Sunteți pe pagina 1din 237

DEAN R.

KOONTZ

UCIGAI N NUMELE
DOMNULUI
Original: The Servants of Twilight (1984)
Traducere din limba englez:
SORIN MOISE

virtual-project.eu

NEMIRA
1994

PARTEA NTI
Vrjitoarea
Iar noi, copiii,
Cnd cina-i gata,
Ne strngem lng vatr
i suntem fericii
Ascultnd ale vrjitoarei fapte
Pe care Annie le istorisete
i cpcunul care te-altoiete
De
Nu
Eti
Atent.
Micua Orfelin Annie
JAMES WHITCOMB RILEY
Vrjitoarea i fcu apariia, mormind. Dup o clip, privind n sus, Will o zri. Nu a
murit, i spuse el. Distrus, nvineit, o ruin, i totui era acum aici, i nnebunit de furie.
Doamne, nebun de furie, cutndu-m n primul rnd pe mine.
Aa vine blestemul
RAY BRADBURY

1.
Totul ncepuse n plin zi, nu ntr-o noapte ntunecoas, bntuit de furtun. i ea nu era deloc
pregtit pentru aa ceva. Cine s-ar fi putut atepta la necazuri ntr-o dup-amiaz de duminic att de
plcut ca aceea?
Cerul era limpede i albastru. Era neateptat de cald pentru sfritul lui februarie, chiar i aici, n
sudul Californiei. Briza era domoal i ncrcat de parfumul florilor de iarn. Era una dintre acele
zile cnd aveai senzaia c vei tri ct lumea.
Christine Scavello se dusese n South Coast Plaza din Costa Mesa dup nite cumprturi i l luase
i pe Joey cu ea. Biatului i plcea marea esplanad. Era fascinat de uvoiul de ap care nea dintr-o
arip a cldirii, cobornd spre promenad, unde se prefcea ntr-o cascad. Curiozitatea i era aat
i de numrul impresionant de pomi i plante, crora le mergea grozav n spaiul nchis al
magazinului. n plus, avea o pasiune nnscut de a privi oamenii i de a-i analiza. Dar cel mai mult i
plcea caruselul din curtea interioar. n schimbul unei plimbri n carusel, accepta s-o nsoeasc,
tcut i cuminte, pe Christine, n timpul celor dou sau trei ore n care fcea cumprturi.
Joey era un copil bun, cel mai bun din lume. Nu-i plcea s se vicreasc, nu se ddea niciodat n
spectacol, nu avea pretenii. Lsat singur acas, ntr-o zi ploioas, putea s se joace de unul singur ore
n ir, fr s se plictiseasc sau s se supere, aa cum fac cei mai muli copii.
Cteodat, Christinei i se prea c Joey este un mic btrn, cu trupul unui bieel de ase ani. Uneori
i se ntmpla s rosteasc lucruri pe care doar un adult le-ar fi gndit, i avea rbdarea unui om matur,
dovedindu-se adesea nelept, mai presus de vrsta lui.
Erau i situaii cnd prea ngrozitor de naiv, de fragil, de vulnerabil, mai cu seam cnd ntreba
unde e tata, sau de ce a plecat tata, sau chiar atunci cnd nu ntreba, mulumindu-se doar s-o priveasc.
Atunci, nu putea dect s-l ia n brae i s-l strng la piept.
Uneori mbriarea nu era doar o dovad a dragostei ei, ci un mod de-a evita subiectul pe care el
ncerca s-l deschid. Nu se putuse hotr n ce fel s-i vorbeasc despre tatl lui. i apoi, Christine ar
fi dorit ca el s renune la acest subiect, pn cnd ea se va simi pregtit s-l discute. Era prea mic
pentru a nelege adevrul, iar ea nu voia s-l mint oricum, nu prea mult sau s recurg la
blndeea eufemismelor.
ntrebase despre taic-su doar cu cteva ore mai devreme, n drum spre esplanad. Iar ea i
rspunsese:
Iubitule, tatl tu nu era pregtit s-i asume rspunderea unei familii.
Nu i-am plcut?
Nici nu te-a cunoscut, deci cum ar fi putut s nu-i plac de tine? A disprut nainte ca tu s te fi
nscut.
Da? i atunci cum de m-am putut nate eu dac el nu a fost acolo? ntreb biatul nedumerit.
Asta o vei afla n orele de educaie sexual, la coal, l lmuri ea amuzat.
Cnd?
O, peste vreo ase ani, dac nu mai mult.
E cam mult de ateptat, oft el. Pariez c nu i-am plcut i de asta a plecat.
i rspunse ncruntat:
Iubitule, te rog s renuni la ideea asta. Nu tu nu i-ai plcut tatlui tu, ci eu.
Tu? Nu-i plceai?
Chiar aa.

Strbtur o strad sau dou fr ca Joey s mai ntrebe ceva. Apoi spuse:
Doamne, dac nu i-a plcut de tine, nseamn c era de-a dreptul tmpit!
Apoi, vznd c subiectul nu-i face plcere, Joey l schimb. Un mic btrn cu trupul unui copil de
ase ani.
Joey era fructul unei legturi scurte, pasionate, negndite i prosteti. Uneori, amintindu-i cele
ntmplate, nu-i venea s cread c fusese att de naiv sau disperat s-i demonstreze feminitatea
i independena. Fusese singura relaie din viaa ei pe care o putea numi aventur, singura dat cnd
se implicase total. Doar pentru acel brbat i pentru nimeni altcineva, renunase la principiile ei, la tot
ce o lega de realitate, ascultnd doar de dorinele trupului. i spunea c a fost o aventur romantic, o
aventur cu A mare, nu doar dragoste, ci Marea Dragoste, ba chiar Dragoste La Prima Vedere. De fapt
fusese slab, vulnerabil i parc nerbdtoare s-i bat joc de ea. Mai trziu, cnd i dduse seama
c Ft Frumos o minise, folosind-o cu o cinic indiferen fa de sentimentele ei, cnd descoperise
c se druise unui om care nu-i acorda niciun dram de respect, unui om lipsit de cea mai elementar
noiune de responsabilitate, se simise profund ruinat. n cele din urm, nelesese c exista un punct
dincolo de care ruinea i remucrile deveneau o slbiciune, i aproape la fel de deplorabile ca
greeala din care luaser natere sentimentele ei. Aa nct depise momentul dificil, jurndu-i c nu
i-i va mai aminti niciodat.
Atta doar c Joey nu contenea s ntrebe cine este tatl lui, unde este, de ce i-a prsit. i cum s-i
mrturiseti unui copil de ase ani pornirile tale amoroase, trdarea propriei tale inimi, regretabila ta
reuit de a te face singur de rs? Chiar dac ar fi vrut, nu tia cum s procedeze. Nu putea dect s
atepte pn cnd el va fi suficient de matur s neleag c i cei mari se pot comporta uneori
copilrete. Pn atunci l va amgi cu rspunsuri vagi i ocoluri, care nu puteau da satisfacie nici
unuia dintre ei.
i dorea numai ca el s nu mai aib figura aceea pierit i vulnerabil atunci cnd ntreba de tatl
lui. Cnd l vedea aa i venea s plng.
Era obsedat de vulnerabilitatea pe care o descoperea n el. Nu fusese niciodat bolnav, era un copil
foarte sntos, i era recunosctoare pentru acest fapt. Cu toate astea, continua s citeasc din reviste
i ziare articolele despre bolile copilriei; nu neaprat despre poliomielit, pojar sau tuse convulsiv
fusese imunizat mpotriva lor i a altora ci despre boli oribile, paralizante, incurabile, boli rare, dar
nu mai puin nfricotoare. i vrse n minte primele semne de manifestare a o sut de boli exotice
i urmrea ntotdeauna apariia lor la Joey. Ca orice copil neastmprat, Joey i avea poria lui de
tieturi i zgrieturi, iar pe maic-sa, vederea sngelui o ngrozea, chiar dac era doar un strop dintr-o
zgrietur superficial. Grija ei pentru sntatea lui Joey devenise obsesiv, dei ea ncerca s evite o
asemenea obsesie, deoarece i ddea seama de consecinele ei de ordin psihologic asupra copilului.
n dup-amiaza acelei duminici de februarie, moartea ce se ivise pe neateptate, rnjind la Joey, nu
luase nfiarea virusurilor i bacteriilor de care se temea Christine, ci doar a unei btrne cu pr
srmos, cu faa palid i ochii cenuii, ca gheaa murdar.
Cnd Christine i Joey ieir de pe esplanad, trecnd prin Bullocks Department Store, era trei i
cinci. Soarele i oglindea strlucirea pe toate automobilele din parcare. Maina lor, un Pontiac
Firebird, de un cenuiu-argintiu, era parcat chiar n faa uii magazinului Bullocks. Era a
dousprezecea din irul de automobile parcate acolo i aproape c ajunseser la ea cnd a aprut
btrna. Ieise dintre Firebird i o furgonet Ford alb, venind direct spre ei.
La prima vedere, nu avea nimic amenintor. E adevrat c prea ciudat, dar asta nu nsemna mare
lucru. Coama ei de pr cenuiu, care-i ajungea pn la umeri, prea rvit de vnt, dei briza abia
adia. Prea s aib vreo 60 de ani, dac nu chiar 70, dar, dei era cu vreo 40 de ani mai n vrst dect
Christine, timpul nu-i pusese amprenta pe faa ei: pielea i era fin ca a unui copil. Gfia nefiresc,
cum li se ntmpl celor care fac tratament cu cortizon. Avea nas ascuit. Gura mic i buzele groase.

O brbie rotunjit, cu gropi. Purta la gt un colier simplu, turcoaz i era mbrcat ntr-o bluz verde
cu mneci lungi, fust verde, pantofi verzi. Pe minile durdulii se lfiau opt inele, toate verzi:
turcoaze, malachit, smaralde. Verdele omniprezent prea s sugereze un fel de uniform. Privi
obraznic spre Joey, rnji, apoi spuse:
Doamne, ce frumusee de biea!
Christine zmbi. Complimentele necunoscuilor la adresa lui Joey nu erau o noutate. Cu prul lui
negru, cu imenii lui ochi albatri i trsturile regulate, era ntr-adevr un copil superb.
Chiar aa, o adevrat stea de cinema, continu btrna.
Mulumesc, rspunse Joey roindu-se.
Christine o privi mai atent pe necunoscut i reveni asupra primei ei impresii, c ar sta de vorb cu
o bunicu simpatic. Pe fusta ifonat erau cteva scame, pe bluz dou pete de mncare, iar pe
umeri, mtrea. Ciorapii fceau cute la genunchi, iar cel stng avea un ochi dus. n mna dreapt cu
degetele nglbenite de tutun, ardea mocnit o igar. Era una dintre acele fiine de la care copiii nu ar
trebui s accepte bomboane sau prjituri, nu pentru c ar otrvi sau chinui copii (ceea ce nici nu se
ntmpla n cazul ei), ci pentru c era genul de om a crui buctrie e venic murdar. Chiar examinat
cu atenie, nu prea primejdioas, ci doar neglijent.
Aplecndu-se spre Joey, cruia i zmbea eu toat gura, fr s o bage n seam pe Christine, i
spuse:
Cum te cheam, flcule? Pot s-i spun pe nume?
Joey, rspunse el timid.
i ci ani ai, Joey?
ase.
Numai ase i deja poi s faci ravagii printre femei!
Joey se foi jenat. Dorina lui de a se urca n main era evident. Rmase ns nemicat, dnd
dovad de bun-cretere, aa cum l nvase mama lui. Btrna continu:
Pun rmag pe un dolar contra o gogoa c tiu cnd te-ai nscut.
N-am nicio gogoa, rspunse Joey, care luase lucrurile ad litteram, avertiznd-o solemn c nu
va putea s plteasc dac va pierde rmagul.
Vai, ce drgla e! spuse femeia. ntr-adevr, superb. Dar uite c tiu. Te-ai nscut n ajunul
Crciunului.
Zbrci, spuse Joey, pe doi februarie.
n doi februarie? Ei, asta-i! Las gluma, spuse ea continund s-o ignore pe Christine i
zmbindu-i cu toat faa lui Joey, cruia i flutur pe sub nas un deget nglbenit de nicotin. Sunt
absolut sigur c te-ai nscut pe 24 decembrie.
Christine se ntreb ce urmrete de fapt btrna. l auzi pe Joey:
Mami, spune-i tu. Doi februarie. Nu-i aa c-mi datoreaz un dolar?
Nu, iubitule, nu-i datoreaz nimic, spuse Christine. Nu a fost un pariu adevrat.
Aa-i, spuse el, dac a fi pierdut eu, nu a fi putut s-i dau o gogoa, aa c nu-i nimic dac numi d dolarul.
n cele din urm btrna privi n sus, spre Christine.
Christine schi un zmbet, dar se opri cnd i vzu ochii. Erau duri, reci i furioi. Nu erau ochii
unei bunici sau ai unei doamne cumsecade. Oglindeau putere i ncpnare i o hotrre fr
margini. Nici femeia nu mai zmbea.
Ce se petrecea, de fapt?
Christine vru s spun ceva, dar femeia i-o lu nainte:
S-a nscut n ajunul Crciunului, nu-i aa? Ei? Aa-i?
Vorbea att de repede i cu atta for nct o mproc pe Christine cu saliv. Nu atept rspunsul

i continu grbit:
Mini cnd spui doi februarie. ncercai s v ascundei, dar eu tiu adevrul. l tiu. N-ai cum s
m pcleti. n niciun caz pe mine.
La urma urmei, prea periculoas.
Christine puse o mn pe umrul lui Joey i l mpinse pe lng bab spre main. Femeia fcu un
pas lateral, mpiedicndu-i s treac. i agit igara n faa lui Joey, privindu-l cu ur. Le spuse din
nou:
tiu ce suntei, tiu totul despre voi, totul. Putei s m credei. Da, da, tiu.
O nebun, i spuse Christine i simi cum i se rsucete stomacul. Doamne! O btrn nebun, care
ar putea fi n stare de orice. Doamne, ajut-ne s nu pim nimic!
Joey se deprt, uimit de btrn i-i prinse mama de mn, strngnd-o tare.
Te rog, las-ne s trecem, spuse Christine, ncercnd s rmn calm i s vorbeasc pe un ton
linitit, spre a evita scandalul.
Btrna nu se clinti. i duse igara la gur. Mna i tremura.
Christine ncerc s-o ocoleasc inndu-l pe Joey de mn. Li se puse din nou n drum. Trase
nervoas din igar, expediind fumul pe nri. Nu-i lu nicio clip ochii de pe Joey.
Christine privi n jur. Civa oameni coborau dintr-o main aflat la dou rnduri de ei. La captul
irului erau doi tineri care priveau n alt direcie. Dar nimeni nu era suficient de aproape ca s-o ajute,
n caz c nebuna ar fi devenit violent.
Btrna i arunc igara, gfind ca o locomotiv, cu ochii ieii din orbite, semnnd cu o broasc
mare, plin de rutate. Le spuse:
Ei bine, v cunosc eu secretele alea urte, ruinoase, ngrozitoare, escroac ce eti.
Inima Christinei ncepu s bat ca un ciocan.
D-te la o parte, strig ea cu voce ascuit, nemaiputnd s-i pstreze calmul sau poate tocmai
fiindc nu fusese nicio clip calm.
Nu m pcleti tu pe mine cu teatrul sta.
Joey ncepu s plng.
i nici tu cu drglenia asta prefcut. Lacrimile nu folosesc la nimic.
Pentru a treia oar, Christine ncerc s o ocoleasc, dar ea i ne aez din nou n cale.
Faa cotoroanei se schimonosi de ur.
tiu exact ce eti, monstru mic.
Christine i ddu un brnci i btrna fcu un pas n spate.
Trgndu-l pe Joey dup ea, Christine se repezi spre main, avnd impresia c triete un comar
n care toate micrile i sunt ncetinite.
Portiera mainii era ncuiat. ntotdeauna i ncuia maina. i dorea s fi fost neglijent cel puin
de data asta.
n spatele ei, btrna striga ceva, dar Christine nu-i putea deslui cuvintele, din cauza urechilor
care-i vjiau i a plnsului lui Joey.
Mami!
Biatul aproape c i fusese smuls din strnsoare. Btrna i nfipsese ghearele n cmaa lui.
D-i drumul, fir-ai s fii! ip Christine.
Accept! ip btrna la copil, accept ceea ce eti!
Christine o mbrnci din nou, dar btrna nu-i ddu drumul copilului.
Christine o plesni cu palma deschis nti peste umr, apoi peste fa.
Btrna se mpletici i Joey se smulse lsndu-i n gheare fii din cma.
Christine reui, n ciuda minilor care i tremurau, s vre cheia n broasc i s deschid portiera.
l mpinse pe Joey nuntru. Biatul reui s ajung pe cellalt scaun, urmat de Christine care se aez

la volan i nchise portiera cu o imens uurare. O ncuie.


Btrna se holba prin parbriz.
Ascult-m, ip ea. Ascult!
Christine vr cheia n contact i o rsuci, apsnd pe accelerator. Motorul mugi. Cu pumnii
ncletai, btrna izbi capota mainii. O dat. i nc o dat.
Christine iei din parcare n mararier, conducnd ncet ca s nu loveasc femeia. Nu-i dorea dect
s scape de acolo.
Nebuna i urm, aplecat peste main, cu minile nfipte n mnerul portierei, privind-o pe
Christine cu ochi ucigai.
Va muri. Trebuie s moar.
Plngnd cu suspine, Joey spuse:
Mami, n-o lsa s m ia.
Nu, iubitule, nu te va lua.
Gura Christinei era att de uscat nct abia mai putea articula cuvintele.
Biatul se lipise de portiera ncuiat. Ochii plini de lacrimi i erau larg deschii, fixnd faa
schimonosit a harpiei cu pr srmos, aflat la geamul din dreptul mamei lui.
nc n mararier, Christine acceler uor, rsuci volanul i aproape c intr ntr-o alt main care
venea ncet printre rndurile de automobile. oferul claxon; Christine reui s opreasc la timp, cu o
frn brusc.
Trebuie s moar! scrni btrna.
Izbi cu pumnul n geamul mainii de parc-ar fi vrut s-l sparg.
Aa ceva nu se poate, i spuse Christine. n niciun caz ntr-o duminic nsorit. i nu n linitita
Costa Mesa.
Btrna izbi din nou geamul.
Va muri!
Stropi de saliv se mprtiar pe geam.
Maina Christinei continua s ruleze, dar btrna se inea dup ei. Acceler. Minile femeii
rmaser agate de mner. Continu s se lase trt n urma mainii, zece picioare, douzeci,
treizeci de picioare, repede, tot mai repede. Doamne, era oare o fiin omeneasc? De unde gsea
btrna asta atta putere i ndrjire ca s procedeze aa? Nebuna privea nuntru prin geamul lateral.
Ochii i erau plini de atta ur, nct Christine nu s-ar fi mirat dac babornia ar fi smuls ua de la
locul ei. n cele din urm le ddu drumul cu un urlet de furie.
La captul irului de maini, Christine fcu la dreapta. Conduse cu vitez prin parcare i, n mai
puin de un minut ajunser pe strada Bristol, ndreptndu-se spre nord.
Joey continua s plng, dei mult mai ncet ca nainte.
A trecut, iubitule. Acum e bine. Am scpat.
Se ndreptar spre bulevardul MacArthur, fcur la dreapta, urmar alte trei strzi, timp n care
privi mereu n retrovizor s vad dac nu au fost urmrii, dei tia c nu prea sunt anse. n cele din
urm opri.
Tremura. Spera ca Joey s nu observe. Scoase un erveel de hrtie dintr-un pachet de pe bord i
spuse.
Uite, iubitule. terge-i ochii, sufl-i nasul i fii curajos. Te roag mama. Bine?
Da, rspunse el, lund erveelul.
i reveni n scurt timp.
Te simi mai bine? l ntreb ea.
Da. S zicem.
i mai e fric?

Mi-a fost.
Dar acum?
i scutur capul.
tii, spuse Christine, de fapt ea n-a crezut o clip n toate porcriile alea pe care i le-a ndrugat.
O privi uimit. Buza de jos i fu cuprins de tremur, dar i stpni vocea.
Atunci ce rost ar fi avut s-mi spun?
Ei, nu s-a putut abine. Era o doamn bolnav.
Adic bolnav, ca atunci cnd ai guturai?
Nu, puiule. Vreau s spun bolnav la cap deranjat.
Adic cnit, nu-i aa?
Preluase expresia de la Val Gardner, partenera de afaceri a Christinei. Era pentru prima oar cnd l
auzea vorbind aa i se ntreba ce alte cuvinte slobode i va mai fi dat s aud.
Chiar era cnit, mami? Nebun?
Da, are probleme mentale.
Biatul se ncrunt. Ea i spuse:
Cu asta n-am prea lmurit chestiunea, nu-i aa?
Nu. De fapt cum poi fi nebun, dac nu eti inut ntr-o camer cu gratii? i chiar dac era o
btrn nebun, de ce-o fi fost aa de pornit mpotriva mea? Doar n-am mai vzut-o niciodat.
Ei
Cum s explici unui copil de ase ani comportamentul unui psihopat? Cel mult ntr-o manier
ridicol de simplist. i totui, n cazul de fa, un rspuns simplist era mai bun dect niciunul.
Poate c a avut i ea, odat, un bieel al ei, pe care l-a iubit foarte mult. i poate c acel bieel
nu a fost un copil bun ca tine. Poate c atunci cnd a crescut mare a fcut numai lucruri urte care au
frnt inima mamei lui. Poate c asta a i dezechilibrat-o.
i poate c acum i urte pe toi bieaii, chiar dac nu-i cunoate, spuse el.
Da, s-ar putea.
Pentru c ei o fac s-i aminteasc de propriul ei biat. Nu-i aa?
Aa e.
Joey mai reflect o clip asupra chestiunii, apoi ncuviin: Cred c pricep cum devine cazul.
Ea i zmbi, trecndu-i mna prin prul lui.
tii ceva, hai s ne oprim la Baskin-Robbins s lum un cornet cu ngheat. Cred c luna asta o
fac cu unt de arahide i ciocolat. Exact ce-i place ie. Nu-i aa?
Biatul era foarte surprins. Ea nu tolera excesul de grsimi n alimentaia lui, alctuindu-i cu grij
meniul. i cu ngheata nu se ntlnea de prea multe ori. Profit de moment i spuse:
Pe lng poria cu ciocolat pot s iau i o porie cu crem de lmie?
Dou ngheate?
Doar e duminic, replic el.
Mi se pare c ultima duminic nu a fost o zi chiar aa de special. Doar e cte una n fiecare
sptmn. Sau s-au schimbat cumva lucrurile ntre timp?
Pi s vezi Tocmai am trecut Intensitatea gndului i rvi trsturile. Gura i se uguie
de parc ar fi mestecat o caramea. Apoi spuse:
Tocmai am trecut printr-o experien traumatizant.
Experien traumatizant?
Da, chiar aa.
Clipi uimit:
Dar vorba asta de unde ai mai scos-o? Ah! Bineneles. N-are importan. Val.
Dup Valerie Gardner, care avea nclinaii actoriceti, singura experien traumatizant era trezitul

de diminea. Val avea zilnic cam ase astfel de experiene i-i priau.
Deci e duminic i am avut o experien traumatizant, spuse Joey, i cred c cel mai bun lucru
pentru mine ar fi acum dou cornete de ngheat. Ce zici?
Zic c nu vreau s mai aud de vreo alt experien traumatizant n urmtorii 10 ani.
Dar cu ngheata cum rmne?
i privi cmaa sfiat.
Fie i dou.
Oho! Asta zic i eu zi! O cnit i o ngheat dubl.
Christine rmase impresionat de uurina copiilor i mai cu seam a acestui copil de a trece
peste clipele dificile. Mintea lui transformase deja ntlnirea cu btrna dintr-o scen de groaz ntr-o
aventur aproape la fel de plcut ca intrarea ntr-o cofetrie.
Eti un copil grozav, spuse ea.
i tu eti o mam grozav.
Apoi deschise aparatul de radio i fredon fericit, n ton cu muzica, tot drumul pn la BaskinRobbins.
Christine continu s se uite napoi prin retrovizor. Nu-i urmrea nimeni. Era sigur de asta. Totui,
continua s verifice.

2.
Dup un prnz uor, luat alturi de Joey n buctrie, Christine se duse n camera ei de lucru s-i
rezolve hrtiile. Deinea, mpreun cu Val Gardner, un magazin de produse culinare i aparate de
specialitate, numit Wine & Dine, n Newport Beach; vindeau vinuri fine, specialiti culinare din toat
lumea, ustensile de buctrie de cea mai bun calitate, aparatur cu un uor iz exotic pentru prepararea
unor paste speciale i maini expresso. Magazinul funciona de ase ani i cptase o bun reputaie.
Acum producea un profit mult mai mare dect sperau cele dou partenere s obin atunci cnd l
deschiseser. Intenionau s deschid un al doilea magazin n vara asta, apoi un al treilea n vestul Los
Angeles-ului n cursul anului viitor. Succesul era incitant i merita efortul, dar afacerea le mnca tot
mai mult timp. Nu era singura sear de week-end pierdut n faa hrtiilor.
Dar nu se plngea. nainte de Wine & Dine fusese chelneri, lucrnd ase zile pe sptmn, cu
dou slujbe n acelai timp: un schimb de patru ore ntr-un expres i un schimb de ase ore ntr-un
restaurant franuzesc cu preuri moderate, numit Chez Lavelle. Pentru c i fcea bine meseria, i tia
ce vrea, primea baciuri bune la expres i excelente la Chez Lavelle. Dar dup civa ani, se sturase
de meseria asta. Se simea mbtrnit deja. Avea i de ce: 60 de ore de munc sptmnal; acei picolo
care veneau adesea la lucru drogai, i ea trebuia s-i ajute, fcnd dou munci n loc de una; tipi
libidinoi care luau prnzul la ora cinei i care adesea deveneau grosolani, scrboi, primejdios de
insisteni i pe care trebuia s-i domoleasc, glumind i cochetnd, fiindc i asta inea de meserie.
Sttea att de mult n picioare nct n ziua liber i inea picioarele care o dureau permanent
ridicate pe o canapea, citind ziarele de duminic, mai ales rubrica economic, i visnd ca ntr-o bun
zi s conduc propria ei afacere.
Mulumit baciurilor i vieii cumptate doi ani se descurcase fr main reuise s strng
bani pentru o croazier n Mexic, la bordul unei nave de lux, Prinesa Aztecilor. n afar de asta,
economisise jumtate din suma de care avuseser nevoie ea i Val pentru deschiderea magazinului de
specialiti culinare. Croaziera i magazinul i-au schimbat complet existena. i dac a-i pierde
timpul cu hrtiile e mai bine dect s trudeti ntr-o crcium, atunci nu se poate compara cu viaa ei
din cei doi ani dinainte de a fi fost chelneri. Anii Pierdui. Aa gndea acum despre acei ani, care i se

preau att de ndeprtai: ntunecaii, mizerabilii, tritii Ani Pierdui.


Comparate cu acea perioad din viaa ei, hroagele de acum erau o plcere, o desftare, un
veritabil carnaval al veseliei
Petrecuse la birou mai mult de o or cnd i ddu seama c, n tot acel timp, Joey fusese nefiresc
de linitit. De altfel nici nu era un copil prea zgomotos. Adesea se juca singur ore ntregi fr ca
cineva s-l aud. Dar dup cumplita ntlnire cu btrna din dup-amiaza aceea, Christine era nc
tulburat, i chiar aceast tcere adnc i se prea stranie i amenintoare. Era ngrijorat. Dac i s-ar
ntmpla ceva lui Joey
Ls stiloul din mn, nchise calculatorul i ascult.
Nimic.
Dintr-un ungher al memoriei auzi vocea btrnei: Trebuie s moar, trebuie s moar.
Se ridic, prsi biroul, travers grbit camera de zi i porni pe hol, spre dormitorul biatului. Ua
era deschis, lumina aprins, iar el era nuntru, teafr, jucndu-se pe jos cu Brandy, cinele lor de
vntoare cu o mutr simpatic i o rbdare de fier.
Hei, mami, te joci cu noi de-a Rzboiul Stelelor? Eu sunt Han Solo, i Brandy e prietenul meu,
Chewbacca. Dac vrei, eti prinesa.
Brandy era n mijlocul camerei, ntre pat i ua glisant. Purta o epcu cu o emblem pe care scria
NTOARCEREA LUI JEDI i urechile-i lungi i proase ieeau prin deschiderile laterale ale epcii.
Joey l ncinsese i cu o bandulier pentru gloane de plastic la care se aduga un suport coninnd o
arm din plastic, a crei form amintea de secolul urmtor. Gfind, cu ochii strlucitori, Brandy le
tra pe toate dup el; ba chiar prea c zmbete.
S tii c-l joac perfect pe Chewbacca, spuse Christine.
Te joci cu noi?
mi pare ru, efule, dar am o grmad de treab. M-am oprit doar o clip s vd dac e totul
n ordine.
Singurul lucru care ni s-a ntmplat e c am fost aproape evaporai de un vas de rzboi. Dar
acum e bine.
Brandy pufni n semn de ncuviinare.
Christine i zmbi lui Joey.
S fii atent la Darth Vader.
Fii linitit. Suntem n alert. Suntem superateni pentru c este pe undeva prin partea asta a
galaxiei.
Ne vedem curnd.
Fcu doar un pas spre u, cnd l auzi pe Joey:
Mami, i-e team c doamna aia nebun va aprea din nou?
Se ntoarse spre el, spunnd:
Nu, nu, dei exact la lucrul sta se gndea. N-are cum s tie cine suntem i unde locuim.
Ochii lui Joey erau mai albatri i mai strlucitori ca de obicei. Christine i ainti privirea asupra
copilului i observ nelinitea care l stpnea.
Dar i-am spus cum m cheam, mami. i aminteti? M-a ntrebat i eu i-am rspuns.
Doar numele mic.
El se ncrunt.
Crezi?
I-ai spus doar Joey.
Daa! Aa e!
Nu-i face griji, iubitule. N-ai s-o mai vezi niciodat. S-a terminat. N-a fost dect o biat btrn
amrt care

Dar numrul mainii?


Ce-i cu el?
Poate c dac ne-a luat numrul ne poate gsi. Aa cum se ntmpl n filmele cu detectivi de la
TV.
Aceast posibilitate o descumpni, dar spuse:
M ndoiesc. Cred c numai un poliist se poate folosi de numrul mainii ca s-l descopere pe
proprietar.
Dar dac totui, insist biatul, ngrijorat.
Ne-am ndeprtat de ea aa de repede c nu a mai avut timp s rein numrul. Apoi era turbat
de furie. Nu cred c era suficient de lucid s se mai gndeasc i la numr. Crede-m, totul s-a
terminat. Zu. Bine?
Ezit o clip, apoi spuse:
Bine. Dar, mami, m-am gndit
Ce?
Nebuna aia btrn nu cumva era o vrjitoare?
Christinei i veni s rd, dar l vzu serios. Se stpni, lund o expresie n concordan cu privirea
lui serioas. i spuse:
O, sunt sigur c nu era o vrjitoare.
Nu aa cum e Broom Hilda. Vreau s spun o vrjitoare adevrat. O vrjitoare adevrat n-ar
avea nevoie de numrul mainii. N-ar avea nevoie de nimic. Ne-ar descoperi imediat. N-ar exista n
toat lumea niciun loc unde s te ascunzi dac te-ar urmri o vrjitoare. Vrjitoarele au puteri magice.
Ori era deja convins c btrna e vrjitoare, ori ncepea s-o cread pe msur ce vorbea. Indiferent
de situaie, nu era cazul s se team; oricum, n-avea s-o mai vad niciodat.
Christine i aminti cum se agase femeia aceea ciudat de main, trgnd de mnerul portierei
ncuiate, inndu-se dup ei n timp ce ncercau s fug i mprocndu-i cu acuzaii neroade. Faa i
ochii ei exprimau furie i o putere anormal, care o fceau s par n stare s opreasc Firebird-ul cu
minile ei. O vrjitoare? Era de neles c, n ochii unui copil, prea s aib puteri supranaturale.
O vrjitoare adevrat, repet Joey cu un tremur n glas.
Pentru Christine era clar c trebuia s-i abat gndurile de la vrjitoare nainte ca ele s nceap s-l
obsedeze. Anul trecut, pre de aproape dou luni, fusese convins c un arpe alb, fermecat aa cum
vzuse el ntr-un film se ascundea n camera lui, ateptndu-l s adoarm, ca apoi s se furieze s-l
mute. Trebuise s stea cu el seri de-a rndul pn cnd adormea. Adeseori, cnd se trezea n toiul
nopii, trebuia s-l ia cu ea n pat, s-l liniteasc. S-a descotorosit de arpe chiar n ziua cnd voia s-l
duc la un psihiatru; a trebuit s anuleze vizita. Dup cteva luni, cnd a fost sigur c poate pomeni
de arpe, fr ca Joey s-o ia de la nceput, i-a pus cteva ntrebri. El a privit-o jenat i i-a spus:
A fost doar n nchipuirea mea, mami. M-am purtat ca un bebelu fr minte, nu-i aa?
N-a mai pomenit niciodat de arpele alb. Avea o imaginaie bogat i impetuoas, iar cnd o lua
razna, aa cum se ntmpla acum, numai Christine tia s-l readuc la realitate.
Trebuia s pun capt povetii cu vrjitoarea, dar nu putea s-i spun, pur i simplu, c aa ceva nu
exist. Dac ar fi procedat aa, biatul ar fi crezut c-l trata ca pe un nc. Ar fi trebuit s-i admit
ideea c exist vrjitoare, pentru ca apoi, apelnd la logica lui de copil, s-l fac s neleag c
btrna din parcare nu putea fi o vrjitoare.
i spuse:
Ei bine, mi nchipui ce te-a fcut s crezi c btrna e vrjitoare. Sigur c da! Semna puin a
vrjitoare. Nu-i aa?
Ba semna perfect!
Nu, nu. Numai puin. Hai s fim cinstii cu srmana btrn.

Semna perfect cu o vrjitoare rea, spuse el. Leit. Nu-i aa, Brandy?
Cinele mri manifestndu-i aprobarea, de parc ar fi neles ntrebarea.
Christine se ghemui lng cine, l scrpin dup urechi i spuse:
Ce tii tu, fa-proas. Nici n-ai fost acolo.
Brandy csc. Apoi Christine i spuse lui Joey:
Dac te gndeti mai bine, nu semna deloc cu o vrjitoare.
Ochii ei te nfiorau, insist biatul, aa cum i ieeau din cap. Doar i-ai vzut, erau slbatici.
Brrr! i prul la nclcit! Chiar ca al unei vrjitoare.
Dar nu avea nasul mare i coroiat, cu un neg n vrf, nu-i aa?
Nu, se art Joey de acord.
i nici nu era mbrcat n negru, aa-i?
Nu, dar era toat n verde, spuse Joey i din tonul lui reieea limpede c echipamentul femeii i se
prea i lui bizar, cum i se pruse i Christinei.
Vrjitoarele nu se mbrac n verde. i nu purta nici plria nalt, neagr i uguiat.
El se nfior.
i nici nu avea vreo pisic la ea, adug Christine.
Zu?
O vrjitoare nu se desparte niciodat de pisica ei.
Niciodat?
Nu, pentru c e mediul ei.
Adic?
Mediul vrjitoarei o ajut s intre n contact cu diavolul. Numai prin mediu, adic prin pisic,
diavolul i poate drui puteri magice. Fr pisic, e doar o biat btrn urt.
Vrei s spui c pisica o urmrete i are grij ca ea s fac doar ce vrea diavolul?
Chiar aa.
N-am vzut nicio pisic, spuse Joey ncruntndu-se.
Nu era nicio pisic pentru c nici ea nu era vrjitoare. Nu trebuie s-i faci griji, iubitule.
Faa biatului se lumin.
Doamne, ce uurare! Dac ar fi fost vrjitoare m-ar fi transformat ntr-o broasc sau altceva.
Ei, s fii o broasc nu-i chiar aa de ru, l tachin ea. Ai sta toat ziua pe frunza unui nufr i nu
i-ai bate capul cu nimic.
Broatele mnnc mute, spuse el cu o strmbtur, i eu nu concep s nu mai mnnc viel.
Ea rse, se aplec spre el i-l srut pe obraz.
i chiar dac e vrjitoare, spuse el, tot n-are a face. Eu l am pe Brandy i Brandy n-ar lsa nicio
pisic s se apropie.
Poi s ai ncredere n Brandy, se art ea de acord. Privi cinele cu figur de clovn i spuse:
Eti inamicul tuturor pisicilor i vrjitoarelor, nu-i aa, fa-proas?
Spre surprinderea ei, Brandy ntinse botul i o linse sub brbie.
Pe bune, spuse ea, nu vreau s te jignesc, fa-proas, dar nu tiu dac nu e mai plcut s
mnnc mute dect s te pup pe tine.
Joey chicoti i mbri cinele.
Christine se ntoarse n biroul ei. Maldrul de hrtii prea s mai fi crescut ntre timp. Abia se aez
pe scaun cnd sun telefonul. Ridic receptorul.
Alo.
Niciun rspuns.
Alo? repet ea.
Am greit numrul, fcu vocea moale a unei femei. Apoi telefonul se nchise.

Christine puse receptorul n furc i se ntoarse la lucru, uitnd cu desvrire incidentul.

3.
Fu trezit de ltratul lui Brandy, lucru neobinuit, pentru c Brandy nu prea ltra. Apoi auzi vocea
lui Joey:
Mami! Vino repede! Mami!
De fapt nu o striga; plngea dup ea.
Pe cnd arunca ptura de pe ea i se ddea jos din pat, vzu cifrele roii, luminoase de pe cadranul
detepttorului. Era unu i douzeci noaptea.
Strbtu n goan camera, deschise ua, iei n hol i alerg spre camera lui Joey, aprinznd lumina
de cum intr.
Joey era n pat i se mpingea n tblia de la cptiul patul lui, de parc ar fi ncercat s treac prin
ea i sa ptrund n peretele din spate, ca s se ascund. inea n mini fii din cearaf i ptur. Era
alb la fa.
Brandy era la fereastr cu labele din fa pe pervaz. Ltra la ceva aflat n noapte, de cealalt parte a
geamului. Cnd Christine intr n camer, cinele se opri din ltrat, se apropie de pat i l privi
ntrebtor pe Joey de parc i-ar fi cerut sfatul.
A fost cineva aici, spuse biatul. S-a uitat nuntru. Era btrna cea nebun.
Christine se duse la fereastr. Nu era prea mult lumin. Pata galben a felinarului din strad nu
ajungea pn la ei. Secera subire a lunii care mpodobea cerul arunca doar o lumin palid, lptoas,
care poleia trotuarele, arginta mainile din parcare, dar nu trda secretele nopii. Cea mai mare parte a
gazonului i a tufiurilor era cufundat n ntuneric.
Mai e acolo? ntreb Joey.
Nu, rspunse Christine.
Se ntoarse de la fereastr, veni la el i se aez pe marginea patului.
Era nc palid i tremura.
i spuse:
Chiar eti sigur, iubitule?
A fost aici!
Poi s-mi spui exact ce-ai vzut?
I-am vzut faa.
Era btrna?
Da.
Eti sigur c era ea i nu altcineva?
Ddu cu hotrre din cap.
Ea a fost.
Afar e ntuneric. Cum ai putut s-o vezi aa de bine?
Am vzut pe cineva la geam, un fel de umbr n lumina lunii i am aprins lumina. Am putut s-o
vd. Ea era.
Dar, iubitule, nu neleg cum ar fi putut s ne urmreasc. tiu c n-ar fi putut. i nici n-a avut
cum s afle unde stm. Nu att de repede.
Biatul nu rspunse. i privea int pumnii strni. i-i desclet ncet, elibernd cearaful i
ptura. Palmele i erau umede.
Christine i spuse:
Poate c visai, ce zici?

i scutur cu hotrre capul.


tii, uneori, cnd te trezeti dintr-un comar, cteva secunde, pn te dezmeticeti, nu-i dai
seama exact ce e vis i ce e realitate, spuse ea. Nu-i nimic grav. Se poate ntmpla oricui.
Biatul i ntlni privirea.
N-a fost aa, mami. Brandy a nceput s latre, eu m-am trezit i am vzut-o pe btrna nebun la
geam. Dac ar fi fost doar un vis, Brandy n-ar fi ltrat. El nu latr degeaba. N-o face niciodat. Doar l
tii.
Christine l privi pe Brandy, care se aezase pe podea, lng pat, i simi cum nelinitea pune iar
stpnire pe ea. n cele din urm se ridic i merse la fereastr. Afar, n noapte, erau o mulime de
locuri nvluite n ntuneric, locuri unde un rufctor s-ar fi putut ascunde ca s pndeasc.
Mami?
Se uit la el.
Acum nu e ca nainte, spuse biatul.
Adic?
Nu mai e ca povestea aia cu arpele alb, vrjit, de sub pat. De data asta e de-adevratelea. S mor
dac nu-i aa!
Ca un oftat, o pal de vnt se strecur prin jgheaburi, micnd cu zgomot o tabl desprins.
Vino, spuse ea ntinzndu-i o mn.
Cobor din pat i ea l lu la buctrie. Veni i Brandy. Rmase o clip n u, lovind cu coada lui
stufoas tocul uii, apoi intr i se ghemui ntr-un col.
Joey, mbrcat n pijamaua lui albastr pe care scria cu litere roii care i traversau pieptul
PATRULA SATURNIAN, se aez la mas. Privea nelinitit spre ferestre, n timp ce Christine
telefon la poliie.

Cei doi poliiti rmaser n verand, ascultnd-o politicoi pe Christine, care, n faa uii deschise,
cu Joey alturi, le povestea ntmplarea. Nu era mare lucru de povestit. Statler, poliistul mai tnr,
era convins c era vorba doar de o fantom nscut din imaginaia lui Joey. Cel mai n vrst,
Templeton, nu era tocmai sigur de asta. La insistenele lui Templeton, Statler l nsoi 10 minute ntrun tur de inspectare a mprejurimilor. La lumina lanternelor scotocir prin tufiuri, ddur ocol casei,
cercetar garajul, aruncar o privire chiar i prin curile vecinilor. Nu gsir nimic.
La ntoarcere, Templeton prea mai reticent fa de relatarea lor dect la nceput.
Pi, doamn Scavello, dac btrna a fost cumva pe aici, s-a evaporat deja. Poate c n-a avut
intenii rele sau s-o fi speriat de noi. Sau i una i alta. Probabil c e inofensiv.
Inofensiv? Nu prea deloc aa n dup-amiaza asta la South Coast Plaza, rspunse Christine. Mi
s-a prut destul de periculoas.
Hm Poliistul ridic din umeri. Doar tii cum e. O btrn poate niel cam senil vorbind
aiurea
Nu cred c e doar att.
Templeton i evit privirea.
Deci dac o mai vedei sau mai avei vreun necaz, anunai-ne neaprat.
Plecai?
Da, doamn.
Nu mai ntreprindei nimic?
Poliistul se scrpin n ceaf.
Nu prea vd ce-am putea face. Ne-ai spus c nu tii numele femeii i nici unde locuiete, deci
nu putem s discutm cu ea. Rmne cum v-am spus, dac o mai ntlnii, telefonai-ne imediat i noi
venim.

O salut cu o nclinare a capului, apoi se ntoarse i porni pe alee spre strad, unde l atepta colegul
lui.
Puin mai trziu, pe cnd Christine i Joey se uitau n urma lor, de la fereastra living-room-ului,
biatul spuse:
Btrna aceea a fost acolo, afar, mami. Pe cuvnt. Acum nu mai e ca povestea cu arpele.
l crezu. Ceea ce vzuse la geam ar fi putut s fie o plsmuire a imaginaiei lui sau vreo imagine
rupt dintr-un comar dar dac nu era aa? Dac o vzuse cu adevrat, nu numai n nchipuire? Dac
fusese chiar btrna, n carne i oase? Christine nu-i ddea seama din ce cauz, dar acum nu se mai
ndoia. Era a naibii de convins.
i propuse lui Joey s rmn n camera ei, dar el era hotrt s se poarte brbtete.
O s dorm la mine, spuse el, o s fie i Brandy acolo. O s simt mirosul vrjitoarei de la o
pot. Dar a putea s las lumina aprins?
Sigur, spuse ea, dei abia reuise s-l dezobinuiasc s doarm cu lumina aprins.
i trase cu grij draperiile din dormitor, aa nct s nu rmn nicio crptur prin care cineva s fi
putut privi. l nveli, apoi l srut i l ls n grija lui Brandy.
ntoars n camera ei, cu lumina stins, rmase cu privirea fixat pe tavanul ntunecat. Nu reuea s
adoarm. Atepta ncordat s aud un zngnit de geam, o u forat, dar noaptea rmase cufundat
n tcere. Doar vntul de februarie, nteindu-se, tulbura linitea nopii.

Joey stinse lumina pe care maic-sa o lsase aprins. ntunericul era deplin. Brandy sri pe pat, dei
locul lui nu era acolo (mama hotrse: ceii n-au ce cuta n pat), dar Joey nu-l ddu jos. Brandy se
cuibri bucuros lng el. Joey ascult vntul care uiera, frecndu-se de zidurile casei. Prea o fiin
vie. i trase ptura pn sub nas, de parc ar fi fost un scut care-l ferea de toate relele lumii. Dup un
timp i spuse: Sunt sigur c e i acum undeva pe afar. Cinele i slt capul. Precis c ateapt.
Cinele i ridic o ureche. Se va ntoarce. Cinele mri. Joey i puse mna pe prietenul lui cu
blan. tii i tu c o s vin iar, nu-i aa? tii i tu c-i pe undeva pe afar, nu-i aa? Brandy ltr
ncet. Vntul oft. Biatul asculta. Noaptea luneca ncet spre ziu.

4.
Chinuit de insomnie, Christine cobor scrile n toiul nopii i se duse s vad ce face Joey. Lampa
pe care o lsase aprins era acum stins, iar patul era ntunecat ca un mormnt. Pre de o clip fu
cuprins de spaim. Dar aprinznd lumina, l vzu pe Joey n pat. Dormea i era teafr. Brandy,
instalat confortabil n mijlocul patului, se trezi cnd se aprinse lumina.
Doar tii regula, prosule, opti ea. Jos din pat, imediat.
Brandy sri din pat, fr s-l trezeasc pe Joey, i se furi spre cel mai apropiat col al camerei,
fcndu-se covrig acolo. i arunc o privire sfioas.
Ce cel cuminte, opti ea.
Cinele ddu din coad, mturnd covorul.
Stinse lumina i se ndrept spre camera ei. Dup un pas sau doi auzi micare n camera biatului.
tia c era Brandy care se ntorcea n pat. De data asta ns nu-i psa dac blana cinelui se lfia pe
pturi i cearafuri. Singurul lucru important era ca Joey s fie n siguran.
Se ntoarse n camera ei i moi pn n zori, tresrind tot timpul, sucindu-se i rsucindu-se,
vorbind n somn. Vis o femeie cu fa i pr verde, cu unghii lungi care deveneau gheare ascuite,
ucigae.
n cele din urm sosi i dimineaa de luni. O diminea nsorit. Chiar prea nsorit. Se trezi

devreme. Razele de soare se mprtiaser n toat camera, fcnd-o s tresar. I se prea c ochii i
erau plini de nisip i snge.
Rmase ndelung sub uvoiul de ap fierbinte al duului care i ducea cu el parc i o parte din
necazuri. Apoi se mbrc n inuta ei de lucru: o bluz maro, o fust simpl, cenuie i pantofi
cenuii.
Se opri n dreptul oglinzii care acoperea n ntregime ua bii i se examin cu un ochi critic, dei
nu-i plcea s se uite n oglind. Asta i se trgea o tia prea bine de la experienele trite n Anii
Pierdui, de la 18 ani pn mplinise 20. Atunci se luptase cu sine ca s se debaraseze de tot ce era
deertciune n ea, dar i de o parte din personalitatea ei, pentru ca n anii care au urmat tot ce i s-a
pretins a fost o tern lips de personalitate. Trebuia s fie umil, modest, tears. Orice interes pentru
propria-i nfiare, orice licr de mndrie n privirea ei, ar fi atras pedepse disciplinare din partea
efilor. i dei toi acei ani cenuii, plini de singurtate, erau acum departe, amintirea lor continua s-o
tulbure, lucru pe care ea nu-l putea nega.
Testul izbnzii complete asupra timiditii acumulate n timpul Anilor Pierdui era o examinare
trufa (atta ct se putea, cu un suflet pe jumtate vindecat) n oglind. Avea un cap frumos; dar navea genul de trup, care apare, n bikini, pe postere. Avea picioare suple i bine formate. oldurile i
erau perfecte, dar talia era cam prea ngust, ceea ce ddea impresia unui piept prea mare dar nu era
dect o simpl impresie. Uneori i-ar fi plcut s aib pieptul la fel de mare ca al lui Val, dar Val
spunea c snii mari sunt mai curnd un blestem dect o binecuvntare i c avea impresia c poart
doi desagi. Ba, uneori o dureau i umerii din cauza poverii pe care trebuie s-o care.
Chiar dac ceea ce spunea Val era adevrat i nu doar o minciun nevinovat, din simpatie pentru
cei mai puin nzestrai, Christine i dorea totui sni mari. tia c dorina ei, aceast ambiie lipsit
de speran, era o reacie ostentativ i o respingere a tot ce trebuise s nvee n locul cenuiu i
mohort unde sttuse de la vrsta de 18 ani pn la 20.
Deja i se urcase sngele n obraji, dar se strdui s mai rmn un minut n faa oglinzii, ca s se
conving c era bine pieptnat i fardat corespunztor. tia ct de drgu era. Nu o frumusee. Dar
avea un ten sntos, o brbie delicat, ca i linia maxilarului, un nas reuit. Dar punctul forte erau
ochii, mari, adnci i limpezi. Prul era nchis la culoare, aproape negru. Val spunea c, dac ar putea
s-i ofere la schimb prul contra o pereche de sni babani, ar fi avut oricnd succes, dar Christine tia
c sunt doar vorbe. Prul ei arta bine dac vremea era nsorit. Dar dac umiditatea depea un
anumit grad, prea ori lins, ori se ncreea i atunci semna cu Vampira sau Gene Shalit.
n cele din urm, roie ca focul, dar tiind c i-a nvins timiditatea inoculat cu ani n urm, se
dezlipi de oglind.
Se duse n buctrie s-i pregteasc o cafea i pine prjit i l gsi pe Joey aezat la mas. Nu
mnca, sttea doar acolo, cu spatele spre ea, privind pe geam la gazonul scldat n soare.
Lu o hrtie de filtru i o fix n filtrul de cafea. Apoi spuse:
Cu ce v-a putea servi la micul dejun, efu?
Nu rspunse.
Christine puse cafea n filtru i continu:
Ce-ai spune de cereale i pine prjit cu unt de arahide? Sau nite brioe englezeti? Sau poate
i-e poft de un ou?
Rmase la fel de tcut. I se ntmpla uneori s fie ursuz dimineaa, dar Christine reuea ntotdeauna
s-i readuc zmbetul pe buze, tachinndu-l. Firea lui nu-i permitea s rmn bosumflat prea mult
timp.
Porni filtrul de cafea i turn ap n el.
Bine, dac nu ai chef de cereale sau pine prjit sau de un ou, poate ai poft de spanac sau varz
de Bruxelles i conopid italian. tiu c-i plac.

Biatul nu rspunse la provocare. Continu s priveasc pe fereastr. Nemicat. Tcut.


Sau vrei s bag la cuptor unul din pantofii ti vechi i s i-l pregtesc cum scrie la carte. Ce
zici? Nimic nu poate fi mai bun dect un pantof vechi pentru micul dejun. Mmmmm! Chiar c e o
nebunie. i te satur.
Nu rspunse. Ea scoase prjitorul de pine din bufet, l aez pe mas i l puse n priz apoi,
brusc, i ddu seama c nu era vorba de o simpl indispoziie a biatului. Se ntmplase ceva cu el.
l privi cu atenie i spuse:
Iubitule?
El scoase un geamt ndurerat, nbuit.
Iubitule, ce s-a ntmplat?
n cele din urm se ntoarse de la geam i o privi. Prul ciufulit i cdea peste ochii nspimntai i
att de fici, nct inima Christinei ncepu s bat cu putere. Lacrimi strlucitoare i curgeau pe obraji.
Veni grbit lng el i i lu mna. Era rece.
Dragul meu, ce s-a ntmplat? Spune-mi.
i terse ochii cu cealalt mn, iar nasul cu mneca. Ce palid era! Oricum, nu era vorba doar de
un moft de copil. nelese lucrul sta att de bine, nct i simi gura uscat de team. Biatul ncerc
s vorbeasc, dar nu reui s spun nimic. Art spre ua buctriei, inspir adnc, poticnindu-se,
ncepu s tremure i, n cele din urm spuse:
V-v-veranda.
Ce-i cu veranda?
Dar el nu mai putea scoate nicio vorb. Se duse ncruntat la u, ezit, apoi o deschise. i pierdu
rsuflarea, cutremurat: Brandy trupul lui cu blan aurie zcea la marginea verandei, lng trepte.
Dar capul se afla lng u, chiar la picioarele ei. Cinele fusese decapitat.

5.
Se aezar pe canapeaua bej din living-room. Biatul nu mai plngea, dar prea ocat.
Poliistul completa raportul. Ofierul Wilford sttea pe unul din fotoliile Queen Ann. Era nalt, bine
cldit, cu trsturi dure, sprncene stufoase, i prea ncntat de propria-i persoan: genul de om care
se simte acas doar n snul naturii, n pduri sau muni, vnnd i pescuind. Sttea pe marginea
scaunului, innd carneelul pe genunchi, o poziie amuzant pentru dimensiunile lui. Aparent, prea
preocupat doar cu boitul i ptatul mobilei.
Dar cine a dat drumul cinelui? ntreb el, dup ce pusese toate celelalte ntrebri care i
veniser n minte.
Nimeni, rspunse Christine. Exist o intrare pentru cine practicat n ua buctriei.
Am vzut-o, rspunse Wilford. Cam mic pentru un cine ca el.
tiu. Dar aa am gsit-o cnd am cumprat casa. Brandy n-o prea folosea, dar dac voia neaprat
afar i nu era nimeni acas, se tra pe burt i se strecura pe ui. De regul ns o ineam nchis de
team s nu se nepeneasc. Dac a fi inut-o tot timpul ncuiat poate c Brandy n-ar fi pit-o.
Vrjitoarea i-a venit de hac, spuse Joey ncet.
Christine l lu de umr.
Deci credei c a fost ademenit afar cu biscuii sau carne? spuse Wilford.
Nu, spuse hotrt Joey, rspunznd n locul mamei lui, vdit jignit de ideea c un impuls de
lcomie ar fi fost cauza morii cinelui. Brandy ieise numai ca s m apere pe mine. Simise c
btrna vrjitoare mai era nc pe aici i a ieit s-o prind, dar s-a ntmplat c ea a fost mai iute.
Christine tia v Wilford are dreptate, dar tot att de bine tia c ar fi putut s accepte mai uor

moartea lui Brandy, tiind c i-a dat viaa pentru o cauz nobil.
A fost un cine foarte curajos, foarte viteaz, i suntem mndri de el.
Cred c avei toate motivele s fii mndri de el, se arat poliistul de acord. E tare pcat. Un
cine de vntoare auriu, o ras aa de mndr. Aa de artos i de bun!
Vrjitoarea l-a omort, repet Joey, prnd dintr-o dat inhibat de aceast descoperire.
Poate c nu, rspunse Wilford. Poate c nu btrna a fcut-o.
Ba cu siguran c ea a fcut-o, rspunse Christine ncruntat.
mi dau seama ct de neplcut a fost incidentul de ieri de la South Coast Plaza, spuse Wilford.
neleg i c suntei gata s o implicai pe btrn n povestea cu cinele. Dar n-avei nicio dovad, i
niciun motiv pentru a crede c exist vreo legtur. Cred c greii.
Dar btrna a fost azi-noapte la geamul lui Joey, spuse Christine exasperat. Doar v-am spus. Leam spus i celor doi poliiti care au fost atunci aici. Chiar nu vrea nimeni s m asculte? A fost la
fereastra lui Joey, s-a uitat la el i Brandy a ltrat-o.
Dar plecase deja cnd ai ajuns acolo, spuse Wilford.
Da, rspunse Christine, dar
Wilford i zmbi lui Joey i-i spuse:
Fiule, eti absolut sigur c ai vzut-o la geam pe btrn?
Da, vrjitoarea a fost, ncuviin cu nsufleire Joey.
Fiindc, tii, cnd te-ai uitat la fereastr i ai vzut pe cineva acolo, era firesc s-i nchipui c
era btrna. La urma urmei, ceva mai devreme, te speriase zdravn, aa c i rmsese n minte. Cnd
ai aprins lumina i ai observat c era cineva la geam, nu te-ai putut gndi dect la ea.
Joey clipi fr s poat urmri argumentaia poliistului. Repet cu ncpnare:
Ea a fost! Vrjitoarea!
Cred c persoana care a dat trcoale n timpul nopii este una i aceeai cu cea care a omort
cinele dar n niciun caz nu e vorba de btrn, i spuse poliistul Christinei. Vedei, n cele mai
multe cazuri cnd un cine este otrvit i chestii din astea se ntmpl mai des dect ai crede nu
este opera unui strin, ci a cuiva din apropiere, un vecin. Cred c cineva s-a strecurat azi-noapte aici,
n cutarea cinelui, nu a biatului. Mai trziu cnd a gsit cinele, i-a fcut felul.
Dar e ridicol, rspunse Christine, avem vecini buni. Nimeni nu ne-ar fi omort cinele.
Se ntmpl destul de des, rspunse poliistul.
Dar nu aici.
Oriunde se poate ntmpla, insist Wilford. Ltratul cinilor, toat ziua, toat noaptea pe cte
unii i nnebunete.
Brandy ltra extrem de rar.
Ceea ce dumneavoastr vi se pare extrem de rar pentru altul poate nsemna toat ziua.
i apoi Brandy nu a fost otrvit. Sfritul i-a fost cu mult mai violent. Vedei? Al dracului de
violent. Aa ceva n-ar fi fcut niciunul din vecinii mei.
Ai fi surprins dac ai ti cte fac vecinii, rspunse Wilford. Uneori se i omoar ntre ei. Nu e
ceva neobinuit. Trim ntr-o lume ciudat.
Greii, rspunse ea nfierbntat. A fost btrna. i cinele i faa de la fereastr, au legtur cu
btrna.
Poate avei dreptate, oft el.
Am dreptate.
N-am vrut dect s spun c trebuie s fim ateni.
O idee grozav, rspunse ea nepat.
Poliistul nchise carneelul.
Ei bine, cred c am notat toate amnuntele.

Se ridicar amndoi n picioare.


i mai departe? ntreb ea.
O s pun raportul la dosar, mpreun cu declaraia dumneavoastr, i-l voi ine n eviden.
Adic?
Adic urmrim ce se va mai ntmpla. Dac femeia mai apare, telefonai-ne i menionai
numrul de nregistrare al dosarului; aa, ofierul care rspunde va ti despre ce e vorba nainte de a
ajunge aici. Adic, dac femeia dispare nainte ca echipa s fi ajuns aici, o pot ntlni i reine pe
drum.
De ce nu ne-au nregistrat cazul nc de azi-noapte?
A, nu se ntocmete un dosar doar pentru c a fost raportat prezena cuiva care d trcoale,
explic Wilford. Noaptea trecut n-a fost comis nicio infraciune, cel puin din punctul nostru de
vedere. Acum ns e mai grav.
Mai grav? spuse ea amintindu-i de capul lui Brandy, desprit de trup, care o privea cu ochi
sticloi.
Cred c m-am exprimat nepotrivit, spuse el. mi pare ru. Am fcut doar o comparaie cu ce ne e
dat s vedem ca poliiti; totui, un cine mort nu e chiar aa de
Bine, bine, spuse Christine, incapabil s-i mai ascund nervii i ngrijorarea. i dup ce-o s ne
comunicai numrul de nregistrare al cazului, ce-o s mai facei?
Wilford se foi jenat i-i scrpin gtul gros.
Descrierea pe care ne-ai fcut-o e singurul element concret de care dispunem, i asta nu-i mare
lucru. O s trecem informaiile pe computer s vedem dac putem s ajungem la vreun nume, dintre
persoanele care au mai avut de-a face cu noi i ale cror trsturi fizice corespund descrierii, n
proporie de cel puin apte din cele zece trsturi majore. Apoi vom scoate din fiier copii dup
fotografia respectivei. S-ar putea ca maina s ne dea mai multe nume i atunci vom avea mai multe
poze; o s vi le aducem s le vedei. Cum ne-o artai, o i gsim Astfel, vom putea s discutm cu
ea i s aflm ce se ntmpl. Aa c exist o ans, doamn Scavello.
Dar dac n-a mai avut de-a face cu dumneavoastr i nu are niciun dosar la poliie?
Atunci ne interesm la seciile de poliie din Orange, San Diego, Riverside i toate districtele din
Los Angeles, spuse Wilford, ndreptndu-se spre u. Computerele noastre sunt n legtur cu ale lor.
Acces automat. Informare n lan i spune. O vom gsi la fel de repede, indiferent dac e nregistrat la
noi sau la ei.
Bine, dar dac pn acum n-a avut nicieri probleme cu poliia? ntreb Christine ngrijorat.
Nu v facei griji, pn la urm gsim noi ceva, o liniti poliistul deschiznd ua. ntotdeauna
gsim cte ceva.
Doar att? fcu ea; era puin, chiar dac l-ar fi crezut. Dar era sigur c nu vor gsi nimic.
mi pare ru, doamn Scavello, dar asta-i tot ce putem face.
Rahat.
Poliistul se ncrunt.
V neleg situaia i v asigur c dosarul nu va fi aruncat ntr-un col i uitat acolo. Minuni ns
nu putem face.
Rahat.
Cellalt se ncrunt i mai tare. Sprncenele-i stufoase se unir ntr-o linie groas.
Doamn, nu-i treaba mea, dar cred c n-ar trebui s folosii asemenea cuvinte n faa copilului.
Se uit mirat la el. Mirarea i se prefcu apoi n furie.
Da? Dar tu ce oi fi? ntruchiparea cretinismului?
S-ar putea spune i aa. i sunt convins c trebuie s le oferim celor mici exemple sntoase, ca
s creasc n spiritul i dup nvmintele Domnului. Trebuie s

Nu cred aa ceva, spuse Christine. Vrei s spui c i-am dat un exemplu prost pentru c am folosit
un cuvnt oarecare, format din cinci litere? Ce importan poate avea un cuvnt?
Cuvintele au importan. Diavolul ne ispitete cu vorbe. Vorbele sunt
Cum rmne cu exemplul dat de voi fiului meu? Ei? Din modul n care v purtai poate trage o
singur concluzie c poliia nu ofer protecie nimnui; pentru c nu este n stare de aa ceva. Tot ce
poate face e s apar dup eveniment i s pun lucrurile cap la cap.
Tare a vrea s vedei altfel lucrurile, spuse Wilford.
Cum dracu ai vrea s le vd?
Poliistul oft.
O s v sunm pentru numr.
Apoi plec, pind apsat pe alee. Christine i Joey rmaser n prag.
Apoi, Christine, se lu dup el, l ajunse i i puse o mn pe umr.
Te rog
Se opri, ntorcndu-se spre ea. Avea faa ncremenit i o privea cu rceal.
i spuse:
mi pare ru. Foarte ru. Dar sunt nnebunit. Nu mai tiu ce s cred. Sunt absolut dezorientat.
neleg, rspunse el, aa cum mai fcuse de cteva ori pn atunci, dar pe faa, cioplit parc n
piatr, nu se citea pic de nelegere.
Privi napoi s vad dac Joey mai era n u, suficient de departe ca s n-o poat auzi i i spuse:
mi pare ru c mi-am pierdut cumptul. i cred c ai dreptate s-mi atragi atenia cum vorbesc
n prezena lui Joey. De cele mai multe ori m controlez, crede-m, dar astzi n-am mintea prea
limpede. Nebuna aia mi-a spus c bieelul meu trebuie s moar. Chiar aa mi-a spus. Trebuie s
moar. i acum a murit cinele. Srmanul fa-proas! Doamne, ct de mult ineam la bietul animal!
Iar acum el e mort, iar Joey a vzut pe cineva la fereastr n toiul nopii, i dintr-o dat totul e ntors
pe dos, iar mie mi-e fric, ngrozitor de fric. Cred c, ntr-un fel oarecare, nebuna aia ne-a urmrit, i
m tem c vrea sau va ncerca s-l ucid pe biat. i nu neleg. N-are niciun motiv, absolut
niciunul, pe care s-l pot pricepe. Dar asta nu conteaz. Nu-i aa? Ziarele-s pline de orori, indivizi care
chinuiesc copii, lunatici de tot felul, care n-au nevoie de niciun motiv pentru faptele lor.
Wilford i spuse:
Doamn Scavello, v rog s v venii n fire. Ai devenit melodramatic. Nu isteric, dar
melodramatic. Nu-i chiar aa cum credei. O s ne ocupm de acest caz exact cum v-am spus. ntre
timp, punei-v ndejdea-n Dumnezeu i n-o s vi se-ntmple nimic nici dumneavoastr, nici
bieelului.
i era imposibil s-l mite pe omul sta, orict s-ar fi strduit. Nu reuea s-l fac s neleag
spaima ei. Nu-l putea face s neleag ce ar fi nsemnat pentru ea s-l piard pe Joey. Nu avea nicio
ans. Abia se mai putea ine pe picioare. O prsiser puterile.
Totui, mi pare bine s v aud spunnd c v vei controla limbajul n faa copilului, spuse el.
Ultimele dou generaii ale acestei ri au fost crescute n spirit antisocial, sunt nite mucoi care cred
c le tiu pe toate i nu au respect pentru nimic. Dac am fi o societate panic i bun, cu frica lui
Dumnezeu, altfel ne-am crete copiii.
Christine tcu. Se simea de parc ar fi stat alturi de un strin dintr-o alt ar sau mai curnd de
pe alt planet care nu numai c nu-i vorbea limba, dar nici nu era n stare s i-o nvee. i era
imposibil s-i neleag necazurile. Prpastia dintre ei era prea adnc.
Ochii lui Wilford strlucir de o sfnt credin:
i i-a mai sugera ca, atunci cnd eti cu biatul s nu mai umbli fr sutien, ca acum. Chiar
mbrcat cu o bluz larg ca asta, o femeie ca tine poate deveni cum s spun excitant,
micndu-se prin cas.

l privi uluit. i venir n minte cteva replici tioase, dar nu reuea s scoat niciun cuvnt. ntr-un
fel, tcerea ei se datora i educaiei primite; avusese o mam care l-ar fi putut mblnzi i pe generalul
George Patton, o mam care punea pre pe maniere i politee. nvturile bisericii erau i ele adnc
nrdcinate n fiina ei. Era ntotdeauna gata s ntoarc i cellalt obraz. Christine era convins c
toat educaia acumulat n anii copilriei pierise fr urm, dar imposibilitatea de a-l fi pus la punct
pe Wilford era, fr ndoial, dovada c rmsese, ntr-o msur, prizoniera propriului ei trecut.
Wilford i ddea nainte, fr s-i dea seama de starea ei de spirit.
Probabil c biatul nu vede lucrurile astea acum, dar o va face peste civa ani. O mam nu
trebuie s-i sugereze propriului ei fiu astfel de gnduri. Nu faci altceva dect s-i cni n strun
diavolului.
Dac nu ar fi fost att de singur, dac nu ar fi fost contient ct de neajutorai erau, ea i fiul ei, iar fi rs n nas.
Dar n clipa aceea nu-i ardea de aa ceva.
Ei bine, o s inem legtura. S crezi n Dumnezeu, doamn Scavello, s crezi n Dumnezeu, i
spuse Wilford.
Se ntreb cum ar fi reacionat acesta dac i-ar fi spus c nu e doamna Scavello. Ce-ar fi spus dac
ar fi aflat c Joey nu era fructul unei cstorii legitime, ci era un copil din flori. Ar fi manifestat mai
puin interes pentru caz? Sau, poate, nu l-ar mai fi interesat deloc s apere viaa unui bastard
La naiba cu ipocrizia!
Ar fi vrut s-l pocneasc pe Wilford, s dea cu picioarele n el, s-i reverse asupra lui toat furia
acumulat din necazurile vieii ei, dar rmase locului, urmrindu-l cum se urca n maina n care l
atepta colegul lui. El privi napoi i-i fcu semn cu mna din spatele geamului mainii.
Se ntoarse la ua de la intrare. Joey o atepta. Vru s spun ceva ca s-l mbrbteze. Toat
nfiarea lui prea c cere aa ceva. Dar chiar dac ar fi gsit cuvinte de ncurajare, n-ar fi fost n
stare s-l nele. i apoi, poate c era mai bine aa, pn cnd i-ar fi dat seama ce se ntmpl. Dac
era speriat, chiar nfricoat, ar fi fost atent, s-ar fi ferit. Simea apropierea nenorocirii. Oare devenise
ntr-adevr melodramatic? Nu. Doar i Joey simea acelai lucru. i citea de pe-acum n ochi frica de
ceea ce avea s se ntmple.

6.
Intr n cas, nchise ua i o ncuie. i trecu mna prin prul lui Joey.
i-e bine, iubitule?
O s-mi fie dor de Brandy, spuse el cu voce tremurat, ncercnd s par curajos.
i mie, spuse Christine, amintindu-i ct de nostim era Brandy n rolul lui Chewbacca.
Cred c spuse Joey.
Ce?
Ar fi bine
Da?
ar fi bine s ne lum un alt cine.
Se ghemui lng el.
S tii c te-ai gndit foarte bine. Cred c ar fi un lucru foarte nelept.
Asta nu nseamn c-l voi uita pe Brandy.
Sigur c nu.
Nici n-a putea s-l uit.
Ni-l vom aminti ntotdeauna pe Brandy. Va rmne mereu n inima noastr. Sunt sigur c ne-ar

nelege dac am lua, ct mai repede, un alt cine. De fapt, cred c el chiar ar dori s-o facem.
Deci, voi avea i de-acum nainte pe cineva care s m apere, spuse Joey.
Aa e. i Brandy i-ar dori s ai un aprtor.
Telefonul din buctrie sun.
O s rspund la telefon, spuse ea, iar dup aceea ne vom gndi unde s-l ngropm pe Brandy.
Telefonul sun iar.
O s cutm un cimitir pentru animale i o s-l lsm pe Brandy s se odihneasc acolo. l vom
trata cu toate onorurile pe care le merit.
Mi-ar plcea, spuse el.
Telefonul sun a treia oar.
Dup aceea, o s facem rost de un cel, spuse ea ndreptndu-se spre buctrie. Ridic
receptorul n clipa n care telefonul suna a cincea oar.
Da!
i tu eti de-a lor? auzi vocea unei femei.
Poftim?
Eti i tu de-a lor? Sau habar n-ai ce se ntmpl? o ntreb femeia.
Dei vocea i prea vag cunoscut, rspunse:
Cred c ai greit numrul.
Doamna Scavello, nu-i aa?
Da. Cu cine vorbesc?
Vreau s tiu dac eti i tu implicat. i tu faci parte dintre ei? Sau eti doar toant? Trebuie s
tiu!
Christine recunoscu vocea i simi c-o trec fiori reci.
Btrna continu:
tii barem cine e fiul tu? Ai habar ce ru se ascunde n el? nelegi de ce trebuie s moar?
Christine trnti receptorul n furc.
Joey veni i el n buctrie. Sttea n faa uii de la sufragerie, cu un deget n gur. n cmaa lui
vrgat, jeans i tenii cam jerpelii, prea grozav de mic i neajutorat.
Telefonul ncepu din nou s sune.
Christine nu-i ddu nicio atenie. Spuse:
Hai, efule. Vino-ncoace. Stai cu mine.
Ieir din buctrie, trecur prin sufragerie i living-room i urcar scrile spre dormitorul ei.
Biatul nu ntreb nimic. Expresia feei lui o fcea s cread c tia ce se ntmplase. Telefonul
continua s sune. Trase sertarul scrinului din dormitor, cut sub un teanc de bluze mpturite cu grij
i scoase un pistol cu eav lung i butoia. l cumprase cu muli ani n urm, nainte ca Joey s se fi
nscut, cnd ncepuse s triasc singur. nvase cum s-l foloseasc. Arma i oferea un sentiment
de securitate, de care avea mare nevoie. Ca acum, de exemplu.
Telefonul continua s sune cu ncpnare.
Cnd Joey ncepuse s fac primii pai, ea se temuse ca nu cumva, n infinita lui curiozitate, s dea
peste pistol i s se joace cu el. Pericolul reprezentat de sprgtori trebuia pus n balan cu cel mult
mai serios pentru ea al unui posibil accident pentru Joey. Aa c descrcase arma, ascunznd
ncrctorul ntr-un dulap cu haine, iar arma sub nite bluze, ntr-un scrin, i, din fericire nici navusese nevoie de ea.
Pn acum
Sunetul ascuit al telefonului devenea tot mai enervant i mai sfredelitor.
Cu pistolul n mn, Christine se duse la dulap i gsi acolo ncrctorul. Apoi se duse grbit la o
debara, unde, pe raftul de sus avea o cutie cu muniie. Cu degete tremurnde i stngace ncrc

pistolul.
Joey o urmrea, fascinat.
n cele din urm, telefonul ncet s mai sune.
Tcerea brusc o izbi pe Christine, asurzind-o aproape.
Primul care a spus ceva a fost Joey:
Vrjitoarea era la telefon?
N-avea niciun rost s-i ascund adevrul, aa cum ar fi fost inutil s-i spun c nu e vrjitoare.
Da, ea a fost.
Mami mi-e fric.
De luni de zile, de cnd reuise s se elibereze de obsesia arpelui alb, care i chinuia nopile, i
spunea mam n loc de mami, ca s par biat mare. Acest mami arta ct de nspimntat era.
Nu te teme. O s am grij s nu pim nimic niciunul dintre noi. Totul e s fim ateni i nu se
va ntmpla nimic.
Atepta cu ncordare s aud bti la u sau s vad pe cineva la geam. De unde o fi sunat btrna?
Oare ct timp i-ar trebui s ajung pn aici, acum, c poliia plecase, iar Joey era o int att de
uoar?
Ce-i de fcut? ntreb Joey.
Ea puse pistolul deasupra scrinului cu ase sertare i scoase dou valize din debara.
Ne facem amndoi bagajele i plecm de aici.
Unde plecm?
Arunc una din valize pe pat i o deschise.
nc nu tiu exact, iubitule. Oriunde. La un hotel, probabil. Undeva unde hrca aia btrn s nu
ne mai poat gsi orict ne-ar cuta.
i dup aia?
O s cutm pe cineva care s ne poat ajuta cu adevrat, spuse ea n timp ce mpturea
lucrurile, aezndu-le n valiz.
Nu ca poliitii?
n niciun caz.
Dar cine?
nc nu tiu. Poate un detectiv particular.
Ca Magnum de la televizor?
Poate c n-o s fie exact ca el, rspunse Christine.
Dar ca cine?
Avem nevoie de o firm serioas care s ne asigure protecia i s-o caute pe btrn. i vom
cuta pe cei mai buni.
Cum erau ia din filmele vechi?
Ce fel de filme?
Pi ca alea n care oamenii aveau necazuri mari, i spuneau: O s-l angajez pe Pinkleton cnd
erau la ananghie.
Pinkerton, l corect ea. Da, ceva n genul lui Pinkerton. Am destui bani ca s pot angaja astfel
de oameni i zu c o voi tace. N-o s stm ca dou curci plouate, aa cum i-ar plcea poliiei.
M-a simi de o mie de ori mai bine dac l-am angaja pe Magnum, spuse Joey.
N-avea timp s-i explice unui copil de ase ani c Magnum nu era un detectiv real.
Poate c ai dreptate. Poate c o s-l angajm pe Magnum.
Zu?
Da.
O s fac treab bun, spuse Joey serios. El se descurc ntotdeauna.

Christine i spuse s ia valiza goal i s-o duc n camera lui. Ea l urm cu cealalt valiz i cu
pistolul.
Christine hotr ca, nainte de a merge la hotel, s treac pe la o agenie de detectivi particulari. Nu
era timp de pierdut. Gura i era uscat ca un deert. Inima i btea nebunete. Respira precipitat. n
mintea ei se nscu o imagine de groaz, reprezentnd un trup decapitat, aruncat pe veranda din spatele
casei. Dar nu era trupul lui Brandy, ci al lui Joey.

7.
Charlie Harrison era mndru de cariera lui. ncepuse de la zero. Un copil srman de la periferia
Indianapolisului. Acum, la 36 de ani, era n fruntea unei afaceri prospere al crei singur proprietar
rmsese, dup retragerea fondatorului companiei, Harvey Klemet. Acum ducea o via lipsit de griji
n sudul Californiei. Nu ajunsese chiar n vrful piramidei, dar parcursese cam 80% din drumul pn
acolo, i felul cum se prezentau lucrurile l mulumea pe deplin.
Birourile Klemet-Harrison se deosebeau mult de prfuitele agenii de investigaii private din cri i
filme. ncperile, situate la ultimul etaj al unui bloc cu cinci niveluri de pe o strad linitit din Costa
Mesa, erau confortabile i decorate cu gust.
Canapeaua mbrcat n plu pe care erau invitai s se aeze clienii fcea o impresie bun, iar
tapetul pereilor era discret, tot numai fire de iarb. Mobilierul era nou i nu de cea mai proast
calitate. Pe perei atrnau mai multe tablouri, printre care i trei Eyvind Earle, fiecare valornd mai
mult de 1500 dolari.
Biroul lui Charlie era nc i mai primitor dect holul, dei n-avea aspectul solemn i grav preferat
de avocai sau ali funcionari. Lambriuri albe de lemn ajungeau pn la mijlocul peretelui. Ferestrele
aveau i ele storuri din lemn alb. n ncpere se aflau un birou modern de Henredon i cteva
fotolii de un verde foarte proaspt, de la Brunschwig & Fils. Pereii erau mpodobii cu dou tablouri
mari, pline de lumin, ale lui Martin Green, scene subacvatice cu ierburi imateriale plutind graioase
n cureni misterioi. Cteva plante ornamentale, mai cu seam ferigi, spnzurau de tavan sau se
odihneau pe postamente din lemn de trandafir. Efectul era subtropical, ns rcoros i opulent.
Dar n clipa n care Christine Scavello intr pe u, lui Charlie i se pru c biroul e al naibii de
nepotrivit. ntr-adevr, era luminos, bine echilibrat i scump, o adevrat bijuterie. i totui, n
comparaie cu aceast femeie extraordinar i se prea iremediabil greoi, fals, iptor ntr-un cuvnt,
de prost gust.
O ntmpin, ieind din spatele biroului i i spuse:
Doamn Scavello, sunt Charlie Harrison. ncntat de cunotin.
Christine i ntinse mna i-i spuse c este, la rndul ei, ncntat s-l cunoasc.
El i privea prul des, strlucitor, de un castaniu att de nchis, nct btea n negru. Ar fi vrut s-i
strecoare degetele prin acel pr. I-ar fi plcut s-i ngroape faa n el i s-i inspire parfumul.
Charlie reui s se stpneasc; nu i se mai ntmplase pn atunci s fie mnat de astfel de porniri.
O privi cu luare-aminte ct putu mai detaat. ncerc s se conving c nu e perfect, ba nici mcar de
o frumusee rpitoare. Drgu, da, ns nimic mai mult. Sprncenele preau aezate cam sus, pomeii
ieeau prea mult n afar, iar nasul era puin crn. Totui, cu o politee care nu-i sttea n obicei,
spuse:
mi cer scuze pentru halul n care arat biroul, dar fu el nsui surprins i dezamgit s se aud
fcnd aceast afirmaie.
Ea l privi surprins.
Dar de ce v scuzai? E ncnttor.

Chiar credei? o ntreb el, nencreztor.


Fr discuie. Nici nu m-am ateptat s vd aa ceva. n niciun caz n-a fi crezut c biroul unui
detectiv particular poate arta n felul sta. Dar e cu att mai interesant i mai plin de farmec.
Ochii i erau imeni i ntunecai. Ochi limpezi i sinceri. Ori de cte ori i ntlnea, respiraia i se
oprea pre de o clip.
E opera mea, spuse el, prnd totui convins c biroul nu arat chiar ru. N-am apelat la niciun
specialist n decoraiuni interioare.
Ai talent la chestiile astea.
i art un scaun, i, n timp ce se aeza, observ c are picioare frumoase i glezne perfect
modelate.
Doar am mai vzut i alt dat picioare perfecte; glezne bine modelate i spuse el ncurcat i
nu m-am pierdut niciodat n faa lor, ca un adolescent. Niciodat nu mi-au luat-o razna hormonii n
halul sta! Ori era mai nfierbntat dect i imagina, ori atracia fa de ea nu se oprea la nivelul
epidermei, ci cuprindea i felul n care pea sau i mica minile, i inuta ei (cu micri foarte
sobre, dar graioase i uoare), vocea ei (catifelat, feminin, lipsit de afectare, avnd o not de
ncpnare), ca i felul direct n care-l privea. n contrast cu mprejurrile grave, probabil care o
aduceau aici, neobinuita ei linite interioar l intriga.
Dar nici asta nu explic tot, gndi el. Cnd am mai avut eu chef s opi n pat cu o femeie doar
pentru c ochii ei exprim linite interioar?
Clar, nu era n stare s-i analizeze noul sentiment, nu nc. Va trebui s-l mai in n el o vreme, i
abia apoi s-l disece. Se ntoarse la birou i se aez.
Poate n-ar trebui s m preocupe decoraiunile interioare. Probabil c asta afecteaz imaginea
unui detectiv particular.
Dimpotriv, rspunse ea, asta-mi spune c eti atent, perspicace, cred c ai i mult sensibilitate,
i poi sesiza detaliile. Sunt caliti ideale pentru oricine lucreaz n brana asta.
Perfect! Excelent! exclam el radiind de plcere. Se simi cuprins de un impuls irezistibil de a-i
sruta sprncenele, ochii, nasul, obrajii, brbia i, la urm, buzele frumos dltuite. Dar nu fcu altceva
dect s spun:
Ei bine, doamn Scavello, cu ce v pot ajuta?
i povesti despre btrn.
El se art ocat, intrigat i comptimitor, dar simi i o nelinite ascuns pentru c niciodat nu tii
la ce te poi atepta din partea unor persoane imprevizibile, ca btrna n cauz. Se poate ntmpla
orice. n plus, tia ct de greu era s dai de urma cuiva pus pe persecuii fr nicio justificare. i
prefera pe cei cu motive clare i de neles. Singurele lucruri pe care se putea baza un detectiv erau
mobilurile logice: lcomia, dorina trupeasc, invidia, gelozia, rzbunarea, dragostea, ura cu ele avea
de-a face n fiecare zi. Slav Domnului c omenirea avea attea slbiciuni i imperfecii, altfel ar fi
fost omer. Se temea c ar fi putut s-o decepioneze pe Christine Scavello, i n acest caz ea ar fi
disprut pe vecie din viaa lui. i atunci ar fi trebuit s se mulumeasc doar cu propriile-i visuri
despre ea, or el depise deja de multior aceast etap a vieii.
Cnd Christine i ncheie relatrile privitoare la acea diminea uciderea cinelui, telefonul
btrnei Charlie i spuse:
Unde e copilul?
Afar, n sala de ateptare.
Perfect. Acolo e n siguran.
Nu prea cred c mai poate fi undeva n siguran.
Linitete-te. Nu e sfritul lumii. Zu.
i zmbi ncurajator. Dorea s-o fac s zmbeasc i ea, fiind sigur c zmbetul o va nfrumusea i

mai mult, dar se pare c nu mai rmsese niciun zmbet n toat fiina ei.
Ei bine, despre btrna asta mi-ai spus absolut tot ce tii? ntreb el. i notase ce-i spusese ea,
iar acum i rsfoia notiele. Nu mai e nimic ce ne-ar putea ajuta s-o identificm?
i-am spus tot ce mi-am amintit.
N-avea cumva vreo cicatrice?
Nu.
Purta ochelari?
Nu.
Spui c prea cam de 70 de ani?
Da.
i totui faa nu purta amprenta vrstei.
Chiar aa.
Nefiresc de neted, prnd uor umflat, aa ai spus.
Da. Am avut o mtu care fcea injecii cu cortizon pentru artrit. i pielea ei arta la fel.
Deci crezi c se trateaz contra artritei?
Nu tiu, poate, spuse Christine ridicnd din umeri.
Purta brar de aram sau cercei de aram?
Aram?
E o superstiie, dar muli cred c bijuteriile de aram ajut contra artritei. i eu am avut o mtu
care suferea de aceast boal. Purta un colier de aram, dou brri de aram, cercei de aram, pn i
un inel de aram la glezn. Parc-o vd i acuma, ca o vrabie, mpovrat de zorzoanele ei de aram; se
jura c i fac nemaipomenit de bine, dei niciodat n-au fcut-o s se mite mai uor i nici nu i-au
uurat durerile.
Femeia de care i-am vorbit nu purta nimic de felul sta. O mulime de podoabe, cum i-am mai
spus, dar niciuna din aram.
Se uit prin notiele lui. Apoi continu:
Nu i-a spus numele
Nu.
dar nu purta cumva vreo monogram, pe bluz s spunem?
Nu.
sau poate c avea iniiale gravate pe unul din inele?
Nu cred. Oricum, chiar dac ar fi avut, nu le-am observat.
i nu ai vzut de unde a aprut?
Nu.
Dac am ti ce main are
Habar n-am. Ajunsesem foarte aproape de maina noastr i ea s-a ivit chiar n faa noastr.
Ce maini mai erau parcate lng a voastr?
Fcu un efort s-i aminteasc.
n timp ce ea se gndea, Charlie i studie chipul, ncercnd s-i descopere imperfeciunile. Nimic pe
lumea asta nu-i scutit de imperfeciuni. Orice trebuie s aib cel puin un cusur. Chiar i o sticl de
Lafite Rothschild putea s aib un dop defect sau prea mult acid tanic. Pn i un Rolls Royce putea s
aib un mic defect de vopsea. Cupele cu Unt de Arahide Reese erau delicioase, dar ngrau. i totui,
orict de atent cercet chipul Christinei, nu reui s-i descopere niciun cusur. Desigur, nasul era crn,
pomeii proemineni, sprncenele prea nalte. i totui, n cazul ei, acestea nu erau defecte erau
doar uoare abateri de la definiia obinuit a frumuseii, mici abateri, care-i confereau personalitate.
Ce naiba mi se-ntmpl? se ntreb el. Ar trebui s ncetez s m gndesc tot timpul la ea, ca un
elev ndrgostit. Pe de o parte, ceea ce simea i plcea: era un sentiment proaspt i nviortor. Pe de

alt parte, nu-i plcea, pentru c nu-l nelegea, or era n natura lui s vrea s neleag tot. De asta se
i fcuse detectiv: ca s gseasc rspunsuri, s neleag.
Ea clipi, apoi se uit la el.
Mi-am amintit. Lng noi nu era parcat o limuzin, ci o furgonet.
O furgonet acoperit? Ce fel de furgonet?
Alb.
i mai cum?
Se ncrunt din nou, ncercnd s-i aminteasc.
Veche sau nou? ntreb el.
Nou. Curat, strlucitoare.
Ai observat pe ea urme, zgrieturi?
Nu. Era un Ford.
Bun. Excelent. tii cumva i anul fabricaiei?
Nu.
O main pentru excursii? Una din aia cu geamuri bombate sau cu un perete pictat?
Nu. O utilitar. Ca acelea folosite de firme.
Avea pe ea numele vreunei companii?
Nu.
Poate avea altceva scris pe ea?
Nu. Era toat alb.
Dar numrul de nmatriculare?
Nu l-am vzut.
Ai trecut prin spatele furgonetei. Ai observat c e un Ford. Numrul era chiar acolo.
E adevrat. Dar nu m-am uitat la el.
Dac se va dovedi necesar, o s ncercm s i-l aminteti prin hipnoz. Dar cel puin avem ceva
de la care s pornim.
n cazul n care ea a aprut din furgonet
Pentru nceput, o s admitem aceast ipotez.
Dar s-ar putea s fie greit.
Sau poate c nu.
Ar fi putut s apar de oriunde.
Dar pentru c tot trebuie s pornim de undeva, de ce n-am ncepe cu furgoneta? fcu el cu
rbdare.
Ar fi putut s apar din alt ir de maini. Poate c acum pierdem timpul. i n-a vrea. Ea nu-i
irosete vremea. i am un presentiment groaznic c nu prea avem timp.
Gesturile ei se prefcur ntr-un tremur nervos care-i cuprinse tot trupul. Charlie observ c fcea
eforturi disperate ca s-i pstreze calmul.
Gata, spuse el. Linitete-te. Totul o s ias bine. N-o s lsm s i se ntmple ceva lui Joey.
Era palid. Vocea i tremura.
E att de dulce. Un bieel att de dulce. El e toat viaa mea E totul pentru mine. Dac i s-ar
ntmpla ceva
N-o s i se ntmple nimic. i garantez.
Christine ncepu s plng fr zgomot. Inspira doar adnc nfiorndu-se. Ochii i se umpluser de
lacrimi care se rostogoleau pe obraji.
Charlie ar fi vrut s-o liniteasc, dar se simea stnjenit i nu tia ce s fac.
Poate ar trebui s bei ceva, spuse el.
i scutur capul. Charlie insist:

O s te ajute.
N-nu prea beau, rspunse ea tremurnd, n timp ce lacrimile i potopir i mai abundent obrajii.
Doar un pahar.
E prea devreme.
E 11 i jumtate. Aproape ora prnzului. Consider c iei o doctorie.
Se ndrept spre barul aflat n col, lng una din cele dou ferestre mari ale camerei. Deschise ua
de jos, scoase o sticl de Chivas Regal i un pahar, le puse pe tblia de marmur i turn dou degete
de scotch. Pe cnd astup la loc sticla, arunc ntmpltor o privire pe fereastr i nghe. O furgonet
Ford, alb i strlucitoare, fr nimic scris pe ea, era parcat vizavi. Privind peste ramurile nfrunzite
ale curmalului uria care se nla pn la fereastra celui de al cincilea etaj, Charlie vzu un om n
haine nchise la culoare, rezemat de peretele lateral al furgonetei.
Coinciden.
Omul prea c mnnc. Era doar un muncitor care se oprise pe o strad linitit s ia o gustare
nainte de prnz. Nimic mai mult. Nu putea fi altceva.
O simpl coinciden.
Sau poate c nu. Omul din strad prea s in sub observaie cldirea n care se aflau ei.
De-a lungul anilor, Charlie fcuse zeci de urmriri. tia ce nseamn s urmreti pe cineva, iar
ceea ce se ntmpla acum era exact aa ceva, chiar dac nu fusese fcut ntr-un mod prea profesionist.
Din spate o auzi pe Christine ntrebndu-l:
S-a ntmplat ceva?
l surprinse perspicacitatea ei, uurina de a se pune pe aceeai lungime de und cu el, mai cu seam
c era nc foarte tulburat i continua s plng.
Sper s-ti plac scotch-ul, rspunse el.
Se deprt de fereastr i-i aduse butura. O accept docil. inea paharul cu ambele mini fr si poat stpni tremurul. Abia dac-i muie buzele n whisky.
Bea-l dintr-o dat. Dintr-o nghiitur, o sftui el. D-l peste cap, numai aa i poate face bine.
i urm sfatul, strmbndu-se; se cunotea c nu-i obinuit s bea. Chivas era doar cel mai bun
scotch produs de vreo distilerie. Charlie lu paharul gol, l duse la bar, l clti la chiuvet i l puse s
se usuce pe o tblie destinat acestui scop. Se uit din nou pe fereastr. Furgoneta alb era tot acolo.
Iar omul n haine de culoare nchis continua s mnnce, cu o indiferen studiat.
Se ntoarse la Christine i o ntreb:
Te simi mai bine?
Obrazul ei prinsese puin culoare. ncuviin din cap.
mi pare ru c m-au lsat nervii n halul sta.
Charlie se aez pe marginea biroului, cu un picior pe podea. i zmbi.
Nu e cazul s-i ceri scuze. Cei mai muli dintre oameni, dac ar fi trecut prin ce-ai trecut tu, ar
fi dat buzna pe u, plngnd n hohote, fr s poat lega dou vorbe. Te ii foarte bine.
N-a prea zice. Scoase din poet o batist i-i sufl nasul. Dar poate c ai dreptate. O btrn
nebun nu-i chiar o catastrof.
Exact.
i nici nu-i chiar aa de greu s te ocupi de o btrn nebun.
Aa te vreau.
Dar dup o clip i spuse: O btrn nebun? i atunci cine e tipul de la camioneta alb?

8.

Grace Spivey sttea pe un scaun masiv de stejar. Ochii ei cenuii, ngheai, strluceau n amurg.
Spiritul lumii i spunea c azi e o zi roie, una dintre cele mai roii pe care le trise. Se mbrcase
toat n rou ca s fie n ton cu aceast zi, aa cum ieri cnd spiritul lumii trecea printr-o faz verde,
fusese mbrcat n verde. Cei mai muli dintre oameni nu erau contieni c spiritul lumii i schimba
culoarea de la o zi la alta. Desigur c ei nu puteau s deslueasc trmul supranatural la fel de bine ca
Grace, atunci cnd inea cu tot dinadinsul. De fapt, cei mai muli nu puteau vedea deloc ceea ce vedea
ea, aa c n-aveau cum s neleag modul ei de a se mbrca. Dar pentru Grace, care era medium i
avea caliti parapsihice, era esenial s fie n armonie cu nuanele spiritului lumii, pentru c astfel
putea s recepioneze viziuni clare att din trecut ct i din viitor. Viziunile i parveneau prin
intermediul unor spirite binevoitoare, sub forma unor fluxuri energetice viu colorate; astzi, toate
aveau nuane de rou. Dac ar fi ncercat s explice i altora aceste lucruri, ar fi crezut-o nebun.
Acum civa ani, propria ei fiic o internase pe Grace ntr-un spital de psihiatrie, dar Grace reuise s
scape din cursa ntins, i dezmotenise fata, i devenise mult mai susceptibil.
Astzi purta pantofi de un rou nchis, o rochie de aceeai culoare i o bluz vrgat, n dou nuane
de rou. Toate bijuteriile i erau roii: un irag dublu de mrgele roii ca para focului, brri asortate,
o bro la fel de roie, de porelan, dou inele cu rubin, unul cu carneol, superb lefuit, n patru fee
ovale, alte patru inele din sticl roie, ieftin, email purpuriu i porelan sngeriu. Toate pietrele
preioase, semipreioase sau false din inele strluceau n lumina tremurtoare a lumnrilor.
Dansul ovitor al limbilor de foc ntea umbre stranii care se rsuceau pe pereii subsolului.
Camera era mare, dar din cauza lumnrilor, adunate n acelai col, prea mult mai mic. Erau n
total unsprezece lumnri groase i albe, fixate n suporturi de bronz prevzute cu aprtori
ornamentate, fiecare suport fiind inut strns n mini de cte unul dintre nsoitorii lui Grace. Toi
ateptau cu nerbdare ca ea s le vorbeasc. Erau ase brbai i cinci femei. Unii tineri, alii ntre
dou vrste, iar civa btrni. Stteau direct pe podea, formnd un semicerc n jurul scaunului pe care
era aezat Grace. Lumina ovitoare, aproape supranatural, le deforma straniu trsturile.
Cei unsprezece nu erau dect o parte dintre apostolii ei. nc vreo cincizeci se aflau n camera de
deasupra, ateptnd cu nfrigurare s prind mcar cteva cuvinte din edina ce avea s nceap. i
ali vreo sut erau n o sut de alte locuri, ndeplinindu-i sarcinile ncredinate de Grace.
Cei unsprezece ngrmdii la picioarele ei erau cei mai credincioi, mai valoroi i capabili
locoteneni pe care-i avea. Pe ei i ndrgea cel mai mult.
Le reinuse pn i numele, dei nu era un lucru uor pentru ea (cum uoare nu erau nici altele)
astzi; nu att de uor cum i fusese nainte ca Darul s-i fie oferit. Darul o mplinise, i ocupase
ntreaga minte, nemailsnd loc pentru mruniurile care altdat jucaser un rol important n viaa ei
de exemplu capacitatea de a reine nume i figuri. Sau aceea de a msura trecerea timpului. Habar nu
mai avea ct e ceasul, chiar atunci cnd i-l examina. De altfel lucrul acesta nu mai avea nicio
importan. Secunde, minute, ore, zile nu erau dect nite ridicole mrimi arbitrare pentru a msura
timpul. Probabil c le mai erau nc necesare oamenilor obinuii. Dar ea depise cu mult nevoile lor.
Cteodat, atunci cnd credea c trecuse doar o singur zi, descoperea c, de fapt, se scursese o
sptmn ntreag. Era nfiortor i totui amuzant, pentru c aceste stri i ddeau contiina faptului
c era o persoan deosebit. Ea era cea Aleas. Darul i alungase i somnul. Erau nopi cnd nu
dormea deloc. De cele mai multe ori dormea o or pe noapte, dar niciodat mai mult de dou. De fapt i
se prea c nici nu mai are nevoie de somn, aa c n-avea importan ct dormea. Darul alungase
absolut orice ar fi mpiedicat-o s-i duc la bun sfrit menirea mare i sfnt.
i totui reinuse numele acestor unsprezece oameni pentru c ei erau membrii cei mai puri ai
turmei. Ei erau cei mai buni dintre cei buni, suflete neprihnite, cei mai potrivii s duc la ndeplinire
sarcinile care le stteau n fa.
La subsol mai era cineva. l chema Kyle Barlowe. Avea 32 de ani, dei prea cu mult mai btrn,

sumbru, ticlos i periculos. Avea pr lins, castaniu, des, dar fr luciu. Fruntea nalt se termina cu o
arcad grea, ca un raft, sub care ochii cprui, nfundai i vicleni, erau mereu la pnd. Nasul mare nu
avea nimic nobil n el; fusese spart de mai multe ori i prea solzos. Oasele obrajilor i maxilarele
erau la fel de masive i necizelate, ca acela din care fusese dltuit fruntea. Dei cele mai multe din
trsturi erau ltree, grosolane, buzele erau subiri i complet lipsite de snge, aa nct preau i
mai subiri dect n realitate. Rezultatul era c gura semna cu o tietur pe faa lui. Avea un gabarit
impresionant, un gt de taur, umerii ca o lespede, pieptul i braele musculoase. Prea c poate frnge
un om n dou i o fcuse adesea, doar ca s se amuze.
Adevrul este c de trei ani, de cnd Kyle devenise unul din nsoitorii lui Grace, apoi unul din
membrii cercului ei intim i n cele din urm asistentul cel mai de ncredere, nu mai ridicase mna
mpotriva nimnui. nainte ca Grace s-l fi descoperit i salvat, fusese un om capricios, violent i
brutal. Dar asta aparinea trecutului. Grace reuise s descopere, dincolo de nfiarea imposibil a lui
Kyle, licririle unui suflet bun. Era un rtcit, dar exista n el dorina (chiar dac incontient) de a
reveni pe calea cea dreapt. Avea doar nevoie de cineva care s-i arate calea. i aceea a fost Grace, pe
care a urmat-o. Acum braele enorme i pumnii tari ca marmura nu ar fi atins nicio fiin omeneasca,
n afara dumanilor lui Dumnezeu i asta numai dac Grace i-ar fi spus s loveasc.
Grace i descoperea pe inamicii Domnului dintr-o privire. Capacitatea de a recunoate un suflet
corupt fr speran de la prima vedere, era numai o mic parte din Darul pe care Dumnezeu i-l
oferise. Era suficient o fraciune de secund ca Grace s descopere n ochii cuiva dac era un pctos
incurabil. Numai ea avea Darul; nimeni altcineva. Numai ea, Aleasa. Auzea rul n glasul ticloilor;
l descoperea n ochii lor. Nimeni nu se putea ascunde de ea.
Alii, dac li s-ar fi oferit Darul, s-ar fi ndoit de el, s-ar fi ntrebat dac nu greesc sau poate chiar
dac nu sunt nebuni. Dar Grace nu se ndoise nici de sinceritatea, nici de sntatea ei. Niciodat. tia
c este o persoan deosebit i mai tia c are ntotdeauna dreptate, pentru c Dumnezeu i spunea c
nu greete.
Se apropia cu repeziciune ziua cnd i va chema, pe Kyle i pe ceilali, pentru a-i izbi pe discipolii
lui Satan. Ea i va arta pe cei ri, iar Kyle i va distruge. Va fi ciocanul lui Dumnezeu. i ct de
minunat va fi acea zi! Stnd n subsolul bisericii, pe scaunul ei tare de stejar, n faa celor mai
apropiai dintre credincioi, Grace se cutremura de pe-acum de plcere. Ce satisfacie s vezi muchii
masivi i tari ncordndu-se i explodnd, apoi ncordndu-se iar, vrsnd mnia lui Dumnezeu asupra
necredincioilor i asupra celor vndui lui Satan. Nu mai era mult pn atunci. Se apropia clipa.
Amurgul.
Lumina lumnrii licri i Kyle spuse moale:
Ai terminat, Mam Grace?
Da, rspunse ea.
Femeia nchise ochii. O clip nu vzu dect ntuneric. Dar imediat stabili contactul cu spiritul
lumii. n spatele pleoapelor nchise izbucnir lumini, cascade, spirale, fntni, pete i dre luminoase
care se contorsionau n fel i chip, unele strlucitoare, altele ntunecate, toate n nuane de rou,
firete, pentru c aceasta fusese o zi roie n existena lor pur, de spirite i energii spectrale. Era cea
mai roie zi pe care o trise vreodat Grace. Spiritele viermuiau n toat fiina ei, iar ea se mica
printre ele de parc ar fi plutit ntr-o lume pictat nuntrul pleoapelor ei. La nceput plutirea era
lene. i simea inima i spiritul separndu-se de restul trupului, ieind treptat din carne. Era
contient nc de planul temporal n care tria mirosul lumnrilor aprinse, duritatea scaunului de
stejar, fonetul sau murmurul ntmpltor al unuia dintre discipoli dar n final toate acestea aveau s
dispar. Micarea se acceler, transformndu-se n goan, apoi n zbor, trecnd ca o rachet prin spaii
vag luminate, tot mai rapid, cu o vitez care mai nti o mbta, apoi o nfiora, iar n cele din urm o
nspimnta. i, dintr-o dat, nemicare. Ptrunsese adnc n spiritul lumii, atrnnd nemicat, ca un

asteroid suspendat ntr-un col al universului. Nu mai reuea s vad, s aud sau s simt lumea pe
care o prsise. Infinita noapte era strbtut de spirite roii de toate formele care se deplasau, unele
repede, altele ncet, unele cu o direcie foarte precis, altele aiurea, spre aventuri i sarcini sfinte pe
care Grace nu le putea descifra.
Grace se gndea la biat, la Joey Scavello. tia cine este cu adevrat, tot aa cum tia c trebuie s
moar. Nu tia ns dac venise vremea s decid asupra acestui lucru. Fcuse aceast cltorie n
spiritul lumii doar ca s afle momentul, locul i modul n care avea s se ocupe de biat. Spera c i se
va porunci s-l omoare. i dorea att de mult s-l ucid!

9.
Cele dou picturi de Chivas Regal preau s-o fi calmat pe Christine Scavello, dei nu n ntregime.
i sprijini spatele de speteaza scaunului, descletndu-i degetele, dar era ncordat i vizibil marcat.
Charlie continua s stea pe marginea biroului cu un picior sprijinit pe podea.
Oricum, pn cnd aflm cine e btrna, cu ce fel de persoan avem de-a face, cred c ar fi bine
s punem doi oameni narmai s stea cu Joey 24 de ore din 24.
Perfect. F-o!
Biatul merge la coal?
nc nu. Abia la toamna viitoare va ncepe coala.
N-o s mai mearg la grdini pn cnd nu se termin povestea asta.
N-o s se sfreasc aa de simplu, rspunse ea enervat.
Sigur c da. N-am vrut s spun c vom sta cu braele ncruciate. Am vrut doar s spun c nu
trebuie s mai mearg la grdini pn cnd nu vom pune capt povetii steia.
Vor fi de ajuns doi oameni?
De fapt vor fi ase. Trei perechi lucrnd n ture de cte opt ore.
Adic n fiecare schimb vor fi cte doi oameni, mpreun cu mine.
E suficient. Sunt bine pregtii. Dar va costa cam mult. Dac
mi pot permite, spuse ea.
Secretara mea i poate da o list de cheltuieli.
Orice. Pot s pltesc.
Dar soul?
Ce-i cu el?
Ce prere are despre povestea asta?
N-am niciun so.
A, mi pare ru dac
Nu trebuie s m comptimeti. Nu sunt vduv i nici n-am divorat.
Asta era sinceritatea pe care o citise n ea. Refuzul ei de a fi ambigu i se prea reconfortant.
Nu am fost niciodat cstorit.
Aha, spuse el.
Dei Charlie era sigur c nu pusese n tonul lui nicio not de dezaprobare, Christine deveni rece, de
parc ar fi insultat-o. Cu o ur rece, iraional, tcut dar dur ca oelul, care l oc, ntreb:
Ce vrei s spui? C-i selecionezi clienii n funcie de moralitatea lor?
Se holb la ea, uluit de schimbarea neateptat.
Sigur c nu. Am vrut doar
S tii c nu accept s fiu judecat de nimeni!
Stai, stai, ce s-a-ntmplat? Dar ce-am spus? Doamne sfinte, de ce m-ar interesa pe mine dac ai

fost sau nu cstorit?


