Sunteți pe pagina 1din 137

Capitolul 1

n care o fac s dispar din greeal pe profesoara de algebr pregtitoare


Uitai cum st treaba, nu eu am cerut s fiu semizeu. Dac citii asta gndindu-v c-ai pute
i unul, v dau un sfat: nchidei cartea chiar acum. Credei minciuna pe care v-a spus-o
mama sau tata despre naterea voastr i ncercai s ducei o via normal.
E periculos s fii semizeu. i nfricotor. De cele mai multe ori, ajungi s mori n chin
ri i umilit.
Dac suntei nite puti normali i citii cartea asta nchipuindu-v c e pur ficiune e
Citii mai departe. V invidiez c putei crede c nimic din toate acestea nu s-a ntmplat
u adevrat.
Dar dac v recunoatei n aceste pagini, dac v tulbur, oprii-v imediat din lectur.
ea s fii de-ai notri. i odat ce tii asta, e doar o chestiune de timp pn cnd vor sim
or veni dup voi.
S nu zicei c nu v-am avertizat.
M numesc Percy Jackson.
Am doisprezece ani. Pn acum cteva luni eram elev la Academia Yancy, o coal particu
lar cu internat, pentru copii cu probleme, situat n nordul statului New York.
Sunt un copil cu probleme?
Da. S-ar putea spune asta.
A putea-o dovedi n orice moment al vieii mele scurte i mizerabile, dar lucrurile
s-au nrutit cu adevrat n luna mai, anul trecut, cnd am fcut o excursie cu clasa n Ma
an - douzeci i opt de copii znateci i doi profesori, ntr-un autobuz colar galben, merg
d la Muzeul Metropolitan de Art ca s se uite la antichiti greceti i romane.
tiu c sun a tortur. Cele mai multe excursii de la Yancy aa i erau.
Dar domnul Brunner, profesorul nostru de latin, ne nsoea n aceast cltorie, aa c a
ceva sperane.
Domnul Brunner era un tip n floarea vrstei, imobilizat ntr-un scaun cu rotile. A
vea prul rar, barba nclcit i o jachet de tweed uzat, care mirosea ntotdeauna a cafea.
a fi zis c e un tip de treab, dar ne spunea poveti i glume i ne lsa s ne jucm n tim
lor. Avea i o minunat colecie de arme i armuri romane, aa c era singurul profesor la o
ra cruia nu adormeam.
Speram ca aceast cltorie s mearg bine. Cel puin, speram ca mcar o dat s nu intru
ncurctur.
Da tiu c m-am nelat!
Dar, vedei voi, n excursii mi se ntmpl lucruri rele. Precum cea cu coala, din clasa
a cincea. Atunci am mers la cmpul de lupt de la Saratoga i am avut un accident cu
un tun din timpul Rzboiului de Independen. Nu ochisem spre autobuzul colii, dar, des
igur, m-au exmatriculat oricum. i nainte de asta, la coala unde eram n clasa a patra
, am fcut un tur n culisele bazinului cu rechini de la Marine World, iar pe podium
am atins maneta greit i clasa noastr a fcut o baie neplanificat. i mai nainte... Ei
e, cred c v-ai prins.
Dar n aceast cltorie, eram hotrt s fiu cuminte.
Tot drumul pn n ora, a trebuit s-o suport pe Nancy Bobofit, o rocat pistruiat, clep
oman, care i arunca n ceafa lui Grover, prietenul meu cel mai bun, buci dintr-un send
vi cu unt de arahide i ketchup.
Grover era o int uoar. Un sfrijit. Plngea cnd se enerva. Cred c rmsese repetent d
a ori, pentru c era singurul elev de clasa a asea cu acnee i un nceput vag de barb. M
ai presus de toate, era schilod. i avea scutire pe via de la ora de educaie fizic pen
tru c avea probleme la musculatura picioarelor. Avea un umblet ciudat, de parc l-a
r fi durut fiecare pas, dar nu v lsai pclii. Ar fi trebuit s-l vedei cnd se servea l
enchiladah.
Deci spuneam c Nancy Bobofit arunca bucele de sendvi, care rmneau n prul lui casta
, ondulat, i ea tia c nu-i puteam face nimic, pentru c eram pus n libertate sub supra
veghere. Directorul m ameninase cu moartea prin suspendarea n cadrul colii, dac ceva
ru, jenant sau chiar uor distractiv s-ar fi ntmplat n aceast excursie.
O omor, am murmurat.
Grover a ncercat s m calmeze.
Nu-i nimic. mi place untul de arahide.
Apoi s-a ferit de o alt bucat din prnzul lui Nancy.
Pn-aici! am zis eu.

Am dat s m ridic, dar Grover m-a tras napoi.


Eti sub supraveghere, mi-a amintit el. tii cine va fi acuzat dac se ntmpl ceva.
Privind napoi, mi doresc s-o fi aranjat pe Nancy Bobotit pe loc. Suspendarea n c
adrul colii ar fi fost zero n comparaie cu porcria n care eram pe punctul de-a intra.
Domnul Brunner conducea turul muzeului.
Mergea n fa, n scaunul cu rotile, ghidndu-ne prin galeriile mari, cu ecou, pe lng vech
statui de marmur i vitrine de sticl pline cu piese de ceramic extrem de vechi, vops
ite n negru cu portocaliu.
Eram uimit de faptul c lucrurile astea supravieuiser dou, trei mii de ani.
Ne-a adunat n jurul unei coloane de piatr, nalt de patru metri, cu un sfinx mare
deasupra, i a nceput s ne spun c era o piatr de mormnt, o stel, pentru o fat cam de
noastr. Ne-a povestit despre sculpturile de pe prile laterale. ncercam s ascult ce av
ea de spus, pentru c era destul de interesant, dar toat lumea din jur vorbea i de f
iecare dat cnd le spuneam s tac, cellalt profesor nsoitor, doamna Dodds, se uita urt
mine.
Doamna Dodds era o profesoar de matematic micu, din Georgia, care purta mereu o j
achet din piele neagr, chiar dac avea cincizeci de ani. Prea suficient de dur ct s-i
oare dulapul cu un Harley. Venise la Yancy la jumtatea anului, cnd fostul nostru p
rofesor de matematic suferise o depresie.
Din prima zi, doamna Dodds a ndrgit-o pe Nancy Bobofit i i-a dat seama c eu eram u
n pui de drac. Obinuia s arate cu degetul ei strmb spre mine i s spun: Acum, scumpete
pe un ton mieros, i tiam c urma o lun de detenie dup cursuri.
Odat, dup ce m-a pus s terg rspunsurile din nite vechi caiete de lucru de matematic
pn la miezul nopii, i-am spus lui Grover c doamna Dodds nu merit s fie considerat o fi
n uman. El m-a privit foarte serios i mi-a spus:
Ai perfect dreptate.
Domnul Brunner vorbea despre arta funerar greceasc.
n cele din urm, Nancy Bobofit a chicotit pe seama tipului gol de pe stel, iar eu
m-am ntors i am spus:
N-ai de gnd s taci odat?
Vorbisem mai tare dect intenionasem.
ntregul grup a rs. Domnul Brunner s-a oprit din povestit i m-a ntrebat:
Domnule Jackson, ai zis ceva?
M-am nroit tot.
Nu, domnule, i-am rspuns.
Domnul Brunner a artat spre una dintre imaginile de pe stel.
Poi s ne spui ce reprezint aceast imagine?
M-am uitat la sculptur i m-am simit uurat pentru
c tiam.
Acesta e Cronos mncndu-i copiii, nu-i aa?

Da, a spus domnul Brunner, evident nemulumit. i a fcut asta pentru c...
Pi...
Mi-am stors creierii s-mi amintesc.
Cronos era zeul rege, i...
Zeu? a ntrebat domnul Brunner.

Titan, m-am corectat. i... n-avea ncredere n copiii si, care erau zei. Deci,
... Cronos i-a mncat, nu-i aa? Dar soia sa l-a ascuns pe micul Zeus i i-a dat n schi
lui Cronos s mnnce un bolovan. i, mai trziu, cnd Zeus a crescut, el i-a pclit tatl,
nos, s-i regurgiteze pe fraii i surorile sale...
Ch! a spus una dintre fetele din spatele meu.

...i a fost o mare btlie ntre zei i Titani, am continuat, iar zeii au ctigat
Chicote dinspre grup.
n spatele meu, Nancy Bobofit i-a optit unei prietene:

De parc asta ne va folosi cndva. De parc la angajare ne vor zice: V rugm s e


icai de ce Cronos i-a mncat copiii.

i de ce, domnule Jackson, a spus Brunner, ca s parafrazez excelenta ntrebar


e a domnioarei Bobofit, conteaz asta n viaa real?
Te-a prins, mi-a optit Grover.

Taci din gur, a zis Nancy printre dini, cu faa mai roie dect prul.
Cel puin fusese prins la nghesuial i Nancy. Domnul Brunner era singurul care o pri

ndea spunnd lucruri aiurea. Urechile lui erau ca un radar.


M-am gndit la ntrebarea lui i am ridicat din umeri.
Nu tiu, domnule.
Domnul Brunner m-a privit dezamgit.

Ei bine, primeti jumtate de punct, domnule Jackson. Zeus i-a servit, ntr-ad
evr, lui Cronos un amestec de mutar i vin care l-a fcut s-i dea afar pe ceilali cinci
opii ai si, care, desigur, fiind zei nemuritori, triser i crescuser complet nedigerai
stomacul Titanului. Zeii i-au nvins tatl, l-au tiat n buci cu propria-i coas i i-au
rmiele n Tartar, cea mai ntunecat parte a Lumii Subpmntene. Pstrnd acelai ton op
impul pentru masa de prnz. Doamn Dodds, vrei s ne conducei napoi afar?
Clasa se deplasa n dezordine, fetele inndu-se de burt i bieii mpingndu-se i purt
a nite idioi.
Grover i cu mine eram pe punctul de a-i urma, cnd domnul Brunner m-a strigat:
Domnule Jackson!
Eram sigur c asta urma.
I-am spus lui Grover s plece. Apoi m-am ntors spre domnul Brunner.
Da, domnule.
Domnul Brunner avea o privire care te urmrea - ochi cprui ptrunztori care preau btr
i de cnd lumea i care vzuser totul.

Trebuie s afli rspunsul la ntrebarea mea, mi-a spus domnul Brunner.


Despre Titani?

Despre viaa real. i despre cum studiile tale se aplic n ea.


A...
Tot ce nvei de la mine, a continuat el, este extrem de important. M atept s tratez
i aceste informaii ca atare. Am mari ateptri de la tine, Percy Jackson.
A fi vrut s m enervez, tipul sta chiar exagera.
Adic, sigur, era destul de mito n zilele n care organiza un turneu, cnd se mbrca n
mur roman i striga: Salutare! i ne provoca, sabie contra cret, s fugim la tabl i s
pe toi grecii i romanii care triser vreodat i pe mamele lor i pe zeii crora li se n
ser. Dar domnul Brunner se atepta s fiu la fel de bun ca toi ceilali, n ciuda faptului
c eram dislexic i sufeream de deficit de atenie i nu obinusem n viaa mea un calificat
v mai bun de suficient. Nu - el nu se atepta s fiu la fel de bun, el se atepta s fiu
mai bun. Iar eu pur i simplu nu puteam reine toate acele nume i ntmplri, cu att mai p
n s le scriu corect.
Am mormit ceva despre faptul c o s m strduiesc, iar domnul Brunner a aruncat o pri
vire lung i trist spre stel, de parc ar fi participat la nmormntarea acelei fete.
Mi-a zis s ies i s m duc la mas.
Clasa se strnsese pe treptele din faa muzeului, de unde puteam urmri trecerea pi
etonilor pe Fifth Avenue.
Deasupra se pregtea o furtun uria, cu nori mai negri dect vzusem vreodat. M-am gnd
c poate are de-a face cu nclzirea global sau aa ceva, pentru c vremea din tot statul N
ew York fusese ciudat de la Crciun ncoace. Furtuni mari de zpad, inundaii, incendii pr
ovocate de trsnete. N-a fi fost surprins dac ar fi fost un uragan.
Nimeni altcineva nu prea s observe. Civa biei bombardau porumbeii cu biscuii Luncha
les. Nancy Bobofit ncerca s subtilizeze ceva din poeta unei doamne i, desigur, doamn
a Dodds nu vedea nimic.
Grover i cu mine ne-am aezat pe marginea fntnii, departe de ceilali. Ne gndeam c, p
ate, dac fceam asta, lumea nu i-ar fi dat seama c suntem de la coala aceea, coala de c
iudai ratai care nu se puteau integra altundeva.
Detenie? a ntrebat Grover.

Nu, am spus. Nu de la Brunner. Dar a vrea s m mai slbeasc. Adic - nu sunt un g


niu.
Grover a tcut o vreme. Apoi, cnd m gndeam c va face un comentariu filozofic profun
d ca s m fac s m simt mai bine, a zis:
mi dai mie, te rog, mrul tu?
Nu prea aveam poft de mncare, aa c i l-am dat.
M uitam la valul de taxiuri care cobora pe Fifth Avenue i m gndeam la apartamentu
l mamei mele, care era doar un pic mai spre periferie fa de locul n care ne aflam.
N-o mai vzusem de la Crciun. mi doream tare mult s sar ntr-un taxi i s merg acas. Ea
r fi mbriat i ar fi fost bucuroas s m vad, dar ar fi fost i dezamgit. M-ar fi tri

Yancy, mi-ar fi amintit c trebuie s m strduiesc mai mult, chiar dac era a asea mea co
l n ase ani i urma, probabil, s fiu dat afar din nou. N-a fi suportat privirea aceea t
ist pe care mi-ar fi aruncat-o.
Domnul Brunner i-a parcat scaunul cu rotile la baza rampei pentru persoanele c
u handicap. Mnca elin i citea un roman. O umbrel roie i se ridica din spatele scaunulu
i, fcndu-l s arate ca o msu de cafenea motorizat.
Tocmai voiam s-mi despachetez sendviul, cnd Nancy Bobotit a aprut n faa mea cu prie
tenele ei urte - bnuiesc c se sturase s fure de la turiti - aruncndu-i prnzul pe jum
cat n poala lui Grover.

Hopa, a zis ea i a rnjit, scond la iveal dinii strmbi.


Avea pistrui portocalii, de parc cineva i-ar fi pulverizat pe fa cereale Cheetos
nmuiate.
Am ncercat s rmn calm. Consilierul colar mi spusese de un milion de ori: Numr pn
, controleaz-i temperamentul. Dar eram att de suprat, c vedeam negru n faa ochilor.
iau urechile.
Nu-mi amintesc s-o fi atins, dar n secunda urmtoare, Nancy edea n fund n fntn, str
:
Percy m-a mpins!
Doamna Dodds s-a teleportat ndat lng noi.
Civa puti opteau:
Ai vzut...
Apa...
De parc ar fi apucat-o...
Nu tiam despre ce vorbeau. Tot ce tiam era c aveam iar probleme.
De ndat ce doamna Dodds s-a asigurat c biata Nancy e bine, promindu-i s-i ia un tri
cou nou de la magazinul de cadouri al muzeului etc. etc. doamna Dodds s-a ntors s
pre mine. Avea o vpaie triumftoare n ochi, de parc fcusem ceva ce ateptase ntreg semes
rul.
Acum, scumpete...
tiu, am mormit. O lun de ters caiete de lucru.
N-ar fi trebuit s spun asta.
Vino cu mine, mi-a spus doamna Dodds.

Ateptai! a ltrat Grover. Eu sunt de vin. Eu am mpins-o.


L-am privit uimit. Nu-mi venea s cred c ncearc s m acopere. Doamna Dodds l speria d
moarte pe Grover.
Ea l-a privit att de intens, nct i-a tremurat brbia.
Nu cred asta, domnule Underwood, spuse ea.
Dar...
Tu... vei... sta... aici.
Grover m-a privit cu ngrijorare.

E n regul, omule, i-am spus. Mulumesc c ai ncercat.


Scumpete, a ltrat doamna Dodds la mine, acum!
Nancy Bobofit a rnjit.
I-am aruncat privirea care spunea cel mai convingtor te voi ucide mai trziu. Ap
oi m-am ntors s-o nfrunt pe doamna Dodds, dar nu era acolo. Sttea la intrarea n muze
u, tocmai n capul scrilor, chemndu-m cu gesturi nerbdtoare.
Cum ajunsese acolo aa repede?
Am multe momente din-astea, n care mintea parc mi adoarme i m trezesc c am ratat ce
va, de parc un fragment dintr-un puzzle ar fi czut din univers lsndu-m s m holbez la l
cul gol pe care l-a lsat. Consilierul colar mi spusese c asta ine de deficitul de ate
nie, de faptul c creierul meu interpreteaz greit anumite lucruri.
Eu nu eram att de sigur.
M-am dus dup doamna Dodds.
La jumtatea treptelor, m-am uitat napoi la Grover. Prea palid, uitndu-se furios cn
d la mine, cnd la domnul Brunner, de parc ar fi vrut ca domnul Brunner s observe ce
se ntmpl, dar domnul Brunner era absorbit de romanul lui.
Mi-am ntors privirea. Doamna Dodds dispruse din nou. Era n cldire, la captul holul
ui de la intrare.
Bine, m-am gndit. M va obliga s cumpr o cma nou pentru Nancy de la magazinul de
Dar se pare c avea alt plan.

Am urmat-o n muzeu. Cnd, n sfrit, am ajuns-o din urm, ne aflam din nou n seciunea
ac i roman.
n afar de noi, nu mai era nimeni n galerie.
Doamna Dodds sttea cu braele ncruciate n faa unei imense frize de marmur cu zeii gr
ci. Scotea un zgomot ciudat din gt, ca un mrit.
Chiar i fr zgomotul la, tot a fi fost agitat. E ciudat s fii singur cu un profesor,
n special cu doamna Dodds. Era ceva n felul n care se uita la friz, de parc-ar fi v
rut s-o pulverizeze...
Ne-ai fcut probleme, scumpete, a spus.
Am fcut lucrul cel mai sigur. I-am spus:
Da, doamn.
i-a tras manetele gecii de piele.
Chiar credeai c-o s scapi cu asta?
Privirea din ochii ei exprima mai mult dect nebunie. Era rutate pur.
E profesoar", m-am gndit eu agitat. Doar n-o s-mi fac ru.
I-am spus:
M voi strdui mai mult, doamn.
Cldirea a fost zguduit de un tunet.

Nu suntem tmpii, Percy Jackson, a spus doamna Dodds. Era doar o chestiune
de timp pn s te gsim. Mrturisete i vei suferi mai puin.
Nu tiam despre ce vorbete.
Tot ce-mi venea n minte era c profesorii trebuie s fi gsit n camera din cmin ascunz
oarea pentru dulciuri pe care le vindeam. Sau poate i dduser seama c luasem eseul des
pre Tom Sawyer de pe internet fr s fi citit cartea, iar acum aveau de gnd s-mi anulez
e nota. Sau, i mai ru, aveau de gnd s m fac s citesc cartea.
Deci? m-a ntrebat ea.
Doamn, eu nu...
Timpul tu a expirat, a rostit ea printre dini.
Apoi, s-a ntmplat cel mai ciudat lucru din lume.
Ochii au nceput s-i strluceasc precum nite crbuni de grtar. Degetele i s-au lungit, de
enind gheare. Geaca ei s-a transformat n nite aripi mari, ca de piele. Nu era o fi
in uman. Era o bab zbrcit, cu aripi de liliac i gheare, cu gura plin de coli galbeni
a pe cale s m fac ferfeni.
Apoi, lucrurile au devenit i mai ciudate.
Domnul Brunner, care cu un minut n urm era n faa muzeului, a intrat n galerie n sca
unul cu rotile innd n mn un stilou.

Salutare, Percy! a strigat el, aruncndu-i pixul prin aer.


Doamna Dodds s-a repezit la mine.
Cu un scheunat, am evitat-o i am simit ghearele tind aerul pe lng urechea mea. Am
prins pixul din zbor, dar, cnd mi-a ajuns n mn, nu mai era un pix. Era o sabie - sab
ia de bronz a domnului Brunner, pe care o folosea ntotdeauna n ziua turneului.
Doamna Dodds s-a ntors spre mine cu o privire criminal.
Mi s-au nmuiat genunchii. Minile mi tremurau att de ru, nct aproape c am scpat sa
Mori, scumpete! a mrit ea.
i a zburat direct spre mine.
M-a cuprins o groaz fr margini. Din instinct, am rotit sabia.
Lama de metal i-a lovit umrul i a trecut prin corpul ei ca prin ap. F!
Doamna Dodds era ca o mn de nisip n btaia vntului. S-a prefcut n pulbere galben i
sprut pe dat, nelsnd n urm dect mirosul de sulf, un ipt de moarte i un fior malefic
de parc cei doi ochi strlucitori i roii m-ar mai fi privit nc.
Eram singur.
Cu un pix n mn.
Domnul Brunner dispruse. Nu mai era nimeni n afar de mine.
Minile nc-mi tremurau. Probabil c prnzul meu fusese contaminat cu ciuperci halucin
ogene sau ceva de genul sta.
mi imaginasem eu totul?
Am ieit.
ncepuse s plou.
Grover edea lng fntn, purtnd pe cap o hart a muzeului fcut coif. Nancy Bobofit e
lo, ud leoarc de la baia din fntn, uotind cu prietenele ei urte. Cnd m-a vzut, a zi

Sper c doamna Kerr i-a btucit fundul.


Cine? am ntrebat.
Profesoara noastr. D!
Am clipit. N-aveam nicio profesoar pe nume Kerr. Am ntrebat-o pe Nancy despre c
e vorbete.
Ea i-a dat ochii peste cap i mi-a ntors spatele.
L-am ntrebat pe Grover unde era doamna Dodds.
Cine? mi-a rspuns el.
Dar ezitase i nu voia s se uite la mine, aa c-am crezut c-i bate joc de mine.
Nu-i amuzant, omule, i-am spus. E ceva grav.
Un tunet a bubuit deasupra noastr.
L-am vzut pe domnul Brunner stnd sub umbrela lui roie, citindu-i cartea, de parc n
u s-ar fi micat din loc.
M-am dus la el.
i-a ridicat privirea, puin deranjat.

Ah, iat pixul meu. Te rog ca pe viitor s-i aduci propriile instrumente de sc
ris, domnule Jackson.
I-am dat pixul. Nici nu-mi ddusem seama c nc l ineam n mn.
Domnule, am spus, unde e doamna Dodds?
El m-a privit inexpresiv.
Cine?

Cealalt nsoitoare, doamna Dodds. Profesoara de algebr pregtitoare.


El s-a ncruntat i a privit nainte, puin preocupat.

Percy, nu este nicio doamn Dodds n aceast excursie. Din cte tiu, n-a fost nici
o doamn Dodds la Academia Yancy. Te simi bine?

Capitolul 2
n care trei btrne tricoteaz osetele morii
Eram obinuit cu experienele mai ciudate, dar de regul se terminau rapid. Halucinaia
asta fr sfrit era mai mult dect puteam suporta. n tot restul anului colar, mi s-a pru
tregul campus mi juca o fest. Elevii se purtau de parc ar fi fost absolut convini c d
oamna Kerr - o femeie blond, plin de via, pe care n-o mai vzusem niciodat pn cnd urc
autobuzul nostru, la sfritul excursiei - fusese profesoara noastr de algebr pregtitoa
re ncepnd de la Crciun.
Din cnd n cnd strecuram cte o aluzie la doamna Dodds, doar ca s vd dac-i pot prinde
pe picior greit, dar m priveau ca pe un nebun.
Aproape c am ajuns s-i cred - doamna Dodds nu existase niciodat.
Aproape.
Dar Grover n-a reuit s m pcleasc. Atunci cnd i pomeneam numele, el ezita, apoi sus
c ea nu existase. Dar tiam c minte.
Ceva se ntmpla. Ceva chiar se petrecuse la muzeu.
n timpul zilei nu prea aveam timp s m gndesc la asta, dar noaptea, imaginile cu d
oamna Dodds, cu gheare i aripi lucioase, m fceau s m trezesc acoperit de-o sudoare re
ce.
Vremea a continuat s fie capricioas, ceea ce nu mi-a mbuntit starea de spirit. ntrnoapte, o furtun a deschis ferestrele dormitorului. Cteva zile mai trziu, cea mai
mare tornad ntlnit vreodat n Valea Hudson a aterizat la doar optzeci de kilometri de A
cademia Yancy. Unul dintre subiectele de la ora de studii sociale a fost numrul n
eobinuit de avioane mici care se prbuiser n timpul anului n Atlantic din pricina rafal
elor brute.
Am nceput s fiu irascibil i iritabil aproape tot timpul. Calificativele mele au
sczut de la satisfctor la insuficient. M certam mai des cu Nancy Bobofit i cu priete
ei. Eram dat afar aproape de la fiecare or.
n cele din urm, cnd profesorul nostru de englez, domnul Nicoll, m-a ntrebat pentru
a milioana oar de ce mi-a fost prea lene s nv pentru testul de ortografie, am cedat.
L-am fcut beivan btrn. Nici mcar nu tiam sigur ce zic, dar suna bine.
n sptmna urmtoare, directorul i-a trimis mamei o scrisoare i astfel a devenit ofici
al: urma ca la anul s nu mai fiu primit napoi la Academia Yancy. Minunat, mi-am spus
. E minunat.
Mi-era dor de cas.

Mi-a fi dorit s fiu cu mama n micul nostru apartament din Upper East Side, chiar
dac a fi fost nevoit s merg la o coal public i s cad la pace cu tatl meu vitreg cel
vant i cu partidele lui stupide de poker.
i totui..., la Yancy erau nite lucruri care mi-ar fi lipsit. Pdurile pe care le v
edeam de la fereastra dormitorului meu, rul Hudson n deprtare, mirosul pinilor. Miar fi fost dor de Grover, care fusese un prieten bun, chiar dac era cam ciudat. M
i-era team c nu va supravieui anul viitor fr mine.
Mi-ar fi lipsit i ora de latin - zilele nebuneti de competiie organizate de domnu
l Brunner i convingerea lui c o s m descurc bine.
Pe msur ce se apropia sptmna examenelor, latina era singurul obiect la care studia
m. Nu uitasem ce-mi spusese domnul Brunner despre acest subiect, c era unul de vi
a i de moarte pentru mine. Nu eram sigur de ce, dar ncepusem s-l cred.
n seara de dinaintea examenului final eram att de frustrat, nct am aruncat Ghidul
Cambridge de mitologie greac n cellalt col al camerei. Cuvintele ncepuser s-i ia zbo
de pe pagin, mi se nvrteau n cap, literele se plimbau nainte i napoi. mi era imposib
s-mi amintesc diferena dintre Chiron i Charon sau dintre Polidictes i Polideuce. Iar
conjugarea verbelor latine? Exclus.
M plimbam prin camer simind furnicturi pe sub cma.
Mi-am amintit expresia grav a domnului Brunner, cu ochii lui btrni de cnd lumea: A
m mari ateptri de la tine, Percy Jackson.
Am respirat adnc. Am apucat manualul de mitologie.
Nu mai cerusem niciodat ajutorul vreunui profesor. Poate c dac a fi vorbit cu dom
nul Brunner, mi-ar fi oferit cteva indicii. Cel puin m-a fi putut scuza pentru cali
ficativul de insuficient" mare ct casa, pe care urma s-l primesc la examenul lui. N
u doream s prsesc Academia Yancy fr s-i art c m-am strduit.
Am cobort la birourile profesorilor. Cele mai multe erau ntunecoase i goale, dar
ua domnului Brunner era ntredeschis, iar lumina de la geamul uii lui cdea pe podeaua
holului.
Eram la trei pai de mnerul uii, cnd am auzit voci dinuntrul lui. Domnul Brunner a
pus o ntrebare. O voce care i aparinea cu siguran lui Grover i-a rspuns:
...sunt ngrijorat pentru Percy, domnule.
Am ngheat.
N-am obiceiul de a trage cu urechea, dar ia ncercai s nu ascultai cnd l auzii pe ce
mai bun prieten discutnd despre voi cu un adult.
M-am apropiat.

...doar n aceast var, a spus Grover. Vreau s spun, una dintre Furii n coal.
m, c tim sigur, i tiu i ei...

Lucrurile ar sta mai ru dac l-am grbi, a spus domnul Brunner. Biatul trebuie
s se mai maturizeze.

Dar s-ar putea s nu mai aib timp. Solstiiul de var e termenul...

Va trebui s ne descurcm fr el, Grover. Las-l s se scalde-n ignoran ct mai


Domnule, a vzut-o...

i-a imaginat, insist Brunner. Ceaa de deasupra elevilor i a personalului va


fi suficient pentru a-l convinge.
Domnule, eu..., eu nu pot s dau gre din nou.
Vocea lui Grover era nbuit de emoie.
tii ce-ar nsemna asta.

N-ai greit, Grover, a spus Brunner cu amabilitate. Ar fi trebuit s-mi dau s


eama cine era. Acum s vedem doar cum putem s-l inem pe Percy n via pn la toamn...
Manualul de mitologie mi-a czut din mn i a lovit podeaua cu o bufnitur.
Domnul Brunner a tcut.
Cu inima bubuindu-mi n piept, am apucat cartea i m-am ndeprtat pe hol.
O umbr a alunecat prin dreptul geamului luminat al uii biroului lui Brunner, o
umbr mult mai nalt dect profesorul meu aflat n scaunul cu rotile, innd n mn ceva ca
suspect de mult cu un arc.
Am deschis cea mai apropiat u i m-am strecurat nuntru.
Cteva secunde mai trziu am auzit un tropit uor, ca nite lovituri nbuite, apoi un s
t ca de animal fornind chiar n faa uii mele. O umbr mare, ntunecat, s-a oprit n faa
trei, apoi a trecut mai departe.
Simeam cum mi se preling pe gt broboane de sudoare.

Undeva n hol, s-a auzit vocea domnului Brunner.

Nimic, a murmurat el. Nu stau prea bine cu nervii de la solstiiul de iarn.


Nici eu, a spus Grover. Dar a fi putut s jur...

Du-te napoi n dormitor, i-a spus Brunner. Mine ai o zi lung, plin de examene.
Nu-mi amintii.
Luminile s-au stins n biroul domnului Brunner.
Am ateptat n ntuneric un rstimp care mi s-a prut o venicie.
n cele din urm, m-am strecurat pe hol i am revenit n dormitor.
Grover zcea pe pat, studiindu-i notiele pentru examenul la latin de parc s-ar fi a
flat acolo toat seara.

Hei, mi-a spus el cu ochii mpienjenii. Eti pregtit pentru test?


Nu i-am rspuns.
Ari groaznic.
S-a ncruntat.
Eti bine?
Sunt... puin obosit.
M-am ntors ca s nu-mi vad faa i am nceput s m pregtesc de culcare.
Nu nelegeam ce auzisem mai devreme. A fi vrut s cred c-mi imaginasem ntreaga povest
e.
Dar un lucru era clar: Grover i domnul Brunner m vorbiser pe la spate. Credeau c
m pndete un pericol.
n dup amiaza urmtoare, pe cnd plecam de la examenul de latin, care durase trei ore
, cu toate numele greceti i romane pe care le scrisesem greit jucndu-mi n faa ochilor,
domnul Brunner m-a chemat napoi.
Pentru un moment, m-am temut c aflase c-l spionasem noaptea trecut, dar nu asta
prea s fie problema.

Percy, a nceput el. Nu te lsa descurajat de plecarea de la Yancy. E... E m


ai bine aa.
Tonul lui era cald, dar cuvintele m fceau s m ruinez. Chiar dac vorbea n oapt, ce
elevi care scriau la test l puteau auzi. Nancy Bobofit mi-a rnjit i mi-a trimis mic
i srutri sarcastice.
Da, domnule, am blmjit eu.
Vreau s spun c...
Domnul Brunner i-a dat scaunul cu rotile nainte i napoi, de parc nu tia ce s spun.

Acesta nu-i locul potrivit pentru tine. Era doar o chestiune de timp.
M usturau ochii.
Profesorul meu preferat sttea n faa clasei i mi spunea c nu m descurc. Dup ce-mi s
ese tot anul c are ncredere n mine, acum spunea c-mi fusese sortit s fiu exmatriculat
.
Corect, am spus eu, tremurnd.

Nu, nu, a spus domnul Brunner. O, la naiba cu tot! Ce vreau s spun e c... t
u nu eti normal, Percy. Nu trebuie s-i fie...

V mulumesc, am izbucnit. V mulumesc mult, domnule, c mi-ai reamintit.


Percy...
Dar plecasem deja.
n ultima zi din trimestru, mi-am ndesat hainele n valiz.
Cei din jur glumeau, discutnd despre planurile lor de vacan. Unul mergea ntr-o ex
cursie n Elveia. Altul pleca ntr-o croazier n Caraibe pentru o lun. i ei erau delincve
juvenili, ca mine, dar erau delincveni juvenili bogai. Taii lor erau directori, am
basadori sau celebriti. Eu eram un nimeni, venind dintr-o familie de nimeni.
M-au ntrebat ce voi face peste var i le-am spus c m ntorc n ora.
Ceea ce nu le-am spus era c trebuia s m angajez peste var, s plimb cini sau s vnd
namente la reviste i s-mi petrec timpul liber fcndu-mi griji cu privire la coala unde
urma s merg din toamn.

O, a spus unul dintre ei. Asta e bine.


i-au reluat conversaia de parc nici n-a fi existat.
Singura persoan creia mi era groaz s-i spun la revedere era Grover, dar, dup cum sa dovedit, nici n-a fost nevoie. i rezervase un bilet spre Manhattan la acelai auto
car Greyhound ca mine, aa c iat-ne din nou mpreun, ndreptndu-ne spre ora.
Pe durata ntregii cltorii, Grover s-a tot uitat nervos pe culoar, analizndu-i pe

ceilali cltori. Mi-am dat seama c ntotdeauna era nervos i nelinitit cnd plecam de la
cy, de parc se atepta s se ntmple ceva ru. nainte, presupusesem de fiecare dat c era
orat s nu fie tachinat. Dar n autocar n-avea cine s-l tachineze.
n cele din urm n-am mai rezistat.
I-am spus:

Eti n cutarea Binevoitoarelor?


Grover aproape c a srit de pe scaun.

Ce... ce vrei s spui?


I-am mrturisit c trsesem cu urechea la convorbirea dintre el i domnul Brunner n no
aptea de dinaintea examenului.
Lui Grover i s-a zbtut un ochi.

Ct de mult ai auzit?

O, nu mult... Ce e cu termenul de la solstiiul de var?


A tresrit.

Uite, Percy... Eram doar ngrijorat pentru tine, nelegi? Adic, cu halucinaiile
despre profesorii de matematic demonici...

Grover...

i i-am spus domnului Brunner c poate eti suprasolicitat sau aa ceva, pentru
c nu a existat nicio doamn Dodds i...
Grover, nu te pricepi deloc s mini.
Urechile i s-au nroit.
A pescuit o carte de vizit soioas din buzunarul cmii.

Ia asta, bine? n caz c ai nevoie de mine n vara asta.


Cartea de vizit era imprimat cu caractere extravagante, o crim pentru ochii mei
de dislexic, dar n cele din urm am desluit ceva de genul:
Grover Underwood Supraveghetor Dealul Semizeilor Insula Long Island, New York (8
00) 009-0009
Ce e Dealul...

Nu spune cu voce tare! a ltrat el. Asta e, ..., adresa mea de var.
Mi s-a strns inima. Grover avea o cas de var. Nu m gndisem niciodat c familia sa ar
putea fi la fel de bogat ca a celorlali puti de la Yancy.

Bine, i-am rspuns cu un aer posomort. Deci, asta e n caz c vreau s vin s-i v
tez conacul.
El a dat din cap aprobator.
Sau... sau dac ai nevoie de mine.
De ce a avea nevoie de tine?
A sunat mai dur dect mi-a fi dorit.
Grover s-a nroit pn la mrul lui Adam.

Uite, Percy, adevrul e c... ntr-un fel, trebuie s te protejez.


M-am uitat la el.
Tot anul m luasem la btaie pentru a-i ine pe derbedei departe de el. Avusesem in
somnii tot gndindu-m cu ngrijorare c va lua btaie anul viitor cnd eu nu voi mai fi lng
l. i acum se purta de parc el era cel care m aprase pe mine.
Grover, de ce anume vrei s m protejezi?
Sub picioarele noastre s-a auzit un scrnet. Din tabloul de bord a ieit un fum ne
gru i ntreg autocarul s-a umplut cu un miros ca de ou clocite. oferul a njurat i a tra
s pe dreapta.
Dup cteva minute de meterit zgomotos sub capot, oferul a anun at c toat lumea trebu
s coboare. Am ieit i eu cu Grover, alturi de ceilali cltori.
Ne aflam pe o poriune de drum de ar, un loc pe care nu l-ai fi observat dac n-ai fi
fcut o pan acolo. Pe partea noastr de autostrad nu era nimic, cu excepia ararilor i a
unoiului rmas n urma mainilor aflate n trecere. Pe cealalt parte, dincolo de cele pat
ru benzi de asfalt care sclipeau n dogoarea dup-amiezii, se vedea o tarab veche cu
fructe.
Produsele artau foarte bine: cutii pline ochi cu ciree roii ca sngele, mere, nuci
i caise, cni de cidru ntr-o cad cu picioare, plin cu ghea. Nu existau cumprtori, do
ei doamne n vrst eznd n balansoare, la umbra unui arar, tricotnd cea mai mare pereche
osete pe care o vzusem vreodat.
osetele aveau dimensiunea unor pulovere, dar erau n mod evident osete. Doamna di
n dreapta tricota una dintre ele. Doamna din stnga o tricota pe cealalt.

Doamna din mijloc inea un co enorm cu a de un albastru intens.


Cele trei femei preau btrne, cu fee palide i ncreite ca nite fructe stafidite, cu
argintiu legat la spate cu basmale albe i cu brae osoase ieind din rochii albe de
bumbac.
Cel mai ciudat lucru era c preau s nu-i ia ochii de la mine.
M-am uitat la Grover cu intenia de a-i spune despre asta i am vzut c se albise to
t. Nasul i tresrea ncontinuu.
Grover, i-am spus. Hei, omule...
Spune-mi c nu se uit la tine. Se uit, nu-i aa?

Da. Ciudat, nu? Crezi c osetele astea mi s-ar potrivi?


Nu-i de rs, Percy. Nu-i nimic de rs.
Btrna din mijloc a apucat o foarfec imens din aur i argint, cu o lam lung, ca nite
arfeci de grdin. L-am auzit pe Grover trgndu-i rsuflarea.
Ne suim n autocar, mi-a spus. Haide!

Poftim? i-am rspuns. Cred c sunt o mie de grade acolo.


Haide!
A forat ua i a urcat, dar eu am rmas n urm.
Peste drum, btrnele nc m priveau. Cea din mijloc a tiat aa i pot s jur c am auzi
tul peste cele patru benzi de trafic. Cele dou prietene ale ei au mpachetat osetele
de un albastru intens, fcndu-m s m ntreb pentru cine ar putea fi - Bigfoot sau Godzil
la.
n spatele autocarului, oferul a smuls din compartimentul motorului o bucat mare
de metal fumegnd. Autocarul s-a cutremurat, iar motorul a revenit, vuind, la via.
Pasagerii au ovaionat.
Pi cum! a strigat oferul.
A lovit cu plria n autocar.
Toat lumea napoi la bord!
Odat ce am pornit, simeam c am febr, de parc a fi rcit.
Nici Grover n-arta prea bine. Avea frisoane i i clnneau dinii.
Grover!
Da?
Ce-mi ascunzi?
i-a ters fruntea cu mneca tricoului.
Percy, ce-ai vzut acolo, la taraba cu fructe?

Te referi la btrnele alea? Care-i treaba cu ele, omule? Nu sunt la fel ca.
.. ca doamna Dodds, nu-i aa?
Expresia lui era greu de citit, dar aveam senzaia c doamnele de la standul cu f
ructe erau ceva mult, mult mai ru dect doamna Dodds. El mi-a spus:
Spune-mi ce-ai vzut.
Cea din mijloc a luat foarfeca i a tiat aa.
Grover a nchis ochii i a fcut un gest cu degetele, ca
i cum i-ar fi fcut cruce, dar nu era asta. Era un alt gest, un gest - nu tiu cum s sp
un - nvechit.
Ai vzut-o tind firul, a zis el.
Da, da.
Dar chiar n timp ce rosteam asta, am neles c era ceva vital.

Nu pot s cred c mi se ntmpl asta, a mormit Grover.


i-a bgat degetul mare n gur.
Nu vreau s se ntmple ca data trecut.
Care dat trecut?

ntotdeauna n clasa a asea. Ei nu trec niciodat de clasa a asea.


Acum chiar ncepea s m sperie.
Grover, despre ce vorbeti?

Promite-mi c m lai s te conduc acas de la autogar.


Mi s-a prut o rugminte ciudat, dar i-am promis.

Este o superstiie sau ceva de genul sta? l-am ntrebat.


Niciun rspuns.

Grover - chestia cu tiatul aei nseamn c cineva urmeaz s moar?


El m-a privit trist, de parc alegea deja florile pe care a fi preferat s le am p
e sicriu.

Capitolul 3
n care Grover rmne pe neateptate fr pantaloni
Este timpul pentru o mrturisire: m-am descotorosit de Grover imediat ce am ajuns
la autogar.
tiu, tiu. Am fost nepoliticos. Dar Grover m bga n speriei, privindu-m de parc a f
t deja mort i mormind De ce se tot ntmpl asta? i De ce trebuie s fie mereu clasa a
Ori de cte ori se supra, vezica lui Grover i fcea de cap, aa c n-am fost surprins cnd
mediat ce am cobort din autobuz, m-a pus s promit c-l atept, apoi a tiat-o spre toale
t.
n loc s-l atept, mi-am luat valiza, m-am strecurat afar i am luat primul taxi spre
periferie.
La intersecia dintre 104 Streef i First Avenue, i-am spus oferului.
Dou vorbe despre mama mea, nainte s-o ntlnii.
Numele ei este Sally Jackson i e cea mai bun persoan din lume, ceea ce-mi confir
m teoria c cei mai buni oameni au parte de cel mai mare ghinion. Prinii ei au murit n
tr-un accident de avion cnd avea cinci ani i a fost crescut de un unchi cruia nu-i p
rea psa de ea. i-a dorit s devin scriitoare, aa c a muncit n timpul liceului pentru a
conomisi suficieni bani ca s poat urma un colegiu cu o bun program de scriere creativ.
Apoi unchiul ei a fcut cancer i ea a trebuit s abandoneze coala n ultimul an ca s aib
grij de el. Dup ce unchiul a murit, ea a rmas fr bani, fr familie i fr o diplom.
Singura perioad bun din viaa ei a fost cea n care l-a ntlnit pe tata.
N-am amintiri cu el, doar un fel de strlucire cald, poate o urm vag de zmbet. Mame
i nu-i place s vorbeasc despre el, pentru c o ntristeaz. i nu are poze cu el.
Vedei voi, ei nu erau cstorii. Ea mi-a spus c era un om bogat i important, iar rela
a lor era una secret. Apoi, ntr-o bun zi, el a plecat ntr-o cltorie important, peste A
lantic, i nu s-a mai ntors.
Pierdut pe mare, mi-a spus mama. Nu mort. Pierdut pe mare.
Ea a lucrat pe ici, pe colo, a urmat cursuri la seral pentru a-i lua bacalaure
atul i m-a crescut singur. Nu s-a plns i nu s-a pierdut niciodat cu firea. Nici mcar o
singur dat. Dar tiam c sunt un copil dificil.
n cele din urm, s-a mritat cu Gabe Ugliano, care a fost drgu n primele treizeci de
secunde dup ce l-am cunoscut, apoi i-a dat arama pe fa, ca un nemernic ce era. Cnd er
am mai mic, l poreclisem Gabe cel mpuit. mi pare ru, dar sta-i adevrul. Tipul puea ca
pizza cu usturoi mucegit nfurat ntr-un ort.
Fie vorba ntre noi, i fcusem mamei via a destul de grea. Felul n care o trata Gabe
cel mpuit, felul n care ne nelegeam noi doi... Ei bine, momentul venirii mele acas est
e un bun exemplu n sensul sta.
Am intrat n micul nostru apartament, spernd ca mama s se fi ntors de la lucru. n s
chimb, Gabe cel mpuit era n camera de zi, jucnd poker cu prietenii lui. Televizorul
urla, pus pe canalul de sport. Pe covor erau aruncate chipsuri i cutii de bere.
Abia ridicndu-i privirea i fr s-i scoat trabucul din gur, a spus:
Deci, ai venit acas.
Unde e mama?
La lucru, a spus el. Ai ceva bani?
Asta era tot. Nu tu Bine ai revenit, M bucur s te vd, Ce-ai mai fcut n ultimele
i?.
Gabe se ngrase. Arta ca o mors fr coli, mbrcat n haine ieftine. Avea aproxima
re de pr pe cap, pieptnate peste scalpul chel, de parc asta l-ar fi fcut s arate mai
frumos.
Lucra ca manager la Electronics Mega Mart, n Queens, dar i petrecea acas cea mai
mare parte a timpului. Habar n-am cum de nu fusese concediat nc. Continua s-i prime
asc salariul, cheltuind banii pe trabucuri care mi fceau grea i, desigur, pe bere. nto
deauna bere. Ori de cte ori eram acas, el se atepta s-i fac rost de fonduri pentru j
ocurile de noroc. El numea asta secretul nostru, ca ntre brbai. Asta nsemna c, dac l
mamei, m btea mr.
N-am niciun ban, i-am spus.
A ridicat o sprncean unsuroas.
Gabe mirosea banii ca un ogar, ceea ce-i de mirare, avnd n vedere c odoarea lui
ar fi putut acoperi orice alt miros.


Ai luat un taxi din staia de autobuz, a spus. Probabil ai folosit o bancn
ot de douzeci. Ai primit rest ase, apte dolari. Cineva care vrea s triasc sub acest ac
peri trebuie s se descurce singur. Am dreptate, Eddie?
Eddie, administratorul cldirii, m-a privit cu o urm de simpatie.
Haide, Gabe, i-a spus. Putiul de abia a ajuns.
Am dreptate? repet Gabe.
Eddie a privit suprat n castronul cu covrigei. Ceilali doi tipi au dat cte un vnt
la unison.
Bine, am spus.
Am scos un pumn de dolari din buzunar i i-am aruncat pe mas.
Sper s pierzi.

Vezi c a sosit i carnetul tu de note, isteule! a strigat el dup mine. n locul


tu n-a fi att de ngmfat!
Am trntit ua de la camera mea, care, de fapt, nu era camera mea. n timpul colii,
era camera de studiu a lui Gabe. El nu studia nimic cu excepia unor reviste auto ve
chi, dar i fcea plcere s-mi ndese lucrurile n dulap, s-i lase cizmele pline de noroi
pervazul ferestrei i s fac tot posibilul ca locul s duhneasc a parfum urt mirositor, a
trabucuri i bere sttut.
Mi-am aruncat valiza pe pat. Cas, dulce cas.
Mirosul lui Gabe era aproape mai ru dect comarurile despre doamna Dodds sau dect
sunetul foarfecii btrnei care tiase a a.
Dar, de ndat ce m-am gndit la asta, picioarele mi s-au muiat. Mi-am amintit priv
irea panicat a lui Grover - cum m fcuse s promit c n-o s merg acas fr el. Am fost st
rusc de un fior. Am simit c cineva - sau ceva - m caut chiar acum, poate chiar suia
scrile, scond gheare lungi, oribile.
Apoi am auzit vocea mamei.
Percy?
A deschis ua dormitorului, iar temerile mi s-au evaporat.
Mama are darul de a m face s m simt bine intrnd pur i simplu n ncpere. Ochii ei st
esc i i schimb culoarea n lumin. Zmbetul ei este cald i nvluitor. Are cteva uvie
cate prin prul lung i castaniu, dar nu m gndesc niciodat la ea ca fiind btrn. Cnd se
a mine, e ca i cum ar vedea toate prile mele bune, nu i pe cele rele. N-am auzit-o n
iciodat ridicnd vocea sau spunnd cuiva ceva neplcut, nici mcar mie sau lui Gabe.
Percy!
M-a mbriat strns.
Nu pot s cred! Ai mai crescut de la Crciun!
Uniforma ei tricolor de la Sweet on America mirosea a cele mai bune lucruri di
n lume: ciocolat, lemn dulce i toate celelalte dulciuri pe care le vindea la magaz
inul din Grand Station. mi adusese o pung imens de mostre gratuite, aa cum fcea ntotde
una cnd veneam acas.
Ne-am aezat mpreun pe marginea patului. n timp ce atacam jeleurile acrioare cu afi
ne, ea mi-a trecut mna prin pr i mi-a cerut s-i spun tot ce nu-i povestisem n scrisor
i. N-a pomenit nimic despre exmatriculare. Nu prea s-i pese de asta. Dar eu eram b
ine? Bieelul ei era bine?
I-am spus c m sufoc i am rugat-o s m lase n pace, dar n sinea mea m bucuram foart
arte mult s-o vd.
Din cealalt camer, Gabe a strigat:
Hei, Sally, n-ar fi ru nite sos de fasole, ce zici?
Am scrnit din dini.
Mama e cea mai drgu femeie din lume. Ea ar trebui s fie cstorit cu un milionar, nu cu
n cretin ca Gabe.
De dragul ei, am ncercat s par optimist cu privire la ultimele mele zile de la
Academia Yancy. I-am spus c nu eram prea suprat cu privire la exmatriculare. Rezis
tasem aproape tot anul de data asta. mi fcusem noi prieteni. M descurcasem destul d
e bine la limba latin. i, sincer, certurile nu fuseser att de grave cum susinea direc
torul. mi plcuse la Academia Yancy. Chiar mi plcuse. i prezentasem ultimul an att de b
ine, nct aproape c m convinsesem i pe mine. Am nceput s m sufoc, gndindu-m la Grove
omnul Brunner. Deodat, nici Nancy Bobotit nu mai prea att de rea.
Asta pn la excursia de la muzeu...
Poftim? m-a ntrebat mama.

Ochii ei mi scrutau contiina, ncercnd s-mi smulg secretele.


Te-a speriat ceva?
Nu, mam.
M-am simit prost c mint. Am vrut s-i spun despre doamna Dodds i cele trei btrne car
e tricotau, dar m-am gndit c-ar fi sunat stupid.
Mama i-a uguiat buzele. tia c mint, dar nu m-a forat.

Am o surpriz pentru tine, mi-a spus. Mergem la plaj.


Am fcut ochii mari.
Montauk?
Trei nopi, n aceeai caban.
Cnd?
Ea a zmbit.
De ndat ce m schimb.
Nu mi-a venit s cred. Mama i cu mine nu mai fuseserm la Montauk n ultimele dou veri p
entru c Gabe spunea c nu avem destui bani.
Gabe a aprut n u i a mrit:
Sally, unde-i sosul de fasole? Nu m-ai auzit?
Mi-a venit s-l pocnesc, dar am ntlnit ochii mamei i am neles c-mi oferea un trg: s
drgu cu Gabe o vreme. Doar pn termina pregtirile pentru Montauk. Apoi urma s-o tergem
de aici.

Imediat, drag, i-a spus ea lui Gabe. Tocmai vorbeam despre excursie.
Ochii lui Gabe s-au micorat.
Despre excursie? Vrei s spui c ai vorbit serios?
tiam eu, am murmurat. Nu ne va lsa s plecm.

Bineneles c ne va lsa, a spus mama pe un ton egal. Tatl tu vitreg i face gr


privina banilor. Asta-i tot. n plus, a adugat ea, Gabriel va avea parte i de altceva
dect sos de fasole. Voi face suficient sos cu apte straturi ca s-i ajung pentru tot
weekendul. Guacamole. Smntn. De toate.
Gabe s-a nmuiat puin.

Deci banii de excursie... se scad din bugetul tu pentru haine, corect?


Da, drag, a spus mama.

i n-o s mergi nicieri cu maina mea dect pn acolo i napoi.

Vom fi foarte aten i.


Gabe i-a scrpinat brbia.

Poate dac te grbeti cu sosul la cu apte straturi... i dac putiul i cere s


ntrerupt de la poker...
Poate dac te lovesc ntre picioare, m-am gndit eu. i te fac s cni subire vreo s
Dar ochii mamei m-au avertizat s nu-l enervez.
De ce-l suporta pe tipul sta? mi venea s ip. De ce-i psa ce crede el?

mi pare ru, am murmurat. mi pare foarte ru c i-am ntrerupt partida de poker


redibil de important. Te rog s te ntorci la joc chiar acum.
Ochii lui Gabe s-au ngustat. Creieraul su ncerca probabil s detecteze sarcasmul di
n vorbele mele.
Bine, fie, a hotrt el.
i s-a ntors la partida lui.

Mulumesc, Percy, a spus mama. Dup ce ajungem la Montauk, vom discuta mai m
ult despre... tot ce-ai uitat s-mi spui, bine?
O clip, am crezut c vd team n ochii ei, aceeai fric pe care o vzusem la Grover n
l cltoriei cu autocarul, de parc i mama simise un fior ciudat n aer.
Dar apoi zmbetul i-a revenit, i m-am gndit c probabil m nelasem. Mi-a ciufulit pru
s-a dus s-i prepare lui Gabe sosul cu apte straturi.
O or mai trziu, eram gata de plecare.
Gabe a luat o pauz de la partida de poker, suficient ct s m vad ducnd bagajele mame
i la main. Se plngea i se vita ncontinuu c va trebui s se lipseasc de mncarea gtit
mai important, de Camaroul su din 1978 - pentru tot weekendul.

S nu vd o zgrietur pe main, isteule, m avertiz el n timp ce aduceam ultim


Nici mcar o singur zgrietur.
De parc eu a fi condus. Aveam doisprezece ani. Dar asta nu conta pentru Gabe. D
ac un pescru s-ar fi ginat pe maina lui, el gsea o cale s dea vina pe mine.
Privindu-l cum se trte spre cldire, m-am enervat att de tare, nct am fcut ceva ce

mi pot explica. Cnd Gabe a ajuns la u, am fcut gestul pe care l vzusem la Grover n aut
car, un fel de alungare a rului, cu mna strns peste inima mea, apoi o micare spre Gab
e. Ua cu geam s-a trntit att de tare, c l-a lovit n spate i l-a mpins ca din puc n
scri. Poate c a fost vntul sau un accident ciudat cu balamalele, dar n-am mai stat
s aflu.
M-am suit n Camaro i i-am spus mamei s-i dea bice.
Cabana nchiriat de noi era pe malul sudic, tocmai la extremitatea insulei Long
Island. Era o csu n culori pastelate, cu draperii decolorate, pe jumtate scufundat n d
ne. ntotdeauna gseai nisip n aternuturi i pianjeni n dulapuri i n majoritatea timpul
rea era prea rece pentru not.
Eram nnebunit dup locul la.
Mergeam acolo de cnd eram mic. Mama mergea chiar de mai demult. Nu-mi spusese
asta pe fa, dar eu tiam de ce plaja era special pentru ea. Era locul unde l ntlnise pe
tatl meu.
Pe msur ce ne apropiam de Montauk, ea prea s ntinereasc, anii de griji i de munc d
du-i de pe chip. Ochii ei cptaser culoarea mrii.
Am ajuns acolo la apus, am deschis toate ferestrele cabanei i am trecut prin r
utina noastr obinuit de curenie. Ne-am plimbat pe plaj, am hrnit pescruii cu chipsur
porumb albastru i am clefit jeleuri albastre, bomboane albastre i toate celelalte
mostre gratuite aduse de mama de la serviciu.
Cred c ar trebui s explic ce-i cu mncarea albastr.
Vedei voi, Gabe i spusese odat mamei c aa ceva nu exist. S-au certat, ceea ce a pru
ceva nensemnat pe moment. Dar de atunci, mama s-a strduit s mnnce chestii albastre.
Cocea prjituri aniversare albastre. Fcea smoothies cu afine. Cumpra chipsuri tortil
la din porumb albastru i aducea acas bomboane albastre de la magazin. Asta - i fapt
ul c-i pstrase numele de fat, Jackson, i nu se numea doamna Ugliano - era o dovad c nu
fusese n totalitate pclit de Gabe. Avea totui o vn rebel, ca mine.
Dup ce s-a ntunecat, am fcut un foc. Am pregtit hotdogi i bezele. Mama mi-a spus p
oveti din copilria ei, de dinainte ca prinii ei s moar n accidentul de avion. Mi-a pov
stit despre crile pe care avea de gnd s le scrie ntr-o bun zi, cnd va avea destui bani
pentru a pleca de la magazinul de dulciuri.
n cele din urm, mi-am fcut curaj s-o ntreb despre lucrul la care m gndeam de fiecar
e dat cnd veneam la Montauk - tatl meu. Privirea mamei s-a nceoat. M-am gndit c-mi va
une aceleai lucruri ca ntotdeauna, dar nu m sturam niciodat de ele.

Era un om bun, Percy, a spus ea. nalt, frumos i puternic. Dar i blnd. tii, ai
prul lui negru i ochii lui verzi.
Mama a pescuit un jeleu albastru din punga cu bomboane.

A vrea s te poat vedea, Percy. Ar fi foarte mndru de tine.


M ntrebam de ce spune aa ceva. Ce aveam att de special? Eram un puti dislexic, hipera
ctiv, cu carnetul plin de calificative suficient, exmatriculat pentru a asea oar n as
e ani.

Ci ani aveam? am ntrebat-o. Vreau s spun... cnd a disprut?


Ea a privit flcrile.

A petrecut cu mine doar o var, Percy. Chiar aici, pe plaja asta. La aceas
t caban.
Dar... m-a cunoscut cnd eram mic.

Nu, scumpule. tia c atept un copil, dar nu te-a vzut niciodat. A trebuit s pl
ce nainte s te nati.
Am ncercat s cuplez asta cu faptul c mi se prea c-mi amintesc... ceva despre tatl m
eu. O strlucire cald. Un zmbet.
Crezusem ntotdeauna c m vzuse cnd eram mic. Mama nu mi-o spusese direct, dar simeam
c aa trebuie s fi stat lucrurile. Iar acum mi spunea c nici mcar nu m vzuse vreodat
Eram furios pe tatl meu. Poate era o prostie, dar m irita c plecase n cltoria aceea
pe ocean, c nu avusese curajul s se cstoreasc cu mama. El ne prsise i noi rmseser
-cel-mpuit.

Ai de gnd s m trimii iar undeva? am ntrebat-o. La o alt coal cu internat?


Ea a scos o bezea din foc.
Nu tiu, dragul meu.
Avea o voce serioas.
Cred c... Cred c va trebui s facem ceva.

Pentru c nu m vrei n preajm?


Am regretat cuvintele astea de ndat ce le-am rostit.
Ochii mamei s-au umplut de lacrimi. Mi-a luat mna i mi-a strns-o puternic.

O, Percy, nu. Eu... Eu sunt nevoit, scumpule. Pentru binele tu. Sunt nevoit
s te trimit departe de cas.
Cuvintele ei mi-au amintit de ceea ce spusese domnul Brunner - c era mai bine
pentru mine s plec de la Yancy.
Pentru c nu sunt normal, am spus.

O spui de parc ar fi ceva ru, Percy. Dar tu nu nelegi ct de important eti. Am


rezut c Academia Yancy e suficient de departe. Am crezut c vei fi, n sfrit, protejat.
Protejat de cine?
Privirile ni s-au ntlnit i m-au potopit amintirile -toate lucrurile ciudate, nfri
cotoare care mi se ntmplaser de-a lungul timpului, dintre care pe unele ncercasem s le
uit.
n clasa a treia, un om ntr-un trenci negru m-a urmrit pe terenul de joac. Cnd prof
esorii au ameninat c cheam poliia, el a plecat mrind, dar nimeni nu m-a crezut cnd am
pus c, sub plria sa cu boruri largi, omul avea un singur ochi, chiar n mijlocul capu
lui.
O alt amintire, i mai ndeprtat: eram la grdini, iar un profesor m-a culcat din gre
r-un ptu n care se strecurase un arpe. Mama a ipat cnd a venit s m ia i m-a gsit ju
o funie moale, solzoas, pe care reuisem s-o sugrum i s-o ucid cu minile mele grsue de
copil.
La fiecare coal se ntmplase ceva nfiortor, ceva primejdios, i fusesem nevoit s m
tiam c trebuie s-i spun mamei despre btrnele de la taraba cu fructe i despre doamna
Dodds de la muzeul de art, despre halucinaiile mele ciudate cum c a fi spintecat-o
pe profesoara de matematic cu o sabie.
Dar nu m puteam hotr s-i povestesc. Aveam un sentiment ciudat c vetile ar fi ntrerupt
oria noastr la Montauk i nu doream asta.

Am ncercat s te in ct mai aproape de mine, a zis mama. Mi s-a spus c e o greea


Dar mai exist o singur opiune, Percy - locul unde ar fi vrut s te trimit tatl tu. Iar
eu... eu nu pot s-o fac.
Tata i dorea s merg la o coal special?
Nu o coal, a spus ea ncet. E o tabr de var.
Simeam c mi se nvrte capul. De ce s-i fi spus tata, care nici mcar nu fusese prin p
reajm suficient de mult ct s m vad nscut - despre o tabr de var? i dac era att de
de ce nu pomenise niciodat de ea?

mi pare ru, Percy, mi-a spus ea, vzndu-mi privirea. Dar nu pot discuta despre
asta. Eu... eu nu te-am putut trimite n locul acela. Ar fi nsemnat s-mi iau r-mas-b
un de la tine pentru totdeauna.
Pentru totdeauna? Dar dac e doar o tabr de var...
Ea s-a ntors spre foc i am tiut dup expresia ei c va izbucni n plns dac i mai pun
i.
n acea noapte am avut un vis foarte real.
Plaja era lovit de furtun i dou animale splendide, un cal alb i un vultur auriu, nc
ercau s se omoare la marginea valurilor. Vulturul s-a npustit i a crestat botul cal
ului cu ghearele lui uriae. Calul s-a ridicat n dou picioare i a lovit spre aripile
vulturului. n timp ce se luptau, pmntul huruia i o voce monstruoas a chicotit undeva
sub pmnt, ndemnnd animalele s lupte mai aprig.
Am fugit spre ele, tiind c trebuie s le opresc s se omoare, dar parc alergam cu nce
tinitorul. tiam c va fi prea trziu. Am vzut vulturul plannd n jos, cu ciocul aintit sp
e ochii mari ai calului, i am ipat: Nu!
M-am trezit brusc.
Afar chiar era furtun, genul de furtun care doboar copaci i drm case. Nu erau nici
cal i niciun vultur, doar fulgere care luminau plaja de parc ar fi fost zi i valuri
nalte de ase metri izbindu-se de dune, ca nite rafale de artilerie.
La fulgerul urmtor, mama s-a trezit. S-a ridicat, cu ochii larg deschii, i a spu
s:
Uraganul.
tiam c e o nebunie. n insula Long Island nu erau uragane la nceputul verii. Dar o
ceanul prea s fi uitat asta. Peste vuietul vntului, am auzit un muget ndeprtat, un zg

omot furios, chinuit, care mi-a fcut prul mciuc.


Apoi un zgomot mult mai apropiat, ca nite ciocane de lemn lovind n nisip. O voc
e disperat - cineva care striga, lovind n ua cabanei noastre.
Mama a srit din pat n cmaa de noapte i a deschis zvorul.
Grover sttea n cadrul uii nvluit de ploaia torenial. Dar nu era... nu era tocmai Gr
ver.
V-am cutat toat noaptea. Ce-a fost n capul vostru?
Mama m-a privit cuprins de groaz - nu speriat de Grover, ci de motivul pentru ca
re venise.

Percy, mi-a spus, strignd pentru a acoperi ploaia. Ce s-a ntmplat la coal? Ce
nu mi-ai spus?
M uitam la Grover mpietrit. Nu nelegeam ce vedeam.

O, Zeu kai allot theoi! a strigat el. E chiar n spatele meu! De ce nu i-a
i spus i ei?!
Eram prea ocat ca s-mi dau seama c el tocmai njurase n greaca veche, iar eu l nele
em perfect. Eram prea ocat s ntreb cum ajunsese aici Grover, de unul singur, n toiul
nopii. Pentru c Grover nu purta pantaloni - i acolo unde ar fi trebuit s fie picioa
rele lui... acolo unde ar fi trebuit s fie picioarele lui...
Mama m-a privit aspru i mi-a vorbit pe un ton pe care nu-l mai folosise niciod
at:
Percy. Spune-mi acum!
Am biguit ceva despre btrnele de la taraba cu fructe i despre doamna Dodds i mama
m-a privit, palid ca moartea n lumina fulgerelor.
- i-a luat poeta, mi-a aruncat haina de ploaie i a spus:
Mergei la main. Amndoi. Plecai!
Grover a fugit spre Camaro - dar nu era tocmai o fug. Mergea la trap, dnd din d
osul pros, i, dintr-odat, am neles ce era cu povestea lui despre o afeciune muscular l
picioare. Acum nelegeam cum de alerga att de repede i totui chiopta cnd mergea.
Acolo unde ar fi trebuit s aib labele picioarelor, nu avea labele picioarelor.
Avea copite despicate.

Capitolul 4
n care mama m nva s m lupt cu taurii
Rulam pe drumuri de ar cufundate n bezn. Vntul se izbea de Camaroul nostru. Ploaia bi
ciuia parbrizul. Nu-mi ddeam seama cum poate mama s vad ceva, dar nu ridica deloc p
iciorul de pe acceleraie.
De fiecare dat cnd fulgera, m uitam la Grover, care sttea lng mine pe bancheta din
spate, i m ntrebam dac nnebunisem sau dac nu cumva purta nite pantaloni mioi. Dar nu
osul era cel pe care mi-l aminteam din excursiile de la grdina zoologic - miros de
lanolin, miros de ln. Miros de animal jilav din bttur.
Tot ce am putut spune a fost:
Deci tu i cu mama... v cunoatei?
Ochii lui Grover s-au ndreptat rapid spre oglinda retrovizoare, dei nu erau main
i n spate.

Nu tocmai, a spus. Adic, nu ne-am ntlnit n persoan. Dar ea tia c veghez asup
ta.
C tu veghezi asupra mea?

C stau cu ochii pe tine. Ca s fiu sigur c eti bine. Dar n-am fost prietenul
tu doar de form, a adugat n grab. Chiar sunt prietenul tu.
A... ce anume eti tu, mai exact?
Asta nu conteaz acum.

Nu conteaz? De la bru n jos, prietenul meu cel mai bun este un mgar...
Grover a scos un Blaa-ha-ha! ascuit, gutural.
l mai auzisem scond acest sunet, dar crezusem c era un rs nervos. Acum mi ddeam sea
a c era mai degrab un behit iritat.
ap! a strigat el.
Poftim?
Sunt ap de la bru n jos.
Tocmai ai spus c nu conteaz.

Blaa-ha-ha! Exist satiri care te-ar clca n picioare pentru o asemenea insult!


Hei, ateapt. Satiri? Adic... la fel ca n miturile domnului Brunner?

Btrnele de la taraba cu fructe au fost un mit, Percy? A fost doamna Dodds u


n mit?
Deci recunoti c a existat o doamn Dodds!
Desigur.
Atunci de ce...

Cu ct tiai mai puine, cu att atrgeai mai puini montri, a spus Grover, de par
fi fost evident. Am pus o cea peste ochii oamenilor. Am sperat c vei crede c Binevo
itoarea a fost o halucinaie. Dar n-a funcionat. Ai nceput s-i dai seama cine eti.
Cine sunt? Stai aa, ce vrei s spui?
Ciudatul muget s-a auzit iar undeva, din spate, mai aproape dect nainte. Chesti
a care ne vna era nc pe urmele noastre.

Percy, a spus mama, sunt prea multe de explicat i prea puin timp. Trebuie s
te ducem ntr-un loc sigur.
Protejat de ce? Cine m urmrete?

O, nimeni important, a spus Grover, nc vizibil mbufnat c-l fcusem mgar. Doar S
ul Morilor i cteva sute dintre creaturile lui nsetate de snge.
Grover!

mi pare ru, doamn Jackson. Putei conduce mai repede, v rog?


ncercam s pricep ce se ntmpl, dar nu reueam. tiam c sta nu-i un vis. N-aveam o im
e prea bogat. N-a fi putut visa niciodat ceva att de ciudat.
Mama a cotit brusc la stnga. Am virat pe un drum ngust, trecnd pe lng ferme nvluite
de ntuneric i dealuri mpdurite i pancarte care spuneau: CULEGEI-V SINGURI CPUNILE, a
pe garduri albe fcute din rui.

Unde mergem? am ntrebat.

La tabra de var despre care i-am povestit. Vocea mamei era reinut; ncerca, de d
agul meu, s nu se sperie.

Locul n care voia s te trimit tatl tu.

Locul n care tu nu voiai s merg.

Te rog, scumpule, m-a implorat. Oricum e greu. ncearc s nelegi. Eti n perico

Din cauz c nite btrne au tiat o a .

Alea nu erau nite btrne, a spus Grover. Alea erau Parcele. tii ce nseamn c-au
aprut n faa ta? Ele fac asta doar cnd urmeaz ca tu s... cnd cineva urmeaz s moar.

Stai. Ai spus tu.

Nu-i adevrat, am spus cineva.

Ai spus tu. Adic eu.

Am spus tu, adic cineva, oricine. Nu tu.

Bieii a spus mama.


A tras de volan mult spre dreapta i am zrit cu coada ochiului o umbr pe care a ev
itat-o virnd brusc - o form ntunecat flfitoare, acum pierdut n spatele nostru, n fur
Ce-a fost asta? am ntrebat.

Aproape am ajuns, a spus mama, ignornd ntrebarea mea. nc un kilometru i jumtat


. Te rog. Te rog. Te rog.
Nu tiam unde trebuie s ajungem, dar m-am trezit aplecndu-m n fa, anticipnd, dorind
i s ajungem.
Afar, doar ploaie i bezn - pustietatea aceea rural pe care o ntlneti la extremitate
insulei Long Island. M-am gndit la doamna Dodds i la momentul n care se preschimba
se n chestia aia cu dini ascuii i aripi din piele. Minile i picioarele mi-au amorit d
a ocul ntrziat. Ea chiar nu era o fiin uman. A vrut s m omoare.
Apoi m-am gndit la domnul Brunner... i la sabia pe care mi-o aruncase. nainte s a
puc s-l ntreb pe Grover despre asta, mi s-a ridicat prul pe spate. A urmat un fulge
r orbitor, un Bum! care a fcut s-mi clnne dinii i maina noastr a explodat.
mi amintesc sentimentul de imponderabilitate, de parc a fi fost strivit, prjit i s
tropit cu furtunul n acelai timp.
Mi-am dezlipit fruntea de pe sptarul scaunului oferului i am spus Au!.
Percy! a strigat mama.
Sunt bine...
Am ncercat s-mi revin. Nu murisem. Maina nu explodase, de fapt. Intrasem ntr-un an.
Uile de pe partea oferului erau nglodate n noroi. Plafonul crpase precum coaja unui
ou i ploaia intra nuntru. Un fulger.

Era singura explicaie. Fusesem azvrlii de pe drum. Lng mine, pe bancheta din spate, s
e afla o chestie mare, inert.
Grover!
Era prbuit i i curgea snge din colul gurii. I-am scuturat oldul mblnit, spunnduChiar dac eti pe jumtate un animal domestic, eti prietenul meu cel mai bun i nu vreau
s mori!
Apoi el a gemut Mncare i am tiut c mai exist speran.
Percy, a spus mama, trebuie s...
i tremura vocea.
M-am uitat napoi. La lumina unui fulger, prin parbrizul din spate stropit cu n
oroi, am vzut o umbr t-rndu-se spre noi pe acostamentul drumului. S-a zbrlit pielea p
e mine vznd-o. Era silueta ntunecat a unui tip imens, ca un juctor de fotbal. Prea s a
b o ptur peste cap. Partea de sus a corpului lui era voluminoas i neclar. Minile ridic
te fceau s par c are coarne.
Am nghiit n sec.
Cine...

Percy, a spus mama foarte serioas, iei din main!


Mama s-a izbit n portiera de pe partea oferului. Era blocat de noroi. Am ncercato pe a mea. Era blocat de asemenea. Mi-am ridicat disperat privirea spre gaura di
n acoperi. Ar fi putut fi o ieire, dar marginile sfriau i scoteau fum.

Urc de pe partea cealalt! mi-a spus mama. Percy, trebuie s fugi. Vezi copacu
l acela mare?
Poftim?
nc un fulger i prin gaura fumegnd din acoperi am vzut copacul de care vorbea: un pi
imens, mare ct bradul de Crciun de la Casa Alb, pe coama celui mai apropiat deal.

Asta e hotarul, a spus mama. Treci dealul i vei vedea o ferm mare n vale. F
ugi i nu privi napoi. Strig dup ajutor. Nu te opri pn cnd nu ajungi la u.
Mam, vino i tu!
Faa ei era palid i avea ochii triti, ca atunci cnd se uita la ocean.

Nu! am strigat. Trebuie s vii cu mine. Ajut-m s-l duc pe Grover.


Mncare! a gemut Grover, puin mai tare.
Omul cu ptura pe cap venea spre noi, scond grohituri i sforituri. Pe msur ce se ap
ia, mi-am dat seama c n-ar fi putut avea o ptur peste cap, pentru c minile - imense i
crnoase - i se legnau pe lng corp. Nu era nicio ptur. Asta nsemna c chestia aia volum
as, nceoat, care era prea mare s fie capul lui... era chiar capul lui. i ceea ce prea
fi coarne...
Nu pe noi ne vrea, a spus mama. Te vrea pe tine.
n plus, eu nu pot trece hotarul.
Dar...
N-avem timp, Percy. Du-te. Te rog.
Atunci m-am enervat - pe mama, pe apul de Grover, pe chestia cu coarne care se
tra spre noi ncet, fr grab, la fel... la fel ca un taur.
Am trecut peste Grover i am deschis ua n ploaie.
Mergem mpreun. Haide, mam.
i-am spus...
Mam! Nu te las aici. Ajut-m cu Grover.
N-am mai ateptat rspunsul ei. M-am trt afar,
scondu-l pe Grover din main. Era surprinztor de uor, dar nu l-a fi putut duce foarte d
parte dac nu mi-ar fi venit mama n ajutor.
mpreun, am tras braele lui Grover pe deasupra umerilor notri i am nceput s urcm potic
prin iarba ud, nalt pn la bru.
Aruncnd o privire n spate, l-am vzut pentru prima dat clar pe monstru. Avea cel p
uin doi metri nlime, iar braele i picioarele preau decupate de pe coperta revistei Mus
le Man - bicepi i tricepi i o grmad de ali ,,-cepi bombai, umflai ca nite mingi d
sub pielea brzdat de vene. Nu purta haine, cu excepia lenjeriei - adic boxeri Fruit
of the Loom de un alb strlucitor - ceea ce ar fi fost amuzant, dac jumtatea superio
ar a corpului su n-ar fi fost att de nfricotoare. De la buric n sus era acoperit de un
pr maroniu, aspru, care devenea tot mai des pe msur ce se apropia de umeri. Gtul lui
era o mas de muchi i blan care se continua cu un cap enorm, cu un bot ct braul meu, n
i pline de mucus cu un inel de bronz strlucitor, ochii negri, cruzi, i coarne - nit

e coarne enorme, negru cu alb, cu vrfuri pe care nu le-ai fi putut obine nici cu o
ascuitoare electric.
Am recunoscut, desigur, monstrul. Apruse ntr-una dintre primele poveti ale domnu
lui Brunner. Dar n-avea cum s fie real.
Am clipit pentru a-mi ndeprta ploaia din ochi.
El e...

Fiul lui Pasifae, a spus mama. A fi vrut s tiu c sunt att de nverunai s te
Dar el e Min...
Nu-i rosti numele, m-a avertizat. Numele au puteri.
Pinul era nc prea departe - cel puin o sut de metri pe deal n sus.
Am privit iar n spate.
Omul taur se aplecase peste maina noastr, uitndu-se pe ferestre - sau nu tocmai
uitndu-se, mai degrab fornind i rmnd. Nu prea nelegeam de ce-i mai bate capul, avnd
e c eram la doar cincisprezece metri deprtare.
Mncare? a gemut Grover.
Sst, i-am spus. Mam, ce face? Oare nu ne vede?

Vederea i auzul lui sunt foarte slabe, a spus ea. Se ghideaz dup miros. Dar
i va da seama destul de repede unde suntem.
Ca la un semn, omul-taur a urlat cuprins de furie. A apucat Camaroul lui Gabe
de acoperiul devastat, iar asiul a scrit i a gemut. A ridicat maina deasupra capului
a aruncat-o pe drum. Aceasta s-a izbit de asfaltul umed i a alunecat ntr-o explozi
e de scntei aproape un kilometru, apoi s-a oprit. Rezervorul a explodat.
Mi-am amintit ce a zis Gabe: Nici mcar o zgrietur".
Ghinion.

Percy, cnd ne va vedea, va ataca, a spus mama. Ateapt pn n ultima secund, ap


sari n lturi - ntr-o parte. Nu-i poate schimba direcia foarte bine cnd atac. Ai nele
De unde tii lucrurile astea?

Ideea unui atac m ngrijoreaz de mult vreme. Ar fi trebuit s m atept la asta.


fost egoist, inndu-te lng mine.
M-ai inut lng tine? Dar...
nc un muget de furie i omul taur a nceput s suie dealul tropind.
Ne simise.
Pinul era la doar civa metri, dar dealul devenea mai abrupt i mai alunecos, iar Gro
ver nu era prea uor.
Omul taur s-a apropiat. n numai cteva secunde avea s ne ajung.
Mama trebuie s fi fost epuizat, dar l-a luat pe Grover n spate.

Du-te, Percy! Ne desprim! Amintete-i ce i-am spus.


Nu voiam s ne desprim, dar am simit c are dreptate - era singura noastr ans. Am iu
asul spre stnga, m-am ntors i am vzut monstrul ndreptndu-se spre mine. n ochii lui neg
i strlucea ura. Puea a carne stricat.
i-a cobort capul i a atacat, cu coarnele ascuite ndreptate direct spre pieptul meu
.
Frica din stomac m fcea s-o iau la goan, dar nu era o soluie. N-a fi putut fugi ni
ciodat mai repede dect creatura asta. Aa c am rmas pe poziii i n ultimul moment am s
r-o parte.
Omul taur a trecut pe lng mine ca un tren de marf, apoi a mugit plin de frustrar
e i s-a ntors, dar de data asta nu spre mine, ci spre mama, care l-a aezat pe Grove
r n iarb.
Ajunsesem pe creasta dealului. De cealalt parte se vedea o vale, ntocmai cum mi
spusese mama, i luminile galbene ale unei ferme strlucind n ploaie. Dar asta era la
aproape un kilometru distan. N-aveam cum s reuim.
Omul taur a mrit, lovind pmntul. Nu-i lua ochii de la mama, care cobora ncet, mergn
spre drum, ncercnd s ndeprteze monstrul de Grover.

Fugi, Percy! a spus ea. Nu pot merge mai departe. Fugi!


Dar eu stteam acolo, ncremenit de fric, n timp ce monstrul o ataca. Ea a ncercat s
se eschiveze, aa cum mi spusese mie s fac, dar monstrul nvase lecia. Mna lui a nit
t-o de gt cnd ea a ncercat s scape. A ridicat-o n aer n timp ce ea se lupta, lovind cu
pumnii i picioarele.
Mam!
Ea mi-a surprins privirea, reuind s mai scoat un ultim cuvnt:

Du-te!
Apoi, cu un urlet furios, monstrul i-a ncletat pumnii n jurul gtului mamei mele i e
a s-a evaporat n faa ochilor mei, topindu-se n lumin, o form aurie strlucitoare, ca o
proiecie holografic. Un fulger orbitor i ea pur i simplu... a disprut.
Nu!
Furia a luat locul fricii. O putere abia dobndit a fcut s-mi ard minile i picioarel
- simisem acelai flux de energie cnd doamnei Dodds i crescuser gheare.
Omul-taur s-a apropiat de Grover, care zcea neajutorat n iarb. Monstrul s-a aple
cat peste el, amuinndu-l pe cel mai bun prieten al meu, de parc avea de gnd s-l ridic
e pe Grover i s-l dezintegreze i pe el.
Nu puteam lsa s se ntmple asta.
Mi-am dat jos haina roie de ploaie.

Hei! am strigat, fluturndu-mi jacheta, apropiindu-m de monstru dintr-o par


te. Hei, tmpitule! Carne tocat!
Grrrrr!
Monstrul s-a ntors spre mine, agitndu-i pumnii crnoi.
Mi-a venit o idee - o idee tmpit, dar era mai bine dect nimic. M-am sprijinit cu sp
atele de pinul imens, continund s flutur jacheta roie n faa omului taur, plnuind s sar
tr-o parte n ultima clip.
Dar nu s-a ntmplat aa.
Omul taur a atacat prea repede, cu braele deschise pentru a m putea apuca n oric
e parte m-a fi eschivat.
Timpul parc ncetinise.
Picioarele mi s-au ncordat. Nu puteam sri n lateral, aa c-am srit n sus, aplicnd o
ovitur n capul creaturii i, folosindu-l ca ramp de lansare, m-am rotit n aer i am ater
izat pe gtul lui.
Cum fcusem asta? N-aveam timp s-mi dau seama. O milisecund mai trziu, capul monst
rului s-a izbit de copac i aproape c mi-am pierdut dinii n urma impactului.
Omul taur s-a cltinat, ncercnd s se scuture de mine. M-am prins de coarnele lui p
entru a nu fi azvrlit. Tunetele i fulgerele erau nc puternice. Ploaia mi acoperea och
ii. Mirosul de carne stricat mi ardea nrile.
Monstrul s-a ntors i a mpuns ca un taur de rodeo. S-ar fi putut izbi de copac, z
drobindu-m, dar am nceput s-mi dau seama c el avea o singur treapt de vitez: nainte.
ntre timp, Grover ncepuse s geam n iarb. A fi vrut s ip la el s tac, dar dup c
lit ncolo i ncoace, dac a fi deschis gura, mi-a fi mucat singur limba.
Mncare! a gemut Grover.
Omul taur s-a ntors spre el, a lovit din nou pmntul i s-a pregtit de atac. M-am gnd
it cum storsese viaa din mama, cum o fcuse s dispar ntr-o explozie luminoas, i furia m
a umplut ca un combustibil cu cifr octanic ridicat. Mi-am pus ambele mini pe un corn
i am tras napoi cu toat puterea. Monstrul s-a ncordat, a mormit surprins, apoi - poc
. Omul taur a ipat i m-a aruncat prin aer. Am aterizat pe spate, n iarb. Am dat cu c
apul de o stnc. Cnd m-am ridicat, vederea mi era neclar, dar aveam un corn n mini, o a
m de os dur de mrimea unui cu it.
Monstrul a atacat.
Fr s stau pe gnduri, m-am rostogolit ntr-o parte i m-am ridicat n genunchi. Cnd monst
a nit pe lng mine, i-am nfipt cornul rupt n pieptul acoperit cu blan.
Omul taur a urlat n agonie. S-a lovit, nfigndu-i ghearele n piept, apoi a nceput
s se dezintegreze - nu ca mama, ntr-o explozie de lumin aurie, ci mprtiindu-se ca nisi
pul dus de vnt, la fel cum se dezintegrase i doamna Dodds.
Monstrul a disprut.
Ploaia s-a oprit. Furtuna nu se oprise, dar se simea numai n deprtare. Mirosea
m a animal i mi tremurau genunchii. Simeam c-mi crap capul. Eram slbit i speriat i tr
ram de durere. Tocmai asistasem la dispariia mamei mele. Voiam s m ntind pe jos i s pl
g, dar Grover avea nevoie de ajutorul meu, aa c am reuit s-l trsc n sus i s-l cobor
, spre ferma luminat. Plngeam, strignd-o pe mama, dar nu-i ddeam drumul lui Grover n-aveam de gnd s-l abandonez.
Ultimul lucru pe care mi-l amintesc e c m-am prbuit pe un pridvor de lemn, pri
vind n sus la un ventilator de tavan care se rotea deasupra mea, la moliile care
zburau n jurul luminii galbene i la feele serioase ale unui btrn cu barb care mi prea
noscut i a unei fete drgue, cu prul blond crlionat, ca al unei prinese. Amndoi m pri

iar fata a spus:


El este. El trebuie s fie.

Linite, Annabeth, a spus brbatul. nc e contient. Adu-l nuntru.

Capitolul 5
n care joc cri cu un cal
Am avut vise ciudate, populate de animale. Majoritatea voiau s m omoare. Restul vo
iau de mncare.
Cred c m-am trezit de mai multe ori, dar tot ce auzeam i vedeam n-avea niciun sens
, aa c-mi pierdeam cunotina din nou. mi amintesc c eram culcat ntr-un pat moale, hrni
u linguria cu ceva care avea gust de popcorn cu unt, numai c era budinc. Fata cu pru
l blond i crlionat plutea deasupra mea, zmbind n timp ce-mi lua cu lingura picturile s
curse pe brbie.
Cnd a vzut c am deschis ochii, m-a ntrebat:
Ce se va ntmpla la solstiiul de var?
Am reuit s murmur:
Poftim?
S-a uitat n jur, parc temndu-se c am putea fi auzii.

Ce se ntmpl? Ce s-a furat? Avem doar cteva sptmni!


mi pare ru, am murmurat, eu nu...
Cineva a btut la u, iar fata mi-a umplut rapid gura cu budinc.
Cnd m-am trezit din nou, fata plecase.
Un tip blond, solid ca un surfer, sttea n colul dormitorului i m supraveghea. Av
ea ochi albatri - cel puin doisprezece - pe obraji, pe frunte, pe dosul palmelor.
Cnd n sfrit mi-am revenit de-a binelea, nu era nimic ciudat n jur, cu excepia fap
tului c lumea era mai amabil dect eram eu obinuit. Eram aezat ntr-un ezlong dintr-un p
idvor uria, privind, pe deasupra unei pajiti, la dealurile verzi din deprtare. Briz
a mirosea a cpuni. Aveam o ptur peste picioare i o pern sub ceaf. Toate astea erau gro
ave, dar mi simeam gura de parc un scorpion i-ar fi fcut cuib n ea, iar limba mi era u
cat i murdar i m dureau absolut toi dinii.
Pe masa de lng mine era un pahar nalt plin cu ceva. Arta ca sucul rece de mere,
cu un pai verde i o umbrelu de hrtie prins de o cirea maraschino.
Eram att de slbit, nct aproape c am scpat paharul cnd l-am luat.
Ai grij, s-a auzit o voce cunoscut.
Grover era rezemat de balustrada pridvorului i arta de parc nu dormise de o sptmn
Sub bra, inea cu grij o cutie de pantofi. Purta blugi, baschei Converse i un tricou
de un portocaliu strlucitor pe care scria TABRA SEMIZEILOR. Era vechiul Grover. Nu
biatul ap.
Aa c poate avusesem un comar. Poate c mama era bine. Eram nc n vacan i ne opri
i, la casa asta mare, din cine tie ce motiv. i...

Mi-ai salvat viaa, a spus Grover. Eu..., ei bine, mcar att am putut face..
., m-am dus napoi pe deal. M gndeam c poate vrei asta.
Mi-a pus respectuos cutia de pantofi n poal.
nuntru se afla un corn de taur negru cu alb, cu marginea neregulat acolo unde
fusese rupt i cu vrful stropit cu snge uscat. Nu fusese un comar.
Minotaurul, am spus eu.
, Percy, nu cred c-i o idee bun...

Aa i se spune n miturile greceti, nu-i aa? am ntrebat. Minotaur. Jumtate om


jumtate taur.
Grover s-a nelinitit.

Ai fost incontient dou zile. Ct de mult i aminteti?


Mama. Oare chiar a...
i-a lsat ochii n pmnt.
Am privit peste pajite. Erau plcuri de arbori, un pru erpuind, hectare de cpuni c
re se ntindeau sub cerul albastru. Valea era nconjurat de dealuri, iar cel mai nalt,
chiar n faa noastr, era cel cu pinul imens. Chiar i acesta prea frumos n lumina soare
lui.
Mama nu mai era. Toat lumea ar fi trebuit s fie ntunecat i rece. Nimic nu trebui
a s arate frumos.

mi pare ru, a spus Grover fonfit. Sunt un ratat. Sunt cel mai prost satir

din lume.
A gemut, a btut din picior att de tare, nct a czut. Adic baschetul Converse a czu
. Interiorul era plin cu polistiren, cu excepia unei guri n form de copit.
O, pe rul Styx! a mormit el.
Un tunet a bubuit pe cerul senin.
n timp ce se chinuia s-i vre copita la loc n falsul picior, m-am gndit: n regul
rurile sunt clare.
Grover era un satir. Eram gata s pariez c dac i-a fi ras prul cre i aten, i-a f
nite cornie pe cap. Dar eram prea trist ca s-mi pese c satirii sau chiar minotaurii
existau. Tot ce conta era c mama fusese nimicit, disprnd ntr-o lumin galben.
Eram singur. Orfan. Trebuia s triesc cu... Gabe cel mpuit? Nu. Asta nu se va ntmpla ni
ciodat. Preferam s triesc pe strzi. A fi minit c am aptesprezece ani i m-a fi nrol
A fi fcut eu ceva.
Grover nc fonfia. Bietul biat - bietul ap, satir sau ce-o fi fost - arta de parc
e atepta s fie lovit.
I-am spus:
N-a fost vina ta.
Ba da, trebuia s te protejez.
i-a cerut mama s m protejezi?

Nu, dar asta e sarcina mea, sunt supraveghetor. Cel puin... am fost.
Dar de ce...
Am ameit brusc i lucrurile au nceput s-mi joace n faa ochilor.
Nu te fora, a spus Grover. Poftim.
M-a ajutat s in paharul i mi-a pus paiul ntre buze.
M-am strmbat cnd am simit gustul, cci m ateptam la suc de mere. i era altceva. Av
a gust de bomboane cu ciocolat. Bomboane lichide. i nu orice fel de bomboane - fur
securile cu ciocolat albastre fcute n cas de mama, untoase i fierbini, cu buci de cio
at nc topindu-se. Am but i am simit o senzaie de cald i bine n tot corpul, eram plin
nergie. Durerea nu mi-a disprut, dar m-am simit de parc mama tocmai m-ar fi mngiat pe
obraz, dndu-mi un fursec, ca n copilrie, i mi-ar fi spus c totul va fi bine.
Nici nu mi-am dat seama cnd am golit paharul. M-am uitat n el, convins c tocma
i busem ceva cald, dar cuburile de ghea nu se topiser nc.
A fost bun? a ntrebat Grover.
Am dat din cap aprobator.
Ce gust a avut?
Prea att de melancolic, nct m-am simit vinovat.

mi pare ru, am spus. Ar fi trebuit s-i dau s guti.


El a fcut ochii mari.

Nu! Nu asta am vrut s spun. Eu doar... eram curios.

Fursecuri cu ciocolat, am spus. Fcute de mama. n cas.


El a oftat.
i cum te simi?

De parc a putea-o azvrli pe Nancy Bobofit la o sut de metri.

Asta e bine, a spus el. Asta e bine. Nu cred c merit s riti s mai bei din che
stia asta.

Ce vrei s spui?
El mi-a luat cu grij paharul gol, de parc ar fi fost dinamit, i l-a pus napoi pe m
as.

Haide, Chiron i domnul D. te ateapt.


Pridvorul nconjura ntreaga cas.
mi simeam picioarele nesigure, de la atta mers. Grover se oferise s duc el cornul
Minotaurului, dar nu i-am dat drumul din mn. Pltisem cel mai mare pre pentru suvenir
ul acela. N-aveam de gnd s-l dau nimnui.
Cnd am ajuns n captul opus al casei, mi-am tras rsuflarea.
Probabil c ne aflam pe rmul nordic al insulei Long Island, pentru c n aceast parte
a casei valea ajungea chiar pn la ap, care strlucea la vreun kilometru i jumtate. Pur
simplu nu puteam procesa tot ce vedeam aici. Peisajul era presrat cu cldiri care
aduceau cu arhitectura greceasc antic - un pavilion n aer liber, un amfiteatru, o a
ren circular - doar c toate preau nou noue, cu coloane de marmur alb strlucind n soa
r-o groap cu nisip din apropiere, o duzin de copii i satiri de vrsta unor liceeni ju

cau volei. Nite canoe pluteau pe un lac mic. Civa puti cu tricouri de un portocaliu
strlucitor, ca al lui Grover, se fugreau n jurul unui grup de cabane construite n pdu
re. Civa trgeau la int ntr-un stand de tir cu arcul. Alii clreau pe un drum mpduri
era doar o halucinaie, civa cai aveau aripi.
La captul pridvorului, doi brbai stteau fa n fa la o mas de joc. Blonda care mi
linguria budinc cu gust de popcorn se sprijinea de balustrada pridvorului n apropie
rea lor.
Brbatul care sttea cu faa spre mine era mic, dar ndesat. Avea nasul rou, ochii mar
i i umezi i un pr cre att de negru, c era aproape purpuriu. Arta ca o pictur din aia
gerai - cum se numesc, beduini? Nu, heruvimi. Da. Arta ca un heruvim ntre dou vrste,
crescut ntr-un parc de rulote. Purta o cma hawaiian cu un imprimeu cu tigri i s-ar fi
integrat perfect ntr-una dintre partidele de poker ale lui Gabe, doar c aveam senz
aia c l-ar fi nvins chiar i pe tatl meu vitreg.

Dnsul e domnul D., mi-a optit Grover. E directorul taberei. S fii politicos
. Fata e Annabeth Chase. Ea doar locuiete n tabr, dar se afl aici de mai mult timp de
ct oricine. i l cunoti deja pe Chiron...
A artat spre tipul care sttea cu spatele la mine.
Mai nti am observat c sttea ntr-un scaun cu rotile. Apoi, am recunoscut jacheta de
tweed, prul aten rar, barb nclcit.
Domnul Brunner! am strigat.
Profesorul de latin s-a ntors i mi-a zmbit. Ochii lui aveau acea licrire rutcioas
care o avea uneori n clas cnd ne ddea cte un test fulger i fcea ca toate ntrebrile s
rezultat varianta B.

A, n regul, Percy, a spus el. Acum suntem patru la jocul de cri.


Mi-a oferit un scaun n dreapta domnului D., care m-a privit cu ochii injectai i
a oftat apsat.

Of, bnuiesc c se cuvine s spun asta: bine ai venit n Tabra Semizeilor! Bun. Ac
um, nu atepta s m bucur c te vd.
A... mulumesc.
M-am ndeprtat puin de el, pentru c, dac nvasem ceva locuind cu Gabe, era c-mi dd
ma cnd un adult e prieten cu sticla. Dac domnul D. era strin de alcool, eu eram un
satir.
Annabeth!
Domnul Brunner a chemat-o pe fata blond.
Ea s-a apropiat i domnul Brunner a fcut prezentrile.

Aceast tnr te-a readus la via, Percy. Drag Annabeth, ce-ar fi s mergi s-i a
patul lui Percy? Va locui n cabana unsprezece deocamdat.
Desigur, Chiron, a rspuns Annabeth.
Ea era, probabil, cam de vrsta mea, poate cu vreo doi centimetri mai nalt, i prea
mult mai atletic. Bronzat bine i cu prul ei blond i crlionat, se apropia mult de stere
tipul unei fete din California, cu excepia ochilor, care stricau imaginea. Erau u
imitor de gri, ca nite nori de furtun; drgui, dar i intimidani, de parc analiza cel ma
bun mod de a m nvinge.
S-a uitat la cornul de minotaur din minile mele, apoi din nou la mine. M gndeam
c-mi va spune: Ai ucis un minotaur! sau Ah, eti grozav! sau ceva de genul sta.
n schimb, mi-a zis:
Salivezi n somn.
Apoi a alergat pe pajite, cu prul blond fluturnd.

Aadar, am spus, nerbdtor s schimb subiectul, dumneavoastr lucrai aici, domnule


Brunner?

Nu domnule Brunner, a spus fostul domn Brunner. M tem c acela era un pseudo
nim. mi poi spune Chiron.
n regul.
Total zpcit, l-am privit pe director.
Iar domnul D. ... vine de la ceva anume?
Domnul D. s-a oprit din amestecarea crilor. M-a privit de parc a fi rgit tare.

Tinere, numele sunt lucruri puternice. Nu se face s le foloseti pur i simplu


, fr niciun motiv.
A, da. mi pare ru.

Trebuie s spun, Percy, interveni Chiron Brunner, c m bucur s te vd n via. E

timp de cnd n-am mai fcut o vizit la domiciliu pentru un potenial rezident al tabere
i. Mi-ar plcea s cred c n-am pierdut vremea.
Vizit la domiciliu?

Anul petrecut la Academia Yancy, ca s te instruiesc. Avem satiri n majorita


tea colilor, desigur, care vegheaz. Dar Grover m-a alertat imediat ce te-a cunoscu
t. El a simit c eti special, aa c am decis s vin n nord. L-am convins pe cellalt prof
r de latin s..., , s-i ia un concediu.
Am ncercat s-mi amintesc nceputul anului colar. Prea foarte ndeprtat, dar aveam o a
intire vag legat de un alt profesor de latin n prima mea sptmn
la Yancy. Fr nicio explicaie, acesta dispruse, iar domnul Brunner preluase clasa.

Ai venit la Yancy doar ca s m instruieti? l-am ntrebat.


Chiron a dat din cap aprobator.

Sincer, n-am fost sigur de tine la nceput. Am luat legtura cu mama ta, i-a
m spus c suntem cu ochii pe tine n caz c erai pregtit pentru Tabra Semizeilor. Dar nc
ai aveai attea de nvat. Cu toate astea, ai ajuns aici viu, iar acesta e ntotdeauna pr
imul test.
Grover, a spus nerbdtor domnul D., joci sau nu?
Da, domnule!
Grover s-a aezat tremurnd pe cel de-al patrulea scaun, dei nu tiam de ce-i e att d
e fric de un brbat mic i ndesat care purta o cma hawaiian cu un im-primeu cu tigri.

Sper c tii s joci pinacle, m-a privit bnuitor domnul D.


M tem c nu, am spus.
M tem c nu, domnule, mi-a rspuns.
Domnule, am repetat.
mi plcea tot mai puin de directorul taberei.

Ei bine, a spus el, sta e, alturi de luptele cu gladiatori i de Pac-Man, un


ul dintre cele mai mree jocuri inventate vreodat de ctre om. M atept ca toi tinerii ci
ilizai s-i cunoasc regulile.
Sunt sigur c biatul le poate nva, a spus Chiron.

V rog, am schimbat eu subiectul, ce e cu locul sta? Ce caut eu aici? Domnu


le Brun... Chiron..., de ce ai venit la Academia Yancy? Doar pentru a m instrui?
Domnul D. a rostit fornind:
i eu l-am ntrebat acelai lucru.
Directorul taberei a mprit crile. Grover tresrea de fiecare dat cnd o carte ateriz
grmada lui.
Chiron mi-a zmbit cu simpatie, la fel ca n timpul orei de latin, parc pentru a-mi
spune c indiferent ce medie aveam, eu eram elevul lui preferat. Se atepta ca eu s
ofer rspunsul corect.
Percy, a spus el, mama ta nu i-a povestit nimic?
Mi-a zis...
Mi-am amintit ochii ei triti, privind spre mare.

Mi-a zis c s-a temut s m trimit aici, chiar dac asta ar fi dorit tatl meu. Mi
a zis c, odat ajuns aici, probabil c n-o s mai pot pleca. Dorea s m in aproape de ea.

Tipic, a spus domnul D. De obicei, aa ajung s fie ucii. Tinere, licitezi sa


u nu?
Poftim? l-am ntrebat.
El mi-a explicat, nerbdtor, cum se liciteaz la pinacle, iar eu am fcut ntocmai.

M tem c sunt prea multe de spus, a zis Chiron, i c filmul nostru obinuit de p
rezentare nu va fi suficient.
Filmul de prezentare? l-am ntrebat.

Nu, a decis Chiron. Percy, tii c prietenul tu Grover este un satir. tii, a z
is el artnd spre cornul din cutia de pantofi, c l-ai ucis pe Minotaur i asta nu-i pui
n lucru., biete. Ceea ce poate nu tii e c nite fore uriae acioneaz n viaa ta. Zeii
numite zeii greci - sunt ct se poate de vii.
M-am uitat la ceilali aflai n jurul mesei.
Am ateptat ca cineva s strige Nici vorb! , dar singurul lucru pe care l-am auzit a
fost iptul domnului D.
Ha, cvint regal. Levat!
A chicotit numrndu-i punctele.

Domnule D., a ntrebat Grover timid, dac n-o mncai, pot s iau eu cutia dumneavo

astr de cola dietetic?


Poftim? A, sigur.
Grover a mucat o bucat mare din cutia de aluminiu i a nceput s-o mestece.

Stai, i-am spus lui Chiron. Vrei s-mi spui c exist Dumnezeu.

Ei bine, a spus Chiron. Dumnezeu - Dumnezeu cu majuscul e cu totul altceva


. N-o s ne ocupm de metafizic.
Metafizic? Dar tocmai discutai despre...

A, despre zei, la plural, acele fiine minunate care controleaz forele naturi
i i strduinele omului: zeii nemuritori din Olimp. Asta e o chestiune mai mrunt.
Mai mrunt?

Da, mult mai mrunt. Zeii despre care am discutat la ora de latin.
Zeus, am spus. Hera, Apollo. La ei te referi.
i s-a auzit din nou - un tunet ndeprtat ntr-o zi senin.

Tinere, a spus domnul D., n locul tu a fi mult mai atent cnd folosesc aceste
nume.

Dar astea sunt poveti, am spus eu. Sunt mituri, pentru a explica anotimpuri
le i trsnetul i alte lucruri. E ceea ce credeau oamenii nainte s existe tiina.

tiina! a pufnit domnul D. Ia spune-mi, Perseu Jackson - am tresrit cnd mi-a p


ronunat numele adevrat, pe care nu-l spusesem nimnui -, ce vor crede oamenii despre
tiina" ta peste dou mii de ani? Hm? Vor spune c sunt nite aiureli primitive. Asta vor
spune. Ah, mi plac muritorii - n-au niciun sim al perspectivei. Ei cred c au avans
at att de mult. Aa s fie, Chiron? Uit-te la acest biat i spune-mi.
Nu-mi prea plcea de domnul D., dar era ceva n felul n care m numea muritor, de pa
rc... el n-ar fi fost. Asta era de ajuns ca s-mi pun un nod n gt, parc sugernd motivul
pentru care Grover i vedea supus de crile lui, mestecnd cutia fr s spun nimic.

Percy, a spus Chiron, crezi sau nu, adevrul e c nemuritor nseamn nemuritor. i
oi imagina pentru o clip cum e s nu mori niciodat? S nu te stingi niciodat? S exiti,
um eti, o venicie?
Eram gata s rspund, fr s stau pe gnduri, c suna destul de bine, dar tonul vocii lui
Chiron m-a fcut s ezit.

Vrei s spui, indiferent dac oamenii cred sau nu n tine, am spus.

ntocmai, a ncuviinat Chiron. Dac ai fi zeu, i-ar plcea s fii numit un mit, o
este nvechit creat pentru a explica fulgerul? Ce-ar fi dac i-a spune, Perseu Jackson,
c ntr-o bun zi oamenii te vor numi pe tine un mit, creat doar pentru a le explica bi
eeilor cum pot trece peste pierderea mamei?
Mi-a tresrit inima. Dintr-un motiv sau altul, ncerca s m enerveze, dar n-aveam de
gnd s-i fac jocul. I-am spus:
Nu mi-ar plcea. Dar eu nu cred n zei.

O, ai face bine s crezi, murmur domnul D. nainte ca unul dintre ei s-i dea fo
c.

V... v rog, domnule. Tocmai i-a pierdut mama. E n stare de oc, a zis Grover.

i are noroc, a mormit domnul D., jucnd o carte. E suficient de ru c sunt prin
s n slujba asta mizerabil, unde lucrez cu nite copii care nici mcar nu cred.
A fluturat din mn i a aprut pe mas o cup, de parc lumina soarelui s-ar fi curbat o sec
nd i ar fi transformat aerul n sticl. Cupa s-a umplut singur cu vin rou.
Mi-a czut faa, dar Chiron abia dac i-a ridicat privirea.

Domnule D., l-a avertizat el, restriciile dumneavoastr.


Domnul D. s-a uitat la vin i a mimat surpriza.
Vai de mine!
A privit spre cer i a strigat:
Obinuina! mi pare ru!
nc un tunet.
Domnul D. a fluturat iar din mn, iar paharul de vin s-a preschimbat ntr-o nou cut
ie de cola dietetic. A oftat nefericit, a deschis cutia de cola i a revenit la joc
ul de cri.
Chiron mi-a fcut cu ochiul.

Domnul D. l-a suprat pe tatl su acum ceva timp, fcnd o pasiune pentru o nimf
pdurii care fusese declarat intangibil.

O nimf a pdurii, am repetat, nc holbndu-m la cola dietetic de parc ar fi ven


n spaiul cosmic.


Da, a mrturisit domnul D. Tatlui meu i place s m pedepseasc. Prima dat, prohi
. Sinistru! Zece ani absolut oribili! A doua oar - ei bine, ea era cu adevrat frum
oas i nu m-am putut abine - a doua oar, m-a trimis aici. La Dealul Semizeilor. Tabr de
var pentru puti rsfai ca tine. Fii o influen benefic, mi-a spus. Lucreaz cu tine
rupe. Ha! Absolut nedrept.
Domnul D. prea s aib ase ani, era ca un copila bosumflat.
i..., m-am blbit eu, tatl dumneavoastr este...

Di immortales, Chiron, a spus domnul D. Am crezut c l-ai nvat pe puti lucruril


e de baz. Tatl meu este Zeus, desigur.
M-am gndit la numele din mitologia greac care ncepeau cu D. Vinul. Pielea de tig
ru. Satirii care preau s lucreze aici. Felul n care Grover se linguea, de parc domnul
D. era stpnul lui.
Suntei Dionysos, am spus. Zeul vinului.
Domnul D. i-a dat ochii peste cap.

Cum se zice n zilele noastre, Grover? Cum spun copiii, d!?


D-da, domnule D.

Atunci, d, Percy Jackson. Ori poate credeai c sunt Afrodita?


Sunte i un zeu.
Da, biete.
Un zeu. Dumneavoastr.
S-a ntors i m-a privit direct i n ochii lui am zrit o vpaie purpurie, semn c acest br
plngre i grsu mi arta doar o prticic din adevrata lui natur. Am vzut imagini cu
i sufoc pe necredincioi pn la moarte, rzboinici bei nnebunii de plcerea luptei, ma
pnd n timp ce braele li se transform n nottoare i feele li se alungesc n boturi de
tiam c, dac l-a fi provocat, domnul D. mi-ar fi artat lucruri i mai rele. Mi-ar fi pl
antat o boal n creier, care m-ar fi trimis direct ntr-o cma de for ntr-o ncpere ca
ntru tot restul vieii.
Vrei s m testezi, biete? a spus el linitit.
Nu, nu, domnule.
Vpaia s-a mai stins. S-a ntors la jocul de cri.
Cred c am ctigat.
Nu chiar, domnule D., a spus Chiron.
Avea culoare. A adunat punctele i a zis:
Mna este a mea.
Am crezut c domnul D. l va pulveriza pe Chiron direct din scaunul su cu rotile,
dar el doar a pufit pe nas, de parc ar fi fost obinuit s fie nvins de profesorul de l
atin. S-a ridicat i Grover a fcut acelai lucru, dup el.

Sunt obosit, a spus domnul D. Cred c o s trag un pui de somn nainte de cntare
a de sear. Dar nainte, Grover, trebuie s discutm din nou despre prestaia ta foarte pui
n mulumitoare din aceast misiune.
Faa lui Grover s-a umplut de sudoare.
D-da, domnule.
Domnul D. s-a ntors la mine.

Cabana unsprezece, Percy Jackson. i ai grij cum te pori.


S-a repezit apoi n cas, cu nefericitul de Grover n urma lui.
Grover va fi n regul? l-am ntrebat pe Chiron.
Chiron a dat din cap aprobator, dei prea puin nelinitit.

Btrnul Dionysos nu-i chiar nebun. Doar i urte locul de munc. A fost... conse
t, cred c putem spune aa, i nu suport c trebuie s mai atepte un secol nainte de a i s
ermite s se ntoarc n Olimp.

Muntele Olimp, am spus. Vrei s spui c acolo chiar exist un palat?

Ei bine, exist Muntele Olimp din Grecia. Apoi exist casa zeilor, punctul d
e convergen al puterilor acestora, care se afla, ntr-adevr, pe Muntele Olimp. Se num
ete nc Muntele Olimp, din respect pentru tradiie, dar palatul se deplaseaz, Percy, la
fel ca zeii.

Vrei s spui c zeii greci sunt aici? Adic... n America?

Cu siguran. Zeii se deplaseaz odat cu inima Occidentului.


Cu ce?

Hai s vedem, Percy, ce numim noi civilizaia occidental". Crezi c e doar un co


ncept abstract? Nu, e o for vie. O contiin colectiv care strlucete de mii de ani. Zei

ac parte din ea. S-ar putea spune chiar c sunt sursa ei sau, cel puin, c sunt legai
att de strns de ea, nct n-ar putea disprea, nu fr ca ntreaga civilizaie occidental
micit. Focul a nceput n Grecia. Apoi, dup cum bine tii - sau dup cum sper c tii, de v
e ce-ai trecut examenul -, inima focului s-a mutat la Roma, i la fel i zeii. Ah, n
ume diferite, poate - Jupiter n loc de Zeus, Venus n loc de Afrodita i aa mai depart
e - dar aceleai fore, aceiai zei.
i apoi au murit.

S moar? Nu. A murit Occidentul? Zeii s-au mutat pur i simplu n Germania, n Fra
na, n Spania, pentru o vreme. Unde flacra ardea mai strlucitor, zeii erau acolo. Au
petrecut cteva secole n Anglia. Tot ce trebuie s faci este s studiezi arhitectura. O
amenii nu-i uit pe zei. n orice loc au guvernat, n ultimii trei mii de ani, i poi ved
ea n picturi, n statui, pe cele mai importante cldiri. i da, Percy, bineneles c acum s
nt n Statele Unite. Uit-te la simbolul vostru, vulturul lui Zeus. Uit-te la statuia
lui Prometeu din Rockefeller Center, la faadele greceti ale cldirilor guvernului v
ostru din Washington. Te provoc s gseti un ora american n care Olimpienii s nu fie nf
zibil n mai multe locuri. i place sau nu - i, crede-m, multora nu le-a fost drag nici
Roma -, America este acum inima flcrii. Ea e marea putere a Occidentului. i, de ace
ea, Olimpul e aici. i noi suntem aici.
Era prea mult, mai ales faptul c eu pream s fiu inclus n pluralul noi de care vor
bea Chiron, ca i cum a fi fcut parte dintr-un club.
Cine eti tu, Chiron? Cine... cine sunt eu?
Chiron a zmbit. i-a mutat greutatea de parc ar fi avut de gnd s se ridice din scau
nul cu rotile, dar tiam c era imposibil. Era paralizat de la bru n jos.

Cine eti tu? a cugetat el. Ei bine, asta e ntrebarea la care toi vrem un rspu
ns, nu-i aa? Dar deocamdat, s-i facem rost de un pat n cabana unsprezece. i vei face n
i prieteni. i vei avea destul timp mine pentru lecii. n plus, se vor servi prjituri l
a focul de tabr n seara asta, iar eu sunt pur i simplu nnebunit dup ciocolat.
Apoi s-a ridicat din scaunul cu rotile. Dar ceva era ciudat n felul n care fcuse
asta. Ptura i-a czut de pe picioare, dar picioarele nu i s-au micat. Talia lui a d
evenit tot mai nalt, ridicndu-i-se deasupra centurii. La nceput, am crezut c poart len
jerie de corp foarte lung, din catifea alb, dar, pe msur ce se ridica din scaun, mai
nalt dect orice fiin omeneasc, am observat c lenjeria de corp din catifea nu era lenj
erie de corp; era partea din fa a unui animal, cu muchi i tendoane sub blana alb i asp
r. Iar scaunul cu rotile nu era un scaun. Era un fel de container, o cutie enorm p
e roi, i probabil c era magic, pentru c altfel n-ar fi ncput cu totul n ea. Un picior
ieit, lung i noduros, cu o imens copit lustruit. Apoi un alt picior din fa, apoi cele
osterioare, iar cutia s-a golit, o simpl cochilie de metal avnd ataate o pereche de
picioare umane false.
M-am uitat la calul care tocmai se ridicase din scaunul cu rotile: un imens a
rmsar alb. Dar acolo unde ar fi trebuit s fie gtul, era jumtatea superioar a corpului
profesorului meu de latin, altoit perfect pe trunchiul calului.
Ce uurare, a spus centaurul. Am stat nchis acolo att de mult, c mi-au amorit chii
. Percy Jackson, acum hai s-i cunoatem i pe ceilali.

Capitolul 6
n care devin stpnul absolut al bii
Odat ce am trecut peste faptul c profesorul meu de latin era un cal, am fcut un tur
instructiv, dei am avut grij s nu merg n spatele lui. Fcusem parte de cteva ori din pa
trula care adun fecale de animale n timpul Paradei de Ziua Recunotinei, organizat de
lanul de magazine Macys, i s-mi fie iertat, nu aveam la fel de mult ncredere n jumtat
posterioar a lui Chiron pe ct aveam n cea din fa.
Am trecut pe lng terenul de volei. Civa dintre cei de acolo i-au dat coate. Unul a
artat spre cornul de minotaur pe care-l duceam. Un altul a spus:
El este.
Majoritatea erau mai mari dect mine. Prietenii lor satiri, mai mari dect Grover
, tropiau mbrcai n tricouri portocalii cu inscripia Tabra Semizeilor, fr nimic care
copere posterioarele proase. n general nu eram timid, dar felul n care se holbau la
mine m fcea s nu m simt deloc n largul meu. Aveam impresia c se ateptau s m dau pes
p sau ceva de genul sta.
M-am uitat napoi la cas. Era mult mai mare dect mi se pruse - patru etaje, albast

r precum cerul i cu lemnria alb, ca ntr-o staiune de lux. Tocmai priveam girueta de br
onz n form de vultur de pe acoperi, cnd am zrit ceva cu coada ochiului, o umbr la fere
astra cea mai de sus, aflat la mansard, chiar sub acoperi.
Perdeaua fusese tras doar pentru o secund, i am avut impresia clar c sunt urmrit.
Ce e acolo? l-am ntrebat pe Chiron.
A privit spre locul pe care i-l artam i zmbetul i s-a stins.
Doar mansarda.
Locuiete cineva acolo?
Nu, a spus el cu hotrre. Absolut nimeni.
Am avut senzaia c e sincer. Dar n acelai timp am fost sigur c perdeaua se micase.

Haide, Percy, a spus Chiron, cu o voioie un pic forat. Sunt multe de vzut.
Ne-am plimbat peste cmpurile de cpuni, unde rezidenii taberei culegeau banie cu fr
ucte, iar un satir cnta la nai.
Chiron mi-a spus c tabra producea o frumoas recolt pe care o trimitea ctre restaur
antele din New York i Muntele Olimp.
Asta ne acoper cheltuielile, mi-a explicat el. i pentru cpuni nu trebuie s depunem
aproape niciun efort.
Mi-a spus c domnul D. avea acest efect asupra plantelor cu rod: o luau razna cn
d se afla el n preajm. Avea cea mai mare putere asupra strugurilor de vin, dar dom
nului D. i fusese interzis s-i cultive, aa c se cultivau cpuni.
M-am uitat la satirul care cnta la nai. Din cauza muzicii lui, iruri ntregi de gz
e prseau straturile de cpuni, rspndindu-se n toate direciile, ca nite refugiai care
din calea focului. M ntrebam dac Grover putea face i el mecheria asta cu ajutorul muz
icii i dac se afla tot n cas, mutruluit de domnul D.

Grover n-o s aib necazuri prea mari, nu-i aa? l-am ntrebat pe Chiron. Vreau s sp
un c... a fost un bun supraveghetor. Serios.
Chiron a oftat. i-a scos jacheta de tweed i i-a pus-o pe spinare, ca pe o a.

Grover are visuri mree, Percy. Poate mai mree dect ar fi rezonabil. Ca s-i a
g elul, trebuie s dea dovad de mare curaj i s-i duc la bun sfrit sarcina de suprave
adic s gseasc un nou rezident pentru tabr i s-l aduc n siguran la Dealul Semizei
Dar el a fcut asta!

Sunt de acord cu tine, a spus Chiron. Dar nu eu judec asta. Dionysos i Co


nsiliul Btrnilor Copitai trebuie s decid. Mi-e team c ei ar putea s nu considere misi
a un succes. La urma urmei, Grover te-a pierdut n New York. Apoi, mai e soarta...
nefericit a mamei tale. i faptul c Grover era incontient cnd l-ai trt peste hotar. Co
siliul s-ar putea ndoi c asta e o dovad de curaj din partea lui Grover.
Am vrut s protestez. Nimic din ce se ntmplase nu fusese din vina lui Grover. De
asemenea, m simeam foarte, foarte vinovat. Dac nu m-a fi descotorosit de Grover n sta i
a de autobuz, el n-ar fi intrat n bucluc.
O s-i mai dai o ans, nu-i aa?
Chiron a tresrit.

Mi-e team c asta a fost a doua ans a lui Grover, Percy. Consiliul n-a fost p
rea dornic s i-o ofere, dup ceea ce s-a ntmplat prima oar, acum cinci ani. Olimpul mi
-e martor, l-am sftuit s mai atepte nainte de-a ncerca din nou. E nc att de mic pentr
sta lui...
Ci ani are?
Ah, douzeci i opt.
Poftim? i e n clasa a asea?

Satirii se maturizeaz de dou ori mai ncet dect oamenii, Percy. De ase ani, Gro
ver e echivalentul unui elev de gimnaziu.
Asta e groaznic.

Cam aa, a fost de acord Chiron. n orice caz, Grover e mai ntrziat, chiar i dup
standardele satirilor, i nc nu-i tocmai un expert n magia pdurii. Din pcate, era nerbd
r s-i mplineasc visul. Poate c acum i va gsi o alt carier...

Nu-i corect, am spus. Ce s-a ntmplat prima dat? A fost chiar att de ru?
Chiron s-a uitat rapid n alt parte.
S continum, bine?
Dar nu eram pregtit s nchid subiectul. Mi-am dat seama de ceva cnd Chiron a vorbi
t despre soarta mamei mele, de parc ar fi evitat n mod intenionat cuvntul moarte. Mu
gurii unei idei - o flcruie de speran - mi-au ncolit n minte.

Chiron, am spus, dac zeii i Olimpul i tot restul sunt reale...


Da, biete?

Asta nseamn c i Lumea Subpmntean e real, nu-i aa?


Chipul lui Chiron s-a ntunecat.

Da, biete. S-a oprit, parc pentru a-i alege cu grij cuvintele. Exist un loc un
de spiritele ajung dup moarte. Dar deocamdat... pn cnd vom ti mai multe... te-a ruga s
scoi asta din cap.
Cum adic pn cnd vom ti mai multe?
Haide, Percy. S mergem s vedem pdurea.
Cnd ne-am apropiat, mi-am dat seama ct de mare era pdurea. Acoperea cel puin un sfer
t din vale, cu arbori att de nali i groi, nct i-ai fi putut nchipui c nimeni nu mai
pe acolo de pe vremea amerindienilor.
Chiron a spus:

Pdurile sunt nesate, n caz c vrei s-i ncerci norocul, dar s fii narmat.
nesate cu ce? l-am ntrebat. narmat cu ce?

Vei vedea. Captureaz steagul se joac vineri seara. Ai sabie i scut?


Dac am...?

Nu, a spus Chiron. Se pare c nu. Cred c i se potrivete mrimea cinci. Voi vizi
ta arsenalul mai trziu.
Am vrut s-ntreb ce tabr de var deine un arsenal, dar aveam prea multe alte problem
e pe cap, aa c turul a continuat. Am vzut standul de tir cu arcul, lacul pentru can
otaj, grajdurile (care nu prea preau s fie pe placul lui Chiron), standul de tir c
u sulia, amfiteatrul pentru cntri i arena unde Chiron a spus c se in lupte cu sabia i
ulia.
Lupte cu sabia i sulia? l-am ntrebat.

ntreceri ntre cabane i aa mai departe, mi-a explicat el. Nu sunt mortale. De
obicei. Ah, da, iat i sala de mese.
Chiron mi-a artat un pavilion n aer liber ncadrat de coloane greceti albe, pe un
deal care ddea spre mare. Erau zeci de mese de picnic din piatr. Fr acoperi. Fr perei
Ce se ntmpl cnd plou? l-am ntrebat.
Chiron m-a privit de parc l-a fi ntrebat ceva ciudat.
Tot trebuie s mncm, nu-i aa?
Am decis s abandonez subiectul.
n cele din urm, mi-a artat cabanele. Erau dousprezece, amplasate n pdure, pe malul
lacului. Erau dispuse n form de U, dou la baz i cinci nirate de fiecare parte. Era, f
ial, cel mai bizar grup de cldiri pe care l vzusem vreodat.
Cu excepia faptului c fiecare avea un numr mare de bronz deasupra uii (impare pe
partea stng, pare pe dreapta), nu semnau absolut deloc. Numrul nou avea furnale, ca o
fbricu. Numrul patru avea lujeri de tomate pe perei i un acoperi fcut din iarb adev
mrul apte prea fcut din aur masiv i strlucea att de tare n lumina soarelui, nct er
imposibil de privit. Toate ddeau spre o zon comun de mrimea unui teren de fotbal, p
resrat cu statui greceti, fntni, straturi de flori i cteva couri de baschet (care era
ai pe gustul meu).
n centrul terenului se afla o vatr imens cptuit cu pietre. Chiar dac era o dup ami
ald, vatra mocnea. O fat de vreo nou ani ntreinea flcrile, scormonind crbunii cu un b
Cele dou cabane din capul terenului, numerele unu i doi, semnau cu nite mausolee
gemene, cu nite cutii mari din marmur alb, avnd coloane masive n fa.
Cabana numrul unu era cea mai mare i mai ncrcat dintre cele dousprezece. Uile ei de br
nz lustruit licreau ca o hologram, astfel c, n funcie de unghi, preau strbtute de ful
e. Cabana numrul doi era oarecum mai graioas, cu coloane mai subiri, mpodobite cu rod
ii i flori. Pe perei erau sculptate imagini cu puni.
Zeus i Hera? am ncercat eu.
Corect, a spus Chiron.
Cabanele lor par goale.

Mai multe cabane sunt goale. E adevrat. Nimeni nu locuiete la numrul unu sau
doi.
Bun. Deci fiecare caban avea zeu diferit, ca o mascot. Dousprezece cabane pentru
cei doisprezece Olimpieni. Dar de ce erau unele goale?
M-am oprit n faa primei cabane de pe stnga, cea cu numrul trei.
Nu era mare i grandioas precum cabana unu, ci lung, joas i solid. Pereii exteriori

rau din piatr gri neprelucrat, mpodobit cu buci de scoici i corali, de parc plcile a
fost desprinse direct de pe fundul oceanului. Am tras cu ochiul dincolo de ua des
chis i Chiron mi-a spus:
O, eu n-a face asta!
Pn s apuce s m trag napoi, am simit mirosul srat dinuntru, ca al vntului ce bt
ontauk. Pereii interiori sclipeau ca sideful. Erau ase paturi suprapuse goale, cu
aternuturi de mtase desfcute. Dar nu exista niciun semn c cineva ar fi dormit vreoda
t acolo. Locul prea att de trist i de singuratic, nct m-am bucurat cnd Chiron mi-a pus
mna pe umr i mi-a spus:
S mergem, Percy.
Majoritatea celorlalte cabane erau ocupate.
Numrul cinci era de un rou strlucitor - o zugrveal de mntuial, de parc cineva ar f
rocat culoarea cu gleile i pumnii. Deasupra acoperiului era ntins srm ghimpat. Capu
porc slbatic mpiat sttea deasupra uii, iar ochii lui preau s m urmreasc, nuntru s
duntur de copii rutcioi, fete i biei deopotriv, ntrecndu-se la skanderbeg i cert
ce se auzea urlnd muzic rock. Cea mai zgomotoas era o fat care avea probabil treispr
ezece sau paisprezece ani. Purta un tricou cu inscripia Tabra Semizeilor de mrimea
XXXL pe sub o hain de camuflaj. i-a ndreptat atenia asupra mea i mi-a rnjit dispreuito
. mi amintea de Nancy Bobofit, dei fata de aici era mult mai masiv i prea mai dur, iar
prul ei era lung, aspru, i era castaniu, nu rocat.
Am mers mai departe, ncercnd s m feresc de copitele lui Chiron.
N-am mai vzut niciun centaur, am observat eu.

Nu, a spus Chiron cu tristee. M tem c rudele mele sunt un popor slbatic i bar
bar. S-ar putea s-i ntlneti n pustietate sau la evenimente sportive importante. Dar n
u-i vei vedea aici.
Spuneai c numele tu e Chiron. Chiar eti...
El mi-a zmbit superior.
Acel Chiron din poveste? Profesorul lui Hercule i aa mai departe? Da, Percy, eu
sunt.
Dar n-ar trebui s fii mort?
Chiron s-a oprit, de parc ntrebarea l-ar fi intrigat.

Sincer, nu tiu cum ar trebui s fiu. Adevrul e c nu pot muri. Vezi tu, cu eon
i n urm, zeii mi-au ndeplinit dorina. Puteam continua munca pe care o iubeam. Puteam
fi profesorul eroilor, atta timp ct avea omenirea nevoie de mine. Am ctigat mult de
pe urma dorinei mele... i am renunat la multe. Dar sunt nc aici, aa c presupun c nc
nevoie de mine.
M-am gndit cum e s fii profesor timp de trei mii de ani. Nu intra n topul celor
zece lucruri pe care mi le-a fi dorit.
Nu devine plictisitor?

Nu, nu, a spus el. ngrozitor de deprimant, uneori, dar niciodat plictisito
r.
De ce deprimant?
Chiron a prut s fie din nou tare de urechi. A, uite, a spus el. Ne ateapt Annabet
h.
Fata cea blond pe care o ntlnisem n Casa cea Mare citea o carte n faa ultimei caban
e de pe stnga, cea cu numrul unsprezece.
Cnd am ajuns la ea, m-a privit cu un ochi critic, de parc se mai gndea i acum la
ct de mult am salivat.
Am ncercat s vd ce citete, dar n-am distins titlul. M-am gndit c de vin e dislexia
ea. Apoi mi-am dat seama c titlul nici mcar nu era n englez. Literele preau greceti. A
dic, literalmente greceti. Erau imagini cu temple i statui i diferite tipuri de colo
ane, ca acelea dintr-o carte de arhitectur.

Annabeth, a spus Chiron. La prnz am or de tir cu arcul pentru avansai. Te oc


upi tu de Percy?
Da, domnule.

Cabana unsprezece, a spus Chiron, artnd spre u. Simte-te ca acas.


Dintre toate cabanele, cea cu numrul unsprezece semna cel mai bine cu o caban ve
che obinuit din taberele de var, cu accentul pe veche. Pragul era tocit, vopseaua m
aronie era decojit. Pe u era un simbol medical, un stlp naripat cu doi erpi ncolcii
l lui. Cum se numea oare...? Un caduceu.

nuntru era plin - att de biei, ct i de fete, cu mult peste numrul de paturi. Pe po
erau mprtiai saci de dormit. Arta ca o tabr de refugiai organizat de Crucea Roie
de sport.
Chiron n-a intrat. Ua era prea scund pentru el. Dar cnd rezidenii l-au vzut, s-au
ridicat i s-au nclinat cu respect.
Bine, a spus Chiron. Noroc, Percy. Ne vedem la cin.
A luat-o la galop spre standul de tir cu arcul.
Stteam n u, privindu-i pe copii. Acum nu mai fceau reverene. M priveau, msurndu-m
riviri. tiam cum e. Trecusem prin asta n destule coli.
Ce mai atepi? m-a ndemnat Annabeth. Intr.
i evident c n timp ce intram m-am mpiedicat i m-am fcut de rs. Au fost cteva chico
din partea rezidenilor, dar niciunul dintre ei n-a spus nimic.

Percy Jackson, asta este cabana unsprezece, a anunat Annabeth.


Obinuit sau nedeterminat? a ntrebat cineva.
N-am tiut ce s rspund, dar Annabeth a zis:
Nedeterminat.
Un oftat general.
A intervenit un tip puin mai n vrst dect ceilali.

Haidei, oameni buni! Doar deasta suntem aici. Bine-ai venit, Percy. Poi s te
aezi acolo pe podea, chiar acolo.
Tipul avea n jur de nousprezece ani i prea destul de ca lumea. Era nalt i musculos,
cu pr rociu tuns scurt i un zmbet prietenos. Purta un maiou portocaliu, vest, sandale
un colier din piele cu cinci mrgele de lut colorate. Singurul lucru tulburtor leg
at de aspectul su era o cicatrice adnc, alb, care pornea chiar de sub ochiul drept i
se termina la maxilar, ca o veche tietur de cuit.

El e Luke, a spus Annabeth, iar vocea i-a sunat oarecum diferit.


Am privit-o i a fi putut jura c s-a nroit. A observat c o privesc i expresia ei a r
devenit dur.
Deocamdat, el e consilierul tu.
Deocamdat? am ntrebat.

Eti nedeterminat, mi-a explicat Luke rbdtor. Ei nu tiu n ce caban s te pun,


aici. Toi nou-veniii, toi vizitatorii sunt preluai de cabana unsprezece. E i normal.
Hermes, patronul nostru, e zeul cltorilor.
M-am uitat la bucica de podea care-mi fusese repartizat. N-aveam ce pune acolo c
a s-o marchez ca fiind a mea, nu tu bagaje sau haine sau un sac de dormit. Doar
cornul Minotaurului. Am vrut s-l pun pe jos, dar apoi mi-am amintit c Hermes era i
zeul hoilor.
M-am uitat n jur la feele rezidenilor, unii ursuzi i suspicioi, unii rnjind stupid, un
ii privindu-m de parc abia ateptau o ocazie s m buzunreasc.
Ct timp o s stau aici? am ntrebat.
Bun ntrebare, a spus Luke. Pn i se decide soarta.
Ct timp va dura?
Toi rezidenii au izbucnit n rs.

Haide! mi-a spus Annabeth. O s-i art terenul de volei.


L-am vzut deja.
Haide!
M-a apucat de ncheietur i m-a trt afar. I-am auzit pe putii din cabana unsprezece r
n spatele meu.
Dup civa metri, Annabeth a spus:
Jackson, trebuie s te descurci mai bine de att.
Poftim?
i-a dat ochii peste cap i a murmurat:
Nu pot s cred c mi-am nchipuit c tu eti alesul.
Care e problema ta?
Deja m enervam.
Tot ce tiu e c am ucis un om taur...

Nu vorbi aa! a spus Annabeth. tii ci puti din tabr i doresc s fi avut an
De a fi ucii?

De a lupta cu Minotaurul! Pentru ce crezi c ne antrenm?


Am dat din cap.


Uite, dac chestia cu care m-am luptat a fost cu adevrat acel Minotaur din
legende...
Da.
Atunci exist doar unul.
Da.

i a murit acum un trilion de ani, nu-i aa? Tezeu l-a ucis n labirint. Deci.
..
Montrii nu mor, Percy. Pot fi ucii. Dar nu mor.
A, mulumesc. Acum e clar.

Ei nu au suflete, ca tine i ca mine. i poi ndeprta o vreme, poate chiar pe du


rata unei viei ntregi, dac eti norocos. Dar ei sunt fore primordiale. Chiron i numete
rhetipuri. n cele din urm, ei se reformeaz.
M-am gndit la doamna Dodds.

Vrei s spui c, dac am ucis vreunul, accidental, cu o sabie...

Fur... Adic profesoara ta de matematic. Aa e... nc triete. Doar c ai nfuri


arte, foarte tare.
De unde tii de doamna Dodds?
Ai vorbit n somn.

Aproape i-ai spus pe nume. O Furie? Sunt clii lui Hades, nu-i aa?
Annabeth a privit nelinitit n pmnt, de parc s-ar fi ateptat ca acesta s se deschid
o nghit.

N-ar trebui s le spui pe nume, nici mcar aici. Noi le numim Binevoitoare,
dac e neaprat necesar s vorbim despre ele.

Uite, exist vreun lucru pe care-l putem spune fr s tune?


Chiar i mie mi s-a prut c am o voce plngcioas, dar n acel moment nu-mi psa.

i de ce trebuie s stau n cabana unsprezece? Ce-i cu nghesuiala aia? Sunt o m


ulime de paturi libere chiar acolo.
Am artat spre primele cteva cabane, iar Annabeth a plit.

Nu-i poi alege pur i simplu o caban, Percy. Depinde cine-i sunt prinii. Sau.
printele.
S-a uitat la mine, ateptnd s pricep.

Mama mea e Sally Jackson, am spus. Lucreaz la magazinul de dulciuri din G


rand Station. Sau cel puin, lucra acolo.

mi pare ru pentru mama ta, Percy. Dar nu la asta m refer. M refer la cellalt
printe al tu. La tatl tu.
E mort. Nu l-am cunoscut niciodat.
Annabeth a oftat. Era evident c mai avusese aceast discuie i cu ali puti.
Tatl tu nu e mort, Percy.
Cum poi s spui asta? l cunoti?
Nu, sigur c nu.
Atunci cum poi spune...

Pentru c te cunosc pe tine. Nu te-ai afla aici dac n-ai fi de-al nostru.
Nu tii nimic despre mine.

Nu? a ntrebat, ridicndu-i o sprncean. Pun pariu c ai trecut de la o coal la


Pun pariu c te-au exmatriculat de o mulime de ori.
Cum de...

Diagnosticat cu dislexie. Probabil ai i deficit de atenie.


Am ncercat s-mi ascund jena.
Ce legtur are asta?

Luate laolalt, sunt semne aproape sigure. Literele plutesc pe pagin n timp
ce citeti, nu-i aa? Asta pentru c mintea ta e setat pe greaca veche. Iar deficitul d
e atenie - eti impulsiv, nu poi sta locului n sala de clas. E vorba de reflexele tale
pe cmpul de lupt. ntr-o lupt real, ele i-ar salva viaa. n ceea ce privete problemel
atenie, asta e pentru c vezi prea multe, Percy, nu prea puine. Simurile tale sunt su
perioare celor ale unui muritor de rnd. Bineneles c profesorii vor s iei medicamente.
Cei mai muli sunt nite montri. Nu vor s-i vezi aa cum sunt cu adevrat.
Vorbeti de parc... ai trecut i tu prin asta?

Majoritatea putilor de aici au trecut. Dac nu erai ca noi, nu i-ai fi supra


vieuit Minotaurului, cu att mai puin ambroziei i nectarului.
Ambroziei i nectarului?

Mncarea i butura cu care te-am hrnit ca s te nsntoeti. Chestiile alea ar fi


uti normal. i-ar fi transformat sngele n foc i oasele n nisip i ai fi murit. Recunoat
Eti un semizeu.
Un semizeu.
Aveam attea ntrebri, c nu tiam de unde s ncep.
Apoi o voce rguit a strigat:
Hei, un nou venit!
Am privit ntr-acolo. Fata masiv de la cabana roie i urt venea agale spre noi. n spa
ele ei mai erau trei fete, toate la fel de mari, de urte i de amenintoare ca ea, toa
te purtnd geci de camuflaj.

Clarisse, a oftat Annabeth, ce-ar fi s mergi s-i lustruieti sulia sau ce-oi
vrea tu?

Sigur, prines, a spus fata cea masiv. Ca s-o nfig n tine vineri seara.
Erre es korakasl a spus Annabeth.
Cumva am neles c asta nsemna Lua-te-ar ciorile! n grecete, dei aveam senzaia c
lestem mai grav dect suna.
N-ai nicio ans.

V vom face una cu pmntul, a spus Clarisse, dar i s-a zbtut o pleoap.
Probabil c nu era sigur c-i poate duce la ndeplinire ameninarea. S-a ntors spre min
.
Piticul sta cine-i?

Percy Jackson, a spus Annabeth, i-o prezint pe Clarisse, fiica lui Ares.
Am clipit.
Adic... zeul rzboiului?
Clarisse a rnjit batjocoritor:
Ai o problem cu asta?

Nu, am spus, recptndu-mi prezena de spirit. Asta explic mirosul urt.


Clarisse a mrit.

Exist o ceremonie de iniiere pentru nceptori, Prissy.


Percy.
Cum spui tu. Hai, o s-i art.
Clarisse..a ncercat s intervin Annabeth.
Nu te amesteca, istea o!
Annabeth prea s se simt jignit, dar nu s-a amestecat, iar eu nu doream cu adevrat
s m ajute. Eram tipul cel nou. Trebuia s-mi fac singur un nume.
I-am dat lui Annabeth cornul meu de minotaur i m-am pregtit de lupt, dar, pn s-mi d
au seama, Clarisse m prinsese de gt i m tra spre o cldire cenuie care, mi-am dat seama
imediat, era baia.
Ddeam din mini i din picioare. M mai btusem de nenumrate ori, dar aceast Clarisse a
ea mini ca de fier. M-a trt n baia fetelor. Era un ir de toalete ntr-o parte i un ir
cabine de du n cealalt. Mirosea la fel ca n orice baie public i m gndeam - n msura
uteam gndi, n timp ce Clarisse mi smulgea prul - c dac locul sta aparinea zeilor, ar
trebuit s-i permit nite toalete mai stilate.
Toate prietenele lui Clarisse rdeau, iar eu ncercam s gsesc fora pe care o avusese
m n lupta cu Minotaurul, dar aceasta dispruse fr urm.

Dac i sta e bucic rupt din Cei Trei! a spus Clarisse i m-a mpins spre una
lete. Da, cum s nu. Probabil c Minotaurul s-a prpdit de rs, la ct de caraghios arat.
Prietenele ei au chicotit.
Annabeth sttea n col, privind printre degete.
Clarisse m-a pus n genunchi i a nceput s-mi mping capul spre vasul de toalet. Puea
vi ruginite i a... ei bine, a tot ce ajunge n toalete. M-am strduit s in capul sus. M
uitam la apa murdar, gndindu-m: Nu voi ajunge acolo. Nu voi ajunge.
Apoi s-a ntmplat ceva. Am simit o zvcnitur n stomac. Am auzit evria huruind i con
le tremurnd.
Strnsoarea Clarissei a slbit. Apa a nit din toalet, arcuindu-mi-se peste cap, i n
unda urmtoare eram ntins pe gresia bii, iar Clarisse ipa n spatele meu.
M-am ntors exact n momentul n care apa a nit din nou din toalet, lovind-o pe Claris
e drept n fa cu atta for, nct a czut n fund. Apa continua s-o izbeasc precum jetul
ntr-un furtun de pompieri, mpingnd-o ntr-o cabin de du.
Se zbtea icnind, ns cnd prietenele ei au dat s se apropie, au explodat i celelalte

toalete i alte ase uvoaie de ap din canalizare le-au mpins napoi. Duurile s-au pornit
ele i, mpreun, toate instalaiile sanitare au nceput s le mproate pe fetele cu haine d
amuflaj, mpingndu-le afar din baie, nvrtindu-le ca pe nite gunoaie splate de ap.
De ndat ce fetele au ieit pe u, am simit c zvcnitura din stomac se mai domolete,
pa s-a oprit la fel de repede cum pornise.
Toat baia era inundat. Nici Annabeth nu fusese cruat. Era ud leoarc, dar nu fusese
pins pe u. Se afla n exact acelai loc, privindu-m ocat.
M-am uitat n jos i mi-am dat seama c stteam n singurul loc uscat din ntreaga ncper
Eram nconjurat de o zon de podea uscat. N-aveam nicio pictur de ap pe haine. Nimic.
M-am ridicat n timp ce picioarele mi tremurau.
Cum ai fcut..., m-a ntrebat Annabeth.
Nu tiu.
Am ieit. Afar, Clarisse i prietenele ei zceau n noroi, iar mulimea care se adunase n j
r se holba prostete. Clarisse avea prul lipit de fa. Geaca ei de camuflaj era leoarc i
mirosea a canal. M-a privit cu o ur absolut.
Eti mort, nou venitule! Eti mort de-a binelea.
Probabil c-ar fi trebuit s-o las balt, dar i-am spus:

Vrei s mai faci o gargar cu ap din canalizare, Clarisse? ine-i gura!


Prietenele au trebuit s-o in. Au trt-o spre cabana cinci, n timp ce toi ceilali s-a
dat la o parte ca s nu fie ajuni de loviturile ei de picior.
Annabeth se holba la mine. Nu-mi ddeam seama dac era pur i simplu ngreoat sau supr
e mine pentru c o udasem.
Ce e? am ntrebat-o. La ce te gndeti?

M gndesc, a spus ea, c te vreau n echipa mea la Captureaz steagul.

Capitolul 7
n care prnzul meu se transform n fum
Vestea despre incidentul de la baie s-a rspndit imediat. Oriunde mergeam, rezidenii
artau spre mine i murmurau ceva despre apa din canalizare. Sau poate c doar se uit
au la Annabeth, care era nc ud pn la piele.
Ea mi-a mai artat cteva locuri: fierria (unde putii i forjau propriile sbii), sala
e arte i meserii (unde satirii sablau o statuie uria de marmur a unui om ap) i peretel
e de crare, care, de fapt, consta n doi perei aflai fa n fa care se zguduiau viole
au cu bolovani, mprocau cu lav i se izbeau unul de cellalt strivindu-te dac nu ajungea
i n vrf suficient de repede.
n cele din urm, ne-am ntors la lacul pentru canotaj, de unde crarea ducea napoi la
cabane.

Trebuie s m antrenez, a spus Annabeth pe un ton categoric. Cina e la apte i j


umtate. Urmeaz-i colegii de caban spre sala de mese.

Annabeth, mi pare ru pentru incidentul cu toaletele.


Cum spui tu.
N-a fost vina mea.
Ea m-a privit sceptic i am neles c era vina mea. Eu fcusem ca apa s neasc din i
sanitare. Nu nelegeam cum. Dar toaletele mi rspunseser. Devenisem una cu instalaiile
sanitare.
Trebuie s vorbeti cu Oracolul, a spus Annabeth.
Cu cine?

Nu cu cine. Cu ce. Cu Oracolul. O s vorbesc cu Chiron.


Am privit n apa lacului, dorindu-mi s primesc mcar o dat un rspuns direct.
Nu m ateptam s fiu privit de pe fundul apei, aa c mi-a stat inima-n loc cnd am obse
rvat dou adolescente stnd cu picioarele ncruciate la baza digului, la vreo ase metri
sub ap. Purtau blugi i tricouri de un verde sclipitor, iar prul castaniu le plutea n
voie n jurul umerilor, n timp ce nite petiori le alunecau printre uvie. Mi-au zmbit
-au fcut cu mna, de parc am fi fost prieteni vechi.
Nu tiam ce altceva s fac. Le-am fcut i eu cu mna.

Nu le ncuraja, m-a avertizat Annabeth. Naiadele sunt ngrozitor de cochete.

Naiadele, am repetat, simindu-m complet depit. Gata. Vreau s merg acas.


Annabeth s-a ncruntat.

Nu te-ai prins, Percy? Eti acas. sta e singurul loc sigur din lume pentru p
uti ca noi.

Vrei s spui, puti cu probleme psihice?


Vreau s spun, care nu sunt fiine omeneti. n orice caz, nu n totalitate fiine omene
. Pe jumtate oameni.
Pe jumtate oameni i pe jumtate ce?
Cred c tii.
Nu voiam s recunosc, dar, din pcate, tiam. Am simit furnicturi n brae i picioare,
enzaie pe care o aveam uneori cnd mama mi vorbea despre tata.
Zei, am spus. Pe jumtate zei.
Annabeth a dat din cap aprobator.

Tatl tu nu e mort, Percy. E unul dintre Olimpieni.


Asta e... o nebunie.

Oare? Care e cel mai obinuit lucru pe care zeii l fceau n vechile poveti? Merg
eau de colo colo ndrgostindu-se de muritori i fcndu-le copii. Crezi c i-au schimbat ob
ceiurile n ultimele cteva milenii?
Dar astea sunt doar...
Aproape c spusesem mituri din nou. Apoi mi-am adus aminte de avertismentul lui
Chiron, cum c, peste dou milenii, s-ar putea ca i eu s fiu considerat un mit.
Dar dac toi copiii de aici sunt pe jumtate zei...

Semizei, a spus Annabeth. sta e termenul oficial. Semizei.


Atunci cine e tatl tu?
Minile i s-au ncletat pe balustrada digului. Aveam sentimentul c atinsesem o coar
d sensibil.

Tatl meu e profesor la West Point, a spus ea. Nu l-am vzut de cnd eram foar
te mic. Pred istoria Americii.
E un om.

Ce? Crezi c doar un zeu brbat poate gsi atrgtoare o femeie din lumea oamenilor
? Ct de misogin poi fi?
Cine e mama ta, atunci?
Cabana ase.
Adic?
Annabeth i-a ndreptat spatele.
Atena. Zeia nelepciunii i a luptei.
Bine, m-am gndit. De ce nu?
i tatl meu?

Nedeterminat, a spus Annabeth, aa cum i-am mai spus. Nimeni nu tie.


Cu excepia mamei mele. Ea tia.

