Sunteți pe pagina 1din 368

1

LISA KLEYPAS
LADY SOPHIA ARE UN
AMANT

Ladys Sophia Lover


by Lisa Kleypas
Toate drepturile rezervate acestui titlu aparin
Editurii MIRON
3

LISA KLEYPAS
LADY SOPHIA
ARE UN AMANT

Traducere: Gabriela Anca Marin

CAPITOLUL 1
Trecuse prea mult timp de cnd se culcase cu o
femeie. Sir Ross Cannon nu gsea o alt explicaie la
reacia avut n faa Sophiei Sydney rspunsul
trupului lui a fost ntr-att de puternic, nct a trebuit s
rmn n spatele biroului ca s-i ascund erecia
subit, necontrolat. Perplex, se uita cu atenie la femeia
aceea, ntrebndu-se de ce simpla ei prezen era
suficient ca s aprind o asemenea vlvtaie n el. Nu
mai lsase niciodat garda jos, n faa nimnui.
Era drgu, nu ncpea ndoial, cu prul ei cu
reflexe de culoarea mierii i ochii ei albatri, dar mai
avea o calitate care depea frumuseea fizic: o und de
pasiune ascuns sub o aparen de seriozitate. Ca orice
alt brbat, Ross era strnit de ceea ce era ascuns i nu de
ceea ce era la vedere. i era evident c Sophia Sydney
era o femeie cu multe secrete.
A ncercat s-i nfrneze pornirile concentrndu-se
pe suprafaa lucioas dar zgriat a biroului lui din
mahon. A continuat s tac chiar i atunci cnd s-a
simit n sfrit n stare s-i susin privirea. Aflase
demult c tcerea era un instrument puternic. Oamenii
5

se simeau stnjenii cnd interlocutorul lor tcea de


obicei se chinuiau s gseasc ceva de spus, dnd astfel
multe la iveal.
i totui Sophia nu a nceput s sporoviasc, aa cum
ar fi fcut alt femeie. l privea precaut i nu scotea un
cuvnt. Era n stare s atepte mai mult dect el, era
clar.
Domnioar Sydney, a spus el ntr-un final,
copistul meu mi-a spus c nu ai dorit s-i dezvlui
motivul vizitei tale.
Dac i-l spuneam nu a fi trecut nici de prag
mcar. Am venit pentru postul pe care l-ai dat la ziar.
Pe Ross i surprindea rareori ceva, pentru c vzuse
mult prea multe n munca lui. L-a uimit ns ideea c ea
ar fi dorit s lucreze acolo, pentru el. Probabil c nu tia
ce anume presupunea acel post.
Am nevoie de un asistent, domnioar Sydney.
Cineva care s fac i pe copistul i s in dosarele n
ordine. Bow Street nu e un loc potrivit pentru o femeie.
n anun nu se specifica faptul c doreti un brbat,
a remarcat ea. tiu s citesc, s in socotelile casei i s
ntocmesc registre. De ce s nu fiu luat n considerare
pentru aceast slujb?
Tonul ei era uor provocator. Fascinat i oarecum
simindu-se nelalocul lui, Ross s-a ntrebat dac nu
6

cumva se mai ntlniser cndva. Nu i-ar fi amintit-o


cu siguran. i totui ceva la ea i se prea ciudat de
familiar.
Ce vrst ai? a ntrebat-o direct. Douzeci i doi?
Douzeci i trei?
Am douzeci i opt, domnule.
Chiar aa? Nu o credea. Arta mult prea tnr
pentru cineva care putea fi considerat de ceva vreme
fat btrn.
Da, chiar aa. Prnd uor amuzat, s-a aplecat
peste biroul lui, artndu-i minile. Vezi? Poi ghici
oricnd vrst unei femei dup minile ei.
Ross i-a studiat minile mici pe care le arta fr
urm de vanitate. Nu erau minile unei feticane ci ale
unei femei capabile una care tia ce nsemna munca
grea. Dei avea unghiile curate cu grij, se vedea c
fuseser pilite n grab. Pe degete avea o mulime de
zgrieturi subiri i o arsur de la o oal ncins, mai
mult ca sigur.
Sophia s-a aezat pe scaun iar lumina i s-a jucat o
clip n prul aten.
Nici tu nu ari aa cum m-a fi ateptat, L-a spus
ea.
Ross a ridicat o sprincean, ntrebtor.
Oh?
7

mi imaginam un brbat n vrst, corpolent, cu


peruc i pip.
El a rs scurt i i-a dat seama c trecuse ceva timp de
cnd nu mai scosese un asemenea sunet. Nu s-a putut
abine s nu o ntrebe:
Eti dezamgit de ceea ce vezi?
Nu, i-a rspuns ea puin cam prea repede. Nu, nu
sunt deloc dezamgit.
Temperatura din birou crescuse necontrolat. Ross nu
putea s nu se ntrebe dac ea l gsea atrgtor. Urma
s mplineasc curnd patruzeci de ani i i arta vrsta.
Prul ncepuse s-i ncruneasc. Anii nentrerupi de
munc istovitoare i prea puin somn i puseser
amprenta, iar datorit ritmului alert l vieii de zi cu zi
slbise destul de mult. Nu avea aerul linitit i chiar de
uor rsf pe care l afiau ali brbai de vrsta lui,
cstorii ns. Evident, ei nu bntuiau nopile pe strzi,
ca el, nu anchetau crime i tlhrii, nu vizitau nchisori
i nu ajutau la aplanarea ncierrilor.
A vzut privirea pe care a aruncat-o Sophia prin
biroul lui mobilat n stil spartan. Un perete era acoperit
de hri iar altul de rafturi cu cri. Un singur tablou
mpodobea camera, un peisaj cu o cascad n pdure, cu
nite dealuri gri care se ghiceau n deprtare. Ross
contemplase adesea peisajul, atunci cnd fusese
8

tensionat, iar frumuseea rece i ntunecat a picturii l


linitise ntotdeauna.
A reluat brusc interviul:
Ai referine, domnioar Sydney?
Ea a cltinat din cap:
M tem c ultimul meu patron nu va dori s m
recomande cuiva.
De ce?
Reuise n sfrit s o fac s se simt nesigur.
Obrajii i se coloraser.
Am lucrat ani ntregi pentru o verioar
ndeprtat. Mi-a permis s locuiesc n casa ei dup
moartea prinilor mei, dei nu dispunea de avere, n
schimb eu eram fat n cas, bun la toate. Cred c
verioara Ernestine a fost mulumit de felul n care mi
fceam treaba pn cnd Glasul i-a pierit iar pe frunte
i-au aprut cteva broboane minuscule de sudoare.
Ross auzise deja toate povetile triste din lume n cei
zece ani n care fusese magistrat-ef pe Bow Street. Dei
nu era un tip dur nvase s pun o oarecare distan
ntre el i cei care veneau s-l roage cte ceva. Vznd-o
ns pe Sophia a simit brusc nevoia s o consoleze, s o
ia n brae i s o in strns la piept. La naiba, i-a spus
surprins, ncercnd s-i controleze pornirea
protectoare.
9

Continu, domnioar Sydney, a spus scurt.


Ea a dat din cap i a inspirat adnc.
Am fcut o mare greeal. Mi-am gsit un iubit.
Nu mai iubisem niciodat pn atunci iar el era unul
dintre oaspeii sosii la domeniul nvecinat, cel de lng
sat. Ne-am cunoscut n timpul unei plimbri. M-am
ndrgostit i am S-a oprit i i-a ferit privirea. Nu se
mai putea uita n ochii lui Ross. Mi-a promis c se va
cstori cu mine iar eu am fost suficient de proast nct
s-l cred. Cnd s-a plictisit de mine m-a abandonat fr
pic de remucri. Acum mi dau seama c a fost o
prostie din partea mea s cred c un brbat cu poziia lui
m va lua pe mine de soie.
Era aristocrat? a ntrebat-o Cannon.
Ea a lsat ochii n jos.
Nu chiar. Era este fiul cel mai mic dintr-o
familie de nobili.
Numele lui?
Prefer s nu-l dezvlui, domnule. E de domeniul
trecutului, deja. E de ajuns s spun c veri- oara mea a
aflat totul de la stpna domeniului i tot de la ea a aflat
c el era cstorit. Bineneles c a urmat un scandal iar
verioara Ernestine mi-a pus n vedere s plec. Sophia
i-a netezit rochia cu un gest care trda nervozitate. tiu
c ar putea prea o dovad de caracter imoral. Dar jur c
10

nu sunt predispus cochetriilor de niciun fel. Dac ai


putea s-mi treci cu vederea trecutul
Domnioar Sydney. Cannon a ateptat-o s ridice
privirea spre el. A fi un ipocrit dac te-a condamna.
Cu toii greim.
Tu nu, cu siguran.
A zmbit mnzete.
Mai ales eu.
Ochii ei albatri l-au studiat cu mai mare atenie.
Ce fel de greeli ai fcut?
ntrebarea l-a amuzat. i plcea temeritatea ei dar i
vulnerabilitatea ascuns n spatele acesteia.
Nu e cazul s afli, domnioar Sydney.
Ea i-a ntors zmbetul.
nseamn c voi rmne sceptic n privina
greelilor tale.
Era genul de zmbet pe care o femeie l afia dup ce
fcuse dragoste. Puine femei posedau o asemenea
senzualitate lipsit de vreun efort, o cldur plin de
naturalee care l fcea pe orice brbat s se simt un
armsar de ras. Uluit, Ross s-a concentrat asupra unui
punct de pe biroul lui. Din nefericire asta nu l-a ajutat s
scape de imaginile care i invadaser mintea. Ar fi vrut
s ntind mna i s o trag la el, s o aeze pe birou, s
o dezbrace i s-i srute snii, coapsele locul dintre
11

picioare, s-i ngroape faa n ea, s srute i s ae cu


limba pn ce ea avea s ipe, pe culmile extazului. Iar
cnd ea era pregtit, el urma s se descheie la pantaloni
i s o ptrund cu for, pn ce dorina amndurora
era pe deplin satisfcut. Iar mai apoi
nfuriat de lipsa lui de autocontrol, Ross a btut
darabana pe birou. S-a chinuit s reia firul conversaiei.
nainte de a discuta despre trecutul meu ar trebui
s-l lmurim pe-al tu. Spune-mi, a rezultat vreun copil
din aceast legtur?
Nu, domnule.
Ai avut noroc, a spus el.
Da, domnule.
Te-ai nscut n Shropshire?
Nu, domnule. i eu i fratele meu mai mic ne-am
nscut ntr-un orel de pe Severn. Noi i Sophia a
fcut o pauz iar chipul i s-a umbrit. Ross a neles c
trecutul i evoca multe amintiri dureroase. Am rmas
orfani cnd eu nu mplinisem nc treisprezece ani.
Prinii notri s-au necat. Vaporul n care se aflau s-a
scufundat. Tata era viconte dar nu avea mult pmnt i
nici bani s-l ntrein. i nu aveam rude care s poat
sau s doreasc s creasc doi copii destul de sraci.
Ci va oameni din sat au ncercat pe rnd, s ne
supravegheze, dar m tem c A fcu o pauz i i-a
12

ales cu grij cuvintele. Eram destul de slbatici, i eu i


John. Fugeam, fceam o grmad de nzbtii iar n final
am fost prini la furat n brutria din sat. Atunci am fost
trimis s locuiesc la verioara Ernestine.
Cu fratele tu ce s-a ntmplat?
Ea a privit n gol, mpietrit.
E mort. Titlul s-a stins iar pmntul este acum al
nimnui, pentru c nu exist niciun motenitor de sex
masculin.
Durerea de orice fel nu-i era strin lui Ross.
A neles imediat c orice se ntmplase cu fratele ei i
lsase urme adnci n suflet.
mi pare ru, a spus ncet.
Ea rmsese rigid. Prea s nu-l fi auzit.
Dup cteva momente Ross a vorbit grav:
Dac tatl tu a fost viconte nseamn c trebuie s
m adresez cu lady Sophia.
Remarca i-a smuls un zmbet stins;
Probabil. i totui ar fi cam deplasat din partea
mea s insist s fie folosit un titlu, nu crezi? Zilele mele
ca lady Sophia s-au sfrit. Tot ce-mi doresc acum este
s-mi gsesc o slujb bun i, poate, un nou nceput.
Ross a privit-o mai ndeaproape.
Domnioar Sydney, nu pot angaja o femeie pe
acest post. Printre altele, va fi nevoie s-i nregistrezi pe
13

ocupanii trsurilor care duc i aduc criminalii de la


Newgate, s ntocmeti rapoarte i s iei declaraii de la
tot felul de personaje care se perind pe-aici. Asemenea
treburi nu sunt potrivite pentru o femeie sensibil.
Nu m deranjeaz, a spus ea pe un ton indiferent.
Dup cum i-am explicat, nu sunt nici pe departe o
inocent. Nu sunt nici tnr i nici nu mai in s-mi
pstrez vreo poziie social. Exist multe femei care
lucreaz n spitale, n nchisori sau fac opere de caritate
i au de-a face cu tot felul de oameni disperai sau n
afara legii. Voi supravieui, asemenea lor.
Nu poi fi asistenta mea, i-a rspuns ferm Ross. A
ridicat mna ntr-un gest care a redus-o la tcere,
vznd-o c ncerca s-l ntrerup. ns menajera mea sa pensionat de curnd i sunt dispus s te angajez n
locul ei. Mi se pare o slujb mai potrivit pentru tine.
M pot ocupa i de anumite treburi casnice, a
admis ea mpciuitoare. i pot fi i asistent.
i propui s le faci pe amndou? Cu un ton uor
ironic, el a adugat: nu i se pare cam prea mult munc
pentru o singur persoan?
Se spune c tu faci munca a ase oameni, a ripostat
ea. Dac este adevrat, eu de ce n-a putea s lucrez ct
doi?
Eu nu i ofer dou slujbe. Ci doar una cea de
14

menajer.
ntr-un mod ciudat, tonul lui autoritar a fcut-o s
zmbeasc. Ochii ei strluceau provocatori, dar era o
provocare prietenoas, ca i cum era sigur c el nu
avea s o lase s plece.
Nu, mulumesc, i-a rspuns. Vreau totul sau nimic.
Faa lui Ross a mpietrit ntr-o expresie care i
nfricoa pe toi poliitii din Bow Street.
mi este foarte clar c nu nelegi pericolele la care
te-ai putea expune, domnioar Sydney. O femeie
atrgtoare nu are de ce s se amestece cu criminalii
depravai.
Ea nu a prut impresionat de aceast perspectiv.
Voi fi nconjurat de mai bine de o sut de
poliiti, sergeni, patrule clare i ageni. ndrznesc s
spun c voi fi mai n siguran dect dac a iei la
cumprturi pe Regent Street.
Domnioar Sydney
Sir Ross, l-a ntrerupt ea ridicndu-se n picioare i
sprijinindu-i palmele de biroul lui. Decolteul ei nu a
lsat s se vad nimic atunci cnd s-a aplecat spre el.
Dar dac ar fi avut un decolteu adnc, snii ei i s-ar fi
artat n toat splendoarea, ca dou mere zemoase puse
pe tav. Stimulat de acest gnd, Ross s-a forat s se
concentreze pe chipul ei. Sophia i-a zmbit: nu ai nimic
15

de pierdut dac m lai s ncerc. D-mi o lun s-i


demonstrez c merit.
Ross o privea fix. armul ei avea ceva artificial n el.
ncerca s-l manipuleze i reuea. Dar de ce voia s
lucreze tocmai pentru el, pentru numele lui Dumnezeu?
i-a dat brusc seama c nu o putea lsa s plece pn
cnd nu-i descoperea motivele.
Iar dac nu-i sunt pe plac, a adugat ea, poi
oricnd angaja pe altcineva.
Ross era recunoscut drept un om extrem de raional.
Nu ar fi fost deloc practic s o angajeze. Ar fi fost chiar
o prostie. tia exact ce urma s se brfeasc pe Bow
Street. Toat lumea ar fi tras concluzia c o angajase
pentru sex-appeal-ul ei. i acesta era de fapt adevrul.
Trecuse mult vreme de cnd nu se mai simise att de
atras de o femeie. Voia s o in acolo, s se bucure de
frumuseea i inteligena ei, s afle dac i ea era
interesat de el. Mintea cntrea aceast decizie, dar
gndurile i erau eclipsate de pornirile lui de brbat care
nu puteau fi ignorate.
Pentru prima oar n cariera lut de magistrat a ignorat
raiunea n favoarea dorinei.
A ridicat un teanc de hrtii i i le-a ntins:
tii ce este Alarm general?
Ezitnd, ea a ntins mna dup hrtii.
16

Cred c este o publicaie sptmnal a poliiei.


El a dat din cap.
Conine descrierile rufctorilor n libertate i
detalii ale faptelor lor. Este un mijloc eficient de a-i
prinde pe criminali, n special pe cei care vin din
comitatele din afara jurisdiciei mele. Teancul acesta de
hrtii conine informaii trimise de primari i judectori
de pe tot cuprinsul Angliei.
Sophia a privit teancul de hrtii i a citit cu voce tare:
Arthur Clewen, potcovar, aproximativ un metru i
aptezeci, pr brunet, crlionat, voce efeminat, nasul
mare, acuzat de fraud n Chichester Mary
Thompson, alias Hobbes, alias Chiswit, nalt, subire,
pr blond, acuzat de njunghiere n Wolverhampton
Notiele acestea trebuie completate sptmnal, a
spus scurt Ross. Este o chestie anost iar eu am lucruri
mult mai presante de fcut. De azi nainte vor cdea n
responsabilitatea ta. L-a fcut semn spre o msu din
colul camerei, acoperit cu cri i coresponden. Poi
lucra acolo. Va trebui s mprim acelai birou, pentru
c nu ai loc n alt parte. Iar eu sunt oricum mai mult
plecat.
nseamn c m angajezi, a spus cu satisfacie n
glas. Mulumesc, sir Ross.
El i-a aruncat o privire ironic:
17

Dac ajung la concluzia c nu eti potrivit pentru


aceast slujb mi vei accepta decizia fr s protestezi.
Da, domnule.
i nc ceva. Nu vei urca n trsura prizonierilor,
dimineile. Vickery se va ocupa de asta.
Dar ai spus c face parte din responsabilitile
mele iar eu
M contrazici, domnioar Sydney?
Ea a nchis imediat gura.
Nu, sir Ross.
El a dat scurt din cap.
Alarm general trebuie s fie gata la ora dou.
Dup ce termini, du-te pe Bow Street la numrul patru
i caut un biat brunet pe care-l cheam Ernest. Spunei unde sunt lucrurile tale i le va aduce dup ce va da
la tipar ziarul.
Nu e nevoie s-mi strng el lucrurile, a protestat
Sophia. M mut i singur, la momentul potrivit.
Nu te poi plimba singur prin Londra. De azi
nainte te afli sub protecia mea. Dac vrei s te duci
undeva vei fi nsoit de Ernest sau de unul dintre
ageni.
Nu i-a convenit a vzut asta n privirea ei. Dar nu a
protestat. Ross a continuat pe un ton distant:
Restul zilei va fi de acomodare. e voi prezenta
18

mai trziu colegilor mei. i vor face pe rnd apariia,


dup ce se vor termina audierile la tribunal.
Voi face cunotin i cu ceilali ageni?
Nu cred c-i vei putea evita prea. Mult timp, a
rspuns sec Ross. Gndul la cum aveau s reacioneze ei
la vederea unei asistente nu-i era deloc plcut. S-a
ntrebat dac acesta era motivul pentru care Sophia
dorise s se angajeze acolo. Femeile din toat Anglia
fcuser din ageni eroi de fantezii romantice.
Imaginaia li se nflcrase cu ajutorul romanelor de
jumtate de penny n care agenii erau prezentai ca
nite eroi mereu n aciune. Era posibil ca i Sophia s-i
doreasc s-l cucereasc pe unul dintre ei.
A propos, s tii c nu tolerez idilele pe Bow
Street, i-a spus Ross. S nu te ncurci cu vreun agent,
poliist sau grefier. Nu voi avea ns nimic de obiectat
fa de cineva din afara acestei lumi.
Dar tu? a ntrebat ea ncet. Nici tu nu eti liber?
Uimit, Ross s-a ntrebat ce fel de joc ncerca ea.
A ncercat s par ct mai stpn pe el cnd i-a
rspuns:
Evident.
Ea a zmbit i s-a ndreptat spre msua acoperit cu
hrtii.
n mai puin de o or, Sophia aranjase i copiase
19

notiele cu un scris frumos, deliciul oricrui tipograf.


Era tcut i ordonat i nici nu s-a ridicat de pe scaun.
Ross ar fi putut uita de ea dac parfumul ei nu ar fi
plutit prin ncpere. A inspirat adnc, ncercnd s
identifice aroma. Ceai, vanilie, amestecate cu elixirul de
piele cald de femeie. A aruncat priviri furie spre
profilul ei delicat, fascinat de felul n care lumina se
juca n prul ei. Avea urechi mici i o brbie ascuit,
bine definit, un nas fin i gene lungi care i umbreau
pomeii.
Absorbit de ceea ce fcea, Sophia s-a aplecat peste
foaia de hrtie. Ross nu s-a putut abine s nu-i
imagineze ce senzaie i-ar fi produs acele mini lipite de
trupul lui. Erau calde sau reci? tia s ating cu
ndrzneal un brbat sau ar fi ezitat? La exterior prea
delicat i supus, dar avea i ceva provocator, o
sexualitate pe care i-o putea scoate la iveal doar
brbatul potrivit.
Sngele i clocotea. S-a blestemat pentru c se simea
ntr-att de. Atras de ea. Fora pasiunii neconsumate
prea s fi umplut ncperea. Ct de ciudate i se preau
ultimele luni, n care celibatul i se pruse att de uor de
suportat! Dar acum totul se schimbase. i era foame de o
gur lacom, care s-i rspund la sruturi, de pielea
catifelat de femeie
20

Chiar n clipa n care dorina a devenit chinuitoare,


Sophia s-a apropiat cu cteva hrtii:
Aa voiai s arate?
El le-a studiat rapid, abia descifrnd rndurile. A dat
din cap i i le-a ntins napoi.
I le dau atunci lui Ernest,. A spus ea i a plecat, cu
fustele fonind ncet. Ua s-a nchis fr zgomot n urma
ei, redndu-i intimitatea de care avea atta nevoie. Cu
un oftat adnc, Ross s-a apropiat de scaunul pe care
sttuse Sophia i i-a plimbat degetele peste sptar i
brae, ncercnd s simt orice urm de cldur pe care
ar fi lsat-o ea. A inspirat adnc, ncercnd s absoarb
ceea ce rmsese din parfumul ei.
Da, i-a spus, celibatul lui fusese mult prea lung.
Dei fusese adesea chinuit de dorine fizice, Ross
respecta prea mult femeile ca s apeleze la o prostituat.
Nu voia s profite astfel de o femeie. Mai mult dect
att, i se prea c i-ar fi btut joc de ceea ce trise cu
soia lui.
Se gndise s se recstoreasc dar nu gsise nc
femeia potrivit, nici mcar pe departe. Soia j unui
magistrat trebuia s fie puternic i independent. S se
adapteze cu uurin cercurilor sociale frecventate de
familia lui dar i lumii ntunecate de pe Bow Street. n
plus, trebuia s se mulumeasc cu prietenia lui i s nu
21

se atepte la iubire. Nu se mai putea ndrgosti dup tot


ce trise alturi de Eleanor. Atunci cnd o pierduse
durerea fusese mult prea mare iar inima i fusese
sfiat.
Voia doar ca nevoia de sex s poat fi ignorat la fel
de uor ca nevoia de iubire.
De zeci de ani, casa din Bow Street de la numrul
patru servise d. Rept reedin privat, birou i sal de
judecat. Cu zece ani n urm, cnd fusese numit
magistrat-ef, Ross Cannon i extinsese ntr-att
jurisdicia i puterea nct fusese necesar s cumpere i
cldirea nvecinat, de la numrul trei. Acum numrul
patru servea drept reedin privat iar la numrul trei
erau birourile i slile de judecat iar la subsol, ntr-o
ncpere bine zvort erau inui i interogai
prizonierii.
Sophia s-a familiarizat repede cu casa de la numrul
patru pentru c a fost nevoit s-l caute pe Ernest. L-a
gsit jos, la buctrie, mncnd o bucat de pine cu
brnz la masa mare din lemn. Biatul brunet cu
picioare lungi a roit cnd Sophia i s-a prezentat. Ea i-a
dat hrtiile pentru Alarma general i l-a rugat s-i
aduc lucrurile de la o adres aflat n apropiere iar
biatul a luat-o la fug de parc l urmrea cineva.
Sophia a rsuflat uurat pentru c rmsese singur.
22

A intrat n cmar, unde a gsit, printre altele, o roat de


cacaval, un borcan cu unt, o can cu lapte i cteva
buci de carne. ncperea era mic i ntunecat.
Simindu-se brusc copleit de tensiunea acumulat n
cursul dup-amiezii, Sophia a nceput s tremure iar
dinii i clnneau violent. Lacrimile i-au nit din ochi
i le-a ters cu mneca.
Dumnezeule, ct de tare l ura!
Fcuse apel la toat fora ei s par linitit i senin
n biroul lui, dei sngele i clocotea de dispre. i
ascunsese bine antipatia; l fcuse chiar s o doreasc.
Ochii lui strluciser i nu putuse s ascund faptul c
era atras de ea. Era bine, era exact ce spera. Pentru c i
dorea mai mult dect moartea. Voia s-i distrug n
orice mod posibil, s-l fac s sufere ntr-att nct s-i
doreasc s moar. Iar soarta prea s fie favorabil
planurilor 1 ei.
Din clipa n care vzuse anunul din Times, cum c se
cuta un asistent pentru biroul din Bow Street, un plan i
se conturase n minte. Trebuia s obin slujba i s aib
acces la dosare. Apoi avea s fac rost de ceea ce avea
nevoie ca s-i distrug reputaia lui Ross i s-l oblige s
demisioneze.
Printre ageni circulau zvonuri cum c ar fi existat
corupie: raiduri ilegale, brutalitate, intimidri i aciuni
23

n afara jurisdiciei. Toat lumea tia c ir Ross i


oamenii lui aveau propriile lor legi. Sophia era hotrt
s scoat la iveal toate informaiile care i puteau fi de
folos ca s-l aduc la ruin.
Dar nu era de ajuns. Voia ca trdarea s mearg i mai
adnc, s fie mai dureroas. Voia s-l seduc pe aanumitul Clugr din Bow Street i s-l fac s se
ndrgosteasc de ea. Dup care lumea lui avea s se
prbueasc.
i ddeau lacrimile, aa c i-a lipit fruntea de zidul
rece, tremurnd. Un singur gnd o inea n via. Sir
Ross urma s plteasc pentru c i-o rpise de pe faa
pmntului pe singura persoan care o iubise. Pe fratele
ei, John, care era acum nmormntat alturi de hoi i
ucigai.
Sophia i-a recptat autocontrolul i a recapitulat n
gnd ceea ce aflase pn atunci despre sir Ross. Nu era
deloc aa cum se ateptase.
Crezuse c era un brbat ngmfat i corupt, greoi, cu
gu. Nu-i dorise s fie un brbat atrgtor.
Dar sir Ross chiar era frumos, chiar dac nu dorea s
recunoasc asta. Era un brbat relativ tnr, nalt, puin
cam prea subire. Trsturile lui erau ferme i austere iar
sprncenele groase umbreau cei mai extraordinari ochi
din ci vzuse vreodat. Erau de un gri deschis, att de
24

strlucitori nct preau s arunce fulgere din irii. i


prea s se simt confortabil n poziia de autoritate un
brbat care putea lua orice hotrre era necesar,
indiferent de consecine.
A auzit pe cineva intrnd n buctrie, dinspre strad,
aa c a ieit din cmar. A vzut o femeie cam de o
vrst cu ea, slbu, cu prul nchis la culoare i dini
stricai. Zmbetul era ns autentic, era curat i ngrijit
iar orul i era alb ca laptele i apretat. Era buctreasa,
a presupus Sophia i i-a zmbit prietenos.
Bun ziua, a spus timid femeia fcnd o
plecciune. Cu ce v pot fi de folos, domnioar?
Sunt domnioara Sydney, asistenta domnului Ross.
Asistent, a repetat uimit femeia. Dar nu eti
brbat!
Nu sunt, ntr-adevr, a spus Sophia rotindu-i
privirea prin buctrie.
Eu sunt Eliza, buctreasa, a spus c, fcnd ochii
mari. Ar mai fi Lucie, camerista i biatul bun la toate
Ernest? L-am cunoscut deja.
Prin ferestrele ptrate ptrundea lumina, dezvluind o
ncpere bine utilat, cu duumeaua din dale. La perete
era o main de gtit din crmid, cu suporturi din
piatr. Cinci sau chiar ase oale puteau fi nclzite
simultan, la temperaturi diferite, pe o asemenea plit.
25

Un cuptor cilindric, din fier, j era aezat orizontal n


perete. Avea o form ingenioas i ntr-att de modern
c Sophia nu i-a putut ascunde admiraia:
Trebuie s fie minunat s gteti aici!
Eliza s-a strmbat.
tiu s fac doar mncruri simple, aa cum m-a
nvat mmica. Nu m deranjeaz s merg la pia sau
s fac curat, dar nu-mi place s stau n faa cratielor.
Nimic nu-mi iese cum ar trebui.
A putea s te ajut, a spus Sophia. Mie mi place s
gtesc.
Auzind-o, Eliza s-a luminat la fa.
Ar fi tare bine, domnioar.
Sophia a cercetat dulapul n care erau aezate o
mulime de oale, tigi i ustensile. