Sunteți pe pagina 1din 98

TALISMANUL DRAGOSTEI

NOELLE BERRY McCUE


CAPITOLUL 1
Valuri de cldur sufocau terenul arid.Un Cessna,cu un singur motor,
ateriza.Roile atinser,uor,pmntul,n timp ce nori de praf acopereau uparatul
vopsit n verde i alb.Coborr un brbat i o femeie.ncepur s vorbeasc
aprins n timp ce se ndreptau spre rulota care servea drept birou pentru
Compania Lake Mead.Pancarta de la intrare anuna: Compania de transporturi
aeriene Lake Mead,Grand Canyon.Vocile celor doi rsunau strident n linitea
amurgului.Dup ce nclin din cap,n semn de rmas-bun,Tara,cea care pilotase,
btu uor cu palma aripa stng a avionului,de parc ar fi vrut s-l consoleze
pentru drumul lung,apoi se ndrept spre hangar.Construcia semintunecat o

tulbur pe moment.Clipi de cteva ori pn ce ochii i se obinuir cu lumina


slab ce rzbtea prin ferestre i prin ua deschis.
Trupul i se ncorda,privind cu disperare cele trei avioane ce se aflau n stadii
diferite de reparaie.Faa ei,de o frumusee clasic,i oglindea sentimentele.
Pentru Dumnezeu,cum puteau s se descurce,cnd trei dintre cele apte aparate
ale lor nu puteau funciona? se ntreb.De la moartea tatlui ei se luptase s fac
attea,nct mica lor companie do transporturi aeriene s devin profitabil,
pentru a mai micora muntele de datorii n care-i lsase!
Se strduia cu disperare s pun afacerea pe picioare,de dragul fratelui ei mai
mic,tiind ct de mult i dorise tatl lor,ca unicul su fiu s primeasc aceast
motenire.Atunci de ce tata a but i a jucat la cri cea mai mare parte din
bani,Tara?se revolt o voce dinluntrul ei.De ce a lsat toat povara
nesbuinei lui pe umerii ti,rugndu-te n acele ultime momente s reueti
acolo unde el a dat gre?
Ochii cprui-nchis se umezir fr voie.Ochii acetia migdalai preau mereu
surztori,pn la o corectare mai atent.Numai atunci putea un observator
ocazional s-o descopere pe Tara cea adevrat,s-i intuiasc acea fire pasional
ce era numai a ei.Fire dominat de o singurtate a spiritului,motenit de la
strmoii mamei ei,indienii Havasupai.
Amintirea femeii blnde,ce vorbea ntotdeauna pe un ton duios,i sgeta inima.
Tara i pierduse mama la vrsta la care ar fi avut cea mai mare nevoie de ea.
Avea doisprezece ani,tocmai se pregtea s depeasc graniele copilriei.
Moartea mamei la naterea fratelui su o forase ns pe Tara s prseasc prea
devreme sigurana vrstei de aur i o obligase s se maturizeze cnd ea nu era
nc pregtit.Dar reuise,i aminti,i-i strnse buzele.
Tatl ei fusese distrus de moartea iubitei lui Lena i-i cutase refugiul n
butur.Nu-i trecuse prin gnd s vorbeasc cu fiica lui.Pe msur ce lunile
treceau,ea se nchidea tot mai mult n sine,ajungnd umbra copilului vioi de
odinioar.Privind napoi,Tara i ddu seama c munca grea fusese cea care o
salvase.Cnd era la coal,lsa copilul n grija unui vecin,iar restul timpului i-l
petrecea avnd grij de cas,pregtind mncarea,fiind singura mam pe care i-o
amintea fratele ei.Nu mai avea timp s se bucure de vrsta ei i,curnd realiz c
punile ce o legau de prieteni se rupseser.N-avea timp s se duc la petreceri
sau la discotec,nici mcar de o or de plvrgeal la un pahar cu suc dup
coal.Bieelul ale crui brae se ntindeau spre ea,ale crui mnue o mngiau
drgstos pe fa...el era singurul care conta.Gndul la fratele ei o fcu s se
ncrunte.Kenny Burns,biatul slbu de treisprezece ani,devenise de

nerecunoscut.Altdat debordant de energie i nerbdtor de a-i tri viaa,se


transformase ntr-un strin de la moartea tatlui lor.Kenny,cu strungreaa lui,
fusese de fapt cel care l smulsese pe tatl ei din autocomptimirea ce-l nbuea.
Treptat,de la a-l nvinovi pe biat pontru moartea soiei sale,ajunsese s se
consoleze cu gndul c ea nu murise fr rost.i lsase iubitului ei so fiul dorit,
iar el era devotat acum biatului,precum i fusese odinioar Lenei.
La moartea sa,Keneth Burns i lsase fiului su tot ce avea.Avocatul familiei
protestase,dar Tara a zmbit distant i a refuzat s comenteze n vreun fel decizia
tatlui su.De fapt,acesta i fcuse dinainte cunoscut intenia sa.Tara acceptase
din toat inima,mergnd pn acolo nct s-I promit c va avea grij ca
afacerea s mearg bine pn cnd Kenny va putea s beneficieze de ea.
Ascultase calm cum tatl ei i explica motivele dorinei arztoare de a-i lsa
averea unicului su fiu,fr s clipeasc mcar cnd el devenise patetic,
murmurnd cu respiraia ntretiat ct de mult o iubise el pe Lena...i acum pe
fiul lor.Nu...ea nu a vrut nimic de la tatl ei! i amintea cum,pe vremea
copilriei,el glumise spunnd c Tara lor ar avea mentalitatea unei lumi apuse.
La nceput,Lena se certase din aceast cauz cu soul ei,dar dup un timp se
linitise;mngia doar cu o mn protectoare prul negru al fiicei sale.
Da,suspina ea,cu mndrie n glas i n privire.Ea e ntr-adevr smn din
neamul meu.Mama ei o iubise,nelegndu-i independena nnscut i
personalitatea care o separa de rocovanul ei tat jovial,cu ochii lui cei
albatri.Fusese foarte aproape de a fi iubit pentru ea nsi,sau cel puin aa
crezuse.Damon aprinsese o flacr nuntrul ei la fel cum soarele la rsrit
rspndete cldur asupra canionului,dar nori amenintori ntunecaser prea
devreme relaia lor,lsnd-o pe Tara mai rece dect fusese vreodat i fcnd-o
s se ncread numai n sine.
Damon...Numele lui fcea nc parte din ea,gravat ca urmele roilor ce ptrund
n nisip rnindu-l i lsndu-l s spere n van c va veni o vreme cnd va fi
neatins precum la nceputuri.Tara scutur din cap,ncercnd s alunge amintirile.
Gtul ei lung i graios,corpul suplu,dezvoltat armonios,i ddea o senzaie de
mndrie.Bietul Frank!A crezut c va fi cheia care va dezlega lanurile cu care ea
i ncercuise viaa.Tara ncercase s-i spun c nu se putea mrita cu el,dar el nu
voia s accepte adevrul.Numai ea tia ct de insuportabile erau legturile ce o
uneau cu diavolul cu pr argintiu ce-i fcea viaa amar.
Gndul la Frank o fcu s se ntoarc i s se grbeasc spre birou.Probabil c
pn acum a ncheiat afacerea cu perechea care venise mpreun cu ea i putea
simi nerbdarea cu care o atepta.Frank era ntotdeauna nerbdtor cnd era

vorba de Tara.Nu nelegea nevoia ei de a smulge cteva clipe pentru a fi


singur,a vorbi cu ea nsi i a-i regsi fora interioar.
Paii Tarei ncetinir automat n timp ce urca scrile de lemn spre birou.Respir
adnc,i netezi prul rebel i aps cu putere clana uii.
-Bun.mi pare ru c am ntrziat,spuse ncet.Am fost s verific stadiul
lucrrilor la avioanele din hangar.De ce am spus asta? se gndi,suprat pe
sine.Vorbind astfel,se plasase pe o poziie defensiv.Ratase explicaia de cum
zrise de departe acea expresie posomort pe faa bonom a lui Frank.
-Zu,draga mea,l auzi murmurnd i probabil i trecea o mn prin prul
blond-cenuiu,gest ce-i era caracteristic.Ce-ai fcut,ai vorbit din nou cu natura?
Dup prerea mea,i-ai petrecut prea multe veri la rezervaie.Nu tiu ce-a fost n
capul lui Ken cnd i-a lsat pe acei oameni s-i mpuie capul cu tot felul de
lucruri absurde.Tara se ncrunt; era mndr de strmoii ei indieni.Simi nevoia
s-i vorbeasc de aproape.Trecu n camera de ateptare,mobilat cu gust,ce era
mai mare dect biroul i intr fr zgomot pe ua deschis.
-Dac ai uitat cumva,izbucni privindu-l n timp ce se aeza pe un scaun lng
biroul lui,acoi oameni sunt bunicii mei.Bineneles c am stat cu ei.Dac ar
mai fi n via,i-a vizita i acum.
Frank realiz nuana ostil,dei vocea ei era melodioas.Aplecndu-se spre ea,i
lu minile ncletate,ntr-ale lui,mngindu-i ncheieturile delicate.
-mi pare ru,draga mea,murmur nvluind-o n ochii lui albatri.Sunt
gelos,atta tot.
-N-ai nici un drept s fii gelos,Frank,replic obosit.i-am mai spus asta.
-Nu pot s nu fiu,spuse el cltinnd din cap.
Vreau ca fiecare parte din tine s-mi aparin,dar ntotdeauna e ceva care mi
scap.Sunt nemulumit cnd vd c te ndeprtezi de mine.Poi s m ieri?
Acum era acel Frank Sykes pe care l tia ea i trsturile feei i se ndulcir.Oft
uurat.De obicei,Frank era foarte amuzant i energic totodat.Tatl ei l
angajase cu trei ani n urm s l ajute n afaceri pentru c era un mecanic cu
experien,ceea ce tatl ei nu era.De cnd acesta din urm se mbolnvise i apoi
murise,Tara fusese mai mult dect bucuroas de faptul c Frank era att de
priceput,ct i pentru suportul moral pe care i-l oferea,fr s cear n schimb
mai nimic.Tara tia c Frank avea motive s se plng de ea,dar i ddea seama
c ea nu putea rspunde sentimentelor lui.Niciodat n-o s-i permit s mai fie
vulnerabil,s se expun la o durere de felul aceleia pe care o ncercase n
trecut.Totui,Frank nu trebuia s plteasc pentru trdarea lui Damon.Ridic din
umeri i se sili s zmbeasc,iertndu-l din ochi.

-Hei,opti el,eliberndu-i minile ca s i mngie obrazul.Ari groaznic de


obosit.Tocmai voiam s fac nite cafea.Ce zici de asta?
-Las-m pe mine s o fac.
-Nu,tu stai aici i relaxeaz-te,ordon el,faa zmbitoare anulnd severitatea
tonului.Nu va dura mult.
Tara l ascult,mai mult din letargie,dect din alt motiv.Era ntr-adevr obosit,
groaznic de obosit.Faptul c pomenise de bunicii ei i aduse nminte de zilele de
aur petrecute n rezervaie cu mama ei.Tara nu mai avusese de mult timp
sentimentul c aparine unei familii sau unei comuniti.
i dori deodat s se ntoarc acolo,la treizeci i ase mile vest de satul Grand
Canyon.Dei drumul ar fi fost att de uor de parcurs cu avionul,se putea merge
numai cu elicopterul sau cu remorca,ceea ce i supra pe localnici.De lapt,acum
oricum nu i-ar fi putut permite s plece.
Dei bunicii ei muriser i alte rude nu mai avea,tia c ar fi fost binevenit.Ea
era una de-a lor,o Havasupai...oamenii apei verzi-albstrii.Mama i bunicii ei i
insuflaser mndria originilor,mndrie care nu s-a pierdut,ci dimpotriv a
cptat semnificaii mai adnci cu trecerea anilor i ea le era recunosctoare.Era
ceva ce Frank nu va nelege niciodat,constat ea cu tristee.El nu simea
pmntul nluntrul lui,ca ea.El nu auzea strigtele strmoilor strbtndu-i prin
vene i nu simea cum vntul l cheam rugtor.Dup moartea mamei ei n-a mai
neles nimeni...n afar de Damon.
El mersese acolo cu ea,i aminti Tara i inima i tresri de durere:Damon
pilotase propriul elicopter;Tara resimi parc dezaprobarea cu care fuseser
ntmpinai n rezervaie.Dar totul s-a schimbat n bucurie cnd au recunoscut-o.
Ce mndr fusese,cum se ineau de mn cnd l prezentase pe Damon bunicilor
ei...i putea aminti nc foarte clar cum privirea lui solemn a ntlnit-o pe cea
cercettoare a bunicului su.
Rmsese tcut,ateptnd speriat verdictul pe care l putea da omul cu faa
ridat i corpul vnjos,pentru care sufletul omenesc nu mai avea taine.Din ochii
lui Damon preau c nesc flcri,dar totui nu s-a sfiit s nfrunte cercetarea
minuioas a btrnului.Secundele prur ore,pn cnd,n sfrit,bunicul ddu
din cap a ncuviinare.Tarei i venea s plng de bucurie.tia,la fel de bine ca
Damon,c tocmai fusese acceptat n cercul lor.
Zilele care au urmat au fost pentru Tara un vis ce nu trebuia s se mai termine.
Damon petrecea mult timp cu bunicul ei,fcnd plimbri lungi prin cmpul
roditor udat de Havasu Creek,fascinat de ritualurile indiene ce i erau dezvuite
la fiecare pas.Dei era bucuroas c putea sta singur cu bunica ei,i aducea

aminte de nerbdarea cu care atepta s se ntoarc brbaii.Din fericire,bunica


nelesese dorina arztoare de a-l avea pe Damon numai pentru ea.i vedea n
linite de treburile casei,privirea blnd pe care i-o trimitea nepoatei stnd
mrturie a faptului c i ddea seama c pentru Tara cele mai fericite clipe erau
cele cnd sttea cu Damon.
Niciodat n-a fost un cuplu mai fericit n luna de miere,se gndi ea.Tresri i
ncerc s nchid sertarul amintirilor.Nu prea reuea i rezist cu greu nevoii de
a-i acoperi urechile cu palmele pentru a stinge acele strigte pline de pasiune ce
pluteau spre a se ngemna cu vntul,de-a pururi.
-Draga mea,te simi bine?
Tara deschise ochii ce cltoreau nc n trecut i ncepu s tremure cnd ntlni
privirea nedumerit a lui Frank.Proasto,se cert n tcere,n timp ce-i rspundea
afirmativ printr-o micare a capului.Trieti ntr-o lume a albilor.Nu eti supus
nici unei interdicii tribale.Legtura sacr s-a rupt,dar nu a fost vina ta,nu a fost!
-Tara,pentru numele lui Dumnezeu,ce s-a ntmplat? ntreb Frank,ngenunchind
n faa ei.Tara i lu ceaca de cafea din mn i ncepu s bera cu nghiituri
mari.
-Nimic,opti ea uitndu-se atent la lichidul negru,bucuroas de a fi gsit o cale
s i evite privirea cercettoare.Eu...ai dreptate.Cred c sunt mai obosit dect
bnuiam.
n timp ce vorbea,ncerca s se conving singur c spunea adevrul.Era
obosit,obosit s poarte poveri prea grele,s se descurce ntotdeauna singur.
Nu-i mai vzuse bunicii de la acea vizit mpreun cu Damon.Muriser cteva
luni mai trziu,dintr-o epidemie de grip care fcuse ravagii n rezervaie.Se
ntorsese la timp s-i ngroape.A trebuit s fac fa singur,i aminti cu
amrciune.n acea vreme Damon se ntorsese la femeia care pretindea a-i fi
nevast de drept.Frank ncercase s o avertizeze n privina lui Damon,dar ea
refuzase s-l asculte,spunndu-i c era doar gelos,c o voia numai pentru el...iar
Damon i dduse dreptate.Recunoscuse c fusese cstorit cu civa ani n urm
i numai fa de ea i bunicii ei i ascunsese rezerva de a vorbi despre prima lui
cstorie.Avusese ncredere n el,ncredere care s-a transformat ntr-o celebrare
a cstoriei,care fusese de fapt o fars.
O cuprinse mnia.O nelase nu numai pe ea,dar i pe btrnii,crora le artase
att de mult respect.Nu fusese nevoie s spun minciuna,o trise.Tara i
reaminti fericirea ce se putea citi pe chipurile bunicilor ei,fericire ce o oglindea
pe a ei.Ea i Damon se ntorseser acas din paradisul strmoesc,iubindu-se la
fel de mult ca n prima zi,sau cel puin aa crezuse ea.Ct de naiv fusese s

cldeasc visuri de statornicie n jurul unui om care nu tia nelesul acestui


cuvnt.Damon o dusese n apartamentul lui din Boulder City,care era destul de
aproape de casa n care trise cu tatl i fratele ei.Tocmai se pregtea s le fac o
vizit,cnd sun telefonul care avea s-i spulbere fericirea.Putea s revad norii
de pe fruntea lui Damon de parc ar fi fost lng ea.Ochii lui se ntorceau cnd
spre ea,cnd spre receptor,rspunsurile lui erau precipitate i inea receptorul cu
atta putere c buricele degetelor se albiser.
-S-a ntmplat ceva,Damon?Se ndrept spre el i inima i btea cu putere pentru
c l vedea att de tensionat,i vedea paloarea feei n timp ce se uita fix la
receptorul pe care l inea nc n mn.Acea mn puse receptorul n furc,apoi
se ntoarse spre ea i o mngie pe obraz.
-Nimic s te ngrijoreze,scumpa mea,murmurase,trgnd-o spre el pn cnd
faa ei i se sprijini pe piept.Mi-e team ns c ne vom scurta luna de miere.
Trebuie s zbor la San Francisco.Am o...problem pe care trebuie s o rezolv.
-Vin cu tine.Nu se ateptase ca el s tremure;simise cum i se ncordaser
muchii.
-Nu,spuse el strngnd-o n brae cu furie.
-Damon,optise ea,ridicnd spre el ochii mirai.De ce nu pot s vin cu tine?
-tii c tatl tu nu se poate descurca singur cu Kenny i mi-e team c s-ar
putea s fiu plecat cteva sptmni.
-Sptmni?strigase ea n timp ce-i apsa degetele pe brae,ncercnd s-l in
astfel aproape de ea.Damon,nu poi face asta!
El ns parc i astupase urechile.Telefona deja la aeroport,dnd ordin s fie
alimentat elicopterul cu benzin i s fie gata de plecare.l urmase n dormitor,
privind cum i arunca suprat cteva haine ntr-un geamantan.
-Nu poate altcineva s se ocupe de asta n locul tu?
Tara i aduse aminte de incertitudinea cu care i pusese acea ntrebare i i
frec tmplele pentru a mai potoli durerea de cap sfietoare.Nu putea suporta
amintirea scenei violente care urmase,dezamgirea ei att de profund.Curnd
ncepuse s urle la el.
-Fir-ar s fie! tiai nainte de a ne cstori c afacerile mele mi cer s cltoresc
foarte mult,ipase el,furia eclipsnd-o pe a ei.Dac prin asta trebuie s trec de
fiecare dat cnd plec,atunci am fost un prost c m-am nsurat cu tine.
-Damon!Numele lui nu mai era dect un oftat pe nite buze livide,durerea
pricinuit de izbucnirea lui fcnd-o neputincioas.Venise atunci spre ea,clar
pentru prima oar se simise incapabil s rspund atingerilor lui.Cu ochii
minii putea revedea nc geamantanul deschis,azvrlit pe poden,ca o barier n

calea pasiunii lui.Cuvintele de cin pe care le rostise n faa pieptului ei


dezgolit erau fanatice,de parc repetndu-le ar fi putut terge durerea lsat de
afirmaiile lui dinainte.Pentru ea nu erau dect cuvinte goale,lipsite de sens,
incapabile s opreasc frica pe care o simea crescnd n ea.Se gndi la modul
copilresc pe care l alesese pentru a-i stpni acea fric,i suspin.
-Dac pleci,nu te mai obosi s te ntorci,puntru c nu voi mai fi aici!
Ctigase...dar ct da amar fusese victoria! O sptmn mai trziu a primit un
telefon.Vocea feminin,blnd i plin de compasiune,de la celalalt capt al
firului,i distrugea visurile cu fiecare cuvnt.
-Tara,murmurase acea voce.Lui Damon i pare nespus de ru,dar sunt sigur c
vei nelege.S-a cstorit cu tine,creznd c eu,nevasta lui,nu-l mai voiam.S nu
nelegi greit.Damon e un om cinstit.Eu port ntreaga vin pentru tot ce s-a
ntmplat...pentru durerea pe care probabil o simi.
Tara ar fi vrut s i strige acelei voci s se opreasc.Ochii i se nroiser de
durere,trupul i tremura ntr-att nct era s scape telefonul.Dar vocea continua
fr mil.
-L-am lsat prostete pe Damon s cread c divorez de el.Am plecat n Mexic
i am nceput formalitile,dar nu am putut s le duc la capt.M-am ntors umil
la San Francisco i am vzut c plecase.Mi-a trebuit mult timp s l gsesc,dar
nu puteam renuna.l iubesc prea mult.L-am rnit att,nct a lsat ordin la birou
s nu mi se spun nimic despre el.Avocaii mei au reuit s i prind urma la Las
Vegas i,cum l-am sunat,el s-a ntors la mine.mi pare ru,nespus de ru.
-El...el e acolo...cu tine? optise ea nencreztoare.
-Eu...Nu l ur prea tare,Tara.Cealalt femeie oftase.Gndea ca un brbat liber
cnd te-a ntlnit.Numai c...atunci cnd ne-am revzut a neles c nu vom
putea niciodat nega trecutul.n felul lui ine la tine;trebuie s crezi asta.Dar a
trebuit s aleag.
-neleg,mormise Tara,rugndu-se ca femeia s nu-i observe tremurul din voce.
Spune-i s nu i fac griji...nu mai vreau s-l vd niciodat.Sper c vei fi...Nu
putea s i ureze lui Damon s fie fericit cu o alt femeie.
Simea cum o cuprinde ura,dar era peste puterile ei s fac asta.nchisese
receptorul,plngnd nbuit,dar nu putea mpiedica amintirea acelei voci
satisfcute s o rscoleasc.
Nu trecuse de atunci nici mcar un an,dar tot acest timp fusese un comar.Dac
nu ar fi fost Frank,Tara nu tia cum ar fi putut s reziste.El nelesese c
pomenirea numelui lui Damon era strict interzis.Dragul,sritorul Frank!Era
ntotdeauna lng ea de cnd fusese lovit att de crunt. Ochii i strluceau de

furie n timp ce i nlnuia cu braele gtul lui Frank,apsndu-i buzele pe ale


sale i ncercnd s tearg amintirea altor buze care i despriser pentru
totdeauna sufletul de trup.
CAPITOLUL 2
Se uita prin documentele contabile ale firmei,sprijinit de sptarul de piele al
scaunului.Cum naiba evitase tatl ei falimentul? Potrivit acestor cifre,chiar i
suma mare de bani pe care i-o dduse nainte ca el s moar nu reuise s acopere datoriile.i sacrificase mndria degeaba i aceast constatare o fcu s
zmbeasc amar.
De dragul lui Kenny,l lsase pe tatl su s o conving c trebuia s retrag
pn la ultimul penny banii pe care i lsase Damon n contul lor din banc,bani
de care jurase s nu se ating vreodat.
Ar fi fost imposibil ca afacerile firmei s acopere imensele datorii de joc ale
tatlui ei.Fu cuprins de un fior de team i inima ncepu s i bat cu
repeziciune.El i ascunsese pasiunea pontru jocurile de noroc i totui Tara se
nvinuia tot pe ea.Dac nu ar fi fost att de ocupat cu firma,poate ar fi reuit s
i tempereze excesele.O,Doamne,se gndi.Oare munca pe brnci de tot anul
trecut fusese n zadar? Din aceste documente reieea clar c tatl ei mprumutase
de la banc,folosind drept garanii casa i firma.Din ce vedea ea,nu exista nici o
ieire din aceast ncurctur.Falimentul era inevitabil,dar se hotr s e
mpotriveasc cu orice pre.Va pstra motenirea lui Kenny,chiar de ar fi s
moar.Strnse dosarele i nchise ochii ce nu mai puteau suporta lumina.Nu mai
putea lucra n seara aceasta.Dei mintea nu s-ar fi mpotrivit,realiz c era
extenuat.Cu cteva ore n urm,la cin,nu dduse nici o atenie mustrrilor lui
Frank cnd ncercase s aprind lumnarea la ambele capete.Dei obosise,totui
simea nevoia s se ntoarc la lucru i acum era aici,pltind pentru ncptnarea de care dduse dovad.Sunetul uii,ce fusese probabil deschis,o fcu s
se ridice brusc.Acum era acum,se gndi.Oft.Era numai vina ei.Dup cin l
lsase pe Frank s presupun c se ntoarce acas.Nu era chiar o minciun,
evitase doar s spun ce avea de gnd s fac.
Trase aer adnc n piept i se sili s zmbeasc,mergnd s deschid ua
biroului.nghe de spaim.Damon!
Strigtul fusese de fapt o rug rostit n oapt.Rmase uitndu-se la omul ce se
sprijinea neglijent de tocul uii.Tara simi cum i se nfig unghiile n lemnrie,n
timp ce ncerca i ea s se sprijine.Se tot uita nencreztoare prin camer.Era ct
pe-aci s leine.Damon Malory se ncrunt.

Privirea lui ager observ c Tara plise.


-De ce,iubito,atta tevatur? Doar m ateptai,nu?
Sunetul vocii batjocoritoare o fcu s se uite fix la el.Doamne,nu s-a schimbat
deloc,se gndi,devorndu-l cu privirea.Acelai piept musculos,aceleai coapse
puternice.Purta pantaloni uori i o cma de mtase de culoare ruginie.Tara i
amintea mult prea bine frumuseea acelui corp i numai aceast amintire era de
ajuns s-o fac s tresar.Se nroi ntlnind privirea cu sclipiri aurii.ncepuse s o
cerceteze.Tarei nu-i plcu efectul acelor ochi asupra ei; se ndrept cu mndrie.
-Eti ultimul om pe care m ateptam sau voiam s l vd.
Damon renun cu greu s o mai priveasc; sclipirile din ochi se stinser.
-Asta s-a vzut ct se poate de clar n ultimele luni,izbucni i i arcui trupul ca o
panter.Dar ai tiut cu siguran c nu a putea pleca aa,pur i simplu...c am s
m ntorc.
-De ce ar fi trebuit s cred asta? opti ea,ncercnd s-i nghit nodul din gt.La
ce te referi?
-Nu mai f pe inocenta,Tara,murmur el privind-o suprat.i nu te mai ascunde
dup colul la nenorocit! Vino aici s te pot vedea.
Acesta nu era Damon pe care l tia ea i Tara rezist cu greu impulsului de a se
da napoi i a-i nchide ua n fa.Corpul nalt i senzual era ntr-adevr
neschimbat,pielea aurie i sprncenele negre contrastau la fel de plcut cu prul
argintiu.Dar acel Damon pe care l tia ea nu aven vocea rguit i rspicat i
nici cute n colul gurii.Acel Damon nu o speriase niciodat,nu o privise
niciodat cu acea rceal ce o fcea acum s i se strng stomacul de durere.Dar
acest brbat o fcea ntr-adevr s se team de el.
Mormind o njurtur,Damon o apuc de bra cu atta putere nct i tie
respiraia.N-ar fi avut nici un rost s lupte mpotriva acelei strnsori i nainte s
i dea seama ce se ntmpla cu ea Tara se trezi n faa lui.Ochii ei continuau
ns s l priveasc sfidtor.
-D-mi drumul,strig,ncercnd s i nlture mna.Nu poi s apari aa pur i
simplu i s te atepi s continum de unde am rmas,i-ai spus nevestei tale
unde te duci?Ochii lui se afundau parc n trsturile perfecte ale chipului ei.
-Tu eti nevasta mea!Aceast afirmaie,spus cu snge rece,o nfurie.Cltin din
cap cu putere.
-Crezi c-s proast? Ai o nevast,e adevrat,dar nu sunt eu aceea!
Privi fascinat cum pe buzele lui apru un surs slab,prea uimit s protesteze
cnd o trase spre el.Observ mirat cum el i privea snii lipii de pieptul lui,
tiind c i putea auzi btile inimii.

-Eu am fost prost,scumpa mea,murmur el i ochii i strlucir.Am crezut c eti


altfel,c m voiai pe mine i nu banii mei.Cnd m-am cstorit cu Sheila am
nvat ce nseamn s fii folosit,dar ca un prost m-am lsat pclit de ochii ti
negri,uitnd tot ce nvasem.
-Presupun c tu i Sheila v-ai certat din nou,izbucni ea,lovindu-i pieptul cu
pumnii.Ce s-a ntmplat,Damon? Te-a dat afar?
-De ce mi-ar psa mie ce face fosta mea nevast? strig el.ntre noi s-a terminat
totul n ziua n care ea a plecat n Mexic cu actualul ei iubit.Pe atunci eram doar
un amrt de funcionar care redacta contracte i el i-a promis tot ce nu puteam
eu s-i ofer.
-Da,sigur,spuse ea ironic,uitndu-se peste umrul lui.Faimosul divor mexican
care n-a existat niciodat!
-Dar divorul a existat,veni rspunsul i cuvintele lui o obligar s se ntoarc s
l priveasc,pupilele dilatndu-i-se de uimire.
-Dar am crezut...
-Am ncercat s dau de tine,dar tatl tu mi-a apus c nu vrei s vorbeti cu
mine.
-Dac ai fi vrut ntr-adevr s-mi vorbeti,ai fi venit tu nsui.
De ce se ntorsese s o chinuie astfel? Cldura trupului lui i trezi amintiri
tulburtoare i,odat cu amintirile,se simi cuprins de resentimente mpotriva
celeilalte.El nu se ntorsese dup ce fusese cu EA,cealalt,dup ce se bucurase
de iubirea,de mbririle i srutrile ei.Tara retri cu furie crescnd agonia
nopilor ei goale de singurtate.Sheila i minise i pe ea i pe Damon.Mersese
pn la capt cu actele de divor ,mai trziu,ncercase s l in pe Damon legat
de ea printr-o minciun.
Tara simi un fel de mil pentru cealalt femeie.Damon alesese s rmn cu
ea,era adevrat,i Tara putea percepe acum triumful pe care l simise cealalt.
Totui,trebuie s fi fost un triumf amestecat cu team...team de ziua n care el
va afla adevrul.Trebuia s l cunoasc pe Damon,s tie ct era de mndru.Nu
ar fi acceptat niciodat o minciun,chiar dac ar fi fost spus din disperare.
Nici,credea ea,nu l-ar fi iertat vreodat pe cel ce l-ar fi minit.
Ei bine,i ea putea fi la fel de neierttoare.Fusese folosit i apoi prsit pentru
cealalt femeie.Nu o s-l mai lase niciodat pe Damon s o fac s sufere.Pentru
nimic n lume!
-Las-m n pace,ceru ea,mpingnd cu pumnii mici n pieptul puternic.Nu vreau
s m-atingi.
-Eti o micu mincinoas,murmur el,trecndu-i uor mna de sus n jos pe ira

spinrii.O strnse mai aproape de coapsele lui i rnji observndu-i ochii mrii
la apropierea trupului su senzual.i plec capul i o srut pe ureche;rsul lui
nbuit n lobul urechii o fcu s tremure.
-Asta i-a plcut ntotdeauna,mormi el,mngind cu limba micul orificiu.
-Oprete-te!Rugmintea ei abia optit nu avu nici un efect.Limba lui continu
s o mngie i Tara simi cum cresc n ea valuri de dorin; ncerc cu disperare
s i adune forele i s scape din mbriarea lui.
-De fapt nu vrei s m opresc,murmur el,ncercnd s ating fiecare milimetru
de piele pe care l putea gsi cu gura.
-Dar logodnicul meu ar vrea.Doamne!Chiar a dat drumul minciunii sau s-a
imaginat spunnd ceva care s-o apere de el?El nepeni i ea tiu rspunsul la
ntrebarea pe care i-o pusese n gnd mai devreme,n momentul n care simi ct
era de ncordat.Se trezi dintr-odat tras de pr; capul i era dat pe spate i ochii
lui aproape i ardeau faa.
-C...cine?
-Logodnicul m-meu,repet ea ezitnd.Furia lui Damon i se citea clar pe fa.
Frank i cu mine suntem ...n-noi...
-Pe dracu!
-N-ai nici un drept,ncepu ea,dar fu oprit de njurtura spus de el cu jumtate
de gur.
-Se pare c pricepi cam greu,drag,spuse el ironic.Luni ntregi s-au strduit
avocaii mei s dovedeasc validitatea divorului meu de Sheila i pn la urm
au reuit.Acum nelegi? Mai ai de gnd s-mi vorbeti mie de drepturi?
-Atunci cstoria noastr este...?
-ncerci s pretinzi c nu tii c eti soia mea din punct de vedere legal? Rsul
lui rsun neplcut n linitea din camer.Sau poate ai sperat c micul plan pe
care l-ai ticluit voi trei ar avea o baz real.O,nu,dragostea mea,rnji el,mngind-o pe obraz cu un aer insolent.Nu ar fi fost deloc ceea ce vreau eu.S-i mai
spun dragostea mea?Nu!Nu cred c acest cuvnt mai poate fi rostit ntre noi.
Mi-ai artat ct de mult m iubeti cnd ai decis c de fapt l vrei pe Sykes.Si spun ceva,drag.i-ai jucat rolul de mireas timid aproape fr greeal.Ai
jucat att de bine nct m-ai prostit de tot pn am aflat adevrul,Ca urmare,
m-am prins cam greu,dar chiar credeai c n-o s m ntorc s fiu sigur c totul
merge chiar aa cum ai dorit tu i iubitul tu?
-O,Doamne,gemu ea scuturndu-i capul cu putere pn cnd presiunea
degetelor ce i apsau cretetul o sili s se opreasc.
-Nu tiu...

