Sunteți pe pagina 1din 86

INTOARCE-TE IUBITO

Baby, Come Back


Billie Green
PROLOG
innd-o pe mijlocul potecii strmte, cunoscute, David mai ddu un col. n acea reea
ntortocheat de poteci aprea mereu o alt cotitur, o alt trecere care-i intersecta drumul,
fcndu-l s se ntoarc ntruna de unde venise. Picioarele parc-i erau nclate cu bocanci
din fier, nct fiecare pas pe care-l fcea era ncet, micndu-se cu mare greutate. Privirea,
ncordat, bnuitoare, i se mica nencetat dintr-o parte n alta. Tufele dese care mrgineau
laturile labirintului preau uneori c nvie, ntinzndu-se s-i smulg carnea de pe trup, iar
el nu reuea niciodat s se mite destul de repede ca s scape nevtmat.
Doamne, era obosit. Obosit s-i tot trasc picioarele nainte, obosit s tot lupte cu
ghimpii care-l atacau. Dar nu se putea opri. Nu avea timp s se odihneasc. Ceva din
interiorul lui l fora s continue s mearg ,l fora s mai fac un pas obosit. Apoi nc unul
i nc unul. Dup ce ddu colul urmtor ajunse la un loc pe care-l recunoscu. Mai trecuse
pe acest drum i altdat. De multe ori.
De data aceasta ns, era ceva diferit. Chiar n fa, era o deschiztur n gardul viu.
Lumina soarelui strlucea prin bre, lsnd s se strecoare n ntuneric o pat de lumin
nceoat. Era o alt neltorie? Dac se apropia mai mult de deschiztur, ramurile ostile
ar fi putut folosi mprejurarea ca s smulg din nou din ei?David trebuia s ncerce. Lumina
era irezistibil. Trebuia s se apropie mai mult. Trndu-i picioarele, fcu civa pai
grbii, nerbdtor s ajung la brea din nesfritul zid verde, iar n cele din urm ajunse.
Privi n jur, cu toate simurile ncordate n ateptarea ivirii cursei. Cnd vzu c nu se
ntmpla nimic, se apropie mai mult, ncet, cu griji i privi prin deschiztur. De cealalt
parte a gardului viu era o lume de vis. Acolo,verdele era diferit. Verdele primverii, verdele
rennoirii. De cealalt parte erau flori minunate, un cer strlucitor i psrele cntnd. De
cealalt parte a gardului viu era viaa. De cealalt parte era Kathy. Ea sttea ntr-un cmp
deschis, cu trupul scldat ntr-o lumin diafan i cum o privea David ea ntoarse capul i se
uit direct ctre el. Inima lui ncepu s bat nebunete pe cnd se mpingea s se strecoare
prin mica deschiztur, nepstor la ghimpii care i se nfigeau adnc n piept i n brae,
nednd atenie spinilor care-i sfiau faa, transformnd-o ntr-o mas sngernd.
Micndu-se cu disperare, se lupta cu gardul viu. Trebuia s ajung la ea. Trebuia s o fac
s tie...
i revine... Ajut-m s-l in jos! Gabriella, pregtete acul hipodermic. Urmtoarele
minute vor fi ngrozitoare.
Dei glasul venea de la mare deprtare, prezena lui era scitoare ,deranjant.
Strngnd din dini, se nepeni. Nu putea s lase s i se distrag atenia. Nu reuea s lege
vocile de realitate. Trebuia s-i concentreze toate forele i atenia n lupta cu ramurile
chinuitoare.
1

Reuise s se strecoare pe jumtate. Dac i-ar putea elibera i picioarele, ar fi de


cealalt parte. Ar fi n lumea n care Kathy...
Vai,Doamne, s-a ntmplat ceva! Privind nnebunit mprejur ,gemu n timp ce ntunericul
se lsa peste el. Ramurile l trseser napoi. Gardul viu ncepuse s se strng n jurul lui,
blocnd soarele, nchizndu-i posibilitatea de ntoarcere la Kathy. O mai putea vedea nc
prin restul de bre rmas, dar ea era acum n umbr, faa i se strmba de team, n timp ce
fcea un pas napoi.
Isuse Dumnezeule, ea nu l mai putea vedea. Se ntorsese, Kathy pleca!
Nu o putea pierde din nou. Nu putea. Trebuia s gseasc o modalitate s o opreasc, s
o fac s neleag c era aici, c el fcea tot ce putea ca s ajung la ea. mpingnd
ramurile de pe fa ,o strig pe nume. Strig iar i iar. Sunetele nu ieeau cum trebuie.
Numele ei se pierdea, deformat de gardul viu ca un comar, iar din gtul lui nu ieeau dect
sunete rguite i hrite.
Apoi, ca i cum o frntur din slabul sunet ar fi ajuns pn la ea, Kathy se uit napoi,
cltinnd uor din cap ,ncordndu-se s vad. O clip dup aceea, ochii ei priveau a
recunoatere. L-a vzut! Se ntoarce.
Dar era prea trziu. Verdele ntunecat se nchisese deja, mpiedicndu-l s mai vad.
nchiznd ochii, David gemu de nfrngere i durere. Ar fi trebuit s se lupte cu mai mult
putere, dac ar fi putut s-i vorbeasc, dac... Kathy dispruse. Iar David era din nou singur
n labirint.
n fine, te-ai trezit, spuse vocea din realitate, pe cnd David deschidea ochii.
CAPITOLUL 1
Mergi chiar pn la Dallas?
Locul de lng David Moore era gol, aa c el se uit mai departe s gseasc sursa
ntrebrii. Dincolo de culoarul de trecere era o tnr care se suise n main la staia trecut.
Bucle roii-armii ncadrau un chip care ar fi putut fi atrgtor, dac nu s-ar fi ascuns sub un
strat gros de fard. Sttea piezi, cu picioarele proptite de scaunul de lng ea, privindu-l pe
David cu nedisimulat interes. n ultima jumtate de or el fusese captivat de mozaicul verdeii
care mrginea drumul, dar nu-l supra ntreruperea. Accentul acela texan era tot att de plcut
pentru el, ca o primvar n Texas.
Chiar pn n Dallas, confirm el. Ca i cum ar fi intrigat-o ceva n vocea lui, femeia
nclin capul ntr-o parte i zmbi.
Faci o vizit n marele ora? Caui de lucru?
Merg acas, rspunse el calm.
Spui asta cu tristee. E mult timp de cnd nu i-ai vzut familia?
El ddu ncet din cap.
De ase ani. Cuvintele abia se auzir. Da, de mult timp.
Dac cineva spune aceasta repede, dac cineva nu-i acord prea mare importan, ase ani
nu par a fi att de mult timp. Dar cnd omul a numrat fiecare minut interminabil din acei ase
ani, este mult timp. Mult, mult timp.
2

Acum ase ani timpul nu avea atta importan pentru David. La treizeci i doi de ani, era
profesor de tiine economice la o mic universitate prestigioas din Dallas. Avea o soie
frumoas i-un nemaipomenit bieel, n vrst de zece luni. Viaa lui personal era perfect,
viaa profesional asigurat.
Era plin de el pe atunci, infatuat, sigur c avea tot timpul din lume. Dar asta era acum
ase ani. Doamne sfinte, ase ani.
David nchise ochii, cu trupul ncordat, luptnd cu urmele fricii ndeprtate, cu ecourile
disperrii, cu amintirile singurtii inimii zdrobite. Se terminase. Trebuia s lase s dispar
aceast stare. Pentru c atta timp ct dinuia nc cea mai mic urm de comar, atta timp
ct acesta mai avea puterea s-l impresioneze, nu era liber.
Sper c DeeDee nu a uitat c trebuie s m atepte.
Dup ce mai arunc o privire ctre capul rou de peste culoarul de trecere, David se
ndrept n scaun i se uit n jur. Maina se apropiase de staie. Fusese pierdut n gnduri de
peste o or.
Prietena mea, DeeDee, vine s m ia ,i explic femeia, sau cel puin, aa cred c va
face. I-am spus s nu se duc la vreo petrecere cu o noapte nainte, pentru c, atunci
cnd bea, creierul ei este aiurea cteva zile.
Cnd maina se opri complet, ea se ridic n picioare i se uit n ochii lui.
DeeDee este o adevrat pacoste ca prieten, i mrturisi ea, dar ce poi s faci cnd
are cineva nevoie de tine?
Aruncndu-i un zmbet plin de nelegere, David i lu mica traist de dril i urm cei
civa pasageri care coborau din main. n timp ce ceilali se nghesuiau ateptndu-i
bagajele, el rmase deoparte, privind n jur, ncercnd s trag cu urechea.
Vine cineva s te ia? Era din nou fata cu prul rou. Venise lng el, cu o trus
cosmetic ntr-o mn i cu o tac de vinilin aruncat neglijent pe umr.
Nu,cltin el ncet din cap. Eu... Nimeni nu tie c am venit.
Ea zmbi, ochii ei ncercnai flirtau n mod evident.
Deci ai venit doar s faci act de prezen i s-i surprinzi? Ce caraghios. Dar lor o s le
plac asta? Ai nevoie de o main? DeeDee nu se supr. Nu te superi, nu-i aa,
DeeDee? se adres ea tinerei blonde care se apropia ct de repede i permitea fusta
strmt din piele.
Kerry, proasto, adormito, proast ce eti. N-o s-mi spui c este un trafic att de mare
n partea asta a oraului. Nou-venita se certa cu glas rstit de se auzea n toat zona. i
tii, radioul din maina veche a lui John, critica azi sinuciderea. Eu nu pot s conduc
fr muzic. Cu adevrat nu pot. Cred c este ceva genetic. Nu mint. M-am nscut cu
asta. Mama mi spunea ntotdeauna, cnd eram mic, cum pot...
DeeDee, mcar o dat n viaa ta poi s taci mcar atta ct sa m asculi? ncerc s te
ntreb...
E-n regul, spuse David cu vocea lui sczut i rguit. M pot duce i singur acas.
Dar apreciez oferta, spuse el n timp ce ncepu s se retrag.
Kerry, Kerry, Kerry, cine era? David, care parcursese deja jumtate de camer, rse de
graba din vocea ridicat a blondei.
3

L-ai gsit la autobuz? continu ea. Ochii ia adormii ai lui. Vocea aceea. Whisky i
sex. Nu-i suna vocea lui a whisky i sex? M-a fcut s m treac fiorii. Vreau s spun
c era o senzaie real, fizic. De ce nu i-ai propus o curs cu maina?
Cap sec, spuse cea cu prul rou, cu un glas plin de dezgust. Trebuia s...
Restul ameninrii ei se pierdu, n timp ce David mpinse ua i iei la aer curat.
Indreptndu-se spre trotuar, ncepu s absoarb atmosfera oraului. David trecuse prin multe
locuri n drumul lui de ntoarcere, dar Dallas-ul era casa lui.
n timp ce era asaltat de sunete i mirosuri, mintea lui hoinrea prin amintiri mult mai
ndeprtate dect cei ase ani. Amintiri frumoase. Amintiri pstrate cu grij.
Ca ziua n care o cunoscuse pe Kathy. Ca de obicei, David era n ntrziere la ore.
Preocupat de hrile i graficele pe care trebuia s le foloseasc la cursul de diminea, dduse
peste ea.
Crile i hrtiile i zburaser n toate direciile, iar cnd att el, ct i victima lui se
lsaser pe vine, ncercnd s ias din ncurctur, ascultase o clip vocea ei trist i
catifelat, nainte de a-i ntrerupe avalana de scuze:
A fost vina mea. Nu m uitam pe unde merg. Niciodat nu m uit, adugase el fr
prere de ru. Cnd ea ridicase ochii spre el, tresrise simind un oc.
Prul blond-cenuiu, care se ondula uor n jurul feei, era tiat scurt i era moale ca al
unui bebelu, ncadrnd nite trsturi de o rar delicatee. Era nconjurat de o aur de
elegan i inteligen calm, amintind de femeile care triser n Sud la nceputul secolului.
Uitndu-se la el, buzele ei schiar un zmbet.
Privirea din ochii ei verzi era rtcit, ca i cum gndurile i erau foarte departe.
Era frumoas. Categoric frumoas. Dar nu frumuseea ei i captivase atenia att de
puternic. Erau nenumrate femei frumoase n campus i fiind brbat, David le remarcase pe
toate. Dar ca i operele de art, ele erau destinate s fie admirate de la distan. Dar aceast
femeie era deosebit. Era ca o zi de primvar, era o ncntare din toate punctele de vedere.
Un fenomen. Un eveniment care trebuia studiat ndeaproape. i asemenea unei zile
ncnttoare de primvar, ea l fcea pe un brbat s vrea s lase lucrul i s-i petreac
timpul ntr-o frivol, delirant, ncntare. Dndu-i capul pe spate, David ncruntase din
sprncene concentrndu-se.
Te cunosc de undeva? Sunt sigur c te-am mai vzut. Eti una dintre studentele mele?
Am fost, pentru scurt timp.
i ai prsit clasa mea? Pentru ce? ntrebase el cu sinceritatea caracteristic. Ce ai
mpotriva tiinelor economice?
Nimic... dar... i zmbetul acela fugar fluturase din nou pe buzele ei. Am trecut la
clasa profesorului Yates.
La Yates? Glumeti? David strnsese repede restul de hrtii mprtiate i se ridicase
n picioare, privind-o surprins. Cum,l-ai preferat pe Boo Yates, n locul meu? Dar ce,
te duci n clasa aia ca s dormi?
Era ciudat. Dei David o betelea, ea rdea, lumina care-i dansa n ochii ei verzi fiind
singurul semn detectabil c se amuza.
M surprinzi, domnioar, spusese el, folosind cea mai clar i pompoas, voce de
profesor. Dac a avea mai mult timp, categoric c a da de capul acestei probleme.
4

Dar David nu mai avea timp, aa c se ndeprtase cu prere de ru de ea. Tot restul
zilei, chipul ei drgla plutise prin gndurile lui cu cea mai mare claritate, n cele mai
neateptate momente, rvindu-i gndurile i fcndu-i praf concentrarea. n seara
aceleiai zile cnd sunase la ua lui din fa, el tocmai sttea la birou, cu ochii pierdui
pe fereastr, gndindu-se la ea.
Cnd descoperi obiectul gndurilor lui la el n prag, David ncruntase din sprncene,
scrpinndu-se n barb. Apoi, fr s o salute sau fr alt preambul, spusese:
Era de neconceput s-i nchipui c Yates este mai bun educator dect mine, probabil
c i-ai schimbat planurile. Ai ncercat cu disperare s intri n alt clas de a mea, dar
datorit faptului c m bucur de mare popularitate, sunt toate pline. Aa s-a ntmplat?
Dei nici nu-i confirmase,nici nu-i infirmase teoria, din nou juca n ochii ei acea
scnteiere de veselie. El se rezemase cu umrul de u, dispus s se lase fascinat de ea.
i acum de ce rzi?
Nu rd.
Nu vdit, dar n interiorul tu rzi ca o nebun. Pe seama mea, m tem. De ce?
Eti ngmfat, i spusese ea, cu buza de jos tremurndu-i de amuzament reinut.
Oricine, care are o minte istea, este ngmfat. Asta vine odat cu nsuirea
cunotinelor. Dac ai btut tot drumul sta ca s-mi spui asta, i-ai pierdut timpul de
poman. tiam deja. De data aceasta a trebuit s-i mute buza ca s-i poat stpni
rsul. Dup ce i dresese glasul, spuse:
Am venit s vd dac nu cumva s-a amestecat printre lucrurile pe care le-am cules de
pe jos i lucrarea mea la literatura englez. Fcnd un pas napoi o lsase s intre
nuntru.
Da, am gsit-o. i datorit acestei lucrri, cred c i-ai putea permite s fii i tu puin
mndr de tine.
Ai citit... Se oprise din mers i se uitase la el. Doar puin?
Eti nc tnr. Mai trebuie s treac timpul. Se ncruntase n timp ce-i trecuse un
gnd prin minte. Ct de tnr eti?
Am douzeci i unu.
Bun, spusese el scurt, apoi e ntorsese s o conduc spre biroul lui.
Pe David l-ar fi mustrat puin contiina dac ar fi fost att de tnr pe ct prea.
Tinereea ei nu l-ar fi oprit, dar ar fi trebuit s-i nfrng cteva scrupule. Pentru c, din clipa
n care deschisese ua i o gsise acolo n prag, totul fusese clar pentru el. David i vzuse
viitorul.
Ea traversase camera i privise pe aceeai fereastr pe care se uitase el mai nainte. El
vzuse soarele scldnd-o n lumina lui i aprinznd frnturi de platin n prul ei. Se
ntrebase dac va ajunge s tie vreodat ce gnduri zac n spatele acestor ochi verzi, vistori
ai ei, dac o va mai iubi tot att de mult cum o iubea n acel moment. Acum, strbtnd o
strad aglomerat din Dallas, David i aminti de ziua aceea i tiu c nu o iubise pe Kathy tot
att, ci mult mai mult. Mai mult dect i-ar fi imaginat vreodat c era posibil.
Bgnd mna n buzunar, scoase un pumn de mruni i se uit o vreme la el. Destinaia
lui era n cel mai ndeprtat col nordic al oraului. Era mult de mers pn acolo. Cum trecea
5

pe lng o librrie, arunc o privire spre imaginea lui profilat n vitrin. Se opri i ncepu si examineze imaginea.
Pielea ars de soare. Prul des, castaniu, destul de lung ca s-i acopere gulerul cmii de
bumbac. Ochii cprui-aurii lsai uor n jos la colurile exterioare. Umerii lai care nu prea
erau n concordan cu silueta lui nalt i subire.
Unde fusese David, oglinzile nu prea erau un lucru obinuit. Rareori avusese ocazia s-i
priveasc chipul, s studieze urmele pe care le lsaser cei ase ani. Dup ce se privi o vreme,
trecu vrfurile a dou degete peste oasele proeminente ale obrajilor, coborndu-le n jos pe
conturul flcilor puternice, privind cum reflectarea lui din vitrin i imita gesturile.
O clip dup aceea o transpiraie rece i npdi buza superioar i fruntea.
Minile i tremurau i inima i btea cu bufnituri puternice, nnebunite. Panica puse
stpnire pe el i l apuc de gt aproape ridicndu-l n sus. Puternicul atac de anxietate nu era
o noutate. Revenea adesea i pe nepregtite.
ntr-o clip, David i va reveni, dup ce va trebui s reziste tentaiei de a o lua la fug i
a o ine tot aa. ntorcndu-se brusc din faa ferestrei, strnse din dini i i trecu mna
aspr peste fa. Trase adnc aer n piept,ncercnd s se calmeze. Respir iar i iar adnc,
pn cnd rzmeria din el ncepu s se potoleasc.
Cnd porni din nou, paii lui David erau mai rari, mai puin ncreztori. Avea nevoie de
nite haine decente. De un mijloc de transport. De ceva bani n buzunar. Trebuia s... Un
autocamion de transport marf opri brusc lng el.
oferul deschise ua i uier printre dini, n timp ce el ocolea maina prin spate.
Apropiindu-se cu nc un pas, David studia literele terse de pe ua autocamionului.
ECONOMISII MAI MULT CU SEUTER Casa de livrri cu rabat Ralph Seuter.
Proprietarul a vreo treizeci de asemenea maini de livrare de marf Economisire cu
Seuter, rspndite prin tot Texas-ul de nord, era un btrn cu toane, care avea bani ci iepuri
n biseric. El era cel mai bun prieten pe care-l avusese David vreodat. Ralph avea o
nclinaie special fa de lucrurile excentrice, care nu se schimbase de treizeci de ani. i
prsea enorma cas din vestul Dallas-ului la ora einci dimineaa, se oprea vreo trei ore la o
staie de camioane, n timp ce-i bea cafeaua mpreun cu ali btrni ciufui ca i el, toi
mbrcai la fel de prost ca i el. De acolo se ducea la biroul su de la centrala Economisire.
La ora unsprezece i jumtate, nici un minut mai devreme sau mai trziu, prsea biroul,
ndreptndu-se spre Flora's Diner, o cafenea care servea pui la capac cu sos gras, n aceeai
cldire de pe vremea Marii Depresiuni. Restul zilei lui de lucru, Ralph i-o petrecea hruind
managerii celor cinci Economisii Mai Mult Dallas - Fort Worth.
Flora's Diner era doar la dou strzi de unde se afla acum David. Dac se grbea, putea
s-l prind pe Ralph tocmai la momentul potrivit, dup ce btrnul i potolise foamea i nu
ncepuse nc indigestia. Cotind dup primul col la dreapta, David zmbi, reconstituind n
minte imaginea omului care fusese primul lui patron.
David avea abia aisprezece ani cnd i-a luat un serviciu, ca zilier la una dintre unitile
Economisii Mai mult, de la marginea oraului, ca s o mai ajute pe bunica lui la ntreinerea
gospodriei. L-a cunoscut i l-a ndrgit pe btrnul Ralph cu ocazia uneia dintre vizitele lui
zilnice la depozitul de cherestea.
n anul urmtor,dup ce a murit bunica lui i Ralph i-a oferit un cmin tnrului salariat,
David a nceput s-l iubeasc. Ralph a fost cel care a definitivat educarea lui David. El i-a
6

cumprat prima main, punndu-l s munceasc din greu dup aceea ca s-i plteasc
biletul de vitez. S-a ludat la toi prietenii cnd David a obinut o burs mult dorit i tot el l
tra de guler afar pn n campusul universitar cnd petrecea seara prea mult i nu se putea
trezi la timp de diminea, pentru vreun examen important.
Recompensndu-l i cenzurndu-l cu aceeai vigoare furtunoas, Ralph l nvase pe
David s fie brbat. n noaptea dinaintea nunii lui David, cnd acesta pleca s se distreze cu
prietenii, Ralph i dduse protejatului lui ultimul sfat printesc.
Cred c eti pentru mine ca un fiu pe care nu m-am nvrednicit s-l am, i-a spus Ralph.
tiu c ai douzeci i nou de ani i crezi c, din moment ce i-ai petrecut cea mai
mare parte din via prin coli, eti al dracului de iste, dar s tii c mai ai cte ceva de
nvat, lucruri care nu se nva la colegiu.
Asta-i o discuie de la tat la fiu? ntrebase rnjind David. Vrei s-mi spui acum cum
se fac copiii? Btrnul izbucnise n rs.
La dracu', biete, tu tii mai multe despre sex dect mine sau dect am vrut vreodat s
tiu n acest domeniu. Unele lucruri trebuie s fie fcute din instinct. Nu, vreau s-i
vorbesc despre via. i eu tiu mult mai mult despre via dect tine, pentru c eu fac
asta al dracului de mult timp.
Ralph se oprise, frecndu-i falca lat, ptroas.
Ai trecut prin multe n viaa ta, i-ai pierdut prinii cnd erai doar un nc, a urmat
moartea bunicii tale nainte de a fi destul de mare. Dup cte mi se pare mie nimic din
toate astea nu a lsat urme adnci n tine. Tu i-ai pstrat acelai fel de a fi. David,
obinuit cu modul direct de a vorbi al lui Ralph, rsese.
Nu fi att de subtil. Hai, zi-i, sunt superficial.
Dar Ralph nu se lsase pguba datorit bcliei lui David. El avea de spus ceva i nu se
lsa pn cnd nu spunea.
Nu vreau s zic c nu ai simit toate astea, continuase el. Eram acolo cnd a murit
bunica ta i tiu ct te-a afectat. Dar tinerii i revin repede. Vreau doar s tii c nu
ntotdeauna se vor petrece lucrurile aa. ntr-o bun zi se va ntmpla ceva care va lsa
urme pe chipul tu i-i va pune fire albe n pr.
David grbit s ajung mai repede la petrecerea celibatarilor, i dduse lui Ralph un pumn
afectuos peste bra.
Uite ce, btrne, tu mi-ai fost tat, mam, ef i contiin de cnd am aptesprezece
ani. Dac nu am ceea ce-mi trebuie ca s supravieuiesc n lumea asta, cu siguran c
asta nu este din vina ta. Btrnul studiase o clip faa lui David.
i aminteti de zeul roman despre care mi-ai povestit tu, cel care prelucra metalul?
Mi-a plcut ntotdeauna tipul acela.P entru c el reprezenta viaa. Viaa adevrat. Mai
devreme sau mai trziu tipul la ne prinde pe toi din urm. Asta se va ntmpla i cu
tine, biete. Poi pune prinsoare c va fi aa. i cnd treci prin focul lui, sau iei o
grmad de cenu nefolositoare sau oel clit, mai puternic ca niciodat. Vreau doar
s fii pregtit pentru asta. S nu te lai dobort, biete.
Folosete-te de acea ocazie. Acum, n timp ce repera mica i sumbra cafenea de pe strad,
David se ntreba dac Ralph i mai amintea acele vorbe,dar se gndise la ironia lor. Chiar
cnd s intre n cafenea, ua se deschise larg i un brbat mare, purtnd un costum ponosit,
7

cafeniu, iei afar. El trecu pe lng David, fr s-i arunce nici o privire, ndreptndu-se spre
un Ford '69 hodorogit.
Ralph? Btrnul se ntoarse i se uit la el, cu vdit plictiseal ntiprit pe trsturile
feei.
S-a ntmplat exact cum mi-ai spus tu, spuse David cu vocea lui rguit ca o oapt.
Vulcanul m-a prins. Buzele lui se strmbar ntr-un zmbet jalnic. Eram pregtit
pentru for, dar nu mi-ai spus c trebuia s trag i la nicoval.
Tot sngele dispru din obrajii btrnului, care devenir vlguii i cenuii, n timp ce
fcea un pas nendemnatec napoi lovindu-se de portiera mainii.
Intorcnd capul n direcia lui, l privi pe David printre gene.
Cine dracu eti tu?
CAPITOLUL 2
Cum l privea pe btrn, David l vzu cum ridic o mn nehotrt s-i tearg faa.
Cnd genunchii lui Ralph se nmuiar, David nainta i-l apuc de talie, susinndu-l,
deschiznd portiera mainii i bgndu-l nuntru.
Ocolind maina, David se strecur pe locul pasagerului i se aplec s-i slbeasc nodul
de la cravat i s-i descheie gulerul cmii.
Ei, btrne, l dojeni el rguit n timp ce meterea. Calmeaz-te. Nu e cazul s te
neliniteti. Nu spuneai tu ntotdeauna aa? Trebuie s te foloseti uneori de propriul
sfat. Ralph gemu, micndu-i cu greutate capul.
D-te la o parte. Nu te ndesa n mine.
Glasul btrnului era mai puternic acum i morocnos ca de obicei, dar tot palid era.
Deschiznd ochii, clipi de cteva ori, ca i cum ncerca s-i prind privirea.
De unde tii lucrurile astea? scrni el. C obinuia s-mi spun btrne i c eu i
spuneam c nu e cazul s se neliniteasc. i chestia aia pe care ai spus-o despre fora
lui Vulcan. Cum ai... El se ntrerupse i brusc se ridic n sus, cu ochii plini de
ntrebri. Unde l-ai ntlnit pe David? Ai fost cu biatul meu cnd a murit? Biatul
meu. David i nghii nodul din gt. Btrnul l iubise cu adevrat.
Prea c lucrurile erau mai dificile dect i nchipuise el. Privind ntr-o parte, ddu ncet
aerul afar din piept i-i drese glasul.
El nu a murit, Ralph, spuse David, ntr-o oapt rguit.
Afirmaia lui fu urmat de o clip de tcere ncordat, apoi Ralph se ntoarse n scaun i
ncepu s se lupte cu mnerul portierei.
Nu tiu ce ncerci s obii, mri el, dar ai greit, fraierule. Trebuia s verifici nti
faptele. David Moore a plecat acum ase ani... ntinzndu-se peste el, David i lu
minile de pe mnerul clanei.
A plecat la o conferin la Gamarra, termin el fraza nceput de btrn, unde se
adunau cteva creiere ca s rezolve problemele acelei mici ri nenorocite.
Cnd David fusese solicitat s participe la conferina de o sptmn din mica ar din
America Central, att el, ct i Kathy fuseser plini de entuziasm. Era o mare onoare c
fusese invitat. Dei nu-i fcea plcere s stea departe de soia i de copilul lui, fie chiar i o
8

sptmn, perspectiva de a schimba preri, cu oameni pe care-i cunotea doar din ceea ce
citise despre ei, era atrgtoare, o ocazie unic n via.
O s-mi fie dor de tine, i spusese Kathy, dar trebuie s te duci. Ai grij numai s nu
mnnci lucruri strine... sau s dormi prin paturi strine.
Amintindu-i acum de vorbele ei, David rse ca un nebun. Dormise n cteva paturi
strine plcute, dar nu n modul n care insinuase Kathy.
mi datorezi o explicaie, i spuse Ralph, lundu-l din nou peste picior ca s-l aduc pe
David n prezent. Dac ai fi citit toate ziarele de pe vremea aceea, ai fi tiut c David a
fost luat ostatec cnd...
n a doua zi a conferinei a izbucnit revoluia, continu David. i nainte de a reui
guvernul s evacueze strinii, opt oameni au fost luai ostateci de forele rebele. Fcu o
pauz i vocea lui deveni mai groas i mai rguit: Toi erau academicieni, nici unul
dintre ei nu era pregtit s participe la un rzboi.
i dup doi ani, nenorociii i-au omort pe toi, spuse Ralph. Aa c David este mort
de patru ani. Am vzut fotografia. Zceau ntr-o grmad... ca i cum nu erau nimic, de
parc erau un gunoi. O mas sngernd, fr suflare. El i ntoarse capul ntr-o parte.
Dei au trecut patru ani, parc am i acum n faa ochilor acea fotografie. Vzuse i
David fotografia. Cei care-l capturaser se distrau artndu-i-o, fcndu-l s neleag
c datorit faptului c toi l credeau acum mort, nu era nici o speran de scpare.
El a disprut, opti Ralph. Am comaruri cnd m gndesc ce i-au fcut, ct durere a
suferit nainte de a muri.
Nu te mai gndi la asta. Vocea lui David era grea, muchii ncordai. Nu ajut la nimic.
Trgnd puternic aer n piept, lupta s-i ndeprteze amintirile.Nu trebuia s se lase
furat de ele acum. Trebuia s-i pstreze controlul.
Ralph, spuse el ncet. Vreau s te gndeti n schimb la altceva. Presupune c n
grmada aceea pctoas, sngernd, n grmada de trupuri moarte, un om mai era
nc viu...aproape viu. Presupune c l-au luat i l-au dus la cineva care l-a putut crpi.
Presupune... Cuvintele se pierdeau ,mpotriva voinei lui. David i aminti de omul din
trecut, un om fr nume, un doctor nemilos.
Am fcut tot ce am putut. Dac a fi avut o fotografie drept model, poate c te-a fi
fcut aa cum erai. Poate. E ca i cum ai reconstitui un joc de cuburi sngernde. Ei
mi-au spus s te fac s ari omenete i asta am fcut .De altfel, nici nu este o fa
chiar att de rea.
Nu era o fa rea, se gndi David acum, dar nu era a lui. Arunc o privire spre Ralph i
vzu c btrnul se aplecase deasupra lui, studiindu-i faa cu ochii micorai, plini de
suspiciune.
Ce ncerci s-mi spui? Ralph se aplec mai mult. i de unde dracu' ai luat ochii de
culoarea asta? David rse.
Nu i-am furat, btrne...Se ntrerupse cnd prietenul lui se prbui n scaun, ia-o uor.
Nu trebuie s fii att de emoionat. Nu-i face bine la tensiunea arterial.
Avnd n vedere toate gunoaiele pe care le mnnci, trebuia s fii mort de ani de zile.
Btrnul nchise ochii.
9

Nicovala. Tu... David? Cuvintele erau slabe, abia murmurate.


Da, eu sunt.
Dar faa ta... vocea ta. O alt avalan de amintiri. O cizm grea, cafenie apropiindu-se
de faa lui David i lovind-o cu sete. Durerea prea c nu se va sfri niciodat.
Strngnd din pumni, respir scurt de cteva ori. Trebuia s opreasc asta. Nu avea
timp s se lupte cu vechea panic.
Mi-a fost vtmat laringele. Vtmat pentru totdeauna. El ridic din umeri. Ai s te
obinuieti cu asta. n timpul ultimei bti i fusese vtmat laringele, dar tot datorit
ultimei bti fusese eliberat. Cei care-l capturaser, presupunnd c era prea slbit ca
s se mite l lsaser mult timp nepzit. David se trse n jungl i continuase s se
trasc pn cnd scpase.
Cnd i-a revenit n fire se afla ntr-o csu ntunecoas, ngrijit de un doctor de ar i
de familia lui. O vreme, David nu-i amintise cum de ajunsese acolo. Nu tia de ce l dureau
toate i pentru ce nu putea vorbi. Dar pe msur ce treceau zilele i el se vindeca, i amintise
totul. Absolut totul.
i atunci, ncepuse David s-i fac planuri s se ntoarc acas ct se putea de repede i
cu ct mai puin trboi.
Nu voiam s v spun strinii, ie i lui Kathy, despre mine, i spuse el lui Ralph. De
aceea nu m-am dus la ambasada american. A trebuit s m strecor de-a lungul
ctorva granie, dar cred i acum c aa trebuia s procedez. Dup ase ani nu puteam
admite s fiu introdus acolo cu tipi sinitri din guvern care s-mi dea ordinul de gradul
trei. Trebuia s vin acas. Dup o scurt pauz ncordat, se uit la omul de lng el.
Spune-mi ce s-a ntmplat cu Kathy. Ralph se ntoarse n scaun i-i trecu o mn
tremurnd prin prul rar.
I se zice Kate, acum.
Asta nu-mi spune nimic... exclam el. De ce a fcut asta?
Pentru c tu ai fost singurul care i-a spus Kathy. Pentru toi ceilali ea fusese
Katherine, dar a zis c dac a intrat n afaceri, avea nevoie de un nume care s aib o
rezonan mai puternic, mai practic.
David cltin din cap, ncruntndu-se nedumerit.
Nu neleg. Ce afaceri? Ralph ridic din umeri.
Banii pe asigurare nu dureaz o venicie.
Dar prinii ei...
Ei au ajutat-o. i eu la fel. Dar ea nu a fost de acord cu asta. A zis c totul s-a
schimbat, aa c trebuia s se schimbe i ea. Trebuia s se maturizeze i s-i fac
propriul ei drum n lume. i trebuie s recunosc c a fcut un lucru nemaipomenit.
David se simi deodat claustrofob. Nu putea nelege ce-i spunea Ralph. Nu avea
sens. Kathy, dulcea, vulnerabila Kathy, om de afaceri?
Cnd vzu c Ralph l privea cu atenie, i controla trsturile, ascunznd tulburarea care
punea din nou stpnire pe el.
Vorbete-mi despre fiul meu, Ralph. Imediat, faa btrnului se lumin, gura schind
un zmbet larg.
10

Ben este-n regul. O adevrat for. Zmbetul i pieri brusc i ochii i se nceoar de
tristee. mi pare ru c n-ai fost aici s ai grij de ei, biete. Oamenii aceia au fcut...
David cltin din cap cu hotrre.
Astea toate sunt de domeniul trecutului, nu merit s mai vorbim. Trebuie s m
gndesc la viitor acum.
La dracu', biete. Nu poi s apari aa, artnd ca altul, cu vocea schimbat i s spui
c nu merit s vorbim despre asta. Dac nu vrei s-mi spui ce i-au fcut, cel puin
explic-mi pentru ce te-au inut acolo. Am auzit despre soldai francezi care s-au ntors
din Cambodgia dup douzeci de ani, iar ruii au inut, dup marele rzboi mondial,
doi prizonieri chiar i mai mult timp. tiu c s-a ntmplat, dar de ce?
S m ia dracu' dac tiu. Buzele lui David schitar un zmbet chinuit. Poate c nu
tiau cum s m elibereze. Poate cnd vechiul regim a pus din nou mna pe putere i
sensul obiectivului lor s-a pierdut, au continuat din puterea obinuinei. De ce m-au
inut n via, m-au crpit, ca apoi s ncerce s m ucid? El ddu din cap. Nu tiu i
sincer s fiu, nici nu-mi pas. Ei bine, o s m ajui sau nu?
Asta-i o ntrebare tmpit. Bineneles c am s te ajut. De ce ai nevoie?
De ce are nevoie orice fiu de la tatl lui, chiar dac este un tat de ultim or.
Zmbind, ntinse mna. Pot avea, tat, nite bani i o cheie la main?
Cnd Ralph rse, David se ntinse n scaun i scoase un uor oftat. Se fcuse, n fine.
Dup ase ani n care tot visase la asta, se realiza n sfrit.
M duc acas, Ralph, opti el. M duc n fine acas.
CAPITOLUL 3
Kate Moore sttea la mica mas de lemn din buctrie, cu brbia proptit ntr-o mn,
fixnd darea de seam din faa ei. La civa pai de ea, la tejgheaua de buctrie, o femeie,
cam la cincizeci de ani, sttea cu spatele spre camer i btea, ca s frgezeasc, o bucat de
carne. Veda Johnson era menajera, buctreasa i criticul lui Kathy din ultimii trei ani.
...Cerneal peste tot pe mas, clame pentru hrtie mprtiate peste tot pe jos. Cine o s
curate toate astea? Spune-mi, cine. Ai un birou frumos la captul holului. Computerul
este acolo. i dosarele i hrile i dispozitivele financiare. Pentru ce lucrezi tot timpul
numai aici, ca s faci mizerie i s-mi stai n drum?
Este casa mea, spuse Kate. Pot s lucrez unde-mi place. Ea ridic capul n sus,
aruncndu-i btrnei femei o privire plictisit. Nu s-a frgezit carnea aia nc?
mi place s o bat, rspunse Veda fr s se opreasc din aciune. mi nchipui c este
fostul meu so. Kate izbucni n rs.
Trebuia s-mi dau seama. i pe care dintre mulii ti brbai o s-i servim astzi la
mas. Cel pe care l-ai prins rostogolindu-se prin spltoria murdar cu lepdtura de
verioar-ta, sau cel care i-a golit contul din banc i s-a mutat n Noua Zeeland?
Nici unul dintre ei. Veda inea bucata de carne btut, cu o expresie de satisfacie pe
fa. Acesta este Trip. Trip era prescurtarea de la triplu, pentru c L. D. LaSalle era al
11

treilea din familia lui. Veda se cstorise cu el n ziua aniversrii a cincisprezece ani i
l prsise nainte de a mplini aisprezece ani.
Trip LaSalle avea dou laturi n el, spuse Veda, fixnd cu privirea bucata de muchi de
porc pe care o inea n sus. O latur mai bun dect tot ceea ce poate fi bun i alta mai
rea dect tot ceea ce poate fi ru, dar l-am iubit mai mult dect pe toi ceilali la un loc.
De aceea l mai ursc nc dup toi aceti ani. Nu este bine s iubeti un om att de
mult. Sustrgndu-i atenia de la ceea ce fcea, Kate murmur:
Dac simi aa pentru ce m mai tot pisezi s m mrit?
Pentru c ai o via plicticoas. Veda se apropie mai mult de ea, cltinnd din bttorul
de lemn ca s-i ntreasc punctul de vedere. Cel mai palpitant lucru care s-a petrecut
aici de luni de zile a fost cnd i s-a stricat computerul i a trebuit s te hotrti ce fel
de computer s cumperi ca s-l nlocuieti. i ddu ochii peste cap. Doamne, d-mi
putere. Plictiseal. N-are nici un sens. Sunt cel puin o jumtate de duzin de brbai
care s-ar cstori cu tine n orice clip ai spune c vrei.
Dar i urti pe prietenii mei, i aminti Kate, n timp ce ncepu s despart paginile n
trei grmjoare.
O grmad de neisprvii, murmur Veda. M i ntreb cum de reueti ntotdeauna s
te ncurci doar cu neputincioi din tia. E ca i cum ai avea un semn n frunte: Nu
m intereseaz brbaii adevrai, scoase ea un sunet dispreuitor. Dup aceea m-am
gndit c aa vrei. Prostnaci, prostnaci i iar prostnaci. Pun prinsoare c i-ai muca
limba dac ar ncerca vreunul s se apropie n mod serios de tine.
Cred c toi brbaii cu care ai fost tu cstorit erau brbai adevrai. Scuz-m dac
nu sunt atras. Dar dac eti att de interesat de o nunt, de ce nu mai faci tu una.
mpingnd scaunul n lturi, se duse la frigider i scoase o sticl cu ap mineral. Ai
fcut-o att de des, nct m surprinde c n-au instituit o licen de Record Magic n
cstorii. Ar fi scutit autoritile de o grmad de acte de cstorie.
Foarte amuzant, spuse Veda, aruncnd carnea btut ntr-o oal cu marinat, apoi se
ntoarse ctre Kate cu minile-n olduri. Dect s ne certm, mai bine mi-ai spune ce
ai fcut cu omul pe care era vorba s-l angajezi, ca s monteze rafturile din cmar?
Unde este, ai? O s-i par ru dac o s-mi cad n cap un borcan cu murturi i o s
m omoare.
Nu, nu o s-mi par ru, spuse calm Kate. A srbtori asta. i sunt sigur c te-ar
nmormnta cu rochia asta verde care te face s semeni cu o conopid italieneasc
uitat prea mult timp n frigider. Aezndu-se la loc pe scaunul de la mas, adug:
Agenia mi trimite astzi doi oameni ca s discut cu ei. Poi s i-l alegi pe care vrei...
pentru c tim amndou foarte bine c nu de rafturi este vorba. Ai pur i simplu un fel
de pasiune pervers pentru brbaii cu o cutie de unelte pe spinare, tatuaje i cu
despictura dintre buci vizibil.
Cel puin eu tiu ce vreau i pentru ce vreau asta. Pun prinsoare c nici nu-i mai
aminteti de cnd nu ai mai vzut un brbat n curu gol. Btrna ridic dintr-o
sprncean interogativ. Sau i-a lsat Junior s-i cad pantalonii pentru tine?