Perfect! M bucur c gndeti aa. i acum spune-mi cum vei face s dai de urma femeii.
Furia mocnea nc n ochii i glasul ei. Charlie nu putea s priceap de ce era att de sensibil cnd
venea vorba despre lipsa unui tat legitim pentru fiul ei. Sigur c situaia nu era deloc plcut i c ea
ar fi dorit ca lucrurile s stea cu totul altfel. Dar asta nu mai constituia un stigmat social n zilele
noastre. Se comporta de parc ar fi trit n anii 40 i nu n 80.
Pe cuvnt de onoare c nu m intereseaz, o asigur el.
Grozav! Te felicit pentru lipsa ta de prejudeci. Dac ar fi dup mine, i-a acorda Premiul
Nobel pentru spiritul tu umanitarist. N-am putea ncheia subiectul?
Ce naiba i se ntmplase? se ntreb el. i prea bine c nu exist niciun so. Oare ea chiar nu
observa atenia pe care i-o acorda? Chiar nu putea s citeasc dincolo de suprafaa subire a interesului
profesional? Chiar nu reuea s intuiasc ce declanase n el? Cele mai multe femei erau nzestrate cu
un al aselea sim pentru astfel de lucruri.
Dac te-a lua i eu niel n rspr o ntreb el i a plasa cazul unui subaltern?
Nu! Eu
Sunt biei de ndejde, capabili. S nu crezi c vreau s te subapreciez, s te pun ntr-o situaie
neplcut sau mai tiu eu ca naiba oi fi gndind tu. Nu sunt ca poliitii de azi-diminea care i-au
inut o predic pentru nu tiu ce cuvnt.
Te referi la Wilford?
Ei bine, nu sunt ca el. La mine chestii din astea nu conteaz. OK? Facem pace?
Ezit o clip, apoi ncuviin. Rceala o prsi. Ura dispru i i lu locul stnjeneala.
mi pare ru c te-am luat aa, domnule Harrison, i spuse ea.
Spune-mi Charlie. i poi s-o faci ori de cte ori ai chef. i zmbi. Dar va trebui s discutm i
despre tatl lui Joey, pentru c s-ar putea s fie i el implicat n povestea asta.
Cu btrna?
Poate.
M ndoiesc.
Poate c vrea s obin el tutela asupra lui Joey.
Atunci de ce nu vine pur i simplu s o cear?
Ridic din umeri.
Nu ntotdeauna oamenii abordeaz o problem n modul cel mai logic.
Christine i scutur capul.
Nu. Nu e stilul tatlui lui Joey. Din cte tiu, habar nu are c Joey exist. Pe lng asta,
btrna spunea c Joey trebuie s moar.
i totui cred c trebuie s avem n vedere i aceast ipotez, adic s discutm despre tatl
biatului, chiar dac lucrul sta i se pare dureros. Nu putem lsa pista asta neexplorat.
Ea ncuviin cu o micare a capului.
Cum s-i spun cnd am rmas nsrcinat cu Joey, aproape c am distrus-o pe Evelyn
mama mea. i pusese attea sperane n mine. M fcea s m simt groaznic de vinovat. Aveam
sentimentul c m blceam n mocirl. Christine oft. Cred c tocmai din cauza maic-mii i a
modului n care m-a tratat am rmas aa de sensibil cnd vine vorba de povestea asta. Sunt i acum
complexat din pricina ilegitimitii lui Joey.
Te neleg.
Nu. Nu ai cum. Nu poi.
O ascult n continuare. tia s asculte. Fcea parte din meseria lui.
Ea continu:
Evelyn mama nu prea ine la Joey. Nu prea are de-a face cu el. l ine de ru pentru c e

nelegitim. Uneori se poart cu el de parc l-ar considera o pacoste, un blestem sau mai tiu eu ce. Nare dreptate, n-are niciun motiv, dar aa e mama, gata s-l acuze pe el, pentru c lucrurile n-au ieit
aa cum le programase ea pentru mine.
n cazul n care mama ta are aceste resentimente fa de Joey, ar putea s fie ea n spatele
povetii cu btrna.
Ideea o uimi. Dar i scutur capul.
Nu. Fr discuie c nu. Nu e stilul ei. Ea acioneaz direct. i va spune ce gndete, chiar dac
tie c te va durea, chiar dac tie c vorbele ei i se vor nfige n suflet ca un cui. n niciun caz nu iar pune prietenii s-mi hruiasc biatul. E caraghios.
Poate c nu e implicat direct; poate c a vorbit i cu alii despre tine i Joey; poate c btrna de
pe esplanad e una din persoanele n cauz. Mama ta o fi spus nite lucruri grave despre copil, fr si dea seama c btrna e dezechilibrat i va nelege greit, iar rezultatul este ceea ce se ntmpl
acum.
Christine rspunse ncruntat: S-ar putea.
tiu c pare o aiureal, totui e posibil.
Fie. S presupunem.
Aa c vorbete-mi despre mama ta.
Te asigur c nu poate fi implicat n povestea asta.
Oricum, tu povestete, o ncuraj el.
Oft, apoi ncepu:
E un adevrat jandarm, mama mea. Tu nu poi s nelegi i eu n-am cum s te fac s pricepi. Ar
trebui s stai cu ea ca s nelegi despre ce e vorba. M-a inut tot timpul sub clci m-a intimidat
m-a terorizat toi anii ia.
toi anii ia.
Amintirile o npdir fr voia ei. Resimi apsarea din piept i senzaia c are probleme cu
respiraia, pentru c sentimentul predominant asociat cu vremea copilriei era starea de sufocare.
Revzu n gnd casa n stil victorian, plin de coridoare i ascunziuri, din Pomona, pe care bunica
Giavetti i-o lsase motenire lui Evelyn. Locuiau acolo nc de cnd Christine avea un an. Amintirea i
se prea o povar greu de suportat. Dei o tia ca pe o cas alb, cu marchize i dependine din lemn
de un galben-pal, cu ornamente ncnttoare i multe geamuri pentru a fi ct mai luminoas, n mintea
ei rmsese imaginea unei cldiri nghiite de umbr, nconjurat de arborii desfrunzii ai toamnei
care o mpresurau de aproape sub un cer cenuiu, amenintor. Putea nc s aud n salon ticitul
ceasului bunicului. Un ticit monoton. Un sunet omniprezent care n acele zile prea c i bate joc de
ea, amintindu-i c suferinele copilriei vor continua la nesfrit, fiind msurate n milioane i
milioane de clipe, grele ca plumbul. Revedea camerele supraaglomerate cu mobile nghesuite una ntralta. i spuse c doar amintirea amplifica ticitul ceasului, fcndu-l i mai nnebunitor dect fusese
i c, de fapt, mobila nu era att de masiv, urt i ntunecoas, ca n amintirea ei.
i tatl ei, Vincent Scavello, gsise casa i viaa la fel de apstoare cum apreau ele n amintirile
Christinei, aa c-i prsise cnd ea avea patru ani iar Tony, fratele ei, unsprezece. Nu-l mai vzuse
niciodat. Era un om slab, cu un complex de inferioritate, pe care Evelyn i-l accentuase, pentru c
preteniile ei privindu-i pe cei din jur erau exagerate. Nimic din ce fcea Vincent nu-i plcea. Orice ar
fi fcut ceilali mai cu seam Christine i Tony tot nu i-ar fi plcut. Pentru c nu se putea ridica la
nlimea preteniilor ei, Vincent se apucase de but. Atunci ea devenise i mai ciclitoare. n cele din
urm, o prsise. Iar dup doi ani, murise; fusese, ntr-un fel, o sinucidere. Nu cu o arm. Gestul nu
fusese att de dramatic. Condusese beat, cu 70 de mile la or, pe un pod aglomerat.
A doua zi dup plecarea lui Vincent, Evelyn a nceput s munceasc. Nu numai pentru a-i ntreine
familia, dar i pentru c i se prea c astfel se ridic la nlimea preteniilor ei. Asta a agravat i mai

mult situaia celor doi copii. Dac te apuci de ceva, trebuie s fii cel mai bun. Dac nu poi, nu are
niciun rost s ncerci, repeta Evelyn, de nenumrate ori pe zi.
Christinei i rmsese n memorie o ntreag sear, tensionat, petrecut la mas, n buctrie, dup
ce Tony venise acas cu un calificativ B la matematic, un eec care, n ochii mamei sale nu putea
compensa calificativul A pe care biatul l obinuse la celelalte obiecte. Faptul ar fi fost oricum
suficient de grav, dar n aceeai zi biatul fusese dojenit cu blndee de directorul colii pentru c
fumase n toaleta bieilor. Era pentru prima dat cnd ncerca s fumeze; nu-i plcuse deloc i nici nu
inteniona s continue cu fumatul. Fusese doar o ncercare, lucru obinuit pentru un biat de 14 ani.
Dar Evelyn era furioas. n noaptea aceea biatul a trebuit s nvee trei ore cu o Evelyn care ba se
plimba prin camer, ba se aeza sprijinindu-i capul n mini, ipnd, plngnd, btnd n mas. Eti
un Giavetti, Tony, mai mult un Giavetti dect un Scavello. Chiar dac pori numele tatlui tu, pe
bunul Dumnezeu, n vinele tale curge mai mult sngele meu. Aa trebuie s fie! N-a suporta s tiu c
jumtate din sngele tu e al lui Vincent, pentru c dac ar fi aa, numai Dumnezeu tie ce-ar putea
iei din tine. Dar n-o s fie aa. Nu. Chiar de-ar fi s-mi tocesc degetele pn la os, i voi asigura toate
posibilitile i n-am s ajung s m scuipi tu n fa. Pentru c asta ai fcut. Neglijnd coala,
btndu-i joc de matematic, asta ai fcut: m-ai scuipat n obraz!
Din cauza furiei ochii i se umpluser de lacrimi. Se ridic de la mas, smulse un pumn de ervetele
din cutia de pe tejgheaua buctriei i-i sufl cu zgomot nasul. La ce ajut c m zbat, c m
frmnt ce o s se aleag de voi, dac vou nici nu v pas? Uite ce nseamn cei civa stropi de
snge de la tatl vostru, de la acel pierde-var. Doar civa stropi i v-au stricat de tot. E ca o boal.
Boala Scavello. Dar suntei i Giavetti n acelai timp, iar cei din familia Giavetti au muncit i au
nvat ct au putut, aa cum e drept i potrivit, pentru c Domnul nu ne-a creat ca s trndvim i s
ne bem minile, ca unii pe care i cunosc. La coal trebuie s obii numai A-uri i chiar dac nu-i
place matematica, strduiete-te s munceti pn cnd o vei ti, pentru c ai nevoie de matematic.
Nici tatl tu, Dumnezeu s-l ierte, nu avea habar de cifre iar eu nu vreau s fii ca bietul Vincent. Asta
m nnebunete. Nu vreau ca fiul meu s fie un netot! Dar m tem c ai s devii, exact ca tatl tu, un
om slab. Nu uita ns c eti i un Giavetti! Cei din familia Giavetti s-au strduit ntotdeauna i asta
nseamn c au fcut tot ce pot face i ceilali. S nu-mi spui c stai tot timpul cu cartea n mn! Sau
c, la fiecare sfrit de sptmn, lucrezi la o bcnie! Munca i face bine. i-am luat slujba asta
pentru c, dac-mi ari un adolescent care nu muncete undeva cteva ore pe sptmn, o s-i art
n el un lene. Cu tot serviciul pe care l ai i cu toate orele petrecute cu nvatul mai ai nc att de
mult timp liber, mult prea mult, de ce aa de mult? Poate c ar trebui s mai lucrezi o noapte sau dou
pe sptmn la pia. Dac vrei, gseti ntotdeauna timp! Dumnezeu a fcut lumea n ase zile i s
nu-mi spui c nu eti ca El, fiindc dac ai s fii atent la leciile de religie o s afli c eti plmdit
dup chipul Lui; i nu uita c eti un Giavetti, ceea ce nseamn c i semeni mai mult dect muli
alii, ca de exemplu Vincent Scavello. Uit-te la mine: muncesc toat ziua, dar asta nu m mpiedic
s gtesc pentru voi lucruri excelente. Christine m ajut s in casa asta mare curat ca un pahar,
absolut imaculat, martor mi-e Domnul, i chiar dac mai obosesc i eu, chiar dac mi se ntmpl s
simt c nu mai pot, merg totui mai departe! Pentru tine o fac, numai pentru tine; hainele tale sunt
totdeauna bine clcate, osetele i sunt totdeauna crpite. Spune-mi, ai mers vreodat n viaa ta cu
ciorapii rupi? Aa c dac eu pot s fac toate astea i nu mor, nici mcar nu m plng, nseamn c i
tu poi s te pori n aa fel, nct s fiu mndr c sunt mama ta, i i jur c aa o s fie! Ct despre
tine, Christine
Evelyn n-ar fi ncetat o clip s-i bat la cap. ntotdeauna, chiar dac era srbtoare nu exista zi
fr prelegerile ei. Erau ca doi prizonieri care nu aveau curajul s reacioneze, pentru c i-ar fi atras
dispreul ei ucigtor, pedepse din cele mai severe i ar fi urmat i mai multe predici. i mpingea
nainte fr odihn, cerndu-le succese n orice ar fi fcut, ceea ce nu era chiar cel mai ru lucru. S-ar

fi putut dovedi chiar profitabil. i totui, chiar atunci cnd succesele erau rsuntoare, cnd cucereau
premiile cele mai mari puse la btaie, cnd ocupau primele locuri la coal, cnd obineau toate
acestea i multe, multe altele, nu reueau niciodat s-i mulumeasc mama. Cel mai bun nu era
suficient pentru Evelyn. Dnd reueau s fie cei mai buni, vrful, i certa c nu o fcuser mai repede,
apoi le fixa alte obiective, lsndu-i s neleag c i pun rbdarea la ncercare i c doar grbindu-se
o vor face s fie mndr de ei.
Cnd Vedea c predicile nu ajut, recurgea la arma ei suprem lacrimile. Plngea i se
nvinovea pe sine pentru eecurile lor. Amndoi o s ajungei ru i numai din cauza mea, pentru c
nu am fost n stare s v mic inima i nu v-am convins de importana lucrurilor. Nu am fcut
ndeajuns pentru voi, nu am tiut cum s v ajut s nfrngei sngele lui Scavello care e n voi. Ar fi
trebuit s tiu s-o fac. Ce fel de mam sunt? Nu sunt bun de nimic. Nu sunt o mam adevrat.
toi acei ani
i totul parc a fost ieri.
Christine nu-i putea povesti lui Charlie Harrison totul despre mama ei, despre copilria claustrat n
camere ntunecate, cu mobilier victorian greoi, cu sentimentul victorian al vinei grave, pentru c i-ar
fi trebuit ore ntregi ca s-i explice. n plus, nu avea nevoie de consolri, mai cu seam c nu era genul
care s se destinuiasc altora, chiar dac i-ar fi fost prieteni, ca s nu mai vorbim de strini, ca acest
brbat, indiferent ct de simpatici ar fi fost. Fcu doar cteva referiri la trecutul ei, dar din expresia
ntiprit pe faa lui i ddu seama c nelesese mai mult dect i se spusese. Probabil c durerea
ntiprit n ochii ei vorbea mai mult dect ar fi vrut ea.
Anii aceia au fost mai ri pentru Tony dect pentru mine, spuse ea. n primul rnd pentru c,
dincolo de tot ce atepta de la el, Evelyn voia s-l fac preot. Familia Giavetti dduse, numai n
generaia ei, doi preoi, care erau cei mai respectai membri ai Clanului.
Din cauza tradiiei religioase a Giavetti-lor, Evelyn era foarte religioas, i chiar de n-ar fi fost
antecedentele familiale, l-ar fi mpins pe Tony spre preoie. i a avut succes, pentru c Tony a mers de
la coala parohial direct la seminar. N-a avut de ales. De la 12 ani, Evelyn i-a tot splat creierul, aa
nct i-a fost imposibil s-i imagineze c ar fi putut s fie i altceva dect preot.
Evelyn se atepta ca Tony s ajung ntr-o parohie, i spuse Christine detectivului. Monsenior,
poate chiar episcop. Dup cum i-am spus, i impunea obiective nalte. Dar cnd Tony i-a terminat
studiile a cerut s fie trimis ca misionar. i a fost. n Africa. Mama s-a simit distrus. Vezi, n
biseric, la fel ca n guvern, poi s te ridici pe treptele ierarhiei fcnd politic. Dar nu poi s fii o
prezen remarcat pe coridoarele puterii cnd eti misionar pe undeva prin Africa. Mama a fost
furioas.
A preferat s devin misionar doar fiindc tia c ea ar fi mpotriv? o ntreb Charlie.
Nu. Problema era c mama a vzut n preoie ansa ca Tony s fac cinste familiei ei. Tony ns
a vzut altfel lucrurile. Pentru el preoia devenise o chestiune serioas.
Mai e n Africa?
A murit.
Oh, mi pare ru, rspunse Harrison ocat.
S-a ntmplat demult, l asigur ea. Acum 11 ani, cnd eu eram n treapta a doua de liceu, Tony a
fost ucis de nite teroriti, revoluionari africani.
Un timp mama a fost neconsolat ca, mai trziu, durerea ei s se transforme ntr-o ur bolnav.
De fapt era suprat pe Tony pentru c s-a sinucis, spunea ea, n sensul c fugise i el ca i tatl meu.
M-a fcut s m simt datoare s reuesc eu acolo unde euaser tatl i fratele meu. n durerea,
confuzia i senzaia de vinovie care m apsau am spus c vreau s m clugresc, iar Evelyn
mama mea, a fost fericit. Aa c, dup ce am terminat liceul, ndemnat de ea, am intrat la
mnstire i a fost un dezastru.

Dei trecuse atta timp de atunci, amintirile legate de perioada noviciatului i erau foarte vii:
hainele acelea negre, pe care le purta pentru prima oar erau neateptat de grele, estura era nespus de
aspr, fustele lungi i se agau de clanele uilor, de mobile sau de orice i ieea n drum. Prizonieratul
n uniforma sobr, dormitul pe un pat simplu, ntr-o cmru strmt din piatr, traiul zilnic n
celulele mohorte i ascetic mobilate ale mnstirii, i rmseser proaspete n memorie n ciuda
eforturilor ei de a le uita. Anii Pierdui erau att de asemntori cu viaa sufocant din casa victorian
din Pomona, nct orice gnd ndreptat spre zilele petrecute n mnstire i apsa pieptul,
ngreunndu-i respiraia.
O maic? spuse Charlie Harrison, nereuind s-i ascund uimirea.
O maic, rspunse ea.

Charlie ncerc s-i imagineze femeia sensibil din faa lui n haine monahale. Pur i simplu nu
reuea. Imaginaia i se revolta. Dar cel puin ncepea s neleag de unde provenea linitea interioar
a clientei lui. Doi ani petrecui ntr-o mnstire de maici, doi ani de meditaii prelungite i rugciuni
zilnice, doi ani de izolare de viaa trepidant din afar, trebuia s produc efecte durabile.
Dar nimic din toate acestea nu putea explica atracia pe care o simea fa de ea sau faptul c n
prezena ei se simea ca un puti n clduri. Asta rmnea un mister plcut, dar oricum, un mister.
Am rezistat doi ani, continu ea, ncercnd s m conving c exist n mine o vocaie pentru
clugrie. A fost zadarnic. Cnd am prsit mnstirea, Evelyn a fost distrus. ntreaga ei familie o
decepionase. Apoi, dup vreo doi ani, cnd am rmas nsrcinat cu Joey, a fost, pur i simplu,
ngrozit. Singura ei fat, care ar fi putut s fie clugri, devenise o femeie fr cpti, o mam fr
so.
Privi n jos i fcu o scurt pauz pentru a-i aduna gndurile. Charlie o atept. tia s atepte la
fel de bine cum tia s asculte. n cele din urm, ea spuse:
De atunci am devenit un fel de catolic renegat. Aproape c mi-am pierdut credina sau am
fost silit s-o fac. N-am mai fost deloc la liturghie. Dar am rmas catolic fa de avort. L-am pstrat
pe Joey i n-am regretat niciodat.
Mama ta nu i-a schimbat atitudinea?
Nu. Dei ne vorbim, ntre noi este o prpastie. Nu vrea s aib de-a face cu Joey.
Mare pcat.
Ca o ironie a sorii, de cnd am rmas gravid totul s-a schimbat n viaa mea. Lucrurile au
nceput s mearg tot mai bine. nc nu nscusem cnd am intrat n afaceri cu Val Gardner i am
pornit Wine & Dine. Am avut multe succese, dar asta n-a nsemnat nimic pentru mama. Nu i se pare
suficient, pentru c a fi putut s fiu clugri i am ajuns o mam necstorit. M nvinovete i
acum, de cte ori ne vedem.
n fine, acum pricep ce-i cu sensibilitatea asta a ta.
O sensibilitate care m-a fcut s cred c atunci cnd a nceput ieri toat povestea cu btrna
mi era sortit s mi se ntmple aa ceva.
Adic?
Probabil c mi-e dat s-l pierd pe Joey. Poate c e inevitabil predestinat.
Nu te neleg.
Se foi nervoas. Prea n acelai timp furioas, descurajat i jenat.
i limpezi vocea, inspir adnc i spuse:
Poate c e pedeapsa Domnului pentru renunarea la clugrie, pentru suprrile mamei mele,
pentru deprtarea de biseric, dup ce fusesem att de apropiat de ea.
Dar e
Ridicol? suger ea.

Pi da.
ncuviin.
tiu.
Dumnezeu nu este rzbuntor.
tiu, rspunse ea sfioas. E o tmpenie, nu are nicio logic. O prostie de sus pn jos. i totui
asta m roade. Chiar i prostiile pot avea o motivaie uneori. Oft, scuturndu-i capul. Sunt mndr
de Joey, a naibii de mndr, dar nu sunt deloc mndr c nu sunt o mam cstorit.
Ziceai c-mi vei spune i cte ceva despre tat n cazul cnd s-ar putea s aib vreo legtur cu
povestea asta. Cum l cheam?
Mi-a spus c-l cheam Luke de fapt Lucius Under .
Sub ce?
sta era numele lui de familie. Under. Under Lucius, dar m-a rugat s-i spun Luke.
Under. Un nume cam neobinuit.
E un nume fals. Se gndea, probabil, cum s m dezbrace atunci cnd i l-a fabricat, spuse ea
furioas. Apoi roi.
Era vdit jenat de aceste destinuiri intime, dar continu:
S-a ntmplat n timpul unei croaziere n Mexic, pe unul din acele vapoare ale dragostei. Rse
fr veselie pomenind despre dragoste n acest context. Dup ce am vzut ce nseamn clugria i
dup ce am fost civa ani chelneri, voiajul sta a fost prima distracie pe care mi-am ngduit-o.
Dup numai cteva ore de la plecarea din Los Angeles am ntlnit un brbat. Un tip foarte bine
Fermector. Spunea c-l cheam Luke. i cum un lucru duce ntotdeauna la altul Trebuie s fi
neles ct eram de vulnerabil, pentru c se nvrtea n jurul meu ca un rechin. Pe vremea aia eram cu
totul alta, aa de timid, o adevrat clugri ieit de la mnstire, o virgin lipsit complet de
experien. Am stat mpreun cinci zile pe vasul la, cred c cea mai mare parte a timpului, n cabina
mea, n pat. Peste cteva sptmni, cnd am aflat c sunt gravid, am ncercat s dau de el. Nu aveam
nevoie de bani, cred c m nelegi. Mi-am spus doar c e dreptul lui s tie c va fi tat. Rse din nou,
amar. mi lsase o adres i un numr de telefon, dar nu corespundeau. M-am gndit s-l gsesc prin
intermediul companiei de navigaie, dar am considerat c ar fi att de njositor. Zmbi trist. Apoi a
urmat o existen att de banal. Chiar nainte de a fi rmas nsrcinat, m-am simit murdrit de
brbatul acela, de toat povestea att de vulgar de pe vapor. N-am vrut s m mai simt niciodat n
halul sta aa nct cum s-i spun n-am renunat la sex, dar am devenit foarte precaut.
Probabil c asta e tot ce a mai rmas din clugria de pe vremuri. i tot din pricina clugriei din
mine simt nevoia pedepsei, simt c probabil Dumnezeu m va pedepsi prin Joey.
Nu tia ce s-i spun. Era obinuit s asigure clienilor lui ajutor psihic, emoional sau mental, dar
nu prea tia cum s le asigure sprijin spiritual.
M implic prea tare n povestea asta, spuse ea, i probabil c te voi implica i pe tine cu toate
grijile mele. Sunt mereu speriat c Joey s-ar putea mbolnvi, rni sau accidenta. Nu e vorba aici doar
de grija fireasc a unei mame. Uneori sunt obsedat de grija pentru el. i ieri apare baba asta caremi spune c biatul e posedat, c trebuie s moar, d trcoale casei, ne ucide cinele Doamne, mi
se pare att de necrutoare, de implacabil.
Nici vorb, spuse el.
Acum, cnd tii cte ceva despre Evelyn, mama mea, tot mai crezi c ar avea vreo legtur cu
povestea asta?
Nu chiar. i totui e posibil ca btrna s-o fi auzit vorbind de Joey, i aa s fi dat de voi.
{1}

Eu cred c e vorba de o pur ntmplare. Ne aflam unde nu trebuia, ntr-un momen

nepotrivit. Dac n-am fi fost ieri pe esplanad, dac acolo ar fi fost o alt femeie cu copilul ei,
babornia s-ar fi luat de ei.
Poate c ai dreptate, rspunse el. Se ridic de pe birou. Dar nu e cazul s-i faci probleme din
cauza ei. O vom gsi. Se apropie de fereastr. O s punem capt acestei hruieli. O s vezi. Arunc o
privire pe geam, peste vrful curmalului. Furgoneta alb era la locul ei. Omul n haine nchise
continua s stea sprijinit de main. Terminase de mncat. Sttea acolo cu maniile ncruciate, cu
picioarele n aceeai poziie i supraveghea intrarea n bloc.
Vino o clip.
Christine se apropie de fereastr.
Seamn cu furgoneta parcat lng maina voastr pe esplanad?
Da, una ca asta.
S-ar putea s fie aceeai?
Crezi c m-au urmrit de diminea?
i-ai fi putut da seama?
Se ncrunt.
Eram ntr-un asemenea hal att de nervoas, de deprimat, nu cred c a fi putut s observ c
sunt urmrit, mai cu seam dac sunt i profesioniti.
Deci, poate fi aceeai furgonet.
Poate fi i o coincident.
Nu cred n coincidene.
i dac e aceeai main, dac am fost urmrit, cine e tipul sprijinit de ea?
Era prea departe ca s-l poat vedea bine. Puteau observa foarte puine amnunte de la distana
aceea. Ar fi putut avea orice vrst.
Poate e soul btrnei sau fiul ei, spuse Charlie.
Dar dac m urmrete nseamn c e la fel de nebun ca ea.
Poate.
Nu poate fi o familie de nebuni.
Nicio lege n-o interzice, spuse el.
Se apropie de birou i l chem prin interfon pe Henry Rankin, unul dintre oamenii lui cei mai buni.
i spuse despre furgoneta de vizavi.
Vreau s te apropii de ea. i iei numrul i te uii la tipu de-acolo ca s-l poi recunoate mai
trziu. Ai grij s bungheti orice amnunt fr s devii suspect. Dup aceea te ntorci i vezi s
nconjori blocul. Intri i iei prin spate ca s nu-i dea seama de unde vii.
N-avea grij, i spuse Rankin.
Dup ce i-ai luat numrul, i contactezi pe cei de la Circulaie i afli cine e proprietarul mainii.
Am neles, s trii!
Apoi mi raportezi.
Am pornit.
Charlie nchise aparatul. Se apropie iar de fereastr. O auzi pe Christine:
S sperm c e doar o coinciden.
Ba dimpotriv s sperm c e aceeai main. Ar fi cel mai bun fir.
Dar dac e aceeai main i dac tipul este cu ea
E limpede c este cu ea!
nseamn c nu numai btrna l amenin pe Joey. Sunt doi.
Sau poate mai muli.
Cum?!
Mai poate fi nc unul sau poate doi despre care nu tim.

O pasre zbur prin dreptul geamului. Frunzele palmierului tresrir n briza neobinuit de cald
pentru acel anotimp. Soarele se reflecta n geamurile mainilor parcate de-a lungul strzii.
Strinul de lng furgonet i continua ateptarea.
Ce naiba se ntmpl? ntreb Christine.

10.
n subsol, unsprezece lumnri ncercau s destrame umbrele groase. Singurul zgomot care tulbura
linitea era respiraia tot mai greoaie a mamei Grace Spivey care se cufunda lot mai profund n trans.
Cei unsprezece discipoli pstrau o tcere absolut.
Kyle Barlowe era tcut i neclintit, dei sttea ntr-o poziie incomod. Scaunul lui de stejar era
prea mic pentru el. Nu era de vin scaunul, care ar fi asigurat o poziie bun oricui altcuiva. Barlowe
era att de masiv nct, n comparaie cu el, toat mobila prea s fi fost fcut pentru pitici. i plceau
scaunele adnci, bine capitonate i fotoliile de mod veche, cu spatele suficient de larg pentru a-i
cuprinde umerii. i plceau paturile largi, sofalele gen LAY-Z-BOY i czile strvechi, cu picioare de
fier, erau att de largi nct i permiteau s stea ntins i nu cu picioarele ghemuite ca un copil care
face baie ntr-un lighean. Apartamentul lui din Santa Ana era mobilat n funcie de dimensiunile lui,
dar cnd nu era acas se simea mai mult sau mai puin stnjenit.
Pe msur ce Mama Grace se prbuea n transa ei, Barlowe devenea tot mai nerbdtor s afle ce
mesaj va aduce din lumea spiritelor i uita c st cocoat pe un scaun de copil.
O adora pe Mama Grace. Ea a fost cea care i vorbise de viitoarea pogorre a Amurgului, iar el
crezuse fiecare cuvnt. Amurgul. Da, avea o noim, Omenirea depise cu mult termenul pentru
ntlnirea cu Amurgul. Avertizndu-l i cerndu-i ajutorul pentru a pregti omenirea n vederea
ntlnirii, Mama Grace i dduse o ans de a-i rscumpra pcatele pn nu era prea trziu. i salvase
trupul i sufletul.
Pn la ntlnirea cu ea, i petrecuse cei 28 de ani de via ntr-o constant sete de autodistrugere.
Fusese un beivan, un btu, spaima barurilor, un consumator de droguri, un violator i chiar uciga.
Dusese o via dezordonat, schimbnd cte o femeie pe sptmn, cele mai multe erau drogate sau
prostituate, adesea i una i alta. Se procopsise cu blenoragie de apte sau opt ori, cu sifilis de dou ori
i era de mirare c nu se alesese dect cu att.
Uneori, foarte rar ns, cnd era suficient de lucid, se simea dezgustat sau chiar ngrozit de viaa pe
care o ducea. Se autoconvinsese c sila fa de sine i violena fa de ceilali erau un rspuns
necontrolat prea rareori intenionat la cruzimea de care ddeau dovad ceilali fa de el.
Pentru cei din jur, era doar o monstruozitate, un uria greoi, cu o fa de Neanderthal care ar fi
speriat i un urs grizzly. Copiii, mai cu seam, l ocoleau. Oamenii de toate vrstele se holbau la el,
unii n modul cel mai deschis, alii pe ascuns. Unii chiar rdeau de el pe la spate sau fceau glume pe
seama lui. n general se fcea c nu bag de seam, cu excepia cazurilor cnd avea chef s rup nite
mini sau s dea nite uturi n fund. Dar ntotdeauna observa atitudinea lor i asta l durea. Tinerii
erau cei mai ri, mai cu seam unele fete, care rdeau de el fr s se fereasc. Ba uneori, cnd erau
destul de departe ca s se simt la adpost, i bteau joc de el. Toat viaa nu fusese altceva dect un
individ ocolit de toi, un nsingurat.
Ani de zile i gsise o justificare pentru stilul lui de via. Amrciunea, duritatea, ura i furia
preau s fie pavezele lui mpotriva rutii tuturor celorlali. Dac nu ar fi fost totala lui indiferen
fa de condiiile materiale n care tria i setea de rzbunare, ar fi fost complet lipsit de aprare.
Lumea dorea cu orice pre s fac din el un asocial i l vedea fie ca pe un mscrici de apte picioare,
cu o mutr de maimu, fie ca pe un monstru nspimnttor. Ei bine, nu era un mscrici, dar nu-l

deranja s-o fac pe monstrul. N-ar fi ezitat s le demonstreze ct de ru, ct de monstruos putea s fie
dac ar fi vrut. Ei l fcuser aa. Nu el era rspunztor pentru crimele lui. Era ru pentru c ei l
fcuser s fie ru. Asta i spusese cea mai mare parte a vieii lui.
Pn n ziua cnd a ntlnit-o pe Mama Grace Spivey. Ea l ajutase s vad ce epav ajunsese. Ea l
fcuse s neleag c justificrile pe care le gsea pentru viaa lui pctoas i atitudinea mult prea
ngduitoare fa de propriu-i comportament erau lipsite de orice baz. Ea l nvase c un paria poate
ctiga putere, curaj i chiar mndrie din propria lui situaie. Ea l ajutase s-l vad pe diavol cuibrit
n propria lui fiin i s-l alunge de acolo.
Ea i artase c marea lui for i talentul lui unic pentru distrugere trebuiau folosite numai pentru a
rspndi groaza printre inamicii lui Dumnezeu i a-i pedepsi.
Acum, n faa Mamei Grace, care plutea n trans, Kyle Barlowe o privea cu o adoraie infinit. Nu
vedea c prul ei ca o coam nengrijit era ncreit, nclcit i unsuros. Lui i se prea, n lumina
tremurtoare, aurie, un nimb sfnt care i ncadra faa, o aur. Nu i vedea hainele boite. Nu vedea nici
drele de scame i mtrea, nici petele de mncare ce le decorau. Vedea numai ceea ce dorea el. i
ceea ce dorea era salvarea.
Ea gemu. Pleoapele i se zbtur fr s se deschid.
Stnd pe podea, cu lumnrile inute strns n mini, cei unsprezece discipoli ai consiliului intim
devenir ncordai, dar niciunul nu scoase vreun sunet care ar fi putut destrma vlul subire al vrjii.
O, Doamne, spuse Mama Grace de parc ar fi vzut ceva oribil. O, Doamne, o, Doamne, o,
Doamne!
Tresri, apoi se cutremur. i mic buzele nervoas. Deasupra sprncenelor strlucea sudoarea.
Respira greu. Gfia cu gura deschis de parc s-ar fi necat. Apoi inspir, cu un uierat rece, printre
dinii strni.
Barlowe atepta rbdtor.
Mama Grace i nl minile cu pumnii ncletai. Inelele sclipir n lumina lumnrilor. Apoi
minile i czur n poal i rmaser nemicate ca nite psri moarte. n cele din urm vorbi i
vocea i era slab, tremurat, de nerecunoscut.
Omori-l.
Pe cine? ntreb Barlowe.
Pe biat.
Cei 11 discipoli se agitar, privindu-se unii pe ceilali cu neles.
Micrile lumnrilor nteau umbre care se rsuceau i se contorsionau, mprtiindu-se prin toat
camera.
Vrei s spui Joey Scavello? ntreb Barlowe.
Da, pe el s-l ucidei, spuse Mama Grace de la o mare deprtare. Acum!
Din motive pe care nici Barlowe, nici Mama Grace nu le puteau nelege, el era singurul care putea
s comunice cu ea cnd era n trans. Dac i-ar fi vorbit alii, nu i-ar fi auzit. Ea era singura care le
putea face legtura cu lumea spiritelor, iar Barlowe, prin ntrebrile lui, bine direcionate i puse cu
rbdare, asigura receptarea mesajelor cu claritate i n detaliu. Mulumit acestei caliti, acestui dar,
se convinsese c este i el unul dintre aleii Domnului, aa cum i spusese Mama Grace.
Omori-l omori-l, murmur ea cu o voce hrit.
Eti sigur c el e biatul? ntreb Barlowe.
Da.
Nu e nicio ndoial?
Nu.
Cum poate fi ucis?
Faa Mamei Grace era acum destins. Pe faa ei, de obicei neted, apruser cearcne. Carnea ei

fr culoare, arta ca o hain mototolit.


Cum l putem distruge? ntreb Barlowe din nou.
Gura i se deschise larg. Aerul i uiera n gt. Saliva i se scurgea din colurile gurii, prelingndu-i-se
pe brbie.
Mam Grace? o ndemn Barlowe.
Vocea ei deveni i mai slab.
Omori-l oricum vei vrea.
Cu o arm, cu un cuit? Prin foc?
Cu orice arm vei reui dar numai dac acionai rapid.
Ct de rapid?
Timpul expir. Cu fiecare zi devine tot mai puternic tot mai puin vulnerabil.
Cnd l vom ucide, va trebui s respectm vreun ritual? ntreb Barlowe.
Doar att cnd va fi mort inima.
Ce e cu inima?
Trebuie scoas, spuse ea cu o voce mai intens i mai ascuit.
i apoi?
Se va nnegri.
Inima lui se va nnegri?
Ca un crbune. i va putrezi. i vei vedea
Se aez i mai dreapt n scaun. Sudoarea de pe sprncene i picura pe fa. i transpirase i buza de
sus. Ca o pereche de molii rnite minile i se agitar n poal. Culoarea i reapru n obraji, dei ochii
i rmseser nchii. Nu mai bolborosea, dar saliva continua s-i luceasc pe brbie.
Ce vom vedea cnd i vom scoate inima? ntreb Barlowe.
Viermi, spuse ea scrbit.
n inima biatului?
Da. i gngnii. Miunnd.
Unii din discipoli ncepur s murmure. Dar nu avea nicio importan. Nimic nu mai putea s
tulbure transa Mamei Grace. Era prea adnc prins n mrejele ei.
Barlowe se aplec n fa i i prinse coapsele cu minile lui mari.
Ce trebuie s facem cu inima dup ce i-am scos-o? ntreb el.
Ea i muc buza att de tare nct Barlowe se temu c i va da sngele. Apoi, cu un gest
spasmodic, i ridic minile i degetele se rsucir n aer de parc ar fi putut s stoarc rspunsul de
acolo. Apoi:
Aruncai inima n
n ce? ntreb Barlowe.
ntr-un vas cu ap sfinit.
Dintr-o biseric?
Da. Apa va rmne rece dar inima va fierbe, se va preschimba n aburi negri i se va
evapora.
Atunci putem fi siguri c biatul a murit?
Da. Mort. Pentru venicie. Nu va mai reveni sub o alt ncarnare.
Deci mai e o speran? ntreb Barlowe cruia nu-i venea s cread c ar mai fi existat aa ceva.
Da, rspunse ea cu voce ngroat. Speran.
Slvit fie Domnul, spuse Barlowe.
Slvit fie Domnul, rspunser discipolii.
Mama Grace deschise ochii. Csc, oft, clipi, i se uit n jurul ei nedumerit.
Unde sunt? Ce s-a ntmplat? M simt aa de sleit. Am pierdut tirile de la ora ase? N-ar fi

trebuit s le pierd. Ar fi trebuit sa aflu ce mai au de gnd oamenii lui Lucifer.


Mai sunt doar cteva minute pn la amiaz, spuse Barlowe. Mai sunt cteva ore bune pn la
tirile de la ase.
Se zgi la el cu ochi tulburi n care flutura familiara privire aiurit care i anuna revenirea dintr-o
trans profund.
Tu cine eti? M cunoti? NU cred c m tii.
Sunt Kyle, Mam Grace.
Kyle? spuse ea de parc nu ar fi auzit niciodat de el. n ochi i se aprinse o licrire de ndoial.
Relaxeaz-te, spuse el. Relaxeaz-te i ncearc s nelegi. Ai avut o viziune. O s-i aminteti
ntr-o clip. O s-i revin totul n memorie. i ntinse ctre ea minile mari, bttorite. Uneori era
att de speriat i pierdut cnd ieea din trans, nct avea neaprat nevoie s fie nconjurat cu
afeciune. De obicei, cnd l inea de mini, fora lui fizic o regenera, readucnd-o n fire, de parc ar
fi fost o baterie de la care se alimenta. Dar astzi, btrna i respinse minile. Se ncrunt. Se uit la
lumnri i la discipolii ei, uluit de prezena lor.
Doamne, spuse ea, mi-e att de sete.
Unul dintre discipoli se grbi s-i aduc de but. l privi pe Kyle.
Ce vrei de la mine? De ce m-ai adus aici?
O s-i aminteti, rspunse el cu rbdare, zmbindu-i ncurajator.
Nu-mi place aici, spuse ea cu o voce subire, argoas.
Dar e biserica ta.
Biseric?
Subsolul bisericii.
Dar e ntuneric, scnci ea.
Eti n siguran aici.
Se bosumfl ca un copil, apoi se ncrunt, dup care spuse:
Nu-mi place ntunericul. Mi-e fric de ntuneric. i cuprinse umerii cu braele, ca ntr-o
mbriare.
De ce m-ai adus n bezna asta?
Unul dintre discipoli se ridic i aprinse lumina. Ceilali stinser lumnrile.
Biseric, repet Mama Grace privind pereii lambrisai ai subsolului i coloanele care sprijineau
tavanul. Fcea eforturi s neleag ce i se ntmpl, dar era nc dezorientat. Barlowe nu putea face
nimic s o ajute. Uneori i trebuiau i zece minute ca s ias din starea de confuzie care-i nsoea
ntotdeauna cltoria n lumea spiritelor. Se ridic. Barlowe se ridic i el aplecndu-se protector
peste ea.
Vreau pipi, spuse ea, mi trebuie tare. Se strmb i-i puse o mn pe burt.
Nu mai vrea nimeni pipi aici? Eu trebuie neaprat s fac pipi.
Barlowe o ndrept spre Edna Vanoff, o femeie mic i ndesat, membr a consiliului intim, i
Edna o conduse pe Mama Grace spre toaleta aflat la captul opus al subsolului. Btrna nu era sigur
pe picioare. Se sprijinea cu toat greutatea de Edna, continund s priveasc uimit n jurul ei.
Strbtnd camera, repet cu voce tare:
O, mi trebuie aa de tare nct cred c o s explodez.
Barlowe oft ngrijorat i se aez pe scaunul prea mic i prea tare. Lucrul cel mai greu pentru el
i pentru ceilali discipoli era s neleag comportamentul bizar al Mamei Grace dup ce avea o
viziune. n aceste momente nu avea deloc alura unui lider spiritual. n plus, nu-i lipsea nimic din
comportamentul unei btrne bete i nebune. n cel mult zece minute redevenea ns stpn pe sine.
Curnd va fi din nou femeia cu mintea ascuit i ochi limpezi care l smulsese din mocirla unei viei
pctoase. Femeia creia nimeni nu-i punea la ndoial fora de ptrundere, puterea i sfinenia.

Nimeni nu se mai ndoia de adevrul chemrii ei exaltate. i totui, cu toate c o vzuse de multe ori
ntr-o asemenea stare de plns, i tia c nu e ceva de durat, n clipele acelea Barlowe se simea
tulburat i bolnav de ndoial. i se ura pentru ndoiala lui. i spunea c Dumnezeu o punea pe Mama
Grace n asemenea situaii dezgusttoare tocmai pentru a pune la ncercare credina apostolilor ei. Era
procedeul prin care Dumnezeu se asigura c doar cei mai devotai discipoli ai Mamei Grace vor
rmne alturi de ea, asigurnd n felul acesta soliditatea bisericii pentru zilele grele ce aveau s vin.
Cu toate acestea, de cte ori o vedea ntr-un asemenea hal, Barlowe se simea drmat ru de tot.
i privi pe membrii consiliului intim, care continuau s stea pe jos. Toi preau tulburai i toi se
rugau. i nchipui c se rugau s aib puterea de a nu se ndoi de Mama Grace, aa cum i se ntmpla
lui.
i nchise ochii i ncepu s se roage i el. Vor avea nevoie de toat puterea, credina i ncrederea
pe care le puteau gsi n ei, pentru c uciderea biatului nu va fi o treab uoar. Nu era un biat
obinuit. Mama Grace struise asupra acestui lucru. S-ar putea s fie posesorul unei fore cumplite.
Se putea ntmpla s-i distrug chiar n clipa cnd vor ridica mna asupra lui. Dar de dragul omenirii,
trebuia s ncerce s-l ucid.
Barlowe spera c Mama Grace i va ngdui lui s aplice lovitura de graie. Chiar dac asta ar fi
nsemnat propria-i moarte, voia ca el s fie cel care va vrsa sngele biatului, pentru c acela care l
va omor pe puti (sau va muri n aceast ncercare), avea asigurat un loc n Rai, aproape de tronul lui
Dumnezeu. Barlowe era convins de acest adevr. Dac i-ar folosi toat puterea i ura pentru a izbi
acel copil al rului, ar rscumpra din pcatele din zilele dinaintea convertirii lui de ctre Mama
Grace.
Aezat pe scaunul tare de stejar, cu ochii nchii, cu gura plin de rugciuni, i strnse pumnii.
Respiraia i se acceler. Nerbdarea i era trdat de curba umerilor i de ncordarea braelor, gtului
i maxilarului. Tot trupul i era strbtut de fiori. Era nerbdtor s mplineasc porunca Domnului.

11.
La mai puin de 20 de minute, Henry Rankin se ntoarse n biroul lui Charlie Harrison cu datele
Serviciului Circulaie privind furgoneta alb.
Rankin era un brbat micu, subire, cu inut i suplee atletic. Christine se ntreb dac nu cumva
e jocheu. Era bine mbrcat, cu mocasini negri, Bally, un costum cenuiu, uor, cma alb, cravat
albastr i batist albastr ngrijit mpturit, pus la vedere n buzunarul hainei. Nu aducea deloc cu
ceea ce i imagina Christine n legtur cu un detectiv particular.
Rankin i ddu lui Charlie o bucat de hrtie i i spuse:
Dup cei de la Circulaie, furgoneta aparine unei imprimerii numite The True Word.
Dac te gndeai mai bine, nici Charlie Harrison nu prea semna cu un detectiv particular, i spuse
Christine. Crezuse c detectivii particulari sunt mai nali: Charlie nu era att de scund ca Henry
Rankin, dar nici din cale-afar de nalt. Mai credea c un astfel de detectiv e cel puin ct un tanc i la
nevoie, poate s sparg un zid cu pumnul: Charlie era subirel i, cu toate c lsa impresia c i poate
purta singur de grij, n-ar fi trecut niciodat printr-un zid, fie el de crmid sau din orice altceva. i
mai credea c un detectiv particular avea o nfiare fioroas, cu ochi duri i o gur crud, cu buzele
strnse: Charlie avea o nfiare inteligent, descurcrea, capabil, dar nu fioroas. Faa n-avea
nimic deosebit, dei trsturile i erau frumoase, ncadrate de un pr blond i des, atent pieptnat. Cei
mai reuii erau ochii, verzi-cenuii, limpezi i direci. Erau calzi, prietenoi, lipsii de violen sau cel
puin aa preau.
Dei nici Charlie, nici Rankin nu semnau cu Magnum, sau Sam Spade, sau Philip Marlowe,

Christine avea convingerea c nimerise unde trebuie. Charlie Harrison era prietenos, stpn pe sine,
deschis i sincer. Toate gesturile sale erau discrete, sigure i precise. Emana competen i ncredere.
Christine i nchipuia c lui Charlie i se ntmpla extrem de rar dac i s-o fi ntmplat vreodat aa
ceva s dea gre.
Foarte puini oameni cunoscui de ea i lsaser o astfel de impresie. Ai naibii de puini. Mai cu
seam brbaii. n trecut, cnd ncercase s-i gseasc un reazem n brbai, ncrederea ei fusese de
prea multe ori nelat. Totui instinctul i spunea c Charlie Harrison era diferit de cei mai muli
dintre oameni i c se poate bizui pe el.
Charlie i ridic ochii de pe hrtia pe care i-o dduse Rankin.
The True Word? Avem ceva despre ei prin registrele noastre?
Nimic.
Charlie o privi pe Christine.
Ai auzit vreodat de ei?
Nu.
Ai tiprit vreodat brouri sau altceva pentru magazinul vostru destinat mnccioilor?
Cu siguran, dar nu la tipografia asta.
Bine, spuse Charlie, va trebui s aflm a cui e compania, s obinem o list a angajailor i s
ncepem verificrile.
Se face, rspunse Rankin.
Poate c ar trebui s discui cu mama ta chestiunea asta, doamn Scavello, i spuse Charlie.
Mai bine nu, spuse ea. Doar dac e absolut necesar.
Bine n regul. Probabil c va deveni necesar. i cu asta te poi ntoarce la ale tale. Ne vor
lua ceva timp spturile astea.
Dar Joey?
Poate s rmn aici n dup-amiaza asta, spuse Charlie. Sunt curios ce o s se ntmple dac o
s pleci fr biat. Tipul cu furgoneta te va urmri sau o s atepte s apar Joey? Care din voi l
interesai mai mult?
O s-l atepte pe Joey, i spuse Christine nverunat, doar pe el vor s-l ucid.

Sherry Ordway, secretara de la Klemet-Harrison, se ntreb dac ea i Ted, soul ei, nu fcuser o
greeal. Acum ase ani, dup trei ani de csnicie, hotrser c nu vor copii, iar Ted se sterilizase.
Fr copii i puteau permite o cas mai frumoas, o mobil mai bun, o main mai rapid, puteau s
cltoreasc. Serile erau linitite, numai bune pentru lectur sau pentru a fi petrecute n doi. Cei mai
muli dintre prietenii lor erau legai de familie i de fiecare dat cnd le vedeau copiii obraznici sau
ncpnai, se felicitau pentru hotrrea pe care-o luaser. Se bucurau de libertatea lor i Sherry nu
regretase niciodat c nu are copii. Pn acum. Pe cnd rspundea la telefon, dactilografia scrisori sau
se ocupa de fiier, l privea pe Joey Scavello i parc-i dorea (doar un pic) s fi fost al ei.
Era un copil att de bun! Sttea afundat ntr-un fotoliu, n anticamer, cu picioarele pe podea.
Rspundea doar cnd i se vorbea, nu ar fi ntrerupt pe nimeni doar ca s atrag atenia asupra lui.
Rsfoi cteva reviste, uitndu-se la fotografii, apoi i murmur doar pentru sine ceva. ntr-un cuvnt,
era cel mai drgu lucru pe care l vzuse vreodat.
Tocmai terminase de dactilografiat o scrisoare i l urmrea pe furi pe biat cum, ncruntat i
mrunind vorbe de neneles, i examina nodurile de la ireturile adidailor, dup care refcu funda
unuia din ei. Se pregtea s-l ntrebe dac ar fi vrut una din brioele ei cu unt, cnd sun telefonul.
Klemet-Harrison, spuse Sherry.
Joey Scavello este acolo? vru s tie o voce de femeie. E un biea de ase ani. Nu se poate s
nu-l fi observat dac e pe-acolo. E o ppu.

Sherry ezit, surprins de faptul c cineva se interesa de biat.


La telefon e bunica lui, continu femeia. Christine mi-a spus c va veni cu biatul la
dumneavoastr.
A, bunica! Da, sigur c da, sunt aici. Doamna Scavello e n biroul domnului Harrison. Nu putei
vorbi cu dnsa acum. Dar sunt sigur c
De fapt cu Joey vreau s vorbesc. E i el la domnul Harrison?
Nu. E aici, cu mine.
Mi-l putei da o clip? continu femeia, dac nu deranjez foarte tare.
Nu e nicio problem.
N-o s dureze prea mult.
Sigur. O clip, v rog. Sherry lu receptorul de la ureche i spuse:
Joey! E pentru tine. Bunica.
Bunica? fcu biatul, prnd foarte surprins.
Apoi se apropie de birou. Sherry i ddu telefonul i biatul nu spuse altceva dect hello. Deveni
rigid, mnua i se nclet aa de tare pe receptor nct oasele ameninau s strpung pielea subire a
ncheieturilor. Rmsese cu ochii larg deschii, ascultnd. Sngele i fugi din obraji. Ochii i se
umplur cu lacrimi. Brusc, trnti receptorul.
Sherry tresri surprins.
Joey! Ce s-a ntmplat?
Colurile gurii i coborr cu un tremur vdit.
Joey!
A fost ea.
Bunica?
Nu. V vrjitoarea.
Vrjitoarea?
A spus c o s-mi smulg inima.

Charlie l duse pe Joey n birou la Christine, nchise ua n urma lui, iar el rmase cu Sherry pentru
a-i pune cteva ntrebri. Sherry prea distrus.
N-ar fi trebuit s-i permit s-i vorbeasc biatului. Nu mi-am dat seama.
Nu e vina ta, i spuse Henry Rankin.
Aa e, o asigur i Charlie.
Ce fel de femeie
Asta ncercm s aflm, spuse Charlie. Acum vreau s te concentrezi asupra discuiei i s-mi
rspunzi la cteva ntrebri.
Nu prea sunt multe de spus.
A pretins c e bunica lui?
Da.
A spus c e doamna Scavello?
Hm nu. Nu i-a spus numele. Dar tia c este aici, cu mama lui. Nu mi-a fi nchipuit
niciodat adic, vreau s spun c prea s-i fie bunic.
De fapt cum i s-a prut? o ntreb Charlie.
Doamne, nu-mi dau seama avea o voce foarte plcut.
Avea vreun accent? o ntreb Charlie.
Nu.
Nu trebuie neaprat s fi avut un accent evident ca s ne fie de folos, spuse Henry. Aproape toi
vorbim cu un accent anume, chiar dac nu e pronunat.

Ei bine, chiar dac ar fi existat aa ceva, nu l-am sesizat, spuse Sherry.


Se auzea ceva pe fundal? o ntreb Charlie.
Ce anume?
Zgomote de orice fel.
Nu.
Dac ar fi sunat de la un telefon public, de exemplu, s-ar fi auzit zgomotul strzii, motoare de
maini.
Nimic din toate astea.
Poate vreun alt zgomot care ne-ar ajuta s ne dm seama de unde a sunat.
Nu, se auzea doar vocea ei, rspunse Sherry, i era o voce aa de plcut!

12.
Dup ce viziunea se termin, Mama Grace le ddu drumul discipolilor, cu excepia lui Kyle
Barlowe i Edna Vanoff. Apoi, folosindu-se de telefonul din subsol, sun la agenia de detectivi unde
se afla Joey Scavello i mama lui, i avu o scurt convorbire cu biatul. Kyle nu descoperise sensul
gestului ei, dar Mama Grace era foarte ncntat.
Nu-i suficient s-l ucidem, spuse ea. Mai trebuie ngrozit i demoralizat. Prin biat o s bgm
spaima i n diavol. Aa o s-l facem s neleag c bunul Dumnezeu nu-i va permite niciodat s
pun stpnire pe pmnt i c va trebui s renune la comploturile lui i s-i ia gndul c va fi
cndva nvingtor.
Lui Kyle i plcea s o aud vorbind aa. Cnd o asculta pe Mama Grace tia c va fi i el un
participant de prim mrime la evenimentele importante care se vor derula n istoria omenirii.
Veneraia i umilina fceau s-i tremure picioarele.
Grace i conduse pe Kyle i Edna n captul opus al subsolului, acolo unde ntr-un perete de lemn se
afla o u bine mascat. n spatele ei era o camer de 20 pe 26 de picioare. Plin cu arme.
La nceputurile misiunii sale, Mama Grace avusese o viziune care o avertiza c, atunci cnd va veni
Amurgul, va trebui s se apere i cu altceva, nu numai cu rugciuni. A luat viziunea foarte n serios. i
nu era singurul arsenal al bisericii.
Kyle fusese de mai multe ori aici. l bucura rcoarea camerei i mirosul vag de ulei de arm. Dar
cea mai mare plcere i-o fcea faptul c momentul groaznicei distrugeri atepta rbdtor pe aceste
rafturi, ca un geniu al rului nchis ntr-o sticl, ateptnd doar o mn care s scoat dopul.
Lui Kyle i plceau armele. Plcerea lui era s rsuceasc o arm n minile lui mari, ore n ir,
simindu-i puterea, aa cum un orb simte nelesul literelor n Braille.
Uneori cnd somnul i era profund, visa c ine aintit asupra oamenilor o arm grea, un Magnum
357, cu un calibru apropiat de cel al unui tun, care bubuia, ca glasul unui dragon. De cte ori o
cntrea n palme, simea o plcere infinit.
Un timp i fusese team de aceste vise. Se temea c diavolul nu-l prsise cu totul. Dar a descoperit
c oamenii din visul lui erau dumanii lui Dumnezeu, iar fanteziile lui distinctive i fceau bine. Lui
Kyle i fusese dat s fie o unealt a justiiei divine. Aa i spusese Grace.
Acum, n camera armelor, Mama Grace se apropie de rafturi, mergnd pe lng peretele din stnga
uii. Lu o cutie, o deschise, ndeprt plasticul n care era nfurat revolverul aflat acolo i puse
arma pe mas. Era un Smith & Weason calibru 38, un Chief Special, care ar fi putut face praf pe
oricine. Lu un alt revolver de pe raft, l scoase din cutie i l puse pe mas, lng primul. Edna Vanoff
ndeprt plasticul n care erau nvelite armele. nainte ca ziua s fi trecut, biatul va fi mort i, poate
c unul din pistoalele astea l va distruge.

Mama Grace lu un Remington calibru 20 de pe unul din rafturi i l aez pe mas. Emoiile lui
Kyle se intensificar.

13.
Joey se aez pe scaunul lui Charlie, n spatele marelui birou, sorbind din Coca-Cola pe care Charlie
i-o turnase ntr-un pahar. Christine edea iar pe scaunul rezervat clienilor. Era ocat. De cteva ori
Charlie o vzu mucndu-i unghia fr s-i dea seama ce face.
Era nemulumit de faptul c fuseser descoperii i deranjai chiar n biroul lui. Veniser la el s
gseasc protecie i acum erau iar nspimntai. Se aez pe marginea biroului, privindu-l pe Joey.
Apoi spuse:
Te neleg dac nu vrei s discutm despre telefon. Totui, tare a vrea s-i pun cteva ntrebri.
Credeam c o s-l angajm pe Magnum, rspunse biatul.
Iubitule, ai uitat c Magnum este n Hawaii? i spuse Christine.
Ah, da. Ai dreptate, rspunse biatul. Prea ngrijorat. Magnum ar fi fost cel mai bun s ne ajute.
O clip, Charlie nu nelese la ce se refer biatul. Abia dup aceea i aminti de serialul de
televiziune i zmbi.
Joey lu o nghiitur zdravn de Coca i l studie pe Charlie pe deasupra paharului. n cele din
urm spuse:
Cred c i tu eti destul de bun.
Lui Charlie i veni s rd.
N-o s-i par ru c ai venit la noi, Joey. i acum ce i-a spus femeia la telefon?
Mi-a spus Nu te poi ascunde de mine.
Charlie sesiz nuana de team din vocea biatului i spuse repede:
Ei bine, n privina asta s-a nelat. Dac vrem s ne ascundem de ea, putem s-o facem. S nu-i
faci probleme din punctul sta de vedere. i ce i-a mai spus?
Mi-a mai spus c tie cine sunt.
Tu ce crezi c-a vrut s spun?
Biatul l privi dezorientat.
Habar n-am.
i ce i-a mai spus?
A mai spus c o s-mi smulg inima.
Christine scoase un sunet strangulat. i frmnta, cu gesturi nervoase, geanta.
Cred c ar trebui s-l duc pe Joey undeva.
Poate mai trziu, spuse Charlie pe un ton linititor. Dar nu chiar acum.
Cred c acum ar fi momentul potrivit, nainte de a se ntmpla ceva. Am putea pleca la San
Francisco. Sau mai departe. N-am fost niciodat n Caraibe. Acum ar fi cea mai bun ocazie pentru un
drum pn acolo.
D-mi cel puin 24 de ore, spuse Charlie.
Da? 24 de ore? i ce se ntmpl dac babornia aia ne gsete? Nu. Astzi ar trebui s plecm.
Pentru ct timp? o ntreb Charlie. O sptmn? O lun? Un an?
Dou sptmni ar fi suficient. O vei gsi n timpul sta.
Nu-i obligatoriu.
Dar de ct timp ai nevoie?
O nelegea pe Christine i i mprtea ngrijorarea. Dorea s fie tandru cu ea, dei nu tandreea ci
duritatea ajuta n asemenea cazuri. i spuse:

E clar c a fcut o fixaie pentru Joey. E obsedat de el. Joey i pune n micare rotiele, ca s zic
aa. Fr el prin preajm, s-ar putea retrage n carapacea ei. S-ar putea evapora. N-am mai putea-o
gsi niciodat dac Joey n-ar scoate-o din brlog. Sau preferi s pleci n vacan pentru totdeauna?
Vrei s spui c-mi vei folosi fiul ca momeal?
Nu. Nu chiar. Nu l-a bga niciodat ntr-o capcan, ca momeal. l vom folosi ca pe o ispit.
E o crim ceea ce vrei s faci.
Dar e singura cale s ajungem la ea. Dac biatul nu-i prin preajm, nu va avea niciun motiv s
se arate. Se apropie de Christine i i puse o mn pe umr. Va fi pzit tot timpul. Va fi n afara
oricrui pericol.
Pe dracu!
i jur.
Ai deja numrul furgonetei, spuse ea.
S-ar putea s nu fie suficient. S-ar putea s nu ne conduc nicieri.
Ai i numele companiei creia i aparine. The True Word.
Poate c nici asta nu-i suficient. i dac nu-i de-ajuns, dac nu ne va duce nicieri, Joey va trebui
s fie aici, ca ea s aib motive s rite fcndu-i apariia.
Am impresia c noi suntem cei care riscm.
Ai ncredere n mine, spuse el ncet.
Ea i ntlni privirea.
Stai jos, spuse el. Hai. D-mi o ans. Mai trziu, dac voi avea un singur semnal, ct de slab, c
nu controlm situaia, o s v trimit undeva n afara oraului pentru un timp. Dar te rog Nu acum.
i privi fiul care lsase din mn paharul de Coca i sttea acum pe marginea scaunului lui Charlie.
Observ c spaima ei i se transmitea biatului, aa c se aez i ncerc s-i vin n fire, aa cum o
rugase Charlie.
Acesta se aez iar pe marginea biroului.
Joey, s nu-i fie fric de vrjitoare. Eu tiu s m descurc cu vrjitoarele. Las-i toate grijile n
seama mea. Acum vorbeai cu ea la telefon i ea i-a spus c vrea s te taie. Ce i-a mai spus?
Faa biatului se ncord n ncercarea de a-i aminti.
Nu prea multe ceva despre nite judectori.
Judectori?
Da, a spus ceva n genul Dumnezeu vrea ca ea s-mi aduc nite judectori.
Judecat? ntreb Charlie.
Da, spuse biatul. A spus c i va aduce pe judectorii ia s m vad. A spus c Dumnezeu nu va
permite s scap de ea. i privi mama. De ce vrea Dumnezeu ca vrjitoarea aia btrn s m prind?
Nu vrea una ca asta, iubitule. Te-a minit. E nebun. Dumnezeu nu are nicio legtur cu povestea
asta.
Poate c aa, tangenial, are, spuse Charlie ncruntat. Cnd Henry mi-a spus c furgoneta e
proprietatea tipografiei The True Word (Cuvntul adevrat), m-am ntrebat dac aceast companie nu
tiprete cri religioase. The True Word nseamn, de fapt, Biblia. Poate c avem de-a face cu un
fanatic religios.
Sau doi, spuse ea, privind spre fereastr, amintindu-i de tipul de lng maina alb.
Sau chiar mai muli, i spuse Charlie ngrijorat.
n timpul ultimelor dou decenii, cnd devenise o mod batjocorirea instituiilor sociale (pentru c
funcionarea lor prea a fi ceva inutil) apruser o mulime de secte i culte nerbdtoare s umple
vidul de putere. Unele erau cinstite, vlstare ieite din religii bine definite, dar altele erau organizaii
excentrice, inventate doar n folosul fondatorului pentru a-l mbogi sau pentru a rspndi evanghelia
nebuniei, violenei i bigotismului lor. California era mai tolerant asupra acestei chestiuni dect

celelalte state; de aceea California devenise cminul multor asemenea culte, att bune ct i rele. N-ar
fi fost de mirare dac din cine tie ce motive, unul din aceste culte ar fi pornit n cutare de api
ispitori pe care s-i sacrifice, cunnd pe un copil de ase ani. O nebunie, da, dar nu neaprat
surprinztoare.
Charlie spera totui ca n cazul familiei Scavello s nu fie vorba de aa ceva. Nimic nu era mai greu
dect s ai de-a face cu nite fanatici religioi. n timp ce Charlie i ntorcea privirea de la Christine
spre biat, se ntmpl ceva ciudat. Ceva nspimnttor. Pre de o clip, pielea neted a copilului pru
c devine translucid, ca apoi s fie complet transparent. Incredibil, sub piele i se putea vedea
craniul. Charlie vzu orbitele adnci i ntunecate ale ochilor, fixndu-l insistent. nuntrul lor
miunau viermi. Hrca rnjea. n locul nasului, erau dou guri ntunecate. Chipul lui Joey se mai
zrea vag, ca un clieu fotografic proiectat asupra scheletului. O presimire a morii. Tulburat, Charlie
se ridic i tui. Viziunea trectoare dispru la fel de repede cum venise, plpind n faa ochilor lui
timp de o fraciune de secund. i spuse c totul s-a petrecut n nchipuirea lui, dei aa ceva nu i se
mai ntmplase niciodat. arpele de ghea al fricii i se ncolcea n stomac.
A fost o nchipuire. Nu o viziune. Nici nu existau viziuni. Charlie nu credea n supranatural, n
fenomene psihice sau n orice alt fel de gaguri. Era un om echilibrat i se mndrea cu judecata lui
sntoas. Pentru a-i masca surpriza i teama, dar i pentru a-i alunga imaginea terifiant din minte,
spuse:
Bun, cred c ar fi timpul s ne ntoarcem la treab, Christine. Pe ct poi, ncearc s te compori
ca i cum totul ar fi absolut normal, iar ziua una obinuit. tiu c n-o s-i fie uor. Dar viaa
trebuie s mearg nainte i tu s-i vezi de treburile tale. n timpul sta noi o s ncercm s-i dm de
cap. O s te conduc Henry Rankin. Am aranjat deja chestiunea asta.
Adic o s mearg pe post de gard de corp?
tiu c nu pare prea solid, spuse Charlie, dar e expert n arte mariale, are i arm i, dac din
toi oamenii pe care-i am ar fi s-mi aleg unul cruia s-i ncredinez viaa mea, acela ar fi Henry.
Sunt convins c e capabil. Dar nu eu am nevoie de gard de corp. Vreau s spun c femeia l
urmrete pe Joey.
i prin tine va ajunge indirect la el, spuse Charlie. Henry merge cu tine.
i eu? ntreb Joey. Mai merg la grdini? i consult ceasul Mickey Mouse. Am ntrziat deja.
Astzi nu, i spuse Charlie. Vei rmne cu mine.
Da? O s te ajut la cercetri?
Charlie zmbi.
Sigur, chiar a avea nevoie de un asistent tnr i inteligent.
Uau! L-ai auzit, mami? Am s fiu ca Magnum!
Christine se for s zmbeasc i, chiar dac sursul i era fals, i fcea faa mai ncnttoare ca
oricnd. Charlie ar fi dorit s citeasc pe chipul ei un zmbet adevrat i cald.
i srut fiul la plecare i Charlie observ ct de greu i venea s se despart de biat n aceste
circumstane. O conduse pn la u, n timp ce, n spatele lor, Joey se ntorsese la paharul cu Coca.
S m ntorc aici dup ce termin treaba? ntreb ea.
Nu. O s venim noi cu el la magazin pe la s zicem cinci.
Perfect.
Apoi tu i Joey vei fi nsoii acas de grzile de corp. Doi dintre ei vor rmne peste noapte, n
cas, cu voi. i probabil c voi lsa un om pe strad, s fie cu ochii pe strinii suspeci.
Charlie deschise ua care ddea n anticamer, cnd Joey se adres mamei lui:
Cum rmne cu cinele? ntreb biatul, ridicndu-se de pe scaun i apropiindu-se de ea.
Mine o s ne ocupm i de problema asta, iubitule.
n ultimul timp, biatul nu mai dduse semne de spaim. Acum era iar ncordat i nelinitit.

Mi-ai promis c azi, spuse el. Ai spus c astzi o s lum alt cine.
Iubitule
Trebuie s-mi iei un alt cine azi, nainte s se ntunece, spuse biatul cu voce tnguitoare.
Trebuie, mami. Trebuie.
A putea s merg eu cu el s-i caute un cine, spuse Charlie.
Dar ai treab, fcu ea.
Asta nu-i o dughean, scump doamn. Am suficieni oameni care s fac munc de teren.
Deocamdat, treaba mea e s am grij de Joey i dac gsirea unui cine face parte din munca mea,
atunci o s-l duc s-i gseasc un cine. Nicio problem. Ai vreo preferin special n privina asta?
Pe Brandy l luasem de la hingheri. ntr-un fel, l salvasem de la moarte.
Chiar aa, spuse Charlie amuzat.
Da. Tocmai voiau s-l adoarm pe Brandy. Numai c nu era vorba doar de somn, pricepi? Era
vorba de ei bine, un fel de somn, dar mult mai ru ca somnul.
Am putea merge atunci la arcul hingherilor, i spuse Charlie Christinei.
O s salvm un alt cine, spuse Joey.
Dac nu e prea mult btaie de cap, spuse Christine.
Se pare c o s ne distrm, spuse Charlie.
Christine l privi cu o recunotin sincer, el i fcu semn cu ochiul, aducndu-i pe chip un zmbet
care era cel puin pe jumtate adevrat.
Charlie vru s o srute, dar se abinu.
S nu fie vreun ciobnesc german, spuse Christine. Cinii tia m sperie. i niciun boxer.
Ce-ai zice de un dog danez? o ntreb Charlie, tachinnd-o. Sau poate un St Bernard sau un
doberman?
Da! exclam Joey entuziasmat.
Sau poate un lup alsacian mare i fioros, cu nite coli de trei inci, spuse Charlie.
Eti incorigibil, i spuse Christine, dar zmbi iar, i era chiar acel zmbet pe care el se strduise
s i-l smulg.
O s lum un cine bun, spuse Charlie. S nu-i faci probleme. Poi s ai ncredere n mine.
Ce-ar fi s-i spun Pluto? spuse Joey.
Charlie l privi chior.
De ce s-mi spui Pluto?
Joey chicoti.
Nu ie. Cinelui.
Pluto, spuse Charlie gnditor. Nu sun ru.
n clipa aceea ai fi putut s crezi c toate sunt frumoase i la locul lor. Prea c moartea nu mai
exist. i pentru prima dat, Charlie avu sentimentul c ei trei i aparineau ntr-un fel, c destinele
le erau nlnuite, c viitorul lor mpreun va dura mult timp dup investigaia n care se angajase. Era
un sentiment plcut, nvluitor. Ce pcat c nu putea s dureze!

14.
Pe masa din camera armelor se aflau dou revolvere i dou puti. Toate fuseser ncrcate. Alturi
se aflau cutiile cu muniie.
Mama Grace o trimisese pe Edna Vanoff cu o alt misiune. Rmsese singur cu Kyle. Acesta
ridic o puc.
Eu voi conduce atacul.

Nu, spuse Mama Grace.


Nu? Dar mi-ai promis-o!
Biatul nu-i chiar aa de uor de ucis.
Ce vrei s spui?
Nu-i pe de-a-ntregul om. Prin vinele lui curge i sngele diavolului.
Nu mi-e fric, spuse Kyle.
Ar trebui. Puterile lui sunt mari i cresc cu fiecare zi.
Dar puterea Atotputernicului este alturi de mine.
Cu toate astea, acest prim atac nu va reui.
Sunt pregtit s mor, spuse el.
tiu, dragul meu biat, tiu. Dar nu-mi pot permite riscul de a te pierde nc de la prima btlie.
Eti prea preios. Tu eti veriga mea de legtur dintre lumea asta i cea a spiritelor.
Dar sunt i ciocanul, n acelai timp, spuse el rbdtor.
tiu ce putere ai.
i lu arma din mn i o puse pe mas. Kyle simi o nevoie acut s izbeasc ceva o lovitur dat
n numele Domnului, desigur. Nu mai voia s pricinuiasc niciun ru celor nevinovai, lucru care
altdat i oferea o plcere meschin. Timpurile acelea trecuser definitiv.
Tot ceea ce-i dorea era s fie un soldat din armata Domnului. i simi stomacul strngndu-i-se
sub imperiul acestei nevoi. Ateptase cu nerbdare atacul din noaptea aceea. Era la captul nervilor.
Sunt ciocanul Domnului, i aminti el.
i vei fi folosit la momentul oportun, l asigur ea.
Cnd?
Cnd vom avea o ans adevrat s distrugem copilul.
Aa? Atunci, dac n noaptea asta nu avem nicio ans, la ce mai mergem dup ticlosul la mic?
De ce nu ateptm?
Pentru c, dac am fi ct de ct norocoi, l-am putea atinge mcar, l-am rni, spuse Mama Grace.
i asta i-ar mai zdruncina ncrederea. Chiar n clipa asta, ticlosul e convins c nimic nu-l poate
atinge. Dac ncepe s cread c e vulnerabil, va deveni din ce n ce mai vulnerabil. Trebuie, mai nti,
s-i slbim sigurana de sine. nelegi?
Kyle ddu fr chef din cap.
i dac suntem foarte norocoi, continu Grace, dac Domnul ne ajut s-l lum pe diavol prin
surprindere, am putea s-o ucidem pe mam. Iar biatul va rmne singur. De cine am scpat. Dac
scpm i de mam, toat sigurana biatului se va prbui, i va deveni extrem de vulnerabil.
Atunci las-m pe mine s-i ucid mama, o rug Kyle.
Ea i zmbi i i scutur capul.
Dragul meu, cnd Dumnezeu va vrea s-i fii ciocan, te voi anuna. Pn atunci va trebui s ai
rbdare.

Charlie sttea la fereastr cu un binoclu foarte puternic n mn. Atenia i era concentrat asupra
omului cu camioneta alb. Necunoscutul era nalt de vreo ase picioare, slab, palid, buzele i erau
strnse iar sprncenele stufoase se ntlneau deasupra nasului lui subire. Prea nervos, iar minile nui stteau o clip. Una potrivea gulerul cmii. Cealalt aranj prul, apoi ciupi lobul unei urechi.
Apoi, omul i scrpin brbia. Culese o scam de pe hain. i trecu din nou mna prin pr. n niciun
caz nu semna cu un muncitor n pauza de mas.
Charlie i fcu nite fotografii.
Cnd Christine Scavello i Henry plecaser cu Firebird-ul cenuiu, supraveghetorul se urcase n
furgonet ca s-i urmreasc. n cele din urm ns ezit, privi mprejur dezorientat i hotr s

rmn locului.
Joey se afla lng Charlie. Era suficient de nalt s poat vedea pe fereastr.
Pe noi ne ateapt, nu-i aa?
Aa se pare.
De ce nu mergem pn la el s-l mpucm? ntreb Joey.
Nu-i chiar att de simplu s mputi pe cineva, rspunse Charlie rznd. Oricum, nu n
California. Poate c dac eram n New York
Dar tu eti un detectiv particular, spuse Joey. N-ai i un permis ca s omori?
la era James Bond.
l cunoti? ntreb Joey.
Nu chiar pe el, rspunse Charlie, dar l tiu pe frate-su.
Da? De sta n-am auzit niciodat. Cum l cheam?
Municipal Bond, spuse Charlie.
Ce nume caraghios, fcu Joey, fr s priceap gluma.
N-are dect ase ani, i aminti Charlie.
Uneori copilul se purta de parc ar fi fost mai mare. Se exprima clar i n-ai fi crezut c e nc
precolar.
Biatul privi iar pe fereastr. Rmase tcut n vreme ce Charlie i mai fcu dou fotografii omului
cu furgoneta. Apoi spuse din nou:
Nu neleg de ce nu-l putem mpuca. El m-ar mpuca pe mine dac ar putea.
O! Nu cred c ar ajunge pn acolo, spuse Charlie ncercnd astfel s alunge groaza pe care-o
simea cuprinznd sufletul biatului.
Dar, cu un calm i o siguran a vocii mai presus de vrsta lui, acesta spuse:
Ba da. Asta ar face. M-ar mpuca dac ar fi n stare. M-ar mpuca i mi-ar smulge inima.
Cinci etaje mai jos, omul de paz i mngia prul cu o mn palid i prelung.
{2}

PARTEA A DOUA
Atacul
S-apropie al lumii sfrit?
S fie diavolul ce s-aude mrind?
S fie oare clopote sfritul zilelor btnd?
S fie Lucifer cel pe care l-aud cntnd?
Sau cumplita lor fric e exagerat?
i disperata lor jale, de team buimac?
Cei ce de iad au team
De ei nii ar trebui s simt spaim.
Cartea durerilor ngemnate
Un fanatic acioneaz aa cum crede el c ar fi procedat Dumnezeu, dac ar fi cunoscut
datele problemei.
FINLEY PETER DUNE

15.
WINE & DINE era plasat ntr-un loc frumos al oraului, n centrul comercial, tot numai crmid i
lemn, la o jumtate de strad de portul pentru iahturi Newport Beach. Chiar i ntr-o zi de luni,
magazinul era asaltat de un flux permanent de clieni interesai de specialitile culinare din import
sau de vinuri. n faa rafturilor din sectorul facilitilor destinate buctriei se aflau tot timpul cel
puin dou-trei persoane, inspectnd oalele i cratiele, mainile de ngheat din import, aparatele de
gtit computerizate i alte maini pentru buctrie. n dup-amiaza aceea, pe lng alimente, vinuri i
instrumente de buctrie, Christine, Val i Tammy, angajatul lor, vnduser dou preparatoare de
paste cap de serie, un set de tacmuri scumpe, un Cuisinart, un bufet de cupru, cu trei
compartimente, prevzut cu sistem de nclzire i o main de fcut cappuccino aram i alam, cu
ornamente, n valoare de 900 dolari.
Dei magazinul mersese aproape nefiresc de bine chiar din prima lui zi de funcionare i cu toate c
devenise profitabil nc din a treia sptmn de la deschidere (fapt nemaintlnit n lumea afacerilor),
Christine era i acum surprins i ncntat ori de cte ori auzea clinchetul casei de marcat. ase ani i
jumtate de ctiguri serioase nu reuiser s-i sting bucuria succesului.
Forfota din magazin fcuse ca dup-amiaza de luni s treac mult mai repede dect i imaginase
atunci cnd, cu inima strns, l lsase pe Joey n compania lui Charlie Harrison. Btrna nebun
continua s o obsedeze. De cteva ori i reveni n minte trupul decapitat al lui Brandy de pe veranda
din spate i cteva minute se simi cuprins de o slbiciune profund. Gura i se uscase de team.
Henry Rankin era omniprezent. Ajuta la mpachetarea cumprturilor, punea preurile pe noile
produse, ajuta oriunde se ivea ceva. Prefcndu-se a fi un nou angajat, supraveghea pe furi clienii,
gata oricnd s se ocupe n mod special de cei care-ar fi speriat-o pe Christine. Cu toate acestea, n
ciuda imaginii sinistre a cinelui, care continua s-o urmreasc i n pofida pericolului permanent pe

care prezena lui Henry prea s-l in treaz, orele zburau pe nesimite. Era o adevrat binecuvntare
c avea cu ce s-i umple vremea.
Val Gardner se dovedea a fi un ajutor preios. Christine i relatase situaia, cu excepia ctorva
amnunte, dei se temea c Val o va nnebuni pn la ora nchiderii cu ntrebrile. Val prea fcut
pentru a atrage asupra ei toate micile neajunsuri i se pretindea traumatizat chiar i de necazuri
minore, ca un robinet defect sau un ochi dus la ciorap. Val descoperea drame, ba chiar tragedii, pn i
ntr-o rceal sau o unghie rupt, dar nu era niciodat cu adevrat afectat de aceste mruniuri ale
vieii cotidiene, pentru care fcea mereu scene. Pur i simplu i fcea plcere s fie eroina propriilor ei
melodrame, dramatizndu-i astfel existena, fcndu-i-o ceva mai colorat. i, dac din ntmplare
nicio lovitur nu-i nsenina zilele, se ocupa de necazurile prietenilor, prelundu-le asupra ei, ceea
ce-i ddea o nfiare de Atlas cu Pmntul pe umeri. Dar era o femeie bine intenionat, cu un umor
sntos, onest i muncitoare. Chiar acum, Val era suficient de subtil pentru a evita s insiste prea
mult asupra btrnei nebune sau a pericolelor care-l pndeau pe Joey. Se abinea, cu toate c n capul
ei se nvrteau, probabil, mii de ntrebri.
La ora cinci Charlie Harrison se prezent cu Joey, nsoit de doi tipi care artau de parc ar fi fost
distribuii ntr-un nou film cu Hercule. Erau grzile de corp care trebuiau s rmn cu Christine pn
la miezul nopii, cnd urma s fie nlocuii de alii.
Primul era Pete Lockburn, nalt, cu pr blond, crlionat, o figur serioas i ochi ateni. Prea s
poarte sub hain, n loc de umeri, o travers de cale ferat. Cellalt era Frank Reuther, un negru care,
din orice unghi l-ai fi privit, era la fel de formidabil ca Lockburn; frumos, cu cele mai mari mini pe
care Christine le vzuse vreodat. Amndoi erau corect mbrcai, la costum i cravat, i controlau
cuvintele i erau politicoi. Cu toate astea nu puteau fi luai drept preoi baptiti sau comis-voiajori.
Artau de parc s-ar fi luptat cu uri grizzly i ar fi rupt stejari n dou numai s se pstreze n form.
Val i privi uimit; cnd se ntoarse spre Christine, ntreaga ci nfiare dezvluia faptul c acum
vedea lucrurile n alt lumin.
Dar bine, Christine, n-am priceput cu adevrat despre ce e vorba, pn cnd n-am vzut armata
asta. nseamn c e ntr-adevr o chestie grav, nu-i aa?
i nc ce grav! aprob Christine.

Cei doi oameni alei de Grace pentru a duce la mplinire misiunea erau Pat OHara i Kevin
Baumberg. OHara era un irlandez de 24 de ani, solid, uor supraponderal, convertit la catolicism.
Baumberg era scund i ndesat, cu o barb deas i neagr. Renunase la iudaism ca i la un prosper
magazin de bijuterii pentru a o ajuta pe Mama Grace s pregteasc lumea pentru Amurg, pentru
venirea lui Antichrist. i alesese tocmai pe ei s comit atentatul, pentru c simbolizau dou lucruri:
chemarea universal a mesajului ei, i fria tuturor oamenilor de bine, care era singura putere n stare
s ntrzie sau s mpiedice sfritul lumii.
La cteva minute dup ora cinci, OHara i Baumberg ieir din subsolul bisericii din Anaheim,
crnd fiecare cte un sac, din aceia n care se transport rufele la spltorie. Urcar cteva trepte de
beton pn la o parcare asfaltat.
nceputul nopii de iarn, plutind pe cer ca o armat neagr, mturase deja lumina, mpingnd-o
spre vest. Civa nori amenintori se ivir dinspre mare. Aerul deveni rece i umed.
OHara i Baumberg puser sacii n portbagajul unei limuzine Chrysler care aparinea bisericii. n
saci se aflau dou puti, dou revolvere i muniia care fusese binecuvntat de Mama Grace.
Erau ncordai, speriai, iar gndurile n legtur cu moartea nu le ddeau pace. Niciunul dintre ei nu
avea chef de vorb. ntr-o tcere deplin ieir cu maina din parcare, nscriindu-se pe strada
strbtut de vntul ngheat care rvea pomii de pe marginea drumului, mprtiindu-le frunzele pe
bordur.

16.
Pe cnd Tammy se ocupa de ultimul client al zilei, Charlie o ntreb pe Christine:
Ceva probleme? Ai avut vreun motiv de ngrijorare?
Nu. Pn acum a fost linite.
Ce ai descoperit n legtur cu True Word? l ntreb Henry Rankin.
E o poveste mai lung, spuse Charlie. Deocamdat vreau s-i duc acas pe Christine i Joey, s
m asigur c totul e n regul i s-i vd instalai pentru noapte. Am venit cu maina ta. E afar. Pe
locul din fa ai o copie a dosarului privind datele companiei. l poi citi mai trziu.
Mai ai nevoie de mine n noaptea asta? ntreb Henry.
Nu, rspunse Charlie.
Hai, mami, spuse Joey, hai s mergem la main. Vreau s-i art ceva.
ntr-o clip, iubitule.
Val Gardner uit pe loc de Lockburn i Reuther, dei ambii erau exact genul de brbat pe care i l-ar
fi dorit orice femeie. ntreaga ei atenie se ndrept spre Charlie. ndat ce acesta termin de vorbit cu
Henry Rankin, Val i puse la btaie tot farmecul, pn deveni fierbinte ca o flacr.
ntotdeauna mi-am dorit s cunosc un detectiv, spuse Val, cu sufletul la gur. Ce via
interesant trebuie s ai!
De fapt, e destul de plicticoas, i spuse Charlie. Cea mai mare parte din munca noastr se
compune din cercetri i urmriri, ceea ce nseamn ore nesfrite de plictis.
Totui, din cnd n cnd l provoc Val.
Sigur, din an n pate ni se mai ofer i artificii.
Pun pariu c pentru clipele alea trii, spuse Val.
Nimeni n-are chef s fie mpucat sau s ias scrmnat de so n vreun proces amrt de divor.
Eti prea modest, spuse Val, ameninndu-l cu degetul i aruncndu-i cea mai seductoare
privire de care era n stare.
Fr ndoial c se pricepe la aa ceva, i spuse Christine. Val era o femeie extrem de atrgtoare,
cu pr castaniu, ochi verzi, plini de lumin. Christine o invidia pentru felul n care arta. Dei mai
auzise de la civa brbai c e frumoas, Christine nu luase niciodat n serios complimentele. Din
punctul de vedere al mamei sale, era departe de a fi atrgtoare. De fapt, maic-sa spunea despre ea c
e un copil banal i, cu toate c tia c standardele mamei sale erau absurd de ridicate i c opiniile ei
nu se bazau mereu pe raiune, i nu erau ntotdeauna cinstite, Christine se considera, cu toat modestia
posibil, ca fiind drgu, dar nu cine tie ce, mult mai potrivit pentru a fi clugri dect siren.
Uneori, cnd Val era mbrcat cu ce avea ea mai bun, artnd foarte cochet, Christine se simea ca
un biat pe lng ea.
Pariez c eti genul de brbat care are nevoie de cte o primejdie ca s-i condimenteze niel
viaa. Sunt convins c tii s faci fa pericolelor, i spuse Val lui Charlie.
Cred c m vezi altfel dect sunt, i spuse Charlie.
Christine observ c Val reuise s strneasc interesul lui Charlie.
Mami, te rog, vino, spuse Joey. Vino pn la main. Am luat un cine. Hai s-l vezi.
De la hingheri? l ntreb Christine pe Charlie, ntrerupnd jocul lui Val.
Da, spuse el. Am ncercat s-l conving pe Joey s ia un dulu numit Killer, care costa 140, dar
nici n-a vrut s-aud.
Christine zmbi.
Hai s-l vezi, mami, strig Joey. Te rog. O prinse de mn i o trase spre u.
Te superi dac te las s nchizi singur, Val? ntreb Christine.
Dar nu sunt singur. Rmn cu Tammy, rspunse Val. Du-te acas. l privi pe Charlie cu ochi de

ndrgostit, dorindu-i, cu siguran, mai mult timp ca s se ocupe de el. Apoi i spuse Christinei:
i dac nu vrei s vii mine, nu-i face probleme.
O, spuse Christine, voi veni. Am s stau aici toat ziua. A fi nnebunit dac n-a fi putut s vin
la lucru n dup-amiaza asta.
Mi-a fcut plcere s te cunosc, i spuse Charlie lui Val.
Sper c ne vom mai vedea, rspunse ea, oferindu-i un zmbet de 100 de kilowai.
Pete Lockburn i Frank Reuther ieir primii, supraveghind promenada n faa creia se aliniau
celelalte magazine, i aruncnd priviri bnuitoare spre parcare. Christine se simea stnjenit n
prezena lor. Nu se considera suficient de important pentru a fi pzit de grzi de corp. Prezena celor
doi o stingherea i se simea nefiresc de arogant, de parc i-ar fi dat aere.
Afar, spre est, cerul era ntunecat. Chiar deasupra lor era de un albastru intens. Spre vest, deasupra
oceanului se profila un apus n culori vii, oranj-galben-rou-maro, a crui lumin se revrsa peste un
front de nori prevestitori de furtun. Dei ziua fusese cald pentru luna februarie, temperatura aerului
ncepea s scad. Ceva mai trziu va fi de-a dreptul frig. O zi cald de iarn nu era pentru California
un cadou tocmai rar oferit de natur, dar numai rareori se ntmpla ca generozitatea ei s se extind i
peste noapte.
Un Chevrolet verde nchis, aparinnd companiei Klemet-Harrison era parcat lng maina
Christinei. Pe bancheta din spate era un cine care privea pe geam. Cnd l vzu, Christine crezu c-i
va pierde respiraia.
Era Brandy. O secund sau dou rmase ncremenit, neputnd s-i cread ochilor. Apoi i ddu
seama c nu era Brandy, firete, ci un alt cine auriu, de aceeai mrime, vrst i culoare cu Brandy.
Joey o lu la fug i deschise portiera. Cinele sri afar cu un uor scncet de fericire. Adulmec
picioarele biatului apoi fcu un salt, proptindu-i labele pe umerii lui Joey i aproape trntind-l la
pmnt.
Joey rse, trecndu-i minile prin blana cinelui.
Nu-i aa c-i frumos, mami? Nu e grozav?
l privi pe Charlie, care zmbea la fel de larg ca biatul. Apoi i spuse cu o voce joas, vdit iritat,
avnd grij s n-o aud Joey:
Nu crezi c alt ras ar fi fost o alegere mai fericit?
Charlie pru buimcit de tonul ei acuzator.
Vrei s spui c e prea mare? Joey mi-a spus c i cinele pe care l-ai pierdut era la fel de
mare.
Nu numai mrimea e aceeai. i seamn din toate punctele de vedere.
Vrei s spui c Brandy a fost un cine de aport auriu?
Nu i-am spus?
Niciodat nu mi-ai spus ce ras era.
Nici Joey nu i-a spus?
N-a scos o vorb.
Cinele sta e copia fidel a lui Brandy, spuse Christine ngrijorat. Nu tiu dac e o idee prea
strlucit. Psihologic, vreau s spun
Joey pru s-i confirme intuiia: ntorcndu-se spre ei i innd cinele de zgard, spuse:
Mami, tii cum o s-i spun? Brandy! Brandy al Doilea.
Cred c te-am neles, i spuse Charlie Christinei.
ncearc s refuze ideea c Brandy ar fi fost omort, spuse ea, i asta nu e bine.
Lumina galben a felinarelor din parcare destrma amurgul tot mai intens. Christine se apropie de
fiul ei, oprindu-se lng el. Cinele o mirosi, atent, apoi i nl capul i o privi ca i cum ar fi vrut
s ghiceasc pe chipul ei ce gndea. n cele din urm i puse o lab pe picior, de parc ar fi dorit s se

asigure c va fi iubit de ea la fel de mult ca i de tnrul lui stpn.


i ddu seama c era prea trziu s duc napoi cinele i s ia altul. La fel de nemulumit realiz
c biatul se ataase deja prea mult de cine. Aa c se hotr mcar s se opun numelui de Brandy.
Cred c ar fi bine dac i-ai pune un alt nume, iubitule.
mi place Brandy, spuse el.
Dar s-i pui acelai nume parc ar fi o insult pentru primul Brandy.
Da?
E ca i cum ai ncerca s-l uii pe Brandy al nostru.
Nu! spuse el hotrt. N-a putea s-l uit vreodat. Ochii i se umplur de lacrimi.
Cinele sta trebuie s-i aib propriul lui nume, spuse ea cu o insisten blnd.
Dar mi place Brandy!
Hai! Gndete-te la un alt nume.
Pi
Ce-ai spune de Prince?
Ba. Poate Randy.
Se ncrunt i i scutur capul.
Nu, iubitule. Gndete-te la altceva. La cu totul altceva. Ce-ai zice de ceva din Star Wars? Nu iar plcea s ai un cine pe care s-l cheme Chewbacca?
Faa lui Joey se lumin.
Da! Chewbacca! Grozav!
Cinele ltr i linse mna Christinei de parc ar fi neles fiecare cuvnt.
Perfect. S-l punem pe Chewbacca n Firebird-ul vostru, spuse Charlie. Vreau s plecm de aici.
Noi vom merge cu Chevrolet-ul. l va conduce Frank. Pete ne va nsoi cu maina ta, mpreun cu
Chewbacca. i, apropo. Vom avea i ali nsoitori.
Christine privi n direcia indicat de Charlie. Furgoneta alb era la captul opus al parcrii,
jumtate n lumina galben a lampioanelor din parcare, jumtate nghiit de umbr. oferul nu se
vedea n spatele parbrizului ntunecat, dar ea tia c se afl la volan, urmrindu-i.

17.
Se lsase noaptea. Nori de furtun continuau s se rostogoleasc dinspre vest, mai negri dect
noaptea nsi, nghiind stelele.
OHara i Baumberg se aflau n Chrysler-ul alb. Rulau ncet, studiind casele scumpe i bine
ntreinute de pe ambele pri ale strzii. Conducea OHara, dar palmele i alunecau pe volan din cauza
sudorii reci care le acoperea. tia c nu era dect unealta Domnului. Aa i spusese Mama Grace. tia
c ceea ce fcea era bine, drept i absolut necesar. Totui nu putea s se mpace cu gndul c va fi un
asasin, fie i sfnt. tia c i Baumberg simte la fel, pentru c fostul bijutier respira prea agitat pentru
un om aezat comod pe perna unei limuzine, iar cele cteva cuvinte pe care le rostise fuser spuse cu
voce tremurtoare, mai ascuit ca de obicei.
N-aveau ndoieli cu privire la misiunea lor sau n ce o privea pe Mama Grace. Amndoi credeau cu
trie n btrn. Amndoi erau gata s execute ordinul fr crtire. OHara tia c biatul trebuie s
moar, cunotea motivul i credea n el. Nu faptul de a-l ucide pe acest copil i tulbura, pe el i pe
Baumberg. Transpiraia i nervozitatea se datorau numai spaimei.
De-a lungul strzii flancate de pomi, erau cteva case cufundate n bezn, care ar fi putut servi
scopului lor. Era totui destul de devreme i muli oameni se ntorceau nc de la serviciu. OHara i
Baumberg nu doreau s aleag o cas, s ptrund n ea ca apoi s fie gsii i prini de vreunul din

tipii care se ntorceau acas cu servieta ntr-o mn i pachetul cu mncare n cealalt.


OHara era gata s ucid biatul, pe mama lui i grzile de corp angajate s-i apere, pentru c toi
erau n slujba lui Lucifer. Aa le spusese Grace. Dar OHara nu era pregtit s omoare un nevinovat
care s-ar fi ntmplat s-i ias n cale. De aceea casa trebuia aleas cu mare atenie.
Erau n cutarea unei case unde grmada de ziare adunate la ua verandei, sau cutia de scrisori
plin, sau orice alt semn, ar fi trdat lipsa stpnilor de acas. Trebuia s fie vreuna pe strada asta, iar
dac n-ar fi gsit ce-i doreau, ar fi trebuit s ntocmeasc un alt plan de atac.
Ajunseser aproape de captul dinspre nord al strzii cnd Baumberg spuse:
Uite acolo. Ce prere ai de locul sta?
Era o cas cu dou etaje, n stil spaniol, placat cu stuc bej deschis, cu acoperiul pe jumtate
nghiit de umbra copacilor, cu tufiuri de veronici i straturi ntregi de azalee. n lumina strzii se
putea vedea pe gazon, chiar lng trotuar, o tbli, care arta c proprietatea era de vnzare. La
ferestre nu se vedea nicio lumin.
Poate nu e locuit, spuse Baumberg.
Nu prea pare aa, rspunse OHara.
Merit s aruncm o privire.
S zicem.
OHara opri maina pe strada urmtoare. Lu o geant de voiaj pe care o umpluse la biseric, se
ddu jos din main i, nsoit de Baumberg, se ndrept spre casa n stil spaniol. Se grbir pe aleea
mrginit de begonii nflorite i se oprir n faa porii de la intrarea n form de atrium. Disprur n
umbr.
OHara era sigur c nu vor putea fi vzui din strad.
Vntul rece oft n ramurile ficuilor i zgli veronicile cu frunze delicate. Lui OHara i se prea
c i urmrea nsi noaptea plin de intenii ostile. S fi fost oare pndii de vreun demon ascuns n
umbrele grele? S fi fost vreunul din emisarii lui Satan, dornic s-i sfie n buci?
Mama Grace le spusese c Satan se va da peste cap s le zdrniceasc misiunea. Grace vedea
lucrurile astea. Grace tia. Grace spunea adevrul. Grace era adevrul.
Cu inima btndu-i ca un ciocan, OHara cercet pn i cele mai ascunse unghere ale ntunericului
n sperana c va descoperi monstrul care i pndete. Dar nu gsi nimic neobinuit.
Baumberg se desprinse de poarta de fier forjat a intrrii n form de atrium i pi pe gazon, apoi pe
suprafaa acoperit de azalee i begonii cu frunze de un verde nchis, care n umbra deas preau
negre. Privi pe o fereastr i spuse ncetior:
Nicio perdea i nici mobil nu cred s fie.
OHara se apropie de un alt geam i i lipi faa de el descoperind semnele aceleiai lipse de via.
Ne-a ieit numrul ctigtor, exclam Baumberg.
Reuiser s gseasc ceea ce cutau.
n cellalt capt al casei era poarta din spate a grdinii. Nici aceasta nu era ncuiat. Baumberg
deschise poarta din fier forjat care scri din balamalele neunse.
M duc la main s aduc sacii de rufe, spuse Baumberg i se strecur printre perdelele de
ntuneric ale nopii.
OHara gndi c nu e o idee prea bun s se despart, dar n-avu timp s protesteze. Baumberg
dispruse deja. Singur i era mult mai greu s-i stpneasc frica, iar frica era hrana preferat a
diavolului. Teama ademenea Fiara. OHara ncerc s strpung cu privirea bezna care pulsa i i
propuse s aib n vedere c numai credina l poate apra. Nimic nu-l putea atinge ct vreme avea
armura credinei n Grace i Dumnezeu. Dar asta nu era aa de simplu.
Uneori tnjea dup zilele dinaintea convertirii, cnd habar nu avea despre apropierea Amurgului,
cnd nu-i dduse seama c Satan zburda liber pe pmnt i c Antichristul se nscuse deja. Tria ntr-

o fericit ignoran. Singurele lucruri de care-i era fric erau poliitii, pucria i cancerul care i-l
rpise pe btrnu. Acum se temea de orice ntre apus i zori, pentru c diavolul prindea curaj numai
n orele nopii. ntreaga lui via era dominat de fric, i, uneori, dozele de adevr servite de Mama
Grace erau tare greu de suportat. Cu geanta de voiaj n mn, OHara continu s mearg spre spatele
casei, hotrt s nu-l mai atepte pe Baumberg. Voia s-i dovedeasc diavolului c nu se temea.

18.
Joey dorise s mearg n fa, cu Pete Lockburn, cruia i ciripise fr ncetare i plin de entuziasm
tot drumul pn acas.
Christine se afla pe bancheta din spate alturi de Charlie, care la rstimpuri se ntorcea s arunce o
privire prin geamul din spate. Erau urmai de Pontiac-ul Firebird al Christinei, condus de Frank
Reuther. n spatele altor cteva maini venea i camioneta alb, uor de identificat chiar i pe
ntuneric, din cauza unuia dintre faruri, ceva mai puternic dect cellalt.
Nu pot s-mi imaginez ce-o fi n capul luia, spuse Charlie. S fie chiar att de idiot nct s nui fi dat seama c l-am observat? Oare se crede chiar att de detept?
Poate c nu-i pas dac l vedem, spuse Christine. Par s fie att de arogani.
Charlie se ntoarse de la geam i oft:
Probabil c ai dreptate.
Ce ai aflat despre compania aia tipografic The True Word? ntreb Christine.
Aa cum m-am ateptat, The True Word tiprete material religios, crticele, cataloage, brouri
de tot felul. E proprietatea Bisericii Amurgului.
N-am auzit niciodat de ei, spuse Christine. Cine tie ce cult trsnit o mai fi i sta.
n ceea ce m privete i dau dreptate. Nebunie curat.
Probabil c grupul nu e mare, altfel a fi auzit de ei.
Nu e mare, dar e bogat, spuse Charlie. Probabil c sunt vreo mie.
Periculoi?
N-au fost implicai n nicio afacere necurat. Dar exist un potenial pentru aa ceva
fanatismul. Ne-am mai ciocnit o dat cu ei, pe socoteala unui alt client. Asta a fost acum apte luni.
Nevast-sa a fugit de acas cu cei doi copii ai lor, unul de trei i cellalt de patru ani i s-a alturat
cultului. Amurgienii tia tembeli n-au vrut s-i spun unde e femeia. Nu l-au lsat s-i vad
copiii. Nici poliia n-a fost de prea mare ajutor. Niciodat nu se face mare lucru n situaii de felul
sta. Poliia se teme s nu afecteze n vreun fel libertatea religioas. n plus, copiii nici nu fuseser
rpii. Erau cu mama lor. O mam i poate lua copiii oriunde dorete, doar dac nu ncalc nelegerea
de custodie n cadrul unui divor, ceea ce nu era cazul. n cele din urm am gsit copiii i i-am smuls
noii familii, dup care i-am restituit tatlui. Soiei ns n-am avut ce s-i facem. Rmsese cu cei din
cult din proprie iniiativ.
Triesc ntr-o comunitate? Ca tipii din Jonestown de acum civa ani?
Unii dintre ei, da. Alii i au propriile lor case i apartamente dar numai dac Mama Grace le
ngduie acest privilegiu.
Cine-i Mama Grace?
i deschise servieta i scoase din ea un plic i o lantern n forma unui stilou. i ntinse plicul,
aprinse lumina i i spuse:
Uit-te.
Plicul coninea o fotografie lucioas, 8/10. Revzu chipul btrnei care i speriase n parcare. Dei
poza era n alb-negru i doar bidimensional, ochii btrnei erau nspimnttori. Un licr de nebunie

strlucea n ei. Christine se cutremur.

19.
Ferestrele sufrageriei, buctriei, firidei i camerei de zi ddeau n spatele casei. Dou ui cu
geamuri permiteau intrarea n living-room. OHara le ncerc, dei era sigur c sunt ncuiate. i chiar
erau. Curtea interioar era goal. Fr ghivece cu flori, fr mobil. Piscina fusese golit, probabil
pentru reparaii.
Stnd lng uile cu glasvand, OHara privi casa de alturi, dinspre nord. Un munte de cenu, nalt
de ase picioare, desprea cele dou cldiri. De aceea nu putu s vad dect al doilea etaj. Era
ntuneric. Spre sud, dincolo de alt zid, se putea vedea al doilea etaj al unei alte case. Acesta era bine
luminat. Dar nu era nimeni la geam.
Dincolo de zidul din spatele proprietii se afla o alt cas. Cu un singur etaj, OHara era sigur de
asta, pentru c, din curtea n care se afla, nu putea s-o vad.
Scoase o lantern din geant i ncepu s studieze la lumina ei ochiurile de geam din glasvandul
uilor i de la una din ferestre. Se mica rapid, temndu-se s nu fie vzut. Cuta fire electrice, o
band care s pun n funciune sistemul de alarm, celule fotoelectrice orice-ar fi putut s trdeze
existena unui sistem antifurt. Era genul de cartier unde cel puin un sfert din case ar fi trebuit
racordate la sisteme antifurt. Nu gsi vreun indiciu c aceast cas ar fi fcut parte din sfertul cu
pricina.
Stinse lanterna, cut n geant i scoase de acolo un aparat electronic cu baterii, de mrimea unui
radio cu tranzistori. De la unul din capete pornea o srm lung de 18 inci, terminat cu o pompi
aspiratoare, nu mai mare dect capacul unui borcnel de maionez. Fix pompa ntr-unul din ochiurile
de sticl ale uii.
Din nou avu sentimentul c l pndete un pericol i i simi spinarea nfcat de gheare ngheate
atunci cnd se rsuci s vad ce se ntmpl n curtea acoperit cu perdele de umbr. Vntul se
strecura printre frunzele groase i rigide ale ficusului uria, fluiera printre ramurile nfrunzite ale
celor doi palmieri i scutura tufele grdinii, care preau vii. Lucrul care-i atrase atenia lui OHara,
devenind principala surs a fricii lui, era piscina goal. Dintr-o dat i veni ideea c ceva mare i hidos
se ascundea n bazin, ghemuit pe fundul de ciment al gropii, n ateptarea momentului oportun ca s-i
fac apariia. Ceva care crescuse, chiar din bezn. Ceva care prindea via chiar din puurile iadului.
Ceva trimis pentru a-i mpiedica s-l ucid pe biat. Amplificnd miriadele de sunete ale vntului,
crezu c aude deja un zgomot sinistru, ud, alunecos care venea din piscin. Era absolut convins de
iminena pericolului.
Baumberg se ntoarse cu cei doi saci, fcndu-l pe OHara s tresar.
Simi i tu? l ntreb Baumberg.
Da, rspunse OHara.
E acolo. E Fiara nsi. Sau unul din mesagerii ei.
n piscin, spuse OHara.
Baumberg se uit fix spre groapa neagr din mijlocul curii, n cele din urm ncuviin.
Da. O simt. Acolo jos, n bazin.
M-ar durea dac a ncepe s m ndoiesc de puterea Mamei Grace de a ne proteja, i spuse
OHara. Am fi pierdui dac am renuna la credin sau dac am lsa teama s ne cotropeasc sufletul.
Aa le spusese Mama Grace. i Mama Grace nu greea niciodat.
OHara se ntoarse spre uile cu glasvand. Pompia rmsese fixat pe unul din ptrelele de sticl.
Aps pe butonul micului aparat de care era legat pompia i n mijlocul instrumentului sub un

cadran de sticl, se aprinse o lumini. Aparatul era un detector de unde sonice, menit s-i avertizeze
dac vila era echipat cu un sistem de alarm fr fir. Cadranul luminat nu se mic, ceea ce dovedea
c nu exista niciun sistem de alarm radio n living-room-ul din spatele celor dou ui.
nainte ca Mama Grace s-l fi convertit, OHara era un sprgtor profesionist foarte activ, i al
naibii de bun n specialitatea lui. Pentru c Mama Grace avea un talent deosebit de a-i converti pe
cei care se ndeprtaser cel mai mult de cile Domnului, Biserica Amurgului putea s beneficieze de
pe urma unor talente i cunotine care nu erau la ndemna celorlalte biserici, ai cror membri fceau
parte dintre cei pentru care legea era sfnt. Uneori, acest har al lui Grace era o adevrat
binecuvntare.
Smulse pompia de pe u, opri detectorul de unde i l bg n geant. Scoase apoi o rol cu band
adeziv i o foarfec. Tie cteva fii de band i le lipi pe u, n apropierea clanei. Apoi izbi scurt
cu pumnul. Geamul se sparse cu un sunet surd i cioburile rmaser lipite de banda adeziv. Scoase i
bucile de sticl care mai rmseser i le puse pe jos, apoi i strecur mna nuntru, cut zvorul,
l trase i deschise ua.
Era convins c nu exista niciun sistem de alarmare. Un singur lucru i mai rmsese de verificat. Se
ls n genunchi, se aplec peste prag i smulse covorul din capsele care l fixau. Nu exista nicio
alarm sub covor. Era doar o banal cptueal matlasat.
Aez covorul la locul lui. Intr n cas mpreun cu Baumberg, lund cu ei i sacii. OHara ncuie
la loc ua. Apoi privi din nou spre gazonul din spatele casei: nu mai prea nspimnttor.
Lucru acela nu mai e afar, spuse Baumberg.
Nu, confirm i OHara.
Baumberg arunc o privire prin living-room-ul ntunecat, cercet apoi zona firidei i, dincolo de ea,
buctria ntunecat. Spuse:
Acum e n cas, cu noi.
Da, spuse OHara. Simise i el prezena dumnoas nc din clipa n care trecuser pragul
casei.
Mi-ar fi plcut s pot aprinde o lumin, spuse Baumberg nelinitit.
Casa e nelocuit. Vecinii ar observa lumina i ar alerta poliia.
Se auzi scritul unei podele de la etaj. Altdat, atunci cnd OHara i croia drumul spre iad ca
sprgtor, cu mult nainte ca Mama Grace s-l fi fcut prta la credina ei, ar fi considerat c
zgomotul cu pricina e neimportant, unul dintre numeroasele sunete fr semnificaie pe care le-ar fi
pus pe seama dilatrii sau contractrii lemnului ca rspuns la umiditate sau, dimpotriv, la lipsa ei.
Dar n noaptea asta tia c sunetul i are semnificaia lui.
Prietenii lui OHara i civa membri ai familiei lui ajunseser s-l considere un paranoic de cnd
se alturase Bisericii Amurgului. Comportamentul lui prea al unui paranoic doar pentru c el reuise
s vad adevrul aa cum l nvase Mama Grace, n timp ce amicii i familia lui nu mai aveau nicio
ans s se salveze. Ochii lui fuseser deschii, n timp ce ai lor erau orbi.
Zgomotul de la etaj se repet.
Scutul nostru e credina noastr, spuse Baumberg cu voce tremurtoare. i nu trebuie s ne
ndoim de asta.
Mama ne-a narmat cu armura, spuse i OHara.
Scritul rsun din nou.
mplinim voina Domnului, spuse Baumberg, provocnd ntunericul care nvluia casa.
OHara aprinse lanterna, acoperindu-i fasciculul cu mna, aa nct s aib suficient lumin pentru
a se orienta, fr s fie vzut dinafar.
Baumberg l urm spre primul etaj.

O cheam Grace Spivey, spuse Charlie n timp ce maina traversa noaptea tot mai furtunoas de
februarie.
Christine nu-i putea lua ochii de la fotografie. Privirea n alb i negru a femeii era, n mod straniu,
hipnotic. O radiaie rece prea s emane din ea.
Joey, aflat pe scaunul din fa, continua s discute cu Pete Lockburn despre ET-ul lui Spielberg,
pe care Joey l vzuse de patru ori iar Lockburn, chiar de mai multe ori. Vocea fiului ei i se prea
ndeprtat, de parc ar fi venit de pe un munte, dintr-un loc n care Joey ar fi fost deja pierdut pentru
ea.
Charlie stinse lanterna.
Christine se simi uurat dup ce chipul din fotografie se cufund n ntuneric, curmnd atracia
nefireasc pe care-o exercita, asupra ei. Puse poza n plic i i-l restitui lui Charlie.
Ea e efa cultului? ntreb Christine.
Ea este cultul. E vorba de cultul unei personaliti. Mesajul ei religios nu are nimic special sau
unic. Totul st n modul n care i vinde marfa. Dac i s-ar ntmpla ceva lui Grace, ceilali s-ar
mprtia care ncotro i biserica s-ar prbui.
Cum e cu putin ca o btrn nebun ca ea s atrag prozelii? Nu mi s-a prut deloc c ar avea
charism.
Ba are, rspunse Charlie. N-am discutat niciodat personal cu ea. Dar a fcut-o Henry Rankin. El
a condus cazul de care i-am spus, cu cei doi copii pe care mama lor i-a dus la sect. Mi-a spus c
Grace e posesoarea unui magnetism care nu poate fi negat. E o personalitate foarte puternic. i chiar
dac mesajul ei nu are nimic original, este expus cu dramatism i devine incitant. E genul la care un
anumit tip uman rspunde cu entuziasm.
i care i este mesajul?
Susine c noi trim ultimele zile ale lumii.
Orice icnit religios de aici i pn la Maine a susinut, cel puin o dat, lucrul sta.
Sigur.
Deci, trebuie s mai fie ceva. i atunci ce mai spune?
Charlie ezit i ea i observ ovirea.
Charlie?
Oft.
Grace mai spune c Antichristul s-a nscut deja.
i asta am mai auzit-o. Exist o sect care susine c Antichristul ar fi regele Spaniei.
P-asta n-am mai auzit-o.
Alii spun c Antichristul este cel care va prelua puterea n Rusia dup actualul preedinte.
Asta mi se pare o chestie mai rezonabil dect cea cu regele Spaniei.
Nu m-ar mira s existe secte care s susin c Antichristul ar fi Burt Reynolds, sau Stephen
King, sau Rodney Dangerfield.
Charlie nu zmbi la mica ei glum.
Trim vremuri tare ciudate, spuse el.
Ne apropiem de sfritul unui mileniu, spuse Christine. Poate c i asta i face pe unii s urle la
lun. Se spune c i pe vremea cnd se apropia anul 1 000 apruser tot felul de secte ciudate,
decadena era n floare, iar violena se mpletea cu teama oamenilor de sfritul lumii. M tem c
acum, pe msur ce ne apropiem de anul 2 000, se ntmpl la fel. La naiba, a i nceput.
Poi s fii sigur de asta, o aprob el cu glas molcom.
i aminti c detectivul nu-i spusese totul despre credina lui Grace Spivey. i observ tulburarea
profund, dei lumina care se prelingea prin geamurile mainii era srac.
Ei, l ndemn ea.

