Sunteți pe pagina 1din 427

COLIN FORBES

PUTEREA

Pentru Jane
Carmei, California, februarie. Brbatul, ntr-o canadian
descheiat la gt i dezvelindu-i grumazul gros, mpinse fata,
care ipa, nuntrul unei cabane de brne cu un singur nivel. O
mn mare se nfipsese n prul ei blond, cealalt o mpingea n
ale.
Joel Dyson, cndva cronicar al paginilor mondene, acum
unul dintre cei mai renumii paparazzi de pe glob, se ghemui
printre tufe la marginea luminiului din inima pdurii. Aparatul
de filmat rmase ndreptat spre brbatul i spre fata care se luptau unul cu cellalt, pn cnd amndoi disprur prin ua
deschis. Pelicula nregistrase chipurile cu fidelitate.
Ua cabanei fuse trntit din interior. Construcia primitiv
se nla n mijlocul luminiului, nconjurat de copaci stufoi
care o izolau de lume. Obloanele erau trase, totui Dyson continua s aud ipetele ngrozite ale fetei.
Arunc o privire n jos, la reportofonul pus n funciune, a
crui band nregistra ipetele nspimnttoare. Deodat ipetele
ncetar. Oare brbatul o lovise peste obraz, silind-o s tac? Se

aternu o tcere apstoare, care i se pru lui Dyson mai tulburtoare dect tot ce vzuse i auzise pn atunci. Neclintirea
pdurii n miez de iarn era ncrcat de ameninare. Ceva i
spunea lui Dyson c tcerea aceea era de ru augur.

PUT
EREA
3

Tocmai i pregtise aparatul de filmat pentru un nou primplan, cnd deodat ua cabanei se deschise. Se atepta s vad
dou persoane, dar n prag apru numai brbatul. Acesta iei,
nchise ua dup el, vr cheia n broasc, o rsuci, apoi o arunc
pe acoperi. Oare de ce fcuse toate acestea?
Rspunsul deveni evident o clip mai trziu, cnd din
spatele obloanelor se strecur o uvi de fum, apoi fereastra fu
cuprins <\st ^c&ri. 'Dumnezeule! O lsa s ard acolo pn se
va face scrum. Dyson surprinse expresia de pe chipul brbatului,
satisfacia rutcioas de pe obrazul iroind de transpiraie, n
ciuda frigului din zori. Instinctul l fcu pe Dyson s opreasc
reportofonul, s scoat banda i s-o ndese n buzunarul hainei
de molton. Brbatul se uita exact spre tufele n care se ascundea
reporterul. Scond un pistol de la bru, porni ncet spre locul n
care se ghemuise Dyson.
Observase vreo micare? Dyson i prinse din nou figura n
obiectivul aparatului de filmat: expresia lui era crunt i hotrt.
l film ntreg, ca s i se vad arma. n clipa urmtoare Dyson
vzu focul izbucnind i cuprinznd cabana. Acoperiul n flcri
sttea gata s se prbueasc peste fata nchis nuntru i care,
probabil, zcea fr cunotin, poate chiar moart? Trosnetul
nfundat al focului se preschimb ntr-un zgomot asurzitor.
Omul se opri i privi peste umr. Aparatul lui Dyson i
nregistrase primii pai, oprirea, apoi cabana care ardea ca un
rug funerar. Brbatul i ntoarse privirea spre tufe i continu s
nainteze cu pai rari. Era timpul s plece dracului de acolo. Pe
cit posibil, viu i nevtmat. Dyson era nspimntat la culme.
Rmase chircit i ncepu s mearg cu spatele,
ndeprtndu-se de tufiuri.
Aparatul i atma pe umr, iar banda se gsea la loc sigur, n
buzunar. Ajunse la un plc de copaci i se ridic n picioare,
nfrnndu-i tentaia de-a o lua la fug. Pmntul era acoperit cu
frunze moarte. Deocamdat zgomotul pailor lui era acoperit de
trosnetul puternic al focului care mistuia cabana. Trebuia s se
ndeprteze cl mai mult nainte ca paii s i se fac auzii. Avea
mult de mers pn la automobilul Chevy, pe care-l parcase n
pdure, ca s nu fie observat de pe oseaua din apropiere.

4 Colin Forbes

Se opri i ascult clctura intenionat apsat care se


apropia din spate, prin frunzele uscate. Poate i se vor altura i
alii, pe care brbatul i-ar putea chema n ajutor... dac ar
ndrzni s-o fac. n pragul disperrii, Dyson ajunse la picioarele
unui pin nalt. Nimnui nu-i d prin minte s priveasc in sus.
E ultima mea ans de-a scpa cu via..."
Continu s-i repete aceste cuvinte, n timp ce se cra cu
agilitate din creang n creang. Din ce n ce mai sus. Trebuia s
ajung la adpostul frunziului. Agndu-se de ramuri, se strecur n ascunztoarea plin de ace, clare pe o creang groas, i
ncepu s atepte, ngrozit.
Printr-un mic spaiu din frunziul des putea s vad pn la
baza pinului uria. Brbatul apru, i terse transpiraia din
palma stng pe pantalonii de doc, innd n dreapta un pistol de
poliie calibrul 38. Dyson nghe vznd c individul se oprise
lng pin, cu capul aplecat ntr-o parte, cu urechile la pnd. Joel
Dyson tia c n clipa urmtoare putea fi mort, trupul su
prbuindu-se printre crengi la picioarele ucigaului. Cu aparatul
agat de umr, cu caseta n buzunar. Totul s-ar fi terminat.
Frigul l ptrundea prin haina de molton, degetele i
ngheaser. Brbatul de sub el prea insensibil la temperatur i
la umezeala adus de ceurile dinspre Pacific care pluteau printre
copaci. Dyson se sili s rmn nemicat. ncepea s se ntrebe
dac merita efortul - chiar i pentru un ctig att de valoros, o
adevrat avere.
Cteva secunde gndurile i umplur mintea paralizat de
spaim. Privi n jos i clipi de mai multe ori. Brbatul dispruse.
Auzi paii greoi ndeprtndu-se, strivind frunzele uscate,
retrgndu-se spre cabana din care, ntre timp, probabil nu mai
rmsese dect un morman de tciuni fumegnzi.
Dyson se uit la ceas. Ora opt dimineaa. i impuse s
rmn nemicat n ascunztoare vreme de o jumtate de or.
Brbatul i-ar fi putut ntinde o curs, deprtndu-se doar civa
pai i apoi ateptnd. Dar n tcerea de moarte a pdurii
nvluite n cea Dyson auzise paii sinitri pierzndu-se n
deprtare, fr a se mai ntoarce.
Hai, mic! i spuse el. Pn nu verific toat zona..."
n ciuda ceii, Dyson gsi cu uurin drumul napoi spre
locul n care i parcase maina. Mergea cu pai grbii, clcnd
pe muchi moale ori de cte ori era posibil. Din cnd n cnd se

PUT
EREA
5

oprea i ciulea urechile, ca s-i dea seama dac era urmrit.


Nimic. Iui pasul spre main. n timp ce-i croia drum printre
copaci, mintea lui Dyson se dezmori treptat i ncepu s lucreze
cu febrilitate. Cel mai apropiat aeroport era San Francisco International. Dar nu se ndoia c aeroportul era supravegheat. Era
mult mai sigur s aleag o rut mai ocolit, pornind spre sud
prin California pn la aeroportul din Los Angeles. Forele
atotputernice pe care le controla brbatul nu se ateptau ca
reporterul s urmeze un asemenea traseu.
De la Los Angeles putea lua un avion spre Londra. Acolo
inteniona s urce n cursa aeriana fr escal pentru Ziirich,
Elveia. Julius Amberg, preedintele Bncii de Credit din Ziirich
i era ndatorat. Gndul l duse pe Dyson n urm cu civa ani.
Bob Newman, cunoscutul corespondent de pres pentru
probleme internaionale, i fcuse un serviciu mai mare dect i
dduse el seama n acel moment. Dyson fcuse cteva fotografii
compromitoare cu Amberg i amanta acestuia la Geneva.
Avusese de gnd s le vnd revistei Der Spiegel. La vremea
aceea numele lui Amberg era frecvent menionat n pres, ca
negociator ntr-o mare afacere din lumea finanelor.
- D-i lui Amberg pozele, l ndemnase Newman. E un tip
influent i ntr-o bun zi s-ar putea sa ai nevoie de ajutorul lui.
Renuna la bani mcar de data asta, Joel. Prietenii puternici
valoreaz greutatea lor n aur...
Dyson acceptase, fr prea mare tragere de inim. Acum
Amberg se putea achita de datorie" pstrindu-i filmul i banda
n casele lui de bani. Care loc din lume ar fi mai sigur pentru a
ascunde o avere?
n timp ce se ndrepta spre main, Dyson verific n gnd
dac planul lui avea cumva lacune. Ddu glas propriilor gnduri,
vorbind abia optit.
.Automobilul Chevy a fost nchiriat la Salinas. Va dura un
timp pn cnd vor da de urma mainii, dup descriere i
numrul de nmatriculare. Am s-o abandonez la Los Angeles.
Pn cnd o vor descoperi, eu voi fi departe..."

6 Colin Forbes

Se apropie precaut de maina ascunsa n pdure. Poate c ei


tocmai o gsiser. Dumnezeu era martor c tagma lor era suficient de numeroas... i c erau profesioniti din cap pn n
picioare...
Un ceas mai trziu gonea spre sud, pe autostrada de pe
rmul oceanului. Travers podul la Big Sur. Autostrada era
aproape pustie. n dreapta, vntul care sufla dinspre ocean lovea
n aripa mainii. Valurile nalte, cu coame nspumate, se ridicau
pn la zece metri. Abia cnd ajunse la Santa Barbara, fcu
marea descoperire, care avu efectul unui oc.
Reportofonul! n graba lui de a scpa de urmrire, lsase
aparatul printre tufe. Nu le va lua mult timp s descopere compania lui de asigurri, s verifice seria aparatului i polia de
asigurare. Iisuse! Atunci vor cunoate cu certitudine identitatea
persoanei care pndise ntre tufele de lng caban. Pn n acel
moment Dyson se legnase cumva n iluzia c va dura un timp
pn va fi descoperit.
Cu sufletul mcinat de neliniti, Joel Dyson ajunse n
aglomeratul Los Angeles, napoie automobilul Chevy i lu un
taxi pn la aeroport. Aici ghinionul l lovi din nou.
Intr n vastul aeroport, ducndu-i valiza cu un rnd de
haine pe care avusese grij s le cumpere din diferite magazine,
dup ce napoiase maina nchiriat. i lu un bilet pentru Loni fjOQ M
.. P
dra - dus-ntors, ca s spulbere bnuielile oricui i-ar fi dat de
urm.
Avionul urma s decoleze dup trei sferturi de or. Dyson
scormoni prin bagaje, felicitndu-se pentru grabnica sa plecare.
In clipa n care vru s plece de lng ghieu, auzi un glas insinuant:
- Ai gsit la Londra o puicu care i d jos chiloeii pentru
cine nu merit?
-Ce?
Se rsuci brusc i ddu cu ochii de un tip mrunel cu o
figur ca de maimua, de unde i porecla Maimuoiul. Nick
Rossi era un ginar de rind, care pndea aeroporturile, doar-doar
afla vreo informaie util pe care s-o vnd presei pentru o sum
derizorie.

PUT
EREA
7

- Plec ntr-o vacan binemeritat, se rsti Dyson. Cu puin


noroc, am s-mi gsesc i o puicu. mi pare ru, Nick, n-am
nici un pont.
- De-aceea i iei aparatul de filmat? Maimuoiul zmbi
atottiutor, igara stins i abia pe jumtate fumata i rmsese
lipita n colul drept al buzelor subiri. Ar trebui s tii c prilejul
se ivete exact cnd te atepi mai puin. Ai grij s nu intri la
ap...
Dyson pleca n graba, njurind cumplit printre dini. i trecuse prin gnd s-i dea Maimuoiului un pumn de bancnote, ca
s-l oblige s-i in gura, dar n-ar fi fcut dect s-i deschid
pofta. Dyson nu se destinse dect dup ce avionul cu reacie
decola i, descriind un cerc deasupra Insulei Ctlin i a Oceanului Pacific, se ndrepta spre est, survolnd continentul, i-i
ncepu zborul de opt ore, fr escala, cu destinaia Londra. Un
whiskey dublu adus de stewardes l ajut s se relaxeze i mai
mult.
Starea de confort nu dur prea mult. n timp ce avionul i
urma drumul prin noapte, ctignd altitudine, Dyson i roti
privirea n jur, studiindu-i pe ceilali pasageri. ntlnirea
ntmpl- toare cu Nick Rossi i putea fi fatal. Oare ei avuseser
timp s trimit un om la bordul avionului n ultima clip? Se
ndoia. Un al doilea pahar cu whiskey l ajut s-i recapete
stpnirea de sine.
Dyson nu ndrzni s se lase furat de somn, dei majoritatea
pasagerilor avionului pe jumtate plin deja aipiser. i inea
aparatul pe genunchi, ascuns sub un ziar. Mereu ducea mna la
buzunarul hainei mpturite, pe care o pusese pe scaunul de
alturi. De fiecare dat cnd atingea banda aflat acolo, l ncerca
un sentiment de uurare....
Bob Newman... Numele i reveni n minte cu obstinaie n
timp ce cobora din avion la Heathrow. Sub impulsul momentului, i schimb planul. n loc s-i cumpere imediat un bilet la
cursa Swissair pentru Ziirich, se grbi s ias din incinta aeroportului, lu un taxi i-i ddu oferului adresa apartamentului lui
Newman din Beresforde Road, South Kensington. n graba lui,
nu remarc brbatul scund i ndesat, n manta de culoare
nchis i prins cu cordon, care nu-l scpa din ochi i care pomi
n urma lui. Omul fcu un semn cu mna stng, mngindu-i

8 Colin Forbes

obrazul, n timp ce-i fcea apariia un Volvo cenuiu. n clipa


urmtoare, alerg spre cabina telefonic.
- Ed la telefon. Snt pe aeroportul din Londra. Omul nostru
a cobort din cursa de Los Angeles, a ieit din aeroport i a luat
un taxi ntr-o direcie necunoscut.
- Nu zu? Vocea scrnit a lui Norton i zgria urechea.
Sper c-l urmrete cineva.
- Tocmai trecea maina Volvo de culoare cenuie. Am avut
n zon trei maini...
- Asta tiu. Nick Rossi s-a descurcat bine. Rmi pe loc. Fii
cu ochii n patru. Persoana s-ar putea ntoarce. Raporteaz-mi
orice micare.
- Snt numai ochi i urechi...
Brbatul cel ndesat i ddu seama c cellalt nchisese
telefonul i c legtura se ntrerupsese. Aa se ntmpla de
fiecare dat. Niciodat nu-l vzuse pe Norton, nu-i auzise dect
vocea hrit, cu accent american. Cndva comentase faptul n
prezena unui alt membru al grupului.
- Norocul tu, l avertizase colegul. Nimeni nu tie cum
arat Norton. Dac vreodat l ntlneti i afli cine este, s-a zis
cu tine...
Ajungnd la apartamentul lui Newman, cu vedere spre Biserica St. Mark, Dyson i spuse oferului s atepte. i deschise o
blond zvelt i elegant, care ns nu-l pofti nuntru. Dyson i
prezent o veche legitimaie de ziarist cu fotografia lui.
- Iertai-m c v deranjez. Snt Joel Dyson, un vechi prieten al lui Bob Newman. Trebuie s-l vd urgent. M ateapt,
mini el.
- Nu mi-a spus nimic...
- Bineneles c nu. E o problem confidenial. i urgent,
repet el. O chestiune de via i de moarte.
Moartea mea, complet el n gnd. Blonda studie legitimaia
de pres, l cntri din priviri i-i napoie legitimaia, cu un aer
nehotrt. Dyson se sili s zmbeasc, s se destind. Ea nu-i
rspunse la zmbet, ns ncuviin din cap.
- Avei pe ce nota o adresa? Bob e la Compania de Asigurri General & Cumbria, n Park Crescent. Cu taxiul ajungei n
douzeci de minute...

PUT
EREA
9

i nota adresa n agenda, i mulumi i, cu aparatul agat


pe umr, se grbi s se napoieze la taxi, unde i ddu oferului o
adres din Soho. Mai devreme, venind de la aeroport, privise de
cteva ori pe geamul din spate. Nu remarcase automobilul Volvo
cenuiu rulnd la interval de o main n urma taxiului. Nu-i
fcea prea mari griji c putea fi urmrit.
Din pcate, Joel Dyson subestimase energia i puterea forei
care-i ntindea tentaculele asupra lui. n decursul celor
unsprezece ore de zbor de la Los Angeles la Londra, apartamentul lui din San Francisco fusese rscolit, cercetat cu lupa, n
cutarea unui indiciu ct de mic. Toate marile aeroporturi californiene fuseser verificate, de unde i legtura rapid cu Nick
Rossi. ntre State i Europa avusese loc o comunicare intens. Se
fcuser pregtiri pentru intimpinarea" lui. Identitatea i se
stabilise pornind de la reportofon.
n drum spre adresa din Soho, Dyson evalua valoarea filmului i a casetei. Cinci milioane de dolari'? Nu. Cel puin zece
milioane. Ameninat cu distrugerea total, brbatul va gsi
modalitatea de a stringe banii. Joel cobori din taxi pe o strad
din Soho, ntr-o dispoziie de zile mari. Nu remarc nici acum
automobilul Volvo cenuiu care ncetini, apoi trase lng
bordura.
- Am nevoie de laboratorul tu, ca s copiez un film i o
band, Sammy. i snt al dracului de grbit! i spuse Dyson
patronului.
Vzut dinafar, magazinul prea un centru de distribuire a
casetelor porno de mna a doua. Dar Dyson cunotea bine Londra i mai folbsise aparatura respectiv n cteva rnduri.
- O s te coste, amice, i rspunse Sammy cu accentul lui
cockney. Eu nu las pe oricine s umble cu aparatura mea. Dac e
ceva ilegal, i bnuiesc c este, te taxez n plus.
- Tu stai cu ochii pe u. Nu vreau s fiu ntrerupt, se rsti
Dyson. Poftim banii, oricum mi iei mai mult dect face.
nainte s dispar n camera din spate, arunc pe tejghea
dou bancnote de o sut de dolari. Sammy, un cocoat cu prul
pe jumtate ncrunit, i nbui un fluierat admirativ. Ridic
bancnotele n lumin. Preau bune.
La ieirea din laborator, Dyson avea n geant patru cutii
metalice. Dou pentru originale, caseta video i banda audio, i

10 Colin Forbes

cte o copie de fiecare. l salut din cap pe Sammy i iei n


strad. Aici opri un taxi i-i ceru oferului s-l duc n Park
Crescent.
n clipa n care primul taxi plecase din Beresforde Road,
Dyson acionase nc o dat sub impulsul momentului, ducndu-se mai nti la magazinul lui Sammy din Soho. Era mult mai
sigur s aib cte o copie a casetei video i a casetei: dou
uimind a fi ascunse la Londra i dou la Ziirich. Se rug la
Dumnezeu s-l gseasc pe Newman n Park Crescent.
ntr-un birou de la etajul nti al sediului SIS din Park Crescent, Bob Newman edea la o cafea cu Monica, vechea i eficienta asistent a directorului adjunct Tweed. De o vrsta greu de
precizat, Monica i purta prul nspicat prins la spate ntr-un
coc. Aezat la masa de lucru, savura plcerea conversaiei cu
corespondentul de pres pentru strintate. Abia trecut de
patruzeci de ani, nici gras, nici slab, proaspt brbierit, cu pr
castaniu i cu un aer competent, Newman fusese ndelung verificat i lucrase adesea cu eful ei.
- i-am spus c Tweed e plecat, preciz Monica. De fapt, e
la Paris. l atept s se ntoarc dintr-o clip n alta.
- E ca o libelul, coment Newman. Zboar tot timpul dintrun loc n altul. Am impresia c-i place s cltoreasc.
- Tu vorbeti? l apostrof femeia. n calitate de corespondent strin, ai colindat prin ntreaga lume. Se ntrerupse auzind
ritul telefonului. Era George, fost militar, care acum lucra ca
portar i paznic la parter. Monica se ncrunta i se uit la Newman. Cine? ntreb ea a doua oar. Spune-i s atepte i fii cu
ochii pe el.
Pe tine te caut, anun ea, punnd receptorul n furca. Un
anume Joel Dyson. Spune c vrea s te vad ntr-o chestiune
extrem de urgent.
- Joel Dyson? Cum dracu' a aflat ca snt aici? Era unul dintre ziaritii care-mi vindeau ponturi. Acum a ajuns s fac parte
dintre paparazzi. Face fotografii cu aa-zise celebriti cstorite - care i permit s se culce cu alte femei. Vinde presei
pozele pentru sume uriae. Cred c ar fi mai bine s-l primesc,
dar nu aici.
- n anticamer, hotr Monica.

PUT
EREA
11

l sun pe George ca s-i dea instruciuni. Newman i spuse


c ar prefera s fie i ea de fa, ca martor.
- Atunci mi iau i agenda, spuse Monica.
Anticamera, situat vizavi de biroul lui George, era o
ncpere sobr i aproape goal, cu podeaua lustruit, o mas de
lemn i cteva scaune cu sptar netapiat. Prea fcut pentru a-i
descuraja pe vizitatori s zboveasc acolo.
Monica rmase surprins ct de elegant se mbrcase Joel
Dyson. n timp ce strbtea California cu maina, Dyson oprise
la un motel, nchiriase o camer, i scosese haina de molton,
pantalonii de doc i cmaa descheiata la gt. Se mbrcase ntrun costum de afaceri, cma Brooks Brothers, cravat,
pardesiu, apoi se furiase afar din motel, fr a se face remarcat
de proprietar, cruia i achitase camera pentru noaptea
respectiv.
Subirel i mic de statur, n vrst de vreo treizeci de ani,
cu obrazul buclat i buze crnoase, cu brbie mic i un zmbet
care se voia irezistibil, Dyson i inspir Monici nencredere din
prima clip. Al doilea lucru care o surprinse era glasul lui. Vorbea cu un accent englezesc aristocratic. Joel putea trece cu
uurin de la un accent american convingtor la unul britanic la
fel de acceptabil. n fond, era de naionalitate britanic.
- Cum dracu' m-ai gsit aici? l ntmpin Newman.
- N-ai motive s te roieti la mine. Am trecut pe la apartamentul tu. Ai gusturi fine n materie de blonde. Amica ta mi-a
spus c te gsesc aici.
Molly! gemu Newman n sinea lui. Era pe punctul de a
pune capt cu blndee legturii - fata i ddea tot mai multe
semne c se voia luata n serios. Acum era nevoit s grbeasc
ruperea relaiei.
- N-am tiut c ai vreo legtur cu asigurrile, continu
vesel Joel. Dac m gndesc bine, e calea ideal de-a afla tainele
cele mai bine ascunse ale oamenilor.
Fusese indus n eroare de placa de alam de la intrare, pe
care scria Compania de Asigurri General & Cumbria - numele
de acoperire al SIS. Cum nu fusese invitat s ia loc, continu s
rmn n picioare.
- Ce doreti? l lu din scurt Newman. Se ntmpl s fiu
foarte ocupat.

12 Colin Forbes

- Companiile de asigurri au case de bani de maxim securitate.


Dyson i zmbi cu subneles Monici, care se aezase la
mas i fcea nsemnri n agend. Ea l fix cu o privire lipsit
de expresie, apoi se concentra din nou asupra agendei. Dyson nu
se descuraja defel.
- Am o caset video i una audio, continu el, adresndu-se
lui Newman. Snt adevrate bombe. Eu pstrez originalele, tu
pstreaz copiile. Asta n caz c mi se ntmpl ceva.
- i ce-ar putea s i se ntmple?
Dyson nu se grbea. i trnti servieta pe mas, o descuie i
scoase dinuntru dou cutii metalice pe care ie mpinse spre
Monica.
- S-ar putea ca de aici s mi se trag moartea, declar el
linitit.
Tonul lui serios i renunarea brusc la atitudinea iniiala de
nepsare l intrigar pe Newman. Aproape nclina s-l cread pe
Dyson, totui nu era ntru totul convins.
- i cine ar vrea s-l lichideze pe cel mai popular paparazzo
din lume? ntreb el ironic.
- Nu-mi place acest cuvnt. Snt un fotograf profesionist de
mna nti, unul dintre cei mai buni - dac nu chiar cel mai bun.
i nu-i pot da rspuns la ntrebare.
- Nu poi... sau nu vrei? preciz scurt Newman.
- S trecem peste asta.
- Atunci, car-te dracului de aici i ia-i tmpeniile alea cu
tine.
- Coninutul acestor dou cutii ar putea oca ntreaga lume,
cutremurnd Europa din temelii i distrugnd orice influena a
Marii Britanii pe plan internaional. Snt nspimntat, Bob nspimntat ca un iepure mpresurat de nevstuici gata s se
repead asupra lui.
Dyson lu o igara dintr-o tabachera de aur, i Newman se
gndi s-l pun la ncercare: se oferi s-i aprind igara cu
bricheta lui. Dyson nu reuea s in igara nemicata, mna i
tremura ca o frunz n vnt. Newman se vzu nevoit s admit
c, de ast dat, Dyson nu ncerca s joace teatru.
- Dac acceptm s inem n pstrare obiectele, trebuie s
tim cum putem lua legtura cu tine, spuse el. Altfel, las-o balt.

PUT
EREA
13

Cnd Dyson scosese cele dou cutii din serviet, Newman


remarcase ceva. nghesuit peste nite haine care preau s fie noi
i, dup stil, de provenien american, vzuse un aparat de filmat cu o curea de umr rsucit n jurul lui.
- Acum m grbesc, protest Dyson, lundu-i servieta de
pe mas.
- Te-am ntrebat cum putem lua legtura cu tine. Unde vei
locui?
- ntreab-l pe bancherul elveian cruia m-ai prezentat.
Julius Amberg, din Zrich. Plec, altfel pierd avionul.
- Atunci, car-te.
Monica l conduse pn la u i-i fcu semn lui George s
descuie ua de la strad. Dyson se fcu nevzut ct ai clipi.
- Duc cutiile direct la experii n explozibile de la Departamentul Tehnic, pentru a fi verificate, anun Monica de ndat ce
se napoie n anticamer.
- neleapt msur de precauie, aprob Newman. i apoi?
- Le pun n casa de bani a lui Tweed, pn la ntoarcerea
lui...
oferul de la volanul automobilului Volvo cenuiu, parcat
n apropierea cldirii din care ieise Dyson, se mngie pe
cretet, semnalul convenit cu oferul altei maini, un Renault
argintiu, oprit n spate. n timp ce Dyson urca ntr-un taxi,
oferul Volvo-ului lu telefonul mobil i form un numr.
- Snt tot eu, Jerry.
- Ceva nouti? ntreb vocea aspr a lui Norton.
- Omul nostru a trecut pe la un magazin porno din Soho.
Cnd a ieit de acolo, a luat alt taxi pn la o adres din Park
Crescent. S-a dus...
- Park Crescent? Dumnezeule mare, nu se poate! Ce
numr?
- Compania de Asigurri General & Cumbria. oferul
comunic numrul cldirii. Ct timp Dyson rmsese nuntru, el
pornise n plimbare pn n fata sediului aa-zisei companii i
napoi. Cnd Dyson a ieit de aici, maina Renault a preluat
fiiajul...
- General & Cumbria, l ntrerupse Norton, ca i cum ar fi
gndit cu voce tare. tiu ce se afl acolo. Ce avea n mn
Dyson... la plecare?
- Doar geanta de voiaj...

14 Colin Forbes

- Probabil le-a lsat acolo, spre a fi depozitate n siguran.


Glasul deveni i mai amenintor. Va trebui s radem ntreaga
cldire. Va fi nevoie de tine ca s pregteti maina... i explozibilul. Treaba se cere fcut n urmtoarele patruzeci i opt de
ore. napoiaz-te la sediu...

Partea I
MASACRUL

Dou zile mai trziu, Paula Grey i urma pe ceilali invitai


n vasta sufragerie a Conacului Treillian, pentru dejun. Acea
oper de art arhitectural din epoca elisabetan se gsea ntr-o
poriune izolat din Bodmin Moor1, Cornwall. Paula locuia la
nite prieteni n Sherborne cnd primise telefon de la Tweed,
dimineaa la prima or.
- Paula, s-a ivit o urgen, o situaie extrem de stranie. Tocmai m-am ntors de la Paris i m-a sunat Julius Amberg, bancherul elveian. Prea speriat. A venit cu avionul de la Ziirich
pn aici, st n casa unui prieten, n Bodmin Moor...
i dduse Paulei indicaii precise unde anume s prseasc
Autostrada 30, care traversa ntreaga zon a mlatinilor. Ea i
rspunsese c va pomi ntr-acolo fr ntrziere.
- Voi ajunge numai bine pentru dejun, adugase Tweed.
Aduc cu mine i grzi de corp: Butler, Nield i Cardon. narmai.
Aa m-a rugat Amberg.
- Dar de ce, pentru numele lui Dumnezeu? ntrebase ea.
- N-a vrut sa-mi spun la telefon. M-a sunat de la Conacul
Tresillian. Se pare ca a zburat de la Zurich la Londra n aceasta
dimineaa i m-a cutat n Park Crescent nainte de sosirea mea.
Pe urma a luat cursa Brymon Airways pn la Aeroportul
Newquay i mi-a telefonat din nou din Bodmin. i are propriile
lui grzi de corp, n care ns nu are prea mare ncredere. Vorbea
ca i cum s-ar fi temut pentru viaa lui. Ceea ce nu-i st n fire.
Ne ntlnim toi la conac...
Pentru Paula, cltoria cu maina de la Sherbome fusese o
plcere: era o diminea rece de februarie, cu un soare care
strlucea pe un cer cenuiu-albstrui ca oul de ra. Fusese plcut
pna cnd cotise pe drumul lturalnic care strbtea Bodmin
Moor. Aici se simise imediat cuprinsa de un sentiment de izolare, n timp ce mlatina pustie i sumbra se nchidea treptat n
jurul ei.

1 Teren mltinos, mlatin (n. trad.).

Frnase, oprise motorul pentru o clip i i ascuise auzul.


Nici un semn de via n tot acel inut pustiu de land n care
creteau doar ierburi. n deprtare vzu ridicndu-se un deal nalt
i conic: Brown Willy. nsi tcerea prea ncrcat de
ameninare.
Cu toate c soarele strlucea, o cuprinse o presimire
funest. De tragedie iminenta. i alunga gndurile negre, porni
motorul i-i continu drumul.
Nu fi proast!", se mustr n sinea ei.
Conacul Tresillian, izolat de lumea nconjurtoare, era
ascuns ntr-o vioag. n spatele porilor de fier forjat larg
deschise se vedea cotind o alee.
Halal paz! gndi Paula, trecnd pe lng stlpul de piatr pe
care era fixat o placa de alam cu numele conacului. Domeniul
era mprejmuit de brazi nali, care izolau i mai mult cldirea de
restul lumii. Cotind, Paula nbui o exclamaie de surpriza i
reduse viteza pe aleea asfaltat.
Conacul, construit din piatr cenuie, era mai mic dect se
ateptase, dar nespus de frumos. La ambele capete ale construciei se ridicau frontoane impuntoare. La intrare se vedea o
terasa din piatr masiv. ase maini, printre care i un Rolls,
erau parcate n dreptul terasei care se ntindea pe toat lungimea
conacului. Ferestrele duble desvreau acea capodoper de arhitectur.
- Bine ai venit la Conacul Tresillian, o ntmpin un brbat
scund i corpolent. Eu snt Julius Amberg. Ne-am cunoscut n
treact la Ziirich. Arunc o privire peste umrul ei. Unde-i
Tweed?
- Urmeaz s soseasc de la Londra mpreun cu oamenii
lui. Snt convins c n curnd va fi aici.
n spatele lui Amberg sttea un brbat solid, cu o figur
inexpresiv. Paula fu condus la un dulap, n care i ls haina
de ploaie. i pstr poeta de umr, n care avea revolverul
Browning calibrul 32.
Li se aduse de but ntr-o ncpere pe care Amberg o numea
Sala Mare. Spaioas, grandioas, cu tavan mpodobit cu stucaturi, prea veche de cnd lumea. Cteva minute mai trziu, Paula
i urm pe ceilali oaspei, strbtnd marele hol de la intrare pn
n sufrageria lung i ngust. Masa era pregtit pentru dejun.

Paula numr dousprezece tacmuri. Inclusiv pentru Tweed i


nsoitorii lui.
Se uit la ceas. Lui Tweed nu-i sttea n obicei s ntrzie.
Din nou simi c i se strnge stomacul: probabil c n seara
precedent mncase ceva ce nu-i priise. Avea s se simt mai bine
dup sosirea lui Tweed. O coplei aceeai senzaie de catastrof
iminenta. l privi cu atenie pe Amberg, care se aezase n capul
mesei.
Bancherul elveian, brbat trecut de cincizeci de ani, i
purta prul negru pieptnat fr crare i dat pe spate,
dezv.elindu-i fruntea nalta. Sub sprncenele groase sclipeau doi
ochi albatri i irei; avea obrazul buclat i bine brbierit.
Bancherul i zmbi Paulei, care edea n stnga lui.
- De regul, Tweed e foarte punctual.
- Trebuie s soseasc din clipa n clipa, l liniti ea.
Paula privi n jurul mesei, la ceilali ase brbai, dintre care
nici unul nu scosese vreun cuvnt pn n acel moment. Toi
aveau n jur de treizeci de ani i erau mbrcai n costume negre.
Bnuia c fuseser angajai de la o firma particular de paz din
Elveia. Paulei nu-i inspirau ncredere: la poart nu gsise pe
nimeni, iar Amberg i deschisese el nsui ua, avnd n spate o
singur gard de corp
- Foarte amabil din partea seniorului Gaunt c mi-a nchiriat
conacul, dei nu l-am anunat din timp, continu Amberg. Am
mai locuit aici i altdat, timp ndelungat. In plus, mi-a pus la
dispoziie majordomul i personalul de la buctrie.
- Seniorul Gaunt?
- El e proprietarul conacului. Localnicii i spun Seniorul. Lui
i se pare amuzant, dat fiind epoca n care trim.
- i unde-i Seniorul?
- Oh, probabil clrete prin mlatin. Ct timp rmn aici, el
va sta ntr-o cas pe care o are la Five Lanes.
Ridic privirea, ca i cum cineva ar fi btut la u. n prag se
ivi majordomul, care mai devreme servise buturile. Acum avea
aerul c-i cere scuze.
- Iertai-m, domnule. Buctreasa spune c masa este gata
i poate fi servit oricnd dorii.
Mounce, originar din Cornwall, purta o jiletc neagr, pantaloni cu dungi cenuii, cma alb i cravat neagr. Era un

brbat nalt i solid, cu maniere perfecte pentru un majordom, se


gndi Paula.
- Te anun n cteva minute, Mounce, rspunse Amberg.
- Prea bine, domnule.
- Gaunt are o buctreas excelent, continu s plvrgeasc Amberg, dup ce Mounce nchise ua. Sper s-i plac
dejunul. Crem de sparanghel ca antreu, apoi vnat gtit n sos de
vin. E o buctreas att de bun, nct tare a vrea s-o pot lua
pentru mine.
- Pare minunat, rspunse mecanic Paula.
Discuia despre mncare i redeteptase senzaia de grea.
Tocmai voia s spun ceva, cnd Amberg se uit la ceas.
- Poate ar fi cazul s ncepem. Snt sigur c Tweed va
nelege. n orice caz, fiind ora mesei, probabil va veni ntr-un
suflet!
- Domnule Amberg... spuse Paula cu glas coborit. V rog s
m scuzai o clipa... Mi-ai artat unde-i toaleta. ncepei s
mncai... m ntorc imediat.
-Desigur...
Ridicndu-se de pe scaun, arunc o privire pe fereastra care
ddea spre aleea cea cotit. Vzu un pota apropiindu-se ncet
pe bicicleta. l recunoscu dup uniforma albastr, dup chipiul
uguiat, bine tras pe frunte, i dup insigna rou cu auriu care
sclipi o clip n lumina soarelui. Pe suportul de lng ghidon se
vedea un sac mare de pnz.
- Vine potaul, l anun ea pe Amberg.
- Mounce se va ocupa de el.
Amberg btea ncet darabana cu degetele pe mas. Paula
ghici c nu era nerbdtor, ci nelinitit c Tweed i oamenii lui
nu mai veneau.
n timp ce ieea din sufragerie, pind pe podeaua de lemn,
auzi soneria de la intrare. Mounce apru, trgndu-i jiletca n jos
cu amndou minile, i se ndrept eapn spre u. Cu geanta pe
umr, Paula intr la toalet, cobor dou trepte de piatr, apoi
nchise i ncuie ua. Ua era din lemn masiv i nu lsa s treac
nici un sunet.
Mounce deschise ua i se uit nedumerit la pota. Era o
or neobinuit. n plus, omul care sttea n faa lui cu geanta
grea agat de umr nu era potaul care venea de obicei.

Potaul cel necunoscut inea n mna dreapta un pachet pe care


i-l ntinse majordomului.
Cnd Mounce se uit la pachet, remarcnd c era adresat lui
Julius Amberg, mna dreapt a potaului se strecur fulgertor
sub uniform, de unde scoase un cuit cu lam lung i ngust.
Cuitul se nfipse de jos n sus n trupul lui Mounce, mnuit cu
precizie ca s ptrund cu for printre dou coaste. Mounce
gemu, obrazul i se ncrei ntr-o expresie de uimire, apoi se
prvli pe podea, continund s in n mini pachetul.
Ucigaul pi nuntru, trase corpul din prag i nchise ncet
ua de la intrare. Se aplec i verific dac artera de la gt pulsa.
Nimic. i ndrept spatele, i smulse chipiul, l ndes n geant,
apoi apuc un coif din hol, i-l trase pe cap i-i potrivi despicturile n dreptul ochilor.
n continuare, scoase din geant un pistol cu eava scurta i
lat, se duse la ua nchis care ddea spre buctrie i o ddu de
perete. Potaul" intr i nchise ua n urma lui, nainte ca cele
patru persoane dinuntru - buctreasa i trei fete de prin partea
locului venite s-o ajute - s aib timp s reacioneze. inndu-se
de nas cu mna stng, intrusul aps pe trgaci, trimind gazul
lacrimogen ctre pardoseala buctriei. Gazul umplu ncperea
nchis ermetic, ale crei ferestre fuseser nchise din pricina
frigului.
Cele patru femei ncepur s tueasc i s se clatine pe
picioare. Brbatul cu coif scoase un fel de baston de poliie mai
mic. Micndu-se rapid i metodic prin buctrie, lovi n cap pe
fiecare. Pn n acel moment potaul" purtase mnui.
Urmtoarea arma se cerea controlat de sensibilitatea degetului,
i scoase cu grij mnuile de piele, rmnnd cu o pereche de
mnui chirurgicale.
Potaul" se uita la ceas. Trecuser dou minute de cnd
scpase de majordom. Pe masa din mijlocul buctriei se vedea o
tav cu crem aranjat n cupe de sticl. ntr-un cuptor modem de
la perete se rumeneau vnatul i alte mncruri. O mn opri
cuptorul - nu avea rost s rite un incendiu. Rotindu-i privirea
peste trupurile fr cunotina, prbuite pe podea, omul cu coif
scoase din geant un pistol-mitralier Uzi. Viteza de tragere era
de ase sute de focuri pe minut. n clipa urmtoare omul iei din
buctrie i nchise ua.

Dup ce-i inuse respiraia cam un minut, potaul"i


umplu plmnii cu aer. Se apropie de ua sufrageriei, pind fr
zgomot cu pantofii cu talp de cauciuc. Mna lui rmase o clip
n aer, apoi apuc clana i ddu ua de perete.
apte brbai se holbar la necunoscutul cu coif care inea n
mn un Uzi. O fraciune de secund rmaser ncremenii. Se
ateptaser s intre majordomul, pe care Amberg l chemase
apsnd soneria din perete. Acea fraciune de secund se dovedi
fatal. Omul cu coif aps pe trgaci, intind mai nti spre
grzile de corp i secerindu-le una cte una, n timp ce Amberg
srise n picioare. Ultimele ase gloane se nfipser n pieptul
cmii lui, ca un rnd ordonat de nasturi roii care se mreau
vznd cu ochii. Bancherul czu pe spate i se prbui pe scaun,
izbind sptarul cu atta for, nct acesta se rupse de la jumtate,
nepeni ntr-o poziie grotesc, cu braele i picioarele n lturi,
aplecat ntr-o parte i sprijinit doar de partea de jos a scaunului.
Ochii lui fixau tavanul, fr s-l mai vad.
Asasinul scoase ncrctorul gol, n care se aflaser
patruzeci de gloane, l vr n buzunar i potrivi un nou
ncrctor. Ocolind masa, goli i acest ncrctor n trupurile deja
fr via. Pentru mai mult siguran.
Punnd pistolul-mitralier sub bra, omul cu coif scoase un
spray plin pe trei sferturi cu acid sulfuric. ndrept spray-ul spre
obrazul lui Amberg i aps pe capsul. Un jet de acid mproc
faa bancherului, de la rdcina nasului pn la brbie. Asasinul
puse la loc capacul spray-ului, l vr n buzunar, apoi aez pistolul-mitralier i ncrctorul gol n geanta pe care continua s-o
in agat de umr. Dup aceea iei din sufragerie i nchise
ua. n hol i scoase coiful i-l puse n geant, apoi i potrivi pe
cap chipiul oficial de pota". Deschise ua de la intrare cu mna
nmnuat, o nchise pe dinafar, puse geanta pe suportul
bicicletei pe care o proptise de zid i se ndeprt pedalnd pe
alee.
Ei bine, am livrat coletul", coment cu glas tare asasinul,
rece i nepstor.

Paula i verific nc o dat nfiarea n oglinda de la


toalet. Se simea mai bine, stomacul i se mai linitise, dei nu
complet.
- Nu-i ru, se adresa ea imaginii din oglind. Puin cam
palid.
Din oglinda o privea propriul chip. O femeie atrgtoare,
abia trecut de treizeci de ani, cu pr lung i negru ca pana corbului, cu pomei frumos dltuii, cu ochi linitii crora nu le
scpa nimic, cu brbie bine conturat i ferm. Purta o bluza
crem cu guler nalt, taior bleumarin, fusta plisata, ciorapi de
culoarea pielii i pantofi cu talp moale.
i fusese grea. Acum se simea sleita de puteri. Splase
bine chiuveta. Deodat i simi stomacul gol i i se fcu foame.
,Poate totui voi gusta o bucic de vnat", se gndi ea, n
timp ce urca treptele i descuia ua.
Fcu doi pai pe hol i se opri. Mounce zcea prvlit pe
spate i dintre coastele lui ieea minerul unui cuit. O pat roie i
mnjea cmaa alb. Paula avea deja pregtit pistolul Browning
calibrul 32. Se lipi de perete, cu ochii i urechile la pnda.
Toate uile erau nchise, inclusiv cele de la sufragerie i
buctrie. i uit slbiciunea i arunc o privire n sus, pe casa
scrilor. Oare asasinul se mai afla n conac? nainta fr zgomot
cu pantofii cu talp moale, se aplec deasupra majordomului, ale
crui degete rmseser ncletate pe pachet. Potaul"...
Mintea Paulei ncepu s lucreze cu rapiditate, n timp ce
verifica n graba pulsul,lui Mounce la artera carotida. Murise. Ce
dracu' se ntmpla? i ndrept spatele i se apropie de ua
sufrageriei. Asculta o clip, apoi ntinse mna ca s apese clana.
Alta ua masiva, care bloca orice sunet. Aps ncet clana,
folosindu-se de batist, ca s nu lase amprente, apoi deschise ua
brusc i fcu un pas nuntru, cu arma pregtit s trag n orice
inta.
Doamne Dumnezeule!"
Avusese prezena de spirit s rosteasc vorbele n oapt.
Mintea ei se lupta s accepte oroarea pe care o avea n faa
ochilor. Un adevrat masacru. Dou grzi de corp rmseser pe
scaune, cu capetele prvlite pe mas n dou bli de snge
nchegat. Halal paza! se gndi ea cu amrciune. Alte patru grzi
de corp czuser de pe scaune i zceau pe podea ntr-un lac de

snge. nchise ua fr zgomot, n eventualitatea c ucigaul s-ar


mai fi aflat n cas. Cu faa spre u, se aplec din nou i controla
pulsul celor doi brbai de lng ea. Nimic. Cadavre bune de dus
la morg.
Trgnd aer n piept, se duse pn n capul mesei, unde se
vedea trupul lui Amberg, prvlit peste sptarul rupt al scaunului.
Tocmai se pregtea s-i ia pulsul, cnd ddu cu ochii de figura
lui. Icni, cutremurndu-se de groaz. Julius Amberg nu mai avea
fa. Poriuni ntinse din obrazul lui fuseser arse de acid. Sub
ochii ei faa bancherului se transforma rapid ntr-un craniu.
Silindu-se s-l priveasc mai de aproape, mirosul ei fin
prinse un iz ptrunztor. Acid? Dar de ce? De ce era nevoie i de
aceast barbarie? i ndrept spatele i cerceta lambriurile
sufrageriei-lambrisate din podea pn n tavan. O ncpere minunat, care sporea i mai mult privelitea de comar din faa ei.
Ridic privirea spre tavan, cercetndu-l cu atenie. Ca i Sala
Mare, unde se serviser buturile, ipsosul era sculptat artistic
ntr-un motiv cu spirale i volute. Dar ceea ce-i atrase atenia era
pata de snge de un rou intens mprocata chiar deasupra
bancherului. Probabil c unul dintre gloane lovise o arter,
facnd s neasca un uvoi de snge. Sub ochii ei, o pictur de
snge se desprinse, cznd pe ceea ce fusese cndva obrazul lui
Amberg, acum un craniu aproape dezgolit de came.
Se uit la mas. Mai devreme, cnd ezuse la mas, i aruncase ervetul peste farfurie i tacm, probabil de aceea ucigaul
nu remarcase absena unui invitat. n orice caz, era limpede c
acionase extrem de rapid ca s-i duc la ndeplinire misiunea
diavoleasc.
Stpnete-te", i impuse ea cu glas optit.
Se simea ngrozitor de singur, cu toate acestea se napoie
n hol. Servitorul n buctrie. nainte de a deschide ua se opri,
temndu-se de ceea ce avea s gseasc nuntru.
Nu i ei", se rug Paula.
n clipa n care mpinse ncet ua, nrile ei fine prinser un
alt miros. Gaz lacrimogen. Pe dalele buctriei zceau patru
trupuri. Le control n grab pulsul. Constat cu uimire c toate
femeile triau. Erau lipsite de cunotina, dar triau. Presupuse
c femeia cea durdulie n halat alb i bonet alb, leinat lng
vnat, era buctreasa. Paula lua o pern de pe un scaun i o stre-

cura cu blndee sub capul buctresei. Pentru fetele mai tinere,


mbrcate i ele n halate albe, riscul de rnire grav fusese mai
redus.
Abia atunci observa c aragazul fusese nchis, fapt care o
surprinse. Avu grij s nu ating butoanele. Amprente. Deschise
o fereastr, lsnd s ptrund aerul curat care s mprtie gazul
lacrimogen, apoi, cu mare atenie, cercet restul parterului. O u
ddea ntr-un birou cu mobilier vechi i scump. O alta se
deschidea ctre un salon spaios, terminat cu ferestre nalte ct
peretele, de unde se ntrezrea, printr-un spaiu dintre brazi,
privelitea mohort a mlatinilor. Peisajul i spori sentimentul de
singurtate. Paula i continua cercetrile i se duse n Sala Mare.
Era pustie, ca i restul ncperilor. irul lung de ferestre ddea
nspre alee. Paula vzu apropiindu-se dou maini.
Tweed cobor de la volanul Ford-ului Escort, urmat de Harry
Butler, mbrcat n canadian i pantaloni de catifea reiat. Pete
Nield i Philip Cardon coborir din automobilul Sierra oprit n
spatele lor.
- mi pare ru c am ntrziat att, ncepu Tweed i zmbi.
Am fost reinui de un convoi de cltori... igani sau ce-or fi
fost. Sper c Julius o s ne ierte...
Vorbise repede, dar se opri vznd expresia Paulei i arma pe
care fata continua s-o in n mna dreapt. ntr-o fraciune de
secund i schimb atitudinea.
- Ce s-a ntmplat, Paula? Necazuri? E grav?
- Extrem de grav. M ateptam s vin i Bob Newman.
Era genul de remarc tipic unei persoane care reacioneaz
ntrziat la un oc - cineva care i inuse cumptul doar prin puterea voinei i prin tria de caracter. Acum, ca nu mai era singur, ncepea s cedeze. Fcu un mare efort: trebuia s le spun.
- Newman era plecat pe nu tiu unde, rspunse Tweed.
Monica i-a lsat mesaj pe robot s vin s-o vad. Ea i va spune
unde am plecat.
Tweed rspunsese cu bun tiin ntrebrii Paulei, ca s
readuc n viaa ei un strop de normalitate. ntre dou vrste,
potrivit de nalt i de solid, Tweed purta ochelari cu ram de

baga. Avea nfiarea omului de pe strad, pe ling care treci


fr s-l vezi, nsuire care se dovedise extrem de util pentru
funcia lui de director adjunct al SIS. Tweed urc treptele n
grab, nconjur cu braul umerii Paulei i-o strnse ling el.
- Ce s-a ntmplat aici?
- E nfiortor. Dar asta nu-i o informaie, cum pretinzi tu
ntotdeauna. Rsufl adnc. Toi snt mori.
- Cine adic? o ntreb calm Tweed.
- Julius Amberg, grzile lui de corp i majordomul,
Mounce. n interiorul acestei superbe case te ateapt opt
cadavre. Potaul este asasinul...
- Amnuntele mi le dai mai trziu. Ar fi mai bine s merg s
vd cu ochii mei. Potaul despre care vorbeti a plecat?
- N-am avut timp s caut i la etaj. La parter nu-i nimeni.
- Harry, spuse Tweed, prelund imediat comanda. Du-te sus
i caut un individ care ar putea fi narmat Ia-l i pe Philip
Cardon cu tine.
- Am plecat...
Butler, cu un Walther automat calibrul 7,65mm n mn,
intr n cas, urmat de Cardon, narmat i el cu un Walther. Paula
i Tweed, care veneau n urma lor, l vzur pe Butler, cu
amndou minile pe arm, furindu-se n sus pe scri. Cardon,
la civa pai n spatele lui, urc pe lng perete, ncepndu-i
cutarea pe palierul de sus.
- Aici este, anun Paula. Pregtete-te s dai ochii cu o
privelite cumplit. Mai ales faa lui Amberg.
Tweed, mbrcat cu un trenci peste costumul bleumarin de
lucru, rmase pe loc. Cu minile adnc nfipte n buzunare - postur pe care o adopta odinioar cnd interoga suspeci, pe vremea
cnd era cel mai tnr inspector al brigzii de criminalistica din
cadrul Scotland Yard-ului - privi fix cadavrul lui Mounce.
- A vrea sa tiu ce se afla n pachetul adus de pota. Dar
nu trebuie sa atingem nimic pna la venirea poliiei. i vom
anuna n cteva minute, adug el, aruncnd o privire spre tele :
fonul aezat pe msua de lng perete.
Asculta noi amnunte pe care i le amintise Paula.
- Servitoarele din buctrie au fost atacate cu gaze lacrimogene, dup care cred c ucigaul le-a lovit cu ceva, lsndu-le

far suflare. Una dintre cele trei fete are o vntaie urt la cap.
Har Domnului, toate snt n viaa.
- Pete, se adres Tweed colegului lui Butler, care se deosebea total de primul. Zvelt, mbrcat ntr-un elegant costum albastru pe sub impermeabilul descheiat, avea prul negru, pieptnat
cu grij, i purta mustcioar. Servitoarele zac leinate n
buctrie...
- Am auzit ce-a spus Paula, efule.
- Du-te i vezi dac le poi ajuta cumva. Ia-le declaraii, dac
vreuna i-a revenit i e n stare s vorbeasc.
- Am s nregistrez totul pe reportofon, l asigur Nield.
Scoase reportofonul miniatural, conceput de specialitii din
subsolul cldirii din Park Crescent. Dup ce-i surise Paulei,
schind un salut, se ndrepta spre buctrie.
- Fii pregtit, l avertiz Paula.
Deschise ua sufrageriei. Tweed intr naintea ei, fcu doi
pai i se opri n loc. Privirea lui nregistra mcelul i cerceta
scurt pata din tavan. Tweed trecu ncet pe lng fiecare cadavru,
pn ajunse n capul mesei.
- E o baie de snge, coment Paula. N-o s-i plac faa lui
Julius Amberg. A fost stropit cu acid.
- O aciune necrutoare, spuse Tweed, privindu-i vechiul
prieten. Dar i bizar. Julius are... avea... un frate geamn care-i
semna leit. Julius era director general al Bncii de Credit din
Zrich, el era eful. Walter, fratele lui, e simplu preedinte al
consiliului de administraie, i nu mic un deget, dei ncaseaz
o leaf uria.
Ridic privirea spre Butler, care apruse n prag, cu pistolul
Walther n mn. Butler ncuviin din cap n direcia lui Tweed.
- Sus totul e n ordine. Nu mai e nimeni n cas. i roti
privirea prin ncpere. Lucrul dracului!
- O descriere perfect, confirm Tweed. Am avut noroc c
am ntrziat. Paula, dar tu cum de n-ai fost victima masacrului...?
Brusc i schimb expresia. i scoase minile din buzunare,
ncordat ca un tigru gata s se npusteasc asupra przii. Dumnezeule!
- Ce s-a ntmplat? ntfeb Paula.

Tweed sesizase ceva ce scpase tuturor. Propria-i remarc


despre norocul de a fi sosit mai trziu fcuse s i se aprind
beculeul rou de alarm.
- Pe noi voiau s ne ucid. Trebuie s telefonez imediat la
Park Crescent. E o situaie de maxim urgen.
- i sun chiar acum, se oferi Butler i alerg n hol, unde
ridic receptorul. Tocmai forma numrul cnd Tweed veni n
graba dup el. Nu dureaz mult pn obin legtura...
- Grbete-te! l zori Tweed. Park Crescent s-ar putea gsi n
mare pericol...
Butler pierdu cteva minute: fu nevoit s formeze numrul
din nou, cu Tweed alturi. Butler ascult, ncuviin din cap i-i
ntinse receptorul efului su.
- Roag-te la Dumnezeu s nu fie prea trziu, spuse Tweed,
lund receptorul.

- Tweed i ceilali au plecat cu maina la un conac din Bodmin Moor, l informa Monica pe Newman, nchiznd un dosar de
pe masa ei de lucru din Park Crescent.
Newman venise acolo in urma unui apel urgent de la Monica, gsit pe robotul telefonic de acas. i scoase impermeabilul
su preferat Gannex, l ag n cuier, apoi se instal ntT-un
fotoliu cu faa spre masa ei de lucru.
- Bodmin Moor? Asta-i n Cornwall. Cine snt ceilali i de
ce s-a dus tocmai acolo?
- I-a luat cu el pe Butler, Nield i Cardon, ca grzi de corp...
- O echip de profesioniti fr egal. Ca grzi de corp? De
obicei, Tweed nu procedeaz astfel. Erau narmai? Ce se
petrece?
- Da, erau narmai. Monic prea tulburat. Urma s se
ntlneasc cu un bancher elveian, Julius Amberg, care a sosit cu
avionul de la Zurich.
- Amberg. Licheaua aceea de Joel Dyson l cunoate pe
Amberg. O coinciden ct se poate de stranie. Tweed a vzut
caseta sau a ascultat nregistrarea?

- Nu, amndou snt n seif. N-a avut timp. A intrat in


aciune imediat ce s-a ntors i a primit telefon de la Amberg,
care-l implora s mearg de urgena n Cornwall.
- Din ce n ce mai misterios. Pe mine de ce m-ai sunat?
- Tweed voia s te duci cu maina pn acolo, n caz ca
reueai sa iei legtura cu mine la timp. Cred c acum nu mai are
nici un rost. ntlnirea a fost stabilit pentru ora prinzului. Probabil c s-a i terminat...
Se ntrerupse auzind telefonul. Ridic receptorul i
rspunse:
- Compania de Asigurri General & Cum...
- Monica, snt eu, Tweed. mi recunoti vocea? Repede.
- Da, s-a ntmplat...
- Evacuare Unu! Evacuare Unu! Evacuare Unu\ Pentru
numele lui Dumnezeu...
- Am neles.
Monica trinti receptorul, lu o cheie din sertar, rstumnd
din graba scaunul. Introduse cheia ntr-o cutie metalic fixat n
perele, trase o prghie roie i trinti ua la loc. n clipa n care
acion prghia, se declanar soneriile de alarm din toate
birourile cldirii, inclusiv n cel al lui Tweed.
- Evacuare de urgen! strig Newman, ca s se fac auzit, i
sri n picioare, nfcndu-i impermeabilul. Monica i ndes
pixul n poet, n timp ce Newman o atepta, innd ua
deschis. Pe scri deja coborau brbai i femei. Toi executaser
exerciii de alarm. Nimeni nu intrase n panic. Toi se grbeau
spre ieire.
n holul de la intrare, paznicul George tocmai trntea receptorul n furc. Avea n dreptul lui o list pe care bifa oamenii, pe
msur ce acetia ieeau pe ua principal. Alarma din hol era
mai puin zgomotoas.
Ajungnd n hol mpreun cu Monica, Newman arunc o
privire ctre Lisa, blonda de la centrala telefonic. Vzu iruri
ntregi de beculee roii. Fiecare telefon era - fusese - folosit.
Lisa i lu n grab haina i poeta.
- Att de multe convorbiri n acelai timp? o ntreb
Newman.

- S-a blocat centrala, i rspunse Lisa cu sufletul la gur.


Toate liniile n afar de cea a lui Tweed, care are legtur separat.
- Am primit un telefon de la un icnit, povesti George, bifind
alte i alte nume. Un aiurit care zicea c m sun de la Berlin, cu
un mesaj urgent. A btut cmpii vreo cinci minute...
Howard, directorul, apru la baza scrii. mbrcat impecabil
n costum marca Chester Bairie de la Harrods, nalt, cu obraji
buclai, renunase la obinuita-i atitudine seniorial. Se opri
lng biroul lui George.
- Ar fi mai bine s plecai, spuse Newman n clipa n care
Monica ieea val-vrtej pe ua deschis. Tweed nsui a dat
alarma, de undeva de departe.
- Rmn aici pn cnd ultimul om va prsi cldirea, declar
linitit Howard.
Newman rmase surprins i-i schimb brusc opinia despre
Howard, pe care-l socotise un birocrat nfumurat. ncuviin din
cap i se strecura afara, luind-o naintea unui alt grup "de
angajai care coborau scara. Ajuns n prag, nlemni.
O camioneta cafenie marca Espace era parcata paralel cu
cldirea. Newman cobor treptele, dar nu pleca, ci alerg napoi
n hol, n timp ce noi grupuri de oameni ocoleau n grab
cldirea. Se adunau undeva, dup colul cu Marylebone Road,
dup cum fusese stabilit.
- George, se adres Newman paznicului, care tocmai i arata
lui Howard lista. Afar, lng cldire, e parcata o camioneta mare
Espace.
- Fir-ar s fie! tun George. L-a fi vzut pe ticlos dac nu
m-ar fi inut de vorb zpcitul la de la Berlin.
- Tocmai de aceea te-a i chemat la telefon.
- E timpul s plecm, anun Howard, fcnd semn spre
list. Toi figureaz aici, toi s-au conformat instruciunilor.
Vreau s spun c se afl n afara oricrui pericol. Facem o mica
plimbare, Bob?
- O s-mi prind bine...
I urmar pe George afar din cldire, coborr treptele i
cotir spre sting. Toi trei aruncar o privire fugar spre
camioneta, apoi se ndreptar cu pai grbii spre locul n care

ateptau angajaii. n cldire era o tcere adnc, nu se mai gsea


nimeni prin preajma. Slav Domnului, se gndi Newman.
- Nu era nimeni n camionet, l informa el pe Howard.
- S sperm c nu ne facem de rs.
- Ai omis un lucru, remarc Newman. Toate liniile erau
blocate cu convorbiri, dup prerea mea false apeluri. Daca e
ceea ce cred eu c este, atunci avem de-a face cu o minte genial.
- Am s telefonez echipei de geniti, la una dintre seciile de
pe Marylebone Road, hotr Howard. Probabil c nu-i dect
alarm fals.
- Nu se potrivete cu avalana de apeluri, inclusiv apelul
acela dement primit de George, i reaminti Newman. Eu rmn
aici.
Ddur colul i Newman se opri n spatele unui zid, de
unde avea vedere spre cldire. Vzu un Renault argintiu parcat n
captul mai ndeprtat al cldirii din Park Crescent. n acelai
moment rsun o explozie asurzitoare, ca i cum ar fi fost pulverizat ntregul univers.
Newman i pusese ochelarii de soare pe care-i folosea la
volan cnd soarele era puin deasupra liniei orizontului. ni o
strlucire orbitoare. Urm o detuntur asurzitoare. n aer se
ridic un nor de praf gros, ca o cea. Dup o clip de chinuitoare
tcere se auzi un vuiet ca de avalan pornit la vale pe panta
unui munte. Nici o und de oc, fapt care-l uimi pe Newman.
Norul de praf ncepu s se risipeasc. Newman se holb ca
hipnotizat. Camioneta Espace dispruse. n locul n care se aflase
sediul SIS rmsese doar o gaur neagr. Buci de zidrie se
rostogoleau cu zgomot pe pavaj pn pe trotuarul cellalt. Ceea
ce-l cutremur pe Newman era distrugerea total a intei. De
ambele pri ale fostului sediu SIS pereii cldirilor nvecinate
purtau urmele exploziei, totui rmseser n picioare. Era ca i
cum cineva ar fi tiat o felie dreptunghiular dintr-un tort
gigantic. Zgomotul sinistru de sfrmturi lunecnd peste moloz
continu, i pierdu treptat din intensitate, apoi ncet. Sediul SIS
nu mai exista.
Newman arunc o privire de cealalt parte a bulevardului.
Automobilul Renault argintiu dispruse. Howard alerg spre el.
- Ce dracu' a fost asta? Am sunat la geniti...

- Sper c i-au luat cu ei i nite sandviuri. Nu le-a mai


rmas nimic de fcut.
- Oh, Dumnezeule!
Howard rmase ncremenit, cu ochii int la ruine.
i ndrept nodul cravatei cu amndou minile, ntr-un gest
mecanic, tic pe care Newman i-l remarcase i n alte ocazii n
care se simea nelinitit. Fcu un efort s-i recapete controlul i
se uit n spate, la micile grupuri de persoane care stteau pe
trotuar.
- E frig, spuse Newman. Unii au nceput s tremure.
Trimite-i acas. Spune-le s nu prseasc locuina pn la noi
dispoziii.
- E cel mai bun lucru.
Ca teleghidat, Howard se napoie cu pai rari i ncepu s
discute cu salariaii. Newman rmase neclintit, cu gndul la automobilul Renault de culoare argintie. Era straniu c fusese parcat
n acel punct de observaie, ca apoi s dispar. Lng el, Monica
ncepea s-i revin din oc.
- Tweed trebuie ntiinat de urgen.
- Cum pot s dau de el?
- Am numrul de telefon de la Conacul Tresillian. Poate c
este nc acolo. i scoase din poet pixul i agenda. Scrise
numrul pe o foaie de hrtie pe care i-o ntinse lui Newman.
Conacul Tresillian.
- Howard se ntoarce ntr-o clip. Poate vrea s discute cu
Tweed. Sau mai curnd invers...
oferul Renault-ului argintiu era blocat temporar ntr-un nod
de circulaie pe Euston Road. Lu telefonul mobil i form un
numr.
- Aici Ed. Proprietatea a fost lichidat. Contractul este
ncheiat...
- Ce-i cu locatarii deposedai?
Norton se referea la deposedarea de via.
- A avut loc o evacuare general, cu cteva minute nainte de
nchiderea contractului.
-Zu? Accentul american al lui Norton deveni i mai hrit.
E posibil ca vreunul dintre ei s fi luat caseta video i banda?
- Snt convins c nu. Nimeni nu avea vreun obiect n care s
se fi putut afla cutiile metalice.

- L-ai vzut cumva pe Tweed? Ai descrierea lui. Nu l-ai


vzut? Asta nu-mi place. Va trebui s-i dm de urm. Are nevoie
de o vacan, una definitiv...
- Te in la curent.
Ed vorbea la perei. Norton trintise receptorul n furc.
- Echipa de geniti a trimis ofieri superiori, remarc
Howard n timp ce stteau pe Marylebone Road, aproape de
colul cu Park Crescent.
- E de mirare? replica Newman.
Portiera automobilului Rover de culoare crem se deschise i
din main cobor comandantul Crombie, eful Brigzii
Antiteroriste. Sosiser alte cteva camioane, lucrtorii echipei de
geniti izolau zona i evacuau cldirile. Alii stteau n faa mormanului de moloz.
- Sper c nu eti aici pentru un reportaj, Newman? l
ntmpin Crombie.
Vnjos, lat n umeri, abia trecut de patruzeci de ani, cu capul
mare i obrazul bine brbierit, comandantul purta o manta cu
gulerul ridicat. n timp ce vorbea, privirea lui cerceta zona dezastrului.
- Bineneles c nu, mri Newman.
- N-am vrut dect s m conving. Ai vzut cum s-a petrecut
explozia? Exist victime?
- Nici una, l liniti Howard. Am evacut cldirea la fix. i
explic eu mai trziu. S fie IRA?
- Nu cred, i ddu cu prerea Newman.
- De unde tii? ntreb provocator Crombie.
- N-a existat und de oc. Uite, am s-i art unde m
gseam eu cnd a explodat camioneta. Newman mergea repede i
Crombie, dei sportiv, fcea eforturi s in pasul. Nu departe de
aici a fost parcat un Renault argintiu, continu laconic Newman.
Nu-mi cere s-i spun numrul, nu l-am reinut, eram preocupai
s ne scpm pielea. Uite, aici am stat.
- i zici c n-a existat und de oc?
- ntocmai. Privete zbrelele grdinii de vizavi. N-au nici o
zgrietur. Toat fora exploziei a fost ndreptata ntr-o singur
direcie: ctre cldire. Din fotografiile cu efecte ale bombelor
puse de IRA am vzut c explozia aciona n toate direciile.
- Ai dreptate. Acum te rog s m scuzi. Vreau s stm de
vorb mai trziu.

- Oricnd doreti...
Newman se napoie grbit la locul n care Howard conducea
ultimii trei salariai la un taxi. Monica rmsese pe trotuar.
- M duc s-l sun pe Tweed de la o cabin telefonic din
Baker Street Station, spuse Newman, fr a ncetini pasul.
- Vin cu tine, hotr Howard.
- i eu, adug Monica. Exist un lucru pe care Tweed ar
trebui s-l tie. Poate c totui avem un indiciu.
- Bob, aici Tweed, rspunse un glas cunoscut, dup ce Newman formase numrul Conacului Tresillian. Tweeed ascult n
tcere, n timp ce Newman i relat pe scurt evenimentele premergtoare catastrofei. Monica se nghesuise n cabin lng el.
Howard rmsese afar, cu spatele drept, cu minile ncletate la
spate, nu prea ncntat c fusese lsat deoparte.
- Exist victime? ntreba la un moment dat Tweed.
Rspunsul l bucur. l ascult pe Newman care i povesti
despre vizita lui Joel Dyson, petrecut cu dou zile n urm. Apoi
Newman i trecu Monicai receptorul i ea i explic lui Tweed c
nimeni nu vzuse caseta i nu ascultase banda: amndou se
gseau ncuiate n seif n momentul n care cldirea fusese
spulberat. Tweed ceru s vorbeasc din nou cu Newman.
- Bob, dup cum tii, snt n Cornwall, aa c nu pot vorbi
prea liber. Telefonul nu pare s fie ascultat, dar cine tie. Fii
atent! ii minte - nu dau nici un nume - un loc din Cornwall n
care am rmas o dat peste noapte?
-Da.
- Vino acolo ct poi de repede. Asigur-te c nu eti
urmrit.
- Pentru numele lui Dumnezeu, doar mi-a da seama...
- Asigur-te\ Acum d-mi-l pe Howard. Spune-i c n-am
timp mult timp la dispoziie.
- Oriunde ai fi, vreau s te ntorci urgent la Londra... ncepu
Howard.
-Nu! Acum ascult-m i nu comenta. Vei avea nevoie de un
sediu nou...
- Exist o oroare din beton pe lng Waterloo...
Howard se referea la ceea ce lumea i nchipuia a fi noul
sediu al SIS. Presa prezentase fotografii ale cldirii, n care nu
funciona de fapt dect aparatul administrativ inferior.

-i-am spus s m asculi! se rsti Tweed. Am impresia c


avem de-a face cu cea mai puternic reea din lume, deocamdat
nu-mi cere s-i spun despre cine-i vorba. Reeaua e pornit s ne
extermine pe toi. nc nu tiu de ce. Trebuie s te ascunzi. Mut
ntreg personalul - mpreun cu tine - la baza de antrenament din
Send, n comitatul Surrey. E nconjurat de un teren ntins i e
bine pzit. Dac ii la via. N-am s te sun dect acolo.
- Nu-mi place s m ascund...
- De acum ncolo, toi ne vom ascunde, Howard. Ne vom
ascunde ca s supravieuim. Gndete-te la viaa oamenilor ti.
- Bine. Am s plec la Send. Puin linite i pace mi-ar
prinde bine. Tu ce ai de gnd s faci?
- M dau la fund.

- Doamne, ce bine e s fii afar, la aer curat! exclam Paula


n timp ce se plimba prin inutul mlatinilor mpreun cu Tweed.
Undeva n vale, Conacul Tresillian arta ca o csu n
miniatur ascuns ntr-o vlcea. Butler mergea la civa pai n
urm. Insistase s-i nsoeasc, pentru a le asigura protecia.
Tweed telefonase la poliie, dup ce discutase cu
buctreasa, care i mai venise n fire. Femeia se ndoia c
poliia avea s vin prea curnd.
- N-are nici un rost s sunai la Padstow. Secia de poliie e o
simpla cabana, n care de cele mai multe ori nu st nimeni.
Cartea de telefon recomand s sunai la Launceston, dar cred c
cel mai bine e la Exeter. Acolo au un sediu adevrat.
Tweed telefonase la Exeter. i dduse seama ct de ocat
rmsese inspectorul de la cellalt capt al firului auzind detalii
despre masacrul cu care avea s dea ochii.
- Niciodat n-am avut un astfel de caz. Poate ar fi mai bine
s sun la Lunnon.
- Oriunde, numai s vin mai repede, replicase Tweed i
pusese receptorul n furc.
Pmntul era tare i stncos, acoperit ici-colo cu ierburi. n
timp ce urcau, Paula i art n deprtare o ridictur stncoas
care se nla n mijlocul smrcurilor mohorte i puin adnci.

- Acolo e High Tor. Cndva m-am crat pe ea... Se ntrerupse. M ntreb cine ar putea fi acolo. n vrful stncii se vede un
brbat clare.
Tweed ridic privirea. Era prea departe ca s deslueasc
nfiarea clreului. Acesta rmase pe loc cteva secunde i
Tweed avu impresia c-i cerceta prin binoclu. Apoi se fcu
nevzut.
- Te-am vzut, amice, spuse Butler, fr s-i ascund satisfacia.
Tweed i Paula se ntoarser brusc. Butler inea n mn un
ochean subire, alt aparat sofisticat, conceput n subsolul din Park
Crescent, la fel de eficient ca un telescop puternic.
- E un tip voinic, continu Butler. Poart plrie de vntor
de cerbi. Att am reuit s vd nainte s dispar.
- Eti un adevrat magician, coment Paula. ii aparatele
ascunse n haine. Se ntoarse i-i continu drumul, apoi se opri
i-l prinse de bra pe Tweed. Acolo, la jumtatea pantei High Tor.
Am vzut ceva sclipind n soare. Alt binoclu.
- Probabil tot clreul, i ddu cu prerea Tweed.
- Nu, e altcineva. Privete la poalele stncii.
Pe ntinderea de cmpie, departe de stnc, se vedea un
clre ndeprtndu-se ntr-un galop furibund. Tweed se ncrunt, iar Butler veni lng ei, cu pistolul Walther n mn.
- E sinistru, coment Tweed. Pe de o parte, masacrul de la
conac, care snt convins c ne viza pe noi. Probabil c ucigaul a
primit instruciuni s-i lichideze pe toi invitaii, fr s cunoasc
identitatea victimelor, cu excepia lui Julius Amberg.
Iar acum sntem inui sub supraveghere. Ca s nu mai vorbesc
de explozia din Park Crescent.
- Nu vd nici o reea, orict de numeroas i bine organizat,
care s sincronizeze att de perfect ambele orori. Cel puin, nu la
Londra sau n Cornwall. Amberg nu i-a telefonat dect azi-diminea, i aminti Paula.

- Cu toate acestea, se pare c exact aa s-a ntmplat, replic


Tweed.
- Se vede o coloan de maini care se ndreapt spre conac,
i avertiz Butler.
Toi ntoarser capul i privir spre drumul ndeprtat care
erpuia prin mlatin pn la poarta conacului. Erau trei maini
de poliie venind n urma unui automobil particular.
- Ar fi mai bine s ne ntoarcem, spuse Tweed. Se uit la
Paula. Cum te mai simi?
- De o mie de ori mai bine. Se btu uor cu palma peste
stomac. Totul e n ordine. Pinea prjit pe care mi-a pregtit-o
buctreasa mi-a prins cum nu se poate mai bine. E groaznic ce
s-a ntmplat la Park Crescent, continu ea, n timp ce zoreau
pasul pe poteca nisipoas. Bine c n-au fost mori sau rnii. Nu
pot s neleg ce se petrece.
- E vorba de o tentativa hotarit i nspimnttor de profesionista de a ne anihila. Nu am dect dou indicii n legtur cu
creierul acestei campanii de exterminare.
- Care anume? l ntreba Paula, fr a se atepta ca Tweed
s-i dea rspunsul.
- Faptul c puini tiau unde se afl sediul nostru i c urma
s sosim la Conacul Tresillian. Aceste dou fapte se leag ntre
ele. Cellalt indiciu este Joel Dyson...
Tcu, fiindc se apropiau de poarta, iar din maina particular, o camioneta Volvo, cobora un brbat nalt i usciv.
Ultimul om din lume pe care Tweed i-ar fi dorit s-l ntlneasc
n acele mprejurri.
- Nimeni s nu sufle o vorb despre dezastrul din Park Crescent, i preveni el nsoitorii. Afar de cazul n care ei deschid
discuia. Nu tim nimic.
- Dar ce s-a ntmplat? ntreb Paula.
- Nu-l recunoti? E vechiul nostru prieten i partenerul meu
de lupte, inspectorul ef Roy Buchanan de la Scotland Yard.

- Tweed. Domnioar Grey. Salutul lui Buchanan era oficial.


Ca i cum am fi simple cunotine, se gndi Paula. Pot s v
ntreb cine e dumnealui? se interes Buchanan.
- Ai i fcut-o, replic Tweed pe un ton neutru. E Harry
Butler, unul dintre oamenii mei. nuntru snt ali doi. Pete Nield
i Philip Cardon, care pzesc casa i se ocup de cei patru servitori, aflai n stare de oc. A fost o baie de snge, l preveni el pe
inspector.
- De aceea am venit cu elicopterul. La cererea efului
poliiei.
Oare ce se ntmpl? se ntreb Tweed. Comisarul poliiei.
Chiar vrful ierarhiei. De ce? Buchanan era un detectiv competent i extrem de eficient. Avea o atitudine detaat i-i purta
prul castaniu i des tuns cu grij, la fel ca mustaa. Ochii lui
cenuii aveau o privire neobosit i ireat. Buchanan i intr
imediat n atribuiuni.
- S mergem pe alee, ca s-mi fac o idee despre mprejurimi. Ce fceai n mlatin? ntreb el pe neateptate, n timp
ce se apropiau de conac, urmai de maini.
ntrebare caracteristic, la obiect, menit s-l ia prin surprindere pe interlocutorul lui Buchanan.
- Am pornit n plimbare, s mai uitm de ce se afl nuntru,
i rspunse Paula.
- L-am ntrebat pe Tweed.
- Rspunsul e acelai, spuse Tweed.
- Din cte ai raportat la Exeter, continu Buchanan, am
neles c bancherul elveian, Julius Amberg, v-a invitat la dejun,
dar ai ajuns trziu. Am vorbit personal cu cei de la Exeter nainte
de a urca n elicopter la Battersea.
- Ai reinut exact, sublinie Tweed.
- Uite ce e, Tweed, am neles c nuntru snt opt mori, toi
ucii prin mpucare...
- apte. Majordomul a fost njunghiat.
- E un detaliu. Rspunzi la ntrebri ca un suspect...
- Un detaliu! izbucni Paula. Pentru Mounce n-a fost vorba
de un detaliu, ci de nsi viaa lui. Cred c abia trecuse de
patruzeci de ani.

Tweed zmbi n sinea lui. Paula i exprimase indignarea ca


s-i lase efului ei timp s-l nfrunte pe Buchanan.
- Poate nu-i formularea cea mai fericit, admise Buchanan.
Dar aici investigm nite crime.
- De ce s-a implicat eful poliiei? ntreb brusc Tweed,
folosind aceeai tactic a lurii prin surprindere.
- Pi... ovi Buchanan. n primul rnd, datorit amplorii
cazului. n al doilea rnd, una dintre victime e o importanta personalitate din strintate. Amberg era membru al BIS, care se
ntrunete la Basel. Bank for International Settlements.
- tim ce reprezint iniialele respective, l ntrerupse Paula
cu rceal.
- E singura dumitale explicaie pentru intervenia fr precedent a efului poliiei? insist Tweed.
- E singura explicaie pe care o vei primi, replica Buchanan.
Tcu. Paula bnuia c Buchanan era nervos fiindc i pierduse
cumptul. Inspectorul rmase cu ochii int la conac, la frontoanele n stil olandez de deasupra turnuleelor aflate n ambele
capete ale cldirii. Studie fereastra nalt a Slii Mari. Piatra de
un cenuiu cald i ferestrele cu spros strluceau n soare mai frumoase dect oricnd. Foarte frumos, remarc Buchanan, i Tweed
i aminti c printre pasiunile inspectorului se numra i
arhitectura. Cnd te gndeti c o asemenea tragedie s-a petrecut
ntr-un decor att de minunat. Cine-i proprietarul? ntreba el deodat. Amberg?
- Nu. Un oarecare Gaunt. Localnicii l numesc Seniorul
Gaunt. 1l-a nchiriat lui Amberg i cu alte ocazii.
-De unde tii? ntreb Buchanan.
i reluaser mersul. n timp ce se apropiau de conac, Philip
Cardon iei pe ua din fa i-i atept pe teras.
n vrst de treizeci de ani, mic de statur, dar bine cldit,
Cardon era cel mai proaspt recrut al SIS. Avea obrazul bine
brbierit i o expresie prietenoas. Foarte priceput la limbi
strine, studiase temeinic reelele din China, vorbind cantoneza
i dndu-se drept localnic.
- Iat-l pe Philip Cardon, spuse Tweed.

- Te-am ntrebat de unde tii c proprietarul acestei bijuterii


e Seniorul Gaunt, insista Buchanan.
- Aa mi-a spus mie Julius Amberg, interveni Paula. Chiar
nainte de a se servi dejunul, pe care srmanii oameni n-au mai
apucat s-l guste.
- O clip! Buchanan se opri la picioarele scrii care ducea pe
teras. Va s zic, dumneata ai fost aici nainte de masacru?
Parc spuneai c ai venit mai trziu.
- Ai neles greit, se rsti ea. Nu vrei s intrm nainte s-i
dau o explicaie? Afar e frig.
- Da. i ai multe de explicat, o anun el cu un aer sumbru.
O or mai trziu, Buchanan luase declaraii separate de la
Paula i apoi de la Tweed. Echipele de criminaliti continuau s
cerceteze conacul, ndeosebi sufrageria. Doctorul venit cu ei
declarase oficial cele opt corpuri ca fiind decedate. Fotografii i
cei de la amprentare i vedeau mai departe de ndatoririle lor.
Buctreasa le adusese nenumrate ceti de ceai, protestnd
n oapt ctre Tweed c oamenii puneau prea mult zahr.
- Nu le face bine. Oamenii acetia chiar nu tiu nimic?
- Nu-i cunosc dect meseria, rspunse far chef Tweed.
Buchanan i supusese pe Tweed i Paula la interogatorii
extrem de amnunite. n final, inspectorul se convinse c cei doi
i ascundeau unele informaii, pe care niciodat n-ar fi acceptat
s le dezvluie. Ctre sfiritul interogatoriului anun fiecruia n
parte vestea cea rea.
- Domnioar Grey, se ntmpl ceva straniu.
- Fr ndoial.
- Am tiri triste de la Londra. Sediul dumneavoastr din
Park Crescent a fost distrus complet de o bomb incredibil de
puternic. N-a mai rmas nici o piatr n picioare.
Atept. Ea simi capcana i ncuviin din cap. i ncruci
picioarele frumoase i exclam:
- Vai, ce grozvie!
- M ateptam s m ntrebai dac au fost victime.
- Oh, sntem la curent cu vestea, tim c nimeni n-a fost
rnit, slav Domnului. ntmpltor, Bob Newman discuta cu
Monica n biroul lui Tweed. Amndoi au remarcat camioneta
Espace parcat afar i au evacuat la timp cldirea.

- Dar cum ai aflat despre toate acestea? ntreb Buchanan


pe un ton care se voia ct mai convingtor.
- Fiindc Bob - adic Newman - ne-a telefonat i ne-a
povestit totul.
- Prin urmare, tia c v gsii aici.
- tia, pentru c i-a spus Monica. Ea avea numrul de telefon al Conacului Tresillian, iar Bob a sunat n sperana c ne mai
gseam aici.
- V dai seama, spuse Buchanan, privind-o de sus n jos, c
singura explicaie a celor dou orori - masacrul de aici, n care
chiar voi doi v-ai fi putut pierde viaa, i bomba de la Park Crescent - duc la concluzia c cineva ncearc s extermine SIS? Ei
bine, cine ar putea dori aa ceva?
- Tare a vrea s tiu i eu, spuse cu nsufleire Paula. Dar nam nici cea mai mic idee.
- neleg. Din tonul lui se ghicea c nu-i ddea crezare. Dar
dumneata ai fost singura care l-a vzut pe autorul acestui
masacru de proporii. Falsul pota. Cel puin, daca i-ai fi vzut
chipul.
- Era prea departe. Am tiut, adic mi-am nchipuit - c era
potaul, datorit uniformei albastre cu fireturi roii. i datorit
insignei care strlucea n soare, v-am mai spus. In plus, avea
geanta de pota n coul de pe ghidon.
- n care, fr ndoial, ascunsese pistolul-mitralier pe care
l-a folosit. mi vine greu s cred c n timp ce erai la toalet n-ai
auzit mpucturile.
- Ua este groas. Cea de la sufragerie e la fel de masiv,
presupunnd c asasinul a nchis-o.
- N-am putea face o ncercare...?
Buchanan o conduse afar din birou, ddu instruciuni unui
detectiv narmat cu pistol automat, apoi avertiz pe toat lumea
despre ceea ce urma s se ntmple.
Dup aceea o nsoi pe Paula pn la toaleta spaioas i
nchise ua. Dintr-o pornire sarcastic, Paula se aez pe capacul
lsat al closetului.
- S reconstituim momentul pn n cele mai mici amnunte.

Nu-i spusese c i fusese grea i tri satisfacia de a-l


vedea
pe Buchanan pierzndu-i pentru prima oar stpnirea de sine.
Amndoi ateptar. n scurt timp cineva btu la u i Buchanan
se duse s deschid.
- Ce e, Selsdon?
- Gata, domnule. Am tras ase focuri pe fereastra
sufrageriei, lsnd deschis ua dinspre hol.
- Mulumesc. Acum, du-te i f ceva util.
- Eu n-am auzit nimic, spuse Paula n timp ce amndoi
ieeau pe hol.
- Trebuie s recunosc c nici eu...
Nici discuia lui Buchanan cu Tweed - care fu i mai lung nu aduse elemente noi. Faptul l irita pe inspector, lucru pe care
i-l spuse i lui Tweed.
- Mi se pare neconvingtor i insuficient.
- Neconvingtor din pricina minii dumitale suspicioase. Cit
despre insuficient, aici snt de acord. Eu i-am rspuns la toate
ntrebrile.
Era adevrat. Ins Tweed trecuse sub tcere anumite date.
Nu fcuse nici o referire la vizita lui Joel Dyson n Park
Crescent.
Nu fcuse nici o referire la videocaset.
Nu fcuse nici o referire la caseta audio, pus la pstrare
mpreun cu banda video ntr-un seif, acum ngropat sub tone de
moloz. Singur cu Tweed n birou, Buchanan se sprijini de o
mas, zomindu-i mruniul din buzunarul pantalonilor.
- S-ar putea s am nevoie s discut din nou cu dumneata.
Vorbise detaat, iar Tweed, care cunotea tactica lui Buchanan de
a deruta un martor chiar la sfritul interviului, se pregti de
orice. ntmpltor, continu Buchanan, tot inutul tie c te afli
aici.
- Cum se poate aa ceva? ntreb linitit Tweed.
- Prezena dumitale aici a fost asociat cu masacrul. n urma
unei tiri publicate la nchiderea ediiei unui ziar londonez. De
asemenea, s-au difuzat reportaje la radio i ntr-un jurnal de tele-

viziune. A fost pomenit numele dumitale, s-a menionat c eti


director adjunct al SIS i aa mai departe.
- Tot nu neleg, insist Tweed.
- Nici eu n-am neles, aa c, nainte de a zbura ncoace, am
sunat la ziarul respectiv, la BBC i la redacia de tiri a televiziunii. Toi mi-au spus acelai lucru. C au primit un telefon
anonim, care i-a ndemnat s verifice la poliia din Exeter.
Relatnd masacrul, ntreaga mass-media a fost foarte atent s
foloseasc expresia: exist zvonuri persistente c opt persoane
ar fi fost mpucate la Conacul Tresillian", i aa mai departe.
Apoi s-a vorbit despre zvonurile referitoare la prezena ta aici.
- Mi se pare de ru augur. Doar asasinul putea deine o
asemenea informaie. Dar de ce s anune masacrul?
- Poate-mi spui dumneata, replic Buchanan, cu aceeai
nemulumire n glas. Te napoiezi la Londra? ntreb el. Unde vei
lucra de acum nainte?
- Poi ncerca s dai de mine n apartamentul meu din
Walpole Street. La a doua ntrebare cel mai indicat e s-i
rspund Howard.
- Deci, asta este. Au venit mai multe ambulane ca s ridice
cadavrele. Mainile celor ucii au fost luate de aici pentru
cercetri. Ai idee unde-l pot gsi pe acest Gaunt?
- Habar n-am, rspunse Tweed i amndoi ieir pe hol.
Doi oameni n halate albe tocmai crau spre ieire o targ cu
un cadavru acoperit. Cel din spate strig peste umr:
- E ultimul din abatorul de colo!
- Se pare c legitii i-au terminat treaba, remarc
Buchanan. Din cte vd, au i plecat, aa c, probabil, am s plec
i eu. M tem ns c, ajungnd acas, n-am s prea pot nchide
ochii n aceast noapte. Dar dumneata?
- Vom ncerca s-o convingem pe buctreasa aceea amabil
s ne fac nite ceai. Ca s ne dea puteri pe drumul de napoiere.
- Cum doreti.
Chiar n acel moment Paula iei din Sala Mare. Buchanan i
privi pe amndoi i se ndeprt, fr a se obosi s le string
mna.
- Nu cred c ne simpatizeaz din cale-afar, remarc Paula.

Se duser la u i-l urmrir cu privirea pe Buchanan care


demar, urmat de ultima main de poliie. Tweed nconjur cu
braul umerii Paulei i-i relat pe scurt ceea ce tocmai aflase de
la inspector. Paula rmase uluit.
- La radio, la televiziune i n ziare! Mi-e team. Oare locul
acesta e o capcan a morii?
- Curind vom pleca de aici.
Ajunseser pe teras i, pe msur ce zgomotul motoarelor
de main se pierdeau n deprtare, ncepea s-i mpresoare
tcerea smrcurilor. Era aproape sear, peste un ceas avea s se
ntunece. Paula respira adnc, silindu-se s accepte vetile abia
primite de la Tweed. Dup cteva minute intrar n cas i ea l
prinse de bra pe Tweed.
- Ascult... Tropot de cai.
Ateptar, timp n care tropotul se auzea tot mai aproape.
Curnd i fcur apariia doi clrei care veneau pe alee spre
conac: un brbat i o femeie. Tweed iei din nou pe teras, iar
nou-sosiii se oprir la picioarele treptelor. Brbatul, voinic, cu
un chip de vultur pe sub borurile plriei de vntoare, ntreb
rstit:
- Cine dracu' sntei?
- V-a putea pune aceeai ntrebare, replic Tweed, la fel de
rstit.
- Eu snt Gregory Gaunt. Din ntmplare, proprietarul acestei
case.

- Bine ai venit la Conacul Tresillian, le ur jovial Gaunt. O


nsoise pe fat pn la grajdul din stnga conacului, ca s lase
caii. Credeam c Amberg i invitaii Iui au plecat deja. A fost
vorba de o scurt vizit, dup zborul de la Ziirich.
- Ateptai o clip, v rog, i spuse Tweed n momentul n
care cei doi ajunser pe teras. nainte de a intra, trebuie s v
spun un lucru. Vei avea parte de un oc cumplit.
- Un oc? Ce fel de oc? tun Gaunt. O spargere? Despre
asta-i vorba? Spune odat, omule.

Dup aprecierea lui Tweed, Gaunt era nalt de peste un


metru optzeci, vnjos, musculos i avea n jur de patruzeci de ani.
Cu obrazul ars de soare i de vnt, cu prul des, blond-cenuiu,
prea genul de om care-i petrece cea mai mare parte a timpului
n aer liber. Pe sub sprncenele groase, ochii i sclipeau cu o
privire ager i inteligent. Era o prezen impuntoare, dar nu
autoritar. Tweed intui c se gsea n faa unei personaliti puternice i nelese de ce localnicii l numeau Seniorul".
- Am uitat de cineva, continu Gaunt. Facei cunotin cu
prietena mea, Jennie Blade. Salut-i, Jennie.
- Greg, n-am nevoie s-mi spui tu ce s fac, rspunse Jennie
cu glas trgnat. Bun seara tuturor. Cine-i frumosul care a ieit
din cas adineauri?
Se referise la Philip Cardon, care se alturase lui Butler i
Nield, la auzul vocilor de afar. Cardon i zmbi lui Jennie, iar
Tweed fcu prezentrile. Paula i Jennie se msurar una pe
cealalt din cap pn n picioare, ca nite pisici gata s se ncaiere
ntre ele. Apoi Jennie i ndrept privirea iari ctre Cardon.
- Simt c renasc, Greg... viaa ncepe s mi se par din nou
interesant.
Jennie era o femeie atrgtoare, de aproape treizeci de ani.
Avea un metru optzeci nlime, iar costumul de clrie i punea
n valoare silueta fr cusur. Picioarele frumoase erau vrite n
pantaloni de clrie. Prul blond i se revrsa n crlioni pe umeri.
Avea o fa triunghiular, cu fruntea lat, sprncene blonde i
bine desenate, pomei frumoi, buze roii i pline, i brbie
ascuit. Paula se vzu silit s recunoasc faptul c avea o rival
de temut.
innd cont de prezena fetei, Tweed fcu o prezentare succint a tragediei. Explic faptul c Amberg i invitase la dejun,
fiindc fuseser buni prieteni. Nu aminti c Paula fusese martor
la ceea ce urmase.
- Nu pot s cred, izbucni Gaunt. Poliia mi-a nclcat proprietatea. De ce-ar fi vrut cineva s-i fac ru lui Julius, unui
bancher elveian? M duc s vd cu ochii mei.
- Vin cu tine, se oferi Jennie.
Cardon o opri, prinznd-o de bra, n timp ce Gaunt intr n
cas. Ea l privi printre pleoapele ntredeschise.

- E mai bine s nu mergi, i spuse Cardon.


- E n ordine, dac vii cu mine, rspunse ea, flirtnd fr
fereala.
- Ma bucur s-i pot fi de folos, accepta Cardon, care prea
dispus s-o nsoeasc oriunde.
Tweed se strecura n faa lor. l gsi pe Gaunt tnd nlemnit
n sufragerie. Faa de mas, cu mari pete de snge, era tot acolo.
La fel petele mari i ntunecate de pe tavan i de pe covor.
- Dumnezeule! Se pare c ai dreptate.
- Mi-ar fi fost greu s nscocesc o asemenea poveste,
rspunse Tweed. Dup ce l-a ucis pe Amberg, asasinul i-a stropit
obrazul cu acid. Arta ca un craniu.
Urmri reacia lui Gaunt, dar chipul Seniorului nu trda nici
o emoie. Gaunt se duse pn n capul mesei i privi n jos, spre
locul n care zcuse Amberg, prvlit peste scaunul rupt.
- M va costa o avere s cur ncperea, spuse suprat
Gaunt. Lambriurile snt gurite. Va trebui s fie reparat. Foarte
scump.
- Greg vede totul prin prisma banilor, spuse Jennie, ca i
cum i s-ar fi prut nimerit s explice atitudinea mercantil a
Seniorului. E de neles. n zilele noastre ntreinerea unei asemenea case reprezint un mare efort financiar.
- Te-a ruga s nu discui problemele mele bneti cu un
strin, o repezi Gaunt. Se uit la Tweed. M ntorc acas dup o
zi agreabil i iat ce gsesc. nc nu-mi vine s cred.
- Cum i-ai petrecut ziua? l ntreb Tweed.
- Nu-i treaba dumitale. Vorbeti ca un poliist.
- Greg\ l apostrof cu asprime Jennie. A fost o ntrebare
politicoas. Se ntoarse ctre Tweed. Greg are o vilioar n Five
Lanes, la marginea mlatinilor. Am aranjat s rmnem acolo de
la opt diminea pn acum. Amberg obinuiete... obinuia... s
aib ntlniri de afaceri la conac.
- ine-i gura, Jennie, o atenion Gaunt, mai puin autoritar.
tii ceva, Tweed? Nu-mi face plcere s rmn aici. S mergem
n salon. Har Domnului c servitorii n-au pit nimic. E al
dracului de greu s-i gseti alii.
- Nu vrea s recunoasc, dar e ocat, murmur Jennie la urechea lui Tweed, n timp ce Gaunt ieea din sufragerie. Ce-ar fi s

iei ceaiul cu noi? Dac buctreasa este n stare s-l fac. M duc
s vorbesc cu ea, poate chiar s-i dau o mn de ajutor.
- Vin i eu, se oferi Paula.
Se uit cu coada ochiului la Tweed, care privea n zare pe
fereastr. Se ntuneca treptat i noaptea se lsa peste alee, ca o
umbr amenintoare. Contient c se gseau n mijlocul
pustietii mlatinilor, Paula fu strbtut de un fior.
- ncotro vei porni dup ce plecai de aici? ntreb Gaunt.
Tocmai devoraser un uria platou cu sandviuri i o
prjitur cu fructe fcut n cas. edeau n salon, pe canapele i
fotolii. Gaunt se gsea fa n fa cu Tweed i Paula, iar Cardon
se instalase pe canapea lng Jennie. Butler i Nield aleseser
scaunele de la fereastr i priveau atent afar. Nici unul nu
trsese perdelele.
- La Londra, mini cu senintate Tweed. La ora aceasta
oselele trebuie s fie mai puin circulate.
- M ateptam s rmnei pe undeva prin preajm pn
mine diminea, insist Gaunt.
Nimeni nu-i povesti gazdei despre tragedia petrecut la Park
Crescent. Gaunt se ntinse dup o cutie cu trabucuri i, cum toi i
refuzar invitaia, i aprinse unul pentru sine. Un adevrat ritual:
rsuci trabucul n dreptul urechii, i retez vrful, apoi l aprinse
cu un chibrit. Scoase un rotocol de fum i oft de plcere.
- Acum e ceva mai bine. Dup o zi ca cea de azi. Tweed, m
ntrebam ce s-a ntmplat cu mainile n care au venit Amberg i
invitaii lui. Amberg circula ntotdeauna cu un Roller.
- Le-a ridicat poliia pentru cercetri.
- C mare lucru vor gsi la ele.
- E uimitor cte pot descoperi criminalitii.
-Zu c vorbeti ca un poliist. Ochii lui Gaunt sticlir, ca i
cum ar fi ochit la int. Cu ce te ocupi?
- Snt agent de asigurri.
- Asigurri! Gaunt sri n picioare. Oh, Doamne! Pun pariu
c asigurrile mele nu acoper paguba fcut de acest masacru.
- Depinde cum e formulat polia, spuse Tweed pe un ton
linititor.

- Ce dracu', Greg! se nfurie Jennie. Nu mai fi att de obsedat


de bani. Dup o asemenea ntmplare, ar trebui s te preocupe
starea servitorilor.
- Servitorii snt bine, o asigur Tweed. Poliia a adus i un
medic. Acesta i-a consultat pe servitori: singura urmare a fost o
migren trectoare. Celia, fata cea nou, n-a primit dect o lovitur foarte uoar. O vzu pe Paula cum l privea, uluit de gafa
lui. ncerc s-o dreag, cu ochii la Gaunt Dac am aflat cte ceva
despre munca criminalitilor e pentru c inspectorul-ef, un
anume Buchanan, mi-a explicat motivul pentru care aveau
nevoie de maini. Apropo, inspectorul spunea c vrea s discute
cu dumneata.
- Trebuie s tii din capul locului c nu-mi face plcere.
- Parc spuneai, i se adres Jennie lui Tweed, dornic s mai
destind atmosfera, c falsul pota a adus pachetul pe care bietul
Mounce continua s-l strng la piept cnd l-a examinat poliia.
M ntreb ce coninea acel colet.
- Un specialist l-a deschis afar, n grdin, i rspunse
Tweed. N-ai s ghiceti niciodat ce era nuntru. O cutie cu
bomboane de ciocolat Spriingli.
- Mi se pare cumplit, coment Jennie.
- Spriingli? repet Gaunt, care se aezase din nou. E o
cofetrie din Ziirich, oraul din care venea Amberg.
- Nu cred c lui Buchanan i-a scpat amnuntul, remarc cu
rceal Tweed. Se uit la ceas i se ridic n picioare. Cred c ar
trebui s plecm. V mulumim pentru ospitalitate.
- Pentru puin, rspunse morocnos Gaunt.
Jennie se uit la Cardon.
- Eu locuiesc la Padstow, ntr-un apartament nchiriat. Iat
cartea mea de vizit cu numrul de telefon. Padstow e un port
ciudat, situat ntr-un estuar pe fluviul Camei. Merg acolo deseori
cu Greg. n aceast perioad a anului e extrem de linitit i ferit
de ochii lumii. Dac treci pe acolo, te rog s vii s-mi faci o
vizit, da?

Tweed pstr o figur impenetrabil. De fapt, la Padstow se


duceau.
Ua dinspre hol fusese lsat ntredeschis, ca i cum Gaunt
ar fi ateptat un telefon. Chiar n acel moment se auzi telefonul.
Gaunt iei grbit din ncpere. Se ntoarse aproape imediat, cu o
figur suprat.
- E pentru dumneata, Tweed. N-a vrut s-i spun numele, n
ziua de azi oamenii nu mai tiu ce-i politeea. Snt complet lipsii
de maniere...
Tweed nchise ua dup el, travers holul i ridica
receptorul. Toate servitoarele se duseser acas. Jennie i
explicase c femeile veneau dimineaa devreme i plecau spre
sear, cu bicicleta.
- La telefon Tweed.
- Speram s te gsesc acolo, se auzi un glas cunoscut i lipsit
de orice intonaie. M-am ntors la Yard, dup ce am luat avionul
pentru Londra de pe Aeroportul St. Mawgan. Am dat telefon la
Exeter. M ntrebam cum a fcut rost ucigaul de uniforma de
pota. Acum tim. Buchanan tcu, ateptnd.
- Deci vrei s-i pun eu ntrebarea. Ei bine, cum?
- Uniforma adevratului pota a fost furata de la locuina
lui din Five Lanes. Fcu o pauz. Tocmai i s-a gsit cadavrul, cu
beregata tiat de la o ureche pn la cealalt.

Tweed conducea maina Ford Escort cu farurile aintite


drept nainte, gonind pe oseaua pustie care traversa mlatina
printr-un ntuneric de smoal, n direcia Autostrzii 30. Paula
edea lng el, ca un copilot, iar Cardon era instalat singur pe
bancheta din spate. n urma lor, Nield, la volanul automobilului
Siena, l avea alturi pe Butler. Tweed folosi semnalizatoarele
roii ale Ford-ului pentru a-i avertiza pe cei din spate c se
apropiau de serpentine. Farurile lui Nield erau ndreptate n jos,
ca s nu strluceasc n oglinzile retrovizoare ale lui Tweed.
- De ce mergem la Padstow? ntreb Paula.
- Ca s ne ascundem, pn cnd aflm identitatea
adversarului.
- Nu-i st n fire s te ascunzi, l provoc ea.

- E o retragere tactic. S-ar putea s avem de a face cu cel


mai puternic i mai periculos duman cu care ne-am confruntat
vreodat.
- Ce te faci s crezi una ca asta?
- Mai nti, Amberg m implor s m ntlnesc cu el la
Conacul Tresillian. Sub paz stranic. Poate c noi eram vizai
de uciga n egal msur ca bancherul.
- i apoi?
- La scurt timp dup masacru, o bomb de mare for distruge Park Crescent. Oare e posibila o asemenea sincronizare
diabolic?
- Puin plauzibil, l contrazise ea. Eu rmn la prerea c
nimeni n-ar fi putut programa dou incidente la un interval att
de scurt unul dup cellalt.
- Bnuiesc c tot complotul a fost declanat de sosirea lui
Joel Dyson din Statele Unite n urma cu doua zile. Asta duce cu
gndul la o reea extrem de puternica i cu raza mare de aciune.
In plus, cte persoane cunoteau unde se afl sediul SIS? Doar
cele mai bune servicii de securitate din Europa... i din America.
- M sperii, spuse Paula.
- E i cazul. Doar o reea vast ar fi capabil s organizeze
aa ceva. De aceea vom petrece o zi sau dou n Padstow. Dar nu
n vzul lumii.
- Aadar, vorbi Cardon, poate nu-i tocmai convenabil c
Jennie Blade locuiete la Padstow.
- Nu este n avantajul nostru, confirm Tweed, dar am rezervat camere la Hotelul Metropole, care-i un punct strategic.
Am mai rmas acolo peste noapte, mpreun cu Newman, acum
civa ani.
- Ei, Philip, l tachin Paula pe Cardon. Mi se pare mie c teai cam ndrgostit de blonda noastr.
- Chiar ai crezut, aa-i? chicoti Cardon. Tipa s-a prefcut c
i-am czut cu tronc, c snt brbatul ideal. Imediat mi-am pus
ntrebarea: Ce urmrete, de fapt?"

- Nu tiam c eti cinic n privina femeilor.


- Nu cinic, o corect vesel Cardon. Doar realist. Te simi jignit?

- Ctui de puin. Cred c eti un brbat cu picioarele pe


pmnt. Ce naiba e n faa noastr?
Tweed ncetinise. n lumina farurilor se vedeau conuri roii
i albe care barau drumul, iar alturi un panou mare. Pe panou
scria OCOLIRE i o sgeat arta spre dreapta, n direcia unui
drumeag ngust. ncepuse s plou i, printre tergtoarele puse
n funciune, Tweed vzu oameni mbrcai n mantale de ploaie
galbene i purtnd pe cap epci uguiate. Un brbat cu nfiare
grosolan agit o lamp roie i se ndrept spre portiera
oferului. Tweed frn, dar nu opri motorul. n spate, Cardon
inea deja pistolul Walther pregtit sub canadian.
- mi pare ru, domnu'! strig omul cu lampa, apropiindu-se.
A fost o ciocnire n serie pe Autostrada 30. Ia-o pe colo i ai s
iei pe autostrad ceva mai la vest.
Tweed observ c accentul i limbajul l trdau ca fiind
american.
- Tweed, opti Paula, am verificat harta: singurul drum pe
dreapta e o fundtur. M refer la poriunea pn n Autostrada
30. Cel pe care ni-l indic el duce spre alt stnc, n apropierea
creia se afl o carier.
- mi poi arta vreo legitimaie? l ntreb Tweed, dup ce
coborise geamul portierei.
- La ce dracu'-i trebuie legitimaie? Individul se schimonosi
la fa i vri mna sub manta, continund s nainteze. N-ai voie
s mergi mai departe...
- S nu faci asta! l avertiz Paula.
Browning-ul ei era ndreptat, peste umrul lui Tweed, spre
individul de afar. Acesta i retrase mna de parc s-ar fi fript.
Prea nehotrit. Se ntoarse s fac semn celorlali, moment n
care Tweed reaciona.
Aps brusc pe acceleraie i ni nainte, mprtiind
conurile ca pe nite popice. Oamenii srir n lturi, apoi un
proiectil ateriza pe capota i explod, ncepnd s mprtie un
gaz alb-cenuiu.
- Gaz lacrimogen! exclam Tweed.
Ridic geamul portierei, continund s conduc cu o singur
mn i meninnd viteza. Arunc o privire n oglinda retrovizoare i vzu c Sierra l urma n vitez. Auzi dou focuri de

arm. Trseser n ei. Nici un glon nu-i atinsese maina. La o a


doua privire n oglind vzu c Sierra venea n urma lui ca o
vijelie. Dup toate aparenele, nici cea de a doua main nu
suferise vreo stricciune.
- Mulumesc, Paula, spuse Tweed. Aveam o bnuial i tu
mi-ai confirmat-o. O coliziune n lan? Pe Autostrada 30, n februarie, n toiul nopii? O echipa de lucratori condus de un
american? Totul era o mascarad, mirosea de la o pot a lucru
necurat.
- Deci, ce s-ar fi ntmplat la captul fundturii? ntreba
Paula.
- Ni s-ar fi... nfundat la toi, rspunse Cardon.
- Ai un sim al umorului oarecum macabru. Nu-i prea plcut
tocmai aici, n inima mlatinilor...
ncepu din nou s cerceteze harta. Tweed conducea n
viteza, cu farurile ndreptate nainte, n timp ce parcurgea serpentinele una cte una. Era nerbdtor s ajung la oseaua principala.
- Ceea ce m nelinitete, spuse el, este cum a aflat banda
aceea de derbedei c vom cltori pe aceast ruta i la aceast
or. Din nou m duc cu gndul la o reea puternica i bine organizat. Am sentimentul c cineva ne supravegheaz fiecare
micare.
- Ne apropiem de Autostrada 30, l anun Paula. Ct despre
felul n care au aflat unde ne gseam, Buchanan ne-a ntiinat c
toate mijloacele de comunicare n mas au relatat prezena
noastr aici. Poate au zburat de la Londra pn pe Aeroportul St
Mawgan, unde i-au ateptat maini nchiriate din timp. Iat de
unde au furat i echipamentul...
Tweed ncetini, apoi frn la intersecie i se uit n ambele
direcii. La civa metri n stnga vzu utilaje de reparaii rutiere
ngrmdite la marginea oselei, lumini de avertisment care
puneau n eviden conuri i alte materiale. Tweed iei pe
autostrad i coti la dreapta, ctre vest. n lumina farurilor se
vedea o mare poriune a oselei, cobornd un deal nalt.
Autostrada era pustie. Ploaia ncetase, dar carosabilul strlucea
n lumina lunii.

- S-ar putea s ai dreptate, Paula, spuse el. Inamicul ar fi


avut timp s soseasc de la Londra. Acetia snt oameni care
acioneaz cu iueala fulgerului. nc nu reuesc s neleg
motivul telefoanelor anonime date pe la redacii de ziare i la
televiziune. Am s trag puin pe dreapta, ca s schimb o vorb cu
Pete Nield i s vd dac totul e n regul.
Paula vzu c se apropiau de un refugiu. Tweed semnaliz i
prsi oseaua, trgnd pe stnga. Frn fr s opreasc motorul,
iar Sierra veni imediat n urma lui. Butler cobori, con- trol aripa
mainii n lumina lanternei, apoi se duse pn n dreptul lui
Tweed, care lsase n jos geamul portierei.
- Te-ai descurcat frumos, efule, coment el. Nu prea prea a
fi un comitet de recepie dornic s ne ureze bun venit n
Cornwall.
- Am auzit focuri de arm, spuse Tweed.
- Nu te-ai nelat. Un glon a trecut pe lng noi. Altul a
ricoat pe aripa mainii. Am descoperit locul n care a zgriat
metalul. Poate ar fi mai bine s ne vedem de drum...
n timp ce conduceau prin noapte pe autostrada pustie, Paula
veni cu o sugestie.
- Nu exist dect trei persoane care ar fi putut colabora cu
autorul masacrului, spuse ea.
- Gaunt sau Jennie Blade, i lu vorba din gur Tweed. Noi
am vzut dou persoane pe High Tor. Dar cine ar fi a treia?
- Celia Yeo, rocata care ajuta la buctrie.
- De ce te-ai gndit tocmai la ea?
- Pentru c am pus ntrebri. Dup ce medicul de la poliie a
examinat femeile din buctrie, a remarcat c Celia abia dac
fusese lovit. Chiar s-a mirat cum de czuse n nesimire, att de
nensemnat era lovitura de la cap.
- Nu-i foarte concludent, obiect Tweed.
- nc ceva. Am stat de vorb cu buctreasa, n timp ce
Celia era n cealalt buctrie. Se pare c e venit de curind la
conac, n locul unei fete care are ambele picioare fracturate, fiind
lovit de o main al crei ofer a disprut de la locul faptei. A
doua zi dup accident Celia a venit la conac i i-a oferit serviciile, fapt care buctresei i s-a prut ciudat.

- Nu-i suficient ca s-l convingi pe jovialul nostru inspector-ef Roy Buchanan, insist Tweed.
- Mai exist un element. Am discutat cu Celia ntre patru
ochi. E ndrtnic, greu de convins i are o privire lacom. Fata
asta ar face orice pentru bani. n plus, locuiete n Five Lanes, de
unde venea adevratul pota. Cred c am s m duc pn acolo,
s discut cu ea nc o dat. Mine are zi liber. Am vzut-o
furindu-se n cas cu un prosop rou n mn. Mi-a spus c-l
atmase la uscat... dar nc picura ap din el. Poate l-a agat de
creanga unui copac, dnd astfel de tire ucigaului despre sosirea
lui Amberg. Nu cred c tia ce avea s se ntmple.
- O teorie cam exagerat, aprecie Tweed.
- Stai aa, efule, se opuse Cardon. Paula vine cu nite argumente prea solide ca s-o acuzi de exagerare.
- Dac aa spui tu, rspunse iritat Tweed, concentrndu-se
asupra volanului. Insist ns asupra unui lucru, Paula. Nu te
ntorci singur la Bodmin Moor.
- Poate m va nsoi Bob Newman, dac a ajuns la Padstow...
De ndat ce ajunser n ora, Paula nelese de ce Tweed
vorbise despre poziia Hotelului Metropole ca fiind strategic.
Cocoat undeva pe coasta, oferea o privelite asupra estuarului
riului Camei i dincolo de el. Strlucind n lumina lunii ca argintul viu, hotelul prea s fie la aproximativ jumtate de kilometru
de Padstow, pe malul opus al estuarului. Parcat afar n curte, n
faa impozantei construcii victoriene, se vedea Mercedes-ul
280E al lui Newman. n timp ce Tweed se trecea n evidena
hotelului mpreun cu nsoitorii lui, i fcu apariia proprietarul
Mercedes-ului. Newman se ncrunt la Paula i, trecnd pe lng
ea, i strecura n palm o hrtie mpturit, pe care ea o strnse n
pumn. Newman iei din hotel, de parc nu i-ar fi vzut n viaa
lui.
n timp ce urcau cu liftul spre camerele lor, Paula i art lui
Tweed biletul. Tweed rezervase pentru el nsui apartamentul
numrul 11, aflat la primul etaj, n timp ce camera cu dou paturi
a Paulei se gsea la etajul al doilea.