12

Gndul c Junior Thibideaux, un brbat care probabil i cnd dormea era mbrcat ntr-un
costum din trei piese, i-ar fi expus posteriorul, o fcu pe Kate s izbucneasc n rs.
Un cur elegant, spuse ea, dnd din cap.
Trfo, o apostrof menajera, zmbind mpotriva voinei ei n timp ce-i scotea orul
de buctrie. M duc la magazin s cumpr zarzavaturi proaspete. Probabil c nu au
salat de lux cum i place ie. ie i musafirului tu care seamn cu un aisberg.
Rmne de vzut.
Car-te de aici, Kate Moore, mormi Veda n timp ce-i lua portmoneul i ieea din
camer.
Chicotind, Kate se ntoarse s arunce o privire pe fereastr. Dei i fcea plcere s o
necjeasc pe Veda, adevratul motiv ns pentru care lucra n buctrie era ca s poat ine
sub observaie, n mod discret, pe fiul ei n vrst de apte ani. Kate avea mare grij s-i
menin atitudinea de mam calm i eficient. Nu voia ca Ben sa fie sufocat de teama ei
ascuns. Dar n realitate, era mereu cu inima srit, era tipul de mam care intra n panic de
fiecare dat cnd copilul nu era sub supravegherea ei. Kate pierduse prea mult. Nu putea
suporta gndul de a-l pierde i pe Ben. Acum, cutnd cu privirea prin curtea din spate, simi
cum este cuprins iar de vechea nelinite. Unde era copilul?
Prsindu-i lucrul, iei pe ua din dos i i observ aproape imediat cmaa roie printre
ramurile joase ale unui btrn pin. Doar uitndu-se ctre pin i simea cum o apuc
mncrimea, dar acele lui epoase nu prea s-l supere pe Ben. Probabil c inteniona s fac
nite modificri la csua din copac pe care i planificase s o construiasc de vreo ase luni.
De cum i se mai potoli nelinitea, rse uor, amuzndu-se acum de prostia ei. Ben era
bine. Mai mult dect bine. Era cel mai bun puti din lume. Superstarul fiilor.
Kate se minuna ntr-una cum de putuse face i crete ea singur o asemenea minune de
copil. Nu c nu ar fi fcut greeli. Fcuse o grmad de greeli, mai ales la nceput, dar, din
fericire, Ben prea nepstor la toate frmntrile ei. Nici o traum. Nici cea mai mic
nevroz. Un puti de prima calitate, perfect n tot ceea ce fcea. n loc s se ntoarc n
buctrie, se duse s se aeze n leagnul de lemn atrnat de crengile unui stejar uria i
ncepu s se legene uor ncoace i n colo.
Kate era vduv de patru ani i singur de ase. ase ani. O via de om.
Veda i spusese de nenumrate ori c-i fcea o nedreptate lui Ben privndu-l de un tat.
Prinii ei presupuneau c orice brbat cu care se ntlnea ea era un candidat la cstorie.
Chiar i Ralph ncepuse s fac aluzii la faptul c ar fi trebuit s se gndeasc s-i fac un
nou cmin. Dar Kate nu tia dac se va mai cstori vreodat. Nu era posibil s mai gseasc
un brbat ca David. Nu va mai putea iubi niciodat pe cineva cum l iubise pe David. i chiar
dac ar fi fost posibil, Kate nu ar fi fost de acord. ncpnata ei menajer avea dreptate ntro privin. O astfel de dragoste te face s suferi prea mult cnd o pierzi.
Cum se uita ctre casa ei, frumoasa ei cas renovat cu bani muli, o vzu deodat aa
cum arta cu opt ani n urm.
Pe atunci era o fat de douzeci i doi de ani, lipsit de experien, nerbdtoare s plac,
dornic de fericire, ndrgostit de David. El avea douzeci i nou de ani. Era mai n vrst i
mai nelept. Plin de ncredere i total ndrgostit.
13

n acea zi deosebit, la dou sptmni nainte de nunt, se pierduser unul de altul.


David se rtcea mereu, dar ntotdeauna nega cu vehemen c s-a rtcit. Tot explornd
locurile pe unde treceau au dat de ea. Remarcaser n acelai timp casa. Mica tbli cu de
vnzare, btut n cuie pe gardul din fa npdit de buruieni prea tot att de veche ca i
casa nsi.
Pentru Kate casa reprezenta un lca al unei poveti cu fantome sau un cntec trist de
dragoste. Dar David nu o vedea n acelai fel. El privea dincolo de poarta lsat ntr-o rn i
de ferestrele czute; el vedea o cas. Casa lor. Ceva deosebit. Ceva numai al lor. Cnd s-au
ntors din luna de miere, dei reparaiile erau nc n curs de efectuare, casa era bun de locuit.
i au locuit n ea, s-au iubit i au ncercat s-i continue csnicia n mijlocul zugravilor,
instalatorilor i al tmplarilor. ntr-o sear, cum stteau lungii unul lng altul pe podea n
faa cminului din camera care a devenit mai trziu dormitorul lor, David s-a ridicat brusc i
s-a uitat la ea.
tii ce este asta? a ntrebat el, artndu-i un obiect pe care-l inea n mna dreapt.
Kathy i examina chipul lui drag, un chip care o fcea s zmbeasc numai uitndu-se
la el. Dei soul ei nu se putea spune c era frumos, atrgea oamenii doar prin
zmbetul lui seme i prin licrirea din ochi.
Ochii lui David o fascinaser nc de la nceput. Ei ar fi trebuit s fie cprui. Cel puin
asta era teoria lui Kathy. Dumnezeu pornise s-i fac s fie cprui, dar atent pentru o clip la
altceva, n loc de cprui, ochii lui ieiser aurii. Nu galbeni ca la pisic, aurii ca mierea, ca
whiskyul vechi; ca raza de soare vzut prin cea.
n acel moment ochii lui de aur-aburit nu mai scnteiau. Ei erau ntunecai, iar fruntea i
era ncreit de concentrare. Kathy simi c va urma o prelegere. n asemenea momente soul
ei nu numai c arta ca un profesor de tiine economice, dar i vorbea ca el.
tii ce este? repet el. Plecndu-i privirea, ea studie obiectul din mna lui. Un dop de
ampanie?
Greit. Este un dop de ampanie. Un profesor de tiine economice care era mai puin
sobru.
Dar trebuie s gndeti dincolo de ceea ce vezi, continu el. El reprezint seara
aceasta. Totul despre seara aceasta. Friptura rece de pui pe care am mncat-o cu
degetele, ampania but fr paharele aburite n care ne era servit de obicei,
dragostea pe care am fcut-o pe pnza de dril care miroase a rumegu i a vopsele. Ea
se ntinsese privind mai de aproape.
Toate astea sunt n acest micu dop?
Pun pariu pe fesele tale dulci c aa este. Ba chiar i mai mult, mult mai mult. Aceast
bucat de dop este amintirea acestei nopi. i cum amintirile dureaz att ct doreti s
dureze, ridic mna innd dopul sus, este venicia. ntoarse ochii ctre ea. M
urmezi?
Oriunde, murmur ea cu un zmbet drgstos.
Bun. Ridicndu-se, o trase i pe ea.
Unde mergem?
Mergem s ngropm venicia noastr ca s nu ne-o poat fura nimeni.
14

Ea mergea n urma lui prin grdin, dezbrcai ca n ziua cnd se nscuser, n timp ce el
tropia primprejur n cutarea unui locor ascuns pe aleea pietruit a noii lor case vechi. n
cele din urm, se opri n faa stejarului. Dup ce l ocoli de cteva ori, ntinse braele i ncepu
s dea la o parte crengile din jurul scorburii care era la civa centimetri deasupra capului ei.
Asta este perfect. El se ntoarse ctre ea i ntinse dopul. Este n regul, acum trebuie
s-l srui. Ea rse i o fcu zicnd:
i acum tu trebuie s m srui pe mine... dar de data asta folosim limba.
i din nou ea fcu ceea ce spusese. Respiraia lui David era sacadat i minile i rtceau
nencetat pe spatele ei, strngnd-o mai tare.
De ce nu am lua noi i o ptur? opti el rguit cu gura lipit de buzele ei. S faci
dragoste n grdin este o idee formidabil, ca toate ideile mele de altfel, dar trebuia s
fi luat o ptur.
Dar nu am venit aici ca s facem dragoste, se lipi ea de el, fcndu-l s geam
profund. Am venit aici ca s ne ascundem venicia.
Asta nu este o scuz. Dup ce i-a mai dat un ultim srut i o ultim palm drgstoas,
el se retrase i se uit la scorbur. Apoi srut dopul exact n acelai loc n care pusese
ea buzele mai nainte. i cum se uita la el, vzu cum expresia i se schimb, devenind
serioas, concentrat.
Asta este pentru venicie, Kathy, opti ei, cu vocea sugrumat de emoie privind-o n
ochi. Eu i cu tine, venic.
Venic, repetase Kathy atunci.
Venic, opti Kathy acum.
Dar nu fusese venic. La nici doi ani dup aceea el plecase. i apoi murise. Kate se
ntoarse ncet n leagn i ridic n sus capul ca s vad scorbura, plin din nou cu frunze
moarte. Frunze moarte de ani i ani. Fu strbtut de un fior i nchise ochii,luptnd n tcere
cu tristeea zdrobitoare,cu adnc singurtate.
Nu o mai pot face din nou, i spuse ea. Nu putea s se lase copleit de sentimente. Dac
se ntoarce Veda i o gsete n leagn, plngnd dup trecut, o s-i fac scandal. Btrna o s-o
bat la cap, o s-o cicleasc i o s-i prezic lui Kate c dac nu-i gsea un brbat, toat
feminitatea din ea se va usca i va cdea ca o frunz moart. Veda reuise cu dscleala ei.
Doamne d-mi un brbat, spuse Kate cu glas tare, balansndu-se napoi cu leagnul.
Cnd deschise ochii, un brbat sttea chiar n spatele ei. Pentru o clip Kate rmase
ncremenit, privind la el, ntrebndu-se dac era real. Cnd i ddu seama ce fcuse, se
ridic n grab i se ntoarse ctre el.
Brbatul din curtea ei era ciudat. Un strin cu o fa de parc era cioplit ntr-un munte.
Era puternic i atrgtor cu toat srcia lui, intimidnd prin virilitate. Era nalt, cu umeri lai.
Dar ca i cum s-ar fi sculat dup o boal grea, nlimea i limea umerilor lui contrastau cu
slbiciunea trupului. Avea prul lung cum era la mod i purta o cma albastr, simpl, din
bumbac. Ambele mini erau nfundate n buzunarele de la spate ale blugilor ajustai pe el.
Nu se mica i nu vorbea. Sttea pur i simplu de cealalt parte a leagnului i se uita fix
la ea. Nu era o privire obinuit. Era o privire ptrunztoare i aproape ptima prin
intensitatea ei, fcnd-o pe Kate s dea, n mod involuntar,un pas napoi. Dup o clip, cnd
privirea lui ncepu s alunece pe chipul ei, Kate avu impresia c el se uita dup ceva, ceva
15

care nu era acolo. i apoi el fcu cel mai neateptat lucru. Dup ce nclin uor din cap, se
ntoarse s plece.
Ateapt, strig Kate dup el. Cnd se opri, ea se grbi s-l prind din urm.
Scuz-m dac am fost nepoliticoas. Am uitat c te-a trimis agenia. Ea strmb din
nas. Cred c am fost puin ncurcat creznd c visez cu ochii deschii. Dac intri
nuntru, putem bea o ceac de cafea... i i promit c voi fi mult mai cooperant
cnd vom discuta.
Fr s mai atepte vreun rspuns, se ndrept spre ua din spate.
Aveam o disperat nevoie de ajutor, spuse ea deschiznd ua cu zbrele. Menajera mea
mi face viaa insuportabil. Nu c ar fi o noutate asta, dar ea este chiar mai rea dect
cele obinuite, pentru c am rmas de sptmni ntregi fr un om de ajutor. Folosea
de obicei vreo doi puti din vecini, dar zilnic o auzeam plngndu-se de muzica pe
care o cntau n timp ce lucrau i c nu fceau niciodat treaba cum ar fi vrut ea. Aa
c dac o vom putea scoate la capt, nseamn c-mi salvezi viaa. Kate nu vorbea de
obicei att de mult cu un om absolut strin, dar de data aceasta era puin speriat de
modul n care continua el s-o priveasc. O privire tcut, intens.
Turn cafea n dou ceti, le puse pe mas i fcu semn din cap ctre un scaun.
Te rog... stai jos. Dup cum i-ai nchipuit probabil, eu sunt Kate Moore i
dumneata...? El nu rspunse imediat. Ridicnd o mn, i terse broboanele de
sudoare de pe frunte i respir de cteva ori scurt.
Dup o clip, ocolindu-i privirea el spuse:
Smith, McKinsey Smith. Avea cea mai neobinuit voce pe care o auzise vreodat.
Sczut, moale i rguit. Un sunet ciudat, aproape erotic, care fcea s-i treac un
fior prin ira spinrii i s i se ridice prul mciuc pe ceaf.
tia c era o reacie personal i i spuse c aceasta se datora faptului c acest brbat o
surprinsese ntr-un moment de slbiciune, un moment la care Kate ar fi preferat s nu aib
martori. Scuturnd uor din cap, i trase un scaun de cealalt parte a celui pe care sttea el i
se aez.
Nu vrei s-mi spui cte ceva despre slujbele pe care le-ai mai avut i ce tii exact s
faci... nainte de a termina de formulat ntrebarea, sun telefonul.
Scuzndu-se, Kate se ridic i lu receptorul derivaiei din buctrie.
Douglas! exclam ea cu plcere dup o clip. Cnd te ntorci?
n timp ce asculta vocea profund din telefon, atenia ei era aintit asupra brbatului care
se afla la civa pai de ea, i care continua s o priveasc insistent, ascultnd nedisimulat
convorbirea ei telefonic.
M bucur c ai cltorit bine. Chiar... mi pare ru, nu pot ast-sear. Am un musafir la
mas. Primul so al lui Veda, de fapt. Rse. E o glum. Vine Junior Thibideaux la
mas, nu, nu poi veni i tu. tii c l enervezi pe Junior. O faci intenionat i pot s-i
spun c este o copilrie din partea ta.
Cnd McKinsey Smith se foi n scaun, ea arunc din nou o privire n direcia lui. Expresia
i se schimbase, era buimcit, nervoas i fusese nlocuit cu ceva pe care nu tia cum s-l
interpreteze. Mnie? Durere?
Poi s m suni mai trziu, Douglas? M-ai ntrerupt de la o treab.
16

Atrnnd receptorul, Kate se ntoarse ctre brbatul de la mas.


S-a ntmplat ceva? Nu te simi bine? Cu un efort vizibil, trsturile lui se relaxar i
cltin din cap.
Nu, m simt bine, spuse el. Kate nu mai insist, tiind c unor brbai nu le place s
recunoasc faptul c sunt bolnavi, vznd n asta un semn de slbiciune.
Cnd se aez din nou pe scaunul ei, observ curiozitatea manifestat de el cnd ddu cu
ochii de grmezile de hrtii de pe masa ei.
Lucrez uneori aici, i explic ea. Dei Veda mi face mizerii c stau la ea n buctrie.
Ce fel de lucru? Ea sorbi din cafea.
Ai vzut Centrele de intervenie rapid pentru maini?
El se ncrunt de concentrare.
Mainile de splat rou cu alb? Cred c am trecut pe lng o jumtate de duzin
venind ncoace.
Nu chiar. Am doar ase pentru toat zona Dailas-Fort Worth. Zmbi, cnd constat
uimirea lui. Da, sunt ale mele. Am nceput acum patru ani, avnd una singur. Acum
am zece n toat ara, la care am s mai adaug, cam ntr-o lun, nc dou pentru zona
Houston. Anul viitor plnuiesc s...
n clipa aceea, ua din spate fu trntit cu zgomot.
E n regul, spuse Ben oprindu-se n faa ei. E n regul. Am reuit de data asta. Am
pus nti zidurile, apoi am tiat ferestrele i o u. n felul sta...
Se ntrerupse i arunc o privire ctre brbatul care se ridicase ncet n picioare. Camera
se umplu deodat de un fel de energie electrizant, o energie care prea a emana dinspre
McKinsey Smith. Tendoanele gtului su se ncordar n timp ce nghii de dou ori,
nepierzndu-l din ochi pe Ben. Se uita vdit la fiul ei, tot aa cum se uitase mai nainte la
Kate. Dar de data aceasta era ceva deosebit n ochii lui, era un amestec de insisten i bucurie
de nesfrit tristee, i ea se ntreb dac nu cumva fiul ei i evoca nite amintiri dureroase.
Acesta este fiul meu, spuse linitit Kate. Ben, dnsul este domnul Smith. S-a prezentat
pentru postul de ajutor n gospodrie.
Ct eti de priceput? l ntreb Ben, msurndu-l cu privirea. tii cum s construieti o
cas din copac? McKinsey Smith ddu din cap afirmativ.
Eti angajat, spuse biatul, apoi se ntoarse s ia un mr dintr-un lighean de pe
tejgheaua de pregtit mncare.
Ben! El se uit ctre mama lui.
Vreau s-l angajezi permanent. Ai s-l poi folosi i tu.
Cocondu-se pe taburet, biatul se aez pe tejgheaua de pregtit mncarea i ncepu s
frece mrul de abdomenul lui ca s-l lustruiasc.
Chiuveta din baia cea mic scoate un zgomot urt cnd se golete de ap. Pentru
exemplificare, scoase un sunet vulgar. M face s rd, dar mami zice c unii oameni
nu gsesc asta att de caraghios. Cred c se refer la domnul Allbright i la grdinarul
Irwyn Bennett. Ei cred c nimic nu este...
Destul! spuse Kate, reuind cu greu s-i nghit rsul. Noi vrem s discutm despre
afaceri i nu-i nevoie s fii tu aici cnd facem asta.
17

Ben sri jos i-i arunc strinului o ultim privire apreciativ.


Cred c o s te descurci bine. Nu ai unghiile date cu lac.
i tu crezi c unghiile fr manichiur sunt un semn de brbat adevrat? l ntreb
McKinsey cu glasul lui moale, rguit,ridicnd ntrebtor dintr-o sprncean.
Sigur, ddu scurt din cap Ben. Iar noi avem nevoie de un brbat adevrat, nu-i aa,
mami? Veda zice...
Iei... afar, spuse Kate rar i rspicat. Auzise destul despre brbai adevrai pentru o
singur zi.
O clip dup aceea, cu o micare precipitat i trntind ua, Ben plecase.
mi pare ru de ntrerupere, se scuz ea. N-am fost niciodat n stare s-l lmuresc pe
Ben c eu sunt adultul i el copilul. Aezndu-se din nou la locul ei la mas, i fcu
semn lui McKinsey Smith s fac i el la fel.
Ceea ce este de fcut aici nu este complicat, l lmuri ea. Simple reparaii, tmplrie
elementar. Sunt convins c te-ai descurca. Se uit ctre el, ntlnindu-i privirea. Ai
adus referine? Probabil c i-au spus cei de la Agenie c sunt pretenioas fa de cei
ce lucreaz pentru mine, dar adevrul este c cel ce va fi angajat va locui deasupra
garajului, aa c va avea permanent contact cu fiul meu, indiferent dac vor vrea sau
nu asta, adug ea contractat, aa c referinele bune sunt eseniale.
Ralph Seuter, mi va da o recomandare. Ea clipi de dou ori.
l cunoti pe Ralph? Ralph Seuter era cel mai bun prieten i mentor al rposatului ei
so, omul care-l inuse pe David dup moartea bunicii lui. Dar Ralph era i prietenul
lui Kate. Fr Ralph nu era sigur c ar fi putut supravieui dup moartea soului ei.
Ralph m-a trimis aici, i zise McKinsey Smith, nu agenia de plasare.
Zmbind, Kate scoase un oftat de uurare.
Trebuie s fii un sfnt dac te recomand Ralph. El ne protejeaz pe mine i pe...
M-am ntors, spuse Veda, confirmnd evidena, n timp ce intra n buctrie, innd n
mna stng punga din pnz cu trguieli. Kate ddu ochii peste cap.
Exact n momentul acela nu avea nevoie de nc o ntrerupere.
Veda, dnsul este domnul Smith, spuse fr s ncerce s ascund enervarea din glasul
ei. A venit pentru slujba de ngrijitor i tocmai ncercam sa am o discuie cu el.
Dup ce puse punga din pnz pe tejghea, menajera lui Kate se ntoarse s se uite la
McKinsey Smith, care se ridicase n picioare cnd intrase ea. Veda l cercet ncet cu privirea.
Ce este aceea? spuse ea deodat, artnd cu degetul spre un punct din spatele lui. Cnd
el se rsuci ca s se uite, Veda profit de moment ca s examineze partea posterioar a
anatomiei lui, partea acoperit de blugii bine ajustai pe el. Zmbind satisfcut,
btrna se uit ctre Kate, ridicnd toate cele zece degete de la mini. McKinsey se
rsuci napoi privind de la Veda la Kate.
Eu nu vd nimic.
Probabil c iar mi-a jucat ochii o fest, spuse btrna ridicnd din umeri. Ai i o cutie
cu unelte? El o privi fix o clip, apoi un zmbet slab i nflori pe buzele senzuale.
Am s aduc una. Cele doua femei rmseser pur i simplu nmrmurite, surprinse i
fascinate amndou de zmbetul care-l transformase dintr-o dat ntr-un alt om.
18

Ai s-o faci, zise Veda, flirtnd deschis acum. i arunc o privire lui Kate. Angajeaz-l.
Amuzat i exasperat, Kate se ntoarse ctre McKinsey Smith.
Am s iau legtura cu Ralph, dar dup cte se pare poi considera c ai obinut slujba.
Acum am s-i art apartamentul i vom discuta despre salariu. Poi s ncepi lucrul de
mine? Fcu o pauz. Asta, n cazul n care vrei slujba.
O vreau, o asigur el. Dar dac nu te deranjeaz, voi veni mine de diminea devreme
i voi vedea atunci apartamentul. Ct despre salariu, o s m plteti cu ct crezi c
este cinstit. Un loc linitit unde s dorm, mese regulate, asta este mai mult dect am
avut de mult timp. De mult timp, repet el cu glasul optit, rguit, deschiznd ua din
spate i plecnd fr s mai spun altceva.
Ciudat om, murmur Kate, fixnd ua.
Interesant figur, remarc Veda ndreptndu-se ctre tejghea, ncepnd s
despacheteze zarzavaturile. Mie,personal, mi place nfiarea coluroas a brbatului
sta ca un munte. Ai observat ochii lui? Neobinuii.
Nu erau neobinuii. David avea ochii de culoarea asta. Kate observase imediat ochii
lui aurii-fumurii. Forma era diferit, dar culoarea era aceeai.
Nu vorbeam de culoare. Trecutul omului sta este ntiprit n ochii lui. Nu ai o
asemenea privire culegnd margarete. Cred c noul nostru ngrijitor a trecut prin mari
ncercri.
CAPITOLUL 4
Puteai cel puin s m previi, l mustr Ralph. Cnd mi-a telefonat Kate i a nceput s
m interogheze despre McKinsey Smith, era gata s nu-mi dau seama despre ce era
vorba. David travers camera cu telefonul portabil dup el i se aez lng fereastr
privind n curtea interioar.
Era n seara primei lui zile de lucru. Ct timp fusese Ben la coal, iar mama lui s
supravegheze afacerea cu mainile de ntreinere, David o urmase pe Veda care-i artase ce
trebuia s fac prin cas i prin grdin, nregistrnd mental tot ce spunea despre Kate i
despre Ben, i despre viaa lor n general. n timpul pauzei de munc, i mutase cele cteva
lucruri, pe care le avea, n apartamentul de deasupra garajului. Acum ase ani, apartamentul
era folosit pentru cazarea musafirilor. Un loc destul de ndeprtat de restul casei, unde s
poat sta prinii soiei lui, n timpul deselor lor vizite.
Apartamentul era mai bine amenajat acum, mobila i culorile de camer de hotel fiind
neutre. O ncercare, bnui el, s-i lase pe cei care se ocupau s-i pun amprenta personalitii
lor. David nu adugase nimic. Cele trei camere ale apartamentului erau ngrijite i curate, i
avea o ncuietoare bun la u. Asta era tot de care avea ei nevoie.
Meter la toate? continu Ralph cu nencredere. La ce dracu' te gndeti? Ii aminteti
veioza aia pe care ai fcut-o la magazin? Al dracului lucru, aproape c m-a
electrocutat. Nu vreau s-i jignesc amorul propriu, fiule, dar adevrul este c ai fost
ntotdeauna nepriceput la meterit.

19

Acum nu mai sunt. Buzele lui David schiar un zmbet jalnic. Descoperi c poi face
multe lucruri, atunci cnd viaa ta depinde de asta. Am o experien de ase ani de
munc manual. Ralph njur printre dini.
Unde ai fost noaptea trecut? ntreb btrnul, nemaiputnd s-i ascund ngrijorarea.
Cnd am descoperit c nu i-ai spus cine eti i c nu te-ai ntors aici, am fost
nspimntat.
mi pare ru, mi-am petrecut noaptea hoinrind cu maina prin mprejurimi. Trebuia s
am timp s m gndesc. nclin capul i i trecu o mn prin pr. N-am putut s-i
spun, Ralph. Am vrut n cteva rnduri, dar dup aceea m-am gndit la... ntrerupnduse,cltin din cap. Chiar nu puteam.
M tem ca schimbarea s nu-i fac ru, spuse Ralph linitit. David rsufl ncet.
tiam c va fi diferit. tiam c viaa nu s-a oprit n loc doar pentru c nu eram eu aici
ca s vd. Dar credeam c m voi descurca. Am greit, admise el abia optit. Mi-am
dat seama c nu pot intra i s spun: Iat-m! Art altfel, am alt voce, dar cu toate
astea sunt eu. Fcei-mi loc! n cei ase ani care trecuser, David petrecuse mult timp
gndindu-se la ce va face cnd se va ntoarce n cele din urm la Dallas, dar nu-i
trecuse niciodat prin cap ce probleme va ridica nvierea lui.
Nu mi-ai spus c este Regina mainilor de ntreinere. Este unul dintre acele lucruri
blestemate de care dai pretutindeni, iar ea este proprietara lor. Fcu o pauz, degetele
lui ncletndu-se n mod reflex, pe telefon. D impresia c s-a distrat de minune ct
am fost eu plecat. Cum poate conduce ea atia brbai?
Kathy era fecioar cnd se cstorise cu David. ncreztoare, degajat, dulce i ruinoas
la pat. Femeia care-l angajase pe el nu era ruinoas.
Ieri, dup ce plecase de acolo, David se dusese la biblioteca public s cerceteze
articolele vechi din presa local, fcndu-i nsemnri din fiecare articol care meniona
numele ei. Dup aceea parcase pe marginea drumului i i concentrase atenia asupra
nsemnrilor din anii de dup aa-zisa lui moarte, descoperind c articolele conineau mai
mult despre viaa ei personal, dect despre afacerile ei. Fcea impresia c aceast Kate
folosea brbaii ca pe ervete.
Nu este numai asta, i spuse Ralph morocnos. Tu nu te-ai rzgndit s-i spui cine eti
doar pentru c este o femeie de afaceri care se bucur de succes, iar ca vduv, c are
civa prieteni brbai.
Ieri, cnd David a auzit-o vorbind la telefon cu unul dintre brbaii ei i i-a dat seama c
brbatul acela, ca i alii, se atinseser de ea, fcnd dragoste cu ea, ar fi vrut s-i apostrofeze
pe ea i pe ei. i venise s-i rspndeasc n jur durerea, s o mpart cu ei toi. Dar Ralph
avea dreptate. Nu sta este motivul pentru care nu-i spusese cine era.
Nu o pot regsi pe Kathy n ea,spuse el ncet, rguit. Nu cunosc femeia asta. Este
frumoas, este nnebunitor de sexy. Dar nu o cunosc.
Delicata, vulnerabila Kathy a lui dispruse. i luase locul Kate. Nevoia de tnr lui soie
nu pierise i nu se diminuase niciodat. n timpul celor ase ani, ct fusese ostatec, singurul
lucru care-l inuse n via fusese nevoia lui disperat de a se ntoarce la Kathy. Dar exact ca
n vis, Kathy dispruse. i David rmsese din nou singur n labirint.
Nu, sigur c nu, spuse el brusc.
20

Ce?
Nu sunt sigur de foarte multe lucruri, Ralph. ncerc nc s-mi lmuresc totul n minte,
dar un lucru este categoric i nu poate fi schimbat. Am un fiu.
Fusese ceva ntr-unul dintre ultimele ziare, la rubrica din viaa monden, pe care David
nu i-l putea scoate din cap. Reporterul fcea aluzie la faptul c era iminent cstoria lui Kate
Moore i se pare c toi din ora fceau pariuri n legtur cu persoana care va fi aleas s-i
devin so.
Am luat slujba asta, fr s-mi dau seama ce fac, spuse David ncet. Cred c ar fi
trebuit s m relaxez o vreme, s cumpnesc lucrurile ca s vd ce trebuie s fac. Dar
sunt bucuros c am procedat aa. Trebuie s fiu mai aproape de Ben, s vd ce efect au
planurile de viitor ale mamei lui asupra lui. Trebuie s fiu cu el, Ralph. Trebuie s fiu
sigur c biatul meu este sntos i fericit.
i dac nu? David cltin din cap.
Nu tiu. Am s m gndesc la asta cnd va veni vremea. Termin convorbirea i se
duse s se aeze ntr-un fotoliu ncptor de lng fereastr.
Ralph era prbuit. Surescitat i speriat. El ar fi vrut ca David s-l fi asigurat c totul este
n regul. Ar fi vrut ca David s se destinuie n faa lui. Dar erau lucruri despre care David nu
putea vorbi. Nu nc. Nu pn cnd nu le clocea mai nti n mintea lui. Pentru nceput,
trebuia s afle care era motivul care sttea n spatele mniei i resentimentului fa de femeia
care fusese,nu pentru mult timp ce-i drept, soia mult iubit.
Buzele lui David schiar un zmbet crispat. S te acomodezi cu libertatea nu este un
lucru att de uor precum i nchipuise el. Ct din dezorientarea lui actual se datora
insomniilor? se ntreb el. Va mai veni oare vremea cnd s poat petrece o noapte ntreag
fr s se trezeasc scldat ntr-o sudoare rece? Cnd va nceta s se simt nervos c mergea
unde voia i fcea ceea ce dorea? Cnd i va cpta cuvntul libertate adevratul lui sens?
Cnd se deschise ua, David se uit scruttor. Se ridicase n picioare, ntr-o atitudine
defensiv nainte ca Ben s peasc n camer.
Am btut, spuse biatul, ca o explicaie, dar nu m-ai auzit. tiam c eti aici, fiindc
te-am vzut cnd eram sus n pin. Rsuflnd uor, David se aez la loc pe scaun i, n
timp ce-l studia pe biatul care era fiul lui, se strduia s-i relaxeze muchii. apte!
Fiul lui avea apte ani. Nu-i venea a crede. Ultima dat cnd l vzuse, Ben era o
gglice. Un prunc. Iar acum se fcuse mare.
David trebui s-i adune toate forele ca s nu-l nface i s-l strng n brae. Doamne
sfinte, ura faptul c trebuia s fac pe strinul cu propriul lui fiu. Dar asta se va schimba, se
liniti el. Trebuia doar s aib rbdare. Cu toi anii care se scurseser de cnd plecase el, era
nevoie de timp.
M-am ascuns, i spuse Ben. David ridic dintr-o sprncean.
Chiar aa? Pi atunci n-ai fcut-o prea bine. Eu te vd. Putiul chicoti.
Nu de tine, prostule. De unchiul Julian. El zice s-i spun unchi, dar nu este unchiul
meu, aa c nu vd de ce trebuie s-i spun aa.
n timp ce vorbea, Ben se rsucea, uitndu-se pe perei, inspectndu-i.

21

N-ai nici o fotografie? ntreb el, privind peste umr. Eu am fotografii prin toat casa.
Mtui i unchi... unchi adevrai, nu ca unchiul Julian. Civa veri i pe bunicul mort
i un bunic viu i una cu Ralph. i o grmad de fotografii cu tticul meu. Se opri din
mers i se rsuci.
Vrei s vezi o fotografie cu tatl meu? Cred c m pot strecura fr s m vad el i si aduc una s i-o art. mi place una unde clrete un cal grozav. Nu arat ca un
cowboy, totui. Arat mai curnd ca un poliist care clrete n jurul parcului. Dar nici
exact ca el. Mama zice c era profesor la un colegiu i nva 'conomia, adic despre
cumprri i vnzri. E mort acum.
El pronun ultimele cuvinte degajat, ca i cum povestea despre ceva ce vzuse la
televizor, ca i cum moartea tatlui lui nu avea nici o legtur cu realitatea.
David se ridic de pe scaun, se ndrept spre fereastr, stnd cu spatele ctre puti, i l
ntreb ncet:
i-e dor de el?
Sigur c da. El a murit cnd eu eram mic, aa c nu mi-l amintesc, dar eu m fac c-mi
amintesc. M uit la fotografie i mi nchipui c mi amintesc cum clream mpreun
cu el sau cum jucam baseball mpreun, chestii din astea. Sigur c mi-e dor de el.
Cnd David se ntoarse din nou cu faa spre el, Ben se uit scruttor la el.
Dar asta nu nseamn c mama mea trebuie s se mrite cu vreunul dintre prietenii ei
doar ca s-mi dea mie un ttic. Nici unul dintre ei nu se potrivete, oricum.
De ce? Cltinnd din cap, Ben i ddu ochii peste cap cu un gest expresiv.
Sunt dezgusttori cu toii. Bine, Juniors este n regul, dar nu...nu este sportiv. Poart
costum. Nu poi s faci sport n costum,s puse el pe un ton plin de dispre. Oricine tie
asta. Dac trebuie s am un tat, cum zice Veda, nu vd de ce nu mi-a alege unul cum
mi place mie. Eu pot gsi unu' de un milion de ori mai bun dect Junior sau domnul
Allbright sau dect unchiul Julian. David zmbi.
Aa crezi?
Sigur. Ca domnul Sherwood, tatl lui Bobby Sherwood. Fosta lui soie l-a prsit
plecnd cu un fel de netrebnic de cowboy, aa c acum nu are o nevast i de aceea lam adus acas s o vad pe mami. i lui i-a plcut foarte mult. Aa mi-a spus. El a vrut
s o duc undeva unde se fcea un concurs care poate s bea mai mult bere i s
mnnce mai mult ardei, fr s i se fac ru. Dar ea nu s-a dus.
David i nghii rsul.
Domnul Sherwood mi se pare un om cumsecade. Ce a avut ea mpotriva lui?
Fleacuri femeieti, spuse el, dndu-i din nou ochii peste cap. A zis c folosete prea
mult cuvinte urte i c scuip. M tot bate la cap c nu este cinstit s nu-i plac de
cineva doar fiindc se deosebete de tine, dar ei nu-i place de domnul Sherwood doar
fin'c e diferit fa de ea. Ea a zis c nu-i acelai lucru, c o s-i susin dreptul de a
scuipa pn la moarte, dar a zis c are i ea dreptul i c e dreptul ei s-i aleag
prieteni care nu scuip.
De data asta David nu se putu abine s nu rd. Cltinnd din cap, el spuse:
Desigur, tu tii multe lucruri pentru un biat de apte ani. Ben ncuviin din cap.
22

Mi-am testat creierul acum un an.