Grace susine c ne aflm n faza Amurgului, timpul dinainte ca fiul Satanei s pun stpnire pe
pmnt i s-l conduc timp de o mie de ani. Ct de bine cunoti Biblia mai cu seam profeiile?
Cndva o tiam foarte bine, spuse ea. Acum ns De fapt am cam uitat totul.
Atunci fii atent. Din cte neleg eu de la Grace Spivey, Biblia spune c Antichrist va stpni o
mie de ani, provocnd omenirii suferine inimaginabile, pn cnd se va produce btlia de la
Armageddon, iar Domnul va cobor pentru a-l distruge definitiv pe Satan. Ea susine c Domnul i-a
oferit ei ansa de a face ca diavolul s nu poat nstpni pmntul vreme de o mie de ani. Tot ea
susine c El i-a ordonat s ncerce s salveze omenirea, punnd pe picioare o biseric de oameni de
bine care l vor opri pe Antichrist nainte ca acesta s pun mna pe putere.
Dac n-a ti c exist fanatici i nc periculoi care s cread n balivernele astea, m-a
amuza. i cum crede banda asta de oameni de bine c va reui s se opun nspimnttoarei puteri a
lui Satan n cazul n care cineva poate crede ntr-o astfel de putere?
Eu unul nu cred. Dar din cte mi dau seama, planurile lor de atac sunt secrete i cunoscute doar
de cei care li se asociaz. Dar cam bnuiesc eu ce au n cap.
Ce anume?
Intenia lor e s-l ucid, spuse el dup o uoar ezitare.
Pe Antichrist?
Da.
Aa, pur i simplu?
Sunt convins c nu-i nchipuie c va fi uor.
Nu te-a contrazice spuse Christine, zmbind n ciuda situaiei. Ce drac ar fi acela care ar
ngdui s fie ucis cu una, cu dou? Oricum, logica lor chioapt. Antichrist ar trebui s fie o fiin
supranatural. Ori astfel de fiine nu pot fi ucise.
Din cte tiu, n tradiia catolicismului intr i justificarea pe cale logic a doctrinei, spuse
Charlie. E cazul lui Toma DAquino. Dar cei cu care avem noi de-a face sunt total excentrici. Nite
fanatici. n niciun caz fanaticii religioi nu-i vor pretinde unii altora rigurozitate logic. Oft. n fine
presupunnd c iei de bun toat mitologia asta, fie aa cum e prezentat n Biblie, fie aa cum e
interpretat de Grace tot nu trebuie s te atepi la prea mult logic. La urma urmei, Iisus a fost o
fiin supranatural, fiul lui Dumnezeu, i totui a fost omort de romani.
E cu totul altceva, spuse ea. Dac ne lum dup legenda lui Iisus, asta i-a fost menirea, elul,
scopul, destinul de a se lsa ucis pentru a ne salva pe noi de la cele mai grave urmri ale propriilor
noastre pcate. Corect? Dar nu pot s cred c Antichrist ar fi la fel de altruist.
Din nou gndeti logic. Dac vrei s-o nelegi pe Grace i biserica ei, trebuie sa renuni la logic.
Bine. Deci cine este, dup ea, Antichristul?
Cnd am reuit s smulgem sectei cei doi copii, spuse Charlie, Grace nu reuise nc s-l
identifice pe Antichrist. nc nu-l gsise. Dar acum, am impresia c a reuit.
Deci? Cine e? ntreb Christine, dar nainte ca Charlie s-i fi spus ceva, rspunsul i explod n
minte, izbind-o cu fora unui baros.
n fa, Joey care continua s-i vorbeasc lui Pete, habar nu avea de conversaia dintre mama lui i
Charlie. Totui Christine i reduse vocea pan la oapt:
Joey? Doamne, btrna aia nebun crede c biatul meu este Antichrist?
A pune pariu c da.
Dintr-un ungher ntunecat al memoriei, Christine auzi vocea ncrcat de ur a btrnei: Trebuie s
moar. Trebuie.
Dar de ce tocmai el? De ce Joey? De ce nu i-o fi ales un alt copil?
Poate c ai avut dreptate. V-ai aflat la locul nepotrivit n momentul nepotrivit, spuse Charlie.
Dac n parcarea din South Coast Plaza s-ar fi aflat duminica trecut la aceeai or o alt mam cu fiul

ei, Grace ar fi fost acum pe urmele altui bieel.


Christine tia c el are dreptate, dar ideea aceasta o tulbur. Era o nebunie stupid, crud i
distructiv. n ce fel de lume triau dac o banal ieire la cumprturi i transformase n eroii unui
viitor martiraj?
Dar cum am putea s-o oprim? ntreb Christine.
Dac recurge la violen, vom ncerca s-o evitm. Dac nu vom reui, atunci i vom lichida
oamenii nainte ca ei s ajung la Joey. Nu se pune problema responsabilitii legale. Tu ne-ai angajat
s te aprm, iar noi avem dreptul legal s recurgem la for, dac este absolut necesar s-o facem
pentru a ne ndeplini obligaiile.
Altceva voiam s spun cum s-o facem s-i schimbe ideile? Cum s-o facem s admit c Joey
e un copil ca oricare altul? Cum s-o facem s renune?
Nu tiu. Vreau s cred c pn i un fanatic ca ea poate s judece ca oricare dintre noi. Dar nu
cred c e simplu s-o faci s-i schimbe convingerile despre ceva, mai ales cnd acel ceva are pentru ea
o asemenea importan.
Dar ai spus c are o mie de adepi.
Se poate s fie chiar ceva mai muli acum.
Dac o s tot trimit din ei s-l omoare pe Joey, nu-i vei putea ucide pe toi. Mai devreme sau
mai trziu, unul dintre ei va strpunge zidul pe care vrem noi s-l ridicm.
Nu voi permite s se ntmple aa ceva, o asigur el. Nu le voi oferi prea multe ocazii s-l
omoare pe Joey. O voi face pe Grace s-i ia gndul, s dea napoi i s renune.
Cum?
nc nu tiu.
Christinei i reveni n faa ochilor imaginea scorpiei din parcare prul vlvoi, ochii ieii din
orbite, hainele ninse de mtrea i acoperite de pete de mncare. Simi disperarea cuprinzndu-i
sufletul. Nu exista nicio ans de a o face pe Grace s renune.
Sunt sigur c exist o cale, insist Charlie, o voi gsi.
Nimic n-o va opri.
Mine diminea am o ntlnire cu un psiholog excelent, dr. Denton Boothe. E interesat n
psihologia cultelor. i voi expune cazul, o s i-o descriu pe Grace i o s-i cer s-i descopere punctele
slabe.
Christine nu prea vedea n ce msur i-ar fi putut ajuta aceast colaborare. La urma urmei, nu vedea
prea multe anse indiferent ce-ar fi ncercat s fac.
Charlie i lu mna n timp ce maina gonea prin ntunericul vntos.
Nu te voi dezamgi.
i pentru prima oar ea se ntreb dac, nu cumva, promisiunile lui nu erau dect vorbe goale.

20.
OHara i Baumberg se oprir la una din ferestrele de la etajul casei nelocuite. Se aflau ntr-un
dormitor ncptor. Simeau nc prezena amenintoare a unei primejdii care i urmrea. ncercar so ignore, agndu-se cu ndrjire de credina lor, decii s duc la ndeplinire sarcina hrzit de
Mama Grace.
Afar, curtea interioar era nghiit de ntunericul bntuit de vntul vijelios. De sus puteau s vad
interiorul piscinei. Nu exista nicio fiar ascuns n incinta de beton. Nu mai era acolo. Acum se afla n
cas, mpreun cu ei.
n spatele proprietii pe care se aflau exista o alt curte i o alt cas ltrea, cu un etaj, n genul

unei ferme, avnd acoperi din igle zornitoare i o piscin. n bazin era ap i lumina tremurtoare
din interior dezvluia aceast bijuterie verde-albstruie n form de rinichi.
OHara scoase din geant un binoclu cu infraroii. Astfel i putea forma o imagine cuprinztoare a
ntregului cartier. Casele din spatele vilei lor se nirau pe o strad paralel cu cea pe care se aflau.
Care e casa lui Scavello? ntreb Baumberg.
OHara se ntoarse ncet spre nord.
Nu e casa din spatele steia. Urmtoarea, cea cu piscin dreptunghiular i balansoare.
Nu vd niciun balansoar, spuse Baumberg.
OHara i ntinse binoclul.
n stnga piscinei. Un balansoar de copil.
La dou case de aici? spuse Baumberg.
Da.
Nu arde nicio lumin.
N-au ajuns nc acas.
Dar dac nu vor veni?
Vor veni, spuse OHara.
i dac nu?
O s-i cutm.
Unde?
Oriunde ne va ndruma Dumnezeu.
Baumberg ncuviin. OHara deschise unul din sacii pentru rufe i scoase din el o puc.

21.
Cnd intrar pe strada Christinei i ajunser n dreptul casei, Charlie spuse:
Vedei maina aia de aprovizionare?
Vizavi, lng bordur, era parcat o camionet. Avea ataat o remorc. Era o camionet obinuit
i Christine abia dac o remarcase. Dintr-o dat i se pru sinistr.
Tot ei sunt? ntreb ea.
Nu. tia suntem noi, spuse Charlie. Un om de-al meu e nuntru i urmrete toate mainile
care trec pe aici. Are un aparat cu infraroii i poate s fotografieze numerele de nmatriculare i pe
ntuneric. Are i telefon, aa c poate s sune la tine sau la poliie, sau s m contacteze pe mine.
Pete Lockburn opri Chevrolet-ul verde n faa casei, n timp ce Frank Reuther conduse Firebird-ul
Christinei pe aleea din faa vilei.
Furgoneta alb Ford, care-i urmrise tot timpul, i continu drumul. O urmrir pn cnd oferul
intr pe strada nvecinat, i gsi loc n parcare i stinse luminile.
Amatori, spuse cu dispre Pete Lockburn.
Ticloi arogani, spuse Christine.
Reuther iei din main, dar ls cinele nuntru. Apoi se apropie de ceilali.
Pe cnd Charlie cobora geamul portierei pentru a discuta cu Frank, acesta i ceru Christinei cheile
casei. Le scoase din poet i i le ntinse.
nti verific locul. Asigur-te c nu ne ateapt nimeni.
n regul, rspunse Frank descheindu-i haina pentru a putea ajunge uor la pistolul nfipt n
tocul de lng umr. Apoi se ndrept pe alee spre ua din fa.
Pete iei din main i scrut strada pierdut n ntuneric. i descheie i el haina.
Pe aici vin tipii ia ri? ntreb Joey.

S sperm c nu, iubitule.

Erau muli copaci pe strada aceea prost luminat, aa c Charlie ncepu s fie ngrijorat. Cobor i el
din Chevrolet, avertizndu-i pe Christine i Joey s rmn n main. Rmase lng portier, cu
spatele la Pete, urmrind pe oricine s-ar fi apropiat din direcia lui.
Uneori cte o main i fcea apariia de dup col, intra pe strad i trecea mai departe sau intra pe
aleea altei case. La apariia fiecrei perechi de faruri, Charlie se ncorda i mna lui cuta sub hain
patul pistolului care se odihnea n tocul fixat pe dup umr. i era frig. Regreta c nu-i luase un
pardesiu. Fulgere sclipeau orbitor spre vest. Flacra lor bubuitoare l trimitea cu ani n urm, undeva
n Indiana copilriei lui, ntr-o csu ubred, pe lng care treceau cu vuiet asurzitor trenuri. Acolo
crescuse. I se prea c asta se ntmplase ntr-un alt veac. Din anumite motive, trenurile acelea nu
fuseser pentru el un simbol al libertii i evadrii, aa cum fuseser probabil pentru ali biei ca el.
Micuului Charlie, care zcea pe patul ngust din odaia lui strmt, ncercnd s uite ultima
dezlnuire de furie alcoolic a tatlui su, zgomotul trenurilor i amintea cu obstinaie de mahalaua n
care tria. Clnnitul roilor era vocea srciei, a nevoilor, fricii i disperrii. Acum era mirat c
bubuitul tunetului i putea aminti cu atta limpezime zdrngnitul roilor de tren. La fel de surprins
era i de faptul c amintirea acelor trenuri putea s-i evoce spaimele copilriei i s-i trezeasc n
suflet sentimentul ncturii, care i marcase ntreaga tineree.
n sensul sta, avea multe puncte comune cu Christine. Copilria lui fusese strivit de abuzurile
fizice, aa cum fusese a ei de cele psihice. Ambii triser sub ameninarea pumnului, unul la propriu,
cellalt la figurat, i, copii fiind, se simiser prini ntr-o curs, sufocai.
Privi pe geamul lateral al mainii i l vzu pe Joey uitndu-se la el. i fcu un semn cu degetul
mare. Biatul i rspunse la fel, cu un zmbet.
Fiind n copilrie o int a abuzurilor, Charlie era foarte sensibil fa de copiii devenii victime ale
violenei. Nimic nu-l enerva mai mult dect adulii care loveau copiii. Crimele svrite mpotriva
copiilor lipsii de aprare, i ddeau un sentiment rece, apstor, bolnav i l invadau cu o ur i o
disperare ngheate pe care nimic altceva nu i le puteau provoca. N-ar fi permis nimnui s-i fac
vreun ru lui Joey Scavello. N-ar fi putut s dea gre n ceea ce-l privea. Nu ar fi ndrznit s dea gre,
pentru c dac s-ar fi ntmplat aa ceva, nu s-ar mai fi putut accepta pe sine nsui.
I se pru c a trecut un secol pn la ntoarcerea lui Frank. Rmsese cu ochii n patru, dar acum era
ceva mai relaxat.
Locul e curat, domnule Harrison. M-am uitat i n curtea din spate. Nu e nimeni.
i conduser pe Christine, Joey i Chewbacca spre cas, nconjurnd femeia i copilul, nengduind
nicio posibilitate ca ei s fie atini de gloane.
Christine i spusese c reuise n via, totui Charlie nu se ateptase s vad o cas att de mare i
att de bine mobilat. n living-room era un cmin uria, nconjurat de o masc sculptat i rafturi de
stejar care se ntindeau ctre colurile camerei. Un enorm covor chinezesc era locul de ntlnire a unor
antichiti orientale i europene, att originale ct i reproduceri de o calitate deosebit. Lng unul
din perei se afla un scrin cu opt sertare, sculptate n lemn de trandafir, cu un triptic dublu, pe care se
puteau vedea o cascad, un pod, un sat japonez strvechi, toate realizate din stealit aplicat.
Joey dori s mearg n camera lui, s se joace cu noul su cine i Frank Reuther l nsoi.
La sugestia lui Charlie, Pete Lockburn inspect casa de sus pn jos, verificnd dac toate uile i
ferestrele erau nchise, dac toate draperiile erau trase pentru a mpiedica s fie vzui din afar.
Eu o s vd ce pot face pentru cin, spuse Christine. Probabil c nite crenvurti. E singurul
sortiment din care am din belug.
Nu te necji, spuse Charlie. Un om de-al meu o s vin pe la apte i o s aduc o mulime de
bunti.

La toate te gndeti!
Aa sper.

22.
OHara i ridic binoclul spre una dintre ferestrele de la etaj ale casei Scavello. l mut spre
fereastra nvecinat, apoi spre cealalt, ca n final s-l plimbe de-a lungul ntregului etaj. Lumina
fusese aprins n toate camerele, dar draperiile erau bine trase.
Poate c ea a venit acas dar i-a trimis biatul n alt parte peste noapte, spuse Baumberg.
Biatul este aici, spuse OHara.
De unde tii?
Chiar nu poi s-i simi prezena?
Baumberg se uit pe fereastr.
l simt, spuse OHara cu o voce nbuit, nfricoat.
Baumberg ncerc s descopere ce anume l nspimntase pe colegul lui.
Bezna, spuse OHara. Simt bezna care curge din biat, cumplita noapte care se nate din el, aa
cum se ridic negura din ocean.
Baumberg i ncord simurile.
Diavolul, spuse OHara n oapt. l simt.
Baumberg i puse palmele pe geamul rece, apoi i sprijini i fruntea de el, privind fix spre casa
Scavello. Dup un timp ncepu i el s simt, exact ceea ce spusese OHara. Diavolul. ntunericul. Se
revrsa din casa aceea aa cum iradiaz din plutoniu energia atomic. Curgea prin noapte, i ptrundea
prin geamul din faa lui Baumberg, contaminndu-l. Era o energie care nu ddea nici lumin, nici
cldur, o energie rea, sumbr, neagr i ngheat.
Cu un gest brusc, OHara i cobor binoclul ntorcndu-se cu spatele spre casa aceea, de parc
fluxul energetic izvornd din tenebrele diabolice ar fi devenit insuportabil.
Acum e momentul, spuse Baumberg, ridicnd o puc i un revolver.
Nu, l opri OHara. Las-i s se destind. S se relaxeze. Asta o s le scad vigilenta.
Cnd?
Plecm de aici la opt i jumtate.

23.
ORA 18:45.
Christine l urmrea pe Charlie n timp ce acesta scotea din priz telefonul din camera ei i l
nlocuia cu un aparat pe care l adusese cu el. Prea un fel de combinaie ntre un telefon, un robot
telefonic i un calculator de mrimea unei geni.
Charlie ridic receptorul i Christine putu auzi tonul, dei era la civa pai de el.
Dac sun cineva o s venim noi s rspundem, spuse el n timp ce punea receptorul n furc.
i convorbirea se va nregistra?
Da. Dar n primul rnd e un aparat de urmrire. E ca aparatul pentru alarm al poliiei.
911?
Da. Cnd formezi 911, ei tiu imediat de la ce numr i adres ai sunat. Cum au ridicat
receptorul i au stabilit legtura cu tine, informaia este afiat pe un ecran. i art printr-o fant a
aparatului de pe mas, ceva ce semna cu banda unei maini de calculat. Vom avea aceeai informaie

despre oricine ar suna.


Deci dac aceast Grace Spivey va suna, vom avea nu numai vocea ei nregistrat, dar vom
deine i dovada c a sunat de la telefonul ei sau unul care aparine bisericii.
Chiar aa. Probabil c nu va fi admis de Curte ca dovad n cazul unui proces, dar va strni
interesul poliiei dac vom dovedi c profereaz ameninri mpotriva lui Joey.

Ora 19:00.
Mncarea sosi la ora fixat i Christine observ satisfacia reinut a lui Charlie fa de
promptitudinea oamenilor lui.
Cinci dintre ei mncar la masa din sufragerie costi de vac, pui la grtar, cartofi la cuptor,
salat de varz n timp ce Charlie istorisea din aventurile prin care trecuse agenia lui. Joey l asculta
vrjit, chiar dac nu pricepea ntotdeauna poanta vreunei poveti.
Christine i privea fiul n timp ce acesta urmrea captivat vorbele lui Charlie. nelegea acum mai
mult ca oricnd ce nsemna pentru el lipsa unui tat, a unui brbat pe care s-l admire i de la care s
aib de nvat.
Chewbacca, noul cine, mncase dintr-o farfurie, la unul din colurile camerei i acum se ntinsese
cu botul pe labe, ateptndu-l pe Joey. Fcea deja parte din familia care l ngrijea cu atta atenie. Se
va obinui repede cu noii stpni. Christine era nc uluit de asemnarea cu Brandy, dar spera c
lucrurile vor merge bine.

La 19:20, zgomotul intermitent i ndeprtat al tunetelor crescu brusc n intensitate. Un tunet


spintec cerul nopii, zglind ferestrele.
Christine se sperie i scp furculia din mn. Pentru o clip crezu c o bomb a explodat n faa
casei. Cnd i ddu scama c a fost un tunet, se simi jenat, dar aruncnd o privire spre ceilali,
nelese c i ei triser aceeai spaim din cauza bubuiturii. Cteva picturi de ploaie se izbir de
acoperi i ferestre.

La 19:35, Frank Reuther i termin masa i se ridic pentru a inspecta ntreaga cas, examinnd
toate uile i ferestrele pe care le verificase i Pete mai nainte. ncepuse s cad o ploaie mocneasc.

La 19:47, dup ce termin de mncat, Joey l invit pe Pete Lockburn la un joc de trombon, i Pete
accept. Intrar n camera biatului nsoii de cinele care venea grbit n urma lor.
Frank puse un scaun n faa uneia dintre ferestrele din living-room i urmri ploaia printr-una din
fantele draperiei.
Charlie o ajut pe Christine s strng farfuriile de carton i erveelele pe care le duser la
buctrie, unde ploaia se auzea i mai tare, amplificat de pavajul curii interioare.
Ce facem acum? ntreb Christine n timp ce arunca farfuriile n lada de gunoi.
Ateptm s treac noaptea.
i apoi?
Dac btrna nu sun n noaptea asta ca s ne ofere vreo prob mpotriva ei, mine o s vorbesc
cu dr. Boothe, psihologul despre care i-am vorbit. E foarte interesat de psihozele religioase. A pus la
punct un program care a dat roade n recuperarea unor victime, crora le-au fost splate creierele de
nite secte ciudate. El tie cum gndesc efii acestor culte, aa c ne-ar ajuta s descoperim punctul
slab al lui Grace. Am de gnd s discut cu femeia asta n modul cel mai direct posibil.
Cum adic?
O s sun la Biserica Amurgului i o s fixez o ntlnire cu ea.
Crezi c va fi de acord s te primeasc?

Ridic din umeri.


Curajul meu s-ar putea s-o ae.
N-am putea merge la poliie?
Cu ce?
Ai deja dovezi c eu i Joey suntem urmrii.
A urmri pe cineva nu e o crim.
Femeia aia a sunat la tine la birou i l-a ameninat pe Joey.
Nu avem nicio dovad c a fost Grace Spivey. n plus, singurul care a auzit ameninrile e Joey.
Poate c dac explicm la poliie, ce crede femeia aia c Joey e Antichristul
Asta e doar o teorie.
Pi poate c dac am gsi pe cineva care a aparinut cndva sectei, a prsit-o, i ar putea s
depun mrturie cu privire la prostia asta cu Antichristul
Oamenii nu prsesc niciodat Biserica Amurgului, spuse Charlie.
Adic?
Atunci cnd am fost angajai s gsim copiii aceia am sperat, la nceput, s dm de vreun fost
prozelit al lui Grace, vreun deziluzionat care a prsit-o i care ne-ar fi putut spune unde sunt i cum iam putea scoate de acolo. A fost imposibil s descoperim pe cineva care s fi prsit biserica. O dat
ce au intrat n ea, par legai pe via.
ntotdeauna se gsete vreun nemulumit, vreun decepionat.
Nu e cazul Bisericii Amurgului.
Ce atracie exercit nebuna aia asupra lor?
Tare ca fierul i apuctoare ca o menghin, spuse Charlie.
Urm un fulger att de puternic nct strlucirea lui strbtu stinghiile storului. Tunetul explod
scuturnd ferestrele iar ploaia se ntei.

La ora 20:15, Charlie plec dup ce le ddu lui Lockburn i Reuther ultimele instruciuni. i ceru
Christinei s ncuie ua nainte ca el s fi ajuns la poart.
Ea ridic un col al perdelei de la geamul de lng u i l privi cum se grbete spre Chevrolet-ul
verde, mprocat de rafalele vntului rece, trecnd n goan prin umbrele i luminile nopii care
flfiau n urma lui ca aripile unei draperii.
Frank Reuther o sftui s plece de la geam, i ea i urm sfatul, dei fr niciun chef. I se prea c,
atta timp ct l vedea pe Charlie Harrison, era n siguran. n clipa n care ls perdeaua i se deprt
de fereastr, se simi cuprins de o acut contiin a vulnerabilitii lui Joey, ca i a ei.
tia c Pete i Frank sunt bine antrenai, competeni i de ncredere, dar nici unul din ei nu-i oferea
sentimentul de siguran pe care i-l transmitea Charlie.

Ora 20:20.
Christine intr n camera lui Joey. Biatul sttea pe jos, mpreun cu Pete i juca trombon.
Mami, ctig, spuse Joey.
E un adevrat cartofor, spuse Pete. Dac afl bieii de la birou, o s mor de ruine.
Chewbacca se retrsese ntr-un col de unde, cu limba atrnndu-i, i urmrea stpnul.
Christinei aproape c-i venea s cread c, de fapt, Chewbacca este Brandy, c nu avusese loc nicio
decapitare, c Pete i Joey erau doar nite buni prieteni, c era o sear linitit, ca oricare alta,
petrecut n snul familiei. Aproape. Dar nu era aa.
Se duse n camera ei i se aez la birou, privind spre cele dou ferestre acoperite prin care rzbtea
melodia ploii. I se prea c vorbesc mii de oameni, dar att de departe nct din cuvinte rmnea doar
nveliul sonor, moale i nelmurit al unor discuii aprinse.

ncerc s-i vad de hrtii, dar nu se putea concentra. Lu o carte de pe raft, un roman uurel, dar
nu reui s-i acorde nicio atenie.
O clip gndul i zbur spre mama ei. Ar fi dorit s-i dea un telefon. Avea nevoie de un umr pe
care s plng. Dar precis c Evelyn nu i-ar fi oferit confortul i compasiunea de care avea nevoie.
Ar fi dorit ca fratele ei s mai fie n via. Ar fi vrut s-i telefoneze i s-l cheme la ea. Dar Tony
plecase pentru totdeauna. Ca i tatl ei de care, cu toate c l cunoscuse att de puin, i se fcuse dor ca
niciodat pn atunci.
Dac Charlie ar fi fost aici
n pofida prezenei lui Pete i Frank i a celorlali oameni, care pzeau casa de afar, se simea att
de singur.
i ndrept privirea spre telefonul de urmrire instalat pe birou. i-ar fi dorit ca nebuna s mai dea
un telefon cu ameninri la adresa lui Joey. Ar fi avut astfel o dovad care s intereseze poliia. Dar
telefonul rmase tcut. Nu se auzea dect zgomotul furtunii.

La ora 20:40 Frank Reuther intr n biroul ei, i zmbi i-i spuse:
Nu te deranja. Fceam doar rondul.
Se duse la prima fereastr, ridic draperia, verific dac e bine nchis, scrut pre de o clip,
ntunericul, apoi ls draperia s cad la locul ei. Aidoma lui Pete Lockburn, Frank i scosese haina i
i suflecase mnecile cmii. Tocul pistolului i spnzura sub umrul stng. O clip lumina se
reflect n patul armei cu un licr negru.
Un moment Christine avu senzaia c, printr-o inexplicabil transpunere a fantasticului n realitate,
se trezise ntr-un film cu gangsteri din anii 30.
Frank ridic draperia celei de-a doua ferestre. Urm un ipt de surpriz. Zgomotul mpucturii
acoperi artileria furtunii. Bucile de sticl zburar prin camer. Christine sri de pe scaun, mprocat
de un val de cioburi i snge.
nainte de-a apuca s-i scoat arma, Frank se simi ridicat de la pmnt i aruncat pe spate de fora
mpucturii. Scaunul Christinei czu cu o bufnitur.
Brbatul se prbui de-a lungul biroului, n faa ei. Nu mai avea fa. Glonul i sfrmase capul.
De afar se trase din nou. Gloane rtcite nimerir plafoniera, pulveriznd-o. De sus ncepur s
curg cioburi de sticl, tencuial i ntuneric. Veioza se sprsese atunci cnd Frank se prbuise peste
birou. Camera se cufund n ntuneric, luminat doar de razele care ptrundeau din coridor pe ua
deschis. O rafal de vnt scutur draperiile ciuruite, care fluturau ca nite fichiuri de bici, rsucinduse n aer. Preau fragmente putrezite dintr-un costum mortuar de carnaval al unui cadavru nsufleit la
un bal mascat.
Christine auzi un geamt, crezu c e Joey, apoi i ddu seama c fusese un glas de femeie, ca n
final s descopere c era propria ei voce.
Ploaia se npusti ca un potop prin draperia zdrenuit. Dar nu numai ploaia ncerca s dea nval
nuntru. i ucigaul lui Frank Reuther se chinuia s ptrund prin fereastra spart. Christine o rupse
la fug.

24.
Sectuit de spaim, cu micri febrile ca ntr-un comar i totui nefiresc de ncetinite, ca atunci
cnd ncerci s alergi prin vis, Christine se refugie din birou n living-room. Strbtu spaiul n cteva
secunde, dar i se prea c distana de la un capt la altul al casei e de o mie de mile i c i-au trebuit
ore ntregi pn s ajung acolo n fuga ei ngrozit. tia c e treaz dar avea senzaia c totul se

ntmpl n somn. Era att de adevrat i totui ireal.


Cnd ajunse n living-room, Pete Lockburn i Joey tocmai intrau, venind dinspre camera biatului.
Lockburn inea revolverul n mn. Chewbacca venea din spate, cu urechile n vnt i coada ntre
picioare, ltrnd tare.
O mpuctur smulse ncuietoarea uii de la intrare. Achiile de lemn nc mai zburau prin aer,
cnd un om nvli n cas. Se ghemui n holul care ddea spre living-room. n mn avea o arm,
ochii i erau larg deschii, faa i era albit de groaz sau furie sau poate de amndou, o fa
descompus, fr nimic deosebit, nghiit de o barb neagr n care licreau ca nite diamante stropi
de ploaie. Un tip scund i ndesat.
O vzu pe Christine i i ndrept arma spre ea. Joey ip.
Bubuitura mpucturii zgli casa. Christine era convins c i triete ultimele clipe. Dar cel
lovit era chiar necunoscutul care ptrunsese n cas. Pe cmaa lui se deschisese o floare urt i roie,
de snge.
Pete Lockburn trsese primul. Mai trase o dat. Din umrul necunoscutului ni un fir de snge.
Arma i czu din mn, iar el se rsturn pe spate. Al treilea glon al lui Lockburn l nimeri n gt,
nruindu-l complet. Rmsese pe jos, sprijinit cu spatele de o mas din hol.
Capul inert, cu ochii larg deschii, czu ntr-o parte, lovind o oglind aflat deasupra mesei, care
ced, lsndu-l s se prbueasc la pmnt, ca o grmad nsngerat.
Pe cnd Joey se ghemuia n braele ei, Christine i strig lui Lockburn:
Mai e nc unul! Biroul
Prea trziu. Ucigaul lui Frank Reuther intrase deja n living-room. Lockburn se rsuci. Repede, dar
nu suficient. Bubuitul armei umplu casa. Pete Lockburn fu izbit.
Dei devenise cinele casei doar de o zi, Chewbacca tia ce nseamn loialitate. Mrind, cu dinii
dezgolii, sri asupra agresorului, l muc de piciorul stng i i nfipse bine colii, reinndu-l pe
necunoscut.
Brbatul scoase un ipt ascuit, ridic arma i izbi cu patul putii capul auriu al cinelui. Acesta
scheun i se prbui la pmnt.
Nu! ip Joey de parc perspectiva pierderii celui de-al doilea animal era mai ntunecat dect
propria lui ucidere.
Hohotind de durere, vdit speriat, omul narmat strig:
Doamne, ajut-m! Doamne, ajut-m! apoi i ndrept arma spre Joey i Christine.
Ea observ c aidoma brbosului, nici acesta nu avea nfiarea unui criminal. Teama feroce care
pusese stpnire pe el, era lucrul cel mai neobinuit pe care-l vzuse. Altfel, n-avea nimic deosebit.
Tnr, abia dac mplinise douzeci de ani. Uor supraponderal. Piele alb, civa pistrui. Pr roiatic,
udat de ploaie, acum lipit de cap. De fapt chiar nfiarea lui banal l fcea s par att de speriat.
Dac un astfel de om putea s devin sub influena lui Grace Spivey un uciga necugetat, atunci
btrna putea corupe pe oricine. Nu mai putea s aib ncredere n nimeni. Oricine putea deveni un
asasin sub vraja ei.
El aps pe trgaci. Nu se auzi dect un declic. Uitase c ambele evi erau descrcate. Scncind cu
ipete ascuite, de parc el ar fi fost cel ameninat, ucigaul cut n buzunarul hainei i scoase de
acolo dou cartue.
Cu o putere i ndemnare pe care numai groaza le poate isca, Christine l nfc pe Joey i fugi nu
spre ua din fa i de acolo n strad, pentru c acolo i-ar fi gsit cu sigurana sfritul, ci spre scri
i de acolo spre dormitorul de la etaj, unde era poeta n care se afla propria ei arm. Joey se inea cu
disperare de ea. I se prea uor ca un fulg. Prea animat de puteri supraomeneti i treptele disprur
ntr-o clip sub paii ei. Apoi, aproape de capul scrilor, se mpiedic; gata s cad, se ag de
balustrad i scoase un ipt disperat. Dar tocmai pasul acela greit o salvase: n clipa n care se

mpiedica, arma i lansase ntreaga ncrctur mpotriva ei. Dou valuri de alice mari se nfipser n
balustrad, transformnd stejarul n achii, smulgnd tencuiala din perei, fcnd praf lustra chiar n
locul n care s-ar fi aflat ea dac nu s-ar fi mpiedicat.
Pe cnd ucigaul rencrca arma, Christine se repezi nainte pe holul de la etaj. O clip se pierdu,
inndu-l strns n brae pe Joey. Era n propria ei cas, locul pe care l cunotea cel mai bine, dar care
n seara asta i se prea strin. Unghiurile, proporiile, lumina, camerele i preau att de stranii!
Coridorul i se prea inimaginabil de lung, cu perei diformi, de parc ar fi fost un culoar cu oglinzi
strmbe. ncerc s-i stpneasc btile inimii, care i falsificau ntreaga percepie. Alerg drept
nainte, spre ua dormitorului.
Din spate auzi zgomotul pailor ucigaului, care i ncepuse urmrirea, trndu-i piciorul mucat.
Christine intr n dormitor, trnti ua i puse zvorul, lsndu-l pe Joey din brae. Poeta se afla pe
noptier. O nfc n clipa n care asasinul ncepuse s zglie clana. Nu-i putea stpni tremurul
degetelor. n prima clip nu putu s deschid fermoarul. n cele din urm reui, i scoase arma. Joey se
ghemuise ntr-un col, lng scrin, ncercnd s se fac i mai mititel dect era.
Ua dormitorului aproape c dispru ntr-o furtun de alice. O gaur imens se deschise n partea ei
dreapt. O balama fu smuls din cadru. Zbur prin aer, se izbi de perete i se opri, cu un zngnit, pe
ifonier. O alt ncrctur distruse ncuietoarea i ua se deschise spre interior, atrnnd ntr-o
balama.
Tnrul uciga cu pr rou rmase n cadrul uii, prnd i mai ngrozit dect Christine. nira
cuvinte fr noim. Minile i tremurau mai puternic dect ale ei. Una dintre evi i zvrli
ncrctura, dar el pru c nu-i d seama de acest lucru.
i ndrept pistolul spre el i trase. Dar nu se ntmpl nimic. Uitase s ridice piedica. Asasinul
pru uluit s o gseasc narmat. Arma lui era din nou descrcat. O arunc i scoase un revolver din
cureaua pantalonilor.
Christine se auzi spunnd: Nu, nu, nu, nu ntr-o psalmodiere plin de team, n timp ce cuta cele
dou sigurane ale pistolului. Le desfcu pe amndou, apoi trase o dat i nc o dat i nc o dat.
Bubuitul propriei arme, mprocnd pereii, i se pru cel mai dulce sunet pe care l auzise vreodat.
Necunoscutul czu n genunchi, n timp ce gloanele ptrundeau n el, apoi se prbui. Pistolul i
scp din mna fr via. Joey plngea.
Christine se apropie precaut de corp. Sngele se prelingea pe covor. l ntoarse cu faa-n sus,
mpingndu-l cu piciorul. Era mort de-a binelea.
Se ndrept spre u i privi pe holul ntunecat, plin de fragmente din balustrada scrii i buci de
tencuial i sticl din plafoniera spart de alice. Covorul era ptat cu sngele care cursese din rana de
la picior a ucigaului. Dra de snge ncepea chiar din capul scrilor.
Ascult. Nu se auzea nimic de jos. Nimeni nu ncerca s urce. S fi fost numai doi asasini? Se
ntreb cte cartue i mai rmseser. n ncrctor intrau zece. Credea c a tras cinci. i mai
rmseser cinci.
Joey plngea ncet.
M-mami?
Sssss! i spuse ea.
Ascultar amndoi. Vnt. Tunet. Ploaia btea n acoperi i n geamuri. Patru oameni mori.
Constatarea o izbi. Simi cum i se face ru. Casa devenise un abator, un adevrat cimitir.
Rbufnire de vnt. Un copac i izbi ramurile de zidul casei. n cas, linitea de mormnt deveni i
mai profund. n cele din urm l privi pe Joey. Era alb. Prul i atrna pe fa. Avea o privire de om
hituit. ntr-un moment de groaz i mucase buza i un fir de snge lsase o dung pe brbie, de-a
lungul maxilarului, cobornd spre gt. Totui, innd cont de ceea ce se ntmplase, rana aceasta prea
suportabil.

Linitea de cimitir care pusese stpnire pe noapte, i pierdu din trie. Pe strad se auzeau ipete,
nu de ur, ci de team i curiozitate. n cele din urm vecinii prinseser curaj i ieeau din cas. n
deprtare se distingeau modulaiile unei sirene.

PARTEA A TREIA
Dulii
Satana a angajat doar civa oameni cu simbrie; Opoziia se folosete de un milion.
MARK TWAIN
Dulii, dulii
Pe la clcie-i vin ltrnd
Dulii, dulii
Adierea morii o simt n vnt.
Cartea durerilor ngemnate

25.
Christine i Joey ateptar sosirea autoritilor n buctrie, una dintre puinele camere ale casei
care nu fusese mprocat cu snge.
Niciodat nu mai vzuse Christine atia poliiti la un loc. Casa era plin cu oameni n uniforme,
detectivi n civil, poliiti de la laborator, un fotograf de-al lor, un ofier al poliiei judiciare i
asistentul lui. La nceput a binecuvntat venirea oamenilor legii, prezena lor oferindu-i, la urma
urmei, mult doritul sentiment de siguran. Curnd, ns, avea s se ntrebe dac nu cumva se afla
printre ei i vreunul dintre adepii Mamei Grace i ai bisericii ei. Faptul nu i se prea deloc exagerat.
n fond, era logic ca un cult religios n expansiune, hotrt s-i rspndeasc ideile n pturi ct mai
largi ale societii, s aib ca obiectiv major implantarea oamenilor si n diferite compartimente ale
puterii pentru a-i converti pe cei implicai n funcii cheie. i-l aminti pe poliistul Wilford, cretinul
renscut, care nu era de acord cu maniera ei de a se exprima i de a se mbrca. Se ntreb dac, nu
cumva, moaa acelei renateri nu fusese chiar Grace Spivey. Ce nebunie!
Dar n cazul de fa, poate c puin nebunie nu era dovada vreunei boli mentale, ci mai curnd un
semn al prudenei i al nevoii de supravieuire.
Ploaia continua s bombardeze ferestrele. Un fulger i nscrise traiectoria prin tenebrele nopii de
afar. n cas, Christine i urmrea ngrijorat pe poliiti, atent la orice micare ce i se prea
nefireasc. nelese c nu va putea s mearg mai departe cu aceast total lips de ncredere n
oameni. Trebuia s fie supravegheat permanent, iar tensiunea n care tria i sectuia forele psihice,
sufleteti i mentale. Parc ar fi trebuit s-i continue existena suspendat pe o funie, aidoma
acrobailor care merg pe srm. n clipa de fa nu se putea liniti. Rmsese n gard, cu toi muchii
ncordai, gata s sar asupra oricui ar fi fcut un gest de ameninare mpotriva lui Joey.
i din nou, rezistena biatului o surprinse. Cnd apruse poliia, Joey prea n stare de oc. Ochii i
erau sticloi i nu putea sau nu voia s vorbeasc. Imaginea unei violene de asemenea natur i
ameninarea morii i puseser amprenta asupra lui, pentru moment, provocndu-i o tulburare
puternic. Christine tia c o asemenea experien l va marca pe via. Nu exista nicio posibilitate de
a evita acest lucru. Pn una-alta se temea ca evenimentele devastatoare la care fusese martor n
ultimele ore s nu-i provoace o prbuire psihic. n cele din urm, biatul i revenise. Christine l
ndemn s-si ia cutia muzical i s se joace cu ea. Tema muzical i sunetele piigiate emise de
cercul galben al jucriei contrastau straniu cu grozvia crimei i seriozitatea cercetrilor ntreprinse

de cei de la omucideri.
Revenirea lui Joey a fost mult influenat i de trezirea la via a lui Chewbacca din lovitura pe care
unul dintre asasini i-o dduse n cap cu patul putii. Cinele rmsese incontient, cu pielea capului
jupuit, dar sngerarea fusese oprit de Christine cu pansamente antiseptice. Nu existau semnele
vreunei comoii. Acum javra era din nou n form. Sttea lng ei, ntins de podea, alturi de scaunul
lui Joey. Din cnd n cnd se ridica pentru a se uita la cutia muzical, ciulind urechile de parc ar fi
vrut s priceap ce era cu aparatul acela zgomotos.
Christine nu mai era deloc sigur dac asemnarea uimitoare a acestui cine cu Brandy era un lucru
ru. Pentru a face fa ororilor i frmntrilor, Joey trebuia s aib o legtur cu vremurile dinainte,
mult mai linitite, din viaa lor. i era necesar i un sentiment al continuitii care, asemenea unui pod,
s-l ajute s traverseze acest moment de haos cu mintea ntreag. Iar Chewbacca, datorit asemnrii
lui cu Brandy, putea servi perfect acestui scop.
Charlie Harrison intra i ieea din buctrie la fiecare zece minute pentru a vedea ce fac i s-i
verifice pe cei doi oameni, noile grzi de corp. Unul dintre ei, George Swarthout, sttea pe un scaun
nalt, lng telefon, bnd cafea, cu ochii pe Joey, pe poliitii care intrau i ieeau, pe Christine care, la
rndul ei, i urmrea pe poliiti. Cellalt, Vince Fields, era afar, n curtea din spatele casei,
supraveghind zona. Se prea c oamenii lui Grace Spivey nu vor mai lansa un al doilea atac ct
vreme casa era plin de poliiti, dei aceast posibilitate nu trebuia exclus. n fond, aciunile
kamikaze erau destul de frecvente printre fanaticii religioi.
La fiecare venire n buctrie, Charlie glumea cu Joey, se juca i el cu aparatul muzical, l scrpina
pe Chewbacca dup urechi, fcea orice pentru a ridica moralul biatului i a-i distrage atenia de la
mcelul din restul casei. Cnd poliia dorea s-i pun ntrebri Christinei, Charlie rmnea cu Joey i
o trimitea pe ea n alt camer, pentru ca biatul s nu fie martorul unor discuii ngrozitoare. Poliia a
vrut s-l interogheze i pe Joey, dar Charlie a reuit s conduc discuia, innd-o la un minim de
intensitate. Christine nelegea ct de greu i era lui s joace acest rol, s fie o adevrat fntn de
bun dispoziie, cnd pierduse doi oameni care-i erau nu numai angajai, ci i prieteni. i era
recunosctoare c reuea s-i nbue propria durere i oroare de dragul lui Joey.
La ora 23, cnd Joey se plictisise de cutia muzical, Charlie intr n buctrie, trase un scaun, se
aez i spuse:
Valizele pe care le-ai fcut de diminea
Le mai am n main.
O s le pun ntr-a mea. Du-te i mpacheteaz tot ce-i trebuie s zicem pentru o sptmn.
Plecm de ndat ce eti gata.
Unde plecm?
A prefera s nu-i spun. S-ar putea s fim auzii.
S-i fi trecut oare i lui prin minte gndul c unul dintre oamenii lui Grace Spivey ar putea s se
afle printre poliiti? Christine nu era sigur dac aceast nebunie o fcea s se simt mai bine sau mai
ru.
Ne ascundem pe undeva? ntreb Joey.
Da, spuse Charlie. Exact asta o s facem.
Joey se ncrunt.
Vrjitoarea are un radar fermecat. O s ne gseasc.
Nu i acolo unde vom merge, spuse Charlie. L-am rugat pe un vrjitor s binecuvnteze locul
unde vom merge.
Daa? spuse Joey aplecndu-se spre el fascinat. Chiar cunoti un vrjitor?
O, n-ai de ce s-i faci probleme. E un tip cumsecade, spuse Charlie. Nu practic magia neagr
sau alte chestii de felul sta.

Pi sigur, spuse biatul, nici nu mi-a fi nchipuit c un detectiv ar putea s lucreze cu un vrjitor
ru.
Christine ar fi avut cel puin o sut de ntrebri de pus, dar se gndi c mai bine s nu ntrebe nimic
n prezena lui Joey, ca s nu-i afecteze astfel echilibrul fragil. Urc la etaj, unde ofierul de la judiciar
supraveghea ridicarea cadavrului ucigaului cu prul rou, i-i fcu bagajele. La parter, n camera lui
Joey, umplu o a doua valiz, pentru biat i, dup o clip de ezitare, ndes cteva din jucriile lui
preferate ntr-o geant.
Era zguduit la gndul c nu-i va mai vedea niciodat casa. Patul lui Joey, posterurile din Star
Wars, colecia de figurine i nave spaiale din plastic, totul prea nvluit ntr-o cea subire, de parc
nu ar fi fost adevrate, ci doar o imagine fotografic. Atinse stlpul patului, apoi o ppu ET,
mngie cu palma suprafaa rece a tablei care sttea ntr-un col al camerei. Dei simea atingerea
acelor lucruri, senzaia de ireal persista. Era un sentiment ciudat, rece, prevestitor, care i produse un
gol adnc n suflet.
Ba nu, i spuse ea, m voi ntoarce. Cu siguran. Dar senzaia c pierduse ceva o nsoi i dup ce
iei din camera fiului ei.

Primul scos din cas a fost Chewbacca. Cinele a fost lsat n Chevrolet-ul verde. Apoi prsir i
ei casa, mbrcai cu fulgarine, nsoii de Charlie i oamenii lui. Cnd stropii reci i izbir faa,
Christine fu strbtut de un fior ngheat.
Reporteri, echipe de televiziune i o furgonet a unui post de radio specializat n emisia de tiri, i
ateptau. Bliurile puternice ale aparatelor de fotografiat se declanar la apariia Christinei i a lui
Joey. Reporterii se nghesuiau s prind un loc ct mai bun i vorbeau toi odat.
Dn Scavello
o clip, v rugm
doar o ntrebare
vrei s
putei s
Microfoanele se aintir spre ea.
ai
vrei
O imagine caleidoscopic, alctuit din fee ciudate se forma i se recompunea naintea ei: unele
erau nvluite n umbr, altele, nefiresc de palide i strlucitoare n lumina bliurilor de la aparatele
foto.
spunei-ne ce ai simit cnd ai trecut prin
Zri figura familiar a unui om de la KTLA, emisiunea tirile de la ora zece.
spunei-ne
ce
cum
de ce
erau teroriti, sau ce?
Stropii reci de ploaie se strecurau pe sub gulerul hainei ei. Joey i strngea cu putere mna.
Reporterii l nspimntau. Ar fi dorit s ipe la ei s plece, s-i lase n pace, s tac. Dar ei se
nghesuiau i mai tare. Vorbeau cu o repeziciune ameitoare. I se prea imposibil s-i mai croiasc
drum nainte, de parc ar fi trecut prin mijlocul unei turme de animale flmnde.
Apoi, n tumultul de trupuri i vorbe, se ivi o figur necunoscut, cu o expresie neprietenoas. Un
brbat la vreo cincizeci de ani, cu pr cenuiu i sprncene stufoase. Era narmat.
Nu!

Christinei i se tiase respiraia. i simea pieptul apsat de o greutate insuportabil.


Nu se putea s nceap iar! Nu aa de curnd. Cu siguran c nu ar fi ncercat s comit crima n
faa attor oameni. Ar fi fost curat nebunie.
Charlie vzu arma i i mbrnci pe Joey i Christine ntr-o parte.
n aceeai clip o reporter sesiz i ea primejdia i ncerc s smulg arma din mna atacatorului,
dar se alese cu un glon n picior.
Nebunie.
Lumea ipa, poliitii urlau, toi se trntiser pe pmntul care mustea de ap, cu excepia Christinei
i a lui Joey care fugeau spre Chevrolet-ul verde, flancai de Vince Fields i George Swarthout. Erau la
vreo douzeci de picioare de main cnd ceva o izbi. Simi durerea rspndindu-i-se n partea
dreapt, deasupra oldului. tia c fusese rnit, dar nu czu, nici mcar nu se mpiedic de trotuarul
ud, ci se npusti nainte, gfind, cu inima btndu-i nebunete, att de tare nct fiecare pulsaie i
pricinuia dureri. l inea strns pe Joey, fr s priveasc n urm. Nu tia dac omul cu arma venea
dup ea, dar auzi o salv rsuntoare de mpucturi, i apoi pe cineva strignd:
Chemai o Salvare.
Se ntreb dac Charlie l-a mpucat pe atacator. Sau poate fusese el mpucat? Gndul acesta
aproape c o fcu s se opreasc, dar ajunseser deja la Chevrolet.
George Swarthout deschise portiera i i mpinse nuntru, unde Chewbacca ltra cu furie. Vince
Fields fugi spre portiera oferului.
La podea, strig Swarthout. Lsai-v jos!
Apoi apru i Charlie care se arunc peste ei, adpostindu-i.
Motorul Chevrolet-ului url. Se desprinser de la bordur ntr-un scrit asurzitor de pneuri.
Zburar de-a lungul strzii, departe de cas, n noapte i ploaie, ntr-o lume care nu ar fi putut fi mai
ostil nici dac ar fi aparinut vreunei alte planete dintr-o alt galaxie.

26.
Lui Kyle Barlowe i era groaz s-i comunice Mamei Grace vetile, dei era de presupus c le aflase
deja prin intermediul vreunei viziuni. Intr prin spatele bisericii i rmase acolo o vreme, ocupnd
spaiul dintre nartex i naos, cu umerii lui largi aproape atingnd tocurile uii. Aduna curaj de la
crucea imens de bronz de la altar, de la scenele biblice pictate pe glasvandul ferestrelor, de la linitea
reverendului, de la mirosul dulce al tmiei.
Grace sttea singur, n aripa din stnga a bisericii, a doua stran din fa. Nu prea s-l fi auzit pe
Barlowe intrnd, i nu ddea niciun semn c ar fi fost contient de prezena lui. Privea fix spre cruce.
n cele din urm Barlowe strbtu culoarul dintre irurile de bnci i se aez lng ea. Se ruga. O
atept s termine. Apoi i spuse:
i a doua ncercare a euat.
tiu, spuse ea.
i acum ce facem?
i urmrim.
Unde?
Peste tot.
La nceput vocea ei era mai mult o oapt pe care abia o putea auzi, dar treptat intensitatea glasului
crescu, o dat cu ncrederea lui, pn cnd ncepu s rsune reverberat de pereii naosului.
Nu vor avea pace, nici odihn, nici cer, nici cruare. Vom fi fr mil, nenduplecai, neadormii,
de nezdruncinat. Vom fi ca nite duli. Dulii Cerului. O s ltrm la clciele lor, ne vom arunca la

gtul lor, i vom culca la pmnt, mai devreme sau mai trziu, aici sau aiurea, cnd se va face voia
Domnului. Vom nvinge. Sunt sigur.
Tot timpul ct vorbise, ochii ei rmseser aintii asupra crucii, dar acum i-i ntoarse, cenuii,
spre el i, ca de fiecare dat, i simi privirea ptrunzndu-l pn n strfundul sufletului.
Ce vrei s fac? o ntreb el.
Deocamdat du-te acas. Dormi. Pregtete-te pentru diminea.
Nu ne inem dup ei i noaptea asta?
nti trebuie s-i gsim.
Cum?
Domnul ne va deslui crarea. i acum du-te. Dormi.
El se ridic i pi pe culoar.
Te culci i tu? Ai nevoie de odihn, spuse el ngrijorat.
Vocea ei devenise iar o oapt care-i trda oboseala.
Nu pot s dorm, dragul meu, dect o or pe noapte. Apoi nu trezesc i mintea mi se umple de
viziuni, mesaje de la ngeri, contacte din lumea spiritelor, spaime i temeri i sperane, licriri ale
pmntului fgduinei, scene de glorie, greutatea enorm a responsabilitilor pe care Dumnezeu le-a
aezat pe umerii mei. i terse gura cu dosul palmei. Cum mi-a dori s pot s dorm, cum mai tnjesc
dup un strop de somn, n locul acestor obligaii i spaime. Dar El m-a alctuit n aa fel nct pot s
rezist i fr somn n timpul viziunilor. Nu voi putea s dorm din nou dect atunci cnd Domnul mi-o
va ngdui. Din cauze pe care nu le neleg, El m vrea treaz, insist s rmn aa, mi d puterea s
pot ndura nesomnul, m ine treaz, poate chiar prea treaz. Vocea i tremur i Barlowe i imagin
c acel tremur exprima i evlavie i team. i spun, drag Kyle, c e i nltor i teribil, i minunat
i nspimnttor, i entuziasmant i epuizant s fii unealta lui Dumnezeu.
i deschise poeta, scoase o batist i i sufl nasul. Observ c aceasta avea pete maro i galbene,
i era scoroas din pricina murdriei.
Ia uit-te aici, i spuse ea, artnd spre batist. E oribil. i eram att de curat! Att de
ordonat! Soul meu, binecuvntat s-i fie sufletul, ntotdeauna mi spunea c aveam o cas mai curat
ca un pahar. i ntotdeauna aveam grij s fiu eslat. M mbrcam bine. i niciodat nu a fi avut la
mine o batist dezgusttoare ca asta. Niciodat. Asta pn cnd harul s-a pogort asupra mea, iar
gndurile mi-au fost abtute de la attea lucruri banale. Ochii i se umplur de lacrimi. Uneori sunt
nspimntat recunosctoare lui Dumnezeu pentru Har, da recunosctoare pentru ce am
cptat dar nspimntat gndindu-m la ce am pierdut.
Kyle ncerc s-i imagineze ce nsemna pentru ea s fie unealta voinei Domnului, dar nu reuea s
ptrund modul ei de-a gndi, aa cum nu putea s neleag forele atotputernice care acionau asupra
ei.
Nu tia ce s-i spun i faptul c nu o putea consola l deprima.
Du-te acas i dormi, i spuse ea. Mine, probabil, l vom ucide pe biat.

27.
n main, gonind de-a lungul strzilor bntuite de furtun, Charlie insist s vad rana Christinei,
dei ea susinea c nu era nimic grav. n cele din urm se convinse c avea dreptate. Fusese doar uor
atins. Glonul lsase o urm de vreo doi centimetri chiar deasupra oldului. Era mai mult o
zgrietur, cauterizat de cldura glonului. Glonul nu rmsese n ea. Singurul lucru deosebit era o
sngerare uoar. Se oprir la un magazin deschis permanent, unde gsir alcool, iod i bandaje.
Charlie pans rana n timp ce Vince, aflat la volanul mainii, continua cursa nocturn, trecnd de pe o

strad pe alta, mergnd n cerc prin bezna biciuit de ploaie, ca o insect care refuza s se aeze
undeva de team c va fi strivit.
Lund toate msurile pentru a fi siguri c nu sunt urmrii, ajunser la casa din Laguna Beach puin
nainte de ora 1. Era aezat la mijlocul unei strzi lungi, cu vedere spre ocean; o cas mic, mai
curnd un bungalou, cu dou dormitoare i o baie; nostim, cu o vechime de cam patruzeci de ani, dar
bine ntreinut, cu o mansard zbrelit i obloane acoperite cu ieder care se aternea ca un linoliu
pe ntreaga alee a bungaloului, de unde se cocoa pe un perete i de acolo pe acoperi. Casa aparinea
mtuii lui Henry Rankin, plecat acum n vacan n Mexic. Nu exista nicio posibilitate ca Grace
Spivey sau oricine altcineva din Biserica Amurgului s cunoasc acest loc.
Lui Charlie i prea ru c nu veniser aici mai devreme i c i lsase pe Christine i Joey s treac
mai nti pe la casa lor. Dar nu putea s bnuiasc faptul c Grace Spivey va trece att de repede la o
aciune aa de sngeroas. S ucizi un cine era una, dar s trimii asasini narmai cu un ntreg arsenal
ntr-un cartier att de select i linitit ca al Christinei ei bine, nu i-ar fi imaginat c femeia aceea
putea fi chiar aa de nebun. Pierduse din cauza ei doi oameni, doi prieteni. Era stpnit de o stare
sufleteasc n care se amestecau durerea i mustrrile de contiin. l cunotea pe Pete Lockburn de
nou ani, iar pe Frank Reuther de ase i ambii i plceau foarte mult. tia c nu are nicio vin pentru
tot ce se ntmplase i totui nu se putea abine s nu-i fac reprouri. Se simea ngheat i pustiu,
stare pe care o mpinsese pn aproape de gndul sinuciderii.
ncerca s-i ascund adevrata dimensiune a suferinei, pentru c nu ar fi dorit s agraveze starea
Christinei. Era distrus din cauza crimelor pentru care se simea, cel puin n parte, rspunztoare.
Charlie ncercase s o conving: Frank i Pete tiau ce riscuri i asum cnd au acceptat misiunea;
dac nu ar fi angajat firma Klemet-Harrison, n drum spre morg ar fi fost acum trupurile lor, al ei i
al lui Joey, aa c fcuse foarte bine cutnd un ajutor. n ciuda tuturor argumentelor lui, Christine nu
se putu elibera de un sentiment de vinovie fa de drama care se consumase.
Joey adormise n main, aa c Charlie l purt n brae prin ploaia piezi, prin noaptea linitit
care nvluia mgurile lagunei, pn n cas. l puse pe patul din dormitorul cel mare i biatul nu
schi nicio micare, doar murmur ceva, apoi oft. mpreun cu Christine l dezbrc i l acoperi cu
ptura.
Cred c nu se va ntmpla nimic dac nu-i va spla dinii de data asta, spuse ea ngrijorat.
Charlie nu-i putu nbui un zmbet, pe care ea i-l surprinse i abia atunci i ddu seama ct de
penibil trebuie s fie, artndu-se ngrijorat pentru nite carii doar la cteva ore dup ce biatul
scpase de trei ori de la moarte.
Cred c, dac Dumnezeu l-a aprat de gloane, l va apra i de carii, ce zici? spuse ea roinduse.
Poi s fii convins.
Chewbacca se ghemui lng pat i csc prelung. Avusese i el o zi grea.
Vince Fields apru n cadrul uii i ntreb:
Unde vrei s stau, boss?
Charlie avu un moment de ezitare, amintindu-i de Pete i Frank. Doar el i pusese n prima linie.
Sigur c era o prostie s gndeasc n felul acesta. Doar nu-i putea spune lui Vince s se ascund n
spatele ifonierului, ca s fie ferit de pericole. Doar asta-i era meseria: s fie n prima linie, dac era
nevoie. Vince tia asta, Charlie o tia i el, i amndoi tiau c rostul lui Charlie era s dea dispoziii,
indiferent care ar fi fost consecinele. Deci, ce atepta? Ori aveai curajul s accepi riscurile meseriei
sau dac nu
i drese glasul i spuse:
Pi a vrea s stai chiar aici, Vince. S stai pe un scaun. Lng pat.
Vince se aez.

Charlie o conduse pe Christine n buctria mic i bine ntreinut. George Swarthout fcuse un
ibric mare de cafea din care turnase dou ceti, pentru el i Vince. Charlie l trimise pe George la
geamul din living-room pentru a supraveghea strada. Apoi turn cafea pentru el i Christine.
Miriam, mtua lui Henry, obinuiete s bea coniac. S-i pun un strop n cafea?
E o idee, spuse Christine.
Gsi sticla de coniac n bufetul de lng frigider i turn din ea n ambele ceti. Se aezar unul n
faa celuilalt, la o msu lng o fereastr prin care se vedea grdina biciuit de ploaie, unde, n clipa
aceea, nfloreau doar umbre.
Ce-i mai face oldul? o ntreb el.
Un simplu junghi.
Eti sigur?
Absolut. Mai bine spune-mi ce se va ntmpla. Poliia va face arestri?
Nu. Toi agresorii au murit.
Dar femeia care i-a trimis triete. Cu siguran c nu a renunat la inteniile ei criminale. Ea e
creierul. E la fel de vinovat ca ei.
Dar nu exist nicio dovad c i-a trimis Grace Spivey.
Dar dac toi trei erau membri ai bisericii ei
Asta ar fi o dovad. Problema e cum demonstrezi c aparineau acestei biserici?
Poliia ar putea face investigaii. Doar au avut prieteni, familie
Cu siguran c ar face-o dac le-ar putea gsi familiile i prietenii.
Adic?
Niciunul dintre cei narmai nu avea asupra lui vreun act de identitate. Nici portmonee, nici cri
de credit, nici permise de conducere, nimic.
Atunci amprentele. Asta n-ar ajuta la identificarea lor?
Cu siguran. Poliia va merge pe pista asta. Dar dac respectivii nu au fost n armat sau nu au
cazier, sau dac nu au deinut funcii n aparatul de securitate, amprentele lor nu sunt nregistrate
nicieri.
Deci s-ar putea ntmpla s nu aflm niciodat cine au fost?
Sper c nu. Dar pn nu-i identificm, nu avem cum s ajungem la Grace Spivey.
Sorbi ncruntat din cafeaua mbuntit cu brandy, analiznd situaia. ncerc s descopere ce
anume le scpase n ncercarea lor de a gsi o legtur ntre criminali i Biserica Amurgului. Chiar
dac Charlie i-ar fi spus c i pierde timpul inutil, c Grace Spivey fusese mult prea grijulie, tot n-ar
fi renunat pentru c voia s se conving singur de inutilitatea trudei ei. n cele din urm i spuse:
Cel care ne-a atacat n faa casei era oferul camionetei?
Nu, nu era omul pe care l-am vzut cu binoclul.
Dar dac tipul era totui n furgonet, chiar ca pasager, s-ar putea ca maina s se mai afle nc
n faa casei mele.
Nu. Poliia a cutat-o. Nu exista nicio furgonet alb n apropiere. Nimic care s aparin
tipografiei The True Word sau Bisericii Amurgului.
Dar armele?
Au fost i ele verificate. Bnuiesc c nu au fost procurate pe cale legal. Va fi imposibil s aflm
cine le-a cumprat.
Dar tim c Grace Spivey l-a ameninat pe Joey spuse ea cu acreal i mai tim c unul din
oamenii ei ne-a urmrit cu o furgonet. Dup tot ce s-a ntmplat n seara asta n-ar fi cazul ca poliia
s aib cel puin o discuie cu ea?
Ba da. i chiar o vor face.
Cnd?

Acum, dac n-au fcut-o deja. Dar va nega totul.


Cel puin or s-o urmreasc?
Nu. Nici n-ar avea rost. Ar putea s-o in pe ea sub observaie, dar n niciun caz pe toi cei care
fac parte din biseric. Le-ar trebui un numr de oameni pe care, oricum, nu-l au. i apoi ar fi
mpotriva constituiei.
Atunci n-am progresat cu nimic pn acum, spuse ea nefericit.
Nu. Pn la urm, unul din cei ucii, care deocamdat nu are niciun nume, sau vreuna din armele
lor, sau fotografiile pe care i le-am fcut tipului din furgonet, or s ne ofere o dovad concret a
implicrii lui Grace Spivey. Oamenii tia, nu sunt perfeci. Trebuie s fi uitat vreun detaliu, s fi
fcut vreo greeal i noi vom profita de asta. Vor mai face i alte greeli i, mai devreme sau mai
trziu, vom avea suficiente dovezi ca s-i nfundm.
i ntre timp?
Tu i Joey v vei ascunde.
Aici?
Pentru moment.
Ne vor gsi.
Nu.
Ba da, rspunse ea nverunat.
Nici cei de la poliie nu tiu unde v aflai.
Dar oamenii ti tiu.
Ei sunt de partea ta.
Ea ddu din cap, dar el observ c ar mai fi avut ceva de spus, ceva ce n-ar fi vrut s spun, dar nu
se putea stpni totui s n-o fac.
Ce s-a ntmplat? La ce te gndeti? o ntreb el.
Ar fi imposibil ca vreunul din oamenii ti s aparin Bisericii Amurgului?
ntrebarea l oc. i alesese personal oamenii i-i cunotea, inea la ei, avea ncredere n ei.
Absolut imposibil.
La urma urmei, agenia ta a mai avut de-a face cu Spivey. I-ai salvat pe cei doi copii din minile
sectei, care i rpise familiei lor. De ce n-a crede c lui Spivey i e destul de fric de tine ca s-i
strecoare un om de-al ei n agenia ta? Sau poate c i-a convertit unul dintre oameni.
Nu. Imposibil. n clipa n care ar fi ncercat s ia legtura cu vreunul din ei, cel n cauz mi-ar fi
raportat imediat.
i dac e unul dintre noii angajai, unul care a fost discipolul lui Spivey nainte de a fi venit s
lucreze pentru tine? Ai mai angajat pe cineva dup ce i-ai salvat pe copii?
Doar civa. Dar oamenii notri sunt foarte bine verificai nainte de a fi angajai.
Apartenena religioas poate fi inut n secret.
Ar fi dificil.
Am remarcat c ai renunat s mai spui imposibil.
Reuise s-l neliniteasc. i plcea s cread c se gndise la toate problemele, c era pregtit
pentru orice mprejurare. Dar la aa ceva nu se gndise, n primul rnd pentru c i cunotea prea bine
oamenii ca s cread c vreunul din ei ar fi fost chiar att de tmpit nct s adere la o sect de
smintii. i totui oamenii erau ciudai, mai cu seam n zilele noastre i singurul lucru surprinztor
din partea lor ar fi fost s nu te surprind niciodat. Sorbi din cafea i spuse:
O s-l pun pe Henry Rankin s-i verifice nc o dat pe toi cei angajai de la cazul Spivey
ncoace. Dac ne-a scpat ceva la angajare, Henry o s descopere acum. Doar e cel mai bun.
Eti sigur c poi avea ncredere n Henry?
Doamne, Christine, doar mi e ca un frate.

S nu uii de Cain i Abel.


Ascult, Christine, puin nencredere, ba chiar un strop de paranoia nu stric. Cu asta sunt i eu
de acord. Te face mai precaut. Dar tu mergi prea departe. Trebuie s existe cineva n care s ai
ncredere. Singur nu poi s te descurci.
Ea aprob cu o micare a capului i privi ceaca de cafea golit pe jumtate.
Ai dreptate. i cred c nu e cazul s m ndoiesc de buna credin a oamenilor ti cnd doi au i
murit deja ncercnd s m apere.
N-au murit pentru tine.
Ba da.
N-au fcut altceva dect
S moar pentru mine.
El oft fr s mai spun ceva. Era o femeie prea sensibil ca s nu se simt responsabil pentru
Pete Lockburn i Frank Reuther. Trebuia s depeasc singur toat povestea asta ca i el, de
altminteri.
n regul, spuse ea, deci n vreme ce eu i Joey vom sta aici, ce vei face tu?
nainte de a pleca am sunat parohia de la biseric.
Biserica ei?
Da. Numai c ea nu era acolo. n schimb am rugat-o pe secretar s-mi aranjeze o ntlnire
pentru mine. Am obinut de la ea promisiunea c-i va telefona lui Henry Rankin, indiferent ct de
trziu, ca s-l anune cnd trebuie s m prezint.
Te bagi n cuca leului.
Nu-i chiar aa de dramatic sau periculos.
i la ce te atepi n urma acestei discuii?
Nu prea tiu. Dar mi se pare singurul pas logic pe care pot s-l fac n continuare.
Ea se foi pe scaun, ridic ceaca, dar o puse la loc fr s soarb din ea, i i muc nervoas buza.
M tem ca
Ce?
M tem c dac te duci la ea te va face n vreun fel s-i spui unde suntem.
Nu sunt chiar aa de uor de dus, spuse el.
Dar s-ar putea folosi de droguri sau tortur, sau
Crede-m, Christine, tiu s-mi port singur de grij i m pot descurca destul de bine cu btrna
asta i turma ei de nebuni.
Ea i arunc o privire lung. Ochii i erau nefiresc de frumoi. n cele din urm i spuse:
Poi. tiu asta. Te poi descurca i am toat ncrederea n tine, Charlie Harrison. E ceva
instinctiv. mi placi. tiu c eti capabil. Nu m ndoiesc de asta. Zu. i totui mi-e fric.

La ora 1:30 un om de la Klemet-Harrison aduse Mercedesul cenuiu al lui Charlie la casa din
Laguna Beach, ca s poat pleca acas cnd era gata. La 2:05 i privi cu ochi obosii ceasul i spuse:
Pi, cred c o s plec, dup care se ndrept spre chiuvet s-i spele ceaca. O puse pe raft, apoi
se ntoarse. Ea se afla la fereastra buctriei, lng u, privind spre gazonul ntunecat. Avea braele
strnse n jurul trupului. Se apropie de ea.
Christine?
Se ntoarse spre el.
Te simi bine? ntreb el.
Ddu curajoas din cap.
Doar un fior.
Dinii i clnnir n timp ce vorbea. Dintr-un impuls i trecu braul n jurul ei. Ea nu opuse nicio

rezisten, se sprijini de el, lsndu-se sprijinit, cu capul pe umrul lui. Apoi braele ei l cuprinser,
i rmaser mbriai. Era nemaipomenit de plcut s-o poat ine n brae. Prul ei i nvluise
obrazul, i simea minile pe spate i trupul lipit de al lui. i simea cldura inunndu-l i parfumul ei
nfiorndu-i nrile. mbriarea ei avea efectul electrizant al unei experiene de mult visate, dar, n
acelai timp, era confortabil i familiar. i venea greu s cread c o cunoate doar de o zi. I se prea
c o dorea de foarte mult timp. i chiar aa era, dei, pn s o vad, nu tiuse c ea este cea pe care
i-o dorise pre de atia ani.
n clipa aceea ar fi putut s o srute. Avea dorina i curajul s-i ridice capul i s-i lipeasc buzele
de ale ei. tia c nu se va opune, ba chiar s-ar fi putut s-l accepte cu plcere. Dar se abinu. O strnse
doar n brae, tiind c nu era momentul cel mai potrivit pentru emoiile pasionante pe care le-ar fi
presupus un srut. Srutul ei ar fi fost n parte pornit din dorina de a se elibera de fric i n parte, din
nevoia disperat de a se asigura din nou c nimic ru nu i se va ntmpla. El ns i dorea ca, atunci
cnd, n cele din urm, o va sruta, motivele s fie cu totul altele dorin, afeciune, dragoste. i
dorea ca nceputul s fie perfect.
Cnd l ls s plece, prea c i revenise complet. Zmbi sfioas i spuse:
mi pare ru. N-ar fi trebuit s-mi trdez slbiciunea. Trebuie s fiu tare. tiu. Nu e loc pentru
slbiciuni n situaiile astea.
Prostii, spuse el cu blndee. i eu am avut nevoie de o mbriare.
Chiar?
Oricui i se poate ntmpla s aib nevoie de un ursule de plus.
Ea zmbi.
i prea ru c trebuie s o prseasc. ndreptndu-se spre main, cu vntul zglindu-i fulgarinul
i ploaia udndu-i capul descoperit, ar fi vrut s se ntoarc la ea, s-i spun c ntre ei se ntmpla
ceva deosebit, ceva care n-ar fi trebuit s se declaneze att de repede, ceva asemntor cu ceea ce se
ntmpl doar n filme, dar niciodat n via. Ar fi vrut s i-o spun acum, chiar dac nu era
momentul, pentru c, n ciuda mbrbtrilor lui, nu era chiar aa de sigur c va putea s se descurce
cu Spivey i nebunii ei; exista posibilitatea, chiar dac vag, de a nu mai avea o a doua ans, de a nu
o mai vedea niciodat pe Christine Scavello.

Locuia pe colinele din North Tustin i fcuse deja jumtate din drum. Tocmai parcurgea o poriune
linitit din Irvine Boulevard, gndindu-se la Frank Reuther i Pete Lockburn, cnd oboseala puse
stpnire pe el. Simi c i pierde respiraia. Opri la una din parcrile de pe marginea autostrzii. Pe
dreapta drumului se ntindeau plcuri de portocali, de cealalt parte plantaii de cpuni, iar
pretutindeni era bezn. La ora aceea circulaia era inexistent. Cu spatele nfipt n speteaza scaunului
privea fix parbrizul acoperit de stropii de ploaie, pe care apa descria imagini fantomatice n lumina
farurilor, figuri cu existen efemer, nghiite cu precizie de metronom de tergtoarele de parbriz.
Era deprimant i nspimnttor s vezi c vieile oamenilor puteau fi terse la fel de brusc i uor ca
stropii de ploaie de pe parbriz. Ochii i se umplur de lacrimi.
De cnd exista, Klemet-Harrison pierduse un singur om la datorie. Fusese omort ntr-un accident
de main, accident care nu era legat n niciun fel de cazul n cercetare. Asupra ctorva dintre oamenii
companiei se i trsese, mai cu seam de ctre soi care, dei pierduser procesele de divor, continuau
s-i chinuie soiile n ciuda deciziilor tribunalului. Unii dintre biei fuseser chiar atini de gloane.
Dar, Doamne, niciunul nu fusese ucis pn acum. Cercetrile detectivilor particulari erau cu mult mai
puin violente i periculoase dect se vedea pe ecranele televizoarelor sau ale cinematografelor.
Uneori ieeai niel ifonat sau trebuia ca tu s turteti mutra altuia, ntotdeauna exista riscul violenei,
dar acest risc se materializa foarte rar.
Lui Charlie nu-i era team pentru el. Se temea, n schimb, pentru oamenii lui, cei care lucrau pentru

el i care se bizuiau pe el. Cnd acceptase cazul, i trse n ceva n care probabil c nu ar fi trebuit s
se bage. Probabil c acceptnd s-i apere pe Christine i Joey, i semnase condamnarea la moarte, ca
i pe cea a oamenilor lui. Cine putea ti la ce s se atepte cnd avea de-a face cu fanatici religioi?
Cine s tie pn unde ar fi putut ajunge?
Pe de alt parte, toi cei care lucrau cu el cunoteau riscurile, chiar dac de regul se ateptau totui
la lucruri mai puin grave dect cele petrecute. i apoi, ce fel de agenie de detectivi ar fi fost, ce fel
de protecie ar fi putut s asigure dac ar fi abandonat de la primul caz mai scrbos cu care s-ar fi
confruntat? i cum i-ar fi putut clca promisiunea fcut Christinei Scavello? Nu s-ar mai fi putut
privi n ochi dac ar fi fost aa de la. n plus, era ct se poate de sigur, cu o ciud iraional, dar nu
involuntar, c se ndrgostise de ea.
n ciuda rpielii ploii pe capot i a ticitului tergtoarelor, noaptea era insuportabil de tcut n
maina apstor de umed. Nu se auzea niciun sunet coerent, doar zgomotele ntmpltoare ale
furtunii, care tocmai prin lipsa lor de logic i aminteau de viaa lui i a celorlali desfurndu-se
peste prpastia deschis a haosului. Era totui un gnd asupra cruia ar fi vrut s nu struie n clipa
aceea.
Reveni pe autostrad, strnind dou jeturi de ap dintr-o bltoac adnc, i se ndrept spre cas.

28.
Christine crezuse c nu va putea dormi. Se ntinse pe patul unde Joey dormea butean, nchipuindui c va sta acolo cu ochii nchii, odihnindu-se, pn cnd se va trezi biatul. Adormise ns ntr-o
clip.
Se trezi n mijlocul nopii i observ c nu mai ploua. Era o tcere profund.
George Swarthout sttea pe un scaun, n colul camerei i citea o revist la lumina slab a unei
veioze cu abajur. Ar fi dorit s-i vorbeasc, ar fi vrut s tie dac totul e n regul, dar nu avu puterea
s se ridice sau s spun vreun cuvnt. nchise din nou ochii i se prbui n genunea ntunericului.
Se trezi nainte de apte, ameit dup doar patru ore i jumtate de somn. Joey sforia uor. l ls
pe George s-i supravegheze biatul i se duse n baie. Rmase mult sub du, tresrind ori de cte ori
apa i se strecura pe sub bandajul de la sold, i-i trezea o durere ascuit n rana nc nevindecat.
Iei de sub du, se terse bine cu un prosop, i schimb bandajul i se mbrc. n aceeai clip
simi c Joey e n pericol, un pericol grav. O simea cu ntreaga ei fiin. I se pruse c i aude iptul
peste zgomotul ventilatorului din baie. Oh, Doamne, nu! Era mcelrit acolo, n dormitor, tiat n
buci de vreun nebun care nu nelesese Biblia. Simi c i se strnge stomacul iar pielea i se face de
gin. n ciuda zgomotului monoton al ventilatorului i se pru c aude altceva, o bufnitur, un pocnet.
Probabil c l bteau, l njunghiau i l bteau n acelai timp. Plmnii i se blocar. tia, tia deja c
Joey e mort, Doamne! nnebunit de panic, i trase fermoarul jeans-ilor, i se npusti afar din baie
cu bluza descheiat, fr pantofi, cu prul atrnndu-i n uvie ude, strlucitoare.
Totul nu fusese dect pur imaginaie. Biatul era bine. Se trezise; sttea n pat i l asculta cu ochii
larg deschii pe George Swarthout care i povestea despre un papagal vrjit i regele din Siam.
Mai trziu ngrijorat c mama ei va afla situaia lor din ziare sau de la programul de tiri, o sun,
dar regret imediat. Evelyn ascult toate amnuntele, era probabil uimit, dar, n loc s-i manifeste
ngrijorarea, se lans ntr-un adevrat interogatoriu care o surprinse i o enerv pe Christine.
Ce ai avut cu oamenii ia? vru Evelyn s afle.
Care oameni?
Oamenii acelei biserici.
Nu le-am fcut nimic, mam. Ei ncearc s ne fac nou. N-ai auzit ce i-am spus?

Nu s-ar fi luat de voi de poman, spuse Evelyn.


Dar sunt nebuni, mam.
Nu pot fi cu toii nebuni, o biseric ntreag.
Ba uite c sunt. Sunt oameni ri, mam, n cel mai adevrat sens al cuvntului.
Nu pot fi cu toii ri. n niciun caz nite oameni religioi, ca ei. Nu se poate s fie cu toii pe
urmele tale doar ca s se joace.
Doar i-am spus de ce ne urmresc. Le-a venit ideea prosteasc despre Joey
Asta e ceea ce mi-ai spus tu, i-o ntoarse Evelyn, dar nu sta e adevrul. Trebuie s fie altceva.
Probabil c ai fcut ceva care i-a nfuriat. Dar chiar dac sunt suprai, tot nu cred c ar vrea s
omoare pe cineva.
Mam, ti-am spus, au venit peste noi cu arme, au fost ucii oameni.
n cazul sta, cei care au avut arme nu aparineau bisericii, puse Evelyn. N-ai neles nimic. E
vorba de altcineva.
Mam, am neles lucrurile foarte bine. Eu
Oamenii bisericii nu poart arme, Christine.
tia da.
E vorba de altcineva, insist Evelyn.
Dar
Tu ai ceva mpotriva religiei, spuse Evelyn. Aa ai fost ntotdeauna. N-ai putut s suferi biserica.
Mam, dar n-am niciun fel de ranchiun
De aia eti aa de grbit s dai vina pe oamenii bisericii, cnd, de fapt e mna altcuiva, sunt
sigur de asta. Poate e vorba de teroriti politici, ca aceia despre care ziarele vorbesc tot timpul. Sau
poate c tu eti amestecat n ceva de care ar fi fost mai bine s nu te fi apropiat i care acum i scap
de sub control, ceea ce nici nu m surprinde. Christine, te-ai vrt cumva, n poveti cu droguri, de pe
urma crora moare ntotdeauna cineva, aa cum se vede la TV, traficani care se mpuc unii pe alii
mai tot timpul? E ceva de genul sta, Christine?
i imagin c ar putea auzi ceasornicul bunicului ticind cu un zgomot ngrozitor pe fundalul
discuiei lor. Dintr-o dat simi c se sufoc.
Discuia continu n aceeai not pn cnd Christine o gsi insuportabil. i spuse c trebuie s
plece i nchise telefonul nainte ca mama ei s mai poat protesta. Oricum, Evelyn nu i-ar fi spus
niciodat Te iubesc sau Ai grij de tine, sau Sunt ngrijorat din cauza ta, sau O s fac orice s
te pot ajuta.
Pentru ea, mama ei era ca i moart; oricum relaiile dintre ele muriser.

La ora 7:30 Christine pregti micul dejun pentru George, Vince, Joey i ea. Tocmai ungea pinea
prjit cu unt cnd ploaia ncepu iari.
Dimineaa era att de nchis, norii att de joi, lumina att de srac i cenuie nct ai fi putut
crede c e mai curnd sfritul zilei dect nceputul ei. Ploaia curgea din cerul ntunecat cu atta
putere, nct inunda strzile. Afar se nvolburau vltuci de cea care, n absena soarelui, vor
persista, probabil, toat ziua fr s se ridice, pentru ca seara s devin att de deni nct s nu poi
vedea la un pas. Era perioada cnd California era bntuit de furtuni necrutoare, strnite din Pacific.
Izbeau zonele de coast pn cnd rurile i ieeau din matc i apa se revrsa din rezervoare. n
zonele colinare se produceau alunecri de teren care nghieau case cu o iueal uciga. i dup cum
stteau lucrurile, se prea c vor fi clcai chiar de un astfel de tren al furtunii. Perspectiva unor zile
cu vreme rea fcea ca ameninarea din partea Bisericii Amurgului s fie i mai nspimnttoare.
Cnd ploile iernii se npusteau peste pmntul Californiei, strzile erau inundate, nghesuiala pe
autostrzi incredibil, libertatea de micare se reducea considerabil. ntreaga Californie prea c se

micoreaz sub strnsoarea de clete a munilor. Cnd sezonul ploios atingea intensitatea maxim,
California cpta aspectul unui teritoriu sinistrat, pe care brourile nu-l descriau, iar ilustratele nu-l
nfiau. Pe o astfel de vreme, Christinei i se prea c e prins ntr-o curs, chiar i atunci cnd nu era
urmrit de fanatici narmai.
i duse o farfurie cu ou i unc lui Vince Fields de la ua de la intrare, acolo unde i avea postul
i i spuse:
Suntei obosii. Ct credei c o mai putei ine aa?
El i mulumi pentru mncare, i privi ceasul i spuse:
Mai avem nc o or. Dup aceea vom fi nlocuii de o alt echip.
Desigur. O alt echip. Un alt schimb. Ar fi trebuit ca lucrul acesta s-i fie clar, dar nu-i fusese. Se
obinuise cu Vince i George, care i ctigaser ncrederea. Dac vreunul dintre ei ar fi fost membru
al Bisericii Amurgului, ea i Joey ar fi fost mori deja. I-ar fi plcut ca cei doi s rmn n
continuare. Dar era imposibil ca ei s stea acolo tot timpul. Ce prostie c nu nelesese lucrul sta! Se
temea de cei care urmau s vin. Dac unul dintre ei i vnduse sufletul lui Grace Spivey?
Se ntoarse n buctrie. Joey i George Swarthout serveau micul dejun la masa n form de
potcoav la care puteau sta doar trei oameni. Se aez n faa farfuriei ei, dar foamea i trecu brusc.
Ciuguli cteva firimituri din farfurie, apoi spuse:
George, schimbul vostru
Va fi aici curnd, spuse el cu gura plin.
tii cumva pe cine va trimite Charlie dl Harrison?
V referii la nume?
Da.
N-am idee. Pot fi oricare din colegii notri. De ce?
Nu tia de ce, dar s-ar fi simit mai n siguran dac ar fi aflat cine sunt. Nu-i cunotea pe oamenii
lui Charlie. Nici numele lor nu i-ar fi spus prea multe. I-ar fi fost imposibil s descopere doar dup
nume dac sunt oamenii lui Grace Spivey. Nu se mai comporta normal.
Dac tii vreunul din oamenii notri i v-ar plcea s-l avei ntr-unul din schimburi, ar trebui
sa-l anunai pe dl Harrison.
Nu. Nu cunosc pe nimeni. Am vrut doar n fine. Nu-i nimic. N-are nicio importan.
Joey pru s-i neleag spaima. ncet s-l mai necjeasc pe Chewbacca plimbndu-i pe la nas o
bucic de unc, i puse mnua pe braul Christinei, de parc ar fi vrut s o liniteasc, aa cum
fcea Charlie i spuse:
Nu te teme, mam. Vor fi nite biei de treab. Dac-i trimite Charlie, nseamn c sunt de
ndejde.
Cei mai buni, o ncredin i George.
Hei, spune-i mamei povestea despre girafa vorbrea i prinesa fr cal, i spuse Joey lui
George.
M ndoiesc c ar fi genul de poveste care s-i plac mamei tale, spuse George cu un zmbet.
Atunci mai spune-mi-o mie o dat. Te rog!
n timp ce George depna povestea, care prea s fie o invenie de-a lui, atenia Christinei alunec
ncet spre ziua ploioas de dincolo de geamuri. De acolo atepta s vin doi oameni ai lui Charlie, i
era tot mai ncredinat c cel puin unul din ei era discipolul lui Spivey.
Paranoia. tia c jumtate din cazul ei era de natur psihologic. i fcea probleme inutil. Charlie
i atrsese atenia s nu ia lucrurile n tragic. Nu-l putea ajuta nici pe Joey, i nu-i pria nici ei dac
vedea n oricine pe omul negru. Totul era din pricina vremii steia blestemate care se npustise asupra
lor, cu cea i ploaie, esnd n jurul lor un linoliu. Se simea ca prins ntr-o curs, sufocat, n timp
ce imaginaia ei lucra febril. i era contient de acest fapt. Dar n-avea nicio importan. Teama o

oprea s vorbeasc. tia c se va ntmpla ceva ru cnd vor aprea cei doi oameni din schimb.

29.
Mari, la opt dimineaa, Charlie se ntlni cu Henry Rankin n faa Bisericii Amurgului: o cldire n
stil spaniol, ferestre cu vitralii, acoperi din igl roie, dou clopotnie i scri largi care duceau la
ase ui masive, sculptate n stejar. Ploaia bombarda uile, iar uvoiul ei cobora treptele adunndu-se
n bltoace uleioase pe trotuarul crpat i nclinat. Uile ar fi trebuit vopsite i ntreaga cldire ar fi
avut nevoie s fie zugrvit; era lsat n paragin, ca i celelalte cldiri din jur, care preau s fi fost
date uitrii de secole. Biserica aparinuse cndva unei congregaii presbiteriene, care se mutase cu
zece strzi mai la nord, ntr-o alt zon, unde nu erau att de multe magazine prsite, librrii pentru
aduli, afaceri n deriv i case n ruine.
Ari ca o epav, spuse Henry. Sttea n faa treptelor bisericii, cu o umbrel mare i neagr n
mn, ncruntndu-se n timp ce Charlie se apropia sub propria umbrel.
Am ajuns n pat abia la trei i jumtate, spuse Charlie.
Am ncercat s stabilesc ntlnirea ceva mai trziu, spuse Henry, dar a fost singura or la care a
vrut s ne primeasc.
E n ordine. Dac ar fi fost mai trziu a fi zcut n pat cu ochii n tavan. Poliia a luat legtura
cu ea noaptea trecut?
Am discutat cu locotenentul Carella n dimineaa asta, devreme, i rspunse Henry. Au interogato pe Spivey, dar ea a respins orice acuzaie.
i ei o cred?
Sunt bnuitori pentru c au avut probleme cu destule din sectele astea.
Ori de cte ori trecea o main pe strad, pneurile fsiau pe asfaltul ud ca un arpe furios.
Au reuit s-i identifice pe cei trei mori?
nc nu. n ce privete armele, seriile fac parte dintr-o ncrctur expediat de la un depozit din
New York, unui lan de magazine cu profil sportiv din Southwest. Expedierea s-a fcut acum doi ani.
ncrctura nu a mai ajuns niciodat. A fost furat. Deci armele au fost procurate de pe piaa neagr.
Nicio ans s descoperim cine le-a vndut sau cine le-a cumprat.
Au avut grij s-i tearg bine urmele, spuse Charlie.
Era timpul s aib o discuie cu Grace Spivey. Nu era deloc nerbdtor s-o ntlneasc. l enervau
blbielile psihopate pe care le puteai auzi n cadrul sectelor de genul sta. i apoi, dup evenimentele
din seara trecut, te puteai atepta la orice din partea lor. Ar fi putut risca s comit o crim n faa
propriei lor ui.
i privi maina parcat lng bordur, unde unul din oamenii lui, Carter Rilbeck, se afla la volan.
Carter trebuia s-i atepte i, dac ntrziau mai mult de o jumtate de or, s dea alarma. n plus, att
Charlie ct i Henry aveau pistoalele n tocurile de sub umr.
Prezbiteriul se afla n stnga bisericii, departe de strad, n spatele unei peluze slbticite, ntre doi
arbori nengrijii, cu flori sngerii, nconjurat de boschete care nu mai fuseser tunse de luni de zile.
Ca i biserica, prezbiteriul purta semnele degradrii. Charlie i spuse c, dac tot crezi c se apropie
sfritul lumii aa cum pretindeau aceti Amurgieni nu mai are niciun rost s-i iroseti timpul cu
nimicuri ca grdinritul sau zugrvitul casei.
Podeaua verandei scria, iar soneria emise un rit slab, rguit, neregulat, amintind mai curnd
de un animal dect de un aparat electric. Perdeaua care acoperea geamul uii de la intrare fu tras
brusc ntr-o parte. O femeie gras, cu faa roie, i privi ndelung cu ochii ei verzi i bulbucai. Apoi
perdeaua czu la locul ei, ua se deschise, i cei doi ptrunser ntr-un hol murdar.

Cnd ua se nchise i zgomotul furtunii se atenu, Charlie spuse:


M numesc
tiu cine suntei, spuse femeia scurt.
i conduse spre captul opus al coridorului unde se afla o ncpere a crei u era ntredeschis. Ea
deschise complet ua, ndemnndu-i s intre. Nu-i nsoi nuntru, nu-i anun, nchise doar ua n
urma lor, lsndu-i s se prezinte singuri.
Cu siguran c politeea era un ingredient care lipsea din ciudatul ghiveci compus din idei cretine
i credina n sfritul lumii pe care Spivey i enoriaii ei l pregteau pentru ei nii.
Charlie i Henry se aflau ntr-o camer lung de douzeci de picioare i lat de cincisprezece, cu
mobil puin i ieftin. Un raft de cartoteci acoperea unul dintre perei. n centrul camerei era o mas
simpl, metalic, pe care se aflau o poet i o scrumier. n spatele mesei era un scaun metalic ce se
putea strnge, iar n faa ei alte dou. Nicio alt mobil. Nicio perdea la ferestre. Nicio alt mas,
birouri sau bibelouri. Nu existau nici lmpi, n afara becului din tavan, a crui licrire glbuie,
mpreun cu lumina cenuie a furtunii ce ptrundea prin fereastra nalt, ddea camerei un aspect
sumbru.
Dar cel mai straniu lucru era lipsa total a oricrui obiect de cult. Nicio pictur cu chipul lui Christ,
nicio statuet din plastic simboliznd figuri biblice sau ngeri, niciun nscris coninnd mesaje
religioase, atrnat de vrful unui cui, niciun obiect sacru fie el i kitsch pe care oricine s-ar fi
ateptat s-l gseasc la fanaticii sectei. Nu exista aa ceva nici n hol sau n vreo alt ncpere prin
care trecuser.
Grace Spivey sttea n captul cel mai ndeprtat al camerei, la o fereastr, cu spatele la ei, privind
int ploaia. Henry i drese glasul. Ea nu fcu niciun gest.
Doamn Spivey? spuse Charlie.
n cele din urm se ntoarse de la fereastr i le arunc o privire. Era mbrcat toat n galben:
bluz de un galben pal, la gt o earf cu buline de un galben viu, o fust de un galben profund, pantofi
galbeni. La ncheieturile minilor avea brri galbene i purta o jumtate de duzin de inele cu pietre
galbene. Rezultatul era comic. Strlucirea podoabelor accentua paloarea feei ei durdulii i cenuiul
tenului ptat de vreme. Prea posedat de grgunii senilitii, lsnd s se cread c se considera o
fetican de douzeci de ani n drum spre aniversarea zilei de natere a prietenei ei.
Prul i era slbatic, iar ochii nc i mai i. Chiar de la distan, ochii aceia emanau o for stranie.
Prea nefiresc de rigid, cu umerii ncordai, cu braele drepte pe lng trup i pumnii strni.
Sunt Charlie Harrison, se prezent Charlie, care nu o mai vzuse pe aceast femeie niciodat, iar
domnul este asociatul meu, Rankin.
Ea fcu doi pai de la fereastr, cltinndu-se ca un om beat. Faa i se contorsion, iar pielea i
deveni i mai palid. Scoase un ipt ndurerat, se mpiedic i fu pe punctul de a se prbui; se
redres n ultima clip i rmase locului, blbnindu-se de parc podeaua s-ar fi unduit sub ea.
Vi s-a ntmplat ceva? o ntreb Charlie.
Va trebui s m ajutai, le spuse ea.
Nu se ateptase la aa ceva. Crezuse tot timpul c va ntlni o femeie puternic, o personalitate
magnetic, plin de vitalitate, o femeie gata s-i asume rspunderea i care nu-l va lsa nicio clip s
preia iniiativa. Cnd colo ea era cea lipsit de echilibru. n sensul cel mai propriu al cuvntului.
Rmsese cu picioarele deprtate, de parc durerea ar fi despicat-o n dou. Era nc eapn, cu
pumnii strni.
Charlie i Henry se apropiar de ea.
Ajutai-m s m aez pe scaunul la nainte de a cdea, le spuse ea cu vocea stins. E din cauza
picioarelor.
Charlie i privi picioarele i fu surprins s vad snge pe ele. O apuc de mna stng, n vreme ce

Henry i prinse braul drept i o purtar pn la scaunul metalic din spatele mesei. n timp ce se aeza,
Charlie observ c avea la fiecare picior cte o ran, chiar deasupra limbii pantofilor, guri gemene,
provocate parc de strpungerea cu un obiect ascuit i ngust, nu ca lama unui cuit, ci mai curnd ca
o dalt pentru spart gheaa.
S v duc la un doctor? o ntreb el, uimit de propria lui solicitudine.
Nu, rspunse ea. Fr doctori. V rog, luai loc.
Dar
O s-mi revin. O s m simt bine. Domnul m-a luat sub ocrotirea Sa. Domnul se milostivete de
mine. Luai loc. V rog.
ncurcai, se apropiar de scaunele aflate de cealalt parte a mesei, dar nainte de a se putea aeza,
btrna i desfcu pumnii i i ntinse palmele spre ei.
Privii, le spuse ea cu o oapt poruncitoare. Uitai-v aici. Privii asta!
Privelitea de groaz l mpietri pe Charlie. n fiecare din palmele femeii erau guri sngernde,
aidoma celor din picioare. n timp ce i privea rnile, sngele ncepu s iroiasc din ele mai grbit ca
nainte. Incredibil, dar ea zmbea.
Charlie i arunc o privire lui Henry i citi n ochii lui aceeai ntrebare care trebuie c persista i n
ai lui: Ce dracu se petrece aici?
E pentru voi, spuse femeia nfierbntat. Se aplec spre ei, ntinzndu-i braele de-a lungul
mesei cu palmele desfcute, ndemnndu-i s le priveasc.
Pentru noi? o ntreb Charlie.
Un semn, rspunse ea.
Semn?
Un semn sfnt.
Charlie i privi minile.
Stigmate, spuse ea.
Doamne! Femeia asta era nebun de legat.
Un fior de gheat se cr pe spatele lui Charlie, oprindu-i-se n gt, de unde ncepu s-i fluture
coada ngheat.
Sunt rnile lui Christos, spuse ea.
n ce am intrat? se ntreb Charlie.
Mai bine a chema un doctor, spuse Henry.
Nu, spuse ea cu o voce moale, dar autoritar. Rnile astea sunt dureroase, e adevrat, dar durerea
lor e dulce. O durere bun, care purific. Nu se vor infecta. Se vor vindeca de la sine. De ce nu
nelegei? Sunt rnile ndurate de Christos, gurile cuielor care l-au intuit de cruce.
E nebun, i spuse Charlie. Privi nelinitit spre u, ntrebndu-se unde dispruse femeia cu faa
roie. S mai aduc nite smintii? S organizeze patrula morii? Pentru un sacrificiu uman? i aveau
tupeul s numeasc asta buntate cretin?
tiu ce gndeti, spuse Grace Spivey cu o voce care devenea mai intens i mai puternic. Nu
prea crezi c semn cu un profet. Nu crezi c Dumnezeu i-a ales o btrn nebun ca mine pentru a-i
mplini lucrarea. Dar aa i mplinete El lucrarea. Iisus a mers alturi de oameni fr de lege, s-a
mprietenit cu leproi, prostituate, hoi, schilozi i i-a fcut mesageri ai cuvntului Su. tii de ce?
tii?
Vorbea att de tare acum, nct vocea ei se izbea de perei, revenind ca un ecou straniu i Charlie i
aminti de o emisiune TV cu un evanghelist care vorbea n stare de hipnoz, n timp ce vedeniile lui
erau materializate de un actor bine pregtit.
tii de ce Domnul i alege mesagerii cu nfiarea cea mai nepotrivit? vru ea s afle. Pentru c
vrea s va pun la ncercare. Oricine ar crede n predicile unui preot cu faa lui Robert Redford i

vocea lui Richard Burton! Dar numai dreptcredincioii, numai cei care cu adevrat vor s cread n
Cuvnt numai cei cu suficient credin vor recunoate i accepta Cuvntul, indiferent de nfiarea
mesagerului!
Sngele ei continua s picure pe mas. Vocea i devenise att de puternic nct geamurile vibrau.
Domnul v pune la ncercare. i putei auzi mesajul, indiferent ce credei despre mesager? Este
sufletul vostru suficient de pur pentru a v ngdui s auzii? Sau e atta putreziciune n voi nct v
face surzi?
Charlie i Henry rmseser mui. Tirada ei avea ceva vrjit care paraliza dar i impunea n acelai
timp.
Ascultai, ascultai, ascultai! spuse ea imperioas. Ascultai ce v spun vou. Domnul mi-a
vzut aceste stigmate n clipa n care voi ai sunat la u. El v-a dat vou un semn, ceea ce nu poate
nsemna dect un singur lucru: voi nu suntei nc n minile lui Satan, i Domnul v d o ans s v
vindecai. Probabil c nu tii cine e femeia, ce este copilul ei. Dac ai ti, dar ai continua s o
protejai, atunci Domnul nu v-ar mai oferi ansa mntuirii. tii ce sunt ei? tii?
Charlie i drese vocea, clipi i se eliber de ameeala care pusese stpnire pe gndurile lui.
tiu ce crezi despre ei, spuse Charlie.
Nu e vorba de ce cred eu. Eu tiu. Pentru c Domnul mi-a spus-o. Biatul este nsui
Antichristul. Mama lui este Madona neagr.
Charlie nu se ateptase ca femeia s fie att de direct. Era convins c va nega orice interes fa de
Joey, aa cum procedase cu poliitii. Era uimit de francheea ei i nu tia ce s fac.
tiu c nu m nregistrai, spuse ea. Avem aparatur pentru detectarea mijloacelor de
nregistrare. A fi fost avertizat. Aa c pot spune ce cred. Biatul s-a nscut pentru a guverna lumea
pre de o mie de ani.
E doar un puti de ase ani, spuse Charlie, ca oricare alt biat de ase ani.
Nu, rspunse ea inndu-i palmele ridicate pentru a i se vedea picturile de snge mustindu-i din
rni. Nu, e mai mult dect att, mai ru dect att. Trebuie s moar. Este porunca lui Dumnezeu,
lucrarea lui.
Nu poi crede c
l ntrerupse.
Acum c vi s-a spus, acum, cnd Dumnezeu v-a dezvluit adevrul, nu trebuie s-i mai asigurai
protecia.
Sunt clienii mei, spuse Charlie, i eu
Dac vei continua s-i protejai, vei fi blestemai, spuse femeia ngrijorat, implorndu-i s
accepte s fie salvai.
Avem o obligaie
Vei fi blestemai, nu nelegei? Vei ajunge n Iad. Orice speran va fi pierdut. V ateapt
eternitatea suferinei. Trebuie s m ascultai. Trebuie s descoperii adevrul.
O privi n ochii aprini care l provocau cu o intensitate nebun. Simea pentru ea mil amestecat
cu un dezgust care l fcea incapabil s-i doreasc o nou discuie cu ea. i ddu seama de
inutilitatea vizitei. Femeia nu putea fi adus la realitate.
Acum se temea mai mult pentru Christine i Joey dect se temuse cu o noapte nainte, cnd unul
dintre enoriaii lui Grace Spivey trsese asupra lor.
i mai ridic un centimetru sau doi palmele sngernde.
Semnul sta e pentru voi, pentru voi, pentru a v convinge c sunt purttoarea unui mesaj
adevrat. Vedei? Credei? nelegei?
Doamn Spivey, spuse Charlie, n-ar fi trebuit s-o facei. Niciunul dintre noi nu e un naiv, aa c
nu folosete la nimic.

Chipul i se ntunec. i strnse iar pumnii.


Dac ai folosit un cui ruginit sau murdar, continu Charlie, mergei de urgen la doctor s v
fac antitetanos. Altfel, s-ar putea s avei necazuri serioase.
Pentru mine suntei pierdui, spuse ea cu o voce la fel de plat ca masa pe care i puse minile
nsngerate.
Am venit aici pentru c am vrut s ne nelegem, spuse Charlie. Dar vd c nu am nicio ans.
Aa c permite-mi s te avertizez c
De-acum suntei oamenii Satanei. V-ai ratat ansa
Dac nu renuni
ai pierdut orice speran
dac nu lai familia Scavello n pace
i vei plti scump!
voi merge pn n pnzele albe. Indiferent ce s-ar ntmpla. Voi nfrunta Iadul sau potopul
pn cnd te voi aduce n faa Curii, pn cnd biserica ta nu va mai fi scutit de taxa impozitelor,
pn cnd vor afla toi cine eti, pn cnd enoriaii ti i vor pierde ncrederea n tine i pn cnd
mica ta sect va fi nimicit. S tii c vorbesc serios. Pot s te distrug. Oprete-te ct mai ai timp.
Ea i arunc o privire uciga.
Doamn Spivey, spuse Henry, avei de gnd s oprii aceast nebunie?
Nu rspunse nimic. i cobor doar privirea.
Doamn Spivey?
Niciun rspuns.
S mergem, Henry, spuse Charlie, hai s plecm de aici.
Pe cnd se ndreptau spre u, aceasta se deschise i un uria intr n camer, nclinndu-i capul
pentru a nu i-l izbi de toc. Avea mai mult de doi metri. Faa i semna cu un comar. Nu prea
adevrat; doar un colaj din filme l-ar fi putut descrie, i zise Charlie. Prea un Frankenstein cu trupul
musculos al lui Conan Barbarul, o matahal moit de un scenariu prost, i de un buget srman. Cnd
o vzu pe Grace Spivey plngnd, faa i se schimonosi ntr-o expresie disperat i furioas care i
transform sngele lui Charlie ntr-un sloi de ghea. Uriaul se avnt, l prinse pe Charlie de hain i
aproape c l slt de la pmnt.
Henry i scoase arma i Charlie i spuse: Stai, stai pentru c, dei situaia era grav, nu era chiar
disperat.
Ce i-ai fcut? i ntreb uriaul. Ce i-ai fcut?
Nimic, rspunse Charlie, suntem
Las-i s plece, i spuse Grace Spivey. Las-i s treac, Kyle.
Uriaul ezit. Ochii lui, asemenea unor fiine subacvatice ascunse sub reciful oceanic, l priveau pe
Charlie cu o furie rutcioas care i-ar fi dat comaruri diavolului nsui. n cele din urm l eliber i
se mpletici spre masa la care sttea femeia. Zri snge pe minile ei i se rsuci spre Charlie.
i-a fcut-o singur, spuse Charlie, grbindu-se spre u. (Nu-i plcu tonul supus din propria-i
voce, dar pentru moment se prea c nu e loc pentru mndrie. S fi fcut acum pe zmeul, ar fi fost
dovada celei mai mari prostii.) Noi n-am atins-o.
Las-i s plece, repet Grace Spivey.
Cu o voce joas i amenintoare, uriaul le spuse:
Plecai. Imediat.
Charlie i Henry se executar n grab.
Femeia cu faa congestionat i ochii bulbucai i atepta la ua din fa a prezbiteriului. Le deschise
ua n timp ce ei mergeau cu pai grbii pe coridor. n clipa n care trecur pragul, trnti ua n urma
lor i o ncuie.

Charlie pi n ploaie fr s-i deschid umbrela. Privi cerul. Ploaia i se prea proaspt i curat
i o ls s-i curg pe fa pentru c se simea mnjit de nebunia acelei case.
S ne ajute Dumnezeu, spuse Henry cu voce tremurtoare.
Apa murdar se nvolbura pe lng bordur, formnd o bltoac mare, maronie, n dreptul
interseciei. Pe suprafaa ei, vlurit de vnt, pluteau, ca o flotil, gunoaie.
Charlie se ntoarse i privi spre prezbiteriu. Lepra care l mina prea s fie mult mai grav dect
neglijena caracteristic oraului; putregaiul prea s fi izvort chiar din minile celor care ocupau
cldirea. n ferestrele acoperite de praf, n vopseaua scorojit, n veranda costeliv i n faada plin de
crpturi nu mai vedea doar ruina, ci reflectarea nebuniei umane. Pe cnd era copil citise multe cri
de science-fiction, le mai citea i acum, de aceea se gndea, probabil, la legea entropiei conform
creia universul i tot ceea ce-l populeaz cunosc o singur direcie cea a decderii, a prbuirii, a
haosului. Biserica Amurgului prea s mping entropia pn la ultimele limite ale divinitii,
militnd agresiv pentru nebunie, lips de motivaie i haos.
i era team.

30.
Dup micul dejun, Christine o sun pe Val Gardner i nc vreo cteva persoane, i asigur c ea i
Joey erau bine, dar nu le spuse unde se aflau. Datorit Bisericii Amurgului nu mai avea ncredere n
prietenii ei, nici chiar n Val, dei aceast stare de lucruri o durea.
Cnd termin de telefonat i fcur apariia noile grzi de corp, venite s-i nlocuiasc pe Vince i
George. Unul din ei, Sandy Breckenstein, era nalt i subire, n jur de treizeci de ani, cu mrul lui
Adam proeminent. I-l aminti pe Ichabod Crane din versiunea animat a lui Disney dup The Legend of
Sleepy Hollow. Colegul lui Sandy era Max Steck, masiv ca un taur, cu mini mari i noduroase, un
piept larg, un gt aproape la fel de gros ct capul care sttea pe el i un zmbet la fel de dulce ca al
oricrui copil.
Joey i ndrgi pe amndoi i curnd alerga de la un capt la cellalt al csuei pentru a fi n
compania amndurora. Vorbea iute ca o moric, vrnd s afle de la ei ce nseamn s fii gard de
corp sau le povestea propria versiune, superb deformat, a basmului lui George Swarthout despre
girafa vorbitoare i prinesa fr cal.
Christine nu era la fel de grbit ca Joey s se lase cucerit de ncrederea n noii ei aprtori. Era
amabil, dar prudent i mereu la pnd. Ar fi dorit s aib propria arm. Pistolul ei nu mai exista.
Fusese reinut de poliie pentru a verifica dac era nregistrat. Nu putea s ia pur i simplu un cuit din
buctrie i s se plimbe cu el prin cas. Dac unul din cei doi era omul lui Spivey, cuitul n-ar fi putut
s previn violena, cel mult s-o provoace. i dac niciunul dintre ei nu aparinea sectei, atunci i-ar fi
jignit prin manifestarea deschis a lipsei ei de ncredere. Singurele ei arme erau prudena i isteimea,
care oricum nu i-ar fi fost de prea mare folos dac s-ar fi trezit n faa unui maniac narmat cu un
Magnum 357.
i totui, cnd necazul s-a ivit, curnd dup ora nou, el n-a fost provocat nici de Sandy nici de
Max. De fapt Sandy, care sttea de paz pe un scaun la fereastra din living-room, a observat c ceva
nu e n ordine i le-a atras atenia.
Cnd Christine a venit de la buctrie s-l ntrebe dac mai vrea cafea, l-a gsit studiind strada cu o
ncordare vizibil. Se ridicase de pe scaun i sttea aplecat spre fereastr cu binoclul la ochi.
Ce s-a ntmplat? l ntreb ea. Cine e acolo?
El continu s urmreasc strada, apoi cobor binoclul.
Poate c nu e nimeni.