- Vino la mine peste cinci minute, i spuse Tweed Paulei,


dup ce citi biletul.
Butler i Nield, n calitate de grzi de corp, aveau camere
apropiate de cea a Paulei. Exact cum ceruse Tweed la recepie.
- Domnioara Grey e n convalescen dup o boal grav,
spusese el recepionerei. Pneumonie. S-ar putea s aib nevoie de
nsoitor cnd iese din camer...
Paula nchise ua camerei. Lumina era aprins i perdeaua
tras. Se mic repede, intuind c ordinul lui Tweed era urgent.
Deschise capacul valizei, scoase dinuntru taiorul ei preferat, de
culoare bleumarin, l atrn n ifonier i se grbi spre lift.
Tweed avea o camera mult mai spaioas, prevzut cu un
mic salon. Acum sttea n mijlocul ncperii, nc mbrcat n
impermeabil, n ciuda cldurii dinuntru. i ntinse Paulei biletul
i ncepu s msoare camera n lung i n lat, ca un leu n cuc.
Coninutul biletului era succint.
Venii la locul in care mi-am parcat maina, pe Station
Road. Am vorbit la telefon cu H. Mari necazuri. H. vrea s-i
telefonai. Am gsit un telefon sigur. Bob.
- nainte de-a ajunge, spuneai c i-e o foame de lup, i
reaminti Paula.
- Mncarea va trebui s mai atepte. Am telefonat la sala de
mese. Ne vor servi mai trziu. Tonul lui repezit se mblnzi. Tu
ns te poi duce s mnnci, ai avut o zi destul de grea.
- Nici vorb. Merg cu tine.
-Vine i Butler...
Afar sufla un vnt ngheat dinspre nord. n timp ce urcau
panta, Paul ntreba:
- De unde vine numele de Station Road?
- De la faptul c la poalele dealului pe care urcm noi se
gsete cldirea unei vechi gri. Acum a devenit punct de vam
i de plat a taxelor. Pe acolo nu mai trece nici un tren. De ani de
zile. inele au fost scoase cu mult timp n urm. Am ajuns. Tu
treci lng Bob. Poate se va dovedi o companie mai plcut dect
am fost eu ast-sear. Ca s nu uit, Bob, a vrea s mprumut
binoclul tu.
Newman conduse pn n punctul cel mai nalt al dealului i
coti la vale, pe New Street. Vznd casele de piatr cenuie cu

dou niveluri aflate de o parte i de cealalt a strzii, Paula trase


concluzia c ajunseser n strvechiul Cornwall. Newman se opri
i art spre o csu de lemn amplasat la o oarecare distan de
osea. La ferestre nu se vedea nici o lumin.
- Credei-m sau nu, acolo e secia de poliie. E absolut
pustie. Aa c, dac dm de belea, nu-i cazul s ateptam vreun
ajutor din partea poliiei.
- Sun ncurajator, coment Paula.
Newman coti din nou la dreapta, pe St Edmund's Lane, o
strdu mai ngusta i mai pustie dect prima, la acea or din
noapte. Strada cobora abrupt, mrginit de ambele pri de case
din piatr cenuie cu dou caturi. Nu se vedea nici ipenie de om,
iar ntunericul era aproape de neptruns. Newman se opri o clip
i le art n dreapta un spaiu liber ntre case, de unde pornea un
drumeag ntunecos care urca la deal.
- Aceea e o scurttur pe care se poate ajunge pe jos la
Metropole.
- Nu v-a sftui s mergei pe acolo dup lsarea serii, interveni Butler, care edea lng Tweed.
Erau primele lui cuvinte de cnd urcaser n main. Susceptibil, Paula interpret remarca lui Butler ca fiindu-i adresat ei.
- Presupun c ai vorbit pentru binele meu, Harry. Trebuie si spun c pot s-mi port de grij i singur.
- Nici eu nu m-a ncumeta pe acolo noaptea, o liniti Butler.
Newman cobor cu maina pn la captul strduei i Paula
se aplec n fa, dornic s-i fac o idee despre poziia orelului Padstow. Cotind la stnga pe un drum drept, Newman art
undeva spre dreapta lui.
- n spatele parcrii e un doc care se termin la estuar. Acum
mergem pe o strad cu sens unic. Dac a face la dreapta n
captul strzii St Edmund's Lane a intra pe dublu sens. n faa
noastr se afl portul, o aezare extrem de complex. Dimineaa
se vede mai bine. Tweed, m-am gndit c ar fi mai bine ca eu s
locuiesc n alt parte, netiut de nimeni. Pot s-mi iau o camer
cu vedere spre port n Old Custom House, cldirea din stnga ta.
E un hotel foarte bun. Iat i cabina telefonic despre care v
vorbeam. Trebuie s parchez ceva mai ncolo. Ne vedem mine
diminea?

- Da. La zece fix vom trece prin faa hotelului tu. Noapte
bun. Ai grij...

56 Colin Forbes
Newman tcu cteva clipe, timp n care Tweed i Paula
coborr din main. Butler i urm i travers, mergnd pn n
parcare, de unde avea o perspectiv mai bun asupra cabinei
telefonice de culoare roie. O pal de vnt se npusti asupra lor i
Tweed se lupt s in deschis ua cabinei, apoi se strecur
nuntru mpreun cu Paula. Nerbdtor, Tweed form numrul
lui Howard la conacul din Surrey.
- Cine-i la aparat? ntreb Howard, dup ce operatoarea fcu
legtura.
- Tweed. Am neles c voiai s discui cu...
- E un telefon sigur? l ntrerupse Howard cu glas tensionat.
- Aa ar trebui. E o cabin public. Dac n-ai nimic
mpotriv, nu-i spun de unde te sun.
- Oh, la dracu', nici nu m intereseaz. Atta vreme ct eti
departe de Londra...
- Stat...
- Tweed, situaia e disperat, fr precedent. Nici n-o s-i
vin s crezi ce se ntmpl.
- S auzim! replic linitit Tweed.
- Dup cum tii, sediul nostru a fost complet distrus de
bomb. Dar nu pot lua legtura cu prim-ministrul. Pare c nu mai
vrea s aib de a face cu mine. De fiecare dat cnd ncerc s dau
de el, se gsete cte o secretar particular care mi face capul
calendar cu o sumedenie de motive idioate pentru care nu pot
vorbi cu el. Eu ns tiu c prim-ministrul se afl n Down- ing
Street. Secretarei i-a scpat amnuntul.
- neleg. Bnuieti cumva de ce se ntmpl acest lucru?
- Pi, prim-ministrul are necazuri cu Washington-ul. Dup
cum tii, are nevoie de sprijinul Americii n Europa i n Orientul
Mijlociu. Washington-ul manifest rezerve fa de Londra.
- Cine anume din Washington? ntreb Tweed.
- Presupun c Biroul Oval. nsui preedintele March.
- Din cte am auzit, un tip greu abordabil.
- Nu trebuia s fie ales, spumeg Howard. A ctigat doar
pentru c-i un bun vorbitor i pentru c se face neles de
mulime. Oft dezgustat. Mulimea.... iar cei civa oameni cu
care are el de-a face nu stat chiar de cea mai bun calitate.

PUTEREA
57

- Vrei s spui de fapt c am pierdut sprijinul prim-ministrului? Chiar i dup tragedia cu bomba?
- Aa s-ar prea. Nu-mi vine s cred. Glasul lui Howard
suna disperat. Pur i simplu, nu-mi vine s cred, repet el, dar
exact aa se ntmpl.
- Vreau s-l suni pe comandantul Crombie...
- Am vorbit cu el acum cteva minute. El cel puin nu refuz
s-mi adreseze cuvntul. Mi-a spus c-i prea devreme ca s
tragem o concluzie definitiv, ns specialitii lui au gsit
rmie ale dispozitivului care a detonat bomba. Prerea categoric a lui Crombie e c n-a fost IRA. S-a folosit un mecanism
foarte modem i sofisticat, ceva cum n-au mai ntlnit pn cum.
Presa va continua s afume c a fost IRA, iar Crombie nu se va
grbi s-i contrazic.
- Se pare c se mic repede.
- Mai e ceva, un lucru greu de crezut. Crombie are echipe
care lucreaz non-stop la curarea sfrimturilor: trei schimburi
la fiecare douzeci i patru de ore. Cred c l-a impulsionat
descoperirea noului dispozitiv.
- Howard, sun-l pe Crombie din partea mea. Spune-i c-i
foarte important s gseasc n muntele acela de moloz seiful din
biroul meu. nuntru se afl o caset video i o band audio.
Acestea dou ar putea fi cheia a tot ce se ntmpl acum. E o presupunere a mea.
- De regul, presupunerile tale snt corecte, recunoscu
Howard. Am s-i telefonez lui Crombie i am s-i comunic ce
mi-ai spus. Ce conin banda i caseta?
- Dac a ti, a ti i cine organizeaz aceste atacuri
mpotriva noastr.
- Ar putea dura sptmni ntregi pn vor da de ele, l preveni Howard. Dar chiar i aa, poate c seiful a fost pulverizat sau coninutul lui.
- Iat ce-mi place mie la tine, Howard: eti un optimist incorigibil. Tu sun-l pe Crombie.
-i-am spus c am s-i telefonez. Dar tu ai vreun element
mai concret? l implor Howard.
- Unul sau dou. Mai las-mi puin timp...

58 Colin Forbes
Cnd iei din cabina telefonica mpreun cu Paula, chipul lui
Tweed avea o expresie ncordata. Butler traversa strada cu pai
mari, ieindu-le n ntmpinare. Agera lor garda de corp zmbea.
- Curaj! Mai curind sau mai trziu ieim noi la liman. Oh, n
timp ce voi vorbeai la telefon, Newman a venit pe jos pn aici
pentru dou minute. Nu tia cum s-i mai cear scuze. A uitat s
v spun c Monica a primit un telefon de la Cord Dillon imediat
dup ora prnzului, nainte de focul de artificii. Dillon e undeva
la Londra.
Tweed facu ochii mari. Cord Dillon era directorul adjunct al
CIA. Un om foarte ncercat i foarte capabil. Oare ce caut la
Londra tocmai ntr-un asemenea moment?
- Dillon vrea s discute de urgen cu tine. Ii ntinse lui
Tweed o hrtie mpturit. Newman mi-a dat asta, cu rugmintea
s i-o nmnez. E numrul de telefon al unei cabine publice. Aici
l poi gsi pe Dillon mine diminea ntre 9:30 i 10:00. Monica
spune c tipul vorbea ca i cum ar cltori incognito. N-a vrut s
spun unde locuia...
- S ne ntoarcem la Metropole...
Tweed pomi alturi de Paula i-i relat n linii mari conversaia avut cu Howard. Cotir pe St Edmund's Lane. Butler
venea la civa pai n urma lor, clatinndu-se pe picioare, ca un
om beat. i inea mna dreapt pe pistolul Walther din interiorul
canadienei. ncepur s urce panta i pornir pe drumul cel
ocolit, evitnd scurttura. Paula rsufl uurat: crarea laterala
era un tunel de umbre stranii.
- Ce naiba se ntmpl? ntreb ea. M refer la faptul c nu
putem lua legtura cu prim-ministrul. M sperie.
- Pe bun dreptate. Mai nti chestia cu Washington-ul, iar
acum Dillon. M duc cu gndul la America.
- De ce America? Din cauza sosirii lui Dillon?
- Nu ntru totul. E vorba de ceva i mai sinistru.
- mi pare ru. Poate snt mai grea de cap. Probabil din pricina oboselii. Mine vreau s m ntorc cu Bob Newman la
Bodmin Moor, sa mai discut o data cu Celia Yeo. Dar ce anume
te-a fcut s te gndeti dintr-o dat la Statele Unite?
- America, repet Tweed, aproape ca pentru sine. America,
unde se afl atia bani i atita putere.
- Putere? ntreb Paula.

PUTEREA
59

- Trage singur concluziile.

Trezindu-se a doua zi de diminea n dormitorul ei cu dou


paturi, nc buimac, Paul fcu baie i se mbrc pentru drumul
la mlatin. Se machie n dou minute i abia dup aceea trase
deoparte draperiile. Rmase ncremenit, fr s-i cread
ochilor. Ceva bizar se ntmplase peste noapte. Fluviul Camei
dispruse!
Privea inta albia mare i nisipoas, vlurit pe alocuri, care
se csca ntre cele dou maluri. Cnd i telefona lui Tweed, acesta
i spuse c era gata pentru micul dejun i o invit n apartamentul
lui.
n clipa n care nchidea ua, o alt u se deschise i n prag
apru Pete Nield care i netezi mustaa cu degetul i-i zmbi.
- Bun dimineaa. Am vrut s m asigur c nu pleci la drum
de una singur.
- M faci s m simt ca o prizoniera, l ironiza ea. l simpatiza pe Pete. M duc n apartamentul lui Tweed. Vino i tu.
- Ce naiba s-a ntmplat? ntreb Paula n momentul n care
Tweed descuie ua i o pofti nuntru. Se duse la fereastra nalt
cu arcad, care oferea o privelite mai bun. Fluviul a disprut.
- Lsnd n urma o albie lung i nisipoas, explic Tweed,
apropiindu-se de fereastra. Aici e o maree foarte puternic. La
aceast or, apele s-au retras complet. Art n stnga, spre o fereastr laterala. Faleza aceea stncoas care se vede n captul
oraului blocheaz perspectiva asupra mrii. Chiar vizavi de noi
e Porthilly Cove. n clipa de fa acolo nu-i nici un strop de ap.
De-a lungul malului pe care se vede acel sat ciudat rmne doar
un canal ngust.
- Unde anume?
- E vorba de un sat care se numete Rock. Un mic feribot
face curse ntre Padstow i Rock. Pe timpul refluxului, ca acum,
feribotul pleac dintr-un mic golf aflat la poalele falezei
stncoase. n timpul fluxului feribotul pleac din port.
- Ce loc ciudat! Iat prerea mea despre Cornwall.
Privi spre stnga, dincolo de Rock, spre Atlanticul care
rmnea ascuns vederii. rmul ndeprtat era inaccesibil. Un
perete abrupt, plin de bolovani, tufe i ierburi. Un loc sterp i

60 Colin Forbes
neospitalier. Dincolo de Rock, ns, pante nverzite se ondulau
spre linia orizontului sub soarele care strlucea pe cerul albastru
i senin.
- N-ai ascultat banda pe care am nregistrat-o cu reportofonul ascuns n buzunar n timp ce discutam cu buctreasa,
interveni Nield. Nu-s multe nouti fa de ce ne-a relatat ulterior
Buchanan.
- S-o ascultm repede i apoi s mergem s lum micul
dejun, i ndemn Tweed.
Sttea n picioare lng Paula, cu ochii int la nesfritul
mal nisipos. Nield puse micul aparat pe mas, derul prima parte,
apoi aps butonul PLA Y.
- Mi-a luat mult timp pn am reuit s-o fac s se simt n
largul ei, explic Nield. Acum, ascultai...
- Poi s-mi spui ce-ai vzut cnd ua buctriei s-a deschis
i apoi s-a nchis la loc? se auzi vocea lui Nield adresndu-se
buctresei.
- Am tras o spaim ngrozitoare, credei-m... rsun glasul
tremurat al buctresei. n clipa urmtoare deveni mai stpn pe
ea. Omul acela sttea n prag, cu arma n mn. Arma avea eav
scurt i lat, cam ca o eav de ap. A ndreptat-o spre podea,
din eava a nit ceva i toata buctria s-a umplut de un gaz
cenuiu.
- Gaz lacrimogen, o ntrerupse cu blndee vocea lui Nield.
Dar probabil c ai apucat s vezi cum arta omul.
- A fost un comar. Avea o cagul de ln cu despicturi n
dreptul ochilor. Se mica cu graie, ca un balerin. Dar ochii
aceia... lipsii de orice sentiment, lipsii de suflet. Am simit c
m ia cu frig. Avea ochi fr via, ca un strigoi.
- Ce s-a ntmplat dup aceea? o ndemn Nield, la fel de
blnd.
- Am nceput toate s tuim. Ne curgeau lacrimile pe obraz.
Atunci bestia a venit la mine i m-a lovit cu ceva n moalele
capului. Am czut la podea i n-am mai tiut de mine pn cnd
m-am trezit din lein...
- Aceasta este partea relevanta, spuse Nield. nchise reportofonul. Mai exist i alte lucruri, dar nu aduc informaii noi.

PUTEREA
61

- Interesanta observaia c asasinul se mica graios ca un


balerin, comenta Tweed. E timpul s lum micul dejun. Ridic un
exemplar din Daily Telegraph, care-i fusese strecurat pe sub u.
Ediia a doua. Probabil le aduc cu avionul. Le art celorlali
titlul.
O PUTERNIC BOMBA IRA DISTRUGE O CLDIRE DIN
LONDRA
- Dar nu acesta e lucrul cel mai semnificativ. V art n
sufragerie.
Butler iei n urma lor i toi luar liftul pn la parter.
Tweed o inea de bra pe Paula, care continua s se prefac a fi
bolnav.
Tweed se aez la mas mpreun cu Paula, n sufrageria
care oferea o vedere panoramic asupra portului, peste acoperiurile cenuii ale docurilor. Dup ce comand un mic dejun
consistent, compus din ou cu costi, Tweed mpturi ziarul i il ntinse Paulei.
- Iat ce m intrig cel mai mult, spuse el cu glas coborit.
FALSE BLOCAJE RUTIERE N VESTUL ARII N CURSUL
NOPII TRECUTE
Paula citi textul de sub titlu. n linii mari, scria c o serie de
blocaje rutiere fuseser instalate pe toate oselele principale din
Cornwall. Automobilitii fuseser oprii i ntiinai c era vorba
de o statistic menit s stabileasc volumul traficului pe arterele
respective. Partea cea mai stranie era c nici o secie de poliie i
nici o instituie din comitat nu era la curent cu incidentul.
- Ce-i cu ciudenia asta? l ntreb Paula pe Tweed.
- Nu-i prea linititor, rspunse calm Tweed. Indivizii oricine ar fi ei - ne caut. Din nou mi se confirm teoria c avem
de a face cu o reea vast, dat fiind c a reuit s organizeze aa
ceva ntr-un timp att de scurt. Zmbi. Suficient ct s-mi taie
pofta de mncare, totui nu renun la micul dejun.
- E ca un la care se stringe n jurul nostru, coment Paula.
- Vom gsi o cale de-a ne feri din calea lor. Tweed se uit la
ceas. La nou i jumtate trebuie s fiu la cabina telefonic, s-l
sun pe Cord Dillon. Arunc o privire spre o mas mai
ndeprtat, la care edeau Butler i Nield. Din fericire, vei avea
nsoitori de ndejde ct timp eu voi fi plecat.
- Vin cu tine pn la cabina telefonic, insist Paula.

62 Colin Forbes
- Te asigur, Paula, c i mie mi-ar face plcere o plimbare cu
maina pn la Bodmin Moor, spuse Newman. Mi-ar plcea s
cunosc atmosfera locului n care s-a petrecut acel ngrozitor
masacru. Ciudat c ziarele nu sufl o vorb despre el. Pentru
publicaiile de scandal o astfel de ntmplare e man cereasc.
Stteau n dreptul cabinei telefonice. Tweed lsase ua ntredeschis, n caz c altcineva ar fi dorit s vin lng el. Tweed se
rsuci spre Paula i Newman.
- Mai este un lucru care mie mi se pare sinistru: absena
oricrei referiri la mcelul petrecut la Conacul Tresillian. Ca i
cum cineva l-ar fi redus la tcere pe Roy Buchanan, or el nu-i
omul cruia s-i pui pumnul n gur.
Se uit n urm, spre drumul pe care veniser. Cardon venea
spre ei cu pas sltat, zmbind.
- Bun dimineaa tuturor. Ce zi frumoas! mi pare ru c
am ntrziat, dar m-a furat somnul. De regul, cnd nu se ntmpl
nimic neobinuit dorm mai mult.
- Se ntmpl prea multe, replic Tweed.
- Bob m va duce cu maina la Bodmin Moor, i reaminti
Paula lui Cardon.
- Pot veni i eu? ntreb Cardon. Butler i Nield snt de ajuns
ca s asigure paza pentru Tweed. i zmbi larg lui Newman. V
pot duce bagajul, domnule?
- Dup cum v-am spus, vom discuta cu una dintre fetele
care lucreaz la Conacul Tresillian, anun Paula. M gndesc c
s-ar putea s nu-i dea drumul la gur dac sntem prea muli.
Oricum, i mulumesc, Philip.
- A putea rmne n main, dac o parchezi ntr-un loc mai
ferit, insist Cardon.
- Aa vom face, se nvoi Paula.
- Ia-l pe Philip cu tine, decret Tweed. Nu-mi place ideea ta,
dar cum te tiu ncpnata, nu te las s pleci dect daca te
nsoesc doi brbai. i-acum, m duc s dau telefonul despre
care v-am vorbit...
Dup ce Tweed form numrul, persoana de la cellalt capt
al firului, adic de la Londra, se grbi s ridice receptorul. Tweed

PUTEREA
63

recunoscu imediat inconfundabila voce american care i


rspunse.
- Cine-i la telefon? ntreba Dillon.
- Tweed. Monica mi-a dat de tire c voiai s discui de
urgen cu mine.
- Monica nu te-a minit. Eti bine? M-am dus pn n Park
Crescent... Ascult, de unde vorbeti?
- De la o cabin telefonic...
- La fel ca mine. Spuneam c m-am dus pn n Park Crescent... i-am vzut sediul. O gaur ntr-un ir de cldiri. Sigur eti
bine?
- Nu eram acolo cnd s-a ntmplat, l liniti Tweed. Nu se
afla nimeni nuntru. Am fost avertizat n ultimul moment. Ce
faci la Londra?
- M ascund, Tweed. La Washington, a fi sfrit la morga. E
vorba de o chestiune grav. Anumite persoane, o mic armat de
profesioniti, au pornit s ne suprime pe toi. Snt controlai de
undeva de foarte sus. N-avem nici o ans.
- Cord, trebuie s tiu despre ce e vorba. Deocamdat nu am
nici cea mai vag idee. M lupt cu morile de vnt D-mi un indiciu, pentru numele lui Dumnezeu! Unde locuieti?
- La un hotel mic i amrt din Londra, de unde tocmai am
plecat. De aici, din cabin, se vede intrarea. Tot ce pot face e s
nu rmn n acelai loc. Doar aa pot supravieui. i-am telefonat
ca s te avertizez s faci acelai lucru, dac vrei s scapi cu via.
- Cord, am nevoie de informaii, spuse cu asprime Tweed.
- E vorba de un anume Joel Dyson, de un film i o nregistrare audio pe care le-a fcut. E tot ce pot s-i spun pn n ziua
n care ne vom ntlni. Dac rezistm amndoi pn atunci. Fugi
din ar, Tweed. Att pot s-i spun: singurul american n care
poi avea ncredere, n afar de mine, e Barton Ives, agent special
FBI. Cunoate toat povestea. Am plecat. Iisuse! Nici nu tiu
unde m-a putea simi n siguran.
- Cord, spuse apsat Tweed. Du-te n Elveia. La Ziirich.
Mergi la Hotelul Gotthard - poarta numele trectorii din sud, pe
unde se ajunge n Italia. Hotelul e la trei minute de mers pe jos
de la gara principala a oraului.

64 Colin Forbes
- M mai gndesac...
- Nu te mai gndi. Du-te. Ne vedem acolo de ndat ce voi
putea pleca i eu.
- S-ar putea s ai dreptate. Iisuse! repet Dillon. Au ajuns la
hotelul meu. Mi-am lsat bagajul ntr-un seif, la terminalul aeroportului. Trebuie s plec.
- Cord...
- nc ceva, Tweed, apoi am ters-o. Dac vreodat i iese n
cale un individ pe nume Norton, mpuc-l pn nu te ucide el...
Norton. Ai reinut?
Legtura se ntrerupse.

ntr-o cabin telefonica din staia de metrou Piccadilly, Ed,


un american mrunel, cu obrazul ciupit de vrsat, form noul
numr al lui Norton. Norton i schimba n permanen sediul,
niciodat nu rmnea n acelai loc mai mult de o noapte.
- Cine-i la telefon? ntreb glasul lui hrit.
- Snt eu, Ed. De cnd Bill i cu mine am dat de urma lui
Joel Dyson la aeroport, eu stau cu ochii n tavan.
- Bill i cu minei Bill i-a dat de urm n cursa Swissair cu
care Dyson a plecat la Zrich...
- Pai, sntem o echip...
- Tu eti un dobitoc i primeti ordine de la mine. La Zrich
avem ali dobitoci. Ia ghicete ce se ntmpl.
- N-am idee, rspunse cu prudena Ed.
- Totdeauna eti n pan de idei. Oamenii care ateptau la
aeroportul din Zrich au pierdut urma lui Joel. i vine s crezi
una ca asta?
- Da, tocmai mi-ai spus...
- Nu face pe deteptul cu mine. Am mai avut o echip
postat la intrarea Bncii de Credit a lui Arnberg n Talstrasse. Ia
mai ghicete o dat.
- Nu... Ai mpnzit tot oraul Zrich.
- Iar n-ai nimerit-o. Am crezut c am mpnzit oraul Zrich.
Ei bine, Joel a intrat n cldirea Bncii de Credit. Dar de ieit, n-a
mai ieit. Angajaii au plecat, uile au fost ncuiate. Nici urm de
Joel. Te mai las s ghiceti o dat.
- Zu c m depete...

PUTEREA
65

- Se pare c te depesc cam multe, Ed. Probabil c Joel a


plecat pe ua din spate, despre care dobitocii care-i spun profesioniti habar n-aveau. Cunoti oraul Zrich. l cunoti pe Joel,
ntinde-o la Zrich ca vntul i ca gndul. Gsete-l. Ai priceput?
- Desigur. i ce fac dup ce-l gsesc?
- La dracu'! Urm o pauz. Ed nu s-ar fi mirat s aud un
mrit. Am s-i spun eu ce s faci... Vocea lui Norton deveni o
oapt insinuant. Ai s-i rupi degetele unul cte unul. Ai s-i
rupi braele, picioarele, pn cnd i spune unde a ascuns ceea ce
trebuie s gsim de urgen. Dup aceea i faci felul.
- Am neles...
- Aa sper, Ed, continu vocea insinuant. Pentru binele tu.
- Cum rmne cu Tweed? ndrzni Ed.
- E nc liber. Dar nu pentru mult vreme. E ca i mort.
Cnd ajungi pe aeroportul din Londra, nu uita s schimbi banii cu
bani elveieni.
- M-am gndit i eu.
- M uimeti...
n receptor se aternu tcerea.
Tweed prsi nucit cabina telefonica din Padstow. Butler l
ajunse din urm. Nield atepta n cellalt capt al strzii. Tweed
nu-l simise niciodat pe Dillon att de nspimntat. Atunci, ce
grupare l-ar fi putut speria pe curajosul american, punndu-l pe
fug?
- Unde-i Paula? ntreb el.
- A plecat spre port, cu Newman i Cardon. S-au dus s ia
maina ca s plece la Bodmin Moor.
- Nu-mi place deloc, coment Tweed. Dumnezeu tie ce li se
poate ntmpl n smrcurile acelea nsngerate...
Newman i dusese pe Paula i Cardon n port, ca s le arate
acea aezare complex. Paula vzu c exista un port interior, plin
cu apa, fapt care o nedumeri, din moment ce era ora refluxului.
Se opri s priveasc un iaht luxos, ticsit cu aparatur radar.
Mayflower III.
- Face o avere, remarc ea.
Un pescar cu trupul noduros, care-i aranja nvodul portocaliu undeva n apropiere, ridic privirea. Paula i zmbi i omul
veni ctre ei.

66 Colin Forbes
- Admirai iahtul Seniorului? ntreb el. Poate naviga pn n
Europa, chiar i pe furtun.
- Al Seniorului? repet Paula.
- Da. Al Seniorului Gaunt. Locuiete n inutul mlatinilor.
Vine deseori pe aici i iese n larg cu iahtul timp de cteva zile.
- Se duce undeva n Europa? ntreba Paula ca din
ntmplare.
- Ah! Nimeni nu tie. Seniorul nu vorbete despre ceea ce
face. Iertai-m, doamn. Trebuie s-mi ctig pinea zilnic.
Petrecere frumoas.
Newman i conduse n parcare. Aici art spre o cldire cu
un etaj.
- Biroul Cpitniei Portului. M-am interesat de nivelul apei
pe timpul fluxului i al refluxului. Mi s-a spus c diferena de
nivel e de 7,6 metri.
- Fantastic, exclam Paula.
- A zice c trebuie s fii un bun navigator ca s te ncumei
prin prile acestea, comenta Newman, conducndu-i pe chei.
Ajunser la o pasarela ngust care fcea legtura ntre cele
dou seciuni ale portului. n timp ce traversau puntea alb de
metal, Paula se opri i privi n jos. Constata c mergeau pe deasupra unei mari ecluze. n stnga se gsea portul interior, plin cu
ap, iar n dreapta, un abis care se ntindea pn spre malul milos.
Apa picura prin ecluza nchis. Abia atunci vzur un alt port,
exterior, cu deschidere la mare.
Acesta se gsea in stnga i avea fundul acoperit de ml.
Mici ambarcaiuni amarate la rm stteau nclinate ca nite
oameni bei. Dincolo de ecluza nchis, n partea dinspre mare,
se vedea un canal ngust, plin cu apa, care se pierdea departe n
ocean. Newman le arta digul care nchidea portul secat de ap.
-l se spune Stvilarul. Cnd ncepe fluxul, se poate lua feribotul pn la Rock de pe treptele din captul digului. Acum ns
trebuie s mergem pe crarea de pe coast, pn departe ntr-un
mic golf n care a mai rmas ap.
Paula vzu un ir de trepte urcnd spre o crare abrupt care
se pierdea n spatele unor construcii noi, cu vedere spre fluviu.

PUTEREA
67

- Nu mi-ar plcea s locuiesc acolo, remarc ea. Nu-i de


mirare c toate snt de vnzare. Cred c m-a simi cumplit de
singur.
- Padstow e o localitate destul de izolat, ntri Newman.
Tocmai de aceea a ales-o Tweed, ca s aib timp s se gndeasc.
Privii n spatele vostru i vei vedea panorama ntregului orel.
Paula se rsuci n loc. Dincolo de port i de chei se vedeau
cldiri nghesuite unele n altele i amplasate n trepte, ca o scar
gigantic. Newman se uit la ceas, apoi ridica privirea ctre
Cardon.
- Cred c-i timpul s pornim spre Bodmin i s-o tragem niel
de barb pe aceast Celia Yeo... dac se poate spune aa despre o
fat. Philip, tu aaz-te n spate i stai cu ochii n patru...
Newman cobor n vitez panta uria, apoi se avnt pe
poriunea care urca. Autostrada 30 era aproape pustie. Soarele
strlucea pe cerul albastru i limpede, scldnd n lumin
mlatina, pe care Paula o gsea totui la fel de amenintoare. Un
vnt puternic lovea aripa Mercedes-ului 208E. Newman veni cu o
propunere. i puse o pereche de ochelari fumurii i-i ndes pe
cap o beret neagr.
- Paula, cred c ar trebui s te deghizezi. Nu tim ce ne
ateapt la Five Lanes. Poate ar fi mai bine s nu fim recunoscui.
- O idee bun, se nvoi ea.
Scoase din poeta o pereche de ochelari negri. Dup ce i-i
puse la ochi, lu o earfa i i-o nfur peste prul negru, lsnd
s i se vad numai obrazul. Ochelarii i earfa i schimbau complet nfiarea. Newman zmbi cu gura pn la urechi.
- Semeni cu o madon.
- Sper c nu te referi la cntreaa cu acelai nume. Presupun
c nu... snt mult prea mbrcat.
- n timp ce v atept n main, am s m fac mititel pe
banchet, le strig Cardon.
- Tu eti mititel de felul tu, replic Newman.
Nu era adevrat. Cardon avea un metru aptezeci i cinci i
era foarte musculos.

68 Colin Forbes
- Ne apropiem de virajul spre Five Lanes, l anun Paula pe
Newman. Celia locuiete ntr-o cas de la marginea satului, pe
nume Grey Tears2.
- S sperm c acest nume ciudat nu-i de ru augur,
coment Newman.
Grey Tears era o cldire mic din piatr, cu un singur etaj,
amplasat ntr-o viroag la marginea satului Five Lanes. Era
aproape o mlatin, i Paula remarc stnca High Tor profilndui conul aproape perfect pe cerul fr nori. Newman parc
maina n alt vlcea de la marginea drumului i o urm pe Paula,
care tocmai ridicase un mner strlucitor, sculptat n forma unui
cap de oaie, i ciocnise cu el n u.
- Lustrul acesta nu se prea potrivete cu Celia, opti Paula.
Ua veche de lemn se deschise spre interior i n prag i
fcu apariia o bbu grbovit, cu un or prins la bru peste
rochia nflorat. Ochii ei vioi i cercetar pe cei doi necunoscui.
- Ne-am neles s venim s-o vizitm pe Celia Yeo, ncepu
Paula. Mi-a spus c astzi are zi liber i nu se duce la Conacul
Tresillian.
- Nici unul dintre localnici nu va mai lucra acolo. Nu dup
ce s-a ntmplat ieri. ngrozitor. i duse la gur mna muncit,
mna unei femei care tia ce-i truda. Vai de mine, n-ar fi trebuit
s vorbesc despre asta. Se lumin la fa. Da', dac stau s m
gndesc, nu v-am spus nimic.
Celia tocmai se mbrca s plece.
- Vrei s fii att de bun i s-o anunai c o caut o
doamn?
-Svdce spune...
Ua se nchise ncet, dar fr urm de impolitee. Newman o
privi int pe Paula i spuse cu glas cobort:
- De ce nu i-ai spus cum te cheam? Doar numele mic. Nu
eti singura Paula din lume, aa c n-ar fi tiut precis cine sntem.
- E vorba de intuiie. Am o presimire c Celia nu va fi tocmai ncntat s stea de vorb cu mine.
Ateptar cteva minute. Newman ncepu s se plimbe de
colo-colo. Paula i muc buzele, abia abinndu-se s-i spun s
stea locului. Apoi ua se deschise din nou, la fel de ncet.

2 Lacrimi cenuii (n.trad.).

PUTEREA
69

Newman o studie pe Celia. Capul ei avea o form ciudat,


aproape asimetric. Nu ghiceai la ea nici cea mai mic scnteie de
inteligen, iar ochii aminteau de privirea unei vaci. Celia trase
ua dup ea, fr s-o nchid, i rmase n prag n faa lor.
- Ce dorii, domnioara? ntreba ea posomorit.
- Ne-am neles s ne ntlnim azi, Celia. Vreau s-i pun
cteva ntrebri.
Servitoarea fcu ochii mari. Se holb la Paula ca un pui de
slbticiune speriat.
- Dumneavoastr sntei, domnioar? Nu v-am recunoscut.
Newman arunc o privire ctre Paula. mbrcat n canadian i n pantaloni de schi vri n cizme de piele, arta cu totul
altfel dect n momentul sosirii la Metropole. Celia i muta
privirea ctre Newman, ncercnd s deslueasc ochii pe care
nu-i putea vedea n spatele lentilelor.
- El cine e?
- Fratele meu, rspunse repede Paula. n legtur cu ziua de
ieri. Prosopul acela rou pe care te-am vzut aducndu-l n cas,
dup ce, chipurile, l pusesei la uscat. A fost un semnal, aa-i?
- Informaiile cost bani. Brusc fata deveni agresiv. Eu nam nici un iubit. Brbaii nu ntorc capul dupa nune. Trebuie s
am i eu o bucurie de la via, nu? De pild, banii.
Newman i scoase portofelul. Lu dinuntru o bancnot de
douzeci de lire, sesiz expresia fetei i lu nc una de acelai
fel. ntinse spre Celia bancnotele mpturite, fr a le da drumul
dintre degete.
- Mai nti rspunde la ntrebare.
- Ai avut dreptate, confirm Celia dup o scurt ezitare. A
fost un semnal. Am primit o sut de lire numai s fac asta dup
sosirea oaspeilor la mas. i alt sut...
Se opri n mijlocul frazei. Celia era mbrcat de plecare.
Peste impermeabilul ponosit purta o earf de ln de un galben
strlucitor. Prul ei cre i srmos nu fcea nimic ca s-o nfrumuseeze.
- Cine i-a dat banii? o ntreb linitit Paula.
- N-am avut nimic de-a face cu omorurile alea oribile de la
conac! izbucni fata. Nu cumva s credei c snt amestecat.
- Snt convins c nu eti. Cine i-a dat banii, Celia? ntreb
din nou Paula.

70 Colin Forbes
- Un brbat... ovi. Nu l-am vzut n viaa mea, se grbi ea
s adauge. Am lsat o oal pe aragaz pentru doamna Pethick.
Fin'ca veni vorba de bani, dac vrei s v spun mai multe, daimi banii.
Newman i ddu cele patruzeci de lire. Ea nfca banii cu
lcomie i-i ndes n buzunarul impermeabilului. Arunca o
privire nuntru i fcu un pas napoi, deschiznd larg ua masiv.
- nainte s v spun mai multe, trebuie s m uit la oal. Altfel d n foc i doamna Pethick o s m dea afar. Am nevoie de
o slujb...
Le trinti ua n nas, cu o bufnitur. Paula se uit la Newman.
-Tweed a avut dreptate. Masacrul a fost organizat cu o pricepere diabolic. n plus, cred c fata l cunoate pe cel care i-a
dat banii.
- Asta-i i prerea mea...
Ateptar. Din interiorul csuei primitive nu rzbtea nici
un sunet. Cinci minute mai trziu, Newman - care cronometrase
pe ceas cit timp lipsise fata - ddu glas aceleiai temeri care o
frmnta i pe Paula.
- Cred c a fugit. Probabil c mai este o u n spate. Hai s
vedem.
Grdina" din spatele casei era un amrit de petic de pmnt
pe care creteau legume. Exista o u n spate. nchis. Paula i
scoase ochelarii, privi spre High Tor i ntinse degetul.
- Uite-o. Pata aceea galben. A pornit prin mlatin.
- Tocmai spunea c individul cu pricina urma s-i mai
plteasc astzi nc o sut de lire, bombni Newman. Dumnezeu
tie n ce s-a amestecat. Trebuie s-o ajungem din urm. Pn nu e
prea trziu...
Newman ncepu s alerge pe crarea care ducea spre poalele
stncii High Tor. Continua s vad pata galben n lumina soarelui. Era surprins de viteza cu care alerga Celia. Paula venea n
urma lui. Cnd se ndeprtar suficient de mult de casa Celiei,
Newman i scoase din teac pistolul Smith & Wesson calibrul
38.
Paula l pierdu din vedere pe Newman, care alerga ca la
maraton i curnd dispru ntr-o vlcea adnc. Ajunse la o
rscruce a potecii. Pe unde o luase Newman? Alese crarea din

PUTEREA
71

stnga i continu s alerge, cu ochii la terenul denivelat, pe care


se putea poticni la tot pasul.
n apropiere de High Tor i ddu seama c greise drumul.
Newman se vedea fugind pe coasta estic a colinei. Nici urm de
Celia.
A putea s-o iau pe aici, s vd unde duce", se gndi ea.
Se opri s-i trag sufletul i tcerea ru prevestitoare a
smrcurilor pogor asupra ei. O tcere pe care o auzea. Nici un
ciripit de pasre. Mlatina se ntindea pn departe n toate
direciile, ondulndu-se n movilie acoperite de ierburi care nu-i
permiteau s vad la mare distana. Se cutremura i ridic
privirea. Privelitea pe verticala era i mai puin linititoare.
Se gsea aproape de versantul vestic al stncii High Tor.
Spre deosebire de pantele blnde pe care i le nchipuise, aici colina era abrupt, prvlindu-se intr-un abis. La poalele stncii
vzu o ngrmdire de bolovani enormi. Tocmai voia s-i reia
alergarea cnd sesiz o micare sus, n vrf.
Oh, Doamne, nu!"
Rosti cuvintele cu voce tare. Cu toat nlimea stncii, Celia
era uor de recunoscut datorita earfei galbene. Fata sttea pe
muchia acelei prpstii nspimnttoare. De ce? Ceea ce urm
nu dur dect cteva secunde.
Celia pru c-i scoate burta n afar, apoi Paula nelese c
n spatele ei, ascuns vederii, se gsea cineva. O clip fata rmase
suspendat pe buza prpastiei. n secunda urmtoare plonj n
gol, cu trupul rsucindu-se prin aer ntr-o cdere nesfrit.
Urletul ei de groaz trezi ecouri n toat mlatina. Paula urmri
scena cu o privire nspimntat. ipatul se curma brusc. Poate
fusese o simpla nchipuire, dar Paulei i se pru ca auzise
cumplita bufnitura, n clipa n care trupul fetei se izbise de bolovani. Tcerea mlatinei o mpresura din nou, ca o ameninare.
Paula alerg disperat spre locul n care se prbuise Celia.
O singura data privi scurt n sus, dar nu vzu pe nimeni. Oricine
ar fi fost persoana care luase viaa Cehei, rmsese bine ascuns.
Dnd cu ochii de ceea ce mai rmsese din tnra servitoare,
Paula ncetini pasul.
Celia zcea pe un bolovan uria, cu braele i cu picioarele
n lturi. Paula se cutremu imaginndu-i izbitura. Continu s

72 Colin Forbes
alerge pn ajunse lng bolovan. Celia avea coloana vertebral
arcuit peste pietroi i gtul rsucit. Sngele i creierii mprtiai
ncepuser deja s se zvnte la soare. Fr sperana, Paula se
aplec i controla artera carotida. Nimic.
Vru s-i nchid ochii sticloi atintii spre culmea de unde i
ncepuse drumul ctre moarte, apoi decise s nu ating nimic.
Pentru moment nici ea nu-i ddea seama ce anume o determinase s ia acea decizie.
Gfind, ridica din nou privirea spre vrf. Newman sttea pe
muchia prpastiei, privind n jos. Paula i fcu semn. Cu palmele
plnie la gur, i strig:
- Coboar, Bob.
Vorbele ei fura purtate de ecou pe toata ntinderea mlatinii,
la fel ca ipatul de moarte de adineauri.
De cum ncepuse s urce pe High Tor, Newman nu se oprise
nici o clip din fug. In faa lui terenul era acoperit de bolovani
i pietre risipite. Nu putea vedea vrful i o pierduse de mult din
ochi pe Celia, n timp ce urca pe crarea erpuit.
Aa cum se ntmpl deseori cnd urci pe o nlime, se trezi
dintr-o data n vrf. Acesta era teit i plin de bolovani, unii periculos de aproape de muchia prpastiei, lucru pe care-l observ la
timp. Cu arma n mn, se apropie ncet de muchie i se uit n
jos. Icni dnd cu ochii de privelitea de la picioarele lui.
Acum putea vedea earfa galbena. O mic pat de culoare pe
silueta zdrobit de bolovanul uria. Tresri cnd Paula ridic
privirea, fcndu-i semn cu mna dreapt. O vzu ducnd palmele
plnie la gur.
- Coboar, Bob.
Vocea abia rzbtea pn la el, totui auzi clar cuvintele.
Fcu semn cu mna c nelesese. Oare Celia se aruncase de
acolo? Prea puin probabil. Newman rmase pe loc o clip,
rotindu-i privirea n jur. Chiar n spatele lui se gsea un petic de
nisip cenuiu. Pe nisip vzu ntiprit o urm clar i proaspt
de talp. Mai mare dect piciorul mic al Celiei. n plus, i aminti
c fata purtase pantofi fr toc. Urma indica mici crestaturi pe
talp. Bocanci de alpinism, cu inte. Celia fusese ucis cu
bestialitate: mpins n prpastie.
High Tor oferea o privelite panoramica i Newman putea
vedea mlatina n toate direciile, pe kilometri ntregi. Scoase din

PUTEREA
73

buzunar un mic binoclu i ncepu s scruteze smrcurile. Lipsiser doar cteva minute ca s-l ntlneasc pe asasin.
Vzu prin lentile ct de aspru era inutul de la poalele stncii.
Vlcele adnci, care puteau ascunde cu uurina un clre. ntinderi acoperite cu ierburi dese, printre care ar fi putut exista
poteci. Ocolind urma de pas, se duse s priveasc mlatina din
cele patru puncte cardinale. Nu se vedea nici ipenie de om, doar
bolovani inali cit casa. Hotr s coboare ct mai repede, s-o
intlneasc pe Paula.

- Regret din suflet c am lsat-o aa, spuse Paula. Pcat c


nu i-am nchis ochii.
- Nu te frmnta, o liniti Newman. Ai fcut exact ce trebuia.
Porniser n grab spre main i acum goneau napoi spre
Padstow pe Autostrada 30. Cardon se mic pe locul lui de pe
bancheta din spate.
- Numrul victimelor a ajuns la zece, remarc el. Opt n
masacrul de la Conacul Tresillian. Apoi potaul de la Five
Lanes. Cu Celia Yeo fac zece.
- Foarte bine, replic mbufnat Paula. Acum tim c poi s
faci o adunare. Reveni la subiectul dinainte, care o obseda. N-o
putem lsa pe Celia s zac acolo. Dac plou la noapte? mi dau
seama c poate pare o prostie...
- Ctui de puin. Cteva clipe Newman conduse doar cu o
mn, iar cu cealalt o strnse la piept pe Paula cu mult
afeciune. Am avut dou motive ca s n-o ating. n zilele noastre
exist tehnici sofisticate de amprentare care uneori pot obine o
amprent chiar i de pe piele. Ca s-i nchizi ochii, ar fi trebuit
s-i atingi pleoapele. Dar principalul motiv este c trebuie s
lsm totul pe seama poliiei, fr s schimbam nimic.
- Pn cnd, n sfirit, vor da de urma ei, replic Paula.
- O vor gsi chiar astzi. Cnd ajungem la Padstow, prima
mea grij va fi s-l sun pe Buchanan de la cabina telefonic de
ling Old Custom House. Am s-mi schimb vocea. Mai am un
motiv ca s procedez aa: dac Buchanan afi c noi am fost de
fa, Dumnezeu tie ct timp am pierde cu declaraiile. Poate

74 Colin Forbes
chiar cteva zile. Or, eu am o bnuiala c Tweed duce lips tocmai de timp.
- M faci s m simt mai bine, spuse Paula. Dar de ce
mergem la Conacul Tresillian?
- Nu ghiceti? Cred c ar fi relevant s tim dac Gaunt i
Jennie Blade se afl la conac. Dat fiind intimplarea de la High
Tor.
Garduri cu epue mrgineau poriunea de drum lturalnic
care ducea spre conac. n locul n care fusese nscenat presupusa
ocolire, Paula art ctre o poart deschis care ddea spre
mlatin.
- i-am povestit asear despre ambuscad, Bob. Cred c iau ascuns mainile dincolo de poarta aceea.
- Tweed a mers la risc i a forat barajul, coment Newman.
- Tu ce-ai fi fcut n locul lui? l provoca Paula.
- Exact acelai lucru...
Intrar pe aleea spre conac. Nu se vedea nimeni prin
preajm. Cnd se apropiar i n faa lor apru conacul, Paula
observ c draperiile de la ferestrele sufrageriei erau trase. i de
ast dat Cardon rmase n main, iar Newman i Paula urcar
treptele terasei mari i ptrate. Paula aps butonul soneriei i
ua se deschise imediat, att ct permitea lanul gros pus pe
dinuntru. n cadrul uii se ivi chipul buctresei. n spatele ei se
vedea o silueta ascunsa ntre umbre.
- Ce dorii?
- Eu snt. Paula i scoase repede ochelarii i earfa. Ieri am
stat de vorb mpreun.
- Dumnezeule mare, nu v-am recunoscut. Desprinse lanul i
deschise larg ua. Vrul Jem e aici, cu noi, cu puca lui de
vntoare. Poftii s bei o ceac de ceai tare.
- Eti foarte amabila. El e prietenul meu, Robert, l prezent
Paula pe Newman. Speram c Seniorul Gaunt e acas.
- E plecat de multe ceasuri. Snt plecai i el, i domnioara.
Unul a luat Land-Rover-ul, cellalt a plecat clare. Nu tiu bine
care i cum. Eu eram n buctrie. Aici e mare harababur. Doua
dintre fete n-au mai venit la lucru, nici nu-mi nchipui c vor mai
pune piciorul aici, dup ntimplarea de ieri. Eu tre' s servesc
masa n Sala Mare, pentru stpn i pentru domnioara Blade.
Poliia zice c a trebuit s sigileze sufrageria... Femeia sporovia

PUTEREA
75

fr oprire, vizibil bucuroas c putea vorbi cu cineva n care s


aib ncredere. Apoi a venit Wendy, care face ct celelalte dou la
un loc. Poliia zice c se va ntoarce mai trziu.
- Mulumim. Te-am putea ruga s nu pomeneti nimnui
despre vizita noastr? Vrem s-i facem o surpriz Seniorului. Nu
cred c avem timp s rmnem la o ceac de ceai. Oricum, i
mulumim.
- Ni s-a spus s nu suflm o vorb nimnui. Sper c i Celia
o s-i in gura. Ea vine mine. Fii linitit, scump doamn. Nam s spun nimnui c ai venit. Obrazul ei rocovan se ncrei
ntr-un zmbet. Mie mi plac tainele...
Newman tcuse tot timpul, pn cnd se napoiar pe alee.
Vestea c poliia urma s se ntoarc l ngrijora. i mprti
temerile lui i Paulei, n timp ce se ndreptau cu maina spre
Autostrada 30.
- Foarte interesant. Att Gaunt, ct i prietena lui s-ar fi putut
gsi n mlatini, lng High Tor.
- Nu ns i cine a plecat cu Land-Rover-ul, sublinie Paula.
Am fi auzit motorul. Pcat c nu tim care din ei a fost clare...
Newman intra pe autostrad. Tocmai voia s-o ia pe o pant
abrupt cnd vzu prin oglinda retrovizoare o maina, departe n
urma lui. Era o main de poliie care prsea autostrada,
ndreptndu-se spre Conacul Tresillian.
- Am scpat ca prin urechile acului, coment el, cum a spus
Wellington dup Waterloo. Ei, iat c am ajuns la Padstow.
Acum am s-i pot telefona lui Buchanan. Iar buctreasa habar
n-are c biata Celia i va ine gura, adug el posomorit. Pe
vecie...
Paula atept mpreun cu Cardon n Mercedes-ul oprit n
parcarea de vizavi de Old Custom House. Era cea mai impozant
cldire din Padstow, o construcie masiv i solid, cu trei
niveluri. Acoperiul se continua cu un fronton nalt, cu doua ui
de lemn nchise. Paula art ntr-acolo.
- Probabil c odinioar pe acolo ridicau mrfurile direct din
strad.
- Asta se tie, confirm Cardon. M ntreb cum se descurc
Bob...

76 Colin Forbes
In cabina telefonic Newman formase numrul de la
Scotiand Yard. Cnd i rspunse operatoarea, el i vorbi grbit
printr-o batist de mtase cu care acoperise receptorul.
- F-mi legtura cu inspectorul Buchanan, da' repede. Vreau
s anun o nou crim petrecut n Bodmin. Nu m ntrerupe.
Doar f-mi legtura. Revin n cinci minute i sper c mi-l dai
imediat, altfel nchid.
Puse receptorul n furc. Era singura cale de a-l mpiedica
pe Buchanan s localizeze punctul din care i se telefona - lucru
pe care Newman era convins c inspectorul va ncerca s-l fac.
Ziaristul se uit la ceas i form numrul exact peste cinci
minute.
- Am telefonat acum cteva minute. F-mi legtura cu
Buchanan. Acum! Sau deloc.
- Aici inspectorul-ef Buchanan, rspunse un glas rece dup
cteva secunde. Cine-i la aparat?
- Fr nume, ca s nu avem belele. Dumneata ascult i
noteaz. Exist un cadavru la poalele stncii High Tor, pe versantul vestic, la marginea satului Five Lanes. E vorba de servitoarea care a lucrat la conac. A fost aruncat din vrful stncii. Pe
vrf vei gsi o urm mare de pas. Bnuiesc c-i place s primeti
indicii.
- Mulumesc. Acum, ce-ar fi s-mi spui i numele...
- Eti detectiv, n-ai dect s-l afli...
Newman puse receptorul n furc. Nu lsase timp suficient
poliiei ca s-l depisteze, nici cu aparatura sofisticata de care dispuneau acum i care reuea adeseori s localizeze o convorbire
n numai trei minute. i vr batista de mtase n buzunar i se
uit n captul cel mai ndeprtat al parcrii, unde era Mercedesul.
Paula i Cardon nu erau singuri. Alturi de maina lor se vedea
un Land-Rover: nuntru se gseau Jennie Blade i Gaunt.
- Bun venit n vechiul port Padstow, le ur vesel Gaunt,
oprind maina.
- Bun, Philip, l salut Jennie pe Cardon, cu un surs
seductor. ntr-o bun zi va trebui s bem ceva mpreun. Oh,
Paula, nici nu te-am observat, continu ea pe un ton impertinent.
- Eu nu snt brbat, replic Paula.

PUTEREA
77

Gaunt i Jennie coborr din main i Paula observ c


amndoi erau mbrcai n cojoc i pantaloni de clrie. Aadar,
care din ei fusese clreul? Cobor i ea, i ntinse membrele
amorite i arunc o privire n spatele Land-Rover-ului. Era
ncrcat cu pungi frigorifice, colaci de frnghie i o busola de
navigaie. Se ntreb dac sub toate aceste bagaje era cumva o
pereche de bocanci de alpinism, cu inte.
Nou-sosiii purtau cizme de clrie lucitoare. Gaunt se
aplec spre spatele mainii i lua un bici. Cnd i ndrepta
spatele, ddu cu ochii de Newman care tocmai venea spre ei.
- Mi s fie! Ia te uit cine vine. Celebrul corespondent
strin. i-am citit cartea, Newman. mi amintesc i titlul:
Kruger: Computerul care a dat gre. Nemaipomenit de bun. Un
best-seller internaional. Cred c ai fcut bani buni de pe urma ei.
- N-a fost ru deloc, rspunse Newman.
Nu pomeni nimic de faptul c din acea carte ctigase o
avere, ndeajuns ca s-i asigure independena financiar pe via.
Jennie l prinse pe Gaunt de bra.
- Nu uita tichetul de parcare. Aici mainile snt verificate cu
regularitate.
- Atunci ce atepi? o ntreba Gaunt cu obinuitul lui ton de
comanda. tii bine unde-i aparatul.
- Vin cu tine, se oferi Paula.
Pn n acel moment n-o simpatizase pe Jennie, dar felul n
care Gaunt i tratase prietena i strni mnia.
- De ce-l tolerezi? o ntreb ea pe Jennie, care introducea
monede n aparat.
- Oh, e un om imposibil, rspunse Jennie. Dar n clipa
urmtoare devine fermector i irezistibil. Probabil i-ai dat
seama i tu, continu Jennie n timp ce se napoiau la LandRover, c brbaii nu-s perfeci, ca s nu spun mai mult.
- Eu snt de prere c Gaunt are toate cusururile din lume,
declar Paula, uitndu-se la Jennie. Apropo, adug ea, azi-diminea ai ieit s respiri aer curat. Te-ai plimbat cumva prin
mlatin?
Oare era doar o nchipuire sau chipul lui Jennie mpietrise
pentru o fraciune de secund? Nu cumva cei doi jucau teatru?
Jennie ridic mna i-i ddu la o parte o uvi aurie de pe obraz,

78 Colin Forbes
apoi arunc o privire piezi ctre Paula i fcu un gest de
lehamite cu amndou minile.
- Am hoinrit pe strzile din Padstow. Seniorul m tot duce
cu vorba c-mi va cumpra un apartament aici. Nu cred o iot.
Dar ce face acolo?
- Haidei! le ndemn scurt Gaunt. I-am invitat pe prietenii
notri s bea ceva. La Old Custom House. Cel mai bun bar din
ora.
- Abia atept, spuse cu nduf Jennie, prinznd tichetul n
parbriz. Acum poi s bei pn disear.
- Vorbeti de parc a fi un beivan, tun Gaunt. Lui Jennie a
mea i cam place s exagereze.
- Jennie a ta tare ar mai vrea s-i rup picioarele, replic ea
cu candoare. De data aceasta, cel puin fa cinste.
- Glumete, tare-i mai place s glumeasc, vorbi Gaunt,
plesnind-o peste fund. Vrea s lase impresia c snt un zgrcit i
cte altele. mi place o femeie cu care pot s ncruciez spada.
- Dac a avea o spad, a nfige-o n tine...
Gaunt pornise nainte, fluturndu-i tea'ral braul i fcnd
celorlali semn s-l urmeze. Cardon i se altur la intrarea dinspre South Quay. Newman atepta pn intrar Paula i Jennie.
Jennie se opri n prag i, ateptndu-l pe Newman, i petrecu
braul pe dup al lui.
- Hai s ne cunoatem mai bine. i zmbi rutcios. Cred c
noi doi am face un cuplu minunat.
- Dac spui tu... rspunse Newman pe un ton neutru.
Fata asta nu pierde timpul, se gndi Paula, revenind la
prerea ei iniial despre Jennie. Studie barul cu atenie. Era un
loc primitor, cu tavanul din brne de stejar. In dreapta ei se vedea
o tejghea lung, n faa creia se gseau multe msue cu scaune
confortabile. n stnga vzu dou trepte care duceau ctre o u
situat ceva mai sus i protejat cu zbrele de lemn.
Pereii erau din piatr glbuie, iar ncperea spaioas era
luminat de aplice cu abajururi de sticla alburie n form de
clopot. Civa clieni edeau la un pahar, iar atmosfera era plcut
i primitoare.

PUTEREA
79

- Ce bei, Paula? ntreb Gaunt cu voce tuntoare. i tu,


Philip? Dar distinsul nostru corespondent? continu el cu acelai
glas rsuntor. Presupun c i tu vrei s bei ceva, Jennie, adug
el, ca i cum abia atunci i-ar fi adus aminte. Fac eu cinste.
- Un gin tonic, rspunse rstit Jennie. Dac n-o s dai faliment din asta.
Expresia ei trda uimire, ca i cum Gaunt ar fi fcut cinste
pentru prima oar. Newman se ncrunt la blonda din spatele
tejghelei. i ddu seama c fata se pregtea s ntrebe: Ca de
obicei, domnule?" Newman nu voia ca Gaunt s tie c trsese la
Old Custom House. Isteaa, fata de la bar pricepu i-i inu gura.
- Scotch. Fr ap, se hotr Newman.
- F-l dublu! comanda Gaunt.
- Cum dorete Seniorul...
Pentru Paula era primul indiciu c Gaunt era un client
cunoscut. Se vzu nevoit s admit c Seniorul avea o alur
impresionant. Gaunt i scoase plria vntoreasc i o azvrli
dincolo de zbrele, pe fotoliul verde, cu sptar ghintuit, n faa
unui foc zdravn de buteni.
i scoase cojocul i rmase ntr-o hain n carouri mici.
Avea nfiarea clasic a gentilomului de ar, se gndi Paula.
Seniorul i ntinse paharul cu gin tonic pe care-l comandase i
Paula i-l trecu lui Jennie. Gaunt se ncrunt, ridic din umerii lui
lai i-i oferi Paulei alt pahar.
- Mulumesc, i opti Jennie Paulei. Azi e pornit s fac pe
mitocanul. M-ar fi lsat la urm. Noroc!
- Pe aici, doamnelor! le chem Gaunt, dup ce toi i luar
butura. Zmbi pozna ctre Newman. Putei veni i voi, biei...
dac trebuie neaprat. Dar v asigur c m descurc i singur cu
dou femei surprinztor de frumoase...
nainte ca Newman s apuce s-i rspund, Gaunt urc
treptele, salutnd vesel i n gura mare oamenii aezai la mese,
apoi se opri lng fotoliul pe care i aruncase plaria.
- Jennie, tu stai acolo, i indic el. Paula, draga mea, vino i
stai lng mine...
Continu s dea instruciuni, dar Jennie i-o lu nainte.
Prinzndu-l pe Newman de bra, l conduse la una dintre

80 Colin Forbes
canapelele verzi din piele pentru dou persoane. Gaunt se plesni
cu palma peste fruntea nalt, prefcndu-se ndurerat.
- Nu pot face ordine, i pace! Mi-am dat silina ca s v
simii bine. M pricep s spun cnd oamenii se potrivesc unii cu
alii.
- Pungile au rmas n Land-Rover, i aminti Jennie. N-ar trebui duse la bord? Eu n-am de gnd s le car.
Gaunt se schimb la fa. Pe chipul lui se aternu o expresie
furioas.
- Nu i-ai dat seama c aici e ca la Polul Nord? Deocamdat
snt n siguran.
- La bord? interveni Paula. Te referi la superbul dumitale
iaht, Mayflower Ml Pleci undeva pe mare?
Gaunt prea gata s explodeze.
- Cine i-a spus? se rsti el la Paula. Cine i-a vorbit despre
iahtul meu?
- Un localnic, rspunse Paula, nfruntndu-i privirea. N-a
putea s-i precizez care anume.
- Iat necazul cu un ora ca Padstow, coment Gaunt cu glas
ceva mai cobort. E ca o parohie, nu te poi feri de ochii lumii:
toi i cunosc fiecare micare. Nu mi-a permite o asemenea
ambarcaiune, continu el pe un ton mai detaat. Nu fac dect s-o
nchiriez pentru scurte cltorii. Pn la Plymouth sau pn la
Watchet.
Paula ncuviina din cap, fr s cread un cuvnt. Rmsese
cu ochii la un raft de deasupra tejghelei barului, ticsit cu vechi
geamantane, serviete diplomat i cufere. Toate datnd dinaintea
Celui de-al Doilea Rzboi Mondial. Apoi arunc o privire ctre
u.
n prag sttea Tweed, care-i fcu semn s vin pn la el.
- Iertai-m, se scuz Paula. M ntorc ntr-o clipa...
- Am s-i telefonez din nou lui Howard, o anun Tweed pe
Paula cnd fata iei afar n frigul muctor. A vrea s auzi i tu
cum reacioneaz. Dup aceea a vrea s iau legtura cu nc o
persoan... Mai trziu s-mi povesteti cum a fost la Five Lanes.
Deocamdat se ntmpl prea multe...
nghesuit lng Tweed n cabina telefonica, Paula atept
pn cnd acesta form numrul conacului din Surrey. Sttea cu

PUTEREA
81

urechea lipit de receptor. Centralista fcu legtura direct cu


Howard. Primele lui cuvinte erau departe de a fi linititoare.
- Tweed, niciodat nu m-am confruntat cu o astfel de
situaie. Pur i simplu, nu-mi dau seama ce se petrece.
- Spune-mi ce te determin s faci aceast afirmaie, l
indemn calm Tweed.
- De la ultima noastr convorbire, am tot ncercat s iau
legtura cu primul-ministru. Nici pomeneal. nainte rspundea
imediat la telefon, chiar i cnd era n edin de cabinet.
- De fapt, ce se ntmpl cnd suni la Downing Street'.'
- Rspunde afurisita aceea de secretar. Iart-m ca vorbesc
aa, dar e de nenchipuit. De fiecare dat, secretara mi spune ba
c e ocupat, ba c e la Parlament sau n alta parte. Oriunde, n
afar de Downing Street. Mi-a mai spus c trebuie s sistez orice
operaiune pn discut cu primul-ministru. Auzi tupeu!
- i ai... sistat toate operaiunile cu oamenii notri din
strintate?
- Bineneles c nu. Tweed, m simt ca un prizonier, conacul
acesta e ca o nchisoare.
- Chiar eti prizonier, dar te afli n siguran atta vreme ct
nu te aventurezi dincolo de zidurile lui, l preveni Tweed.
- Tu ai vreun indiciu? ntreb dezndjduit Howard. Tu i
echipa ta sntei singurii care umblai liber.
- Tot ce se poate. Las totul n seama mea. Curnd voi trece
la aciune. Pstreaz-i calmul...
Tweed puse receptorul n furc i o privi int pe Paula.
- Ce prere ai?
E speriat. Oare cine are puterea de a-l manipula pe
primul-ministru n asemenea msur?
- Acum voi da cel de al doilea telefon. Vreau s-l sun pe Jim
Corcoran, amicul nostru, eful pazei de pe aeroportul din Londra.
Dac mai e amicul nostru. Am numrul lui direct de la aeroport.
Form un numr, dar la cellalt capt al firului telefonul
suna n gol. ntr-un trziu, cineva ridic receptorul i rspunse pe
un ton agasat.
- Corcoran. Cine-i la telefon?
- Noroc, Jim. Aici Tweed. Am nevoie de ajutorul tu.
- S-ar putea s fie dificil. n condiiile actuale. Prea circumspect. Ce s-a ntmplat?

82 Colin Forbes
- Care condiii? Hai, spune, tii bine ct mi datorezi.
- E adevrat, Tweed, e adevrat. Vocea lui Corcoran deveni
mai amical. Tcu o clip. Cu ce te pot ajuta?
- E posibil ca n urm cu trei zile un anume Joel Dyson - i
repet numele pe litere - s fi luat avionul spre Ziirich. Am nevoie
de o confirmare n acest sens. Tu poi afla, uitndu-te pe lista cu
destinaia pasagerilor. Pot fi...
- S verific listele de pasageri? Ai idee ct va dura treaba
asta?
- Tocmai voiam s-i spun c-i pot da detalii. In urma cu trei
zile, cu o cursa de sear. Compania Swissair.
- Aa mai merge. Nu-i promit nimic. Trebuie s vorbesc la
alt telefon...
- Atept, repet Tweed. Snt departe de Londra i mi-e greu
s te sun din nou.
- Atunci, ateapt...
Paula, care ascultase convorbirea, se uit nedumerit la
Tweed. El cltin din cap, fcndu-i semn s tac. Mai introduse
cteva monede n aparat. Dup cteva minute, Corcoran ridic din
nou receptorul.
- Am aflat. Acest Joel Dyson a cltorit la Ziirich cu clasa
nti, acum trei zile. Cursa SR 805. A decolat de la Heathrow la
ora 23:50 i a ajuns la Ziirich la 2:25, ora local.
- i rmn ndatorat. Te mai rog ceva. Uit aceast convorbire. N-ai primit nici o veste de la mine... indiferent cine te
ntreab.
- tii, uneori am mari lacune de memorie. Tweed, eti bine?
- Nu mi-am rupt nici un os i am pielea ntreag. M-am
nscut sub o stea norocoas.
- Ai grij s nu-i forezi norocul, l povui Corcoran cu
voce grav.

10

- Nu pricep, spuse Paula, dup ce ieir din cabina telefonic. De ce le intereseaz micrile lui Joel Dyson?
- Hai s mergem pe jos cteva minute. Exist anumite
lucruri pe care ar fi trebuit s i le spun mai de mult.

PUTEREA
83

- Bob i Philip vor ncepe s se ntrebe ce mi s-a ntmplat...


Nu termin de vorbit c Newman iei din bar, rotindu-i
privirea in toate prile. Paula i fcu semn cu degetul mare ridicat. Newman zimbi larg i rsufla uurat ,vazind-o alturi de
Tweed. i flutur mna nspre ei i intr din nou n bar.
Paula l conduse pe Tweed pe malul docului interior i art
ctre Mayflower III.
- Fie c m crezi sau nu, e iahtul lui Gaunt. Cnd i-am
pomenit de el la bar, mi-a fcut impresia c nu i-a convenit c
tiam, apoi mi-a rspuns c iahtul e nchiriat. Nu l-am crezut.
- Interesant. E un iaht de milionar.
- E posibil ca Gaunt s fie milionar? ntotdeauna vorbete de
parc ar fi n pragul falimentului.
- Milionarii vorbesc deseori astfel. Ca i cum nu i-ar permite s cheltuiasc o lecaie. Faptul m duce cu gndul la un
lucru care ar fi trebuit s-mi treac prin minte. Am s-i telefonez
Monici la conacul din Surrey i am s-o rog s-l verifice pe
Seniorul Gaunt. Iar acum, s revenim la Joel Dyson...
Paula l conduse prin parcare, iar Tweed i relat cele aflate
de la Newman, care-i telefonase din Baker Street Station dup
explozie. i ddu toate detaliile despre scurta vizit a lui Dyson la
Park Crescent, despre caseta video i banda audio lsate acolo.
n timp ce se plimbau pe podul alb, metalic de deasupra
barajului, care pstra nivelul apei n docul interior, Paula i ddu
seama c nu era o ecluz propriu-zis. Mai curind un baraj mobil
care putea fi deschis i nchis.
- L-am cunoscut cndva pe Dyson, spuse ea dup ce Tweed
termin de istorisit. Bob m-a dus la un mic local din Londra,
unde l-am ntlnit pe Dyson. Un tip mrunel, cu buze crnoase i
ochi ca argintul viu, cruia nu-i scpa nimic. Vorbea o englez
educat. Mai trziu Bob mi-a spus c e englez. Dar i poate
schimba instantaneu accentul, s juri c e american.
- Din cte am auzit, e un mare ticlos, remarc Tweed.
- Ce te-a fcut s crezi c Dyson ar fi putut zbura la Ziirich?
- Newman mi-a spus c Dyson a fcut cndva nite
fotografii compromitoare cu Amberg n compania altei femei,
Julius fiind cstorit. Bob l-a convins c, ntr-o bun zi, Amberg

84 Colin Forbes
i-ar putea fi un prieten influent. Atunci Dyson i-a napoiat
bancherului pozele. mi imaginez c a renunat la o sum
frumuic, pe care i-ar fi oferit-o Die Spiegel sau vreun ziar
american de scandal. -i?
- Dyson a insistat fa de Newman i de Monica s le lase
lor copiile casetei video i benzii audio i s pstreze originalele
la el. Ce loc ar putea fi mai sigur pentru a ascunde originalele
dect n seiful unei bnci elveiene? Mai precis, Banca de Credit
a lui Amberg.
- Dar de ce s limitezi posibilitile la Swissair? Exist i
alte curse ctre Ziirich.
- Dyson a colindat lumea n lung i-n lat i are experien. Sa simit mai n siguran la bordul unui avion elveian. Mai ales
la clasa nti. Avioanele elveiene ofer protecie absolut.
- Ai dreptate. Apropo, am studiat-o cu atenie pe Jennie
Blade. Cnd am vzut-o pentru prima oar la conac, i-am dat cam
douzeci i opt de ani. Acum i dau vreo treizeci i cinci: are
mult experien. S tii c m intrig. Ar fi bine s m napoiez
la bar, altfel m vor considera nepoliticoas.
Paula i art lui Tweed crarea de coast ctre micul golf
din care pleca feribotul spre Rock n timpul refluxului. In acelai
moment Gaunt iei din bar, urmat de Newman i Cardon. n
spatele lor venea Jennie.
- Tipic, comenta Paula. Gaunt o trateaz ca pe un cine.
Slav Domnului c tie s i mute.
n timp ce Paula vorbea, Jennie lungi pasul, l ajunse din
urma pe Gaunt i ncepu s-i spun ceva, artnd spre Tweed i
Paula. Le fcu semn cu mna, i Paula i rspunse n acelai fel.
Grupul se apropie de ei.
- tii ce ai de fcut, Tweed, tun Gaunt din cellalt capt al
parcrii. Ia feribotul spre Rock. De acolo ai cea mai frumoasa
privelite spre orelul Padstow. Iar dac i place s faci ascensiuni, e locul cel meii potrivit.
- Ne vom gndi, rspunse Tweed.
- Ce prere ai de luntrea asta? ntreb vesel Jennie, artnd
spre Mayflo wer III.
- Luntre'? tuna Gaunt. E unul dintre cele mai puternice vase
de croazier din lume.

PUTEREA
85

- E foarte susceptibil cnd vine vorba despre jucria lui, i


spuse Jennie Paulei.
- Cine merge cu mine s urce pe punte! rcni Gaunt. Cobori
scara scurt din peretele docului i sri pe punte, apoi ntinse
braele n lturi. Nu-i aa c-i o minune? l pstrez ca pe o bijuterie.
- Pe dracu'! explod Jennie. Fcu semn spre balustradele de
alam care strluceau ca aurul n lumina soarelui. Am pierdut
zile ntregi frecnd la vechitura asta.
- Cred c feribotul e o idee bun.
Orice, numai s nu fie sechestrat la bordul iahtului
Mayflower. Dumnezeu tie unde i-ar fi putut duce Gaunt o dat
cu fluxul poate n estuar i apoi n largul Atlanticului.
- Atunci trebuie s mergei pe poteca de coast pn n golf,
le strig Gaunt. E or de reflux. Drum bun...
n timp ce Tweed se ndrepta spre treptele care duceau la
potec, Newman i Paula i vzur pe Butler i Nield aprind ca
din pmnt. Cei doi l nsoiser pe Tweed de la hotel i se
fcuser nevzui n momentul n care eful lor se ntlnise cu
Paula.
Toi ase ncepur s urce poteca abrupt care ncepea dincolo de trepte. Paula observ c Philip Cardon continua s-i in
sacul de pnz atrnat pe umr. Nu se dezlipise de el tot timpul ct
ezuser n barul de la Old Custom House.
- Philip, ce comori ai n sac? l ntreb Paula, pind alturi
de el.
- Diverse. Ne-ar putea fi de folos. Nu se tie niciodat. Nu
uit cte s-au ntmplat pn acum n linititul Cornwall. Numrul
victimelor a ajuns la zece. Opt la conac. Apoi Celia Yeo. Asear
Tweed mi-a relatat despre telefonul primit ieri de la Buchanan.
Deci adevratul pota a fost gsit lng Five Lanes, cu gtul
tiat. Cornwall pare a fi un inut foarte ospitalier.
Zece, repet n gnd Paula cu un aer mohorit. Zece cadavre
pn acum, dac o puneau la socoteal i pe biata Celia Yeo, care
zcea la poalele stncii High Tor. Trebuia neaprat s-i poves-

86 Colin Forbes
teasc lui Tweed despre plimbarea" aceea, de ndat ce-i va
putea vorbi ntre patru ochi.
Continuar s urce sub un soare orbitor, pn cnd pierdur
din ochi orelul, rmas undeva n stnga, la poalele pantei
nverzite. n dreapta lor, marea era ascuns vederii de un gard viu
stufos, aflat ceva mai jos. n sinea ei, Paula nc numea estuarul
o mare": pentru ea nu semna deloc a fluviu.
Un panou pe care scria SPRE FERIBOT indica o potec
lturalnic erpuind la vale. Crarea ducea la un ir de trepte late
din piatr, care coborau abrupt spre un mic golf nconjurat de
perei de stnc aproape verticali. Tweed aprecie c traversarea
pn la Rock va dura doar dou minute, fr s-i dea seama c
destinaia prea aproape doar din pricina aerului extrem de curat.
Scrile se sfreau ntr-un mic golf, izolat de lume prin
perei verticali de granit. Paula arunc o privire peste umr, apoi
i croi drum spre mal printre pietroaie pe care risca oricnd s-i
scrinteasc gleznele. La baza stncilor se vedeau scobituri adnci
i ntunecoase care se pierdeau n mruntaiele de granit ale colinei. Nu-i plcea golful. Atmosfera i se prea stranie, iar ei erau
singurii pasageri n ateptarea feribotului care se apropia de mal.
Tweed duse binoclul la ochi, ndreptndu-l spre casa veche,
ngust i nalt, aflat undeva la jumtatea pantei de pe rmul
Rock. La o fereastr de la etaj vzu o lumin strfulgernd de
cteva ori.
- Cineva de pe rmul cellalt trimite un semnal, spuse el cu
un aer sumbru.
- Nu-i dect soarele reflectat n vreo oglinda, interveni Newman.
- A fost un scurt semnal Morse fcut cu o lamp, insista
Tweed. O serie de sclipiri lungi, urmate de altele scurte. Mai
trziu am s-i povestesc de unde tiu...
Feribotul ancorase. Paula se ntreb cum aveau s urce la
bord. Feribotul era o ambarcaiune mic, avnd o capacitate de
numai doisprezece pasageri. Cabina timonei arta ca o cuc
amplasat la prov, abia de vreo dou ori mai mare dect cabina
telefonic de lng Old Custom House, din care vorbise Tweed.
Doar doi cltori mai vrstnici traversaser dinspre Rock.

PUTEREA
87

Feribotul se ndrept spre rm cu prova nainte. Unul din


cei doi marinari cu trsturi aspre sri pe rm, trase o pasarel
de la bordul vasului i o sprijini de rm, ca pasagerii s poat
cobor pe ea. Cei doi cltori coborr pe rnd, ajutai de marinarul de pe rm.
Tweed urc primul la bordul micii ambarcaiuni. Nelund n
seam mna care i se intindea, parcurse pasarela cu pas vioi i
puse piciorul la bord. Pasagerii edeau n picioare sau pe
banchete de lemn, cu spatele la copastie.
Paula se aez lng Tweed i-l privi cu atenie. Prea foarte
ncordat. Paula tia c efului ei nu-i plceau vapoarele i c nui luase pastilele care atenuau rul de mare.
-Te simi bine? ntreb ea n timp ce feribotul se desprindea
de rm.
- Ne-am putea afla n mare primejdie, i preveni Tweed pe
Cardon i pe Newman care edeau alturi.
- Am i pornit, l liniti Paula. Traversarea nu dureaz mult.
Doar cteva minute.
- Cel puin cinci, dac nu mai mult, preciz Cardon.
Desfcu sacul voluminos agat de umr. In timp ce naintau
prin canalul ngust dintre stnci i malul nisipos, Cardon i
strecur o min n sac i rmase cu ea ascuns acolo. Paula se
ntreb ce avea n bagaj. O arm?
Cei doi marinari se nghesuiser n cabina timonei, iar
cpitanul privea drept nainte, stnd cu minile ncletate pe
crm. Ajunser n captul malului nisipos $i imediat cpitanul
rsuci timona. Paula vzu marea care-i desprea de plaja Rock.
Oare unde vom acosta? se ntreb ea.
- Ce privelite! exclam Newman n clipa urmtoare.
naintau spre Rock prin mijlocul estuarului. Spre nord,
printre dou promontorii, se vedea largul Atlanticului. Chiar n
centrul fiei de ocean se ridica o stnc uria i ascuit, de
forma unui vulcan. Ici-colo apa sclipea orbitor n lumina soarelui. O briz rece i ptrunztoare ncreea suprafaa albastr.
- Ajungem n curind, l ncuraja Paula pe Tweed.
- Aa sper i eu, spuse Newman ct se poate de serios.

88 Colin Forbes
Se ls pe spate, ca s priveasc dincolo de cabina timonei.
Brusc, dinspre ocean apru o barc mare cu motor. Venea spre ei
n mare vitez, cu prova ridicat mult deasupra apei. Barca fcu
un ocol, lsnd n urm o dr de spum care se ntindea pn spre
Atlantic. Newman nghe. i strecur mna n interiorul
canadienei, apoi o retrase. Niciodat n-ar fi reuit s nimereasc
o int care se deplasa cu asemenea vitez. Toi auzir cuvintele
cpitanului, un amestec de furie i nelinite, adresate marinarului
de lng el.
- Nebun de legat! N-am mai vzut barca asta pn acum...
Paula nlemni, apoi simi palma lui Tweed strngnd-o cu putere
de ncheietura minii. Ridic privirea ctre el. Tweed edea
nemicat, perfect relaxat. I se pru c descifreaz pe figura lui o
expresie de satisfacie, dar aa ceva ar fi fost cu neputin. Tweed
privi scurt spre Butler care edea n faa lui. Barca cu motor
gonea nprasnic n direcia lor.
Butler ncuviin din cap spre Cardon. Paula se uit i ea la
Philip. Acesta i rspunse lui Butler cu un semn identic, aproape
insesizabil. Newman l privea int pe cpitan, aflat n cabina
timonei. Minile acestuia se ncletaser pe crm. Vir puin spre
stnga, spre babord, manevr care se dovedi greit. Cpitanul
pru s intre n panic. ncerca zadarnic s se napoieze la rmul
lsat n urm, dar virajul i scoase exact n calea brcii cu motor,
care, din cte vedea Paula acum, era o ambarcaiune uria.
Tweed scoase binoclul lui Newman, pe care-l inuse n propriul su buzunar. Cardon, care privea cnd la cabina timonei,
cnd la barca cu motor, lu binoclul din minile lui Tweed. Ca i
Newman, l socotea pe cpitan un om care nu-i pierdea
cumptul cu una-cu dou.
Cardon ndrepta binoclul spre barca cu motor, care i modificase direcia i acum venea spre ei dintr-o parte. La volan
vzu o singura persoana. O siluet bizar, cu cagul i ochelari
de scafandru. Nici vorba s-i dea seama cine era. Cu mna
stng, Cardon puse binoclul napoi pe genunchii lui Tweed. Vri
amndou minile n sacul de pnz, sub ochii Paulei, care-i
urmrea toate micrile.
Pe msur ce barca se apropia, zgomotul motorului devenea
asurzitor. Paula i ncleta degetele prin mnui. Aveau s fie
zdrobii, fcui frme, azvrlii n ap, care n februarie era

PUTEREA
89

probabil ngheat. Nield i duse calm o igar la buze, fr s-o


aprind.
- Cpitanul tie ce face, opti Tweed la urechea Paulei.
- Vezi s nu te cred, rspunse ea rstit.
In cele cteva secunde dinaintea groaznicului impact,
cpitanul rsuci brusc timona spre tribord, abtndu-se din calea
brcii cu motor. Exact n ultimul moment. Paulei i se pru c
prova uria a monstrului se ridica deasupra lor, ca ntr-o
secven din filmul Flci. i ncletase mna pe balustrada din
spatele ei, ateptnd cumplita izbitura.
Barca cu motor trecu la civa centimetri de babordul feribotului. n aceeai clip, Cardon arunc grenada, creia i scosese
cuiul. Grenada ateriz exact n spatele siluetei cu casca de
scafandru. Imediat, Cardon ncepu s numere, cu ochii la Paula.
-Unu... Doi... Trei... Patru...
La Patru", Paula simi impulsul de a se ntoarce spre pupa
feribotului, care se legna violent din pricina siajului lsat de
barca cu motor. Tweed i ceilali priveau int n aceeai direcie.
Rsuna o explozie asurzitoare. Pre de o secunda barca cu
motor se rsuci n semicerc, gata s se npusteasc din nou
asupra intei. n clipa urmtoare, cnd se auzi bubuitura, barca se
despic n dou i prova se nl spre cer. Paula ncremeni cu
ochii la gigantica tromb de ap, nit spre cer la fel ca
'mm o '

~*>GGV

C R A I O V.

gheizerul din Parcul Yellowstone, antrenlnd obiecte sinistre,


buci din barca sfrimat.
Apa bolborosi cteva clipe n locul n care fusese nimicit
barca, apoi se liniti. Doar cteva vlurele mai ncreeau oglinda
mrii. Tweed era convins c nimeni din echipaj nu-l vzuse pe
Cardon aruncnd grenada, toi fuseser preocupai s scoat feribotul din calea dezastrului n ultimul moment. Cpitanul l ls
pe cellalt marinar la timon i iei din cabin. Primele lui
cuvinte confirmar bnuielile lui Tweed.
- mi pare ru, oameni buni. Am mai avut de-a face cu astfel
de nebuni. i amuz s-mi sperie pasagerii. Dar de data aceasta
nu tiu cine a fost. A fcut explozie benzina. S-a mai ntmplat i
altdat. Tineri idioi, care dau o groaz de bani pe vedete rapide

90 Colin Forbes
- vor neaprat vitez - i apoi nu mai au bani ca se le ntrein.
Am s v retumez costul biletelor...
- Nici vorb! protest categoric Tweed. Un bilet dus-ntors
pn la Rock nu cost dect o lir de persoan. n plus, ne-ai salvat viaa, graie priceperii dumitale de navigator.
- Dac aa dorii... Cpitanul se ncrunt. Niciodat n-am
vzut un rezervor de combustibil s explodeze cu asemenea putere. Oricum, era o ambarcaiune mare. Acostm imediat...

11

Coborir de pe feribot n acelai fel, pe pasarela


improvizat, cu marinarul alturi, gata s le ntind mna. Paula
nu se sfii s apuce mna care i se oferea: dup recenta experien,
simea c n-o mai in picioarele.
- Vedei prjina aceea cu un drapel n vrf? strig n urma lor
cpitanul. Cnd dorii s v ntoarcei, ateptai n locul n care va
fi mutat drapelul. Peste o or ncepe refluxul.
Tweed coborise pasarela fr s se ajute nici de aceast dat
de mna ntins a marinarului. Tlpile i se scufundar n nisipul
pn nu de mult acoperit cu ap. naint cu greu pn la rampa
care ducea dincolo de plaj, pind ca pe un burete uria. Paula i
Newman l ajunser din urma. Cei trei nsoitori ai lor veneau
pstrnd o oarecare distan, apoi se mprtiar n diferite
direcii, cu ochii la pnd.
- Ai un aer satisfcut, l mustr Paula pe Tweed.
- mi pare ru. Pur i simplu, snt mulumit c instinctul nu
m-a nelat.
- Ce instinct? ntreb Newman.
- C dumanul ne-a luat urma la Padstow.
- Ai vreo dovad n acest sens? insist Newman. ntotdeauna
i bazezi teoriile pe argumente.
- Azi-noapte n-am putut dormi. Dup cum tii, fereastra de
la dormitorul meu ofer o vedere panoramic asupra estuarului i
rmului. Bob, n-ai uitat c mi-ai mprumutat binoclul.
- Aadar, ai vzut ceva?
- Oh, da, am vzut ceva, chicoti Tweed, aparent neimpresionat de faptul c scpaser ca prin urechile acului de la o
moarte sigur. Am vzut ceva. Am stins lumina i am tras draperia n lturi. Nu peste mult timp am vzut semnale luminoase

PUTEREA
91

venind de undeva de aici. Rou, verde i iar rou. Codul Morse,


ns mesajul era cifrat, dac nelegei ce vreau s spun. Un ir de
litere fr sens, aa c nu i-am putut descifra semnificaia. Dar
am putut ghici.
- i ce anume ai ghicit? l ntreb nerbdtoare Paula.
- C persoana de la Rock informa pe cineva din Padstow
despre sosirea noastr la Metropole. Aceasta a fost prima etap a
localizrii noastre.
- i cea de a doua etap?
- Aceea a fost lumina pe care am observat-o din golf, n
timp ce ateptam feribotul. Probabil c semnalul ddea de tire
brcii cu motor - care se gsea undeva n larg, imediat dincolo de
estuar - c ne vom mbarca pe feribot.
- Mi se pare neconvingtor, obiect Newman. Asta presupune c cineva a inut feribotul sub supraveghere ore ntregi.
Era foarte posibil s nici nu venim ncoace.
- Atunci, poate supravegheau cu binoclul docul interior, de
aici, din Rock. Indivizii acetia nu las nimic pe seama
ntmplrii. Dup plecarea noastr, poate c la catargul iahtului
Mayflower III a fost nlat un stegule de semnalizare. ii minte
cine a fost cu ideea s lum feribotul?
- Gaunt! scrni Newman. A ateptat pn ne-a convins s
traversm la Rock, apoi a arborat steguleul, dnd de tire persoanei care atepta aici, indiferent cine era aceasta.
- Azi-noapte am identificat cu binoclul locul din care venea
semnalul luminos.
rmul de la Rock era pustiu; era acolo o atmosfer care i
ddea impresia c eti izolat de lume i care o tulbura profund pe
Paula. Tweed porni n fruntea grupului i, prsind plaja
mbibat de ap, pi pe rampa de beton terminat cu trepte de
lemn. Coti la stnga, ndeprtndu-se de cele cteva case care
constituiau localitatea Rock. Ajunser ntr-o carier prsit,
dup toate aparenele folosit drept parcare pe timpul sezonului,
n amfiteatrul sumbru, mprejmuit de perei de granit, nu se
vedea nici o main.
- Nu artai cu mna i nici nu privii ntr-acolo, i avertiz
Tweed. Azi-noapte am vzut semnalul venind din casa aceea

92 Colin Forbes
ciudat, cocoat deasupra noastr. Primul etaj, fereastra din
dreapta.
Paula se uil n jur, ca i cum ar fi admirat privelitea. Casa
era cel puin ciudat. De-a dreptul stranie, se gndi fata. Izolat
aproape de vrful pantei abrupte, arta ca o construcie victorian, din care jumtate prea a fi fost retezat i ndeprtat n
vremuri de mult apuse.
nalt i ngust, construit din piatr cenuie, casa avea un
singur fronton, n col, terminat cu o turela. Prea prsit, i
Paula se gndi c niciodat nu vzuse ceva mai sinistru. Arta ca
un decor din filmul Psycho al lui Hitchcook.
- Vom urca pn acolo, s-o cercetm puin, spuse Tweed, n
timp ce Butler venise lng ei, la umbra peretelui de granit.
- Care-i obiectivul? ntreb scurt garda de corp.
- Casa aceea nalt de deasupra noastr. Mergem s-o vedem
mai ndeaproape.
- Le dau de tire lui Nield i Cardon. Ne vom mprtia n
trei direcii. Eu voi veni din spate, ceea ce nseamn c va trebui
s fac puin alpinism.
Tweed se ndrept spre cele cteva trepte grosolane care
duceau afar din carier, pn la o potec erpuit. Urc att de
repede, nct Paula i Newman se vzur nevoii s se grbeasc
pentru a ine pasul cu el. Newman i vr pistolul Smith & Wesson la curea.
- Ce inut ngrozitor! spuse Paula cnd ajunser cam la
jumtatea distanei pn la cas.
Panta abrupt era stearp, iar n dreapta se vedea o pdure
deas de brazi pipernicii care se legnau deasupra aezrii denumite Rock. Trunchiurile erau frinte, aplecate n partea opus
oceanului, cu crengile rsucite n poziii stranii, ca nite brae
schilodite. Acum cnd ctigaser altitudine, briza oceanului le
biciuia obrazul. Nu era de mirare c brazii erau att de mutilai.
Dincolo de crare se vedeau smocuri de iarb nalt, iar tufele
creteau haotic, hruite de ani de zile de vnturile slbatice.
- Ce privelite extraordinar! exclam Newman, oprindu-se
din mers.

PUTEREA
93

Vntul sporise n intensitate i se vedea Atlanticul. Stteau


toi trei laolalt n btaia vntului biciuitor. Valuri cu coame
nspumate se npusteau cu zgomot pn n cele mai ndeprtate
puncte ale estuarului, sprgndu-se la baza promontoriului estic
i azvrlind spre cer puzderie de stropi albi. Alte talazuri naintau
n interiorul estuarului.
Tweed i lu ochii de la ele i privi pn departe n cealalt
parte a estuarului. Zidurile compacte i cenuii ale orelului
Padstow se ridicau asemenea meterezelor unei fortree gigantice. Hotelul Metropole se nla mult deasupra oraului i Tweed
nelese cum de vzuse att de clar semnalul luminos din casa de
pe culme.
- S mergem, i ndemn el echipa.
Crarea ngusta erpuia dintr-o parte n alta, aa ca
naintarea era dificila. Acum se gseau aproape de casa cea nalt
i ngust care, vzut de aproape, avea un aer i mai prsit. Trei
trepte duceau pn n faa intrrii adpostite sub un portal. Nu
exista grdina, nici gard: nimic care s-o izoleze de natura
slbatic din jur. n clipa urmtoare Tweed vzu ca se putea
ajunge acolo i cu maina. Un drumeag lat i nisipos cobora
coasta muntelui, pierzndu-se dup o cotitura.
Butler apru brusc din spatele cldirii. Tocmai i vra n
buzunar trusa de scule de care nu se desprea niciodat.
- Nu-i nimeni aici, raport el. nuntru nu exist nici mobil,
nici covoare.
- A vrea s vad i eu interiorul casei, spuse Tweed.
- Atunci, vino cu mine. Cineva a lsat o fereastr deschis n
spate, spuse el cu o figur imobila.
Cardon apru pe o movilia, ceva mai sus de cas, i le fcu
un semn scurt cu mna. Nield se ridic din spatele unui plc de
tufe dese aflate n apropierea casei.
- Au instalat avanposturi ca s ne in sub supraveghere,
comenta Newman n timp ce-l urmau pe Butler n spatele casei.
Paula cercet cu privirea fereastra pe jumtate ridicat.
Ling crligul din interior, lsat n poziia deschis, se vedeau
urme de cizme de clrie. Fata i se adres lui Butler cu prefcut
asprime:

94 Colin Forbes
- Ai intrat prin efracie? E mpotriva legii, Harry.
- Deci, cineva a ajuns aici naintea noastr, replica, zmbind,
Butler.
Tweed se apleca s ncalece pervazul i s se strecoare
nuntru. Butler intr imediat dup el, urmat de Paula. Butler
duse un deget la buze.
-Pare pustie, i preveni el n oapt.
Stnd lng Newman, Paula cercet podeaua veche, pervazurile i consolele, cu ochiul expert al gospodinei. Praful prea
neters de foarte mult vreme. Se opri nainte de a pi pe coridorul ngust, iar Tweed, Butler i Newman urcar n fug treptele
primitive din lemn.
Scndurile podelei de pe coridor erau perfect curate, fr
urm de praf. Paula se ncrunt i ncepu s urce ncet scara.
Fiecare treapt era la fel de curat. Nrile ei sesizar un miros
cunoscut. Plcut i inconfundabil.
Tweed intrase n dormitorul din fa, situat pe partea sting a
casei. Scoase din buzunar binoclul lui Newman, se duse n faa
geamului curat al ferestrei i duse binoclul la ochi. Fereastra
apartamentului su de la Hotelul Metropole se vedea incredibil
de aproape.
- De aici a fost trimis semnalul luminos asear, spuse el.
Ai observat podeaua? l ntreb Paula din spate.
- Nu, eu...
- Brbaii nu observ nimic, l tachin ea. Camera pe care
am vzut-o, cnd am intrat prin spate, mirosea a mucegai i era
plin de praf. Privete podeaua de aici: a fost frecat, probabil
chiar n ultimele douzeci i patru de ore. Ua de aici era
nchis?
-Da.
- De aceea e att de puternic mirosul detergentului ntrebuinat: Flash lichid. Se simte att pe scri, ct i pe coridor.
- Ce motiv ar fi avut s curee att de bine locul? ntreb
Butler.
- Poate ca s tearg amprentele, opin Newman, uitndu-se
la Paula. Urme de tlpi cu inte. Bocanci de alpinism.

PUTEREA
95

- Dac spui tu... zise Butler, nedumerit. Se ntoarse ctre


Tweed. Vrei o dovad c ai rmas un detectiv la fel de bun? Vino
cu mine.
- Imediat. Tweed se aplecase peste un capt al pervazului.
Fac i eu ca Sherlock Holmes. Aici este un fragment de trabuc
ars, cu scrumul aproape intact. Exist i o mic arsur, n locul n
care a fost pus trabucul ct timp fumtorul mnuia lampa de
semnalizare. Paula, da-mi un scule de plastic pentru probe.
Paula deschise fermoarul unei desprituri a poetei de
umr, n care inea n permanen civa sculei de polietilen
auto- colani. Tweed i scoase briceagul i, lund cu mna
cealalt punga de plastic de la Paula, se sluji de briceag pentru a
culege scrumul de pe pervaz i a-l pune n scule, pe care l lipi
i l ntinse fetei.
- Avem experi care pot identifica scrumul de igar. Pe cine
am vzut noi de curnd fumnd trabuc?
- Vrei s vedei ce am gsit eu? l ntrerupse Butler. Atunci
venii cu mine...
i conduse la parter, napoi n camera n care mai intraser.
Sri afar pe fereastr i se duse la un opron lipit de peretele
posterior al casei. Acolo se vedea un lact mare i nou atmnd
deschis de un inel de fier.
- Presupun c l-ai gsit aa? l ntreb Paula.
Butler zmbi larg, lu un inel de chei din buzunar i ncepu
s le zornie. Deschise cu piciorul ua grea de lemn, se trase
napoi i le fcu semn s intre, totodat ntinzndu-i lui Tweed o
mic lantern. Paula se ntreb ce mai ascundea Butler prin
buzunarele fr fund ale hainei de comand.
- M bucur s constat c ai avut dreptate, comenta Tweed, n
timp ce Paula pea spre el.
ndrepta raza lanternei ctre lampa mare de alam pus pe o
lad grea de lemn. Se aplec i examina lampa, fr s-o ating,
apoi i ndrept spatele.
- Exist un filtru rou i altul verde, ambele putnd fi montate la lamp. Asta explic semnalele luminoase pe care le-am
vzut de la fereastra apartamentului de la hotel.
- Atunci trebuie s aflm cine-i proprietarul acestei cocioabe, decret Paula.

96 Colin Forbes
Tweed i Paula nu mai voiau s aud de poteca pe care
veniser. mpreuna cu Newman, pornir la vale pe drumul nisipos care purta urmele recente ale trecerii unei maini.
- Un vehicul cu traciune pe patru roi, cum ar fi un LandRo- ver, spuse Newman.
nainte de a prsi casa, Butler i pusese mnui chirurgicale i ncuiase lactul opronului, apoi nchisese fereastra de la
intrare. Imediat dup aceea se fcuse nevzut, mpreun cu Nield
i Cardon.
- Le place s pun n practic tot ce-au nvat, coment
Tweed la adresa lor.
tia c cele trei grzi de corp nu se deprtaser prea mult,
dar nici cel mai mic zgomot nu trda trecerea lor prin inutul
sterp i acoperit de ierburi. Tweed art spre braul de ap rmas
n urma refluxului. ncepeau s se formeze valuri.
- Un lucru n-o s-mi plac: drumul cu feribotul napoi la
Padstow.
- Poate c, ntre timp, hula s-a mai domolit, i ddu cu
prerea Paula, fr s cread un cuvnt din ce spunea. Probabil c
vara vezi aici o sumedenie de ambarcaiuni.
n canalul cel ngust se vedeau cteva brci ancorate de balize i nfurate n plastic albastru, ca s le protejeze de vitregiile naturii. Altele zceau pe fia lung de nisip care se ntindea
dincolo de estuar. Mai multe ambarcaiuni ddeau ncet trcoale
locului n care explodase barca cu motor. Paula era la fel de
uimit de fluviul care dispruse.
- Ca i cum ceva mai ncolo ar exista un dop uria care, o
dat scos, las s se scurg toat apa, spuse ea. Se uit la Tweed.
Ne-a folosit la ceva drumul pn aici?
- Fr ndoial. Mi-a procurat noi piese ale mozaicului pe
care ncerc s-l construiesc n minte.
Drumul cobora i mai abrupt. n dreapta vzur crarea care
ducea la cariera transformat n parcare. La intrarea unei
vilioare o femeie mbrcat cochet scutura o ptur. Tweed se
opri.
- Iertai-m, tii cumva a cui e casa din captul acestui
drum?
- A unui anume Gaunt. Locuiete undeva n Bodmin Moor.

PUTEREA
97

- S-ar putea s m intereseze casa, mini binevoitor Tweed.


Pare pustie. Presupun c acest domn Gaunt nu vine niciodat
aici.
- Din cnd n cnd mai vine cte cineva. De pild, azi-noapte.
Aveam televizorul deschis, dar am auzit o main urcnd ntracolo dup lsarea ntunericului.
- V mulumesc pentru informaie.
- Eu nu m-a gndi s cumpr ruina aceea, l preveni femeia.
Noi am cumprat csua asta vara. S nu facei aceeai greeala.
Noi am fcut-o, iar acum am vinde-o i am pleca chiar mine,
dac ar fi posibil. E un loc sinistru. Rock const doar dintr-un
hotel vechi, ceva mai departe pe osea, i cteva case. N-ai de
unde s-i cumperi cele zilnice. Trebuie s merg pn la Padstow
cu feribotul acela blestemat. Nu v ngropai n vguna asta.
- Ai folosit cuvntul sinistru", i reaminti Paula.
- Din cnd n cnd se vd lumini n casa pe care tocmai ai
vizitat-o. Nu lumini de camer. Ca i cum cineva ar umbla prin
cas cu lanterna. Pe mine m trec fiorii.
- V mulumim pentru sfat. Fii convins c vom ine cont
de spusele dumneavoastr, o asigur Tweed.
Atept pn cnd ajunser n captul potecii. Paula privi n
lungul drumeagului pustiu care ducea spre aezarea Rock.
- Pierdere de timp, spuse Tweed. Femeia ne-a oferit o
descriere perfecta. Bob i cu mine am vizitat cndva localitatea,
cnd am rmas la Metropole o zi i o noapte. Ce caui?
Paula scormonea prin poet. Cu un aer triumftor, scoase
dinuntru o folie cu tablete albe.
- Privete! Pastile contra rului de mare! Mai ncolo, pe
osea, e o prvlie care vinde buturi nealcoolice, din cte anuna
steagul acela care se zbate n btaia vintului...
Se aezar ntr-un refugiu de sticla cu vedere spre estuar.
Tweed nghii o tablet i bu o gura de suc de portocale. Paula
se uit la ceas, cronometrnd jumtate de ora. Acum apa fierbea
ca ntr-un cazan. Cum femeia care-i servise se ocupa cu tergerea
tejghelei undeva n spatele lor, toi rmaser un timp tcui. Apoi
Newman deslui un zgomot de motor care se apropia.
- D-mi binoclul, i se adres el lui Tweed.

98 Colin Forbes
Elicopterul cenuiu zbura la mic altitudine i venea dinspre
Atlantic. Prin binoclu, Newman vzu n carling doi brbai,
amndoi cu cti i ochelari de protecie. Erau echipai la fel ca
omul din barca cu motor. Femeia de la tejghea dispru n spatele
unei ui, pe care o Irnti n urma ei. Rmaser singuri, aa c
puteau discuta.
- O s spunei c snt paranoic, ncepu Newman, dar am
impresia c elicopterul ne caut pe noi.
- Faptul ar trebui s ne ngrijoreze, rspunse calm Tweed.
Asta nseamn c cei cu care avem de a face dispun de un sistem
de comunicare excelent. Echipajul elicopterului fie verific dac
feribotul a fost sfrmat...
- Fie, interveni Paula, fcndu-i curaj ca s-i alunge un
fior, tie c noi am scpat cu via i, dup cum a spus Bob, ne
caut.
- Mai curind a doua variant, ncuviin Newman. Feribotul
tocmai se ntoarce la Padstow. E n mijlocul fluviului.
Continuar s ad n tcere. Elicopterul cobor deasupra
feribotului, l survol de cteva ori, apoi zbur spre rm, peste
Rock. Paula i ddu seama c rmsese nemicat, dei cei din
elicopter nu aveau cum s vad in interiorul cafenelei.
- i copilotul se folosete de binoclu, le spuse Newman.
Nici nu termina bine de vorbit c auzir elicopterul chiar
deasupra lor. Huruitul aparatului strnea ecouri pn departe.
Newman se ridic i arunc o privire pe fereastra din dreapta lui.
Acum puteau auzi elicopterul chiar deasupra capului. Newman
se aez din nou. n clipa urmtoare elicopterul apru din nou,
survol estuarul, apoi se ndrept spre Atlantic i huruitul lui se
pierdu n deprtare. Paula rsufl uurat.
- A cercetat casa veche, pe care am explorat-o mai nainte, le
ddu de tire Newman.
- Atunci ntr-adevr ne cuta pe noi, spuse ntunecat Paula.
Cum de tiu att de multe? M simt ca o gnganie sub lentila unui
microscop, fiecare micare a noastr e anticipat, supravegheat.
E bizar, i macin nervii.

PUTEREA
99

- Dar, n acelai timp, au comis o greeal tactic major,


prin faptul c s-au deconspirat, rspunse Tweed. Vd c feribotul
a pornit ncoace, aa c ar fi mai bine s pornim spre locul de
ancorare de pe plaj, oriunde ar fi el. ncepe fluxul.
Abia ieir n strad c Butler, Nield i Cardon i fcur
apariia din terenul din spatele cafenelei. Toi trei i periau
hainele.
- V-a vzut elicopterul? se repezi Newman.
- Ce ntrebare! i rspunse la fel de repezit Butler. n clipa
urmtoare schimba tonul. Iart-m. Nu, nu ne-a vzut. Eram
culcai pe spate sub nite tufe i mrcini. Noi l-am vzut, l-am
auzit venind, dar el nu ne-a observat.
- Mare mizerie! bombni Nield, care de felul lui era foarte
ngrijit. Purta un costum elegant de lucru. Apropo, tipul de lng
pilot avea binoclu. A cercetat ndeosebi casa cea veche din vrful
pantei, n care ai intrat voi.
- tim, i rspunse Tweed.
Iui pasul i se ndrept spre spaiul din gardul viu, apoi
cobori rampa ctre plaj. Prjina cu steagul care indica punctul
de acostare era mai aproape de ramp dect cnd debarcaser de
pe feribot. Oare cnd se ntmplase acest lucru, cu o zi n urm?
se ntreb Paula. Avea sentimentul ca trecuse multa vreme. i de
ce era Tweed att de mulumit de diabolica lor excursie la Rock?

12

- Ce spectaculos! exclam Paula.


n timp ce feribotul slta pe valuri i seara se lsa puin cte
puin, oceanul ncepea s cucereasc treptat rmul. Atlanticul
cotropea plaja nisipoas, care se micora vznd cu ochii.
Rmase surprins - i rsufl uurat - cnd feribotul ajunse n
apropiere de malul oraului Padstow, trecnd pe lng golful singuratic n care se mbarcaser.
-Acum, c nivelul apei a crescut destul de mult, vom acosta
n port, i spuse Newman.
Canalul ngust pe care-l lsaser in urm la venire era acum
mult mai lat. Ajunser la picioarele unui ir de trepte, pe partea
exterioar a digului. Tweed puse piciorul pe prima i se opri, ca
s-o ajute pe Paula.

100 Colin Forbes


- Ai grij! i spuse el. Treptele n-au balustrad dect pe
partea dinspre perete.
Paula se prinse de balustrad i pomi n urma lui pe scri.
Arunc o privire n stnga i imediat ntoarse capul. n partea
aceea nu era balustrad i malul se prbuea brusc n fluviu.
Ceva mai sus exista balustrada de amndou prile, ceea ce o
fcu s se simt mai n largul ei. Pi pe dig, merse doi pai, apoi
se opri, fcnd ochii mari.
- S-a deschis ecluza spre docul interior.
- Pentru c nivelul fluviului este acum egal cu cel al apei din
interiorul docului, i explic Tweed, tergndu-i ochelarii cu
batista.
- Dar a disprut!
- Ce a disprut? ntreb Tweed, punndu-i din nou ochelarii.
- Iahtul Mayflower.
- A ridicat ancora imediat ce s-a dat drumul la ecluz, le
spuse un marinar care sttea sprijinit de zid. Cred c n-o s-l
vedem prea curind.
- Ce te face s crezi? ntreb ea.
- Cantitatea de provizii pe care au luat-o la bord. O mulime
de pungi frigorifice. Probabil c frigiderul i congelatorul snt
pline ochi.
- Cine era la bordul iahtului cnd a pornit n larg?
- Seniorul Gaunt se afla la crm...
- Mai era cineva la bord?
- N-a putea s spun...
Marinarul se ndeprt, ca i cum i-ar fi dat seama c deja
vorbise prea mult. Ceilali i ajunser din urm pe Tweed i
Paula. Cum ecluza era deschis i nu exista nici un pod, erau
nevoii s ocoleasc toate cheiurile care ncercuiau docul.
- Snt ntr-adevr surprinsa, spuse Paula. Cum a plecat
Gaunt aa n grab, fr s ne sufle o vorb la bar?
- Pe mine nu m surprinde deloc, replic Tweed. Dar n-am
nici o ndoial c ne vom rentlni cu Seniorul Gaunt.
Tweed anun c voia s dea un telefon strict confidenial lui
Howard i intr n cabina telefonic. Paula se duse la bar,
mpreun cu Newman i Cardon. Butler i Nield rmaser afar,
postndu-se n aa fel, nct s poat ine cabina sub observaie.

PUTEREA
101

Tweed form mai nti numrul conacului din Surrey.


Howard rspunse imediat.
- Ai fcut ceva progrese? Ai veti mai concrete? ntreb el
cu sufletul la gur.
- i pot spune unde ne gsim - n inima slbticiei - i c
sntem urmrii zi i noapte. Presupun c i tu...
- Dar cine-i n spatele acestei operaiuni? ntreb vehement
Howard. Am ncercat din nou s dau de primul-ministru. Nici o
ans. Ne-a lsat de izbelite.
- Dar Crombie? Cu el mai ii legtura?
- Da, Dumnezeu s-l binecuvnteze. mi telefoneaz cu
regularitate i-mi d raportul. Trebuie dat deoparte un morman
ntreg de moloz. Deocamdat nici urm de seiful despre care ai
pomenit.
- L-au scpat din vedere pe Crombie, spuse cu sumbr satisfacie Tweed. ncearc s prinzi pe cineva n la, ntotdeauna
rmne o verig slab. Ascult-m cu atenie, Howard. Vreau s-i
telefonezi lui Crombie i s-i spui ca, n momentul n care
gsete seiful, s-l ascund bine i s te anune nentrziat. De
ndat ce afli c a fost descoperit, trimite maina blindat s-l ia
i s-l transporte pn la tine. Ai neles?
- l sun imediat ce terminm de vorbit. Toi ne simim aici ca
la captul lumii, Tweed. Azi am ncercat de trei ori s-l contactez
pe primul-ministru. De fiecare dat am fost obstrucionat. Ne-a
lsat de izbelite, repet el.
- mpac-te cu gndul, Howard. Exact asta a fcut...
n continuare Tweed i telefon lui Jim Corcoran la aeroportul din Londra. i de ast dat fu nevoit s-l conving pe eful
pazei s fac ceea ce-i cerea. n cele din urm, Corcoran accepta.
Tweed i mulumi i-i spuse c, ntr-o bun zi, va nelege c
fcuse exact ce trebuia.
Al treilea apel, cel mai scurt, fu la Aeroportul Newquay.
Aici Tweed aranj unele lucruri, pe baza datelor oferite de fata de
la recepie, apoi i terse fruntea de transpiraie, iei din cabina
telefonic i intr n bar. Totui, se simea mai bine. Foarte curnd
aveau s intre n aciune.
In bar era linite. Tweed se duse lng Newman, Paula i
Cardon, care ocupau colul izolat de la nivelul superior, n faa

102 Colin Forbes


focului. Cnd Newman l ntreb ce voia s bea, Tweed rspunse
c dorea ap mineral.
- L-ai sunat pe Howard? ntreb Paula. Mi-am nchipuit. n
ce stare de spirit era?
- Se simte prins n curs. Nu poate obine legtura cu
primul-ministru. Nu reuete s ajung la el.
- Aa m simt i eu. Prins n curs.
- Curaj. i f-i bagajul pentru mine la prima or. nainte de
plecare va trebui s scapi de pistol. Trebuie s-i previn i pe
ceilali. Fr arme.
- Pe al meu am s-l arunc n mare. Dar unde mergem? Mai
exist vreun loc sigur pentru noi?
- Unul singur. Acolo ne i ducem. E vremea s descoperim
cine se afl pe urmele noastre. Am s-i atrag ntr-o capcan.
Mulumesc, i spuse el lui Newman, care-i pusese n fa un
pahar.
Bu cu sete. Toate activitile din ultima vreme l deshidrataser.
- Am ncercat s ne dm seama cine se afl n spatele acestor tentative de a ne lichida, ncepu Newman. Rspunsul e
cuprins ntr-un singur nume: Gaunt.
- Pn n prezent e o simpl supoziie, sublinie Tweed. Ai
dovezi?
- Gaunt i-a nchiriat conacul lui Julius Amberg pentru
diverse perioade de timp. Oricine ar fi cel care a organizat
masacrul, tia c bancherul va fi acolo. Cine ar fi putut s-l
informeze ? Gaunt. Am fost la un pas de a fi scufundai de barca
aceea cu motor. Cine tia c urma s lum feribotul pn la
Rock'? Gaunt. Cine lipsea de la Conacul Tresillian cnd Celia
Yeo a fost aruncat din vrful stncii High Tor? Gaunt... i Jennie.
- Posibil. Tweed mai bu o nghiitur de ap. Vrei s insinuezi c el a convins organizaia s pun la cale amplasarea
mainii cu explozibil la intrarea n sediul nostru? Dar Gaunt nici
nu tie unde se gsete... unde se gsea sediul SIS.
- E greu de rspuns la aceast ntrebare, recunoscu Newman. ntmpltor, Butler i Nield au intrat aici separat dup
venirea ta. Butler s-a aezat ntr-un col n spatele tu, de unde
poate avea sub ochi ntregul bar. Nield st la taclale cu fata de la
bar...

PUTEREA
103

Sprijinit de tejghea, Pete Nield glumea cu blonda de la bar.


Cnd se convinse c se mprieteniser ndeajuns, i puse o ntrebare.
- Am auzit c Seniorul Gaunt a plecat din nou n cltorie
cu palatul lui plutitor. La bordul unui vas de croazier ca acela ar
putea traversa i Atlanticul.
- Oh, asta nu cred. n America se duce cu avionul. i place s
mearg de unul singur cu vasul n Europa, nelegi?
- O excursie n btrinul i veselul Paris? insinu Nield.
- Poate. Dar a pornit cu iahtul spre izvoarele Rinului. Am
auzit c ntr-o noapte a fost acolo i a but pe sturate.
- Totui, e un tip simpatic, sond terenul Nield.
Fata tcu o clip, continund s lustruiasc un pahar.
- ntre noi fie vorba, asta depinde de starea lui de spirit.
Uneori e un tip de treab, alteori te poate face una cu pmntul.
- Am auzit c locuiete ntr-un conac superb din Bodmin
Moor. Trebuie s fie o zon foarte linitit.
- Prea pustie pentru gustul meu. Mi s-ar face pielea de
gin...
La ntoarcere i ntmpin amabilul i eficientul director al
Hotelului Metropole, care i se adres lui Tweed cu glas cobort.
- M-am gndit c v-ar interesa s tii c au ntrebat de dumneavoastr doi americani, domnule. Voiau s afle ct rmnei la
hotel. Le-am spus c nu am idee.
- Locuiesc i ei la hotel? ntreb repede Newman.
- Nu, dar n acest moment snt la bar.
- Cred c am s m duc s vd ce-i cu ei...
Newman pomi spre bar, n timp ce ceilali ateptau liftul.
Doi brbai nali i solizi stteau n picioare la tejgheaua barului,
cu cte un pahar n fa. Amndoi purtau haine sport cadrilate i
pantaloni de doc. Pe bra aveau balonzaide de fabricaie
american. Newman comand un Scotch. Lng el se gsea cel
mai solid din americani, un brbat cu pr negru i des, i cu
sprncene groase, aproape mbinate deasupra nasului spart.
- Butura dumneavoastr, domnule Newman, spuse barmanul, recunoscndu-i clientul. Mulumesc, domnule, adug el,
dup ce Newman achit consumaia.