Daaa? i cum a ieit?
Au zis c am unul cu adevrat bun. Voiau s m mute n clasa a treia, dar eu nu am
vrut, aa c mama le-a spus c nu. La leciile particulare pot fi detept, dar la coal
pot fi la fel de prost ca i ceilali copii.
Asta pare un plan bun, spuse David, ntorcndu-se brusc cu spatele.
ncepuse s se plimbe cu pai mici fr s-i dea seama ce fcea. La dracu', se comporta
ca un ntru de prima clas. i ieise din fire, deoarece aceast Kate l ndrumase pe Ben pe
calea cea bun. Trgnd ncet aer n piept, recunoscu cu prere de ru fa de el nsui c nu
voia s fie de acord cu nimic din ceea ce fcea ea. Ar fi fost mult mai uor dac i-ar fi gsit
doar defecte.
Fcnd un efort s-i relaxeze muchii umrului, deslet degetele. Trebuia s aib grij
de asta. Dac voia s ia hotrrile cele mai bune, hotrri care s aib influen asupra
viitorului ui Ben, David trebuia s gseasc un mod de a fi obiectiv.
Kate iei pe ua din spate i se opri pe verand, aruncnd o privire rapid prin curte. Cnd
auzi rsul care strbtea prin fereastra deschis a apartamentului de deasupra garajului, se
ndrept imediat ntr-acolo. La captul scrii de lemn gsi ua deschis. Dei l vedea pe fiul ei
clar, McKinsey Smith era n afara razei ei vizuale.
Ben, aezat ntr-un fotoliu de cealalt parte a camerei, hohotea de rs strignd:
Mai f o dat, Mac, hai mai f o dat! Dup o clip biatul deveni brusc serios, rsul
pierindu-i.
De ce i pui cmaa pe tine? Vreau s mai vd cum i joac muchii.
i apoi Mac fu n faa uii deschise, nfruntnd-o n timp ce-i ndesa cu vrful degetelor
cmaa n blugi.
Ben, spuse el fr s-i ia ochii de pe ea, ai fost descoperit.
Trecnd de el, Kate i puse minile n olduri, uitndu-se ctre fiul ei.
I-am cerut scuze lui Julian din partea ta i el a fost destul de amabil s le primeasc,
dar ar fi bine s nu se mai repete. Vreau s-i spun, Ben, c data viitoare, cnd te vei
mai purta grosolan cu el, am s-l las s-i citeasc o alt poveste nainte de culcare.
N-ai s faci asta, spuse Ben, uitndu-se la ea cu nedisimulat groaz.
Ba da, am s-o fac.
Mai bine m-ai lsa s mor de foame. Sau m-ai ncuia n firid cu o grmad de
pienjeni negri. Sau mai bine mi-ai tia nite degete. El se uit ctre Mac. mi citete
poveti pentru bebelui. Ultima dat mi-a citit Nuielua zgomotoas... i imit vocile...
parc ar putea s vorbeasc asemenea prinesei. Da, aa e i ddu din nou ochii peste
cap.
Taci din gur, astea-s prostii, spuse Kate,luptndu-se s rmn serioas. ntoarce-te n
cas, treci prin sufragerie i spune-i lui Julian noapte bun. Dup aceea suie scrile,
du-te n baie, d drumul la ap i bag-te n cad. Ai neles? S faci ntocmai. i s-i
pui lenjerie curat. Ben iei bombnind.
Pi, nu vreau s-i spun unchi, pentru c nu este unchiul meu i nu vd de ce...
Ea se uit ctre Mac, zmbind drept scuz.
23

Este mai bine s te pun n gard. O s-i mnnce sufletul dac-l lai. Se ncrunt. Vai,
Doamne, am uitat s-i spun s se spele cu spun. Gsete el ntotdeauna a porti de
scpare. Ce-or fi avnd copiii tia cu baia?
Pe cnd se ntorcea s ias adug:
mi pare ru c te-a plictisit. Ai tot dreptul s-i spui s te lase n pace. Nu-i garantez
c vei reui, dar eti liber s ncerci.
Dar el nu m plictisete.
Ceva din vocea lui, fora cu care spusese sau hotrrea, ceva care nu fusese n vocea lui
ziua trecut, o fcu s se ntoarc ncet spre el.
El s-a ascuns de prietenul tu, continu el. i dup cum mi-a spus el, trebuie s
mrturisesc c a procedat foarte judicios. Unchiu' Julian pare un tip de care orice
persoan sntoas s-ar ascunde.
Ea clipi buimcit i dup o clip simi cum i se nfierbnt obrajii de mnie.
Ce te intereseaz pe tine? ntreb ea cu fermitate. Dac fiul meu i-a invadat
intimitatea nu-i un motiv s ptrunzi n intimitile mele. Aa vorbeti de obicei cu
patronii? Dac aa este, nu-i de mirare c-i caui de lucru.
Cnd termin se ls o tcere adnc n camer, tcere care prea c o deranja mai mult
pe ea dect pe McKinsey Smith.
Asta nu s-a ntmplat cnd am discutat ieri, spuse el n cele din urm, rostind cuvintele
agale, scrnit, aa c nu m poi nvinui c nu respect regulile. Ar trebui s m
prosternez cnd treci pe lng mine sau s exult de bucurie? Poate preferi ceva mai
rafinat. Ai vrea s recunosc prin comportarea mea supus diferena dintre statutul
nostru social i financiar?
Incredibil, n vocea rguit i n ochii lui ca mierea ntunecat, era o not de amuzament.
Idiotul rdea de ea. Cine era brbatul sta? Ce era el? Cu fiecare vorb pe care o spunea, se
vedea c era inteligent i educat. Dar atunci de ce acceptase slujba de om la toate?
Trebuia s aib o discuie mai ndelungat cu Ralph, se hotr ea ncruntndu-se.
Nu fi ridicol, spuse ea n cele din urm. Singurul lucru care-l atept de la tine, n afara
ndeplinirii slujbei, este s fii politicos. Cu maniere nvechite, fr echivoc.
Bineneles...
ntrerupndu-se, ea clipi de dou ori. Cnd se micase din loc? McKinsey Smith era mai
aproape dect fusese mai nainte. Prea aproape.
Stpnindu-i respiraia, Kate ridic capul, rezistnd impulsului de a face un pas napoi
chiar cnd el se mai apropie cu un pas. Trebuia s neleag faptul c ea nu era genul de
persoan care se intimideaz uor.
i apoi, nfruntnd-o incredibil de jignitor, privirea lui alunec pe trupul ei oprindu-se pe
V-ul adnc al rscroielii bluzei albastre, de mtase. Fr s ncerce mcar s ascund ceea ce
fcea. Atitudinea lui era evident insulttoare i tot att de senzual. Dac ar fi protestat n faa
examinrii lui, ar fi fost o dovad de slbiciune, aa c ea rmase pur i simplu acolo,
nemicat, n timp ce el continua s o fixeze, zbovind cu privirea destul de mult ca s o fac
s simt ca i cum era ars de limbi de foc pe pielea expus dintre sni.

24

Cu un rs uor, el rtci cu privirea pe cureaua lat de la mijlocul ei,apoi peste pantalonii


negri,palazzo,mulai pe coapse. i pe fiecare loc pe care-i oprea el privirea, Kate simea
acelai curent fierbinte.
O clip dup aceea, ntr-o strfulgerare de contient, ea i ddu seama ce fcea.
McKinsey Smith o testa. Stimulnd-o, el cuta punctul vulnerabil, struind ntruna ca s-i
descopere clciul lui Achile. N-o s-l descopere, se liniti ea. Punctul slab al lui Kate era prea
bine ascuns.
nvase de mult s-i ascund adevratele sentimente fa de lume. i ceea ce era
culmea, chiar se transformase. Dac simulezi mult timp c eti puternic, devii cu adevrat
puternic. Dar chiar i aa, se hotr s pun capt situaiei. Nu avea timp de jocuri, chiar dac
erau rafinate.
M ntorc acum la oaspetele meu, spuse ea,schind un zmbet politicos.
Sigur c da. Glasul lui nu avea nici o inflexiune, dar acei ochi voluptuoi, incredibil de
cunoscui ei, strlucir de rs. Ca i cum ar fi ctigat. Dar nu a ctigat, i spuse ea n
timp ce cobora treptele. Nici vorb c ea, Kate, ctigase. Se opri brusc n mijlocul
curii. Ce s ctige?
Doamne sfinte, i ieise din mini. i numai din vina lui McKinsey Smith. Jocul lui o
fcuse s roeasc toat i s devin nelinitit, mpiedicnd-o s mai reacioneze. Ar fi trebuit
s-l concedieze pentru asta. Ar fi trebuit s se ntoarc chiar acum i s...
Kate nu-l putea concedia. Ar fi omort-o Veda. i ceea ce era i mai ru, dac l-ar fi
concediat, el i-ar fi nchipuit c a fcut-o doar ca s-l mpiedice s ctige. i, categoric, el nu
ctigase. Izbucnind n rs, Kate porni din nou ctre cas.
Noul ei ajutor, dei era cel mai deconcertant, cel mai scitor, cel mai arogant salariat, din
ci avusese vreodat,era, sincer vorbind, un tip ce o fcuse s se simt mai nviorat dect
fusese ea de mult, mult timp.
CAPITOLUL 5
inndu-i poalele fustei cu o mn, Kate iei din baie i se ntoarse n dormitor. Fusta
lung pn n pmnt fonea uor cnd se mica.
Dac ai avea o coroan i o baghet cu un diamant la capt, ai arta ca o regin, dar
hainele tale ar trebui s fie albe nu negre, pen'c nu eti regina cea rea. Reginele rele
nu au niciodat pr blond, ci negru. i unghiile lor...
Suie-te, te rog, pe scaunul acela i trage-mi fermoarul.
...Trebuie s fie lungi i roii, i termin Ben ideea n timp ce-i trgea fermoarul.
Uneori unghiile lor sunt verzi, dar asta doar cnd transform oamenii n oprle i
psri mari i urte. Mi-a venit o idee... De ce nu mergi tu cu noi? Veda m duce s
vd noul film cu estoase Mutani i cnd ne ntoarcem acas, Mac o s ne nvee s
jucm Las Vegas pe pltite. sta-i un joc de cri.
estoase Mutani i Las Vegas pe pltite, repet ea ncet. Pare foarte tentant. mi pare
ru, dar i-am promis deja domnului Allbright s m duc cu el la petrecere.
Ben i fcuse mari sperane.
25

Dar ziceai c nu este o petrecere la care s te distrezi. C este o ntlnire de afaceri.


Poi s te distrezi i tu uneori. Aplecndu-se s-l mbrieze, ea spuse:
Eti un scump i te iubesc pentru c te gndeti la mine. Dar i promit c prima dat
cnd voi mai iei n ora va fi ca s m distrez.
Da, s-a fcut, e simplu. Nu trebuie s iei n ora. Rmi acas i i petreci timpul cu
mine i cu Mac. O s-i plac. Zu, o s-i plac, fr discuie. i el nici nu scuip,
ncheie el triumftor, ca i cum dac prietenul lui Mac nu scuipa, descoperise cum
poate fi adus pacea n lume. Dup prerea lui Ben, noul lor ngrijitor putea face orice.
Dei casa din copac era aproape gata, Mac nu-i luase lui Ben plcerea de a participa.
Ben era mereu prezent, tind cu ferstrul mpreun cu Mac, btnd cuie mpreun cu
el. O construiser mpreun, ceea ce-i permisese lui Ben s fie plin de mndrie cnd ea
fusese terminat.
Veda adesea spunea c faptul c se ataase att de repede i att de profund de McKinsey
Smith era dovada subcontient i nemrturisit a nevoii copilului de tat. Kate spunea, tot
att de des, c dac Veda ar petrece mai puin timp ca s se uite la Oprah i mai mult timp ca
s-i rezolve treburile ei, ar fi fost mult mai bine pentru toi. i n afar de asta, i spunea
btrnei c, pentru un copil care avea ne-i voie disperat de un tat, Ben prea a fi puin cam
prea selectiv. Nu se ataase de nici unul dintre prietenii mamei lui.
Replica lui Veda la aceasta era ntotdeauna scurt, brutal i strigat cu glas tare.
McKinsey era de dou sptmni i jumtate cu ei i Kate nu-i putea contesta nici diligenta,
nici competena. Fuseser instalate rafturile n cmar i erau bine fcute. Chiuveta din toaleta
de la parter nu mai scotea zgomote neplcute. Curtea era ngrijit i repara lucrurile chiar
nainte de a ti ea c trebuiau reparate.
La o sptmn dup ce se mutase n apartamentul lui de deasupra garajului, ncepuse s
nu mai aib nfiarea aceea sfrijit, lucru pe care Veda l socotea satisfctor. Faptul c Mac
avea bunul-sim s-i plac bucatele fcute de ea, o fcea pe btrn s-l ndrgeasc foarte
mult.
Dup nfruntarea din prima zi, Kate i Mac trecuser la o relaie relativ normal de
patron-salariat. Se vedeau rareori i cnd se ntmpla acest lucru, nu vorbeau dect despre
munca lui. Asta nu nsemna c ea nu era ntotdeauna contient de prezena lui. Cum i
pusese McKinsey Smith amprenta asupra casei. Energia lui, aceast ciudat for electrizant,
prea s rmn n tot ceea ce atingea el.
Veda i Ben l vedeau mai des. Cu ei, el se comporta diferit. Cu Veda i Ben, Mac nu se
purta ca un salariat, nici ei nu-i tratau astfel. Amndoi apelau la el pentru sfaturi i companie.
Uneori, cnd Kate era prost dispus pentru c lucrase prea mult sau pentru c nu dormise
bine, i fcea impresia c McKinsey Smith, cu vocea lui rguit i ochi ptrunztor, ncerca
s-i fure familia, sentiment pe care-l socotea nedemn, i prefera s-l ignore.
Scondu-i-l pe noul salariat din minte parcurse dormitorul, aezndu-se n faa unei
oglinzi de toalet, cu o ram de lemn, verificndu-i nc o dat inuta, asigurndu-se c
rochia cade exact aa cum trebuie i c nu-i iese nici o uvi de pr din fileul de mod veche,
n care-i strnsese prul pe ceaf.
E-n regul, i spuse ea lui Ben, l-am strns.
Vine s te ia? Ea cltin din cap.
26

Nu, m ntlnesc cu el n ora. n felul acesta pot pleca atunci cnd vreau.
Ben ddu din cap nelegtor.
Adic atunci cnd va ncepe s povesteasc despre timpul ct a locuit la Londra i l-a
cunoscut pe ministru. Fiul ei era puin cam prea perspicace, se gndi ea, ascunzndu-i
un zmbet, n timp ce ieeau mpreun din camer.
Peter Allbright, un om cltorit, vestit agent de schimb, putea adormi i un uciga
psihopat cnd se apuca s povesteasc despre cei doi ani petrecui la Londra.
O ntlnir pe Veda la captul scrilor. n seara asta btrna purta blugi proaspt scrobii,
o cma care spunea lumii c trecuse prin multe, i pantofi comozi.
Gata pentru film, campionule? ntreb Veda. Atunci, s mergem. Hai s-o ntindem.
Prin noroi? fu replica obinuit a lui Ben. Kate rse.
V distrai bine amndoi. i arunc o privire prevenitoare fiului ei. Vezi, i-o repet, s
nu te apuci s o convingi pe Veda s-i cumpere una dintre cutiile alea de trei tone cu
bomboane. Ai neles? Poi s-i iei o pung cu floricele i o oranjad, asta-i tot.
Da, doam'. Aplecndu-se ntr-o parte, biatul se uit n spatele ei. Pa, Mac. Ne vedem
cnd ne ntoarcem. Vezi, ine crile calde pn atunci.
Rsucindu-se, Kate l vzu pe Mac stnd n arcada ce ddea spre sufragerie. Probabil c
venise n urma lui Veda, din spatele casei. Sttea nemicat, cu faa inexpresiv, dar ea simea
totui acea energie deosebit pe care o rspndea n jurul lui prin camer. ntotdeauna se
petrecea la fel. De cte ori se afla Kate undeva n preajma lui, era cuprins de aceeai nelinite
neobinuit, ca i cum tocmai ar fi luat o doz puternic de cofein. Lundu-i ochii de la
Kate, Mac le zmbi celor doi.
Cnd o s v ntoarcei, crile vor fi numai bune, i spuse el lui Ben. V urez distracie
plcut la amndoi. Cnd ua se nchise n urma lor, Kate arunc o privire ntrebtoare
n direcia lui Mac.
S-a nchis banca! El zmbi i, cltinnd din cap, fcu drumul napoi de unde venise.
Tocmai atunci sun telefonul. Kate ridic receptorul i l vzu pe Mac oprindu-se i
privind napoi, trgnd cu urechea, fr jen, la convorbirea ei. Nu c ar fi avut prea
multe de auzit, poate rspunsurile ei din care se deducea c Peter Allbright i cerea
scuze c n cele din urm amnase pe alt dat ntlnirea.
Dup o clip Kate puse receptorul n furc i arunc o privire jalnic spre Mac.
O criz minor a fostei lui soii, i explic ea. Vorbea de parc i s-ar fi necat corbiile.
El nu reaciona imediat. Rezemndu-se degajat de tocul uii, i concentra privirea
asupra chipului ei. Ochii lui de aur-ntunecat calculau, ca i cum ncerca s
cumpneasc decepia ei.
Tocmai m pregteam s m duc s mnnc ceva, spuse el n cele din urm. Nu va fi o
mas ntr-o sal de bal rezervat celor din clasa superioar, dar cred c i-a putea
oferi ceva mai bun dect s rmi singur, mncnd un sandvi cu unt... Dac vrei s
mergi...
Kate csc ochii de surpriz. De dou sptmni i jumtate de cnd lucra Mac pentru ea,
i dduse clar de neles c n-o nghiea. Nu tia ce fcuse ca s-i ctige antipatia lui, dar cu
toate acestea o resimea ori de cte ori se ntlneau. Iar acum, dup nfiarea lui, nu prea a
27

fi doar o invitaie improvizat, fcut fr premeditare. Era ca o provocare cu greu mascat.


Ca aruncarea unei mnui.
i garantez c unde te duc eu nu vei da peste nimeni dintre prietenii din Liga lui
Junior, spuse el cnd o vzu ezitnd. Nu va ti nimeni c ai luat masa cu ngrijitorul,
dac asta este ceea ce te frmnt. Ochii lui scprar, zmbind amuzat.
De ce te temi?
De nimic. Absolut de nimic. Numai c... Se ntrerupse i rsufl ncet. Sigur, de ce nu?
Ateapt doar puin s m schimb.
Sus, pe cnd i trgea nite pantaloni marinreti verzi i un tricou asortat, Kate cuta s
gseasc pentru ea nsi un motiv plauzibil pentru care acceptase invitaia unui brbat strin.
Un strin care fcuse tot ce-i sttea n putin s o scoat din srite chiar din clip n care se
ntlniser prima dat.
Nu c s-ar fi temut c ar fi putut pi ceva dac ieea cu el. Ceva din felul n care se purta
fa de Ben i de Veda o fcea s fie convins c putea avea deplin ncredere n el. i fusese
recomandat de Ralph. Dar avea capacitatea de a o face s simt ceea ce nu ar fi vrut ea s
simt. Prea multe lucruri. O stare de nelinite i de nviorare. Btioas, precaut i
descumpnit. i era i aceast permanent stare de nelinite cnd era n preajma lui.
Nu c ar fi fost neaprat ceva ru, i spuse ea n timp ce-i pieptna prul, dar era ceva
deosebit. Cum i strecura picioarele n pantofi, Kate i ddu seama c era chiar nerbdtoare
s ias cu McKinsey Smith.
Probabil c era curioas s vad pentru ce-i fascina acest om pe fiul i pe menajera ei.
Sau poate c avea nevoie pur i simplu s ias puin din att de anxioasa lume a afacerilor.
Oricare ar fi fost motivul, de mult nu mai simise plcere s ias n ora ca acum. De mult, de
foarte mult timp.
Luar maina lui, un vechi Cadillac albastru, care i se prea cunoscut, probabil pentru c
vzuse multe maini vechi ca asta n enormul garaj al lui Ralph, i la cincisprezece minute
dup ce ieir din cas, traser n parcarea de lng un loc care dup firma de afar, se numea
Baraca lui Buddy, Sediul Crnailor cu Adevrat Buni. Magazinul lui Buddy era o cldire
joas i lbrat, care prea s fi rmas de prin anii '50, ca toate vechiturile: avea perei plini
de jupuituri i era lipsit de farmec, nct cineva trebuia s i nfrng animozitatea pentru a
intra.
nuntru nu-i chiar att de ru pe ct pare pe dinafar, o asigur Mac, ochii lui aurii
strlucind de amuzament. i, n afar de asta, patronajul dumitale probabil c l-ar lua
pe Buddy n colimator. De ndat ce Dallas-ul ar afla c eti aici, poi fi sigur c ar
nvli protipendada.
Da, ai dreptate, spuse ea, imitndu-l pe Ben. El o lu nainte.
n interior era chiar ceva mai ru dect afar. Foarte jerpelit i nengrijit. Linoleum ieftin
pe jos. Mici mese ptrate cu scaune cu schelet cromat i vinilin. i un tonomat enorm, care
umplea camera cu efluviile nazale, scrboase, ale muzicii country.
Pe fiecare mas se afla o larg gam de lucruri eseniale. Solnie cu sit pentru sare i
piper, suporturi pentru erveele i scrumiere. Recipiente cu zahr i mici pacheele cu
mirodenii. Sticle, sticle i iar sticle cu Tabasco, catchup, ardei iute i sos picant, abia dac mai
era ioc pentru mncare i nici un pic de loc pentru coate. La Buddy nu erau chelneri. De
28

ndat ce era gata.o comand,un om negru,voinic,mbrcat ntr-un o alb striga: Hei! De


fiecare dat, toi cei din camer se ntorceau ca s vad cui se adresa omul. Cu un gest, acesta
l desemna pe cel care trebuia s se duc la tejghea s-i ia comanda.
Cnd i-a venit i rndul lui Mac s fie chemat, s-a ntors de acolo cu o pung mare,
cafenie. Pe ea era scris de o mn nendemnatec, indescifrabil, coninutul pungii,iar
dedesubt, cuvintele: Verde i sexy.
Ce, ai comandat verde i sexy? ntreb ea, uitndu-se cu precauie la punga din hrtie
cafenie. Rsul lui puternic i rguit atrase atenia celor dou femei de la masa
alturat.
N-ai observat c Buddy nu folosete o not de comand? El scrie pur i simplu pe
pung. i atunci, adaug ca semn de recunoatere ceva din rechizita celui care a
comandat, ca s tie cui i aparine fiecare comand. Zmbi, lsnd s-i alunece
privirea pe bluza ei verde. Pentru c eu purtam o cma maro, evident c dumneata ai
fost clientul care i-a atras atenia.
Interesant sistem, murmur ea, simind cum i se nfierbnt obrajii.
Crnaii erau cu adevrat buni, dup cum indica i firma. Erau fcui dup moda veche,
enormi i butucnoi, din carne proaspt tocat, n loc de forma plat, ngheat. i cartofi
prjii erau fcui proaspei, servii n mari ceti din hrtie i mustind de grsime. Ca desert era
plcint cu caise, mpachetat n hrtie cerat.
Nu era nimic neprjit n meniu? ntreb ea tergndu-i o dr de suc de pe brbie.
Este atta colesterol aici s nclieti tot Texas-ul cu el. Mac ridic din umeri.
Dac te temi de cantitatetea de grsimi, mai ia o bere. Ea i cut privirea.
Este o nou metod de a reduce grsimile? Exist ceva n bere care previne efectele
unei asemenea cantiti de grsimi din diet?
Nu, arterele vor continua s fie blocate, dar dup dou pahare cu bere, cui i mai pas
de asta? Se opri, uitndu-se spre ea, n timp ce-i mototolea ervetul fcnd un cocolo
din el. A vrea s te ntreb ceva, dar probabil c nu este genul de ntrebare pe care o
poate pune un salariat patronului. Kate sorbi din bere. Se referea, desigur, la discuia
lor din prima zi, cnd l apostrofase pentru atitudinea lui. Dar n seara asta era prea
ameit ca s se nfurie.
Suntem amndoi n afara serviciului acum, ridic ea uor din umr. D-i drumul,
ntreab-m. Lsnd din mn sticla cu gt lung, el se ls n scaun. n timp ce-i studia
figura, i aplec ntr-o parte capul ca i cnd ncerca s priceap ceva.
Pentru ce maini de ntreinere, pentru numele lui Dumnezeu? spuse el n cele din
urm. Este efectul vreunui vis din copilrie? sta i-a fost elul suprem al vieii, s fii
proprietara unui lan de centre de ngrijit maini?
Ea scoase surprins un hohot de rs scurt,cltinnd din cap.
Nu, cred c nu-i nimic din toate astea. A venit pur i simplu o vreme n viaa mea cnd
a trebuit s fac ceva, ceva care s m in activ i s-mi dea posibilitatea s ctig
pentru a-l ntreine pe Ben.
Asta neleg, dar cineva cu o specializare n domeniul literar, nu cred...
De unde tii asta? El ncepu s strng resturile de pe mas n punga de hrtie.
29

Nu tiu. Cuvintele erau pronunate cu glas sczut i rguit, iar tonul normal. Poate c
mi-a spus Ralph ceva despre asta cnd m-a informat n legtur cu serviciul. Ea zmbi.
Ralph putea face aa ceva. Btrnul era foarte mndru de Kate i de Ben, i nu ezita
niciodat s o dovedeasc.
Aveam ceva capital, continu ea, iar maina de ntreinere, prima mea main de
ntreinere... era de vnzare. Am cumprat-o imediat. Mi-a fcut impresia c era ceva
pe care-l puteam face,pentru c nu necesita cunotine speciale. Pentru a realiza acest
lucru, n-a trebuit dect s studiez cel mai potrivit echipament, s-mi nchipui ce ar
merge mai bine. S gsesc oamenii care s o instaleze i s o fac s funcioneze. S
angajez muncitorii pricepui care s fac s funcioneze centralele cum trebuie. tiam
cte ceva despre marketing, aa c am cheltuit ceva bani pe reclame. Ea se ls pe
spate n scaun,z mbind. i asta-i tot.
neleg, spuse el, dnd din cap. Puin de ici, puin de colo i ai reuit s primeti un
premiu din partea Camerei de Comer i altul din partea Asociaiei oamenilor de
afaceri din Dallas. Nu,a dug el cnd vzu expresia ntiprit pe chipul ei, nu Ralph
mi-a spus asta. Am citit-o ntr-un articol dintr-o revist.
Te-ai interesat n legtur cu mine? fcu ea o uoar strmbtur din buze. De fapt i
eu m-am interesat la rndul meu. Mi-am petrecut dou ore sptmna trecut,
asaltndu-l pe Ralph cu ntrebrile.
i te-a informat despre cele ase neveste i cei cincisprezece copii ai mei?
Ea ddu din cap.
Ralph a fost surprinztor de discret. Nu mi-a spus dect c ai lucrat la el cu ani de zile
n urm, iar cnd l-am ntrebat ce ai fcut de atunci i pn acum, cu cea mai stranie
nfiare, mi-a spus: A supravieuit. Doar att,a supravieuit. Oftnd uor, adug:
Asta cred c este valabil pentru noi toi.
Mai trziu, n timp ce ieeau din lotul de parcare, Mac arunc o privire ctre ea.
i pare ru c nu ai fost la petrecerea aceea monden?
Cred c glumeti, rse ea scurt. S-i spun cum e cu Balul sub Lumina Lunii. n afar
de luna nou poleit n aur, care atrn peste tot, nu poi spune c acest bal difer de
orice alt eveniment social ce se petrece de-a lungul fiecrui an. i asta an dup an la
fel.
Iar ct despre observaia sarcastic de mai nainte n legtur cu Liga Junior, cred c iai fcut o prere greit despre statutul meu social. Eu nu m amestec cu gloata aceea.
Nu mi se pare a detecta nici un pic de regret n glas din cauza asta.
Bineneles, ai dreptate. mi place aa cum stau lucrurile.
i cum stau? Kate cntri ntrebarea o vreme, apoi se uit ctre el.
tii cum, ca atunci cnd arunci o piatr ntr-un ru, se formeaz n jurul ei nite cercuri
concentrice; acolo unde a czut piatra ele sunt mai puternice, mai bine definite. Cu ct
te ndeprtezi de centru, cercurile se lrgesc, dar pierd din for. Tot aa stau lucrurile
i n societatea din Dallas.
Se ls pe sptarul scaunului, schind un zmbet.
30

Nite cercuri concentrice. Un punct puternic n mijloc, acesta este elita. Cei mai buni
dintre cei buni. Brbaii din acest cerc, nu-i neaprat nevoie s fie cei mai bogai, dar
dein toat puterea, iar soiile lor trag toate sforile. Imediat dup aceea urmeaz
principalul cerc al Muncitorilor lui Debs. Toate femei. Soii lor sunt cei care scuip toi
banii, ceea ce le face s cread c ei sunt cei mai buni prieteni ai celor din mijloc. n
realitate, ei constituie fora de munc. Ei organizeaz, recruteaz i supervizeaz. Dar,
bineneles, principala lor funcie este de a asigura, n mod permanent, elita c este
nc centrul universului. Dup oamenii lui Debs, vine cercul aspiranilor. De obicei, au
tot att de muli bani ca i cei ai lui Debs, dar le lipsete ceva. Fie c nu fac parte dintrun mediu, fie c nu au suficient for ca s ptrund n cercul celor ai lui Debs. Cnd
auzi c s-a strns o mare sum de bani la un bal de binefacere, aceea provine de la
cercul aspiranilor.
Fascinant, spuse el, sec. i din ce cerc faci parte?
Din nici unul dintre cele de mai nainte. Cercul meu este cel care urmeaz dup cele de
mai nainte. i tehnic vorbind, nici nu este un cerc. Este doar o slab ncreiere a apei
abia vizibil pe suprafaa lacului. Noi inem legtura dintre aceste cercuri sus-puse i
toi ceilali care constituie cele mai vagi ncreituri ale lacului...
Ea rse uor, apoi, observnd privirea lui ntrebtoare, i explic:
Uneori apare pe acolo i Ralph, el este ca o oaz, un lac de realitate n mijlocul acelui
deert. Dar asta nu se ntmpla prea des. De cele mai multe ori este ngrozitor de
plictisitor, iar eu m duc doar ca s-mi fac loc n lumea afacerilor.
i din punct de vedere profesional, este important s faci acest lucru?
Ea i frec vrful nasului cu degetul, ncreindu-i fruntea de ncordarea concentrrii.
Nu cred c este chiar esenial, dar ajut. Dac nu m-a duce la petreceri i baluri de
binefacere, nu mi-ar aprea numele prin ziare tot timpul, lipsindu-m de o bun parte
din reclama gratuit. i n cazul n care Camera de Comer nu m-ar fi cunoscut la Li'l
Abner, premiile acelea ar fi fost date altora care ar fi jucat jocul.
nelesesem c nu.
Poftim? spuse ea, ncruntnd din sprncene.
Ziceai c nu-i pare ru c nu te-ai dus la bal, spuse el,amintindu-i de rspunsul ei la
ntrebarea pe care i-o pusese nainte de a-i ncepe tirada.
Nu, nu-mi pare ru. Adevrul este c a m freca de dou sau trei sute de persoane nu
este genul meu. Aruncnd o privire nedumerit n direcia lui, adug: Ce-i cu privirea
asta? Nu m crezi?
Tocmai ncercam s-mi dau seama ce anume preferi. Poate petrecerile mici, linitite.
Poate s stai ntr-un cerc pe podea, servind ceva gustri i schimbnd preri
stimulatoare cu oameni care gndesc la fel.
Se opri, zmbindu-i. Cum a face eu? Pe aproape, foarte, foarte pe aproape, se gndi ea,
aruncnd o privire ctre el. Mac i descrisese genul de petreceri pe care le fcea ea pe vremuri,
mpreun cu David. Lui David i plcea s se distreze, i plcea s strng oameni interesani
n jurul lui. Deodat, cu ochii minii, Kate vzu faa fostului ei so. Acel minunat chip. Glasul
31

punnd n mod glume ntrebri. Modul n care-i pleca ntr-o parte capul, atunci cnd trebuia
s rezolve o problem ncurcat.
Amintirile i ddur un sentiment de singurtate care fcu ca vocea ei s sune mai aspr
dect ar fi vrut.
Nu eti nici mcar pe aproape, ndreptndu-se n scaun, ea nltur aceast senzaie,
aa cum o fcuse de mii de ori n ultimii ase ani.
Acum este rndul tu, spuse ea. Cea mai arztoare ambiie a ta a fost s fii ajutor la un
stpn cu toane?
El zmbi, dar rmase cu gura nchis i cu ochii pierdui n zare.
Hai, l ndemn ea. Eu i-am povestit despre mine. Eti un brbat misterios. Umple
puin locurile goale din biografie.
Te-ai ntrebat vreodat ce s-a ntmplat cu D. B. Cooper? contracar el.
Ea rse amintindu-i vestita deturnare de avion i dispariia hoului.
Nu m nel. Eti inteligent i puternic; s-a ntmplat ceva care te-a forat? Ai caliti
de conductor. De ce lucrezi pentru mine?
Tcerea lui stimula ncpnarea lui Kate.
Bine, am ghicit. Ai lucrat pentru Ralph cnd erai mai tnr, poate ca s-i plteti
taxele necesare educaiei. Dup aceea ai pornit s devii un gigant al industriei, n
lumea liderilor. Dup ani de zile n care ai trit doar ca s faci bani i s obii mai
mult putere, ai ajuns la un punct n care viaa a devenit mai complicat. Decepionat,
te-ai hotrt s faci o schimbare. S simplifici, s simplifici. Ea se opri i-i arunc o
privire. Ce trebuie s fac?
Chiar pentru bani, spuse el, dnd din cap. Amuzamentul din glasul lui rguit era
gritor c ea greise; nu era pe urmele adevrului, dar Kate se distra acum i hotr s
continue povestea inventat de ea despre viaa lui.
n partea aceea complicat, a existat, bineneles, o soie, continu ea. Poate chiar mai
mult de una, pentru c... Se opri cnd simi tensiunea din omul de lng ea.
De data aceasta atinsese o coard. Degetele lui se ncordaser pe volan, trsturile i se
aspriser n timp ce privea drept nainte.
A fost o soie, recunoscu el n cele din urm, cu voce sczut i nepenit ca i umerii
lui. Numai una, dar dup cum spuneai, a fost complicat.
La timpul trecut. Ce s-a ntmplat? i intercept ea privirea pe care i-o arunc el. Da,
tiu, este o chestiune personal i nu este treaba mea, dar mi-o datorezi. n prima zi,
cnd am venit s-l caut pe Ben, mi-ai fcut observaie n legtur cu unul dintre
prietenii mei, i asta era o chestiune personal, aa c am dreptul. Sau poate c nu.
Dar, oricum sunt curioas.
Cum el continua s tac, nu mai crezu c-i va rspunde, dar chiar atunci, cu un efort
vizibil, vzu c slbete ncordarea minilor de pe volan i ridic din umeri.
Ne-am schimbat. S-a schimbat i ea. M-am schimbat i eu. Cei doi oameni care se
ndrgostiser unul de cellalt, nu mai exist.
i cei doi oameni care ai devenit, n-au putut stabili noi relaii?
Cnd se transform oamenii, nu se transform ntotdeauna n aceeai direcie.
32

Ea cumpni o clip, apoi ntreb:


Copii? Schimbarea din el fu brusc i izbitor de intens. Cnd amintise de soie, n
vocea lui persistau urme de mnie. Dar acum mnia pierise, lsnd loc unui amestec
de emoii confuze dar puternice, amintindu-i ei de modul n care reacionase cnd l
vzuse pentru prima dat pe Ben. Se gndise atunci c probabil pierduse un copil.
Acum era aproape sigur de acest lucru. Poate c de aceea ncerca s se iroseasc ntro slujb nensemnat. i poate c aceasta fusese complicaia care-i fcuse pe el i pe
fosta lui soie s se schimbe att de profund.
Auzise c pierderea unui copii este cel mai devastator lucru care se poate petrece ntr-o
csnicie. Nu multe cupluri pot rmne mpreun dup asta. Este prea mult vinovie. Prea
mult durere nespus i nemprtit.
Pentru o clip, cnd Kate se gndi cum s-ar fi simit ea dac i s-ar fi ntmplat ceva lui
Ben, simi o afinitate fa de omul de lng ea i tiu c nu va mai putea fi niciodat geloas
pe locul pe care-l avea el n sufletul fiului ei. Ben avea o mare capacitate de iubire. Dac-l
putea ajuta cumva pe Mac, nu putea fi dect un lucru bun.
Mai trziu cnd ajunser acas i el o urm n buctrie, pe cnd deschidea ua
frigiderului ca s scoat un carton cu lapte, privi ctre el.
Eti sigur c vrei s rmi s-i atepi? l ntreb ea. Este nc devreme... vreau s zic,
dac vrei s mai iei n ora. S-i petreci smbt seara nvnd un copil s joace
cri nu-i chiar cel mai palpitant lucru.
Dar eu vreau s-o fac, spuse el simplu. mi place Ben.
Sentimentul este reciproc, cred c tii asta. Ea turn lapte ntr-un pahar, apoi se uit
ctre el. Vrei puin? M-am obinuit s beau un pahar cu lapte nainte de a m culca.
Sunt aproape sigur c nu m ajut s dorm, dar cel puin simt c am ncercat ceva. El
se aplec peste tejgheaua de lng ea.
Ai probleme cu somnul?
Uneori, admise ea fr s vrea. Privirea lui alunec pe chipul ei, cercetnd-o atent.
Totul, chiar i o noapte de insomnie, este o lupt cu dorinele pe care le ai.
Se uit n ochii lui.
Este o constatare sau o ntrebare?
S zicem c este o ntrebare.
Atunci, rspunsul este da i nu. Lund o sorbitur de lapte, se ndeprt degajat de el.
Exist cteva zone n viaa mea unde pot fi relaxat. Tot restul este o lupt. Nu a fost
opiunea mea. Dac ai fi o femeie singur, ncercnd s pui pe picioare nite afaceri i
s creti un copil, m-ai nelege. Ridic ntrebtor dintr-o sprncean.
Ce are de-a face lupta cu insomnia, cu faptul c eti o femeie singur ntr-o lume de
brbai?
Ridic din umeri.
Te neli cu lupta. Eu am locurile mele linitite. Ben, Veda, Ralph. Cu ei pot renuna la
pruden i m pot relaxa pentru c tiu c nu m atept la nici un atac prin surprindere
din partea lor. n restul timpului...
Stai la pnd, complet el pentru ea.
33

Cam aa ceva.
Rmase tcut o vreme, urmrindu-i fiecare micare, ca i cum ar fi fost un fel de animal
de laborator ntr-o cuc.
Am remarcat c n-ai amintit de Junior i de unchiul Julian, i de nici un alt prieten
printre locurile n care poi renuna la pruden.
Nu, spuse ea linitit. N-am amintit de ei. Mai devreme, n timpul mesei i al drumului
parcurs cu maina, ctre cas, prea a se fi stabilit un fel de legtur ntre ei. Fusese
chiar aproape un sentiment de apropiere ntre ei. Dar acum, cnd el se ndeprtase de
tejghea i fcuse un pas ctre ea, magnetismul lui se transformase ntr-o adevrat
for care se ndreptase spre ea, ionizndu-i moleculele trupului, fcndu-le s scapere
i s danseze.
Aruncndu-i o privire speriat, Kate ncepu s se ndrepte spre u.
Cred c e timpul s...
Sptmn trecut am ateptat o noapte ntreag, spuse el brusc, ca s te vd cnd te
ntorceai din ora.
Ce mrturisire extraordinar, se gndi ea, ntorcndu-se ctre el cu o sprncean ridicat
ntrebtor.
De ce dracu' ai fcut aa ceva?
Eram curios. Chiar dac era sigur c nu-i va plcea rspunsul, nu se putu opri s nu-l
ntrebe.
Curios de ce?
Vzusem cum artai cnd plecasei i voiam s vd cum ari cnd te ntorci. Privirea
lui alunec pe umerii ei, apoi pe sni. S vd urmele degetelor.
Pe moment, simi cum este npdit de mnie. Prea mult pentru un om care-i inuse
companie.
N-ai dreptul, spuse ea cu o oapt apsat, ieindu-i din minte modul n care-l
chestionase mai devreme. E treaba mea ce fac cu viaa mea. i a nimnui altcuiva. A
mea. Dei buzele lui schiar un zmbet, ochii lui aurii strlucir cu intensitatea care
prea a fi o parte esenial a personalitii lui.
Nu e cazul s-i sar andra, i spuse el. Ia-o ca pe o ncercare de a te cunoate. Am
observat c ai un mod de a ademeni brbaii, subtil, dar fcndu-i, fr gre, s se
apropie mai mult... tot mai mult. El ridic din umeri nepstor. M ntrebam doar ct
de mult i lai s se apropie.
Asta nu-i treaba dumitale, spuse ea hotrt i aspru.
Ai dreptate, nu-i treaba mea. Dar asta nu m mpiedic s-mi pun ntrebarea. i cnd
mi-ai spus c suntem n afara serviciului ast-sear i cnd te-ai apucat s scormoneti
n viaa mea personal, mi-am nchipuit c n-ai s te superi pe mine dac am s-mi pun
ntrebarea cu glas tare i poate s fac vreo cteva observaii ntmpltoare.
Nu era nimic ntmpltor la el. i nu fusese niciodat, i ddu ea seama. Cnd i
propusese prima dat s mnnce mpreun, ea o simise ca pe o provocare, o nou micare n
lupta ce se ddea ntre ei. Kate era bine s in minte asta. Toat seara fusese o ruine. El i
34

exercitase magnetismul, fcnd-o s renune la precauiile ei. i acum, dup ce o fcuse, el


fcea micarea mortal.
i plesneti cnd ntind minile s te ating, lady boss? zise el ntr-o oapt uiertoare.
Asta-i alt parte a jocului pe care-l joci? Asta-i lupta secret ce se d n interiorul tu.
Veda zice c i alegi brbaii care nu-i cer niciodat nimic. Aa este? Sunt oare o
leaht de impoteni?
Destul. Nu vreau...
i-e mai uor n felul acesta, nu-i aa? Nu trebuie s te temi c brbaii pe care i ai ar
putea fi tentai de imbolduri sexuale... pentru c nici unul dintre ei nu este ncercat de
patim. Pieptul ei se ridica i cobora precipitat, dinii i pumnii i se ncletaser n
ncercarea de a-i pstra echilibrul.
Nu te neleg. Dac m-a fi ntors acas cu machiajul ters, cu prul ciufulit, i cu
cteva desuuri lips, asta ar fi fcut din mine o persoan mai bun?
i ddu prul la o parte de pe frunte cu un gest mnios, ntr-o atitudine btioas.
Zici c oamenii cu care m ntlnesc nu cunosc patima; evident c sunt unele lucruri
pe care nu le-ai recunoate nici dac i-ar sri n ochi. Lucruri ca integritate personal,
pretenii i nvechita moral! Kate aproape c ipa acum, lsnd deoparte stpnirea de
sine. Cum ndrzneti s ncerci s m faci s m simt imperfect doar pentru c... Se
ntrerupse cnd observ c brbatul din faa ei rdea. El rdea. De ea. De furia ei. De
indignarea ei ndreptit.
Dei i-o spusese verde-n fa, ea tia c sta fusese scopul lui. O fcuse n mod deliberat
s-i piard cumptul. Iar ea czuse n curs, ca o proast. La dracu' cu ochii lui.
Chiar n clipa aceea, Kate i auzi pe Ben i Veda intrnd pe ua din fa i fcu un efort de
voin s-i recapete calmul i s-i stpneasc emoiile. Trgnd puternic aer n piept, i
impuse s nu mai tremure, i-i ascunse mnia. nainte de a prsi camera, se mai uit o dat
la el.
Te crezi detept, nu-i aa?
Sunt, zise el, ochii lui de culoarea whisky-ului strlucind nc de amuzament. Da,
doam', sunt.
CAPITOLUL 6
Visul ncepuse ca de obicei. Kate singur n pat, ascuitnd sunetele care se aud ntr-o cas
n timpul nopii, cnd ua se deschise. La licrirea de lumin care se strecura din hol, vzu o
form ntunecat i dup o clip, David mergea prin camer. Ea ntorsese capul s-l
urmreasc traversnd camera i aezndu-se pe marginea patului ei.
M-am hotrt s nu mai plec, i spuse el. Dac marile mini luminate ale omenirii vor
s stea de vorb cu mine, n-au dect s vin aici la Dallas. Cum se strecura lng ea,
lund-o n brae, ochii i strluceau de semeie. N-am s v prsesc, pe tine i pe Ben,
nici mcar pentru o sptmn.
Vai, David, sunt att de bucuroas, i frec ea obrazul de umrul lui, cu inima
palpitndu-i de emoie. Am ncercat s fiu tare. Chiar am fost. Dar nu-mi place s stau
fr tine. M simt att de singur.
35

N-ai s rmi fr mine, murmur el pe buzele ei. N-ai s mai rmi, Kathy.
David... i trase capul ncet, ncreind fruntea, nspimntat. David, trebuia s-i spun
ceva. De ce nu-mi amintesc ce voiam s-i spun? Sunt convins c era ceva important,
din moment ce m sperie att de tare.
Ssst, iubito. Nu putea fi important. Nimic nu mai are importan, din moment ce
suntem mpreun. Pentru totdeauna, i aminteti?
Da... da, pentru totdeauna.
Strngnd-o mai tare la piept, se mic s-i potriveasc mai bine trupul lng al ei. i
cum se ntmpla n vise, hainele lor disprur n mod misterios i ea simi fierbineala lui cum
ptrundea n carnea ei, linitind-o, ndeprtndu-i frica. Era att de bine. Aa era ntotdeauna
cu David. Trupurile lor mbriate le ddea siguran i pace, ndeprtndu-i de grijile i
temerile lumeti.
Cnd miniie lui ncepur s exploreze trupul ei gol, Kathy scp un oftat prelung i se
mic ruinat de atingerea lui, spunndu-i fr vorbe ct de mult l iubete i ct nevoie avea
s fie aici lng ea venic. i aici visul se schimb.
Structura fanteziei de noapte deveni deodat diferit. Neobinuit. n atmosfer plana un
magnetism deosebit, mngind-o i frmntnd-o cu minile. El ncepu s fac lucruri pe care
nu le mai fcuse niciodat mai nainte. Nu era o dezlnuire delicat a pasiunii. El nu ncerca
s-i ascund nerbdarea ptima din atingerile lui. Fiecare micare a lui era plin de
ndrzneal i imperioas.
Se trezi tremurnd de senzaia nou i profund tulburtoare. Nu-i mai putu potoli
respiraia. Suspinele se transformar n gemete. Cldura se transform n fierbineal.
Arcuindu-i trupul, ea i pres snii de mngierea febril, simind cum crete plcerea
dibace a degetelor. Era stpnit de instincte primitive i puternice, insuportabile. Era toat
doar simuri.
i place, nu-i aa? Cuvintele erau o oapt aspr, aproape slbatic, zgriindu-i auzul.
Minile mele, atingndu-te peste tot, te scot din mini, nu-i aa?
Gemnd din nou, ea ncerc s neleag ce se petrecea. David nu-i pusese niciodat astfel
de ntrebri. Niciodat nu mai vorbise ca acum. Era ceva n neregul... nu, nu era n neregul,
era diferit. nnebunitor, slbatic i diferit.
Se lupta s deschid ochii, s deschid pleoapele ca de plumb. Cnd reui n sfrit s
deschid ochii, clipi de cteva ori pentru a-i limpezi viziunea, n cele din urm putu distinge.
i ceea ce vzu, o fcu s i se accelereze pulsul i respiraia s-i devin grea. Sub ochii ei,
omul pe care-l inea n brae ncepu s se schimbe. Trsturile lui devenir indistincte,
estompndu-se. Dei l mai simea nc, degetele ei afundndu-se n carnea tare i fierbinte, el
se strecurase din unghiul ei vizual i, n curnd, nu mai rmaser dect ochii, ochii aceia de
culoarea mierii-cafenii, care o fascinaser ntotdeauna.
Dar, nu, nu era aa, i ochii lui se schimbaser. Se schimbase ceva n adncul lor. Ei o
sfredeleau prin ntuneric. Puternic, ptrunztor. n privirea aceea nu era nici dragoste, nici
tandree. Era doar patim cuteztoare, nereinut i nedisimulat. Dar amestecate cu pasiunea,
ntrind-o cumva, erau ostilitate i pur resentiment.
i atunci Kate nelese c omul de lng ea nu era soul ei. Cu acei ochi plini de pasiune
i biciuitori i privea el chipul i atunci nelese care era adevrul. i tiu fr ndoial c
36

ncurctura n care se afla i fcea plcere lui. Nepierznd-o din ochi, el ridic ncet o mn i
ncepu s o ating din nou.
Trebuia s-l opreasc. Dac acest brbat nu era soul ei trebuia s se ndeprteze de el.
Trebuia s-l prseasc. Doamne sfinte, cum putea s stea lungit lng el, tremurnd de
ateptare, dorind s o ating cu degetele lui, cnd nu era David? El nu era David.
Dumnezeu s o ierte, dar Kate nu voia s plece. Nu avea importan c era un strin. Nu
avea importan c el era festinul tulburrii ei emoionale. Nu avea nimic altceva importan
dect faptul c dorea s fie atins de aceast fantom mai mult dect orice i dorise n viaa
ei.
Cerule, el era...da...da, chiar acolo. Gemuse cu glas tare? Te rog... Te rog ,nc o dat.
nc puin. Da...da! Respiraia ei devenise o gfial puternic i rapid, ochii pe jumtate
nchii, cu pleoape grele de dorin, iar privirea ei avid nu se putea desprinde de trupul lui
subire i puternic. Ea voia s-i napoieze mngierile. Voia s-i fac i ea ceea ce i fcuse el,
s-l fac s simt ceea ce simise ea. Degetele ei se chircir de nestpnita dorin s simt
carnea spectral sub ele.
F-o Kate, se auzi oapta adnc, ieit din gt. tii c o vrei. Nu te poate opri nimic.
Mergi mai departe, f-o. Mergi pn la capt. Nu trebuie dect s ntinzi minile i...
Kate se trezi struindu-i nc n urechi oapta rguit, erotic.
F-o Kate. Mergi mai departe... Mergi pn la capt.
Cu un geamt uor, ridic mna ca s-i dea la o parte prul de pe faa ud. Mna i
tremura. Tot trupul i tremura. i dac ar fi putut privi n interiorul ei, probabil c i sufletul i
tremura. Complet treaz acum, se ridic n pat i i nlnui strns genunchii cu braele. Era
David. Trebuia s fie el. Nu visase niciodat alt brbat. Nu trebuia s viseze alt brbat.
Trgnd ncet aer n piept, se lupt cu panica. Trebuia s se gndeasc la asta cu calm,
folosind raiunea i logica. Probabil c exista o explicaie obscur, psihologic n modul n
care trsturile soului ei deveniser de nerecunoscut.
Poate o team profund de a nu pierde brbatul pe care-l iubise. Sau poate c era un fel
de prestidigitaie merital. Poate c-i impusese lui David unele schimbri care avuseser loc
n ea nsi. Dar orict ncerca, nu putea gsi nici o explicaie pentru modul n care se
schimbase vocea soului ei. Nici pentru privirea din ochii lui de dup metamorfoz. i asta o
fcu pe Kate, mpotriva voinei ei, s accepte o idee pe care o tot ndeprtase din clipa n care
se trezise.
Vocea rguit putea s-i aparin lui McKinsey Smith. Gemnd, i lipi faa de genunchi,
simindu-i tot trupul inundat de fierbineala ruinii. Nu putea fi fcut responsabil de visele
ei. Nu avea nici o putere asupra lor. S-a ntmplat. Pur i simplu s-a ntmplat. i n afar de
asta, i spuse ea, visele nu nseamn niciodat ceea ce crezi c nseamn, zicea Freud. arpele
este simbolul falie. Moartea nseamn desprire. Cderea nseamn... Dar tot Freud zicea c
uneori o igar poate nsemna chiar o igar.
Am fost prea mult timp singur, opti ea prin ntuneric. Mult prea mult timp.
Ridicnd capul, respir din nou adnc. i ce dac l-a visat pe McKinsey Smith? Nu era
nimic care s o fac s intre n panic. Probabil c-i legase dorinele reprimate de ultimul
mascul pe care-l vzuse nainte de a adormi. Dac ar fi vorbit cu vecinul de alturi, probabil
c atunci l-ar fi visat pe el. Asta d un sens ntmplrii. ntr-un fel. Sau poate c nu.
37

Orict ncerca ea, nu-i putea nchipui c btrnul domn Henson ar fi putut-o mpinge la
starea de frenezie pe care tocmai o trise. Dup moartea lui David, Kate apelase la materialele
care tratau despre evoluia durerii. i trecuse prin stadiile prezise n modul mai mult sau mai
puin prevzut.
Dar ceea ce simea acum i ceea ce simise n visul ei, nu figura nicieri n ndrumrile
respective. Trebuia rescris aceast literatur, hotr ea, trecndu-i uor mna pe fa n timp
ce se rezema de speteaza patului. Ar trebui s le previn cineva pe femei c la un moment dat,
dac nu se recstoresc sau nu-i iau un amant, trupul lor va nnebuni cerndu-i drepturile.
David sttea n captul scrilor, cu minile odihnindu-se liber pe genunchi.
Apartamentul din spatele lui era cufundat n ntuneric, singura lumin fiind aceea ce se
strecura de la o achie subire de lun. Sttea acolo de vreo dou ore.
Dup cum fusese planificat, David rmsese acas s joace cri cu Ben i cu Veda. Dar
asta nu a durat mult. Nu trecuse mai mult de o jumtate de or cnd Kate intrase n buctrie
ca s-i spun fiului ei c e timpul s se duc la culcare.
Ea nu se uitase la David, nu-i aruncase nici mcar o privire. Ceea ce-l fcu s neleag c
era nc furioas pe el pentru modul n care o scosese din srite mai devreme. Lsnd capul
ntr-o parte, el zmbi, ncntat de acest gnd. Poate c nu era cea mai ludabil ambiie, dar
nc din prima zi cnd intrase ea n apartament ca s-l caute pe Ben, David simise o nevoie
puternic s poat stpni situaia.
Nu, nu situaia, se corect el n tcere. Ci pe ea. Avea nevoie, ntr-un fel, s o controleze
pe Kate. Doar cnd o fcea s-i piard echilibrul sau s roeasc de mnie pentru ceva pe
care-l spunea sau l fcea ei, David nu se mai simea o fiin fr identitate. Doar cnd o
provoca, o hruia i o mpungea, cnd fcea totul ca s o vad c simte ceva, orice, doar n
acele rare momente simea David c are substan. Ridicndu-se, cobor ncet treptele. n
seara asta o invitase la mas cu intenia de a descoperi ceva mai mult n legtur cu planurile
ei de viitor, planuri care puteau avea influen asupra fiului lui. Dar lucrurile nu merseser
dup cum prevzuse el. Ea l fcuse s-i piard vremea de poman.
Stpnita Regin a Mainilor de ntreinere se relaxase i renunase la atitudinea ei
precaut. Ar fi fost mult mai uor pentru David dac nu ar fi tiut c ea are sentimente, c se
simte uneori singur i c uneori are insomnii.
Parcurse curtea i la umbra btrnului stejar, agndu-se cu mna de funia leagnului, se
uit la scorbur. Scorbura plin cu frunze.
David nu se uitase nc. De cnd se ntorsese nu dduse niciodat frunzele la o parte ca s
se uite nuntru. Nu voia s descopere c veveriele roseser, cu ani de zile n urm, dopul.
Trecnd de cealalt parte a copacului, se rezem de el i ridic privirea n sus ctre fereastra
ei. Aceasta era deschis, iar briza uoar fcea s se mite perdeaua.
i aranjase oare dormitorul aa cum visase ea mai nainte? i aminti de consola antic,
pe care o vzuse la o licitaie cu lucruri salvate de la foc, de care se ndrgostise imediat. i de
o fotografie, tiat dintr-o revist, nfind un pat, cu stlpi Colonial. i de mostrele de tapet
vernil-pal combinat ntr-un design simplu cu crem. Culori odihnitoare, i spusese ea lui, ca s
potoleasc orice tensiune acumulat n timpul zilei, n timpul orelor de la universitate.
Degetele lui se crispar brusc pe funie. Kathy i spusese astea. Dulcea lui Kathy visa s
fac astfel. Kate probabil c prefera un futon japonez unui pat vechi din lemn. i o grmad
38

de culori iptoare i linii ascuite. Minimalizate n mod brutal, sau orice era la mod n
momentul respectiv.
Rezemndu-i capul de copac, clipi de dou ori ca s poat distinge ceva la care se uita de
ctva timp. Kate sttea n dreptul ferestrei. Dduse cu mna perdeaua la o parte, aplecndu-se
peste pervaz ca s priveasc n curtea din spate. O vreme o fix pur i simplu cu privirea,
urmrindu-i trupul zvelt n cmaa de noapte alb i subire care se mula scondu-i n relief
fiecare rotunjime. Apoi, cu pai ncei dar hotri, se desprinse din umbra copacului, intrnd
n unghiul ei vizual.
i dduse seama exact de momentul n care-l observase. Trupul ei nepenise i imediat
se retrsese brusc de la fereastr. Dar tot att de brusc apruse din nou, cu umerii drepi i
fruntea sus, ca i cum ar fi spus: Asta-i casa mea i am s m uit pe fereastr oricnd voi
avea chef.
Tot mai eti furioas pe mine? strig el ctre ea.
Ce? ntreb ea, lsndu-i capul ntr-o parte i ncruntndu-se. Aha, neleg. Nu,
uitasem ct ai fost de mojic mai devreme. Drgu din partea ta c mi-ai amintit. El
rse.
De ce nu cobori aici lng mine? E o atmosfer primvratec, foarte relaxant. O
plimbare la umbr, prin aerul rece, n intimitate, ajut.
Ajut la ce?
La orice te face s nu te simi bine. Indigestie, insomnie, excitare sexual. Este bun
pentru oricare dintre ele.
M impresioneaz interesul pe care mi-l pori, spuse ea plin de sarcasm. Este cu
adevrat impresionant. Dar cred c m voi duce napoi n pat.
El i ddu capul pe spate n aa fel nct s o poat vedea mai bine.
Poate c ai dreptate, dac ai cobor i am ncepe s discutm, probabil c iar ne-am
certa. Pentru c nici nu ncape ndoial c eu a iei nvingtor, nchizndu-i gura.
Pentru c te scoate din srite ori de cte ori argumenteaz cineva mai bine. Pstrndui expresia politicoas, David cltin din cap. Nu, nu, ai dreptate. E mai bine s rmi
acolo... unde este linite i pace.
n timpul calculatei lui peroraii, ochii ei se ngustar i ridic i mai sus fruntea. O clip
dup ce el ncet s mai vorbeasc, ea se rsuci pe clcie i prsi fereastra. Un rs nfundat
glgi n gtul lui David. Coboar.
Asta a fost extrem de tineresc, spuse Kate n timp ce nchidea ua n urma ei. De ani
de zile am ncetat s-i mai pun pe oamenii uor influenabili s fac ceea ce doream eu
s fac.
Paguba ta. Ridic nepstor din umerii lai. Ct despre mine, nu simt nevoia s-mi bat
capul cu sisteme ca s ctig. Eti aici, nu-i aa?
Cnd ea rse,el i arunc o privire.
mi dau seama c laptele nu i-a fost de ajutor.
ntr-adevr, n-a fost. Am adormit. Dar... Se opri i trase ncet aer n piept. Am avut un
vis.
Probabil c a fost ceva extraordinar, nu-i aa? A fost nspimnttor?
39

Kate ls capul n jos, simind cum este din nou npdit de fierbineal. Trecnd de el,
pi n lumina lunii care arunca dre argintii peste iarb.
A fost despre soul meu, spuse ea peste umr.
l visezi adesea? ncepu s peasc i el prin grdin, rmnnd totui civa pai n
urma ei, ca i cum se temea s nu se nghesuie n ea.
Nu att de des cum obinuiam, murmur ea.
Dar uneori, ziceai ast-sear, c-i vin multe amintiri n minte. Amintiri puternice.
Incruntndu-se, ea ntinse mna s culeag o frunz dintr-o tuf nflorit.
Visul acesta a fost diferit de cele pe care le aveam de obicei. A nceput la fel ca i
celelalte. David intra n dormitor, ca ntotdeauna, i-mi spunea c s-a hotrt s nu se
mai duc la conferin. Ea arunc o privire napoi ctre el. i-a spus Ralph cum a
murit soul meu? Faa lui era ascuns n umbra pinului i trecu o clip pn cnd s
dea uor din cap.
Zicea c a fost luat ostatec, iar dup doi ani el i ali apte au fost omori ntr-o
execuie n mas.
Lui Kate i se tie respiraia. De ce mai simea i acum ca un cuit cnd auzea acestea
spuse cu glas tare? Ar fi trebuit s se fi obinuit cu adevrul pn acum. David murise, Kate
tia bine i totui ceva n interiorul ei...
Aadar, n vis el i spunea c se hotrse s nu mai plece la Gamarra.
Ea clipi, amintindu-i deodat unde se afl.
Da... da, aa se petrece ntotdeauna. mi spune c nu este att de important conferina
i c va rmne acas cu Ben i cu mine. i dup aceea...
Se opri brusc i-i drese glasul. Nu gsea de cuviin s-i spun ce urma, partea n care
David ncepea s fac dragoste cu ea i ct de bine se simea ntotdeauna,att de iubit, n
minunatele lui brae.
Dar visul acesta a fost deosebit, continu ea rar. El era altfel. Se uita la mine ca i
cum... nu tiu, ca i cum nu m mai iubea foarte mult. Asta nu s-a mai ntmplat
niciodat mai nainte. l simea cum o privea din umbr. Dup o clip, el i spuse:
Poate c n vis i vorbea contiina ncrcat de vinovie.
Cuvintele rostite cu glas rguit o fcu s-i lase, surprins, capul pe spate.
Pentru ce, Doamne iart-m, m-a simi vinovat? mi iubesc soul. El tia c-l iubesc.
Cu toat incertitudinea n care este nvluit moartea lui, cu toate cuvintele care au
rmas nespuse, acesta este singurul lucru pe care sunt absolut sigur c-l tia. n clipa
morii lui, David tia c l iubesc.
Poate, spuse el cu oapta lui rguit. Poate c... n clipa aceea tia.
Fusese ceva ciudat n modul n care pronunase el acele cuvinte i un magnetism straniu
plutea ntre ei, dar nainte de a putea comenta sau s pun vreo ntrebare, el pi din umbr i
expresia feei lui era neschimbat.
n lumina lunii pari mai delicat, spuse el. Mai delicat i mai vulnerabil.
Ea schi un zmbet crispat.
i asta i-ar face plcere.
Pentru ce spui asta? Ea ridic uor din umeri.
40

mi face impresia c-i face plcere s m zdruncini, c-i place s m pui n


ncurctur.
Nu numai frumoas, dar i receptiv, spuse el cu un rs uor.
Bine, dac tot te mai ndoieti, te asigur c sunt o fiin uman. Ea continu s mearg,
simind iarba rece prin papucii subiri. Ct se poate de uman, de fapt. Nimeni nu mi-a
dat o baghet fermecat ca doar micnd din ea s se rezolve totul. Eu trebuie s lupt
n fiecare clip s rmn puternic, ca s pot rezolva toate problemele. Arunc jos
frunza frmntat n mn i se ntoarse ca s-l nfrunte.
i sunt mndr de ceea ce am realizat n ultimii patru ani. i sunt mulumit mai ales
c am fcut-o absolut singur, fr s am pe nimeni lng mine s m prind n caz c
a cdea. Dar uneori...
i duse o mn la gt, simindu-se dintr-o dat singur i lipsit de aprare.
Uneori m simt obosit. M simt nspimntat, spuse ea cu glas moale, sczut. Iar
cnd se ntmpla aceasta, a da orice s am pe cineva care s m ajute s-mi duc
povara. l privi zmbind.
Nu se ntmpl prea des i, din fericire, nu m ine mult. Dorm bine o noapte, iar a
doua zi de diminea sunt gata s o iau iar de la capt.
Superfemeie.
Sarcasmul nedisimulat din glasul lui o fcu s-i replice cu exasperare:
Nu tiu pentru ce vorbesc cu tine. Nu pierzi nici o ocazie s m provoci. Iar eu am
ncredere n tine. Cltin din cap .Nu are nici un sens. Ar trebui s fiu mai distant
dect dumneata.
Gseti c sunt distant?
Categoric. Distant i speriat, aproape c... Se opri i ncrunt din sprncene,
examinndu-i trsturile la lumina lunii. Uite, din nou. Privirea asta ncntat,
satisfcut. Ari exact la fel ca mai devreme, n buctrie, cnd m-ai fcut s-mi ies
din fire. i face plcere s faci asta, nu-i aa? Iar acum ai o satisfacie i mai mare,
pentru c gsesc c m sperii puin.
Ajunseser la btrnul stejar. El se rezem de copac, ndoind puin un genunchi n aa fel
nct talpa s se odihneasc pe trunchi.
Dac ai fi speriat c i-ai nchipui c am ascuns sub pat un topor ascuit, m-ar bucura,
spuse el. Dar nu este cazul, nu-i aa? Te sperie felul n care reuesc s trec prin zidul
cu care te-ai nconjurat. i buzele lui schiar un zmbet larg. Nu-i place asta. Nu-i
place deloc. Ce i-ai zis... Ben, Veda i Ralph sunt singurii pe care-i lai nuntru.
Oricine altcineva, trebuie s rmn afar. Mai ales brbaii cu care ai de-a face. Kate
nici mcar nu ncerc s se apere mpotriva acuzaiei lui. Fiecare cuvnt al lui era
adevrat.
i consideri asta o provocare, i rspunse ea n schimb. Dac vezi un zid, orice zid,
trebuie s-l drmi, pentru c sta este cel mai brbtesc lucru pe care-l poi face.
Nu orice zid, neg el. Acest zid m intereseaz pe mine n special.

41

De ce? Dup ntrebarea ei urm o lung pauz. El sttea n picioare, uitndu-se la ea


prin ntuneric, privirea lui aintit asupra ei fcnd-o s fie contient de ct de subire
era rochia ei de mtase i pelerina pe care o purta pe deasupra.
Poate c-mi place cum i tremur buza de jos cnd te enervez. El se desprinse de
lng copac i se apropie cu un pas de ea. Sau poate c este un imbold instinctiv din
pur umanitarism.
Vrei s sugerezi c faci un lucru bun? Vorbeau n doi peri, jucnd un joc din care, dei
nu-l nelegea, nu putea s se retrag. Exact ca n vis. Era inut de o nevoie interioar.
i nu fac? ntreb el. ncercnd s nclzesc o biat creatur ngheat, ca s fac s-i
curg din nou sngele prin vene, nu este o treab bun?
Ocolindu-l cu grij, trecu n locul lui s se rezeme de copac.
O biat creatur ngheat, repet ea. Nu este prea flatant i mai este i total greit pe
lng asta. Eu nu sunt...
Ba da, eti, i-o tie el. Ai pierdut sensul vieii, Kate. Pe undeva, de-a lungul drumului,
ai ncetat s mai evoluezi. Ba chiar mai ru. Ai nceput s dai napoi. Ai uitat tot ce
tiai despre via i dragoste.
Dei nu-l vzuse micndu-se, el se apropiase mai mult. Treptat, micorase distana dintre
ei. Mintea i spunea s pun capt jocului. S pareze. S se retrag i s-i pregteasc
aprarea. Dar trebuia totodat s se abin s-i dea cu prerea. Situaia o depea. Trebuia s
rmn. Trebuia s vad ce se ntmpla.
Ceea ce-i cel mai ciudat, continu el cu glas sczut, este c-mi este tare uor s obin o
reacie din partea ta. De ce, Kate? Sunt eu singurul care tie pe ce buton s apese? Sunt
eu singurul care are curiozitatea s afle ce se ntmpla cnd sngele va ncepe s se
nfierbnte, fcnd acest trup frumos s simt din nou?
Stnjenit, ea ddu scurt din cap.
Asta nu duce nicieri, murmur ea. Scuz-m, dar trebuie s m ntorc acum.
Era o slab ncercare de intimidare i el i ddu seama de asta. Ca i cum n-ar fi vorbit, o
intui cu privirea, apropiindu-se tot mai mult de ea, destul de aproape ct s-i simt cldura
trupului, destul de aproape nct ea s-i poat simi respiraia pe faa ei.
E o nebunie s-i nchipui c te poi ascunde de propriile nevoi, nu-i aa? opti el.
Apetitul sexual nu este ceva de care s te ruinezi. E ca i cum te-ai simi vinovat ci este foame cnd nu ai ce mnca sau c-i este sete cnd ai stat prea mult timp fr
ap. Privirea lui se ls de pe chip pe trupul ei i napoi, ca i cum ar fi cutat nite
dovezi ale modificrilor produse de cuvintele lui asupra ei.
Evident c gsi ceea ce cuta. oapta acelui rs rguit se mprtie peste chipul ei i
dup o clip i aez minile pe copac de o parte i de cealalt a capului ei.
A fost o lung perioad de uscciune, nu-i aa, Kate?
Spaiul dintre trupurile lor era acum insesizabil, iar cnd el se ntoarse puin, i atinse
snii cu pieptul lui ntr-o mngiere uoar, care fcu s se nfioare trupul ei sensibilizat.
Cine eti tu? Glasul ei era rguit din cauza ocului. A ocului i a unui sentiment pe
care nu voia s-l exploreze deocamdat. Sau poate niciodat.
42

Cnd ea i trase capul napoi, clipind, energia electrizant, ncrcat de erotism, pli
pentru o clip.
tii cine sunt, spuse el. Ea cltin din cap o dat, apoi nc o dat, cu mai mult for.
Nu. Se opri i-i drese glasul ca s-l fac s fie mai ferm. Nu, nu tiu. O clip am
crezut c am putea deveni buni prieteni, ca dup aceea, s faci aa ceva, ceva care s
m tulbure, fr discuie. De fiecare dat cnd petrecem mai mult de cteva secunde
mpreun, faci un fel de test cu mine. Fie c m ataci cu acele vibraii ncrcate de
erotism, excitndu-m, fie te exprimi grosolan, cu intenia clar de a m scoate din
srite. Ca i cum a fi un aluat de pine pe care-l ncerci din cnd n cnd, ca s vezi
dac a crescut. i nu mi-ai spus nc pentru ce. Dac te-ai purta n acelai fel i cu
Veda, a zice c aa i este firea, dar nu te pori dect cu mine aa.
Doar cu tine, se mic el din nou, frecndu-se cu pieptul de snii ei, asigurndu-se c
ea simea aspra mngiere pe vrfurile sfrcurilor excitate.
Kate nchise ochii i ncerc s se retrag, ca i cum ar fi vrut s oblige copacul s o
absoarb.
Ce crezi c reueti cu asta? ntreb ea iritat.
Nu tiu exact ce fac i nu trebuie s te sperii, opti el. Drm doar puin din zidul
acela.
Nu...nu, s nu faci asta, gfi ea.
Nu eti obligat s rmi, i spuse el. Poi pleca oricnd vrei. Nu te ating nici mcar cu
un deget. Avea dreptate. Ca i n vis, ea tia c se poate retrage dac vrea. i tot ca n
vis tia c va rmne. Trsturile lui jubilau de o satisfacie slbatic i-i aplec n aa
fel capul, nct ea i simi respiraia cald pe ureche.
Eti aproape de comptimit s dormi singur, frmntat de vise erotice.
ndoindu-i genunchiul, i strecur ncet piciorul sting ntre pulpele ei, fornd-o delicat
s primeasc intruziunea senzual.
S nu faci greeala s-i nchipui c visele acelea seamn cu ceea ce se petrece n
realitate. Vrei s-i spun cum se petrec lucrurile n realitate?
Cnd ea scutur puternic din cap, el i rspunse cu un rs uor.
Nu? Pcat, dar am s-i spun totui. n viaa real, cnd eti n braele unui brbat nu ai
o singur senzaie. Simi peste tot fierbineala. Densitatea trupului. Netezimea lui,
umezeal...
Nu... Protestul i se stinse n gt. Era prea mult, depea ceea ce simise n visul ei.
Atingerea tulburtoare, mngierea piciorului lui musculos dintre pulpele ei, a docului pe
mtase. estura aspr a cmii lui frecndu-se iar i iar de snii ei. Cldura respiraiei lui de
pe ureche. Totul era o explozie de erotism i totul era real. Dei efortul era dureros, ea i
stpni trupul. Dac ar nceta s o mai excite, i-ar putea strnge toate forele, ar putea s
gseasc o cale s lupte mpotriva senzaiilor pe care le simea. Dar el nu nceta.
Cnd te srut pe gt i pe piept, i pe abdomen, i poi afunda degetele n ceva real.
Nu trebuie s zaci acolo. Te poi mica, te poi oferi, Kate. i n cele din urm, cnd
ajungi la acele minunate spasme de plcere ele nu se pierd n gol, ci pe o gur umed
sau pe degetele ncletate, sau pe fierbin...
43

Nu... El nu lu n seam negarea rguit. Micndu-i pieptul, ls ca nasturii tari i


reci ai cmii s se frece puternic de sfrcurile ei. Piciorul lui continua s se mite
ntre pulpele ei, n sus i n jos, la nesfrit.
Era depit de simuri. Dac nu fcea ceva, dac nu-l fcea s se opreasc, se va pierde
ntr-o izbucnire violent de senzaii. Trebuia s se dea ia o parte. Trebuia s-i foreze trupul
narcotizat s...
n acel moment dai tot ce este n tine, Kate, rosti el trgnat ntr-un uor scrnet
rguit. i rmi linitit. Este cel mai bun tratament mpotriva insomniei, care s-a
inventat vreodat. Prin senzaia de plcere, Kate i ddu seama cum partea inferioar
a trupului ei ncepuse s se mping nainte ca s ntmpine fiecare alunecare a
piciorului lui iar i iar, luptndu-se s simt din ce n ce mai mult. Cu un strigt
imperceptibil de protest ea i propti minile n pieptul lui i-l mpinse la o parte. Nu
trebuise s depun nici un pic de efort, doar un brnci uor i fu liber.
n graba de a se ndeprta de el, calc stngaci ntr-o parte i se poticni. Cnd, n mod
automat, el ntinse mna s o ajute, ea se ddu la o parte nelund n seam mna lui. Nu putea
s-l lase s o ating. Dac o mai atingea o dat era pierdut. N-ar mai fi putut s-l prseasc.
Nici n-ar fi avut puterea s plece de lng el.
Restabilindu-i echilibrul, Kate se ndrept repede spre ua din spate, spre sigurana pe
care o oferea casa.
David se uit la ua nchis n urma ei, ncletnd pumnii, cu respiraia accelerat i
zgomotoas. Dup cteva momente de tensiune puternic se ntoarse i se rezem din nou de
copac. Doar cnd i terse faa cu o mn, i ddu seama c vrfurile degetelor i sngerau
datorit scormoneiii n copac. Trebuise s-i ncordeze toat voina ca s le in departe de ea,
rcind trunchiul aspru.
Respirnd adnc, cut s-i recapete calmul, i aminti de tehnicile de supravieuire pe
care le folosea cu dumanii lui i-i for pulsul s-i recapete ritmul normal, iar muchii s se
relaxeze. Ce dracu' i nchipuie el? Voise s o fac s fie tulburat. Voise chiar i pentru o
scurt clip, s aib importan n viaa ei. Sfinte Dumnezeule, trebuia s fie nebun s ncerce
aa ceva. S-i fi ieit din mini. Era cuprins de nelinite, dar o nelinite diferit de aceea din
atacurile lui de panic. Nu simea nici un imbold s o ia la fug i s o in aa ntruna.
Aceast nelinite deosebit era produs de dorina lui nestpnit de a o urma n cas, de a se
duce dup ea n dormitor ca s termine ceea ce ncepuse aici sub lumina lunii.
Ajuns n buctrie, Kate se rezem de u, cu genunchii tremurndu-i, cu pieptul
ridicndu-se agitat i cu respiraia puternic, gfitoare. Nici nu-i venea s cread ceea ce se
ntmplase. Tot sistemul ei de aprare, sistem pentru care avusese nevoie de ani ca s-l poat
stpni, dispruse. Iar el nu se atinsese nici mcar cu un deget de ea. Un rs aproape isteric i
izbucni din gt. Nici ntr-un milion de ani nu i-ar fi putut nchipui c era n stare de asemenea
senzaii. Citise despre aceste lucruri n cri i vzuse n filme astfel de situaii, dar nu era
genul de senzaii pe care le triete o femeie obinuit.
Cu David... Cnd fcea dragoste cu soul ei, totul se petrecea cu delicatee. Momentele
erau pline de veselie i dragoste. Cu David, actul sexual fusese ntotdeauna amuzant.