Dar ai crezut c e.
Spune-i lui Max s fie atent la ce se ntmpl n spatele casei, spuse Sandy, cu mrul lui Adam
jucndu-i grbit. Spune-i c aceeai furgonet a trecut de trei ori prin faa casei.
Inima Christinei ncepu s bat cu putere.
O furgonet alb?
Nu, spuse el. Un Dodge albastru nchis, cu o scen de surfing pe una din laturi. Poate c nu e
nimic. O fi cineva care nu cunoate cartierul i ncearc s gseasc o adres. Dar spune-i totui lui
Max.
Plec grbit spre buctria aflat la captul opus al casei i ncerc s-l pun pe Max n tem,
ncercnd zadarnic s se liniteasc. Vocea i tremura i nu-i putea stpni minile, care descriau prin
aer volute nervoase, fr niciun neles, aidoma unui fluture n zbor.
Max verific lactul de pe ua buctriei, dei mai fcuse acest lucru cnd preluase serviciul. Trase
complet oblonul la unul din geamuri. La celelalte, doar pe jumtate.
Chewbacca dormita ntr-un col. i nl capul i mri, simind tensiunea din jur.
Joey sttea la masa din dreptul ferestrei care ddea n grdin, concentrat asupra creioanelor
colorate cu care finisa un desen dintr-o carte de colorat. Christine l lu de la fereastr i l duse la
colul cu frigiderul bzitor, n afara btii gloanelor. Joey, cu adaptabilitatea emoional specific
unui copil de ase ani, aproape c uitase de primejdia care i silise s-i caute adpost ntr-o cas
strin. Acum era obligat s se rentoarc la realitate i ochii i devenir mari.
Vine vrjitoarea?
Nu cred c ai de ce s te temi, iubitule.
Se ls n jos i i slt pantalonii, aranjndu-i cmaa care i ieea pe jumtate din jeans. Spaima
lui o ndurera. l srut pe obraz.
Probabil c e o alarm fals, spuse ea. Dar oamenilor lui Charlie nu le place s rite. Doar ai
vzut.
Sunt grozavi, spuse el.
Fr discuie, rspunse ea.
Acum, cnd era cert c i vor pune vieile la btaie pentru ea i Joey, se simea vinovat pentru
suspiciunea ei.
Max lu msua din dreptul ferestrei pentru a nu fi obligat s se aplece peste ea dac va vrea s
priveasc pe geam.
Chewbacca emise un mrit ntrebtor, apoi ncepu s se nvrteasc n cerc, lipind cu ghearele pe
gresia din buctrie.
Temndu-se ca nu cumva cinele s se ncurce n picioarele lui Max ntr-un moment crucial,
Christine l chem. l chem i Joey. Cinele nu-i nvase nc numele, dar rspundea la sunetul
vocii. Se apropie de Joey i se aez lng el.
Max privi printre ipcile jaluzelelor i exclam:
Ceaa asta blestemat o s persiste toat dimineaa.
Christine i ddu seama c prin ceaa i ploaia deas, grdina, cu azaleele ei, cu tufele de oleandru,
cu veronicile, cu portocalii miniaturali, bine ngrijii, cu liliacul, cu lianele nflorite spnzurnd de
crengile pomilor i alte tufe, ar fi ajutat pe oricine a se apropie primejdios de mult de cas fr s
poat fi observat.
n ciuda asigurrilor mamei sale, Joey privi spre tavan, de unde venea zgomotul ploii czute pe
acoperi, care se auzea mult mai bine n casa asta cu un singur etaj, i spuse:
Vrjitoarea e pe drum. Vine.

31.
Doctorul Denton Boothe, att psiholog ct i psihiatru, era convins c nici discipolii lui Freud nici
cei ai lui Jung nu erau n posesia ntregului adevr. Un perete din biroul lui Boothe era mpodobit cu
titluri ale celor mai renumite universiti, premii oferite de colegii lui aparinnd mai multor
organizaii profesionale i doctorate ale unor instituii de nvmnt din patru ri. n treizeci de ani
scrisese crile cele mai documentate i apreciate, avnd ca subiect psihologia general. Poziia sa de
expert n probleme de psihologie aberant devenise de neclintit. i totui, n pofida cunotinelor lui,
Boothe avea i el propriile probleme.
Era gras. Nu era vorba de forme plinue, plcute ochiului. Era pur i simplu gras. ocant de
supraponderal. Cnd Charlie l rentlnea pe Denton Boothe (Boo pentru prieteni) dup o perioad de
cteva sptmni, era ntotdeauna uimit de imensitatea lui. Prea c niciodat n-ar fi crezut c e chiar
att de gras. Boothe era la fel de nalt ca Charlie, dar cntrea aproape 200 kg. Faa lui prea o
imitaie reuit a lunii. Gtul era ca un stlp. Degetele erau ct nite crnai. Cnd sttea, scaunul
disprea literalmente sub el.
Charlie nu reuea s neleag de ce Boothe, care putea s descopere i s trateze nevrozele cele mai
rebele, nu era n stare s descopere un remediu pentru pofta lui anormal de mncare. Era ceva
uluitor!
Totui, dimensiunile lui neobinuite i problemele psihologice care stteau la baza fenomenului,
nu-i afectau cu nimic caracterul bonom. Era un om ncnttor, bun, plin de haz i gata oricnd s rd.
Dei cu cincisprezece ani mai n vrst dect Charlie i provenit dintr-un mediu total diferit de al lui,
s-au mprietenit din prima clip. De atunci trecuser deja civa ani. Cinau mpreun o dat sau de
dou ori pe lun. De Crciun i fceau reciproc cadouri i eforturile lor de a ine mereu legtura i
uimeau uneori pe amndoi.
Boo i primi pe Charlie i Henry n biroul su, plasat ntr-un zgrie nori de sticl din Costa Mesa i
insist s le prezinte ultima pies din colecia lui de puculie! Coleciona puculie mecanice care
transformau depunerea oricrei monede ntr-o adevrat aventur. Erau cel puin dou duzini de astfel
de obiecte plasate n diverse locuri ale biroului.
Cea care le era prezentat avea mrimea unei cutii de trabucuri pe al crei capac se aflau dou
figurine brboase reprezentnd nite cuttori de aur, alturi de un mgar caraghios. Boo puse o
moned n palma ntins a unuia dintre ei i aps butonul aflat pe cutie. Mna cuttorului de aur se
ridic, ntinznd fisa spre cellalt explorator. Mgarul i ls capul n jos i flcile lui apucar
moneda. Apoi slt capul i banul lunec prin gtlejul lui n puculia de dedesubt, n timp ce ambii
exploratori ddeau dezamgii din cap. Numele gravat pe coburii de la aua mgarului era Uncle Sam.
A fost fcut n 1903. Dup cte se tie, azi mai exist n toat lumea doar opt buci n stare de
funcionare, le explic Boo plin de mndrie. Se numete Perceptorul, dar numele pe care i l-am dat
eu este Nu exist dreptate ntr-o lume de mgari.
Charlie rse, dar Henry rmase uimit.
Se instalar ntr-un col unde se aflau cteva fotolii confortabile grupate n jurul unei mese cu tblia
de sticl. Fotoliul lui Boo gemu nbuit sub el.
Fiind plasat pe colul cldirii, biroul avea doi dintre pereii exteriori din sticl. Aflndu-se n
apropierea uneia dintre puinele zone agricole din regiune, aveai impresia c n afara blocului nu mai
exista nimic altceva dect un vid cenuiu n care clocoteau nori, flfiau voaluri strvezii de cea, iar
ploaia btea n geamuri ca un fluviu vertical. Efectul era straniu, de parc biroul lui Boothe nu s-ar fi
aflat pe pmnt, ci ntr-o realitate paralel, aparinnd de alt dimensiune.
i spui c e vorba de Grace Spivey? ntreb Boothe.
Era ndeobte interesat de psihozele religioase i scrisese o carte despre psihologia liderilor de

secte. Vedea n Grace Spivey o personalitate ocant i inteniona s includ un capitol despre ea n
noua lui carte.
Charlie i povesti despre Christine i Joey, despre ntlnirea lor cu Grace i despre atentatele comise
mpotriva lor.
Psihologul, care nu adopta niciodat o atitudine oficial fa de pacient, care apela la glume i umor
ca parte a terapiei, pe faa cruia doar n cazuri excepionale aprea umbra unui nor, se ncrunt.
E grav, spuse el. Foarte grav. Am tiut dintotdeauna c Grace este o credincioas veritabil,
nicidecum o prefcut care face pe religioasa ca s stoarc un franc. A fost tot timpul convins c
omenirea se ndreapt spre pieire. Dar n-a fi crezut niciodat c s-a pierdut n halul sta ntr-o
fantezie de natur psihotic. Oft i privi afar, la imaginea furtunii, vzut de la etajul al
doisprezecelea. tiu c vorbete foarte mult despre viziunile ei pe care le folosete ca s-i mne
discipolii spre stri de frenezie. ntotdeauna am fost convins c nu are asemenea viziuni, ci doar se
face c le-ar avea, pentru c i-a dat seama c sunt un mijloc eficace de convertire la religia ei, i, n
acelai timp, i ine discipolii cu mn de fier, fr ca vreunul s mite n front. Prin intermediul
viziunilor, poate transmite oamenilor ei voina Domnului care le poruncete s fac ceea ce i
dorete, de fapt, ea s fac, lucruri pe care ei nu le-ar accepta dac n-ar crede c sunt ordine venite dea dreptul din cer.
Dar dac e dreptcredincioas, ntreb Henry, cum i motiveaz ei nsi minciuna asta?
O, foarte uor, rspunse psihiatrul, privind dimineaa ploioas de februarie. S-ar justifica
pretinznd c nu face dect s le spun enoriailor ei ceea ce Domnul le-ar fi spus oricum. A doua
posibilitate, cu mult mai tulburtoare, este aceea c ea chiar l vede i l aude pe Dumnezeu.
Doar nu vrei s spui c aa ceva e ntr-adevr posibil? spuse Henry surprins.
Nu, nu, interveni Boo, agitndu-i mna ct o pernu. El era un agnostic care flirta cu ateismul.
Cteodat i spunea lui Charlie c, avnd n vedere starea mizerabil n care se afla lumea, Dumnezeu
trebuie c se afl ntr-o vacan prelungit, undeva prin Albania, Tahiti, Cleveland sau cine mai tie ce
col ndeprtat al planetei, unde nu-i mai parveneau tiri.
Vreau s spun, continu Boo, c ea l aude i l vede pe Dumnezeu, care este ns o plsmuire a
minii ei bolnave. Psihopaii, dac sunt destul de srii de pe fix, au adeseori viziuni, uneori cu
caracter religios, alteori nu. Dar n-a fi crezut c Grace a nnebunit chiar aa de ru.
Ba e aa de dus, interveni Charlie, nct nici nu cred c mai poate fi ntoars.
Boo rse, nu chiar aa de tare ct i-ar fi plcut amicului su, totui rse, ceea ce era mai bine dect o
ncrunttur care l-ar fi enervat pe Charlie. Boo nu se formaliza deloc cnd era vorba de profesia lui i
nici nu obinuia s-i manifeste respectul fa de ea. Nu se jena s spun cnit n loc de tulburat
mintal. Zise:
Dar dac Grace a luat-o razna n halul sta, atunci n toat povestea asta se ntmpl ceva foarte
greu de explicat.
i place s gseasc o motivaie pentru toate, i explic Charlie lui Henry. Un dogmatic nnscut.
i va da toate explicaiile despre bere n timp ce o bei. i nu care cumva s-l ntrebi despre sensul
vieii, c stm aici pn ieim la pensie.
Boothe rmase surprinztor de serios.
Nu sensul vieii m preocup acum. Ai spus c Grace s-a sonat definitiv, i cu siguran c nu te
neli. Dar, dac ntr-adevr crede toat povestea asta cu Antichrist, i i-a pus n cap s omoare un
copil nevinovat, nseamn c e schizofrenic paranoic, bntuit de viziuni apocaliptice, cu
hipertrofierea propriei importane. Doar c e greu de neles cum cineva aflat n acest stadiu poate
deveni o persoan autoritar sau poate conduce treburile sectei.
Poate c e cineva n spatele ei care le conduce, spuse Henry. Poate c ea e doar n aparen eful.
Poate c altcineva se folosete de ea.

Boothe ddu nencreztor din cap.


E al dracului de greu s te foloseti de un schizofren paranoic aa cum presupui tu. Sunt prea
imprevizibili. Pe de alt parte, dac a devenit violent i a nceput s se comporte n funcie de
previziunile ei privind sfritul lumii, nu e neaprat nevoie s fie nebun. Ar mai putea exista o
explicaie.
De exemplu? ntreb Charlie.
De exemplu, poate c i-a dezamgit credincioii. Poate c secta e pe cale de destrmare i ea
recurge la msurile astea drastice pentru a revigora ncrederea n ea a discipolilor ei.
Nu, l contrazise Charlie. E nebun de-a dreptul. i povesti lui Boo despre ntrevederea pe care o
avusese de curnd cu ea.
Boothe se art uimit.
Chiar i-a gurit minile cu cuie?
Ei bine, n-am vzut-o fcnd lucrul sta, admise Charlie. Poate c unul dintre tovarii ei o fi
mnuit ciocanul. Dar cu siguran c totul s-a fcut dup vrerea ei.
Boo se foi n fotoliul care gemu.
Mai exist o posibilitate. Apariia spontan a semnelor crucificrii pe minile i picioarele
psihopailor care sufer de complexul unor persecuii religioase e un fenomen rar, dar nu imposibil.
Henry Rankin era uluit.
Vrei s spunei c ceea ce am vzut era adevrat? Vrei s spunei c Dumnezeu i-a fcut
semnele alea?
Nici vorb. N-am vrut s spun c ar fi vorba de vreun semn divin sau ceva asemntor.
Dumnezeu nu e cu nimic amestecat n povestea asta.
M bucur s te aud vorbind aa, i spuse Charlie. Mi s-a prut c te-a lovit fr veste
misticismul. i dac sunt dou lucruri pe care nu cred c eti n stare s le faci, ele sunt s devii mistic
i s te apuci de balet.
ngrijorarea de pe chipul grsanului nu dispru.
Doamne, exclam Charlie, Boo, sunt deja speriat, dar dac povestea asta te ngrijoreaz pe tine
att de mult, nseamn c nu sunt nici pe jumtate att de speriat pe ct ar trebui s fiu.
Sunt ngrijorat. Ct privete stigmatele crucificrii, exist dovezi c, n timpul crizei de natur
mesianic, un psihopat i poate controla corpul, respectiv esuturile. E vorba de un control de natur
psihic, pe care medicina nu-l poate explica nc, similar fenomenului prin care unii indieni sunt
capabili s se plimbe pe crbuni ncini sau s stea pe cuie fr s se rneasc. Rnile lui Grace
reprezint reversul medaliei.
Henry, cruia i plcea ca totul s aib o motivaie i s se ncadreze n limitele disciplinei i
previzibilului, care dorea ca n univers s domneasc aceeai ordine ca n propria garderob, era vdit
tulburat de discuia privind capacitile psihicului. Spuse:
i i pot provoca sngerarea doar dac se gndesc la ea?
Nici nu au nevoie s se concentreze asupra ei, n sensul de a contientiza aa ceva, rspunse Boo.
Stigmatele n cauz sunt rezultatul unei dorine incontiente, dar extrem de puternice de a fi o figur
religioas sau un simbol, pentru a fi venerai sau pentru a-i depi condiia devenind mai mult dect
sunt, integrai cosmosului. i ncruci braele peste abdomenul impresionant. De exemplu ce tii
despre presupusul miracol de la Fatima?
Nu prea multe, rspunse Charlie.
Sfnta Fecioar si-a fcut apariia acolo n faa unei mulimi. E vorba de mii de oameni, spuse
Henry. Se ntmpla prin anii douzeci, cred.
O apariie uluitoare i emoionant sau poate unul dintre cele mai senzaionale cazuri de isterie
colectiv i auto-hipnoz din cte s-au cunoscut, spuse Boo, nclinnd vdit spre a doua explicaie.

Sute de oameni au declarat c li s-a artat Fecioara i s-au referit la un cer furtunos n care fierbeau
toate culorile curcubeului. La acel eveniment, doi oameni din mulime au prezentat stigmatele:
minile unui brbat au nceput s sngereze, n timp ce pe picioarele unei femei au aprut semnele
lsate de cuie. Ali civa au susinut c fruntea le e plin de zgrieturi ca acelea provocate de o
coroan de spini. Exist i un caz supus analizei despre un martor care a vrsat lacrimi de snge.
Examenul medical la care a fost supus a demonstrat c nu exista nicio ran i deci nicio surs posibil
de snge. Pe scurt, creierul rmne o mare neexplorat. Mai sunt nc multe mistere de dezlegat acolo
i btu fruntea cu un deget gros pe care s-ar putea s nu le pricepem niciodat.
Charlie fu strbtut de un fior. Era paralizant s crezi c Grace alunecase att de tare n nebunie
nct i putea obliga trupul s sngereze numai ca s-i hrneasc nchipuirile maladive.
Desigur, spuse Boo, ai, probabil, dreptate cnd vorbeti despre cuie i ciocan. Semnele spontane
ale crucificrii sunt un lucru rar. Probabil c Grace i le-a fcut cu mna ei sau i-a pus unul din
oameni s i le fac.
Ploaia continua s izbeasc pereii verticali de sticl, n timp ce o mierl amrt, plin de ap ca
un burete, se npusti spre ei, ncercnd s-i afle salvarea din potopul ngheat. Apoi dispru, cu o
clip nainte de a se izbi de geamuri.
Avnd n vedere cele spuse de Boo despre lacrimile de snge i rnile provocate pe cale mental,
Charlie spuse:
Cred c am dat peste sensul vieii.
Adic? ntreb Boo.
Suntem cu toii actori ntr-un film cosmic de groaz care se deruleaz n cinematograful
personal al lui Grace.
Se poate, rspunse Boo. Dac o s citeti Biblia, o s descoperi c Dumnezeu poate plnui
pedepse cu mult mai cumplite dect i-ar fi putut imagina vreodat un Tobe Hooper, sau Steven
Spielberg, sau Alfred Hitchcock.

32.
Cu ajutorul binoclului, Sandy Breckenstein reui s ia numrul furgonetei albastre Dodge cu
desenul surfing care trecuse pentru a treia oar prin faa casei. n timp ce Christine Scavello se grbea
spre buctrie pentru a-l informa pe Max despre prezena mainii suspecte, Sandy i telefon lui Julie
Gethers, omul de legtur cu poliia de la Klemet-Harrison i o rug s le obin datele despre Dodge.
n ateptarea rspunsului lui Julie, rmsese la fereastr, cu binoclul pregtit.
Dup cinci minute furgoneta i fcu a patra apariie, de data asta ndreptndu-se spre dealuri. Cu
ajutorul binoclului, Sandy reui s zreasc vag doi ini n spatele parbrizului scldat de ap.
Atenia le prea atras n mod special de aceast cas.
Apoi disprur. Sandy aproape c i-ar fi dorit s vad maina parcat n faa casei. Cel puin ar fi
putut s-o in sub observaie. Era preferabil s-i aib sub ochi.
n timp ce Sandy sttea la fereastr, mucndu-i buzele i dorindu-i s fi ajuns contabil ca tatl
su, la cartierul general, Julie lu legtura cu Direcia circulaiei i cu biroul erifului din Orange
County. Mulumit computerizrii ambelor centre, obinu rapid informaia i, dup dousprezece
minute, l suna pe Sandy. Conform datelor de la Direcia circulaiei, furgoneta albastr aparinea lui
Emanuel Luis Spado din Anaheim. Conform informaiilor primite de la biroul erifului, unde soseau
date recente de la toate ageniile de poliie din inut, dl. Spado raportase furtul mainii la ora ase
dimineaa.
Terminnd convorbirea, Sandy se duse n buctrie pentru a-l informa pe Max, la fel de nelinitit ca

i el cnd aflase cum stau lucrurile.


Suntem n bud, spuse Max abrupt.
Christine Scavello, care i mutase biatul din posibila btaie a gloanelor n colul buctriei, lng
frigider, spuse:
Dar maina nu aparine bisericii.
E adevrat, dar se poate ca un om al acestei biserici s fi furat maina, spuse Sandy.
Ca s nu existe vreo legtur ntre biseric i eventualul atac pe care l-ar da aici, i explic Max.
S-ar putea s fie i o simpl coinciden cineva a furat o main i patruleaz cu ea pe strad,
spuse femeia pe un ton care dovedea c nici ea nu crede n explicaia aceasta.
Nu prea dai peste coincidene de felul sta, spuse Max cu ochii pe grdina din spatele casei.
i eu cred la fel, spuse Sandy.
Dar atunci cum de ne-au descoperit? ntreb Christine.
Habar n-am, recunoscu Sandy.
Al dracului s fiu dac pot s-mi dau seama, exclam Max. Doar ne-am luat toate msurile de
precauie.
Explicaia devenea ns evident pentru toi trei: Grace Spivey i implantase un informator la
Klemet-Harrison. Dar niciunul din ei nu voia s-o recunoasc. Aceast posibilitate era descurajant.
Ce le-ai spus la centru? ntreb Max.
S trimit ajutoare, rspunse Sandy.
Crezi c e cazul s-i ateptm?
Nu.
Nici eu nu cred. Aici cdem de fraieri. Locul sta a fost bun atta timp ct s-a crezut c nu va fi
descoperit. Acum e cazul s-o lum din loc pn nu se prind c i-am filmat. Nu se vor atepta s-o
tergem aa de rapid.
Sandy se art de acord. Se ntoarse spre Christine.
Facei-v bagajele. Doar dou valize, pentru c n-o s v putem ajuta s le ducei pn la main.
Eu i Max trebuie s avem minile libere.
Femeia ncuviin. Prea ocat. Biatul era alb ca ceara. Pn i cinele prea ngrijorat. Adulmec
aerul, i ciuli urechile i scoase un mrit ciudat.
Nici Sandy nu se simea prea n largul lui. Aflase ce piser Frank Reuther i Pete Lockburn.

33.
Un tunet zgli peretele din sticl. Ploaia se nteise i mai mult. Dei ventilatoarele din tavan
suflau aer cald, Charlie nu putea s scape de sudoarea rece care i umezea palmele. Denton Boothe
spuse:
Am discutat cu oameni care au cunoscut-o pe Grace nainte de a deveni un fanatic religios. Muli
mi-au relatat ct de apropiat era de soul ei. Dup patruzeci i patru de ani de csnicie i idolatriza
soul. Nimic nu era prea bun pentru Albert al ei. inea casa exact aa cum i dorea el. Gtea doar ceea
ce i plcea lui. Ar fi fcut orice de dragul lui. Singurul lucru pe care nu i l-a putut oferi niciodat ns
era exact ceea ce i dorea el cel mai mult un fiu. La nmormntarea lui, cnd a avut prima criz
repeta ncontinuu: Nu i-am dat niciodat un fiu. E clar c pentru Grace un copil, i anume unul de
sex brbtesc, reprezint imaginea eecului ei. Este ceea ce ea nu a reuit niciodat s-i ofere soului
ei. Acel ceva pe care el i l-a dorit cel mai mult. Ct i-a trit soul, Grace a evitat prbuirea tratndu-l
ca pe un rege. Dup aceea ns nu a mai avut cu ce s umple golul lsat de el i probabil c a nceput
s-i urasc pe biei. La nceput s-i urasc, apoi s se team de ei i, n cele din urm s-i nchipuie

c unul din ei ar fi Antichristul venit s distrug lumea. Este o alunecare spre psihoz pe ct de lesne
de neles, pe att de regretabil.
Din cte mi amintesc, aveau o fiic adoptiv, spuse Henry.
Cea care voia s o supun pe Grace unui control psihiatric atunci cnd a nceput povestea cu
Amurgienii, spuse Charlie.
Da, ntri i Boo. Grace si-a vndut casa, a lichidat investiiile i i-a bgat toi banii n biserica
asta. Era un gest lipsit de raiune i fata avea dreptate cnd ncerca s-i salveze averea. Dar Grace
aluneca deja tot mai repede pe panta psihozei sale.
Chiar aa, se mir Charlie.
Ei bine, era ireat. tia ce nseamn o expertiz psihiatric i avea suficient autocontrol ca s
evite orice manifestare care ar fi tras un semnal de alarm.
Dar i lichida proprietile ca s ntemeieze o biseric, spuse Henry. Orice medic i-ar fi dat
seama c un om cu mintea ntreag n-ar face aa ceva.
Dimpotriv. Dovedind c este contient de riscul deciziilor ei, i de posibilele lor consecine,
atta vreme ct a reuit s-l conving pe medicul care a examinat-o c tie ce face, simplul fapt c
dorea s-i consacre averea mplinirii voinei Domnului nu era suficient pentru a o declara
iresponsabil. n ara asta exist libertate religioas. Este una dintre cele mai importante liberti
constituionale i n astfel de cazuri legea respect cu scrupulozitate decizia individual.
Trebuie s m ajui, Boo, spuse Charlie. Spune-mi felul n care gndete femeia asta. Ofer-mi
un mijloc de a o influena. nva-m cum s-i vin de hac, cum s-o fac s-i schimbe convingerile
despre Joey Scavello.
O astfel de persoan psihopat nu e nspimntat, timid, pe punctul de a se prbui.
Dimpotriv. Avnd o cauz n care crede, sprijinit i de iluzia mreiei de natur religioas ei bine,
n ciuda aparenelor, e rezistent ca o stnc la presiuni i stres. Triete ntr-o realitate pe care i-a
cldit-o singur att de bine, nct i va fi imposibil s-o faci s se clatine, s-o smulgi de acolo sau s-o
faci s-i piard credina n ea.
Vrei s spui c nu voi reui s-o conving?
Cred c e imposibil.
i atunci cum s-o fac s renune? E firav ca un fulg; nu se poate s nu existe vreun mijloc de a o
manevra.
Nu m asculi sau nu vrei s asculi ce-i spun. Greeti creznd c, dac e psihopat, nseamn
c este i vulnerabil. Aceast form de perturbaie mental implic o for deosebit care o ajut s
fac fa oricrei forme de dezaprobare, eec sau stres. Vezi, Grace i-a educat fantezia psihotic
pentru a se proteja mpotriva tuturor acestor pericole. Asta-i armura mpotriva rutilor i
dezamgirilor vieii i e o armur a dracului de solid.
Vrei s spui c nu are niciun punct slab? l ntreb Charlie.
Fiecare om i are slbiciunile lui. Vreau doar s spun c, n cazul lui Grace, gsirea lor nu va fi
o treab uoar. Trebuie s examinez dosarul pe care i l-am fcut, s reflectez asupra lui Am nevoie
pentru asta de cel puin o zi.
F-o ct mai repede, spuse Charlie sculndu-se. Simt n ceaf cteva sute de fanatici religioi
ucigai.
La u, pe cnd ieeau din birou, Boo le spuse:
Charlie, tiu c ai toat ncrederea n mine
Da, cnd e vorba de tine, am un complex mesianic.
Ignornd gluma lucru neobinuit pentru el Boo spuse:
Tot ceea ce vreau e s nu-i pui prea mari sperane n ceea ce a putea eu s-i ofer. Dar pe
moment, dac vrei s-i salvezi clienii nu exist dect o singur soluie.

i anume?
Omoar-o, spuse Boo fr s zmbeasc.
Constat c nu faci parte din categoria psihiatrilor cu suflet generos, gata s ofere oricrui
criminal o a doua ans n via. Unde i-ai fcut studiile, la coala Hun de scalpat a lui Attila?
Ar fi dorit foarte mult ca Boo s rspund la glumele lui. Reacia psihiatrului la vestea ntlnirii pe
care o avuseser cu Grace n dimineaa aceea era att de neateptat, nct Charlie era descumpnit.
Simea nevoia s rd. Simea nevoia s i se spun c n fiecare ru e i o parte bun. Seriozitatea
sobr a lui Boo l speria mult mai mult dect izbucnirile ptimae ale lui Grace Spivey.
Charlie, tu m cunoti, i spuse Boo. tii bine c nu gsesc ceva hazliu chiar n orice. Rd la
anumite forme de manifestare benign a demenei. M amuz anumite aspecte ale morii, taxele,
lepra, politica american, cancerul. Am reuit chiar s zmbesc atunci cnd s-a dat la televizor n
reluare Lavern & Shirley, iar nepoii mei m-au rugat s-l privim mpreun. Dar n cazul de fa nu
gsesc nimic de rs. Eti unul dintre cei mai apropiai prieteni pe care-i am, Charlie. Mi-e fric pentru
tine.
Doar nu-i nchipui c a putea s-o omor!
tiu c n-ai putea ucide cu snge rece, i spuse Boothe, dar cred c moartea lui Grace ar fi unica
posibilitate de a distrage atenia cultului ei de la clienii care te-au angajat.
Deci ar fi mai bine dac a putea s omor cu snge rece?
Da.
Ar fi mai bine dac ar exista n mine un mic uciga?
Da.
Doamne!
Nu-i uor, admise Boo.

34.
Casa nu avea garaj, doar un fel de opron pentru maini, ceea ce nsemna c oricine putea s-i vad
urcndu-se n Chevrolet-ul verde. Lui Sandy nu-i convenea, dar nu exista alt soluie. Poate doar aceea
de a atepta n cas pn apreau ntririle, dar instinctul lui i spunea c ar fi fost o greeal.
Iei primul din cas pe ua lateral, intrnd direct sub opron. Acoperiul l ferea de ploaie iar
grilajul acoperit de ieder l mpiedica s alunece. Dar vntul tios i arunca n obraz rafalele reci ale
ploii.
nainte de a le face semn lui Joey i Christinei, merse spre captul dinspre osea al opronului,
pentru c voia s fie sigur c nu era nimeni n faa casei. i pusese pardesiul dar nu-i luase umbrela,
ca s aib minile libere. Ploaia iroia peste capul lui descoperit, l plesnea peste fa, i se strecura pe
sub guler. Nu era nimeni n fata uii, nici pe drum, nimeni ghemuit n tufiuri, aa c-i strig femeii s
se urce n main mpreun cu biatul.
Mai fcu vreo civa pai de-a lungul strzii i vzu Dodge-ul. Era parcat dincolo de blocul aflat
mai sus, spre coline, vizavi de ei, cu faa spre cas. n aceeai clip, maina se desprinse de la bordur
i porni spre el.
Sandy privi napoi i o vzu pe Christine crnd dou valize, nsoit de cine. Tocmai ajunsese la
main, iar biatul i deschisese portiera din spate.
Oprii-v! le strig el.
Privi din nou pe strad. Furgoneta i sporise viteza.
Intrai n cas, strig Sandy.
Femeia trebuie s fi fost pregtit pentru aa ceva, pentru c nu ezit nicio clip, trnti valizele,

nfc biatul i se repezi napoi, spre ua deschis, unde se afla Max.


Restul nu dur dect vreo cteva secunde, dar spaima i dereglase lui Sandy Breckenstein simul
timpului, aa nct i se pru c totul se ntinse de-a lungul mai multor minute lungi de groaz. La
nceput furgoneta ncerc s-l agae chiar din strad. Apoi ptrunse pe aleea care ncepea cu dou pori
mai sus, spre coline. Dar nu se opri acolo. ni de pe alee aproape n aceeai clip; n-o lu pe strad,
de-a dreptul prin iarb. Urc pe gazonul din faa casei, smulgnd iarba, aruncnd noroi n urm,
strivind florile. Motorul urla. Roile patinar o clip, apoi mucar din nou i furgoneta se avnt
nainte ntr-o tentativ nebuneasc.
Ce dracu
Ua din dreapta furgonetei se deschise i omul aflat acolo ni din main, se izbi de gazon i se
rostogoli pe el.
Sandy se gndi la obolanii care abandoneaz un vas pe cale de a se scufunda.
Furgoneta trase o brazd prin gardul care separa peluza de proprietatea vecin. Din spate, Sandy
auzi strigtul lui Max:
Ce s-a ntmplat?
O singur cas i mai desprea de furgonet. Chewbacca ltra furios.
oferul clc ambreiajul Dodge-ului. Venea cu viteza unui tren expres, ca o rachet.
Intenia era clar. Dei prea o nebunie, furgoneta avea de gnd s ptrund de-a dreptul prin zid n
casa care-i adpostea.
Ieii! le strig Sandy celorlali. Ieii din cas, plecai de-acolo, repede!
Max, nsoit de ceilali trei (inclusiv cinele) ni din cas i fugi spre curtea din spate. Era
singurul lucru pe care l mai puteau face.
De cealalt parte, furgoneta vir scurt pentru a evita un arbust tropical din curtea vecin i lovi
gardul dintre cele dou proprieti.
Sandy se ntorsese deja cu spatele la main i fugea pe lng cas. n spatele lui, gardul de rui
cedase cu un zgomot de oase sfrmate.
Sandy goni prin opron, trecu de Chevrolet, sri peste valizele abandonate i ip la ceilali s se
grbeasc, pentru numele lui Dumnezeu, s se grbeasc. ip la ei s nu stea n mijlocul drumului i
i mn spre gazonul din spate i apoi spre gardul de acolo, n spatele cruia se afla o alee ngust.
nc nu ajunseser pn acolo, cnd furgoneta se izbi de cas cu un trosnet asurzitor. O fraciune de
secund mai trziu, rsun o explozie asurzitoare care cutremur ziua necat n ploaie. Pre de o clip
li se pru c cerul nsui se prvlete peste ei. Pmntul mprtiat de explozie czu ca o ploaie grea.
Furgoneta fusese ncrcat cu explozibil.
Suflul l ridic pe Sandy, mturndu-l practic de la pmnt. Simi o und fierbinte care se npustea
asupra lui. Se rostogoli pe iarb printr-un strat de azalee i se opri cu umrul n gardul din faa aleii.
Vzu pe locul casei foc i fum nlndu-se ntr-o coloan uimitoare, prin care zburau tot felul de
resturi buci de zid, table spintecate, igle din acoperi, ipci i mortar, sticl, sptarul tapiat al
unui fotoliu, un capac spart de toalet, pernele unei sofale, o bucat de covor. i acoperi capul cu
braele i se rug s nu fie izbit de ceva greu sau ascuit. n timp ce ploaia de moloz cdea peste el, se
ntreb dac i oferul furgonetei srise din main, aa cum fcuse cellalt. Srise n ultima clip sau
fusese att de hotrt s-l ucid pe Joey Scavello nct rmsese n main, conducnd-o pn la
capt? Poate c acum era printre drmturi, cu pielea smuls de pe oase, cu minile scheletice
ncletate pe volanul nnegrit.

Explozia o izbi cumplit n spate pe Christine, ca un pumn. Aproape asurzit de explozie, fu smuls
de lng Joey i trntit la pmnt. ntr-o linite subit, dar nefireasc, se rostogoli printre straturile
noroioase de flori, unele purpurii, altele de un rou strlucitor, strivindu-le. Simea valuri de aer

supranclzit care transformau n aburi ploaia ce cdea nencetat. i lovi genunchiul n crmizile
care mprejmuiau un rond de flori, gura i se umplu de pmnt, apoi se sprijini cu spatele de un chioc
acoperit cu ieder. n tcerea care persista, continuau s cad peste ei ipci de cedru i buci de
mortar, precum i alte resturi neidentificabile. Apoi auzul i reveni. Aparatul de prjit pine pe care l
folosise la micul dejun ateriz pe iarb i sri cu zgomot ca o fiin vie, trndu-i cordonul dup el ca
pe o coad. Un obiect mare i greu o grind de la acoperi sau vreo bucat mare de zid se izbi de
acoperiul chiocului n form de tunel, nalt de zece picioare, culcndu-l la pmnt. Peretele de care
se sprijinea se nrui spre interior. Se simi nvluit de braele reci i ude ale iederii. Abia atunci i
ddu seama ce aproape de moarte fusese.
Joey! strig ea.
Joey nu rspunse.
Christine se smulse de lng chiocul nruit i, sprijinindu-se n coate i genunchi, ncerc s se
ridice n picioare. Apoi, cltinndu-se, ncepu s strige:
Joey!
Niciun rspuns.
Fumul nbuitor al exploziei, amestecat cu ceaa persistent i ploaia biciuitoare, reducea
vizibilitatea doar la civa centimetri. Nu-i putea vedea biatul i nici nu tia unde s-l caute, aa c
porni orbete spre stnga, respirnd greu din cauza fumului acid i a spaimei care-i strngea pieptul ca
o menghin. Ddu peste ua ndoit a frigiderului, se strecur printre doi arbuti de portocal, dintre
care unul era nfurat ntr-un macat mototolit, trecu pe lng ua care zcea n iarb, la treizeci de
picioare distan de cadrul n care sttuse cndva. l vzu pe Max Steck. Tria. ncerca s ias din
tufiurile epoase de trandafiri n care fusese aruncat. Trecu de el, strigndu-l pe Joey, fr s
primeasc niciun rspuns. Strbtuse toat grmada de moloz, cnd atenia i fu atras de un obiect
care-o fcu s nghee de spaim. Era ppua ET a lui Joey, una din jucriile lui preferate, care
rmsese n cas. Suflul exploziei i smulsese ppuii ambele picioare i o mn. Avea faa ars. Burta
mic i rotund i fusese despicat i umplutura ieea prin tietura larg. Era numai o ppu i totui
prea un vestitor al morii, care-o prevenea n legtur cu ceea ce va vedea atunci cnd va da peste
Joey. ncepu s alerge, orientndu-se dup gard. nconjur locul, cutndu-i disperat fiul,
mpiedicndu-se, cznd, ridicndu-se iar, rugndu-se s-l gseasc n via i ntreg.
Joey!
Nimic.
Joey!
Nimic. Fumul i nepa ochii. Era greu s disting ceva.
Jooooeeeey!
Apoi l zri. Zcea n partea din spate a fostei case, lng poarta dinspre alee, nemicat, cu faa n
jos, pe iarba muiat de ploaie. Chewbacca sttea lng el, adulmecndu-i gtul, ateptnd un semn de
la el. Dar biatul nu-i rspundea. Nici nu avea cum. Singurul lucru pe care l fcea era s zac acolo
nemicat, absolut nemicat.

35.
Christine ngenunche i mpinse cinele la o parte. i puse minile pe umerii lui Joey. n prima
clip i fu team s-l ntoarc. Se temea ca faa s nu-i fi fost strivit sau ochii scoi de bucile care
zburau. Tuind din cauza altei trmbe de fum care venea dinspre ruinele n flcri, l rsuci cu mult
atenie pe spate. Era murdar de funingine, dar nu avea rni sau fracturi vizibile. Ploaia i ndeprta cu
repeziciune murdria de pe fa. Nu se vedeau urme de snge. Slav Domnului! Pleoapele i se zbtur.

Privirea i era tulbure. Leinul lui fusese provocat doar de lovitur.


Se simi att de uurat, nct avu impresia c plutete. l ls aa ctva timp i cnd privirea i se
limpezi i verific starea de oc plimbndu-i trei degete prin faa lui i ntrebndu-l cte vede. Biatul
clipi buimcit.
Cte degete vezi, iubitule? repet ea ntrebarea.
El tui de cteva ori, din pricina fumului din plmni i spuse:
Trei. Trei degete.
i acum?
Dou.
Max Steck, care reuise s se elibereze din ghimpii tufelor de trandafiri, se apropie i el.
tii cine sunt? continu Christine s-l ntrebe pe Joey.
Biatul pru uimit, nu pentru c ar fi avut probleme cu rspunsul, ci pentru c nu-i ddea seama
de rostul ntrebrilor.
Eti mami, rspunse el.
i cum te cheam?
Nu tii cum m cheam?
Vreau doar s vd dac tii i tu, spuse ea.
Sigur c tiu, spuse el. Joey. Joseph. Joseph Anthony Scavello.
Nu era n stare de oc. l strnse n brae, uurat.
Sandy Breckenstein se aplec deasupra lor, tuindu-i fumul din plmni. Avea o tietur care
sngera, deasupra ochiului stng. Nu era ns o ran grav.
Biatul se poate mica? ntreb Breckenstein.
E OK, spuse Max Steck.
Atunci hai s-o tergem de-aici. S-ar putea s vin ca s verifice dac explozia i-a atins scopul.
Max trase zvorul portiei i o deschise. Chewbacca ni primul pe alee, urmat de ceilali.
Era o alee ngust, flancat de grdinile din spate ale ambelor case, de cte un garaj ici i colo, ca i
de o mulime de conserve goale care ateptau s fie ridicate. Nu existau canale i apa se strngea de-a
lungul unicei ci de acces, curgnd n praie nvolburate la poalele colinei.
Pe cnd cei patru se blceau n mijlocul uvoiului de ap, ncercnd s se orienteze, o alt poart,
situat cu dou case mai sus, spre colin, se deschise, i un brbat nalt, cu capul acoperit de gluga
galben a unei mantale, iei din curte. n ciuda ploii i a ceii, Christine observ c omul avea o arm.
Max scoase revolverul inndu-l cu ambele mini, i strig:
Arunc arma!
Dar strinul ncepu s trag. Max trase i el trei focuri consecutive. Era un trgtor mult mai bun
dect adversarul lui. Presupusul asasin se prbui, lovit n picior, chiar n clipa n care ecoul
mpucturilor se risipea printre coline. Se rostogoli n mijlocul mocirlei, cu haina galben
fluturndu-i pulpanele ca aripile unei psri imense, viu colorate. Se izbi de dou cutii de gunoi pe
care le rsturn i aproape dispru sub coninutul lor. Arma i zbur din mini i se rostogoli pe asfalt.
Nu mai ateptar s vad dac a murit sau mai triete. n apropiere mai puteau fi i ali Amurgieni.
S plecm odat din cartierul sta, spuse Max, nerbdtor. S cutm un telefon i s cerem o
echip de salvare.
Cu Sandy i Chewbacca deschiznd drumul i Max n coada plutonului, o luar la fug alunecnd pe
asfaltul acoperit cu noroi, dar reuind s evite cderile. Christine privi de cteva ori napoi. Rnitul nu
se ridicase din gunoaiele sub care aterizase. Nu-i urmrea nimeni. nc nu.
O luar la dreapta dup primul col i alergar de-a lungul strzii care mergea paralel cu dealul,
apoi trecur pe lng un pota uimit, care abia apuc s se fereasc din drumul lor. Un vnt turbat se
arunc asupra lor, de parc i-ar fi urmrit. Copacii mturai de vnt se rsuceau i tremurau deasupra

lor, iar crenguele palmierilor biciuiau aerul; o cutie care coninuse cndva o butur rcoritoare,
zbur cu zgomot pe lng picioarele lor.
Dup dou blocuri, ajunser pe un bulevard n pant. Copacii ngreunai de ploaie i mpreunau
coroanele de-a lungul strzii adugnd un plus de ntuneric zilei fr soare; ai fi putut crede c e sear,
nu diminea.
Gtul Christinei ardea. O nepau i ochii de la fumul din care abia ieiser. Inima i btea att de
repede i puternic, nct o durea pieptul. Nu tia ct va mai rezista s mearg n ritmul sta. Nu mult,
n tot cazul.
Era uimit c picioruele lui Joey se puteau descurca aa de bine. Biatul inea pasul cu ei i nu erau
nevoii s-l atepte.
Dinspre colin i fcu apariia o main cu farurile aprinse proiectnd de-a lungul bulevardului
umbrele uriae ale copacilor. Dintr-o dat, Christine avu certitudinea c n spatele acelor faruri se afl
oamenii lui Grace Spivey. l apuc pe Joey de umr i l rsuci n alt direcie.
Sandy i strig s nu se ndeprteze de el. Max strig i el ceva nedesluit. Chewbacca ncepu s
latre tare, dar l ignor. Chiar nu vedeau moartea apropiindu-se? Auzi motorul accelernd n spatele ei.
I se prea lacom, flmnd. Joey se mpiedic de o crptur din bordur i czu, oprindu-se n gardul
unei case. Ea se arunc peste el ncercnd s-l protejeze de focurile pe care se atepta s le aud trase
din main.
Maina trecu pe lng ei. Zgomotul motorului umplu strada.
Nu! ip Christine.
Dar maina i continu drumul fr s se opreasc. Nu fuseser oamenii lui Grace Spivey.
Christine se simea prost n timp ce Max Steck o ajuta s se ridice. Doar nu-i urmrea toat lumea!
Numai ei i se prea aa.

36.
Ajungnd n centrul oraului, se adpostir de ploaie i de oamenii lui Grace Spivey la o staie
service Arno. Lui Chewbacca i s-a permis s stea ntr-un atelier numai dup ce Sandy Breckenstein i-a
artat directorului legitimaia de detectiv particular i i-a explicat ntreaga situaie, cerndu-i ajutorul.
Cinele a fost legat bine de un rastel cu scule. Sandy nu voia s-l lase pe Chewbacca afar nu numai
pentru c ploua cinele era ud leoarc i tremura ci i din cauz c exista totui posibilitatea ca
oamenii lui Spivey s patruleze prin ora i, din ntmplare, s vad cinele.
n timp ce Max rmsese mpreun cu Christine i Joey n camera din spatele atelierelor, Sandy se
ndrept spre telefonul public din sala cu perei de sticl destinat vnzrilor. Sun la KlemetHarrison. Charlie nu era la birou. Sandy vorbi cu Sherry Ordway, secretara, dndu-i destule amnunte
ca s neleag gravitatea situaiei n care se aflau. Nu-i spuse, ns, nimic despre locul de unde-i
telefona sau la ce numr puteau fi gsii. Nu credea c Sherry ar fi putut fi omul strecurat de Biserica
Amurgului, dar nici nu putea s bage mna n foc pentru loialitatea ei. i spuse:
Gsete-l pe Charlie. Discut numai cu el.
Dar cum o s afle unde v poate gsi? ntreb Sherry.
O s sun iar peste cincisprezece minute.
i dac nu-l gsesc pn atunci?
O s sun la fiecare cincisprezece minute pn l gseti, spuse el i nchise.
Se ntoarse n hala umed, care mirosea tare a ulei, vaselin i benzin. O Toyota veche de trei ani
se afla pe una din rampele hidraulice i un mecanic cu mutr de vulpe, n salopet cenuie, i nlocuia
toba de eapament. Sandy le spuse lui Max i Christinei c va mai dura pan l vor gsi pe Charlie

Harrison.
Ucenicul, un biat blond, punea cauciucuri noi pe un set de jante din crom, urmrit de un Joey
fascinat de puterea sculelor specializate n astfel de operaii, fierbnd de curiozitate. Se feri totui s
pun prea multe ntrebri pentru a nu-l sci pe mecanic. Bietul biat era murat pn la oase, plin de
noroi i totui nu se plngea, aa cum ar fi fcut cei mai muli copii de vrsta lui n astfel de situaii.
Era un puti nemaipomenit, care gsea cte ceva bun n orice situaie. n cazul de fa, prilejul de-a
asista la nlocuirea unor cauciucuri i se prea o rsplat suficient pentru toate necazurile prin care
trecuse.
Cu apte luni n urm, Maryann, soia lui Sandy, nscuse un bieel. Troy Franklin Breckenstein.
Sandy spera ca fiul lui s devin un biat la fel de grozav ca Joey Scavello. Apoi i spuse: dac tot e
s-mi doresc ceva, atunci a prefera s triesc destul de mult ca s-l vd pe Troy mare, indiferent cum
s-ar comporta.
Dup un sfert de or, Sandy reveni n sala destinat vnzrilor i merse la telefon trecnd pe lng
automatul de bomboane. O sun pe Sherry Ordway. Aceasta i transmisese mesajul lui Charlie pe
teleimprimator, dar el nu rspunsese nc.
Ploaia mitralia asfaltul din faa service-ului. Strada ncepuse s dispar sub un strat subire de ap.
Ucenicul mai terminase o roat i Sandy nu fusese niciodat att de nervos ca atunci cnd sun pentru
a treia oar.
Charlie e la poliie cu Henry Rankin, i spuse Sherry, s vad dac cei de la judiciar au mai
descoperit ceva n legtur cu cadavrele de la casa Scavello, care s-l ajute s demonstreze c erau
oamenii lui Grace Spivey.
nseamn c are de stat pe-acolo destul de mult.
Asta este, spuse Sherry.
Numai veti rele. Ea i dete numrul de telefon la care putea fi gsit Charlie, iar Sandy si-l not ntrun carneel. Sun laboratorul judiciarului, ntreb de Charlie, care se afla chiar acolo, i-i povesti
despre atacul de la casa lui Miriam Rankin, relatndu-i povestea cu mult mai multe detalii dect o
fcuse fa de Sherry Ordway.
Charlie aflase ceea ce era mai ru de la Sherry i totui, cnd nuzi din nou povestea, rmase la fel de
ocat i descurajat de rapiditatea de care ddea dovad Grace Spivey n descoperirea familiei Scavello.
Sunt amndoi bine? ntreb el.
Murdari i uzi, dar nu sunt rnii, l asigur Sandy.
Deci avem un trdtor printre noi, spuse Charlie.
Aa se pare. Doar dac nu ai fost urmrit cnd ai plecat de la ei, noaptea trecut.
Nici vorb. Doar dac maina noastr o fi avut un microfon pe ea.
Tot ce se poate.
i totui nu cred, continu Charlie. N-ar fi imposibil, dar eu bnuiesc totui c e vorba despre un
turntor. De unde suni? n loc s-i rspund, Sandy l ntreb:
Henry Rankin e cu tine?
Da. Chiar aici. De ce? Vrei s vorbeti cu el?
Nu. Voiam doar s tiu dac poate s m aud.
Nu.
Dac i spun unde suntem, nu mai trebuie s afle nimeni, i spuse Sandy. N-am niciun motiv s
presupun c Henry e omul lui Spivey. Nici vorb. Am ncredere n Henry. Problema e c numai n tine
am ncredere cu adevrat. n tine, n mine i n Max pentru c dac Max n-ar fi fost cu noi astzi,
copilul n-ar mai tri.
Dac printre noi exist un mr stricat, trebuie s fie mai curnd o secretar sau cineva de la
arhiv, spuse Charlie.

tiu, rspunse Sandy. Dar eu rspund de femeie i de copil. De altfel, atta timp ct sunt cu ei,
viaa mea este la fel de ameninat ca a lor.
Spune-mi unde eti, repet Charlie. N-o s spun nimnui. Voi veni singur.
Sandy i explic unde se aflau.
Pe vremea asta o s-mi ia cam trei sferturi de or, spuse Charlie.
Nu plecm nicieri, l asigur Sandy.
nchise telefonul i se ntoarse n garaj pentru a fi alturi de ceilali.
Cnd ncepuse ploaia, ieri sear, se remarcase un scurt interval n care fulgerase. n ultimele
dousprezece ore ns nu se mai nregistraser deloc asemenea fenomene. De obicei furtunile din
California erau mai linitite dect n alte pri ale rii. Fulgerele nsoeau rar ploile n aceast zon,
iar descrcrile electrice violente erau aproape inexistente. Acum ns, colinele musteau de ap sub
ameninarea fluviului de noroi, strzile erau inundate, valuri imense, mnate de vnt izbeau rmurile,
iar Laguna Beach era asaltat de erpii nspimnttori ai fulgerelor. nsoit de un tunet care zgudui
pereii cldirii, o sgeat de foc se prvli spre pmnt undeva n apropiere i ziua cenuie deveni
pentru cteva secunde orbitoare. ntr-un efect stroboscopic, lumina puls pe ua deschis a garajului,
reflectat de geamurile murdare de la etaj, mprumutnd timp de o clip sau dou un strop de via
frenetic umbrelor care se agitar. Unui al doilea fulger i urm o bubuitur i mai puternic, zglind
ferestrele deschise. Pmntul fu biciuit de un al treilea fulger i trotuarul ud din faa service-ului
strluci cu reflexe sclipitoare, ncrcate de ura cea mai aprig a naturii.
Joey plecase de lng mama lui, apropiindu-se de ua deschis a atelierului. Tresrea la fiecare
tunet care nsoea fulgerele, dar nu prea deloc nspimntat. Cnd cerul se calm un moment, ntoarse
capul spre mama lui i i spuse:
Uau! Artificiile lui Dumnezeu! Mami, nu spuneai tu c aa se numesc?
Artificiile lui Dumnezeu, l aprob Christine. Mai bine ai pleca de acolo.
O alt sgeat de foc se arcui peste cer i lumina de afar pru s opie n timp ce curentul ucigtor
trecea huruind. Acesta fusese mai intens dect cele dinainte, iar bubuitul care l nsoi fcu s se
zglie nu numai geamurile i zidurile, ci pru c ntregul pmnt se cutremur. Sandy simi
vibrndu-i dinii.
Uau! exclam biatul.
Iubitule, pleac din dreptul uii, i spuse Christine.
Biatul nu se clinti i n clipa urmtoare silueta lui se ivi n lumina orbitoare a unui lan de fulgere
mai strlucitoare i violente dect toate celelalte de pn atunci, att de nfricotor nct ucenicul
scp cheia francez din mn. Cinele chelli i ncerc s se ascund sub rastel, iar Christine sri n
picioare, l nfac pe Joey i l trase din faa uii deschise.
Vai, mami, ce frumos e! exclam el.
Sandy ncerc s-i imagineze ce nsemna s fii tnr, att de tnr nct s nu tii ce nseamn
teama, att de tnr nct cuvntul cancer s nu nsemne nimic, att de tnr nct moartea s nu
aib niciun neles, ca i obligativitatea taxelor, oroarea unui rzboi nuclear sau natura trdtoare a
sistemului circulator din corpul uman. Ar fi dorit s fie i el att de tnr nct s poat admira furtuna
fr s tie c, dac vreun fulger i-ar putea croi drum pn la el l-ar electrocuta ntr-o zecime de
secund. Sandy l privi int pe Joey Scavello i se ncrunt. Se simea btrn. Dei avea doar treizeci
i doi de ani se simea foarte btrn.
Ceea ce l deranja era c nici nu-i amintea s fi fost vreodat att de mic s n-aib habar ce este
frica, dei, rmsese i acum la fel de inocent fa de moarte ca atunci cnd avea ase ani. Auzise c
animalele triesc fr spaima de moarte i i se prea teribil de nedrept c nu-i fusese dat i omului
aceast fericire. Oamenii nu puteau depi spaima propriei lor mori; contient sau nu, i nsoea n
fiecare clip a vieii lor. Dac Sandy ar fi putut sta de vorb cu fanatica aceea religioas, cu Grace

Spivey, ar fi vrut s afle de la ea cum de putea s cread att de nestrmutat i cu atta devotament,
ntr-un Dumnezeu care a creat omul pentru a-l lsa s moar n diverse moduri oribile.
Oft. Devenea morbid i nu-i sttea n fire. n starea n care era ar fi avut nevoie de ceva mai mult
dect obinuita sticl de bere pe care o bea seara, nainte de culcare. Simea nevoia unei duzini de
sticle. i totui i-ar fi plcut s-i pun aceast ntrebare lui Grace Spivey.

37.
Cu puin nainte de prnz, Charlie ajunse n Laguna Beach, unde i gsi pe Sandy, Max, Christine,
Joey i Chewbacca ateptndu-l n cldirea service-ului.
Joey alerg spre el i l ntmpin n faa uilor garajului, strigndu-i:
Hei, Charlie, ar fi trebuit s vezi cum a srit casa n aer. Ca ntr-un film de rzboi
Charlie l prinse n brae.
Eram convins c o s fii al naibii de suprat pe noi c iar am zbrcit-o. Credeam c o s vrei din
nou s-l angajezi pe Magnum.
Nici vorb, spuse Joey. Bieii ti au fost nemaipomenii. i parc de unde era s tii c totul se
va schimba ntr-un film de rzboi?
Chiar aa, de unde s fi tiut?
Charlie l duse pe Joey n spatele garajului, unde erau i ceilali, printre rafturi pline cu piese de
schimb i stive de cauciucuri.
Sandy i spusese c femeia i biatul erau bine. l credea pe Sandy, dar nelinitea l prsi cu
adevrat abia cnd se convinse de asta cu ochii lui. Valul de uurare care i strbtu fiina era de
natur fizic, nu numai emoional, i i amintea dei nu mai era nevoie ct de importani
deveniser pentru el ntr-un timp att de scurt.
Artau ngrozitor: erau aproape uscai, dar ifonai i plini de noroi, cu prul atrnndu-le n uvie
murdare. Max i Sandy aveau o nfiare dur, furioas i amenintoare, genul de oameni care e
destul s intre ntr-un bar ca s-i fac pe toi cei de-acolo s elibereze locul.
Christine arta la fel de bine ca atunci cnd era apretat, proaspt i dichisit, iar acest fapt se
datora numai frumuseii ei, atestnd astfel autenticitatea acestei frumusei. Charlie i aminti ce
simise cnd o strnsese n brae cu o sear nainte, n buctria csuei lui Miriam Rankin, chiar
nainte de a pleca acas. Dorea s-o ia din nou n brae, n toat fiina lui se rspndea aceast nevoie de
a o strnge iar la piept, dar n faa oamenilor si nu putu dect s-l lase jos pe Joey i Christinei s-i
spun lundu-i mna ntr-ale lui:
Slav Domnului c suntei sntoi.
Buzele ei fremtar. Crezu o clip c se va sprijini de el i va izbucni n plns. Reui s se
controleze i i spuse:
ncerc s m conving c e un comar din care nu reuesc s m trezesc.
Ar trebui s-i scoatem de aici, din Laguna, imediat, i spuse Max.
De acord, rspunse Charlie. i iau chiar acum, cu maina mea. Dup ce plecm, dai telefon la
birou i i spunei lui Sherry unde suntei, ca s v trimit o main. V ntoarcei la casa lui Miriam.
N-a mai rmas nimic din ea, rspunse Sandy.
A fost o explozie ca-n iad, confirm i Max. Cred c furgoneta a fost plin de explozibil.
N-o mai fi rmas nimic din cas, spuse Charlie, dar poliia i pompierii sunt nc acolo. Sherry a
luat legtura cu poliia din Laguna Beach, i am discutat cu ea n timp ce veneam spre voi. Raportai
tot poliiei, ajutai-i cu tot ce putei i aflai ce descoperiri au mai fcut.
L-au gsit pe tipul din alee, cel pe care l-am mpucat? ntreb Max.

Nu, rspunse Charlie. Individul a disprut.


A trebuit s se trasc, doar l-am nimerit n genunchi.
Atunci s-a trt, rspunse Charlie. Sau poate c a existat un al treilea care l-a ajutat.
Un al treilea? spuse Sandy.
Da, confirm Charlie. Sherry spunea c al doilea om a rmas n furgonet pn cnd aceasta a
intrat n cas.
Doamne!
Un kamikaze! spuse Christine, cutremurndu-se.
Probabil c n-a mai rmas din el dect o puzderie de bucele, spuse Max, i ar fi continuat dac
nu l-ar fi oprit Charlie, artndu-i spre biatul care l asculta cu gura cscat.
Rmaser tcui, gndindu-se la moartea violent a oferului. Rpitul ploii pe acoperi semna cu
btaia solemn a tobelor dintr-un cortegiu funerar.
Apoi mecanicul aps butonul unei prese electrice i toi tresrir la zgomotul neateptat. Cnd
mecanicul opri aparatul, Charlie o privi pe Christine i i spuse:
Bun, hai s mergem.
Bnuitori, privind suspicioi spre tot ce mica n lumina biciuit de ploaie, Max i Sandy i
conduser pn la Mercedes-ul gri parcat n faa garajului. Christine se urc n fa, cu Charlie, iar
Joey pe bancheta din spate, mpreun cu Chewbacca.
Charlie le spuse lui Max i Sandy, prin geamul deschis:
Ai fcut o treab excelent.
Era ct pe-aci s-i pierdem, rspunse Sandy, n loc de mulumire.
Dar nu i-ai pierdut. n plus, suntei i voi nevtmai.
Dac s-ar fi ntmplat s-i mai moar un om, dup Pete i Frank, nu tia cum s-ar mai fi putut
descurca. De acum nainte numai el trebuia s tie unde se aflau Joey i Christine. Oamenilor lui le
revenea doar sarcina de a ncerca s gseasc legtura dintre Biserica Amurgului i ucigai. Dar numai
el va ti unde vor locui clienii lui, de acum i pn cnd Grace Spivey va fi oprit ntr-un fel. n felul
acesta, spionii btrnei nu vor mai afla nimic despre Joey i Christine, iar el nu va mai avea de ce s
se team pentru viaa oamenilor lui. Va risca numai propria sa via.
Ridic geamul, nchise i asigur portierele i pornir.
Laguna era de obicei o staiune primitoare, curat, ncnttoare; astzi ns prea trist, plouat,
nfurat n cea ntunecat i noroi. Charlie se gndi la un cimitir i avu senzaia c cineva trntete
peste ei capacul unui cociug. Respir ceva mai uurat cnd ieir din ora i se ndreptar spre nord,
pe Pacific Coast Highway.

Christine se ntoarse spre Joey care sttea tcut pe bancheta din spate. Brandy nu, Chewbacca,
sttea ntins cu capul n poala biatului. Joey l mngia absent, privind oceanul cu faa brzdat de
vntul puternic n spatele unui zid de cea deas, cenuie, care se nla la o jumtate de mil de la
rm. Faa i era aproape complet lipsit de expresie, dar n niciun caz linitit. Se ascundea acolo
ceva, un sentiment tainic, pe care nu-l mai vzuse niciodat pe figura lui, i pe care nu tia cum s-l
interpreteze. Oare la ce se gndea? Ce simea? l ntreb a doua oar dac se simte bine i el i
rspunse c da. Nu voia s-l scie, dar era ngrijorat.
Nu era vorba de sntatea lui fizic, dei o ngrijora i acest aspect. Cel mai mult o preocupa starea
lui mental. Dac va supravieui cruciadei demeniale lansate de Grace Spivey mpotriva lui, cum vor
arta cicatricele psihice care i vor marca tot restul vieii? Era imposibil s treac printr-o asemenea
experien fr ca ea s lase urme. Cu siguran c vor exista i urmri de natur psihic.
Joey continua s mngie absent cinele, de parc nu i-ar fi dat seama de prezena lui, privind cu
insisten oceanul care se ntindea dincolo de geamul mainii.

Cei de la poliie ziceau c ar vrea s v mai pun nite ntrebri, spuse Charlie.
S-i ia dracu, spuse Christine.
Acum sunt hotri s v ajute.
A fost nevoie de o mulime de cadavre ca s le atrag atenia.
Nu e cazul s le-o spui. Poi fi sigur c te pot apra mai bine ca ei i mai pot produce i dovezile
necesare s o lege pe Grace Spivey. Dar acum, cnd au de investigat o crim, vor face nite cercetri
serioase. Numai ei vor fi n stare s-o opreasc.
N-am ncredere n poliai, spuse ea hotrt. Probabil c Spivey i-a infiltrat i acolo oameni.
E imposibil s-i fi infiltrat chiar n toate posturile de poliie din ar. N-o fi avnd chiar atia
adepi.
Nu chiar n toate posturile de poliie, spuse Christine. Numai n oraele n care are fonduri i
unde i face prozelii.
i poliia din Laguna Beach vrea s discute cu tine n legtur cu ce s-a ntmplat n dimineaa
asta.
S-i ia dracu i pe ei. Chiar dac n-are niciun om din Biserica Amurgului acolo, Spivey se
ateapt s merg la poliie. i-o fi pus oamenii la pnd, gata s ne sfrtece n clipa cnd vom cobor
din main. i veni dintr-o dat o idee groaznic i spuse:
Sper c nu ne duci la vreo circ de poliie, nu-i aa?
Nu, rspunse el. i-am spus numai c vor s discute cu tine. N-am afirmat c ar fi bine s-o faci.
Christine se afund n sptarul scaunului.
Dar ce-ar fi bine s fac?
Trebuie s ai curaj.
Vreau s tiu ce vom face n continuare. Nu mai avem alte haine afar de cele de pe noi. Poeta
i crile de credit. Ceea ce nu e prea mult. Nu avem nici unde s stm. Nu mai avem curajul s tragem
la prieteni sau oriunde suntem cunoscui. Ne vor hitui ca pe dou fiare slbatice.
Nu-i dracul chiar aa de negru, rspunse el. Fiarele slbatice n-au privilegiul de a se plimba cu
un Mercedes Benz.
i aprecie ncercarea de a o face s zmbeasc, dar nu gsi n ea resurse s-i rspund.
tergtoarele de parbriz emiteau un zgomot ciudat, ca al unei inimi mecanice.
Cred c o s intrm n LA (Los Angeles), spuse Charlie. E drept c Biserica Amurgului are o
filial i aici, dar principala ei activitate se desfoar n zona Orange i San Diego. n LA, Grace nu
prea are adepi, aa c sunt puine anse s te descopere.
Ei sunt peste tot, spuse ea.
Fii mai optimist. Adu-i aminte de urechiuele din spate.
l privi pe Joey i se simi vinovat la gndul c tocmai ea ar putea s-l nspimnte. Dar biatul
prea s nu acorde nicio atenie conversaiei lor. Continua s priveasc pe geam, dar de data asta nu la
ocean, ci la lanul de magazine care se ntindea de-a lungul autostrzii din Corona Del Mar.
O s cumprm n LA valize, haine, obiecte de toalet, tot ce ai nevoie, spuse Charlie.
i pe urm?
O s mncm ceva.
i?
Gsim un hotel.
Dar dac unul din oamenii ei lucreaz chiar la hotelul respectiv?
Dar dac unul din oamenii ei e primar la Beijing? n cazul sta ar fi mai bine s nu mergem nici
n China.
Ea i drui un zmbet mic. Nu era cine tie ce, dar mai mult de att nu putea gsi n ea. n condiiile
acelea, era de mirare c reuise i atta.

mi pare ru, spuse ea.


Pentru ce? Pentru c eti om? Un om cruia i este fric?
Nu vreau s devin isteric.
Atunci n-o face.
Nu o voi face.
Bine. Pentru c suntem pe calea cea bun.
Adic?
Unul din cei trei mori din noaptea trecut, rocatul pe care l-ai mpucat a fost identificat. l
chema Pat OHara. Nu exist nicio ndoial c tipul a fost sprgtor profesionist. Are la activ trei
arestri i o condamnare.
Sprgtor? exclam ea, uimit de modul neateptat n care descoperea o latur i mai josnic a
povetii steia.
Poliia a fcut ceva mai mult dect s-i afle numele. Pot face legtura dintre el i Grace.
Ea i ndrept spatele cu o micare brusc, i exclam uimit:
Cum aa?
Att familia lui ct i prietenii spun c s-a alturat Bisericii Amurgului acum opt luni.
Iat deci dovada! exclam ea nviorat. Acum poliia poate s nceap urmrirea lui Grace
Spivey.
Pi s-au i dus la biseric s discute cu ea.
Atta tot? Doar s discute cu ea?
Deocamdat; n aceast faz, nu au probe.
Dar OHara era unul din oamenii ei.
Dar nu exist nicio dovad c i executa ordinele.
Toi fac numai ce le cere ea, exact ceea ce le ordon.
Dar Grace susine c biserica ei crede n liberul arbitru, c niciunul din oamenii ei nu e supus
vreunei constrngeri n mai mare msur dect un catolic sau un presbiterian, c niciunul nu ar avea
creierul mai splat dect un evreu aflat ntr-o sinagog.
Rahat, spuse ea ncet, dar apsat.
Adevrat, spuse el. Dar e al dracului de greu s dovedeti ceva, cu att mai mult cu ct nu putem
gsi vreun fost membru al bisericii de la care s aflm ce se petrece acolo.
O parte din entuziasmul de la nceput o prsi.
i atunci ce folos c OHara a fost identificat drept unul din prozeliii bisericii?
Acest lucru confirm presupunerile tale n legtur cu Grace, care te hruiete. Poliia va trata
plngerea ta cu mult mai mult seriozitate dect pn acum i asta nu-i ru.
E nevoie de mai mult dect att.
Mai e ceva.
Ce?
OHara sau poate cellalt tip care a venit cu el a lsat lng casa ta o geant de voiaj. n ea erau
diferite unelte folosite de obicei de sprgtori, dar i alte cteva chestii. Un borcan din plastic, plin cu
un lichid incolor care prea s fie ap. nc nu se tie de ce era acolo i la ce ar fi putut folosi. De mai
mare interes s-au bucurat o cruciuli de bronz i un exemplar din Biblie.
i astea nu sunt dovezi c indivizii se aflau acolo ntr-o misiune fanatic, religioas?
Nu, nu sunt dovezi, dar oricum e un aspect interesant. nc o treapt spre eafod, un alt element
care ne-ar ajuta la ntocmirea dosarului lui Grace Spivey.
n ritmul sta, o s-o aducem n faa tribunalului la sfritul secolului, spuse Christine acr.
Acum goneau pe MacArthur Boulevard, urcnd i cobornd colinele, tot mai departe de Fashion
Island, de sutele de vile n valoare de milioane de dolari, de zona mltinoas din Newport Bay, de

cmpurile cu iarb nalt care se apleca sub povara apei prvlite peste ea, ca apoi s se nale brusc,
zbtndu-se, atunci cnd vntul furtunos i schimba direcia. n ciuda faptului c era miezul zilei,
cele mai multe din mainile care treceau n sens opus aveau farurile aprinse.
Poliia tie c Grace predic despre apropierea Amurgului, despre judecata de apoi, despre
Antichrist? ntreb Christine.
Da. tie toate lucrurile astea, rspunse Charlie.
Se tie i despre convingerea ei c Antichristul s-ar afla deja printre noi?
Da.
Se tie c i-a petrecut ultimii ani cutndu-l?
N-a afirmat niciodat aa ceva n predicile ei sau n materialele religioase pe care le-a publicat.
Dar asta intenioneaz. Doar o tim.
Ceea ce tim nu-i totuna cu ceea ce putem dovedi.
Poliia ar putea: nelege fixaia ei pentru Joey i
Seara trecut, cnd poliia a interogat-o, a negat faptul c te-ar cunoate, ca i scena din South
Coast Plaza. Spune c nu pricepe ce ai cu ea, de ce vrei s-i strici reputaia. Susine n schimb c nu l-a
gsit pe Antichrist, ba chiar c ar fi departe de momentul sta. A fost ntrebat ce ar face dac l-ar
descoperi i ea a rspuns c ar nla rugciuni mpotriva lui. Au ntrebat-o dac ar ncerca s-l ucid,
dar ea s-a artat ocat de ideea asta. A susinut c e o femeie cu frica lui Dumnezeu, nu o criminal.
A spus c rugciunile sunt suficiente. A spus c l va nlnui pe diavol cu rugciuni, l va nctua cu
rugciuni, l va expedia napoi n iad numai cu rugciuni i atta tot.
Iar ei au crezut-o, desigur.
Nu. Am discutat azi-diminea cu un detectiv i am citit raportul privitor la discuia pe care au
avut-o cu ea. O consider dezechilibrat, probabil periculoas i sunt dispui s-o considere primul
suspect n atentatele la viaa voastr.
Se art surprins.
Vezi? o ntreb el. Trebuie s ai mai mult ncredere. Lucrurile s-au pus n micare, nu aa de
repede cum i-ar plcea ie, pentru c exist proceduri de care poliia trebuie s in seama, reguli
privind probele, drepturi constituionale care trebuie respectate
Uneori am impresia c numai criminalii au drepturi constituionale.
tiu. Dar trebuie s ne adaptm sistemului ct mai bine cu putin.
Trecur de aeroportul Orange County i o luar pe autostrada San Diego, ndreptndu-se spre nord,
ctre Los Angeles.
Christine arunc o privire spre Joey. Nu mai privea pe geam i nici nu mai mngia cinele.
Alunecase n colul banchetei, cu ochii nchii i gura deschis, respirnd linitit, profund. Micarea
automobilului l adormise.
Ceea ce m ngrijoreaz e c, n timp ce noi trebuie s colaborm conform sistemului, pentru
ticloasa aia de Spivey nu exist nicio lege care s-o poat opri. i poate permite s acioneze rapid i
brutal. n timp ce noi ne ngrijim de respectarea drepturilor constituionale, ea ne va ucide pe toi.
Dac nu cumva se va autodistruge mai nti, i spuse el.
Adic?
n dimineaa asta am trecut pe la biseric. M-am ntlnit cu ea. E complet smintit. Total
iraional. i-a ieit cu totul din mini.
i povesti despre ntlnirea pe care o avusese cu btrna i despre rnile nsngerate de la mini i
picioare.
Dac intenionase s o liniteasc schindu-i portretul unei Grace Spivey lunatic, nclinat spre
flecreal, ontcind pe marginea prpastiei, nu reuise. Intensitatea nebuniei btrnei o fcea mai
nspimnttoare, mai imprevizibil, mai nemiloas ca oricnd.

Ai spus lucrul sta poliailor? l ntreb Christine. Le-ai spus cum l-a ameninat pe Joey fa de
tine?
Nu. Pentru ei n-ar fi reprezentat dect simple afirmaii de-ale mele mpotriva ei.
i povesti despre ntlnirea lui cu Denton Boothe, prietenul lui psiholog.
Boo e de prere c un psihopat de felul sta are o putere nebnuit. Dup prerea lui n-ar trebui
s ateptm ca prbuirea ei s ne rezolve problemele. Dar el n-a vzut-o: dac ar fi fost cu mine i
Henry n biroul ei, cnd i-a ridicat minile sngernde, ar fi tiut c n-o mai poate duce prea mult
timp.
i-a dat vreo idee, vreo sugestie, cum am putea-o opri?
Prerea lui e c singura cale ar fi s-o omor, spuse Charlie zmbind.
Christine ns nu zmbi. El i mut o clip privirea de pe oseaua mturat de ap, surprinzndu-i
reacia, i spuse:
Boo glumea, desigur.
Eti sigur de asta?
Pi nu tocmai prea mai mult dect o glum dar tia c o asemenea prere nu poate fi
luat n serios.
Poate c asta e totui singura metod.
O privi din nou. O sprncean i se ridic, trdndu-i ngrijorarea.
Sper c glumeti.
Nu-i rspunse.
Christine, dac i-ai veni de hac cu o arm, dac ai omor-o, n-ai face altceva dect s sfreti
ntr-o pucrie. Statul i l-ar lua pe Joey. Oricum l-ai pierde. Uciderea lui Grace Spivey nu este o
soluie.
Ea oft i ncuviin din cap. Nu avea chef s se certe cu el n privina asta. i totui, se ntreba
Poate c, ntr-adevr ar ajunge la pucrie, iar Joey i-ar fi luat, dar, cel puin, biatul ar rmne n
via.

Cnd Charlie iei de pe autostrad i opri pe Wishire Boulevard, n partea de vest a Los Angelesului, Joey se trezi, csc cu zgomot i vru s tie unde se afl.
n Westwood, rspunse Charlie.
N-am fost niciodat n Westwood, spuse Joey.
O! exclam Charlie, i eu care credeam c ai cutreierat lumea. Eram convins c stau de vorb cu
un om care a fost pretutindeni.
Cum a fi putut s fiu pretutindeni? ntreb biatul. Am doar ase am.
Destul ca s fi strbtut lumea, spuse Charlie. Pi eu, la ase ani, plecasem deja de acas, din
Indiana, drept la Peoria.
E un cuvnt urt? ntreb biatul suspicios.
Charlie ncepu s rd i o vzu i pe Christine rznd.
Peoria? Nu, nu-i un cuvnt urt; e un loc. Din cte mi dau seama nu prea eti umblat. Un om
care a btut pmntul, ar fi trebuit s cunoasc Peoria tot aa de bine ca i Parisul.
Ce tot spune, mami?
Glumete i el, iubitule.
Aa ziceam i eu, spuse biatul. Aa fac toi detectivii uneori. i Jim Rockford se mai prostete
cteodat.
De la el am nvat, spuse Charlie. De la btrnul Jim Rockford.
Parcar n garajul subteran, lng Westwood Playhouse, vizavi de UCLA i plecar dup
cumprturi n Westwood Village, folosindu-se de crile de credit. n ciuda mprejurrilor i a

vremii, se simir foarte bine n timpul acestei expediii. n faa magazinelor existau tende, aa c
puteau gsi mereu cate un loc adpostit de ploaie, unde s-l lege pe Chewbacca, n timp ce ei intrau n
magazin. Incredibila revrsare de ap, devenit subiectul principal de conversaie al tuturor
vnztorilor, era o explicaie satisfctoare a halului n care artau Joey i Christine. Nimeni nu se
uita chior la ei. Charlie glumi pe seama unora din hainele pe care le probar, iar Joey se inu de nas
ca i cum ar fi simit un miros neplcut, atunci cnd Charlie i ceru prerea asupra unei bluze de un
oranj iptor. Preau deja o familie obinuit, ieit la o plimbare obinuit ntr-o lume din care toi
fanaticii religioi fugiser undeva n Orientul Mijlociu, certndu-se pentru petrolul i moscheele lor.
Gndul c ntre ei trei ar fi putut exista o asemenea legtur deosebit era reconfortant. Charlie se
simi din nou atras de ideea vieii de familie, ceea ce nu i se mai ntmplase niciodat nainte de a o
ntlni pe Christine.
Fcur dou drumuri pn la main pentru a pune pachetele n portbagaj. Dup ce cumprar toate
lucrurile necesare Christinei i lui Joey, ncepur s caute cte ceva i pentru Charlie, care nu voia s
rite ntorcndu-se acas, ca nu cumva s fie reperat. i cumpr o valiz, obiecte de toalet i
schimburi pentru trei zile.
De cteva ori zrir pe strad oameni cu nfiare suspect sau care preau s-i urmreasc. De
fiecare dat, pericolul se dovedise a fi imaginar i ncetul cu ncetul tensiunea sczu. Atenia le
rmsese treaz, dar nu mai aveau sentimentul c la fiecare col pndeau maniaci narmai.
Terminar cumprturile la ora nchiderii magazinelor. Apoi, gsir un restaurant drgu nimic
pretenios avnd perei lambrisai cu lemn de culoare nchis, i geamuri cu vitralii. Meniul era
bogat n feluri consistente, cum ar fi cartofi umplui cu brnz i unc. Era abia 5 i jumtate, cam
devreme pentru cin, dar sriser masa de prnz i erau mori de foame.
Comandar ceva de but, apoi Christine l lu cu ea pe Joey la toaleta pentru doamne, se splar ii schimbar hainele.
ntre timp, Charlie sun la birou. Sherry mai era acolo i i ddu legtura cu Henry Rankin, care
atepta telefonul lui, dar nu prea avea multe nouti. Rezultatele de laborator ndrepteau poliia s
cread c furgoneta furat coninea cteva casete cu explozibile folosite de anumite uniti ale armatei
SUA, dar nu reuiser s descopere proveniena lor. Mtua lui Henry, Miriam, aflat nc n Mexic,
auzise c locuina ei srise n aer i, cu toate c vestea o ocase, nu-l nvinuise pe Henry. Pe de o parte,
pentru c era hotrt s nu-i ntrerup vacana oricum, nu prea mai avea ce s salveze de sub
drmturi, iar asigurrile vor acoperi pierderile pe de alta pentru c ntotdeauna primise cu brbie
vetile rele. n afar de asta, la Acapulco ntlnise un brbat interesant. l chema Ernesto. Cam acestea
erau tirile cele mai recente.
O s v sun de dou ori pe zi ca s vd cum stau lucrurile i s v mai dau sugestii, spuse
Charlie.
Dac am vreo tire despre mtua Miriam i Ernesto o s-i comunic i ie.
Mi-ar face plcere.
O clip tcur, prnd c de fapt niciunul dintre ei n-avea chef de glum. n cele din urm, Henry
spuse:
Crezi c e o idee bun s ncerci s-i aperi de unul singur?
E singura posibilitate.
Nu-mi vine s cred c Spivey i-a implantat un om la noi, dar i verific pe toi la microscop.
Poate gsesc microbul. Dac exist vreunul, dau eu de el.
Sunt convins, l asigur Charlie. Nu i spuse ns c un alt detectiv, Mike Specklovitch, l
verifica la rndul lui pe Henry n timp ce acesta i verifica pe ceilali. Se simi vinovat pentru aceast
lips de ncredere, chiar dac era inevitabil.
Unde eti acum? l ntreb Henry.

La periferia Australiei, rspunse Charlie.


Poftim? A! Adic nu e treaba mea, nu-i aa?
mi pare ru, Henry.
Nu-i nimic. Conduci jocul sta dup singurele reguli posibile, spuse Henry, dei tonul lui trda
sentimentele pe care i le trezea lipsa de ncredere a lui Charlie.
ntristat de implicaiile pe care le putea avea acest caz asupra camaraderiei ndelungate care i lega
pe oamenii lui, Charlie nchise telefonul i se ntoarse la mas. Chelneria tocmai i punea pe mas
paharul cu votc. nainte chiar de a o gusta, comand nc una, apoi i arunc privirea pe list.
Christine reveni de la toalet n pantaloni reiai, cafenii i bluz verde, ducnd o geant n care
pusese lucrurile vechi i cteva ustensile de toalet. Joey purta blue jeans i o cma de cowboy de
care era foarte mndru. Hainele ar fi trebuit clcate, dar, oricum, erau mai curate i mai artoase dect
cele pe care le purtau de cnd plecaser din casa lui Miriam, din Laguna Beach. ntr-adevr, n ciuda
cutelor de pe bluz, Christine era ocant de frumoas i Charlie i simi din nou inima tresrindu-i la
vederea ei.
Cnd ieir din restaurant cu doi hamburgeri pentru Chewbacca, afara era deja noapte, iar ploaia se
transformase ntr-o burni mrunt. Aerul umed era apstor, dar oricum depiser momentul cnd
ar fi trebuit s-i construiasc o arc pentru a se salva. Cinele mirosi crnaii i nelese c i erau
destinai, aa c pretinse insistent s fie hrnit pe loc. Hpi ambii crenvurti chiar n faa
restaurantului, i Christine spuse:
tii, seamn cu Brandy pn i la maniere.
Ai spus ntotdeauna c Brandy era prost crescut, i aminti Joey.
Chiar asta voiam s zic.
Acum, cnd furtuna se potolise, trotuarele lui Westwood Boulevard se umpluser cu studeni de la
UCLA care se duceau la cin sau la un film. Plimbreii i amatorii de teatru i omorau timpul nainte
de a se ndrepta spre Playhouse. Californienilor nu le place ploaia i dup o asemenea furtun ies
ntotdeauna din cas, dornici s fie sub cerul liber ntr-o atmosfer srbtoreasc. Lui Charlie i prea
ru c trebuie s plece. Village-ul semna cu o oaz de sntate n mijlocul unei lumi bolnave i i era
recunosctor pentru clipa de rgaz pe care le-o oferise.
Garajul-parcare fusese aproape plin la venirea lor, aa c lsaser maina la nivelul cel mai de jos.
Acum, n liftul care i ducea la subsol, erau ntr-o stare sufleteasc la care, doar cu cteva ore mai
devreme, nici n-ar fi visat. Nu exist nimic mai eficient dect o mncare bun, cteva pahare, dou sau
trei ore de plimbare tihnit fr ameninarea gloanelor, ca s te convingi c Dumnezeu se afla n cer,
la locul su, iar lumea era perfect. Din pcate, acest sentiment pieri n clipa n care uile liftului se
deschiser.
Luminile din dreptul uilor erau stinse. La oarecare distan erau cteva luminie care plpiau, n
dreapta i n stnga, dezvluind iruri de maini, perei murdari de beton, stlpi masivi ai structurii de
rezisten. Dar n faa liftului era ntuneric.
Era oare normal ca trei sau patru becuri s se sting dintr-o dat? Aceast ntrebare nelinititoare
ni n mintea lui Charlie chiar n clipa cnd uile ncepur s lunece, deschizndu-se. nainte ca el s
fi putut reaciona, Chewbacca ncepu s latre la umbrele din spatele uilor. Cinele era extrem de
agitat i prea turbat de furie, totui nu ni din lift ctre obiectul care-i strnea furia. Semn sigur c-i
atepta ceva foarte urt.
Charlie se apropie de tabloul de comand al liftului. Ceva zbrni n cabin i se izbi de peretele din
spate, la doi centimetri de capul Christinei. Un glon. O gaur apru n peretele metalic. Zgomotul
mpucturii abia se auzise.
Jos! strig Charlie apsnd pe butonul care nchidea ua. O alt mpuctur izbi ua care
ncepuse s se nchid.

Detectivul aps butonul pentru parter. Cinele continua s latre, n timp ce Christine gemea. Apoi
uile se nchiser complet i liftul ncepu s urce. Lui Charlie i se pru c mai aude o mpuctur
inutil n timp ce se nlau din adncimile betonate.
Ucigaii nu se gndiser la cine, care reacionase att de prompt i zgomotos. Se ateptau ca Joey
i Christine s ias din lift, nu erau pregtii s-i mpute victimele n cabina ascensorului. Altfel,
gloanele ar fi fost intite mult mai atent i Joey sau mama lui, sau poate amndoi, ar fi fost deja
mori.
Noroc c nu mai erau ali oameni narmai n afara celor din subsolul garajului. Dac ar fi prevzut
i aceast posibilitate, ca victimele lor s fie avertizate i s nu coboare din lift, ar fi plasat i ali
trgtori la etajele superioare.
Dar cum au reuit s ne descopere? se ntreba Charlie, disperat, n timp ce Christine se ridica de jos.
Pentru numele lui Dumnezeu, cum?
nc mai strngea n mn pistolul pe care l avusese la el n dimineaa aceea, la Biserica
Amurgului, i pe care acum l inea aintit spre ua din faa lor. Liftul se opri doar cnd ajunse la
ultimul etaj. Uile se deschiser. Lumin galben. Perei cenuii de beton. Maini strlucitoare parcate
pe spaii strmte. Dar niciun om narmat.
Haidei! spuse Charlie.
O luar la fug. tiau c oamenii narmai de la subsol se grbeau n urma lor.

38.
Fugir spre Hilgarde Avenue, apoi traversar, deprtndu-se de UCLA i de zona comercial din
Westwood, pn ajunser ntr-un cartier de vile, luxos i linitit. Charlie binecuvnta spaiile
ntunecate i se temea de petele de lumin adunate n jurul felinarelor, pentru c erau singurii oameni
de pe trotuar i puteau fi uor reperai. Se nvrtir pe-acolo, cutnd adpost n labirintul de strzi
luxoase ale cartierului locuit de bogtai. ncet, ncet ncepu s spere c au reuit s scape de
urmritori, dei tia c nu trebuie s se simt n siguran pentru prea mult timp.
Ploaia se transformase ntr-o burni slab i, cu toate c purtau pardesie, erau deja uzi i ngheai.
Charlie ncepu s caute un mijloc de transport. Pe lng borduri erau parcate automobile i Charlie o
lu de-a lungul strzii furindu-se pe sub palmierii uzi. ncerca portierele, spernd c nimeni nu-l va
zri de la vreo fereastr. Primele trei maini aveau uile ncuiate, dar a patra, un Cadillac galben care
nu avea mai mult de doi ani vechime, avea portiera din dreptul oferului descuiat. i mpinse pe Joey
i Christine n main.
Grbii-v!
Cheile sunt n contact? ntreb ea.
Nu.
Chiar ai de gnd s-o furi?
Da. Urc.
Nu vreau s nclci legea i s ajungi n pucrie din cauza mea.
Urc! o repezi el.
Se urcar toi trei pe bancheta din fa, mbrcat n plu. Christine l aez pe Joey ntre ei de parc
i-ar fi fost fric s se dezlipeasc de el. Cinele se aez n spate. Se scutur de apa adunat n blan,
stropindu-i pe toi.
n torpedo era o mic lantern care fcea parte dintre accesoriile mainii. Cnd nu era folosit,
lanterna ocupa o ni special unde bateriile i erau permanent rencrcate. Charlie examin cu
ajutorul ei bordul mainii, sub volan, acolo unde se aflau firele de la aprindere. Fcu contactul, iar

motorul porni de ndat.


Nu trecuser nici dou minute de cnd se urcaser n main. La nceput au mers cu luminile stinse.
Apoi, convins c au reuit s se strecoare neobservai, Charlie aprinse farurile, ndreptndu-se spre
Sunset Boulevard.
i dac ne oprete poliia? ntreb Christine.
Nu o vor face. Proprietarul nu va reclama furtul dect diminea, probabil. i chiar dac ar
descoperi n zece minute c-i lipsete maina, poliia tot nu l-ar nregistra din prima clip.
Dar ne pot opri pentru depirea vitezei legale
N-am de gnd s gonesc.
sau pentru vreo alt gafa
Dar ce crezi, c sunt cascador?
Nu eti? ntreb Joey.
Oho, ba chiar ceva mai bun dect Evel Knievel, spuse Charlie.
Cine? vru Joe s afle.
Doamne, am nceput s-mbtrnesc, spuse Charlie.
Vom face o urmrire cu maina, aa ca la televizor? ntreb Joey.
Sper c nu, rspunse Charlie.
O, ce mult mi-ar plcea, spuse biatul.
Charlie privi n retrovizor. n spatele lor erau dou maini. Nu le putea distinge marca sau alte
amnunte. Se reduceau doar la cte o pereche de faruri n ntuneric.
Dar mai devreme sau mai trziu maina va aprea pe listele cu automobile furate, spuse
Christine.
O vom abandona undeva i vom lua alta, spuse Charlie.
S mai furm una?
Doar n-o s merg la Hertz sau Avis, spuse el. O main nchiriat poate fi uor depistat. Ne-ar
putea gsi.
Doamne, ascult-m, implor el. Curnd voi ajunge ca Ray Milland n Lost Weekend, o s presimt
cte un pericol la fiecare col i o s vd gndaci enormi crndu-se pe ziduri.
O lu la stnga dup primul col. Celelalte dou maini din spatele lui l urmar.
Cum de ne-au gsit? ntreb Christine.
Probabil c au plantat un emitor pe Mercedes.
Cnd s-o fi fcut?
Nu tiu. Poate c atunci cnd am fost la biserica lor, azi diminea.
Dar mi-ai spus c, n timp ce erai la ei, ai lsat un om n main, ca s cheme ajutoare dac nu ai
fi aprut dup un anumit timp.
Da. Pe Carter Rilbeck.
Deci ar fi trebuit s observe dac s-ar fi montat un emitor.
Doar dac nu e, cumva, unul din oamenii lor, rspunse Charlie.
Crezi c ar fi posibil?
Poate c nu. Emitorul ar fi putut s se afle acolo mai demult. Chiar din momentul n care au
tiut c m vei angaja.
La Hilgarde, coti la dreapta. Celelalte dou maini, la fel.
Sau poate c Henry Rankin e unul de-al lor i cnd am telefonat de la restaurant a reuit s
identifice locul n care ne aflam.
Ai spus c i-e ca un frate.
Aa e. Dar i Cain era frate cu Abel, nu?
Coti la stnga pe Sunset Boulevard, cu UCLA n stnga i Bel Air pe colinele din dreapta. i mai

urmrea doar o main.


Eti la fel de paranoic ca i mine, spuse ea.
Grace Spivey nu ne las nicio ans.
Unde mergem? ntreb ea.
Undeva departe.
Unde anume?
nc nu tiu.
Am pierdut atta timp cumprnd haine i alte lucruri, i acum, cele mai multe s-au dus, spuse
ea.
Mine putem cumpra altele.
Nu m pot duce acas, nu m pot duce la serviciu, niciunul din prietenii mei nu m poate ajuta.
Eu sunt prietenul tu, spuse Charlie.
Nici mcar main nu mai avem, spuse ea.
Ba avem.
O main furat!
Are patru roi, rspunse el. Alearg. Asta e de-ajuns.
M simt ca unul din cowboy-ii din filmele alea vechi cnd indienii i ntindeau o capcan ntr-un
canion, tindu-i orice cale de scpare.
Adu-i aminte cine nvinge ntotdeauna n filme, spuse Charlie.
Cowboy-ii, rspunse Joey.
Exact.
Oprir la un semafor pentru c, de cealalt parte, staiona un echipaj al poliiei. Nu-i plcea s
atepte acolo, descoperit. Supraveghea prin retrovizor maina care i urmrise, temndu-se c, n timp
ce ei erau imobilizai aici, cineva ar fi putut s coboare din ea. Cineva cu o arm.
Cu o voce tremurtoare, care l ngrozi, Christine i spuse:
A vrea s ai ncredere n mine.
Mi-a dori acelai lucru, i spuse el.
Semaforul i schimb culoarea. Trecur de intersecie. Maina necunoscut i urma ceva mai la
distan.
Mine diminea, totul va prea ceva mai bine, spuse el.
i unde ne vom afla mine diminea? ntreb ea.
Se aflau la intersecia de unde puteau intra n Wilshire Boulevard. Coti la dreapta, spre autostrad i
spuse:
Ce ai spune de Santa Barbara?
Vorbeti serios?
Nu e prea departe. Doar cteva ore. Am putea ajunge acolo pe la nou i jumtate. Ne oprim la
un hotel.
Maina necunoscut intr i ea pe Wilshire, continund s-i urmreasc.
LA e un ora mare, spuse ea. Nu crezi c ne-am putea ascunde la fel de bine undeva pe-aici?
Poate c da, spuse el. Dar nu m-a simi la fel de sigur. Pe lng asta ar trebui s opresc undeva
unde s-mi tihneasc, aa nct s m pot relaxa i s analizez cazul n linite. Nu funcionez prea bine
sub tensiune. i apoi nici nu s-ar atepta s aleg un loc att de ndeprtat ca Santa Barbara. Vor crede,
cu siguran, c ne-am adpostit undeva prin preajm. Aa c acolo vom fi precis n siguran.
Conduse spre autostrada San Diego, ndreptndu-se ctre nord. Privi din nou n retrovizor. Nu mai
vzu cealalt main. Abia atunci observ c-i inea respiraia.
Cnd te-am angajat nu puteai ti c o s ai atta btaie de cap, attea necazuri, protest ea.
Ba da, rspunse el, am intrat pn peste cap n toat povestea asta.

Aa-i.
ntreab-l i pe Joey. El tie totul despre detectivii particulari. tie ct de mult ne plac
primejdiile.
Aa e, mami, confirm biatul. Le plac primejdiile.
Se uit din nou la retrovizor. Nu mai exista nicio alt main pe autostrad n urma lor. Nu-i
urmrea nimeni.
i continuar drumul prin noapte, spre nord. Dup un timp o ploaie deas ncepu s cad peste ei.
Apoi se ls cea. Uneori, din cauza ceii i a ploii care ascundeau peisajul i drumul, li se prea c
strbat un trm ireal, bntuit de spirite i vise.

39.
Apartamentul lui Kyle Barlowe din Santa Ana era mobilat n ton cu dimensiunile lui. Existau sofale
ncptoare, un recamier larg i adnc, mese solide i o msu pentru cafea, att de rezistent, nct
nu s-ar fi clintit nici dac te-ai fi suit cu picioarele pe ea.
Cutase mult prin magazinele cu mobil veche pn s gseasc masa rotund din sufragerie. Nu
era frumoas, poate chiar cam butucnoas, dar era mai nalt dect orice alt mas de sufragerie i
asigura spaiul necesar picioarelor lui. n baie se lfia o cad, veche, foarte larg, iar n dormitor, un
ifonier (dduse pe el patruzeci i ase de dolari) i un pat king-size, prevzut cu o saltea nefiresc de
lung, care totui abia dac reuea s-l cuprind. Era singurul loc din lume unde se simea cu adevrat
bine i la largul lui.
Dar nu i n noaptea aceea.
Nu se putea simi bine atta timp ct Antichristul continua s fie n via. Nu se putea simi n
largul lui cnd tia c n ultimele dousprezece ore euaser dou atentate.
Trecu din buctrie n salon, de aici n dormitor i din nou n salon, oprindu-se pentru a privi pe
geam. Main Street era luminat straniu de becurile bolnave i galbene ale felinarelor, dar i de
neoanele roii, albastre, violete i purpurii, care sngerau la unison, nvemntnd lucrurile ntr-o
culoare ireal i dnd umbrelor contururi difuze, fosforescente. Mainile care treceau aruncau dre
argintii de ap care cdeau pe asfalt cu strluciri de strasuri. Ploaia prea fcut din fire de beteal,
dar noaptea era departe de a fi cald.
ncercase s se uite la televizor, ns nimic nu-i trezea interesul.
Nu-i gsea locul. Se aeza pentru a se ridica imediat, se muta pe un alt scaun i se ridica la fel de
repede, apoi trecea n dormitor i se ntindea pe pat, auzea un zgomot straniu la fereastr i se ridica s
verifice, constatnd c nu era dect ploaia, apoi se ntorcea n pat, dar hotra c nu vrea s zac ntins
i ajungea din nou n salon.
Antichristul mai tria. i acesta nu era singurul lucru care l enerva. ncerc s se conving c nimic
altceva nu-l nelinitea, ncerc s se ncredineze c doar micul Scavello l preocup, dar pn la urm
trebui s recunoasc: mai era ceva care l rodea.
Vechea lui nevoie. O nevoie att de nspimnttoare. NEVOIA. Voia Nu!
Nu avea nicio importan ce voia el. Oricum nu putea s obin. Nu putea s cedeze NEVOII. Nu
avea curajul.
Czu n genunchi n mijlocul salonului i l implor pe Dumnezeu s-l ajute s-i nving
slbiciunea. Se rug att de intens, cu toate puterile lui, cu ntreaga lui pioenie i devoiune, se rug
cu dinii att de ncletai nct ncepu s transpire.
Se simea mboldit de vechea, condamnabila, ngrozitoarea nevoie de a sfrteca i ciopri pe
cineva, de a-i cra pumni, de a-l frnge i de a-i nfige ghearele n el, de a rni pe cineva, de a ucide.

Disperat, se ridic i intr n buctrie. Se opri la chiuvet i deschise robinetul de ap rece. Puse
dopul la chiuvet. Apoi scoase cuburi de ghea din congelator i le puse n ap. Cnd chiuveta se
umplu, nchise robinetul i i cufund capul n apa ngheat, strduindu-se s-i in respiraia. i
simi pielea strpuns de nepturi dureroase. n cele din urm i scoase capul din ap, cutnd avid
aerul. Tremura, clnnind din dini. Simea nc setea de violen n el, aa c i vr iar capul n ap,
stnd aa pn cnd plmnii ncepur s-i ard. Se ridic, mprocnd ap i scuipnd. Era ngheat,
tremura fr s se poat abine, dar cu aceeai dorin de violen care i se rsucea n suflet.
Satana era acum pe pmnt. Trebuia s fie. Diavolul era aici, rscolindu-i vechile sentimente,
mpingndu-l spre ele, ndemnndu-l, ncercnd s-l fac s-i iroseasc i ultima ans de a se salva.
Nu va fi aa!
Se repezi prin odi, ncercnd s descopere unde ar fi putut s fie Satana. Cut n ifoniere, n
niele deschise, trase draperiile pentru a descoperi ceva n spatele lor. Nu se atepta s-l vad pe
diavol, dar era convins c i-ar putea simi prezena chiar dac nu s-ar fi artat la fa. Nu descoperi
nimic. Ceea ce nsemna c dracul tia s se ascund foarte bine.
n cele din urm, renun s-l mai afle pe diavol. i vzu chipul n oglinda din baie: ochi slbatici,
nri dilatate, muchii obrajilor tresrind nervos, buzele albite, rsucite spre dinii galbeni i strmbi. i
veni n minte Fantoma de la Oper. Apoi chipul lui Frankenstein i nc o sut de alte fee chinuite i
neomeneti dintr-o sut de alte filme pe care le vzuse la Chiller Theatre.
Lumea l ura iar el ura lumea. i ura pe toi, pe cei care rdeau de el, pe cei care l artau cu degetul,
femeile care l gseau respingtor, pe toi care
Nu. Doamne! Te implor. Nu m lsa s m gndesc la toate astea. Nu-mi lsa mintea s alunece n
aa ceva. Ajut-m! Te implor!
Nu-i putea lua ochii de la faa lui care devenise o sintez a chipurilor lui Boris Karloff, Lon
Chancey i Rhondo Hatten. O fa care umplea strvechea oglind ptat.
Nu pierduse niciun film de groaz dat la televizor. Petrecuse multe nopi de unul singur n faa
aparatului su alb-negru, privind concentrat imaginile de groaz. Dup fiecare film, se ducea n baie,
privindu-se n oglind i spunndu-i c nu era chiar aa de urt, chiar aa de nspimnttor, i nici
chiar att de ru ca montrii aceia nscui din mlatinile preistoriei, sau cobori din stele, sau evadai
din laboratoarele savanilor demeni. n comparaie cu ei, era un tip banal. n cel mai ru caz, patetic.
Dar niciodat nu putuse crede n propriile lui iluzii. Oglinda nu minea. Ea i dezvluia o fa de
comar.
i zmbea n oglind, ncercnd s par drgu. Rezultatul era ngrozitor. Zmbetul era un rnjet
plin de rutate.
Nicio femeie nu l-ar fi acceptat fr bani, ba chiar i aa, unele trfe l refuzau. Nite cele! Toate.
Cele fr inim. Ar fi vrut s poat chinui una din ele. S-o fac s simt suferina lui, s-i transmit
durerea lui, aa nct, cel puin pentru un timp, s nu mai simt chinul.
Nu. Era un gnd ru. Nu gndea bine.
Amintete-i de Mama Grace.
Amintete-i de Amurgieni, de mntuire i de viaa etern.
Dar voia. Avea nevoie.
Ajunse la ua apartamentului fr s tie cum a ajuns acolo. Deschise pe jumtate ua. Era pe cale
s plece n cutarea unei prostituate. Sau a cuiva pe care s-l bat. Sau a amndurora.
Nu!
Trnti ua, o ncuie, se propti cu spatele n ea i privi nnebunit prin salon.
Trebuia s gseasc repede o cale de scpare.
Simea cum cedeaz ispitei. Scncea tremurnd. tia c n secunda urmtoare va deschide ua din
nou, i de data asta va porni la vntoare.

Se grbi tulburat spre un mic raft de cri, scoase una din cele vreo sut de cri preferate pe care le
avea, smulse mai multe pagini i le trnti de podea, apoi smulse alte pagini, i altele, pn cnd din
carte rmaser doar coperile pe care le sfie cu micri brutale. i fcea bine s distrug ceva. Gfia
i tremura ca un cal istovit. nfac o alt carte pe care o rupse n buci, zvrlindu-i resturile n
spatele lui, apoi apuc o alta, o distruse, apoi alta, i nc una
Cnd i reveni n fire, se afla pe podea, plngnd ncetior. n jurul lui se adunaser douzeci de
cri distruse i mii de pagini sfiate. Se ridic i i terse ochii cu o batist. Apoi se aez n
genunchi. Nu mai tremura. NEVOIA dispruse. Diavolul pierduse.
Kyle nu cedase ispitei i abia acum pricepea de ce alegea Dumnezeu oameni ca el ca s poarte lupta
Amurgienilor. Dac Domnul i-ar fi alctuit armata din oameni care n-au pctuit niciodat, ar fi
putut el s fie sigur c aleii vor rezista tentaiilor diavolului? Dar alegndu-i oameni ca mine, i
spuse Kyle, oameni care au cedat pcatului, dndu-ne o nou ans de salvare, fcndu-ne s ne
dovedim nou nine c putem s ne ndreptm, Domnul a dobndit o armat de soldai oelii.
Privi spre tavanul apartamentului, dar nu-l zri. n schimb vzu cerul de deasupra, vzu pn n
inima universului. i spuse: Sunt puternic. M-am nlat din haznaua pcatului i mi-am dovedit c
nu m voi mai prbui niciodat acolo. Dac voia Ta e ca eu s m ocup de biat pentru Tine, merit
de-acum aceast cinste. D-mi-l pe biat. Las-mi mie biatul. Las-mi-l.
Simi din nou cuprinzndu-l NEVOIA, dorina de a sugruma, de a sfia, de a distruge, dar de data
aceasta era doar emoia pur, dorina sfnt i curat de a fi gladiatorul Domnului.
i veni ideea c Domnul i cerea s fac exact lucrul pe care el dorea din toat fiina lui s-l evite.
Nu mai voia s ucid din nou. Nu mai dorea s fac ru oamenilor. n fine, dobndise un dram de
respect pentru el nsui. n fine, ncepea s i se arate o ans, plpnd dar real, ca, ntr-o bun zi, s
poat tri n pace cu restul lumii. i acum Domnul voia ca el s ucid, voia ca el s-i foloseasc ura
mpotriva cuiva pe care El l alesese.
De ce? se ntreb el cu o jale tcut. De ce trebuie s fiu tocmai eu acela? Cndva, mi potoleam
astfel NEVOIA, dar acum lucrul sta m nspimnt i aa i trebuie. De ce s fiu eu folosit n felul
sta? De ce n-a fi folosit n alt fel?
Astea erau ceea ce Mama Grace numea gnduri rele, i ncerc s scape de ele. S nu-l provoci
niciodat pe Dumnezeu n felul sta. Doar ai acceptat ceea ce-i cere El. Domnul e plin de mistere.
Uneori era dur i nu reueai s pricepi de ce i cere aa de mult. De exemplu, s ucizi Sau de ce
face din tine un monstru cnd ar fi putut s-i ofere un chip frumos.
Nu. i sta era un gnd ru.
Kyle adun crile distruse. i turn un pahar de lapte. Se aez lng telefon. Atepta ca vocea lui
Grace s-i spun c e timpul s fie ciocanul lui Dumnezeu.

PARTEA A PATRA
Vntoarea
Tot ceea ce e neltor este i ncnttor.
PLATON
Nu-i scpare
Din a morii-mbriare
Dei totul pare
O vesel alergare
Ai morii duli
Ador vntoarea
De-ajuns s vezi al javrelor
Bot rnjitor
Cursa nu poate s dureze
Cinii au nevoie de hran
Totul va trece
n nefireasc goan.
Cartea durerilor ngemnate

40.
Prsir Cadillac-ul galben n Ventura. Pe o alt strad dintr-un cartier rezidenial, Charlie
descoperi un Ford LTD, de un albastru nchis, al crui proprietar avusese nefericita idee de a lsa
cheile n contact. Dup dou mile opri maina ntr-o parcare slab luminat, aflat n spatele unei
grdini-cinematograf, scoase numerele de nmatriculare ale Ford-ului pe care le arunc n portbagaj i
le nlocui cu cele ale unei Toyota parcate n apropiere.
Cu puin noroc, proprietarul Toyotei nu va observa lipsa numerelor pn mine, poate chiar i mai
trziu. i chiar dac va observa, s-ar putea s nu se grbeasc s anune poliia. Iar cnd ar fi fcut-o
aceasta n-ar fi dat numerele disprute, pe lista de furturi, aa cum ar fi procedat cu o main furat. Nu
i-ar mobiliza toi oamenii n cutarea unor tblie i nici n-ar face vreo legtur ntre acest delict
minor i un altul cu mult mai grav, cum era furtul Ford-ului. Cel mult ar trata povestea ca pe un act de
vandalism. Iar Ford-ul furat va avea alte numere i o alt identitate, ncetnd s mai fie o main
furat.
Plecar din Ventura, ndreptndu-se spre nord i ajunser n Santa Barbara mari seara, la ora 21:50.
Santa Barbara era unul din locurile favorite de evadare ale lui Charlie cnd stresul serviciului
devenea insuportabil. De obicei trgea fie la Biltmore, fie la Montecito Inn. De data aceasta alese un
hotel mai puin artos: Wile-Away Lodge, la captul dinspre est al lui State Street. Avnd n vedere
cunoscuta lui atracie pentru cele mai fine lucruri pe care le poate oferi viaa, acesta ar fi fost ultimul
loc la care s-ar fi gndit cineva s-l caute.
Gsir o camer pe care Charlie o nchirie pentru o sptmn pe numele Enoch Flint i o plti

nainte, cu bani ghea, pentru a nu fi obligat s prezinte recepionerului o carte de credit.