-N-ai tiut c o s m ntorc? ntreb el,ncordndu-i flcile.Sykes i cu tine


v-ai subestimat adversarul.Ai crezut c n graba mea de a scpa de o trfuli ca
tine,c o s m ntind pe spate i o s v las pe voi doi s m clcai n picioare?
i-ai imaginat un viitor de aur lng iubitul tu,ndulcit de o pensie alimentar i
un cont gras n banc?
Tara se uita la el cu oroare.Se agita ca un lunatic,vorbele rostite la mnie erau
precipitate i dezlnate.Voia s spun c Frank ar fi avut o,legtur cu
desprirea lor,dar ea nu i va asculta minciunile.ncerca s o induc n eroare,s
o fac s se ndoiasc de prietenul al crui sprijin altruist o ajutase s nu
nnebuneasc n ultimele luni.Frank nu ar fi putut s ncerce s i distrug
cstoria cu snge rece.Nu ar fi putut!
Simi deodat o nevoie disperat de a-l avea alturi pe tatl ei.El ar fi aprat-o de
furia lui Damon,ar fi protejat-o.Realiz ct putea fi de copilroas i se nfurie.
Fuseser doi brbai n viaa ei de care ar fi putut s se sprijine i amndoi
dezertaser.De ce ncearc oare s triasc n basme? O s se descurce
singur,aa cum a fcut pn acum i cum va face ntotdeauna.
Bine,Damon spusese adevrul despre divor,dar nu a vrut s i explice nimic
dinainte,s o trateze de la egal la egal.Acum se ntorsese,indignat pe drept
cuvnt,dar vrnd s mascheze sub adeast indignare propriile greeli.Ei bine,ea
nu avea de gnd s se simt vinovat.Aceasta fusese i metoda tatlui ei de a-i
justifica slbiciunile; se spla pe mini de responsabilitatea situaiei pe care tot
el o crease i arunca totul pe umerii ei.
Dei pe vremea aceea nu tia nimic de pasiunea lui pentru jocurile de noroc,
acum era contient de faptul c i ultimele cuvinte pe care i le spusese fuseser
tot o ncercare de a scpa cu faa curat.
-Iart-m,Tara,o implorase el privind-o cu ochii aprini de febr.
-Nu am ce s iert,protestase ea,cuprinzndu-l cu braele cnd ncepuse s se
zvrcoleasc pe patul de spital.A crezut atunci c s-a referit la anii irosii,la
dragostea pe care nu i-o druise.Ct de amarnic se nelase!
-Kenny,opti el,tremurnd din tot corpul.Pentru Kenny...biatul meu.
-Da,tat,murmurase ea,simind cum durerea scade i face loc milei.
-Promite-mi c vei face orice...s ai grij...s-i primeasc motenirea.
-Promit.Un rs amar o aduse napoi n prezent; tresri,apoi rmase nemicat n
braele lui Damon.Ceea ce deslui n privirea lui o fcu s-i ndrepte spatele cu
mndrie.Strlucirea extraordinar pe care o aveau ochii ei noaptea se stinse ns
cnd i vzu expresia feei.Nu se putea atepta ca acest om s neleag,tot aa
cum nu se putuse atepta nici de la tatl su.Damon era un strin distant,cu

pretenii.Fiina pe care credea c o cunoate era un produs al imaginaiei ei i ar


fi fost de condamnat dac i-ar fi permis s i intre iar pe sub piele.nchise
ochii,ncercnd s i ascund c l cerceteaz atent i fu surprins de apropierea
gurii lui,pregtit s nbue orice protest al ei.Fiorul pe care i-l ddu atingerea
limbii lui umede diminua pentru moment duritatea atacului.Gemetele stinse ale
lui Damon se amestecau cu protestele ei abia auzite,ncetinindu-i simurile.
Pentru moment,durerea deveni plcere,o plcere pe care cu greu putea s o
perceap i creia,curnd dup aceea,se dispreui c i cedase.
-La dracu',mormi el,scrutndu-i faa cu privirea lui posesiv.Nu m respinge n
felul sta.Dac ai de gnd s ncerci s m convingi c nu-mi supori
mbririle,nu te mai obosi.mi dau perfect de bine seama c simi ca i mine o
durere acut n stomac.i slbi strnsoarea aproape cu nepsare; i lu minile
de pe oldurile ei ca s i ating stomacul,subliniind astfel ce voise s spun.Tara
profit i se desprinse din braele lui.Durerea surd de cap se oglindi n privirea
acr pe care i-o arunc.Se deprta de el ct putu de mult,dat fiind c ncperea n
care se aflau era destul de mic i i spuse,nlnd capul cu sfidare:
-Singura durere pe care o mprtim noi doi,Damon,e rzbunarea.Trsturile i
se nsprir de ur.ocul acuzaiilor lui o fcuse pentru moment s uite ct era
de suprat,dar acum ura pe care o adunase n decursul attor luni reaprea mai
puternic.
-Rzbunare nu-i un cuvnt frumos,scumpo,spuse el n batjocur i pe buze i
apru un rnjet.Cu un calm i o bun dispoziie pe care Tara le invidia,strbtu
camera i se trnti pe un scaun.Recunosc c nu e deplasat,dar nu-l mai folosi.
S-ar putea s m supr i nu cred c-i va place metoda mea de...rzbunare,dac
mpingi lucrurile prea departe!
ntmpin curajoas avertismentul lui i refuz s dea napoi.Faptul c era iritat
prea s l amuze i mai tare;Tara se aez pe banca fr sptar care ocupa cea
mai mare parte a peretelui aflat la cea mai mare deprtare de locul n care sttea
el.Nu era confortabil,dar cum singurul scaun care se mai afla n camer era
aproape de ai lui,nu avea de gnd s se plng.
A fcut o mare greeal c s-a aezat.Aproape-instantaneu,oboseala teribil ce i
dduse trcoale nainte ca el s apar,se fcu simit din nou i trebui s fac fa
unui val de ameeal.i sprijini capul de perete,nchise ochii i nghii n sec,
ncercnd s i stpneasc greaa tot mai puternic.Fruntea i se acoperi de
sudoare.
-Dumnezeule,ari groaznic.Nu auzise cnd se ridicase i ajunsese n faa
ei.Mergea fr s fac cel mai mic zgomot,precum animalele de prad ce

hoinreau cteodat prin trectorile din vale.tia c panica pe care crezuse c a


simit-o n tonul vocii lui era plsmuit de propria imaginaie,dar nu i mai psa.
Emoiile prin care trecuse n ultima jumtate de or o copleiser deodat.Cu
ochii strns nchii i cltin capul,bucurndu-se n mod ciudat de presiunea
dureroas pe care o resimea n cretet.
-O,Damon! De ce a trebuit s te ntorci?
Era ct pe ce s izbucneasc n rs cnd realiz ct de stupid era acea ntrebare.
Nu e clar de ce s-a ntors? S-a ntors s egaleze scorul i s se rzbune...cu un
avantaj pe tabela de marcaj.
Ca om inteligent de afaceri,eful unei corporaii de firme ce deinea proprieti
de vacan pe ntreg cuprinsul Statelor Unite,nu obinuia s cedeze nimic,
nimnui.Nu avea nici un sens s ncerce s justifice un posibil eec n lupta cu el
prin lipsa de experien i Tara decise dintr-o dat c nu avea nici cea mai mic
intenie s o fac.S gndeasc Damon ce o vrea.Nu i mai psa.Tot ce i dorea
era s nu mai fie niciodat dominat de vreun brbat,s fie liber s i fac o
via numai pentru ea.Femeia dependent de dragoste de acum un an dispruse
i,n ceea ce o privea,se descurca mult mai bine singur.
-Vino.Hai s plecm de aici,i ceru Damon,ridicnd-o brusc.Lipsit de puterea
de a riposta,se sprijini de el nvins de vitalitatea lui extraordinar.
-Unde mergem?
-Acas,strig el,stingnd luminile i grbind-o pe scri.Damon i smulse cheile
din degetele inerte i ncuie ua n urma lor.Tara i urmrea micrile ca prin
cea.Acas,medita ea.Ce cuvnt frumos!Se rostogolea ncet de pe buze,
inspirnd siguran i cldur.Ct de diferit suna cnd era rostit de Damon!
Departe de a reda ideea de confort,tia c pentru ea nsemna degradare i
dezonoare,o ironizare a tuturor momentelor pe care le triser mpreun n
trecut.Drumul prin Boulder City nu va rmne o amintire prea clar pentru ea.
Cea mai mare parte a strzii principale era cufundat n ntuneric,iar copacii
umbroi ndulceau lumina strident a farurilor mainilor.n extrem de luxosul
Cadillac Seville a lui Damon domnea o tcere apstoare; Damon lua toate
curbele n mare vitez,grbindu-se s ajung la marginea oraului.Starea apatic
care o fcuse pe Tara s rmn imobil dispru n momentul n care Damon
opri maina n faa csuei modeste n care locuia ea i fratele ei,Kenny.Tara nu
se putu abine s nu vad casa cu ochii lui Damon.
Cnd tria mama ei,casa arta cu totul altfel.Mica grdin era curat cu
grij,iar gardul alb de lemn ce o mprejmuia era intact.Casa,chiar dac de
dimensiuni relativ reduse,se arta mndr privirii trectorilor,fr a se lsa

intimidat de vecinele ei impuntoare.Tara se ntoarse spre Damon; ntlnindu-i


privirea dezaprobatoare,se uit repede n alt parte.
-Nu s-a schimbat nimic,murmur el pe un ton sec.
Foarte jenat,Tara cobor din main,ajutat de Damon.O strngea de mn att
de tare,nct degetele i se albiser.Mucndu-i buzele,i-o lu nainte spre poarta
ce abia se mai inea n ni,observnd gurile din gard acolo unde scndurile
cedaser.Cnd ajunse n prag,Tara fu cuprins de o team amestecat cu groaz:
team de ce s-ar putea ntmpla n urmtoarele ore i groaz de faptul c Damon
va vedea ce urmri a avut asupra casei nepsarea de care ea a dat dovad de
cnd a prsit-o.Tremura att de tare,nct nu reuea s bage cheia n broasc; cu
o remarc amar el i-o lu din mn i deschise.
Pind nuntru,Tara aps pe comutator.Dintr-o dat,srccioasa camer de zi
apru n adevrata ei lumin i Tara clipi de cteva ori,apoi ncepu s se uite n
jur cu atenie,prima dat n luni de zile -perei decolorai,un covor uzat,cu
esturile slbite.Nici mcar husele frumoase,lucrate de mn,de pe scaune i
canapea nu reueau s ascund starea jalnic n care se afla mobila.
Tara i strnse buzele; i fcu semn lui Damon s o urmeze n buctrie.Uile de
la dormitor erau nchise,fcnd casa s par i mai mic dect era.
Auzind exclamaia violent a lui Damon,se ntoarse i privirea i rmase aintit
pe linoleumul rupt pe alocuri de care el tocmai se mpiedicase.Sngele i urc n
obraji cnd i vzu privirea batjocoritoare.
-mi pare ru,murmur ea,aprinznd lumina n buctrie i artndu-i un loc
unde s se aeze.Am ncercat s-l repar,dar nimic nu ine o venicie.
Damon se ncrunt cnd scaunul pe care se aezase ncepue s scr ie sub el i
i arunc Tarei o privire ostil,nvinuind-o de starea precar n care se aflau masa
i scaunele.
-Ce dracu ai fcut cu banii?Casa asta arat de parc n-ai fi cheltuit nici mcar un
penny pentru ntreinere de cnd am plecat eu.
Ridic privirea i art spre tavanul ptat.Astea-s urme de ap? ntreb el ncet.
Tara nu se ls nelat de tonul calm al vocii sale.Damon era furios i faptul c
ncerca s ascund acest lucru nu i diminua furia.Tara se apuc s pregteasc
cafeaua,uurat c se afla cu spatele la el cnd rspunse un Da prudent.
Probabil c el i imaginase c se scldau n lux,se gndi cu amrciune.
-Te-am ntrebat ceva,Tara!Mnia nbuit rbufni i o fcu s i piard
cumptul.Se ntoarse spre el brusc.
-Nu vezi? strig ea,gesticulnd cu braele.Cel puin e curat,ceea ce nu se poate
spune despre gndurile tale.motrul nu poate scoate mare lucru dintr-un aragaz

ruginit i nici nu poate astupa o chiuvet spart,dar m-am strduit,jur c m-am


strduit!Fiecare penny din banii ti nenorocii la care ii att s-a dus pentru
afacerile firmei.A face orice pentru a salva motenirea fratelui meu,m-a njosi
pn la a folosi bani murdari dac ar fi nevoie.Dar tu nu poi s nelegi ce
nseamn s iubeti pe cineva mai mult dect pe tine nsui,nu-i aa?
-Tara,eu...
-De cnd ai venit ai observat i altceva la mine n afar de fa i corp,Damon?
strig ea.Privete ce petice elegante am pe blugi,admir stilul modern al acestei
bluze vechi.Vrei s vezi mai mult? Urmeaz-m!
Tara ni pe u de parc ar fi fost fugrit de cini,intr n dormitor i
deschise ua dulapului.Damon aprinse lumina i faa i rmase inexpresiv pe
msur ce observa interiorul sever i modest,asemntor celui din chilia unei
clugrie.
Privirea i se ntrista cnd realiz ct se strduise Tara,din pcate fr succes,s-i
nfrumuseeze camera -cuvertura frumoas,croetat manual ncerca s acopere
salteaua zdrenuit,tapetul ornamentat cu flori ncepuse s se dezlipeasc la
coluri,carpeta mic,viu colorat,esut i ea n cas abia izbutea s acopere
golurile din podea unde scndurile cedaser.
-i place ce vezi,Damon? ntreb ea n btaie de joc i i atrase nc o dat
atenia asupra dulapului.Patru bluze,trei perechi de blugi,dou rochii pe care mi
le-am fcut singur.Nu e chiar ce s-ar putea numi o garderob elegant,dar e tot
ce am reuit s realizez dintr-un buget limitat.
-nceteaz,Tara!Din trei pai fu lng ea i i puse minile pe umerii ei.Am
neles mesajul.Unde-i Kenny?
-ntr-o tabr,i strig ea.Tara nu mai putu s se controleze,ncepu s-l loveasc
pe Damon n piept cu pumnii ncletai;lacrimi de furie i se scurgeau pe obraji.
-Calmeaz-te; ai devenit isteric,i ceru el i o scutur cu putere,ncercnd s o
liniteasc.Pentru Tara a fost pictura ce a umplut paharul.Oboseala acumulat
n ultimele luni,ngrijorarea teribil pentru viitorul ce se prefigura n culorile
cele mai ntunecate,orele lungi de munc pe care trebuise s le ndure
strduindu-se s pstreze puinul ce l aveau,toate au culminat ntr-o ncercare
disperat de a se elibera de tensiunea ce crescuse n ea de atta vreme.
CAPITOLUL 3
Dei suspinnd,se npusti cu furie asupra lui Damon.Incapabil s gndeasc
raional,l lovi,simind o imens satisfacie la auzul strigtului de durere.Cnd se
pregtea s loveasc din nou,se trezi luat n brae i aezat pe pat.

Deodat nu mai simi nimic n afar de tristeea rscolitoare pe care atacul ei


nebunesc ncercase s o ascund.Se uit n tcere la faa sever a brbatului care
ngenunchiase n faa patului.Mila pe care o citea nscndu-se n ochii lui
arztori era cea mai mare lovitur pe care trebuise s o ndure pn atunci;
ntoarse capul gemnd uor i i acoperi gura cu o mn ca s nu i strige
durerea.
-Pot s plec?ncuviin n tcere,neavnd ncredere n tonul pe care l putea lua
vocea ei.Dup ce plec Damon,Tara se ghemui n pat,ridicndu-i genunchii la
piept i nlnuindu-i cu braele.Se simea tare nefericit.Suspin.i era frig,dar
era o rceal a spiritului; n camer era zpueal,iat un lucru pe care am uitat
s i-l spun se gndi dezamgit; lipsa aerului condiionat ntr-un climat tropical,
unde temperatura atinge valori neobinuit de mari n timpul lunilor de var.Ai
spus destul,proasto o cert o voce interioar.Da,se gndi.Spusese chiar prea
multe.Se ntreb dac Damon era la fel de dezgustat de ea cum era ea nsi.
Lacrimile de pe obraji se uscaser; Tara se ntinse pe spate,fr vlag,mulumit
c purtarea ei l fcuse s plece.
Chiar eti mulumit,Tara? Din nou acea voce indiscret,rsunnd undeva la
limita dintre contient i subcontient.ncerc s o foreze s admit existena
unei dorine nbuit de atta vreme.Se ntoarse pe burt cu un geamt,apuc
strns cuvertura i i ngrop faa n ea.Preocupat de necazurile ei,nu l auzi
cnd intr din nou n camer.Lng ea fu aezat o tav.nlemni o clip,apoi
deschise ochii i se ntoarse n direcia sunetului.Nasul ei mirosea o arom din ce
n ce mai puternic,o arom amestecat de cafea i,dintre toate mncrurile de
pe lumea asta,sup de pui.Sup de pui! Se holb prostete la cana aburind de pe
tav.i strnse limba ntre dini ca s nu izbucneasc ntr-un rs isteric.
-Ridic-te!Nu depise nc acea stare de uimire,dar urm ordinul rspicat al lui
Damon.Era prea obosit s se mpotriveasc; supa but pn la ultima pictur
i transmise stomacului ei slbit o senzaie plcut de cldur.i sprijini capul pe
perne i nchise ochii.Nu voia cafea.Tot ce voia acum era s doarm,dei nu voia
s recunoasc i ncerca s lupte cu somnul.Dar trupul ei ce simise deja
moliciunea saltelei nu o mai asculta.
Cnd Damon plec din camer,crezu,cum era pe jumtate adormit,c va pleca
i din cas.Lumina se stinse i,n ntuneric,Tara simi cum i se ngreuneaz
pleoapele i genele i tremur.Pleoapele erau att de grele nct i nchipui c nu
va mai fi n stare s le ridice vreodat,iat de ce,cnd a simit degetele sigure ce
i desfceau nasturii bluzei,nu a protestat.Toat atenia ei era concentrat asupra
luptei mpotriva moleelii ce amenina s o cuprind n ntregime.Murmur un

refuz cnd se trezi ridicat n capul oaselor,dar nu era sigur dac era
nemulumit pentru c fusese micat din loc sau pentru c era
dezbrcat.Minile amorite atinser pieptul lui;cnd ns i simi snii
dezgolii,ncepu s se zbat.Sunetul fermoarului de la blugi,ce i fusese desfcut,
era aproape imperceptibil,dar a fost ndeajuns ca s o trezeasc din moleeal i
stupoare.
-Nu face asta,murmur ea i apuc pantalonii cu ambele mini,ncercnd s i
in strns pe corp.
-Tu crezi c eu sunt complet insensibil?Aceste cuvinte ascundeau atta tristee,
nct auzindu-le,Tara ncet s se mai mpotriveasc.Cut s strpung
ntunericul ce nu o lsa s i vad faa.
-Da,eti insensibil,fir-ai s fii!i ddu jos pantalonii cu micri aproape slbatice.
-Crezi c am de gnd s pun n aplicare rzbunarea de care ai vorbit mai
devreme? ntreb el iritat i trase ptura la o parte,rnjind ironic.mi pare ru c
te dezamgesc,scumpo,dar nu sunt un animal,aa cum i nchipui tu.n
momentul de fa eti la fel de neajutorat ca un copil i nu mi-am pierdut nc
orice urm de bun sim ca s profit de tine!
Dispreul pe care i-l simi n voce o fcu s tremure.Se acoperi din nou cu
ptura.Ochii i se obinuiser cu ntunericul.i putea vedea ochii strlucitori i
sursul amar ce-i apruser n colurile gurii n timp ce se holba la ea.
-U...unde pleci?Nu-i veni s cread c a putut pune o astfel de ntrebare.Cnd
observ c se oprete n pragul uii,se nroi toat de jen.
-Are vreo importan?ncerc s dea napoi,dar i ddu seama c se chinuia
degeaba,pentru c avea ntr-adevr importan unde pleca el,o a naibii de mare
importan! Nu voia s rmn singur n ntuneric.Dorea...dorea...
-Nu pleca,Damon,opti ea.
-Ce vrei de fapt,Tara?i ntoarse capul spre ea,dar nu ncerc s se apropie.
Deodat,fu izbit de enormitatea a ceea ce voia s i sugereze.
-Eu-eu n-am vrut s...mi...
-S nu ndrzneti s-mi spui c-i pare ru de ce-ai spus,zise el repede i iei din
camer de parc ar fi vrut s scape de un diavol.
Tara rezist dorinei de a-i striga s se ntoarc i nchise din nou ochii.Chipul
lui Damon dansa n faa ochilor,torturnd-o.Somnul care cu cteva minute
nainte pruse att de aproape dispruse cu desvrire.Nu era n stare s ignore
tristeea care o apsa.Se-ntoarse cu faa la perete; simi c ncepe iar s suspine
i i astup gura cu perna,ca s le sting.

-ntoarce-te!Tara nghe,incapabil s-i urmeze porunca.Se trezi ridicat i


lipit ntre cearaf i corpul lui fierbinte.Nu-l putea nvinui pe Damon.Ea i-o
fcuse singur,prin rugmintea ei copilreasc,iar acum trebuia s sufere
consecinele.
Chiar s sufere? se gndi.Dac asta nsemna suferin,ar fi murit bucuroas din
cauza ei.Se trezi cuprins de braele lui puternice i picioarele li se nlnuir sub
ptur.Degetele blnde ale lui Damon i eliberar prul din strnsoarea panglicii
i i-l rsfirar pe pern.Tara i mbri coapsele oftnd.Nu-i mai auzi geamtul
de plcere pentru,c somnul o fur ntr-o clip.
Visa att de frumos nct nu-I mai venea s se trezeasc.Simi srutul unor buze
fierbini;degete tandre o mngiau pe tot corpul.Minile astea n-au cum s fi
confundate,se gndi ea cu tristee.Se ntinse,ncercnd s se dezmoreasc,apoi
i sprijini minile sub cap.
-Damon...Pe buzele ei,numele era o oapt.
-Mmm?Tara deschise ochii la auzul sunetului ce venea de undeva de lng capul
ei,apoi i nchise la loc.Sttea acolo nepstor,ca un zeu al rului,privind-o cu
ochii lui din care neau flcri aurii.Tara rsufl adnc.Se mut n cealalt
parte a patului,ncercnd s trag ptura de sub el.
Damon se aez n capul patului i scoase un picior afar,cu un gest neglijent.
Izbucni n rs observndu-i eforturile disperate de a-i ascunde goliciunea.
-Nu mi se pare deloc amuzant,izbucni ea,reuind n cele din urm s se nfoare
n ptur.Nu-i ddea seama c acoperindu-i doar o parte a corpului devenise i
mai ispititoare.Prul negru era o parte dat pe spate,iar restul i cdea pe
umeri,scond pe alocuri la iveal pielea mtsoas.Capul ncepu s o doar
ngrozitor.Se ridic n genunchi i prul i alunec tot pe spate,ajungnd dincolo
de mijloc.
-nvelete-te,pentru Dumnezeu!
-Suntem aa timid?o tachina el i zmbi vzndu-i expresia iritat.Dac
memoria nu m neal,ai vzut deja tot ce era de vzut.
-Ei bine,n-am nici un gnd s vd i acum.
-Nu?murmur el; privirea Tarei se opri fr voie pe pieptul lat i apoi cobor
asupra braelor musculoase.O privire fu de ajuns s o determine s se uite n
continuare,chiar mpotriva voinei ei.Ochii i lunecau pe corpul lui,i continu
inspecia cu respiraia ntretiat: pieptul bine fcut,coapsele puternice...
-i place ce vezi,iubito?

i ntoarse repede privirea n alt parte,dar nu reui s-i evite zmbetul


atottiutor.Nu putea s se mai uite la el.Nu intenionase s-i transforme
-privirea ntr-o cercetare intim,dar acum era prea trziu s pretind c nu l-a
observat rspunznd privirii ei.
-Nu te uita n alt parte,murmur el ntinzndu-se s i cuprind obrajii n palme.
mi place cum m priveti.
Obligat s-i ntlneasc ochii ntunecai de pasiune,se trezi prins n adncimea
lor.Lungi momente fierbini,momente n care urmrea neputincioas cum el i
cerceta trupul cu minile pn ajungea s-i elibereze degetele ncletate de
ptur...i atingea talia suspinnd,i mngia formele armonioase.Iar ea simea
cum pielea-i mtsoas ncepea s tresar de plcere,da,dup atta timp,simea
acea flacr pe care numai el putea s i-o transmit.
Respirau n acelai ritm;Damon se ridic n genunchi i o apropie de el pn
cnd coapsele li se unir.Sfrcurile snilor erau tari,lipii de pieptul lui puternic.
Tara ncerca s-l ndeprteze apsndu-l cu palmele pe umeri,dar slaba ei
rezisten ncet definitiv cnd minile lui ncepur s-i mngie fesele,fcnd-o
s simt ct de mult o dorea.
-O,Doamne,gemu el i o srut nfocat.Aproape uitasem cum e s te strng n
brae.Las-m s fac dragoste cu tine,iubito.Las-m s fac dragoste cu tine...
Rspunsul care-i tremura pe buze nu avea s mai fie rostit; o btaie puternic n
u o fcu pe Tara s se smulg din braele lui.
-Tara,eti nuntru? Eti teafr?
-Cine dracu'...Tara sri iute din pat,deschise dulapul i scoase rochia de cas de
pe umera.i-o trase pe cap cu degete nesigure i-i ncinse mijlocul cu o curea.
Slav Domnului pentru aceast ntrerupere,se gndi ea,dei i era team de
modul n care s-ar putea interpreta prezena lui Damon la ea acas la acea or
att de matinal.
-E Frank.nghii n sec i evit privirea furioas a lui Damon.Probabil c e
ngrijorat c nu am aprut la micul dejun,aa cum stabilisem.Te rog,Damon,
murmur ea trecndu-i degetele prin pr,n-a vrea s te gseasc aici.
-Vrei s m ascund,nu-i aa?
-Renun s-l mai roage: se uit la el disperat.
-Tu ce crezi? izbucni ea cu un surs ironic i iei din camer.
-Tara,ce s-a ntmplat?Dei ncercase s-l opreasc,Frank o mpinsese uor i
intrase n cas.i umezi cu limba buzele uscate i reui s schieze un zmbet
spernd c el nu va obseva privirile-i nervoase spre ua nchis a dormitorului.

-Nu s-a ntmplat nimic,Frank,zise ea cu un oftat uor i-l apuc de mnec.E


foarte drgu din partea ta c i-ai fcut attea griji pentru mine,dar te asigur c
nu mi s-a ntmplat nimic.
-Atunci de ce dracu' maina ta e tot la birou i al cui e Cadillac-ul din faa casei?
Frank o opri nainte s-i poat rspunde,adic nainte s poat bigui o
minciun.
-Maina de-afar mi aparine,Sykes,se auzi vocea lui Damon.Tara nchise ochii,
iar minile i czur pe lng corp.
-Mallory!opti Frank uimit i ncepu s tueasc violent,de parc n-ar mai fi avut
aer.Privea peste umrul ei i se albise la fa.Se ntoarse spre ea dintr-o dat i
Tara se sperie de acuzaiile pe care i le citi n ochi.Trebuia s tie c nu poate
avea ncredere n Damon,se gndi ea.Era nebun s cread c un om pornit pe
rzbunare ar putea sta deoparte...un om obinuit s spun ce vrea,fr s-i pese
ctui de puin de prerea celor ce-i stteau n cale.
-Frank pare...surprins s m vad aici.M ntreb de ce oare?
Auzind cuvintele crude,menite s-l loveasc pe omul de lng ea,a crui unic
vin era c o iubea,Tara se-ntoarse furioas spre Damon.Furia ns se transform
n spaim,sentiment ce era oglindit i pe faa lui Frank.i inu respiraia i fu
nevoit s-i strng buzele ca s nu strige.
Damon juca desigur rolul brbatului inteligent ce s-a ntors triumftor la nevast,
gndi ea caustic.Damon voia s se asigure c Frank nu-i va mai face iluzii i-i
imagin iadul prin care trebuia s treac prietenul ei n aceste clipe.Dac Frank
s-ar mai fi ndoit ctui de puin,apariia lui Damon trebuia s-l conving s i-o
scoat pe Tara din minte.Damon sttea nepstor n pragul uii dormitorului;i
trsese pantalonii,iar cmaa descheiat i atrna neglijent pe pieptul gol.
Uitndu-se n spatele lui,Tara gemu la vederea patului desfcut.
-N-ai de gnd s ne felicii,Sykes? izbucni el,pe fa nflorindu-i un zmbet ce
spunea totul.Nu orice poveste de dragoste are un sfrit fericit i te asigur c
dup noaptea trecut sunt foarte...fericit.
-Frank,nu e ceea ce crezi,opti ea atingndu-i umrul cu o mn tremurtoare,
dar fu respins cu violen.Ca i cum aceast atingere n treact ar fi fost ultima
pictur menit s-l conving s-i plteasc cu aceeai moned pentru tot ce
suferise din cauza ei,Frank se ntoarse spre ea examinndu-i inuta de cas cu un
aer batjocoritor.Tara i strnse pumnii ateptnd izbucnirea final.Incapabil
s-i suporte privirea se-ntoarse spre Damon implorndu-l n tcere s pun capt
acestei umiline i s-i spun lui Frank adevrul.

Realiz deodat ironia situaiei i de-abia se stpni s nu izbucneasc ntr-un


rs isteric.Sttea acolo ca o statuie,simindu-se vinovat c a dormit cu propriul
ei so! Cnd Damon s-a nsurat cu ea gndea ca un om liber i acionase n
consecin,perfect justificabil.Ea de ce nu poate fi n aceeai situaie? i ea s-a
crezut liber,numai c acum descoperea contrariul.
Frank avea dreptate s-o urasc.S afle totul aa era umilitor,att pentru mndria
ct i pentru speranele sale ce se dovediser dearte.Ct era de umilitor,avea s
descopere cteva clipe mai trziu,cnd se simi apucat violent de bra i se trezi
fa-n fa cu el.
-Hei,ip el,pus pe har.Ce naiba se petrece? Ce caut el aici?
-Dac te mai atingi o dat de ea n felul sta amice,strig Damon strbtnd
camera i apucnd-o pe Tara de umeri,te omor!
Faa lui Frank se nnegura o clip,dar el rmase ferm.
-N-ai nici un drept s-mi spui cum s m comport cu ea,izbucni uitndu-se cnd
la unul,cnd la cellalt.De ce nu te ntorci unde i-e locul...lng nevasta ta!
-Te sftuiesc s-i ii gura,Sykes i s accepi nfrngerea ca un brbat.
Tara tremura n braele lui Damon;lacrimile ncepur s-i curg pe obraji i ochii
ei l evitau pe Frank.De-abia auzi urmtoarele cuvinte ale lui Damon:
-n cazul n care creierul tu prost n-a priceput care-i adevrul,i-l spun eu acum
pe leau: M-am ntors la nevast-mea!
Tara inspecta cu atenie avionul Skyhawk II,vopsit n alb-albastru.Ca toate
avioanele Cessna ce transportau pasageri,avea aripile n partea de sus a
fuselajului.Aluminiul din care era fcut acest fuselaj fcea ca avionul s fie
foarte uor.Tara era meticuloas n tot ce fcea.Pind ncet,pipi aripile,
aplecndu-se s vad dac uruburile de siguran erau la locul lor.Controla
trenul de aterizare asigurndu-se c era bine fixat.ndreptndu-i atenia asupra
elicei,se uit dup vreo posibil defeciune,tiind c o hib ct de mic poate
cauza o prbuire.Li se ntmplase asta o dat cu unul din avioanele ce se afla
acum n hangar i fusese extrem de suprat pe Frank care,cu toat experiena
lui,uitase s verifice avionul nc o dat,nainte de a-i porni motorul.Din fericire
pentru ei,avionul nu reuise s decoleze.Dar motorul se stricase din
cauza,neglijenei lui Frank,lsndu-i pe cap cu o alt reparaie costisitoare pe
care nu i-o puteau permite.
ncredinat c totul era n regul,Tara urc n cabin.Mna ei porni motorul cu
o micare automat,urechile ei experimentate ateptnd semnalul de decolare;
controla toate contactele,mri puterea motorului i cercet sistemul bimagnetic.

Ascult vibraiile elicei i scoase un oftat satisfcut simind avionul gata de


decolare.Peste cteva minute zbura deasupra lui Boulder Dam,admirnd
privelitea impresionant,svrit n atia ani.Era un monument al
ingeniozitii omeneti,acel fir de ap ce erpuia din roca arid formnd un lac
artificial.
Lacul Mead...rcoarea apei trezea la via inutul slbatic,acel pmnt grandios,
mrturie a existenei attor veacuri.
Dei transporta deseori pasageri pe aceast rut,Tara nu se stura niciodat de
frumuseea cameleonic a inutului Marelui Canion.Aici venea de fiecare dat
cnd problemele deveneau prea apstoare i avea nevoie s fie singur.Stncile
impuntoare ce alctuiau zidul abrupt al canionului,martore ale unei epoci
antice,pe care mintea omeneasc cu greu i-o poate imagina,aveau ntotdeauna
puterea de a-i drui Tarei linitea interioar la care rvnea.Stncile de culori
diferite i pantele ce ddeau senzaia de coborre n abis,ofereau o privelite
ieit din canoanele timpului,fcnd ca problemele ei s par insignifiante,prin
comparaie.Dar astzi magia lipsea.Zbuciumul cauzat de ntoarcerea lui Damon
era mai mult dect putea ea s suporte.
Nevasta lui,ca s vezi!se gndi indignat.Dup ce Frank,palid de furia
neputinei,plecase,gsise,n sfrit,curajul s-i plteasc lui Damon pentru tot.
-N-ai avut nici un drept s-l faci pe Frank s cread c suntem din nou mpreun,
murmurase ea,tremurnd cnd i ntlni privirea.Am de gnd s divorez i nimic
din ce-ai putea s-mi spui n-o s m fac s m rzgndesc.Dac nu vrei s crezi
nimic altceva,asta poi s-o crezi!
-De ce a face-o,Tara? E-adevrat,n-ai folosit banii din contul nostru comun ca
s trieti n luxul pe care l-ai fi putut considera rsplata pierderii puritii
tale,dar asta nu diminueaz gravitatea faptului c mi-ai fost necredincioas.
-Nu sunt vinovat cu nimic,izbucni ea,strduindu-se s nu lase durerea s-i
rzbat n voce.i nu poi dovedi contrariul!
i nghe sngele n vene cnd citi furia pe faa ce-o acuza.Gtul i se contract
att de tare cnd l vzu venind spre ea nct aproape c nu mai putea s respire.
Cnd o apuc de umeri era aproape s leine.
-mi faci ru,opti ea iar ochii i se dilatar pn cnd ajunser ca dou pietre
preioase strlucind pe pielea palid.
-Cnd o s termin cu tine,n-o s te mai vrea!Cruzimea lui fu ca o provocare:
Tara se hotr s-i in piept.Va continua s-l lase s cread c-l iubea pe Frank.
De ce n-ar face-o? se-ntreb furioas.
-Frank va crede tot ce-i voi spune.tie ce ticlos lipsit de scrupule eti.

