incidente. Urmnd direcia unei balustrade ajunser pe partea de unde
ncepea o pant abrupt; aici i ghemuir la pmnt contemplnd
privelitea. Lumina verde i lugubr continua s se reflecte n scurte explozii
reci de-a lungul stncilor de la marginea golfului, venind din cte se prea
din spatele colului sudic al castelului.
Nu tiu sigur ce poate fi ns n nici un caz fulger spuse Adam.
Ai dreptate continu McLeod. Dac facem abstracie de sunet a
zice c acolo jos se execut un foc de artilerie.
Din nefericire rspunse Adam s-ar prea putea s fie un lucru
nrudit. Cnd o lum n jos trebuie s fim pregtii pentru o eventual lupt.
Chiar nainte s-i termine cuvintele, o detuntur profund i sonor
fcu s tremure aerul, iar ecourile reflectate de la marginea apei aduceau
aminte de vibraiile unei explozii. Toi se aplecar i mai mult, din instinct: o
jerb de scntei verzi ni din spatele falezei stncoase i rmase la
nlime, vjind i npustindu-se n toate direciile ca un roi format din
albine incandescente. Lumina era suficient pentru a ilumina poteca ce
cobora spre castel.
Cred c am ajuns chiar la timp, opti Adam. Dac nu m nel
cumva, cineva tocmai a deschis Petera lui Scot, cea pzit de iele! Haide s
vedem mai de aproape.
Gardul ce mprejmuia parcarea era construit din dou evi orizontale
din oel, suficient de groase. Adam se aplec ! Se strecur printre e le,
pornind apoi n jos, spre castel, contient c McLeod i Peregrine l urmeaz.
Evitnd o poriune cu scri din lemn, care ar fi putut produce zgomot,
cobofr pe margine, susinui de balustrad, apoi srir fr s se jeneze
bariera din faa chiocului unde n mod obinuit se vindeau biletele.
Coborr grbii i cu capetele lsate n jos o lung pant pn
aproape de zi durile cetii, ghidndu-se dup balustradele montate pe
ambele pri ale aleii. Aici, drumul se ntorcea brusc spre stnga, urmnd
scri alunecoase din lemn i beton, continund apoi peste o pasarel ngust
din cherestea ce ducea spre podul de peste anul castelului; ns Adam i
conduse spre dreapta la o alt scar scurt i se ndreptar spre o csu
aflat chiar lng bastionul sudic.
Se oprir n umbra acestuia i cercetar mprejurimile; o potec
noroioas cobora printre copacii zdrenuii de furtun spre o nguste plaj n
form de semilun. Dincolo de aceasta se vedeau apele negre ale golfului
mturate de vijelie. ntre fulgere, peste ntreaga zon pulsa o lumin bolnav,
verzuie, care plpia l pocnea aidoma unor parazii de electricitate.
Ascultai, opti McLeod, atunci cnd vntul aduse pn la ei uorul
duduit mecanic specific unui motor diesel: Nu auzii nimic?

Cei trei se insinuar pe lng peretele cldirii, ncercnd s descopere


sursa zgomotului. Din aceast poziie avantajoas, reuir s disting silueta
estompate a unei Srci cu motor puternic, tras n apropierea plajei n form
de semilun. La crm se afla un brbat cu apc, protejat de o pelerin,
care meninea barca n aceeai poziie; ambarcaiunea se lovea ritmic de
pietriul dur la doar civa metri sul) intrarea unei grote boltite, n form de
potcoav!
Adam l trase de mnec pe Peregrine i pornir toi trei dincolo de
potec, spre dreapta, adpostindu-se n spatele unor tufiuri, de unde se
vedea mult mai bine grote. Intrarea sugera ntructva o ran. Pietrele uriae
ce flancau deschiztura sau cele mprtiate pe plaj preau s fi fost
deplasate de curnd, n interiorul peterii, aerul era ncrcat cu fragmente
strlucitoare de lumin verde ce se roteau n zbor ca scnteile aruncate din
forja fierarului.
Documentele nu pomenesc nimic despre o cavern n acest loc, opti
Peregrine. Credei c au deschis-o chiar acum?
Aproape sigur, i rspunse Adam.
Brbatul din barc urmrea cu nerbdare intrarea grotei.
Ceilali trebuie s fie nuntru, mormi McLeod, privind cu grij n jur,
pentru eventualitatea c nu era chiar aa. Dup prerea voastr, cam ci or
fi?
Adam cercet barca, apoi grota, calculnd.
nc cinci sau ase, dac au venit cu toi n barc ceea ce e
probabil, de vreme ce nu exist maini n parcare. tiind c oamenilor de felul
lor nu le prea place s-i imparii prada, trebuie s ne gndim i c vor reduce
numrul la un minim. Dac e vorba de nc cinci sau ase, crezi c facem
fa?
Avem de ales? Mri McLeod ncetior.
Nu spuse Adam ns avem avantajul c-i putem surprinde.
Pentru moment da. n orice caz inei-v capetele n jos i sftui
McLeod.
i puse lanterna n buzunarul din stnga i porni s coboare panta, cu
Adam i Peregrine n urma lui. n punctul unde poteca o. lua spre dreapta el
se opri n stng n nite tufiuri de soc ude. Se tr pe pmnt circa zece
metri ajungnd pn la baza unei stnci masive ncununat de o a cam
de dimensiunile unei jumti de automobil de mic litraj. Dincolo de aceasta
urma o poriune de teren accidentat cobornd spre plaj i spre intrarea n
grota proaspt deschis.
Vntul nepenise la baza stncilor aerul rmsese rece i nemicat iar
ploaia lsase locul unei cete umede i ptrunztoare. Calmul acela brusc,
instalat ntr-o arie limitat avea ceva ru prevestitor, aducnd aminte de
punctul linitit din inima unui uragan. Lipindu-se de stnc alturi de McLeod,
Adam se ntreab ct va dura calmul.
Fonetul din tufri anun sosirea lui Peregrine. Tnrul artist se
adposti lng Adam, cu ochii mrii de emoie.

Ai vzut ceva pn acum? opti el, sprijinindu-se cu grij pe un cot,


pentru a urmri mai bine jocul de lumini din interiorul grotei.
Adam l smuci n jos, avertizndu-l: -Fii atent!
Dar ce sunt toate petele acelea de lumin? Insist Peregrine. Se
mic de parc ar fi cu adevrat nite fiine vii.
Sunt vii cu adevrat, murmur Adam, sau nu ghicisei nc acest
lucru? Acelea sunt creaturile ce slluiesc n peteri.
/c/c? Peregrine i inu respiraia i csc ochii.
Chiar aa. Mormi McLeod, aflat pe cealalt parte a lui Adam. Ar fi
mai degrab n stare s te mnnce de viu dect s te priveasc n ochi.
Vorbesc serios, biete, nu te uita aa ia mine.
Pe cnd Peregrine rmsese mut de uimire, holbndu-se pe rnd la cei
doi prieteni ai si, Adam i scoase inelul cu safir i i-l ntinse artistului.
Poftim. Ia-l l pune-l pe deget i spuse el. Orice s-ar ntmpla de aici
nainte ai s ai neaprat nevoie de protecie. Dac vom fi atacai de Oastea
Ielelor ceea ce se poate ntmpla oricnd virtuile pe care le posed
aceast piatr le vor ine la respect. Cel puin pentru o vreme.
Dar nu vei avea i tu nsui nevoie de el? ntreb Peregrine, n timp
ce mna sa strngea inelul.
Nu, eu am alte arme.
Desfcnd o parte a fermoarului pelerinei de ploaie, Adam cut ceva
n adncul hainelor. Peste cteva momente inea n mn o mic sabie, ntr-o
teac de culoare neagr.
Ba nu, nu-i o sabie, se rzgndi Peregrine. De fapt, era vorba de o
skean dubh lama purtat de obicei de muntenii scoieni mpreun cu fusta
lor tradiional, Ml-ul, nfipt n chip de ac n partea de sus a vemntului.
Chiar i la lumina stranie ce-i nconjura, Peregrine reui s vad c nu
era o skean dubh oarecare. Numai teaca i era deja o oper de art, jumtate
din lungimea total circa douzeci de centimetri fiind acoperit cu
ornamentaii superbe din argint la cele dou extremiti. Nu reui s disting
detaliile ncrustaiilor de pe mner, din cauza minii lui Adam, dar n vrful
mciuliei fusese montat o piatr limpede i albastr, aproape ct un ou de
porumbel. Cnd Adam scoase sabia, strecurnd teaca la loc n buzunar, lama
lustruit sclipi ca argintul-viu sub cerul tot mai cobort, iar o lumin albastr
juc pe ascuiuri, ca i cum ar fi reflectat lumina lunii sau ca reflexia unei
voine foarte puternice.
McLeod scoase n acelai timp Browning-ul automatic de la bru,
trgndu-i ct putea mai ncet piedica i ridicndu-l pn la nlimea
umrului, pregtit pentru foc. Peregrine tresri, ns nu la vederea armei;
acest lucra i se ntmplase deja pe cnd se aflau nc n main. De aceast
dat, cauza era focul albastru ce rsrise la mna lui McLeod cu care inea i
arma. Uitndu-se mai atent, constat c McLeod purta un inei cu safir
aproape identic cu acela al lui Adam.
Amndoi brbaii aveau n privirile lor acea concentrare i voin a
vntorului pornit pe urmele unei przi primejdioase. Privindu-i prietenii n
tcere, Peregrine deveni deodat acut contient c i vedea acum pentru