44

Acum nu fusese amuzant, opti ea rguit. Fusese ca i cum s-ar fi aflat ntr-o
ambarcaie n mijlocul furtunii. Un lucru de via i de moarte.
i probabil c tocmai asta o necjea cel mai mult. Un brbat suprtor de atrgtor a
tracasat-o sub lumina lunii, dar lui Kate i s-a prut important.
CAPITOLUL 7
ntinznd mna, David nha cordonul atrnnd din tavan i becul se aprinse aruncnd n
jos un con galben de lumin, iluminnd zona imediat apropiat din jurul lui, restul camerei
rmnnd cufundat n ntuneric.
Subsolul era ncptor, ntinzndu-se pe toat lungimea i limea casei, i harababura
domnea pretutindeni. Cutii, unelte i o banc lung, care nlocuia masa de lucru. Stnd n
cercul de lumin, el se rsuci mprejur i citi etichetele de pe cutiile din imediata lui apropiere.
Unele erau de-a dreptul misterioase: Green K&K.FFQ.BBC/18 Mo. Altele erau mai puin
criptice: Becuri de Crciun pentru exterior, Albastru de China pentru bunica. i mai erau i
alte cutii nsemnate pur i simplu: David. El deschise vreo cteva dintre ele i sort coninutul.
Cri, mbrcminte, echipament pentru pescuit. O colecie de monede antice. Lucruri care-i
aparinuser de mult, pe cnd mai era nc viu i aceasta mai era casa lui. Cnd fruntea i fu
inundat de picturi reci de sudoare, David strnse din pumni, trgnd puternic aer n piept,
luptnd ntruna mpotriva panicii care-l npdea, i ncercnd s se liniteasc. I se mai
ntmpla s se trezeasc din vreun comar, petrecndu-i restul nopii plimbndu-se prin
camer, rezistnd somnului, n refuzul de a fi trt napoi n ecourile ntunecatre ale celor ase
ani. Dar atacurile de anxietate nu mai apreau att de des ca nainte i nu mai ineau att de
mult. Buzele lui schiar un zmbet vag, lipsit de bun dispoziie. tia foarte bine pentru ce nu
mai erau att de puternice atacurile. Adevrul era c prezentul ctigase teren n contiina lui,
eclipsnd trecutul. Din noaptea n care o aase pe Kate s-i prseasc sigurana
dormitorului steril, amintirea celor petrecute sub stejar le umbrea pe toate celelalte.
n noaptea aceea, dup ce ea plecase de lng el, David hoinrise cteva ore cu maina
prin jurul oraului Dallas, fr nici o int, nelund n seam luminile i agitaia de noapte,
stpnit de dorina persistent. Nu se ntorsese pn cnd nu fusese sigur c putea rezista
imboldului de a intra n cas, suindu-se n dormitorul pe care-l mpriser pe vremuri
amndoi.
David mai dorea i acum acest lucru, s o fac s-i ia cmpii i s termine ceea ce
ncepuse n noaptea aceea. i amintea ntruna clipele petrecute n curtea din spate. nfiarea
ei cnd briza i adia prin prul blond. Cum se mula pe oldurile i pe pulpele ei straiele acelea
subiri din mtase alb, insubstaniale ca un gnd care trece, conturndu-i i mrindu-i pieptul.
Acum, cnd amintirea fcu s simt o ncordare n vintre, se rsuci i-i trecu degetele prin
pr.
Este ridicol, i zise, ndreptndu-se ctre banca de lucru. Trecuse prea mult timp de cnd
nu avusese de-a face cu asemenea lucruri. Aa c-l nfierbntase o femeie frumoas. Ce
scofal. Era o reacie absolut natural. Dup ase ani de celibat, orice brbat ar fi nnebunit,
gsindu-se n apropierea unei femei cum era Kate. Rse scurt. Dup ase ani, Eleanor
Roosevelt ar fi artat al dracului de apetisant. Dac mai avea ct de ct simul realitii,
trebuia s se duc chiar n noaptea asta i s gseasc o femeie disponibil, o femeie care s
45

nu-i creeze complicaii, o femeie care s nu-l nnebuneasc. Se gseau sute de femei frumoase
n afara casei steia. Tot ce avea de fcut...
David i ntrerupse brusc gndul. Se prostea singur. Era dar c o dorea pe Kate. Nici o
alt femeie, orict de frumoas sau de disponibil ar fi fost ea. El o voia pe Kate. i fiind
contient de asta, David i ddu seama c simea dorina lui pentru Kate ca pe o trdare.
Dorind-o pe ea ca i cum ar fi tgduit sentimentele pe care le avea pentru Kathy. Aiurea.
Bun, Mac. ntorcnd brusc capul, David l vzu pe Ben pind n cercul de lumin.
Ce naiba faci aici?
M gndesc, rspunse David, descletndu-i pumnii i rsuflnd uurat. M gndeam
pur i simplu. Dar pe tine ce te aduce pe aici?
M ascund. Pur i simplu m ascund. Culegnd o urubelni de pe banc, putiul o
examina o vreme.
Ce prere ai avea dac a zice c asta este o estoas Mutant, Sabia Temut a
Mlatinei? i fichiui aerul cu urubelnia. n felul acesta i-am putea distruge pe tipii
ri, transformndu-i n praf i pulbere.
De cine te mai ascunzi de data asta? Putiul fcu o grimas.
De el,i explic el,ndreptnd urubelnia spre tavan.
David se uit n sus, apoi napoi ctre fiul lui.
De Dumnezeu? Probabil c nu i-e bine. Ben rse, i cnd rdea, Ben o fcea cu toat
fiina lui. Aa c rse i David cu el. i plcea s se uite la fiul lui, i plcea vznd
cum i se nveseleau ochii lui mici, cprui, strluminai de o lumin jucu.
Nu de Dumnezeu, prostule, se afund el n ntuneric, strecurndu-se cu pai siguri prin
labirintul de cutii. De Gardner Irwyn Bennett, i arunc el n timp ce se suia pe un
cufr vechi. De cte ori aduce flori, de fiecare dat face aceeai glum, spunnd c
sunt din grdina Gardner. Crezi c uit c a mai fcut gluma asta o dat? N-a fost
amuzant nici la nceput. Dar mami rde ntotdeauna. Aplecndu-se, Ben ntinse mna
sub o msu. Dei, nu este chiar un rs. Mai degrab o izbucnire, ca atunci cnd
citeti ceva ntr-o carte. Ha, ha, ha, cam aa.
Eti un biat detept, nu-i aa?
i-am spus c m-au testat...
Da, tiu. i au gsit c ai un creier bun. ncruntndu-se, David ntinse mna s se frece
pe obraz. De ce dracu' i alege ea brbai de care trebuie ca fiul ei s se ascund? Ori
nu-i d seama ce simte Ben, ori nu-i pas.
Dar i pas. Nici nu ncape ndoial n privina asta. David vzuse felul n care se purta cu
Ben. Vzuse n nenumrate rnduri c era o mam bun. Era oarb n privina brbailor cu
care avea de-a face?
Cnd Ben se ntoarse n cercul de lumin, inea n mn o pung pe jumtate plin cu
acadele.
Au rmas de la srbtoarea tuturor sfinilor, i explic el lui David.
Dar asta a fost acum vreo ase luni.
Acadelele nu se stric. Am mai mncat pn acum din cele bune. Acum au rmas doar
cele verzi i roii. El ridic punga. Vrei?
46

Cnd David ezit, Ben sri pe banc i ncepu s se legene ncoace i ncolo.
Uit-te dac mi-e limba verde, spuse el, scond limba.
Este dezgusttoare. Copilul rnji.
Mary Katherine Prescott mi-a dat nite bomboane care-i nnegresc dinii i limba, dar
mama nu m las s mnnc aa ceva.
sta-i un lucru nelept. Se aez pe banc lng fiul su i zbovi o clip studiindu-i
feioara.
i aduci aminte de ziua cnd ai venit la mine n cas i mi-ai spus c nici unul dintre
prietenii mamei tale n-ar fi un tat bun pentru tine? Atunci te ascundeai de Julian.
Acum iar te ascunzi. Vrei s-mi spui i mie ce ai mpotriva lui Gardner Irwyn Bennett?
Ben ridic din umr, concentrndu-i toat atenia asupra acadelei.
Nu m poate suferi n preajma lui.
Ce te face s crezi asta? El ridic din nou din umr.
Pen'c mi-a zis. El se uit ctre David.
Prima dat cnd a venit aici, chiar nainte de Crciun, i mi-a adus un cadou. Era o
porcrie, dar, oricum, i-am spus c-mi place pen'c mami era acolo i ea mi zice
ntotdeauna s fiu drgu. Spunnd c sunt un biat grozav, mi-a zis Benjy, ca i cum
n-ar fi tiut c este un nume de cine. El vorbea precipitat, legnndu-i picioarele n
ritmul vorbelor.
Apoi mama s-a dus s vorbeasc, la buctrie, cu Veda i fruntea lui Gardner s-a
ncreit ca n desenele animate cu pescrui i mi-a spus s nu mai lovesc mobila cu
picioarele i s nu ating faa de mas, pen'c minile mele sunt murdare i, Iisuse, nu
pot sta locului. Eu i-am spus c nu trebuie s pronune numele lui Iisus n derdere,
mai ales de Crciun, pen'c asta-i ziua Lui de natere. i atunci mi-a spus s nu mai
vorbesc cu el, pen'c pe el l enerveaz copiii.
Ben se opri,rsuflnd adnc.
Aa c am dedus c i-ar plcea i lui i mie s nu fiu acolo. i d'aia am venit aicea jos.
nelegi? David se ncrunt. Ben nu prea chiar traumatizat. El privea totul ca pe ceva
normal. Dar lui David nu-i plcea. Nu-i plcea deloc.
De ce nu i-ai spus mamei tale ce simi fa de el?
Ei, pen'c ar fi necjit-o, i explic rbdtor Ben. Ei i place de el i mie mi place de
ea, iar ei i-ar plcea ca noi doi s ne nelegem. Dar mie nu-mi place de el i nici lui de
mine. i nu-mi place cum se poart, de parc asta ar fi casa lui, atingndu-se de lucruri
care nu-i aparin. A vrea s-i spun s ia mna de pe ele, dar nu pot,Iisuse, pen'c...
Pe ce lucruri pune mna? l ntrerupse David.
Pe toate lucrurile. Chiar pe toate, la fotografiile tatlui meu i se uit la ele. Se
nvrtete prin salon, micnd lucrurile de pe rafturi i de pe mese, ca i cum s-ar uita
dac este praful ters... Ben i ndrept bustul i scoase un oftat.
Gardner m enerveaz.
Cred c m enerveaz i pe mine, mri David printre dini. David sttu timp
ndelungat privind fix peretele. Apoi, ridicndu-se brusc n picioare, se uit ctre fiul
lui:
47

Vrei s-i art un secret? Ben sri de pe banc,prnd surprins.


Sigur. Lund o scar pliant, i spuse putiului s-i ia Super Sabia Mlatinilor i se
ndreptar amndoi spre partea opus a camerei, care era cufundat n umbr.
Cinci minute mai trziu, David sttea n vrful scrii cu Ben care se afla cu dou trepte
mai jos. Pe perete, foarte aproape de tavan,era un mic orificiu acoperit cu o clap de metal. Cu
ani n urm, cnd David descoperise calitile acestui orificiu, nu-i destinuise lui Kathy. Data
urmtoare cnd coborse n beci, el o strigase pe nume cu glas fantomatic, speriind-o de
moarte. Dei tia c David era cel care fcuse aceasta, nu aflase niciodat cum o fcuse.
Punnd un deget la buze ca s-l previn pe Ben, David ddu, cu grij, la o parte cpcelul
de metal. Imediat glasurile rsunar clar prin camer, ca i cum ar fi vorbit ntr-un microfon.
...tiu c nu-i place s auzi asta, Kate, dar copilul are nevoie de o influen masculin
de ndejde n viaa lui.
David nepeni, dndu-i seama de tonul autoritar al brbatului. Bineneles c lui Kate nu
i psa de el. Cnd i rspunse, n glasul ei se simea atitudinea nepat:
Copilul este fericit, sntos i echilibrat. Pentru ce mi-a bate capul cu aa ceva?
Fr ndoial c este un biat grozav. Dar nu ai de unde s tii ce probleme se pot ivi
n viitor. Peste civa ani va fi un adolescent i asta este o perioad dificil, chiar i
pentru copiii care au ambii prini. Trebuie s te pregteti pentru asta. Gndete-te,
Kate, sta-i cel mai bun lucru pe care-l poi face. Copilul are nevoie de un tat.
Pentru ce-mi spun toi asta?
tii vorba din btrni: Dac trei oameni i spun c eti beat, du-te i te culc.
Nu tiu... nu tiu, mormi ea, prnd tracasat, exasperat. Dup o clip, cnd o auzi
cerndu-i scuze de la oaspetele ei, spunndu-i c trebuia s dea un telefon de afaceri,
David i fcu semn lui Ben s coboare de pe scar.
De aici, ei nu ne pot auzi, i explic el lui Ben cnd ajunser n cellalt col al camerei.
Nemaipomenit, spuse Ben cu ochii dilatai de surpriz. De unde ai tiut de gaura aia?
Multe case au aa ceva. Dar sta este secretul nostru, e bine? David se opri, cercetnd
o vreme chipul fiului su. Ai dreptate n legtur cu Bennett. E un tip tmpit. Ben ddu
din cap, aplecndu-se s se scarpine pe genunchi. Dup o clip, fr s ridice ochii,
spuse:
Un biat pe care-l cunosc, Jonathan Phillip Vintner, care sttea peste drum. Nu chiar
vizavi. Cu dou case mai jos, i fcu semn cu degetul peste umr undeva spre sud, pe
acolo peste drum. S-a mutat acum la El Paso, aa c nu mai locuiete aici. David
atept. Era ceva n glasul copilului, ceva care-i prea lui David, c aceast poveste nu
era o conversaie obinuit.
Odat, continu Ben, cnd ne jucam de-a pierdui n deert, Jonathan mi-a spus c R.J.
l btea uneori. R.J.era tatl lui vitreg. Dar nu-l lovea cu palma. Jonathan zicea c R.J.
l lovea cu pumnii. El ncet s-i mai scarpine genunchiul i continu cu cotul, fiind
cu privirea plecat n jos.
Jonathan i spusese mamei lui i aceasta se nfuriase i-i spusese c minte i c o s-l
trimit la bunicul lui n N'Airlins, Louisiana, iar 1ui Jonathan i prea bine c bunicul
lui mcar nu-l va mai bate. Dar l durea c mama lui credea c minte.
48

Foarte ru, spuse ncetior David. Ben ddu din cap.


Uneori m gndesc la Jonathan. Uneori... tii, el nu s-a dus la N'Arlins la bunicul lui.
L-au luat cu ei la El Paso.
i te ntrebi dac-l mai bate R.J.? Cnd Ben ncuviin din cap, David se aez i-l lu
pe fiul lui n poal. O clip se temu ca nu cumva Ben s considere c a sta n braele
lui ar fi o comportare de bebelu, dar copilul nu protestase. El se aciuise, strngnduse mai aproape pn cnd umrul lui se atinsese de pieptul lui David. nghiindu-i
nodul din gt, David suspin uor.
Asemenea lucruri se ntmpla uneori, Ben. Eu a vrea s nu se ntmple, dar se
ntmpla. Uitndu-se ctre copil, vzu cum acesta l iscodea cu privirea.
Dar ie nu i se va ntmpla aa ceva, spuse el, ncet dar hotrt. nelegi? Este prea
mult lume care vegheaz asupra ta. Mama ta, Veda, Ralph. i eu.N oi nu vom permite
s i se ntmple aa ceva. Ridicnd mna, ddu la o parte prul de pe fruntea mic.
Cred c n-o s te mai sperie mult timp Bennett. Faptul c vine n vizit la mama ta i
c i aduce flori, nu nseamn c se va cstori cu el. Mama ta este o doamn foarte
inteligent. Ea nu o s se ncurce cu un neltor ca sta. Ben ntoarse capul ntr-o
parte,dar nu nainte ca David s observe nelinitea din ochii lui.
i dac se va lsa nelat? opti Ben. Dac o s-o prosteasc? Chiar dac nu m-ar bate,
el nu poate s fie tatl meu, Mac. Nu poate.
Destul, spuse David cu glas ferm .N-o s se ntmple asta. Scrpinndu-i nasul, Ben
mormi:
S-ar putea.
Nu se va ntmpla.
S-ar putea.
Nu se va ntmpla. Pentru c nu am s permit eu asta. N-am s permit... i-ar plcea
ca vreunul dintre prietenii mamei tale s-i fie tat? ntreb brusc David.
Ben scutur ncet din cap.
Junior este drgu, iar Julian m face uneori s rd, dar ei nu sunt tai. nelegi? Sunt
doar nite brbai. David nelegea ce voia s spun Ben. Nici unul dintre ei nu era n
mod sincer interesat de biat. Se purtau drgu fa de el doar ca s se apropie de Kate.
Deci despre ci brbai vorbim noi? ntreb David.
Junior i Julian, ridic el n sus cte un deget pentru fiecare dintre ei i domnul
Allbright i Gardner Irwyn Bennett. Russel s-a cstorit cu doamna aceea nalt, cu
brbia ascuit, i ei nu-i place de mami, aa c el nu mai vine pe aici.
Dar Douglas? ntreb David, amintindu-i de convorbirea telefonic a lui Kate din ziua
cnd l angajase pe el.
A, da, uitasem. Douglas are dou case. Una n Dallas i alta n alt parte. Cred c este
printr-unul dintre statele Maiestii Sale, aa c nu prea st pe aici.
Bine, zmbi David, asta fac n total cinci prjituri. Dac nu vrei s-i mai vezi
nvrtindu-se pe aici, trebuie s-i lichidm.

49

Adic s-i mpucm? Ben sri n picioare, cu ochi rotunzi de surpriz, care preau
suspicios de veseli la acest gnd. Stai, am o idee. Ce-ai zice dac i-am ngropa chiar
aici sub podea? Probabil c nu i-ar mai gsi nimeni niciodat. David rse i scutur din
cap.
Monstrule nsetat de snge, ce eti? Nu m gndesc la ceva att de ru. Trebuie s-i
convingem noi amndoi c a sta n jurul mamei tale nu este exact ceea ce-i doresc ei.
l ddu jos de pe genunchi n aa fel, nct el i fiul lui s se priveasc ochi n ochi. Ce
zici? Facem trgul? Dup ce-i terse minile de pantaloni, Ben i ntinse mna lui
David.
S-a fcut, spuse el cu convingere. David scutur mnua murdar i rse ncntat.
E-n regul, atunci s-a fcut. Astzi o s ne descotorosim de Urmritorul Numrul
Unu. Fcu o pauz.Zici c lui Gardner Irwyn Bennett nu-i plac copiii?
Ben ncuviin din cap.
l enerveaz. David i strmb buzele ntr-un zmbet maliios. Excelent.
Dup zece minute, cnd Ben prsi subsolul, cu o acadea purpurie n gur, micii lui ochi
cprui strluceau de hotrre. Traversnd camera, David se aez pe scar i atept. Curind
auzi tritul pantofilor fiului lui pe podeaua din salon.
Unde-i mami?
Trebuie s dea nite telefoane de afaceri, se auzi vocea distrat a lui Bennett, n mod
evident cu gndurile aiurea. Dup o clip, tonul lui se schimb totui.
Nu vrei s stai linitit? De ce tot opi? Afar se opie. Cnd eti n cas, nu poi s
opi.
Ba pot. E foarte simplu, ia uit-te.
N-am zis asta... Nu te potoleti?
Bine,dar muchii mei tresar cnd stau linitit, l preveni Ben. Dac vrei, pot s stau
lng tine i s discutm. Vrei s stm de vorb, Gardner?
n fond, de ce nu. n clipa de linite care urm, David i-l nchipui pe Ben stnd pe
canapea lng nebnuitoarea lui victim.
i place de mine, nu-i aa, Benjy? Bennett era mai calm acum, vocea lui era cald i
prietenoas.
Sigur c-mi place. mi placi foarte mult.
Mi-ar face plcere dac i-ai spune asta mamei tale i poate... De ce nu-i spui c ai vrea
s se cstoreasc din nou? i-ar plcea asta, nu-i aa,Benjy? S fie tot timpul un
brbat n cas, cineva care ar putea s te nvee cum s te pori... i s fac diferite
activiti cu tine.
Ce fel de activiti?
Nu tiu. Linitea lui se topise puin. Tot ce fac copiii de vrsta ta.
Adic s joci jocuri prosteti cu mine? Da, mi plac jocurile. Ai s te cstoreti cu
mami, Gardner?
i mie mi plac. i mi-ar plcea s fiu tatl tu, Benjy.
50

Fii linitit. Dar n-am s vorbesc cu ea despre cstorie. tii, am vorbit deja despre asta
cu ea, mi-a promis cu mna pe inim, c de ndat ce se va cstori, o s mai fac nc
vreo civa copii. Asta pentru c ea a fost singurul copil la prini i nu i-a plcut
deloc, aa c vrea ca eu s am mai muli frai i surori ca s nu m simt singur. Am
stabilit c cinci ar fi destul. i-ar plcea...
Ce tot vorbeti acolo?
Vorbeam despre copii. El fcu o pauz. Dar poate c ar fi mai bine s te cstoreti
mai repede, Gardner. Ca s avei timp s facei cinci copii nainte ca ea s
mbtrneasc. Doar dac nu va avea gemeni. Prietenul meu Casey Riggs, mama lui
a...
Kate nu mi-a spus niciodat nimic despre asta... Ce s-a ntmplat cu acadeaua ta?
Glasul lui Bennett era sczut i speriat. Benjy, nu aveai o acadea cnd ai intrat aici? Ce
s-a ntmplat cu ea. Prudena lui se transform n panic. Unde este?
Poate c mi-a czut. Cele roii nu sunt culoarea mea preferat. Mie mi plac mai mult
cele galbene, dar... A, uite-o.
Unde?
Chiar aici pe spatele mnecii tale. Stai linitit. Nu pot s o iau, dac te tot fi. Au
rmas vreo cteva urme, dar nu-i nimic. Acadeaua se spal.
Ah, pui de...rutcios. Asta-i hain de camir. La dracu', biete, mi-ai uns toat mneca
de la hain cu porcria aia roie!
Ar trebui s te nvei cu asta, Gardner, spuse cu nelepciune Ben. Cu ase copii,
fiecare dintre ei te va mnji cu cte ceva.
Mi-a tia gtul mai nti, mri el cu respiraia tiat. Spune-i mamei tale... spune-i c
s-a ntmplat ceva i nu am mai putut sta. Ultimele cuvinte abia se auzir. David se
rezem de zid i rse. Unu a fost dobort, urmeaz ceilali patru.
Cnd intr n salon, Kate ncrunt din sprncene, uitndu-se mprejur.
Unde este Gardner? l ntreb ea pe Ben.
A plecat. A spus c probabil am s-i spun c s-a ntmplat ceva. mi place rochia asta.
Parc ar fi o rochie pentru o petrecere.
Asta-i tot ce a spus, c s-a ntmplat ceva? Eu eram la telefon, aa c ar fi putut... Se
aez pe canapea i scoase un oftat. Spune-mi exact ce s-a ntmplat, Ben.
Fiul ei ls capul ntr-o parte i arunc o privire pe furi, o atitudine pe care o lua
ntotdeauna cnd trebuia s se gndeasc profund.
Am stat de vorb... , s vedem, i-am spus despre Casey c are dou surori gemene
i apoi.. apoi... ei bine, atunci Gardner s-a simit stingherit, a roit oprindu-i-se
respiraia. Ben ridic capul, fcu ochii mari i ridic din umeri. Atunci mi-a spus c
trebuie s plece.
Kate cltin din cap, schind un zmbet crispat. Gardner era un prieten bun, dar uneori
era o adevrat pacoste. Grija pentru aspectul lui exterior era aproape obsesiv. Ar fi fost
ngrozit dac ar fi observat c nu era totul perfect pe el.
51

Crezi c Gardner s-a purtat nemanierat, nermnnd s-i spun c i s-a murdrit
haina? ntreb Ben, ntrerupndu-i gndurile.
Poate. Dnd din umeri, ea se ridic n picioare. Cred c mai bine m duc s-i spun lui
Veda s amne pe alt dat masa cu specialiti. Ben slt ntr-un mic pas de dans.
Daa! i o s mncm n buctrie cu Veda i cu Mac. Poi s-i lai pletele n jos,
pen'c i strngi prul la ntlnirile de afaceri, iar ast-sear ne distrm doar.
Voi face ntocmai, fu ea de acord, rznd n timp ce ieea din salon. Era pe la
jumtatea holului cnd ua de la subsol se deschise i apru McKinsey Smith.
Kate simi pe loc cum i se suie fierbineala n obraji. Spre neplcerea ei, amintirea nopii
aceleia din curtea din spate era la fel de puternic, la fel de dureroas ca ntotdeauna.
Stpna fantom, spuse el cu oapta lui rguit, ncepusem s cred c eti doar o
plsmuire a imaginaiei mele. Se opri ca s-i examineze o clip chipul.
Fcea impresia c ai disprut cu desvrire. Ocolindu-i privirea, i umezi buzele.
Am fost ocupat.
Ai fost speriat, o corect el.
Nu fi ridicol. ncepu s se ndrepte ctre el, apoi se opri brusc. Acum este timpul s
terminm. Sperasem c noaptea aceea, adic ceea ce s-a petrecut ntre noi n noaptea
aceea, va fi dat uitrii, spuse ea, tot fr s se uite la el. Dac nu vom aminti de cele
ntmplate nici eu, nici tu, am putea uita c s-a ntmplat vreodat. Dar tu continui si aminteti, nu-i aa?
Sigur c da.
Aa credeam i eu, murmur ea i se ntoarse ca s-i nfrunte privirea. Bine, s dm
crile pe fa. Ai nceput s m hruieti i lucrurile au mers prea departe. Ridic din
umeri cam descurajat. Probabil pentru c am rspuns att de... att de uor.
Ai reacionat ca o rachet. Ochii ei se ngustar din cauza iritrii.
Doar suntem aduli, continu ea, cu vocea ridicat. i nelegem foarte bine amndoi
problemele sexuale ale oamenilor.
Nu tiu. i ls capul ntr-o parte, amintindu-i pentru o clip de Ben. Sexul este un
subiect foarte complicat. Poate c ai vrea s fii ceva mai explicit. Din moment ce este
att de important pentru tine, n-ar trebui s lai s se strecoare ambiguiti.
Eti cel mai... Se ntrerupse i se strdui s se calmeze. Bine, am s fiu cinstit, pentru
c sunt singur de muli ani... El o ntrerupse cu un uor sunet dispreuitor.
Pentru c am vorbit de sinceritate, este o deosebire clar ntre sinceritate i prostie.
Explicaia ta este prosteasc. Ar fi cinstit s spui c a trecut mult timp de cnd i-ai
mprtiat cenua, schi el un zmbet atottiutor. O atingere te-ar fi fcut s scaperi i
s cedezi. Trase aer n piept i se rsuci,ntorcndu-i spatele, blestemnd fierbineala
care o trecea din nou. Cnd auzi micare n spatele ei, Kate se ncord, ca dup o clip
s simt respiraia lui pe ceaf.
Simi vibraiile senzuale slbatice, Kate? Tu ai zis aa, i aminteti? Mi-a plcut cum
artai cnd simeai asta.
O oapt, i el era i mai aproape, trupul lui l atingea pe ai ei pe la spate.
52

Te-a putea atinge chiar acum i te-ai topi. Eti gata s-i iei din piele, nu-i aa, Katie?
Aa cum erai n noaptea aceea. tii ce cred eu? Cred c dac mi lsam genunchiul
unde era nc o clip, ai fi cedat. El scoase un rs rguit. Cerule, mi place asta. mi
face plcere s tiu c te pot avea att de uor.
Iei... afar, scrni ea printre dini. Dup o clip de tcere, el o ntreb:
M concediezi?
Zi da, i porunci ea n gnd. Hai, concediaz-l, spune-i s-i ia catrafusele i s plece.
Spune-i s se duc unde-o vedea cu ochii, ct mai departe de aici. ncerc, ntr-adevr, s
scoat cuvintele din gur, dar ele se mpotmolir pe undeva prin gt i singurul sunet care-i
iei fu un suspin tremurtor.
Numr n gnd pn la zece, ncercnd s-i domoleasc tensiunea.
Nu, spuse ea n cele din urm. Nu te concediez. Cel puin nu acum. Munceti bine.
Fcu un pas nainte, ca s pun ceva distan ntre ei nainte de a se ntoarce. Neavnd
nc destul curaj ca s se uite la el, se uit n podea.
Dar nu este numai munca pe care o faci. Ben... fiul meu vorbete cu tine. i spune
lucruri pe care un biat nu i le poate spune unei mame. i schi un zmbet dispreuitor
la adresa ei. La nceput am fost puin geloas pentru asta.
Ridicnd capul i ntlni privirea.
mi dau seama c nu era prevzut ca s fii fratele mai mare al fiului meu, dar sunt
destul de bun afacerist ca s-mi surd ideea de a primi dublu pentru banii mei. Aa
c vreau s rmi. Ca salariat i ca prieten al fiului meu. Dar trebuie s-mi promii c
vei uita ce s-a ntmplat... n noaptea aceea n curtea din spate. Dac nu vei face asta,
va trebui s te las s pleci.
Dei vocea i era ferm i expresia hotrt, ameninarea nu-l fcu s tremure de fric.
Pentru ce? Pentru c tiau amndoi la fel de bine c dac l-ar fi concediat, ar fi fcut-o din
prima zi cnd o nfruntase. Ce-i drept, n ciuda celor spuse chiar acum, Kate gsea c gndul
plecrii lui era vag tulburtor.
N-am s uit, i rspunse el, dar m pot preface c am uitat. Am s m fac a nu ti ce s-a
ntmplat i tu vei face la fel. Dar s-a ntmplat... i nici unul dintre noi nu va uita.
Eu pot tri cu asta, spuse ea, schind un zmbet vag. Uneori a pretinde e ca i cum ar
fi aa.
Nu, nu este, o contrazise el moale. Dac te mini destul de des, ncepi s crezi
minciuna. Dar asta nu face ca s nu rmn tot o minciun. Pe undeva, prin interiorul
tu, adevrul rmne nc viu.
Blestemat brbat, l njur ea n gnd n timp ce se ndeprta pe hol. Era att de uor
pentru el s-i ptrund n toat fiina. Dar era clar c era mai ru dect i nchipuia el. ns nu
va afla niciodat de la ea. Nici nu era nevoie s fie lng ea. Era suficient s se gndeasc la el
c mintea i trupul ei intrau n haos. nghiindu-i un geamt, Kate se uit mprejur i i ddu
seama c sttea n mijlocul buctriei, frecndu-se cu un deget la nas, n timp ce Veda se uita
la ea, ca i cum i-ar fi pierdut minile.