Camera avea draperii turcoaz, covor de un oranj ntunecat i aternuturi cu desene purpurii pe fond
galben fie c decoratorul fusese nevoit s se ncadreze ntr-un buget minim i cumprase ceea ce-i
permitea suma alocat, fie c era vreun beneficiar orb al lui Equal Opportunity Amployment Act.
Perechea de paturi queen-size avea saltele prea moi i pline de cocoloae. Al treilea pat, improvizat
dintr-o sofa, prea i mai puin confortabil. Mobila era prost mperecheat i cam uzat. Baia coninea
o oglind nglbenit de ani, o mulime din plcile de faian erau sparte, iar ventilatorul producea un
zgomot astmatic. n buctria de lng dormitor gsir patru scaune i o mas, o chiuvet cu un
robinet care curgea tot timpul, un frigider vechi, un aragaz, farfurii ieftine i tacmuri i mai ieftine,
un filtru de cafea electric cu cafeaua aferent, zahr, Sanka i o can pentru fric. Nu era cine tie ce,
dar era mai curat dect speraser.
n timp ce Christine l culc pe Joey, Charlie fierse o can de Sanka.
Christine intr i ea n buctrie i, dup o clip, exclam:
Mmmmmm, miroase dumnezeiete.
Charlie turn n dou ceti. Apoi ntreb:
Ce face Joey?
Era gata adormit. L-am nvelit. Cinele s-a urcat n pat, cu el. De obicei nu permit aa ceva, dar
la naiba, cnd i ncepi ziua cu o explozie i o continui dndu-te de-a berbeleacul de pe un deal, ce
mai conteaz dac se urc i cinele n pat?
Se aezar la mas, lng fereastra prin care se vedea un capt al parcrii motelului i o mic
piscin nconjurat de un gard din fier forjat care-ar fi avut mare nevoie s fie vopsit. Asfaltul ud i
mainile parcate erau inundate de lumina galben a neonului de la firma cldirii. Furtuna se potolea
din nou.
Cafeaua era bun, iar conversaia lor, foarte plcut. Discutau despre orice le venea n minte
politic, filme, cri, sporturile favorite, munc, muzic, mncare mexican despre orice n afar de
Grace Spivey i Amurgieni. Parc s-ar fi neles s lase deoparte necazurile care i urmreau. Aveau
nevoie disperat de un rgaz.
Pentru Charlie, discuia lor reprezenta mult mai mult dect att.
i oferea ansa de a afla mai multe despre Christine. Mnat de curiozitatea obsesiv a
ndrgostitului, se interesa de orice detaliu al vieii ei, de orice gnd i prere, indiferent ct de
mrunte ar fi fost.
Poate c i fcea iluzii, dar i se prea c romantica lui curiozitate n ceea ce o privea i afla
perechea n interesul ei pentru el. Spera s fie aa. Tare ar fi vrut ca i ea s-l doreasc.
Spre miezul nopii se trezi istorisindu-i lucruri pe care nu le mai povestise nimnui, lucruri pe care
ar fi vrut s le uite. Credea c ntmplrile acelea nu mai pot s-l afecteze, dar pe msur ce intra n
amnunte, descoperea c durerea mocnea nc n sufletul lui.
i spuse ct de srac fusese la Indianapolis, unde nu avusese nici hran, nici cldur suficient
pentru c banii mergeau nti pe vin, bere i whisky. i povesti ce fric-i era seara din pricina
obolanilor care miunau n brlogul lor prpdit. Se temea c, n timpul somnului se vor urca pe el il vor muca de obraz.
i spuse despre tatl lui beiv i violent, care i btea soia cu o asemenea regularitate de parc
btaia ar fi fost una din ndatoririle lui de so. Uneori, l btea i pe el. Asta se ntmpla cnd era prea
beat ca s mai fie n stare de alte rele. Mama lui Charlie fusese o femeie slab, ruinat de propria ei
pasiune pentru butur. Nu-i dorise copilul i nu se amesteca niciodat cnd Charlie era btut de tatl
lui.
Prinii ti mai triesc? l ntreb Christine.
Slav Domnului, nu. Acum, c am reuit s fac ceva, s-ar fi nfiat la ua mea i ar fi susinut

c au fost cei mai buni prini pe care i poate avea un copil. Dar n casa noastr nu a existat niciodat
niciun strop de dragoste, niciun dram de afeciune.
i-a fost greu s te realizezi, spuse Christine.
Da. Mai cu seam c nu credeam s triesc prea mult.
Christine privi spre parcare i piscin. Charlie i ntoarse i el privirea spre fereastr. Lumea era
att de tcut i nemicat de parc ei ar fi fost singurii oameni vii de pe pmnt.
ntotdeauna am crezut c, mai devreme sau mai trziu, tatl meu m va omor, spuse el. Dar
lucrul cel mai curios e c, nc de atunci, mi-am dorit s devin detectiv particular, pentru c i vedeam
pe cei de la TV Richard Diamond i Peter Gunn i credeam c ei nu se tem de nimic. ntotdeauna
mi-a fost fric i tot ce-mi doream era s nu-mi mai fie fric.
i acum, desigur, eti nenfricat, i spuse ea cu ironie n glas.
Zmbi.
Ct de simple par toate cnd eti copil, spuse el.
O main opri n parcare i amndoi o urmrir pn ce cobor din ea un cuplu tnr nsoit de doi
copii.
Charlie mai turn nite Sanka n ambele ceti, apoi spuse:
Zceam n pat i ascultam obolanii i m rugam ca ambii mei prini s moar nainte de-a
apuca s m omoare ei pe mine i m supram pe Dumnezeu pentru c nu voia s-mi asculte ruga. Nu
puteam s neleg de ce le ddea voie s m chinuie. Nu aveam cum s m apr. De ce nu-i proteja
Dumnezeu pe cei lipsii de aprare? Mai trziu, cnd am mai crescut, am hotrt c Dumnezeu nu-mi
putea asculta rugminile pentru c el e bun i nu poate omor pe nimeni, nici chiar nite epave cum
erau prinii mei. Aa c am nceput s m rog s pot evada de acolo. Drag Doamne, sunt eu,
Charlie, i tot ceea ce doresc e, ca ntr-o bun zi, s pot s scap de aici, s locuiesc ntr-o cas
cumsecade, s am bani i s nu-mi mai fie fric toat ziua.
i aminti brusc un episod de un umor negru, la care nu se mai gndise de ani de zile, i rse strident
amintirii.
Cum poi s mai rzi? l ntreb ea. Chiar dac lucrurile au ieit bine pn la urm, tot tremur
numai cnd m gndesc la bieelul din Indianapolis. De parc ai mai fi nc acolo.
Nu, nu. Doar c Mi-am amintit o ntmplare de un comic sinistru. Dup un timp, dup ce mam tot rugat Domnului mai bine de un an, n-am mai avut rbdare s atept ca El s-mi aud
rugciunea, drept pentru care, un timp, am trecut de partea cealalt.
Cealalt parte?
Privind pe fereastr la ploaia care se rsucea n noapte, Charlie spuse:
Citisem povestea omului care i vnduse sufletul diavolului. ntr-o bun zi i-a dorit ceva din
toat fiina lui, i a hotrt c i-ar vinde sufletul numai ca s-l obin. i, pe loc, diavolul s-a artat cu
un contract ce trebuia semnat. Aa c am decis c diavolul e mult mai prompt i eficient dect
Dumnezeu, i am nceput s m rog noaptea Satanei.
Bnuiesc c ie nu i s-a artat niciodat cu vreun contract.
Aa-i. S-a dovedit la fel de ineficient ca Dumnezeu. Dar dup aceea mi s-a nzrit ntr-o noapte
c ai mei or s sfreasc n iad, i, dac mi voi vinde sufletul diavolului, tot acolo o s ajung i eu,
cot la cot cu i btrni, pe veci. Am fost att de speriat nct m-am sculat n toiul nopii i am nceput
s m rog lui Dumnezeu, din tot sufletul, s m salveze. I-am spus c am neles ct de multe rugi are
de rezolvat i tiu c va mai trece un timp pn se va putea ocupa i de mine, aa c m-am trt n
genunchi i l-am implorat s m ierte c m-am ndoit de El. Probabil c fceam zgomot, pentru c
mama a venit la mine n camer s vad ce s-a ntmplat. N-o mai vzusem niciodat pn atunci att
de beat. Cnd i-am spus c discutam cu Dumnezeu, mi-a spus: Daaa? Bun, atunci s-i spui lui
Dumnezeu c taic-tu e cu o curv pe undeva i roag-L s fac s-i cad cloc blestematul la de

coco.
Doamne, exclam Christine ocat, totui rznd. tia c nu expresia folosit sau faptul c el i
povestise incidentul o frapase, ci atmosfera pe care-o trda rutatea mamei lui din casa n care
crescuse.
Aveam deja zece ani, continu Charlie i tot timpul sta mi-l petrecusem n cartierul cel mai
nenorocit al oraului. i cum ai mei nu puteau fi luai drept Ozzie i Harriet, am priceput nc de pe
atunci ce voia s spun, aa c ceea ce am auzit mi s-a prut lucrul cel mai caraghios din lume. n
fiecare noapte dup aceea, cnd m rugam lui Dumnezeu, m gndeam la ceea ce dorise mama s i se
ntmple tatii i m umfla rsul. Aproape c nu-mi mai puteam termina o rugciune fr s rd. Dup
un timp am ncetat s m mai adresez lui Dumnezeu, iar pe la doisprezece sau treisprezece ani tiam
c nu exist nici Dumnezeu, nici diavol, i chiar dac ar fi existat, tot singur trebuia s-i croieti un
drum n via.
Ea i povesti mai multe despre mama ei, despre mnstire, despre munca ei la Wine & Dine. Unele
pri din povestirea ei erau la fel de triste ca amintirile lui, altele erau ns vesele, iar puse cap la cap
alctuiau cea mai minunat istorie pe care o ascultase Charlie vreodat, pentru c era istoria ei.
n rstimpuri unul dintre ei spunea c ar fi timpul s se odihneasc, pentru c amndoi erau
extenuai, dar continuar s stea de vorb pre de nc dou cni de Sanka. Pe la ora 1:30 noaptea,
Charlie i ddu seama c nu numai dorina arztoare de a afla ct mai multe despre ea l inea pe loc.
De fapt le era fric s se culce. Amndoi priveau din cnd n cnd pe fereastr i de fiecare dat se
ateptau s vad o furgonet alb Ford oprind n parkingul din faa motelului.
Uite ce e, spuse el ntr-un trziu, nu putem sta treji toat noaptea. Nu ne pot gsi aici. Hai s ne
culcm. Trebuie s fim odihnii pentru ce ne ateapt.
Christine se uit pe geam. Spuse:
Dac am dormi cu schimbul, unul dintre noi ar fi permanent treaz i ar sta de paz.
Nu-i nevoie. N-au avut cum s ne urmreasc.
Eu o s fac prima de planton, spuse ea. Du-te i culc-te. O s te trezesc la patru i jumtate.
Oft.
Nu mi-e somn deloc. Culc-te tu.
Ai s m trezeti la patru jumate ca s te pot schimba?
Da.
Cltir cetile de cafea la chiuvet. Apoi se mbriar, srutndu-se uor. Minile lui alunecar
mngietoare pe trupul ei i se simi micat de perfeciunea formelor acelui corp. Dac Joey n-ar fi
fost acolo, ar fi fcut dragoste cu ea, i ar fi fost lucrul cel mai minunat. Tot ce puteau face era s se
agae unul de cellalt n buctrie pn cnd sentimentul de frustrare l va nvinge pe cel de plcere.
Apoi ea l srut de trei ori, o dat apsat i de dou ori ca o adiere pe colurile gurii, dup care se duse
s se culce.
Dup ce Christine stinse lumina, Charlie se aez din nou la masa din buctrie, supraveghind
parcarea.
Nu avea de gnd s-o trezeasc pe Christine. Dup o jumtate de or, convins c ea adormise, se
ntinse i el pe cellalt pat.
nainte de-a adormi, se gndi iar la ceea ce i povestise Christinei despre copilria lui, i pentru
prima dat, dup douzeci i cinci de ani, spuse o rugciune. La fel ca pe vremuri, se rug pentru
sigurana i mntuirea bieelului acum ns nu era vorba despre biatul din Indianapolis, care
fusese el nsui cndva, ci de copilul din Santa Barbara care, din ntmplare, devenise inta urii unei
btrne nebune.
Doamne, n-o lsa pe Grace Spivey s fac aa ceva. N-o lsa s ucid n numele Tu un copil
nevinovat. Nu poate exista crim mai oribil dect asta. Dac exiti cu adevrat, dac ntr-adevr i

pas, atunci cu siguran c a venit vremea s faci o minune. Trimite un stol de corbi s-i scoat ochii
btrnei. Trimite potopul, s-o tearg de pe faa pmntului. F ceva! Cel puin un atac de cord, o
criz, ceva care s-o opreasc.
Ascultndu-se n timp ce se ruga, nelese imboldul care-l mna, dup atia ani ctre Dumnezeu:
pentru prima oar n toi aceti ani, acum, cnd era fugrit de btrn i de fanaticii ei, se simea ca un
copil incapabil s fac ceva pentru a se salva.

41.
n visul lui Kyle Barlowe, se fcea c el era cel ucis. Un adversar nevzut l njunghia de mai multe
ori. tia c moare i totui nu simea nici durere, nici team. Nu se lupta, tot ceea ce fcea era s se
supun, i n aceast acceptare descoperea cel mai profund sens al pcii, pe care-l cunoscuse vreodat.
Dei era ucis, nu era un comar ci un vis plcut, ceva i spunea c nu fusese ucis pe de-a-ntregul, ci
doar partea rea din el, acel Kyle care urse lumea. Odat nlturat partea aceea, va putea fi la fel ca
toi ceilali; era lucrul pe care i-l dorise toat viaa. S fie la fel ca toi ceilali
l trezi telefonul. Bjbi dup el n ntuneric.
Alo?
Kyle? Mama Grace.
Eu sunt, rspunse el trezit de-a binelea.
Multe s-au mai ntmplat, spuse ea.
Privi cadranul luminos al ceasului. Era 4:06 dimineaa.
Ce? Ce s-a ntmplat? ntreb el.
I-am pus pe rug pe necredincioi, spuse ea enigmatic.
Voiam s fiu i eu de fa dac se ntmpl ceva.
I-am ars i am aruncat sare pe pmnt, s nu se mai poat ntoarce niciodat, spuse ea cu o voce
tot mai puternic.
Mi-ai promis. Voiam s fiu i eu acolo.
N-am avut nevoie de tine pn acum, spuse Mama Grace.
Arunc ptura de pe el i se aez pe marginea patului.
Ce trebuie s fac?
L-au luat pe biat cu ei. Vor s-l in ascuns pn cnd puterile lui vor spori, pn cnd va deveni
de nenvins.
Unde l-au dus? ntreb Kyle.
Nu tiu. Au plecat din Ventura. Atept vreo veste sau vreo viziune care s lmureasc problema.
Pn una alta ne ndreptm spre nord.
Cine?
Tu, eu, Edna i nc vreo ase sau opt.
Ne inem dup biat?
Da. Ia-i nite haine i vino la biseric. Plecm ntr-o or.
Sosesc imediat, spuse el.
Domnul s te binecuvnteze, spuse ea i nchise telefonul.
Barlowe era speriat. i aminti visul, i aminti ct de bine se simise n acel vis i i spuse c i-a
neles sensul. Pasiunea lui pentru violen se atenua, ca i setea de snge. i asta nu era bine pentru c
acum, pentru prima oar i putea folosi talentele pentru o cauz nobil. De fapt, mntuirea lui
depindea acum numai de el.
Trebuia s-l omoare pe biat. Aa era bine. Nu trebuia s piard cu totul ura amar care sttea la

baza vieii lui. Era trziu. Se apropia Amurgul. i acum Grace avea nevoie de el pentru a fi ciocanul
lui Dumnezeu.

42.
Miercuri dimineaa nu mai ploua i cerul era doar pe jumtate acoperit de nori.
Primul se trezi Charlie. Dup ce iei de sub du, pregti cafeaua. Christine i Joey se trezir i ei.
Christine prea surprins de faptul c mai sunt nc n via. Nu avea niciun capot, aa c se
nfur ntr-o ptur i veni n buctrie. Semna cu o indian. Una frumoas.
Nu m-ai trezit s fac de cart, spuse ea.
Nu suntem n marin, fcu Charlie zmbind, hotrt s alunge spaima care le stricase ieri ziua.
Cnd erau prea ncordai, nu erau n stare s acioneze. Tot ceea ce fceau era s reacioneze. Exact
tipul de comportament care, n cele din urm, i-ar fi dus la pierzare. Trebuia s-i pun mintea la
contribuie. Trebuia s ntocmeasc un plan. i n-ar fi reuit s-o fac dac ar fi privit mereu speriat n
jurul lui. Vor fi n siguran n Santa Barbara doar atta timp ct vor fi prevztori.
Dar am dormit cu toii n acelai timp, spuse Christine.
Aveam nevoie de odihn.
Dar am dormit aa de profund ar fi putut s nvleasc peste noi i a fi tiut ce se ntmpl
doar cnd ar fi nceput mpucturile.
Charlie privi n jur, ncruntat.
Unde e camera de luat vederi? Facem cumva un film comercial pentru Sominex?
Christine oft zmbind.
Crezi c suntem n siguran?
Da.
Pe bune?
Doar am rezistat toat noaptea. Nu-i aa?
Joey veni descul n buctrie. Era numai n chiloi, cu prul ciufulit i faa somnoroas.
Am visat-o pe vrjitoare.
Visurile nu-i pot face niciun ru, spuse Charlie.
Biatul era foarte grav n dimineaa aceea. Nu era niciun licr de veselie n ochii lui de un albastru
strlucitor.
Am visat c te-a prefcut cu vrjile ei n gndac i pe urm a clcat pe tine.
Visele nu nseamn nimic, spuse Charlie. Odat am visat c eram preedintele Statelor Unite.
Dar vezi tu vreun tip de la serviciile secrete findu-se pe lng mine?
A ucis-o n visul meu a ucis-o i pe mami, continu Joey.
Christine l mbri.
Charlie are dreptate, iubitule. Visele nu nseamn nimic.
Nimic din ce am visat eu nu s-a ntmplat vreodat aievea, l ncredin i Charlie.
Biatul se duse la fereastr. Privi spre parcare. Apoi spuse:
E afar, pe undeva.
Christine se uit la Charlie. El i ghici gndul. Biatul fusese pn acum surprinztor de rezistent,
i revenise dup fiecare atac, fcnd fa cu un zmbet tuturor ororilor. Dar probabil c ajunsese la
captul resurselor. Poate c nu va mai fi n stare s reacioneze la fel de bine ca pn acum.
Chewbacca apru lipind n buctrie, se opri lng biat i mri ncetior.
Vezi, spuse Joey, i Chewbacca tie. tie c e pe undeva pe afar.
Verva obinuit a biatului dispruse. Era deprimant s-l vezi att de palid i trist. Charlie i

Christine ncercar s-l nvioreze, dar nu reuir.

Mai trziu, la nou i jumtate, luar micul dejun ntr-o cafenea din apropiere. Charlie i Christine
erau mori de foame, dar Joey se ls rugat s mnnce i el ceva. Erau ntr-un separeu lng una
dintre marile ferestre ale localului i Joey privea tot timpul cerul pe care cteva fii de albastru,
semnnd cu nite frnghii viu colorate, nnodaser norii mohori. Arta att de trist pe ct poate fi
un copil de ase ani.
Charlie se ntreb de ce biatul i tot ridica ochii spre cer. Se atepta, oare, ca vrjitoarea s-i fac
apariia clare pe una din mturile ei?
Da, probabil c de asta se i temea. Cnd ai ase ani nu poi ntotdeauna s deosebeti pericolele
reale de cele imaginare. La vrsta asta crezi n monstrul-care-st-n-dulap i eti convins c ceva nc
i mai ru se ascunde sub patul tu. Pentru Joey era, probabil, la fel de firesc s se uite dup cozi de
mtur n cer, ca i dup furgonete Ford albe pe autostrzi.
Chewbacca fusese lsat n main. Dup ce terminar de mncat, primi i el nite ou cu unc pe
care le hpi cu lcomie.
Seara trecut ai cptat hamburgeri, n dimineaa asta ou cu unc, spuse Christine. Va trebui s
gsim o prvlie unde se vinde mncare pentru cini, altfel caraghiosului stuia i va intra n cap ideea
c va mnca ntotdeauna la fel de bine.
Plecar s-i cumpere alte haine pe o promenad aflat nu departe de East State Street. Joey prob
cteva haine, dar fr cheful i entuziasmul de ieri. Zmbea rar, nu mai vorbea deloc. Christine era
ngrijorat din cauza lui. Charlie, la fel.

Terminar cu trguielile nainte de prnz. Ultima achiziie fu un mic aparat electronic de la Radio
Shack. Avea mrimea unui pachet de igri i era unul din produsele paranoicilor ani 70-80 pe care
nu-l mai cumpra nimeni acum, cnd vremurile erau mai sigure: un detector care te avertiza dac
telefonul i era pus sub urmrire.
Charlie intr ntr-o cabin telefonic plasat lng una dintre intrrile laterale n Sears. Desfcu
receptorul i mont n el detectorul. nlocui i microfonul. Cu ajutorul unei chei de main scurt
inhibitorul, ca s poat face un apel interurban fr mijlocirea centralistei. Apoi telefon la KlemetHarrison. Dac detectorul ar fi semnalat prezena unui dispozitiv de ascultare, ar fi putut s nchid
chiar n clipa cnd telefonul ar fi nceput s sune i nimeni nu ar fi reuit s descopere c apelul era
interurban.
Telefonul sun de dou ori, apoi se auzi un clic pe circuit.
Aparatul din mna lui Charlie nu semnaliz nimic.
Dar n locul vocii familiare a lui Sherry Ordway, auzi robotul telefonic: Numrul pe care l-ai
format nu mai corespunde acestui post telefonic. V rog, sunai la informaii pentru a afla noul numr
sau telefonai centralei pentru
nchise i ncerc iar.
Presimind un dezastru, i telefon lui Henry Rankin, care-i rspunse dup primul apel. i din nou
dispozitivul nu semnal existenta vreunei urechi indiscrete. De data aceasta, nu mai era un robot.
Da? rspunse Henry.
Eu sunt, Henry. Tocmai am sunat la birou
Am stat lng aparat. Mi-am imaginat c mai devreme sau mai trziu vei ncerca s iei legtura
cu mine, spuse Henry. Avem necazuri, Charlie. O groaz de necazuri.
Christine nu putea s aud ce spunea Charlie, dar i ddea seama c se ntmplase ceva. Cnd, n
cele din urm termin convorbirea i iei din cabin, era alb la fat.
Ce s-a ntmplat? l ntreb ea.

Charlie l privi pe Joey i spuse:


Nimic. Am discutat cu Henry Rankin. Se lucreaz n continuare la caz, dar nu au aprut elemente
noi.
Minea de dragul lui Joey, dar biatul ca i Christine, intui care era adevrul i ntreb:
Ce va mai face? Ce are de gnd vrjitoarea?
Nimic, spuse Charlie. Nu ne poate gsi, aa c tun i fulger n Orange County. Asta-i tot.
Adic? ntreb Joey.
N-are rost s-i faci probleme. Suntem n siguran. Totul e n ordine. Hai s ne ntoarcem la
main i s cumprm ceva de mncare.
Traversnd spaiul deschis al promenadei, n drum spre main, Charlie privi ngrijorat n jur cu o
ncordare vizibil pe care nu o manifestase n cursul dimineii.
La nceput, Christine se simise mbrbtat de asigurrile lui c Santa Barbara e un loc sigur. Dar
acum frica din fundul sufletului ei se ivea din nou, tot mai puternic.
Ca o piaz rea, prevestind primejdii, vremea se nruti iar. Cerul se acoperi de nori negri. Intrar
ntr-un supermarket. Joey o lu spre una din aripile magazinului, cum fcea de obicei, gata s dea o
mn de ajutor, cutnd articolele nscrise pe list. Astzi ns mergea ncet i privea rafturile fr
niciun interes.
Cnd biatul se mai ndeprt, Charlie spuse ncet:
Asear, biroul meu a fost incendiat.
Incendiat? exclam Christine. Un val de grea i rscoli mruntaiele. Adic a ars?
ncuviin din cap, lund de pe un raft dou conserve de compot de mandarine pe care le puse n
geant.
Totul e pierdut mobil, echipament, toate dosarele au disprut. Fcu o pauz, lsnd
timpul necesar ca dou femei cu crucioare pentru cumprturi s treac de ei. Dosarele se aflau n
dulapuri neinflamabile, dar cineva a tras sertarele, a scos dosarele i a turnat benzin pe ele.
Dar nu aveai alarm antifurt? ntreb Christine, nedumerit.
Dou sisteme, independente unul de cellalt, ambele avnd surs proprie de energie n cazul unei
avarii la sistemul central, spuse Charlie.
Pi asta pare ceva foarte sigur.
Ai dreptate. Numai c oamenii ei au reuit s strpung cumva sistemul de alarm.
Christine simi c i se face ru.
Crezi c e vorba despre Grace Spivey?
Sunt sigur. nc n-ai aflat tot ce s-a petrecut ieri noapte. Ea trebuie s fie, pentru c furia i
disperarea de care au dat dovad nu-i pot aparine dect ei, numai ea poate fi att de furioas i
disperat pentru c am reuit s-i scpm. Habar n-are unde am disprut, nu poate s pun mna pe
Joey, aa c lovete unde poate, nebunete, n toate direciile.
Christine i aminti de biroul Henderson i de tabloul lui Martin Green din cabinetul lui. Spuse:
Of, Charlie, la naiba. mi pare aa de ru! Din cauza mea ai pierdut tot
Totul poate fi renlocuit, spuse el, dei ea observ ct de tulburat era. Dosarele importante sunt
pe microfilme i depozitate ntr-alt parte. Cu ajutorul lor pot fi refcute dosarele propriu-zise. Poate
fi gsit i un alt birou. Compania de asigurare va acoperi cea mai mare parte din cheltuieli. Nu banii
sau necazurile astea ar fi problema. Ceea ce m deranjeaz este c, n aceste cteva zile, pn cnd
Henry va pune din nou totul pe picioare, oamenii mei nu se vor putea ine dup Grace Spivey. Cu alte
cuvinte, n-o s putem conta pe ei, la nevoie. O vreme o s fim absolut singuri.
Era o situaie dificil.
Joey se ntoarse cu o conserv de ananas.
Pot s-o iau, mami?

Sigur, spuse ea, punnd conserva n crucior.


I-ar fi ngduit s ia un pachet ntreg de Almond Joys sau orice alt articol pe care de obicei nu i-l
permitea, dac asta ar fi putut s-i readuc zmbetul pe buze. Joey o lu nainte ca s exploreze i
celelalte sectoare ale aripii pe care se aflau.
Ai spus c s-a mai ntmplat ceva noaptea trecut, i aminti Christine.
El ezit. Puse dou borcane cu gem de mere n crucior. Apoi, cu o privire plin de compasiune i
ngrijorare i spuse:
i casa ta a fost incendiat.
Brusc, fr s-i dea seama, ncepu s fac inventarul lucrurilor pierdute, att a celor cu valoare
sentimental, ct i a valorilor propriu-zise distruse de foc: toate pozele lui Joey de pe vremea cnd
era micu de tot, covorul persan din salon, valornd 15 mii de dolari, primul lucru de valoare pe care
i-l luase, primul lux pe care i-l ngduise dup anii de renunare pe care mama ei i pretinsese de la
ea; fotografiile lui Tony, fratele ei care murise de mult, colecia de cristaluri Lalique
Aproape c i dduser lacrimile n clipa aceea nefericit, dar apru Joey s le spun c la captul
aripii erau lactatele i c i-ar fi plcut nite brnz de vaci la feliile de ananas. Apoi Christine i ddu
seama c pierderea covoarelor persane, i chiar a fotografiilor vechi era fr importan ct vreme l
avea pe Joey. El era singurul lucru din viaa ei care nu putea fi nlocuit. Uitnd de lacrimi, i spuse si ia i brnz de vaci.
Dup ce Joey se deprt iari, Charlie spuse:
i casa mea, la fel.
n prima clip nu tiu ce s cread.
Ars?
Pn-n temelii.
Doamne!
Era prea mult. Christine se simi de parc era ciumat. Purta ghinion oricui ncerca s o ajute.
Grace e disperat, nelegi? spuse Charlie nfierbntat. Nu tie unde am disprut. Ea chiar crede
c Joey e Antichristul, i e ncredinat c a euat n misiunea pe care i-a ncredinat-o Dumnezeu. E
furioas, nspimntat i de asta a ajuns s loveasc orbete. Faptul c a recurs la aa ceva dovedete
c aici suntem nc n siguran. Mai mult, asta arat c se autodistruge. A mers prea departe. A
depit cu mult limitele. Poliia nu va avea ncotro i va trebui s fac o legtur ntre cele trei
incendii, crimele de la tine din noaptea trecut i bomba care a distrus casa lui Miriam n Laguna. E
deja cea mai teribil poveste din tot Orange County i probabil c din tot statul. Nu poate s-o in tot
aa, aruncnd case n aer sau dndu-le foc. Pentru numele lui Dumnezeu, a declanat un ntreg rzboi
n Orange County i nimeni nu va permite aa ceva. De data asta, poliia o va zgli zdravn. O vor
interoga la snge, pe ea i pe toi care fac parte din biserica ei. O s-i cerceteze cu de-amnuntul. Nu
se poate s nu fi fcut vreo greeal noaptea trecut, trebuie s fi lsat vreun semn al trecerii ei.
Undeva. Ceva. Poliiei i ajunge o greeal ct de mic. O vor nfca i i vor spulbera alibiul. S-a zis
cu ea. E doar o chestiune de timp. Tot ceea ce trebuie s facem e s ne dm la fund aici, pentru cteva
zile, s stm la motel i s ateptm ca Biserica Amurgului s se prbueasc.
Sper s ai dreptate, spuse ea, dar de data aceasta era sceptic. Nu mai voia s-i fac sperane
dearte.
Joey reveni cu brnza i rmase n apropierea lor o vreme, pn cnd ajunser n sectorul destinat
jucriilor. Aici biatul se ndeprt din nou pentru a privi armele din plastic.
Terminm de fcut cumprturi, lum un vraf de reviste, nite cri de joc, ceva jocuri, care s
ne umple vremea tot restul sptmnii. Dup asta ne ntoarcem n camer. O s scap i de main.
Dar am crezut c nu va fi nscris pe nicio list de furturi cel puin cteva zile. Aa ai spus.
ncerca s par linitit, dar nu-i putu ascunde ngrijorarea nici de pe chip, nici din voce. Lu un

pachet de biscuii i-i arunc n crucior.


Pi, dup cte a aflat Henry, poliia a descoperit deja Cadillac-ul galben pe care l-am abandonat
n Ventura, i a fcut deja legtura dintre LTD-ul furat i numerele de nmatriculare care au disprut.
Au fost ridicate amprentele de pe Cadillac i, cum pentru eliberarea autorizaiei de detectiv mi s-au
luat amprentele, m vor identifica imediat.
Dar, din ce spuneai atunci nici prin cap nu mi-ar fi trecut c pot fi att de operativi.
De obicei nici nu sunt. Dar se pare c am avut ghinion.
Din nou?
Cadillac-ul aparinea unui senator. n asemenea cazuri, poliia nu mai trateaz reclamaia de furt
a mainii ca pe oricare alt plngere.
Chiar suntem blestemai sau ce?
E vorba doar de neans, spuse el, dar era vdit descurajat de mersul evenimentelor.
Vizavi de raionul de dulciuri erau pungi cu cartofi pai, fulgi de cereale i alte preparate din aceeai
categorie, de care Christine ncerca s-l in pe Joey ct mai departe. De ast dat ns, puse n
crucior pungi cu pufulei, cartofi pai i Fritos. O fcea pe de o parte, pentru c voia s-i ridice
moralul lui Joey, dar i pentru c ar fi fost o prostie s-i refuze aceste mici plceri, cnd timpul care
le mai rmsese putea s fie foarte scurt.
S neleg deci c acum poliia te caut i pe tine, nu numai LTD-ul, spuse ea.
E nc i mai ru, spuse el abia optit.
l privi fix, netiind dac vrea s aud ceea ce avea el s-i mai spun. n ultimele dou zile trise cu
senzaia c erau prini ntr-o menghin. Cu cteva ore mai devreme, flcile menghinei preau s mai
fi slbit, dar acum Grace Spivey strngea din nou urubul.
Mi-au gsit Mercedes-ul n garajul din Westwood, spuse el. Au fost trimii ntr-acolo de un
telefon anonim. n portbagaj au gsit un cadavru.
Al cui? ntreb Christine, uluit.
nc nu se tie despre cine e vorba. Un brbat n jur de treizeci de ani. Fr acte. Cu dou
gloane-n el.
Crezi c l-au ucis oamenii lui Spivey i i l-au pus n main? ntreb ea, cu ochii pe Joey care
studia cu atenie armele expuse la captul sectorului.
Da. Cam aa ceva. Probabil c se afla n garaj atunci cnd ne-au atacat. Poate c a vzut prea
multe i l-au suprimat. Apoi le-o fi trecut prin minte c ar putea folosi cadavrul ca s pun poliia pe
urmele mele. Deci acum Grace are ca ajutoare, n afar de vreo sut-dou de oameni de-ai ei, toi
poliitii din acest stat care o vor sprijini n cercetrile ei.
Se aflau ntr-un impas. Vorbeau n oapt, dar ncordai, fr s se mai prefac interesai n
articolele de bcnie.
Dar sunt sigur c poliia n-o s cread c l-ai ucis tu.
Oricum vor presupune c am un amestec.
Dar i vor da seama c i crima asta e legat de biseric i de nebuna aia
Cu siguran. Poliia ar putea s cread ns c cel omort era unul din oamenii ei pe care l-am
lichidat eu. Chiar dac vor admite c este o nscenare, tot vor vrea s discute cu mine. Vor emite un
mandat pe numele meu.
ntreaga lume era pe urmele lor acum. Totul prea lipsit de speran. Disperarea i se strecura
Christinei n suflet, ca o substan toxic, mcinndu-i curajul. Tot ceea ce-i dorea era s doarm.
Hai, spuse Charlie. S terminm cumprturile. Le ducem la motel i dup asta abandonm
maina. Vreau s fim la adpost nainte ca vreun poliist s vad numrul de nmatriculare sau s m
recunoasc.
Oare poliia o fi descoperit c ne-am ndreptat spre Santa Barbara dup ce am plecat din

Ventura?
Nu prea au cum s-i dea seama. Dar trebuie s fi neles c am fugit spre nord i c am
considerat Santa Barbara un loc numai bun s m ascund.
Pe cnd se nvrteau prin supermarket i n timp ce plteau pentru produsele de bcnie, Christine
respira tot mai greoi. I se prea c se aflau sub lumina unui reflector. Atept cu ncordare s aud
modulaiile sirenei de alarm a poliiei.
Joey prea nc mai lipsit de vlag i trist dect nainte. i ddea seama c i ascundeau ceva. Poate
c nu era bine s-i tinuiasc adevrul, dar ea hotrse c ar fi i mai ru dac i-ar spune c vrjitoarea
le arsese casa. Asta i-ar fi ntrit convingerea c nu se vor mai ntoarce niciodat acas, ceea ce ar fi
depit puterea lui de ndurare. Aproape c o depea i pe-a ei. Pentru c acesta era adevrul:
niciodat nu se vor mai ntoarce acas.

43.
Charlie parc maina n dreptul apartamentului lor. Apoi vzu o micare la geamul din buctrie.
Cu siguran c imaginaia i juca feste. Sau poate era femeia de serviciu. Nu putea fi altceva. Dar n
loc s opreasc motorul, intr n mararier i iei din spaiul de parcare.
Ce s-a ntmplat? l ntreb Christine.
Avem oaspei, rspunse el.
Ce? Unde?
Pe locul din spate, cu o voce care prea s fie nsi esena spaimei, Joey opti:
Vrjitoarea.
n timp ce ei se deprtau mergnd cu spatele, ua apartamentului ncepu s se deschid.
Cum naiba de ne-au descoperit aa de rapid? se ntreb Charlie.
Nu vru s piard vremea cu ntorsul mainii, aa c merse mai departe n mararier i ntoarse rapid
spre bulevardul din faa motelului.
Pe strad apru o furgonet alb care bloc ieirea din Wile-Away Lodge. Charlie o vzu prin
retrovizor i aps pe frne pentru a evita coliziunea. Auzi mpucturi. Doi oameni cu arme automate
ieiser din motel.
Lsai-v jos!
Christine privi n spate, spre Joey.
La podea! i strig ea.
i tu, spuse Charlie, clcnd iar acceleraia. Trase de volan i trecu ntr-un unghi strns pe lng
furgoneta din spate.
Christine i puse cu o micare rapid centura de siguran apoi se apleca n fa, inndu-i capul
sub nivelul geamului. Dac vreun glonte ar fi ptruns ns prin u, ar fi omort-o.
Iar Charlie nu putea face nimic altceva dect s ncerce s ias dracului de acolo.
Chewbacca ltr, strnind un zgomot asurzitor n main.
Charlie se ntoarse n parcare atingnd aproape o Toyota. Izbi un col al gardului din fier forjat i
ddu ocol piscinei. Nu mai exista nicio alt ieire n strad, dar nu-i psa. Era hotrt s-i croiasc un
drum. Ddu napoi, peste trotuar i bordur. Simi o izbitur n podea i se rug ca rezervorul s nu fi
plesnit. Maina reveni pe asfalt cu o zdruncintur. Motorul continua s funcioneze. Slav Domnului!
Inima i se zbtea la fel de puternic ca cei ase cilindri ai automobilului. Charlie i nfipse piciorul n
acceleraie, ieind cu un urlet spre State Street. Cauciucurile scriau fumegnd. Ct pe ce s se
izbeasc de un VW care venea din susul colinei, oblig o duzin de alte maini s frneze i s trag
de volan pentru a-i face loc.

Furgoneta Ford alb se smulse de la ieirea din motel, pe care o blocase pn atunci, intr pe strad
i ncerc s-i izbeasc de la spate. Masca furgonetei prea o gur nesioas, botul unui rechin care se
arunca asupra lor. n spatele parbrizului se distingeau clar doi oameni. Furgoneta smulse aripa dreapt
a LTD-ului. Aerul se umplu de scrnetul metalului mototolit i al sticlei pulverizate de la farul drept.
LTD-ul se cutremur n urma izbiturii. Joey ip. Cinele schelli, iar Charlie aproape c i muc
limba.
Christine vru s se ridice ca s vad ce se ntmpl. Charlie strig la ea s rmn unde este, n timp
ce el schimba vitezele, fcnd volute largi n faa furgonetei. Cei din Ford-ul alb ncercau mereu s-l
izbeasc, dar de fiecare dat reuea s scape.
Se ateptase ca aripa rupt s-i sparg cauciucul i s fie obligat s opreasc, dar, cu toate c auzea
zdrngnind buci rupte care continuau s cad, nu era n niciun caz vorba de vreun cauciuc spart sau
de un ax strmbat.
Auzi alte mpucturi. Gloanele ptrunser n main, dar niciunul dintre pasageri nu fu atins. Apoi
LTD-ul prinse vitez, ieind din btaia armelor.
Dinii lui Charlie scrneau att de puternic, nct l dureau maxilarele, dar nu se putea stpni.
n fa, de pe o strad perpendicular, i fcu apariia o alt furgonet Ford, alb, care iei n vitez
de sub umbra unui stejar uria.
Iisuse, dar sunt peste tot!
Noua furgonet se ndrept ntr-o vitez nebun spre intersecie, cu intenia de a-l bloca pe Charlie.
Pentru a o evita, intr la fel de nebunete pe sensul opus. Un Mustang fcu un viraj larg n faa LTDului, iar n spatele Mustang-ului, un Jaguar rou sri peste bordur, intrnd val-vrtej ntr-o parcare,
pentru a evita ciocnirea.
LTD-ul ajunse n intersecie. Maina rspundea lene, dei Charlie apsase pedala acceleraiei pn
n podea.
Din partea dreapt, cea de-a doua furgonet continua s se apropie. Dar nu-l mai putea bloca. Era
prea trziu. Aa c acum ncerca s-l izbeasc.
Charlie se afla nc pe contrasens. oferul unui Pontiac frn prea brusc i maina patin. Se rsuci
lateral, venind de-a dreptul spre ei, ca un bolid.
Charlie slbi uor acceleratorul, dar nu se atinse de frne, pentru c la o frn brusc ar fi pierdut
controlul mainii i n-ar fi fcut dect s amne cu cteva clipe coliziunea.
ntr-o fraciune de secund i cntri toate posibilitile. Nu putea s treac spre stnga, pe sensul
lui, pentru c traficul era prea intens. Nu putea ntoarce spre dreapta pentru c acolo era cealalt
main care se npustea spre el. Nu putea s intre n mararier din cauza traficului i nici n-ar fi avut
timpul necesar manevrelor. Nu-i rmnea dect s-si continue cursa nainte, n timp ce Pontiac-ul
venea spre el. Trebuia s goneasc, ncercnd s evite coliziunea cu masa de oel care dintr-odat i se
pru mare ct un munte.
O fie de cauciuc se desprinse de pe una din roile fumegnde ale Pontiac-ului i se nurub n aer
aidoma unui arpe zburtor. n urmtoarea fraciune de secund, situaia se schimb. Pontiac-ul nu
mai venea direct spre el. Continu s se rsuceasc pn se nvrti cu 180 de grade fa de poziia
iniial. Acum era cu spatele spre LTD i, dei continua s patineze, era un obstacol mai puin
periculos dect nainte. Charlie trase de volan spre dreapta, apoi spre stnga, dnd ocol Pontiac-ului,
care trecu mugind doar la civa centimetri pe lng ei.
Furgoneta i izbi, dar din fericire prinse doar bara din spate a LTD-ului, smulgnd-o cu un scrnet
ascuit. Maina se cutremur, mpins lateral cu aproape un metru. Dintr-odat, volanul LTD-ului
prinse via. Scp din minile lui Charlie i se roti n palmele lui ncletate, smulgndu-i un ipt de
durere. n cele din urm, Charlie reui s stpneasca volanul. Blestemnd i clipind pentru a alunga
lacrimile de durere care l orbeau, reui s redreseze maina, orientnd-o spre est. Piciorul i rmase

nfipt pe acceleraie, iar maina i continu goana. La intersecie, reintr pe sensul lui de mers. Folosi
claxonul pentru a obliga celelalte maini s-i fac loc.
Cea de-a doua furgonet, care le smulsese bara de proiecie, reui s ias din ambuteiajul provocat
n intersecie i s se in dup ei. La nceput distana dintre ei era cam de dou maini, apoi se
redusese la una. Acum era chiar n spatele lor.
Cum mpucturile ncetaser, Christine i Joey revenir la poziia normal. Biatul privi pe geamul
din spate spre furgonet i spuse:
E vrjitoarea! O vd! O vd!
Stai jos i pune-i centura, i spuse Charlie. S-ar putea s opresc brusc i s ntorc.
Furgoneta rmsese ceva mai n spate, dar se apropia iar.
Douzeci de picioare.
Chewbacca ncepu din nou s latre. Cu centura pus, Joey prinse cinele n brae i l liniti.
Ajungnd aproape de mainile din fa, ncetinir. Charlie privi n retrovizor. Furgoneta era doar la
cincisprezece picioare n spatele lor.
La zece.
Or s ne izbeasc din spate, spuse Christine.
Abia atingnd frna, Charlie vir spre dreapta, pe o variant, ieind din traficul dens i din zona
comercial a lui State Street. Se aflau ntr-un cartier vechi de vile. Cele mai multe case aveau doar
parter, cteva erau cu un etaj; copaci mari, maini parcate la bordur.
Furgoneta continua s se in dup ei, dar mai greu, pentru c nu putea s ia virajele la fel de repede
ca LTD-ul. Manevra mai greu. Exact pe acest lucru mizase i Charlie.
La urmtorul col, fcu la stnga, fr s reduc viteza, i-i continu cursa pe dou roi, pierzndui aproape controlul asupra mainii n derapajul care urm. Reui totui s evite n ultima clip
ciocnirea de o main parcat prea aproape de intersecie. La urmtoarea intersecie o lu la dreapta,
apoi la stnga i iar la dreapta, din nou la stnga, ntr-un adevrat slalom pe strzile nguste, mrind
astfel distana dintre ei i furgonet.
La dou coluri distan de furgonet, cnd urmritorii lor nu mai puteau s vad n ce direcie o vor
apuca, Charlie ncet s mai alerge la ntmplare i, alegndu-i ruta cu atenie, strad cu strad, se
ndrept iar spre State. Travers artera principal i opri n parkingul altei zone comerciale.
Doar nu vrei s ne oprim aici! spuse Christine.
Ba da.
Dar
Am reuit s scpm de ei.
Deocamdat. Dar
Trebuie s verific ceva, spuse Charlie.
Parc ntre dou maini mari, o main de pia i o autocamionet, astfel nct LTD-ul s nu poat
fi vzut dinspre State Street.
Cnd cea de-a doua furgonet i smulsese bara din spate, distrusese, probabil, i eava de eapament.
Gaze cu iz acru ptrundeau n main. Charlie le spuse s coboare geamurile cu civa milimetri. N-ar
fi vrut s opreasc motorul. Voia s poat porni n orice clip. Dar fumul devenise prea dens. Opri
motorul.
Christine i desprinse centura de siguran i se ntoarse spre Joey.
Ce faci, iubitule?
Biatul nu-i rspunse. Charlie se ntoarse i el spre Joey, care rmsese prbuit n colul banchetei.
Minile lui mici erau ncletate. Brbia i czuse n piept. Obrajii nu mai aveau niciun strop de snge.
Buzele i tremurau, dar era prea nspimntat ca s mai plng sau s vorbeasc. Era paralizat de
spaim. ndemnat de Christine, privi n sus, dar n ochii lui plutea groaza. Avea o privire cu patruzeci

de ani mai btrn dect vrsta lui.


Charlie se simi bolnav de tristee i nelinitit la vederea acelor ochi i a sufletului chinuit pe care-l
trdau. l cuprinse furia. Simea un imbold irezistibil de a cobor din main i de a se ntoarce n
State Street, s-o caute pe Spivey i s bage cteva gloane n ea. Ticloasa. Btrna, nebuna, dementa
i dezgusttoarea ticloas, plin de ur i demn de comptimire.
Cinele scnci ncet de parc ar fi fost contient de starea de spirit a stpnului su.
Biatul scnci i el, privind spre cine, care i puse capul n poala lui. Li se prea c vrjitoarea i
gsise pe amndoi prin forele ei magice. Biatul spusese c de o vrjitoare n-ai cum s te ascunzi,
indiferent ce ai face i iat, se prea c avusese dreptate.
Joey, spuse Christine, ce-i cu tine, iubitule? Spune-mi, scumpul meu, te simi bine?
n cele din urm, biatul ncuviin cu o micare a capului. Dar nu spuse nimic poate nu era n
stare s-o fac. i n gestul lui nu fusese niciun strop de convingere.
Charlie nelese ce simea biatul. Era greu de crezut c transformarea se petrecuse doar n urma
evenimentelor din ultimele minute. Vzu lacrimile din ochii Christinei i intui ce era n mintea ei. i
era team c biatul cedase n cele din urm.
i poate chiar aa era.

44.
Norii ntunecai care se nvolburau n rotocoale cenuii pe cer, dezlnuir n cele din urm furtuna
pe care o puneau la cale nc de diminea. Ploaia mtura parkingul centrului comercial, rpind pe
LTD-ul ifonat. erpii fulgerelor se leau pe cerul nspimnttor.
Bun, i spuse Charlie, privind afar spre lumea nghiit de ap.
Furtuna dar mai cu seam lumina fulgerelor i-ar fi putut trda. Aveau nevoie de tot ajutorul pe
care l-ar fi putut obine.
Aici trebuie s fie, spuse el deschiznd poeta Christinei i vrsndu-i coninutul pe banchet,
ntre ei.
Dar nu-mi dau seama cum de-a putut ajunge nuntru, spuse ea.
E singurul loc unde l-ar fi putut ascunde, insist el, cutnd cu frenezie printre obiectele nirate
acel lucru n care ar fi putut s fie ascuns un microfon.
E singurul lucru pe care l-ai avut permanent asupra ta de la L.A. Am renunat la valize, la maina
mea sta e singurul loc unde l-ar fi putut ascunde.
Dar nimeni n-ar fi putut s pun mna pe poeta mea
Poate c au fcut-o acum cteva zile, cnd nc nu bnuiai nimic, nainte de a fi nceput toat
nebunia asta, spuse el contient de faptul c ncerca s-i in firea i controlndu-i ct putea furia din
voce.
Dac n-am cra fr tirea noastr un transmitor, i spuse el, atunci cum dracu ne-ar fi putut
descoperi aa de uor? Cum dracu?
Privi parcarea, apoi se rsuci i privi pe geamul din spate. Nici urm de furgonet alb.
Deocamdat.
Joey privea pe geamul lateral. i mica buzele fr s scoat niciun sunet. Prea la captul
puterilor. Civa stropi de ploaie se strecurar prin deschiztura geamului i l lovir peste fa, dar
biatul nu i observ.
Charlie i aminti de propria copilrie chinuit, de btile ncasate de la tatl lui, de faa lipsit de
dragoste a mamei lui, venic beat. Se gndi la toi ceilali copii nefericii ai lumii, nite biete victime
pentru c erau prea slabi s lupte. Se simi cuprins de un val de furie.

Lu o pudrier de malachit verde din maldrul de lucruri care curser din poeta Christinei, o
deschise i ridic puful de pudrat, apoi scoica n care se afla pudra i le arunc n scrumiera de la bord.
Cercet rapid pudriera dar nu descoperi nimic suspect. O lovi de cteva ori de volan, pn se sparse i
examin fiecare bucat, dar nu descoperi nimic.
Dac ntr-adevr este pe-aici un transmitor care s le dirijeze micrile, spuse Christine, ar
trebui s aib o surs puternic de alimentare, nu-i aa?
O baterie, spuse el n timp ce-i lua rujul.
Dar precis c n-ar funciona cu o baterie att de mic.
Ai fi surprins dac ai afla de ce e n stare tehnica modern n materie de microminiaturizare. Ai
fi uluit.
Dei toate cele patru geamuri ale mainii fuseser coborte foarte puin, doar ct s ptrund aer
proaspt, sticla se aburi. Nu mai putea s vad parkingul i asta l nelinitea. Porni din nou motorul i
puse n funciune aparatul de dezaburire, n ciuda gazelor care se strecurau n main prin eava de
eapament distrus.
Poeta mai coninea un stilou de aur i un pix marca Cross. Le cercet pe rnd.
Dar pn la ce distant ar putea emite? ntreb Christine.
Depinde ct de sofisticat e.
Mai precis?
La vreo dou mile.
Doar att?
Poate chiar cinci dac e cu adevrat bun.
i n-ar putea emite pn la L.A.?
Nu.
Nici stiloul, nici pixul nu conineau vreun emitor.
i atunci cum au reuit s ne gseasc tocmai aici, n Santa Barbara? ntreb Christine.
n timp ce i examina cu atenie portmoneul, creionul dermatograf, o sticlu de Excedrin, i alte
cteva obiecte, i spuse:
Poate au oameni la diferitele secii de poliie i poate c aa au aflat despre Cadillac-ul furat din
Ventura. i-or fi dat seama c ne ndreptam spre Santa Barbara, au ajuns aici i au nceput s patruleze
pe strzi strbtnd cartierele cu furgonetele lor, pn au intrat n zona de aciune a emitorului.
Dar am fi putut s mergem ntr-o sut de alte locuri, rspunse Christine. Nu pot s neleg cum
de-au venit de-a dreptul la Santa Barbara i nc att de rapid.
Dar poate c nu ne cutau numai aici. Poate au echipe de cercetai i n Ventura, i n Ojai i nc
ntr-o duzin de orae.
Ce anse ar fi avut s dea peste noi patrulnd la ntmplare pe strzi ntr-un ora ca sta, n
sperana c vor descoperi semnalele unui emitor?
Practic nicio ans. Totui era posibil. Aa trebuie s se fi ntmplat. Altfel, cum ar fi reuit s
ne gseasc?
Vrjitoarea, spuse Joey din spate. Ea are puteri magice care lucreaz aa. Apoi se cufund
din nou n tcerea lui morocnoas, cu ochii pierdui n ploaie.
Charlie era pe punctul de-a accepta explicaia copilreasc a lui Joey. Btrna era nenduplecat
pn dincolo de limitele umanului i prea c posed un dar neobinuit de a-i descoperi prada. Dar cu
siguran c nu era vorba de magie. Exista desigur o explicaie fireasc. Un emitor miniatural, bine
ascuns, era presupunerea cea mai logic. Dar indiferent dac era vorba de vreun emitor sau de
altceva, trebuia s-i dea seama ce se ntmpla, s apeleze la raiune pn vor gsi rspunsul, altfel nu
ar mai fi reuit s scape de btrna ticloas i de nebunia ei.
Geamurile erau dezaburite. Din cte putea s vad Charlie, nc nu apruse nicio furgonet alb n

parcare. Controlase ntregul coninut al poetei fr s descopere aparatul electronic pe care fusese
sigur c-l va descoperi acolo. ncepu s examineze poeta nsi, pipindu-i cptueala.
Cred c ar trebui s-o lum iar din loc, spuse Christine nervoas.
ntr-o clip, spuse Charlie care folosea pila ei de unghii pentru a rupe custurile solide ale
mnerelor poetei.
M nnebunesc gazele astea de eapament, spuse ea.
Deschide mai mult geamul.
n mnere nu descoperi dect bumbac.
Niciun emitor, constat ea.
i totui asta trebuie s fie explicaia.
i dac nu e n poeta mea atunci unde?
Cine tie, rspunse el ncruntat.
Spuneai c trebuie s fie n poet.
Am greit. E altundeva ncerc s se gndeasc. Dar era prea preocupat de furgonetele albe ca
s poat gndi limpede.
Trebuie s plecm, spuse Christine.
tiu, spuse el.
Eliber frna de mn i se ndeprtar de centrul comercial lund-o de-a dreptul prin bltoace.
i cum ncotro? ntreb Christine.
Nu tiu.

45.
Rtcir un timp prin Santa Barbara i Montecito, aflat n imediata apropiere, evitnd arterele
principale, strbtnd cartierele luxoase, doar din dorina de a nu sta locului.
Pe alocuri, la cte o intersecie, adevrate lacuri provenite din canalele nfundate ngreunau
trecerea, fcnd-o aproape imposibil. Copacii muiai de ploaie preau fiine lipsite de vlag. Ploaia i
ceaa fceau din case, indiferent de arhitectura sau culoarea lor, apariii cenuii, dezolante.
Christine se temea c detectivul nu mai tia ce s fac. Dar i mai tare se temea ca el s nu fi
renunat la orice speran. Se cufundase n tcere i conducea privind morocnos la strzile muiate de
ap. Christine nu-i dduse seama pn acum ct de mult nevoie avea de umorul lui sntos, de
nfiarea lui care trda siguran de sine i de ncpnarea lui de catr; devenise sursa de energie a
vieii ei. N-ar fi crezut c va ajunge vreodat s gndeasc astfel despre un brbat, oricare-ar fi fost
acela. Pn cnd apruse Charlie. Fr el se simea pierdut.
Joey i rspundea doar la ntrebri, dar altfel nu scotea nicio vorb. Glasul lui prea fr vlag,
venind de departe, ca vocea unei fantome.
Chewbacca era cuprins de aceeai letargie i la fel de tcut.
Ascultau radioul, schimbnd un post care emitea muzic rock cu unul local, trecnd apoi la un altul,
cu muzic de jazz. Dar muzica nu reuea s-i nvioreze. Nici reclamele. Cui i mai psa dac o marc
de ulei pentru motor sau una de whisky sau de hrtie igienic e mai bun dect alta, cnd aveai pe
urme o band de turbai care ncercau s te ucid pe tine i pe bieelul tu? Toate tirile se refereau la
vreme i niciuna nu era bun: inundaii n jumtate din oraele dintre Los Angeles i San Diego; valuri
nprasnice npustindu-se asupra caselor somptuoase de la Malibu; torente de noroi n San Clemente,
Laguna Beach, Pacific Palisades, Montecito i pe promontoriile din nord, de-a lungul coastei prinse de
furtun.
Universul Christinei se prbuise, iar restul lumii prea s aib i el aceeai soart. Cnd, n cele din

urm, Charlie renun la gndurile lui i ncepu s vorbeasc, Christine se simi att de uurat, nct
i veni s plng.
Trebuie s scpm din Santa Barbara, spuse el, i s gsim un loc sigur unde s ne ascundem. Un
loc unde s ne adpostim pn cnd Henry va pune din nou agenia pe picioare. Nu ne putem descurca
atta timp ct oamenii notri nu se vor ocupa de Grace Spivey, s-o strng cu ua, pe ea i pe toi
ceilali din blestemata aia de biseric.
i cum ieim din ora? ntreb ea. Motorul s-a ncins.
Mda, i pe lng asta d semne c va capota.
Atunci ce facem? Furm alt main?
Nu, rspunse el. Primul lucru de care avem nevoie sunt nite bani. I-am cam isprvit. i nu e
cazul s folosim cri de credit pe unde trecem. Am lsa urme. De fapt nu mai are nicio importan
dac ne folosim de crile de credit aici pentru c oricum ei tiu c suntem n Santa Barbara, aa c va
trebui s obinem pe baza lor ct mai muli bani ghea.
Cnd n cele din urm s-a hotrt s acioneze, micrile lui Charlie au devenit rapide i precise. Au
oprit la o cabin telefonic i au scos din cartea de telefon o list cu adresele lui Wells Fargo i
Security Pacific. Charlie avea conturi deschise la prima, n regiunea Orange, iar Christine la cealalt.
La una din filialele lui Security Pacific au obinut un avans de o mie de dolari, cea mai mare sum
care li se putea da. La o alt filial au reuit s obin 500 dolari pe carnetul ei de proprietate. La o a
treia filial, pe baza crii American Express au cumprat cecuri de cltorie de dou mii de dolari
n uniti de zeci i sute. i, la aceeai banc s-a folosit de cartea ei automat de credit pentru a obine
nc ceva bani ghea. Avea voie s retrag numai cte 300 dolari o dat de la casieria automat i
putea s-o fac de dou ori n aceeai zi. Aa nct a putut s adauge nc 600 de dolari celor 1500 luai
pe baza crilor de credit. Adugndu-i i pe cei 2000 n cecuri la purttor, fceau 4100 dolari.
Acum s vedem ce mai pot aduga i eu, spuse Charlie n timp ce cutau o filial a lui Wells
Fargo.
Dar ne-ar ajunge destul de mult timp i att, spuse ea.
Nu i pentru ce am de gnd s fac, rspunse el.
Ce anume?
O s vezi.
Charlie avea ntotdeauna la el un carnet de cecuri n alb. De la cea mai apropiat filial a bncii
retrase 7500 dolari, dup ce-i prezentase directorului tot felul de acte de identitate. Apoi urm o lung
discuie cu acesta. Cei 7500 dolari erau retrai dintr-un total de 8254 aflai n contul lui personal.
Se temea doar ca poliia s nu fi informat deja banca despre mandatul lui de arestare. Atunci,
computerul bncii i-ar fi avertizat pe casieri s alerteze poliia dac el ar fi venit s scoat bani. Dar
avea noroc. Poliia se mica mai ncet dect Grace Spivey i oamenii ei. De la o alt banc a obinut
bani pe baza crilor lui de conturi.
n cltoria lor dus-ntors prin ora, ntlnir de dou ori echipaje ale poliiei. Charlie ncerc s se
fereasc din calea lor. Cnd nu reuea, i se tia respiraia, fiind sigur c att le-a fost, dar de fiecare
dat scpar fr s fie oprii. Avea senzaia c norocul i va prsi pn la urm. n orice clip vreun
agent le putea lua numrul, iar oamenii lui Grace Spivey abia ateptau s dea din nou de ei.
Oare unde ar fi putut fi emitorul, dac nu era n geanta Christinei? tia precis c undeva era
ascuns un emitor. Alt explicaie nu exista. ngrijorarea lui sporea cu fiecare clip. l treceau sudori
reci. Pn la cderea serii reuir s fac rost de 14000 dolari. Continua s plou. Umbrele serii se
lsar destul de devreme.
Asta e, spuse Christine. Chiar dac am mai fi gsit vreo modalitate de a stoarce civa dolari n
plus, bncile sunt deja nchise. i acum ce facem?
Se oprir ntr-o zon comercial, unde cumprar o alt poet pentru Christine, o geant n care

Charlie s poat ine banii adunai i un ziar. i atrase atenia un titlu de pe a doua jumtate a primei
pagini: SUFERINA UNUI EF DE SECT CA URMARE A INCENDIERII PREMEDITATE CU
GRENADE.
I-l art i Christinei. Stnd sub o tend, n dreptul unui magazin de confecii, citir articolul rnd
cu rnd, n timp ce ploaia rpia glgioas n amurgul care se lsa. Numele lor i al lui Joey erau
menionate de cteva ori. Articolul susinea c Charlie era cutat pentru a fi interogat n legtur cu o
crim, dar, din fericire n ziar nu aprea nicio fotografie de-a lui.
Deci poliia nu m caut numai pe mine, spuse Charlie. Vor s discute i cu Grace Spivey.
Oricum, e o consolare.
O fi, dar n-a prea crede s-o prind cu ceva, rspunse Christine. E mult prea alunecoas, prea
istea pentru ei.
Vrjitoarele nu se tem de poliie, spuse Joey nverunat.
S nu ne pierdem cu firea, le spuse Charlie. Dac ai fi vzut-o cu gurile alea la mini, dac ai
fi auzit-o cum bate cmpii, ai fi fost siguri c se clatin pe marginea prpastiei. Nu m-ar mira dac
poliitii nici n-ar mai sta de vorb cu ea, auzind-o cum se laud cu ce are ea de gnd s fac.
Poate c poliia o caut n Orange sau la Los Angeles, spuse Christine, dar nu pe-aici. De ce nam anuna anonim, firete autoritile c ea se afl prin apropiere?
Excelent idee, spuse el.
Charlie sun de la un telefon public i avu o convorbire scurt. Vorbi cu un sergent pe nume
Pulaski, cruia i spuse c incidentul de la Wile-Away Lodge i avusese ca protagoniti pe Grace
Spivey i Biserica Amurgului. i descrise sergentului furgonetele albe i l avertiz asupra armelor
automate ale Amurgienilor. Apoi nchise telefonul, fr s rspund la vreuna din ntrebrile lui
Pulaski.
Cnd se ntoarse n main, Charlie deschise ziarul la mica publicitate, cut la vnzri rubrica
rezervat automobilelor i ncepu s-o citeasc.

Casa era mic, dar bine ntreinut, fapt neobinuit n California. Pereii erau de un albastru pal, iar
ferestrele n rame albe se nchideau cu obloane tot albe. Felinarele din captul aleii, ca i cele de pe
stlpii verandei erau din bronz cu becuri n form de flacr. Totul prea un petic de rai, n care erai
ferit de furtuni i de toate celelalte mizerii ale vieii. Brusc, Charlie se simi npdit de dorul
propriului su cmin din nordul Tustinului. Apoi i fcur loc n sufletul lui ecourile teribile ale
vetii aflate de la Henry n cursul dimineii: casa lui, ca i a Christinei, fusese ars pn la temelie. Se
consol la gndul c asigurrile l vor despgubi. i spuse c e inutil s-i fac snge ru pentru un
fapt consumat. i apoi avea alte griji, mai serioase dect pierderea lucrurilor mistuie de flcri.
Totui, n ciuda acestor argumente, nu putea s scape de durerea amar i seac care-i stpnea
sufletul. nvluit de ntunericul rece, nesat de ritul scitor al ploii, obosit i ngrijorat, mpovrat
de responsabilitatea fa de Christine i Joey (o povar sufocant care devenea cu fiecare ceas mai
apstoare) simi dintr-o dat un dor mistuitor de scaunul favorit de acas, de crile lui dragi, de
mobila din brlogul lui.
Termin! i spuse el enervat. Nu e timp pentru sentimentalisme sau autocomptimire, dac vrem s
supravieuim.
Casa lui era acum o ruin.
Scaunul favorit, cenu.
Crile fum.
nsoit de Christine, Joey i Chewbacca, Charlie urc treptele casei din Cape Cod i sun.
n u se ivi un btrnel de vreo 60 de ani, cu prul alb, purtnd un pulover maro.
Dl. Madigan? V-am sunat ceva mai devreme pentru ncepu Charlie.

Dumneata eti Paul Smith? ntreb Madigan.


Da, rspunse Charlie.
Intrai, intrai. O, avei i un cine. Legai-l, v rog, aici, pe verand.
Charlie privi covorul bej-deschis din salon i spuse:
N-a vrea s v murdrim covorul. Este vorba de jeep-ul de pe alee?
Da, rspunse Madigan. Numai o clip, s aduc cheile.
l ateptar tcui n verand. Casa era plasat pe o colin deasupra Santei Barbara. Mai jos, n
spatele perdelei de ploaie, oraul sclipea cu lumini vii.
Madigan reveni mbrcat cu un impermeabil. O glug i acoperea capul, iar n picioare purta galoi
nali. Lumina de chihlimbar, revrsat de lampadarele verandei, i atenua cearcnele. Dac ntr-un
film ar fi fost nevoie de un bunicu care s ntruchipeze buntatea, atunci Madigan ar fi fost cel mai
indicat. i nchipui c Christine i Joey sunt soia i copilul lui Charlie i i art ngrijorarea pentru
faptul c erau n strad pe o astfel de vreme.
A, suntem de loc din Seattle, mini Christine. Suntem obinuii cu vremea ploioas.
Joey se refugiase nc i mai mult n lumea lui intim. Nu i rspunse lui Madigan i nu-i zmbi
cnd acesta l mngie pe cap. Dar pentru cei care-l cunoteau mai ndeaproape, tcerea i gravitatea
lui puteau fi semnele unui fenomen mai grav ca timiditatea.
Madigan era nerbdtor s vnd maina, fr s-i dea seama ct de vdit i era zorul. i era frig,
dar i ddea nainte cu kilometrajul redus (32000), cauciucurile noi i alte mbuntiri atrgtoare.
Discutnd cu el, Charlie nelese care era situaia. Madigan se pensionase cu un an n urm i
descoperise c Asigurarea Social i pensia modest erau insuficiente pentru a-i menine standardul
de via la nivelul dinainte. El i soia sa aveau dou maini, o ambarcaiune, un jeep i dou scutere
de zpad. Acum trebuiau s aleag ntre navigaie i sporturi de iarn, aa c hotrser s renune la
jeep i scutere. Madigan era amrt. Se plnse pe ndelete de taxele pe care guvernul i le supsese din
buzunar pe vremea cnd era mai tnr.
Dac mi-ar fi luat doar cu 10 procente mai puin, spunea el, a fi avut o pensie care mi-ar fi
ngduit s triesc ca un rege tot restul vieii. Dar mi-au luat banii i i-au bgat picioarele. Scuzaim, doamn Smith, dar exact asta au fcut: i-au bgat picioarele.
Dei garajul era luminat doar de dou becuri, Charlie nu reui s vad nicio lovitur pe caroseria
mainii, nicio pat de rugin sau vreun semn de neglijen. Motorul porni fr s tueasc, de la prima
cheie.
Dac vrei, putem face un tur, suger Madigan.
Nu e nevoie, spuse Charlie. S discutm preul.
Faa lui Madigan se nsenin.
Poftii n cas.
Nu vrem s v murdrim covorul.
Putem intra pe la buctrie.
l legar pe Chewbacca de unul din stlpii verandei din spate, i terser picioarele i-i scuturar
hainele de ploaie, apoi intrar.
Buctria de un galben pai avea un aer vesel, plin de cldur.
Doamna Madigan spla nite legume, pe care apoi le toc pe un tietor lng chiuvet. Avea prul
alb i o fa rotund, n genul soiei lui Norman Rockwell. Insist s ofere lui Charlie i Christinei cte
o cafea, iar pentru Joey, care nu-i adres nici ei vreun zmbet sau vreun cuvnt, pregti o can cu
ciocolat fierbinte.
Madigan ceru cu 20 de procente mai mult pentru jeep; Charlie accept fr s clipeasc, iar btrnul
reui cu greu s-i ascund surpriza.
Pi e OK! Dac venii mine cu un cec semnat de casier

As vrea s pltesc cu bani ghea i s iau maina acum, spuse Charlie.


Bani ghea? spuse uluit Madigan. Pi hm Pi zic c-ar fi excelent. Dar actele
Cum stai cu contul la banc? N-avei datorii?
A, e ct se poate de curat. Am dovada chiar aici.
Deci ne putem ngriji de acte chiar n seara asta.
Va trebui s-i facei o verificare a evii de eapament, nainte de-a o nscrie pe numele
dumneavoastr.
tiu. Asta o pot face mine diminea la prima or.
Dar dac apar probleme
Prei un om cinstit, domnule Madigan. Sunt convins c mi-ai vndut o main clasa-nti.
Chiar aa i e! Am ngrijit-o cu toat atenia.
Mi se pare destul de bun.
Va trebui s luai legtura i cu agentul dumneavoastr de asigurri
Firete. Deocamdat ns m intereseaz doar ziua de mine.
Graba lui Charlie, ca i faptul c pltea cash, nu numai c l-au surprins pe Madigan, ci i-au provocat
i o stare de nelinite, strnindu-i suspiciunea. Totui se alegea cu opt-nou sute de dolari n plus fa
de ct se ateptase, ceea ce era suficient pentru a-l face s accepte.
Cincisprezece minute mai trziu plecau cu noua lor main. Nici Grace Spivey, nici poliia nu mai
puteau s descopere faptul c au cumprat un jeep dac nu se mai deranjau s completeze un formular
de nregistrare.
Dei ploaia continua s cad, i, din cnd n cnd, n spatele norilor se desluea spinarea frnt a
unui fulger, noaptea li se prea mai puin amenintoare acum, dup ce ncheiaser afacerea cu
Madigan.
De ce ai ales un jeep? ntreb Christine dup ce ajunser pe autostrad i-o luar spre nord, pe
drumul 101.
Acolo unde mergem noi, rspunse Charlie, o s avem nevoie de aa ceva.
Dar unde mergem?
Probabil la munte.
De ce?
tiu un loc unde ne putem ascunde pn cnd Henry sau poliia vor descoperi cum s-o opreasc
pe Grace Spivey. Sunt coproprietar al unei cabane din Sierra, undeva pe lng Tahoe.
Dar e aa de departe
E locul ideal. Departe. Am fcut o nelegere cu ceilali trei proprietari asupra modului n care s
ocupm cabana. Fiecare din noi o poate folosi cteva sptmni n fiecare an. Atunci cnd nu e
ocupat de nimeni, o nchiriem. Ar fi trebuit s fie o caban pentru schi, dar iarna nu prea ajunge
nimeni pe-acolo pentru c drumul care o leag de osea nu e asfaltat. Ar fi trebuit s fie prima din cele
douzeci de cabane pe care le plnuiserm, iar cei de la administraie ne-au promis c se vor ocupa ei
de starea drumului. Dar totul a czut dup ce abia construisem prima caban. Aa c singura cale de
acces a rmas un drum nenorocit, plin de hrtoape, cu o singur band. Nu-i chiar aa de uor s ajungi
acolo. S-a dovedit o investiie proast, dar acum am ocazia s-mi scot prleala.
O inem tot ntr-o goan i nu sunt obinuit s fug de problemele mele.
Dar aici nu mai avem nimic de fcut. Totul depinde de Henry i de oamenii mei. Dac vrem s
trim, trebuie s ne pierdem urma. i nimeni nu ne va cuta prin muni.
Din spate, cu o voce mic, plin de tristee i resemnare, Joey spuse:
Vrjitoarea ne va cuta. O s vin dup noi. O s ne gseasc. Nu ne putem ascunde de ea.

46.
Ca de obicei, Grace nu putea s doarm.
Plecnd din Santa Barbara se ndreptaser spre nord erau zece, n dou furgonete albe i un
Oldsmobile albastru i opriser la un motel din Soledad. l pierduser pe biat. Grace era convins
c biatul continua s mearg spre partea de nord a inutului. O simea pn n strfundul sufletului.
Dar nu tia unde anume n nord. Trebuia s se opreasc i s atepte veti sau cereasca ndrumare.
nainte de a se instala la motel, ncerc s intre n trans i Kyle se ddu peste cap s-o ajute, dar nu
reui s treac grania dintre cele dou lumi. Calea i era barat de ceva, de un zid de care nu se mai
lovise niciodat. O for rea i inhibant. Era convins c Satana se afla n preajm, poate chiar n
spatele furgonetei, pentru a o mpiedica s ptrund n lumea spiritelor. Niciuna din rugciunile ei nu
o ajut s destrame vraja pentru a se putea apropia de Dumnezeu, aa cum ar fi dorit.
Istovii, se opriser peste noapte la un motel i cinaser ntr-o cafenea, dei cei mai muli din ei
erau prea ngrijorai i speriai ca s le ard de mncare sau de discuii. Apoi, fiecare plec n camera
lui, aidoma clugrilor n chilii, pentru a se ruga, a medita i a se odihni.
Grace ns n-avea somn.
Patul era comod i confortabil, dar era tulburat de voci venite de pe trmul umbrelor. Dei nu era
n trans, vocile i se adresau din lumea lor, atrgndu-i atenia asupra unor avertismente pe care nu le
putea nelege, punndu-i ntrebri pe care nu reuea s le deslueasc. Era pentru prima oar, de cnd
primise Darul, cnd nu reuea s comunice cu lumea spiritelor. De aceea era marcat de un sentiment
de frustrare i team. i era fric pentru c tia ce nseamn asta. Puterea diavolului pe pmnt sporea
cu repeziciune. ncrederea n sine a Fiarei ajunsese la asemenea proporii nct reuea acum s se
interpun ntre Grace i Dumnezeul ei.
Amurgul cobora mai repede dect ar fi crezut.
Porile iadului se deschiseser.
Dei nu mai nelegea o iot din vorbele spiritelor, dei vocile le erau nbuite i distorsionate,
descoperi n ele iminena pericolului. tia c prpastia se csca naintea lor.
Poate c dac s-ar odihni, dac ar reui s doarm, ar fi mai ntremat i mai bine pregtit s
strpung bariera care o desprea de cellalt trm. Dar nu era loc pentru odihn. Nu n vremurile
acelea disperate.
Pierduse cinci kilograme doar n cteva zile. Ochii i ardeau de oboseal. Tnjea dup somn. Dar
vocile de neneles ale spiritelor continuau s-o asalteze ntr-un flux permanent, un torent, un adevrat
potop de mesaje din acea lume. Urgena lor o mbolnvea, o mpingea spre teritoriul neguros al
panicii.
Timpul trecea. Biatul devenea tot mai puternic.
i rmsese prea puin vreme pentru a aciona.
Prea puin timp. Poate c nici nu-i mai rmsese timp
Era copleit nu numai de voci, ci i de viziuni. Pe cnd zcea pe pat, cu privirile nepenite n
tavanul ntunecat, umbrele prinser via dintr-o dat. Faldurile nopii se transformar n aripi negre
din piele i ceva ngrozitor cobor din tavan Nu! prbuindu-se asupra ei flfind i ssind,
scuipndu-i faa, ceva lipicios i rece o, Doamne, te implor, nu ! cu o respiraie care puea a
pucioas. Rgi, i agit braele, ncerc s ipe dup ajutor, dar vocea o trd, aa cum ea nsi l
trdase pe Dumnezeu. Braele preau s-i fie pironite locului. Zvrli din picioare. Dar i ele i erau
paralizate. Se zvrcoli. Mini grele o nfcar. O intuir. O izbir. O limb unsuroas i se plimb pe
fa. Vzu ochi de foc strlucitor fixnd-o nemilos, o gur rnjit, plin cu dini ascuii, un nas turtit,
o fa n parte uman, n parte porcin, n parte a unui liliac. n cele din urm reui s vorbeasc n
oapt. Plin de frenezie rosti unul din numele atribuite lui Dumnezeu, apoi chem sfinii, iar aceste

cuvinte i fcur efectul asupra umbrelor: strnsoarea slbi, iar strlucirea ochilor pli. Chiar
duhoarea respiraiei pli. n cele din urm, vedenia se ridic de pe ea, nlndu-se spre tavan i se
nurub n colul cel mai ntunecat al camerei.
Se ridic. Zvrli ptura mototolit. Se tr spre marginea patului. Ajunse la veioza de pe noptier.
Minile i tremurau. Inima i btea cu asemenea putere nct simea durerea cuprinzndu-i tot trupul. I
se prea c pieptul i va exploda. Reui n cele din urm s aprind lumina. n camer nu se afla niciun
monstru.
Aprinse toate luminile i se duse la baie.
Nici acolo nu era vreun demon.
Dar ea tia c artarea fusese adevrat, da, a naibii de adevrat, nu doar o nluc iscat de
nebunie. Da. tia. tia adevrul. Teribilul adevr

dar ceea ce nu tia era cum ajunsese de la baie la picioarele patului queen-size. Probabil c
intrase n baie, dup care se trse pn la pat. Dar nu reuea s-i aminteasc nimic. Cnd i
revenise, era goal, zcea pe burt i plngea ncet, nfigndu-i unghiile n covor.
ocat, jenat, dezorientat i cut pijamaua i se strecur n ea. n acelai timp i ddu seama de
prezena arpelui de sub pat. Ssia. Era cel mai ticlos zgomot pe care l auzise vreodat. i fcu
apariia curgnd de sub pat cu micri alunecoase. Era mare ct un boa, dar cu un cap cumplit de arpe
cu clopoei, n care se deschideau ochi de insect, tiai n multe faete, ca un fagure. Din gura cscat
se iveau coli mari ct degetul, din care picura venin.
i, vorbea, ntocmai ca arpele din grdina Raiului: Dumnezeul tu nu te mai poate apra.
Dumnezeul tu te-a prsit.
i scutur nnebunit capul nu, nu, nu, nu!
Se ncolci sinuos i pariv. Capul i sttea nlat. Flcile i erau deschise. Atac, mucnd-o de
gt
i apoi, fr s poat nelege cum a ajuns acolo, se trezi stnd pe un scaun, n faa oglinzii de la
toalet, holbndu-se n propriii ochi apoi i injectai. Ochii ei, chiar n acea reflectare palid,
oglindeau ceva ce ea nu dorea s vad, aa c i mut privirea asupra gtului n care cearcnele
btrneii spaser adnc. Se atepta s descopere acolo rana lsat de arpe. Nu exista nici un semn.
Imposibil. Oglinda minea. i atinse gtul cu mna. Dar nu era nici urm de ran. i nu simea nicio
durere. arpele n-o mucase. i totui, amintirea persista att de limpede
Observ scrumiera din faa ei. Era plin cu mucuri de igri. ntre degetele ei fumega o igar.
Trebuie c sttea acolo de o or i mai bine, fumnd, cu ochii aintii n oglind. Cu toate astea nu-i
amintea nimic. Ce se ntmplase, de fapt, cu ea?
Stinse igara i privi din nou n oglind. Era uimit. I se prea c se vede pentru prima oar dup un
ir nentrerupt de ani. i vzu prul slbatic, lnos, nclcit, nesplat i ochii dui n fundul capului,
nconjurai de o piele ncreit, aidoma crepului, btnd ntr-un purpuriu nesntos. i, Doamne, dinii
ei preau s nu mai fi fost splai de cteva sptmni bune. Erau galbeni i ncrcai de piatr! n
afar de faptul c i alungase somnul, Darul o inuse departe i de multe alte lucruri. i ddea seama
de asta. i totui, niciodat pn acum, nu realizase cu atta acuitate ca Darul viziunile, transele,
comunicarea cu spiritele o adusese n starea de a-i neglija complet igiena personal. Pijamaua i era
plin de pete de mncare i de scrumul igrilor. i ridic minile privindu-le cu uimire. Unghiile i
erau prea lungi, coluroase, murdare. Descoperi i drele de jeg de la ncheieturi.
Pusese ntotdeauna pre pe curenie i ordine. Ce-ar fi spus Albert dac ar fi vzut-o n halul sta?
Pre de o clip pustiitoare ncerc s descopere dac fata ei nu avusese dreptate atunci cnd voise s
o interneze pentru un examen psihiatric. Se ntreb dac nu cumva nu era nici pe departe o vizionar,
un adevrat lider religios, ci o biat btrn icnit, senil, tulburat de halucinaii bizare i vedenii,

srit de pe fix. Oare bieelul Scavello era cu adevrat Antichristul? Nu cumva era un copil
nevinovat? Chiar va sosi Amurgul? Sau spaima ei de diavol nu era altceva dect fantezia unei srmane
btrne nebune? i, dintr-o dat, deveni absolut sigur c misiunea ei sfnt era doar cruciada unei
schizofrenice demne de toat mila.
Nu. i scutur cu violen capul. Nu.
Aceste deplorabile ndoieli erau sdite de diavol.
Se afla n propriul ei Ghetsemani. Iisus trecuse prin iadul ndoielilor sale n Grdina Ghetsemani,
lng prul Kedron. Ghetsemani-ul ei se afla ntr-un loc mult mai umil: un hotel oarecare din
Soledad, California. Dar era o experien la fel de important pentru ea, cum fusese pentru Iisus cea
din Grdina Ghetsemani.
Fusese pus la ncercare. Trebuia s-i in treaz credina n Dumnezeu, ca i n sine nsi.
Deschise ochii. Privi din nou n oglind. Revzu nebunia din propriii ei ochi. Nu!
Lu scrumiera i o arunc n propria-i imagine reflectat, sprgnd oglinda. Cioburi i mucuri de
igri se rspndir pretutindeni.
n aceeai clip se simi mai bine. Diavolul fusese ascuns n oglind. Sfrmase sticla i se
eliberase din chingile Satanei. Simi seva bun a autoncrederii urcnd iar n trupul ei.
Avea o misiune sacr.
Nu trebuia s dea gre.

47.
Charlie opri la un hotel, cu puin nainte de miezul nopii. Luar o camer cu dou paturi mari. El i
Christine dormir pe rnd. Dei era absolut sigur c nu fuseser urmrii, dei se simea mai n
siguran n noaptea asta dect n cea precedent, ajunsese s cread c era mai bine ca veghea s fie
asigurat tot timpul.
Somnul lui Joey fusese chinuit de spasme. La fiecare cinci minute se trezea, tremurnd cu trupul
scldat de o sudoare rece. Dimineaa, era mai palid ca oricnd. i vorbi mai puin ca oricnd.
Ploaia se transformase ntr-o burni subire. Cerul atrna peste ei cenuiu, ntunecat, mohort i
prevestitor de rele.
Dup micul dejun pornir din nou la drum spre nord, ctre Sacramento. Christine sttea pe bancheta
din spate, lng biat, i citea dintr-una din crile de poveti pe care le cumprase ieri. Biatul
asculta, dar nu punea nicio ntrebare. Prea plictisit i nu zmbea. ncerc s-i propun un joc de cri,
dar el refuz.
Charlie era din ce n ce mai ngrijorat din cauza lui Joey, care prea tot mai copleit i trist.
Pn i Chewbacca prea deprimat. Sttea n spatele lor, lng portbagaj, ridicndu-i n rstimpuri
capul pentru a privi ziua cenuie de afar. Apoi se prbuea la locul lui, disprnd din vedere.
Ajunser n Sacramento pe la 10 dimineaa. Cumprar de la un magazin de echipament sportiv o
mulime de lucruri necesare la munte: saci impermeabili de dormit, pentru cazul n care sistemul de
nclzire al cabanei n-ar fi fost suficient de puternic pentru a dovedi gerul iernii, bocanci de munte,
costume de schi alb pentru Joey, albastru pentru Christine, verde pentru Charlie, mnui, ochelari
de soare pentru a-i proteja de strlucirea zpezii, cciuli tricotate pentru schi, apreschiuri, chibrituri
rezistente la umezeal, n cutii etane, un topor i o mulime de alte lucruri, printre care o puc
Remington, calibru 30, un automat Winchester, 308, o arm uoar dar puternic, precum i o
cantitate ndestultoare de cartue.
Charlie era convins c Spivey nu-i va gsi n muni.
Absolut sigur.

Cu toate astea
Dup un prnz frugal, luat destul de devreme la McDonalds, Charlie cupl sistemul electronic de
detectare la un telefon public i l sun pe Henry Rankin. Linia nu era urmrit, iar Henry nu prea avea
veti. ntreg inutul Orange i toate ziarele din Los Angeles erau pline cu materiale despre Biserica
Amurgului. Poliitii continuau s-o caute pe Grace Spivey. Ca i pe Charlie. ncepuser s-i piard
rbdarea i s cread c se ascundea pentru c era implicat n crima pe care o investigau. Nu puteau s
priceap c ajunsese s-i evite de team c Spivey ar fi putut s aib adepi n poliie; refuzau s ia n
consideraie o astfel de posibilitate. ntre timp, Henry fcea eforturi s pun din nou compania pe
picioare, i instalase, provizoriu, cartierul general la el acas. De mine aveau s-i concentreze toate
forele asupra cazului Spivey.
La un service, n camerele pentru odihn, i puser hainele de iarn pe care le cumpraser. Munii
nu erau prea departe.
Se ntoarser la main. Charlie o lu spre est, ctre Sierra. Christine rmase pe bancheta din spate,
citindu-i lui Joey, vorbindu-i, fcnd, fr prea mare succes, eforturi disperate s-l scoat din
carapacea lui.
Ploaia se opri.
Vntul se ntei.
Urmar primii fulgi de zpad.

48.
Mama Grace se afla n Oldsmobile. O nsoeau opt discipoli n cele dou furgonete albe. Erau pe
Interstate 5, n inima inutului californian, traversnd cmpii imense, unde recolta nflorea chiar i n
toiul iernii.
La volanul Olds-ului era Kyle Barlowe, cnd nerbdtor i nervos, cnd plictisit i adormit, uneori
scit de monotonia drumului lung i a peisajului cenuiu.
Dei sursele de informare care alimentau biserica din diferite departamente sau din alte puncte
nu aveau nicio tire despre Joey Scavello i mama lui, se ndreptau spre nord de Soledad, doar pentru
c Grace susinea c biatul i cei care l protejau o apucaser ntr-acolo. Pretindea c aflase acest
lucru dintr-o viziune pe care o avusese noaptea trecut.
Barlowe era sigur c ea nu avusese nicio viziune i c acum mergeau pe bjbite. O cunotea prea
bine s se lase prostit. i nelegea starea. Dac ar fi avut cu adevrat vreo viziune, ar fi fost
exuberant. Dar era bosumflat, tcut, ncruntat. Bnuia c ea ncepuse s piard controlul, dar nu
voia s le spun c nu mai putea s intre n contact cu lumea spiritelor.
Era ngrijorat. Oare incapacitatea ei de a intra n legtur cu Dumnezeu, i faptul c nu mai putea s
cltoreasc pe cellalt trm pentru a lua legtura cu ngerii i spiritele celor mori nsemna c nu
mai era mesagerul ales al Domnului? C misiunea ei nu se mai bucura de binecuvntarea Domnului?
Sau s nsemne c puterea diavolului pe pmnt crescuse att de dramatic nct Fiara se putea
interpune ntre Grace i Dumnezeu? i dac aceasta era cauza, nsemna c Amurgul era foarte
aproape, c Antichristul se va arta curnd i astfel va ncepe domnia de o mie de ani a rului pe
pmnt.
i arunc lui Grace o privire furi. Privea int naintea ei, prin ploaie, spre drumul drept ca o
sgeat. Era pierdut n gnduri. Prea mai btrn dect sptmna trecut. mbtrnise cu zece ani
n ultimele zile. Nefiresc de mult. Prea fragil, cenuie, lipsit de via. Dar nu numai faa ei era
cenuie. La fel i erau i hainele. Din motive pe care Barlowe nu le prea pricepea, Grace se mbrca
ntotdeauna, din cap pn-n picioare, cu o singur culoare. El o punea pe seama religiei i a viziunilor

ei, dar nu era prea sigur. Se obinuise cu echipamentul ei monocrom. Acum era ns prima oar cnd o
vedea n cenuiu. De obicei purta galben, albastru, rou-aprins, rou-ionatan, rou-sngeriu, verde, alb,
purpuriu, violet, portocaliu, roz, trandafiriu. Alesese ntotdeauna culori strlucitoare, niciodat ceva
att de sobru ca azi.
Nici ea nu se ateptase s se mbrace n cenuiu. n dimineaa aceea, dup ce plecaser de la motel,
trebuise s cumpere pantofi cenuii, pantaloni cenuii, o bluz i un pulover gri pentru c nu avea
nicio hain de culoarea asta. Se simise ngrozitor, aproape n pragul isteriei pn n clipa n care se
vzuse complet mbrcat n cenuiu. E o zi cenuie pentru spiritul lumii, gndise ea. Toat energia
e cenuie. i eu nu sunt sincronizat. Nu m asortez, nu sunt n ton cu el. i trebuie s fiu! Dorise i
bijuterii, pentru c i plceau foarte mult, dar fusese greu s gseasc inele, brri i broe cenuii.
Cele mai multe bijuterii erau strlucitoare. n cele din urm trebuise s se mulumeasc doar cu un
irag de perle cenuii. Acum prea straniu s o vezi fr nici un singur inel pe degetele ei palide i
osoase.
O zi cenuie n spiritul lumii.
Ce s fi nsemnat asta? Era de bine sau de ru?
Judecnd dup comportamentul lui Grace, era de ru. Foarte ru. i timpul se scurgea cu
repeziciune. Aa spusese Grace de diminea, dar pn acum nu ntocmise niciun plan. Timpul se
scurgea cu repeziciune, iar ei se pierduser, innd-o spre nord, pe baza unei simple intuiii.
Barlowe era speriat. l mai chinuia nc gndul c ar fi un lucru groaznic s ucid, indiferent pe cine
i chiar n numele Domnului, pentru c asta l-ar fi aruncat napoi, pe vechile poteci de odinioar. Era
mndru de sine pentru c rezistase impulsurilor ctre violen care l ncercaser mai demult. Era
mndru i pentru modul n care se integrase n lume, chiar dac-i fusese mai greu, i se temea c o
crim ar fi atras-o i pe a doua. Oare era bine s ucizi fie chiar i n numele lui Dumnezeu? tia c
era un gnd ru, dar nu se putea descotorosi de d. Uneori cnd o privea pe Grace avea senzaia
nelinititoare c se nelase cu totul asupra ei, c ea nu era omul lui Dumnezeu dar sta era un gnd
nc i mai ticlos. Fapt era c Grace l nvase c existau i lucruri ca, de exemplu, valorile morale
i acum nu se putea abine s nu le aplice la tot ceea ce fcea.
Oricum, dac Grace avea dreptate n legtur cu biatul i cu siguran c aa era timpul se
scurgea prea repede, i nu era nimic de fcut. Nu le rmnea dect s alerge mai departe, ateptnd ca
ea a reintre n legtur cu lumea spiritelor, i s sune din timp n timp la biserica din Anaheim pentru
a afla ceva nouti.
Barlowe aps ceva mai tare pe accelerator. Alergau deja cu 70 de mile, ceea ce reprezenta probabil
limita admis pentru o astfel de vreme, chiar pe o autostrad ca aceea. Dar ei erau cei Alei, nu-i aa?
Iar Dumnezeu nsui veghea asupra lor. Barlowe continu s accelereze pn ce acul vitezometrului
indic 80. n spatele lui, cele dou furgonete accelerar i ele.

49.
Aa cum le spusese Madigan, jeep-ul era ntr-o stare excelent. Ajunseser fr probleme la lacul
Tahoe joi dup-amiaz.
Christine era ngrijorat, dei Joey prea s-i mai fi revenit. Manifesta interes pentru noul decor n
care poposiser i aceasta era o schimbare binevenit. Biatul nu era mai vesel, ci doar puin mai vioi.
Christine i ddu abia atunci seama c pn n ziua aceea Joey nu mai vzuse zpad dect n reviste,
n poze, la TV i n filme. Acolo era zpad din belug. Cu att mai bine. Copacii gemeau de atta
zpad, iar pmntul era acoperit parc de o mantie alb. Din cerul de culoarea oelului se cerneau
fulgi proaspei i, conform buletinului meteo de la radio, peste noapte, fulguiala abia strnit avea s

se transforme ntr-o adevrat furtun.


Lacul, plasat la grania dintre dou state, se afla jumtate n California i jumtate n Nevada. n
partea californian a oraului din South Lake Tahoe erau multe moteluri unele surprinztor de
prginite pentru o zon turistic att de ncnttoare i scump multe magazine, prvlii cu buturi
i restaurante. n zona Nevadei se aflau cteva hoteluri mari, cazinouri, tot felul de stabilimente de
jocuri, fr a rivaliza ns cu Las Vegas. De-a lungul malului nordic, semnele urbanismului erau mai
modeste, iar interveniile arhitectonice ale omului se integrau mai bine n natura locului dect cele din
partea sudic. De ambele pri ale graniei, att la nord ct i la sud, se afla unul dintre cele mai
frumoase peisaje de pe pmnt, pe care muli europeni l numesc Elveia Americii: piscuri acoperite
cu zpad, strlucitoare chiar n zilele nnorate, pduri seculare de pin, brad, molid i alte conifere; pe
timpul verii, acest lac era cel mai curat, limpede i cel mai viu colorat din ntreaga lume, cu nuane de
albastru irizat i verde strlucitor, cu ap att de transparent nct i se putea vedea fundul la o
adncime de 60 sau chiar 80 de picioare.
S-au oprit la un magazin din partea nordic. Era o cldire mare, cu un aer provincial, umbrit de
larici i molizi. i acolo se gsea cea mai mare parte a produselor pe care le cumpraser deja ieri n
Santa Barbara, lucruri pe care nu le-ar fi bgat vreodat n frigider sau dulap la Wile-Away Lodge.
Alimentele perisabile li se terminaser deja, aa c fcur din nou provizii de lapte, ou, brnz,
ngheat i tot felul de produse congelate.
La rugmintea Christinei, casierul aez lucrurile congelate ntr-o cutie din carton tare, cu capac,
izolndu-le astfel de celelalte cumprturi. n parcare, Charlie fcu nite guri n cutia de carton.
Cumpraser o frnghie de rufe din nailon pe care o vr prin gurile practicate n carton. Leg apoi
cutia de portbagajul metalic fixat deasupra jeep-ului. Cum temperatura era sub zero grade, nimic din
coninutul cutiei nu se putea altera n drum spre caban.
n timp ce fixau cutia (sub privirile tot mai curioase ale lui Chewbacca aflat n main), Christine
observ c cele mai multe din automobile aveau fixate pe capot suporturi pentru schiuri.
Dintotdeauna i dorise s nvee s schieze. Nu o dat i promisese c vor lua, att ea ct i Joey,
lecii de schi. i dorea s nceap amndoi odat, mai cu seam c vrsta biatului i permitea aa
ceva. Ar fi fost att de distractiv. Acum, acesta devenise unul din multele lucruri pe care probabil c
nu le vor face niciodat mpreun
Era un gnd chinuitor. Neobinuit de chinuitor. tia c trebuie s-i menin o stare de spirit ct mai
bun, mcar de dragul lui Joey care, dac i-ar fi sesizat pesimismul s-ar fi prbuit i mai adnc n
groapa psihologic pe care prea s i-o sape de unul singur.
Nu se putea elibera ns de tristeea care o mpovra. Buna dispoziie i pierise i avea senzaia c no s-o mai regseasc niciodat.
i impuse s se bucure de aerul rece i tare. Dar nu reui dect s-l gseasc muctor i neplcut.
Dac s-ar fi strnit vntul, vremea ar fi devenit insuportabil.
i spuse c zpada era minunat i c normal ar fi fost s se bucure de ea. Dar zpada i prea ud,
rece, imposibil.
Se uit la Joey. Sttea lng ea, privindu-l pe Charlie care tocmai termina de legat cutia. Aducea
mai mult cu un btrn mititel dect cu un copil. Nu fcea bulgri de zpad. Nu-i scosese nici limba
s prind pe ea civa fulgi. Nu fugise s se dea pe gheaa ivit n parcare. Nu fcuse niciunul din
lucrurile pe care le-ar fi fcut orice bieel dac ar fi pus piciorul pe zpad pentru prima oar n viaa
lui.
E la fel de obosit ca i mine, i spuse Christine. A fost o zi lung. Niciunul dintre noi nu a avut o
clip de rgaz de duminica trecut. Abia dup un prnz adevrat, i opt ore zdravene de somn fr
comaruri i fr s ne trezim de zeci de ori la fiecare zgomot imaginar de pai abia atunci ne vom
simi mai bine. Sunt sigur. Absolut sigur.

Zadarnic ncerca s se conving singur c mine se vor simi mai bine i c situaia se va
mbunti. n ciuda distanei parcurse pn la acest rai n care i cutau adpost, nu se simea n
siguran. Nu era vorba doar de faptul c pe urma lor se aflau o mie de fanatici religioi care, mai mult
ca orice, le doreau moartea. Ar fi fost de ajuns de ru i att. Dar mai era ceva, o for stranie, uciga,
iscat din copacii nali, aflai pretutindeni, o for care se fcea simit din toate direciile; era ceva
claustrofobic n felul cum munii i zideau n pntecul lor, o ameninare greu de definit care struia n
umbrele rigide i n lumina cenuie de iarn revrsat asupra imensei fortree. Nu s-ar fi simit
niciodat n siguran aici.
De fapt nu muntele era de vin. Nicieri nu s-ar fi simit n siguran.
Ieir din drumul principal care nconjura lacul i o luar n sus, pe un drum forestier, plin de
hrtoape i dmburi. De-a lungul lui erau case cndva scumpe i cabane ascunse n spatele
copacilor masivi. Dac n umbrele de un purpuriu ntunecat n-ar fi strlucit luminie vesele, nici n-ai
fi observat cele mai multe din acele cldiri. Chiar i n timpul zilei acestei eterne nserri era nevoie
de lumin.
Pe marginea drumului se ngrmdeau nmei de zpad reducndu-l cteodat la o fie ngust.
De fapt nici nu treceau prea multe maini. Nu ntlnir dect dou: un alt jeep, cu un plug n fa, i o
Toyota Land Rover.
n apropiere de ieirea de pe drumul pavat, Charlie hotr s pun lanurile antiderapante. Dei pe
acolo trecuse de curnd un plug, insulele de zpad care acopereau carosabilul erau mai dese dect pe
pantele de jos ale urcuului, iar peticele de ghea erau mai mari. Opri ntr-o parcare de pe marginea
drumului, aflat chiar n faa muntelui i scoase lanurile din portbagaj. Termin treaba n 20 de
minute i constat ngrijorat repeziciunea cu care apunea soarele n spatele norilor ncrcai cu zpad.
Pornir din nou, n zngnitul lanurilor i ieir curnd din drumul asfaltat care se continua cu un
altul mult mai ngust i mai prost. Pe prima jumtate de mil fusese i el curat, dar fiind att de
ngust zpada l acoperise repede la loc. Cu toate acestea, ncet dar sigur, jeep-ul i continu
ascensiunea.
Charlie nu inea cu orice pre s ntrein o conversaie. N-avea niciun rost s fac vreun efort n
acest sens. De cnd placaser din Sacramento, chiar de diminea, Christine devenise din ce n ce mai
puin comunicativ. Acum era la fel de tcut i retras ca i Joey.
Era deprimat de aceast schimbare n atitudinea ei, dar i nelegea perfect dezndejdea. Muntele,
care de obicei l nviora, transmindu-i un sentiment tonic de voie bun, nermurire i libertate, i se
prea acum nbuitor, apstor. Nici mcar trecerea printr-o pajite larg, lipsit de copaci, nu-i
schimb starea de spirit.
Christine se ntreba probabil dac venirea lor aici nu era cumva o greeal serioas.
Acelai lucru se ntreba i Charlie.
Dar nu mai aveau niciun alt loc de refugiu. Cu oamenii lui Grace pe urmele lor, urmrii de poliie
prin ntreaga Californie, fr s poat avea ncredere n autoriti, i nici mcar n oamenii lui Charlie,
le rmnea o singur ans: aceea de a se retrage ntr-un loc unde nimeni nu i-ar fi putut depista, un
loc ct mai ferit.
Charlie i spuse c fcuser lucrul cel mai nelept, c fuseser precaui la cumprarea mainii; c
plnuiser foarte bine lucrurile i se micaser cu o vitez i o suplee remarcabile, c ei erau cei care
conduceau jocul. Probabil c vor sta aici doar o sptmn, pn cnd Grace Spivey va fi prins fie de
oamenii lui, fie de poliie.
Dar n ciuda a tot ce-i spunea, ncercnd s-i recapete curajul, simea c lucrurile i scap de sub
control. l ncolea panica. Muntele i aprea mai curnd ca o capcan dect ca un rai. Avea senzaia c
danseaz pe srm.
ncerc s se gndeasc la altceva. ncepea s nu mai judece limpede. Pentru moment, emoiile

puseser stpnire pe el. Pentru a reui s analizeze cu calm situaia, trebuia s i-o scoat pe ct
posibil din minte pe Grace Spivey.
Cabanele deveneau tot mai rare, iar dup trei sferturi de mil aproape c dispruser.
Dup prima jumtate de mil, drumul nu mai era curat. Disprea sub zpada groas. Charlie trase
frna de mn i opri motorul.
Unde e cabana? ntreb Christine.
La o jumtate de mil de aici.
i ce facem?
Mergem pe jos.
Ne punem apreschiurile?
Chiar aa. De-aia le-am cumprat.
N-am mai folosit niciodat aa ceva.
Ai s nvei.
Dar Joey
O s-l ducem pe rnd. Apoi o s rmn n caban n timp ce noi ne ntoarcem
S stea acolo de unul singur?
O s aib cinele i va fi n deplin siguran. Spivey nu avea cum s afle c vom veni aici. Nu-i
simt prezena pe nicieri.
Joey nu protest. Nici nu prea s-i fi auzit. Se uita pe geam dei nu putea s vad nimic prin sticla
aburit de propria-i respiraie.
Charlie cobor din main i tresri cnd aerul ngheat al iernii i nfipse colii n obrazul lui. Era
cu mult mai frig dect la magazinul de lng lac. Fulgii de zpad erau enormi i dei. Se nvrtejeau
din cerul nefiresc de jos, purtai de o suflare uoar de vnt. Dar vntul se ntei brusc, chiar n timp ce
el se oprise o clip s priveasc pdurea. Copacii i bteau coroanele unii de alii, prnd c se
ghemuiesc, gata s se npusteasc din marginea pajitii.
i veni n minte o poveste veche: Scufia roie. Parc vedea n faa ochilor desenele nostime din
cartea de povesti pe care o avusese n copilrie. Una din ele o nfia pe Scufia roie croindu-i
drumul prin pdurea sumbr, bntuit de lupi.
Asta i aminti de Hansel i Gretel, care se rtciser i ei prin pdure. Astfel ajunse cu gndul la
vrjitoare.
Vrjitoarele care i vrau pe copii n cuptor i i mncau.
Iisuse, niciodat nu-i dduse seama ct de groaznice puteau fi unele basme!
Fulgii deveniser parc mai mici i se ndeseau cu fiecare secund.
ncetul cu ncetul, vntul ncepu s uiere.

Christine era uluit ce repede nvase s mearg cu nclrile acelea grele pentru zpad. i ddu
seama ct de dificil dac nu chiar imposibil ar fi fost drumul fr ele, mai cu seam c aveau de
crat i pachetele. Pe alocuri, vntul spulberase complet zpada de pe suprafaa pajitii, dar n alte
pri, acolo unde n calea vntului apreau obstacole ct de mici, apruser nmei nali de opt, zece
sau chiar dousprezece picioare. Zpada umpluse fiecare scorbur i nivelase depresiunile. Dac ar fi
trebuit s traversezi zona ascuns sub zpad fr nclrile acelea, te-ai fi putut scufunda ntr-o
adncitur din care ar fi fost greu s mai iei.
Lumina cenuie a dup-amiezii avea un efect tulburtor: ntindea curse prin jocuri de umbre sau
luciri fulgertoare, nelnd asupra distanelor i distorsionnd forma lucrurilor. Cte un dmb de
zpad lua forma unei vi, pn cnd ajungeau n dreptul lui i i ddeau seama c trebuie s urce i
nu s coboare.
Lui Joey i veni mult mai greu dect Christinei s se deprind cu apreschiurile, dei ale lui erau cu

mult mai mici. Pentru c ziua se micora vznd cu ochii, i pentru c nu voiau s termine descrcarea
jeep-ului pe ntuneric, nu aveau timp s-l nvee cum s mearg n apreschiuri. Charlie l lu n brae
i l duse aa.
Dei destul de mare, Chewbacca nu era prea greu, aa c picioarele lui nu strpungeau crusta de
zpad, rmnnd pe suprafaa ei. Avea un instinct anume pentru a evita locurile unde crusta era prea
subire sau zpada afnat. tia s ocoleasc fundturile pline cu zpad i s aleag locurile dezgolite
de vnt. Totui se scufundase de trei ori n zpad; o dat reuise s ias singur, de dou ori trebuise
ajutat.
De la main urcar o pant de vreo trei sute de iarzi, pn la captul pajitii. De aici, drumul
nghiit de zpad care erpuia printre copaci i purt mai departe pe o creast destul de lat, avnd n
dreapta o poriune de teren mpdurit, iar n stnga o vale nesat de copaci. Dei pn la cderea
nopii mai era cam o or, valea fusese deja npdit de umbre cenuii, albastre i purpurii, care ceva
mai trziu se dizolvar toate ntr-un negru dens. De jos nu se zrea nicio lumin. Christine i spuse c
acolo nu existau locuine.
nelesese deja c Charlie era cu mult mai grozav dect ai fi crezut la prima vedere, totui era
surprins de puterea i rezistena lui. Bagajul pe care l cra ea n spate i se prea greu ca un bloc de
piatr. Bagajul lui Charlie, dei mai mare i mai greu, nu prea s-l deranjeze ctui de puin. Ba l
ducea i pe Joey n spate i se oprise doar o dat, dup primul sfert de mil, lsndu-l jos ca s-i mai
trag sufletul.
Dup o sut de iarzi, drumul prsi creasta i continu de-a lungul muntelui, pe o curb de nivel, iar
dup vreo cincizeci de iarzi ncepu s urce din nou. Copacii deveniser mai groi, mai mari i mai
stufoi i, pe alocuri, drumul adpostit de ei devenise att de ntunecat, nct ai fi putut crede c e deja
noapte.
Ajunser ntr-o alt pajite, mai larg dect cea n care i lsaser maina i lung cam de patru
sute de iarzi.
Aici e cabana, spuse Charlie i cuvintele lui nir nsoite de nori dei de aburi.
Christine nu vzu nimic.
Se opri i el, l ls jos pe Joey i le art:
Acolo. La captul cel mai ndeprtat, n faa liniei de copaci. Chiar lng ea e o moar de vnt.
Vzu mai nti moara de vnt, surprinznd micarea paletelor. Era o moar nalt, scheletic, fr
nimic pitoresc, aducnd cu o sond de petrol i nu avea nimic comun cu imaginea olandez a unei
mori de vnt. Prea ceva foarte utilitar i, n acelai timp, foarte urt.
Att cabana ct i moara se armonizau bine cu copacii din spate, att ct putea s-i dea seama la
ora aceea.
Nu mi-ai spus nimic despre moar, spuse ea. E un generator de curent electric?
Exact. Obrazul, nasul i brbia i deveniser roii din cauza gerului. i sufl nasul. Distribuie i
ap cald.
i nclzirea e electric?
Nu. Puterea unei astfel de mori e limitat, chiar ntr-un loc att de vntos ca sta.
Fermoarul hainei lui Joey se desfcuse, lsnd la vedere fularul. Christine se aplec deasupra lui
pentru a-i aranja mbrcmintea. Faa i era mai curnd roie dect mbujorat, i ochii i se umpluser
de lacrimile provocate de ger.
Aproape am ajuns, efule.
El nclin din cap.
Dup cteva minute, i continuar urcuul, cu Chewbacca alergnd naintea lor de parc ar fi
neles c punctul final al drumului lor era cabana.
Era o construcie de lemn, devenit argintiu n urma intemperiilor. Dei acoperiul din ipci de cedru

era foarte nclinat, pe el se lipiser petice de zpad. Ferestrele preau ngheate. Treptele erau
acoperite de zpad.
i scoaser apreschiurile i mnuile.
Charlie lu o cheie, ascuns n crptura unuia dintre stlpii verandei. De pe u se desprinser
bucele de ghea. Balamalele ngheate scrir scurt.
Intrar. Christine fu surprins ct de plcut era n caban.
Parterul era alctuit dintr-o camer enorm, cu o mas lung din pin, care ajungea pn n dreptul
buctriei, ce ocupa spaiul din spate, i un fel de living-room cu duumea de stejar lustruit, avnd
carpete din fii mpletite, canapele i fotolii confortabile de un verde nchis, lmpi din alam, perei
lambrisai, perdele n stil scoian n care domina verdele, asortate cu fotoliile i canapelele i un
cmin masiv din piatr care alctuia o firid. Jumtate din parter era complet deschis spre etajul
mrginit de o galerie. La etaj, trei ui nchise ddeau n trei camere.
Dou dormitoare i o baie, spuse Charlie.
Efectul era rustic i totui ct se poate de civilizat. O poriune acoperit cu gresie separa ua de la
intrare de podeaua din stejar a salonului. Acolo i scoaser nclrile pline de zpad. Apoi
inspectar ntreaga cldire. Mobila era acoperit de praf i aerul era nchis. Nu era lumin pentru c
instalaia fusese deconectat de la tabloul electric aflat la moar. Charlie voia s mearg i s repun
instalaia n funciune. Promise c va rezolva problema n cteva minute. Dar toate cele trei cmine
cel mare din salon i celelalte, mai mici, din fiecare camer erau pline de buteni tiai i de surcele
pentru c Charlie obinuia s fac focul n toate cele trei ncperi. Cminele erau prevzute cu
Heatolator, ceea ce asigura o cldur plcut chiar i pe vremea cea mai geroas.
Cel puin aici n-a ptruns nimeni s devasteze locul, spuse el.
Crezi c ar fi fost greu? ntreb Christine.
N-a zice. Ct timp vremea e bun, e mereu cte cineva pe aici. Cnd drumul se nzpezete i
numai e nimeni care s aib grij de cas, cei mai muli dintre eventualii sprgtori habar n-au c ar
exista vreo caban chiar aa de departe, n pdure. Iar cei care o tiu consider probabil c prada
nu le-ar rsplti efortul. i totui, de fiecare dat cnd vin primvara, m mir c locul nu a fost clcat.
Flcrile jucau n cmin i supapele Heatolatorului expediau jeturi de aer cald n camera imens.
Chewbacca se lungise deja pe o carpet, cu capul sprijinit pe labe.
i acum ce mai urmeaz? ntreb Christine.
Charlie deschise una din cutii, scoase o lantern, apoi spuse:
Tu i Joey desfacei bagajele i eu m duc s restabilesc curentul.
Christine cr mpreun cu Joey toate pachetele n buctrie, n timp ce Charlie i puse iar ghetele.
Dup ce plec, ei aezar conservele pe rafturi i acum aproape c semnau cu o familie n vacan la
munte pentru o sptmn sau dou. Aproape. Ea ncerc s nvioreze atmosfera, cntnd cntece
vesele, glumind, prefcndu-se c ntreaga aventur i face plcere, dar, fie c biatul i nelesese
jocul, fie c nici nu-i psa, abia dac rspundea la voioia ei. Nu reui s-i smulg niciun zmbet.