prima oar ntr-o lumin cu totul nou. n ultimele cteva sptmni ajunsese
s accepte, ca pe nite lucruri de la sine nelese c Adam i McLeod posed
anumite puteri i capaciti pe care nu avea cum s l le explice logic. Acum
cnd se pregteau s se arunce asupra vnatului lor Peregrine nelese c
nu avea habar cum urmau s procedeze.
Mai mult nu tia ce trebuie s fac el nsui. Privind nvoluntar spre
Inelul lui Adam ce se afla la el n palm i trase grbit mnua i l puse pe
cel de-al treilea deget de la mna dreapt acolo unde vzuse c-l poart
Adam. i era puin larg dar prezena Inelului l fcea totui s se simt mai
puin vulnerabil. i concentra iari atenia spre grot nu nainte de a-i
ndrepta umeriii a strnge pumnul pentru ca inelul s nu-I alunece de pe
deget; spera din tot sufletul s le poat fi de folos prietenilor si.
Chiar cnd i trecea prin minte acest gnd, de sub ei izbucni un ipt
strident i puternic. Dansul nervos al luminilor de smarald se transform ntro tarantel febril iar adnc n interiorul tunelului izbucni o vpaie
mohort, ntinzndu-se ctre gura cavernei. n momentul urmtor, n
intrarea cu form de potcoav a peterii i fcu apariia un grup de siluete
ntunecate.
Brbatul din frunte era nalt i subire, micndu-se cu graie i
arogan, avnd ambele brae nlate deasupra cretetului, tei trei oameni
ce-l urmau preau masivi n comparaie cu el. Doi dintre ei se cltinau sub
greutatea unui sipet legat n metal, ce prea neobinuit de greu, innd cont
de dimensiunile lui reduse. Brbatul din ariegard inea ridicat o ram de
tablou crend un scut ntre el i petele de lumin ce se roteau amenintor
n jur.
Steagul ielelor? i murmur Adam lui McLeod.
Chiar aa iar individul din frunte trebuie s fie efii 1 lor. Privete!
Are o sabie. Nil poi s o vezi dect din anumite unghiuri.
Peregrine i ntinse att de mult gtul ca s poat privi mai bine nct
Adam trebui s-l trag de mnec.
Cred c este sabia Hepburn! opti el plin de zel. Vai dac a putea
s m dau puin*mai aproape. Dar sunt convins c ea este!
Sigur c ea este i rspunse Adam. Dar dac nu-i* ii capul jos s-ar
putea s ai ocazia s o vezi mult mai de-aproape dect i-ar face plcere.
Pe msur ce grupul ieea din grot nconjurat de roiul otirii ielelor
se puteau distinge noi amnunte. Toi brbaii purtau impermeabile negre cu
glug, doar conductorul avea i ochii mascai ca un clu iar la gt i
atrna un lan de argint; Peregrine ar fi fost n stare s parieze c de el era
agat medalionul pe care ncercase *s-l deseneze de mai multe ori. Purta
sabia orizontal deasupra capului innd cu o mn pe care se distingea i
un inel mnerul cu gard, iar cu cealalt lama goal chiar la civa
centimetri de vrf.
Pe lama de damasc jucau apele unei lumini verzui i ruprevestitoare,
sursa nefiind sabia nsi ci estura fragil a steagului ielelor inut la
nlime n rama lui de cel ce ncheia plutonul. Sabia prea s atrag lumina
din steag, ca un fus ce adun borangicul, subire ca f ral de pianjen i teea

un acopermnt spectral deasupra procesiunii. Ielele se nlpusteau asupra


celor patru din toate direciile, pentm ca apoi s se opreasc i s se retrag,
de parc s-ar fi ciocnit cu un zid invizibil.
Steagul ielelor produce acest efect? opti Peregrine
Da, el i sabia Hepburn, i rspunse Adam. Sabia joac rolul unui
instrument de invocare i control. Conductorul se folosete de ea pentru a
chema i direciona influena protectoare a steagului chiar mpotriva
fpturilor care l-au nzestrat cu aceste puteri.
Dar cum reuete s fac acest lucru?
Dori Peregrine s tie.
McLeod l cercet pe eful procesiunii cu un amestec de sil i
nencredere.
n nici un caz prin mijloace curate, de asta sunt sigur, mormi el. Dar
va plti scump pentru faptele lui.
Privi n direcia lui Adam.
Ct timp crezi c va reui s menin vlul protector?
Probabil suficient pentru a permite ntregului grup s ajung la
ambarcaiune mpreun cu prada, spuse Adam. Desigur, dac noi nu avem
grij s intervenim aa cum se cuvine. Noel, crezi c ai putea s te strecori
pn ele cealalt parte a grotei fr a fi descoperit prea devreme?
McLeod studie atent terenul de deasupra intrrii n grot.
Am s vd ce pot face se art el de acord i pomi prin vegetaia
din stnga lor.
i eu ce fac? opti Peregrine nerbdtor.
Fu rmi aic s ii de veghe i ncerci s evii s fii cumva mncat
de viu, i rspunse Adam scurt.!
nainte de a apuca artistul s reacioneze, Adam dispruse deja,
alunecnd uor pe povrni, trecnd apoi dincolo de stnci. La partea de jos
a coastei abrupte se opri i se sprijini cu un picior pe un bolovan; rmas astfel
n echilibru i, ridicndu-se n picioare, ndrept vrful armei lui, skean du6h,
spre grupul brbailor ce traversa acum plaja, n drum spre ambarcaiune.
Simi toat fora ce i se aduna n pumnul strns, concentrat chiar n centrul
palmei, dar i stpni deocamdat aceast putere, trase aer n piept i
strig:
Ati mersSuficient de departe, domnilor. Oprii-v pe locul unde vi
aflai!
Membrii minusculului alai se ntoarser spre direcia de unde venea
vocea, iar, cnd l detectar, cineva trase o njurtur. Conductorul se aez
cu fata spre el, potolindu-i pe acolii cu o comand sever, dar nu-i ls
braele n jos. Mna stngi se desfcu, apoi strnse din nou captul lamei, ca
i cum ar fi ars de nerbdare s ntoarc spada spre cel ce-l nfruntase; Adam
tia ns c nu va ndrzni, pentru c astfel ar fi pierdut controlul asupra
steagului.
Tu cine dracu eti? l interog brbatul, vocerf* lui conturndu-se
limpede i puternic pe fondul zumzetului nentrerupt al vocilor ielelor. i cu
ce scop ai venit aici?

Poi s mi te adresezi cu titlul de Maestru al Vntorii, i rspunse


Adam, pndind cu coada ochiului i micrile celui din barc. Ct despre scop
m aflu aici pentru a face dreptate.
Aceast declaraie provoc un murmur de nesiguran din rndurile
subordonailor, dar conductorul rnji dispreuitor.
Dreptate, zici? i care sunt presupusele noastre crime?
Ele cuprind, nu n ultimul rnd, vtmrile fcute celui cunoscut
odinioar sub numele de Michael Scot de la Melrose, cu scopul de a pune
mna tlhrete pe ceea ce-i aparine lui, spuse Adam solemn, indicnd n
direcia sipetului. Cred c se afl acolo. Pe urm, nu trebuie s uitm de
steagul ielelor aparinnd clanului McLeod, pe care vi l-ai nsuit pe ci
nedrepte i pe care l-ai profanat crunt. Sabia din mna ta este i ea furat,
cred. Dac eti nelept, ai face bine s renuni la lucrurile prduite i s te
supui autoritilor lumeti, att timp ct mai poi s ndrepi faptele i mai
grave svrite mpotriva legilor Planurilor Interioare.
Vzduhul din jurul celor patru clocotea brzdat n toate direciile de
siluetele scnteietoare ale ielelor iar furia lor tot mai aprins creea n jur o
tensiune nemaipomenit. Din spatele stncii lui, Peregrine simindu-se
absolut neputincios, arunc o privire ngrijorat n urma lui McLeod. Capul i
umerii inspectorului se ivir pentru scurt timpdeasupra stncilor ce strjuiau
intrarea n grot, apoi un freamt n tufiurile de mai ncolo marcar
naintarea lui spre un perete stncos de pe cealalt parte a intrrii n peter.
Brbatul mascat de pe rm l msura pe Adam cu suprem sfidare.
Consider c-i supraapreciezi propria-i importan, Maestre al
Vntorii44, sau care i-o fi numele adevrat. Colegii mei i cu mine nu-i
recunoatem autoritatea. Nu-i acceptm nici pretenia de a judeca aciunile
noastre.
M-ai neles greit, i replic Adam. Aciunile voastre v-au atras deja
condamnarea. M aflu aici pentru a v cere s v predai i s v silesc s o
facei, dac va fi nevoie.
ntre timp, McLeod avusese suficient timp s ajung n ascunztoarea
pe care i-o alesese printre stncile din partea dreapt a intrrii n grotl. Din
aceast poziie avantajoas, putu s vad cum eful mascat al grupului de
bandii fcu un semn discret pilotului de pe ambarcaiune. Omul i rspunse
printr-un gest abia perceptibil i se aplec sub bordul de comand al brcii dc
mare vitez. Cnd se ridic, McLeod vzu n minile lui forma lucioas i
agresiv a unei Uzi.
Pzete-tc, Adam! Barcagiul are arm! Strig el.
AWDAM vzuse deja micarea pilotului i se arunc pe burt chiar n
secunda cnd o salv de gloane sfie locul unde se aflase cu o clip mai
devreme. Pistolarul i ndrept imediat arma spre poziia ocupat de
McLeocl. Ffcgmcnie de stnc i ramuri ale tufiurilor zburar n toate
direciile, sub focul nimicitor dar McLeod se adpostise deja lipindu-se dc
perete pregtit s rspund i el atacului.