-i nc nu tii ce nseamn lipsit de scrupule.Voia s-l rneasc,s-i


zdrobeasc inima cu aceeai nepsare cu care o fcea el.
-Dac asta vrea s sune a ameninare,nu uita c n curnd voi avea un so care s
m apere,ntre noi doi,Frank m va crede pe mine,cu siguran,i n-ai ce s faci
n privina asta.M-am hotrt s m cstoresc cu el ct mai repede cu putin,
mini ea,refuznd s se lase intimidat de strnsoarea lui.
-Fii blestemat!murmur el,scuturnd-o pn cnd Tara simi c-i pleznesc
venele de pe gt.Ai uitat de ziua n care mi-ai dat asta?
Arunc ntrebarea n timp ce se cuta prin buzunare i scoase un obiect n faa
cruia Tara se ddu napoi nspimntat.
-Mi l-ai pus n jurul gtului n ziua n care bunicul tu ne-a binecuvntat.Mi-ai
povestit legenda familiei tale,din generaie-n generaie,potrivit creia cel care
druiete talismanul i cel care-l primete vor avea sufletele unite pentru
totdeauna.Tara se smulse din braele lui Damon,retrgndu-se pn se izbi cu
spatele de zid.Vzu cum Damon i ridic colierul deasupra capului i apoi i-l
pune la gt; piatra ce pecetluia un jurmnt de secole contrasta plcut cu pielea
lui ars de soare i prea a-i fi gsit locul pentru totdeauna.Tara nchise ochii
strns;nu simi apropierea lui Damon pn cnd rsuflarea lui blnd nu-i
mngie faa.Mini cercettoare i pipir obrajii i se simi legat nu numai de
atingerea lui,dar i de o motenire etern.Dei mama ei o ndrumase s
mprteasc credina religioas propovduit de misionarii de pe vremea cnd
ea nsi era copil,tot ea o nvase pe fiica sa s respecte,chiar s venereze
vechile tradiii ale poporului din care-i trgea obria.Aceast superstiie adnc
nrdcinat o fcea s se simt de parc s-ar fi aflat n puterea unor lanuri
invizibile ce o strngeau din ce n ce mai tare.
Dei bunicii ei fuseser distrui cnd fata lor prsise rezervaia ca s urmeze un
om ce nu aparinea neamului ei,o iertaser cnd revenise purtndu-i n brae
copilul,nepoata lor.Tarei i plcea foarte mult s i se povesteasc cum fusese
aezat n braele bunicului i cum bunica ei,primind aprobarea soului ei din
priviri,i scosese talismanul de la gt i l pusese n minile fiicei sale.
Putea vedea cu ochii minii lacrimile mamei ei n timp ce retria n faa micuei
Tara,nmrmurit de uimire i admiraie,bucuria imens pe care o simise
cnd,n sfrit,a putut s pun colierul n jurul gtului iubit.
Numai atunci m-am cstorit cu-adevrat cu tatl tu,murmurase ea.ntr-o
zi,fata mea,vei primi i tu colierul pentru a-l da mai departe,dar ine minte c nu
poate fi druit dect o dat i atunci pentru tot restul vieii.

Tara i aminti cum,dup moartea mamei,ntr-un ceas de disperare,tatl ei i


smulsese talismanul de la gt.La ce mai folosete acum cnd Lena nu mai e?
strigase el i ieise din cas mpleticindu-se din cauza buturii.Tara l ridicase cu
degete tremurnde i,la prima vizit n rezervaie,i-l dduse din nou bunicii ei n
grij.Tara fu readus brusc n prezent de o pal de vnt ce scutur avionul; se
cert singur pentru c fusese neglijent.Zborul nu-i ngduia s fie neatent,mai
ales cnd se afla n apropierea unor stnci abrupte; la poalele acelor stnci,foarte
departe,se zrea ca o panglic rul Colorado,mrturie a unor timpuri imemoriale.
Controla direcia avionului Cessna automat; pe cnd verifica unde se afl,nu mai
avu nici un dubiu asupra zonei de aterizare.Se ndrepta spre locul unde roca dur
lsa loc unei fii de pmnt suficient de lat pentru o aterizare fr emoii.Privi
cum apele erpuitoare ale rului dispreau n canalul care alctuia intrarea cea
mai ngust spre lac i tiu c dup urmtoarea cotitur va fi n siguran.
n timp ce roile atingeau pmntul i avionul se oprea,se ntreb cum de a putut
s gndeasc mcar acea stare de siguran.ndeprtndu-se de avion,fu cuprins
de disperare,de o intensitate necunoscuta pn atunci i simi cu o certitudine
dureroas c nu va mai fi vreodat n siguran.
Merse foarte aproape de marginea prpastiei,att ct i permiser puterile i
curajul,se aez pe pmnt,i ridic genunchii la piept i-i cuprinse cu braele.
Privelitea ce i se nfia n faa ochilor era fascinant; nu reuise s i-o aminteasc n ntreaga ei frumusee.Tcerea impuntoare era ca o binecuvntare i
respiraia slab se transform ntr-un oftat ce se contopi cu vntul fierbinte al
deertului.i gsi linitea ca ntotdeauna n acest loc magic;veghea ei fu
rspltit de soarele la apus ce inund canionul ntr-un rou sngeriu.Observ
fascinat cum se accentua conturul,culmilor din jur,subliniind'caracterul teribil
al forelor ce transformau canionul ntr-un loc de o frumusee slbatic.Astfel
fusese i dragostea pe care i-o druise cndva lui Damon...de o frumusee
slbatic.n minte i se nfirip imaginea unor trupuri goale jucndu-se n apele
cascadei Havasu,ultimele raze ale soarelui transformate ntr-o flacr reflectat
de ochii lui strlucitori...Aceeai flacr ptrunsese i-n ea,transformndu-se
ntr-o for vitalizatoare ce o fcea s druiasc tot ce avea mai bun n ea.
Ierburile moi deveniser patul cel mai confortabil,vntul cldu de deert o
ptur ocrotitoare,iar copacii de deasupra capetelor nchideau acel spaiu sacru a
crui linite era tulburat doar de ritmul nvalnic al iubirii lor.
Capitolul 4

Totul era att de diferit acum,se gndi Tara.Damon nu se ntorsese la ea pentru


c o iubea.Tristeea-i ptrunse n corp i-n suflet,reuind s sting flcrile
amintirii.Nu mai era n stare s rspund pasiunii lui,amintindu-i ct de false se
dovediser a fi promisiunile optite n acea noapte de dragoste ce prea acum
att de departe.Acum nu vor mai fi promisiuni,fusese categoric n privina asta.
-i vei respecta obligaiile,Tara? ntrebase el,corpu-i puternic lipind-o i mai tare
de zid; timbrul vocii lsase intenionat s se aud zgomotul fcut de maina lui
Frank ce tocmai pleca.
-Bunicul tu a ncuviinat cstoria noastr tiind c nimeni din trib nu te va
accepta de soie din cauza sngelui tu amestecat,tatl tu nefiind unul de-al lor.
A explicat c tu erai cea care nu aparineai nimnui,obligat s aparin n
acelai timp ambelor lumi.Viitorul tu l ngrijorase ntotdeauna i era extrem de
bucuros c te cstoreti,tiind c-i gsisei un om ce-i accepta i nelegea
ambivalena.n clipa n care mi-ai trecut colierul n jurul gtului,te-ai legat de
mine printr-un jurmnt sacru,integrndu-m tradiiei neamului tu.Poi negaasta?Ochii lui i prinser privirea i i-o inur captiv pn cnd,de pe buzele
livide,ni rspunsul -un singur cuvnt:
-Nu.
-nainte de a pleca din rezervaie am promis bunicilor ti c mpreun vom
aparine ambelor lumi,ncercnd s le unim i la fel vor face i copiii notri.Eu
sunt un om care-i respect promisiunile.
-Nu crezi c-i cam trziu pentru asta,Damon?Simi cum minile ce-i cuprinser
obrajii i accentuau presiunea,dar nu era dect un semn c nelesese exact ce a
vrut ea s spun.
-Acesta,spuse el atingnd talismanul cu o mn,spune c nu va fi niciodat prea
trziu.Vei fi ntotdeauna a mea.
-Ei bine,murmurase ea mutndu-i privirea de pe degetele ce mngiau piatra.
Accept c sunt legat de tine prin motenirea de la mama,dar i-ai btut joc de
tot ce nsemna acest colier i n-am s te mai accept niciodat ca soul meu.Mai
bine triesc singur dect s fiu nevoit s-mi mpart viaa cu tine.
-De ce mi-ar psa ce simi tu? izbucnise el,privirea batjocoritoare rnind-o pe
Tara (pentru a cta oar?!).Sykes e de fapt cel care ne poate distruge csnicia.
Te-a convins c vei fi mai fericit dac vei sta n braele lui.E un amant mai bun
dect mine? ntrebase Damon; privirea i se ntunec.
-Asta nu are nici o legtur,ipase ea.Nu ncerca s-arunci vina ta asupra lui.
-S nu pretinzi c nu tii cum a reuit fosta mea nevast s dea de mine.

Declaraia lui fusese aproape optit i totui plin de convingere.Tara se uit la


el n tcere,nevrnd s se-ntrebe ce puteau nsemna acele vorbe.i umezi buzele
uscate cu vrful limbii i cltin din cap n semn de mpotrivire.
-De ce-i vine att de greu s admii adevrul? Urm un rs rguit,dei privirea
lui numai veselie nu exprima.Ochii i se micorar deodat,observnd expresia
uimit de pe chipul Tarei.
-Vrei s spui c n-ai fcut parte din complot de la nceput? insinu el;
buzele i sestrnser ntr-un rictus dispreuitor.Prostu mic!
Te-ai dus direct n ghearele lui.
-Nu vreau s-i mai aud minciunile,spuse ea; refuz s-i ntlneasc privirea i se
ncpn s priveasc ntr-un punct fix,peste umrul lui.E imposibil s gseti
o femeie ntr-un ora att de mare.
-Nimic nu e imposibil pentru un brbat hotrt s-i ia nevasta altuia,insist el pe
un ton sec.A mbrobodit pe una din fetele din serviciul meu s-i dea fosta mea
adres,iar restul a fost uor.
Se gndi la aa-zisul devotament al lui Frank de-a lungul ntregului an i se
sprijini din nou de perete.i aminti ncpnarea lui excesiv n a o determina
s se cstoreasc cu el i se trezi c l credea pe Damon.Realiz c insistena lui
Frank ncepuse de ndat ce a prsit-o Damon i cretea cu fiecare refuz,
ajungnd aproape fanatic.De ce nu-l suspectase deloc pe Frank? Avusese toate
motivele s-o fac i totui s-a lsat orbit.
Cnd a nceput s-i strecoare ncet n suflet nencrederea fa de Damon nu i-a
mrturisit c tia c Damon mai fusese nsurat o dat.Dei la nceput ea i luase
aprarea lui Damon,nu-i atinsese Frank scopul mai trziu,cnd insinuase c
Damon ar fi un brbat nsurat?Ar fi crezut minciunile fostei neveste a lui Damon
att de uor dac n-ar fi venit pe un fond de nencredere deja sdit cu grij n
inima ei?Dac asta n-ar fi fost de ajuns s-o fac s nceap s-i pun capul la
contribuie i s gndeasc ct de ct,cu siguran ar fi trebuit s devin
suspicioas cnd el o ncurajase att s nainteze actele de divor.
-F-o doar de dragul aparenelor,draga mea,pledase el.Amndoi tim c mariajul
tu nu e legal dar totui a avut loc o ceremonie i va fi n avantajul tu s obii o
anulare cu acte.
Refuzase s-i urmeze sfatul,fr s-i spun atunci nici Da,nici Nu.Poate
dac s-ar fi gndit serios mcar o clip s se mrite cu Frank,ar fi acionat mai
hotrt cu privire la viitorul ei.Dar inima i-o luase mereu nainte,dei orice
amintire a numelui lui Damon o fcea s nghee i contiina o avertiza tot
timpul c orice gnd privitor la Damon trebuia nlturat.

nelegea acum suprarea lui Damon,dar i el ar putea mcar s-ncerce s


neleag c ea fusese victim i nu criminal.Dac ar ine la ea,n-ar condamna-o
fr s-i dea ansa s se apere.Tcerea ei l fcu s-i piard controlul.O smulse
cu putere de lng zid i o prinse-n brae.
-Damon,nu face asta,te rog.Cuvintele ce urmar o lovir ca un cuit,
redeschizndu-i vechea ran i fcnd-o s sngereze.
-N-ai nici un drept s-mi ceri nimic,Tara.n cazul n care-ai uitat,prin faptul c ai
avut un amant i-ai anulat toate drepturile.Prin faptul c ai trecut din patul meu
n cel al lui Sykes,eti amestecat-n toate astea pn-n gtul tu de micu
mincinoas.i ntlni ochii vibrnd de gelozie.Pupilele i se dilatar; nu-i veni s
cread c o putea acuza astfel.Durerea era prea mare ca s mai protesteze.
Secundele se perindau n tcere,pn cnd la un moment dat nu-i mai putu
stpni indignarea.Cum ndrznea s o cread capabil a fi duplicitar? Voia s
transforme dragostea pe care ea i-o druise din toat inima n ceva urt.n acel
moment,mndria o fcu s-i revin,iar faa i reflecta suprarea.
Dac Damon voia s cread ce era mai ru,n-avea dect.N-o s vin s-i
cereasc iertare pentru ceva ce n-ar fi fcut pentru nimic n lume!
Damon se ndeprt de ea.De data asta el era cel care-i evita privirea,iar faa i
rmase ca de piatr.
-Hai s nu ne mai minim,zise el pe un ton revoltat.Recunote adevrul cel puin
acum,Tara.
-Care adevr?
-C te-ai cstorit cu mine numai din interes.Ai dovedit-o prin nerbdarea cu
care te-ai grbit s consideri csnicia noastr o minciun.Apropo,Sheila mi-a
transmis mesajul tu.Tara fierbea de furie;la auzul cuvintelor lui,scrni din dini
s nu izbucneasc.
-Mesajul meu?
-Da,sigur,ca s pot scoate de la ea tot adevrul,a trebuit s pltesc din greu.Mi-a
povestit cum tu i Sykes ai plnuit s-i facei o vizit.Sunt sigur c s-a distrat
urmrindu-mi reacia cnd mi-a spus c nu voiai s m mai vezi niciodat.
Ct de inteligent fusese ntins momeala,iar ea se lsase prins! Ceea ce o durea
cel mai tare,dincolo de faptul c se dispreuia singur c fusese att de fraier s
se lase manipulat,era faptul c Damon o crezuse capabil de astfel de fapte.
Frank i fosta soie a lui Damon fcuser o treab excelent,se gndi cu tristee.
Convingn-du-l pe Damon c Tara l iubea la fel de puin ca i Sheila,Frank
mplntase cu mna ei cuitul n inima lui Damon.Fragmente de cuvinte de
dragoste rostite n oapt i revenir n memorie i,dintr-o dat ncepu s spere.

-Pentru Dumnezeu,Damon,murmur apucndu-l tremurnd de mnec.Cum poi


s m crezi capabil de o astfel de mrvie fptuit cu snge rece? Bine,accept
faptul c nu mai crezi n dragostea noastr.Ca s fiu sincer,nu cred c ai crezut
vreodat.Dac m-ai fi iubit,mi-ai fi explicat motivele pentru care ai plecat la San
Francisco n loc s m lai int sigur pentru minciunile fostei tale neveste.S-a
rzbunat pe tine prin mine.Asta nu-i spune nimic? Ai de gnd s-o crezi pe ea i
nu pe mine? Dac tu poi s crezi c am avut ceva de-a face cu complotul lui
Frank,nseamn c relaia noastr a fost sortit eecului de la bun nceput.
D-mi cel puin ansa s m apr.
-Nu mai mi pas acum,nu poi s-i bagi asta n cap?
ntrebarea lui era att de sincer,nct realiz c n-avea cum s-l fac sneleag.Nu-i psa de viitor,aa cum nu-i psa de trecut.Era mai mult dect
evident.Cum l-a putut crede n stare s iubeasc profund,dincolo de suprafa?
Dragostea ei l nzestrase cu caliti pe care nu le-a avut niciodat i se nfiora
dndu-i seama ct de uor se lsase cucerit de un om care putea doar s fac
dragoste; nu s i iubeasc.i privi minile ncruciate.Se simea trdat.i
adun toate forele ca s-l ntrebe,pe un ton uor ironic:
-Dac aa simi,de ce te-ai mai obosit s te ntorci?
-Nu ghiceti?Ochii lui i cercetau corpul cu un aer neruinat; flcrile jucue
din priviri nu mai rspndeau acum dect o cldur neltoare.
Tara scutur din cap cu putere; nu mai simi dect repulsie.
-De ce pari aa ocat? Rsul lui i provoc fiori pe ira spinrii.Asta era ultimul
lucru la care m ateptam de la o trfuli care a vzut cstoria ca pe o
zbenguial prin tufiuri.Nu mai reui s rspund aa cum merita la aceast nou
dovad de cruzime.Deci asta nsemnaser ea i dragostea lor pentru el -cteva
nopi prin tufiuri.O parte din ea ncerc s se revolte,dar nu reui s scoat nici
un sunet.ncet,ncet,fu cuprins de ur.
-Acum c tiu cine eti,atingerea ta m-ar scrbi,spuse ea rece.
-Crezi c-mi pas ce simi? O s am grij s nu-l mai vezi pe Sykes; ntre voi
totul s-a terminat.Vei tri cu mine n calitate de nevasta mea,chiar dac faci s
par ridicol aceast denumire i,al dracului s fiu dac n-o s m asigur c-i
vei respecta jurmntul fcut n faa altarului.
-i dac refuz? contraatac ea.Damon se ntoarse spre ea dispreuitor.
O privea drept n fa,cu un surs batjocoritor.
-Vezi tu,draga mea,am un as n mnec pe care nu-l poi combate.
-N-am chef de ghicitori,Damon.Unde vrei s ajungi?
-La fratele tu.

-Kenny? repet ea incredul.Ce legtur are el cu toate astea? Intui rspunsul


nainte de a-l auzi,dar se ncpn s nu cread.Doar n-ai ncerca s
contaminezi un biat inocent cu otrava ta,tun ea.N-ai putea s te cobori
ntr-att! Pe faa Tarei se putea citi o spaim teribil.Damon i strnse pumnii.
-Fir-ar s fie,m faci s spun lucruri pe care eu...Scutur din cap i-i trase
respiraia.N-am vrut s spun asta vreodat,murmur el.Voiam doar s te-ntreb
cum crezi c am aflat de moartea tatlui tu.Nu eti ctui de puin curioas s
afli?n mintea Tarei se nfirip o vag suspiciune,dar o ndeprt imediat.
Dar,n timp ce se uita fix la Damon,acea suspiciune reveni i,de data asta nu mai
putu s-o ignore.ncepu s tremure: Presimea c fusese trdat i acest lucru o
fcea s-i piard minile.i aminti c fratele ei l adora pe Damon i c o
ntreba tot timpul ce mai face.
-Kenny? opti ea i se sprijini din nou de zid.Damon ncuviin cu o micare a
capului.
-Mi-a scris.De cnd i-a pierdut tatl e dezorientat i ngrozitor de trist i are
nevoie de sprijinul unui brbat.M-a implorat s vin acas.Acea scrisoare a
nsemnat prima dovad de afeciune sincer pe care mi-a artat-o cineva de la
moartea prinilor mei i n-am de gnd s-l dezamgesc.
-Eu sunt tutorele lui!
-Kenny are aproape patrusprezece ani,i reaminti el,e destul de matur ca s
aleag.
-I-ai face una ca asta? L-ai pune s aleag ntre noi?
-S-ar putea s nu fie nevoie s o fac,,murmur el apropiindu-se ncet de ea.
Kenny are nevoie de amndoi,tu ai nevoie de Kenny,iar eu...
-Tu nu ai nevoie dect de rzbunare,iar eu nu vreau...Tara sri brusc la o parte
cnd l vzu pe Damon izbind violent cu pumnii n zid.Restul cuvintelor se
pierdur n timp ce-i urmrea faa,acum ntunecat; furia i se aezase i ei pe
ochi,ca un vl.
-La dracu',tu mi aparii mie,url el,iar cuvintele sunau ca o ameninare.mi vei
aparine ntotdeauna!
-Eu mi aparin mie nsmi,Damon,insist ea,evitndu-i privirea de o strlucire
diavoleasc.Ce poi spera s ctigi obligndu-m s te ursc?
Privirea ce-i examina corpul cu minuiozitate o fcu s simt o durere fizic.
nchise ochii i i sprijini minile de zid,spernd c astfel nu vor mai tremura.
Nu putea spera la mbriarea consolatoare de care avusese parte n trecut.Putea
s-i simt furia i acest lucru o umplea de o team de nesuportat.
-Ne vei distruge pe amndoi,gemu ea.

-Dar nainte de a o face,draga mea,murmur el apucnd-o n brae i apropiind-o


de el pn cnd o fcu s-i simt rsuflarea cald,voi avea satisfacia de a ti c
te-am fcut s guti din tristeea ce-mi zdrobete sufletul de aproape un an.
Deschise ochii; privirea i reflecta resentimentele mpotriva a ce voia el s fac.
-Te-ar face asta cu adevrat mai fericit,Damon?
Pentru o clip,ct o btaie de inim,Damon ezit;cnd el i lu capul n mini,
Tara observ ceva neobinuit n ochii lui,dar cnd se simi srutat violent pe
buzele tremurnde,se gndi c probabil acea slbiciune temporar nu existase
dect n imaginaia ei.i desprinse buzele de ale ei.Tara nu mai era n stare dect
s-l priveasc fr ca faa ei s exprime nimic,prea slbit pentru a opune o
rezisten ct de mic.
-Eti femeia mea,recunoate!
l nfrunt cu ultimele frme de mndrie,dei nici un cuvnt nu iei de pe
buzele sngernde.Damon i ddu drumul cu o grimas dispreuitoare i-ncepu
s strbat camera cu pai mari.Deschise ua de la intrare,apoi i arunc o privire
mnioas peste umr,observndu-i durerea cu un ochi atottiutor.
-Voi obine ce vreau de la tine,insist el.Eu ntotdeauna obin ceea ce vreau,
scumpete.Poate ai dreptate i ne vom distruge amndoi.Dar i promit un singur
lucru.Nu te va mai mbria nimeni n afar de mine i cnd am s te vreau,am
s m asigur c nu vei putea fugi!Tara i plec fruntea pe palme.Amintirea
ameninrii lui o fcu s tremure.Umbrele ncepeau s se ngne cu razele
soarelui ce apunea;cldura,dei nu mai avea intensitatea din timpul zilei,nmuia
duritatea solului.
Damon nu va putea fi ns mblnzit n nici un fel,gndi ea.Aa cum ea venise
aici s se elibereze de presiunea ce-o nbuea de atta timp,el se ntorsese voind
s rup lanurile tristeii care-l chinuise att.Acum erau unii n dumnie,cstorii prin voia sorii care-i destinase s se distrug.
Din cauza relaiei dintre ea i tatl ei,Tara nu mai credeau c ar putea lega vreo
prietenie durabil cu un brbat.Pentru scurt timp,Damon i redase aceast
ncredere,legnd-o de el chiar mai trainic dect o simboliza talismanul.Dei n-ar
fi spus-o niciodat,era contient n mod dureros c de fapt era ntr-adevr
femeia lui!Odat ce admise asta se simi mai uoar.Se ridic n picioare i-i
ls capul pe spate; o adiere blnd de sear i rsfir prul.Paii i deveneau tot
mai grei,pe msur ce se apropia de avion,pentru c tia c se ntorcea n iadul
ce i-l pregtea Damon,dar mergea cu ncpnare pe drumul pe care l avea de
strbtut.Era bucuroas c trebuia s se concentreze asupra zborului napoi.
Adierile de vnt ce deveniser mai puternice i ngreunau misiunea,

ameninnd s se transforme ntr-un pericol pentru stabilitatea avionului.Cnd n


sfrit ateriza,simi o durere acut n tmple.Dup ce nchise motorul i rezem
obosit capul de man.
-La ce dracu' te gndeti?Damon deschisese ua avionului,iar vocea lui furioas
strpunsese tcerea.O apuc de subiori i o scoase din avion fr urm de
efort,apoi o aez cu picioarele pe pavaj,n faa lui.
-Nu-i dai seama c s-a ntunecat aproape de tot? n cteva minute nu i-ai mai fi
putut vedea minile pe man,prostu mic ce eti.
-Am pierdut noiunea timpului.
-Chiar ai uitat cum trece timpul? o ntreb ncet.
Tara ridic spre el doi ochi mirai,distingndu-i privirea suprat n fia de
lumin ce nu fusese cuprins nc de ntuneric.
-Sigur c am uitat,murmur ea pus pe ceart.Nu obinuiesc s risc un aparat
preios de zbor cnd tiu c pista noastr de aterizare nu dispune de suficiente
lumini semnalizatoare.
-Nu cumva te-ai gndit s m neli,nu-i aa?
-S te nel? repet ea ca un ecou fals.Damon ncuviin n tcere i privirile li se
ntlnir; i examina trssturile feei cu o atenie care o uimi.Fu izbit deodat
de nelesul ntrebrii lui i se ndeprt.
-D-doar nu crezi c a...c a...
-Recunosc c m-am gndit o clip la asta,spuse el.Ultima or mi-am petrecut-o
rugndu-m i blestemnd i nu sunt genul de om care s suporte s stea s
atepte neputincios.De acum ncolo vei sta n preajma mea,ca s te pot mpiedica
s faci vreo prostie.
-Poi s te duci la dracu',ip ea nfuriat de arogana lui.Putea fi silit s-l
accepte de brbat,dar dac apoi s-ar fi supus tuturor dorinelor lui,ar fi putut
foarte bine s-i pun o les i s se lase dus oriunde voia el,gndi mnioas.
-Cel puin acolo nu voi fi singur!izbucni el i i continu tirada n timp ce o
cuta cu minile.M vei nsoi.Totui,nu am ajuns nc n iad i n-a vrea ca
marfa s se strice nainte de a avea din nou ansa s-o testez!
Tara mormi o njurtur i se desprinse din strnsoarea lui.Pe cnd se deplasa
repede spre rulota luminat unde se aflau birourile i recapt controlul.O
secund fusese gata s se scuze -da,s-i cear iertare -pentru c-l ngrijorase.
Cum i-a imaginat,chiar i numai o secund,c el se temuse ntr-adevr pentru
ea? Slav Domnului c tonul lui ironic o readusese cu picioarele pe pmnt
nainte de a a se face de rs!

Ajunsese aproape de rulot cnd o main ddu colul i se opri n parcare.Ezit


un moment,apoi continu s mearg,spernd c vizitatorii nu erau clieni care
voiau s solicite un zbor a doua zi diminea.n acea clip puin i psa de
pierderea unui comision.Mintea nu-i sttea acum la afaceri.
-Hei,Tara! se auzi o voce.Tonul vocii n schimbare suna dureros de familiar.Eu
sunt!
-Kenny,opti ea,grbindu-se s ias n ntmpinarea siluetei ce alerga spre ea.Nu
te ateptam pn mine.S-a ntmplat ceva?Kenny se opri aproape de sora lui;
evit ns s o mbrieze,pstrnd o distan de civa pai ntre ei.
Scormonind cu vrful pantofului n pietri,murmur:
-A,nimic care s te ngrijoreze.Johnny ncepuse s tueasc cam tare i tatl lui a
decis c-i mai bine s-l aduc acas.Probabil c a luat rceala de undeva.
Tara i muc buzele.
-Sunt sigur,Kenny,c lui Johnny i pare i mai ru dect i pare ie.
Observnd expresia dispreuitoare a fratelui su,Tara ncepu s se ndoiasc c el
credea ce-i spusese ea.Se for s-i ascund zmbetul i l ajut s-i care
rucsacul,fcnd cu mna spre maina ce se ndeprta.l privi nelegtoare pe
tatl lui Johnny,acuzat pe nedrept.nelegea c fratele ei era dezamgit.Nu
avusese deseori ocazia s petreac cteva zile numai cu bieii.Nici chiar atunci
cnd tatl lor era nc n via,pentru c bietul btrn era din ce n ce mai slbit.
De aceea,copleit de durere; i scrisese lui Damon,realiz ea.Damon avusese
ntotdeauna timp pentru el,ntotdeauna...
-Hei,cine-i tipul la?ntrebarea lui Kenny i ntrerupse irul gndurilor.
Urmrindu-i direcia privirii,se cltin i numai cu mare efort reui s-i
restabileasc echilibrul.Damon sttea pe scrile cufundate n ntuneric.
nainte ca Tara s-i poat rspunde lui Kenny,Damon fcu un pas nainte i intr
n conul de lumin.
-Bun,Ken.Ai crescut ceva de cnd nu te-am vzut ultima oar.
Tara simi cum i se pune un nod n gt de emoie i inima i deveni grea pe
msur ce observ schimbarea expresiei de pe chipul lui Kenny,de la
nencredere la o bucurie att de mare nct ea se simi dat deoparte.
-Damon? opti el.Am tiut eu c o s te ntorci.Am tiut eu c aa va fi!
Damon zmbi i-i ntinse mna brbtete.
-Ai avut dreptate.
-Cnd ai venit? ntreb Kenny exberant i-l strnse pe Damon n brae cu toat
fora.Damon rse i l mbria la fel.
-Asear,amice.

-Tii,ce m bucur!murmur Kenny.Vocea i era de fapt o oapt la pieptul


brbatului puternic.Mi-era team c n-o s te mai vd!
Ochii Tarei i ntlnir pe ai lui Damon pe deasupra cretetului crlionat al
fratelui ei i-i inu respiraia observnd duioia reflectat n ochii lui.Dar n
clipa urmtoare,cnd o privi i el,acea duioie dispru.Acum ochii i erau duri,de
o duritate ce-i gsea ecoul n sentimentele ei rnite.
i ntoarse privirea; nu mai suporta s fie analizat.O cuprinse o dorin att de
puternic nct i se tie respiraia.i dori dintr-o dat s fie ea,i nu fratele ei,n
cercul puternic al braelor lui.
CAPITOLUL 5
Tara conducea,urmrind farurile mainii lui Damon.Se bucuraser fratele ei a
vrut s mearg n cealalt main.O durea cumplit capul i avea nevoie de timp
s-i adune gndurile.Nu o ngrijora faptul c era geloas pe Damon din cauza
afeciunii pe care i-o arta Kenny.Nu,esena problemei era c nu putea ti pn
unde va merge Damon.Cnd insistase s-i conduc acas,Tara i aruncase o
privire plin de neles,.dar ochii lui nu-i dduser nici un rspuns.Pusese
rucsacul cu hainele i alte mruniuri ale lui Kenny n portbagaj i rspundea la
ntrebrile pe care biatul i le punea cu nerbdare cu un calm pe care Tara l
invidia.Ea-i simea nervii ntini la maximum de plvrgeala fr sfrit a
fratelui ei i,nu o dat,a trebuit s se stpneasc s nu-i spun s tac.
N-ar trebui s-l nvinuiasc pe Kenny c se bucura s-l vad din nou pe
Damon,i reproa ea.Cnd a intrat Damon n viaa lor,Kenny era exact la vrsta
la care bieii i aleg un idol.Ce era de mirare c-l venera pe eroul su,Damon?
La acea vreme,i aminti ea,avea ntr-adevr alur de erou; pe buze i nflori un
surs trist.Acele zile fuseser de aur,cum erau sclipirile jucue din ochii lui
Damon cnd l fcea pe biat s rd.Din clipa n care le intrase n cas pentru
prima oar,att ea ct i fratele ei fuseser captivai de brbatul nalt,cu o
expresie relativ sever a feei,nvluit ntr-o aur de putere i elegan ce-l
deosebea imediat de ceilali.
Venise la invitaia tatlui ei,ca s discute posibilitatea transportului de provizii
de ap pentru o echip de oameni care lucra ntr-o min unde nu se putea ajunge
cu maina.Doar mult mai trziu a aflat Tara c mina n discuie i aparinea,dar
n-a avut nici o importan.Pe atunci era att de impresionat de personalitatea
lui,att de ndrgostit de el,nct nu simea c triete dect cnd erau
mpreun. i fcea treburile n cas automat,era att de adncit n gnduri nct
de-abia reaciona cnd i se vorbea.Tatl ei nu-i pusese nici o ntrebare despre
relaia ei cu Damon,ce devenea tot mai strns,i atunci i fusese recunosctoare.

Dar acum se simea cuprins de resentimente cnd se gndea la nepsarea lui.


Minile Tarei se ncletar pe volan la ultimul viraj nainte de strada lor.
Revenirea repetat n trecut n-avea s-i fac nici un bine,observ ea.Ar fi trebuit
s fie destul de matur sau s aib acea intuiie feminin care s o ajute s
controleze relaia ei cu Damon,dar n-a fost s fie...n-a fost! Nu putea spune c
faptul c tatl ei n-a protejat-o sttea la baza tuturor celorlalte probleme ale ei,nu
mai avea nici un sens s gndeasc aa.ntotdeauna-s-a luptat singur cu
problemele ei i acum,la douzeci i ase de ani,i putea furi singur viitorul,
cu siguran.nc ncordat,Tara parc maina n faa casei.
Damon intrase deja n cas cu Kenny; prin ua deschis vzu lumina din holul
de la intrare i se simi mnat de o dorin puternic de a nu intra n cas atta
timp ct era i el acolo.Respir adnc i se cert singur pentru naivitatea ei.
Cobor repede din micul Fiat albastru i strbtu poteca mpleticindu-se.
Auzi un murmur de voci dinspre buctrie.Se opri n pragul uii i i observ n
tcere pe cei doi.Damon zmbea cu un aer ngduitor,iar Kenny sttea lng el i
gesticula agitat.
-N-a fost grozav ultimul meci,Damon? Frate,am strigat pn am rguit cnd
tmpitul la a scpat mingea i mai erau numai dou minute!
Tara i opri un strigt.Fotbalul american era marea pasiune a lui Kenny.Odat
ce se pornea,vorbea ore n ir,iar ea n-avea nici un chef acum s stea s asculte
toate acele amnunte tehnice legate de jocul lui favorit.Se sprijini de tocul uii i
i imagin c sngele ce-i zvcnise n tmple cu atta putere putea fi observat
de cele dou perechi de ochi ce se ndreptaser spre ea.
-Hei,Tara,strig Kenny i vocea rsun adnc n mica ncpere.Tocmai i
povesteam lui Damon...
-Nu acum,Kenny,i-o retez ea.Vzu ochii albatri ntristndu-se pe dat i i
dori s-i fi tiat cineva limba nainte s apuce s-l certe,dar era prea trziu s-i
mai ndulceasc tonul vocii.Nu avea nevoie de reproul lui Damon,expresia feei
lui Kenny era mai mult dect suficient s-o fac s se simt ca o vrjitoare.
Scutur din cap,i nsenin cu un zmbet trsturile feei i ridic o mn n aer.
-mi pare ru c te-am repezit,Kenny.Ce voiai s-mi spui?
-Nu-i nimic,murmur el evitndu-i privirea i fcndu-se c nu observ c voia
s-l mpace.Sunt obosit...Cred c o s m duc la mine-n camer,aduga el pe un
ton agresiv.Noapte bun,Damon.Tara se ddu la o parte s-i fac loc lui Kenny
s treac,dar la auzul vocii lui Damon el se opri,uitndu-se peste umr la
brbatul matur.