104 Colin Forbes


- Newman? Robert Newman, corespondentul strin care-i
vr nasul unde nu-i fierbe oala? ntreb americanul cel solid pe
tonul cuiva care cuta ceart.
- M-am retras din meserie, rspunse Newman, refuznd s se
lase provocat. Aadar, am ncetat s-mi mai vr nasul unde nu-mi
fierbe oala, dup expresia dumitale.
- Vechile obiceiuri nu mor cu una, cu dou, coment pe un
ton agresiv americanul.
i atinse paharul cu cotul i butura se vrs pe tejghea.
Barmanul se grbi s-o tearg cu crpa.
- Amice, continu americanul, mi-ai rsturnat paharul cu
whisky. Acu' ce-ai de gnd?
- Am s-i comand altul, rspunse amabil Newman. Te rog,
d-i domnului alt pahar, se adres el barmanului, punnd banii pe
tejghea.
- Se zice c la un moment dat erai cineva, rnji americanul.
Bine c te-ai retras... se pare c i-a cam pierit curajul.
- Amicul dumitale a leinat.
n clipa n care americanul ntoarse brusc capul n stnga,
spre nsoitorul lui, care-l privea nedumerii, Newman i nfc
butura i iei din bar, pornind n sus pe scri. Adversarul era pe
urmele lor.
- Paula, am convocat consiliul de rzboi. n camera mea.
Dac abia ai ieit din baie, i las zece minute s te pregteti.
Paula puse n furc receptorul telefonului din camera ei de
la etajul al doilea. Tonul lui Tweed era poruncitor, calm, hotrt.
Nu era adevrat c tocmai ieise din baie. Se napoie la fereastr,
fr s aprind lumina, i privi prin ntuneric apele crescute din
pricina fluxului. n lumina lunii bancurile de nisip semnau cu
nite buci de fileu de pete. Sub ochii ei fluxul le acoperi.
Acum apa se ntindea de la un rm la altul, iar Porthilly Cove,
care fusese o ntins plaj de nisip, era acum sub ap.
nfricotor, i spuse ea, cobornd scara. Oceanul era o for
creia nu i te puteai mpotrivi. Fcu o remarc similar i fa de
Tweed, n clipa n care pi n apartamentul lui. Newman intr i
ncuie ua.
- Cu aa ceva ne confruntm i noi, spuse Tweed. O for
creia nu ne putem mpotrivi. Puterea n forma ei extrem i cea
mai nenduplecat.

PUTEREA
105

Cei de fa tcur. Erau toi acolo: Cardon, Butler, Nield


erau aezai, iar Tweed sttea n picioare n mijlocul ncperii
spaioase, cu draperiile trase n spatele lui. Tweed se uit la
Newman.
- Povestete-le despre ntlnirea de la bar.
Toi l ascultar pe Newman, care le relat cu glas ncordat
cele petrecute la bar. Ziaristul nclina s nu acorde prea mare
importan incidentului. Paula rmase surprins c Newman i
pstrase cumptul i nu se sfii s-o spun cu glas tare.
- A reacionat perfect, ntri Tweed. Cei doi erau pe punctul
de a pomi o ceart, probabil ca s-l determine s ias afar
mpreun cu ei. Dac aveau cuite asupra lor?
- De ce ar vrea doi americani s-l provoace la scandal pe
Bob? insist Paula.
- Dumanul stringe cercul n jurul nostru. Este momentul pe
care l-am ateptat. Vom iei din ncercuire. Ideea mea nebuneasc n legtur cu persoana care s-ar putea afla n spatele
attor crime i distrugeri s-ar putea dovedi conform cu realitatea.
- i cine ar fi dumanul? nu se ls Paula.
- ncearc s-i dai seama singur. Dispui de aceleai date ca
i mine. Recapituleaz tot ce s-a ntmplat. De la nceput.
-La nceput a fost acel oribil masacru de la Conacul
Tresillian... cnd i eu m-am aflat la un pas de moarte, i reaminti
ea.
- Dar n afar de noi, cine a fost principala int? se grbi s
ntrebe Tweed.
- Julius Amberg, bancherul elveian din Ziirich.
- Acum gndete-te ce s-a ntmplat n urm cu cteva zile n
biroul meu din Park Crescent. Cnd Bob i Monica au primit o
vizit neateptat.
- Da, e vorba de omul care a lsat un film i o nregistrare
audio. Din cte spunea el, erau doar copii. Originalele le-a pstrat
asupra lui.
- i-a scpat un amnunt, interveni cu asprime Tweed.
Newman ne-a relatat n detaliu vizita lui Joel Dyson. Ce avea n
valiz?
- Ah, mi amintesc. Mai multe haine americane...

106 Colin Forbes


- Asta mi sugereaz c tocmai venise cu avionul din Statele
Unite. Dei britanic, Dyson i-a petrecut cea mai mare parte a
timpului lucrnd n State. A descoperit c de cealalt parte a
Atlanticului existau mai multe ponturi profitabile. Continu. Cea urmat?
- Uriaa ncrctur exploziv din faa sediului din Park
Crescent, care a distrus ntreaga cldire.
- Doar o simpl bomb? ntreb Tweed.
- Nu. Ne-ai povestit c, din spusele comandantului Crombie,
au fost descoperite rmiele dispozitivului de detonare, care nu
era caracteristic IRA. A fost ceva sofisticat, cum n-a mai ntlnit
pn acum.
- In plus, i reaminti Tweed, ci tiu unde se afl sediul SIS?
Ce profesie au acetia? Ce fel de organizaie ar fi putut pune la
cale masacrul de la conac aproape simultan cu explozia din
Londra?
- Una foarte mare.
- Una internaionala, aduga Tweed.
- Eu tot nu cred ca masacrul i explozia din Londra snt
legate ntre ele, se ncpn Paula. Nu exista suficient timp.
- Ce s-a ntmplat apoi? continua Tweed.
- Celia Yeo, servitoarea care snt sigur c a semnalat
sosirea oaspeilor lui Amberg, a fost aruncat de pe High Tor.
- i dup aceea?
-Am venit aici. i-a fcut apariia Gaunt, mpreuna cu Jennie Blade. In timp ce traversam spre Rock, la sugestia lui Gaunt,
o vedeta rapid a ncercat s ne scufunde. Am verificat casa fr
nume i am gsit lampa de semnalizare folosit pentru a trimite
mesajele codate pe care le-ai observat din golf. Apoi am aflat c
acea cas i aparine lui Gaunt. n sfirit, ar mai fi elicopterul care
prea s ne caute pe noi.
-Nu chiar n sfirit, remarc Tweed. Ce s-a ntmplat astsear, cnd ne-am napoiat la hotel?
- Oh, cei doi americani care au ntrebat de tine au ncercat
s-l provoace la scandal pe Bob.
- Acum du-te cu gndul n urma cu vreun an sau doi. La
Ziirich.
- Nu tiu la ce te referi...

PUTEREA
107

- Tweed se refer la momentul n care eu l-am convins pe


Joel Dyson sa-i dea lui Julius Amberg fotografiile compromitoare, n loc s le vnd presei, interveni Newman.
- Uitasem, recunoscu Paula. mi amintesc c Jim Corcoran a
aflat la aeroportul din Londra c Dyson a zburat la Ziirich, dup
ce a lsat filmul i copiile casetei n Park Crescent. Acelai
Dyson tocmai se napoiase din America.
- Lucrurile ncep s se lege, nu-i aa? recapitul Tweed.
- Oare? se ncrunt Paula. Poate snt eu grea de cap.
- Ctui de puin, o liniti Tweed. Pur i simplu, dac am
dreptate, adevrul e cumplit, att de covritor, nct cu greu se
poate accepta. Aici ne gsim ntr-un real pericol, prin urmare la
noapte plecm. nainte de cin. Vom spune la recepie c am fost
chemai urgent cu treburi. Philip, Pete, Harry, voi v achitai nota
de plat separat, inclusiv camerele pentru noaptea asta.
- N-ar fi ru s mergem s ne strngem lucrurile. Snt gata
numaidect, spuse Paula. Dar unde mergem?
- Undeva mai la vest, n apropiere de Newquay, exist un
mic hotel-restaurant. Cndva am locuit acolo cu Newman, cnd sa ntmplat s venim prin prile acestea. Am s sun la hotel de la
afurisitul acela de telefon public. ncep s cred c-mi triesc viaa
ntr-o cabin telefonic.
Newman sri n picioare, cu ziarul mpturit sub bra.
- Am plecat s-mi fac bagajele i s dau n primire camera
de la Old Custom House. Te atept lng cabina telefonic. Flutur ziarul. Presa nu sufl un cuvnt despre masacrul de la Bodmin Moor, ceea ce mi se pare sinistru. Toate tirile se refer la
faptul c Statele Unite i preedintele March nu se pun de acord
s-l sprijine pe primul-ministru n problema crizelor din Europa
i din Orientul Mijlociu. Fr cooperarea american, nu putem
lua msuri eficiente, nu putem lua nici o msur...
-Toat lumea s se grbeasc, i ndemn Tweed. Vrem s
scpm cu via din Padstow.

13

Preedintele Bradford March edea tolnit n fotoliul rotativ


din spatele mesei de lucru din Biroul Oval. Poziia lui era cel
puin lipsit de elegan. Fotoliul fusese mpins departe de masa

108 Colin Forbes


de lucru i picioarele nclate cu osete ale preedintelui se odihneau pe tblie, cu gleznele ncruciate. March privea afar prin
ferestrele nalte in stil georgian, spre bulevardul Pennsylvania
din Washington. Totul se vedea ca prin cea, din pricina burniei
cenuii care nu mai contenea. Se rsuci n aa fel, nct s fie cu
faa spre cealalt persoan prezent n ncpere: o femeie.
- Ce naiba, Sara, va trebui s fac pe dracu'-n patru i s-i
pun pe roate pe cretinii aceia din Europa... Norton n-a mai dat
nici un semn de via de dou zile.
- Are o misiune dificil, Brad, i aminti femeia.
- De aceea l-am numit eful Unitii Unu. E timpul s terminm toat povestea asta.
Spre deosebire de majoritatea preedinilor, de cele mai
multe ori nali de cel puin un metru optzeci, Bradford March
era un brbat solid, de nlime mijlocie, cu pr des i negru i cu
sprncene groase, nchise la culoare. n vrst de cincizeci i cinci
de ani, avea un nceput de gu i o brbie agresiv, la fel de
neagr ca i prul. Se brbierea de dou ori pe zi, cnd avea chef.
Deasupra nasului scurt i gros, ochii lui de ghea se micau fr
ncetare.
Purta pantaloni de doc ifonai, o cma n carouri, boit i
descheiat la primii doi nasturi, lsnd s se vad smocurile dese
de pr de pe piept. March rgi fr fereal i se plesni peste
pntecele rotund i tare.
- Bun bere. Mai pregtete-mi una. Pe urm sun-l pe Norton. S vezi ce-am s-i fac.
- Oare e bine, Brad?
Sara, asistenta personal a preedintelui March, singura persoan care-i cunotea secretele, era o femeie de patruzeci de ani,
cu o figur sever, cu prul lung i negru, nas proeminent i gur
mare, cu buze subiri. Fusese alturi de March nc din primele
zile ale carierei lui, de cnd reuise s se fac ales senator al unui
stat din Sud, la diferen de cteva voturi. Voturi oferite de un
negustor influent pe care la vremea aceea Sara l pltise cu o sut
de mii de dolari.
nalt i supl, mbrcat ntotdeauna n negru, era singura
persoan - n afar de soia preedintelui - care i se adresa cu

PUTEREA
109

numele de Brad. Betty, soia lui March, se ndeprtase de el, dei


continua s locuiasc la Casa Alb. Sara n-o scpa din ochi.
- Brad, e timpul ca Betty s-i primeasc acadeaua, spunea
ea.
- Iisuse Hristoase! Chiar trebuie? Iari?
- Doar nu vrem s plece, nu-i aa? O etol de hermina o va
liniti un timp.
- OK. Dac poi face rost de bani.
- Brad, ntotdeauna pot face rost de bani. Ajunge s forez
mna cuiva care ne datoreaz o favoare. Doar snt o mulime...
March edea cu faa spre peretele nordic, pe care se gsea
un emineu de marmur sculptat. Sara se napoie, aducnd din
frigider o sticl de bere destupat. tiind ce voia preedintele,
terse gura sticlei cu un ervet alb, apretat. March lu berea din
mna ei, o duse la buze i bu.
- Aa mai merge, spuse el, punnd sticla pe masa de lucru i
tergndu-se la gur cu dosul minii proase. tii ce? Un idiot din
suita mea - l-am expediat n Insulele Aleutine - voia s accept s
fiu consultat de un specialist n vorbire. Deschise gura larg i rse
zgomotos. Un logoped? tii cum mi-am croit drum spre Casa
Alb? Stnd de vorb cu oamenii de rnd. E ceea ce se numete
empatie - ce dracu' o mai fi nsemnnd i asta. Sun-l pe Norton
pe firul scurt.
Sara era obinuit cu aceste schimbri brute de subiect.
Rmase n picioare, cu braele ncruciate, privindu-l ncruntat.
March ridic ochii spre ea i ntreb rstit:
- Te supr ceva?
- Brad, ce anume caut Norton? In afar de anumite persoane?
- Acele persoane fiind Cord Dillon i Barton Ives. Pi, snt
eu n siguran acum cnd Dillon a ters-o? Directorul adjunct al
CIA. Cnd presa va afla c Dillon a disprut, s te ii la ntrebri.
- Eti n siguran. Am rspndit zvonul c Dillon e bolnav i
c se afl n strintate, ntr-un concediu de durat.
- Un concediu de durata? zmbi March ca pentru sine. Cnd
Norton avea s dea de el, Dillon urma s intre n concediu defi-

110 Colin Forbes


nitiv. Sara nu trebuia s tie ct de dur tia el s joace. Ce te
roade? o ntreb rstit.
- Unitatea Unu. Cred c senatorul Wingfield a mirosit ceva
n legtur cu existena ei.
- Moul la cu aere de aristocrat? Asta doar pentru c din
ntmplare e preedintele Comitetului de Relaii Externe al Senatului. Poate c strmoii lui fceau parte dintre primii coloniti.
Aa arat i el.
- Se bucur de mult influen, Brad. Iar Unitatea Unu e, pur
i simplu, o organizaie ilegal. Necazul e c o parte dintre
membrii ei se afl nc aici, nu n Europa.
- Eti o fat istea, zmbi din nou March. Zu c da! Deci i
vom trimite i pe ceilali n Europa, la Norton, ca ntriri. Aici nu
va mai fi nimic din ce-ar putea s adulmece btrnul Wingfield.
Am s m mai gndesc la asta.
- Ar fi cel mai bine. Cum spuneai, senatorul nu trebuie s
aib nimic de care s se agae.
- De pild, benzi sau documente, continu March,
mpletindu-i degetele pe ceafa groas. Niciodat s nu nregistrezi nimic pe band, iat ce am nvat din lecturile mele
despre Nixon. Nimic nu trebuie ncredinat hrtiei. In felul acesta
nu exista dovezi. Totul se pstreaz doar n vorbe.
Ii fcu cu ochiul.
- Aa e cel mai bine, aproba Sara. Pn n prezent, totul a
mers ca pe roate. Primul-ministru britanic se arat cooperant?
- Englezii fac ce le spun eu. Norton opereaz la Londra la
fel ca n Louisiana. Nimeni nu se amestec. Primul-ministru britanic nu mic n front. St ntre doi vulcani fumegnzi: Rusia i
Orientul Mijlociu. Nu ndrznete s fac o micare fr sprijinul
meu, pe care deocamdat nu i-l acord.
- In locul lui, nici eu nu m-a mica, coment Sara. Cum
procedezi cu el?
- Oh, m folosesc de tactica pe care o aplic vicleanul nostru
secretar de stat cnd vrea s trag de timp... March se referea la
omologul american al ministrului de externe britanic. Am s-i
spun c am n vedere problema.

PUTEREA
111

- Dar agentul FBI Barton Ives, de asemenea disprut, el


unde intr n combinaie? Mi se pare c opera n Sud pe vremea
cnd erai senator, nu-i aa?
- Mi s-ar putea pune n cale. Pe chipul lui March se aternu
o expresie viclean. Ochii pe jumtate nchii aminteau de o
hien gata s atace. II poi lsa n seama lui Norton.
- Iart-m c m amestec unde nu-mi fierbe oala, zmbi
Sara. tia c fcuse o greeal. Brad, eu nu calc pe un teren vulnerabil... ar putea fi minat.
- Sara Maranoff, vorbi rar preedintele. Dac pui piciorul pe
teren minat, riti s te faci frme. Expresia i se schimb i
deveni prietenos ca un tat de familie. Ai avut o idee deteapt:
s-i spun prim-ministrului c oamenii notri se afl pe urmele
unei bande de teroriti care ncearc s m asasineze. Imediat ia inut gura. Zu c eti istea.
Sara, care continua s stea cu braele ncruciate, ddu scurt
din cap, acceptnd complimentul, dar nu se ls pclit. March
folosise i n alte ocazii aceeai mecherie: nti, o certa pentru o
indiscreie, ca apoi s-o laude pentru loialitate. Poate c Bradford
March era un mrginit, ns avea o iretenie nnscut cnd avea
nevoie s manipuleze oamenii. I se pru mai nelept s schimbe
subiectul.
- i mai pot pune o ntrebare? A gsit Norton cele dou
obiecte pe care le tot caut? Nu tiu despre ce-i vorba, dar tiu c
eti ngrijorat din pricina lor.
Expresia lui March deveni gnditoare.
- Nu, nu le-a gsit. Dar Norton va da de ele. E n joc slujba
lui, i el tie asta foarte bine. Sara, poate ar trebui s punem pe
cineva s-l fileze pe senatorul Wingfield? N-am ncredere n el
nici ct negru sub unghie.
- Nu cumva s faci una ca asta, l preveni Sara. i va da
seama numaidect. Abia atunci va crede c ai ceva de ascuns. Ar
putea da la iveala povestea cu Unitatea Unu. Las-l s se odihneasc n pace.
- Tare-a vrea i eu s fie aa. S-l tiu la cimitir. Acum
ncearc s-l prinzi pe Norton pe firul direct. Dup aceea du-te s
faci du sau ce vrei tu...

112 Colin Forbes


Era o alt msur de precauie pe care March o nvase
citind despre ocupanii precedeni ai Casei Albe. Niciodat s nu
te ncrezi orbete n persoana cea mai apropiata, fie ea brbat sau
femeie. ntr-o situaie de criz, cel care te njunghia pe la spate
era tocmai prietenul cel mai fidel. Prietenii de azi erau dumanii
de mine.
Bradford March nu avea puteri paranormale, i totui n
acea diminea de februarie trei brbai ineau sfat nu departe de
Biroul Oval. ntrunirea avea loc ntr-o vil luxoas din Chevy
Chase, cel mai cutat i mai elitist cartier de la marginea oraului
Washington.
Micul grup edea n jurul unei mese Chippendale din biroul
senatorului Wingfield. Dei ziua n amiaza mare, draperiile
ncperii spaioase din fundul casei erau trase. Singura lumin
provenea de la candelabrul agat deasupra mesei.
Senatorul, un brbat viguros n vrst de aizeci de ani, care
era i preedintele Comitetului de Relaii Externe, i privi
oaspeii sorbind din cafeaua excelenta pe care le-o oferise.
Unul din ei, scund, cu obraji buclai i trecut de cincizeci
de ani, era cel mai influent bancher din Statele Unite. Alturi de
el edea un politician mai vrstnic. Acesta era de nlime
mijlocie, lat n umeri i purta un costum imaculat i ochelari cu
ram de baga. Din spatele lentilelor, ochii lui i scrutau pe ceilali
doi cu o privire ptrunztoare. Senatorul deschise discuia,
trecind direct la subiect.
- Purtarea preedintelui m ngrijoreaz tot mai mult. n
Europa snt pe cale s izbucneasc dou crize i amndou risc
s ne afecteze interese vitale.

PUTEREA
113

- Iar March nu mica un deget s sprijine Europa, interveni


cu asprime politicianul. Nu se gndete dect la sloganul lui,
America, Acum i n Vecii Vecilor".
- Exact lozinca prin care a ctigat alegerile, sublinie
bancherul.
- Putei interpreta America pe Primul Loc" drept cel mai
bun motiv pentru a interveni n Europa i a-i sprijini pe englezi
n situaia de fa, replic iritat politicianul. Numai Dumnezeu
tie de cte ori a dovedit istoria c linia noastr de front se
gsete pe continentul european. Vicele are n degetul mic mai
mult politic extern dect March n cpna lui urt de
maimu.
Se referise la vicepreedintele Jeb Calloway. March l alesese pe Calloway ca partener la conducere fiindc acesta era
originar din Philadelphia i se bucura de simpatie att n statele
din nord-est, ct i n aa-numitele state ruginite", Michigan i
altele.
- Calloway e cu totul altfel, aprob Wingfield. E un om cultivat, cu o privire de ansamblu. Totui, nu-i dect vicepreedinte.
- Adic are un rol pur decorativ i nu intervine n politic, i
reaminti bancherul. Prin urmare, ce-i de fcut?
- Politica este arta posibilului, spuse senatorul pe un ton
mpciuitor. March nc n-a fcut nimic pentru care l-am putea
critica deschis. Reacioneaz prompt i este un maestru al
jocurilor de culise de la Washington. Domnilor, nu putem dect
s ateptm.
- Parc spuneai c i-ar fi ajuns la urechi c March i-a organizat n secret o for paramilitar proprie, i aminti politicianul.
- Simple zvonuri. Nimic de care s m pot aga. La
Washington circul o sumedenie de zvonuri. Chestia cu armata
personal ar putea fi o curs ntins chiar de March. Noi
declanam scandalul n legtur cu ceva neadevrat, el dovedete
c batem cmpii i atunci ne pierdem orice influena.
- A putea face o declaraie n care s critic lipsa lui de
iniiativa n politica extem, insist politicianul. Ideea este c nu
avem politic extern. Asta l-ar putea determina pe Calloway s-l
ndemne la aciune imediat.

114 Colin Forbes

- Eu snt totui de prere c, deocamdat, trebuie s pstrm


tcerea, rspunse Wingfield.
n anumite cercuri de vechi funcionari ai Washington-ului
cei trei erau cunoscui sub numele de Cei Trei nelepi. Wingfield se arta inflexibil n privina strategiei de a rmne n
umbr.
Mai discutar un timp. Apoi bancherul nu se mai stpni i
izbucni vehement, aa cum nu-i sttea n fire:
- Preedintele n-a fcut nimic ca s reduc deficitul bancar.
America se ndreapt ctre faliment. Dup felul n care ne cresc
datoriile, ne ateapt o criz.
- Cu toate acestea, nc se bucur de mult popularitate, l
preveni senatorul. V-a sftui pe amndoi s nu facei declaraii
publice pn la urmtoarea noastr ntlnire. Se uit la ceas. Peste
jumtate de or trebuie s fiu la Senat...
Amabil, i conduse pe hol, le strnse mna, dar avu grij s
nu fie prezent n momentul n care se deschise ua din fa.
Politicianul i bancherul plecar pe rnd, la interval de cinci
minute. Fiecare iei grbit pe ua din fa i se ndrept spre
limuzina parcat pe alee.
ntorcndu-se n birou, Wingfield hotr s fac unele investigaii discrete. De fiecare dat problema era s gseasc o ureche, dar i o gur care s rmn nchis. Calm i demn pe
parcursul ntrevederii, senatorul era de fapt adnc tulburat.

14

Era ntuneric i grupul atepta lng portul Padstow. Newman edea cu Paula n Mercedes-ul propriu. Cardon trecuse la
volanul automobilului Escort. Butler i Nield luaser maina
Sierra, dar n acel moment amndoi erau afar, supraveghind
cabina telefonic din care vorbea Tweed.
Se strnise furtun i oceanul era agitat. Paula cobor din
Mercedes i se aplec spre portier, adresndu-se lui Newman:
- M duc s privesc apa mai de aproape. E nspimnttoare
ast-sear.
- Vin cu tine, spuse Newman, srind de pe locul su.
Merser pn la marginea cheiului sudic, fr a se apropia

PUTEREA
115

prea mult. Furtuna aproape c i mpingea n ocean. Fascinat,


Paula privea ambarcaiunile din portul exterior legnndu-se i
cltinndu-se sub furtun. Talazuri uriae se npusteau spre rm
i se sprgeau de chei, explodnd ntr-un nor de stropi i spum
mai nalt dect acesta. O brcu prea c se va rsturna din clip
n clip.
Newman o apuc de bra pe Paula, nelsnd-o s se apropie
prea mult de marginea cheiului. Ea privi peste umr spre silueta
lui Tweed, luminat de becul din tavanul cabinei telefonice.
Tweed, care formase numrul conacului din Surrey, fu pus
imediat n legtur cu Monica. ncepu s vorbeasc pe
nersuflate:
- Am foarte puin timp, Monica. Vreau s-mi culegi
informaii complete despre un anume Gaunt. Locuiete la
Conacul Tresillian din Bodmin Moor. Un timp nu vei mai primi
veti de la mine, dar s nu-i faci griji.
- Ce dracu' se ntmpl?
Era pentru prima oar cnd o auzea njurnd. Chiar i prin
telefon i putea simi ncordarea... probabil sentimentul comun
tuturor celor de la conac.
- nc nu tiu, rspunse el. Acum, d-mi-l pe Howard...
- Tweed, eti bine? fur primele cuvinte ale lui Howard.
- Da. Plecm de aici. Ai mai vorbit cu primul-ministru?
- Nu, sntem complet izolai de restul lumii, un sentiment
teribil de bizar. Am aflat totui ceva de la dobitoaca aceea de
secretar particular, n momentul n care am ameninat-o c vin
la ei n Downing Street. Mi-a spus c nu voi fi primit i c n
momentul de fa se desfoar o mare vntoare de teroriti. Numi dau seama la ce se referea.
Asta nseamn c n-ai prea mult imaginaie, coment n
gnd Tweed. i pregti blocnotesul i stiloul.
- mi poi da numrul secret al comandantului Crombie? Sar putea s fiu nevoit s iau legtura cu el. Not n grab cifrele
unui numr de telefon din Londra. Mulumesc. Acum ascult,
Howard, poate c un timp n-am s mai dau nici un semn de via.
S nu-i faci probleme. Voi fi undeva n siguran, mpreun cu
echipa mea.
- Sper c tii ce faci. Unde-i locul acela sigur?

116 Colin Forbes

- Regret, dar nu-i pot da nici o adres. Acum trebuie s


plec...
- Ateapt! Tocmai mi-am amintit. Te-a sunat Cord Dillon...
Noteaz-i numrul... L-ai scris? Probabil c este n Elveia. Vrea
s-l suni urgent. Mi-a dat anumite ore. Stai o clip. S m uit la
ceas. l poi suna chiar acum, innd cont de diferena de or.
Ateapt telefonul tu timp de cincisprezece minute la orele indicate.
- Atunci e mai bine s nchid...
- Totui, trebuie s tiu cum pot lua legtura cu tine.
- Nu-i las nici o adres...
Tweed puse receptorul n furc i se cut n buzunar. Mai
avea nevoie de fise. Cnd iei din cabin, vntul aproape c-l
mpinse napoi. Luptndu-se cu vijelia, le fcu semn lui Butler i
Nield, n timp ce Paula i Newman se napoiau la Mercedes.
Tweed se aez pe bancheta din spate.
- mi trebuie toate fisele pe care le avei la voi, vreau s dau
un telefon n strintate... Repede... le spuse el pe nersuflate.
- Alt telefon! exclam Paula. Poate ar fi cazul s-i instalm
n cabin un bar cu sandviuri i cafea, l tachina ea.
- Nu-i nimic de ris. Dai-mi fisele. Cord Dillon ateapt s-l
sun. Din cte mi-a spus Howard, se pare c se ascunde. Directorul adjunct al CIA... ceva nu-i n regul...
narmat cu un pumn de fise, Tweed se napoie n cabina telefonic. Primul numr pe care i-l dictase Howard era 010.41.
Elveia. Urmat de 1. Zrich. Apoi restul numrului. Centralista i
fcu repede legtura i telefonul ncepu s sune. Tweed se uit la
ceas. Mai era foarte puin timp pn la sfritul intervalului de
cincisprezece minute.
- Cine-i la telefon?
Recunoscu accentul aspru de american al lui Dillon. Nu
avea nici un dubiu.
- Snt eu, Tweed. Am primit mesajul tu de la Howard...
- De unde suni? Nu mai pot rmne aici mult timp...
- De la un telefon public...
- La fel i eu. Snt n Shopville. Ascult. Joel Dyson e aici.
Teafr i nevtmat. Cel puin, aa era cnd l-am vzut, fiindc

PUTEREA
117

dup aceea i-am pierdut urma. La fel i agentul special Barton


Ives, de la FBI. i pe el l-am pierdut. Cel puin, tiu c-i aici.
- Locuieti la...
- Acolo unde mi-ai sugerat tu. Fr nume. Nu vd cum ar
putea pune microfoane n toate telefoanele din ara asta, dar nu
se tie niciodat.
-Cord...
- i-am spus s aculi. Te pun la curent cu situaia. Aici snt
prea muli americani care nu seamn deloc a turiti. Cred c-l
caut pe Dyson. i pe Ives...
- Vorbete-mi despre acest Barton Ives...
- Nu la telefon. Poate ntr-o zi reuim s ne ntlnim undeva.
Dac mai rmn n via...
- Cord. E posibil s ne ntlnim mai curnd dect i nchipui.
Ascunde-te bine...
- Ce nseamn s m ascund bine n situaia de fa? Trebuie
s plec. nchide i tu, Tweed...
Se auzi o pcnitur. Tweed oft i mpinse ua cabinei telefonice, pe care alt rafal de vnt lupta s-o nchid la loc. Se
napoie la Mercedes cu capul n piept, urmat de Butler i Nield,
i se grbi s urce n main. Vntul trnti portiera n spatele lui.
Pe locul din fa, Paula se rsuci spre el.
- Ce noapte! Ar trebui s vezi cum arata portul.
- Este exact ceea ce nu trebuie s vd. Demareaz, Bob. Ai
gsit St Mawgan, Paula?
- V conduc direct acolo.
- Ar fi un miracol.
Paula nu-i rspunse. Tweed era mai ncordat dect o strun
de chitar.
O dat ieit din Padstow, Newman pomi pe Autostrada 389.
Cardon l urma la volanul automobilului Escort, iar dup el
venea Sierra, condus de Butler, ling care edea Nield. Vntul
izbea aripa Mercedes-ului i culca la pmnt gardurile vii, de
parc ar fi vrut s le smulg din rdcini.
- Mergem spre Wadebridge, le strig Tweed. Puteam -o
lum pe un drum lturalnic, ca s ieim pe Autostrada 39, mult
mai la vest.

118 Colin Forbes

- La urma urmei, cine stabilete traseul? izbucni Paula. Se


sturase de ordinele lui Tweed. Eu vreau s rmn pe autostrad.
Pe o noapte ca asta nu vreau s merg pe osele lturalnice i
btute de vnt. Dect dac nu avem alt soluie.
- Are dreptate, ntri Newman. Eu snt la volan i maina
asta e prea mare ca s se deplaseze pe drumuri nguste de ar pe
aa o noapte.
- Iart-m, Paula, spuse Tweed, dndu-i seama c fusese
prea aspru cu ea. Las n seama voastr grija de a ne duce la destinaie.
Tweed era prad unui amestec de sentimente: nerbdarea dea ajunge la destinaie i ngrijorarea pentru soarta lui Cord
Dillon.
-Unde rmnem peste noapte? ntreb Paula dup un timp.
Ai reuit s reii camere la St Mawgan?
- Da. Falcon Inn are numai patru camere, dar ne vom descurca ntr-un fel.
Una pentru tine, spuse Newman. Una pentru Paula. Eu
voi sta mpreun cu Cardon, iar Butler i Nield nu vor avea nimic
mpotriva s-o mpart pe cea de-a patra. Falcon e un loc agreabil,
Paula, i totodat foarte greu de gsit.
- Acesta este motivul pentru care l-ai ales? l ntreba Paula
pe Tweed, vorbindu-i peste umr.
- n parte, rspunse el, apoi tcu din nou.
Paula i ndrum spre dreapta, spre Autostrada 39, o osea la
fel de bun i de lat, i-i continuar drumul prin noapte, pe
oseaua pustie, cu vntul izbind n permanen mainile n care se
aflau. Apoi Paula le art unde s prseasc Autostrada 39 i
cotir la dreapta, pe Autostrada A3059, care ducea la Newquay.
Curnd l ateniona pe Newman sa se uite dup un drum
lturalnic. Cel care-I descoperi fuse Tweed.
- Acolo, spuse el. Curnd vom coti din nou...
Paula era contienta ca se afundaser mult n inima acelui
inut de ar. Pornir pe un drum ngust i abrupt care urca un
deal, i Tweed l avertiz pe Newman s reduc mult viteza. Apoi
rspunse la ntrebarea Paulei.

PUTEREA
119

- St Mawgan e n apropiere de Aeroportul Newquay. Am


reinut locuri la cursa de 11:05 spre Heathrow. Vom ajunge la
Londra la 12:15. ntr-una dintre ocaziile n care am vorbit de la
cabina telefonic, am reinut i locuri, pe numele noastre reale.
- Oare e prudent? ndrzni Paula.
- Am fcut-o intenionat. Las dumanului o urm pe care s
vin dup noi. Vreau s ias la iveala, s-l pot vedea, s-l pot
identifica... i s-i pot face fa, ncheie sumbru Tweed.
Ajunser la St Mawgan la ora nou seara. La Washington
era patru dup-amiaz. Vicepreedintele Jeb Calloway se plimba
cu pai rari prin birou, in timp ce asistentul su il atepta s
nceap s vorbeasc.
- Am luat legtura n secret cu cineva din Europa, ca s aflu
ce dracu' se ntmpl, Sam, spuse n cele din urm Calloway.
Mi-a fost greu sa dau de cineva in care sa pot avea ncreder a
cred c am gsit omul potrivit.
Calloway avea in jur de patruzeci i cinci de ani, un i
optzeci nlime i o constituie robust. Proaspt brbie . i prul
blond, era mbrcat impecabil ntr-un costum de lu culoare
albastr marca Brooks Brothers. Avea trsturi bine c turate, un
nas lung, ochi cenuii, gur ferm i maxilare pui nice.
- Ar putea fi riscant, domnule, opin Sam. Ai trimis me
gerul n Europa, n misiune secret, fr tirea preedintelui'"
- Era deja acolo. El a luat legtura cu mine. Totodat avut o
convorbire cu cineva sus-pus din echipa de conducere. ^ de ast
dat, persoana respectiv a fost cea care m-a abordat Manifest
aceeai ngrijorare ca i mine n legtur cu esi a- ladarea crizei
internaionale. Iar March nu se sinchisete nici cit negru sub
unghie.
- Nu cumva msura dumneavoastr risc s declaneze
catastrof? insist Sam. Dac afl Brad March, v va nchide
toate porile.
Calloway zmbi cu subneles, zmbetul care-l fcuse fcart
popular. Era zmbetul unui om integru i cu principii. i flutur?
palma uria i continu s vorbeasc.

120 Colin Forbes

- n clipa de fa mi snt nchise toate porile. March nu-mi


ofer nici o informaie important. n plus, mi-au ajuns la ure che
zvonuri c ar fi organizat o for paramilitar secret, un fel de
gard pretorian proprie, la fel ca Julius Caesar.
- Vorbe! Mie mi se pare o prostie. March n-ar face una ca
asta... e mpotriva Constituiei.
- Brad nu se prea grbete s respecte Constituia... dac 1 se
ivete ocazia s-i sporeasc puterea.
- Cu cine sntei n legtur n Europa? l ntreb Sam.
Era un brbat scund i durduliu, n vrst de cincizeci i opt
de ani. Avea experien i lucrase cu mai muli preedini,
cunotea capcanele jocului de putere de la Washington. Cal- J
ioway ii spuse un nume. Pe chipul lui Sam se aternu o expresie
de nencredere.
- Eu n-a juca nici pocher cu individul n chestiune. Am
auzit c a fost nevoit s fug peste noapte n Europa. O anchet
misterioas pe care noul lui ef i-a ordonat s-o sisteze. Vei avea
necazuri de pe urma lui.
- Eu totui in legtura cu el. E un caz de excepie, Sam... un
oin cinstit.
Falcon Inn din St Mawgan era o cldire veche i masiva din
pj.itr cenuie. Se gsea chiar la marginea drumului, la poalele
colinei pe care oseaua urca n serpentine abrupte. Newman l
depa ncet cu Mercedes-ul, apoi coti la dreapta pe o strdu
ngi/si ds lng han.
Parcarea nu-i departe de Falcon, i explic el Paulei. E
ascuns :hi tr n spatele cldirii.
Farurile luminar n treact un mic magazin stesc, apoi
luminar undeva n dreapta, unde se vedea un drum n pant i
mai ngust.
E un loc destul de singuratic, spuse Paula. Ajunseser ntr-o
fundtura nconjurata de pdure. Era parcarea. Nu se vedea nici
un alt vehicul. In spatele lor venea Car- rion cu automobilul
Escort, apoi Butler i Nield cu Sierra. Newman opri motorul, dar
ls farurile aprinse, luminnd calea pentru Tweed i Paula care
coborau din main. Paula i potrivi poetv pe umr i se opri n

PUTEREA
121

frigul ptrunztor, privind n jur la \ ioaga nconjurata de pante


cu pdure deas.
-- Nu-ii>i place, spuse ea. Mi se face pielea de gin. O
ricine ar putea umbla la maini n timp ce noi dormim la Falcon
Inn.
- Ai dreotate, ncuviina Tweed. Se uit la Butler, Nield i
Cardon, car se alturaser grupului. Cred c ar trebui s facem
ut. paz cu rindul la maini.
- Tu i Paula putei merge s v facei somnul de frumusee,
hotaii N 'wman. Noi patru vom sta pe rnd de paz n Mercedes.
- Am o idee mai bun, propuse Butler. Vom forma dou
echipe. Eu duc Sierra i o parchez n fata hanului. n acest fel
putem supraveghea i faa, i spatele cldirii.
- De acord, se nvoi Tweed. Acum s mergem i s vedem ce
putem mnca la cin...
Pe la mijlocul nopii Butler, care edea la volanul automobilului Sienra n faa hanului, auzi o main cobornd panta
abrupt a colinei. i ndrept spatele, apuc o sticl de bere pe
care o luase cu el, trase o duc i scuip berea pe geamul
deschis al portierei.
Newman fcea de paz n Mercedes, n parcarea din spatele
hanului, de unde putea supraveghea i automobilul Escort. Butler
vzu n oglinda retrovizoare farurile mainii care se apropia.
Maina opri lng el i observ c era un Chevrolet de culoare
crem. Recunoscu oferul din clipa n care acesta cobor i se
ndrept spre el.
Era americanul cel solid, cu sprincene negre i aproape
mbinate deasupra nasului de boxer. Americanul care ncercase
s se ia la har cu Newman n barul Hotelului Metropole din
Pad- stow. Butler l vzuse pe yankeu cnd se strecurase afar din
bar, urmndu-i pe ceilali ctre lift. Dar yankeul nu-l vzuse pe
Butler.
- Stai de mult vreme aici, amice? l ntreb americanul.
- De ore ntregi. Dar de ce te intereseaz? Am but zdravn
la han i nu vreau s risc s m prind vreo main de poliie. Ai
vreun necaz, domnu'?
- Poate nu m-am adresat cum trebuia.
- Deci, asta am lmurit-o. Te-ai rtcit?

122 Colin Forbes

- Cunoti inutul?
Americanul l studie cu atenie pe Butler. Vri puin capul pe
fereastr i Butler alese exact acel moment ca s-i ofere o rigial
zdravn. Nrile americanului prinser miros de bere. Figura lui
brutal lu o expresie de dezgust.
- Te-am ntrebat ceva.

PUTEREA
139

- Acesta e motivul de ngrijorare. Acum care-i partea bun?


- C am anticipat corect cum se vor succeda evenimentele n
aceast macabr campanie de masacre ndreptate mpotriva
noastr. Pentru a opera la un asemenea nivel este nevoie de o
organizaie de mari proporii. Cu o astfel de putere de foc trimis
mpotriva noastr, dumanul nu poate fi dect unul singur.
- ns n-ai de gnd s mi-l dezvlui, nu-i aa? nainte s-mi
spui despre cine e vorba, snt convins c ai nevoie de mai multe
date, pentru a ti cu certitudine. Dar ncotro ne ndreptm? Londra ar putea fi o capcan fatal.
- ntocmai, ntri Tweed. Iat de ce zburm ntr-un loc sigur.
- Presupun c n-are rost s te ntreb unde anume, spuse
Paula.
- Elveia. Acolo avem un prieten influent.

15

- Norton pe firul direct, Brad, anun Sara Maranoff.


- OK. F-mi legtura. E timpul ca dobitocul s-mi vin cu
ceva concret.
- Brad, Norton e cel mai bun om al nostru. Stpnete-te. A
venit i Ms Hamilton, care dorete s te vad.
Sara tia ce dorea Ms Hamilton. i roti privirea n jurul
Biroului Oval, verificnd dac erau destule perne pe canapeaua
mare de la perete. i fcu lui March semn cu arttorul, avertizndu-l s-i in firea fa de Norton.
Preedintele neglija adesea s se brbiereasc pn spre
prnz. Maxilarul i buza de sus erau acoperite cu epi negri. Dar
n dimineaa aceea era proaspt brbierit, purta un costum albastru, elegant, o cma curat i apretat, i cravat. Domnioara
Hamilton, se gndi Sara. March trebuia s arate ct mai bine pentru ea.
- Te las s vorbeti, spuse Sara.
Rmas singur, March i mpinse scaunul napoi i-i sprijini
picioarele pe masa de lucru, cu gleznele ncruciate. Apoi ridic
receptorul telefonului ascuns ntr-un sertar.
-Tu eti? ltrel.
- Aici Norton. Am nevoie de ntririle promise...

140 Colin Forbes

- Snt la bordul cursei United 918 care zboar fr escal


pn la Londra. In momentul de faa probabil c se afl deasupra
Atlanticului. E vorba de restul membrilor Unitii Unu pe care-i
ineam n rezerv aici. eful lor e Marvin Mencken.
- Nemernicul acela...
- E cel mai bun... March i aminti avertismentul Sarei.
Adic cel mai bun dup tine. Cum stm cu problema noastr
blestemat? Unde-i Joel Dyson? Unde-i agentul special - vorbise
cu un sarcasm ucigtor - Barton Ives? Spune!
- La Zrich...
- Ai dat de urma celor doi ticloi? Ia te uit! Deci se mai
ntmpl i miracole. n momentul de fa snt la doi metri sub
pmnt?
- Nu chiar. Nu nc...
- Mie s nu-mi umbli cu prostii, Norton. Ce faci tu acolo,
stai cu burta la soare? Care dracu' e situaia?
- tim c amndoi se afl la Zrich. Au fost vzui, dar au
disprut din nou. Temporar...
- Temporar nseamn prea mult timp. Cum e cu escrocul
acela de la CIA, Cord Dillon?
- Nici o veste despre el, dar i vom da de urm. O operaiune
ca aceasta nu se poate face peste noapte.
- Vreau ca toi trei s fie neutralizai definitiv. Norton, capul
tu e n joc. Nu uita c exist Mencken...
March trnti receptorul n furc, apoi cu un deget i lrgi
cravata n jurul gtului. Se ridica, vrnd sa porneasc spre u, dar
telefonul sun din nou. nfac receptorul.
- Da?
- Snt tot eu, Norton. S-a ntrerupt legtura. M ocup de
treaba aceasta aa cum tiu eu. l voi atepta pe Mencken la
aeroportul din Londra. Apoi zbor la Ziirich, ca s m ocup personal de toate. Ce ntriri snt la bordul avionului? Am nevoie de
informaii precise. Urm o scurta pauz. Domnule preedinte...
- Patruzeci de oameni. Cu ei i cu cei pe care-i ai cu tine ar
trebui s putei verifica toi locuitorii Elveiei.
- V-am spus c m ocup de treaba aceasta aa cum tiu eu...
n receptor se aternu tcerea. March rmase cu ochii la
aparat. Norton avusese tupeul s-i nchid telefonul. i aminti
ce-i spusese Sara. Norton era cel mai bun. Poate chiar era.

PUTEREA
141

i verific inuta n oglind, apoi se duse la u i o


deschise, arbornd faimosul lui surs. Blonda elegant care
atepta pe un fotoliu n anticamer i rspunse la surs i intr. El
nchise ua i o ncuie pe dinuntru. O lu de bra i o conduse la
canapea, o ntoarse cu faa ctre el i o culc cu blndee pe sofa.
- Ai prea multe haine, Glen. Pentru nceput, am s-i deschei
primul nasture...
Cursa Swissair SR 803 decolase de la Londra la ora
anunata, 13:50, cu destinaia Ziirich. Tweed i echipa lui se
mbarcaser la clasa nti, unde erau singuri n ntreg compartimentul. Unul dintre avantajele de a cltori n luna februarie.
Cursa Brymon Airways de la Newquay ajunsese i ea la
Londra la ora fixat, 12:15 p.m. Tweed luase biletele i pltise
pentru ele, n urma unui telefon dat lui Jim Corcoran. Avusese o
convorbire dur cu inspectorul-ef Roy Buchanan, cruia i
telefonase la Scotland Yard.
- Unde eti? l ntrebase rstit Buchanan.
- N-are nici o imporan unde snt. Am vzut c presa a trecut sub tcere masacrul de la Conacul Tresillian. Nou cadavre i
presa rmne indiferent? Presupun c toate ziarele au primit
dispoziii s nu se amestece. Care a fost pretextul de aceast
dat? O problem de siguran naionala?
- E vorba de o mare operaiune antiterorist, Tweed. Mai
mult de att nu pot s-i spun. n plus, au fost zece cadavre. Una
dintre servitoarele de la Conacul Tresillian, Celia Yeo, a fost
gsita la poalele stncii High Tor. Am fost anunat printr-un telefon anonim. Bnuiesc c nu tii nimic despre acest lucru?
Tonul lui Buchanan era sarcastic. Tweed l oblig s nu se
abat de la subiect.
- O mare operaiune antiterorist? Chiar ai nghiit minciuna
asta? Vaszic, te-au dus i pe tine...
- Mi-am pierdut rbdarea cu tine, Tweed. Vreau s vii de
urgen la Yard.
- Eti un om integru, i spuse calm Tweed. tii bine c ar
trebui s anchetezi un caz de asasinat multiplu. i c vinovaii nu
snt teroriti. Nu te nfuria pe mine pentru c ei te strng cu ua.
-i-am spus c vreau s te prezini aici ct mai curind. Inutil
s mai adaug c i este interzis s prseti ara.

142 Colin Forbes

- Iar ocoleti esenialul. Verific asasinatul n grup din


Cornwall. Afl cine a instalat pe autostrad o blocad fals.
Caut s obii descrierea acelor persoane de la automobilitii
oprii din drum. ntreab ce naionalitate aveau...
- mi dai indicaii cum s-mi fac meseria?
- i sugerez numai s-i faci meseria. Trebuie s plec. La
revedere...
Dup decolare, i relat Paulei, care edea alturi, conversaia cu Buchanan. Dup ce-i povesti cum se ncheiase convorbirea, fcu unele comentarii.
- Semnificativ n acel duel verbal a fost tocmai ceea ce
Buchanan nu a spus.
- Adic?
- N-a negat c i s-a cerut s claseze cazul. Presupun c cel
care i-a dat dispoziia a fost comisarul, dup un telefon dat n
Downing Street. Toat afacerea asta sngeroas a fost perfect
muamalizat.
- Dar de ce? M ngrozete modul n care lui Howard i se
interzice accesul la primul-ministru.
- Cineva incredibil de puternic a nvluit totul ntr-o perdea
de fum. Etichetnd aceste evenimente violente drept opera unei
mari organizaii teroriste, guvernanii au scuza perfect pentru
aciunile lor de neiertat. tiu c m contrazic, dar presupun c
nelegi ce vreau s spun.
- Atta doar c nu-mi dau seama cine ar putea exercita a
asemenea influen malefic asupra prim-ministrului.
- Citete ziarele... tirile internaionale. Acolo ai s gseti
unul dintre indicii. Acum vreau s dau un mesaj pilotului ca s-l
transmit prin radio nainte de sosirea noastr.
- l pot vedea i eu? ntreba Paula, curioas.
n timp ce Tweed scria pe un mic blocnotes pe care-l scosese
din buzunar, Paula, aezat lng fereastr, arunc o privire dincolo de el, spre Newman i Cardon, care edeau de cealalt parte
a intervalului dintre scaune. Newman i zmbi larg i-i fcu semn
cu degetul mare. Tweed i Paula ocupau locurile din fa, unde
era suficient spaiu ca s-i ntind picioarele. Chiar n spatele lor
edeau Butler i Nield, care refuzaser s se ating de alcool i
erau cu ochii n patru.

PUTEREA
143

Tweed termin de scris, i art mesajul, apoi l puse ntr-un


plic i chem stewardesa.
- Ai putea da radiotelegrafistului acest plic? E vorba de
ceva foarte urgent.
-Desigur, domnule...
Paula edea pe locul ei, cu o figura ncruntat. Avionul zbura
peste plafonul dens de nori, semnnd leit cu Alpii i strlucind
n soare. Se aflau abia la jumtatea drumului dintre Londra i
Ziirich.
- Parc ziceai c Elveia va fi un ascunzi sigur?
- Nu va fi, rspunse Tweed cu o expresie mpietrit. Nu i
pentru adversarul nostru, de ndat ce-i vom da de urm.
Mesajul radio, adresat unui vechi prieten al lui Tweed,
Arthur Beck, eful Poliiei Federale, era laconic i la obiect:
Cerem urgent protecie pentru ase persoane aflate la
bordul cursei aeriene SR 803. ETA Aeroportul Kloten, Ziirich,
16:25 ora locali. Tweed.
Avionul ncepu s coboare deasupra Aerportului Kloten i
Paula vzu, pe fereastra din partea opus, panorama magnific a
unui lan de muni nzpezii. Aspectul lor masiv, ca un zid, o
fcu s-i dea seama c avea n fa Munii Bemei, cei mai spectaculoi din ntreaga Europ.
Nu-i putea lua ochii de la ei. i aminteau de un val gigantic
gata s nghit ntregul continent. Avionul i schimb unghiul de
coborre i privelitea dispru. Pe fereastra de ling ea nu vedea
dect o perdea de nori plutind pe lng avion, tot mai deas pe
msur ce se apropiau de sol.
Deodat norii se risipir i luminile Elveiei i ieir n
ntmpinare. Stewardesa se ntoarse la ei i-i opti ceva lui
Tweed.
- Am primit instruciuni de la tumul de control din Ziirich ca
dumneavoastr s coborii primii, imediat dup aterizare.
- M bucur c ai precizat dup aterizare", glumi Tweed.
Paula ghici o schimbare n starea lui de spirit. Tweed era
nerbdtor s intre n aciune. Simi c-i vine i ei inima la loc.
Zile la rnd trise ntr-o stare de teroare pe care abia reuise s io stpneasc. Privi din nou, curioas, pe fereastr.
Aterizau - vzu pdurea de conifere din jurul Aeroportului
Kloten. Pilotul elveian aez avionul la sol att de ncet, nct

144 Colin Forbes

roile abia dac atinser pista de beton. n timp ce coborau, Paula


vzu o figur cunoscut ateptnd n celalalt capt al pasarelei
care fcea legtura ntre avion i cldirea aeroportului. Era eful
Politiei Federale. Acesta o prinse cu amndou braele i o strinse
la piept.
- Bine ai venit n Elveia, Paula.
- Snt i eu pe-aici, glumi Tweed, tiind ce mult inea Beck
la Paula.
Trecut de patruzeci de ani, Arthur Beck era un brbat zvelt,
cu obraji buclai. Ceea ce impresiona la el erau ochii cenuii i
vioi, sticlind pe sub sprncenele ntunecate, i nasul puternic,
arcuit peste mustaa tiat cu grij. Nu prea nalt, i mica
repede minile i picioarele, era rumen la fa i purta un costum
elegant de culoare cenuie, cma albastra n dungi i cravata de
aceeai culoare. Tweed l prezenta pe scurt lui Philip Cardon;
Beck i cunoscuse pe ceilali cu alt ocazie, iar pe Bob Newman
l tia bine. Pomi nainte, discutnd grbit cu Tweed i Paula ntro englez fr cusur.
- Nu vom trece pe la controlul paapoartelor i pe la vam.
Afar ateapt mainile care v vor duce oriunde vrei s
mergei.
- Hotelul Schweizerhof, vizavi de Hauptbahnhof. Aceea va
fi reedina noastr oficial, dar de fapt nu vom locui acolo. Vom
sta la Hotelul Gotthard, chiar n spatele Hotelului Schweizerhof,
rspunse Tweed.
- Vd c-i iei msuri serioase de precauie, amice, coment
Beck. Trebuie s fie ceva foarte grav.
- O chestiune de via i de moarte, pentru noi toi. n
main, n drum spre Ziirich, am s-i povestesc ce s-a ntmplat.
- Bagajele noastre, interveni Paula. Vor fi aduse pe banda
rulant...
- Am cltorit la clasa nti, unde am fost singurii pasageri,
rspunse repede Tweed.
- Simplu, rse Beck. Spuse cteva cuvinte unui subaltem n
civil care mergea pe lng ei. Omul plec grbit, iar Beck le
explic: L-am rugat s ia de pe banda rulant toate bagajele de
clasa nti. Le va duce la maini... Beck i conduse pe un traseu
ocolit, care evita controlul paapoartelor i vama. Strbtu holul

PUTEREA
145

principal cu pai mari i-i conduse la trei Mercedes-uri negre


parcate la intrare. n apropiere ateptau poliiti n uniform,
clare pe motociclete. Beck le fcu semn i deschise portiera
primei maini. Escorta noastr. Vor nsoi mainile. Dup ce-am
primit mesajul vostru, am decis s nu risc n nici un fel. V las n
faa Hotelului Schweizerhof?
- Te rog, rspunse Tweed. Mai trziu ne vom deplasa pe jos,
unul cte unul, la Gotthard. Am rezervat camere la amndou...
Drumul cu maina de la aeroport pn n centrul oraului
Ziirich dura douzeci de minute. Beck se aez lng Tweed, pe
bancheta din spate a limuzinei, iar Paula lng eful ei. oferul
era mbrcat n civil, ca i brbatul cu trsturi aspre care ocupa
locul din fa.
Newman, Butler, Nield i Cardon urcaser n a doua
limuzin. n cea de a treia se aflau ali oameni n civil. Poliitii
pe motociclete deschideau drumul spre oraul elveian, iar ali
doi ncheiau convoiul.
Back l ascult n tcere pe Tweed care i relat tot ce li se
ntmplase pn atunci, inclusiv atentatul cu bomb de la sediul
SIS din Londra i evenimentele din Cornwall. Elveianul privea
mereu n urm pe fereastra din spate. La un moment dat l ntrerupse pe Tweed.
- Iart-m. Trebuie s transmit un mesaj radio ultimei
maini. De cnd am plecat de la aeroport ne urmrete un automobil Impala... poate e semnificativ c-i vorb de o main
american... Lu microfonul agat de partea lateral a mainii i
vorbi n dialect elveian, neles numai de locuitorii acestei ri.
Dup ce puse microfonul n lcaul lui, se uit din nou pe
fereastra din spate. Am ordonat interceptarea, le explic el
celorlali. Cea de a treia main a oprit automobilul Impala.
Oamenii mei vor pretexta o nclcare a regulilor de circulaie.
Toate mainile noastre snt blindate. Povestea ta, Tweed, e foarte
stranie, ns bineneles c te cred. Poate te intereseaz s afli c
n Elveia sosesc cam muli americani... ndeosebi n Ziirich.
- Cam muli? se aplec Paula spre el. De unde tii?
Beck zmbi cinic.
- Poliia tie ce se ntmpl n ara asta. La sfritul lui februarie ne putem atepta la civa oameni de afaceri, ba chiar la

146 Colin Forbes

turiti extravagani i plini de bani din Statele Unite. ns cei de


acum - i trebuie s spun c nu ne place nici nfiarea lor - au
paapoarte diplomatice. De la sediul meu din Bema am telefonat
deja la Ambasada American i m-am plns c au depit
numrul de persoane din corpul diplomatic. Ambasadorul - un
vechi amic de-al meu i unul dintre puinii pe care preedintele
March nu i-a nlocuit cu adepii i susintorii lui - era stnjenit.
Faptul mi s-a prut semnificativ. Mi-a spus c toate aceste persoane urma sa plece n curnd spre alte ambasade europene. Dar
amndoi tiam c nu era adevrat.
- Aadar, oraul Zrich ar putea fi riscant? ntreb Paula.
- Da. Beck zmbi din nou. Dar nu n aceeai msur ca
Anglia, din cte mi-a spus Tweed. Cum ai de gnd s procedezi,
Tweed? Sau poate e secret?
- Ctui de puin. Vreau s dau de urma a trei oameni. Joel
Dyson... cred c totul a nceput de la el. Apoi agentul special
Barton Ives i, n sfrit, Cord Dillon. Unul dintre acetia va trebui s-mi spun ce dracu' se ntmpl.
- Mie mi se pare - Beck fcu o pauz ca s-i pun ordine n
gnduri - c cel mai bizar caz dintre cei trei fugari e Barton Ives.
FBI... ce motive ar avea cineva ca s-i vrea capul?
- Nici eu nu neleg, recunoscu Tweed.
- Pcat c nu tii cum arat acest Norton, spuse Beck.
- Cred c nimeni nu tie. Ceea ce mi se pare sinistru...
Ducndu-i singur bagajul, Tweed intr primul n Hotelul
Schweizerhof, unde trsese i cu ocazia altor vizite n ora.
Vechiul portar l salut cu cldur. n ascensor, dup ce se
nscriseser n registru, Tweed i ceru Paulei s vin de urgen la
el, de ndat ce-i va lsa bagajele n camer.
- Snt la numrul 217, i reaminti Tweed n timp ce cobora
din lift.
Trei minute mai trziu Paula btea la ua camerei lui Tweed,
o ncpere mare, pe col, ale crei ferestre ddeau spre gara principal a oraului. Ferestrele laterale aveau deschidere spre celebra Bahnhofstrasse strada marilor bnci i a celor mai luxoase
magazine din lume. Tweed iei din dormitorul spaios i veni n
hol, ca s-o ntmpine pe Paula.
- M tem c am s-i dau cam mult de lucru, o anun el.

PUTEREA
147

- Spune!
- Toi trebuie s prsim camerele din acest hotel, lsnd
dovezi credibile c, de fapt, locuim aici. Periue de dini, past,
truse de brbierit i tot ce mai trebuie n baie...
- Cele pe care le folosim acum vor fi cit se poale de
convingtoare...
- De acord. n plus, cam jumtate din haine trebuie s
rmn n dulapuri. Asta nseamn c i cer s...
- S ies n ora i s cumpr ase periue de dini, ase tuburi
de past, cinci aparate de ras i alte cosmetice pentru mine, l
ntrerupse ea.
- De ce alte cosmetice?
- Fiindc aa ceva gseti de obicei n camera unei femei. La
cumpraturi am s fac rost de mai multe pungi mari de plastic.
Fr ndoial c vom avea nevoie de ele ca s ne strecurm afar
din hotel cu hainele pe care le vom transporta la Gotthard. Dar eu
ntrevd o alt problema.
- Care anume? ntreb Tweed.
- Dac ne facem apariia la Gotthard fr valize, vom trezi
suspiciuni. tiu... doi dintre brbai vor atepta cu noile valize la
toaleta din Shopville. Paula privi pe fereastra lateral la scara
rulant care cobora n centrul comercial din pasajul subteran. Ali
doi, s zicem Bob i Philip, vor duce crucioarele cu haine la
toalet, apoi vor intra n cabine i vor aeza hainele n geamantane.
- Nu tiu de ce-mi mai bat capul cu astfel de lucruri, cnd te
am cu mine, spuse Tweed, ridicnd braele cu prefcuta disperare.
- Am s lipsesc un timp, ca sa pot face cumprturile, l preveni ea. A trezi bnuieli dac a cumpra cte ase buci din
fiecare articol de la un singur magazin.
- Nu te las s pleci singur, declar ferm Tweed. l chem pe
Butler, s te nsoeasc n calitate de gard de corp.
- Harry e alegerea ideala. n plus, m va ajuta s car
cumprturile. Cum facem cu valizele?
- Am s-i sun pe Newman i Cardon. Ei vor cumpra valizele i-mi vor telefona de ndat ce le au. Ar putea lua o cafea la
Spriingli, ca apoi s revin cu alt telefon. ntre timp tu i Harry
vei face cumprturile. Am s fixez o or de ntlnire, cnd Pete

148 Colin Forbes

Nield i cu mine vom veni s lum crucioarele i s facem


schimbul In Shopville. Ai destui bani elveieni?
- Pe aeroportul din Londra mi-ai dat destui ct s-mi ajung
s cumpr o toalet demn de Elizabeth Taylor. Dar, dac m
gndesc bine, mi-ar surde un taior Chanel, l tachin ea i iei
din camer.
Tweed i chem pe Newman i Cardon i le ddu
instruciuni. De ndat ce acetia plecar, sun telefonul. Tweed
se ncrunt, apoi ridic circumspect receptorul.
- Da? Cine-i la telefon?
- Snt eu, Beck, rspunse o voce familiar. Am veti proaste.
ii minte automobilul Impala pe care l-au oprit oamenii mei pe
drumul de la aeroport? oferul tocmai termina o convorbire pe
telemobil. Fr ndoial, i avertizase eful de sosirea concurenei. Beck i alegea cu grija cuvintele, tiind c apelul fusese fcut prin centrala telefonic a hotelului. S-ar putea s
primeti o vizit de la concurena mai curnd dect te atepi.
inem legtura. Eu rmn n Ziirich.
- Mulumesc.
Tweed puse receptorul n furc, prad unei negre presimiri.

16

La ora opt seara, mutarea n Hotelul Gotthard, aflat la mic


deprtare n spatele Hotelului Schweizerhof, se ncheiase. Ajuns
n camer, Tweed i deschise geamantanul, apoi se duse la bar.
Aici comand un pahar de ampanie, l plti i porni s cerceteze
hotelul.
Cu paharul n mn, avea aerul c se uit dup cineva. Vrs
o parte din ampanie ntr-un ghiveci i continu s studieze cele
cteva persoane aezate n holul hotelului. Nimeni nu prea suspect, nu se auzea nici urm de accent american.
Continund s se plimbe agale, trecu pe lng un brbat care
citea ziarul, aezat ntr-un fotoliu. Brbatul cel zvelt i elegant
ridic privirea, mpturi ziarul i-l urm pe Tweed n poriunea
mai linitita din apropierea restaurantului mai ieftin care ddea
spre Bahnhofstrasse.
- Iertai-m, domnule. Avei cumva un foc?
Tweed se crispa i se ntoarse ncet spre el. Brbatul cel
subire avea n jur de treizeci de ani i-i purta prul negru

PUTEREA
149

pieptnat lins pe spate. n mn inea o igar. Cu ochii int la el,


Tweed se cut prin buzunare dup bricheta cu care oferea foc
altor fumtori.
Omul se aplec s-i aprind igara, innd palma cu ca s
protejeze flacra, dei locul era ferit de curent. Operaiunea i lu
ceva timp i, ntr-un trziu, Tweed descoperi n palma lui legitimaia cu fotografie.
P. Schmidt. Polifia federal. Jumtate din legitimaie era
acoperit de o carte de vizit prins cu band adeziv. Cu complimentele lui Arthur Beck.
- V mulumesc, domnule, spuse brbatul cel zvelt. E foarte
linite aici. Probabil fiindc e februarie...
Tweed se napoie la ascensor animat de sentimente contradictorii. Era foarte bine c Beck postase un om de-al su n hotel.
Dar acest lucru indica n egal msur c eful Poliiei Federale
i fcea griji pentru sigurana lor.
Vr cheia n u, o descuie i, nainte de a intra, ntinse
mna s aprind lumina. Pe covor se gsea un plic lung i alb,
care-i fusese strecurat pe sub u.
Tweed nchise ua i o ncuie cu cheia. Cu ajutorul unui
briceag, deschise cu mare grij plicul. nuntru era o singur
foaie de hrtie. Nu avea adres i coninea un mesaj scurt, scris
de mn.
Sun-m de la un telefon sigur la urmtorul numr...
Diseara intre 8:00 i 8:15. Dillon.
Rmase uiluit. Dillon fie c locuia n acelai hotel, cum i
sugerase nsui Tweed, fie c-i vzuse sosind. Tweed se uit la
ceas. 8:08 seara. Mai avea apte minute ca s ajung la un telefon de strad. Ridic receptorul i form numrul camerei lui
Butler.
- Aici Tweed. Harry, trebuie s ieim din hotel. Imediat...
- Am pornit...
Cnd Butler sosi, mbrcat cu o canadian cptuit, Tweed
i pusese deja pardesiul. Butler i desfcu pulpana canadienei i
scoase din tocul de la old un pistol automat Walther calibrul
7,65 mm. Zmbi larg i puse arma la locul ei. Pornir n grab pe
jos pe Bahnhofstrasse, prin noaptea geroas i abia atunci Tweed
l ntreb:

150 Colin Forbes

- De unde dracu' ai luat asta? Doar ne-am abandonat toate


armele n drum spre Aeroportul Newquay.
- Prin amabilitatea efului poliiei Beck. N-ai observat
geanta de pnz pe care i-a dat-o Paulei dup ce-ai cobort din
maina n faa Hotelului Schweizerhof?
- La dracu', n-am vzut-o!
- nuntru se aflau pistoale Walther pentru Pete Nield i
pentru mine, un Browning automat calibrul 32 pentru Paula i un
Smith & Wesson pentru Newman. Plus muniie pentru fiecare.
Paula a bnuit ce se gsea n geant i i-a dat-o lui Newman
nainte de a veni dup tine. Toi avem i permise speciale
portarma, semnate de Beck.
Butler vorbise mai mult dect i sttea n obicei. ntre timp
ajunser la scara rulanta care ducea spre Shopville. Tweed
rspunse printr-un mormit. Pretindea s fie informat de oamenii
lui, dar mutarea la Gotthard se fcuse n prip.
La acea or trzie din noapte complexul din pasaj era cufundat n tcere. Nu se vedea prea multa lume. Tweed evit
intenionat s se uite n cabinele telefonice ocupate. Dac ntruna dintre ele s-ar fi aflat Cord Dillon, nu voia s rite s atrag
atenia asupra lui.
- N-am s ntrzii mult, i spuse el lui Butler i intr ntr-o
cabin goal.
Form numrul de Ziirich, aezat n aa fel, nct s acopere
discul telefonului. Dar Butler prea interesat de vitrina cu
legume i zarzavaturi a unui magazin de vizavi, nchis la ora
aceea.
- Cine-i acolo? ntreb vocea rstit a lui Dillon.
-Tweed. Am primit mesajul tu...
- Taci i ascult. Agentul special Barton Ives este n ora. Va
ncerca s ia legtura cu tine, dac nu e prea riscant...
- De ce a plecat din State? Am nevoie de unele informaii...
- Investiga o serie de crime n Tennessee, Mississippi,
Louisiana, Alabama, Georgia i Florida. Victimele erau femei.
Toate violate i ucise...
- i de ce a fost nevoie s fug n Europa?

PUTEREA
151

- ntreb-l pe el. Acum trebuie sa plec. Oraul Ziirich e


mpnzit de pistolarii lui Norton. Am o bnuial c Norton va fi
n curind aici, dac nu cumva a i sosit. Atunci s vezi prpd la
Ziirich.
- Cord, ce dracu' au de-a face acele crime n serie cu ce se
ntmpl acum?
- Nu pot s-i spun la telefon. ntreb-l pe Barton. Rmi
ascuns. Exact asta fac i eu...
- Din moment ce nu tim cum arat Norton, nu tim dac ne
va face plcere ntlnirea cu el...
- Aici nu-i vorba de plcere. Cine are de-a face cu el e un
om mort. Acum trebuie s plec...
i de aceast dat legtura se ntrerupse nainte ca Tweed si poat pune o ntrebare vital. Sfiritul brusc al conversaiei l
nelinitea pe Tweed, care se ntoarse la Gotthard mpreuna cu
Butler. Dillon era un dur, niciodat nu-i fusese team de nimic.
Probabil c acest Norton era un personaj de temut.
La aeroportul din Londra, Norton atepta cursa 918 de la
Washington. Rmase ntr-un mic grup de persoane venite s-i
intimpine pe pasageri. Lng el se gsea un hamal, cu un plic
mare i greu, pe care Norton i-l nminase mpreuna cu o bancnota de 20 de dolari.
Marvin Mencken i fcu primul apariia, nsoit de patru
oameni de-ai lui. nalt i bine cldit, Mencken avea o figur
cadaveric i era poreclit n secret Scheletul". mbrcat n
balonzaid bleumarin, cu bagajul n mn, se opri cercetnd
pasarela cu ochii lui nguti ca de vulpe.
- Omul de colo, i-l art Norton hamalului. Cel cu balonzaid
bleumarin.
Hamalul, care primise instruciuni foarte precise, se grbi s
ndeplineasc ordinul. Croindu-i drum prin mulime, se opri in
faa lui Mencken i-i ntinse plicul.
- Mi s-a spus s v nmnez asta.
- Din partea cui? ntreb rstit Mencken, rotindu-i privirea
n jur i lund plicul. Arat-mi persoana.
- N-am primit instruciuni n acest sens, domnule...

152 Colin Forbes

- Ascult, dobitocule... Mencken ddu drumul bagajului i-l


nfc de guler pe hamal. Ai s mi-l ari numaidect. i dau
cincizeci de dolari. ncearc numai s faci pe nebunul i-i tai
beregata.
Speriat de moarte, hamalul nghii n sec. Spaima i se
preschimb n indignare. Era aeroportul pe care lucra. Ridic
mna i-i nfipse adnc unghiile n mna care-l inea prizonier.
Mencken i ddu drumul i, n clipa n care vru s-l calce cu putere pe picior, hamalul zise:
- Dac nu-mi dai pace, chem paza. eful e chiar acolo.
- Car-te! mri Mencken.
Nu-i permitea s stmeasc un scandal, mai ales dac Norton era cu ochii pe el. Deschise plicul. nuntru se gseau
patruzeci de bilete dus pentru Ziirich, un teanc de bancnote
elveiene cu valoare mare i instruciuni btute la main.
Urc la bordul avionului mpreun cu prietenii. La Ziirich
vei primi noi ordine.
Instruciunile se ncheiau cu un N mare, scris cu cerneal i
mpodobit cu nflorituri. Mencken scrini din dini. Sara Maranoff i spusese laconic, cum i sttea n obicei, c urma s fie la
ordinele lui Norton. Nu-i convenea ctui de puin. Mai ales c
nu avea nici cea mai vag idee cum arta Norton. De fiecare dat
auzea numai un glas hrit la telefon.
Mencken i mprise pe cei patruzeci de oameni din grupul
su n echipe de cte cinci, fiecare avnd cte un ef. Distribui cte
cinci bilete fiecrui ef i le ddu instruciuni pentru cnd aveau
s soseasc la Ziirich.
- Rmnei n apropierea benzii de bagaje de la Kloten. S-ar
putea s am noi ordine. Sau poate am s atept pn ajungem n
holul de la intrare. Depinde n ce toane snt. i-acum, ochii la
ceas... micai-v fundul...
- Am fixat o ntlnire cu Walter Amberg la Banca de Credit
din Talstrasse, anun Tweed.
Toi mncau un excelent mic dejun la o mas lung din La
Soupire, o sal de mese elegant de la primul etaj al Hotelului
Schweizerhof. Dup ce dormiser la Gotthard, se plimbaser prin
Schweizerhof doi cte doi, msur menit s confirme c locuiau
la hotel.

PUTEREA
153

La sugestia lui Tweed, n seara precedent, la ora nou,


Newman i Butler, narmai cu cheile de la toate cele ase
camere, fcuser o scurt vizit la Schweizerhof. Fiecare avusese
n grij cte trei camere: trseser cuverturile la o parte, i
mprtiaser pantofii prin camer i rscoliser paturile, mototolind aternuturile i pernele. O precauie n plus, ca s confirme
c dormeau acolo.
- Walter e fratele geamn al bietului Julius, i aminti n
oapt Paula.
- Geamnul identic. Dac-i vedeai mpreun, nu-i puteai
deosebi, sublinie Tweed. Elveienii au simul umorului. Julius i
Walter obinuiau s se mbrace exact la fel. De multe ori i confunda chiar i personalul.
- Walter tie c fratele lui a fost asasinat? ntreb Paula la fel
de ncet.
- Nu. Din pcate. Nimeni, nici mcar Buchanan, nu s-a
gndit cine trebuia anunat. Cred c inspectorul-ef a fost prea
speriat de proporiile masacrului. Voi fi nevoit s-i dau eu nsumi
vestea lui Walter. Vrei s vii cu mine?
- Chiar te rog, spuse Paula. Julius era cstorit?
- Da, dar nu cunosc adresa soiei. M-am gndit s fac rost de
ea, dar e vorba de genul de veti care nu se dau la telefon.
- Soia lui e elveianc? ntreb curioas Paula.
- Nu. De fapt, e englezoaic. Mult mai tnr dect el. Mi se
pare c o cheam Eve. Walter va trebui s-i asume aceast misiune delicat. Walter este preedinte, Julius era director administrativ, el conducea de fapt banca i diversele sucursale.
- Walter va fi n stare s se descurce singur? ntreb Newman. Adic s preia i s conduc banca?
- N-am idee. Tweed i termin unca i oule i mpinse
farfuria deoparte. tii, Paula, din toate cte ni s-au ntmplat, un
lucru m intrig n mod deosebit.
- Care anume?
- De ce, dup ce l-a ucis pe Julius Amberg la Conacul Tresillian, asasinul i-a aruncat acid pe fa? Nu din rzbunare... aici
avem de a face cu altfel de duman. Prin urmare, de ce a folosit
acid?

154 Colin Forbes

17
Norton cltorea spre Ziirich cu acelai avion ca Mencken i
numeroasa lui suit. n timp ce cei patruzeci de oameni
reprezentnd ntririle ocupau tofeuri ,1a clasa a doua, Norton
cltorea la clasa nti.
Purta un costum englezesc i vorbea o englez curat, fr
urm de accent american. Cnd urcase la bordul avionului pe
aeroportul din Londra, alesese scaunul de la margine, lng o
elveianc elegant. Avusese mare grij ca nimic din comportarea
lui s nu-i dea a nelege c ncerca s-i fac avansuri.
- mi permitei s iau loc lng dumneavoastr? ntrebase el
politicos. E mai mult spaiu pentru picioare i am nite
documente de afaceri pe care trebuie s le studiez pn la aterizare.
- Locul e liber, rspunsese femeia, dup ce-l privise scurt.
Avionul decolase i Norton scosese un dosar cu statistici
referitoare la computere. Nu nelegea o iot, dar, dac Mencken
ar fi aruncat o privire n seciunea de clasa nti, Norton i femeia
de alturi ar fi trebuit s par c snt mpreun.
Dup ce avionul ateriz pe Aeroportul Kloten, Norton
cobor repede, innd n mn servieta diplomat. Cnd Marvin
Mencken ajunse la banda rulant pentru bagaje, acolo l atepta
un hamal n uniform care-i ntinse un plic voluminos.
- Mi s-a spus s v dau acest plic, domnule. Bagajul dumneavoastr sosete imediat.
Amintindu-i experiena de pe aeroportul londonez,
Mencken nu mai ncerc s pun ntrebri hamalului, care plec.
Se uit n jurul su, la ceilali pasageri. Nu avea nici o ans s-l
recunoasc pe Norton, presupunnd c acesta se afla n preajma
benzii de bagaje, lucru puin probabil. Mencken deschise plicul,
nuntru gsi o alt foaie fr adres, coninnd instruciuni
amnunite.
mparte-i oamenii la urmtoarele patru hoteluri. Dou
grupuri va trebui s ocupe primul hotel de pe list. Au fost rezervate locuri prin agenia Golden Bay Tours. Am s te sun la
hotel s-fi spun de unde s iei echipament special. Hotel uriie
snt urmtoarele: Baur-en-Ville, Eden au Lac, Dolder Grand i
Baur au Lac.

PUTEREA
155

Foaia era semnata cu acelai N cu nflorituri, scris cu


cerneala. Mencken njur n gnd, iritat de familiaritatea brutal
i autoritar a instruciunilor. ncepu s se plimbe printre
pasageri, comunicnd fiecrui ef de grup numele hotelului la
care urma s mearg. ntre timp, pe banda rulant ncepur s
soseasc bagajele.
Echipamentul special". Mencken tia c asta nsemna arme
i explozibili.
Newman hotrse s-i nsoeasc pe Tweed i Paula la
ntlnirea cu Walter Amberg n sediul bncii din Talstrasse, strada
paralel cu Bahnhofstrasse. Paula era nedumerit i puin
ngrijorat. Nu-i ieeau din minte imaginile cu Julius Amberg
naintea atentatului... apoi faa lui ars de acid. Acum urma s-l
ntlneasc pe fratele lui geamn, care-i semna leit.
Dat fiind starea ei de spirit, n momentul n care asistentul
personal al bancherului elveian i pofti ntr-un birou spaios, avu
un oc dnd cu ochii de brbatul care le iei n ntmpinare, cu
mna ntins.
- Bun venit din nou la Ziirich, Tweed! Oricnd mi face
plcere s te revd.
Mic de statur i corpolent, Walter purta i el prul negru
pieptnat lins pe spate, fr crare. De sub sprncenele groase
sclipeau doi ochi albatri i irei, iar obrazul lui buclat era
proaspt brbierit. Paula simi c i se oprete inima n loc. Avea
n fa imaginea n oglinda a bancherului pe care-l cunoscuse la
Conacul Tresillian. Pn i costumul era identic, de culoare
nchis, cu batist roie de mtase n buzunarul de la piept.
Tweed o prezent pe Paula, care deduse c Newman l
cunotea deja pe bancher. Amberg i conduse la fotoliile confortabile din jurul unei mese stil, lung i lcuit.
- Snt convins c toi dorii cte o cafea, propuse el i ceru
cafele prin interfon. neleg c l-ai cunoscut pe Julius n Cornwall, continu bancherul, adresndu-se lui Tweed, apoi se aez
n stnga Paulei, cu faa ctre Tweed i Newman. N-am mai
primit veti de la el... lucru destul de obinuit, fiindc Julius de
regul nu prea vorbete despre afacerile lui. mi place s cred c
totul a decurs bine.
Tweed trase aer n piept. Sosise momentul de care se temea.

156 Colin Forbes

- mi pare ru, dar i aduc veti proaste despre Julius.


- E bolnav? Amberg prea surprins. Asta i se ntmpl
rareori. ntotdeauna spune c n-are timp de boala.
- Vetile snt mai proaste, mult mai proaste, l preveni
Tweed.
- Vrei s spui c... e mort?
- ntocmai...
Tweed i relat pe scurt cele petrecute n Cornwall. Amberg
asculta cu o figur inexpresiva, dar Paula observ cum bancherul
strngea din buze pe msur ce auzea cumplita ntmplare.
Elveianul asculta cu palmele mpreunate, astfel c vrfurile
degetelor se atingeau... gest pe care-l remarcase i la masa din
sufrageria Conacului Tresillian.
- O tragedie ngrozitoare, ncheie Tweed. Nu avem nici cea
mai mic idee cine e autorul atentatului i nici ce motive a avut.
Speram s ne dai dumneata vreun indiciu.
- Dup cum v-am spus, Julius i administra singur afacerile.
Aadar, nu v pot fi de prea mare ajutor. Nu tiu... n-am tiut nici
pentru ce s-a dus n Cornwall ca s ia legtura cu dumneata.
- Ai auzit vreodat de un anume Joel Dyson? l ntreba
Tweed.
- Da. Nu mi-a plcut individul... iart-m, i-e cumva prieten?
- Ctui de puin. Te rog, continu.
- Acest Dyson a venit de curnd cu o valiz i a vrut s-l
vad pe Julius. Era destul de agresiv i m-a mirat c fratele meu
a acceptat s-l primeasc. Amberg se uit la Newman. neleg c
n urm cu ctva timp i-ai fcut lui Julius un mare serviciu, ceva
n care era implicat i acest om.
- Un fleac, spuse Newman, fr s acorde importan
ntmplrii.
- Cnd a venit a doua oar, Dyson prea speriat, continu
bancherul. Dup ce s-a ntlnit cu fratele meu, a vrut s plece pe
ua din spate. Mai trziu Julius mi-a spus c Dyson i lsase n
pstrare un film i o band audio. De atunci nu l-am mai vzut pe
Dyson.
- Unde au fost puse banda i filmul? ntreb ca din
ntmplare Tweed.

PUTEREA
157

- n casa de bani, bineneles. Apoi Julius le-a transferat n


casa de bani a sucursalei din Basel. Nu tiu de ce. Se plesni cu
palma peste frunte. Oh, Doamne, am uitat de Eve. Cum eu abia
am aflat ngrozitoarea veste, s-ar putea ca ea s nu tie nimic.
Eve e soia englezoaic a lui Julius, erau n relaii destul de reci.
- Reci? ntreb cu discreie Tweed.
- Da. Julius avusese o ultim discuie cu Eve chiar nainte
de-a zbura la Londra, cu destinaia Cornwall. De mult nu mai
erau apropiai. Soiile strine... nclin din cap n direcia Paulei.
Te rog, scuz-mi expresia. Soiile de alt naionalitate, continu
el, snt adesea o adevrat pacoste pentru un elveian. Chiar
nainte de plecare, Julius mi-a spus c se neleseser s divoreze
i c nu voia s-o mai vad niciodat. Totui, cineva trebuie s-i
spun...
Amberg renun s-i termine fraza, prea total dezorientat.
Paula i spuse c bancherul ncepea s se resimt dup ocul
vetii primite. Tweed deschise din nou discuia.
- Walter, dac vrei s-mi dai adresa Evei, am s-o anun chiar
eu. Am fost la Conacul Tresillian la scurt timp dup tragedie.
- n calitate de cumnat, presupun c ar trebui s-i spun eu
nsumi, dar...
- D-mi adresa ei, dac mai este n Elveia, insist Tweed.
- E aici, n Ziirich. Amberg lu dintr-o cutie o carte de vizit
i scrise adresa i numrul de telefon, apoi i-o ntinse lui Tweed.
Locuiete n vila pe care Julius o are - o avea - n zona Dolder.
Inteniona ca la napoiere s se mute ntr-un apartament. i snt
profund ndatorat.
- nc ceva. Tweed se ridicase n picioare, dup ce buse
pn la fund cafeaua excelent adus de secretara bancherului.
Bnuiesc c tii dac Julius a vzut filmul sau a ascultat banda
adus de Dyson, nainte de a le transfera la Basel.
- N-am idee. Dar de ce era Dyson att de speriat cnd ni le-a
adus? ntreb Amberg.
- Foarte simplu. E urmrit de asasini care vor s-l lichideze.
Pn n prezent, au murit cel puin zece oameni implicai n
povestea aceasta. Poate ar trebui s-i iei o gard de corp, Walter.

158 Colin Forbes

- Aici sntem n Elveia, declar indignat bancherul.


- Ceva nu-i n regula n felul n care se succed evenimentele,
spuse Tweed n timp ce ieeau din sediul bncii i se ndreptau
spre Bahnhofstrasse.
n timp ce mergeau, Butler i Nield aprur lng ei ca din
pmnt. Newman pea pe partea vitrinelor, cu Paula ntre el i
Tweed. Butler trecu agale pe lng Tweed, cu privirea aintita
drept nainte, i murmur din colul buzelor:
- Ai fost urmrii. Tipul n echipament de schi. Cu cciul
uguiat i ochelari colorai...
Pomi nainte, iar Nield rmase n spatele celor trei. Paula se
opri o clipa, chipurile ca s priveasc o vitrin. Soarele strlucitor fcea s se reflecte n vitrin silueta unui brbat n echipament de schi, care pea n faa lui Nield. n timp ce se ndreptau
spre Bahnhofstrasse, Paula relu conversaia.
- Ce nu-i n regul n ordinea evenimentelor relatate de
Walter?
- Dyson vine cu banda i cu filmul. Cine ar rezista tentaiei
de-a asculta nregistrarea i de-a privi imaginile? Acest moment
coincide cu faptul c Julius i-a prsit nevasta, pe Eve. n continuare, coincide cu telefonul prin care acelai Julius m anuna
c vrea s ne nllnim de urgen, dup care a luat avionul i s-a
dus la Conacul Tresillian. Mai mult dect att, a transferat filmul
i banda n seiful de la Basel. Dyson a cerut s plece pe ua din
spate. Singura explicaie este c se tia urmrit, lucru pe care
probabil i l-a comunicat i lui Amberg. i chiar dac n-a fcut-o,
Amberg, fr ndoial, a ghicit motivul.
- De ce crezi c Julius i-a prsit nevasta aa, din senin?
- Nu pot dect s fac presupuneri. Dar tiu c avea o amant
la Geneva. Un stil de via normal pentru unii bancheri elveieni.
Locuiesc ntr-un ora i au o amant n alt ora, pe care o
viziteaz la sfrit de sptmn, sub pretextul unei cltorii de
afaceri. Poate c Eve a aflat adevrul. Fiind englezoaic, poate
nu i-a convenit vechiul obicei al bancherilor elveieni. De aceea
vreau s-o ntlnesc. Mi-e foame. S lum o cafea i o prjitur la
Spriingli nainte de a ncepe cercetrile...

PUTEREA
159

Ceainria din celebrul Spriingli se gsea la etajul nti i


avea vedere ctre Bahnhofstrasse. Paula tri un sentiment ciudat,
amintindu-i c pachetul livrat de pota" la Conacul Tresillian
nainte de asasinarea a opt persoane, fusese o cutie de bomboane
de ciocolat de la Spriingli.
- Iertai-m o clip, spuse Newinan.
Comandar cafea, n timp ce Newman scruta de la fereastr
strada larg ct un bulevard. i ajunse din urm pe ceilali la
tejghea, unde i alegeau cte o prjitur, i atept pn cnd se
aezar din nou.
- Sntem n continuare urmrii. Schiorul cu ochelari colorai
st sprijinit de un copac pe partea cealalt, de unde poate
supraveghea intrarea n ceainrie. Nici uim de Pete Nield sau
Butler.
- Tot ce se poate, totui snt undeva afar, spuse Paula,
nfignd linguria ntr-o prjitur cu crem. E grozav! i roti
privirea prin sala lung, remarcnd mesele cu tblie de lemn, frumos aranjate, galantarul impecabil de curat de unde luaser
prjiturile. Cred c aici se ntlnesc doamnele din nalta societate" a oraului, ca s schimbe ultimele brfe. Oricum, nu duc
lips de subiecte, dac snt mritate cu bancheri.
- De ce-ar trebui neaprat s fie soii de bancheri? ntreba
Newman.
- Uit-te la ele. Pline de perle, cu cte trei-patru brri de
aur masiv la mn. Putrede de bogate. ntoarse privirea ctre
Tweed. Care-i urmtorul punct din program? i de ce la Gotthard
am luat camere pe numele noastre reale?
- Pentru derutarea adversarului, rspunse Tweed cu o figur
hotrt. Sntem pe un cmp de lupt. Dup ce ieim de aici
mergem la secia de poliie. Trag ndejde c-l vom gsi pe Beck.
Philip Cardon are nevoie de o arm. Apoi vom lua taxiul pn la
vila din Dolder, unde sper s putem discuta cu Eve Amberg. E
posibil s aflm unele lucruri interesante...
Sara Maranoff intr n Biroul Oval, nchise ua n urma ei i
o ncuie. i plimb degetul pe buze, ncercnd s-i dea seama n
ce toane se afla eful ei. Bradford March edea rsucit n fotoliu,
cu privirea aintit afar pe fereastr, strngnd din buzele lui

160 Colin Forbes

groase. Maxilarul i era acoperit de epi negre. Sarei nu-i plcu


deloc expresia lui. Respir adnc, iar March ntoarse ochii ctre
ea, fulgernd-o cu privirea.
- Vetile proaste nu ateapt, Brad. Tocmai am primit un
telefon de la Ziirich... Nu tiu cine era, dar a insistat s discute cu
mine. Asta te-ar putea bucura.
- Alte veti proaste, de care m-a lipsi bucuros. D-i drumul.
A sunat Norton s ne spun c n-a fcut nimic?
- Norton ateapt i el la telefon, dar apelul despre care iam vorbit a fost din partea unui individ care a refuzat s-i dea
numele. A spus c n posesia lui se afl cteva lucruri care nu iar conveni s devin publice... nu aa s-a exprimat, dar acesta era
sensul. A cerut douzeci de milioane de dolari n schimbul lor,
indiferent despre ce-i vorba. Trebuie s fie vreun icnit...
Urmri cu atenie reacia lui March. Preedintele se aplec
n fa, i ndoi degetele groase i proase i le propti de mas.
Pe chipul lui se citea o furie nestpnit, i Sara avu grija s-i
in gura.
- Ai localizat telefonul de la care a sunat? se rsti March.
- Am ncercat. Dar n-a zbovit prea mult la aparat. Tot ce s-a
putut afla este c a sunat din Ziirich. mi ascunzi ceva, Brad?
- E cazul s-mi faci legtura cu Norton, chiar acum...
- Aici Norton, efule. Am preluat personal coordonarea
operaiunii. Snt n Ziirich. Am dat de urma lui Tweed i a
echipei lui, snt cu ochii pe nemernic.
- Rezolv problema cum crezi de cuviin. Tonul lui March
deveni necrutor. E un ordin. Gsete-i pe Dyson, Ives i Dillon. Scoate-i din brlog. Ai priceput? Nu mai arde gazul de
poman. F ce i-am cerut...
Trnti receptorul n furc, apoi se ridic n picioare i ncepu
s se plimbe agitat prin ncpere. Era mbrcat ntr-o cma
descheiat la gt, care-i dezvelea pieptul pros, blugi i pantofi
sport, echipamentul pe care-l purta cnd cobora printre oamenii
de rnd".
- Cum rmne cu icnitul de la telefon? insist Sara. Dac
mai sun, nu-i dm nici o atenie?

PUTEREA
161

- Dac mai sun, spune-i c sntem dispui s pltim.


Intreab-l unde trebuie depui banii. Apoi sun-l pe Norton i
indic-i locul respectiv. S-l ncercuiasc pe ascuns cu o trup de
oameni narmai. Mai spune-i s metereasc un teanc care s
semene a bancnote, ca momeal. Tu f ce-i spun... exist lucruri
pe care nu-i cazul s le tii.
Tweed plecase de la Spriingli cu Newman i Paula i acum
mergeau pe Bahnhofstrasse spre secia de poliie. Dei soarele
strlucea, era un ger nprasnic i pe strad circula puin lume.
Cteva persoane ateptau tramvaiul.
Auzir n spate un huruit. Nici nu ajunser bine n dreptul
grupului, cnd schiorul trecu pe lng Tweed. Newman nfc
arma Smith & Wesson. n spatele schiorului Butler deja inea
pistolul Walther ascuns sub hain. Schiorul avea pr alb, care
ieea la spate de sub cciul. Tweed puse mna pe braul lui
Newman, ca s-l liniteasc.
- E-n regula...
- Tweed, vorbi grbit schiorul, cu accent american. Am uitat
ceva. Casa de bani din biroul meu din Langley a fost spart.
Adversarul are acum fotografii cu tine i cu Paula...
Sri in tramvai cu o clip nainte s se nchid uile automate. Newman i Paula rmaser cu ochii int la Tweed.
- Era Cord Dillon, le spuse acesta. Purta o peruc alb. Bun
deghizare. Acum tim partea cea mai ngrijortoare. Paula i cu
mine sntem lesne de recunoscut. Bob, rmi lng Paula.
- Iar eu voi sta lng dumneata, i spuse Butler. M-am temut
ca Dillon s nu scoat un cuit. n cazul acesta, s-ar fi ales cu un
glon n ira spinrii.
- Nu-l bnui de intenii necurate. E singur i hituit.
Adineauri ne-a fcut un mare serviciu. Acum mergem la Beck,
dup care pornim spre Eve Arnberg...
Soia lui Arnberg, cu care bancherul rcise relaiile, locuia
ntr-o vil veche, mare i cenuie, cocoat mult deasupra
oraului. Pe msur ce grupul urca, la picioarele lor se atemea
vasta panorama a lacului Zrich i a oraului. Vila cu trei niveluri
se gsa departe de osea, n spatele unui gard de piatr cu
zbrele. Imediat n urma taxiului cu care veniser, un Mercedes
negru ncetini i parc lng bordur.

162 Colin Forbes

Butler, care nchiriase Mercedes-ul, arunc o privire spre


Nield, aflat pe locul de alturi. Apoi se uit din nou n oglinda
retrovizoare.
- Nu ne urmrete nimeni, Pete. Presupun c nu ne ramne
dect s ateptam.
- E cineva n BMW-ul parcat n faa vilei. Cred c o fat.
Vad c Tweed i ceilali se duc ntr-acolo...
Dup ce plti taxiul, Tweed mpreun cu Paula i Newman
pomi spre porile din fier forjat. Deodat Tweed ddu cu ochii de
BMW. Se opri i se adres n oapt celorlali.
- Nu-mi vine s cred. Cred c n-ar fi ru s schimbm o
vorb cu ea nainte de a da buzna nuntru, ca musafirii nepoftii.
Fata care edea pe scaunul din dreapta oferului purta o
cciuli de ln albastru deschis, care nu reuea s-i ascund
pletele blonde, lungi pn la umeri. Avea ochelari de soare, i
cnd Tweed se aplec s-i vorbeasc, fata ntoarse capul ctre el.
Paula ncremeni. Era Jennie Blade, pe care ultima oara o
vzuser n Padstow.
- Eti cam departe de Cornwall, o salut bine dispus Tweed.
Ai venit cu avionul pn la Ztirich?
- La dracu', nu. Ascult, e un ger cumplit. Bob, vino i stai
lng mine. Dumneata, Tweed i Paula urcai n spate. nuntru e
bine i cald. Apoi putem sta de vorb.
Newman se aez lng ea i Jennie i adres un suris cuceritor. Deschisese radiatoarele la maximum i din interior i izbi
un val de cldur. Jennie se rsuci pe locul ei ca s vorbeasc cu
Tweed.
- Am venit cu Mayflower. Am traversat Marea Nordului,
apoi am urcat pe Rin i am ancorat la Basel. Dup aceea am
venit cu trenul pn aici. Ct timp a durat traversarea, am fost
azvrlit dintr-o parte n alta. nlimea sa e mort dup navigaie.
- nlimea sa? Te referi la Gaunt? ntreb Tweed. Unde-i n
clipa aceasta?
- n clipa aceasta? La vil. Se distreaz. l privi fix pe
Tweed. Ne-am putea ntlni s bem ceva disear? Am s-i
istorisesc povestea vieii mele. Rse rutcios. Vei vedea c e
destul de sumbr.

PUTEREA
163

- Cu siguran, se nvoi imediat Tweed. Ce zici de ora ase,


n barul Hotelului Gotthard? Intrarea principal e pe Bahnhofstrasse, la doi pai de Bahnhofplatz.
- Abia atept.
- Ce-ai vrut s spui cnd ai afirmat c Gaunt se distreaz la
vil?
- Oh, nu tiai? Eve Amberg e una dintre prietenele lui.

18

Tweed trase cordonul lung al soneriei de pe terasa


impuntoare a vilei. ntoarse capul i-i flutur palma ctre Jennie Blade, care-i rspunse in acelai fel. Newman nu-i lua ochii
de la u.
- Oare e o or potrivit pentru vizit? ntreb Paula. Ce
naiba caut Gaunt i Jennie tocmai la Ziirich?
- Asta sper s aflu i eu...
Tcu, findc ua masiv i nencuiat se trase n lturi,
fcnd loc unei servitoare. Elveianc, se gndi Paula, auzind-o
cum vorbea limba englez.
- Doamna v ateapt? Cercet cartea de vizit pe care i-o
ntinsese Tweed. Sntei agent de asigurri?
- Nicidecum. Snt inspector-ef. Arat-i stpnei dumitale
cartea de vizita i spune-i c venim tocmai din Cornwall ca s
stm de vorb cu ea.
- Presupun c va fi nevoit s se mbrace repede, i opti
Paula.
- Nu-i neaprat nevoie, replic Tweed.
n mai puin de un minut ua se deschise din nou i servitoarea i anun c doamna i primea imediat. Holul era foarte
mare i ceva din atmosfera casei o puse imediat pe Paula n
gard. Pardoseala veche de lemn lucea ca oglinda, iar pendula
mare n stil baroc, de pe perete, btea greoi minutele. Servitoarea
i conduse n cellalt capt al holului, deschise o u i se ddu la
o parte. Sesiznd reinerea Paulei, Tweed intr direct n salonul
spaios, cu ferestre care ddeau spre grdina nengrijit din
spatele casei, ajuns numai blrii i conifere pipernicite.
- Domnul Tweed? Cred c l-ai cunoscut pe domnul Gaunt.
Nu-i tiu pe prietenii dumneavoastr...
- Ne cunoatem toi, firete! tun Gaunt. Doar am but
mpreun la circiuma local. Aa-i, Tweed? Te ii scai de mine?

164 Colin Forbes

Presupun c vrei s tii ce pun la cale. Nu? S v prezint pe toi.


Doamna Eve Amberg, soia rposatului i mult jelitului Julius
Amberg.
- Ctui de puin jelit, domnule Tweed. V rog pe toi s
luai loc. Gregory tocmai pleca.
Eve Amberg era o femeie atrgtoare, n jur de treizeci i
cinci de ani. Avea prul lung, castaniu-rocat i arta de parc
abia s-ar fi napoiat de la un coafor de lux. Avea ochi verzui,
trsturi bine desenate, buze pline i brbie frumoas. Tenul avea
o strlucire marmorean care, din cte tia Paula, se datora unui
machiaj ndelungat i miglos. Purta o jachet bolero peste
rochia verde care-i punea n valoare silueta frumoas. i
ncruciase picioarele lungi. Emana o puternic personalitate, iar
glasul ei era blnd i plcut.
Eve btu uor cu palma pe fotoliul de lng ea, invitndu-l pe
Tweed s ia loc. Perna liber nu trda nici un semn c pn nu de
mult acolo ar fi ezut altcineva. Gaunt sttea n picioare sub un
candelabru sofisticat. Era mbrcat cu o tunic ecosez i
pantaloni de clrie, precum i o cravat albastr de mtase
prins chiar sub brbie. Paula se gndi c arta ca un gentilom de
provincie.
- Eve, zu c trebuie s plec. mi pare ru de vestea care m-a
adus la tine. nainte de a iei, se uit la Tweed. Te las n grija
Evei. Rezist farmecelor ei, dac-i d mna...
Newman, care edea lng Paula pe alt canapea ncptoare, sesiz o und de ironie n vorbele lui Gaunt. Eve chicoti
bine dispus.
- Eti ngrozitor, Gregory, i spuse ea lui Gaunt care
ajunsese lng u. Lai oaspeilor mei impresia c a fi un monstru.
- Chiar este, zu c este, arunc peste umr Gaunt i nchise
ua n urma lui.
- Doamn Amberg, presupun c ai auzit tragica veste
despre soul dumneavoastr, ncepu Tweed. De fapt, m-am aflat
la Conacul Tresillian curnd dup masacru.
- S nu m consideri un monstru, domnule Tweed. Eve
ntinse braul gol, dezvelit de mneca scurt a rochiei, i-l sprijini
pe sptarul canapelei, n spatele lui Tweed. Julius i cu mine ne-

PUTEREA
165

am desprit n fapt cu mult nainte ca el s plece n Anglia.


Totui, snt ocat de felul n care a murit. Asta v-o pot spune
dumneavostr... Seniorul nclin s dispreuiasc femeile care nu
snt n stare s fac fa unui oc.
- V bate gndul s v napoiai n Anglia? ntreba Tweed.
- Deloc. Se ntinse s-i ia o igara dintr-o cutie incrustat cu
perle i o aprinse cu o brichet de aur. Nu nc. n cursul
ultimului scandal avut cu soul meu, pe Julius l-a luat gura pe
dinainte i a spus c n cteva zile se atepta s ctige o avere.
Putei s m credei materialista, dar socotesc c am dreptul la o
recompens dup cei doi ani n care i-am suportat felul de-a fi.
- Felul de-a fi? i ncerc norocul Tweed.
- Unii bancheri au prietene n alte orae... adic snt discrei.
Nu i Julius. Se ducea la o prostituat de lux care locuia la un pas
de el. Fata are un apartament n Rennweg, ce Dumnezeu, chiar n
inima Ziirich-ului.
- tii cum o cheam?
- Da. Am angajat un detectiv ca s-l urmreasc. Se
numete Helen Frey. St pe Rennweg, la numrul 590. Are un
apartament la etajul nti. Prea aproape ca s fie linite. M refer
la linitea mea. Se nnegur la fa. Cu toate acestea, cred c a
fost ucis cu slbticie. Dar, n acelai timp, moartea lui m
intrig.
- Avei idee de unde provenea averea despre care v-a vorbit?
- Nu prea. Fcea tot felul de speculaii din vnzarea i
cumprarea de valuta. Mi-am nchipuit c despre asta era vorba...
dei am avut impresia c ar fi o afacere nou i unic. Dumnezeu
tie ce se va ntmpla cu banca, acum c va fi condusa de Walter.
- Nu-i la fel de priceput ca Julius? ndrzni Tweed.
- Niciodat n-am reuit s-mi fac o prere despre el. E un tip
ascuns, las impresia c nu face dect s prezideze edine.
Uneori am mari semne de ntrebare n legtur cu Walter. Braul
ei atinse gtul lui Tweed i Eve spuse cu glas aproape optit: A
suferit mult nainte de a muri? Gaunt mi-a fcut o descriere
absolut oribil, dar se tie c subtilitatea nu-i chiar punctul lui
forte. Gaunt crede c finesse e o prjitura franuzeasc. Domnule
Newman, dac doreti, poi fuma. Am vzut c ai dus mna la
buzunar. Pot s-i spun Bob?

166 Colin Forbes

- Te rog.
Paulei i displcuse Eve Amberg din prima clip. Acum
ncepea s-i schimbe prerea despre ea. La urma urmei, nu era
dect o fiin omeneasc i se arta sincer ndurerat de moartea
soului. Newman ntinse mna dup scrumiera de cristal pus pe
raftul de jos al msuei.
n scrumier era un muc de igar stins. Deci Gaunt
rmsese cu Eve suficient de mult cit s fumeze un trabuc ntreg.
Acest lucru l duse cu gndul la mostra de scrum de trabuc pe
care Tweed i Paula o lsaser la poliie spre a fi analizat mostra culeas de Tweed pe pervazul ferestrei din casa necunoscut din Rock, Cornwall. Eve s ridic repede i-i aduse alt
scrumier.
- Aceea e murdar.
Se napoie la locul ei de pe canapea, lng Tweed. Fuma i
ea o igar, ntr-un portigaret lung din filde. Flutur portigaretul n aer, dnd a nelege c i ea era fumtoare. Cu cealalt mna
apuc degetele lui Tweed i le strinse ntre ale ei.
- E foarte drgu din partea dumitale s vii aici ca s-mi
comunici vestea despre tragica moarte a lui Julius. ntmplarea a
fcut ca Gregory Gaunt s i-o ia nainte. i snt recunosctoare.
M ntreb dac Walter, cu faa lui ca o oli de noapte, a aflat. Ne
ntlnim rareori, acum ns va trebui s-i telefonez.
- V-am scutit de osteneal, o inform Tweed. I-am fcut o
vizit la Banca de Credit...
- Ah! Iar el a preferat s lase n seama dumneavoastr
aceast teribila sarcin, n loc s-mi spun cu gura lui. Aa e
Walter. Noi doi sntem practic doi strini.
Pricepi repede, se gndi Paula. tii tot. Julius a fost nebun c
s-a ncurcat cu alte femei. Mai conversar un timp, apoi Tweed o
anun c trebuia s plece. Eve i conduse la u, inndu-l de bra
pe Newman.
- Vino s-mi faci o vizita nainte de-a pleca din Ziirich. mi
promii? Se uita la Paula. Invitaia e valabil i pentru dumneata,
Paula. Regret c nu i-am acordat mai mult atenie, cum ar fi
fcut o gazd perfect.
- Nu-i nimic, o liniti Paula. Doar treci printr-un moment
extrem de dificil.

PUTEREA
167

- Servitoarea mi-a spus c ai venit cu taxiul, i aminti deodat Eve. Pe aici nu trece nici unul. Am s fac o comand prin
telefon. Va fi aici n cteva minute...
n timp ce taxiul i ducea departe de vil, Tweed privi pe
geamul din spate. BMW-ul era parcat ceva mai sus, n pant, i
nuntru deslui dou persoane. i spusese oferului s-i lase pe
cheiul Limmat, lng podul Rudolf.
Soarele continua s strluceasc pe cerul fr nori. Tweed
pomi n fruntea grupului i toi traversar podul. Privind napoi
spre Altstadt - oraul vechi, aflat de cealalt parte a rului - Paula
admir vechile cldiri de piatr, turlele verzi ale bisericilor,
odinioar acoperite cu aram strlucitoare. Mercedes-ul lui Butler tocmai intra pe pod.
- Mai nti, ne ntoarcem la sediul poliiei, le spuse Tweed.
S sperm c de aceast data l gsim pe Beck.
- Vorbeti de lup... comenta Paula n clipa n care pornir pe
o strad n pant. Uite-l pe Philip... st cu ochii pe sediul poliiei.
- Cred c eti telepat, i spuse Tweed lui Cardon, care se
altur grupului. Unde-ai fost pn acum?
- Am explorat oraul i am adulmecat atmosfera. Poate v-ar
interesa s aflai c Ziirich-ul e ticsit de americani i toi par s
hoinreasc pe strzi fr nici o int. Am accentuat cuvntul
par". Toi snt brbai i toi au revolvere. Pe o astfel de vreme
tocul se vede prin bluzon.
- Interesant, comenta Tweed, fr s mai adauge altceva.
Arthur Beck, al crui sediu federal se gsea la Bema, avea
un birou n cldirea masiva cu patru etaje a seciei de poliie din
Ziirich. Biroul lui spaios de la etajul nti oferea privelite spre
Limmat i spre universitatea cocoat sus pe malul cellalt. Beck
i saluta cu un aer grav pe Tweed i pe cei trei nsoitori ai lui,
apoi i surise fugar lui Newman.
Paula sesiz schimbarea din atitudinea lui Beck. eful
poliiei o strnse de bra i o conduse la un scaun lng mas.
Cardon se aez lng ea. Newman i Tweed luar loc i ei, iar
Beck se instal n capul mesei. Atmosfera era ncordat. Beck
descuie un sertar, scoase un permis semnat de el pentru un
Walther cu muniia necesar i le mpinse pe toate spre Philip
Cardon, mpreun cu un toc de old.

168 Colin Forbes

- M tem c sntei toi n mare pericol, ncepu Beck. Trebuie s v previn c nu v pot asigura protecie. Ai fost urmrii
de oameni narmai nc de azi-diminea, cnd ai prsit Hotelul
Gotthard. Adversarul vostru anonim pare s fi angajat pistolari
americani, muli dintre ei mbrcai n haine elveiene. Lucreaz
n echipe care se schimb frecvent ntre ele. Numai un detectiv
foarte inteligent a remarcat c ai fost urmrii din nou cnd ai
ieit de la Banca de Credit. Am primit informaia fiindc oamenii
mei au radioemitoare. n consecin, am luat msuri.
- Ce fel de msuri? ntreb Tweed.
- Cnd ai urcat n taxi, ca s mergei nu tiu unde, o main
a ncercat s v urmreasc dincolo de Limmat. A fost blocat de
una dintre mainile mele de poliie. Pn cnd urmritorii au putut
pomi din nou, voi deja erai departe.
- i mulumim, spuse Tweed.
- Dar chiar i aa, nu v pot garanta protecie, repet Beck.
E o situaie excepional.
- n ce fel? ntreb Tweed.
Doamne, se gndi el, oare ne ntoarcem de unde am nceput?
E cu putin ca uriaa organizaie cu care ne confruntm s fi
ncercat s-l mituiasc pe eful Poliiei Federale elveiene?
Urmtoarele cuvinte ale lui Beck l convinser c bnuielile lui
erau nentemeiate.
- La Kloten a aterizat un nou grup de patruzeci de americani, toi cu paapoarte diplomatice. Nu am suficieni oameni ca
s-i urmresc pe toi, dac-i pun la socoteala i pe cei sosii mai
nainte.
- Daca au arme... ncepu Paula.
- neleg ce vrei sa spui. Dar se bucura de imunitate diplomatica. Nu-i putem nici aresta, nici percheziiona. E mpotriva
legilor internaionale.
- Cu ale cuvinte, eti cu minile legate, trase concluzia
Tweed.
- Mai snt i alte probleme. Asear, la Minchen, a fost asasinat un diplomat american. O femeie s-a aflat n calea asasinului,
care a strigat la ea i a ameninat-o cu arma, apoi a fugit. Ea a
declarat c asasinul avea un pronunat accent american. Deci

PUTEREA
169

deocamdat toi aa-ziii diplomai americani aflai n Europa au


un pretext n plus ca sa dein arme.
- Vrei s spui c uciderea diplomatului la Minchen ofer
tocmai acest pretext? ntreba Newman.
- Cred c avem de a face cu nite indivizi necrutori. Da,
asta voiam s spun. Un adevrat comar, aa-i?
Dup ce Beck termin ce avea de spus, se aternu o tcere
mormntal. Paula era nucit. Newman prea czut pe gnduri.
Cardon i verific pistolul Walther, apoi l puse n tocul pe care
i-l prinsese la old. Se uit la Tweed i zmbi larg, deloc ngrijorat de situaie.
- Poate ar trebui ca Elveia s protesteze la Washington,
spuse n cele din urm Tweed. Cu atia diplomai care continu
s intre n ar...
- Asta am i fcut, rspunse Beck, schimbnd tonul. Crezi c
snt indiferent la aceasta invazie a teritoriului elveian? Am
telefonat deja lui Anderson, ambasadorul american la Berna.
Ghicii ce mi-a rspuns?
- Nu. Ce?
- Mi-a repetat acelai basm ca i prima oar cnd am luat
legtura cu el. Administraia March i recheam diplomaii din
nlocuiasc. Anderson, care mi-e prieten, prea nespus de
stnjenit. A protestat deja la Washington.
- Deci calea aceasta e nchis. Totui, mi spune ceva.
- Dar eu snt vulpoi btrn, zmbi Beck spre Paula. Astzi
plec cu avionul la Bema, ca s-l pun pe Anderson n faa evidenei. Voi lua cu mine unul dintre aa-zisele paapoarte diplomatice ale ultimului grup. Experii mei spun c e falsificat.
- Prefer s nu te ntreb cum ai fcut rost de el, sublinie
Tweed.
- Oh, l-a pierdut pe strad dup ce a plecat de la Hotelul
Baur-en-Viile. ntmplarea" a fcut ca un om de-al meu s-l
ridice de jos dup ce posesorul dispruse.
Newman rse cu gura pn la urechi, iar Tweed zmbi. Ghiciser c omul lui Beck, aflat ntmpltor" n acel loc, furase
paaportul din buzunarul americanului. ntr-adevr, Beck era
vulpoi btrn, se gndi Tweed. Se ridic s plece.

170 Colin Forbes

- Mai aaz-te un moment, l rug Beck. Dup acest episod,


am primit vizita altui locatar de la Baur-en-Viile, un individ care,
din cte bnuiesc eu, ar putea fi eful noului contingent. Un
anume domn Marvin Mencken.
- i ce voia acest Mencken? ntreb Tweed.
- S raporteze pierderea unui paaport diplomatic. Spunea
c asistentului su i se furase paaportul din buzunar i c ar fi
cazul s-i cunosc pe ginarii care-i fac veacul pe Bahnhofstrasse. Prin urmare, se atepta s prind houl i s napoiez
paaportul n urmtoarele douzeci i patru de ore. Acest
Mencken e un tip extrem de dezagreabil. Un om de-al meu s-a
deghizat n fotograf de strad i a ncercat s-l imortalizeze, dar
individul i-a sfrmat aparatul. Tcu. Totui fotografia a ieit
bine.
- Parc spuneai c i-a sfrmat aparatul, i reaminti Paula.
- ntocmai. Dar primul poliist, cel mbrcat n civil, a fost
doar o momeal. n timp ce individul distrugea aparatul, alt'om
de al meu l-a fotografiat. Dac dorii o copie...
Beck deschise sertarul i scoase un plic din care lu patru
fotografii strlucitoare. Paula o studie pe cea care-i fusese
inmnat. Chipul brbatului suplu din imagine se vedea clar, o
figur viclean, schimonosit de o furie abia stpnit.
- O brut violent, coment ea.
- Nu-i genul de persoan pe care s-o invii la clubul tu din
Londra, remarc ironic Newman.
- Pstrai fotografiile, i sftui Beck vizitatorii care se
pregteau s plece. V-ar putea salva viaa...
- Cine-i la telefon? ntreba Norton cu glasul lui hrit.
- Marvin...
- Treci la subiect, Mencken. Ai ceva veti? Pentru numele
lui Dumnezeu, ar fi i cazul.
- E vorba de Tweed. Tocmai a vizitat-o pe Eve, soia lui
Amberg. Am primit vestea acum zece minute...
- Atunci, de ce dracu' nu m-ai anunat mai devreme?
Tweed? Vreau s fie eliminat... nainte s ia legtura cu Dyson,
Dillon sau Ives. Mai ales cu Ives...
- n clipa de fa Tweed se afla la sediul poliiei din Ziirich...
- Atunci, ia msuri. Pna disear s-l tiu ntre patru scnduri.
Execut ordinul...