O nou salv culc la pmnt un mnunchi de arbori tineri din stnga


lui i pistolarul fileu o scurt pauz; n acest scurt interval McLeod iei din
spatelf adpostului i trase o succesiune rapid de trei focuri.
Primul rico din carena navei; al doilea i al treilea sfrmar
parbrizul. Pilotul se feri ntr-o parte, apo i trase iari o rafal, dar McLeod era
din nou ntins la adpost. Plumbi ptrunsei! Cu zgomot surd n peretele
stncos stratificat de deasupra lui; apoi ns, nainte s mai aib timp s sar
i s se pun la adpost seciunea slbit a peretelui se prbui,
ngropndu-l pe McLeod sub o cantitate impresionant e pmnt i pietre.
Adam se ridic n picioare profund ngrijorat i convins c McLeod
fusese ai ins de gloane; pistolarul trase o nou rafal spre el obligndu-l s
se lipeasc iari de pmnt. ntre timp, avalana de pietre cc-l trntise pc
McLeod i continua drumul spre poalele coastei. Civa bolovani mai grei
ajunser pe plaj i se rostogolir mai departe, strnind prundiul. Stegarul
ee nichela plutonul se sperie cumplit i n momentul n care ip i sri
napoi, se izbi de cel mai apropiat coleg.
ocul l fcu s piard controlul asupra ramei n care se afla steagul, i
aceasta i se rsuci n mn. Unul din colturi izbi puternic pmntul iar rama
se fcu buci cu zgomot e sticl spart.
Vlul protector de deasupra echipei dispru de ndat. eful deschise
gura, cuprins de disperare. ipnd asurzitor, cetele ielelor se npustir
asupra przii cu gnckiri ucigae.
Brbaii care crau sipetul l scpar la pmnt ipnd i agitndu-i
haotic braele, ncercnd s sc apere de ielele ce smulgeau din ei cu dini i
gheare ca nite ace aidoma unor minusculi peti piranha tcui din lumin.
Steagul ielelor zcea pe pmnt, prins ntr-o grmad de fragmente din sticl
i lemn. nnebunit de fric, cu faa i minile iroind de snge, stegarul fcu
un gest disperat, ncercnd s recupereze unica surs dc protecie pe care o
tia. ns n clipa n care minile luLprofanc atinsei^ relicva sacr, izbucni pe
neateptate o bubuitura, iar n jur se rspndi un miros de pucioas i un fum
negru i gros.
Dup cc pola se mai risipi, din purttorul steagului nu mai rmsese
nici o unn. Uluit dc scena la caic fusese martor, Adam i nl capul cu
precauie i vzu cum avangarda ielelor sc dezlnuie asupra urmtorului
membru al echipei. Pc cnd brbatul se prbui sub ptura clocotitoare de
forme mrunte i strlucitoare, conductorul, nspimntat, prinse cu putere
umrul unuia dintre hamali, vremelnic scpat de sub* atenia ielelor, i-i fcu
semn n direcia ambarcaiunii, nvrtind cu o mn deasupra sapului sabia
Hepburn.
Ajut-m s duc sipetul la bord! Ordon el strident. Nu ne pot urmri
odat ieii n larg.
Desi faa i minile omului se transformaser ntr-o mas sngernd*,
plin de plgi, el putu totui, nu se tie cum, s rspund printr-un semn
afirmativ. Ielele preau n continuare hotrte s-l rup n buci pe cellalt
adversar al lor, dar sabia conductorului reuea s le in la respect. Cei doi

reuir s trasc sipetul ultimii civa metri ramai pn la malul stncos al


apei.
Pilotul brcii, care scpase de ameninarea pistolului lui McLeod i nu l
mai vedea nici pe Adam, i arunc deoparte pistolul mitralier i roti barca
spre mal aplecndu-se peste bord s dea o mn ele ajutor.
Urc sipetul n barc! i comand eful. Eu in fpturile astea la
distant!
Lsndu-i pe cei doi subordonai s se lupte cu sipetul sc ntoarse s
dea piept cu Otirea Ielelor folosind u-se de teribila sabie Hepbum cu care
lovea aprig n toate direciile. Zeci poate sute de forme strlucitoare fluturau
i bziau n jurul capului su ca un roi de viespi nfuriate; clar ori de cte ori
sabia atingea pe una dintre ele din punctul de contact neau scntei iar
mica lumin se stingea lsnd n urm o dr subire de fiim. Pe figura
conductorului ncepuse s se zugrveasc triumful cnd, pe neateptate,
ntrezri n spatele norului de iele o siluet cc se ndrepta direct spre el.
Adam inea skean dubh ridicat naintea lui, ca pe o relicv sfnt, nsh
nu cu Iama, ci cu mciulia n sus. Piatra albastr montat n mner emitea o
licrire blnd, asemntoare luminii limpezi a unui apus de soare vara.
Ielele se ferir din calea lui atunci cnd trecu printre ele, oprindu-sc doar la
civa pai de brbatul mascat.
Doi dintre oamenii ti au pierit deja inutil, i spuse Adam sever. Las
sipetul i pune-te sub protecia mea, nainte s trebuiasc s pltii cu vieile
pentru ncpnarea voastr.
Brbatul mascat latr ca un acal.
Du-te la dracuM i strig el. Eu am pltit pentru sipetul. Acesta, iar
preul nu fost ieftin! S fiu afiirisit dac o s pui mna pe el gratis!
Pe neateptate, l atac pe Adam cu o lovitur a sbiei Hepbum, turbat
de furie. Instinctiv, Adam ridic skean dubh, pentru a para lovitura. Peregrine,
care se strecurase ceva mai aproape ct Adam nu fusese atent, emise un
strigt de protest n momentul n care cele dou sbii se ciocnir, iscnd un
fulger i scntei de foc alb-albstrui. n acea secund, toate semnele de
primejdie mortal ameninnd viaa lui Adam ce i se artaser n ultimele zile
i revenir acum n memorie.
Fr a se gndi ce ar fi fost n stare s fac odat ajuns acolo, Peregrine
iei de la adpost i se repezi spre Adam, spernd ca inelul s-i ofere
oarecare protecie. Petele de lumin dornice de snge se ngrmdir n jurul
lui, ipnd, dar el i roti spre ele braele goale i merse mai departe/pe
jumtate or6, spre locul unde l vzuse pentru ultima oar pe Adam. Deodat,
se trezi lng dou umbre dintre care una sttea cu un genunchi la pmnt,
sprijinite pe o mn, scldate ntr-o lumin albastr palid, iar cealalt,
aplecate asupra ei, inea arma ucga care se pregtea deja s loveasc.
Sabia Hepburn arunca sclipiri verzi n timp ce se apropia de inte. Fli a
se gndi la consecinele posibile, Peregrine o apuc cu amndou minile.
Stnga lui opri pentru scurt timp ncheietura adversarului, prinznd-o lng
garda sbiei, ns nu suficient de ferm pentm a mpiedica palma dreapt s
se ciocneasc violent de lam. Durerea arztoare l arunc pe spate, peste

Adam, fcndu-l s se adune ghem, strngndu-i mna rnite la piept;