Poate c nu, Percy. Zeii nu-i dezvluie mereu identitatea.


Tatl meu ar fi fcut-o. O iubea.
Annabeth mi-a aruncat o privire prudent. Nu voia s-mi zgndreasc rana.

Poate c ai dreptate. Poate va trimite un semn. E singura cale de-a ti sigu


r: tatl tu trebuie s-i trimit un semn i s te revendice. Se ntmpl uneori.
Iar alteori, nu?
Annabeth i-a trecut mna peste balustrad.

Zeii sunt ocupai. Au o mulime de copii i nu ntotdeauna... Ei bine, uneori nu


le pas de noi, Percy. Ne ignor.
Mi-am amintit de civa dintre putii pe care i vzusem n cabana lui Hermes, adolesceni
cu o nfiare ursuz i deprimat, parc n ateptarea unui apel telefonic care nu va veni
t. Cunoscusem asemenea copii la Academia Yancy, abandonai la internat de prini bogai
care nu aveau timp s se ocupe de ei. Dar zeii ar fi trebuit s se poarte mai bine.

Deci sunt blocat aici, am spus. Gata. Pentru tot restul vieii?

Depinde, a spus Annabeth. Unii stau doar peste var. Dac eti copilul Afrodite
i sau al Demetrei, probabil c nu eti o for cu adevrat puternic. E posibil ca montrii s
e ignore, aa c poi scpa cu cteva luni de pregtire peste var i poi tri n lumea muri
restul anului. Dar pentru unii dintre noi, e prea periculos s plecm. Suntem rezide
ni permaneni. n lumea muritorilor, noi atragem montri. Ne simt. Vin s ne provoace. De
cele mai multe ori, ei ne ignor pn suntem suficient de mari ca s crem probleme - n ju
r de zece sau unsprezece ani, dar dup aceea, cei mai muli semizei fie ajung aici,
fie sunt ucii. Civa reuesc s supravieuiasc afar i s devin cunoscui. Crede-m, dac
ume, ai ti despre cine e vorba. Unii nici nu-i dau seama c sunt semizei. Dar acetia
sunt foarte, foarte puini.

Deci montrii nu pot ajunge aici?


Annabeth a cltinat din cap.

Nu, cu excepia cazului n care sunt n mod intenionat adui n pdure sau invocai
e de cineva din interior.
De ce ar vrea cineva s invoce un monstru?
Pentru a se antrena la lupte. Ca s fac farse.
Farse?

Ideea e c graniele sunt nchise ca s-i in la distan pe muritori i pe montri


muritorii privesc n vale i nu vd nimic neobinuit, doar o ferm de cpuni.
Deci... tu eti rezident permanent?
Annabeth a dat din cap aprobator. De sub gulerul tricoului a scos un colier d
in piele cu cinci mrgele de lut colorate. Era la fel ca al lui Luke, cu excepia fa
ptului c pe colierul lui Annabeth era nirat i un inel din aur masiv, ca un inel de c
olegiu.

Sunt aici de la apte ani, a spus ea. n fiecare august, n ultima zi a sesiuni
i de var, primeti un irag de mrgele pentru c al supravieuit nc un an. Sunt aici de ma
e mult timp dect majoritatea consilierilor, iar ei sunt cu toii la facultate.

De ce ai venit att de devreme?


i-a rsucit inelul de pe colier.

Nu-i treaba ta.

A.
Urm un minut de tcere stnjenitoare.

Deci... a putea pleca de aici chiar acum, dac a vrea?

Ar fi sinucidere curat, dar ai putea, cu permisiunea domnului D. sau a lu


i Chiron. Dar ei nu i-ar acorda permisiunea pn la sfritul sesiunii de var, cu excepia
azului n care...
Cu excepia cazului n care?

i se ncredineaz o misiune. Dar se ntmpl rar. Ultima dat...


Vocea i-a pierit. Mi-am dat seama din tonul ei c ultima dat nu mersese bine.

n infirmerie, am spus, cnd m hrneai cu chestia aia...


Cu ambrozie.
Da. M-ai ntrebat ceva despre solstiiul de var.
Umerii lui Annabeth au tresrit.
Deci tii totui ceva?

Pi... nu prea. La fosta mea coal, i-am auzit pe Grover i Chiron discutnd desp
re asta. Grover a pomenit de solstiiul de var. A spus ceva de genul c nu avem prea
mult timp, din cauza termenului limit. Ce nseamn asta?
i-a ncletat pumnii.

Mi-ar plcea s tiu. Chiron i satirii tiu, dar nu vor s-mi spun. Ceva nu-i n
Olimp, ceva destul de important. Ultima dat cnd am fost acolo, totul prea att de no
rmal.
Ai fost n Olimp?

Civa dintre rezidenii permaneni - Luke i Clarisse i cu mine i ali civa - a


xcursie n timpul solstiiului de iarn. Atunci se ntrunete Marele Consiliu anual al zei
lor.
Dar... cum ai ajuns acolo?

Pe linia ferat care face legtura ntre Long Island i Manhattan, desigur. Trebu
ie s cobori n gara Penn. Empire State Building, liftul special pn la etajul ase sute.
M-a privit de parc era convins c trebuie s tiu deja.
Eti newyorkez, nu-i aa?
A, bineneles.
Din cte tiam, Empire State Building avea doar o sut dou etaje, dar m-am hotrt s nu
ai zic nimic.

Chiar dup vizit, a continuat Annabeth, vremea a devenit ciudat, de parc zeii
ar fi nceput lupta. Dup aceea, i-am auzit pe satiri discutnd de vreo dou ori. Din cte
mi dau seama, s-a furat ceva important. i dac nu se gsete pn la solstiiul de var, v
probleme. Cnd ai venit tu, speram... Adic - Atena se nelege cu aproape oricine, cu
excepia lui Ares. i, desigur, mai e rivalitatea cu Poseidon. Dar, lsnd asta la o par
te, m gndeam c am putea lucra mpreun. M gndeam c poate tii ceva.
Am cltinat din cap. Mi-ar fi plcut s-o pot ajuta, dar eram prea flmnd i obosit i su

rmenat ca s mai pun ntrebri.

Trebuie s obin o misiune, a murmurat Annabeth ca pentru sine. Nu sunt prea


tnr. Dac mi-ar spune pur i simplu care e problema...
Am simit mirosul de grtar venind de undeva din apropiere. Probabil c Annabeth mi
-a auzit maele chiorind. Mi-a spus s plec, urmnd s ne vedem mai trziu. Am lsat-o pe di
, fcnd semne cu degetul pe balustrad, de parc ar fi ntocmit un plan de lupt.
n cabana unsprezece, toat lumea vorbea i se zbenguia, n ateptarea cinei. Am observ
at, pentru prima oar, c muli dintre rezideni aveau trsturi similare: nas ascuit, sprn
e ndreptate n sus, zmbete rutcioase. Erau genul de copii pe care profesorii i etichete
az drept scandalagii. Din fericire, nimeni nu mi-a dat nicio atenie cnd m-am dus la
locul meu, unde m-am prbuit pe podea, cu tot cu cornul de minotaur.
Consilierul meu, Luke, s-a apropiat. i el semna cu cei din familia Hermes. Aces
t lucru era atenuat de cicatricea de pe obrazul drept, dar zmbetul i era intact.

i-am gsit un sac de dormit, a spus el. i, poftim, i-am terpelit nite articole
de toalet din proviziile taberei.
Nu mi-am dat seama dac glumete n legtur cu furatul.
I-am spus:
Mulumesc.
Pentru puin.
Luke s-a aezat lng mine i s-a sprijinit cu spatele de perete.
A fost grea prima zi?

Locul meu nu-i aici, am spus. Eu nici mcar nu cred n zei.

Da, a spus el. Aa am fost toi la nceput. i nu devine mai uor odat ce ncepi s
i n ei.
Amrciunea din glasul lui m-a surprins, pentru c Luke prea un tip destul de relaxa
t. Arta de parc s-ar fi putut descurca n orice situaie.
Deci tatl tu e Hermes? l-am ntrebat.
A scos un cuit cu arc din buzunarul de la spate i, pentru o secund, am crezut c a
re de gnd s m spintece, ns n-a fcut dect s-i curee noroiul de pe talpa sandalei.
Da, Hermes.
Mesagerul cu picioare naripate.

Chiar el. Mesageri. Medicin. Cltori, comerciani, hoi. Oricine folosete drumuri
e. Asta-i motivul pentru care eti aici, bucurndu-te de ospitalitatea cabanei unspr
ezece. Hermes nu e pretenios cu cei pe care-i patroneaz.
M-am gndit c Luke nu avusese intenia s spun c sunt un nimeni. Pur i simplu era preo
upat.
L-ai ntlnit vreodat pe tatl tu? l-am ntrebat.
O dat.
Am ateptat, gndindu-m c dac vrea s-mi povesteasc, mi va povesti. Se pare c nu voi
am ntrebat dac povestea avea vreo legtur cu modul n care i dobndise cicatricea.
Luke i-a ridicat privirea i a schiat un zmbet.

Nu-i face griji, Percy. Rezidenii de aici sunt n cea mai mare parte oameni b
uni. La urma urmei, suntem o mare familie, nu-i aa? Avem grij unul de cellalt.
Prea s neleag ct de pierdut m simeam i i eram recunosctor, pentru c un tip ca
e -chiar dac era consilier -, ar fi trebuit s evite un colar deloc interesant, aa, c
a mine. Dar Luke m primise n caban. Chiar furase nite articole de toalet pentru mine,
cel mai drgu lucru pe care-l fcuse cineva pentru mine n ziua aceea.
Am decis s-i pun ultima ntrebare important, despre ceva care m frmntase toat dup a
za.

Clarisse, din cabana Ares, a glumit cnd a spus c m-a trage din Cei Trei Baro
sanii Iar Annabeth... a spus de dou ori c a putea fi alesul. Mi-a spus c ar trebui s v
rbesc cu Oracolul. Care-i treaba?
Luke i-a nchis cuitul.
Ursc profeiile.
Ce vrei s spui?
I-a tresrit un muchi din apropierea cicatricii de pe fa .

S zicem c am fcut o greeal care i-a afectat pe toi. n ultimii doi ani, de la e
expediiei mele n Grdina Hesperidelor, Chiron nu a mai permis nicio misiune. Annabet
h era nnebunit s ias n lume. L-a btut la cap pe Chiron att de mult, c pn la urm el
c tia deja ce soart o ateapt. Primise o profeie de la Oracol. Nu i-a povestit totul,

dar a spus c Annabeth nu trebuia nc s plece ntr-o misiune. Trebuia s atepte pn cnd.
va special venea n tabr.
Cineva special?

Nu-i bate capul cu asta, putiule, a spus Luke. Annabeth vrea s cread c fiecar
e nou rezident care vine pe aici e cel ateptat de ea. Acum, haide, e ora cinei.
n secunda n care a spus asta, s-a auzit un corn n deprtare. Cumva, tiam c vine din
cochilia unei scoici de mare, chiar dac nu mai auzisem vreuna.
Luke a strigat:
Unsprezece, ncolonarea!
Toi cei din caban, cam douzeci de oameni, s-au nirat n curtea comun. Ne-am aliniat
ordinea vechimii, aa c, desigur, eu eram chiar ultimul. Au nceput s apar rezideni din
toate celelalte cabane, cu excepia celor trei din capt, care erau goale, i a cabane
i opt, care arta obinuit n timpul zilei, dar ncepea acum s capete o strlucire argintie
, pe msur ce apunea soarele.
Am mrluit n sus pe deal, pn la pavilionul cu sala de mese. De pe pajite, satirii ni
s-au alturat. Naiadele au ieit din lacul pentru canotaj. Alte cteva fete au ieit din
pdure, i cnd spun din pdure, vreau s spun c direct din copaci. Am vzut o fat, de vre
ou sau zece ani, cum se desprindea din trunchiul unui arar i urca dealul opind.
n total, erau poate o sut de rezideni, cteva zeci de satiri i vreo dousprezece nimf
e ale pdurii i naiade.
La pavilion, torele ardeau n jurul coloanelor de marmur. Un foc central ardea ntr
-un cuptor din bronz de mrimea unei czi de baie. Fiecare caban avea propria mas, aco
perit cu fee de mas albe tivite cu purpuriu. Patru dintre mese erau goale, dar cea
a cabanei unsprezece era supraaglomerat. A trebuit s m nghesui pe marginea unei bnci,
cu fundul pe jumtate n aer.
L-am vzut pe Grover stnd la masa doisprezece cu domnul D., civa satiri i doi bieei
lonzi grsui care semnau perfect cu domnul D. Chiron sttea ntr-o parte, masa de picnic
fiind prea mic pentru un centaur.
Annabeth era la masa ase cu o grmad de puti atletici, cu o min serioas, toi cu ochi
gri i prul blond ca mierea.
Clarisse sttea n spatele meu la masa lui Ares. Se prea c depise momentul incidentul
ui cu apa, pentru c rdea i rgia alturi de prietenele ei.
n cele din urm, Chiron a lovit cu copita n podeaua de marmur a pavilionului i toat
lumea a tcut. A ridicat un pahar.
Pentru zei!
Toat lumea a ridicat paharele.
Pentru zei!
Nimfele pdurii au adus platouri cu mncare: struguri, mere, cpuni, brnz, pine proasp
da, grtare! Paharul meu era gol, dar Luke a spus:

Vorbete-i. Orice butur doreti - nealcoolic, desigur.


I-am spus:
Cola cu arom de viine.
Paharul s-a umplut cu lichid acidulat de culoare caramel.
Mi-a venit o idee.
Cola albastr cu arom de viine.
Butura a prins o nuan violent de cobalt.
Am sorbit precaut. Era perfect.
Am toastat pentru mama.
Nu s-a dus, mi-am spus. Nu pentru totdeauna, n orice caz. E n Lumea Subpmntean. Ia
ac acest loc chiar exist, atunci, ntr-o bun zi...

Poftim, Percy, a spus Luke, ntinzndu-mi un platou cu piept afumat.


Mi-am umplut farfuria i tocmai m pregteam s iau o muctur sntoas cnd am observat
ea s-a ridicat n picioare, ducndu-i farfuriile spre focul din centrul pavilionului.
M-am ntrebat dac se duc dup desert sau aa ceva.
Haide, mi-a spus Luke.
Apropiindu-m, am vzut c toat lumea ia o parte din mncarea din farfurie i o arunc n
c: cele mai coapte cpuni, cea mai suculent felie de carne de vit, cele mai aromate c
hifle.
Luke mi-a murmurat la ureche:
Ardem ofrande pentru zei. Le place aroma.

Glumeti.
Privirea lui m-a avertizat s nu iau asta n glum, dar nu puteam s nu m ntreb de ce u
nei fiine nemuritoare i atotputernice i-ar plcea mirosul de mncare ars.
Luke s-a apropiat de foc, i-a nclinat capul i a aruncat un ciorchine de struguri
mari, roii.
Hermes.
Urmam eu.
Mi-a fi dorit s tiu ce nume de zeu s spun.
n cele din urm, am rostit o rugminte n gnd: Oricine ai fi, spune-mi! Te rog.
Am aruncat n flcri o felie mare de piept.
Cnd am inhalat fumul, nu m-am necat.
Nu mirosea deloc a mncare ars. Mirosea a ciocolat cald i a negrese proaspt coapte,
a hamburgeri pe grtar i a flori slbatice i a o sut de alte bunti, care n-ar fi trebui
mearg bine mpreun, dar mergeau. Mai c-mi venea s cred c zeii ar putea tri doar cu fumu
acela.
Dup ce s-au ntors cu toii la locurile lor i au terminat de mncat, Chiron a btut din
nou din copit ca s ne atrag atenia.
Domnul D. s-a ridicat oftnd din greu.

Da, cred c e momentul s v salut, neastmprailor. Ei bine, salut! Directorul res


onsabil cu activitile, Chiron, spune c urmtorul Captureaz steagul este vineri. Cabana
cinci deine n prezent laurii.
Un cor de aclamaii grosolane s-a ridicat de la masa lui Ares.

Mie personal, a continuat Domnul D., nu-mi pas ctui de puin, dar felicitri! De
asemenea, trebuie s v spun c de azi avem un nou rezident. Peter Johnson.
Chiron a murmurat ceva.

A, Percy Jackson, s-a corectat domnul D. Aa-i. Ura i aa mai departe. Acum, val
ea la focul vostru de tabr prpdit! Dai-i drumul!
Toat lumea a aplaudat. Ne-am ndreptat spre amfiteatru, unde cabana lui Apollo a
dat tonul unei cntri. Am intonat cntece de tabr despre zei, am mncat prjituri i am g
it i, lucru ciudat, n-am observat ca cineva s se uite la mine. M simeam ca acas.
Mai spre sear, cnd scnteile de la focul de tabr se ridicau pe cerul nstelat, cornul
din cochilie a sunat din nou i ne-am napoiat la casele noastre. Nu-mi ddusem seama
ct eram de epuizat pn cnd m-am prbuit pe sacul de dormit mprumutat.
Degetele mi s-au ncletat pe cornul Minotaurului. M-am gndit la mama, dar erau gnd
uri pozitive: zmbetul ei, povetile pe care mi le citea n pat cnd eram mic, felul n ca
re-mi spunea Noapte bun, somn uor, apte purici pe-un picior.
Cnd am nchis ochii, am adormit instantaneu.
Asta fusese prima mea zi n Tabra Semizeilor.
Ce bine era s fi tiut ct de puin aveam s m bucur de noua mea cas!

Capitolul 8
n care capturm un steag
n urmtoarele cteva zile am intrat ntr-o rutin care se apropia de normalitate, dac nu l
um n considerare faptul c luam lecii de la satiri, nimfe i de la un centaur.
n fiecare diminea studiam greaca veche cu Annabeth i vorbeam despre zei i zeie la t
impul prezent, ceea ce era puin ciudat. Am descoperit c Annabeth avea dreptate n ce
ea ce privete dislexia mea: nu-mi era att de greu s citesc n greaca veche. Cel puin,
nu mai greu dect n englez. Dup vreo dou diminei, m descurcam cu cteva rnduri din Hom
are btaie de cap.
n restul zilei, alternam mai multe activiti n aer liber, cutnd ceva la care s m pr
p. Chiron ncercase s m nvee s trag cu arcul, dar mi-am dat seama destul de repede c ti
ul nu era de mine. Nu s-a plns nici atunci cnd a trebuit s-i scoat din coad o sgeat r
La alergri, acelai lucru. Instructoarele, nimfele pdurii, m-au depit cu mult. Mi-a
u spus s nu-mi fac griji. Ele aveau secole de practic, fugind din calea zeilor ndrgo
stii. Totui era puin umilitor s fii mai lent dect un copac.
Iar la lupte? Nici pomeneal. De fiecare dat cnd ajungeam pe saltea, Clarisse mtur
a cu mine pe jos.
i asta nc nu-i nimic, fraiere, mi optea ea la ureche.
Singurul lucru la care chiar excelam era canotajul, iar sta nu era genul de nsui
re eroic pe care lumea se atepta s-o vad la putiul care l-a nvins pe Minotaur.

tiam c rezidenii seniori i consilierii sunt cu ochii pe mine, ncercnd s afle cine e
tatl meu, dar nu le era uor. Nu eram la fel de puternic precum copiii lui Ares sau
la fel de bun la tir cu arcul precum copiii lui Apollo. Nu aveam priceperea lui
Hefaistos n prelucrarea metalelor sau - fereasc zeii! - talentul lui Dionysos cu
via de vie. Luke mi spusese c tatl meu ar putea fi Hermes, care era bun la toate i la
nimic. Dar aveam senzaia c doar ncearc s m fac s m simt mai bine. Nici el nu tia d
s m ia.
Cu toate astea, mi plcea tabra. M obinuisem cu ceaa matinal de pe plaj, cu aroma c
ilor nfierbntate de cpuni dup amiaza, chiar i cu zgomotele ciudate fcute noaptea n p
de montri. Cinam n cabana unsprezece, aruncam o parte din mncare n foc i ncercam s sim
o legtur cu adevratul meu tat. Nu se ntmpla nimic. Doar senzaia aceea cald pe care o
usesem ntotdeauna, care semna cu amintirea zmbetului su. Am ncercat s nu m gndesc pre
ult la mama, dar m ntrebam ncontinuu: dac zeii i montrii erau reali, dac toate aceste
ucruri magice erau posibile, cu siguran exista o cale s-o salvez, s-o aduc napoi...
Am nceput s neleg amrciunea lui Luke i felul n care prea s nu-i sufere tatl, p
un, poate c zeii aveau lucruri mai importante de fcut. Dar nu puteau s sune i ei din
cnd n cnd, sau s tune sau aa ceva? Dionysos putea face s apar cola dietetic de nici
De ce n-ar putea tatl meu, oricine ar fi, s fac s apar un telefon?
Joi dup amiaz, la trei zile dup venirea mea n Tabra Semizeilor, am luat prima lecie
de scrim. Toi rezidenii din cabana unsprezece s-au adunat n marea aren circular, unde
Luke urma s ne instruiasc.
Am nceput cu micrile de baz de mpungere i tiere, folosind nite manechine umplute c
aie purtnd armuri greceti. Cred c m-am descurcat. Cel puin, am neles ce trebuie s fac,
iar reflexele mele erau bune.
Problema era c n-am gsit o sabie care s mi se potriveasc. Erau fie prea grele, fi
e prea uoare, fie prea lungi. Luke a ncercat din rsputeri s m ajute, dar a recunoscut
c niciuna dintre sbiile de antrenament nu mi se potrivea.
Am trecut la duel. Luke a anunat c va fi partenerul meu, pentru c eram nceptor.

Baft, mi-a urat unul dintre rezideni. Luke e cel mai bun spadasin din ultim
ii trei sute de ani.
Poate m va menaja, i-am rspuns.
Rezidentul a rs zgomotos.
Luke nu m-a menajat cnd mi-a artat atacul, pararea i folosirea scutului. Cu fiec
are lovitur eram tot mai plin de vnti.

ine garda sus, Percy, mi spunea, apoi m pocnea peste coaste cu latul lamei.
Nu, nu aa sus! Jap. Fandare! Jap! Acum, napoi! Jap.
Cnd a hotrt s lum o pauz, eram leoarc de sudoare. Toat lumea s-a ngrmdit la fri
u rcoritoare. Luke i-a turnat ap rece n cap i, pentru c prea o idee bun, am fcut la
Instantaneu, m-am simit mai bine. Fora mi-a revenit n brae. Sabia nu mai prea att d
e nepotrivit.

n regul, toat lumea n cerc! a ordonat Luke. Dac Percy n-are nimic mpotriv, vr
s v fac o mic demonstraie.
Super!, m-am gndit. S vedem cum o ncaseaz Percy.
Fiii lui Hermes s-au apropiat. Abia i ascundeau zmbetele. M-am gndit c fuseser i ei
locul meu i de-abia ateptau s vad cum m folosea Luke ca pe un sac de box. El le-a sp
us tuturor c urma s prezinte o tehnic de dezarmare: cum s rsuceti sabia adversarului c
u latul propriei sbii, astfel nct acesta s fie nevoit s arunce arma.

E dificil, a subliniat el. A fost folosit mpotriva mea. S nu rdei de Percy. Ma


oritatea spadasinilor trebuie s lucreze ani buni pentru a stpni aceast tehnic.
A demonstrat micarea pe mine, cu ncetinitorul. Dup cum era de ateptat, sabia mi-a
srit cu zgomot din mn.

Acum, n timp real, a spus el, dup ce mi-am recuperat arma. Luptm pn cnd unul d
ntre noi e dezarmat. Gata, Percy?
Am dat din cap, iar Luke a atacat. Am reuit cumva s-l mpiedic s-mi loveasc aprtoare
sbiei. Simurile mi s-au ascuit. i anticipam atacurile. Contracaram. Am fcut un pas na
inte i am ncercat i eu o mpunstur. Luke a deviat-o cu uurin, dar am vzut o schimbar
lui. Ochii i s-au ngustat i a nceput s m preseze cu mai mult for.
Sabia a devenit grea. Nu era bine echilibrat. Am tiut c e doar o chestiune de se
cunde nainte ca Luke s m nving, aa c mi-am zis: Ce-o fi o fi!
Am ncercat manevra de dezarmare.

Lama mea a lovit baza sbiei lui Luke i am rsucit-o, punndu-mi toat greutatea ntr-o
lovitur descendent.
Cling.
Sabia lui Luke a zngnit pe pietre. Vrful sbiei mele se afla la un centimetru de p
ieptul lui lipsit de aprare.
Ceilali rezideni au amuit.
Mi-am lsat sabia n jos.
Hm, mi pare ru.
Pentru un moment, Luke a fost prea uimit s vorbeasc.

i pare ru? Faa lui s-a lit ntr-un rnjet. Pentru numele zeilor, Percy, de ce
e ru? Arat-mi nc o dat!
Nu voiam. Scurta explozie de energie maniacal dispruse complet. Dar Luke a insi
stat.
De data asta, nu a avut cu cine. n momentul n care ni s-au ncruciat sbiile, Luke mi-a
lovit aprtoarea i arma a zburat, alunecnd pe podea.
Dup o lung pauz, cineva din public a spus:
Norocul nceptorului?
Luke i-a ters sudoarea de pe frunte. M-a cntrit din ochi cu interes.

Poate, a spus el. Dar m ntreb ce ar putea face Percy cu sabia potrivit...
Vineri dup-amiaza, stteam cu Grover lng lac, odihnindu-m dup ce fusesem aproape uci
s la peretele de crare. Grover s-a repezit n vrf ca o capr de munte, dar pe mine era c
pe-aci s m termine lava.
Aveam guri fumegnde n cma. Prul de pe antebrae mi se prlise.
Ne-am aezat pe dig, privind la naiadele care mpleteau couri sub ap, pn cnd mi-am f
curaj s-l ntreb pe Grover cum decursese conversaia cu domnul D.
Faa lui a cptat o paloare bolnvicioas.
Bine, a spus el. Splendid.
Deci cariera ta e nc pe drumul cel bun?
Mi-a aruncat o privire nelinitit.
Chiron i-a spus c vreau un permis de cuttor?
Pi... nu tocmai.
N-aveam nici cea mai vag idee ce e acela un permis de cuttor, dar nu prea momentu
l potrivit s ntreb.

Mi-a spus doar c aveai planuri mari, nelegi..., i c aveai nevoie de aprobare
pentru a duce la ndeplinire sarcina de supraveghetor. Ai obinut-o?
Grover a privit n jos, spre naiade.

Domnul D. a suspendat judecata. A spus c, n ceea ce te privete, nici n-am eu


at, dar nici n-am avut succes, aa c destinele noastre sunt nc legate. Dac tu ai obine
o misiune, iar eu te-a nsoi ca s te protejez i amndoi ne-am ntoarce vii, atunci poate
ar considera sarcina ca fiind ndeplinit.
M-am mai nviorat.
Ei bine, nu-i tocmai ru, nu-i aa?

Blaa-ha-ha. M-ar fi putut transfera la fel de bine la curatul grajdurilor.


ansele ca tu s obii o misiune... i chiar dac ai obine-o, de ce-ai vrea s m iei i pe
!
Bineneles c-a vrea s te iau i pe tine!
Grover a privit ncruntat n ap.

mpletitul de couri... Trebuie s fie plcut s ai o deprindere util.


Am ncercat s-l asigur c are o mulime de talente, dar asta l-a fcut s par i mai nef
cit. Am vorbit despre canotaj i mnuirea sbiei o vreme, apoi am dezbtut punctele tari
i slabe ale diferiilor zei. n cele din urm, l-am ntrebat despre cele patru cabane go
ale.

Numrul opt, cea de argint, aparine zeiei Artemis, a spus el. Ea ajurat s rmn
ioar pentru totdeauna. Deci, n mod sigur, nu exist copii. Cabana e, m-nelegi, onorifi
c. Dac n-ar avea una, s-ar nfuria.

Da, bine. Dar celelalte trei, cele din capt? Sunt ale Celor Trei?
Grover a devenit ncordat. Ne apropiam de un subiect sensibil.

Nu. Una dintre ele, numrul doi, e a Herei, a spus el. E tot cu titlu onori
fic. E zeia cstoriei, aa c bineneles c nu i face de cap cu muritorii. Asta e treaba
ei. Cnd spunem Cei Trei, ne referim la cei trei frai puternici, fiii lui Cronos.

Zeus, Poseidon, Hades.


Exact. Ai neles. Dup marea btlie cu Titanii, ei au preluat lumea de la tatl lo
i au tras la sori pentru a decide cine ce primete.

Zeus a primit cerul, mi-am amintit. Poseidon marea, Hades, Lumea Subpmntean.
Aha.
Dar Hades nu are o caban aici.

Nu are nici tron n Olimp. Se descurc singur n Infern. Dac ar avea o caban aici
... Grover se cutremur. Ei bine, n-ar fi ceva plcut. S-o lsm aa.

Dar Zeus i Poseidon - amndoi au avut milioane de copii n mituri. De ce sunt


cabanele lor goale?
Grover s-a mutat stnjenit de pe o copit pe alta.

Acum vreo aizeci de ani, dup cel de-al Doilea Rzboi Mondial, Cei Trei au fos
t de acord s nu mai dea natere i altor eroi. Copiii lor erau pur i simplu prea puter
nici. Ei influenau excesiv cursul evenimentelor umane, provocnd adevrate mceluri. nele
gi tu, cel de-al Doilea Rzboi Mondial a fost, practic, o lupt ntre fiii lui Zeus i P
oseidon, pe de o parte, i fiii lui Hades, pe de alt parte. Ctigtorii, Zeus i Poseidon,
l-au fcut pe Hades s jure, laolalt cu ei: gata cu aventurile cu femei muritoare! A
u jurat cu toii pe rul Styx.
S-a auzit un tunet.

Asta e cel mai serios jurmnt pe care-1 poi face, am spus.


Grover a dat din cap.
i fraii s-au inut de cuvnt - n-au mai avut copii?
Faa lui Grover s-a ntunecat.
Acum aptesprezece ani, Zeus a clcat strmb. A fost vorba de o starlet TV cu o coaf
ur nfoiat, de anii 80. Pur i simplu nu s-a putut abine. Cnd s-a nscut copilul lor, o
i pe nume Thalia... ei bine, Styxul nu glumete cu promisiunile. Zeus a scpat uor, pen
tru c e nemuritor, dar o soart ngrozitoare s-a abtut asupra fiicei lui.
Dar nu-i corect! N-a fost vina fetei.
Grover a ezitat.

Percy, copiii Celor Trei au puteri mai mari dect ali semizei. Au o aur puter
nic, un parfum care atrage montri. Cnd Hades a aflat de feti, n-a fost prea fericit c
Zeus i-a nclcat jurmntul. Hades i-a lsat pe montrii cei mai sadici din Tartar s-o chin
ie pe Thalia. Un satir a fost trimis s-i fie supraveghetor cnd a mplinit doisprezec
e ani, dar n-a putut face nimic. A ncercat s-o escorteze aici mpreun cu ali doi semi
zei cu care ea se mprietenise. Aproape c au reuit. Au ajuns pn pe coama dealului.
A artat dincolo de vale, spre pinul unde luptasem cu Minotaurul.

Toate cele trei Binevoitoare i urmreau, mpreun cu o hait de cini infernali. Er


u pe punctul de-a fi ajuni din urm cnd Thalia i-a spus satirului ei s-i-duc pe ceilali
semizei la adpost n timp ce ea i ine n loc pe montri. Era rnit i obosit i nu dore
recum un animal vnat. Satirul n-a vrut s-o lase, dar nu a putut-o face s se rzgndeas
c i a trebuit s-i protejeze pe ceilali. Aa c Thalia a dus btlia final singur, pe co
lui deal. nainte ca ea s moar, lui Zeus i s-a fcut mil de ea. A transformat-o n pinul
acela. Spiritul ei nc protejeaz graniele vii. De aceea dealul e numit Dealul Semizeil
or.
Am privit pinul din deprtare.
Povestea m-a fcut s m simt gunos i vinovat. O fat de vrsta mea se sacrificase ca s
alveze prietenii. nfruntase o ntreag armat de montri. Prin comparaie, victoria mea asu
pra Minotaurului nu prea ceva deosebit. M ntrebam, dac a fi acionat altfel, a fi putut
o salva pe mama?

Grover, am spus, au existat ntr-adevr eroi care au plecat n misiuni n Lumea S


ubpmntean?
Civa, a spus el. Orfeu. Hercule. Houdini.
i au adus vreodat pe cineva dintre mori?

Nu. Niciodat. Orfeu a fost aproape... Percy, doar nu te gndeti serios...

Nu, am min it. ntrebam i eu... Deci un satir trebuie s supravegheze ntotdeauna un
semizeu?
Grover m-a studiat cu precauie. Nu l-am convins c renunasem cu adevrat la ideea c
u Lumea Subpmntean.

Nu ntotdeauna. Mergem sub acoperire la o mulime de coli. ncercm s-i simim pe


mizeii care au aptitudini de mari eroi. Dac gsim unul cu o aur foarte puternic, cum

ar fi un copil al Celor Trei, l alertm pe Chiron. El ncearc s stea cu ochii pe ei, de


oarece pot provoca probleme foarte mari.

i aa m-ai gsit pe mine. Chiron mi-a spus c tu credeai c a putea avea ceva sp
cial.
Grover a prut ncolit.

Eu n-am... Ah, ascult, nu gndi aa! Dac ai fi - tii tu -, nu i s-ar permite ni


iodat s pleci ntr-o misiune, iar eu nu mi-a obine permisul. Probabil eti un fiu deal l
ui Hermes. Sau poate chiar al unui zeu minor. Nu-i face griji, bine?
Aveam impresia c mai degrab se linitete pe sine dect pe mine.
n seara aceea, dup cin, agitaia a fost mai mare dect de obicei.
n sfrit, era timpul pentru Captureaz steagul.
Dup ce-au fost duse farfuriile, a sunat cornul i am rmas la mesele noastre.
Rezidenii strigau i aclamau n timp ce Annabeth i doi dintre fraii ei au intrat n fu
g n pavilion aducnd o flamur de mtase. Avea cam trei metri lungime, era de un gri scnt
eietor i avea desenat pe el o bufni deasupra unui mslin. Din partea opus a pavilionulu
i, Clarisse i prietenele ei au venit cu o alt flamur, de dimensiuni identice, dar d
e un rou iptor, avnd pictate o suli nsngerat i un cap de mistre.
M-am ntors ctre Luke i am strigat pentru a acoperi zgomotul:
Acelea sunt steagurile?
Da.
Ares i Atena conduc ntotdeauna echipele?
Nu ntotdeauna, a spus el. Dar de multe ori.

Deci dac o alt caban captureaz steagul, ce face, l picteaz din nou?
A rnjit.
Vei vedea. n primul rnd trebuie s-l dobndim.
Noi de partea cui suntem?
Mi-a aruncat o privire viclean, de parc ar fi tiut ceva ce eu nu tiam. Cicatricea
de pe chip l fcea s par aproape rutcios n lumina fcliilor.

Am fcut o alian temporar cu Atena. n seara asta, trebuie s lum steagul de la


s. i tu vei da o mn de ajutor.
Au fost anunate echipele. Atena fcuse o alian cu Apollo i Hermes, cele mai mari ca
bane; Se pare c fuseser negociate privilegii - orele de du, schemele pentru diverse
sarcini, cele mai bune perioade pentru activiti - pentru a obine sprijin.
Ares se aliase cu toi ceilali: Dionysos, Demetra, Afrodita i Hefaistos. Din ce vz
usem, copiii lui Dionysos erau sportivi buni, dar nu erau dect doi. Copiii Demetr
ei aveau avantajul abilitilor legate de natur i de tot ce se petrece n aer liber, dar
nu erau foarte agresivi.
Fiii i fiicele Afroditei nu m prea ngrijorau. n general, evitau orice activitate i i p
iveau chipurile reflectate n lac, i aranjau prul i brfeau. Copiii lui Hefaistos nu era
u frumoi i erau doar patru, dar erau mari i voinici de la lucrul nencetat n fierrie. E
i ar fi putut reprezenta o problem. Mai rmnea, desigur, cabana lui Ares: cei mai ma
ri, mai uri i mai ri doisprezece puti din Long Island sau de oriunde altundeva din lu
me.
Chiron a btut cu copita n marmur.

Eroi! a strigat el. tii regulile. Prul este linia de grani. Avei ntreaga pd
dispoziie. Toate elementele magice sunt permise. Flamura trebuie s fie vizibil i s nu
aib mai mult de doi paznici. Prizonierii pot fi dezarmai, dar nu e permis s fie le
gai sau s li se pun clu. Este interzis uciderea sau mutilarea. Eu voi sluji drept arbi
tru i medic pe cmpul de lupt. La arme!
i-a desfcut braele i mesele s-au acoperit brusc cu echipamente: cti, sbii de bronz,
sulie, scuturi din piele de bou mbrcate n metal.
Stai aa, am spus. Chiar trebuie s folosim astea?
Luke m-a privit ca pe un nebun.

Dac nu vrei s fii spintecat de prietenii ti din cabana cinci. Poftim - Chiro
n s-a gndit c astea i s-ar potrivi. Vei fi n patrula de frontier.
Scutul meu avea dimensiunea unei panou de baschet, cu un caduceu mare n mijloc
. Cntrea aproximativ un milion de kile. L-a fi putut folosi linitit ca snowboard, da
r speram c nimeni nu se ateapt cu adevrat s alerg rapid. Casca mea, la fel ca toate ct
le din tabra Atenei, avea n vrf un pana albastru, din pr de cal. Ares i aliaii lor ave
u panauri roii.

Annabeth a strigat:
Echipa albastr, nainte!
Am urlat i ne-am agitat sbiile i am urmat-o pe crarea ce ducea n partea sudic a pdurii
Echipa roie ne-a strigat cuvinte batjocoritoare, ndreptndu-se spre nord.
Am reuit s-o ajung din urm pe Annabeth fr s m mpiedic n echipament.
Hei!
Ea a continuat s mrluiasc.

Deci care-i planul? am ntrebat. Ai ceva obiecte magice pe care s le mprumut


?
Mna i s-a ndreptat spre buzunar, de parc i-ar fi fost team s nu-i fi furat ceva.

Ai grij la sulia Clarissei, a spus ea. N-ai vrea s te nimereasc. n rest, nu-i
face griji. Vom lua flamura de la Ares. i-a ncredinat Luke o misiune?
Patrula de frontier, ce-o fi nsemnnd i asta.

E uor. Stai n zona prului, nu-i lsa pe roii s intre. Las restul n seama me
a are ntotdeauna un plan.
Ea a avansat, lsndu-m n urm. :

Bine, am murmurat. M bucur c m-ai vrut n echipa ta.


Era o noapte cald, lipicioas. Pdurea era ntunecoas, cu licurici care apreau i disp
u. Annabeth mi-a zis s stau lng un pru care clipocea peste nite pietre, apoi ea i rest
l echipei s-au mprtiat printre copaci.
Stnd acolo singur, cu o casc uria cu pana albastru i un scut imens, m-am simit ca u
idiot. Sabia de bronz, ca toate sbiile pe care le ncercasem deja, prea total nepot
rivit. Mnerul mbrcat n piele mi trgea mna n jos, ca o bil de bowling.
N-are cum s m atace cineva pe bune, nu-i aa? Adic, n Olimp trebuie s existe nite c
ze legate de siguran, nu?
n deprtare, a rsunat cornul. Din pdure s-au auzit ipete i strigte, zngnit de meta
pii luptnd. Un aliat de-al lui Apollo purtnd pana albastru a trecut pe lng mine ca o
cprioar, a srit prin pru i a disprut pe teritoriul inamic.
Super!", m-am gndit eu. O s pierd toat distracia, ca de obicei.
Apoi am auzit un sunet care m-a fcut s m nfior, un mrit slab, ca de cine, undeva n
ropiere.
Mi-am ridicat instinctiv scutul; aveam senzaia c sunt urmrit.
Apoi, mritul a ncetat. Am simit c acel ceva se retrage.
De cealalt parte a prului, lstriul a explodat. Cinci lupttori de-ai lui Ares au ap
din bezn strignd i ipnd.
Prindei-l pe ticlos! a ipat Clarisse.
Ochii ei porcini uri strluceau prin fantele ctii. Flutura o suli lung de un metru
mtate, cu vrful metalic ascuit plpind n lumina roie. Fraii ei erau echipai doar cu s
standard de bronz - nu c asta m-ar fi fcut s m simt mai bine.
Au atacat peste pru. N-aveam niciun ajutor. Puteam fugi. Sau puteam lupta ca s m
apr mpotriva a jumtate din ocupanii cabanei Ares.
Am reuit s evit lovitura primului puti, dar tipii tia nu erau la fel de proti ca Mi
notaurul. M-au nconjurat, iar Clarisse a aruncat sulia spre mine. Scutul meu a dev
iat vrful, dar am simit o furnictur dureroas n tot corpul. Mi s-a ridicat prul pe mine
Braul cu scutul mi era amorit, iar aerul ardea.
Electricitate. Nenorocita ei de suli era electric. Am dat napoi.
Un alt puti de-al lui Ares m-a pocnit n piept cu latul sbiei i am czut.
M-ar fi putut face una cu pmntul, dar erau prea ocupai s rd.
Tunde-l, a spus Clarisse. Prinde-l de pr.
Am reuit s m ridic. Am ridicat sabia, dar Clarisse mi-a zburat-o din mn cu sulia, d
e-au srit scntei. Acum ambele brae mi erau amorite.

O, uau! a exclamat Clarisse. Mi-e fric de tipul sta. Foarte fric.


Steagul e n direcia aia, i-am spus.
Am vrut s par furios, dar m tem c nu mi-a ieit prea bine.

Aha, a spus unul dintre fraii ei. Dar vezi tu, nou nu ne pas de steag. Nou n
e pas de tipul care ne-a fcut s prem nite proti.
N-aveai nevoie de ajutorul meu, le-am spus.
Probabil c n-a fost cel mai inteligent lucru pe care-l puteam spune.
Doi dintre ei au venit la mine. M-am retras spre pru, ncercnd s ridic scutul, dar
Clarisse ,era prea rapid. Sulia ei m-a lovit chiar ntre coaste. Dac n-a fi purtat o p

lato, a fi fost fcut buci. Aa, vrful electric a fcut doar s-mi clnneasc dinii
re coechipierii ei m-a lovit cu sabia peste bra, lsnd o tietur frumoas.
Vederea sngelui m-a fcut s ameesc - mi era cald i frig n acelai timp.
Fr mutilri, am reuit s spun.

Ha! a spus tipul. Cred c mi-am pierdut dreptul la desert.


M-a mpins n pru, unde am aterizat mprocnd n toate prile. Au rs cu toii. M-am g
ce vor termina cu distracia, voi muri. Dar apoi s-a ntmplat ceva. Apa a prut s-mi tre
zeasc simurile, de parc tocmai a fi mncat o pung de jeleuri cu cafea de-ale mamei.
Clarisse i colegii ei de caban au venit n pru dup mine, dar m-am ridicat ca s-i nt
. tiam ce am de fcut. L-am lovit pe primul tip n cap cu latul sbiei i i-am zburat cas
ca. L-am lovit att de tare, c i-am vzut ochii micndu-i-se n cap n timp ce se prbuea
Urenia Numrul Doi i Urenia Numrul Trei au venit spre mine. L-am lovit pe unul n fa
cutul i m-am folosit de sabie ca s retez panaul din pr de cal al celuilalt. Amndoi au
dat rapid napoi. Urenia Numrul Patru n-a prut prea nerbdtoare s atace, dar Clarisse
s-a lsat, iar vrful suliei ei trosnea de energie. De ndat ce a aruncat, i-am prins su
lia ntre marginea scutului i sabie i am rupt-o ca pe o surcic.

Ah! a ipat ea. Idiotule! Vierme cu respiraie de cadavru!


Probabil ar fi vorbit i mai urt, dar am lovit-o ntre ochi cu mnerul sbiei i am mpin
-o, fcnd-o s ias din pru cu spatele, poticnindu-se.
Apoi am auzit strigte, ipete entuziasmate, i l-am vzut pe Luke gonind spre grani cu
flamura echipei roii ridicat sus. Era flancat de doi tipi de-ai lui Hermes care-i
acopereau retragerea i civa Apollo n spate, care luptau cu fiii lui Hefaistos. Cei
din cabana Ares s-au ridicat, iar Clarisse a mormit un blestem nuc.
Un iretlic! a strigat ea. A fost un iretlic.
S-au repezit dup Luke, dar era prea trziu. Toat lumea s-a adunat la pru n timp ce L
uke intra pe teritoriul coechipierilor si. Tabra noastr a izbucnit n urale. Flamura
roie a plpit i a devenit argintie. Mistreul i sulia au fost nlocuite de un caduceu im
, simbolul cabanei unsprezece. Cei din echipa albastr l-au ridicat pe Luke i l-au
purtat pe umeri. Chiron a venit galopnd din pdure i a suflat n corn.
Jocul se terminase. Ctigaserm.
Eram gata s m altur srbtorii, cnd s-a auzit vocea lui Annabeth, chiar de lng mine,
n pru:
Nu-i ru, eroule.
M-am uitat ntr-acolo, dar n-am vzut-o.
Unde naiba ai nvat s lupi aa? a ntrebat ea.
Aerul a plpit i ea s-a materializat, innd n mn o apc de baseball cu Yankees, de
mai i-ar fi dat-o jos de pe cap.
Simeam cum m nfurii. Nici mcar nu m-a mirat faptul c fusese invizibil.

Ai pus totul la cale, am spus. M-ai pus aici pentru c tiai c Clarisse va ve
ni dup mine, iar pe Luke l-ai trimis pe flanc. Ai plnuit totul.
Annabeth a ridicat din umeri.

i-am spus doar. Atena are ntotdeauna, dar ntotdeauna, un plan.


Un plan ca eu s fiu nimicit.

Am venit ct de repede am putut. M pregteam s intervin, dar...


A ridicat din umeri.
N-ai avut nevoie de ajutor.
Apoi mi-a observat braul rnit.
Cum ai fcut asta?
O tietur de sabie, am spus. Tu ce credeai?
Nu. A fost o tietur de sabie. Uit-te la ea.
Sngele dispruse. Acolo unde fusese tietura cea mare, era o zgrietur lung i alb, i
r i asta plea. n timp ce o priveam, s-a transformat ntr-o cicatrice mic i a disprut.
Nu... nu neleg, am spus.
Annabeth gndea intens. Aproape c vedeam rotiele nvrtindu-i-se n cap. S-a uitat la p
icioarele mele, apoi la sulia rupt a Clarissei i a spus:
Iei din ap, Percy.
Poftim?
F ce i-am zis.
Am ieit din pru i m-am simit imediat epuizat. Braele au nceput s-mi amoreasc din
nfuzia de adrenalin m-a prsit. Era gata s cad, dar Annabeth m-a susinut.


O, pe rul Styx, a blestemat ea. Nu e bine. N-a fi vrut... Am presupus c e Z
eus...
nainte s-o ntreb ce voia s spun, am auzit iar mritul canin, dar mult mai aproape ca na
nte. Un urlet a sfiat pdurea.
Ovaiile rezidenilor au ncetat instantaneu. Chiron a strigat ceva n greaca veche,
ceva ce, aveam s-mi dau seama doar mai trziu, am neles perfect:
Fii gata! Arcul meu!
Annabeth i-a scos sabia.
Sus, pe stncile de deasupra noastr, era un cine negru ct un rinocer, cu ochi roii,
nsngerai, i coli ca nite pumnale.
Se uita fix la mine.
Nimeni nu s-a micat, cu excepia lui Annabeth, care a strigat:
Percy, fugi!
Ea a ncercat s se pun n faa mea, dar cinele era prea rapid. A srit peste ea - o eno
m umbr cu dini - i n momentul n care m-a lovit, n timp ce m mpleticeam napoi i i
ele ascuite trecnd prin armur, s-au auzit nite zbrnituri, ca i cum patruzeci de coli d
hrtie ar fi fost rupte pe rnd, una dup alta. n gtul cinelui a aprut un mnunchi de s
onstrul a czut mort la picioarele mele.
Printr-un miracol, eram nc n via. Nu voiam s m uit sub rmiele armurii zdrenuit
i era cald i umed i tiam c am tieturi grave. nc o clip i monstrul m-ar fi fcut past
Chiron a galopat pn la noi, cu un arc n mn, alturndu-mi-se posomort.

Di immortales, a spus Annabeth. Acesta e un cine infernal din Cmpiile Pede


psei. Ei nu... ei n-ar trebui s...
Cineva l-a invocat, a spus Chiron. Cineva din interiorul taberei.
Luke i-a fcut apariia, dar flamura din mna lui fusese dat uitrii i momentul lui de
lorie se ncheiase.
Clarisse a strigat:
E vina lui Percy! Percy l-a invocat!
Linite, copil, i-a spus Chiron.
Am privit corpul cinelui infernal topindu-se, scurgndu-se n pmnt, pn a disprut.

Eti rnit, a spus Annabeth. Repede, Percy, intr n ap.


Sunt n regul.
Nu, nu eti, a spus ea. Chiron, privete aici.
Eram prea obosit s m cert. Am pit napoi n pru i ntreaga tabr s-a strns n jur
Instantaneu, m-am sim it mai bine. Am sim it cum mi se nchid tieturile de pe piept.
Unii dintre rezideni au rmas fr grai.

Uite, eu... eu nu tiu de ce, am spus, ncercnd s-mi cer scuze. mi pare ru...
Dar ei nu priveau cum mi se vindec rnile. Se holbau la ceva de deasupra capului
meu.
Percy, a spus Annabeth, artnd cu degetul. A...
Pn s apuc s m uit, semnul se estompase deja, dar am apucat s vd holograma verde, lu
inoas, care se rotea i strlucea. O suli cu trei vrfuri: un trident.
Tatl tu, a murmurat Annabeth. Nu-i bine deloc.
S-a decis, a anun at Chiron.
n jurul meu, rezidenii au nceput s ngenuncheze, chiar i cei din cabana Ares, dei nu
preau tocmai bucuroi.
Tatl meu? am ntrebat, complet uluit.

Poseidon, a spus Chiron. Aductorul Cutremurelor, Aductorul Furtunii, Printel


e Cailor. Slav ie, Perseu Jackson, fiul Zeului Mrii.

Capitolul 9
n care mi se ncredineaz o misiune
n dimineaa urmtoare, Chiron m-a transferat n cabana trei.
Nu trebuia s-o mpart cu nimeni. Aveam o grmad de spaiu pentru toate lucrurile mel
e: cornul Minotaurului, un rnd de haine de schimb i o gentu cu articole de toalet. Pu
team sta la propria mea mas, mi puteam alege singur activitile, puteam da stingerea
cnd aveam chef i nu trebuia s ascult de nimeni.
i m simeam groaznic.
Tocmai cnd ncepusem s am impresia c sunt acceptat, s m simt ca acas n cabana unspr
ce i s cred c a putea fi un copil normal - sau ct se poate de normal pentru un semize

u -, fusesem izolat de parc a fi avut o boal rar.


Nimeni nu pomenea de cinele infernal, dar aveam sentimentul c toi vorbesc despre
el pe la spatele meu. Atacul speriase pe toat lumea. Acesta trimitea dou mesaje:
unu, c eram fiul Zeului Mrii; i doi, c montrii nu se ddeau n lturi de la nimic ca s
re. Puteau invada chiar i o tabr care fusese considerat sigur dintotdeauna.
Ceilali rezideni m evitau ct mai mult posibil. Cei din cabana unsprezece erau pre
a stresai s lupte cu mine la orele de scrim dup ce le fcusem celor din cabana Ares n p
ure, aa c Luke a devenit unicul meu partener. El m presa mai mult ca niciodat i nu se
sfia s-mi provoace tieturi.

Vei avea nevoie de toat pregtirea din lume, mi-a promis el, n timp ce lucram
cu sbii i tore n flcri. Acum, hai s mai ncercm decapitarea viperei. Repetm de nc
de ori.
Annabeth continua s-mi predea limba greac dimineaa, dar prea tulburat. De fiecare
dat cnd i spuneam ceva, se ncrunta la mine, de parc a fi lovit-o ntre ochi.
Dup lecii, se ndeprta mormind:

Misiune... Poseidon ?... Nenorocitul... Trebuie s fac un plan de...


Pn i Clarisse pstra distana, chiar dac privirile ei veninoase spuneau c m-ar fi uci
pentru c-i rupsesem sulia magic. Mi-a fi dorit s ipe, s m loveasc sau ceva asemnt
referat s m bat zilnic dect s fiu ignorat.
tiam c cineva din tabr nu m sufer, pentru c ntr-o noapte am intrat n caban i am
iar din lumea muritorilor, aruncat pe hol, un exemplar din New York Daily News,
deschis la pagina metropolitan. Mi-a luat aproape o or s citesc articolul, pentru c,
cu ct eram mai furios, cu att mai mult mi jucau cuvintele n faa ochilor.
UN BIAT I MAMA SA DISPRUI DUP UN CIUDAT ACCIDENT DE MAIN
DE EILEEN SMYTHE
Sally Jackson i fiul ei Percy sunt nc de negsit, la o sptmn dup misterioasa lo
pariie. Maina familiei, un Camaro din 1978, ars aproape n totalitate, a fost descop
erit smbta trecut pe un drum din nordul insulei Long Island, cu acoperiul smuls i axul
din fa rupt. Vehiculul a derapat i a alunecat cteva zeci de metri, iar apoi a explo
dat.
Mama i fiul se aflau ntr-o vacan de weekend la Montauk, dar au plecat n grab, n
ircumstane misterioase. Mici pete de snge au fost gsite n main i lng locul accidentu
dar nu exist alte urme ale familiei Jackson. Mai muli locuitori din zona rural au d
eclarat c n-au observat nimic neobinuit n momentul producerii accidentului.
Soul doamnei Jackson, Gabe Ugliano, susine c fiul su vitreg, Percy Jackson, es
te un copil problem care a fost exmatriculat din mai multe coli cu internat i a avu
t tendine violente n trecut.
Poliitii n-au declarat dac Percy este suspectat n cazul dispariiei mamei sale,
dar n-au exclus ipoteza unei crime. Iat, mai jos, cteva fotografii recente cu Sall
y Jackson i Percy. Poliia le cere insistent tuturor celor care dein informaii s sune
la urmtorul numr gratuit destinat combaterii infraciunilor.
Numrul de telefon fusese ncercuit cu marker negru. Am mototolit ziarul i l-am ar
uncat, apoi m-am prbuit pe patul supraetajat din mijlocul cabanei goale.
Stingerea, mi-am spus, pe un ton jalnic.
n noaptea aceea am avut cel mai ngrozitor comar din via a mea.
Alergam de-a lungul plajei, pe furtun. De data asta, n spate aveam un ora. Nu era N
ew Yorkul. Dispunerea era diferit: cldirile se ntindeau mai mult n lateral, erau pal
mieri i dealuri joase n deprtare.
La vreo sut de metri de apa oceanului, doi brbai se luptau. Artau ca nite practica
ni de wrestling, plini de muchi, cu brbi i pr lung. Amndoi purtau tunici greceti, una
ivit cu albastru, cealalt cu verde. Se ncletau, se luptau, se loveau i i trgeau capet
fa, i de fiecare dat cnd se atingeau fulgera, cerul se ntuneca i vntul se nsprea.
Eu trebuia s-i opresc. Nu tiam de ce. Dar cu ct fugeam mai repede, cu att mai tar
e mi sufla vntul din fa, pn cnd am ajuns s fug pe loc, clciele mele spnd n nisip
Peste vuietul furtunii, l-am auzit pe cel mbrcat n albastru strigndu-i celui mbrcat
n verde: D-mi-l napoi! D-mi-l napoi! Se certau ca doi precolari pentru o jucrie.
Valurile erau tot mai mari, lovindu-se de plaj, mprocndu-m cu sare.
Am strigat: Oprii-v! Oprii lupta!
Pmntul s-a cutremurat. De undeva, de sub pmnt, s-au auzit rsete i o voce att de gra
malefic, nct mi-a ngheat sngele n vine.

Coboar, micule erou, a spus vocea. Coboar!


Nisipul s-a desprit sub mine, deschiznd o fant tocmai pn n centrul pmntului. Pici
e mi-au alunecat i m-a nghiit bezna.
M-am trezit, convins c sunt n cdere liber.
Eram nc n pat, n cabana trei. Corpul mi spunea c e diminea, dar afar era ntuneri
tele se rostogoleau peste dealuri. Se apropia o furtun. sta nu era un vis.
Am auzit o btaie n u, ca o copit lovind n prag.
Intr.
A intrat Grover, prnd ngrijorat.
Domnul D. vrea s te vad.
De ce?

Vrea s omoare... Adic, mai bine l las pe el s-i spun.


Agitat, m-am mbrcat i l-am urmat, convins c sunt ntr-o mare ncurctur.
De zile ntregi ateptam s fiu convocat la Casa cea Mare. Acum, c fusesem declarat
fiu al lui Poseidon, unul dintre Cei Trei care n-ar fi trebuit s aib copii, m gndis
em c era un delict chiar i faptul c eram n via. Ceilali zei discutaser, probabil, cea
i bun metod de-a m pedepsi pentru c exist, iar acum domnul D. era gata s-mi comunice
verdictul lor.
Cerul de deasupra strmtorii Long Island arta ca o sup de cerneal gata s dea n cloc
ot. O perdea ceoas de ploaie se apropia. L-am ntrebat pe Grover dac avem nevoie de u
mbrel.

Nu, a spus el. Aici nu plou niciodat, dect dac vrem noi.
Am artat spre furtun.
Atunci, ce naiba e asta?
S-a uitat nelinitit la cer.

O s ne ocoleasc. Vremea proast ntotdeauna ne ocolete.


Mi-am dat seama c are dreptate. De o sptmn, de cnd eram aici, nu fusese nici mcar
orat. Puinii nori de ploaie pe care i zrisem ne ocoliser chiar pe la marginile vii.
Dar furtuna asta... era uria.
Pe terenul de volei, putii din cabana lui Apollo jucau o partid matinal mpotriva
satirilor. Gemenii lui Dionysos se plimbau prin straturile cu cpuni, fcnd plantele
s creasc. Toi i vedeau de treburi, dar preau ncordai. Nu-i luau ochii de la cerul pr
itor de furtun.
Grover i cu mine am mers pn pe veranda din faa Casei celei Mari. Dionysos sttea la
masa de pinacle, n aceeai cmaa hawaiian cu tigri, bnd cola dietetic, la fel ca-n prim
zi. Chiron sttea de cealalt parte a mesei, n falsul lui scaun cu rotile. Jucau mpot
riva unor adversari invizibili - cu dou seturi de cri plutind n aer.

Mi s fie, a spus domnul D., fr a ridica privirea. Mica noastr celebritate.


Am ateptat.

Apropie-te, a spus domnul D. i nu te atepta s m ploconesc n faa ta, muritorul


, doar pentru c btrnul Barb cu Scoici e tatl tu.
Un mnunchi de fulgere a scprat deasupra norilor. Bubuitura a zguduit ferestrele
casei.
Bla, bla, bla, a spus Dionysos.
Chiron se prefcea interesat de jocul de cri. Grover s-a ghemuit lng balustrad, trop
nd nainte i napoi.

Dac-ar fi dup mine, a spus Dionysos, a face ca toate moleculele tale s ia f


oc. Am mtura cenua i asta ne-ar scuti de o grmad de probleme. Dar Chiron pare s cread
asta ar contrazice misiunea mea din tabra asta blestemat: s m asigur c voi, rsfailor
tei vii i nevtmai.

Combustia spontan este o form de vtmare, domnule D., a intervenit Chiron.

Prostii, a spus Dionysos. Biatul n-ar simi nimic. Cu toate astea, am fost
de acord s m abin. n schimb, m gndeam s te transform ntr-un delfin i s te trimit n
atl tu.
Domnule D..., l-a avertizat Chiron.

Ah, n regul, s-a potolit Dionysos. Mai exist o variant, dar e curat nebunie.
Dionysos s-a ridicat, iar crile juctorilor invizibili au czut pe mas.

Plec n Olimp pentru o ntlnire de urgen. Dac biatul e nc aici cnd m ntor
form ntr-un delfin de Atlantic. Ai neles? i, Perseu Jackson, dac ai vreun pic de mint
e n cap, vei vedea c asta ar fi o alegere mai neleapt dect ce crede Chiron c trebuie s

aci.
Dionysos a luat o carte de joc, a ntors-o, iar aceasta s-a transformat ntr-un d
reptunghi de plastic. O carte de credit? Nu, un permis de acces.
A pocnit din degete.
Aerul a prut s se ndoiasc i s se curbeze n jurul lui. A devenit o hologram, apoi o
l de vnt, apoi a disprut, lsnd n urm doar un miros persistent de struguri proaspt sto
Chiron mi-a zmbit, dar prea obosit i tensionat.
Stai jos, Percy, te rog. i tu, Grover.
Am fcut ntocmai.
Chiron a pus crile pe mas, o mn ctigtoare pe care nu apucase s-o foloseasc.

Spune-mi, Percy, a zis el, cum a fost cu cinele infernal?


M-am cutremurat doar la auzul numelui. Chiron dorea, probabil, ca eu s-i spun,
La naiba, n-a fost mare lucru. Eu mnnc cini infernali pe pine. Dar nu voiam s mint.

Mi-a fost team, i-am spus. Dac nu-l loveai, eram mort.

Vei ntlni lucruri mai rele, Percy. Mult mai rele. nainte s termini.
S termin... ce?
Misiunea ta, desigur. O vei accepta?
M-am uitat la Grover, care-i inea degetele ncruciate.

A... domnule, am spus, nc nu mi-ai spus despre ce e vorba.


Chiron s-a strmbat.
Ei bine, asta e partea cea mai grea, detaliile.
Un tunet a bubuit deasupra vii. Norii de furtun ajunseser acum la marginea plaje
i. Ct vedeai cu ochii, cerul i marea fierbeau.

Poseidon i Zeus, am spus. Se lupt pentru ceva de valoare... ceva ce a fost


furat, nu-i aa?
A urmat un schimb de priviri ntre Chiron i Grover.
Chiron i-a tras mai n fa scaunul cu rotile.

De unde tii asta?


M-am nclzit la fa. Regretam c nu mi-am inut gura.

De la Crciun, vremea a fost ciudat, de parc marea i cerul s-ar lupta. Apoi a
m vorbit cu Annabeth, care auzise ceva despre un furt. i... am avut i nite vise.

tiam eu, a spus Grover.

Tcere, satirule! a ordonat Chiron.

Dar e misiunea lui! a zis Grover cu ochii strlucin-du-i de entuziasm. Tre


buie s fie!

Numai Oracolul poate decide, a rspuns Chiron, mngindu-i barba zbrlit. Cu toat
astea, Percy, ai dreptate. Tatl tu i Zeus sunt implicai n cea mai urt ceart din ulti
e secole. Sunt nvrjbii din cauza unui lucru valoros care a fost furat, mai precis,
a unui fulger.
Am rs nervos.

A unui ce...?

Nu lua lucrurile n derdere, m-a avertizat Chiron. Nu-i vorba despre un zig
zag acoperit cu staniol pe care l poi vedea ntr-o pies de teatru pentru clasa a doua
.
E vorba de un cilindru de aizeci de centimetri din bronz celest de nalt calitate, nv
elit la ambele capete n explozivi zeieti.
Ah.

Fulgerul lui Zeus, a spus Chiron, ambalndu-se. Simbolul puterii sale, dup c
are sunt modelate toate celelalte fulgere. Prima arm fcut de ciclopi pentru rzboiul m
potriva Titanilor, fulgerul care a spulberat vrful Muntelui Etna i l-a aruncat pe
Cronos de pe tron; fulgerul care e suficient de puternic pentru a face ca ucigael
e bombe cu hidrogen s par nite artificii.
i a disprut?
A fost furat, a spus Chiron.
Cine?
De cine, m-a corectat Chiron.
Un profesor rmne profesor.
De tine.
Am rmas cu gura cscat.

Cel puin - Chiron a ridicat o mn - asta crede Zeus. n timpul solstiiului de ia

rn, la ultimul Consiliu al zeilor, Zeus i Poseidon s-au certat. Prostiile obinuite:
Mamei Rhea i-a plcut ntotdeauna mai mult de tine, Catastrofele aeriene sunt mult mai
spectaculoase dect catastrofele maritime" i aa mai departe. Dup aceea, Zeus i-a dat
seama c-i lipsea fulgerul, care fusese luat din sala tronului, chiar de sub nasul
lui. L-a acuzat imediat pe Poseidon. Acum, un zeu nu poate uzurpa n mod direct s
imbolul puterii unui alt zeu - acest lucru e interzis de cele mai vechi legi div
ine. Dar Zeus crede c tatl tu a convins un erou muritor s-l ia.
Dar eu nu l-am...

Ai rbdare i ascult-m, biete, a spus Chiron. Zeus are motive ntemeiate s fie s
icios. Fierriile ciclopilor sunt sub ocean, ceea ce-i ofer lui Poseidon o anumit in
fluen asupra furarilor fulgerului. Zeus crede c Poseidon i-a luat fulgerul i acum lea cerut n secret ciclopilor s creeze un arsenal de copii ilegale care ar putea fi
folosite pentru a-l detrona pe Zeus. Singurul lucru pe care Zeus nu-l tia sigur e
ra numele eroului de care s-a folosit Poseidon pentru a fura fulgerul. Acum Pose
idon te-a recunoscut fi drept fiu. Te aflai la New York n timpul srbtorilor de iarn. A
fi fost uor s te strecori n Olimp. Zeus crede c a gsit houl.

Dar eu nici n-am fost vreodat n Olimp. Zeus e nebun!


Chiron i Grover au privit agitai spre cer. Norii nu preau s ne ocoleasc, aa cum pro
misese Grover. Se rostogoleau chiar peste valea noastr, acoperindu-ne ca un capac
de sicriu.

A... Percy? a spus Grover. Noi nu folosim cuvntul care ncepe cu n ca s-l descr
iem pe Stpnul Cerului.

Poate paranoic, a sugerat Chiron. Pe de alt parte, Poseidon a mai ncercat sl detroneze pe Zeus. Cred c e vorba de ntrebarea treizeci i opt din examenul tu fina
l... M-a privit de parc chiar se atepta s-mi amintesc ntrebarea treizeci i opt.
Cum s m acuze cineva de furtul armei unui zeu? Nu puteam fura nici mcar o felie
de pizza de la partidele de poker ale lui Gabe fr s fiu prins. Chiron atepta un rspun
s.

Ceva cu o plas de aur? am ncercat eu. Poseidon i Hera i ali civa zei... l-au
ns, cum ar veni, pe Zeus i nu l-au eliberat dect dup ce a promis s fie un conductor m
ai bun, nu-i aa?

Corect, a spus Chiron. Iar de atunci, Zeus nu a mai avut ncredere n Poseid
on. Desigur, Poseidon neag furtul fulgerului. A fost foarte ofensat de acuzaie. Ce
i doi s-au certat ncontinuu luni de zile, ameninnd cu rzboiul. i acum, ai aprut tu - p
roverbiala ultim pictur.
Dar eu sunt doar un copil!

Percy, a intervenit Grover, dac ai fi Zeus i ai crede c fratele tu complotea


z s-i fure tronul, iar apoi fratele tu ar recunoate brusc c a nclcat jurmntul sacru
cel de-al Doilea Rzboi Mondial, c e tatl unui nou erou muritor care ar putea fi fol
osit ca o arm mpotriva ta... Asta nu te-ar pune pe gnduri?

Dar n-am fcut nimic. Poseidon - tatl meu - n-a furat, de fapt, fulgerul, n
u-i aa?
Chiron a oftat.

Majoritatea observatorilor cu scaun la cap ar fi de acord c furtul nu-i s


t n fire lui Poseidon. Dar Zeul Mrii e prea mndru ca s ncerce s-l Conving pe Zeus de
a. Zeus a cerut ca Poseidon s napoieze fulgerul pn la solstiiul de var. Asta e pe 21 i
unie, peste zece zile. Poseidon solicit scuze, la aceeai dat, pentru c a fost numit
ho. Speram c diplomaia va nvinge, c Hera sau Demetra sau Hestia i va face pe cei doi f
rai s-i vin n fire. Dar sosirea ta a pus paie pe foc. Acum niciun zeu nu va da napoi.
Dac nu intervine cineva, dac fulgerul nu e gsit i napoiat lui Zeus nainte de solstiiu,
va fi rzboi. i tii ce ar nsemna un rzboi n toat regula, Percy?
Ceva ru? am ncercat eu s ghicesc.

Imagineaz-i lumea cuprins de haos. Natura n rzboi cu ea nsi. Olimpienii nev


leag ntre Zeus i Poseidon. Distrugere. Carnagiu. Milioane de mori. Civilizaia occiden
tal transformat ntr-un cmp de lupt att de mare, c ar face ca rzboiul troian s par o
baloane de spun.
Ceva ru, am repetat.

Iar tu, Percy Jackson, ai fi primul care ai simi mnia lui Zeus.
A nceput s plou. Juctorii de volei au ntrerupt jocul, privind cerul n tcere, uluii
Eu fcusem s se abat furtuna asupra Dealului Semizeilor. Zeus pedepsea ntreaga tabr

din cauza mea. Eram furios.

Deci trebuie s gsesc blestematul de fulger, am spus. i s i-l napoiez lui Zeus
.

Ce ofert de pace mai bun, a spus Chiron, dect ca fiul lui Poseidon s-i napoie
ze lui Zeus obiectul furat?
Dac nu e la Poseidon, atunci unde-i chestia aia?
Cred c tiu.
Expresia lui Chiron era sumbr.

ine de o profeie de acum civa ani... ei bine, acum ncep s neleg cte ceva.
te s-i spun mai multe, trebuie s accepi misiunea n mod oficial. Trebuie s consuli Orac
lul.
De ce nu poi s-mi spui dinainte unde e fulgerul?

Pentru c dac i-a spune, i-ar fi prea team s accepi provocarea.


Am nghiit n sec.
Un motiv foarte bun.
Aadar, eti de acord?
M-am uitat la Grover, care a dat din cap ncurajator.
Pentru el era simplu. Eu eram cel pe care Zeus voia s-l omoare.

n regul, am spus. E mai bine dect s fiu transformat ntr-un delfin.

Atunci e timpul s consuli Oracolul, a spus Chiron. Du-te sus, Percy Jackson
, la mansard. Cnd cobori, presupunnd c nc eti n toate minile, mai vorbim.
Patru etaje mai sus, scrile se terminau cu o trap verde.
Am tras de frnghie. Ua s-a lsat n jos i o scar din lemn a cobort cu zgomot.
Aerul cald de sus mirosea a mucegai i a lemn putred i a nc ceva... un miros care m
i amintea de ora de biologie. Reptile. Mirosul de erpi.
Mi-am inut respiraia i am urcat.
Mansarda era plin de chestii eroice greceti: suporturi de armuri acoperite cu pn
ze de pianjen; scuturi cndva strlucitoare, mncate de rugin; cufere vechi din piele ac
operite de autocolante pe care scria ITHACA, INSULA LUI CIRCE I INUTUL AMAZOANELOR
. O mas lung era ticsit cu borcane de sticl umplute cu nite chestii mblsmate - gheare
ase retezate, ochi galbeni uriai, diverse alte buci de monstru. Un trofeu prfuit pri
ns pe perete arta ca un cap de arpe uria, dar avea coarne i o dantur complet de rechin
. Pe plac scria: CAPUL HIDREI nr. 1, Woodstock, NY, 1969.
La fereastr, pe un scaun de lemn cu trei picioare, era cea mai nspimnttoare vechit
ur: o mumie. Nu de tipul celor nvelite n pnz, ci corpul unei femei uscat ca o coaj. Pu
rta o rochie cu imprimeu, o mulime de coliere cu mrgele i o benti peste prul lung, neg
ru. Pielea de pe faa ei era subire i pergamentoas, ntins peste craniu, iar ochii erau
dou fante albe sticloase, de parc ochii ei adevrai ar fi fost nlocuii cu nite bile; er
moart de mult, de foarte mult timp.
M-au trecut fiorii cnd am vzut-o. i asta nainte ca ea s se ridice de pe scaun i s d
schid gura. Un abur verde a ieit din gura mumiei, rsucindu-se pe podea n colaci groi,
ssind ca douzeci de mii de erpi. M-am mpiedicat ncercnd s ajung la trap, dar aceast
trntit. Am auzit o voce n cap, strecurndu-mi-se printr-o ureche i ncolcindu-se n juru
creierului: Eu sunt spiritul din Delfi, crainic al profeiilor lui Phoebus Apollo,
ucigaul puternicului Python. Apropie-te, cuttorule, i ntreab.
A fi vrut s spun: Nu, mulumesc, am greit ua, eu cutam toaleta. Dar m-am strduit s
ir adnc.
Mumia nu era vie. Era un fel de receptacul nspimnttor pentru altceva, pentru fora
care se insinua n mine sub forma aburului verde. Dar nu prea o prezen malefic, ca dem
onica mea profesoar de matematic, doamna Dodds, sau ca Minotaurul. Aducea mai degr
ab cu cele trei Parce pe care le vzusem tricotnd n faa tarabei cu fructe de pe autost
rad: era strveche, puternic i nu avea nimic omenesc. Dar nici nu se arta foarte inter
esat de uciderea mea.
Mi-am fcut curaj s ntreb:
Care e destinul meu?
Ceaa s-a ncolcit i mai vrtos, adunndu-se chiar n faa mea i n jurul mesei pe care
orcanele cu buci de monstru mblsmate. Dintr-odat, n jurul mesei au aprut patru brba
jucau cri. Am nceput s le disting mai clar trsturile. Erau Gabe cel mpuit i prieteni
.
Mi-am ncletat pumnii, dei tiam c partida asta de poker nu poate fi real. Era o iluz

ie, plmdit din abur.


Gabe s-a ntors spre mine i mi-a vorbit cu vocea aspr a Oracolului: Vei merge spre
vest i-l vei nfrunta pe zeul care a trdat.
Tipul din dreapta a ridicat privirea i a spus, cu aceeai voce: Vei gsi ce s-a fur
at i l vei duce la loc sigur.
Tipul din stnga a aruncat dou jetoane de poker, apoi a spus: Vei fi trdat de cine
va care spune c i-e prieten.
n cele din urm, Eddie, administratorul cldirii, a rostit cea mai nefavorabil prof
eie: i la sfrit nu vei reui s salvezi ceea ce conteaz cel mai mult.
Chipurile au nceput s se estompeze. La nceput am fost prea uimit ca s spun ceva,
dar n timp ce aburul se retrgea sub forma unui arpe verde uria i se strecura napoi n g
ra mumiei, am strigat:

Stai! Ce vrei s spui? Ce prieten? Ce nu voi reui s salvez?


Coada arpelui de abur a disprut n gura mumiei. Ea s-a sprijinit la loc de perete
. Gura i s-a nchis strns, de parc nu s-ar mai fi deschis de un secol. Mansarda era
tcut din nou, abandonat, doar o ncpere plin de amintiri.
Aveam sentimentul c a fi putut rmne pn a fi fcut i eu pnze de pianjen i n-a f
n plus.
Audiena mea la Oracol se ncheiase.
Ei bine? m-a ntrebat Chiron.
M-am scurs ntr-un scaun de la masa de pinacle.
Mi-a spus c voi recupera ceea ce s-a furat.
Grover s-a aplecat n fa, mestecnd emoionat rmiele unei cutii de cola dietetic.
Asta e grozav!

Ce-a spus exact Oracolul? a insistat Chiron. Este important.


nc simeam furnicturi n urechi de la vocea aia foarte rece.

Ea... ea mi-a spus c voi merge spre vest i voi nfrunta un zeu care a trdat.
Voi gsi ceea ce s-a furat i l voi duce la loc sigur.
tiam eu, a spus Grover.
Chiron nu prea mulumit.
Altceva?
Nu voiam s-i spun.
Ce prieten urma s m trdeze? N-aveam att de muli.
i ultima propoziie - nu voi reui s salvez ceea ce conteaz cel mai mult. Ce fel de
Oracol era cel care m trimitea ntr-o misiune spunndu-mi: O, apropo, o s-o dai n bar.
Cum puteam s mrturisesc asta?
Nu, am spus. Cam asta e tot.
M-a privit cu atenie.

Foarte bine, Percy. Dar s tii un lucru: cuvintele Oracolului au adesea dub
lu neles. Nu zbovi prea mult asupra lor. Adevrul nu e ntotdeauna clar pn cnd nu se pe
c evenimentele.
Am avut senzaia c tie c ascund ceva ru i c ncearc s m fac s m simt mai bine.

Bine, am spus, nerbdtor s schimb subiectul. Deci, ncotro m duc? Cine e acest
zeu din vest?

Ah, gndete, Percy, a spus Chiron. Dac Zeus i Poseidon i slbesc reciproc pute
e ntr-un rzboi, cine are de ctigat?

Altcineva care vrea s preia puterea? mi-am dat cu presupusul.

Da, exact. Cineva ranchiunos, nemulumit de soarta sa de la mprirea lumii, cu


eoni n urm, a crui mprie a crescut substanial prin moartea a milioane de oameni. Cine
care i urte fraii pentru c l-au silit s jure c nu va mai avea copii, un jurmnt pe c
m amndoi l-au nclcat.
M-am gndit la visele mele, la vocea malefic ce-mi vorbise de sub pmnt.
Hades.
Chiron a dat din cap aprobator.
Stpnul Morilor e singura variant.
O bucic de aluminiu a czut din gura lui Grover.
Stai aa. Poftim?

O Furie a venit dup Percy, i-a reamintit Chiron. L-a urmrit pe acest tnr pn c
a fost sigur de identitatea lui, apoi a ncercat s-l omoare. Furiile se supun unui s
ingur stpn: Hades.


Da, dar... dar Hades i urte pe toi eroii, protest Grover. Mai ales dac a aflat
c Percy e fiul lui Poseidon...

Un cine infernal a ptruns n pdure, a continuat Chiron. Ei pot fi invocai doar


din Cmpiile Pedepsei, iar invocaia trebuie fcut de cineva din tabr. Probabil c Hades a
e un spion aici. E posibil s cread c Poseidon va ncerca s-l foloseasc pe Percy ca s-i
abiliteze numele. Lui Hades i-ar plcea foarte mult s-l ucid pe tnrul semizeu nainte ca
el s porneasc n misiune.

Super, am murmurat. Doi dintre cei mai puternici zei vor s m ucid.

Dar o misiune n..., a zis Grover, nghiind n sec. Vreau s spun, nu e posibil ca
fulgerul s se afle ntr-un loc precum Maine? Maine e un ora foarte frumos n aceast pe
rioad a anului.

Hades a trimis o creatur de-a lui pentru a fura fulgerul, a insistat Chiro
n. L-a ascuns n Lumea Subpmntean, tiind foarte bine c Zeus l va nvinui pe Poseidon. N
pun c neleg perfect motivele Stpnului Morilor sau de ce a ales acest moment pentru a d
eclana un rzboi, dar un lucru e sigur. Percy trebuie s mearg n Lumea Subpmntean, s g
ulgerul i s dezvluie adevrul.
Un foc ciudat mi ardea n stomac. Cel mai ciudat lucru era c nu-mi era fric. Era a
nticipare. Dorina de rzbunare. Hades ncercase s m omoare de trei ori pn acum, cu ajuto
ul unei Furii, al Minotaurului i al cinelui infernal. Din vina lui, mama dispruse nt
r-o explozie de lumin. Acum ncerca s ne nsceneze mie i tatlui meu un furt pe care nu-l
comiseserm.
Eram gata s-l nfrunt.
n plus, dac mama era n Lumea Subpmntean...
Hei, biete , mi-a spus acea prticic de creier care era nc funcional, tu eti un
des e un zeu.
Grover tremura. ncepuse s mnnce crile de joc ca pe chipsuri.
Bietul de el era nevoit s duc la ndeplinire o misiune mpreun cu mine ca s obin per
ul de cuttor, ce o mai fi i sta, dar cum s-i cer s vin n aceast misiune, mai ales c
ul spusese c e sortit eecului? Era sinucidere curat.

Uite, dac tim c e Hades, i-am spus lui Chiron, de ce nu le putem spune pur i
simplu celorlali zei? Zeus sau Poseidon ar putea cobor n Lumea Subpmntean s sparg ni
pete.

S bnuieti i s tii sunt dou lucruri diferite, a spus Chiron. n plus, chiar da
ali zei l bnuiesc pe Hades - i mi nchipui c Poseidon o face -, n-ar putea recupera ful
erul ei nii. Zeii nu pot intra pe teritoriile altor zei dect invitai. Asta e o alt reg
ul din vechime. Eroii, pe de alt parte, au anumite privilegii. Ei pot merge oriund
e, pot provoca pe oricine, att timp ct sunt destul de ndrznei i suficient de puternici
. Niciun zeu nu poate fi considerat responsabil pentru faptele unui erou. De ce
crezi c zeii acioneaz ntotdeauna prin intermediul oamenilor?
Vrei s spui c sunt folosit.

Vreau s spun c nu e o ntmplare c Poseidon te-a recunoscut acum. E un pariu foa


rte riscant, dar el e ntr-o situaie disperat. Are nevoie de tine.
Tatl meu are nevoie de mine.
Emoiile mi se nvrteau n cap ca cioburile de sticl ntr-un caleidoscop. Nu tiam dac
buie s m simt indignat sau recunosctor sau fericit sau furios.
Poseidon m ignorase timp de doisprezece ani. Acum, dintr-odat, avea nevoie de m
ine.
M-am uitat la Chiron.

Ai tiut tot timpul c sunt fiul lui Poseidon, nu-i aa?

Am bnuit ceva. Aa cum i-am spus... i eu am vorbit cu Oracolul.


Am avut senzaia c sunt o mulime de lucruri pe care nu mi le spune despre profeia
lui, dar m-am hotrt s nu-mi fac griji pentru asta acum. La urma urmei, i eu ascundea
m informaii.

Deci, s vd dac am neles corect, am spus. Trebuie s cobor n Lumea Subpmntean


pe Stpnul Morilor.
Corect, a spus Chiron.
S gsesc arma cea mai puternic din univers.
Corect.

i s-o duc napoi n Olimp nainte de solstiiul de var; n zece zile.


Cam asta ar fi.

M-am uitat la Grover, care nghiea asul de cup.

Am mai zis c n Maine e foarte frumos n aceast perioad a anului? a ntrebat el s

ab.

Nu trebuie s vii, i-am spus. Nu-i pot cere asta.


Oh...
A trecut de pe o copit pe alta.

Nu... doar c satirii i locurile de sub pmnt... ei bine...


A respirat adnc, apoi s-a ridicat, scuturndu-i de pe tricou bucelele de cri de joc
de aluminiu.

Mi-ai salvat viaa, Percy. Dac... dac ai vorbit serios c vrei s m iei cu tine,
-o s te dezamgesc.
M-am simit att de uurat, c-mi venea s plng, dei nu cred c ar fi fost foarte eroic.
over era singurul prieten pe care l avusesem mai mult de cteva luni. Nu tiam prea b
ine ce putea face un satir mpotriva forelor morii, dar m simeam mai bine tiind c m va
.
Sunt foarte serios, omule.
M-am ntors spre Chiron.

Deci, unde mergem? Oracolul a spus doar s merg spre vest.

Intrarea n Lumea Subpmntean e ntotdeauna n partea de vest. Ea se mut de la ep


a epoc, la fel ca Olimpul. n acest moment este, desigur, n America.
Unde?
Chiron m-a privit surprins.

Am crezut c e destul de evident. Intrarea n Lumea Subpmntean este n Los Angele


.

Oh, am spus. Normal. Aa c doar ne suim ntr-un avion...

Nu! a ipat Grover. Percy, ce-i trece prin cap? Ai fost vreodat cu avionul?
Am cltinat din cap, jenat. Mama nu m dusese nicieri cu avionul. mi spunea mereu c
nu avem bani pentru asta. n plus, prinii ei muriser ntr-un accident de avion.

Percy, gndete-te, a spus Chiron. Tu eti fiul Zeului Mrii. Cel mai mare duman
al tatlui tu e Zeus, Stpnul Cerului. Mama ta tia c nu te poate lsa s te sui ntr-un a
Te-ai afla pe teritoriul lui Zeus. Nu te-ai ntoarce viu.
Deasupra noastr, a trosnit un fulger. Tunetul a bubuit.

Bine, am spus, hotrt s nu bag n seam furtuna. Deci voi cltori pe uscat.

ntocmai, a spus Chiron. Poi avea doi nsoitori. Grover este unul dintre ei. S
-a mai oferit cineva, dac-i accepi ajutorul.

Mi s fie, am spus, mimnd surpriza. Cine ar putea fi att de prost nct s se of


voluntar pentru o misiune ca asta?
Aerul a tremurat n spatele lui Chiron.
Annabeth a devenit vizibil, punndu-i apca cu Yankees n buzunarul de la spate.

Atept de mult timp o misiune, bi, cap sec, a spus ea. Atena nu este o admi
ratoare a lui Poseidon, dar dac ai de gnd s salvezi lumea, eu sunt cea mai potrivit
ca s te mpiedic s-o dai n bar.

Dac spui tu, i-am rspuns. Presupun c ai un plan, isteao?


Obrajii i s-au colorat.
Vrei s te ajut sau nu?
Adevrul era c voiam. Aveam nevoie de tot ajutorul din lume.
Un trio, am spus. E bine aa.

Excelent, a spus Chiron. Dup-amiaz, v putem duce la autogara din Manhattan.


Dup aceea, suntei pe cont propriu.
A fulgerat. Ploaia cdea pe pajitile care n-ar fi trebuit s cunoasc vremea rea.

Nu-i timp de pierdut, a spus Chiron. Cred c trebuie s v facei bagajele.

Capitolul 10
n care distrug un autocar n perfect stare de funcionare
Nu mi-a luat mult timp s-mi fac bagajele. Am decis s las cornul Minotaurului n caba
n, aa c am pus n rucsacul de care mi fcuse rost Grover doar un schimb de haine i o per
u de dini.
De la magazinul din tabr am mprumutat o sut de dolari n bani muritori i douzeci de
rahme de aur. Monedele astea erau de dimensiunea unor fursecuri i aveau imprimate
imagini cu diveri zei greci pe o parte i cu Empire State Building pe cealalt parte

. Drahmele antice ale muritorilor erau de argint, ne spusese Chiron, dar Olimpie
nii nu foloseau niciodat altceva dect aur curat. Chiron ne-a spus c monedele ne-ar
putea folosi pentru tranzacii cu nemuritorii - orice ar fi nsemnat asta. Ne-a dat
mie i lui Annabeth cte un recipient cu nectar i o pung plin cu ptrele de ambrozie, ca
urmau s fie folosite doar n caz de urgen, dac am fi fost grav rnii. Asta era hrana zei
or, ne-a amintit Chiron. Ea poate vindeca aproape orice ran, dar e letal pentru mu
ritori. O cantitate prea mare i produce unui zeu febr foarte, foarte puternic. O su
pradoz ne-ar fi ars, la propriu.
Annabeth a luat cu ea apca magic cu Yankees, pe care mi spusese c o primise de la
mama ei cnd mplinise doisprezece ani. Mai avea o carte despre arhitectura clasic c
elebr, scris n greaca veche, pentru a citi cnd se va plictisi, i un cuit lung de bronz
, ascuns n mneca de la cma. Eram sigur c vom fi arestai din pricina cuitului la prima
ecere printr-un detector de metale.
Grover purta picioarele lui false i pantaloni, ca s treac drept om. Avea o cciul v
erde n stil rasta pentru c atunci cnd ploua, prul lui cre se pleotea i i se vedeau vr
ile coarnelor. Rucsacul lui de un portocaliu intens era plin de fier vechi i de m
ere, ca gustri. n buzunar avea un nai pe care i-l confecionase tatl lui, dei tia doar
dou piese: Concertul nr. 12 pentru pian al lui Mozart i So Yesterday a lui Hilary
Duff, ambele sunnd destul de prost la nai.
Le-am fcut cu mna celorlali rezideni, am mai aruncat o privire la cmpurile de cpuni
la ocean i la Casa cea Mare, apoi am urcat pe Dealul Semizeilor spre pinul cel na
lt care fusese cndva Thalia, fiica lui Zeus.
Chiron ne atepta n scaunul cu rotile. Alturi de el sttea tipul care semna cu un su
rfer, pe care-l vzusem pe cnd m recuperam la infirmerie. Potrivit lui Grover, tipul
era eful forelor de paz din tabr. Se pare c avea corpul presrat cu ochi, aa c nu pu
i surprins niciodat. Astzi, ns, purta o uniform de ofer, aa c i se vedeau doar ochii
limentari de pe mini, fa i gt.

El e Argus, a spus Chiron. V va duce n ora i, desigur, va sta cu ochii-n pat


ru.
Am auzit pai n spate.
Luke a venit n fug pe deal, aducnd o pereche de baschei.
Hei! a gfit. M bucur c v-am prins.
Annabeth a roit, aa cum fcea ntotdeauna cnd era Luke n preajm.

Am vrut doar s v urez noroc i m-am gndit c poate o s ai nevoie de tia.


Mi-a dat bascheii, care preau normali. Chiar i mirosul lor era normal.
Luke a spus:
Maia!
Nite aripi albe de pasre au aprut din tocuri, speriindu-m att de tare, c i-am scpat
Pantofii au flfit pe pmnt pn cnd aripile s-au pliat i au disprut.
Fantastic! a spus Grover.
Luke a zmbit.

Mi-au fost de mare ajutor n misiunea mea. Un cadou de la tata. Bineneles, n


u prea i mai folosesc...
Chipul i se ntrist.
Nu tiam ce s zic. Oricum, era grozav c Luke a venit s-i ia la revedere. M temusem c
e iritat de aten ia exagerat care mi se acordase n ultimele zile. Dar acum mi oferea
un cadou magic... Asta m-a fcut s roesc aproape la fel de tare ca Annabeth.
Hei, omule, am spus. i mulumesc.
Ascult, Percy...
Luke a prut stnjenit.

Lumea i pune mari sperane n tine..., aa c... ucide nite montri i pentru mi
e?
Am dat mna. Luke l-a btut uor cu palma pe Grover ntre coarne, apoi i-a dat lui An
nabeth o mbriare de adio, care era gata s leine.
Dup ce a plecat Luke, i-am spus:
Suferi de hiperventila ie.
Nu.
L-ai lsat s captureze steagul n locul tu, nu-i aa?

Ah..., oare de ce a vrea s merg oriunde cu tine, Percy?


A pit de partea cealalt a dealului, unde ne atepta la cotitur un SUV alb. A venit i

Argus, zornind cheile de la main.


Am luat pantofii zburtori i brusc am avut o presimire rea. M-am uitat la Chiron.
N-o s-i pot folosi, nu-i aa?
A cltinat din cap.

Luke a fost bine intenionat, Percy. Dar s zbori... nu cred c e o idee neleapt
Am cltinat din cap, dezamgit, dar apoi mi-a venit o idee.
Hei, Grover. Vrei un obiect magic?
Ochii i s-au nsufleit.
Eu?
Imediat i-am pus bascheii n picioarele false i primul biat-ap zburtor din lume era
gata de decolare.
Maia! a strigat el.
S-a ridicat bine de la sol, dar apoi a czut ntr-o parte, iar rucsacul i-a alune
cat pe iarb. Pantofii naripai urcau i coborau ca nite ponei slbatici.

Antrenament, a strigat Chiron dup el. Ai nevoie doar de antrenament!


Aaaaa!
Grover a planat n lateral pe deal n jos, ca o main de tuns iarba care a luat-o ra
zna, ndreptndu-se spre camionet.
nainte de a-l urma, Chiron m-a prins de bra.

Ar fi trebuit s te pregtesc mai temeinic, Percy, a spus el. Dac a fi avut ma


i mult timp... Hercule, Iason - toi au fost pregtii mai bine.
Nu-i nimic. Vreau doar s...
M-am oprit pentru c a fi prut un puti rsfat. mi doream ca i tatl meu s-mi fi of
biect magic ca s m ajute n misiune, ceva la fel ca pantofii zburtori ai lui Luke sau
ca apca invizibil a lui Annabeth.

Unde mi-e capul? a strigat Chiron. Nu te pot lsa s pleci fr asta.


A scos un pix din buzunarul hainei i mi l-a dat. Era un pix banal de unic folos
in, cu past neagr i capac detaabil. Probabil c nu cost mai mult de treizeci de ceni.
Uau, am spus. Mulumesc.

Percy, acesta e un cadou de la tatl tu. L-am pstrat ani de zile, netiind c tu
eti cel ateptat. Dar profeia mi-e clar acum. Tu eti alesul.
Mi-am amintit de excursia la Muzeul Metropolitan de Art, cnd o fcusem s dispar pe doa
mna Dodds. Chiron mi aruncase un pix care se transformase ntr-o sabie. S fi fost oa
re...?
I-am scos capacul i, n mna mea, pixul a devenit lung i greu. ntr-o jumtate de secun
d, ineam o sabie de bronz sclipitoare, cu o lam cu dou tiuri, un mner mbrcat n piel
oare plat fixat cu nituri din aur. Era prima arm care prea s fie fcut pentru mna mea.

Sabia are o istorie lung i tragic pe care nu trebuie s-o rememorm, mi-a spus
Chiron. Numele ei e Anaklusmos.

Fora apei, am tradus eu imediat, surprins c greaca antic mi-e att de la ndem

Folosete-o doar n situaii de urgen, a spus Chiron, i numai mpotriva montril


iciun erou nu trebuie s-i rneasc pe muritori dect dac e absolut necesar, desigur, dar
sabia asta nu-i poate rni oricum.
M-am uitat la lama bine ascuit.
Cum adic nu-i poate rni pe muritori? Cum e posibil?

Sabia e fcut din bronz celest. Forjat de ciclopi, clit n inima muntelui Etna,
rcit n rul Lethe. E mortal pentru montri, pentru orice creatur din Lumea Subpmntean
ndiia s nu te ucid ei primii. Dar lama va trece prin muritori ca o prere. Pur i simpl
u nu sunt destul de importani pentru a fi ucii de aceast lam. i trebuie s te avertizez
: ca semizeu, poi fi ucis deopotriv de arme celeste i obinuite. Eti de dou ori vulnera
bil.
E bine de tiut.
Acum, pune capacul pixului.
Am atins capacul pixului de vrful sbiei i, instantaneu, Anaklusmos a revenit la
forma de pix. L-am bgat n buzunar, puin nelinitit, pentru c la coal eram renumit pentr
pixurile pierdute.
N-ai cum, a spus Chiron.
N-am cum s ce?

S pierzi pixul, a spus el. E fermecat. Va reaprea mereu n buzunar. Ia ncearc.


Eram nencreztor, dar am aruncat pixul ct am putut de departe pe deal n jos i l-am

vzut disprnd n iarb.

S-ar putea s dureze cteva momente, a spus Chiron. Acum, verific- i buzunarul.
Desigur, pixul era acolo.

n regul, asta e absolut grozav, am recunoscut. Dar ce se ntmpl dac un muritor


m vede scond o sabie?
Chiron a zmbit.
Ceaa e puternic, Percy.
Cea a?

Da. Citete Iliada. E plin de trimiteri la asta. Ori de cte ori elementele di
vine sau monstruoase se amestec cu lumea muritorilor, ele genereaz Ceaa, care ntunec
vederea oamenilor. Tu, un semizeu, o s vezi lucrurile aa cum sunt, dar oamenii vor
interpreta lucrurile destul de diferit. E chiar remarcabil ce sunt dispui oameni
i s fac pentru ca lucrurile s se potriveasc cu propria lor realitate.
Anaklusmos s-a napoiat n buzunar.
Pentru prima dat, misiunea mi s-a prut real. Prseam cu adevrat Dealul Semizeilor. M
dreptam spre vest, lipsit de supravegherea vreunui adult, fr un plan de rezerv, fr mca
r un telefon mobil. (Chiron mi spusese c telefoanele mobile puteau fi urmrite de mo
ntri; dac le foloseam, ar fi fost mai ru dect dac a fi lansat o rachet de semnalizare.
N-aveam nicio arm mai puternic dect sabia pentru a lupta mpotriva montrilor i a ajung
e pe Trmul Morilor.

Chiron..., am spus. Cnd spui c zeii sunt nemuritori... Adic, a existat ceva i
naintea lor, nu-i aa?

De fapt, au existat patru epoci naintea lor. Timpul Titanilor a fost Epoca
a patra, uneori numit Epoca de Aur, cu siguran un termen impropriu. Perioada asta,
a civilizaiei occidentale i a domniei lui Zeus, este Epoca a cincea.
i cum era... nainte de zei?
Chiron i-a uguiat buzele.

Nici mcar eu nu sunt destul de btrn s-mi amintesc asta, biete, dar tiu c pent
muritori a fost o perioad a ntunericului i slbticiei. Cronos, stpnul Titanilor, i-a n
t domnia Epoca de Aur pentru c oamenii triau inoceni i lipsii de orice cunoatere. Dar
asta era doar propagand. Pe regele Titanilor nu-l interesa deloc rasa voastr, poat
e doar ca aperitiv sau ca surs de divertisment ieftin. Doar n timpul domniei timpu
rii a lui Zeus, cnd Prometeu, Titanul cel bun, a adus focul oamenilor, specia ta
a nceput s progreseze, i chiar i atunci Prometeu a fost considerat un gnditor radical
. Zeus l-a pedepsit cu severitate, aa cum poate i aminteti. Desigur, n cele din urm, z
eii s-au mai mbunat cu privire la oameni i astfel s-a nscut civilizaia occidental.

Dar zeii nu pot muri acum, nu-i aa? Adic, atta timp ct civilizaia occidental
ste n via, i ei sunt n via. Deci, chiar dac dau gre, nu se poate ntmpla nimic att
strug totul, nu-i aa?
Chiron mi-a zmbit melancolic.

Nimeni nu tie ct va dura Epoca Occidentului, Percy. Zeii sunt nemuritori,


da. Dar la fel au fost i Titanii. Ei continu s existe, ncuiai n diferite nchisori, sil
s ndure dureri i pedepse fr sfrit, cu puteri reduse, dar nc n via. Fereasc Parc
aib vreodat parte de o asemenea soart sau ca noi s trebuiasc s ne ntoarcem vreodat la
nericul i haosul trecutului. Tot ce putem face, biete, e s ne urmm destinul.
Destinul nostru..., presupunnd c tim care e.

Linitete-te, a spus Chiron. Pstreaz-i mintea limpede i amintete-i c ai put


eni cel mai mare rzboi din istoria omenirii.
S m linitesc, mi-am zis. Sunt foarte linitit.
Cnd am ajuns la poalele dealului, m-am uitat napoi. Sub pinul care fusese cndva
Thalia, fiica lui Zeus, sttea Chiron, sub form de om cal, ridicndu-i arcul pentru a
ne saluta. O desprire tipic pentru un centaur tipic, ntr-o tabr de var.
Argus ne-a scos din zona rural i ne-a dus n partea de vest a insulei Long Island
. M-am simit ciudat s fiu din nou pe o autostrad, cu Annabeth i Grover alturi, ca nite
autostopiti obinuii. Dup dou sptmni petrecute la Dealul Semizeilor, lumea real pre
tezie. M-am trezit holbndu-m la fiecare McDonalds, la toi copiii de pe bancheta din
spate a mainii conduse de prini, la toate panourile i mallurile.

Pn acum, totul e bine, i-am spus lui Annabeth. aisprezece kilometri i niciun
monstru.
Ea m-a privit iritat.

Aduce ghinion s vorbeti aa, cap sec.

Amintete-mi, te rog, de ce m urti att de mult?

Nu te ursc.

Nu m convingi.
i-a ndoit apca de invizibilitate.

Uite..., pur i simplu nu e scris s ne nelegem, bine? Prinii notri sunt rival

De ce?
A oftat.

Cte motive vrei s-i dau? Odat, mama l-a prins pe Poseidon cu iubita lui n tem
plul Atenei - o lips total de respect. Alt dat, Atena i Poseidon au concurat pentru a
patrona oraul Atena. Tatl tu a creat o porcrie de izvor cu ap srat. Mama mea a creat
linul. Oamenii i-au dat seama c darul ei era mai bun, aa c au numit oraul dup ea.

Cred c le plac foarte mult mslinele.

O, las-o balt.

Totui, dac-ar fi inventat pizza a mai fi neles.

Am spus las-o balt!


De pe locul din fa, Argus a zmbit. Nu a spus nimic, dar un ochi albastru de pe c
eaf mi-a clipit complice.
Traficul din Queens era greoi. Cnd am ajuns n Manhattan, soarele apunea i ncepuse
s plou.
Argus ne-a lsat la autogara Greyhound din Upper East Side, nu departe de apart
amentul mamei i al lui Gabe. Pe o cutie potal era lipit un flutura ud cu poza mea pe
el: L-AI VZUT PE ACEST BIAT?
L-am rupt pn s-l observe Annabeth i Grover.
Argus ne-a descrcat bagajele, s-a asigurat c avem bilete la autocar, apoi a ple
cat, urmrindu-ne cu ochiul de pe dosul palmei n timp ce ieea din parcare.
M-am gndit ce aproape eram de fostul meu apartament. ntr-o zi obinuit, mama ar fi
ajuns deja acas de la magazinul de dulciuri. Gabe cel mpuit era probabil acolo chi
ar acum, jucnd poker, fr s-i duc lipsa.
Grover i-a pus rucsacul pe umeri. A privit n direcia n care m uitam eu.
Vrei s tii de ce s-a mritat cu el, Percy?
M-am uitat la el.
Mi-ai citit cumva gndurile?

Doar emoiile. A ridicat din umeri. Cred c am uitat s-i spun c satirii pot face
asta. Te gndeai la mama ta i la tatl tu vitreg, nu-i aa?
Am dat din cap, ntrebndu-m ce altceva mai uitase Grover s-mi spun.

Mama ta s-a mritat cu Gabe pentru tine, a spus Grover. i spui tu mpuitul, dar
e fapt habar n-ai ce aur are tipul... Ch. Eu l simt de aici. i simt mirosul pe tine i
tu nu te-ai mai apropiat de el de o sptmn.
Mulumesc, am spus. Unde e cel mai apropiat du?
Ar trebui s fii recunosctor, Percy. Tatl tu vitreg miroase att de respingtor a om,
ct a mascat prezena oricrui semizeu. De ndat ce am mirosit interiorul Camaroului su, a
m tiut: Gabe i acoper mirosul de ani de zile. Dac n-ai fi stat cu el n fiecare var, pr
babil c ai fi fost gsit de montri cu mult timp n urm. Mama ta a rmas cu el ca s te pro
ejeze. A fost o femeie inteligent. Probabil c te-a iubit foarte mult dac a rezistat
cu tipul la - dac asta te face s te simi mai bine.
Nu m-am simit mai bine, dar am ncercat s nu art asta. O voi revedea, m-am gndit eu.
u a murit.
M-am ntrebat dac Grover mi ghicete n continuare emoiile, aa amestecate cum erau. Er
m bucuros c el i Annabeth erau cu mine, dar m simeam vinovat c nu sunt sincer cu ei.
Nu le spusesem motivul real pentru care acceptasem aceast misiune nebuneasc.
Adevrul era c nu-mi psa de recuperarea fulgerului lui Zeus sau de salvarea lumii
i nici mcar c-l ajutam pe tatl meu. Cu ct m gndeam mai mult, cu att l dispreuiam m
pe Poseidon pentru c nu m vizitase niciodat, pentru c n-o ajutase niciodat pe mama,
pentru c nu trimisese nici mcar o pensie alimentar. M recunoscuse doar pentru c trebu
ia s rezolve o treab.
Singurul lucru de care mi psa era mama. Hades o luase pe nedrept i Hades urma so napoieze.
Vei fi trdat de cineva care i spune prietenul tu, optea Oracolul n mintea mea. i la
sfrit nu vei reui s salvezi ceea ce conteaz cel mai mult.

Taci din gur, i-am spus.


Ploua fr ncetare.
Ne plictisisem ateptnd autocarul i am hotrt s jucm Hacky Sack cu unul dintre merele
lui Grover. Annabeth era incredibil. Ea putea slta mrul cu genunchiul, cu cotul, cu
umrul, cu orice. Nici eu nu m descurcam prea ru.
Partida s-a ncheiat cnd am aruncat mrul spre Grover i acesta i-a ajuns prea aproa
pe de gur. Dintr-o nghiitur, mingea noastr a disprut - cu cotor, codi, cu totul.
Grover s-a nroit. A ncercat s-i cear scuze, dar Annabeth i cu mine ne prpdeam de
l-am bgat n seam.
n cele din urm a aprut autocarul. n timp ce ateptam la coad ca s urcm, Grover a n
s priveasc n jur, adulmecnd aerul de parc ar fi simit felul lui preferat de mncare de
la cantina colii - enchilada.
Care-i problema? l-am ntrebat.
Nu tiu, a spus el ncordat. Poate c nu-i nimic.
Dar mi-am dat seama c, totui, ceva era. Am nceput s fiu atent.
M-am linitit cnd n sfrit ne-am mbarcat i am gsit locuri unul lng altul, n spate
rului. Ne-am nghesuit rucsacurile. Annabeth i tot lovea de picior apca ei cu Yankees
.
n timp ce urcau i ultimii pasageri, Annabeth mi-a pus mna pe genunchi.
Percy.
O doamn n vrst tocmai se urcase n autocar. Purta o rochie mototolit de catifea, mnui
dantel i o plrie mpletit diform, portocalie, care i acoperea faa, i o poet mare d
textil. Cnd i-a ridicat privirea, ochii ei negri au sclipit, iar mie mi-a stat in
ima n loc.
Era doamna Dodds. Mai n vrst, mai uscat, dar cu siguran aceeai fa malefic.
M-am scufundat n scaun.
Era urmat de alte dou doamne n vrst: una cu o plrie verde, una cu o plrie mov. n
artau exact ca doamna Dodds - aceleai mini noduroase, poete din material textil, roc
hii de catifea ifonate. Trioul bunicuelor demonice.
S-au aezat pe locurile din fa, chiar n spatele oferului. Cele dou dinspre culoar iu ncruciat picioarele, formnd un X. Nu era nimic ieit din comun, dar trimitea un mes
aj clar: nu pleac nimeni.
Autocarul a ieit din autogar i am pornit pe strzile drepte ale Manhattanului.

N-a rmas moart prea mult timp, am spus, ncercnd s-mi maschez tremurul vocii. P
arc spuneai c pot fi spulberate pe durata unei viei.

Am spus, dac eti norocos, a spus Annabeth. E evident c tu nu eti.


Toate trei, a scncit Grover. Di immortales!

E n regul, a spus Annabeth, n mod evident gndind intens. Furiile. Cei mai gro
aznici trei montri din Infern. Nicio problem. Nicio problem. Ne vom strecura pe fer
eastr.
Nu se deschid, a gemut Grover.
O ieire prin spate? a sugerat ea.
Nu exista. Chiar dac ar fi existat, nu ne-ar fi ajutat. Deja ajunseserm pe Nint
h Avenue, ndreptndu-ne spre tunelul Lincoln.

Nu ne vor ataca dac exist martori, am spus. Nu-i aa?

Muritorii nu au vederea bun, mi-a amintit Annabeth. Creierele lor pot pro
cesa doar ceea ce vd prin Cea.
Vor vedea trei btrne care ne ucid, nu-i aa?
Ea a czut pe gnduri.

Greu de spus. Dar nu putem conta pe ajutorul muritorilor. Poate e vreo i


eire de urgen n plafon...?
Am ptruns n tunelul Lincoln, iar n autocar s-a fcut ntuneric, cu excepia luminilor
de serviciu de pe culoar. Era o linite sinistr fr sunetul ploii.
Doamna Dodds s-a ridicat. Pe un ton egal, a spus tare, ca pe o poezie, s-o au
d ntreg autocarul:
Trebuie s merg la toalet.
i eu, a spus a doua sor.
i eu, a spus a treia sor.
Au nceput s se apropie pe culoar.
Am o idee, a spus Annabeth. Percy, ia apca mea.

Poftim?

Pe tine te vor. F-te invizibil i ia-o pe culoar. Las-le s treac de tine. Poat
e reueti s ajungi n fa i s scapi.
i voi...

Exist o mic ans s nu ne observe, a spus Annabeth. Tu eti fiul unuia dintre Ce
Trei. Mirosul tu poate fi copleitor.
Nu v pot abandona pur i simplu.
Nu-i face griji pentru noi, a spus Grover. Du-te!
mi tremurau minile. M simeam ca un la, dar am luat apca cu Yankees i mi-am pus-o pe
cap.
Cnd m-am uitat n jos, corpul meu dispruse.
Am nceput s m furiez pe culoar. Am reuit s trec de zece rnduri, apoi m-am aezat pe
scaun gol chiar cnd Furiile au trecut pe lng mine.
Doamna Dodds s-a oprit, adulmecnd, i a privit direct spre mine. Inima mi btea neb
unete.
Se pare c n-au vzut nimic. Ea i surorile ei i-au continuat drumul.
Eram liber. Am ajuns n partea din fa a autocarului. Eram aproape de ieirea din tu
nelul Lincoln. Eram gata s aps butonul pentru opririle de urgen, cnd am auzit nite tng
ieli sinistre din rndul din spate.
Btrnele nu mai erau btrne. Aveau aceleai fee - nu cred c puteau deveni mai urte corpurile li se zbrciser, artnd ca nite corpuri de babornie de culoare maronie, cu ar
ipi de liliac i mini i picioare ca nite gheare de gargui. Poetele li s-au transformat
n bice nvpiate.
Furiile i-au nconjurat pe Grover i pe Annabeth i, lovind din bice, au uierat:
Unde este? Unde?
Ceilali cltori ipau, ghemuindu-se n scaune. Vzuser ceva, clar.
Nu-i aici! a ipat Annabeth. A plecat!
Furiile i-au ridicat bicele.
Annabeth i-a scos cuitul de bronz. Grover a scos o conserv din punga cu gustri i s
-a pregtit s-o arunce.
Chestia pe care am fcut-o n continuare a fost att de impulsiv i de periculoas, nct
ritam s fiu numit putiul cu deficit de atenie al anului.
oferul autocarului era tulburat, ncercnd s vad n oglinda retrovizoare ce se ntmpl
nc invizibil, am apucat volanul i am tras de el spre stnga. Toat lumea a urlat cnd
a fost aruncat spre dreapta i am auzit ceva ce speram s fie sunetul a trei Furii zd
robindu-se de fereastr.
Hei, a strigat oferul. Hei ho!
Ne luptam pentru volan. Autocarul s-a lovit de partea lateral a tunelului, iar
metalul a scrnit aruncnd scntei la un kilometru n spatele nostru.
Ne-am nclinat ntr-o parte ieind din tunelul Lincoln i am reintrat n furtun. Oameni
montri erau aruncai prin autocar, iar mainile erau date la o parte ca popicele.
oferul a reuit s gseasc o ieire. Am prsit autostrada, trecnd de vreo ase stopuri
frit pe un drum de ar din New Jersey, unde e incredibil ct pustietate poate exista chi
ar peste ru de New York. n stnga erau pduri, n dreapta, rul Hudson, iar oferul prea s
easc spre ru.
nc o idee grozav: am tras frna de mn.
Autocarul a scrnit, a fcut un cerc complet pe asfaltul umed i s-a izbit de copaci
. S-au activat luminile de avarie. S-a deschis ua. oferul autocarului a fost primu
l care a ieit, cu pasagerii bulucindu-se i urlnd n urma lui. M-am aezat pe scaunul ofe
rului i i-am lsat s treac.
Furiile i-au recptat echilibrul. Au pocnit din bice spre Annabeth, iar ea i-a flu
turat cuitul i a strigat n greaca veche, spunndu-le s nu se apropie. Grover arunca cu
cutii de conserve.
M-am uitat la ua deschis. Eram liber s plec, dar nu-mi puteam abandona prietenii
. Mi-am scos apca invizibil.
Hei!
Furiile s-au ntors, rnjindu-i colii galbeni la mine, i dintr-odat fuga mi s-a prut
idee excelent. Doamna Dodds s-a apropiat ncet pe culoar, aa cum fcea i la ore cnd mi
ducea testele de matematic notate cu insuficient". De fiecare dat cnd pocnea din bic
i, flcri roii dansau n jurul fiei de piele.

Celelalte dou urenii s-au urcat pe scaune, de fiecare parte a ei, i naintau spre m
ine ca nite oprle uriae sinistre.

Perseu Jackson, a spus doamna Dodds, cu un accent care era cu siguran de m


ai la sud de Georgia. I-ai jignit pe zei. Vei muri.

mi plcea mai mult de dumneavoastr ca profesoar de matematic, i-am spus.


A mrit.
Annabeth i Grover veneau cu pruden n spatele Furiilor, cutnd o scpare.
Mi-am scos pixul din buzunar i i-am scos capacul. Anaklusmos s-a transformat nt
r-o sclipitoare sabie cu dou tiuri.
Furiile au ezitat.
Doamna Dodds simise pe pielea ei lama sbiei Anaklusmos. Era evident c nu se bucu
ra s-o revad.

Pred-te acum, a uierat ea, i vei scpa de chinurile venice.


Ai vrea tu, i-am spus eu.
Percy, ai grij! a strigat Annabeth.
Doamna Dodds i-a ncolcit biciul n jurul minii n care ineam sabia, n timp ce Furiil
elelalte s-au repezit la mine din lateral.
mi simeam mna de parc ar fi fost nfurat n plumb topit, dar am reuit s nu scap s
puns-o pe Furia din stnga cu mnerul, rsturnnd-o napoi pe un scaun. M-am ntors i am mp
-o pe Furia din dreapta. De ndat ce lama i-a atins gtul, a ipat i a explodat, fcndu-se
una cu pmntul. Annabeth a prins-o pe doamna Dodds ntr-o priz de wrestling i a tras-o n
apoi n timp ce Grover i-a smuls biciul din mini.
Au! a strigat el. Au! E fierbinte! E fierbinte!
Furia pe care o lovisem cu mnerul m-a atacat din nou, cu ghearele pregtite, dar
am nvrtit-o pe Anaklusmos, spintecnd-o ca pe o piniata.
Doamna Dodds ncerca s-o dea pe Annabeth jos din spate. Lovea, ddea cu ghearele,
uiera i muca, dar Annabeth rezista n timp ce Grover i lega picioarele doamnei Dodds
cu propriul ei bici. In cele din urm, au mpins-o n spate, pe culoar. Doamna Dodds nc
erca s se ridice, dar n-avea loc s-i desfac aripile de liliac, aa c se prbuea nconti

Zeus te va distruge! mi-a promis. Sufletul tu este al lui Hades!


Braccas meas uescimini! i-am strigat.
Nu prea tiu de ce vorbeam n latin. Cred c asta nsemna: Mnca-mi-ai pantalonii!
Un tunet a zguduit autocarul. Mi s-a ridicat prul pe ceaf.
Iei afar! a ipat Annabeth la mine. Acum!
N-aveam nevoie s mi se spun de dou ori.
Ne-am repezit afar i i-am gsit pe ceilali pasageri rtcind uluii, certndu-se cu of
sau alergnd n cerc i strignd:
Vom muri!
Un turist cu cma hawaiian i un aparat foto mi-a fcut o fotografie pn s apuc s re
bia.
Rucsacurile! i-a dat seama Grover. Ne-am lsat...
BUUUUUUM!
Ferestrele autocarului au explodat n timp ce pasagerii fugeau s se adposteasc. Fu
lgerul fcuse un crater imens n plafon, dar un strigt furios dinuntru mi-a spus c doam
na Dodds nu murise nc.

Fugii! a spus Annabeth. Furia cheam ntriri. Trebuie s plecm de aici!


Ne-am avntat n pdure pe ploaia torenial, cu autocarul n flcri n spatele nostru i
a doar bezn.

Capitolul 11
n care vizitm magazinul cu pitici de grdin
ntr-un fel, e bine de tiut c exist zei greci, pentru c ai pe cine nvinui cnd lucrurile
merg prost. De exemplu, dac te vd c fugi de un autocar care tocmai a fost atacat de
nite babe monstruoase i aruncat n aer de un fulger, i pe lng toate astea mai i plou,
joritatea oamenilor ar spune doar c ai ghinion; dar cnd eti semizeu, tii c e vorba de
o putere divin care se strduiete s-i fac probleme.
Aadar, iat-ne, Annabeth, Grover i cu mine, mergnd prin pdure n New Jersey, pe lng
Strlucirea oraului New York nglbenea cerul nocturn din spatele nostru, iar miasmele
rului Hudson ne umpleau nrile.
Grover avea frisoane i zbiera, cu ochii lui mari de ap mijii i plini de groaz.

Trei Binevoitoare. Toate trei deodat.


i eu eram destul de ocat. Explozia ferestrelor autocarului nc mi rsuna n urechi. Da
Annabeth ne-a tras dup ea, spunnd:

Haidei! Cu ct ajungem mai departe, cu att e mai bine.

Toi banii notri erau acolo, i-am reamintit. Mncarea i hainele. Totul.
Ei bine, poate dac n-ai fi intrat n lupt...
Ce-ai fi vrut s fac? S las s v ucid n lupt?

Nu trebuia s ne protejezi pe noi, Percy. Ne-am fi descurcat.

Feliai ca pinea pentru sendvi, a intervenit Grover, dar ne-am fi descurcat.


Tu s taci, apule, a spus Annabeth.
Grover se vita plin de jale.

Cutii de conserve... O pung plin cu cutii de conserve.


Ne-am scufundat n noroi, printre copaci cu forme fioroase i miros de rufe murda
re.
Dup cteva minute, Annabeth a venit lng mine.
Uite ce e, eu...
A ezitat.

Chiar apreciez c ai venit dup noi. A fost un gest foarte curajos.


Suntem o echip, nu-i aa?
A mai fcut civa pai n tcere.

Chestia e c, dac mori..., n afar de faptul c ar fi foarte neplcut pentru tine


ar nsemna c misiunea s-a ncheiat. Asta ar putea fi singura mea, ans de-a vedea lumea
real.
Furtuna se oprise n sfrit. Luminile oraului s-au stins n urma noastr, lsndu-ne nt
ezn aproape total. N-o vedeam deloc pe Annabeth, ci numai strlucirea prului ei blond
.

N-ai mai ieit din Tabra Semizeilor de cnd aveai apte ani? am ntrebat-o.
Nu... Doar n cteva excursii scurte. Tata...
Profesorul de istorie.

Da. Nu mi-a priit s locuiesc acas. Adic, Tabra Semizeilor este casa mea.
Vorbea precipitat de parc s-ar fi temut c cineva ar putea ncerca s-o opreasc.

n tabr te antrenezi i te tot antrenezi. i asta-i grozav, dar lumea real e locu
unde se afl montrii. Acolo afli dac eti bun de ceva sau nu.
Dac n-a fi cunoscut-o, a fi putut s jur c simeam ezitare n glasul ei.
Te descurci destul de bine cu cuitul la, i-am spus.
Crezi?

Oricine se poate sui n spinarea unei Furii se descurc bine, cred eu.
N-aveam cum s fiu sigur, dar cred c a zmbit.

tii, a spus ea, poate c-ar trebui s-i spun... S-a-ntmplat ceva ciudat n autoca
r...
Nu tiu ce voia s-mi spun, dar a fost ntrerupt de un strident bu hau hau, ceva care
aducea cu sunetul unei bufnie chinuite.

Hei, naiul meu nc funcioneaz! a strigat Grover. Dac mi-a putea aminti un cnte
e gsit drumul, am putea iei din pdurea asta!
A mai scos cteva note, dar cntecul nc semna suspect de mult cu o melodie cntat de H
lary Duff.
n loc s gsesc drumul, m-am izbit imediat de un copac, pricopsindu-m cu un cucui d
e toat frumuseea.
De adugat la lista cu superputeri pe care nu le posedam: vederea pe timp de no
apte.
Dup ce m-am mpiedicat i am njurat, n fine, dup vreun kilometru i jumtate ngrozito
zrit n fa o lumin: culorile unei firme cu neoane. Mirosea a mncare. Mncare prjit, g
xcelent. Mi-am dat seama c nu mncasem nimic nesntos de cnd ajunsesem la Dealul Semizei
lor, unde ne hrneam cu struguri, brnz, pine i cu cte un grtar extrasubire, preparat d
imfe. Aveam nevoie de un cheeseburger dublu.
Am continuat s mergem pn cnd am vzut un drum cu dou benzi abandonat printre copaci.
Pe cealalt parte se afla o pomp de benzin nchis, o reclam zdrenuit la un film din an
1990 i un magazin deschis, care era sursa luminii de neon i a mirosului plcut.
Nu era un restaurant fast food, aa cum sperasem. Era unul dintre acele magazin
e ciudate de curioziti de pe marginea drumurilor care vnd ornamente de grdin reprezen

tnd psri flamingo, indieni din lemn i uri grizzly din ciment i alte chestii de genul s
a. Cldirea principal era un depozit lung, scund, nconjurat de hectare de statui. Nu
reueam s descifrez ce scrie pe firm, pentru c dac exist ceva mai ru pentru dislexia m
a dect engleza normal, acest ceva e textul unei firme luminate, scris cu litere cu
rsive roii.
Mie mi se prea c scrie: GAMAZILUN CU PICITIED RGDIN AL ULITATNI ME.
Ce naiba nseamn asta? am ntrebat.
Nu tiu, a spus Annabeth.
i plcea att de mult s citeasc, nct uitasem c i ea era dislexic.
Grover a tradus:
Magazinul cu pitici de grdin al lui Tanti Em.
Flancnd intrarea, aa cum fuseserm prevenii,
erau doi pitici de grdin din ciment, nite bondoci brboi i uri, zmbind i fcnd cu m
mau s fie fotografiai.
Am traversat strada, urmnd mirosul de hamburgeri.
Hei..., ne-a avertizat Grover.

nuntru e lumina aprins, a spus Annabeth. Poate c e deschis.


Un snack bar, am spus gnditor.
Un snack bar, a zis i ea.
Suntei nebuni? a spus Grover. Locul sta e ciudat.
L-am ignorat.
Terenul din fa era o pdure de statui: animale de ciment, copii de ciment, chiar i
un satir de ciment cntnd la nai, care i-a dat fiori lui Grover.

Mehehel a behit el. Seamn cu unchiul meu Ferdinand!


Ne-am oprit la ua depozitului.

Nu batei, ne-a implorat Grover. Simt miros de montri.

Nasul tu e nfundat de cnd cu Furiile, i-a spus Annabeth. Tot ce simt eu e m


irosul de burgeri. ie nu i-e foame?
Carne! a spus el dispreuitor. Eu sunt vegetarian.

Tu mnnci enchiladas cu brnz i cutii de aluminiu, i-am amintit.

Alea sunt legume. Haidei s plecm. Statuile astea... se uit la mine.


Apoi ua s-a deschis cu un scrit i n faa noastr a aprut o femeie nalt din Orient
iu - sau cel puin am presupus c era din Orientul Mijlociu, pentru c purta o rochie
lung i neagr care o acoperea cu totul, cu excepia minilor, avnd i capul complet acoper
t. Ochii i sclipeau n spatele unui voal negru, dar asta era tot ce vedeam. Minile e
i de culoarea cafelei preau btrne, dar ngrijite i elegante, aa c mi-am imaginat c e o
nicu care fusese cndva o doamn frumoas.
Chiar i accentul ei aducea vag a Orientul Mijlociu. Ne-a spus:

Copii, e prea trziu s umblai singuri pe afar. Unde sunt prinii votri?
Sunt..., ..., a nceput Annabeth.
Suntem orfani, am spus eu.
Orfani? a spus femeia.
Cuvntul suna ciudat n gura ei.
Nu se poate, dragii mei!

Ne-am pierdut de caravana noastr, am spus. Caravana noastr de circ. Maestru


l de ceremonii ne-a spus s ne ntlnim la benzinrie dac ne pierdem, dar poate a uitat s
au poate vorbea de alt benzinrie. n orice caz, ne-am pierdut. Miroase cumva a mncare
?

O, dragii mei, a spus femeia. Intrai, bieii de voi. Eu sunt Tanti Em. Mergei
tot nainte pn n spatele depozitului, v rog. Acolo e zona de luat masa.
I-am mulumit i am intrat.
Annabeth mi-a optit:
O caravan de circ?
E bine s ai ntotdeauna o strategie, nu-i aa?
Ai capul plin de alge.
Depozitul era plin de statui - oameni n diferite ipostaze, purtnd tot felul de
costume i avnd diferite expresii. M gndeam c i trebuie o grdin destul de mare ca s
ingur statuie, pentru c toate erau n mrime natural. Dar cel mai mult m gndeam la mnca
N-avei dect, spunei-mi c am fost un idiot pentru c am intrat pur i simplu n magazin
l unei doamne ciudate doar pentru c-mi era foame, dar eu obinuiesc s fac chestii im

pulsive. n plus, nu tii cum miroseau burgerii lui Tanti Em. Aroma era asemenea gazu
lui ilariant de la dentist - fcea ca orice altceva s dispar. Abia dac observam scncet
ele agitate ale lui Grover sau felul n care ochii statuilor preau s m urmreasc sau fap
tul c Tanti Em ncuiase ua n urma noastr.
Singurul lucru care m interesa era s gsesc zona de luat masa. i, desigur, aceasta
se afla n partea din spate a depozitului, o tejghea de fast food cu un grtar, un
dozator de buturi rcoritoare, un nclzitor de covrigi i un automat de nachos cu brnz. T
t ce-i puteai dori, plus cteva mese de picnic din oel n fa.
V rog, stai jos, a spus Tanti Em.
Minunat, am spus.

Hm, a spus Grover fr tragere de inim, nu avem niciun ban, doamn.


Pn s apuc s-l nghiontesc, Tanti Em a spus:

Nu, nu, copii, nu-i nevoie de bani. E un caz special, nu-i aa? Fac cinste
, pentru nite orfani att de drgui.
V mulumim, doamn, a spus Annabeth.
Tanti Em a nepenit, de parc Annabeth ar fi fcut ceva nepotrivit, dar apoi btrna s-a
relaxat la fel de repede, aa c m-am gndit c probabil mi imaginasem.

Nu-i ru deloc, Annabeth, a spus ea. Ai nite ochi gri ncnttori, copil.
Abia foarte trziu m-am ntrebat de unde tia c o cheam Annabeth, dei nu ne prezentase
rm.
Gazda noastr a disprut n spatele tejghelei i a nceput s gteasc. n scurt timp, nes tvi de plastic pline vrf cu cheeseburgeri dubli, shake-uri de vanilie i porii imen
se de cartofi prjii.
Doar dup jumtate de burger mi-am adus aminte s mai i respir.
Annabeth i sorbea shake-ul.
Grover trgea cu ochiul la cartofii prjii i privea la hrtia cerat de pe tav ca i cu
r fi vrut s-o guste, dar nc era prea agitat pentru a mnca.
Ce-i cu uieratul sta? a ntrebat el.
Am ascultat, dar n-am auzit nimic. Annabeth a cltinat din cap.

uierat? a ntrebat Tanti Em. Poate c e baia de ulei. Ai un auz fin, Grover.
Iau vitamine. Pentru urechi.
Splendid, a spus ea. Dar, te rog, relaxeaz-te.
Tanti Em nu mnca nimic. Nu-i scosese vlul, nici chiar cnd gtise, iar acum edea aple
cat n fa, cu minile mpreunate i ne privea mncnd. M nelinitea s tiu c cineva se
fr s-i pot vedea faa, dar m simeam mulumit dup burger, i un pic somnoros, i m-am g
tea mcar ncerca s fac puin conversaie cu gazda noastr.

Deci vindei pitici, am spus, ncercnd s par interesat.

O, da, a spus Tanti Em. i animale. i oameni. De toate pentru grdin. Comenzi p
ersonalizate. Statuile sunt foarte cutate, s tii.
Trece mult lume pe aici?

Nu prea, nu. De cnd s-a construit autostrada, majoritatea mainilor nu mai


trec pe aici. Trebuie s rsf orice client de care am parte.
A nceput s m mnnce ceafa, de parc m-ar mai fi privit i altcineva. M-am ntors, dar
doar statuia unei tinere care inea un co de Pate. Detaliile erau incredibile, mult
mai precise dect la majoritatea statuilor de grdin. Dar ceva era n neregul cu faa ei.
Arta de parc era speriat sau chiar ngrozit.

Ah, a spus cu tristee Tanti Em. Ai observat c unele dintre creaiile mele n-a
u ieit bine. Sunt defecte. Nu le cumpr nimeni. Faa este cel mai greu de realizat. nto
tdeauna faa.
Dumneavoastr facei aceste statui? am ntrebat.

O, da. Pe vremuri, am avut dou surori care m ajutau cu magazinul, dar au mu


rit, iar Tanti Em e singur. Doar eu i statuile mele. De asta le fac. mi in companie.
Tristeea din vocea ei a prut att de profund i de real, nct nu m-am putut abine s
fie mil de ea.
Annabeth s-a oprit din mncat. S-a aplecat n fa i a ntrebat:
Dou surori?

E o poveste ngrozitoare, a spus Tanti Em. Chiar nu-i o poveste pentru copi
i. Vezi tu, Annabeth, o femeie rea era geloas pe mine, cu mult timp n urm, cnd eram
tnr. Aveam un... un iubit, nelegi, i femeia asta rea era hotrt s ne despart. Ea a
un accident ngrozitor. Surorile mele au rmas alturi de mine. Mi-au mprtit ghinionul c

u putut, dar n cele din urm au murit. S-au stins. Eu sunt singura care a supravieui
t, dar asta a avut un pre. i ce pre!
Nu nelegeam prea bine ce voia s spun, dar mi-a prut ru pentru ea. Pleoapele mi s-au
ngreunat, stomacul plin m ndemna la somn. Biata btrnic. Cine ar putea rni o persoan
de simpatic?
Percy?
Annabeth m-a scuturat pentru a m face atent.

Poate ar trebui s plecm. Vreau s spun c maestrul de ceremonii ne ateapt.


Prea tensionat. Nu prea nelegeam de ce. Grover mnca acum hrtia cerat de pe tav, da
ac lui Tanti Em i se prea ciudat, nu spunea nimic.

Ce ochi gri minunai, i-a spus Tanti Em lui Annabeth din nou. Da, de mult n
-am mai vzut asemenea ochi gri.
S-a ntins ca pentru a atinge obrazul lui Annabeth, dar Annabeth s-a ridicat br
usc.
Chiar trebuie s plecm.
Da!
Grover i-a nghiit hrtia cerat i s-a ridicat.
Maestrul de ceremonii ne ateapt. Aa e!
Nu voiam s plec. M simeam stul i mulumit. Tanti Em era att de drgu. A fi vrut s
a o vreme.

V rog, dragii mei, ne-a implorat Tanti Em. ntlnesc att de rar copii! nainte s
plecai, nu vrei mcar s-mi pozai?
S v pozm? a ntrebat Annabeth cu precauie.

Doar o fotografie. O voi folosi pentru a sculpta un nou set de statui. V


edei voi, copiii sunt foarte populari. Toat lumea iubete copiii.
Annabeth s-a mutat de pe un picior pe cellalt.
Nu cred c putem, doamn. Haide, Percy...
Sigur c putem, am spus.
M irita faptul c Annabeth e att de autoritar i nepoliticoas cu btrnica asta care t
ai ne hrnise pe gratis.
E doar o fotografie, Annabeth. Ce-i ru n asta?
Da, Annabeth, a murmurat femeia. Nu-i nimic ru.
Mi-am dat seama c lui Annabeth nu-i convine, dar a lsat-o pe Tanti Em s ne condu
c napoi prin ua din fa, n grdina cu statui.
Tanti Em ne-a dus la o banc din parc, lng satirul de piatr.

Acum o s v aez cum trebuie, a spus ea. Domnioara n mijloc, cred, iar cei doi
tineri domni, n lateral.

Nu-i o lumin prea bun pentru fotografii, am remarcat.

O, e suficient, a spus Tanti Em. E suficient ca s ne vedem unii pe alii, nui aa?
Unde-i aparatul? a ntrebat Grover.
Tanti Em s-a dat napoi, parc pentru a admira cadrul.

Acum, cu faa este cel mai dificil. mi putei zmbi, v rog, cu toii? Un zmbet l
?
Grover a aruncat o privire spre satirul de ciment de lng el i a mormit:
Chiar c seamn cu unchiul Ferdinand.
Grover, l-a certat Tanti Em, uit-te aici, drag.
nc nu scosese un aparat foto.
Percy..., a spus Annabeth.
Instinctul m avertiza s ascult de Annabeth, dar m luptam cu somnolena, cu calmul
acela confortabil dat de mncare i de vocea btrnei.

Dureaz doar o clip, a spus Tanti Em. tii, nu vd foarte bine cu blestematul st
de voal...
Percy, ceva nu-i n regul, a insistat Annabeth.

Nu-i n regul? a spus Tanti Em, ntinznd mna pentru a-i dezveli capul. Nici pom
neal, drag. Sunt ntr-o companie att de nobil n seara asta! Ce-ar putea s nu fie-n regu
Chiar este unchiul Ferdinand! a bolborosit Grover.
Nu te uita la ea! a strigat Annabeth.
i-a pus apca cu Yankees pe cap i a disprut. Minile ei invizibile ne-au mpins pe Gro
ver i pe mine de pe banc.

Zceam pe jos, uitndu-m la sandalele lui Tanti Em.


L-am auzit pe Grover plecnd ntr-o direcie, iar pe Annabeth n alta. Dar eram prea
ameit ca s m mic.
Apoi am auzit un ssit ciudat deasupra mea. Mi-am ridicat privirea spre minile lu
i Tanti Em, care au devenit noduroase i pline de negi, cu gheare ascuite de bronz n
loc de unghii.
Eram gata s privesc mai sus, dar de undeva, din stnga, Annabeth mi-a strigat:
Nu! Nu te uita!
Un nou ssit - sunetul fcut de nite erpiori, chiar deasupra mea, acolo unde... unde
ar fi trebuit s fie capul lui Tanti Em.
Fugi! a behit Grover.
L-am auzit gonind prin pietri, strignd: ,,Maia! pentru a-i activa bascheii zburtori
.
Nu m puteam mica. M-am uitat la ghearele noduroase ale lui Tanti Em i am ncercat
s m mpotrivesc transei ameitoare pe care mi-o indusese btrna.

Ce pcat c trebuie s distrug o fa frumoas i tnr, mi-a spus ea consolator. N


Percy. Tot ce trebuie s faci e s priveti n sus.
M luptam cu impulsul de-a m supune. Dar am privit ntr-o parte i am vzut una dintre ac
ele sfere de sticl pe care oamenii i le pun n grdini. Am vzut reflexia ntunecat a lui
anti Em n sticla portocalie; vlul dispruse, dezvluindu-i faa ca un cerc palid i sclipi
tor. Prul i se mica, unduindu-se ca nite erpi.
Tanti Em.
Tanti M.
Cum putusem s fiu att de prost?
Gndete, mi-am spus. Cum a murit Meduza n mit?
Dar nu puteam gndi. Ceva mi spunea c, n mit, Meduza dormea cnd fusese atacat de tiz
ul meu, Perseu. Dar acum nu era nici pe departe adormit. Dac voia, i putea scoate ch
iar acum ghearele pentru a-mi zgria fa a.

Cea cu Ochii Gri mi-a fcut asta, Percy, a spus Meduza, i vocea ei nu semna de
loc cu a unei fiine monstruoase.
Vocea ei m invita s privesc n sus, s empatizez cu o biat bunicu.
Mama lui Annabeth, blestemata de Atena, m-a transformat dintr-o femeie frumoa
s n asta.

N-o asculta! a strigat Annabeth, de undeva dintre statui. Fugi, Percy!


Linite! a mrit Meduza.
Apoi, vocea ei a revenit la un tors reconfortant.

nelegi de ce trebuie s-o ucid pe fat, Percy? E fiica dumancei mele. Voi zdro
bi statuia ei. Dar tu, dragul meu Percy, nu trebuie s suferi.
Nu, am murmurat.
Am ncercat s-mi mic picioarele.

Chiar vrei s-i ajui pe zei? m-a ntrebat Meduza, nelegi ce te ateapt n aceas
une prosteasc, Percy? Ce se va ntmpla dac ajungi n Infern? Nu fi doar un pion al Olim
pienilor, dragul meu. i-ar fi mai bine ca statuie. Mai puin dureros. Mai puin durer
os.
Percy!
n spate, am auzit un zumzet, ca un colibri de nouzeci de kilograme aflat n picaj.
Ferete-te! a strigat Grover.
M-am ntors i l-am vzut proiectat pe cer, zburnd direct spre mine, cu pantofii lui
naripai flfind, innd n mn o creang de mrimea unei bte de baseball. Avea ochii st
l i se mica dintr-o parte n alta. Zbura ajutndu-se doar de instinct.
Ferete-te! a strigat el din nou. i vin eu de hac!
Asta m-a fcut n sfrit s reacionez. Cunoscndu-l pe Grover, eram sigur c o va rata p
eduz i m va nimeri pe mine. M-am dat la o parte.
Poc!
Prima dat am crezut c Grover s-a lovit de un copac. Apoi, Meduza a urlat furioa
s.

Satir nenorocit, a mrit ea. Te voi aduga la colecia mea!

Asta a fost pentru unchiul Ferdinand! i-a strigat Grover.


M-am trt de acolo i m-am ascuns printre statui, n timp ce Grover s-a npustit n jos
tr-un al doilea atac.

Zbang!

Arr! a ipat Meduza, iar erpii din pr au uierat i au scuipat.


Chiar lng mine, s-a auzit vocea lui Annabeth:
Percy!
Am srit att de sus, nct aproape am distrus un pitic de grdin.
Doamne! Nu face asta!
Annabeth i-a scos apca cu Yankees i a devenit vizibil.
Trebuie s-i tai capul.
Poftim? i-ai pierdut minile? S plecm de aici.

Meduza este o ameninare. E malefic. A ucide-o eu, dar...


Annabeth a nghiit n sec, de parc era gata s fac o mrturisire dificil.

Dar tu ai arma cea mai bun. n plus, eu nu m-a putea apropia de ea. M-ar tia n
buci din cauza mamei. Tu... Tu ai o ans.
Poftim? Nu pot...

Uite, vrei s transforme i mai muli oameni nevinovai n statui?


A artat spre o pereche de ndrgostii, un brbat i o femeie mbriai, pietrificai d
Annabeth a luat o bil verde de pe un piedestal din apropiere.
Un scut lustruit ar fi fost mai potrivit.
A studiat sfera cu un ochi critic.

Convexitatea va produce nite distorsiuni. Mrimea reflexiei trebuie s se div


id cu...
Vrei s vorbeti pe nelesul meu?
Asta fac!
Mi-a aruncat sfera de sticl.

Privete-o prin sticl. Niciodat s n-o priveti n mod direct.

Hei, prieteni! a strigat Grover de undeva de deasupra noastr. Cred c e inc


ontient!
Mrrrl

Sau nu, s-a corectat Grover i a plecat ntr-o nou misiune cu creanga lui.

Grbete-te, mi-a spus Annabeth. Grover are un nas grozav, dar se va prbui pn l
urm.
Mi-am scos pixul i i-am desfcut capacul. Lama de bronz a lui Anaklusmos mi s-a
alungit n mn.
Am luat-o pe urma uierturilor i a ssielilor care se auzeau din prul Meduzei.
Am inut ochii int pe sfer, pentru a vedea doar reflexia Meduzei, nu direct pe ea.
Apoi, am zrit-o n sticla verzuie.
Grover s-a apropiat pentru o nou lovitur, dar de data asta zburase puin prea jos
. Meduza i-a apucat bta i l-a scos din joc. El s-a rostogolit prin aer i s-a prbuit n
braele de piatr ale unui urs grizzly, urlnd de durere.
Meduza era pe punctul de a-l lovi, cnd am strigat:
Hei!
M-am apropiat de ea, ceea ce nu era uor, avnd o sabie i un glob de sticl. Dac ar f
i atacat, mi-ar fi fost greu s m apr.
Dar ea m-a lsat s m apropii: ase metri, trei metri.
Acum i vedeam reflexia feei. Cu siguran n-avea cum s fie att de urt. Imperfeciuni
rzui ale globului probabil c denaturau imaginea, fcnd-o s arate mai ru.

Doar n-o s loveti o femeie n vrst, Percy, a spus ea mieros. tiu c n-ai putea
Am ezitat, fascinat de faa pe care i-o vedeam reflectat n sticl - ochii ei preau
s ptrund direct prin sticla verde, slbindu-mi braele.
L-am auzit pe Grover gemnd dinspre ursul de ciment:
Percy, n-o asculta!
Meduza a chicotit.
Prea trziu.
S-a repezit la mine cu ghearele.
Am lovit cu sabia, am auzit un hrti dezgusttor, apoi un uierat ce aducea cu vntu
l care iese dintr-o peter - zgomotul unui monstru care se dezintegreaz.
Ceva a czut la pmnt, la picioarele mele. M-am strduit cu toat fiin a s nu m uit.
sim it cum o chestie mloas mi se scurge n ciorap i nite capete de erpi n agonie m tra
returi.
O, ch! a spus Grover.

nc avea ochii strni, dar cred c auzea chestia aia bolborosind i spumegnd.
Mega ch.
Annabeth a venit lng mine, cu ochii fixai pe cer. inea n mn voalul cel negru al M
duzei. Mi-a spus:
Nu te mica.
Foarte, foarte atent, fr s priveasc n jos, a ngenuncheat i a nvelit capul monst
n pnza neagr, apoi l-a ridicat. Din el picura nc un lichid verde.
Eti bine? m-a ntrebat, cu vocea tremurnd.
Da, am zis, dei simeam c o s dau afar cheeseburgerul dublu. De ce... de ce nu
s-a evaporat i capul?

Dup ce-l retezi, devine prad de rzboi, a spus ea. Asemenea cornului de mi
notaur. Dar s nu-l dezveleti.
nc te poate mpietri.
Grover gemea n timp ce cobora de pe statuia ursului grizzly. Pe frunte avea
o tietur mare. Cciula i atrna de o corni, iar picioarele false i ieiser de pe copit
heii magici i zburau aiurea n jurul capului.
Baronul Rou, am spus. Bun treab, omule.
A reuit s schieze un zmbet timid.

N-a fost deloc distractiv. M rog, partea n care am lovit-o cu bta a fost
distractiv. Dar s m izbesc de un urs de beton? Deloc distractiv.
i-a prins nclrile din aer. Eu mi-am bgat sabia la loc. Apoi ne-am ntors toi trei
epozit.
Am gsit nite ambalaje vechi de plastic n spatele tejghelei cu gustri i am nvelit
capul Meduzei n dou pungi. L-am aruncat pe masa unde mncaserm i ne-am aezat n jurul lu
, prea epuizai ca s mai putem vorbi.
n cele din urm am spus:

Deci Atenei trebuie s-i mulumim pentru monstrul sta?


Annabeth m-a fulgerat cu o privire iritat.

De fapt, tatlui tu. Nu-i aminteti? Meduza a fost iubita lui Poseidon. S-au
ntlnit n templul mamei mele. Pentru asta Atena a transformat-o ntr-un monstru. Medu
za i cele dou surori ale ei care au ajutat-o s intre n templu au devenit cele trei G
orgone. De aceea voia Meduza s m spintece, dar s te pstreze pe tine, ca pe o statuie
frumuic. nc i place de tatl tu. Probabil c-i aminteti de el.
Faa mi-a luat foc.

O, deci acum e vina mea c am ntlnit-o pe Meduz.


Annabeth s-a ndreptat. ntr-o ncercare nereuit de-a m imita, a spus:
E doar o fotografie, Annabeth. Ce-i ru n asta?
Las-o balt, am spus. Eti imposibil.
Eti insuportabil.
Eti...

Hei! ne-a ntrerupt Grover. Voi doi mi dai dureri de cap, iar satirii nici
mcar nu sufer de aa ceva. Ce facem cu capul?
L-am privit. Un erpior ieise din pung printr-o gaur. Pe pung scria: V MULUMIM C
MPRAT DE LA NOI!
Eram suprat, nu doar pe Annabeth sau pe mama ei, ci pe toi zeii pentru misiun
ea asta, pentru c fusesem aruncai de pe osea i ne implicaserm n dou lupte serioase chi
r din prima zi n afara taberei. n ritmul sta, n-aveam cum s ajungem vii n Los Angeles
, cu att mai puin nainte de solstiiul de var.
Ce-mi spusese Meduza?
Nu fi doar un pion al Olimpienilor, dragul meu. i-ar fi mai bine ca statuie.
M-am ridicat.
M ntorc.
Percy, a strigat Annabeth dup mine. Ce vrei s...
Am scotocit n spatele depozitului pn cnd am gsit biroul Meduzei. n registrul ei c
ontabil am gsit cele mai recente ase vnzri, expediate ctre Lumea Subpmntean pentru a
ora grdinile lui Hades i ale Persefonei. Potrivit uneia dintre facturi, adresa de
facturare a Lumii Subpmntene era Studiourile de nregistrare DOA, West Hollywood, Ca
lifornia. Am mpturit factura i mi-am ndesat-o n buzunar.
n casa de marcat am gsit douzeci de dolari, cteva drahme de aur i nite hrtie de
chetat pentru firma de curierat Hermes Overnight Express, fiecare avnd ataat cte o p

ung de piele pentru monede. Am scotocit n birou pn am gsit o cutie de mrimea potrivit.
M-am ntors la masa de picnic, am mpachetat capul Meduzei i am completat un bul
etin de expediie:
Zeilor
Muntele Olimp
Etajul 600
Empire State Building
New york, NY
Toate cele bune, Percy Jackson

N-o s le plac, m-a avertizat Grover. Vor crede c eti impertinent.


Am pus cteva drahme de aur n pung. De ndat ce am nchis-o, s-a auzit un sunet ca d
e cas de marcat. Pachetul s-a ridicat de pe mas i a disprut cu un pocnet!
Chiar sunt impertinent, am spus.
M-am uitat la Annabeth, provocnd-o s m critice.
N-a fcut-o. Prea resemnat cu privire la faptul c aveam un talent nemaipomenit d
e a-i mnia pe zei.

Haide, a murmurat ea. Avem nevoie de un nou plan.

Capitolul 12
n care primim sfaturi de la un pudel
A fost o noapte groaznic.
Am campat n pdure, la vreo sut de metri de drumul principal, ntr-o poian mltinoas pe
e putii din zon o folosiser n mod evident pentru a organiza petreceri. Pe jos era pl
in de cutii de suc turtite i de ambalaje de fast food.
Luaserm nite mncare i pturi de la Tanti Em, dar n-am ndrznit s facem un foc ca s
uscm hainele ude. Furiile i Meduza ne oferiser suficiente emoii pentru o singur zi. N
u voiam s mai atragem i altceva.
Am decis s dormim cu schimbul. M-am oferit s stau primul de veghe.
Annabeth s-a ghemuit pe pturi i a nceput s sforie de ndat ce a pus capul jos. Gro
er s-a ridicat cu ajutorul pantofilor lui zburtori pe cea mai de jos creang a unui
copac, s-a sprijinit cu spatele de trunchi i i-a ndreptat privirea spre cerul nopii
.

Culc-te, i-am spus. Te trezesc eu dac sunt probleme.


A dat din cap, dar tot n-a nchis ochii.
Asta m ntristeaz, Percy.

Ce anume? Faptul c te-ai oferit s participi la misiunea asta prosteasc?

Nu. Asta m ntristeaz. A artat spre gunoiul de pe jos.

i cerul. Nici mcar nu se vd stelele. Au poluat cerul. Sunt vremuri groazni


ce pentru un satir.
O, da. Cred c ai fi un ecologist grozav.
S-a uitat la mine.

Dar oamenii nu sunt. Specia ta sufoc lumea att de repede... Eh, nu contea
z. E inutil s-i dai lecii unui om. La cum merg lucrurile, n-o s-l gsesc niciodat pe Pa
n.
Pam? Sprayul pentru gtit?

Pan! a strigat el indignat. PAN, marele zeu Pan! De ce crezi c vreau un


permis de cuttor?
O briz ciudat a adiat prin poian, acoperind temporar putoarea de gunoi i noroi.
A adus un miros de fructe de pdure i de flori slbatice i de ap de ploaie curat, lucru
ri care poate existaser cndva n aceste pduri. Dintr-odat m-a cuprins nostalgia dup cev
a ce nu tiusem niciodat.
Vorbete-mi despre cutarea asta, am spus.
Grover m-a privit cu pruden, de parc i-ar fi fost team c-mi bat joc de el.

Zeul locurilor slbatice a disprut acum dou mii de ani, mi-a spus. Un marin
ar aflat n dreptul coastei Efesului a auzit o voce misterioas strignd de pe rm: Spunele c marele zeu Pan a murit! Cnd oamenii au auzit vestea, i-au dat crezare. De atu
nci, ei continu s jefuiasc regatul lui Pan. Dar pentru noi satirii, Pan e domnul i s
tpnul. El ne-a protejat pe noi i locurile slbatice de pe Pmnt. Refuzm s credem c a m
Cu fiecare generaie, cei mai curajoi satiri i dedic viaa gsirii lui Pan. Strbat pm
xplornd cele mai slbatice locuri n sperana de-a gsi locul unde se ascunde i de a-l tre

zi din somn.
Iar tu vrei s fii un cuttor.

E visul vieii mele, a spus el. Tatl meu a fost un cuttor. Iar unchiul Ferdin
and... a crui statuie ai vzut-o...
O, da, mi pare ru.
Grover a cltinat din cap.

Unchiul Ferdinand tia care sunt riscurile. La fel i tata. Dar eu o s reuesc.
Voi fi primul cuttor care se va ntoarce viu.

Stai aa - primul?
Grover i-a scos naiul din buzunar.

Niciun cuttor nu s-a mai ntors. Odat plecai, ei dispar. Nu mai sunt vzui nic
at n via.

Niciunul n dou mii de ani?

Niciunul.

i tatl tu? N-ai nicio idee ce s-a ntmplat cu el?

Nu.

i totui vrei s pleci, am spus eu uimit. Tu chiar crezi c vei fi cel care-l gs
ete pe Pan?

Trebuie s cred asta, Percy. Toi cuttorii cred asta. E singurul lucru care ne
mpiedic s nu disperm cnd vedem ce i-au fcut oamenii lumii. Trebuie s cred c Pan mai
te fi trezit.
Am privit ceaa portocalie de pe cer i am ncercat s pricep cum putea urma Grover u
n vis care prea att de lipsit de speran. Pe de alt parte, eram eu mai breaz?

Cum vom intra n Infern? l-am ntrebat. Adic, ce anse avem mpotriva unui zeu?

Nu tiu, a recunoscut el. Dar acas la Meduz, cnd i cutai prin birou, Annabeth
spunea...

O, am uitat. Annabeth va avea un plan bine pus la punct.

Nu fi att de dur cu ea, Percy. A avut o via grea, dar e un om bun. La urma
urmei, ea m-a iertat...
Vocea i tremura.
Ce vrei s spui? l-am ntrebat. Pentru ce te-a iertat?
Dintr-odat, Grover a prut foarte interesat de cntatul la nai.

Stai o clip, am spus. Prima ta misiune ca supraveghetor a fost acum cinci


ani. Annabeth e n tabr de cinci ani. S fi fost ea... adic, prima ta misiune, care a
euat...

Nu pot s vorbesc despre asta, a spus Grover, i tremurul buzei inferioare m


i-a sugerat c va izbucni n plns dac insist. Dar, aa cum spuneam, acas la Meduz, Annabe
h i cu mine am czut de acord c e ceva ciudat cu misiunea asta. Ceva nu e-n regul.

A..., pi da. Sunt nvinuit de furtul unui fulger pe care l-a luat Hades.

Nu la asta m refer, a spus Grover. Furii... Binevoitoarele preau oarecum r


einute. La fel ca doamna Dodds de la Academia Yancy... De ce a ateptat atta pentru
a ncerca s te omoare? Apoi, n autocar, pur i simplu n-au fost att de agresive pe ct ar
fi putut fi.
Mie mi s-au prut destul de agresive.
Grover a cltinat din cap.
ipau la noi: Unde e? Unde e?
M cutau pe mine, am spus.

Poate, dar Annabeth i cu mine am avut senzaia c nu cutau o persoan. Cnd spune
u Unde e?, ele preau s caute un obiect.
Asta n-are niciun sens.

tiu. Dar dac am neles ceva greit n legtur cu misiunea asta i avem doar nou
s gsim fulgerul...
S-a uitat la mine parc spernd s primeasc nite rspunsuri, dar eu n-aveam niciunul.
M-am gndit la spusele Meduzei: zeii m foloseau. M atepta ceva mai ru dect pietrific
area.

N-am fost sincer cu tine, i-am spus lui Grover. Nu-mi pas de fulger. Am al
es s cobor n Lumea Subpmntean ca s-o aduc napoi pe mama.
Grover a scos o not joas la naiul su.
tiu asta, Percy. Dar eti sigur c e singurul motiv?

Nu fac asta ca s-l ajut pe tatl meu. Lui nu-i pas de mine. Iar mie nu-mi pas

de el.
Grover a privit n jos de pe crac.

Uite, Percy, nu sunt la fel de detept ca Annabeth. Nu sunt la fel de curaj


os ca tine. Dar m cam pricep la citirea emoiilor. Eti bucuros c tatl tu e viu. i pare
ne c te-a recunoscut, iar o parte din tine vrea ca el s fie mndru. De-asta ai trimi
s capul Meduzei n Olimp. Ai vrut ca el s vad ce-ai fcut.

Da? Poate c emoiile satirilor sunt diferite de emoiile umane. Pentru c greeti.
Nu-mi pas de ce crede el.
Grover i-a tras picioarele sus, pe crac.
Bine, Percy. Cum spui tu.

n plus, n-am fcut nimic vrednic de laud. De abia am prsit New Yorkul i suntem
locai aici fr niciun ban i fr s fi gsit calea spre vest.
Grover a privit cerul de parc ar fi meditat la ce am spus.

Ce zici dac stau eu primul de veghe, hm? Iar tu te culci.


Am vrut s protestez, dar el a nceput s cnte Mozart, ncetior i plcut, i m-am ntor
parte, cu ochii usturndu-m de somn. Dup cteva msuri din Concertul numrul 12 pentru pia
n, am adormit.
n vis, m aflam ntr-o peter ntunecat n faa unei gropi cscate. Creaturi plmdite
se micau n jur, zdrene optitoare de fum care, mi-am dat cumva seama, erau spiritele
morilor.
M prindeau de haine, ncercnd s m trag napoi, dar eu eram silit s merg tocmai pe ma
nea prpastiei.
Am privit n jos i am ameit.
Groapa care se csca larg era att de neagr, nct am tiut c trebuie s fie fr fund.
e astea, aveam senzaia c ceva ncearc s se ridice din abis, ceva imens i ru.
Micul erou, s-a auzit deodat din ntuneric o voce amuzat. Prea slab, prea tnr, dar
probabil se va descurca.
Vocea prea btrn - rece i apstoare. S-a nfurat n jurul meu asemenea unor plci d
Te-au nelat, biete, spunea. F schimb cu mine. i voi da ceea ce vrei.
O imagine plpitoare a plutit deasupra hului: mama, ngheat n momentul n care se diz
ase ntr-o pulbere aurie. Faa i era strmbat de durere, de parc Minotaurul ar fi continu
at s-o strng de gt. Ochii ei m priveau fix, implornd: Du-te!
Am ncercat s strig, dar eram mut.
Un rs ngheat s-a auzit din prpastie.
O for invizibil m-a tras nainte i m-ar fi trt n groap dac n-a fi fost ferm.
Ajut-m s m ridic, biete. Vocea a devenit mai convingtoare. Adu-mi fulgerul. D-le o
ovitur zeilor trdtori!
Am auzit ns spiritele morilor optind n jurul meu: Nu! Trezete-te!
Imaginea mamei a nceput s se tearg. Creatura din prpastie i-a intensificat strnsoar
a nevzut n care m inea.
Mi-am dat seama c voia s m atrag nuntru. Se folosea de mine pentru a iei.
n regul, a murmurat ea. n regul.
Trezete-te! au optit morii. Trezete-te!
Cineva m scutura.
Am deschis ochii i era lumin.
Ei bine, a spus Annabeth, stafia triete. Tremuram din cauza visului. nc simeam n
piept strnsoarea monstrului din prpastie.
Ct am dormit?
Suficient ct s pregtesc i micul dejun.
Annabeth mi-a aruncat o pung de chipsuri de porumb cu arom de nachos pe care o
luase de la snack barul lui Tanti Em.

Iar Grover a fost n cercetare. Uite, a gsit un prieten.


mi era greu s m concentrez.
Grover sttea aezat cu picioarele ncruciate pe o ptur i inea n poal ceva pufos, u
l mpiat murdar, nefiresc de roz.
Nu, nu era un animal mpiat. Era un pudel roz. Pudelul m-a ltrat suspicios.
Nu, nu este, i-a rspuns Grover.
Am clipit.
Poi... poi s vorbeti cu chestia aia?
Pudelul a mrit.


Chestia asta, m-a avertizat Grover, e biletul nostru spre vest. Fii drgu c
u el.
Poi s vorbeti cu animalele?
Grover mi-a ignorat ntrebarea.
Percy, f cunotin cu Gladiola. Gladiola, el e Percy. M-am uitat la Annabeth, ima
ginndu-mi c se va sparge de rs la aceast fars pe care mi-o jucau, dar ea prea extrem d
e serioas.
N-o s salut un pudel roz, am spus. Las-o balt.

Percy, a spus Annabeth. Eu l-am salutat pe pudel. Salut-l i tu.


Pudelul a mrit. L-am salutat.
Grover mi-a povestit c dduse peste Gladiola n pdure i au intrat n vorb. Pudelul fug
se de la o familie bogat din zon, care oferea o recompens de 200 de dolari pentru p
rinderea lui. Gladiola nu prea dorea s se ntoarc la familia lui, dar era dispus s-o
fac dac asta nsemna s-l ajute pe Grover.

De unde tie Gladiola despre recompens? am ntrebat.


A citit afiele, a rspuns Grover. Cum altfel?
Desigur, am spus. Ce prost sunt.

Deci, o predm pe Gladiola, a explicat Annabeth folosindu-i vocea cea mai bu


n de strateg, facem rost de bani i ne cumprm bilete spre Los Angeles. Simplu.
Mi-am amintit de visul meu - vocile optite ale morilor, chestia din prpastie i ch
ipul mamei, plpind n timp ce se dizolva n aer. Toate astea m-ar fi putut atepta n vest
.
Fr autocare, am spus precaut.
Fr, a fost de acord Annabeth.
A artat spre inele de tren pe care nu le observaserm noaptea trecut n ntuneric.

Exist o gar la vreo opt sute de metri n direcia asta. Dup spusele Gladiolei,
trenul spre vest pleac la prnz.

Capitolul 13
n care plonjez spre moarte
Am petrecut dou zile n tren, ndreptndu-ne spre vest peste dealuri, ruri, pe lng cmpur
u grne de culoarea chihlimbarului.
N-am fost atacai, dar nu eram relaxat. Aveam impresia c suntem ntr-o vitrin, priv
ii de sus i poate de jos, c ceva ateapt momentul potrivit.
Am ncercat s fiu ct mai puin vizibil, deoarece numele i poza mea se regseau pe prim
a pagin a mai multor ziare de pe coasta de est. Trenton Register News a publicat
o fotografie fcut de un turist n momentul n care coboram din autocarul Greyhound. Av
eam o privire slbatic. Sabia avea o strlucire metalic n minile mele. Ar fi putut fi o
bt de baseball sau un b de lacrosse. Dedesubt se putea citi:
Percy Jackson, n vrst de doisprezece ani, cutat pentru a fi anchetat n cazul di
spariiei din Long Island a mamei sale acum dou sptmni, poate fi, vzut aici ndeprtndu
e autocarul n care acostase cteva pasagere n vrst. Autocarul a explodat pe o osea din
estul statului New Jersey, la scurt timp dup ce Jackson a prsit locul. Conform rela
trilor martorilor oculari, poliia crede c e posibil ca biatul s cltoreasc mpreun cu
mplici adolesceni. Tatl su vitreg, Gabe Ugliano, a oferit o recompens bneasc pentru in
formaii care vor duce la prinderea lui.

Nu-i face griji, mi-a spus Annabeth. Poliia muritorilor nu te poate gsi.
Dar nu prea foarte convins.
Mi-am petrecut restul zilei plimbndu-m de la un capt la altul al trenului (pentr
u c-mi era foarte greu s stau locului) sau privind pe fereastr.
La un moment dat, am zrit o familie de centauri galopnd peste un lan de gru, cu
arcurile pregtite, vnn-du-i prnzul. Bieelul centaur, care avea nlimea unui elev de
doua clare pe un ponei, mi-a prins privirea i mi-a fcut cu mna. M-am uitat njur n vag
on, dar nu-l mai observase nimeni altcineva. Toi cltorii aduli aveau feele ngropate n
aptopuri sau reviste.
Alt dat, spre sear, am vzut ceva imens deplasndu-se prin pdure. A fi putut jura c
n leu, atta doar c leii nu triesc n slbticie n America, i era ct un Hummer. Blana sa
reflexe aurii n lumina serii. Apoi, a srit printre copaci i a disprut.
Recompensa pentru gsirea pudelului Gladiola ne ajunsese doar pentru a cumpra bi
lete pn la Denver. Nu gsiserm paturi la cuet, aa c moiam pe scaune. mi nepenise

t s nu salivez n somn, pentru c Annabeth sttea chiar lng mine.


Grover sforia i behia i m trezea ntruna. La un moment dat, s-a micat prin somn i i
czut piciorul fals. A trebuit s i-l punem repede la loc pn s observe vreun alt pasage
r.

Deci, m-a ntrebat Annabeth imediat ce-am potrivit la loc baschetul lui Gro
ver, cine vrea ajutorul tu?
Ce vrei s spui?
Ai mormit n somn: Nu te voi ajuta. Ce visai?
Ezitam s spun ceva. Era a doua oar cnd visam vocea malefic din hu. Dar m chinuia ntr-a
, nct ntr-un final, i-am povestit.
Annabeth a rmas tcut mult timp.

Nu pare a fi Hades. El apare mereu pe un tron negru i nu rde niciodat.

Mi-a oferit-o pe mama la schimb. Cine altcineva ar face asta?

Probabil... dac a vrut s spun Ajut-m s m ridic din Infern Dac dorete un r
impienii. Dar de ce s-i cear s-i aduci fulgerul dac deja l are?
Am cltinat din cap, dorindu-mi s cunosc rspunsul. M-am gndit la ce-mi spusese Gro
ver, c Furiile din autocar preau s fi cutat ceva.
Unde este ? Unde?
Poate c Grover mi-a simit emoiile. A sforit n somn, a murmurat ceva despre legume i
i-a ntors capul.
Annabeth i-a aranjat apca, n aa fel nct s-i acopere coarnele.

Percy, nu poi face schimburi cu Hades. tii asta, nu? E neltor, lipsit de inim
lacom. Nu-mi pas c Binevoitoarele lui n-au fost att de agresive de data asta...

De data asta? am ntrebat. Vrei s spui c le-ai mai ntlnit?


i-a dus mna la colier i mi-a artat o mrgea alb pictat cu imaginea unui pin, una din
re mrgelele de lut primite la fiecare sfrit de var.

Hai s spunem c nu sunt nnebunit dup Stpnul Morilor. Nu te lsa ispitit s f


himb pentru mama ta.
Ce-ai face dac ar fi vorba de tatl tu?
Simplu, a spus ea. L-a lsa s putrezeasc.
Vorbeti serios?
Ochii cenuii ai lui Armabeth m-au fixat. Avea aceeai expresie ca n pdurea d
in tabr, cnd i scosese sabia mpotriva cinelui infernal.

Tatl meu m-a respins din ziua n care m-am nscut, Percy, a spus ea. El nu i-a
dorit un copil. Cnd am ajuns la el, i-a cerut Atenei s m duc napoi i s m creasc n
entru c era prea ocupat cu munca. Ei nu i-a convenit. I-a spus c eroii trebuie cre
scui de prinii lor muritori.

Dar cum... Adic, bnuiesc c nu te-ai nscut la spital...

Am aprut la ua tatlui meu ntr-un leagn de aur, fiind cobort din Olimp de Zef
vntul dinspre apus. Te-ai atepta ca tatl meu s-i aminteasc de asta ca de ceva miracul
os, nu-i aa? Adic s fac nite poze cu aparatul digital sau ceva de genul sta. Dar el a
vorbit ntotdeauna despre sosirea mea ca despre cel mai inoportun lucru care i s-a
ntmplat vreodat. Cnd am mplinit cinci ani, s-a cstorit i a uitat complet de Atena.
uat o nevast muritoare obinuit i a fcut doi copii muritori obinuii i a ncercat
l c exist.
Am privit pe fereastra trenului. Luminile unui ora adormit ne-au trecut prin f
a. A fi vrut s-o fac pe Annabeth s se simt mai bine, dar nu tiam cum.

Mama s-a cstorit cu un tip ntr-adevr ngrozitor, i-am spus. Grover mi-a spus c
a fcut-o ca s m protejeze, ca s m ascund n spatele mirosului unei familii de muritori.
Poate la asta s-a gndit i tatl tu.
Annabeth i-a fcut de lucru cu colierul. Ciupea ncontinuu inelul de aur care atrna
alturi de mrgele. Mi-am dat seama c inelul trebuie s-i fi aparinut tatlui ei. M-am nt
ebat de ce-l poart dac-l urte att de mult.

Lui nu-i pas de mine, a spus ea. Soia lui - mama mea vitreg - m trata ca pe
o ciudat. Nu m lsa s m joc cu copiii ei. Tata i inea partea. Ori de cte ori se ntmp
periculos, adic ceva legat de montri - se uitau amndoi la mine foarte suprai, ceva d
e genul: Cum ndrzneti s ne pui familia n pericol? n cele din urm, am priceput aluzia
eram dorit. Am fugit.
Ci ani aveai?

Vrsta pe care o aveam la venirea n tabr - apte ani.


Dar... n-aveai cum s ajungi la Dealul Semizeilor de una singur.

Nu, n-am ajuns singur. Atena a avut grij de mine, mi-a oferit ajutor. Mi-a
m fcut vreo doi prieteni neateptai care au avut grij de mine, mcar pentru scurt timp.
A fi vrut s-o ntreb ce se ntmplase, dar Annabeth prea pierdut n amintiri triste. A
l-am ascultat pe Grover sforind i am privit pe fereastra trenului n timp ce treceam
pe lng cmpiile ntunecate din Ohio.
Spre sfritul celei de-a doua zile petrecute n tren, pe 13 iunie, cu opt zile nain
tea solstiiului de var, am trecut printre nite dealuri aurite i peste fluviul Missis
sippi, intrnd n St. Louis.
Annabeth a ntins gtul ca s vad Arcul Gateway, care mi se prea c arat ca toarta unei
imense sacoe de cumprturi nfipte deasupra oraului.
Vreau s fac aa ceva, a oftat ea.
Ce anume? am ntrebat.

S construiesc ceva de genul sta. Ai vzut vreodat Partenonul?


Numai n poze.

ntr-o zi, am de gnd s-l vd pe viu. Voi construi cel mai mare monument nchinat
zeilor, din toate timpurile. Ceva care s reziste o mie de ani.
Am rs.
Tu? Arhitect?
Nu tiu de ce, dar mi s-a prut amuzant. Annabeth s stea locului i s deseneze ziua nt
reag.
S-a nroit.

Da, arhitect. Atena ateapt de la copiii ei s creeze lucruri, nu doar s le dis


trug, ca un anumit zeu al cutremurelor pe care-l tiu eu.
Am privit dedesubt la apa maronie, nvolburat, a rului Mississippi.
mi pare ru, a spus Annabeth. Am fost rea.

Nu putem colabora puin? am implorat-o. Atena i Poseidon n-au cooperat nici


odat?
Annabeth a stat s se gndeasc.

Cred c... la car, a spus ea ntr-o doar. Mama l-a inventat, dar Poseidon a c
reat caii din crestele valurilor. Aa c au trebuit s lucreze mpreun ca s-l termine.
Atunci i noi putem coopera. N-am dreptate?
Am intrat n ora, iar Annabeth a privit cum Arcul dispare n spatele unui hotel.
Presupun c da, a spus ea n cele din urm.
Ne-am oprit n gara central. O voce ne-a anunat c vom face o escal de trei ore naint
e de a pleca spre Denver.
Grover s-a ntins. Chiar nainte s se trezeasc cu totul, a spus:
Mncare.
Haide, apule, a spus Annabeth. Mergem n vizit.
n vizit?

La Arcul Gateway, a spus ea. Ar putea fi singura mea ocazie de-a ajunge n
vrf. Venii sau nu?
Am fcut schimb de priviri cu Grover.
A fi refuzat, dar m-am gndit c dac Annabeth merge, n-o prea puteam lsa s mearg sing
r.
Grover a ridicat din umeri.
Atta vreme ct exist un snack bar fr montri.
Arcul se afla la vreun kilometru i jumtate de gar. La sfritul zilei, cozile de la
intrare nu erau att de lungi. Ne-am croit drum prin muzeul subteran, uitndu-ne la
vagoanele acoperite i la alte vechituri de pe la 1800. Nu era tocmai palpitant, d
ar Annabeth ne-a povestit lucruri interesante despre modul n care fusese construi
t Arcul, iar Grover mi tot ddea jeleuri, aa c m simeam bine.
Priveam n jur, la ceilali oameni care ateptau la coad.
Miroi ceva? i-am murmurat lui Grover.
i-a scos nasul din punga cu jeleuri i a adulmecat.

Suntem sub pmnt, a spus el dezgustat. Aerul de sub pmnt miroase ntotdeauna a
montri. Probabil c nu-i nimic.
Dar mie mi se prea c ceva nu-i n regul. Simeam c n-ar trebui s fim aici.

Hei, am spus. Voi cunoatei simbolurile puterii zeilor?


Annabeth era cufundat n lectura informaiilor despre echipamentele de construcie f

olosite la ridicarea Arcului, dar i-a ridicat privirea.


Da.
Pi, Hade...
Grover i-a dres glasul.

Suntem ntr-un loc public... Vrei s spui prietenul nostru de jos?

A..., da, am spus. Prietenul nostru cel mai de jos. N-avea o plrie ca a lui
Annabeth?

Vrei s spui Coiful ntunericului a zis Annabeth. Da, e simbolul puterii lui.
L-am vzut lng tronul lui, la ntrunirea Consiliului cu ocazia solstiiului de iarn.
A fost prezent? am ntrebat.
A dat din cap aprobator.

E singura ocazie n care are voie s viziteze Olimpul - cea mai ntunecat zi di
n an. Dar coiful lui e mult mai puternic dect apca mea pentru invizibilitate, dac-i
adevrat ce-am auzit...

i permite s devin el nsui ntuneric, a confirmat Grover. Se poate transforma


mbr sau poate trece prin ziduri. Nu poate fi atins, vzut sau auzit. i poate rspndi o
spaim att de intens, nct te poate face s-i pierzi minile sau s-i stea inima n loc.
ezi c toate creaturile raionale se tem de ntuneric?

Dar atunci... de unde tim c nu-i aici acum, privindu-ne? am ntrebat.


Annabeth i Grover s-au uitat unul la cellalt.
Nu tim, a spus Grover.

Mulumesc, asta m face s m simt mult mai bine, am spus. Mai sunt jeleuri alba
stre?
Aproape c reuisem s-mi stpnesc nervii sensibili, cnd am vzut liftul micu cu care u
s ajungem n vrful Arcului i am tiut c-o s am probleme. Ursc locurile nchise. M scot
mini.
Ne-am nghesuit n lift cu o doamn gras i cu cinele ei, un chihuahua cu o zgard cu i
. M-am gndit c poate era un cine pentru orbi, pentru c niciunul dintre paznici n-a s
pus nimic.
Am nceput s urcm n interiorul Arcului. Nu mai fusesem niciodat ntr-un lift care s u
ce n curb i stomacul meu nu era prea fericit.

Nu suntei cu prinii? ne-a ntrebat doamna cea gras.


Avea nite ochi rutcioi, dini ascuii, ptai de la cafea, o plrie moale i o rochi
ial de blugi att de umflat, nct arta ca un grsan n blugi.

Au rmas jos, a spus Annabeth. Le e team de nlime.


O, bieii de ei.
Cinele chihuahua a mrit. Femeia a spus:
Ei, gata, Sonny. Cuminte.
Cinele avea ochi mici i rotunzi ca stpna lui, inteligeni i ri.
l cheam Sonny? am ntrebat-o.
Nu, mi-a rspuns doamna.
Ea mi-a zmbit, de parc acum totul era clar.
n vrful Arcului, puntea de observaie mi-a amintit de o cutie de conserv. iruri de
ferestre micue ddeau spre ora, ntr-o parte, i spre ru, n cealalt parte. Privelitea e
umoas, dar dac exist ceva care mi place mai puin dect un spaiu nchis e un spaiu nch
t la 200 de metri n aer. Eram gata de plecare oricnd.
Annabeth a vorbit ncontinuu despre structura de rezisten i despre cum ar fi fcut f
erestre mai mari i ar fi proiectat o podea transparent. Probabil c ar fi putut rmne a
colo ore n ir, dar, din fericire pentru mine, paznicul a anunat c puntea de observaie
urma s se nchid n cteva minute.
I-am condus pe Grover i pe Annabeth spre ieire, i-am bgat n lift i eram gata s intr
u i eu cnd mi-am dat seama c nuntru erau deja doi ali turiti. Nu mai aveam loc.
Paznicul a spus:
Liftul urmtor, domnule.
Ieim i noi, a spus Annabeth. Te ateptm.
Dar asta ar fi ncurcat pe toat lumea i ar fi durat chiar mai mult, aa c am spus:
Nu, e-n regul. Ne vedem jos.
Grover i Annabeth preau agitai, dar au lsat s se nchid ua liftului. Liftul a disp
e ramp n jos.
Singurele persoane rmase pe puntea de observaie eram eu, un bieel cu prinii lui, pa

znicul i grsana cu chihuahua.


I-am zmbit grsanei nelinitit. Ea mi-a ntors zmbetul i limba bifurcat i s-a zbtut
dini.
Ia stai aa.
Limba bifurcat?
Pn s-mi dau seama dac ntr-adevr asta vzusem, cinele ei a srit jos i a nceput s

Ei, gata, biete, a spus doamna. i se pare c e momentul? Cu toi oamenii tia sim
atici n preajm?
Un cel! a spus bieelul. Uite, un cel!
Prinii l-au tras napoi.
Cinele chihuahua m-a mrit. i picura spum din gura neagr.
Bine, fiule, a oftat grsana. Dac insiti.
Am nceput s simt o senzaie de rece n stomac.
..., i-ai spus acestui chihuahua fiule?

Himer, drag, m-a corectat grsana. Nu chihuahua. E o greeal frecvent.


i-a suflecat mnecile rochiei, i astfel am vzut c pielea de pe brae era solzoas i verd
Cnd a zmbit, am vzut c dinii erau coli. Pupilele ochilor erau nite fante subiri, ca d
eptil.
Cinele ltra tot mai tare i, cu fiecare ltrtur, cretea. Prima dat ct un doberman,
ct un leu. Ltratul s-a transformat n rget.
Bieelul a ipat. Prinii l-au tras napoi spre ieire, lovindu-se de paznic, care prive
paralizat la monstru.
Himera era acum att de nalt, c atingea acoperiul. Avea capul unui leu, o coam mnjit
u snge, corpul i copitele unui ap gigantic i un arpe n loc de coad, un crotal lung de
rei metri care i ieea chiar din spinarea proas. nc avea zgarda cu inte la gt i pe me
nul de dimensiunile unei farfurii se putea citi: HIMER TURBAT, SCUIP FOC, OTRVITOARE
.
DAC O GSII, V RUGM SUNAI N TARTAR, INT. 954.
Mi-am dat seama c nici nu-mi scosesem sabia. Aveam minile amorite. Eram la doar
trei metri de burdihanul nenorocitei de Himere i tiam c de ndat ce m voi mica, creatur
va ataca.
Doamna arpe a scos un uierat care s-ar fi dorit a fi un hohot de rs.

Ar trebui s te simi onorat, Percy Jackson. Rar se ntmpl ca Stpnul Zeus s-mi
t s testez un erou cu unul dintre puii mei. Cci eu sunt Mama tuturor montrilor, Echi
dna cea ngrozitoare!
M-am uitat la ea. Tot ce-am putut spune a fost:
Echidna nu e i o specie de furnicar?
A urlat, iar faa ei de reptil s-a fcut maro i verde de furie.

Ursc cnd oamenii spun asta! Ursc Australia i faptul c au botezat animalul acel
a ridicol cu numele meu. Pentru asta, Percy Jackson, fiul meu te va distruge!
Himera a atacat, scrnind din dinii si de leu. Am reuit s sar ntr-o parte i s evit
a.
M-am dus nspre familie i paznic, care ipau acum toi, ncercnd s deschid uile ieir
rgen.
Nu-i puteam permite s-i rneasc. Mi-am scos sabia, am alergat n cellalt capt al punii
m strigat:
Hei, chihuahua!
Himera s-a ntors mai repede dect m ateptam.
Pn s apuc s-mi rotesc sabia, a deschis gura, din care ieea o duhoare mai grea dect
a celui mai mare grtar din lume, i a scuipat o coloan de foc direct spre mine.
Explozia m-a fcut s plonjez. Covorul a izbucnit n flcri; cldura era att de intens,
aproape c mi-a prlit sprncenele.
n locul unde sttusem cu doar cteva secunde n urm era acum o gaur zdrenuit, n part
teral a Arcului, cu metal topit fumegnd pe margini.
Minunat , mi-am zis. Am incendiat un monument na ional.
Anaklusmos era acum n minile mele, cu lama de bronz strlucitor, i n timp ce Himera
se ntorcea, am ncercat s-i tai gtul.
A fost o greeal fatal. Lama a ricoat cu scntei din zgard, fr s-o rneasc. Am nce
recapt echilibrul, dar eram att de preocupat s m apr de gura focosului leu, c am uitat
complet de coada arpe pn cnd m-a biciuit i i-a nfipt colii n pulpa mea.

ntreg piciorul mi-era n flcri. Am ncercat s izbesc cu Anaklusmos n gura Himerei, da


coada arpe mi s-a nfurat n jurul gleznelor i m-a dezechilibrat, iar sabia mi-a zburat
din mn, rotindu-se prin gaura din Arc i cznd n fluviul Mississippi.
Am reuit s m ridic n picioare, dar tiam c pierdusem. Eram dezarmat. Am simit otrava
letal urcn-du-mi spre piept. Mi-am amintit de spusele lui Chiron cum c Anaklusmos v
a reveni ntotdeauna la mine, dar n-aveam niciun pix n buzunar. Poate czuse prea dep
arte. Poate c revenea doar cnd era sub form de pix. Nu tiam i urma s mor nainte s afl
M-am retras spre gaura din perete. Himera a avansat, mrind i scond fum pe gur. Feme
ia arpe, Echidna, a chicotit.
Eroii nu mai sunt ce-au fost odat, nu-i aa, fiule?
Monstrul a mrit. Nu prea s se grbeasc s-mi dea lovitura final acum, c eram nvins
Am aruncat o privire spre paznic i spre familia cu copil. Bieelul se ascundea n s
patele tatlui su. Trebuia s-i protejez pe oamenii tia. Nu puteam... s mor pur i simplu
ncercam s gndesc, dar ntreg corpul mi era n flcri. Eram ameit. N-aveam sabie. Trebu
runt un monstru uria, care scuipa foc, i pe mama lui. i eram speriat.
N-aveam unde s merg, aa c m-am apropiat de marginea gurii. Jos, la mare distan, rul
strlucea.
Dac eu muream, ar fi disprut i montrii? I-ar fi lsat pe oameni n pace?

Dac eti fiul lui Poseidon, a uierat Echidna, nu te temi de ap. Sari, Percy Ja
ckson. Arat-mi c apa nu-i face ru. Sari i recupereaz-i sabia. Arat cine eti.
Da, cum s nu, m-am gndit. Citisem undeva c a sri n ap de la mai mult de dou etaje
i cum ai sri pe asfalt. De la nlimea asta, m-a fi pulverizat la impact.
Gura Himerei avea o strlucire roie, nclzindu-se pentru nc o lovitur.

N-ai credin, a spus Echidna. N-ai ncredere n zei. Nu te nvinuiesc, la mic ce e


. Mai bine s mori acum. Zeii sunt necredincioi. Otrava este n inima ta.
Avea dreptate: eram pe moarte. Simeam c respiraia mi ncetinete. Nimeni nu m putea s
lva, nici mcar zeii.
M-am dat napoi i am privit n jos, spre ap. Mi-am amintit strlucirea cald a zmbetulu
tatlui meu, de cnd eram mic. Trebuie s m fi vzut. Trebuie s m fi vizitat cnd eram n
.
Mi-am amintit tridentul verde care mi apruse deasupra capului n noaptea cu Captu
reaz steagul, cnd Poseidon m recunoscuse ca fiu.
Dar asta nu era marea. Era fluviul Mississippi, tocmai n centrul SUA. Aici nu
exista niciun zeu al mrii.

Mori, necredinciosule, a hrit Echidna, iar Himera mi-a trimis o coloan de fo


c spre fa.
Tat, ajut-m, m-am rugat.
M-am ntors i am srit. Cu hainele arznd, cu otrava curgndu-mi prin vene, m-am arunc
at n ru.

Capitolul 14
n care devin un fugar celebru
Mi-ar plcea s v spun c am avut mari revelaii n cdere, c m-am mpcat cu propria efeme
c i-am rs morii n fa i aa mai departe.
Adevrul? Singurul meu gnd a fost: Aaaaaaaaaaaa!
Fluviul se apropia de mine cu viteza unui camion. Vntul mi scotea aerul din plmni
. Turle i zgrie nori i poduri mi jucau prin faa ochilor.
i apoi: Buuuum!
O explozie de bule. M-am scufundat n bezn, convins c urma s mor ngropat n treizeci
de metri de noroi i n-o s fiu gsit niciodat.
Dar impactul cu apa n-a fost dureros. Acum cdeam ncetior, iar bulele mi se scurg
eau printre degete. Am atins fundul apei fr zgomot. Un somn de mrimea tatlui meu vit
reg s-a ndeprtat unduindu-se n bezn. Grmezi de nmol i gunoaie dezgusttoare - sticle d
ere, pantofi vechi, pungi de plastic - se roteau n jurul meu.
n acel moment, mi-am dat seama de cteva lucruri: n primul rnd, c nu fusesem turtit
ca o cltit. i c nu fusesem prjit ca o friptur. Nici mcar nu mai simeam otrava Himere
ierbndu-mi n vene. Eram n via , ceea ce era bine.
n al doilea rnd: nu eram ud. Adic simeam rcoarea apei. Vedeam locurile n care focul
de pe hainele mele fusese stins. Dar cnd mi-am atins tricoul, era perfect uscat.
M-am uitat la gunoiul care plutea n jur i am apucat o brichet veche.

Nu se poate, m-am gndit. Am aprins bricheta. Aceasta a scprat. O flacr mic a apru
ar acolo, pe fundul fluviului Mississippi.
Am apucat o hrtie ud de nvelit hamburgerii dus de curent i hrtia s-a uscat imediat.
I-am dat foc fr nicio problem. De ndat ce am lsat-o din mn, flcrile s-au stins. H
devenit moale i lipicioas. Ciudat.
Dar de lucrul cel mai ciudat mi-am dat seama ultima dat: respiram. Eram sub ap i
respiram normal.
M-am ridicat, vrt n noroi pn la coapse. Picioarele mi erau nesigure. Minile mi tre
au. Ar fi trebuit s fiu mort. Faptul c nu eram... Ei bine, era un miracol. Am auzi
t o voce de femeie, o voce care semna un pic cu a mamei: Percy, cum spui?

A... mulumesc.
Sub ap, vocea mi suna de parc ar fi fost nregistrat, de parc a fi fost btrn.
ti mulumesc... Tat.
Niciun rspuns. Doar dra ntunecat de gunoi curgnd n aval, somnii enormi care treceau pe
lng mine, licrirea apusului pe suprafaa apei, departe, sus, colornd totul n caramel.
De ce m salvase Poseidon? Cu ct m gndeam mai mult, cu att mi era mai ruine. Aadar,
usesem noroc de cteva ori. mpotriva cuiva ca Himera, n-a fi avut nici cea mai mic ans.
Probabil c amrii din Arc erau mori. Nu reuisem s-i protejez. Nu eram un erou. Poate a
fi trebuit s rmn aici, cu somnii, s m altur celor care se hrnesc pe fundul apei.
Vrum vrum vrum. Motorul unei brci a nvolburat apa deasupra mea, ridicnd nmolul.
i acolo, la nici doi metri n faa mea, era sabia, cu mnerul de bronz strlucitor iind
u-se din noroi.
Am auzit din nou vocea femeii: Percy, ia sabia. Tatl tu are ncredere n tine. De dat
a asta, am tiut c vocea nu era doar n capul meu. Nu era doar n imaginaie. Cuvintele pr
eau s vin de peste tot, pulsnd prin ap ca un sonar pentru delfini.
Unde eti? am spus eu cu voce tare.
Apoi, prin bezn, am zrit-o - o femeie de culoarea apei, o fantasm purtat de curen
t, plutind chiar deasupra sbiei. Avea un pr lung, vlurit, i ochii ei, abia vizibili,
erau verzi ca ai mei.
Mi s-a pus un nod n gt. Am spus:
Mam?
Nu, copile, doar purttoarea unui mesaj, dei soarta mamei tale nu-i att de lipsit d
e speran cum crezi. Du-te pe plaja din Santa Monica.
Poftim?
Asta este voia tatlui tu. nainte de a cobor n Lumea Subpmntean, trebuie s mergi
a Monica. Te rog, Percy, nu mai pot sta mult timp. Rul e prea murdar pentru mine.
Dar...
Eram sigur c aceast femeie e mama, sau o ntruchipare a ei, oricum.
Cine... cum ai...
Voiam s-o ntreb attea lucruri, nct cuvintele mi stteau n gt.
Nu mai pot sta, viteazule , a spus femeia. S-a ndeprtat i am simit curentul nvluin
mi faa ca o dezmierdare. Trebuie s mergi la Santa Monica! i, Percy, s nu te ncrezi n d
rurile..
Vocea i s-a stins.
Daruri? am ntrebat. Ce fel de daruri? Ateapt!
Ea a mai fcut o ncercare de-a vorbi, dar sunetul a disprut. Imaginea s-a topit.
Dac fusese mama, o pierdusem din nou.
mi venea s m nec. Singura problem: eram imun la nec.
Tatl tu are ncredere n tine, mi spusese ea.
M numise i viteaz... doar dac nu vorbise cu somnii.
Am notat spre Anaklusmos i am apucat mnerul. Era posibil ca Himera s fie nc acolo,
sus, cu grsana lui de mam arpe, ateptnd s m ucid. n cel mai bun caz, ar fi aprut po
itorilor, ncercnd s afle cine fcuse o gaur n Arc. Dac m-ar fi gsit, ar fi avut cteva
i s-mi pun.
Am pus capacul i mi-am bgat pixul n buzunar.

Mulumesc, tat, am spus din nou spre apele ntunecate.


Apoi am ieit din noroi i am notat la suprafa.
Am ajuns la rm lng un McDonalds plutitor.
La o strad distan, toate vehiculele pentru urgene din St. Louis ncercuiau Arcul. E

licopterele Poliiei survolau zona. Mulimea de spectatori mi amintea de Times Square


n ajunul Anului Nou.
O feti a spus:
Mam! Biatul la a ieit din ru.

Minunat, drag, a spus mama ei, ntinznd gtul pentru a privi ambulanele.
Dar e uscat!
Minunat, drag.
O prezentatoare de tiri vorbea n faa unei camere:

Probabil c nu-i vorba de un atac terorist, ni s-a spus, dar ancheta e abia
la nceput. Pagubele, dup cum putei vedea, sunt foarte importante. ncercm s ajungem la
civa dintre supravieuitori pentru a-i ntreba despre relatrile unor martori oculari c
are spun c cineva ar fi czut din Arc.
Supravieuitori. Am simit un val de uurare. Poate c paznicul i familia aceea scpaser
cu bine. Speram c Annabeth i Grover sunt n regul.
Am ncercat s-mi fac loc prin mulime ca s vd ce se ntmpl dincolo de ncercuirea pol

...un adolescent, spunea un alt reporter. Channel Five a aflat c pe camer


ele de supraveghere a fost filmat un adolescent care o ia razna pe puntea de obs
ervaie, declannd ntr-un fel aceast explozie ciudat. E greu de crezut, John, dar asta a
m auzit. Din nou, nu exist decese confirmate...
M-am ndeprtat, ncercnd s in capul plecat. Aveam mult de mers ca s trec de zona nco
rat de poliie. Ofierii n uniform i reporterii erau peste tot.
Aproape c-mi pierdusem sperana s-i mai gsesc pe Annabeth i Grover, cnd o voce famil
iar a behit:
Perrrcy!
M-am ntors i am fost prins n mbriarea ca de urs - sau, mai bine zis, ca de ap - a
Grover.

Am crezut c ai plecat n Hades n cel mai sinistru mod cu putin!


Annabeth sttea n spatele lui, ncercnd s-i ia o min furioas, dar pn i ea a prut

Nu te putem lsa singur nici cinci minute! Ce s-a ntmplat?


Am czut, cumva.
Percy! De la o sut nouzeci i doi de metri?
In spatele nostru, un poliist a strigat:
La o parte!
Mulimea a fcut loc i doi paramedici au ieit, ducnd o femeie pe targ. Am recunoscuto imediat pe mama bieelului care fusese pe puntea de observaie. Povestea:

i apoi un cine imens, un chihuahua imens care scotea flcri...


n regul, doamn, a spus paramedicul. Calmai-v, v rog. Familia dumneavoastr e bine. M
camentele ncep s-i fac efectul.

Nu sunt nebun! Biatul a srit prin gaur i monstrul a disprut.


Apoi m-a observat.
Iat-l! El e biatul!
M-am ntors repede i i-am tras pe Annabeth i Grover dup mine. Am disprut n mulime.

Ce se ntmpl? a ntrebat Annabeth. Era vorba despre acel chihuahua din lift?
Le-am spus ntreaga poveste despre Himer, Echidna, saltul meu de la mare nlime, pre
cum i despre mesajul doamnei de sub ape.

Extraordinar, a spus Grover. Trebuie s te ducem la Santa Monica! Nu poi ig


nora o invitaie de la tatl tu.
nainte ca Annabeth s-mi poat rspunde, am trecut pe lng un alt reporter care transmi
tea n direct i era s nepenesc cnd l-am auzit spunnd:

Percy Jackson. ntocmai, Dan. Canalul Doisprezece a aflat c biatul care e po


sibil s fi provocat aceast explozie se potrivete descrierii unui tnr cutat de autorit
entru un grav accident de autocar petrecut n New Jersey acum trei zile. i se crede
c biatul se ndreapt spre vest. Pentru telespectatorii notri de acas, iat o fotografie
a lui Percy Jackson.
Am ocolit dubia celor de la tiri i ne-am strecurat pe o alee.
S ncepem cu ce-i mai important, i-am spus lui Grover. Trebuie s prsim oraul!
Am reuit s ne ntoarcem la gar fr s fim reperai. Ne-am suit n tren tocmai nainte
spre Denver. Trenul se ndrepta spre vest, Se nsera, iar luminile poliiei nc plpiau n
tele nostru pe cerul din St. Louis.

Capitolul 15
n care un zeu ne cumpr cheeseburgeri
n dup amiaza urmtoare, pe 14 iunie, cu apte zile nainte de solstiiu, trenul nostru a i
ntrat n Denver. Ultima dat mncaserm cu o sear nainte, n vagonul restaurant, undeva n
sas. Nu mai fcuserm du dup plecarea de la Dealul Semizeilor i eram convins c acest luc
ru se simea.

S ncercm s-l contactm pe Chiron, a spus Annabeth. Vreau s-i vorbesc despre dis
uia ta cu spiritul rului.
Nu putem folosi telefoanele, nu-i aa?
Nu m refeream la telefoane.
Ne-am plimbat prin centrul oraului pre de o jumtate de or, dei nu tiam sigur ce cut
Annabeth. Aerul era uscat i fierbinte, o senzaie ciudat dup umiditatea din St. Loui
s. Indiferent ncotro o luam, aveam Munii Stncoi n faa ochilor, ca un val pe cale s se
rbueasc peste ora.
n cele din urm, am gsit o spltorie auto cu autoservire. Am virat spre boxa cea mai
ndeprtat de strad, ateni la mainile de poliie. Eram trei adolesceni care stteau nt
rie auto fr s aib o main; orice poliist ct de ct rsrit i-ar fi dat seama c eram

Ce facem, mai exact? am ntrebat, n timp ce Grover scotea pistolul de pulver


izat.

E aptezeci i cinci de ceni, a mormit el. Mai am doar dou fise de douzeci i ci
. Annabeth?

Nu te uita la mine, i-a rspuns. Am rmas fr niciun sfan n vagonul restaurant.


Am scos mruniul pe care-l mai aveam i i-am dat douzeci i cinci de ceni lui Grover,
d cu dou monede de cinci ceni i o drahm de la Meduz.

Excelent, a spus Grover. Ne-am putea descurca i cu o sticl cu pulverizator,


desigur, dar conexiunea nu-i la fel de bun i mi obosete mna de la pompare.
Ce vrei s spui?
El a introdus fisele n automat i a nvrtit butonul pn n poziia PULVERIZARE FIN.
I-Mess.
Mesagerie instant?

Mesagerie Iris, m-a corectat Annabeth. Zeia curcubeului, Iris, duce mesaje
pentru zei. Dac tii cum s ceri i nu-i prea ocupat, face asta i pentru semizei.
Convoci zeia cu ajutorul unui pistol de pulverizat?
Grover a ndreptat duza spre cer i apa a nit,
transformndu-se ntr-o cea alb i deas.

Asta dac nu tii tu o modalitate mai uoar de a face un curcubeu...


Dup cum era de ateptat, lumina dup-amiezii trzii s-a filtrat prin vapori i s-a des
compus n culori.
Annabeth mi-a ntins palma.
Drahma, te rog.
I-am dat-o.
Ea a ridicat moneda deasupra capului.
O, zei, primete ofranda noastr.
A aruncat drahma n curcubeu. Aceasta a disprut ntr-o sclipire aurie.
Dealul Semizeilor, a cerut Annabeth.
Pentru un moment, nu s-a ntmplat nimic.
n secunda urmtoare vedeam n deprtare, prin cea, cmpurile de cpuni i estuarul Lon
d Sound. Se prea c ne aflam pe veranda Casei celei Mari. Cu spatele la noi, lng balu
strad, sttea un tip cu prul de culoarea nisipului, n pantaloni scuri i cu un maiou por
tocaliu. inea n mn o sabie de bronz i prea s se uite atent la ceva de pe pajite.
Luke! am strigat.
El s-a ntors, cu ochii holbai. Puteam s jur c st la un metru n faa mea ntr-o perde
e cea, doar c nu vedeam dect acea parte din el care aprea n curcubeu.

Percy! Pe faa lui brzdat de cicatrice a aprut un rnjet. E i Annabeth acolo? S


av zeilor! Suntei teferi?
Suntem... ... bine, s-a blbit Annabeth.
Trgea cu putere de tricoul murdar pentru a-l aranja i ncerca s-i dea prul rebel de
pe fa.
Ne-am gndit c... Chiron... vreau s spun...

E jos, la cabane. Zmbetul lui Luke pli. Avem nite probleme cu rezidenii. Asc

ult, totul e n regul? Grover e bine?


Sunt aici, a zis Grover.
ndrept duza ntr-o parte i pi n raza vizual a lui Luke.
Ce fel de probleme?
Tocmai atunci a intrat n spltoria auto un Lincoln Continental mare, din care se
auzea muzic hip hop dat la maximum. Cnd maina a ajuns n boxa alturat, basul din subwoo
ere a vibrat att de tare, c s-a cutremurat pmntul.

Chiron a trebuit s... ce-i cu zgomotul sta? a ipat Luke.

M ocup eu! a strigat Annabeth, prnd foarte uurat c are o scuz s dispar. Gro
ide!
Poftim? a spus Grover. Dar...
D-i duza lui Percy i haide! a ordonat ea.
Grover a mormit ceva despre fetele care sunt mai greu de neles dect Oracolul din
Delfi, apoi mi-a dat pistolul de pulverizat i a urmat-o pe Annabeth.
Am reglat furtunul pentru a pstra curcubeul i a-l vedea n continuare pe Luke.

Chiron a trebuit s pun capt unei bti, mi-a strigat Luke pentru a acoperi muzic
a. Situaia e destul de tensionat pe aici, Percy. S-a aflat de disputa dintre Zeus i
Poseidon. Nu suntem nc siguri cum - probabil c de vin e acelai nenorocit care a chem
at cinele infernal. Acum rezidenii ncep s in partea unuia sau altuia. Parc-ar ncepe di
nou rzboiul troian. Afrodita, Ares i Apollo l susin pe Poseidon, mai mult sau mai p
uin. Atena l susine pe Zeus.
M-am cutremurat la gndul c cei din cabana Clarissei ar putea fi de partea tatlui
meu n orice privin. Alturi, am auzit-o pe Annabeth certndu-se cu un tip, apoi volumu
l muzicii s-a diminuat considerabil.

Dar ce se ntmpl cu tine? m-a ntrebat Luke. Lui Chiron o s-i par ru c n-ai v
I-am povestit aproape tot, inclusiv visele mele. M simeam att de bine s-l vd, avea
m impresia c sunt ca n tabr, chiar i pentru cteva minute, nct nu mi-am dat seama ce m
vorbisem pn n-a sunat alarma aparatului de pulverizat, i am neles c mai am doar un mi
nut nainte ca apa s se opreasc.

A vrea s fiu acolo, mi-a spus Luke. M tem c nu v suntem de mare ajutor de aici
, dar ascult... Hades trebuie s fi fost cel care a luat fulgerul lui Zeus. n moment
ul solstiiului de iarn era n Olimp. Eu nsoeam un grup i l-am vzut cu toii.

Dar Chiron spunea c zeii nu-i pot lua unul altuia obiectele magice n mod di
rect.

E adevrat, a spus Luke, prnd tulburat. Totui... Hades are coiful ntunericului
. Cum ar fi putut altcineva s se strecoare n sala tronului i s fure fulgerul? Ar fi
trebuit s fie invizibil.
Am tcut amndoi, pn cnd Luke i-a dat seama ce spusese.

Hei, a protestat el. Nu m-am referit la Annabeth. O cunosc de o venicie.


Ea niciodat n-ar... adic, mi-e ca o sor mai mic.
M-am ntrebat dac lui Annabeth i-ar fi convenit descrierea asta. Alturi, muzica s
-a oprit de tot. Cineva a urlat ngrozit, portierele s-au trntit i Lincoln-ul a terso din spltoria auto.

Mai bine te-ai duce s vezi ce s-a ntmplat, a spus Luke. Ascult, pori pantofii
zburtori? M-a bucura s tiu c i-au folosit la ceva.

O... , da! am zis strduindu-m s nu par un mare mincinos. Da, mi-au fost de folos
Serios? a zmbit el. i vin bine?
Apa s-a oprit. Ceaa a nceput s se destrame.

Pi s avei grij de voi acolo, n Denver, a spus Luke, vocea auzindu-i-se din ce
n ce mai slab. i spune-i lui Grover c va fi mai bine de data asta! Nimeni nu va fi
transformat ntr-un pin dac...
Dar ceaa s-a destrmat, iar imaginea lui Luke s-a evaporat. Eram singur ntr-o box
umed i goal dintr-o spltorie auto.
Annabeth i Grover au aprut de dup col, rznd, dar s-au oprit cnd mi-au vzut faa. L
nabeth i-a pierit zmbetul.
Ce s-a ntmplat, Percy? Ce-a spus Luke?

Nu prea multe, am minit, simind n stomac un gol mare ct o caban a Celor Trei.
Haidei, s gsim ceva de mncare.
Cteva minute mai trziu, stteam ntr-un separeu dintr-un restaurant decorat cu crom
strlucitor. n jurul nostru, oamenii mncau burgeri i beau bere i suc.

n cele din urm a aprut o chelneri care a ridicat suspicioas o sprncean.


Ei bine?
I-am spus:
Vream s comandm cina.
Avei cu ce plti, copii?
Buza de jos a lui Grover tremura. Mi-era team c va ncepe s behie sau, mai ru, c va
epe s mnnce linoleumul. Annabeth arta de parc era pe punctul de a leina de foame.
ncercam s m gndesc la o poveste lacrimogen pentru chelneri cnd un huruit a zguduit
eaga cldire; o motociclet de mrimea unui pui de elefant a parcat lng bordur.
Conversaiile din restaurant au ncetat. Farul motocicletei arunca o lumin roie. Pe
rezervor erau pictate flcri, iar pe lateral era prins un toc pentru puti, plin cu a
rme. Scaunul era din piele - dar o piele care arta... ei bine, arta ca pielea de o
m.
Tipul de pe motociclet i-ar fi fcut pe nite lupttori profesioniti s fug care-ncotro
Era mbrcat ntr-o bluz roie mulat, blugi negri i o geac de piele neagr, cu un cuit
e prins la coaps. Purta ochelari de soare de culoare roie i avea cea mai crud, cea m
ai brutal fa pe care o vzusem vreodat - era chipe, dar hain, avea prul negru i unsuro
uns scurt, iar obrajii i erau brzdai de cicatrici cptate n nenumrate lupte. Ciudat, av
am senzaia c-i mai vzusem faa undeva.
Cnd a intrat n restaurant, un vnt cald i uscat a mturat locul. Toi oamenii s-au rid
icat ca hipnotizai, dar motociclistul a fcut un gest cu mna i ei s-au aezat la loc, r
elundu-i conversaiile de unde le lsaser. Chelneri a clipit de parc cineva i-ar fi ap
utonul de reluare din creier i ne-a ntrebat din nou:
Avei cu ce plti, copii?
Motociclistul a spus:
Fac eu cinste.
S-a strecurat n separeul nostru, care era mult prea mic pentru el, i a nghesuito pe Annabeth lng fereastr.
S-a uitat n sus la chelneri care-l privea mirat i a zis:
Mai eti aici?
i-a ndreptat degetul spre ea i chelneria a nlemnit. S-a ntors ca tras de un resort
s-a ndreptat spre buctrie.
Motociclistul s-a uitat la mine. Nu-i vedeam ochii n spatele ochelarilor roii d
e soare, dar stomacul a nceput s-mi forfoteasc din cauza unor sentimente neplcute. F
urie, indignare, amrciune. mi venea s lovesc ntr-un perete. mi venea s m iau la btai
cineva. Cine se credea individul sta?
Mi-a zmbit cu rutate.
Deci tu eti copilul lui Alg l btrn, ai?
Ar fi trebuit s fiu surprins, sau speriat, ns m simeam de parc l-a fi avut n fa
meu vitreg, Gabe. mi venea s-i rup capul tipului.
Ce te privete pe tine?
Annabeth m-a avertizat din priviri.
Percy, el este...
Motociclistul a ridicat mna.

E-n regul, a spus. Nu m deranjeaz un pic de obrznicie. Atta vreme ct nu uita


ine-i eful. tii cine sunt, nepoate?
Apoi mi-am dat seama de ce-mi prea cunoscut. Avea acelai rnjet dispreuitor ca uni
i dintre putii din Tabra Semizeilor, cei din cabana cinci.
Eti tatl Clarissei, am spus. Ares, zeul rzboiului. Ares a zmbit i i-a scos ochel
rii de soare. Unde ar fi trebuit s aib ochii era doar foc, orbite goale n care strlu
ceau explozii nucleare n miniatur.
Aa-i, bobocule. Am auzit c ai rupt sulia Clarissei.
A cutat-o cu lumnarea.

Probabil. E-n regul. Nu m bag n luptele copiilor mei, nelegi tu? Motivul pent
ru care sunt aici... am auzit c eti n ora. Am o propunere pentru tine.
Chelneria a revenit crnd tvi pline de mncare - cheeseburgeri, cartofi prjii, rondel
de ceap i shake-uri de ciocolat.
Ares i-a dat cteva drahme de aur.
Aceasta s-a uitat cu nervozitate la monede.
Dar astea nu sunt...

Ares i-a scos cuitul imens i a nceput s-i curee unghiile.


E vreo problem, drgu?
Chelneria a nghiit n sec, apoi a plecat cu aurul.

Nu poi face aa ceva, i-am spus lui Ares. Nu poi amenina oamenii cu cuitul.
Ares a rs.

Glumeti? Iubesc ara asta. Cel mai bun loc, dup Sparta. Nu pori arm, bobocule?
Ar trebui. Trim ntr-o lume periculoas. Dar s revenim la propunerea mea. Vreau s-mi f
aci o favoare.
Ce favoare i-a putea face eu unui zeu?

Ceva de care un zeu n-are timp s se ocupe. Nu-i mare lucru. Mi-am uitat s
cutul ntr-un parc acvatic abandonat de aici din ora. Eram la o mic... ntlnire cu iubi
ta mea. Am fost deranjai. Mi-am lsat scutul acolo. Vreau s mi-l aduci napoi.
De ce nu te ntorci s i-l iei singur?
Focul din orbitele lui a strlucit mai puternic.

De ce nu te transform eu ntr-un cine de prerie i nu te calc cu Harley-ul? P


entru c n-am chef. Un zeu i ofer posibilitatea de-a arta ce poi, Percy Jackson. Te vei
purta ca un la?
S-a aplecat nainte.

Sau poate c lupi doar cnd exist un ru n care s te scufunzi, pentru ca tticu
poat proteja.
A fi vrut s-l pocnesc, dar, cumva, tiam c exact asta ateapt. Furia mea era provocat
de puterea lui Ares. I-ar fi plcut la nebunie s atac. Nu voiam s-i dau satisfacie.
Nu ne intereseaz, am spus. Avem deja o misiune.
Ochii de foc ai lui Ares m-au fcut s vd lucruri pe care nu doream s le vd - snge i
um i cadavre pe cmpul de lupt.

tiu totul despre misiunea ta, bobocule. Cnd obiectul cu pricina a fost fur
at, Zeus i-a trimis pe cei mai buni n cutarea lui: Apollo, Atena, Artemis i pe mine
, normal. Dac eu n-am putut dibui o arm att de puternic...
i-a lins buzele de parc i s-ar fi fcut foame doar gndindu-se la fulger.

Ei bine... dac eu nu l-am putut gsi, tu n-ai nicio ans. Cu toate acestea, ncer
c s-i ofer prezumia de nevinovie. Tatl tu i cu mine ne cunoatem de mult. La urma urm
u i-am vorbit despre bnuielile mele legate de btrnul Respiraie de cadavru.
Tu eti cel care i-a spus c Hades a furat fulgerul?

Desigur. Acuzi pe nedrept pe cineva ca s porneti un rzboi. E un truc vechi d


e cnd lumea. Mi-am dat seama imediat. ntr-un fel, mie trebuie s-mi mul umeti pentru mi
siunea ta.
Mulumesc, am mormit.

Hei, sunt un tip generos. F doar ce te-am rugat i o s te ajut. O s fac rost d
e un mijloc de transport spre vest pentru tine i prietenii ti.
Ne descurcm i singuri.

Da, cum s nu. Fr bani. Fr main. Fr s-avei habar cu ce v confruntai. Ajut


pun ceva ce trebuie s tii. Ceva despre mama ta.
Despre mama?
A zmbit.

Te-am fcut curios. Parcul acvatic este la un kilometru i jumtate spre vest,
pe Delaney. N-ai cum s-l ratezi. Caut Tunelul Dragostei.

Ce anume i-a ntrerupt ntlnirea? l-am ntrebat. Te-a speriat ceva?


Ares i-a dezvelit dinii, dar mai vzusem figura asta amenintoare i la Clarisse. Avea
ceva fals, de parc n-ar fi fost tocmai n largul lui.

Ai noroc c m-ai ntlnit pe mine, bobocule, i nu pe alt Olimpian. Nu toi iart ob


nicia att de uor ca mine. Ne ntlnim aici dup ce termini. Nu m dezamgi.
Dup aceea cred c am leinat sau am czut n trans, pentru c atunci cnd am deschis din
u ochii, Ares plecase. A fi putut crede c ntreaga conversaie nu fusese dect un vis, d
ar expresiile lui Annabeth i Grover mi spuneau altceva.

Nu-i bine, a spus Grover. Ares te-a cutat, Percy. Asta nu-i bine.
Am privit pe fereastr. Motocicleta dispruse.
Oare Ares chiar tia ceva despre mama sau doar i btea joc de mine? Acum, c plecase,
toat furia m prsise. Mi-am dat seama c lui Ares i place la nebunie s se joace cu emo
e oamenilor. n asta consta puterea lui - te tulbura att de mult, nct i ntuneca abilita
ea de a gndi.


Probabil e vreo mecherie, am spus. D-l ncolo pe Ares. S mergem.

Nu putem, a spus Annabeth. Uite, l ursc pe Ares la fel de mult ca oricine,


dar nu-i poi ignora pe zei dect dac vrei s ai ghinion cu carul. Nu glumea cnd spunea
c te poate transforma ntr-o roztoare.
M-am uitat la cheeseburger, care dintr-odat nu-mi mai prea att de apetisant.
De ce are nevoie de noi?

Poate este o problem care necesit inteligen, a spus Annabeth. Ares are puter
e. E tot ce are. Pn i puterea trebuie s se ncline uneori n faa nelepciunii.

Dar povestea cu parcul acvatic... prea aproape speriat. Ce l-ar putea pun
e pe fug pe zeul rzboiului?
Annabeth i Grover i-au aruncat priviri speriate.
Annabeth a spus:
M tem c va trebui s aflm.
Cnd am gsit parcul acvatic, soarele cobora dup muni. Dac era s ne lum dup firm, c
ocul se numise WATERLAND, dar acum unele litere erau distruse, aa c nu se mai vede
a dect WATRAD.
Poarta principal era ncuiat cu lact i protejat cu srm ghimpat. nuntru, uriae t
ap uscate, tuburi i evi se ondulau peste tot, ducnd spre piscine goale. Bilete i recl
ame vechi fluturau pe asfalt. Pentru c se lsa noaptea, locul arta trist i nfricotor.

Dac Ares i aduce aici prietena la ntlnire, am spus, uitndu-m la srma ghimpa
mi-ar plcea s vd cum arat.
Percy, m-a avertizat Annabeth. Puin respect.
De ce? Credeam c-l urti pe Ares.

E, totui, zeu. Iar prietena lui este foarte temperamental.


N-ai vrea s-i insuli nfiarea, a adugat Grover.
Cine e? Echidna?

Nu, Afrodita, a spus Grover, un pic vistor. Zeia iubirii.

Am crezut c e cstorit cu cineva, am zis. Cu Hefaistos.


Ce vrei s spui? a ntrebat.

O! Am simit brusc nevoia s schimb subiectul. Deci, cum putem intra?


Maia!
Din pantofii lui Grover au aprut aripi.
A zburat peste gard, s-a dat peste cap fr s vrea, apoi a aterizat stngaci pe part
ea cealalt. i-a scuturat blugii de praf, de parc i planificase fiecare micare.
Venii?
Annabeth i cu mine a trebuit s ne crm folosind metoda clasic, trgnd n jos de sr
t ca s putem escalada gardul.
Umbrele creteau pe msur ce mergeam prin parc, observnd atraciile. Erau acolo Insul
a lui Piticot, i-am copt-o i Amice, unde mi-e costumul de baie?.
Nu ne-a atacat niciun monstru. Nu se auzea nici cel mai mic zgomot.
Am gsit un magazin de suveniruri care fusese lsat deschis. Marfa era nc aezat pe ra
fturi: globuri cu zpad, creioane, cri potale i rafturi de...
Haine, a spus Annabeth. Haine noi.
Da, am spus. Dar nu poi s...
Ba bine c nu.
A nfcat un teanc ntreg de lucruri de pe rafturi i a disprut n cabina de prob. Cte
nute mai trziu, a aprut cu pantaloni scuri Waterland cu imprimeu floral, un tricou
Waterland mare i rou i pantofi de surfing Waterland. Pe umr i atrna un rucsac Waterlan
d, umplut, evident, cu multe bunti.
La naiba, a ridicat Grover din umeri.
n curnd, to i trei eram mbrcai ca nite reclame ambulante pentru defunctul parc temat
c.
Am continuat s cutm Tunelul Dragostei. Aveam senzaia c ntregul parc i inea respir

Deci, Ares i Afrodita, am zis eu ca s-mi abat aten ia de la ntunericul care c


retea, e ceva ntre ei?

E o brf veche, Percy, mi-a spus Annabeth. Veche de trei mii de ani.
Ce-i cu soul Afroditei?

Pi, tii tu, a spus ea. Hefaistos. Fierarul. A fost schilodit pe cnd era cop
il, aruncat de Zeus de pe Muntele Olimp. Aa c nu-i tocmai o frumusee. E ndemnatic i aa
mai departe, dar pe Afrodita n-o intereseaz inteligena i talentul, tii?

Ei i plac motociclitii.
Cam aa.
Hefaistos tie?

O, sigur, a spus Annabeth. I-a prins mpreun o dat. I-a prins la propriu, ntro plas de aur, i i-a invitat pe toi zeii s vin i s rd de ei. Hefaistos ncearc mere
e rs. De aceea se ntlnesc n locuri retrase ca...
S-a oprit, privind drept nainte.
Ca sta.
n faa noastr era o piscin goal care ar fi fost grozav pentru skateboarding. Avea ce
l puin cincizeci de metri n diametru i form de castron.
Pe margine, stteau de paz o duzin de statui din bronz reprezentndu-l pe Cupidon c
u aripile desfcute i arcuri gata s trag. De partea cealalt, se deschidea un tunel pe
unde curgea probabil apa cnd piscina era plin. Pe semnul de sus scria: CURSA NEBUN
EASC A IUBIRII: ACEST TUNEL AL DRAGOSTEI NU ESTE CEL AL PRINILOR VOTRI!
Grover s-a furiat pn la margine.
Fii ateni.
Pe fundul piscinei era abandonat o barc alb cu roz de dou locuri, avnd un baldachin
pictat cu inimioare. Pe locul din stnga, strlucind n lumina slab, era scutul din bro
nz lustruit al lui Ares.

E prea uor, am spus. Coborm pur i simplu i-l lum?


Annabeth mngie cu degetele postamentul celei mai apropiate statui a lui Cupidon
.

Aici e sculptat o liter greceasc, a zis ea. Eta. M ntreb...


Grover, am spus, simi vreun monstru?
El a adulmecat vntul.
Nimic.

Nimic ca la Arc, cnd n-ai simit-o pe Echidna, sau nimic-nimic?


Grover a prut jignit.
i-am spus, aa se ntmpl sub pmnt.
Bine, mi pare ru.
Am tras adnc aer n piept.
Cobor.
Vin cu tine.
Grover nu prea prea entuziasmat, dar aveam senzaia c voia s se revaneze pentru ce
se ntmplase n St. Louis.

Nu, i-am spus. Vreau s stai sus cu pantofii zburtori n picioare. Tu eti Baro
nul Rou, asul zborului, i aminteti? Contez pe tine s-mi sari n ajutor dac se ntmpl
Grover i-a bombat puin pieptul.
Sigur. Dar ce s-ar putea ntmpla?
Nu tiu. E doar o impresie... Annabeth, vino...
i bai joc de mine?
S-a uitat la mine de parc a fi picat din lun. Obrajii i s-au colorat ntr-un rou ap
rins.
Ce mai e acum? am ntrebat.

Eu, s merg cu tine n... Cursa nebuneasc a iubirii? Ce jenant! Dac m vede cin
?
Cine s te vad?
ns acum i mie-mi ardea faa. Fetele ntotdeauna complic lucrurile.
Bine, i-am spus. M duc singur.
Dar cnd am nceput s cobor n piscin m-a urmat, mormind despre bieii care ncurc me
rurile.
Am ajuns la barc. Scutul era sprijinit de un scaun i lng el era earfa de mtase a un
ei doamne. Am ncercat s mi-i imaginez pe Ares i Afrodita aici, un cuplu de zei ntlnin
du-se ntr-o mainrie dintr-un parc de distracii dezafectat. De ce? Apoi am observat c
eva ce nu vzusem de sus: oglinzi de jur mprejurul marginii piscinei, ndreptate spre
acest loc. Ne puteam vedea indiferent n ce parte ne-am fi uitat. Asta trebuie s f
i fost. n timp ce se giugiuleau, Ares i Afrodita se puteau uita la cei care le plce
au cel mai mult: ei nii.
Am luat earfa. Avea o strlucire roz, iar parfumul era indescriptibil - de trand
afir sau de laur de munte. Ceva plcut. Am zmbit, puin vistor, i eram pe punctul de a-

mi freca earfa de obraz cnd Annabeth mi-a smuls-o din mn i a ndesat-o n buzunar.
O, nu, nici vorb. Ferete-te de magia dragostei.
Ce?
Ia scutul, cap sec, i s plecm de aici.
Din clipa n care am atins scutul, am tiut c am ncurcat-o. Mna mi-a trecut prin cev
a prins de tabloul de bord. O pnz de pianjen, m-am gndit, ns apoi m-am uitat la o buca
t ce-mi rmsese n palm i am vzut c era un fel de fir metalic, att de fin, nct era a
vizibil. Era un declanator.
Stai, a spus Annabeth.
Prea trziu.

Mai este o liter greceasc pe laterala brcii, nc o eta. E o capcan.


Zgomotul a izbucnit de jur mprejur, un milion de roi dinate nvrtindu-se, de parc nt
eaga piscin se transforma ntr-o mainrie uria.
Grover a strigat:
Prieteni!
Sus, pe margine, statuile lui Cupidon i-au ncordat arcurile n poziie de tragere.
Pn s apuc s zic s ne adpostim, au intit, dar nu spre noi. Au tras una n cealalt, pes
rginea piscinei. De sgei erau legate cabluri de mtase ce formau arcuri peste piscin,
fixndu-se n punctul de aterizare i crend o imens mpletitur de aur. Apoi, fire metalic
mai subiri au nceput s se eas mpreun n mod magic ntre firele principale, fcnd o p
Trebuie s ieim, am spus.
Nu zu! a zis Annabeth.
Am apucat scutul i am fugit, dar cratul pe pereii piscinei nu era la fel de uor pre
cum cobortul.
Haidei! a strigat Grover.
ncerca s in deschis o poriune de plas pentru noi, dar oriunde o atingea, firele de
ur ncepeau s i se nfoare n jurul minilor.
Capetele cupidonilor s-au deschis. Din ele au ieit camere video. De jur-mprejur
ul piscinei s-au ridicat spoturi, orbindu-ne cu lumina, i o voce a bubuit n difuzo
r:

n direct n Olimp ntr-un minut... Cincizeci i nou de secunde, cincizeci i opt..


,*

Hefaistos! a ipat Annabeth. Ce proast sunt! Eta este H. El a construit acea


st capcan ca s-i prind soia cu Ares. Acum vom fi n transmisie direct n Olimp artnd
dioi!
Ajunsesem aproape de margine, cnd oglinzile s-au deschis ca nite trape i mii de.
.. chestii metalice minuscule s-au revrsat din ele.
Annabeth a ipat.
Era o armat de trtoare mecanice nfiortoare: corpuri din bronz, picioare fusiforme,
guri ca nite cletiori, gonind spre noi, un val de chestii metalice pocnitoare, zbrni
toare.
Pianjeni! a spus Annabeth. P.. .ia.. .aaaaaa!
N-o mai vzusem n halul sta niciodat. A czut pe spate dobort de fric i a fost apro
opleit de pianjenii roboi nainte s-o trag n sus i s-o trsc napoi spre barc.
Chestiile acelea veneau din toate colurile acum, cu milioanele, invadnd centrul
piscinei, nconjurndu-ne complet. Mi-am spus c, probabil, nu erau programate s ucid,
doar s ne nconjoare, s ne nepe i s ne fac s prem nite idioi. Pe de alt parte, as
an destinat zeilor. Iar noi nu eram zei.
Annabeth i cu mine am urcat n barc. Am nceput s ndeprtez cu piciorul pianjenii car
iunau la bord. I-am strigat lui Annabeth s m ajute, dar era incapabil s fac i altceva
afar s ipe.
Treizeci, douzeci i nou, s-a auzit n difuzor.
Pianjenii au nceput s scuipe fire metalice, ncercnd s ne lege. Firele erau destul d
e uor de rupt la nceput, dar erau extrem de multe, iar pianjenii veneau mereu. Am d
at la o parte unul de pe piciorul lui Annabeth, iar cletii si mi-au rupt o bucat di
n noii mei pantofi de surf.
Grover plana pe deasupra piscinei n pantofii lui zburtori, ncercnd s rup plasa, dar
aceasta nu ceda.
Gndete, mi-am spus. Gndete."
Intrarea n Tunelul Dragostei se afla sub plas. L-am fi putut folosi ca ieire dac

n-ar fi fost blocat de un milion de pianjeni roboi.


Cincisprezece, paisprezece, a tunat difuzorul.
Ap", m-am gndit. De unde vine apa din parc?
Apoi am vzut nite conducte de ap uriae n spatele oglinzilor, de unde veniser pianje
ii. i deasupra plasei, lng un cupidon, o cabin cu ferestre de sticl care trebuie s fi
fost staia de control.

Grover! am strigat. Intr n cabin! Gsete comutatorul de pornire!


Dar...
F-o!
ansele erau minime, dar era singura noastr speran. Pianjenii invadaser cu totul pr
ora brcii. Annabeth ipa ct o inea gura. Trebuia s plecm de acolo imediat.
Grover era n cabina operatorului acum, lovind butoanele.
Cinci, patru...
Grover m-a privit lipsit de speran, ridicnd minile. mi ddea de neles c apsase t
toanele, dar nc nu se ntmpla nimic.
Am nchis ochii i mi-am imaginat valuri, ap nvlind, fluviul Mississippi. Am simit o
zvcnitur cunoscut n burt. Am ncercat s-mi imaginez c aduc n Denver ntreg oceanul.
Doi, unu, zero!
Apa a explodat din conducte. A inundat piscina cu un muget, azvrlind pianjenii
. Am tras-o pe Annabeth n scaunul de lng mine i am fixat centura de siguran tocmai cnd
valul a lovit barca i a mturat-o, ndeprtnd pianjenii i udndu-ne complet, fr a ne r
arca s-a ntors, ridicat de ape, i a nceput s se nvrt n vltoare.
Apa era plin de pianjeni scurtcircuitai, unii dintre ei zdrobindu-se de ziduril
e de beton ale piscinei cu o asemenea for, c explodau.
Luminile erau pe noi. Camerele Cupidon filmau, transmind pentru Olimp.
Dar asta nu m-mpiedica s m concentrez doar pe condusul brcii. O mnuiam pentru a u
rma curentul,
innd-o departe de perete. Poate era doar n imaginaia mea, dar barca prea s m asculte.
el puin, nu se sfrma ntr-un milion de buci. Ne-am nvrtit pentru ultima oar, nivelul
fiind acum destul de ridicat pentru a ne strivi de plasa metalic. Apoi vrful brcii
a crmit spre tunel i am plonjat n ntuneric.
Annabeth i cu mine ne-am mbriat strns, ipnd, n timp ce barca se rsucea, trecea r
e lng tot felul de coluri i se nclina la patruzeci i cinci de grade, trecnd pe lng i
i cu Romeo i Julieta i o grmad de alte suveniruri de Ziua ndrgostiilor.
Apoi am ieit din tunel, iar aerul nopii ne-a uierat prin pr n timp ce barca se ndre
pta ca din puc spre ieire.
Dac instalaia ar fi fost n stare de funcionare, am fi navigat pe o ramp prin Porile
de aur ale iubirii i am fi aterizat n siguran n piscina de la ieire. Dar era o proble
m. Porile iubirii erau legate cu lanuri. Dou brci care fuseser scoase din tunel nainte
noastr stteau una peste alta lng baricad - una spart, cealalt crpat n dou.

Desf-i centura de siguran! i-am strigat lui Annabeth.


Ai nnebunit?

Asta dac nu vrei s mori zdrobit. Mi-am prins scutul lui Ares de bra. Va trebu
i s srim.
Ideea mea era simpl i nebuneasc. n momentul impactului, urma s ne folosim de fora brci
ca de o ramp de lansare pentru a sri peste poart. Auzisem de oameni care supravieui
ser aa unor accidente auto, aruncai la nou, zece metri distan de locul accidentului. C
u puin noroc, am fi aterizat n piscin.
Annabeth prea s fi neles. M-a luat de mn cnd ne-am apropiat de pori.
La semnalul meu, am spus.
Nu! La semnalul meu!
Ce?

Fizic de baz! a strigat ea. Fora ori traiectoria unghiului...


Bine, am strigat. La semnalul tu!
Ea a ezitat... a ezitat... apoi a strigat:
Acum!
Poc!
Annabeth avusese dreptate. Dac am fi srit cnd credeam eu c trebuia, ne-am fi izbi
t de pori. Ea calculase portana maxim.
Din pcate, era puin mai mult dect aveam nevoie. Barca noastr s-a izbit de celelal

te i am fost aruncai n aer, pe deasupra porilor, peste piscin i apoi n jos, spre asfal
ul tare.
Ceva m-a apucat din spate.
Annabeth a strigat:
Au!
Grover!
n aer, m-a apucat pe mine de cma i pe Annabeth de bra, ncercnd s evite o aterizar
t, dar Annabeth i cu mine aveam o vitez prea mare.
Suntei prea grei! a spus Grover. O s cdem!
Ne ndreptam spre sol, Grover fcnd tot posibilul s ncetineasc prbuirea.
Am aterizat ntr-un panou pentru fotografii, capul lui Grover intrnd direct n gau
ra unde turitii i bgau capetele pentru a deveni Noo Noo - balena cea prietenoas. Anna
beth i cu mine ne-am prbuit pe pmnt, zdruncinai, dar n via. Scutul lui Ares era nc
meu.
Dup ce ne-am tras sufletul, Annabeth i cu mine l-am scos pe Grover din panoul pent
ru fotografii i i-am mulumit c ne salvase vieile. M-am uitat napoi la Tunelul Dragost
ei. Apa se retrgea. Barca noastr se fcuse frme de pori.
La vreo sut de metri distan, la piscina de la intrare, cupidonii nc filmau. Statui
le se rotiser astfel nct camerele erau direct pe noi, cu lumina reflectoarelor pe f
eele noastre.
Spectacolul s-a terminat! am strigat. V mulumim. Noapte bun!
Cupidonii au revenit n poziiile iniiale. Luminile s-au stins. Parcul a redevenit
linitit i ntunecos, cu excepia unui firicel blnd de ap din piscina de la ieirea din T
nelul Dragostei. M-am ntrebat dac cei din Olimp priveau acum o pauz pentru reclame
sau dac ratingurile noastre fuseser satisfctoare.
Nu suportam s fiu hruit. Nu suportam s fiu pclit. i aveam destul experien cu bt
plcea s-mi fac aa ceva. Mi-am scos scutul de pe bra i m-am ntors spre prietenii mei.
Trebuie s avem o mic discuie cu Ares.

Capitolul 16
n care ducem o zebr la Vegas
Zeul rzboiului ne atepta n parcarea restaurantului.
Mi, s fie, a spus el. N-ai fost ucii.
tiai c e o capcan, i-am spus.
Ares a rnjit rutcios.

Pun pariu c fierarul cel schilod a fost surprins cnd a prins n plas doi copi
i prostui. Ai dat bine la televizor.
I-am bgat scutul n fa.
Eti un nesimit.
Annabeth i Grover i-au inut respiraia.
Ares a apucat scutul i l-a nvrtit n aer, ca pe aluat de pizza. Acesta i-a schimbat
forma, transformndu-se ntr-o vest antiglon. i-a aruncat-o pe umeri.

Vezi camionul de acolo? A artat spre un tir parcat peste drum de restaura
nt. Asta e maina voastr. V va duce direct la Los Angeles, cu o oprire n Vegas.
Tirul avea un indicator n partea din spate, pe care l-am putut citi numai pent
ru c era imprimat invers, alb pe negru, o combinaie bun pentru un dislexic: KINDNESS
INTERNA IONAL: TRANSPORT ZOO N CONDIII OMENETI. AVERTISMENT: ANIMALE SLBATICE Vii."
I-am spus:
Cred c glumeti.
Ares a pocnit din degete. Ua din spate a vehiculului s-a deschis.

Transport gratuit spre vest, bobocule. Nu te mai plnge. i mai primii ceva pe
ntru c v-ai fcut treaba.
A apucat un rucsac albastru din nailon de pe ghidon i mi l-a aruncat.
nuntru erau haine curate pentru noi toi, douzeci de dolari, o pung plin cu drahme d
e aur i un pachet de biscuii Oreo cu umplutur dubl.
I-am spus:
N-am nevoie de nenorocitele tale de...
Mulumim, stpne Ares, m-a ntrerupt Grover, avertizndu-m din priviri. V mulumim mu
Am scrnit din dini. Probabil c e o insult mortal s refuzi darul unui zeu, dar nu-mi
doream nimic care s fi fost atins de Ares. Fr tragere de inim, mi-am aruncat rucsacu

l peste umr. tiam c mnia mea e provocat de prezena zeului rzboiului, dar nc-mi venea
rag una n nas. El mi reamintea de toi scandalagiii sau btuii cu care avusesem de-a fac
e: Nancy Bobofit, Clarisse, Gabe cel mpuit, profesorii sarcastici - toi nenorociii d
e la coal care m fcuser prost sau i btuser joc de mine cnd fusesem exmatriculat.
M-am uitat la restaurant, unde acum erau doar doi clieni. Chelneria care ne ser
vise cina privea nelinitit pe fereastr, de parc se temea c Ares ne-ar fi putut rni. l
dusese i pe buctar ca s ne vad i i-a spus ceva. Acesta a dat din cap, a apucat un mic
aparat de fotografiat de unic folosin i ne-a fcut o poz.
Super, m-am gndit. i mine vom aprea n ziare.
Mi-am i imaginat titlul: UN RUFCTOR N VRST DE DOISPREZECE ANI L BATE PE UN MOTOCIC
T LIPSIT DE APRARE.

mi mai datorezi ceva, i-am spus lui Ares, ncercnd s-mi controlez vocea. Mi-a
i promis informaii despre mama mea.

Eti sigur c faci fa vetilor? a zis, pornindu-i motocicleta. Nu e moart.


Mi-a fugit pmntul de sub picioare.

Ce vrei s spui?

Vreau s spun c a fost luat de lng Minotaur nainte s moar. A fost transforma
ploaie aurie, nu-i aa? Asta e o metamorfoz. Nu e moarte. E reinut.

Reinut. De ce?

Trebuie s mai studiezi arta rzboiului, bobocule. Ostatici. Iei pe cineva p


entru a controla pe altcineva.

Nimeni nu m controleaz pe mine.


A rs.

Serios? Ne mai vedem, putiule.


Mi-am ncletat pumnii.

Eti cam ncrezut, stpne Ares, pentru cineva care fuge de nite statui ale lui C
upidon.
n spatele ochelarilor de soare, focul s-a intensificat. Am simit un vnt fierbint
e n pr.

Ne mai ntlnim, Percy Jackson. Data viitoare cnd vei lupta, pzete-i spatele.
i-a turat Harley-ul, apoi s-a ndeprtat cu zgomot pe strada Delaney.
Annabeth a spus:

Asta n-a fost o micare prea deteapt, Percy.

Nu-mi pas.

Nu-i doreti ca un zeu s-i fie duman. Mai ales acest zeu.

Hei, prieteni! a spus Grover. N-a vrea s v ntrerup, dar...


A artat spre restaurant. Ultimii doi clieni plteau nota la cas, doi brbai n combine
oane negre identice, cu un logo alb pe spate, la fel cu cel de pe camionul KINDN
ESS INTERNA IONAL.
Dac vrem s lum expresul zoo, a spus Grover, trebuie s ne grbim.
Nu-mi convenea, dar n-aveam de ales. n plus, vzusem destule n Denver.
Am traversat n fug i am urcat n spatele mainii imense, nchiznd uile dup noi.
Primul lucru care m-a lovit a fost mirosul. Era ceva n genul celei mai mari li
tiere pentru pisici din lume.
n remorc a fost ntuneric pn cnd am scos capacul lui Anaklusmos. Lama a aruncat o lumin
slab de bronz asupra unei imagini foarte triste. ntr-un ir de cuti metalice murdare
se aflau trei dintre cele mai jalnice animale de grdin zoologic pe care le vzusem n v
iaa mea: o zebr, un leu albinos i un fel de antilop ciudat care nu tiam cum se cheam.
Cineva i aruncase leului un sac de napi, pe care el, evident, nu voia s-i mnnce.
Zebra i antilopa aveau fiecare cte o tav de polistiren cu carne de hamburger. n coam
a zebrei era gum de mestecat, de parc cineva ar fi scuipat pe ea n timpul liber. An
tilopa avea legat de un corn un balon argintiu pe care scria AI SRIT CALUL!
Ai fi putut crede c nimeni nu dorise s se apropie suficient de mult de leu, s cu
ree cuca, dar bietul animal abia se nvrtea pe nite pturi murdare, ntr-un spaiu eviden
rea mic pentru el, gfind din cauza cldurii nbuitoare din remorc. Mutele zumziau n j
hilor si roz i prin blana alb i se zreau coastele.
Asta-i buntate? a ipat Grover. sta-i transport zoo n condiii omeneti?
Probabil c ar fi ieit imediat s-i bat pe camionagii cu naiul su, iar eu l-a fi ajut
at, dar tocmai atunci motorul tirului s-a trezit la via, remorca a nceput s tremure i
am fost nevoii s ne aezm ca s nu cdem.

Ne-am ghemuit ntr-un col pe nite saci mucegii cu furaje, ncercnd s ignorm mirosul
ra i mutele. Grover le-a vorbit animalelor printr-o serie de behituri caprine, dar
acestea nu au fcut dect s-l priveasc triste. Annabeth a propus s spargem cutile i s l
liberm de ndat, dar i-am explicat c nu era o idee prea bun, pn cnd camionul nu se opr
n plus, aveam sentimentul c am fi prut mult mai apetisani pentru leu dect napii acei
a.
Am gsit un vas cu ap i le-am umplut bolurile, apoi m-am folosit de Anaklusmos ca
s scoatem hrana nepotrivit din cuti. I-am dat carnea leului i napii zebrei i antilop
ei.
Grover a linitit-o pe antilop, n timp ce Annabeth a folosit cuitul pentru a-i des
prinde balonul de pe corn. Ar fi vrut s taie i guma din coama zebrei, dar am decis
c era prea riscant, din cauza zdruncinturilor camionului. I-am spus lui Grover s l
e promit animalelor c le vom ajuta mai mult diminea, apoi ne-am pregtit de culcare.
Grover s-a ghemuit pe un sac de napi; Annabeth a deschis pachetul de biscuii O
reo i a ronit unul, fr tragere de inim; eu am ncercat s m nveselesc concentrndu-m
c eram la jumtatea drumului spre Los Angeles. La jumtatea drumului spre destinaia no
astr. Era doar paisprezece iunie. Solstiiul era abia n douzeci i unu. Aveam timp bere
chet.
Pe de alt parte, n-aveam nici cea mai vag idee la ce s m mai atept. Zeii se jucau
cu mine. Cel puin Hefaistos avea decena s-o fac pe fa - instalase camere i m prezentas
ca pe ceva distractiv. Dar chiar i cnd camerele nu filmau, aveam senzaia c misiunea
mea era supravegheat. Eram o surs de amuzament pentru zei.

Hei, a spus Annabeth, mi pare ru c am luat-o razna n parcul acvatic, Percy.


E n regul.
Doar c... se cutremur. Pianjenii.

Din cauza povetii cu Arahne, am ghicit. A fost transformat ntr-un pianjen pen
tru c-a provocat-o pe mama ta la un concurs de esut, nu-i aa?
Annabeth a dat din cap.

De atunci, copiii lui Arahne se rzbun pe copiii Atenei. Dac exist un pianjen p
e o raz de un kilometru i jumtate de mine, m va gsi. Ursc chestiile alea mici, sunt nf
ortoare. Oricum, i rmn datoare.

Suntem o echip, i aminteti? i-am spus. n plus, Grover a fcut un zbor de prim
Crezusem c doarme, dar a optit din colul su:
Am fost grozav, nu-i aa?
Annabeth i cu mine am izbucnit n rs.
Ea a scos un biscuit i mi-a dat mie jumtate.

n timpul mesajului trimis prin Iris... Luke chiar n-a spus nimic?
Am ciugulit din biscuit gndindu-m la ce s rspund. Gndul la conversaia avut cu ajuto
ul curcubeului m frmntase toat seara.

Luke a spus c voi doi v tii de mult. A mai spus c Grover nu va mai da gre de d
ta asta. Nimeni nu se va mai transforma n pin.
n lumina slab de bronz emanat de lama sbiei, era greu s le ghicesc expresiile.
Grover a scos un mormit trist.

Ar fi trebuit s-i spun adevrul de la nceput. Vocea i tremura. Am crezut c dac


c sunt un ratat, n-o s vrei s te mai nsoesc.

Tu eti satirul care a ncercat s-o salveze pe Thalia, fiica lui Zeus.
El a dat din cap cu un aer posomort.

i ceilali doi semizei cu care Thalia s-a mprietenit, cei care au ajuns n sigu
ran n tabr...
M-am uitat la Annabeth.
Erai tu i Luke, nu-i aa?
Ea i-a pus jos biscuitul, neatins.

Aa cum spuneai, Percy, un semizeu n vrst de apte ani nu s-ar fi descurcat prea
mult pe cont propriu. Atena mi-a oferit ajutor. Thalia avea doisprezece ani. Lu
ke avea paisprezece ani. Amndoi fugiser de acas, la fel ca mine. S-au bucurat s m ia
cu ei. Ei erau... nite nentrecui lupttori cu montrii, chiar i fr s se fi antrenat. D
rginia am cltorit spre nord, fr s avem un plan, alungnd montri timp de vreo dou spt
e ca Grover s ne gseasc.

Trebuia s-o escortez pe Thalia n tabr, a spus el, fonfit. Doar pe Thalia. Ave
am ordine stricte de la Chiron: nu face nimic care s ncetineasc operaiunea de salvar

e. tiam c Hades o urmrete, nelegi, dar nu-i puteam lsa pe Luke i pe Annabeth singuri.
crezut... Am crezut c-i pot duce pe toi trei ntr-un loc sigur. A fost vina mea c Bi
nevoitoarele ne-au prins din urm. Am ngheat. M-am speriat pe drumul spre tabr i am apu
cat-o pe nite poteci greite. Dac a fi fost doar un pic mai rapid...

Oprete-te, a spus Annabeth. Nimeni nu te nvinovete. i nici Thalia nu te-a nv


vit.

Ea s-a sacrificat ca s ne salveze pe noi, a spus el nefericit. Ea a murit


din vina mea. Consiliul Btrnilor Copitai a stabilit asta.

Pentru c n-ai vrut s abandonezi doi semizei? i-am spus. Nu-i corect.

Percy are dreptate, a spus Annabeth. Nu a fi astzi aici dac nu erai tu, Grov
er. i nici Luke. Nu ne pas de ce spune Consiliul.
Grover a continuat s fonfie n ntuneric.

sta-i norocul meu. Sunt cel mai jalnic satir care a existat vreodat i i-am
gsit pe cei mai puternici semizei din acest secol, Thalia i Percy.

Nu eti jalnic, a insistat Annabeth. Eti mai curajos dect orice satir pe care
l-am ntlnit vreodat. Spune-mi cine ar mai ndrzni s coboare n Lumea Subpmntean. Pun
c Percy e foarte bucuros c eti aici, n acest moment.
Ea m-a lovit n fluierul piciorului.

Da, am rspuns, dei a fi fcut-o i fr s fiu lovit. Nu ine de noroc faptul c


t pe Thalia i pe mine, Grover. Eti cel mai inimos satir care a trit vreodat. Eti un cu
ttor nnscut. De aceea, tu vei fi cel care l va gsi pe Pan.
Am auzit un oftat adnc, satisfcut. Am ateptat ca Grover s spun ceva, dar respiraia
lui a devenit mai profund. Cnd sunetul s-a transformat n sforit, mi-am dat seama c ad
ormise.
Cum reuete asta? m-am minunat.

Nu tiu, a spus Annabeth. Dar a fost foarte frumos ce i-ai spus.

Chiar cred asta.


Am mers n tcere civa kilometri, lovindu-ne de sacii cu furaje. Zebra ronia un nap.
Leul i-a lins ultima bucic de carne de hamburger de pe bot i s-a uitat la mine plin d
e speran.
Annabeth i-a mngiat colierul de parc s-ar fi gndit intens la strategii.

Mrgeaua cu pinul, am spus. Este din primul tu an?


S-a uitat la colier. Nu i dduse seama ce face.

Da, a spus. n fiecare august, consilierii aleg cel mai important evenimen
t al verii i l picteaz pe mrgeaua corespunztoare acelui an. Am pinul Thaliei, o trire
m greceasc n flcri, un centaur ntr-o rochie de bal - aia chiar c a fost o var ciudat

i inelul de colegiu e al tatlui tu?

Asta nu-i treaba...


S-a oprit.

Da. Da, aa este.

Nu-i nevoie s-mi povesteti.

Nu... e n regul.
A oftat.

Tatl meu mi l-a trimis ntr-o scrisoare, acum dou veri. Inelul era cel mai i
mportant suvenir al su de la Atena. Nu i-ar fi luat doctoratul la Harvard fr ea... E
o poveste lung. n orice caz, a spus c vrea s-l pstrez eu. i-a cerut scuze pentru c-a
fost un ticlos, a spus c m iubete i c-i e dor de mine. Voia s vin acas i s locuiesc
Asta nu sun foarte ru.

Da, ei bine... problema a fost c l-am crezut. Am ncercat s merg acas n acel a
n colar, dar mama mea vitreg nu se schimbase deloc. Nu dorea ca progeniturile ei s
fie-n pericol din cauz c locuiesc cu o ciudat. Montrii au atacat. Ne-am certat. N-am
rezistat nici mcar pn la vacana de iarn. L-am sunat pe Chiron i m-am ntors de ndat
Semizeilor.
Crezi c vei mai ncerca vreodat s locuieti cu tatl tu?
i-a ferit privirea.
S fim serioi. Nu sunt masochist.

N-ar trebui s renuni, i-am spus. Ar trebui s-i scrii o scrisoare sau ceva d
e genul sta.

Mersi de sfat, a spus ea cu rceal, dar tatl meu a ales cu cine vrea s triasc.
Au mai parcurs civa kilometri n tcere.


Aadar, dac zeii se vor lupta, am spus, se vor forma aceleai tabere ca n rzboi
ul troian? Atena mpotriva lui Poseidon?
Ea i-a sprijinit capul de rucsacul oferit de Ares i a nchis ochii.

Nu tiu ce va face mama. tiu doar c voi lupta alturi de tine.


De ce?

Pentru c eti prietenul meu, cap sec. Mai ai ntrebri stupide?


N-am gsit niciun rspuns. Din fericire, nu era nevoie. Annabeth adormise.
Am avut ceva probleme n a-i urma exemplul, cu Grover care sforia i cu un leu alb
inos care se holba lacom la mine, dar pn la urm am nchis ochii.
Comarul meu a nceput la fel ca altele pe care le mai avusesem de-un milion de o
ri: trebuia s dau un extemporal purtnd o cma de for. Toi ceilali copii ieeau n pau
fesorul mi spunea: Haide, Percy. Nu eti prost, nu-i aa? Pune mna pe pix.
Apoi, visul s-a ndeprtat de cursul obinuit.
M-am uitat spre banca alturat i am vzut o fat care sttea acolo, purtnd i ea o cma
Era de vrsta mea, avea o frizur ciufulit n stilul punk, ochi ptrunztori, verzi, machia
cu negru, i nasul pistruiat. Nu-mi dau seama cum, dar tiam cine era. Era Thalia,
fiica lui Zeus.
S-a luptat s ias din cmaa de for, s-a uitat la mine frustrat i a izbucnit: Ei bin
p sec, unul dintre noi trebuie s plece de aici.
Are dreptate, m-am gndit eu n vis. M voi ntoarce n peter. i voi spune vreo dou
Cmaa de for a disprut de pe mine. M-am prbuit prin podeaua slii de clas. Vocea profe
ui s-a schimbat pn a ajuns s fie rece i rutcioas, rsunnd din adncurile unei prpst
Percy Jackson, a spus. Da, vd c schimbul a mers bine.
M aflam din nou n petera cea ntunecoas, iar spiritele celor mori pluteau n jurul me
. Din prpastie, nevzut, chestia monstruoas a vorbit, dar de data asta nu mi se adres
a mie. Puterea nfricotoare a vocii prea ndreptat n alt parte.
Iar el nu bnuiete nimic? a ntrebat.
O alt voce, pe care aproape am recunoscut-o, i-a rspuns lng umrul meu. Nimic, stpn
E la fel de netiutor ca toi ceilali.
M-am uitat ntr-acolo, dar n-am vzut pe nimeni. Cel care vorbea era invizibil.
nelciune dup nelciune", a meditat cu glas tare chestia din prpastie. Excelent."
ntr-adevr, stpne", a spus vocea de lng mine, pe drept cuvnt i se spune Cel Vicl
r chiar a fost necesar? i-a fi putut aduce direct ce am furat..."
Tu?" a spus monstrul, batjocoritor. i-ai artat deja limitele. Ai fi dat gre cu to
tul dac n-a fi intervenit."
Dar, stpne..."
Linite, nensemnat slujitor. n astea ase luni s-au ntmplat multe. Mnia lui Zeus a
scut. Poseidon i-a jucat cartea cea mai disperat. Acum o vom folosi mpotriva lui. n
scurt timp vei primi recompensa pe care i-o doreti i te vei rzbuna. De ndat ce ambele
obiecte ajung n minile mele... dar ateapt. El este aici."
Poftim?" Slujitorul cel invizibil a prut brusc agitat. Tu l-ai chemat, stpne?"
Nu." ntreaga for a ateniei monstrului se revrsa acum asupra mea, fcndu-m s ngh
cu sngele tatlui su - este prea schimbtor, prea imprevizibil. Biatul a venit aici de
unul singur."
Imposibil!" a strigat slujitorul.
Pentru un molu ca tine, probabil", a mrit vocea. Apoi, puterea ei rece s-a ndrept
at din nou spre mine. Aadar... vrei s ai un vis legat de cutarea ta, tinere semizeu?
Atunci, m voi supune."
Peisajul s-a schimbat.
M aflam ntr-o imens sal de tron cu perei de marmur neagr i podele de bronz. Tronu
eocupat, oribil, era fcut din oase de om. La picioarele podiumului era mama mea, n
gheat ntr-o lumin aurie strlucitoare, cu braele ntinse.
Am ncercat s pesc spre ea, dar picioarele nu m ascultau. Mi-am ntins minile spre ea
dar mi-am dat seama c mi se uscau, rmnnd doar oasele. Schelete rnjite n armuri grecet
s-au strns n jurul meu, mbrcndu-m n robe de mtase, ncoronndu-m cu lauri din care
d otrava Himerei, arzndu-mi pielea capului.
Vocea malefic a nceput s rd. Salutare, erou cuceritor!"
M-am trezit brusc.
Grover m scutura de umr.

Camionul s-a oprit, a spus el. Cred c vin s vad ce fac animalele.

Ascunde-te! a optit Annabeth.


Pentru ea era uor. Pur i simplu i punea apca magic i disprea. Grover i cu mine tr
s ne ascundem n spatele sacilor cu furaje i s sperm c semnm cu nite napi.
Uile remorcii s-au deschis cu un scr it. Lumina soarelui i cldura au ptruns nuntru

Doamne! a spus unul dintre camionagii, fcndu-i vnt cu mna n faa nasului su
fi preferat un transport de electrocasnice.
A urcat i a turnat puin ap dintr-o can n blidele animalelor.

i-e cald, uriaule? l-a ntrebat pe leu, apoi a aruncat restul de ap din gleat
hiar n faa leului.
Leul a rgit indignat.
Da, da, da, a spus omul.
Lng mine, printre sacii cu napi, Grover s-a ncordat. Pentru un erbivor pacifist,
avea o nfiare de-a dreptul periculoas.
Camionagiul i-a aruncat antilopei o pung mototolit de Happy Meal. I-a rnjit zebr
ei.

Ce mai faci, dungato? Cel puin de tine scpm la escala asta. i plac spectacole
le de magie? sta i va plcea la nebunie. Vei fi tiat n dou!
Zebra, cu ochii mrii de spaim, s-a uitat direct la mine.
N-a scos niciun sunet, dar am auzit-o spunnd limpede: Elibereaz-m, stpne. Te rog.
Am fost prea uimit ca s reacionez.
S-a auzit un cioc-cioc puternic pe partea lateral a remorcii.
Camionagiul care era nuntru, cu noi, a strigat:
Ce vrei, Eddie?
O voce de afar - trebuie s fi fost a lui Eddie - i-a rspuns strignd:
Maurice? Ce-ai zis?
De ce bai?
Cioc, cioc, cioc.
De afar, Eddie a strigat:
Cine bate?
Maurice a dat ochii peste cap i a ieit, njurndu-l pe Eddie i fcndu-l idiot.
O secund mai trziu, Annabeth a aprut lng mine. Probabil c ea btuse pentru a-l scoat
pe Maurice din remorc. A spus:
Afacerea asta de transport nu poate fi legal.
Serios? a spus Grover.
S-a oprit s asculte.
Leul spune c tipii tia sunt traficani de animale!
Aa e, mi-a rsunat n cap vocea zebrei.
Trebuie s le eliberm! a spus Grover.
El i Annabeth m priveau, ateptnd decizia mea.
O auzisem pe zebr vorbind, dar nu i pe leu. De ce? Poate inea tot de sindromul m
eu... nelegeam doar zebrele? Apoi m-am gndit: caii. Ce spusese Annabeth despre Pose
idon care crease caii? S fi fost zebra suficient de nrudit cu calul? Acesta era mot
ivul pentru care o nelegeam?
Zebra a spus: Deschide-mi cuca, stpne. Te rog. M voi descurca dup aceea.
Afar, Eddie i Maurice nc strigau unul la cellalt, dar tiam c se vor ntoarce imedia
entru a chinui animalele. Am luat-o pe Anaklusmos i am tiat zvorul de la cuca zebrei
.
Zebra a nit afar. S-a ntors spre mine i s-a nclinat. i mulumesc, stpne.
Grover i-a ridicat minile i i-a spus ceva zebrei pe limba lor, ca o binecuvntare.
n timp ce Maurice i-a bgat capul nuntru ca s vad ce se-aude, zebra a srit peste el
trad. S-au auzit ipete, strigte i claxoane. Ne-am repezit la uile remorcii tocmai la
timp pentru a vedea zebra galopnd pe un bulevard larg, cu iruri de hoteluri i cazin
ouri i reclame de neon. Tocmai eliberaserm o zebr n Las Vegas.
Maurice i Eddie au fugit dup ea, cu civa poliiti pe urme, care strigau:
Hei! Avei nevoie de permis pentru asta!

Acum ar fi un moment bun s plecm, a spus Annabeth.

S ne ocupm mai nti i de celelalte animale, a intervenit Grover.


Am tiat zvoarele cu sabia. Grover i-a ridicat minile i le-a spus aceeai binecuvntar
pe limba caprelor pe care o folosise i pentru zebr.
Noroc, le-am zis eu animalelor.

Antilopa i leul au nit din cuti i au ieit mpreun n strad.


Civa turiti au ipat, ns cei mai muli doar s-au dat napoi i au fcut poze, nchipu
vorba de o reprezentaie pus la cale de vreun cazinou.

Animalele n-o s peasc nimic? l-am ntrebat pe Grover. Vreau s spun, deertul i
i departe...

Nu-i face griji, a spus el. Le-am dat o binecuvntare de satir.


Adic?

Adic vor ajunge n slbticie n siguran, a spus. Vor gsi ap, hran, umbr, or
ie pn descoper un loc sigur unde s triasc.

De ce nu ne poi da i nou o binecuvntare ca asta? l-am ntrebat.


Are efect doar asupra animalelor slbatice.

Deci ar avea efect doar asupra lui Percy, a chibzuit Annabeth.


Hei! am protestat.

Am glumit, mi-a rspuns. Hai s ieim din camionul sta jegos.


Am ieit n aerul fierbinte al dup amiezii. Afar erau cel puin patruzeci i trei de gr
ade i probabil c artam ca nite vagabonzi bine prjii, dar lumea era prea interesat de a
imalele slbatice ca s ne bage n seam.
Am trecut de Monte Carlo i de MGM. Am trecut de piramide, de o corabie de pirai
i de Statuia Libertii, care era o copie destul de mic, dar tot m fcea s-mi fie dor de
cas.
Nu tiam sigur ce cutam. Poate doar un loc unde s scpm de cldur pentru cteva minute
nde s gsim un sendvi i un pahar de limonad, unde s facem un nou plan ca s ajungem n v
.
Probabil c rtciserm drumul, pentru c am ajuns ntr-o fundtur, n faa hotelului i
i Lotus. Intrarea era o floare uria de neon, cu petale care se luminau i clipeau. N
imeni nu intra sau ieea, dar uile cromate i strlucitoare erau deschise, lsnd s ias ae
ondiionat cu miros de flori - de lotus nflorit, poate. Nu mai mirosisem niciodat o
astfel de floare, aa c nu eram sigur.
Portarul ne-a zmbit.

Hei, copii. Artai obosii. Vrei s intrai i s stai puin?


nvasem s fiu suspicios n ultimul timp. Mi-am dat seama c oricine putea fi un monstr
u sau un zeu. Pur i simplu n-aveai cum s tii. Dar tipul sta era normal. Ajungea s-l p
riveti i i ddeai seama. n plus, eram att de uurat s aud o persoan amabil, nct am
am spus c ne-ar plcea s intrm. nuntru, am aruncat o privire njur, iar Grover a zis:
Mi s fie!
ntregul hol era o sal de jocuri gigantic. i nu vorbesc despre vechiturile de jocu
ri Pac-Man sau de jocuri mecanice. Exista un tobogan interior cu ap erpuind n jurul
liftului de sticl care urca cel puin patruzeci de etaje. Exista un perete de crri pe
laterala unei cldiri i un pod interior pentru bungee jumping. Erau costume interac
tive cu arme cu laser funcionale. i sute de jocuri video, fiecare de mrimea unui te
levizor cu ecran lat. Practic, orice doreai era acolo. Erau civa copii care se juc
au, dar nu muli. Nu trebuia s atepi pentru niciun joc. Erau chelnerie i snack baruri p
este tot, servind orice fel de mncare i puteai imagina.
Hei! a spus un majordom.
Cel puin aa credeam eu, c e majordom. Purta o cma hawaiian alb cu galben, imprimat
flori de lotus, pantaloni scuri i lapi.

Bine ai venit la Cazinoul Lotus! Poftii cheia de la camera voastr.


M-am blbit:
Hm, dar...

Nu, nu, a spus el, rznd. Nota de plat a fost achitat. Fr taxe suplimentare, f
ci. Doar urcai la etaj, n camera 4001. Dac avei nevoie de ceva, cum ar fi bule suplime
ntare pentru cada cu hidromasaj sau inte pentru jocul de tras cu arma sau orice a
ltceva, doar sunai la recepie. Aici avei cardurile de credit Lotus Cash. Sunt valab
ile n restaurante i pentru toate jocurile i cursele.
Ne-a nmnat fiecruia cte un card de credit din plastic verde.
tiam c trebuie s fie o greeal. Evident, ne credea copiii vreunui milionar. Dar am
luat cardul de credit i am ntrebat:
Ce sum are pe el?
Sprncenele i s-au apropiat:
Ce vrei s spui?

Vreau s zic, cnd se termin banii?


A rs.

O, eti glume. Hei, asta-i super. Bucurai-v de sejurul vostru.


Am urcat cu liftul i am aruncat o privire prin camer. Era un apartament cu trei
dormitoare separate i un bar aprovizionat cu bomboane, sucuri i chipsuri. O linie
telefonic pentru room service. Prosoape moi i paturi de ap cu perne din puf. Un te
levizor cu ecran mare cu satelit i internet de mare vitez. Balconul avea propria c
ad cu hidromasaj i, desigur, o mainrie care lansa obiecte i o puc, aa c puteai s la
orumbei din lut chiar deasupra Las Vegasului i s-i dobori cu arma. Nu-mi ddeam seam
a cum putea fi legal aa ceva, dar mi se prea grozav. Privelitea spre bulevard i deert
era uimitoare, dei m ndoiam c vom avea vreodat timp s o admirm, cu o camer ca asta.
O, Doamne, a spus Annabeth. Locul sta este...
Splendid, a spus Grover. Absolut splendid.
n dulap erau haine i mi se potriveau. M-am ncruntat, gsind c era cam ciudat.
Am aruncat la gunoi rucsacul de la Ares. Nu mai aveam nevoie de el. La plecar
e, puteam lua unul nou de la magazinul hotelului.
Am fcut un du i m-am simit minunat dup o sptmn de cltorie insalubr. Mi-am schi
e, am mncat o pung de chipsuri, am but trei cola. De mult nu m mai simisem att de bine
. ntr-un colior al creierului meu, cteva mici probleme nu-mi ddeau pace. Avusesem un
vis sau aa ceva... trebuia s vorbesc cu prietenii mei. Dar eram sigur c asta mai pu
tea atepta.
Am ieit din dormitor i am vzut c i Annabeth, i Grover fcuser du i i schimbaser
over mnca chipsuri dup pofta inimii, n timp ce Annabeth, pornise Na ional Geographic
Channel.

Attea posturi, i-am spus, i tu pui pe Na ional Geographic. Ai nnebunit?


E interesant.
M simt bine, a spus Grover. mi place aici.
Fr ca el s-i dea seama, aripile i-au ieit din pantofi i l-au ridicat de la sol, pun
du-l apoi jos, la loc.
i acum? a ntrebat Annabeth. Somn?
Grover i cu mine ne-am privit rnjind. Amndoi aveam n mn cardurile de credit verzi.
E timpul s ne jucm, am spus.
Nu-mi aminteam de cnd nu m mai distrasem aa. Proveneam dintr-o familie relativ sr
ac. Ideea noastr despre rsf era s mncm la Burger King i s nchiriem o caset video.
e cinci stele n Vegas? Nici pomeneal.
Am fcut bungee jumping n hol de cinci sau ase ori, m-am dat pe tobogan, m-am dat
cu snowboardul pe prtia de schi artificial i m-am jucat laser tag i Trgtori de elit F
I. L-am vzut de cteva ori pe Grover trecnd de la un joc la altul. Cel mai mult i-a
plcut vntoarea invers - n care cerbul trage dup rnoi. Am vzut-o pe Annabeth jucnd
lte chestii de tocilari. Exista un uria joc 3D n care i puteai construi propriul ora i
puteai vedea cldirile holografice cum se ridic de pe ecran. Nu m prea interesa, da
r lui Annabeth i plcea la nebunie.
Nu sunt sigur cnd mi-am dat seama pentru prima dat c ceva nu-i n regul.
Probabil atunci cnd l-am observat pe tipul care sttea lng mine la standul jocului
Trgtori de elit. Avea n jur de treisprezece ani, cred, dar era mbrcat ciudat. Am crez
ut c e fiul vreunui imitator al lui Elvis. Purta nite blugi evazai i un tricou rou cu
nururi negre i avea prul fcut permanent, dat cu gel ca o fat din New Jersey n noaptea
balului.
Trsesem la tir mpreun i mi-a spus:

Tare, bi. Sunt aici de dou sptmni, i jocurile astea devin tot mai interesante.
Tare?
Mai trziu, discutnd, am spus c ceva e super mega i el m-a privit cumva speriat, de
parc n-ar mai fi auzit combinaia asta folosit aa.
Mi-a spus c l cheam Darrin, dar, de ndat ce am nceput s-i pun ntrebri, s-a plicti
e mine i a vrut s se ntoarc la ecranul computerului.
I-am spus:
Hei, Darrin?
Ce e?
n ce an suntem?
M-a privit ncruntat.

n joc?
Nu, n viaa real.
S-a gndit puin.
1977.
Nu, am spus, puin speriat. Pe bune.
Bi, mi dai fiori. Sunt n mijlocul jocului.
Dup aceea m-a ignorat total.
Am nceput s vorbesc cu oamenii i am constatat c nu era uor. Erau lipii de ecranul t
elevizorului sau de vreun joc video sau de mncare sau de orice altceva. Am gsit un
tip care mi-a spus c suntem n 1985. Un altul mi-a spus c n 1993. Toi susineau c nu su
t aici de foarte mult timp, doar de cteva zile, de cteva sptmni, cel mult. Nu prea tia
u i nu le prea psa.
Apoi m-am gndit: De ct timp sunt eu aici? Prea s fi trecut doar cteva ore, dar aa e
a?
Am ncercat s-mi amintesc ce cutam aici. Eram n drum spre Los Angeles. Trebuia s gsi
m intrarea n Lumea Subpmntean. Mama mea... timp de o secund, o secund nfricotoare, a
t probleme n a-mi aminti numele ei. Sally. Sally Jackson. Trebuia s-o gsesc. Trebu
ia s-l mpiedic pe Hades s declaneze cel de-al Treilea Rzboi Mondial.
Am gsit-o pe Annabeth construindu-i nc oraul.
Haide, i-am spus. Trebuie s plecm de aici. Niciun rspuns.
Am scuturat-o.
Annabeth?
Ea a ridicat privirea, enervat.
Ce e?
Trebuie s plecm.

S plecm? Ce tot vorbeti? Tocmai am ridicat turnurile...


Locul sta e o capcan.
Nu mi-a rspuns pn n-am scuturat-o din nou.
Ce e?

Ascult-m. Lumea Subpmntean. Misiunea noastr!


O, haide, Percy, doar cteva minute.

Annabeth, sunt aici oameni din 1977. Copii care n-au mbtrnit. Te cazezi i rmi
entru totdeauna.
i? a ntrebat ea. i poi imagina un loc mai bun? Am apucat-o de mn i am smuls-o
aa jocului.
Hei!
A ipat i m-a lovit, dar nimeni nu s-a deranjat s ne arunce mcar o privire. Erau p
rea ocupai.
Am fcut-o s se uite drept n ochii mei. I-am spus:
Pianjeni. Pianjeni mari, proi.
Asta a pus-o pe jar. Ochii i s-au limpezit.
O, zei, a spus ea. Ct timp am...
Nu tiu, dar trebuie s-l gsim pe Grover.
Am plecat n cutarea lui i l-am gsit jucndu-se Cerbul Vntor virtual.
Grover! am strigat amndoi.

Mori, omule! Mori, fiin urt, rea i poluatoare! spunea el.


Grover!
i-a ndreptat arma de plastic spre mine i a nceput s trag, de parc a fi fost o imag
pe un ecran.
M-am uitat la Annabeth i, mpreun, l-am apucat pe Grover de mini i l-am trt de acolo
Pantofii lui zburtori au prins via i au nceput s-i trag picioarele n cealalt direc
p ce el striga:
Nu! Tocmai am ajuns la nivelul urmtor! Nu!
Majordomul de la Lotus s-a ndreptat n grab spre noi.

Ei bine, suntei pregtii pentru cardurile de credit platinum?


Plecm, i-am spus.

Ce pcat, a spus, i am avut senzaia c vorbete serios, c i-am fi frnt inima dac
fi plecat. Tocmai am adugat un etaj ntreg plin de jocuri pentru membrii cu carduri
de credit platinum, a mai zis, scond cardurile.
Mi-a fi dorit i eu unul, dar tiam c dac l-a fi luat, nu mai plecam de acolo. A fi r

s, fericit pe vecie, jucndu-m pe vecie, i n scurt timp a fi uitat de mama i de misiune


i, poate, chiar cum m cheam. A fi tras la tir cu Disco Darrin cel fain pentru totde
auna.
Grover s-a ntins dup card, dar Annabeth l-a tras de bra i a spus:
Nu, mulumim.
n timp ce ne ndreptam spre u, mirosul de mncare i sunetele jocurilor deveneau tot m
ai atrgtoare. M-am gndit la camera noastr de la etaj. Am fi putut rmne peste noapte, s
dormim mcar o dat ntr-un pat adevrat...
Apoi am ieit pe uile Cazinoului Lotus i am luat-o la fug pe trotuar. Prea s fie dup
amiaz, cam aceeai or la care intrasem n cazinou, dar ceva nu era n regul. Vremea se sc
himbase complet. Era furtun, cu fulgere care strluceau n deert.
Rucsacul lui Ares mi atrna pe umr, ceea ce era ciudat, cci eram sigur c l aruncasem
la gunoi n camera 4001, dar deocamdat aveam altele pe cap.
Am alergat la primul stand de ziare i am citit anul, pentru nceput. Slav zeilor,
era acelai an ca la intrare. Apoi am observat data: 20 iunie.
Sttuserm cinci zile n Cazinoul Lotus.
Mai aveam o singur zi pn la solstiiul de var. O zi ca s ne ndeplinim misiunea

Capitolul 17
n care cumprm paturi de ap
A fost ideea lui Annabeth.
Ne-a suit pe bancheta din spate a unui taxi din Vegas, de parc am fi avut bani
, i i-a spus oferului:
Los Angeles, v rog.
Taximetristul i-a mestecat trabucul i ne-a msurat din priviri.

Sunt 482 de kilometri. Pentru asta trebuie s pltii n avans.

Acceptai carduri de debit ale cazinourilor? a ntrebat Annabeth.


El a ridicat din umeri.
Doar unele tipuri. Trebuie s le verific mai nti.
Annabeth i-a dat cardul ei verde de la Lotus Cash.
Acesta l-a privit sceptic.
Verificai-l, l pofti Annabeth.
L-a verificat.
Aparatul lui a nceput s zngneasc. Luminile clipeau. n cele din urm, simbolul infini
ului a aprut n dreptul semnului dolarului.
oferului i-a czut trabucul din gur. Ne-a privit fcnd ochii mari.

Unde anume n Los Angeles... , nlimea Voastr?


Debarcaderul din Santa Monica.
Annabeth s-a ndreptat puin de spate. Se vedea c i plcuse chestia cu nlimea Voastr
Ducei-ne acolo repede i putei pstra restul.
Poate c n-ar fi trebuit s spun asta.
Acul vitezometrului nu a cobort nicio secund sub o sut cincizeci tot drumul prin
Deertul Mojave.
Pe drum, am avut suficient timp s vorbim. Le-am povestit lui Annabeth i lui Gro
ver cel mai recent vis al meu, dar detaliile deveneau tot mai vagi pe msur ce ncerc
am s mi le amintesc. Cazinoul Lotus prea s-mi fi scurtcircuitat memoria. Nu-mi amin
team cum suna vocea slujitorului invizibil, dei eram sigur c e cineva cunoscut. Sl
ujitorul i spusese monstrului din prpastie altfel dect stpne ... un nume sau un titlu
pecial...

Cel Tcut? a sugerat Annabeth. Cel Bogat? Ambele sunt porecle ale lui Hades
.
Poate..., i-am spus, fr convingere.

Sala tronului pare s fie cea a lui Hades, a spus Grover. De obicei, aa e de
scris.
Am dat din cap.

Ceva nu-i n regul. Sala tronului n-a fost partea cea mai important din vis.
Iar vocea din prpastie... Nu tiu. Pur i simplu nu prea vocea unui zeu.
Annabeth a fcut ochii mari.
Ce e? am ntrebat.

O... nimic. Doar c... Nu, trebuie s fie Hades. Poate c l-a trimis pe ho, pe o

mul acela invizibil, s fure fulgerul i ceva n-a mers bine...


Cum ar fi?

Nu tiu, a spus ea. Dar dac el a furat simbolul puterii lui Zeus din Olimp,
iar zeii l-au vnat, vreau s spun c o mulime de lucruri pot merge prost. Deci houl a
trebuit s ascund fulgerul sau l-a pierdut, cumva. n orice caz, n-a reuit s i-l aduc lu
i Hades. Asta a spus vocea din visul tu, corect? Tipul a dat gre. Asta ar explica
ce cutau Furiile cnd ne-au urmrit n autocar. Poate au crezut c recuperaserm fulgerul.
Nu eram sigur ce era n neregul cu ea. Prea palid.

Dar dac a fi recuperat deja fulgerul, am spus, de ce a mai merge n Infern?

Pentru a-l amenina pe Hades, suger Grover. Pentru a-l mitui sau a-l antaja s-i
napoieze mama.
Am fluierat.
Ai nite idei foarte malefice pentru un ap.
Vai, dar mulumesc.

ns chestia din prpastie a spus c atepta dou obiecte, am spus. Dac fulgerul e
unul, care e cellalt?
Grover a cltinat din cap, n mod evident ncurcat.
Annabeth m-a privit de parc ar fi tiut ce urma s ntreb i mi cerea n tcere s n-o f

Bnuieti cine ar putea fi n acea prpastie, nu-i aa? am ntrebat-o. Vreau s spun
ac nu este Hades?

Percy... Hai s nu vorbim despre asta, pentru c dac nu e Hades... Nu, trebuie
s fie Hades.
Mergeam prin mijlocul pustietii. Am trecut de un indicator pe care scria: GRANIA
STATULUI CALIFORNIA, 20 de kilometri.
Aveam sentimentul c-mi scap o bucic esenial de informaie. Era ca atunci cnd prive
cuvnt obinuit pe care ar fi trebuit s-l tiu, dar nu-l pricepeam pentru c una sau dou
litere mi jucau n faa ochilor. Cu ct m gndeam mai mult la misiunea mea, cu att eram ma
sigur c soluia nu e s-l nfrunt pe Hades. Se mai ntmpla ceva, ceva chiar mai periculos
.
Problema era c goneam spre Lumea Subpmntean cu o sut cincizeci la or, pariind pe fa
ptul c Hades are fulgerul. Dac ajungeam acolo i aflam c ne nelaserm, nu aveam timp s
corectm greeala. Solstiiul va fi trecut i urma s nceap rzboiul.

Rspunsul este n Infern, m-a asigurat Annabeth. Ai vzut spirite ale morilor, P
ercy. Ele nu pot fi dect ntr-un singur loc. Facem ceea ce trebuie.
ncerca s ne ridice moralul, sugernd strategii inteligente pentru a intra pe Trmul
morilor, dar nu eram convins. Pur i simplu existau prea muli factori necunoscui. Era
ca i cum ai fi tocit la un examen fr s cunoti subiectul. i credei-m, am fcut asta d
iciente ori.
Taxiul gonea spre vest. Fiecare rafal de vnt din Valea Morii vuia ca un spirit m
alefic. De fiecare dat cnd frnele vreunui tir scriau, mi aminteam de vocea de reptil
chidnei.
La apus, taxiul ne-a lsat pe plaja din Santa Monica. Arta exact ca plajele oraul
ui L.A. din filme, doar c mirosea mai urt. Mainrii de blci nirate pe chei, palmieri n
pe trotuare, oameni ai strzii care dormeau pe dunele de nisip i surferi n ateptarea
valului perfect.
Grover, Annabeth i cu mine am mers pn la marginea apei.
i acum? a ntrebat Annabeth.
Pacificul cpta o tent aurie n lumina soarelui care apunea. M gndeam ce mult trecuse
de cnd sttusem pe plaja din Montauk, n cellalt capt al rii, privind la un alt ocean.
Cum se fcea c exista un zeu care controla toate acestea? Ce spunea profesorul d
e tiine naturale - dou treimi din suprafaa pmntului sunt acoperite de ape? Cum se fcea
c eram fiul cuiva att de puternic?
Am pit n ap.
Percy? a spus Annabeth. Ce faci?
Am continuat s naintez, pn la talie, apoi pn la piept.
Ea a strigat dup mine:

tii ce poluat e apa? Sunt tot felul de substane toxice...


n acel moment mi-am bgat capul sub ap.
La nceput mi-am inut respiraia. E greu s inhalezi ap n mod intenionat. n cele din
n-am mai rezistat. Am tras aer n piept. Bineneles, puteam respira normal.

M-am plimbat printre bancurile de nisip de pe fund. N-ar fi trebuit s pot vede
a n ntuneric, dar, nu tiu cum, vedeam tot. Simeam textura mictoare de pe jos. ntrezre
coloniile de arici de mare presrate pe bancurile de nisip. Vedeam pn i curenii, valur
ile calde i reci ncolcite laolalt.
Am simit c mi se freac ceva de picior. Am privit n jos i aproape c am nit din ap
achet. Alunecnd pe lng mine, era un rechin Mako lung de un metru i jumtate.
Dar nu m ataca. i freca botul de mine. Mergea la picior ca un cine. Ezitnd, i-am a
tins nottoarea dorsal. El m-a mpuns uor cu capul, parc invitndu-m s m in mai bine
am apucat nottoarea cu ambele mini. A luat-o din loc, trgndu-m dup el. Rechinul m-a du
jos, n ntuneric. M-a lsat la marginea oceanului propriu zis, unde bancul de nisip
se termina
ntr-un abis uria. Era ca i cum a fi stat pe marginea Marelui Canion, la miezul nopii,
fr s vd prea multe, dar tiind c prpastia e chiar acolo.
Suprafaa apei licrea deasupra, la vreo cincizeci de metri. tiam c presiunea ar fi
trebuit s m zdrobeasc. Pe de alt parte, n-ar fi trebuit s pot respira. M ntrebam dac
ista o limit pn la care pot cobor, dac m-a putea scufunda pn pe fundul Pacificului.
Apoi am vzut ceva strlucind n ntuneric, dedesubt, ceva care devenea mai mare i mai
luminos pe msur ce se apropia de mine. O voce de femeie, asemntoare cu a mamei, a s
trigat:
Percy Jackson!
Pe msur ce se apropia, forma ei devenea mai clar. Avea prul negru curgtor i o rochi
e din mtase verde. Lumina licrea n jurul ei i avea nite ochi att de incredibil de frum
oi, nct abia dac am observat calul de mare de mrimea unui armsar pe care sttea.
A desclecat. Calul de mare i rechinul s-au ndeprtat i au nceput s se joace un fel d
leapa. Doamna de sub ape mi-a zmbit.
Ai ajuns departe, Percy Jackson. Bravo!
Nu prea tiam cum trebuie s procedez, aa c am fcut o reveren.
Suntei cea care mi-a vorbit n fluviul Mississippi.

Da, copile. Sunt o nereid, un spirit al mrii. Nu mi-a fost deloc uor s ajung
att de departe pe ru n sus, dar naiadele, verioarele mele de ap dulce, m-au ajutat s-m
i pstrez fora vital. Ele l cinstesc pe stpnul Poseidon, dei nu slujesc la curtea sa.
i dumneavoastr... slujii la curtea lui Poseidon?
A dat din cap, aprobator.

Au trecut muli ani de cnd nu s-a mai nscut un copil al Zeului Mrii. Te-am ur
mrit cu mare interes.
Dintr-odat mi-am amintit de feele din largul plajei de la Montauk, de cnd eram d
oar un bieel, reflexii ale unor femei zmbitoare. La fel ca n cazul multor lucruri ci
udate din viaa mea, nu m prea gndisem la asta.

Dac tatl meu e att de interesat de mine, am spus, de ce nu-i aici? De ce nu


vorbete cu mine?
Un curent rece s-a ridicat din adncuri.

Nu-l judeca prea aspru pe Stpnul Mrii, mi-a spus nereida. E pe punctul de-a
intra ntr-un rzboi nedorit. Timpul su e foarte preios. n plus, i este interzis s te a
ute n mod direct. Zeii nu pot arta asemenea favoritisme.
Nici n cazul propriilor copii?

Mai ales n cazul lor. Zeii pot aciona doar prin influene indirecte. De acee
a i voi da un avertisment i un dar.
A ntins mna. Trei perle albe i-au lucit n palm.

tiu c te ndrepi spre trmul lui Hades, a spus ea. Puini muritori care au fcu
a au supravieuit: Orfeu, care era foarte priceput la muzic, Hercule, care era foar
te puternic; Houdini, care a reuit s scape chiar i din adncurile Tartarului. Posezi
tu aceste talente?
A... nu, doamn.

Ah, dar tu ai altceva, Percy. Ai daruri pe care de abia ai nceput s le cun


oti. Oracolele i-au prezis un viitor mre i nemaipomenit, dac supravieuieti pn la ma
e. Poseidon n-ar permite s mori nainte de vreme. Prin urmare, ia aceste perle i atu
nci cnd te vei afla la ananghie, sparge una la picioarele tale.
Ce se va ntmpla?

Asta, a spus ea, depinde de necazul tu. Dar ine minte: ceea ce aparine mrii
se va ntoarce ntotdeauna n mare.

i avertismentul?
Ochii i s-au colorat n verde.

Urmeaz-i inima sau vei pierde totul. Hades se hrnete cu ndoial i lips de sp
e va pcli dac va putea, te va face s te ndoieti de judecata ta. Odat ce vei ptrunde p
ul su, nu te va lsa s pleci de bunvoie. Pstreaz-i credina. i doresc s ai noroc, Pe
on.
i-a chemat calul i s-a ndreptat spre hu.

Ateptai! am strigat. La ru, mi-ai spus s nu m ncred n daruri. Ce daruri?

La revedere, tinere erou, mi-a rspuns ea, iar vocea i s-a pierdut n adncuri
. Trebuie s-i asculi inima.
A devenit un punct verde strlucitor, iar apoi a disprut.
Mi-a fi dorit s-o urmez jos, n ntuneric. Voiam s vd curtea lui Poseidon. Dar am pr
ivit n sus, unde apusul ntuneca suprafaa apei. Prietenii mei m ateptau. Aveam att de p
uin timp...
Am notat n sus, spre rm.
Cnd am ajuns pe plaj, hainele mi s-au uscat instantaneu. Le-am spus lui Grover i
lui Annabeth ce se ntmplase i le-am artat perlele.
Annabeth s-a strmbat.
Toate darurile se pltesc.
Au fost gratis.
Nu, a zis ea cltinnd din cap, totul se pltete.

Totul se pltete. E un proverb grecesc care se traduce destul de exact. Vei


plti pentru asta. Vei vedea.
Cu aceste minunate gnduri, am ntors spatele mrii.
Cu nite mruni din rucsacul lui Ares, am luat autobuzul spre vestul Hollywoodului.
I-am artat oferului hrtia cu adresa Lumii Subpmntene pe care o luasem de la Magazinu
l cu pitici de grdin al mtuii Em, dar el n-auzise niciodat de studiourile de nregistrr
DOA.

mi aduci aminte de cineva de la televizor, mi-a spus. Eti un copil actor s


au aa ceva?

... Sunt dublur... pentru o mulime de copii actori.


O! Aa se explic.
I-am mulumit i am cobort rapid la urmtoarea oprire.
Am rtcit kilometri ntregi pe jos, cutnd DOA. Nimeni nu prea s tie unde este i nu
cartea de telefoane.
De dou ori a trebuit s intrm pe alei lturalnice ca s evitm mainile de poliie.
Am ngheat n faa ferestrei unui magazin de electrocasnice, deoarece la televizor e
ra un interviu cu cineva care-mi prea foarte cunoscut - tatl meu vitreg, Gabe cel m
puit. Vorbea cu Barbara Walters, de parc ar fi fost nu tiu ce mare celebritate. Ea l
intervieva n apartamentul nostru, n mijlocul unei partide de poker, iar lng el sttea
o tnr blond care-l mngia pe mn.
O lacrim fals i s-a scurs pe obraz. A povestit:

Sincer, doamn Walters, dac n-ar fi fost Sugar, consiliera mea pentru perio
ada de doliu, a fi o epav. Fiul meu vitreg mi-a luat tot ce mi-era drag. Pe soia me
a... Camaro-ul meu... mi... mi pare ru. Mi-e greu s vorbesc despre asta.
Aa stau lucrurile, America.
Barbara Walters s-a ntors spre camer.

Un om distrus. Un adolescent cu mari probleme. Dai-mi voie s v art, din nou,


cea mai recent fotografie cu acest tnr fugar cu probleme, fcut acum o sptmn, n Denv
Pe ecran a aprut o imagine pixelat cu mine, Annabeth i Grover stnd n faa restaurant
ului din Colorado, discutnd cu Ares.

Cine sunt ceilali copii din fotografie? a ntrebat Barbara Walters pe un ton
dramatic. Cine este omul care i nsoete? Este Percy Jackson un delicvent, un teroris
t sau poate victima creia i s-a splat creierul de un nou i nfricotor cult? Cnd vom rev
ni, vom discuta cu un cunoscut psiholog de copii. America, stai aproape.
Haide, mi-a spus Grover.
M-a tras nainte de-a apuca s sparg vitrina magazinului de electrocasnice.
Se ntunecase i indivizi cu un aspect flmnd au nceput s ias pe strzi. S nu m ne
Sunt din New York. Nu m sperii uor. Dar L.A.-ul prea total diferit de New York. Aca
s, totul prea familiar. Nu conta ct de mare era oraul, puteai ajunge oriunde fr s te p

erzi. Felul n care erau construite strzile i schema metroului aveau o logic. Exista
un sistem i el funciona. Un copil era n siguran atta timp ct nu era un tmpit.
L.A.-ul era altfel. Era rsfirat, haotic, greu de parcurs. mi amintea de Ares. N
u era suficient c L.A.-ul era mare; trebuia s arate c e mare prin faptul c era glgios,
ciudat i dificil de parcurs. Nu tiam cum aveam s gsim intrarea n Lumea Subpmntean p
ziua solstiiului de var.
Am trecut pe lng membri ai unor bande, vagabonzi i vnztori stradali, care ne prive
au de parc ncercau s-i dea seama dac merit s fim jefuii.
i n timp ce treceam n grab prin dreptul intrrii pe o alee, o voce din ntuneric a sp
us:
Hei, tu.
M-am oprit, ca un idiot.
ntr-o clip, am fost nconjurai. O gac de copii ne ncercuise. Erau ase - copii albi
haine scumpe i fee rutcioase. Asemenea copiilor de la Academia Yancy: puti bogai jucnd
-se de-a bieii ri.
Instinctiv, am scos-o pe Anaklusmos.
Cnd sabia a aprut de nicieri, copiii s-au retras, dar eful lor era fie foarte pro
st, fie foarte curajos, pentru c s-a apropiat de mine cu un briceag.
Am fcut greeala de a ataca.
Putiul a scncit. Dar trebuie s fi fost sut la sut muritor, pentru c lama i-a trecut
direct prin piept fr s-l rneasc. A privit n jos.
Ce naiba...
Mi-am dat seama c aveam aproximativ trei secunde nainte ca ocul s se transforme n
mnie.
Fugii! am ipat la Annabeth i Grover.
Am mpins doi copii la o parte i am nceput s alergm pe strad, fr s tim ncotro. A
rusc.
Acolo! a strigat Annabeth.
Un singur magazin de pe toat strada prea deschis, avnd ferestre strlucitoare cu n
eon. Pe firma de deasupra uii scria ceva de genul APLATUL PTAURILOR CU AP AL ULIRC
USYT.

Palatul paturilor cu ap al lui Crusty? a tradus Grover.


Nu prea un loc n care s intru, cu excepia unei situaii de urgen, dar asta era cu si
uran o urgen.
Ne-am npustit pe u, am fugit n spatele unui pat cu ap i ne-am fcut mici. O fraciun
e secund mai trziu, gaca de copii a trecut n fug prin fa.
Cred c ne-au pierdut urma, a gfit Grover.
O voce din spatele nostru a bubuit:
Cine v-a pierdut urma?
Am tresrit cu totii.
n picioare, n spatele nostru, era un tip care semna cu o pasre de prad ntr-un costu
m vechi. Avea cel puin doi metri nlime i niciun fir de pr. Avea o piele gri, tare, och
i cu pleoape groase i un zmbet rece, de reptil. A venit spre noi ncet, dar aveam sen
zaia c se poate mica foarte repede dac vrea.
Costumul lui parc era de la Cazinoul Lotus. Era din anii aptezeci, clar. Cmaa era
din mtase, nflorat, descheiat pn la jumtatea pieptului lipsit de pr. Reverele de cat
a ale sacoului erau late ca nite piste de aterizare. Nici nu puteam numra lanurile
de argint de la gtul lui.

Sunt Crusty, a spus el, cu un zmbet galben tartru.


Am rezistat tentaiei de-a spune: E clar c eti."

mi pare ru c am dat buzna, i-am spus. Noi eram doar... n trecere.

Vrei s spui c v ascundeai de blestemaii ia de copii, a mormit el. Pierd vrem


prin zon n fiecare sear. Mult lume intr aici, din cauza lor. Ia spune, vrei s vezi un
pat cu ap?
Eram pe punctul de a spune Nu, mulumesc", cnd el i-a trntit o lab uria pe umrul m
-a condus n magazin.
Era acolo orice fel de pat cu ap pe care i-l puteai imagina: din mai multe tipuri
de lemn, cu aternuturi avnd diferite modele, de mrime medie, mari, uriae.
sta e modelul cel mai popular.
Crusty i-a deschis minile cu mndrie artnd spre un pat acoperit cu aternuturi negre

de satin, cu lmpi ncastrate n tblia patului. Salteaua vibra, aa c arta ca un jeleu aro
at.

Masaj fcut de un milion de mini, ne-a spus Crusty. Haide, ncercai-l. Tragei u
n pui de somn. Nu-mi pas. Oricum n-am clieni astzi.
Hm, am spus, nu cred c...

Masaj fcut de un milion de mini! a strigat Grover i s-a aruncat pe pat. O!


E grozav!

Hmm, a spus Crusty, mngindu-i brbia aspr. Aproape, aproape.


Aproape? l-am ntrebat.
El s-a uitat la Annabeth.

F-mi o favoare i ncearc-l pe sta, drgu. Cred c i s-ar potrivi.


Annabeth a spus:
Dar ce...
El a btut-o linititor pe umr i a condus-o la modelul Safari Deluxe, cu lei din le
mn de tec sculptai pe cadru i cuvertur avnd imprimeu cu leoparzi. Cnd Annabeth a refu
zat s se ntind, Crusty a mpins-o.
Hei! a protestat ea.
Crusty a pocnit din degete.
Ergo!
De pe prile laterale ale patului au aprut frnghii, care s-au ncolcit n jurul lui An
abeth, intuind-o de saltea.
Grover a ncercat s se ridice, dar frnghiile au ieit i din patul lui cu satin negru
i l-au prins.

Nuuu e bine! a strigat el, vocea vibrndu-i de la masajul fcut de un milion


de mini. Nnu e bbine deloc!
Uriaul a privit-o pe Annabeth, apoi s-a ntors spre mine i a rnjit.
Ct pe aci, la naiba.
Am ncercat s m feresc, dar mna i-a nit i m-a apucat de dup gt.

Stai aa, biete. Nu-i face griji. i gsim i ie unul ntr-o secund.
D-le drumul prietenilor mei.
O, sigur c da, dar mai nti trebuie s-i ajustez.
Ce vrei s spui?

Toate paturile au exact un metru optzeci, vezi? Prietenii ti sunt prea sc


unzi. Trebuie s-i ajustm.
Annabeth i Grover se luptau n continuare.

Ursc msurtorile imperfecte, a murmurat Crusty. Ergo!


Un nou set de frnghii a aprut n partea de sus i de jos a paturilor, nfurndu-se n
gleznelor lui Grover i ale lui Annabeth, apoi n jurul subsuorilor. Funiile au ncep
ut s se strng, trgndu-i pe prietenii mei din ambele pri.

Nu-i face griji, a spus Crusty, sunt exerciii de ntindere. Le ntind coloana
cu pn la apte centimetri. Ar putea chiar supravieui. Acum, ce-ar fi s-i gsim i ie un
care-i place, ce zici?
Percy! a ipat Grover.
Mintea mi era turat la maximum. tiam c nu m pot pune singur cu acest gigantic vnzto
de paturi cu ap. Mi-ar fi frnt gtul nainte s-mi pot scoate sabia.

Numele tu adevrat nu e Crusty, nu-i aa? l-am ntrebat.


n acte, e Procust, a recunoscut el.
ntinztorul, am spus.
mi aminteam povestea: gigantul care ncercase s-l omoare pe Tezeu cu ospitalitate
a sa excesiv n drumul acestuia spre Atena.

Da, a spus vnztorul. Dar cine poate pronuna Procust? Nu-i un nume potrivit
pentru o firm. Pe de alt parte, oricine poate spune Crusty.
Ai dreptate. Sun bine.
Ochii i-au lucit.
Crezi?

O, absolut, am spus. i manopera acestor paturi? Fabuloas!


A zmbit larg, dar nu i-a desfcut degetele din jurul gtului meu.

Le tot spun asta clienilor mei. De fiecare dat. Nimeni nu se mai uit la man
oper. Cte lmpi de lav ncastrate n tblia patului ai mai vzut?
Nu prea multe.

Exact!
Percy! a ipat Annabeth. Ce faci?
N-o bga n seam, i-am spus lui Procust. E imposibil.
Gigantul a rs.

Aa sunt toi clienii mei. Niciodat n-au exact un metru optzeci. Att de lipsii
e respect. Apoi se plng de ajustare.
Ce faci dac au peste un metru optzeci?
O, mi se mai ntmpl i asta. Am o soluie simpl.
Mi-a dat drumul la gt, dar nainte s pot reaciona,
a ajuns n spatele unui birou din apropiere i a adus un topor de alam imens, cu lam c
are avea dou tiuri.

Pur i simplu centrez subiectul ct pot de bine i tai ce e n plus la ambele ca


pete, a spus.
Ah, am spus, nghiind cu greu. De bun sim.

Sunt att de bucuros s dau peste un client inteligent!


Deja frnghiile i ntindeau serios pe prietenii mei. Annabeth se fcuse palid. Grover
bolborosea, ca o gsc sugrumat.

Deci, Crusty... i-am spus, ncercnd s pstrez un ton firesc.


M-am uitat la eticheta de pe modelul n form de inim numit Luna de miere.

Asta chiar are stabilizatori dinamici pentru a opri micarea valurilor?


Absolut. ncearc-l.

Da, poate c-l voi ncerca. Dar funcioneaz i n cazul unui uria ca tine? Nu fac
aluri deloc?
Garantat.
Nu se poate.
Ba se poate.
Arat-mi.
S-a aezat nerbdtor pe pat i a lovit salteaua.
Nu sunt valuri. Vezi?
Am pocnit din degete.
Ergo.
Frnghiile s-au nfurat n jurul lui Crusty i l-au turtit de saltea.
Hei! a strigat el.
Centrai-l bine, am spus.
Frnghiile s-au reajustat la comanda mea. Capul lui Crusty ieea n afara marginii
de sus. Picioarele depeau marginea de jos.
Nu! a spus el. Stai! E doar un prototip.
Am scos-o pe Anaklusmos.
Cteva ajustri simple...
N-am avut nicio mustrare de contiin cu privire la ce urma s fac. Dac ar fi fost om
, Crusty n-ar fi putut fi rnit, oricum. Dac era monstru, merita s fie spulberat pen
tru o vreme.

Da tii s te tocmeti, a spus. i ofer o reducere de treizeci la sut pentru mod


le de pe podea.
Cred c o s ncep cu partea de sus.
Mi-am ridicat sabia.

Nu trebuie s plteti cu bani ghea! Fr dobnd timp de ase luni!


Am rsucit sabia. Crusty a ncetat s mai fac oferte.
Am tiat frnghiile de pe celelalte paturi. Annabeth i Grover s-au ridicat n picioa
re, gemnd i tresrind i njurndu-m din plin.
Pari mai nalt, am spus.

Foarte amuzant, a spus Annabeth. S acionezi mai rapid data viitoare.


M-am uitat la avizierul din spatele biroului lui Crusty. Acolo era o reclam la
firma de curierat Hermes i alta la Noul Compendiu al montrilor din zona L A. - Sin
gurele Pagini Aurii monstruoase de care vei avea vreodat nevoie! Dedesubt, un plia
nt de un portocaliu intens cu Studiourile de nregistrri DOA, oferind comisioane pe
ntru sufletele eroilor. Suntem mereu n cutarea de noi talente! Adresa DOA era chiar
dedesubt, nsoit de o hart.
Haidei, le-am spus prietenilor mei.

Las-ne un minut, s-a plns Grover. Era s murim de la atta ntins.

Atunci suntei pregtii pentru Infern, am spus. E doar la o strad distan.

Capitolul 18
n care Annabeth i exerseaz calitile de dresor
Stteam n umbra cldirilor de pe Bulevardul Valencia, privind n sus la literele aurii
gravate n marmur neagr: STUDIOURILE DE NREGISTRRI DOA.
Dedesubt, imprimat pe uile de sticl: CERETORIA INTERZIS. STAIONAREA INTERZIS. VIAA
NTERZIS.
Era aproape miezul nopii, dar holul era puternic luminat i plin de oameni. n spa
tele biroului de paz sttea un paznic cu aspect amenintor, cu ochelari de soare i cti.
M-am ntors la prietenii mei.
n regul. tii planul.

Planul, a spus Grover nghiind cu noduri. Da. Planul e super.


Annabeth a spus:
Ce se ntmpl dac planul nu funcioneaz?
Nu fi aa pesimist.

Am neles, a spus ea. Ptrundem pe Trmul Morilor i nu trebuie s fiu pesimist.


Mi-am scos din buzunar perlele, cele trei sfere lptoase pe care mi le dduse ner
eida n Santa Monica. Nu prea aduceau cu un plan de rezerv n caz c ceva nu mergea bin
e.
Annabeth mi-a pus mna pe umr.

mi pare ru, Percy. Ai dreptate, vom reui. Va fi bine.


L-a nghiontit pe Grover.

O, da! a intervenit el. Am ajuns pn aici. Vom gsi fulgerul i o vom salva pe m
ama ta. Nicio problem.
I-am privit i m-am simit cu adevrat recunosctor.
n urm cu doar cteva minute erau ct pe aci s fie ucii prin ntindere pe nite paturi cu
uxoase din cauza mea, iar acum ncercau s-i fac curaj de dragul meu, pentru a m face s
m simt mai bine.
Mi-am strecurat perlele napoi n buzunar.
Le artm noi celor din Lumea Subpmntean!
Am ptruns n holul DOA.
Din nite difuzoare invizibile se auzea o muzic ambiental discret. Covorul i pereii
erau de un gri metalic, n coluri creteau cactui lungi i subiri, ca nite mini de schel
Mobilierul era din piele neagr i toate scaunele erau ocupate. Erau oameni pe cana
pele, oameni n picioare, oameni care priveau pe fereastr sau ateptau liftul. Nimeni
nu se mica, nu vorbea i nu fcea mai nimic. i vedeam perfect pe toi cu coada ochiului
, dar dac m concentram pe oricare dintre ei, preau... transpareni. Vedeam prin corpu
rile lor.
Biroul paznicului era pe un podium nlat, aa c a trebuit s ne uitm n sus la el.
Era nalt i elegant, cu piele ciocolatie i pr decolorat, cu o tunsoare militar. Pur
ta ochelari de soare cu rame de baga i un costum italian de mtase care se potrivea
cu tunsoarea lui. Un trandafir negru era fixat la rever sub ecusonul argintiu.
Am citit ecusonul, apoi l-am privit mirat.
Numele dumneavoastr este Chiron?
S-a aplecat peste birou. Nu vedeam nimic n ochelarii si cu excepia propriei mele
reflexii, dar avea un zmbet politicos i rece, ca al unui piton chiar nainte s te ngh
it.
Ce tnr simpatic.
Avea un accent ciudat - britanic, poate, dar, de asemenea, de parc ar fi nvat eng
leza ca pe a doua limb.
Spune-mi, prietene, art eu ca un centaur?
Nnu.
Domnule, a adugat el ncetior.
Domnule, am spus.
i-a prins ecusonul i a urmrit literele cu degetul.

Poi citi asta, amice? Scrie C-H-A-R-O-N. Spune cu mine: CHA-RON.


Charon.
Splendid! Acum: domnul Charon.
Domnul Charon, am spus.

Bravo.
S-a aezat la loc.

Detest s fiu confundat cu btrnul om cal. Acum, v pot ajuta cu ceva, copilai m
ori?
ntrebarea lui m-a lovit n stomac ca o minge. M-am uitat la Annabeth cerndu-i aju
torul.
Vrem s mergem n Infern, a spus ea.
Gura lui Charon a zvcnit.
Ei bine, asta e reconfortant.
Chiar aa? a ntrebat ea.

Direct i onest. Fr ipete. Fr Trebuie s fie o greeal, domnule Charon.


Ne-a privit cu atenie.
Cum a i murit, aadar?
L-am nghiontit pe Grover.
O, a spus el. ... ne-am necat... n cad.
Toi trei? a ntrebat Charon.
Am dat din cap aprobator.
Ce cad mare!
Charon a prut uor impresionat.

Bnuiesc c nu avei monede pentru trecere. Vedei voi, n mod normal, dac ai fi
li, ai putea plti cu cardul American Express sau v-a aduga costul biletului de feribo
t la ultima factur de cablu. Dar copiii... vai, voi nu murii niciodat pregtii. Cred c
va trebui s luai loc vreo cteva secole.
O, dar avem monede.
Am pus pe tejghea trei drahme de aur, o parte din ce gsisem n biroul lui Crusty
.

Ei, poftim... Charon i-a umezit buzele. Drahme adevrate. Drahme adevrate de
aur. N-am mai vzut aa ceva de...
Degetele lui au plutit cu lcomie pe deasupra monedelor.
Eram extrem de aproape.
Apoi, Charon s-a uitat la mine. Privirea rece din spatele ochelarilor parc mia fcut o gaur-n piept.

S vedem, a spus el. Nu mi-ai putut citi numele corect. Eti dislexic, biete?
Nu, am spus. Sunt mort.
Charon s-a aplecat i m-a mirosit.

Nu eti mort. Ar fi trebuit s-mi dau seama. Eti pui de zeu.


Trebuie s ajungem n Infern, am insistat.
Charon a mrit din fundul gtului.
Imediat, toi cei din sala de ateptare s-au ridicat i au nceput s se plimbe, s se ag
ite, s-i aprind igri, s-i treac minile prin pr sau s-i verifice ceasurile.

Plecai ct mai putei, ne-a spus Charon. O s iau astea i o s uit c v-am vzut.
A ntins mna dup monede, dar le-am luat napoi.
Nu prestezi, nu primeti baci.
Am ncercat s par mai curajos dect eram.
Charon a mrit din nou - un sunet profund, care-i nghea sngele-n vene. Spiritele mor
lor au nceput s se ngrmdeasc la ua liftului.
Mare pcat, am oftat. i mai aveam attea!
Am scos punga lui Crusty. Am luat un pumn de drahme i am lsat monedele s mi se s
curg printre degete.
Mritul lui Charon s-a transformat n ceva ce semna mai mult cu torsul unui leu.

Crezi c pot fi cumprat, pui de zeu? ... doar din curiozitate, ct ai acolo?

Mult, am spus. Pun pariu c Hades nu te pltete suficient de bine pentru munc
a asta grea.

O, ct dreptate ai. Cum i-ar plcea s ai grij de spiritele astea toat ziua? T
, nu m lsa s mor sau Te rog, las-m s trec pe gratis. N-am avut o mrire de salariu d
mii de ani. Crezi c sunt ieftine costumele astea?

Merii mai mult, am recunoscut. Puin apreciere. Respect. Un salariu mai bun.
Cu fiecare cuvnt, mai puneam o moned de aur pe tejghea.
Charon s-a uitat n jos, la jacheta sa italian de mtase, de parc se vedea purtnd ce
va i mai elegant.


Trebuie s spun, biete, c aa mai vii de acas. Mcar puin.
Am mai pus cteva monede.

A putea aduce vorba despre o mrire de salariu n timp ce vorbesc cu Hades.


A oftat.

Barca e aproape plin, oricum. A putea s v mai adaug i pe voi trei i s plecm
S-a ridicat, a nfcat banii i a spus:
Haidei.
Ne-am fcut loc prin mulimea de spirite n ateptare, care au nceput s se agae de hain
le noastre precum vntul, murmurnd lucruri pe care nu le nelegeam. Charon i-a mturat d
in drum, mrind:
Profitori.
Ne-a escortat pn la lift, care era deja nesat cu sufletele celor mori, fiecare avnd
cte un permis verde de mbarcare. Charon a nhat dou spirite care ncercau s vin cu no
-a mpins napoi n hol.

Bun. S nu v vin vreo idee nstrunic ct sunt plecat, a anunat el spre sala de
are. i dac mai schimb careva postul de muzic, o s m asigur c mai petrece aici o mie de
ani. S-a neles?
A nchis uile. A introdus un card de acces ntr-o fant din panoul liftului i am ncepu
t s coborm.

Ce se ntmpl cu spiritele care ateapt n hol? a ntrebat Annabeth.


Nimic, a spus Charon.
Pentru ct timp?
Pentru totdeauna sau pn cnd m simt generos.
O, a spus ea. E... corect.
Charon a ridicat o sprncean.

Domnioar, cine a spus c moartea e corect? Ateapt s-i vin rndul. Oricum ve
urnd, acolo unde mergi.
Noi vom iei de acolo n via, am spus.
Ha.
Am ameit brusc. Nu mai coboram, ci mergeam nainte. Aerul a devenit ceos. Spirite
le din jur au nceput s-i schimbe forma. Hainele lor moderne au plpit, transformndu-se
robe gri cu glug. Podeaua liftului a nceput s se legene.
Clipeam des. Cnd am deschis ochii, costumul italian crem al lui Charon fusese n
locuit cu o rob lung i neagr. Ochelarii si cu rame de baga dispruser. n locul ochilor
ea nite orbite goale - la fel ca ochii lui Ares, doar c ai lui Charon erau complet
ntunecai, plini de bezn i de moarte i de disperare.
A observat c-l privesc i a ntrebat:
Vreo problem?
Nimic, am reuit s spun.
Am crezut c rnjete, dar nu era vorba de asta. Carnea feei i-a devenit transparent,
permindu-mi s vd direct prin craniul lui.
Podeaua a continuat s se legene.
Grover a spus:
Cred c-o s mi se fac ru.
Cnd am clipit din nou, liftul nu mai era lift. Eram ntr-o barc de lemn. Charon vs
lea pe un ru ntunecat, uleios, nesat de oase, de peti mori i de alte lucruri ciudate ppui de plastic, garoafe zdrobite, diplome ude cu margini aurite.
Rul Styx, a murmurat Annabeth. E att de...

Poluat, a spus Charon. De mii de ani, voi, oamenii, aruncai n el tot ce v vi


ne - sperane, vise, dorine nendeplinite. Un management al deeurilor iresponsabil, du
p prerea mea.
Ceaa se ridica din apa murdar. Deasupra noastr, aproape pierdut n bezn, era un tav
an cu stalactite. n fa, malul ndeprtat strlucea verde - culoarea otrvii.
Panica mi-a pus un nod n gt. Ce cutam aici? Oamenii din jurul meu... erau mori.
Annabeth m-a apucat de mn. n condiii normale, mi s-ar fi fcut ruine, dar nelegeam
se simte. Dorea s se asigure c mai sunt i persoane vii la bord.
M-am trezit murmurnd o rugciune, dei nu eram deloc sigur cui anume m rog. Aici, j
os, un singur zeu conta, i era tocmai cel pe care venisem s-l nfrunt.
Se vedea rmul Lumii Subpmntene. Stncile abrupte i nisipul vulcanic negru se ntindea
pe vreo sut de metri, pn la baza unui zid de piatr nalt, care era vizibil din orice

direcie, ct vedeai cu ochii. Un sunet s-a auzit de undeva din apropiere, din ntuner
icul verde, lovindu-se de pietre - urletul unui animal mare.
Btrnul Trei Capete e flmnd, a spus Charon.
Zmbetul lui a devenit scheletic n lumina verzuie.
Ghinionul vostru, pui de zei.
Fundul brcii a alunecat pe nisipul negru. Morii au nceput s debarce. O femeie innd
de mn o feti. Un btrn i o btrn trndu-se bra la bra. Un biat nu mai n vrst d
roba lui gri.
Charon a spus:

i-a dori noroc, amice, dar aici nu exist aa ceva. Dac nu te superi, nu uita s
omeneti de mrirea mea de salariu.
A numrat monedele noastre de aur i le-a pus n pung, apoi a apucat prjina cu care m
anevra barca. Fredona ceva ce aducea cu o pies a lui Barry Manilow n timp ce trave
rsa napoi rul n barca goal.
Am luat-o pe urma spiritelor, de-a lungul unei crri bttorite.
Nu sunt sigur la ce m ateptam - la Porile Raiului sau la o poart mare i neagr sau c
eva de genul sta. Dar intrarea n Lumea Subpmntean arta ca un punct de control dintr-un
aeroport combinat cu intrarea pe autostrada New Jersey.
Erau trei intrri separate, sub o singur arcad neagr, imens, pe care scria ACUM INT
RAI N EREBUS. Fiecare intrare avea un detector de metale i nite camere de securitate
montate deasupra. Mai ncolo erau bariere pzite de nite montri cu robe negre, asemen
ea lui Charon.
Urletul animalului nfometat se auzea foarte puternic, dar nu vedeam de unde vi
ne. Cinele cu trei capete, Cerber, care ar fi trebuit s pzeasc poarta lui Hades, nu
se vedea nicieri.
Morii s-au aezat la cele trei cozi formate la intrri. La dou scria OPERATOR N EXER
CIIUL FUNCIUNII, iar la una MOARTE UOAR. Coada MOARTE UOAR mergea repede. Celelalte do
u abia se trau.
Ce crezi? am ntrebat-o pe Annabeth.

Cei de la coada care merge repede ajung direct n Cmpia Asfodelelor, a spus
ea. Fr comentarii. Nu doresc s rite o decizie a tribunalului, pentru c s-ar putea ntoa
rce mpotriva lor.
Exist un tribunal pentru mori?

Da. Trei judectori. Se schimb tot timpul. Regele Minos, Thomas Jefferson, S
hakespeare - oameni de genul sta. Uneori verific o via i decid c persoana merit o reco
pens special - Cmpiile Elizee. Uneori, decid c merit o pedeaps. Dar majoritatea oameni
lor, ei bine, au trit pur i simplu. N-au fcut nimic special, bun sau ru. Aa c acetia a
ung n Cmpia Asfodelelor.
i ce fac?
Grover a spus:

Imagineaz-i c stai ntr-un lan de gru din Kansas pentru totdeauna.


ngrozitor, am spus.

Nu-i chiar att de ngrozitor, a murmurat Grover. Ia uite.


Doi montri n negru au tras deoparte un spirit i l-au percheziionat la biroul de p
az. Chipul mortului mi-a prut vag cunoscut.

E predicatorul acela care a aprut la tiri, i aminteti? m-a ntrebat Grover.


A, da.
Acum mi aminteam. l vzusem la TV de cteva ori n cminul de la Academia Yancy. Era un
predicator enervant din nordul statului New York care strnsese milioane de dolar
i pentru orfelinate i apoi fusese prins cheltuind banii pe lucruri pentru conacul
lui, cum ar fi scaune de toalet aurite i un teren de minigolf pentru interior. Fu
sese urmrit de poliie i murise cnd maina lui - Lamborghini pentru Domnuu - zburase de
pe o stnc.
Ce-i fac? am ntrebat.

Pedeaps special de la Hades, a ghicit Grover. Oamenii cu adevrat ri benefici


az de atenia sa personal de ndat ce sosesc. Fur... Binevoitoarele vor stabili o tortu
r venic pentru el.
Gndul la Furii m-a fcut s m nfior. Mi-am dat seama c suntem pe teritoriul lor. Prob
abil c btrna doamn Dodds se lingea pe buze de pe acum.

Dar dac e predicator, am spus, i crede ntr-un iad diferit...

Grover a ridicat din umeri.

Cine zice c el vede locul sta aa cum l vedem noi? Oamenii vd ce vor s vad. E
arte ncpnat... ... perseverent.
Ne-am apropiat de pori. Urletul era att de puternic, c mi se zguduia pmntul sub pi
cioare, dar nc nu-mi ddeam seama de unde vine.
Apoi, la vreo douzeci de metri n fa, ceaa cea verde a licrit. Exact n locul unde dr
mul se mprea n trei benzi era un monstru enorm nvluit n umbr.
Nu-l observasem pentru c era pe jumtate transparent, ca morii. Dac nu se mica, se
confunda cu fundalul. Doar ochii i dinii preau solizi. i m privea int.
Mi-a czut faa. Am reuit s spun doar att:
E un rottweiler.
ntotdeauna mi-l imaginasem pe Cerber ca pe un mastiff mare i negru. Dar el era,
n mod evident, un rottweiler de ras pur, desigur, doar c era de dou ori ct un mamut l
os, n cea mai mare parte invizibil i avea trei capete.
Morii mergeau direct la el - fr nicio team. Cele dou cozi deasupra crora scria OPER
ATOR N EXERCIIUL FUNCIUNII se despreau de-o parte i de alta. Spiritele de la coada MOA
RTE UOAR treceau chiar printre labele din fa i pe sub burta lui, lucru pe care l putea
u face fr mcar s se aplece.
ncep s-l vd mai bine, am murmurat. De ce?

Cred c... Annabeth i-a umezit buzele. Cred c e din pricin c suntem tot mai apr
oape de moarte.
Capul din mijloc al cinelui s-a ntins spre noi. A amuinat i a mrit.
i simte pe cei vii, am spus.

Dar asta e bine, a spus Grover, tremurnd lng mine. Pentru c avem un plan.
Corect, a spus Annabeth.
Vocea ei era mai stins ca niciodat.
Un plan.
Ne-am ndreptat spre monstru.
Capul din mijloc ne-a artat colii, apoi a ltrat att de puternic c mi-au jucat ochi
i-n cap.
nelegi ce spune? l-am ntrebat pe Grover.
O, da, a spus el. neleg.
Ce spune?

Nu cred c oamenii au un cuvnt din patru litere prin care s se traduc exact.
Am scos un b din rucsac - un picior de pat pe care-l rupsesem din modelul Safar
i Deluxe. L-am ridicat i am ncercat s canalizez spre Cerber gnduri frumoase legate d
e cini - reclame la mncare pentru cini, puiui drgui, hidrani de incendiu. Am ncercat
esc, de parc nu urma s mor.

Hei, amice, am strigat. Pun pariu c nu te prea scot la joac.


Hrrrrrrrrr!
Cuminte, am spus ncet.
Am azvrlit bul. Capul din mijloc a urmrit micarea. Celelalte dou capete i-au ainti
chii spre mine, ignornd complet spiritele. Atrsesem ntreaga atenie a lui Cerber. Nu
eram sigur c sta-i un lucru bun.
Aport!
Am azvrlit b ul n ntuneric, o aruncare sntoas. L-am auzit cum cade pleoscind n r
Cerber s-a uitat la mine, deloc impresionat. Ochii lui erau malefici i reci.
Se cam dusese planul nostru.
Cerber a scos un altfel de mrit, i mai profund, din cele trei gturi.
Hm, a spus Grover. Percy?
Da?
M-am gndit c poate vrei s tii.
Da?

Cerber spune c avem zece secunde s ne rugm la ce zeu dorim. Dup aceea... e flm
d.

Ateapt! a spus Annabeth. A nceput s scotoceasc prin rucsac.


O, o, m-am gndit.
Cinci secunde, a spus Grover. Acum fugim?
Annabeth a scos o minge din cauciuc rou de mrimea unui grepfrut. Pe ea scria WA
TERLAND, DENVER, CO. nainte s-o pot opri, ea a ridicat mingea i a pornit direct sp

re Cerber.
A strigat:
Vezi mingea? Vrei mingea, Cerber? ezi!
Cerber prea la fel de uimit ca mine.
Toate cele trei capete s-au ntors ntr-o parte. ase nri s-au dilatat.
ezi! a strigat Annabeth din nou.
Eram sigur c n orice moment se putea transforma n cel mai mare biscuit pentru cin
i din lume.
Dar n loc de asta, Cerber i-a lins cele trei boturi, s-a mutat de pe un picior
pe cellalt i s-a aezat, strivind imediat zece spirite, de la coada MOARTE UOAR, care
tocmai treceau pe sub el. n timp ce se dezintegrau, spiritele au scos nite uierturi nb
uite, ca aerul ieind din cauciucuri.
Annabeth a spus:
Bravo!
I-a aruncat mingea lui Cerber.
El a prins-o cu gura din mijloc. Era suficient de mare ca s-o poat mesteca, ia
r celelalte capete au nceput s se repead la cel din mijloc, ncercnd s ia noua jucrie.
Las-o, i-a ordonat Annabeth.
Capetele lui Cerber au ncetat lupta i au privit-o. Mingea i se lipise ntre doi d
ini, ca o bucic de gum. A scos un scncet puternic i nfricotor, apoi a lsat mingea,
icioas i mucat aproape n jumtate, la picioarele lui Annabeth.
Bravo.
A ridicat mingea, ignornd scuipatul monstrului.
Apoi s-a ntors spre noi:

Mergei acum la coada MOARTE UOAR. E mai rapid.


Dar..., am spus.

Acum! ne-a ordonat, pe acelai ton pe care l folosea n cazul cinelui.


Grover i cu mine am naintat cu pruden.
Cerber a nceput s mrie.

Stai! i-a ordonat Annabeth monstrului. Dac vrei mingea, stai!


Cerber a scncit, dar a rmas pe loc.

Cum rmne cu tine? am ntrebat-o pe Annabeth n timp ce treceam pe lng ea.

tiu ce fac, Percy, a murmurat ea. Cel puin, aa cred...


Grover i cu mine am trecut printre picioarele monstrului.
Te rog, Annabeth, m-am rugat. Nu-i spune s se aeze din nou.
Reuiserm. Cerber nu arta mai puin nfricotor din spate.
Bravo, a spus Annabeth!
A ridicat mingea roie zdrenuit, ajungnd, probabil, la aceeai concluzie ca mine - d
ac l recompensa pe Cerber, nu-i mai rmnea nimic cu care s-l pcleasc.
A aruncat mingea oricum. Gura din stnga a monstrului a apucat-o dendat, doar pen
tru a fi atacat de capul din mijloc, n timp ce capul de dreapta a gemut n semn de p
rotest.
n timp ce monstrul i fcea de lucru cu mingea, Annabeth a trecut n pas vioi pe sub
burta lui i ni s-a alturat la detectorul de metale.
Cum ai fcut asta? am ntrebat-o, uimit.

coala de dresaj, a spus ea cu sufletul la gur i am fost surprins s vd c are la


rimi n ochi. Cnd eram mic, acas la tatl meu, am avut un doberman...

Lsai asta, a spus Grover, trgndu-m de tricou. Haidei!


Eram pe punctul de-a ne altura celor de la coada MOARTE UOAR, cnd Cerber a gemut
jalnic cu toate cele trei guri. Annabeth s-a oprit.
S-a ntors cu faa la cine, care se rsucise cu o sut optzeci de grade s ne priveasc.
Cerber gfia n ateptare, cu mingea roie fcut bucele la picioarele sale, ntr-o bal
iv.

Bravo, a spus Annabeth, dar vocea ei prea melancolic i nesigur.


Capetele monstrului s-au nclinat, de parc s-ar fi ngrijorat pentru ea.

i voi aduce alt minge, a promis Annabeth pe un ton pierdut. i-ar plcea?
Monstrul a scncit. Nu era nevoie s vorbesc limba cinilor ca s tiu c Cerber tot mai
atepta mingea.
Bravo! Te voi vizita n curnd. i promit.
Annabeth s-a ntors spre noi.

S mergem.
Grover i cu mine am trecut prin detectorul de metale, care a sunat imediat i a
declanat lumini intermitente de culoare roie.
Bunuri neautorizate! Am detectat magie!
Cerber a nceput s latre.
Am trecut prin poarta MOARTE UOAR, declannd i alte alarme, i ne-am npustit n Lumea
bpmntean.
Cteva minute mai trziu, eram ascuni, abia trgndu-ne rsuflarea, n scorbura putred a
ui imens copac negru, iar montrii de la paz treceau n goan pe lng noi, cernd ajutorul
uriilor.
Grover a murmurat:
Ei bine, Percy, ce am nvat noi azi?

Cinii cu trei capete prefer mingile roii de cauciuc, i nu beele?

Nu, a spus Grover. Am nvat c planurile tale muc ru de tot!


Eu nu eram aa sigur. M gndeam c poate Annabeth i cu mine avuseserm amndoi ideea cea
bun. Chiar i aici, n Lumea Subpmntean, toi - chiar i montrii - aveau nevoie de puin
in cnd n cnd.
M-am gndit la asta n timp ce ateptam s treac spiritele. M-am fcut c nu vd cum Anna
h i terge o lacrim de pe obraz n timp ce ascult bocetul ndeprtat al lui Cerber, tnji
p noua lui prieten.

Capitolul 19
n care aflm adevrul, ntr-un fel
Imaginai-v cel mai numeros public pe care l-ai vzut vreodat la un concert, un teren d
e fotbal pe care se ngrmdesc un milion de fani.
Acum imaginai-v o cmpie de un milion de ori mai mare, ticsit cu oameni, i imaginaiv c s-a luat curentul i nu exist nici sunet, nici lumin, nici mingi gonflabile care s
fie purtate pe deasupra mulimii. Ceva tragic s-a ntmplat n culise. Mulimi de oameni m
urmurnd se nvrt n cerc, n umbr, ateptnd un concert care nu va ncepe niciodat.
Dac v putei imagina asta, avei o viziune destul de corect despre cum arta Cmpia Asf
delelor. Iarba cea neagr fusese strivit de nenumrate picioare ale celor mori. Sufla
un vnt cald i umed, ca o miasm de mlatin. Nite copaci negri - Grover mi-a spus c erau
lopi - crescuser n plcuri ici i colo.
Plafonul peterii era att de nalt, nct prea un grup de nori de furtun, dac n-ar fi
t stalactitele de un gri palid care preau al naibii de ascuite. Am ncercat s nu m gnde
sc c s-ar putea prvli pe noi n orice moment, dar pe cmpiile din jur erau presrate ctev
care deja czuser i se mplntaser n iarba neagr. Bnuiesc c morii n-aveau de ce s-
r putea fi ucii de stalactite de mrimea unor rachete.
Annabeth, Grover i cu mine am ncercat s ne amestecm n mulime, cu ochii n patru dup
ntrii de la paz. Nu m-am putut abine s nu caut fee cunoscute printre spiritele de pe
Cmpia Asfodelelor, dar morii sunt greu de privit. Chipurile lor sunt ca nite imagin
i tremurtoare, care dispar uneori. Par uor nervoi sau dezorientai. Vin la tine i vorb
esc, ns vocile lor sun ca o plvrgeal fr sens, ca nite lilieci care ip. Odat ce-
-i nelegi, se ncrunt i pleac.
Morii nu sunt nfricotori. Sunt doar triti.
Ne-am strecurat uor, odat cu irul nou veniilor care erpuia de la porile principale
spre un pavilion negru cu un afi pe care scria:
JUDECI PENTRU CMPIILE ELIZEE I OSNDA VENIC BUN VENIT CELOR MORI
CURND!
Din spatele cortului ieeau dou cozi mult mai mici.
La stnga, spiritele flancate de montri de la paz erau conduse pe un drum pietros
spre Cmpiile Pedepsei, care strluceau i scoteau fum n deprtare, un pustiu vast, usca
t, cu ruri de lav i terenuri minate i kilometri de srm ghimpat care separau diferitele
zone destinate torturii. Chiar i de la deprtare, am vzut oameni fugrii de cini inferna
li, ari pe rug, silii s alerge goi prin zone cu cactui sau s asculte muzic de oper. Am
distins chiar i un deluor cu silueta minuscul a lui Sisif chinuindu-se s-i suie bolov
anul n vrf. Am vzut i torturi mai ngrozitoare - lucruri pe care nu vreau s le descriu.
Coada care ieea din dreapta pavilionului de judecat era mult mai bun. Ea ducea s
pre o mic vale nconjurat de ziduri - o comunitate nchis, care prea s fie singura parte
fericit din Lumea Subpmntean. Dincolo de poarta de securitate erau cartiere de case

frumoase din toate perioadele istorice, vile romane i castele medievale i vile vic
toriene. Flori argintii i aurii nfloreau pe peluze. Iarba se ondula n culorile curc
ubeului. Se auzeau rsete i am simit miros de grtare.
Cmpiile Elizee.
n mijlocul vii era un strlucitor lac albastru, cu trei insule mici, ca o staiune
de vacan din Bahamas. Insulele Binecuvntailor, pentru cei care aleseser s renasc de tr
i ori, i de trei ori ajunseser pe Cmpiile Elizee. Am tiut pe loc c aici doresc s ajung
dup moarte.

Despre asta e vorba, a spus Annabeth, de parc mi-ar fi citit gndurile. Aces
ta e un loc pentru eroi.
Dar m-am gndit ct de puini oameni erau pe Cmpiile Elizee, ce mic era locul n compa
raie cu Cmpia Asfodelelor sau chiar cu Cmpiile Pedepsei. Att de puini oameni fcuser ce
a ce trebuie n via. Era deprimant.
Am prsit pavilionul judecii i am ptruns mai adnc n Cmpia Asfodelelor. S-a mai nt
Culorile au disprut de pe hainele noastre. Mulimile de spirite care murmurau s-au
risipit.
Dup civa kilometri de mers, a nceput s se aud din deprtare un ipt familiar. La or
se zrea un palat din obsidian negru strlucitor. Deasupra parapetelor se nvrteau tre
i creaturi ntunecate semnnd cu nite lilieci: Furiile. Aveam senzaia c ne ateapt.

Presupun c e prea trziu s ne ntoarcem, a spus Grover cu prere de ru.


Va fi bine.
ncercam s par ncreztor.

Poate c pentru nceput ar trebui s cutm n alte locuri, a sugerat Grover. Ca, de
exemplu, n Cmpiile Elizee...
Haide, apule.
Annabeth l-a apucat de bra.
Grover a ipat. Din bascheii lui au crescut aripi i picioarele au luat-o n fa, ndep
u-l de Annabeth. A aterizat pe spate, n iarb.
Grover, l-a mustrat Annabeth. Nu te mai prosti.
Dar eu n-am...
A ipat din nou. Pantofii lui ddeau din aripi nebunete. S-au ridicat de la sol i a
u nceput s-l trasc departe de noi.

Maia! a strigat el, dar cuvntul magic n-a prut s aib niciun efect. Maia, hai
odat! Unu unu doi! Ajutor!
Am depit momentul de uluial i am dat s-l apuc pe Grover de mn, dar era prea trziu.
prins vitez, alunecnd la vale ca un bob pe prtie.
Am alergat dup el.
Annabeth i-a strigat:
Dezleag ireturile!
Era o idee inteligent, dar cred c nu-i prea uor cnd pantofii te trsc cu vitez maxim
Grover a ncercat s se ridice, dar nu s-a putut apropia de ireturi.
M-am luat dup el, ncercnd s nu-l pierd din ochi n timp ce el trecea printre picioa
rele spiritelor care i vorbeau enervate.
Am fost sigur c Grover va da buzna chiar pe porile palatului lui Hades, dar pan
tofii au luat-o brusc la dreapta i l-au trt n direcia opus.
Panta a devenit mai abrupt. Viteza lui Grover a crescut. Annabeth i cu mine am
fost nevoii s sprintm ca s inem pasul. Pereii peterii s-au ngustat de ambele pri i
intraserm ntr-un fel de tunel lateral. Nu mai erau copaci, nici iarba cea neagr, ci
doar piatra de pe jos, iar deasupra, lumina difuz a stalactitelor.

Grover! am strigat i mi-am auzit ecoul propriei voci. Prinde-te de ceva!


Poftim? mi-a strigat el.
A ncercat s se prind de pietre, dar nu era nicio bucat suficient de mare care s-l n
cetineasc.
Tunelul a devenit tot mai ntunecat i mai rece. Mi s-a zbrlit prul pe mini. Mirosea
sinistru. M fcea s m gndesc la lucruri despre care nici n-ar fi trebuit s tiu - snge
at pe o veche piatr de altar, respiraia mpuit a unui criminal.
Apoi am vzut ce aveam n fa i am nepenit.
Tunelul s-a deschis ntr-o peter ntunecat imens, iar n mijloc era o prpastie de mr
unui cartier.
Grover aluneca direct spre margine.

Haide, Percy! a strigat Annabeth, prinzndu-m de ncheietur.


Dar sta e...
tiu! a strigat ea. Locul din vis pe care l-ai descris! Dar Grover va cdea d
ac nu-l prindem.
Avea dreptate, desigur. Situaia disperat a lui Grover m-a fcut s m pun iar n micare
ipa, zgria pmntul cu unghiile, dar pantofii naripai l trgeau spre prpastie i pr
bil s ajungem la el n timp util.
Ce l-a salvat au fost copitele.
Pantofii zburtori i fuseser ntotdeauna largi i, n cele din urm, Grover s-a lovit de
o piatr mare, iar pantoful stng i-a zburat din picior. A disprut n ntuneric, apoi jos
, n prpastie. Pantoful drept a continuat s-l trag dup el, dar nu la fel de rapid. Gro
ver a reuit s-i reduc viteza inndu-se de piatra cea mare i folosind-o drept ancor.
Era la trei metri de marginea gropii cnd l-am prins i l-am tras napoi, pe versan
t. Cellalt pantof naripat a ieit singur, a dat furios cteva ture n jurul nostru i ne-a
lovit n cap n semn de protest, apoi a zburat n prpastie pentru a se altura geamnului
su.
Ne-am prbuit epuizai pe pietriul de obsidian. Minile i picioarele mi erau ca de plu
b. Pn i rucsacul prea mai greu, de parc ar fi fost umplut cu pietre.
Grover se zgriase destul de ru, i sngerau minile. Pupilele i deveniser nite linii
pte, ca la capre, aa cum se ntmpla ori de cte ori era ngrozit.
Nu tiu cum..., a gfit el. Eu n-am...
Stai, am spus. Ascult.
Auzisem ceva - o oapt adnc n ntuneric.
Dup cteva secunde, Annabeth a spus:
Percy, locul sta...
t.
Ateptam.
Sunetul a devenit mai puternic, un murmur, o voce malefic din deprtare, cu mult
sub noi. Venea din prpastie.
Grover s-a ridicat.
Ce... ce-i cu zgomotul sta?
Acum l auzea i Annabeth. Vedeam asta n ochii ei.
Tartar. Intrarea n Tartar.
Am scos sabia, pe Anaklusmos.
Sabia de bronz s-a lungit, strlucind n ntuneric, iar vocea malefic a ezitat un mo
ment, apoi a renceput.
Aproape c reueam s neleg nite cuvinte - cuvinte vechi, antice, mai vechi chiar dect
greaca. De parc ar fi fost...
Magice, am spus.
Trebuie s ieim de aici, a spus Annabeth.
Cu ajutorul ei, l-am pus pe Grover pe copite i ne-am continuat drumul prin tun
el. Picioarele nu mi se micau destul de repede. Rucsacul m trgea n jos. Vocea devene
a tot mai puternic i mai furioas n spatele nostru i am luat-o la fug.
La anc.
O explozie rece ne-a tras n spate, de parc groapa ntreag i-ar fi tras rsuflarea. Pe
ntru o clip ngrozitoare, mi-am pierdut echilibrul, alunecnd pe pietri. Dac am fi fost
mai aproape de margine, am fi fost trai nuntru.
Ne-am chinuit s naintm i am ajuns, n cele din urm, la captul tunelului, unde peter
-a deschis spre Cmpia Asfodelelor. Vntul s-a oprit. Un strigt de furie s-a auzit di
n adncul tunelului. Cineva nu era fericit c scpaserm.

Ce-a fost asta? a gfit Grover, cnd ne-am prbuit la adpostul relativ al unei p
ici de plopi negri. Unul dintre animalele de companie ale lui Hades?
Annabeth i cu mine ne-am privit. Mi-am dat seama c o frmnt un gnd, probabil acelai
are i trecuse prin minte n timpul drumului cu taxiul spre Los Angeles, dar i era pr
ea fric s-l mprteasc. Asta era de ajuns pentru a m ngrozi.
Am pus capacul lui Anaklusmos i am bgat pixul la loc, n buzunar.
S mergem.
M-am uitat la Grover.
Poi merge?
A nghiit n sec.


Da, nu-i problem. i- aa nu mi-au plcut niciodat pantofii ia.
ncerca s par curajos, dar tremura la fel de tare ca mine i Annabeth. Orice ar fi
fost chestia din groap, nu era animalul de companie al nimnui. Era o fiin din Antich
itate, nespus de puternic. Nici mcar Echidna nu m fcuse s m simt aa. Eram aproape uur
s ntorc spatele acelui tunel i s m ndrept spre palatul lui Hades.
Aproape.
Furiile se agitau pe parapete, sus, n bezn. Pereii exteriori ai fortreei aveau o s
trlucire neagr, iar porile de bronz, nalte ct o cldire cu dou etaje, erau larg deschis
.
De aproape, am vzut c gravurile de pe pori reprezentau scene legate de moarte. U
nele erau din timpurile moderne - o bomb atomic explodnd deasupra unui ora, un an plin
de soldai purtnd mti de gaze, un ir de victime ale foametei din Africa ateptnd cu ni
blide goale - dar toate artau de parc ar fi fost gravate n bronz cu mii de ani n urm.
M-am ntrebat dac nu erau profeii care deveniser realitate.
n curte era grdina cea mai ciudat pe care o vzusem vreodat. Ciuperci multicolore,
arbuti otrvitori i nite plante ciudate, luminoase, care creteau lipsite de lumina soa
relui. Bijuterii preioase nlocuiau florile, grmezi de rubine mari ct pumnul, mormane
de diamante brute. Ici i colo, ca nite oaspei nlemnii, statui din grdina Meduzei - co
pii, satiri i centauri pietrificai - zmbind grotesc.
n centrul grdinii era o livad de rodii, iar florile lor portocalii strluceau n ntun
eric.
Grdina Persefonei, a spus Annabeth. Nu v oprii.
nelegeam de ce dorea s mergem mai departe. Mirosul neptor al acestor rodii era apro
ape copleitor. Simeam o dorin brusc de a le mnca, dar apoi mi-am amintit de povestea P
ersefonei. O mbuctur din hrana existent n Lumea Subpmntean, i n-am mai fi plecat nic
L-am tras pe Grover, care tocmai voia s culeag o rodie mare i suculent.
Am urcat treptele palatului printre coloane negre, printr-un portic de marmur
neagr, intrnd n casa lui Hades. Holul de la intrare avea o podea lustruit din bronz,
care prea s fiarb n lumina reflectat de fclii. Nu exista tavan, doar acoperiul peter
departe, sus. M gndesc c n-aveau de ce s-i fac griji n privina ploii.
Fiecare u lateral era pzit de un schelet cu echipament militar. Unele purtau armur
i greceti, unele uniforme de soldai britanici, unele haine de camuflaj cu steaguri
americane zdrenuite pe umeri. Aveau sulie sau muschete sau mitraliere M-16. Niciu
nul nu ne-a deranjat, dar ochii lor goi ne urmreau n timp ce mergeam pe hol spre ui
le cele mari din partea opus.
Dou schelete n uniforme de pucai marini americani pzeau uile. Ne-au rnjit. Aveau ag
de umeri lansatoare de grenade.

tii ceva, a mormit Grover, pun pariu c Hades n-are probleme cu vnztorii ambula
.
Rucsacul meu cntrea acum o ton. Nu-mi ddeam seama de ce. A fi vrut s-l deschid, s v
dac n-aveam vreo bil de bowling rtcit pe acolo, dar nu era momentul.
Ei bine, am zis. Credei c ar trebui s... ciocnim?
Un vnt cald a suflat pe coridor i uile s-au deschis.
Gardienii s-au dat la o parte.
Cred c asta nseamn entrez vous, a spus Annabeth.
ncperea arta ntocmai ca n visul meu, cu excepia faptului c tronul lui Hades era ocu
at.
Era al treilea zeu pe care-l ntlneam, dar primul care arta ca o divinitate.
n primul rnd, avea cel puin trei metri n nlime i purta o rob neagr de mtase i
aur. Avea pielea deschis la culoare, ca a unui albinos, prul pn la umeri i negru ca n
oaptea. Nu era solid ca Ares, dar radia putere. Sttea pe tronul su din oase omeneti
topite, prnd suplu, graios i periculos ca o panter.
Imediat am simit c el trebuia s fie eful. tia mai multe dect mine. El ar trebui s f
e stpnul meu. Apoi mi-am spus c trebuie s-mi revin.
Aura lui Hades m afecta, la fel cum fcuse cea a lui Ares. Stpnul Morilor mi amintea
de portretele lui Adolf Hitler, Napoleon sau ale unor lideri teroriti care punea
u la cale atentate sinucigae. Hades avea aceiai ochi aprigi, acelai tip de carism ma
lefic, fermectoare.

Ai ceva curaj s vii aici, fiu al lui Poseidon, a spus el pe un ton mieros.
Dup cte mi-ai fcut, eti foarte curajos. Sau poate pur i simplu foarte prost.

O amoreal mi s-a strecurat n articulaii, ispitindu-m s m ntind i s trag un pui d


la picioarele lui Hades. S m ghemuiesc aici i s dorm pentru totdeauna.
M-am opus tentaiei i am naintat. tiam ce am de spus.
Stpne i unchiule, am dou rugmini.
Hades a ridicat o sprncean. Cnd s-a aplecat n fa,
stnd pe tron, nite fee ntunecate au aprut n cutele robei sale negre - fee chinuite, de
parc vemntul ar fi fost nsilat din suflete prizoniere n Cmpiile Pedepsei,
care ncercau s ias. Acea parte din mine care suferea din pricina deficitului de ate
nie se ntreba, total pe lng subiect, dac i restul hainelor sale erau la fel. Ce lucrur
i oribile trebuie s fi fcut n via ca s sfreti prin a fi esut n lenjeria lui Hades?

Doar dou rugmini? a spus Hades. Puti arogant. De parc n-ai fi luat deja destul
. Vorbete, atunci. M distrez amnnd s te trsnesc.
Am nghiit. Lucrurile mergeau exact aa cum m temusem.
M-am uitat la tronul gol, mai mic, de lng cel al lui Hades. Avea forma unei flo
ri negre, poleite cu aur. mi doream ca Regina Persefona s fi fost aici. mi aminteam
, din lectura miturilor, c ea putea mbuna starea de spirit a soului ei. Dar era var.
Desigur, Persefona era sus, pe trmul luminii, cu mama sa, zeia agriculturii, Demet
ra. Vizitele ei, i nu nclinaia planetei noastre, sunt cele care creeaz anotimpurile.
Annabeth i-a dres glasul. M-a mpuns cu un deget n spate.

Stpne Hades, am spus, nu poate izbucni un rzboi ntre zei. Ar fi... ru.
Foarte ru, a adugat Grover ndatoritor.

napoiaz-mi marele fulger al lui Zeus, am spus. Te rog, stpne, las-m s-l duc
mp.
Ochii lui Hades au devenit periculos de luminoi.

ndrzneti s susii aceast minciun, dup tot ce-ai fcut?


M-am uitat la prietenii mei. Preau la fel de dezorientai ca mine.
A..., unchiule, am spus. Repei ncontinuu dup tot ce-ai fcut. Ce anume am fcut?
Sala tronului s-a cutremurat att de puternic, nct, probabil, s-a simit i sus, n Los
Angeles. De pe tavanul peterii a czut moloz. De-a lungul pereilor, uile s-au dat n lt
uri i rzboinicii scheletici mrluiau nuntru, cu sutele, din toate perioadele i popoare
civilizaiei occidentale. S-au niruit de-a lungul zidurilor, blocnd ieirile.
Hades a strigat:
Crezi c eu doresc rzboi, pui de zeu?
Am vrut s spun: Pi tipii tia nu seamn cu nite activiti pentru pace. Dar m-am gndi
ar fi putut fi un rspuns periculos.

Eti Stpnul Morilor, am spus precaut. Un rzboi ar face s-i creasc mpria,

E tipic pentru fraii mei s spun aa ceva. Crezi c am nevoie de mai muli supui
-ai vzut ct e de ntins Cmpia Asfodelelor?
Pi...

Ai idee ct s-a mrit regatul meu doar n ultimul secol? Cte parcele a trebuit
s deschid?
Am deschis gura s-i rspund, dar Hades s-a pornit.

Mai muli montri de paz, a gemut el. Probleme de trafic la pavilionul judecii.
Ore suplimentare pentru personal. Eram un zeu bogat, Percy Jackson. Controlam t
oate metalele preioase de sub pmnt. Dar cu ce cheltuieli!

Charon ar dori o mrire de salariu, mi-a scpat mie, amintindu-mi de el.


De ndat ce am spus-o, a fi vrut s-mi fi cusut gura.

Nu ncepe cu Charon! a ipat Hades. A devenit imposibil de cnd a descoperit c


ostumele italiene! Probleme peste tot, i trebuie s m ocup de toate personal. Numai
timpul de navet de la palat la pori i e destul s m scoat din mini! i morii continu
c. Nu, pui de zeu. N-am nevoie de niciun ajutor pentru a-mi procura supui! Nu eu mi
doresc acest rzboi.
Dar ai luat marele fulger al lui Zeus.
Minciuni!
Alte huruituri. Hades s-a ridicat din tron, mare ct o poart de fotbal.

Poate c tatl tu l pclete pe Zeus, biete, dar eu nu sunt att de prost. I-am
planul.
Planul ?

Tu ai fost houl n timpul solstiiului de iarn, a spus el. Tatl tu s-a gndit s
treze ca pe un mic secret. Te-a trimis n sala tronului din Olimp. Ai luat marele

fulger i coiful meu. Dac nu mi-a fi trimis Furia s te descopere la Academia Yancy, P
oseidon ar fi reuit s-i ascund complotul pentru declanarea unui rzboi. Dar acum ai fos
demascai. Vei fi dat n vileag drept houl lui Poseidon, iar eu mi voi recupera coifu
l!
Dar..., a intervenit Annabeth.
Vedeam c mintea i lucreaz cu un milion de kilometri la or.
Stpne Hades, v lipsete i coiful ntunericului?

Nu f pe nevinovata cu mine, fetio. Tu i satirul l-ai ajutat pe acest erou venind aici s m ameninai n numele lui Poseidon, fr ndoial - s-mi dai un ultimatum.
crede c pot fi antajat s-l sprijin?
Nu! am spus. Poseidon nu a... Eu nu am...

N-am pomenit nimic despre dispariia coifului, a mrit Hades, pentru c nu-mi fce
am iluzii c cineva din Olimp mi va da ctui de puin dreptate sau ajutor. Nu-mi pot per
mite s se afle c arma mea cea mai puternic lipsete. Aa c te-am cutat eu nsumi i cnd
clar c vii la mine pentru a-i transmite ameninarea, n-am ncercat s te opresc.
Nu ai ncercat s m opreti? Dar...

napoiaz-mi coiful acum sau voi opri moartea, m-a ameninat Hades. Asta e con
traoferta mea. Voi deschide pmntul i voi trimite morii napoi n lume. Voi face din lume
a voastr un comar. Iar tu, Percy Jackson - scheletul tu va conduce armata mea din H
ades.
Soldaii scheletici au fcut un pas nainte, cu armele pregtite.
n acel moment, probabil c ar fi trebuit s fiu ngrozit. Lucru ciudat, m simeam jigni
t. Nimic nu m enerveaz mai mult dect s fiu acuzat de ceva ce n-am fcut. Aveam mult exp
erien n domeniul sta.

Eti la fel de ru ca Zeus, am spus. Crezi c am furat de la tine? De aceea ai


trimis Furiile dup mine?
Desigur, a spus Hades.

i ceilali montri?
Hades i-a ridicat buza.

N-am avut nicio legtur cu ei. N-am vrut s mori rapid - am vrut s fii adus n f
aa mea viu, ca s poi trece prin toate torturile din Cmpiile Pedepsei. De ce crezi c t
e-am lsat s intri n mpria mea att de uor?

Uor?

napoiaz ce-ai furat!

Dar nu am coiful tu. Eu am venit pentru fulger.

Pe care-l ai deja! a strigat Hades. Ai venit aici cu el, prostule, creznd


c m poi amenina!

Dar nu-i adevrat!

Deschide-i rucsacul, atunci.


O bnuial ngrozitoare a ncolit n mintea mea. Greutatea din rucsacul meu, ca o minge
de bowling. S fie oare...
Mi l-am luat de pe umr i l-am deschis. nuntru era un cilindru metalic lung de 60
de centimetri, ascuit la capete, emannd energie.
Percy, a spus Annabeth. Cum...
Eu... nu tiu. Nu neleg.

Voi, eroii, suntei toi la fel, a spus Hades. Mndria te-a fcut s acionezi prost
e, creznd c poi aduce o astfel de arm n faa mea. N-am cerut fulgerul lui Zeus, dar din
moment ce e aici, mi-l vei oferi. Sunt sigur c va fi un excelent instrument de n
egociere. Iar acum... coiful. Unde e?
Am rmas fr cuvinte. Nu aveam coiful. N-aveam nicio idee despre cum ajunsese mare
le fulger n rucsacul meu. Doream s cred c e o mecherie de-a lui Hades. Hades era per
sonajul negativ. Dar brusc lumea s-a ntors cu susul n jos. Fusesem folosit. Zeus,
Poseidon i Hades fuseser asmuii unul la gtul celuilalt de ctre altcineva. Fulgerul fus
ese n rucsac i primisem rucsacul de la...
Stpne Hades, ateapt, e o greeal, am spus.
O greeal? a urlat Hades.
Scheletele au ochit. De sus s-a auzit flfit de aripi i cele trei Furii s-au npust
it n jos i s-au aezat pe sptarul tronului stpnului lor. Cea cu chipul doamnei Dodds mi
-a rnjit cu nerbdare i a plesnit din bici.

Nu-i nicio greeal, a spus Hades. tiu de ce-ai venit. tiu adevratul motiv pentr

u care ai adus fulgerul. Ai venit s negociezi pentru ea.


Din palma lui Hades a nit o minge de foc auriu. A explodat pe treptele din faa me
a i acolo a aprut mama, mpietrit n ploaia de aur, ntocmai ca n momentul n care Minota
l ncepuse s-o strng pentru a o ucide.
Nu puteam vorbi. Am ntins mna s-o ating, dar lumina era fierbinte ca un foc de
tabr.

Da, a spus Hades cu satisfacie. Eu am luat-o. Am tiut, Percy Jackson, c vei


veni s negociezi cu mine n cele din urm. Inapoiaz-mi coiful i, poate, o voi elibera.
Nu este moart, nelegi? Nu nc. Dar dac nu-mi vei face pe plac, asta se va schimba.
M-am gndit la perlele din buzunar. Poate m-ar fi putut scoate din ncurctur. Dac a f
i putut-o elibera pe mama...

A, perlele, a spus Hades, i sngele mi-a ngheat n vine. Da, fratele meu i truc
rile lui. Scoatele, Percy Jackson.
Mna a acionat mpotriva propriei mele voine i a scos perlele.

Doar trei, a spus Hades. Ce pcat. tii, desigur, c fiecare protejeaz o singur
persoan. Aadar, ncearc s-i eliberezi mama, fiu de zeu. Pe care dintre prietenii ti l
aici, s-i petreac eternitatea cu mine? Haide! Alege. Sau d-mi rucsacul i accept condii
le mele.
M-am uitat la Annabeth i Grover. Feele lor erau sumbre.
Am fost pclii, le-am spus. Trai pe sfoar.

Da, dar de ce? a ntrebat Annabeth. i vocea din groap...?


Nu tiu nc, am spus. Dar am de gnd s ntreb.
Hotrte-te, biete! a ipat Hades.
Percy.
Grover i-a pus mna pe umrul meu.
Nu poi s-i dai fulgerul.
tiu.

Las-m aici, a spus el. Folosete cea de-a treia perl pentru mama ta.
Nu!

Sunt satir, a spus Grover. Sufletele noastre nu sunt ca ale oamenilor. M p


oate tortura pn la moarte, dar nu m va ine pentru totdeauna. M voi rencarna ca floare
sau ceva de genul sta. E cel mai bine.
Nu.
Annabeth i-a scos cuitul de bronz.

Mergei voi mai departe. Grover, trebuie s-l protejezi pe Percy. Trebuie s obi
i permisul de cuttor i s ncerci s-l gseti pe Pan. Scoate-o pe mama lui de aici. V ac
. Am de gnd s mor luptnd.
Nu se poate, a spus Grover. Eu rmn.
Mai gndete-te o dat, apule, a spus Annabeth.
ncetai amndoi!
Simeam c mi se frnge inima. Trecuser prin multe alturi de mine. Mi-am amintit de atac
urile lui Grover asupra Meduzei din grdina cu statui, i de Annabeth care ne salvas
e de Cerber; i supravieuisem lui Hefaistos la Waterland i episoadelor de la Arcul d
in St. Louis i Cazinoul Lotus. Fcusem mii de kilometri, ngrijorat c voi fi trdat de u
n prieten, dar aceti prieteni n-ar fi fcut niciodat aa ceva. Nu fcuser dect s m salv
iari i iari, iar acum doreau s-i sacrifice viaa pentru mama mea.
tiu ce trebuie s fac, am spus. Luai astea.
Le-am dat cte o perl.
Dar, Percy..., a spus Annabeth.
M-am ntors cu faa la mama. Doream cu disperare s m sacrific i s folosesc ultima per
l pentru ea, dar tiam ce-ar fi spus. N-ar fi permis niciodat asta. Trebuia s duc ful
gerul napoi n Olimp i s-i spun lui Zeus adevrul. Trebuia s opresc rzboiul. Nu m-ar fi
ertat dac a fi salvat-o pe ea n schimb. M-am gndit la profeia de la Dealul Semizeilor
, care prea fcut acum un milion de ani: i la sfrit nu vei reui s salvezi ceea ce cont
cel mai mult.

mi pare ru, i-am spus. M voi ntoarce. Voi gsi o cale.


Expresia ncrezut de pe faa lui Hades a plit.
Fiu de zeu...? a spus.

i voi gsi coiful, unchiule, i-am spus. M voi ntoarce. Nu uita s-i mreti sal
lui Charon.


Nu m sfida...

i n-ar strica s te mai joci cu Cerber din cnd n cnd. i plac mingile roii de
ciuc.

Percy Jackson, nu voi permite...


Am strigat:

Acum!
Am spart perlele de podea. Timp de o clip - nfricotoare nu s-a ntmplat nimic.

Distrugei-i! a strigat Hades.


Armata de schelete s-a repezit nainte, cu sbiile scoase, cu putile armate. Furii
le au atacat, cu bicele n flcri.
Tocmai cnd scheletele au deschis focul, fragmentele de perle de la picioarele
mele au srit n aer ntr-o explozie de lumin verde i o rafal de vnt proaspt. Eram nchi
o sfer alb, lptoas, care a nceput s se ridice de la pmnt.
Annabeth i Grover erau chiar n spatele meu. Suliele i gloanele au ricoat, inofensiv
e, din sferele create de perle, n timp ce ne ridicam. Hades a urlat cu atta furie,
c ntreaga fortrea s-a cutremurat i mi-am dat seama c nu va fi o noapte linitit n L

Privii n sus! a strigat Grover. Ne vom zdrobi!


n mod cert, ne ndreptam direct spre stalactite, care, m-am gndit eu, ne vor spar
ge sferele i ne vor trage n eap.

Cum poi controla chestiile astea? a strigat Annabeth.


Nu cred c poi! i-am strigat.
Am ipat, iar sferele s-au izbit de tavan i... ntuneric.
Eram mori?
Nu, am simit c ne deplasm n continuare. Urcam, prin stnca masiv, ntocmai ca o bul
aer prin ap. n asta consta puterea perlelor, am neles eu n cele din urm - Ceea ce apar
ne mrii se va ntoarce ntotdeauna n mare.
Pentru cteva clipe, n-am putut vedea nimic dincolo de pereii netezi ai sferei m
ele, apoi perla s-a spart pe fundul oceanului. Celelalte dou sfere lptoase, cu Ann
a-beth i Grover, se ineau dup mine. i deodat - buuum!
Am nit la suprafa n mijlocul Golfului Santa Monica, rsturnnd de pe plac un surfer
a strigat indignat:
Hei!
L-am apucat pe Grover i l-am tras pn la o baliz. Am prins-o pe Annabeth i am traso i pe ea. Un rechin curios ne ddea trcoale, un rechin mare, alb, de peste trei met
ri.
terge-o, i-am spus.
Rechinul s-a ntors i s-a ndeprtat.
Surferul a strigat ceva despre drogurile astea i s-a ndeprtat de noi ct a putut d
e repede.
Habar n-am cum, dar am tiut ct e ceasul: era dimineaa devreme, n 21 iunie, ziua s
olstiiului de var.
n deprtare, oraul Los Angeles era n flcri, norii de fum ridicndu-se n tot oraul,
pra cartierelor.
Fusese un cutremur, ntr-adevr, i Hades era vinovatul. Probabil c trimitea chiar acum
o armat de mori pe urmele mele.
Dar, pentru moment, Lumea Subpmntean nu era problema mea cea mai mare.
Trebuia s ajung la rm. Trebuia s duc fulgerul lui Zeus n Olimp. Dar, n primul rnd,
rebuia s am o discuie serioas cu zeul care m pclise.

Capitolul 20
n care m lupt cu ruda mea cea ticloas
Ne-a cules o barc a Pazei de Coast, dar erau prea ocupai pentru a ne reine mult t
imp sau pentru a se ntreba cum au ajuns trei copii n haine de strad n mijlocul golfu
lui. Se petrecuse un dezastru n urma cruia trebuia fcut curenie. Staiile lor radio era
bombardate de apeluri de urgen.
Ne-au lsat la debarcaderul din Santa Monica nfurai n prosoape i cu sticle de ap pe
re scria SUNT UN PAZNIC DE COAST NCEPTOR! i au plecat s-i salveze i pe alii.
Hainele ne erau leoarc, chiar i ale mele. La apariia brcii Pazei de Coast, m rugase
m n gnd s nu m scoat din ap i s m gseasc perfect uscat, fapt care ar fi ridicat ni
e. Aadar, m lsasem s m ud. Fr ndoial, obinuita mea rezisten la ap dispruse. Era

sem pantofii mei lui Grover. Era mai bine ca Paza de Coast s se ntrebe de ce unul d
intre noi e descul dect de ce are copite.
Dup ce am ajuns pe uscat, ne-am prbuit pe plaj, privind la oraul care ardea proiec
tat pe un splendid rsrit de soare. M simeam de parc a fi nviat din mori, ceea ce chia
e ntmplase. Rucsacul atrna greu din cauza fulgerului lui Zeus. Inima mi era chiar ma
i grea, dup ce-o revzusem pe mama.

Nu-mi vine s cred, a spus Annabeth. Am btut atta drum...

A fost un truc, am spus. O strategie demn de Atena.


Hei, m-a avertizat ea.
Te-ai prins, nu-i aa?
i-a lsat ochii n jos, tot mai puin furioas.
Da. M-am prins.

Ei bine, eu nu m-am prins! s-a plns Grover. Vrea cineva...

Percy... a spus Annabeth. mi pare ru pentru mama ta. mi pare tare ru...
M-am fcut c n-aud. Dac a fi vorbit despre mama, a fi nceput s plng ca un copila.

Profeia a fost corect, am spus. Vei merge spre vest i-l vei nfrunta pe zeul
care a trdat. Dar n-a fost Hades. Nu Hades a dorit un rzboi ntre Cei Trei. Altcinev
a a fost houl. Cineva a furat fulgerul lui Zeus i coiful lui Hades i a dat vina pe
mine, pentru c sunt fiul lui Poseidon. Poseidon urmeaz s fie nvinuit de ambele pri. Pn
a apus, va izbucni un rzboi cu trei tabere. Iar eu l voi fi provocat.
Grover a cltinat din cap, fr s priceap.

Dar cine ar putea fi att de ticlos? Cine i-ar dori rzboiul att de mult?
M-am oprit brusc, privind spre plaj.
Pi, stai s m gndesc.
Era acolo, ateptndu-ne, cu geaca de piele neagr i ochelari de soare, i cu o bt de b
seball din aluminiu pe umr. Motocicleta huruia lng el, farurile ei nroind nisipul.

Hei, putiule, a spus Ares, prnd cu adevrat ncntat s m vad. Ar fi trebuit s


t.
M-ai pclit, am spus. Tu ai furat coiful i fulgerul.
Ares a rnjit.

Nu le-am furat chiar eu personal. Zeii nu-i fur unul altuia simbolurile put
erii, asta nu se face. Dar nu eti singurul erou din lume care poate primi misiuni
.

De cine te-ai folosit? De Clarisse? Ea era acolo la solsti iul de iarn.


Ideea a prut s-l amuze.

Nu conteaz. Ideea e, putiule, c mpiedici pregtirile de rzboi. Vezi tu, ar fi


rebuit s mori n Lumea Subpmntean. Apoi, Alg l btrn s-ar fi suprat pe Hades pentru c
is. Respiraie de cadavru ar fi dobndit fulgerul lui Zeus, deci Zeus s-ar fi suprat
pe el. Iar Hades caut nc asta...
A scos din buzunar o cciul de schi - n genul celor purtate de jefuitorii de bnci
- i a pus-o ntre coarnele motocicletei. Imediat, cciula s-a transformat ntr-un coif
de rzboi din bronz lucrat cu grij.
Coiful ntunericului, a icnit Grover.

Exact, a spus Ares. Acum, unde rmsesem? O, da, Hades va fi suprat att pe Zeus
, ct i pe Poseidon, pentru c el nu tie cine l-a luat. n scurt timp, vom avea o ncierar
frumuic cu trei protagoniti.
Dar e vorba de familia ta! a protestat Annabeth.
Ares a ridicat din umeri.

Cel mai bun rzboi. i ntotdeauna cel mai sngeros. Nimic nu se compar cu priveli
ea rudelor care se rzboiesc, am spus-o mereu.

Mi-ai dat rucsacul n Denver, am spus. Fulgerul s-a aflat acolo n tot acest
timp.

Da i nu, a spus Ares. Probabil c-i prea complicat pentru creieraul tu de mur
itor, dar rucsacul este teaca fulgerului, doar c puin transformat.
Fulgerul e conectat la ea, cam la fel ca sabia ta, putiule. Ea revine ntotdeauna n
buzunarul tu, nu-i aa?
Nu eram sigur de unde tie Ares asta, dar cred c era de datoria sa, ca zeu al rzb
oiului, s tie totul despre arme.

n orice caz, a continuat Ares, m-am jucat puin la partea de magie pentru c
a fulgerul s revin n teac doar odat ce ajungeai n Lumea Subpmntean. Cum te-ai apropi

Hades... Bingo! Dac ai fi murit ntre timp, nicio pierdere. Arma mi rmnea mie.

Dar de ce s nu pstrezi fulgerul pentru tine? i-am spus. De ce s i-l trimii l


ui Hades?
Colul gurii lui Ares a tresrit. Pentru un moment, a prut s asculte o alt voce, de
undeva, din capul lui.
De ce nu am... mda... cu o asemenea putere...
Transa a durat o secund..., dou secunde...
Am schimbat priviri nelinitite cu Annabeth.
Faa lui Ares i-a revenit.

N-am vrut s am probleme. Era mai bine ca tu s fii prins n flagrant, cu el n


mn.

Mini, am spus. Aducerea fulgerului n Lumea Subpmntean n-a fost ideea ta, nu-i
aa?
Ba a fost ideea mea!
Din ochelarii lui de soare a nceput s ias fum, ca i cum erau pe punctul de a lua
foc.

Nu tu ai ordonat furtul, am riscat eu. Altcineva l-a trimis pe erou s fur


e cele dou obiecte. Apoi, cnd Zeus te-a trimis s-l vnezi, ai prins houl. Dar nu l-ai
predat lui Zeus. Ceva te-a convins s-l eliberezi. Ai pstrat lucrurile pn cnd un alt e
rou putea veni s duc la bun sfrit livrarea. Chestia aceea din groap i d ordine.

Eu sunt zeul rzboiului! Nu primesc ordine de la nimeni! Eu n-am vise!


Am ezitat.
Cine a zis ceva despre vise?
Ares a prut agitat, dar a ncercat s mascheze asta cu un rnjet.

S ne ntoarcem la problema noastr, putiule. Eti n via. Nu te pot lsa s duc


l n Olimp. Ai putea reui s-i faci pe idioii ia ncpnai s te asculte. Aa c va tre
imic personal.
A pocnit din degete. Nisipul i-a explodat la picioare i de acolo a ieit un mist
re, chiar mai mare i mai urt dect cel al crui cap atrna deasupra uii cabanei cu numru
te din Tabra Semizeilor. Fiara a scurmat cu copita n nisip, privindu-m amenintor n tim
p ce-i arta colii ascuii n ateptarea ordinului de a ucide.
Atunci am riscat:
Lupt-te tu cu mine, Ares.
A rs, dar am simit ceva fals n rsul lui... o nelinite.

Tu ai un singur talent, putiule, fuga. Ai fugit de Himer. Ai fugit de Lume


a Subpmntean. N-ai calitile necesare.
i-e team?

Poate n visele tale de adolescent.


Dar ochelarii de soare ncepeau s se topeasc de la cldura ochilor lui.

Nu m pot implica direct. mi pare ru, putiule. Nu te ridici la nivelul meu.


Percy, fugi! a strigat Annabeth.
Mistreul gigantic a atacat.
Dar m sturasem s fug de montri. Sau de Hades, sau de Ares, sau de oricine.
n timp ce mistreul se repezea la mine, am scos capacul pixului i m-am tras la o
parte. Anaklusmos a aprut n minile mele. Am lovit. Colul cel drept al mistreului a czu
t retezat la picioarele mele, iar animalul dezorientat s-a ndreptat spre mare.
Am strigat:
Val!
Imediat, un val a aprut din senin i a cuprins mistreul, nfurndu-se n jurul lui ca
ur. Fiara a ipat o dat cuprins de groaz. Apoi a disprut, nghiit de mare.
M-am ntors spre Ares.

Acum ai de gnd s lupi cu mine? l-am ntrebat. Sau ai de gnd s te ascunzi n sp


le altui animal de companie?
Faa lui Ares s-a nroit de furie.
Ai grij, putiule. Te-a putea transforma n...

ntr-un gndac de buctrie, am spus. Sau ntr-o tenie. Da, sunt convins. Asta tear scuti de o btaie zdravn, nu-i aa?
Flcrile dansau pe deasupra ochelarilor lui de soare.

O, pe toi zeii, tu chiar vrei s fii transformat ntr-o pat de grsime.

Dac pierd, m poi transforma n orice doreti. Poi lua fulgerul. Dac voi ctig

ul i fulgerul sunt ale mele i tu trebuie s pleci.


Ares a rnjit dispreuitor.
i-a luat bta de baseball de pe umr.
Cum vrei s fii nimicit: n stilul clasic sau modern?
I-am artat sabia.
Excelent, biete, eti mort, a spus el. Clasic s fie.
Bta de baseball s-a transformat ntr-o sabie imens,
cu mner lung. Mnerul era un craniu mare de argint cu un rubin n gur.
Percy, a spus Annabeth. Nu face asta. E un zeu.
E un la, i-am spus.
Ea a nghiit n sec.
Poart asta, cel puin. Aduce noroc.
i-a scos colierul cu mrgelele primite n cei cinci ani de tabr, nirate lng inelul
tatl ei, i mi l-a prins la gt.

Reconciliere, a spus ea. Atena i Poseidon de data asta mpreun.


M-am nroit puin la fa, dar am reuit s zmbesc.
Mulumesc.
Ia i asta, a spus Grover.
Mi-a ntins o cutie turtit pe care o cra n buzunar probabil de cteva sute bune de k
ilometri.
Satirii te susin.
Grover... Nu tiu ce s zic.
M-a btut pe umr. Mi-am bgat cutia de aluminiu n buzunarul de la spate.
V-ai luat la revedere?
Ares a venit spre mine, trnd dup el geaca de piele neagr i cu sabia strlucind ca o
flam n rsritul de soare.

Lupt de o venicie, putiule. Puterea mea este fr margini i sunt nemuritor. Tu


cu ce te lauzi?
Cu un ego mai mic, m-am gndit eu, dar n-am zis nimic. Stteam cu picioarele n mar
e, cu apa pn la glezne. M-am gndit la ce spusese Annabeth la restaurantul din Denve
r, cu mult timp n urm: Ares are putere. E tot ce are. Pn i puterea trebuie s se ncline
uneori n faa nelepciunii.
A lovit n jos, spre capul meu, dar eu nu eram acolo.
Corpul gndea n locul meu. Apa a prut s m mping n sus i am srit peste el, lovind
Dar Ares a fost la fel de rapid. S-a rsucit, iar lovitura care ar fi trebuit s-l a
ting tocmai n coloana vertebral a fost deviat de captul mnerului sbiei.
Mi-a zmbit.
Nu-i ru, nu-i ru.
A lovit din nou i am fost silit s sar pe uscat. Am ncercat s m eschivez, s m ntorc
p, dar Ares prea s tie ce vreau. Mi-a dejucat planul presndu-m att de puternic, nct
buit s-mi folosesc toate forele pentru a nu fi tiat n buci. Am continuat s m ndeprt
pa oceanului. Nu am gsit nicio ocazie s atac. Sabia lui era cu cteva zeci de centim
etri mai lung dect Anaklusmos.
Apropie-te, mi spusese Luke odat, la antrenamentul de sabie. Cnd ai lama mai scu
rt, apropie-te.
M-am apropiat cu o mpunstur, dar Ares atta atepta. Mi-a aruncat sabia din mini i mlovit n piept. Am zburat ase metri, poate nou. Mi-a fi rupt spinarea dac n-a fi ateri
zat pe o dun cu nisip moale.
Percy! a strigat Annabeth. Poliia!
Vedeam dublu. mi simeam pieptul de parc tocmai fusese lovit cu un berbec de rzboi
, dar am reuit s m ridic.
Nu-mi puteam lua ochii de la Ares, de team s nu m taie n dou, dar cu coada ochiulu
i am vzut luminile roii intermitente pe bulevardul de pe coast. Se auzeau portiere
trntite.
Acolo, domnule ofier! a strigat cineva. Vedei?
O voce rguit de poliist:
Seamn cu putiul de la TV. Ce naiba?...
Tipul e narmat, a spus un alt poliist. Cere ntriri.
M-am dat la o parte n timp ce sabia lui Ares a strpuns nisipul.
Am fugit dup sabia mea, am apucat-o i am lansat o lovitur spre faa lui Ares, dar

sabia mi-a fost deviat din nou.


Ares prea s tie exact ce urma s fac, cu un moment nainte ca eu s-o fac.
Am luat-o napoi spre ap, silindu-l s m urmeze.

Recunoate, biete, a spus Ares. N-ai nicio ans. Pur i simplu m joc cu tine.
Simurile mele funcionau la maximum. Acum nelesesem spusele lui Annabeth despre de
ficitul de atenie care te salveaz n lupt. Eram foarte contient, atent la cel mai mic
detaliu.
Am vzut cum se ncordeaz Ares. Am tiut unde va lovi. n acelai timp, i-am vzut pe Ann
beth i Grover la nou metri n stnga mea. Am vzut o a doua main de poliie oprindu-se, c
irena pornit. Au nceput s se strng civa curioi, oameni care rtciser pe strzi din
murului. Mi s-a prut c vd civa n mulime care se deplasau cu mersul ciudat, la trap, al
satirilor deghizai. Erau i spirite sclipitoare, de parc morii veniser din Hades pentr
u a urmri lupta. Am auzit bti de aripi undeva deasupra. i mai multe sirene.
Am naintat i mai mult n ap, dar Ares a fost rapid. Vrful sbiei lui mi-a sfiat mne
-a zgriat pe antebra.
O voce de poliist la megafon a spus:
Aruncai putile. Lsai-le la pmnt. Acum!
Puti?
M-am uitat la arma lui Ares i a prut s plpie; uneori semna cu o puc, alteori cu o
ie cu mner lung. Nu tiu ce vedeau oamenii n minile mele, dar eram destul de sigur c n
u acelai lucru ca mine.
Ares s-a ntors pentru a privi la mulimea de gur casc, oferindu-mi un moment de re
spir o. Erau cinci maini de poliie acum, i un ir de ofieri ghemuii n spatele lor, cu p
stoalele ndreptate spre noi.
Asta e o chestiune privat! a urlat Ares. Plecai!
A fcut un semn cu mna i un zid de flcri roii s-a rostogolit peste mainile de patrul
re. Poliitii abia au avut timp s se adposteasc nainte ca mainile lor s explodeze. Mul
din spatele lor s-a risipit ipnd.
Ares se prpdea de rs.
Acum, micule erou. S te punem pe grtar.
A atacat. I-am deviat sabia. M-am apropiat suficient ca s lovesc, am ncercat s-l
fentez, dar lovitura mi-a fost parat. Valurile m loveau n spate. Ares era n ap pn la
oapse, pe urmele mele.
Simeam ritmul mrii, cu valurile tot mai mari pe msur ce mareea cretea, i, dintr-oda
t, mi-a venit o idee. Valuri mici, m-am gndit. Iar apa din spatele meu a prut s dea n
apoi. Oprisem marea prin puterea voinei, dar aceasta era ca ntr-o sticl sub presiun
e.
Ares a naintat, rnjind ncreztor. Am cobort sabia, de parc a fi fost prea epuizat pe
tru a continua. Ateapt, i-am spus mrii. Acum, presiunea aproape c m ridica pe sus. Ar
es i-a ridicat sabia. Am dat drumul apei i am srit pe deasupra lui Ares, pe un val.
Un perete de ap de doi metri l-a izbit drept n fa, fcndu-l s blesteme i s bolboro
cu gura plin de alge. Am aterizat n spatele lui mprocnd i fandnd spre capul lui, aa c
mai fcusem. S-a ntors la timp pentru a ridica sabia, dar de data asta era dezorien
tat; nu-mi anticipase mecheria. Mi-am schimbat direcia, m-am aruncat ntr-o parte i a
m nfipt-o pe Anaklusmos n ap, intind cu vrful spre clciul zeului.
Urletul care a urmat a fcut ca acel cutremur provocat de Hades s par un evenimen
t nensemnat. Marea nsi s-a ndeprtat de Ares, lsnd un cerc umed de nisip, cu diametrul
cinci metri.
Ichor, sngele auriu al zeilor, a curs dintr-o tietur fcut n cizma zeului rzboiului.
Expresia de pe faa lui era mai puternic dect ura. Era durere, oc, o nencredere total n
faptul c fusese rnit.
A chioptat spre mine, mormind blesteme antice greceti.
Ceva l-a oprit.
Era ca i cum un nor ar fi acoperit soarele, doar c mai ru. Lumina a plit. Sunetul
i culoarea au disprut. O prezen rece i grea a trecut peste plaj, ncetinind timpul, sc
temperatura sub zero grade i fcndu-m s simt c viaa n-are sens, iar lupta e inutil.
ntunericul s-a ridicat.
Ares prea uluit.
Mainile de poliie ardeau n spatele nostru. Mulimea de spectatori s-a risipit. Ann
abeth i Grover stteau pe plaj, n stare de oc, privind cum potopul din jurul picioarel

or lui Ares se retrage, iar strlucitorul ichor se mprtie n maree.


Ares i-a cobort sabia.

i-ai fcut un duman, pui de zeu, mi-a spus. Soarta i-e pecetluit. De fiecare da
t cnd vei ridica sabia n lupt, de fiecare dat cnd vei spera s nvingi, vei simi blest
meu. Ferete-te, Perseu Jackson! Ferete-te!
Trupul a nceput s-i strluceasc.
Percy! a strigat Annabeth. Nu te uita!
Mi-am ntors privirea n timp ce zeul Ares i-a dezvluit adevrata form nemuritoare. Cu
mva, tiam c dac m-a fi uitat, m-a fi dezintegrat.
Lumina a disprut.
M-am uitat din nou. Ares dispruse. Mareea s-a retras dezvluind coiful de bronz
al lui Hades, coiful ntunericului. L-am luat i am pornit spre prietenii mei.
Dar nainte de-a ajunge, am auzit un flfit de aripi. Trei bunicue cu un aspect mal
efic, cu plrii de dantel i bice de foc, au cobort din cer i au aterizat n faa mea.
Furia din mijloc, cea care fusese doamna Dodds, a pit n fa. Avea colii dezvelii, da
de data asta nu prea amenintoare. Prea mai degrab dezamgit, de parc intenionase s
cin, dar hotrse c i-a putea provoca o indigestie.

Am vzut totul, a uierat ea. Deci... ntr-adevr n-ai fost tu?


I-am aruncat coiful, pe care l-a prins surprins.

ntoarce-te la stpnul Hades, am zis. Spune-i adevrul. Spune-i s opreasc rzbo


.
Ea a ezitat, apoi i-a trecut limba bifurcat peste buzele verzi, lucioase.

S ai o via bun, Percy Jackson. S devii un erou adevrat. Pentru c dac nu, da
ajungi vreodat n ghearele mele...
A chicotit, savurnd ideea. Apoi, ea i surorile ei s-au ridicat cu aripile lor d
e lilieci, au btut din aripi pe cerul plin de fum i au disprut.
M-am alturat lui Grover i lui Annabeth, care m priveau uluii.
Percy..., a spus Grover. A fost incredibil de...
ngrozitor, a spus Annabeth.
Grozav! a corectat-o Grover.
Nu m simeam ngrozitor. i cu siguran nu m simeam grozav. Eram obosit i suferind i
t sectuit de putere.
Ai simit i voi... chestia aia? am ntrebat.
Amndoi au dat din cap nelinitii.
Trebuie s fi fost Furiile care zburau, a spus Grover.
Dar nu eram att de sigur. Ceva l oprise pe Ares s m ucid i acel ceva care putea fac
e asta era mult mai puternic dect Furiile.
M-am uitat la Annabeth i am neles brusc. Acum tiam ce fusese n groap, ce anume vorb
ise la intrarea n Tartar.
Mi-am recuperat rucsacul de la Grover i m-am uitat nuntru. Fulgerul era nc acolo.
Un lucru att de mic, i care aproape c declanase cel de-al Treilea Rzboi Mondial.

Trebuie s ne ntoarcem la New York, am spus. Pn disear.


E imposibil, a spus Annabeth, doar dac nu...
Zburm, am aprobat-o.
S-a uitat la mine.

S zburm cu un avion, ceea ce-ai fost avertizat s nu faci pentru ca Zeus s nu


te trsneasc din ceruri, i ducnd o arm mai distructiv dect o bomb nuclear?
Da, am spus. Cam aa ceva. S mergem.

Capitolul 21
n care mi rezolv treburile
E important cum se raporteaz oamenii la lucruri i cum le fac s se potriveasc cu prop
ria versiune a realitii. Chiron mi spusese asta cu mult timp n urm. Ca de obicei, nu
i-am apreciat nelepciunea dect mult mai trziu.
Potrivit tirilor din L.A., explozia de pe plaja din Santa Monica fusese provoc
at de un rpitor nebun, care trsese cu puca ntr-o main de poliie. El ar fi nimerit acc
ntal o conduct de gaze care se fisurase n timpul cutremurului.
Acest rpitor nebun (adic Ares) era aceeai persoan care ne rpise din New York pe mi
ne i nc doi adolesceni i ne purtase de-a lungul rii timp de zece zile ntr-o odisee a
orii.

Se prea c bietul Percy Jackson nu era, totui, un criminal internaional. El provoc


ase agitaie n autocarul Greyhound, n New Jersey, ncercnd s scape de rpitorul su (iar
erior, martorii au putut chiar jura c l-au vzut pe brbatul cu hain de piele n autocar
: Cum de nu mi l-am amintit mai devreme? Nebunul provocase explozia de la Arcul d
in St. Louis. La urma urmei, niciun copil n-ar fi reuit aa ceva. O chelneri ngrijorat
din Denver l vzuse pe brbat ameninndu-i pe ostaticii si lng restaurantul unde lucra,
gase pe un prieten s fac o poz i anunase poliia. n cele din urm, Percy Jackson cel cu
os (ncepea s-mi plac de acest puti) furase un pistol de la rpitorul su n Los Angeles
uptase folosind o arm automat contra unei puti, pe plaj. Poliia sosise la timp. Dar n
spectaculoasa explozie cinci maini de poliie fuseser distruse, iar rpitorul fugise.
Nu existaser victime. Percy Jackson i cei doi prieteni ai si erau n siguran, n custodi
poliiei.
Reporterii ne-au prezentat ntreaga poveste. Am dat din cap i am ncercat s prem nlcr
mai i epuizai (ceea ce nu era greu), fcnd pe victimele n faa camerelor de luat vederi.
Tot ce-mi doresc, am spus necat de lacrimi, e s-l revd pe iubitorul meu tat vitre
g. De fiecare dat cnd l-am vzut la televizor, fcndu-m pramatie delincvent, am tiut.
a... c totul va fi bine. i tiu c el va dori s-i recompenseze pe absolut toi locuitorii
acestui minunat ora, care este Los Angelesul, cu un aparat electrocasnic mare di
n magazinul lui, gratuit. Acesta e numrul de telefon.
Poliitii i reporterii au fost att de micai, c au trecut din mn n mn o plrie
entru trei bilete la urmtorul, avion spre New York.
tiam c n-am alt variant dect s zbor. Speram c Zeus m va lsa n pace, date fiind
e. Dar tot mi-a fost greu s urc la bordul avionului.
Decolarea a fost un comar. Fiecare turbulen era mai nfricotoare dect un monstru gre
. Nu mi-am descletat minile de pe braele scaunului pn cnd n-am aterizat n siguran pe
uardia. Presa local ne atepta n afara zonei de securitate, dar am reuit s scpm de ei g
aie lui Annabeth, care i-a gonit punndu-i apca invizibil cu Yankees i strignd: Sunt l
tandul de ngheat! Venii! , apoi a venit cu noi s ne recuperm bagajele.
Ne-am desprit la staia de taxiuri. Le-am spus lui Annabeth i lui Grover s se ntoarc
la Dealul Semizeilor i s-i spun lui Chiron ce se ntmplase. Au protestat i mi-a fost gr
eu s-i las s plece dup ce trecuserm mpreun prin attea, dar am tiut c trebuie s m o
r de ultima parte a misiunii mele. n caz c lucrurile mergeau prost, n caz c zeii nu
m credeau... Doream ca Annabeth i Grover s supravieuiasc pentru a-i spune adevrul lui
Chiron.
Am srit ntr-un taxi i m-am ndreptat spre Manhattan.
Treizeci de minute mai trziu intram n holul Empire State Building.
Cred c artam ca un copil al strzii, cu hainele zdrenuite i faa zgriat. Nu dormisem
cel puin douzeci i patru de ore.
Am mers la gardianul de la recepie i i-am spus:
Etajul ase sute.
Tocmai citea o carte mare, avnd pe copert un vrjitor. Nu prea eram interesat de
genul fantasy, dar cartea trebuie s fi fost bun, cci gardianului i-a luat ceva timp
pn s-i ridice ochii din ea.
Nu exist un asemenea etaj, putiulic.
Am nevoie de o audien la Zeus.
El mi-a zmbit inexpresiv.
Poftim?
Ai auzit foarte bine.
Eram gata s cred c tipul sta era un muritor de rnd i c ar fi bine s plec nainte s
s fiu bgat ntr-o cma de for, cnd mi-a zis:

Fr programare nu primeti audien, putiulic. Stpnul Zeus nu primete pe nime


t.
Ah, cred c va face o excepie.
Mi-am dat jos rucsacul i l-am deschis.
Paznicul a vzut cilindrul metalic, fr s neleag, timp de cteva secunde, ce are n f
s-a fcut palid.
Acesta este...

Da, acesta este, l-am ncredinat. Vrei s-l scot i s...


Nu! Nu!
A nit din scaun, a scotocit pe birou dup un card de acces, apoi mi l-a dat.


Introdu-l n fanta de acces. Asigur-te c nu mai e nimeni cu tine n lift.
Am fcut cum mi-a spus. De ndat ce uile liftului s-au nchis, am introdus cardul n fa
nt. Cardul a disprut i un nou buton a aprut pe consol, unul rou, pe care scria 600.
L-am apsat i am ateptat. i am ateptat.
Se auzea muzic. Raindrops keep falling on my head...
n cele din urm, ding. Uile s-au deschis. Am ieit i era s fac un atac de cord.
M aflam pe o pasarel ngust de piatr, suspendat n aer. Dedesubt se vedea Manhattanul
de la nlimea unui avion n zbor. n faa mea, nite trepte de marmur alb urcau erpuind
unui nor, n aer. Am privit spre captul treptelor, unde vedeam ceva ce creierul me
u pur i simplu nu putea accepta.
Uit-te din nou, a spus creierul meu.
Ne uitm, insistau ochii. E chiar acolo.
Deasupra norilor se ridica vrful unui munte, avnd culmea acoperit cu zpad. Agate de
versant, zeci de palate pe mai multe niveluri - un ora de vile -, toate avnd porti
curi cu coloane albe, terase aurite i vase din bronz pentru jar, cu o mie de flcri
arznd. Drumurile erpuiau nebunete pn n vrf, unde cel mai mare palat strlucea proiecta
e zpad. Grdinile cocoate ntr-un echilibru instabil erau pline cu mslini i tufe de tran
afiri. Se vedea o pia n aer liber plin de corturi colorate, un amfiteatru de piatr co
nstruit pe o parte a muntelui, un hipodrom i un amfiteatru pe cealalt. Era un ora g
recesc antic, doar c nu n ruine. Era nou i curat i plin de culoare, aa cum trebuie s f
i artat Atena acum 2500 de ani.
Locul sta nu poate fi real, mi-am spus. Vrful unui munte care plutete deasupra N
ew Yorkului ca un asteroid de miliarde de tone? Cum e posibil ca aa ceva s fie anc
orat deasupra Empire State Building, n vzul a milioane de oameni, i s nu fie observa
t?
Dar era aici. i eu la fel.
Cltoria prin Olimp a fost uluitoare. Am trecut pe lng cteva nimfe ale pdurii care a
u chicotit i au aruncat n mine cu msline din grdina lor. Vnztorii din pia s-au oferit
i vnd ambrozie pe b i un nou model de scut i o copie strlucitoare autentic a lnii de
aa cum apruse la Hefaistos-TV. Cele nou muze i acordau instrumentele pentru un conce
rt n parc, unde se adunase o mic mulime - satiri i naiade i o grmad de adolesceni ar
re ar fi putut fi zei i zeie minore. Nimeni nu prea ngrijorat de un iminent rzboi civ
il. De fapt, toat lumea prea ntr-o dispoziie festiv. Civa s-au uitat la mine uotind.
Am urcat pe drumul principal, spre palatul mare din vrf. Era o copie inversat a pa
latului din Lumea Subpmntean. Acolo, totul era negru i din bronz. Aici, totul strluce
a i era alb i argintiu.
Mi-am dat seama c Hades i-a construit, probabil, palatul n aa fel nct s semene cu a
esta. Nefiind bine venit n Olimp, cu excepia perioadei solstiiului de iarn, i-a const
ruit propriul Olimp subteran. n ciuda experienei mele neplcute cu el, mi era puin mil.
Prea foarte nedrept s fii izgonit din acest loc. Asta putea nri pe oricine.
Treptele duceau la o curte central. Dincolo, ncperea tronului.
ncpere" nu-i tocmai cuvntul potrivit. Locul acesta fcea ca Gara central s semene cu
o debara. Coloane masive se ridicau spre un plafon boltit, mpodobit cu numeroase
constelaii n micare.
Dousprezece tronuri, construite pentru fiine de mrimea lui Hades, erau dispuse n
forma literei U ntoars, ntocmai precum cabanele din Tabra Semizeilor. Un foc enorm t
rosnea n vatra central. Tronurile erau goale, cu dou excepii, la capt: marele tron di
n dreapta i cel din stnga sa. Nu era nevoie s mi se spun cine erau cei doi zei care
stteau acolo, ateptnd s m apropii. M-am apropiat de ei cu picioarele tremurnd.
Zeii artau ca nite oameni gigantici, la fel ca Hades, dar nu-i puteam privi fr s s
imt o furnictur, de parc mi ardea corpul. Zeus, stpnul zeilor, purta un costum bleumar
in nchis, cu dungi. Era aezat pe un tron simplu din platin solid. Avea o barb ngrijit,
cu fire gri i negre, asemenea unui nor de furtun. Faa lui era mndr, frumoas i fioroas
u ochii de un gri intens. Cnd am ajuns mai aproape de el, aerul trosnea i mirosea
a ozon.
Zeul care-i sttea alturi era, fr-ndoial, fratele su, dar era mbrcat foarte diferit
amintea de un tip din Key West care cura plaja. Purta sandale din piele, bermude
kaki i o cma Tommy Bahama imprimat cu nuci de cocos i papagali. Avea pielea foarte bro
nzat i minile ridate ca ale unui btrn pescar. Avea prul negru, ca al meu, i privirea a
eea sumbr care-mi atrsese mereu faima de rebel. Dar ochii, de un verde marin, ca a

i mei, erau nconjurai de riduri care-mi spuneau c obinuiete i s zmbeasc des.


Tronul su era un scaun de pescar n ape adnci. Era simplu, rabatabil, cu ezutul di
n piele neagr i cu un toc ncorporat pentru undi. n loc de undi, n toc era un trident
ronz, n vrful cruia plpia o lumin verde.
Zeii nu se micau i nici nu vorbeau, dar atmosfera era tensionat, de parc tocmai s
-ar fi certat.
M-am apropiat de tronul pescarului i am ngenuncheat la picioarele lui.
Tat.
Nu ndrzneam s ridic privirea. Inima mi btea nebunete. Simeam energia emanat de cei
i zei. Dac spuneam ceva nepotrivit, n-aveam nici-o ndoial c m-ar fi fcut una cu pmntul
Din stnga s-a auzit vocea lui Zeus:

N-ar trebui s te adresezi prima dat stpnului casei, biete?


Mi-am inut capul plecat, ateptnd.
Pace, frate, a spus n cele din urm Poseidon.
Vocea lui mi-a strnit cele mai vechi amintiri: strlucirea cald pe care mi-o amin
team de copil, senzaia minii zeului pe fruntea mea.
Biatul i respect tatl. Aa e normal.

Aadar, l recunoti n continuare? a ntrebat Zeus, amenintor. Recunoti acest co


e care l-ai fcut nclcnd jurmntul nostru sacru?

Mi-am recunoscut greeala, a spus Poseidon. Acum a dori s aud ce are de spus.
Greeala.
Mi s-a pus un nod n gt. Asta eram eu? O greeal? Rezultatul greelii unui zeu?

L-am cruat deja o dat, a mormit Zeus. A avut ndrzneala de a zbura pe domeniul
meu... ha! Ar fi trebuit s-l spulber pentru obrznicia lui.

Riscnd s-i distrugi propriul fulger? a ntrebat Poseidon calm. Hai s auzim ce a
re de spus, frate.
Zeus a continuat s mormie.

l voi asculta, a decis el. Apoi voi hotr dac-l voi alunga sau nu din Olimp pe
acest biat.
Perseu, a spus Poseidon. Uit-te la mine.
M-am uitat i nu sunt sigur ce am citit pe chipul su. Nu exista vreun semn evide
nt de iubire sau aprobare. Nimic ncurajator. Parc priveam oceanul: cteodat, i ddeai se
ma n ce stare de spirit era. n cele mai multe zile ns, era imposibil de ghicit, mist
erios.
Am avut senzaia c Poseidon chiar nu tie ce s cread despre mine. Nu tia dac era feri
it sau nu s m aib drept fiu. ntr-un fel, m-am bucurat c e att de distant. Dac ar fi n
cat s-mi cear scuze sau mi-ar fi spus c m iubete sau chiar ar fi zmbit ar fi fost fals
. La fel ca un tat din rndul oamenilor, care inventeaz nite scuze penibile pentru c a
fost absent din viaa copilului. Nu m deranja. La urma urmei, nici eu nu tiam ce s c
red despre el.

Vorbete-i stpnului Zeus, biete, mi-a spus Poseidon. Spune-i povestea ta.
Aa c i-am spus lui Zeus totul, aa cum s-a ntmplat. Am scos cilindrul metalic, care
a nceput s scnteieze n prezena zeului, i i l-am pus la picioare.
A urmat o tcere lung, ntrerupt doar de trosnetul focului din vatr.
Zeus i-a deschis palma. Fulgerul a zburat n mna lui. Cnd i-a nchis pumnul, vrfurile
metalice au plpit de la electricitate, pn cnd a ajuns s in n mn ceva ce semna mai
lgerul clasic, o suli de ase metri de energie sfritoare care arunca scntei i fcea s
ridice prul n vrful capului.

Simt c biatul spune adevrul, a murmurat Zeus. Dar Ares s fac aa ceva... nu par
stilul lui.

E mndru i impulsiv, a spus Poseidon. Trsturi de familie.


Stpne, am zis eu.
Amndoi au rspuns:
Da.

Ares nu a acionat singur. Altcineva - sau altceva a venit cu ideea.


Am descris visele pe care le avusesem i sentimentul pe care-l ncercasem pe plaj,
acea rsuflare malefic ce pruse s opreasc lumea pe loc i-l fcuse pe Ares s nu m ucid

n vise, am zis, vocea mi-a spus s duc fulgerul n Lumea Subpmntean. i Ares a d
de neles c a avut nite vise. Cred c a fost folosit, la fel ca mine, pentru a porni un
rzboi.

Pn la urm l acuzi pe Hades? a ntrebat Zeus.


Nu, am spus. Vreau s spun, stpne Zeus, c am stat n prezena lui Hades. Senzaia
pe plaj era diferit. Semna cu ce am simit cnd m-am apropiat de groap. Aceea era intra
rea n Tartar, nu-i aa? Ceva puternic i malefic freamt acolo... Ceva mai vechi chiar d
ect zeii.
Poseidon i Zeus s-au privit. Au purtat o discuie rapid, intens, n greaca veche. Am
prins un singur cuvnt. Tata.
Poseidon a ncercat s fac o sugestie, dar Zeus l-a oprit. Poseidon a ncercat s argu
menteze. Zeus a ridicat mna furios.
Nu vom mai vorbi despre asta, a spus Zeus.

Trebuie s merg personal s purific acest fulger n apele din jurul insulei Lem
nos, pentru a elimina mirosul de om.
S-a ridicat i s-a uitat la mine. Expresia i s-a nmuiat doar puin.
Mi-ai fcut un serviciu, biete. Pu ini eroi s-ar fi descurcat att de bine.

Am avut ajutor, domnule, am spus. Grover Underwood i Annabeth Chase...


Pentru a- i mul umi, i voi crua via a. N-am ncredere n tine, Perseu Jackson. Nu-m
ce ce nseamn sosirea ta pentru viitorul Olimpului. Dar pentru a avea linite n famili
e, te voi lsa s trieti.
A..., v mulumesc, domnule.

Nici s nu te gndeti s mai zbori vreodat. S nu te gsesc aici cnd m ntorc. A


simi acest fulger pe pielea ta. i va fi ultimul lucru pe care l vei simi.
Un tunet a zguduit palatul. ntr-un fulger orbitor, Zeus a disprut.
Eram singur n sala tronului cu tatl meu.

Unchiului tu, a oftat Poseidon, i-au plcut ntotdeauna ieirile dramatice. Cred
c s-ar fi descurcat de minune ca zeu al teatrului.
A urmat o tcere inconfortabil.
Domnule, am spus, ce era n groap?
Poseidon m-a privit.
N-ai ghicit?
Cronos, am spus. Regele Titanilor.
Chiar i n sala tronului din Olimp, departe de Tartar, numele lui Cronos a ntunec
at ncperea i a fcut ca focul din vatra din spatele meu s nu mai fie att de fierbinte.
Poseidon i-a luat tridentul.

n Primul Rzboi, Percy, Zeus l-a tiat pe tatl nostru Cronos ntr-o mie de buci
ocmai cum fcuse Cronos cu tatl su, Uranus. Zeus a aruncat rmiele lui Cronos n cea mai
necat groap din Tartar. Armata Titanilor a fost mprtiat, cetatea lor de pe muntele Etn
a a fost distrus, iar monstruoii lor aliai au fost gonii n cele mai ndeprtate cotloane
ale pmntului. i totui, Titanii nu mor, la fel ca noi, zeii. Ceea ce a rmas din Cronos
nc triete ntr-un fel hidos, dar contient n durerea sa venic, nc flmnd de putere
Se vindec, am spus. Se ntoarce.
Poseidon a cltinat din cap.

Din cnd n cnd, de-a lungul timpului, Cronos s-a mai agitat. Ptrunde n comarur
le oamenilor i le insufl gnduri rele. Trezete montri agitai din adncuri. Dar s sugere
c s-ar putea ridica din groap este altceva.
Asta are de gnd, tat. Asta a spus.
Poseidon a rmas tcut mult timp.

Stpnul Zeus a ncheiat discuia despre aceast chestiune. Nu va permite s se vor


easc despre Cronos. i-ai ndeplinit misiunea, biete. Asta e tot ce trebuie s faci.
Dar...
M-am oprit. Nu avea rost s ne certm. Era foarte posibil s-l supr pe singurul zeu
pe care-l aveam de partea mea.
Cum... cum doreti tu, tat.
O urm de zmbet i-a mijit pe buze.
Nu prea eti supus din fire, nu-i aa?
Nu..., domnule.

Cred c trebuie s-mi asum o parte din vin. Mrii nu-i place s fie inut n fru
S-a ridicat i a apucat tridentul. Apoi a plpit i a ajuns de mrimea unui om obinuit,
stnd chiar n faa mea.

Trebuie s pleci, biete. Dar, mai nti, afl c mama ta s-a ntors.
M-am uitat la el, absolut uimit.

Mama?

O vei gsi acas. Hades a eliberat-o cnd i-ai recuperat coiful. Chiar i Stpnul
orilor i pltete datoriile.
Inima mi btea nebunete. Nu-mi venea s cred.
Vrei s... Al vrea...
Voiam s ntreb dac Poseidon ar veni cu mine s-o vad, dar mi-am dat seama c era ridi
col. Mi-am imaginat cum l sui pe Zeul Mrii ntr-un taxi i-l duc n Upper East Side. Dac
ar fi vrut s-o vad pe mama n toi aceti ani, ar fi fcut-o. i mai era i problema cu Gabe
cel mpuit.
Ochii lui Poseidon s-au ntristat puin.

Cnd te vei ntoarce acas, Percy, va trebui s iei o decizie important. Vei gsi
n pachet n camera ta.
Un pachet?

Vei nelege cnd l vei vedea. Nimeni nu poate alege pe ce cale s mergi, Percy.
Tu trebuie s decizi.
Am dat din cap, dei nu tiam ce vrea s spun.

Mama ta este o regin printre femei, a spus Poseidon cu nostalgie. N-am ma


i ntlnit o muritoare ca ea de o mie de ani. i totui..., mi pare ru c te-ai nscut, bi
-am oferit soarta unui erou, iar soarta unui erou nu e niciodat fericit. Este ntotd
eauna tragic.
Am ncercat s nu pun asta la suflet. Propriul meu tat mi spunea c i pare ru c m n
Nu m deranjeaz, tat.

Nu nc, poate, a spus el. Nu nc. Dar am fcut o greeal de neiertat.


Plec, atunci.
M-am nclinat stngaci.
Eu... nu te voi mai deranja.
Eram la cinci pai distan cnd m-a strigat:
Perseu.
M-am ntors.
Licrirea ochilor si se schimbase, prnd nvpiai de mndrie.

Te-ai descurcat bine, Perseu. S nu m nelegi greit. Indiferent ce vei face, s


i c eti al meu. Eti un adevrat fiu al Zeului Mrii.
Pe msur ce naintam prin oraul zeilor, conversaiile ncetau, muzele i ntrerupeau co
ul. Oameni, satiri i naiade se ntorceau spre mine, cu feele pline de respect i recun
otin i, cnd treceam prin dreptul lor, ngenuncheau, de parc a fi fost un erou.
Cincisprezece minute mai trziu, nc n trans, eram din nou pe strzile din Manhattan.
Am luat un taxi pn la apartamentul mamei, am sunat la u i ea era acolo - frumoasa
mea mam, mirosind a ment i a lemn dulce, iar oboseala i ngrijorarea i-au disprut de pe
fa imediat ce m-a vzut.
Percy! O, slav zeilor. Biatul meu!
M-a sufocat cu mbriarea ei. Stteam n hol, iar ea plngea i-i trecea minile prin p
Trebuie s recunosc - i ochii mei erau un pic nceoai. Tremuram, m bucuram att de mu
s-o vd.
Mi-a spus c apruse din senin n apartament n acea diminea, speriindu-l de moarte pe
Gabe. Nu-i amintea nimic dup incidentul cu Minotaurul i nu i-a venit s cread cnd Gabe
i-a spus c eram un criminal cutat de poliie, care rtcete prin ar distrugnd monumente
ale. i ieise din mini de grij toat ziua, pentru c nu ascultase tirile. Gabe o silise
ntoarc la lucru, spunnd c trebuia s recupereze salariul pe o lun i c ar face bine s
odat.
Mi-am nghiit furia i i-am spus i eu povestea mea. Am ncercat s-o fac mai puin nfric
are dect fusese n realitate, dar nu era uor. Tocmai ajunsesem la lupta cu Ares cnd n
e-a ntrerupt vocea lui Gabe venind din camera de zi.
Hei, Sally! E gata sau nu friptura aia?
Mama a nchis ochii.

Nu se va bucura s te vad, Percy. La magazin au primit azi mii de apeluri di


n Los Angeles... Ceva legat de electrocasnice gratuite.
A, da. n legtur cu asta...
Ea a schi at un zmbet.
Doar s nu-l nfurii i mai tare, bine? Haide.
n luna n care fusesem plecat, apartamentul se transformase n ara lui Gabe. Gunoiu

l de pe covor i venea pn la glezne. Canapeaua era cptuit cu doze de bere. Pe abajururi


atrnau osete i lenjerie de corp murdare.
Gabe sttea la mas i juca poker cu trei huidume.
Cnd m-a vzut, lui Gabe i-a czut trabucul din gur. Faa i s-a fcut mai roie ca lava.
Ai tupeu s vii aici, derbedeule. Credeam c poliia...

Pn la urm, s-a dovedit c nu e un fugar, a intervenit mama. Nu-i aa c e minuna


, Gabe?
Gabe ne-a privit pe rnd. Nu prea s cread c revenirea mea e att de minunat.

E suficient c a trebuit s dau napoi banii pentru asigurarea ta de via, Sally,


a mrit el. D-mi telefonul. Chem poliia.
Gabe, nu!
El a ridicat din sprncene.

Ai spus nu! Crezi c am de gnd s-l mai suport pe derbedeul sta? nc l mai pot
za c mi-a distrus maina.
Dar...
El a ridicat mna, iar mama a tresrit.
Pentru prima dat, mi-am dat seama de ceva. Gabe o lovise pe mama. Nu tiam cnd sa
u ct de mult. Dar eram sigur c o fcuse. Poate se ntmpla de ani de zile, atunci cnd nu
eram acas.
Un balon de furie a nceput s mi se umfle piept. M-am ndreptat spre Gabe, scondu-mi
instinctiv pixul din buzunar.
A rs.

Ce e, derbedeule? Ai de gnd s scrii pe mine? Atinge-m i vei ajunge la pucrie


entru totdeauna, ai neles?

Hei, Gabe, a intervenit prietenul lui, Eddie. E doar un copil.


Gabe l-a privit iritat i l-a imitat cu o voce ascuit:
E doar un copil.
Ceilali prieteni ai lui au izbucnit n rs ca nite idioi.
O s fiu bun cu tine, derbedeule.
Gabe a rnjit, scondu-i la iveal dinii ptai de tutun.

i dau cinci minute s-i iei lucrurile i s dispari. Dup aceea, chem poliia.
Gabe! l-a rugat mama.
A fugit, a spus Gabe. S fug, atunci.
M ardea mna s scot capacul lui Anaclusmos, dar, chiar dac a fi fcut-o, lama ei nu-i
rnea pe oameni. Iar Gabe, potrivit unei definiii mai generoase, era om.
Mama m-a prins de bra.
Te rog, Percy. Hai s mergem n camera ta.
Am lsat-o s m trag, dar minile nc-mi tremurau de furie.
Camera mea era plin pn sus de gunoaiele lui Gabe. Erau stive de baterii de main uz
ate, un buchet de flori n putrefacie, cu un cartona de la cineva care vzuse interviu
l Barbarei Walters.

Gabe e suprat, dragul meu, mi-a spus mama. O s vorbesc cu el mai trziu. Sun
t sigur c se va rezolva.

Mam, asta nu se va rezolva niciodat. Nu atta timp ct Gabe e aici.


Ea i-a frmntat nervoas minile.

Pot s... Te voi lua cu mine la lucru pentru restul verii. La toamn, poate
gsim o alt coal cu internat...
Mam.
A lsat ochii n jos.

M strduiesc, Percy. Doar c.... am nevoie de ceva timp.


Pe patul meu apruse un pachet. Puteam s jur c nu fusese acolo nainte.
Era o cutie ponosit de carton n care ar fi ncput o minge de baschet. Adresa era
scris de mna mea:
Zeilor
Muntele Olimp
Etajul 600
Empire State Building
New york, NY.
Deasupra, cu marker negru, cu un scris de mn clar, ndrzne, era trecut adresa aparta
mentului nostru i cuvintele: A SE RETURNA LA EXPEDITOR.

Dintr-odat am neles ce-mi spusese Poseidon n Olimp.


Un pachet. O decizie.
Indiferent ce vei face, s tii c eti al meu. Eti un adevrat fiu al Zeului Mrii.
M-am uitat la mama.

Mam, vrei ca Gabe s plece?

Percy, nu-i att de simplu. Eu...

Mam, trebuie s-mi spui. Nenorocitul sta te-a lovit. Vrei s dispar sau nu?
Ea a ezitat, apoi a dat din cap aproape imperceptibil.

Da, Percy. Vreau. i ncerc s-mi fac curaj s-i spun. Dar nu poi s faci tu asta
entru mine. Nu-mi poi rezolva tu problemele.
M-am uitat la cutie.
Ba i puteam rezolva problema. mi doream s deschid pachetul, s-l arunc pe masa de
poker i s scot ce era nuntru. mi puteam crea propria grdin cu statui, chiar acolo, n
era de zi.
Asta ar face un erou grec dintr-o legend, m-am gndit. Asta merit Gabe.
Dar povestea unui erou se ncheia ntotdeauna tragic. Poseidon mi spusese asta.
Mi-am amintit de Lumea Subpmntean. M-am gndit la spiritul lui Gabe, rtcind pe vecie
pe Cmpia Asfodelelor, sau condamnat la o tortur ngrozitoare n spatele gardului de sr
m ghimpat al Cmpiilor Pedepsei - un joc de poker venic, stnd pn la bru n ulei fierbi
ascultnd muzic de oper. Aveam eu dreptul s trimit pe cineva acolo? Chiar i pe Gabe?
Cu o lun n urm, n-a fi ezitat. Acum...

Pot s-o fac, i-am spus mamei. O privire n cutia asta i nu te va mai deranja
niciodat.
Ea s-a uitat la cutie i a prut s neleag imediat.

Nu, Percy, a spus ea, ndeprtndu-se. Nu poi face asta.

Poseidon a spus c eti o regin, i-am zis. A spus c n-a mai ntlnit o femeie ca t
ne de o mie de ani.
A roit.
Percy...

Merii mai mult de att, mam. Ar trebui s mergi la facultate, s-i iei diploma. A
putea s-i scrii romanul, s ntlneti un tip de treab, s locuieti ntr-o cas frumoas
e s m mai protejezi rmnnd cu Gabe. Las-m s scap de el.
i-a ters o lacrim de pe obraz.

Semeni att de mult cu tatl tu, a spus ea. Cndva, el s-a oferit s opreasc maree
pentru mine. S-a oferit s-mi construiasc un palat pe fundul mrii. Credea c-mi poate
rezolva toate problemele cu un gest al minii.
i care-i problema?
Ochii ei multicolori au prut s m strpung.

Cred c tii, Percy. Cred c-mi semeni suficient ca s nelegi. Dac vreau ca via
s nsemne ceva, trebuie s-o triesc eu nsmi. Nu pot permite ca un zeu s aib grij de mi
.. sau fiul meu. Trebuie s... gsesc eu nsmi curaj. Misiunea ta mi-a amintit lucrul st
a.
Din camera de zi se auzeau sunetul jetoanelor de poker, njurturi i canalul de sp
ort la televizor.
Voi lsa cutia aici, am spus. Dac Gabe te amenin...
Arta palid, dar a dat din cap aprobator.
Unde-o s mergi, Percy?
La Dealul Semizeilor.
- Peste var... sau pentru totdeauna?
Depinde...
Ne-am privit n ochii i am simit c aveam o nelegere. Urma s vedem cum stau lucrurile
la sfritul verii.
M-a srutat pe frunte.
Vei fi un erou, Percy. Vei fi cel mai mare erou.
Am aruncat o ultim privire la dormitorul meu. Simeam c n-o s-l mai revd niciodat. A
poi am mers cu mama la ua din fa.

Aa repede, derbedeule? a strigat Gabe n urma mea. Cltorie sprncenat.


Am avut o ultim secund de ndoial. Cum puteam refuza ocazia perfect de a m rzbuna pe
el? Plecam de aici fr a o salva pe mama.
Hei, Sally, a strigat el. Care-i treaba cu friptura?

O privire furioas, ca de oel, a strlucit n ochii mamei, i m-am gndit c poate o lsa
totui, pe mini bune. Propriile ei mini.
Friptura vine imediat, drag, i-a spus ea lui Gabe. O friptur surpriz.
S-a uitat la mine i mi-a fcut cu ochiul.
Ultimul lucru pe care l-am vzut nainte s se nchid ua a fost privirea pe care i-o ar
unca mama lui Gabe, de parc ar fi ncercat s-i nchipuie cum i-ar sta ca statuie de grdi
n.

Capitolul 22
n care se mplinete profeia
Eram primii eroi care se ntorceau vii la Dealul Semizeilor, dup Luke, aa c, desig
ur, toat lumea ne-a tratat de parc am fi ctigat un concurs la TV. Potrivit tradiiei d
in tabr, am purtat coroane de lauri la o mare srbtoare pregtit n cinstea noastr, apoi
condus o procesiune pn la focul de tabr, unde trebuia s ardem giulgiurile pe care ce
i din cabane ni le fcuser n lipsa noastr.
Giulgiul lui Annabeth era foarte frumos - mtase gri cu bufnie brodate - i-am zi
s c era pcat s nu fie ngropat n el. M-a pocnit i mi-a zis s-mi in gura.
Fiind fiul lui Poseidon, nu aveam colegi de caban, aa c cei din cabana lui Ares
se oferiser voluntari s-mi fac giulgiul. Luaser un cearceaf vechi i pictaser fee zmbi
re cu X-uri n loc de ochi pe margini, iar n mijloc, foarte mare, era pictat cuvntul
RATAT.
Era o plcere s-l ard.
n timp ce cabana Apollo conducea cntarea i mprea prjituri, eu eram nconjurat de fo
mei colegi din cabana lui Hermes, de prietenii lui Annabeth din cabana Atenei i d
e amicii satiri ai lui Grover, care admirau permisul de cuttor nou nou pe care-l pr
imise de la Consiliul Btrnilor Copitai. Consiliul catalogase performana lui Grover n
misiune drept curajoas pn la indigestie. Cu mult peste orice am vzut n trecut.
Singurii care n-aveau chef de distracie erau Clarisse i colegii ei, ale cror pri
viri otrvite mi spuneau c nu m vor ierta niciodat pentru c-l fcusem de ruine pe tatl
N-aveam nimic mpotriv.
Nici mcar discursul de bun-venit al lui Dionysos n-a reuit s-mi strice dispoziia.
Da, da, deci putanul n-a fost ucis, iar acum va fi i mai ncrezut. Ce s zic, bravo
lui. Alte tiri: nu vor fi ntreceri de canotaj smbta asta...
M-am mutat napoi n cabana trei, dar nu m mai simeam att de singur. i aveam pe priet
enii mei, cu care m antrenam ziua. Noaptea, stteam treaz i ascultam marea, tiind c ta
tl meu e acolo. Poate c nu era sigur ce-i cu mine, poate c nu dorise s m nasc, dar m u
rmrea. i pn acum, era mndru de ce fcusem.
n ce o privete pe mama, avea ansa s ia viaa de la capt. Scrisoarea ei a sosit la o
sptmn dup ce revenisem n tabr. mi spunea c Gabe plecase n chip misterios - dispru
, de pe faa pmntului. A anunat lipsa lui la poliie, dar avea senzaia c nu-l vor gsi n
odat.
Fr nicio legtur cu asta, i vnduse prima sculptur n mrime natural, intitulat Ju
ker, unui colecionar, prin intermediul unei galerii de art din Soho. Primise atia ba
ni pe ea, nct depusese un avans pentru un nou apartament i pltise rata pentru primul
semestru, n regim cu tax, la Universitatea din New York. Galeria din Soho se zbtea
s obin i alte lucrri de ale ei, pe care le numea un uria pas nainte n neorealismul
urt.
Dar s nu-i faci griji, a scris mama. Am terminat-o cu sculptura. Am scpat de cut
ia de scule pe care mi-ai lsat-o. E timpul s m ntorc la scris.
La sfrit, a scris un P.S.: Percy, am gsit o coal particular bun aici, n ora. Am d
avans ca s-i rezerv un loc, n caz c vrei s te nscrii n clasa a aptea. Ai putea locui
as. Dar dac vrei s studiezi pe tot parcursul anului la Dealul Semizeilor, te neleg.
Am mpturit scrisoarea cu grij i am pus-o pe noptier. n fiecare noapte, nainte de a
culca, o reciteam i ncercam s m hotrsc ce s-i rspund.
Pe 4 Iulie, ntreaga tabr s-a strns pe plaj pentru un spectacol cu artificii realiz
at de cei din cabana nou. Copiii lui Hefaistos n-aveau de gnd s se mulumeasc cu nite e
xplozii penibile rou alb albastru. Ei ancoraser o barj n larg i o ncrcaser cu artific
de mrimea unor rachete Patriot. Potrivit lui Annabeth, care mai vzuse spectacolul,
exploziile se succedau att de repede, nct preau nite cadre de animaie proiectate pe c
er. Finalul consta n apariia a doi rzboinici spartani nali de treizeci de metri care

urmau s lupte deasupra oceanului i apoi s explodeze ntr-un milion de culori.


n timp ce Annabeth i cu mine ntindeam o ptur de picnic, Grover a aprut pentru a-i l
a la revedere. Era mbrcat ca de obicei cu blugi, tricou i adidai, dar n ultimele cteva
sptmni ncepuse s arate mai n vrst, aproape ca un licean. Brbia i se ndesise. Mai
lograme pe el. Coarnele i crescuser cu cel puin doi centimetri, aa c acum trebuia s po
arte cciula rasta tot timpul ca s treac drept om.
Am plecat, a spus el. Am venit doar s v spun... tii voi.
Am ncercat s m bucur pentru el. La urma urmei, un satir nu primea n fiecare zi pe
rmisiunea de a pleca n cutarea marelui zeu Pan. Dar era greu s-mi iau la revedere. l
cunoteam pe Grover doar de un an, dar era cel mai vechi prieten al meu.
Annabeth l-a mbriat. L-a sftuit s-i pstreze picioarele false.
L-am ntrebat de unde va ncepe cutarea.

E secret, a spus el, prnd jenat. Mi-a dori s venii cu mine, dar oamenii i Pan
..

nelegem, a spus Annabeth. Ai suficiente cutii de conserve pentru cltorie?


Da.
i nu ai uitat de nai?

Doamne, Annabeth, a mormit el. Eti ca o capr btrn, a mai zis, dar nu prea fo
e deranjat.
i-a luat toiagul i i-a aruncat rucsacul pe umr. Arta ca orice autostopist de pe o
autostrad din America - nu semna defel cu bieelul pipernicit pe care-l aprasem de btu
a Academia Yancy.
Ei bine, a spus el, urai-mi noroc.
A mai mbriat-o o dat pe Annabeth. M-a btut pe umr, apoi a disprut printre dunele d
isip.
Focurile de artificii au explodat pe cer: Hercule omornd leul din Nemeea, Arte
mis vnnd mistreul, George Washington (care, apropo, era fiul Atenei) traversnd fluvi
ul Delaware.
Hei, Grover, am strigat eu.
El s-a ntors, la marginea pdurii.

Oriunde ajungi, sper c vei avea parte de nite enchilada gustoase.


Grover a zmbit i apoi a disprut printre copaci.
l vom revedea, a spus Annabeth.
Am ncercat s-o cred. Faptul c niciun cuttor nu se ntorsese de dou mii de ani... ce
s spun, am decis s nu m gndesc la asta. Grover urma s fie primul. Trebuia s fie.
A trecut luna iulie.
mi petreceam timpul elabornd noi strategii pentru Captureaz steagul i fcnd aliane c
alte cabane pentru ca flamura s nu ajung n minile lui Ares. Urcasem pentru prima da
t pe peretele de crare fr s fiu ars de lav.
Din cnd n cnd, treceam pe la Casa cea Mare, aruncam o privire spre ferestrele ma
nsardei i m gndeam la Oracol. ncercam s m conving c profeia sa se ndeplinise.
Vei merge spre vest i-l vei nfrunta pe zeul care a trdat.
Trecusem prin asta - chiar dac zeul trdtor se dovedise a fi Ares, nu Hades.
Vei gsi ceea ce s-a furat i l vei duce la loc sigur.
Bifat. Fulgerul a fost livrat. Coiful ntunericului era din nou pe capul unsuro
s al lui Hades.
Vei fi trdat de cineva care spune c i-e prieten.
Asta nc m rodea. Ares susinuse c mi-e prieten, apoi m trdase. La asta trebuie s se
referit Oracolul...
i la sfrit nu vei reui s salvezi ceea ce conteaz cel mai mult.
Nu reuisem s-o salvez pe mama, dar numai pentru c-o lsasem s se salveze singur i ti
am c asta e soluia corect.
i atunci de ce eram nc nelinitit?
Ultima noapte a colii de var a venit mult prea repede.
Rezidenii au cinat mpreun pentru ultima dat. Am ars o parte din cin pentru zei. La
focul de tabr, consilierii seniori au acordat mrgelele de sfrit de var.
Aveam propriul meu colier de piele i, cnd am vzut mrgeaua pentru ntia mea var, m-am
bucurat c focul mi ascunde roeaa de pe chip. Mrgeaua era neagr ca smoala, cu un triden
t de un verde marin strlucind n centru.
Alegerea a fost unanim, a anunat Luke. Aceast mrgea amintete de primul fiu al Zeul

ui Mrii din aceast tabr i de misiunea pe care a ntreprins-o n cel mai ntunecat cotlon
Lumii Subpmntene pentru a opri un rzboi!
ntreaga tabr s-a ridicat n picioare i a ovaionat.
Chiar i cei din cabana lui Ares s-au simit obligai s se ridice. Cei din cabana Atene
i au mpins-o pe Annabeth n fa pentru a fi i ea aplaudat.
Nu tiu dac m mai simisem vreodat att de fericit sau de trist ca n acel moment. mi
em n sfrit o familie, nite oameni crora le psa de mine i care credeau c fcusem o tre
Iar dimineaa, majoritatea urmau s plece pn la anul.
n dimineaa urmtoare, am gsit un formular pe noptier.
tiam c fusese scris de Dionysos, pentru c el insista cu ncpnare s-mi scrie numele
:
Drag Peter Johnson,
Dac intenionezi s rmi n Tabra Semizeilor pe tot parcursul anului, trebuie s inf
ezi Casa cea Mare pn azi, la prnz. Dac nu i anuni inteniile, vom presupune c ai elib
cabana sau c ai murit n chinuri groaznice. Harpiile de serviciu vor ncepe s fac curat
la apus. Ele vor fi autorizate s mnnce orice rezident nenregistrat. Toate obiectele
personale gsite vor fi incinerate n groapa cu lav.
O zi bun!
Dl. D (Dionysos), Directorul Taberei, Consiliul Olimpian # 12
Asta e o alt problem a celor cu deficit de atenie. Termenele limit pur i simplu nu
nseamn nimic pentru mine pn nu vd unul cu ochii mei. Vara se ncheiase, iar eu nc nupunsesem mamei, sau celor din tabr, cu privire la locul unde voi locui. Acum mai a
veam doar cteva ore ca s decid.
Decizia ar fi trebuit s fie uoar. Adic, nou luni de pregtire ca erou sau nou luni d
stat ntr-o sal de clas - ha!
Dar trebuia s m gndesc i la mama. Pentru prima dat, aveam ansa de-a locui cu ea tot
anul, fr Gabe. Aveam ansa de-a fi acas i a m plimba prin ora n timpul liber. Mi-am a
tit ce spusese Annabeth cu mult vreme n urm, n timpul misiunii: Lumea real e locul und
e se afl montrii. Acolo i dai seama dac eti bun de ceva sau nu.
M-am gndit la soarta Thaliei, fiica lui Zeus. M-am ntrebat ci montri m-ar fi atacat d
ac prseam Dealul Semizeilor. Dac rmneam ntr-un singur loc ntregul an colar, fr Chi
rietenii mei care s m ajute, am fi supravieuit, eu i cu mama, pn vara viitoare? Asta p
resupunnd c nu m omorau testele de ortografie i eseurile de cinci paragrafe. Am deci
s s merg n aren i s exersez nite micri cu sabia. Poate c asta mi-ar fi limpezit gnd
Terenurile din tabr erau aproape pustii, strlucind n cldura de august. Toi rezideni
erau n cabane, mpachetnd sau fugind de colo colo cu mturi i perii,
pregtindu-se pentru inspecia final. Argus i ajuta pe civa dintre copiii Afroditei s-i
c valizele Gucci i seturile de machiaj peste deal, unde autobuzul taberei atepta s-i
duc la aeroport.
Nu te gndi nc la plecare, mi-am spus. Doar antreneaz-te.
Am ajuns n arena lupttorilor cu sabia i am constatat c Luke avusese aceeai idee. G
eanta lui de sport era aruncat la marginea podiumului. Lucra singur, atacnd manech
inele de lupt cu o sabie pe care n-o mai vzusem. Trebuie s fi fost o lam de oel obinui
t, pentru c el reteza capetele manechinelor cu totul, bgnd sabia prin mruntaiele lor
pline cu paie. Tricoul portocaliu de consilier era leoarc de sudoare. Expresia de
pe faa lui era att de intens, de parc ar fi fost n pericol de moarte. l priveam fasci
nat n timp ce sfia ntregul ir de manechine, retezndu-le membrele i, practic, reducndu
la o grmad de paie i armuri.
Erau doar manechine, dar nu puteam s nu fiu uimit de ndemnarea lui Luke. Tipul e
ra un lupttor incredibil. Asta m-a fcut s m ntreb, din nou, cum de euase n misiunea lu
.
n cele din urm, m-a vzut i s-a oprit la jumtatea micrii.
Percy.
A... mi cer scuze, am spus jenat. Eu doar...

E n regul, a spus el, coborndu-i sabia. Un ultim antrenament.


Manechinele astea nu vor mai deranja pe nimeni.
Luke a ridicat din umeri.
Facem unele noi n fiecare var.
Acum, c sabia lui nu se mai mica, am vzut ceva ciudat. Lama era fcut din dou tipuri
de metal - jumtate din bronz, jumtate din oel.

Luke a observat c o privesc.


O, asta? O jucrie nou. Acesta este Clevetitorul.
Clevetitorul?
Luke a rsucit sabia n lumin i ea a lucit periculos.

O parte este din bronz celest. Cealalt este din oel clit. E bun i mpotriva mu
itorilor, i mpotriva nemuritorilor.
Mi-am amintit ce-mi spusese Chiron la nceputul misiunii - c un erou nu trebuie
s rneasc muritori dect dac este absolut necesar.
Nu tiam c se pot face asemenea arme.

Pi, probabil c nu se pot face, a fost de acord Luke. Este unicat.


Mi-a zmbit reinut, apoi a bgat sabia n teac.

Ascult, aveam de gnd s vin s te caut. Ce ai zice s mergem n pdure pentru ult
dat, s cutm un partener de lupt?
Nu tiu de ce am ezitat. Ar fi trebuit s m simt uurat c Luke e att de prietenos. De
cnd revenisem din misiune, mi se pruse c e puin distant. Mi-era team c l deranja toat
enia de care beneficiam.

Crezi c-i o idee bun? l-am ntrebat. Vreau s spun...


E, hai.
Scotoci n geanta de sport i scoase ase cutii de Coca Cola.
Fac cinste cu butura.
M-am uitat la cutiile de cola, ntrebndu-m cum naiba le obinuse. Nu existau sucuri
din lumea muritorilor la magazinul din tabr. N-aveai cum s le strecori nuntru, cu ex
cepia cazului n care ai fi vorbit poate cu un satir.
Desigur, cupele magice de la cin se umpleau cu tot ce pofteai, dar nimic nu se
compar cu o Coca Cola adevrat, but direct din cutie.
Zahr i cofein. Voina mea a cedat.
Sigur, m-am hotrt. De ce nu?
Ne-am ndreptat spre pdure i am nceput s cutm vreun monstru cu care s ne batem, dar
a prea cald. Toi montrii cu scaun la cap i fceau probabil siesta n peterile lor rcoro
.
Am gsit un loc umbrit lng prul unde rupsesem sulia Clarissei n timpul primei mele p
rtide de Captureaz steagul. Ne-am aezat pe o piatr mare, bndu-ne cola i privind lumin
a soarelui din pdure.
Dup un timp, Luke a spus:
i-e dor s pleci ntr-o misiune?

Cu montri care s m atace la tot pasul? Hm... Glumeti?


Luke a ridicat o sprncean.
Da, mi-e dor, am recunoscut. ie?
O umbr i-a trecut peste chip.
Eram obinuit s aud de la fete ce bine arat Luke, dar n acel moment prea obosit i fu
rios i deloc chipe. Prul lui blond era gri n btaia soarelui. Cicatricea de pe fa prea
i adnc dect de obicei. Mi-l puteam imagina btrn.

Locuiesc la Dealul Semizeilor de la paisprezece ani, fr ntrerupere, mi-a spu


s. De cnd Thalia... tii tu. M-am antrenat i m-am antrenat i m-am antrenat. N-am apuc
at s fiu un adolescent normal n lumea real. Apoi mi-au azvrlit o misiune i, dup ce m-a
m ntors, a fost ceva de genul: n regul, s-a terminat. S ai o via frumoas.
A turtit cutia de cola i a aruncat-o n pru, fapt care m-a ocat. Unul dintre primele l
ucruri pe care le nvei n Tabra Semizeilor este acesta: Nu face mizerie. Nimfele i naia
dele vor afla. Se vor rzbuna. Te vei bga n pat ntr-o noapte i vei gsi cearafurile plin
de miriapode i noroi.

La naiba cu coroanele de lauri, a spus Luke. N-am de gnd s ajung ca trofee


le prfuite din podul Casei celei Mari.
Din ce spui, parc urmeaz s pleci.
Luke mi-a zmbit strmb.

O, chiar c plec, Percy. Te-am adus aici ca s-i spun la revedere.


A pocnit din degete. O mic flacr a gurit pmntul de la picioarele mele. De acolo a i
eit ceva negru, cam ct pumnul meu. Un scorpion.
Am dat s-mi scot pixul.

Eu n-a face asta, m-a avertizat Luke. Scorpionii pot sri pn la cinci metri.
Acul su poate ptrunde chiar i prin haine. Vei fi mort n aizeci de secunde.

Luke, ce...
Atunci mi-am dat seama.
Vei fi trdat de cineva care spune c i-e prieteni
Tu, am spus.
El sttea calm i i cura blugii.
Scorpionul nu-i acorda nicio atenie. M privea int cu ochii si rutcioi, strngndutimp ce mi se tra pe pantof.

Am vzut multe lucruri n lumea de afar, Percy, a spus Luke. N-ai simit i tu -
tunericul care se adun, montrii tot mai puternici? Nu i-ai dat seama ce inutil e to
tul? Toat grandoarea - faptul c suntem pioni ai zeilor. Ei ar fi trebuit rsturnai cu
mii de ani n urm, dar au rezistat datorit nou, semizeilor.
Nu mi-a venit s cred ce se ntmpl.
Luke..., vorbeti despre prinii notri, am spus.
A rs.

Asta ar trebui s m fac s-i iubesc? Preioasa lor civilizaie occidental" e o


Percy, care ucide lumea. Singurul mod de-a o opri este s-o facem una cu pmntul, so lum de la nceput pe nite baze mai oneste.
Eti la fel de nebun ca Ares.
Ochii i s-au aprins.

Ares e un prost. Nu i-a dat seama care e adevratul lui stpn. Dac a avea timp,
Percy, i-a explica. Dar mi-e team c nu vei mai tri att.
Scorpionul s-a trt pe cracul pantalonilor mei.
Trebuia s existe o scpare. Aveam nevoie de timp ca s gndesc.
Cronos, am spus. Pe el l slujeti.
Aerul a devenit mai rece.

Ar trebui s fii atent cu numele astea, m-a avertizat Luke.

Cronos te-a pus s furi fulgerul i coiful. El i-a vorbit n vis.


Lui Luke i s-a zbtut un ochi.
i ie i-a vorbit, Percy. Trebuia s-l fi ascultat.
Te spal pe creier, Luke.

Te neli. Mi-a artat c talentele mele sunt irosite. tii care a fost misiunea m
ea de acum doi ani, Percy? Tatl meu, Hermes, voia ca eu s fur un mr de aur din Grdin
a Hesperidelor i s-l duc n Olimp. Dup toat pregtirea, doar la att s-a putut gndi.

Nu-i o misiune simpl, am spus. Doar Hercule a mai reuit.

Exact, a spus Luke. Ce mare lucru s repet ceva ce s-a mai fcut? Tot ce tiu z
eii e s-i retriasc trecutul. Eu n-aveam chef de asta. Dragonul din grdin mi-a fcut ast
- mi-a artat furios cicatricea - i cnd m-am ntors, tot ce am primit a fost mil. A fi
vrut s drm Olimpul piatr cu piatr n acel moment, dar am ateptat momentul potrivit. Am
eput s-l visez pe Cronos. El m-a convins s fur ceva valoros, ceva ce niciun erou n
u mai avusese curajul s fure. Cnd am plecat n excursia din timpul solstiiului de iar
n, n timp ce colegii mei dormeau, m-am strecurat n sala tronului i am luat fulgerul
lui Zeus chiar de pe scaunul lui. i, de asemenea, coiful lui Hades, coiful ntuneri
cului. Nu i-ar veni s crezi ce uor a fost. Olimpienii sunt att de arogani; nu i-au ima
ginat c cineva ar ndrzni s fure de la ei. Paza lor este penibil. Eram la jumtatea drum
ului, n New Jersey, cnd am auzit furtunile huruind i mi-am dat seama c au descoperit
furtul.
Scorpionul sttea acum pe genunchiul meu, privindu-m cu ochii lui strlucitori. A
m ncercat s-mi pstrez vocea calm.
i de ce nu i-ai dus obiectele lui Cronos?
Zmbetul lui Luke s-a ters.

Am devenit... prea ncreztor. Zeus i-a trimis fiii i fiicele ca s gseasc ful
ul furat - pe Artemis, pe Apollo, pe tatl meu, Hermes. Dar Ares a fost cel care m
-a prins. L-a fi putut nvinge, dar n-am fost destul de atent. M-a dezarmat, a luat
nsemnele puterii, a ameninat c le va duce napoi n Olimp i m va arde de viu. Apoi am a
zit vocea lui Cronos care mi-a spus ce s zic. I-am vrt n cap lui Ares ideea despre u
n mare rzboi ntre zei. I-am spus c tot ce trebuie s fac e s ascund obiectele o vreme
i priveasc pe ceilali luptndu-se. Ares a avut o sclipire rutcioas n ochi. Am tiut c-a
at momeala. M-a lsat s plec i m-am ntors n Olimp nainte ca absena mea s fie observat
Luke i-a scos sabia cea nou. i-a trecut degetul peste lam, de parc ar fi fost hipn
otizat de frumuseea ei.


Dup aceea, Stpnul Titanilor... m-a pedepsit s am comaruri. Mi-am jurat s nu m
i dau gre. n Tabra Semizeilor, n vis, mi s-a spus c va mai veni un erou, unul care pu
tea fi pclit s duc fulgerul i coiful restul drumului - de la Ares pn n Tartar.

Tu ai chemat cinele infernal n noaptea aceea n pdure.

Trebuia s-l facem pe Chiron s cread c tabra nu e sigur pentru tine, ca s te


mit n misiune. Trebuia s-i confirmm temerile c Hades era pe urmele tale. i a mers.

Pantofii zburtori erau blestemai, am spus. Ar fi trebuit s m trag pe mine i r


csacul n Tartar.

i ar fi fcut-o, dac i-ai fi purtat. Dar i-ai dat satirului, ceea ce nu fcea
parte din plan. Grover stric tot ce atinge. El a confundat pn i blestemul.
Luke s-a uitat la scorpion, care era acum pe coapsa mea.

Trebuia s fi murit n Tartar, Percy. Dar nu-i face griji, te las cu micul me
u prieten, care va aranja lucrurile.

Thalia s-a sacrificat ca s te salveze, am spus, scrnind din dini. i asta-i rs


lata ta?

S nu-mi vorbeti de Thalia! a strigat el. Zeii au lsat-o s moar! Asta e unul d
in multele lucruri pentru care vor plti.

Ai fost folosit, Luke. i tu, i Ares. Nu-l asculta pe Cronos.

Eu am fost folosit? Vocea lui Luke a devenit strident.

Uit-te la tine. Ce a fcut tatl tu pentru tine? Cronos se va ridica. N-ai fcut de
ct s-i amni planurile, i va arunca pe Olimpieni n Tartar i va mna omenirea napoi n p
Pe toi, cu excepia celor puternici - cei care l slujesc.

Cheam-i gngania, am spus. Dac eti att de puternic, lupt-te cu mine.


Luke a zmbit.

Ai vrea tu, Percy. Dar eu nu sunt Ares. Nu m poi momi. Stpnul m ateapt i ar
ulime de misiuni pe care s le ndeplinesc.
Luke...

La revedere, Percy. Urmeaz o nou Epoc de Aur. Tu nu vei face parte din ea.
A desenat un arc cu sabia i a disprut ntr-un val de ntuneric.
Scorpionul a srit.
L-am nlturat cu mna i mi-am scos sabia. S-a repezit la mine i l-am tiat n jumtate.
Eram pe cale s m felicit, cnd mi-am vzut mna. n palm aveam o urm mare, roie, din
curgea o zeam galben. Apucase, totui, s m nepe.
Urechile mi vjiau. Vedeam ca prin cea. Ap, m-am gndit. Asta era vindecarea.
M-am mpleticit pn la pru i mi-am scufundat mna, dar nu prea s se ntmple nimic.
a prea puternic. Vederea mi s-a ntunecat. Abia m puteam ine pe picioare.
aizeci de secunde, mi spusese Luke.
Trebuia s m ntorc n tabr. Dac m prbueam aici, corpul meu ar fi ajuns cina vreunu
ru. Nimeni n-ar fi aflat vreodat ce s-a ntmplat.
Picioarele mi erau grele ca de plumb. Fruntea mi ardea. M-am mpleticit spre tabr.
Nimfele au zburtcit prin copacii lor.
Ajutor, am murmurat. V rog...
Dou dintre ele m-au apucart de brae, trgndu-m dup ele. mi amintesc c am ajuns n p
unde un consilier a strigat dup ajutor i un centaur a suflat n cornul scoic.
Apoi totul s-a ntunecat.
M-am trezit cu un pai n gur. Am sorbit ceva cu gust de fursecuri cu ciocolat. Ne
ctar.
Am deschis ochii.
Eram n pat, n infirmeria Casei celei Mari, cu mna dreapt bandajat, artnd ca o bt.
s sttea de paz n col. Annabeth edea lng mine, inndu-mi paharul cu nectar i tamponn
ntea cu un prosop.
Iat-ne din nou aici, am spus.

Idiotule, a spus Annabeth, i am tiut c e bucuroas s vad c mi-am venit n sim


te-am gsit, erai verde i ncepeai s te faci gri. Dac n-ar fi puterea vindectoare a lui
Chiron...

S nu exagerm, s-a auzit vocea lui Chiron. Conformaia lui Percy are meritul e
i.
El sttea la picioarele patului; luase form uman i de aceea nu-l observasem. Jumtat
ea lui inferioar fusese nghesuit n mod miraculos n scaunul cu rotile, iar jumtatea sup
erioar purta hain i cravat. Zmbea, dar avea faa obosit i palid, aa cum se ntmpla

toat noaptea extemporale la latin.


Cum te simi? m-a ntrebat el.

De parc mruntaiele mi-ar fi fost ngheate, apoi bgate n cuptorul cu microunde.

Normal, avnd n vedere c a fost vorba de venin de scorpion. Acum trebuie s-mi
spui, dac poi, ce s-a ntmplat.
Printre nghiituri de nectar, le-am spus povestea.
Camera a rmas mult timp nvluit n tcere.
Nu pot s cred c Luke...
Vocea lui Annabeth tremura. Fa a ei a devenit furioas i trist.

Ba da. Pot s cred. Blestemat fie de zei... S-a schimbat mult dup ce i-a nche
iat misiunea.

Acest lucru trebuie raportat n Olimp, a murmurat Chiron. Voi pleca de-nda
t.

Luke poate fi oriunde acum, am spus. Trebuie s merg dup el.


Chiron a cltinat din cap.
Nu, Percy. Zeii...

Nici mcar nu vor vorbi despre Cronos, am izbucnit. Zeus a declarat proble
ma nchis!

Percy, tiu c e greu. Dar nu trebuie s te grbeti cu rzbunarea. nc nu eti pr


Nu-mi convenea, dar o parte din mine bnuia c are dreptate. Ajungea s-mi privesc
mna ca s-mi dau seama c nu voi putea lupta cu sabia prea curnd.

Chiron... n profeia pe care i-a fcut-o Oracolul... era vorba de Cronos, nu-i
aa? Apream i eu n ea? i Annabeth?
Chiron a privit nelinitit spre tavan.
Percy, nu-i treaba mea s...

i s-a ordonat s nu vorbeti cu mine despre asta, nu-i aa?


Ochii lui erau nelegtori, dar triti.

Vei fi un mare erou, biete. Voi face tot ce-mi st n putin ca s te pregtesc.
dac am dreptate cu privire la calea ce te ateapt...
Un tunet a bubuit n ceruri, fcnd s zngneasc geamurile.
n regul! a strigat Chiron. Bine!
A oftat frustrat.

Zeii au motivele lor, Percy. Nu-i bine s cunoti prea multe despre viitorul
tu.
Nu putem sta fr s facem nimic, i-am spus.
Noi n-o s stm, a promis Chiron. Dar tu trebuie s fii atent. Cronos vrea s te dist
rug. El vrea s-i tulbure viaa, s-i ntunece gndurile cu fric i furie. Nu-i da ceea c
Antreneaz-te cu rbdare. Va veni i vremea ta.
Presupunnd c voi mai tri att de mult.
Chiron mi-a pus mna pe glezn.

Trebuie s ai ncredere n mine, Percy. Vei tri. Dar mai nti trebuie s hotrt
face la anul. Eu nu-i pot spune ce s faci...
Am avut senzaia c tie foarte bine ce e de fcut i c are nevoie de ntreaga voin pen
nu-mi da sfaturi.

Dar trebuie s hotrti dac vei locui n Tabra Semizeilor tot anul sau revii n
muritorilor pentru clasa a aptea i stai aici peste var. Gndete-te la asta. Cnd m nto
din Olimp, trebuie s-mi comunici decizia ta.
Am vrut s protestez. Voiam s-i mai pun ntrebri. Dar expresia lui mi-a spus c discui
a se ncheiase; spusese ct avea voie.

O s m ntorc ct mai repede, a promis Chiron. Argus va veghea asupra ta.


S-a uitat la Annabeth.
O, i, draga mea..., cnd eti gata, ei sunt aici.
Cine e aici? am ntrebat.
Niciun rspuns.
Chiron a iei din ncpere. Am auzit roile scaunului cobornd cu atenie pe treptele din fa
cte dou odat.
Annabeth a privit cu atenie gheaa din butura mea.
Ce s-a ntmplat? am ntrebat-o.
Nimic.
A pus paharul pe mas.


Doar c... i-am urmat sfatul ntr-o problem. Ai..., ..., nevoie de ceva?
Da. Ajut-m s m ridic. Vreau s ies.
Percy, nu-i o idee bun.
Am ieit pe jumtate din pat. Annabeth m-a prins ca s nu m prbuesc pe podea. M-a lovi
t un val de grea.
Annabeth a zis:
i-am spus eu...
Sunt bine, am insistat.
Nu voiam s stau ntins pe pat ca un invalid n timp ce Luke plnuia s distrug lumea oc
cidental.
Am reuit s fac un pas. Apoi nc unul, sprijinindu-m nc pe Annabeth. Argus ne-a urmat
afar, dar a pstrat distanta.
Cnd am ajuns pe teras, faa mi era plin de broboane de sudoare. Stomacul mi se fcuse gh
em. Dar reuisem s ajung la balustrad.
Se lsa seara, iar tabra prea complet pustie. Cabanele erau ntunecate i terenul de
volei era tcut. Nicio canoe nu brzda suprafaa lacului. Dincolo de pduri i de cmpurile
cu cpuni, estuarul Long Island Sound strlucea sub ultimele raze ale soarelui.
Ce ai de gnd s faci? m-a ntrebat Annabeth.
Nu tiu.
I-am spus c am senzaia c Chiron dorea s rmn pe tot parcursul anului, ca s am mai mu
t timp pentru antrenament individual, dar nu eram sigur c asta vreau. Am recunosc
ut c mi-ar fi prut ru s-o las singur, doar n compania Clarissei...
Annabeth i-a strns buzele, apoi a spus ncet:
M duc acas pe durata anului colar, Percy.
M-am uitat la ea.
Vrei s spui, la tatl tu?
A artat spre creasta Dealului Semizeilor. Lng pinul Thaliei, chiar la marginea h
otarelor magice ale taberei, se vedea silueta unei familii - doi copii mici, o f
emeie i un brbat nalt i blond. Preau s atepte. Brbatul avea un rucsac care semna cu
e care Annabeth l luase de la Waterland, n Denver.

I-am scris cnd ne-am ntors, a spus Annabeth. Aa cum m-ai sftuit. I-am spus..
. c-mi pare ru. i c puteam merge acas pe durata anului colar dac m mai dorete. Mi-a
imediat. Am hotrt... s mai facem o ncercare.
i-a trebuit ceva curaj.
i-a strns buzele.

N-o s ncerci s faci vreo prostie n timpul colii, nu-i aa? Cel puin... nu fr
imii un mesaj prin Iris?
Am reuit s zmbesc.

N-o s caut probleme cu lumnarea. De obicei, nici nu-i nevoie.

Cnd m voi ntoarce la var, a spus ea, - l vom vna pe Luke. Vom cere s plecm
une, dar dac nu primim aprobarea, o tergem de aici i mergem oricum. De acord?
Pare un plan demn de Atena.
Mi-a ntins mna. I-am strns-o.

Ai grij, cap sec, a spus Annabeth. Fii cu ochii-n patru.


i tu, isteao.
Am privit-o urcnd dealul i alturndu-se familiei ei. i-a mbriat stngaci tatl i
re vale pentru ultima dat. A atins pinul Thaliei, apoi s-a lsat condus peste creast,
n lumea muritorilor.
Pentru prima dat de cnd eram n tabr, m-am simit cu adevrat singur. Am privit spre L
ng Island Sound i mi-am amintit cuvintele tatlui meu: Mrii nu-i place s fie inut n fr
Luasem o decizie.
Oare, dac Poseidon m privea, ar fi fost de acord cu alegerea mea?
M voi ntoarce la var, i-am promis. Voi supravieui pn atunci. La urma urmei, sunt f
ul tu.
L-am rugat pe Argus s m duc la cabana trei, ca s-mi fac bagajele.