PUTEREA
171

n dreptul sediului poliiei era parcat un Mercedes negru. La


volan se afla Butler. Ceva mai departe sttea Nield, aparent
admirnd privelitea riului Limmat.
- Urmtorul punct din program e o vizit la locuina lui
Helen Frey, pe Rennweg, numrul 590, i anun Tweed pe Paula
i Newman. Putem merge pe jos, nu-i departe.
- Urmtorul punct din program e masa de prnz, declar
ferm Paula. M doare stomacul de foame.
Tweed se nvoi, fr prea mare tragere de inim. O dat ce
adulmeca o urma, era n stare s reziste ore ntregi fr mncare.
Newman spuse c i lui i era o foame de lup.
- Baur-en-Ville e aproape, spuse Newman. Vom merge
acolo s lum o mas frugal.
- Eu vin n urma voastr, i anun Cardon care auzise toat
conversaia.
- Atunci, du-te mai nti la Butler i spune-i s mearg cu
Nield la Gotthard i s mnnce ceva...
Intrarea n restaurantul Baur-en-Ville se fcea pe nite scri
n spiral care porneau chiar din Bahnhofstrasse. Newman intr
primul pe uile automate care se traser deoparte. Cercet din
priviri pe cei civa consumatori din restaurant. Sala de mese era
o ncpere cu dou niveluri, barul n form de potcoav aflnduse la parter. Undeva n fundul slii alte trepte duceau la etaj,
desprit de primul nivel printr-un paravan scund din lemn, cu
grilaj strlucitor de alam.
Newman urc treptele i alese o banchet de piele albastr,
cu spatele la paravan. Barul era luminat de lmpile ascunse n
plafon. Paula remarc n gnd c atmosfera era luxoas i primitoare. Newman se napoie la bar, s cumpere un pachet de igri.
Tweed tocmai studia meniul, cnd Paula i fcu semn cu
cotul. Tweed ridic privirea.
- Privete-l pe brbatul care tocmai a intrat dinspre hotel i
s-a oprit la bar. Simt c m ia cu frig.
n acelai moment, Mencken, care sttea la bar, arunc o
privire spre nivelul al doilea. Figura lui cadaveric ncremeni o
secund ntr-o expresie de cruzime i rutate, timp n care ochii
lui de vulpe privir fix n ochii Paulei. Ea i mut alene privirea
n alt parte, ca i cum ar fi interesat-o ceilali clieni. Tweed,

172 Colin Forbes

care, de asemenea, studia consumatorii aflai n bar, remarca n


egal msur privirea inexpresiva i lipsit de suflet a lui
Mencken.
Cardon, care edea la o msu lng u, cu mna dreapt n
interiorul bluzonului, i ncleta degetele pe pistolul Walther.
Mencken pru s se rzgndeasc i dispru grbit napoi n
hotel. Nu-l observase pe Newman.
Cteva minute mai trziu Tweed degusta un sandvi cu
curcan afumat, ou i costia. Era ntr-o dispoziie de zile mari.
- ncepe... exact cum speram. Dumanul ncepe s ias din
ascunztoare. inei minte c Dillon ne-a avertizat c din biroul
lui din Langley au fost luate fotografii cu mine i cu tine, Paula?
Scheletul acela ambulant ne-a recunoscut, ncheie el cu mare satisfacie.
- Ce bruta ngrozitoare! comenta Paula. i, fiindc veni
vorba, de ce trebuie s-o vizitam pe Helen Frey? ntotdeauna miam dorit s vad apartamentul unei femei ntreinute, ndeosebi
una din nalta societate. Aa, ca experiena de viaa.
- Helen Frey ar putea deine informaii vitale, i explica
Tweed. Poate c n cursul unei vizite, Julius Amberg i-a
destinuit cte ceva, ntr-o conversaie de alcov...
O singur persoan remarc ceva neobinuit n momentul n
care ieir n Bahnhofstrasse. Philip Cardon, care venea la mare
deprtare n urma lor, observ un crucior de invalid, acionat cu
baterie, ieind dintr-o alee lturalnic. Cruciorul pomi pe urmele
lui Tweed i a grupului su.

19

Rennweg era o strada comerciala ngust care pornea oblic


din Bahnhofstrasse. La numrul 590 ua era ncuiata. Lng tocul
uii se vedea un interfon. Tweed aps butonul de sub interfon,
ntrebndu-se ce-i putea spune unei amante de profesie. Cel mai
bun lucru era s se lase la inspiraia momentului.
-Jal rspunse n german o voce catifelat de femeie.
- Helen Frey? ntreb Tweed.
-Ja.

PUTEREA
173

- Nu vorbesc dect engleza. Snt un prieten al bancherului


Julius Amberg de la Banca de Credit din Talstrasse. Mi s-a
comunicat numele dumneavoastr.
- E n regul, rspunse vocea n engleza. Urcai. mpingei
ua de ndat ce vei auzi un bzit...
Tweed se propti n u, care se ddu n laturi, lsnd s se
vad o scar dreapt. Urmat de Paula i Newman, Tweed urc n
grab treptele. La ultimul etaj se deschise o u i Paula se trezi
n faa uneia dintre cele mai frumoase femei pe care le vzuse n
viaa ei.
Blond natural, Helen Frey avea o fa oval, un nas frumos i buze pline, subliniate cu ruj de culoare roie. Fata se uit
nti la Paula, apoi i ndrept atenia spre Tweed i vorbi din
nou n englez.
- Ce dracu' nseamn asta? Nu fac numere n patru.
Vru s nchid ua masiv. Tweed recurse la tactica de necesitate. i propti piciorul n prag. Fata, creia Paula i ddea n jur
de douzeci i opt de ani, purta un taior elegant de culoare
albastr, mulat pe corp. Brusc, n mna lui Helen apru un i cu
lam lat. Lama nise afar cu un clinchet rsuntor.
- Julius Amberg e mort, a fost ucis n Anglia, spuse repede
Tweed. E vorba de o mare sum de bani. Domnioara e asistenta
mea, Paula, iar domnul este consilierul meu, Newman. O mare
avere, repet el.
Fata o studie din nou pe Paula, apoi pe Newman, care-i
susinu privirea cu o expresie neutr. Tweed i ncruciase
braele ntr-un gest panic, fr s-i ia piciorul din prag. Fata
ncuviin din cap, ca i cum i-ar fi rspuns singur la o ntrebare.
- Atunci, ar fi bine s intrai.
- M-a simi mai n largul meu dac ai pune deoparte
cuitul, i spuse Tweed. Nu vrem dect s stm de vorb. Snt
dispus s pltesc un onorariu rezonabil. mi dau seama c timpul
dumneavoastr este preios, ncheie el fr urm de sarcasm.

174 Colin Forbes

- V-am spus c putei intra. Ridic iul n mn i, cu un


nou clinchet, lama se retrase n teac. Acum v simii mai n
largul dumneavoastr, domnule...?
-Tweed. Deci prezentrile au fost fcute.
Paula i roti discret privirea prin sufrageria spaioas.
Culoarea dominant era roz, care n mod normal ar fi trebuit s
par pretenioas, ns efectul era ct se poate de plcut. Draperiile trase n dreptul ferestrelor izolau ncperea de lumea din
afar.
Sufrageria era luminat de aplice cu abajururi roz pal. Covorul gros avea culoarea alb, iar ling perete se vedea o canapea
mare, suficient de ncptoare pentru dou persoane. n camer
se gseau fotolii confortabile, iar ntr-un col, lng draperii, era
un birou frumos lucrat. Pe perete, n faa canapelei, era agat o
uria oglind de perete.
Probabil c unor brbai le plcea s vad ce fceau, iar
altora nu, fiindc deasupra oglinzii era instalat o galerie lung
de alam cu draperii trandafirii, legate cu un nur. La un capt al
canapelei sttea o frapier de argint pe un trepied metalic.
Helen Frey se duse agale la canapea i se aez, fcnd semn
celorlali s ia loc pe scaune.
- Ei bine, v rog s v facei comozi. Acum spunei-mi ce
nseamn povestea asta. Sntei siguri c Julius e mort? Era clientul meu cel mai rentabil.
- V asigur c e mort de-a binelea, rspunse Tweed cu o
brutalitate care nu-i sttea n fire. I-am vzut cu ochii mei trupul
plin de snge. Un pistol automat face praf un corp omenesc, cnd
se trage cu el de la civa pai.
- Nu-mi vine s cred, spuse Helen.
- Ar fi bine s credei, o sftui Newman.
- Trebuie s fie un oc pentru dumneavoastr, interveni
Paula. L-am vzut i eu pe bietul Julius, domnioar Frey. V
asigur c am fost ocat.
- V rog pe toi s-mi spunei Helen. Prei oameni cumsecade. Dar m ntreb ce legtura avei dumneavoastr cu aceast
tragedie. Snt zguduit.

PUTEREA
175

Tweed schimba tactica. i nchipuise c Helen Frey va fi


greu de abordat, dar intervenia comptimitoare a Paulei o determinase s-i schimbe atitudinea.
- S zicem c snt inspector de poliie, ncepu el. Julius mi-a
fost prieten i ncerc s aflu cine l-a ucis. Dac a putea
descoperi motivul acestei crime odioase, mi-ar fi mai simplu s
identific asasinul. tii cumva dac Julius se atepta s ctige o
mare avere n viitorul apropiat?
Helen edea pe canapea, cu spatele foarte drept, cu
picioarele lungi ncruciate unul peste cellalt. ntinse mina dup
tabachera de argint de pe mas i oferi oaspeilor igri.
- Mulumesc, dar le prefer pe ale mele, spuse Newman,
scondu-i propriul pachet. Prietenii mei nu fumeaz. Frumoas
camer ai.
Se ridic i aprinse igara lui Helen. Fata rmsese cu
privirea la Tweed, n timp ce Newman se plimba prin ncpere,
admirnd un portret al lui Helen. Mai fcu civa pai, chipurile
ca s priveasc un peisaj nrmat, agat deasupra biroului. Pe
acesta era o agend deschis la ziua respectiv, fapt care-i aminti
c era nceput de martie. i atrase atenia urmtoarea ntlnire a
lui Helen.
4:30 p.m. Emil Voser.
- Dac Julius se atepta s ctige o avere n viitorul
apropiat? vorbi Helen, repetnd ntrebarea lui Tweed, dup ce
trsese adnc din igar de cteva ori i suflase n aer rotocoale de
fum. Da, aa spera.
- Te pot ntreba de unde ai aceast informaie? continu cu
blndee Tweed.
- Putei. i adres un zmbet seductor. S-a ntmplat cu o zi
nainte de plecarea lui n Cornwall. Cut s-i formuleze
urmtoarea fraz ct mai delicat. Era aici, cu mine. Pierduse o
sum mare, investind n valut. Dar mi-a spus c-i va recupera
pierderea cu vrf i ndesat i c va ctiga o avere.
- i-a dat .a nelege de unde provenea aceast avere?
- Spunea c soarta i pusese n mn o chint roial. Nu-mi
amintesc exact vorbele lui... au fost foarte sugestive. Julius era
un pasionat juctor de cri.
- Te-a mai putea ntreba i care era starea lui de spirit cnd a
venit aici pentru...

176 Colin Forbes

Tweed i ls ntrebarea neterminat.


Ea zmbi vag, mai trase un fum i sufl n aer alt rotocol de
fum, perfect rotund.
- Vrei s spunei, cnd a fost aici pentru ultima oar? Avei
dreptate, domnule Tweed. A fost ntr-adevr ultima oar cnd lam vzut n via. n ce stare de spirit se gsea? Oarecum
ciudat... un amestec de nerbdare i...
- Team? suger Paula.
- Exact! Team. Era foarte agitat, ca i cum ceea ce-l
frmnta comporta anumite pericole. in minte c i-am spus s
nu-i asume riscuri.
- i cum a reacionat? ntreb Tweed.
- A spus c, dac vrei s faci bani, trebuie s riti. A adugat
c era prea trziu ca s se rzgndeasc, aadar, era decis s
ncheie afacerea.
- i mulumim c ai vorbit att de deschis, Helen. i datorez
nite bani pentru timpul acordat. Afacerile snt afaceri.
- De regul, onorariul meu este de o mie de franci elveieni.
Tweed vru s scoat portofelul, dar Helen ntinse mina i-l
opri. Vorbi pe un ton rugtor, care o impresiona pe Paula.
- Nu-mi trebuie banii dumneavoastr, domnule Tweed. Snt
convins c spunei adevrul... i c sntei hotrt s dai de
urma ticlosului care l-a ucis pe Julius. O femeie cu o meserie ca
a mea devine expert n a depista minciunile brbailor. S zicem
c aceasta este contribuia mea la aducerea nemernicului n faa
justiiei.
- Dac insiti...
- Insist. Se ridic i trase cele dou zvoare de la u.
Apropo, cnd vei pleca, e posibil s se deschid ua din celalalt
capt al palierului. E Klara. Avem aceeai meserie, dar sntem
prietene apropiate. De multe ori e curioas s-mi vad clienii.
ntinse ovielnic mna ctre Paula. Fr s ezite o clip,
Paula i-o strnse cu cldur, privind drept n ochii albatri ai lui
Helen. Avea impresia c, la urma urmei, erau cumva surori.
Newman iei primul pe coridor, ca s se asigure c totul era
n ordine. Ua din cellalt capt al palierului se deschise i o

PUTEREA
177

bruneta nalta arunc o privire pe coridor. Purta un halat prins


lejer n jurul taliei i-i zmbi rutcios lui Newman.
- Eu snt Klara, spuse ea n clipa n care Helen nchise ua.
i-a mai rmas destula fora ca sa te joci i cu mine?
- O propunere tentanta. Newman i zmbi. Dar exista dou
probleme. Prima, tocmai am luat o masa copioas. A doua, am
ntrziat la o ntlnire care s-ar putea dovedi profitabil.
- Atunci, vino mai trziu. Cheltuiete o parte din ctig cu
mine. Am putea face lucruri grozave mpreun.
- Nu m ndoiesc, aproba Newman. Poate trec mai trziu,
mini el.
- Ar fi trebuit s-i accepi invitaia, l tachin Paula cnd
ajunser la parter. Mi-a plcut Helen, dar cred ca i Klara trebuie
s fie o fat pe cinste...
Cnd ieir pe Rennweg, strada era linitita. Vizavi de
locuina lui Helen Frey se gsea o cafenea. nuntru, lng u,
edea Cardon, cu o butur rcoritoare n fa. i trecu mna
peste frunte, semn c-i vzuse.
- Vreau s o sun pe Eve Amberg, spuse Tweed. Am nevoie
de un telefon public.
- Exist unul lng Bahnhofstrasse, i spuse Paula. mi aduc
aminte c l-am vzut cnd veneam ncoace...
Toi trei se ndeprtar, iar Philip Cardon mai atepta cteva
minute n cafenea. Remarcase c invalidul din cruciorul cu
rotile prea extrem de interesat de vitrinele de lng casa lui
Helen Frey. Invalidul purta o apc uguiat i ponosit, ca cele
arborate odinioar de studenii germani. i ascunsese faa sub un
fular de ln, dar la un moment dat i-l dduse deoparte i Cardon
reuise s-i rein trsturile.
Nasul curbat peste buza de sus i amintea lui Cardon de un
papagal rutcios. Dup aprecierea lui Cardon, individul avea n
jur de patruzeci de ani. O ptur uzat i acoperea picioarele, iar
minile fixate pe comenzi rmneau ascunse sub ptur.
Cruciorul cu rotile porni din nou n urma lui Tweed i a
nsoitorilor si. Cardon se lu dup el, n pas de plimbare.

178 Colin Forbes

Tweed intr ntr-o cabina telefonic i cuta numrul Evei


Amberg n cartea de telefon. Introduse monede n aparat, form
numrul i Eve rspunse aproape imediat.
- Casa Amberg. Cine-i la telefon?
- Alo, Eve? Snt eu, Tweed. Regret c te deranjez din nou,
dar am cteva ntrebri personale pe care nu i le-am pus cnd neam ntlnit.
- Spune. E o ncntare s vorbesc englezete. Snt originar
din Cornwall. Am de gnd s-mi reiau numele de fat, Eve
Royston. Te ascult.
-Te-a ruga s-mi spui cu ct timp nainte de plecarea lui
Julius n Anglia ai decis s divorai?
- Cu doua zile nainte, rspunse laconic. Mai demult i
fcusem reprouri n legtur cu vizitele lui la Helen Frey. O fi
ea amanta de profesie, dar mi-am dat seama c erau n relaii
foarte apropiate. Cu dou zile nainte de a lua avionul pentru
Anglia, Julius mi-a telefonat, dup cum i-am spus. Mi-a spus c
dorea s ne desprim i s divoram ct mai curnd. Ne-am certat
cumplit la telefon. I-am spus c, oricum, hotrsem s-l prsesc,
aa c propunerea lui era oarecum tardiv.
- Vrei s spui c nu l-ai mai vzut nainte de plecare? Totul
s-a petrecut la telefon?
- ntocmai, confirma ea apsat. Alt lucru care nu mi-a convenit. Ar fi putut veni s-mi fac o vizit.
- Te-a putea ntreba cum ai aflat de Helen Frey?
- Totul s-a ntmplat ca ntr-o scenet de duzin. Din neglijena lui. A venit acas cu urme de ruj pe guler i mirosind a alt
parfum. Dei snt fumtoare, am nasul fin. N-am spus nimic. Am
telefonat celui mai bun detectiv particular din Zurich i i-am
cerut s-l urmreasc. A fost cam urt din partea mea, dar doream
cu disperare s aflu adevrul. Detectivul l-a urmrit de trei ori
pna la locuina lui Helen Frey din Rennweg. Asta-i tot.
- mi poi da numele, adresa i telefonul detectivului?
- Bineneles. l chem Theo Strebel. Are un mic apartament
n Altstadt, de partea aceasta a riului Limmat. Noteaz adresa i
numrul de telefon...

PUTEREA
179

Tweed avea pregtite agenda i stiloul i-i nsemn repede


datele primite. Afar, Newman se sprijinise de un zid, ca i cum
ar fi ateptat s se elibereze cabina telefonic. Paula prea interesat de vitrine.
- Mulumesc, Eve, spuse Tweed. i rmn ndatorat.
- Vrei s vorbeti cu Strebel? n acest caz, ora cea mai
potrivit e zece dimineaa. Atunci i citete corespondena. Vrei
s-l sun eu, s-i spun despre tine i s-i aranjez o ntlnire?
- Mi-ar fi de mare folos. Mine diminea la ora zece ar fi
perfect. i mulumesc nc o dat...
Tweed iei din cabina telefnic i coti pe Bahnhofstrasse
mpreun cu Paula i Newman. n spatele lor, cruciorul cu rotile
se puse din nou n micare.
Tweed le relat conversaia avut cu Eve. Paula bnuia de ce
eful ei dorea s discute cu Strebel, totui l ntreb, ca s verifice
dac presupunerile ei fuseser corecte.
- E detectiv, i nc foarte bun, aa a spus Eve. Vreau s aflu
dac a fcut unele fotografii cu Julius intrnd n locuina lui
Helen.
- De ce? se interes Paula.
- M frmnt un gnd. Helen ne-a spus c Julius nu era
chiar n apele lui. .
- Dar ne-a explicat de ce, i aminti Paula.
- Sigur c da, aprob Tweed i Paula nelese c eful ei nu
avea de gnd s le spun mai mult.
Pe Bahnhofstrasse salariaii ieii de la serviciu se adunaser
ntr-o staie de tramvai aflat la o deprtare de vreo douzeci de
metri. Cardon i ajunse din urm.
- Rmnei pe loc. Nu facei nici o micare...
Se supuser instantaneu. Newman vzu cu coada ochiului
cum Cardon privea fix la ceva. Se uita n aceeai direcie. Un om
ntr-un crucior cu rotile intra cu spatele pe o strdua laterala cu
o bisericu alb i modern care trezise admiraia Paulei.
Ajungnd n cellat capt al aleii, cruciorul se opri.
Omul din crucior zvrli deoparte ptura, dnd dovad de o
agilitate uimitoare. i ridic mult n sus mina dreapt, n care
inea un obiect, ca un juctor de base-ball pregtit s arunce
mingea. Un obiect cilindric zbur prin aer, gata s aterizeze la
picioarele lui Tweed. Mna sting a lui Cardon se ntinse i prinse
ca o ghear obiectul, nainte ca acesta s ating pmntul.

180 Colin Forbes

Fulgertor, Cardon l azvrli n direcia din care fusese aruncat.


Obiectul ateriza n poala omului din crucior. Invalidul" sri n
picioare, dar n secunda n care pi pe trotuar rsun o explozie
asurzitoare.
Cel care aruncase grenada fu pulverizat n aer. Fragmente
din corpul su fur proiectate pe peretele alb, pe care apru o
pat roie. Cruciorul se fcuse frme. O roat se rostogoli pe
Bahnhofstrasse, lsnd n urm o dr roie. Paula vzu pe trotuar
o min retezat.
Oamenii din staie ntoarser capul n direcia din care
rsunase explozia. Newman se ls brusc pe vine, cu amndou
minile ncletate pe pistolul Smith & Wesson. n spatele lor, la
nici doi metri, un brbat n balonzaid cu cordon deschisese o
cutie de vioar din care tocmai scotea un pistol-mitralier Uzi.
Individul ndrept eava armei spre Tweed, Newman trase trei
focuri unul dup altul. Zgomotul mpucaturilor se pierdu n
huruitul tramvaiului care se apropia... vatmanul vzuse balta de
snge care se ntindea pe carosabil. Barbatul cu pistolulmitralier fu proiectat ntr-o vitrin cu atta fora, nct vitrina se
fcu ndri, iar el czu moale la pamnt.
- mprtiai-va! ordona Tweed. Ne ntlnim la Gotthard...

20

Paula edea pe marginea patului din camera lui Tweed, n


Hotelul Gotthard. i proptise bine tlpile pe podea, ca s-i
stpneasc tremurul picioarelor. Suferea de oc ntrziat, n urma
celor ntmplate pe Bahnhofstrasse. n ncpere mai erau Newman i Cardon, care se aezaser pe fotolii. Starea de spirit a lui
Tweed n-o ajuta nicidecum pe Paula, care simea c pe eful ei l
frmnta ceva. Primele lui cuvinte nu-i oferir nici un indiciu
referitor la ce avea n minte.
- S rezumm cele ntmplate. n timp ce ne gseam la barul
Baur-en-Ville, individul acela cu nfiare de brut - am s-l
numesc Craniul - ne-a remarcat, pe Paula i pe mine, i s-a
napoiat degrab n hotel.
- Nu neleg unde vrei s ajungi, l ntrerupse Paula,
strduindu-se s vorbeasc pe un ton calm.
- Ai rbdare. Noi n-am zbovit mult la mas, iar cnd am
pomit spre locuina lui Helen Frey din Rennweg, presupusul
invalid ne atepta, probabil deja narmat cu grenada. Craniul i

PUTEREA
181

acoliii lui s-au micat cu o vitez incredibil. M tem c avem


de a face cu profesioniti de mna nti.
- Tot nu-mi dau seama unde vrei s ajungi.
- La modul lor de comunicare. Snt convins c falsul invalid
avea un telefon mobil sub ptura sub care ascundea grenada.
Poate l-a folosit fr s-l vad Cardon. Mi-e team c Helen Frey
se afl n pericol.
- Dar de ce dracu'? interveni Newman.
- Fiindc aa-zisul invalid probabil a vorbit la telefonul
mobil ca s raporteze c ne ndreptam spre staia de tramvai. Iat
de ce omul cu Uzi era deja acolo.
- neleg, aprob Paula, dar de ce-i faci griji pentru Helen
Frey?
- Poate c invalidul l-a informat pe Craniu c am vizitat-o.
Fata ar putea fi n pericol. Ar fi cazul s-i telefonez.
- La ora 4:30 avea ntlnire cu un anume Emil Voser, i
aminti Newman. Am citit n agenda ei de birou. n momentul de
fa ar putea fi ocupat.
- Dac-i aa, mi va da a nelege la telefon.
Tweed cut numrul lui Helen n cartea de telefon, iar
Paula ncepu s discute cu Cardon. Continu s vorbeasc in
oapt ct timp Tweed forma numrul.
- Philip, nu pot s neleg cum ai reuit s prinzi la timp
grenada i s-o arunci napoi... Iar tu, Bob, cum i-ai dat seama c
mai exista un asasin?
- Simplu, rse Cardon. Mai nti, snt un bun arunctor la
base-ball. Dar, n primul rind, e consecina antrenamentului fcut
cu Butler la conacul Send din Surrey. Acolo mi se arunca o
grenad dezamorsat i eu trebuia s-o azvrl peste un zid de
crmid, nainte de a exploda. La nceput am exersat cu o minge
de cricket. E una dintre numeroasele situaii de atac neprevzut
pentru care am fost pregtit. Aa c n-a fost mare lucru.
- In vorbe pare foarte simplu, remarc Paula, proptindu-i
picioarele de pat. Dar tu, Bob?
- ncep s-mi dau seama cu ce fel de oameni avem de a face.
Organizai pn la perfeciune. Mi-a trecut prin minte c cel cu
grenada putea fi secondat de nc cineva, aa c m-am uitat n jur
i l-am descoperit pe individul cu cutia de vioar. O tehnic

182 Colin Forbes

destul de veche, folosit odinioar de gangsterii din Chicago,


care crau pistolul-mitralier ntr-o cutie de vioar.
Tcu, vznd c Tweed pusese receptorul n furc. Cu o
expresie sumbr, eful lor ncepu s-i mbrace paltonul.
- Nu-mi place deloc. Am format numrul lui Helen Frey. La
nceput n-a rspuns nimeni, dar dup cteva apeluri cineva a ridicat receptorul, fr s scoat un cuvnt, apoi l-a pus din nou n
furc. Am cerut s vorbesc cu Helen Frey, ns nu mi-am dat
numele. Ne ntoarcem la adresa din Rennweg. Snt profund
ngrijorat...
Cnd ajunser aproape de numrul 590 din strada Rennweg
se ntunecase de-a binelea. Paula i Newman mergeau i de
aceast dat lng Tweed, n timp ce Cardon asigura ariergarda.
Pe trotuarul cellalt veneau Butler i Nield, care se opreau din
cnd n cnd s priveasc la vitrine. Cafeneaua de peste drum era
nc deschis i Cardon dispru nuntru.
Tweed era pe punctul s apese butonul interfonului cnd
deodat nlemni. Ua nu era bine nchis... ncuietoarea automat
na acionase. Dup ce privi n stnga i n dreapta, mpinse ncet
ua i aceasta se deschise spre interior. Pe scar nu era lumin.
StTaniu. Pi nuntru i scoase o lantern de buzunar, innd-o n
cuul palmei, astfel nct s lumineze doar ct s se vad
treptele.
- Ar fi mai bine s urc eu primul, opti Newman, cu pistolul
Smith & Wesson n mn.
Se strecur pe ling Tweed, care-i nmn lanterna. Urcar
ncet scara, fr a face nici cel mai mic zgomot, datorit
pantofilor cu tlpi de cauciuc. Paula venea n urma celor doi
brbai, dup ce nchisese cu grij ua de la intrare. Scara
ntunecat i ddea o senzaie bizar, ca i cum zidurile ar fi
ncercat s-o striveasc. Ua de la intrare izola orice zgomot din
exterior. O treapt scri puternic sub piciorul lui Newman.
Acesta mai fcu un pas i ntoarse fasciculul lanternei, luminnd
treapta cu pricina. Tweed i Paula pir peste ea.
Ajuns pe palier, Newman mpinse ncet ua Klarei. Ua nu
se deschise. Se duse pn n faa uii lui Helen i vzu c era
ntredeschis vreo civa centimetri. Cineva plecase n mare
grab... dar de ce nu ncuiase Helen ua n urma acelei persoane?

PUTEREA
183

Continund s in pistolul in mna dreapt, Newman


mpinse cu dreapta ua spre perete, apoi atept, cu urechile la
pnd. Stinsese lanterna. i ncord auzul s prind o rsuflare,
orice fel de sunet. Nimic. Aprinse din nou lanterna, plimb ncet
fasciculul de lumin jur mprejur, apoi l inu nemicat. Cu o
micare rapid, l ntoarse spre fereastr: draperiile erau tot trase.
Se adres peste umr celorlali.
- Paula, n locul tu, eu n-a intra n camer.
Era exact genul de sfat care o determin pe Paula s treac
pragul. Pomi n urma lui Tweed, care fcu doi pai nuntru i se
opri. l vzu cum vr mna, pe sub balonzaid, n buzunarul
costumului, de unde scoase o pereche de mnui chirurgicale pe
care i le trase pe mini. i scoase i ea mnuile din poet.
Newman sttea nemicat n mijlocul ncperii, cu lanterna
pregtita. mpinsese ua cu ncheieturile degetelor. Prin urmare,
nu lsase amprente.
Tweed ntinse mna i aps comutatorul din perete, pe care
l remarcase cu prilejul primei vizite. Aplicele trandafirii se
aprinser i Paula i ddu seama la ce anume se uita fix
Newman.
-Oh, nu!
Helen Frey, doar n chiloi i sutien, zcea ntr-un fotoliu, cu
braele i picioarele n lturi. Bikini-ul alb era mbibat de snge
purpuriu. Capul i se sprijinea de sptarul fotoliului ntr-o poziie
nefireasc. O nfiortoare semilun sngerie i brzda gtul dintro parte n alta. Fusese strangulat.
Tweed se apropie de fotoliu, urmat de Paula. Bnuia c asasinul folosise o srm subire i rezistent. Capul fusese aproape
desprit de trup. Cadavrul arta hidos, cu limba ieit n afar
printre buzele rujate i ntredeschise. Aa se explica i unghiul
nefiresc n care se nclinase capul. Abia se mai inea de trup.
- Emil Voser, 4:30 p.m., spuse Paula, amintindu-i ce le
spusese Newman despre agenda de pe birou.
- Probabil c nu-i numele adevrat, coment Tweed,
cercetnd din priviri apartamentul. Cred c nu trebuie s mai
zbovim aici. Ce este, Paula?

184 Colin Forbes

Paula se lsase pe vine ntr-o parte a fotoliului. Art ceva


cu degetul i Tweed se ghemui lnga ea. Pe covor se vedea o
perl mnjit de snge i strpuns dintr-o parte n alta, ca i cum
ar fi fcut parte dintr-un irag.
- O lum cu noi, decise Tweed.
- Dar asta nseamn sustragere de probe.
- ntocmai, ncuviin Tweed. ns noi tim mai mult dect
oricine despre aceti oameni.
Paula deja luase o pung de plastic din poet. Scormoni din
nou in geant i scoase cu mna dreapt o penset. Cu ajutorul ei
prinse perla, o introduse n pung, pe care o lipi la loc. Scrise cu
stiloul pe etichet data i adresa Rennweg 590, apoi vr punga n
poeta. Se ridic n picioare i adulmec n jur. ncepu s umble
prin apartament.
- Nu simi un vag miros? l ntreba ea pe Tweed. L-am
sesizat de cum am intrat... cineva a fumat un trabuc. Aha, iat-l...
Paula ridica de pe o msua o scrumier mare de sticl,
ascuns vederii de braul fotoliului. n scrumier se gsea un sul
intact de scrum de trabuc. Paula lua alta pung de plastic i
rsturn cu grij nuntru coninutul scrumierei. Sigila punga i
scrise pe etichet doar att: Scrum de trabuc, mostra nr. 2, apoi
puse punga n poet.
- Eu nu-l vzusem. Bravo! i spuse Tweed.
Newman sttea lng birou, n apropierea ferestrei cu
draperiile trase. Privea int agenda de birou, rmasa deschisa.
- Azi nu mai avea alte ntlniri. Numai acest Emil Voser.
- Plecm, hotr Tweed. Voi lsa ua ntredeschisa, exact aa
cum am gsit-o. Pii cu grij, atenie la treapta care scrie. S
nu atragem atenia Klarei...
Ieir pe strada cufundat n tcere. Cu minile nmnuate,
Tweed trase ua, fr s-o nchid. Cardon le fcu din nou semn
de la fereastra cafenelei. De ast data Newman intr n cafenea,
ndemnndu-i pe Tweed i Paula s-l urmeze. Tweed nelese:
Klara edea singura la o msu ferit, cu o ceac de cafea n
faa.
- Vreau s stau de vorb cu Klara, spuse Newman. Poate tie
ea ceva.
- Bun idee, aprob Tweed, dup o clipa de ezitare.

PUTEREA
185

- Vaszic ai venit s ne jucm? l ntmpin Klara pe Newman.


Tweed zmbi i toi trei se aezar la masa fetei. Tweed
comand cafea pentru el i pentru Newman. Paula refuz,
cltinnd din cap. Simea un ghem n stomac. Ca i Tweed,
rmase tcut, lsnd conversaia pe seama lui Newman i a
Klarei.
- M tem c nu, ncepu Newman. Poate ar trebui s pui
ceaca pe mas. Trebuie s-i dau o veste ngrozitoare. Cum nu
se poate mai cumplit.
- Am nervii tari, rspunse Klara cu o expresie grav. n
meseria mea aa ceva e necesar. Din pricina unor brbai cu carei dai ntilnire.
- Exact aceasta este drama lui Helen Frey.
- Drama? Klara i cobori privirea, btnd uor darabana n
mas cu unghiile trandafirii ale minii drepte. l privi drept n
ochi pe Newman. Snt o fire tare, nu m lua ca pe un copil.
Spune-mi ce s-a ntmplat cu Helen.
- Acum cteva minute am urcat la ea, s-i punem unele
ntrebri pe care le-am omis la prima vizit. Ua de la strad nu
era ncuiat, iar a ei era ntredeschis. Am gsit-o n apartament.
Ucis.
- Oh, ce dracu'l ntotdeauna i-am spus s fie mai atent. De
aceea deschid i eu ua cnd aud scara scrind... cnd nu am
clieni. Nu din curiozitate, crede-m. Nu voiam dect s veghez
asupra ei. Sper c n-a fost un pervers. A fost o moarte dureroas?
- A spune c a murit destul de repede. A strns-o de gt. Nui o privelite prea plcut. L-ai vzut cumva pe cel cu care s-a
ntlnit azi dup-amiaz la ora patru i jumtate?
-Da.
- Dar pe scar nu-i lumin. Ziua luminatorul din tavan e
suficient ca s vezi pe unde calci, dar acum...
- Exist un bec care rmne aprins un minut, apoi se stinge
automat. Dac tii unde este, l poi aprinde imediat ce intri pe
ua de la strad. Helen i cu mine avem ntreruptoare n apartament. Cnd tipul a urcat, probabil c ea a aprins lumina de la
ntreruptorul din cas.

186 Colin Forbes

- Aadar, l poi descrie pe acel brbat?


- Da i nu. Eu nu deschideam ua dect att ct s nu m
observe clientul lui Helen. A zice c era ceva mai nalt dect
tine. Prea c-l dor picioarele, fiindc pea incet i cu bgare de
seam.

PUTEREA
187

- Era slab?
- Nu, mai curind gras. Pardesiul negru abia l cuprindea la
talie, gata-gata s-i sar nasturii.
- Ce culoare de pr avea?
- Nu-mi dau seama. Purta o plrie neagr, cu borul tras pe
frunte. Nu i-am vzut prul.
- Spune-ne cum arta la fa.
- Nici asta nu pot. Purta o pereche de ochelari negri, care-i
acopereau jumtate din obraz. Cealalt jumtate era ascuns sub
o earf alb de mtase. Un lucru tiu, c l dureau picioarele.
- Dar ca vrst? insist Newman. Treizeci, patruzeci, mai
mult?
- N-a putea spune cu precizie. Eu apreciez vrsta cuiva
dup felul n care se mic. Dar cnd urci o scar ntr-o cas
necunoscut i te mai dor i picioarele, micrile nu mai snt un
indiciu sigur al vrstei.
- L-ai recunoate dac l-ai vedea?
- Doar dac ar fi mbrcat la fel ca n momentul n care a
urcat pe trepte.
- Ceea ce nseamn c ai recunoate numai hainele, preciz
Newman.
- Cam aa ceva.
- Dar de cnd stai aici, l-ai vzut plecnd? L-ai putut privi
mai bine?
- Nu. nainte de venirea voastr am stat la taclale cu o prieten. Nici pe voi nu v-am vzut intrind.
- Eti englezoaic, nu-i aa? o ntreb pe nepus mas Newman.
- Da, confirma Klara dup o scurt pauza. La fel i Helen.
Numele ei adevrat este... era Helen Dane, originar din Cornwall. Amndou am decis s venim aici, spernd c vom oferi
ceva inedit brbailor elveieni. i chiar aa s-a ntmplat. ns
aici e de preferat s pori un nume elveian obinuit. Nu m
ntrebai de ce. i nu m ntrebai nici cum m cheam n realitate.

188 Colin Forbes


Atunci, care e numele tu de familie elveian? Klara
i mai cum?
Nici asta nu v spun. Peste o or m mut de aici.
Poliia a aflat de Helen? ntreb Klara.
Nu nc. Te-a ruga s nu pomeneti nimic despre
prezena noastr aici.
Fii fr grij, i liniti ea. n primul rind, nu pot
continua s locuiesc ntr-o cas n care a fost ucis Helen. n al
doilea rnd, ce clieni m vor mai vizita aici? Rennweg 590 va fi
pe toate buzele, de ndat ce ntmplarea va ajunge n ziare. Fata
cu care am stat de vorb e pe cale s se mute, fiindc i-a gsit o
slujb la Geneva. Nu v dau nici noua mea adres.
Mi se pare normal.
Klara se uit la Paula.
Vrei s-mi faci un mare serviciu? Vino cu mine n
apartament pn mi fac bagajele. Te rog.
Paula se uit la Tweed. Acesta i privi ceasul. Peste puin
timp avea ntlnire cu Jennie Blade la Hummer Bar. Klara sesiz
care era problema: criza de timp. O privi int pe Paula.
Nimeni nu-i face bagajele mai repede dect mine.
Am o singur valiz, n cinci minute sntem din nou n strad.
Fr prea mare tragere de inim, Tweed i fcu Paulei un
semn de ncuviinare. Klara se ridic, innd n mn cheile.
n locul tu a lua un taxi pn la noua adres, o
preveni Newman. Cunoti bine oraul Ziirich? E n regul. Mai
nti, d dou adrese fictive. Apoi ia un al treilea taxi care s te
duc acolo unde vrei s mergi.
Bun idee. Mulumesc.
Tweed se uit din nou la ceas, iar cele dou femei ieir din
cafenea. Se ndoia c Klara i-ar fi putut face bagajele n

n._____________________< mttmk^
J_
cinci minute. Paula da, dar cte femei ar fi fost la fel de expeditive?

PUTEREA
189

- Portretul lui Voser este destul de concludent, spuse Newman. Un brbat nalt, pe care-l dor picioarele.
- In descrierea Klarei exist dou elemente care m intrig,
remarc Tweed.
- Care anume?
- Mai nti, vreau s le rumeg bine n minte, i rspunse enigmatic Tweed. Am observat c i Klara este foarte nalt.
Newman renun s mai ptrund n ungherele ascunse ale
minii lui Tweed. Se aez, fr s scape din ochi ua nchis de
peste drum.
O dat ntors la Hotelul Gotthard, Tweed avu rgazul s-o
sune pe Monica. Klara se inuse de cuvnt, i fcuse bagajul i
ieise n strad mpreun cu Paula dup numai cinci minute.
Newman o condusese pn la taxi, apoi toi se grbiser s se
napoieze la hotel...
- Monica, snt eu, Tweed. Eti singur? De data aceasta nu
vreau s discut cu Howard. Vorbesc de la hotel.
- Aici, n Surrey, este linite... Monica i alegea cu grij
cuvintele. Telefonul risca s fie ascultat. Am obinut informaii
despre Gaunt. Tipul e milionar. i place s lase impresia c nu
tie niciodat de unde i vin banii. Este proprietarul conacului fr ipotec - mai are o proprietate anonim la Rock i valori
considerabile n Elveia. Firete, despre acestea din urm nu
cunosc nici un detaliu. Cndva a fost cpitan n SAS. A fost
nevoit s-i dea demisia, avea o gndire prea independent. Spirit
aventurier, la fel ca piraii de odinioar. Se bucur de mare succes la femei. Are o mulime de prietene. Cam att.
- Mulumesc. Ascult, exist dou femei care mi-au solicitat
o slujb. Am nevoie de referine. Poi nota numele lor? Bine.
Jennie Blade. Eve Amberg, numele de fat Royston. i-l spun pe
litere. L-ai notat? i sugerez s faci investigaii ndeosebi n zona
Padstow. Acum trebuie s plec. Te sun n curnd. Ai grij...
Tweed puse receptorul n furc. Paula l privi nedumerit.
eful ei i lrgi gulerul cmii, iar Paula i puse ntrebarea care
o frmnta.
- Ce anume te intereseaz n legtur cu cele dou femei?

190 Colin Forbes


- Amndou au legturi cu provincia Cornwall. Acolo a
nceput totul.

21

Intrind grbit n Biroul Oval, Sara Maranoff i ddu seama


din prima clip n care ddu ochii cu preedintele c acesta
atepta o vizit de la noua lui amant, domnioara Hamilton.
Bradford March era proaspt brbierit, purta un costum elegant
de culoare cenuie i pregtise o sticl de ampanie ntr-o
frapier.
- Senatorul Wingfield a solicitat o ntrevedere.
- Ticlosul acela de indian? Amn-l. Spune-i c am de lucru
la o mulime de hroage pentru un nou proiect de lege. Oh, poate
nu i-am spus, peste jumtate de or vine domnioara Hamilton.
Ai grija s nu ne deranjeze nimeni ct timp stm de vorb.
- Bine, efule. Expresia Sarei lsa sa se neleag ca vestea o
luase prin surprindere. i plcea expresia stm de vorb". March
nu-i pierdea vremea stnd la taclale. Norton te caut la telefon,
continua ea. Pare grbit.
- Zu? i eu snt grbit... Atept sa termine treburile pentru
care l-am trimis s le rezolve. Fa-mi legtura.
- Aici Norton. Se strnge laul n jurul lui Tweed. Azi am
fost la un pas de a pune mna pe el.
-La un pas\ Vrei s spui c nemernicul e n spital?
- Nu chiar. Am gsit o nou cale de a-l aranja definitiv. Mam gndit c vrei s aflai ultimele tiri...
- Oh, acum te ocupi de buletine informative? Livid la fa,
March se apleca peste masa de lucru i strig n receptor:
Buletinele mi spun numai rahaturi. Singurul buletin pe care-l
vreau de la tine e cel n care s m anuni c Tweed, Dyson, Ives
i Dillon snt plecai dintre cei vii. Cum se descurc Mencken?
- E la ordinele mele...
- nc un telefon ca acesta i ai s ajungi tu la ordinele lui...
Trinti receptorul n furc i Sara se cutremur. Dac Brad o
inea tot aa, curnd nu va mai avea telefon. nlocuirea telefonului special cu fir scurt ar fi costat o groaz de bani. Sara era
foarte grijulie cu banii. Schimb subiectul.
- Tocmai am aflat c l-ai rechemat pe ambasadorul Anderson din Elveia. i c n locul lui l trimii pe Mike Gallagher.

PUTEREA
191

- Te felicit pentru sursa ta de informaii, replic sarcastic


March.
- Anderson e un diplomat cu experien. Gallagher e un
novice, un diamant nelefuit. Ar putea crea probleme prin felul
lui de a vorbi.
- Gallagher e un om n care am ncredere. Anderson s-a
amestecat n probleme n care n-ar fi trebuit s-i vre nasul. i-a
ncheiat misiunea. Afar cu el\
- Gallagher e nc n Statele Unite. Ai putea reveni asupra
hotririi. n locul tu, eu aa a face...
- Dar tu nu eti n locul meu! url March. Cnd vei sta n
acest fotoliu, ai s poi decide cine i unde merge. Gallagher a
avut o contribuie substanial la campania mea electoral.
Ea oft. De regul, tia cum s-l ia pe Brad, dar uneori
preedintele se purta ca un taur furios. Exact cum se ntmpla
acum. Era momentul s-i schimbe starea de spirit. O aluzie la
domnioara Hamilton i-ar fi ndreptat gndurile spre ea i ar fi
rezolvat problema.
- nc o sticl de ampanie... ca s ung mainria? suger
ea.
March i arunc o privire mnioas i Sara nelese c tactica
ei dduse gre. Preedintele i ndrept un deget scurt i gros
spre cellalt capt al ncperii.
- Ua-i acolo. Iei. De preferat, direct prin ea, far s-o mai
deschizi...
- Mulumesc, Sara, spuse senatorul Wingfield. Nu te frmnta. tiu c ai fcut tot posibilul.
Puse n furc receptorul telefonului din salonul reedinei
sale de la Chevy Chase, unde se adunaser Cei Trei nelepi.
Bancherul i politicianul cel vrstnic sorbeau din buturi la masa
rotund, cu ochii la senator, care veni lng ei. Wingfield cltin
din cap cu prere de ru.
- Regret, domnilor. Preedintele refuz s m primeasc n
Biroul Oval. Chipurile, are de lucru la nu tiu ce documente. E
un pretext ca s nu stea de vorb cu mine. Probabil i imagineaz ce am de gnd s-i spun.
- Gallagher, interveni rstit politicianul. tiu din experiena
c ambasada de la Bema nu-i deloc uoar. ns Bema e locul

192 Colin Forbes


ideal pentru a trage cu urechea. Cum poate March numi pe
cineva care risc s ajung n faa unei subcomisii a Senatului
pentru ncheiere frauduloas de contracte guvernamentale? Continu cu o vulgaritate care nu-i sttea n fire. Cnd rahatul va
ncepe s put i presa va prinde de veste, ceea ce nu va ntrzia
s se ntmple, guvernul Statelor Unite va ajunge de risul ntregii
lumi.
- S-ar putea s ai dreptate, l aprob Wingfield.
- Bineneles c are dreptate! izbucni bancherul. Pe deasupra, mai cheltuiete i banii pe programe, de parc ar veni
sfiritul lumii. Fii realiti, March a devenit un pericol.
- Noroc c Jeb Calloway e pregtit pentru orice eventualitate, comenta politicianul.
- S nu ne ambalm, i ndemn Wingfield. n politic timpul nseamn totul. S ateptm i s vedem cum evolueaz
situaia...
Jeb Calloway, un brbat nalt de un metru optzeci, se plimba
cu pai mari prin birou, n timp ce Sam, mna lui dreapt, l
urmarea cu privirea. Deodat Calloway se aez i izbi cu pumnul ncletat n masa la care edea Sam.
- Umbl tot mai multe zvonuri n legtur cu armata personal organizat de March. Ai auzit vreodat de Unitatea Unu,
Sam?
- Cte o vorb n vnt,
- Zu? Calloway prea surprins i suprat. Acesta este
numele forei paramilitare secrete pe care se spune c ar fi
adunat-o March?
- Brad e viclean, creeaz paravane de fum, rspndete
zvonuri, remarc Sam, privindu-l cu atenie pe vicepreedinte. E
mai bine s dm totul uitrii, chiar dac faptul e real.
- Am impresia c tii destul de multe. Majoritatea americanilor de aici, din Washington, n-au auzit n viaa lor de aa
ceva.
- Jeb, eu nu snt majoritatea americanilor". Lucrez de muli
ani pe Colina Capitoliului. Fii linitit. Cp se mai aude cu persoana pe care ai contactat-o n secret?

PUTEREA
193

- E la postul lui de ctva timp, rspunse rstit Calloway. Mia ajuns la urechi c ali patruzeci de oameni invizibili au fost
trimii la Londra cu un avion american.
- Ce surs i-a furnizat aceast informaie periculoas, Jeb?
l ntreb linitit Sam.
- Nu dezvlui numele informatorilor mei.
- OK, ine-i pentru tine. Nu facem dect s stm de vorba.
- Cnd am aflat vestea, continua Calloway, am telefonat
cuiva de la Ambasada American din Londra. Persoana se afla la
aeroport cnd a aterizat avionul. Cei patruzeci au urcat la bordul
unei curse Swissair cu destinaia Ziirich. Aa-zii diplomai.
- Iar omul care se afl pe teren... ca s folosesc expresia ta el unde se afl acum?
- La Ziirich, unde n alt parte? rspunse Calloway cu un
surs de satisfacie.
Sam i aprinse o igar, iar Calloway i strnse buzele. Nu
permitea s se fumeze n biroul lui, ns lui Sam nimeni nu-i
putea impune nimic. Sam l urmri cu o privire ireat. Se ntreba
cum s-l conving pe vicepreedinte s renune la jocul puterii.
- Ai face bine s te uii pe unde calci, Jeb, l sftui el. Fii
atent la toat combinaia asta n care ai intrat. Dac Brad prinde
de veste, zbori de aici.
- tiu bine ce fac. Trebuie s tiu ce se ntmpl.
Sigur c trebuie, se gndi Sam, dar ce anume faci?
Mesajul telefonic primit n timp ce Tweed discuta cu Monica i fusese strecurat pe sub ua camerei de ctre cineva din
personalul Hotelului Gotthard. Tweed deschise plicul, citi foaia
dactilografiat dinuntru i nchise ochii pe jumtate. Paula
nelese c se ntmplase ceva care-l fcea s cugete intens.
Tweed i ntinse foaia.
- Citete i apoi arat-o lui Bob i Philip.
mi pare ru c trebuie s amin intilnirea noastr din aceast sear.
A intervenit ceva urgent. Dac vrei, ne putem vedea mine in acelai loc i
la aceeai or. nc o dat, mii de cuze. Cu drag, Jennie Blade.
- A lsat-o pn n ultimul moment, remarc Paula, ntinznd
mesajul lui Newman, care-l parcurse rapid i i-l ddu lui Cardon.
- Ultimul moment este un element semnificativ, continu
Tweed, nainte ca Paula s aiba rgazul s reacioneze. Un ele-

194 Colin Forbes


ment cheie al acestei afaceri tenebroase este prietenul lui Newman, Joel Dyson. Presupun c totul a pornit de la el...
- Cunotina, nu prieten... preciza cu asprime Newman.
- Ascultai-m, n-am terminat ce aveam de spus. Paula a
fost dintotdeauna talentat la desen, se pricepe la portrete. Bob,
crezi c i l-ai putea descrie pe Dyson, ca ea sa ncerce s-i
schieze chipul, ca un fel de portret robot?
- A putea ncerca, accept Newman.
- Am s folosesc hrtia de calitate din mapa de la hotel,
suger Paula. Pcat c n-am crbune. Ar iei mult mai bine...
- Acesta-i bun? ntreb Cardon, ntinzndu-i o bucic de
crbune de desen. L-am folosit ca s-mi nnegresc sprncenele
cnd m-am deghizat.
- Acum ne putem apuca de treab. Cred c nu exist obiect
pe care s nu-l ai asupra ta...
Newman se aez pe braul fotoliului n care se instalase
Paula i ncepu s-l descrie pe Dyson, n timp ce ea plimba
crbunele pe hrtie cu o mn sigur.
- F nasul ceva mai lung, spuse el la un moment dat.
n timp ce lucrau la portretul robot, Tweed i scoase agenda
i ncepu s noteze nume, ncercnd s stabileasc legtura dintre
ele. Cardon privea peste umrul lui, fascinat.
Joel Dyson - Julius Amberg -Gaunt- Jennie Blade -Eve
Amberg(Royston) - Helen Frey - Klara - Theo Strebel, detectivul Evei Gaunt? - Norton. Cornwall: Gaunt - Eve Amberg - Helen Frey.
Washington: Dillon - Barton Ives, agent special la FBI-Norton.
- Lucrurile ncep s se lege, remarc Tweed.
- S m ia naiba dac pricep ceva, coment Cardon.
- Ai putea pricepe... dac ai ine cont c majoritatea faptelor
nu snt ce par a fi.
- Acum chiar c nu mai neleg nimic...
- Bob spune c aa arat Joel Dyson, anun Paula, aducndu-le schia.
- E leit nemernicul acela, adug Newman, venind n urma
ei.
- Bine, o lud Tweed pe Paula. Ai fcut o treab foarte
bun. Mine vom avea nevoie de ase fotocopii mai mici dup
schia ta.

PUTEREA
195

- Am observat c exist o firm de fotocopiat pe Rennweg,


i aminti ea. Am s merg acolo i am s fac ase copii la scar
redus.
- De ce la scar redus? o ntreb Cardon.
- Fiindc imaginea se vede mai clar dac o micorezi. Pe
msura ce o mreti, detaliile ncep s se piard.
- n plus, interveni Tweed, adresndu-se lui Cardon, vreau s
avem fiecare cite un exemplar. Snt convins c Dyson se afla i
acum n Ziirich. n acest fel, oricare dintre noi l-ar intlni - n caz
c se ntmpl acest lucru - l-ar recunoate imediat. Paula, ai
putea face o copie a schiei tale?
- Bineneles. De ce?
- Joel Dyson e urmrit. Impresia mea este c fuge ca s-i
scape viaa. Ar putea ncerca s se deghizeze. A avut suficient
timp ca s-i ia o msur de precauie vizibila: s-i lase
mustcioar. Ai putea s-l desenezi cu musta n a doua schi?
Cnd te duci pe Rennweg la fotocopiator, f cite ase exemplare
din flecare desen.
- n cteva minute snt gata, spuse ea.
- Eu merg cu Paula, anun Newman. nainte de a sri n
tramvai, Dillon ne-a spus c adversarii notri au fotografii cu ea
i cu Tweed.
- S nu te miti de lng ea, i ordon Tweed.
Cardon abia ieise din camer, spunnd c se ducea s fac
repede o baie, cnd sun telefonul. Tweed ridic din sprncene,
arunc o privire ctre Newman, ls telefonul s sune de cteva
ori i apoi rspunse.
- Alo, cine-i la aparat?
- Tweed? rsun n receptor o voce rguit. Snt eu, Cord.
Am o rceal zdravn, fir-ar s fie...
- Ai un glas ngrozitor...
- Tweed, vrei s te ntlneti cu Barton Ives sau nu-i
momentul potrivit? l pot trimite la Gotthard chiar acum.
- Trimite-l, accepta Tweed, dup care legtura se ntrerupse.
Puse ncet receptorul n furc. n sfrit, l vom cunoate pe Barton Ives, afar de cazul c se rzgndete. i el fuge ca s-i
salveze viaa. Nu trebuie s fim prea muli, ca s nu-l stresm.
Ridic receptorul i-i sun pe Cardon, Butler i Nield n
camerele lor. Fiecruia i ddu aceleai instruciuni.

196 Colin Forbes


- Din acest moment nu mai venii n camera mea i nu v
mai apropiai de mine. Principala voastr sarcin este n continuare protecia noastr, ns rmnei n umbr...
Ateptar jumtate de or, dar nu veni nimeni. Tweed continua s studieze lista de nume pe care le legase ntre ele. Se uit
la ceas, mpturi foaia rupt din agend, o puse n portofel i se
ridica in picioare.
- Crezi c nu vine? l ntreb Paula.
- Din prima clip am avut ndoieli. A supravieuit atta timp
tocmai fiindc a rmas ascuns. E nevoie de un mare efort de
voina ca s iei la lumin ntr-o asemenea situaie. Mi-e foame.
La restaurantul Hummer Bar au o mncare excelenta. Mergem
toi trei la mas...
Tweed ncuie ua, iar Newman pomi agale pe coridor.
Tweed i trecu palma peste fa, gest pe care Paula i-l remarcase
cnd l nedumerea ceva.
Tweed pomi pe urmele lui Newman, iar Paula veni n urma
lui. Pe coridor era linite. Toi trei se ndreptar ctre lift. Deodat apru un brbat care veni drept spre ei. n clipa n care
brbatul trecu de Newman, Paula observ c era de statur
mijlocie i c avea o constituie atletic. Avea un cap mare, era
proaspt brbierit, cu prul negru i tuns scurt. Ochii lui albatri
priveau sfredelitor pe sub sprncenele groase. Ajungnd n dreptul
lui Tweed, omul se ntinse i-l prinse de bra.
Paula era deja cu mna n poet pe pistolul Browning calibrul 32. Newman se rsuci n loc i, din trei pai rapizi, nfipse
eava pistolului Smith & Wesson n spinarea necunoscutului.
- Doreti ceva? uier Newman.
- Stai aa, oameni buni. opti el. ntinse ambele mini i
degetele lui boante atinser peretele. Cord mi-a spus c nu vor fi
probleme. Snt agentul special Barton Ives. FBI.

22

Tweed descuie ua i Paula intr cu spatele n camer, innd


arma ndreptat spre american, pe care Newman l mpinse
nuntru cu eava pistolului Smith & Wesson. Tweed intr
RAI

PUTEREA
197

ultimul i ncuie ua n urma lui. Newman i vr revolverul n


toc i ncepu s-l pipie pe necunoscut, n cutarea unor eventuale arme.
- Am arm, spuse Ives. La subsuoar.
Newman i lu arma Americanul avea tot un Smith &
Wesson. Paula observ c toate hainele lui, inclusiv costumul pe
care-l purta pe sub balonzaid, erau de fabricaie elveian. Prul
lui scurt, potrivit cu grij, i amintea de un ursule.
- A vrea s vd o legitimaie, i ceru Tweed.
- Pot vr mna n buzunarul de la piept? Vd bine c nu vrei
s riscai nimic. Perfect...
- E curat, spuse Newman, verificnd revolverul i strecurndu-l n buzunarul ncptor al hainei proprii.
Ives scoase o legitimaie, i-o nmn lui Tweed, apoi se uit
la Paula i zmbi obosit.
- Mi-ar prinde bine un pahar cu ap, dac se poate..
Ea turn ap mineral ntr-un pahar pe care i-l ntinse.
Brbatul l goli pe nersuflate i scoase un suspin de uurare.
Tweed studie cu atenie legitimaia, verific fotografia i
amnuntele nscrise sub nveliul de plastic.
- Se pare c eti agentul special Barton Ives, spuse el,
napoindu-i legitimaia. Bun venit la Zrich. Ia loc.
- Vorbeti de parc abia a fi sosit, spuse americanul,
aezndu-se pe un fotoliu, picior peste picior. Adevrul este c
m gsesc aici de ctva timp, ns niciodat n-am rmas ntr-un
loc mai mult de o noapte. O manevr destul de obositoare,
credei-m. Salutri de la Cord.
- Vrei s spui c umbli de colo-colo prin toat Elveia sau
numai prin Zrich? l ntreb Tweed, continund s rmn n
picioare.
- Prin Zrich i alte localiti din mprejurimile oraului.
Eram ngrijorat de sistemul elveian care-i impune s figurezi n
evidena unui hotel cu toate datele personale.
- Adic ai fost nevoit s-i treci n registru numele adevrat?
- Credei c am plecat din State cu un teanc de acte de identitate false? ntreb tios Ives. Se aplec n faa. Am fost nevoit
s fug c un nebun, ca s rmn n viaa, mi-am strns repede
lucrurile ntr-o valiz i am luat primul avion.

198 Colin Forbes


- Cum m-ai recunoscut pe coridor? insist Tweed. Nu exist
prea multe fotografii de-ale mele.
- Cu ajutorul lui Cord. El mi te-a descris din cap pn n
picioare. Numai aa am acceptat s risc s vin s te ntlnesc.
Cord a insistat n mod deosebit s te ntlnesc, Tweed.
Tweed se aez. i scoase ochelarii i-i terse cu batista. Nu
se grbea, iar Ives rmase cu spatele drept, cu minile mpreunate
pe genunchi, atepnd cu rbdare. Lsnd deoparte hainele
elveiene, era exact aa cum i nchipuia Paula c trebuia s
arate un agent FBI. Circumspect, cu ochii n patru i cu snge
rece. Tweed i puse ochelarii, l studie pe Ives o clip, apoi vorbi
din nou.
- Spui c ai prsit Statele Unite i c ai fugit ca un nebun
ca s scapi cu via. De ce? Cine te urmrete?
Ives o privi insistent pe Paula. Apoi ochii lui l fixar pe
Newman, care rmsese n spatele lui, cu pistolul n mn.
- Nu pot rspunde la ntrebri dect ntre patru ochi. tiu c
dumnealui este Robert Newman, am vzut destule fotografii deale lui n ziare, alturi de articolele pe care le-a scris. Nu s-a
schimbat deloc.
- Cord te-a sftuit s adopi aceast poziie? l ntreb
Tweed.
- Nu, e decizia mea. Redeveni agresiv. Paula l nelgea.
Omul rmsese ascuns atta timp. Era prima lui ieire la lumin.
Dei prea stpn pe el, probabil c nu se simea prea n largul
lui. Ceea ce am s-i comunic e confidenial. Absolut secret cum vrei s-i spui.
- Paula i Bob snt oamenii mei de ncredere. Vorbete n
prezena lor sau pleac...
- Cord mi-a spus c eti un dur. Ives i flutur minile ntrun gest de resemnare. Dac ceva va trece de zidurile acestei
ncperi, numai Dumnezeu te mai poate ajuta.
- E o ameninare? ntreb cu blndee Tweed.
- Nu, e o evaluare a situaiei. V aflai n colimatorul unor
indivizi care nu greesc inta niciodat.
- Uneori o mai greesc, remarc Tweed. Atept... Doreti
nite cafea? A mai rmas destula n cafetier.

PUTEREA
199

- i-a fi recunosctor... Ives se uit la Paula. Foarte recunosctor. Am gura uscat de parc a fi mers prin Sahara...
Tweed atept, iar Paula turn cafea ntr-o ceac. Ives
refuz att zahrul, ct i laptele. Lua ceaca i farfurioara din
mna ei i bu pe nersuflate jumtate din cafea.
- Acum e mai bine, mult mai bine. Prea relaxat pentru
prima oar de cnd intrase n camer. Ei bine, iat cum stau
lucrurile. M-am nscut i am crescut la New York, dar am primit
post la Tennessee, n sud. Tocmai investigam dispariia unor
uriae sume de bani. La nceput am crezut ca cineva spla bani
obinui din traficul de droguri, acum ns cred ca banii au intrat
ntr-un fond politic...
- Vorbeti despre jafuri de bnci? ntreb Tweed.
- La dracu', nu. Contabilitate creatoare. De fiecare data cnd
interogam un martor cheie i nregistram mrturia, martorul
disprea de pe suprafaa pmntului. Niciodat n-am aflat unde
erau ngropate cadavrele.
- Cadavrele? Deci a fost vorba de mai multe?
- Zece. Printre care trei femei.
- Asta nseamn asasinat multiplu, spuse ncet Tweed. Tcu.
Dar de ce a fost chemat FBI-ul, daca crimele au fost comise n
Tennessee?
- N-au fost comise n Tennessee. Au depit graniele statului. De aceea a fost chemat FBI-ul. Snt sigur c tii aceste
lucruri. Indiciile m-au condus din Tennessee n Mississippi, apoi
n Louisiana, Oklahoma, New Mexico i Arizona.
- E vorba de o suprafa ntins. Mai nainte spuneai ca i-ai
nchipuit ca cineva spla bani ctigai din traficul de droguri. La
cine te-ai referit?
Ives rsufla adnc i ofta. Se uita din nou la Paula i Newman, care-l ascultau cu sufletul la gura.
- M refer la Jeb Calloway, actualul vicepreedinte al
Statelor Unite.
n camera se aternu tcerea. Tweed se duse la draperiile
trase, le deprta puin i privi afar. ncepuse s picure i strada
era uda. Se ntoarse la fotoliul su, se aez i-l privi inta pe
Bar- ton Ives.
- Eti sigur? ntreba el.

200 Colin Forbes


- Absolut sigur, rspunse rstit Ives.
- Dup cte tiu, Calloway provine din nord-est, din zona
oraului Philadelphia.
- Aa este, zmbi cu amrciune Ives. Acesta este i motivul
pentru care Bradford March, care-i din sud, l-a desemnat s candideze alturi de el. Calloway se bucura de popularitate n New
York, Pennsylvannia i alte state importante.
- Deci ce legtur are Calloway cu statele din sud n care iai desfurat ancheta?
- Cu civa ani n urm, Calloway i-a mutat aparatura electronic n Phoenix, Arizona. Aa se proceda atunci. Climatul
Arizonei era nepoluat, sindicatele nu erau att de puternice ca n
Nord. Operaiunea de splare a banilor era controlat cu ajutorul
aparaturii de la Phoenix.
- i zici c banii cu pricina au ajuns la...
- La fondurile campaniei electorale a lui Bradford March.
M ndoiesc c acesta tia c era vorba despre bani murdari. Ce
politician se intereseaz ndeaproape de sursa banilor de care are
nevoie ca de aer ntr-o campanie de alegeri prezideniale?
- i cum e cu cei zece martori disprui?
- Ucii, rectific Ives. Fiecare dintre ei ar fi putut depune
mrturie cu privire la ilegalitatea operaiunii. Majoritatea erau
cstorii, aveau familii. Exist cineva care a vzut cum o femeie
cu care discutasem a fost suit cu fora ntr-o main, noaptea
trziu. Att martorul, ct i femeia au disprut fr urm.
Reuisem sa adun destule probe mpotriva lui Calloway, dar au
avut loc alegerile. Din acel moment a trebuit s m feresc de
gloane i s-nu apar pielea.
- La propriu?
- Absolut, l asigur Ives. M-am napoiat la Memphis, ca s
raportez efului meu, Murcall, ceea ce descoperisem. Aici am
aflat c Murcall fusese nlocuit cu un tip pe care nu-l cunoteam,
pe nume Foley. Acesta mi-a ordonat s sistez ancheta. Ordinul
venea de la Washington. Asta s-a ntmplat imediat dup alegeri...
- Parca ziceai ceva de gloane, i reaminti Tweed.
- La dracu'! Las-m s termin ce am de spus. Era noapte, n
timp ce m ntorceam acas de la sediul FBI, m-a urmrit un

PUTEREA
201

Cadillac rou. Pe o strad pustie s-a oprit paralel cu maina mea.


M-am aplecat la anc... fiindc au tras cu arma automata n
maina mea. Cnd am ajuns acas, un individ a intrat cu mine n
lift. I-am nfipt eava pistolului n coast, l-am percheziionat i
am gsit asupra Iui un pistol automat. Tipul a ncercat s-i recupereze arma i atunci l-am lovit n cap. Imediat mi-am fcut
bagajele i am ters-o la aeroport.
- Dupa care ai luat avionul pn aici? ntreba Tweed. De
ce?
- Elveia mi s-a prut a fi un loc sigur, ns am fost urmrit.
Nu m ntreba cum mi-am dat seama. M pricep s depistez un
urmritor. Dar Calloway are bani cii duiumul. I-a folosit ca s
angajeze oameni care s m urmreasc...
Ives auzi telefonul i se opri din povestit. Tweed sri n
picioare i ridic receptorul.
- mi pare ru c te deranjez, spuse grbit Butler. Dar cred c
ar fi bine s vii ct poi de repede n camera mea.
- Trec s-l iau. Tweed se ntoarse ctre ceilali. La parter m
ateapt cineva cu care trebuie s m ntlnesc. Ar fi de preferat
s nu te vad, Ives. S-ar putea s lipsesc puin.
- M-a duce pn la baie, spuse Ives.
- Sigur, ncuviin Newman. Merg cu tine, ca s-i asigur
protecia. Dup attea cte ne-ai povestit...
Tweed atept pn cnd ua se nchise n urma celor doi,
lsndu-l singur cu Paula.
- Era Butler, opti el. E posibil s avem veti proaste. Vreau
s stai cu Browning-ul n mn tot timpul cit snt eu plecat. Daca
auzi vreo btaie n u dup ce ies... s nu rspunzi. Cnd m
ntorc, am s ciocnesc ncet, uite aa...
Batu uor n tblia biroului.
- Se strnge cercul? ntreba Paula. Poate fiindc l avem pe
Barton Ives.
- M tem c da...
Tweed nu avea s neleag niciodat ce instinct l minase
s-i ia balonzaidul nainte de a pomi grbit spre camera lui
Butler. Btu la u, care se ntredeschise civa centimetri. Butler
arunc o privire pe coridor, deschise larg ua i o ncuie de ndat
ce Tweed pi nuntru. n mna dreapt inea pistolul Walther.

202 Colin Forbes


Camera era cufundat n ntuneric. Butler i puse uor mna
pe bra i Tweed rmase pe loc.
- Te conduc la fereastr. Apoi am s trag draperia civa
milimetri. N-o s-i plac ce-ai s vezi...
Ajungnd la fereastr, Butler deprt draperia civa milimetri i Tweed privi n jos, spre Bahnhofstrasse. Continua s
cad burni, ca un vl fin care aburea luminile strzii. Tweed
numr patru brbai care stteau n ploaie, toi n balonzaide
americane.
- i vd, spuse el mohort.
- Snt i alii, l preveni Butler. Pete i-a descoperit primul, de
la fereastra lui. Mai exist nc zece, sprijinii de copaci, de
ziduri, pe la intrrile magazinelor. Sntem ncercuii.
- ntr-adevr, spuse pe ntuneric Tweed, cznd pe gnduri.
Iar n camera noastr e cineva care a fugit din Statele Unite i pe
care au ncercat s-l asasineze n cteva ocazii.
- A vrea s pot face ceva, spuse Butler. Dar sntem ncercuii, repeta el.
- Poate c nu. Ia-i haina, Harry. Am de dat un telefon. Din
Shopville.
- Te vor vedea la ieirea din hotel. Poate ca pe tine te
ateapt.
- S-ar putea s nu fim chiar att de ncercuii pe ct i
nchipui. Eti gata? Bine. Mai exist o ieire, despre care s-ar
putea ca ei s nu tie nimic. O u care d direct n Hummer
Bar... destul de departe de intrarea principal...
Tweed avusese dreptate. Pe strada lateral pustie n care
ddea ua de la Hummer Bar nu se vedea ipenie de om. Tweed
i Butler coborir n Shopville. Tweed intr n prima cabin telefonic liber, form numrul direct al lui Beck de la sediul
poliiei din Bema. Elveianul rspunse dup primul apel.
- Beck la telefon...
- Arthur, snt eu, Tweed...
- S-au petrecut o mulime de acte de violen la Zrich dup
plecarea mea...
- tiu, l ntrerupse Tweed. Dar despre asta vorbim mai
trziu. S-a ivit o situaie urgent...
- Amnunte! i ceru Beck.

PUTEREA
203

- Hotelul Gotthard, n care locuim, este practic asediat de


zece americani care stau afar n ploaie. Toi poart balonzaide
cu cordon i ateapt sprijinii de ziduri i copaci. Poate fiindc
i-a fcut apariia un nou personaj, dar nu pot fi sigur.
- Te-au vzut plecnd?
- Nu, n-au observat ieirea secundar dinspre Hummer Bar.
i vorbesc de la un telefon din Shopville.
- Draci mpieliai! Beck se mndrea cu engleza pe care o
vorbea. M-am sturat de ei. Din fericire, sediul poliiei din
Zrich este aproape de Gotthard. Vor fi ridicai de acolo imediat,
paapoartele diplomatice nu le vor fi de prea mare ajutor. Asta-i
tot? Bine. Sun la Zrich chiar acum...
Tweed i Butler se napoiar pe unde veniser i intrar n
hotel prin Hummer Bar. Abia nchiser ua c se auzir sirenele
mainilor de poliie. Tweed i mulumi lui Butler i urc n camera sa. Cnd Newman i deschise ua, Ives sttea la fereastra,
privind afara prin draperia ntredeschis. Paula edea ceva mai
departe, cu pistolul n mn.
- Problema s-a rezolvat, i anun Tweed. Acum putem Jua
toi o mas ca lumea la restaurantul Hummer Bar...
O main plin de poliiti n uniform frn n faa unei
intrri laterale din apropierea Bahnhofstrasse. Un locotenent
urmat de oamenii lui alerg n Bahnhofstrasse, se opri i privi n
jur. Locotenentul i deschise tocul pistolului i se apropie de un
brbat nalt i solid, mbrcat n balonzaid i plrie cu boruri
late, tras pe frunte ca s-l apere de burnia persistent. ntre timp
strada se umplu de poliiti n uniform, coborii din celelalte
maini.
- Nu putei rmne aici, i spuse locotenentul de poliie
brbatului din faa lui. Am primit o plngere din partea unei
elveience, spune c i este team s ias pe strad.
- Las-o moart, amice, i rspunse brbatul, cu un pronunat
accent american. Snt diplomat. Nu-mi poi face nimic.
Vr mna n buzunar, dar locotenentul i scoase pistolul.
- N-avea team, continu americanul. Vreau s-i art paaportul.
Locotenentul deschise actul, apoi l nchise i i-l napoie.
- Nu snt convins c e autentic. Unde locuii?
- La Baur-en-Ville. Uite ce e, amice...

204 Colin Forbes


- Atunci mergei napoi la hotelul dumneavoastr. Imediat.
i nu mai ieii pe strzi n noaptea asta.
- Iisuse! Nu poi face una ca asta!
- napoi la Baur-en-Ville. n clipa asta! Altfel, v urc n duba
de poliie de colo i v petrecei noaptea ntr-o celul. Vei fi
arestai n calitate de persoane suspecte...
Americanul njur tare, i ridic gulerul i pomi n direcia
hotelului su. Ceilali americani, care fuseser abordai ntr-o
manier asemntoare, plecau i ei, mergnd fr chef prin ploaia
care fcea ca strada s par o band de piele ud de culoare
albstruie. n cteva minute se aternu tcerea.
n restaurant, Paula edea fa n fa cu Ives. i spunea c
americanul semna mai mult dect oricnd cu un ursule, cu ochii
lui mici i albatri, ca de ghea, cu prul aten tuns scurt. El
ridic privirea de la meniu i zmbi, un zmbet cum nu se poate
mai ncnttor. Atunci oare de ce era att de tulburata?
Tweed edea lng ea, iar Newman n faa lui Tweed. Ocupaser o mas lng perete, departe de ali clieni. n timp ce studia meniul, Tweed i adres lui Ives o ntrebare.
- Am auzit c la Memphis ai mai primit o sarcin: investigarea unor crime n serie, comise n diverse state.
Ives ovi o fraciune de secund. Paula nu-i lua ochii de la
el. i ddea seama c omul nu tia dac s dezvluie sau nu
informaii att de primejdioase.
- La dracu'! i rspunse Ives lui Tweed. A fost unul dintre
eecurile mele. Am pierdut luni ntregi cu cazul acela macabru,
fr s ajung la vreun rezultat. Ucigaii n serie snt greu de
prins. Murcall, fostul meu ef, mi-a ncredinat apoi misiunea de
a-l verifica pe Calloway n legtura cu escrocheriile despre care
v-am vorbit.
- Aici n-a mai fost vorba de un eec, sublinie Tweed, dei
mai trziu i s-a luat cazul cu pricina.
Comanda acelai fel de mncare ca Paula, filet de fera cu
cartofi fieri, salat proaspt, iar ca butur ap mineral. Ives
opt pentru homar: restaurantul oferea i un meniu special cu
homari, cuvntul german pentru homar fiind Hummer. Newman
comanda i de asta dat mncarea sa preferat, pe care o degustase la fiecare masa principal a zilei de cnd sosiser n Elveia:
minc de veau cu cartofi rosti. Alese vin alb, n timp ce Ives

PUTEREA
205

comanda jumtate de sticl <Je Beaujolais. Dup plecarea chelnerului, Tweed continu s-i pun ntrebri lui Ives, fr s-i ia
ochii de la el.
- De ce-ar vrea Calloway s te ucid, dac tot nu exist suficiente dovezi i nici destui martori n via ca s-l nfrunte ntrun tribunal american?
- Calloway, rspunse prompt Ives, este un om influent, att
n afaceri, ct i n politic. i-a croit drum fr s rite nimic,
fr s lase nimic la voia ntmplrii. Eu reprezint un potenial
risc.
Paula simi c Ives era crispat. De fiecare dat cnd n
restaurant intra cte un client, Ives privea repede peste umr.
Newman era neobinuit de tcut. Numai Tweed prea perfect
relaxat i-i rotea privirea prin local.
Lunga sal de mese era desprit de bar prin panouri de
sticl givrat, pe care erau gravate cupluri n costume edwardiene. Culoarea predominant a ncperii era rou. Tavanul era
mprit n panouri mari stacojii, iar pereii, mbrcai n catifea
viinie. Micile veioze de pe mese, care reprezentau principala
surs de lumin, aveau abajururi stacojii, iar feele de mas erau
de culoare trandafirie.
Paula se gndi c era o ambian ndrznea, la limita
preiozitii. Totui era foarte reuit: ntreaga atmosfer din
Hummer Bar sugera intimitate, cldur i confort. Paula se
simea relaxat... cu excepia unei vagi ncordri, a crei surs
prea s fie Barton Ives.
nelegea: probabil c Ives nu se odihnise nici o clip de la
plecarea din Statele Unite. Acum i venea greu s se adapteze la
ambiana plcut i sigur a restaurantului. Erau clieni i la alte
mese, dar n restaurant nu era glgie. Doar zumzet de voci i,
din cnd n cnd, un chicotit de veselie.
- M ntreb cine erau indivizii care stteau afar n ploaie,
spuse deodat Ives.
. - Acum nu mai conteaz, rspunse Tweed. Am aflat c toi
au plecat. I-a alungat poliia.
-Poliia?
- Aa am auzit la recepie.
- Crezi c tiau de venirea mea aici?

206 Colin Forbes


- M ndoiesc, l liniti Tweed. Cred c m cutau pe mine.
Apropo, i-ai luat camer aici pe numele tu adevrat?
- Am fost nevoit s-o fac, nu? se enerv Ives. i-am spus c
n-am la mine nici un act de identitate fals.
- Verific unele detalii, i spuse linitit Tweed. Treaba noastr
este s-i oferim protecie. Ce mai face Dillon? i cum l-ai
ntlnit aici, la Ziirich?
- Iisuse Hristoase! Pune-mi ntrebrile pe rnd. Ives cobori
tonul. Cord e nelinitit, i este fric i de umbra lui. L-am ntlnit
ntmpltor la Springli. M-am aezat la masa lui, dar n prima
clipa nu m-a recunoscut. Purtam ochelari ntunecai. Cnd i-a
dat seama c snt eu, a fost ct pe ce s cad de pe scaun.
- Cnd v-ai cunoscut prima oar? continu Tweed. n mod
normal, directoml adjunct al CIA nu vine n contact cu FBI. Se
presupune c CIA nu opereaz pe teritoriul Statelor Unite.
- Asta cnd i convine. Eu l-am descoperit pe eful unei
reele de sabotaj pe care-l cuta Cord. Mi-a rmas recunosctor
pentru acest lucru.
-Ar fi...
Li se aduser comenzile i toi tcur, savurnd mncarea
excelent. Paula, care mnca repede, termin prima, ca de obicei.
l privi pe Ives cum se servea din poria mare de homar. Dup ce
terminar de mncat, Ives vr mna n buzunar.
- La dracu', mi-am lsat igrile n camer. Vin imediat.
Newman i oferi pachetul lui de Silk Cut.
- Mulumesc, rspunse Ives, dar eu nu fumez dect Lucky
Strike...
- Mi se pare foarte agitat, coment Newman dup plecarea
lui Ives.
- E de neles dup cte a avut de ndurat, i lu aprarea
Paula. Oricine ar fi n locul lui s-ar resimi la fel.
- Ateptm s se ntoarc i apoi comandm cafeaua, spuse
Tweed, uitndu-se la ceas.
Zece minute mai trziu Tweed se ridic brusc n picioare. i
puse mna pe umrul Paulei, silind-o s rmn pe locul ei.
- Bob, vreau s dau un telefon urgent. Camera ta e mai
aproape dect a mea. mi poi da cheia?

PUTEREA
207

Lipsi mai mult dect se ateptase Paula. Cnd se napoie la


restaurant, ceru chelnerului nota de plat, scrise pe ea numele i
numrul camerei. Se apropie grbit de mas i, fr s se aeze,
se aplec spre ceilali i ntreb cu glas coborit:
- Ives nu s-a ntors?
- Nu, rspunse alarmat Paula. S-a ntmplat ceva?
- A zice c da. Am telefonat la sediul poliiei. Din fericire,
dup apelul meu, Beck a zburat cu avionul de la Berna, ca s
vad ce se ntmpl. E n drum spre noi cu o echip de specialiti.
- Specialiti? ntreb Newman. Ce fel de specialiti?
- Cel mai bun om al lui, narmat cu un automat. i un
chimist cu echipamentul necesar. Plus o echip de specialiti n
dezamorsarea bombelor.
- De ce naiba... ncepu Paula.
- Beck e la intrarea n hotel, i spuse Newman lui Tweed.
Toi se duser spre locul n care i atepta eful poliiei
elveiene, impecabil n costumul su de lucru i imperturbabil n
plin situaie de criz.
- Am luat de la recepie numrul camerei acestui Barton Ives
i o cheie de rezerv, i anun Beck, conducndu-i afar din
restaurant.
- S-ar putea s m nel, l preveni Tweed.
- nc n-am auzit ca instinctul tu s fi dat vreodat gre. Am
pus paznici narmai la ambele capete ale coridorului pe care se
afl camera lui Ives. Mi-ar trebui cheia de la camera ta, pentru
chimist i pentru geniti. Mulumesc...
Paula i Newman stteau nedumerii lng Tweed, n ascensorul care urca la etaj. Beck iei primul pe coridor, se uit n
dreapta i n stnga, apoi le fcu semn s-l urmeze. Porni naintea
lor cu pai mari. Newman l ntreb pe Tweed ce se ntmpl de
fapt.
- De un lucru snt sigur, cineva a umblat la ncuietoarea
camerei mele dup ce am cobort noi n restaurant. Am avut grij
s nu rsucesc cheia n broasc. Nici vorb s intru. De
asemenea, aa-zisul Barton Ives mi-a rspuns anapoda la mai
multe ntrebri pe care i le-am pus.

208 Colin Forbes


- Aa-zisul? repet Paula.
Nu primi nici un rspuns. Ajunser in apropierea camerei n
care locuia Ives. Beck le fcu semn cu mna s rmn la distan. Lipit de perete, n faa uii nchise, se gsea un poliist n
uniform. Purta vest antiglon i-i inea automatul ndreptat
spre u. Ali doi poliiti cu pistoale n mn se postar la perete,
de o parte i de alta a uii. Un al patrulea se postase n apropiere,
innd n mn o arm cu eav scurt i groas. Gaze lacrimogene. Beck i luase toate msurile de precauie.
Scondu-i arma, Beck se aplec peste unul din poliitii de
la perete i btu cu eava pistolului n u.
- Poliia. Deschide. Pe coridor se afl o echip de oameni
narmai.
Atept. Urm o lung tcere. n cele din urm, Beck i lipi
urechea de u i ascult. Fcu un pas napoi i-i arunc cheia de
rezerv unui poliist de lng u. Paula vzu cum poliistul cu
automatul n mn i ncleteaz degetele pe arm. Cel care
primise cheia, o vr fr zgomot n broasc, o rsuci, puse mna
pe clana i arunc o privire spre colegul lui cu vest antiglon,
care ncuviin din cap.
Ua fu mpins de perete. Poliistul cu vest antiglon ddu
buzna n camer i se trnti pe covor, rotindu-i eava armei n
jur, ntr-un arc de cerc. Apoi i strig peste umr lui Beck, care
pise n urma lui, cu arma pregtit.
- Nu-i nimeni, efule...
- Verific baia. n aceeai manier...
Un minut mai trziu constatar c nici n baie nu era nimeni.
Beck se uit la Tweed.
- Pasrea a zburat din cuib. Prin urmare, ai avut dreptate.
Mergem n camera ta. Rmnei toi pe loc, acolo unde s-a trintit
tefan. Nu atingei nimic. Nu bei nimic. Art spre o sticl de
ap mineral pe jumtate plin. Nu folosii baia...
Un poliist cu pistolul n mn rmase la intrare i toi
ncepur s atepte.
- Ascult, Tweed, ce nseamn toate acestea? ntreb Newman aproape n oapt.

PUTEREA
209

- Snt convins c tocmai am luat masa cu omul de care


Dillon m-a avertizat s m pzesc, din team pentru viaa
noastr. Un individ pe nume Norton.

23

Beck se ntoarse dup aproximativ zece minute i le fcu


semn s-l urmeze. n timp ce ieeau pe coridor, sosir doi poliiti
n costume de protecie, unul crnd o trus de unelte, i amndoi
intrar n camer.
- Snt genitii... spuse Beck. Camera ta e curat... m refer la
explozive.
n camera lui Tweed i atepta un brbat mic de statur,
mbrcat civil. Pe o mas se vedea o valiz de piele cu capacul
ridicat, n care se gseau diverse instrumente. Singurul pe care
Paula l recunoscu era o pipet gradat, asemntoare unei pipete
pentru ochi. Lng trus era un mic recipient din sticl groas, cu
capac nurubat. n flacon se vedea un lichid rou nchis. Beck l
prezent pe brbatul cel scund.
- Specialistul nostru n chimie, doctorul Brand.
- Dup ce-am gsit aici, Beck, spuse mrunelul, poate te-ar
interesa s-i duci n baie.
Tweed i Beck se oprir n pragul uii de la baie. Paula privi
peste umrul lui Tweed.
- Uit-te bine, l ndemn Beck pe Tweed. Tu ai un sim de
observaie ieit din comun. Exist vreun obiect care nu era aici
nainte de a te duce la mas?
Tweed cercet cu atenie ntreaga ncpere. Ochii lui
zbovir asupra obiectelor din trusa de toaleta pus pe polia de
sticl de deasupra chiuvetei. Clatin din cap.
- Toate par s fie aa cum le-am lsat. Nu vd nimic
neobinuit.
- Cnd foloseti ap de gur? l ntreb Beck, artnd o sticlu.
- n fiecare diminea cnd m scol. mi las o senzaie
plcut pentru tot restul zilei.
- n acest caz, continu vesel Beck, ai mai fi avut doar cteva
ore de trit. Hai cu mine n dormitor. Se uit la brbatul cel
mrunel. Prietenul meu folosete ap de gur n fiecare
diminea, dup ce se scoal.

210 Colin Forbes


- Fac gargar cu ea, adug Tweed.
- Atunci poate ar trebui s mirosii asta, i suger doctorul
Brand, deurubnd capacul unei sticlue. O inu o clip n mn,
apoi i-o ntinse lui Tweed. Fii foarte atent. Conine o cantitate
mic de ap de gur i un anumit solvent cu care am verificat-o.
Tweed ridic sticlua i o mirosi cu pruden. Paula vzu
cum muchii feei i se crispeaz pentru o clip. Tweed i napoie
lui Brand sticlua, iar acesta nurub imediat capacul.
- Un vag miros de migdale amare, spuse rar Tweed.
- ntocmai, confirm jovial Brand. Acid prusie. Am calculat
c ai fi fcut gargar cam dou secunde. Dup test, am pus
sticlua cu ap de gur exact acolo unde am gsit-o.
- La fel ca cel care a umblat la ea naintea dumitale, dup ce
a ptruns n camer cu peraclul, spuse posomorit Beck.
- Acid prusie! Dumnezeule! murmur Paula.
Brusc i veni n minte imaginea lui Amberg cu faa descompus de acid, la Conacul Tresillian din Cornwall.
Beck i echipa lui plecar. Tweed se aez n dormitor,
mpreun cu Newman i Paula. nainte de a pleca, eful poliiei l
ntiinase pe Tweed c n camera ocupat de cel nscris n evidena hotelului sub numele de Barton Ives nu se gsise nici o
amprent.
- Probabil purta mnui nc nainte de a intra n camer,
adug el. Toate paharele i tacmurile folosite la cin au fost
deja splate. I-a disprut i servieta. De parc nici n-ar fi pus
piciorul aici. Iar Brand a luat cu el sticlua cu apa de gura. Avei
grij...
Cnd rmaser singuri, Newman ceru un Scotch dublu de la
serviciul la camer, iar Paula, un pahar de vin alb. Tweed se
mulumi cu ap mineral.
- Dumnezeule! Snt ocat, spuse Paula. Cum naiba i-ai dat
seama c nu era Barton Ives?
- Din mai multe motive. Am pus cap la cap mai multe elemente, le rspunse Tweed. Mai nti, telefonul n care glasul
acela rguit ntreba dac putea veni Barton Ives. Primele lui
cuvinte au fost: Aici Cord"... sau cam aa ceva. Spre deosebire

PUTEREA
211

de majoritatea americanilor, Dillon e foarte oficial. ntotdeauna


se prezint cu numele de familie. Totui, nu era concludent.
- Dar care a fost rostul acelui telefon? ntreb Paula.
- S se asigure dac nu cumva adevratul Barton Ives deja
venise s ne viziteze. Dup ce i-a fcut apariia, a continuat s
vorbeasc despre Dillon spunndu-i Cord, fapt care mi-a accentuat bnuielile. Din relatarea lui Dillon despre felul n care s-au
ntlnit reiese c erau simple cunotine. Dar nici acest element
nu era concludent...
- Prin urmare, ce anume a fost... concludent? insist Paula.
- O acumulare de detalii puin plauzibile, dup cum v-am
spus. Dar lucrul prin care s-a dat definitiv de gol a fost c nu s-a
referit la urmrirea unui criminal n serie, informaie primita de
la Cord, deci fr ndoial adevrat. n consecin, am deschis
subiectul la cin... iar el l-a expediat n dou-trei fraze! Un caz
lung i sngeros ca acela! Apoi povestea pe care a scomit-o
despre motivul fugii lui din State. De ce s fi trimis Calloway o
armat ca s-l ucid pe Ives" cnd el nsui a recunoscut c nu
existau dovezi acceptate de un tribunal? Baliverne. Iar ct am stat
la mas a fost cu ochii pe fiecare client care intra n restaurant.
- i ce semnific acest lucru? ntreb Paula.
- F legtura cu nervozitatea lui la vederea oamenilor care
supravegheau hotelul...
- Da, interveni Newman, era obsedat de ei. Ct timp ai lipsii,
a stat tot timpul cu ochii pe fereastr, s vad daca au plecat.
- Nu, l contrazise Tweed. Ca s se asigure ca erau tot acolo\
- Nu neleg, se ncrunt Paula.
- De regul i merge mintea mai repede, o dojeni el n
glum. Cei de afar erau oamenii lui Norton. i amplasase acolo,
n caz c adevratul Barton Ives i-ar fi fcut apariia i ar fi vrut
s intre n hotel. Pentru Norton, care se ddea drept Ives, ar fi
fost un dezastru. Oamenii lui se gseau acolo ca s-l nlture
definitiv pe adevratul Ives, daca s-ar fi artat cumva.
- Deci cnd te-ai ntors, dup ce i-ai telefonat lui Beck...
ncepu Paula.
- Aceea a fost povestea mea, i lu vorba din gur Tweed. E
vorba de afirmaia, desigur neadevrat, c la recepie a fi aflat

212 Colin Forbes


c poliia i ndeprtase pe cei de afar. Lucru care i-a dat de
neles lui Norton ca intrase n belea. Adevratul Barton Ives
putea veni la noi n orice clip. De aici i plecarea lui n camer,
chipurile ca s-i ia igrile.
- i vizita n camera ta, i aminti Paula.
- De aceea a i venit aici, ca s m lichideze. Dac Beck nu
l-ar fi adus pe doctorul Brand, ar fi reuit. Metoda gsit de el mi
se pare interesant.
- Eu n-a fi folosit acest cuvnt, remarca Paula. Dar faptul c
a recurs la acid m face s m ntreb dac nu cumva tot Norton a
fost i falsul pota care a comis masacrul de la Conacul
Tresillian.
- Am spus interesant", fiindc dovedete o cruzime fr
margini, precum i o hotrire nenduplecat... Sttea pe ghimpi
s nu apar Ives, i totui i-a dus planul la ndeplinire, ncercnd
s m ucid.
- Care-i programul pentru mine? ntreb nerbdtor
Newman.
- La ora zece am ntlnire cu detectivul Evei Amberg, Theo
Strebel, i aminti Tweed. Sper c m va ajuta s dau de noul
domiciliu al Klarei, prietena lui Helen Frey. Vreau s discut cu ea
nc o dat. Am impresia c tie mai multe dect i nchipuie.
La ora ase seara merg s beau ceva cu prietena lui Gaunt, Jennie Blade, la parterul localului Hummer Bar.
- M ntreb unde-i locul Seniorului Gaunt n toat povestea
aceasta, gndi cu voce tare Paula.
- Se gsea n Cornwall cnd a avut loc masacrul, i aminti
Tweed. Ar putea fi un personaj cheie.
n timp ce la Ziirich era ntuneric i ploaie, la Washington
era nc lumin. Un fel de lumin", se gndi March, privind
afar pe fereastr. Ningea abundent. Circulaia pe Pennsylvania
Avenue ncepea s devin anevoioas. Aps butonul interfonului.
- Sara, ia legtura cu nemernicul acela care ar trebui s
scoat plugurile n strad. n zece minute s fie pe Pennsylvania
Avenue. Dup ce plugurile ncep s-i fac treaba, f n aa fel,
nct s afle presa c eu am dat ordinul.

PUTEREA
213

- Bine gndit, efule...


- Evident! S se tie c preedintele se ngrijete de soarta
populaiei.
- Ai o convorbire interurban pe firul direct. Cel care te sun
n-a vrut s-i spun numele. Zice c te-ar interesa anumite
lucruri pe care le cutai...
- F-mi legtura. i pune s fie depistat locul din care sun...
- Snt mecheri, efule. Au nchis, spunnd c vor suna din
nou. Voi ncerca s le dau de urm... Stai puin, cred c snt tot
ei...
- Cine-i la telefon? se rsti March de ndat ce i se fcu
legtura.
- Fr nume proprii. Ai un stilou i un blocnotes? Bun...
Glasul din receptor era rguit. Am de vnzare un film i o band
de magnetofon. Preul a rmas tot douzeci de milioane de
dolari...
- Un curier e n drum spre Ziirich, cu banii. Dar, mai nti,
trebuie s fiu sigur...
- Mai nti, trebuie s-i ii gura...
March schia o grimas urit. Nu aa se vorbea cu preedintele Statelor Unite.
- tiu c ncerci s depistezi de unde sun, continu glasul.
Noteaz. Exist trei posibile locuri de ntilnire pentru a face
schimbul: mi dai banii i primeti banda i filmul. Unul este
Zrichberg, Orelli-strasse, lng hotel. i spun pe litere. Alt posibil loc e aeroportul de la Hausen am Albis. i-l spun i pe acesta
pe litere... Al treilea e Regensburg, n afara oraului Zrich... Voi
reveni cu detalii...
Convorbirea se ntrerupse. March era intrigat de sunetul
acelei voci. Rguit, da. Mrit, da... foarte mrit. Dar de dou
ori rsunase ascuit, ca un glas de femeie. Cteva minute mai
trziu Sara l sun pe interior.
- Nici o ans, efule. S-a telefonat din Zrich, din Elveia.
Dar n-am putut depista numrul din Zrich...
- La dracu'! Nu tiu la ce-am mai cumprat toat aparatura
aceea...

214 Colin Forbes


March trnti receptorul n furc. Avea de gnd s-i paseze
informaia lui Norton cu prima ocazie cnd acesta va lua legtura
cu el.
La Zrich, femeia care-i telefonase lui March zmbi brbatului care fusese martor la convorbire. Femeia i schimbase
vocea, vorbind din fundul gtului.
- March nu-i va recunoate niciodat glasul, dac se va
ntmpl s te ntlneasc, spuse brbatul lund-o n brae.
- Am mriit. Asta-i toat mecheria. Douzeci de milioane de
dolari. Cu aceti bani ar trebui s ducem o via n stil mare.
- Ai fost grozav. Ce-ai zice s srbtorim n pat?
- Cum de-am ghicit c la asta te gndeai?
n dimineaa urmtoare Tweed lu micul dejun mpreuna cu
Paula i Newman n sala de mese de la etajul nti al Hotelului
Schweizerhof, La Soupiere. Butler, Cardon i Nield edeau
fiecare la cte o mas separata. n seara precedent Butler i
Nield vizitaser hotelul, trecuser prin toate cele ase camere i
mototoliser aternuturile.
- Din moment ce Norton tie c locuim la Gotthard, oare are
rost s mai rmnem acolo? i ddu prerea Paula.
- Ctui de puin, aprob Tweed. Iat de ce ne aducem
lucrurile napoi la Schweizerhof imediat dup micul dejun. Am
achitat deja nota de plat la Gotthard i le-am spus lui Harry,
Pete i Philip s procedeze n acelai fel.
- Ce facem n continuare? ntreb Newman. A vrea s-i
nfruntm pe Norton i compania.
- Asta dac el este adevratul nostru duman, sublinie
Tweed. Nimic nu-i sigur. Acum snt convins c puini dintre cei
pe care i-am cunoscut aici - i n Cornwall - snt ceea ce par a fi.
- Foarte linititor, spuse ironic Paula. Te referi la cineva
anume?
- nainte de a le ntinde o capcan bine ticluit, am nevoie de
mai multe date. Bine ticluit, fiindc cineva conduce din umbr
un vast complot. Mi-am dat seama de acest lucru abia dup ce
am ajuns aici.

PUTEREA
215

i de data aceasta i pstra gndurile numai pentru el, se


gndi Paula, apoi schimb subiectul.
- Aadar, rmnem n Ziirich.
- Nu, nu rmnem, o contrazise Tweed. Mine lum expresul
de Basel de la Hauptbahnhof.
- De ce tocmai Basel?
- nainte de micul dejun am telefonat la Banca de Credit ca
s vorbesc cu Amberg. Din fericire, am dat de secretara lui particular. Aceasta mi-a spus c Amberg a plecat n mare graba la
Basel.
- mi amintesc... Banca de Credit are o filial la Basel. Dar
de ce s mergem pe urmele lui acolo? ntreb Paula.
- Poate ai uitat. Amberg ne-a spus c Julius a transferat filmul i banda date de Dyson n casa de bani de la Basel. Se uit la
ceas. Peste puin timp va trebui s plec la ntlnirea cu Theo
Strebel.
- Ei bine, cel puin acum tim cum arat Norton... omul pe
care pn asear nimeni nu l-a vzut la fa.
- N-a miza prea mult pe asta, replic Tweed.
Norton intr n baia apartamentului pe care-l nchinase.
Jumtate de or mai trziu i vopsise prul castaniu,
ncrunindu-l. Clti surplusul de vopsea cu ap i se examin n
oglind.
Deja avea alt nfiare. Srise peste vizita sptmnal la
frizer i-i lsase prul s creasc. Crescuse foarte repede.
Mulumit de rezultat, Norton i puse haina i se uit la ceas.
Timpul era totul. i planificase ziua cu precizia unui general
care se pregtea pentru o btlie decisiv. Prsi apartamentul,
fluiernd o melodie.
nsoit de Paula, Tweed urc treptele de piatr din interiorul
vechii cldiri din Altstadt n care se afla biroul lui Strebel.
Newman, care venea la civa pai n urma lor, atept pe coridor
pn cnd Tweed deschise o u cu glasvand n jumtatea
superioar. Pe geam era gravat numele THEO STREBEL. Nici o
indicaie referitoare la profesie.

216 Colin Forbes


Intrar ntr-o anticamer n care nu era nimeni. Pe peretele
din faa lor se vedea o u masiva de stejar, cu vizet. Paula simi
cum o cuprinde nelinitea - atmosfera scrii vechi de piatr era
stranie, simea n nri mirosul de mucegai al casei nelocuite
vreme de ani de zile.
n anticamer atmosfera era i mai sinistra. O tcere adnc
plutea n ncpere i singura pies de mobilier era un vechi birou
la care nu edea nimeni. Paula era convins c nimeni nu mai
locuise acolo de ani de zile. i strecur mna n poeta i-i
nclet degetele pe pistolul Browning.
- Prezentai-v. Numele dumneavoastr, v rog.
Vocea fr trup prea s fi aprut de nicieri. Tweed art
spre difuzorul vechi, de form conic, fixat sus, ntr-un col al
camerei. Glasul li se adresase n englezete.
- Dumneavoastr sntei, domnule Strebel? ntreb Tweed.
- V-am rugat s v prezentai. Numele i profesia dumneavoastr.
- Am ntlnire cu domnul Theo Strebel. La ora 10 diminea.
Eve Amberg mi-a promis c v va telefona. M nsoete o
femeie, care este asistenta mea.
- S spun ceva, ceru vocea. Orice. Merele snt verzi.
- Numai cnd nu snt coapte, se auzi vocea Paulei.
- Intrai.
Se auzi un sunet ca bzitul uii din Rennweg, cnd o
acionase Helen Frey. Tweed mpinse ua masiv, care se ddu
ncet la o parte.
- Bun dimineaa, domnule Tweed. Nu stai n prag. Omagiile mele, domnioar.
In spatele unei mese de lucru edea un brbat foarte gras,
mbrcat n costum negru. Avea prul nchis la culoare i
pieptnat pe spate, fr crare, dezvelindu-i fruntea nalt. Sub
nasul scurt i turtit, mustaa de culoare nchis era tuns cu grij.
Ua se nchise automat n spatele lor de ndat ce intrar n birou.
Paula auzi clinchetul ncuietorii i se simi ca prins n capcan.

PUTEREA
217

- Sntei domnul Tweed. Corespundei descrierii fcute de


doamna Amberg. V rog s luai loc amndoi. i acum, ce pot
face pentru cel mai nou client al meu?
- Sntei Theo Strebel?
- nsui marele detectiv, n persoan. Doar nu credei c m
dau drept altul.
Paula urm exemplul lui Tweed i se aez pe celalalt scaun
cu sptar de lemn, faa n fa cu elveianul. i ddu seama c-i
plcea Strebel. Emana energia i buna dispoziie caracteristice
persoanelor corpolente. Strebel i sprijini amndou coatele pe
masa de lucru, i mpreun sub brbie minile surprinztor de
mici i zmbi.
- Mingea e n terenul dumneavoastr, domnule Tweed.
- ncerc s aflu noua adres a unei brunete care locuia n
apartamentul situat fa n fa cu cel al lui Helen Frey...
- A crei asasinare odioas e relatat pe larg n ziare.
Aadar?
- Am spus adineauri ce-a dori s aflu de la dumneavoastr.
La ce adres s-a mutat prietena lui Helen Frey. Nu-i cunosc dect
numele de botez. Klara.
- Avei vreun indiciu referitor la profesia ei? Pentru mine
indiciile snt eseniale, domnule Tweed.
- Era o prostituat de lux. La fel ca Helen Frey.
- Apreciez descrierea. Fiecare trebuie s-i ctige existena.
Profesia aceasta poate fi extrem de riscant - dup cum arat i
ultimele tiri. Astfel de femei au dreptul s pretind onorarii dintre cele mai piperate pentru serviciile lor. Bani ctigai cu mari
riscuri, domnule Tweed.
- Trebuie s dau urgent de ea.
- Toate la timpul lor. Vrei s fii att de amabil i s-mi
artai un act de identitate? E drept c v potrivii cu descrierea
primit de mine, dar am reputaia de a fi cel mai precaut om din
Ziirich.
Tweed i-ar fi putut arta permisul de conducere. Dndu-i
seama ce fel de om era Strebel, i prezent legitimaia de membru al Brigzii Speciale, document falsificat n subsolul din Park
Crescent pe vremea cnd cldirea era nc n picioare. Strebel

218 Colin Forbes


studie actul, ridicnd din sprncenele groase, apoi l privi pe
Tweed i-i ntinse legitimaia.
- Brigada Special? M simt onorat, spuse el cu un aer grav.
E o experiena cu totul nou pentru mine.
- neleg c nu beneficiez de jurisdicie aici, se grbi s
spun Tweed.
- Nu asta voiam s spun. Strebel i mpreun din nou
minile sub brbie. La Ziirich au loc deplasri ale anumitor persoane, situaie fr precedent. Bnuiesc de ce v aflai aici. E
posibil ca viaa mea s fie n pericol.
- Ce v face s credei acest lucru? ntreba Tweed.
- Nu v pot spune.
- Domnule Strebel, tiu c ai supravegheat locuina din
Rennweg, numrul 590. A putea s tiu cine a vizitat-o pe Helen
Frey n ultima vreme, n afar de Julius Amberg?
- Ah! Julius... Elveianul fcu o pauz. Nu v pot dezvlui
informaii confideniale ale clienilor mei.
- De asta dat e vorba de o crim... una deosebit de atroce.
- Adevrat, domnule Tweed. Adevrat. S zicem c am
vzut intrnd pe ua aceea un conaional de-al dumneavoastr. Va
trebui s v mulumii cu att.
- Nu-mi putei oferi cel puin un indiciu?
- Asta am i fcut, domnule Tweed.
- Mulumesc. i-acum, am mare nevoie s dau urgent de
urmele Klarei.
- Ar putea dura un timp. Ziirich-ul este un ora complicat.
Exist dou Altstadt, cel n care va aflai n momentul de faa i o
zon la fel de complexa, de cealalt parte a riului Limmat.
- Nu dispun de mult timp, domnule Strebel.
- Obinerea de informaii urgente cost mai mult. Onorariul
meu este de o mie de franci elveieni.
Tweed i scoase portofelul. Lu dinuntru o bancnot de o
mie de franci elveieni i o puse pe mas, fr s-i ia mna de pe
ea. Strebel i zmbi prietenos, zmbet care se adresa i Paulei. Vru
s caute ceva ntr-un sertar, dar Paula deschise gura pentru prima
oar.
- Niciodat n-am vzut un birou att de ordonat. Nu exist
nici un fiier, nici un dulap... doar dumneavoastr i aceast mas
de lucru.

PUTEREA
219

- i capul meu. i zmbi din nou i-i puse blocnotesul pe


birou. Scrise ceva pe prima pagin, cu o caligrafie clar i
citea. Dosarele mele snt pstrate ntr-un seif de banc. Respect
secretele clienilor mei. Totodat, port n minte un fiier secret.
Strebel rupse foaia, o mpturi i i-o ntinse peste birou lui
Tweed. Iat noua adres a Klarei. Se afl n acest Altstadt. De la
mine pn la ea nu facei mai mult de cinci minute.
Tweed zmbi i mpinse bancnota pe mas. Elveianul o lu
i o introduse cu grij ntr-un portofel subire.
- Vaszic, l tachin Paula, ai tiut de la nceput?
- n meseria mea, percep tarif pentru informaiile pe care mi
le solicit clientul. Domnul Tweed m-a pltit pentru ceea ce tiu.
- i-am mai spus, Paula, c nu ntotdeauna conteaz ce tii,
ci unde anume s gseti informaia cu pricina, i reaminti
Tweed.
- Ai fost cndva poliist? ntreb Strebel.
O minte perspicace, se gndi Tweed. Era pentru prima oar
cnd ntrebarea i era adresat sub aceast form.
- Mai de mult am lucrat la Brigada de Criminalistic a Scotland Yard-ului, rspunse el.
- Unde a fost cel mai tnr ef din istoria de pn atunci a
Scotland Yard-ului, adug Paula.
- Nu-i cazul s intrm n detalii, interveni cu asprime
Tweed.
- E lesne de nchipuit, i spuse Strebel Paulei. Domnule
Tweed, poate c nainte de a pleca din Ziirich vom avea ocazia s
bem ceva mpreun. Am putea face schimb de experien... m
refer la perioada n care ai lucrat la Scotland Yard, se grbi el s
precizeze.
- Plcerea e de partea mea.
Strebel i nsoi pn la u, dup ce apsase un buton ascuns
sub mas. Ddu mna politicos cu amndoi, iar cnd Paula
ntoarse ochii din prag, le zmbi din nou i nclina din cap.
- Ce om simpatic! comenta Paula, n timp ce Tweed
nchidea ua de la strad. ntotdeauna mi-am nchipuit c detectivii particulari snt nite indivizi antipatici, mbrcai n balonzaide ponosite.

220 Colin Forbes


- Cred c Strebel a lucrat cndva n poliia elveian. Se prea
poate s-l cunoasc pe Beck.
Newman i atepta n captul coridorului ntunecat.
- Cineva a vrut s coboare, se grbi el s-i comunice lui
Tweed. A deschis ua, apoi cred c m-a vzut i s-a rzgndit. Nam reuit s-mi dau seama cine era.
- Persoanele care vin s discute cu un detectiv particular
adesea se feresc de ochi strini. Am fcut rost de noua adres a
Klarei...
Afar, pe trotuarul denivelat, care, ca i cldirile, prea
vechi de secole, Paula studie harta. Din locul n care se gseau,
privi spre captul ndeprtat al pieei pustii. Piaeta era
nconjurat de cldiri cu ase etaje, vechi de cnd e lumea.
- Klara locuiete n captul opus al pieei. La numrul 10.
Holul de la intrare semna cu cel din care tocmai ieiser. n
clipa n care intrar, la parter se deschise o u. O femeie cu nas
coroiat i ochi rotunzi, mbrcat ntr-o rochie neagr, i studie cu
o privire cercettoare.
- Mergei la fata care tocmai s-a mutat aici? i strmb
buzele subiri. Unora nu le pas cum fac rost de bani. Dou
perechi de data asta, aa-i?
Trnti ua nainte ca Tweed s-i poat da o replic. Newman
pomi primul pe scara de piatr cu balustrad din fier forjat. Ajuns
lng unica u de pe palier se opri. Tweed i Paula privir
dincolo de el. Ua era ntredeschis civa centimetri.
Newman i scoase pistolul Smith & Wesson i pomi fr
zgomot ctre u. Se opri s asculte, apoi mpinse ua de perete
cu mna stng, fcu un pas nuntru i nlemni.
-Pentru numele lui Dumnezeu, Paula, nu veni aici... spuse el
peste umr.

24

Se repeta tragedia din apartamentul lui Helen Frey. Klara,


mbrcat, zcea ntr-un fotoliu, cu capul nclinat ntr-un unghi
nefiresc. n jurul gtului avea o cresttura de forma unui semicerc
sngeriu care se pierdea spre ceaf.
- A fost aici, spuse ncet Paula.

PUTEREA
221

n ciuda avertismentului dat de Newman, l urmase pe


Tweed n apartament. i scoase mnuile chirurgicale, iar Tweed
ocoli fotoliul cu pai rari. Capul era i de ast dat aproape
desprit de trup. Cuiva i plcea grozav metoda strangulrii.
Paula rmase pe loc, adulmecnd aerul din ncpere. Se
ncrunt i ncepu s umble de colo-colo, atent s nu ating
nimic.
- Ce s-a ntmplat? o ntreb imediat Tweed.
- Fum de trabuc... Paula continu s se plimbe cu pai rari
prin ncpere, printre fotolii, pe lng o canapea mare. Am gsit,
spuse ea cu voce tare.
Scoase din poet o pung de plastic. Newman veni lng
ea. Pe o msu cu marginile ncrustate se vedea o scrumier,
ascuns de un bra al fotoliului. n scrumiera era o grmjoar de
scrum de trabuc. Tweed veni lng ei, iar Paula ridic scrumiera
cu mna nmnuat i-i goli coninutul n punga de plastic.
Sigil punga i scrise pe ea data, 2 martie, i un nume: Klara.
- n agenda ei scrie c avea un client la 9:30 diminea,
spuse Newman.
i conduse la o mas pe care se gsea deschisa o agenda
nou-nou. 9:30. dwin /Allenspach". Tweed i Paula rmaser
cu ochii la numele din agend.
- Ciudat cum a subliniat iniialele fiecrui nume, coment
Paula.
- Putea avea nenumrate motive, spuse Newman, fr a
acorda importana amnuntului. Poate era un nou client i Klara
voia s-l verifice. Arunca o privire ctre Paula. Sau poate c
individul avea unele gusturi pe care Klara i le satisfcea, sugera
el, alegndu-i cu grija cuvintele.
- Adic un pervers, preciza Paula. Nu tiu de ce, dar n-o
prea vd pe Klara acceptnd astfel de lucruri. Iar ora 9:30
dimineaa pare cumva cam prea devreme pentru... dei presupun
c anumii brbai... Vznd c Newman rmsese cu ochii la ea,
renuna s-i mai duc fraza la bun sfirit. Fcu o grimas. tii
bine ce vreau s spun.
- M ntreb dac vreunui din voi are dreptate, interveni
Tweed.
Nu-i luase privirea de la numele notat n agend. Nu se
obosi s explice la ce se gndea. Se opri n mijlocul ncperii i

222 Colin Forbes


se uit rapid de jur mprejur, ncercnd s-i fizxeze n minte
toate detaliile.
- Nici de data aceasta locuina nu pare s fi fost scotocit,
rscolit n vreun fel. Paula i ddu seama c Tweed vorbea ca
pentru sine. Deci, oricine ar fi asasinul, continu el, a venit aici
cu un anume scop. S ucid. Lichideaz sistematic pe oricine ar
putea furniza informaii vitale.
- Poate i-a intrat n obinuin, spuse Newman ntr-o ncercare de umor negru menit s destind atmosfera. Presupun c ar
putea fi un psihopat.
- Nu cred, l contrazise Tweed. Snt sigur ns c ucigaul
umbl s elimine orice potenial martor, repet el.
- Ei bine, ticlosul face o treab a dracului de buna, remarca
Newman.
Tweed pomi s inspecteze apartamentul. Paula, care-l
urmrea din priviri, l vzu cum i trage dintr-o dat o palm
peste frunte. Tweed mormi ceva. Apoi se opri n loc.
- Cnd plecm, am s-mi ncerc din nou cunotinele de german cu Gura-Trgului de la parter. Am neles la ce s-a referit.
Poate l-a vzut pe uciga intrind sau ieind. Are mentalitate de
portreasa, nu suport s nu tie ce fac chiriaii. n plus, am
impresia c-i cam plac banii.
- Trebuie s anunm crima la poliie, spuse Newman. tiu
bine c am plecat pe furi de la locuina lui Helen Frey...
- Era important s nu fim implicai ntr-o anchet i inui n
loc. Dar am de gnd s anun aceasta crim, ncuviin Tweed.
ns altceva m nelinitete pe mine. Mergem imediat la poliie.
n timp ce coborau scrile de piatr, ua de la parter se
deschise din nou i Gura-Trgului se posta n prag, cu minile-n
olduri. Paula i Newman nelegeau limba germana.
- Da' tiu c-a mers repede, zmbi ea dispreuitor. Uor mai
ctig bani fata asta nou.
- Vreau s v ntreb ceva, i se adres Tweed n limba german.
- ntreab. Nu promit c-am s i rspund. Nu brfesc pe
socoteala nimnui.
- Snt convins c nu, replic binevoitor Tweed. nainte de
venirea noastr fata a avut vizitatori. I-ai vzut cumva? Mi-ai
putea da o descriere aproximativ?