durerea i se rspndea n degete, prinznd i antebraul. Singurul gnd ce-i
veni n minte, n acea prim fraciune de secund a durerii agonizante, fu
acela c era posibil s nil mai poate picta vreodat.
ns chiar nainte de a-i trage rsuflarea s ipe, un bocanc greu i
strivi coastele, suficient de puternic pentm a-l face s se rostogoleasc peste
pietriul aspru. Reui ntr-un fel oarecare s-i protejeze capul i sl nu-i
piard ochelarii, dar ceea ce vzu cnd putu s se rsuceasc din nou nu avu
darul s-l liniteasc, pentm c adversarul era iari pregtit s-l atace pe
Adam.
Urlnd fr cuvinte, cu buzele trase de pe gingii, rnjind aproape ca o
felin, spadasinul pregtise lama gata s dea lovitura de graie. n timp ce
spada cobora, Adam ridic deja skean dubh de aceast dat nu cu mnerul
nainte, ci cu vrful ndreptat spre spaiul dintre ei, descriind rapid un simbol
tainic.
Sclipirea izvornd din skean dubh ls o dr albastr vizibil n urma
ei. Ea nu se afla niciunde n calea lamei ce cobora nvalnic, cu toate acestea
sabia se abtu din drumul ei, pentm a o ntlni, ca i cum oelul ar fi fost
atras de un magnet. Nevenindu-i s cread c 1 se putea ntmpla aa ceva,
spadasinul ncerc s corecteze traiectoria, dar Aoam mai execute o micare
brusc, de smulgere, cu skean dubh.
Adversarul su scoase un ipt rguit cnd constat c mnerul sbiei
i se rsucise n mn. Incapabil s-l controleze, arunc arma cu furie i
sfidare i se ntoarse disperat, ncercnd s ajung la bordul brcii ce-l
atepta.
Nu mai apuc. De-abia ateptnd o asemenea ocazie Otirea Ielelor se
npusti iari cu ipete lacome de bucurie; sngele nea de unde mucau,
sfiau i sfrtecau aidoma unor pifanha turbai, bucurndu-se de triumf.
Adam se arunc peste Peregrine prdtejndu-l, appcnd n acelai timp cu
mna liber mnerul sabie! Hepbum.
Cei doi brbai de pe barc nu erau dornici s vad mai mult de att. n
definitiv, prada se afla la ei. ngrozit, cel de la crm pomi motoarele i
ntoarse barca n loc, ntr-o nvolburare de spum. Peregrine mai apuc s
vad, pe jumtate buimcit, cum ambarcaiunea pleac de la mal, ns trebui
s-i nbue un geamt, strbtut de un nou val de durere pornit din mna
dreapt.
La civa metri mai ncolo, norul de iele se ridic de pe stnci, unde nu
mai rmase n urma lor dect o dr purpurie; * nelegnd c dumanii le
scpau, ipau asurzitor. Puine dintre ele ncercau s urmreasc
ambarcaiunea, ns nu reueau s-i menin mult timp nlimea i se
prbueau n valuri* strignd ascuiit, transformndu-se apoi ntr-un norior de
abur.
Peregrine i reprim un suspin simindu-se puin ameit n timp ce i
strngea mna rnit la piept, *nendrznind s se uite de teama a ce I s-ar fi
putut dezvlui privirilor. Purta nc inelul lui Adam, dar snge negru i se
scurgea printre degete, picurnd pe pietriul umed al plajei.

Unde-i Noel? ntreb Adam, ajutndu-l pe Peregrine s se ridice n


picioare i privind cu ngrijorare n jur. l vezi undeva pe Noel?
Nu, eu.
Poftim, ia asta i aeaz-te spate n spate cu mine! l ndemn Adam,
ntinzndu-i skean dubh. Micarea urmtoare este c ne vor ataca pe noi.
Folosete-te de lam ca s te aperi.
Nici nu terminase de vorbit, cnd norul sclipitor de smarald, dup ce se
vicrise la malul mrii, se repezi asupra lor, ipnd cu vocile lor nalte.
Peregrine ridic skean dubh, aa cum vzuse c procedeaz i Adam, dei era
pe jumtate amorit i fiecare fibr a lui prea s spun c este inutil.
n acest rstimp, pe nlimea din dreapta intrrii n cavern, McLeod i
veni din nou n fire, ncerc s se mite i se pomeni c se afla pe jumtate
ngropat sub pmnt i fragmente de piatra. Ca prin minune avea nc
pistolul n mn n schimb ochelarii i-i pierduse.
Sc concentra asupra celor ce se petreceau pe plaj. Nu se mai vedea
nici urm din indivizii mbrcai n negru ci doar un stol verzui de pete din
lumin formnd un vrtej nebun deasupra malului i barca de mare vitez
la care ele nu mai aveau cum ajunge uptndu-se disperat cu valurile negre
ale golfului. Reui totui s disting n barc dou siluete nvemntate n
negru!
Se degaj din terenul moale i se aez n poziie de lupt sprijininduse pe un genunchi* ochii* atent i trase cam o jumtate de duzin de
gloane n direcia brbailor din barc contient fiind c ieiser din btaia
pistolului. Ticloii aceia. Dar nainte de a-i putea duce gndul la capt
fcndu-i inim rea pentru c-i scpaser McLeod observ o nou micare
a crdului de iele care se nlase de la malul apei i se npustise asupra a
dou figuri foarte familiare lui care se aprau stnd spate n spate.
nspimntat emise un strigt rguit i se arunc spre poalele coastei
abrupte, alunecnd pe spate i reuind cu greu s aterizeze cu bine. Se
cltin doar o fraciune de secund i se apropie de scena luptei fiind la un
pas s se mpiedice dc steagul ielelor.
Acest incident l fcu imediat s se rzgndeasc. Vrndu-i pistolul la
locul lui, n cingtoare, se aplec asupra steagului/acoperit nc de sticla
spart. Nu avea nici cea mai mic reinere, pentru c aparinea i el clanului
McLeod apoi, nici nu apucase s vad cum fusese pedepsit stegarul pentru
gestul lui.
Adam vzuse n schimb acea scen i nelese intenia lui McLeod.
Noel, nu-l atinge! Url el, ncercnd s le alunge pe ielele
amenintoare i s-l urmreasc pe McLeod n acelai timp. Legenda este
adevrat! Purttorul steagului a disprut ntr-un nor de fum!
nseamn c nu avea n vine snge de McLeod! Veni rspunsul
sfidtor al inspectorului, care trda c nimic nu l-ar fi fcut s se abat de la
inteniile sale.
Strnse cu veneraie steagul ielelor dintre resturile ramei i l ridic
triumftor n minile lui de McLeod. Fr a plti* cu viate! Cu sngele lui de
McLeod pulsnd acum n ritmul vechilor cntece de btlie, i puse steagul

pe umeri, ca pe o mantie i apoise apropie alergnd de prietenii lui asediai,


rostind din rsputeri vechiul strigt de lupt al clanului: dra!
Ignornd caruselul ielelor, se arunc n mijlocul lor i se vr ntre Adam
i Peregrine, care erau mui de uimire. i prinse pe fiecare dintre ei cu cte o
mn viguroas de umr i i nl nenfricat vocea peste tumultul
duhurilor.
Pierii din faa mea, copile ale Pmntului, Aerului i Focului! n
numele celui dinti MacLeod, ef al ntregului clan MacLeod, eu, Noel Gordon
McLeod, i iau pe aceti oameni sub protecia steagului ielelor de la
Dunvegan! De vrei s nu rupei vechea nvoial dintre clanul McLeod i
Neamul Ielelor, s nu-i vtmai!
Coral straniu de ipete sfredelitoare se potoli, transfor-mndu-se ntr-un
zumzet morocnos, iar norul se mai ridic puin, chiar dac ielele continuau
s roiasc suprate.
Lsai armele jos! Le ordon McLeod, ct mai convingtor cu putin.
Trebuie s le fac s neleag cumva c nu noi suntem dumanii lor. Ai vzut
i voi ce efecte are oelul asupra lor.
Adam cobor fr s ezite sabia Hepburn, Peregrine se codi, ns,
nainte de a ndrepta spre pmnt vrful armei sale, skean dubh. Vuietul
potolit al ielelor ezit, iar McLeod i nl din nou privirile spre ele.
Este drept c ai fost jignite cumplit, o, popor al pcii, le zise McLeod,
dar nu trebuie s v vrsai furia voastr ndreptit asupra celor ce vor s
v fie aliai. Nu noi suntem cei ce v-au prdat comoara! Dumanii votri sunt
acolol spuse el fcnd un gest scurt spre larg cu mna de pe umrul lui
Adam* iar nu aici, sub steagul ielelor!
Timp de mai multe secunde cei trei ateptar nemicai, reinndu-i
pn i respiraia Adam i Peregrine pregtii s-i foloseasc sbiile, n caz
de nevoie, McLeod sfidncl primejdia, cu braele petrecute dup umerii
prietenilor si, punndu-i astfel i pe ei sub protecia steagului. Apoi, spre
imensa lor uurare, vrtejul dement al otirii ielelor se potoli ncet, cohortele
ridicndu-se la nlime.
Cu toate acestea, ordiile nu se risipir. n schimb, petele dansnde de
lumin se rspndir la marginea apei, aidoma unei panglici diafane de
smarald desprind pmntul de cer i tnguindu-se ncetior. Suprafaa
golfului se transformase ntr-o oglind asupra creia se ls o tcere
nefireasc, semn c avea s se ntmple n curnd ceva.
Ele ateapt s se petreac ceva anume, i murmur McLeod lui*
Adam. Oare despre ce naiba o fi vorba?
Deasupra apei, fulgere palide luminau ici i colo printre norii cobori,
iar ei puteau nc distinge silueta brcii ce ieea n larg cu toat
viteza ndreptndu-se spre sud. Murmurul sczut al motoarelor diesel
acoperea uieratul vntului ce sc fcea din nou simit iar dc departe, din
stnga apruser nite lumini noi nu ajutorul ateptat din partea poliiei
din Fort Augustus de vreme ce veneau din direcia respectiv ci dou brci
mai mici atrase fr ndoial de efectele pirotehnice la care asistaser
ocupanii lor cu puin timp n urm. Proiectoarele mturau pe rnd