Acompaniat de huruitul monoton al morii, Charlie cur cu o lopat zpada de la ua care nchidea
treptele ctre camera de sub moar. Cobor dou rnduri de trepte abrupte. Temperatura din camera
bateriilor era sub zero. Jos se trezi ntr-un fel de cea albstruie din cauza creia nu putea s vad
fulgii. De aici, preau o ploaie de funingine. Scoase lanterna din buzunarul hainei i o aprinse. Se afla
n faa unei ui masive din metal. Cheia uii de la intrare se potrivea i la cea metalic, aa c n clipa
urmtoare intr n camera bateriilor, unde totul prea n ordine; cabluri, douzeci de baterii de mare
capacitate, vechi de zece ani, aliniate pe o banc solid, o plac de beton pe care se aflau toate
mainriile, un rastel cu unelte.
Simi mirosul greu i imediat i descoperi sursa. tia c trebuie s se ocupe i de problema asta, dar

mai nti aps pe toate ntreruptoarele. Cele dou becuri fluorescente din tavan se aprinser.
Descoperi cei trei oareci mori, intrai n putrefacie, unul n mijlocul camerei, ceilali doi ntr-un
col, chiar lng banca bateriilor.
Trebuiau puse curse sau otrav, mai cu seam iarna, cnd oarecii i cutau aici adpost. Altfel, ar
fi ros toat izolaia cablurilor iar n primvar instalaia electric ar fi fost distrus.
oarecele din mijlocul ncperii murise demult. Procesul de descompunere distrusese n cea mai
mare parte micul cadavru. Rmseser oase, blan, bucele de piele nprlit i alte cteva resturi.
Ceilali doi muriser mai de curnd. Cele dou corpuri erau umflate i descompuse. Orbitele
colciau de viermi. Muriser doar de cteva zile.
Scrbit, Charlie iei, lu lopata, se ntoarse, adun cele trei strvuri, le duse n pdure i le azvrli
printre copaci. Chiar dup ce scp de ei, i dei se strnise un vnt puternic dinspre munte, care spla
lumea de toat mizeria ei, Charlie era urmrit de duhoarea morii care i invadase nrile. Ciudat, dar i
se prea c simte mirosul tot drumul pn la camera bateriilor, unde l regsi plutind n aerul umed.
Nu avusese timp s fac o inspecie serioas a instalaiei. Se hotr totui s arunce o privire rapid
pentru a se convinge c oarecii muriser nainte de a provoca vreo stricciune. Cablurile prezentau
rosturi uoare n unele locuri. Dar nu era niciun pericol s rmn pe ntuneric din pricina
sabotajului comis de roztoare.
Aproape c se declar mulumit de felul cum se prezenta instalaia, cnd auzi un zgomot ciudat,
amenintor n spatele lui.

50.
Ziua se topea n ntuneric. Culoarea se scurgea din cutele peisajului, lsnd copacii, colinele i
ntreaga natur ntr-un cenuiu ca asfaltul.
Kyle Barlowe aprinse farurile i se aplec peste volanul Oldsmobilului, strngndu-l cu putere.
Acum. Acum tiau cu adevrat unde merg. Aveau o certitudine. Informaii. Un plan nchegat. Nu
mai mergeau orbete, la voia ntmplrii, spre nord doar pentru c aa li se prea. Acum tiau unde era
biatul. Unde ar trebui s fie. Acum aveau o destinaie i Barlowe ncepuse s cread din nou n
puterile Mamei Grace.
Ea se afla lng el, sprijinit de u, cufundat n somnul scurt dar foarte profund de care avea parte
din ce n ce mai rar. Bun. i merita odihna. Se apropia adevrata confruntare. Demascarea. Cnd se
vor afla fa-n fa cu diavolul, ea va trebui s dispun de toat energia pe care-o putea dobndi.
Dac Grace n-ar fi fost mesagerul Domnului, cum ar fi putut s ajung informaia vital pn la ei?
Reuise s demonstreze c avea dreptate, c spusese adevrul i de aceea trebuie ascultat cu
supunere.
Pentru moment, ndoielile lui dispruser.
Barlowe privi n retrovizor. Cele dou furgonete erau n urma lui. Erau nite cruciai. Cruciai cu
maini n loc de cai.

51.
Cnd Charlie auzi zgomotele stranii din spatele lui, se ntoarse, gata s se apere. Se atepta s o
vad pe Grace Spivey stnd n ua ncperii. Zgomotul ns nu era provocat de un om, ci de un
obolan.
Scrboenia rmsese ntre el i u. Era sigur c obolanul nu venise de afar, pentru c parte din

zgomotul pe care l auzise era bufnitura produs de goana lui pe sub nite utilaje. Ssia, scheuna,
privindu-l amenintor cu ochi sngerii, de parc ar fi vrut s-i taie retragerea.
Era un obolan de o mrime neobinuit, dar n ciuda dimensiunilor lui, care demonstrau c nu
suferise de foame, nu arta prea bine. Avea un aspect gelatinos, blana i pierduse luciul cptnd un
aspect unsuros. n dreptul urechilor avea cruste uscate de snge probabil iar din bot i picura snge.
Fusese otrvit. Acum, chinuit de dureri, putea deveni un adversar periculos.
Putea fi i alt explicaie, nc mai respingtoare: aceea c nu fusese otrvit, iar spuma de la botul
lui era semnul turbrii. S fi fost roztoarele purttoare ale turbrii ca pisicile sau cinii? n fiecare
an, garda sanitar local descoperea prin munii Californiei cteva animale atinse de turbare. Uneori
erau puse sub carantin poriuni ntregi ale parcului natural, pn cnd se stabilea dac nu era vorba de
vreo epidemie de turbare.
obolanul din faa lui prea mai curnd otrvit. Dar dac se nela i obolanul l-ar fi muscat
Acum i-ar fi dorit s aib la el lopata cu care dusese oarecii. N-avea nicio arm, cu excepia
revolverului, dar nu-i venea s-l foloseasc: era ca i cum ar fi vrut s vneze fazani cu tunul.
i ndrept spatele, dar micarea provoc agitaia obolanului, care se apropie de el.
Sri napoi, apropiindu-se de perete.
Venea repede spre el, chiind. Dac i s-ar fi repezit la picioare
l izbi zdravn cu vrful bocancului. Lovitura arunc animalul de-a lungul ncperii pn ce se izbi
de perete cu un ipt ascuit. Czu cu spatele pe podea.
Charlie ajunse la u i iei nainte ca obolanul s se ridice. Urc scrile i apuc lopata apoi se
ntoarse.
Gsi obolanul chiar n ua slii bateriilor, prad unei agitaii stranii, emind un zgomot ca un ipt
amestecat cu ssial i bocet, care l nfior pe Charlie. l izbi din nou.
Mnuia lopata ca pe un ciocan. Lovi obolanul a treia oar, pn cnd acesta ncet s mai ipe. l
privi iar i l vzu tremurnd. Lovi din nou mai tare, pn cnd animalul rmase nemicat, cu
siguran mort. Ls ncet lopata din mn, abia respirnd.
Cum putuse un obolan de asemenea dimensiuni s intre n sala bateriilor, care fusese ncuiat?
oarecii da, era de neles. Ei se puteau folosi de cea mai nensemnat crptur ca s se strecoare
nuntru. Dar obolanul sta era mai mare dect douzeci de oareci pui la un loc. Ar fi avut nevoie
de o gaur de cel puin trei sau patru inci, i, cum tavanul era din beton armat iar pereii din blocuri de
piatr ntrite cu mortar, Charlie nu vedea cum de reuise diavolul la s ptrund n camer. Podeaua,
ca i ua, era din metal. Amndou inatacabile i fr vreun semn de violare.
S fi stat nchis aici nc din toamn, cnd ultimii turiti se pregteau s prseasc locul sau cnd
firma care se ocupa de caban venise s-o pregteasc pentru perioada de iarn? Nu. Ar fi mncat mai
demult din otrav i ar fi fost mort de luni de zile. Dar fusese otrvit de curnd; deci ptrunsese aici
doar de puin vreme.
Inspect camera, cutnd o posibil intrare pentru obolani, dar nu gsi dect nite ciupituri n
mortar, pe unde un oarece n niciun caz altceva de dimensiuni mai mari abia s-ar fi putut strecura,
dar numai dup ce ar fi reuit s-i asigure accesul printre spaiile goale dintre blocurile duble ale
pereilor.
Era un mister, i pe cnd se uita la obolanul mort, avu senzaia nfiortoare c scurta, dar violenta
confruntare cu dezgusttoarea creatur nsemna mai mult dect s-ar fi putut crede la prima privire, c
avea o semnificaie mult mai profund, c obolanul simboliza ceva. Firete c pe el, care n copilrie
fusese terorizat de obolanii din cocioaba n care trise, aa ceva l-ar fi impresionat n orice situaie.
i aminti de benzile desenate sau de filmele cu scene de groaz n care apreau cimitire pline de
obolani la pnd. Moarte. Asta simbolizau, de regul, obolanii. Moarte, decdere i rzbunarea celor
mori. Aa c poate i sta prevestea ceva. Poate l avertiza c moartea sub nfiarea lui Grace

Spivey i va nsoi pn aici, n muni. l avertiza s fie pregtit.


Se cutremur. Nu. Se lsa trt de imaginaie. Ca atunci, cnd, n biroul lui, uitndu-se la Joey,
vzuse doar un schelet acolo unde ar fi trebuit s vad faa biatului. Era, ca i acum, o nchipuire. Nu
credea n prevestiri. Moartea nu-i putea ajunge aici. Grace Spivey nu avea cum s le descopere
ascunztoarea. Nu putea. Nici ntr-o mie de ani.
Joey nu va muri.
Era n siguran.
Cu toii erau n siguran.

Christine n-ar fi vrut s-l lase singur pe Joey n cas, n timp ce ea i Charlie se ntorceau la jeep s
mai ia din bagaje. tia c Grace Spivey nu bntuia pe-aproape. tia c locuina era sigur i c nimic
nu s-ar fi putut ntmpla n scurtul timp ct lipseau. i totui era ngrozit c i-ar fi putut gsi biatul
mort la ntoarcere.
Dar Charlie nu putea s aduc totul singur, ar fi greit dac ar fi crezut aa ceva. Iar Joey nu putea
s vin cu ei pentru c i-ar fi ncurcat, ncetinindu-le mersul, acum cnd i ultimele licriri ale
amurgului ameninau s se topeasc n noapte, iar furtuna devenea tot mai fioroas. Trebuia s
mearg, iar Joey s rmn. Nu aveau de ales.
i spuse c era chiar mai bine ca biatul s rmn singur cu Chewbacca, fie i pentru scurt timp,
pentru c astfel ea i Charlie i-ar fi putut demonstra ct de sigur este locul pe care l aleseser. Poate
c aa i-ar fi revenit sigurana de sine i sperana.
i totui, dup ce l mbri, l srut, l ncuraj i-l ls pe recamierul verde din faa cminului,
aproape c nu gsi puterea s-l lase singur. Cnd nchise ua, privindu-l pe Charlie cum o ncuia, se
simi cuprins de o fric att de violent nct aproape c i se fcu ru. Pe cnd iei din verand,
cobornd scrile acoperite de zpad, simi cum i se taie picioarele, paraliznd-o. Fiecare pas care o
deprta de caban prea s fie fcut pe o planet a crei for gravitaional era de cinci ori mai mare
ca a pmntului.
Vremea se stricase nc de la venirea lor din poiana n care lsaser jeep-ul. Acum, violena furtunii
i acapara gndurile, fcnd-o s-i uite celelalte spaime. Vntul btea cu 20-30 de mile pe or, n
rafale puternice care, n rstimpuri, l fceau s ajung la 50, traversnd muntele ca nite duhuri
aductoare de moarte, zguduind copacii imeni. Fulgii nu mai erau mari i pufoi. Deveniser mici,
zburtcii de vnt, nlndu-se uneori spre cer cu micri smucite. La urcare nu purtaser ochelari de
schi, dar acum Charlie insist s i-i pun. Dei ea obiectase iniial, pentru c masca o sufoca, era
acum fericit c o are, deoarece gerul devenise foarte aspru, probabil c erau minus zece grade, chiar
dac nu punea la socoteal i asprimea vntului. Chiar prin ochelari, acele spulberate de vijelie
reueau s-i mute obrazul. Fr masc, probabil c ar fi degerat.
Cnd ajunser la main, ntunericul cotropise pmntul i li se prea c se afl pe fundul unei oale
imense pe care cineva o acoperise cu un capac. Zpada se ngrmdise deja n jurul roilor jeep-ului,
iar broasca era aproape ngheat i se opunea cu ncpnare ncercrilor lui Charlie de a o
deschide
i umplur rucsacii cu muniie, conserve, cutii cu alimente, chibrituri i alte lucruri. Charlie leg
cei trei saci de dormit cu o curea pe care i-o petrecu apoi, pe dup mijloc, aa nct s-i poat tr
dup el; erau confecionai dintr-un material uor i rezistent, care aluneca uor pe zpad. Charlie era
sigur c nu va avea btaie de cap din cauza lor. Ea lu carabina prevzut cu o bandulier, iar el arma
de vntoare. Niciunul dintre ei nu ar mai fi putut s adauge ceva bagajului fr s se ncline sub
greutatea lui. Dei erau ncrcai ca nite pomi de Crciun, n main mai rmseser destule lucruri.
Ne ntoarcem s le lum i pe astea, spuse Charlie strignd pentru a se face auzit prin mugetul
furtunii.

Dar s-a ntunecat, protest ea, dndu-i seama ct de uor s-ar fi putut rtci n furtuna orbitoare
de zpad.
Mine, spuse el. Ne ntoarcem mine.
Christine ncuviin cu o micare a capului. El ncuie jeep-ul, dei vremea ticloas era cea mai
bun paz mpotriva hoilor. Niciun manglitor care se respect, obinuit s triasc lejer din munca
altora, n-ar fi ieit pe o noapte ca asta.
Drumul de ntoarcere dur mult mai mult dect cel de la plecare. Acum erau mpovrai de bagaje,
vntul le sufla nprasnic n fa i, n loc s coboare, acum urcau. Mersul n apreschiuri pruse
surprinztor de simplu pn acum. Pe cnd se ntorceau spre prima poian ns, Christine simi dureri
ascuite n muchii picioarelor. tia c mine diminea va avea febr muscular.
Vntul sufla zpada aternut, nvemntndu-se cu pelerine i mantale care flfiau i se roteau. Se
formau vrtejuri ca nite plnii imense, ca nite sorburi care dansau bezmetic n lumina srac.
Diavolii de zpad preau fantome ngheate n umbr, spirite bntuind potecile ce duceau spre
acoperiul lumii.
Colinele preau mai abrupte dect prima dat, cnd ea i Charlie fcuser primul drum, nsoii de
Joey i de cine. Apreschiurile erau de dou ori mai mari dect la primul lor drum i de zece ori mai
grele.
ntunericul se ls pe cnd mai erau n pdure, nainte de a fi ajuns n poiana care-o domina. Nu se
puteau rtci pentru c pmntul acoperit cu zpad licrea stins i poteca se distingea clar printre
copacii dei.
Totui, n poian, vifornia dezlnuit tersese pn i fosforescena zpezii. Fulgii de nea erau aa
de dei, iar vntul nla asemenea nori de zpad, nct, dac n-ar fi fost luminile de la caban, fr
ndoial c ar fi pierdut drumul, rtcind nainte i napoi sau nvrtindu-se n cerc, pn cnd s-ar fi
prbuit istovii i ar fi murit, la numai patru sute de iarzi de adpost. Licrirea difuz, abia vizibil
care rzbtea de la caban era un ghid binevenit. Atunci cnd valurile de zpad nghieau pre de o
clip semnalul luminos, Christine trebuia s se lupte cu spaima, s se opreasc i s atepte pn cnd
ntrezrea iar plpndul far, pentru c, atunci cnd continua s mearg fr s mai vad luminile,
ntotdeauna fcea civa pai n alt direcie. Dei sttea chiar lng Charlie, adesea nu putea s-l
vad. Uneori vizibilitatea scdea pn la doi, trei pai.
Durerea din picioare deveni mai ascuit. Zvcnirile din umeri i spate erau insuportabile. Frigul i
se strecura pe sub hainele groase. Blestema furtuna dar se bucura totui de prezena ei. Pentru prima
oar dup attea zile ncepea s se simt n siguran. Asta nu era o furtun oarecare. Era un viscol n
toat legea! Acum erau complet desprii de lume. Izolai. Pn mine vor fi nzpezii cu totul.
Viscolul le asigura cea mai bun protecie. n orice caz, mine, Grace Spivey nu va fi n stare s
ajung la ei chiar dac, cine tie prin ce minune, ar fi descoperit unde se ascundeau.
Cnd, n cele din urm, reuir s ajung la caban, Joey era ntr-o stare de spirit mai bun dect la
plecarea lor. Culoarea i revenise iar n obraji. Dup o muenie de dou zile, devenise din noi vioi i
vorbre. Zmbea chiar. Schimbarea era uimitoare, chiar misterioas, dar mai trziu i ddur seama
c furtuna i inspira acelai sentiment de securitate ca i Christinei.
O s fim n siguran, nu-i aa, mami? spuse el. O vrjitoare n-ar putea s zboare pe mtur pe o
vijelie ca asta.
Nici vorb, l asigur Christine n timp ce se elibera de bagajul pe care l crase. n noaptea asta
toate vrjitoarele sunt intuite la pmnt.
Aa susine i regulamentul CFAV, adug Charlie.
Joey l privi mirat.
Ce-i aia CFAV?
Consiliul Federal de Administraie al Vrjitoarelor, l lmuri Charlie n timp ce i scotea

bocancii. Cel care elibereaz legitimaii pentru vrjitoare.


Ca s fii vrjitoare i trebuie un permis? l ntreb biatul.
Charlie se art surprins.
Pi sigur! Da ce-ai crezut c oricine poate fi o vrjitoare? n primul rnd, dac o fat vrea s se
fac vrjitoare, trebuie s fac dovada c n ea zace mult rutate. Uite, de exemplu, mama ta n-ar
trece niciodat examenul sta. Apoi, viitoarea vrjitoare trebuie s fie urt, pentru c vrjitoarele
sunt totdeauna urte i dac o femeie frumoas ca mama ta ar vrea s ajung vrjitoare, ar trebui s-i
fac operaie estetic, s se ureasc.
Oo! exclam Joey ncetior, cu ochii larg deschii. Chiar aa?
i asta n-ar fi tot, spuse Charlie. Cel mai greu lucru, dac vrei s te faci vrjitoare, e s gseti
plriile alea negre i uguiate.
Cum aa?
Pi, gndete-te i tu. Doar ai fost cu mama la cumprturi, prin magazinele de mbrcminte. Ai
vzut vreodat acolo vreo plrie mare i ascuit?
Biatul se ncrunt, ncercnd s descopere rspunsul.
Nu. N-ai vzut niciodat aa ceva, l asigur Charlie care tocmai cra un pachet greu la buctrie.
Nimeni nu vinde asemenea plrii, pentru c nimnui nu-i convine ca vrjitoarele s bntuie toat ziua
bun ziua prin magazinul lui. Vrjitoarele miros a aripi de liliac, a coad de triton, a limb de
salamandr i a o mulime de alte lucruri ciudate pe care le pun la fiert n cazanele lor. Nimic nu poate
alunga mai repede clienii unui comerciant dect o vrjitoare care pute a rt de porc fiert.
Ptiu! exclam Joey.
Chiar aa, i spuse Charlie.
Christine era fericit s-l vad pe Joey redevenind copil de ase ani i reui cu greu s-i rein
lacrimile. Ar fi vrut s-l cuprind pe Charlie n brae, s-l strng tare i s-i mulumeasc pentru tria
lui, pentru felul lui de a se comporta cu Joey, pentru simplul fapt c era aa cum era.
Afar vntul continua s urle, s bufneasc, s zbiere i s uiere. Noaptea nghiea cabana acoperit
de omt.
n cminul din sufragerie, butenii sfriau i trosneau.
Dup cin, s-au aezat pe jos, n faa cminului i au jucat Btrna doamn, n timp ce Charlie
spunea istorioare vesele de care Joey rdea din tot sufletul.
Christine se simea ca acas. n siguran.

52.
Magazinul din South Lake Tahoe n care se vindeau scutere pentru mers pe zpad era pe punctul de
a se nchide cnd Grace Spivey, Barlowe i ceilali opt i fcur apariia. Veneau din susul strzii,
unde cumpraser costume de schi i haine impermeabile de iarn. Se echipaser cu ele i acum
preau nite obinuii ai locului. Spre surpriza i ncntarea proprietarului lui Mountain Country
Sportmobile un tip pe nume Orley Treat, cruia prietenii i spuneau Skip cumprar patru
scutere de zpad i dou trailere care s-i remorcheze.
Kyle Barlowe i un alt om al bisericii, George Westvec, se trguir cu negustorul; Westvec tia
foarte multe despre vehiculele pentru zpad, iar Barlowe avea un talent deosebit de a obine tot ce
voia la un pre convenabil. Dimensiunile lui impresionante sreau n ochi, iar aerul lui de violen abia
stpnit i ddea un avantaj incontestabil n orice disput cu caracter comercial. Dar talentele lui de
negociator nu se limitau la intimidare. Era dotat cu un instinct de adevrat afacerist, sesiznd fora
adversarului, slbiciunile i inteniile lui. i descoperise acest talent doar dup ce Grace l smulsese

din viaa lui de pn atunci, care se consuma ntre masochism i o ur slbatic fa de toi ceilali.
Fusese o descoperire pe ct de plin de satisfacii, pe att de surprinztoare. i era ndatorat lui Grace
nu numai pentru c i salvase sufletul, dar i pentru c i oferise prilejul de a-i descoperi i explora
nite caliti pe care nici nu tiuse c le are.
Orley Treat, mult prea masiv pentru o porecl copilroas ca Skip, ncerca s afle cte ceva
despre clienii si. Le punea tot felul de ntrebri lui Grace, lui Barlowe, celorlali, de parc ar fi
aparinut cu toii aceluiai club sau ar fi fost rude ntre ei.
tiind c poliia era foarte interesat s aib o ntrevedere cu Grace n legtur cu evenimentele
recent petrecute n Orange County i ngrijorat c vreunul din discipoli i-ar fi putut da, involuntar,
anumite informaii lui Treat, Barlowe i trimise pe toi, cu excepia lui George Westvec, s caute
printre hotelurile din apropiere unul cu suficiente camere pentru tot grupul.
Cnd i pltir cumprturile cu bani ghea, Treat holb nencreztor ochii la movila de bani.
Barlowe i citi lcomia din priviri, i i ddu seama c Treat se i gndise cum s-i msluiasc
registrele pentru ca suma s nu figureze acolo la controlul Grzii financiare. Dei curiozitatea l
chinuia aproape fizic, Treat reui s-i nfrneze tentaia de a se amesteca n treburile lor ca s nu-i
compromit bunele relaii cu ei.
Furgonetele Ford nu erau prevzute cu lame de deszpezire, dar Treat le promise c ar putea s
aranjeze sudarea lor chiar n noaptea aceea.
Ar putea fi gata la prima or s zicem zece.
Mai devreme, spuse Grace. Mult mai devreme. Vrem s plecm spre malul nordic la prima or a
dimineii.
Treat zmbi i art spre ferestrele mari, dincolo de care zpada mturat de viscol se npustea
furioas asupra felinarelor plpitoare din parcare.
Meteorologii au anunat un strat de zpad de 50 cm. Furtuna se va potoli abia mine n zori, pe
la patru sau cinci, iar echipele de deszpezire vor deschide drumul abia pe la zece sau chiar
unsprezece. Nu vd cum ai putea pleca mai devreme.
Dac nu poi s ne fixezi deszpezitoarele i s pregteti scuterele pn la patru i jumtate, nu
mai facem trgul, spuse Grace.
Barlowe tia c e un bluf, pentru c acesta era singurul loc de unde puteau face rost de echipament.
Dar figura chinuit a lui Treat dovedea c omul luase ameninarea n serios.
Ascult, Skip, interveni i Barlowe, e vorba doar de cteva ore de sudat i zu c merit. Suntem
gata s pltim i peste ct ne-am neles dac o faci.
Trebuie s mai pregtesc i scuterele
Dar cine te oprete?
Pi tocmai voiam s nchid, cnd
Atunci mai ine deschis dou ore, continu Barlowe. tiu c nu i-e la ndemn. Dar vom avea
grij s apreciem gestul. Zu. Ia spune, Skip, de cte ori ai avut ocazia s vinzi ntr-o singur clip
patru scutere i dou trailere?
Treat oft.
OK, vor fi gata la patru i jumtate dimineaa. Dar zu c nu vei reui s-o luai spre nord la ora
aia.
Grace, George Westvec i Barlowe ieir. Afar i ateptau ceilali.
Edna Vanoff le iei n ntmpinare anunndu-i:
Am gsit un motel unde ncpem toi. E doar la un sfert de mil de aici. Se ajunge uor.
Grace privi spre cerul cotropit deja de noapte, chiorndu-se printre fulgii de zpad care i
rmneau ncremenii pe sprncene. uvie lungi de pr lnos, cenuiu, i scpaser de sub plria
mpletit pe care i-o trsese pn peste urechi.

Numai diavolul a strnit viscolul sta. ncearc s ne ntrzie. ncearc s ne mpiedice s ajungem
la biat nainte de a fi prea trziu. Dar prin voia Domnului vom reui.

53.
La nou i jumtate Joey adormise deja. Patul avea cearafuri curate i o ptur grea, n dou culori:
verde i albastru. Christine ar fi vrut s rmn n dormitor alturi de el, chiar dac era prea devreme
s se culce, dar trebuia s mai discute cu Charlie pentru a hotr ce aveau de fcut n cazul vreunei
situaii neprevzute.
Nu te superi dac te las singur, nu-i aa, Joey?
Sigur c nu, rspunse biatul. Prea att de mic sub ptur, un adevrat spiridu, aa cum sttea
sprijinindu-i capul de perna enorm.
Nu vreau s stea singur, spuse Christine.
Nimeni nu poate ajunge la el dect dac urc scrile, o liniti Charlie, iar noi vom sta jos ca s-i
oprim.
Fereastra
Dar e la etaj. Le-ar trebui o scar i n-a crede s fi crat dup ei aa ceva.
Privi ncruntat fereastra, fr s poat lua o hotrre.
Suntem la adpost aici, Christine, o ncuraj el. Ascult vntul. Chiar dac ar ti c suntem prin
munii tia, chiar dac ar ti despre cabana asta de care cu siguran c n-au habar tot n-ar fi n
stare s fac un pas n noaptea asta.
Totul o s fie n regul, mami, spuse Joey. l am pe Chewbacca. i Charlie a spus c ar fi
mpotriva regulamentului Consiliului Federal de Administraie al Vrjitoarelor s zboare pe o astfel
de furtun.
Christine oft. i nveli fiul i-l srut. Joey vru s-l srute i pe Charlie nainte de culcare, lucru cu
totul nou pentru detectiv. Cnd buzele biatului i se lipir de obraz l inund un val de emoie: avu
contiina ptrunztoare a vulnerabilitii copilului; simi o dorin arztoare de a-l apra; descoperi
puritatea afeciunii unui copil; i recept aproape dureros inocena i simplitatea nduiotoare;
nelese, ntr-un fel emoionant i totui aproape nspimnttor, ncrederea deplin pe care biatul o
avea n el. Momentul i se pru att de cald, att de plin de o satisfacie dezarmant, nct Charlie
rmase uimit la gndul c nu reuise nc, la 36 de ani, s aib o familie.
Poate c i fusese sortit s fie aici pentru a veghea asupra Christinei i a lui Joey. Dac ar fi avut
deja o familie, nu ar fi putut s sacrifice chiar totul pentru cei doi Scavello. Tot ceea ce fcuse n
ultimul timp, depindu-i atribuiunile de serviciu, ar fi revenit unuia dintre oamenii lui, care s-ar fi
putut s nu fie la fel de inteligent sau implicat ca el. Cnd Christine intrase pentru prima oar n biroul
lui, rmsese uimit de frumuseea ei i presimise c le era. Destinat s se ntlneasc ntr-un fel sau
altul, c s-ar fi descoperit unul pe cellalt, chiar dac n-ar fi fost Grace Spivey. Relaia lor prea
inevitabil. Tot aa cum i se prea inevitabil i normal ca el s fie aprtorul lui Joey, ca ntr-o bun zi
el s devin tatl legal al copilului, ca n fiecare sear s-l aud spunndu-i Noapte bun, tati n loc
de Noapte bun, Charlie.
Destinul.
Iat un cuvnt i un concept cruia nu-i acordase niciodat prea mult atenie. Cu o sptmn n
urm, probabil c rspunsul lui la ntrebarea Crezi n destin? ar fi fost negativ. Acum i se prea un
adevr ct se poate de simplu, de natural i de necontestat c fiecare om avea de mplinit un destin,
aa cum i se ntmpla lui acum cu aceast femeie i copilul ei.
Traser draperiile grele de la fereastr i lsar aprins o lamp, acoperind-o cu un prosop pentru a

micora lumina. Joey aipise deja. Chewbacca se cr i el n pat. Christine l ndemn cu blndee
s se dea jos de acolo, dar cinele se mulumi s-o priveasc trist. Charlie i spuse c Chewbacca putea
rmne n pat. n cele din urm, ieir amndoi din camer, cu o grij exagerat de a nu face zgomot,
lsnd ua ntredeschis civa centimetri.
Pe cnd coborau scrile, Christine privi de dou ori n urm, de parc ar fi prsit-o curajul de-al
lsa singur pe Joey. Charlie o prinse de mn i o conduse hotrt spre mas. Se aezar s bea o cafea
n timp ce discutau. Afar, vntul gemea furios prin jgheaburi, fichiuind ascuit bobiele de zpad
ngheat lipite de ferestre.
Cnd se va opri furtuna asta, spuse Charlie, i cnd se vor deschide drumurile, va trebui s cobor
i s-i telefonez lui Henry Rankin, ca s vd ce se mai ntmpl. Va trebui s-o fac cel puin o dat la
dou zile, dac nu chiar zilnic. i cred c, n timp ce lipsesc, cel mai bine ar fi s v ascundei
amndoi n sala bateriilor, din moar. Ar
Nu, spuse ea repede. Dac ai de gnd s cobori, venim i noi cu tine.
Ar fi obositor, mai cu seam dac va trebui s-o fac zilnic.
Ne vom descurca.
i dac Joey nu va reui?
Nu vreau s rmnem singuri aici, spuse ea ndrjit.
Nu uita c i poliia ne caut. Dac vom aprea n grup, ne vor remarca mult mai uor.
Vom merge cu tine oriunde va fi nevoie, spuse ea. Te rog. Te rog.
Fie, accept el cu o nclinare a capului.
Lu harta pe care o cumprase n Sacramento, o ntinse pe mas i i art pe ce drum s-ar fi putut
salva, dac, n ciuda tuturor piedicilor, oamenii lui Spivey i-ar fi gsit, i presupunnd c ar mai fi
avut suficient timp s scape. Ar fi trebuit s urce mai departe, spre vrful culmii urmtoare, apoi s-o ia
spre est, cobornd n valea care ncepea de acolo, s gseasc prul din fundul vii i s-l urmeze,
mergnd ctre lac. Era un drum de patru sau cinci mile dar prea de cel puin o sut pe potecile
nzpezite ale iernii. Marcajul ns era foarte bun, iar ansele de a se rtci erau mici, ct vreme
aveau harta i o busol.
Treptat, discuia lor alunec de la Grace Spivey spre alte subiecte; ncepur s vorbeasc despre ei
nii, fiecare amintindu-i de trecut, despre ce le plcea i ce nu, despre visuri i sperane, oferindu-i
astfel cea mai bun ocazie de a se cunoate din cte avuseser pn atunci. Dup un timp se ridicar de
la mas, stinser lumina i se aezar pe sofaua din faa cminului, nvluii de licrul dulce al
focului. Discuia deveni mai intim, cuvintele mai puine acum erau mai bogate n sensuri i, n
cele din urm, chiar tcerea lor se dovedi plin de semnificaii.
Nu se tie cum, buzele li se ntlnir. Brusc, Charlie i ddu seama c se atingeau i se srutau tot
mai intens, apoi mana lui i se opri pe sn i simi prin bluz erecia sfrcului arzndu-i palma. Limba
ei i ptrunse n gur, ncet, ca un arpe de foc. Buzele-i ardeau. Cnd i atinse obrazul cu vrful
degetelor simi un asemenea oc nct crezu c vor sri scntei i va iei fum. Niciodat nu dorise i
nu avusese nevoie de vreo femeie aa cum avea acum nevoie de Christine i, judecnd dup arcuirea
trupului ei i dup cum i se ncordaser muchii, l dorea la rndul ei, avea la fel de mult nevoie de
el. Charlie tia c n ciuda situaiei n care se aflau, n pofida acelui loc ntmpltor pe care soarta li-l
hrzise, vor face dragoste chiar n noaptea aceea. Era inevitabil.
Bluza i se descheiase. i apropie gura de snii ei.
Charlie, spuse ea blnd.
Limba lui se plimb drgstos nti pe unul din sfrcuri, apoi pe cellalt.
Nu, spuse ea, mpingndu-l cu un gest lipsit de convingere, atta doar ct s se conving de
inteniile lui.
Te iubesc, spuse el din adncul inimii. n numai cteva zile se ndrgostise de trsturile ei

minunate, de corpul ei, de mintea i inteligena ei sclipitoare, de curajul ei n faa pericolului, de


spiritul ei nemblnzit i ncpnat, de felul cum mergea, de felul n care i flutura prul n btaia
vntului
Joey spuse ea.
Doarme.
Ar putea s se trezeasc.
Charlie o srut pe gt i i simi pulsul accelerat. Inima ei btea cu putere. A lui, la fel.
Ar putea iei din camer i s ne vad, spuse ea.
O conduse la o alt sofa, aflat sub balconul etajului, n afara vederii. Umbrele erau profunde i
purpurii.
N-ar trebui, spuse ea, dar continu s-l srute pe gt, pe brbie, pe ochi. Chiar i aici dac se
trezete
nti o s ne strige, spuse Charlie cu respiraia tiat, arznd de dorin. N-o s vin de-a dreptul
ntr-o sufragerie neluminat.
Ea i srut nasul, fiecare col al gurii, i nconjur brbia cu un lan de srutri, apoi ajunse la
ureche.
Charlie i plimb minile de-a lungul trupului ei i se nfior de perfeciunea formelor pe care le
descoperea. Dulceaa fiecrei concaviti i convexiti, fiecare unghi ispititor, arcuirea snilor i a
soldurilor, netezimea ncordat a pntecului, rotunjimea feselor, plintatea mtsoas a coapselor
ntreaga ei fiin, pn n cele mai mici amnunte, prea s fie o definiie a feminitii perfecte.
Fie, spuse ea abia auzit, dar n tcere.
Niciun sunet, i promise el.
Niciun sunet.
Niciun sunet, ct de mic
Vntul gemea pe la fereastra de deasupra sofalei, dar el ddu glas intensei sale plceri doar n gnd.

Nu e momentul, i spuse ea ceos. Nici locul. Nici timpul. Nimic nu se potrivete.


Joey. Putere. Trezete-te.
Dei ar fi trebuit s vad totul cu ali ochi, nu prea s fie aa, cel puin nu chiar aa de mult, nu
ntr-att nct s-o fac s opun rezisten.
i spusese c o iubete, i ea i spusese lui acelai lucru i amndoi o spuneau din toat inima, era
adevrat. Nu tia exact de cnd ncepuse s-l iubeasc, dar dac s-ar fi concentrat asupra acestui fapt,
poate c ar fi reuit s precizeze clipa n care respectul, admiraia i afeciunea deveniser altceva,
mai bun i mai puternic. De fapt, nu-l cunotea dect de cteva zile; n-ar fi fost chiar att de greu s
fixeze momentul din care ncepuse s-l iubeasc. Desigur, n clipa aceea nu se putea gndi cu
limpezime la nimic; se simea pierdut cu totul, dei aa ceva nu i se ntmpla prea des.
n ciuda declaraiilor lor solemne de dragoste, nu numai dragostea o determinase s renune la
prevedere i s-i asume riscul de a fi surprins n mijlocul pasiunii lor, ci i o evident i indubitabil
poft trupeasc. Niciodat nu-i dorise un brbat aa cum l dorea pe Charlie. Dintr-o dat simise c
trebuie s-l aib n ea, nu ar mai fi putut s respire pn nu ar fi fost a lui. Trupul lui subire, cu
musculatura bine reliefat, umerii sculpturali, bicepii tari ca piatra, pieptul neted i lat, ntreaga lui
fiin o strnea ntr-un mod pe care nu-l mai cunoscuse pn atunci. Fiecare nerv i devenise cu mult
mai sensibil dect nainte. Fiecare srut i fiecare atingere, fiecare micare prin care ptrundea i mai
adnc n ea, i trezeau o plcere att de exploziv nct devenea vecin cu durerea, o plcere uluitoare,
o plcere care o inunda, alungnd din ea orice alt gnd, pn cnd se ag de el cu mintea golit,
uimit de uitarea de sine cu care i se oferea, incapabil s neleag sau s se opun primitivei pofte
trupeti care o ardea.

Nevoia de a pstra tcerea avea un ciudat efect erotic. Chiar ajuns la punctul culminant, Charlie nu
scoase niciun sunet. i strnse doar cu putere oldurile, trgnd-o mult spre el. i arcui spatele i
deschise gura, dar rmase mut i, ntr-un fel, nbuindu-i strigtul, i conserv energia i virilitatea,
pentru c erecia i rmase intact i se oprir doar ca s-i schimbe poziia, rmnnd unii tot timpul,
i se rotir pe sofa pn cnd ea ajunse deasupra. Micrile-i erau de o fluiditate pneumatic i o
sinuozitate ritmic, cu totul deosebite de tot ce cunoscuse el pn atunci. Pierdu noiunea de timp i
spaiu, i se ls cu totul n voia cntecului moale, mtsos, tcut al crnii i micrii.

Niciodat pn atunci nu cunoscuse aceast abandonare total n jocul dragostei. Clipe ntregi uit
unde se afl, chiar i cine este. Nu era altceva dect un animal, un organism golit de gnduri, prins n
actul copulrii, cu singura dorin de a capta ct mai mult plcere, uitnd de toate celelalte. O singur
dat se ntrerupse ritmul hipnotic al dragostei, cnd, pe neateptate, Christinei i se pru c Joey
coborse i le privea din umbr jocul. Dar cnd i nl capul de pe pieptul lui Charlie i privi n jur,
nu descoperi dect contururile umbroase ale mobilelor, subliniate de focul muribund. tia c fusese
victima propriei ei imaginaii. Apoi dragostea dorina sexul puser iar stpnire pe ea cu o putere
uimitoare, chiar nspimnttoare, i se drui actului, incapabil de a mai face altceva. Era pierdut.
Cu totul.

nainte de a fi terminat, Charlie fu cutremurat de trei orgasme. Ea nici nu mai tia la al ctelea era,
dar nu era nevoie de vreo statistic pentru a-i da seama c niciunul dintre ei nu mai trise nc aa
ceva. Charlie tremura i acum, de parc ar fi fost drogat. Dup ce au zcut un timp, fr s vorbeasc,
ascultnd vntul de afar care urla pe la ferestre, ncepur s simt rcoarea care i nvluia. Focul
sttea s se sting. Se mbrcar fr chef i urcar la etaj, unde pregtir pentru ea cel de al doilea
dormitor.
Ar fi trebuit s dorm eu cu Joey i s-i fi lsat ie patul sta, spuse ea.
Nu. Ai s-l trezeti dac intri acum acolo. Srmanul copil trebuie s se odihneasc.
Dar tu unde ai s dormi? l ntreb ea.
n galerie.
Pe jos?
O s pun un sac de dormit la captul scrilor.
Pentru o clip ngrijorarea lu locul visrii n ochii ei.
Parc spuneai c n noaptea asta n-au cum s ajung aici, chiar dac
i puse un deget pe buze.
Sigur c nu. n niciun caz. Dar n-ar fi bine ca diminea Joey s m gseasc dormind n patul
tu, nu crezi? i cea mai mare parte a sofalelor de jos sunt prea moi s pot dormi n ele. Aa c, dac
tot folosesc un sac de dormit, pot foarte bine s-l pun i la captul scrilor.
i ai s dormi cu o arm la cap?
Sigur. Chiar dac nu va fi nevoie de ea. i precis c n-o s fie. Aa c, n pat cu tine.
Dup ce Christine se instal sub pturi, l srut, urndu-i noapte bun. Apoi el iei din camer,
lsnd ua ntredeschis.
Ajuns afar i privi ceasul i fu uimit s vad ct de trziu se fcuse. Era posibil s fi fcut
dragoste timp de aproape dou ore? Nu. Cu siguran nu. Fusese ceva nspimnttor, delicios de
animalic n unirea lor; se abandonaser unul celuilalt cu o pasiune i o intensitate care i fcuser s
uite de timp, dar nu-i imaginase despre sine c s-ar fi putut comporta vreodat ca un armsar n
clduri i nu-i venea s cread c nesaul lui putuse dura chiar aa de mult. i totui ceasul lui nu o
luase niciodat nainte. Era imposibil s-o fi luat razna cu o or i mai bine n ultimele treizeci de
minute.

i ddu seama c rmsese acolo n faa camerei ei, rnjind ca o pisic de Cheshire, plin de
mulumire de sine.
Aprinse din nou focul n sufragerie, apoi lu un sac de dormit, l desfcu, stinse lumina i se
strecur n culcu. Ascult vijelia care mugea afar, dar nu pentru prea mult timp, cci somnul veni ca
un flux mare i ntunecat.

n vis, se fcea c trgea plapuma peste Joey, netezindu-i-o, i aranja perna, iar Joey dorea s-l
srute nainte de culcare; Charlie se apleca spre el, simea pe obraz buzele tari i reci ale biatului, i
cnd l privea, descoperea c acesta nu mai avea fa, ci doar o east dezgolit, n mijlocul creia se
holbau doi ochi oribil de bulbucai. Ceea ce simise Charlie pe obrazul lui erau dinii reci ai unei guri
descrnate. Zvcni ngrozit. Joey zvrli plapuma de pe el i se ridic n mijlocul patului. Era un biat
ct se poate de normal, atta doar c, n loc de cap, avea un craniu. Ochii exoftalmici ai craniului l
fixau pe Charlie, iar minile micue ale biatului descheiau nasturii pijamalei cu Zburtori Spaiali.
Pieptul slbu complet dezvelit, ncepu s se desfac, iar Charlie ncerc s se ntoarc i s fug, dar
nu reui. Nu reui nici s nchid ochii, nici s-i ndrepte privirea n alt direcie, nu putea dect s se
uite cum din pieptul biatului nete o hoard de obolani cu ochii roii, ca exemplarul din sala
bateriilor, zece, o sut, o mie de obolani, pn cnd Joey se goli, prbuindu-se ca un sac de piele, ca
un balon dezumflat; apoi obolanii nvlir asupra lui Charlie Se trezi lac de sudoare, gfind, cu
un strigt ngheat n gt. l intuia ceva, paralizndu-i minile i picioarele, i pre de o clip crezu c
sunt obolanii care ieiser din vis. Se zvrcoli pn cnd i ddu seama c se afl ntr-un sac de
dormit cu fermoarul tras. Reui s gseasc fermoarul i deschise sacul, eliberndu-se. Se tr pn la
peretele nvluit n ntuneric i se sprijini cu spatele de el, ascultnd btile de ciocan ale propriei
inimi.
Cnd, n cele din urm, i veni n fire, se duse n camera lui Joey pentru a se convinge c totul e n
ordine. Biatul dormea linitit. Chewbacca i slt capul pros i csc.
Charlie i privi ceasul. Dormise patru ore. Se crpa de ziu.
Reveni la parter.
Nu i putea stpni tremuratul.
Cobor s-i fac o cafea.
ncerc s nu se mai gndeasc la vis, dar nu reui. Niciodat pn atunci nu avusese un comar att
de viu, iar fora lui cutremurtoare l fcea s cread c era ceva mai mult dect un vis, dect o
experien ieit din comun: un avertisment asupra evenimentelor ce aveau s urmeze. Din Joey nu
vor ni obolani, evident. Visul fusese doar un simbol. Semnificaia lui era c Joey va muri. Dei nu
voia s cread una ca asta era distrus la gndul c nu va putea s-l apere pe biat nu reuea s se
conving c era vorba doar de un vis tia. O simea n toat fiina lui. Joey va muri. Poate c aveau
s moar cu toii.
Abia acum nelegea de ce el i Christine fcuser dragoste cu o asemenea intensitate, cu o
asemenea uitare de sine, cu o asemenea nspimnttoare nevoie animalic. n adncul fiinei lor,
amndoi intuiser c timpul vieii le era pe sfrite. Subcontientul i avertizase asupra iminentei
apropieri a morii, pe care ncercaser s-o nlture prin ritualul strvechi i fundamental impus de
via, care era ceremonia crnii, dansul la orizontal.
Se ridic de la mas, i ls cafeaua but pe jumtate i se apropie de u. Sufl asupra geamului
ngheat pn cnd reui s vad veranda nghiit de zpad. Nu se distingea nimic, cu excepia
ntunericului i a ctorva fulgi care se roteau n el. Vijelia slbise. Iar Spivey nu era departe. Se afla
undeva pe aproape. Aceasta era semnificaia visului.

54.
n zori, furtuna se potolise.
Christine i Joey se trezir devreme. Biatul era mai puin exuberant ca asear. Aluneca din nou
ctre tristee i disperare, dar i ajut mama i pe Charlie s pregteasc micul dejun i mnc i el cu
poft.
Dup mas, Charlie se mbrc i iei singur, vrnd s verifice carabina pe care o cumprase ieri din
Sacramento.
Stratul de zpad era mai gros de patruzeci de centimetri. Nmeii care nconjurau cabana erau cu
mult mai nali dect fuseser cu o zi n urm. Zpada astupase dou din ferestrele de la parter.
Crengile brazilor se nclinaser mult sub greutatea zpezii. Pretutindeni domnea o linite de cimitir.
Ziua era rece, cenuie, lugubr. n momentul acela nu sufla nicio pal de vnt.
Improviz o int dintr-o bucat de carton i dou capete de sfoar, apoi o leg de un brad aflat la
civa metri de moara de vnt. Se deprt cam la 25 de metri de int i se ntinse pe zpad. Folosi un
sac de dormit rulat drept suport pentru arm i ochi n mijlocul intei. Trase trei focuri, fcnd dup
fiecare cte o pauz pentru a se asigura c firele care se ncruciau n centrul intei rmseser la locul
lor.
Modelul Winchester 100 era prevzut cu un telescop care aducea inta chiar n faa trgtorului.
Trgea cu alice de 180 i constat c fiecare ncrctur nimerise din plin.
mpucturile tulburau linitea dimineii care nvluia muntele i ndri de ecou se ntorceau chiar
din vile cele mai ndeprtate.
Se ridic, se apropie de int i analiz punctul de ptrundere al fiecrei ncrcturi. Apoi msur
distana de ptrundere a fiecrei mpucturi fa de centrul intei (care era punctul de intersecie a
celor dou fire). n felul acesta tia cum trebuia reglat telescopul. Arma devia n jos i spre dreapta.
Corect unghiul de nlare, apoi pe cel de deviere. Apoi se ntinse iar pe zpad i trase o alt serie de
trei. De data aceasta avu satisfacia s vad c fiecare ncrctur nimerise centrul intei.
Un glon nu merge n linie dreapt, ci pe o traiectorie curb, traversnd de dou ori linia de ochire
o dat n timp ce se ridic i a doua oar, n timp ce coboar. Cu arma i muniia pe care le folosea,
Charlie i ddu seama c glonul va traversa linia de ochire prima dat cam la 25 de metri, apoi se va
ridica la aproape doi inci deasupra intei, cam la o sut de metri de ea, apoi va cobor, traversnd linia
de ochire pentru a doua oar, cam la dou sute de metri. Carabina fusese ajustat pentru o btaie de
dou sute de metri.
N-ar fi vrut s omoare pe nimeni.
Spera c nu va fi nevoit s-o fac.
Dar era pregtit.

Christine i Charlie i puser apreschiurile i rucsacurile i coborr spre poienia de jos pentru a
termina descrcatul mainii.
Charlie luase i arma pe care o purta atrnat de umr.
Te atepi la neplceri? l ntreb ea.
Nu. Dar la ce folosete o arm dac nu o ai tot timpul cu tine?
Cu toate c acum era mai linitit dect asear lsndu-l pe Joey singur acas, totui lucrul acesta o
fcea nefericit. Buna lui dispoziie nu durase prea mult. Se retrgea iar n propria-i lume, iar
schimbarea lui o sperie pe Christine i mai mult dect prima dat pentru c, dup revenirea de ieri,
sperase c Joey a revenit definitiv la voioia lui dintotdeauna. Dac se retrgea din nou n tcere i
disperare, era de ateptat ca acum, alunecarea lui s fie i mai profund, fr vreo cale de ieire. Era
posibil ca un copil, cndva normal, s devin autist, ajungnd s refuze orice relaie cu lumea din jur.

Citise despre astfel de cazuri, dar nu fusese niciodat ngrijorat de aa ceva, pentru c Joey era un
copil att de deschis, comunicativ i vesel. Autismul era ceva care li s-ar fi putut ntmpla copiilor
altora, n niciun caz bieelului ei extravertit. Dar acum Azi-diminea abia dac vorbise. Nu
zmbise deloc. Ar fi vrut s stea cu el tot timpul, s-l in n brae, dar i aminti c lsndu-l singur,
seara trecut, reuise s-l conving c vrjitoarea nu se putea afla prin preajm. Poate c lsndu-l i
acum singur, rezultatul ar fi putut li la fel de salutar.
Christine nu arunc nicio privire n urm n timp ce cobora mpreun cu Charlie, deprtndu-se de
caban. Dac Joey, urmrindu-i de la vreo fereastr, ar fi vznd-o privind napoi, poate c ar fi
interpretat gestul ca trdndu-i teama pentru el, iar asta ar fi alimentat i frica biatului.
Respiraia Christinei se transforma n rotocoale de aburi care se ridicau deasupra ei. Era un ger
aspru, dar pentru c nu btea vntul, n-aveau nevoie de ochelarii de schi.
La nceput nu-i vorbir. Mergeau prin zpada proaspt i afnat n care se scufundau la
rstimpuri, n ciuda nclrilor speciale, pind cu grij i mijindu-i ochii n spatele ochelarilor de
soare care nu le puteau asigura protecia mpotriva soarelui orbitor.
Cnd ajunser la plcul de copaci care mrginea poiana, Charlie spuse:
tii n legtur cu asear
n primul rnd, spuse ea repede, vorbind aproape n oapt, pentru c era atta linite nct vocea
rsuna ca un strigt, vreau s tii c toat dimineaa am fost ei bine, puin jenat de ce s-a ntmplat.
Te referi la ce s-a ntmplat azi-noapte?
Da.
i i pare ru?
Nu, nu.
Bine. Pentru c nici mie nu-mi pare ru. Absolut deloc.
A vrea s tii, continu ea, c aa cum am fost asear att de nerbdtoare de agresiv
de
Pasionat?
A fost ceva mai mult dect pasiune, nu crezi?
Ba da.
Doamne, am fost ca un animal. Nu m mai sturam de tine.
A nsemnat enorm pentru propriul meu eu, spuse el cu un zmbet.
N-am tiut c eul tu era aa de dezumflat.
Nu era. Dar niciodat n-a fi ndrznit s cred c sunt un dar dumnezeiesc pentru femei.
Dar dup cum te-ai comportat asear, ai putea s-o crezi, nu-i aa?
Categoric.
Dup nc vreo douzeci de pai se oprir, srutndu-se cu afeciune.
A vrea s nelegi c e pentru prima oar cnd mi se ntmpl aa ceva, spuse ea.
El mim surprinderea i dezamgirea:
Adic vrei s spui c nu eti nebun dup sex?
Doar cu tine.
Probabil pentru c sunt un dar dumnezeiesc oferit femeilor.
Ea nu zmbi.
Charlie, e foarte important pentru mine ca tu s nelegi. Azi-noapte nu pot s neleg ce-a fost
cu mine.
Eu am fost cu tine.
Fii serios. Nu vreau s crezi c m-am comportat la fel cu ali brbai. Nu. Niciodat. Ceea ce am
fcut cu tine asear, nu mi s-a mai ntmplat niciodat. Nici n-a fi crezut c sunt n stare de aa ceva.
Am fost cu adevrat ca o slbticiune. Adic nu sunt o mironosi, dar

Ascult, spuse el, dac tu ai fost un animal, atunci eu am fost o bestie. Nu-mi st n fire s-mi
pierd controlul n halul sta, i nici nu-mi st n fire s fiu aa de posesiv de dur. Dar nu m simt
jenat pentru felul n care m-am comportat, i nici tu nu ar trebui. A fost ceva special, ceva unic i de
aceea amndoi trebuie s lum lucrurile ca atare. Poate c uneori a fost cam violent, dar a fost i
senzaional. Nu-i aa?
Doamne, da.
Se srutar din nou, un srut scurt, ntrerupt de un bzit a crui intensitate cretea.
Charlie i nl capul, ascultnd.
Sunetul crescu n intensitate.
Un avion? spuse ea, privind spre fia de cer care se ivea deasupra potecii flancate de copaci.
Scutere pentru zpad, spuse Charlie. A fost o vreme cnd munii erau copleii de linite i
senintate. Dar vremurile acelea au apus. Afurisitele de maini au aprut peste tot, ca purecii pe o
m.
Zgomotul motoarelor deveni i mai intens.
Nu s-ar putea auzi aa de clar dac n-ar fi aproape, spuse ea alarmat.
Se poate.
Sun de parc ar fi ajuns deja n dreptul nostru.
Probabil c sunt nc destul de departe. Aici, sunetele se aud de foarte departe.
i dac ne ntlnim cu cineva?
Vom spune c am nchiriat cabana. Pe mine m cheam Bob hm Henderson. i tu eti
Jane Henderson. Locuim n Seattle. Suntem aici pentru schi i ca s scpm de tot restul lumii. Ai
priceput?
Am priceput, rspunse ea.
Nicio vorb despre Joey.
Ea ncuviin cu o micare a capului.
Zgomotul motoarelor se intensific, apoi ncet treptat pn cnd totul redeveni tcere tulburat
doar de zgomotul moale al oonilor.
Cnd ajunser la urmtoarea sprtur n linia de copaci de deasupra celei de a doua poiene, vzur
patru scutere de zpad i opt oameni adunai n jurul jeep-ului. Erau prea departe ca s le poat vedea
figurile sau chiar s-i dea seama dac erau brbai sau femei. Preau doar nite personaje mici, negre,
profilate pe albul orbitor al zpezii. Maina era ngropat pe jumtate n zpad, dar strinii erau
foarte preocupai de deszpezirea ei. Acum i ncercau uile.
Christine le auzi slab vocile, fr s poat distinge cuvintele.
Zgomotul geamurilor sparte rsun cu putere prin aerul ngheat i Christine nelese c nu aveau
de-a face doar cu nite pasionai de plimbri cu scuterele de zpad.
Charlie o trase napoi, n umbra ntunecat a pdurii, ct pe-aci s cad amndoi; nclrile lor nu
erau potrivite pentru fug. Se adpostir sub un brad uria. Ramurile i porneau la aproape apte metri
de la pmnt, aruncnd umbre groase i ace pe crusta subire de zpad de dedesubt. Charlie se sprijini
de trunchiul uria i privi ncordat printre ali doi brazi, spre poian i main. Deschise tocul n care
se afla binoclul fixat la centur, i l scoase.
Cine sunt? ntreb Christine n timp ce l urmrea pe Charlie, care focaliza binoclul. Era
convins c tia rspunsul, dar nu voia s cread i nici nu avea puterea s-l accepte. Nu e doar un
grup de oameni venii aici pentru sporturi de iarn. Sunt sigur de asta. N-ar da trcoale, sprgnd
geamurile mainilor abandonate.
O fi vreo band de copii, spuse el focaliznd. Pui pe drcii.
Nimeni n-ar bate atta drum, pn n inima muntelui, doar ca s fac pozne pe-aici, spuse ea.
Charlie fcu doi pai nainte, innd binoclul cu ambele mini i privind n direcia mainii. n cele

din urm spuse:


l recunosc pe unul din ei. Tipul la mare care a intrat n biroul ei din biseric, n clipa cnd eu i
Henry ne pregteam s plecm. i spunea Kyle.
Oh, Doamne!
Muntele se dovedea a nu fi nici pe departe un rai, ci punctul terminus. O capcan.
Dintr-o dat, pantele nzpezite ale muntelui i pdurile lui fcur ca retragerea lor aici s par
lipsit de prevedere, prosteasc. Iniial pruse o idee bun fuga de oameni i alegerea unui loc ct mai
retras, unde s nu poat fi gsii, dar, n acelai timp, se deprtaser de orice posibilitate de ajutor, de
orice intervenie n cazul cnd ar fi fost atacai. Aici, n aceste locuri ngheate, ar fi putut fi mcelrii
fr ca nimeni, cu excepia ucigailor, s tie vreodat ce li s-a ntmplat.
Dar pe ea poi s-o vezi? ntreb Christine.
Pe Spivey? Cred c da E singura care mai st pe scuter. Sunt sigur c ea e.
Dar cum au reuit s ne gseasc?
Prin cineva care a tiut c sunt coproprietar al cabanei. Cineva care i-o fi amintit acest amnunt
i l-a divulgat oamenilor ei.
Henry Rankin?
Poate. Foarte puini oameni tiu de locul sta.
i totui aa de repede?
ase apte opt, continu Charlie. Ba nu. Zece. Sunt zece.
Vei muri, i aminti ea. i, pentru prima oar de cnd prsise mnstirea, pentru prima oar de
cnd renunase la religie, i dori s nu fi ntors complet spatele bisericii. Comparate cu nebunia celor
care credeau n cultul lui Spivey, strvechile i umanele doctrine ale bisericii romano-catolice i
apreau acum infinit mai atrgtoare i linititoare. i dorea s fi putut reveni la ele fr s par
ipocrit, s-l poat implora pe Dumnezeu s o ajute, s-o roage pe Sfnta Fecioar s intervin. Dar
biserica nu putea fi respins pur i simplu, scoas cu totul i definitiv din viaa cuiva, ca apoi s dai
fuga napoi la ea ori de cte ori erai la ananghie i s te atepi s fii acceptat nainte de a fi fcut
peniten. Trebuia s-i pstrezi credina i la bine i la ru. Dac ar fi fost s moar de mna
fanaticilor lui Spivey, n-ar mai fi apucat s se spovedeasc vreunui preot, i nici n-ar fi avut parte de
riturile nmormntrii n pmnt sfinit. Era uimit s descopere ct de importante erau nc pentru ea
lucrurile astea dup atia ani n care le desconsiderase total.
Charlie puse binoclul la loc n tocul lui. Apoi i lu arma de la umr.
Tu te ntorci la caban, spuse el. Ct poi de repede. Rmi printre copaci pn ajungi pe potec.
De acolo de unde sunt ei nu pot vedea n poiana de sus. l pregteti pe Joey. Pui nite mncare n
rucsacul tu. F tot ce poi ca s fii gata.
Tu rmi aici? De ce?
Ca s omor civa din ei, spuse el.
Trase fermoarul unuia dintre buzunarele hainei lui impermeabile. Era plin de cartue. Dup ce va fi
golit ncrctorul carabinei, o va putea rencrca rapid.
Ezit o clip, temndu-se s-l lase singur.
Du-te, i spuse el. Grbete-te! Nu prea avem timp.
nclin din cap apoi, cu inima btndu-i nebunete, se ntoarse, croindu-i drum printre copaci. Urca
pantele pe ct de repede-i permiteau nclrile, ceea ce nu era suficient, ridicnd minile pentru a
ndeprta crengile care i se iveau n cale. Era bucuroas c arborii uriai ineau o umbr deas,
mpiedicnd creterea unor tufiuri n care s-ar fi ncurcat acum, care ar fi tras-o de costumul de schi,
innd-o pe loc.

Pentru ca un foc de arm s-i ating inta e nevoie de dou lucruri: o poziie ct mai stabil, i

acionarea trgaciului, la momentul oportun, cu o micare ct mai lin. Foarte puini trgtori
vntori, militari procedeaz astfel. Cei mai muli ncearc s trag pe nepregtite, n loc s caute
cea mai bun poziie sau apas cu toat puterea pe trgaci, cu o micare iute, ceea ce i face s rateze.
Un trgtor care se folosete de carabin trage cel mai bine din poziia culcat, mai cu seam cnd
intete din vrful unei pante spre vale. Dup ce i scoase apreschiurile, Charlie se deplas spre
pdure, chiar la marginea poienei, i se ls la pmnt. Stratul de zpad nu avea aici mai mult de doi
centimetri pentru c vntul strbtuse poiana dinspre vest, dezgolind pmntul i mturase zpada
spre est, adunnd-o n mormane n partea aceea a pdurii. Panta era abrupt n acel punct. De aici
putea s priveasc n jos, spre oamenii care se nvrteau n jurul jeep-ului. Ridic arma i o sprijini n
podul palmei stngi; braul stng i era ndoit, cu cotul plasat chiar sub carabin. n poziia aceea,
puca nu se putea clinti pentru c era susinut de antebra care-i servea drept punct de sprijin.
inti spre figura ntunecat din interiorul scuterului dei ar fi putut alege alte inte, mult mai
uoare pentru c era convins c era Spivey. Capul i se profila deasupra parbrizului, lucru care nu-l
ngrijora; plexiglasul n-ar fi putut devia glonul. Dac ar fi reuit s-o scoat din joc, probabil c
ceilali s-ar fi mprtiat, lipsii de suportul lor psihologic. Moartea micului zeu de tinichea chiar sub
ochii unui fanatic ar fi avut asupra acestuia un efect devastator.
Degetul lui nmnuat se ndoise n jurul trgaciului, dar, fr s tie de ce, nu-i plcea senzaia, aa
c i scoase cu dinii mnua, puse degetul gol pe trgaci i se simi cu mult mai bine. Cele dou fire
se ncruciau acum chiar n mijlocul frunii lui Grace Spivey pentru c, la distana aceea, glonul ar fi
trecut pe sub linia de ochire n clipa n care ar fi atins inta, nimerind cam cu un inci mai jos. Cu puin
noroc ar fi nimerit-o exact ntre ochi. Cu mai puin noroc, dar cu ndemnare, ar fi nimerit-o n fa
sau gt.
n ciuda gerului, transpira. Simea la subsuoar stropi grei de sudoare.
Era oare n legitim aprare? Niciunul dintre ei nu avea n clipa aceea o arm. Viaa nu-i era
ameninat de vreun pericol iminent. Dar dac nu ar fi reuit s elimine civa din ei nainte ca ei s se
apropie, l-ar fi copleit. i totui ezita. Niciodat pn atunci nu mai fcuse aa ceva cu atta snge
rece. O voce mic, dinuntrul lui l avertiz c dac va proceda n felul acesta, nu va fi cu nimic mai
bun dect montrii de care trebuia s se apere. Dar dac n-o va face, va muri n cele din urm, ca i
Christine i Joey.
Cele dou fire se ncruciau chiar pe fruntea lui Spivey. Charlie aps trgaciul, doar pe jumtate,
pentru ca ocul micrii s nu deplaseze arma de la inta ei, fie chiar i cu civa milimetri. Meninu
trgaciul apsat chiar pe linia de tragere pn cnd readuse cele dou fire ncruciate pe int i apoi,
de parc ideea i-ar fi venit prea trziu, termin cursa trgaciului cu o micare rapid. Arma explod i
el tresri, nu n urma detunturii, ci ca o reacie ntrziat, cnd era deja prea trziu ca gestul lui s
mai modifice traiectoria glonului pornit de pe eav. Cele dou faze ale apsrii pe trgaci aveau
scopul de a pcli subcontientul, tresrirea care anticipa momentul tragerii trebuia evitat aa nct
detuntura s devin doar o surpriz nensemnat.
Dar mai intervenise o surpriz, una proast: i se pru c Spivey se aplecase nainte, n scuter,
probabil s ia ceva, coborndu-i capul chiar n clipa cnd el apsa pe trgaci. Cnd privi iar prin
lunet nu o mai putu vedea fie c o atinsese i ea se prbuise cu fruntea pe parbriz, fie c, ntradevr, providena veghease asupra ei i se aplecase dup ceva cu o clip nainte, iar acum se ferea s
se mai arate n btaia gloanelor.
Imediat schimb direcia armei spre unul din oamenii ei care sttea chiar lng jeep. Se apropiase
instinctiv de main, auzind mpuctura. Nu avea reacii rapide, era uluit i nu sesiza primejdia care-l
pndea.
Charlie trase. De data aceasta fu rspltit. Omul czu la pmnt. Mort sau rnit de moarte.

Mergnd de-a lungul lizierei pdurii, Christine ajunse la cotitura care ducea spre zona despdurit,
unde nu mai putea fi vzut de cei de jos. Tocmai pea pe poteca pe care stratul subire de zpad i
uura mersul, cnd auzi o mpuctur, urmat imediat de o a doua. Vru s se ntoarc lng Charlie,
dorea s fie cu el i s-l ajute, dei tia c nu putea face nimic. Nu avu timp nici s priveasc n urm.
i dubl eforturile, scond trmbe de aburi. ncerca s calce ct mai uor pe zpad, de cele mai
multe ori ns, sprgea crusta din pricina grabei. Cuta cu disperare poriunile de pe care zpada
fusese spulberat de vnt, acolo unde putea recupera din timpul pierdut.
Dar dac i se ntmpla ceva lui Charlie? Dac nu s-ar mai fi ntors la ea i la Joey?
Nu era deprins cu viaa n aer liber. N-ar fi supravieuit n pustietile asta ngheate. Dac ar fi
trebuit s prseasc locuina fr Charlie, s-ar fi rtcit prin locurile acelea slbatice, ar fi murit de
foame i frig.
Apoi, ca i cum natura ar fi dorit s mping spaima Christinei pn la limita disperrii, btndu-i
joc de ea, ncepu s ning.

Cnd primul om lovit se prbui n zpad, o parte dintre ceilali s-au trntit la pmnt, cutnd
adpost n spatele jeepului. Doi s-au ndreptat n fug spre scutere, oferind o int perfect. Charlie
puse arma la ochi. Noua mpuctur, la fel de bine intit, l nimeri pe unul dintre ei drept n piept,
aruncndu-l peste un scuter, de unde se prbui nemicat pe zpad.
Cellalt se opri, oferindu-se n ntregime intaului.
Charlie trase iar. Nu-i ddu seama dac nimerise din nou pentru c victima era acum n spatele
unei movile de zpad.
ncrc din nou arma.
Se ntreb dac printre cei de jos era vreun vntor sau fost militar cu suficient pricepere pentru a-i
descoperi poziia. Se gndi s se deplaseze de-a lungul liniei de copaci, pentru a gsi un alt loc
potrivit. tia c umbrele copacilor i vor acoperi micrile. Dar ceva i spunea c adversarii lui nu
aveau niciun fel de experien n astfel de operaii i nu fcuser parte din nicio trup de comando, aa
c rmase pe vechiul amplasament, ateptnd ca unul din ei s fac vreo greeal.
N-a avut mult de ateptat. Unul din cei care se adpostise pe lng jeep se dovedi mai curios dect
ar fi dictat prudena. Dup o jumtate de minut fr explozia nici unei mpucturi, unul dintre
Amurgieni se ridic ncetior ca s arunce o privire. Rmase pe vine, gata s se trnteasc la loc la cel
mai mic semn de primejdie, creznd c n poziia aceea era foarte greu vizibil, cnd, de fapt, i oferea
lui Charlie o int excelent. i nchipuise c se va putea arunca la pmnt la cel mai vag sunet, dar
fusese deja nimerit i ucis nainte s fi putut auzi bubuitura mpucturii.
Trei erau dobori. Rmseser apte. ase, dac o lovise i pe Spivey.
Era pentru prima oar n viaa lui cnd lui Charlie Harrison i prea bine c luptase n Vietnam.
Dei trecuser de atunci cincisprezece ani, nu uitase iretlicurile de pe cmpurile de lupt. Simea
tensiunea nnebunitoare a celui vnat, ca i a vntorului, dar tia i cum s trag foloase de pe urma
ei, pentru a se menine venic treaz i n form.
Ceilali rmaser nemicai, ngropndu-se n zpad, adpostii n spatele jeep-ului sau al
scuterelor. Charlie i auzea vorbind ntre ei, fr s mai aib curajul s se arate. tia c vor mai
rmne intuii pe locurile lor nc cinci sau zece minute i c ar fi fost bine s plece spre caban,
folosindu-se astfel de acel rgaz. Dar avea i ansa ca ateptnd, s i se ofere nc o int clar, atunci
cnd i vor mai recpta curajul. Cel puin pentru moment nu era niciun pericol s piard ceva din
avantajul ctigat, dac ar fi stat locului. Aa c rmase la marginea pdurii. i rencrc arma. Privi
ncordat spre grupul ncremenit. Dduse dovad de ndemnare la doborrea intelor omeneti, totui
i-ar fi dorit s nu fi fost chiar aa de mndru de aceast abilitate. Era cuprins de o ncntare slbatic
pentru e a reuise s culce la pmnt trei dintre ei i se simea ruinat de propria-i bucurie.

Cerul prea dur, metalic. Cernea o ninsoare uoar. Nu btea nc vntul. Bun. Vntul l-ar fi
ncurcat atunci cnd ar fi trebuit s trag. Dedesubt, oamenii lui Spivey nu mai discutau ntre ei. O
tcere nefireasc se ls peste munte.
Timpul i urma cursul.
Celor de jos le era fric de el. ncepea s spere.

55.
Christine l gsi pe Joey la parter. Faa i era cenuie. Auzise mpucturile. tia.
Ea e.
Iubitule, pune-i costumul de schi, cizmele. Plecm curnd.
Nu-i aa? spuse el n oapt.
Trebuie s fim gata de plecare n clipa n care sosete Charlie.
Nu-i aa c-i ea?
Da, rspunse Christine. Din ochii biatului se rostogolir lacrimi i ea l mbri. Totul va fi
bine. Charlie va avea grij de noi.
l privea n ochi, dar el n-o vedea. Privirile lui treceau prin ea, spre o lume diferit de cea n care
tria. i cuta un loc doar al lui i privirea aceea goal o fcu s simt un fior ngheat pe spate.
Sperase c se va putea mbrca singur n timp ce ea umplea rucsacul cu lucruri, dar biatul czuse
parc ntr-o stare de catalepsie, nemicat, cu faa i braele moi. i lu costumul de schi i l for s
intre n el, trgndu-i-l peste puloverul i jeans-ii pe care i avea deja pe el. i puse dou perechi de
ciorapi din ln groas pe picioruele mici, apoi l ncl cu bocancii pe care i leg tot ea. Dup
aceea i aez mnuile i masca de schi pe podea, lng u, s nu le uite la plecare.
Intr apoi n buctrie unde ncepu s aleag alimentele i celelalte lucruri care trebuiau bgate n
rucsac. Joey veni dup ea i rmase i el n buctrie. Pe neateptate iei din trans, i scutur faa
contorsionat de fric i spuse:
Brandy? Unde e Brandy?
Vrei s spui Chewbacca, iubitule.
Brandy. Asta vreau s spun, Brandy!
Uimit, Christine se opri din mpachetat, se aplec deasupra lui i i puse o mn pe obraz.
Iubitule s nu faci asta n-o speria pe mama n halul sta. Doar i aminteti. Sunt sigur de
asta. i aduci aminte Brandy a murit.
Nu.
Vrjitoarea
Nu!
l-a ucis
i scutur capul cu o micare violent.
Nu! Nu! Brandy! Braaaaannndeeee!
l inu. El se zbtu.
Iubitule, te rog, te rog
n clipa aceea, atras de zgomot, Chewbacca intr n buctrie. Joey se smulse din braele Christinei,
cuprinse cinele de gt cu ambele brae, plin de bucurie, i mbri capul pros.
Brandy! Vezi? E Brandy. Mai e nc aici. M-ai minit. Brandy n-a pit nimic. E ct se poate de
bine. Bunul i btrnul meu Brandy e sntos tun.
O clip, Christine rmase nemicat, cu respiraia tiat, ncremenit de durere. Nu era o durere
fizic, ci una deteptat de emoia puternic, profund i amar. Joey ncepea s se piard. O vreme

crezuse c biatul acceptase moartea lui Brandy, i c totul se aranjase atunci cnd l forase s-i
numeasc noul cine Chewbacca i nu Brandy Doi. Dar acum Cnd i strig numele, biatul nu-i
rspunse. Nu-i arunc nici mcar o privire. Sttea lipit de cine, cruia i optea cuvinte fr neles,
mngindu-l, strngndu-l n brae. Christine i rosti numele, ca un ipt. Biatul nu-i rspunse nici de
data asta.
N-ar fi trebuit s-i permit s ia cinele sta care era o copie fidel a celuilalt. Ar fi trebuit s-l duc
napoi la arcul din care l scosese. Ar fi trebui s-l conving s-i ia un alt cine, orice, dar nu un
cine ca sta.
Sau poate c nu? Poate c nu se putea face absolut nimic pentru psihicul lui. Niciun copil de ase
ani n-ar fi reuit s reziste vznd cum totul se prbuete n jurul lui. Cu siguran c i muli aduli
ar fi clacat. Dei nu voise s-o admit, problemele emoionale i psihice ale biatului erau inevitabile.
Un psihiatru bun ar fi putut s-l ajute, i spunea ea. Retragerea lui din realitate nu era permanent.
Voia s cread c sta era adevrul. Trebuia s cread. Altfel, n-ar mai fi avut niciun rost s fug de
acolo.
Pentru Joey tria. El devenise lumea ei, raiunea ei de-a tri. Fr el
Partea cea mai proast era c n-avea timp s-l ia n brae, s-l dezmierde i s-i vorbeasc, lucru de
care el avea absolut nevoie ca i ea de altfel. Dar Spivey se apropia i timpul trecea prea repede, aa
c trebuia s-l ignore pe Joey, s-l lase n pace dei el avea cea mai mare nevoie de ea. Trebuia s se
stpneasc i s continue mpachetatul. Minile i tremurau iar ochii i se umpluser de lacrimi.
Niciodat nu se simise att de prost. Chiar dac Charlie va reui s-i salveze viaa lui Joey, s-ar putea
ca totui ea s-i piard copilul, s nu mai rmn din el dect o carapace nsufleit. Continu totui
s lucreze, deschiznd cu furie uile dulapurilor n cutarea lucrurilor de care vor avea nevoie n
pdure.
O cuprinsese ura cea mai cumplit mpotriva lui Spivey i a bisericii ei. Nu i-ar fi fost de-ajuns s-o
omoare. Ar fi vrut ca mai nti s-o tortureze. S-o fac pe ticloasa aia btrn s urle de fric i s se
trasc cernd ndurare. Cea dezgusttoare, nemernic, murdar, mpuit, nebun.
Joey gnguri ncetior:
Brandy Brandy Brandy, mngindu-l cu dragoste pe Chewbacca.

56.
Trecur apte minute pn cnd oamenii lui Spivey ndrznir s se ridice pentru a verifica dac
Charlie mai era nc acolo.
Era i chiar deschise focul. Acum ns, cu toate c ateptase ocazia aceasta, se dovedi cam neglijent,
prea ncordat i prea nerbdtor. Smuci trgaciul n loc s-l trag lin, arma devie de la direcia ei i
grei.
n aceeai clip rsunar mpucturi de rspuns. i imaginase c erau narmai; acum era sigur de
asta. Erau dou arme i trgeau spre partea de sus a poienii. Primele mpucturi nimeriser cam la 50
de metri de el. Urmtoarele mai aproape, cam cu 35 de metri la stnga lui. Trgtorii continuar s
trimit gloane spre el i tirul ncepea s se apropie. Intuiau, dei fr prea mult exactitate, locul unde
se afla, i ncercau s-l fac s reacioneze pentru a-l putea localiza.
n timp ce tirul se apropia, i ls capul n jos, adpostindu-se n umbra subiat a lizierei pdurii.
Auzi gloanele smulgnd crengi chiar deasupra lui. Buci de coaj de copac, o ploaie de ace verzi i
dou conuri se abtur asupra lui. Cteva din ele l lovir n spate. Dar dac cei de jos sperau ntr-o
lovitur norocoas, aveau toate motivele s fie dezamgii. Apoi focul se mut spre dreapta.
Adversarii lui tiau c loviturile veneau de undeva de sus, dar nu putuser stabili n ce col al poienii

se adpostea cel care-i atacase.


Charlie nl capul, ridic arma, i apropie ochiul de lunet i descoperi uimit c tirul lor mai
urmrea un scop. ncerca s-i abat atenia n timp ce doi Amurgieni alergau ct i ineau picioarele
spre captul dinspre est al pdurii.
La dracu! scrni el, ncercnd s-l prind n btaia armei pe unul din cei doi. Dar se micau
repede, n ciuda mormanelor de zpad, strnind un nor de praf alb. Chiar n clipa n care reui s
fixeze cele dou fire ncruciate pe unul din ei, ambii disprur n ntunericul pdurii.
Ceilali, rmai lng jeep, ncetar focul.
Charlie ncerc s calculeze cam ct timp le-ar fi trebuit celor doi ca s-si croiasc drum prin
pdure i s-i cad n spate. Cinci minute. Poate i mai puin. Nu prea crescuser multe tufiuri prin
pdurea asta.
Ar fi putut s le mai fac celor de jos ceva necazuri, dei nu se artau. Prinse n btaia armei unul
din scutere i trase dou focuri, spernd s-l fac inutilizabil. Dac ar fi reuit s le pun pe butuci, lear mai fi tiat din elan, ar fi fcut urmrirea mai echilibrat. Alese un alt scuter i i expedie dou
gloane n motor. Cel de-al treilea scuter era o int mult mai proast, fiind acoperit de celelalte dou.
i destin cinci mpucturi, rencrcnd arma n rstimpuri. Dup attea focuri, reuir n cele din
urm s-l localizeze. De data asta, tirul lor era mult mai precis. Cel de-al patrulea scuter era n spatele
jeep-ului i nu putea fi atins. Practic, n-avea ce s-i fac. i puse iar mnua pe care o scosese cu
cteva minute nainte, apoi se tr pe burt n pdure, pn cnd gsi un brad mare n spatele cruia s
se adposteasc de gloane. i scosese apreschiurile atunci cnd trebuise s stea culcat pentru a se
folosi ct mai bine de arm. Se ncl cu micri rapide i tcute, ncercnd s surprind zgomotul
fcut de cei doi care urmau s vin din partea de est a pdurii.
Ar fi fost timpul s-i aud sau chiar s-i vad dar abia acum i ddu seama ct de precaui trebuie
s fi fost cei doi. i imaginaser probabil c fuseser vzui n timp ce intrau n pdure i c erau
ateptai. i mai tiau c el era avantajat de faptul c se familiarizase deja cu terenul. Se micau ncet,
avnd grij s nu rmn descoperii, studiind cu atenie fiecare copac, fiecare stnc i fiecare groap
care le aprea n fa, de team s nu cad ntr-o ambuscad. Era posibil s mai treac cinci sau chiar
zece minute pn la apariia lor i, odat ajuni, s mai piard alte zece minute pn se vor convinge
c s-a retras. Asta le-ar fi oferit lui, Christinei i lui Joey un avans de douzeci, douzeci i cinci de
minute.
Porni cu toat viteza spre cea de-a doua poian i de aici spre caban.
Continuau s cad fulgi de zpad.
Se strnise i vntul.
Cerul se ntunecase apropiindu-se parc mai mult de pmnt. Era nc diminea, dei aveai
impresia c se nsera. La dracu, prea mai trziu, mult mai trziu, prea c venise sfritul timpului.

Chewbacca rmsese lng Joey, de parc i-ar fi dat seama c tnrul lui stpn avea nevoie de el.
Dar biatul nu-i mai acorda nicio atenie. Joey rtcea printr-o lume interioar, o lume care era numai
a lui. Mucndu-i buzele, nbuindu-i ngrijorarea, Christine reui s umple rucsacul. Pregti i
lucrurile lui Charlie. ncrc arma. ntre timp, ajunse i Charlie la caban. Faa i era mbujorat din
cauza gerului, sprncenele i se albiser din pricina zpezii, dar ochii lui preau mai reci dect orice
altceva.
Ce s-a ntmplat? l ntreb n timp ce intra, lsnd urme mari de zpad pe podea.
I-am spulberat. Au fugit ca nite potrnichi.
Ajutndu-l s-i scoat rucsacul, l ntreb:
Toi?
Nu. Am omort sau rnit grav trei oameni. Poate i pe al patrulea. Nu tiu precis.

Cu gesturi agitate, Christine ncepu s ndese lucrurile n rucsacul din material impermeabil.
Spivey?
Nu tiu. Poate am nimerit-o. Nu sunt sigur.
Ne mai urmresc?
Vor ajunge i aici. Cred c avem un avans de vreo douzeci de minute.
Rucsacul era plin pe jumtate. Fcu o pauz, rmnnd cu o cutie de chibrituri n mn.
Charlie, ce s-a ntmplat? l ntreb ea privindu-l struitor.
i terse picturile de ap care se prelingeau din sprncenele ude.
N-am n-am mai fcut niciodat aa ceva. A fost un mcel. n rzboi, da, dar acolo era cu
totul altceva. Era rzboi.
i acum e la fel.
Da. Aa zic i eu. Doar c atunci cnd trgeam n ei lucrul sta mi-a fcut plcere. n rzboi,
nu mi-a plcut niciodat s ucid.
Nu-i nimic ru n asta, spuse ea, continund s nghesuie lucruri n rucsac. Dup tot ce ne-au
fcut, mi-ar plcea i mie s mpuc vreo civa. Doamne, iart-m!
Charlie se uit la Joey.
Hai, efule! Pune-i mnuile i masca de schi.
Biatul nu fcu nicio micare. Sttea n faa mesei, cu chipul lipsit de expresie i ochii sticloi.
Joey? l strig Charlie.
Biatul nu reacion. Privea fix spre minile Christinei care continuau s nghesuie lucruri n
rucsac. Dar ddea impresia c nu vede nimic.
Ce i s-a ntmplat? ntreb Charlie.
A pur i simplu a plecat de aici, spuse Christine luptndu-se iar cu lacrimile.
Charlie se apropie de biat, si-l lu de brbie, ridicndu-i capul. Joey i nl ochii spre Charlie,
fr s-l vad. Detectivul i vorbi, dar fr niciun efect. Biatul zmbi vag, mai curnd o umbr de
zmbet, dar nici acesta nu-i era adresat lui Charlie, ci mai curnd cuiva pe care l vedea sau poate doar
i se prea c-l vede, acolo, n lumea lui, aflat la ani-lumin distan de aici. n ochii biatului licrir
lacrimi, dar zmbetul nefiresc nu-l prsi. Rmase cufundat ntr-o tcere deplin.
La dracu, exclam Charlie ncet.
l lu n brae, dar biatul nu reacion. Apoi Charlie lu primul rucsac care era gata, i petrecu
braele prin curele, l puse pe umeri i l nctrm n fa.
Christine lu cel de-al doilea rucsac, se asigur c toate buzunarele erau bine nchise, apoi i-l puse
n spate.
Charlie i puse lui Joey mnuile i masca de zpad. Biatul nu-l ajut aproape deloc.
Christine lu puca de vntoare i iei din caban, dup Charlie, Joey i Chewbacca. n cmin
ardeau cu reflexe vii civa buteni. Una din lmpi rmsese aprins, aruncnd cercuri de lumin
chihlimbarie.
Se ntreb dac i va mai fi dat vreodat s stea pe un scaun sau s vad lumina electric. Sau va
muri n noaptea aceea, n pdure, avnd ca mormnt un morman de zpad?
nchise ua i se ntoarse s nfrunte neclintirea cenuie i rece a muntelui.

Ducndu-l pe Joey, Charlie o conduse pe Christine n spatele cabanei, de unde intrar n pdure.
Privea nelinitit spre poiana aflat n spatele lor, de unde se atepta s-i vad aprnd pe oamenii lui
Spivey.
Chewbacca era cam la ase metri n faa lor i intuia drumul cu un al aselea sim. Se luptase din
greu cu zpada pn ce ajunse la pmntul gol din pdure. Aici o lu nainte cu i mai mult
nsufleire, fr s se sperie de stnci, trunchiuri czute sau alte obstacole.

La intrarea n pdure erau nite tufiuri care le ngreunar mersul dar pe msur ce naintau,
ramurile mpletite ale copacilor deveneau prea dese ca s mai poat crete sub ele tufiuri. Pmntul
se nlase, stncos i greu de abordat, cu excepia anului puin adnc, care probabil c primvara se
umplea cu apa provenit din zpada topit. O luar prin an, care ducea spre nord, apoi spre vest,
respectnd exact itinerarul lor. Apreschiurile rmseser atrnate de rucsacuri, pentru c n pdure
stratul de zpad era foarte subire. Pe alocuri, ramurile brazilor erau att de dese i strns mpletite,
nct dedesubt se vedea pmntul negru.
i totui, zpad era suficient ca s le pstreze clar urmele. S-ar fi putut opri s tearg urmele, dar
n-avea rost. Ar fi fost doar o pierdere de timp. Urmele pe care le-ar fi lsat ncercnd s le acopere pe
ale lor, ar fi fost la fel de clare ca primele. Vntul nu putea deveni prea puternic la nivelul la care se
aflau ei, aa c n-ar fi acoperit urmele lsate de tergerea amprentelor pailor lor. Tot ce le rmnea de
fcut era s mearg mai departe, n sperana c vor fi mai ageri dect urmritorii lor. Poate c mai
trziu, dup ce vor fi traversat pdurea, ieind pe teren deschis, vntul se va ntei i-i va ajuta,
acoperindu-le urmele.
Dac.
Dac vor reui s treac vreodat de pdurea asta i s ias ntr-un spaiu deschis.
Dac nu vor fi rpui de dulii lui Spivey n urmtoarele treizeci sau patruzeci i cinci de minute.
Dac.
Pdurea era ntunecat, i curnd descoperir c deschizturile nguste ale ochelarilor de schi le
limitau i mai mult cmpul vizual. Se mpiedicau tot timpul pentru c nu vedeau aproape deloc
drumul. n cele din urm i scoaser mtile. Aerul ngheat le muc obrazul, dar nu le rmnea
altceva de fcut dect s ndure.
Charlie i ddu seama c avansul pe care-l aveau fa de oamenii lui Spivey se micorase. Sttuser
n caban aproape cinci minute. Aa c aveau doar un avans de 15 minute, poate chiar mai puin. n
plus, nu puteau s se mite prea repede pentru c Charlie l ducea i pe Joey n spate. Avansul lor
scdea n mod periculos cu fiecare minut care trecea.
Terenul deveni mai abrupt. Charlie ncepu s respire greu. Din spate, auzi gfitul Christinei.
Muchii i erau deja ncordai i n ei pulsa o durere ascuit. Minile i erau i ele obosite din cauza
greutii biatului. anul care se dovedise att de prielnic pn atunci, ncepea s schieze o curb
spre est, abtndu-se de la drumul lor. Atta timp ct i pstr orientarea general spre nord mai
merser de-a lungul lui, dar curnd, Charlie puse biatul jos cci avea nevoie de mini ca s-i
deschid drum pe un teren mult mai puin ospitalier. Dac doreau cu adevrat s se salveze, Joey
trebuia s mearg singur.
Dar dac nu voia s mearg? Dac ar fi rmas acolo, neclintit, privind de jur-mprejur cu ochii goi?

57.
Grace se ghemuise pe fundul scuterului, ferindu-se astfel de gloanele care uierau pe deasupra, dei
oasele ei btrne protestau mpotriva poziiei aceleia chinuite.
Era o zi neagr n spiritul lumii. Dimineaa, descoperind aceast perturbare, se gndi c nu va fi n
stare s se mbrace n armonie cu energiile spectrale. Nu avea nicio hain neagr. Nu mai fusese nicio
zi neagr pn atunci. Din fericire, Laura Panken, una dintre nsoitoarele ei, avea un costum de schi
negru, i fiind cam de aceeai talie, au putut face schimb. Dar acum i-ar fi dorit s nu fi fost n
contact cu sfinii i cu sufletele morilor. Energiile spectrale pe care le emanau erau nelinititoare,
ncrcate de spaime.
Grace era asaltat i de imaginile clare ale morii i blestemului. Ele nu veneau de la Dumnezeu, i

aveau originea ntr-o alt surs, un cazan de pucioas. Diavolul ncerca s-i distrug credina i s o
terorizeze prin viziuni tulburtoare. Voia s-o fac s renune, s-o ntoarc din drum, s-o fac s-i
abandoneze misiunea. tia de ce e n stare nsctorul de minciuni. tia. Uneori, cnd i privea pe cei
din jur, nu le vedea chipurile ci doar esuturi n putrefacie, carne devorat de viermi. i atunci era
cutremurat de viziuni macabre. Diavolul, pe ct de viclean, pe att de crud, tia c ea nu i-ar fi trdat
niciodat misiunea i atunci ncerca s o izbeasc folosind barosul fricii.
Dar nu avea niciun efect asupra ei. Era prea tare.
Satana ns continua s o ncerce. Uneori, privind cerul furtunos, vedea lucruri n nori: capete
rnjite de api, capete monstruoase de porci cu coli amenintori. Auzea ssind glasuri purtate de
vnt, voci sinistre care se ntreceau n promisiuni false, spuneau minciuni, povesteau despre plceri
perverse, iar descrierile hipnotice ale unor acte de nedescris erau bogate n imagini ale unei frumusei
ticloite.
n timp ce era ghemuit n scuter, ascunzndu-se de trgtorul din poian, Grace vzu pe
neateptate o duzin de gndaci imeni, ct palma ei, trndu-se pe podeaua mainii, peste cizmele ei,
doar la civa milimetri de faa ei. Aproape c srise n sus, scrbit. Asta dorea i diavolul, spera s
fac din ea o int ct mai bun pentru Charlie Harrison. nghii cu greu, i nbui repulsia i rmase
ghemuit n locul acela strmt.
Observ c fiecare gndac avea un cap omenesc n loc de unul de insect. Feele mici, pline de
durere, dezgust i groaz o priveau iar ea tia c acestea erau suflete blestemate, care se trser prin
iad pn acum cteva clipe, cnd diavolul le adusese n preajma ei, pentru a-i arta cum i tortura el
supuii i pentru a-i dovedi c rutatea lui nu avea margini. Era att de nspimntat, nct aproape c
se pierduse cu firea. Holbndu-se la gngniile cu chip de om, se ntreb cum era cu putin ca
Dumnezeu s ngduie existena iadului. Asta i voia diavolul de la ea. Da. Pentru c ntrebndu-se
cum de era permis existena lui Satan, ea se ndoia de fapt de buntatea Domnului. i ajungea s pun
la ndoial virtuile propriului ei Creator. Viziunea aceasta trebuia s-i umple inima de groaz i
spaim.
Apoi descoperi c una din gngnii avea chipul disprutului ei so, Albert. Fusese un om de treab.
N-avea ce cuta n iad. Faa mititic o privea cu ochi ndurerai i mui. Nu. Albert fusese un om bun,
fr pcate, un sfnt. Albert n iad? Albert blestemat pe vecie? Domnul n-ar fi ngduit aa ceva.
Atepta cu nerbdare s fie iar alturi de Albert, n Ceruri, dar dac Albert o pornise n direcie
opus
Se descoperi bjbind la grania nebuniei.
Nu, nu, nu, nu. Diavolul o minea. ncerca s o nnebuneasc. I-ar fi plcut lui. Da, da. Dac ar fi
nnebunit, n-ar mai fi fost n stare s-i slujeasc Dumnezeul. Dac s-ar fi ndoit mcar o clip de
sntatea ei mental, atunci s-ar fi ndoit i de misiunea ei, de Darul ei, de relaia ei cu Domnul. Or, ea
nu avea voie s se ndoiasc. Era sntoas, iar Albert era n Ceruri. Trebuia s-i reprime orice
ndoial i s se dedice fr precupeire credinei oarbe. nchise ochii pentru a nu vedea fiinele care i
se crau pe ghete. Le putea simi chiar prin pielea groas a nclrilor, dar i strnse dinii, ascult
pocnetele armelor i se rug, iar cnd n cele din urm deschise ochii, gndacii dispruser.
Pentru o vreme se simi n siguran. l alungase pe diavol.
Se oprir i mpucturile. Acum, Pierce Morgan i Denny Kogers, care fuseser trimii n pdure
pentru a cdea n spatele lui Charlie Harrison, strigau din partea cea mai nalt a poienii.
Drumul era liber. Harrison dispruse. Grace iei din scuter i i vzu pe Morgan i Rogers n poian,
fcndu-le semn cu armele. Se ntoarse spre cadavrul lui Carl Rainey, primul dintre cei ucii. Era
mort. O gaur mare i se cscase n piept. Vntul mpingea zpad peste braele lui desfcute.
ngenunche alturi.
Kyle se apropie de ea.

i OConner e mort. i George Westvec. Vocea i tremura de mnie i durere.


Am tiut c unii din noi vor fi sacrificai, spuse ea. Dar moartea lor nu e zadarnic.
Se adunar i ceilali: Laura Panken, Edna Vanoff, Burt Tully. Preau furioi dar hotri, n ciuda
fricii care le ddea trcoale. Ei credeau.
Carl Rainey, spuse Grace, e n Ceruri, n braele Domnului. Aa sunt Fcu un efort s-si
aminteasc prenumele lui OConner i Westvec, ezit, i mai ncerc o dat dorindu-i ca Darul s n-o
fi prsit chiar cu totul.
La fel i George Westvec i Ken Ken ah Kevin Kevin OConner cu toii sunt deja
n Ceruri.
ncet, zpada esea un linoliu peste trupul lui Rainey.
S-i ngropm? ntreb Laura Panken.
Pmntul e ngheat, spuse Kyle.
i lsm aa. Nu avem timp de nmormntri, spuse Grace. Antichristul e deja n apropiere, iar
puterile lui sporesc n fiecare or. Nu ne putem permite s ntrziem.
Dou din vehicule nu mai puteau fi folosite. Grace, Edna, Laura i Burt Tully vor merge cu celelalte
dou, iar Kyle i va nsoi pe jos pn la poiana unde erau ateptai de Morgan i Roger.
Tristeea o nvluise pe Grace. Trei oameni mori.
Au mers mai departe, cu ntreruperi, pornind numai dup ce verificau crarea n faa lor, temnduse s nu nimereasc ntr-o ambuscad.
Vntul se nteise. Fulgii erau tot mai mari. Pe cer se ntinseser umbrele morii.
Curnd va fi fa n fa cu copilul i atunci destinul ei va fi mplinit.

PARTEA A CINCEA
Omorul
Ciuma, boala i rzboiul
Acestui loc trcoale dau
Nimic nu-i venic pe pmnt
Acesta-i crudul adevr
Ne cheltuim puterea i-al nostru timp
Ca moartea altuia s-o plnuim
i nimeni, nicieri pe viaa lui nu-i sigur
Nici tat, nici copil, nici mam.
Cartea suferinelor ngemnate.
Prin vrful degetelor mele
Simt cum curge rutatea.
Macbeth
SHAKESPEARE
Nimic nu-l ntristeaz mai mult pe Domnul dect moartea unui copil.
DR. TOM DOOLEY

58.
AA DA!

sta e biatul meu, spuse Christine, n timp ce Joey l urma pe Charlie, urcnd printre
copaci spre un lumini larg, aflat la jumtatea distanei pn la creasta versantului.
Se temuse c biatul va merge de unul singur, refuzndu-le compania i c va sta tot timpul ca o
momie. Dar poate c nu se ndeprtase de realitate chiar att de mult pe ct credeau ei. Nu vorbea, i
evita privirea, prea paralizat de spaim, i totui, cel puin n aparen, prea suficient de lucid ca s
neleag c, dac voia s scape de vrjitoare, trebuia s mearg.
Picioruele lui nu erau prea puternice, iar costumul de schi l stnjenea; n afar de asta, pmntul
era pe alocuri foarte alunecos, i totui Joey continua s urce, agndu-se de stnci sau de tufiurile
rare pentru a se echilibra i a nainta. Mergea din ce n ce mai greu, pe alocuri era obligat s se
trasc, iar Christine, care mergea n spatele lui, trebuia adesea s-l ia n brae pentru a-l trece peste
trunchiurile copacilor czui la pmnt sau s-l ajute s treac de pietrele alunecoase, ceea ce le
ngreuna mersul, dar chiar i aa, reuiser s parcurg o distant bunicic. Dac ar fi trebuit s-l duc
n brae, n-ar fi rezistat mult vreme.
Adesea, Chewbacca le-o lua nainte, alergnd fericit pe coastele mpdurite, de parc n-ar fi fost un
cine, ci un lup care se simea ca acas prin locurile acelea slbatice. Adesea se oprea i privea napoi,
spre ei, cu o ureche ciulit, ntr-un mod foarte nostim. Vzndu-l, biatul prea s prind puteri i
pornea nainte cu fore proaspete. Christine i spuse c ar trebui s mulumeasc cerului pentru faptul
c animalul era cu ei, chiar dac asemnarea lui cu Brandy contribuise la tulburarea emoional a lui

Joey.
La nceput Christine se cam ndoise de ansele cinelui de a supravieui. Blana lui era deas, dar
mtsoas, i nu semna deloc cu blana mioas i groas a unui lup sau a oricrui alt animal adaptat
climei de aici. Deja i apruser ace de ghea pe firele de pr din coad i de lng urechi. Nu preau
s-l deranjeze i nici nu ddea semne c i-ar fi frig. Dar cum va fi oare peste o or? Sau peste dou?
Nici perniele labelor lui nu erau adaptate terenului stncos de aici. De fapt era un cine de cas,
obinuit cu viaa de la ora. Curnd, labele i vor fi julite i crestate i va ncepe s chiopteze. n loc
s alerge nainte, se va tr n urma tuturor.
Dac Chewbacca nu va reui s fac fa drumului i va muri, oare ce efect va avea acest lucru
asupra lui Joey?
l va ucide?
Poate. Sau l va trimite, fr ntoarcere, n lumea lui interioar, mut.
Pre de cteva clipe, Christine auzi un zumzet care venea de jos i din urma lor. Scuterele strbteau
acum poiana, apropiindu-se de caban. Agitaia din jur strpunse i vlul care plutea n jurul biatului,
pentru c Joey i intensific eforturile i se mic mai repede, crndu-se cu ncpnare nainte. O
dat cu ncetarea zgomotului fcut de motoare, energia lui dispru ca prin farmec, iar el i ncetini
din nou paii.
Ajunser la lumini i se oprir s-i trag sufletul, n tcere, ca s nu-i iroseasc niciun strop din
energia de care aveau atta nevoie. De altfel, n-ar fi avut prea multe subiecte de discuie; poate doar s
calculeze ct va dura pn vor fi prini i omori. La civa metri de ei, dintr-un plc de sngeri
noduroi, se desprinse ceva, pornind val-vrtej spre pdure. Toi tresrir.
Charlie i lu arma de pe umr.
Chewbacca se zbrli i ltr scurt i ascuit.
Fusese o vulpe cenuie, care dispruse deja n umbrele groase ale pdurii.
Christine bnui c vulpea urmrea o prad, vreo veveri sau vreun iepure. Viaa trebuie s fi fost
grea aici, n timpul iernii. Totui, simpatia ei se ndrepta ctre vnat, nu ctre vulpe.
Charlie i arunc arma napoi pe umr i pornir mai departe. Deasupra luminiului, pe ultima
parte a urcuului spre creast, copacii nu mai erau att de dei, totui zpada nu se aternuse ntr-un
strat att de gros nct s necesite apreschiurile. Charlie descoperi o crare croit de cerbi, care prea
calea cea mai domoal spre vrf. Cerbii tiaser drum prin poriunile cu zpad groas, care altfel i-ar
fi scos sufletul lui Joey. Probabil c erau cu zecile pe aici, dac dup ultima furtun reuiser s
bttoreasc zpada aa de bine, nct biatul trecu, alegndu-se doar cu cteva poticneli i alunecri.
Chewbacca deveni agitat din cauza mirosului cerbilor, care plutea de-a lungul potecii. Mri din
adncul gtlejului dar nu ltr. Abia atunci i ddu seama Christine c Chewbacca nu ltrase de cnd
prsiser cabana. Chiar atunci cnd trecuse pe lng ei vulpea, scosese doar un mrit scurt, ce nu
putea fi auzit de departe, de parc i-ar fi dat seama c un ltrat puternic ar fi avertizat-o pe vrjitoare.
Sau poate c nu avea suficiente resurse pentru a ltra n timp ce urca.
Fiecare pas care-i ndeprta de urmritorii lor prea c-i poart n acelai timp spre o vreme i mai
vitreg. Ca i cum iarna ar fi fost un loc i nu un anotimp, iar ei ar fi intrat tot mai adnc n acel regat
de ghea.
Cerul prea s atrne doar la civa centimetri deasupra copacilor. Fulgii rtcii se transformaser
ntr-o perdea grea care cdea mereu printre pini i brazi. ntre timp ajunser pe creasta lipsit de
copaci. Christine observ c se pregtea o nou furtun care, judecnd dup aceast prim faz, avea
s fie i mai puternic dect cea din noaptea trecut. Temperatura sczuse mult sub zero i vntul
strnit de curenii de aer mai calzi din vi ncepuse s se nteeasc. Btea tot mai tare, explodnd n
rafale furioase, n timp ce ei stteau acolo, ncercnd s-i in respiraia. Doar n dou ore, muntele
va deveni un iad alb. Iar acum nu mai exista adpostul cald al cabanei.

Charlie nu-i conduse imediat spre urmtoarea vale. Se ntoarse, i, stnd chiar pe creasta masivului,
privi struitor spre drumul pe care veniser. n mintea lui se nscuse un plan, Christine era sigur de
asta; spera s fie un plan bun. Erau depii i numeric i ca armament. Trebuiau s fie ai naibii de
irei dac voiau s nving.
Se aplec deasupra lui Joey. i curgea nasul, formnd lumnri care i se lipiser de buza de sus i
de unul din obraji. i terse faa, ct putu de bine, cu mna nmnuat, apoi l srut pe ochi. l strnse
n brae, inndu-l cu spatele spre vnt.
Biatul nu spuse nimic. Ochii lui priveau prin ea, exact, ca mai nainte.
Grace Spivey, te voi ucide, i spuse Christine, privind spre drumul pe care veniser. Pentru tot ce iai fcut biatului meu o s-i zbor blestemata aia de cpn.

ngustndu-i ochii pentru a-i feri de zpada pe care vntul i-o arunca n fa, Charlie studie creasta
pe care se aflau i hotr c era locul cel mai bun pentru o ambuscad. Era o potec despdurit,
orientat de la nord la sud, ngust de vreo 15 centimetri pe alocuri i larg de cel mult 30 n alte pri,
zpada fusese aici spulberat de vnt, care btea n rafale slbatice. Formaiuni stncoase, tocite de
secole, se iveau pretutindeni de-a lungul crestei, oferind o mulime de ascunztori excelente, de unde
ar fi putut observa ascensiunea Amurgienilor.
Pentru moment, nimic nu trda apropierea lui Grace i a oamenilor ei. Desigur ns c privirea lui
nu putea s descopere ce se ntmpla mai jos, n umbra deas a pdurii. Dei copacii de pe panta n
susul creia se aflau nu erau la fel de dei ca aceia de pe colinele de mai jos, preau s formeze un
adevrat zid la vreo 120 metri sub ei. O armat ntreag s-ar fi putut apropia neobservat la adpostul
lui. Unde mai pui c vntul uiera i gemea de-a lungul coamei, vuind surd printre crengile imenilor
brazi, alctuind un fond sonor care acoperea orice alt zgomot.
i totui, instinctul i spunea lui Charlie c oamenii cultului erau la vreo 20 de minute de ei, poate
chiar mai mult. Urcnd cu greu, din cauza lui Joey, spre coama masivului, Charlie era contient c
pierdeau minute preioase din avansul pe care-l mai aveau. n acelai timp se gndi c banda lui
Spivey avea s strbat cu mult precauie, cel puin primul sfert de mil, nainte de-a fi din nou siguri
de ei. Precis c se opriser i la caban, s-o cerceteze i mai pierduser i acolo ceva timp. Aa c avea
vreme suficient s le pregteasc o primire clduroas.
Se apropie de Christine i de Joey i ngenunche lng ei. Biatul era detaat de tot ce se ntmpla n
jurul lui, aproape catatonic. Nici nu-i ddea seama c Chewbacca i se freca plin de afeciune de
picior.
Vom trece n valea care urmeaz, i spuse Charlie Christinei. Plecm ct se poate de repede, n
cinci minute. O s ncerc s gsesc pentru voi un loc ferit de vnt, iar eu m ntorc aici s-i atept.
Nu!
Sper s nimeresc cel puin unul, nainte ca ceilali s se poat adposti.
Nu, repet Christine, scuturndu-i cu hotrre capul. Dac vrei s-i atepi, o s rmnem i noi
mpreun cu tine.
Imposibil. Dup ce trag, va trebui s m mic repede, eventual s-o iau la fug. mpreun, am
merge mult mai ncet.
Nici nu vreau s aud s ne desprim.
E singura noastr ans.
Dar mi-e fric.
Trebuie s-i hruiesc tot timpul, dac pot.
Christine i muc buza.
i totui m tem.
Pentru mine nu va fi periculos.

Pe dracu!
Nu. Zu c nu. Voi fi deasupra lor. O s m ascund bine. Nu vor ti de unde se trage i am s-mi
schimb locul nainte ca ei s m descopere. Voi avea toate atuurile.
Dar poate c nici nu vor ajunge pn aici.
Ba da.
Nu le va fi uor.
Noi am reuit. Vor reui i ei.
Dar Spivey e btrn. Nu-i n stare de astfel de isprvi.
Bun. Atunci o vor lsa la caban, cu doi oameni care s-o pzeasc, iar ceilali vor veni pe urmele
noastre. Va trebui s-i mpiedic. O s-i omor pe toi, dac pot. i jur c ambuscada nu va fi
periculoas pentru mine. Voi mpuca unul sau doi, apoi o s dispar nainte ca ceilali s m poat
repera i s trag n mine.
Ea nu rspunse.
Hai, spuse el. Pierdem prea mult timp.
Ezit o clip, apoi ncuviin din cap i spuse:
Hai!
Era o femeie dat dracului. Charlie nu cunotea prea muli brbai care ar fi fcut aa ceva fr s
se plng, aa ca ea, i nici nu cunotea vreo alt femeie care ar fi acceptat s rmn singur n
mijlocul unei pduri ngheate, indiferent ct de necesar ar fi fost desprirea. Era la fel de echilibrat
i stpn pe ea pe ct era de frumoas.
Descoperi continuarea potecii bttorite de cerbi nu prea departe spre nord i merser de-a lungul ei
spre valea urmtoare. Poteca descria dou bucle largi pentru a evita zonele prpstioase i pentru a
permite cerbilor s profite ct mai mult de prile line ale pantei. Charlie spera s ajung ct mai
aproape de fundul vii, unde s gseasc un adpost pentru Christine i Joey, iar dup aceea s se
ntoarc pe culme, pentru a-i ntmpina pe oamenii lui Spivey. Dar n urmtoarele cinci minute nu
reuir s strbat nici jumtatea distanei pn n fundul vii, pentru c poteca fcea prea multe
ocoluri.
Gsir un loc unde crarea descria un cot trecnd pe sub o stnc ce forma un fel de peter mic,
parial acoperit, dar care-i putea adposti de vnt i de ninsoare. n partea opus intrrii n grot,
peretele stncos era bombat spre exterior, aa nct acest adpost natural era protejat din trei pri.
Ateptai-m aici, spuse Charlie. Ar fi bine s rupei cteva rmurele din bradul la i s facei
un foc.
Dar n-ai s lipseti mai mult dect 20-25 de minute, aa ai spus. Nu merit efortul pentru un
timp aa de scurt.
De cnd am plecat de la caban n-am stat o clip, spuse el. Suntem transpirai. Dar acum, stnd
pe loc, o s simii imediat frigul.
Avem haine matlasate.
N-are importan. n mod sigur vei avea nevoie de un foc. Dac nu tu, Joey n orice caz. N-are
rezistena unui adult.
Bine. Sau poate c ar fi mai bine s mergem mai departe pe potec i tu s ne ajungi din urm.
Nu. Te poi pierde foarte uor pe aici. Dac poteca se bifurc la un moment dat ai putea s v
rtcii, iar eu n-a mai avea cum s v gsesc.
Christine i ddu dreptate.
Facei focul n afara grotei, spuse el. Aa o s v nclzii fr s v nece fumul.
Dar ei nu vor vedea fumul? ntreb Christine.
Nu. Sunt nc de cealalt parte a vii i nu vd ce se ntmpl n faa lor. i desfcu
apreschiurile legate de rucsac. i chiar dac l-ar vedea, tot n-are nicio importan. Eu o s fiu ntre voi

i ei. Sper s pot scoate din lupt cel puin unul sau doi, i s-i oblig s stea la pmnt vreo 10 minute.
Pn cnd vor porni iar, noi vom fi stins focul i vom fi aproape de fundul vii. i ls jos rucsacul,
pstrnd doar arma i un buzunar plin de muniie. Acum trebuie s m ntorc sus.
l srut.
Joey prea s nu bage n seam desprirea.
Se ntoarse pe acelai drum, urmnd poteca ngust. Nu alerga, dar mergea grbit pentru c urcuul
dura, oricum, mai mult dect coborul. N-avea timp de pierdut. Faptul c-i lsase singuri n pdure
pe Joey i Christine i se pruse cel mai greu lucru pe care-l fcuse vreodat.