PUTEREA
223

Tweed inea o bancnot de o sut de franci ntre degete.


Femeia se uita la ea cu vdit interes. Cltin din cap.
- n Elveia informaiile cost bani.
- De aceea snt dispus s pltesc... dac m convingei c nu
snt scorneli.
- S scornesc ceva de dragul banilor? exclam ea indignat.
Cu cine credei c avei de-a face?
- Dup ct se pare, cu cineva care nu vrea s accepte un ban
ctigat cinstit, replic Tweed cu asprime.
- N-am spus asta. Vorbea cu glas scncit i Paula simi cum o
cuprinde dezgustul. Nu l-am vzut urcnd, spuse femeia pe un
ton ncrcat de regret. Dar l-am auzit plecnd. A cobort treptele
n grab i n vrful picioarelor.
- Ai vzut persoana? ntreb Tweed, rugndu-se n gnd ca
rspunsul s fie afirmativ.
- Nu l-am vzut dect de la spate. n timp ce se ndrepta spre
ua de la intrare.
- Descriei-mi individul ct putei de bine, o ndemn cu
blndee Tweed.
- Avea o plrie neagr cu boruri largi, tras mult pe
frunte...
- Ce culoare de pr avea...?
- Pi, l-am spus... i trsese pe ochi borul plriei. Cum s-i
vd culoarea prului? Dar v pot spune ct de nalt era. ntotdeauna remarc nlimea oamenilor. Era cam de aceeai statur
ca i ea. Fcu semn cu capul n direcia Paulei, msurnd-o din
cap pn n picioare. Paula continu s priveasc fix n ochii de
nevstuic ai femeii. Purta un palton negru i un fular gros de
ln.
- Era gras? ntreb Tweed.
- Nu. nalt i destul de suplu. i avea un mers ciudat.
- Cum adic, ciudat?
- Mergea cu pai mici i grbii. Ca un homosexual.
- Deci, se mica la fel ca un homosexual? insist Tweed.
- Nu, nu cred. Nu afectat, dac la asta v gndii. N-am apucat dect s arunc o privire, n timp ce nchidea ua.
- Avea gtul gros? mai ncerc Tweed.

224 Colin Forbes


- Habar n-am. De unde s tiu? Doar purta fularul acela gros
de ln. V-am mai spus.
- Aa e, ncuviin Tweed, care-i verifica spiritul de
observaie. Avea ceva n mn?
- Nu n mn. Dar n buzunar avea ceva destul de greu. Ceva
care fcea s-i atrne buzunarul.
- Mulumesc, i spuse Tweed, ntinzndu-i bancnota. V
felicit pentru spiritul dumneavoastr de observaie.
- S-a ntmplat ceva neobinuit n apartamentul ei? ntreb
femeia, cu ochii sticlind de curiozitate.
- Din spusele dumneavoastr, n apartamentul acela se
ntmpl n permanen ceva neobinuit.
nainte ca femeia s-i dea vreo replic usturtoare, Tweed
iei n strad. Travers piaa cu pai grbii, napoindu-se pe
partea de unde plecaser. Dei scund, i mica picioarele ca pe
nite pistoane i Newman abia reui s in pasul cu el. Cnd
ajunser n dreptul cldirii lui Theo Strebel, Paula i ajunse din
urm alergnd.
- Ce s-a ntmplat? ntreb ea.
- Sper c nimic ru. Dar tare mi-e team...
Newman reui s ajung lng Tweed, care urc treptele cte
dou o data pn la etajul nti. Pe palier Tweed se opri brusc i
art n faa lui. Ua cu glasvand care ddea spre anticamer era
ntredeschis civa centimetri. In spatele lor Paula se opri i ea o
clip. Uile ntredeschise ncepeau s-i dea fiori de spaim.
i ncleta degetele pe Browning, iar Newman apuc pistolul Smith & Wesson cu o mn, n timp ce cu cealalt l ddu
deoparte pe Tweed. Paula veni lng ei.
- Strebel e att de atent la sigurana proprie, opti ea.
- Tocmai, rspunse Tweed pe un ton sumbru.
- Nu eti narmat, i spuse Newman lui Tweed. Noi doi
intrm primii ca s vedem care-i situaia.
Paula, care i scosese mnuile, l urm pe Newman n anticamer, inndu-i Browning-ul cu amndou minile. Anticamera
avea acelai aer de ncpere nelocuit pe care-l remarcase i
prima oar. Cu o singur deosebire. Ua masiv de stejar care
ddea n biroul lui Strebel era ntredeschis.

PUTEREA
225

Tweed veni imediat n urma lor. Rmase pe loc o clip, cu


pumnii ncletai n buzunarele balonzaidului. Newman, care se
gsea lng tocul uii, ntinse mna i mpinse cu putere. Ua se
deschise ncet i fr zgomot, rotindu-se pe balamalele bine unse.
n ncpere domnea o tcere de ru augur, o tcere de moarte.
Paula, care atepta un semnal de la Newman, rmase lipita de
perete de cealalt parte a uii.
Tweed, neclintit pe locul n care se afla, vzu cum ua se
deschide, lsnd s se vad tot mai mult din ncperea aflat dincolo de ea. n cele din urm, avu o privelite clar asupra ntregii
camere. Fr s ovie, Tweed pi nuntru. Newman njura n
gnd, vznd imprudena lui Tweed, i se repezi pe urmele lui. n
clipa urmtoare se opri. Paula se opri i ea n prag, cu pistolul
pregtit de tragere, apoi cobor ncet arma cu eava spre podea.
- Dumnezeule, nu! exclama ea ndurerat. Iari.
- Da, iari, repet Tweed cu glas lipsit de orice intonaie.
Exact cum m-am ateptat. Cu excepia metodei de execuie...
Theo Strebel zcea n fotoliul din spatele mesei de lucru
masive. Avea haina descheiat, lsnd s se vad piepii cmii,
n partea sting se vedea o pat mare purpurie, ca o floare pe
cmaa alba. n dreptul inimii. O floare care se deschidea i-i
desfcea ncet petalele, sub privirea aproape hipnotizat a Paulei.
Tweed ocoli repede masa. Pipi artera carotida a victimei i
cltin din cap.
- E mort, spuse el fr alte comentarii. mpucat n inim.
Dup ct se pare, un singur glon. M simt vinovat. Abia ateptam s bem ceva mpreun. Unii oameni - foarte puini - i merg
la inim din prima clip, iar el fcea parte din aceast rar specie.
mi pare al dracului de ru.
Paula l auzise rareori pe Tweed njurnd. Iar acum eful ei
vorbise cu o ferocitate care o oca.
- Unde dracu'-i telefonul? ntreb Tweed.
- De ce te simi vinovat, pentru numele lui Dumnezeu?
ntreb ea.
- Fiindc ucigaul a venit n timp ce noi stteam de vorb cu
Theo Strebel. Se uita la Newman. Tu mi-ai dat un indiciu i

226 Colin Forbes


cumva, n mintea mea s-a aprins un becule de alarm. Dar am
fost ndeajuns de naiv ca s nu-i acord atenie.
- Ce indiciu? se mir Newman.
- Cnd am plecat de aici, mi-ai spus c cineva a vrut s intre
pe ua de la strad. Ai crezut c te-a vzut i c s-a rzgndit. Era
ucigaul. Tocmai comisese un asasinat i venea aici ca s-l
lichideze pe Strebel.
- Comisese un asasinat? ntreb Paula.
- Da. O strangulase pe Klara. Mi-am dat seama c Strebel se
gsea n pericol abia cnd am afirmat cu voce tare c asasinul
lichida pe oricine ar putea furniza informaii. N-ar fi trebuit s
zbovesc acolo, punnd ntrebri acelei femei nesuferite. Pe de
alta parte, ea ne-a spus ceva deosebit de semnificativ, dar n acel
moment Strebel era, probabil, mort.
- Ce a spus att de semnificativ? ntreba Paula.
- Unde este telefonul? Trebuie s-l sun pe Beck...
Paula descoperi pn la urm unde ascunsese Strebel telefonul. i puse mnuile chirurgicale i ncepu s deschid
sertarele mesei. Trase un sertar ncptor de jos i scoase de
acolo telefonul. Form numrul seciei de poliie, apoi i ntinse
aparatul lui Tweed, care purta i el mnui. Tweed i ddu
numele i ceru s vorbeasc cu eful poliiei.
- Arthur, snt eu, Tweed...
- Am veti pentru tine, l ntrerupse glasul familiar al lui
Beck. Am primit, n sfrit, raportul specialistului cu privire la
mostra de scrum de trabuc pe care mi-ai dat-o. Cine a fumat aa
ceva are gusturi costisitoare. E o havan.
- Mulumesc, dar mai am o mostr pe care te-a ruga s-o
analizezi. ns nu-i nici o urgen. Au fost comise alte dou
crime...
- nc dou? Tonul lui Beck era ironic. Prin urmare, eti la
curent cu uciderea unei anume Helen Frey?
- Da, dar despre asta putem discuta cnd ne ntlnim. Una
din victime este Klara, fata care locuia n apartamentul de vizavi
de Helen Frey. Cealalt victim este un detectiv particular. i
vorbesc din biroul lui. Se numea Theo Strebel...
- Strebel! Oh, nu, nu Theo! A lucrat n poliie pn n
momentul n care am fost numit ef. Nu mi-a fi nchipuit ca
cineva s vrea s-l omoare pe Theo. Spui c eti n biroul lui?

PUTEREA
227

25

- Da. Adresa este...


- O cunosc. Am pornit spre voi...

Paula edea pe scaunul de lng Butler, care conducea


maina la deal, spre vila Evei Amberg. Nield se instalase n
spate. Cei doi brbai l urmaser discret pe Tweed pn la adresa
din Altstadt, cu ocazia primei vizite la Theo Strebel.
nainte ca Beck s ajung la biroul lui Strebel, Tweed i
dduse Paulei instruciuni precise referitoare la informaiile pe
care urma ca ea s le obin de la Eve Amberg. O prevenise s nu
aduc vorba despre uciderea Klarei i a lui Helen i o condusese
pn n strad, ajutnd-o s gseasc un taxi. Rsuflase uurat
cnd i vzuse pe Butler i Nield i o ncredinase pazei lor
sigure, apoi se ntorsese s atepte mpreun cu Newman sosirea
lui Beck.
- N-ar fi trebuit s-i telefonezi mai nti, ca s fii sigur c o
gseti acas? i ddu prerea Butler, oprind maina n faa
porilor din fier forjat.
- M-am gndit i eu, dar Tweed voia s m vad plecat
nainte de sosirea lui Beck.
- E de neles, dat fiind situaia.
Pe drum Paula le povesti despre cele dou crime. Butler i
Nield ascultar n tcere n timp ce ea le relata pe scurt cele
petrecute.
- O experien cumplita, coment Butler cnd Paula i
ncheie povestirea. Numrul victimelor continu s creasc. Ar
putea fi rndul lui Tweed, daca nu-i cu ochii n patru.
- Bob a rmas cu el. Tweed nu va pi nimic. Iar acum, dac
nu v suprai, voi intra singur. Nu zbovesc mult...
Tweed insistase n mod deosebit ca Paula s stea de vorba
cu Eve ntre patru ochi.
- Poate i destinuie mai multe la o discuie ntre femei...
Paula deschise poarta i trecu pe lng un Audi parcat pe
alee, cu capota ndreptat spre garaj. Nrile ei prinser un vag
miros de benzin n aerul curat al dimineii. Trase de vechea
sonerie cu clopoel. Eve Amberg i deschise aproape imediat.
Englezoaica purta pantaloni de doc, o canadian cptuit i
o cciuli albastr tricotat. Prul castaniu-rocat i se revrsa n

228 Colin Forbes


valuri pe spate. i adres Paulei un surs prietenos, o pofti
nuntru i o conduse n salon.
- Tocmai voiam s plec la cumprturi. O sarcin ingrat,
dar nu am de ales. Chiar cnd eram pe punctul de a pleca, mi-a
telefonat o prieten elveianc. E o femeie cumsecade, dar cnd
ncepe s vorbeasc, pur i simplu, nu mai termin. Turuie la
nesfirit. Vrei puina cafea? E cumplit de frig afar.
- Nu, mulumesc. i-am stricat cumva programul? Am
ncercat s telefonez, dar suna ocupat, mini ea, vrnd s se scuze
pentru ceea ce putea prea lips de maniere.
- Ctui de puin. Eve i scoase cciulia de ln, lu paltonul vizitatoarei, l puse cu grij pe un scaun i se aez fa n
fa cu Paula. E o ncntare pentru mine s vorbesc cu cineva n
englezete. Cumprturile pot s mai atepte.
- Tweed ncearc n continuare s afle cine a comis acele
crime odioase: asasinatul multiplu de la Conacul Tresillian i
uciderea lui Helen Frey. Ieri am trecut pe la ea.
- E groaznic ce i s-a ntmplat. Am citit n ziare despre
crim. Cum arta? M ntreb i acum ce a vzut Julius la acea
femeie.
- Mi s-a prut o figur destul de comun, rspunse cu
diplomaie Paula. I-ai spus lui Tweed c tii bine inutul Cornwall. Ar fi vrut s tie din ce parte a Cornwall-ului eti de fel?
- Launceston, chiar unde se termin Bodmin Moor. Aa l-am
cunoscut pe Gaunt.
- i Seniorul a btut atta drum numai ca s-i dea vestea
despre Julius? Frumos din partea lui. Tweed nu i-a fcut nc o
prere despre Gaunt.
- Nici nu m mir. E o personalitate teribil de puternic. Nu,
n- venit n Elveia numai pentru acest lucru. Are nite afaceri la
Zurich. Nu m ntreba despre ce e vorba. Nu m pricep deloc la
bani. De aceea m nelinitete faptul c, n prezent, Walter
conduce banca. Toi banii mei snt la Banca de Credit.
- Walter e tot la Zurich?
Eve i scoase portigaretul de filde i introduse n el o
igar pe care o aprinse. Flutur mna cu portigaretul.
- mi nchipui c da. N-am primit nici o veste de la el, iar de
vzut, nici vorb. E un om bizar.

PUTEREA
229

Deci nu tia c Walter se gsea la Basel, se gndi Paula. Era


limpede c bancherul nu-i spunea nimic cumnatei lui.
- Ai avut mare noroc c nu te-ai hotrt s-l nsoeti pe
Julius n Cornwall, spuse Paula.
- nc nu tiu ce s cred. Dac a fi mers i eu, Julius ar fi
trit i azi.
- Cred c-i puin probabil, date fiind cele petrecute. Eu am
fost acolo i am scpat cu via printr-o simpl ntmplare.
- nfricotor, spuse Eve. Mare noroc ai avut. Cred c, dup
ce se termin toat povestea, m voi napoia la Launceston.
- Nu te-a chemat nimeni acolo ca sa te ocupi de
nmormntare?
Eve trase adnc din igar i sufl fumul afar. i mic din
nou portigaretul prin aer.
- Totul a fost aranjat la telefon. Julius spunea ntotdeauna c,
dac i se va ntmpla ceva, voia s fie ngropat n Cornwall.
Iubea acest inut i spera s se retrag acolo. Presupun c i-a
vzut visul cu ochii, n sensul macabru al expresiei. Nu, nu m-am
dus. M-ar fi tulburat prea mult. Cnd am s m ntorc n Anglia,
am s trec pe la mormntul lui.
Se auzi telefonul. Eve facu o grimas i strbtu salonul cu
pai elastici. Ridic receptorul, stnd cu spatele la Paula.
- Da, cine-i la telefon?
Ascult, apoi rspunse cu glas ascuit:
- Nu acum. Nu-i momentul potrivit. Te caut eu n cursul
dup-amiezii. Adic de ndat ce am s pot. La revedere.
Se aez, gesticulnd din nou cu portigaretul. Paulei i se
pru c ghicete n atitudinea ei o und de iritare.
- Era Gaunt, spuse Eve. Voia s treac pe la mine, s vad ce
mai fac. Foarte amabil din partea lui, dar ce-i mult nu-i bun.
- Iart-m, nu tiu la ce te referi.
- ntre noi fie vorba, e o persoan agreabil. Dar uneori l
gsesc prea autoritar. ine neaprat s-i organizeze el viaa.
- Unde l-ai cunoscut?
- La Padstow, oraul meu natal. Acolo am trit o bun parte
din via. La ctva timp dup ce am absolvit coala Roedean i
am nceput s duc o via obinuit. N-ai s m crezi, dar pentru
scurt timp am fost premiant, ceea ce detestam din tot sufletul.

230 Colin Forbes


M simeam ca un pete ntr-un acvariu. La moartea tatei, am
cumprat o cas la marginea oraului Launceston. M sturasem
de Padstow. Vara, care era cel mai frumos anotimp, oraul era
mpnzit de nesuferiii aceia de turiti.
- i-am rpit un timp preios. Cred c-i cazul s plec i s te
las s-i faci cumprturile.
- Scuz-mi inuta. Nu-mi plac femeile care umbl n pantaloni de doc. n zilele noastre la Padstow vezi cu zecile. Dar la
cumprturi snt foarte practici.
Pe punctul de a pleca, Paula se ntoarse ctre Eve, care se
pregtea s-o conduc pn la u.
- Tweed voia s mai afle un lucru. Bnuiete c Julius s-a
decis s plece la Bodmin, abia n ultima clip. Prin urmare, probabil i-a telefonat lui Gaunt, ca s vad dac putea nchiria
Conacul Tresillian. Lui Gaunt i-a rmas foarte puin timp ca s se
mute la Five Lanes. Cum a reacionat Seniorul?
- A spus c Julius putea rmne orict la conac, fiindc el
oricum ducea lips de bani.
Deschise ua de la intrare i iei pe teras. Paula i mulumi.
Eve privi spre automobilul Audi parcat pe alee.
- M bucur s-l vd aici. Abia l-am adus de la mecanic, care
i-a fcut revizia. Avea ceva la frn. L-am adus chiar nainte de
venirea ta.
- Numai bine ca s poi merge la cumprturi. i mulumesc
nc o dat...
Butler atept pn cnd se angaj cu Mercedes-ul negru pe
autostrad, n direcia Ziirich, i abia dup aceea o ntreb pe
Paula:
- Ai aflat ce voia s tie Tweed?
- N-am idee. N-am s-mi dau seama dect cnd i voi relata
discuia avut. Niciodat nu tii ce urmrete Tweed.
TrZiu spre dup-amiaz Tweed se napoie de la secia de
poliie mpreun cu Newman. Se duse direct n camera Paulei,
iar Butler i ls singuri.
- Povestete-mi, i ceru Tweed Paulei.
Paula ncepu s vorbeasc din memorie. Vorbea cu ochii
nchii, vznd i auzind tot ce se petrecuse, ncepnd din
momentul n care coborse din main i pornise pe alee spre vila
Evei Amberg.

PUTEREA
231

Meticuloas, i amintea fiecare detaliu: maina Audi de pe


alee, Eve care-i deschisese imediat, mbrcat pentru a merge la
cumprturi. mbrcmintea, atitudinea ei, fiecare cuvnt pe carel rostise. Tweed edea pe scaun n faa Paulei, memorindu-i
fiecare cuvnt.
- Asta-i tot, spuse ea n cele din urm.
- Cuvnt cu cuvnt?
- Aa ai cerut, aa i-am relatat.
- Care a fost starea ei de spirit dup ce a primit telefonul?
ntreba el.
- i-am mai spus. Era agasat. Iritata. Puin suprata.
- Gaunt. Gaunt. Mereu Gaunt, repet el.
- Cred c n-are rost s te ntreb ce caui? ndrzni Paula.
- Un fir de legtura... ntre Cornwall, Ziirich... i
Washington.
- Norton la telefon...
Preedintele Bradford March se tolni n fotoliu, cocondui pe masa de lucru picioarele nclate n adidai. Purta blugi i o
cma descheiat la gt, lsnd s se vad pieptul pros. O curea
de piele i strngea mijlocul, ncercnd s-i strng burta
revrsata.
- Norton la telefon, repet vocea hrit. Am primit mesaj pe
robot s v sun...
- Atunci, pune fundul pe scaun i ascult. Curierul cu banii e
n drum spre tine. Va ajunge sigur mine pe aeroportul din
Ziirich. Va fi la bordul cursei Swissair SR 805, ETA Ziirich 4:25
p.m. De acolo va lua un taxi pn la Hotelul Baur-en-Viile. Ai
priceput? Unde-i brlogul lui Mencken?
- Nu vreau s-l amestec pe Mencken...
- Gura! i-am spus s asculi. OK? Bine. Numele curierului
este Louis Sheen. Va duce n mn o serviet-diplomat de culoare
cafenie. Cnd va sosi la Hotelul Baur-en-Viile, la 5:30 ora local,
se va duce la recepie i va spune n gura mare c se numete
Louis Sheen i c a rezervat o camer, pe care ei nu vor avea de
unde s i-o dea. Vei lua legtura imediat cu el prin parola Lincoln
Memorial. Ai neles? Dup aceea l vei duce ntr-un loc sigur i
vei atepta instruciunile nemernicului care-mi tot telefoneaz.
- Nu vreau s m art la fa...

232 Colin Forbes


- Asta te privete. Javra care-mi cere banii mi-a telefonat i
mi-a dat trei posibile locuri de ntlnire. Noteaz-le, i le spun pe
litere... OK? nc ceva: Sheen are servieta prins de min cu un
lan. Numai el cunoate cifrul cu care se deschide. Oricine
ncearc s deschid servieta, fr s cunoasc cifrul, acioneaz
o bomb care face scrum tot ce se afl nuntru.
- Ar trebui s tiu i eu combinaia, pretinse Norton.
- Cnd snt n joc atia bani? Glumeti, Norton. nc ceva: l
vei ucide pe individul care va veni s ia banii...
Legtura se ntrerupse. La Ztirich, Norton rmsese uluit. Nar fi crezut niciodat c March s-ar fi putut gndi la o capcan att
de diabolica.
La Hotelul Schweizerhof, dup discuia cu Paula, Tweed se
grbi la ntlnirea cu Jennie Blade. l rug pe Newman s telefoneze la Banca de Credit i s se asigure c Amberg era tot la
Basel.
Newman recunoscu vocea fetei care rspundea la telefon.
Era frumoasa secretar particular care-i poftise n biroul
bancherului.
- Aici Bob Newman. Am fost cu Tweed cnd s-a ntlnit cu
eful dumneavoastr...
- Va tiu, domnule Newman. Ce mai facei? Cu ce v pot fi
de folos? ntreba ea.
- Voiam doar s verific dac domnul Amberg nc se
gsete la sucursala din Basel i dac mine va fi tot acolo.
- Va fi cu sigurana. Va rmne la Basel cteva zile. Putei fi
sigur de asta. Sntei a doua persoan care vrea s tie acest lucru
n decurs de o or.
- Cine s-a mai interesat de domnul Amberg? Sau poate nu se
cuvine s ntreb.
- Oh, e-n regul, domnule Newman. Nu i-a dat numele. Eu
snt nou angajat i nu-i cunosc pe toi clienii. Cel care a telefonat avea o voce rguit, ca un mrit. N-a fost prea politicos.
- Muli oameni nu tiu s se poarte. V snt foarte recunosctor. Mulumesc mult.
Newman se ntreb a cui putea fi vocea mrit. i propuse
s-i relateze faptul i lui Tweed.

PUTEREA
233

Newman edea n barul luminat difuz, n care se intra din


holul hotelului, i bea un pahar de vin alb. i aminti discuia
dur avut cu Beck dup sosirea efului poliiei elveiene n
biroul lui Theo Strebel.
- tii bine c nu m las impresionat cu una-cu dou, i spusese el lui Tweed, dnd cu ochii de cadavrul lui Strebel. Dar
nainte de a pleca de la noi, ca s lucreze pe cont propriu ca
detectiv particular - n felul acesta se ctig mai bine - Strebel
rezolvase un caz complicat de omor cruia eu nu reueam s-i
dau de capt. Era un bun poliist. Pcat de el.
Beck continu s vorbeasc ncet. Biroul era plin de echipe
medico-legale i de amprentare. Medicul poliiei tocmai plecase,
dup ce declarase oficial decesul lui Strebel.
Apoi se grbiser spre apartamentul Klarei. Newman i
nsoise i nu rmsese dezamgit, Gura-Trgului i scosese
nasul coroiat prin ua ntredeschis.
- S-a ntmplat ceva sus? ntreb ea.
- Rmi n apartamentul dumitale, i ceru Beck. Discutm
mai trziu.
- Da' cine te crezi?
- Poliia. Beck i flutur legitimaia prin faa ochilor. i-am
spus s stai n cas pn vin eu la dumneata...
- Ochiul-la-Pnd, coment el, pornind n sus pe scri. n
fiecare cartier exist cte un specimen ca ea...
Doctorul trecuse mai nti prin apartamentul Klarei. n dreptul uii nchise era postat un poliist n uniform. Acesta l salut
pe Beck, le deschise ua i toi intrar.
Beck rmase cu ochii la femeia sugrumat. i strinse buzele
i se ntoarse ctre Tweed.
- Acum neleg de ce a spus doctorul c aici m ateapt
ceva urt de tot. E prima oar cnd l aud fcnd un astfel de
comentariu i doar a vzut multe n viaa lui.
Beck se sprijini de perete, i ncrucia braele la piept i se
uit nti la Tweed, apoi la Newman.
- Ieri a fost o baie de snge n Bahnhofstrasse. Ai citit
ziarele? Nu? Ei bine, presa relateaz c un invalid ntr-un

234 Colin Forbes


crucior cu baterii s-a sinucis cu o grenad. Cam tot atunci a fost
mpucat mortal un american, asupra cruia s-a gsit un pistol
automat. Se ntmpl cumva s avei cunotin despre aceste
incidente?
Tweed i explica exact ce se ntmplase i-i spuse c fcea
tot ce-i sttea n putina ca s descopere cine se afl n spatele
tuturor acelor crime. Beck ncuviin din cap, fr nici un
comentariu, punctnd povestirea lui Tweed.
- mi pare ru c n-am luat legtura cu tine mai curnd,
ncheie acesta.
- i mie mi pare foarte ru. Prefer s tiu ce se petrece pe
tarlaua mea, cum spunei voi n Anglia. Iar tarlaua mea este
ntregul teritoriu al Elveiei, inclusiv Ziirich.
- Mi-am cerut scuze, spuse calm Tweed. Ce ai reuit s afli
despre ce se ntmpl? Despre uciderea bietei Klara i a lui Theo
Strebel?
- Abia am sosit, i aminti Beck. Vrei s spui c ai idee cine
ar putea fi asasinul?
- ncep s se lege elementele unei vaste enigme la scar
internaional, care se ntinde de la Washington i pn n Cornwall. Snt nc departe de a avea o imagine de ansamblu, dar m
gsesc pe drumul bun. i-a fi nespus de recunosctor dac ai
coopera n continuare.
- Poi s te bizui pe mine. Fr rezerve. Intenionezi s-i
continui cercetrile n Ziirich?
- Nu pentru multa vreme. Mine plecm la Basel.
- Pot s te ntreb de ce?
- Asta ai i fcut, replic scurt Tweed. Se pare c Walter
Amberg a plecat la Basel. Trebuie s discut din nou cu el.
- Mulumesc. Mi se pare c aud venind echipele de specialiti. S mergem. Daca putei veni la secia de poliie, v voi
lua declaraii amndurora. M tem c va dura ceva timp. Ah, ct
sntem nc singuri, la punctele de vam de pe aeroporturile din
Ziirich, Geneva i Basel am instalat un nou aparat, care cerceteaz coninutul bagajelor fr tirea posesorilor. Invenie
elveian.

PUTEREA
235

- Adic un aparat cu raze X? ntreb Newman.


- Unul mult mai bun. Poate fotografia ntregul coninut al
unei valize nchise. Vreau s vd ce vor mai introduce n ar
americanii care vor veni de acum ncolo...
Louis Sheen din Washington sosi pe Aeroportul Kloten. i
flutur paaportul diplomatic i vru s treac prin vam.
- Iertai-m, domnule, spuse vameul de la ghieu. V rog s
v punei valiza pe mas.
Sheen era nalt i subire, avea un chip prelung i palid i
purta ochelari fr rame. Puse jos valiza, i art din nou
paaportul i spuse cu glas nazal i trgnat:
- Am paaport diplomatic. Nu vezi bine? N-ai voie s-mi
controlezi valiza.
Vameul fcu semn din cap unui subordonat aflat de aceeai
parte a ghieului cu americanul. Elveianul ridic valiza i o
aez ntr-o anumit poziie pe masa ncrustata cu un mozaic
ciudat.
- La dracu'! N-avei voie s-mi deschidei valiza! strig
Sheen. E o nclcare a regulilor diplomatice.
- Cine a spus c o deschidem, domnule? ntreb vameul. A
putea s vd nc o dat paaportul?
- L-a vzut cretinul de la controlul paapoartelor.
- Iar acum doresc s-l vd i eu. Vameul deschise paaportul, fcu doi-trei pai pe lng mas, rsfoind paginile. l napoie
posesorului, dar cnd Sheen vru s-i ia valiza, vameul puse
mina peste ea.
- Mai lsai-o aici o clip. Trebuie s verific numrul
paaportului. Nu dureaz dect cteva secunde.
- Idioata asta de birocraie elveian! spumeg Sheen.
- i nou ne ia mult timp.
Vameul zmbi i se fcu nevzut pe ua din spatele lui.
Tehnicianul care fotografiase valiza printr-un orificiu din perete
i art fotografia n curs de developare. Vameul arunc o
privire la fotografie, apoi fcu semn din cap poliistului n civil
care atepta n picioare. Poliistul i rspunse n acelai fel.
Cnd Sheen, furios la culme, fu lsat s plece - furios la
culme fiindc fusese nevoit s-i in pe valiz mna stng, de

236 Colin Forbes


care era prins cu lan bagajul - poliia era pe urmele lui. Sheen se
trinti pe bancheta unui taxi, leoarc de transpiraie.
M tem c va dura ceva timp. Se dovedi c Beck avusese
dreptate. Ceruse s fie adus la secia de poliie un prinz excelent
pentru Newman i Tweed.
Fiecare dict cte o declaraie lung, ambele urmnd a fi
btute la main. Pn cnd le semnar se fcu ora mesei. Era
devreme dup-amiaz. Tweed hotr c, n definitiv, puteau
mnca, iar Beck li se altur, discutnd despre cazuri din
experiena lor de pn atunci.
Trziu spre sear Tweed se napoie la Schweizerhof, frnt de
oboseal, i urc n camera Paulei, ca s asculte relatarea conversaiei cu Eve Amberg.
Cnd Paula termin de istorisit, Tweed i mulumi i porni
spre Barul Hummer. Afar se fcuse ntuneric. Merse pe strada
lturalnic din care se intra direct n bar. n spatele lui, Butler i
Nield se plimbau de o parte i de alta a strzii, ca i cum ar fi
ieit la aer curat.
Tweed aps soneria care deschidea ua. Trase aer n piept i
intr ca s-o ntlneasc pe Jennie Blade. Se "ntreba ce avea s-i
spun fata pe care o vzuse prima oar n apropierea Conacului
Tresillian, n acea dup-amiaz macabr.

26

nainte de a prsi apartamentul, Norton i verific noua


nfiare n oglinda de la baie. Dup ce aplicase al doilea strat de
vopsea, prul lui ncepea s arate ncrunit. Ochelarii ca dou
semilune, pe care-i purta pe vrful nasului, i ddeau aerul unui
profesor. Ducea cu el un dosar voluminos plin cu statistici de
afaceri, care nu-l interesau ctui de puin. i controla ceasul i
iei din camer, calculnd astfel, nct s ajung la Baur-en-Ville
nainte de sosirea lui Louis Sheen. Taxiul pe care-l opri l duse n
Parade-platz. Dup cteva minute de mers pe jos ajunse la
Hotelul Baur-en-Ville. Intr n hotel i aranj ceva cu un curier,
apoi se aez ntr-un fotoliu de unde putea vedea ce se petrece la
recepie. Curierul se opri ceva mai ncolo, cu ochii la Norton. Fix
la ora 5:30 Louis Sheen i fcu apariia, ducnd o ser- viet-

PUTEREA
237

diplomat de culoare cafenie, prins cu o ctu de ncheietura


stng. Impasibil, Norton privi pe deasupra dosarului. Holul de la
recepie era ticsit de elveieni mbrcai sobru care se salutau
ntre ei. Norton tia c erau bancheri. Mai devreme telefonase la
hotel, chipurile pentru a rezerva o camer.
- Regret, domnule i spusese recepionera. Nu avem nici o
camer liber. Gzduim o convenie a bancherilor de pe ntreg
teritoriul elveian...
Sheen se duse la recepie i-i puse valiza pe tejghea, ca si mai odihneasc mna. Cnd recepionera se ntoarse spre el,
americanul i se adres cu voce tare i autoritar:
- Snt Louis Sheen din Philadelphia. Am rezervat o camer
pentru cteva nopi.
- Imediat, domnule. Recepionera verific n registre. Ai
spus Sheen, domnule? Regret, dar nu exist nici o rezervare pe
acest nume.
Norton puse dosarul pe genunchi. Era semnalul ateptat de
curierul pe care Norton l pltise mprtete.
Norton remarc un brbat n costum de fabricaie elveian
care intrase n hotel la jumtate de minut dup sosirea lui Sheen.
II vzu cum se uit la ceas, apoi cum ia o revist, continund s
rmn n picioare. Dup toate aparenele, atepta pe cineva,
totui nu privea n jur prin holul de la recepie. Norton i uguie
buzele. Sheen fusese urmrit nc de la aeroport.
- Uite ce e, continu Sheen pe un ton ridicat. Snt Louis
Sheen din Philadelphia. Am rezervat la telefon...
Se ntrerupse, simind o atingere pe bra. Cobori privirea i
ddu cu ochii de un curier n uniform.
- Domnul Sheen? ntreb biatul.
- Posibil. De ce?
- Am un mesaj pentru domnul Sheen. Dumneavoastr
sntei?
- Da. D-mi mesajul...
Se ndeprt de recepie i deschise plicul. nuntru se gsea
o foaie de hrtie fr antet. Mesajul era concis.
Ia imediat un taxi i du-te la adresa de mai jos. Iei din hotel chiar in
aceast clip i cheam taxiul. Lincoln Memorial.

238 Colin Forbes


Sub adres se vedea semntura, un N" cu nflorituri. Sheen
fusese avertizat c aa i semna Norton instruciunile. Rezista
tentaiei de a privi la oamenii adunai n holul de la recepie.
Norton atepta pn cnd Sheen iei din hotel pe ua care
ddea ntr-o strad laterala. Brbatul n costum elveian porni
agale n urma lui Sheen. Norton decise c trebuia fcut ceva cu
el. Iei pe aceeai u, exact la timp pentru a-l vedea pe elveian
urcnd la volanul unui BMW. Limuzina lui Norton, comandata
din timp, era parcata lng bordur. Norton se instal pe bancheta
din spate n timp ce Sheen urca n taxi.
- Urmrete taxiul acela, i ordona Norton oferului, care
fcea parte dintre oamenii lui Mencken. Nu cumva s-l pierzi din
ochi. Ai grij s nu observe c e urmrit. Mai vine cineva pe
urmele lui. BMW-ul alb. l intereseaz aceeai persoan. Tu inete dup BMW. i nc ceva. M asculi i att. Nu ncerca s-mi
vezi chipul prin oglinda retrovizoare. Dac m vezi, eti un om
mort. i acum, mic-te, pentru numele lui Dumnezeu...
Prul auriu al lui Jennie strlucea n lumina difuz a Barului
Hummer. edea pe un scaun nalt i Tweed se vzu nevoit s
admit c arta uluitor.
Purta un taior rou nchis, cu jacheta descheiat, lsnd s se
vad o bluz alb i decoltat. La gt purta un irag de perle care
disprea n scobitura dintre sni. Pe scaunul de alturi se vedea
mpturit un palton violet pal.
Jennie se rsuci pe scaun ca s-l ntmpine. Fusta scurt i
dezvelea picioarele lungi. l sruta pe obraz, lsnd n aer o unda
discreta de parfum.
- Sper c nu te-am fcut s atepi, spuse Tweed, dup ce
amndoi se cocoar pe scaunele de bar.
- Nici o secund. mi plac brbaii punctuali. Eu am sosit
mai devreme. Ari odihnit i n form.
Ochii ei albatri strluceau, privindu-l cu luare-aminte.
- Nu m simt chiar att de odihnit, mrturisi Tweed. Toata
ziua am alergat de colo-colo.

PUTEREA
239

- Atunci a sosit momentul s te relaxezi. l strnse de bra.


mi pare ru c n-am putut s ne vedem asear. Dar n ce m
privete, am avut motiv s atept cu nerbdare aceast sear.
Flirta fr fereal. Tweed decise ca, la momentul oportun,
s-i adreseze n mod direct prima ntrebare. Propuse ampanie.
El bea rareori, ns voia s-o aduc ntr-o stare de spirit deschis
spre colaborare. Poate c astfel i-ar fi dezvluit mai multe.
- Grozav! exclam ea. Butura mea preferat. Bei i tu?
Tweed ceru dou pahare de ampanie de la barmanul care
atepta comanda. Aruncnd o privire spre cellalt capt al barului, l vzu pe Philip Cardon care sorbea din pahar, citind un
roman ieftin.
Jennie i urmri privirea i Cardon ridic ochii de pe carte.
Ea i fcu semn cu mna, apoi i scutur coama blond, de parc
ar fi vrut s spun: N-ai ce face. Eti priponit la post."
- Noroc! spuse Tweed i ciocnir paharele.
Jennie bu jumtate din coninutul paharului, iar Tweed l
goli pe al lui din dou nghiituri. nainte de a pleca de la Paula,
buse mult ap, spernd c astfel i va pstra capul limpede.
Jennie i termin butura.
- Mai vrei un pahar? o ndemn Tweed. Mai bem ceva
mpreun?
- Ct vrei tu.
Zmbi ncntat, auzindu-l cum folosea propriile ei cuvinte.
Aproape goliser cel de-al doilea pahar cnd, fr veste, Tweed i
puse o ntrebare.
- Cnd ai aflat pentru prima oar c Julius Amberg urma s
locuiasc la Conacul Tresillian?
- N-am aflat nimic. l privi pe Tweed cu ochii mari de
mirare. N-am aflat dect cnd am plecat la casa din Five Lanes,
cu vreo or nainte de sosirea bancherului.
- Atunci, ce te-a fcut s crezi c urma s pleci de la conac?
- Seniorul spunea c vor sosi nite prieteni, crora le nchiria
din cnd n cnd conacul.
- Ai stat vreodat de vorb cu o servitoare, o fat pe nume
Celia Yeo? A fost gsit moart la poalele stncii High Tor, nu
departe de Five Lanes. Cineva a mpins-o n prpastie.

240 Colin Forbes


- Ce groaznic! Se juca cu piciorul cupei goale. Tweed, eti
un fel de detectiv. tii ceva? ncep s cred c m anchetezi.
- Eu investighez o serie de omoruri...
- Te referi la victimele de la Conacul Tresillian?
- n ultimele douzeci i patru de ore au mai fost asasinate
nc trei persoane, aici la Ziirich: un brbat i dou femei, spuse
posomorit Tweed.
- M nspimni, Tweed. Ce legtur am eu cu toate
acestea?
- Unde-i Gaunt? ntreb el.
- n drum spre Basel...
- Cu avionul?
- Nu, a plecat cu BMW-ul pe care l-a nchiriat...
- De ce a plecat la Basel? vru s tie Tweed.
- Pentru nite afaceri. De unde dracu' s tiu? Nu cunosc
nimic despre afacerile lui.
- Nu te nfierbnta, o sftui el linitit.
- Cum dracu' s nu m nfierbnt? izbucni furioasa Jennie.
M interoghezi ca pe un suspect.
- Pe mine m intereseaz Gaunt, nu tu, rspunse el blajin.
De ct timp l cunoti? Nu sri la mine. ncerc s aflu de ce au
fost ucii cu cruzime acei nefericii.
- l cunosc pe Seniorul Gaunt de nici trei sptmni. Iar
acum cred c ar trebui s plec.
- Mai rmi puin. Ajut-m s descopr cine se afl n
spatele acestor crime odioase...
Dup ce-i artase oferului adresa scris pe foaia de hrtie,
Louis Sheen constat cu uimire c se ntorceau pe drumul spre
aeroport. BMW-ul condus de elveian i urmrea contiincios,
inndu-se la distan de o maina n spatele lor. n urma lui, Norton adoptase aceeai tactic.
Dup zece minute taxiul prsi oseaua principal i trase n
faa unui bloc modem. Sheen plti, cobor, mnuind cu grij valiza prinsa de ncheietur. Norton l urmri cum intra n bloc,
apoi i ddu oferului su noi instruciuni.

PUTEREA
241

- La cteva sute de metri de aici exist o cabin telefonic.


Trebuie s sun pe cineva. Las-m lng cabin i ateapt-m.
Ochii numai nainte...
Norton vzuse BMW-ul parcnd ntr-un loc ferit, n spatele
unui camion staionat. i ddu seama c, din locul n care se afla,
elveianul putea ine sub observaie intrarea n bloc. Cnd maina
opri, Norton cobor grbit, alerg la cabina telefonic, introduse
monedele i form numrul Hotelului Baur-en-Viile, cernd cu
Marvin Mencken.
- Da, cine-i la telefon? ntreb Mencken cu glasul lui
trgnat.
- Eu snt. Am aranjat s verifici pe cineva din concuren.
Se referea la Tweed, dar avu grij s nu foloseasc nume
proprii.
- Acum tim cu precizie unde se afl, se rsti Mencken.
-i?
- i totul este aranjat, rspunse agasat Mencken.
- Urmeaz s-l luai i s-l escortai la ntrunire?
Cuvntul escortai nsemna de {ai lichidare.
- Toi sntem pregtii s acionm, din clipa n care va pune
piciorul pe strada lturalnic. Nu-i mai face probleme cu concurena. Va coopera. Chestiunea este rezolvata.
- Ai grija s fie. Am ncheiat...
Norton trnti receptorul n furc i se napoie la main.
Lucrurile ncepeau s se lege. Amberg zburase cu avionul la
Basel, deci filmul i banda fuseser probabil transferate la sucursala Bncii de Credit din aceast localitate.
In aceeai sear avea de gnd s ia cursa aerian SR 980, cu
plecare de la Ziirich la 7:15 p.m. i sosire la Basel la 7:45 p.m.
Sheen urma s gseasc mesajul n camer, mpreun cu biletul
de avion pentru aceeai curs. La sosire, trebuia s ia taxiul de la
Aeroportul Basel pn la Hotelul Drei Konige. Norton avea s-i
ia camer la acelai hotel, ns sub alt nume.

242 Colin Forbes


Ceva mai devreme i dduse lui Mencken instruciuni la
telefon s preia conducerea echipei care va zbura la Basel.
Oamenii aveau s locuiasc la Hilton. In timp ce-l atepta pe
Sheen, n faa blocului trase alt taxi. Norton arunc o privire spre
BMW-ul parcat lng camion. Nu se ndoia c elveianul
dinuntru l va urmri pe Sheen pn la Basel. Acolo Norton
nsui avea s se ocupe de intrus.
Da, lucrurile ncepeau s se lege. Peste o or, Tweed - care
era o potenial ameninare - avea s fie mort. Norton simi cum
i fierbe sngele n vine la gndul c, n sfrit, intra n aciune.
- Ai cunoscut-o pe Eve Amberg? ntreb Tweed, ncercnd s
stabileasc o legtur semnificativ ntre Cornwall i Ziirich.
- Snt convins c am vzut-o la Padstow, i aminti Jennie,
sorbind din cea de a treia cup de ampanie.
- Nu tiam c o cunoti. Dac-i aa, cum ai recunoscut-o?
ntreb Tweed.
- Zilele trecute, cnd Gaunt a plecat de la vila ei - nu cnd ai
venit voi la BMW-ul meu - am vzut-o lundu-i rmas-bun la
poarta din fa.
-Eti sigur c asta se ntmpla dup ce ai vzut-o la
Padstow?
- Absolut. Am o memorie fotografic pentru fizionomii.
- Deci cnd ai vzut-o pe Eve Amberg la Padstow? Presupun
c nu-i poi aminti data cu exactitate.
- n ziua n care soul ei a sosit la Conacul Tresillian, chiar
nainte de masacru. Era diminea, eram cu Gaunt i beam ceva
la Old Custom House. El a ieit s arunce o privire la barca lui
nenorocit, iar eu l-am urmat, dup ce mi-am terminat butura.
Am vzut-o pe Eve ndeprtndu-se grbit de Cheiul de Sud.
- Eti convins c era Eve Amberg? insist Tweed.
- Snt a dracului de sigur c era femeia aceea. A dracului de
sigur.
Tweed se ntreb de ce-i fcea impresia c Jennie nu spunea
adevrul. Oare pentru c de dou ori rostise cuvintele femeia
aceea"? Pe de alt parte, dac Jennie nu minea, nsemna c i ea
fusese la Padstow n acel moment.

PUTEREA
243

- Trebuie s plec, spuse Jennie. La o petrecere. Cu o clip


mai nainte se uitase la ceas. Mi-a fcut mare plcere s stm de
vorb. Ne-am mai putea vedea din cnd n cnd...
Tweed o ajut s-i pun paltonul liliachiu, i Jennie spuse
c va ine n mn earfa pe care o luase de sub hain. Pornir
ctre ua prin care Cardon deja se strecurase afar. Tweed
deschise ua i-i fcu loc lui Jennie s treac. In clipa n care
Tweed o ajunse din urm i amndoi ieir n aerul ngheat al
nopii, ea scp earfa din mn.
Un Mercedes crem, parcat n captul strzii, pomi ncet spre
ei. Geamul din spate era cobort. Din interior apru eava unei
arme. Cardon, care se oprise lng perete, se arunc peste Tweed.
n cdere Tweed o lovi intenionat pe Jennie, care se aplecase si ia de jos earfa. O ploaie de gloane rico n perete, fcnd s
zboare tencuiala ntr-o puzderie de achii.
Cardon, inndu-i Walter-ul cu amndou minile, trase trei
focuri. Butler i Nield, postai de ambele pri ale strzii,
deschiser i ei focul. Mercedes-ul se ndeprt n vitez,
mergnd n zig zag, iar la intersecie se fcu nevzut. Nevtmat,
Tweed o ajut pe Jennie s se ridice n picioare. Fata tremura, dar
nici ea nu pise nimic. Ridic privirea ctre Tweed.
- Ce s-a ntmplat, pentru numele lui Dumnezeu?
- Cineva a ncercat s m ucid. Eti ntreag?
-Da.
- Tot mai vrei s mergi la petrecere?
Jennie i scutur haina de praful de tencuial. O descheie ca
s-i controleze taiorul, apoi o ncheie la loc.
- Da, rspunse ea. La petrecere o s-mi revin mai repede.
- Vii cu noi, interveni Cardon.
O prinse cu fermitate de bra, cu o expresie ntunecat. Ea
ncerc s se elibereze, dar Cardon o strnse i mai tare.
- D-i drumul, Philip, spuse Tweed. Uite un taxi. Oprete-l
pentru Jennie...

244 Colin Forbes


- A fcut semn acelei maini c tu ieeai n strad, spumeg
Cardon, dup ce taxiul demarase. Intenionat a lsat s-i scape
earfa i maina s-a pus n micare.

PUTEREA
245

- Posibil, ncuviina Tweed. Se uita la Butler i Nield care


veniser lng ei. Poate ca Jennie e o mare mincinoas. Posibil,
sublinie el. Ne ntoarcem la Schweizerhof.
- Toat lumea s fie prezenta la un scurt consiliu de rzboi,
anun Tweed.
Ii chemase pe Paula i Newman n camera lui. Cardon, Butler i Nield veniser cu el. n cteva cuvinte Cardon i pusese la
curent pe Paula i Newman cu cele ntmplate.
- S nu insistm asupra incidentului, spuse repede Tweed.
i-au ratat inta. Datorit lui Philip, Harry i Pete, snt nc n
via. Mine la prima or plecm la Basel. Acum snt convins c
cheia ntregii afaceri se gsete pe filmul i pe banda lsate de
Dyson la Banca de Credit. Acele obiecte se afl n prezent n seiful sucursalei din Basel. Amberg e la Basel. Vreau s-l ntlnesc
din nou. A sosit momentul s vizionm filmul i s ascultm
banda.
- N-ar fi mai bine s-l anuni pe Beck despre tentativa de
asasinat? suger Paula. Se va supra dac-i ascundem faptele.
Tweed telefon la secia de poliie. I se fcu imediat legtura
cu Beck, care lucra zi i noapte. Tweed i explic totul pe scurt,
fr a pomeni de Jennie Blade.
- O main de poliie a descoperit deja Mercedes-ul crem, l
inform Beck. Abandonat n apropiere de Quai-Briicke, lng
lac. Ceea ce a atras atenia poliitilor au fost gurile de gloane
din parbriz i din geamurile laterale. Pe bancheta din spate erau
urme de snge. Chiar trebuie s v asumai astfel de riscuri?
- Cmpul de lupt pare a fi la Ziirich. Prin urmare, poate vei
rsufla uurat la vestea c mine plec la Basel.
- Vei fi supravegheat n permanen de poliiti n civil.
Noapte bun. Rmi n hotel pn la plecare...
Tweed puse receptorul n furc i se uit la Newman.
- Bob, m ndoiesc c fata de la Banca de Credit, cu care eti
n relaii att de cordiale, se mai afl nc la birou. Totui
ncearc. A vrea s fiu absolut sigur ca Amberg se afl nc la
Basel..
Newman form numrul Bncii de Credit. Fata i rspunse
aproape imediat. Elveienii lucrau pn trziu.
- Snt tot eu, Bob Newman. Iart-m c te deranjez mereu.
- Nu face nimic. ncerc s nv meserie din mers. La urma
urmei, snt nou angajat.

246 Colin Forties

- Voiam s verific nc o dat dac domnul Amberg este tot


la Basel. A vrea s-l sun mine diminea la prima or.
- Da, v asigur c este acolo. Va rmne pentru cteva zile.
S-a interesat de el nc o persoan, afar de brbatul cu voce
mrit care a sunat mai devreme. De data aceasta, nainte de a da
vreo informaie, i-am cerut s-i spun numele i l-am verificat
n registrul cu clieni. Este clientul bncii. Mi-a fcut impresia c
voia s-l vad de urgen pe domnul Amberg.
- Mi-ai putea dezvlui numele lui? ncerc s-o conving
Newman.
- Presupun c n-ar trebui, dar ntotdeauna sntei att de
politicos, spre deosebire de muli clieni ai notri.
- Deci cum se numea persoana?
- Joel Dyson.

27

Expresul Ziirich-Basel strbtea n vitez nordul Elveiei.


Tweed edea n compartimentul de clasa nti, cu valiza pe locul
de alturi, iar Paula se aezase n faa lui. Pe primul scaun, de
cealalt parte a coridorului, se instalase Newman, cu Cardon la
dou locuri mai departe. Cardon edea ntr-un col, cu faa spre
Tweed, ca s aib o bun perspectiv n diagonal asupra lui.
- Nu zburm cu avionul la Basel, i anunase Tweed n camera lui de la hotel, nainte de plecare. Philip a fost la Hauptbahnhof i a cumprat bilete dus-ntors pn la Basel pentru toat
lumea.
- De ce cu trenul? ntrebase Paula.
- n primul rnd, fiindc ajungem mai repede. Pn mergem
cu maina la aeroport, pn ateptm s urcm n avion, apoi pn
parcurgem cu taxiul drumul de la Aeroportul Basel - ceea ce
nseamn jumtate de or - n total, pierdem mai mult timp. n
plus, ne putem strecura mai uor, dat fiind c gara se gsete
vizavi.
- Dar i-ai spus lui Beck c plecm cu avionul, i aminti ea.
- ntr-adevr, i zmbise Tweed. Nu vreau s fiu mpresurat
de agenii lui de paz. La nevoie i am pe ai mei. Am s-i telefonez de la hotel, la Basel...
Paula privea cnd afar pe fereastr, cnd n compartimentul
n care se aflau doar civa cltori. Pn n prezent nu se aven-

PUTEREA
247

turaser prea mult n muni. Strbteau partea industrial a


Elveiei, n care numeroase fabrici se gseau chiar lng calea
ferat.
Cu coada ochiului vzu cum cineva se ndrepta ctre compartimentul lor. Arunca o privire spre ua automat. n u se ivi
un clugr nalt. Purta sutan de culoare nchis, prins la briu cu
o sfoar. Avea gluga tras pe frunte, iar pe nas purta o pereche de
ochelari cu rame de baga. Paula i strecur mna n poet i
apuc revolverul Browning.
Trenul tocmai fcea o cotitura i clugrul, care inea n
mn o valiz, continu s se apropie ncet de ei. Newman observase reacia Paulei. Aruncnd o privire n oglind, vzu clugrul
care se apropia i-i vri mna n interiorul vestonului, apucnd
minerul pistolului Smith & Wesson.
Tweed, care prea preocupat s scrie nume pe un blocnotes,
legndu-le n fel i chip, sesiz ncordarea din jur. Ridic privirea
exact n clipa n care clugrul ajunse n dreptul lui. n acelai
moment expresul se nclina din nou, lund n viteza o curba.
Valiza clugrului se lovi de a lui Tweed, rsturnnd-o pe
scaunul pe care fusese aezat. Tweed rmase cu ochii inta la
faa ascuns sub glug. Era Cord Dillon.
Controlorul n uniforma, care le verificase biletele cu cteva
minute mai devreme, iei dintr-un compartiment gol de clasa
nti. n aceasta perioad a anului nu erau muli cltori. Era
nceput de martie.
Din toaleta a crei u se ntredeschisese civa centimetri
un brbat solid pi pe coridorul pustiu. Pentru moment nu se
vedeau ali pasageri.
- Biletul dumneavoastr, domnule, i ceru controlorul.
- Imediat, dom'le. Trebuie s fie pe aici pe undeva...
Americanul privi n dreapta i n stnga. Nici urm de ali
pasageri. Trenul se legn din nou. Obinuit cu acest fel de
micare, controlorul rmase pe loc, cu picioarele deprtate.
Americanul, care era la fel de nalt ca i controlorul, pru
c-i pierde echilibrul i se propti de controlor. Scoase cuitul cu
lam lat pe care-l inuse ascuns i-l nfipse scurt prin vestonul
descheiat, ntre coastele controlorului. Acesta gemu i czu n
genunchi. Americanul l prinse n brae i-l tr n toaleta, apoi
nchise ua cu cotul. Aez corpul pe closet i ncuie ua.
Verifica pulsul victimei, constatnd c nu mai btea.

248 Colin Forties

Se apuc repede de complicata operaiune de dezbrcare a


controlorului: i scoase vestonul, pantalonii i apca uguiat. i
scoase propriul costum, l mpturi din dou micri i-l ndes
n punga de plastic, urmrit de privirea fix a mortului.
Ascunse punga n spatele closetului i scoase un briceag,
ntredeschise ua civa centimetri, dar nu vzu pe nimeni. Din
exterior, manevr briceagul n aa fel, nct s mite mica
inscripie care anuna c toaleta era ocupat.
i potrivi chipiul i se uit la ceas. Mai erau doar cteva
minute pn cnd trenul urma s opreasc n gara Baden. Acolo l
atepta o main cu ofer, trimis de Mencken ca s-l duc
napoi la Zrich. i verific Luger-ul din teaca de la umr, ca s
se asigure c-l putea scoate afar numaidect, i pipi minerul
unui al doilea i, prins la curea. Vestonul ncheiat pn la gt l
cam strngea peste abdomen, dar cine acorda atenie unui controlor? innd n mna stng perforatorul, pomi napoi spre
compartimentul de clasa nti n care edea Tweed. Uciderea lui
Tweed i a grzilor lui de corp urma s fie o chestiune de cteva
secunde...
n momentul n care clugrul" rsturn valiza lui Tweed,
se petrecur simultan trei lucruri. Newman i nfipse revolverul
n spinarea lui Cord Dillon. Paula scoase Browning-ul din
geant. Tweed ridic o mn, dndu-le a nelege c totul era n
regul.
- mi cer iertare, i opti Dillon lui Tweed, rsuflnd uurat
cnd nu mai simi eava pistolului n spate. Trenul s-a aplecat...
In timp ce vorbea, ls s-i cad o carte de vizit n poala lui
Tweed. Mesajul era simplu i concis.
Baiton Ives se afl in tren. Unde te poate intilni? Dar nu in
tren.
- Nu-i nevoie s-i ceri scuze, spuse ncet Tweed. Amndoi
putei lua legtura cu mine la Hotelul Drei Knige - Cei Trei
Regi - din Basel. Cu ct stm de vorba mai curnd, cu att mai
bine.
- Mulumesc, domnule, spuse Dillon.
Pomi mai departe prin compartiment, ducndu-i valiza, i
dispru din raza vizual a lui Tweed, trecnd n compartimentul
urmtor. Paula se aplec n fa.
- Ce-a fost asta? Era ct pe ce sa-l mpuc.
- Acela a fost Cord Dillon. i-a ncercat norocul, dar e
limpede c este n continuare urmrit. O costumaie perfect
pentru a-i ascunde identitatea n tren. mpturi cartea de vizit i

PUTEREA
249

o vri n portofel, fr s i-o arate Paulei. Avea un mesaj urgent


pentru mine. La Basel e posibil s facem un mare pas nainte.
- De unde Dumnezeu tia c te afli n tren?
- Fiindc e nzestrat cu un ascuit sim de observaie - care
face din el unul dintre cei mai buni ageni din lume - ctigat n
decursul anilor de experien. Nu pot dect s fac presupuneri...
mi nchipui c ne-a vzut mutndu-ne de la Gotthard la
Schweizerhof. Poate c a stat treaz toat noaptea, supraveghind
ieirea hotelului din gara de vizavi de Bahnhofplatz. n gar e tot
timpul aglomeraie.
- Tweed, insist Paula, vorbind suficient de tare ca s-o aud
Newman. n trenul acesta ne-am putea gsi n pericol. Dat fiind
c Dillon a ncercat s ajung pn la noi. Dac el ne-a vzut
ateptnd trenul n gara Ziirich, se prea poate s ne fi vzut i cei
din tabra advers.
- M ndoiesc. Nu i-am spus, dar am telefonat la Swissair i
am rezervat locuri la cursa de Basel. Pe numele noastre reale.
Probabil c la ora aceasta adversarul supravegheaz aeroportul...
Se ntrerupse. Paula nu-l asculta. Se uita prin oglinda la un
controlor n uniform care se pregtea s intre n compartimentul
lor. Fata ncepu s-i aranjeze prul, ca s ofere un motiv
plauzibil pentru faptul c se privea n oglind.
- Biletele, v rog...
Paula se mut repede pe scaunul de alturi, ca s se fac
auzit i de Newman. Se aplec n fa.
- Biletele noastre au fost controlate mai devreme. Acesta
este alt controlor...
Paula cltorise mult cu trenurile elveiene. tia c toi controlorii au o memorie ramarcabil. Imediat observau pasagerii
urcai pe traseu i le cereau s prezinte biletele. ns niciodat nu
cereau biletele de dou ori aceluiai cltor.
Singurele persoane din compartiment erau Tweed i cei
cinci nsoitori ai lui. Fapt pe care controlorul l remarcase din
clipa n care pusese piciorul nuntru. i totui, spusese...
- Biletele, v rog...
Controlorul perfora biletul lui Cardon pentru a doua oar.
Se apropie ncet de Tweed i Paula. i strecur mna dreapt n
interiorul vestonului prea strimt, fapt care-i ncetini micarea fulgertoare. Tocmai voia s scoat Luger-ul de la piept, cnd Newman sri n picioare. nfc eava armei i o ndrept spre tavan.
Americanul era puternic ca un taur i se lupta s aplece eava
armei n jos, spre Tweed.

250 Colin Forties

Butler, care edea n cellalt capt al compartimentului, se


grbi s ajung lng ei. Cu pumnul drept i trase atacatorului o
lovitur cumplit n rinichi. Acesta ndoi genunchii i-l lovi pe
Butler cu capul n piept. Butler gemu i rmase pe loc, gfind.
Paula era deja n picioare, innd Browning-ul de eava i
pndind momentul potrivit ca s-l loveasc n cap pe atacator.
Cardon veni pe la spatele lui i ncerc s-l loveasc peste
picioare i s-l trinteasc la pmnt. Era un vlmag de oameni
care se luptau ntre ei. Newman i nfipse unghiile tari n mna
cu care americanul inea arma. Acesta i desfcu degetele i
Paula prinse pistolul din zbor.
- Scoatei-l pe ticlos afar din compartiment, gfi
Newman.
Nield se gsea n cellalt capt al compartimentului, unde se
instalase mai devreme mpreun cu Butler. Sttea de paz, ca s
se asigure c nu venea nimeni. nc o persoan ar fi fost prea
mult.
n lupta violenta care se ddea pe intervalul dintre scaune,
apca controlorului zbur ct colo. Paula se aplec i o ridic de
jos. Intre timp Newman ajunse n spatele americanului i-l apuc
cu braul pe dup gt. Butler se aplec i-l prinse de amndou
gleznele, apoi i le ncrucia i-i ridic picioarele de la podea.
Atacatorul se zbtea ntre Butler i Newman, care ncercau s-l
scoat afar din compartiment.
Pe coridor, n timp ce-l duceau pe american spre platforma
dintre vagoane, lupta deveni i mai violent. Asasinul ntoarse
capul i-i nfipse dinii n mna lui Newman. Newman i dadu
drumul i fcu un salt napoi, scondu-i pistolul Smith & Wesson. Nu inteniona s trag: detuntura ar fi acoperit huruitul
roilor de tren. Butler continua s-l in pe american de glezne,
dar Newman se izbi de Cardon, care se lovi cu spatele de ua
toaletei. Ua, care nu fusese bine nchis, ced i Cardon se
prbui n acel spaiu ngust.
- E ocupat... vru s-l previn Newman.
- Ai mare dreptate, ncuviin Cardon. Uit-te nuntru, fr
s miti ua...
Newman arunc o privire n spatele uii. Pe closet era aezat
un brbat nalt, n cma i chiloi. Din cma ieea mnerul
unui i cu lama nfipt n piept. Din poziia cuitului, Newman
i ddu seama c inima fusese atins. Era controlorul...

PUTEREA
251

Pe coridor atacatorul se eliberase din minile lui Butler. Sri


n picioare cu o repeziciune de care Newman nu-l crezuse n
stare, cu iul ndreptat spre abdomenul lui Butler. In clipa n
care i repezi braul nainte, Newman acion. Izbi cu toat puterea capul atentatorului cu eava pistolului. Lovitura veni cu o
fraciune de secund nainte ca vrful iului s se nfig n burta
lui Butler. O fraciune de secund asasinul rmase n picioare i
Newman ridic pistolul, pregtindu-se s repete lovitura. Apoi
americanul se prbui pe spate n cabina de toalet.
Newman l prinse de mijloc. Cardon ieise din cabin,
venind n ajutorul lor. n timp ce cra trupul inert al asasinului n
cabin, Newman l vzu pe Butler aplecndu-se s ridice de jos
iul czut din mna americanului.
- Nu-l atinge! strig el.
- Vrei s-l iei tu?
Paula se apropie, innd n mn chipiul controlorului. Prin
crptura dintre balamale i perete vzuse cadavrul proptit pe
closet.
- Da. D-mi-l mie, rspunse scurt Newman. nghesuise corpul asasinului ntr-un col al cabinei, sub chiuvet, cu faa spre
victim. Verifica o clip artera carotid i constat c individul
era mort, ca i victima lui. ndes chipiul pe capul cadavrului i
mpinse cuitul cu piciorul n cabin. E vorba de amprente, se
adres el Paulei i celorlali doi brbai. Cuitul trebuie s poarte
amprentele atacatorului. Acum nchidei ua asta blestemat...
i nfur degetele n batist i nchise ua. Apoi scoase
din buzunar un stilou subire de aur. Cu o mn sigur, elibera
plcua cu inscripia Ocupat". Fcuse o treab mai bun dect
asasinul cu ctva timp n urm. Paula cut n poet i-i ntinse
un teanc de erveele de hrtie.
- Pistolul tu, explic ea. Are snge pe eava.
Newman rmsese din reflex cu arma n mn cit timp
crase corpul n cabina de toalet. i mulumi i-i terse repede
eava pistolului. Paula i ddu alte erveele desfcute.
- Pune-le aici pe cele murdare. Am s le arunc pe toate ntro cutie de gunoi la Basel...
Nield sttea la intrarea n compartiment, cu mna dreapt n
interiorul bluzonului. Paula i spuse lui Butler s atepte o clip
i ncheie doi nasturi de la cmaa lui Newman care se descheiaser n timpul luptei. i ndrept cravata, i spuse s-i
pieptene prul, apoi se ocup de Butler.
- Cu mine cum rmne, Paula? ntreb Cardon, lundu-i un
aer de prefcut ndurerare, ca s mai destind atmosfera.

252 Colin Forties

- Tu poi S-i pori i singur de grij, Smiorcil, replic ea,


sperind c reuea s-i stpneasc tremurul vocii.
Tweed edea pe locul lui, cu spatele foarte drept. Cnd
ceilali intrar, i ntmpin cu o privire cercettore. Newman se
aez pe locul lui, iar Paula i relu locul n faa lui Tweed.
- Ce s-a ntmplat cu adevratul controlor? ntreba el cu o
figur grav.
- E mort, rspunse simplu Newman. Asasinul l-a ucis ca s-i
ia uniforma.
- neleg. Ce prere avei, era nsurat?
- Nu tiu. N-avea verighet, mini Newman.
Tweed era foarte tcut. Att Paula, ct i Newman i ddur
seama c era tulburat la gndul c el fusese inta pentru care
murise un nevinovat. n plus, Newman vzuse c omul era
cstorit. Observase verigheta de pe inelarul minii care atrna
inerta lng chiuvet.
- E cam sinistru, i ddu prerea Paula. Felul n care ne
urmresc ca nite lupi, tiind n orice clip unde ne aflm.
Oricine ar fi ei.
- Creierul din spatele acestei operaiuni, zise Tweed ncet,
va plti scump pentru pierderile de viei omeneti. Eu nsumi m
voi ngriji de acest lucru...

28

Basel - locul n care Elveia se ntlnete cu Frana i Germania. La coborirea din expres Tweed gsi o cabin telefonic
i-l sun pe Beck la Zrich. Spre surprinderea lui, i se spuse c
Beck era deja la Basel. Aadar, sun la secia de poliie din acest
ora.
-Beck la telefon...
- M tem c iari vei avea de lucru, Arthur. n expresul de
la Zrich...
i relat pe scurt lui Beck cele ntmplate, l anun c cele
dou cadavre se gseau n cabina de toalet din cel de al patrulea
vagon de la coada trenului i c expresul urma s rmn n gar
douzeci de minute, dup care i va relua drumul spre nord,
ctre Germania.
- Ateapt, l ntrerupse Beck.
Trei minute mai trziu reveni la telefon. Tonul lui era calm i
concis.

PUTEREA
253

- Mainile de poliie i o ambulan snt deja n drum spre


gar. Am sunat la eful grii. Expresul nu va pleca din staie
nainte ca poliia s-i fac datoria. La cel hotel locuieti?
- Drei Knige. Acum i vorbesc din gar...
- Du-te direct la hotel. Nu pleca de acolo sub nici un motiv
pn nu vin eu, ceea ce ar putea dura ctva timp. Asasinii v-au
luat urma i de aceast dat. Trebuie luate msuri severe. Ramii
la hotel...
Tweed ajunse la Drei Knige mpreun cu Paula i
Newman. Conform planului, Butler, Nield i Cardon aveau s
soseasc mai trziu, pe rind, ca i cum nu s-ar fi cunoscut ntre ei.
Portarul l salut pe Tweed cu cldur.
- Ce plcere s v avem oaspete, domnule Tweed, spuse el
ntr-o englez perfect. Avem pentru dumneavoastr trei camere
fmmoase, cu vedere ctre Rin...
n timp ce Tweed se trecea n evidena hotelului, un brbat
mbrcat n costum elveian de afaceri, cu ochelari n form de
semilun, edea n holul de la recepie, citind un ziar local. l
vzu pe Tweed intrnd i nu-i veni s-i cread ochilor.
Elveianul avea prul crunt i zbrlit i-i inea ziarul ridicat, ca
s-i ascund faa. Norton ncerca s-i revin din surpriza de a-l
vedea pe Tweed n via.
Paula se duse n camera lui Tweed. ntr-un sfert de or
fcuse du i-i mbrcase taiorul albastru. Tweed ntredeschise
ua civa centimetri, apoi o deschise pn la perete i, cu un gest
larg, o pofti nuntru. ncuie imediat ua la loc. Paula i roti
privirea prin camera cu dou paturi.
- Ce camera superb! La fel e i a mea. i ce vedere splendid are ctre Rin. Alerg la fereastra. Era o zi foarte rece, dar cu
soare strlucitor. Hotelul se nla chiar pe malul Rinului, care
avea o lime de circa o sut de metri chiar i att de departe n
amonte, cum era situat oraul Basel. Pe malul cellalt se vedeau
cteva case vechi, cu acoperiuri ascuite i nclinate. Privete!
exclam ea. Un convoi de lepuri.
Tweed se apropie de fereastr i amndoi privir
remorcherul scurt i lat care trgea n aval mai multe lepuri
uriae. Transportau containere i la fiecare pup flutura drapelul
german.

254 Colin Forties

- i de la mine se vede la fel de frumos, spuse ea ncntat.


Oh, presupun c n-ar trebui s fiu att de entuziasmat dup ororile petrecute n expres. Bietul controlor...
- A murit nainte s-i dea seama ce se ntmpl. Tweed i
nconjur umerii cu braul. Oricum, nu l-am fi putut salva. Acum
vom porni pe urmele celor rspunztori de aceast atrocitate.
Dar, mai nti, nu vrei s iei prnzul?
- Mi-e o foame de lup.
Ca s ajung la lift, aveau de parcurs o pasarel care ocolea
o curte interioar. Din locul n care se aflau se vedea n jos, la
etajul inferior. Paula observ c balustrada nu era prea nalt.
Chiar cnd urcau n lift, Newman iei din camer i pi n lift
alturi de ei. Cobornd la parter, prima persoan pe care o vzur
fu Eve Amberg.
- Ce mic-i lumea, ca s folosesc o expresie extrem de
cunoscut, i salut Eve. Doamne, ce frig e afar.
- Mie mi place grozav, rspunse vesel Newman. Pe o
asemenea vreme muncesc i gndesc mai bine.
- Nesuferitule. Eve o salut din cap pe Paula i-i ndrept
atenia spre Tweed. Tocmai mergeam la mas.
i zmbi cu cldur.
- Singur? o ntreb Tweed.
- Din ntmplare, da.
- Atunci, ce-ar fi s-mi ii companie?
- Foarte drgu din partea ta. Arunc o privire spre Paula i
Newman. Dar eti cu prietenii.
- Oh, nu face nimic, se grbi s rspund Paula. Bob i cu
mine avem ceva de discutat. E mai bine dac rmnem singuri.
Eve arta superb i de ast dat, amintindu-i Paulei de prima
lor ntlnire, spre deosebire de ziua n care o surprinsese pe punctul de a pleca la cumprturi. Purta un taior verde pal, cu fust
scurt i bluz crem pe gt. Paula aprecie c toaleta Evei costase
probabil o avere.
Pornir dup Tweed i Eve spre sala de mese, i Paula i
plimb privirea prin vastul hol de la recepie. La venire vzuse
cu colul ochiului un brbat care edea acolo. Brbatul cu pr
crunt dispruse.
Intrar n sala de mese - o ncpere lung avnd pe partea
dreapt ferestre de la care se vedea terasa acoperit, cu vedere
ctre Rin. n timp ce chelnerul i conducea la o mas de lng
fereastr, Tweed fcu semn spre teras.

PUTEREA
255

- Se numete Ry-Deck. Vara se poate lua masa acolo. Te


simi ca la bordul unui transatlantic.
- tiu, ntri Eve. Julius m aducea aici de fiecare dat cnd
veneam la Basel. Se aez. Ce coinciden c amndoi am sosit
n acelai timp i am tras la acelai hotel.
- Nu chiar, dac i-e cunoscut oraul Basel. Acesta este cel
mai renumit hotel, dup cum nu m ndoiesc c tii. E foarte
vechi, iar mncarea i serviciul snt excelente.
La fel ca n holul de la intrare i cel de la recepie, i aici
pereii erau acoperii cu lambriuri vechi, iar atmosfera confortabil sugera un loc vechi de cnd lumea.
- Pe malul Rinului exist case care uimesc prin data de construcie, spuse Tweed n timp ce studia meniul. Apropo, cu ce
ocazie la Basel, dac mi permii s te ntreb?
- i permit, l tachina ea, strngndu-l de mn. Am venit ca
s am o discuie serioasa cu Walter, s-l oblig s-i in promisiunea.... E vorba despre bani, desigur. Despre banii mei. Am
telefonat la banca i mi s-a spus c nemernicul a luat avionul
ctre Frana.
- Zu? Tweed se strdui s-i ascund ngrijorarea. Ai idee
unde anume n Frana?
- Oh, pot s-i spun cu exactitate. Walter are un castel
undeva n munii Vosgi. Foarte izolat. Se numete Chteau Noir.
Cel mai simplu este s mergi cu trenul pn la Colmar, un ora
pitoresc aflat la numai jumtate de or de gara Basel. Apoi trebuie s iei un taxi, care te va duce n muni. Am s m in scai de
el, chiar dac ar fi s colind ntreaga Europ.
- Vrei s bei ceva? Vin? Alb? Ce-ai zice de Sancerre?
- mi place la nebunie.
- Te-a ruga s m scuzi o clip, i spuse Tweed cnd li se
aduse vinul. Trebuie s telefonez la Londra... de fapt, ar fi trebuit
s sun nc nainte de a veni la mas...
O ls pe Eve s savureze vinul. Newman i Paula edeau
mpreun la o mas mai ndeprtat. Butler edea de unul singur
la alt mas, de unde putea ine sub observaie ntreaga sal. La
alte dou mese edeau Pete Nield i Philip Cardon, tot singuri.
n camera lui, Tweed cut numrul Bncii de Credit n
cartea de telefon i form cifrele respective. i rspunse o femeie
cu glas sever.
- Domnul Amberg lipsete pentru moment. Nu, nu tiu cnd
se ntoarce.

256 Colin Forties

- Snt un client de-al dumneavoastr, insist Tweed. Domnul


Amberg urma s ia din seiful bncii dou obiecte care mi
aparin. tii cumva dac a trecut pe la seif...
- Nu tiu. Daca vrei s v lsai numele...
Tweed puse receptorul n furc, atept un moment, apoi
suna la secia de poliie i-l ceru pe Beck. i explica acestuia ce
dorea. Beck i rspunse c va lua legtura cu Banca de Credit i-i
va telefona. Cinci minute mai trziu sun telefonul. Era tot Beck.
- Am fcut presiuni asupra scorpiei care mi-a rspuns. I-am
spus c investigm trei crime comise pe teritoriul elveian.
Amberg a luat ntr-adevr ceva din seif nainte de a pleca...
- La castelul su din Vosgi, dincolo de Colmar, l ntrerupse
Tweed.
- Nu te duce n Frana, l preveni Beck. Aici pot ncerca s-i
asigur protecia, dar n Frana ar putea fi riscant. Am rezolvat
incidentul din tren. Am nevoie de noi declaraii.
- Le vei avea nainte de plecarea noastr.
- n Frana? Nu face asta, pentru numele lui Dumnezeu. n
momentul de fa desfor o razie prin Basel. E clar c se tie c
eti aici. Fii cu bgare de seam...
Tweed era pe punctul de a iei din camer cnd telefonul
sun din nou. ncuie ua i se grbi s rspund, convins ca telefonul va nceta s sune chiar n momentul n care va ajunge lng
el.
- Da? vorbi el n receptor.
- V caut cineva, domnule Tweed, l anun centralista. A
refuzat s-i dea numele, ns a precizat c e ceva foarte urgent.
- F-mi legtura.
- Aici Dillon. Trebuie s lum o hotrre...
- Alo, centrala! l ntrerupse brusc Tweed. Legtura e
proast. Nu aud vocea persoanei care m-a sunat... Atept.
Atepta un rspuns al centralistei hotelului. Atepta pcnitul
care ar fi dat-o de gol c ascultase convorbirea. Nu se auzi nimic.
Iart-m, Dillon. E-n regula. Continua.
- Barton se afl n ora. La fel i adversarii ti. Crede-m.
Barton nu va lua legtura cu tine n Basel.
- Cord, mai nti, d-mi o descriere a lui. Dac se poate,
amnunit. Trebuie s-l pot recunoate.
Urm o pauz. Tweed nu voia sa mai rite, nu dup ce i
fcuse apariia la Gotthard falsul Barton Ives, despre care era
convins c, n realitate, fusese Norton.
- Are un metru optzeci nlime, e zvelt, vnjos, cu prul
negru, acum poart mustcioar i are o mic cicatrice deasupra
ochiului drept, unde l-a tiat un nemernic cu cuitul. Vorbete
foarte cumptat. Nu se mic prea mult. Cu excepia situaiilor

PUTEREA
257

de criz. Atunci se mic cu viteza unei rachete decolate de la


Cape Canaveral. Sper c-i ajunge. Ar fi de preferat.
- E suficient. Azi sau, cel mai trziu, mine ne mutm la
Hotelul Bristol, la Colmar, n Alsacia. La jumtate de or de
mers cu trenul. S ia legtura cu mine acolo. La fel i tu. Personal. M voi ntlni cu amndoi la Colmar, fie mpreun, fie
separat. Nu m intereseaz. O alternativ? Nici pomeneal...
- Uite ce e, Tweed, cnd eti fugar...
- n prezent tiu cel puin ct tii i tu - poate chiar mai mult
- despre ce nseamn s fii urmrit. E timpul s nu mai fugim i
s-i nfruntm pe nemernicii crora nu le pas ce metode folosesc. Ives trebuie s m contacteze la Colmar. La fel i tu. Acum
trebuie s plec...
Cu o rceal de ghea, Tweed puse receptorul n furc. Era
ferm hotrit. Nu mai voia s se lase fugrit dintr-un loc n altul
de adversar. Sosise timpul s le ntind o capcan gigantic.
Probabil, n munii Vosgi.
Tweed se napoie la Eve i-i ceru scuze. Ea fuma i-i flutur prin aer portigaretul de filde.
- Te rog s nu te mai scuzi. M-am distrat grozav de cnd am
plecat din Ziirich. E cumplit ce-i spun, dar ntotdeauna voi asocia acel ora cu Julius. i se pare groaznic?
Tweed observ c, n lipsa lui, Eve buse vreo trei pahare de
Sancerre. Unele femei rezistau perfect la butur. Eve nu ddea
nici cel mai mic semn c s-ar fi ameit. Tweed i umplu din nou
paharul.
- Nu, nu mi se pare groaznic. Nu i dac ai suferit alturi de
el. La Londra suna ocupat. De aceea am lipsit att de mult.
- Fleacuri. Ct despre Julius, toate femeile acelea... Ah, iat
c vine chelnerul...
Amndoi comandar pete la grtar. Tweed i amintea dintro cltorie anterioar c la Drei Knige petele era extraordinar
de gustos. Cnd rmaser din nou singuri, Eve se aplec spre el,
privindu-l fix cu ochii ei verzui.
- Eti cu totul altul de cnd ai vorbit la telefon. Acum eti
plin de energie. Ca i cum te-ai pregti de o btlie. Simt schimbarea petrecut n tine.
Tweed i ddu seama c edea pe scaun cu spatele foarte
drept i c-i sublinia vorbele cu gesturi ferme. Era ciudat cum
reuise Eve s ghiceasc adevrul. Tweed se simea ntinerit la
gndul c-l va ntlni pe Barton Ives, omul despre care era convins c tie multe despre lumea care se nruia n jurul lor.

258 Colin Forties

Pn li se aduse felul nti, discut cu Eve despre Elveia, n


general. Mncar n tcere i cu poft petele excelent pregtit.
Dup ce comandar desertul, Tweed ncepu s-i pun iari
ntrebri. Dar, mai nti, avu grij s-i umple din nou paharul.
Pn n acel moment el consumase numai un pahar de vin i
mult ap mineral.
- Cum ai venit aici? Cu maina?
- Iisuse, nu! Se circul ngrozitor. Am venit cu avionul de la
Zrich. Zborul dureaz numai jumtate de or. Din nu tiu ce
motiv stupid, am ajuns la aeroport n ultima clip. Abia am avut
timp sa urc n avion c a i decolat. Se juca cu paharul pe
jumtate gol. nc cercetezi uciderea acelei femei... cum o
chema? Helen Frey.
- Pentru moment am alte griji. Oare s existe vreo legtur
ntre asasinarea ei i faptul c-l... cunotea pe Julius?
- De ce naiba ar trebui s existe o legtur?
- Era un gnd de-al meu. Cnd pleci la Colmar?
- nc nu m-am hotrit.
- Unde se afl Seniorul Gaunt n acest moment?
- Habar n-am. i goli paharul. Vine i pleac. Nu snt
paznicul lui... dac pot s m exprim astfel. ncepu s se joace cu
mneca lui Tweed. E o simpl cunotin... dac te gndeai la
altceva.
- Nici pomeneal, mini Tweed.
Spuma de portocale cu Grand Marnier, pe care o aleseser
ca desert, era la fel de gustoas ca petele la grtar. Tweed era
nedumerit. Eve prea att de serioas i de preocupat de persoana lui. Dup ce termin de mncat spuma de portocale, i
terse buzele pline cu un erveel i se rsuci pe scaun, rmnnd
fa n fa cu el. Taiorul era descheiat i micarea i sublinie
snii frumoi reliefai prin bluza alb. Eve l ciupi din nou de
mnec.
- Ce-ar fi s lum cafeaua sus, n camera mea? Acolo e mai
linite. A vrea s aflu n ce relaii erai cu Julius. n definitiv, a
fost soul meu. Te rog s m scuzi o clip. M duc la toalet...
n timp ce se ndrepta spre u, Tweed arunc o privire spre
masa la care edeau Paula i Newman. Paula l urmrea cu un
zmbet uor maliios. i fcu semn s se apropie i se ridic s-i
ias n ntmpinare.
- Hai s vezi ceva fascinant. Un feribot ciudat, care traverseaz mereu Rinul. l conduse la fereastra cea mai
ndeprtat. Seamn cu o gondol. Bob spune c-i acionat de

PUTEREA
259

un cablu care se ntinde de la feribot pn la alt cablu legat la


cele dou maluri. Uite-l...
n anumite privine, minusculul feribot semna ntr-adevr
cu o gondol. Pupa era acoperit, n timp ce prova rmnea
expus intemperiilor. Luptnd cu curentul puternic al apei,
ambarcaiunea nainta ncet spre malul celalalt, legnndu-se n
briza subire. n adncul sufletului, Tweed simi c i se strnge
inima. Gndul i zbur la feribotul care-i transportase de la Padstow la Rock i la uriaa barc cu motor care ncercase s-i
rstoarne. La Cardon, care aruncase grenada. Urmrir cu
privirea feribotul pn cnd acesta atinse malul opus.
La bord se afla un singur pasager. Un brbat solid, ntors cu
spatele spre ei i mbrcat n costum de vntoare.
- Ciudat ambarcaiune, feribotul acela, comenta Tweed.
- Te ateapt prietena, l lu Paula peste picior.
- Tocmai am primit un mesaj i trebuie s plec, i explic
Tweed Evei n timp ce ieeau din sala de mese.
Ea se uit la ceasul de min, apoi la cel de la recepie.
- Ceasul meu e n urm cu un sfert de or. Nu-i de mirare c
am fost ct pe ce s pierd avionul la Ziirich. Ca s vezi! Ceas
elveian. Cred c e n urm de zile ntregi... ovi. Tweed i
nchipui c voia s mai adauge ceva i c se rzgndise. Oh...
exclam ea.
Rmase cu ochii inta la ua rotativa. n holul hotelului tocmai i fcuse apariia un brbat n costum de vntoare.
- Ah! Vaszic, iari ne ntlnim, i ntmpin el cu glas
rsuntor. Ce-ar fi s bem ceva la bar? Fac eu cinste...
Sosise Seniorul Gaunt.
Negru la fa c dduse gre din nou, Marvin Mencken iei
grbit din Hotelul Hilton din Basel, ca s-i telefoneze lui Norton
dintr-o cabin publica din incinta grii. Nu avea dect un numr
de telefon de Basel. Vicleanul Norton nu-i lsa niciodat o
adres.
Prin gar sufla un vnt aspru dinspre est. Se duse la cea mai
apropiat cabin telefonica. Trase aer n piept i forma numrul.
- Cine-i la telefon? ntreb vocea hrit de la cellalt capt
al firului.
- Mencken. Echipa numeroasa care a zburat cu mine de la
Ziirich se afl la posturi. Am nchiriat mijloace de transport.

260 Colin Forties

- i ai fcut-o de oaie n tren. Am vzut cnd a fost descrcat marfa inutil. De data aceasta trebuie s faci treaba aa cum
se cuvine, spuse Norton pe un ton periculos de blnd.
- Fii sigur de asta...
- Se pare ca nimic nu este sigur. Ascult. Tweed se gsete
la Drei Konige, pe malul fluviului. Din cte tiu, i place aerul
curat, i place s se plimbe. De data aceasta trebuie s elimini
concurena. Altfel, eti un om terminat. Taci i asculta, lua-te-ar
dracu'! Iat ce vei face...
Aceast conversaie referitoare la asasinarea lui Tweed avea
loc n timp ce inta i termina prnzul la Drei Konige.
- Mulumesc, i spuse Tweed lui Gaunt, dar am o ntlnire
urgent. Se uit dup Paula i Newman, care venir mai aproape,
apoi i spuse ncet Evei: Apreciez invitaia ta la o cafea. Dar cnd
te-ai uitat la ceas, mi-am dat seama c eram n ntrziere. Rmne
pe alt data?
- Da, chiar te rog, rspunse ea n oapt. i trecu ncet mina
prin pr, privindu-l printre pleoapele ntredeschise. M simt att
de singur.
- neleg. ntotdeauna exist i o dat viitoare, o asigur
Tweed.
Paula i Newman i luar hainele de la portar, care-l ajut
pe Tweed s-i mbrace paltonul gros. Cnd ieir n strad i
Tweed o lu la dreapta, Paula i puse ntrebarea care-i sttea pe
buze.
- Ce ntlnire? Sau poate se apropiase prea mult de tine ca s
te simi n largul tu?
- ntlnire cu o plimbare, ca s m pot gndi. S-ar putea s
fim la un pas de o descoperire important. Poate chiar cheia misterului.
n timp ce urcau pe strada pustie numit Blumenrain, Tweed
le relat conversaia cu Cord Dillon. Trecur de o scurt strdu
lateral care, dup spusele lui Newman, ducea la debarcaderul
micului i ciudatului feribot care traversa Rinul dintr-o parte n
alta. O alt strada ngusta, mrginit de case vechi, se ntindea
paralel cu fluviul. Totentanz. Tweed se opri o clip n btaia
necrutoare a vntului, ca s citeasc diverse date.
1215.1195. 1175.
- E unul dintre cele mai vechi orae din Europa, spuse el.
- Dateaz de la nceputul Evului Mediu, aduga Paula.
Brusc vntul ncet i totul ncremeni n tcere. Paula simi

PUTEREA
261

cum o cuprinde un sentiment ru prevestitor. Strada ngusta era


la fel de pustie. Nu se vedea nimeni n afar de ei trei, care se
plimbau singuri, fr un cuvnt.
Vechile cldiri de piatra erau nalte i nguste, lipite unele de
altele, ca un zid fr sfrit. Fiecare avea o u masiv din lemn,
una cu peretele, i Paula avu impresia c nu locuia nimeni
nuntru. Trotuarul vechi era foarte ngust, att de ngust nct
erau nevoii s nainteze n ir indian. n frunte mergea Tweed,
adus de umeri ca s se apere de frig i cu minile nfipte adnc n
buzunare. n spatele lui venea Paula, urmat de Newman. Preau
c se mic printr-un ora abandonat, ai crui locuitori fugiser
nspimntai din calea ciumei. Sinistru.
Soarele dispruse. Cerul era acoperit cu nori cenuii i joi
care prevesteau ninsoare. Atmosfera era departe de a o ajuta pe
Paula s-i alunge sentimentul de pericol iminent. Vino-i n fire,
se gndi ea. n aceeai clip auzi maina care venea din faa lorprimul vehicul ntlnit de cnd porniser la plimbare. E martie i
e dup-amiaz, ncerc ea s se liniteasc. Majoritatea oamenilor snt la serviciu...
Tweed se opri i o apuc de bra, cutnd cu disperare s-o
mping ntr-un loc ferit. Newman nu mai avu timp s-i scoat
pistolul Smith & Wesson. Un Volvo mare i cenuiu se npusti
spre ei, venind din cellalt capt al strzii. oferul purta casc i
ochelari de motociclist. Newman reui s deslueasc ali civa
brbai n maina care vir n direcia lor, apoi urc pe trotuar i
se npusti spre ei ca o torpil.
Nu aveau unde s fug. Erau blocai de zidurile caselor.
Maina avea s-i fac una cu pmntul, strivindu-i sub roi.
Tweed o prinse de talie pe Paula, gata s-o mping de cealalt
parte a strzii, n afara primejdiei. Nu era convins ca va reui.
Volvo ajunse la un pas de ei. oferul echipat cu acei ochelari
sinitri acceler. Erau pierdui.
Un Mercedes alb apru ca din pmnt, gonind pe strad din
aceeai direcie din care apruse Volvo. Mercedes-ul ajunse paralel cu Volvo. oferul smuci de volan, frnele scrnir i maina
se opri cu o clip nainte s intre n zid.
Nemaiputnd opri, Volvo se izbi de aripa Mercedes-ului.
Patru poliiti n uniform, cu armele n mini, srir din Mercerdes, n timp ce maina nc se legna de puterea impactului.

262 Colin Forties

Trei dintre ei se repezir spre portierele automobilului Volvo, cu


annele ndreptate spre cei dinuntru, iar cel de-al patrulea zmbi
larg i-i fcu semn cu mna lui Tweed, apoi i ndemn s plece.
- napoi la Drei Konige, spuse Tweed, cu braul pe dup
umerii Paulei care tremura ca frunza-n vnt.

29

ocai, i continuar drumul fr o vorb, pn cnd


ajunser n preajma Hotelului Drei Knige. Tweed i veni n fire
primul. Arunc o privire spre Paula. Aceasta prinsese din nou
culoare n obraji. Acum puteau sta de vorb.
- Cel care ne-a salvat a fost Beck, spuse el. Mi-a spus c
patruleaz ntreg oraul.
- Totui, am avut un noroc chior. Maina de poliie a aprut
n ultimul moment, interveni Newman.
- Noroc pus la cale dinainte. l vezi pe omul care st lng
podul de pe Rin? Nu te uita fix la el, l preveni Tweed pe
Newman. Observi c are aparat de emisie-recepie i c, din
locul n care se afl, ne poate vedea ieind din hotel. Era acolo
cnd am pornit noi la plimbare. E clar c i-a comunicat lui Beck
la secia de poliie. Deci ntrebarea este cine a dat de tire
adversarului c locuim la acest hotel, ba poate chiar c am plecat
la plimbare?
mpinse ua rotativ i vzu c portarul ieise din tur. La
recepie era o fat pe care n-o mai vzuse pn atunci. Se aplec
peste tejghea i ceru cheia, apoi atept pn cnd fta i-o nmn.
- n hotelul dumneavoastr st - sau va sta - un prieten de-al
meu, un englez. A sosit deja? Un domn pe nume Gregory Gaunt.
- Da, domnule. Domnul Gaunt a sosit devreme n aceast
diminea. Vrei s vd dac e n camer n acest moment?
- Mulumesc, dar nu-l deranja. M duc la mine n camer, s
m odihnesc. Am s-i fac o surpriz la cin.
- Deci Gaunt se afl n ora de cteva ore, remarc Tweed
intrnd n lift mpreun cu ceilali.
Incidentul din Basel, din care Tweed scpase ca prin urechile acului, se petrecuse la ora trei dup-amiaz.
La Washington era ora nou dimineaa. Bradford March
avea brbia i buza de sus acoperite cu epi negre. Sara deduse c
n ziua aceea nici o femeie frumoas nu urma s-l viziteze pe
preedinte n Biroul Oval.

PUTEREA
263

De fiecare dat cnd primea veti proaste, ncerca s i le


comunice lui March n cursul dimineii. Atunci era mai odihnit i
mai puin nclinat s reacioneze violent. Stnd la fereastra,
March i arunc o privire fugar, scrpinndu-i barba neras cu
unghia degetului mare. Ghici din expresia ei c urma s aud o
veste neplcut.
- D-i drumul, Sara, ce atepi? se rsti el.
- A telefonat Tom Harmer, care a contribuit substanial la
suma trimis de tine prin curier n Europa.
- i ce vrea Tom? ntreb March.
- Banii pe care i i-a mprumutat. Se pare c trebuie s achite
la rndul lui un mprumut. Are nevoie de bani n cel trziu dou
sptmni.
- Nu zu! March i slt pantalonii i zmbi rutcios. Ai
fotografii cu Tom i cu puicua aceea. Folosete una dintre ele.
Nevasta lui Tom le va gsi interesante acum cnd se apropie
aniversarea cstoriei lor.
- Adic s-i trimit o poz? Brad, aa nu ajungi nicieri.
- Ai dormit prost azi-noapte? Trezete-te, Sara. Vreau s
trimii o copie - alege tu una bun - la birou, adresat personal
lui Tom. De ndat ce primete plicul, telefoneaz-i. ntreab-l
dac-i place fotografia. Apoi spune-i c banii dai de el au fost o
contribuie la fondurile partidului i c nu-i pot fi napoiai.
- Cred c-i ntr-o situaie disperat, Brad. Trebuie s achite
mprumutul, altfel d de necaz.
- Treaba lui. Tu f ce i-am spus.
Sara, cu prul negru coafat fr cusur, purta o rochie simpl,
cenuie, prins n talie cu cordon. Atta timp ct arta ngrijit, no interesau prea mult hainele. Mna dreapt a lui March, nc de
pe cnd acesta era un oarecare politician din Sud, ncerca s-i
protejeze eful de orice potenial pericol. i muc vrful
stiloului i decise s-i vorbeasc deschis.
- Am auzit c o echip a Unitii Unu s-a napoiat din
Europa, o echip numeroas. Presupun c n urma ordinului pe
care i l-ai dat lui Norton.
- i ce-i cu asta? ntreb agasat March.
- N-am tiut c Unitatea a preluat ndatoririle Serviciului
Secret. Nu te-ai sftuit cu mine.
Prin tradiie, de sigurana preedintelui rspundea numai
Serviciul Secret. Acesta trimitea dinainte oameni oriunde urma

264 Colin Forties

s zboare preedintele i verifica locul din timp, subordonndu-i


poliia local. Erau profesioniti de excepie.
- ntocmai, replic dezinvolt March. ncepnd din acest
moment, cei de la Serviciul Secret snt pe liber. Au impresia cmi pot dirija viaa. Unitatea Unu le-a preluat atribuiile. i ai
dreptate, nu i-am cerut prerea.
-Nu-mi place...
- Nu-mi amintesc s te fi ntrebat dac i place. Aa va fi, i
basta. Cei de la Unitatea Unu snt mai duri dect Serviciul Secret.
Snt bieii mei care nu tiu ce-i mila. Am nevoie de oameni n
care s m pot ncrede.
- Dar n-au experiena celor din serviciul secret, insist ea.
- Trag fr somaie. Nu stau pe gnduri. i asta mi place. n
plus, eu snt cel care le d ordine...
- Cred c faci o greeal...
- Iar eu cred c ai nevoie de odihn. March se sprijini de
perete, cu gleznele ncruciate, cu minile nfipte n buzunarele
pantalonilor lbrai. Du-te i urc pe vrful muntelui Rushmore. i arunc-te de sus.
Sara renun s mai adauge ceva. ntr-o vreme preedintele
pleca urechea la povaa ei. Fr excepie. Se auzi sunnd telefonul. Firul direct. Sara rspunse i acoperi receptorul cu palma.
- E Norton.
March ridic din sprincenele lui groase i se apropie ncet
de ea, zmbind. i mngie obrazul osos cu degetul arttor, apoi
zmbi din nou.
- tiu c snt o pacoste morocnoas. Ne mpcm? Nu tiu
ce m-a face fr tine. S sperm c Norton a fcut curenie.
Lu receptorul i atept pn cnd rmase singur. Sara
simea c i se nvrte capul. Erau momente n Care i venea s-l
strng de gt pe March, ca n clipa urmtoare el s devin din
nou fermector, convingnd-o s fie iar mna lui dreapta.
- Preedintele March la telefon, vorbi el cu glas de gheaa.
Ai cele dou obiecte pe care le atept?
- Nu nc, dar snt la un pas... ncepu Norton.
- La un pas de a fi nlocuit de Mencken. Norton, cte inte ai
dobort?
- Faptul c mi-ai rechemat douzeci de oameni la Washington n-a fost de natur s-mi uureze misiunea...
- Rahat! La ordinele tale au rmas treizeci. Ci i mai trebuie, o armata? Norton! striga March. E ultimul meu cuvnt. Ai
zece zile ca s-mi aduci cele dou obiecte. Dac te las memoria,
vei recunoate filmul din prima secund n care vei vedea cine e

PUTEREA
265

pe pelicul. Dup aceea l opreti. Pe band vei auzi o fat ipnd


ca din gur de arpe fiindc a vzut flcri. Nu era n pericol, dar
n copilrie a scpat dintr-o cldire cuprins de incendiu. De
ndat ce auzi ipetele, opreti banda. Apoi mi aduci ambele
obiecte. Ai priceput?
- Memoria mea e foarte bun, domnule preedinte...
- Atunci poate i lipsete curajul. Acum ascult i deschide
bine urechile. Ai zece zile ca s-i faci de petrecanie acelui englez
pe nume Tweed, lui Ives, Joel Dyson i Cord Dillon. Ca s-i
tergi definitiv de pe faa pmntului. Sntem n trei martie. Termenul include i ziua de azi. Zece zile. Altfel, eti un om mort...
March puse receptorul n furc, i scoase o batist i-i
terse fruntea i gtul gros. Transpira ca un taur. La douzeci i
patru de ore dup ce-i va fi adus banda i filmul, Norton urma s
sufere un accident. Unul mortal.
- S-ar putea s fim n pragul unei mari decizii, spuse Tweed.
Mine luam trenul spre Colmar i urcm n munii Vosgi. Acolo
vom dispune de avantajul care ne-a lipsit pn n acest moment.
Ii telefonase lui Beck i-i mulumise c le salvase viaa. Fusese nevoit s-l asculte pe elveian dsclindu-l cu blndee i
repetndu-i c era riscant s prseasc hotelul. Acum se gsea n
dormitorul lui, mpreun cu Paula i Newman, crora le expunea
planul su de aciune.
- Ce avantaj? ntreb Paula.
- Pn n momentul de fa confruntarea cu adversarul a avut
mai curnd aspectul unor lupte de strad: am fost n orae, fr s
tim n ce punct urma s ne atace dumanul. n teren deschis i
vom putea vedea apropiindu-se... m refer la muni.
- Cnd mergem s-l vizitm pe Amberg la Chteau Noir?
ntreb Newman.
Mai devreme Tweed le relatase conversaia avut cu Eve n
timpul mesei de prnz. i amintise informaia primit de la ea, i
anume c Amberg plecase n Frana. Cnd Tweed le confirm ca
aceasta era i destinaia lor, Newman se art sceptic.
- Aici beneficiem de protecia lui Beck, sublinie el. Din
momentul n care vom trece grania in Frana, vom fi singuri. Se
pare c mpotriva noastr acioneaz o organizaie vast. Ai idee
cine o controleaz? Dac e vorba de filmul i de banda aduse de
Dyson, ce anume ar putea exista pe ele daca au fost ucii atia
oameni?
- Habar n-am. De aceea vreau s merg i s discut cu
Amberg. Snt convins c a luat cu el filmul i banda. Poate a fost

266 Colin Forties

ameninat i atunci se folosete de cele dou obiecte ca s rmn


n via. Asta ar fi una.
- i a doua? ntreb Newman.
- Snt decis s vizionez filmul i s ascult banda. Am sunat-o
pe Monica i mi-a spus c a luat legtura cu Crombie, care
supravegheaz curarea molozului din Park Crescent.
- De ce? ntreb Paula.
- Fiindc n continuare caut seiful meu, n care se gsesc
copiile dup film i band. Pn n prezent, nici urm de el.
- A vrea s tiu ce face Cardon, interveni Newman. La
Ziirich aproape c nu l-am vzut.
- Atunci, ntreab-l. l chem chiar acum. Tweed lu receptorul, form numrul camerei lui Cardon i-l rug s vin imediat
pn la el. Puse receptorul jos, privindu-l int pe Newman. Voiai
s tii. ntreab-l tu nsui...
Tweed rmase n picioare, cu ochii la fereastr. Toi trei
ateptau. Un imens petrolier urca n susul fluviului. Pe punte se
vedeau o mulime de evi i inscripii de avertisment. Cardon
btu la u i Newman i deschise.
- Ai cuvntul, spuse Tweed, plimbndu-se agitat prin
camer.
- Philip, ncepu Newman. Am vrea s tim cum i-ai petrecut
timpul la Ziirich.
- M-am folosit de fotocopia portretului lui Dyson desenat de
Paula. Am colindat oraul fr odihn. n cutarea lui Dyson.
Cardon zmbi cu gura pn la urechi. i l-am gsit.
- L-ai gsit! exclam Paula. Unde? De ce n-ai pus mna pe
el? Probabil c Dyson poate s ne spun ceea ce dorim cu disperare s aflm.
- Nu te ambala, i zmbi Cardon. L-am vzut urcnd ntr-un
taxi pe Bahnhofstrasse. Nu-l puteam prinde din mers.
- Vrei s spui c i-ai pierdut urma?
- Te-am rugat s nu te ambalezi, continu linitit Cardon.
Am luat i eu un taxi i l-am urmrit pn la Aeroportul Kloten.
Era foarte aglomerat, tocmai aterizase un avion. Plus oamenii de
paz. Nici de ast dat n-am putut s m apropii de el i s-i pun
pistolul n coast.
- Ce s-a ntmplat dup aceea?
- Singurul lucru care se putea ntmpla. L-am urmrit cum
i lua bilet. Eram la un pas de el. Ducea o valiz. Chiar c are o
figur de vulpoi.
- E un nemernic! izbucni Newman.

PUTEREA
267

- Continu, l ndemn Paula, tiind c Philip Cardon voia


s-i pun rbdarea la ncercare.
- A fcut n aa fel, nct s ajung la aeroport cu foarte
puin timp nainte de decolarea avionului. Neavnd bilet - i nici
timp ca s-mi cumpr - nu l-am putut urma dincolo de controlul
paapoartelor i de vam. Ghicii unde a plecat.
- Pe planeta Marte, spuse exasperat Paula.
- Nici chiar aa departe. La Basel. Se afl undeva n acest
ora.
Paula era uluit. Newman opin c trebuia acionat fr
ntrziere.
- S scotocim oraul Basel, aa cum am fcut la Ziirich. n
cele din urm, Philip a avut norocul s-l gseasc. Toi avem
fotocopii dup portretul lui Dyson.
- Nu, l contrazise Tweed. Beck ne-a cerut s rmnem la
hotel. Toi i-am nesocotit sfatul. Cel puin, eu aa am fcut.
Urmarea? Am fost la un pas de a fi toi asasinai. Basel, ca i
Ziirich, e un ora mare. Peste cteva ore, adic mine diminea,
plecm la Colmar. Nu vreau s mai risc viaa nimnui n acest
ora.
- Cum rmne cu armele pe care le avem asupra noastr?
ntreb Cardon. Beck nu le va cere napoi?
- Lucru semnificativ, aflnd c ne vom aventura n Frana,
Beck nici n-a adus vorba despre arme. Or, Arthur Beck nu uit
niciodat nimic.
- Dar vom trece frontiera, i aminti Paula.
- Bob, i-aduci aminte cnd am fost data trecut la Colmar?
Gara are cea mai ciudat structur cu putin. Din gara elveian
intri direct n cea francez. Dac prindem trenul de ora unsprezece dimineaa, probabil c la punctul de control nu va fi nimeni.
Nici data trecut nu era.
- Dar dac mine totui va fi cineva? Asta n-ai cum s prevezi, insist Paula.
- Ba da, o contrazise Tweed. Eu nu voi cra nici un bagaj.
Voi trece primul, iar voi vei veni dup mine. Dac vedei c snt
oprit, va ntoarcei din drum. Vom gsi alt soluie.
- M ntreb unde se afl Joel Dyson n acest moment, spuse
gnditoare Paula.
- Iar eu a vrea s tiu cine i-a asasinat pe Helen Frey, pe
Klara i pe detectivul Theo Strebel, adug Newman.
- Cred c tiu cine, pornind de la informaiile furnizate de
unul din voi doi, rspunse Tweed.

268 Colin Forties

Bankverein, staia de tramvai aflata la mijlocul distanei dintre Rin i gar, se gsea n zona majoritii bncilor din Basel,
printre care i Banca de Credit. Tnarul hippie aezat pe trotuar
lng intrarea bncii i inea picioarele ntinse n fa. Purta o
plrie elveian veche i ponosit, cu borul tras mult pe frunte.
Paltonul uzat, de culoare nchis, era ncheiat pn la gt, ca s-l
apere de frig. Pantalonii de catifea reiat, ptai i mult prea
lungi, cdeau n falduri peste bocancii vechi de alpinist. Alturi
de Joel Dyson se vedea un sac mare de pnz.
Dyson i mnjise obrazul buclat cu arin i-i ascunsese
brbia mic sub o earfa zdrenuit. Civa elveieni care treceau
pe strad i aruncar priviri curioase, dar Dyson tia c americanul postat de paz pe trotuarul cellalt nu gsea nimic ciudat n
nfiarea lui.
Dyson atepta prilejul nimerit ca s se furieze n banc fr
a fi vzut de american. i fcuse un plan, ns avea nevoie ca la
momentul oportun cineva s intre n banc. Paznicul de la intrare
avea s-l nsoeasc pe client pn la persoana pe care o cuta.
Dyson tia c trebuia s acioneze ntr-o fraciune de
secund, dar nvase s se mite rapid, meseria lui fiind aceea de
a face fotografii compromitoare ale celebritilor. Vzu c se
apropie o femeie mbrcat n negru i-i ncleta degetele pe
mnerul de lemn al sacoei de pnz. Trei tramvaie mici de
culoare verde - nite jucrii n comparaie cu giganii albatri de
la Ziirich - veneau dinspre Rin unul n urma celuilalt. Se prea c
sosise prilejul ateptat.
Femeia n negru intr n banca i paznicul i adres cteva
cuvinte, apoi o conduse, ieind din hol mpreun cu ea. Tramvaiele l ascundeau pe Dyson vederii americanului. Dyson sri n
picioare i mpinse ua. Ajuns n holul pustiu, se mic i mai
rapid.
i descheie haina ponosit i o scoase n grab, rmnnd
ntr-un sacou albastru i elegant. i scoase apoi pantalonii, pe
sub care purta o alt pereche, de aceeai culoare cu sacoul. i
smulse bocancii, deschise sacoa, scoase dinuntru o pereche de
pantofi elegani i-i ncl. Apoi i scoase plria, nghesui
hainele vechi i bocancii n saco i o nchise la loc. i netezi
prul cu un pieptene i-i terse faa cu o crp umezit. Cnd
paznicul reapru, Joel i ntinse cartea de vizita, fr un cuvnt.
Paznicul o studie, apoi o ntoarse pe partea cealalt, cercetnd
scrisul de pe verso. Citi cu atenie mesajul scris n german.

PUTEREA
269

V rog s-i acordai tot ajutorul aductorului acestui


mesaj. Este unul dintre cei mai buni clieni ai notri.
Pe faa crii de vizit era tiprit cu litere n relief Walter
Amberg, Banca de Credit. Cnd venise s-i lase n pstrare lui
Julius filmul i banda, Dyson i ceruse fratelui acestuia o carte de
vizit. Cu ocazia ultimei vizite la Ziirich, intrase n cteva baruri,
pn cnd reuise s nchege o conversaie cu un elveian, cruia
i fcuse cinste cu cteva pahare. Apoi l rugase s scrie un mesaj
n limba german pe cartea de vizit, spunnd c voia s-i joace o
fest unui prieten elveian.
Dyson era expert n a-i croi drum neinvitat prin case i
birouri. Paznicul i spuse ceva n german.
- mi pare ru, rspunse Dyson. Nu vorbesc dect engleza.
- Cred c ar trebui s discutai cu doamna Kahn, i suger
portarul n englez.
- Mi se pare c e chiar doamna la care am fost trimis...
Doamna Kahn era o femeie brunet, de vrst neprecizat,
cu ochelari cu rame de aur. l invit s ia loc i studie cartea de
vizit. Apoi i spuse c se va ntoarce ntr-o clip. Intr ntr-o
ncpere alturat i nchise cu grij ua n urma ei.
Dyson zmbi n sinea lui. tia exact ce fcea femeia. Telefona la Ziirich ca s-l verifice. Cnd venise s lase n pstrare filmul i banda, Dyson depusese o mic sum de bani. i dduse
seama c, dac erai clientul bncii - indiferent de mrimea contului - erai considerat de-ai casei.
Singur n birou, i scoase batista, o umezi cu vrful limbii
i-i terse cu rvn obrazul. Deja ndeprtase n bun parte
murdria, ns dorea s fac impresie ct mai bun. S par un
om cu greutate. Unul dintre clienii cu greutate. Doamna Kahn se
napoie i se aez la biroul ei.
- Cu ce v pot fi de folos, domnule Dyson?
- Trebuie s iau legtura cu domnul Amberg. I-am lsat n
pstrare ceva de valoare. Mi-a spus c, dac voi avea nevoie de
acele obiecte, s iau legtura cu el. E vorba de ceva urgent.
- Domnul Amberg se afl n Frana.
- tiu. Zmbi fugar. Dar am lsat la Londra adresa pe care
mi-a dat-o. Nu snt cstorit, aa c n-am cui telefona ca s mi-o
spun.
-E n Alsacia...
- tiu i asta. Dar niciodat nu rein adresele strine...
- Nu-i prea departe. La Chteau Noir, n munii Vosgi. Putei
lua trenul pn la Colmar.

270 Colin Forties

- Snt cu maina. Am mai fost acolo i n alte ocazii. La


Colmar.
- E greu de gsit, domnule Dyson. E tocmai sus n muni. V
sugerez s cumprai o hart rutier. Cnd vei ajunge la Colmar,
vei vedea un hotel chiar la ieirea din gar. Hotelul Bristol.
Artai-le celor de acolo harta i ei v vor ndruma.
- V snt foarte ndatorat, doamn Kahn.
- Cu mult plcere. Paznicul v va conduce la ieire... Iat
un lucru care nu-i convenea defel. Sperase ca n hol s
se poat schimba din nou n costumaia hippie, nainte de a iei
din banc. Paznicul veni, l conduse la intrarea principal, i
deschise ua i-l salut din cap.
Dyson iei pe strad n aerul ngheat al dup-amiezii. n
interiorul bncii fusese cald i plcut. Fcu civa pai pe strad,
cu ochii la americanul care continua s stea pe trotuarul cellalt.
Deodat simi o eav de pistol nfigndu-i-se n spate prin buzunarul unui balonzaid.
- Unde-i Amberg, domnule Dyson? Dac spui adevrul,
poate nu voi apsa pe trgaci.
- La Chteau Noir, n Frana. n munii Vosgi. Lng Colmar.
Dyson era speriat de moarte, ns de felul lui era un
supravieuitor. n plus, se gsea la un pas de a pune mna pe o
avere uria. Nu voia s rite un glon n spate tocmai acum.
Poate c omul cu accent american nu fcea dect s-l pun la
ncercare.
- Atunci vom face o plimbare mpreun, continu vocea.
Exista o scurttur...
Tcu bmsc. Dyson vzu o main de poliie care venea ncet
pe strad. Ridic amndou minile n aer, mult deasupra capului.
Totul se petrecu n cteva secunde. Maina de poliie frn, eava
armei ncet s-l mai mpung n spinare, apoi auzi zgomotul
unor pai care se ndeprtau n fug. ntre timp un poliist veni la
el, cu arma n mn.
- M-a ameninat cu arma. Voia s-i dau paaportul i banii.
Dyson privi peste umr. Nici urm de american. Dar n-a mai
apucat. Ai aprut dumneavoastr...
Poliistul ncuviina din cap i alerg cu pai mari spre punctul din care se ramificau mai multe strzi. Dispru dup col.
Dyson rsufl uurat, i lu sacoa de pnz, pe care o scpase
din mn, i se ndeprt grbit.
Inchiriase un Mercedes argintiu. ntr-o or avea s treac
grania, n drum spre Colmar.