obscuritatea, surprinznd pe fugari. Ambarcaiunea avea ns avantajul


vitezei mai mari i probabil ar fi disprut curnd spre sud.
Atunci se petrecu un lucru ciudat. Pe neateptate, un trsnet orbitor, de
culoare verzuie, lovi apa chiar naintea brcii fugare, nsoit de un tunet pe
msur. Pentru o singur secund, apele ntunecate ale golfului cptar o
fluorescent verde, stranie, n jurul brcii.
Ambarcaiunea i pierdu instantaneu puterea, toate sistemele ci fiind
blocate de fulgerul czut att de aproape. Celelalte dou brci, aflate nc la
cteva sute de metri spre stnga, nu se mai puteau nici ele folosi de
motoare, iar proiectoarele ncepur s piard direcia, deoarece ocupanii lor
erau preocupai probabil de nrvaele sisteme de propulsie.
Ceea -ce sc petrecuse n vecintatea brcii de vitez nu avea nimic
comun cu mecanica. Dup cc mai nainta puin din inerie, rmase nemicat
n mijlocul apei, iar cei doi pasageri buimcii ncepur s strige fcnd
tentative disperate dc a pune din nou motoarele n funciune deoarece nu
departe de pupa, ntre ei i rm, oglinda* ntunecat ncepuse sa limba. I a
suprafaa apei, luminat acum sporadic de nuscfinle dezordonate ale
proiectoarelor i foarte slab dc lummi. Sivna valurilor, i fcu acum apariia
un cup triunghiului re iui tulbur suprafaa; sprijinit pe un gt puternic l
lung capul cercet ntunericul din jur cu cele dou puncte de foc ce ineau
locul ochilor.
Afurisit, afurisit s fie! opti McLeod, aproape cu reveren. Vedei i
voi ceea ce vd eu?
Adam i Peregrine nu-l rspunser, n schimb hoardele ielelor
ntlmpinr apariia creaturii prin ipete ce sugerau veselia lor rutcioas.
Creatura rmase o secund n obscuritatea verzuie, ascultnd zgomotul
vocilor. Capul masiv se ls apoi n jos, ca i cum s-ar fi nvoit la ceva, iar
ochii de vasilisc se aintir asupra brcii ncremenite.
Gtul masiv se nl maiestuos, iar micarea se transmise de-a lungul
irului aparent nesfrit de mele ncolcite ce formau trupul. Apoi, printr-o
micare apatic din coada formidabil, ncepu s se apropie de prada aleas,
cu vitez tot mai mare.
Dumnezeule! nglm Peregrine. Au Mmis-o n urmrirea lor!
Cei doi fugari i reluar nnebunii eforturile de a pune din nou
ambarcaiunea n micare ns aceasta se cltina puternic sub micrile lor.
Razele proiectoarelor mturau ntreaga zon, dar cei din brci nu preau s
fie contieni de ceea ce se ntmpl. Fptura se ndrepta direct spre inti,
lsnd n urm un siaj luminos, de culoarea smaraldului. Unul dintre brbai
puse mna pe Uzi i ncepu s trag nebunete, dar fiara i proteja capul
scufundndu-l sub ap, iar siajul continu s nainteze netulburat.
Cu toate acestea, fiara nu lovi ambarcaiunea frontal, ca un berbec; ea
i ncolci trupul de arpe, scufundndu-se i apoi ridicndu-se iari violent
la suprafa, pn cnd vrtejul strnit prinse barca i o scufund. Brbatul
narmat cu pistolul mitralier dispru fr urm; cellalt mai apru un timp la
suprafa, ipetele lui auzindu-se slab chiar i pe mal, dnd din mini i in
picioare. Orbete pn cnd apa l coplei, disprnd apoi, nghiit de valuri.

Sub privirile fascinante i ngrozite ale celor de pe rm, imensul cap se


ivi nc o dat la suprafa, innd ntre falei o form uman ce se lupta fr
putere. Dar brbatul, monstrul i rmiele ambarcaiunii disprur ntr-o
volbur de spum atunci cnd fptura fi plec gtul i se scufund,
ducndu-i prada nc vie n strfundurile lui Loch Ness.
Apoi agitaia apelor se potoli i o linite de plumb se aternu pe
suprafaa neclintit a golfului, ntrerupt ceva mal trziu de deselele ce
reveneau la via tuind pe celelalte dou brci, cutnd cu farurile lor
puternice apele sumbre, ncercnd s descopere supravieuitorii ce nu aveau
s mai apar vreodat.
Ielele preau, n sfrit, mulumite. nlnd un cor vesel, petele de
lumin ncepur s descrie cercuri nebune deasupra capetelor celor trei
brbai rmai pe rm desi Peregrine avu pentru o secund impresia c se
pregteau sl-i rennoiasc asaltul.
n loc de a ataca, ns, avangarda lor fcu brusc stnga mprejur i
pomi fulgertor spre intrarea n grot. Restul otirii o urm. S>e npustir cu
toate n interiorul peterii ca un torent znatic, antrennd dup ele fragmente
de soi i roc n curentul strnit. Cnd ultima ceat se strecur njgroti, gura
acesteia se nchise n urma lor cu zgomot de tunet. In linitea fragil ce se
ls dup aceea, cerul ncepu s se limpezeasc, iar din spatele norilor
grbii apru o lun mare ct un galion.
McLeod se ls cu toat greutatea pe cel mai apropiat bolovan, prnd
mai mult dect extenuat; apoi ncepu s adune ncet i grijuliu rmiele
steagului ielelor din jurul umerilor, n reacia sa de uurare, Peregrine czu n
genunchi strngndu-ti tremurnd mna rnit i arma skean dubh la piept.
Adam i privi mai nti sabia, apoi se ntoarse spre grota ielelor, din care
rmsese, ca singur urm, o adncitur proaspt pe suprafaa stncii.
Zbovi o vreme cu privirile aintite ntr-acolo, aducndu-le un omagiu
tcut puterilor care bmevoiser s le crue vieile. Ridic apoi lama sbiei n
semn de salut, pentru ca apoi s nfig vrful armei n plaja acoperit de
pietri de la picioarele lui. Cnd i ddu drumul, mnerul cu gard se cltin
ncet ncolo i ncoace, ca un pendul greu. Apele negre ale lui Loch Ness se
calmaser sub cerul luminat de lun, fcnd s par absurd amintirea
violenei cu care se zbtuser cu doar cteva minute n urm. Cele dou
brcue continuau s cerceteze inutil apele, iar dinspre sud se apropiau alte
lumini.
Cred ci vom primi oaspei n curnd spuse Adam aplecndu-se cu
greutate s Ia skean dubh din mna lui Peregrine. Poate e chiar poliia, care
ne vine n ajutor?
McLeod i ntinse gtul i se uit spre sud, se ls apoi din nou cu
toat greutatea pe piatr atunci cnd peste golf veni pn la ei zgomotul
unor motoare foarte puternice iar proiectoarele se ncruciar n toate
direciile.
Acum apar i ei! Mormi el dezbrcndu-se de impermeabil i
folosindu-se de el pentm a nfur steagul ielelor, pe care nu avusese timp

s-I mptureasc aa cum se cuvine. Nu c ne-ar fi fost de prea mare


ajutor dac veneau mai devreme. De fapt poate e chiar mai bine.
Adam scoase teaca sbiei sale vr lama la locul ei i puse skean dubh
ntr-un buzunar interior, urmrind proiectoarele cc se apropiau tot mai mult.
n lumina lunii se distingea acum o mic nav robust de croazier, lung de
doisprezece metri, avnd puntea superioar acoperit.
Arat ca un vapora de agrement, remarc Peregrine, ncercnd s
ignore pulsaiile dureroase ce-i strbteau mna.
Ba chiar asta este. McLeod se ridic i cercet nava mai atent, apoi
se ntoarse spre ei cltinnd din cap.
Poart numele de Queen of Alba. n timpul sezonului turistic, ea face
mici croaziere cu plecare din Fort Augustus. Dar Garda de coast o folosete
din cnd n cnd, dac este nevoie de intervenia poliiei n aceast zon.
Cristoase! Se ls din nou pe bolovan i fcu un gest de lehamite: Ce fel de
raport am s fac eu despre cele ntmplate? Dac scriu ceea ce am vzut cu
adevrat, m trimit imediat la casa de nebuni. Nu te supra, Adam.
Nu-i face probleme, i rspunse acesta cu un zmbet distrat; i
scoase apoi lanterna din buzunar i se ls pe vine, apucnd mna rnit a
lui Peregrine. Ce-ar ti s-mi ii i mic lumina asta? A vrea s vd exactxe i s-a
ntmplat nainte s se umple tot locul de oameni care au s ne ntrebe tot
felul de lucruri dificil de explicat.
Inima lui Peregrine btea grbit, deoarece puternica impresie a celor
petrecute nu se tersese nc; acum, cnd McLeod lu lanterna iar Adam
ncepu s-i desfac i s-i ndrepte cu grij degetele pline de snge, i simi
inima cuprins de o nou ghear.
Adam, nu uite c eu sunt pictor opti el cu voce tremurat, uitnduse chior din pricina himinii. Nu simt nimic n degete.
Foarte bine nseamn c nu te va durea prea tare ct le ndrept.
Da ntr-adevr.
Adam, cred c-am s lein mai. Apuc Peregrine s spun.
Nu s nu faci aste. Adam cercet mna i nclin capul.
Haide cu mine mai aproape de ap ca s spl sngele, mcar ft parte,
spuse el, sprijinindu-l pe tnr. Nu ai nimic. Respir doar o dat, profund. N-ai
s leini. Durerea nu va fi att de mare pe ct te temi tu. Apa este rece.
Foarte bine!
i clti palma n apa rece ca gheaa i o privi mai de aproape, insistnd
n jurul unei tieturi nu foarte profunde, ce pornea de la muchia palmei
continund spre degete, apoi scoase cu atenie inelul ce-i aparinea, de
asemenea crestat, i i-l ddu fui McLeod.
Inelul va trebui s fie refcut, spuse el ncet, pipind oasele din jurul
ariei plgii. Nu pot fi sigur de ct ajutor i-a fost altfel, ns i-a salvat dou
degete. Uit-te la suprafaa inelului.
Puin ameit, Peregrine arunc o privire la inelul inut de McLeod n
palma minii lui libere. Veriga cea groas era ntrerupt de o scobitur
adnc n locul n care fusese izbit de sabia Hepbum.