Joey i Chewbacca rmaser sub acoperiul de piatr, n timp ce Christine plec s caute lemne
pentru foc. Sub ramurile mari, verzi i sntoase, se gseau o mulime de crengi groase, uscate, multe
din ele avnd nc ace, acum maronii, i conuri, care ar fi ars excelent. Se uscaser pentru c ramurile
de deasupra mpiedicau soarele s ajung pn la ele. Mai mult, greutatea zpezii rupsese crengi
uscate, mprtiate peste tot, aa nct i-a fost uor s gseasc vreascurile de care avea nevoie. n
scurt timp, adun o legtur mare.
Imediat aprinse n faa grotei un foc, turnnd peste lemne puin spirt i scprnd apoi un chibrit.
Abia cnd simi cldura focului i ddu seama de frigul care i se cuibrise n oase, n ciuda hainelor
groase pe care le purta i nelese ct de periculos ar fi fost s atepte acolo, nemicai, fr foc.
Joey se sprijinise cu spatele de peretele de stnc i urmrea focul cu o privire indiferent; ochii lui
preau dou bile din sticl lefuit, golii de orice strlucire, cu excepia reflexelor aruncate de
flcrile jucue.
Cinele se aezase pe jos i ncepuse s-i ling mai nti o lab, apoi cealalt. Christine nu tia
dac labele cinelui erau julite sau rnite mai serios, dar i ddea seama c l dureau, cu toate c nu
scncea.
Curnd, peretele stncos din jurul lor ncepu s absoarb cldura focului, i, cum vntul nu putea
ptrunde n interiorul acelei scorburi de piatr, atmosfera deveni surprinztor de cald.
Aezat lng Joey, Christine i scoase o mnu, apoi trase fermoarul unuia din buzunarele hainei
matlasate din care se ivi o cutie cu gloane. Deschise cutia i o puse alturi de arma deja ncrcat,
pentru cazul n- care Charlie nu s-ar mai fi ntors, iar n locul lui i-ar fi fcut apariia altcineva.

59.
Cnd Charlie ajunse iar pe coama masivului, abia mai respira. O durere ascuit i pulsa n muchii
picioarelor. Spatele, umerii i gtul l dureau de parc ar mai fi purtat nc rania grea. i trecea
mereu arma dintr-o mn n alta pentru c ambele brae i erau deja istovite, cu muchii strbtui de
junghiuri.
Nu se putea spune c-i neglija forma fizic. n Orange County, pe cnd viaa avea un curs normal,
se ducea la sala de gimnastic de dou ori pe sptmn i alerga cte cinci mile o dat la dou zile.
Dac el ncepuse s oboseasc, ce simeau oare Joey i Christine? Chiar dac ar fi reuit s mai rpun
doi din fanaticii lui Spivey, ct vor mai rezista oare Joey i Christine?
ncerc s scape de ntrebarea care l scia; tia c rspunsul nu putea s fie ncurajator.
Travers platoul ngust alergnd ghemuit, pentru c vntul de pe creast devenise violent. Acum,
ningea aa de des, nct pe creasta despdurit, vizibilitatea sczuse pn la 15-20 de metri, chiar i
mai puin cnd btea vntul. Nu mai vzuse niciodat pn atunci o asemenea ninsoare. Avea impresia
c nu cdeau fulgi, ci bulgri mari, lipii unii de alii, sau pachete de zpad. Dac n-ar fi tiut exact
unde se duce, s-ar fi putut rtci i ar fi pierdut timp preios bjbind pe culmea ngust. inta lui era

o movil de bolovani netezii de vreme, aflat chiar n drumul lui. Cnd ajunse acolo se trnti pe
burt, exact n locul pe care i-l fixase dinainte.
Locul i oferea posibilitatea de a sta pe buza povrniului, chiar ntre dou stnci care fceau parte
dintr-o serie de formaiuni asemntoare din granit. De aici putea s vad ce se ntmpla pe poteca
erpuitoare pe care urcase mpreun cu Joey i Christine i pe unde era convins c i vor face apariia
i Amurgienii. Se aplec nainte, ncercnd s descopere ce se ntmpl printre copaci i surprinse o
micare la nu mai mult de o sut de metri de el. Apuc arma i privi prin lunet. Vzu doi oameni.
Doamne!
Au i ajuns.
Dar unde erau ceilali?
Observ c cei doi se ndreptau spre un cot al potecii, dincolo de care ar fi ieit din raza privirii lui.
nelese c ei ncheiau plutonul. Ceilali, aflai n fa, trecuser deja de bucl i se vor ivi curnd, pe
partea mai nalt a potecii.
Dintre cei doi, unul era de mrime mijlocie, mbrcat cu haine nchise. Al doilea era surprinztor de
nalt. Purta un costum de schi albastru, peste care avea un hanorac maro cu glug ce-i ncadra faa cu o
bordur de blan.
Uriaul n hanorac trebuie s fi fost omul pe care Charlie l vzuse n biroul bisericii lui Spivey,
monstruosul Kyle. Charlie se cutremur. Kyle l nfiora la fel de tare ca i Mama Grace.
Charlie crezuse c va trebui s atepte cel puin zece minute pn cnd se vor ivi, ca s descopere c
aproape ajunseser lng el. Probabil c urcaser tot timpul, fr nicio pauz. Nu mai cercetau nici
terenul, veneau de-a dreptul fr s se team de vreo ambuscad. Dac ar mai fi ntrziat cteva
minute, i-ar fi ajuns din urm chiar pe creast.
Cei doi disprur la cotitur, n spatele unei stnci nconjurate de brazi i pini.
Cu inima btndu-i ca un ciocan, mut eava armei spre punctul n care poteca ieea dintre copaci,
formnd o deschidere cam de 8 metri unde ar fi putut trage asupra intelor lui. Distana dintre ei va fi
doar de 70 de metri, ceea ce nseamn c fiecare glon va fi la aproximativ 1,3 milimetri nlime n
clipa impactului, deci va trebui s inteasc n partea de jos a pieptului pentru a nimeri inima. Depinde
ct de aproape erau ticloii i dac vor putea intra mcar primii trei n zona luminiului nainte ca
acela care era n frunte s se apropie de un alt cot. Nu era sigur c-i va nimeri pe toi trei, n parte
pentru c aveau s stea unul n faa celuilalt. Deci ar fi trebuit s cad mai nti cel din fa pentru a-i
oferi ansa de a trage n urmtorul. De asemenea era de ateptat ca toi s-i caute adpost n clipa n
care va rsuna primul foc. Poate c ar fi nimerit n timpul sta nc unul, dar cel de al treilea se va
ascunde nainte ca el s poat ochi din nou.
Spera s lichideze doi. Primul dintre ei i fcu apariia, pind din umbr n lumina cenuie dintrun mic lumini. l prinse n ncruciarea celor dou fire i observ c era o femeie. Tnr i drgua.
Ezit. Se ivi un al doilea. Charlie fix luneta asupra lui. Era tot o femeie, nu tot att de frumoas i
mai n vrst.
Deteapt chestie. Puneau femeile n fa pentru a-l mpiedica s trag. Contau pe faptul c, spre
deosebire de ei, el n-ar fi tras n femei. Aproape c-i venea s rd. Ei erau oamenii bisericii, se
credeau reprezentanii lui Dumnezeu, considerndu-l pe el un necredincios, i totui nu vedeau nimic
nelalocul lui n faptul c el avea un cod moral mult mai exigent i strict dect al lor.
i planul le-ar fi reuit dac Charlie n-ar fi luptat pe vremuri n Vietnam. Dar cu 15 ani n urm
pierduse muli prieteni, ba chiar i el era s moar, cnd o ranc venise s-i salute, zmbind larg, iar
cnd ei se apropiaser, femeia srise n aer, explodnd ca o grenad. Oamenii lui Grace nu erau primii
fanatici de care se lovea; ceilali, ns, aveau o motivaie politic, nu religioas. De fapt, nu era nicio
diferen. i politica i religia puteau fi uneori o otrav. i apoi mai tia c ura iraional i setea de
violen, care se infiltrau n sufletul unui adevrat sectant, puteau transforma o femeie ntr-un uciga

sadea, la fel de periculos ca orice brbat aflat ntr-o misiune. Nebunia i slbticia instituionalizate
nu cunoteau limite, indiferent de sex.
Iar el trebuia s se gndeasc la Joey i Christine. Dac le va crua pe aceste femei, ele i vor ucide
iubita i pe copilul ei.
M vor ucide i pe mine, i spuse el.
Ideea de a omor i repugna, dar i ntoarse luneta spre prima femeie, inti. Trase.
Femeia fu proiectat n aer, apoi se prbui n mijlocul potecii. Moart. n cdere se izbise de
ramurile unui pin negru, provocnd o mic avalan de zpad care se rostogoli de pe crengile albe
vrstate cu verde, peste capul ei.
Apoi se ntmpl ceva ru.

Christine tocmai nviorase focul i se aezase lng Joey, cnd auzi ecoul mpucturii.
Chewbacca i nl capul cu urechile ciulite.
Urmar alte mpucturi, dar nu mai era zgomotul armei lui Charlie, ci o ploaie continu de gloane,
o avalan metalic de ack-ack-ack-ack pe care-o mai auzise n filmele vechi. Era ltratul ngrozitor al
unei arme automate, poate chiar o mitralier. Un zgomot urt, rece, terifiant, care umplea ntreaga
pdure. i spuse c dac Moartea ar rde, cam aa i-ar suna hohotul.
Charlie era n primejdie.

Charlie nici nu apucase s inteasc a doua oar, cnd cnitul mitralierei l fcu s nghee de
groaz. Pre de o clip, zgomotul focului automat fu reverberat de ecoul care rzbtea dintr-o sut de
locuri, fcnd aproape imposibil s-i dai seama din ce parte vine. Dar evenimentele ultimelor zile i
dovediser lui Charlie c nu-i pierduse deprinderile att de greu cptate n timpul rzboiului. Reui
s-i dea seama destul de repede c trgtorul nu era n vale, alturi de ceilali, ci pe creast, undeva la
nord de el.
Trimiseser naintea lor un cerceta. i cercetaul i ntinsese o curs.
Lipindu-se ct mai tare de pmnt, ncercnd s devin una cu pietrele ntre care se afla, Charlie
ncerc s neleag de ce nu se declanase tirul mai devreme. De ce nu trsese n el chiar n clipa cnd
ajunsese pe coam? Poate c omul nu fusese atent i se uita n alt direcie. Sau poate c zpada l
nvluise ntr-o mantie care-l fcuse invizibil. Oricum, era i asta o parte din explicaie, pentru c i
aminti c atunci cnd ajunsese pe coam, nimerise n mijlocul unui vrtej gros de zpad.
Ltratul mitralierei ncet pentru o clip.
Auzind o serie de declicuri metalice i un zgomot aspru, nelese c trgtorul nlocuia ncrctorul
golit al armei.
nainte ca Charlie s fi avut timp s ridice capul pentru a vedea ce se petrece, mitraliera ncepu s
trag din nou.
Gloanele ricoau n stncile printre care se adpostise, mprocndu-l cu rapnele din granit. Abia
acum i ddu seama c, pn atunci, gloanele nu ajunseser att de aproape de el ca acum. Trgtorul
se apropia n cercuri mari de locul n care se afla Charlie. Traiectoria gloanelor se schimbase. Acum
se trgea dinspre sud, de pe creast, i, dup efectul loviturilor, tia c se trage orbete, fr ca inta s
fie fost reperat cum trebuie.
Asta era de fapt singura lui ans de a scpa cu via.
i ncord picioarele rmnnd ns ascuns n spatele stncilor. Se rsuci puin, pn ajunse cu faa
spre nord. Trgtorul se oprise din nou.
ncetase oare focul numai pentru a studia terenul ca s-i gseasc alt poziie? Sau schimba iar
ncrctorul?
Dac prima presupunere era just, nsemna c omul era nc narmat i periculos. Dar dac

rmsese fr gloane, nsemna c pre de cteva clipe era inofensiv.


Nu mai auzi zgomotele fcute de nlocuirea ncrctorului, dar nici nu putea s atepte la infinit, aa
c ni drept n sus i reui s-i vad inamicul ntins pe zpad la douzeci de metri de el. Era un
brbat cu pantaloni maro, matlasai i un hanorac de culoare nchis. Nu schimba ncrctorul armei,
ci scruta platoul din spatele lui Charlie. Micarea acestuia i atrsese ns atenia.
Charlie profit de elementul surpriz i trase primul. l lovi n gt.
Cellalt fcu un salt napoi, fluturndu-i arma care lans o serie inutil de gloane spre cerul
ncrcat de zpad.
Gtul i fusese despicat, coloana secionat, i inima aproape smuls din locul ei. Moartea fusese
instantanee.
Apoi, ca i cum mpuctura ar fi despicat aerul ngheat n dou, Charlie vzu c acolo mai era un
brbat, cam la treizeci de metri n urma celuilalt i mai spre dreapta, chiar n apropierea crestei
stncoase. Era narmat cu o carabin i trase chiar n clipa n care Charlie sesiz primejdia.
Ca izbit de un baros, Charlie se rsuci, aruncndu-se la pmnt. Se izbi tare de pietrele lucioase i
rmase lipit de ele, ferit de privirea celuilalt, n afara btii armei lui, la adpost, dei nu pentru prea
mult vreme. i simi toat partea stng a corpului cuprins de frig i amorit. Dei nu-l durea
nimic nc, tia c fusese lovit. Lovit zdravn. Era de ru.

60.
ipetele o scoaser pe Christine din grot. Trecu pe lng focul care se stingea i iei n potec.
Privi n sus, spre creast. Nu putea s vad pn n vrf. Era prea departe. Copacii i zpada i
acopereau orizontul.
Vaietul se apropia tot mai mult. Doamne, era groaznic. n ciuda distanei i a freamtului pdurii,
scncetul i nghea sufletul i o umplea de groaz. Se cutremur. Nu din cauza frigului.
Se prea c e Charlie.
Nu. Se lsa nelat de propria-i imaginaie. Putea fi oricine. Sunetul era prea ndeprtat i prea
distorsionat de copaci ca s poat spune cu precizie dac era vocea lui Charlie.
Vaietul continu pre de vreo jumtate de minut. Dar ei i se pru o or. Indiferent cine-ar fi fost, se
tnguia de parc i-ar fi dat sufletul, sfietor, pn cnd i veni i ei s geam. Apoi sunetul slbi, se
stinse, de parc suferindul n-ar mai fi avut puterea s-i fac auzit agonia.
Cinele iei din grot i privi int spre culme.
Se fcu linite.
Christine atept.
Nimic.
Se ntoarse n adpost, lng Joey, la fel de absent, i-i lu arma.

Fusese atins n umr. ntregul bra i era amorit i nu putea s-i mite mna. Era o ran grav.
Poate chiar mortal. Nu putea ti exact, dect dac i-ar fi scos haina i celelalte lucruri groase de
dedesubt ca s vad ce se ntmplase sau dac va ncepe agonia. Dac i pierdea cunotina pe gerul
la cumplit, ar fi murit chiar fr ca Amurgienii s se mai oboseasc s-i dea lovitura de graie.
Charlie ncepuse s geam chiar n clipa n care-i dduse seama c era rnit. Nu din pricina durerii
(de fapt, nc nu minea nicio durere) sau pentru c i-ar fi fost fric (dei era al limbii de
nspimntat), ci pentru c voia ca acela care l nimerise s tie c e rnit. Se vit ca omul care i
vede intestinele revrsndu-se din el, gemu ca un om pe moarte i n timpul acesta se rsuci pe spate
i rmase aa, mpingnd arma la o parte pentru c oricum nu mai avea ce face cu ea acum, cnd mai

avea o singur mn valid. Trase fermoarul hainei i scoase pistolul din tocul de sub umr. inea
revolverul cu mna dreapt, pe care o vr sub el pentru a ascunde arma. Braul rnit rmsese ntins
pe zpad, inert, cu palma deschis n sus. i nsoi gemetele cu vorbe gfite. Apoi i rri ipetele,
scond sunete i mai oribile, i mai sfietoare. n cele din urm tcu.
Vntul se opri i el pentru o clip, de parc ar fi colaborat cu Charlie. Muntele fu nvluit ntr-o
linite de mormnt.
Auzi micare n spatele bolovanilor care l adpostiser de gloane. Zgomot de bocanci pe piatra
goal. Civa pai iui. Apoi tcere. i iar civa pai.
i ddu seama c era vorba de un amator, cum fusese i cel cu mitraliera. Un profesionist ar fi tras
n timp ce se apropia. Dar un amator voia mai nti s aud ipetele, cea mai bun felicitare pentru
treaba fcut fr s tie c, astfel, devenea vulnerabil.
Pai. Mai aproape. Foarte aproape acum.
Charlie deschise ochii i privi cerul plumburiu. Stncile ntre care se afla l fereau n oarecare
msur de ninsoare, totui fulgi rtcii i cdeau n ochi i avea nevoie de toat voina lui s nu
clipeasc. i deschise larg gura i-i inu respiraia, pentru c aburii l-ar fi trdat.
Trecu o secund. Cinci. Zece.
Peste o jumtate de minut va trebui s trag aer n piept.
Ochii ncepuser s-i lcrimeze.
i dintr-o dat i se pru c planul lui era prost. Stupid. Va muri aici. Ar fi trebuit s se gndeasc la
ceva mai bun. Mult mai bun.
Apoi Amurgianul i fcu apariia, artndu-se pe marginea cocoaei de granit.
Charlie privea fix, cu ochii aintii spre cer, fcnd pe mortul. Aa c nici nu vzu cum arta
strinul. Reuea s surprind doar un contur vag. Era sigur c se descurca bine n rolul mortului, mai
cu seam c oferea drept decor natural snge veritabil.
Necunoscutul se apropie i mai mult, oprindu-se chiar deasupra lui, cu un rnjet de satisfacie.
Charlie trebui s-i adune din nou toat voina pentru a nu-l privi. Trebuia s se uite prin el. Ceea ce
nu era uor. n mod firesc, ochii erau atrai de micare.
Strinul era narmat, sttea n picioare, i era mult mai agil dect Charlie. Dac ar fi observat c
Charlie mai triete, ar fi putut s termine treaba ntr-o clip.
O btaie.
O alta.
n ciuda oricrei raiuni, Charlie i spuse: O s-mi aud btlie inimii.
Groaza iraional ddu natere unei spaime mult mai logice. Era posibil ca pucaul s-i sesizeze
pulsul, la gt sau la tmpl. Charlie se simi cuprins de panic la acest gnd. Abia apoi i ddu seam
c haina i gluga i ascundeau gtul i tmplele. Sngele care-i curgea prin vene nu-l mai putea trda.
Apoi omul trecu mai departe i le strig celorlali, aflai pe povrni:
L-am terminat. Am terminat cu ticlosul sta!
n clipa n care atenia strinului se concentrase n alt direcie, Charlie se ls uor pe partea stng
i i eliber mna pe care o inuse la spate, aducnd revolverul deasupra.
Amurgianul horci i ncepu s se rsuceasc.
Charlie trsese n el dou focuri. Unul n spate, cellalt n cap.
Omul se prbui peste marginea rpei, trecu prin tufiuri i se rostogoli printre copaci pn cnd se
opri n trunchiul unui pin. Murise nainte de a mai apuca s ipe.
Charlie se ntoarse pe burt i se tr spre buza prpastiei, privind n jos. Civa dintre oamenii lui
Spivey ieiser din ascunztori la strigtul de triumf al confratelui lor. nc nu-i dduser seama c
inamicul lor mai tria. Cei mai muli crezuser c focurile fuseser trase de cel care-l rnise pe
Charlie, ca s fie sigur c acesta murise i erau convini c trupul care se rostogolise era cel al

dumanului lor. Abia cnd el strig Ticloilor i trase dou focuri, ceilali se risipir n cutarea
unui adpost. Disprur ca o ceat de obolani descoperii de o pisic.
Trase i ultimele dou focuri, nu pentru c s-ar fi ateptat s mai nimereasc pe cineva, ci doar
pentru a-i nspimnta i a-i mai ine astfel un timp pe loc.
I-am omort pe amndoi, le strig el. Amndoi sunt mori. Credei c ar fi putut muri dac
Dumnezeu ar fi fost de partea voastr?
Nu-i rspunse nimeni.
Efortul l epuiz. Ateapt o clip i inspir adnc. Nu voia ca ei s-i observe slbiciunea. Apoi
strig iar:
De ce nu v artai i atunci cnd trag n voi, s vedem dac Dumnezeu mi va opri gloanele?
Niciun rspuns.
Asta ar fi o dovad. Nu-i aa?
Respir adnc i rar de cteva ori.
ncerc s-i mite mna stnga, reui s-i clinteasc degetele, dei le simea amorite i epene.
Se ntreb dac a omort destui din ei ca s-i determine s renune i fcu un calcul sumar: doi pe
creast, unul pe potec, trei n poiana de jos, cnd se ghemuiser n spatele scuterelor i jeep-ului.
ase mori. ase din zece. Ci mai erau prin pdure, n urma lui? Trei? i aminti c mai vzuse trei
jos: o alt femeie, Kyle, i cel care mersese n faa lui Kyle. S nu fi rmas chiar niciunul n spate,
alturi de Mama Grace? Cu siguran c n-o lsaser singur n caban. i nici nu venise cu ei. N-ar fi
fost n stare s urce pn aici n ritmul sta. Sau, cine tie?
Poate era printre copaci, la doar 60-70 de metri de el, ascunzndu-de n umbr ca un spiridu
malefic.
Eu nu m mic de aici, le mai strig el.
Scoase din buzunarul hainei ase cartue i, dei avea o singur mn valid, reui s-i ncarce
revolverul.
Mai devreme sau mai trziu, tot va trebui s ieii la iveal, strig iar Charlie. Va trebui s v
punei sngele n micare sau vei crpa acolo. n ncremenirea ngheat vocea lui prea
nepmntean. O s nepenii acolo i vei muri ncet de frig.
Pn acum nu simise dect ocul provocat de glon, dar nervii ncepeau s se trezeasc i primul
val de durere surd ncepu s-i cuprind umrul i braul.
Dac v simii n stare, le strig el, venii s v pun eu credina la ncercare. S vedem dac ntradevr credei c Dumnezeu e de partea voastr. Oricnd suntei pregtii pentru aa ceva, ridicai-v
n picioare ca s pot trage n voi. S vedem dac Dumnezeu v va feri de gloane.
Atept cam o jumtate de minut, dup care, sigur c nu-i vor rspunde, puse revolverul napoi n
toc i ncepu s se ndeprteze. N-aveau cum s tie c plecase. Puteau cel mult s presupun. Vor
rmne locului cel puin nc o jumtate de or, dac nu mai mult, pn se vor hotr s-i reia
ascensiunea. Cel puin aa spera el s se ntmple. Avea nevoie de fiecare minut.
i relu drumul, nsoit de durerea surd din umr, care se accentua cu fiecare pas. Mergea aplecat
mult n fa, cu micri care aminteau de un crab rnit. i meninu aceast poziie tot timpul ct
travers micul platou. Se ndrept de spate abia cnd poteca ncepu s coboare, strecurndu-se printre
brazi.
ncercnd s se ridice, constat c picioarele abia l mai ineau. Le simea ndoindu-se sub el. Se
prbui la pmnt, lovindu-i braul rnit Iisuse! apoi simi un val mare i negru rostogolindu-se
peste el. i inu respiraia, nchizndu-i ochii i atept ca valul s treac, refuznd din toate puterile
s se lase trt de el. Durerea nu mai era surd. Devenise neptoare, l ardea, era o durere scitoare,
de parc o creatur vie i-ar fi nfipt dinii ascuii n umrul lui. Se simea destul de ru i cnd sttea
neclintit, dar orice micare l fcea s-i fie de zece ori mai ru. i totui, nu putea s rmn acolo.

Indiferent ct de tare l-ar fi durut rana, trebuia s se ridice i s ajung la Christine. Dac tot trebuia s
moar, nu voia s fie singur prin pdurile astea n clipa suprem. Doamne, dar ce-l apucase de era att
de pesimist? Nu trebuia s se gndeasc la moarte. Gndul e tatl faptei, nu-i aa? Chiar dac durerea
era ptrunztoare, asta nu nsemna c rana era mortal. Nu ajunsese pn aici ca s cedeze aa de uor.
ntotdeauna mai exista o ans. Toat viaa fusese un optimist. Reuise s le reziste unor prini duri i
beivi. Supravieuise srciei. Supravieuise rzboiului. Va supravieui i acum.
Se tr tot platoul pn la potec. Ajungnd pe muchea crestei se apuc de creanga unui pin i se
ridic. Apoi se sprijini cu spatele de trunchiul gros.
Nu simea ameeal i sta era un semn bun. Dup ce inspir adnc de cteva ori i rmase lipit de
copac nc trei sau patru minute, se simi ceva mai sigur pe picioare. Durerea nu slbise, dar cu fiecare
pas se obinuia cu ea. N-avea ncotro: trebuia fie s se acomodeze cu ea, fie s o fac pur i simplu
uitat, s i-o scoat din minte. Dar sta era un lux pe care nu i-l putea permite.
Se deprt de pin, scrnind din dini ori de cte ori focul din ran se aprindea mai tare. Cobor
poteca mai repede dect i-ar fi imaginat, dar bineneles, mai ncet dect o fcuse n compania
Christinei i a lui Joey. Era grbit, dar prudent. i era team s nu alunece i s nu cad, agravndu-i
rana din umr. Dac ar fi czut pe partea stng, probabil c ar fi leinat i s-ar mai fi trezit doar cnd
oamenii lui Spivey l-ar fi nconjurat, lovindu-l cu patul armelor.
i ddu seama c ar fi fost bine s ia i mitraliera cu el, dar coborse deja 60 sau 70 de metri.
Probabil c ar fi gsit i cteva ncrctoare pline asupra celui mpucat de el. Aa s-ar mai fi
echilibrat raportul de fore. Cu o mitralier ar fi putut s pregteasc o alt ambuscad i, de data asta,
s-i lichideze pe toi.
Se opri i privi n urm, ntrebndu-se dac avea rost s se mai ntoarc. Poteca i se prea mai
abrupt acum, iar urcarea ei la fel de dificil ca abordarea Everestului. Oft adnc i se mulumi
doar s priveasc. I se pru chiar c panta devine i mai abrupt, aproape vertical. Nu avea puterea s
se ntoarc i se blestem c nu-i venise ideea cu mitraliera ct fusese pe platou. i ddea seama c
mintea nu-i era aa limpede ca de obicei.
i relu coborrea.
Douzeci de metri mai jos, i se pru c pdurea se nvrtete n jurul lui. Se opri i rmase cu
picioarele desfcute, de parc ar fi putut s opreasc infernalul carusel al copacilor nfigndu-i
clciele n pmnt. Reui s stpneasc vertijul, dar nu s-i opreasc definitiv. Porni nainte cu
mult atenie, aezndu-i un picior n faa celuilalt, ca un beiv care ncearc s salveze aparenele n
faa unui poliist.
Vntul se nteise, strnind un adevrat trboi printre crengile copacilor, care scriau ascuit,
zglite de rafalele uiertoare. Acele verzi ale ramurilor lovite una de alta scoteau clinchete vesele,
care se transformau ntr-un fel de ssit continuu. Scritul deveni tot mai ascuit, pn cnd i se pru
c provine de la o mie de ui care se nvrt pe balamale neunse. Clinchetul, zornitul i ssitul
atinser amploarea unui tunet. Zgomotul se transform ntr-o adevrat tortur. Avea impresia c se
afl ntr-o tob. Se cltin, se mpiedic, ct pe-aci s cad. i ddu seama c zgomotul nu era
provocat de vntul strecurat printre ramuri, ci de propriul lui trup. i auzea sngele vjindu-i n
urechi, n vreme ce inima i btea tot mai tare. Apoi pdurea ncepu din nou s se nvrteasc
depnnd din cer dre ntunecate ca firele de pe un scul. ntunericul devenea tot mai dens. Pdurea
rotitoare nu mai semna cu un carusel, ci cu un rzboi de esut care esea fire de ntuneric ntr-o pnz
neagr care se mica aidoma unui val de bezn n jurul lui, prbuindu-se ncet asupr-i. Nu mai vedea
pe unde merge. Se mpiedic iar i czu.
Durere!
O explozie orbitoare.
ntuneric.

Bezn.
Mai profund dect noaptea.
Tcere
Se tra prin bezna de smoal, cutndu-l cu disperare pe Joey. Trebuia s-l gseasc pe biat ct
mai repede. Descoperise c Chewbacca nu era un cine obinuit, ci un robot, o mainrie perfid, plin
de exploziv. Joey nu tia adevrul. Probabil c n clipa asta chiar era cu cinele. n orice clip, Spivey
putea s apese pe detonator i biatul ar fi murit ntr-o clip. Se tr spre o pat cenuie aprut n
bezn i se trezi n dormitor, unde l vzu pe Joey eznd pe pat. Chewbacca era i el acolo i sttea ca
un om, cu un cuit ntr-o lab i o furculi n cealalt. Biatul i cinele mncau friptur. Charlie
spuse: Pentru numele lui Dumnezeu, ce mncai? i biatul spuse: E ceva grozav. Charlie se
ridic n picioare n faa patului i lu mncarea din faa biatului. Cinele mri. Charlie spuse: Nu
vezi? Carnea a fost otrvit. Te-au otrvit. Nu, spuse Joey, e bun. Gust i tu! Otrvit! E
otrvit! Apoi Charlie i aminti de explozivul ascuns n cine, i-l avertiz pe Joey, dar era prea
trziu. Se produse explozia. Doar c nu cinele explodase, ci Joey. Pieptul i se deschise i din el ni
o hoard de obolani, la fel cu obolanul din sala bateriilor de sub moara de vnt. obolanii se
npustir asupra lui Charlie. ncerc s se dea napoi, dar ei se aruncar la picioarele lui. Se crar
pe el, ciorchini de obolani care l mucau. Se prbui, dobort de numrul lor. Din el se revrsa un
uvoi de snge, un snge rece, nu cald. ip
i se trezi plngnd n hohote. i simi faa npdit de sngele rece, pe care l terse; apoi i
privi mna. Nu era snge, ci zpad.
Zcea pe spate, n mijlocul potecii. Privea spre copaci i dincolo de ei, la cerul cenuiu din care
curgeau torente de fulgi. Reui s se ridice cu un efort epuizant. Gtul i se umpluse de flegm. Tui i
scuip. Ct vreme zcuse incontient? i era imposibil s-i dea seama.
Att ct putea s vad, crarea care ducea spre vrf era pustie. Oamenii lui Spivey nu porniser nc
n urmrirea lui. Leinul nu putuse dura prea mult.
Durerea din umr i bra i provoca frisoane care i se crau pe spate i piept, pe gt, pn n creier.
ncerc s-i ridice mna i chiar reui s-o clinteasc puin, fr s-i agraveze durerea. Se tr pn la
cel mai apropiat copac i ncerc zadarnic s se ridice. Atept o clip, ncerc i czu iar.
Christine, Joey Amndoi depindeau de el.
Ar fi trebuit s mai nainteze puin tr. Doar ct s-i mai adune puterile. ncerc s-o fac, pe
coate i genunchi, lsndu-se cu toat greutatea pe braul drept i ajutndu-se doar cu stngul. Spre
surprinderea lui reui s nainteze destul de repede. Acolo unde nclinarea pantei i-o permitea, se lsa
s alunece, ctignd uneori chiar patru-cinci metri.
Nu-i ddea prea bine seama ct mai avea de mers pn la adpostul n care i lsase pe Joey i
Christine. Putea fi dup prima cotitur sau putea fi la sute de metri de acolo. i pierduse abilitatea
de a mai aprecia distanele. Simul orientrii ns i rmsese i continu s se trasc spre fundul vii.
Dup cteva minute sau poate secunde, observ c-i pierduse arma. i czuse probabil de pe umr
cnd se prbuise la pmnt. Ar fi trebuit s se ntoarc dup ea. Era ns foarte posibil ca arma s fi
alunecat de-a lungul potecii ngheate, n tufiuri sau printre stncile presrate pretutindeni. S-ar putea
s nu fie uor de gsit. i mai rmsese revolverul. Iar Christine avea puca de vntoare. Dou arme
erau de-ajuns.
Continu s se trasc pn n dreptul unui copac czut, care bloca poteca. Nu i-l amintea, dei s-ar
fi putut s fi fost acolo i mai nainte. Se ntreb dac nu se rtcise. Dar la celelalte dou drumuri nu
observase ca poteca s fi fost blocat de vreun copac. Deci cum de a reuit s greeasc drumul? Se
sprijini cu spatele de trunchi
i se trezi n cabinetul unui stomatolog, intuit de scaun. i crescuser o sut de dini n umr i
bra, i, ca o ironie a sorii, toi trebuiau tratai pe canalele care duceau la rdcin. Dentistul deschise

ua i intr n cabinet. Era Grace Spivey. Lu cea mai mare i urt frez dentar pe care o vzuse
vreodat.
N-avea de gnd s-o foloseasc pentru a-i trata dinii ci voia s-i fac o gaur chiar n inim
i inima i btea nebunete, atunci cnd se trezi sprijinit de trunchiul copacului.
Christine.
Joey.
Nu avea voie s-i trdeze.
Se cr pe trunchi i se aez pe el. Se ntreb dac era cazul s mearg pe picioare. Decise c nu
i se las s alunece n genunchi. Continu s se trasc.
ntr-un fel, mna i era mai bine.
N-o simea deloc. De aceea era mai bine.
Durerea ncetase.
Se tr mai departe.
Dac s-ar fi oprit un moment i dac s-ar fi ghemuit la pmnt, nchiznd ochii, durerea ar fi
disprut cu totul. tia c aa s-ar fi ntmplat.
Dar continu s se trasc mai departe.
i era sete i se simea nfierbntat, n ciuda temperaturii sczute. Fcu o pauz, adun un pumn de
zpad i o duse la gur. Avea gust de coclit. O nghii totui, pentru c avea impresia c gtul i era
ncins pn la rou. Zpada, cu gustul ei nesuferit, era, cel puin, rece.
Acum, singurul lucru de care mai avea nevoie, nainte de a porni mai departe, era o clip de rgaz.
Ziua nu avea strlucire. i totui, lumina cenuie care se filtra printre crengile copacilor i rnea ochii.
Ar fi dorit s-i in nchii, cel puin un minut, ca s atenueze durerea ascuit

61.
Christine n-ar fi vrut s-i lase singuri pe Joey i Chewbacca, dar n-avea alt soluie. tia c Charlie
era n pericol. Nu numai tirul prelungit o nelinitise. Mai era iptul care ncetase cu un timp n urm,
ca i faptul c totul dura att de mult. Dar n primul rnd era o presimire. Poate c ar fi trebuit s-i
spun intuiie feminin. tia c Charlie avea nevoie de ea.
i spuse lui Joey c nu pleac prea departe. Doar o sut de metri pe crare s vad dac Charlie d
vreun semn. l strnse n brae i-l rug s fie linitit. I se pru c biatul d din cap n loc de rspuns,
dar altceva nu putu obine de la el.
Nu pleci nicieri ct timp lipsesc eu, i spuse ea.
Nu-i rspunse.
Nu pleci de aici. Ai neles?
Biatul clipi. Continua s o priveasc foarte atent.
Te iubesc, scumpul meu.
Biatul clipi din nou.
S ai grij de el, Chewbacca.
Cinele mri.
Lu arma i iei n potec, trecnd pe lng focul muribund. Privi napoi. Joey nici mcar nu se uita
la ea. Sttea sprijinit de peretele de piatr, cu umerii lsai, cu brbia nfipt n piept, cu minile n
poal, fixnd cu privirea pmntul din faa lui. Nu-i venea s-l lase singur, dar era contient de faptul
c Charlie avea nevoie de ea. Se ntoarse i porni spre crarea btut de cerbi.
Cldura focului i fcuse bine. Nu-i mai simea oasele i muchii la fel de nepenii ca nainte. Nu
mai simea nici aceeai durere acut la mers.

Copacii o fereau de vntul care btea slbatic, provocnd zgomote fantomatice care coborau din
crengile cele mai nalte. Pe alocuri, acolo unde pdurea se rrea, permind peticelor de cer s se
iveasc printre coroanele enorme, ninsoarea se prvlea att de deas i iute, nct semna mai curnd
cu o ploaie.
Nu fcuse mai mult de 80 de metri cnd, dup un al doilea cot descris de potec, l zri pe Charlie.
Zcea n mijlocul crrii, cu faa n jos i capul rsucit ntr-o parte.
Nu.
Se opri la civa pai de el. i era team s se apropie mai mult pentru c tia ce va gsi.
Zcea nemicat.
Mort.
Oh, Doamne, era mort. l omorser. l iubise aa cum o iubise i el i gndul c acum el murise
pentru ea o nnebunea. Culorile sumbre i ntunecate ale zilei se strecurau n sufletul ei; se simea
cuprins de un cenuiu ngheat, de o disperare care o paraliza.
n acelai timp se simi asaltat de spaim. Ea i Joey rmseser singuri. Nu tia cum se vor
descurca pe munte fr Charlie. Nu credea c vor supravieui. Moartea lui Charlie era o prevestire
sumbr a propriului lor destin.
Arunc o privire prin pdurea care o nconjura. Era singur cu trupul nensufleit. Charlie fusese
rnit sus, pe platou i reuise s se trasc singur pn aici. Dup cte se prea, fanaticii lui Spivey
erau nc de cealalt parte a culmii.
Sau poate c el i ucisese pe toi?
i puse arma pe umr i se apropie cu o strngere de inim de Charlie, netiind dac i va putea
privi chipul fr via. ngenunche lng el i observ c respir.
Simi c i se taie rsuflarea i c inima ei i nceteaz btile pentru o secund sau dou.
Tria.
Era fr cunotin, dar tria.
Se mai ntmplau i miracole.
Vru s rd de bucurie dar se abinu. O team superstiioas i spunea c zeii i-ar putea pizmui
fericirea. Dac i l-ar fi luat pe Charlie? l atinse. Murmur ceva dar nu-i reveni. l ntoarse cu faa n
sus, i el gemu fr s deschid ochii. Vzu umrul rupt al hainei i nelese c fusese rnit. n jurul
rnii atrnau ururi ntunecai de snge, lipii de materialul hainei. Era destul de grav, dar bine c
tria.
Charlie?
Nu rspunse. Ea i atinse obrazul cu degetele, rostindu-i iar numele; Deschise ochii. n prima clip
privirea-i pluti n gol. Apoi se opri asupra ei. Clipi. Christine i ddu seama c e contient, cam
ameit, dar nu n stare de delir.
Am pierdut-o, spuse el.
Ce?
Carabina.
Nu-i face griji, spuse ea.
Am omort trei, spuse el cu vocea ngroat.
Bun.
Unde sunt? ntreb el ngrijorat.
Nu tiu.
Probabil c sunt pe aproape.
Nu cred.
ncerc s se ridice.
Un nou val de durere explod n el. Christine l vzu tresrind, cu respiraia tiat, i un moment se

temu c va leina iar.


Era de o paloare cadaveric.
O strnse de mn pn ce durerea ced puin.
Mai vin i alii, spuse el. De data aceasta reui s se ridice.
Poi s te miti?
Greu
Trebuie s plecm de aici.
M-am trt.
Poi s mergi?
Singur, nu.
Dar dac te sprijini de mine?
Poate.
l ajut s se ridice, l sprijini i l ncuraj s coboare poteca. La nceput ncet, cu multe pauze, apoi
ceva mai repede; alunecar de cteva ori, fiind la un pas s cad, dar n cele din urm ajunser la
adpost.
Joey nu reacion la venirea lor. Pe cnd Christine l ajuta pe Charlie s se aeze, Chewbacca se
apropie, dnd din coad, i-l linse pe detectiv pe fa.
Pereii de piatr absorbiser foarte mult cldur, iar acum, dei din foc nu mai rmsese dect o
grmjoar de tciuni, stnca radia cldur.
Plcut, spuse Charlie.
Vocea i venea parc dintr-un vis.
Eti ameit? l ntreb ea.
Puin.
Mahmur?
Am fost, dar mi-a trecut.
Tulburri ale vederii?
Nu.
Vreau s-i vd rana, spuse ea. Apoi ncepu s-i scoat haina.
N-avem timp, spuse el prinznd-o cu mna.
O s-o fac repede.
N-avem timp, insist el.
Ascult, spuse ea, oricum nu ne putem mica prea repede din cauza rnii tale.
Merg ca o broasc estoas.
i iroseti forele.
M simt ca un copil.
Dar am o trus de prim ajutor, aa c poate reuesc s te pansez. i-ar mai uura durerea i poate
ai reui s te ii pe picioare i s mergi singur. n cazul sta, a fi fericit c am pierdut timpul.
i ddu dreptate cu o nclinare a capului.
Fie. Dar fii pe faz. S-ar putea ca ei s nu fie prea departe.
i scoase geaca matlasat, i deschise cmaa, scondu-i-o de pe umrul rnit, apoi i dezlipi partea
de sus a lenjeriei, lipicioas din cauza sngelui i a sudorii. O gaur urt i se deschidea n partea
stng a pieptului, chiar sub umr. La vederea rnii, Christine avu senzaia c i se mic nite erpi n
stomac. Sngerarea abundent se oprise, dar carnea din jurul rnii era umflat i de un rou nchis.
Mai departe, pielea era purpurie, i dup ea, nuana se schimba ntr-un alb bolnav.
Mult snge? ntreb el.
Da.
i acum?

Mai sngereaz puin.


Curge?
Nu. Dac i-ar fi atins vreo arter, ai fi fost mort pn acum.
Ce noroc, spuse el.
Chiar aa.
Glonul strpunsese umrul ieind prin spate. Cea de-a doua ran arta la fel de ru ca cea din fa.
n carnea sfiat i nsngerat se zreau achii de os.
Glonul n-a rmas n tine, i spuse ea.
O veste bun.
Trusa de prim ajutor era n rucsac. O scoase de acolo, deschise capacul i scoase o sticl de acid
boric din care turn pe ran. Lichidul bolborosi cu furie umflndu-se ntr-o spum deas. Dar nu
ustura, ca alte dezinfectante. Charlie urmri operaia cu un aer vistor.
Apoi, Christine umplu o cni de metal cu zpad i o puse s se topeasc pe crbunii ncini.
Charlie ncerca s-i nving somnolena, i scutur capul, de parc ar fi vrut s-i limpezeasc
mintea i spuse:
Grbete-te.
mi dau toat silina, spuse ea.
Dup ce acidul boric i termin fierberea, presr grbit pe ambele pri ale rnii un praf
antibiotic glbui i peste el, o pudr alb anesteziant. Sngerarea ncetase aproape complet. Christine
i scosese mnuile pentru a putea lucra mai repede i mai eficient. Folosi pansamente de bumbac i
tifon pe care le fix cu o band de tifon lat de doi centimetri. Adug o mulime de leucoplast, fcnd
un bandaj total nesatisfctor i inestetic, dar de care era sigur c va rmne bine fixat la locul lui.
Ascult! spuse el.
Rmase nemicat.
Ascultar amndoi, dar nu era dect vntul care se npustea printre crengi.
Nu sunt ei, spuse ea.
Nu nc.
Chewbacca o s ne avertizeze dac vine cineva.
Cinele rmsese lng Joey.
Aerul ngheat ptrundea nestingherit n adpostul lor, iar Charlie ncepu s tremure violent.
Christine l mbrc n grab, i trase fermoarul gecii, i puse gluga i i-o leg sub brbie, apoi aduse
cnia cu zpad topit. n trusa medical gsi i Tylenol. Nu era un calmant prea puternic, dar altul naveau. i ddu dou tablete i, dup o ezitare, nc una. La nceput i venise greu s nghit, lucru care
o speriase pe Christine, dar el i spuse c era din cauz c gura i gtul i erau uscate. Dup a treia
pastil, se simi mai bine.
Nu era n stare s-i mai duc rania. Trebuia s-o lase acolo.
Christine renun la cteva lucruri din rucsacul ei ca s poat lua cutia cu medicamente, strnse
cataramele buzunarelor, apoi si-l puse n spate.
Abia atepta s plece. Nu trebuia s se uite la ceas ca s tie c intraser n criz de timp.

62.
Kyle Barlowe era masiv, dar nu lipsit de graie. Putea face micri pline de agilitate i foarte
precise, n acelai timp, dac i punea n minte aa ceva. La zece minute dup ce Harrison l
mpucase pe Denny Rogers, i i azvrlise trupul n rp, Barlowe prsi tufa nclcit n spatele
creia se ascunsese, i se strecur spre un punct unde umbrele se ntindeau ca nite ochiuri de ap

ngheat ale nopii. De aici ni cu abilitatea unei pisici spre un copac uria, care se prbuise de-a
curmeziul pantei i mai departe, spre un col de piatr, rsrit chiar din pieptul rpei. Porni lateral,
deprtndu-se de zona aflat n btaia armei lui Harrison, lsndu-i pe ceilali lipii de pmnt; nu
pentru mult vreme, dac avea noroc.
Dup alte 10 minute, cnd fu sigur c a ieit complet din cmpul vizual al lui Harrison, Barlowe
renun la precauii i o lu de-a dreptul spre vrful crestei. Trecu printre dou stnci, care flancau o
poriune a crestei, dup care ajunse pe suprafaa plat, mturat de vnt.
n hamul de sub umr i atrna un Smith & Wesson, 357. Trase fermoarul gecii att ct s poat
ajunge la revolver.
Ninsoarea era aa de deas nct nu putea s vad mai departe de 20 de pai, uneori chiar mai puin.
Vizibilitatea redus nu-l ngrijora. Mai mult o socoti un dar al lui Dumnezeu. Reperase locul din care
trsese Harrison asupra lor. Nu i-ar fi fost deloc greu s-l gseasc, fr s fie vzut de ctre detectiv
dac acesta rmsese pe creast, ceea ce era ndoielnic.
Se mic spre sud, de-a dreptul n btaia vntului. Gerul i muca faa, amorindu-i-o. Ochii i
lcrimau abundent din cauza vntului, iar nasul i curgea. Cu toate acestea, vijelia nu reuea nici
mcar s-l clinteasc. Ar fi putut mai degrab s rstoarne unul dintre arborii falnici crescui de-a
lungul crestei.
Peste 50 de metri gsi trupul lui Morgan Pierce. Ochii sticloi, lipsii de vedere, nu mai aveau nimic
uman, fiind acoperii de pelicule albicioase de ghea. Genele, sprncenele i mustaa erau ngheate.
Vntul nghesuise cu srguin zpad la subsuorile cadavrului, ntre picioarele lui desfcute i pe sub
gt.
Barlowe fu uimit s vad c Harrison nu luase cu el arma lui Pierce, o mitralier Uzi de fabricaie
israelian. O ridic, spernd c zpada n-o udase. Se hotr s nu foloseasc mitraliera nainte de-a o
verifica, aa c o arunc pe umr i rmase cu revolverul n mna dreapt.
Lipit de stncile de granit, se strecur spre locul din care Harrison trsese asupra lor i de unde
zvrlise trupul lui Denny Rogers. Cu revolverul pregtit, Barlowe se strecur pe dup bolovanul uria
n spatele cruia se adpostise Harrison. Lipsa detectivului nu-l surprinse.
Nia dintre stnci era ferit ntr-o oarecare msur de vnt.
Aici se strnsese puin zpad. Vzu o sclipire metalic n omt: cteva tuburi de cartue folosite.
Barlowe observ i petele de snge de pe stnc: cteva poriuni din granitul cenuiu erau acoperite
de insulie de o culoare nchis.
Se opri i cercet cartuele care se iviser din mantia alb ce acoperea fundul niei. Mtur stratul
proaspt de zpad, depus n ultima jumtate de or, dnd la o parte i cartuele folosite. Dedesubt
descoperi i mai mult snge. S fi fost sngele lui Denny Rogers? Sau al lui Harrison? Probabil c
Rogers l rnise pe ticlos.
Se ntoarse de pe creasta estic, travers micul platou i ncepu s caute crarea care ducea n valea
cealalt. Cum Antichristul i cei care l aprau urmaser poteca n susul muntelui, era absolut normal
s o urmeze n continuare de cealalt parte a culmii. Zpada nu se depusese pe platoul mturat de
criv, n schimb se aduna n zona aflat imediat sub creast, acolo unde vntul nu btea aa de tare i
unde tufiurile i stncile constituiau adevrate bariere. Nmei nali ascundeau intrarea n potec.
Aproape c pierdu crarea, trebui s-i croiasc drum printr-un troian, apoi descoperi urme de cerb,
dar i de om, pe zpada proaspt de sub copaci.
Continu s coboare pn descoperi ceea ce sperase: urme de snge. Era imposibil s fi fost sngele
lui Denny Rogers. Nu mai era nicio ndoial: Harrison fusese rnit.

63.

Charlie era impresionat, dar nu surprins de rapiditatea i precizia de care ddea dovad Christine. i
scosese imediat n potec i porniser la vale.
Joey i Chewbacca veneau n urma lor. Biatul tcea. Mergea grbit, trindu-i picioarele, de
parc ar fi simit c pierdeau un timp preios pentru salvarea lor. Dar nu se oprea, nu cdea, continua
s se in aproape. Cinele, urmnd exemplul stpnului su mergea n tcere, cu ochii int n
pmnt.
Charlie se atepta s aud strigte n spatele lor. n fiecare minut avea impresia c se trage asupra
lor.
Dar vntul continua s bat, scrnindu-i furia printre crengile ngheate, zpada continua s cad,
iar oamenii lui Spivey ntrziau s apar. Probabil c i bgase bine n speriei cu ultima lui
ambuscad. Se vede c rmseser pitii n ascunztorile lor nc o jumtate de or i, cnd, n fine, se
hotrser s-i reia urcuul, o fcuser cu maximum de pruden.
Ar fi fost prea mult s spere c renunaser i luaser drumul napoi. N-ar fi renunat niciodat.
Reuise s-i cunoasc destul de bine. Denton Boothe, prietenul lui cel obez, avusese dreptate: numai
moartea putea opri turma asta de fanatici.
Pe msur ce coborau, poteca devenea tot mai erpuit. Nu vor ajunge att de repede cum sperau pe
fundul vii.
n primele 20 de minute, Charlie nu avusese nevoie de prea mult ajutor. Crarea cobora lin pe cea
mai mare parte a parcursului. De cteva ori, trebuise s se in de un copac sau s se sprijine de o
stnc pentru a-i menine echilibrul. De dou ori, cnd panta fusese mai abrupt, se sprijinise de
Christine. Totui, cea mai mare parte a distanei o parcurse fr ajutorul ei. Se descurca mult mai bine
dect crezuse la plecare.
Dei Tylenolul i antibioticele i fcuser efectul, durerea din umr i bra continua s-l
chinuiasc. n ciuda medicamentelor, era att de vie nct crezuse c nu se va mai putea mica din
cauza ei, dar descoperi c o suport mai bine dect se ateptase. Se obinuise cu ea. Scrnea din dini,
obrazul i era brzdat de cutele amare ale suferinei, dar se obinuia.
Dup 20 de minute, puterile ncepur s-l prseasc i avu nevoie mai des de ajutorul Christinei.
Sosir pe fundul vii dup 25 de minute. ncepuse iar s ameeasc. La marginea unei poieni largi,
btute de zpad i vnt, a trebuit s se opreasc pentru a se odihni cteva minute la adpostul pdurii.
Se aez sub un pin, cu spatele sprijinit de trunchiul lui.
Joey se aez alturi, dar nu spuse nimic, de parc nici n-ar fi fost contient de prezena lui. Charlie
era prea obosit pentru a ncerca s vorbeasc sau s-i zmbeasc biatului.
Chewbacca i lingea labele, care-i sngerau uor.
Christine se aez i ea i scoase harta pe care o ntinsese n ziua precedent Charlie pe masa din
sufrageria cabanei pentru a-i arta drumul pe care s plece n cazul cnd oamenii lui Spivey i-ar fi
ajuns din urm. Doamne, fusese convins c nu va avea nevoie s-o foloseasc i iat c acum acest
lucru devenise inevitabil.

Christine trebui s ndoaie harta de mai multe ori, micorndu-i suprafaa n timp ce o studia,
pentru c, n rstimpuri, rafale de vnt nvleau dinspre poian, dnd buzna printre copaci, pn n
desiurile pdurii, unde zgliau tot ce ntlneau n cale.
Dincolo de pdure se dezlnuise un adevrat uragan. Vntul sufla dinspre sud-vest i gonea de-a
lungul vii cu urletul unui tren expres, deschizndu-i drumul cu trmbe de zpad mturate din drum.
Zpada era att de deas nct abia dac se vedea un sfert din drumul care traversa poiana, unde lumea
prea s se termine ntr-un zid alb. Uneori vntul scdea brusc n intensitate sau, pe neateptate, i
schimba direcia, iar atunci, perdelele opace de zpad se desfceau lsnd s se vad n deprtare
pdurea aflat de cealalt parte a poienii. Dincolo de ea se ntrezrea peretele stncos al urmtoarei

vi i, mai departe, o alt culme, unde gheaa i piatra licreau cu reflexe de crom chiar i n lumina
mohort a zilei fr soare.
Conform hrii, poiana era traversat de un pria, care apoi strbtea valea. i ridic privirea,
ncerc s strpung vifornia, pentru a descoperi ce se ntmpla n spatele copacilor, dar nu descoperi
niciun pru, nici chiar cnd trmbele de zpad se despicau. i spuse c probabil era ngheat i
acoperit de zpad. Dac urmau prul (n loc s traverseze poiana pentru a ajunge n pdurea
cealalt) ar fi ajuns, n final, la captul superior al unei depresiuni care cobora spre lac; locul n care
se aflau era o vale nalt, orientat spre sud-vest, iar ei erau mult deasupra lacului Tahoe. Ieri, cnd i
artase pentru prima oar harta, Charlie i spusese c acesta ar fi fost drumul de urmat n cazul n care
ar fi fost obligai s fug de la caban. Dar asta se ntmpla nainte de a fi fost rnit. Mai erau trei sau
patru mile, pn la lumea civilizat, o distan care nu l-ar fi descurajat, dac ar fi fost ntr-o condiie
fizic bun. Dar n situaia lor, cnd el fusese rnit i se dezlnuise un uragan n toat regula, era
aproape imposibil s ajung la lac pe drumul acela. Pentru ei, un drum de cteva mile sau traversarea
Chinei ar fi fost acelai lucru.
Disperat, cut pe hart alte ci de acces spre lac. Apoi ncerc s descopere eventualele
adposturi. Consult legenda hrii pentru a putea nelege semnele de pe ea i astfel gsi peterile.
Erau de aceast parte a vii, cam la o jumtate de mil spre nord. Dup hart, petera constituia un
punct de atracie pentru turitii nrii, curioi s vad strvechile picturi murale ale indienilor i
dornici s colecioneze vrfuri de sgei. Christine nu reui s-i dea seama dac era o singur peter,
dou mai mici sau o adevrat reea, dar era convins c vor gsi suficient loc pentru a se ascunde de
maniacii lui Spivey i a se adposti de vremea aceea uciga.
Se apropie de Charlie, i lipi capul de al lui pentru a se face auzit prin urletul vntului i i spuse
ce avea de gnd. El se art de acord, ceea ce i ntri i ei credina n propriu-i plan.
Acum, problema nu mai era dac mersul la peter era o decizie neleapt sau nu, ci dac vor reui
s ajung acolo.
Am putea s-o lum prin partea cea mai de nord a pdurii, urmnd baza peretelui, i spuse ea lui
Charlie, dar asta nseamn s lsm urme.
Dac am ieit n mijlocul poienii, nainte de-a o apuca pe firul vii, furtuna ni le-ar acoperi.
Da.
Oamenii lui Spivey ne-ar pierde urma chiar de aici, spuse el.
Exact. Ca s ajungem la peter ar trebui s intrm iar n pdure, dar mult mai spre nord, iar ei nar avea nicio ans la un milion s ne mai gseasc urmele, pentru c se ateapt s-o apucm spre sud,
spre lumea civilizat.
Exact. i umezi cu limba buzele arse. n partea de nord nu mai e nimic dect i mai mult
slbticie.
N-or s ne caute prin partea asta, nu-i aa? ntreb Christine.
M ndoiesc. Hai s mergem.
Dac ieim la loc deschis, n zpad i vnt n-o s fie uor, spuse ea.
M simt bine. O s reuesc.
Dar nfiarea l trda. Nu arata ca un eventual nvingtor. Nu prea nici mcar n stare s se ridice.
Ochii i erau apoi i injectai. Faa i era tras, izbitor de palid, iar buzele complet lipsite de snge.
Dar trebuie s ai grij de Joey, spuse Charlie. Taie o bucat de frnghie i leag-l de tine.
Era o idee bun. n poiana lipsit de adpost se vedea, n momentele de acalmie cel mult pn la 20
de metri, n rest vizibilitatea abia dac ajungea la 4 metri. Dac Joey s-ar fi ndeprtat cu civa pai,
le-ar fi fost foarte greu, dac nu chiar imposibil s se mai gseasc. Christine tie o bucat dintr-un
colac de coard care atrna de rucsac. Apoi leg un capt al frnghiei lungi de vreo ase metri, de talia
biatului i cellalt capt, de a ei.

Charlie privea, mereu nelinitit, spre drumul pe care veniser.


Pe Christine o ngrijora faptul c i cinele ncepuse s priveasc insistent n aceeai direcie. Sttea
nc ntins pe jos, destul de calm, dar urechile i se ciuliser, i mria ncet.
i ajut pe Charlie i Joey s-i pun mtile de zpad, pentru c acum era nevoie de ele, indiferent
ct de mult le-ar fi redus cmpul vizual. i puse i ea masca, apoi gluga pe care o leg strns sub
brbie.
Joey se ridic fr s i se spun. Christine i zise c era un semn bun. Prea nc pierdut, detaat,
lipsit de orice interes fa de ceea ce se petrecea n jur, dar, cel puin la nivelul subcontientului, tia
c trebuie s mearg, ceea ce nsemna c mai putea fi salvat.
Christine l ajut pe Charlie s se ridice.
Arta ru.
Urmtoarea jumtate de mil avea s fie pentru el o adevrat tortur. Dar nu avea de ales.
Cu o mn pe braul valid al lui Charlie, gata s-l ajute la nevoie, legat de Joey, Christine i
conduse spre poian. Vntul turbase de tot. Erau cel puin 20 de grade sub zero. Fulgii de zpad nu
mai erau propriu-zis fulgi, se transformaser n ace de ghea care ricoau pe haina Christinei cu un
sunet metalic. Dac iadul ar fi fost ngheat i nu fierbinte, aa ar fi trebuit s arate.

64.
Cenu i resturi de crengi arse pe jumtate era tot ce mai rmsese din focul pe care l fcuse
Christine n mijlocul potecii. Kyle Barlowe izbi cu piciorul grmada de cenu, mprtiind-o.
Intr n mica grot i privi rucsacul abandonat. ntr-un col erau buci de hrtie, ambalajele
pansamentelor de tifon.
Ai avut dreptate, spuse Burt Tully. Omul a fost rnit.
Destul de ru. Nu-i mai poate duce rania, spuse Barlowe, ntorcndu-se de la bagajul
abandonat.
i totui, nu tiu dac e cazul s mergem dup ei numai noi patru. Avem nevoie de ntriri, spuse
Tully.
Nu mai avem timp de ateptat, rspunse Barlowe.
Dar el a omort atia dintr-ai notri.
ncerci s bagi spaima n noi?
Nu, nu, spuse Tully, dei era speriat.
Acum eti soldat, spuse Barlowe. Sub protecia lui Dumnezeu.
tiu. Doar c tipul sta Harrison e tare.
Nu mai e aa de tare dup ce l-a nimerit Denny.
Dar el l-a mpucat pe Denny! nseamn c nu e terminat nc.
Doar ai vzut cum arta locul unde a czut, i spuse Kyle ceva mai nervos. Iar acolo unde a venit
ea s-l ajute era i mai mult snge.
Dar ntririle
Las-o balt, i spuse Kyle, mpingndu-l nainte.
Dar avea i el ndoieli. Se ntreb dac nu cumva duritatea afiat fa de Burt fusese doar un
pretext pentru a-i ascunde propria-i team.
Edna Vanoff i Mama Grace i ateptau pe potec. Btrna nu arta bine. Ochii i erau injectai, dui
n fundul capului, pe jumtate acoperii de inelele de piele nnegrit din jurul lor. Sttea cu umerii
prbuii, frnt de mijloc: nsi ntruparea epuizrii.
Barlowe era uimit c Grace reuise s ajung att de departe. El i propusese s rmn la caban,

aprat de oamenii lor, dar ea insistase s mearg alturi de ei. tia c e o femeie plin de via,
nzestrat cu o energie considerabil pentru vrsta ei, totui era uimit de mersul ei neabtut prin
pdure. Uneori trebuia s-o ajute prin locurile mai dificile i o dat au dus-o pe sus vreo 30-40 de
metri, dar cea mai mare parte a drumului o fcuse singur.
Ct s fie de cnd au plecat? l ntreb Grace cu o voce uscat i lipsit de culoare, ca i buzele
ei.
Greu de spus. Cenua era rece, dar nu e de mirare pe o vreme ca asta.
Dac Harrison e grav rnit, aa cum bnuim noi, spuse Tully, nseamn c merg greu. Suntem cu
siguran aproape de ei. Ne putem permite s mergem mai ncet. Trebuie s fim ateni s nu cdem n
alt ambuscad.
Nu, spuse Grace, dac sunt aproape, atunci s ne grbim i s terminm cu ei. Se ntoarse, fcu
un pas, alunec i czu. Barlowe o ridic.
Sunt ngrijorat din cauza ta, Mam.
N-am nimic, replic ea.
Mam, ari epuizat, spuse i Edna Vanoff.
Poate c ar trebui s ne odihnim cteva minute, spuse Burt.
Nu, spuse Mama Grace. Ochii ei injectai i fixar pe fiecare n parte. Nici cteva minute, nici
chiar un minut. Nu ne putem permite s-i acordm biatului nicio clip n plus. V-am mai spus. n
fiecare clip, puterile lui cresc. V-am spus asta de o mie de ori!
Dar, Mam, dac i se ntmpl ceva, noi, ceilali, nu vom mai putea merge nainte.
Tresri n faa puterii ptrunztoare a ochilor ei. Acum, vocea ei avea o calitate special, specific
momentelor ei de viziune, o rezonan cumplit care i vibra n oase.
Dac eu cad, voi trebuie s mergei mai departe. Vei merge mai departe. E o blasfemie s
spunei c v pas de mine mai mult dect de Dumnezeu. Vei merge nainte pn vei cdea din
picioare, pn cnd puterile v vor prsi de tot, i chiar i atunci vei merge mai departe; altfel,
Domnul nu va avea niciun pic de mil pentru voi. Nici mil, nici ndurare. Dac l vei trda acum, El
va lsa ca sufletele voastre s ngroae armata iadului.
Existau i oameni care nu erau deloc impresionai cnd Mama Grace vorbea n felul sta. Totul se
reducea pentru ei la inepii ndrugate de o btrn nebun. Unii o luau la picior chiar n timp ce ea i
amenina. Alii rdeau. Dar Kyle Barlowe fusese ntotdeauna dominat i mereu vrjit de glasul ei.
Voi fi oare vrjit i supus i cnd mi va porunci s omor biatul? Sau voi rezista tentaiei spre
violen, pe care mi-am nbuit-o nainte? Iar gndea cum nu trebuia.
Prsir grota i ncepur s coboare cu Barlowe n frunte. Urmau Edna Vanoff, Mama Grace, iar
Burt Tully ncheia plutonul. Urletul vntului prea o voce demonic i i amintea lui Barlowe de
forele malefice care voiau s pun stpnire pe pmnt.

65.
Christine ncepuse s cread c nu vor mai scpa cu via din poian.
Era mai ru dect o vijelie: un ocean alb, cu un vnt att de puternic nct semna cu un uragan din
zonele tropicale, iar ninsoarea era att de grea i deas, nct abia dac se vedea la doi-trei pai n fa.
Lumea dispruse: se micau printr-un decor de comar, fr niciun detaliu, o lume compus doar din
zpad i lumin cenuie. Nu mai putea s vad pdurea care nconjura poiana. Nu reuea s-l vad
ntotdeauna nici pe Joey, cnd privea n spate. Era ngrozitor. Dei lumina era srac i cenuie,
strlucirea zpezii i ardea ochii. i ddu seama c pericolul de a orbi era ct se poate de real. Ce s-ar
fi ntmplat duc ar fi trebuit s-i caute orbete drumul spre partea de nord-est a vii, dac ar fi

trebuit s se lase condui numai de instinct? tia rspunsul: ar fi murit. La fiecare 30 de pai se oprea
pentru a verifica busola ascuns n palma nmnuat. Dei ncerca s in linia dreapt, descoperise
de cteva ori c se abteau de la drumul lor i trebuise s corecteze direcia.
i chiar dac nu s-ar fi rtcit, tot ar fi murit dac nu s-ar fi micat suficient de repede, pentru c era
cu mult mai frig dect i-ar fi putut imagina vreodat, aa de frig nct nu s-ar fi mirat dac ar fi
rmas fr veste mpietrit n mijlocul poienii.
Era ngrozit din cauza lui Joey, dar biatul se inea pe picioare mai bine dect s-ar fi crezut.
Retragerea lui cvasi-catatonic din lume se dovedise, pn la urm, benefic, pentru c n starea lui
de absen era mult mai puin afectat de frig i zpad dect dac ar fi fost ntr-o stare normal.
Oricum ns furia dezlnuit a naturii tot l-ar fi rpus pn la urm. Curnd va trebui s ias din
poiana deschis pentru a intra n zona ct de ct adpostit a pdurii. Charlie mergea mai greu dect
biatul. Se poticnea des i de dou ori czuse n genunchi. Dup cinci minute trebui s se agae de
Christine n cutarea unui sprijin. Dup zece minute avea nevoie permanent de ajutorul ei. Dup 15
minute abia dac se mai tra.
Christine nu le putea spune c vor intra curnd n pdure, pentru c vuietul vntului i-ar fi acoperit
cuvintele. Cnd vntul btea din fa, cuvintele i erau nghesuite napoi n gt, iar dac se ntorcea cu
spatele, vorbele i se destrmau ca firicelele de praf i se transformau n silabe lipsite de neles.
Minute ntregi nu-l vedea deloc pe Chewbacca, i de cteva ori a fost sigur c nu-l va mai vedea
niciodat. El ns aprea de fiecare dat, rebegit i slbit, dar n via. Blana i era acoperit de ace de
ghea i cnd se ivea din rurile de zpad cztoare, semna cu o stafie ieit din mormnt.
Vntul dezgolise poiana pe suprafee mari, lsnd pe alocuri un strat de zpad de numai civa
centimetri. n schimb apreau nmei acolo unde viscolul ntlnea cel mai mic obstacol. Locurile mai
joase fuseser troienite i transformate n adevrate capcane care nu puteau fi vzute sau ocolite.
Abandonaser oonii de zpad ai lui Charlie mpreun cu rucsacul, pe de o parte pentru c umrul
rnit nu-i mai permitea s-i care, pe de alta pentru c nu mai era destul de sigur pe picioare ca s-i
poat folosi. De aceea nici ea nici Joey nu mai puteau purta apreschiurile pentru c erau nevoii s
aleag un drum pe care s-i poat urma i Charlie. Uneori, Christine se trezea n zpad pn la
genunchi, pn la mijlocul coapsei sau chiar mai adnc. Trebuia s ias din zpad i s caute alt
drum, ceea ce nu era deloc uor cnd nu vedeai la doi pai. Alteori nimerea n gropi pline de zpad i
se trezea fr veste mpotmolit pn la sold.
i era fric sa nu nimereasc n vreo depresiune mai adnc, sau chiar ntr-o prpastie. Gropile nu
reprezentau ceva neobinuit ntr-un inut muntos ca acesta trecuser pe lng cteva mai devreme;
semnau cu nite guri pline cu ap de var. Dac ar fi fcut un pas greit i s-ar fi afundat pn peste
cap n zpad, Charlie n-ar fi fost n stare s-o scoat de-acolo, chiar dac nu i-ar fi rupt nimic n
cdere. i nici ea nu era sigur c i-ar fi putut salva pe ei, ntr-o situaie similar.
Deveni att de obsedat de acest pericol, nct se opri i dezleg coarda care o inea legat de Joey.
i era fric s nu-l trag dup ea n eventualitatea unui accident. i nfur captul liber al corzii n
jurul minii drepte. Aa i putea da drumul n cazul cnd ar fi nimerit ntr-o groap fr fund.
i spuse c niciodat nu ni se ntmpl lucrurile de care ne temem cel mai mult, ci ntotdeauna se
ivete altceva ceva cu totul neprevzut care ne stric viaa ca, de exemplu, ntlnirea absolut
neateptat cu Grace Spivey, duminica trecut, n parkingul din South Coast Plaza. i, tocmai cnd se
aflau n inima poienii i voia s-i duc spre pdurea din partea de est, se ntmpl lucrul cel mai ru.
Charlie tocmai i revenise puin i i eliberase braul, cnd piciorul Christinei alunec n zpada
adnc i i ddu seama c i se ntmplase lucrul de care se temuse cel mai mult. ncerc s se arunce
pe spate, dar ncepuse deja s alunece nainte, mpins de vnt, fr putina de a se mai redresa. Vntul
prefcu iptul ei de groaz ntr-un geamt abia auzit. Se prbui n zpada care i trecea peste cap, cu
piciorul stng ndoit dureros sub ca.

Privi n sus i vzu zpada prvlindu-se peste ea, n golul provocat de cderea ei.
Va fi ngropat de vie.
Citise n jurnale despre muncitori ngropai de vii, sufocai sau strivii n anuri nu mai adnci ca
acesta. Totui, zpada nu era grea ca pmntul sau nisipul, deci nu putea fi strivit, va ncerca s-i
croiasc drum cu minile, i, chiar dac nu va putea iei cu totul, va reui cel puin s respire sub
zpad. Dei era contient de acest lucru, frica ei continua s fie la fel de intens.
Dup ce ajunse pe fundul gropii se slt pe vrfuri n ciuda durerii ascuite din picior i cut cu
minile puncte de sprijin ascunse n pereii rupturii de pmnt n care nimerise. Nu reui s gseasc
nimic. Numai zpad. Zpad moale, ngrozitor de imaterial, care ceda sub greutatea ei.
Continua s ipe. Zpada desprins de pe marginea gropii i czu n gura deschis, sufocnd-o. Puul
n care nimerise ceda mereu sub greutatea ei i se scufund nti pn la umeri, apoi pan la brbie.
Iisuse! Continu s mping zpada de deasupra capului, pentru a-i elibera faa i minile, dar zpada
se aduna mai repede dect putea ea s o arunce.
Capul lui Charlie apru deasupra ei. Sttea culcat pe pmnt, pe buza gropii i o privea. i striga
ceva. Dar ea nu reuea s-l neleag.
Continua s se lupte cu zpada, dar aceasta se revrsa din toate prile ca o cascad. n cele din
urm, braele ei ndurerate rmaser pironite de parc ar fi fost crucificat. Nu! Zpada continua s
cad peste ea. i ajunse iar la brbie, apoi la gur. i lipi buzele, nchise ochii, fiind convins ca se va
scufunda cu totul, c zpada i va acoperi capul, c Charlie nu va reui s o mai scoat de acolo, c
acela i va fi mormntul. i dintr-odat chiar cnd zpada i ajunsese n dreptul nasului, alunecarea se
opri.
Deschise ochii i privi din fundul puului alb spre Charlie. Pereii de zpad care rmseser n
picioare se puteau prbui n orice clip asupra ei.
Sttea eapn, i era fric s se mite i respira greu.
Joey. Ce se ntmplase cu Joey?
Dduse drumul corzii, deci i lui Joey, chiar n clipa n care simise c se prbuete. Spera ca
Charlie s-l fi oprit pe Joey nainte ca i el s fi alunecat n groap. n starea lui de trans, biatul nu sar fi oprit doar pentru c ea czuse. Dac din ntmplare czuse i el, era sigur c nu-l vor mai gsi
niciodat. Zpada l-ar fi acoperit i nu l-ar mai fi putut gsi; ipetele i-ar fi fost nbuite de vntul
care continua s urle i de zpada care i-ar fi astupat gura.
Nu i-ar fi imaginat vreodat c inima i putea bate att de tare fr s explodeze.
Charlie i ntinsese mna sntoas i-i fcea semne s ncerce s se agae de ea.
Dac ar fi reuit s-i smulg braele din zpada care le nlnuia, ar fi putut s se agae de el i s
ias din groap. Dar dac se mica, ar fi putut s provoace o alt avalan care ar fi nghiit-o complet.
Trebuia s fie foarte atent, s fac micri ct mai line i ct mai bine gndite. i rsuci braul pe sub
zpad, spnd un mic tunel, apoi i ntoarse palma n sus i adun zpada n pumn, lsnd-o s cad
n mica galerie; dup cteva secunde reui s-i aduc braul la suprafa. Mna i iei prin tunel de la
vrful degetelor pn la cot. Se ag de Charlie. Poate c pn la urm ar fi reuit i singur. i
eliber al doilea bra i apuc ncheietura minii lui Charlie.
Zpada din jurul ei fremt. Nu prea tare.
Charlie ncepu s trag iar ea se slt ct putu.
Pereii albi ncepur s se surpe. Zpada se scufunda sub ea de parc ar fi fost nisip mictor. Chiar
n clipa n care Charlie ncepuse s o trag, picioarele i se desprinser de la pmnt. Izbi cu ele pereii
gropii, ncercnd s-i fac nite trepte pe care s se sprijine. Charlie se simea sleit de puteri. Din
braul i umrul sntos, ncordarea trecu n partea rnit, storcnd din el i ultima pictur de via.
Dar reuiser. Slav Domnului! Christine ncepuse s ias din zpada care o sorbea napoi. Era acum
suficient de sus ca s se poat ine de Charlie doar cu o mn, n timp ce pe cealalt i-o nfipsese n

buza gropii. De sub degetele ei nir ghea i pmnt ngheat, dar reui s se agae iar, de ast dat
de ceva solid. Ajutat de Charlie i de malul de pmnt, se trase afar; czu pe spate, gfind i
scncind, cu sentimentul epuizant c scpase din burta congelat a unui monstru fcut din ghea i
zpad, care fusese pe punctul s-o devoreze.
Observ pe neateptate c arma, care i zburase de pe umr n clipa cderii, alunecase n groap;
poate c i se rupsese banduliera. Oricum, trebuia s fie n groap. Dar aceasta fusese astupat din nou
de zpad chiar n clipa n care Charlie o scosese de acolo. Arma era pierdut.
Nu mai avea nicio importan. Oamenii lui Spivey nu-i vor putea urmri pe un asemenea viscol.
Se ridic pe coate i genunchi, i se ndeprt de nchisoarea ei, uitndu-se dup Joey. Era acolo,
culcat pe jos, pe o parte, ghemuit, cu genunchii la gur.
Chewbacca era lng el, de parc ar fi tiut c biatul avea nevoie de cldura lui, dei, dup cum
arta cinele, prea c nu mai are de unde s dea cldur. Era acoperit pn la urechi de ghea i
zpad. O privea cu ochi expresivi, plini de durere, team i confuzie.
i prea ru c-l considerase rspunztor pentru criza lui Joey i c i dorise s nu-l mai vad
niciodat. i puse mna pe capul mare, iar cinele dei era aproape vlguit i-o adulmec plin de
bucurie.
Joey tria, era contient, dar nu-i era bine deloc. Zpada ngheat se lipise de masca lui. Dac nu-l
adpostea ct mai repede de vntul turbat, copilul ar fi degerat de tot. Ochii lui preau i mai pierdui
dect pn atunci.
ncerc s-l pun pe picioare, dar nu reui. Era extenuat i tremura, iar piciorul stng continua s o
doar de pe urma cderii, totui trebuia s-l duc n brae.
Scoase busola din buzunar, o studie, apoi se ntoarse cu faa spre nord-est, n direcia zonei
mpdurite unde ar fi trebuit s se afle peterile. Abia dac se vedea la patru-cinci pai. Furtuna se
prvlise peste ei ca o cortin grea.
Surprins de propria ei rezisten, l salt pe Joey de jos i l lu n brae. Instinctul unei mame e de
a-i salva copilul cu orice pre, iar disperarea ei matern desctuase rezerve nebnuite de adrenalin.
Charlie mergea lng ea. Se inea pe picioare, dar arta ru. Aproape ca Joey.
Trebuie s intrm n pdure, ip ea. Sa ieim din vntul sta!
Credea c n-o auzise din cauza furtunii bezmetice care bntuia prin poian, dar el ddu din cap,
nelegndu-i intenia. Ieir din oceanul alb, ndjduind c busola i va conduce spre copacii imeni,
printre care vor fi la adpost. Peau cu mult precauie pentru a evita o alt cdere n vreo curs
ntins de zpad.
Christine privi napoi dup Chewbacca. Cinele fcea eforturi s-i urmeze, dar se descurca greu.
Chiar dac reuea nc s-i smulg picioarele din crusta ngheat, aproape c nu avea nicio ans s
ajung pn la copaci. Probabil c era ultima oar cnd l vedea. Furtuna l va nghii, aa cum
nesioasa gur ngheat ncercase s o nghit pe ea.
Fiecare pas era un calvar.
Vnt. Zpad. Un frig mortal.
Ar fi fost mai uor s mori dect s mergi mai departe.
Gndul acesta o ngrozi i i ddu puterea s mai fac vreo civa pai.
Singurul avantaj era c urmele le vor fi terse.
Vntul slbatic i ninsoarea arctic vor face urmrirea imposibil pentru fanaticii lui Spivey.
Zpada care cdea prea scuturat din lzi enorme, pline cu cearafuri i pachete albe.
nc un pas. i nc unul.
Vntul le lipea zpada pe mini, pe picioare, pe spate i pe piept, de parc i-ar fi nvemntat n
armuri. n cele din urm ajunser complet albi, confundndu-se cu decorul n care se micau.
n faa lor se ivi ceva. O form ntunecat. Rsrise o clip din furtun, apoi fu nghiit de o rafal

violent de vnt. Dup aceea se ivi iar. De data aceasta nu mai dispru. Apru nc una. Picturi uriae
de ntuneric, contururi fantomatice care se nlau din spatele perdelelor de zpad. ncetul cu ncetul
devenir mai clare, conturndu-se mai bine. Un copac. Civa copaci.
Abia dup nc vreo 50 de metri, crengile groase ale brazilor le oferir un fel de acoperi prin care
zpada se strecura destul de greu. Situaia li se mbuntise vizibil. Acum erau ferii i de izbucnirile
brutale ale vntului.
Christine se opri, l ls jos pe Joey i i cur masca de zpada lipit pe ea. Inima i zvcni cnd
vzu faa copilului.

66.
Kyle Barlowe, Burt Tully i Edna Vanoff se adunar n jurul lui Grace, la marginea pdurii, sub
ultimul brad. Limbile lungi ale vntului se npusteau asupra lor, de parc ar fi rvnit la cldura lor.
Grace sttea fr mnui, cu palmele ntinse spre poiana din faa pdurii, primind impulsuri psihice.
Ceilali ateptau n tcere ca ea s hotrasc ce aveau de fcut.
n spaiul deschis, viscolul provoca un lan nentrerupt de explozii albe, urlnd nencetat. Rafalele
violente de vnt preau un adevrat cutremur care strnea vrtejuri de zpad mai groase ca fumul.
Stihiile se dezlnuiser de parc venise sfritul lumii.
Pe aici au mers, spuse Mama Grace.
Barlowe tia deja c aceia pe care i urmreau prsiser pdurea chiar n punctul n care se aflau ei.
I-o spuneau urmele. n ce direcie o apucaser, era o alt problem. Dei plecaser de aici doar de
puin vreme, urmele fuseser deja terse de viscolul puternic. Atepta ca Mama Grace s le spun
ceea ce nu puteau afla singuri.
Nu putem iei de aici, spuse Tully, privind ngrijorat cmpul de zpad pe care viscolul l
spulbera furios. Am muri.
Cu un gest brusc, Grace i ls minile n jos, se rsuci i se ntoarse iar printre copaci.
O urmar, alarmai de expresia de groaz care i se ntiprise pe fa.
Diavoli, spuse ea rguit.
Unde? ntreb Edna.
Acolo, fcu Grace, cutremurndu-se.
n furtun? ntreb Barlowe.
Sute mii ne ateapt ascuni n nmei ateapt s se ridice i s ne distrug
Barlowe privi spre poiana descoperit. Nu putu s vad nimic altceva dect zpad. Ar fi dorit s
aib i el Darul Mamei Grace. n preajm erau spiritele rului i el nu putea s le descopere; asta l
fcea s se simt teribil de vulnerabil.
Trebuie s ateptm aici pn trece furtuna, spuse Grace.
Burt Tully se simea deja uurat.
Dar biatul spuse Barlowe.
Devine tot mai puternic, admise Grace.
i Amurgul?
Se apropie.
Vom atepta.
S-ar putea s ajungem prea trziu, spuse ea.
Oare Dumnezeu nu ne va ajuta dac intrm n poian? ntreb Barlowe. Nu suntem, oare,
narmai cu mila i puterea Lui?
Trebuie s ateptm, repet ea. i s ne rugm.

Apoi Kyle Barlowe descoperi ct de trziu era. Att de trziu nct va trebui s fie mai vigileni ca
oricnd. Att de trziu nct nu-i mai puteau permite luxul de a fi ndrznei. Satana era acum o
prezen la fel de material i puternic n lumea aceasta ca i Dumnezeu. Poate c balana nu
ncepuse nc s ncline n favoarea diavolului, dar echilibrul era delicat.

67.
Christine scoase masca acoperit de ghea a biatului. Charlie i ntoarse privirile cnd vzu faa
lui Joey.
I-am dus la pierzanie, i spuse.
Disperarea puse stpnire pe el, umplndu-i ochii de lacrimi.
Sttea pe pmnt, sprijinit cu spatele de un copac. i rezem i capul de trunchiul copacului, apoi
nchise ochii i inspir adnc de cteva ori, ncercnd s nu mai tremure, ncercnd s gndeasc logic,
ncercnd s se conving c totul se va termina bine. Dar nu reuea. Toat viaa fusese un optimist i
recenta descoperire a ndoielii care i se cuibrise n suflet avea un efect devastator.
Tylenolul i praful anesteziant i uuraser durerile, dar acum, acel efect superficial ncepuse s
dispar. Durerea din umr devenise tot mai intens i ncepea din nou s se strecoare spre piept, i de
aici n gt, iar apoi la cap.
Christine i vorbea lui Joey pe un ton blnd i ncurajator, dei probabil c-i venea mai degrab s
plng vzndu-l, aa cum i se ntmplase i lui Charlie.
Acesta i oeli voina i l privi iari pe biat.
Faa lui era roie, buhit, ngrozitor de deformat din cauza gerului cumplit. Ochii i erau att de
umflai, nct aproape c nu-i putea deschide. Erau lipii de o substan gelatinoas care se ntinsese i
pe gene. Nrile erau i ele lipite, aa c trebuia s respire pe gur, iar buzele preau crpate, umflate,
sngernde. Aproape ntreaga fa-i era de un rou aprins cu excepia a trei pete dou n mijlocul
obrajilor i una n vrful nasului de un alb-cenuiu care puteau fi semnul unor degerturi; Charlie se
ruga din toat inima s nu fie aa.
Christine l privi pe Charlie cu ochi care trdau aceeai disperare ca i glasul ei:
Trebuie s plecm, spuse. Nu-l mai pot lsa pe Joey n cerul sta. Trebuie s gsim peterile.
Nu vd nici urm de ele, spuse Charlie.
Trebuie s fie aproape, spuse ea. Vrei s te ajut s te ridici?
M descurc singur, spuse el.
Christine l ridic pe Joey. Biatul nu se inu de ea. Minile i atrnau moi. l privi pe Charlie.
Charlie oft, se sprijini de copac i se chinui s se ridice. Nu-i veni s cread cnd reui s-o fac de
unul singur.
Dar fu i mai surprins cnd, o clip mai trziu, apru Chewbacca, nvelit ntr-o crust de zpad i
ghea, cu capul atrnndu-i moale, o definiie pe patru labe a nefericirii. Cnd l vzuse pentru ultima
oar n poian, Charlie fusese convins c bietul cine va muri n cumplita furtun.
Doamne! exclam Christine, la fel de uimit ca i el, la vederea cinelui.
E important, i spuse Charlie. Dac Chewbacca a reuit, nseamn c vom supravieui cu toii.
i dorea cu tot dinadinsul s-o cread. ncerca din rsputeri s se autoconving. Dar mai aveau cale
lung pn acas.

Dup cum mergeau lucrurile, Christine i spuse c vor rtci pur i simplu prin pdure pn cnd
vor cdea de oboseal i de frig. Dar avur noroc: gsir ceea ce cutau n mai puin de 10 minute.
Pdurea se rrea n preajma peterilor pentru c pmntul era foarte stncos. Drumul urca n trepte

inegale, cu spinri i noduri i lespezi de granit. Din cauza copacilor rari, zpada se aternuse n strat
gros. La baza pantei aceasta formase adevrai muni, la fel cu cei care puteau fi ntlnii i pe parcurs,
oriunde un obstacol pusese stavil zpezii. Vntul se intensificase din nou, uiernd prin copacii din
apropiere i mturnd de zpad suprafee ntregi. Christine putu s vad gurile ntunecate a trei
peteri aflate mai jos, acolo unde ea i Charlie ar fi putut s ajung, i nc ase, dar mult mai sus,
unde n-ar fi avut cum s se care. Probabil c mai erau i alte intrri, ascunse acum de zpad, pentru
c ntreaga poriune din aceast zon a peretelui vii prea un adevrat fagure de tuneluri, peteri i
grote.
l duse pe Joey pn la o grmad de bolovani din josul pantei i-l aez acolo, la adpost de vnt.
Chewbacca i urm i sri lng stpnul lui. Era uimitor c animalul reuise s ajung pn aici,
dar era clar c nu va mai rezista mult.
Cu un oftat de uurare, Charlie se ls i el la pmnt, lng Joey i cine. Halul n care arta o
speria pe Christine la fel de mult ca i faa lui Joey. Ochii injectai i sticleau ca nite crbuni nfipi n
mijlocul unei fee de jar. Christine se temea c va sfri de una singur prin pustietile ngheate,
veghind asupra trupurilor celor dou fiine pe care ie iubea, n mijlocul acestui cimitir slbatic, care,
n final, va deveni i locul ei de venic odihn.
M duc s arunc o privire prin peterile astea, i ip ea lui Charlie, pentru c acum erau, mai
mult sau mai puin, sub cerul liber. Vreau s vd care e cea mai bun pentru noi.
Charlie ncuviin din cap, dar Joey nu reacion n niciun fel. Ea se deprt, crndu-se pe terenul
stncos, spre prima gur neagr care se deschidea n faa pantei.
Nu era sigur dac peretele vii era din calcar sau granit. Oricum, n-avea nicio importan, pentru
c, nefiind speolog, nu tia care din cele dou roci le asigura cea mai bun protecie. i apoi, chiar
dac nu erau sigure, trebuia, oricum, s se foloseasc de ele. N-avea unde s se duc n alt parte.
Prima peter avea o intrare ngust i joas. Scoase lanterna din rani, apoi intr n peter,
trndu-se pe coate i genunchi. Pe alocuri drumul era aa de strmt, nct era nevoie de mult
agilitate ca s te poi strecura. Dup 10-12 metri, tunelul se deschidea ntr-o sal lat cam de 15 metri,
cu un tavan jos, abia ct s-i permit s stea n picioare. Ar fi ncput cu toii acolo, dar era departe
de-a fi un adpost ideal. Alte tunele duceau mai departe, spre sli mai largi probabil, spate mai adnc
n pieptul muntelui, dar niciunul dintre coridoare nu era suficient de larg ca s-i permit s treac. Se
ntoarse n frig i zpad.
Nici a doua peter nu i se pru potrivit, a treia n schimb se dovedi un loc aproape ideal. Intrarea
n peter era suficient de nalt ca s-i permit s treac fr s se trasc, i destul de larg ca s nu
fie silit s se strecoare. Intrarea era blocat de o movil de zpad, dar reui s treac prin ea fr
dificultate. Dup cinci pai de la intrare, tunelul se rsucea brusc la dreapta i dup ali ase cotea, la
fel de brusc, spre stnga. Acest dublu cot mpiedica vntul s ptrund. Prima sal avea cam 20 de
metri lime i 30-35 lungime. nlimea-i era ntre 12 i 15 metri. Podeaua era neted, iar pereii
fisurai n unele locuri, i netezi ca suprafaa unui lac n altele.
n partea dreapt se deschidea o alt camer, mai mic i cu tavanul mai jos. Existau cteva
stalactite i stalagmite care preau fcute din cear cenuie. Cteva din ele se ntlneau n mijlocul
slii formnd nite stlpi cu talie de viespe. Christine lumin de jur-mprejur cu lanterna i descoperi
la captul opus al slii un nou tunel care ducea spre o alt cavern. Dar ct vzuse i era de-ajuns.
Prima sal era exact ce le trebuia. Spre captul opus podeaua se nla, n timp ce tavanul se lsa n
jos, iar pe ultimii 5 metri podeaua se ridica brusc, formnd o proeminen nalt cam de 5 metri i lat
de 20, la numai 4 metri de acoperi. Cercetnd nia la lumina lanternei, Christine descoperi o gaur
lat de doi metri n stnca de deasupra, care se pierdea n ntuneric. Descoperise o uria vatr
natural care avea i co. Gaura ducea probabil spre o alt sal aflat mai n adnc i, fie aceasta, fie
alta de sub ea, va asigura ventilaia. Fumul se va ridica firesc spre ndeprtata surs de aer.

Era foarte bine c puteau face focul. Nu-i luaser sacii de dormit pentru c erau grei i i-ar fi
ncurcat, obligndu-i s mearg mai ncet. De altfel se ateptaser s ajung n aceeai sear la lac, i
atunci nu ar mai fi avut nevoie de saci. Viscolul i rana de la umrul lui Charlie le dduser planul
peste cap i acum, fr saci de dormit, singurul lucru care i-ar fi putut ajuta s reziste frigului era un
foc.
Nu se temea c fumul le va trda prezena. Va fi ascuns de pdure, iar cnd se va ridica deasupra
copacilor va fi spulberat de vnt. n plus, fanaticii lui Spivey i vor cuta, cu siguran spre sud, acolo
unde era captul vii i drumul spre civilizaie.
Sala i dezvlui i alte taine care o fceau i mai atrgtoare. Unul dintre perei era acoperit de un
desen nalt cam de apte metri, un totem indian reprezentnd un urs, un grizzly, probabil. Fusese spat
n peretele stncos cu o vopsea galben coroziv. Putea fi considerat n acelai timp i naiv, i foarte
stilizat. Christine nu se pricepea destul de bine la totemele indiene ca s-i dea seama. tia numai c
astfel de desene erau menite s aduc noroc celor care ocupau petera. Imaginea ursului era menit s
ntruchipeze un spirit adevrat, n stare s le asigure protecia. Descoperirea i se pru de bun augur.
Att ea, ct i Charlie i Joey aveau nevoie s fie aprai. ns dup ce privi mai cu luare-aminte ursul,
i se pru c n el se ascunde ceva amenintor. Fapt ridicol, care reflecta numai starea ei de tensiune.
Era vorba doar de o pictur pe piatr. i totui, dup ce reexamin desenul, decise c ar fi preferat
altceva n locul totemului.
Nu avea ns de gnd s caute o alt peter doar pentru c nu-i plcea decorul. Cminul natural
atrna cu mult mai mult n balan dect gustul pentru art al vechilor ocupani ai peterii. Cu un foc
care s-i nclzeasc i s lumineze, petera ar fi oferit un adpost la fel de bun ca i cabana pe care o
prsiser. Sigur c nu putea fi la fel de confortabil, dar nu confortul o interesa acum, ci
supravieuirea fiului ei, a lui Charlie i a ei nsi.

n ciuda faptului c podeaua slii servea, n acelai timp, i ca mas, i ca pat, Charlie se art
ncntat de petera pe care o gsea mai luxoas dect cel mai bun hotel la care trsese vreodat. Era o
adevrat binecuvntare dup atta vreme petrecut prin zpad i vnt.
Mai bine de-o or, Christine adun vreascuri i crengi uscate de brad cu care s ntrein focul pe tot
timpul nopii. Reveni de nenumrate ori cu braele ncrcate de lemne, fcnd o grmad din butuci i
crci zdravene de brad i o alta din crengi i ramuri mai mici, ca s ae focul cu ele.
Charlie era uimit de vitalitatea ei. Era posibil ca toat aceast energie s-i aib izvorul doar n
instinctul matern de-a salva viaa fiului? Nu gsea nicio alt explicaie. n mod normal, ar fi trebuit s
se fi prbuit cu mult timp n urm.
Era contient de faptul c ar fi trebuit s sting lanterna n clipa n care ieea ea din peter i s-o
aprind din nou cnd venea cu lemnele, pentru c era important s pstreze ct mai mult bateriile n
stare de funcionare. i totui o lsa s ard, temndu-se ca Joey s nu se sperie de ntunericul de
pcur care i nghiea.
Biatului nu-i mergea bine. Respira greu. Zcea nemicat i tcut lng cinele sectuit de puteri.
Ascultnd respiraia greoaie a lui Joey, Charlie i spuse c gsirea peterii era un alt semn bun care
dovedea c aveau noroc, c ntr-o zi sau dou i vor reveni i vor fi suficient de refcui ca s
porneasc spre lac. n acelai timp, o alt voce interioar, mai puin prietenoas, l fcea s se ntrebe
dac nu cumva petera nsemna un mormnt, i, dei nu vru s ia n consideraie aceast variant
lugubr, nu reui s alunge vocea obsedant.
Apoi ascult picturile de ap care cdeau ntr-o sal alturat. Pereii reci de piatr i cavitile
care i despreau, fceau ca sunetul ct un fir de a s par puternic i straniu, semnnd cu btaia
unei inimi mecanice sau mai curnd cu btaia unui deget n geam.

Prima licrire portocalie a focului czu pe ursul galben de pe perete, fcndu-l s strluceasc. Din
lemnele care ardeau se revrsa o cldur binevenit. Conform previziunilor Christinei, fumul urca n
cavitatea de deasupra cminului lsndu-le aerul curat. Cldura focului usca i umezeala care domnea
n sal, eliminnd izul neplcut de mucegai care i ntmpinase la intrare.
Zcur un timp n cldura blnd i plcut fr s fac nimic, fr s spun nimic, ncercnd chiar
s nu se gndeasc la nimic.
Dup un timp, Christine i scoase mnuile, apoi gluga, ca, n final, s-i dezbrace i geaca. Sala nu
era pe deplin uscat, o strbteau cureni de aer venind din celelalte sli, dar acum cmaa ei groas i
lenjeria i erau suficiente. i ajut i pe Charlie i Joey s-i scoat hainele.
i mai ddu lui Charlie nite Tylenol. Apoi i ridic uor bandajul strecurndu-i pe sub el
antibioticul sub form de pudr i anestezicul.
El spuse c nu-l mai durea aa de tare.
tia c o minte.
Petele care invadaser faa lui Joey ncepuser s dispar. Umfltura ddea napoi i faa lui
schimonosit ncepea s revin la normal. Nrile i se dezlipiser i nu mai era obligat s respire pe
gur, dei continua s emit un hrit uor, de parc ar fi fost rcit la plmni.
Te implor, Doamne, s nu fie pneumonie, se gndi Christine.
Ochii i se deschiseser larg, dar erau nfricotor de goi. i zmbi, fcu i cteva strmbturi
nostime, n sperana c va obine o reacie din partea lui, dar de poman. Nici nu era sigur dac o
vede.

Charlie i ddu seama c-i e foame doar cnd Christine ncepu s nclzeasc fasole i crenvurti n
oala de aluminiu care fcea parte dintr-o trus special aflat n rucsac. Aroma i ls gura ap. Simea
un gol n stomac. Curnd ncepu s tremure de foame.
Se stur ns repede. Avea stomacul balonat i-i era greu s nghit. Mestecatul i nteea durerea
din cap, care cobora apoi spre gt i umr, agravndu-i ntreaga stare. Apoi mncarea i pierdu gustul
i deveni amar. nghii doar un sfert din ct crezuse iniial c va mnca, dar nici sfertul acela nu-i
czuse bine.
Nu mai poi? l ntreb Christine.
Poate mai trziu.
Nu i-e bine?
Nu.
i-e grea?
Nu, nu. Mi-e bine. Sunt doar obosit.
l privi tcut i el se strdui s-i zmbeasc. i spuse:
Bine cnd vei mai vrea, am s i-o nclzesc
n timp ce flcrile jucue ddeau via umbrelor, fcndu-le s opie pe pereii peterii, Charlie o
privi pe Christine care l hrnea pe Joey. Biatul era flmnd, voia s mnnce i reuea s nghit, dar
trebuia s-i striveasc fasolea i crenvurtii i s-i bage lingura n gur, de parc ar fi hrnit un
bebelu, nu un copil de ase ani.
Sentimentul amar al nfrngerii puse iar stpnire pe Charlie.
Biatul evadase dintr-o lume de o nengduit violen, dintr-o situaie limit, n alt lume, n care
viaa i se prea mult mai suportabil. Ct de mult se retrsese n lumea lui? Mai avea oare vreo cale de
ntoarcere?
Joey nu mai voia s mnnce. Maic-sa era nefericit vznd ct de repede se sturase, dar nu-l mai
putea obliga s nghit nicio firimitur.
Hrni apoi cinele, care dovedea o poft de mncare mai bun ca a stpnului su. Charlie ar fi vrut

s-i spun c nu e cazul s prpdeasc mncarea pe Chewbacca. Dac furtuna va fi urmat de o alta,
dac vremea nu se va ndrepta i vor fi nevoii s mai stea aici cteva zile, puinele provizii pe care le
aveau vor trebui raionalizate i va fi pcat de fiecare firimitur irosit pe Chewbacca. tia ns c ea
admira curajul cinelui i se bucura de prezena lui aici, pentru c numai el l mai putea ajuta pe Joey
s nu alunece definitiv n catatonia lui. Nu ndrzni s-i spun s nu mai dea mncare cinelui. Nu
acum. Nu nc. S mai atepte pn mine. Poate c vremea se va schimba i i vor putea continua
drumul spre lac.
Pentru o clip, respiraia lui Joey deveni i mai greoaie, ca un uierat alarmant de tare i aspru.
Christine schimb rapid poziia copilului i i puse sub cap geaca ei mpturit. uieratul dispru
aproape complet.
Charlie privi copilul i i spuse: Te doare i pe tine, micuule, tot aa de tare ct m doare pe
mine? Doamne, sper c nu. Nu merii aa ceva. Ai fi meritat n schimb un aprtor mai bun ca mine.
Sunt al dracului de sigur de asta.
Durerile lui Charlie erau cu mult mai chinuitoare dect lsa el s se vad. Medicamentele l
ajutaser ntr-o msur, dar mai puin ca prima dat. Durerea din umr i bra nu mai semna cu fiina
vie care-i rodea trupul. Acum i se prea c omulei de pe o alt planet ptrunseser n el, i i pisau
oasele n frmturi din ce n ce mai mici, i desprindeau tendoanele, i tiau muchii n felii subiri i
i turnau acid sulfuric peste rni, de parc-ar fi vrut s-l goleasc de tot ce avea n el, dizolvndu-l cu
acid sulfuric pn cnd din el nu va rmne dect pielea, ca apoi s umfle sacul de piele pentru a-l
pune n vreo expoziie din lumea lor, atunci cnd se vor ntoarce n ea. Aa simea. i nu era bine. Nu
era deloc bine.
Mai trziu Christine iei s adune zpad; voia s-o topeasc pentru ap de but. Descoperi c se
lsase noaptea. Din peter nu puteau auzi vntul, care urla cu aceeai nverunare. Zpada continua s
se cearn prin ntuneric, potopind pmntul, iar viscolul izbea cu furie dement pereii vii.
Se ntoarse n peter i ls oala cu zpad lng foc, s se topeasc. ntre timp, mai discut cu
Charlie. Detectivul avea o voce slab. Durerea era mult mai intens dect lsa el s se vad. Ea l fcu
s cread c a reuit s-o pcleasc, pentru c, oricum, n-ar fi avut cu ce s-i calmeze durerile. Cu
toate astea, Charlie adormi n mai puin de-o or, la fel ca Joey i Chewbacca.
Christine sttea ntre fiul ei i brbatul pe care l iubea, cu spatele la foc, i privirea aintit drept
nainte, urmrind jocul umbrelor i dansul flcrilor pe peretele din fa. O parte a minii ei ncerca s
surprind orice sunet suspect, iar cealalt se concentrase asupra respiraiei brbatului i copilului,
temndu-se ca una din ele s nu nceteze brusc.
Revolverul era alturi. Spre groaza ei descoperi c gloanele din pistol erau singurele pe care le mai
aveau. Cutia cu muniie rmsese n mica grot unde pansase umrul lui Charlie, n rucsacul pe care l
abandonaser. Era furioas pe ea nsi c o uitase acolo. Pierduser i carabina i puca de vntoare.
Singura arm care le mai rmsese era revolverul cu cele ase gloane ale lui.
Ursul totem licrea pe perete.

La ora 20:10, n timp ce Christine punea lemne pe foc, Charlie ncepu s geam n somn i s-i
mite capul pe perna improvizat din geaca lui mpturit. Era lac de sudoare.
Christine i puse o mn pe frunte. Avea febr. l urmri un timp, n sperana c i va reveni. Dar se
simea din ce n ce mai ru. Gemetele lui se transformar n ipete uoare, care devenir apoi stridente.
ncepu s bolboroseasc vorbe fr noim i propoziii fr niciun neles.
n cele din urm deveni att de agitat, nct Christine i pregti nite tablete de Tylenol i o can cu
ap, apoi ncerc s-l trezeasc. Somnul nu-i adusese odihna de care avea atta nevoie; se trezi cu
greu, la nceput nu-i ddu seama ce se ntmpl; ochii i erau nceoai. Delira i prea c n-o
recunoate pe Christine.

l for s ia pilulele apoi i ddu ap, pe care Charlie o bu cu lcomie. Adormi la loc n clipa n
care ea i lu cana.
Continu s geam i s bolboroseasc prin somn i, cu toate c transpira abundent, ncepu s
tremure. i clnneau dinii. Christine ar fi vrut s aib nite pturi. Mai puse lemne pe foc. Dei n
peter era cald, i spuse c temperatura nu era suficient de ridicat.
Pe la 22, Charlie se calm, ncet s se agite i s transpire i adormi linitit.
n sfrit, i spuse ea, somnul de care avea nevoie. Dar se temea s nu fie o com.

Se auzi un sunet.
Christine apuc revolverul i sri n picioare de parc ar fi auzit un ipt.
Joey i Charlie continuau s doarm la fel de linitit.
Ascult mai atent: chiitul se repet. Nu era un singur zgomot, ci un ir de chiituri ascuite,
distincte.
Zgomotul nu era produs de o piatr, de ap sau de pmnt. Nu era un sunet mort. Era altceva, ceva
viu.
Lu lanterna. Cu inima btndu-i nebunete se ndrept spre locul de unde venea zgomotul. inea
revolverul pregtit. Sunetele preau s vin dintr-o sal apropiat. Dei slabe, chiiturile o nfiorau,
att de nepmntene i stranii i se preau. Se opri la intrarea n urmtoarea sal, cercetnd locul la
lumina lanternei. Vzu stalactitele i stalagmitele ca de cear, pereii umezi de piatr, dar nimic care
s i se par ieit din comun. Acum zgomotele preau s vin i mai de departe, dintr-a treia sau chiar a
patra camer.
n timp ce i ncorda atenia pentru a surprinde alte sunete, nelese dintr-o dat despre ce era
vorba. Lilieci. O mulime, judecnd dup sunetele pe care le produceau.
Era clar c aveau cuiburile n alte sli, din alte pri ale muntelui, i c intrau i ieeau prin alte
deschizturi din stnc, pentru c acolo unde erau ei nu exista niciun semn al prezentei lor. Era n
regul. Nu avea nimic mpotriv s mpart petera cu liliecii atta timp ct stteau n ncperi
separate.
Se ntoarse la Charlie i Joey, se aez ntre ei, ls arma deoparte i stinse lanterna.
Apoi se ntreb ce s-ar fi ntmplat dac oamenii lui Spivey i-ar fi descoperit i ar fi blocat intrarea,
obligndu-i s ptrund tot mai adnc n pieptul muntelui, ca s ncerce s descopere acolo o posibil
porti de scpare. Ce s-ar fi ntmplat dac ar fi fost silii s strbat toat petera, i n final ar fi
ajuns la locul n care liliecii i fcuser cuibul? Ar fi notat pn la genunchi n ginaul lor, cu sute,
poate mii dintre ei atrnndu-le deasupra capului. Nu era imposibil ca unii dintre ei dac nu chiar
toi s poarte virusul rabiei. Liliecii sunt exceleni purttori ai turbrii
nceteaz! i spuse ea furioas.
Avea i aa toate motivele s fie ngrijorat. Fanaticii lui Spivey. Joey. Rana lui Charlie. Vremea.
Drumul lung pe care trebuiau s-l strbat pn vor ajunge la un loc civilizat. Numai liliecii mai
lipseau. Era o adevrat nebunie. Exista doar o posibilitate la un milion ca s fie obligai s se apropie
de lilieci.
ncerc s se liniteasc.
Mai puse lemne pe foc.
Chiitul deveni mai slab.
n peter se ls iar linitea, tulburat doar de respiraia greoaie a lui Joey i de trosnetul focului.

I se fcu somn.
ncerc prin toate metodele s nu adoarm, dar somnul i ddea trcoale.
i era team s adoarm. S-ar fi putut ca, la un moment dat, lui Joey s-i fie i mai ru sau poate c

Charlie ar fi avut nevoie de ceva n timpul somnului ei.


i apoi, cineva trebuia s stea de paz.
Oamenii lui Spivey si-ar fi putut face apariia peste noapte.
Nu. Era furtun. Vrjitoarele n-aveau voie s zboare pe cozile lor de mtur pe o astfel de vreme
Zmbi, amintindu-i gluma lui Charlie.
Lumina plpitoare a focului era fascinant.
Oricum, cineva trebuia s stea de paz.
Doar un pui de somn.
Vrjitoarele
Cineva trebuia
Avu unul dintre acele comaruri n care tii c dormi, tii c tot ce se ntmpl nu e aievea, ceea ce
nu face visul mai puin groaznic. Se fcea c toate peterile spate n peretele muntelui erau legate
printr-un labirint, i c teroritii religioi ai lui Spivey ptrunseser la ei venind din alte grote, mai
ndeprtate. Vis c se pregteau s aduc un sacrificiu uman, i cel sacrificat era Joey. ncerca s-i
mpute, dar, de cte ori nimerea cte unul, din cadavrul lui se iveau ali fanatici, aa c omorndu-i,
nu fcea altceva dect s le sporeasc numrul. Era cumplit de speriat, copleit de numrul
adversarilor, mereu mai muli, pn cnd toate peterile de pe vale erau pline cu oamenii lui Spivey.
Colciau aidoma unei hoarde de obolani, ca nite gngnii. Apoi, contient de faptul c dormea,
ncepu s presupun c enoriaii lui Spivey erau nu numai n petera din vis, ci i n cea real, din
lumea adevrat, i c puneau la cale un sacrificiu uman, n comar ca i n realitate, i c, dac nu se
trezea imediat s-i opreasc, l vor ucide de-a binelea pe Joey, l vor omor n timp ce ea dormea.
ncerc s se smulg din piroanele de fier ale somnului, dar nu reui, dormi mai departe; n vis
smintiii se pregteau s-i taie gtul lui Joey. Dar n realitate, dincolo de vis?