PUTEREA
271

De fiecare dat cnd vorbea cu preedintele, Norton ncepea


prin a-i comunica numrul de telefon al ultimei sale ascunztori.
Preedintele nu avea habar ce ora indicau primele cifre. Sara
fuse cea care fcu descoperirea, dup ce March ncheiase convorbirea.
Norton, cu prul lui crunt" i zbrlit, edea n apartamentul nchiriat la Basel, de regul ocupat de un diplomat al
ambasadei din Bema. Ambasadorului Anderson nu-i convenise
deloc cnd Norton i ceruse s-l dea afar pe diplomat.
Cnd brbatul cu pr crunt i zburlit i fluturase pe sub ochi
legitimaia de membru al echipei prezideniale, ambasadorul nu
avusese ncotro i fusese nevoit s satisfac cererea lui Norton.
Totodat, ambasadorul i spusese c-i strngea lucrurile i c se
pregtea s se napoieze acas. La post urma s vin cineva pe
nume Gallagher. Norton zmbi n sinea lui: probabil c Anderson, diplomat de carier, l suprase cumva pe March. Sun telefonul.
- Aici Mencken. L-am localizat pe Amberg. E la Chteau
Noir n Frana. n apropierea unui ora numit Colmar. Castelul se
afl sus n munii Vosgi...
- Mut ntreaga unitate la Colmar. Tu unde ai s locuieti?
La Hotelul Bristol. Am neles. Nu-i departe de aici. Voi fi acolo.
Ce face curierul care a adus banii?
- E ncuiat ntr-o camer de hotel. tii care anume. Cheia e
la mine.
- Ia-l cu tine, mpreun cu banii. Indiferent cine deine ceea
ce caut eu, voi ncerca un nou schimb. D-i btaie...
Norton ncepu s-i strng hainele n singura valiz pe care
o ducea cu el. Suficient de mic pentru a fi luat ca bagaj de
mn n avion. Ca s nu mai piard timp la banda de bagaje.
Telefonul sun din nou.
- Da, cine-i la aparat?
- Tipul care i-a dat zece zile ca s faci curenie, rspunse
rstit March. tiu ca te afli la Basel. i ce-i cu asta? n zona
Ziirich ai avut trei locuri diferite n care s fi dat banii n schimbul benzii i al filmului.
- A fost un eec. Am postat oameni n fiecare dintre cele trei
puncte. N-a venit nimeni. Cineva acioneaz foarte inteligent.
Folosete tehnica rpitorilor. M trimite ntr-un loc - de fapt, n
trei - i apoi nu vine. ncerc s ne pun nervii la ncercare. Apoi
iar telefoneaz i iar fixeaz o ntlnire. Snt pe cale s m mut la
Hotelul Bristol din Colmar, n Frana. V voi da numrul de
telefon de ndat ce ajung. Vom rezolva treaba. Vom elimina

272 Colin Forties

toate patru intele i vom pune mna pe banda i pe filmul dumneavoastr...


- Norton, n-ai idee ce ncurajator sun ceea ce mi-ai spus
adineauri, rspunse sarcastic March. M-ai neles? i cum ai de
gnd s acionezi de data aceasta... nainte de 13 martie?
- intele se vor mica n teren muntos. M voi folosi de
acest avantaj pentru a le suprima. Prin ambuscad...
Pentru prima oar, Norton fuse cel care trnti telefonul.

Partea a II-a
TEROAREA

30

Norton ajunse primul la Colmar. mbrcat n hain neagr


de astrahan i cciul de blan, semna cu un profesor rus,
impresie confirmat de ochelarii fr rame prin care o privea pe
recepionera Hotelului Bristol.
Oare ce anume din nfiarea necunoscutului o umplea de
fiori pe tnra de la recepie? Norton sttea nemicat, iar ochii
care o fixau din spatele lentilelor preau lipsii de via i de
orice cldur omeneasc.
-Vreau s rezerv o camer cu dou paturi pentru cinci zile, i
spuse Norton. Trebuie s plec cu afaceri, aa c s-ar putea s nu
dorm la hotel n fiecare noapte. V pltesc n avans pentru cinci
nopi...
Se trecu n registru sub numele de Ben Thalmann, plti n
franci francezi, apoi scoase ghidul Michelin cu munii Vosgi,
cumprat la Basel. Plecase din ora la douzeci de minute dup
conversaia avut cu preedintele March.
- Trebuie s vizitez Chteau Noir, reedina unui elveian, un
anume domn Amberg. mi putei arta cum s ajung acolo cu
maina?
- Va trebui s v grbii, domnule, i rspunse fata ntr-o
englez excelent. Se ntunec devreme i a nins n muni- Probabil c oselele snt ngheate...
- Dumneata arat-mi...
Ea tcu, studie harta, apoi nsemn un traseu pe Autostrada
N83 spre Kayserberg i de acolo sus n munii Vosgi pe oseaua
N415. Traseul se complica i fata i plimb creionul pe un drum
secundar. l avertiz nc o dat despre riscurile unei astfel de
cltorii, dar Norton o ntrerupse cu bruschee.
- Pot folosi telefonul dumitale pentru o convorbire particular?

PUTEREA
273

- Desigur, domnule...
Discret, deschise o u i o nchise n urma ei. n realitate,
abia atepta s scape de prezena acelei figuri ntunecate. Norton
zmbi i foim numrul Hotelului Drei Knige. Simise frica
fetei i acest lucru l fcu s se simt ncreztor. Ceru centralistei
s-i fac legtura cu Tweed. Urm o scurt pauz.
- Cine-i la telefon ? ntreb o voce de brbat.
- Barton Ives, rspunse Norton prin batista cu care acoperise
receptorul. Cu cine vorbesc?
- Snt Tweed. Unde eti, Ives...?
Norton puse receptoul n furca. Deci Tweed se afla nc la
Basel. n sfrit, se ntmpla s ajung undeva naintea adversarului. Prin urmare, avea rgazul s pun la punct capcana
morii. Era interesant c Tweed atepta s-l ntlneasc pe Barton
Ives. Deci i va suprima pe toi aici, n inuturile slbatice ale
Alsaciei.
Norton iei grbit din hotel i urc la volanul Renault-ului
albastru pe care-l nchiriase la Basel. Nu-i luase camer la Drei
Knige, nu fcuse dect s ia masa de prinz mai devreme, dup
care se aezase n holul de la recepie. La timp ca s surprind
sosirea lui Tweed i a echipei lui.
Inteniona s aplice aceeai metoda i la Hotelul Bristol. n
gara de peste drum de hotel cumprase o brour cu numele
ctorva mici hoteluri din Oraul Vechi. Avea de gnd s se stabileasc la unul dintre ele.
Conduse n vitez, strbtnd cmpia de dincolo de Colmar.
Dup-amiaza era rece i nsorita, iar aerul mbttor ca vinul.
Dar aici era chiar patria vinului. Pe msur ce se apropia de zona
dealurilor, iruri de vi-de-vie se ntindeau pn departe de
ambele pri ale oselei. ncetini cnd ajunse n orelul medieval
Kayserberg, abia cu puin mai mare dect un sat. Norton nu avea
ochi pentru frumuseea locurilor. Ceea ce-i atrase ns atenia era
podul de piatr construit peste un mic riu din centrul localitii.
Loc excelent pentru a pune o bomb ce putea fi detonat de
la distan. Mencken, care urma s ajung la Colmar, era expert
n explozibili. Pe drumul de la Basel la Colmar, Norton observase o carier de piatra, un depozit cu o inscripie de avertisment
scris n franceza, Danger - Explosives. i nsemnase locul pe
hart.
Iei din Kayserberg i intr n zona dealurilor. n spatele lor
se nal lanul nesfirit al munilor Vosgi, cu crestele acoperite
de zpad. Prevztor, Norton nchiriase o main cu cauciucuri

274 Colin Forties

antiderapante. Drumul ncepu s erpuiasc n serpentine, urcnd


din ce n ce mai sus...
Nu mai treceau alte maini. De ambele pri ale oselei
ncepur s-l mpresoare pduri dese de brazi. Carosabilul era
acoperit de zpad sub care se ascundea o pojghi neltoare de
gheaa. Temperatura scdea vertiginos. Brazii erau mbrcai n
zpada ngheat, cu crengile plecate sub povara alb. La fel ca
n Siberia.
Norton zmbi n sinea lui. Ambiana ideal pentru ceea ce
avea de gnd. n numeroase puncte topografia se preta la ambuscade mortale. Anticipa c Tweed i trupa lui vor disprea de pe
suprafaa pmntului pn la venirea primverii. Numai
primvara avea s dea la iveala vehiculele ngheate i oasele
putrezite ale celor dinuntru.
De cealalt parte a oselei muntele se prvlea n abis. Norton putea vedea prpastia adnc, parc fr fund. Teritoriul
devenea din ce n ce mai potrivit pentru ce avea de gnd. Nu se
ndoia c Tweed va urca muntele cu maina ca s-l ntlneasc pe
Amberg la Chteau Noir.
nainta pe serpentinele abrupte care urcau ncontinuu, atent
la gheaa ascuns sub zpad. Alturi se afla harta pe care fata de
la Bristol i nsemnase traseul. Norton era tot timpul cu ochii la
hart. Curind avea s ajung la intersecia cu drumul lturalnic
care ducea la Lac Noir.
Frigul intens l ptrundea prin palton. Deschise radiatoarele
la maximum. Rsuflarea i aburea ochelarii. Ii scoase de la ochi
oricum, erau o simpl pies de recuzit. Nu ntlnea dect arareori
un semn de via omeneasc: csue ciudate, vechi i vruite, cu
acoperiuri de igl acoperite cu zpad. Norton era rezistent la
frig, dar gemi de aici era necrutor.
Trecu printr-un ctun numit Orbey, aflat n drumul su. Nici
ipenie de om. i imagin c toi stteau n cas la cldura. ntre
timp prsise oseaua N415 i consulta harta mai frecvent.
naintnd pe un drumeag ngust, se gsi dintr-o data lnga Lac
Noir i scoase un icnet de surpriza.
Cndva, pe vremea cnd lucra la FBI, Norton operase n
Europa, fiind trimis de Departamentul de Stat n misiuni secrete,
interzise de legea americana i total ilegale. Dei Norton
cunotea continentul, n viaa lui nu ntlnise asemenea privelite.
Pe celalalt mal al lacului tcut i singuratic se ridica un
perete de granit nalt i abrupt. n vrf se vedea un castel cu
foioare i cteva ferestre luminate. Era Chteau Noir. Sub

PUTEREA
275

impulsul momentului, decise s-i fac o vizit misteriosului


domn Amberg.
Conduse pe serpentine abrupte, nsemnate pe hart de fata
de la Hotelul Bristol. Ajuns n vrf, vzu c punctul cel mai nalt
al castelului era un donjon masiv.
Cei mai muli ar fi rmas impresionai n faa impozantului
edificiu. Pentru Norton nu era dect o construcie monstruoas,
ridicat n epoca medival. Castelul era mprejmuit cu un zid
nalt. Norton l cercet rapid, apoi cobori din main i pomi pe
jos spre porile din fier forjat de la intrare. Apas butonul de sub
interfonul cu grilaj metalic ncastrat n partea sting a porii. Trebuia s se grbeasc: voia s coboare din muni nainte ca
ntunericul s coboare pe acele drumuri nfiortoare. O voce i
rspunse n german.
- Nu vorbesc germana, preciz Norton, ascunzndu-i accentul american.
- Atunci, v rog s-mi spunei cine sntei, relu vocea n
englez.
-Tweed. Tweed...
- Intrai, v rog...
Se auzi un bzit. Norton mpinse ambele canaturi ale porii.
Cel stng se deschise. Scoase un cartona cu chibrituri i-l introduse n ncuietoare. Bnuia c porile se deschideau i se
nchideau automat, acionate din interior. Mai folosise i alt dat
mecheria. ntr-adevr, n timp ce pea prin curtea pavat cu
dale de piatr, arunc o privire peste umr i vzu c porile se
nchideau.
Urc n grab treptele late de piatr care duceau pe terasa
masiv. ntre timp i scosese Luger-ul din tocul de la old,
inndu-l lng coaps. Ua mare din lemn se deschise spre interior i n prag se ivi un omule corpolent, cu prul negru
pieptnat pe spate, dezvelindu-i fruntea nalt. Purta un costum
negru de afaceri i expresia de surpriz din ochii lui se
preschimb imediat n una de alarm.
- Nu eti Tweed.
Vru s nchid ua, dar Norton ndrept Luger-ul spre el.
- Domnul Amberg? vorbi Norton, revenind la accentul lui
obinuit. S nu minii. Trag fr s stau prea mult pe gnduri.
-Da, dar...
- S stm de vorb nuntru. Ai putea rci. Avei dou
obiecte care-mi trebuie. Putei ctiga o avere, domnule Amberg.
S negociem. n timp ce Norton vorbea, Amberg se trase cu

276 Colin Forties

spatele nuntru i americanul l urm, cu Luger-ul n mn. i


ddu seama c se afla ntr-un hol imens i luminat difuz de aplice
fixate n perete.
- Nu tiu despre ce vorbii, domnule Tweed.
Pe Norton l mira felul n care bancherul accentuase numele.
Cuvintele lui Amberg strnir ecouri n vastul hol de la intrare.
Privindu-l atent pe Amberg, Norton vzu n stnga lui o scar
larg care urca pn la o nlime considerabil. Totodat i se
pru c distinge pe trepte silueta unui brbat.
n urmtoarea clip, Amberg i scoase batista din buzunar,
ca pentru a-i sufla nasul. Rsun un clinchet i la picioarele lui
Norton ateriza un obiect. Amberg se ddu deoparte. Un abur
cenuiu l nvlui pe Norton, nceondu-i vederea. Norton vri
rapid pistolul n toc. Deja nu mai vedea clar. i inu rsuflarea,
n timp ce cu mna stng se grbi s scoat batista. Gazul lacrimogen i atinse ochii cu o secund nainte s i-i acopere cu
batista. La rindul lui, Amberg i protejase ochii cu o batista.
Norton - care vedea, ns ca prin cea - pomi spre ieire, i
lu batista de la ochi, descuie ua masiva i o trase ctre el. Iei
pe teras, clatinndu-se pe picioare, apuc clana rotunda i
neagr de fier, nchise ua i-i umplu plmnii cu aer.
Pomi cu pas mpleticit spre poart. Aerul rece i limpezea
vederea din ce n ce mai mult. Nu-l atinsese dect o mic parte
din gaz, afectndu-i ndeosebi ochiul stng. Cartonaul mpiedicase poarta s se ncuie. Dei grbit s plece, se opri s recupereze cartonaul, n caz c ar fi avut nevoie s foloseasc
acelai truc cu ocazia unei viitoare vizite la Chteau Noir.
Se opri lng main, trgnd n piept cu nesa aerul de
munte, apoi se aez la volan, nchise ncet portiera i rsuci
cheia de contact. Fata de la Bristol i nsemnase pe hart o variant de traseu pe oseaua D417, care cobora spre Col de la
Schlucht. Hotr s se napoieze pe aceast rut.
ntoarse maina, decis s verifice al doilea traseu pe care
Tweed ar fi putut cltori spre Chteau Noir. Conducea atent,
lund cu pricepere serpentinele, n timp ce ochiul stng continua
s-i lcrimeze.
Era alb la fa i furios pe sine nsui. i nclcase o regul
de aur: niciodat s nu acionezi sub impulsul momentului, ntotdeauna verific inta i abia dup aceea trimite soldaii. Cedase
tentaiei de a face treaba el nsui. Aa ceva nu trebuia s se mai
ntmple...
Marele lui regret era c nu avea nici cea mai mica idee
despre identitatea siluetei de pe scri. Cine dracu' s fi fost cel

PUTEREA
277

care trsese cartuul lacrimogen? De un lucru era sigur: se va


napoia la Chteau Noir mpreun cu echipa completa a lui
Mencken. n timpul scurtei i umilitoarei sale experiene, Norton
observase multe lucruri. Pe creasta zidului care mprejmuia
monstruozitatea de piatr era montat o srm - probabil electrificat.
Totodat, Norton remarcase drumul pietruit cu dale care
ducea n spatele castelului, spre donjonul de paz. Un singur om
postat acolo sus cu un pistol-mitralier putea ine sub observaie
toate intrrile i ieirile castelului.
Deja rula pe D417, osea mult mai circulat. Ajunse n locul
n care se nla o cldire mare, purtnd inscripia LA
SCHLUCHT 1139. Se gsea la 1139 de metri altitudine. i continu drumul, angajndu-se ntr-un ir infinit de serpentine periculoase, n ac de pr.
La una dintre ele se opri i nsemn locul pe hart. n stnga
lui se vedea un pexete de granit care se ridica vertical de la
osea, n dreapta muntele se prvlea n alt prpastie fr fund.
Peretele de stnc era acoperit cu plasa de metal, ca s nu se
prbueasc peste drum. Un punct ideal pentru o ambuscad,
nc nu ieise din zona nzpezit a muntelui i continua s
coboare pe serpentinele ngheate. n ciuda riscului, inea piciorul
apsat pe accelerator. Lumina era din ce n ce mai slab.
Amurgul ncepea s coboare peste munii Vosgi.
Norton nainta fr a ntlni n cale alte maini. Ieind din
zona de zpezi, acceler i mai mult. Cnd ajunse la Colmar,
luminile erau deja aprinse. Opri la gara i intr s ntrebe cum
putea ajunge n Oraul Vechi. Pe perete vzu o hart uria a
localitii Colmar.
Imediat vzu c Oraul Vechi, n care se gseau acele mici
hoteluri, se numea Mica Veneie. Uimitor cte Veneii existau n
Europa. De ndat ce-i lu camer, telefon la Hotelul Bristol i
ceru s vorbeasc cu domnul Tweed. Nu se ndoia c adversarul
era cazat acolo. Cnd Tweed avea s-i rspund - n caz c se afla
la hotel - Norton inteniona s nchid telefonul. Spera ca astfel
s-i strecoare lui Tweed un fior n suflet. Poate nu tia, dar urma
s fie ngropat n Alsacia.

31

- Presupun c munii Vosgi vor fi o zon plin de riscuri, i


anun Tweed echipa adunat n camera lui de la Drei Knige.
Newman i Paula edeau mpreun pe o canapea. Butler i
Nield ocupau dou fotolii, iar Marler i luase poziia obinuit,
sprijinit de perete i fumnd o igar lung.

278 Colin Forties

Dup ce Tweed vorbise la telefon cu Monica, Marler, membru al SIS i cel mai bun inta din Europa, primise ordin s
zboare cu avionul de la Londra la Basel. Blond, subirel i nu
prea nalt, era abia trecut de treizeci de ani i purta un bluzon
sport n carouri i pantaloni clcai la dung. Vorbirea lui
trgnat trda un om cu educaie. De fiecare dat era n duel
verbal cu Newman.
- E vorba de intuiie? ntreb Marler. Sau deii date concrete?
- Exist vreo deosebire? interveni rstit Newman.
Cei doi cu greu puteau fi numii prieteni. Dar, n cazul unui
conflict armat, se puteau bizui unul pe cellalt fr rezerve.
- Exist, btrne, cum s nu? rspunse cu un aer de superioritate Marler. Deii date concrete? repet el ntrebarea,
adresndu-se lui Tweed.
Imediat dup sosirea lui Marler, Tweed l pusese la curent
cu toate cele ntmplate. Poate c Marler, care evalua pentru
prima oar faptele, avea s remarce un amnunt semnificativ
care lor le scpa.
- Exist unele date, le spuse Tweed, Beck mi-a telefonat i
mi-a spus c un brbat cu semnalmentele lui Joel Dyson a fost
atacat la intrarea n Banca de Credit.
- Atacat? se mira Paula.
- Da. Un american i-a proptit un pistol n spate n clipa n
care Dyson ieea de la Banca de Credit. Din fericire, a trecut o
main de poliie, americanul a fugit i, dac e ntr-adevr vorba
de Dyson, atunci aflai c a ntrebat-o pe doamna Kahn, asistenta
lui Amberg, unde se gsete bancherul. Lui Beck nu-i scap
nimic. A telefonat la banc i a vorbit cu doamna Kahn. Femeia
i-a confirmat ce mi-a spus mie Eve Amberg, i anume c
bancherul este la Chteau Noir.
- Ai spus dac ntr-adevr a fost vorba de Dyson", interveni
Paula. Nu-i st n obicei s accepi o identificare n lips de
dovezi.
- De aceea l-am trimis pe Cardon s-i arate doamnei Kahn
fotocopia dup portretul lui Dyson, schiat de tine, rspunse
Tweed.
Rsun o ciocnitur n ua ncuiat. Newman o deschise i
Cardon pi nuntru. i fcu cu ochiul Paulei, care schi o grimas.
- Cel care a trecut pe la sucursala din Basel a fost ntradevr Dyson, l anun Cardon pe Tweed. i ntinse plicul cu
fotocopia. Cnd i-am artat desenul, femeia l-a recunoscut din
prima clip. Beck mi-a fost de mare ajutor: a pus un detectiv s

PUTEREA
279

m atepte acolo i s m conduc n biroul doamnei Kahn. Iar


ea mi-a vorbit deschis.
- Toate acestea nu fac dect s confirme avertismentul meu
despre pericolele care ne pndesc n munii Vosgi. Americanul
care l-a atacat pe Dyson i care, probabil, a fugit voia s tie
unde se gsete Amberg. Vom avea companie n Alsacia - i nc
una dintre cele mai puin plcute.
Se auzi telefonul. Paula ridica receptorul, asculta, spuse c-l
va anuna, apoi puse receptorul n furc i se uit la Tweed, cu un
zmbet amuzat.
- Deja te ateapt cineva n holul de la recepie. O companie
ceva mai agreabil. Jennie Blade e nerbdtoare s-i vorbeasc.
- N-a spus nimic de Gaunt? ntreb Tweed, ncruntnd din
sprincene.
- Nici un cuvnt.
- Cnd am vorbit cu Monica, ea mi-a spus c a completat
fia lui Gaunt. A fost cndva ofier la Direcia de Informaii Militare. Ciudat...
Jennie Blade edea cu spatele drept ntr-un fotoliu. Era
mbrcat n pantaloni de schi vri n bocanci elegani de piele
pn la glezne i o helanc albastr de mtase care-i punea n valoare silueta. Pe scaunul de alturi se vedea mpturit o hain
tivita cu blan.
Cnd Tweed cobor din lift, Jennie tocmai i netezea coama
blond cu o mn, innd n cealalt o oglinjoara n care i verifica nfiarea. Vzndu-l pe Tweed, nchise capacul pudrierei
i o puse n poeta de umr marca Gucci.
- Nu ne-am vzut de mult, l ntmpin ea.
i nclin capul ntr-o parte i-i ntinse obrazul drept. El se
aplec i-o srut pe obraz, apoi se cocoa pe braul fotoliului pe
care edea Jennie. Era o poziie neobinuit pentru el, dar i
ddea seama c fata ncerca s-i fac avansuri. Jennie i puse
picioarele lungi unul peste altul.
- N-a trecut prea mult de cnd am but ceva mpreun la
Barul Hummer din Ziirich. Unde-i Gaunt? ntreb Tweed.
- Oh, Seniorul? Dumnezeu tie. E o adevrat pacoste. Dispare pentru ore sau zile ntregi. Mi-a spus c te-a vzut aici. Am
impresia c eti un om de ncredere... vreau s spun, un brbat pe
care o femeie se poate bizui.
- Depinde de femeie i de mprejurri.
- n plus, mi s-a prut c m simpatizezi.

280 Colin Forties

Se rsuci pe loc, la fel cum fcuse pe scaunul din Barul


Hummer, cu minile mpreunate i coatele sprijinite pe genunchi.
Ridic spre el o privire rugtoare.
- S zicem c-mi eti simpatic, accept Tweed. Ce-i cu
asta?
- Mi-e fric. M urmrete cineva. Apare cnd m atept mai
puin. Cnd ies dintr-un magazin, cu puin nainte de ora
nchiderii, i cnd afar e ntuneric. Cnd mi scot cheia ca s
intru in apartamentul lui Gaunt de ling Bankverein. Eu nu m
sperii cu una, cu dou, dar recunosc ca omul acesta din umbr
ma ngrijoreaz.
- Descrie-mi-l.
Jennie lua mna dreapt a lui Tweed ntre palmele ei mpreunate, continund s-l priveasc n ochi.
- Te-am rugat s mi-l descrii, repeta Tweed, nsprindu-i
glasul.
-Poarta o plrie cu boruri largi, tras pe frunte. E nalt de
vreun metru aizeci. Poate m nel n privina nlimii. De
fiecare dat e mbrcat ntr-o haina lung, neagr i are la gt un
fular de ln.
Tweed se strdui s-i ascund uimirea. Jennie i descrisese
aceeai persoan care fusese vzut ieind din apartamentul
Klarei de pe Rennweg, dup ce fata fusese strangulat. Cuvintele
lui Jennie erau aproape identice cu cele folosite de Gura-Trgului, locatara de la parterul blocului din Altstadt n care fusese
ucis Klara.
- Asta se ntmpl aici, n Basel? vru el s verifice. Omul
despre care vorbeti te urmrete aici, n Basel?
- Da. Omul din Umbr. Se cutremura de un fior. mi pune
nervii la ncercare. Lucru ridicol, cnd m gndesc ce meserii am
practicat.
- Ce fel de meserii? ntreba el cu blndee.
- Am studii de contabilitate. Dar mi s-a prut o meserie
ngrozitor de plicticoas. Apoi am primit o slujba grozava la o
mare companie din New York. Compania verifica stabilitatea
financiar a firmelor din ntreaga lume, contra unui onorariu fabulos. Tot ea se ocupa i de personaliti de marc ale globului.
Eram nevoit s gsesc diverse ci de acces n birouri i apartamente, ca s verific stilul de via al anumitor persoane. n acest
fel am reuit s string bani buni. M-am lsat de meserie cnd una

PUTEREA
281

dintre inte m-a ameninat cu arma. Am simit c norocul nu mai


era de partea mea. Atunci am plecat n Anglia, la Londra.
Continu s povesteasc, innd degetele lui Tweed nlnuite ntr-ale ei. Tweed i mulumi lui Dumnezeu c nu-l vedea
Paula. L-ar fi ironizat fr cruare.
- Aa l-ai cunoscut pe Gaunt? ntreb el.
Ct timp i relatase povestea vieii, Jennie nu-i luase ochii
de la el, aproape hipnotizndu-l cu privirea-i arztoare. Mare
atenie, se gndi Tweed.
- Nu, Gaunt a aprut n viaa mea ceva mai trziu, rspunse
fata. napoindu-m la Londra, am obinut o slujb la o agenie de
detectivi particulari. Am rmas acolo ase luni. Era o munc
murdar, dar aa am ajuns la Gaunt.
Fcu o pauz.
- Continu. Snt numai urechi.
- Eti un bun asculttor. Ultima mea sarcin la agenie a fost
s-l verific pe Walter Amberg.
Tweed rmase uluit pentru a doua oar. Se strdui i de ast
dat s pstreze o expresie indiferent, privind-o fix pe Jennie i
ncercnd s vad ce se ascundea n mintea ei. Fata vorbea ncet
i linitit, sporind efectul hipnotic al povestirii. Gaunt era nebun
c n-o pstra lng el. Pentru prima oar de cnd soia l prsise,
fugind cu un milionar grec, Tweed se gndi s renune la viaa de
singurtate. Se scutur, revenind la realitate. Avea de dus la bun
sfirit o treab, cea mai periculoas din cariera lui.
- Cine i-a solicitat ageniei s-l verifice pe Walter? ntreb
el.
- Julius Amberg. A venit la biroul din Londra, mpreuna cu
Gaunt. Aa l-am cunoscut pe Gaunt.
- Cnd l-ai verificat pe Walter Amberg, ce anume urmreai
n mod deosebit? Ai venit i n Elveia?
- Rspunsul la a doua ntrebare e afirmativ. Ct despre ce
anume a trebuit s verific, Julius mi-a dat instruciuni foarte precise. Voia s tie dac Walter avea un apartament luxos n alt
ora. Ce altceva? Cu mna liber se juca cu iragul de perle care
atma peste helanc. mi amintesc. Dac avea vreo amant. Iar
dac avea, era bine mbrcata? Avea main proprie? Mai voia
s tie dac Walter avea i alte maini, pe care le inea n alte
orae. i aa mai departe. Nimic nu s-a adeverit, cu excepia
vizitelor fcute unei fete din Basel. Niciodat nu i-am spus asta
lui Julius, fiindc m sturasem pn n gt. A mai existat un

282 Colin Forties

motiv. Gaunt mi-a cerut s vin s locuiesc la el. mi place n


Cornwall, iubesc marea i stncile.
- Am s-i mai pun citeva ntrebri. Vreau s-mi rspunzi
fr s stai pe gnduri. Probabil c meseria te-a ajutat s-i
formezi un ascuit sim de observaie. Prima ntrebare: poi s-mi
descrii figura Omului din Umbr?
- Nu pot. N-am vzut-o niciodat.
- Cum merge, cum se mic?
- Adic limbajul trupului. N-am de unde s tiu. De fiecare
dat sttea nemicat.
- Dar l-ai vzut de cteva ori.
- Adevrat. Ridicam privirea, l vedeam, plteam ceea ce
cumprasem. ntre timp el disprea.
- Dar la intrarea n apartamentul de pe Bankverein, cnd i
cutai cheile?
- Sttea n colul strzii. Cnd m-am uitat ntr-acolo a doua
oar, dispruse.
- Vrei s spui c, de fapt, nu l-ai vzut mergnd?
-Nu.
- L-ai vzut i la Ziirich?
- Nu. Numai aici, la Basel.
- De cte ori s-a ntmplat s-l ntlneti?
- De cinci sau ase ori. Nu mai mult.
- n ce interval de timp?
- Cteva zile.
- Apariiile lui devin din ce n ce mai frecvente?
- Da, Tweed. Ce dracu' s m fac?
- In prezent locuieti mpreun cu Gaunt n apartamentul din
Bankverein?
- Da. Dar el nu-i ntotdeauna acas. i-am mai spus.
- Intoarce-te acas. i chem un taxi. Rmi n apartament
pn la ntoarcerea lui Gaunt. Spune-i i lui despre Omul din
Umbr.
- Cred c glumeti. mi va rspunde c-i doar o nchipuire a
mea.
- i chem taxiul...
Portarul, care tocmai intrase de serviciu, ddu un telefon i
taxiul sosi n cinci minute. Tweed o nsoi pe Jennie afar n
aerul ngheat, care amintea i mai mult de Siberia. Jennie l
srut pe obraz i urc n main.

PUTEREA
283

- Trebuie s ne mai vedem, spuse ea n loc de rmas-bun.


Tweed rmase cteva minute afar pe trotuar. Voia s se
asigure c Jennie nu era Urmrit. Totodat, ncepea s cread c
fata spunea adevrul. Povestea ei despre Omul din Umbr l
punea pe gnduri. Tocmai voia s intre n hotel, cnd i fcu
apariia un BMW care opri brusc n faa hotelului, cu scrnet de
frine.
Din main cobor Gaunt. ntinse cheile BMW-ului unui
slujba al hotelului, care ieise prin uile turnante.
- Te rog, parchez-mi maina. Locuiesc aici. Numele meu e
Gaunt. l btu pe umr pe Tweed. Ce frumos c mi-ai ieit n
ntmpinare! Ai ghicit c urma s vin. Brrr! Ce frig e afar,
nainte mar spre bar. Fac eu cinste... Dou Scotch-uri duble,
comanda el barmanului, de ndat ce se aezar comod n barul
n care nu mai era nimeni. i repede. Am nevoie s-mi pun
sngele n micare, amice.
- Eu nu beau Scotch, refuza categoric Tweed. Doar ap
minerala.
- Nu reziti la alcool, aa-i? Un brbat cu experiena dumitale? Ruine, domnule.
- Ar trebui sa ai mai multa grija de Jennie, i spuse fr
ocoliuri Tweed. E speriat de moarte. O urmrete cineva, o
persoana care nu-mi sugereaz nimic bun.
Atepta pn cnd Gaunt plai consumaia, adugnd un
baci nesemnificativ. Seniorul ridica paharul.
- Pentru supravieuirea celor mai puternici. Pn la fund!
- Spuneam ca Jennie e urmrita de un necunoscut. Ii aine
calea, i m tem c n-are gnduri prea curate.
- Prostii! Snt nscociri de-ale ei. Jennie are pe vino-ncoace.
Bineneles c brbaii nu rmn indifereni i ncearc s-o
abordeze.
- Gaunt! Tweed trnti paharul pe tblia mesei. Taci i
asculta. La Ziirich a fost gsit moart o fat pe nume Klara,
asasinat cu cruzime. Cu capul aproape desprit de trup. Strangulat. Cineva l-a vzut pe uciga prsind imobilul. Descrierea
fcut de martor corespunde cu cea a omului care o urmrete
pe Jennie. Chiar nu-i pas deloc?
II privi atent pe Gaunt. Acesta venise mbrcat cu o hain
din pr de cmil, acum aruncat pe un scaun. Seniorul rmsese
ntr-un bluzon sport n carouri, o cravata cu capete de cai, pantaloni din catifea reiat i pantofi de piele lucrai de mn. Prul
lui cnepiu era rvit de vnt. Ochii cenuii l priveau fix pe

284 Colin Forties

Tweed pe deasupra nasului bine desenat. Brusc i schimba atitudinea i deveni serios. i strnse cu putere buzele gurii sale
voluntare. Tweed se gndi c l avea n faa lui pe fostul ofier de
informaii.
- Mi se pare c am citit n ziare despre crima aceea. nainte
de a pleca din Ziirich. Ar putea exista o legtura ntre acel omor
i omul care se presupune c o urmrete pe Jennie?
- Care chiar o urmrete pe Jennie.
- De unde tii toate acestea? ntreba brusc Gaunt. i-a telefonat Jennie?
- Jennie a fost aici. Mi-a povestit totul cu mai puin de cinci
minute nainte de venirea dumitale. N-ar fi mai bine s te duci n
apartamentul de lnga Bankverein? Vreau s spun chiar cum,
sublinie Tweed.
- Nu va pi nimic. Gaunt l privi pe Tweed cu asprime.
Mine n zori plecm amndoi la Colmar n Alsacia. n zori vom
fi departe de Basel.
- De ce tocmai la Colmar? ntreb linitit Tweed.
- Fiindc acolo a plecat Amberg. ntr-un loc pe nume
Chteau Noir. Sus n munii Vosgi. Tocmai m-am ntors de la
banc, unde am discutat pe scurt cu doamna Kahn, asistenta lui
Amberg la sucursala din Basel. Am fost nevoit s insist ca s
obin aceasta informaie. Mi-am nchipuit c poate vrei s tii.
Cu siguran c Amberg tie ceva despre vizita fratelui su
geamn la Conacul Tresillian. Nimeni nu ucide un om n casa
mea fr s fie pedepsit. Acum plec. ine minte ce i-am spus.
Nu supravieuiesc dect cei mai puternici.
Gaunt se ridic, i nfipse minile n buzunarele hainei i
iei. Tweed nu se napoie n camer, ci rmase pe scaun, cufundat n gnduri. Gaunt nu-i prea a fi genul de om care s ofere o
informaie fr a urmri un anumit scop. i nu cumva ultima lui
remarc ascundea o ameninare?

32

- La telefon Norton, vorbi n receptor americanul, de ndat


ce i se fcu legtura cu preedintele. i ddu lui March numrul
de telefon de la Hotelul Bristol. Cnd dorii s luai legtura cu
mine, spunei-i Sarei s lase un mesaj codificat. Voi ncerca s v
contactez ct mai curnd...
- Pe dracu'! Am nevoie de numrul tu ca s pot da de tine
cnd vreau eu. A intervenit ceva.
- E tot ce v pot oferi, spuse cu asprime Norton.
- OK, dac aa stau lucrurile, accepta March pe un ton de
fals bunvoin. Acum ciulete urechile la mine. Am primit un

PUTEREA
285

nou mesaj de la individul cu voce mrit. n legtur cu schimbul. E vorba de suma uria pe care mi-o cere n schimbul filmului i al benzii. Unde eti acum? La Basel?
- Nu. La Colmar, n Frana. La poalele munilor Vosgi.
- Ai auzit vreodat de un orel pe nume Kayserberg? i-l
spun pe litere...

- Nu-i nevoie. Acum o ora am trecut pe acolo.


- Zu? Departamentul Sinistrei Coincidene.
- N-am neles aluzia... domnule preedinte.
- S zicem c a fost o glum. n acest Kayserberg exista un
hotel nenorocit. L'Arbre Vert. i-l spun pe litere. Sara spune ca
asta nseamn Copacul Verde.
-Nici de data aceasta nu-i cazul s mi-l spunei pe litere. Lam remarcat n timp ce treceam prin...
- i vei lua camer acolo. Sub numele de Tweed...
- Nu se poate...
- Aa i cere Voce Mrita. Vei atepta un telefon. Ai banii la
ndemn? S-ar putea s te sune chiar mine diminea. De tine
depinde s pui mna pe film, pe band... i pe Voce Mrit. n
sicriu. Mort i rece. Zilele trec. i-am dat un termen. Timpul
zboar. M bazez pe tine, Norton...
- V putei baza pe mine, domnule preedinte...
Vorbea de unul singur. March nchisese telefonul. Norton
njur n gnd i prsi cabina din gara Colmar. Cu bun tiin
dduse numrul de la Hotelul Bristol, unde nu inteniona s
petreac nici o noapte. i propusese s treac pe acolo i s-i ia
mesajele. Nici nu-i ddea prin gnd s lase numrul hotelului
obscur de pe malul riului, n Mica Veneie.
Se urc la volanul Renault-ului albastru. Rsuci cheia de
contact i deschise radiatoarele. Nu-i plcea aranjamentul acceptat de March. Ce dracu', s se nregistreze la hotel sub numele de
Tweed! De ce? antajistul care avea filmul i banda probabil l
cunotea pe Tweed i tia c acesta se gsea prin apropiere.
Norton inteniona s fac o list cu toate persoanele despre
care unitatea sa i raportase c fuseser vzute n compania lui
Tweed. Una dintre acestea trebuia s fie Voce Mrit.
Bradford March puse receptorul n furc i-i mpreun
miinile la ceafa ca de taur. edea cu ochii inta la emineul de
marmur de pe peretele opus, ns fr s-l vad. Era furios la
culme.
antajistul se juca cu el. i cu Norton. l plimbase mereu
dintr-un ora elveian n altul, ca acum s mute ntreaga

286 Colin Forties

operaiune n Frana. Norton, care fusese convins s-i dea


demisia" de la FBI fiindc Directorului nu-i conveneau metodele
lui necrutoare, era dus de nas la rindul lui. Voce Mrit se juca
cu el.
Sara intr n Biroul Oval i March ridic privirea Nu-i plcu
expresia de pe faa ei.
- Am veti foarte proaste, efule. Tocmai le-am primit.
- Ce-ai aflat?
- Harmer. Cel care i-a dat suma aceea mare de bani i care
apoi a spus c avea nevoie de ei ca sa achite un mprumut Cred
c asta a i fcut.
- Ce dracu' tot spui acolo? Vorbete lmurit, Sara.
- Harmer s-a sinucis acum cteva ore. A luat un pumn de
somnifere, dup care a but o mare cantitate de bourbon.
- Aa deci. Match i puse minile proase pe mas. Problema s-a rezolvat.
- Dac aa zici tu.
- Vrei s spui ca a lsat o scrisoare?
- Da, una pentru soia lui.
March se aplec spre ea.
- Haide, haide. Ar fi bine s aflm ce scrie n acel bilet.
- tiu. I-am telefonat soiei lui ca s-i ofer condolene din
partea mea. De asemenea, i-am spus c vestea a fost i pentru
tine un oc i c eti alturi de ea.
- Grozav. Cu una ca tine, nici nu mai trebuie s-mi scriu
replicile. O clip. Ce scria n bilet?
- Ce se scrie de obicei n astfel de scrisori. C-i prea ru, c
a iubit-o din tot sufletul, dar c rspunderile care apsau pe
umerii lui s-au dovedit o povara mult prea mare. Femeia mi-a
citit scrisoarea la telefon, apoi a izbucnit n hohote de plns.
- Adio, domnule Harmer. Se mai ntmpl. Totul e n regula.
- Sper. Sper din tot sufletul, Brad. Pentru tine.
Cei Trei nelepi se adunaser n biroul senatorului Wingfield. i de data aceasta draperiile erau trase, ascunznd vederii
proprietatea din jurul vilei. Luminile erau aprinse. Bancherul i
politicianul cel vrstnic fuseser convocai de urgen de Wingfield la reedina acestuia din Chevy Chase. Senatorul pstra un
aer mohort. i privi cu atenie oaspeii aezai n jurul mesei.
- Regret c v-am adus aici aa, n prip, dar situaia din
Biroul Oval este departe de a se ameliora.
- Am aflat despre sinuciderea lui Harmer, interveni bancherul. O mare pierdere pentru partid. Nu numai c a avut el

PUTEREA
287

nsui o contribuie major, dar - lucm i mai important - se pricepea ca nimeni altul s fac rost de fonduri.
- S fim realiti, spuse politicianul, privindu-l pe senator
prin ochelarii cu rame de os. Politica este extrem de versatil.
Probabil c Harmer nu s-a priceput s-i administreze afacerile.
Are cine s-l nlocuiasc.
- Dein o scrisoare personal de la Harmer, i anun Wingfield. Glasul su> de om educat trda o urm de ncordare.
Cunosc adevratul motiv pentru care Harmer i-a luat viaa.
Citii asta...
Arunc pe mas o foaie de hrtie fin, mpturit. Politicianul o citi primul, apoi i-o ntinse bancherului.
Drag Charles,
Cnd vei citi aceste rinduri, eu voi fi ntr-un loc mai bun.
Cel puin, aa sper. Bradford March m-a rugat s-i mprumut
cincisprezece milioane de dolari. Nu tiu la ce i-a trebuit
aceast sum. M-am conformat. Cnd i-am cerut napoi, ca s
achit un mprumut bancar, March a refuzat s discute cu mine.
Sara Maranoff mi-a transmis la telefon mesajul Iui. Banii nu
mai erau disponibili. Cu alte cuvinte, s m duc la dracu'. Poate
c acolo m i duc. Cineva trebuie s-l opreasc pe preedinte.
Numai Cei Trei nelepi au aceast putere.
- Oare la ce i-a trebuit lui March aceast sum? ntreb
bancherul.
- Probabil c nu vom afla niciodat, i rspunse politicianul.
Eu rmn la prerea mea. Nu-i suficient pentru a fi pus sub
acuzaie.
- Scrisoarea ar putea fi transmis ziarului Washington Post,
suger bancherul.
- Sub nici un motiv, interveni calm Wingfield. Ned, nu-i
imaginezi cum ar proceda March? Ar chema experi grafologi
care s ateste c-i vorba de un fals. Apoi ar susine sus i tare c
la mijloc este o conspiraie i c noi trei sntem cei care au
acionat din umbr. S recunoatem c-i un orator de temut. Near distruge. Nu-i suficient ca s acionam.
- Atunci ce dracu' e suficient? izbucni bancherul.
- Linitete-te, l povui politicianul cel vrstnic. Politica
este arta posibilului. Am pornit de la acelai principiu i cnd am
adoptat poziia cunoscut, n timpul mandatului unuia dintre
fotii preedini.

288 Colin Forties

- Mai este i povestea aceea cu desfiinarea Serviciului


Secret, continu bancherul, la fel de furios. Am auzit c, acum,
March are o band de btui care-i asigur protecia. Unitatea
Unu sau cam aa ceva.
- E vorba de fora paramilitar despre care v-am relatat la
una dintre ntlnirile noastre anterioare, spuse linitit senatorul
Wingfield.
- Dar e mpotriva oricror uzane, protest bancherul.
- Bradford March ncalc o mulime de uzane, Ned, i
aminti Wingfield. O alt nsuire cu care a ctigat electoratul
american. Nu putem dect s ateptm.
- S ateptm ce? ntreb bancherul.
- Ceva mult mai grav. Rugai-v la Dumnezeu ca acel ceva
s nu ias la iveal...
Silueta nalt a lui Jeb Calloway lsa umbre distorsionate pe
pereii biroului prin care se plimba nelinitit. Sam, cel mai
apropiat prieten i colaborator al lui, l urmri cu privirea i-i
descheie nasturele sacoului care-i inea strins burta proeminent.
- Ai primit veti de la omul tu misterios din Europa, Jeb?
ntreb el.
- Nici un cuvnt. Cred c se ascunde.
- Ceea ce nseamn c-l urmrete cineva. Prin urmare,
cineva acolo e la curent cu existena lui. Te joci cu focul. Dac
acest lucru ajunge la urechile lui March, te va compromite definitiv. Se pricepe la aa ceva ca nimeni altul. In parte, aa a ajuns
acolo unde se afl acum. Clcnd peste cadavre. Aa-i politica.
Iar n astfel de treburi March e n elementul lui.
- Nimeni nu poate face legtura ntre mine i informatorul
meu. n plus, el dispune de o cale sigur de a m contacta... dac
mai este n via.
- Cred c ar trebui s uii de el, Jeb, l avertiz Sam.
- Nu. Am o datorie de mplinit. Fa de poporul american.
La trecerea prin punctele de frontier elveian i francez, se
dovedi c Tweed avusese dreptate. Birourile erau pustii i cu
obloanele trase. Nimeni nu era de serviciu.
Tweed urca n expresul de Strasbourg mpreuna cu Paula i
gsi un compartiment de clasa nti. Spre ora unsprezece
diminea trenul era aproape gol. Dup ei venea Newman, cu
cele dou pistoale Walther, aparinnd lui Butler i Nield, vrite la

PUTEREA
289

spate sub curea. Cardon ncheia irul. La ora unsprezece fix


expresul se puse n micare.
- n legtur cu conversaia avut cu Jennie Blade, pe care
mi-ai relatat-o mai devreme, ncepu Paula, care edea fa n fa
cu Tweed pe locul de la fereastra. M-am gndit mult la ce mi-ai
povestit.
- i la ce concluzie ai ajuns?
- Jennie m pune pe gnduri. n afara de ea, l-a mai vzut
cineva pe Omul din Umbra, cu plria lui cu boruri mari? Gaunt
l-a vzut?
- E singura ntrebare pe care am uitat s i-o pun, recunoscu
Tweed. Dei Gaunt prea s nu ia povestea n serios. M ntreb
de ce?
- Fiindc, dac nimeni altcineva nu l-a mai vzut pe Omul
din Umbr, atunci cum putem fi siguri c exist?
- Uii un lucru, i aminti Tweed. La Ziirich, Gura-Trgului
ne-a dat exact aceleai semnalmente referitoare la brbatul care a
ieit din bloc la scurt timp dup asasinarea Klarei.
- Poate c Jennie se afla undeva prin apropiere, n Altstadt,
n acelai timp cu noi. Poate c l-a vzut i ea ieind din bloc.
- Mergi cu supoziiile pn la limita posibilului.
- Jennie a fost la Ziirich n acea perioad. Doar tim acest
lucru.
- Adevrat. Tweed nu prea prea convins.
- tii ceva? Paula se aplec spre el. Cnd o femeie insist sa
conving un brbat, pn la urm acesta ajunge s-o cread.
- Cum faci tu acum, i spuse el. mi strecori n minte
ndoiala.
- Cine crezi c se afl n spatele tuturor acestor crime
odioase? ntreba Paula, schimbnd subiectul. i-ai fcut o
prere?
- Una foarte bun. S-o lum de la nceput. Aruncarea n aer
a sediului din Park Crescent cu o bomb de mare putere. Ceasul
bombei era un dispozitiv sofisticat, cum Crombie n-a mai ntlnit
pn acum. Apoi faptul c n Elveia miun americani, toi cu
paapoarte diplomatice. Faptul c la sosirea lui Joel Dyson n
Park Crescent, ca s ne lase copiile dup film i dup caset,
Monica a vzut n bagajul lui haine de provenien americana,
ceea ce sugereaz c tocmai venise din State. Faptul c primulmi- nistru britanic pare s-i ciuguleasc din palma preedintelui
american. Tot ce s-a ntmplat pn acum duce cu gndul la sume
fabuloase i la o vast organizaie ostil. Toate acestea confirma

290 Colin Forties

ideea de putere. O putere uria. Gndete-te singur. E


nfricotor.
- Dar ie nu pare s-i fie frica, remarc ea.
- Nici nu-mi este. Snt indignat i hotrt. Uciderea celor
doua fete prin sugrumare reprezint dou fapte grave - dei uneori astfel de lucruri fac parte dintre riscurile meseriei. ns Theo
Strebel era un om de treab i nu merita s fie mpucat. nc un
lucru curios i semnificativ: cele dou femei strangulate i
brbatul mpucat au fost victimele unei persoane pe care o
cunoteau.
- De unde tii?
- Gndete-te cte precauii i-a luat Strebel la sosirea noastr
i cum a trebuit s ne spunem numele nainte de a fi primii.
- Nu vd semnificaia, mrturisi Paula.
Newman asculta de pe scaunul lui situat de cealalt parte a
intervalului. i scosese de la bru cele dou pistoale Walther.
Acum armele se odihneau n buzunarele balonzaidului mpturit
i pus alturi.
Posesorii armelor, Butler i Nield, nchiriaser la Basel
maini pentru a fi folosite, ulterior, n munii Vosgi. Ar fi fost
riscant s transporte arme cu maina peste grani. n momentul
acela goneau pe Autostrada A35 spre Colmar, unde aveau s-i
ntlneasc pe Tweed i pe nsoitorii lui la Hotelul Bristol.
Cardon edea ca de obicei ntr-o poziie strategic n captul
compartimentului lung. narmat cu Walther-ul, putea vedea pe
oricine s-ar fi apropiat dintr-o direcie sau alta. Prea somnoros,
dar nu-i lua ochii de la ceafa lui Tweed.
Expresul oprise la St Louis, apoi la Mulhouse. Acum parcurgea distana lung pn la gara Colmar. Paula privea pe fereastra ctre est, peste fiia dintre Mulhouse i Colmar. n
deprtare ncepeau s se disting munii Vosgi.
Soarele strlucea orbitor, fcnd s se vad limpede ianul de
muni pe jumtate acoperii cu zpad. n curnd aveau s se
aventureze n inima munilor. Oare de ce i se preau sinitri n
aceast superb diminea? Urcau i coborau n pante domoale,
ici-colo ivindu-se cte un pisc seme. Preau ngrozitor de singuratici, se gndi Paula. Att de ndeprtai de satele pierdute
printre podgorii sau pe pantele mai joase.
n timp ce expresul gonea spre nord, Paula se gindea ct de
straniu era acel frumos inut. Se gndea la bizarul amestec de
francez i german care aprea n numele oraelor de pe harta

PUTEREA
291

pe care o studia. Bollwiller. Ste-Croix-en-Plaine. Munster.


Ribeauville.
n 1871 Prussia lui Bismarck anexase Alsacia i Lorena. La
sfritul Primului Rzboi Mondial Frana recuperase cele dou
provincii. Paula continua s priveasc afar pe fereastr. Multe
case aveau acoperiuri uguiate i nclinate, care sugerau c
iernile aici puteau fi aspre i cu ninsori abundente.
Arunc o privire spre Tweed care fredona ncetior, ceea ce
nu-i sttea n fire. De ce oare era att de mulumit?
- La ce te gndeti? l ntreb.
- La faptul c, dac am puin noroc, m voi ntlni cu cei doi
oameni care, nu m ndoiesc, dein cheia acestei poveti pline de
orori.
- i pstrezi numele numai pentru tine?
- E vorba de Joel Dyson, care tie c Amberg se afl la
Chteau Noir i care snt sigur c abia ateapt s-i recapete
originalele filmului i casetei.
- i al doilea?
- Probabil pionul cel mai important Barton Ives, agent special al FBI...
- Snt puncte de ambuscad ideale, spuse Norton. Sus, n
Vosgi. Poi lichida ntreaga echip a lui Tweed dintr-o singur
lovitur.
Norton l ntlnea pe Mencken pentru prima oar, fiindc
voia s se asigure c Mencken nu va face nici o greeal. Dar
chiar i n aceast ntlnire fa n fa, Mencken i ddu seama
c Norton procedase inteligent. Dei foarte aproape unul de
cellalt, Mencken nu putea vedea chipul lui Norton.
Se gseau ntr-o cafenea din Mica Veneie, n inima oraului
Colmar. nainte de a-i telefona lui Mencken, Norton colindase
ntreaga zon pn descoperise acest loc. Cafeneaua era mprit
n dou sli printr-o draperie de dantel. Mesele aflate de o parte
i de alta erau alturate.
De o parte a draperiei se aezau clienii care comandau
mncare. Norton sosise devreme, comandase o omlet cu salat
i o cantitate uria de pine franuzeasc. Avea nevoie de hran
ca s-i menin energia ieit din comun. Terminase de mncat
nainte de venirea lui Mencken i fcuse semn chelnerului s se
ndeprteze.
-Mai trziu...
Ferestrele care ddeau spre strdua ngust aveau i ele
perdele groase de dantel. Conform instruciunilor primite,
Mencken intr n bar, comand un pahar de vin alb i se duse s

292 Colin Forties

se aeze la masa de lng Norton, de cealalt parte a draperiei. Se


aez cu faa spre perdea i singurul client al cafenelei se rsuci
pe scaun, ca i cum ar fi salutat un vechi prieten.
Da, se gndi Mencken. Norton fusese iste. Chipul pe care-l
privea era distorsionat de perdeaua de dantel. Norton purta o
beret franuzeasc din comer, sub care i ndesase prul
crunt. Era mbrcat ntr-o canadian i un fular i acoperea
brbia. Pe nas purta o pereche de ochelari cu lentile transparente.
Ochii cu care l fixa pe Mencken erau uriai i dominatori. inea
harta lipit de perdea, ca Mencken s-o poat vedea clar.
- Fiecare cruce de pe hart marcheaz punctele de ambuscad, continu Norton. Aici e cel din Kayserberg.
- M-am uitat i eu pe harta mea. Locul se afl la o zvrlitur
de b de Colmar...
- Tu taci i ascult. Crucea reprezint un pod. Dac Tweed i
ai lui vor pomi pe aici spre Vosgi, ai putea mina podul cu
explozibili detonai de la distan.
- OK, rspunse agasat Mencken. nainte de a pleca din
Basel am intrat n magazine de articole electrice i de fierrie.
Am tot ce-mi trebuie pentru a confeciona un ceas: primitiv, dar
va funciona.
- Punctul acesta e o, carier de piatr, pe drumul dintre
Basel i Colmar. Acolo se gsete un depozit de explozibili...
- OK, nu-mi spui o noutate. L-am vzut i eu venind
ncoace. Va fi o nimica toat...
- Te-am rugat s asculi\ Tweed i echipa lui ar putea sosi
dintr-o clipa n alta. Se mic foarte rapid. Prin urmare, prima ta
grij este s pui mna pe acei explozibili...
- Oricum, era prima mea grij...
- Crucea aceasta, dac m-ai urmrit cu atenie, reprezint o
stnc la marginea oselei. Pare foarte instabil i n faa ei se
casc o prpastie. Poate o faci s se prbueasc n timp ce
Tweed...
- OK. Asta mi place...
- Poziia aceasta, tot n poriunea nzpezit a munilor, e un
loc n care i-ai putea supune unui tir ncruciat. Vd c nu-i
nsemni nimic.
- Ba da, rspunse Mencken, ciocnindu-i fruntea. Aici. Am
o minte ca un calculator... Unul bun. Altceva?
Norton l privi int pe Mencken prin perdea. i imaginea
lui era distorsionat, efect amplificat de ochelarii cu lentile transparente. Figura lui Mencken, cu brbia ascuit i pomeii ieii
n afar, semna leit cu un craniu. Avea n faa lui un om care nu

PUTEREA
293

ezita s lichideze fr s clipeasc. Exact ce-i dorea Norton.


Totui, nu avea ncredere n Mencken. In ochii cenuii care-l
fixau la rindul lor deslui o scnteie de ambiie. N-ai rata nici o
ocazie ca s-mi iei locul, se gndi Norton. Soluia era s se arate
dur cu Marvin Mencken, care era un uciga nnscut.
n urmtorele cteva minute i nir alte cteva puncte din
Vosgi, marcate prin cruci. n cele din urm, i trecu lui Mencken
harta pe sub perdea, innd-o cu degetele ascunse n mnuile cu
cptueal de mtase. Mencken gsi interesant faptul c Norton
purta mnui. Trase concluzia c amprentele lui figurau n evidena Statelor Unite, poate sub alt nume. Fost CIA, fost FBI?
Sau poate n fiierele cu marii infractori?
Trase harta pe sub perdea i o puse n buzunar. Se sturase
pn peste cap de Norton, care-i explica totul ca i cum ar fi avut
de-a face cu un novice. n plus, afia fa de Mencken un aer
superior. Dar Norton nc nu terminase ce avea de spus.
- Rmi acolo unde eti. Tweed i echipa lui nu snt singurii
pe care trebuie s-i suprimm. Snt convins c Joel Dyson i va
face apariia prin aceste pri...
- Fiindc omul meu l-a descoperit la intrarea n Banca de
Credit din Basel i i-a stors o informaie...
- Dup care l-a lsat s scape cu via, l ntrerupse rguit
Norton. N-a fost o reuit, Mencken. Nu m mai ntrerupe. Fii
atent la ce-i spun. Joel Dyson trebuie lichidat. La fel i agentul
special FBI Barton Ives. Toi acetia trebuie s dispar de pe
suprafaa pmntului.
Mencken se aplec n fa. Nasul lui atingea perdeaua.
- i voi aranja pe toi. Va fi o baie de snge.
- Nu uita c ar putea cltori spre Chteau Noir pe oricare
din cele dou trasee, i reaminti Norton.
- Va fi o baie de snge, repet Mencken.

33

nainte de a pleca din Basel, Marler i spusese, ca de obicei,


lui Tweed c va nchiria o main i c va pomi de unul singur
spre Colmar.
- S-ar putea s nu ajung la Hotelul Bristol dect seara trziu,
l avertiz el.
tiind c lui Marler i plcea s opereze singur, Tweed se
declarase imediat de acord.
- Deci ne ntlnim la Bristol, ncheiase Marler dezinvolt.
nchiriase un Audi i pornise spre Mulhouse. Ajun aici, n

294 Colin Forties

loc s-i continue drumul spre nord, pe autostrada spre Colmar,


coti spre vest, ndreptndu-se spre Ballon d'Alsace, n partea
sudic a munilor Vosgi. Pe aerodromul francez pentru planoare,
discut pe ndelete cu controlorul de zbor, ntr-o francez fluent.
Dup antrenamentul din Marea Britanie, Marler era expert
n pilotarea planoarelor. Cerceta unul dintre aparate, apoi urc n
carlinga. Negociase preul cu controlorul de zbor care sttea
sprijinit de aripa planorului. Marler avea nevoie de aparat pentru
cteva zile.
- Apropo, mi-ai vzut permisul de zbor, dar oricnd se poate
ntmpla un accident. Ct m cost dac-l fac frime?
- O groaza de bani, domnule.
- Cit anume?
Controlorul i spuse preul i Marler ncuviina din cap. tia
c, la nevoie, Tweed putea face rost de suma necesar. O dat
pltit avansul, Marler urc n main i fcu cale ntoars, pn
cnd intra pe autostrad, la nord de Mulhouse.
Fr a depi viteza legal, i continu drumul pe
autostrad, trecu de Colmar i se ndrepta spre Strasbourg,
marele port de pe Rin. La Strasbourg mai reduse din vitez.
Marler cunotea Europa la fel de bine ca Newman i vechiul ora
i se prea a fi unic n felul lui.
Oraul vechi se nal pe o insul, de pe care porneau mai
multe poduri. Marler i parc automobilul Audi i parcurse
restul drumului pe jos, traversnd unul dintre poduri i ridicnd
privirea ca s admire arhitectura medieval. Totul era ncrcat de
istorie, aici era Oraul Liber n care odinioar protestanii se
refugiaser din pricina prigoanei catolicilor francezi. Probabil c
aa se explica de ce aici triau oameni cu att de multe meserii.
Marler inteniona s fac o vizit tocmai unui astfel de meseria.
Un armurier care procura pe sub mn cea mai larga gam de
arme dintre toi furnizorii de armament la negru de pe continent.
Lng zidurile imense ale impozantei catedrale, Marler coti
pe o strdu pavata cu dale de piatr. Dintr-o dat se trezi ntr-o
insula de tcere, departe de zgomotul traficului i de forfota
oraului.
Urc un ir de trepte vechi de piatr pn la etajul nti.
Ajunse n faa unei ui masive de lemn cu o ferestruic. Singurul
obiect modem de aici era interfonul cu grilaj metalic, alturi de
care se vedea un buton. Nici un indiciu asupra locatarului.
- Cine e? ntreb o voce calm n francez.

PUTEREA
295

- Marler. M cunoti, Grandjouan. Am mai fcut afaceri


mpreun.
Ferestruica se deschise, doi ochi l cercetar prin lentilele
ochelarilor cu rame de aur pui pe nasul coroiat. Marler atept
ca cellalt s scoat lanul, s trag zvorul i s rsuceasc
cheia. Locul era o adevrat fortrea. Ua se ddu de perete.
- Marler n persoan. E mult de cnd nu ne-am vzut. Intr,
s bem mpreuna un pahar de vin.
Grandjouan avea un trup cocoat cocoat pe picioare miniaturale. Marler avu grija sa nu-i priveasc prea insistent diformitatea. Dup ce gazda nchise ua, puse lanul i ncuie pe
dinuntru, i strinser mna.
- Nici n-am apucat s aps butonul interfonului, btrne, i
spuse Marler. Cum ai tiut c-i cineva Ia u?
- Secret de stat, chicoti rguit Grandjouan. Cum rmne cu
vinul?
- Eu nu beau, mulumesc. Am de fcut un drum lung cu
maina dup ce ncheiem afacerea.
- Pcat. Am un Riesling excelent.
- Atunci doar un phrel.
Obrazul ars de soare al lui Grandjouan era proaspt
brbierit. Era cu neputin s-i ghiceti vrsta. Avea un zmbet
plcut i ochii lui sticlir din spatele lentilelor n clipa n care i
ntinse lui Marler paharul de vin.
-Sntei
- Sntei repeta Marler. E foarte bun.
- i-am spus. Eti pe fug, ca de obicei. Aadar, s trecem la
afaceri.
- Vreau o puc Armalite, demontat, cu muniie suficient.
Dousprezece grenade de mn. Un pistol cu gaze lacrimogene i
cartue de rezerv. Un Luger, cu muniia aferenta. Toate
nenregistrate.
- E-n regula. Grandjouan sorbi din vin. Mi se pare mie sau
porneti la un mic rzboi?
- Tot ce se poate.

296 Colin Forties

Marler adusese din main un sac de cricket, n care se gseau o


crosa i cteva mingi. Pusese sacul pe mas n momentul n care i
luase paharul cu vin. Grandjouan se uita la sac i-i clatin capul cu
pr rar i crunt.
- Vrei s duci marfa n aa ceva? Da? i propun ceva mai bun.
Ambalajul gratuit, prietene. Deschise un ifonier i scoase dinuntru o
cutie de violoncel. E mult mai potrivit. Va rezista la greutate, spre
deosebire de sacul tu de cricket. n acelai timp, ai nevoie de
camuflaj, n caz c te va opri poliia.
Grandjouan purta un vechi bluzon de piele, iar pe dedesubt avea o
cma albastr de ln descheiata la gt. Pantalonii de catifea reiata
erau vechi, dar curai. Marler i roti privirea prin brlogul
armurierului, n timp ce gazda i fcea de lucru prin ncpere.
Pe perei se vedeau dulapuri i scrinuri uriae din lemn.
Grandjouan deschise unul dintre dulapuri i Marler vzu c era ticsit
cu armament. Doamne pzete ca vreun poliist s fi ncercat s-i
percheziioneze locuina. Lumina venea printr-o fereastr mare i
oval din acoperiul nclinat. Camera era nclzit cu mai multe
radiatoare cu ulei. Singura pies de mobilier relativ modem era
frigiderul vechi i masiv din care Grandjouan scosese sticla de
Riesling. Locul i amintea lui Marler de petera unui sihastru.
Grandjouan se napoie innd ntr-o min o beret neagr, iar sub
bra un sul de piele. i ntinse bereta lui Marler.
- Eti englez. Se vede de la o pot, din pricina hainelor pe care le
pori.
Era foarte adevrat. Pe continent Marler era de fiecare dat luat
drept ceea ce europenii consider a fi englezul get-beget, adic un
aristocrat i un pierde-var. Vorbirea lui trgnat ntrea aceast
impresie. Muli adversari fuseser indui n eroare de aceste aparene.
Pe sub paltonul englezesc, pe care l aezase ntr-un fotoliu, purta
o jacheta sport ecosez, pantaloni cenuii, groi, o cravat albastr
nnodat sub maxilarul puternic. Se uita la beret.
- Care-i rostul beretei?
- Avnd cutia de violoncel, te poi da drept muzician. Pe lng
inuta ta vestimentara, bereta sugereaz un temperament artistic.
- Doamne ferete!
- Pune-i-o. Aici, n map, ai cteva partituri. Pune una sau dou
pe scaunul de alturi n main. Vor confirma impresia c eti
muzician.

PUTEREA
297

Marler arunc o privire spre partituri. Zbovi asupra uneia


LaJeuneFille aux Cheveux de Lin. Fata cu prul ca inul." Fr s-i
dea seama, se trezi fredonnd melodia. Grandjouan ncepu s opie de
bucurie.
- Excelent, prietene! Ai intrat n pielea personajului...
Grandjouan mpachet cu mna lui cele dousprezece
grenade i capsulele cu gaze lacrimogene n cutia de violoncel, dup
ce le nfur pe fiecare n parte n erveele. Proced la fel cu pistolul
cu gaze lacrimogene, cu Luger-ul i cu muniia. Apoi lu o cutie pe
care o scosese de sub o scndur a podelei,prins n balamale
invizibile. nuntru se gsea puca Armalite, demontat n prile
componente.
- Dac-mi permii, a vrea s-o montez la loc, i propuse Marler.
Grandjouan urmri aprobator viteza cu care Marler asambla
prile componente. Ata luneta pentru tir pe timp de noapte, privi
prin ea la lucarna din tavan, apoi aps pe trgaciul armei nencrcate.
- Pare bun...
Cu aceeai rapiditate o demont, iar Grandjouan lu fiecare
bucat i o nfur n erveele. Le puse pe toate n cutia de violoncel,
apoi aez nuntru i muniia. Dup aceea lu o bucat mare de
catifea neagr i o ntinse peste coninutul cutiei. Dintr-un sertar al
unui vechi scrin lu un obiect lung, ascuns n interiorul unei mneci de
mtase. i art lui Marler vrful obiectului, apoi l aez peste
catifeaua neagr.
- Ca s par i mai real. Vrful arcuului pentru violoncelul tu
inexistent.
nchise cutia i prinse ncuietoarea. Grandjouan avusese dreptate.
Toate ncpuser perfect nuntru i umpluser cutia. Marler o lu, o
cntri n mn, sub privirile radioase ale coco- atului. Marler i
pusese bereta. Cocoatul vorbi din nou.
- Perfect! exclam el entuziasmat. Am nfurat totul n erveele,
aa c nu riti s se aud nici un zngnit.
- Fiindc veni vorba de risc, de ce spuneai c s-ar putea s fiu
oprit de poliie? Mai nti, ns, s-i pltesc.
Nu se tocmi asupra preului. Scoase un teanc de bancnote
franuzeti de o mie de franci i numr pe mas suma cuvenit,
ntinse mna ca s ia cutia de violoncel i sacul de cricket, iar
Grandjouan i ddu explicaiile necesare.
- Da, ai putea fi oprit de poliie. Mie mi ajung la ureche multe
zvonuri. Se pare c la Paris s-a primit un mesaj cum c un grup de
teroriti ar ncerca s treac n Alsacia.
- Din ce direcie? ntreb repede Marler.

298 Colin Forties

- Din Elveia.
- neleg. Voi fi cu ochii n patru.
i strnser minile i Marler i mulumi cocoatului pentru ajutor.
Se opri o clip ca s-i ridice gulerul paltonului, n timp ce Grandjouan
nchidea ua n urma lui. Stnd n picioare n capul scrii de piatr,
arunc o privire n jos. Pe una dintre trepte se vedea ncastrat o
bucat ptrat de cauciuc. Bineneles! Un senzor sensibil la apsare.
Aa aflase vicleanul cocoat de venirea lui, nc nainte de a pune
degetul pe sonerie.
Marler porni pe alee, atent la orice micare din jurul su, apoi se
opri n poart, ca s arunce o privire n strad. Nici o main de poliie.
Fr ndoial c Beck fusese cel care-i avertizase pe francezi,
anunndu-i de venirea americanilor.
Cam neplcut din punctul de vedere al lui Tweed c Haut-Rhin,
unde se gsea oraul Colmar, avea s fie mpnzit de flics n stare de
alert. Pe de alt parte, tirea confirma c americanii veniser pe
urmele lor. Poate c acesta nu era dect nceputul.
Era pe la mijlocul dup-amiezii. La Chteau Noir bancherul
Amberg i privea int oaspetele nepoftit, ascultndu-l n tcere.
Gaunt sosise n BMW-ul alb nchiriat, fr a telefona n prealabil ca s
vad dac vizita lui era binevenit. Acum glasul lui tuntor strnea
ecouri n Sala Mare.
- Am fost bun prieten cu regretatul dumitale frate, Julius. i snt
prieten apropiat cu cumnata dumitale, Eve. Am sentimentul c mi
revine responsabilitatea de a-l gsi pe cel care l-a asasinat cu cmzime
pe Julius. n definitiv, dragul meu, tragedia s-a petrecut n casa mea
din Cornwall, Conacul Tresillian.
- neleg, ncuviin Arnberg, dup care reveni la muenia
dinainte.
Gaunt edea n unul dintre uriaele fotolii de piele neagr cu
sptarul ghintuit mprtiate ici-colo n uriaa ncpere. Muli s-ar fi
simit pitici ntr-un asemenea fotoliu, nu ns i Gaunt. Statura lui i
capul su leonin preau s domine ntreaga ncpere.
Pierduta n imensitatea altui fotoliu, ling focul care trosnea n
emineu, Jennie Blade i nclzea minile. Dac te deprtai un pas de
foc, locul devenea cumplit de rece. Sala Mare i merita numele.
ncperea ptrat, cu latura de circa optsprezece metri, avea ziduri de
granit i era slab luminat de aplice. Jennie se ndoia c becurile aveau
o putere mai mare de patruzeci de wai.

PUTEREA
299

Pereii erau nali de vreo nou metri. Din loc n loc pe dalele de
piatr ale pardoselii erau ntinse mici carpete. Holul de la intrare era
destul de neprimitor, dar acest aa-zis salon era de-a dreptul un iad, se
gndi Jennie. Aproape lipsit de mobilier, avea doar cteva scaune i
dou comode mari i butucnoase, aezate la perete. Gaunt continua s
vorbeasc, de parc nu i-ar fi dat seama c nu era binevenit.
- ntrebarea la care trebuie s rspund este de ce a fost ucis Julius,
domnule Arnberg. Cnd a venit la mine, am discutat puin mpreun.
Mi-a spus c fugise din Elveia fiindc era speriat de moarte. Se pare
c un anume Joel Dyson depusese n banca de la Zrich un film i o
banda. Adevrat?
- Corect, confirm Amberg, apoi tcu din nou.
Gaunt se aplec n fa. Jennie avu impresia c Seniorul l studia
cu atenie pe bancher. Glasul lui Gaunt deveni tuntor, iar atitudinea
lui amintea de aceea a unui anchetator.
- Ai vzut ce era pe film, ai ascultat banda?
- Nu. Dyson i-a dat-o lui Julius.
- Julius a ascultat banda sau a vizionat filmul?
- Nu tiu.
- Unde se afl acum cele dou obiecte?
- Au disprut.
- Cum! izbucni Gaunt. Uite ce e, Julius mi-a spus c la nceput lea pstrat ntr-un seif la Banca de Credit. Mai trziu le-a transferat ntr-o
ascunztoare mai ferit. Seiful de la Basel.
- tiu. Mi-a spus i mie.
- Atunci cum dracu' au disprut? ntreb Gaunt. ntotdeauna miam nchipuit c bncile elveiene snt un fel de fortree i c pstreaz
o eviden amnunit a fiecrei tranzacii. Acum mi spui c obiectele
au disprut.
- Domnule Gaunt, dac nu poi vorbi linitit, m tem c te voi
ruga s prseti castelul.
- E loc destul pentru vocea mea n mausoleul sta. Nu mi-ai
rspuns la ntrebare.
Poate pentru a mai compensa faptul c era mic de statur, Amberg
edea pe un scaun cu sptar tare i jos, cocoat pe un piedestal n
spatele unui birou care, dup prerea lui Jennie, putea proveni de la o
tarab de mna a doua de pe Portobello Road. Ca s mai risipeasc
ncordarea i s destind atmosfera, fata ntinse mna i lu din co doi
butuci, pe care i puse pe foc. Amberg se ncrunt la ea.
- Butucii de acolo cost foarte mult.
- Iertai-m.

300 Colin Forties

Du-te dracului! l afurisi ea n gnd. Aici totul era raionalizat.


Butucii, carpetele, cuvintele pe care Amberg le lsa s-i scape de pe
buze. Se ridic, i ndrept pantalonii de clrie, pe care i purta ca si in de cald, i vr minile n buzunare ca s i le nclzeasc i
ncepu s se plimbe prin ncpere, dincolo de piedestalul din spatele
biroului. n cellalt capt al Slii Mari, un ir de trepte late coborau pe
o teras interioar. O fereastr uria oferea o privelite panoramic
spre poalele nsorite ale munilor Vosgi. Zpada sclipea orbitor n
razele soarelui. Aerul era att de pur, nct Jennie putea s vad n
deprtare un alt ir de muni. Pdurea Neagr. n Germania, dincolo de
Rin.
Arunc ntmpltor privirea n jos i simi c i se taie rsuflarea.
Dincolo de fereastra uria se csca o prpastie adnc. n fundul
hului se vedea un lac negru i sinistru, la care soarele nu ajungea din
pricina munilor Vosgi. n spatele ei conversaia continua. Presupunnd
c prin conversaie" se nelegea o singur persoan care se adresa
celeilalte.
- N-am idee de ce au disprut, rspunse Amberg. Julius e cel care
s-a ngrijit de transfer.
- Credeam c dumneata eti preedintele bncii, l lu din scurt
Gaunt.
- Adevrat. Dar problemele cotidiene cdeau n sarcina lui Julius.
- Cu alte cuvinte, n-ai idee ce s-a ntmplat cu cele dou obiecte
ncredinate spre pstrare bncii?
- Corect.
- Asta-i tot ce tii s spui, se rsti Gaunt.
Se ridic n picioare, cu o figur ncrncenat. Jennie hotr s
intervin. Amberg se ridicase i el: mic de statur, corpolent i
mbrcat n costum negru. Bancherul se ntoarse ctre ea, de parc abia
atunci i-ar fi adus aminte c era i ea acolo. Jennie i ddu seama ct
de mult se concentrase asupra duelului cu Gaunt.
- Cum naiba reuii s avei grij de un castel att de mare? ntreb
ea. Fr ndoial c avei nevoie de servitori.
- Aa este. Dar ei nu locuiesc aici. Ar fi o nclcare a dorinei
mele de intimitate, la care in foarte mult. ranii din satele vecine mi
ofer tot ajutorul de care am nevoie. Ochii lui albatri licrir. Desigur,
vara trebuie s le pltesc mai mult, dar e de neles. i pot ctiga
existena ngrijindu-se de vii. Am i o podgorie. Data viitoare, cnd mi
vei face o vizit, vei putea gusta din vinul meu. Snt sigur c-i va
plcea. Vd c prietenul dumitale pare nerbdtor s plece.
Tot timpul ct vorbise, Jennie l privise cu atenie n ochii albatri
i irei. Era uluit de schimbarea petrecut cu persoana lui. Ii veni n

PUTEREA
301

minte o posibil explicaie. Amberg prea s fie genul de brbat care


prefera compania femeilor - iar Gaunt se npustise asupra lui ca taurul
n poart. Arunc o privire ctre Senior. Acesta ncremenise n locul n
care se gsea. Era furios la culme c nu obinuse nimic de la bancher.
Amberg i conduse n holul de la intrare. n prag Amberg lu mina
lui Jennie i i-o strinse cu cldur.
- Nu uita invitaia mea cu vinul...
Se uit la Gaunt i expresia lui se schimb ntr-o clip, reamintindu-i lui Jennie de atitudinea elveianului pe timpul conversaiei". Un sloi de ghea.
- La revedere, domnule Gaunt.
- i afl c nu mi-a fcut deloc plcere, tun Gaunt.

34

- Iat c ncep necazurile, se gndi Marler.


Mergea cu maina pe autostrada spre Colmar. Era pe la mijlocul
dup-amiezii i afar era nc lumin. Se gsea n inima pustietii,
numai cmpuri arate de o parte i de alta a oselei. Deodat auzi sirena
poliiei i vzu n oglinda retrovizoare maina care venea n vitez
dup el. ncetini i opri.
Cobor geamul portierei i un val de aer ngheat nvli nuntru.
Cnd maina poliiei opri la civa metri n faa lui, Marler ncepu s
fredoneze melodia cntecului La Jeune Fille aux Cheveux de Lin.
nainte de a pleca din Strasbourg, trsese spre spate scaunul din fa i
aezase pe el cutia de violoncel, cu
baza pe podea i cu partea de sus sprijinit de sptarul scaunului. Pe
scaun se vedeau cteva partituri.
Un poliist nalt, cu faa usciv, cobor din maina de patrul. n
timp ce colegul lui rmsese la volan, poliistul se ndrept agale ctre
Marler. Teaca pistolului era deschis.
Actele dumneavoastr! ceru el.
Marler avea paaportul i permisul de conducere la ndemn, aa
c le ntinse poliistului. Le flic studie cu atenie ambele acte i i le
napoie lui Marler. Apoi cercet interiorul mainii.
S ntei n vacan? ntreb el n francez.
Nu. Snt muzician, rspunse Marler n aceeai limb.
Lucrez.
Unde mergei?
La Berna, n Elveia. Ca s susin un concert.

302 Colin Forties

Marler spera c n capitala elveian exista o sal de concerte. Nu


tia ns dac i poliistul avea cunotin de aa ceva. Decise s
vorbeasc ct mai puin i s rspund ct mai laconic. Poliia devenea
suspicioas cnd avea de a face cu cltori prea volubili. Le flic privi
fix cutia de violoncel.
Concertul dumneavoastr are loc astzi? ntreb el
argos.
Nu, mine. Am s rmn undeva peste noapte, s m odihnesc. Trebuie s fiu n form pentru concert.
Mintea lui Marler lucra febril, analiznd fiecare posibilitate. Nu
era imposibil s dea peste acelai poliist n momentul n care ajungea
la Colmar. Poliistul ocoli botul mainii i deschise portiera din dreapta
oferului. Se aplec, desfcu ncuietoarea i deschise capacul cutiei de
violoncel. Rmase cu ochii la mneca lung i subire de mtase, din
care se vedea ieind vrful unui arcu.
Marler nu spuse nimic. Era atent s nu-i trdeze n nici un fel
nerbdarea sau nelinitea. Se abinu s bat darabana cu degetele n
volan. Le flic se uit cu atenie pe bancheta din spate a automobilului
Audi.
t.
- Ce avei n sacul acela?
- E un sac de cricket. Unul dintre jocurile noastre naionale,
nuntru am cele necesare jocului: o cros i o minge.
Poliistul se ncrunt, ntinse mna, trase fermoarul sacului i-i
cercet din ochi coninutul. Ridic din umeri, nchise fermoarul la loc.
Englezii aveau gusturi ciudate. Marler i ddu seama c svrise una
dintre acele imense gafe care uneori scap chiar i persoanelor celor
mai atente. Cine juca cricket iama prin aceste pri?
Poliistul trinti portiera din spate, la fel cum fcuse i cu cea din
fa i ridic din nou din umeri la ciudeniile englezului. Fr s mai
adauge nimic, se ntoarse la maina de poliie i se aez pe locul lui.
Maina de poliie demar ca o rachet.
- Pentru azi mi ajunge, se gndi Marler, nchiznd capacul cutiei
de violoncel i pornind maina.
Pentru Jennie, drumul de ntoarcere cu maina de la Chteau Noir
la Colmar era un comar. Gaunt rula pe oseaua acoperit cu zpad,
care putea ascunde cruste de ghea, i lua n vitez curbele n ac de
pr de la marginea prpstiilor. La un moment dat derap pn la buza
unui hu fr fund. Cu mare ndemnare, reui s redreseze maina,
apoi pomi n josul altei pante. Jennie i ncletase minile nmnuate.

PUTEREA
303

- N-am aflat prea multe de la Amberg, aa-i? remarc ea. Dei cei
mai muli elveieni pe care i-am ntlnit au fost foarte politicoi i
serviabili.
- Gura! Snt la volan.
Jennie ajunsese s-l cunoasc pe Gaunt i firea lui schimbtoare,
n timp ce luau o nou serpentin, i studie figura din profil. Nici un fel
de ncordare, nici cea mai mic team c BMW-ul risca s derapeze
fatal n orice clip. Deodat i ddu seama c Seniorul era numai pe
jumtate atent la condus.
Maestru al volanului, controla maina instinctiv. Gndul lui zbura
undeva departe, la ceva care-l frmnta. Ce putea fi acel ceva care-i
chinuia mintea la fel ca un cine care ronie un os?
La civa metri naintea lor un tractor galben iei dintr-un cmp
acoperit cu zpada. Dac apuca s se angajeze pe osea n faa lor,
avea s le fie greu s-l depeasc. Gaunt aps cu putere pe pedala de
acceleraie i totodat pe claxon, al crui sunet strni ecouri peste
muni. Dumnezeule! Trebuia s-o ia naintea tractorului!
Jennie nchise ochii, ateptnd cumplita izbitur, fr a avea tria
s vad ce se ntmpl. Deschise din nou pleoapele. Scrini din dini.
BMW-ul ni n vitez la vale pe serpentin, accelernd. oferul
tractorului prea c nici nu-i lua n seam. Jennie vzu undeva
deasupra ei cabina galben, n timp ce automobilul trecea n goan pe
lng tractor, aproape rzuindu-i partea lateral. Abia atunci ndrzni s
respire.
- Dobitocul! coment Gaunt degajat. Ar fi trebuit s atepte.
Aveam prioritate.
- Ai prioritate dac i se i acord, i aminti ea.
- Ce-ai spus? ntreb el, aruncndu-i o privire fugar.
Nu auzise nici un cuvnt al ei. Jennie se convinse c avea
dreptate. Gaunt conducea ca un pilot automat. Gndul lui rtcea foarte
departe. Dar unde?
Recapitula n minte ntreaga conversaie de la Chteau Noir. Oare
pe Gaunt l frmnta un sentiment de neputin? Era furios c filmul i
banda dispruser?
n clipa urmtoare nelese. Nu cumva Gaunt tia ce se afl
nregistrat pe pelicul? i aminti o vorb a lui la nceputul discuiei cu
Amberg. Cnd Julius sosise la Conacul Tresillian, discutase cu
Seniorul. S-i fi spus Julius lui Gaunt ce vzuse pe film i ce auzise pe
band? Era posibil, ba chiar probabil.

304 Colin Forties

n timp ce se apropiau de Colmar, o cea deas i mpresur brusc


dinspre cmpie, cobornd asupra ntregului ora. Gaunt aprinse
luminile de cea. Acum nainta foarte ncet n direcia Hotelului
Bristol. Jennie i puse o mn pe bra.
- Greg, te rog s m lai aici. Vd lumini la magazine, nc snt
deschise. Vreau s cumpr ceva de la farmacie.
- Aici e bine?
Opri ling bordur. Ea deschise portiera i-i puse picioarele lungi
pe trotuar. Se ntoarse spre el, ca s nchid portiera, i Gaunt pru, n
sfrit, s-i aduc aminte de prezena ei.
- Bristol e ceva mai ncolo. tii unde m gseti. La bar. Desigur...
Partea din spate a BMW-ului era nghiit de ceaa devenit ntre
timp o pcl groas. Gaunt arunc o privire n oglinda retrovizoare:
ultima imagine a lui Jennie fu o silueta abia vizibil, stnd n picioare
lng bordur.
La Hotelul Bristol Tweed hotrse s ia masa la o or mai trzie, la
Brasserie. De cnd sosiser, rmsese mult timp singur n dormitor,
studiind o hart a munilor Vosgi i verificnd diverse trasee ctre
Chteau Noir.
n hotel mai exista un restaurant de lux, n care se intra prin holul
de la recepie. Chelnerul care-i ntmpin pe Tweed, Paula i Newman
era mbrcat n costum sobru de culoare neagr. i conduse la o mas,
cu aerul c le fcea o favoare.
- Vreau s merg la Brasserie, i spuse Tweed n englez.
- Da, domnule? Tonul lui lsa s se neleag c se nelase asupra
calitii clientului. Intrai pe ua aceea, apoi facei la stnga i iar la
stnga.
- Aa mai merge, remarc Tweed. E mai intim. n localul cellalt
puteai s atepi i o or pentru felul nti, ca s-i aduc cine tie ce fel
de mncare sofisticat, n vase acoperite cu capac i alte astfel de
fleacuri.
Paula era de acord c atmosfera din Brasserie era mai primitoare.
Spre deosebire de restaurant, n care clienii edeau ca nite figuri de
cear, cei civa meseni din Brasserie erau localnici venii s ia un
aperitiv sau masa principal a zilei.
Sala mare n care i condusese o chelneri avea perei lam- brisai
de un stacojiu strlucitor. Feele de mas aveau o culoare vesel,
trandafirie, dup cum remarc ncntat Paula. Brasserie era situat
fa n fa cu gara, de cealalt parte a bulevardului. Tweed se
orientase foarte bine.

PUTEREA
305

- Cred c am s beau un pahar de vin, anun Tweed, spre marea


ei surpriz, de ndat ce se aezar. Sntem n ara Ries- ling-ului. E un
vin extraordinar.
Chelneriele care alergau de la o mas la alta erau mbrcate n
bluze albe, fuste negre i oruri scurte, albe. Cum ceilali ncuviinar
entuziasmai, Tweed comand o sticla de Riesling.
- Iat ce nseamn un an bun, l tachin Newman cnd li se aduse
o sticl din cea mai buna producie a anului 1989.
- S sperm. N-am idee. Ai auzit de Chteau Noir? o ntreb el
pe chelneria n francez.
- Da. E sus n muni, dincolo de Lac Noir. Un loc sinistru.
Blestemat.
- Ce va face s spunei asta?
- Castelul are o poveste stranie, domnule. A fost construit cu ani
n urm de un milionar american. Cldit din granit, dup planurile unei
fortree medievale. A costat nu tiu cte milioane de franci. Apoi
proprietarul s-a sinucis.
- Cine? ntreba Tweed.
- Milionarul american. S-a aruncat de la fereastr n Lac Noir.
Nimeni nu cunoate motivul. Castelul a rmas pustiu ani ntregi. Cine
ar cumpra aa ceva?
- Am auzit ca a fost totui cumprat. De un bancher elveian.
- Desigur. L-a cumprat pe o nimica toat. Domnul Julius Amberg
din Ztirich. Poate nu era superstiios. Nu s-a temut c va muri nainte
de vreme. Dumnezeu s-i dea sntate. E un om de treab.
Paula nu-i lua ochii de la Tweed. Se ntreb dac acesta avea de
gnd s-i spun chelneriei c Amberg murise. Dar Tweed prea, pur i
simplu, interesat de povfeste, aa c i puse femeii nc o ntrebare.
- Spuneai c e un om de treab. L-ai ntlnit?
- De multe ori. De fiecare dat cnd trece prin Colmar, vine aici, la
Brasserie. Pentru un aperitiv, pentru masa de sear.
Cobor glasul. Spunea c restaurantul e pentru snobi, c la noi
mincarea e mult mai bun i c noi servim clienii mai repede. Acum
trebuie s plec...
- A fost pe aici de curnd? mai ntreb Tweed nainte ca femeia s
se ndeprteze.
- N-a mai fost de ctva timp. Dar n aceast dup-amiaz, ct timp
a fost senin, am vzut lumini la castel. Poate c bntuie niscaiva stafii.
Ai hotrt ce comandai? Pot veni ceva mai trziu.
- Eu vreau niel de viel pane cu sote de cartofi. Tweed se uit la
Paula. Tu ce vrei s comanzi?

306 Colin Forties

- La fel i pentru mine, v rog, spuse Paula, ridicnd privirea ctre


chelneri.
- Trei niele de viel cu sote de cartofi, ncheie Newman.
Chelneri se grbi s le aduc comanda. Paula, care edea
cu faa spre captul cel mai ndeprtat al Brasseriei, se uit la o uria
pictur n ulei, zugrvit deasupra uii de la buctrie. Pictura nfia
un mic lac, pierdut printre piscurile severe ale munilor Vosgi. Tweed
i prinse privirea.
- M ntreb dac acela e Lac Noir, spuse ea gnditoare. n caz c
da, ntr-adevr e un loc sumbru. Ce stranie poveste ne-a spus femeia
despre Chteau Noir. E limpede c Walter Amberg nu-i clientul
Brasseriei.
- Din cte mi-am dat seama, coment Newman, Walter ar prefera
mai curnd restaurantul, tacmurile de argint i altele asemenea.
- Din cte am aflat pn acum, sublinie Tweed, Amberg se afl la
castel doar de dou-trei zile. E interesant de tiut c Chteau Noir este
locuit. M refer la luminile despre care vorbea chelneri.
- Mergem acplo sus, ca s-l surprindem n vizuin, nu-i aa?
ntreb Paula. '*
- E singurul motiv pentru care am venit aici. n alta ordine de idei,
nu vreau s v stric pofta de mncare, dar cred c adversarii notri au i
sosit. Cnd am ieit din restaurant, am observat ase brbai aezai la o
mas ferit din col. Am prins un frag- ment de conversaie, vorbeau
cu accent american. Nu aveau un aer prea binevoitor.
- Dar de ce aici, pentru numele lui Dumnezeu? ntreba Paula.
-La Zrich exist multe hoteluri de categoria nti. La Basel snt
doar dou, Drei Knige i Hilton - dac preferi aa ceva. La Colmar
singurul hotel mai mare este Bristol. E logic ca o parte dintre ei s vrea
s locuiasc acolo. Poate au remarcat i poziia strategic a hotelului.
- Cum adic strategic? ntreb Paula.
- Dac obiectivul lor este tot Chteau Noir, atunci ne aflm n cea
mai potrivit poriune din Colmar. De aici putem porni cu maina spre
marginea oraului, ca, dup ce trecem calea ferat, s intrm direct n
Vosgi. Practic ocolind oraul Colmar.
- Se las o cea deas, remarc Newman.
Paula se rsuci pe scaun i privi pe ferestrele cu draperii i vedere
la strad. Clienii care veneau de afar ptrundeau n Brasserie printr-o
u dubl.
Newman avea dreptate. Ceaa prea s devin din clip n clip
tot mai deas. Luminile difuze ale mainilor care naintau ca melcul
apreau i dispreau n aburul lptos. Temperatura scdea vertiginos.

PUTEREA
307

Un brbat pi nuntru i, n acelai moment, n Brasserie ptrunse un


curent de aer ngheat.
Un osptar n cma alb, pantaloni negri i or lung, legat la
bru, se grbi s nchid ua. Prin dreptul ferestrelor treceau siluete
aduse de spate, grbindu-se spre cas pe ct le permitea ceaa.
- mi place vinul acesta, declar Tweed, golind paharul, ntradevr, un Riesling foarte bun.
Cu coada ochiului, Paula l vzu pe Newman cum i umplea
paharul pentru a doua oar. Se rsuci pe scaun, lu sticla de Perrier
adus de chelneri i umplu paharul lui Tweed.
- Ai s pluteti, glumi ea.
-Riesling-ul e vinul meu preferat. M ajut s gndesc. Am s
comand nc o sticl.
- Orice pretext e mai bun decit nici unul, l necji ea.
Se ntoarse din nou cu faa spre fereastr. O fascina imaginea
mainilor i oamenilor din strad. Deodat nlemni. O femeie deschise
ua i intr, prind speriat de moarte. Era Jennie Blade. Fata l vzu
pe Tweed i aproape alerg spre masa lui.
- Iar am fost urmrit, spuse ea pe nersuflate. Acelai brbat cu
plrie cu boruri late.
Prul ei blond strlucea sub picurii de cea. In ochi i se citea
spaima. Tweed se ridic, ocoli masa i trase un scaun faa n fa cu al
lui. Revenind la locul su, i vorbi, privind-o n ochi.
- Cnd s-a ntmplat asta?
- Adineauri. Ct pe ce s m ajung din urm. Noroc c localul
era att de aproape. E acelai brbat - cu blestemata lui de plrie cu
boruri late, tras pe frunte ca s nu-i vd faa. Mi-e ngrozitor de fric,
Tweed.

35

- Simt nevoia s beau ceva, spuse Jennie, scondu-i haina i


punnd-o pe sptarul scaunului. Coniac.
- Pentru moment ar fi bine s nu bei trie, o sftui Tweed. Eti n
stare de oc. ncearc un pahar de Riesling. Paula ntinse mna spre
masa vecina, lua un pahar gol i-l puse n dreptul lui Jennie. Lui
Tweed i prea bine c o aezase pe Jennie fa n fa cu el: n felul
acesta Jennie n-o vedea pe Paula, pe a crei figur se citea ndoiala.
- Poi s-mi spui exact ce s-a ntmplat? o ndemn Tweed.
Jennie goli paharul pn la jumtate, l puse pe mas i
aproape imediat l lu din nou i-l bu pn la fund. Tweed i-l umplu
din nou.

308 Colin Forties

- Ce cutai afar pe ceaa asta? ncerc el s-o fac s vorbeasc.


- Am mers cu BMW-ul lui Gaunt. Tocmai ne-am ntors de la
Chteau Noir. L-am rugat pe Senior s m lase lng centrul comercial,
ca s merg la farmacie. Cnd am ieit din farmacie, l-am vzut pe cel
care m urmrea.
- Continu, vd c ncepi s-i revii, o ncuraja Tweed.
- Am ieit din farmacie, era o atmosfer stranie. Nu mi-am dat
seama ce deas devenise ceaa. Individul sttea cu spatele la mine,
innd ceva n mna stng. Purta aceeai plrie neagr cu boruri largi,
lsat pe frunte, ca s nu-i pot vedea faa. Acelai palton lung i negru.
Am pornit ctre Hotelul Bristol. L-am auzit venind n urma mea. Am
intrat n panic i am nceput s alerg. L-am auzit cum iuete pasul n
spatele meu.
- De unde tii? ntreb Paula. Te-ai uitat n urm?
- Dumnezeule, nu! Eram prea nspimntat. Dar era singurul
sunet care rzbtea prin cea: zgomotul pailor care se apropiau. La
un moment dat tropitul a devenit mai rar, semn c mrise pasul.
- Foarte inteligent, remarc Tweed. Sorbi din cafeaua adus de
chelneri cu puin nainte de apariia prietenei lor nspi- mntate. Mai
ales c erai att de nfricoat.
- Atunci am dat cu ochii de Brasserie. Am intrat i v-am vzut pe
voi. Ce uurare!
- Mai bea nite vin. Tweed atept pn cnd fata goli i cel de al
doilea pahar. Atunci l bu i el pe al lui dintr-o nghiitur. Ce s-a
ntmplat cu cel care te-a urmrit?
- Habar n-am. Atta tiu, c n-a intrat aici dup mine. Dar chiar i
atunci, a fi fost n siguran. Zmbi pentru prima or. Erai tu aici.
- Te simi mai bine? Tweed se aplec, i lu mna care se odihnea
pe mas i i-o strnse ntr-un gest linititor. Eti n siguran, printre
prieteni.
Newman tcea, lsnd totul n seama lui Tweed. Observ c aerul
cald din Brasserie topise vaporii de cea din prul lui Jennie, dndu-j
o nfiare oarecum neglijent. Cu toate acestea, continua s arate
incredibil de frumoas.
- Vrei s mnnci ceva? o ntreb Tweed.
- Doar puin pine. Stomacul meu n-ar suporta nimic altceva.
Lu o bucat de pine franuzeasc, o unse cu unt comandat de
Newman, o mestec cu lcomie, apoi ntinse mna dup nc o felie.
- Acum m simt mai bine, anun ea un minut mai trziu. Iertaimi lipsa de maniere. N-am mncat de ore ntregi.

PUTEREA
309

- Spuneai c tocmai te-ai ntors de la Chteau Noir, mpreun cu


Gaunt, n BMW-ul lui, ncepu Tweed. Vrei s-mi spui ce s-a petrecut
acolo? V-ai ntlnit cu Amberg?
- Da. A fost o experien nou pentru Gaunt...
ncepu s-i povesteasc amnunit lui Tweed tot ce se petrecuse.
i aminti aproape flecare cuvnt al conversaiei celor doi brbai.
Expresia lui Gaunt, figura inexpresiv a lui Amberg. Iar n final,
cldura cu care Amberg i se adresase lui Jennie i teoria ei c Amberg
prefera compania femeilor. Descrierile erau extrem de sugestive.
Paula arunc o privire ctre Tweed. Acesta se aplecase n fa,
absorbit de relatarea lui Jennie. Paula intui c Tweed vedea scena
petrecut la Chteau Noir, att de puternic imaginaie avea. Newman
o privea i el int pe Jennie. n calitate de corespondent strin, poate
c i gndul lui hoinrea prin Chteau Noir.
- Prin urmare, ncheie Jennie, dup acel oribil drum cu maina
napoi la Colmar, cnd am crezut c nu vom mai ajunge ntregi, Gaunt
m-a lsat n faa magazinelor, fiindc aa-l rugasem.
Urm o lung tcere. Tweed nu-i lua ochii de la Jennie. Ea mai
bu puin vin, privindu-l pe deasupra buzei paharului. n cele din
urm, Tweed se ls pe sptarul scaunului.
- Ai un remarcabil sim de observaie. Muli oameni vd, dar nu
observ.
- Dat fiind c vine de la tine, consider c e un mare compliment.
- E o constatare.
- Cred c te-am reinut destul, simt nevoia s fac un du fierbinte.
Jennie se ridic i se uit la Paula i la Newman. Sper c nu v-am
deranjat de la mas. V mulumesc c m-ai ascultat. Privi spre Tweed.
Poate stm cndva de vorba ntre patru ochi, oricnd vrei tu.
- Locuiesc n camera 419. Am i un salon. Vino s m vezi oricnd
doreti. Bate uor cu degetele n u, ca s tiu c eti tu. Uite aa.
Btu scurt cu degetele n tblia mesei. Jennie repet ritmul.
Newman se ridic i el, lund haina lui Jennie.
- Doar nu vrei iei din nou n cea i s te duci la intrarea
principal. Mai exist un drum de acces, prin restaurant. Te conduc n
camera ta.
- Eti foarte amabil. i oferi cel mai cuceritor zmbet cu putin.
nc nu m simt prea sigur pe picioare.
Paula atept pn cnd cei doi plecar. Apoi se ntoarse ctre
Tweed.
- Nu cred o vorb din ce spune.

310 Colin Forties

nainte de a rspunde, Tweed sorbi de cteva ori din vin. Apoi


puse paharul pe mas.
- ntr-adevr, e un Riesling de cea mai bun calitate.
- Cu alte cuvinte, nu eti de acord. Crezi c snt rutcioas. Poate
c snt.
- Nu-i st n fire s fii rutcioas, deci cu asta nu pot fi de acord.
Spune-mi ce motive ai.
- Povestea e la limita imaginaiei. La Basel i-a ndrugat aceeai
poveste. Celebrul Om din Umbr. Sntem destul de departe de Basel.
i iat c Omul din Umbr i face apariia aici, la poalele Vosgilor, n
Alsacia. Eu una nu cred un cuvnt.
- Ai uitat? o ntreb cu blndee Tweed. Un martor imparial din
Ziirich - Gura-Trgului - l-a descris pe Omul din Umbr n timp ce
prsea cldirea din Altstadt n care fusese ucis Klara.
- Dar atunci am gsit o explicaie. Jennie se afla n scuar i l-a
observat ieind din cldire. Aa i-a venit i ideea.
- Ce motiv ar avea Jennie s inventeze o asemenea poveste? i
nc ceva: de unde tia c sntem aici, n braserie?
- A scornit totul pe loc, cnd a intrat n braserie, venind de afar
din cea. Nimic nu-i prea greu pentru Jennie a noastr. i merge
mintea, nu glum. Trebuie s recunosc.
- Posibil. Mda, s-ar putea s ai dreptate. Dar ce motiv ar avea?
- Vrea s pun mna pe band i pe film. ncep s cred c cineva
le consider foarte valoroase.
Tweed ddu din cap n semn de ncuviinare. Teoria Paulei l
tulburase. De multe ori, femeile erau mai perspicace n privina
reprezentantelor sexului frumos. Paula i oferise o teorie foarte
plauzibil.
- Atunci de ce aceast arad? De ce-a dat buzna aici, chipurile
speriat de moarte? ntreb el.
- Te-a vzut nuntru. Poate c, mai nti, a vrut s intre prin
restaurant i noi n-am observat-o. Apoi a ieit afar n cea i i-a
pregtit mica ei scen. De ce? Ca s se apropie de tine. i nchipuie c
prin tine va ajunge la band i la film.
- Raionamentul tu mi se pare fr fisur, recunoscu el.
- nc ceva, continu Paula. Cnd a povestit despre vizita la
Chteau Noir - i recunosc c am fost puin invidioas pe felul n care
a fcut-o. Se presupune c acesta ar fi punctul meu forte. Iart-m, mam abtut de la subiect. Cnd a relatat cele ntmplate la castel, cred c
ceva din ce-a spus ea - sau din ce s-a petrecut acolo - te-a frapat n
mod deosebit.

PUTEREA
311

- Adevrat. Dar nu vreau s vorbesc despre asta nainte de a


analiza amnuntul cu pricina.
- Vd c Bob ntizie. Zmbi cu subneles. Poate c n-a condus-o
numai pn la ua camerei, ci chiar nuntru. I-a cam czut cu tronc.
- l subestimezi, i spuse Tweed. L-am mai vzut procednd aa i
altdat, adic prefcndu-se ndrgostit de o fat frumoas. Dar n tot
acest timp, de fapt se ntreab ce urmrete respectiva.
- Sst! Uite-l c vine. Tot cu o femeie.
Eve Amberg ridea de ceva ce-i spusese Newman, n timp ce
amndoi se ndreptau spre masa lui Tweed. Eve i petrecuse o mina pe
sub braul reporterului, iar cu cealalt i ddu pe spate o uvi din
prul ei castaniu-rocat. Paula i studie nfiarea.
Eve purta un taior de jerseu verde-nchis i o bluz crem cu
decolteu adnc. Pun prinsoare c a costat bani frumoi, se gndi Paula.
Newman, care era limpede c se simea n largul lui, mim o
prezentare. i ls braul in jos i cu cellalt trase un scaun.
- Ia privii ce giuvaier am gsit la etaj, glumi el.
- Bun, Paula, o salut Eve, aplecndu-se i srutnd-o pe obraz.
Bun seara, continu ea, ntorcndu-se spre Tweed i srutndu-l lung
pe obrazul stng. Slav Domnului, Bob m-a vzut chiar cnd ieeam
din camer. Snt o femeie abandonat.
- Sun interesant, i cnt n strun Tweed, intrnd n joc. Ari ca
un pahar din acest excelent Riesling.
- Doar att? se ntoarse Eve spre Paula. Dup ce am pierdut o ora
ca sa m machiez. Nu-i ngrozitor?
- Nu-i nimic de fcut cu el, glumi i Paula.
- Ureaz-mi succes.
Eve ridic paharul pe care i-l umpluse Tweed, gust vinul, apoi l
privi viclean pe Newman.
- Mcar se pricepe la vinuri. E delicios. Cred c am s mai vreau.
- De ce abandonat? ntreb Tweed.
- Seniorul. Din nou. M-a adus cu maina pn aici, mpreun cu
ultima lui cucerire, Jennie Blade. Dup care a ters-o mpreuna cu ea
ntr-o direcie necunoscut. Au lipsit toat dup-amiaza. Zu, Tweed,
mi face mare plcere s te revd.
- i mie. Tweed tcu. La ce s-i urm succes?
- E vorba tot de Walter. Walter Amberg, scumpul i nesuferitul
meu cumnat. I-am telefonat de aici. Voiam s iau un taxi. Seniorul nare dect s crape, n-are ochi dect pentru Jennie a lui. Ei bine, ce
credei c mi-a rspuns Walter? Nu azi dup-amiaz. Exclus. Are
musafiri. ntr-o zi cnd va fi disponibil. Musafiri? N-am crezut o iota.

312 Colin Forties

Evit s dea ochii cu mine. Am s-l iau prin surprindere: am s m duc


cu maina pn acolo, fr s-i mai telefonez.
- De ce atta reinere din partea lui? ntreb Twed.
- Din acelai motiv despre care i-am vorbit mai devreme. Nu
vrea s-mi dea banii ce mi se cuvin. Dar mi-i va da, i jur c mi-i va
da. ntre patru ochi, fac ce vreau din el. Nemernicul!
- Dar Gaunt?
- Dumnezeu tie pe unde umbl. Arunc o privire spre stnga:
cineva intrase n Brasserie. Vorbeti de lup i lupul la u. Bineneles,
a venit s bea ceva.
Gaunt, mbrcat tot n bluzon sport i pantaloni de catifea reiat,
dduse buzna n Brasserie pe drumul mai scurt: dinspre hotel. De cum
puse piciorul nuntru, glasul lui bubui n sala de mese, fcndu-i pe
ceilali clieni s ntoarc ochii.
- Un Scotch dublu, garon ! tun el n englezete. Tout le suite.
La masa de colo. Se uit la Tweed i Newman, apoi se ntoarse ctre
chelnerul la care strigase. Nu, adu trei Scotch-uri duble. i repede, snt
mort de sete.
Tnrul osptar, care le zmbise de fiecare dat cnd trecuse pe
lng masa lor, l sfredeli pe Gaunt cu o privire ncruntat. Newman l
chem cu voce tare, dar politicoas.
- Nu, osptar. Doar un singur Scotch dublu. Mulumesc.
Gaunt se apropie cu pai mari de masa lor. Rmase o clip
n picioare, cu ochii la paharele lor.
- Bei poirca lor local? Asta-i pentru domnioare. Un Scotch o
s v pun sngele n micare imediat.
Eve era furioas. Ochii ei verzui sticleau cu o rutate de care
Paula n-ar fi crezut-o niciodat n stare. Buzele ei pline, date cu ruj
sngeriu, se strnser n clipa n care Gaunt i trase un scaun i se
aez la masa lor.
- Greg, spuse ea suprat la culme, te rog s-i ceri imediat scuze
pentru cuvntul adresat prietenilor mei. Sau du-te dracului.
- mi cer scuze imediat, o maimuri Gaunt, aezndu-se. N-am
vrut s v jignesc, continu el pe un ton ceva mai rezonabil. mi retrag
cuvintele. A fost urt din partea mea, dar n aceast dup-amia- z am
condus maina pe un traseu infernal.
i-n plus, i-ai fcut deja plinul nainte de a veni aici, i se adres
n gnd Newman. Dinspre Gaunt plutea un damf de whisky. Dar Eve
nu terminase ce avea de spus. Se aplec spre Gaunt.

PUTEREA
313

- nc ceva, bdran ignorant ce eti. Se spune Toutde suite. Nu


eti n stare nici s insuli un osptar ntr-o francez corecta.
- Iart-m, iart-m, iart-m. De data aceasta tonul lui Gaunt
prea sincer. Ai perfect dreptate, Eve. mi cer scuze fa de toat
lumea. n aceast dup-amiaz am avut o experiena stranie. M simt
cam tulburat. Ceea ce mi se ntmpl rareori.
Starea lui de spirit se schimbase dintr-o dat. Ultimele trei fraze
fuseser rostite pe un ton sobru, aproape sumbru. Tweed se ncrunt,
apoi i adres cuvntul:
- Vrei s ne povesteti i nou? Ca s-i iei o piatr de pe inim.
- V suprai dac pentru moment nu v spun nimic? Regret, dar,
mai nti, trebuie s cntresc faptele.
Paula l privi uimit. Gaunt folosise aproape aceleai cuvinte ca
Tweed ceva mai devreme. Mai mult dect att, i se prea c Gaunt, la
fel ca Tweed, se referea la Chteau Noir.
Gaunt ridica privirea spre chelnerul care-i punea butura n fa.
i scoase ntr-o clipa portofelul i plti, adugind un baci generos,
fr s-i ia ochii de la osptar.
- Mulumesc mult. Serviciul de aici este ntr-adevr excelent. i
roti privirea n jurul mesei. Jennie a disprut. N-o gsesc nicieri.
- A fost la masa noastr cu puin timp n urm, l anun Tweed.
Se pare c ai lsat-o cu maina undeva n cea.
- Ea a vrut s coboare, se apr Gaunt pe un ton rstit.
- Dup ctva timp a urcat n camera ei ca s fac un du, continua
Tweed, fr s ia n seam lipsa de politee a lui Gaunt.
- Am btut cu pumnul n u nainte de a veni aici. N-a rspuns
nimeni. Ua era ncuiat. Mi-am lipit urechea de ea i n-am auzit apa
de la du. Oricum, s-ar fi nfurat ntr-un prosop i ar fi venit s vad
cine o caut. Ca orice femeie - arunc o privire spre Paula i spre Eve cu excepia celor de fa. Ca orice femeie, sufer de curiozitate. Pun
prinsoare pe reputaia mea c nu-i n camer.
- Care reputaie? l ntreb rstit Eve.
Tweed se ridic de la mas. Newman i Paula se ridicar aproape
n acelai timp. Se saturaser de Gaunt. Tweed i salut din cap pe Eve
i Gaunt i porni urmat de Paula i Newman spre ua dinspre
restaurant. Paula observa mai multe grupuri de americani aezai la
mese. Toi aveau figuri care nu inspirau prea mare ncredere. Tweed se
grbi spre holul de la recepie, unde se gseau cteva fotolii. Cardon
era acolo, citind o carte. La recepie nu era nimeni.
- Am luat prnzul mai devreme, le spuse Cardon. Dup aceea am
rmas aici, cu ochii la pnd. Au sosit nici mai mult, nici mai puin

314 Colin Forties

dect cincisprezece americani, care au rezervat camere. n momentul


de fa cei mai muli i fac plinul n restaurant.
- Ai vzut-o pe Jennie Blade?
-Nu.
Deci Gaunt avea dreptate, se gndi posomorit Tweed. Jennie
dispruse.

36

Tweed rmase nemicat n holul de la recepie. Nu mai era nimeni


acolo, n afar de el, de Paula, Newman i Cardon. Toi tceau, tiind
c mintea lui Tweed lucra cu febrilitate. Tweed ntoarse capul spre
biroul de recepie, unde nu era nici un funcionar, i spre ua nchis
din spatele biroului. Se rsuci spre Cardon.
Philip, spuse el cu glas cobort. Ai numrat cincisprezece
americani care au tras la hotel. Ei te-au vzut?
-Bineneles c nu. Cardon era sigur pe el. nl cartea pn sub
ochi, astfel nct s-i ascund complet faa. Dumneata m poi vedea?
-Nu. Unde snt Butler i Nield?
- Aici. Cardon i ntinse lui Tweed o bucat de hrtie cu numele i
numerele camerelor celor doi. Ca i mine, au luat prnzul devreme.
Acum snt n camerele lor. Se uit la ceas. Harry trebuie s vin s m
nlocuiasc peste cinci minute. Am stabilit un program, ca s fim
permanent cu ochii pe cine intr i iese de aici.
- neleg. Amndoi snt la etajul nti? Bine. Acum vreau s te
gndeti bine. Snt i americani venii aici de curnd?
-Da. Au aprut n grupuri.
- Deci la anumite intervale a fost mult agitaie n hol. Tu erai
preocupat s nu-i trdezi prezena, dar i s-i studiezi pe cei care
soseau. Poate a trecut pe lng tine o femeie cu prul lung i blond,
chiar dac pe moment n-ai reinut faptul. Tweed i spuse n cteva
cuvinte cum era mbrcat Jennie. Gndete-te bine. Ai vzut ieind
din hotel o femeie cu aceste semnalmente?
- O clip! Cred c o femeie ca cea descris de dumneata a ieit din
sala de mese exact pe unde ai venit i voi. Cu vreun sfert de or n
urm. A urcat n lift. Dar de atunci n-am mai vzut-o.
-Toi americanii s-au dus direct la restaurant? Toi cincisprezece?
- La nceput, da. ns doi dintre ei, cu figuri tare antipatice, au ieit
din restaurant aproape imediat dup Jennie Blade. Probabil au luat
liftul la scurt timp dup ce a urcat ea.
-Mulumesc. Rmi aici. Tweed se ntoarse ctre Newman i
Paula. Trebuie s ne grbim, dar, mai nti, am de luat ceva.