Din fericire, nu ai nici o fractur, i spuse Adam, splnd iari mna


i nfurnd-o apoi ntr-o batist oferit de Mclleod. Va ti nevoie de cteva
copci, dar cred c n-ai s te alegi nici mcar cu o cicatrice. Dac i celelalte
lucruri ar fi la fel de uor de explicat.
Sunetul sirenei de poliie anun apropierea lui Queen of Alba, iar unul
dintre reflectoarele ei i ncadrase pe cei trei brbai ghemuii pe plaj.
Frei, voi de colo! Se auzi un glas autoritar, amplificat de portavoce.
Suntem poliia! Voi cine suntei?
Capitolul bunicei i trei
ESCOPERIREA faptului c McLeod era ofier superior de poliie cu mult
n afara zonei lui de jurisdicie la nceput produse mult confuzie chiar
dac sergentul de la bordul lui Queen o/Vl/&? nelese repede c McLeod i
chemase acolo prin convorbirea aceea telefonic aproape ininteligibil.
Dup ce le ordon celorlalte dou ambarcaiuni s stea prin preajm, Queen
of Alba se apropie de rm n dreptul debarcaderului de lng tumul nordic al
castelului doar att ct s se debarce civa poliiti apoi se altur
celorlalte brci care cercetau apele dm larg n cutarea eventualilor
supravieuitori a ceea ce se considera deja un accident ciudat. n urmtoarea
or, ncepur s soseasc ajutoarele de la Inverness; o jumtate de duzin de
maini de poliie, un laborator crimin alistic i o ambulan.
Afirmaia lui McLeod c-i urmrise pe cei ce furaser steagul ielelor nu
pru s-i surprind prea tare pe colegii lui poliiti. Auziser i ei de furt prin
canalele poliieneti normale i nu li se prea ciudat ca un McLeod s
reueasc s vin pe urmele hoilor pn la Urquhart, dnd curs unei
premoniii.
Interpretarea prezentat de McLeod nsui fusese c uh grup
neindentificat de rufctori subtilizaser steagul ielelor, ce aparinea
clanului McLeod, din motive ce nu erau nc stabilite. Nu ncerc s. Explice
n nici un fel uciderea femeii ce fusese descoperit la Dunvegan.
Ct despre fenomenele pirotehnice raportate de ocupanii brcilor mai
mici dei ei nu lansaser nici un fel de ipotez referitoare Ia cauza
scufundrii brcii de vitez ceea ce i se prea lui McLeod cu modul su de a
gndi destul de obinuit -inspectorul declara c nu este prea sigur de cele
vzute datorit faptului c fusese ngropat sub o alunecare de teren cauzat
de un schimb de focuri ceea ce-i crease o stare de nuceal. Medicul poliiei
i susinu declaraia dup ce-l examina iar din zona unde declarase ci a
czut s-au recuperat tuburi goale ale cartuelor. Pe baza puinelor indicii
descoperite n aceste ultime ore ale nopii s-a elaborat teoria c membrii
bandei ce furase steagul ielelor, suficient de disperat pentru a ucide i a
comite tentative de crim din motive doar de ei tiute ajunseser cumva
s fie ei nii omori ntr-un moment n care se aflau n urmrirea unui
obiectiv i el necunoscut.
Dac vrei s-mi tii prerea, sun mai mult a glum de Hallowe en
care a ieit pe dos, s-a auzit la un moment dat remarca unuia dintre poliiti.

Cu toate acestea, le-a fost imposibil s dea rspunsuri satisfctoare la


cele dou ntrebri eseniale: cum i de ce. Pe de alt parte, nici Adam nu era
dispus s ofere prea multe informaii.
Cred c inspectorul McLeod a fost chemat-pe cale particular, de
ctre eful clanului McLeod, dup diparitia steagului ielelor, i spuse Adam
sergentului ce-i lua declaraia, stnd la adpost, n laboratorul criminalistic.
Inspectorul cunoate pasiunea mea pentru conservarea comorilor naionale
ale Scoiei, datorit ndelungatei noastre prietenii, prin urmare m-a invitat i
pe mine.
i acest domn. Aa. Lovat? ntreb sergentul, parcurgnd notiele.
Undeva n spatele lor, lui Peregrine i se acordau ngrijiri la mn, n
timp ce sttea pe bara din spate a ambulanei. nainte ca primii poliiti s
coboare de pe Queen of Alba, cei trei stabiliser de comun acord elementele
eseniale ale povetii pe care aveau s o relateze.
Vai, domnul Lovat este un artist, rspunse Adam volubil. A executat
nite schie care s nsoeasc un articol pe care l pregtesc, despre
comorile mai puin cunoscute ale Scoiei.
Tocmai discutam despre aceste desene cnd a sunat inspectorul
McLeod. aa cum era normal a dorit s ne nsoeasc i el.
Hmm, corect, murmur sergentul notnd contiincios n carnetul lui.
i spunei c i-a tiat mna n nite sticli?
Chiar asa. n graba lor de a se sui la bordul brcii pentru a se salva,
hoii au scpat pe jos steagul ielelor sprgnd geamul i distrugnd practic
rama. Ne-am temut, desigur, ca acest obiect nepreuit s nu fie distrus de
ploaie i ne-am grbit s-l protejm. Dm nefericire, zelul domnului Lovat a
fost cu mult mai mare dect ndemnarea sa. Ajutndu-m s degajm
steagul i s-l punem la adpost, s-a tiat destul de ru. *
^ Da, neleg, rspunse sergentul cu rbdare i convins aa cum se i
dorea c implicarea lui Adam era cu siguran nevinovat, chiar dac
postura lui prea puin excentric. Fn definitiv, era unul dintre membrii
respectabili* ai profesiunii de medic.
Acum, Sir Adam, ai menionat barca folosit pentru fug, continu
sergentul. Cred c inspectorul McLeod a afirmat c a lovit probabil ceva n
ap, din cte i nchipuie dnsul. Putei confirma?
Ei bine, da. Aceasta este i prerea mea-o fi fost probabil un trunchi
scufundat sau ceva de genul acesta.
Sergentul l privi drept n ochi, cu creionul pregtit.
M intereseaz dac s-a lovit cu adevrat de ceva, domnule!
Adam i nl o sprncean i zmbi vag ironic.
Haide, haide, dragul meu. Nu uita c sunt psihiatru. Doar nu te
atepi din partea mea s-i spun c am vzut Monstrul din Loch hess cum o
scufund!
Sergentul zmbi larg, cltin din cap i se aplec iari asupra
carnetului.
Pe aici circul nite poveti extraordinar de interesante, domnule. Eu
lucrez la fnvemess de aproape douzeci de ani i trec cu maina pe malul

golfului aproape zilnic. Cteodat am sentimentul c zona aceasta pur i


simplu i atrage pe lunatici.
Hmm, uneori se poate ntmpla. Cine tie, se art Adam de acord.
Asa. Credei c barca a lovit un butean? ntreb sergentul, scriind
nc.
Foarte cinstit, nu v pot spune. Dei trebuie s fi fost ceva de soiul
sta. De fapt, eram destul de ocupat cu mna domnului Lovat. Tietura pare
destul de -serioas, iar profesiunea lui este aceea de pictor, tii?
Da, Sir Adam, v mulumesc foarte mult, i rspunse sergentul
nchizndu-i blocnotesul cu un oftat. S-ar putea s dorim s v mai punem
nite ntrebri, ceva mai trziu, ns cred c acum ai putea s mergei la
ambulan, unde bieii au nite cafea fierbinte. Cred c nu v-ar face ru s
bei o ceac.
Adevrata anchet nu putea ncepe dect ia lumina zilei, bineneles,
desi Queen of Alba i celelalte ambarcaiuni continuau s strbat
golful cutnd s gseasc orice rmi a brcii sau a pasagerilor ei i
pentru aceasta poliia barase deja accesul prin partea sudic a castelului. La
ivirea zorilor puteau s pieptne plaja, cutnd orice indiciu, orict de
mrunt, care s poat dezvlui ceva despre cele ntmplate.
Mrturiile pe care reuiser s le adune pn la prnz erau puine la
numr i nu * foarte plcute la vedere: tuburile cartuelor trase de McLeod,
fragmente de lemn i sticl, tot felul dc zdrene din haine rupte, resturi de
came sfiat i pete de snge uscat. n cele din urm, proaspt apruta
cavitate de sub zidurile castelului deveni prilej pentru lansarea unei teorii nu
prea grozave: avusese loc o explozie oarecare, provocat de o grenad de
mn.
Felul n care se prezint craterul te-ar putea duce, ntr-adevr, cu
gndul la explozia unui proiectil, i spuse Peregrine iui Adam cu ndoial. Dar
de aici i pn la un complot terorist c cale foarte lung! Ce poi teroriza n
apropierea unui monument strvechi? Iar Urquhart nici mcar nu este unul
dintre simbolurile naionalismului scoian, sau ceva de genul sta!
La ora aceea cei trei i beau cafeaua ntr-una dintre mainile poliiei
din Invemess, tocmai ntori din locul unde I se suturase mna lui Peregrine.
Medicul respectiv fcuse o operaie desvrit, depind pn i preteniile
lui Adam; dar anestezicul local i pierduse efectul cu mai mult de o or n
urm, fapt de care Peregrine i aduse aminte prea trziu, atunci cnd ncerc
s deschid puin geamul mainii cu mna rnit, n parcarea castelului,
duba poliiei i alte cteva vehicule mai mici de-ale lor fuseser aranjate n
cele mai diverse unghiuri; benzile galbene folosite de politie fuseser ntinse
la ambele intrri n parcare, pzite fiind de un agent care nu permitea
ptrunderea nici unei persoane particulare.
Urmrindu-l cu privirea pe poliistul care patrula ncolo i ncoace prin
faa intrrii mai ndeprtate de ei, Adam sorbi din ceaca de material plastic
i i spuse lui Peregrine prerea sa:
Trebuie s recunosc c ideea unei grenade poate prea puin cam
exagerat din punctul nostru de vedere. Orict de improbabil ar suna o