53

Nu, spuse ea ca rspuns la ntrebarea nerostit a btrnei. Nu ncerc s comunic cu


extraterestrii, am venit s-i spun c Gardner s-a crat, aa c poi lsa brnza scump
pentru alt dat.
Ridic dintr-o sprncean, gnditoare, n timp ce ncepu s-i frece din nou vrful nasului.
De fapt, spuse ea rar, las totul pentru alt dat; tocmai m-am hotrt s-l iau pe Ben la
Pizza With Pizzazz la mas. i arunc o privire lui Veda. Nu vrei s mergi cu noi?
Perfect, spuse btrna cu glas plin de sarcasm. Chelneri la costum, copii scncind, de
care s m mpiedic. N-ai dect s m crezi nebun, dar nu aa mi nchipui eu c este
distracia.
Nici eu, admise Kate i se ntoarse s ias. Dar Ben va fi n al noulea cer.
Era gata s intre n salon, cnd auzi glasul lui Mac. Era acolo cu Ben.
Fricoaso, se nvinui ea n gnd cnd ncetini paii, dar dup aceea se opri totui. Ce va
face, se va ascunde ntotdeauna ntr-o firid cnd o s-i aud glasul?
Tu eti o adevrat for a naturii, i spunea Mac, un material de prima calitate, Ben.
n piesa de Crciun eu am fost elful trist, i povestea Ben. Eu am avut de spus mai
multe cuvinte dect ceilali elfi i le-am spus pe toate. Mami zicea c eram att de trist,
c aproape am fcut-o s plng. Asta nseamn c am fost ntr-adevr bun. El se opri.
Gardner mi-a spus c ar vrea s fie tatl meu.
Buzele lui Kate se strnser de mnie. Gardner Irwyn Bennett s fie fericit dac nu-l
strnge de gt. N-avea nici un drept s-i spun asemenea lucruri fiului ei.
Apropiindu-se de u, Kate arunc o privire n camer, vrnd s vad expresia de pe
chipul fiului ei ca s-i dea seama ce tulburri i produseser cuvintele lipsite de delicatee ale
lui Gardner.
Dar el probabil c ar avea nevoie de un copil ca Markie, Adams, continu Ben, prnd
foarte degajat cum se uita la prietenul lui Mac. Hainele lui Markie nu se murdresc
niciodat i nchipuie-i ce mnnc la gustare? Morcovi.
Mac reaciona scond un hohot rguit i cnd se uit iar ctre biat, el i pusese
prietenete mna pe umrul lui Ben.
S-i spun ceva, Ben, spuse el, cu glas sczut i rar. Orice brbat care ar avea ansa s
aib un fiu ca tine i nu ar ngenunchea s-i mulumeasc lui Dumnezeu, n-ar mai fi
brbat. n umbra coridorului, lui Kate i se tie respiraia.
Dei vocea lui era normal, dorul adnc din ochii de aur, aburii ai lui Mac o fcu s simt
o durere ascuit n piept. Retrgndu-se cu grij din u, ea se ntoarse napoi. Trebuia s mai
atepte puin, nainte de a-l anuna pe Ben de schimbarea planului n legtur cu masa. Lui
Mac nu i-ar fi fcut plcere s tie c ea i vzuse expresia de pe fa.
Nu i-ar fi fcut plcere s tie c, privindu-l, i dduse seama de durerea lui, i pentru o
clip ar fi vrut s o mpart cu el. Lui Kate nu-i fcu plcere s constate c primul ei impuls
fusese s se duc la McKinsey Smith i s-l in n brae pn cnd ar fi pierit durerea din
amndoi.
CAPITOLUL 8

54

Spune-i lui Junior c voi fi acolo ct voi putea de repede. Kate inea volanul cu o mn
i receptorul telefonului cu cealalt. Cnd maina dinaintea ei se mic, ea slbi
piciorul de pe frn i ls ca micul ei Chevrolet s ruleze nainte civa centimetri.
Dar dac nu se degajeaz traficul curnd, adug ea crispat, o s fim fericii dac vom
ajunge la mas la desert.
Am s-i transmit mesajul, o asigur Veda. Numai s nu-mi ceri s stau acolo s-i in de
urt pn te ntorci. Omul sta m calc pe nervi. Vorbete att de rar, c-mi vine
ntotdeauna s-i dau scatoalc dup ceaf i s-i spun: hai, d-i drumul.
Scondu-i pantoful stng,Kate i frec talpa dureroas a piciorului de covor.
Vreau doar s nu-mi pui pe fug musafirul pn cnd nu-i dau eu vreo indicaie
special. De ce nu-i spui lui Ben s-i in companie?
Apsnd butonul cu degetul mare de la picior, Kate ntrerupse legtura, ls telefonul pe
scaun i ntinse minile s se frece pe gt. Fusese o zi lung.
Primul lucru pe care-l fcuse de diminea fusese s se duc la Houston ca s verifice
care mai este stadiul construciilor celor dou Centre Rapide de ntreinere. i petrecuse ziua
alergnd s discute cu toi cei din Consiliul orenesc pentru utilajul de instalaii. Apoi goana
napoi la Dallas i fusese ntrziat cu aproape o or. Iar acum era blocat ntr-o coloan de
maini care se ntindea pe aproape cinci kilometri. O zi foarte lung. Acum, mai urma i
dineul de la Camera de Comer.
Junior Thibideaux nu era membru al Camerei de Comer. El nu era membru al nici unei
asociaii egat de procesul muncii. Dar Junior avea un rnare atribut. Putea fi gsit ntotdeauna
cnd aveai nevoie de o escort. n ultimele sptmni fusese nevoit, dintr-un motiv sau altul,
s apeleze mai mereu la Junior. Celelalte escorte ale ei preau s fi intrat n pmnt. Nu-l
vzuse pe Peter sau pe Julian de sptmni. Douglas nu se artase nici n urma apelurilor
lsate de ea pe automat. Iar Gardner nu mai apruse din ziua n care plecase de la ea din cauza
petei de pe hain.
Vor s-mi spun ceva cei mai buni prieteni? mri ea n timp ce coloana se mai mica
vreo civa pai nainte. Mai trist era c ei nici nu-i psa. Kate obosise s munceasc
att de mult ca s-i menin relaiile platonice cu brbaii. Obosise s se tot duc la
petreceri dup petreceri fr sens. Obosise s fie reclama vie a Centrelor de ntreinere
Rapid. Trecea printr-o perioad de oboseal. n drumul spre cas i venise un gnd
straniu: S vnd totul.
Dei ideea de a-i vinde ntreprinderea era puin cam angoasant, cu ct se gndea mai
mult la ea, cu att o gsea mai atrgtoare. Putea pune o parte din profit n cont sau s o
investeasc n proprieti imobile, n orice domeniu sigur pe care i l-ar fi indicat Peter
Allbright, iar restul s-l foloseasc pentru a porni o art afacere riscant, ceva care s-i ofere
reale satisfacii. i cam ce ar fi asta? se ntreb ea.
Ce am vrut eu s m fac cnd studiam? murmur ea cu glas tare.
Nu era o nou ntrebare. n coala superioar i dup aceea n timpul colegiului, Kate
fusese ngrijorat c toate prietenele ei erau att de hotrte, tiind ce voiau s se fac. n afar
de dorina de a ctiga ct mai mult, ele i aleseser cariera. Profesoar, doctor, avocat,
inginer. Dar Kate era altfel. Ea nu avea un scop anume. tia doar c voia s munceasc n
55

domeniul ei cu pasiune. i acum, dup ani de zile, voia acelai lucru i habar nu avea ce s
aleag.
O jumtate de or mai trziu, cnd Kate deschidea ua din spate i intra n buctrie,
singura concluzie la care ajunsese era c se simea prea obosit ca s trag vreo concluzie.
Dup ce fcu vreo civa pai prin camer, se opri. Mac era nuntru. Cel puin partea
inferioar a trupului lui era evident. Era lungit pe spate sub jgheabul de lturi, cu un
genunchi ridicat. Partea inferioar a trupului se rsucea uor, cu toi muchii ncordai.
Kate era obosit. Aa c nu avu fora s se uite la trupul lui. Dar nu putu ignora totui
micul oc electric care-i nvluise regiunile inferioare ale trupului, vzndu-l. Trecuse aproape
o lun de la noaptea n care se ntlniser n curte.
Dup scurta discuie care avusese loc ntre ei, Mac continuase s aib grij de proprietate.
Dei, uneori o privire din ochii lui sau ceva din glasul lui rguit i spunea c el nu uitase ceea
ce se petrecuse ntre ei n noaptea aceea, i inuse cuvntul i nu mai menionase despre asta
niciodat.
Cnd i punea ea mapa pe mas, el iei de sub jgheabul pentru lturi i rmase
ncremenit cu cheia universal i cu minile pe abdomen, uitndu-se la ea.
evile scoteau nite zgomote neplcute, i explic el.
Probabil c suduie Veda pe cineva care a suprat-o. Ea se uit n jur.
Vorbeti de raza noastr de soare, unde este? ntinzndu-se napoi sub jgheab, el mai
rsuci ceva.
Mcelarul i-a trimis alt carne dect ceruse pentru petrecerea de mine sear, aa c a
hotrt s se duc s ipe la el. Deduc c este o veche vrajb ntre ei.
Este un fel de relaie de dragoste i ur, i ntinse ea gtul ntr-o parte i n alta,
ncercnd s trag cu ochiul. Veda l urte pe mcelar i-i place s fac gur.
El se ridic n sus, examinndu-i chipul n timp ce-i tergea minile cu o crp. Dup
aceea se ridic n picioare, se ndrept spre frigider i scoase o sticl cu ap mineral. Dup
ce-i scoase dopul, i-o ntinse.
Mulumesc. Kate trase o nghiitur zdravn, apoi i lipi sticla rece de o tmpl, pe
cnd se ntindea peste masa de gtit. Ce prere ai despre galeriile de art?
Ridic dintr-o sprncean, surprins.
Pi, s vedem, spuse el rar. Iluminatul este n general bun, dar oamenii care-i petrec
mai mult timp acolo vorbesc ntotdeauna ciudat. Cnd te duci la o expoziie deosebit,
trebuie s te duci fie mai devreme, fie dup ce s-a scurs mulimea. S evii oamenii
care caut pe cineva cu care s se potriveasc. S nu ceri prerea unui colecionar
serios dac nu vrei s te in toat noaptea. Se opri i se uit ctre ea. Cum m-am
descurcat? Ea rse i cltin din cap.
Te ntrebam ca o perspectiv de afaceri? Nu, n-are nimic. Oricum, nu este chiar ceea
ce-mi doresc s fac. El ridic dintr-o sprncean.
S nu-mi spui c vrei s-i lrgeti imperiul.
Nu s-l lrgesc. Ci s-i schimb profilul. Mai lu o nghiitur de ap rece. Am s-i
spun un secret. Mac, dar dac sufli un cuvnt, am s jur c mini.

56

Buzele mele sunt sigilate, spuse el cu o strfulgerare de umor n ochii lui galbeni ca
mierea n timp ce-i fcea cruce pe piept cu un deget. Pe onoarea mea de om la toate.
Ea se aplec mai mult i-i sczu vocea:
Nu-mi pas dac mainile sunt sau nu curate.
Oftnd uor se ndeprt civa pai de el, iar cnd continu, cuvintele ei deveniser
puternice i pline de avnt:
Asta nu-i o problem important a vieii mele. Uneori... Uneori cnd m ntlnesc cu
vreun membru reprezentativ al companiei, care ncearc s-mi vnd vreo nou
descoperire de mbuntire, sau cu vreun geniu n marketing care vrea s organizeze o
nou campanie de reclame, garantnd s capteze interesul publicului pentru mainile
de ntreinere, i ascult vorbind cu atta convingere, cu ochi strlucitori i cu o cldur
n glas, care nu poate fi calificat altfel dect a fi plin de religiozitate i atunci simt un
imbold nestpnit s-i nfac de guler i s le zic: Vino-i n fire, omule. Vorbim despre
maini de ntreinere. El rsese de multe diatribe ale ei. Dar acum cltin din cap.
N-ar fi de acord cu tine.
tiu, i asta-i mai ru. Scrpinndu-i brbia cu un deget, el i studie trsturile.
Dect s cumperi o galerie, mai bine ai crea ceva care s poat fi expus n vreuna
dintre ele.Kate se ncrunt. Cu mult, foarte mult timp n urm obinuia s picteze.
Cteva persoane i spuseser chiar c lucrrile ei erau bune. David, pentru c o iubea,
acorda talentului ei o importan pe care ea personal se ndoia c o merita. De atunci
fusese prea nesigur de ea ca s mai lase pe altcineva dect soul ei s-i vad lucrrile.
Poate... Arunc o privire ptrunztoare ctre Mac.
Ce te face s crezi c a avea ndemnri artistice? El ridic din umeri.
Nu tiu. Bnuiesc c minile, au aspect de artist.
Ridicnd din sprncene, arunc o privire spre minile ei. Erau nite mini obinuite.
Aveau numrul normal de degete, cu degetul mare opozabil, unghii potrivite, obinuite.
Pari obosit, spuse el, ntrerupndu-i brusc gndurile. Cnd ridic privirea i-i ntlni
cuttura, ea zmbi.
Bun deducie. Rezemndu-se de tejghea, cu un oftat plictisit, arunc o privire peste
umr ctre partea din fa a casei. M mai ateapt nsoitorul meu sau s-o fi plictisit i
o fi plecat?
Este aici, rspunse schind un zmbet crispat. tii, Junior e fericit c este bogat. Nu
prea este un specimen de om inteligent, nu-i aa?
Dac vrei s m necjeti, s tii c nu ine. Sunt prea obosit ca s simt ofensa. Junior
este perfect.
Probabil c este cu adevrat odihnitor. Acuzaia lui indirect o fcu s rd pe Kate.
ntr-adevr, aa este. Apropiindu-se mai mult de ea, o cercet din nou cu privirea.
Eti gata s cazi din picioare de somn, spuse el cu voce joas i rguit. Pentru ce nui amni ntlnirea i s te nmoi cteva ore ntr-o baie fierbinte?
Nu m tenta, gemu ea, apoi se desprinse de lng tejghea. Nu pot s fac asta. Trebuie
s m duc la dineu. S-mi fac contacte. S fac puin conversaie.
Un masaj la baie i cteva lovituri de mtur de vrjitoare, i ai fi ca nou.
57

Era o minciun, dar Kate i ddea toat silina s o fac verosimil. Ajungnd la scar, l
auzi pe fiul ei vorbind cu Junior, evident ntreinndu-i invitatul, aa cum i-o ceruse Kate. n
mod incontient ea fusese atras de discuie, pentru c dup o clip se opri brusc i se
ncrunt.
Rsucindu-se, se ntoarse la scri i se apropie mai mult de ua salonului.
...i ea zice c a avea muli bani nu este bine. Zice c dac ar avea vreodat cu
adevrat muli bani, i-ar mprtia pe toi. I-ar cheltui pe toi.
Ce? Ce ai spus?
Ziceam despre cum ar risipi mami banii. Poate c dac ar avea un so, l-ar face i pe el
s-i risipeasc. Tu ai cu adevrat muli bani... nu-i aa, Junior?
Mda... da, cred c am.
Dar nu-i pas dac nu i-ai mai avea, nu-i aa? Adic, ai putea s-i iei o slujb sau aa
ceva.
O slujb? Ce fel de slujb? De ce mi-a lua o slujb?
Pi... dac nu i-ai mai avea. Dac mami i-ar risipi toi banii aa cum zicea, am putea
ajunge s fim vagabonzi .Eu am vzut un film cu vagabonzi. Ei pstreaz o lingur n
buzunar ca s poat mnca din cutie. Era fasole. Crezi c este vreo regul care zice c
vagabonzii nu trebuie s mnnce dect fasole? Dorm pe pmnt sub copacii din parc.
Mie-mi place s dorm pe pmnt, i ie, Junior? Dac te-ai cstori cu mama i ea te-ar
face s-i risipeti toi banii, am putea face asta ca pe o excursie cu camping. i am
putea n fiecare zi...
Cred c te-am ascultat destul, domnule, zise Kate intrnd n camer.
Junior se aplecase nainte, cum sttea pe canapea, cu fruntea lui neted acoperit de
sudoare. Pe Kate aproape c o podidi rsul de expresia de groaz din ochii lui.
Cu minile n olduri i scrut fiul.
Vrei s-mi explici ce s-a ntmplat? Ben ridic din umeri.
Eu i Junior tocmai stteam de vorb.
Junior i cu mine tocmai vorbeam, l corect ea. Da, am auzit. Din cte am auzit eu, tu
vorbeti cam mult, i ce-i cu povestea asta s devii vagabond i s trieti n parc?
Nu era o poveste, cel puin nu n totalitate. i-a'ci aminte de filmul Life of the Rich
and Famous i casa tipului luia care era att de mare c trebuia s parcurg drumul cu
maina ca s ajung la cellalt capt al ei, cnd tu ai spus c foarte urt din partea lui
s aib atia bani i c dac tu ai avea att de muli bani, i-ai risipi? i-a'ci aminte?
Eu nu pot s-mi risipesc banii, spuse Junior, cu voce slab. Sunt pui ntr-un depozit.
Iar eu nu a avea puterea... s dorm sub un copac, pe pmnt, afar sub cerul liber...
Kate, asta este periculos. i n afar de asta eu am fost ntotdeauna slab de plmni i
umezeala...
Junior... Junior. Cnd fu sigur c este atent la ea, Kate i spuse rar i rspicat: Nimeni
nu zice s dormi sub copac. ntorcnd capul i arunc o privire dojenitoare fiului ei.
Ben a vrut s fac pe isteul. Iar acum se va duce n camera lui i se va aeza la col n
scaunul lui de gndire ca s cugete ce li se ntmpla copiilor mici care fac pe isteii.
ntorcnd capul i zmbi musafirului.
58

i promit c nu te voi face s atepi mult. Bietul Junior, se gndi ea, ascunzndu-i un
zmbet, n timp ce-i indic lui Ben direcia spre scri. A fi membrul castei celor bogai
care trndvesc era singura surs de mndrie a lui Junior. Era o minune c nu fugise,
urlnd, din cas. Ben alesese cea mai sigur cale de a-l face s se simt prost. Cu
piciorul pe treapt, ea se opri i se ncrunt. Cum de alesese el exact acest punct slab?
Frecndu-i vrful nasului cu degetul, ncepu s se gndeasc la cele ntmplate n
spmnile trecute. Gardner prsise casa cuprins de panic, imediat dup ce avusese o
discuie cu Ben, Julian, Peter, Douglas. Toi cei care o escortau n permanen dispruser
fr s spun o vorb. Cel puin, fr s-i spun ei nici o vorb. Se ntmplase ceva i orice ar
fi fost, nu era posibil ca Ben s fi acionat din proprie iniiativ. Dar Kate era aproape sigur
c tia cine era amestecat.
Rsucindu-se brusc pe clcie, se ntoarse spre buctrie. Veda, care tocmai despacheta o
cutie cu biftecuri, i arunc o privire cnd Kate intr nuntru.
Ai reuit pn n cele din urm s iei din blocaj.
n cele din urm, spuse Kate, cu privirea fixat asupra lui Mac.
El ridic din sprncean, ntrebtor, i cnd ea continu s tac, Mac spuse:
Bine, cred c m voi duce acas. evile par a funciona cum trebuie, dac o s mai
scoat din nou zgomote neplcute, o s trebuiasc s punei altele noi.
Rmnnd tcut, Kate atept s ias el, apoi l urm n curtea din spate. Cnd se trnti
ua n spatele ei, el se ntoarse.
Credeam c ai de vorbit ceva n particular cu Veda. Dar bnuiesc c am greit.
Cred c ai greit. El sttu o clip cu minile n buzunare, apoi un zmbet i nflori pe
buze.
Vrei s vorbeti ceva cu mine?
Da. Vorba i era tioas, cuttura evident ostil. Da, categoric c vreau s vorbesc cu
tine ceva. Ea rsufl ncet. Tocmai suiam scrile cnd am auzit, din ntmplare, o
discuie ntre Ben i invitatul meu. El cltin din cap cu repro.
Ai tras cu urechea? Este politicos aa ceva?
tii ce fcea Ben? ntreb ea, dnd ochii peste cap. De ce mai ntreb? Bineneles c
tii. l ntreinea pe invitatul meu cu poveti despre cum ar fi s fie vagabond dup ce
Junior s-ar cstori cu mine i eu i-a risipi toi banii.
Pentru c asta l fcu pe Mac s rd admirativ, ea i ngust ochii cu mnie.
Mai nti m-am ntrebat dac nu este Veda n spatele acestei mainaii, dar nu era stilul
ei. Tu l-ai pus s fac asta, nu-i aa?
S-l pun s fac asta? El cltin din cap. Nu, nu cred. Ben a venit la mine cu o
problem i eu i-am dat un mic sfat.
Este de neiertat. Absolut de neiertat. Fcu vreo civa pai mai departe, apoi se rsuci
i se ntoarse. tiu c ai o satisfacie deosebit suprndu-m pe mine, dar cum poi s
te foloseti de Ben n felul acesta.
Nu l-am folosit, spuse el linitit. L-am ajutat.
Ce Doamne iart-m, te face s crezi... Ea se opri respirnd din nou ca s se calmeze.
Explic-te, te rog. El privi o clip n pmnt, apoi ridic ochii i se uit fix la ea.
59

A nceput din ziua cnd a venit Bennett. Eram n beci cnd a cobort i Ben. i mi-a
spus c se ascundea din nou i de ce. El ridic din umeri. Atunci am discutat despre
toi brbaii ti. Ben prea ngrozit c te-ai putea cstori cu vreunul dintre ei.
Te rog, spuse ea, dnd din mini cu exasperare. Puteai veni cu o poveste mai bun
dect asta. Nu este posibil ca Ben...
N-ai fost acolo. Glasul lui era linitit dar ferm. N-ai vzut expresia de pe faa lui.
Copilul era speriat.
Speriat? Dar de ce...se opri ea, tulburat. Eu presupun c el tia...
Poi presupune ct vrei, o ntrerupse el i vocea lui era de o deosebit intensitate. Dar
cnd este vorba de Ben, trebuie s fii sigur. Dei Kate ncerc, descoperi c nu putea
s se supere pe el c i spunea cum s se poarte cu fiul ei. Indiferent ce prere avea
despre McKinsey Smith, ea tia c acesta inea cu adevrat la Ben.
Rsufl plictisit.
Dac Ben era cu adevrat speriat, dup cum spui, de ce nu a venit la mine? De ce nu
mi-a spus mie ce simte?
Se temea s nu te necjeasc? Aceasta o fcu s izbucneasc n rs.
Fiul meu a reuit ntotdeauna s m surprind, spuse ea, cltinnd din cap.Nu avea de
ce se teme. Nu m-am gndit niciodat s m cstoresc cu cei cu care m ntlnesc. i,
ntr-o nelegere neexprimat, ncepur s se plimbe.
Nu sunt dect buni prieteni, continu ea, dar chiar dac ar fi fost mai mult dect
prieteni, nu m-a fi gndit la aa ceva. Nici unul dintre ei nu se potrivea cu Ben. Nu ma cstori niciodat cu cineva care nu ar avea sentimente deosebite fa de fiul meu.
Tatl lui Bobby Sherwood are sentimente deosebite fa de fiul tu, spuse el dup o
clip. Dup cte mi-a spus Ben, a putea zice c se neleg bine de mult vreme.
Indiscutabil, fcu ea o vag micare din cap. Dar, ar trebui s fie bine i pentru mine.
N-a putea spune c in mori s m cstoresc, dar dac m voi recstori vreodat,
va trebui s-mi plac de el. S in la el. El i arunc o privire piezi.
Se pare c este complicat s fii printe.
i-a ieit un porumbel din gur, spuse ea, ndurerat. Se ntmpla uneori unele lucruri
mrunte de care ncepi s te ntrebi dac sunt cu adevrat mrunte. Poate pentru
copilul tu, ele par importante. Poate c este ceva care-i poate afecta tot restul vieii.
Ea i ncetini pasul i ridic n sus capul ca s-i ntlneasc privirea.
Ben nu m are dect pe mine, asta este. Tu duci aceast minunat via mrunt, dar eu
duc o mare responsabilitate. Se btu n piept cu ncheietura degetului arttor. Eu sunt
cea care trebuie s-l fac s fie sntos i puternic. Trebuie s fiu sigur c este fericit i
n siguran. Toate sunt pe spinarea mea... i, drept s-i spun, asta m face s mor de
fric.
Este de neles. Dar dac te-ai recstori, ai putea mpri aceast greutate.
S o mpart? se crisp ea. Cu cine, cu Junior?
Nu neaprat, spuse el cu un zmbet vag. Mai sunt i ali brbai primprejur.

60

tiu. i unii dintre ei sunt buni, dup cum zice Ben. Dar cum pot fi eu sigur care
dintre ei ar putea pune fericirea lui Ben naintea fericirii lui personale? N-am gsit nc
un asemenea om. Nici nu sunt sigur c exist.
Ba exist, se gndi ea imediat. Brbatul de lng ea punea fericirea lui Ben naintea
fericirii lui. Ciudat, ct de sigur era de asta! Dar tot att de sigur era c adevrul mai bine
s-l lase nespus. Aezndu-se n faa ei, el o privi lung un timp, n tcere.
A fost greu, nu-i aa? Nu numai s-l creti de una singur, dar i s stai cu frica n sn.
sta-i cel mai ru lucru, rse ea cu tristee. S stau noaptea treaz, ngrozit dac nu
am fcut ceva greit. Temerile iau proporii n ntuneric, tii? i nu era nimeni acolo s
spun: Linitete-te. Faci din cal armsar. El puse o palm aspr pe obrazul ei.
mi pare ru c trebuie s faci toate astea de una singur.
Vorbele lui Mac nu o atinser prea tare. Era prea furat de sunetul vocii lui, de
intensitatea din ochii lui i de cldura minii lui.
Nu eti chiar aa de dur, nu-i aa, Kate? Buzele ei schiar un zmbet nehotrt.
Las ca acesta s fie micul nostru secret. Aceast simulare a fost ceea ce m-a meninut
pe mine. Dac voi nceta s mai simulez, nu tiu ce se va ntmpla. Probabil c mi-a
petrece tot timpul ascunzndu-m ntr-o firid.
El nu rspunse, stnd pur i simplu acolo, cu trupul doar la civa centimetri de ea. Kate
simi cum i se accelereaz pulsul anticipnd... anticipnd ce?
Pi... se opri ea ca s-i dreag glasul, cred c ar fi mai bine s m ntorc n cas. Dac
m grbesc, vom avea timp s ajungem la dineu.
Vrei s spui c Junior tot mai bntuie pe aici? Schi un zmbet strmb. M tem c ne
va lua mai mult s-l urnim pe el din loc dect ne-a trebuit pentru ceilali. Peste el
trebuie s treci cu tvlugul.
Las-l n pace pe Junior, spuse ea, zmbindu-i. Mulumit ie i lui Ben, se pare c va
rmne o vreme omul meu de baz. Schimbarea atitudinii lui Mac fu brusc i total.
ngust ochii, trsturile i se asprir, iar cnd vorbi, vocea lui avea o not de sarcasm:
Pn cnd vei cultiva o nou recolt, asta e. Apoi se ntoarse, ndeprtndu-se de ea
fr s mai spun altceva.
i-a revenit la starea normal, murmur Kate, n timp ce se ndrepta ncet ctre cas.
Pentru o clip se schimbase ceva n felul lui de a fi.
Doar o clip, cnd pusese mna pe faa ei i o privise n ochi. Kate putea s jure c
vzuse aceeai dragoste dureroas pe care o observase la el cnd l privea uneori pe fiul ei.
CAPITOLUL 9
M simt ca un ticlos, mri Ralph. Nu pot s sufr modul n care trebuie s atept s
nu fie Kate pe aici ca s v pot vedea pe tine i pe Ben.
Cei doi brbai erau n apartamentul de deasupra garajului. Ralph vorbea plimbndu-se
agitat prin camer, n timp ce David i lua masa de prnz n barul care desprea buctria de
micul salon. Kate plecase de cteva minute la o ntlnire de afaceri. David apuc sandviul i
muc din el.
61

Dac te face s te simi prost, nu o mai face. Btrnul i arunc o privire enervat i
scoase un oftat zgomotos.
M tem s vin, cnd este ea acas. Mi-e team s nu spun din greeal vreo prostie i
s nrutesc situaia i mai mult. De cte ori mi d telefon, m ntreab n ncheiere
dac nu mi s-a ntmplat ceva. E ngrijorat din cauza mea. i dai seama? cltin el
din cap. Dei o asigur c totul este n regul, ea tie al dracului de bine c mint, pentru
c ncepe s m descoas cum stau cu sntatea, cu afacerile, cu relaiile amoroase.
David i arunc o privire peste umr, ridicnd dintr-o sprncean.
Mai ai relaii amoroase?
Asta nu este treaba ta, dar sigur c da, mai am.
Ar trebui s te cptuieti i tu, schi David un zmbet maliios. De fapt, eu tiu cu
cine te-ai potrivi perfect. Cu Veda.
Cu vipia aia? Ce, crezi c m-a ncurca vreodat cu una care ar fi n stare s m
omoare dup prima ceart pe care a avea-o cu ea? rnji trengrete btrnul. i, n
afar de asta, ea nici nu vrea s ias n ora cu mine .Zice c-i amintesc de primul ei
so. David rse.
Dup cte am auzit eu despre Trip LaSalle, ar trebui s iei asta ca pe un compliment.
Ea zice c era cel mai sexy tip din lume. Ralph ridic capul, gnditor.
Crezi... ntrerupndu-se brusc, i nfund minile n buzunare, ia nu mai ncerca tu s
schimbi vorba. Parc vorbeam despre tine acum. Tcu i se ddu mai aproape. M tem
pentru tine, biete. M gndesc i la Kate i la Ben, dar cel mai mult m tem pentru
tine. David rse scurt.
Am descoperit de curnd c, cel mai bun lucru pe care tiu prinii s-l fac este s se
team.
Ct timp crezi c o s mai poi ascunde adevrul? Glasul i expresia de pe faa lui
Ralph dovedeau un real interes. Pe zi ce trece faci s se adnceasc i mai mult
prpastia dintre voi. ntorcndu-se cu spatele ctre prietenul lui, David ls jos paharul
cu ceai de la ghea i se uit n gol. Ce ar fi vrut oare s-i rspund la asta? Nu mai
era sigur de nimic. Cum ar fi putut s-i spun lui Ralph ce va face sau cum se simea,
cnd nici el nsui nu tia? Nu tia nici mcar cum ar fi trebuit s se simt. Dup ce i
cercetase amnunit sufletul, David ajunsese la convingerea c profitase de situaia lui
Ben. Ar fi fost foarte uor s se duc la Kate i s-i spun c Ben era speriat de
perspectiva de a avea un tat vitreg. Ea ar fi tiut exact ce ar fi trebuit s-i spun
biatului ca s-l liniteasc, s-l fac s se simt n siguran. Dar David nu voise ca
lucrurile s se petreac astfel. Dorea ca problemele lui Ben s fie rezolvate, dar voia ca
el s fie cel care le rezolva. Voia s fie o persoan important n viaa fiului su.
n spatele aciunii lui nu se ascundea numai acest motiv. Mai era i altceva, tot att de
puternic ca i dorina de a-i ajuta fiul, dar aceasta nu era prea uor de definit. David simea
nevoia s se descotoroseasc de brbaii lui Kate. S nu mai fie nici unul n preajma ei. Nici
mcar, ncetul la vorb i la minte, Junior.
Simindu-se mai tracasat de propriile lui emoii dect de ntrebrile pe care i le punea
Ralph, se ridic brusc n picioare.
62

E puin cam complicat, murmur el, schind un zmbet jalnic.


Btrnul i rspunse, rsuflnd zgomotos, cu subneles:
Zici c este puin cam complicat? Asta-i ca i cum ai zice c iadul e doar o clduric,
acolo. Apropiindu-se cu nc un pas, Ralph ntinse braul i puse palma mare pe
umrul lui David.
Desigur c tu ai s faci cum o s crezi c este mai bine, biete. Eu sunt ultimul care va
ncerca s-i spun ce este bine i ce nu. Dar mai devreme sau mai trziu, ntr-un fel
sau n altul, adevrul tot va iei la suprafa. i tare n-a vrea ca atunci s sufere
vreunul dintre voi, nici tu, nici Kate, nici Ben.
La o or de la aceast discuie, pe cnd David potrivea micul gard viu, care mrginea
drumul, gndurile lui se ntorceau ntr-una la discuia pe care o avusese cu Ralph.
Avea dreptate btrnul. Din moment ce David sttea aici i era implicat n viaa lor,
oricnd era posibil ca, din ntmplare, s ias adevrul la suprafa. Singura cale de a pstra
situaia sub control, singurul mod de a fi sigur c nu va fi descoperit, cu ct se gndea mai
bine, era s plece de acolo. Iar asta nu o putea face. Nu acum, nu nc. Dar dac ar fi examinat
n mod raional sentimentele pe care le avea pentru Kate, poate c i-ar fi lmurit i altceva.
Poate c ar fi putut nelege de ce mai era nc aici,agndu-se de status quo-ul lui. i, dac ar
tii asta, poate c i-ar da seama ce dracu' trebuia s fac pe viitor.
Dup o vreme, auzi ua din spate trntindu-se i brusc, Ben apru lng el, trgndu-l de
bra, opind ntr-o parte i n alta nelinitit.
Mac...Mac, e o'rgen! Am uitat s-i spun lu' mami c azi am un meci. i nu-i un meci
obinuit. Dac am ctiga, am ajunge campioni pe regiune. Eu sunt cel mai bun juctor
de la btaie din echipa de baseball. Au nevoie de mine, Mac. Hai... hai, trebuie s ne
grbim. Apucndu-l pe David de bra, ncepu s-l smuceasc grbit. Antrenorul a zis
c trebuie s fim acolo la ora trei i este aproape dou i patru... i i ntinse ncheietura
minii, artndu-i lui David cadranul ceasului digital, din plastic.
Ai dreptate. Este, n mod cert, dou i patru, of, dar pentru ce mi spui mie?
Ridicndu-se n picioare, David privi ctre cas. Unde este Veda?
Biatul ncepu s opie din nou ncoace i ncolo.
Ea nu poate s mearg. Trebuie s atepte pe cineva care o s-i aduc noul ezlong
care se poate ntinde i se leagn. Dar tu poi s m duci. i vrei, nu-i aa, Mac?
Sigur c da, ridic el dintr-o sprncean, i-i frec falca, lsndu-l pe fiul lui s-l trag
vreo civa pai n direcia mainii.
Dar nu crezi c ar fi mai bine s te sftuieti cu mama dac e bine aa?
Am luat deja legtura cu ea prin telefonul din main. Ea a zis s te rog pe tine, dar
dac nu vrei, s nu m vait i s m milogesc de tine. El se opri o clip i se uit ctre
David. Dar tu vrei, nu-i aa, Mac, i eu nu m vicresc. David chicoti.
Nu te vicreti, dar te cam milogeti. Bine, sportivule, las-m s m aranjez puin i
o s mergem.
Parcul pentru sporturi, unde trebuia s aib loc meciul, fusese un cmp deschis, nainte ca
oraul s-l mpart n terenuri de joc. Parcul coninea ase terenuri de fotbal i ase terenuri
pentru baseball, fiecare dintre ele mprejmuit cu gard din lanuri. Sute de maini erau parcate
63

pe iarb n jurul cmpului, aezate n ordine dup prima main care sosise. Standul portabil
pentru gustri, care fusese ridicat special n vederea manifestrii, oferea publicului vat de
zahr, floricele, buturi reci i murturi cu mrar de dimensiuni gargantueti. Dou mici
tribune cu locuri erau ridicate lng fiecare teren, dar cei mai muli dintre spectatori aduseser
scaune pliante i stteau la marginea terenului de fotbal sau chiar lng gardul din lanuri ca
s-i poat ncuraja odraslele n timpul jocului. Cnd David i Ben ajunser n parc, echipa
advers se nclzea deja pe teren. Echipa lui Ben, Bursucii, urma s intre dup aceea.
Dei temperatura nu depea opt grade, lipsa norilor i a vntului fcea s par c era
cald. Cum se ndreptau spre terenul de baseball, David i ddu jos de pe el bluza de vnt, pe
care o purta peste tricou. Ben se uit la braele lui.
Pe brae nu ai attea cicatrice ca pe spate. Tcu. Cred c te-ai luptat de multe ori.
Buzele lui David schiar un zmbet sardonic.
Lupte unilaterale, ncuviin el.
Cum ai reuit s faci lupte unilaterale?
Asta nu-i greu, murmur David. Exist pe lume oameni crora le place s produc
durere, mai ales celor care nu le pot face fa. Se uit n jos i ntlni privirea fiului
su. S nu faci niciodat aa ceva, Ben. S nu te lupi niciodat cu cineva care nu
poate lupta cu tine. Biatul scutur din cap cu solemnitate.
Putiul acela, Malcolm, are nite srme pe picior ca s-l fac s creasc drept. Odat,
un biat dintr-a patra a venit i a nceput s-l mping nghesuindu-l. Iar eu am avut
probleme cu domnioara Evans, pentru c l-am mprocat cu noroi pe cel dintr-a patra,
nu pe Malcolm, i i-am spus c este un fund prost.
Ai aruncat cu noroi n el? Ben zmbi.
n felul acesta nu trebuia s m apropii prea mult de el ca s m poat lovi. El era
mare. Se opri o clip din vorb, ochii lui cprui privind cruci din cauza concentrrii.
tii, cel mai bun lucru dintr-o lupt este s le poi povesti prietenilor despre ea. Dac le
spui c ai aruncat cu noroi ntr-un puti dintr-a patra sau c l-ai nvins pe Marele Roy
Gene, este cel mai ticlos pati din clasa a doua, astea sunt lucruri demne s te lauzi cu
ele. Dar ar fi ruinos s spui c ai ctigat o lupt cu un puti care are picioarele ntre
srme. David se uit la el i inima i se umplu de mndrie. Se pomeni mulumindu-i lui
Kate n gndul lui, c i crescuse bine pe biatul sta. Nici un brbat nu i-ar putea dori
un fiu mai bun.
Dup o clip, cnd prietenii lui Ben l observar i ncepur s-i strige s se grbeasc,
David se ndrept spre mica tribun de lng terenul Bursucilor. Gsind un loc gol la margine,
se aez jos i ascult ndemnurile de mbrbtare pe care le ddea antrenorul bieilor. Dup
o vreme, atenia lui fu atras de grija, pe care o manifestau cei ce se aezau n jurul lui, s nu
se uite direct la adncile cicatrice de pe braele sale.
Eti cu Ben Moore?
ntorcnd capul, descoperi c femeia de lng ei nu era la fel de discret precum ceilali.
Ea se uita la el cu nedisimulat curiozitate. Lui David nu-i plcu de ea, din prima clip.
Speculaiile din ochii ei nu erau prea ncnttoare. Ascunzndu-i un zmbet, se ntreb dac
aceasta era mama Marelui Roy Gene. El ddu afirmativ din cap.
Da, sunt cu Ben.
64

Bnuiam eu c n-o s vin Kate astzi. Unii oameni nu pot nelege c un copil este
mai important dect afacerile. Tcu, ateptndu-i rspunsul. Cnd el nu-i ddu nici
unul, ea strnse din buze i zise:
Eti rud? Unchiul lui Ben?
Sunt un prieten, spuse el, cu glasul lui linitit i rguit.
Un prieten, repet ea. Adic, vrei s zici prieten cu Kate sau...
n clipa aceea,atenia celor din jur fu atras spre terenul Bursucilor. Bieii se strnseser
grmad n centru i cineva striga:
Lupt! Lupt! n timp ce o voce se deta strignd clar:
Scoal-te, Ben! Lovete-l din nou.
Muli dintre prini prsir tribuna, alergnd. David fu primul care ptrunse pe terenul
ngust. Nu-l vzu imediat pe Ben, dar l observ imediat pe adversarul fiului su, un biat mai
nalt i mai sptos dect ceilali.
Ptrunznd n nvlmeala tinerilor excitai, l reper i-l trase ncet afar pe fiul su.
Cnd se ntoarse cu biatul, care se zvrcolea n brae, aproape c se poticni n femeia
iscoditoare care sttuse mai nainte lng el.
Ea sttea n genunchi lng alt pugilist i arunc o privire veninoas ctre David.
Dac-l ai n grij pe micul dumitale prieten, l apostrof ea, mai bine ai nva dracului
s-l stpneti. Ia te uit ce i-a fcut lui Sonny al meu.
Nelund-o n seam, David l scoase pe Ben din teren, trecnd napoi prin mulime. Cnd
ajunser la civa pai de terenul de baseball, ls copilul jos din brae i-i studie chipul. Era
nc rou de furie, cu pumnii lui mici, strni.
Calmeaz-te... hai, Ben, a trecut. Punndu-i amndou minile pe umerii lui, l privi
drept n ochi. i acum, vrei s-mi spui i mie din ce v-ai luat?
Le-am artat prietenilor mei unde stteai i le-am spus c eti cel mai bun prieten al
meu. Cuvintele fur rostite cu mnie i cu rsuflarea tiat, pieptul lui slab ridicnduse i cobornd cu rapiditate. Chad a spus c cicatricele de pe braele tale te fac s
semeni cu un lupttor Ninja. Atunci Sonny Boosier, care-i un mucos i jumtate, a zis
c cicatricele te fac s ari diform. i... de asta i-am spus lui Sonny c el arat ca un
rahat mpuit. David strnse din buze ca s-i rein impulsul de a rde.
i aa a nceput btaia? Ben scutur din cap.
Nu, atunci Sonny a zis c oare cum i-ai fcut cicatricele alea i eu i-am rspuns c i
le-ai fcut despicnd capetele rahaiior mpuii. Atunci a nceput btaia. Sonny m-a
mpins n Jeremy i Jeremy m-a mpins napoi n Sonny. Ridic din umeri.Am obosit
s tot fiu mpins i l-am lovit pe Sonny n stomac. Sonny Boosier a fost trnuit bine.
David i drese glasul i ncerc s fie serios cnd i spuse:
Cred c dibacii ti au nevoie de o mic zguduial. Cu o mn pe umrul biatului, se
ls n jos pe un genunchi.
Ascult-m, fiule. Ceea ce va urma n-o s fie uor. Vreau s te ntorci napoi i s-i
spui lui Sonny c-i pare ru c i-ai spus rahat mpuit.
Dar, Mac... David cltin din cap.
65