PUTEREA
315

Ridic tblia mesei de la recepie, se strecur n spatele biroului i


lu cheia de rezerv din crligul ei, separat de cheile camerelor. Iui
pasul ctre lift. De ndat ce se deschiser uile, intr n lift, urmat de
Paula i Newman, i aps butonul pentru etajul nti.
- Ce vrei s faci? ntreb Paula.
- Mai inti, trecem s-i lum pe Butler i Nield, cu arme cu tot. Sar putea s ai nevoie de a ta. Nu tragem dect daca e absolut necesar...
Paula nc nu nelegea. ntre timp Tweed i chem pe Nield i Butler
i le explic situaia. ncepem prin a verifica etajul nti...
Tweed trecu prin dreptul fiecrei camere i-i lipi urechea de ua
de lemn. Avea un auz excelent. Dup cteva clipe trecea la ua
urmtoare. In dreptul celei de a treia camere ncremeni pe loc, cu
urechea lipit de u. nuntru se auzeau voci. Una dintre ele avea
accent american.
- Ascult, fumezi? Nu? Ei bine, scumpo, ai s te apuci de fumat n
clipa n care am s lipesc igara asta aprins de obrazul tu. Apoi ceva
mai jos. Care brbat se va mai uita la tine?...
- Nu, ticloilor...
Glasul de femeie sfri ntr-un ipt. Tweed vr cheia de rezerv
n broasc, o rsuci fr zgomot, apuc clana i arunc o privire spre
Butler care atepta cu arma n mn. Tweed fcu semn din cap i aps
pe clan. Apoi se ddu deoparte i mpinse ua de perete.
Cu pistolul Walther n mn, Butler se npusti n camer i se opri
cu genunchii ndoii, gata s se arunce la podea, n timp ce-i rotea
braul cu arma n toate direciile. Imediat dup el ddur buzna
Newman i Nield. Tweed scoase cheia din broasc, intr dup ei, apoi
vr cheia n broasc i ncuie ua.
Jennie era ntr-un fotoliu, cu gleznele legate cu frnghie i cu
minile prinse la spate. Bluza descheiat i dezvelea snii. Cluul i
lunecase din gur. Un american nalt i slbnog sttea n spatele ei,
imobilizndu-i capul cu un bra petrecut pe sub brbie. Un alt
american, mai scund i mai ndesat, sttea aplecat deasupra ei, innd o
igar aprins la civa centimetri de obrazul ei.
ntr-o secunda Butler fu n picioare. Cu minerul pistolului l lovi
nprasnic peste nas pe americanul cel bondoc. Acesta url de durere i
scp din min igara. Tweed o ridic de pe covor.
n aceeai clip Newman se arunc asupra lunganului, care
reaciona ceva mai rapid. Dndu-i drumul lui Jennie, vr mina n
interiorul sacoului. Braul lui Newman l prinse pe la spate, apucndu-l
de gt i apsndu-i mrul lui Adam. i nfipse unghiile minii drepte
n spinarea americanului. Acesta scoase un geamt de durere i scp

316 Colin Forties

Luger-ul pe podea. Nield l lovi peste picioare i individul se ls n


genunchi, suflnd din greu.
Tweed lu de jos Luger-ul. Bondocul i acoperise cu o mn
nasul spart, n timp ce cu cealalt cuta n interiorul hainei. Tweed l
izbi cu eava Luger-ului n abdomen, cltinnd din cap. Mna se retrase
goal de sub pulpana hainei. Cu mna sting, Tweed cut sub braul
pistolarului i, descoperind minerul unui pistol n teaca de umr, l
trase afar. Tot un Luger.
Totul se petrecuse n numai cteva secunde. Bondocul ncepu s
njure obscen. Paula l lovi peste gur cu Browning-ul, sprgndu-i
dinii. Bondocul ncepu s scuipe snge.
- Vezi cum vorbeti, l amenin ea. Snt i femei de fa. Mai
ndrznete o dat i ai s-i pierzi toi dinii.
Privind-o cu ur, bondocul i scoase batista i scuip n ea snge
i doi dini. Vznd expresia din ochii Paulei, se grbi s se uite n alt
parte.
ntre timp, Butler i Nield l trntiser pe lungan cu faa la podea.
Butler l percheziiona, ca s vad dac avea arm, dar nu gsi nimic.
Newman proced la fel cu bondocul, iar Tweed i Paula se ocupar de
Jennie. Butler i ntinse Paulei briceagul. Paula tie legturile n care
erau prinse gleznele i ncheieturile fetei, Tweed i dezleg cluul. Pe
pielea ei nu era nici o urm de arsur.
- Vreau s-i pun o ntrebare prosteasc, i spuse, zmbind, Tweed.
Cum te simi?
- OK. Jennie i freca pe rnd ncheieturile. Grasul se numete
Eddie, iar pe slbnog l cheam Hank. Se ridic i Paula vru s-o
sprijine, dar Jennie prea suficient de sigur pe picioare. V rog s-mi
facei o favoare, le spuse ea. Ridicai-l pe Eddie n picioare i inei-i
braele.
Surprins, Butler se duse s-l ajute pe Newman, dup ce Tweed
schiase un semn de ncuviinare. Amndoi l ridicar pe Eddie n
picioare, fiecare inndu-l de cte un bra. Paula trsese n jos bluza lui
Jennie, redndu-i o nfiare decent. Jennie era nclat n pantofi de
strad. Se apropie ncet, pn cnd ajunse la doi pai de bondoc.
- Eddie e un sadic. i place ceea ce face. Ridic igara aprins pe
care Tweed o sprijinise de o scrumiera curat. Scu- turind scrumul,
Jennie veni n faa bondocului. Lui Eddie i place s chinuie oamenii,
asta l umple de ncntare.
- Uite ce e, doamn... ncepu Eddie.
Jennie apropie brusc igara aprins de obrazul lui, i Eddie ncerca
s se fereasc. Tweed se ncrunt, veni lng ea i-i opti:

PUTEREA
317

- Nu face asta. Ar nsemna c te cobori la nivelul lui. Ceea ce eu


nu voi ngdui.
Ea cltina din cap, dndu-i a nelege c altceva avea de gnd. l
pironi cu o privire sfredelitoare pe bondoc, pe care-l trecuser toate
nduelile.
- Deprteaz picioarele, Eddie, i ordon Jennie. Altfel, i lipesc
igara de obraz. Nedumerit i speriat, Eddie i deprta picioarele.
Atunci Jennie aciona. Piciorul ei drept ni n sus cu toat puterea.
Paula rmase uluit de fora acesteia, apoi i aminti c tipa fcea
echitaie. Jennie i lovi victima n testicule. Eddie gemu, icni, ncepu
s gfie, apoi se ndoi de ale. New- man i Butler i ddur drumul i
Eddie se chirci la podea, apsndu-i minile pe locul n care fusese
lovit. mi place s-mi nchei socotelile, explic Jennie. Putem pleca? l
ntreb ea pe Tweed.
- Desigur. Acum...
De ndat ce ajunse n camera lui, Jennie se prbui ntr-un fotoliu
i ncepu s plng cu suspine.
- Am un mesaj pe care va trebui s-l transmitei efului vostru, li
se adres Newman lui Eddie i lui Hank. S nu mai punei piciorul aici
ct vei tri. Dac v mai vd mutrele o singur dat, nu mai plecai vii
din Alsacia. Afar...
Newman abia i stpnea furia. Butler deschise ua camerei i
Hank iei, frecndu-i cu o mn mrul lui Adam. Eddie abia se inea
pe picioare. Porni pe coridor ndoit de mijloc i cltinndu-se pe
picioare. Butler nchise ua i, mpreuna cu Nield, ncepu s cerceteze
ncperea. Lucrul cel mai valoros pe care-l descoperir era un pistolmitralier Uzi, cu muniie din belug. Luar cu ei arma i muniia.
Paula i nsoise pe Jennie i pe Tweed n camera acestuia.
Camera era foarte spaioas i arta ca un mic apartament. Intrarea se
fcea prin camera de zi, din care se ajungea n dormitor. Paula ceruse
aprobarea lui Jennie, apoi se dusese pn la Brasserie i comandase o
can de cafea cu lapte i mult zahr.
Nici urm de Eve sau Gaunt. Seniorul nu se pricepea ctui de
puin s aib grij de femei, se gndi Paula n timp ce aducea cafeaua
n camer. Avea de gnd s i-o spun cu prima ocazie.
- ine cana cu amndou minile, o ndemn ea pe Jennie.
Era o msur de precauie neleapt. Minile fetei tremurau,
dar, cu ajutorul Paulei, reui s bea puin cafea. Se uit la Paula plin
de recunotin.
- Mulumesc mult. mi era cumplit de frig.
- Din pricina ocului, i explic linitit Tweed. Rmsese n
picioare, cu ochii la Jennie. Ai s-i revii. Dac poi, bea toat cafeaua.
-Nemernicii\ izbucni Jennie, dup ce goli cana de cafea.

318 Colin Forties

Tweed i ddu seama c fata i recpta rapid puterile. i fcea


impresia c Jennie nu avea numai o mare for fizic, dar i rezisten
psihic. Atept pn cnd Paula se aez pe un scaun pe care i-l
trsese lng Jennie.
- M simt mult mai bine, anun dintr-o dat Jennie. V
mulumesc amndurora. Cred c n-ar fi trebuit s-i fac ce i-am fcut
netrebnicului aceluia de Eddie.
- Eu i-a fi scos ochii, o liniti Paula.
- Te simi n stare s-mi rspunzi la cteva ntrebri? i se adres
Tweed.
- Ascult.
- Ce informaii voiau s obin de la tine?
- Voiau s afle ceva n legtur cu un film i o caset. Preau
convini c, n urma vizitei la Chteau Noir, eu tiu unde se gsesc
cele dou obiecte. Le-am explicat c nu tiam la ce dracu se refer, c
sechestrarea de persoane e un delict capital n Frana, n caz c
victimei i se ntmpl ceva. A fost o nscocire a mea, dar, cum erau
americani, mi-am nchipuit c nu cunoteau mare lucru despre Europa.
Cnd au vzut c tot repet c nu tiu ce vor de la mine, s-au nfuriat ru
de tot. Am avut mare noroc, ai ajuns la timp.
- tiau c ai fost cu Gaunt la Chteau Noir? o ntreb cu blndee
Tweed.
- Oh, da! Dar nu de la mine.
- Au pomenit ceva de Amberg?
- Nici un cuvnt. O ineau una i bun cu filmul i cu caseta aceea
blestemat.
-neleg...
Tweed nelegea mai multe dect i nchipuia Jennie. Dac se tia
c Gaunt i fcuse o vizit lui Amberg, nsemna c adversarul inea
Chteau Noir sub observaie zi i noapte. Era o informaie valoroas,
dar nelinititoare. nsemna c organizaia american l urmrise fr
probleme pe Amberg de la Ziirich la Basel i apoi n munii Vosgi.
- Alte ntrebri? i se adres Jennie. i mai pot fi de folos cu ceva?
- Nu cred, rspunse Tweed. Dar mi-ai fost de mare ajutor.
- Voi mi-ai fost mie de mare ajutor. Nici nu tii ct v snt de
recunosctoare. Acum, m simt cam obosit. Cred c-mi va prinde
bine s m odihnesc puin.
- Intinde-te pe patul din stnga, i propuse Tweed. Voi avea grij s
fie n permanen cineva n camer, ca s te pzeasc. Vrei s fii tu
prima, Paula? Mulumesc. Baia e acolo.
- Crezi c vor mai ncerca ceva? l ntreb n oapt Paula, n timp
ce-l conducea la u.

PUTEREA
319

- Fr ndoial, i rspunse el tot n oapt. Data viitoare probabil


vor gsi ceva diabolic, mult mai ru dect ce aveau de gnd cu Jennie.
Nu avem de a face cu nite simpli derbedei, ci cu profesioniti de mna
nti.
- Deci v-ai ntors cu coada ntre picioare, coment Mencken.
Era o remarc voit sarcastic, dat fiind c Eddie edea pe pat
n camera lui Mencken, nc apsndu-i palmele pe locul n care
fusese lovit. Eddie i arunc lui Mencken o privire furioas, apoi se
uit repede n alt parte. n ochii lui Mencken se citea tot atta mil ct
n cei ai unui piton.
Hank i ntinse trupul slbnog, sprijinit de perete. Nu-i plcuse
remarca, nu-i plcea Mencken. Dar cui oare i plcea?
- Am fi reuit s-i smulgem informaia, dac nu nvlea peste noi
echipa lui Tweed, protest el.
- Echipa? zmbi ironic Mencken. L-a putea strnge de gt pe
Tweed cu dou degete. Cine mai era cu el? Newman, un reporter ratat
al ziarelor de scandal. O femeie. i nc un amator. Scoase un trabuc,
l aprinse fr grab i sufl fumul n obrazul lui Hank. Voi doi v-ai
comportat ca nite nci de grdini. Pn i maic-mea ar fi fcut
treab mai bun.
- N-am tiut c ai o mam, l nfrunt Hank.
n clipa urmtoare i regret insulta. Mencken sri de pe scaun ca
un arc. Figura lui scheletic se gsea acum la civa centimetri de
obrazul lui Hank, iar captul aprins al trabucului era att de aproape,
nct Hank i putea simi cldura pe obraz. Mencken i infipse dou
degete lungi ca nite gheare n gtul lui Hank, apsndu-l pe mrul lui
Adam.
- Ce-ai spus? ntreb Mencken.
- Iart-m, efule, bolborosi Hank. E adevrat, ne-am ntors cu
coada ntre picioare. Aa e. Data viitoare o s facem treab bun,
articula el cu glas rguit.
- Dac va exista o dat viitoare.
Mencken i ddu drumul din strinsoare i pufi din trabuc la un
pas de Hank, trimiindu-i fumul n ochi. Americanul cel slbnog i
linse buzele.
-Mai e ceva ce n-am apucat s-i spunem, efule. n camera aceea
a mai intrat un brbat. Am crezut c-i cazul s tii.
- Ei, acum tiu. Mencken continu s-l fixeze cu privirea, pufind
din trabuc. Pentru numele lui Dumnezeu, ai pomit cu stngul de la
nceput. Unul din voi era de ajuns ca s se ocupe de trfa aia... Acest
mgulitor cuvnt se referea la Jennie Blade.
Daca celalalt ar fi stat de paza cu arma Uzi, ai fi lichidat tot grupul,
inclusiv pe Tweed. Dup aceea ai fi dus fata la main, ai fi plecat n

320 Colin Forties

muni, ai fi stors informaia de la ea i mi-ai fi telefonat mie. Eu aa


a fi procedat.
- Dar zgomotul pe care l-ar fi fcut arma... ndrzni Hank.
- Ar fi ridicat n picioare tot hotelul, l ntrerupse Mencken.
Tocmai de aceea trebuia s-o ntindei din hotel, dup cum v-am spus.
Ai fcut prea mare zarv, Hank. Tu i Eddie n-ai fost cu noi n sala
de mese. Totul trebuia s mearg ca pe roate. Gata cu prostiile.
Mencken decise c se putea dispensa de Eddie i Hank. Amndoi
erau acum figuri cunoscute pentru Tweed i echipa lui. Inteniona s se
ocupe de ei de ndat ce aveau s ajung n muni. n clipa aceea sun
telefonul. Mencken se ndrept fr grab spre aparat i ridic
receptorul. Era Norton.
Brbatul cu pr crunt, zbrlit i ochelari fr rame fusese nevoit
s foloseasc telefonul din camer. Trsese la un mic hotel, L'Arbre
Vert, din Kayserberg, sub numele de Harvey Cheney. n sat nu existau
cabine telefonice.
- Aici Norton. E timpul s-mi raportezi cum merge treaba. Fii
atent cu informaiile referitoare la concuren. Firul nu e sigur.
- Am vizitat locul observat de tine, n care e stocat produsul, i am
obinut suficiente mostre. Ai neles? zise rguit Mencken.
Norton nelesese: Mencken intrase n depozitul de explozibili de
lng cariera de piatr i-i luase de acolo provizii suficiente. Mencken
acionase rapid, dar Norton nici nu se gndea s-l felicite.
- Cum rmne cu construcia podului? Ai supravegheat lucrarea?
Prin construcie" Mencken nelegea distrugerea" podului arcuit
din centrul oraului Kayserberg.
- A fost examinat de o echip. Va trebui dinamitat. Prin detonare
de la distan. Totul a fost pregtit. Ce dracu'! mi cunosc meseria.
Norton nu-i lu n seam iritarea. Explozibilul fusese amplasat
sub pod, n ateptarea echipei lui Tweed. Explozia urma s fie
declanat de cineva care trebuia s aib o perspectiv bun asupra
intei.
- Intruct e vorba de o operaiune dirijat de la distan, avem
nevoie de un observator postat la o oarecare distan, totui suficient
de aproape ca s constate rezultatul.
Mencken oft ndeajuns de tare ca s se fac auzit.
- Am aranjat i asta. Am aranjat tot ce am discutat. OK? OK?
Norton i ddu seama c celuilalt nu-i convenea tonul lui
autoritar. Revolta se cerea nbuit n fa. Mencken trebuia s se
lmureasc cine era eful.

PUTEREA
321

- Apoi, continu necrutor Norton, mai este poriunea de stnci


care trebuie curat. De asta te-ai ocupat?
- Iisuse! De ce nu vii s m duci de mn? mrii Mencken. Da,
stnca e gata s se prbueasc. i-acum, dac asta-i tot...
La cellalt capt al firului se aternu tcerea. Mencken tocmai
confirmase c steiul care se nla la marginea oselei fusese perforat
i c n el fuseser introduse explozibile. Trimisese echipe de cte doi
oameni, care lucraser n schimburi.
nchinase suficiente mijloace de transport la Basel, pregtise alte
schimburi pe echipe, stabilise sarcinile fiecreia, de ndat ce se
napoiase de la cafeneaua din Mica Veneie, dup discuia avut cu
Norton prin perdeaua de dantel.
- Va trebui s fii mai atent la maniere, spuse ntr-un trziu Norton
cu glasul foarte hrit. O singur dat dac mi mai vorbeti astfel,
urci n primul avion cu destinaia Statele Unite. Voi prelua eu nsumi
conducerea operaiunii. Imagineaz-i ce te ateapt la coborirea din
avion. Cred c ai ceva imaginaie, Mar- vin, adug vocea pe un ton
insinuant.
Mencken nghe. Furia fcu loc spaimei. Da, tia ce-l atepta. O
limuzin cu geamul coborit i eava unei arme ndreptate spre el.
- ncerc s fac tot ce-mi st n puteri pentru dumneata. Nimeni nu
te va dezamgi. Poate am fost puin rutcios. Totul se afl sub
control. Va fi o nimica toat...
- Ctui de puin, biete. Bag-i bine asta n capul tu cel prost.
Adversarul nostru, Tweed, e uns cu toate alifiile. S nu uii asta nici o
clip. Biete...
Convorbirea se ntrerupse. Mencken rmase cu faa la perete, ca
oamenii lui s-i nu-i vad expresia: un amestec de furie i fric. Avu
grij s nu trnteasc receptorul n furc. Arunc o privire spre igar i
vzu c un sul lung de scmm czuse pe podea. l strivi cu slbticie de
covorul nou. Dup ce Tweed va fi fcut una cu pmntul, el va ajunge
ef. Iar cnd Joel Dyson i agentul special Barton Ives vor scoate capul
din ascunztoare, el personal le va trage cte un glon n east. Apoi l
va lichida pe Cord Dillon.
Norton iei agale din micul hotel i se opri n ntuneric. ncepuse
s ning. i potrivi cciula de blan i-i ridic gulerul hainei de

322 Colin Forties

astrahan. Era cumplit de frig, cteva grade bune sub zero, i fcu el
socoteala. Porni napoi spre Kayserberg - L'Arbre Vert se gsea la
marginea nordic a oraului. Nu se vedea nici ipenie de om.
Norton nu avea ochi pentru frumuseea i stilul orelului
medieval, cu strzi pietruite i case sprijinite unele de altele. Disneyland, se gndi el dispreuitor.
Cteva minute mai trziu vzu podul. Se opri i-l cercet din ochi.
Ceva mai la stnga vzu o veche fortrea care se nla deasupra
orelului - loc ideal pentru cel care va controla detonarea
explozibilului de sub pod. Norton era convins c acesta va fi traseul
ales de Tweed. Tweed nu va mai ajunge s vad
Chteau Noir. Se napoie la hotel. Atepta s fie sunat de Bradford
March. Deja i comunicase Sarei noul su numr de telefon.

37

- Trebuie s pregtim un plan de btaie pentru expediia n munii


Vosgi, anun Tweed. Mai ales dup informaiile aduse de Philip, care
snt ngrijortoare.
edea n picioare n salonul din apartamentul su. Era aproape
miezul nopii. Cu cteva ore mai nainte, cnd se furiase la recepie, ca
s pun cheia de rezerv la locul ei, nu ntlnise pe nimeni.
Jennie se trezise devreme i voise s mearg n camera ei, ca s
fac du. Nield fusese desemnat s-o nsoeasc i s rmn de paz
lng ea. In sinea ei, Jennie fusese ncntat de alegere. Ii plcea suplul
Pete Nield, cu mustaa lui tuns cu grij. Poate se vor distra bine
mpreun.
Paula se aez pe unul din paturi, picior peste picior i sprijinindu-i minile pe cuvertur de o parte i de alta. Newman, Butler,
Cardon i Marler ascultau. Cel din urm se rezemase de perete, cum i
era obiceiul, i fuma o igar lung. Ceilali se instalaser pe scaune.
Marler sosise de curind, crndu-i cutia de violoncel, sacul de
cricket i valiza. Pe toate le aezase cu grij ntr-un col.
- Vrei s mnnci ceva? l ntrebase Tweed. Am cerut la Brasserie
s pregteasc sandviuri i un termos de cafea.
- Mulumesc. Poate mai trziu. M-am oprit s iau o gustare pe
drumul de la Strasbourg, rspunsese Marler.
- Ce veti ngrijortoare a adus Philip? ntreb Paula. Eram n baie
cnd a venit.
- Philip i-a gsit un loc discret n holul de la intrare, de unde a
supravegheat venirile i plecrile din hotel, le spuse Tweed. M-a
ntiinat c a vzut cel puin ase perechi de americani prsind pe

PUTEREA
323

rnd hotelul. I-a auzit cum plecau cu mainile. De ntors s-au ntors
dup multa vreme, tot pe rnd. Aceste deplasri mi se par de ru augur.
- De ce? insist Paula.
- Butler l-a nlocuit pe Philip, continu Tweed. Mi-a dat i el de
tire c a vzut perechi de americani ntorcndu-se la hotel seara trziu.
Toi aveau zpad pe bocanci.
- De ce de ru augur? nu se ls Paula.
- In primul rnd, fiindc snt convins c Norton - care, nu m
ndoiesc, s-a dat drept Ives la Gotthard - este geniul rului din spatele
uriaei organizaii venite aici din Statele Unite.
- Geniul rului? vorbi trgnat Marler. Mi se pare cam mult
spus, nu crezi?
- Zu? ntreb posomorit Tweed. i-am povestit ct de
convingtor i-a jucat rolul cnd a aprut la Gotthard. Iar cnd a terso, mi-a lsat un mic cadou: acid prusie n apa de gur. Apoi atentatul
pus la cale n Bahnhofstrasse. Aa-zisul invalid cu grenada n mn,
acoperit de un al doilea individ, narmat cu un automat. Norton e un
profesionist de mna nti. Nu voi face greeala s-l subestimez.
- i n al doilea rnd? ntreb Cardon.
- E vorba de americanii care au lipsit ceasuri ntregi de la hotel n
aceast-sear. Unii s-au ntors cu bocancii plini de zpad. Cred c au
cercetat traseele din Vosgi spre Chteau Noir.
- Aa cred i eu, ntri Newman. Dumnezeu tie ce capcane ne-au
pregtit, indiferent de ruta pe care o vom alege.
- Prin urmare, trebuie s fim mai istei dect ei, continu Tweed.
Mai nti trebuie s vedem de ce resurse dispunem. Te ascult, Harry, se
adresa el lui Butler.
- Pete Nield i cu mine am adus cteva mijloace de transport utile.
Mai nti, un Renault Espace V6, care e foarte ncptor. Eu l-am
condus i am transportat cu el cteva motociclete de mare putere. Pete
Nield a nchiriat o furgonet. Am trecut grania n Frana fr
probleme. Nimeni n-a ncercat s ne controleze. Ne-am fi putut prinde
armele sub asiu cu band adeziva.
- Vrea cineva s vad i achiziia mea? ntreb Marler. Deschise
cutia de violoncel pe care o aezase pe pat, lng
Paula. Deschise capacul, apoi scoase arcuul i catifeaua neagr. Paula
arunc o privire la coninutul cutiei, apoi se ridic de pe patul ei, se
duse la cellalt i se aez din nou.
- Dac n-ai nimic mpotriv, zise ea, ncruntndu-se la Marler.
Mica ta colecie pare periculoas.

324 Colin Forties

- Chiar foarte! o asigur Marler cu un zmbet larg.


Toi brbaii se adunar n jurul cutiei de violoncel. Cardon scoase
un chiot de bucurie.
- Grenade! mi poi mprumuta i mie ase?
- Asta nseamn c n-ai de gnd s mi le dai napoi, coment
Marler cu prefcut suprare. Te rog s te serveti.
- Eu te scap de Luger, i propuse Butler. E numai bun pe lng un
Walther.
- Te rog, l ndemn Marler. Bineneles, puca Armalite e pentru
mine. La fel i pistolul cu gaze lacrimogene.
- Vrei s vedei i contribuia mea la arsenal? ntreb Newman.
Aduse un sac de pnz, pe care-l trnti ntr-un col i-i trase
fermoarul. Sub privirea uluit a Paulei, scoase dinuntru un pis- tolmitralier Uzi.
- Ne pregtim pentru un mic rzboi? ntreb ea.
- Asta m-a ntrebat i tipul care mi-a vndut jucriile, i aminti
Marler.
- Sntem bine dotai, trase concluzia Tweed. Punei totul deoparte.
Acum trebuie s decidem cum ne vom deplasa n muni cnd va veni
momentul potrivit. Poate chiar mine. Trebuie s discut de urgen cu
Amberg... ct timp mai este n via.
- A putea porni naintea mainilor, pe una din motociclete,
propuse Cardon. tiu s adulmec pericolul cale de kilometri.
- De acord, ncuviin Tweed. Alte propuneri...
Le trebui mai puin de o jumtate de or ca s pun la punct
amnuntele legate de convoiul care urma s porneasc nspre Chteau
Noir. Cardon avea s deschid drumul, mergnd pe motociclet. Dup
el venea maina Renault Espace, avndu-l pe Newman la volan, iar pe
Tweed i Paula ca pasageri.
Butler urma s vin cu a doua motociclet, sarcina lui fiind aceea
de a se deplasa nainte i napoi pe ling convoi. Era necesar ca
vehiculele s pstreze distana ntre ele, pentru a nu fi inte uoare.
Nield avea s conduc furgoneta, care trebuia s mearg cnd n
faa, cnd n spatele automobilului Renault Espace. Tactica era menit
s deruteze adversarul, n caz c erau ateptai.
Rmnea Marler, care insist s vin cu Mercedes-ul lui rou. Lui
Tweed i se prea o impruden, din pricina culorii roii, care putea fi
vzut de la mare distan.
- tiu, coment Marler. Dar Mercedes-ul se mic uor ca o
pasre. Nu merg dect cu el.

PUTEREA
325

- Atunci se cheam c am elaborat un plan de aciune, ncheie


Tweed. E timpul s mergem toi la culcare i s ne odihnim puin.
Harry, vrei s-l nlocuieti pe Pete Nield, care o pzete pe Jennie?
Aranjeaz cu Bob cnd s vin s-i ia locul.
- Parc am fi o for de asalt care se pregtete s atace Chteau
Noir, i spuse Paula lui Tweed dup ce toi prsir ncperea, cu
excepia lui Marler.
- S-ar putea s ai dreptate, o preveni Tweed. Asta n caz c Norton
a pus stpnire pe castel nainte de sosirea noastr.
- Eu nu vin cu voi, i spuse Marler lui Tweed cnd n camer mai
era doar Paula.
Tweed ascult relatarea lui Marler despre vizita la aerodromul de
planoare Ballon d'Alsace. Paula era nspimntat: planul lui Marler i
se prea o capcan a morii, lucru pe care i-l spuse i lui.
- S'int micat c te preocupa soarta mea. i zmbi larg. Nu te teme.
n timp ce veneam de la Strasbourg, am ascultat buletinul meteo.
Direcia vntului e perfect. Vntul din sud m va mpinge ctre nord.
Tweed, vei avea un spion n naltul cerului, deasupra castelului. Dac
sfrm aparatul la aterizare, te va costa o avere.
- Presupun c vom face rost de bani.
- Iar planorul va juca rolul unei bombe zburtoare, n caz c
derbedeii lui Norton dau trcoale prin zon.
- Deci mine plecm spre muni? ntreba Paula.
- Da, rspunse Tweed. Am decis s nu mai amnm cltoria.
Amberg s-ar putea gsi n mare primejdie. Vom pleca pe ruta
Kayserberg.
- Foarte bine. Marler o salut din cap pe Paula. i-acum, la
culcare. Mine trebuie sa m scol n zori. Pentru Ziua cea Mare.
Norton se napoiase la Hotelul L'Arbre Vert, mulumit c podul
era locul ideal pentru o ambuscad - n caz c Tweed avea s aleag
drumul care trecea prin Kayserberg. n holul de la intrare i scoase
cciula de blana i haina de astrahan, le scutura de zpad i urc n
camera sa.
n timp ce vra cheia n u, auzi sunnd telefonul. Intra repede n
camer, trnti ua n urma lui, o ncuie i se repezi la telefon. Nu se
ndoia c era tot preedintele.
- O convorbire pentru dumneavoastr, l anuna operatoarea
hotelului, i Norton auzi un pcnit, semn c ieise de pe fir.
- Aici Norton.
- Bun seara, domnule Norton, l salut o voce rguit mrit.
Probabil i dai seama cine mi-a dat numrul dumitale. Acum, fii bun
i ascult cu atenie instruciunile mele. Dac vrei cu adevrat s pui
mna pe band i pe film.

326 Colin Forties

- Cine-i la telefon? ntreba Norton cu glas hrit.


- Eti surd? i-am cerut s asculi. nc un comentariu i nchid
telefonul. Ai priceput?
- Da, rspunse Norton, fr nici cea mai mic tragere de inim.
El era obinuit s dea, nu s primeasc ordine.
- Mine te vei duce cu maina n munii Vosgi, la Lac Noir, unde
vei sosi la ora 16:00. Cum dumneata eti american, asta nseamn ora
patru dup-amiaz.../
- tiu foarte bine ce nseamn...
- nc o ntrerupere i nchid telefonul. Cineva de la Washington
nu-i deloc mulumit de dumneata. Patronul Hotelului
L'Arbre Vert, la care locuieti, ii va arta pe hart cum s ajungi la
Lac Noir. Spune-i c vrei s ajungi la ora patru i el i va indica la ce
or s pleci. Pn aici m-ai neles?
Vocea mrit era ncrcat de ameninare. Pn i Norton, care
credea se considera un om cu experien, era tulburat. Rspunse
alegndu-i cu grij cuvintele.
- Da, te-am neles.
- Lac Noir este un loc singuratic. Totodat, este uor de observat
din mai multe puncte. Vei aduce banii i vei veni singur. Am spus
singur. Dac te nsoete cineva, nu ne mai ntlnim niciodat. Am s-i
art filmul i am s-i pun prima parte a benzii. Dumneata ai s-mi dai
banii. Aa va decurge schimbul.
Norton i ddu imediat seama c i se ivise ocazia s manevreze
lucrurile n aa fel, nct s fie n avantajul lui. Vorbi pe un ton
autoritar i sumbru.
- De acord pn aici. Dar ce dracu', i inchipui c am atia bani n
buzunarul de la pantaloni? Ei bine, n-am. Banii snt ntr-un loc sigur,
sub paz strict. S-ar putea s reuesc s i-i aduc pn la ora ase
seara. Nu mai devreme. n orice caz, vreau o dovad c te afli n
posesia obiectelor de care am nevoie. Aa c acum ascult dumneata dac vrei s capei banii. Altfel, ca s folosesc propriile dumitale
cuvinte, nu ne mai ntlnim niciodat. Ora ase, repet el apsat.
- Washington-ul nu va fi de acord cu asta...
n acel moment, Norton nelese c Voce Mrit intra n defensiv
pentru prima oar. Nu nchisese telefonul. Nu refuzase o or mai
trzie, aa cum propusese Norton. Continu s-l ii sub presiune, se
gndi Norton.
- D-l dracului de Washington! se rsti el n receptor. Poi s le
comunici exact vorbele mele. Eu rspund de operaiune. Eu m gsesc
la faa locului. tiu unde se afl banii. Negociezi cu mine. Ai priceput?
Numai cu mine. Mine sear la ora ase voi fi la Lac Noir. Absolut
singur. i cum, probabil, eti european, ora ase nseamn optsprezece.
Noapte bun...

PUTEREA
327

Norton trnti receptorul n furc, nainte ca cellalt s aib timp s


rspund. Aprinse un trabuc, savurnd felul n care schimbase situaia
n defavoarea lui Voce Mrit. La ora patru dup-amiaz era nc
lumin, dar la ase seara era ntuneric bezn. A doua zi antajistul
urma s aib o surpriz foarte neplcut. Iar ora de ntlnire se potrivea
perfect cu aciunea de eliminare a lui Tweed i a echipei lui, n caz c
acetia aveau s se aventureze n muni, fiindc, fr ndoial, vor
ncerca s circule pe lumin. Banii erau i ei n siguran. Poate c,
pn n seara urmtoare, va reui s duc la bun sfrit ntreaga
operaiune. Mai pufi o dat din trabuc, o havan special. Interzis n
Statele Unite - fiindc provenea din Cuba.
Douzeci de milioane de dolari reprezint o avere, cnd i pori
legai cu un lan de ncheietura minii. Louis Sheen continua s aib
prins de mn valiza cu acea uria sum, n bancnote americane.
Fusese luat din camera lui de la Hotelul Hilton din Basel i dus cu
maina peste grani la Hotelul Bristol din Colmar.
Camera lui de la etajul nti era probabil locul cel mai bine pzit
de pe tot cuprinsul Alsaciei i Lorenei. In ncpere se aflau n
permanen trei brbai narmai. Sheen ncepea s se cam sature de
serviciu la camer. Se uit atent la Mencken, care tocmai intrase n
camer, i-l fulger din priviri prin ochelarii fr rame.
- Uite ce e, Marvin, n camera asta snt prea multe lichele. Dac
tot trebuie s mai rmn o noapte, vreau s le scoi de aici. Crezi c-mi
place s dorm cu valiza asta n pat? Afl c nu!
Mencken i plimb un deget pe falca lung i ascuit. II studie
pe Sheen printre pleoapele pe jumtate lsate, cu o expresie departe de
a exprima simpatie sau compasiune.
- Ai cheile, poi descuia ctuele acelea de oel, i suger el cu
indiferen, cu glasul lui gutural. Snt sigur c le ai, pentru cnd va
veni momentul s nmnezi peste un miliard de dolari. Atunci de ce nu
descui ctua de la ncheietur? Nimeni n-ar ndrzni s deschid
valiza. Eti singurul care cunoate combinaia ncuietorii. Oricine ar
ncerca s-o deschid, ar aciona bomba dinuntru i atunci praful s-ar
alege de bani, probabil i de persoan.
Am primit instruciuni, i rspunse rstit Sheen. i
instruciunile mele vin de la cineva sus-pus, cum tu n-ai s ai ocazia s
ntlneti - i cu att mai puin s ajungi - vreodat.
Sheen, mbrcat n costum gri Brooks Brothers, era de profesie
contabil. Se simea superior ca intelect i clas social fa de brbaii
din jurul su. Regreta c trebuia s-i petreac timpul ntr-un anturaj
att de detestabil. Mencken i sesiz atitudinea. Se aplec, apropiindu-

328 Colin Forties

i obrazul de al lui Sheen, care edea pe pat, sprijinit ntre peme, cu


valiza alturi.
Prietenii mi spun Marvin, l inform el pe Sheen. Dar tu nu
faci parte din aceast categorie. Aa c, pe viitor, te rog s-mi spui
domnule Mencken. Eu snt eful. OK?
Pentru mine e tot una, replic plictisit Sheen. Iar eful meu
este Norton. El e singurul care-mi poate ordona s predau coninutul
valizei.
Ascult-m bine. Expresia lui Mencken deveni amenintoare. Oamenii acetia snt aici ca s-i apere pielea ta nevolnic. Teau auzit numindu-i lichele - aa c, dac ua s-ar trnti de perete i
nuntru ar da buzna pucaii marini, ai idee ct i-ar trage inima s te
pzeasc?
-Tu ai primit ordin s-mi asiguri protecie. Probabil tii bine de la
cine a venit ordinul. n plus, nu e vorba de un miliard. tii i asta.
Acum du-te i scoate-i oamenii pe coridor.
Ochii lui Sheen l priveau dispreuitor pe Mencken din spatele
ochelarilor fr rame. Mencken i vri degetele ambelor mini la
curea. n sfrit, i se ivise ocazia s i-o plteasc jigodiei de Sheen.
Uite ce e amice, tii bine c ne aflm ntr-un hotel i c te
inem ascuns. Cum dracu' i nchipui c pot pune trei... lichele - parc
aa ai spus - la u, pe coridorul hotelului? S-i spun eu cum stau
lucrurile, Sheen. Tu ai grij de bani, iar eu am s m ocup de toate
celelalte. Somn uor, prietene...
Mencken iei din camer i ua fu imediat ncuiat pe dinuntru.
Ordinul secret al lui Norton l fcea s-i creasc inima. Dup ce valiza
va fi, n sfrit, deschis, Mencken inteniona s-l lichideze el nsui pe
Louis Sheen cu un glonte n cap de ndat ce i se va ivi prilejul i s se
descotoroseasc de cadavru. Abia atepta acel fericit moment.
nainte de a merge la culcare, Newman se dusese la Brasserie s
cumpere o sticl mare cu ap mineral. Deseori se trezea n toiul nopii
cu gtlejul ars de sete. Cnd intr n Brasserie, tocmai se fcea
curenie, se mturau podelele, se tergea tejgheaua i se lustruiau
paharele. Newman rmase surprins s-o vad pe Eve Amberg la o mas,
sorbind dintr-un pahar de ampanie. Eve ridic paharul nspre el.
-Ce srbtoreti? ntreb Newman, acceptnd invitaia de a-i ine
companie.
- Victoria! L-am convins pe Walter Amberg. Am vorbit la telefon
i a fost de acord s ne vedem la Chteau Noir mine diminea. De
data aceasta, n-am s m las pn nu-mi recapt toi banii care mi se
cuvin. De aceea beau ampanie. Hai, Bob. Vino s srbtoreti cu
mine. Chem un chelner i, nainte ca Newman s se poat mpotrivi,
mai ceru un pahar. De ndat ce li se aduse paharul, Newman,

PUTEREA
329

ngrijorat, ncerc s se gndeasc la o cale de a o convinge s-i amne


vizita. Noroc, Bob! Eve ciocni paharul de al lui. Ureaz-mi noroc la
castel.
Chiar i la aceast or, era plin de energia i entuziasmul pe care
Newman le gsea att de molipsitoare. i culc fruntea pe umrul lui
Newman, cu prul castaniu-rocat caznd n valuri pe sacoul lui, cu
obrazul ntors spre el, ca s-l poat studia cu ochii ei verzui. Dac nu
snt atent, m-a putea ndrgosti de femeia aceasta, se gndi Newman.
i fcea griji c, dac Eve pleca n muni a doua zi, ar fi putut
ajunge lesne cu maina ntr-o zon n care s-ar fi tras cu arma. Fiindc
urma s aib loc un schimb de focuri - Newman era convins de acest
lucru. Norton avea s profite de toate avantajele terenului muntos
pentru a-i elimina pe Tweed i echipa lui. Deja ncercase s-i lichideze
n Bahnhofstrasse, la Ziirich. Newman nsui fusese la un pas de-a fi
strivit de roile unui automobil i scpase ca prin urechile acului, graie
mainii de poliie a lui Beck. Newman vorbea, n timp ce Eve l
mngia pe mn.
- Amberg s-a purtat foarte urt cu tine n ultima vreme, te-a ocolit
n mod deliberat. Acum, c a acceptat s te primeasc, n-ar trebui s te
lai mai greu? Deruteaz-l, sun-l mine diminea i spune-i c vii
abia poimine.
- Nu-l cunoti pe Walter aa cum l cunosc eu. i apreciez
sugestia. Cu ali brbai, ar da rezultate. Nu i cu Walter. E mai
ncpnat dect un catr. Acum, c l-am determinat s m primeasc,
trebuie s profit de ocazie. Poate a hotrt s-mi dea banii i s scape
de mine. Cu Walter n-ai dect o singur ans...
Se ntrerupse i, fr s-i ridice capul de pe umrul lui Newman,
i ainti privirea spre clientul care tocmai intrase n Brasserie venind
dinspre hotel. Era Tweed.
- Srbtorim! l ntmpin Eve pe Tweed, plin de entuziasm. Bea
nite ampanie. Bea pentru succesul cltoriei mele de mine.
Chelnerul i fcuse deja apariia cu un alt pahar de ampanie.
Tweed fcu semn c nu bea i ceru un pahar de Riesling.
- M ajut s adorm, i explic el binevoitor Evei. E singurul vin
care-mi place cu adevrat, aa c, dac tot snt n Alsacia, mcar profit
ca s-l gust. Mulumesc, se adres el chelnerului, apoi ridic paharul i
o privi int pe Eve, care se uita la el cu coada ochiului. Deci, ce
anume srbtorim la o or aa trzie?
Newman i explica planurile Evei, subliniind c el ncercase s-o
fac s mai atepte douzeci i patru de ore. Tweed nelese imediat
motivul pentru care Newman voia s-o fac s-i amne vizita. Eve
asculta explicaiile, fr s-i ia ochii de la Tweed i micndu-i uor

330 Colin Forties

buzele pline. Lui Tweed nu-i era strin scena: o femeie frumoas,
creia i plcea s flirteze i care se prefcea interesat de un brbat, n
timp ce se concentra asupra adevratei inte. n cazul de fa, bnuia c
adevrata int era el nsui.
Spre surprinderea lui Newman, Tweed nu fcu nici o ncercare de
a-i susine argumentele menite s-o mpiedice pe Eve s plece cu
maina la Chteau Noir a doua zi - de fapt, n ziua aceea. Sorbind din
Riesling, Tweed rspunse privirii chemtoare a Evei, apoi adopt un
punct de vedere care-l scoase din srite pe Newman.
- Cred c ai dreptate s vrei s mergi la ntlnirea cu Amberg. i-a
luat destul timp ca s dai de urma lui. La ce or urmeaz s v vedei?
- La unsprezece dimineaa. Spunea c are de gnd s m invite la
dejun, ntruct n zona castelului nu exist alt posibilitate de a lua
masa. Am acceptat.
- Te-a mirat c te-a invitat la mas? ntreb Tweed.
- Foarte mult Niciodat nu l-am simpatizat pe Walter i am
presupus c sentimentul era reciproc. ncep s cred c poate e timid n
relaiile cu femeile. Poate c mine voi avea parte de o surpriz
plcut.
- Nu conta prea mult pe asta, o preveni cu asprime Newman.
- Ce pesimist e Bob. Eve i ridic fruntea de pe umrul lui.
Netezindu-i prul, se aplec peste mas ctre Tweed i-l prinse de
mn. Ai ceva mpotriv s merg mine s m ntnesc cu Walter?
- De ce-a avea? Presupun c drumurile snt periculoase din
pricina zpezii i a gheii. Iar temperaturile sczute de peste noapte nu
vor aduce nici o ameliorare. ns trebuie s hotrti tu singur.
- Atunci voi pleca, aa c e cazul s merg la culcare.
Eve ocoli masa, veni lng el, se aplec i-l srut pe obraz.
Tweed observ c era foarte sigur pe picioare. Cteva uvie din prul
ei i gdilar faa.
- Mulumesc, Tweed. i mulumeesc pentru sprijinul tu moral.
ntoarse privirea ctre Newman. Ct despre dumneata, domnule
Pesimist, i doresc o zi bun, dup expresia nduiotoare a
americanilor.
i fcu un semn vag cu mna, zmbind cu subneles, apoi dispru
n hotel.
- Ce dracu' ai de gnd? izbucni Newman de ndat ce rmaser
singuri. Mine n muni se va dezlnui ntreg iadul...
- De acord, l ntrerupse binevoitor Tweed, dup care i goli
paharul.
- mpotriva noastr ar putea fi folosite toate armele posibile,
spumega Newman cu glas la fel de cobort. Atunci de ce-o trimii pe
Eve pe un cmp de lupta?
- Prin urmare, ai reuit s-o convingi s nu se duc?

PUTEREA
331

-Pi, nu chiar... *
- Fii sincer. Nu-i aa c a refuzat categoric s in cont de
ncercrile tale de a o convinge s se rzgndeasc?
- Aa e, recunoscu Newman.
- Mi-am dat seama din clipa n care v-am vzut. Eve are o
personalitate foarte puternic i o voina pe potriv. inndu-i partea,
am fcut-o s se apropie de mine. Exist o ans - una foarte vag
ca n momentul n care i va aminti avertismentul meu despre riscul
de a circula pe osea, s renune.
- Atunci de ce am sentimentul c urmreti ceva? ntreb
Newman. i la ce or intenionezi s ajungem la Chteau Noir?
- Puin dup ora unsprezece dimineaa, cnd Eve Amberg va fi
deja acolo,- n caz c totui va pleca.

38

La ora apte dimineaa Paula btu n ua lui Tweed. El o rugase s


vin, i Paula l gsi n baie, cu gulerul descheiat, brbierindu-se n
oglind.
- S revin mai trziu? ntreb ea. Poate ar trebui s-i faci toaleta
n linite.
- Doar ai mai vzut brbai brbierindu-se. Stai jos i ascult. Am
nevoie s m consult cu cineva n legtur cu ntreaga afacere,
ncepnd cu masacrul de la Conacul Tresillian.
- Te ascult. Paula se aez pe marginea patului neatins. Snt numai
urechi, cum spun francezii, c tot sntem n Frana.
- Pn n prezent am presupus c explozia sediului din Park
Crescent a fost pus la cale de aceleai persoane care se fac vinovate
de oribilul carnagiu de la conacul lui Gaunt. Tu te-ai artat de fiecare
dat sceptic.
- Da, tiu. Poate am subestimat uriaa putere a organizaiei cu
care ne confruntm.
- Acum m ntreb dac nu cumva eu i-am supraestimat,
socotindu-i o organizaie aproape supraomeneasc, datorit modului n
care s-au sincronizat cele dou evenimente. i terse obrazul de spun,
apoi i cur pmtuful i lama de ras. ntr-adevr, ar fi nevoie de o
planificare aproape peste posibilitile umane pentru a pune la cale
explozia sediului din Londra i a comite masacrul n interval de numai
cteva ore. Continu s vorbeasc pe un ton mai aspru, n timp ce-i
lega cravata. Sincer s fiu, n momentul de fa nu mai cred c o
asemenea sincronizare ar putea fi realizat i nici c lucrurile s-au
petrecut astfel. Adversarul nu avea cum s dispun n timp util de
informaia c Amberg se gsea la conac i c Joel Dyson lsase n

332 Colin Forties

seiful nostru copii dup band i dup film. Nu era suficient timp
pentru a organiza i atentatul cu bomb, i masacrul petrecut tocmai n
Cornwall.
Paula se ncrunt i nchise capacul pudrierei n care i studiase
nfiarea, n spatele lui Tweed. l privi fix pe Tweed, care-i punea
sacoul.
- Ceea ce sugerezi tu e n contradicie cu toate teoriile noastre.
- Cu toate teoriile mele eronate. Tweed i ncrucia braele pe
sptarul unui fotoliu capitonat, cu ochii n ochii ei. Totul mi-a venit n
minte azi-noapte, cnd nu-mi puteam gsi somnul. Mi-am nchipuit c
aveam de combinat elementele unei enigme deosebit de dificile. Acum
snt convins c exista dou enigme.
- Ajutor! exclama Paula cu prefcut disperare. E tot ce mai pot
suporta. Dou enigme separatei
- Nu, e vorba de ceva mult mai diabolic. Cele dou enigme se
ntreptrund. Ca s m exprim mai clar, n-ar putea exista una fr
cealalt.
- Mai clar? Dac aa spui tu...
- Paula, totul a nceput cu fuga lui Joel Dyson din Statele Unite,
avnd la el un film i o caseta. Orice ar fi nregistrat pe ele, acel ceva
este att de cumplit, nct pe urmele lui Dyson a pornit o ntreag
armat de profesioniti. Aceste elemente ale enigmei se potrivesc. E
vorba de prima enigm.
- i toi aceti profesioniti cu snge rece - adic asasini - snt
americani, sublinie ea.
- Adevrat. Chibzuiete asupra acestui amnunt i poate ai s-i
dai seama cine se afl n spatele organizaiei aflate sub controlul lui
Norton. Recunosc c gndul m cutremur. Ia ncearc s ghiceti.
- Habar n-am. Continu.
- Poate ar trebui s mergem s lum micul dejun... ncepu Tweed.
- Micul dejun poate s mai atepte. Vreau s aflu mai multe, l
ndemn Paula. Am impresia c ai reuit s pui lucrurile cap la cap.
- S numim marea organizaie american Goliat. Deci, Goliat
reuete s afle c Dyson a venit la Park Crescent, presupune n mod
corect c banda i caseta au fost lsate la noi, dei nu tie c erau doar
simple copii. Goliat organizeaz aruncarea n aer a sediului, ca s
distrug banda i caseta. nc vorbim de prima enigm.
- Cum rmne cu a doua?
- Acum snt convins c masacrul de la Conacul Tresillian a fost
pus la cale de altcineva. S-l mprumutm pe Omul din Umbr al lui
Jennie Blade. Acesta tie c Dyson a zburat cu avionul la Ziirich,
ducnd cu sine copii dup band i caset...

PUTEREA
333

- O simpla presupunere, obiect Paula. De unde tii?


- E singura succesiune de evenimente care susine noua mea
teorie, care snt sigur c e cea corect. Las-m s-mi duc ideea pn la
capt. Omul din Umbr trebuie s fie cineva care-i cunoate pe fraii
Amberg, prin urmare tie ce anume le-a lsat Dyson n pstrare.
Trebuie s fie cineva care-i cunoate pe fraii Amberg, repet el, din
moment ce tia c Amberg va fi la Conacul Tresillian n ziua
masacrului. Acele dou obiecte valoreaz o avere, dovad uriaele
eforturi ale americanilor de a le recupera i de a elimina pe oricine e la
curent cu existena lor. ii pasul cu mine?
- Da. De fapt, cred c i-o iau nainte. Omul din Umbr vrea s
pun mna pe band i pe caset, pentru c vrea averea pe care i-o pot
aduce cele dou obiecte.
- Aadar, e logic ca el s pun la cale i s duc la bun sfrit
masacrul de la Conacul Tresillian. Bineneles, adevrata lui int a
fost Amberg.
- De ce? ntreb Paula.
- Fiindc tia c-l putea manipula pe geamnul cel placid, pe
Walter. Mai tia i c nu-l va convinge niciodat pe Julius s-i predea
cele dou obiecte. Nu avea alt soluie dect s-l ucid pe Julius. Aa a
rmas Walter, fire mai slab, de la care s obin banda i caseta. De
aici rezult cele dou enigme care se ntreptrund i care nu pot exista
una fr cealalt.
- Acum neleg ce vrei s spui. Indiferent ce s-a ntmplat n
America, a creat o reacie n lan, cu efect asupra unui mare numr de
persoane.
- De aceea subliniez c cele dou enigme snt legate ntre ele ca
doi gemeni identici. Tweed privi pe fereastr pn departe n zare.
Soarele strlucea pe acoperiurile nclinate. Ceea ce trebuie s facem
noi e s intrm n posesia filmului, s vedem ce e pe el i s ascultm
banda. Iat ce-i voi cere lui Amberg azi, cnd vom ajunge la Chteau
Noir. Probabil c le-a ascuns undeva, poate chiar le poart la el
oriunde merge. Iar acum, micul dejun.
- nainte de a cobor, mai avem o problem, l preveni Paula. E
vorba despre Jennie Blade. Nu tiu cum, dar a aflat c n aceasta
diminea plecm n munii Vosgi. Insista s vin cu noi. Am ncercat
s-o conving s renune, dar fr folos. E speriat de moarte de Omul
din Umbr.
- S aib Gaunt grij de ea, spuse Tweed, punnd mna pe clana.
Doar e prietena lui.

334 Colin Forties

- Gaunt a plecat azi n zori cu BMW-ul lui. mpreun cu Eve. Ea


nu prea prea ncntat. I-am vzut pornind n direcia munilor Vosgi,
iar Eve privea drept nainte, evitnd sa ntoarc ochii ctre el.
- Cred c tiu despre ce este vorba, rspunse Tweed i zmbi cu
subneles. Eve voia s mearg s-l vad pe Amberg la Chteau Noir
de una singur, iar Gaunt, autoritar ca ntotdeauna, a insistat s-o
nsoeasc. Poate c a fcut o greeal. Dac va fi cazul, Eve va ti s-l
in n fru pe Gaunt. Iar noi nu ne putem complica lund-o pe Jennie
n aceast cltorie.
- E mai bine s-i dai de tire chiar tu. Oh, i-am fcut semn cu
mna lui Marler cnd a pornit n zori spre Ballon d'Alsace.
- Dar cum de erai treaz att de devreme?
Tweed se opri cu mna pe clan. nc nu ncuiase ua i atepta
rspunsul ei.
- N-am putut dormi, rspunse Paula. E vorba de un amnunt
despre care cineva spunea c-i important, dar nu reuesc s-mi
amintesc ce anume. M-am trezit n toiul nopii, am fcut du, m-am
mbrcat i am cobort la parter. Aa s-a ntmplat c l-am vzut pe
Marler nainte de a pleca spre aerodrom. Am luat micul dejun foarte
devreme, apoi am vzut-o pe Eve plecnd cu Gaunt. Cu toate acestea,
i voi ine companie la nc o ceac de cafea. Drumul n Vosgi va fi o
ncercare grea, aa-i? Am aflat c toi americanii au prsit hotelul la
prima or.
- Da, drumul pn la Chteau Noir va fi extrem de anevoios, o
preveni Tweed.
Tweed i Paula nu erau singurii care luau micul dejun la
Brasserie. De abia se aezar i comandar un mic dejun european,
cnd i fcu apariia Jennie Blade. Era mbrcat n pantaloni de schi
vri n ghete nalte pn la glezne i un pulover alb de ln, cu guler
pe gt, care-i punea n eviden silueta. innd pe bra un cojoc, se
aez la masa lor, fa n fa cu Tweed.
- Pot lua loc aici?
i adres un surs cuceritor, apoi o salut din cap pe Paula, care o
privi fix, fr un cuvnt.
- Ai i fcut-o, preciza Tweed.
- Sper c nu v stric intimitatea, adaug Jennie, aruncnd o noua
privire ctre Paula.
- Ar fi i greu, la ora micului dejun, rspunse sec Tweed.
- Am auzit c azi plecai n muni. tii, continu ea cu cel mai
fermector zmbet cu putin, azi-noapte n-am putut nchide ochii. Numi puteam scoate din minte ntmplarea cu Omul din Umbr aprut din

PUTEREA
335

cea. Te rog, te implor s m iei cu tine. S-ar putea ca la ntoarcere s


m gseti moart.
- Orice e posibil, ncuviin cu indiferen Tweed.
- Atunci, ne-am neles, m luai cu voi... Alturi de tine voi fi n
siguran, Tweed.
- E mai probabil ca alturi de mine s se afle Paula. Tweed i bu
cafeaua adus de un chelner aprut ca din senin i pe care Paula i-o
turnase n ceac. Nu avem loc n maini, adug el.
- Deci care ar li preul? Jennie i scutur coama blond de pe
umeri, fixndu-l pe Tweed cu o privire care o fcu pe Paula s
scrineasc din dini. Pltesc n orice moned doreti, adug ea cu
subneles.
- Chiar i forini ungureti? interveni cu asprime Paula.
- Vorbeam cu domnul Tweed, replic Jennie pe un ton politicos,
fr s se uite la Paula. Vorbesc serios, azi-noapte am trit nite
momente cumplite. Iar buletinul meteo anun c la noapte va fi iari
cea. Atunci i face i el apariia... vorbesc de Omul din Umbr. Nam s v deranjez cu nimic. Am s fac ceea ce-mi spunei voi s fac sau s nu fac. Glasul ncepu s-i tremure. Te rog. Oh, Tweed, te rog.
Las-m s vin cu voi.
- Dac te iau, rspunse ncruntat Tweed, din clipa n care
demarm, te vei supune dispoziiilor mele. Ridic mna. Gata cu
protestele. Am spus care snt condiiile. Nu mai e nimic de adugat.
Paula njur n gnd, n timp ce-i ntindea, cu furie, unt pe
croissant. Afurisit mecher i viclean i zise ea. Dar ceea ce o mira
n primul rnd era faptul c Tweed se lsase convins de subterfugiile
femeieti ale lui Jennie. Sau poate nu? Trase cu coada ochiului la
Tweed, iar el ii rspunse cu o privire lipsit de orice expresie.
Lumina strlucitoare a soarelui se reflecta pe zpada czut n
cursul nopii peste Colmar. Ieind singur pe ua principal a Hotelului
Bristol, Tweed i ngust pleoapele, ferindu-i ochii de lumina
orbitoare. II atepta pe Newman s aduc automobilul Espace din
locul n care fusese parcat peste noapte.
Localnicii se grbeau la serviciu. O fat alunec pe un petic de
ghea abia vizibil sub zpad i Tweed o prinse de bra cu o clip
nainte de cdere. Fata l privi recunosctoare de sub glug. ,Mergi!"
Cu prul ascuns sub glug, cu fularul tras peste brbie i mbrcat n
pantaloni i canadian cptuita, Tweed o luase o clip drept brbat.
Cum sttea lng bordur, un zdrahon cu palton lung i greu i o
cciul cu urechi trecu pe lng el, gata s-l ating. Tweed nghe
simind o mn puternic prinzndu-i braul ca ntr-un clete.

336 Colin Forties

- Nu te speria, prietene. De-ai ti de cnd atept. A survenit ceva


important...
Accentul lui american era inconfundabil. Vocea era a lui Cord
Dillon. Tweed rmase nemicat, mpreunndu-i minile nmnuate,
ca i cum i-ar fi fost frig. Vorbi abia micndu-i buzele, fr s se uite
la american.
- Din acest moment trebuie s meninem legtura n permanen.
mi poi telefona la hotel dup ora nou seara. Ce ziceai c-i
important?
- Agentul special Barton Ives e prin apropiere. Vrea s stea de
vorb cu tine. Semnalul de recunoatere va fi Union Jack, drapelul
vostru naional...
- Mai descrie-mi-l o data n cteva cuvinte...
- E cam de aceeai nlime cu mine. Mult mai zvelt. Pr negru i
des. Proaspt brbierit. Treizeci i apte de ani. Pronunate trsturi
anglo-saxone. Ochii de un albastru deschis. Te va gsi cnd va socoti
c e momentul potrivit. Locul acesta e plin de spioni... i neprielnic.
- Dac nu-i cu ochii n patru, e riscant, l preveni Tweed.
- Va fi cu ochii n patru. Doar e agent FBI. inem legtura...
Newman l gsi pe Tweed btndu-i palmele nmnuate,
ca i cum ar fi vrut s-i puncteze gndurile. Oare chiar va fi contactat
de unul din cei doi oameni cheie n situaia creat: Barton Ives i Joel
Dyson? Cum anume? i prea ru c nu-i spusese lui Dillon c vor
pomi spre muni. Paula iei grbit din hotel. Nu se mir vznd-o n
urma ei pe Jennie Blade, mbrcat n cojoc i iuind pasul spre
main.
Tweed se ntreb dac Jennie s-ar fi artat la fel de dornic s-i
nsoeasc dac ar fi tiut ce-i atepta pe parcursul lungii cltorii n
inutul i mai nzpezit al munilor.

39

- Deja sntem urmrii, anun Newman conducnd automobilul


Espace pe oseaua acoperit cu zpad, care strbtea cmpia de la
poalele munilor din apropiere.
- Citroen-ul mare, crem? ntreb Tweed.
- Acela-i nemernicul. Newman arunc o privire peste umr spre
locul pe care edea Jennie. Scuz-mi franceza, dar, dac i-ai nchipuit
c pleci ntr-o excursie, s-ar putea s ai o mare surpriz.
Renault Espace V6 era o maina spaioas, n care ncpeau cu
uurina ase persoane, aezate pe trei rnduri de banchete. Botul mare
i rotund al automobilului i amintea Paulei, care edea lng Tweed,

PUTEREA
337

de un rechin. Tweed se instalase pe locul din mijloc, avndu-l n stnga


pe Newman. Pe bancheta din spate, Jennie edea nfurat n cojoc,
ghemuita ca o pisica.
Butler, n hain de piele i cu casc de protecie, i depise pe
motocicleta Harley-Davidson i acum se afla n fruntea convoiului
care se ndrepta spre Kayserberg. La oarecare distan n urma lor
venea Nield la volanul furgonelei, cu pistolul Walther ascuns sub o
pem pe locul din dreapta.
Philip Cardon trecu n viteza cu motocicleta pe lng ei, apoi
ncetini, iscodind cu privirea n toate direciile. Citroen-ul care-i
urmrea rmsese pn acum destul de departe n spatele fur- gonetei
lui Nield.
- De ce s ne urmreasc? ntreb Jennie.
- Probabil ca s vad ncotro ne ndreptm, rspunse rstit Paula,
fr a ntoarce capul.
- Dar de ce-ar vrea s tie unde mergem? insist Jennie.
- Ca n momentul n care derapm, s vad din timp poriunile
periculoase ale oselei, se rsti din nou Paula. Am putea avea puin
linite, ca s lsm oferul s se concentreze asupra drumului? n plus,
eu studiez harta. Curind vom intra n Kayserberg, l avertiz ea pe
Newman. Deja se vd casele vechi de la marginea oraului.
- Nu-mi fac griji c am putea derapa, continu Jennie. Bob e un
ofer minunat. Ar trebui s avei mai mult ncredere n el.
Cu ochii scprnd de mnie, Paula i concentr din nou atenia
asupra hrii. Pentru ea, Jennie Blade era un bagaj inutil, care putea fi
oricnd abandonat la marginea oselei. Tweed se amuz n sinea lui de
expresia Paulei. Dar n acelai timp, l ncerca o bnuial.
Naivitatea lui Jennie era puin forat, iar Tweed era convins c
fata ncerca s-o induc n eroare pe Paula. Cardon se ntoarse pe
motocicleta lui i le fcu semn s ncetineasc. Newman se supuse
imediat. Vzu cum Cardon execut o ntoarcere pe loc n zpad i
apoi se ntoarse n vitez, accelerind ca s-i depeasc.
- Curnd ajungem n Kayserberg, i anuna din nou Paula. Asta
nseamn c, probabil, va trebui s reducem viteza.
- Adic s fim o inta perfecta, comenta Newman.
Vechile cldiri ale acelei bijuterii medievale se ridicau de o
parte i de alta a oselei, iar Newman reduse viteza, naintnd aproape
la pas. Paula privea plina de admiraie casele strvechi, multe dintre
ele avnd grinzi de lemn ncastrate n tencuiala zidurilor nclinate n
unghiuri imposibile.

338 Colin Forties

- Minunat! se entuziasma ea. Un ora plin de personalitate,


purtnd amprenta epocii medievale. Privii podul acela arcuit...
Singur pe o alee din centrul oraului Kayserberg, brbatul cu
cciul de blan i hain de astrahan inea la ureche un telefon mobil
cu antena scoas. Omul se uit la pod prin ochelarii fr rame i
ascult raportul trimis de la un alt celular, aflat la bordul Citroen-ului
de culoare crem.
- Principalul nostru concurent se gsete n automobilul cenuiu
Espace, comunic oferul. mpreun cu nc un brbat i dou femei.
- Menine-i poziia, ordon Norton. Rmi n spate. E n joc viaa
ta...
Vr antena n aparat. De ndat ce automobilul Espace avea s se
angajeze pe pod, soarta lui Tweed era pecetluit. O prima misiune era
pe cale a fi ndeplinit. Urma operaiunea Chteau Noir.
-Frneaz! ordon Tweed. Oprete imediat!
Newman se execut instantaneu i rmase la volan, cu motorul
duduind. Cardon se apropie pe motociclet. Newman nu tia ce s
cread despre ordinul neateptat al lui Tweed.
- De ce? Facem escal? ntreb el.
- Ceva nu-i n regul cu podul. Dac a pune la cale o ambuscad,
fr s-mi pese ctui de puin de eventualele victime nevinovate,
atunci podul ar fi o capcan mortal.
- Cred c s-ar putea s avem probleme, spuse Cardon, vorbind de
pe motociclet prin geamul deschis al portierei. V sugerez s nu
naintai pn cnd eu i Butler nu cercetam puin terenul. OK?
- De ce atta prudena? ntreb Tweed.
- n spatele acestor case vechi se afl o fortrea. Din turnul ei se
vede perfect podul i orice vehicul care trece peste el. Harry i cu mine
am vzut n donjon cel puin o persoan, innd n mn ceva care
aducea a puc. Eu m duc s verific sub pod, iar Harry se va ocupa de
fortrea. Rmnei pe loc.
- Privii! Ce pisic frumoas...
nainte ca Tweed s-o poat opri, Paula deschise portiera i sri
afar din main. Pomi cu pai grbii pe urmele lui Cardon, care se
apropia de picioml podului, dup ce-i lsase motocicleta sprijinit de
automobilul Espace. Pe parapetul podului era o pisic dolofan, i
Tweed tia c Paulei i plceau nespus de mult pisicile. n acelai timp,
ns, observ c fata i desfcuse ncuietoarea poetei care-i atma la
old. Geanta avea un buzunar special confecionat, n care Paula i
inea revolverul Browning.

PUTEREA
339

Tweed o urmri din priviri pe Paula, care, mbrcat n canadian


cptuit i pantaloni de ski vuii n ghete de piele, cu talp de cauciuc,
se ndrepta cu pai siguri ctre pod. Oricine ar fi stat la pnd ar fi luato drept turista de sezon, amatoare de schi.
Paula lu n brae pisica cu blan deas de culoare bej, cu
ciorpei albi" i o pat alb pe piept. i roti privirea de jur mprejur,
n timp ce pisica torcea fericit, i vzu silueta grbit a lui Harry
Butler disprnd ntr-o clip la poalele castelului din deprtare. Cardon
l numise donjon". Construcia consta dintr-un turn mare i cilindric
care se nla mult deasupra celorlalte ziduri. Paula muc uor una din
urechile pisicii, care protesta, gata s sar jos din braele ei. Paula fcu
n aa fel, nct pisica s sar peste parapet, pe malul nzpezit al rului
ngheat.
Cardon sesiz prilejul creat de ea i sri peste parapet, ca i cum
ar fi vrut s prind animalul. Paula fcu un salt sprinten peste parapet
i-l urm sub pod. Pisica se cocoase pe un bolovan acoperit cu
zpad, n celalalt capt al podului, privindu-i suparat. Cardon ridica
mna n semn de avertisment.
Paula se uit n direcia indicata. Expert n explozive, Cardon
recunoscu ncrctura aductoare de moarte. Prins cu frnghii de
vechile inele de fier din centrul podului, se vedea o plac mare de
metal cu nenumrate obiecte pe care Paula le asemn cu nite
artificii.
- Dinamit, spuse Cardon. Plus o bomb uria, suficient de
puternic pentru a arunca n aer podul de piatr, mpreun cu orice
vehicul aflat pe el.
- Dar nu poate fi detonat de greutatea unui vehicul aflat n trecere
pe pod, spuse Paula. Era speriat de moarte i continua s vorbeasc
pentru a-i ascunde spaima. Altfel, podul ar fi srit n aer la prima
cru.
- ntr-adevr, ncuviin Cardon. E o capcan diabolic. Vezi
cablul acela cenuiu care se ntinde de la bomb pn la cptui
podului, n locul n care st pisica? Butler, care are o minte teribil de
iscoditoare, a rcit zpada de la temelia unei vechi construcii, la
poalele colinei cu donjonul. El a descoperit mai mult din acel cablu.
Azi-noapte zpada a inut oamenii n cas, iar n aceast diminea a
ascuns cablul.
- Dar unde duce cablul? l putem tia?

340 Colin Forties

- M tem c, dac ncercm, praful se alege de noi. Cablul duce


pn n donjonul castelului, de unde cineva poate apsa n orice clip
un buton.
Butler nainta prin zapad cu pai mari i ateni, pn ajunse la
poarta masiv de lemn prin care se intra n castelul de deasupra lui.
Zpada pstrase urmele: altcineva urcase naintea lui pn la poart.
Aps ncet inelul de fier i mpinse poarta spre interior centimetru cu centimetru, atent s nu fac nici cel mai mic zgomot. Pentru
un brbat de talia lui, Butler era capabil s se mite ca o umbr. Cu
Luger-ul n mna dreapt, intr i nchise la loc poarta la fel de grijuliu.
Atept ca ochii s i se acomodeze cu lumina difuz, timp n care
rmase cu urechile la pnd, ns nu auzi nimic. n fa se vedea o
scar de piatra care urca pe zidul exterior al castelului. i terse cu
batista zpada de pe tlpile pantofilor. Dac se ajungea la o
confruntare, voia s fie sigur c nu va aluneca.
ncepu s urce scara pe urma micilor pete de zpad pe care bnuia c
le lsase cel care trecuse naintea lui.
Ajunse ntr-un punct n care o arcad fcea trecerea de la scara
principal la alt scar, mai ngust i n spiral. Presupuse c aceasta
nconjura donjonul pn n vrf, unde vzuse un om narmat. Avu
confirmarea c apucase pe calea cea bun, fiindc noi pete de zpad
marcau treptele de piatr tocite de pai n decursul secolelor.
Un val de aer mai rece i ddu de tire c nu mai era mult pn
sus. Pe scara n spiral era cumplit de frig i petele de zpad
ngheaser bocn. Cu degetele ncletate pe Luger, ddu colul i vzu
o arcad prin care se profila cerul albastru. Trebuia s ajung la timp tia c colegul su Cardon cerceta ncrctura plasat sub pod de
adversar.
- Zu c ar trebui s pleci de aici, Paula, o preveni Cardon.
Ajunge o micare greit i, n loc s dezactivez bomba, amndoi ne
facem praf i pulbere.
- Vrei s spui amndoi i nc cineva, rse Paula ca s-i ascund
teama. Nu uita pisica. Poate c tocmai acum va prinde drag de mine.
Pisica alergase ctre ea i se ridicase cu lbuele din fa pe
piciorul drept al Paulei. Fata o lu n brae i-o mngie ntre urechi, n
timp ce Cardon efectu o cercetare prealabil la lumina lanterneicreion. Paula remarc n gnd c Philip avea n permanen la el o
trus complet.
- Te pot ajuta cu ceva? ntreb ea -Pai...
Nu era prea ncntat s apeleze la ea, ns tia c nc dou mini
i-ar fi conferit un plus de siguran. Nu, hotr el. nainte de a ncerca
s dezactiveze bomba, era mai bine s-o ndeprteze pe Paula de acel

PUTEREA
341

loc, care putea deveni n orice clip un mormnt. Gesticula cu cletele


pe care-l scosese dintr-o mic trus din pnz n care inea scule.
- Paula, iat cum stau lucrurile. Aici snt ase buci de dinamita,
probabil furate de la vreo carier de piatr. n Vosgi exist o mulime
de depozite de acest fel. Ca s le dezactivez, reducndu-le la nite
simple bee inofensive, trebuie s retez ase srme legate de ase
detonatori. E o bomb improvizat, dar eficient. Aadar, voi tia pe
rind fiecare srm verde...
- Nu pe cele roii? Pisica continua s toarc, iar Paula o mngia
ntre urechi. ntotdeauna am crezut c roul nseamn pericol.
- Tocmai aceasta-i mecheria. Cardon i ntoarse obrazul sntos
i rumen spre Paula i-i zmbi larg. Am verificat cu atenie
parascovenia asta. Ca s-o fac inofensiv, trebuie s retez ase srme
verzi. Aa au conceput ei ncrctura exploziv. Asta, presupunnd c
tiu ce fac aici. Ai idee ce i-ar spune un expert n explozive?
Niciodat nu poi garanta c un exploziv va reaciona aa cum se
presupune c ar trebui. Tot mai vrei s rm i?
- Cum te pot ajuta?
- Treaba ta... i a mea. Vezi sacul de pnz pe care l-am luat de pe
motociclet? Pe msur ce retez cte o srm, am s iau un baton de
dinamit i am s i-l dau ie. Tu va trebui s-l aezi cu grij pe fundul
sacului. S le pui unul ling altul.
- Atunci ce mai ateptm? ntreb Paula, lsnd pisica n zpad.
- Nu-mi place, spuse Tweed de pe locul lui din automobilul
Espace. Philip a gsit ceva sub pod, iar Paula e acolo cu el. M duc s
vd ce se ntmpl.
Newman l apuc de bra i-l sili s se aeze pe locul lui.
- Nu te duci nicieri. Ce s-a ntmplat? Nu mai eti n stare s
atepi? ntotdeauna ai insistat pe acest aspect al meseriei tale. De cte
ori le-ai spus oamenilor ti care-i pierdeau rbdarea c trebuie s
nvee s atepte?
- Cred c ai dreptate.
- Bineneles c am, zise ferm Newman. S-ar putea s fim inui
sub observaie. Doi oameni sub pod snt prea de ajuns. S sperm c
nu va avea loc nici o explozie.
Butler se opri la trei trepte de arcada care ducea pe acoperiul
plat. innd Luger-ul cu amndou minile, l ndrepta spre arcada
normand. Atept s aud un zgomot care s-i dea de tire unde se
gsea cel - sau cei - care urcase n turn naintea lui.
Ateptarea i ntindea nervii la maximum. l obseda cablul pe
care-l descoperise cnd dduse cu piciorul zpada la o parte de la
temelia unei case de piatr din apropierea castelului. Nu putea uita c,

342 Colin Forties

n momentul acela, Cardon se afla probabil sub pod, lucrnd la cine


tie ce dispozitiv diabolic.
Tensiunea devenea aproape insuportabil, i venea s se
npusteasc pe acoperi, dar se mpotrivi acelei tentaii supraomeneti.
Apoi, pe neateptate, apru spatele unui brbat solid mbrcat n
canadian i blugi, care sttea lng parapetul nu prea nalt. Butler i
ddu seama c omul privea ceva prin binoclu. Acelai individ se
adres altei persoane, pe care Butler n-o putea vedea. Omul vorbi cu
accent nazal, american.
- Gary, blestematul acela de Espace e oprit n acelai loc, nu
departe de pod. Ar putea rmne acolo toat ziua. Oare bomba are efect
pn acolo? Sau sfrmturile podului? Buci mari de piatr. Ce zici,
ncercm?
- Norton a spus s ateptm pn va trece podul.
- Gary, Norton e ca Omul Invizibil. Noi vedem cum stau lucrurile.
Iar fata care se tot juca cu pisica a coborit i ea sub pod. Ce-ar fi s
ncercm? Ce dracu', probabil c Norton se ndoap n cine tie ce
restaurant de lux din Strasbourg, n timp ce noi nghem aici.
- Dac aa zici tu, Mick. Dar ine minte c tu ai fost cel care...
Butler sri pe platform. Mick, lng parapet, reacion cu
rapiditatea unui profesionist, scond un pistol automat din interiorul
canadienei. Nu avu ns rgazul s ocheasc, fiindc dou gloane
calibrul 9mm, trase din Luger-ul lui Butler, i se nfipser n piept.
Fora lor de impact l proiect peste parapet. Butler nu avu timp s-i
vad braele i picioarele rchirate n acea cdere fatal. ntoarse
eava armei spre locul n care Gary edea ghemuit deasupra unei cutii
ptrate, din capacul creia ieea un mner lung de vreo treizeci de
centimetri. Gary ntinse mna ca o ghear, gata s apuce minerul i s
apese pe detonator.
Butler trase dou focuri, nimerindu-l n subsuoara stng. Gary
zvcni n picioare, cu sngele iroind prin canadian. Se cltina, gata s
se prbueasc peste cutia aductoare de moarte. Butler fcu civa
pai nainte i, cu eava armei, l mpinse pe american peste parapet.
Omul czu pe spate i, de ast dat, Butler avu ocazia s-l vad
prbuindu-se n abis, ca o ppu de crpe, cu amndou braele
ntinse n lturi, ca la nottori. Trupul se izbi de o stnc ieit n
afar, fu proiectat n aer de fora loviturii i dispru ntr-un desi. Nu
se vedea nici urm de Mick. Probabil zcea printre aceleai buruieni.
Butler vr Luger-ul napoi n tocul de la bru i se aplec peste
detonator. Cardon l instruise n materie de explozive, i Butler i
ddu seama c avea de a face cu o improvizaie grosolan, amintind de
fotografiile cu dispozitive similare din timpul Primului Rzboi
Mondial.

PUTEREA
343

Apuc cu grij minerul i-l rsuci ncet. Se deuruba n sens


invers acelor ceasornicului. Scoase minerul din cutie, se duse pn la
parapet i-l azvrli n buruienile n care zceau cele dou cadavre.
Paula luase cinci dintre cele ase buci de dinamit de la Cardon
i le aezase cu grij n sacul de pnz. Ins primejdia veni de unde se
atepta mai puin.
- ine! E ultima. Totul e n ordine, i spuse Cardon, dndu-i cel de
al aselea baton de dinamit.
Ea ntinse mna dreapt i apuc dinamita, cnd deodat pisica cea
dolofan apru ca din pmnt i sri la braul ei stng. Pisica avea
aproape cinci kilograme, aa c o fcu s-i piard echilibrul.
Fata reacion prin mai multe reflexe simultane. ntinse piciorul
drept i-l propti bine n zpad, ncercnd cu disperare s-i pstreze
echilibrul. Continund s in dinamita cu mna dreapta, prinse cu
stnga mingea vie de blan, pe care o strinse la piept. Pisica i nfipse
ghearele n umrul hainei mblnite a
Paulei, uurnd-o astfel de o parte din povar. Dar ultima pictur era
c pisica ncepuse s toarc de plcere.
- mi vine s te omor, spuse Paula pe un ton afectuos, ca s n-o
sperie.
- Rmi pe loc, i spuse Cardn. Am s-i iau dinamita din mn.
i spun eu cnd s desfaci degetele. Uurel... Gata, am luat-o.
Lsndu-se pe vine, puse i ultimul baton lng celelalte, apoi le
izol ntre ele cu cteva buci de piele de cprioar. Trase fermoarul
sacului i ridic privirea.
- mi vine s-o arunc n riul acesta ngheat, spuse Paula.
Pisica nchisese ochii i continua s toarc. Era pe cale s
adoarm - spre deosebire de Norton, care sttea n ateptare pe strada
principal a orelului Kayserberg.
Norton ateptase rbdtor n faa uii unui mic bar timp de peste o
jumtate de or. Rbdarea era marea lui virtute. i ridicase cciula de
blan, descoperindu-i urechile. Cu privirea rece, cu figura mpietrit,
pndea s aud zgomotul exploziei. Din locul n care sttea nu se
vedea podul. n cursul nopii geroase, cnd strzile erau pustii, oamenii
lui plasaser sub pod o bomb uria.
Se ncorda auzind duduitul unui vehicul care se apropia. Se
ascunse i mai bine n cadrul uii barului. Furgoneta condus de Nield
trecu ncet pe lng el, sltnd pe pietrele pavajului. Apru i
motocicleta Harley-Davidson a lui Butler, care l depi pe Nield i se
ndrept spre vest, prsind oraul i pornind n direcia munilor
Vosgi. Aproape imediat i fcu apariia o main cenuie marca
Espace, zglindu-se i ea pe pietrele de pavaj. nainta att de ncet,
nct Norton l vzu clar pe Tweed aezat pe unul din locurile din fa.

344 Colin Forties

A doua motociclet, condus de Philip Cardn, ncheia convoiul.


Norton atept pn cnd zgomotul motorului se pierdu n deprtare i
tcerea adnc a dimineii nzpezite se aternu din nou. Atunci i
scoase telefonul mobil i lu legtura cu Mencken care era postat sus
n muni.
- Aici Norton. Concurena tocmai pleac din Kayserberg.
Directorul cltorete ntr-un Espace cenuiu condus de un brbat. n
main se mai afl dou femei. i escorteaz dou motociclete i o
furgoneta. Punei n funciune Faza a Doua. Imediat. Ai neles?
- OK. Am neles. OK! ncuviin vocea hrit a lui Mencken.
Norton vr la loc antena telefonului i se duse pe o strad lateral,
unde era parcat Renault-ul albastru pe care-l nchiriase. Urmtoarea
etap era cltoria ctre Chteau Noir. Cu mult nainte ca el s ajung
acolo, Tweed avea s fie eliminat. Norton nu pierdu nici o clip
ntrebndu-se de ce nu explodase bomba. Un detonator defect? Nu
conta. Mencken i atepta victimele. Norton era ntr-adevr un om
nzestrat cu virtutea rbdrii.

40

- Vor mai fi i alte tentative de ambuscad, i preveni Tweed, n


timp ce se ndeprtau de orelul Kayserberg, pornind n sus pe
serpentine.
- Ce te-a fcut s bnuieti c ceva nu era n regul cu podul?
ntreb Newman.
- Cel de al aselea sim. Gndire invers, dac vrei.
- Asta ce nseamn? vru s tie Paula.
- Oricine cunoate drumul dintre Colmar i Chteau Noir i poate
nchipui c adevratul pericol pndete sus, n inuturile ndeprtate ale
munilor Vosgi...
- Dar tu nu eti oricine, remarc Jennie, sprijinindu-i braele de
scaunul lui Tweed. Continu.
Aa, iubito, coment sarcastic Paula n sinea ei. Linguete-l ct
tii tu de bine.
- Gndirea invers, explic Tweed, fr s ia n seam ntreruperea, e ca i cum ai privi prin cellalt capt al telescopului. Ori de
cte ori se poate, ncearc s te pui n pielea celuilalt i s tragi o
nvtur din tot ce i s-a ntmplat pn atunci. Noi am trit o
experien care ne-a demonstrat lipsa de scrupule a lui

PUTEREA 345

Norton cnd e vorba de viei nevinovate. M refer la atacul lansat asupra


noastr n Bahnhofstrasse, cnd a existat un al doilea uciga, narmat cu un
pistol automat, pe care puin a lipsit s-l foloseasc. Noroc c l-a lichidat
Bob. Folosirea unei astfel de arme pe o strad circulat putea lesne s
provoace victime n rindul trectorilor. Aadar, faptul c, aruncnd n aer
un pod din Kayserberg, risca s ucid civa localnici nu l-a deranjat ctui
de puin pe Norton.
- Deci va fi o cltorie plin de primejdii, presupuse Jennie.
- Ai fost prevenit nainte de a veni cu noi, replic prompt Paula.
- Oh, nu mi-e fric. Brbatul acela din vrful stncii ne urmrea cu un
obiect, continu ea. Am vzut soarele reflectndu-se n lentile, poate era un
binoclu.
- Eti sigur c nu-i doar nchipuirea ta? ntreb Paula.
- Verifica, i ordon Tweed lui Newman. Poate c Jennie a vzut ntradevr ceva...
Dei prevzut cu anvelope pentru zpad, automobilul Espace se
legna de fiecare dat cnd trecea peste leaurile ngheate. Newman
ncetini i opri pe o poriune n pant, apoi cobori geamul portierei. Un val
de aer ngheat ptrunse n main. Acum Paula vedea limpede stncile
masive i muchiile nalte i ascuite ale munilor Vosgi profilate n lumina
soarelui. Cardon i fcu apariia n dreptul geamului lui Newman, clare
pe motocicleta lui.
- Exist ceva suspect n faa noastr, ncepu Newman.
- Pe creasta de colo, interveni Jennie, aplecndu-se n fa i ntinznd
arttorul ca pe un pistol. Snt sigur c am vzut cel puin un brbat.
- Las maina parcat aici, spuse Cardon. ntre timp, Butler ntoarse i
opri motocicleta n dreptul lor. Vom verifica. Se uit la Paula. Dinamita pe
care am luat-o cu noi s-ar putea dovedi util. Am pus-o n bagajul meu.
Fcu semn spre containerele agate de o parte i de alta a motocicletei. Pe
curind...
- Are grenade, spuse Tweed.
- Economisite pentru zile negre, coment Paula.
Dup ce schimbar cteva cuvinte, Cardon i Butler pomir n vitez
n sus, pe serpentine, sltnd peste leaurile de zpad.
Newman scoase un binoclu i cerceta creasta spre care artase Jennie. Nici
ipenie de om. Poate c Paula avusese dreptate cnd sugerase c nu era
dect o nchipuire a lui Jennie.
Planul improvizat de Butler i Cardon prevedea cte un rol pentru
fiecare n parte. Butler continua s urce panta cu vitez redus, jucnd
rolul de momeal. n spatele lui, Cardon vir, scond motocicleta de pe
carosabil, i acceler n direcia versantului ascuns al muntelui, care-l
ferea de ochii oricui ar fi pndit din vrf. nainte de a demara de lng
Espace, i luase o bucat de dinamit i o vrse la spate, pe sub curea,
nfurat n fular. Terenul era neltor i accidentat, zpada ascundea
pietre i scobituri, iar Cardon se ruga Celui de Sus ca trepidaiile s nu
provoace explozia dinamitei. Ar fi fost mai bine s foloseasc o grenad.
Dar acum era prea trziu ca s-i mai fac reprouri.

346 Colin Forties


Cardon inteniona s urce pe creast prin extremitatea nordic, de
unde ar fi avut vedere asupra ntregii zone. Spera s ajung n acel punct
nainte ca Butler s treac pe sub pod. Scrni din dini vznd cum
motocicleta cabreaz ca un mus- tang slbatic, i inu echilibrul i
constat c se gsea aproape de captul versantului. De aici nu-i mai
rmnea dect s urce din ce n ce mai sus!
Newman edea pe scaunul su, cu spatele drept, cu binoclul la ochi.
Butler se apropia de punctul cel mai vulnerabil -dac ntr-adevr Jennie
vzuse un om sus pe creast.
Cardon se fcuse nevzut. Newman deduse c i conducea
motocicleta cu vitez maxim pe un teren extrem de accidentat. i-ar fi
dorit din toat inima s fie alturi de ei i s-i poat ajuta.
Tweed i impusese s rmn calm i impasibil. Abia se stpnea s
nu smulg binoclul din minile lui Newman. S vad cu ochii lui\ O auzi
pe Paula foindu-se pe locul ei i-i ddu seama de ncordarea crescnd a
fiecruia dintre pasagerii automobilului Espace. Apoi simi degetele
nmnuate ale lui Jennie apsndu-i umrul. ntreb pe un ton voit
nepstor:
- Nu se ntmpl mare lucru acolo sus, aa-i, Bob?
- Nu snt sigur. Mi s-a prut c vd ceva.
- Spune-ne ce crezi c a fost acel ceva, i ceru Tweed, silindu-se s
par ct mai linitit.
- Am vzut micare sus, pe creast, rspunse scurt Newman.
- Poi fi mai precis?
- Mi s-a prut c vd doi brbai, dar numai pentru o clip.
- Stai cu ochii la pnd. D-ne de tire dac mai observi ceva.
Newman ridicase geamul portierei i radiatorul fcuse atmosfera din
main ceva mai suportabil. Cei doi brbai i cele dou femei edeau ca
nite figurine de cear, fr s-i ia ochii de la povmiul muntelui, care-i
amintea lui Tweed de spinarea unui animal preistoric. Temperatura din ce
n ce mai ridicat din main nu reuea ns s reduc ncordarea
pasagerilor.
- Harry Butler a ajuns aproape de locul cel mai periculos, anun
calm Paula.
Avea dreptate, se gndi posomorit Tweed. Butler se apropia de un
punct n care pe partea sting a oselei se deschidea o prpastie adnc.
Mai mult dect att, n dreapta versantul estic al muntelui cobora n pant
lin, expunndu-l n plin oricrui foc de arma tras de sus asupra lui.
-Oh, Doamne! exclam Paula. Nu...!
- Doi brbai stau cu pistoalele automate ndreptate ctre el, anun
Newman cu glas lipsit de orice intonaie.
Probabil c Butler adulmecase pericolul. Newman l vzu prin
binoclu cum frneaz brusc. n timp ce scruta vrful muntelui, cei doi
brbai ndreptar armele spre el. Apoi Cardon apru ca din pmnt de pe
versantul cellalt al crestei i frin att de brusc, nct roata din spate slt

PUTEREA 347

de la pmnt. Se gsea la vreo nou metri de cei doi asasini americani.


Surprini, acetia se ntoarser spre Cardon, care ridic braul ca un juctor
de cricket gata s arunce mingea. Un proiectil zbur prin aer i ateriz
aproape de picioarele celor doi atentatori.
Dinamita explod cu o bufnitura surd care se auzi pn n habitaclul
automobilului Espace. O ploaie de pietre ni spre nalturi, amestecat cu
rmiele nsngerate ale celor doi. Buci de trupuri fur proiectate n aer
i se prvlir pe osea la civa metri de locul n care se oprise Butler.
Torsul unuia dintre americani, retezat de la bru, zcea n mijlocul oselei.
ButIer i mpinse motocicleta civa pai nainte i, cu ajutorul roii, fcu vnt
n prpastie cadavrului cioprit.
n vrf, Cardon veni cu motocicleta pn n punctul din care putea
privi n jos, ctre osea. Butler ridic ochii spre el, i fcu semn cu degetul
mare, iar Cardon i rspunse n acelai fel. Dei pe muchia prpastiei,
Cardon nu rezistase tentaiei de a schia gestul. Privind n jos, spre locul n
care atepta maina Espace, le fcu un semn larg cu braul. Continuai-v
drumul!
- S mergem, spuse Tweed pe un ton profesional. Vreau s fim la
Chteau Noir ct mai aproape de ora unsprezece. n spatele nostru Pete
Nield arde de nerbdare s plece mai departe cu furgoneta lui. Trebuie s
stau de vorb cu Amberg.
Sus, pe drumurile nzpezite ale munilor Vosgi, mai exista un om la
pnd, care fusese martorul ntregii scene. Instalat ntr-un Renault verde,
culoare care se confunda cu cea a brazilor din jur, Mencken se postase pe
o platform de unde putea vedea pn departe oseaua N415. Acum i
revenea neplcuta obligaie de a-i da raportul lui Norton.
Nu te scuza n faa nemernicului de Norton, i impuse el.
Form numrul lui Norton pe telefonul mobil, cu ochii la convoiul
ndeprtat care nainta n direcia lui. Ticloii de englezi erau bine
organizai, trebuia s le recunoasc aceast calitate.
- Aici Norton, rspunse glasul cunoscut, printre parazii.
- Snt eu, Mencken. Faza a Doua a experimentului a fost un eec total.
Total, ai neles? continu el, accentund cuvntul. Ali doi oameni au fost
scoi din lupt.
-Avem o mulime de rezerve, rspunse Norton cu obinuita-i
consideraie fa de o via omeneasc. Acum snt convins c concurena,
care se deplaseaz pe Traseul numrul Unu, se va ntoarce pe Traseul
numrul Doi. Acolo ansele de a o neutraliza snt i mai mari. Adun
echipa care va merge la castel.
- Am neles, confirm Mencken.
- Sper c nelegi i faptul c ceilali nu trebuie s ajung niciodat la
Colmar. Altfel, m supr foarte ru. Mai precis, tu vei fi cel care va avea
de suferit...

348 Colin Forties


Mencken i ddu seama c Norton i nchisese telefonul i njur.
njurtura era, de fapt, o ncercare de a-i nvinge teama pe care i-o
strecuraser n suflet ultimele cuvinte ale lui Norton.
Vorbele acelea ascundeau o ameninare cu moartea, n caz c Mencken ar
fi dat gre din nou.
La volanul mainii Renault, Norton continua s nainteze n muni,
dup ce dduse ordine lui Mencken. ncepea s se ntrebe dac Mencken
era omul potrivit pentru o astfel de misiune. Avea s decid mai trziu.
Urmtoarea prioritate era apropiatul atac asupra reedinei Chteau
Noir. Era posibil ca Amberg s aib banda i filmul la castel. Atunci
ntreaga problem ar fi rezolvat.
Dar Norton nu-i fcea prea multe iluzii. Gndul lui era la ntlnirea
nocturn cu Voce Mrit lng Lac Noir. Aceasta era cu adevrat o
problem. I se ceruse s vin nensoit... iar pentru a-i ascunde n
continuare chipul, trebuia s mearg n acel loc pustiu de unul singur. Nu-i
suridea prea mult perspectiva de a se ntlni cu cineva a crui identitate era
la fel de misterioas ca a lui. Spera c totui nu va fi nevoie s mearg la
ntlnire.
n sfrit, se gndi Norton, trecnd n revist ce avea de fcut, Tweed i
echipa lui vor fi eliminai nainte de lsarea ntunericului. n conversaia
telefonic avut cu Mencken, se referise la drumul spre Vosgi prin
Kayserberg cu numele codificat de Traseul Doi - N415. oseaua aflat
ceva mai la sud - D417 - primise denumirea de cod Traseul Unu. Acolo
urma s-i afle sfritul Tweed.

41

La mare altitudine, Paula privea uimit peisajul parc desprins din era
glaciar. Stnci uriae acoperite cu zpad se ridicau amenintoare
deasupra lor, pe msur ce automobilul Espace condus de Newman urca
din ce n ce mai sus, ntr-o spiral diabolic. De pe surplombe atmau
ururi uriai, ca nite stalactite. Acum erau destul de aproape de vrf ca
lumina soarelui s nu mai ajung pn la ei, iar drumul lturalnic pe care
cotise Newman era nvluit de o umbr rece i amenintoare.
Simi cum o trec fiorii la vederea imensitii de ghea i zpad
suspendat deasupra lor. Avea sentimentul c, din clip in clip, se putea
prbui peste ei, ngropndu-i pe vecie sub o mare de zpad i ghea.
- Cred c soarele nu ptrunde niciodat pn aici, spuse Tweed.
- Iar eu cred c devine de-a dreptul sinistru, adug Jennie.
- Asta nu-i nimic, glumi Newman. Privii ce ne ateapt. Domnilor i
doamnelor, grupul nostru de excursioniti tocmai a ajuns la Lac Noir. Lac
Noir cel de trist faim.
- E timpul s ne dezmorim picioarele, propuse Tweed. Sntem
aproape de castel i ar fi bine s ajungem ntr-o form ct mai bun.
- Oh, Doamne! Ce oroare! exclam Paula de ndat ce cobor din
main n urma lui Tweed.

PUTEREA 349

Newman oprise motorul i, dintr-o dat, i nvlui o linite


nfricotoare. Maina Espace se gsea lng un perete de stnc nu prea
nalt. Dincolo de el se vedea Lac Noir - negru ca smoala i nemicat ca o
groap plin cu catran, se gndi Paula. Mai mult dect att, micul lac se
ntindea pn la baza unei stnci de granit negru care se nla aproape
vertical din umbrele amenintoare. Paula ridic ncet privirea pe peretele
abrupt i simi c-i vine ameeal dnd cu ochii de hidosul castel medieval,
cocoat mult deasupra lor pe muchia prpastiei. i simea mintea
paralizat de linitea adnc i de frigul siberian, dar continua s priveasc
fix mostruoasa construcie, nscut din fantezia unui american milionar i
icnit cu cine tie ci ani n urm.
Ferestrele castelului erau luminate, nici nu se putea altfel pe aceast
latur ntunecoas, unde nu ajungea niciodat lumina soarelui.
- Cam sinistru, coment Tweed.
- Simi c-i nghea sngele n vine, spuse Jennie, care coborse n
urma celorlali.
- E puin exagerat, o corect Tweed, contient c atmosfera locului
avea efect asupra strii lor de spirit. Bob, vreau s ajung la castel ct mai
curnd, ca s discut cu Amberg...
Drumul ngust i abrupt, care urca mult deasupra lacului, se dovedi un
comar. Newman aprinse farurile i conduse maina pe serpentinele n ac
de pr, mrginite de abisuri nfricotoare, care se prvleau pn n apele
negre ale lacului, rmas undeva la picioarele lor.
- Asta zic i eu excursie n Vosgi, coment sarcastic Paula.
- Cel puin, e o experien unic, replic Jennie, privind pe geam la
hurile fr fund.
- E un mod de a vedea lucrurile, i-o ntoarse rstit Paula.
- Un mod pozitiv, preciz Jennie.
- ncerci s ajungi la un duel verbal cu mine? ntreb Paula,
rsucindu-se pe locul ei i privind-o suprat.
- De ce-a ncerca? se ncrunt Jennie, cu ochii scprnd de mnie.
Snt i eu de folos cu ceva. n caz c i-a ieit cumva din ceea ce tu
numeti minte, eu snt cea care i-a observat pe indivizii de pe creast.
Dac nu-l preveneam pe Tweed, la ora asta Butler era mort.
- Adevrat. Ne-ai fost de ajutor, de mare ajutor. Ai vzut ceva ce ar fi
trebuit s vd i eu, ns mie mi-a scpat.
Paula era uluit. Jennie tia s fie scorpie: o privise pe Paula de parc
ar fi fost gata s-o strng de gt. Tweed nu era dispus s se lase antrenat
ntr-o disput ntre femei. Se apropia momentul confruntrii cu Amberg.
- Dac ai tcea amndou, poate a reui s gndesc. Deci, gata cu
ciondneala. Bob, cred c nu mai este mult.
- n cinci minute sntem sus, anuna Paula care, n ciuda discuiei cu
Jennie, nu ncetase s urmreasc harta. De aici e o zvrlitur de b pn
la castel.

350 Colin Forties


Tweed privi nainte, ntr-un punct n care drumul erpuit se nclina
ntr-un unghi de patruzeci i cinci de grade. Butler, care continua s
mearg pe motociclet n faa lor, se opri cteva clipe, i fcu semn lui
Newman s mearg mai departe, apoi demar i el.
Privind n urm, Tweed simi c i se face ru. nclinaia drumului i
deschidea privelitea chiar spre apele tcute ca mormntul ale lacului,
rmase acum att de jos nct aproape c-l lu cu ameeal.
- Nu privi n urm, o preveni el pe Paula. E un ordin.
n spatele automobilului Espace venea Nield cu furgoneta, urmat de
Cardon, care ncheia convoiul pe motocicleta lui.
Acum era cu neputin ca cei doi motocicliti s se mai deplaseze n
paralel cu convoiul. Orice ncercare a lui Cardn de a depi furgoneta sau
maina Espace s-ar fi soldat, fr ndoial, cu o prbuire n prpastie, de
la o nlime de zeci de metri, pn n apele ncremenite ale lacului.
- Cred c am ajuns n vrf, anun Paula, ascunzndu-i cu greu
sentimentul de uurare.
Butler opri din nou i se rsuci n a, fcnd semnul victoriei spre
ceilali.Drumul devenea drept. Paula risc o scurt privire n urm, dar nu
vzu dect o stnc ieit n afar care ascundea lacul i privelitea de
dincolo de el. ntoarse capul i privi n faa ei.
- Am ajuns acas, teferi i nevtmai! Iat Chteau Noir. Sinistru i
monstruos, dar e o fericire s ne gsim din nou pe teren plat. Am ajuns
acas, teferi i nevtmai, repet ea.
-N-a zice c m simt chiar ca acas, coment Tweed. Uit-te i tu.
Paula rmase cu ochii la zidul nalt de granit din jurul castelului
masiv, cu uriaul su donjon prismatic de piatr care domina restul acelei
sumbre construcii. Newman oprise automobilul Espace foarte aproape de
zidul exterior n aa fel, nct s nu poat fi vzut de la poarta nalt din
fier forjat prin care se fcea intrarea n castel.
Nield i parc furgoneta n spatele mainii Espace i cobori ca s
discute cu Tweed. Butler i Cardn venir lng ei. Tweed coborse din
Espace i ncerca s-i dezmoreasc braele i picioarele. O cltorie
tensionat, se gndi el.
- Cum procedm? ntreb Newman, n timp ce Paula i Jennie
coborau din main n aerul ngheat.
- Cu tact... pn ne vedem nuntru, rspunse Tweed.
Paula i roti privirea de jur mprejur, fericit s-i destind
braele i picioarele nepenite de team i nelinite. Aceast latur a
castelului cel puin primea razele soarelui care strlucea pe cerul fr nori.
Dar munii Vosgi erau nvluii n aceeai tcere ru prevestitoare, i Paula
ncepu s bat cu cizmele n zpada ngheat, ca s-i potoleasc fiorii.
Cardon le art o srm montat de jur mprejurul zidului exterior.

PUTEREA 351

- Zidul e electrificat, spuse el. Sper c Amberg nu pune baz pe acest


sistem de paz. Poate fi scos din funciune n cinci minute.
Tweed se uit la ceas, apoi se adres lui Nield, Butler i Cardon:
- Voi insista ca Amberg s v permit s intrai cu vehiculele. De
ndat ce parcai, verificai exteriorul construciei. Vedei dac exist
puncte vulnerabile, pe unde s-ar putea da un atac. Punei la punct un plan
de aprare al ntregului castel.
- Te atepi la un atac? ntreb Newman.
- De la bun nceput, scopul lui Norton a fost s pun mna pe cele
dou obiecte misterioase: banda i filmul. Probabil i nchipuie ca i
mine, de altfel - c Amberg le are n pstrare. Prin urmare, un atac este
oricnd posibil. Ba chiar probabil. S sperm c Amberg e acas...
Tweed i ls pe ceilali ascuni n umbra zidului. Se duse pn n
dreptul porii nchise i acion interfonul montat n pilonul stng al porii,
apsnd butonul de sub grila metalic. Abia la a doua apsare i rspunse
un glas fr trup, pe care-l recunoscu.
- Cine e? ntreb vocea n german.
- Snt eu, Tweed, rspunse el n englez. Trebuie s stm de vorb
nentrziat.
- Ieri a mai venit cineva care s-a dat drept Tweed. Era un impostor, un
american. De unde s tiu c eti adevratul Tweed?
Paula, care-l urmrea cu atenie pe Tweed, vzu pe chipul lui o
expresie bizar. Dac nu l-ar fi cunoscut att de bine, ar fi jurat c era
uimit, dar Tweed nu tia ce e uimirea.
- Bine, continu Tweed. Vrei o dovad a identitii mele. Ai avut un
frate geamn identic, Julius. A fost asasinat ntr-un masacru petrecut la
Conacul Tresillian, n Cornwall. La scurt timp nainte de a pleca din
Elveia n acea cltorie fatal, s-a desprit de soia lui, Eve, care este
englezoaic. Eu i-am fcut o vizita n vila de pe deal, deasupra riului
Limmat, la Ziirich. Pe dumneata, Walter, te-am cunoscut n urm cu cteva
zile, nainte sa pleci din Ziirich cu destinaia Basel. M nsoea Bob
Newman.
Cred c-i suficient, pentru numele lui Dumnezeu! ncheie el cu prefcut
exasperare.
- mi pare ru, Tweed. Sper c nelegi c snt nevoit s-mi iau msuri
de precauie. De fapt, mi-ai oferit mai mult dect suficiente date ca s-i
recunosc vocea inconfundabil. Cnd vei auzi un bzit, nseamn c poarta
s-a deschis...
- nc ceva, se grbi s adauge Tweed. Cu mine snt Newman i Paula
Grey. Am i trei grzi de corp, membri ai organizaiei mele. Vreau s-i lai
s intre n curtea de dincolo de gratii, ca s-i poat asigura protecia.
- De acord. Ateapt pn auzi bzitul.
i de ast dat Paula l urmrise cu atenie pe Tweed. Acesta i lipise
urechea de grilajul interfonului ct timp vorbise Amberg. Cnd i ndrepta
spatele, era ncruntat. Se uit la Paula i chipul lui deveni impenetrabil.

352 Colin Forties


Cnd poarta automat se deschise spre interior, ridic mna i le fcu semn
tuturor s intre n curtea pavat cu dale de piatr. Paula i se altur i
pornir cu pai grbii spre terasa mare de piatr care prea a fi intrarea
principal.
- E ceva n neregul? ntreb ea.
Tweed art spre colul din dreapta al masivei faade de piatr care se
nla deasupra lor. Acolo, aproape ascuns privirii, era parcat un automobil
BMW.
- Pare s fie al lui Gaunt, spuse Paula.
- Cred c vom primi confirmarea n curind...
Le deschise nsui Amberg. mbrcat i de aceast dat n costum
negru de afaceri, i pofti nuntru pe Tweed, Paula i Newman. Paula clipi
dnd cu ochii de imensul hol de intrare, slab luminat de aplicele din perete.
Amberg nchise i ncuie ua, apoi i trecu mna prin prul bine periat.
- M putei scuza cteva minute? Am auzit telefonul i atept un apel
important. A venit i Eve, pentru o discuie de afaceri. Gaunt, care a aduso pn aici, v va conduce la ea. E o companie plcut, ct timp lipsesc
eu...
Gaunt i salut, ca i cum venirea lor ar fi fost lucrul cel mai firesc din
lume, apoi i conduse printr-o serie de coridoare i scri vechi de piatra
care urcau i coborau. n tot acest timp le vorbea peste umr, de parc el ar
fi fost proprietarul castelului.
- Acest castel e o construcie remarcabil. Firete, yancheul care l-a
construit, pornind de la nite vechi planuri, a fost nebun de legat. ns
yankeu get-beget. Mai trziu am sa va art o parte din slile de baie. Acum,
doamnelor i domnilor, vom intra n cea mai mare dintre toate ncperile!
anun el cu glas rsuntor.
Vocea lui stmi ecouri prin labirintul coridoarelor prin care trecuser.
Paula ar fi vrut grozav de mult s-l roage s mai reduc decibelii. Gaunt se
opri n faa unei ui duble n form de arcad normand. Cu un gest larg,
mpinse ua de perete i le fcu semn s pofteasc. Cu un gest al capului,
Tweed o ndemn pe Paula s intre prima. Ea se supuse i, n clipa
urmtoare, rmase pironit locului, nbuindu-i un icnet de surpriz.
n faa ei se gsea o uria piscina, construit n ntregime din
marmur. Toate suprafeele de sub bolta arcuit erau din marmur. n
piscin nota o siluet care se deplasa rapid dintr-o parte n alta a
bazinului, cu micri energice ale braelor.
Eve Amberg i ascunsese prul castaniu-rocat sub o casc neagr de
baie i purta un costum de baie dintr-o singura pies. Ajungnd ntr-un
capt al bazinului, i fcu semn cu mna Paulei i se opri la picioarele
scriei.

PUTEREA 353

- Bine ai venit n Valhalla! spuse ea. Ies ntr-o clip. Trebuie s not
treizeci de lungimi de bazin. Luai loc pe scaunele acelea i facei-v
comozi...
ncepu din nou s noate. Tweed i Newman se duser la scaunele
confortabile dispuse n jurul unei mese, dar Paula rmase s-o priveasc pe
Eve. Englezoaica era o nottoare incredibil de rezistent. Picioarele ei
lungi lunecau prin apa verzuie, iar braele se micau ca nite pistoane.
Treizeci de lungimi de bazin! Eu n-a fi n stare, se gndi Paula. i snt mai
tnr dect ea. n timp ce Paula se ndrepta agale spre msu, Eve veni
lng scar, se opri puin, apoi urc scria i se opri pe marginea
bazinului, aplecndu-se s-i ia un prosop mare. n timp ce-i tergea
umerii, i scoase casca i prul i se revrs n valuri pe spate.
- Ari extraordinar, i spuse Paula cnd Eve se aez la masa lor.
- Mulumesc, Paula. Dup ce not, m simt grozav.
Paula se gndi c Eve avea gust la mbrcminte. Costumul
negru ntreg se potrivea perfect cu prul ei castaniu-rocat. Gaunt, care se
oprise la marginea bazinului cu braele ncruciate la piept i cu ochii la
Eve, veni la masa lor. Pe mas se gseau o mulime de pahare i sticle,
precum i o caraf.
- Eu m servesc singur, anun Gaunt. Cnd am sosit noi, Amberg era
tot la telefon, aa c ne-a ndrumat spre acest palat al plcerilor. Apropo de
plceri, cine vrea un Scotch dublu, pentru nceput?
- Eu a bea un pahar de Riesling, rspunse Eve. Tweed, poate mi
torni i mie un pahar... cu condiia s-i iei i tu unul. E un Riesling bun.
- Bineneles, rspunse Tweed. i-ai adus i costumul de baie? ntreb
el pe un ton conversaional, n timp ce umplea dou pahare.
- Sigur. Piscina e nclzit. Obinuiam s not aici din cnd n cnd, de
fiecare dat cnd m lua cu el srmanul Julius. Detest restul castelului.
Arat ca un afurisit de mausoleu. Dar piscina e grozav. Se nfurase
toat n prosop i-i adusese un alt prosop uscat, pe care se aezase. i inu
spatele foarte drept, cnd rspunse ntrebrii lui Tweed. Imediat m duc s
m mbrac n ceva mai decent, dar, dac nu v deranjeaz inuta mea, ard
de nerbdare s beau cteva nghiituri de vin.
-Pe mine nu m deranjeaz ctui de puin, i spuse Newman i zmbi.
Rmi cu noi ct vrei.
-Presupun c amndoi sntei aici ntr-o vizit de curtoazie, suger
Tweed, ridicnd paharul n direcia Evei.
- tii foarte bine c nu, l dojeni ea, apoi i surise cuceritor. Afacerile
snt afaceri.
- Dar dumneata, Gaunt? ntreba Tweed, ntorcndu-se spre zdrahonul
care ocupa scaunul de alturi.
-Eu am venit ca s aflu cine mi-a transformat conacul ntr-o baie de
snge... Gaunt vorbise cu glas coborit, ca s se fac auzit numai de Tweed.
i nu plec pn cnd Amberg nu-mi va pune banda i caseta.

354 Colin Forties


- A recunoscut c cele dou obiecte snt la el? ntreb n oapt
Tweed.
nelegnd c cei doi brbai voiau s discute ferii de urechi strine,
Newman glumea cu glas tare, fcndu-le pe Paula i Eve s rd n hohote.
- Nu chiar, mrturisi Gaunt pe acelai ton mohorit. tie s fie foarte
evaziv, foarte elveian, n sensul cel mai ru al cuvntului.
- Atunci va trebui s discut cu el. ntre patru ochi. Acum ar fi
momentul potrivit, dac a ti unde s-l gsesc.
- i art eu. Gaunt se ridic i, aplecndu-se spre Tweed, adug:
Presupun c n afacerea asta sntem amndoi de aceeai parte a baricadei.
Asta m ntreb i eu, coment Tweed n gnd, dar zmbi spre Gaunt n
semn de ncuviinare i se ridic. Gaunt le explic celorlali c aveau de
discutat afaceri cu Amberg i-i rug s-i scuze pentru un timp.
- Din partea mea, putei lipsi i toat ziua, i asigur jovial Newman.
Snt mai mult dect fericit s pot discuta cu dou femei interesante...
Gaunt l ls pe Tweed n bizara ncpere pe care Amberg o folosea
drept birou - uriaa sal cu piedestal i cu o fereastr ct peretele, care
oferea o vedere panoramic spre munii Vosgi, dincolo de cmpie, pn la
culmile ndeprtate ale munilor Pdurea Neagr din Germania.
Rmnnd n picioare, Tweed l studie pe elveianul cel scund i
corpolent, cu pr negru pieptnat pe spate, fr crare, cu frunte nalt,
sprncene groase- sub care scprau doi ochi albatri i irei. Oare mereu
purta acel costum negru i deprimant? se ntreb Tweed.
- Te rog, ia loc, l invit Amberg, artnd spre scaunul nu prea nalt
din faa piedestalului.
- Mulumesc. Sper c nu te deranjeaz dac vin lng dumneata,
rspunse Tweed pe tonul cel mai amabil cu putin.
Lu scaunul i urca pe piedestal; ocoli biroul cel masiv i-i puse
scaunul ling cel al bancherului, apoi se aez fa n fa cu Amberg.
- Care-i problema? ntreb ursuz Amberg. N-am prea mult timp la
dispoziie.
- Ai timp berechet, l asigur Tweed. Dar, mai nti, vreau s vd
filmul i s ascult banda, cele dou obiecte pe care i le-a lsat n pstrare
Joel Dyson.
- Nu tiu despre ce vorbeti, se rsti elveianul, uguindu-i buzele
subiri.
- Vorbesc despre un mare numr de asasinate. Masacrul de la Conacul
Tresillian din Cornwall. Tweed renun la tonul amabil. Vorbesc despre
uciderea lui Helen Frey, a prietenei ei, Klara, i a detectivului particular
Theo Strebel. Toate au avut loc n oraul dumitale de reedin - Ziirich.
Fcu o pauz. Amberg l privea int, cu o figur lipsit de expresie, dar n
ochii lui inexpresivi se ghicea un licr de nelinite. Theo Strebel a fcut
parte din secia de omucideri a poliiei din Ziirich i a fost bun prieten cu
Arthur Beck care, dup cum tii, este eful Poliiei Federale elveiene din

PUTEREA 355

Taubenhalde, la Bema. Din ntmplare, i Beck mi este bun prieten. Aa


c scoate filmul i banda, altfel Beck te va nfca din clipa n care vei
pune piciorul n Ziirich. Ce preferi?
Tweed i lansase toat artileria grea ntr-un singur asalt verbal, lucru
care nu-i sttea n obinuin. Efectul se dovedi copleitor.
- E o chestiune de etic, ncepu Amberg pe un ton ovielnic. Joel
Dyson mi-a ncredinat mie acele obiecte.
- Las etica. N-ai tiut? Se prea poate ca Dyson s fie mort. Dup
vizita la banca dumitale din Talstrasse n-a mai fost vzut. Alt amnunt
care-l va interesa pe Beck.
- Am o mic sal de proiecii la subsol, spuse Amberg.
- Unde snt filmul i banda?
- Aici, ntr-un seif. M duc s le aduc. Avem i un caseto- fon pe care
s punem banda.
- Bine. Vreau s sincronizm filmul cu nregistrarea de pe band.
Gaunt dorete s fie i el de fa. n sfrit, vom realiza ceva.

42

Mencken sttea n faa Land-Rover-ului cu care venise n munii


Vosgi, ca un general care pune la cale o btlie decisiv, nchinase
vehiculul nainte de a pleca din Basel, bnuind c va avea de condus pe un
teren accidentat.
Din locul n care i parcase maina cu traciune pe patru roi, la
marginea unui plc de conifere, avea perspectiv ctre Chteau Noir i
putea cerceta curtea interioar prin binoclu. Pe bancheta din spate se
gseau doi oameni de ai lui, narmai cu pistoale-mitralier.
- Lansm atacul fix la ora dousprezece. Potrivii-v ceasurile, ordon
Mencken. Acum este dousprezece fr cinci. Repetai instruciunile pe
care vi le-am dat. Cuvnt cu cuvnt, altfel v mp gtul.
- Fix la amiaz, ncepu Eddie, recitind pe de rost, arunc n aer poarta,
ca s poat intra mainile n curte, mpreun cu oamenii notri.
- Hank? l ndemn Mencken pe cellalt.
Eddie i Hank erau cei doi indivizi care se pregteau s-o tortureze pe
Jennie Blade cnd Tweed dduse buzna n dormitorul ei din Hotelul
Bristol. Amndoi continuau s figureze pe lista neagr a lui Mencken, dar
poate c, n cursul atacului, cineva avea s-l scuteasc de aceast treab.
- La dousprezece fr un minut, vorbi lunganul cel deirat, scot din
funciune srma electrificat a zidului exterior. Scrile mobile se afl la
locurile lor...
- OK, l ntrerupse Mencken. nl antena aparatului de emisierecepie. Albastru, Verde, Galben, Oranj, Cafeniu. Sntei la locurile
voastre? Rspundei pe aceeai frecven... Deci asta este, ncheie
Mencken, dup ce primise confirmare i de la eful ultimului grup. Totul
depinde de Johnny, sublinie el, vorbind aproape ca pentru sine. E crtor
profesionist. Cu o fringhie i gheare de pisica, va ajunge n vrful
turnului... mi se pare c se cheam donjon. narmat cu pistoale-mitralier,

356 Colin Forties


va ine sub observaie toate intrrile i ieirile castelului. Va fi sus,
deasupra tuturor. Iar dac Newman i amatorii lui v stau n cale, i
lichidai. OK. Mencken se rsuci brusc, pironindu-i cu privirea pe cei doi
subordonai. Ce mai ateptai? Ocupai-v locurile... Totul va merge ca pe
roate. Cine ne poate sta n cale? La dousprezece i un sfert voi fi n
castel, i-l voi stringe cu ua pe Amberg. Arunc o privire spre cerul
albastru, n timp ce Eddie i Hank se grbeau s coboare din Land-Rover.
Ce zi perfect pentru un mcel...
Cu puin timp n urm, Marler sosise la Ballon d'Alsace, situat la
mare altitudine n partea sudic a munilor Vosgi. eful colii de planoriti,
Masson, un francez corpolent i vesel, nu tia cum s-i mai cear scuze.
- Echipa mea e la pat, bolnav de grip. Dar nu puteam s v las de
izbelite, mai ales dup avansul substanial pe care mi l-ai pltit.
- Deci nu m-ai lsat de izbelite. Atunci care-i problema? ntreb bine
dispus Marler n francez.
- Problema s-a rezolvat. Am luat legtura cu un amic elveian care
are i el o coal de pilotaj. Mi-a trimis un pilot elveian, cu un avion, ca
s v nale n vzduh.
Marler se ntrebase ce era cu avionul Piper Tomahawk cu o singur
elice i nsemne elveiene care atepta pe pist. n spatele lui, se ntindea
cablul de remorcare care lega fuzelajul avionului de planorul cu care
Marler urma s zboare mult spre nord.
- Am auzit buletinul meteorologic la radioul din dormitor, i spuse
Marler lui Masson. Dei era favorabil, eu m bazez pe ce-mi spui
dumneata.
- Pentru un zbor spre nord? Spre Col de la Schlucht, domnule?
Direcia vntului e perfecta. Ce-i drept, pentru moment. Vremea, adug
Masson, ridicnd din umeri, se poate rzgndi mai repede dect cea mai
schimbtoare femeie. Dar nu m ndo- iese c tii i dumneavoastr acest
lucru. Avei de fcut drum, nu glum. Pilotul elveian v ateapt...
Marler profit de un moment n care se gsea singur cu elveianul, ca
s-i dea instruciuni diferite de ceea ce-i spusese lui Masson n ajun. Voia
ca pilotul s-l remorcheze mult spre nord, mai aproape de Col du
Bonhommme i de Chteau Noir, obiectiv despre care ns nu sufl o
vorb.
Era foarte frig. Marler se instala n carlinga planorului i-i puse
casca i ochelarii. Rmnnd singur - Masson se napoiase n cldirea cu un
etaj a administraiei - Marler trase fermoarul genii de pnz i asambl
rapid puca Armalite. Apoi ncrc pistolul cu gaze lacrimogene, aranj
amndou armele la ndemn n spaiul restrns al micului su univers. La
gt i atmase un binoclu.
ncerc palonierele planorului i ndeosebi mana, care orienta
aparatul de ndat ce acesta ncepea s zboare singur. Mulumit c fcuse

PUTEREA 357

toate cele necesare, ridic mna i o ls brusc n jos, dnd a nelege


pilotului elveian de la bordul Toma- hawk-ului c era gata de plecare.
Pilotul deja ambalase motorul. Elicea prinse s se nvrteasc din ce
n ce mai rapid i Marler vzu cum avionul Tomahawk ncepe s ruleze pe
pist. Cablul care remorca planorul de avion se ntinse i se ridic
deasupra pistei. Planorul se umi din loc cu o smucitur scurt.
n mai puin de un minut avionul Tomahawk era n aer, trgnd n
urma lui planorul. Marler arunc o privire la ceas. Dac i calculase
corect timpul, urma s ajung deasupra castelului cu puin nainte de
amiaz.
n timp ce Tweed discutase cu Amberg n biroul cel ciudat i forase
mna bancherului, Newman rmsese lng piscin, mpreun cu Paula i
Eve. Jennie, care intrase n castel mpreun cu ei, se aezase din prima
clip pe un scaun lng u, departe de bazin.
Picior peste picior, cu cotul sprijinit de genunchi, cu brbia proptit n
pumnul drept, o urmrise pe Eve cu o privire atent n timp ce-i fcea
turele de not n bazin, apoi innd companie lui Newman, Paulei i lui
Gaunt. Newman o chemase pe Jennie lng ei, dar fata zmbise i cltinase
din cap n semn de refuz. Atunci reporterul o ntrebase dac bea ceva.
- A dori suc de portocale, fr ghea. Mulumesc.
- Jennie pare cam rezervat, i opti Paula lui Newman, ridicndu-se i
venind dup el, ca i cum ar fi vrut s-i dezmoreasc picioarele.
Newman se opri, innd n mn butura pe care i-o ducea lui Jennie,
i-i rspunse tot n oapt.
- Impresia mea e c a observat un lucru important pe care-l tot
frmnt n minte. Las-o n pace.
- A observat? insist Paula. Ce vrei s spui?
- E vorba de ceva survenit dup ce am ajuns la castel i Amberg ne-a
dat voie s intrm. Las-o s se gndeasc. Am s-i duc butura i am s
ncerc s m conving c nu se simte neglijat.
- Poate i aduci aminte te mai i ntorci, l tachin Paula. E o fat
foarte drgu.
- Paula! tun Gaunt cu glas rsuntor. Paula, am nevoie de prezena
ta. ntotdeauna am fost de principiu c un brbat trebuie s aib lng el
dou femei deosebit de senzuale, ca s le poat pune fa n fa. Eve m
seduce cu ochii ei superbi.
Nu numai cu ochii, coment Paula n gnd, vznd c Eve i ine
picioarele astfel, ca Gaunt s-o poat privi ct mai bine. n clipa urmtoare
Tweed intr pentru cteva minute i i se adres lui Gaunt:
- Amberg vrea s-i arate ceva n sala de proiecii. tii unde este?
Amberg spunea c-i la subsol.
- Du-te i distreaz-te. Presupun c-i un film pomo, din moment ce
noi nu sntem invitai. Te cronometrm. Eve i privi ceasul Blancpain
antiacvatic. Mai snt zece minute pn la amiaz. Spune-i lui Walter c
vreau s iau masa de prinz.

358 Colin Forties


Nu era o surpriz pentru Tweed c Amberg l poftise mpreun cu
Gaunt ntr-o luxoas sal de proiecii. ncperea avea mai multe rnduri de
locuri confortabile, iar podeaua cobora n amfiteatru pn la ecranul lat.
- Am pus banda n casetofon, l anun Amberg, aferat ca de obicei. n
continuare voi proiecta filmul. Facei-v comozi. Desigur, sala are aer
condiionat.
- Desigur! i opti Gaunt lui Tweed, n timp ce amndoi se ndreptau
ctre un rind din mijloc. Milionarul yankeu care a construit oroarea asta nu
ducea lips de bani. Afurisita asta de sal mi amintete de pozele din
reviste cu cinematografe dinaintea Celui de al Doilea Rzboi Mondial.
- Am s m aez pe un scaun dinspre interval, i spuse Tweed peste
umr lui Amberg, care se dusese la un proiector de mari dimensiuni,
montat pe un piedestal nalt.
- Cel puin, n-a fost nevoie s ne lum bilet, continu Gaunt,
aezndu-se lng Tweed. Lucru care m surprinde, dat fiind ct ine
Amberg la bani.
- S vedem dac a meritat s batem drumul pn aici.
- Ce e cu Newman? ntreb Gaunt. A pornit cu noi ncoace, apoi s-a
pierdut pe drum.
- Probabil c s-a dus la toalet.
Tweeed minea. Newman l luase pe Tweed deoparte i-l ntiinase c
se ducea afar.
- Cred c-i mai bine s vd cum se descurc Butler, Nield i Cardon
cu verificarea sistemului de aprare.
Tweed ncuviinase. Totodat, observase c Newman avea la el geanta
de voiaj de care nu se desprise nc de cnd puseser piciorul n castel. n
geant se gsea pistolul-mitralier Uzi luat de Newman de la cei doi
americani care o rpiser pe Jennie la Bristol.
- Domnilor, a sosit momentul s vizionai faimosul film, i anun
Amberg cu un umor neobinuit pentru el.
Lumina se stinse. Tweed i Gaunt edeau n ntunericul aproape
complet. Tweed i scoase ochelarii, i terse cu batista, apoi i-i puse la
ochi i se uit din nou spre silueta lui Amberg, aplecat peste proiector.
- Cum dracu' pstreaz curenie aici fr s aib servitori? ntreb
Tweed.
- Aduce rani din satele din vale, i spuse Gaunt. i pltete cu sume
derizorii, dar bani ghea. Aici sntem n Frana. Perceptorul nu vede un
franc din ctigurile lor, aadar, e convenabil i pentru rani, i pentru
Amberg.
Pe ecran apru o lumin orbitoare, alb cu dungi negre i neregulate.
Tweed se aplec n fa, ncordat la culme. n tcerea adnc auzea fiitul
casetofonului i paraziii de pe band. Se fcuse aproape amiaz.
Lumina strlucea mai departe pe ecran. Casetofonul continua s emit
parazii. Tweed se foi nelinitit. Ar fi trebuit s apar i imagini. Bnuia c
Gaunt era la fel de nervos. Seniorul i scoase un trabuc, l aprinse i sufl

PUTEREA 359

fumul n direcia opus lui Tweed, pe al crui chip se aternuse o expresie


posomorit.
Lumina orbitoare mai tremur un timp pe ecran, nsoit de paraziii
din casetofon. Apoi, fr veste, lumina se stinse. Gaunt clipi des, dar
Tweed avu prezena de spirit s priveasc n podea, ca s nu-l doar ochii.
Ecranul se ntunec. Tweed sri n picioare i pomi pe interval spre locul
n care se gsea Amberg.
- Nimic, spuse uluit bancherul. Nimic pe pelicul, nimic pe band...
- Fiindc ai nlocuit filmul autentic cu o pelicul nefolosit, uier
furios Tweed. La fel ai fcut i cu banda. Unde ai ascuns originalele?
n aceeai clip i ajunse la urechi rpitul ndeprtat al unui pistol
automat. nlemni. Nimeni din echipa lui nu avea o astfel de arm.
Newman avea un pistol-mitralier Uzi, dar urechea lui Tweed sesizase
deosebirea. Chteau Noir era luat cu asalt de profesionitii crimei, condui
de Norton.
Newman iei din castel pe o u dosnic, narmat cu Uzi i cu pistolul
Smith & Wesson. Inteniona s ocupe o poziie ct mai nalt - s urce n
donjon i s se instaleze pe platform.
Ajunse lng zidul donjonului, care se nla mult deasupra lui, i se
opri lng o u nchis, ascuns ntr-o arcad. Deodat l vzu pe Butler
fcndu-i semne disperate. Cu Luger-ul n mna dreapta, Butler se
ghemuise n ua deschis a unei vechi construcii folosite drept garaj.
Dup toate aparenele, l avertiza pe Newman s rmn ascuns.
Newman i descoperi pe Nield i Cardon lipii de zidul lateral al
garajului. Ce dracu' se ntmpla? Deodat vzu o fringhie groas, cu noduri
din loc n loc, care atrna din vrful turnului. O fringhie de alpinist.
Ridic privirea exact la timp. Undeva sus, n vrful donjonului, un
brbat i ndreptase pistolul-mitralier spre el. New- man sri napoi sub
portal i, n aceeai clip, o ploaie de gloane rpir pe pavajul curii, la
numai civa centimetri de locul n care se aflase mai nainte. Erau prini
n capcan.

43

Planorul lui Marler fusese deja eliberat din cablul de remor- care de
ctre pilotul elveian, care-i fcuse semn cu mna i zburase napoi spre
Ballon d'Alsace. Era o zi frumoas i nsorit, i Marler vedea sub el
culmile slbatice i prpstiile nzpezite ale munilor Vosgi.
Trecuse de oseaua D417, cu nesfiritele i cumplitele serpentine n
ac de pr de la Col de la Schlucht. Se apropia de Chteau Noir. Pe pantele
mai joase ale peisajului ca o harta care luneca pe dedesubt, deslui silueta
minuscul a unui brbat cu un plug de zpad. oferul i fcu semn cu
mna planoristului. Marler i rspunse n acelai fel.
Se concentra asupra comenzilor. ntruct ncepea s coboare, era atent
la curenii de aer descendeni, la rafalele brute ale vntului care-l puteau
trage n jos pe neateptate. n clipa urmtoare vzu castelul. Silueta masiv

360 Colin Forties


a construciei pseudo- medievale cunoscute sub numele de Chteau Noir.
i scoase ochelarii, uluit de proporiile castelului.
Se uita la ceas. Ora dousprezece. n timp ce planorul continua s
coboare, Marler i duse binoclul la ochi. Se ncrunt descoperind LandRover-ul pe jumtate ascuns n plcul de conifere. nuntru se afla o
singur persoan, ns vehiculul era probabil poziionat astfel, nct s
ofere oferului o perspectiv clar asupra castelului. Nu-i de-al nostru,
trase concluzia Marler.
Continu s cerceteze locul prin binoclu, zbovind asupra castelului
de care se apropia cu fiecare secund. ncremeni vzndu-l pe Butler
ghemuit n arcada unei ui, ca i cum s-ar fi ascuns. Apoi l descoperi pe
Newman la baza donjonului i vzu pe platforma din vrful turnului un
individ solid, mbrcat n cojoc, ndreptnd n jos un pistol-mitralier.
Newman sri napoi
i linitea munilor Vosgi fuse tulburat de rpitul unei ploi de gloane.
, ,Nu trebuia s faci asta, btrne, murmur Marler, adresndu-se
celui din donjon. Aps uor palonierele cu piciorul. A sosit momentul s
executam o manevr cu adevrat artistic. Nu-mi va lua mai mult de cteva
secunde..."
Auzi zgomotul nbuit al unei explozii. Vzu cu coada ochiului cum
se prbuesc porile de fier forjat de la intrare. Se sili s-i concentreze
atenia asupra a ceea ce avea de fcut i ntinse mna dup puca Armalite.
Pe platforma donjonului, individul n cojoc privea peste parapet, cu
pistolul-mitralier rencrcat, gata s trag o nou rafal n clipa n care
inta avea s-i fac iari apariia. Ascuns n garaj, Butler trsese trei
focuri cu Luger-ul, dar distana de la locul n care edea ghemuit i pn n
vrful turnului era prea mare.
Rugndu-se Celui de Sus ca planorul s-i menin cursul nc vreo
cteva secunde, Marler inti cu atenie. Cu ochiul lipit de luneta ataat la
puca Armalite, atept pn cnd reperul se fix ntre umerii individului
din donjon. inndu-i respiraia, Marler aps pe trgaci.
Omul zvcni ntr-o tresrire convulsiv. Pistolul-mitralier i scp
din mini i czu pe dalele curii. Omul se cltin pe picioare i se prbui
din vrful donjonului cu capul nainte, pe urmele armei, urlnd
nspimntat. Trupul lui ateriz pe dalele curii, chiar lng arcada sub care
se ascunsese Newman. Se auzi un trosnet de oase frinte, apoi trupul
rmase inert.
Pn la acest incident dramatic, sorii fuseser categoric n favoarea
echipei de asalt a lui Mencken. Din acest moment, situaia lu o cu totul
alt ntorstur.
Newman observa c ua grea de lemn ghintuit care ducea n donjon
nu era complet nchis. i propti umrul n ea i ua pru s cedeze puin.
Ziaristul trase aer n piept i se izbi n ea cu toat puterea. Ua se deschise
spre interior cu atta for, nct Newman fu ct pe ce s-i piard
echilibrul. Ddu buzna nuntru, inndu-i arma Uzi cu amndou minile,

PUTEREA 361

i vzu un rnd de trepte din piatr, tocite la mijloc, care urcau spre
platform,
pierzndu-se dup col. ncepu s le urce n fug, contient de ce se
petrecea la intrarea n castel.
La primul rpit de pistol-mitralier, Tweed reacionase instantaneu.
Apucndu-l pe Amberg de bra, l mpinsese spre ua slii de proiecii, apoi
pe scara care ddea n holul de la intrare. Gaunt scosese un Colt automat
calibrul 455, pe care-l purta n tocul de umr, pe sub haina sport, i pornise
cu pai uriai pe urmele lor.
Ajuns n hol, Tweed le vzu pe Paula, Jennie i Eve, mbrcate n
haine de iam, venind din direcia piscinei. Cu braul liber le fcu semn
imperios s mearg napoi.
- ntoarcei-v imediat la piscin. S n-aud o vorb. Facei cum v-am
spus. Sin tem n mare pericol.
Eve i Jennie alergar napoi prin labirintul de coridoare, dar Paula
rmase pe loc. Din buzunraul special al poetei i scoase Browning-ul
calibrul 32.
- Rmn cu tine, replic ea cu asprime. Tu nu eti narmat.
- n schimb, eu snt, o asigur Gaunt pe un ton agresiv.
- E posibil s avem nevoie de cineva care s nimereasc inta, i-o
ntoarse fata.
- Ce dracu'... ncepu Gaunt.
Dar nu apuc s-i termine fraza. Tweed pomi spre intrarea
principal, continund s-l trag dup el pe Amberg, care se mpotrivea.
Auzi afara duduitul unei maini mari care se apropia. Ajungnd lng u,
se uit pe fereastra normanda, plumbuita ntr-o parte a uii. Privelitea era
departe de a-i liniti temerile. Norton - sau omul lui - care organizase
atacul cunotea meserie. Maina care duduia i zngnea pe dalele curii,
naintnd spre ua principal, era un uria buldozer portocaliu, a crui cup
ridicat de la pmnt cu civa metri se pregtea s drime ua i s
deschid calea pentru atacul final. Tweed l sili pe Amberg s se uite pe
fereastr. Elveianul se cutremur, ncerc s scape, dar Tweed l inea cu
putere de bra.
- Trebuie s m duc i eu la piscin, protest Amberg. Exist o a doua
ieire. Eu snt bancher...
- Snt convins c vrei s asiti la operaiunea de aprare a reedinei
dumitale, i spuse nenduplecat Tweed, decis s-l fac s cedeze. Oricum
ar fi, rmi cu noi.
- Poate reuesc s-l mpuc pe cel de la volan, propuse Gaunt, care
aruncase o privire pe fereastra.
- Nici o ans, cel puin pentru moment, se rsti Tweed. n plus, n
cabina snt ali civa oameni narmai. Trebuie s ateptam s drime ua
i s-i fac apariia n sprtur. Atunci poi trage. Ar fi grozav s blocm

362 Colin Forties


buldozerul n cadrul uii, dar nu garantez. Deci nu putem dect s stm aici
i s ateptm...
Singurul gnd care-l nelinitea pe Tweed era c nu tia ce fceau
oamenii lui afar - presupunnd c mai erau n via.
Dup ce scp de individul narmat, care inuse la respect ntreaga
echipa a lui Tweed, Marler i ndrepta imediat atenia spre ceea ce se
ntmpla la intrarea principal. Aparatul lui continua s planeze, nsa el tia
c, n curnd, va trebui s aterizeze, altfel se va prbui - dac nu cumva i
una, i alta. Totul se petrecuse n cteva secunde.
Trsese cu puca Armalite de la distan, dar acum planorul ajunsese
foarte aproape de castel: dintr-o clip n alta avea s se gseasc deasupra
curii interioare. Dup aceea, dac scpa cu via, Marler spera s poat
ateriza pe creast, n apropiere de locul n care era parcat Land-Rover-ul.
n clipa urmtoare vzu buldozerul portocaliu care nainta prin curte
i grupul de oameni narmai agai n spatele cabinei oferului. Maina
reprezenta un pericol fatal. Marler risc la limita dintre via i moarte.
Cobori i mai mult i-i lu pistolul cu gaze lacrimogene, innd un cartu
de rezerv n cealalt mn. Aripile planorului preau gata s ating
acoperiul donjonului, dei aparatul era ceva mai sus. Marler privi ce se
ntmpla sub el.
Buldozeml parcursese dou treimi din distana cuprins ntre poarta
sfrmat i portalul de la intrare. Marler i propti bine braul de fuzelajul
planorului i aps pe trgaci. Cartuul cu gaze lacrimogene fcu ndri
parbrizul de la cabina oferului i explod n interior. Marler ncrc din
nou pistolul i trase un al doilea cartu n partea din spate a buldozerului,
undie se agaser indivizii narmai.
Efectul se dovedi catastrofal. Gazul lacrimogen l fcu pe ofer s
piard controlul volanului. Buldozerul vir brusc cu optzeci de grade.
Cuprins de panic, oferul apsase alt pedal. Maina se npusti n vitez
pe dalele curii, azvrlind jos pasagerii scoi din lupt de cel de al doilea
cartu lacrimogen. Buldozerul pomi ca fulgerul spre zidul exterior i se
izbi de el cu o for cumplit, impactul strivind cabina i pe oferul
dinuntru. n aceeai clip, pe poart ptrunse un Citroen plin cu oameni
narmai. Cardon, Nield i Butler ieiser din ascunztori. ocat de ce se
ntmplase cu buldozerul, oferul Citroen-ului derap i puse o frin care-i
fu fatal. Cardon azvrli cu precizie o grenad. Aceasta ateriz chiar sub
rezervorul de benzin al Citroen-ului. Maina explod nainte ca vreunul
dintre pasageri s sar afar. ni o jerb de flcri i Newman vzu cum
ocupanii Citroen-ului erau mistuii de flcrile necrutoare.
Reporterul ajunsese n vrful donjonului i se ghemuise n spatele
parapetului nu prea nalt. O parte dintre oamenii aruncai din buldozer i
scoaser armele, continund s se frece la ochi. Newman trase o rafal

PUTEREA 363

lung cu pistolul-mitralier Uzi. Arma de calibrul 9 trgea ase sute de


cartue pe minut. Vr n Uzi un nou ncrctor i continu s trag.
Butler vzu un om cocoat pe creasta zidului i bnui c el era cel
care tiase srma electrificat. Ochi cu Luger-ul i trase dou focuri.
Braele brbatului zvcnir n lturi, ca i cum s-ar fi pregtit s noate,
apoi omul se prbui cu capul n jos pe dalele curii.
Planorul lui Marler i meninu cursul, ndeprtndu-se de castel, n
direcia crestei, n timp ce planoristul ncerca s-l menin la o nlime de
civa metri de pmnt. Marler se pregti de izbitur. Creasta se apropia
vertiginos. Botul planorului se ridic scurt, fr nici o comand-Aceast
nesperat ans salv

aparatul, evitnd rsturnarea. Planorul scrni pe terenul accidentat i se


opri.
La mai puin de nou metri deprtare, Marler vzu Land-Ro- veml:
era parcat n continuare ntre brazi, cu o persoan la volan. Vehiculul se
puse n micare, dar Marler nfca puca Armalite i trase la ntmplare.
Mencken, care fusese martorul aterizrii forate, se cutremura vznd cum
parbrizul se face ndri, dar glonul nu-l nimeri. Demar n tromb,
ndreptndu-se spre zona de ambuscada de pe oseaua D417.
La mai puin de un kilometru deprtare, n afara teatrului de
operaiuni, Norton atepta n Renault-ul lui, parcat la o intersecie. i
cobor binoclul de la ochi. De ast data, nu se simea prea optimist fa de
urmtorul stadiu al luptei. Ce-i putea spune preedintelui March? n acel
moment nu avea nici cea mai mic idee. n plus, pierduse o mulime de
profesioniti.

44

- Iat de la ce te-am salvat... tuna Tweed, stnd n picioare n zpad i


continund s string cu putere braul lui Amberg.
Ieiser pe ua principal i coborser de pe teras, ca s contemple
scena mcelului.
Albul zpezii era mnjit de snge, cadavrele celor din echipa de asalt a
lui Mencken zceau n poziii groteti. De cealalt parte a lui Tweed, Paula
sttea cu Browning-ul n min, gata s-l foloseasc. Gaunt venea n urma
lor.
n timp ce stteau n gerul muctor, Butler, care avea pregtire
medical, verific fiecare victima n parte, s vad dac

364 Colin Forties


existat/supravieuitori. Dup ce controla ultimul corp, se ridica n picioare
i cltin din cap. O furgonet ticsit de oamenii lui Mencken intrase n
curte pe urmele Citroen-ului. Ocupanii lui, toi narmai, fuseser secerai
de Newman cu Uzi de ndat ce-i fcuser apariia.
Butler, Cardon i Nield, ajutai de Newman, ncepur s transporte
cadavrele, aezndu-le unul cte unul n furgonet. Amberg tremura de
spaim. Tweed l prinse de bra cu i mai mare for.
- Toat aceasta zarv pleac de la filmul i de la banda aceea
blestemat. Nici nu mai tiu ci oameni au murit, muli dintre ei absolut
nevinovai- Mi-am pierdut rbdarea, Amberg. mi vei da originalele, altfel
iau legtura la Bema cu Beck, eful Poliiei Federale. Vei fi acuzat de
complicitate la asasinat multiplu, aa ca ai face bine s te hotrti pe loc.
i repet, continua el pe acelai ton necrutor. Mi-am pierdut rbdarea cu
dumneata.
- Ca bancher, am crezut de cuviin s-mi respect cuvntul dat lui Joel
Dyson care mi-a lsat n pstrare...
- Las-l pe Dyson. Propria dumitale via se afl n mare pericol.
nelege mcar acum, n ceasul al doisprezecelea. Privete cadavrele de
colo: oamenii acetia au venit aici ca s te lichideze. Pentru ultima oar:
unde ai ascuns filmul i banda?
- La banca mea din Ouchy, pe rmul Lacului Geneva, articula cu
greu Amberg, tergndu-i broboanele de transpiraie de pe fruntea nalt.
Banca e a lui Julius, dar a fost nregistrat pe alt nume. Era singurul loc de
care nu tia nimeni c ne aparine.
- Deci se afl nc n Elveia, preciz Tweed pe un ton ceva mai
linitit.
- Da. Dup aceast cumplit experien poate ar trebui s ne napoiem
de ndat n ara mea. Adic la Ouchy, se grbi el s adauge.
- Vei veni cu noi. Tweed nu fcu nici o ncercare de a-l liniti pe
elveian. Trebuie s te previn c, n drum spre Colmar, vom avea de
nfruntat i alte atacuri. Dac vom ajunge teferi i nevtmai sau nu, asta
depinde numai de bunvoina Celui de Sus. Se uit la Paula. Unde snt
Jennie i Eve? Sper c n-au pit nimic.
- Snt bine, mai zdravene dect a fost vreodat acest castel, rspunse
Paula. Cnd ai ieit afar prima oar, m-am ntors la piscin. Amindou
edeau la mas i beau cafea fierbinte fcut la filtrul de cafea.
- Ca s-i calmeze nervii?
- In ce-o privete pe Jennie, da. Eve are alt fire. inea pe genunchi o
aim automat... nu tiu de unde o luase. Mi-a spus c, dac vreunul dintre
nemernici i va face apariia la piscin, l va trimite pe lumea cealalt.
Fr cruare, ncheie Paula pe un ton admirativ.

PUTEREA 365

- Are o mare trie de caracter, ncuviin Amberg cu prere de ru.


mi nchipui c va vrea s vin cu noi. E vorba de o mica problema de
afaceri care poate fi rezolvata numai la Ouchy.
- De ce? ntreba Tweed. Ai transferat toate valorile pe malul Lacului
Geneva?
l ncerca o bnuial. Ouchy se gsea la grania cu Frana i existau
vaporae care fceau curse regulate pn la Evian.
- E vorba de politic bancar, rspunse Amberg. Exist vreun drum
sigur pn la Colmar?
- Nu, l lmuri Tweed. Va fi o cltorie plin de spaime...
Norton i revenise repede dup ocul eecului de la castel. Aezat pe
locul su, la volanul automobilului Renault, lu legtura cu Mencken prin
telefonul mobil. Abia dup cteva minute reui s intre pe o frecven fr
parazii.
- Snt pe oseaua D417, anun Mencken, ncepnd s vorbeasc
repede, nainte ca cellalt s-i pun vreo ntrebare. Snt convins c vor
trece pe aici n drum spre Colmar, dup ce-au pit pe cellalt traseu. Toate
drumurile spre vest snt blocate de zpad.
- Ar fi bine s nu te neli, rspunse rguit Norton. Ce s-a ntmplat
la castel? Ai trimis numai dou maini, i aveai cinci.
- Arjn pstrat Galben, Portocaliu i Cafeniu ca rezerve. Va fi nevoie
de ele ca s terminm treaba pe oseaua D417...
- Le-ai fi putut veni de hac dac ineai seama de instruciunile iniiale.
- Nu cred, replic Mencken ntr-o izbucnire de mnie. Blestematul
acela de planor ne-a luat prin surprindere...
- Prostii! i striga n receptor Norton. Trebuia sa-l doborii...
- Vezi, asta-mi place mie, se rsti Mencken. Strategi care stau n
fotoliu, departe de scena aciunii. Am ncheiat conversaia. Trebuie sa
verific noile puncte de ambuscada...
- Mencken! Numai o singur dat dac mi mai vorbeti aa...
Dndu-i seama c celalalt nchisese, Norton njur oribil.
Trase adnc n piept aerul rece, ca s se calmeze. Avea de dus la bun sfrit
o treab important - la ora ase urma s mearg la ntlnirea cu Voce
Mriit, lng Lac Noir. Era posibil ca n cteva ore s intre n posesia
benzii i a filmului. Dup aceea inteniona s porneasc spre Strasbourg,
s ia cursa aerian Air Inter pn la Paris, iar acolo s urce la bordul unui
avion Concorde, cu destinaia Washington.
- Iat-l i pe Marler, eroul zilei! anun Newman. L-am trimis pe
Nield s dea de urma lui.
Tweed atepta cu sufletul la gur n imensul salon care ddea n
dormitorul lui Amberg. Newman i povestise mai devreme despre
intervenia salutar a planorului. Paula alerg n ntmpinarea lui Marler il mbri.

366 Colin Forties


- Ii mulumesc, i spuse simplu Tweed. Ne-ai salvat viaa...i pielea.
- Zu c a fost o nimica toat, rspunse Marler cu glas trgnat.
Aprinse o igaret lung. Am avut mare noroc. Care-i etapa urmtoare?
Vd c ai fcut curenie n curte.
- Furgoneta n care snt cadavrele e parcat n garajul din spate, cum
ne-ai sugerat tu, confirm Newman. Cum rmne cu autoritile franceze?
- Ateptm pn cnd vom ajunge la Basel, hotr Tweed. De acolo
voi telefona la Paris, vechiului meu prieten, inspec- torul-ef Ren Lasalle.
Altfel riscm s fim reinui cine tie ct n Frana, pentru tot felul de
formaliti, declaraii i altele asemenea...
Se ntrerupse auzind vocea Evei, care vorbea cu Amberg n dormitor.
Eve l ajuta s-i fac bagajele.
- Aici ai dou cmi curate, Walter. Vor fi de ajuns pn ajungi la
Ouchy.
- N-ar trebui s iau mai multe? ntreb pe un ton certre Amberg.
- Dou snt de ajuns, rspunse categoric Eve. Trebuie s plecm. Cum
rmne cu actele...
-Pune-le n mapa cu fermoar, i ceru ferm Amberg. Nu le schimba
ordinea. Snt importante.
Paula i fcu lui Tweed cu ochiul. Glasul autoritar al Evei se auzea din
nou, la fel ca n urm cu cteva minute. Tweed, care tocmai se uitase la
ceas, se ncrunt i se uit la Paula fr s-o vad.
Marler i ngduise plcerea de a o mga pe Jennie s-i arate piscina
interioar. Se ntoarser mpreun i Marler i stinse igara ntr-o
scrumier de cristal. Jennie l privea cu un interes deosebit, jucndu-se cu
iragul de perle de la gt. Marler ntinse mna s le ating...
- Snt foarte frumoase...
-Nu le atinge! Se mbujor la fa, iar Marler i retrase mna, ridicnd
o sprincean. Iart-m c m-am rstit la tine. Snt superstiioas, atunci
cnd le atinge altcineva.
Paula observ c Tweed, dei nerbdtor s porneasc la drum, era
atent la cele mai nesemnificative incidente. eful ei se ncrunt din nou
pentru o clip, privind pe rnd perlele, apoi expresia lui Jennie. n aceeai
secund Eve iei din dormitor ducnd o valiz mare Louis Vuitton. n
spatele ei pea greoi bancherul, cu un aer nefericit.
- Nu snt sigur c mi-am pus destule lucruri n bagaj.
-Tu nu i-ai pus nimic. Eu le-am pus, i reaminti Eve. Btu cu palma
n valiza pe care o aezase pe o mas. Aici ai suficiente schimburi ca s-i
ajung i pn la Cape Town. Noi nu mergem dect pn la Ouchy. Vd c
Tweed se grbete. Poate ai uitat, Walter, dar deaeum ncolo Tweed e
protectorul tu. Snt anse s ne duc pn la Colmar, i chiar mai departe,
teferi i nevtmai.

PUTEREA 367

- Nu glumi cu astfel de lucruri, obiect Amberg. Aduce ghinion.


- Vad c mai snt i alii care cred n superstiii, remarc Jennie. Nu
snt eu singura zurlie din tot grupul. Urmeaz a cltoresc cu aceeai
maina ca la venire? Sper ca da. Bob i Tweed m-au adus aici ntreaga.
Oh, Doamne! Ai cltinat din cap, Tweed.
- Am uitat s-i spun un lucru, Tweed, interveni Marler. Planorul e o
ruin. Te-am prevenit. Va costa o avere.
- Nu-i face griji. Jennie a pus problema transportului. Am discutat cu
Newman i am operat cteva modificri n ordinea convoiului. Scopul lor
este s-l derutm pe adversar.
- Eu insist s cobor din muni cu BMW-ul, se rsti Gaunt La volanul
lui m simt n largul meu. Vii cu mine, Eve? Dac nu... Se ntoarse ctre
Jennie. Eti ct se poate de binevenit n maina mea. Snt o escort de
ncredere, te poi bizui pe Coltul meu.
Dup toate aparenele, Gaunt se purta ct mai jovial, ca s nsenineze
atmosfera. Privindu-l, Paula, nu reui s-i dea seama dac era doar un
simulacru, dac Seniorul i ddea importan sau dac avea o
personalitate ieit din comun.
- A dori s m ntorc cu tine, spuse Eve, privind gale spre Tweed.
Dac n-ai nimic mpotriva.
- Newman va deschide convoiul, de asta dat la volanul furgonetei,
explic Tweed. Are avantajul de a fi dotat cu un Uzi, care-i o arm fatal.
Marler va sta pe locul din dreapta. El are puca Armalite i pistolul cu
gaze lacrimogene. Astfel, furgoneta devine vrful de lance al convoiului.
- Cum rmne cu Espace? ntreb Paula.
- Automobilul va merge n urma furgonetei. Eu voi conduce, avndute pe tine pasager. Cardon, narmat cu grenade, va va sta pe bancheta din
spate. Mai rmn Butler i Nield care vor merge pe motocicletele lor.
Numai c de aceast dat convoiul va trebui s-i respecte ordinea cu
strictee - Butler n permanen n faa furgonetei i Nield n ariergard.
Eve va cltori alturi de Cardoh n Espace.
- Stai aa! tun Gaunt, ridicnd o mn. Uii c snt i eu pe aici.
- N-am uitat, replica scurt Tweed. Tu eti n cea de a treia main,
dup Espace, cu Nield n urma ta. Philip, adug el, adresndu-se lui
Cardon: tiu c ai in geant cteva aparate de transmisie-recepie. D-i
unul lui Marler, unul Paulei, care are vedere ascuit, i unul lui Jennie,
care la venire a dovedit la rindul ei c are ochi buni.
Cardon i deschise geanta de voiaj i n mai puin de un minut
mpri aparatele, explicndu-i clar lui Jennie cum s-l foloseasc pe al ei.
innd n mn aparatul, Jennie o privi pe Eve cu o expresie batjocoritoare.
- Ai noroc, drag, i opti ea. Nu-i rmne dect s-i fii de folos lui
Tweed. Altfel, eti un bagaj inutil.

368 Colin Forties


- Nu chiar att de inutil, scumpo. Eve se aplec dup bancheta i
ridic o arm automata, innd-o cu amndou minile. Tweed constata
mulumit c ndreptase eava spre plafon. i afl c snt un bun inta,
aduga Eve, tot n oapt.
- Se pare c modestia a devenit ntr-adevr o virtute demodat, nu se
ls Jennie. M duc s i-l aduc pe Greg.
Auzul ascuit al lui Tweed prinsese schimbul rutcios de replici. Le
lu pe amndou pe dup umeri.
- M bizui pe voi doua ca s ajutai echipa la nevoie. Am deplin
ncredere n amndou.
- Cu mine cum rmne? ntreba Amberg, care ascultase nemicat i
tcut ordinea n care urma s se deplaseze convoiul. Am i eu un Mercedes
n garaj...
- Las-l acolo, i spuse'Tweed. Omisese cu bun tiin s aduc vorba
despre bancher, ca s sporeasc presiunea psihologic. Dumneata vei
merge n Espace, pe bancheta din spate, ntre Eve i Cardon.
-Tu ai s ii puca aceea? ntreba Amberg, cu ochii la arma din minile
Evei.
- Fii convins c da, i rspunse ea vesela. Iar dac sntem atacai, nu
uita s apleci capul. Deci ce mai ateptm?
- Eu atept s pornii la drum, rspunse scurt Tweed.
- Amberg, se rsti Newman, ar fi bine sa dai fuga pn la garaj i s-l
ncui. Mai are cineva cheia de la castel?
- Da. Femeia care face menajul n lipsa mea i care le deschide
celorlali servitori.
- Cred c nu vrei s-i vre nasul n garaj, tiind ce se mai afl
nuntru, n afar de main...
- Bineneles c nu...
Cnd Amberg se napoie, cenuiu la fa i nfofolit ntr-o hain de
blan, convoiul se formase deja n zpada nalta din curte: Fiecare i
ocupase locul care-i fusese desemnat. Doar Newman, rmas n picioare
lnga Espace, i fcu semn elveianului s urce.
- Am vzut maina... i restul, spuse Amberg. Garajul arat ca un
abator.
- mi dai voie s-i reamintesc c toi oamenii aceia au venit ca s te
lichideze? Treci pe locul dumitale i taci.
- Ar putea fi o cltorie de neuitat, coment Eve, cu puca pe
genunchi, cnd bancherul se aez alturi. Cine tie? S-ar
putea chiar s scpm cu via...

45
- Ives, indiferent pe unde vor cobori din muni Tweed cu echipa lui,
trebuie neaprat s treac prin acest punct, spuse Cord Dillon.

PUTEREA 369

edea n main, cu geamul portierei cobort, cu gluga tras bine pe


frunte.
Se adresase brbatului clare pe motociclet oprit n dreptul
geamului. La ghidonul motocicletei, prins de antena radio, se vedea
drapelul britanic fluturind n vntul ngheat.
Barton Ives, agent special FBI, era i mai nfofolit. Purta casc i
ochelari de motociclist i-i ascunsese restul feei sub un fular gros de ln,
pe care l lsase n dreptul gurii ca s poat discuta cu Dillon.
- Tweed tie c steagul britanic e o modalitate de recunoatere,
continua Dillon. Dar va fi nevoie i de alte dovezi...
- Am la mine actele...
- Va fi nevoie de mai mult de att, l preveni Dillon. Tweed are
descrierea ta. Cnd iei legtura cu el, arat-i imediat chipul i prul.
Tweed e nsoit de nite biei duri care nu vor ezita s trag n orice
persoan suspect.
- De ndat ce-l voi prinde ntre patru ochi, am s-i spun povestea
mea. Necazul e c nu-i va veni s cread, adug Ives. E prea cumplit.
- Adevrat, ncuviin Dillon. Nici mie nu mi-a venit s cred cnd miai relatat-o prima oar. Aici e linite, dar e mai bine s nu fim vzui
mpreun.
- Benzinria e acolo, spuse Ives. Are i o cafenea. mi voi lua o cafea
i m voi aeza la fereastr, ca s am o perspectiv bun spre osea.
- OK, aprob Dillon, apucnd frna de mn. Ia legtura cu ei nainte
s intre n traficul aglomerat al oraului. L-am vzut pe Tweed urcnd ntrun Renault Espace, urmat de o furgonet i escortat de doi motocicliti.
Automobilul e de culoare cenuie. De acum ncolo rmi singur, Ives. Mult
noroc...
Pn n acel moment coborirea din munii Vosgi se petrecuse fr
incidente. Numai c vntul ngheat i scderea brusc a temperaturii
transformaser serpentinele ntr-un nesfrit patinoar. Dei maina Espace
avea radiatoarele deschise la maximum, Paula simea cum o ptrunde
frigul prin haine i prin mnui.
n cteva rnduri Tweed simise derapnd automobilul Espace pe care-l
conducea. ntr-una din ocazii, maina se opri ntre o stnc nalt pe stnga
i prpastia fr fund din dreapta. Tweed lsase maina s alunece pn
cnd roata dreapt din fa se oprise la civa centimetri de muchia
prpastiei.
- Oh, Dumnezeule! url Amberg, vrind s sar n picioare.
- Newman i-a spus s-i ii gura, se rsti la el Paula.
Arunc o privire spre Eve i vzu c i ncletase degetele
pe puc. Minile Paulei nepeniser n mnui. Eve se ntoarse ctre
Amberg.

370 Colin Forties


- Walter, i se adres ea cu rceal. ncep s cred c tu eti cel cutat de
toi. n definitiv, oricine au fost acei indivizi, scopul lor era s atace
Chteau Noir. Prin urmare, s-ar putea s fii singurul care ne pune viaa in
primejdie. n acest caz, fii bun i ine-i gura. Sper c ai priceput ce vreau
s spun, Walter.
Cardon se rsuci ncet i-l nghionti uor n coast.
- Stai linitit, prietene, l ndemn el. Cel de la volan are nevoie s se
concentreze asupra drumului. S se pregteasc de urmtoarea derapare.
Tweed prinse numai o parte din conversaie, fiindc privea drept
nainte, la urmtoarea serpentin. ncerca s-i dea seama dac n locul n
care oseaua cotea n pant abrupt stratul neltor de zpad ascundea
din nou pelicul de ghea.
n faa lor furgoneta, cu Newman la volan i cu Marler alturi, se
redresase dup dou derapri i acum nainta foarte ncet. Rula aproape la
pas. Abia dup cteva minute drumul deveni drept i mai lat, ajungnd pe
un mic platou. Newman semnaliz c voia s opreasc.
Tweed frn n spatele lui, dup ce-i fcu semn lui Gaunt, care venea
n spate cu BMW-ul, avnd-o alturi pe Jennie nfofolit n cojoc. Newman
cobor, iar Tweed, pe care-l dureau braele de ncordare, i urm exemplul
cu mare bucurie, mpreun cu Paula i Cardon. Cobori i Marler, cu puca
Armalite n mna dreapta. Newman arat un indicator mare pus pe faada
unei construcii din lemn cu un singur nivel, aparent pustie. Paula citi:
LA SCHLUCHT 1139.
- Nu-mi vine s cred, spuse ea. nc sntem la peste o mie de metri
altitudine. Presupun c msurtoarea e fcut n metri.
- Aa e, confirma Tweed, btnd din minile nmnuate, ca s-i pun
sngele n micare. mi nchipui c vara cabana e deschis i vinde buturi
rcoritoare. E ceea ce hrile denumesc un punct cu vedere panoramic.
Sau cam aa ceva.
- Aa i este, ncuviin Paula.
Spre nord i spre sud se ntindea Lumea de Ghea a piscurilor i
crevaselor din munii Vosgi, ale cror vrfuri albe i aminteau Paulei de
dinii unui rechin. Ieiser din zona de umbr i pretutindeni zpada
strlucea ca milioane de diamante.
Era cumplit de frig. Paula, la fel ca Eve i Jennie, care coborser din
BMW, btea din picioarele nclate n cizme, simindu-i tlpile ngheate.
Gaunt se apropie cu pai mari, n timp ce Tweed discuta cu Newman,
Marler i Cardon.
- Nu-mi place, i preveni Tweed. Pn n prezent adversarul nu s-a
artat n nici un fel, n-a existat nici o tentativ de a ne opri din drum.
Probabil c mai ncolo ni s-a pregtit ceva urt de tot.

PUTEREA 371

- Oh, asta nu tiu, interveni Gaunt, care nu luase parte la aprarea


castelului. Prerea mea e c, oricine au fost atacatorii, i-au epuizat forele
la castel. Haidei s ne grbim, fie ce-o fi. S ne ntoarcem la Colmar i la
Brasserie nainte de lsarea ntunericului. Abia atept s beau ceva. Paula
l fix cu o privire lipsit de orice expresie. Jennie ridic din sprincene.
Tweed nu-i acord nici o atenie. i scoase aparatul de emisie-recepie i-l
chem pe Butler.
Cei doi motocicliti, Butler i Nield, care asigurau avangarda i
ariergarda, opriser motocicletele, ns nu luaser parte la discuie.
-Butler, spuse Tweed, fii cu ochii n patru la orice i se pare ieit din
comun. Nu-mi place linitea de pn acum.
- De acord. Nici mie, rspunse Butler.
De ndat ce vorbi cu Tweed, Nield i exprim aceeai opinie, dnd
un rspuns asemntor cu cel al lui Butler.
- S pornim, ordon Tweed. naintai cu maxim pruden...
Dincolo de Col de la Schlucht drumul cobora abrupt ntr-o serie de
serpentine diabolice n ac de pr. n cursul scurtei lor escale, pe Paula o
ocase linitea sinistr aternut peste munii Vosgi. O tcere apstoare,
pe care aproape o auzeai. Paula edea cu spatele drept, cu privirea aintit
drept n fa.
n stnga lor ncepea s se nale peretele abrupt al muntelui, n
dreapta prpastia devenise un abis alb fr fund. n furgonet, pe scaunul
de lng Newman, Marler i pusese pe genunchi pis- toiul cu gaze
lacrimogene i-i lungea gtul cercetnd nlimile. Primul avertisment veni
de la Butler.
- Toat lumea s ncetineasc la pas. Fii pregtii s oprii n clipa n
care v dau de tire. Snt doi brbai n vrful stncii din faa noastr.
- Am recepionat mesajul, rspunse Tweed, conducnd cteva clipe cu
o singura mn, pe o poriune neteda a oselei.
Abia termina de vorbit i dup treizeci de secunde se auzi chemat de
Nield. n tonul acestuia se ghicea ngrijorarea.
- Sntem urmrii. Un camion de mare tonaj. Nestl. E la mai puin de
un kilometru n urma mea i gonete mncnd pmntul.
Ceva mai departe, chiar dup urmtoarea serpentin, Butler i
rezem motocicleta de peretele de stnc i ncepu s urce ripa. Marler i
spuse lui Newman s opreasc i sri din main, avnd n stnga puca
Armalite i n dreapta pistolul cu gaze lacrimogene. inndu-se aproape
lipit de peretele stncii, alerg ca un maratonist pe oseaua acoperit de
gheaa, iar cnd ajunse n dreptul povmiului, ncepu s se caere pe
urmele lui Butler.

372 Colin Forties


Paula i ndreptase binoclul spre stnca din apropierea locului n care
oseaua fcea o cotitur. i uguie buzele, apoi vorbi:
- Lng cotitur se vede o stnc uria de granit care pornete
aproape vertical de la osea. Se vede limpede c-i gata s se prbueasc.
Snt convins c e acoperita cu plas de oel.
Tweed ncuviin din cap i opri automobilul Espace. Vestea dat de
Paula era ct se poate de ngrijortoare. Era posibil ca undeva n faa s-i
pndeasc o mare primejdie. Iar din spate se apropia n vitez uriaul
camion Nestl, pe care-l semnalase Nield. Tweed era convins c nu era o
simpl coinciden. Se gseau prini ca ntr-un clete ntr-o capcan care
risca s le fie fatal. Nu se ndoia c la mijloc era mna lui Norton.
- Ar fi bine s m duc i s-i ajut, propuse Paula.
Tweed se rsuci pe scaun i o prinse de bra, cltinnd
din cap.
- Rmi aici. Marier i Butler snt mai mult dect suficieni ca s in
piept la doi nemernici. Sper s ne scape de ei nainte s ne ajung din
urm camionul. Altfel, va ncerca s ne mping n afara carosabilului i s
ne arunce n prpastie.
- Dac dau o fug i urc pe bancheta din spate a BMW-ului, l-a putea
mpuca pe oferul camionului, se oferi Eve.
- Stai aici. Toat lumea rmne pe loc, ordon Tweed.
- Adic stm aici i nu micm un deget? ntreba Amberg.
- ntocmai.
- Dar cineva trebuie totui sa fac ceva, insist Amberg.
- Doi dintre noi cu asta se i ocupa, replic Tweed la fel de sec. i
dumneata poi face ceva s-i ii gura.
Tweed mai ntlnise i alt dat asemenea reacii. ntr-o situaie de
criz oamenii, pur i simplu, i pierd rbdarea. Ca s-i calmeze nervii,
simt nevoia de aciune, de tot ce implica micare. Aadar, deseori
ateptarea era mai sigur, dup ce se luau unele msuri. Ceea ce se i
ntmpla.
Ajutndu-se de minile nmnuate, Butler i Marier se crara pn
n vrful pantei. Butler privi pe furi n vale, peste un col de stnc. Apoi
se ghemui din nou i se uita peste umr la Marier care se gsea ceva mai
jos de el.
- Cam problematic, anun el. La vreo nou metri mai ncolo snt doi
derbedei. Sus e platou. Ici-colo civa bolovani.
- I-a putea dobor pe cei doi cu puca Armalite.
- Nu-i chiar att de simplu, obiecta Butler. Au pregtit explozibil, ca
s arunce n aer stnca de pe osea...
- De unde tii? se auzi oapta nelinitit a lui Marier.

PUTEREA 373

- Fiindc vd alt vechi detonator, identic cu cel din vrful donjonului


din Kayserberg. Ah, tu n-ai fost acolo. Amndoi indivizii stau lng
levierul care trebuie apsat ca s arunce n aer stnca. N-am nici un dubiu.
Iar pe osea ruleaz camionul Nestl, care-i va duce n vale...
Butler auzise mesajul lui Nield nainte de a nchide aparatul de
emisie-recepie i tia c aveau extrem de puin timp la dispoziie pn
cnd i va ajunge din urm camionul.
- Va trebui s-i facem s se deprteze de detonator, i spuse el lui
Marler. ntrebarea e cum?
Americanul cel solid de la volanul camionului rnjea feroce n sinea
lui. Vzuse convoiul oprit n loc i se apropia de ei n mare vitez. Purta
un fes de ln tras pe fruntea ngust i vorbea de unul singur, ca s-i in
de urt.
Nu mai dureaz mult. Am s v mping pe toi n prpastie. Praful o
s se aleag de voi. Poate abia la primvar s v gseasc rmiele.
Oase nglbenite..."
mpreun cu doi complici, luase cu fora camionul de la adevratul
ofer care traversa munii Vosgi. i tiaser beregata i aruncaser cadavrul
ntr-una dintre crevasele de ghea. Nu nainte ca americanul s-i ia fesul.
i era frig.
Camionul era plin cu marf, ceea ce sporea greutatea colosului pe
roi. Greutatea l ajuta pe ofer s nainteze, meninnd vehiculul pe
carosabilul acoperit cu zpad.
nc cinci minute, se gndi el. i-apoi s-a zis cu voi, dobitocilor..."
Marler se crase sus, pe buza ripei, lng Butler. Se uit de dup
bolovan, apoi privi spre povrniul cu zpada tasat pe unde urcaser ei
doi. ncepu s sape cu mna nmnuat, n timp ce Butler i inea pistolul
cu gaze lacrimogene, pn cnd desprinse o piatr mic. Marler o cntri n
mn i ncuviin din cap.
- D-mi napoi pistolul, ceru el. Cu puin noroc, asta i va face s se
ndeprteze de detonator. Dac trucul reuete, tu te ocupi de cel n cojoc,
iar eu l iau n primire pe tipul cu canadian.
- Trebuie s reueasc, ntri Butler, uitndu-se la ceas.
Marler se slt i mai sus, avnd grij s rmn ascuns dup
bolovan. Americanul mbrcat n cojoc sttea cu binoclul la ochi, evident
mirat c irul de maini nu mai nainta. Cel n canadian rmnea periculos
de aproape de levierul detonatorului.
La vreo nou metri distan de cei doi ticloi, departe de muchia
prpastiei, se vedeau civa bolovani mari, ngrmdii unul lng altul.
Marler ridica braul, inti n centrul grupului de bolovani i arunc piatra.
- Hey, Don, ce dracu' a fost asta? strig omul n cojoc, lsnd s-i cad
binoclul atmat la gt cu o curea.

374 Colin Forties


- Zgomotul a venit dintr-acolo, Jess, rspunse cel n canadian. N-ar fi
ru s aruncm o privire. Poate au trimis pe careva. Fii gata s-i faci de
petrecanie...
Apucnd pistoalele-mitralier, amndoi americanii naintar umr la
umr, fr s-i ia ochii de la bolovani. Marler zmbi n sinea lui i rmase
pe jumtate ghemuit n spatele bolovanului, i sprijini amndou braele
de pietroi, pregtindu-se s ocheasc. Ce tmpenie, s mearg unul lng
altul! Aps pe trgaci.
Cartuul rico chiar de bolovanul din faa celor doi nemernici i
explod, rspndind n atmosfer gaz lacrimogen. Cu puin timp nainte,
Marler observase c vntul ngheat din la Schlucht ncetase sa mai sufle.
Marler i Butler acionar cu viteza fulgerului. Americanii tueau, se
necau i se cltinau pe picioare, frecndu-i ochii cu o mn, n timp ce cu
cealalt continuau sa in strins pistoalele-mitralier.
Cu toat usturimea pricinuita de gazul lacrimogen, amndoi se
repezir surprinztor de repede spre detonator. Marler i ddu seama c o
mare parte a gazului se mprtiase departe de cei doi americani. Acetia
se gseau acum extrem de aproape de detonator. Marler l ajunse din urm
pe Don, care vedea doar ca prin cea.
Marler aruncase pistolul i pstrase numai puca Armalite, pe care o
inea cu amndou mnile, cu eava lipit de piept. l izbi nprasnic pe
Don cu eava, proiectndu-l n spate i mpiedicndu-l s-i foloseasc
propria arm. n ultima clip Don i ddu seama c se gsea pe muchia
prpastiei...
- Nu! Pentru numele lui Dumnezeu...
Atent unde punea piciorul, Marler l mpinse cu putere pentru ultima
oar. Americanul czu pe spate n gol. Cu un gest bizar, i arunca departe
arma i Marler o prinse din zbor. Cu un urlet ascuit i plin de spaim,
americanul se prvli n jos. n acel loc muchia stncii ieea mult n afar
deasupra oselei. Urletul sfietor continu s strneasc ecouri n munii
Vosgi, n timp ce trupul, care se zbtea i-i flutura braele, zbur dincolo
de osea i se prbui mai departe n abis.
Aproape n acelai timp Butler l lovi peste mn pe Jess cu eava
Luger-ului, silindu-l s dea drumul armei. Apoi i izbi adversarul peste
fa, dinspre stnga, apoi din dreapta i iar din stnga. Atacul l fcu pe Jess
s se trag tot mai n spate. Cnd ajunse la marginea prpastiei, Butler l
izbi n cap cu eava cu atta putere, nct Jess dispru n gol, urmndu-i
acolitul n hul fr fund.
Marler i Butler acionaser ca un cuplu perfect. Respectnd planul
iniial, fiecare se ocupase de individul care se gsea cel mai aproape.
Butler rsufla greu. Marler alerg s-i recupereze pistolul cu gaze

PUTEREA 375

lacrimogene. Cnd se napoie, Butler i recptase respiraia normal i


aciona aparatul de emisie-recepie.
- Tweed. Stnc e nesat cu explozibil. Mai trziu vom cobor pe
panta domoal dinspre sud i vom ajunge la voi, pe osea. Spune-i lui
Cardon, dac poate, s ia i motocicleta mea. Pete ar putea fi momeala
pentru camion. De rest ne ocupm noi de aici...
- De acord, rspunse glasul ncordat al lui Tweed.
Rmsese foarte puin timp. Tweed i ddu lui Nield
instruciuni laconice. Nield ncuviin. Tweed i fcu semn lui Newman s
porneasc mai departe. l puse pe Cardon la curent cu planul i pomi
maina Espace. i ceru lui Jennie s-i transmit lui Gaunt s se pun i el
n micare, dar s nu se deprteze de convoi...
De sus, Butler i art lui Marler cteva guri perforate n stnc
instabila, guri n care se introdusese explozibil. Probabil dinamit. Marler
se duse pn pe muchia prpastiei i privi n jos. Noroc c niciodat nu
suferise de ru de nlime. Dincolo de osea se csca un abis ameitor.
Din locul n care se afla, putea vedea cum nainteaz convoiul i, lucru
mult mai impor- tant, locul n care se gsea Pete Nield, clare pe
motociclet, ateptnd calm sosirea uriaului camion. O momeal vie.
Totul trebuia cronometrat la secund.
oferul camionului Nestl mesteca gum. Indiferent ce fcea fie c
era la volan, fie c sttea de vorb, fie c atepta s ucid pe cineva ntotdeauna mesteca gum. n ciuda greutii, camionul derap puin pe o
poriune de ghea, ns i pstr poziia pe osea, de parc ar fi fost lipit
de carosabil.
Un timp radiatorul fusese deschis la maximum, dar cum geamul
cabinei rmsese ridicat, aerul dinuntru era un amestec greos de
transpiraie, benzin i cldur. Dar oferul habar nu avea. Tocmai se
pregtea s coboare o clip geamul i s scuipe afar guma, nainte de a
vr o lam nou printre buzele subiri. Deodat, dup cotitura drumului, l
vzu pe Nield clare pe motociclet, a crei eav de eapament scotea un
abur alb.
oferul rnji din nou cu cruzime i aps puternic pe pedala de
acceleraie. Nield demar ca o pasre, inndu-se aproape de peretele de
stnc i parc zburind peste zpad. Gum-de-Meste- cat rmase uimit,
apoi agasat de viteza cu care demarase motocicleta. Aps i mai tare pe
acceleraie.
Eti un om mort, amice, murmur el. Dup aceea pot s-mi vd i de
treaba pentru care am fost trimis aici."

376 Colin Forties


n primul rnd, era nerbdtor s mping n prpastie automobilul
Espace. Asta avea s-i produc cea mai mare plcere. Continu s ruleze
cu vitez, dar Nield dispru dup o stnc masiv care se nla la
marginea oselei. Grozav distracie, se gndi Gum-de-Mestecat.
Serpentina era mai scurt dect i nchipuise. Trebui s frneze ca s-o
poat lua. n aceeai clip auzi un huruit. Se ncrunt, privi n sus i
nghe de groaz. Stnd aplecat n fa i uitndu-se n sus prin parbriz,
vzu o imens cea neagr cobornd spre el. Bolovani uriai se izbir de
osea n faa camionului, rostogolindu-se n prpastie.
oferul ncet s mai mestece gum. i nclet dinii, nspimntat
de moarte. Ceva lovi cabina, deformndu-i partea de deasupra. Un pietroi
rico pe cabin i se pierdu n iadul alb de dedesubt. Brusc parbrizul se
ntunec de valul de pmnt care se prvlise pe capot. Acum conducea
fr s vad nimic.
Iisuse! Nu...u...u!"
Scoase un urlet. Roata nu mai rspundea la comenzile volanului pe
care degetele lui se ncletaser ca nite gheare. Rsun un bubuit de tunet
i mii de tone de granit se prbuir peste colosul pe roi, cu fora unui
baros uria. Simi cum camionul de rstoarn n abis. Prin geamul lateral
vzu cum hurile i ies n ntmpinare. Camionul fu mpins de pe osea i
se prbui n gol, dndu-se peste cap, ca o roat uria. Mintea lui Gumde-Mestecat scp de sub control. Camionul prinse vitez i se prvli n
prpastia adnc de o mie de metri. Se izbi de stnci acoperite de ghea i
explod n flcri, sfrind n zpada rece. Colosul i gsise sfritul.

46

n vrful stncii, Marler i Butler lucraser din nou ca o echip de


profesioniti. Butler ateptase lng detonator, n timp ce Marler alergase
pe buza prpastiei, ct mai departe de convoi. Se oprise ntr-un punct din
care putea privi n jos, avnd o perspectiv clar asupra serpentinelor
oselei.
Cu braul drept ridicat, Marler urmri trecnd pe dedesubt furgoneta
condus de Newman, urmat de automobilul gri Espace i de BMW-ul lui
Gaunt. Atept pn cnd l vzu pe Nield venind n vitez, clare pe
motociclet. n clipa n care Nield se ndeprtase ndeajuns de mult de
stnc, Marler ls fulgertor braul in jos i alerg ct l ineau picioarele,
ct mai departe de muchie, spre centrul platoului. n acelai moment,
Butler aps detonatorul cu toat puterea.
Imediat o lu la fug pe urmele lui Marler. Butler simi cum pmntul
i se cutremur sub picioare i se ntreba dac va reui s se adposteasc.
Ajuns la bolovanii lng care atepta Marler, privi n spate i simi cum i se

PUTEREA 377

taie respiraia. Cei doi americani apreciaser greit locul n care


amplasaser detonatorul. Butler privi fascinat fisura care spintec platoul,
din care jumtate se prvli n gol o dat cu aparatul, ntr-un bubuit
asurzitor. Nori de roc sfrmat se ridicar de sub zpada. Tuind,
amndoi alergar spre panta domoal, Marler innd n mn puca
Armalite i pistolul cu gaze lacrimogene.
Avalana de pietre continua s lunece la vale cu un bubuit de tunet.
Marler i Butler o luar la fug, apoi se lsar n jos pe panta lunga pn n
locul n care convoiul se oprise n ateptarea lor. n momentul n care
ajunser pe osea, Cardn i saluta, strignd spre Butler:
- i-am pus motocicleta n portbagajul automobilului Espace. M-a
ajutat Paula. N-am avut la dispoziie dect cteva secunde.
- Atunci m duc s-o iau, ddu de tire Butler. mi reiau locul n fruntea
convoiului.
- V felicit pe amndoi, le spuse laconic Tweed, cobornd din main,
ca s le ias n ntmpinare. Marler, treci napoi n furgoneta. Spune-i lui
Newman s pomeasc. Vreau s ieim din muni nainte de lsarea
ntunericului. Continuai s fii cu ochii n patru la alte posibile capcane
ale adversarului.
- Eu am s merg naintea lui Newman, ca i pn acum, insist Buler.
Cu ajutorul lui Cardn, i luase motocicleta din portbagajul mainii
Espace. Amberg se rsuci pe locul lui, cu o privire fix. Butler i fcu un
semn scurt cu mna i-i opti lui Cardn:
- Elveianul a ncremenit. De bun seam c nu-i obinuit cu astfel de
excursii...
ncalec pe motociclet, porni motorul i demar n vitez, ntre timp,
Gaunt cobori din BMW i se apropie cu pai mari.
- Ce dracu' a fost asta? zbier el.
- O avalan, i rspunse Tweed. Iarna aa se ntmpl prin prile
acestea. Urc din nou la volan. Pornim...
Curnd convoiul ncepu s coboare un ir de serpentine i mai
periculoase, care preau s nu se mai sfreasc. Se nsera i de o parte, i
de alta a oselei se nlau iruri mari de brazi, cu crengile lsate la pmnt
sub greutatea zpezii ngheate. Paula se cutremur vznd peisajul care i
amintea de nite filme cu Siberia.
Pdurea cretea pn la marginea oselei, formnd tunele care-i
ddeau Paulei senzaia de claustrofobie. n habitaclul automobilului
Espace temperatura continua s scad, dei Tweed deschisese radiatoarele
la maximum. La altitudine mai mic scpar de tunelele de conifere i
ncepur s se vad casele luminate ale ctunelor ascunse pe la coturile
oselei sau n vlcele. Lumina farurilor cdea pe csue ale cror

378 Colin Forties


acoperiuri de igl roie se vedeau doar n jurul hornurilor, unde cldura
de la sobe topise o parte din zpad. Terasele de la primul nivel preau
gata s se prbueasc sub greutatea zpezii.
Trecur prin orelul Munster, sltnd pe pietrele de pavaj, apoi
reduser viteza, pe msur ce se apropiar de suburbiile oraului Colmar.
Tocmai trecuser de o benzinrie care avea i o cafenea, cnd un
motociclist apru ca din pmnt i pomi n vitez paralel cu automobilul
Espace. Eve, care n timpul incidentului cu stnc prbuit i pstrase
calmul, ridic puca. Paula inea Browning-ul gata s trag, dar Tweed le
vzu i ncetini.
- Lsai armele, pentru numele lui Dumnezeu!
Opri maina Espace i motociclistul, cu drapelul britanic flu- turnd la
anten, frin lng el. Tweed ls motorul n funciune, privi peste umr i
deschise portiera.
- Paula, ndreapt revolverul nspre el, dar s nu tragi dect dac
scoate arma.
Deschise portiera i motociclistul cel nalt rmase n mijlocul oselei,
cu motocicleta sprijinit lng el i cu amndou minile ridicate deasupra
capului.
- Eti Tweed. Te atept de ore ntregi. Snt Barton Ives, agent special
FBI...
- De unde tiai c am s trec pe aici? ntreb Tweed.
- Cord Dillon mi-a spus c vei trece prin acest punct cnd vei cobor
din muni. Asta s-a ntmplat azi dup-amiaz. Am acte...
- Ai grij ce scoi din buzunare, l preveni Paula, cnd strinul vri
mna n interiorul scurtei de piele.
Scoase ncet un portvizit i i-l ntinse lui Tweed, care-l studie la
lumina becului din plafonul mainii. Cum portiera rmsese deschis,
nuntru se fcuse i mai frig.
Newman apru n spatele necunoscutului i-i propti eava pistolului
Smith & Wesson n spinarea lui.
- Am n mn o arm, l avertiz el.
-Da. Aa mi-am nchipuit i eu. Bine facei c v luai toate msurile
de precauie. Dar nu-i riscant s stm afar?
- Nu chiar, i rspunse Newman.
Marler coborse din furgonet i se postase n dreptul cafenelei de
lng benzinrie. i lrgise cordonul canadienei mblnite, ca s poat
prinde la bru pistolul cu gaze lacrimogene. inea n mn puca Armalite
i-i rotea privirea n toate prile. Butler, care se napoiase la motocicleta
lui, se instalase de cealalt parte a oselei.

PUTEREA 379

Tweed termin de inspectat portvizitul. Actele preau a fi n regul,


iar fotografia corespundea cu persoana din faa sa. Americanul i scosese
casca de motociclist i-i trsese n jos fularul care-i acoperea obrazul.
Ceea ce-l convinse pe Tweed de identitatea omului din faa lui era faptul
c se potrivea descrierii fcute de Cord Dillon. n sfrit, l ntlnea pe
adevratul Barton Ives.
- Urc n main, l ndemn Tweed. Aaz-te lng mine, cu minile
pe genunchi. n spatele dumitale snt oameni narmai, care vor trage la cea
mai mic micare. Bob, pune motocicleta n portbagajul mainii Espace...
Lui Tweed nu-i luase mai mult de un minut ca s verifice identitatea
necunoscutului. Fcu semn lui Marler i lui Butler s porneasc mai
departe. El atept pn cnd Newman se napoie la furgonet.
- Trebuie s vorbim ntre patru ochi, i opti Ives. Am pentru
dumneata o poveste uluitoare. Mi se pare c nici nu tii n ce ai intrat. Tare
m tem c nu vei crede un cuvnt din ce-am s-i spun. E de necrezut, dar e
purul adevr.
- Nu acum, rspunse Tweed. Ne grbim s ieim din Frana i s
trecem grania n Elveia. Vom cltori toat noaptea. Norton nc nu s-a
dat btut, de asta snt convins.
- Ai mare dreptate, ntri Ives.
Paula era impresionat de nfiarea i comportamentul agentului
FBI. Dup prerea ei, Ives avea aproape patruzeci de ani, era nalt, cu
prul negru i des, cu trsturi bine conturate, cu brbie ferm i bine
brbierit. n ciuda dificultii de a rmne atta timp ascuns i de a rtci
din loc n loc ca s-i salveze viaa, Ives nu trda nici urm de ncordare.
Tonul lui era linitit, stpnit, aproape indiferent.
- Atunci va trebui s ne grbim, remarc Ives. Dac vrei s ajungem
n Elveia n ast-sear.
- E o chestiune de organizare, spuse Tweed, continund s conduc
automobilul Espace la mic distan n urma furgonetei.
Locul n care-l ntlniser pe Barton Ives fusese bine ales. O oaz de
linite, un loc aproape pustiu. Cteva minute mai trziu se trezir prini n
circulaia intens a oraului Colmar la or de vrf. Convoiul se reunise i
BMW-ul lui Gaunt venea chiar n urma lui Tweed, cam prea aproape
pentru gustul acestuia din urm, dar aa era Gaunt.
- Cum vom face? ntreba Paula.
- Vom trece grania exact pe unde am intrat. Vom lua trenul pn la
Basel. Vreau ca tu i Eve sa venii cu mine. Philip, i se adres el peste
umr lui Cardn, vii i tu cu noi, ca gard de corp, mpreun cu Butler i
Nield. Ives, dumneata ne nsoeti n tren.

380 Colin Forties


Tweed nici nu se gndea s-l scape din ochi pe evazivul american,
dup ce ateptase atta timp s-l ntlneasc.
- Cum spui dumneata, se nvoi vesel Ives.
- Cum rmne cu automobilul Espace, cu furgoneta i ca armele?
ntreba Paula, deja preocupat de o nou problem.
- Vom proceda altfel dect la venire, rspunse Tweed cu un nou elan n
glas, care o fcu pe Paula s se simt istovita.
Oprind la semafor, Tweed i arunc fetei o privire scurt. Ochii lui
strluceau plini de hotrre i dornici de aciune. Din acest moment intrm
cu adevrat n aciune, se gndi Paula.
n timp ce se apropiau de Hotelul Bristol, Tweed le ddu explicaii
mai amunite:
- Presupun c amicul nostru Beck, eful poliiei elveiene, e n stare
de alert la frontier. Grnicerii francezi probabil continu s caute
teroriti care vor s intre n Frana, nu s ias. Dac Newman i Marler au
probleme, Bob va cere imediat s ia legtura cu Beck.
- Cum rmne cu arma Uzi a lui Bob? insist Paula.
- Toate armele vor fi ascunse, prinse sub asiul furgonetei i al
automobilului Espace, inclusiv Uzi. Iat unde risca Newman s dea de
bucluc. Nu m ndoiesc c vom avea nevoie de aceste arme pentru
confruntarea decisiv.
' - Rmnem la Basel peste noapte? ntreba Paula.
- Nu! Ne continuam drumul. Am aranjat s ne ntlnijn cu Newman i
Marler n gara Basel. De acolo vom merge cu mainile fr escal spre
sud-vest, n partea francfona a Elveiei. De la Basel la Neuchatel, apoi
dincolo de lac pn la Yverdon i, n sfrit, la sud spre Ouchy, pe malul
Lacului
Geneva. Amberg, parc acolo spuneai c e ascuns ceea ce in neaprat s
vd i s aud?
- Acolo, ncuviina scurt bancherul. Dar va trebui s oprim cteva
minute la filiala mea din Basel, ca s iau cheia de la seif.
- Doar cteva minute. Doi dintre oamenii mei te vor nsoi n interiorul
bncii. Paula, cnd ajungem la gara mare din Basel, telefoneaz la dou
hoteluri din Ouchy i rezerva camere Hotelul d'Angleterre pentru
Butler i Nield, Hotelul Chteau d'Ouchy pentru noi ceilali, inclusiv
Amberg.
- Dar eu prefer s stau la... ncepu Amberg.
- Preferinele dumitale nu mai valoreaz nici o ceap degerat, din
momentul n care la Chteau Noir ne-ai oferit un ecran gol, replic Tweed.
Vei rmne cu noi pe tot parcursul cltoriei.

PUTEREA 381

- Prin urmare, conchise Paula, mcar o dat vom fi i noi naintea


adversarului. Poate nici nu vom mai da ochii cu ei vreodat.
- Eu n-a conta pe asta, comenta Eve, ntinzndu-i braele deasupra
capului.
- Dac i nchipui aa ceva, o preveni Tweed, dat fiind vasta reea cu
care avem de a face, atunci chiar c-i faci iluzii...
Pe nlimile munilor Vosgi, Norton, pe care numai motorul duduind
i radiatoarele deschise la maximum l fereau s nghee bocn, primise de
la Mencken un raport bruiat de parazii, relativ la evoluia operaiunii.
Evoluie! Dac Mencken ar fi fost ling el, Norton l-ar fi strns de gt.
Subordonatul su i raportase sec i rece c ambuscada pus la cale pe
oseaua D417 dduse gre.
- Vrei s spui c autocamionul Nestl a fost zdrobit i azvrlit n
prpastie de stnca prbuit? ntreb Norton, nevenindu-i sa cread.
- Am avut mare ghinion... ncepu Mencken, fericit c se gsea lng
Munster, la kilometri deprtare de Norton.
- Ghinion? Rahat\ striga Norton. Mie s nu-mi umbli cu tmpenii. Ce
s-a ntmplat n Faza Doi?
- Stiva de buteni pe care trebuia s-i rostogolim peste ei era ngheat
bocn. La fel i excavatorul pe care am vrut s-l folosim...
- i unde se afl acum convoiul lui Tweed? Norton rareori i pierdea
cumptul, aa c se strdui s-i in firea i s chibzuiasc la pasul
urmtor. Unde snt mainile Galben, Portocaliu i Cafeniu, rezerva vital?
Presupun c tii, adug el sarcastic.
- Mainile Portocaliu i Cafeniu au ngheat. Am fost nevoit s chem
maina Galben ca s le porneasc. Toate acestea au luat timp. Le-am trimis
pe toate trei napoi pe oseaua N415, prin Kayserberg. Am sperat s-l
intercepteze pe Tweed, dar cred c au ajuns prea trziu. Mainile nu se
puteau ntoarce pe cellalt traseu - am fi fost surprini de prbuirea
stncii.
- Aa s-a i ntmplat, i reaminti Norton. Rmi unde eti, pn te
chem din nou. Am o treab de fcut i fiindc vreau s ias bine, am s-o
fac eu nsumi. Pstreaz-i rezervele n Colmar pn cnd i dau de tire...
Norton, care trebuia s ajung la Lac Noir la ora 6 seara la ntlnirea
cu Voce Mriit, se duse la locul stabilit cu un sfert de or nainte. Stinse
farurile i ls motorul n funciune, ca s nu nghee.
Se lsase noaptea i temperatura sczuse sub zero. Cobor geamul
civa centimetri, innd cu mna dreapt pe genunchi un Browning
automat HP35. Mai devreme farurile luminaser un perete de stnc nu
prea nalt, dincolo de care se ntindeau apele negre al lacului ncremenit.
Norton nu-i pierdea sngele rece cu una cu dou, dar lipsa oricrui
sunet, acea tcere incredibil, mormntal, l tulbura. Unde dracu' era Voce
Mriit?

382 Colin Forties


Nici urm de alt vehicul, de alt aezare sau fptur omeneasc. Cu
mna stng aprinse o lantern puternic i plimb fasciculul pe vrful
stncii, cercetndu-l cu atenie. Atunci ddu cu ochii de cutia de lemn
cocoat pe parapet. Cobori repede din main i nchise ua imediat, ca s
nu fie luminat de becul din interior. Rmase cteva clipe bune cu urechile
la pnd. Frigul cumplit trecea prin haina de astrahan. Se apropie cu
bgare de seam de cutie. Lung i lat cam de treizeci de centimetri,
prea s fie veche i avea capacul pus. II sget cumplita bnuial c era o
capcan. Nu, nu era posibil. Voce Mrit voia banii.
Uriaa sum de bani se afla nc n paza lui Louis Sheen, n camera
Hotelului Bristol. Mai devreme Norton se gndise amuzat la Sheen, care
era legat cu lanul de servieta-diplomat. Singurele momente cnd scpa de
povar erau cnd se ducea la baie sau cnd fcea du. Dar i atunci lua
servieta cu el.
Norton studie cutia cea veche. nc era suspicios. Fasciculul lanternei
nu-i art nici urm de srme. Folosindu-se de eava Browning-ului, ridic
ncet capacul pn cnd putu privi nuntru. Cutia prea goal. Trase adnc
n piept aerul ngheat i slt capacul. Privi n interior i njur n stilul
pucailor marini.
Pe fundul cutiei era un bilet. Cuvintele fuseser aternute grosolan, cu
un un fel de carioca. Mesajul era suprtor i ct se poate de limpede.
Domnule Norton. Bine ai venit. Dac vrei ntr-adevr cele dou
obiecte, adu banii. Pornete ctre Ouchy, n Elveia, ling Lacul Geneva.
i s-a rezervat o camer la Hotelul Chteau d'Ouchy. S fii acolo n astsear. Vei primi veti de la mine. Nu pierde nici o clip. De data aceasta,
te rog s vii cu banii. E ultima ocazie.
Norton azvrli cutia n apele negre i linitite ale lacului. La lumina
lanternei o urmri cum se scufund. Se napoie la main, nchise portiera,
ridic geamul i scoase din torpedo o colecie de hri, pn cnd o gsi pe
cea a Elveiei.
i lu ceva timp pn cnd, plimbndu-i degetul pe malul Lacului
Geneva, descoperi localitatea Ouchy. Lu telefonul mobil. Printr-o minune
Mencken i rspunse imediat, iar vocea lui se auzi tare i limpede.
-Ouchy, Elveia... Norton spuse pe litere numele portului. Deplaseaz
toate rezervele n fundtura aceea blestemat chiar n ast-sear. mprtie
oamenii la ct mai multe hoteluri. Sun-m disear la unsprezece, dar nu te
apropia de Hotelul Chteau d'Ouchy. OK? Ce dracu' mi pas mie cum te
descurci? Treci la treab, dobitocule...
Pentru moment lui Norton nu-i mai psa de Tweed. Mintea lui se
concentra asupra cilor de a pune mna pe band i pe film, or asta
nsemna s ajung ct mai curnd la Ouchy. Nu-i surdea ideea s mai

PUTEREA 383

rmn lng lacul cel sinistru - ridicase privirea o singur dat i, n


lumina lunii, vzuse sinistrul castel cocoat amenintor undeva deasupra
lui.
Acceler att ct i permitea drumul, pn ajunse la oseaua N415,
care avea s-l duc napoi la Kayserberg. Acolo voia s treac pe la
L'Arbre Vert, s-i ia cele cteva lucruri i s achite nota de plat. Ajuns
ntr-un loc mai singuratic, trase maina n afara carosabilului, pe o
poriune acoperit cu zpad, fr s opreasc motorul.
Scoase hrile, le cercet i decise s o ia pe autostrad pn la Basel.
De acolo inteniona s cltoreasc toat noaptea pn la Ouchy. n timp ce
punea hrile deoparte, hotr c era mai bine s treac pe la Hotelul
Bristol, s vad dac i ceilali oameni ai lui plecaser. Atent la detalii,
Norton era adeptul fanatic al verificrii fiecrui amnunt.
Marvin Mencken luase i el cteva decizii. Dup ce primise ordine de
la Norton, lu legtura cu maina Galben prin telefonul mobil i aranj o
ntlnire la Munster.
eful acestei echipe era Jason, un pistolar profesionist din New
Jersey. Cu o fa de buldog i ndrjit ca un animal, era probabil, cel mai
necrutor dintre subordonaii lui Mencken i Norton.
Spre deosebire de Norton, pe Mencken continua s-l preocupe n cel
mai nalt grad faptul c Tweed tria. Era o insult la adresa priceperii lui
profesionale. Ajuns la Munster, i parc maina ling Galben, cobori n
noaptea friguroas i ddu ordine speciale echipei de rezerv. Mainile
Portocaliu i Cafeniu porniser deja spre sud, ctre Elveia. Mencken i
prevenise oamenii, prin telefonul mobil, s-i ia bagajele de la Hotelul
Bristol i s achite nota de plat. Viclenia lui Mencken rivaliza cu grija lui
Norton pentru detalii.
- Jason, ncepu el fr alte introduceri, vorbind prin geamul cobort al
portierei. Mai trziu v luai tlpia i pornii ca vntul i ca gndul spre
fundtura asta, Ouchy. Am nsemnat locul pe harta asta de rezerv. OK?
Ar fi de preferat. Instaleaz-i oamenii la un hotel mai mic. Evit s te
apropii de Chteau d'Ouchy. Am scris numele jos, pe marginea harii.
- Ai spus mai trziu". Mai trebuie s facem ceva ntre timp?
Jason vorbea pe un ton rguit - fuma cte trei pachete de
igri pe zi. Razele difuze ale unui stlp cu neon i luminau capul i figura.
Cu ochi porcini, nas de boxer i dinii de jos ieii n afar peste buz, pn
i Mencken l gsea respingtor.
- Mai ai trei oameni, continua Mancken. Vreau s te duci direct la
Hotelul Bristol. ncercai s trecei neobservai, dar fii cu ochii n patru
dup Tweed i ceata lui.
- S le facem de petrecanie, lui i celorlali? ntreb nerbdtor
Jason.

384 Colin Forties


- ntocmai. Eu vin n urma voastr, voi ajunge acolo mai trziu.
Lucrai ct mai curat. Dup ce terminai, poate i aezai n capul oaselor n
paturile lor. S-i facem o surpriz cameristei, suger Mencken cu umorul
lui macabru.

47

- La Brasserie! i ndemn Tweed cnd ajunser aproape de hotelul


Brisol. i un pahar de Riesling!
Era o ncercare de a-i nveseli pasagerii. Simea c ncepeau s se
resimt dup evenimentele din ziua aceea.
- Cine te-ar auzi ar crede c n-ai mncat i n-ai but nimic de cnd ai
plecat de la Colmar, l dojeni Paula.
De fapt, luaser ceva la botul calului". nainte de a pleca de la
Hotelul Bristol, n aceeai diminea. Paula comandase un mare numr de
sandwich au jambon, adic pine franuzeasc i unc. Mai pregtise
pentru drum ase termosuri, cumprate la Basel, pline cu cafea, i un altul
cu lapte rece. n plus, mai luase i doisprezece litri de ap mineral.
Mncaser i-i potoliser setea n prima parte a drumului de
ntoarcere de la castel, apoi ceva mai trziu, dup incidentul cu stnca
prbuit. Totui, se gndi Paula, nu luaser dect o gustare. ncepea s-i fie
i ei foame.
- Acum sntem n siguran? ntreb brusc Amberg pe un ton autoritar.
- Nu, i rspunse Tweed. Vom fi n siguran numai dup ce filmul i
banda vor ajunge n minile noastre. Prin urmare, Amberg, adug el
dezinvolt, de dumneata depinde.
- Nu vor ti c mergem la Ouchy, opin bancherul.
- Nici pe asta s nu contezi prea mult, replic Tweed, hotrt s-l in
pe elveian ca pe jratic.
- Nu te mai agita att, Walter, l cert Eve, care arareori intervenea n
discuii. Avea un aer calm i vocea nu-i tremura deloc. Paula i admira
stpnirea de sine. Walter, continu Eve, dac eti cu nervii la pmnt, nu
mnca i nu bea nimic la cin. Riti s faci indigestie. Doar nu vrei s
peti una ca asta, Walter, ncheie ea cu o und de ironie n glas.
Amberg amui din nou, dup ce-i aruncase Evei o privire plin de ur,
care nu-i scp Paulei. Acum circulaia era foarte intens i, venind n
urma lui Newman, Tweed trase maina Espace chiar la bordura trotuarului
lat din faa magazinelor de vizavi de gar.
Frn n acelai timp cu furgoneta din faa lui. i trecu prin minte c
acelai trotuar fusese scena ntlnirii trzii dintre Jennie Blade i Omul din
Umbr. Cum suna descrierea fcut de ea acelui sinistru personaj? Un
brbat ntr-un palton lung, negru, cu o plrie cu boruri late care-i
ascundea complet obrazul. Oare spusese adevrul? se ntreb el. Newman
apru n dreptul geamului deschis.

PUTEREA 385

- V propun s cobori toi aici i s mergei direct la Brasserie, unde


snt i alte persoane. Marler va parca furgoneta ceva mai departe. Trec eu
la volanul automobilului Espace. Paula, poi da o fug pn la BMW, care
a oprit la civa metri mai n spate? Vreau s-o nsoeti pe Jennie pn la
Brasserie. Dar, mai nti, spune-i lui Gaunt s vin cu maina dup mine.
i mai spune-i... s se abin de la comentarii.
- Dar Butler i Nield? ntreb Tweed.
- Le-am transmis prin radio s vin n urma convoiului. Acum a vrea
s trec mai repede la volan...
Tweed cobori i porni grbit pe trotuar, urmat de Paula, Eve, Amberg
i Cardon, care-l inea strns cu o mn pe elveian. Dac mi se ntmpl
ceva, se gndi Tweed, Newman poate de acum s preia controlul ntregii
operaiuni.
Eve l ajunse din urm i-l lu de bra, innd puca ascuns sub
poalele lungi ale hainei. Paula alerg spre BMW-ul lui Gaunt. Acesta
ncepuse s claxoneze fr ntrerupere, tocmai cnd grupul se strduia s
treac neobservat. Vznd-o pe Paula, Jennie cobori geamul portierei.
Paula i se adres lui Gaunt pe un ton plin de rceal.
- nceteaz imediat cu glgia! Jennie, tu coboar. Te conduc la
Brasserie.
Jennie cobor repede din main, iar Gaunt se aplec n fa i o
sget pe Paula cu o privire mnioas.
- Cu cine i nchipui c vorbeti? ntreb el cu un aer de superioritate.
- Cu tine, dobitoc ncrezut ce eti! se rsti ea. Pui viaa oamenilor n
pericol. De a ta puin mi pas, mic-i imediat rabla de aici.
Luat prin surprindere, Gaunt se supuse. Paula trnti portiera, iar
Seniorul ncuviin din cap i se urni din loc, pornind dup Newman, care
tocmai ddea colul la volanul automobilului Espace. Paula o lu de bra
pe Jennie i cercet, din priviri, trectorii care se mbulzeau i se ciocneau
unii de alii, grbii s traverseze ctre gar. Gaunt reui s treac de
semafor cu o clip nainte ca acesta s se schimbe n rou.
Era ntr-adevr or de vrf. Toi artau plictisii dup rutina unei zile
de munc, stui de mers prin zloat, stui de frigul ptrunztor. Paula
gsea ceast atmosfer de normalitate ciudat de relaxant dup cltoria
de comar n Vosgi.
Un val de cldur le ntmpin cnd deschiser uile Brasseriei bine
nclzite. Tweed se aezase deja la o mas, aproape de intrarea n hotel, cu
Eve alturi. Cardon edea n capul unei mese lungi, de unde putea ine sub
observaie ntregul restaurant.
- Un pahar de Riesling pentru toi cei pe care-i tenteaz ideea, anun
Tweed. Cred c avem nevoie de un ntritor nainte de a urca n camerele
noastre ca s ne aranjm puin pentru cin.

386 Colin Forties


Cel puin, aici sntem n siguran, se gndi Paula, aezndu-se lng
Cardon, n timp ce Jennie se instala pe un scaun alturi de ea. Paula
accept cu entuziasm un pahar de Riesling i-i plimb privirea prin
restaurant. Nu vzu dect civa localnici care se opriser s bea ceva n
drum spre cas. Deodat nghe.
Aezat de unul singur la o mas, la nici trei metri de ea, era una dintre
cele mai respingtoare figuri pe care le vzuse vreodat - un brbat care
semna leit cu un buldog.
Ajungnd la Kayserberg, Norton reduse mult viteza. Strzile vechi i
nguste erau troienite de zpad. Ce ar! Oare aici nu auziser de pluguri
de zpad? Opri Renault-ul pe o strad lateral, la o oarecare deprtare de
L'Arbre Vert. Cu ct proprietarul tia mai puine despre el, cu att mai bine.

nainta cu greu prin zpada, fr a ntlni n cale nici ipenie de om.


Vechile cldiri luminate de lmpi din fier forjat aveau ziduri tencuite, cu
bme de lemn ncastrate n ele. Culoarea tencuielii diferea de la o cas la
alta: stacojiu, ocru nchis, portocaliu intens. Kayserberg era un orel
frumos, dar Norton nu-i ddu nici o atenie. Totul ar fi trebuit demolat i
nlocuit prin cldiri modeme, cu perei de sticla.
Pi n holul de la intrare al Hotelului L'Arbre Vert, fr s acorde
vreo atenie tergtorului de metal de afar i umplnd covorul de zpad.
- Ai fost cutat la telefon, l anuna femeia de la recepie. Cred c de
fiecare dat a fost aceeai persoana. A sunat de ase ori. V-a lsat un
mesaj.
Norton ncuviin din cap i lu foaia mpturit. Mai nti se duse n
camera lui, i scoase haina i cciula de blan, apoi citi
Telefoneaz de urgen. Repet: de urgen. Sara.
- La dracu'! Du-te i arunc-te de pe un bloc. De pe unul nalt, spuse
cu voce tare Norton.
Se uita la ceas. La Washington era ora 2 dup-amiaz. Aproape c-l
tenta s nu in seama de mesaj. Aezat pe pat, hotr c era mai bine s
telefoneze. Probabil c legtura va fi att de proasta, nct i va fi imposibil
s aib o convorbire.
Prost dispus, ncepu corvoada de a prinde Washington-ul. Legtura nu
era ctui de puin proast, ci chiar foarte bun. i rspunse Sara.
- E nerbdtor s discute cu dumneata. n locul dumitale m-a purta
cu tact...
- Dar nu eti n locul meu, replic Norton.

PUTEREA 387

- Cum vrei. Tonul Sarei era calm i indiferent. i-l dau la telefon. S
nu spui c nu te-am prevenit...
nzestrat cu un curaj ieit din comun, Norton era mai prost dispus
dect oricnd. Avusese o zi grea. Toate tentativele de a-l lichida pe Tweed
dduser gre. Nu reuise s pun mna pe film i pe banda. Nu avea de
gnd sa se umileasc n faa preedintelui.
- Norton? Tonul preedintelui March era agresiv. Ce gogoi mi mai
ndrugi de data asta? Atept.
- tiu unde se afl obiectele de care avei nevoie. Plec ntr-un orel
pierdut pe harta Elveiei, pe nume Ouchy. Acolo se afl cele dou obiecte.
Am s v dau numrul meu de ndat ce ajung acolo. Mai trziu n cursul
serii, dup ora european. Sntem la un pas de a reui.
- Nu dau doi bani pe la un pas", strig March. Mai bine trimiteam un
liftier s fac treaba asta. Cineva te joac dup bunul lui plac.
Era adevrat, descoperi Norton. Voce Mriit adoptase tactica
rpitorilor. II trimitea de fiecare dat la alt destinaie, ca s-i toceasc
nervii. Faptul c preedintele pusese degetul pe ran era departe de a-i
mbunti starea de spirit.
- Ascultai mcar de data asta, se rsti el. Eu snt la faa locului. Acum
cunosc situaia. Lsai-m s-mi fac treaba. M-ai auzit? M ascultai de
acolo din biroul dumneavoastr elegant?
March ajunsese n Biroul Oval tocmai fiindc nu-i pierduse sngele
rece n momentele de criz. Izbucnirile lui furioase erau de fiecare dat
calculate. Rezemndu-se de sptarul fotoliului, March i coco picioarele
pe tblia mesei, cu gleznele ncruciate, cznd pe gnduri.
- Mai sntei la telefon? ntreb Norton cu glas hrit.
- Bineneles c snt, rspunse linitit March. Mencken e prin
apropiere? ntreb el ca din ntmplare.
Era rindul lui Norton s fac o pauz. Singura eventualitate care-l
punea pe gnduri era aceea c ar putea fi nlocuit cu nemernicul de
Mencken. Hotr s nu-i ascund nimic preedintelui. March repet pe un
ton stpnit aceeai ntrebare pus mai devreme de Norton:
- Mai eti la telefon?
- Da. S sperm c nu se ntrerupe legtura. Trag ndejde c v dai
seama c am suferit pierderi grele...
- Cu alte cuvinte, acest Tweed e mai inteligent dect credeam?
coment preedintele pe acelai ton linitit.
- Pur i simplu, a avut noroc. Norton ncerca s-l abat pe March de la
subiectul Mencken. Am suferit pierderi grele, repet el.
- Deci nu poi face o omlet fr s spargi oule, rspunse March
plictisit.
- Voiam s spun c am mai avea nevoie de ntriri.

388 Colin Forties


- Oare Mencken ar avea i el nevoie de ntriri? Tot nu mi-ai rspuns.
Mencken se afl prin apropiere?
-Da.
- Nu-mi mai permit s trimit ntriri. Am nevoie de oamenii rmai
aici, la Washington. Exista cteva persoane care trebuie reduse la tcere.
Parc spuneai c Tweed a avut noroc, i aminti March, ntinzndu-i o nou
curs lui Norton. A spune c a fost iste, din moment ce este nc n via.
Fcu o pauz. Vd c nu m contrazici. i-am dat un termen, Norton. Te
apropii de limit. Vreau filmul i banda. Vreau ca Tweed, Joel Dyson,
Cord Dillon i Barton Ives s fie eliminai. Definitiv. Treci la treab...
Legtura cu Washington-ul se ntrerupse. Norton puse ncet receptorul
n furc, fr a se mai obosi s njure. Ouchy urma s fie o baie de snge.
n biroul su din reedina de la Chevy Chase senatorul Wingfield
privi cu rceal spre cei doi oaspei aezai la masa rotunda. Bancherul i
politicianul cel vrstnic l urmreau cu atenie, nelegnd c intervenise
ceva important.
Senatorul convocase de urgen o consftuire a Celor Trei nelepi.
Dar nu acesta era motivul atmosferei ncordate din salonul cel confortabil.
De regul, Wingfield avea o figur patem i binevoitoare. Rareori i
trda sentimentele, dar expresia posomorit, ntiprit pe trsturile lui
aristocratice le reinuse imediat atenia.
- Domnilor, ncepu Wingfield, tocmai am primit de la vicepreedinte
o informaie confidenial. Jeb Calloway a ajuns n posesia raportului din
interiorul acestei mape printr-un curier special din Europa. E vorba de
ceva incredibil - nu pot dect s sper c cel care l-a scris nu-i n toate
minile.
- Dumneata chiar crezi asta? C nu-i n toate minile? ntreb
politicianul.
- Dac este - i tare m tem c e la fel de ntreg la minte ca oricare
dintre noi - atunci ara noastr se confrunt cu cea mai cumplita criz a
acestui secol.
- tii cine a scris raportul? ntreba bancherul.
- Da. Un agent special FBI. Un anume Barton Ives. Scoase din map
foile dactilografiate i i le ntinse bancherului. Judecai singuri.
- Aceste documente atest c Barton Ives tie cine se face vinovat
pentru crimele bestiale comise in mai multe state din Sud, coment dup
cteva minute bancherul care citea foarte repede. Din datele raportului
medico-legal efectuat n statul respectiv, de fiecare dat victima a fost o
femeie creia i s-a tiat gtul, dup ce a fost violat. Toate crimele au
rmas nerezolvate, dei au avut loc cu civa ani n urm. De necrezut.
- La ce te referi? ntreb politicianul, n timp ce bancherul i ntindea
documentele.

PUTEREA 389

- La persoana acuzat de acele oribile asasinate. Nu numai c fiecrei


victime i s-a tiat gtul cu un cuit cu lam zimat - din cte se pare, un
cuit de buctrie - dar fiecare cadavru a fost mutilat cu acelai sadism.
- Cine-i acest Barton Ives? insist politicianul, nainte de a examina
documentele. Parc am mai auzit de numele acesta.
- Unul dintre efii de la FBI, rspunse fr prea mare tragere de inim
Wingfield. nainte de a v chema aici, am fcut unele investigaii discrete.
Ives a primit sarcina de a cerceta cele ase crime. Cnd era pe punctul de a
pregti un raport amplu, eful lui de la Memphis a fost mutat la Seattle.
Noul ef i-a ordonat lui Ives s sisteze ancheta i s distrug dosarele.
Fusese trimis la Memphis prin ordin venit direct de la Washington. Ives
susine c a fost nevoit s fug n Europa ca s-i salveze viaa. Cercetrile
mele confirm aceast bizar succesiune de evenimente.
Se ls o tcere adnc, timp n care politicianul spicuia din raport.
inea muchia fiecrei pagini cu vrfurile degetelor, ca s nu lase amprente.
Ls din mn i ultima foaie i mpinse mapa cu cotul n direcia lui
Wingfield, peste masa lcuit.
- Aici se pomenete de amprenta unui deget mare, gsit pe aripa unei
limuzine Lincoln Continental i aparinnd celei de a asea femei violate i
ucise, remarc el. Barton Ives spune c deine amprenta respectiva, care sa pstrat i pe main. Deci unde dracu' e maina?
- Am fcut cercetri i in direcia aceasta, i spuse Wing- fteld. nainte
de a prsi Memphis-ul cu destinaia Europa, Ives a ascuns maina. Lucru
greu de realizat, date fiind dimensiunile unui asemenea obiect, ns Ives e
un om cu experien. El afirm c nimeni n afar de el nu mai cunoate
locul.
- Ei bine, interveni politicianul, am avut parte de tot felul de
preedini corupi, fr a mai pune la socoteal Watergate. Preedini cu
amante - lucru foarte frecvent. Unii aveau copii din flori. Alii au pit n
Biroul Oval numai cu hainele de pe ei, ca la terminarea mandatului s fie
milionari. Presupun deci c n aceast epoc de violene fr precedent
trebuia s ne ateptm i la aa ceva.
-Dac e adevrat, March nu mai poate rmne n Biroul Oval, ca i
cum nimic nu s-ar fi ntmplat, declar categoric senatoml.
- Dar nu posezi suficiente dovezi ca s ntreprinzi ceva, obiect
politicianul.
- Prin urmare, am nevoie de acest Barton Ives aici, n aceast
ncpere, ca s-l putem da n vileag pe preedinte. Cred c am s stau de
vorb cu vicepreedintele.
- Barton Ives e omul lui Jeb Calloway? ntreba bancherul.
- Eu n-am spus asta, rspunse prudent Wingfield.

390 Colin Forties


- i cum vei proceda, n caz c aceast tenebroasa afacere cu cele
ase crime se dovedete adevrat? ntreb fr ocoliuri politicianul. Ai
s-l pui sub acuzare?
- Nu putem lsa ca numele naiunii s fie trit n noroi. E tot ce pot s
spun n acest moment, rspunse senatorul. Ct despre modul n care vom
proceda, propun s ridicm edina, s nu vorbim nimnui despre
bnuielile noastre i s ateptm s vedem ce se ntmpl n continuare...
Cnd Sara rspunse chemrii preedintelui, Bradford March tocmai
bea bere cu sticla la gur. Sara atept pn cnd preedintele i terse
buzele cu dosul minii sale proase.
-Am auzit zvonuri persistente c Sfinta Treime se ntlnete mai des
dect de obicei, remarc el. Asta nu-mi place.
Era o referire ironic la Cei Trei nelepi. March i uguie buzele i
se uit fix la Sara. Aceasta nelese c preedintele atepta o reacie din
partea ei.
- Deci s facem ceva? Asta vrei s spui? n acest caz, cum procedm?
E posibil s ne jucm cu focul. Or fi ei nite dinozauri, dar fii sigur c nu
duc lips de curaj. Nu-i stmi, Brad.
- Sara, uneori sfaturile tale snt bune, foarte bune. March se rezem de
sptarul fotoliului, ducnd din nou sticla la gur. Alteori snt al dracului de
tmpite. Ca acela de adineauri.
- E - voise s spun treaba ta", dar se rzgndi la timp problema
ta. Nu trebuie dect s-mi spui ce vrei.
- Vreau ca trei oameni de la Unitatea Unu - fiecare cu maina lui - s-i
urmreasc zi i noapte pe senator, pe politician i pe bancher. ntocmete
un program pe schimburi, aa nct echipa de urmrire s fie tot timpul cu
ochii n patru. Vreau rapoarte zilnice despre fiecare persoan cu care intr
n contact Sfinta Treime. Ridic brbia i o privi ncruntat. Ce-ar fi s
ncepi chiar n clipa asta?
Sara trecu imediat la treab. ntr-o or trei oameni din Unitatea Unu
erau postai n preajma locuinei din Chevy Chase a senatorului Wingfield.
Sara tocmai aflase c acolo avusese loc o consftuire.
Urmritorii ajunser exact cu o jumtate de or prea trziu. Cele dou
limuzine deja veniser acolo, i luaser ilutrii ocupani i se fcuser
nevzute.

48

PUTEREA 391
Singur la Brasserie, Jason, americanul cu fa de buldog, rmsese
mbrcat n canadian, dei n restaurant era cald. Nu avea de ales - la
subsuoara stng purta un toc de arm n care era ascuns un Luger.
edea bnd bere i umplndu-i gura mare cu omlet, felicitndu-se
pentru norocul care dduse peste el. Principala tint - aleasa de Mencken
n persoana - edea cu faa ctre el, n compania ctorva femei frumoase i
a unui tnr inofensiv, n vrst de cel mult treizeci de ani.
ntre dou mbucturi de omlet, mai arunca o privire spre Paula i
Jennie. Trase conluzia c inta - Tweed - era o prada uoar. n aceeai
clip privirea lui o ntlni pe a lui Tweed. Englezul l intui cu o cuttur
ptrunztoare, i Jason se grbi s se uite n alt parte. Ochii aceia l
neliniteau... ns nimeni nu mpuc cu ochii.
Jason prici spre ua ce ddea n strad i hotr c putea strbate
distana n cteva secunde. Cele dou gloane pe care le va trimite n
Tweed i va garanta acestuia, ca ultim destinaie, cimitirul local!
nsoit de Newman, Barton Ives intr n restaurant, venind dinspre
hotel. Vzndu-l, Tweed simi cum i crete admiraia fa de agentul FBI.
Ives purta un guler medical din material spongios care-i sprijinea capul i-i
limita micrile. Cu maxilarul ridicat, cu o bereta care-i ascundea parul
negru, tuns scurt, era cu totul alt persoana. Ives se aez lng Tweed i
ncepu s-i vorbeasc n oapta, ngrijorat.
Cu ct stm mai curnd de vorb ntre patru ochi, cu att mai bine.
Ceea ce am s-i spun se refera la actualul ocupant al Casei Albe...
Mai trziu, i rspunse Tweed tot n oapta. Mi-am schimbat
planul. Am alte gnduri. Vei merge cu trenul n Elveia, mpreun cu mine
i cu Newman. Nu te uita la individul acela urit de la masa din fa...
n aceeai clipa, Butler i Nield i fcur apariia la Brasserie, venind
dinspre hotel. Tweed i urmri din ochi i vzu cum cei doi se opresc pe
loc.
Nu-mi place figura individului care st singur la masa de colo, cu
faa ctre Tweed, coment Nield.
- Parc ar fi un pit-bull terrier, rspunse Butler, care nu se pricepea la
cini.
- Cred c-l trec toate transpiraiile n canadian. Mi se pare ciudat c
nu i-a scos-o.
- Poate c explicaia e umfltura aceea de la subsuoara lui. Pun mna
n foc c are o arm, spuse Butler. Pe deasupra, e yankeu, genul de indivizi
cu care lucreaz Norton. Ia privete cum i ndeas mncarea n gur cu
furculia. Complet lipsit de maiiiere. Cred c vom avea necazuri.
- Nu te contrazic, ncuviin Nield. Cred c n-ar fi ru s stm cu
ochii pe amicul nostru Pit-Bull. S-l lum din scurt. Cu puin noroc, va
iei afar i ne vom putea lua dup el...

392 Colin Forties

Sub ochii lui Tweed, cei doi se desprir. Jason le remarcase


prezena i-i vzuse uitndu-se la el. ncepu s se simt mai puin sigur pe
sine.
Nield trase cu zgomot o mas de lemn din spatele lui Jason, hrind-o
pe podea. Butler alese o mas mai ndeprtat, de unde putea privi dintr-o
parte spre gtul gros al americanului. Ca s se uite la cei doi, Jason ar fi
fost nevoit s se rsuceasc pe scaun n dou direcii diferite, dndu-se
astfel de gol.
Tweed urmrise cu coada ochiului manevra lui Butler i Nield, cu un
amestec de amuzament i uurare. Sosirea lui Bar- ton Ives, dei deghizat,
l ngrijora. Se gseau ntr-un loc extrem de frecventat. Ives i se adres, cu
chipul ascuns de meniul pe care-l studia.
- L-am vzut. E pistolar profesionist. Tind s cred c-i n solda lui
Norton. Rece ca gheaa. Numai c n acest moment st ca pe ghimpi. Nu-i
n apele lui, parc aa spunei voi, englezii, l trec toate sudorile, la
propriu. Cei doi care au intrat snt oamenii dumitale? Mi-am nchipuit. mi
place tactica lor...
Jason decise - pe drept cuvnt c ar fi curat sinucidere s-i scoat
Luger-ul. Ceru s i se aduc nota de plat, achit consumaia, ls
jumtate din bere n pahar, apoi se ridic i pomi calm spre ua care ddea
n strad. Mulimea care umpluse strada la ora de vrf dispruse ca apa
scurs dintr-o cad i, o dat cu cderea nopii, trotuarul rmsese pustiu.
- Dup dumneavoastr, domnule...
Jason se opri n ua deschis, de fapt inut deschis de ctre Nield,
care atepta acolo din clipa n care Jason se ridicase n picioare.
Americanul trecu printr-unul din rarele sale momente de nehotrire. Dac
s-ar fi rzgndit i s-ar fi ntors n restaurant, ce-ar fi realizat? Singura
soluie era s ias n strada pustie - lucru care nu-i convenea ctui de
puin.
- OK, amice...
l privi int pe Nield, care-i zmbea prietenos, continund s-i in
deschis ua cu mna stng. Jason iei n strad.
Nield l urm imediat, micndu-se fr zgomot, ca o pisic pe urmele
przii. Jason simi un obiect tare i cilindric nfigndu-i-se n ira spinrii.
nlemni.
- Am un Walther automat calibrul 7,65, cu ase gloane n ncrctor,
l inform volubil Nield. Snt pregtit s aps pe trgaci pn cnd golesc
ncrctorul. ntoarce-te ncet spre dreapta, f doisprezece pai, la fel de
ncet, apoi rmi pe loc. ncep s numr.
- Ce-i asta, jaf la drumul mare? bigui Jason.
- Fr ntrebri. F ce i-am spus...

PUTEREA 393
n timp ce Jason numra paii, lng el apru Butler, nsoindu-l pas
cu pas. Americanul l privi piezi i nu-i plcu deloc expresia de pe chipul
lui Butler. Dup doisprezece pai se opri. Nield i nfipse Walther-ul n
spinare i mai mult, ca s-i aminteasc de prezena lui. Pe strad nu era
nici ipenie de om. Butler se opri n faa lui Jason, vri mna nmnuat n
canadiana acestuia i scoase afar Luger-ul.
- Vorbeai cumva de un jaf la dmmul mare? remarc Butler. Asta i-e
meseria?
- Am nevoie de pistol ca s m apr... ncepu Jason.
- Gura! l repezi Nield.
Nu departe de ei erau dou scaune sprijinite de perete. Cnd vremea
era mai blnd, pe trotuar se instalau mese i scaune pe care clienii se
aezau ca s-i savureze butura. Butler nfipse
Luger-ul la bru, pe sub bluzon, i se apuca rapid de treab. Aranj
scaunele n aa fel, nct s se poat sta pe ele. Se napoie lng Jason,
care-l urmrea cu o expresie nedumerit.
- ntoarce-te cu faa spre prietenul meu, i ordon Butler.
Cnd americanul i ntoarse spatele, Butler l izbi n cap cu eava
Luger-ului. Butler i Nield l prinser nainte de a cdea, traser trupul
inert pn la cele dou scaune i-l proptir astfel nct s par c edea pe
ele.
Nield scoase o sticl de vin pe jumtate plin, pe care o cumprase la
Brasserie. O destup i vrs o parte a coninutului pe brbia lui Jason i
pe canadian. Butler i controla pulsul, constat c btea regulat, apoi se
napoie n Brasserie mpreun cu Nield, dup ce pusese Luger-ul
americanului la loc n tocul de sub bra.
Un singur amnunt le scpase celor doi: un Renault parcat n
ntuneric, aparent fr nimeni la volan.
n momentul n care i vzuse pe cei trei brbai ieind din Brasserie,
Marvin Mencken i mpinsese complet scaunul pe spate, ca s se ascund.
ocul i dduse pornirea instinctiva de a se feri de ochi strini. i de ast
data planul lui aparent fr fisur euase. Mencken l asigurase pe Jason
c-l va atepta afar cu maina i c-l va scoate din Colmar imediat dup
ce Tweed va fi ucis.
Cu o expresie crunt, cobori din Renault-ul mprumutat de la o echip
de supravieuitori. Le lsase n loc Land-Rover-ul cu parbrizul spart. Trase
cu urechea, dar nu auzi dect tcere. La acea or nu se circula pe strzi.
Aplecndu-se deasupra lui Jason, i controla artera carotid i simi
pulsul regulat. Cu un aer indiferent, scoase o pereche de mnui.
Procednd la fel ca Butler, vr mna n interiorul cana- dienei lui Jason i

394 Colin Forties

trase afar Luger-ul. Dar, spre deosebire de Butler, care-i folosise fora
doar ca s-l scoat pe Jason un timp din lupt, Mencken se uit din nou n
jur, ca s se asigure c nu era nimeni prin preajm.
Ridic mult eava Luger-ului i-l izbi n cap pe Jason cu atta putere,
nct eava rico sub fora impactului. Mencken controla nc o dat artera
carotida. Nimic. Jason era mort. Nu-i dusese misiunea la bun sfrit. n
plus, era posibil ca poliia s descopere cadavrul. Vr Luger-ul n toc i se
pregti s lungeasc mortul pe trotuar, cnd auzi o main care se apropia.
Alerg la Renault i sri nuntru, lsndu-i capul n jos. Maina trecu mai
departe i se pierdu n noapte. Mencken i ndrept spatele, potrivi la loc
scaunul, pomi motorul i demar. Destinaia: Ouchy, micul orel de pe
malul Lacului Geneva.
- Dezvluie-mi i mie secretul, tun glasul lui Gaunt, aezn- du-se
neinvitat la masa lui Tweed. Care-i urmtoarea noastr escala n aceast
cltorie a cpitanului Cook? Ouchy i zona din sud? Eve moare de
curiozitate s afle.
- Eve nu moare deloc de curiozitate, l puse la punct Eve Amberg. Se
vedea limpede c Seniorul era beat cri. Tu eti cel ros de curiozitate. Se
uit la Tweed. i apoi pretinde c eu ncerc s aflu tot felul de bazaconii.
Paula ciuli urechile. Eve prea c spune adevrul. Dar de ce ar fi
adoptat Gaunt aceasta manevr ocolit?
Am comandat cea mai mare omleta din lume, continua Gaunt,
trntindu-i trupul mthlos pe un scaun de la mas. Eve, sper c vii cu
mine n BMW. Nu pot cltori fr compania unei femei.
Speri degeaba, l repezi ea. Eu merg cu trenul, mpreun cu
Tweed.
Poate m accepi pe mine n locul ei, i propuse Jennie.
- S fiu al dracului dac nu! tun Gaunt. Jennie i cu mine sntem pe
aceeai lungime de unda.
Paula arunc o privire mai nti spre Jennie i apoi spre Gaunt. i fcea
impresia c Seniorul anticipase att refuzul Evei ct i sugestia lui Jennie
de a cltori cu el. Paula ncepea s suspecteze c Gaunt i Je