asemenea versiune, povestea aceasta este cea care sc potrivete cel mai
bine cu faptele, aa cum le cunoate politia. Oamenii s-au obinuit foarte
mult cu noiunea de terorism, indiferent ct de dezgusttor poate s fie/Cum
crezi c ar reaciona publicul la adevrul-adcvrat?
Peregrine i pipi bandajul dc la mna dreapt i fcu o grimas,
devenind deodat contient de faptul c* pn i adevrul despre cum se
alesese el cu rana ar fi ridicai. Semne Je ntrebare pe care niciunul dintre ci
nu era pregtit s le clasifice.
Cred c am priceput punctul tu de vedere, rspunse cl dup un
moment. Cu toate acestea, cred cfi m l putut s nscoceasc o versiune mai
valabil dect aceea c barca sizbit de un butean plutitor.
Vai, dar asemenea lucruri chiar se ntmpl cteodat spuse Adam.
Prin anii cincizeci, un piloi numit Campbell s-a lovit de un butean n timp ce
ncerca s stabileasc un nou record de vitez, cu o barc botezat Bluebell.
Cel puin aa a declarat toat lumea, c a fost un butean. Martorii oculari ai
altui accident de curse au descris cum s-a produs un vrtej de ape chiar
naintea brcii, dup care aceasta s-a rsturnat i a fcut explozie. i zmbi
sardonic lui Peregrine: n aceeai ordine de idei se spune c n timpul celui
de-al doilea rzboi mondial, o vedet rapid din Royal Navy a lovit exact ceea
ce tim c. Am vzut cu toii ieri seara. ncercnd s explice stricciunile de
la pror, cpitanul a descris ceea ce-i ieise n cale drept moale i diform,
din cte mi-amintesc. Nici pc departe un butean. Dei brcile sc lovesc
uneori de trunchiuri dc copaci. Cel puin att dc des ct s fie credibile
incidentele de alt natur.
n timp ce Peregrine se gndea la aceast serie de ntmplri, Adam i
ls din nou privirile s rtceasc prin parcarea castelului. n preajma intrrii
sudice imensulVolv041 cenuiu de la Dunvegan se afla i el pe asfalt adus
fiind cu o or n urm de o main special de intervenie n caz de
accidente, care l scosese* din an. n afara stratului gros de noroi i a
ghirlandei de buruieni ce-i atrna la partea inferioar i* de farul spart aa
cum remarcase McLeod de la bun nceput -maina nu prea s fi suferit i
alte stricciuni.
Be cealalt parte a mainii McLeod era profund absorbit n conversaie
cu un brbat nalt i distins, mbrcat ntr-un pardesiu elegant, de culoare
cafenie. Sosise ntr-o main a poliiei, cu o jumtate dc or n urm.
Urmrind privirea atent a lui Adam, Peregrine remarc acum pentru prima
oar c partenerul de discuie al lui McLeod purta o bonet de Balmoral, cu
trei pene de vultur prinse n panglic nsemnul obinuit al unui ef de clan
din munii Scoiei.
Adam, murmur el, este chiar cine mi nchipui cu?
Adam i fcu semn afirmativ, iar la colurile gurii lui alungite apru un
zmbet fin. Continuar s urmreasc scena, la un moment dat, McLeod
scoase cu grij un pachet subire nfurat n plastic de la pieptul pelerinei
cerate pe care o mprumutase i i-l nmna efului. Pentru un privitor obinui?
Nu prea dect* o mas mpturit de estur bejulie, stropit cu pete de

culoare stacojie, n schimb lui Peregrine, chiar i acum. n lumina soarelui, se


prea c este nconjurat dc aura palid veizuie a puterii ielelor.
Brbatul cel impuntor primi steagul cu aceeai cneraic pe care o
artase i inspectorul cnd l ridicase din rma distrus moment de la care
prea acum s se fi scurs o venicie. Apoi, dup ce strnse cu cldur mna
lui McLeod, se* ddu ntr-o parte ct timp i se deschise ua, se aez la
volan-i depuse cu mare atenie comoara pe scaunul de lng el, n timp ce
McLeod nchidea portiera cu grij.
McLeod se ddu ntr-o parte, iar brbatul cu bonet scoian pe cap
porni motorul i scoase imensa main din parcarea castelului; trecnd de
bariera poliiei, ridic o mn n semn de sa! Ut atunci cnd ajunse pe osea
i coti spre sud, lund calea de ntoarcere ctre Dunvegan. Cteva secunde
mai trziu inspectorul se afla din nou alturi de ei, aezat pe locul
pasagerului din fa al mainii de poliie; pe figura lui se citea un amestec de
oboseal i mulumire.
Nu cumva te-am surprins tocmai n momentul cnd al tinuit una
dintre dovezi? ntreb Adam zmbind, n timp ce inspectorul i turna o
ceac de cafea din termosul aflat n scaunul oferului.
McLeod pufni i lu o nghiitura strmbndu-se apoi din pricina
gustului.
Puah! Cum putei bea aa ceva? Care dovad? Era vorba de un bun
recuperat i care ar fi putut suferi noi stricciuni dac nu era ncredinat unei
persoane responsabile. Am semnat pentru acest bun. Pc urm nu avem cum
s permitem ca ntregul corp poliienesc al munilor Scoiei s dispar ntr-un
nor de fum cu excepia celor ce aparin clanului McLeod de la sine neles.
Chiar aa li s-ar fi ntmplat? ntreb Peregrine. Adic, brbatul acela
chiar s-a risipit n vzduh sub forma unui nor de fiim dup ce a atins steagul
ielelor?
McLeod i aez ncet braul pe speteaza scaunului, i-i arunc lui
Peregrine o privire hazlie peste umr.
De ce m ntrebi pe mine? Tu eti cel care a vzut totul, amice. Eu
tocmai trgeam un pui de somn sub un morman de pietre i pmnt.
Desigur, n versiunea oficial se pomenete c individul a avut un ghinion
formidabil cu o grenad.
Ridic iari ceaca spre buze, se rzgndi, deschise portiera i azvrli
afar coninutul.
Ah, domnule Lovat, pentru c veni vorba, adug el dup ce
nchisese ua, te-ai descurcat destul de bine ieri sear Singurul repro ar fi
s-i aduci aminte s asculi ordinele data viitoare.
Data viitoartf ndrtul ochelarilor, ochii lui Peregrine se mrir
considerabil, iar Adam rse mulumit.
Noel face doar o glum nevinovat, Peregrine, spuse el linitit. De
fapt, vrea s-i comunice c ai trecut examenul de admitere.
Nu am neles, vrei s repei?
Poate i-aduci aminte c i-am relatat, cu cteva zile n urma, c mai
am i alte cteva fiinctii n afar de aceea de psihiatru. Noel i cu mine facem