Nici un dar. Asta trebuie s faci. Pentru c tu eti un biat bun. i pentru c eti
puternic. Destul de puternic ca s ai de-a face cu tipi btioi. tiu c Sonny a fost
grosolan, dar nu are importan, i inea privirea aintit asupra feioarei copilului.
nelegi, Ben, tu nu poi s-l opreti pe Sonny s fac lucruri urte. Trebuie s fii doar
sigur c ceea ce faci tu este bine. nelegi?
Ben nu rspunse. El se rsuci i lovi cu piciorul n noroi, lovindu-se de cteva ori cu
pumnul n palm. Apoi oft din greu, ndreptndu-i umerii.
Pi...pi, nu-mi pare ru c i-am spus asta. Sonny e un rahat mpuit i toi din clasa a
doua tiu asta. El ntoarse capul i privi napoi ctre teren. Dar o s m duc acolo i o
s-i zic asta, dei e o minciun gogonat. Dar o fac doar pen'c mi-o ceri tu. David
merse n spatele lui i rmase lng ngrditur cnd Ben intr nuntru. Mama lui
Sonny mai era acolo, stnd lng fiul ei, aruncnd priviri veninoase att ctre Ben, ct
i ctre David cnd primul ncepu s vorbeasc.
Ben vorbea ncet i se strnser toi mprejur ca s aud,dar era totui o scuz.
Privirea de satisfacie din ochii lui Sonny l fcu pe David s-i vin s-l plesneasc, iar
putiul nu-i ceru nici un fel de scuze. Fu o consolare faptul c ceilali biei l evitar pe
Sonny i cu toii se simir datori s-l bat prietenete pe Ben pe spate. Cnd adulii se
ntoarser la locurile lor, doamna Boosier se hotr s se aeze ia cellalt capt al scaunelor. O
alt consolare.
Un sfert de or mai trziu, cnd Ben prsi ngrditura ca s-i ia locul n boxa
juctorului la btaie, un cerc pe pmnt care indica faptul c el urma la btaie, expresia
biatului era tot trist, iar David spera c ndat ce va intra n joc, va uita nfruntarea i pe
adversarul lui btucit.
Mai sunt dou lucruri despre care trebuie s-i vorbesc ct eti aici, spuse O'Halloran.
Kate era aezat pe un scaun din faa biroului lui Kevin O'Halloran, un expert n
executare i depanare. Biroul lui se afla ntr-un dintre cele mai nalte, cele mai
aspectoase i cele mai scumpe cldiri care mrgineau oseaua de nord din Dallas. Kate
se afla aici de aproape o or i nu ajunsese nc s manifeste nici un entuziasm pentru
proiectul n discuie.
n primul rnd, Midland-Odessa locul pe care-l ai n vedere. El trase vreo cteva hrtii
dintr-o grmad. Evident c s-a zvonit c eti un eventual cumprtor i, ei bine, nu
trebuie s-i spun eu ce nseamn asta. Am alte dou locuri pe care a vrea s i le art.
Mi-ar plcea s i le art. Acesta,dup cum vezi...
Kate se aplec s primeasc hrtia, simulnd interesul. Dar, de fapt, nici nu-i psa. Poate
c era nemilos din partea ei, dar nu o afecta deloc faptul c tot praful din Texas-ul de vest i
obliga pe cei care locuiau n aceast parte s apeleze la serviciile mainilor de ntreinere. Ar fi
vrut s amne aceast ntlnire i s se duc mai bine la meciul lui Ben. Era doar al doilea
meci la care nu se ducea, dar nu-i fcea plcere ca munca ei sa se interpun ntr-o asemenea
msur ntre ea i fiul ei. Schi un zmbet vag. Abia acum i ddu seama c, tiindu-l pe
Mac alturi de Ben, o fcea s se simt mai linitit, s se simt mai puin neglijent fa de
problemele copilului. Mac tia cum s-l ncurajeze i s-i manifeste entuziasmul. Se putea
66

baza pe el. Cnd sun telefonul de pe biroul lui O'Halloran, dup ce-l ridic, acesta arunc o
privire ctre Kate.
Da, este nc aici, spuse el, apoi i nmn lui Kate receptorul.
Da? Kate recunoscu imediat vocea rguit. Inima-i tresri de team n timp ce se
ridica n picioare.
Ce s-a ntmplat? Ben este...
Un juctor de la btaie l-a lovit n cap, i spuse Mac pe tonul lui calm. Nu pare s aib
nimic, dar am crezut c e bine s-l duc la un doctor s-l controleze. Aa c acum,
suntem la West Park Hospital.
Mulumesc c mi-ai telefonat. Dei era nnebunit, ea se stpni ca i cum nu era
afectat. Vin ntr-acolo. Dup o jumtate de or, Kate se ndrepta spre camera de gard
a West Park Hospital-ului. Era clar c Mac o ateptase, pentru c el fu lng ea nainte
de a apuca ea s se orienteze.
L-au dus jos la radiologie, i spuse el.
Dar este bine? i cut ochii ca s se asigure. Adic, dup prerea ta, crezi c este
bine? El ddu din cap.
A fost cteva clipe dezorientat, imediat dup ce l-a lovit juctorul, dar dup aceea a
prut c se comport normal, ca de obicei. Nici mcar nu zicea c-l doare capul. El se
uit ntr-o parte, cu o expresie de ncordare. Dar a fost o lovitur serioas.
Nu neleg cum a putut s fie lovit de un juctor? Ridic o mn tremurtoare ctre
fa. Numai dac, sttea neatent n spatele cuiva. Tot ferindu-i privirea, Mac i
nfund minile n buzunarele de la spate, cltinnd din cap.
Ben urma s fie juctorul la btaie. Biatul din faa lui a dat o lovitur, ceva care nu se
ntmpla prea des. A lovit. i-a luat avnt cu bttorul puin cam excitat. A fost pur i
simplu un ghinion c l-a repezit n direcia lui Ben. Kate nu rspunse imediat.
Descumpnit, ea i cercet un timp trsturile, ncercnd s-i descifreze starea
sufleteasc.
mi ascunzi ceva.
Totu-i din vina mea. Glasul lui era sczut i intens, aproape tios. N-a fost atent. L-ar
fi putut vedea cum se ndrepta spre el dac nu ar fi fost distrat.
El ridic capul ca s-i ntlneasc privirea.
Cu cteva clipe nainte de nceperea jocului, se btuse cu un puti, Sonny, care-i
btuse joc de cicatricele de pe braele mele i...
...i Ben l-a pocnit, termin ea ideea n locul lui. Kate i cunotea fiul. Aprtor al
celor asuprii. Campion n pierderea controlului. Nu vd ce vin ai avea.
Nu s-ar fi btut dac nu a fi...
Dac nu erai aa cum eti? ntreb ea, plin de nelegere. Nu fi prost. Nu-i vina ta.
Nu-i nici mcar a lui Sonny, dei este cel mai odios copil de pe faa pmntului.
Atenia lui Ben ar fi putut fi distras foarte bine de un fluture sau de un nor frumos.
Aa este el. El scutur din cap a contrazicere.

67

Nu nelegi, l-am ndrumat greit. L-am fcut s-i cear scuze, dei cellalt puti
ncepuse scandalul. Faa i se strmb de suferin. Doamne sfinte, dac i se ntmpla
ceva eu... Ea i puse mna pe bra, apucndu-l, ca s-l opreasc s-i continue gndul.
Nu o s i se ntmple nimic.. Kate i aminti de impresia ei c el pierduse un copil.
Acest lucru fcea ca accidentul lui Ben s i se par mult mai nspimnttor dect era
n realitate.
Cred c neleg ce simi acum, spuse ea, alegndu-i cu grij cuvintele. Cnd... cnd
suferi o pierdere, te face s te gndeti c asemenea trageri nu sunt rezervate doar
pentru alii, ci c i se pot ntmpla i ie.
Tcu o vreme, examinndu-i ochii nceoai ca s vad dac au avut vreun efect vorbele
ei.
Cred c ai pierdut pe cineva drag i acum, pentru c ii la Ben, i face impresia c
dragostea ta este purttoare de ghinion.
El ls capul pe spate i scoase un oftat uor.
E drept, i-am pierdut pe cei dragi, spuse el optind rguit. Asta aproape c te face s
nu mai iubeti, nu-i aa?
Aproape. Cltin ncet din cap. Ciudat cum ncerca s-l consoleze pe el n momentul
sta de criz care o fcea s nnebuneasc de fric. Teama mprit cu altcineva face
ca povara s fie mai uoar. Simind c el i recptase puin stpnirea de sine, Kate
gsi de cuviin c era timpul s schimbe subiectul.
De unde ai cicatricele astea? ntreb ea. El schi un zmbet vag.
Dobornd capetele rahailor mpuii. Ea chicoti.
Asta parc ar fi versiunea lui Ben... i dac-l mai prind folosind acest cuvnt, te asigur
c va regreta. Fcu o pauz. De unde, ai avut un accident?
De la unii care au avut chef s-i scoat prleala pe spinarea mea.
Cum, cineva i-a fcut asta n mod deliberat? El rse scurt.
Da, foarte deliberat. i minuios. Cicatricele de pe brae sunt nimic pe lng cele de pe
spate.
Deliberat i minuios? Ce...
Ea se uit pe braul lui drept i scoase un oftat adnc.
Tortur? opti ea cu nencredere, ngrozit. Este vorba de tortur? Dar pentru ce? Ce
Doamne iart-m putea s provoace ceva att...att de ngrozitor?
El se ntoarse i se ndrept spre un ir de scaune.
Cred c ai putea zice c hoinream pe tarlalele lor. Lui Kate i se pru c detecteaz o
urm de umor n glasul lui. Unii oameni au un mare sim al proprietii.
O band? Se aez pe un scaun verde, de plastic, de alturi, ntorcndu-se spre el. Aici
n Dallas?
Nu, nu aici.
Dar... se ntrerupse ea i se ncrunt. Eu m gndeam ntotdeauna la bande ca la nite
oameni cu glugi, care atac trectorii de pe drum sau i mpuc pe membrii altor
bande. N-am auzit niciodat ca ei s-i tortureze victimele.
68

El i rezem capul de perete.


Cine tie ce ru se ascunde n capul omului? spuse el ntr-o oapt rguit.
Se uit la braele lui,apoi napoi ctre el.
Poi s vorbeti despre asta?
Pot, dar la ce bun a face-o? Ridic din umeri. A trecut.
A trecut? Pi ca s fie prini? Ca s fie pedepsii pentru cele ce i-au fcut? Cnd el
cltin din cap, ea spuse: Atunci nu s-a terminat. Mai ales dac nu poi vorbi despre
asta. nseamn c tot mai plutete n jurul tu.
Dei nu rspunse nimic, muchii de lng gur i tresrir de cteva ori nainte de a
strnge din buze. Orice i se ntmplase, era evident c-l mai rodea nc. i cum s nu-l road?
Nimeni nu poate trece prin aa ceva i s scape nevtmat.
Dac nu vrei s-mi povesteti, spuse ea linitit, sunt oameni de specialitate care ar
putea...
Un psihiatru? o ntrerupse el, cltinnd din cap. Nu, mulumesc. M descurc i singur.
Mi-am revenit fr s... Se ntrerupse brusc, ngustnd din ochi ca s priveasc un
punct din faa lui. Deodat, se ridic n picioare, lund-o de bra i trgnd-o nainte,
ca s-i prezinte o femeie mic i serioas, doctoria care-l examinase pe Ben.
L-am examinat la raze, le spuse doctora Weisman, cu ochii strlucitori, buzele ei pline
arbornd un zmbet plin de nelegere. Fiul dumneavoastr este bine, mai mult dect
bine: Ben are reale caliti i, din fericire, are un cap destul de rezistent.
Kate nici nu-i dduse seama pn acum ct era de speriat. Uurarea o coplei pentru o
clip, simind nevoia s mpart cu cineva bucuria. Arunc o privire ctre Mac. Detectnd
gestul ei, Mac se rsuci brusc, ndeprtndu-se civa pai de ea. Dar micarea lui nu fusese
destul de rapid ct s nu apuce s observe c ochii lui ca aurul-fumuriu notau n lacrimi.
Urmndu-l, ea se aez n faa lui. Dup o clip ridic mna i-l mngie pe obraz.
Nu i-am spus c o s fie bine? opti ea cu un zmbet nehotrt.
El inspir puternic aer n piept i cu faa marcat de emoie o trase n braele lui i o
strnse puternic la piept. Kate tia de mult c el inea la fiul ei, dar abia acum nelese ct de
mult inea Mac la Ben. Mac l iubea pe Ben cu adevrat. Dar dup felul n care o strngea n
brae, i ddu seama c nu era vorba numai de o uurare covritoare. Era ca i cum s-ar fi
temut s-i dea drumul s plece din braele lui. Mirat, se trase uor napoi ca s-i examineze
expresia, dar imediat el i ddu drumul i se ntoarse ctre doctoria care atepta rbdtoare si duc la Ben. Cum parcurgeau mpreun holul, Kate i arunca priviri pe furi lui Mac,
gndindu-se la intensitatea reaciei sale, nelegnd i acceptnd profunzimea sentimentelor pe
care le avea pentru fiul ei. Numai n trei luni, acest om...
Se opri brusc, cu ochii larg deschii, trgnd puternic aer n piept.
Cnd Mac se uit ctre ea ntrebtor, ea i evit privirea i se strdui s mearg mai
departe. Dar cum o urmau pe doctora Weisman prin hol, gndurile ei se nvolburau haotic,
aproape isteric prin cap. Orict de nebunete, de incredibil ar prea,se gndea ct ar fi fost de
fericit Ben s se bucure de dragostea unui om ca Mac, recunoscu n sinea ei Kate, simind o
sfiere. Ca un spasm de dorin. O dorin tainic s se ntmple ca acest brbat s-i extind
dragostea i asupra ei.
69

Doamne sfinte, se gndi ea, umezindu-i buzele uscate, ar fi posibil? Fie Kate i pierduse
minile, fie c se ndrgostise de misteriosul, incredibil de complicatul brbat care mergea
lng ea.
CAPITOLUL 10
...i dup aia vom juca trei jocuri pe video pen'c mmica lui Chad l las s stea pn
la unpe' cnd trebuie s-i lase pe prieteni s se duc la culcare.
Ben vorbea nentrerupt n timp ce se ndrepta spre maina parcat la rigol.
Traista din vinilin galben, legat cu chingi, de pe spatele lui, era plin doldora i umflat
cu tot felul de protuberante i forme ciudate. Kate o cercetase mai devreme, dei nu era dect
un schimb de mbrcminte nuntru, cea mai mare parte din volum datorndu-se jucriilor i
jocurilor, lucruri fr de care, dup prerea lui Ben, nu puteau petrece aceast noapte
mpreun.
Dup ce schimbase cteva cuvinte cu mama lui Chad, Kate sttea pe trotuar i se uita
cum plecau cu maina, fluturnd din mn pn cnd maina dispruse din unghiul ei vizual.
i chiar nainte de a da maina colul, i i fu dor de Ben.
Se scurseser trei zile de la accident i cea mai mare parte a timpului i-o petrecuse
mpreun cu fiul ei. Fcuser prjituri. Jucaser jocuri pe video. Se uitaser la nesfrite
filme de desene animate. Iar seara, se dusese lng patul lui ca s-l vad cum doarme. Acum,
cnd se ntorcea n cas, Kate schi un zmbet crispat. Era mam de destul vreme ca s tie
c pn n cele din urm, totul va reintra n normal i ea se va gndi din nou cu drag la zilele
lipsite de bucurie n care copiii erau inui n fru, dar teribil de tcui. l lsase pe fiul ei s
plece pur i simplu, pentru c se ntorsese dup accident, neavnd altceva dect o poveste
bun de spus prietenilor. n birou, ddu drumul la computer i se aez pe scaun. Va folosi
acest timp ca s-i mai rezolve din probleme, ca s uite de ciudata tcere care plutea n jur
ntotdeauna cnd pleca el de acas.
Dup dou ore, Kate sttea tot la birou. Pru-i era ciufulit pentru c-i trecuse de
nenumrate ori degetele prin el n ncercarea de a se concentra asupra a ceea ce fcea. Scond
un uor sunet de exasperare, i mpinse scaunul napoi i se ridic n picioare. Nelinitea
apstoare, care nu-i trecuse i nu o lsa s se relaxeze, era mai mult dect dorina de a-l avea
pe Ben aici ca s-l poat supraveghea. i mai mult dect dorina de-a se elibera de ceea ce
fcea. tia exact ce se ntmpla cu ea. Dar nu avea nici o idee ce putea face pentru asta.
Rsucindu-se pe clcie, prsi biroul i se duse n salon. n afar de plpirea televizorului,
camera era cufundat n ntuneric. Veda, ntr-un capot vechi de velur, sttea ncovrigat pe
canapea cu un bol cu floricele aurii lng ea.
Cnd intr Kate,ea i arunc o privire.
Lidul Erei TV spuse cu dezgust btrna, zic c sta este Backstreet, cel mai bun film
melodramatic fcut vreodat. Fcu semn cu mna spre ecran. Chiar dac ai pune la un
loc toate bucile trupului sfrtecat, grosolana asta nu o s semene niciodat cu Susan
Hayward. Scoase un oftat zgomotos. Doar torente de snge i trupuri descompuse.
Cnd eram eu copil nu permiteau s fie snge n filmele de groaz. i aminteti c
Godzila ni se prea a fi un film de groaz?
70

Godzila nu a fost niciodat un film de groaz, spuse Kate, distrat. Ea era mare
,greoaie i zgomotoas, i absolut incredibil.
n fine, asta este prerea mea. Pe mine Godzila m-a ngrozit. Filme cu masacrarea
tinerilor, ca acesta, te speriau. Te ntrebi ce or s mai scoat s-l sperie pe Ben cnd va
fi destul de mare ca s se uite la filme de groaz.
Probabil c-l vor introduce ntr-o main cu realitate-virtual i dac nu va alerga
destul de repede n mintea lui, va fi despicat de vreo tehno-creatur metalic,
strlucitoare. Veda rse i i ndrept din nou atenia asupra ecranului.
Fata aceea nu era blond, ailalt care coboar prin spatele cldirii, e cea mai proast
actri pe care am vzut-o vreodat, dar s o auzi cum ip. Are un ipt care ar putea
opri un mrfar din mers. Uitndu-se din nou ctre Kate o ntreb: Rmi s te uii la
restul filmului mpreun cu mine?
Kate se simi din nou ncercat de acea nelinite care o fcea s-i fie greu s stea linitit.
i trecu mna, ntr-un gest agitat, prin pr i se ntoarse.
Nu, mulumesc. Am s beau un pahar cu lapte i am s m duc la culcare.
Veda nu auzi ce spusese. Btrna vorbea deja cu tnr de pe ecran, criticndu-i
interpretarea, spunndu-i ct de proast era s se bage n acea situaie de la nceput. Dup
cteva minute, cnd Kate se duse n dormitor, nu aprinse lumina. Se schimb cu o cma de
noapte de satin bleu-pal, apoi se duse i se aez n balansoarul alb de lng fereastr. n timp
ce-i bea laptele, se legna. Dar nu se legna ncet ,linititor. Micarea ei era agitat i
puternic, expresia exterioar a nelinitii ei interioare. Din cauza lui McKinsey Smith. Mac
era cauza acestei stri de agitaie neobinuite. Sau, mai bine-zis, sentimentele ei pentru Mac
erau cauze.
Din ziua aceea de la spital, ncepuse s bnuiasc posibilitatea de a se fi ndrgostit de
Mac. Dar nu fusese dect att, o vag bnuial ocant, nc neconfirmat. Acum, dup ce
rmsese treaz aproape n ntregime trei nopi fr de sfrit, dup ce se gndise din nou la
fiecare ntlnire din ziua n care-i fcuse el apariia la ea n curte, aflase adevrul. Kate nu se
ndrgostise acum de Mac. Ea l iubea deja, cu putere. Suspin uor. La ce-i folosea s admit
asta? Nu era, cu siguran, nimeni n jur care s celebreze sau s deplng noua ei stare de
spirit.
Din ziua accidentului lui Ben, Mac avusese grij s o ocoleasc. Iar cnd ddeau,
ntmpltor, unul peste cellalt, el evita s se uite n ochii ei i invoca o scuz ca s plece ct
se putea de repede. Se purta altfel chiar i cu Ben i cu Veda. El dduse brusc napoi n mod
perceptibil, retrgndu-se n carapacea lui, punnd din nou bariere ntre el i ceilali. Kate se
ridic n picioare i se apropie mai mult de fereastr. n apartamentul din garaj, lumina era
aprins. Nu putea s doarm? Ii reamintise evenimentele care-i produseser cicatricele de pe
brae?
Cnd se gndea la cele ce-i spusese el la spital, cnd se gndea cum dispruse el i cte
ndurase, imaginile o dureau. Dar era o durere ciudat, personal, intim.
Cum se uita la lumina de la fereastra lui, nu putea suporta ideea c era singur, ncercnd
s lupte cu demonii trecutului su.
Kate putea s-l ajute. Era convins c putea. Doar dac ar fi lsat-o el.
71

Pentru ce-i nchipuie brbaii c se pot descurca singuri n situaii dificile? C ar fi o


dovad de inacceptabil slbiciune dac ar admite cteodat c au nevoie de cldura i
consolarea altei fiine umane?
Dup o clip, fr s-i lase timp s-i schimbe gndul, Kate trase repede pe ea capotul
scurt, care se asorta cu cmaa de noapte, iei din dormitor i nu se opri pn nu ajunse n
captul scrii de lemn.
Cnd ea btu, Mac, dezbrcat pn n talie, deschise ua. O clip rmase pur i simplu cu
ochii aintii asupra ei.
Doar o clip, s pun o cma pe mine, spuse el n cele din urm i ddu s nchid
ua. ntinznd mna, Kate o puse pe u.
Nu-i nevoie s faci asta. Nu stau dect o clip. Voiam doar...
Cum se ntorsese uor cu spatele ctre ea, lsnd-o, fr s-i dea seama, s-i vad o parte
din spate, respiraia ei deveni grea. ntorcnd capul, el se uit ia ea, cu ochii ngustai, cu
precauie. Retrgndu-se un pas, i nfund minile n buzunarele blugilor.
Dumnezeule, opti Kate apropiindu-se mai mult. Nednd atenie cum nepenise el,
Kate se aez n spatele lui. Vai, Mac... spatele tu. Bietul tu spate.
Ridicnd o mn, ea parcurse cu degetele muchii crestai de cicatrice mutilate. Apoi,
aplecndu-se nainte, i puse buzele pe o cicatrice adnc de lng omoplatul lui stng,
nefiind dect vag contient de geamtul iritat, de protest i de puternicul fior ce-i strbtea
trupul. Micndu-se brusc, el se ndeprt de ea i se duse la bar, lund un pahar i bnd restul
coninutului din el.
Ce se ntmpla, Kate? Vocea lui era tot att de eapn cum i erau umerii i vorbi
evitndu-i privirea: Nu este nimeni prin jur cu care s te poi juca de-a du-te-ncolo,
vino-ncoace? Te temi s nu-i pierzi antrenamentul?
Capul i zvcni brusc, ca o reacie reflex la vorbele rguite, dar trase uor aer n piept i
se forj s-i pstreze calmul. Indiferent dac i plcea sau nu, ea l cunotea acum. i
nelegea pentru ce simea el nevoia s se poarte aa. Era un fel de autoprotecie. Cnd vzu c
ea nu-i rspunde,el i continu tirada:
De ndat ce am dat cu ochii de primul dintre brbaii ti, cred c era Allbright, am
tiut c nu am nimic comun cu ei. Ceilali, n afar de Junior,s unt toi Mari Oameni
de Afaceri, nu-mi sta n cale c eu m mic prea repede ca s m opresc. Eu nu-i
neleg, nu-mi plac cu adevrat, dar cred c mi-e mil de ei. Tu i-ai prostit pe toi.
El i arunc o privire, apoi i-o ntoarse din nou repede.
Ca un aisberg, zise el.
oapta lui sczut era distant acum,ca i cum vorbea cu el nsui,nu cu ea.
Adnc precum iadul i rece n interior.
ndeprtndu-i vizibil starea, rse brutal.
Se nvrtesc n jurul tu, lsndu-te s-i foloseti ca pe nite cimpanzei dresai, spernd
c va veni ziua cnd vei simi ceva, spernd c ntr-o bun zi o s ai nevoie de unul
dintre ei. Dar ei nu tiu nimic despre tine, nu-i aa? Kate, puternica, este un model cu
totul nou. Un al treilea sex. Care conine totul, care-i este suficient siei. Dac o s
gseti vreodat modul de a te reproduce de una singur, ai s devii o adevrat
ameninare pentru societate.
72

Dei Kate tia c o insulta datorit propriei lui dureri, folosind exagerri crude ca s o
jigneasc pentru c el era jignit, durerea din glasul lui o surprinse. i ceva din expresia
nendurtoare din jurul gurii lui i spunea c acuzaiile nu erau chiar aiurea. El credea acum c
unele dintre ele chiar erau adevrate.
Greeti. ncruntndu-se, ea adug: Cel puin n parte greeti. Poate c Julian i
Gardner, poate c sunt aa cum zici tu, c ateapt, gndindu-se c a putea simi
vreodat ceva pentru ei. Dar cum poi, tocmai tu, s m acuzi c sunt rece? Tu tii... tu
tii c simt aa cum simte orice femeie normal.
Pentru o clip, ochii se ntlnir i amintirea celor petrecute n curtea din spate se strecur
ntre ei. Dar dup o clip, ochii lui se schimbar i ea observ cum el respinse cu rceal, n
mod deliberat, amintirea pe care o mprteau amndoi.
Cnd el se ndrept spre fereastr, ntorcndu-se cu spatele ctre ea, Kate i drese glasul
i continu:
Dup moartea lui David, dup ce mi-am nfrnt durerea, am tiut c va trebui s iau...
s iau din nou viaa de la nceput. Am ncercat, Mac, am ncercat cu adevrat s simt
ceva pentru oamenii pe care i-am ntlnit. Se apropie mai mult n timp ce ezita. Dar de
fiecare dat am dat gre. Asta m-a speriat puin. M-am gndit c pe undeva n
interiorul meu rmsesem marcat. Dar dup aceea am neles. n cele din urm mi-am
dat seama ce se ntmpla. Exista un motiv pentru care nu puteam simi nimic pentru
toi aceti oameni. nelegi... ntrerupndu-se, cltin din cap. Nu pare adevrat i
poate c n-ai s nelegi... Cum ea nu continu imediat, el i arunc o privire peste
umr, ndemnnd-o:
Hai, zi mai departe. Motivul pentru care nu puteai simi nimic... Kate respir rar,
continuu.
Mi-am dat seama n cele din urm c nu puteam s ncep o nou dragoste, pentru c,
pur i simplu nu ncetasem s-mi iubesc brbatul. Schi un zmbet nucit. Nebunie,
nu-i aa? Dup atia ani, eram nc legat de soul meu. l mai ateptam nc pe David
s se ntoarc acas. nainte de a apuca s-i explice c Mac schimbase totul, el se
rsuci cu faa spre ea. nfcnd-o de umeri, aproape c o ridic de pe pmnt, n timp
ce o scutura zdravn.
S nu faci asta! Faa lui era aproape de a ei, ochii lui aurii scprau de mnie. El nu se
mai ntoarce. David nu se va mai ntoarce niciodat acas! Kate nu ncerc s se lupte
i nu rspunse la vorbele strigate fr mil. Se uit doar fix n ochii lui.
Am gndit i eu nebunete, spuse el, cu glas sczut n timp ce privirile i hoinreau pe
trsturile rigide.
Pentru o clip, acolo, preai aproape gelos. El rse brutal.
Poate c sunt. i ai dreptate. Este o nebunie ngrozitoare. Dndu-i drumul, cltin din
cap i se ddu un pas napoi.
E timpul s pleci. Cnd ea nu se mic, el i ncord flcile.
Te-am prevenit, Kate, c te joci cu ceva care nu face parte din casta ta.

73

Dar ea tot nu plec. Ochii de aur ai lui Mac, scprar. Era mnie n adncul lor, dar nu
numai att. Era i satisfacie .Satisfacie i dorin nvalnic, teribil, dei, mental i fizic o
respingea, era ca i cum totui asta i dorea tainic.
Ai fost prevenit. Un rs rguit i iei din adncul gtului, atunci cnd ea se ntoarse
i o intui la perete, cu privirea alunecndu-i pe trupul ei. Acum ai s supori
consecinele. E vremea doamnei Chatterley, Kate. n asta te transformi acum, mergnd
n cabana pdurarului pentru bucuria unui act sexual brutal i prompt? Rse din nou.
Bieii tmpii cu care te ntlneti n-au nici o ans cu tine. Ei fac parte dintr-o clas
nepotrivit, nu-i aa, prea rafinat ca s mplineasc dorinele fanteziei doamnei mele?
Nu mi-l pot nchipui pe nici unul dintre ei dobort la pmnt i murdar. Eu tiu doar...
doar... Cuvintele se pierdur, n timp ce el rmase cu ochii aintii pe gura ei.
Acest tremur uor al buzei tale inferioare m fascineaz la nebunie.
Glasul lui era acum moale,mai rguit.
Ciudat ct de importante pot deveni nite lucruri mrunte. Cum ar fi un srut. Ultimul
cuvnt l opti cu gura lipit de sprncenele ei, suflndu-i uor peste prul fin de la
tmple. A sta gol lng cineva i a ipa de plcere pn n zori poate rmne la fel de
impersonal ca o simpl strngere de mn.Dar un srut este altceva.Vorbind i inea
privirea aintit pe gura ei,fcnd s-i tremure i s-i ard buzele.
Un srut ptima pe gur, este personal. Este intim. n seara aceea, n curtea din spate,
atmosfera se nfierbntase. Era cu adevrat fierbinte, i simeam sfrcurile ntrite prin
cma. Cldura ta radia pe pulpele mele. Aproape c simeam pulsnd prin locurile
tale intime. Dar nu te-am srutat. Nici nu mi-am atins gura de tine. tiam c nu m-ai fi
oprit, dar n-am lsat s se ntmple asta. Pentru c nu voiam s fie intimitate ntre noi.
Izbucni ntr-un rs autobatjocoritor. Dar tii, cnd i refuzi ceva atunci i doreti mai
ptima, chiar dac nu este vorba dect de un simplu srut, descoperi c nu te poi
mpiedica s te gndeti la el. Simi c te doare s-l obii, Katie. n mintea ta devine
mai erotic, mai seductor dect actul n sine. ntinznd minile, i nfipse degetele n
prul ei de fiecare parte a feei, strngndu-i faa n mini, legnnd-o. Apoi i aplec
ncet capul spre ea. n timp ce-i simea respiraia cald pe buze, Kate era strbtut de
un fior de dorin prin tot trupul, care-i era mistuit de flcrile patimei.
Prima atingere a gurii lui l fcu s inspire precipitat aer n piept, scond un sunet care
prea a fi manifestarea unei dureri profunde. Cu un geamt surd ncepu s o devoreze,
micndu-i capul cnd ntr-o parte, cnd n alta pentru a-i potrivi mai bine gura ca s obin
ct mai mult de la ea.
Cldura patimii lui era un puternic afrodisiac care o nvlui n fora lui, fcnd-o s se
lipeasc i mai mult de el. Abia acum, cnd o inea n braele lui, srutnd-o i mngind-o,
nelese ea de ct timp i dorise s se petreac acest lucru, poate chiar din clipa n care-l
vzuse prima dat, i cu ct disperare i dorise asta.
Minile lui alunecar n jos pe spatele ei, aezndu-se pe coapse. ncepu s-i trag n sus
cmaa de noapte din satin bleu, pn cnd ntre degetele lui i carnea feselor ei nu mai erau
dect chiloii de mtase subire. Ridicnd-o, o potrivi pe el, micndu-i coapsele n sus i n
jos, n timp ce-i lsa brbia s ptrund n mult dorita cldur, umed dintre pulpele ei.
Cnd ei i scp un geamt, el slbi puin strnsoarea n aa fel nct partea superioar a
74

trupului ei s se rezeme de zid, coapsele rmnndu-i nc strns lipite de el, nct linia
trupurilor lor desena un V strmt. Susinnd-o cu o singur mn, ptrunse cu cealalt n
micul spaiu dintre ei i folosindu-se de articulaia unui deget, i mngie ridictura sensibil,
vibrnd, scrmnnd-o i excitnd-o, fcnd-o s nnebuneasc de dorin. Ea se uit la faa
lui printre gene, la trsturile lui trase de ncordare i tensiune, la ochii lui de culoarea
whiskyului, arznd de o foame nepotolit.
Clipi o dat i nc o dat, ncercnd s-i limpezeasc imaginea. Dar nu era posibil.
Camera dispruse. Lumea i realitatea dur dispruser i ele. Nu rmseser dect senzaiile.
Buzele lui le acoperir din nou pe ale ei, ceea ce o fcu s scnceasc involuntar de plcere.
Ea i afund degetele n muchii de pe umerii lui, sugndu-i cu disperare limba i buza de jos.
Kate cerea dragostea i nici nu ncerca s ascund acest lucru. Nu-i mai psa de nimic. Ar fi
cerit, ar fi pretins, ar fi corupt la nevoie. tia doar c voia mai mult. Cerule mare, voia totul.
Cnd el gemu, drept rspuns, sunetul era profund i greu. Ridicnd-o n brae, o duse n
pat, unde se rsturnar mpreun, ncepnd s trag fiecare de hainele celuilalt cu degete
febrile. O clip dup aceea, cnd o ptrunse, primul avnt fu cel mai puternic lucru pe care-l
simise ea vreodat i ip de plcerea momentului.
Fiecare alunecare nspre adnc, fiecare atingere ptima erau pline de spontaneitate.
Trupurile lor se acordau n ptimaa mperechere, dorina lor unit le impunea micrile,
conducndu-i spre mplinire. i cnd veni momentul culminant, acesta fcu s se dezlnuie n
ei o explozie de bucurie care le tie respiraia i le fcu inimile s bat cu putere.
Kate sttea culcat pe spate, odihnindu-i capul pe umrul lui Mac, cnd i simi
mngierea pe fa.
Plngi, constat el cu cldur. Ea i lipi faa de umrul lui ntr-un nespus gest de
mulumire.
Este un lucru uluitor. M simt uurat. Ca i cum toate greutile, durerea, singurtatea
i ndoielile, s-au epuizat. Au disprut toate.
l srut uor pe piept.
A vrea s tii ceea ce simt. E ca i cum a fi fost nlnuit ntr-o robie fr speran,
ca apoi, dintr-o dat,pe neateptate, s fiu eliberat. Ea i mic buzele pe gtul lui,
srutndu-i din nou carnea cald. ntotdeauna nainte, doar dac m sruta cineva,
aveam o senzaie neplcut. Era ca i cum... ca i cum l nelam cumva pe David.
ntoarse capul privind n tavan.
Dar cu tine, este altfel.
Gndurile ei se ndreptar atunci spre David i spre modul n care se purta el. Dar chiar
cnd i strfulgera prin minte chipul drag al soului ei, Kate nu se simi vinovat. I se prea
cinstit ceea ce se petrecuse ntre ea i Mac. David, dragul ei David, se purtase ntotdeauna cu
ea cu delicatee, ca i cum ar fi fost un obiect de porelan. Pe atunci era fragil. Dar Kate de
acum era o femeie matur. i schimbarea ei nu era numai n aparen i gusturile ei se
schimbaser.
Pare att de natural, opti ea. Att de minunat, de nemaipomenit de natural. Este cel
mai incredibil lucru care mi s-a ntmplat vreodat. i ntoarse capul ctre el
75

studiindu-i trsturile. i pentru tine este la fel, nu-i aa? Adic, nu ai fost alturi de
mine tot timpul? El rse rguit, trgnd-o mai aproape de el.
Ba nu, am fost aici cu tine. n fiecare clip. Respir uurat, nclzit de emoia clar
din glasul lui. i strnse puternic braele pe pieptul ei i ncepu s-i plimbe degetele
uor de-a lungul cicatricelor, n timp ce-i studia trsturile.
Nu-mi pot imagina cum de ai putut supravieui, murmur ea. Probabil c ai suferit
ngrozitor.
Am avut o metod s m detaez de ceea ce se ntmpla, zmbi el. i deranja c
puteam prsi realitatea ca s m refugiez n alt loc. Un loc frumos i linitit unde nu
exista nici o vrjmie. Unde nu era dect dragoste i pace.
Cuvintele lui aduser imediat lacrimi n ochii lui Kate. Dei vrsa lacrimi pentru
suferinele lui, plnsul ei mai coninea i un element de bucurie. Pentru c nu o s-o mai
resping de acum ncolo. Pentru c nu mai era nici un zid ntre ei. Mac o lsase s vad cine
era el n realitate, ceea ce era la fel de intim ca dragostea pe care o fcuser amndoi. Privirea
ei se ls din nou pe trsturile lui.
Uneori... uneori este o privire n ochii ti care m face s m doar vznd-o. Atunci
i aminteti?
Am scurte flash-uri de amintiri din trecut, zise el rar, ca i cum cuvintele nu-i veneau
uor. Ele vin pe neateptate i atunci trebuie s lupt cu imboldul de a o lua la fug. Nu
la fel ca la nceput, dar tot mai visez urt o dat sau de dou ori pe sptmn,
sculndu-m lac de transpiraie. Cnd mi se ntmpla asta sunt rupt de realitatea
nconjurtoare, n mintea mea, sunt din nou acolo, ateptndu-i s intre, ateptnd s
iau totul de la nceput. Rsucindu-se n braele lui, ea i ntoarse capul ca s depun o
srutare pe obrazul lui.
Poate... poate c dac vei avea pe cineva lng tine cnd te trezeti aa, te va putea
readuce la realitate. l privi printre gene. Nu crezi?
Singurul lui rspuns fu un nou rs rguit.
Ce? ntreb ea, zmbind la el, mprtindu-i veselia, fr s tie motivul.
Dac nu te-a cunoate mai bine, a zice c regina mainilor de ntreinere m cere n
cstorie. Ea scoase un slab sunet de dispre.
Se pare c nu m cunoti deloc, pentru c exact asta i fceam.
nainte de a scoate ultimul cuvnt din gur, el se rostogoli peste ea.
David sttea pe un scaun la bar. Era ora trei dimineaa. Kate dormea n dormitor. Pe masa
de buctrie erau rspndite tieturile de ziar pe care le luase cu o lun mai nainte de la
bibliotec. Trase deoparte o grmad dintre ele i ncepu s parcurg materialul pe care-l citise
mai nainte, articolul despre rpirea lui i lunile care urmar. Dup ce le aranj pe date, l lu
pe cel de deasupra, un articol dintr-un ziar local. Publicat dup dou zile de la izbucnirea
revoluiei din Gamarra, era o sumar relatare a rpirii lui David i a colegilor lui, nsoit de
mici fotografii ale celor opt brbai implicai i o fotografie mare a lui Kate. Era palid, uor
buimcit i enormii ei ochi verzi erau ngrozii cum se ddea napoi din faa reporterilor.
Urmtorul articol explora n detaliu cum se comportase ea la auzul rpirii lui i cum luptase ca
s-l elibereze. Fotografiile care nsoeau articolele nregistrau schimbrile prin care trecuse ea
76

i dup un an, trsturile ei cptaser un nou aspect de maturizare. i inea umerii drepi i
fruntea sus. Modul n care nfrunta acum camerele de luat vederi, dovedea o for interioar.
Era o femeie care nu putea fi ignorat. n aceast grmad de fotografii, David putu urmri
procesul de maturizare al ei, modul n care devenise un om puternic. Trebuia s fie puternic.
nfrunta lumea, n lupta ei de a-i fi eliberat brbatul. Hruia presa. Ataca guvernul federal.
Discuta cu oricine sttea s o asculte. La nceput cuvintele ei erau calme i rugtoare, dar n
curnd se schimbaser. n curnd, ea ncepuse s cear s fie ascultat, s cear oricui s fac
ceva ca s-i fie eliberat brbatul. n cele din urm, David ajunse la ultimul articol din grmada
aceea i la fotografia care-l nsoea. Fotografia luat n ziua n care primise vestea morii lui;
era dureros pentru el s o vad. Ea arta de parc era moart aa cum se presupunea c era i
el. tia fr s-i spun nimeni, c ea murise n ziua aceea. i Kate renscuse din propria
cenu, mai puternic i mai strlucitoare. i ea i continuase viaa. ncepuse o nou via
pentru ea i pentru fiul ei. Dnd scaunul la o parte, David se ndrept ncet napoi ctre
dormitor, unde rmase mult timp lng pat, contemplnd-o. Trecuse i ea printr-un iad, ca i
el. Dar pentru ea, iadul se terminase. Ea avea o via nou. O via bun.
Ameninarea care mai struia nc n sufletul lui, care mai avea nc puterea s-l fac s-l
treac sudori reci, nu fcea parte din viaa ei.
Ea credea c l-ar putea ajuta. Era o femeie puternic, dar nu tia cum trebuia s procedeze
ntr-o asemenea situaie. Nu-i putea imagina ce i se ntmplase lui n timpul captivitii,
atrocitile crora fusese supus zilnic.
Aplecndu-se deasupra ei, i ddu cu gingie un zuluf la o parte de pe obraz, lsnd s-i
zboveasc mna pe carnea moale i cald.
Era o femeie surprinztoare i luptase din greu ca s devin ceea ce era. Merita s fie
fericit. Ea merita s aib unul dintre acei brbai normali, drgui, prezeni permanent n
pres. Oameni care s nu aib cicatrice pe trupurile i n sufletele lor.
Trgnd ncet aer n piept, David se for s recunoasc adevrul pe care-l inea ascuns de
zile ntregi. O iubea pe aceast femeie puternic, independent. Pe aceast Kate. O iubea mai
mult dect viaa, mai mult dect iubea libertatea. i tia c cel mai bun dar pe care i-l putea
oferi vreodat era s prseasc lumea ei.
CAPITOLUL 11
Deschiznd ncet ochii, Kate fix dungile de lumin fcute de razele soarelui pe tavan. Pe
msur ce-i aminti crmpeie din noaptea trecut, zmbi cum adormise n patul lui Mac. Cum
i vorbise ncet, n timp ce o nfur ntr-o ptur. Sunetul pailor lui pe trepte cum o purta n
dormitorul ei. Protestul ei adormit cnd o prsise. Ea ntinse braele, ntinzndu-se lene,
senzual, descoperind schimbarea din trupul su. Dar nu numai trupul ei se schimbase. Astzi,
toat lumea era altfel. Soarele era mai strlucitor. Aerul mai nmiresmat. Era o nou zi
nsemnat, o zi minunat, plin de promisiuni.
Se ridic n pat i-i cuprinse genunchii cu braele. Abia acum i ddu seama ct de mult
i lipsise asta. Deliciosul sentiment de a atepta. Bnuiala c o minune se afl n apropiere,
ateptnd doar ca ea s o descopere. De ase ani nu mai avusese acest sentiment. Rse ncet
cnd i aminti modul n care-l ceruse n cstorie pe Mac, seara trecut. Nu numai pentru ea
personal, dei Dumnezeu tia ct nevoie aveau de el att ea, ct i Ben, dar i pentru Mac
77

nsui. Ei se vor purta frumos cu el. Era sigur de asta. Vor fi alturi de el cnd se va lupta cu
amintirile ngrozitoare. l vor ajuta s-i pun viaa pe fgaul normal, ca s nu mai aib
nevoie s se ascund niciodat. Srind din pat, se duse n baie i ddu drumul la du. n timp
ce-i prindea prul cu acele, se opri o clip, ntrebndu-se cum fusese viaa lui Mac nainte de
a-i pierde familia, nainte de a se ntlni cu oamenii care-l fcuser s sufere. Se ntmplaser
aceste lucruri simultan? Erau legate ntre ele sau momente separate ale aceleiai tragedii?
Orice s-ar fi ntmplat i oricum s-ar fi ntmplat, Kate nu putea nelege cum putuse s-l lase
soia lui s plece. Dac ar fi fost ea soia lui Mac, s-ar fi luptat i cu diavolul n persoan ca
s-l rein. Erau attea lucruri pe care nu le tia despre el! De fapt, tot ceea ce tia cu siguran
era c-l iubea. Deocamdat asta era destul. Mai mult dect suficient, mult mai mult dect se
ateptase vreodat s descopere.
Faptul c admitea fr ezitare ceea ce simea pentru Mac o surprindea puin. i
nchipuise ntotdeauna c dac se va mai ndrgosti vreodat, va trebui s-i ia rmas-bun de
la soul ei, dar nu era deloc aa. David rmsese n inima ei cum fusese i cum va rmne
ntotdeauna. i cum l plcea i pe Mac.
Nu, se corect ea, a plcea, era un cuvnt prea insipid, McKinsey Smith nu era genul
de brbat care s inspire emoii slabe. Mac era fascinant i Kate fusese fascinat de
meandrele minii lui Mac. Lsndu-i capul pe spate pe faiana umed, ea oft lung,
nclzit de gndul c Mac va fi fericirea pentru ea. i dorise ntotdeauna ca ea i Ben
s fie fericii. i Mac era cea mai bun fericire.
Deodat, Kate se trezi rznd tare de bucurie. Voia s ias afar i s alerge prin soare.
Voia s-i mbrieze pe toi. Voia s mpart cu toat lumea fericirea ei. Un minut dup
aceea, intr n buctrie i o gsi pe menajer ncrcnd maina de splat vasele. Kate strbtu
camera, o cuprinse pe Veda cu braele ntr-o mbriare plin de entuziasm.
Mulumesc c eti aici, spuse Kate cu un rs tremurat n glas. Aveam un chef
nemaipomenit s mbriez pe cineva strin i nu puteam gsi nici un alt strin dect
pe draga mea, drag Veda. Eliberndu-se din mbriarea ei,b trna se ddu napoi i
o studie pe Kate cu ochii ngustai, plini de surprindere.
Ce mama dracului, Doamne iart-m, se ntmpla aici? Ai plecat dup ce m-am dus eu
la culcare? Cine... A, nu... nu... nu. Te-am prevenit, Kate, dac-mi spui c te-ai culcat
cu Junior Thibideaux, mai bine s te fereti din calea mea, pentru c s-ar putea s m
reped la tine. Kate rse.
Nu fi proast. Junior n-ar fi putut nici ntr-un milion de ani s m fac s m simt
astfel. E vorba de cineva cu care eti de acord, cineva care se potrivete gusturilor tale
despre adevratul brbat, zmbi ea. E cineva mai aproape de cas.
Apropiat de...Mac? Veda i ls capul pe spate, ridicnd dintr-o sprncean, meditativ.
Eram aproape sigur c se va ntmpla ceva ntre voi doi, dar nu tiam dac o s v
ucidei unul pe cellalt sau dac o s srii n pat. Kate rse.
Din fericire pentru mine, s-a ntmplat s fie a doua supoziie.
S nu fim farnici. De trei ani de cnd sunt aici, ai fost tot Fecioara de Fier. Acum te
vd pentru prima oar aa cum eti?
Poate. Ciugulind o bucat de unc de pe o farfurie de pe cuptor, Kate muc din ea,
apoi se uit ctre btrn. i cum i place de mine, cea adevrat?
78

Dac mai faci mult pe isteaa i pe ncrezuta cu mine, s-ar putea s te pocnesc, cltina
Veda din cap i rse. Cred c a putea s o fac.
Dac merge totul cum trebuie, poi s o faci, i spuse Kate ndreptndu-se spre ua din
spate. ine-mi degetele ncruciate. Trntind ua n urma ei, ea alerg prin grdin i
sui treptele de lemn ale apartamentului de la garaj. Cnd Mac i deschise ua, dup ce
btu ea, i se arunc pur i simplu n brae.
Bun dimineaa... bun dimineaa... bun dimineaa, spuse ea, subliniind fiecare salut
cu cte un srut. Pentru o clip, el o cuprinse n brae, apoi i ddu drumul i se retrase
cu un pas.
M bucur c ai venit. Tocmai voiam s-i vorbesc. Glasul lui era ndeprtat i evita s
o priveasc n fa. Noaptea trecut...
Noaptea trecut a fost cea mai minunat...
Kate. Ceva din glasul lui o fcu s se opreasc i s se uite fix la el. Cnd ea i ncrei
fruntea plin de interes, el njur n sinea lui.
Noaptea trecut ar fi trebuit s nu existe, spuse el tios, cu glas ncordat. A fost o
greeal. M-ai luat prin surprindere i... pentru numele lui Dumnezeu, nu m mai privi
aa. Nu mi-am luat nici un fel de angajament sau aa ceva. Oprete ceasul ca s te
confruni cu realitatea, doamn. ntorcndu-i spatele, se ndeprt civa pai, iar cnd
vorbi din nou, vocea lui era mai amabil, mai reinut:
Asta a fost, Kate. O clip de frenezie. O aberaie temporar n care am fost implicai...
amndoi... El se opri i cltin din cap cu un gest de neputin. Pur i simplu nu se
poate. Nu asta vreau eu, iar cnd te vei gndi i tu mai bine, ai s-i dai seama c nici
tu nu vrei asta. Kate nu putu face nimic altceva dect s rmn cu ochii fixai pe
spatele lui nepenit, cu o mn pe inim. Strngnd din pumni ncerca s-i reprime
durerea profund, care-i tia respiraia, pe care o simea acolo, ncercnd s o opreasc
s ia amploare. Cnd, n cele din urm, inima ei ncet s mai bat nebunete, cnd fu
capabil s respire normal, creierul ncepu s judece din nou n mod normal. Atunci i
ddu seama: Mac o minea.
Ridicnd fruntea, i cercet trsturile feei. Nu era att de uor cu el. Trebuia s se
atepte la asta. Noaptea trecut o lsase s se apropie prea mult, o lsase s vad prea mult.
ncetase, pentru o scurt bucat de vreme, s mai fac pe grozavul i o lsase s vad c era
vulnerabil. Dar pentru un om att de puternic ca Mac, att de speriat, acest lucru fusese
dureros. Aa c acum ncerca cu disperare s fac un pas napoi. Ca autoaprare, ncerca s-i
crpeasc gurile din armur.
Tcerea dintre ei se adnci, dar dup o vreme el i drese glasul:
mi pare ru dac par a fi dur, dar cred c este mai bine, mai cinstit, s-i spun ceea ce
simt eu, nainte de a se petrece ceva ru cu adevrat.
Cum ea nu rspunse nimic, el i nfund minile n buzunarele de la spate i i ntoarse
privirea de la ea.
Acum, cred c mai bine m duc s-mi vd de treab, i-am promis lui Ben c o s
terminm csua din copac n dup-amiaza asta i mai sunt cteva lucruri pe care
trebuie s le fac mai nainte.
79

Sigur, scoase ea un oftat nehotrt. Du-te, putem vorbi mai trziu.


Kate... Cnd ea se uit ctre el i Mac i ntlni pentru o clip privirea, i studia
expresia cu ochii ngustai, apoi cltin din cap. Las. Putem vorbi mai trziu, aa cum
zici tu. Kate se ntoarse acas trecnd prin buctrie, fr s se uite la Veda.
Sui scrile i se duse la ea n dormitor. Cea mai mare parte a dimineii sttu pur i simplu
la fereastr i se uit la el. Mai trziu, n cursul zilei, dup ce se ntorsese Ben de la Chad, i
urmrise pe amndoi cum terminau csua din copac.
Chiar nainte de a prsi apartamentul din garaj, ea rsucise totul n gndul ei. Gndurile,
emoiile, totul fusese luat n considerare. tia c putea s nnebuneasc gndindu-se la tonul,
cuvintele, la zidul pe care-l ridicase el intenionat ntre ei. Pn nu putea fi ct de ct
obiectiv, nu trebuia s se gndeasc la astea. Aa c privea pur i simplu i atepta.
Soarele coborse spre apus cnd Kate se ndeprt de fereastr. Mac i Ben terminaser
csua din copac i n cele din urm venir n cas. Cobornd treptele, paii ei se ncetinir pe
msur ce fu cuprins de ndoial.
i dac greea? Dac ntr-adevr nu fusese totul dect din partea ei? Se prostise singur
creznd Mac c o iubea, c avea i el nevoie de ea, aa cum avea ea nevoie de el? O frenezie?
O petrecere de o noapte? Oare asta fusese cu adevrat pentru el? Ieind pe ua din fa, ea
ocoli casa ndreptndu-se spre garaj n aa fel,nct nici Ben, nici Mac s nu o vad. O s-l
atepte la el n apartament.
i se va afla adevrul, indiferent care era el. Indiferent care era acest adevr, indiferent
ct ar fi fost de dureros, ea voia s-l afle.
n apartament, Kate se duse la fereastra care ddea spre curtea din spate. Mac i Ben erau
tot mpreun stnd de vorb la umbra stejarului. De unde se afla ea, vocea lui se auzea slab,
dar se auzea.
O s rmnem prieteni, Ben. Cei mai buni frai, s nu uii. Vom vorbi zilnic la
telefon... i o s mai facem unele lucruri mpreun. nelegi asta, nu-i aa, fiule? Faptul
c eu nu mai pot sta aici nu nseamn c nu mai putem fi prieteni.
Kate se lipi mai tare de fereastr, ncruntndu-se. Ce zice? De ce vorbete de plecare?
Da, Mac...
Aa trebuie. El fcu o pauz, apoi continu cu glas sczut i rguit. Lucrurile nu se
petrec ntotdeauna aa cum vrem noi. Trebuie s ne acomodm, s facem
compromisuri. Cnd viaa se schimb, trebuie s te schimbi dup ea.
i atunci, cum privea Kate, el ntinse mna i ddu frunzele la o parte de pe scorbura
stejarului. Kate se ncrunt buimcit. Cum de o descoperise? Nici mcar Ben, care explorase
fiecare centimetru din curtea din spate, nu tia de existena scorburei.
Dup o clip, Mac scoase ceva din scorbur i, cu capul lsat n jos, cercet ndelung.
Ce este asta? ntreb Ben. Ce faci, Mac?
Tocmai priveam la ceva care a luat sfrit. El ridic ncet capul. S fie o lecie pentru
tine, fiule. Venicia nu dureaz atta ct credem noi.
Kate rmase paralizat. Nu mai putea gndi. Nu mai putea respira, apoi, dup o clip,
totul i reveni la normal cu o iueal nebun. n timp ce trase puternic aer n piept, trupul
ncepu s-i tremure i fu buimcit de violena gndurilor ei.
80

Cu picioarele tremurndu-i gata s-i piard echilibrul, se rsuci rezemndu-se de


peretele de lng fereastr. De unde a tiut? Era un mediu? Privise cumva n trecutul ei i
vzuse noaptea n care ea i cu David se duseser n curtea din spate i... Cltinnd puternic
din cap, i lu avnt i se ndrept spre u.
Era o nebunie, i spuse ea prsind apartamentul. Totul era absurd. Nebunesc. Habar navea unde se va duce cnd alerg pe trepte i se ndeprt de garaj. tia doar c trebuia s se
gndeasc. Trebuia s ncerce s... Ochii lui David.
Kate se opri n drum, cu o mn pe gur i ochii lrgii de ocul ideii. Sfinte Dumnezeule,
Mac avea ochii lui David! Aveau aceeai culoare. Se ntunecau atunci cnd fceau dragoste.
Se luminau atunci cnd rdea. Ochii lui David.
Trebuia s nceteze s mai gndeasc astfel. Trebuia s fie rezonabil. Aveau ochii lui
Mac aceeai culoare ca i cei ai lui David, dar asta nu nsemna nimic. Semna la ochi. i prul
lui avea aceeai culoare i acelai aspect cu acela al lui David. Dar chipul lui David i vocea
lui rguit erau diferite. Erau diferite.
Atunci i ncetini din noi pasul. Ce-i spusese Mac, c fusese torturat? Hoinream pe
gazonul lor... Unii oameni au simul proprietii foarte dezvoltat. i fusese deteriorat i gtul
n timp ce primise cicatricele? i fusese deteriorat i faa? Locul nepotrivit la momentul
nepotrivit. Gamarra?
Strngnd din ochi, Kate se strdui s-i aminteasc fotografiile acelea nfiortoare. Pe
aceea care dovedea c soul ei era mort, faa lui David era desfigurat. Nici o trstur nu-i
mai rmsese intact. Nu-l identificase dect prin eliminare. O alt figur. O alt voce. Nu, i
spuse ea, scuturnd din cap cu vehemen. Nu! Ceea ce-i nchipuia ea era o nebunie. Trebuie
s existe o alt explicaie. Dar Mac tia anumite lucruri, i argument ea n gnd. tiuse de
pregtirea n domeniul artelor i c pictase odat. nc de la nceput tiuse locurile prin cas.
tiuse unde erau puse lucrurile, fr s-i spun nimeni i singura lui explicaie fusese c
folosise deducia logic. Deodat, respiraia ei deveni galopant. i visul acela. n visul ei,
David i Mac deveniser oarecum una i aceeai persoan.
i dup aceea, cnd fcuser dragoste amndoi, pruse firesc. Sfinte Dumnezeule, prea
att de natural. Punndu-i minile pe obrajii mbujorai, i umezii buzele tremurnde. i mai
aminti ceva. McKinsey era numele de fat al mamei lui David. Erau prea multe lucruri. Prea
multe. Nu era posibil ca toate s fie doar o bizar coinciden. Erau pur i simplu prea multe
lucruri.
Dup o clip, cnd Kate auzi o main oprindu-se lng ea, i ddu seama c se afla pe
trotuar n faa casei, apsndu-i pieptul cu ambele mini.
Uitndu-se n jur, l vzu pe Ralph ieind din main i ndreptndu-se spre intrarea din
fa.
Nu pot s stau dect un minut, spuse el, cum venea ctre ea. M-am gndit s opresc s
vd dac nu vrea Ben... Se ntrerupse i se uit la ea. S-a ntmplat ceva? Ce s-a
ntmplat? Ea fcu un pas ctre el.
Cine este el, Ralph? Tu tii. Tu l-ai trimis la mine. ntinznd braele i nfac minile
cu degete tremurtoare. Trebuie s-mi spui adevrul. Cine este el?
Faa btrnului se mbujora, micrile lui devenir agitate.

81

Ce-i cu tine... Ascult, trebuie s nelegi... nghii cu greutate, apoi oft uor. La
dracu', Kate, nu-i pot spune nimic. N-am dreptul.
Nu-i nevoie s-mi spui tu, opti ea, cltinnd uor din cap. tiu!
ntorcndu-se, se ndrept spre curtea din spate.
Kate... Kate, ateapt! Ea nu ddu atenie insistenei din glasul lui Ralph, ci i
continu drumul. Cnd ajunse n partea din spate a curii, la umbra stejarului, se uit
ctre fiul ei.
Du-te nuntru la Veda, Ben.
F-l pe Mac s rmn,mami. Lacrimile strluceau n ochii cprui ai lui Ben i glasu-i
tremura. Spune-i s nu plece de la noi. Spune-i c avem nevoie de el.
Vorbim mai trziu despre asta. Acum, vreau s te duci nuntru.
n timp ce Ben se ndeprta, omul de lng copac i inea privirea aintit asupra chipului
ei, cu ochii ngustai, ca i cum ncerca s citeasc ce se ascundea n spatele expresiei ei
mpietrite. Dup o clip, Kate cltin nehotrt din cap. Nu reuea s pronune cuvintele.
Dei tia adevrul, nu reuea s-l rosteasc.
sta-i un fel de joc? reui ea s spun n cele din urm. El nghii cu greu, apoi ls
uor ntr-o parte capul, cu expresia lui viclean.
Nu tiu despre ce vorbeti.
Ce ii n mn? l ntreb ea. Cnd degetele lui se strnser n mod automat i defensiv,
n jurul dopului, Kate i nghii nodui din gt i nchise ochii.
Cum ai putut? ntreb ea cu oapt uiertoare. Nu neleg. Nu neleg pentru ce mi-ai
fcut mie una ca asta.
Deschiznd ochii se ddu un pas mai aproape.
Hai, spune-mi, zise ea cu glasul tremurnd de mnie. Hai, d-i drumul i spune-mi.
Spune: Eu sunt David. Sunt soul tu, care m-am ntors din mori. Spune odat,
blestematule!
Sunt David, opti el.
Kate i acoperi faa cu amndou minile n timp ce tremura din tot trupul. Dup o clip
se rsuci i plec. Dar aproape imediat simi mna lui pe umrul ei.
Kate... Kate, stai, o rug el. Las-m s-i explic. Cu un gest violent se smulse din
mna lui i se ndeprt civa pai de el. Nu putea face altfel, nu se putea gndi dac
nu se ndeprta puin de el. Trebuia s se hotrasc ce s fac. Trebuia s vad ce
trebuia s spun.
Te-ai ntors ca s m verifici, s vezi dac m mai vrei de soie? Vocea i tremura i nu
se ntoarse cu faa spre el. Dac nu reueam la proba testului, te puteai retrage,
lsndu-m s cred c eti mort. i dac o treceam, atunci ce? Ai fi rmas? Ca David
sau ca Mac? Care ai fi fost, vechea sau noua dragoste?
Dndu-i capul pe spate, rse mnioas.
Dar eu nu am trecut testul, nu-i aa? i tu pleci. Este n legtur cu noaptea trecut. Nu
poi fi de acord cu faptul c nu prea mai m descurc la capitolul sex? Dac mi acorzi
puin timp, sunt sigur c m voi descurca mai bine.
82

Las-m... s-i... explic, spuse el din nou, pronunnd cuvintele rar i apsat, cu
autoritate.
Rmnnd cu spatele, Kate flutur din mn, indicnd c era liber s fac ce dorea. Cnd
ncepu n cele din urm s vorbeasc, glasul lui era rguit de emoie.
N-am s-i dau amnunte despre aceti ase ani. Nici mcar nu vreau s tii ce mi-au...
El se ntrerupse i trecu o vreme pn relu. Dar vreau s tii ce am simit ct am fost
plecat. Trebuie s tii... A vrea s tii c singurul lucru care m-a inut n via era
gndul de a m ntoarce la tine i la Ben.
Kate i ddu seama de intensitatea, de adnca durere din oapta lui rguit, i mpotriva
voinei ei, simi o dorin dureroas s-l ia n brae. Privind peste umr, descoperi c n loc s
se apropie de ea, el se ndeprta. David i nfund minile n buzunare i ddu din umeri cu o
micare ncordat, penibil.
Apoi m-am ntors i am descoperit c voi v descurcai fr mine. Nu era nevoie de
mine. Voi nu aveai nevoie de mine.
Buzele lui schiar un zmbet autozeflemitor.
Asta doare. Nu-i poi da seama ct de mult doare. Eu aveam atta nevoie de voi, iar
voi aici v descurcai foarte bine fr mine. Mai bine dect bine.
De data aceasta zmbetul lui era nefalsificat, ci amuzat n mod jalnic.
Atunci cred c te-am urt. Am simit, ca i cum aceast femeie frumoas, rafinat a...
tiu c sun nebunete, dar prea c ea ucisese femeia pe care o lsasem eu aici. Am
vrut s te fac s plteti pentru asta. Pentru c te descurcasei, pentru c te
schimbasei, pentru c nu avusesei nevoie de mine. M foloseam de orice prilej ca s
te tulbur. El i ntlni ochii. mi pare ru c trebuie s-i spun, dar m gndisem chiar
s-l ndeprtez pe Ben de tine. Dar dup aceea am nceput s te cunosc.
Scuturnd din cap, rse rguit.
Asta m-a buimcit mai mult ca orice. mpotriva voinei mele am descoperit c te
doream. Ba mai ru, am descoperit c-mi plceai. Apoi, noaptea trecut... Ei bine, tii
ce s-a ntmplat noaptea trecut. Ai intrat la mine i mi-ai oferit ocazia s fac ceea cemi doream cu ardoare din ziua n care m interogasei. Glasul lui sczu la o oapt,
plimbndu-i fr ncetare privirea pe trupul ei. Nu intenionam s se ntmple asta,
dar mi-a fost imposibil s m opresc.
Fcu o pauz, respirnd zgomotos.
Dup aceea, cnd dormeai n patul meu, am tiut c era timpul s fac fa ctorva
lucruri, aa c am scos cteva tieturi din ziare. Le-am citit pe toate. Am descoperit
prin ce ai trecut cnd am fost luat ca ostatec i apoi cnd i-ai nchipuit c sunt mort.
nelesesem pentru ce m schimbasem eu, i noaptea trecut am neles, n fine, pentru
ce te schimbasei i tu. Din acelai motiv ne schimbaserm amndoi. Amndoi am
fcut ceea ce trebuia s facem ca s supravieuim.
Ridic din umeri a neputin.
M-am ntors aici avnd nevoie s m simt necesar. Dac ai fi fost la fel cum erai cnd
am plecat, lipsit de experien, ruinoas i vulnerabil, m-a fi putut ocupa de voi.
A fi putut s-mi iau o slujb ca s am grij de tine i de Ben. El i frec falca cu
degetele nepenite. Dup atia ani n care nu mai avusesem grij de mine, n care nu
83

avusesem nici cea mai mic libertate, m-am trezit fiind din nou n libertate. Mi-am
nchipuit c va fi totul la fel ca mai nainte. C m voi simi ca un om, nu ca un animal
hituit.
Ridicnd capul i ntlni privirea.
Ai avut dreptate cnd ai spus c mai port nc trecutul dup mine. i este un comar,
Kate. Nu m refer la ceea ce i-au fcut trupului meu. Lucrul cel mai ru este ceea ce
au fcut cu mintea mea. Sunt lucruri despre care nu voi putea vorbi mult timp, poate
niciodat.
Scutur din cap.
Ai luptat din greu ca s ajungi unde eti acum i nici nu pot s-i spun ct de mndru
sunt de tine, de succesul pe care l-ai obinut. Dar lupta mea a luat sfrit. N-a fi cinstit
fa de tine... Se ntrerupse i fcu un pas ctre ea. Nu vezi? Tu merii ceva mai bun
dect am ajuns eu. Nu am cicatrice numai pe brae i pe spate, le am i n interiorul
meu. Katie, m-am ntors aici cu alt fa, cu alt voce, dar i cu alt suflet. Muchii de
lng gura lui se zbteau cu violen. Tu trebuie s ai pe cineva care nu trage dup el
gunoiul unui trecut monstruos.
Toat mnia din ea dispruse, ca i cum nu fusese niciodat. Nimic din ceea ce simise ea,
nici ndoielile, nici frica, nu erau nici mcar pe aproape fa de situaia prin care trecuse el.
Dar acum era vremea s fie vindecat. Trebuia s-l fac s neleag asta. Trebuia s-l fac s
neleag adevrul.
N-am nevoie de tine? Cuvintele i ieir din gur ncrcate de emoie. Asta ai spus? Nu
ai auzit nimic din ce i-am spus noaptea trecut? Pentru Dumnezeu, gndete-te la asta.
Ea trase aer n piept ca s-i ia avnt.
i aminteti cnd mi-ai spus c am involuat din punct de vedere emoional? Ei bine,
aveai dreptate i i-am spus... noaptea trecut am ncercat s-i explic motivul pentru
care se petrecuse aa. La nceput a fost din cauza ocului. Dar dup aceea a fost
emoional, am luptat mpotriva acestei situaii. Mi-am nlturat senzaiile. Pentru c
era ca i cum a fi construit o cas n care nu avea cine s locuiasc. Dac David...
dac tu nu erai aici, dac brbatul pe care-l iubeam nu se ntorsese la mine, nu mai
voiam nimic.
Ea fcu un pas nainte, micornd distana dintre ei.
Am ntlnit o mulime de brbai n cei ase ani care au trecut. Oameni buni.
Atrgtori, seductori i cu picioarele pe pmnt. Dar nici unul dintre ei nu m-a atins.
Nici unul dintre ei nu m-a atins aici, spuse ea punnd o mn pe inim.
Mai fcu un pas, cu precauie.
Dar atunci ai aprut tu i nu m-am mai putut opune transformrii care s-a
produs.Vezi.N-a depins de mine.Pentru tine,am nviat din nou.Doar pentru tine.
Cnd el se uit fix la ea, durerea fiind nc n ochii lui aurii, Kate ncepu s se simt
disperat. Nu-l atinsese. El rmsese tot departe de ea. Meninea mai departe zidul dintre ei.
Umezindu-i buzele, fcu un semn napoi ctre cas.
i cu Ben cum rmne? Eti doar de trei luni aici i este mai ataat de tine dect de
oamenii pe care-i cunoate de cnd este el. Are ncredere n mod instinctiv n tine. Te
iubete, David.
84

Cnd el tot nu rspunse, Kate scrni din dini. Nu trebuia s se lase. Dracul s-l ia, nu
trebuia s renune.
Nu tiu ce s-ar fi ntmplat cu noi dac lucrurile s-ar fi desfurat aa cum plnuisem
cnd ne-am cstorit, spuse ea ncet. Pot privi n urm i simt cldura acelor zile. Este
un sentiment minunat, plin de cldur. Delicat i cald. Apoi m gndesc la felul n care
te iubesc acum, la modul n care m faci s m gndesc la lucruri, la felul n care m
simt cnd m ii... ca i cum ai muri dac m-ai lsa s plec.
Respirnd tremurtor,el i spuse:
Dac ar fi posibil, te-a face la loc cum erai acum ase ani! i-a lua durerea pe care ai
ndurat-o n toi aceti ani. Sfinte Dumnezeule, a face orice ca s fac s dispar. Dar
nu m pot gndi s renun la omul care eti acum. N-a face asta.
Ea i ntlni ochii.
Tu ai putea? ii venicia noastr n mini. Pune-i o dorin n ea, David. nchide ochii
i dorete-i s m transform n aceea care eram atunci.
nchiznd ochii, el i ls capul pe spate.
Nu pot, spuse el cu o oapt rguit. Te vreau pe tine. Pe tine te iubesc.
Cnd el deschise din nou ochii, ea vzu adevrul vorbelor lui acolo. Dar dup o clip,
David scutur din cap.
N-are importan. Nu conteaz ceea ce simt eu pentru tine. Am tiut asta din ziua n
care a avut Ben accidentul, atunci am tiut exact ce simeam pentru tine. Te iubesc att
de mult, nct mi se taie respiraia. Dac i-a da drumul, dac nu a ine-o cu putere,
dragostea mea pentru tine, dragostea mea ar da tot ce este n jur la o parte. Dar nu pot
s o fac. Nu-i dai seama? Te iubesc destul de mult nct s doresc ceva mai bun dect
mine pentru tine.
Nu exist nimic mai bun. ntinznd braele i cuprinse faa n mini. Toate lucrurile de
care te temi s-au petrecut n Gamarra, toate astea fac parte din tine acum. i eu vreau
i partea asta, David. Vreau fiecare bucic din tine i ce este bun i ce este ru.
Noaptea trecut cnd am venit la tine, tiam despre fantomele care te bntuie, dar asta
nu m-a mpiedicat s te cer n cstorie.
Buzele ei tremurar n ncercarea de a zmbi.
i-am spus c am nvat s lupt. Ei bine,s tii c n-am exagerat. Voi lupta cu oricine
sau cu orice ne-ar sta n cale. Chiar i cu tine.
Aplecndu-se nainte i aps buzele pe gura lui.
Sunt egoist, murmur ea. Vreau totul. Vreau i amintirea a ceea ce am fost i
realitatea a ceea ce am devenit. El scoase un geamt profund i o trase n braele lui.
Trupul lui tremura innd-o strns, aa cum o inuse cu o noaptea mai nainte, ca i
cum ar fi murit dac i-ar fi dat drumul.
Nu e bine, opti el sarcastic. Greesc. Tu ai nevoie...
De ce nu m lai pe mine s hotrsc de ce am nevoie? Lundu-i faa ntre palme, ea
privi n ochii lui, n minunaii lui ochi de aur. Nu vezi ce se ntmpla? Noi am primit
un dar minunat, David. Gndete-te ce se ntmpla cu majoritatea oamenilor dup opt
ani de csnicie. Ei cad ntr-o via de rutin, nu mai sunt siguri ce simt unul fa de
85

cellalt. Dar cu noi s-a ntmplat o minune. Am avut ocazia s ne ndrgostim din nou
unul de cellalt.
Zmbind, i plimb degetul mare pe buza lui de jos i opti:
Cineva acolo sus ne iubete.
Cine? Cine ne iubete?
Ben sttea n leagn, ntinzndu-se ca s se uite la ei.
Cine ne iubete? ntreb el din nou.
Noi, repet David, cu glas rguit de emoie, n timp ce punea palma lui aspr pe
obrazul lui Kate. Nu sunt nc sigur c va merge, dar lisuse Christoase, mi place cum
sun. n ochii lui apruse ceva. Ceva pe care ea l vedea i pe care-l putea numi
sperana.
Smulgndu-i privirea de la ea, David se uit ctre fiul lui.
Ce zici,Ben? Crezi c ne-am simi bine ca o familie? Copilul se rsuci pe genunchi n
leagn, inndu-se de funie n timp ce se uita la Kate i la David.
Vrei s spui c rmi? i nu ai s mai fii ajutor la toate, ci tticul meu?
Kate se uit la David. Trebuia s spun, att pentru brbat, ct i pentru biat.
El a fost ntotdeauna tatl tu, Ben. Ben i ls ntr-o parte capul mic.
Ei?
tii cicatricele de pe braele i de pe spatele meu? n timp ce vorbea, David i inea
privirea aintit pe faa ntoars a biatului. Ei bine, am fost rnit i pe fa. i cnd mau reparat, mi-au fcut alt fa. Nu mai art ca n fotografie, dar sunt tot eu. Sunt tot
David Moore. Sunt tatl tu, Ben.
Vrei s zici c eti tatl meu adevrat i c nu ai murit de-adevratelea?
Dndu-i ochii peste cap, se ridic n picioare n leagn, ca s fie mai nalt.
Pi, bine prostule, de ce nu mi-ai spus mie asta de la nceput?
Da, prostule, repet Kate, de ce nu ne-ai spus asta de la nceput?
David respir adnc i, cu un zmbet, cltin din cap.
Cred... cred c pentru c sunt prost.
Cnd Ben rse, David i ntinse dopul.
Uite, fiule, poi s pstrezi sta drept amintire. Eu nu mai am nevoie s-mi ascund
venicia ntr-o scorbur.
ntinznd braele, David l cuprinse cu un bra pe Ben i cu cellalt pe Kate, inndu-i
strns lng el pe amndoi.
Venicia mea este chiar aici, spuse el, ntlnind ochii lui Kate. Chiar unde trebuia s
fie.

SFARSIT

86