68.
Cnd se trezi Christine, Joey mnca un baton de ciocolat i l mngia pe Chewbacca.
l privi o clip i simi c-i dau lacrimile. De data aceasta ns, plngea fiindc era fericit.
Joey ncepea s se ntoarc din exilul psihologic autoimpus. Era i ntr-o form fizic mai bun.
Poate c se va face bine. Slav Domnului!
Fata i se dezumflase complet i culoarea obrajilor, dei nu tocmai sntoas, era, oricum, mult mai
apropiat de normal.
Nici respiraia nu-i mai era uiertoare. Ochii i rmneau totui lipsii de expresie i prea nc
absent, dar nu n aceeai msur ca n ziua precedent.
Faptul c se dusese i cutase prin rucsac pn cnd gsise acolo ceva dulce de mncare era
ncurajator. i se vedea treaba c tot el pusese lemne pe focul care ardea acum cu flacr vie, dei
dimineaa ar fi trebuit s nu mai rmn din el dect o mn de crbuni, pentru c nimeni nu-l mai
alimentase n timpul nopii.
Se apropie de Joey i l strnse n brae, iar el rspunse gestului ei, dei nu cu aceeai convingere.
Nu spunea nimic, mai cu seam c nimeni nu-l ncuraja n acest sens. i evita privirea, de parc nu era
pe deplin contient c ea era acolo, cu el. i totui avea sentimentul c atunci cnd ea se uita n alt
parte, ochii lui de un albastru intens o priveau, pierzndu-i expresia nceoat pe care-o cptaser n
ultima vreme. Nu era ns sigur de asta. i totui, ndrznea s cread c se ntoarce la ea,
descoperind ncet drumul care l readucea din lumea n care i cutase salvarea. tia c nu trebuie s-l
grbeasc sau s exercite presiuni asupra lui.
Chewbacca nu se nviorase la fel de mult ca stpnul lui, dei prea mai puin vlguit dect ieri

seara. Christine, care se uita la Joey observ c acesta prea s capete puteri, nviorndu-se vizibil, n
timp ce biatul l mngia, de parc mnuele lui Joey ar fi avut puteri tmduitoare. ntre copii i
animalele lor exist uneori o participare minunat, misterioas i profund, o legtur instantanee.
Joey inea batonul de ciocolat n faa lui, ntorcndu-l pe toate feele. Se uita fix la el. Un zmbet i
miji la colurile gurii
Niciodat nu-i dorise Christine altceva mai mult dect dorea acum s-l vad zmbind. Zmbi i ea,
din pura plcere de a fi alturi de el.
Charlie se trezi i el. Christine se apropie s-l vad. i ddu seama din prima clip, c spre
deosebire de Joey i Chewbacca, lui nu-i mergea deloc mai bine. Dei nu mai delira, starea lui
general era mai proast. Faa-i era de culoarea drojdiei de bere, strlucind din cauza sudorii. Ochii i
fugiser n fundul capului, de parc oasele i esuturile care i sprijineau nu mai fceau fa poverii
lucrurilor pe care le vedea. Era scuturat de frisoane att de violente uneori, nct erau la un pas de
convulsii.
Era deshidratat din cauza febrei. Limba i se lipea de cerul gurii cnd ncerca s vorbeasc. l ajut
s se ridice n capul oaselor i i mai ddu un Tylenol i o can de ap.
E mai bine?
Puin, spuse el ceva mai tare ca o oapt.
Te mai doare?
Peste tot, rspunse el.
Te ntreb de durerea din umr, i preciz ea, temndu-se c nu o nelesese.
Da. La asta m refeream i eu. Nu mai e doar n umr. Am impresia c e peste tot. Ct e
ceasul?
Doamne! exclam ea uitndu-se la ceas. apte i jumtate. Am dormit dus ore-n ir pe podeaua
asta ca fierul.
Joey ce face?
Poi s-l vezi i singur.
i ntoarse capul i-l surprinse pe Joey tocmai cnd i ddea ultima firimitur de ciocolat lui
Chewbacca.
Am impresia c-i revine, spuse Christine.
Slav Domnului.
i trecu mna prin prul ud al lui Charlie, dndu-i-l la o parte de pe frunte.
Atunci cnd fcuser dragoste la caban i se pruse cel mai frumos brbat pe care l ntlnise
vreodat. Fusese impresionat de aspectul att de brbtesc al fiecrui muchi. i chiar acum, cnd era
ghemuit, palid i slbit, i se prea frumos. Avea trsturi att de plcute i ochii blnzi. Ar fi vrut s se
ntind lng el, s-l ia n brae i s-l strng tare, dar nu o fcu de team s nu-i provoace dureri i
mai mari.
Poi s mnnci? l ntreb ea.
i scutur capul.
Ar trebui, spuse ea. Trebuie s-i recapei puterile.
Clipi din ochii congestionai, de parc ar fi vrut s-i limpezeasc privirea.
Poate mai trziu. Mai ninge?
nc n-am fost afar n dimineaa asta.
Dac vremea e bun trebuie s pleci imediat, fr mine.
Prostii.
n perioada asta a anului s-ar putea ca vremea s rmn frumoas doar o zi sau poate
doar cteva ore. Trebuie s profii de vremea bun i n clipa cnd se poate s iei din munte
ca s nu te prind alt furtun.

Fr tine, nu.
Nu pot s merg, spuse el.
Nici n-ai ncercat.
Nu pot. Abia dac pot s vorbesc.
Chiar i efortul conversaiei l obosise. Respiraia i devenea cu fiecare cuvnt tot mai grea.
Starea lui o nspimnta, iar ideea de a pleca fr el i se prea inuman.
N-ai putea s ntreii singur focul, protest ea.
Ba da. O s m tragi mai aproape de el. Ct s-l ajung cu mna. i o s aduni destul
lemn ct s am pentru dou zile. O s fie bine.
N-o s-i poi pregti mncarea
mi lai dou batoane de ciocolat.
Dar nu e destul.
Se ncrunt la ea i o clip reui s ridice tonul:
Trebuie s pleci fr mine. N-ai alt posibilitate. La dracu! Aa e cel mai bine pentru tine i
Joey i pentru mine, pentru c nu voi reui s ies de aici fr ajutor medical specializat.
Bine, admise ea. Aa s fie.
Se prbui extenuat dup cele cteva cuvinte. Cnd vorbi iar, vocea i sczuse pn la un fel de
vibraie, care uneori disprea complet.
Cnd ajungi la lac poi s trimii ajutoare dup mine.
Discuia asta nu are niciun sens atta timp ct nu tim cum e vremea, spuse ea. Aa c m duc s
vd.
n timp ce se ridica, o voce de brbat strig din gura peterii:
tim c suntei aici! Nu v putei ascunde de noi! tim!
Dulii lui Spivey i gsir.

69.
Acionnd din instinct, fr s ia n seam pericolul, Christine apuc revolverul i travers n goan
sala spre intrarea n form de Z a peterii.
NU! spuse Charlie.
Nu-i ddu atenie. Se apropie de primul cot, fcu la dreapta fr s mai verifice dac era cineva
acolo, vzu doar peretele de piatr din imediata apropiere i, n dreptul urmtorului cot, o pat de
lumin cenuie. Dincolo de ea se ntindea poriunea dreapt a tunelului, care ducea la ieirea din
peter, dup care urma spaiul deschis. Se npusti nainte cu toat fora, pentru c acesta era probabil
ultimul lucru la care oamenii lui Spivey s-ar fi ateptat din partea ei, dar i pentru c nu era n stare s
fac altceva. Nervii ncepuser s o lase i nu se mai putea controla. Ticloii aceia stupizi i nebuni o
alungaser din cas, o obligaser s rtceasc pe drumuri, o ncoliser n petera asta, i acum voiau
s-i omoare copilul.
Omul nevzut strig iar:
tim c suntei nuntru!
Niciodat pn atunci nu mai fusese cuprins de isterie; asta i se ntmpla pentru prima oar n
viaa ei. tia, dar nu putea face nimic s se stpneasc. De fapt, asta nici n-o deranja prea tare, ba
chiar se simea bine, al naibii de bine, pentru c isteria i ddea puterea s acioneze i o umplea de o
furie oarb i o dorin slbatic de a-i ucide, de a-i face s simt ce nseamn frica i durerea. Cu
acelai dispre iraional fa de pericol, ddu al doilea colt din tunelul de la intrare. n faa ei se afla
ultima poriune a coridorului, dup care se ntindea cerul liber. O siluet se ivi n lumina cenuie a

dimineii. Era un om n hanorac, cu gluga tras pe cap. inea o carabin nu, o mitralier dar arma
avea eava ndreptat spre pmnt, pentru c brbatul nu se atepta ca ea s apar n felul acesta,
expunndu-se cu totul gloanelor lui, ca un kamikaze nebun cruia prea puin i psa de consecine. l
lu prin surprindere, i n timp ce omul ddea s ridice eava mitralierei, ea trase o dat, de dou ori,
de trei ori, nimerindu-l de fiecare dat. Era att de aproape de el, nct ar fi fost imposibil s dea gre.
Primul glon pru c-l ridic de la pmnt, al doilea l arunc n spate, i al treilea l izbi de pmnt.
Mitraliera i zbur din mini i, pre de o clip, Christine sper s-o poat apuca, dar, n clipa n care
ieea din peter, att de mult dorita arm ncepuse s alunece pe stncile prpastiei.
Observ c nu mai ningea i vntul se potolise. Mai erau trei oameni pe panta din spatele celui pe
care l mpucase. Unul din ei, un adevrat uria, plonjase deja, adpostindu-se de gloanele care i
uciseser prietenul, al crui trup se mai zvrcolea nc pe zpada nsngerat. Ceilali doi nu se
dovedir la fel de iui ca uriaul. O femeie scund i durdulie sttea chiar n faa Christinei, la 10-12
pai de ea. Era o int perfect. Christine trase i femeia czu cu faa la pmnt, explodnd ca un balon
plin cu ap roie.
Dei parcursese tunelul n linite, Christine ncepu acum s ipe fr s se mai controleze; i njura
din toate puterile, urlnd att de tare nct o durea gtul. Cu fiecare clip, ipetele ei preau i mai
puternice. Scuipa cuvinte pe care nu le mai folosise niciodat pn atunci. Ea nsi era uimit de ce i
putea iei din gur i totui nu se putea opri. Furia o redusese la un ir de sunete nearticulate i de
obsceniti incredibile.
n timp ce i scuipa astfel plmnii, dup ce vzu faa grsulie a femeii explodnd, se ntoarse spre
cel de al treilea personaj aflat n dreapta, la vreo 20 de pai de ea. Din prima clip vzu c e Grace
Spivey.
Tu! i eliber ea n ipt ntreaga isterie care o cuprinse la vederea cotoroanei. Tu! Cea
smintit i btrn!
Cum de reuise o femeie de vrsta ei s se care pn aici, luptndu-se cu vremea ucigtoare din
munii Sierra? Nebunia s-i fi dat atta putere? Probabil. Nebunia i tersese toate ndoielile, o fcuse
s uite de oboseal, aa cum i anesteziase durerile atunci cnd i nepase minile i picioarele pentru
a imita o crucificare.
Doamne, ajut-ne! se rug Christine.
Baba sttea eapn, neclintit, arogant, dispreuitoare, de parc ar fi invitat-o s trag. Chiar de la
distana aceea, Christine simi puterea ciudat, hipnotic a ochilor ei. Imun la efectul acelei priviri
fixe, trase. Arma i tresri n mn. Rat, dei distana nu era mare. Aps din nou pe trgaci i
constat, uimit, c glonul trece din nou pe lng int. ncerc s trag i a treia oar, dar nu mai
avea cu ce.
O, Doamne!
Nu mai avea cartue. Nu mai avea nicio alt arm. Doamne! i mai rmseser doar minile goale.
Fie, pot s-o fac. Pot s-o fac i cu minile goale. O strng de gt. O s-i smulg afurisita aia de
cpn.
Hohotind, blestemnd, cutremurndu-se, dus de un val de mnie porni spre Spivey. Dar cellalt,
gigantul, ncepu s trag asupra ei, din spatele unor bolovani. mpucturile explodau n jur i ricoau
din stnci cu un uierat ptrunztor. i ddu seama c nu-l va mai putea ajuta pe Joey dac va fi
omort, aa c se ntoarse i alerg spre peter.
O alt mpuctur. Schije ascuite de piatr neau n urma impactului.
Starea de isterie nu o prsise, dar energia nebun care-i strnise setea de snge se canalizase acum
n direcia instinctului de conservare. Urmrit de tirul armei, alerg spre peter. Uriaul i prsi
ascunztoarea i se lu dup ea. Alte mpucturi ciuruir piatra i ea crezu c, de data asta, un glon o
va lovi n spate. Reui s intre prin gura peterii, strbtu linia dreapt i ajunse la prima cotitur a

tunelului n form de Z. Aici se crezu n siguran. O mpuctur rico ntr-un col de piatr i o izbi
n coapsa dreapt. Se prbui, izbindu-se cu umrul de podeaua de piatr. Rmase nvluit n bezn.
Refuznd s se supun efectului paralizant care urm mpucturii, cutnd aer cu gura larg
deschis, luptndu-se disperat cu ntunericul care venea peste ea curgnd dintr-o fntn fr fund,
Christine se tr prin tunel.
Nu crezu c vor veni de-a dreptul dup ea. N-aveau de unde s tie c avea doar o singur arm i
aceea fr muniie. Vor fi precaui.
Dar de venit, tot vor veni. Cu pruden. ncet.
Aveau tenacitatea unui detaament de cercetai dintr-un western.
Transpirat, n ciuda aerului rece, trndu-i piciorul rnit ca pe o bucat de beton, ajunse n
peter, la lumina jucu a focului, unde o ateptau Charlie i Joey.
Doamne, ai fost rnit! exclam Charlie.
Joey nu spuse nimic. Sttea pe marginea lespezii pe care ardea focul. Limbile flcrilor ddeau feei
lui o tent sngerie. i sugea degetul i o urmrea cu ochi imeni.
Nu e grav, spuse ea ncercnd s-si ascund spaima. Se ridic sprijinindu-se de peretele peterii
i rmase ntr-un picior.
i atinse piciorul rnit i simi snge lipicios. Refuz s se uite la el. Dac sngera, ar fi avut
nevoie de un bandaj. Dar nu era timp acum pentru ngrijiri medicale. Dac ar fi pierdut vremea,
Spivey sau gigantul ar fi putut s intre i s-i zboare creierii.
nc nu era ameit, i nici nu-i venea s leine, dar ncepuse s simt slbiciunea.
Mai inea nc n mn revolverul descrcat. l arunc.
Te doare? o ntreb Charlie.
Nu. Nu minea. Deocamdat, piciorul era doar amorit. tia ns c durerea nu va ntrzia s
apar.
De afar uriaul ipa: Dai-ne biatul! V lsm viaa dac ne dai biatul.
Christine nu-i acord nicio atenie.
Am omort doi dintre ticloi, spuse Christine.
Ci au mai rmas? ntreb el.
Doi, spuse ea fr alte detalii, pentru c nu voia ca Joey s aud c Grace Spivey rmsese n
via.
Chewbacca se ridicase. ncepu s mrie. Christine era uimit c Chewbacca se putea ine pe
picioare. Cinele era departe de a se fi refcut. Prea bolnav i obosit. N-ar fi fost n stare s se lupte.
Observ cuitul de pe cutia de medicamente aflat ntre Joey i Charlie. l rug pe Joey s i-l aduc,
dar biatul rmase nemicat, privind-o fix.
Nu mai ai muniie? ntreb Charlie.
Deloc.
De afar se auzi: Dai-ne biatul!
Charlie ncerc s ajung la cuit, dar era prea slbit i chinuit de dureri ca s reueasc. Efortul l
fcu s gfie, apoi ncepu s tueasc, o tuse sfietoare, care l epuiz, lsndu-i o spum
nsngerat pe buze.
Christine avu contiina acut a trecerii timpului, ca nisipul dintr-o clepsidr.
Dai-ne Antichristul!
Dei nu putea s se mite repede, Christine ncepu s se ndrepte spre captul opus al slii,
sprijinindu-se de perete i opind pe piciorul sntos. Voia s pun mna pe cuit, i s se ntoarc
apoi n tunel ca s-i atepte. S-ar fi putut npusti asupra lor, njunghiind cel puin unul dintre ei.
Reui s ajung la cutie, se aplec i lu cuitul. Abia atunci vzu ce lam scurt avea. l tot rsuci
n mn, ncercnd s se conving c era exact arma de care avea nevoie. Dar lama era prea scurt ca

s treac printr-un hanorac, prin hainele de dedesubt, i s mai produc vreo ran. Ar fi trebuit s
loveasc la cap dar erau narmai i ea nu avea anse s-i atace corp la corp.
La naiba.
Arunc dezgustat cuitul.
Focul, spuse Charlie.
La nceput nu-l nelese.
Detectivul i terse saliva nsngerat de pe buze.
Focul. E o arm bun, spuse el.
Desigur. Focul. Mai bun dect un cuit cu o lam prpdit. Christine se gndi la ceva care,
mpreun cu un tciune aprins, s alctuiasc o arm.
n piciorul rnit ncepu s-i pulseze o durere vie, dar strnse din dini i se aplec deasupra
bagajului. Fusese o micare dureroas, i gndul c trebuie s revin la o poziie vertical o ngrozea,
cu toate c se putea sprijini de peretele din spatele ei. Scotoci printre lucrurile din rucsac i n cteva
secunde descoperi cutia de combustibil lichid pe care o luaser, pentru cazul cnd ar avea dificulti
cu aprinsul focului la caban. Vr cutia n buzunarul din dreapta al pantalonilor.
Cnd sttea nemicat, avea impresia c podeaua de piatr se vlurea sub picioarele ei. Se prinse de
marginea cminului i atept s-i treac ameeala.
Se ntoarse la foc i trase o creang care ardea ntre doi butuci. Se temea s nu se sting, odat
scoas din vatr, dar ramura continua s ard ca o adevrat tor.
Joey nu se mic i nu spuse nimic. Privea ns cu interes. Viaa lui depindea n ntregime de ea.
De la un timp nu mai auzi niciun strigt de afar. Tcerea asta nu era a bun. Ar fi putut s nsemne
c Spivey i uriaul se pregteau s intre n peter. Poate erau deja n pasajul n form de Z
ncepu s fac drumul napoi, spre tunelul prin care ar fi putut s vin cei doi, i alese calea cea mai
lung, care n situaia ei, prea cea mai sigur. Era ct se poate de contient de importana fiecrei
secunde pierdute, dar nu-i permitea s mearg de-a dreptul prin mijlocul slii, pentru c dac ar fi
czut, putea s leine sau s sting tora i s ia foc. inea ramura aprins n mna stng, n timp ce
cu dreapta se sprijinea de peretele de stnc. Prefera s mearg chioptnd dect s sar ntr-un
picior. Aa se deplasa mai repede. Avea curajul s se ajute i cu piciorul rnit, dei o strbtea o
durere atroce ori de cte ori se lsa mai mult pe el. Durerea, care pulsa o dat cu propriul ei puls, nu
mai era surd; ardea, mpungea, sfia, se rsucea i devenea tot mai intens cu fiecare btaie a inimii.
Se ntreba ct snge pierduse, dar tot ea i spuse apoi c nu avea nicio importan. Dac nu
pierduse prea mult, va fi n stare s duc i acest ultim atac. Altfel, dac i fusese atins vreun vas
principal sau vreo arter, oricum nu putea s fac nimic, pentru c niciun bandaj nu ar mai fi salvat-o
aici, la o distan att de mare de orice asisten medical.
Cnd reui s ajung chiar lng gura tunelului, ameise deja i i era greaa. O nec senzaia de
vom, dar reui s-i revin. Lumina jucu a focului se reflecta pe perei, lsnd impresia c petera
i modifica tot timpul dimensiunile, de parc piatra ar fi fost un fel de plastilin care se topea, lund
tot timpul alte forme: pereii ba se micorau, apropiindu-se sufocant de mult, ba se lrgeau; acolo
unde stnca prea concav, devenea, n clipa urmtoare convex; tavanul cobora, uneori, att de mult,
nct aproape c i atingea capul, ca peste un moment s fug napoi, revenind la nlimea iniial;
podeaua se nvrtea i se ridica, apoi cobora cu repeziciune, prnd c-i va fugi cu totul de sub
picioare.
Disperat, nchise ochii, strngndu-i tare pleoapele, i muc buzele i respir adnc pn cnd se
simi ceva mai bine. Cnd i deschise ochii, sala avea iar dimensiunile dinainte. Se simi sigur pe
picioare, dei tia c era o senzaie trectoare.
Se lipi de perete, ntr-o adncitur superficial, innd tora n mna stng, cu dreapta cut n
buzunarul pantalonilor i scoase de-acolo cutia cu combustibil lichid. O inu fixat n podul palmei, n

timp ce cu degetul mare i arttorul desfcea dopul. Era gata. i fcuse un plan. Un plan bun.
Trebuia s fie bun pentru c fusese singurul care-i venise n minte.
Uriaul va intra probabil primul. Va avea la el arma semiautomat de care se folosise afar. eava
armei va fi orientat n fa, la nivelul taliei. Asta era problema: s-l stropeasc nainte ca el s-i
ndrepte arma spre ea i s trag, ceea ce ar fi durat s zicem dou secunde. Poate chiar una
singur. Elementul surpriz era singura ei speran. Poate c se ateptau la arme de foc, la cuite dar
nu la asta. Dac l-ar putea uda cu lichidul inflamabil chiar n clipa n care ar fi aprut, l-ar fi luat prin
surprindere. Ar fi pierdut o clip nainte s neleag ce se ntmpl, i nc o secund sau dou pn
s-i revin realiznd c a fost stropit cu o substan foarte inflamabil. Suficient timp ca s-i dea foc.
i inu respiraia i ascult.
Nimic.
Chiar dac substana n-ar fi atins pielea uriaului, ar fi fost suficient s i se ntind pe hanorac, ca
s-l fac s scape arma din mn i s sar napoi, ngrozit la gndul c va arde.
Inspir adnc, i inu respiraia i ascult iar.
Nu se auzea nimic.
Ar fi putut s-i arunce lichidul n fa. Atunci ar fi aruncat arma nu numai din pricina spaimei, ci i
simind usturimea provocat de lichid, care i-ar fi atins i ochii.
Un fir rsucit de fum se ridica din tor spre peretele peterii, n cutarea unui punct pe unde s ias
afar.
n cellalt capt al slii, Joey, Charlie i Chewbacca ateptau n tcere. Cinele se aezase pe labele
din spate.
Haide, Spivey! Haide, lua-te-ar dracu!
Christine nu avea prea multe motive s se ncread n ndemnarea ei. tia c planul acesta n-avea
mai mult de o ans din zece s reueasc dar i dorea ca ei s apar ct mai repede, ca s se termine
odat. Ateptarea era mai rea dect inevitabila confruntare.
Se auzi un trosnet i Christine tresri, dar nu era dect focul din captul opus. O crac se frnsese,
aruncnd jerbe de scntei.
Hai odat.
Ar fi dorit s arunce o privire dup col, de-a lungul tunelului, punnd astfel capt acelei ncordri
demeniale. Nu avu curajul. Ar fi pierdut avantajul surprizei.
I se pru c aude ticitul propriului ceas. Probabil c imaginaia i juca feste, dar sunetul acesta
continua s numere secundele trecute: tic, tic, tic
Dac ar fi reuit s-i dea foc gigantului, i mai rmnea Spivey. Era sigur c i btrna era
narmat.
tic, tic, tic
Dac baba ar fi fost n spatele uriaului, flcrile i ipetele lui ar fi descumpnit-o poate suficient
de mult ca s poat arunca lichid i pe ea.
tic, tic
Fumul focului mare era supt prin hornul natural, disprnd fr urme, dar fumul torei se adunase
ntr-un nor neccios, i ncepuse s se rspndeasc prin sal, otrvind aerul. Curenii care strbteau
petera erau mult prea slabi pentru a destrma norul otrvit. Fumul nu era nc prea gros, dar peste
cteva minute vor ncepe cu toii s tueasc. Grotele erau bine aerisite, aa nct nu exista pericolul
asfixierii, dar calvarul fumului i-ar fi slbit i mai mult. Cu toate acestea, nu putea s sting tora. Era
singura ei arm.
Trebuie s se ntmple ceva bun ct se poate de repede. Al naibii de repede, i spuse ea.
Tic, tic, tic
Atent la fum i la sunetul imaginar, dar nnebunitor, care msura trecerea timpului, Christine

aproape c nici nu reacion la sunetul important care se auzi. Un declic, un fel de rcit. ncet
nainte ca ea s-i fi dat seama c trebuia s fi fost Spivey sau uriaul.
Atept ncordat, cu tora ridicat i cu degetele ncletate pe cutia cu lichid.
Urmar alte rcituri.
Apoi un sunet metalic slab.
Christine se aplec n fa, ieind din nia n care se refugiase. Spera ca piciorul rnit s n-o trdeze.
Abia acum i ddu seama c zgomotele nu veneau din pasajul n form de Z, ci din sala alturat,
ngropat i mai adnc n mruntaiele muntelui.
Zri, venind din sala nvecinat, raza de lumin a unei lanterne reflectat de o stalactit. Dup o
clip, raza dispru.
Nu. Nu era posibil!
Vzu o micare n zona ntunecat unde se ntlneau cele dou sli. Din ntuneric i fcu apariia un
om incredibil de nalt, sptos, i cumplit de urt, luminat de flcrile focului, cam la 12 metri de
Christine.
nelese, prea trziu, c Spivey ptrunsese prin reeaua de peteri, evitnd astfel intrarea frontal,
care era mult mai uor de aprat. Dar cum? Cum reuiser s descopere drumul pn aici? S fi avut
hri ale peterilor? Sau se bizuiau pe noroc? i cum de erau att de norocoi?
Era o nebunie.
Nu era cinstit.
Christine se avnt nainte, un pas, doi, i iei din umbra protectoare,
Uriaul o vzu i i ridic arma.
Arunc lichidul inflamabil spre el.
Era prea departe. Lichidul descrise un arc de apte sau opt metri, dup care se prelinse pe jos la
civa pai de el.
Probabil c se gndise imediat la eventualitatea de-a fi atacat cu o astfel de arm, dac cei din
peter nu mai aveau muniie.
Arunc-o, spuse el rece.
Marele ei plan i se pru dintr-o dat o adevrat prostie.
Joey. Viaa lui depindea de ea. Ea rmsese singura lui pavz.
Arunc-o!
nainte ca el s fi apucat s trag, piciorul ei rnit ced. Se prbui.
Cu disperarea i groaza adunate ntr-un singur cuvnt, Charlie strig:
Christine!
Cutia cu lichid inflamabil se rostogoli pe podeaua de piatr i dispru ntr-un col ntunecat.
Czuse pe piciorul rnit i durerea explod n ea ca o grenad, smulgndu-i un ipt de durere.
n timp ce se prbuea, tora i czu din mn chiar peste dra de lichid inflamabil pe care o lansase
spre monstrul din faa ei. O dung orbitoare de foc se deir, apoi se destrm fr s rneasc pe
nimeni.
Mrind, cu dinii dezgolii, Chewbacca l atac pe uria, dar era prea slab ca s-i poat face ceva.
i nfipse colii n hanorac. Uriaul ridic arma cu ambele brae i l izbi n cap. Cinele se prbui
mort sau leinat.
Christine fcu un efort supraomenesc s rmn contient dei peste ea se rostogoleau valuri de
bezn.
Rnjind ca o creatur malefic dintr-un film cu Frankenstein, uriaul ptrunse n sal.
Christine l vzu pe Joey retrgndu-se n colul cel mai ndeprtat al peterii.
Nu reuise s-l apere.
Nu! Mai trebuia s existe o cale, Iisuse, ceva decisiv, care s schimbe radical situaia, ceva care s-i

salveze. Trebuia s fie ceva. Dar nu se putea gndi la nimic.

70.
Uriaul intrase n sal. Era gigantul pe care Charlie l ntlnise n biroul de la biseric, monstrul cu
faa boit. Cel pe care babornia l numea Kyle.
n timp ce-l privea pe Kyle ptrunznd n grot, pe Christine ghemuindu-se n faa acelui personaj
grotesc, Charlie ncerca n egal msur fric i dispre fa de sine. Era nspimntat pentru c urma
s moar n vguna asta ntunecat i pustie. Se dispreuia pentru slbiciunea, incompetena i
ineficiena de care dduse dovad. Prinii lui, i ei slabi i ineficieni, i gsiser refugiul n alcool.
nc de cnd fusese foarte tnr, Charlie i jurase c nu va tri ca ei. Toat viaa i-o petrecuse
nvnd s fie tare, ct mai tare. Niciodat nu dduse napoi din faa nici unei provocri tocmai pentru
c prinii lui renunaser ntotdeauna la lupt. Rar i se ntmplase s piard. Nu putea suferi s
piard. Prinii lui fuseser nite pguboi, el ns nu. Nu el, Charlie Harrison sau Klemet-Harrison.
Pguboii aveau trupul i mintea slab, iar slbiciunea e cel mai mare pcat. Dar n-avea cum s treac
peste situaia concret n care se afla: nu putea s treac peste faptul c era pe jumtate paralizat din
cauza durerii, slab ca un pisoi, fcnd eforturi cumplite s nu leine. Pe de alt parte, nu putea s uite
nici faptul c el i adusese pe Joey i Christine n locul sta, fgduind c le va asigura protecia, ceea
ce se dovedise a fi o vorb goal. Aveau nevoie de el, iar el nu-i putea ajuta cu nimic. Va muri,
trdndu-i pe cei pe care-i iubea, ceea ce l fcea s semene cu alcoolicul lui tat sau cu maic-sa cea
beiv, care colcia de ur.
n sufletul lui, tia c se judeca prea aspru. Fcuse tot ce putuse. Nimeni n-ar fi fcut mai mult. Dar
ntotdeauna fusese foarte exigent cu sine, i nu putea s se schimbe tocmai acum. Conta ceea ce fcuse
efectiv, nu ceea ce ar fi trebuit s fac. i marea lui reuit fusese faptul c-i adusese la un pas de
moarte.
n spatele lui Kyle se ivi o alt siluet. O femeie. Rmase o clip n umbr, apoi se ivi n lumina
portocalie a focului. Grace Spivey.
Charlie i rsuci cu greu gtul eapn, clipi s-i limpezeasc privirea aburit i se uit la Joey.
Biatul era ntr-un col, cu spatele la perete, cu minile pe lng corp i palmele pe stnca din spate,
ca i cum ar fi vrut s-o despice i s dispar pe-acolo. Ochii preau s-i ias din orbite. Pe fa i se
rostogoleau lacrimi. Fr ndoial, revenise din lumea ireal n care ncercase s se refugieze. ntreaga
lui atenie era acum concentrat asupra lumii din jur, asupra prezenei pline de ur a lui Grace Spivey.
Charlie ncerc s-i ridice braele; dac le putea ridica, s-ar fi putut scula de jos, i dac s-ar fi
putut scula, ar fi putut s stea pe picioare i s lupte. Dar nu putu s-i ridice braele, nici mcar cu un
centimetru.
Spivey se opri i se uit spre Christine.
S nu-i faci niciun ru, o implor aceasta. Pentru numele lui Dumnezeu, s nu-i faci nimic
bieelului meu.
Spivey nu-i rspunse. Se ntoarse spre Charlie i porni ncet de-a lungul slii. n ochi i strluceau o
ur bolnav i beia triumfului.
Charlie se simi ngrozit i scrbit de ceea ce desluise n ochii aceia. Nu-i mai privi. Cuta cu
frenezie vreo arm, vreo posibilitate nebnuit de scpare.
Dintr-o dat, se simea convins c mai era o cale, c nu erau nc pierdui. Nu era doar o dorin sau
un delir. tia foarte bine despre ce era vorba. Avea ncredere n intuiiile lui, iar aceasta era mai
limpede i mai real dect toate celelalte pe care le avusese pn atunci. Mai aveau o ans de a se
salva. Dar unde, cum, n ce fel?


Cnd privi n ochii lui Spivey, Christine simi o mn de ghea ptrunzndu-i n piept i
nfcndu-i inima. Pre de o clip nu putu nici s clipeasc, nici s nghit, nici s respire, nici s
gndeasc. Btrna era nebun, nebun de legat, dar n ochii ei se ascundea o putere care o fcu pe
Christine s neleag cum de fusese posibil ca atia oameni s se lase antrenai n cruciada ei
dement. Abia cnd baba se ntoarse cu spatele la ea reui s respire i deveni din nou contient de
durerea cumplit din picior.
Spivey se opri n faa lui Charlie aintindu-i privirile asupra lui.
Se face c nu-l vede pe Joey, i spuse Christine. Dup ce a btut atta drum, dup ce a riscat s fie
mpucat i a urcat munii tia nfruntnd dou furtuni, acum nu-l bag n seam, doar pentru a
savura momentul, pentru a-i gusta pe ndelete triumful.
Christine nutrise i pn atunci o ur cumplit mpotriva lui Grace Spivey, dar acum ura ei depea
orice limite. i golise inima de orice alt sentiment. Ura care o umplea, reui pentru un moment s-o
fac s-i uite pn i dragostea pentru Joey.
Apoi, nebuna se ntoarse spre Joey; ura din Christine ddu napoi, nlocuit de un val de iubire,
groaz, remucare i oroare.
Apoi o cuprinse un alt sentiment: convingerea ferm c mai exista ceva care i-ar fi putut
ngenunchea, pe Spivey i uria. Trebuia doar s gndeasc limpede.

n cele din urm, Grace ajunse n faa lui Joey.


i ddu seama de aura neagr care l nvluia pe biat i iradia din el. ncepu s se team c
ajunsese prea trziu. Probabil c puterea Antichristului crescuse foarte mult, iar copilul era acum
invulnerabil.
Faa lui Joey era scldat n lacrimi. Continua s se prefac a fi doar un copil obinuit de ase ani,
micu, speriat, lipsit de aprare. Chiar credea c prefctoria lui o mai putea nela, c mai putea s-i
strecoare ndoiala n suflet? Avusese ea momentele ei de ndoial, ca atunci n hotelul din Soledad, dar
clipele de slbiciune trecuser i rmseser undeva n urm.
Mai fcu vreo civa pai spre el.
Joey ncerc s se fac una cu peretele stncos, dar era deja att de strns lipit de el, nct prea un
fel de sculptur dltuit n piatra de acolo.
Grace se opri la apte-opt pai de el i spuse:
Nu vei pune stpnire pe pmnt pentru o mie de ani, i nici mcar pentru un minut. Am venit s
te opresc.
Copilul nu rspunse.
Puterile biatului nu crescuser aadar suficient, i i reveni ncrederea n sine. Copilul se temea
nc de ea. Ajunsese la timp. Zmbi.
Chiar mai crezi c ai putea s scapi de mine?
Privirea lui trecu dincolo de ea i Spivey tiu c biatul se uita la cinele lovit.
Blestematul la de cine n-are cum s te ajute, spuse ea.
El ncepu s tremure, apoi i mic buzele, fcnd un efort s vorbeasc. Se lupta s articuleze
cuvntul mami, dar nu reui s scoat nici cel mai firav sunet.
Dintr-o teac atrnat de curea, Grace scoase un cuit de vntoare cu lama lung. Avea vrful
ascuit i un ti subire ca briciul.

Christine vzu cuitul i ncerc s se ridice, dar durerea din picior o sget aa de cumplit nct se
prbui la loc. Chiar n clipa cnd uriaul ndrepta eava armei spre ea.
Spivey continu s-i vorbeasc lui Joey:

Am fost aleas pentru misiunea asta mulumit felului n care am tiut s m dedic lui Albert
timp de zece ani, n ntregime, fr reineri. La fel m-am dedicat i acestei misiuni sfinte, fr rezerve
sau ezitri, cu fiecare strop de energie i voin. N-ai fi avut nicio ans s scapi de mine.
Disperat, ncercnd s ajung ntr-un fel la Spivey, spernd s-i ating vreo coard sensibil,
Christine spuse:
Te rog, ascult-m, te rog, greeti, greeti cu totul. E doar un copil, copilul meu, l iubesc, i el
m iubete. ncepu s se blbie, incapabil s-i gseasc vorbele, furioas pe ea nsi c nu era n
stare s o conving.
O, Doamne, dac l-ai vedea ct de dulce i iubitor e ai putea s-i dai seama ct de tare greeti.
Nu mi-l poi lua. Ai face o greeal ngrozitoare.
Grace o ignor pe Christine i continu s-i vorbeasc lui Joey, innd cuitul ndreptat spre el.
Am petrecut multe ore rugndu-m deasupra acestei lame. ntr-o noapte am vzut unul din
ngerii Domnului Atotputernic cobornd din ceruri. A intrat pe fereastra dormitorului meu. Acel spirit
slluiete i acum n mine, alturi de acest sfnt instrument i, cnd el va intra n tine, nu numai
lama, ci i spiritul acela pur i vor sfia carnea.
Femeia era nebun de-a binelea i Christine tia c apelul la logic ar fi fost la fel de inutil cum
fusese i apelul la sentimente. i totui, trebuia s ncerce. i spuse cu o disperare tot mai mare:
Stai! Ascult. N-ai dreptate. Chiar nu vezi? Dac Joey ar fi ceea ce spui tu dar nu e dac
Dumnezeu i-ar dori moartea, de ce nu-l omoar chiar El? Dac-i vrea moartea, de ce nu-l izbete chiar
El cu un fulger sau de ce nu-l pedepsete cu un cancer sau de ce nu face ca o main s dea peste el?
Dumnezeu n-ar avea nevoie s te lupi tu cu Antichristul.
De data asta Grace i rspunse, dar fr s se ntoarc spre ea: ntreaga ei atenie rmnea
concentrat asupra lui Joey. Vorbea cu o furie nspimnttoare, vocea ei ridicndu-se i prbuinduse ca a unui cntre n stran, mnat de o emoie bolnav care i transforma unele cuvinte ntr-un
mrit animalic, i de o exaltare care ddea unora din frazele ei o not liturgic. Efectul era terifiant i
hipnotic iar Christine i imagin c discursurile lui Stalin sau Hitler produceau acelai efect asupra
maselor.
Cnd ne apare n fa rul, cnd l vedem cum i face de cap n lumea asta chinuit, nu putem
doar s cdem n genunchi i s-l implorm pe Dumnezeu s ne salveze. Rul i ademenirile sunt
pentru noi ncercri pe care trebuie s le nfruntm zilnic, pentru a dovedi c meritm s ne salvm i
s urcm la ceruri. Nu putem atepta ca Dumnezeu s ne elibereze din jugul n care suntem vri,
pentru c jugul ni l-am pus singuri. Este datoria noastr sacr s ne luptm cu rul i s-l nvingem.
Trebuie s luptm singuri, cu resursele druite nou de Atotputernicul. Numai aa vom putea cuceri
un loc n dreapta Lui, printre ngeri.
n cele din urm, Spivey i lu ochii de la Joey, aintind asupra Christinei o privire mai rtcit ca
oricnd. Continu s predice:
Iar tu i trdezi ntreaga netiin i condamnabila lips de credin cnd pui pe seama
Domnului nostru cancerul, moartea i toate celelalte nenorociri. Nu El a adus rul pe lume i a lovit
oamenii cu toate blestemiile. Diavolul a fcut-o, i ticlosul lui de arpe, i Eva din binecuvntata
grdin a Raiului, cnd a mpins pcatul i moartea peste capul miilor de generaii care au urmat. Noi
nine am atras rul asupra noastr. i acum, cnd diavolul a luat forma cea mai perfid, deghiznduse n acest copil, e de datoria noastr s ne ocupm personal de el. Este ncercarea cea mai grea.
Sperana lumii depinde de felul n care voi reui n aceast lupt.
Furia btrnei o ls pe Christine. Fr cuvinte i fr ndejde.
Spivey se ntoarse iar spre Joey i i spuse:
Simt inima ta n putrefacie. Simt cum rul eman din tine, ca un frig care m ptrunde pn la
oase i vibreaz pn la strfundul meu. O, te cunosc. Te cunosc aa de bine.

Luptndu-se cu spaima care amenina s-i anihileze puterile minii, Christine se chinui s pun la
punct un plan. Ar fi fcut orice, indiferent ct de inutil ar fi fost, orice, dar nu reuea s gseasc
nimic.
Reui totui s vad c, n ciuda strii lui, Charlie reuise s se ridice. Slbit cum era, rvit de
durere, fiecare micare trebuie s fi fost un chin ngrozitor. i nu s-ar fi ridicat dac n-ar fi avut vreun
motiv. Care s fi fost? Poate c se gndise la un mod de a aciona care i scpa Christinei. Asta voia s
cread. Asta spera din toat inima ei.
Spivey schimb poziia cuitului, inndu-l cu mnerul ctre uriaul cel urt.
A venit momentul, Kyle. Fptura biatului e neltoare. Pare mic i slab, dar va fi puternic. Va
rezista i, dei eu sunt cea Aleas, nu mai am deloc putere. Totul depinde de tine.
Pe faa lui Kyle se ntipri o expresie ciudat. Christine se atepta la o explozie de bucurie, un
adevrat triumf, o ur bolnav; cnd colo, acesta prea nu doar ngrijorat sau tulburat, ci puin din
ambele i nehotrt.
Kyle, a venit timpul s fii ciocanul lui Dumnezeu, spuse Spivey.
Christine se cutremur. Se tr spre uria, att de nspimntat nct nu mai simea durerea din
picior. Se ag de hanoracul lui n sperana c l va dezechilibra, trntindu-l la pmnt i poate i va
lua arma un plan fr speran, avnd n vedere gabaritul i fora inamicului. Oricum ar fi fost, nu
apuc s-l pun n aplicare pentru c el ndrept patul armei spre ea, cu aceeai micare pe care o
fcuse cnd doborse cinele. O izbi n umr, rsturnnd-o la loc. Plmnii i se golir de aer. Se zbtu
s respire, i puse mna pe umrul lovit i ncepu s plng.

Cu un efort supraomenesc, Charlie reui s se ridice: de sus putea s vad altfel lucrurile, i poate
c ar fi reuit s descopere vreo soluie nebnuit pn atunci. Dar nu reui s nscoceasc nimic care
i-ar fi putut salva.
Kyle lu cuitul de la Spivey i-i ddu s in arma lui.
Btrna se ddu la o parte din drumul uriaului.
Cu o expresie uimit, Kyle suci i rsuci cuitul n mn. Lama fulgera n lumina focului.
Charlie ncerc s ajung la lespedea nalt de cinci picioare care forma cminul, cu intenia de-a
apuca un tciune aprins pe care s-l arunce. Pe cnd ncerca s-i nving greutatea trupului rnit,
Spivey l vzu cu coada ochiului i-i ndrept arma spre el. Nici nu merita osteneala. Oricum, Charlie
nu avea suficient putere ca s ajung pn la foc.
Kyle privi nti spre cuitul pe care l inea n mn, apoi spre biat, fr s tie care l speria mai
mult.
Nu era pentru prima dat c se folosea de cuit. Mai lovise oameni cu iul, pe unii chiar i omorse.
Fusese uor, ba n unele cazuri era ca un fel de supap pentru furia care dospea uneori n el ca aburul
dintr-un boiler. Dar acum nu mai era acelai. Acum i putea stpni emoiile. n cele din urm, reuea
s neleag: vechiul Kyle i urse pe toi cei pe care i ntlnise pn atunci, indiferent c i cunotea
sau nu, pentru c toi l respingeau. Dar acelai Kyle i ddea seama c ura i fcuse cel mai mare ru.
Abia acum nelegea c nu fusese respins totdeauna din cauza ureniei lui, ci din pricina urii i a
ursuzeniei lui. Grace i dduse un scop, l acceptase i, cu timpul, Kyle descoperise afeciunea, apoi
primele indicii c poate s iubeasc i s fie iubit. Iar acum, dac s-ar fi folosit de cuit, dac ar fi
omort biatul, ar fi putut s cad iari n prpastia din care se chinuise s ias. i era fric de cuitul
acela.
i era fric i de biat. tia c Grace are anumite puteri psihice, pentru c o vzuse fcnd lucruri pe
care niciun om normal nu le-ar fi putut face. Aa c probabil avea dreptate s spun c biatul era
Antichristul. Dac nu ar ucide copilul diabolic, i-ar trda pe Dumnezeu, pe Grace i ntreaga omenire.
Dar oare nu i se cerea s-i ucid sufletul pentru a obine mntuire? S omori pentru a fi

binecuvntat? Avea vreo noim?


Te rog, nu-mi omor biatul, te rog, se auzi glasul Christinei Scavello.
Kyle o privi, i mai derutat. Nu semna deloc cu Madona neagr care dispunea de puteri satanice.
Era rnit, speriat, i cerea ndurare. El o rnise i se simea vinovat pentru fapta lui. Simind c
ceva nu era n regul, Mama Grace spuse:
Kyle?
El se ntoarse spre biat, innd cuitul n aa fel nct s poat izbi cu toat fora. Dac va face
ultimii pai ghemuit, va lovi cu o micare scurt, nfignd lama n burta biatului, i totul se va
termina n cteva clipe.
Copilul continua s plng, cu ochii lui albatri aintii asupra minii care inea cuitul. Trsturile
feei i erau desfigurate de groaz. Prin toi porii i nise o transpiraie abundent. Truporul i era
uor aplecat, de parc ar fi fost pregtit pentru durerea care avea s vin.
Lovete-l! l grbi Mama Grace.
Prin mintea lui Kyle galopau ntrebri. Cum se poate ca Dumnezeu, att de mrinimos, s m
condamne s port povara acestui chip monstruos? Ce fel de divinitate e aceea care m-ar izbvi de viaa
lipsit de sens, plin de violen, durere i ur, doar dac a ucide iar? Dac Dumnezeu este stpnul
lumii, de ce ngduie atta suferin, durere, i srcie? i cum putea fi oare mai ru dect era, chiar
dac diavolul ar fi devenit stpnul pmntului?
Diavolul i strecoar ndoiala n suflet! spuse Grace. De la el i se trage, Kyle. Nu vine din tine.
E mna diavolului!
Nu, i rspunse el. ntotdeauna m-ai nvat s fac doar ce e bine. S am grij s fac ceea ce
trebuie, i acum am nevoie de un minut, un minut n care s m gndesc!
Nu te mai gndi, e suficient s faci! i spuse ea. Sau dac nu, d-te la o parte i las-m pe mine
s folosesc arma asta. Cum poi s m trdezi tocmai acum? Cum poi s ratezi dup tot ce-am fcut?
Avea dreptate. Ei i datora totul. Dac n-ar fi fost ea, ar fi vndut i acum droguri, ar fi trit i acum
n mocirl, devorat de ur. Care i-ar mai fi fost cinstea i recunotina dac o trda tocmai acum? i
oare, trdarea lui nu l-ar fi mpins napoi, exact la fel cum s-ar fi ntmplat dac ar fi fost folosit
cuitul, aa cum i cerea ea?
Te rog, spuse Christine Scavello. O, Doamne, te implor, nu-i face niciun ru biatului meu.
Expediaz-l imediat napoi, n iad, pentru totdeauna, ip Grace.
Kyle avea senzaia c e sfiat n dou. Abia n ultimii ani ncepuse s fac judeci morale i s ia
decizii axiologice. Era un timp prea scurt ca aceste acte s fi devenit un automatism. Nu avusese
timpul necesar pentru a nva s se descurce n cazul unor dileme att de dificile. Descoperi c pe
obraji i se rostogoleau lacrimi.
Privirea biatului se ridic de pe cuit, ndreptndu-se ctre Kyle. Acesta fu zguduit.
Omoar-l! i porunci Grace.
Kyle tremura violent.
i biatul tremura.
Privirile lor nu se ntlniser ci pur i simplu se contopiser aa nct lui Kyle i se prea c
vede nu numai cu propriii ochi, ci i cu cei ai biatului. Nu era doar o empatie magic, n care ar fi
fost n acelai timp el nsui i copilul, clul i victima. Se simea puternic i periculos i n acelai
timp mic i neajutorat. Dintr-o dat se simi ameit i tot mai tulburat. O clip, viziunea l prsi. Apoi
se vzu sau poate i se pru c se vede aplecndu-se peste copil, se vzu pur i simplu din punctul de
vedere al copilului, ca i cum el ar fi fost Joey Scavello. Era clipa uimitoare a unei viziuni interioare,
ciudat i tulburtoare; aproape c tria experiena unei clarviziuni. Vzndu-se cu ochii biatului, fu
ocat de propria-i nfiare, de slbticia ntiprit pe fa, de nebunia atacului. Un fior de ghea l
strbtu i nu mai reui s-i gseasc ritmul respiraiei. Aceast imagine oribil a propriei persoane

avu efectul psihologic al unei lovituri cu ciomagul n moalele capului. Era un adevrat cutremur
psihologic. Clipi. Momentul viziunii interioare trecu. Era din nou el, dei l chinuia o durere groaznic
de cap i o ameeal persistent. n cele din urm tiu ce are de fcut.

Spre surprinderea Christinei, uriaul se ntoarse de la Joey i zvrli cuitul n foc. Un pumn de
scntei i lu zborul ca un roi de mute de foc.
Nu! ip Grace Spivey.
Am terminat cu ucisul, spuse uriaul. Pe obraji i se prelingeau lacrimi, mblnzindu-i privirea
dur, aa cum ploaia estompeaz pe un geam imaginea de dincolo de el.
Nu! repet Spivey.
Ar fi o greeal, spuse el. Chiar dac a face-o pentru tine ar fi o greeal.
Numai diavolul i-a bgat asta n cap, l avertiz btrna.
Nu, Mam Grace, tu m-ai nvat aa.
Diavolul, repet ea isterizat. Diavolul i-a vrt-o n cap!
Uriaul ezit, prinzndu-i faa n minile lui uriae.
Cuprins de speran i groaz Christine i inea respiraia urmrindu-i. Dac noul Frankenstein se
ridica mpotriva propriului maestru, putea deveni un aliat formidabil, dar, cel puin pentru moment, nu
prea suficient de hotrt pentru a-i putea ajuta s ias din situaia n care se aflau. Dei aruncase
cuitul, prea tulburat, prad unei adevrate furtuni mentale i emoionale i chiar nesigur pe picioare.
Cnd i cuprinsese capul cu minile, uitndu-se printre lacrimi, prea att de ndurerat, nct s-ar fi
putut crede c l btea cineva cu o bt. n orice clip ar fi putut s se ntoarc la Joey i s-l omoare.
Numai diavolul i-a vrt ndoiala n cap, continu Spivey n timp ce se apropia de el, ipnd:
Diavolul, diavolul, diavolul!
i lu minile ude de lacrimi de pe fa i privi spre btrn.
Dac-i vorba pe-aa, atunci s tii c diavolul nu-i chiar aa de ru. Nu e deloc ru, dac vrea ca
eu s nu mai ucid niciodat. Porni, cltinndu-se pe picioare, spre tunelul care ducea afar din peter
i se opri chiar n dreptul lui, sprijinindu-se greoi de perete, de parc ar fi vrut s-i trag sufletul dup
o trud cumplit.
Atunci o s-o fac eu, spuse Spivey furioas. Apuc arma din bandulier. O prinse cu ambele
mini. Tu eti Iuda, Kyle Barlowe. Iuda. M-ai trdat. Dar Dumnezeu nu m va trda. i nici eu nu-L
voi trda pe Dumnezeu aa cum ai fcut tu, nu, nu eu, Cea Aleas, nu eu!
Christine se uit la Joey. Biatul rmsese locului, cu spatele lipit de perete, cu braele ridicate,
aprndu-se cu palmele lui mici, de parc ar fi putut opri cu ele gloanele lui Spivey. Ochii i erau
imeni, plini de groaz, fixnd-o pe btrn de parc aceasta l-ar fi hipnotizat. Christine ar fi vrut s-i
strige s fug. Dar nu avea niciun sens, pentru c Spivey era chiar lng el i l-ar fi oprit. i apoi unde
ar fi putut s fug? Afar, unde erau multe grade sub zero i ar fi murit din cauza gerului? Sau s fi
fugit i mai adnc n peter, unde Spivey l-ar fi putut urmri destul de uor? Fptura lui mic i
lipsit de aprare fusese prins ntr-o curs, fr anse de scpare.
Christine l privi pe Charlie, care plngea din cauza imposibilitii de a interveni n vreun fel.
ncerc s se arunce ea nsi asupra lui Spivey, dar nu reui, din pricina piciorului rnit i a umrului
lovit. Disperat, se uit spre Kyle i spuse:
N-o lsa s-o fac! Pentru numele lui Dumnezeu, n-o lsa s-l omoare!
Uriaul o privi prostit. Prea att de ocat nct n-ar fi fost n stare s clinteasc arma din minile
lui Spivey.
Te implor, oprete-o! l rug Christine.
Tu s taci! o avertiz Grace, fcnd un pas amenintor spre Christine. Apoi i spuse lui Joey:
i tu nu ncerca s m convingi cu ochii ia. Nu ine. Nu m poi ndupleca n felul sta. n

niciun fel. Eu pot s-i rezist.


Btrna avea dificulti n mnuirea armei i, cnd n cele din urm reui s trag, glonul nimeri
undeva sus, deasupra capului lui Joey, aproape de tavan. Petera se umplu de ecouri asurzitoare care se
izbeau cu furie de pereii ei. Explozia i reculul armei o surprinser pe Spivey, zguduindu-i trupul
mrunt. Fcu doi pai napoi. Arma se descrc fr voia ei. Al doilea glon izbi tavanul i rico
undeva n peter.
Joey ncepu s ipe.
Christine striga i ea, cutnd un proiectil, o arm, indiferent ce, dar nu reui s gseasc nimic.
Durerea din picior era ca un piron care o intuia de stnc. Singurul lucru pe care l putea face era s
loveasc neputincioas cu mna n podea.
Btrna se apropie de Joey, innd arma cu stngcie. Prea hotrt s termine treaba de data asta.
i totui se ntmpla ceva. Ori nu mai avea muniie, ori i se stricase arma, pentru c ncepu s
metereasc furioas.
Dup ce ecoul celei de-a doua mpucturi se potoli, din adncul muntelui se auzi un zgomot
misterios, o larm stranie i nspimnttoare pe care Christine aproape c o recunoscu.
Arma se blocase. Cmaa unui glon tras rmsese pe eav. Spivey reui s-o scoat. Cilindrul de
alam sri, reflectndu-se n lumina focului, i czu pe podea cu un sunet slab.
Fl-fl-fl-fl. Sunetul ciudat, ca flfitul unor aripi de piele se apropie din mruntaiele muntelui.
Aerul rece vibr din cauza lui.
Spivey se rsuci i privi spre pasajul care ducea n sala urmtoare, prin care intraser, nu cu mult
timp n urm ea i uriaul.
Nu! spuse ea, de parc ar fi tiu ce va urma.
n clipa aceea Christine fu sigur.
Lilieci.
Un adevrat vrtej de lilieci care i flfiau aripile cu bubuitul unui tunet.
n clipa urmtoare nvlir n sal o sut, dou sute, poate mai muli. Se ridicau cu ipete ascuite
spre tavanul boltit flfindu-i cu srguin aripile din piele, avntndu-se n toate prile, o adevrat
fierbere de umbre nvolburate care roiau deasupra cminului.
Btrna se holba la ei. Spunea ceva, dar vorbele i erau nghiite de viesparul cu bubuit de tob.
Brusc, toi liliecii i ncetar ipetele. Acum rsuna doar flfitul ca un ssit al aripilor lor.
Tcerea prea nc mai nefireasc i mai periculoas dect iptul lor.
Nu, ip Christine n gnd. O, nu!
n linoliul acelui decor nspimnttor, sigurana de sine a lui Spivey ncepu s pleasc. Trase
dou focuri, ambele inutile i periculoase, spre stolul de comar.
Provocai de mpuctur sau poate dintr-un alt motiv, liliecii se npustir asupra lui Grace Spivey,
prnd o singur fiin, un nor de maini ucigae, mici i ntunecate, numai gheare i dini. i sfiar
costumul de schi, i se ncurcar n pr, i nfipser ghearele n carnea ei, rmnnd atrnai de ea.
Travers sala cltinndu-se, dnd din mini i rsucindu-se de parc ar fi executat un dans macabru,
parc ar fi crezut c se poate lupta cu ei. Urlnd, hohotind, rgind, se izbi de unul din perei, care o
arunc napoi. Micile bestii continuau s rmn atrnate de ea, sfiind-o.
Kyle Barlowe ncerc s fac doi pai spre ea, apoi se opri, parnd nu att nspimntat, ct uluit.
Christine privea fr voia ei. Era oripilat de lupta groaznic.
Spivey prea s poarte un vemnt confecionat din sute de zdrene flfitoare. Faa i dispruse
literalmente n spatele fiilor acelui straniu material. Dar, n ciuda zgomotului permanent al aripilor
lor, liliecii continuau s pstreze o tcere nefireasc, dei acum micrile lor erau i mai energice, cu
intenii din cele mai rele. O rupser n buci.

71.
n cele din urm, liliecii se linitir.
Spivey zcea nemicat. Pre de un minut, liliecii se transformar ntr-un linoliu negru, acoperind
trupul care tremura ca o crp scuturat de vnt. Cu fiecare secund tcerea lor devenea tot mai
nefireasc i enigmatic. Nu artau i nici nu se comportau ca nite lilieci obinuii. Pe lng apariia
lor uimitor de rapid i atacul lor ct se poate de precis direcionat, mai era ceva extrem de straniu.
Christine vzu cteva din bestiile ucigae ridicndu-se, plannd spre stnga, apoi spre dreapta i iar la
stnga, clipind din ochii lor roii; preau s atepte un semn din partea celui care conducea stolul.
Apoi, ca la un ordin dat de o voce pe care numai ei o puteau auzi, se nlar ca o singur fptur,
formnd un nor negru i disprur n cealalt sal.
Kyle Barlowe i Charlie rmseser nmrmurii. Christine nu privea spre femeia moart. Nu-i
putea desprinde ochii de la fiul ei. Tria. Uimitor, miraculos, de necrezut, dar tria. Dup toat groaza
i suferina prin care trecuser, dup ce moartea prea s fie inevitabil, aceast graiere n ultima
clip i aprea ca ceva ireal. Fr niciun motiv, i se prea c dac o clip i va lua privirea de la fiul
ei, uitndu-se n alt parte, cnd l va vedea din nou, va fi mort, i i va da seama c salvarea lui nu
fusese dect o iluzie.
Mai mult ca orice i dorea s-l ating, s-i mngie prul, faa, s-l strng n brae, s-i simt
btile inimii i cldura respiraiei. Dar rana o mpiedica s ajung pn la el, iar starea de oc a lui
Joey l fcea s n-o vad.
n cealalt sal, liliecii preau s-i fi reluat locurile, pentru c ncepuser s chiie iar, de parc sar fi certat pentru poziia cea mai bun. Zgomotul lor nepmntean, care ncet n scurt timp, o fcu pe
Christine s simt un fior de ghea, i mai intens cnd i vzu fiul aproape fermecat, ridicndu-i
capul de parc ar fi neles ipetele ascuite ale acelor creaturi de comar. Era ngrijortor de palid.
Gura lui schi ceea ce ei i se pru a fi un surs vag, dar apoi Christine i spuse c era expresia scrbei
i groazei n urma scenei al crei martor fusese i care l adusese n starea aceea de paralizie.
Pe msur ce ipetele liliecilor se linitir, teama o prsi pe Christine; nu din cauza celor
ntmplate cu Grace Spivey. Nu se temea nici de faptul c liliecii se vor ntoarce. De fapt, tia c nu se
vor mai ntoarce i acesta era, cu siguran, un fel de intuiie imposibil care o nspimnta, dei n-o
interesa de unde i venise i nu voia s se gndeasc la semnificaia ei. Joey tria. Nimic altceva nu
mai conta. Liliecii fuseser atrai de mpucturi, i norocul sau poate Dumnezeu fcuse ca atacul
lor s se ndrepte asupra unei singure persoane. Joey tria. Tria. i simi ochii arznd din cauza
lacrimilor de fericire. Joey tria. Trebuia s-i concentreze toat atenia asupra acestei fericite
rsturnri de situaie, pentru c din clipa aceasta ncepea adevrata lor via i era hotrt ca viitorul
s le fie ct mai luminos, plin de iubire i fericire, fr tristei, temeri, i mai presus de orice, fr
ndoieli.
ndoiala i poate mnca viaa, distruge fericirea, amr iubirea. ndoiala se putea strecura ntre o
mam i mult iubitul ei fiu, cscnd o prpastie pe care nicio punte n-ar mai fi putut-o acoperi. Or, aa
ceva nu putea, pur i simplu, s accepte.
i totui o ndoial rebel i nedorit i umbri clipa. Mari, la Laguna Beach, la service-ul Arno,
acolo unde l ateptaser pe Charlie, dup ce abia reuiser s scape de bomba care distrusese casa lui
Miriam Rankin, ea, Joey i cei doi bodyguards stnd lng stivele de cauciucuri, n timp ce afar se
dezlnuise furtuna cu descrcri electrice de o asemenea ferocitate nct preau s prevesteasc
sfritul lumii, Joey pornise spre uile deschise ale garajului, fascinat de fulgere, adevrate limbi de
loc gata s ucid, care se succedau ntr-o saraband amenintoare, aa cum Christine nu mai vzuse
niciodat pn atunci, mai cu seam n sudul Californiei, unde fulgerele erau ceva att de neobinuit;
Joey le privea fr pic de team, de parc ar fi fost artificii parc ar fi tiut c nu-i pot face niciun

ru. Parc ar fi fost un semn. Parc furia supranatural a furtunii ar fi fost un mesaj ce trebuia neles
pentru a le da curaj. Nu. Prostii. Trebuia s se descotoroseasc de gndurile astea nebuneti. Era exact
tipul de nebunie de care te puteai contamina doar dac intrai n contact cu indivizi de teapa lui Spivey.
Doamne, btrna parc fusese ciumat, contaminndu-i pe toi cu paranoia ei.
i totui, cum rmne cu liliecii? Cum de au venit chiar la anc? i de ce au atacat-o doar pe Grace
Spivey?
nceteaz, i spuse ea. Faci din nar armsar. Liliecii au venit doar pentru c fuseser speriai
de cele dou focuri trase de btrn. Zgomotul a fost att de puternic nct i-a scos din ascunztorile
lor. i apoi cnd au venit aici ei bine, a tras n ei i i-a nfuriat. Da. Desigur. Aa s-a ntmplat.
Doar c Dac primele dou mpucturi i-au speriat pe lilieci, de ce nu i-au speriat i urmtoarele
dou? De ce n-au fugit? Cum de au atacat-o i au distrus-o cu atta eficacitate? Nu. E o tmpenie.
Joey privea n pmnt, alb ca varul, dnd semne c va iei din starea lui catatonic. i sugea cu
gesturi nervoase un deget, asemenea copiilor cnd tiu c au fcut ceva care o va supra pe mama.
Dup cteva secunde i ridic ochii i privirea lui o ntlni pe cea a Christinei. ncerc s zmbeasc
printre lacrimi, dar nu putea din cauza ocului i a fricii. Niciodat nu pruse mai dulce sau avnd mai
mult nevoie de dragostea mamei ca acum. Trupul lui micu i vulnerabil o fcu s-i simt inima
zvcnindu-i dureros.

Cu vederea mpienjenit de durere, slbit din cauza infeciei i a pierderii de snge, Charlie se
ntreb dac ceea ce vzuse fusese aievea sau doar n imaginaia lui. Dar liliecii erau adevrai.
Rezultatul blestemat al trecerii lor pe acolo zcea doar la civa pai de el, ca o dovad incontestabil.
ncerc s se conving c straniul atac ndreptat mpotriva lui Grace Spivey avea o explicaie
plauzibil, dar nu reui pe de-a-ntregul.
Poate c liliecii erau turbai; poate aceasta s fi fost explicaia faptului c, n loc s fug de
zgomotul mpucturii, au fost atrai de el. Pentru c toate animalele turbate sunt extrem de sensibile
i se nfurie foarte uor la luminile i zgomotele puternice. Dar de ce o sfrtecaser doar pe Grace,
lsndu-i pe ceilali neatini? l privi pe Joey.
Biatul ieise din trans. Se apropiase de Chewbacca. ngenunchease lng cine, plngnd; fcea
gesturi neajutorate cu minile, dorind s ating trupul nemicat al animalului, dar, parc temndu-se.
Charlie i aminti c, lunea trecut, n biroul lui, se uitase la Joey, dar n loc de o fa omeneasc,
vzuse un craniu. Fusese o imagine de moment, care pierise n mai puin de o secund, rmas undeva
n fundul memoriei. Viziunea l ngrijorase la vremea respectiv, doar pentru c o interpretase ca pe
un simbol al morii apropiate a lui Joey. Dar nu credea n viziuni, n revelaii, aa c ngrijorarea nu-l
inuse prea mult. Acum se ntreba dac nu cumva ceea ce vzuse fusese adevrat. Poate c asta nu voia
s nsemne c Joey va muri; poate nsemna c Joey este nsi moartea.
Cu siguran c astfel de gnduri puteau cel mult s-i demonstreze ce febr mare avea. Joey era
Joey i att, nimic ru, nimic nefiresc.
Apoi Charlie i aminti de obolanul din camera bateriilor, i de visul din aceeai noapte, n care
obolanii mesagerii morii neau din pieptul biatului.
E o nebunie, i spuse el. Sunt detectiv de prea mult vreme. Nu mai am ncredere n nimeni. Acum
am nceput s scormonesc dup mizerie chiar i n inimile cele mai curate.
Mngindu-i cinele, Joey ncepu s vorbeasc i cuvintele i curgeau pe nersuflate, printre
scncete.
Mami, a murit? A murit Chewbacca? Omul la ru l-a omort pe Chewbacca?
Charlie o privi pe Christine. Faa i era ud de lacrimi i n ochii ei strlucea o lumin nou. Prea
c a rmas fr grai. Pe chipul ei se puteau citi emoiile cele mai contradictorii: groaza fa de
moartea violent a lui Spivey, uimirea pentru salvarea lor miraculoas, fericirea de a-i vedea copilul

nevtmat.
Fa de fericirea ei, Charlie se simi jenat c se putuse gndi n felul acela la fiul ei. i totui el
era detectiv, i meseria unui detectiv era s fie bnuitor.
l privi pe Joey cu atenie, dar nu descoperi rul iminent despre care vorbea Spivey, nu se simi n
prezena a ceva monstruos. Joey nu era dect un copil de ase ani. Un copil drgu, cu zmbet dulce.
Gata s rd, s plng, s fie ngrijorat sau s spere. Charlie vzuse ce i se ntmplase lui Spivey i
totui nu se simea nfricoat de Joey, pentru c, la naiba, nu putea s nceap dintr-o dat s cread n
draci, duhuri i Antichriti. Manifesta setea de cunoatere a diletantului fat de tiin; fusese, nc din
vremea copilriei, partizan al programului de cercetare spaial; era convins c raiunea, logica i
tiina echivalentul laic al sfintei Treimi vor rezolva ntr-o bun zi toate problemele omenirii,
dezlegnd misterul, rdcinile i sensul vieii. i probabil c tiina ar fi putut s explice i ceea ce se
ntmplase azi aici; un biolog sau un zoolog, avnd cunotine speciale despre lilieci, ar fi gsit n
mod sigur comportamentul lor absolut normal.
n timp ce Joey sttea aplecat peste Chewbacca, mngindu-l i plngnd, coada cinelui se mic,
apoi mtur podeaua de piatr.
Mam, uite! strig Joey. Triete!
Christine l vzu pe Chewbacca rostogolindu-se pe spate, apoi ridicndu-se, dup care se scutur. I
se pruse c era mort. i acum nu mai era nici mcar ameit. Sri n dou labe, i puse picioarele din
fa pe umerii tnrului su stpn i ncepu s-i ling obrazul.
Biatul chicoti, trecndu-i degetele prin blana cinelui.
Ce mai faci, Chewbacca? Bun biat! Bunul i btrnul Chewbacca.
Chewbacca? se mir Christine. Sau Brandy?
Brandy fusese decapitat de oamenii lui Spivey, i apoi fusese nmormntat cu toate onorurile ntrun cimitir cochet, destinat animalelor de cas din Anaheim. Dar ce-ar gsi oare dac s-ar duce acum la
acel cimitir i ar deschide mormntul? Nimic? O cutie de lemn goal? Oare Brandy nviase i ajunsese
la arcul hingherilor nainte ca Joey i Charlie s l adopte iar?
Ce porcrie, i spuse Christine furioas. Ce idee prosteasc. Stupid!
i totui nu reuea s se descotoroseasc de gndurile ei bolnave, care o conduser n cele din urm
la o alt concluzie iraional.
Acum apte ani omul de pe vasul de croazier Lucius Under Luke
Cine fusese el de fapt?
Ce fusese?
Nu, nu, nu. Imposibil!
nchise ochii i-i puse o mn pe frunte. Era att de obosit! Epuizat. Nu mai avea putere s
reziste tuturor acelor speculaii exaltate. Se simea contaminat de nebunia lui Spivey, buimac,
descumpnit, aa cum s-ar fi simit, probabil, dac ar fi avut friguri.
Luke. Ani de zile ncercase s-l uite. Acum ncerca s i-l reaminteasc. Avea cam 30 de ani, era
subire, bine fcut, cu pr blond, aproape decolorat de soare. Ochi albatri, limpezi. O piele bronzat.
Dini albi, egali, perfeci. Un zmbet cuceritor i-un comportament degajat. Un amestec fermector,
dar nu ntru totul original, de complexitate i simplitate, de lumesc i inocen, un tip cuceritor care
tia s obin tot ce voia de la o femeie. Semna cu un sportiv, care nfrunta valurile n picioare pe o
scndur. Pentru numele lui Dumnezeu, exact asta vzuse n el, prototipul unui tnr surfer din
California.
Dei puterile i se scurgeau prin ran, sporindu-i ameeala, chiar dac epuizarea fizic i sngerarea
abundent i slbiser mult puterea de a judeca, att de mult nct ajunsese s-i plece urechea spre
acuzaiile neroade ale lui Spivey, nu putea totui s cread c Luke era diavolul nsui. S fi luat
diavolul chipul unui tnr surfer? Era mult prea banal ca s poi crede aa ceva. Dac diavolul ar fi

existat, dac i-ar fi dorit un fiu, dac i-ar fi dorit un biat de la ea, de ce n-ar fi venit noaptea cu
adevratul lui chip? Oricum, nu i-ar fi putut rezista. De ce n-ar fi acionat direct, fluturndu-i aripile
i dnd din coad? Luke bea bere i avea o adevrat pasiune pentru cartofii prjii. Urina, fcea du i
se spla pe dini ca orice om obinuit. Uneori conversaia lui devenea de-a dreptul plicticoas i greu
de suportat. N-ar fi trebuit ca diavolul s fie cel puin spiritual?
Fr discuie, Luke era Luke i nimic mai mult.
Deschise ochii. Joey l mbria fericit pe Chewbacca. Era att de firesc.
Cu siguran, i spuse ea, c diavolul trebuie s fi nutrit o plcere pervers obligndu-m tocmai pe
mine s-i port odrasla.
n fond, fusese cndva clugri. Fratele ei fusese preot un martir. Se lepdase de credina ei.
Fusese virgin atunci cnd se druise brbatului de pe vasul de croazier. Nu fusese oare cea mai
potrivit mprejurare pentru ca diavolul s-i poat bate joc de primul nscut al unei virgine?
Ce nebunie! Se ura pe sine nsi pentru c se ndoia de propriul ei copil i pentru c ajunsese s
pun un pre chiar dac minim pe blbielile lui Spivey. i totui nu i se schimbase, oare, toat
viaa n bine chiar din clipa n care rmsese nsrcinat? Fusese ct se poate de sntoas fr
rceli, fr dureri de cap fusese fericit i avusese noroc n afaceri. De parc ar fi fost
binecuvntat.
n cele din urm, mulumit c i vzuse cinele sntos, Joey l ls pe Chewbacca i se duse la
Christine. Frecndu-i ochii roii i smiorcindu-se, o ntreb:
Mami, s-a terminat? O s fie totul bine? nc mi-e fric.
Nu-i venea s-l priveasc n ochi dar, spre uimirea ei, nu descoperi nimic amenintor n ei, nimic
care s-i nghee sngele n vine.
Brandy nu, Chewbacca veni lng ea i i mirosi mna.
Mami, spuse Joey, ngenunchind lng ea, mi-e fric. Ce i-au fcut? Ce i-au fcut? O s mori?
S nu mori, mami, te rog s nu mori.
i puse o mn pe fa. i era team, tremura. Dar teama lui era mult mai bun dect transa n care
czuse pn atunci. Alunec lng ea. Dup o clip de ezitare, l cuprinse cu mna sntoas. Joey al
ei. Fiul ei. Puiul ei. Faptul de a-l simi lng ea i se prea ceva extraordinar, ceva minunat. Apropierea
lui se dovedea cel mai bun medicament, pentru c se simea iar n puteri, cu mintea eliberat de
imaginile tulburi i bolnave care erau un fel de testament pervers al lui Grace Spivey. Faptul c i
putea mbria fiul, faptul c i simea braele strngnd-o cu putere, ntreaga lui fiin cutnd
dragostea i protecia ei, o vindecase de nebunia contagioas a lui Spivey. Biatul acesta era fructul
ieit din ea, viaa pe care ea o druise lumii, i nimic altceva nu era mai preios pentru ea acum i
ntotdeauna.

Kyle Barlowe se lsase la pmnt cu spatele sprijinit de perete i i ngropase faa n palme pentru
a nu vedea rmiele hidoase ale Mamei Grace. Cinele se apropie de el i l mirosi. Kyle l privi.
Potaia i linse faa. Avea limba cald i nasul rece ca oricare alt cine. Parc era faa unui clovn. Cum
de-i imaginase c un asemenea cine ar fi putut fi unul dintre dulii iadului?
Am iubit-o ca pe o mam, i ea mi-a schimbat viaa. Aa c i-am rmas alturi chiar atunci cnd
nu avea dreptate sau cnd ncepuse s o ia razna, chiar i atunci cnd s-a apucat s fac lucruri
nebuneti, spuse Kyle, uimit de sunetul propriei lui voci.
Era surprins c le face astfel de confesiuni Christinei Scavello i lui Charlie Harrison.
A avut puterea asta. Nu pot s neg. Era ca n filme avea viziuni. tii? Era un fel de
medium. Aa a putut s v urmreasc nu pentru c Dumnezeu i arta drumul i nu pentru c
biatul ar fi fost fiul diavolului ci pentru c era o clarvztoare.
Kyle nu tiuse nimic despre lucrurile astea pn n clipa n care se auzise pe el nsui vorbind

despre ele. i nici acum nu prea s tie ce are de spus pn n momentul cnd cuvintele i ieeau din
gur.
Avea viziuni. i nu cred c erau religioase, aa cum bnuiam. Nu veneau de la Dumnezeu. n
niciun caz. Poate c a tiut asta de la bun nceput. Sau poate c ea le interpreta greit. Poate c ea chiar
credea c vorbete cu Dumnezeu. Nu tiu dac avea intenia de-a face ru. Poate c i interpreta greit
viziunile, cine tie? Dar e o mare diferen ntre a fi un medium i a fi Ioana DArc. O mare diferen.

Charlie ascult spovedania lui Kyle Barlowe. Vocea profund, plin de cin a uriaului i calma
durerile ntr-un chip straniu. Efectul se datora n parte i faptului c Barlowe l ajuta s neleag ceea
ce se ntmplase ntr-o lumin mai puin fantastic dect cea care izvora din Armageddon. Le
demonstra cum puteai fi paranormal fr s fii supranatural sau apocaliptic. Dar Charlie se simea
relaxat i din cauza tonalitii i cadenei ciudate a vocii uriaului, din cauza unui fum subire care
plutea prin aer i din cauza unei caliti greu de definit a luminii sau cldurii care l ajuta s recepteze
mesajul, aa cum subiectul unui hipnotizator devine receptiv la orice fel de sugestii.
Mama Grace avea intenii bune, continu Kyle. Abia acum, ctre sfrit, i-a pierdut busola. S-a
tulburat. i, aa s-mi ajute Dumnezeu, am fost alturi de ea, n ciuda propriilor mele ndoieli.
Aproape c mersesem prea departe. Aproape aa s-mi ajute Dumnezeu aproape c era s m
folosesc de cuit mpotriva copilului. Vedei cum e cred c i biatul sta al vostru poate are nite
puteri psihice. Ai observat vreodat aa ceva? Avei vreo indicaie? Cred c, ntr-un fel, seamn cu
Mama Grace, trebuie s fie i el un clarvztor sau ceva asemntor, chiar dac el n-o tie, chiar dac
puterile lui nu sunt nc evidente, totui i exact asta a simit ea la el dar a fost o nelegere
greit. Asta trebuie s fie. Aa se explic totul. Srmana Grace. Scumpa de ea. Avea intenii bune. V
vine s credei? Ea avea intenii bune, eu la fel, i toi ceilali membri ai bisericii. Ea avea numai
intenii bune.
Chewbacca l ls pe Kyle i se duse la Charlie, care l ls s-l miroase cu afeciune. Observ
sngele din urechea cinelui i de pe blana din jurul urechii. Asta nsemna c Barlowe l lovise tare cu
patul armei; i totui, prea complet vindecat. Cu siguran c fusese o lovitur serioas. i totui
cinele nu era ameit sau dezorientat. Chewbacca l privi n ochi. Charlie se ncrunt.
Avea intenii bune. Avea intenii bune, spuse Kyle. i ngrop faa n palme i ncepu s plng.
inndu-i, plin de afeciune, mama n brae, Joey spuse:
Mami, m sperie. Ce tot spune? M sperie.
Totul e-n regul, i spuse Christine.
M sperie.
E-n regul, efule.
Spre surprinderea lui Charlie, Christine reui s mai fac doi pai napoi, pn la peretele de care se
sprijini cu spatele. Pruse prea epuizat ca s se mai poat mica sau vorbi. Dar acum arta mai bine
iar paloarea accentuat i dispruse.
Continund s plng, tergndu-i nasul cu mneca i ochii cu pumnul lui mic, Joey ntreb:
Charlie? i-e bine?
Dei Spivey i oamenii ei nu mai reprezentau un pericol, Charlie era convins c va muri n petera
asta. Se simea ru i ar mai fi trecut ore ntregi pn s fie mobilizate ajutoare i alte ore pn cnd
ele s ajung aici. N-avea s reziste att de mult. ncerc totui s-i zmbeasc lui Joey i, cu o voce
att de slab nct l sperie, spuse:
Sunt bine.
Biatul i ls mama i se apropie de Charlie.
Nici Magnum nu s-ar fi putut descurca mai bine ca tine.
Biatul se aez lng el i l atinse cu mna. Charlie tresri, dar totul era n ordine; pentru cteva

minute i pierdu cunotina sau poate adormi. Cnd i reveni, Joey era din nou lng mama lui, iar
Kyle Barlowe prea gata de plecare.
Ce s-a ntmplat? ntreb Charlie.
Christine se simi uurat cnd l vzu revenindu-i.
N-avem cum s ieim de aici pe picioarele noastre. Va trebui s fim dui pe targ. Dl Barlowe se
duce dup ajutor.
Zmbetul lui Barlowe se dorea un fel de confirmare, dar nu reui s fie dect o grimas obosit pe
faa lui aspr.
Nu mai ninge, s-a oprit i vntul. Dac o iau pe una din potecile din pdure, a ajunge jos n
cteva ore. Poate gsesc o echip de salvamontiti, s-i aduc aici nainte de cderea nopii. Sunt sigur
c voi reui.
l iei i pe Joey cu tine? ntreb Charlie. Vocea i devenise ceva mai puternic. Faptul de a vorbi
nu-l mai storcea de vlag ca nainte. l scoi de aici?
Nu, spuse Christine, Joey rmne aici.
O s m mic mai repede fr el, spuse Barlowe. i apoi avei nevoie de el ca s pun lemne pe
foc.
O s am grij de ei, domnule Barlowe, spuse Joey. Poi s ai ncredere n mine. n mine i n
Chewbacca.
Cinele ltr ncetior, de parc ar fi vrut s confirme spusele biatului.
Barlowe i adres biatului un alt surs schimonosit. Joey i rspunse cu un zmbet. Joey accepta
schimbarea uriaului cu mult mai mult promptitudine dect Charlie, iar ncrederea prea s fie
reciproc i bine motivat. Barlowe plec. O clip rmaser tcui. Nici mcar nu privir spre cadavrul
lui Grace Spivey, de parc ar fi fost un bloc oarecare de piatr.
Strngnd din dini, Charlie i adun puterile ntr-un efort epuizant ncercnd s se ridice iar. Data
trecut cnd ncercase, resursele fizice nu-i ngduiser s-o fac, dar acum reui mult mai uor.
Durerea provocat de rana din umr sczuse substanial. Mai rmsese din ea doar o scial.
Celelalte rni continuau s supureze, dar mult mai puin ca nainte, fr a-l sectui de energie i vlag.
ntr-un fel, se simea renscut i tia c va reui s reziste pn la venirea echipei de salvare care i
va scoate de aici i i va duce la un spital.
Se ntreb dac se simea mai bine din cauza lui Joey. Biatul venise la el, l atinsese, adormise
dou minute, i se trezise n parte vindecat. S fi fost una dintre puterile copilului? Oricum, era o
putere imperfect, pentru c Charlie nu fusese vindecat pe de-a-ntregul. Rana provocat de glon nu se
nchisese, vntile i ulceraiile nu dispruser; se simea doar puin mai bine. Imperfeciunea puterii
de a vindeca dac ea exista cu adevrat prea s fie un argument n favoarea explicaiei psihice
date de Barlowe. Insuficiena acelei puteri dovedea c Joey nu era contient de ea, era vorba de o
capacitate paranormal care se manifesta ct se poate de incontient. Ceea ce nsemna c Joey era doar
un bieel nzestrat cu un anumit dar. Pentru c, dac ar fi fost Antichristul, ar fi posedat puteri
miraculoase i nelimitate, iar vindecarea mamei lui i a lui Charlie ar fi fost deplin. Nu-i aa? Cu
siguran c da.
Chewbacca se ntoarse la Charlie. Mai era nc snge nchegat n jurul urechii. Charlie l privi n
ochi. Apoi l mngie.
Rana Christinei se opri din sngerat i durerea dispru. i simi capul limpede. Cu fiecare minut i
ddea tot mai bine seama c salvarea lor se datora nu unor fore supranaturale, ci hotrrii i
rezistenei lor incredibile. i rectig ncrederea n sine i, pentru prima oar n tot acest timp,
ncepu s se uite cu ncredere spre viitor. Pre de cteva minute, pe cnd sngera i se simea
neajutorat, atunci cnd Spivey se aplecase asupra lui Joey, Christine cedase unei disperri pe care nu
o mai trise niciodat pn atunci. Ajunsese ntr-un asemenea hal, nct atunci cnd liliecii furioi o

atacaser pe Spivey din cauza focurilor de arm, se ntrebase dac nu cumva Joey era totui ceea ce
credea Spivey c e. Doamne! Acum, cnd Barlowe era n drum spre ajutor, cnd ceea ce fusese mai
ru trecuse, cnd era tot mai convins c ea i Charlie vor scpa, vzndu-l pe Joey cu ct vioiciune
punea lemne pe foc, nu nelegea cum putuser pune stpnire pe ea gnduri aa de prosteti. Fusese
att de obosit, de epuizat, de descurajat, nct ajunsese s cread n elucubraiile lui Spivey. Dei
momentul de nebunie trecuse iar echilibrul se reinstaurase, era cutremurat la gndul c pn i ea
fusese, chiar i pentru foarte puin timp, un sol fertil pentru nebunia lui Spivey. Ct de uor se puteau
ntmpla astfel de lucruri: un nebun i intoxic pe naivi cu amgelile lui i imediat apare o band de
isterici sau un cult, cum era cazul de fa care se crede cluzit de cele mai bune intenii i e
narmat mpotriva ndoielilor cu o credin de fier n justeea propriei cauze. Rul, i ddu ea seama,
era nu n bieelul ei, ci n atracia fatal a omenirii spre rspunsurile cele mai simple, chiar dac
iraionale.
Ai ncredere n Barlowe? o ntreb Charlie, din cealalt parte a camerei.
Cred c da, rspunse Christine.
S-ar putea ca pe drum s-i schimbe iar convingerile.
Cred c va trimite pe cineva n ajutor.
Dac se ntmpl s-i schimbe din nou opiniile despre Joey, nici nu mai e nevoie s se ntoarc.
Ne poate lsa aici i foamea o s termine ce a nceput el.
Pun pariu c se ntoarce, spuse Joey scuturndu-i minile de praful crengilor aruncate pe foc.
Cred c e un tip de treab. Tu nu, mami? Nu crezi c e un om de treab?
Ba da, rspunse Christine zmbind. E un om de treab, iubitule.
Ca i noi, complet Joey.
Exact, spuse ea.

Dup cteva ore, dar nainte de cderea nopii, auzir un elicopter.


Probabil c elicopterul e prevzut cu schiuri, spuse Charlie. Vor ateriza n poian i echipa de
salvare va veni pe jos pn aici.
Mergem acas? ntreb Joey.
Christine ncepu s plng de bucurie i uurare.
Plecm acas, iubitule. Ar fi bine dac i-ai pune haina i mnuile.
Biatul alerg spre grmada de haine adunat n col.
Mulumesc, i spuse Christine lui Charlie.
mi pare ru, dar n-am reuit, i spuse el.
Ba nu. Acum, la sfrit am avut puin noroc nehotrrea lui Barlowe i liliecii. Dar n-am fi
ajuns pn aici dac nu te-am fi avut pe tine. Ai fost grozav. Te iubesc, Charlie.
El ezit s-i rspund, pentru c i se prea c orice mbriare venit de la ea era i din partea
biatului. Avea nc ndoieli n privina acestuia, chiar dac fcea eforturi s cread c explicaia lui
Barlowe era cea adevrat.
Joey se apropie ncruntat de Christine. nurul de la glug era prea larg i nu reuea s-i desfac
nodul.
Mami, de ce mi-au pus ireturi de pantofi sub brbie?
Christine l ajut, zmbind.
Credeam c ai nvat s-i legi ireturile de pantofi.
Da, spuse biatul mndru. Dar astea nu-s la pantofi.
Ei bine, mi-e team c nu te pot considera biat mare pn cnd nu vei fi n stare s legi
ireturile de pantofi indiferent unde s-ar afla.
Aa! Atunci cred c n-o s fiu niciodat biat mare.

Ba ai s fii, iubitule, rspunse Christine dup ce-i leg gluga.


Charlie o privi n timp ce-i mbria fiul. Oft. i scutur capul. i limpezi gtul, apoi spuse:
i eu te iubesc, Christine. Zu c da.

Dou zile mai trziu, n spitalul din Reno, dup ce trebui s ndure ateniile unui ir nesfrit de
doctori i surori, dup cteva discuii cu poliia i un interviu luat de pres, dup ce vorbi ndelung la
telefon cu Henry Rankin, dup dou nopi n care i se administrar somnifere, lui Charlie i se permise
s doarm fr ajutorul nici unui drog. Adormi repede, i ncepu s viseze.
Vis c face dragoste cu Christine, ceea ce nu era rodul imaginaiei, ci amintirea nopii lor de
dragoste de la caban. Nu se mai druise niciodat pn atunci altcuiva aa cum o fcuse fa de ea,
care la rndul ei, i mrturisise c nu mai fcuse niciodat, cu niciun alt brbat, lucrurile pe care le
fcuse cu el. Acum, n vis, ddeau dovad de aceeai dorin i energie, eliberndu-se de toate
inhibiiile. Dar n vis ca i n realitate, mai era ceva ceva slbatic, ceva nspimnttor i animalic,
de parc actul pe care l mplineau era mai mult dect expresia dragostei sau a lcomiei, de parc ar fi
fost o ceremonie, o nlnuire care l lega definitiv i total de Christine, deci i de Joey. n timp ce
Christine l cuprindea i el intra n ea asemenea unui taur nesios, podeaua de sub ei ncepu s se
deschid i aici visul nu mai semna cu realitatea iar sofaua ncepu s alunece n despictur; dei
amndoi i ddeau seama de pericol, nu mai puteau face nimic mpotriva lui, nu puteau s renune la
dragostea lor nici mcar pentru a se salva. Continuar s se agae unul de altul cu i mai mult
intensitate, n vreme ce deschiderea din podea devenea i mai larg i astfel zrir ceva n bezna de
dedesubt, ceva care era flmnd de ei. Charlie vru s se desprind de ea, s fug, s ipe, dar nu reui,
putu doar s-o nlnuiasc i mai strns, s intre i mai adnc n ea, n timp ce sofaua se prvlea prin
hul cscat sub ei, iar podeaua cabanei disprea. Se prbuir ntr-o
Se trezi n patul spitalului, gfind. Pacientul din patul vecin sforia uor, dar nu se trezi. Camera
era nvluit n ntuneric, excepie fcnd lumina mic de la piciorul fiecrui pat i strlucirea vag a
lunii, reflectat n geamuri.
Charlie se sprijini cu toat greutatea de tblia patului. ncet, btile inimii i respiraia agitat i se
linitir. Era lac de sudoare. Visul i aduse din nou n minte toate ndoielile asupra lui Joey. Val
Gardner venise cu avionul de la Orange County i-l luase pe Joey acas n cursul dup-amiezii. Lui
Charlie i prea sincer ru de plecarea copilului. Biatul fusese aa de drgu, att de plin de umor,
nct personalul spitalului se ndrgostise de el, iar vizitele lui dese fcuser s treac timpul mai
repede.
Acum ns, datorit comarului iscat din subcontientul lui, nelinitea sufleteasc i reveni.
Charlie se considerase mereu un om bun, un om care ntotdeauna fcuse ceea ce trebuia s fac, un
om care i ajuta pe cei nevinovai, pedepsindu-i pe cei ri. De aceea i i dorise s-i petreac viaa
jucndu-se de-a Detectivul Particular. Sam Spade, Phil Marlowe, Lee Archer, Charlie Harrison erau
oameni de o nalt moralitate, oameni admirabili, poate chiar eroi. Bun. Ei i, ce-i cu asta? Ce dac
Joey a chemat n ajutor liliecii? Ce dac Chewbacca era Brandy, omort de dou ori i tot de attea ori
renviat de stpnul lui? Ce dac Joey era un fenomen psihic mult mai contient de puterile lui dect
credea Barlowe i cu mult mai cu mult mai demonic dect i nchipuise Spivey? Nebunie. Dar dac
era adevrat? Ce-ar fi trebuit s fac un om bun n aceast situaie? Ce-ar fi trebuit s ntreprind?

Cteva sptmni mai trziu, pe sear, ntr-o duminic de aprilie, Charlie se duse la cimitirul pentru
animale de cas, unde era nmormntat Brandy. Ajunse dup ora nchiderii. ntunericul se lsase de-a
binelea. Avea cu el un trncop i o lopat.
Mormntul, cu micul lui monument funerar, se afla pe vrful unei coline, i spusese Christine, ntre
doi dafini indieni, unde iarba era argintie n lumina lunii aflate n cel de-al treilea ptrar.

BRANDY
IUBITUL NOSTRU CINE
I PRIETEN DRAG
Charlie rmase n faa mormntului, ezitnd, dar convins c nu avea de ales. i-ar fi aflat linitea
doar dac descoperea adevrul. Cimitirul nvluit n mantia nopii, plin de pisici, cini, hamsteri,
papagali, iepuri, cobai care i dormeau somnul de veci, era cufundat ntr-o linite nepmntean.
Adierea vntului era rcoroas. n rstimpuri, copacii i tremurau crengile cu un fonet rar.
i scoase fr niciun chef haina uoar, puse lanterna alturi i se apuc de treab. Rana din umr
se vindecase mult mai repede dect s-ar fi ateptat medicii. Cu toate acestea, nu era nc n forma cea
mai bun i simi destul de repede oboseala. Brusc, lopata scoase un sunet sec lovindu-se de capacul
unui cociug solid, dar simplu, fcut din lemn de pin, aflat la mai puin de un metru sub pmnt. n
scurt timp reui s dezgroape toat lada de lemn. n lumina lunii se vedea ca un dreptunghi palid,
nconjurat de pmnt.
Charlie tia c cimitirul oferea dou posibiliti de nmormntare: cu i fr cociug. n ambele
cazuri, animalul era nvelit n pnz i bgat ntr-un sac de canava cu fermoar. Joey i Christine
preferaser o procedur complet, aa c n cociug se afla i sacul cu fermoar. Dar n el se afla oare
Brandy sau era gol? Observ absena mirosului specific de descompunere, ns dac sacul era prevzut
cu substane speciale i bine nchis, mirosul nu putea strbate prin pnz.
Se aez pe marginea gropii, ca s-i trag sufletul. De fapt, ncerca s trag de timp. i era groaz
s deschid sacul, nu pentru c l nnebunea ideea c va da peste trupul mncat de viermi al cinelui,
ci fiindc l mbolnvea spaima c nu va gsi nimic acolo. Poate c ar fi fost mai bine dac ar fi nchis
mormntul i ar fi plecat. Poate c nici nu conta cine era, de fapt, Joey Scavello. Existau, n fond,
teologi care susineau c diavolul, fiind un nger czut i, de aceea, bun n fond, nu era ru din toate
punctele de vedere, ci, mai curnd altfel dect Dumnezeu. i aminti dintr-o dat un vers al lui Samuel
Butler pe care l citise n liceu i care devenise unul din citatele lui favorite: O scuz pentru diavol
trebuie s inem cont c n-am audiat dect un martor. Dumnezeu a scris toate crile.
Noaptea mirosea a pmnt reavn. Deasupra veghea luna. n sfrit, scoase capacul de pe lad.
nuntru se afla sacul cu fermoar. n ciuda silei, se ntinse pe pmnt, lng groap, se aplec i prinse
sacul n mini. ncepu s-l pipie ca ntr-un joc macabru pn se convinse c nuntru se afla trupul
unui cine de mrimea lui Brandy.
Era destul. Avea dovada pe care o cutase. Dumnezeu tie de ce, dar simise nevoia s-o fac. Nu
fusese mnat de curiozitate, ci de o obligaie transformat n obsesie, ce prea s vin din afara lui.
Era un impuls despre care unii ar fi spus c vine direct de la Dumnezeu, dar pe care el prefera s nu-l
analizeze. n ultimele sptmni fusese dominat de acel impuls, de o voce interioar care i poruncea
s fac un drum pn la cimitirul pentru animale. n cele din urm cedase, acceptase s aplice planul
acela prostesc, iar ceea ce gsise nu reprezenta un complot nscocit de diavol, ci era dovada propriei
lui neghiobii. Dei cimitirul era pustiu i nu-l putea vedea nimeni, roi jenat. Brandy nu se ntorsese
din mormnt. Chewbacca era un alt cine. Fusese o prostie s-i nchipuie altceva. Acum era convins
de nevinovia lui Joey. Nu avea niciun sens s deschid sacul pentru a vedea rmiele n
descompunere.
Se ntreb ce-ar fi fcut dac mormntul ar fi fost gol. Ar fi trebuit s omoare copilul, s distrug
Antichristul, s salveze lumea de Armageddon? Ce tmpenie. N-ar fi putut face nimic din toate astea
chiar dac Dumnezeu nsui i-ar fi aprut, n mantie alb, cu barb de foc i cu condamnarea la moarte
nscris pe tblie de piatr. Propriii lui prini i btuser copilul i abuzaser de el, iar acum crima
care l ngrozea cel mai cumplit era crima ndreptat mpotriva unui copil. Chiar dac mormntul ar fi

fost gol, demonstrndu-i astfel c Spivey nu se nelase asupra copilului, Charlie tot nu s-ar fi putut
atinge de biat. Nu i-ar fi putut depi prinii, ucignd un copil. Dac ar fi fcut-o, poate c o vreme
ar fi putut tri mpcat cu fapta sa, pentru c ar fi considerat c Joey nu era un copil oarecare, ci un
spirit ru. Dar, odat cu trecerea timpului s-ar fi nscut ndoielile. Ar fi nceput s-i spun c modul
de a se comporta al liliecilor fusese o pur invenie de-a lui, c mormntul gol nu avea, de fapt, o
nsemntate chiar aa de mare i c toate celelalte semne nu fuseser dect rodul unei mistificri. Ar fi
sfrit prin a-i spune c Joey nu era demonic, ci doar nzestrat, c nu era n slujba cine tie cror
puteri supranaturale, ci doar posesorul unor capaciti psihice deosebite. Ar fi ajuns la concluzia c nu
distrusese un duh ru, ci c omorse un copil deosebit, dar n ntregime nevinovat. i atunci pmntul
ar fi devenit un adevrat iad.
Rmase ntins cu faa pe pmntul rece i umed. Privi n mormntul cinelui, la sacul de pnz
nrmat de scndurile de pin. Era un sac negru care ar fi putut s conin orice. Minile lui l
convinseser ns c acolo era un cine, aa c nu mai era nevoie s-l deschid.
Captul fermoarului strlucea n btaia unei raze de lun. Lucirea argintie l fcea s semene cu un
ochi rece i holbat. Chiar dac ar fi deschis sacul i ar fi gsit numai pietre sau poate ceva mult mai
ru, ceva oribil care s confirme faptul c rdcinile lui Joey erau adnc nfipte n pucioas, tot n-ar fi
putut aciona ca un rzbuntor al lui Dumnezeu. Ce obligaii avea fa de o divinitate care ngduia
atta ru pe pmnt? Cum rmnea cu propria lui copilrie, cu groaznica ei singurtate, cumplitele
bti, i permanenta spaim pe care le ndurase? Unde fusese atunci Dumnezeu? Putea oare viaa s
devin i mai rea doar pentru c s-ar fi produs nite rsturnri n ierarhia divin? i aminti de
puculia mecanic a lui Denton Boothe: Nu exist dreptate ntr-o lume de mgari.
Poate c o schimbare ar fi adus i dreptatea.
Dar el nu credea c lumea este condus de Dumnezeu sau de diavol. Nu credea n puterile divine.
Ceea ce fcea i mai ridicol prezena lui aici.
Captul fermoarului licri.
Se rostogoli pe spate, s nu mai vad licrul.
Se scul n picioare, ridicnd capacul cociugului. Ar fi trebuit s-l pun la loc, s astupe
mormntul, s plece acas i s judece mai raional.
Ezit.
La naiba.
Blestemndu-i propria curiozitate, puse capacul jos. Scoase sacul din groap. Trase n ntregime
fermoarul, care scoase un sunet ca de insect.
Tremura.
Trase i pnza din interior. Aprinse lanterna i rmase cu gura cscat. Ce naiba? Cu o mn
tremurnd ndrept fascicolul lanternei spre micul monument i citi din nou inscripia, apoi ndrept
nc o dat lanterna spre coninutul sacului. O clip nu tiu la ce-i folosea aceast descoperire, dar
ncet, ceaa confuziei se ridic. Prsi mormntul i cadavrul n descompunere, care i strnise o
grea violent.
Cnd i veni n fire, ncepu s tremure, dar mai curnd de rs dect de team. Sttea acolo n
linitea nopii, pe o colin, ntr-un cimitir de animale, un brbat n toat puterea cuvntului, dar robul
unor superstiii de-a dreptul copilreti, simindu-se aidoma calului de btaie al unei glume cosmice
de tot hazul, chiar dac i lsa senzaia c e un mgar sadea. n sac era un seter irlandez, nu un cine
auriu de aport, deci nu era Brandy, ceea ce nsemna c oamenii care lucrau aici ncurcaser lucrurile
nmormntndu-l pe Brandy n alt parte i punnd seterul n locul lui. Un cine vrt ntr-un sac de
pnz seamn leit cu un alt cine n aceeai situaie, aa c greeala administratorului prea nu numai
de neles, dar i inevitabil. Dac groparul fusese neatent sau dac din cnd n cnd mai atingea i
cte-o sticl, exista ansa ca o grmad din cinii de acolo s fi fost ngropai la cptiul altor

monumente i pietre funerare. De fapt, nmormntarea cinelui nu era la fel de important ca


nmormntarea bunicii sau a mtuii Emma. Msurile de prevedere nu erau chiar aa de meticuloase.
Pentru a localiza adevratul mormnt al lui Brandy ar fi trebuit ca mai nti s afle identitatea
seterului i apoi s atace un al doilea mormnt; privind la sutele i sutele de monumente i pietre, i
ddu seama c era o sarcin imposibil. i apoi nu mai avea nicio importan. Gafa groparului fu ca
un du rece pentru Charlie l readuse n simiri. Se vzu pe sine ca pe o parodie a eroului unei benzi
desenate, bntuind printr-un cimitir n cutare de Ce cuta? Cinele lui Dracula? Rse cu atta poft
nct trebui s se aeze ca s nu cad din picioare.
Se spune c Dumnezeu acioneaz n chip misterios. Poate c i diavolul face la fel. Dar Charlie nu
putea crede c diavolul fusese att de misterios, de subtil, de neltor, de tmpit, pur i simplu, nct
s piard urma lui Brandy provocnd o ncurctur n cimitirul pentru animale. Un astfel de diavol ar
fi ncercat s cumpere sufletul unui om oferindu-i o avere pe o chitan de pariuri la un meci de
baseball. Or, un astfel de demon nu poate fi luat n serios.
Cum i de ce ajunsese s se implice att de serios n toat povestea asta? Fusese oare contagioas
nebunia religioas a lui Spivey? S fi contractat i el, ntr-o form mai uoar, febra sfritului lumii?
Rsul avusese un efect pozitiv, aa c, atunci cnd se liniti, se simea deja mai bine, aproape
vindecat de boala din ultimele sptmni.
mpinse cu ajutorul lopeii sacul cu defunctul napoi n groap. Apoi arunc peste lad capacul,
umplu groapa cu pmnt, bttori locul, terse lopata i se ntoarse la main.
Nu gsise ceea ce se atepta, probabil nu descoperise nici adevrul, dar gsise, mai mult sau mai
puin, ceea ce sperase s afle o cale de ieire, un rspuns acceptabil, ceva cu care s se poat mpca,
eliberndu-se de aceast tortur.

nceputul lui mai n Las Vegas este foarte plcut, ferit de cldura dogoritoare a verii i scutit de
nopile reci ale iernii. Aerul uscat i cldu risipise pn i amintirile cele mai ngrozitoare ale
comarului pe care l triser n munii Sierra.
n prima diminea de vineri a lunii, Charlie i Christine urmau s se cstoreasc ntr-o biseric
iptor colorat, de o total lips de gust, dar nenregimentat n vreo sect, aflat n imediata
vecintate a unui cazino. Ideea i amuza copios. Nu vedeau n cstoria lor un act solemn, ci mai
curnd nceputul unei aventuri vesele, care era de preferat s porneasc n hohotul rsetelor, dect n
sobrietatea unei pompe de circumstan. i apoi, de vreme ce tot hotrser s se cstoreasc, avntul
lor n acest sens devenise greu de stpnit, aa c niciun alt loc nu li se prea mai potrivit pentru asta
dect Las Vegas, cu legile lui liberale privind cstoria.
Veniser n Las Vegas cu o sear nainte i se stabiliser cu mica lor suit la Ballys Grand. n
numai cteva ore oraul le trimisese semne care anunau o csnicie fericit. n drum spre cin,
Christine bgase o moned de 25 de ceni ntr-un joc mecanic i, dei juca pentru prima oar, ctigase
un pot de 1000 dolari. Mai trziu, la o alt main, fiecare ctigase cte o mie. Dimineaa, la ieire
din cafeneaua unde serviser un mic dejun delicios, Joey gsise un dolar de argint pe care l scpase
cineva, aa nct, el considera c averea lui o depea binior pe cea a mamei i a lui Charlie:
Un dolar ntreg!
l luaser i pe Joey cu ei pentru c maic-sa nu suporta gndul s se despart de el. Calvarul prin
care tocmai trecuser, faptul c fusese la un pas s-i piard biatul, lsaser asupra ei urme adnci i
dac nu-l vedea pe Joey mai mult de dou ore, i pierdea cumptul.
Cu timpul, i spusese ea lui Charlie, totul va reintra n normal. Dar pentru moment lucrurile sunt
aa cum sunt. Mai trziu vom putea s plecm i singuri, numai noi doi, i s-l lsm pe Joey cu Val.
i promit. Dar nu acum. Nu chiar acum. Aa c, dac vrei s ne cstorim, va trebui s lum i biatul
n luna de miere. Cam cum i se pare pentru o aventur?

Pe Charlie nu-l deranja. i plcea biatul. Joey era un tovar excelent, bine educat, curios, detept
i plin de afeciune.
La ceremonie, Joey se art ncntat de rolul lui de cavaler de onoare. Pstrase inelul cu o figur
solemn i atunci cnd venise clipa, i-l ntinsese lui Charlie cu un surs aa de deschis i cald, nct
mirele se temu ca nu cumva aurul, n care se afla un diamant, s se topeasc la cldura lui.
Dup ce legtura lor deveni oficial i prsir biserica pe acordurile nregistrate ale lui Wayne
Newton, care cnta Joy to the World, au hotrt s renune la limuzin i s mearg pe jos pn la
hotel. Ziua era cald, albastr, limpede (doar civa noriori pierdui pe imensitatea aurie) i
frumoas, n ciuda crciumilor de pe bulevardul Las Vegas care se nghesuiau pe ambele pri ale
drumului.
Ce-ai zice de un osp de nunt? ntreb Joey n timp ce se plimbau.
Abia ai luat micul dejun acum dou ore, spuse Charlie.
Sunt n cretere.
Just.
i cam ce-ar nsemna pentru tine un osp? ntreb Christine.
Joey mai fcu gnditor civa pai, apoi spuse:
Big Macs i Baskin-Robbins!
tii ce se ntmpl dac mnnci prea multe Big Macs? l ntreb Christine.
Ce? ntreb biatul.
Cnd o s fii mare o s semeni cu Ronald McDonald.
Are dreptate, spuse Charlie. O s ai un nas mare i rou, pr portocaliu, caraghios i buze groase
i roii.
Joey hohoti.
Vai, ce-a fi vrut s-l am aici i pe Chewbacca!
Sunt sigur c Val are toat grija de el, iubitule.
Da, da pierde toate poantele.
i continuar hoinreala pe strzi cu Joey ntre ei. Chiar i la aceast or, neoanele i continuau
jocul de lumini.
i cnd o s m fac mare, o s am picioarele mari i caraghioase, ca de clovn? ntreb Joey.
Categoric, spuse Charlie. Mrimea 28.
Aa c nu vei putea nici mcar s ofezi, adug Christine.
Sau s dansezi, continu Charlie.
Nu vreau s dansez, spuse Joey. Nu-mi plac fetele.
A, peste civa ani or s-i plac, i spuse Christine.
Aa spune i Chewbacca, spuse Joey ncruntat, dar mie nu-mi vine s cred.
Aa, deci Chewbacca vorbete, nu-i aa? l tachin Christine.
Pi
i se pricepe la fete!
Pi, dac m luai aa, prefer s recunosc spuse Joey, c doar m-am prefcut c el vorbete.
Charlie rse i-i fcu un semn cu ochiul proaspetei sale soii, peste capul fiului lor.
Hei, dac o s mnnc multe Big Macs, continu Joey, cnd o s fiu mare, o s am nite mini
caraghioase ca de clovn, nu-i aa?
Da, spuse Charlie, aa c n-ai s-i poi lega singur nici ireturile de la pantofi.
i nici s te scobeti n nas, l amenin Christine.
Eu nu m scobesc n nas, spuse biatul indignat. tii ce mi-a spus Val despre scobitul n nas?
Nu. Ce i-a spus Val? l ntreb Christine, i Charlie vzu c ea se temea de rspuns pentru c
Joey nva de la Val numai limbajul pe care ea nu l agrea.

Joey i fix privirea asupra soarelui deertului, de parc ar fi vrut s-i aminteasc fiecare cuvnt
pe care i-l spusese Val.
Mi-a spus c singurii oameni care se scobesc n nas sunt prostnacii, cniii, agenii fiscali i
fostul ei so.
Charlie i Christine se privir i izbucnir n rs. Era aa de bine s rzi.
tii ceva, dac vrei s fii, tii voi singuri atunci m lsai la sala de jocuri a
hotelului. Nu m supr. E aa de fain acolo. Au tot felul de jocuri. Ce zicei, oameni buni, mai facei
un joc de cri la maina unde s-a umplut mami de bani, asear?
Cred c e cazul s renunm la jocuri, iubitule.
O, spuse biatul, cred c ar trebui s mai jucm, mami! O s ctigi. Ai s ctigi mult mai mult.
Zu. tiu c aa va fi. Pur i simplu tiu.
Soarele se ivi de dup un nor rtcit i ntreaga lui lumin czu pe strzi, reflectat de geamurile i
almurile mainilor, fcnd ca hotelurile i cazinourile s par mai strlucitoare i mai curate dect
erau, fcnd ca aerul s pulseze cu vibraii fantastice.
Totul se sfrea n plin soare, nu pe o noapte ntunecat i furtunoas.

Sfrit

virtual-project.eu

{1}
{2}

Under sub n englez.


Joc de cuvinte de la ora.

Table of Contents
PARTEA NTI
1.
2.
3.
4.
5.
6.
7.
8.
9.
10.
11.
12.
13.
14.
PARTEA A DOUA
15.
16.
17.
18.
19.
20.
21.
22.
23.
24.
PARTEA A TREIA
25.
26.
27.
28.
29.
30.
31.
32.
33.
34.
35.
36.
37.
38.
39.
PARTEA A PATRA
40.
41.

42.
43.
44.
45.
46.
47.
48.
49.
50.
51.
52.
53.
54.
55.
56.
57.
PARTEA A CINCEA
58.
59.
60.
61.
62.
63.
64.
65.
66.
67.
68.
69.
70.
71.