parte dintr-un mic grup de. S zicem, specialiti? A cror responsabilitate este
s se ocupe de cazuri deosebite, n care neiniiaii ar zice c apar elemente
supranaturale. Presupun c mii merite poate denumirea de. Ah. Foit
poliieneasc ocult.
Peregrine devenit foarte tcut i linitit prea s nu-i poat dezlipi
ochii de pe Adam.
De fapt. Glumeti nu-i asa? opti el.
Consider c poi s-i dai i singur rspuns la aceast ntrebare, zise
Adam zmbind nc. Datoria noastr este s punem capt tocmai unor
nelegiuiri precum au fost cele de ieri sear. i, pentru c acest soi de tiin,
n cantitate mic, este periculoas ba chiar nfiortoare, se poate spune
tot noi suntem aceia care avem grij ca anumite circumstane i ntmplri
s nu fie cunoscute, asigurnd astfel linitea sufleteasc a restului populaiei.
S lum chiar cazul nostru, interveni McLeod. Din punctul de vedere
al omului de pe strad, evenimentele de azi-noapte nu au fost dect o serie
de accidente probabil bizare, dar care pot fi nc explicate potrivit logicii
materiale. Chiar dac form puin verosimilitatea evenimentelor, oamenii
cred n general n ceea ce se ateapt ei c vor vedea lucru ce ne permite
s le folosim i s-i ajutm s ia de bun aceast mascarad convingtoare.
Se uit ntrebtor la Adam, care i confirm i el lui Peregrine c este de
acord cu afirmaiile.
Toate acestea nu sunt de fapt dect o invitaie, zise Adam. Talentul
tu evident de a vedea dovedete c faci parte dintre noi din punct de
vedere spiritual. Am vrea ns s faci parte dintre noi i n ceea ce privete
cauza noastr comun s devii unul dintre membrii echipei noastre.
Desigur, trebuie s-i doreti i tu.
Peregrine simea cum i zvcnete sngele n tmple. Rmase cu
privirile ndreptate asupra lui Adam mai mult vreme, ncercnd s
cntreasc implicaiile propunerii mai vrstnicului su prieten, dar n mintea
lui nu se formulau dect noi i no ntrebri nu i rspunsuri.
Cred. C neleg ceea ce-mi spui, ncepu el precaut, dar eu. Da! i iei
deodat hotrt pe gur, lsnd-o ncolo de prudent. Sunt de acord. Vreau
s fac i eu parte din echip! Nu am nici cel mai mic habar ce trebuie s fac,
ns.
Din fericire, nu este vorba att de a face ceva, l ntrerupse Adam cu
blndee, ci mai degrab de a deveni ceva mai mult dect eti n prezent. Ai
un potenial enorm, aa cum cred c te-ai convins i tu nsui n ultima
sptmn. A fi bucuros i m-a simi onorat, n acelai timp, s te pot ajuta
s-i mplineti acest potenial i s-l foloseti constructiv. Dar hotrrea i
aparine.
Stai puin, Adam, murmur McLeod, ridicndu-i mna n semn de
avertisment. Un agent de poliie vine drept spre noi, din cte se pare cu un
scop precis.
McLeod cobor geamul i atunci cnd omul se apropie, i zise:
Pe mine m caui?
Da, domnule. V ateapt eful acolo, la dub.

M ntorc ct pot de repede, le murmur McLeodnainte de a cobor


i pomi mpreun cu poliistul.
Rmas s ingur cu Peregrine, Adam sttu puin pe gnduri, apoi relu
firul discuiei lor.
Dup cum aveam de gnd s-i spun, tu singur trebuie s hotrti,
spuse el. Oferta pe care tocmai ai primit-o nu a fost fcut*cu uurin de
aceea nu a vrea s iei o hotrre definitiv care te va obliga fr s te
gndeti mai nti foarte bine. Tu ai remarcat c nu tii ce ai de fcut, iar eu
i-am rspuns c nu este vorba de a face, ci de a fi. Totui, dac inteniile
tale sunt cu adevrat serioase, exist un lucru pe care l poi ntreprinde
pentru a-i fi mai uor.
Da?
Te asigur c este un lucru foarte simplu pentru tine, rspunse Adam
zmbind din cauza curiozitii i nerbdrii lui
Peregrine. Din cte mi nchipui, cam peste o oii nu vor mai avea nevoie
de noi. Vom gsi un avion din Invemess, sau un tren cel puin. Dac avem
noroc, pn disear suntem la Strathmourne. Mine de diminea, cnd vei fi
odihnit i-a sugera s-i desenezi un autoportret. Consider c el te va ajuta
s gseti calea pe care trebuie s o urmezi.
Un autoportret. murmur Peregrine.
Chiar aa. Gndete-te la schiele pe care mi le-ai fcut mie i lui
Noel apoi ntreab-te dac eti pregtit s-l schiezi pe adevratul Peregrine
Lovat. Gndete-te la asta.
Adam aproape c auzea tumultul de gnduri ce se nvolburau n mintea
tnrului. Iar atunci cnd acesta fcu ncet un semn afirmativ uurat, Adam
zmbi i cobor din main mulumit c-i oferise noului su coleg prilejul s
se gndeasc Ja cu totul altceva scondu-i astfel din minte ororile nopii
trecute.
Plimbndu-se pn Ia grilaj arunc o privire la poliitii ce miunau
nc pe panta de dedesubt. Ceva mai ncolo Locti Ness se ntindea ca o
oglind ntunecat sclipind sub soarele amiezii ascunznd.
Adam poi veni puin pn la dub? Se auzi vocea lui McLeod
trezindu-l din reverie. Pe figura inspectorului se zugrvea ceva de neptruns.
Tocmai a ieit la lumin un lucru pe care cred c trebuie s-l vezi i
tu.
Maina masiv a poliiei se gsea la intrarea n parcare. Usa din spate
era deschis. Adam apuc s vad nuntru sabia Hepbum zcnd pe
podea nfurat ntr-o pung de plastic i cu o etichet prins de gard.
Fkcndu-i semn poliistului care sttea de gard lng main McLeod
ntinse mna pn dincolo de sabie i pescui un plic din plastic transparent,
din cele folosite pentru pstrarea dovezilor, pe care i-l ntinse lui Adam.
Spune-mi ce prere ai despre asta, ntreb el aspru.
Plicul coninea fragmentul nsngerat al unui deget omenesc. Prins
ntre rmie de oase carpiene se distingea un inel cu pecete din carneol.
Apsnd plasticul mai tare peste piatr, Adam vzu c pecetea reprezenta o

figur de felin cu smocuri la urechi i musti pe obraji, iar flcile i se


rnjeau a sfidare. Studie ndelung inelul, apoi i napoie plicul lui McLeod.
Pecetea linxului, murmur el aparent neimpresionat. McLeod oft din
greu i arunc pungua la loc n couleul ei; se aez apoi cu toat greutatea
pe bara din spate a mainii i se fredf pe frunte, ntre sprncene.
Aa am crezut i eu, spuse inspectorul, ns nu puteam fi sigur, far
ochelari. L mult de cnd n-am mai vzut un sigiliu ca acesta i, trebuie s
mrturisesc, speram s nici nu mai vd vreodat. S nsemne oare c Loja
Linxului devine iari activ?
M tem c nu are cum semnifica altceva, rspunse Adam. Rmase o
vreme tcut i pe gnduri. Descoperirea inelului punea ntr-o lumin noua i
neateptat premoniiile lui Peregrine i propria lui senzaie c fuseser
declanate anumite evenimente din cele mai sumSre. Acum tia ce anume
ncercase s deseneze tnrul artist pe inele i medalioane figurina aceea
ce refuza s apar suficient de limpede. Adam mai avusese de-a face cu Lorzi
ai Linxului pe vremuri. Faptul c Loja se ntrunea iari nu prevestea nimic
bun.
Centru moment, cel puin, situaia era sub control. El i cu Noel erau
acum prevenii i aveau un nou recrut pe care s-l pregteasc pentm
Vntoare i existau anse mari ca Oponenii s nu aib habar cine le z
drnicise toate inteniile.
Era clar c acetia urmau s fac propriile lor investigaii, odat ce vor
afla ce li se ntmplase oamenilor lor. Dar i Adam avea de gnd s fac
cercetri disear, cnd se va fi ntors la Strathmourne, ns numai dup
cteva ore bune de odihn. Trebuia ca mai marii din Interior s afle
nentrziat cele ntmplate i, mai ales s aprobe recrutarea lui Peregrine
Lovat.
Aa. Chemarea la Vntoare avea s rsune iari. Dar cnd va sosi
momentul acelei confruntri inevitabile, el i ai si vor fi pregtii. Conform
celor mai frumoase tradiii ale templierilor, nu se vor da napoi din fata luptei,
orict de mici le-ar fi ansele. Mai existau i alii, pregtii s-i ndeplineasc
fiecare rolul -cu condiia s poat trece peste piedicile ridicate de telefoane i
s ia legtura cu ei!
Adam cltin din cap, zmbind la gndul festelor idioate pe care ti le
poate juca ntmplarea.
Trebuie s-i prevenim i pe ceilali spuse el calm, strngnd mna
aflat n buzunar n jurul simbolului propriei sale Loji. Voi avea nevoie de
antene pe care s le ntindem peste tot. Dac Loja Linxului a devenit cu
adevrat activ din nou, niciunul dintre noi nu este imun la atac, odat ce
afl c suntem pe urmele lor.
McLeod pufiii pe nri i se ridic n picioare, ndreptndu-i umerii i
ntorcndu-i fata spre vntul nviortor.
Sper c nu eti ngrijorat
ngrijorat? sf-a zice. Provocat, poate? Se ntreb Adam zmbind.
Dac miaduc bine aminte, un anume Sherlock Holmes gsise cuvntul cel
mai potrivit.

Zmbind mecherete, McLeod se uit spre Adam.


Ba chiar aa, spuse el. S-ar putea ca miza s fie puin diferit, dar
scopul este acelai. Vntoarea a nceput. i, dup cum ar zice Holmes,
Fiara este treaz!
OU ZILE mai trziu, cnd incidentul de la Urquhart fusese relatat de
mai toate cotidienele o femeie ce sttea la masa ei de lucru situat undeva,
ntr-una dintre cldirile nalte din Glasgow destinate birourilor, se uita peste
ziarele din acea zi sorbindu-i cafeaua de diminea. Articolul despre
Urquhart i sri n ochi de ndat ce ajunse la pagina a doua; l citi de dou ori
de la cap i pn la coad nainte de a pune mna pe unul dintre cele trei
telefoane de pe mas.
F-mi legtura cu domnul Raeburn, spuse ea.

SFRIT