-N-ai de gnd s-i spui Noapte bun surorii tale,prietene? tii ct de uor se
supr femeile.Zmbi.
-Sigur,rspunse Kenny.Noapte bun,Tara.Mucndu-i buzele s nu izbucneasc
n plns,Tara schi un gest de Noapte bun spre Kenny,dar acesta se ntorsese
deja cu spatele.Zgomotul fcut de ua de la dormitor i rsun n creier i se
retrase civa pai.
-N-ai fost prea diplomat,nu,iubire?
-O,taci din gur!Replica fu nsoit de o micare agresiv a capului,micare pe
care o regret aproape imediat.Camera ncepu s se nvrt cu ea.Clipi de cteva
ori,apoi nchise ochii ce nu mai puteau suporta lumina care prea s-o ard prin
pleoape,fr s-i pese c Damon se ridic i vine spre ea.
-Ce s-a ntmplat?
-Nimic,m...m doare capul,asta-i tot.
-Dup cum ari,e destul,murmur el i,nainte s se poat apra,se trezi ridicat
n brae.Voia s-i reziste,dar capul slbit czu pe umrul lui i Tara i ddu
seama c o lsau puterile.O duse n dormitorul ei.Damon o aez cu grij pe
patul nc nedesfcut,privind-o acuzator:
-Ce-ai mncat azi?
-Eu...eu...
-N-ai mncat nimic,este?i-o trnti el,ciupind-o de obraz.De ce dracu nu te
ngrijeti ca lumea? Eti hotrt s te distrugi?
-Asta mi-ar rezolva cu siguran toate problemele,murmur ea,nchizndu-i
ochii s nu-l mai vad suprat.
-i Kenny? Nu-i pas deloc de viitorul lui?
-De unde,aa deodat,toat grija asta pentru Kenny? izbucni ea.Ce crezi c va
gndi despre tine?
-Ce vrei s spui?
-Biatul te venereaz,Damon,opti ea i-i rezem obrazul de pern.Cum crezi
c se va simi dup ce i vei atinge scopul? Eu voi fi nlturat ca o amant care
a mbtrnit nainte de vreme,dar mcar tiu la ce s m atept cnd acest mariaj
se va fi terminat.Kenny nu tie.Distana dintre ei fu nlturat de emoie; Tarei i
se fcu brusc team de ceea ce ar vedea reflectat pe faa lui Damon dac ar
ndrzni s deschid ochii.i inu respiraia i nu se liniti pn cnd nu-l simi
c iese din camer val-vrtej.Singurul rspuns la ntrebarea ei a fost o njurtur
gutural.Cu siguran c l-a dat gata cu acea remarc,se gndi.Se ridic obosit,
fr s se mire c-i tremurau picioarele.i scoase pantofii i se aez pe
marginea patului,s-i scoat blugii i puloverul.Durerea de cap o chinuia acum

n asemenea msur c nu-i mai psa c Damon s-ar putea ntoarce.Tmplele-i


ardeau i strnse din dini n faa unui nou val de durere.Numr ncet pn la
zece,simi c durerea mai cedeaz i,cu un ultim efort,trase din dulap o cma
veche de noapte.
-Nu te-ai mbrcat nc?
Tara ip,i acoperi o parte a corpului cu cmaa de noapte,ncercnd n acelai
timp s i-o trag peste cap.Damon sttea n ua dormitorului,cu o tav n
mn.l privi demn.Efortul depus pentru a se mbrca o fcu s se clatine pe
picioare,faa albindu-i-se din cauza unui nou val de durere ce o lovi de data
aceasta n stomac.Cu un strigt trecu pe lng el i se duse la baie.Reuise s
ajung exact la timp.Dup cteva clipe lungi reui s-i revin.Se uit n oglind
i realiz c arta ca o stafie.Degetele i se ncletar pe marginile chiuvetei de
porelan alb; senzaia rece i nvior puin palmele.
Dintr-o dat mai apru o figur n oglind.
Damon sttea n spatele ei;expresia feei era ciudat de linitit n timp ce observa
starea n care se afla Tara.Simind nevoia s fac ceva cu minile,Tara lu
periua de dini i-i puse past,cu grij.
-A vrea s rmn singur,dac nu te superi.Nu-i ddu osteneala s-i observe
sarcasmul din tonul vocii.i simea ochii n ceaf n timp ce-i cltea gura.Puse
periua la loc i ncerc cu disperare s gseasc un mod de a-i evita privirea.
-Prezena mea te nelinitete?
-Nu deloc,mini ea,gsind n sfrit curajul s-i ridice ochii spre el.Acum,dac
vrei s m scuzi...Damon i mic flcile -singura lui reacie.Se ddu napoi s-o
lase s ias i pe cnd trecea pe lng el,corpurile li se atinser; Tara tresri fr
voie.n clipa n care voia s intre din nou n dormitor,fu oprit de o mn pe
umr.Se retrase instinctiv,privindu-l dumnos.
-La dracu',nu trebuie s te dai napoi de fiecare dat cnd te ating,i ceru el.
Singurul lucru pe care a vrea s-l facem acum e s discutm.Din moment ce se
pare c i-ai mai revenit,cred c te-ai simi mai bine dac am discuta n buctrie.Pentru c singura alternativ posibil era izolarea n ntunericul din
dormitor,Tara se ls condus spre un scaun.Dup ce o aez,Damon se ntoarse
i plec,lsnd-o s se uite uimit dup el.Halal discuie! Nu prea prea s se
simt bine n compania ei,hotr Tara.Damon se ntoarse purtnd tava.Tara se
nroi toat.Fusese att de preocupat s-i aline durerea de cap nct uitase cu
desvrire ce inea el n mini cnd intrase prima oar n dormitorul ei.
-Uite,ia i mnnc asta.
-Nu mi-e foame,replic ea,mpingnd tava deoparte cu degete tremurnde.

-De ce crezi c tocmai i s-a fcut ru? Nu poi s stai toat ziua fr s bagi
nimic n stomac i s te atepi s nici nu i se fac ru.
-Vederea ta m mbolnvete,nu lipsa mncrii.
-Dac preferi s-i fie ru,ne putem ntoarce n dormitor.Dup dimineaa asta i
eu m simt obosit.Ameninarea lui nu putea fi ignorat i Tara realiz deodat c
cel mai nelept ar fi s cedeze n cel mai demn mod cu putin.
n timp ce ea mnc friptura,Damon reuise s se nclzeasc aezndu-se lng
aragaz; ntre ei se aternu tcerea,dar nu una prietenoas.Cnd ajunse la ultima
bucic trebui s se sileasc s nghit.Dei se simea mai bine acum,refuz s
recunoasc fa de Damon.Acesta se ridic,nfuriat parc de ncpnarea ei
copilreasc,lu dou ceti dintr-un dulpior,le umplu cu cafea i-i oferi una
Tarei.Dup ce-l privi cu atenie,Tara se rzgndi i hotr s accepte butura
fierbinte.i nclzi minile pe pereii cetii,uitndu-se fix la lichidul negru; era
att de concentrat,nct atunci cnd el vorbi aproape c sri de pe scaun.
-M-am uitat azi la o cas n ora,spuse el;se sprijinea de sptarul scaunului i o
observa atent.Face parte din proiectul acela ce const n construirea de case pe
malul lacului.M gndesc s-o cumpr.
-Ce frumos,spuse ea ironic,ridicndu-i ceaca la buze.Trebuie s fie
reconfortant s ai destui bani s mergi aa,pur i simplu,i s cumperi orice ai
chef.
-Tara,te previn..
-Bine,mi pare ru,spuse ea cu un oftat; puse pe mas ceaca pe jumtate golit
i i privi minile ncruciate.Continu.Te-ai uitat la o cas n ora i...
-A vrea ca tu i Ken s mergei s-o vedei.n casa asta nu se mai poate locui i
vreau s plecai de aici ct mai repede posibil.
Se ntrebase ct timp i va lua s aranjeze lucrurile n aa fel nct s locuiasc
mpreun,dar nici nu-i trecuse mcar prin gnd c va fi att de curnd.Venele de
pe gt i se umflaser i-i zvcneau,puteau fi observate uor prin decolteul
cmii de noapte de culoarea caisei.Privirea lui Damon se opri pe gtul ei,dar o
evit,concentrndu-i atenia asupra unuia dintre degete cu care ncepu s
urmreasc contururile desenului de pe faa de mas.
-Ei bine?Tara i umezi cu vrful roz al limbii buzele uscate.Cnd observ c el
i urmrea micarea l evit din nou,luptndu-se s nu contientizeze inspecia
lui tioas.
-tiu ce vrei de la mine,dar n-am s triesc cu tine i sta-i ultimul meu cuvnt!
nghii repede,altfel glasul i-ar fi semnat cu un croncnit.

-Nu vei mai sta aici.Cuvintele lui sunau ca un ordin spus pe un ton calm,care-i
trecea dorina sub tcere.Am s angajez pe cineva s vin i s fac curat.Apoi
va rmne la latitudinea ta i a lui Ken s decidei dac s o nchiriai sau nu
pn va fi destul de mare ca s poat locui singur n ea.Iau costul reparaiilor
asupra mea,iar dac v hotri s nchiriai,banii ar putea fi depui ntr-un cont
pe numele lui.Tara se ridic,ncercnd s ntrzie izbucnirea furiei care ar fi
imprimat cuvintelor ei un ton nu tocmai potrivit pentru o discuie.n loc s spun
ce gndea,ntreb:
-Mai vrei cafea?
-Da,te rog frumos.Ce politicos e,se gndi i se stpni cu greu s nu chicoteasc.
Duse uoara sarcin la ndeplinire,puse ibricul din nou pe aragaz; toat aceast
micare o mai eliber de tensiune.Avea chef s frece podelele,s spele pereii
-orice ar fi amnat hotrrea pe care urmau s o ia la sfritul acestei discuii.Se
ntreb ce ar face Damon dac ea ar nfca deodat o crp i s-ar apuca s
curee linoleumul.Probabil c mi-ar da cu ea n cap,murmur ea.
-Crezi c-ai putea s nu te mai fi un timp,ca s putem lua o decizie?
ntrebarea lui prea a fi o ncercare calm de a-i atrage atenia,dar Tara nu se
ls pclit.De fiecare dat cnd vocea lui Damon era att de blnd,nsemna
c va urma ceva neplcut.Nu mai putea amna inevitabilul i cu o expresie
agresiv se ntoarse la scaunul ei.
-O.K.,spuse ea.Sunt gata cnd eti i tu!
-Eti departe de a fi gata,murmur el,ridicnd o sprncean n semn de dispre.
Dar nainte s termin ce am de spus,vei fi.Vei fi chiar mai mult dect gata.
-Uite ce e,izbucni ea,strduindu-se s-i controleze furia,credeam c o s fie o
conversaie serioas.
Uitndu-se la el pe sub genele-i lungi,Tara observ cum pieptul i se ridica i
cobora cu regularitate; respiraia uiertoare era nsoit de pocnetul degetelor.i
privea minile cu fascinaie amestecat cu team,sigur c va reteza mnerul
cetii dintr-o singur lovitur.Dac nu era atent,va grbi exact producerea
scenei pe care ncercase s o evite.Hotrnd c politeea era cea mai bun
soluie,murmur o scuz.
-Pentru numele Domnului,du-te n pat.Mormi o njurtur,se aez mai bine n
scaun i o privi cu pupilele dilatate.Vom continua s facem planuri mai
trziu,cnd vei fi ntr-o dispoziie mai potrivit.
Indiferent la ce se ateptase ea,nu se va ntmpla acum.Ce credea el c ar
determina-o s fie ntr-o dispoziie mai bun?ndrzni o privire spre ua deschis
de la dormitor,apoi i ntoarse capul din nou n direcia lui Damon,cu o expresie

sfidtoare.Pe buzele lui nflori un surs ironic,reflectat i n privire.Tara trase


adnc aer n piept.
-Du-te-n pat,Tara!Vznd-o c nu face nici o micare s ndeplineasc ceea ce
sunase ca un ordin,Damon se ridic insinuant i se aplec peste mas s-i
vorbeasc; vocea i cpt inflexiuni senzuale.
-Asta numai dac nu vrei s vin i eu.Tonul vocii lui o nfiora plcut,dar se ddu
totui napoi,simindu-l prea aproape.
-Nu...nu..noapte bun! se blbi ea,btnd ntr-o retragere grbit.l auzi rznd
n spatele ei i i veni s ipe.Aceast dorin deveni i mai puternic atunci cnd
se mpiedic n colul linoleumului de care uitase s-l previn pe Damon cu o
sear mai nainte.
Lovi disperat cu piciorul,i scoase ciorapul i-i nbui strigtul de durere ca
s nu-i provoace un alt hohot de rs.
Tara se trezi parc fr voie,subcontientul luptndu-se s mai smulg cteva
clipe de somn.Clipi des,i aminti de planurile de care vorbise Damon i se
nvrti n pat scond un geamt.
i inea pleoapele nchise,dar orict ar fi ncercat,imaginea lui nu se putea terge
din minte.Cu ct ncerca mai tare,cu att i aprea mai clar.i strnse perna n
brae luptndu-se cu un sentiment de emoie neltoare i-i reproa n tcere
slbiciunea trectoare.Trectoare?se ntreb dezgustat.Pe cine voia s
pcleasc? De cnd l vzuse n ua biroului i czuse n plas.Pierduse btlia
nainte ca aceasta s nceap.Se simea minunat n du,reuind n sfrit s se
relaxeze sub jetul de ap fierbinte.i schimb de cteva ori poziia,se nvrti n
loc s dea jos spunul,apoi nchise ochii mulumit.Nu mai conta nimic n afar
de spray-ul ce-i mngia pielea,parfumnd-o.Nu auzi zgomotul fcut de
perdeaua dat la o parte.Primul semn c nu era singur fu un zgomot uor n
spatele ei,al doilea un murmur ce o fcu s se ntoarc consternat.
-Frumos!i aminti de fratele ei i sper c dormea nc n camera alturat.i
modera tonul vocii.
-Nu te-a nvat nimeni s bai la u?
-Nu cred n btutul la ui.Zmbi i ochii se micar jucui cuprinznd toat
ncperea.Pierzi o grmad de lucruri frumoase dac i anuni prezena.Uite
acum,de exemplu,continu el i se sprijini de perete asigurndu-se c perdeaua
era tot tras ca s-i ofere o imagine ct mai clar.Ar fi fost pcat s ratez un
nceput de zi att de promitor.Dac te-a fi avertizat,ai fi fcut o mutri de
iepura speriat i te-ai fi grbit s nfaci un prosop.

-Te previn,dac nu iei afar,voi... i scutur capul,izbucnind ntr-un hohot de


rs.nainte ca ea s poat reaciona o i trsese spre el.Buzele lui lipite de ale ei
pecetluiau cea mai senzual promisiune,vorbele lui murmurate att de aproape
de buzele ei insuflau sperane dearte,nfuriind-o.
-Grbete-te i mbrac-te iubito.ntlnirea cu proprietarii apartamentului e
programat peste dou ore i vreau s-l vezi nainte s iau o decizie.
Ua se nchise dup el; l auzi cum l saluta pe fratele ei i nchise repede apa.Ce
va crede Kenny? se ntreb ea,tremurnd n timp ce se tergea energic.Erau
cstorii i Damon ar fi putut-o crede ridicol c-i fcea astfel de griji,dar cu
Kenny era altceva.La aproape patrusprezece ani,putea s-i nchipuie ce cuta
Damon n baie n timp ce ea fcea du i nu-i plcea ctui de puin acest lucru.
Nu-i lu mult s mbrace rochia de culoarea ciocolatei,ce-i punea n eviden
picioarele lungi.O alesese pentru c era teribil de cald,luna iulie transforma
ntotdeauna casa n cuptor.Se ncl cu sandale cu toc nalt,sprijinindu-se
nervoas cnd pe un picior cnd pe altul; i usc prul,o coam neagr ce-i
atrna pe spate.Teama devenise att de mare nct nu ndrznea s ias din baie.
Dar n-ar fi trebuit s-i fac griji.Salutul ei timid fu ntmpinat de fratele ei cu o
ridicare de sprncene,urmat de o ntrebare pe un ton iritat:
-De ce-a durat duul att de mult?Damon vrea s ne duc s vedem un
apartament pe care se gndete s-l cumpere i din cauza ta o s ntrziem.
De data asta era rndul Tarei s se supere pe fratele ei.Unde dispruse prietenia
care o lega alt dat de acest tnr strin? se ntreb ea,genele ascunzndu-i
durerea din privire.De cnd murise tatl lor,Kenny devenise tot mai irascibil.
Dei tia c agresivitatea lui era cauzat n mare parte de schimbrile fizice prin
care trecea,asta nu o fcea mai uor de suportat.
-Cere-i scuze surorii tale.
Damon sttea sprijinit de mas,intuindu-l pe Kenny cu privirea.Tarei nu-i veni
s cread c a auzit bine,dar faa roie a lui Kenny o lmuri.Putea simi
tensiunea dintre cei doi brbai,unul nc foarte tnr i fr experien,cellalt
cu faa ridat de ncercrile la care-l supusese viaa.n timp ce ea atepta cu
respiraia tiat reacia lui la ordinul lui Damon,n Kenny prea c se petrece o
schimbare.Pentru prima oar,privindu-l pe Kenny cum i ndreapt umerii i se
ntoarce spre ea,Tara zri brbatul din el.
-mi pare ru,surioar,spuse el privind-o ncordat.N-am avut nici un drept s-i
vorbesc pe un asemenea ton.Tara simi o dorin disperat de a-l strnge n
brae;realiz cu durere c nu ncercase niciodat s-l neleag pe acest biat
mndru i sfidtor,care ncerca s se maturizeze fr s aib pe nimeni care s-l

ndrume.O privire scurt a lui Damon o fcu s-i nfrng dorina i ezitarea ei
i oferi prilejul de a se apropia el de biat.
-Bine ai venit n clubul brbailor,fiule.Rse,l apuc pe Kenny de umeri i-l
scutur uor.Tocmai ai primit prima lecie despre cum s te descurci cu femeile.
Tara fu cuprins de gelozie observnd admiraia cu care-l privea Kenny pe
Damon n timp ce rdeau amndoi.Doi brbai ce se simeau bine mpreun,
gndi ea i l invidie pe Damon pentru c putea s-i neleag instinctiv fratele;
n timp ce ea nu reuise s-i insufle ncredere n forele proprii,doar cteva
cuvinte rostite de Damon preau c reuiser s o fac.
ncerc s ptrund n cercul fermecat:
-Sunt gata de plecare.
-Nu-i nici o grab,rspunse Damon.De ce nu stai jos s ne lai s-i pregtim
micul dejun?
-Nu mi-e foame,i-o trnti ea i se nroi fr s vrea observndu-i privirea iritat
pe care genele lungi ncercau s-o ascund.Oricum nu vreau s ntrziem din
cauza mea.A vrut s fie o ncercare de mpcare,dar a euat.Buzele lui Damon se
strnser;vinioarele ce-i zvcneau n tmple erau semnul c ncerca s se
controleze.Tara se aez fr s mai spun nimic i accept recunosctoare
ceaca de cafea ce-i fu oferit.
n timp ce mnca,asculta distrat ntrebrile cu care Kenny l bombarda pe
Damon.Afl c aceast cas pe care urmau s o vad avea trei etaje i vederea
spre lacul Mead.Descrierea fcut de Damon era precis,aducnd parc n faa
ochilor pereii strlucitori de sticl,pereii obinuii n culori naturale i scaunele
mbrcate n plu.Tara hotr c nu-i va plcea casa.tia c gndea copilrete,
dar nu voia s fie de acord cu nici o sugestie a lui Damon.Locul prea a fi rece i
fr farmec,ca i el,gndi ea.
i mbarc n main,aeznd-o pe Tara lng el.Cum sttea pe scaunul din fa
al Cadillac-ului luxos,Tara ncepu s tremure fr s-i poat explica de ce.
Damon era mbrcat ntr-o cma de mtase de culoarea lmiei; mnecile
scurte i dezvluiau muchii braelor ce se ncordau la fiecare curb a drumului.
Se prea c dormise n patul rmas liber din camera lui Kenny.N-ar fi aflat
asta,se gndi iritat,dac nu l-ar fi auzit pe Kenny dojenindu-l n glum c i-a
ocupat dulapul aproape n ntregime.Detesta faptul c Damon nu-i spunea ce
face,dar nu putea s protesteze pentru c era i Kenny de fa.Biatul se aplecase
n fa i-i inea minile pe sptarul scaunului lui Damon.
Pe msur ce se apropiau de destinaie,Tara nu-i mai putea dezlipi privirea de
pe trsturile lui Damon.Spre surprinderea-ei,vocea interioar ncepu din nou s

o tachineze,n timp ce maina urca o pant abrupt.Rece i fr farmec? o


necjea ea.Acestea erau dou defecte pe care Damon nu le putea avea vreodat.
Ea tia probabil mai bine ca oricine ce animal senzual i fierbinte era.Fr
farmec? O,Doamne,ct de mult i-ar fi dorit s fie aa!
CAPITOLUL 6
Tara se grbi s-i termine duul.Cobor pe mozaicul rece i se terse fr prea
mult tragere de inim.Lu un alt prosop i se apuc s tearg pe jos pn
ncepu s gfie.E de-ajuns,se gndi,i puse prosopul ud la locul lui.Firea ei
exigent nu suporta s lase totul n seama menajerei,dar acum nu prea avea ce s
mai fac.Gndindu-se la femeia cumsecade care venea s le fac curat dou ore
n fiecare diminea,Tara se ncrunt.Angajarea doamnei Murphy fusese doar
unul dintre subiectele aprinse de discuie pe care le avusese cu Damon n
ultimele dou luni.Ca de obicei,mpotrivirea ei fusese trecut sub tcere i
doamna Murphy i fcuse apariia narmat cu detergeni,crpe i perii de haine.
Nu era invidioas pe cealalt femeie pentru vitalitatea ei,dimpotriv.Noua cas
n care tria acum cu Damon i Kenny era prea mare ca s se descurce singur
cu menajul,dat fiind i programul ei ncrcat de lucru,dar o deranja ideea de a
avea o menajer.
i trase suprat peste cap bluza de mtase de culoarea cafelei cu lapte; elasticul
ce susinea materialul se opri deasupra snilor,lsndu-i umerii dezgolii.i
strnse prul ntr-un coc n vrful capului,privindu-se n oglinda agat pe unul
din pereii de culoare roz din camer.
Recunoscu cu greu silueta elegant reflectat de oglind.Gata cu blugii jerpelii
i bluzele demodate! n locul lor,n garderoba nou i ncptoare erau mai
multe haine dect visase vreodat s aib.Cnd ncepuse s argumenteze
mpotriva schimbrii hainelor,Damon nici mcar nu a ascultat-o i a acionat el
n numele ei.I-a trimis msurile unui salon elegant de croitorie din Las Vegas i
nainte s-i dea seama ce se ntmpla,Tara s-a trezit nconjurat de un numr
impresionant de cutii.Damon n-a scos un cuvnt cnd n ziua urmtoare a aprut
mbrcat tot cu hainele vechi.i continua calm discuia cu James,noul contabil
transferat de la biroul lui Damon din San Francisco s pun registrele n
ordine.James fusese alt motiv de ceart ntre ei.Tara era furioas c Damon i
prelua ncet-ncet afacerea.Se simea inutil,azvrlit pe ua din dos.i aminti
cum,n semn de sfidare,l luase pe Kenny s vad un film n acea sear,avnd
grij s plece nainte s se ntoarc Damon.ns a doua zi de diminea descoperi
c-i lipseau toate hainele vechi,iar n locul lor fuseser aranjate cele noi.

-N-ai nici un drept,se nfuriase ea intrnd ca o furtun n apartamentul lui


Damon,situat la primul etaj al casei.Ce-ai fcut cu hainele mele?
-Au plecat cu transportul de gunoi de azi-diminea,replicase calm,i-i ntorsese
spatele s-i aranjeze cravata n oglind.Se pregtea s prind un avion spre San
Francisco; nu se obosi s-i arunce nici mcar o privire ct nchise geamantanul.
-La dracu,Damon,ipase ea i-i strnsese pumnii pregtindu-se s loveasc
spatele puternic.Lucrurile acelea mi aparineau.Dac am fost de acord s locuim
mpreun n aceast cas,asta nu-i d dreptul s dispui cum vrei de lucrurile
mele fr ncuviinarea mea.tii bine c stau cu tine numai pentru Kenny,s nu
uii asta!
-O s continum aceast discuie despre drepturi cnd m ntorc,rspunsese el
distant;i ndreptase spatele i-i cercetase fugar trsturile feei ce tremura de
furie.Asta n dazul n care nu vrei s mi amn cltoria.
Tonul insinuant al vocii era ct se poate de explicit; se dispreuise c trebuia s
dea napoi.Acum,dei Damon se ntorsese de dou sptmni din acea cltorie
de afaceri,tot nu continuaser discuia.De-abia s-a ntors acas,cnd a fost
chemat din nou.Era furios c trebuia s se ntoarc la San Francisco,dar Tara
simi un la sentiment de uurare.Cu un oftat,i apuc geanta de umr,util
pentru c era att de ncptoare,i trecnd pe lng cele dou rnduri de scri se
ndrept spre ascensor.Liftul cobora ncet; un zmbet amar i apruse n colul
gurii.Ct de repede te obinuieti s trieti n lux,se gndi ea.
Dei nu-i fcea nici o plcere s recunoasc,faptul c s-au mutat nu fusese att
de groaznic pe ct se ateptase ea.nainte n-o interesase niciodat de ce Kenny
nu-i aducea prietenii acas,a presupus c pur i simplu i plcea s ias n
ora.Acum el i prietenii lui petreceau aproape sear de sear la subsol,
transformat de Damon ntr-un fel de discotec,cu aparatur stereo i mese de
biliard.i scoase maina din garaj s mearg pn-n centru.Oft i ridic din
umeri.Dei Kenny prea la fel de fericit ca naintea morii tatlui lor,nu putea
spune acelai lucru despre ea.Simea c pierdea ceva ce preuia mai mult dect
ctigul material,i pierdea independena.Nu-i mai controla propria via;
lucrul acesta o fcea neputincioas i ea nu putea s suporte acest sentiment.
Trecuse de vechea locuin; arunc o privire n oglinda retrovizoare.Se simise
att de nctuat n trecut!Atunci de ce-l regreta ntr-un fel i de ce simea
viitorul att de ngrozitor de nesigur?
Nu putea s nu se ntrebe cum ar fi artat viitorul ei dac Damon nu s-ar fi
ntors.Se prea c nu era att de capabil s-i conduc viaa cum crezuse.Era
condamnat s se ncread toat viaa n oameni care nu meritau aceast

ncredere,aa cum se ntmplase cu Frank?


Poate c amestecul lui n viaa ei nu fusese att de duntor,dar ea l considera
extrem de vinovat.La ultima lor confruntare avusese tupeul s-o bruscheze;
refuznd s accepte hotrrea ei de a tri alturi de Damon.
i alesese un moment cnd tia c Damon nu va fi n birou i apruse pe
neateptate n faa ei,speriind-o.
nc i mai amintea cum ncepuse s tremure cnd se apropiase de ea,cu ochii
tulburai de dorin.Nu recunotea n el pe omul cumsecade l zmbitor,pe care
credea c-l tie.O lsa s-l vad aa cum era n realitate,n spatele mtii
amabile,un om capabil de fapte nspimnttoare.Ajungnd la drumul pietruit ce
ducea spre parcarea de la aeroport,Tara se trezi c se holba la degetele ncletate
de volan,care se albiser.Opri motorul cu o micare mecanic i rememora
amintirile cu o luciditate terifiant.Se ntreb ce s-ar fi ntmplat dac Damon nu
ar fi aprut atunci pe neateptate i nu-i plcur concluziile la care ajunsese
imaginaia ei.Scutur din cap,ncuie maina i se ndrept spre hangar.Dei era
destul de devreme,cldura devenise insuportabil.Uile hangarului erau deja larg
deschise,iar activitatea era n toi.Nu mai existau demult avioane ce aveau nevoie
de reparaii.Unul din primele lucruri pe care le fcuse Damon fusese s se
dispenseze de serviciile lui Frank,angajnd n locul lui doi mecanici extraordinar
de pricepui.Se simise vinovat din cauza asta.Chiar i dup ce Frank a
recunoscut c fusese implicat n desprirea dintre ea i Damon,o mic parte din
ea l nelegea.Gelozia era un sentiment vicios,n stare s denatureze caracterul
unui om.Ea,care era geloas pn i pe dragostea pe care i-o arta Damon
fratelui ei,simea asta cel mai bine.Cu ochii minii revzu expresia de pe chipul
lui Frank cnd Damon le ntrerupsese discuia n acea sear.Faa lui reflecta
ur,iar ochii albatri jurau rzbunare.Vzndu-l astfel avusese o presimire rea,
de care nu reuise s scape.
N-avea nici un rost s stea acolo degeaba,cnd o atepta atta treab la birou.Se
rsuci pe vrfuri cu o iueal care-i uimi pe cei doi mecanici care o priveau.Azi
trebuia s-i termine treaba devreme,iar faptul c sttea aici pierzndu-i
vremea,nu ajuta la nimic.Kenny ddea o petrecere disear i ea promisese s
ajute la prepararea mncrii.i imagin tvile pline c delicatese i zmbi.Era la
fel de emoionat ca i Kenny la gndul c va avea loc o petrecere.
Zmbetul se transform ntr-o grimas de durere; clana de metal era fierbinte i
atingnd-o simi o arsur cumplit.Intr mult mai grbit ca de obicei; la auzul
rsului scurt care o ntmpin,ridic privirea.
-Unde arde? ntreb James,uitndu-se piezi la ea,pe dup ochelari.

i plcea James cel chel i gras,ce avea n jur - de cincizeci i cinci de ani i era
pe deasupra de un calm englezesc.i reamintea de directorul primului liceu la
care nvase,se gndi ea nu pentru prima oar.i aminti i cum l porecliser pe
director,Ochiosul,i zmbi ntlnindu-i privirea amuzat.
-Afar,rspunse ea la ntrebarea lui ironic.Probabil c-s peste o sut de oameni
acolo.
-Aa peti dac vii att de trziu!Tara i arunc o privire fugar,apoi deschise
unul dintre registre,trecndu-l n revist n cteva clipe.Experiena ndelungat o
fcea s fie att de eficient.
-Cte zboruri sunt programate pentru astzi,James?
Rspunsul lui o determin s se ntoarc spre el,surprins;
-Glumeti!Pieptul lui James tremura de-atta rs,iar ochii i strlucir observnd
uimirea ntiprit pe chipul ei.Scuturnd din cap,continu:
-Nici gnd.Am finalizat nelegerea cu cazinourile,iar telefonul a zbrnit toat
dimineaa..
-D-dar Damon nu se ntoarce pn luni,blbi ea.Am crezut c trebuia s se
ocupe de negocieri el nsui.
-Nu-l cunoti pe Damon destul ca s tii c n-ar lsa niciodat s-i scape o
ocazie de a ncheia o afacere bun?
-Ba da,replic ea,dar nici chiar Damon nu poate fi n dou locuri n acelai timp.
-Dar tii,desigur,c s-a ntors.
-De la San Francisco? Nu,e-eu nu l-am vzut azi-diminea.
-Dar cu siguran c asear...cuvintele lui James deveniser oapte.
A,neleg,murmur el evitndu-i privirea i se apuc s rsfoiasc hrtiile de pe
birou.Tara se fcu stacojie;de-abia acum nelegea semnificaia cuvintelor ei,
rostite parc fr s-i dea seama.Se ntoarse la dosarul peste care se uitase mai
nainte; trase de cteva ori aer n piept ncercnd s se liniteasc.n clipa asta
l-ar strnge pe Damon de gt cu mult plcere,gndi ea n tcere.Era nepstor,
nu-i acorda nici o consideraie.Tara ar fi vrut ca mariajul lor s par mcar
normal,dar asta nu se putea atta timp ct era silit s afle de la funcionarii
firmei unde se afla soul ei.S se brfeasc i s se fac aluzii rutcioase pe
seama ei i a lui Damon era ultimul lucru care-i trebuia acum.i aa lucrurile
ntre ei mergeau destul de ru,nu avea nevoie de alii s nruteasc situaia.
Cu mare efort reui s schieze un zmbet.
-Am dormit tun azi-noapte,mormi ea scond cteva file din dosar i se
ndrept spre biroul ei.Oricum,n-ar fi putut s m zglie sau s fac ceva s m
trezeasc. Se aplec asupra hrtiilor,fr s mai atepte o reacie la micul ei truc;

aa-zisa ei concentrare mpiedic discuia s continue.Auzi totui mormitul lui


James ce voia s sune a aprobare i apoi n camera lambrisat se aternu tcerea.
Ventilatorul o clca pe nervi din cauza zgomotului,dar rcoarea pe care o
producea era binevenit.nc o dovad a eficienei lui Damon,Se gndi
mbufnat.n dou luni reui s dubleze numrul zborurilor,iar acum odat cu
finalizarea nelegerii cu cazinourile,succesul era asigurat.
Prea c tot ce atingea el se transform n aur,prosperitatea era o stare la care se
ajungea foarte uor,graie farmecului i virilitii sale.
Numai n relaiile cu oamenii i s-ar fi potrivit noiunea de eec,i chiar i aici nu
n totalitate,admise ea sincer.Angajaii l respectau foarte mult.James era un
exemplu concludent.i nu putea trece sub tcere influena benefic pe care o
avea asupra fratelui ei.Biatul morocnos,mereu prost dispus nu mai exista i n
locul lui apruse un tnr ncreztor n forele sale.
Dei Damon petrecea foarte puin timp cu ei,zilele n care sttea acas i erau
dedicate aproape n ntregime lui Kenny.Tara pregtea ceva de mncare i cinau
ca o familie.Totui tensiunea dintre ea i Damon era mereu prezent,btndu-i
parc joc de eforturile ei de a intra n normalitate.
Evita s rmn singur cu el,fcnd tot felul de treburi inutile,dar i simea tot
timpul privirea sardonic urmrindu-i micrile.O rsuflare uoar n spate o
preveni de prezena lui nainte s apuce s vorbeasc.
-Bun,iubito,murmur el i nainta cu pasul lui graios pn cnd o ascunse
vederii lui James.
-N-am tiut c te-ai ntors pn nu l-a luat pe James gura pe dinainte,mormi ea
fr s se ntoarc s-l priveasc.Nu ndrznea s-i ntlneasc ochii; cldura
transmis de corpul lui ncepea s se fac simit.Ar fi trebuit s m trezeti.
Tara i inu respiraia cnd l vzu c se apleac asupra ei; apropierea lui i
trezea senzaii plcute.
-Recunosc c am fost tentat s o fac,opti el n timp ce-i atingea gtul cu buzele.
A trecut att de mult timp,i nu sunt obinuit s duc o via de clugr.
-Sunt convins c nu eti,mormi ea i strnse att de tare creionul ntre degete
nct era gata-gata s-l rup.Damon i lu mna ntr-a lui,pielea bronzat
acoperind-o pe cea alb ca laptele.Tara scp creionul din degetele lipsite acum
de vlag.Aproape c nu i se mai auzea respiraia,iar gtul era ncordat de efortul
fcut pentru a-i ascunde reacia la mngierile buzelor lui.
-Vrei s ncetezi? susur ea i ncerc s-i evite buzele discret,contient c
James se afla undeva n spatele lor.Ca i cum ar fi obosit s tot ncerce s o fac

s-i rspund la mngieri,i ndrept poziia,apoi ridic ncet mna pn o


apuc de bra.
-Hai s mergem,comand el ridicnd-o de pe scaun.
i observ rnjetul de pe fa n timp ce se ntorcea spre James,i ar fi dat orice
s-i poat terge cu un pumn expresia aceea satisfcut i plin de sine.Dac nar fi fost James,ar fi...Nu te mai preface,i zise ea.Dac n-ar fi fost James,s-ar
fi topit n braele lui Damon acum cteva clipe.Nu putea s-i reziste.Chiar dac
tia c el nu voia dect s se rzbune nu-i putea stpni emoia ce o cuprindea
de fiecare dat cnd se gsea n aceeai camer cu el.
-Unde mergem?
-S facem nebunii!Damon rse,i ea se holb uimit la expresia aceea
nerbdtoare i copilroas din ochii lui.Am obosit s tot lucrez,recunoscu el n
timp ce o conducea spre u.mi iau liber urmtoarele ore,i tu vei face la fel!
Faa zmbitoare a lui James fu tot ce mai vzu nainte ca Damon s-o mping
uor afar din birou.Ei,cel puin soul ei i jucase rolul destul de bine ca s
adoarm orice suspiciune pe care ar fi putut-o avea James cu privire la ei doi.
Aproape ajunseser la main cnd Tara se ddu civa pai napoi,hotrt s
nu cedeze.
-N-am timp de joac,Damon.Kenny d o petrecere disear i eu trebuie s...
-tiu,o ntrerupse el cu blndee i-i deschise portiera.N-avu de ales,trebui s se
aeze pe scaunul de lng ofer.Tapiseria de velur era moale la pipit i ddea o
senzaie de confort.Privirea Tarei ns rmase sfidtoare n timp ce-l urmri cum
nconjoar maina i-i ocup locul n faa volanului.
-De unde tii de petrecere? izbucni ea i-i puse centura de siguran cu degete
tremurnde.Niciodat nu stai prea mult pe acas ca s fii la curent cu ce se
ntmpl.Degetele lui ezitar o clip pe cheia de contact,apoi o fix cu privirea.
-Am vorbit cu Ken asear.Mi-a spus tot nainte s apuc s intru pe u.
-Vrei s spui c i-ai dat silina s-l anuni c te-ai ntors? M mir c te-ai
deranjat s-o faci.Nu-i plcea cuta ridicat n colul gurii ce inea loc de zmbet,
dup cum nu-i plcu nici mna aezat ntr-o doar pe sptarul scaunului ei.Era
la numai civa centimetri de umrul ei gol i,nervoas,ncerc s se mite,dar
centura o mpiedic.
-Ne ajung din urm amintirile,nu-i aa?
-Nu tiu despre ce vorbeti.

-Ba tii foarte bine,mincinoas mic,i-o ntoarse el,mngind-o absent,cu un


deget,pe umr i pe gt.Eti suprat pentru c nu i-am spus c m-am ntors,dar
tii foarte bine ce s-ar fi ntmplat dac a fi venit la tine n camer.
i ntoarse capul i ncepu s se uite pe geam.
-Am obosit s fiu tratat ca o paria,asta-i tot.Nu m-amuz s aflu de la contabil
c te-ai ntors.
-i cum ai vrea s m port cu tine?
-Cu respectul i consideraia datorate unei soii.
-Respect? murmur el; mna i alunec ncet pe gt pn cnd l strnse ntre
degetele ncordate.Venind de la tine,e ntr-adevr o cerere ciudat.
Tara se zbtu,ncerc s-i desprind mna ntorcndu-i capul.Regret gestul n
momentul n care se trezi aintit cu privirea.ncepu s vorbeasc precipitat ca
s-i ascund emoia.
-Bine.Cuvintele ieeau cu greu dintre dinii ncletai.Deci nu m respeci.
Pot s triesc fr asta.
-Uurel,iubito.Ochii lui cptar acea expresie dur pe care ea nu putea s-o
sufere.Foloseti cuvinte prea mari.
-Doar pentru c sunt destul de curajoas s-i spun marelui brbat adevrul,c
nu-mi place s fiu ultima care afl ce se ntmpl?
-Dac ai fi fost treaz,ca fratele tu,n-ai mai fi avut de ce s te plngi mormi el.
Sentimentele pe care ncerca s le nbue i se reflectar n privire.Explicaia lui
nu reui s-i tearg suprarea.
-Dac a fi fost n aceeai camer cu Kenny,probabil c ai fi intrat n cas pe ua
din spate ca s m evii!Centura de siguran fu desfcut cu blndee.Locul
metalului rece fu luat de mna lui,n timp ce cu cealalt o strngea i mai tare de
gt,strduindu-se s o apropie de pieptul lui.
-Chiar vrei s tii ce s-ar fi ntmplat dac i-a fi artat consideraia de care te
plngi?ncerc s se lupte cu el,dar renun,disperat.Damon se micase att de
repede nct ea nu a mai avut timp s-i trag mna ce i se odihnea n poal.
Acum era prins n capcan,degetele i atingeau fr voie coapsele lui Damon,
dndu-i o senzaie de intimitate tulburtoare.Nu putea dect s rmn
nemicat,cu capul sprijinit pe umrul lui,n timp ce el o mngia ntruna pe
stomac.
-Nu e asta adevrata problem,Tara?
Mngierile lui devenir teribil de atoare,nu mai putea suporta cldura pe
care i-o transmiteau degetele lui.Se strdui s-i menin respiraia regulat i i
rspunse pe un ton absent:

-Despre ce vorbeti?
-Toat aceast indignare justificat,murmur el i buzele i se ridicar ncet spre
tmple.N-ar putea s nsemne oare c eti dezamgit pentru c nu te-am trezit
aa...sau aa...?Tara strnse de materialul de mtase ce-i acoperea pieptul,i
rezist dorinei de a se relaxa n faa gurii ce se mica senzual pe gtul i umerii
ei.
-Eti nebun!Cuvintele devenir un oftat uor cnd i simi mna naintnd s-i
mngie snii.Nu face asta,nu vreau s...Un rs rguit o ntrerupse.
-Devii destul de priceput.
-Priceput?
-n arta de a mini,mormi el ridicndu-i capul s-i priveasc pupilele dilatate.
Dar de fapt nu e de mirare,doar ai destul experien,nu-i aa?Numai Tara tiu
ct de mult o costa s se poat stpni,dar totui reui s nu reacioneze la
cruzimea lui.O furie sufocant cretea nluntrul ei,de data asta mpotriva
sentimentului de neputin.Dorina de rzbunare o oc prin intensitate,
nvase,n sfrit,ceva din lecia pe care Damon prea hotrt s i-o dea.Voia
s-o fac s simt ceva din agonia prin care ea,fr s vrea,l silise s treac,i
reuea,nemernicul!Reuea mai bine dect i-ar fi imaginat n cele mai
frumoase vise.Dar nu-l va lsa niciodat s-i dea seama,i jur ea n tcere.Va
face ea cumva ca roata s se ntoarc.Nu-l va lsa s-o calce n picioare.Era ca un
fluture prins n plasa unui pianjen dibace,i Damon tia asta.l privi i i ddu
seama c-i observase punctul slab.Asta era!Ca s ctige lupta se folosea de
atracia fizic ce existase ntotdeauna ntre ei;folosea minile i buzele drept
arme.nainte de a apuca s se rzgndeasc,degetele i se ndreptar deja spre
locul unde cmaa era descheiat.O palm ncepuse s-i mngie prul de pe
piept,n timp ce cu cealalt i mngia muchii coapselor.Se abinu s zmbeasc
cnd l simi ncordndu-se.i ascult respiraia ntretiat i se simi
triumftoare.
-Ce s-a ntmplat,Damon?
-Tara,te previn...
-Mereu m amenini.Respiraia ei uoar i atingea pielea de pe gt,buzele erau
doar la civa milimetri deprtare.
-i-e team c dac ura ar nceta te-a nvinge?O apuc strns de brbie.i ridic
faa spre a lui i Tara i observ furia din priviri.
-Dac asta ncerci s faci,scumpo,las-o balt! Cu un oftat stins i ddu drumul i
se pregti din nou s bage cheia n contact.

-n cazul n care n-ai realizat,sunt imun.Ai reuit s m prinzi o dat,mormi el


repede i se opri s rsufle; demar att de iute nct roile scrnir,dar o s fie
o zi trist-n iad nainte s mi se mai ntmple asta!
Tara rse batjocoritor.i arunc o privire dumnoas i mormi:
-Ce ciudat!...i eu care credeam c pstrez distana dintre noi pentru c eul tu
pretindea s ii n brae o femeie mai senzual.N-am bnuit niciodat c eti un
la.Pe msur ce rostea acele vorbe zeflemitoare,Tara i ddea seama c
ntrecuse msura.Se ncord toat i ncepu s-l priveasc pe sub gene; nghe
cnd observ rnjetul slbatic ce-i nflorise pe buze.Constat alarmat ct de
alb-i era pielea sub bronz i se chinui s nu dea drumul unui strigt de spaim.
De ce nu s-a putut mulumi doar s-l supere? se ntreb ea.Nu! Ca o proast,nu
i-a ajuns avantajul firav pe care-l dobndise asupra lui.A trebuit s se poarte ca
un copil cruia i se ofer o bomboan i cere apoi toat cutia.i acum intuia c
Damon nici nu se gndea s-o lase s scape nepedepsit.Era att de adncit n
gnduri nct nici nu observ c ajunseser pn nu se opri maina i Damon nu
aps pe butonul ce declana deschiderea uii de la garaj.
ntunericul care i nvlui odat intrai n garaj o fcu s fie i mai nelinitit i
astfel se vzu silit s vorbeasc:
-Trebuie s merg s fac cumprturi pentru petrecere.Cum maina mea e nc la
aeroport,o pot folosi pe a ta? Damon ncuviin din cap.Iei din main i o
ndemn scurt,pe un ton poruncitor,s i ia locul.
Chiar i acele cuvinte prur s necesite un efort prea mare din partea lui.Se
mic automat s-i asculte porunca.De team,i inu respiraia cnd i simi
minile peste ale sale.i puse centura de siguran cu degetele-i agile;zmbi
batjocoritor cnd observ c Tara se nroise.
-Ai grij,iubito,murmur el i prin cuvintele rostite rar rzbtu o ameninare.
Lupta asta s-ar putea s te depeasc.Nu se mir cnd auzi portiera nchiznduse i nici cnd l vzu c intr n cas prin pasajul de la parter,cu mersul lui
rapid,obinuit.Cnd ajunse din nou pe strad,Tara tremura iar minile iroind a
transpiraie rece i se lipiser parc de volan.Acum tia cum trebuie s se fi simit
Pandora cnd a deschis cutia interzis,dar asta n-o uura deloc.De la ntoarcerea
lui Damon,reuiser s menin o neutralitate agresiv,dar dac expresia de pe
chipul lui de acum cteva momente reflecta adevrul,atunci ea tocmai reuise s
distrug acel armistiiu.
Nu-i fcuse nici o plcere faptul c punctase dintr-o lovitur direct.Distrugerea
sentimentelor cuiva nu putea reprezenta o victorie,i ea tia asta att de bine!
Contribuise la apariia unui antagonism fi pe care ar fi vrut cel mai mult s-l

evite.n timp ce conducea prin strzile linitite ale oraului adormit de cldura
unei veri trzii,tremura de parc i-ar fi fost frig.Nu se putea opri s nu se ntrebe
cum i-o va plti Damon.Va deveni una din cei care-l jigniser i apoi fuseser
lovii la rndul lor? Se gndi la arsenalul de care dispunea Damon i tare i era
fric s n-o distrug de-a dreptul.
CAPITOLUL 7
Tara se mbrcase pentru petrecere ntr-o rochie mulat de jerse de culoare
galben.Decolteul rotund lsa s i se ntrevad forma snilor.Mnecile scurte,cu
marginile brodate,cum cerea ultima mod,i accentuau conturul braelor.Rochia
era nu numai elegant,dar i rcoroas.Dup ce plec i ultimul oaspete,Tara avu
timp s se gndeasc ce mult contase c rochia era att de uoar.
Petrecerea fusese un succes uria,picioarele ei o demonstrau.i nu numai
picioarele ei,se gndi obosit.i frec tmplele ce resimeau nc ritmul ameitor
de rock chiar i dup ce caseta se terminase.
Observ haosul din jur i se simi epuizat.
-Las harababura asta.Doamna Murphy va strnge totul mine.
Tara se ncord,dar avu grij s par calm cnd se ntoarse spre el.Toat seara
se luptase s nu se lase impresionat de senzualitatea i de vitalitatea cu care
ntreinea musafirii lui Kenny,dar simea c rezistena n faa lui slbea cu
fiecare or.Se purtaser unul fa de cellalt cu o politee rece,de parc clipele de
dup-amiaz nu ar fi existat vreodat,dar Tara nu se ls pclit.Intuia
ncordarea din spatele zmbetului mecanic al lui Damon,tensiunea muchilor pe
sub cmaa mulat ce avea asupra ei acel efect devastator.
-Nu pot face asta,Damon.i aa doamna Murphy are destule de fcut.
-Am sunat-o dup-amiaz,-replic el pe un ton ce arta c ncepea s-i piard
rbdarea.O s aduc pe cineva s-o ajute.
-Banii rezolv totul,inclusiv pstrarea cureniei n cas,nu-i aa?
Ochii i erau ca dou flcri.i strnse buzele ca s nu dea drumul vreunei
remarci sarcastice.
-Du-te la culcare,Tara.
Nu trebui s-i spun de dou ori.Cu toat demnitatea de care era n stare se
ndrept spre scri,nevoind s mai piard timp ateptnd liftul.Dup ce urc mai
mult alegnd cele dou etaje,aproape i pierdu respiraia.Nu putu s nu se
ntrebe dac btile puternice ale inimii erau cauzate numai de lipsa de
antrenament.Uile glisante de la intrarea n apartamentul ei erau larg deschise,i
cnd ajunse n prag se opri o clip,ezitnd s intre.Uile ddeau n camera de zi

i de-abia de acolo se forma un hol pe unde se putea ajunge n dormitorul


ei,situat pe partea dreapt; aceste ui nu erau niciodat nchise.
Totui n seara asta ardea de dorin s le nchid,s dispar pur i simplu n
lumea ei n care nu exista team.
ncerc s se elibereze de tensiune;dorina de relaxare devenise aproape
dureroas.Covorul gros i ascundea sunetul pailor.i ncrucia minile i-i
cuprinse umerii.Sunt ridicol,gndi n timp ce ntrezri prin ntuneric
imaginea refleptata de oglinda uria.i venea s urle din cauza ncordrii.Asta
era de fapt esena problemei,ncordarea,hotr ea.i strnse buzele i se ndrepta
decis spre baie.Trebuia s fac ceva s se relaxeze,i sauna putea fi o soluie.
n cteva minute era ntins pe bancheta din baie special amenajat.Corpul i era
acoperit de sudoare.Oft.i inea ochii nchii,un surs fericit i nflorise pe
buze.Aburii o nvluiau ntr-un fel de cea ce i ddea o senzaie de confort.
Dei tia c acest remediu dup un stres emoional era trector,pentru moment
era exact ce-i trebuia.ncordarea ce o simea n gt i pe umeri disprea odat cu
aburii.Se mic cnd pe o parte,cnd pe alta,ncercnd s gseasc o poziie ct
mai convenabil.Se ntoarse din nou cu un oftat;pleoapele erau grele,era pe
punctul de a adormi.
Se simi nvluit de senzaii plcute.Mini puternice i agile o masau pe gt i
pe umeri,mutndu-se apoi pe spate i fese cu micri sigure,reconfortante.
Urmar coapsele i picioarele;oriunde se aflau,acele mini aduceau mult dorita
relaxare.Presiunea lor fusese mare la nceput,apoi slbise din ce n ce mai
mult,transformndu-se ntr-o lenzaie de plcere.Somnul era tot mai aproape.
Corpul i se destinse i mai tare cnd fu ntoars pe spate.De data asta nu mai
exista nici o presiune din partea acelor mini,numai o atingere uoar ca i cum
pielea mtsoas ar fi fost uns cu ulei plcut mirositor.Visul prea att de
real,putea s miroas parfumul ce-i intra n piele,pe sni,stomac...coapse.Era ca
o substan magic ce ptrundea prin porii pielii pn n centrul inimii,
mprtiind cldur.
Mintea ei ncepu s lupte deodat cu ceaa ce o nvluia.Se eliber parc fr
voie de moleeala ce-i cuprinsese att corpul ct i mintea i auzi un geamt.
Sunetul ce parc era scos de un animal ce se trezea o neliniti la fel de mult ca
greutatea ce o apsa...o apsa...Sunetul aparinea propriei ei voci dar deodat,n
camera unde domnea cldura,rsun un alt strigt.
Muchii feei se relaxar,buzele se deprtar acceptnd prezena celeilalte guri.
-Damon? Numele lui era doar o oapt strbtnd distana ntre vis i realitate.

-Sst!Nu vorbi...nu gndi...las-te prad simurilor,murmur el i ncepu s-i


mngie gtul cu buzele.i atinse sfrcurile snilor cu limba,ntrindu-i;Tara se
ls n voia lui.Buzele luar locul limbii i snii fur acoperii de gura dulce ce
mn gia,sruta,mngia ntruna...
-Da,da,gemu ea; se ridic uor ncercnd s i-l apropie i mai mult.Nu se mai
controla.n acel moment nu mai era n stare s pun ntrebri.Cldura pe care o
simea pe coapse era singura realitate i aducea cu ea relaxarea dulce dup
agonia attor luni de abstinen.Avea nevoie de el...era singurul adevr care mai
conta.Damon i nbui un geamt.O simea gata s-l primeasc n ea.i acoperi
corpul cu al lui,iar ea i propti minile pe pieptul lui,simindu-i btile
inimii.Pulsul lui accelerat i nfierbnt sngele ce tnjea dup libertate,i ochii
ei l implorar s taie lanurile.
-Spune-mi c m vrei!l putea vedea acum foarte clar,i vedea muchii puternici
ai braelor.Aburii dispruser,dar aerul era cald nc.
-Eu...eu vreau...Dac i-ar fi rostit dorina ar fi nsemnat s cedeze i se jurase s
n-o fac.Singura ei aprare era s-l determine s cread c nu-l mai dorea.
Era singura modalitate prin care putea ascunde faptul c era vulnerabil.
Ezitarea o distrugea.nchise ochii i ntoarse capul din calea privirii lui
ptrunztoare.Simi c se deprteaz.i inea buzele ncletate s nu dea drumul
strigtului ce-i dezvluia sentimentul de frustrare.
-Spune-mi!Aceast oapt senzual ascundea o furie abia stpnit.tia c i-o va
vedea oglindit pe fa i totui nu putea s nu se ntoarc spre el,nu putea
rezista s nu-l priveasc pe omul pe care-l iubea mai mult dect iubea viaa.
Ceea ce vzu i tie respiraia.Damon ngenunchie n faa ei.Corpul lui
strlucitor semna cu statuia de aur a unui zeu.Spatele lui emana putere; carnea
lui era singura cale de a se elibera de lanurile ce o ineau prizonier.ncerca s-i
distrug singurul lucru care-i mai rmsese:mndria.i putea citi asta n ochi.Era
gata s-i foloseasc trupul ca s obin un avantaj n lupt; dintr-o dat nu mai
putu suporta acest gnd,nu mai putu.
-Damon,nu n felul sta!Licrul de emoie ce plpi n ochii lui dispru nainte
ca ea s-i poat cuprinde semnificaia.O alt emoie apru,mai puternic,i Tara
rspunse dorinei diabolice;pulsul i scpase de sub control.
Cu un zmbet fugar dar satisfcut Damon observ cum i se accelereaz ritmul
respiraiei;minile lui ncepur s-i dezmierde ncet coapsele.
-Atunci cum,iubito?mormi el;i urmrea cu privirea minile,atingnd pielea ei
iar i iar...Aa? Sau poate c nu vrei minile; poate vrei...

Se aplec spre ea i Tara simi c ia foc.nctuat n infernul arztoar al propriei


dorine,se simi pierdut.Strigtul ei putea fi de durere sau de plcere,nu mai era
sigur de nimic.Singurul lucru real erau minile lui...gura lui...
-O,Doamne,opti ea nemaiavnd nevoie s fie rugat s-i rosteasc dorina cu
glas tare.Iubete-m...iubete-m!Buzele lui ntlnir un vulcan; se oprir s se
odihneasc pe gtul alb ca zpada.
-Mai exist i un alt fel de a o spune,Tara! Strigtul de durere la auzul cuvintelor
vdit crude fu oprit de gura lui; i apoi,n afar de atingerea tulburtoare a
corpului lui nu mai conta nimic.Era gata s se mulumeasc cu orice ar fi vrut el
s-i dea; n ultimele clipe n care reui s mai gndeasc se rug ca el s nu
ghiceasc niciodat ct de mult i ceda.
i druia iar i iar corpul ei,mndria ei,esena fiinei ei.Totui el cerea mai
mult,posednd-o cu o disperare care era i a ei.Se ndreptau mpreun spre
culmea plcerii;fiecare nerv era ncordat la maxim,nici unul din ei nu mai
gndea.Se mpinse n el mnat de o pasiune slbatic.Geamtul rguit al lui
Damon o ajut s ating culmea rvnit.
-Fericire dumnezeiasc,murmur el,mngind-o cu buzele pe coapse.
E att de bine...att de extraordinar de bine...Tara nu putea vorbi.Un fel de cea
o purta din nou spre abisuri necunoscute.ncerc s reziste,se ag de el
protestnd slab,dar era inutil Pentru prima oar de un timp aa ndeprtat c nu
i-l putea aminti,se simea eliberat de tensiunea ce o urmrise mereu i asta
reprezenta pentru ea o mplinire aparte.
Se trezi ridicat n brae; minile ei i atingeau gtul.Cu un oftat i odihni capul
la pieptul lui i-i ascult cu plcere btile rapide ale inimii.i auzi vocea n timp
ce o ntindea pe pat.Voia cu disperare s-l asculte,dar cuvintele se pierdur n
somnul ce o nvlui; ultimul sentiment pe care-l avu fu c a pierdut ceva atunci
cnd minile lui i ddur drumul.
-Hei,Tara,unde eti?
-Aici,Kenny,pe teras.
Tara se ntoarse s-i salute fratele,druindu-i ceea ce spera c va trece drept un
zmbet lipsit de griji.Probabil c reuise,pentru c el i rspunse cu un alt zmbet
nainte de a se apropia de ea.
-De ce n-ai cobort la micul dejun?Am vrut s vin s te chem,dar Damon a zis
s te las s dormi.A pregtit o super-omlet!

Era greu,dar reui s rmn impasibil la auzul numelui lui Damon.Aa zisa lui
grij nu o impresiona deloc din moment ce era numai vina lui c ea avea nevoie
de odihn n plus.Gndul acesta o fcu s roeasc.
Evit privirea lui Kenny i ridic privirea spre soare,spernd c fratele ei mai
tnr nu va descoperi c faa ei era mbujorat din alt cauz.Era aproape
amiaz.
-Nu mi-a fost foame de diminea.i apoi m-a durut i capul.
-Ei,drcie! Asta n-o s ne ncurce planurile pentru azi,nu-i aa?
Tara se-ncrunt; se-ntoarse spre Kenny i i arunc o privire mirat.
-Planuri? Ce planuri?
-Damon vrea s ne duc n Valea Focului,rspunse el cu ochii strlucind de
bucurie.
-Foarte bine.Scoase un oftat,ncercnd s par c regreta.Pentru asta n-avei
nevoie de mine.Probabil c v vei simi mult mai bine singuri.Sunt prea obosit
s-mi petrec vremea hoinrind prin parc.mi amintesc cum a fost ultima oar
cnd te-am dus acolo.Rse.Am crezut c-o s mor de cldur cnd m-ai trt n
Ascunztoarea oarecelui.
-Daa...rnji,scuturnd din cap pe msur ce-i amintea.Acel btrn indian
renegat a fost o figur.
-A putea s-i enumr o groaz de oameni trecui n manualele de istorie pe
care-i admir mai mult.Tara i ncrei nasul.
Putea nelege fascinaia biatului pentru btrnul indian Paiute ce avea o
proast reputaie.i aminti c fusese de fapt la fel de fascinat ca i Kenny.Pe la
1880,oarecele atacase i hruise localnicii ca i pe indienii din propriul lui trib;
dup fiecare lovitur se ntorcea s se ascund n labirintul Canioanelor,care
fceau acum parte din parc.Unul din multele sale locuri secrete,cunoscut acum
sub numele de Ascunztoarea oarecelui era de fapt o gaur ntr-o stnc unde
se depozita apa adus de rafalele de ploaie ce primeneau din cnd n cnd valea
arid.Plimbarea pe o distan mai mare de o mil ca s vad petera constituise o
experien n sine,i aminti ea.Era bine ascuns n multitudinea de formaiuni
stncoase ce stteau la baza canionului Petroglyph.Cltorind n trecut,simi din
nou grandoarea nlimilor ce-i nconjuraser n timpul expediiei.Praful de roc
eliberat de structurile masive li se amesteca n pantofi i-n esturile hainelor la
fiecare pas.Ajunseser la Ascunztoarea oarecelui nfierbntai i obosii,dar
odat acolo,Tara observase c excursia merita efortul.Aveai un sentiment de
infinit spaial,simeai c erai aruncat napoi ntr-un loc i ntr-o perioad n care
preocuparea principal era supravieuirea.Simise singurtatea imemorial a unui

pmnt ce fusese ntotdeauna ostil Omului.i totui acele culmi de foc de


culoarea sngelui fuseser cucerite pentru un timp,dup cum o artau inscripiile
strvechi de pe ziduri.
Nu,se gndi ea.Cucerite nu era cuvntul potrivit.Se sprijini de gard cu braele
ncruciate i se uit int la apa verde-albstrue a lacului Mead ce se zrea n
deprtare.Omul se adaptase...iat cheia supravieuirii speciei.Asta a fcut i
oarecele pn a fost prins i omort.Hulit de ai si,a evadat n mijlocul
deertului ntr-un inut viu,nalt,nconjurat de culmi stncoase albe i roii i l-a
fcut s-i aparin pentru un timp.
Tara se identifica ntr-un fel ciudat cu oarecele.Se ntreb dac i el fusese
torturat de gndul c era respins.Iubise el vreodat,ncredinndu-i fericirea n
minile unei alte fiine? n final avusese nevoie doar de sine nsui i de un loc n
care s se ascund i Tara nu putu s nu se ntrebe dac nu cumva nu va
mprti i ea soarta oarecelui.
-Tara,ce se ntmpl cu tine?
-P-poftim? Privea undeva departe i o umbr de nelinite i acoperise ochii cnd
se ntoarse spre fratele ei,
-i pun de nu tiu ct timp aceeai ntrebare,dar n-ai auzit nimic din ce-am spus!
-mi pare ru,Kenny,murmur ea.Zmbi ncercnd s-i ascund tristeea.
Eram tare departe cu gndul.
-Eu...Nu,las-o balt!Tara l urm repede pe dup uile glisante; l apuc de mn
ca s-l opreasc.
-Kenny,am spus c-mi pare ru.N-am vrut s nu te bag n seam.Doar c nu prea
am chef s vorbesc n momentul de fa.Nu te supra,te rog.
-Nu sunt suprat,doar...Ridic ochii spre ea.Cteodat mi doresc ca totul s fie
ca nainte s moar tata.Atunci nu erai ntotdeauna aa ocupat.
Tara i atinse braul cu blndee.
-Nu ne putem ntoarce n trecut,Ken.Tot ce putem face e s ne strduim ct mai
mult s facem frumoas fiecare zi.Am fost att de egoist n ultimul timp nct
am ignorat ce era important n relaia noastr,mprtirea sentimentelor,a
bucuriilor i a necazurilor i petrecerea timpului mpreun.
-Mi-ai spus i Ken!Privirea suprat din ochii Tarei se transform ntr-una
jucu.
-Da,i-am spus Ken.
-Era i timpul,surioar.Mi-a fost team c voi rmne bebeluul Kenny pn
voi muri.
-O s-ncerc s in minte de-acum nainte,dar va trebui s fii ngduitor dac o

s-mi mai scape cteodat.Nu-i uor pentru mine s realizez c nu mai eti un
bieel.Spre surprinderea ei,Ken roi;courile de pe nas ieir i mai mult la
iveal.
-Nu te pot nvinovi dac mai uii din cnd n cnd,mormi el.N-am fost prea
cinstit fa de tine,nu-i aa?
-Nu fii prostu.n aceste ultime luni ai trit sub aceeai presiune ca i mine.
-Nu,Tara.Damon avea dreptate.
-Damon?
-Mda,recunoscu el.Mi-a tras o spuneal zdravn acum cteva seri.
-Damon a fcut asta? Bine,dar de ce?
-Fusesei teribil de tcut n timpul cinei.Am vrut s-i vorbesc despre petrecere,
dar ai refuzat s discui cu mine,aa c am renunat.Mi-am imaginat c o s
vorbim mai trziu,dar de ndat ce-am terminat masa ai disprut,cum faci
ntotdeauna.
-Bine Kenny,dar puteai c vii la mine n camer.Doar tii asta.
Se ncrunt cnd o auzi rostindu-i numele ntreg,dar faa ei contrariat l
dezarma.Rse nfundat.
-Nu-i nimic.Nimeni nu-i perfect.Probabil c de-asta n-am urcat la tine.Am uitat
c nu mai sunt copil i am fcut o criz.
-i apoi,ce s-a mai ntmplat?
-i-am spus.Rse din nou nfundat.Se ls s cad pe scaunul aezat n faa
ferestrei.Sttea cu minile sub cap iar pe buze i rmsese o urm de zmbet.
Damon mi-a tras o spuneal.
-N-avea nici un drept s-o fac!Tara i ncrucia minile i-i nfipse unghiile n
carnea moale de pe brae.De diminea fusese aa de trist nct scosese din
dulap primele haine care-i czur n mn; o pereche de pantaloni de pnz de
culoare maro i o bluz de culoare galben.Se trezi c-i dorea s se fi mbrcat
mai gros.i era frig,tare frig.
-Nu spune asta,Tara,ip Ken,ridicndu-se brusc.Se holb la el surprins.
-Dar ce naiba am spus?
-Despre Damon,murmur el i furia i se citea pe fa.Are tot dreptul,pentru c
ine la mine.Nu m ignor niciodat i nici nu m trateaz ca pe un puti,cum
fcea prostul la de Frank.Cnd a murit tata tu l-ai avut pe mocofanul la cu care
s stai de vorb,dar eu n-am avut pe nimeni.Am gsit adresa lui Damon prin
hrtiile tatei i i-am scris.L-a impresionat att ceea ce simeam nct s-a ntors i
asta i d tot dreptul din lume s-mi spun ce s fac.
Tara se albi n faa atacului neateptat.Merita fiecare acuzaie ce-i era aruncat,

dar asta nu-i uura cu nimic durerea.


i ddea seama acum c nefericirea ei i nchiderea n sine l afectaser pe
fratele ei mai mult dect i putuse imagina,i se simea dureros de vinovat
gndindu-se prin ce l-a silit s treac.Retragerea ei ntr-o scoic a tcerii l lovise
pe biatul care nu putea nelege acea comportare ciudat,aa zis de om adult.
Faptul c nu-i dezvluise sentimentele l pusese i pe el n imposibilitatea de a
le mprti pe ale sale.Biatul de treisprezece ani ce suferea din pricina morii
tatlui pe care-l adora,trebuia s se fi simit ca i cum nici unui suflet de pe lume
nu-i mai psa de el.
-O,Doamne,opti ea ngenunchind n faa lui.mi pare att de ru,att de ru!
-Nu plnge,Tara.Te rog s nu plngi.tiu c pentru mine ai muncit att de mult,
mi-a spus Damon.De aceea preai att de rece,pentru c i fceai griji pentru
toate.i cu siguran c eu nu i-am fost de prea mare ajutor.
O mn stngace o btu uor pe umr.Tara simea stnjeneala fratelui su,dar
nu-i putea stpni lacrimile ce-i cdeau pe pumnii ncletai.
Obosise s fie tare.Emoiile reinute de-atta vreme izbucniser acum ca un
torent,fcnd-o s nu mai simt nimic n afar de nevoia de a se elibera de
presiunea adunat n attea i-attea suspine.Se trezi ridicat ca prin cea i i
simi faa ngropat la un piept puternic.Cu un geamt nbuit se ag de acea
stnc ce-i oferea siguran.Avea nevoie s fie mbriat de brae puternice,
ndeprt uor firele de pr argintiu udate de lacrimile ei de pe obraji.N-ar fi
rezistat acum s fie singur,i nici nu-i dorea asta.
-Ce dracu se ntmpl aici? Ken,de ce ipai la sor-ta?Te-am auzit tocmai de jos.
-N-a fost vina mea,Tara...
-Un brbat nu ncearc s-i arunce greelile pe seama unei femei,Ken.Tonul
vocii lui Damon era acuzator;Tara ncerc s se mite,s se uite la el.Privindu-i
faa,zri acolo reproul adresat fratelui ei.
-Eu vocea ta am auzit-o.Ce i-ai spus de ai ntristat-o?
-Bine,poate c m-am nfuriat puin pe ea,dar tu nu poi nelege.Eu...
-Iei naibii afar de aici,izbucni Damon.Tara ncerc s protesteze,dar el o aps
pe umeri cu putere.Du-te-n camera ta.Discutm mai trziu.
-Te rog,Damon.Kenny n-a vrut...
-Nu-i nimic,surioar.Vocea lui Ken avea o nuan agresiv.Dar ea observ
durerea ce se ascundea sub acea masc.nelegea ce simea el dar acest lucru nu-i
fcea nici o plcere.Nu voia s obin un avantaj asupra lui Damon pe seama lui
Kenny.Nu voia ca fratele ei s descopere,ca ea,c eroul lui avea picioare de lut.
-Damon,las-l pe Ken s se explice.ncerca doar s...

-L-ai aprat destul pe fratele tu.


Damon era furios c ordinele lui erau discutate,vznd c Tara i lua aprarea
fratelui ei ca i cum s-ar fi revoltat mpotriva lui.Nu-i d seama ct ru i face
biatului?se-ntreb Tara.Kenny sttea eapn,doar faa palid i era ndreptat
spre Damon.Suprarea lui izbucni dintr-o dat;privindu-i acuzator pe amndoi,
vorbi ca un copil care,ca s-i salveze mndria,trebuie s aib ultimul cuvnt:
-Am crezut c te-ai ntors pentru c te-am rugat eu.Doamne,ce chior am fost! A
trebuit doar s-mi supori prezena,pentru c de fapt ea e singura la care ii
ntr-adevr.Ultimele cuvinte erau doar oapte i Tara se cutremur observnd
expresia din ochii fratelui su.Prea ciudat de matur i prea capabil s se
rzbune ca un om matur.Cu un strigt sugrumat se eliber din braele lui Damon
i se mpletici spre Kenny,ridicnd o mn tremurtoare s-l opreasc.Dar el
plecase deja,mai bine zis o luase la goan pe hol i apoi pe scri,ncercnd s
scape de durere.Mucndu-i buzele,Tara rmase pe podea,ncercuind-se cu
braele ntr-un gest de aprare.Ultimul lui strigt i revenea mereu n minte.
-V ursc pe amndoi...V ursc pe amndoi.Se trezi mpresurat de brae
puternice i tras napoi pn simi apropierea corpului nc ncordat de
suprare.
-Nu i-a dat seama ce spune,Tara,murmur el i Tara-i simi pe pr rsuflarea
cald.M duc s vorbesc cu el.
-Nu-i nevoie,ai vorbit destul pn acum.nchise ochii de parc se pregtea s se
apere din nou,nici ea nu tia prea bine de ce.
i va uita vreodat expresia feei? se ntreb.Kenny artase ca un animal,
acuzndu-i cu furie c-i fcuser rni ce nu se vor vindeca vreodat.Era la fel de
vinovat ca Damon.La urma urmei,fusese certat din cauza ei.
-Ce vrei s spui? E suprat acum,dar o s-i treac.Poate c am fost cam dur cu
el,dar cnd te-am vzut plngnd,mi-am nchipuit...
-Ce i-ai nchipuit,Damon? La ce concluzii a ajuns de aceast dat imaginaia ta
bogat?
-Dac chiar vrei s tii,mi-am nchipuit c m-a vzut azi-diminea ieind din
camera ta.
-i ce legtur are asta cu tot ce s-a ntmplat? strig ea scuturnd din cap i i
strnse pumnii.Doar sunt nevasta ta,pentru numele lui Dumnezeu!Faptul c nu
mprim acelai dormitor i se pare probabil mai greu de neles dect c am
dormit mpreun.M-a i ntrebat despre asta,imediat ce ne-am mutat aici toi trei.
-i ce i-ai rspuns?

-I-am explicat c atunci cnd doi oameni se ceart i se despart,nu le e


ntotdeauna uor s-o ia de la nceput,i-am spus c...ne trebuie timp s ne
obinuim din nou unul cu altul.
-Asta-i explicaia cea mai plauzibil pe care am auzit-o vreodat,remarc el cu
tristee.
-Probabil c totu-i din vina mea.i mai ai tupeul s-i predici cum c un brbat nu
trebuie s arunce vina pe o femeie!
-N-am vrut s te nvinui pe tine,i o tii.Doamne,izbucni el trecndu-i o mn
prin pr.M-ai mbrobodit ntr-att nct nici nu-mi mai dau seama cnd pricep ce
vrei s spui i cnd nu.
-Dup trucul de care te-ai folosit asear,cred c ai reuit s te eliberezi de o mare
parte din frustrarea de dinainte.
i nl capul i-i plec genele,dar nu nainte ca ea s zreasc o frm din
furia ce-i strlucea n ochi.
-Truc? ntreb el ncet.Ce e ru n faptul c mi-am iubit nevasta?
-Aa spui acum? S-ar putea s m lase memoria,murmur ea i se ndrept spre
fereastr ca s nu se vad c roise.Dar noaptea trecut mi-ai spus c exist alt
cuvnt pentru ce fceam noi.

CAPITOLUL 8
O tcere grea se aternu ntre ei.Tara simi cum i se ncreete pielea din cauza
tensiunii i cu un oftat slab i sprijini fruntea de geamul rece.
-Cnd eti n preajm aproape c nu m mai recunosc.
Damon vorbea de undeva din spatele ei;ntinse minile s-i ating umerii
ncordai.Cteodat am impresia c mi-ar face plcere s te omor.
-Nu m intereseaz acum ce simi tu.Singura mea grij e Kenny.
-Nu mai e nevoie s-mi spui asta,murmur el i-i trosni degetele.Spune-mi mai
bine ce s-a ntmplat de fapt.De ce plngeai?Pe un ton amar,plin de repro
pentru sine,Tara i povesti tot,fr s se crue cu nimic.
-Aa c vezi,i-o trnti ea privindu-l acuzator,Kenny pur i simplu i lua
aprarea!i vzu ochii ntunecndu-se de consternare,i se dispreui pentru
satisfacia temporar ce o ncerca.Nu putea suporta gndul c se transforma
ntr-o bestie,i n culmea disperrii se ntoarse spre Damon i-l apuc strns de
cma:

-Damon,las-m s plec,pentru binele nostru,al tuturor.Te-ai rzbunat destul.Nu


mi-a mai rmas dect o frm de mndrie,nu nseamn c am pltit destul
pentru trecut?
-Ai nnebunit,Tara,dac-i imaginezi c totul se oprete aici.
-Te rog...aa nu mai putem continua...Cearcnele de sub ochi fceau ca faa s i
par vulnerabil,ca a unui copil,n ochii brbatului ce o studia atent.Nu suntem
numai noi implicai.Kenny...
-O s-i cer scuze,insist el;o apuc de brbie i i ls capul pe spate pn i putu
contempla fiecare trstur.O s m revanez fa de el,promit.
-Te iubete,iar tu l-ai dezamgit,murmur ea cu buze tremurnde.L-ai lsat s se
apere de acuzaiile pe care i le-ai adus chiar mai puin dect m-ai lsat pe mine.
Crezi c un simplu mi pare ru o s tearg toat durerea pe care i-ai
pricinuit-o? Regret nespus tot ce s-a ntmplat,regret c n-am fost n -stare s m
ncred n tine,dar nu-i ajunge asta,nu-i aa?
-Nu mi-ai acordat nici mcar o clip privilegiul de a te ndoi c i-am fost
necredincios,e adevrat,dar ce s-a ntmplat a fost mai mult dect att,aa c nu
ncerca s simplifici trecutul,Tara.L-am rnit ntr-adevr pe Kenny,dar asta se
poate ierta.El e mai tolerant dect tine i al dracului de mult mai loial.
Tara simi c nghiise toate acuzaiile pe care le putea suporta.Ultimele dou
luni fuseser un iad.Damon nu pierduse nici o ocazie s-i arate dispreul ascuns
sub o masc de politee.Ei bine,ndurase destul,se gndi.Era timpul S nceap
s-i rspund la lovituri i,hotrnd asta,ochii i,strlucir.Dac ea nu se apra,
nu avea cine s-o fac n locul ei.i ddu capul pe spate i-i eliber obrajii de
minile lui,dar ele se oprir pe umerii goi.Tot efortul ei era deci n zadar.Damon
nu avea nici un gnd s-o lase s se ndeprteze de el,i ea tia asta.Dup noaptea
trecut devenise contient de efectul pe care-l avea apropierea lui asupra
echilibrului ei sufletesc l nici prin cap nu-i trecea s-o crue n vreun fel.
-Cteodat mi se pare c-i face plcere s m rneti,Damon.
Cuvintele ei fuseser aproape optite,dar cereau un rspuns hotrt.Degetele
ncordate o traser la pieptul lui;observ c respiraia i era accelerat iar minile
i simeau btile rapide aie inimii.
-Nu-i adevrat.
-Sau poate c ai decis c aceast confruntare cu mine nu i e de-ajuns.I-a venit
acum rndul i lui Kenny? Biatul te ador,i imit mersul,manierele,aa c ar fi
o prad uoar pentru tine.M ntreb ce l-ai mai nvat,Damon,atac ea;n colul
gurii i nflori un zmbet dispreuitor.A nvat ce nseamn lipsa de ncredere,

intolerana?A nvat s-i dezvolte eul,s cear rzbunare chiar i pentru crime
imaginare? Dac da,atunci o s-i vin ntr-adevr greu s vorbeti cu el.La urma
urmei,ar nsemna c a nvat tot de la profesorul lui,nu-i aa?
-Micu...restul cuvintelor se pierdur n tcere.Presiunea minilor slbea pe
msur ce simeau cldura crnii de care se ncletaser.
-Vorbeti ca i cum m-ai ur,cnd de fapt ar trebui s fie invers,mormi el i
degetele i se ndreptar nervoase spre scobitura de la baza gtului.E adevrat c
te fac s te simi ngrozitor,Tara? nseamn c mi-am imaginat rspunsul tu de
asear?
Tara i inu respiraia.Nu sperase c faptul c seara trecut fcuser dragoste va
aduce vreo schimbare n relaia lor,dar ironia lui nc i provoca durere.Toate
amintirile frumoase pe care le avea cu acest diavol zmbitor urmau s fie
distruse? Viitorul nu-i oferea dect tristee?
Dintr-o dat obosi s tot ncerce s-i deschid ochii asupra adevrului.Ce rost
avea s pretind mcar c ar putea tri mpreun cnd orice tentativ de
apropiere din partea ei se izbea de zidul de mndrie necrutoare pe care el i-l
construise n jur?
-Nu conteaz,oft ea.nchise ochii,apoi i deschise repede i-i ridic asupra lui.
Du-te i vorbete cu fratele meu.n felul sta poate c va iei totui ceva din
aceast dubl discuie.
-La naiba,Tara,noi...Se strecur din mbriarea lui,apoi se ntoarse spre el.i
arunc o privire slbatic,vorbind neobinuit de tare:
-Pleac doar i las-m n pace!
Privirea pe care i-o arunc el semna att de mult a ur,nct ncepu s tremure.
Damon se rsuci pe clcie i iei din camer ca o furtun.i aminti brusc
nceputul prieteniei lor,cnd Damon reuea s-o nclzeasc cu o singur privire.
Zilele acelea dispruser pentru totdeauna.Chiar dac reuiser s pstreze un
armistiiu pentru a-i putea duce viaa mpreun,Tara tia c nu era destul.El nu
va mai avea niciodat ncredere n ea,iar ea nu va mai putea niciodat s-i cear
toat dragostea pe care tia c el i-o poate drui.
Ea i Damon erau ca nite brci pe o mare furioas pe timp de furtun.Cuvintele
pe care i le spuneau erau stnci n nite mini stngace ce le lsau s cad n
ap fr griji,lsnd la suprafa colurile ce i apropiau sau i deprtau.
Suprarea lui i fcea urechile sensibile la adevr iar durerea ei transforma
explicaiile pe care voia s i le dea n arme periculoase.
Vocea lui Kenny,de undeva de jos,puse capt fanteziilor ei.Zgomotul fcut de
ua de la intrare ce fusese trntit i ntri presupunerea c plecaser.

Tara travers camera cu sentimentul ngrozitor c era suspendat n spaiu.i lu


poeta i merse s se aeze lng fereastr.Reui s zreasc buclele rebele ale
fratelui ei pe bancheta din spate a mainii lui Damon nainte ca automobilul s
demareze,ndreptndu-se spre chei.
l va mpca pe Kenny cu o zi petrecut pe barca lui? Probabil,hotr ea.Se simi
deodat ca atunci cnd era copil i-i urmrea prinii plecnd n ora dup ce
aranjaser s vin o guvernant s stea cu ea.Nu nelegea niciodat de ce aveau
nevoie s fie singuri,fr ea.Se simea trdat i n acelai timp simea c e o
piedic n calea fericirii lor.
Minile umede i se ncletar pe geant.Se cert singur cnd realiz ct fusese
de copilroas.Trase aer adnc n piept i-i sili degetele S se destind.Un
zmbet dispreuitor i color buzele.Emoia confruntrii cu fratele ei i Damon o
fcuse i mai vulnerabil i acum sttea aici i se certa singur.
Spre deosebire de Kenny,care,ca i mama lor,avea calitatea extraordinar c
putea s-i accepte pe cei pe care-i iubea aa cum erau i le trecea defectele cu
vederea,ea nu fusese niciodat aa.i ddea seama acum de asta.Poate aa se
explica distana de netrecut dintre ea i tatl ei.Ea semna cu bunicul ei,
aparenele n-o satisfceau niciodat.De mic copil trecuse peste jovialitatea i
exuberana tatlui ei ajungnd s vad omul de dinuntru,om cu attea slbiciuni
pe care,datorit ei,era nevoit s le recunoasc i s le nfrunte.
Mama ei l iubise n ciuda acestor slbiciuni; i trasase ca scop n via s
ghideze personalitatea nu prea marcant a soului,i se dedicase ntru totul
acestui scop.Dei Tara ar fi fcut la fel,nu i s-a dat niciodat ocazia.
Fusese prea tnr ca s nvee s mint,s-i ascund gndurile cum fcea
mama ei cnd comportamentul tatlui devenea scandalos.La vremea cnd
crescuse destul ca s accepte s joace un rol similar cu al mamei ei,era prea
trziu.Kenneth Burns descoperise cu o intuiie rar exact ce gndea copilul lui
despre el.Cnd nevasta lui nu mai fu lng el s-l consoleze,se ntorsese spre fiul
lui,aruncndu-i fata,fr s-i pese ctui de puin,pe un plan secundar al vieii
lui.Tara se uit fix la geanta din minile ei.i strnse bretele cu un gest nervos,
apoi i-o puse pe umr.Trebuia s se elibereze de gnduri i de atmosfera
apstoare din aceast cas.Se ndrept spre lift aproape alergnd i scoase un
oftat de uurare cnd deschise ua n urma ei.Va merge la aeroport.Era smbt,
una din zilele cu programul de zbor cel mai ncrcat,dar asta nu avea nici o
importan.Prezena altor oameni i va face bine,dei tia din experien c acel
continuu du-te-vino al pasagerilor o va mpiedica s se concentreze asupra
mormanului mereu crescnd de hrtii de pe birou.

Iniial se decisese s atace registrele luni,dup ce-i va fi oferit dou zile de


binemeritat odihn,dar acum nu putea dect s se bucure cnd se gndea la
munca n plus pe care o vor necesita noile contracte.
Folosea de mult munca drept refugiu din problemele ei personale,iar n ultima
vreme acest lucru ajunsese aib i alte rezultate.Pe msur ce trecea
timpul,devenea tot mai familiarizat cu cele mai delicate aspecte ale afacerii.
Cunotinele se aprofundau i cretea i ncrederea n forele proprii.Descoperi
c avea fler pentru contabilitate; analiza cifrele pn se declara mulumit de
metoda gsit de a utiliza fondurile ct mai puin costisitor i mai eficient cu
putin.James o asigurase c atunci cnd va pleca el,ea i va cunoate toate
secretele i probabil l va face de ruine.Nu prea credea asta.n felul lui,James
era un geniu,ceea ce reprezenta i motivul pentru care l angajase Damon.
Brbatul ei era obinuit s aib numai ce era cel mai bun.Oricine nu rspundea
cerinelor sale era nlturat imediat,se gndi ea cu tristee.
Ca i cum gndul la Damon era destul pentru a da natere unor probleme,liftul
se opri.O zdruncintur o oblig s se sprijine cu o mn de perete,dar nu se
mic destul de iute ca s evite nenorocirea.O smucitur neateptat i picioarele
i cedar.Pentru cteva clipe se simi suspendat n aer.Auzi zgomotul fcut de
capul ei ce se izbea de perete i cu un ultim raionament se mir de ce izbitura
nu a fost urmat de nici o durere.Nu tia de ct timp sttea ntins pe podeaua
liftului.Nu-i pusese ceasul n acea diminea i nu avea nici o modalitate de a
msura trecerea timpului.Nu c ar fi contat n vreun fel.Zmbi,i gsea
gndurile ciudat de amuzante.Lumina din lift plpi ctva timp nainte de a o
lsa ntr-un ntuneric deplin i ar fi trebuit s aib ochi de liliac sau de bufni ca
s disting ceva mprejur.
Asta i era!Chicoti.O bufni nebun,era o bufni nebun.Chicotitul era mai
puternic acum i crescu pn se transform ntr-un hohot de rs.Rse pn-i
ddur lacrimile.Dori ca indiferent cine ipa s se opreasc.Nu voia ca tristeea
altuia s-i strice bucuria cauzat de aceast situaie caraghioas.S fii ntemniat
ntr-un cub mic i ntunecos cu puin mai mare ca un dulanp de haine.Ba nu,nu
era deloc adevrat.Dulapul n care-i inea ea hainele era de patru ori mai mare
ca sta!Alt chicotit,de data asta i mai puternic dect celelalte.Femeia aia nu va
mai nceta odat s suspine? se ntreb.E-adevrat,unii oameni n-au nici un fel
de consideraie pentru ceilali,asta era problema n lumea de azi.
O.K.,se va culca.n felul sta va face acel sunet s nceteze.Sraca,prea trist
ntr-adevr! Suspinele se auzeau tot mai tare,dar poate va nchide ochii...se va
lsa pe aripile somnului...da,se gndi ea i zmbi satisfcut.Plnsul a trecut.

Acum putea s se lase n voia acelei dulci moleeli.Voia s se cufunde ntr-un


somn adnc.i ddea seama cum trebuia s se fi simit Rip Van Winkle nainte
de a se fi trezit dup un somn de o sut de ani.Imagineaz-i s dormi o sut de
ani...imagineaz-i...n deprtare se zrea lumin,micare.Auzi ceva ce prea s
semene cu zgomotul fcut,de nite ui deschise,dar nu-i putu fora pleoapele s
se ridice.Lumina crud depi ns aceast barier i Tara ncepu s se zbat din
cauza durerii ce-i sgetase ochii.i ntoarse capul i oft uurat cnd i simi
faa ngropat n ceva ce nltura lumina.Se afund mai tare n perna
confortabil.Singura nemulumire era durerea ce o simea n obraz.
Auzi un murmur n deprtare,dar mintea ei nu putea s-l localizeze.Probabil
venea din pern,gndi,i i scp un alt chiot.O pern vorbrea i
mictoare...o s ctige o avere prezentnd-o la spectacolele de televiziune.
Femeia aia nenorocit plngea iar...n-o s se opreasc niciodat?
Ce fceau toi oamenii tia aici?Era att de mult zgomot n jurul ei i pe
deasupra i lipsit de orice armonie! Ea voia doar s fie lsat n pace,nu puteau
nelege? Pur i simplu nu era loc destul s se simt toi bine!
-Ia-i minile de pe mine!Nu-i veni s cread c era vocea ei.Nite mini trgeau
de ea,o mpingeau i ei nu-i plcea deloc.
-Totul e-n regul,iubito,opti o voce.Eti la spital.Te-ai lovit destul de tare la
cap,dar o s te faci bine.Acum o s te conducem n sala de raze X i apoi o s te
lsm s te odihneti.Ai doar puin rbdare.
-Damon...Damon...Acel strigt ce-i fcea mil era al ei? se ntreb.Ciudat...a
mai auzit vocea asta.Unde oare?
-Soul tu e afar,n sala de ateptare.Vocea muzical o trezi din gnduri.Soul?
Care so? ncerc din greu s-i aminteasc,dar nu reui dect s-i aduc
aminte de pnza ce-i acoperea obrazui.Asta fusese tot? Nu...fusese mai nti un
zgomot asurzitor.Se concentra i reui s recunoasc sunetul ca fiind vocea lui
Damon.Damon...da,el.Soul ei,Damon.Un zmbet slab i apru pe buze,n timp
ce o imagine vie i chinuia mintea.Pr argintiu,ochi strlucitori...
-Damon,opti ea.Damon.
-Sunt aici,scumpo.O s te faci bine.Acum dormi.
-Nu m prsi,i ceru ea,agndu-se de mna ce o strngea pe a ei.Te rog s nu
m prseti.
-N-o s te mai prsesc niciodat.n timp ce buzele lui rosteau aceast
promisiune,ea se ntoarse n direcia de unde auzise vocea.Deschise ochii.Acest
om obosit i speriat era Damon,Damon al ei? Cute adnci i brzdau faa.l
studie cu atenie i ncrunt din sprncene.Ceva se-schimbase la el,ceva ce nu

putea spune nc.Dup puin timp tiu.Ochii.Umbre ntunecate ameninau s-i


sting luminiele din privire.
-Damon?Vocea ei sun speriat,uimit de duritatea aternut pe chipul lui.Se
ntreb ce s-a putut ntmpla ca s-l aduc n starea asta; parc ar fi fost n iad i
s-ar fi ntors,aducnd cu sine i atmosfera locului n care fusese.Degetele i se
ncletar convulsiv pe mna lui,n timp ce cu cealalt mn ncepu s-i mngie
obrazul.Atingerea mngietoare pe obraz l ddu gata.Fcu o grimas de durere,
expresia feei arta att de mult suferin,nct Tara i retrase mna repede,
privindu-l alarmat.
-Ce este? Ce s-a ntmplat?i scutur capul i o devor din priviri.Arta ca un
om posedat de diavol,o intuia cu privirea de parc i-ar fi fost fric s se uite n
alt parte.
-O,Doamne,era s te pierd.Trebui s fac un efort s-l aud.Capul i era plecat,
iar cuvintele se pierdeau la pieptul ei.
-Tara...Tara!...Damon nspimntat? Damon...plngea? Minile ei ncercar s-i
cuprind umerii; i trecu o mn prin pr cu o micare mngietoare.
-Totul e O.K.,murmur ea blnd,de parc ar fi vrut s liniteasc un copil cruia
i era team de ntuneric.Totul e O.K.
Vocea ei era neclar.Simi c ncepe s pluteasc i i strnse umerii cu mai
mult putere.Nu voia s-l prseasc.Voia s savureze acele momente n care
gura lui i mngia gtul.Fu cuprins de moleeal i simi c-i slbete
strnsoarea.
-O,Doamne,Tara!Te-am lovit,draga mea?
De-abia atunci realiz c gemea i se strdui s nbue strigtele joase din gt.
Minile lui calde pe faa ei,degetele nlturnd cu blndee uviele de pr...
-Obosit...att de obosit...
-Odihnete-te atunci,opti el.Voi fi aici cnd te vei trezi.
Damon i inu promisiunea pe parcursul ntregii nopi; Tara se trezea adesea.
Prsea somnul brusc i era linitit de vocea lui sau de mna rcoroas pe
fruntea-i fierbinte.Cteodat mai venea i altcineva,o femeie,dar Tarei i s prea
prea mare efortul s deschid ochii ca s vad cine era.
Fu trezit n primele ore ale dimineii de sunetul unei voci tioase ce ordona
ceva cuiva.Deschise ochii,dar efortul depus o fcu s o doar capul mai tare ca
niciodat.Privirea fugar fu de ajuns s-l zreasc pe Damon;era ntristat i arta
extrem de obosit n lumina dimineii ce se reflecta prin fereastra din colul
camerei.Lng el sttea o femeie plinu,mbrcat n haine de sor medical.

Femeia prea foarte indignat.


-Domnule Mallory,avei nevoie de odihn,o auzi Tara murmurnd pe sor.Ai
stat aici cea mai mare parte a zilei de ieri i apoi toat noaptea.O s se fac bine.
De ce nu v ducei acas s tragei un pui de somn?
Dup felul n care arta Damon,Tara realiz c ndemnul surorii era ntemeiat.
Dar mai tia i c Damon fcea rareori ceea ce i se spunea.Cnd se hotra s
fac ceva,i ddea nainte fr s-i pese ce consecine ar fi putut avea acel lucru
asupra lui.Tara i-l imagin dnd din cap i avu confirmarea c nu se nelase
cnd o auzi pe sor spunnd:
-O,domnule Mallory,v rog...
-Nu plec de lng ea!Vocea joas era att de inflexibil c auzind-o Tara era
gata s sar din pat.Dei blnd,tonul vocii purta att,repro de sine nct Tara i
dori s nu l mai aud.Se prea c sora tia s accepte o nfrngere,pentru c o
auzi oftnd resemnat.
-Bine,dar nu tiu ce va spune domnul doctor cnd va afla.E mpotriva tuturor
regulamentelor.
-S le ia dracu de regulamente! izbucni el i vorbele i fur acoperite de un acces
de tuse uscat.Eu rmn cu nevast-mea!
-Bine,domnule Mallory,cum dorii.mi dau seama cnd mi rcesc gura de
poman.O s v aduc o ceaca de cafea i un sandvi.Dac suntei hotrt s v
extenuai,cel puin v pot mpiedica s o facei pe stomacul gol.
-Nu mi-e foame!
Exasperarea din vocea lui Damon ar fi determinat o persoan mai puin hotrt
s dea napoi,dar se pare c sora era fcut dintr-un material mai dur,gndi Tara
somnoroas i-i ascunse un zmbet.
-Domnule Mallory,vei mnca chiar dac va trebui s v vr cu sila pe gt
fiecare bucic,mormi ea.Tara i auzi scritul pantofilor n timp ce traversa
camera.tia c ua a fost deschis,dup valul de aer proaspt ce ptrunse din
coridor i dup murmurul nbuit al unei mulimi ce se strduia s pstreze
tcerea.
-tii,e o norocoas,spuse sora deodat.
i trebuir cteva zile Tarei ca s-i dea seama c despre ea era vorba,i cnd i
ddu seama,se ncord.Nu-i plcea s se discute despre ea ca i cnd ar fi fost
invizibil,dup cum nu-i plcea nici s aud,chiar i fr voie,o conversaie care
nu era menit urechilor ei.Damon protest violent,dar sora continu fr s par
c a observat impoliteea lui.

-Da,e norocoas,domnule Mallory,i sunt sigur c dnsa va fi prima care mi va


da dreptate.Nu multe femei au norocul s fie iubite att de mult.Nu v facei
griji,n urmtoarele zile va dormi butean aproape tot timpul,dup care o vei
putea lua acas.Cnd termin de vorbit,Tara i sesiz stinghereala din voce,de
parc n-ar fi fost obinuit s vorbeasc pe un ton att de neprofesional.Vocea ei
deveni din nou surprinztor de sever:
-i acum plec s v aduc maina.Tara crezuse c meninndu-i respiraia
regulat l va pcli pe Damon,dar se nelase.Vocea lui sparse tcerea de
ghea:
-Poi s deschizi ochii acum,scumpo.A plecat.Deschise ochii ncet,intrigat de
tonul amuzat al vocii lui.
-Cum ai tiut c nu dormeam?Se sperie ct de slab i era vocea i tui de cteva
ori nainte s vorbeasc din nou.Crezi c i-a dat seama? N-a vrea s cread c
sunt nepoliticoas.
-Nu-i aa de istea.Singurul gest care te-a dat de gol,diavoli mic,a fost c
i-ai mucat buzele cnd m-a ameninat c m va hrni cu fora.Se uita la mine
atunci,aa c eti n siguran.Cum te simi?
-M doare puin capul,dar m simt mult mai bine.Tu m ngrijorezi.Ari
groaznic!
-Mulumesc foarte mult,draga mea.A vrea s-i ntorc complimentul,dar aa
cum stai ntins pe pat ari ca un bebelu drgu.Tara rse scurt i-i arunc o
privire pozna.
-Cu siguran c n-ai nevoie de complimente de la mine ca s te simi mai bine.
Dup cum vd eu c stau lucrurile,ai fermecat toate surorile s te slujeasc din
tot sufletul.
-Nu chiar pe toate,rspunse el i zmbi n stilul lui caracteristic.Numai pe
doamna Connor.
-Sora care tocmai a ieit?La ncuviinarea sardonic a lui Damon,Tara nu-i mai
putu stpni hohotul de rs.Damon se aplec asupra ei i ntinse o mn s
mprtie uviele rebele ce-i acopereau ochii.
-Dac ar fi fost cu civa ani mai tnr,te-ar fi vrut pentru ea.E geloas pe
norocul meu,chiar ea a spus-o.Rsul se opri brusc.O sgeta o durere de cap
cumplit.Se ncord i-i muc buzele pn la snge s-i nbue un ipt.Spre
consternarea ei,Damon sri napoi de parc l-ar fi mpucat.Faa-i bronzat
devenise alb ca varul.
-mi pare ru,n-am vrut s te doar.
-Nu fii absurd,Damon.N-am...Un rs amar o ntrerupse.

-Doamna Connor ar trebui s consulte un psihiatru dac-i nchipuie ntr-adevr


c eti fericit pentru c te-ai mritat cu mine.tiu eu mai bine cum stau
lucrurile,draga mea.Norocul i-a fugit din cale n ziua n care m-ai vzut prima
oar.mi amintesc de parc ar fi fost ieri.
Aveam programat o ntlnire de afaceri cu tatl tu i eram nelinitit vznd c
sun i c nu-mi rspunde nimeni.Cnd ai deschis ua i m-ai salutat,am simit...
Nu mai putut s continue.Tara i studia profilul cu atenie,i sorbea parc din
ochi fiecare trstur,nasul acvilin,flcile puternice...
Muchii din obraji i se ncordaser de parc ar fi vrut s suprime o emoie
profund.Tara simi brusc dorina de a-i nltura cumva acea tensiune aternut
pe chip,dar se stpni.Damon se pricepea mai bine ca nimeni altul s-i ascund
sentimentele,i ea i ddea seama c nu va mai avea alt ans de a descoperi ce
gndise el despre ea nainte ca relaia lor s fie otrvit de complotul urzit de
Frank.
-Ce-ai simit,Damon?
-Are vreo importan?Rspunsul lui suna indiferent,dar ea nu se ls amgit aa
uor.Doar vzndu-i privirea tulburat i observnd cum i ncletase pumnii i
putea s jure c rspunsul ei conta pentru el.
-Da,opti ea i-i acoperi uor mna cu a ei.Are foarte mare importan.
-E-n regul.Damon i cobor privirea spre minile lor mpreunate i scoase un
oftat.Erai o micu timid,pe jumtate slbatic,pac veneai de pe alt lume.
Nu-mi puteam lua ochii de la tine.
-tiu.Zmbi i-l strnse de mn.M-ai fcut s devin contient de propria-mi
persoan.
-ntr-adevr? O privi surprins.Dar asta nu se compar cu ce m-ai fcut tu s simt.
Tot timpul ct am stat n buctrie,bnd cafea i discutnd cu tatl tu,am fost
contient c te aflai i tu pe undeva prin preajm,lucru ce nu mi se mai
ntmplase niciodat.Tremuram,tii asta?
-Chiar aa? opti ea.Ochii i strluceau.
-Mmm.Aprob cu o micare a capului.Pe buze i apru un surs slab.Dar se
ntrista imediat.Atunci i-ai pierdut norocul,scumpo.Din acel moment m-am
hotrt s te am cu orice pre.Vrei s tii adevrul,Tara? i muc buzele.Ochii
lui arztori voiau s-i vorbeasc,ncercnd s evite rostirea cuvintelor crude.
Tara ncuviin scurt.Respir adnc i-i trecu limba peste buzele uscate.Trebuia
s afle adevratul motiv pentru care Damon s-a nsurat cu ea,chiar dac expresia
feei lui o avertiza c nu-i va place ce va descoperi.

-Bine,atunci.O s i-l spun.Ochii negri ca dou flcri i devorau fr mil


fiecare tstur a feei,ncepnd cu ochii ce-l priveau-nspimntai,oontinund
cu obrajii palizi i terminnd cu buzele ce trdau cea mai vag emoie.Studie
aceagur clipe n ir.Ezit.n cele din urm se hotr.
-Ceea ce am simit pentru tine a fost dorin fizic i nimic altceva;un zmbet
dispreuitor nghe protestul ei firav.Nu sunt mndru de ceea ce am fcut.Poate
faptul c m-ai prsit pentru Sykes a fost exact ce meritam,nu tiu.Prima mea
cstorie m nsprise i am ntreinut relaia cu tine fr s m implic.i
spuneam cuvintele dulci pe care credeam c vrei s le auzi,dar veneau din gur,
nu i din suflet.Mi-am nchipuit c,la fel ca toate femeile,jucai un fel de joc ale
crui reguli le stabileai din mers.n acest context,trebuie s recunosc c noaptea
nunii noastre a fost un oc pentru mine.Reuisem s m conving c inocena ta
era doar o minciun,o arm de care te foloseai ca s m determini s m nsor cu
tine.Tara nu-i putea ascunde uimirea.Reui totui s-i pstreze calmul,iar
ntrebarea care-i rsuna n creier fr ncetare se auzi ca o oapt,dei o simea
ca pe un strigt ce se lupta s izbucneasc.
-Atunci de ce? De ce te-ai cstorit cu mine dac aa simeai?
-Mi-am pus i eu aceast ntrebare de mii de ori,Tara,murmur el; scutur din
cap i ncerc,s se destind.Privirea i se fix pe podea.Vocea i era de acum ca
un ecou dispreuitor de slab al vocii lui puternice,obinuite.De-abia ieri,cnd
te-am scos din lift,am realizat ce ticlos fr pic de mila devenisem.Nu m-am
nsurat cu tine pentru c mi-ar fi psat ctui de puin de ceea ce simeai tu,ci
pentru c am fost un porc egoist care nu avea altceva n cap dect s te aib cu
trup i suflet.Faptul c am descoperit c erai virgin n-a fcut dect s-mi
creasc dorina de a te domina,astfel nct s nu-mi scapi niciodat,cel puin nu
pn cnd a fi fost pregtit s-i dau drumul.Tara nu se putu mpiedica s nu se
cutremure la auzul vorbelor lui spuse pe un ton indiferent.De-abia acum
nelegea motivele pentru care nu avusese ncredere n relaia lor.Dezvluirea lui
a fcut-o s neleag de ce n-a putut s se ncread n el.Probabil c a simit,
chiar dac n-a vrut s cread,c el nu-i druia dragostea dup care tnjea.Fusese
folosit de acest brbat ca s-i satisfac nevoia de posesiune; viaa i fericirea ei
nu contaser absolut deloc pentru el.Se nfurie.
-De asta nu mi-ai explicat ce s-a ntmplat cu prima ta cstorie,spuse ea i din
gtul tensionat i ni un hohot de rs amar.N-aveai de ce s te oboseti,nu?
Din moment ce nu simeai nimic pentru mine,n-ai crezut c e necesar s-mi spui
nimic.Damon i nl capul;sprncenele negre care se ncruntaser i distraser

atenia Tarei de la licrul de emoie pe care crezuse c l-a zrit strlucindu-i n


ochi.
-Nu-i adevrat,Tara.Eu...
-Nu te strdui s negi,l ntrerupse cu o voce obosit.Am cerut adevrul.Nu te
pot nvinui c mi l-ai spus.Capul o durea acum violent,dar se for s continue,
nchiznd ochii n faa durerii.Mai este nc un singur lucru care trebuie lmurit.
E vorba de Frank...
-Nu vreau s-aud nimic despre asta.
-Ei bine...Deschise ochii i ncerc s-i fixeze pe chipul lui,dar nu reuea s-l
zreasc dect ca prin cea.Ei bine,o s asculi,indiferent dac vrei sau nu.Nici
mcar nu-mi pas dac nu m crezi.Dorina pe care am avut-o,de a-mi dovedi
nevinovia,nu mai conteaz prea mult acum.
-Tara,nu nelegi.Eu tiu c tu...
-Gata domnule Mallory.N-a durat mult,nu-i aa?
Venirea infirmierei fu ca o ultim lovitur pentru Tara,care ncercase din greu s
se opun durerii ce-o fcea s-i simt capul gata s explodeze.Respiraia i se
acceler.Trupul i se convulsiona de atta suferin i Tara ls s-i scape un
geamt slab.
l auzi pe Damon oftnd i se sili s-i deschid pleoapele implorndu-l din
priviri s fac ceva,orice,s o elibereze de aceast durere nvalnic.Se uita la el
i nu la sor pentru c o parte din zbuciumul ei era mental.Voia s fie vindecat
cu cuvinte,dulci cuvinte de iubire..Vzu ca ntr-o revelaie c voia...voia...
-Damon...Damon...
-Pentru numele lui Dumnezeu,facei ceva! Nu vedei c sufer?
-Era de ateptat,domnule Mallory.Doctorul v-a prevenit c o perioad de timp va
avea dureri de cap repetate.
-tiu,tiu,murmur el nelinitit,dar nu am crezut c va suferi att.
Vocile lor se suprapuneau peste zgomotul asurzitor din capul ei.Tara simi cum
lacrimile i alunecau pe obraji.Se zvrcoli n pat,neputincioas.Nu reui s
gseac nici un loc pe pern unde s nu mai simt presiunea din tmple ce
cretea continuu.
-Pleac...pleac,gemu ea.
-Stai,draga mea.Stai linitit o clip i te vei simi imediat mult mai bine.
Acul ascuit din sering i ptrunsese n bra.Dei de mic copil i fusese team de
injecii,aceasta de acum era binevenit.Corpul ei atept ncordat alinarea pe
care tia c o va aduce.Mintea ei nregistra vag cuvintele linititoare pe care sora

i le adresa lui Damon nainte de a se ndeprta.i era team s se mite,i era


team s nu fac ceva s aduc napoi durerea care acum scdea treptat.
Dou brae puternice i cuprinser umerii.Se ncord,la atingerea lor.Gndurile i
erau nc pierdute ntr-un labirint de team.
-Pleac,opti ea.Simi cum o cuprinde o cldur plcut.Las-m-n pace!
-i promit,Tara,murmur Damon i-i lipi ,capul de fruntea ei nfierbntat.
Las-m doar s am grij de tine pn te faci bine.E tot ce-i cer.
nainte de a se cufunda n ntuneric,Tara se ntreb ntr-un ultim gnd contient
ce i promisese de fapt Damon.
CAPITOLUL 9
Tara sttea ntins la soare; corpul ei absorbea parc fiecare raz,asemeni unei
flori inuta prea mult timp n ntuneric.Se aez n capul oaselor,apoi se sprijini
pe coate i examina culoarea frumoas pe care o cptaser oldurile i stomacul
ei.Pierduse n sfrit paloarea aceea bolnvicioas,amintire vizual a
accidentului suferit cu aproape o lun n urm.Zmbi satisfcut.
Nu avusese niciodat pn atunci o congestie cerebral i dei doctorul o
avertizase la ieirea din spital c ar putea s apar i efecte secundare,nc nu
realiza ocul suferit de corpul ei din cauza unei simple lovituri la cap,cum o
numea ea.Dup o sptmn n spital,unde preferase s doarm dect s se
gndeasc ct de plictisitor era s fii obligat s zaci n pat,se simise peste
msur de frustrat cnd,ajuns n sfrit acas,Damon o purtase pe brae pn-n
camera ei.
-Pot s merg foarte bine,Damon.Las-m josi
-Doar n-o s te las s urci scrile.tii c doctorul te-a prevenit c s-ar putea s ai
ameeli.Nu vreau s risc s cazi.
-Dar pot s merg pn la lift.
-Am desfiinat drcia aia.
-Devii ridicol exagernd att din cauza unei pene de curent.
El o transport n continuare prin camera de zi i apoi n dormitor.O aez pe
pat.Se aplec asupra ei,i i observ indignarea cu o expresie amuzat care o irit
i mai tare.
-Stai ntins i odihnete-te,ordon el.Mai trziu o s te ajut s cobori,dac te vei
simi bine.
-Vrei s spui dac o s m comport ca o feti mic,bun i asculttoare,nu-i
aa?i vzu umerii ncordndu-se i se simi satisfcut realiznd c sgeata i
nimerise inta.

-Nu ncerca s lupi cu mine,Tara.Nu vreau dect ce e cel mai bine pentru tine.
-Trebuie s accepi faptul c sunt i eu o fiin ct de ct inteligent.Te asigur c
un cap lovit nu nseamn i un creier alterat.Nu faci dect s te foloseti de mine
ca s scapi de sentimentul de vinovie pe care-l ai,aa c nu ncerca s pretinzi
c ai grij de mine.Pentru numele lui Dumnezeu,a fost doar un accident! A fost
vina ta c s-a stricat liftul?
-Ar fi trebuit s m asigur c prostia aia funcioneaz cum trebuie.
-Funciona,rspunse ea.i privea spatele i rezist cu greu s n-arunce cu ceva n
el.Dac n-a fi czut cnd s-a oprit,n-a fi suferit dect cteva ore de
claustrofobie.
-n loc de asta era ct pe ce s mori,strig el i o fix nemilos cu privirea.tii ct
de aproape ai fost? i cercet faa palid.Gura i cpt o expresie aspr cnd
vzu c d din cap nencreztoare.
-Nu fii ridicol,se blbi ea i-l privi dispreuitor cum se ntorce i se aeaz lng
ea.Nu vrei dect s m sperii ca s-i ascult ordinele.Doctorul m-a asigurat c
m voi face bine n scurt timp,aa c acest devotament de so iubitor e lipsit de
sens.Sunt perfect capabil s-mi port singur de grij.
-Uit-te bine la tine,prostuo!Numai faptul c ai vorbit te face s tremuri ca o
frunz,i dac nu m nel,n curnd o s te apuce o nou durere de cap.Am
dreptate sau nu?Refuz s rspund,nspimntat de adevrul deduciilor lui.De
o or ncerca s ignore presiunea crescnd din tmple,dar nu mai putea s
pretind prea mult timp c totul era normal.
-Unde dracu i sunt pastilele? Ari de parc mai ai puin i te prbueti.
-N-nu le vreau,opti ea.mi provoac somnolen i-n ultimul timp am tot
dormit,ct pentru toat viaa.n timp ce vorbea simi c i pierde echilibrul.Dei
era nc suprat,nu putu s nu-i fie recunosctoare lui Damon pentru c o ajut
s-i gseasc o poziie mai confortabil.
-Dac durerea ar fi fost mai violent,ai fi devenit incontient,aa c fii
mulumit c ai scpat numai cu att.
-Damon,nu,strig ea i nchise ochii n semn de retragere.Nu-mi place s m
simt att de neputincioas.Chiar nu poi s nelegi?
-Pastilele,Tara!
-n geant.Nu mai putea s lupte.n urmtoarele minute i urm ordinele orbete.
Se ls s fie ridicat n capul oaselor i nghii capsulele pe care i le dduse
Damon fr drept de apel.nghii cu aviditate apa din paharul ce-i fusese
apropiat de buzele uscate.
-Ce se-ntmpl,Damon? i e mai ru? S chem un doctor?

Tara deschise ochii cu un efort extraordinar.Ca printr-un nor de durere,auzi


vocea cuprins de panic a lui Kenny.Observnd chipul ngrozit al fratelui ei,un
zmbet slab i lumin faa.Dorina ei cea mai fierbinte era s tearg acea team
ntiprit pe faa lui.
-M simt bine,Ken,murmur ea i-i ntinse o mn.Cred c un timp o s mai am
astfel de dureri de cap,dar nu e nici un motiv de ngrijorare.
-Nu m-au lsat s te vizitez la spital.Damon mi-a spus c o s te faci bine,dar
ari groaznic.
-Mulumesc foarte mult,scumpul meu frior.
-Vezi tu,Tara, n-am crezut ce-am spus n,ziua n care te-ai lovit,strig el i-i
strnse pumnii.tii c n-am crezut,nu-i aa?
-tiu,oft ea.Medicamentul ncepea s-i fac efectul:se simea pe jumtate
adormit.Nu-i mai face griji,Ken.Totul e O.K.,pe cuvnt.
-Cred c-ar fi mai bine,s-o lsm s se odihneasc,Ken,spuse Damon ridicnduse.l btu pe umr.Ce-ar fi s coborm i s pregtim ceva pentru prnz?
-Vreau s rmn cu ea.
-N-am nevoie de doi brbai cuprini de remucri care s se agite n jurul
meu.Tara rse,ncercnd s elimine tensiunea din jur.Dei dup expresia cinic a
lui Damon putea s se jure c nu se lsase prins n plas,spre uurarea ei,Ken i
rspunse cu un rnjet.
-Eti cam morocnoas,spuse el i ncepu s rd.Se-ndrept spre u.Pun pariu
c i-e foame.O s-i pregtesc nite sup.
-Nu,eu...Dar Kenny tropia deja pe scri.Tara ncerc,s se ridice i s-l cheme
napoi,dar Damon o opri.O aez cu blndee la loc pe perne i se uit la ea cu o
privire enigmatic.
-Las biatul s fac ceva pentru tine.Vrea att de mult s-i arate ct ine la tine!
Era cu mine cnd te-am gsit n lift.Artai ca un animal prins n curs ce gemea
de-i fcea mil.Am chemat mecanicii i totui ne-a trebuit o or pn s te
scoatem.Erai deja incontient i Ken a avut un oc creznd c ai murit.
-D-de ce nu mi s-a spus? Era uimit c nu-i spusese nimeni ce se ntmplase cu
ea.Doar era vorba de viaa ei,trebuia s tie.Pn i doctorul,n ciuda atitudinii
lui prevenitoare,tot i mai dezvluise cte ceva.Gndul la aceast conspiraie n
scopul de a o proteja o supr i vznd c Damon prea s-i ignore ntrebarea,o
repet.
-Cnd te-am dus la spital nu erai n stare s asculi nici o explicaie,iar dup
aceea nu i-a mai avut rostul.Pericolul trecuse i retrirea accidentului te-ar fi

deprimat.Doctorul a decis c va fi cu att mai bine pentru tine cu ct vei ti mai


puin.Nici unul din noi n-a vrut s-i faci griji.
-Ba puteai foarte bine s-mi spunei adevrul,l-a fi suportat.
Damon i inspecta faa cu atenie,trstur cu trstur.
-Nu mi-ai lsat impresia asta.Vocea era blnd i joas,dar Tara simea
tensiunea pe care o ascundea i se neliniti.
-Nu eti corect.Se aplec spre ea i-i cuprinse capul n mini.Tara se nfurie
observnd c era examinat.Sigur,ochii i se mblnziser din mil,gndi.
Buzele lui atinser obrajii nroii de suprare.Fusese o atingere att de uoar i
totui i fcu plcere.Pulsul i se acceler.
-Cnd am fost eu corect?
Tonul amuzat al vocii o fcu s fiarb de furie.Mai nti mil,gndi cu tristee,
apoi btaie de joc.Nu-i nimic,o s-i arate ce puin i psa de el.N-avea dect s-i
pstreze n el sentimentele de vinovie i remucare din cauza accidentului,pe
ea n-o interesau.i ntoarse obrazul i se ncorda n semn de sfidare.l vzu cum
i ncleteaz pumnii nainte de a se deprta de ea.Cldura transmis de el era
acum nlocuit de un sentiment de gol i a trebuit s se stpneasc s nu-l
cheme napoi.Apuc s murmure nainte s se poat rzgndi:
-S nu crezi c acest accident va aduce vreo schimbare ntre noi,Damon.Am
greit o dat lsndu-te s te foloseti de mine,dar nu se va mai ntmpla.Poate
c acum sunt slbit,dar nu o s-i permit s obii nici un avantaj din asta.M voi
face bine n curnd i atunci o s...
-O s vrei s-i recapei libertatea,murmur el pe un ton dur.Crezi c nu tiu
asta?
-Chiar tii,Damon? Chiar i pas ce vreau eu?Pe buzele lui apru un surs cinic.
Se ridic.Corpul lui musculos emana o vitalitate i o putere pe care Tara le
invidia.
-Spre deosebire de tine,scumpo,eu nu m pricep s analizez motivele pentru care
cineva face ceva.S spunem doar c ncepe s-mi displac situaia de acum
dintre noi la fel de mult ca ie.Cnd te vei nzdrveni vom discuta ce vom face
pe viitor.O s fiu gata s te ascult,dac asta te face s te simi mai bine.
Amintindu-i aceast conversaie,Tara i sprijini minile pe marginea
ezlongului.O pal de vnt i rsfir prul.Tremura n ciuda cldurii de afar,i
lu capotul de culoare portocaliu-aprins i i-l puse pe umeri,apoi merse s se
sprijine de gard.i lipi obrazul de estura moale.ncepu s priveasc lacul,
gnditoare.Ea i Damon nu discutaser nc problema separrii,dei acum i

revenise pe deplin.n ultimele luni alungase din minte ideea unei posibile
despriri,observnd n schimb ct de atent devenise Damon cu ea.
Nu se ntreba de ce se schimbase.Accesele lui de furie deveniser de domeniul
trecutului.Noul Damon era blnd,chiar drgstos uneori.i dedica cea mai mare
din timp i i pstra rbdarea atunci cnd ea se nfuria c se nsntoea prea
greu.i satisfcea dorinele prompt i fr s se plng.Toate dorinele,se gndi
ea,n afar de una.Se nconjur cu braele i-i trecu palmele ncet peste pielea
mtsoas.nchise ochii i-i imagin c erau minile lui Damon,ale lui
Damon...
-De ce nu pori ochelarii de soare? Vrei s te apuce iar durerea de cap?
Vocea iritat din spatele ei destram vlul magic.Simi ca i cnd ar fi stropit-o
cu ap ca gheaa pe pielea nclzit.
Da,strig mintea ei rspunsul la ultima lui ntrebare.Vreau s fac orice s
mpiedic discuia pe care trebuie s o avem.Orice s te opresc s iei pe u,
lund cu tine o parte din viaa mea!
-Te simi bine?Tremura probabil,de vreme ce braele lui ncercau s o
liniteasc.Se ntoarse s-l priveasc,dar i plec ochii,fiindu-i team c-i vor
trda gndurile.
Stpnindu-i furia,Damon o conduse nuntru i nu se opri pn nu o aez
confortabil pe canapeaua tapisat n rou i crem din faa ferestrei.
Auzi sunet de pahare dinspre barul din col dar nu-i ddu nici o atenie.Se
gndea numai la descoperirea dureroas fcut cu cteva clipe n urm:fr
Damon viaa nu merita trit.Recunoscnd dragostea adnc pe care o mai avea
nc pentru el,era ca i cum s-ar fi recunoscut nfrnt.Indiferent ct ar fi inut la
mndria i independena el,tia fr nici cea mai mic urm de ndoial c ea va
fi cea care va pierde.Independena pe care o dorea o gsea n braele lui; ce mai
conta c ea era mndr cnd el nu va mai fi acolo s-o vad?
Cnd Damon reveni cu dou pahare de brandy i o rug s-l bea pe al ei,Tara
tremura att de tare,nct aproape c-i smulse paharul din mn de nerbdare.
Dei se strmb pentru c nu-i plcea gustul,l bu repede.Simi cum muchii i
se relaxeaz,iar stomacul primea o cldur reconfortant.
-Hei,ia-o uor,o admonesta el.i lu paharul gol din mn i se ncrunt.
-Tu nu obinuieti s bei att de mult alcool,i dintr-o singur nghiitur.Ce te-a
suprat? Ari de parc ai fi vzut o stafie.
Asta am i vzut,i venea s strige.Propria mea stafie! Dar n loc s spun
asta se sili s zmbeasc i-i inu capul plecat s-i ascund privirea ntunecat
de umbre.Mormi prostete despre faptul c a stat prea mult la soare,uurat c

el prea s-i accepte explicaia.Se aez i el i-i ntinse picioarele.Muchii


bronzai ieir la iveal cnd i ntinse o mn pe sptarul canapelei.Tara simi
dorina nestvilit de a anula distana dintre ei,de a se cuibri la pieptul lui i a-l
implora s-i dea singurul medicament n stare s-o vindece cu adevrat.
-Cred c tiu ce te supr,Tara.
Dac n-ar fi fost efectul calmant al lichiorului nghiit pe stomacul gol,tia c
s-ar fi fcut de rs,rspunzndu-i uimit.Se dduse de gol? i putea da el seama
c flcrile ce-i ardeau faa aveau drept cauz unic dorina de necontrolat ce o
stpnea n acel moment? Dei evita s-l priveasc,concentrndu-i atenia
asupra paharului pe care-l tot sucea i rsucea ntre degete,prezena lui o durea.
Cu colul ochiului zri pantalonii ce i se mulau pe coapse.Ls perna pe care se
sprijinea s alunece i-i ridic pricioarele pn cnd degetele ajunser la c iva
centimetri de cldura lui.i umezea buzele cu vrful limbii,se tot rsucea cnd
pe o parte cnd pe alta ca i cnd ar fi cutat o poziie mai confortabil.n
momentul n care-i atinse coapsele cu degetele de la picioare simi c inima i
bate cu atta putere nct i fu team s nu se sparg.Se ncorda de team c o
nou micare ar fi scos totul la iveal.
-Vd c m-am nelat.Tonul vocii lui era sec,inflexibil,dar totui ascundea o
emoie care o fcea s-l doreasc i mai mult.i ntinse braele aparent
nepstoare,se for s cate i nu fcu nici un gest s se acopere cnd halatul se
desfcu,dezvluind privirii lui corpul ei suplu i bronzat.
-n legtur cu ce? se sili s ntrebe,innd ochii nchii.i ndrept umerii i i
ntinse ncet un picior pn reui s-l sprijine de coapsa lui.De data asta,emoia
ce-i vibra n voce nu putea fi confundat.
-Am crezut c agitaia ta se datoreaz faptului c te-ai plictisit s fii inut ca
ntr-o carcer,dar de fapt nici vorb de aa ceva,nu-i aa,scumpo?
-Cred c tu eti cel care a stat prea mult la soare.
A recurs la aceast remarc ironic s se apere,dar cnd l vzu dup cteva
clipe c,fr s scoat un cuvnt,i ia paharul i pleac,se dispreui.i venea s
strige de disperare,stomacul i era att de tensionat nct fiecare fibr muscular
cerea s se destind.De ce era att de la?Doar era nevasta lui!Avea dreptul s-l
doreasc fizic tot la fel ca i el.Atunci,de ce i era imposibil s dea glas propriei
dorine?
tia rspunsul...sigur c-l tia.La nceputul relaiei lor,i stpnise ntotdeauna
pasiunea pentru c era timid i pentru c nu tia ct va dura acea relaie.Lipsa ei
de experien se potrivise ciudat cu dorina fierbinte de posesie pe care simise
n el.Dei i druise corpul ei,parc n-o fcuse niciodat n totalitate.Privind

napoi,realiz c Damon i dduse seama de asta mai bine ca ea.Pe vremea


aceea era att de copleit de acele senzaii ce pn atunci i fuseser necunos
-cute nct nu observase c lipsea ceva,dar el tiuse,sigur c tiuse.
Doamne,avea Damon dreptate n privina ei? Crezuse ntr-adevr minciunile lui
Frank sau le acceptase pur i simplu ca s se elibereze de presiunea emoional
pe care era prea crud ca s-o suporte? Era adevrat c Frank ncercase n mod
contient s-i distrug cstoria,dar asta nu explic de ce ea nu se ndoise
niciodat de motivele lui.Era posibil ca n subcontient s se fi folosit de Frank
ca s scape de o dependen profund ce o speria.Cu siguran acesta era
motivul pentru care refuzase s vorbeasc cu Damon la telefon i-i returnase
scrisorile nedesfcute.Nu a vrut s tie adevrul,nu-i dorise s se trezeasc
prins-n plasa unei dorine pe care de-abia o nelegea.
Mai mult simi dect auzi c s-a ntors.N-avea nevoie s observe c-i acoperea
lumina ca s-i dea seama c sttea n faa ei; i simea acel farmec imposibil de
definit cu fiecare fibr.i ridic ncet pleoapele i observ faa ridat.i cercet
n tcere fiecare trstur,cutnd adevrul pe care de-abia ncepea s fie n stare
s-l priveasc n fa.
-Uite,bea asta,murmur el i-i ntinse paharul.Privea prostete cantitatea mic de
lichid; n sfrit se hotr i nfc paharul cu o micare automat.Se adncise n
gnduri i uitase c Damon plecase s-i aduc un alt pahar de lichior.Simi
nevoia s rd isteric,dar din gtul ncordat nu ni nici un sunet.Se uit din
nou spre el i-i inu respiraia vzndu-l cum soarbe i ultima pictur de
alcool.
Capul i era dat pe spate iar mrul lui Adam se mica ncoace i-ncolo-n timp ce
nghiea butura.Tara nu-i mai putu stpni lacrimile.Nu era pregtit pentru
privirea piezi pe care i-o arunc Damon.Se simi cumplit de la i-i privi
minile,dezorientat.
Simea nevoia s fac ceva,aa c nghii aproape jumtate din cantitatea de
brandy.Tui repetat i aproape se nec.Cu o exclamaie slab,Damon i lu
paharul din mn,apoi se aez lng ea.O aez n capul oaselor i-i ridic
halatul de pe umeri fr s-i spun nimic.ncepu s-o maseze pe spate iar ea se
strdui s respire normal.
-Ce s-a ntmplat? Tonul era dur.Trebuie s te mbei ca s admii adevrul?
n timp ce,suprat,ncerca s nege optit c alcoolul ar fi avut vreun efect
asupra ei,se simi cuprins de o moleeal plcut.
-Adevrul e urt,Damon,ip ea lipit la pieptul lui.Cu un murmur nearticulat i
mic capul pn cnd buzele ptrunser prin materialul mtsos.N-ai

descoperit nc asta?l simi cum tremur cnd rsuflarea ei fierbinte ptrunse


prin estur.
-Adevrul se rzbun pe noi numai cnd refuzm s-l privim n fa i ncercm
s-l transformm n ceva care s ne convin.Dac te-ai fi deranjat s caui i
rspunsuri la ntrebrile pe care i le-ai pus,te-ai fi simit acum mult mai bine.
-Ce rspuns vrei tu de la mine,Damon? murmur ea provocator.Nu-i mai putea
controla simurile.Apropierea corpului lui,mirosul plcut al coloniei amestecat
cu cel mbietor al crnii erau mai mult dect putea ea s ndure.
-Nu-mi face asta,Tara,murmur el.Nu tii ce faci!
Cuvintele lui se transformar n geamt cnd limba ei ncepu s-l mngie,
nchipuind cercuri concentrice.Tara se trase napoi i privi cu satisfacie mtasea
umed care devenise transparent.Se simea transportat undeva dincolo de sine
i n acelai timp reuea cu succes s se stpneasc.
-Dar tu tii?,murmur ea.Un zmbet i tremur pe buze cnd observ c Damon
respira agitat.Spre uimirea ei,Damon se ncord i o ndeprt,apsnd-o cu
minile pe umeri.Privirile li se ntlnir momente lungi ce preau veacuri.Tara
ncerc s se dea napoi observnd furia ascuns de acei ochi adnci.
-Ce vrei s demonstrezi de fapt? izbucni el i o aps cu putere.Vrei s ntorci
roata?
-N-nu tiu ce vrei s spui.i cercet faa suprat i i strnse buzele.
-Cred c tii foarte bine ce vreau s spun,Tara,aa c nu mai face pe inocenta.De
cnd te-ai nsntoit,corpul tu e dornic de un alt fel de relaxare.Nu sunt prost,
am recepionat mesajele pe care mi le-ai tot trimis,dar n-am nici o intenie s-l
nlocuiesc pe Sykes.Nici acum i nici alt dat.Niciodat.
Acuzaia lui i explod n creier i o ls aproape fr grai.
-Tu,opti ea,tremurnd din tot corpul,eti nebun! N-ai putea niciodat s fii...
-Niciodat s fiu Sykes...niciodat s nsemn pentru tine ce nseamn el? ntreb
el iritat.Respir adnc.Crezi c nu tiu asta de-acum?Ai avut dreptate,Tara,
admise el; dar se vedea c aceast certitudine la care ajunsese l durea.Te-am
inut legat de mine ca s m rzbun pe Sykes i pentru tot ce s-a ntmplat,dar
nu e nevoie s m seduci ca s obii ce vrei.Sunt dispus s te las s pleci.Cnd ai
avut accidentul,am realizat n sfrit care era adevrul.Singura crim de care te
faci vinovat e c iubeti un alt brbat,dar dup modul n care m-am purtat cu
tine,ai toate motivele s-o faci.Am obosit,murmur el,scuturnd din cap.Nu vreau
s te mai rnesc.
-Cum poi s crezi c a ncerca s seduc un brbat dac a fi ndrgostit de
altul? izbucni ea.Tot timpul ai refuzat s crezi n dragostea mea pentru tine.i

s-a prut mai uor s m urti pentru ceva ce n-am fcut vreodat.nelegi ce
vreau s spun,egoistule,cap ptrat...N-a dori s faci dragoste cu mine dac l-a
iubi pe Frank Sykes,e adevrat,i jur,tot att de adevrat ca i faptul c nu te-am
nelat.S te ia naiba,Damon,uier ea i-i ncorda pumnii.Cnd ai s-i dai
seama c eu nu sunt Sheila?Mie nu mi se pare amuzant ca doi brbai s-i
frng gturile din cauza mea i nici nu mi s-a prut vreodat.Tu eti tot ce
mi-am dorit,Domnul mi-e martor!Cu capul plecat,Tara nchise ochii strns s nu
permit lacrimilor s izbucneasc.l auzi pe Damon respirnd greu dar nu avu
puterea s se uite la el.ncercarea de a ajunge la el fusese un eec deplorabil,ca
toate ncercrile din ultimele sptmni,de-altfel.Fusese pclit de falsa
siguran pe care i-o oferea noul Damon,blnd,simitor; aproape...iubitor.Era o
proast.Ar fi trebuit s tie c schimbarea lui era doar de suprafa,ca n spatele
acestui nou comportament se ascundea tot vechiul Damon,rzbuntor,
suspicios,nemilos.
-Tara,dac tu crezi ntr-adevr ce spui,n-am putea ncerca s-o lum de la capt?
Mna lui i mngie obrazul.Damon i schimb ,poziia capului pn ce ea nu-i
mai putu evita privirea intens.Se pare c el citise rspunsul n privirea ei,pentru
c duritatea de pe chip i dispru imediat,ca sub bagheta unei zne.Dei vocea
lui era blnd,Tara era att de emoionat,nct nu-i venea s cread.ncerc n
zadar s-i elibereze brbia din strnsoarea lui.
-D-mi drumul,Damon!
-Dac a crede c am avea o ans mpreun dup tot iadul pe care te-am silit
s-l nduri,nu i-a mai da drumul niciodat.Mintea ei absorbea ncet cuvintele
care-i rspndeau cldur pn n strfundurile fiinei.i era fric s spere.l privi
fix i-i umezi buzele.n timp ce-i urmreau acest gest involuntar,ochii lui parc
se trezeau la via.Se cufund n luminiele lor aurii.Nu mai vedea nimic n jur.
-O,Damon!
-O,Tara,o imit el,i-un rs plin de veselie cutremur pieptul la care se cuibrise
ea.Braele lui o nconjurar.ncepu s-i mngie spatele delicat,iar ea i rspunse
tremurnd.Inimile li se ntlniser i bteau acum n acelai ritm.
Gura lui ncepu s mngie drgstos pielea fin din spatele urechii.
-Hei,e cineva acas?
Tara se desprinse din braele lui Damon cu mare prere de ru.i netezi prul cu
o mn stngace,se ridic i-i mbrc cu grij halatul nainte de a se ndrepta
spre scri.Ken le urca cte dou,teribil de agitat.
-Unde arde?n ciuda efortului de a prea calm,vocea i tremura.Respir adnc,

i drese glasul i se sili s zmbeasc.Spre marea ei uurare,fratele,ei nu


observ nimic ciudat n comportamentul ei i-i rspunse cu un surs.
-Ghici ce s-a ntmplat! explod el.Ochii i strluceau.Tatl lui Johnny s-a decis
s ne duc ntr-o excursie ca s se revaneze pentru cea pe care am pierdut-o.Ce
crezi? Pot s m duc i eu?
-Cnd pleac?
-Mine diminea.Vor s m duc s dorm la ei ca s putem pleca n zori.
Tara se ntoarse n direcia n care se afla Damon,fr s se gndeasc prea bine
ce face.Sttea tolnit pe divan,amuzat evident de faptul c ea nu se putea hotr
ce decizie s ia.Se uit le el indecis,apoi se ntoarse spre fratele ei.
-Ei bine...vreau s spun,eu...
Tresri la auzul vocii lui Damon,ce venea exact din spatele ei.
-Unde intenioneaz familia Miller s mearg? Kenny i rspunse entuziasmat:
-n pdurea Toiyabe.John l-a convins pe tatl su s ne duc s urcm pe vrful
Charleston.
-O astfel de ocazie sun prea bine ca s-o ratezi,afirm Damon privind-o int pe
Tara.Obrajii i se nroir vzndu-i luminiele diabolice din privire.Vom fi
singuri,spuneau acei ochi,complet singuri.Ca pentru a ntri acel mesaj,ncepu
s-o mngie tcut pe bra,cu un deget.
Un zmbet rutcios i apru n colurile gurii.Tara se ntoarse spre fratele ei
respirnd greu,nu nainte ns de a-i nfige lui Damon un cot n coaste.
-Damon are dreptate,e o ocazie prea bun ca s-o pierzi,murmur ea ignornd
rsul nfundat al soului ei.Privirea lui Kenny trecea de la unul la cellalt.Fruntea
i se ncrei.
-Eti sigur,Tara?Zmbetul lui era ambiguu.Dac preferi s rmn acas cu
tine,eu...
-Doar ai i tu o inim,Ken,veni rspunsul lui Damon.mbria umerii Tarei i o
trase nspre el.Tara se ncorda la atingerea lui,rugndu-l din ochi s n-o fac s
se simt mai stnjenit dect era Privirea lui rutcioas i amuzat o determin
sa pstreze tcerea.Atepta cu respiraia tiat s aud ce ar mai putea spune.Nu
o am aa de des pe sora ta numai pentru mine.Dei te iubesc ca pe un fiu,uneori
mi cam stai n cale,nelegi ce vreau s spun.Tara respira foarte agitat,aproape
gfia.Se ntoarse s-i arunce o privire peste umr.
-Am neles mesajul.Atunci v las singuri,porumbeilor i m duc s-mi strng
lucrurile.
-Porumbei!Tara aproape se nnec pronunnd cuvntul.i privi pe amndoi
indignat.

-Cred c ar fi mai bine s plec ct lucrurile merg nc bine.Le adres un ultim


zmbet,i dup ce flutur o mn spre ei,ceea ce nu era un salut tocmai politicos,
Kenny se repezi n jos pe scri.
Gata de lupt,Tara se ntoarse s-l nfrunte pe brbatul din spatele ei.
-A fost cel mai neruinat,njositor...nainte de a apuca s-i verse amarul,Damon
ncepuse deja s coboare scrile.
-l ajut pe Ken s-i fac bagajul i apoi l conduc la familia Miller.Ne vedem
mai trziu.i agit pumnul spre el.
-Laule!Damon se opri.O privi rnjind:
-mbrac-te,o s mergem n Las Vegas s lum cina i apoi s vedem un
spectacol.Asta ar trebui s te nveseleasc.
E ca i cnd ai mpca un copil cu o bomboan,se gndi ea n tcere.
-N-am nevoie de tine,domnule Mallory,ca s m distrezi.Spuse minciuna fr s
clipeasc.
-M gndesc la ceva mult mai important ca.o simpl distracie,murmur el i o
msur din cap pn-n picioare.n timp ce o cerceta astfel,i ntlni privirea
furioas.E ceva ce am cam neglijat n ultimul timp,i noaptea asta e la fel de
potrivit ca oricare alta s ncercm s recuperm.
-Nici nu tiu dac o s vreau s mai vorbesc vreodat cu tine,murmur ea.Inima
i btea cu putere,i,ciudat,lucrul acesta i fcea plcere.
-Am pomenit eu ceva de vorbit,scumpo? Rsul lui venea de undeva din piept
i o fcea incapabil s-i rspund.Privi crlionii ce ieeau prin gulerul deschis
al cmii.Un alt hohot de rs,mai senzual dect primul,i atrase atenia asupra
gurii lui.Cutele din colurile gurii erau ndulcite ca prin minune,ca i ochii ce .i
gseau ecoul n ai ei.
-Nu-i fie team,Tara,opti el.Pleoapele nu reueau s ascund complet vpaia
din ochii lui i promit c vom...vorbi mai trziu.Nu mai tia de ct timp sttea
acolo nemicat,privind n gol.Trecuse oricum mult de cnd Damon plecase cu
Kenny.Studie curtea i privirea i se opri pe gardul de care se sprijinise el.Asculta
tcerea din jur.i nlnui cu minile trupul tremurtor ca i cum ar fi vrut s-l
protejeze.Un zmbet slab i color buzele...se gndea zmbind la ce avea s se
ntmple.
CAPITOLUL 10
n timpul drumul spre Las Vegas,Tara nu prea admir peisajul.Nici chiar
luminile strlucitoare ce apreau de peste tot nu reueau s-i taie respiraia,cum

se ntmpla de obicei.n seara aceasta oraul plcerilor,scnteietor ca un neon n


mijlocul deertului,nu putea s concureze cu brbatul fascinant de lng ea.
Damon era cel ce-o fcea pe Tara s-i in respiraia.Era mbrcat ntr-un
costum cu vest de culoare maro,parc ar fi descins dintr-un western.Galbenul
aprins al cmii de mtase,deschis la gt,se potrivea perfect cu luminile din
privirea lui.Prul des,de culoarea argintului,i strnea Tare,dorina arztoare de
a-i ngropa degetele n el.
Nu s-ar putea spune nici c el a fost dezamgit de felul n care arta ea,gndi
amintindu-i expresia feei lui cnd o vzuse.
Sclipiri de senzualitate incandescent izbucnir ntre ei cnd privirile lui
ucigtoare coborr pe bluza ei alb de bumbac,cu decolteul adnc,ncadrat de
dantel,purtat peste fusta lung de bumbac,multicolor,cu motive florale n
culori luminoase.i reaminti cum ncepuse s tremure la vederea decolteului ei
ndrzne,i nu-i putu stpni un sentiment de triumf.
Tara avusese grij s arate ct mai bine;tua foarte uoar de fard albastru-nchis
pe ploape i scotea n eviden ochii negri i tulburtor de limpezi.O umbr
uoar de fard de obraz i accentua pomeii nali i i sublinia strlucirea
pielii.n timp ce se uita la propria imagine n oglind,conturndu-i buzele cu un
ruj trandafiriu deschis,jur c dup aceast noapte Damon va ti,categoric i fr
nici o urm de ndoial,c el era singurul brbat care putea s-o fac fericit.
i peria coama de pr ca abanosul cu micri lente i egale i se mira de
meticulozitatea propriilor planuri de seducie.Va face tot ce e posibil pentru a
preveni destrmarea csniciei sale,ceea ce pn acum nu ncercase niciodat.
Considerase cndva folosirea tertipurilor femeieti sub demnitatea ei,dar n
decursul ultimului an fusese trezit la realitate,o trezire brutal i dureroas.
Dac-i arta lui Damon nevoia i dorina pe care i le trezea,l-ar putea convinge
c Frank nu nsemna i nu nsemnase vreodat nimic pentru ea.
-Eti foarte tcut.Nu te simi bine?
Pentru o clip se simi iritat de ntrebarea lui Damon,constatnd cu neplcere c
grija lui pentru ea nu prea s depeasc capitolul sntate.Nu era o invalid,era
o femeie plin de sntate i vitalitate,i l va face contient de acest fapt ct de
curnd.Erau la un semafor,ceea ce-i ddu Tarei un prilej de care nu ntrzie s
profite.Se ntoarse pe jumtate spre el;un zmbet uor insidios i apru pe chip.
Se ntinse indolent i se tot foi provocator de tapiseria confortabil.
-Da,oft ea i-i umezi buzele cu vrful limbii mici i roz.M simt...minunat!
-Da,aa zic i eu.

I s-a prut,sau Damon chiar a optit cuvintele acelea tulburtor de nesigure?


Cnd intrar pe aleea hotelului i cazinoului Tropicana,ea ndrzni o ochead,dar
expresia lui enervant de calm nu-i furniza nici o informaie.Atingerea
impersonal a minii lui pe braul ei cnd o conduse n holul mochetat,n timp ce
un angajat al hotelului parca maina,nu fcu dect s-i sporeasc iritarea.
Zgomotul i opulena cazinoului o fcu pe Tara s evite masa de corpuri,care
preau s se mite fie cu o grab frenetic,fie cu o apatie de strigoi.tia c unii
au cltorit sute,chiar mii de mile pentru a se bucura de distraciile pe care le
ofer Las Vegasul,i dei nelegea atracia de basm a oraului,ea nsi se
simea intimidat.Dei i plcea o noapte n ora,tia din experiene anterioare c
bucuria i va fi estompat de strlucirea i veselia superficial.
De departe Las Vegas era un ora izbitor de frumos,i cu toate c atmosfera lui
era strin pentru firea linitit a Tarei,pentru moment se simi ea nsi prins n
agitaia nconjurtoare.Erau foarte aproape de scen,iar ntreg restul camerei
preau un uria semicerc.Cu toate acestea,masa lor era separat de celelalte.Tara
se mir c obinuser ceea ce prea a fi unul din cele mai bune locuri fr o
rezervare cu mult n avans,pn cnd l vzu pe Damon strecurnd discret o
bancnot n palma chelnerului.Figura n frac se nclin,dar faa i rmase
impasibil.Tara i stpni rsul la vederea spinrii lui epene,i ndrept privirea
cuceritoare spre brbatul de vizavi de ea.
-sta-i un truc ieftin.Chicoti.Ochii ei strlucitori l tachinau i nregistrau cu
satisfacie tresrirea sardonic a sprncenelor lui.
-Nu fi obraznic,micuo.Fii bucuroas c nu eti acolo,gesticula spre galerie,
turtit ca o sardea delicioas.
-Sunt delicioas,Damon?Avntul slbatic care simea c-l a pe Damon s-i
priveasc farmecele mai ndeaproape fu deodat nlocuit cu un sentiment de
timiditate.Se ls pe speteza scaunului,iar ochii lui alunecar pe umerii catifelai
ce erau dezgolii,cobornd dup ce se fixaser o clip pe gtul ei.
-i las gura ap,murmur el,iar ochii i prinser privirea cu un gest ce amintea
de vechea lor intimitate.Gura lui tresri rutcios cnd Tara se ntinse nervoas
spre paharul cu ap.Ea privi n jos la lichidul cristalin,savurnd rcoarea n
palma ei cald i ncercnd din rsputeri s se concentreze la cuburile de ghe
ce se ciocneau pe buza paharului.Un deget lung se ntinse i ncepu s-i mngie
ncheieturile cu micri tulburtor de uoare.
-Cred c ar trebui s o bei,puior!
n acel moment,chelnerul se ntoarse s le ia comanda,i Tara aproape oft de
uurare.Cum Damon era maestru n jocurile de cuvinte,se ndoia c i-ar putea

ine piept n concursul de tachinrie verbal pe care ea nsi l ncepuse.Cu


toate astea,trebuia s admit c savura fiecare clip.Contientizarea prezenei
brbatului att de intim aproape de ea era aproape de nesuportat,i o fcea s se
simt ntr-adevr femeie.Se simea drgu,chiar frumoas.Cnd o privea,se
simea ca un fluture,zburnd n i din ncletarea lui,i extrem de ncreztoare c
nu va fi zdrobit de mini nepstoare.
Ca pentru a-i demonstra aceast teorie,Damon o antrena n conversaie ncetul
cu ncetul,pn cnd ncepu s flecreasc cu ncredere.Treptat,cu zmbete i
uoare atingeri ocazionale,el i ddu timp s reacioneze la aceast nou i
intrigant familiaritate.Cnd luminile se micorar pentru spectacol,Tara
strlucea de fericire,sorbind ampania comandat de Damon i lsndu-se n
voia atmosferei.Se simea ameit,nu de butur,ci de brbatul ce se afla att de
aproape de ea.El apropie scaunele n timp ce priveau spectacolul Folies
Bergeres;coapsele lui calde le apsau pe ale ei,braul lui i nconjura umerii n
timp ce degetele i mngiau pielea n joac.Pe Tara a captivat-o fiecare act al
spectacolului de un colorit magnific; nu tia ns dac fascinaia ei se datora
graiei dansatorilpr,costumelor fantastice sau comentariilor scandaloase pe care i
le optea Damon la ureche.
-Damon,mai putem sta puin?
Luminile se aprinseser i cnd se ntoarse s-l ntrebe,nu realiz ct era de
atrgtoare,cum sttea avnd oglindit n ochi rugmintea clar de a lsa acest
spectacol magic s continue.Ignornd mulinea din jur,el se aplec spre ea,iar
gura lui cald o atinse pe a ei.
-Eti aa un copil scump,tii?
-N-nu sunt un copil,protest ea,gemnd scurt cnd dinii lui i mucar uor
lobul urechii.Pur i simplu m simt bine i ursc gndul c trebuie s plec.
-Dorina ta e ordin pentru mine,prines.Unde ai vrea s mergi?
-Putem s urcm la etaj i s ne uitm n cteva magazine?
-Aa-s femeile,o necji el;i mpleti braul cu al ei i o conduse spre lift.Un
brbat se d peste cap s-i ofere o sear romantic,iar ea nu se gndete dect la
cele mai apropiate magazine.
-Nu-i drept.Nu vreau dect s m uit.
-Nu-i dai seama c majoritatea magazinelor vor fi nchise?
-A,chiar aa?Dezamgirea era evident n privirea ncrcat de repro pe care i-o
arunc,i Damon pufni n rs cu o plcere nedisimulat.ndat ce ua liftului se
nchise,fur trai repede n sus.Cu o ncredere n sine pe care nu tia c o
are,Tara folosi timpul cum se cuvinte.Srutul n lift avea cu siguran avantajele

lui,gndi ea dar se nroi toat cnd uile se deschiser n faa privirilor amuzate
ale unui cuplu n vrst care atepta s intre.
Ora care urm fu minunat.Se plimbar prin curtea central realizat cu gust,cu
plante tropicale n ghivece concepute s confere un aspect de New Orleans.i
nsoir acorduri uoare ale unor balade romantice,cntate de un mic grup ascuns
dup un grilaj mpodobit cu vi.Atras de mirosurile delicioase ce proveneau
dintr-o bombonerie minuscul,Tara l duse pe Damon nuntru i iei
triumftoare innd o pung cu caramele.
-Cred c stomacul tu e greu ca plumbul! Un zmbet de mulumire de sine fu
singura ei replic n timp ce se ntorceau ncet ctre lift.O privire fugar aruncat
ceasului fin de aur de la mn i observ cu regret ct era de trziu.Se simea
obosit,dar nu dorea ca acea sear extraordinar s se termine.Ar fi vrut s
cuprind orele n palme.Gndind astfel,se opri i se ntoarse spre el cu o privire
inocent,contrazis ns de strlucirea rutcioas a ochilor negri i luminoi.
-Eti sigur,Damon,c nu vrei ultima caramea? tiu c dulciurile devin greu de
digerat cnd mbtrneti,dar sunt sigur c o muctur nu-i va duna.
ncerc s nu-i arate dezamgirea c el nu s-a lsat prins n plas.
Calm,luase bomboana i o inu ntre degetul mare i arttor,zmbindu-i att de
dulce nct o enerv cumplit.Tocmai i ntorcea spatele cnd simi cum o prinde
cu cealalt mn i gura i se deschise automat ntr-un strigt de surpriz.Fr
ezitare,Damon i bg carameaua n gur,aplecnd repede capul s profite de
avantajul ce i se oferea.Dinii lui cuprinser buza ei de jos cu o micare
senzual,i supser ncet i profund dulcele rmas pe buzele ei.
Totul nu dur mai mult de cteva secunde,dar efectul asupra echilibrului ei fu
devastator.Acum era rndul lui Damon s afieze expresia aceea de
autosatisfacie cnd n sfrit i ridic ochii,iar ea rmase cu genunchii
tremurnd i palmele transpirate.
-tii...ntr-un fel ai dreptate.
-C-ce?
-Bomboana!Privi n jos la punga goal mototolit n pumnul ei.i observ
uimirea din priviri i rnji.Nu mi-a stricat o bucic,ba chiar m-a fcut s vreau
mai multe!Rsul lui uor o urm cnd intr la toalet.i vedea imaginea n
oglind n timp ce-i spla degetele lipicioase i zmbi observnd c obrajii i se
mbujoraser de emoie.Realiza acum,pentru prima oar,c n asemenea jocuri
Damon va ctiga ntotdeauna,i nelese deodat c nici ea n-ar fi vrut s fie
altfel.Ce nu realiza el era c lsndu-i s ctige micile btlii spera s ctige
ea rzboiul.C avea s fie un rzboi nu avea nici un fel de ndoial.Erau prea

multe lucruri nespuse ntre ei,prea mult tristee i nesiguran planau nc


asupra relaiei lor.Voia un viitor cu Damon care s nu fie umbrit de greelile din
trecut,i doar dac aveau ncredere unul n cellalt,aceast bre se va nchide.
i usc minile pe pliurile aspre ale unui prosop de hrtie.n timp ce se apropia
de u,i ndrept umerii involuntar,ca i cum s-ar fi pregtit pentru nfruntarea
cu Damon.Cnd iei de la toalet,el nu era nicieri.Travers ncet spre
balustrad,urmrind cu privirea mulimea care se mica ncet dedesubt.Odat cu
venirea zorilor,fluxul de energie pe care l simise mai devreme se risipea,i Tara
ridic mna s-i nbue un cscat,reacionnd la schimbarea atmosferei ca la
cerinele propriului ceas biologic.
Aproape adormise n picioare cnd simi cum nite mini i apsau cu blndee
pleoapele nchise.Nici nu pru s rspund gurii care-i devora pielea fin dintre
gt i umr.Nu voia nimic mai mult dect brae puternice care s-o cuprind n
timp ce-i va rezema capul de pieptul lui.nbuind un al doilea cscat,rse
ncetior.
-Ia-i minile de pe ea...Cu un strigt de spaim Tara se trase napoi din braele
care o cuprinseser i se trezi privind nencreztoare la faa triumftoare a lui
Fank Sykes.Gura i se usc de fric privind dincolo de el,la brbatul furios ce
sttea la civa metri deprtare,ca un taur furios gata s-i atace.
-Damon,eu...
-E-n regul,iubito.Frank vorbea trgnat,n timp ce-i retrgea ncet braele.
Mallory tie ce e ntre noi doi.
Tara auzise oameni vorbind despre cum e cnd vezi rou de furie,dar pn n
acel moment nu trise niciodat aceast senzaie.Pentru o clip fu aproape orbit
de vlul ce i se lsase pe ochi,scondu-l pe Frank din raza ei vizual.nelese
dintr-o dat cum oameni aparent normali pot fi copleii de dorina de a comite
un act violent.Tremura din pricina efortului de a se stpni i mormi rspunsul
printre dinii ncletai:
-Nu a fost niciodat ceva serios ntre noi.tii asta la fel de bine ca mine.
Ciudat,pn acum nu bnuise niciodat ce actor excepional era Frank.Dac n-ar
fi tiut c minea,ar fi fost n stare s cread c durerea ce-i brzda trsturile era
autentic.Nu-l putea nvinui pe Damon c nghiea i credea tot.Cu prul su de
culoarea nisipului,uor dezordonat de micrile nervoase ale minile,i cu ochii
albatri mrii de inocen ultragiat,Frank era ilustrarea perfect a unui om
nelat.Pentru o singur clip ochii li se ntlnir i ea se cutremur de repulsie.
Damon nu putea vedea rceala din adncul ochilor ei,sau strlucirea
rzbuntoare dintr-ai lui Frank,ascuns repede de genele coborte.

-Tara,tii bine c nu vorbeti serios,murmur Frank; ridicnd o mn spre ea i


cobornd-o frustrat cnd ea se trase napoi.tiu c am acceptat s atept ctva
timp pn ceri tu divorul,dar,iubito,simt c nnebunesc.Nu mai pot suporta
gndul c trieti cu el,c mprii acelai pat.Nimic nu merit o astfel de
suferin...i cu siguran nu banii.Ctig destul lucrnd aici,i sunt convins c
n curnd voi fi promovat.i promit c nu-i va lipsi nimic,haine,bijuterii.D-mi
o ans s i-o dovedesc,iubito!
-Damon,omul sta minte! strig ea,cercetnd disperat cu ochii faa lui Damon.
Ochii lui Damon i ptrundeau pe ai ei,faa lui era ca o masc,netrdndu-i cu
nimic gndurile.Apoi,privirea lui se mut la Frank,i ea i reprim un hohot de
plns cu dosul palmei.Damon arta slbatic,cu faa lipsit de culoare.
Totul s-a ntmplat att de repede,nct Tara nici nu i-a dat seama c Damon s-a
micat,i ntr-o clipit se trezi uitndu-se la Frank care zcea pe podea.Gestul ei
ctre brbatul rnit a fost involuntar,dar tiu din strnsoarea minii lui Damon n
timp ce o conducea spre lift,c datorit acelui gest era condamnat irevocabil.
Drumul spre cas a fost un comar plin de tensiune.Cnd au ajuns,Damon i
ordon cu un mormit s intre n cas,iar Tara fu mai mult dect nerbdtoare
s-l asculte.Nu i-a dat seama cum a reuit s urce scrile.Mintea ei era un
amestec de emoii conflictuale,furie,durere,fric.Peste toate predomina ns
frustrarea.Aceast frustrare depi orice limit n decursul urmtoarei jumti
de or,timp n care Tara msur casa n lung i-n lat.Frustrarea crescuse n ea n
ultimele sptmni,cnd fiecare efort pe care l-a fcut pentru restabilirea unei
relaii normale era repede anihilat de Damon.
Ei i fusese team foreze lucrurile,hotrrile i erau slbite de nesigurana
referitoare la rezultatul inevitabil al oricror posibile confruntri.
Acum,amintindu-i ce bine se neleseser n seara aceasta,simi un gust amar n
gur i durerea regretului n piept.Ct de des s-a simit astfel de cnd l-a ntlnit
prima oar pe Damon,se gndi ea; nchise ochii i-i aps degetele tremurnde
pe tmple pentru a le opri zvcnirile.
Unde era el? Ar fi vrut s poat striga ntrebarea,i sprijini capul de rcoarea
geamului de la fereastr i strnse pumnii.Un sentiment puternic de nedreptate o
fcea s tremure de furie neputincioas.
Fusese sigur c el va veni la ea,s o confrunte cu propriile-i suspiciuni,i-ar fi
fcut bine prezena lui,i ddu acum seama.Orice era mai bine dect s-i
nchid sentimentele n ea,cum fcea acum.
Panglici trandafirii brzdau cerul,dar ea era oarb la frumuseea rsritului.Tara
i privi ceasul i se ncrunt observnd c trecuse mai bine de o or de cnd se

ntorseser.Damon nu venea napoi! Doamne,chiar era dispus s cread


minciunile lui Frank,fr a-i da i ei ansa s se apere?
Se ncorda simind cu o trec fiori de ghea cnd vocea insistent din interiorul
creierului su i puse ntrebarea: Nu este cumva o rsplat dreapt? Nu era
acesta genul de agonie mental prin care a trecut Damon cnd ea a preferat s-l
cread pe Frank dect pe propriul ei so,pe care l-a considerat vinovat fr a-i da
ansa s se explice?
Da.Toate cuvintele care ar fi astupat golul din relaia lor au rmas nerostite.
Aproape mpleticindu-se n graba de a-l ajunge pe Damon,apuc balustrada cu
inima btnd s-i sparg pieptul.Palma ei umed alunec pe bar,dar nainte de a
se putea opri,simi tocul sandalei prinzndu-se n cutele fustei.Cu un ipt
nbuit czu n fa,i se rostogoli grmad pe scri.
-Ce na...Damon i nghii njurtura i ngenunche lng ea.Tara,ai pit ceva?
Plngnd,ea lovi cu pumnul strns podeaua dur.
-El te-a minit...a minit...
-Oprete-te! La naiba,ai s te loveti! mormi el,i o apuc de mn pn cnd
ea se potoli.n timp ce se lupta cu el,prul Tarei i flutura slbatic n jurul feei.
-Nu m crezi,ip ea,rezistnd eforturilor lui de a o lua n brae.i crezi pe toi cei
care m acuz,chiar i pe cineva ca Frank,pe care l dispreuieti.Ei bine,m-am
sturat s duc rzboi cu umbrele,Damon.Nu-mi mai pas,auzi? Pur i simplu
nu-mi pas!
Faa lui nu trda nici o emoie cnd n sfrit reui s-o ia n brae.Se ridic n
picioare,o purt pe brae-n camera lui i se opri lng pat s-i priveasc faa
rvit.Tara i ntoarse capul spre pieptul lui.Nu voia s-i vad obrajii uzi de
lacrimi,sau s tie ct de zdruncinat era n acel moment.Nu gsea alinare n
braele lui,nici un dram de nelegere n ochii lui.
Frank s-a rzbunat,gndi ea,ncolcindu-se pe patul unde o lsase Damon.
Acesta se ndeprtase rapid,ca i cum nu ar fi putut suporta senzaia corpului ei
lng al su,i ea strnse cu disperare perna n brae.Nu exista dect cuvntul ei
mpotriva insinurilor lui Frank,i tia din propria experien c dup prerea lui
Damon,cuvntul ei nu era niciodat suficient.
-Hei,ia astea.
Tara se strnse la asprimea comenzii lui;ntoarse capul i privi apatic pastilele
din palma lui.Recunoscu medicamentul pe care doctorul i-l prescrisese dup
acccident.i aduse aminte de somnul adnc,plcut,pe care l provocau,aa c nu
consider necesar s protesteze.Cu o tresrire,le simi alunecndu-i pe gt i
nghii restul de ap pe care i-l ddu Damon pentru a-i mai umezi gura uscat.

l privi neputincioas cum se ndreapt spre dulap i refuz s strige cnd vzu
ce fcea.Damon mpturi repede o cma i nite blugi i i puse n valiza de
piele de lng pat.Lu o alt cma din dulap,una din flanel verde-albastr.Pe
aceasta o avea n mna dreapt cnd se ndrept spre telefon.
-James? Aici Damon.A vrea s verificai elicopterul i s-i facei plinul ct mai
repede posibil.Voi fi la aeroport n aproximativ o or.Bine,mulumesc.
Toate previziunile ei cele mai rele se adeveriser.Tara nchise ochii.Nu va mai
plnge,jur ea n tcere.Lacrimile erau un refugiu pe care nu i-l putea permite.
Voia s in durerea n ea pn ce el va fi plecat,pentru c tia c dac i-ar da
fru liber emoiilor,ar ajunge s-l implore s rmn.Nu o s-l implore,se
hotr,dar nu putea s nu ncerce s-l ating pentru ultima oar,s ncerce pentru
ultima oar s distrug tcerea de ghea dintre ei.
-Unde te duci?ntrebarea ei optit se auzea i mai slab din cauza
medicamentului ce ncepea s-i fac efectul.
-Dormi,Tara.Dac vocea lui ar fi exprimat ceva,orice,poate s-ar fi luptat cu ceaa
ce amenina s-i ptrund gndurile.Dar cuvintele lui erau goale,lipsite de price
expresie,nu artau nici cea mai vag prere de ru c ei doi urmau s se
despart.Tara nchise ochii stns n faa durerii,i nfrunt faptul c pentru
Damon ea ncetase s existe.Dac ar fi iubit-o vreodat,poate ar mai fi avut o
ans s ajung la el,dar pe ei nu-i unise dect dorina lui animalic.n seara
aceea,cu cteva ore mai devreme,i se pruse c el o privise duios,dar probabil nu
fcuse dect s dea privirii lui nelesul pe care-l voia ea i care era departe de
cel real.Realiz cu un sentiment de neputin c el reuise n ceea ce intenionase
s fac.Se eliberase de ea,o eliminase din fiina lui.Imaginea ei nu-i va mai
ntuneca viitorul pentru c de data asta el era cel care-o alunga din viaa lui.
Mndria lui ceruse rzbunare,o egalare a scorului,iar acum putea pleca fr o
umbr de regret c destrmase cstoria lor,care fusese doar o iluzie.
Ar fi vrut s adoarm pentru totdeauna,s nu fie silit s se trezeasc ntr-o lume
fr el.Se lupt cu somnolena provocat de medicament i deschise ochii s-l
mai vad doar o dat,s poarte cu ea imaginea lui din aceste ultime clipe
petrecute mpreun.
-Nu face asta! rsun strigtul ei n timp ce-l privea.
i scosese cmaa,iar ochii aintii pe pieptul lui priveau cu oroare cum ncerca
s-i scoat talismanul de la gt.Minile lui se oprir,amuleta rmase pe loc.
Damon o privi uimit.Cu un geamt de durere,Tara scutur din cap nainte s
nchid ochii ca s nu-l vad ndeprtnd i ultima legtur ce-i unea,talismanul.

Tara vis c sttea ntins undeva pe vrful muntelui ei preferat i-i inea ochii
nchii n faa cercului de foc sacru din rai.Sttea cu minile ntinse ntr-o
atitudine asemntoare cu cea a unui credincios pios n faa altarului.Se putea
vedea foarte clar n vis,era singur n acel loc unde numai vulturii veneau s se
odihneasc sau s-i fac cuib.Orice emoie dispruse pe msur ce se contopea
cu mprejurimile.Arta ca o plant de rugciune,acel arbore gigantic pe care
mormonii l denumiser Copacul Joshua,din cauza ramurilor larg desfcute.n
acel moment ea i pmntul ei iubit din Marele Canion erau una i se ruga s-i
fie ngduit s rmn aa pn cnd va gsi pacea dup care tnjea.
Nu putea s mpiedice realitatea s ptrund n vis,dar cnd deschise ochii
surpriza fu att de mare nct sri brusc n picioare.Era acolo,pe piscul unde
venea ntotdeauna -i aline durerea,acolo unde numai vntul i auzea
suspinele.Vntul purta din nou numele acela pe care-l striga att de des,
ducndu-l acolo unde umbrele ndulceau contururile nlimilor abrupte,
scldndu-le ntr-o lumin de purpur i snge.Damon veni lng ea i ntinse
braele s-o cuprind.Un sentiment de neputin i nedreptate o cuprinse cnd i
ntlni privirea i sri ntr-o parte s-i evite apropierea.i luase dragostea i apoi
o respinsese,i luase mndria i i-o fcuse buci i ptrundea acum i n ultimul
loc sacru care-i mai rmsese.Udase acel pmnt cu lacrimile ei i l ascultase
cum suferise alturi de ea.Acum nu mai avea nici un loc care nu-i reaminteasc
de el...nici un loc n care s se ascund.
n spatele lui,soarele ce apunea nu mai era dect o dr roiatic.Cu o
exclamaie nbuit Tara se ndeprt civa pai.Se ncpn s priveasc
nainte,la petele de culoare de pe cer.Se ncord.i ddea seama c nu mai avea
nici o scpare.Probabil c a dormit ore n ir de nu a simit cnd a adus-o n acest
ultim refugiu.Ochii ei experimentai i spuneau c era prea trziu s se ntoarc
acum,dar continu s nainteze cu pai greoi.
-De ce m-ai adus aici? ntreb pe un ton sec.i auzi paii apropiindu-se.
-i mai aduci aminte ziua n care am zburat n aceast parte a canionului?
Tara ncuviin din cap.Tara ncerca s ignore cldura transmis de corpul lui i
rsuflarea cald ce-i mngia gtul.Mi-ai spus c aici vii ntotdeauna cnd ai
probleme; c e singurul loc unde-i gseti linitea.i aminteti?
-Da,dar a fi vrut ca tu s nu-i fi amintit,replic ea i se apropie la c iva
milimetri de marginea prpastiei,numai ca s fie ct mai departe de el.
-Tara,pleac de acolo!
Auzi comanda aspr ce dezvluia teama pe care o nutrea pentru ea n adncurile
fiinei.Se mir de detaarea cu care-l asculta.Trupul ei se ndeprt mecanic de

locul primejdios,fr s comunice n vreun fel cu mintea.Cnd l liniti,vocea ei


era lipsit de expresie:
-Nu-i fie team,Damon.N-am de gnd s m-arunc.Deodat dou mini
puternice i strnser braele i o scuturar violent,nainte de a o lipi de corpul
lui.
-Fir-ai s fii,nu-i bate joc de mine!
i inea flcile ncletate i o tra dup el,refuznd s-ncetineasc pasul.Tara se
mpiedic,dar protestele ei fur trecute sub tcere.Se oprir n faa unui foc ce
plpia.Tara tremura de furie i nu voia dect s-i desctueze emoiile ce-o
sufocau.Cnd o ntoarse spre el,pieptul lui deveni inta cea mai la ndemn i
ncepu s-l loveasc violent cu pumnii.
-Pisicu slbatic,i zise el,capturndu-i minile i silind-o s se ntind pe
pmnt.Ai de gnd s ncetezi s te mai lupi cu mine?
-Nu!E tot ce mi-a rmas,rspunse ea.Nu ncet s tremure din tot corpul pn ce
el nu o acoperi cu al su.D-te jos de pe mine! Nu i-e team c atingerea mea
te-ar putea otrvi?ntoarse capul cu un suspin i ncerc s ascund lacrimile ce
i alunecau pe obraji.Prizonier n braele lui,lipit ntre el i pmntul
stncos...ncepea s rspund atingerii lui.
Nu mai putea ndura mult timp acest zbucium,realiz ea.Apropierea lui
distrusese deja barierele pe care ea le ridicase n calea durerii i l ura pentru c o
fcea din nou s simt.O eliber din strnsoare,dar tot mai inea un picior
sprijinit de coapsele ei.i apuc obrazul i-l ntoarse spre el.
-Tara,nu face asta,murmur el plecndu-i capul i-i lipi buzele de fruntea
ei.Vorbete cu mine,iubito.
-De ce? Ca s m acuzi din nou c te mint?
Faa ei dumnoas o cerceta pe a lui.Fusese pedepsit destul,decise ea.Ce fcea
el acum nu era dect un nou mod de a se rzbuna pe ea,numai c de data asta n-o
s mai reueasc.Acuzaiile pe care voia s i le strige nu veneau.Erau
mpiedicate de micrile duioase ale minii lui ce-i mngia fruntea.ncerc din
nou s scape de atingerea lui.Ochii ei ntunecai l sfidau.
-Nu vreau s vorbesc cu tine i refuz s te ascult.i-ai clcat cuvntul n faa
mea pentru ultima oar,Damon.
-Ce vrei s spui? ntrebarea fu rostit pe un ton la fel de blnd ca degetele lui ce
o masau pe gt.Modul n care fusese pus aceast ntrebare ca i atingerile lui o
fcur s tremure i regret acest lucru cnd observ c-i ddea lui satisfacie.
-La spital mi-ai promis c nu m vei mai prsi niciodat,i acum pleci.Eu te-am
vzut mpachetnd,aa c nu te mai obosi s-ncerci s m mini.

-Pentru cultura ta general,am luat doar cteva haine clduroase pentru cea de-a
doua noastr lun de miere.Am pus laolalt i lucruri de-ale tale i de-ale mele.
-Despre ce vorbeti? ntrebarea nu mai era dect o oapt.
El i plec ochii i-ncepu s-i srute pielea fin de dup ureche.
-Fir-ar s fie,nceteaz!Cererea ei rmase neascultat.Buzele lui i lsar urme
fierbini pe obraji i se oprir n colul gurii.Minile lui i descheiau ncet bluza
n care tot el o mbrcase mai devreme.
Se deprta de limba ce-i mngia buzele i-l ntreb ironic:
-Eti chiar att de disperat nct ai fi n stare s m violezi?
-Sunt att de al dracului de disperat,draga mea,nct sunt n stare de orice s te
fac s recunoti c m iubeti.
-Mai nti va trebui s m arunci n prpastie! Rsul lui avu acelai efect asupra
ei ca bluza roie pe care i-o arat toreadorul taurului.ncepu s-l loveasc i s-l
zgrie.Cnd el se ntoarse s i scoat cmaa,l muc de umr.l auzi
oftnd,dar atacul ei prea de fapt s-i dea noi aripi.Se lupt cu ea cu o blndee
pe care nu i-o cunotea i o nvinse.O apuc de brbie i i ntoarse faa spre el.
Tara se cutremur cnd i vzu umrul i observ ce tare-l mucase.
-N-am vrut s fac asta,opti ea i privirea i oglindea prerea de ru.
i ridic ochii spre el i i inu respiraia.i era team s fac vreo micare,
team c citea mai mult pe faa lui dect voia el s arate.
-tiu c n-ai vrut,murmur i o trase nspre el pn se cuibri n braele lui.Nu
mai mult dect am vrut eu s te rnesc.O,Doamne! Te iubesc att de mult...att
de mult...Nu-i mai dorea dect s-o srute.Voia s-i absoarb cuvintele,s le
amestece cu rsuflarea ei i s le pstreze pentru totdeauna.Dar cnd i cobor
capul i ncerc s o srute,Tara ntinse o mn i-l opri.
-Tara,ai mil de mine,pentru numele lui Dumnezeu! Nu putem s uitm trecutul
i s-o lum de la capt? tiu c n-am fcut nimic s-i ctig ncrederea,dar i
jur c n-am s te mai rnesc vreodat.
-A vrea s te cred,Damon,dar cum s-o fac? Nu de mult ai recunoscut c tot
ce-ai simit pentru mine a fost dorin.De unde s tiu eu ce vrei de fapt de la
mine?Cu o exclamaie nbuit se ndeprt de ea i rmaser aa tcui clipe
lungi.Damon privea n gol,prin ntunericul ce devenea tot mai adnc.
Cnd ncepu s vorbeasc,Tara se ncord i-i strnse bluza pe ea s nu mai
tremure.
-De cnd ai dormit prima oar n braele mele,opti el,am simit c ai o putere
magic asupra mea.N-am vrut s recunosc nici mcar fa de mine ct de mult
ineam la tine.Experiena cu Sheila m nsprise,i mi-era team s cred n

blndeea ta.Cnd ne-am ntors din luna de miere,eram att de fermecat de tine
nct tot ce voiam era s m asigur c n-o s-mi scapi niciodat.Nu i-am spus de
ncurctura cu divorul meu pentru c mi-a fost...team.
-Team? Cum te poate speria adevrul? strig ea i-i muc buza de jos ca s
nu mai tremure.N-aveam i eu dreptul s tiu?
-La naiba,nu mai gndeam logic n acele momente!Cnd m-a sunat n ziua
aceea,unul din avocaii mei mi-a spus clar c exista posibilitatea ca eu s fiu nc
legat legal de Sheila.Dup aceea am aflat c dup ce a luat Frank legtura cu
ea,a pltit ca s anuleze divorul nostru n Mexic.Putea dura luni ntregi pn s
se descopere adevrul.Dac ar fi fost aa,n-a fi putut suporta s nu stau lng
tine,tiind c te-ai fi putut gndi c poate nu eti de fapt nevasta mea.Nu-nelegi?
strig el,privind-o cu ochii tulburai.ncercam s m protejez de teama de a te
pierde,nespunndu-i nimic.
Nu-i putea aminti agonia trecutului fr s se ntristeze.Scutur din cap.
-O,Damon,nu tii c-a fi trit cu tine pn ar fi ieit tot adevrul la iveal? N-ai
crezut n dragostea mea pentru tine,i ca urmare tot anul trecut m-am chinuit
gndindu-m...gndindu-m c trieti cu Sheila.Am crezut c dup ce ai
revzut-o i-ai dat seama c fcusei o greeal nsurndu-te cu mine.Mi-a spus
c v-ai iubit mult.
-Singurul lucru pe care l-a iubit Sheila la mine au fost banii pe care am nceput
s-i ctig dup ce ne-am desprit.Iubitul ei a avut grij de ea pn i-au pus
treangul n jurul gtului.Dup aceea s-a gndit c dac ar putea convinge
judectorii c nu suntem divorai i apoi s depun actele pentru divor,s-ar
putea alege cu o pensie alimentar care s-i ndulceasc viaa,i-am spus s
vorbeasc cu avocatul ei,s specifice n scris suma pe care o dorea,iar eu am s-o
dublez dac va confirma divorul.
-Atunci de ce te-ai grbit s m acuzi?
-Lipsit de ncrederea n tine,pe care ar fi trebuit s-o am,acuzaiile Sheilei au
prins rdcini n mintea mea.Nu scpa nici o ocazie s-ncerce s m conving c
mireasa mea i mprea patul cu un alt brbat n absena mea.Cnd m-ai
revzut te-ai albit i i-am vzut ochii umbrii de repulsie.Apoi,cnd m-ai
asigurat c ai de gnd s divorezi de mine i s te mrii cu Sykes,eu...
-O,Doamne,oft ea,i-i puse capul pe genunchii lui.Am vrut doar s te rnesc
cum m-ai rnit i tu,Damon.Credeam c Frank mi-e prieten,dar n-a fost nimic
altceva ntre noi,niciodat.O,dac m-ai fi luat cu tine...opti ea cu tristee.Cnd
i ridic privirea,n ochi i strluceau lacrimi.Damon i le terse.
-Avocaii mei m-au sftuit s nu m ntorc pn nu am dovada divorului,sau,

dac am fi dat gre,s atept pn naintam din nou actele de divor.Mi-a fost
team s nu te amestec n mocirla n care se scald ziarele de scandal.Nimeni nu
tia s m nsurasem din nou i am vrut s fiu sigur c nici tu,nici Ken nu le vei
cdea n gheare.Era singurul mod n care v puteam arta ce nsemnai pentru
mine,chiar dac voi nu tiai asta.
-Cu toate c nu prea credeai n mine,ineai destul la mine ca s vrei s m
protejezi.Dragul meu! n aceste circumstane,nu te nvinuiesc c m urai.
-Nici nu tiu cum ai suportat s te ntorci dup ce refuzasem s vorbesc cu tine
sau chiar s-i citesc scrisorile.Momente lungi privirile lor se unir.Cuvintele
care urmar aveau s-o fac cea mai fericit femeie din lume.
-Pentru c fr tine muream ncet-ncet.Cu un strigt nbuit se repezi s-l
mbrieze.
-Pentru mine nu va mai fi niciodat nimeni n afar de tine,tii asta? Te iubesc,
Damon.Din ziua n care i-am pus cu minile mele talismanul n jurul gtului am
devenit a ta pe veci,cu trup i suflet.
-Dup incidentul de ieri,cnd n sfrit mi-a intrat n cpna mea cea proast
c pe mine m vrei i nu pe Sykes eram hotrt s te aduc aici unde puteam
vorbi n linite.Aveam de gnd s te implor s-mi lai timp s rec tig dragostea
ta,pe care am crezut c am pierdut-o din cauza felului crud n care m-am purtat
cu tine.Cnd i-am vzut expresia feei,atunci cnd ai crezut c voiam s dau jos
talismanul,am tiut c,dei n-o meritam,aveam nc inima ta.
Un zmbet uor color buzele Tarei cnd realiz-ct de bine o nelegea Damon.
i nlnui gtul cu braele i-l trase n jos pn se ntinser amndoi pe pmnt.
-Iubete-m,Damon,murmur ea i ochii i erau luminai de blndee.lubete-m!
De data asta nici unul din ei nu mai ddea napoi.i scoaser hainele ncet,i
trupurile lor goale cunoscur plcerea minunat a ntlnirii.Minile lui Damon i
mngiau snii,iar gura lui o sruta peste tot,afundndu-se n parfumul ei.Trupul
Tarei se arcui peste al lui,fremtnd de plcere.
Minile ei i cercetau mngietor tot trupul,i l simi tremurnd n braele ei.
-Pentru totdeauna,Tara,murmur el i se ridic deasupra ei,ngropndu-se n
cldura corpului ei cu micri slbatice i n acelai timp duioase.
-Pentru totdeauna,strig ea pregtindu-se s-l primeasc pn-n adncurile
fiinei.Strigtele lor erau purtate pe aripile vnturilor eterne din canion,sufletele
i trupurile se unir pn ce ajunser unul singur,de nedesprit.n timp ce ei
cltoreau spre culmile iubirii,lumina i lua rmas-bun de la acea zi,trimi ndui ultimele raze s-i binecuvnteze.Talismanul dragostei i inutul,pe care Tara l

iubea att,se nfreau pe veci prin sclipirile roiatice pe care le rspndeau n


jur.

SFARSIT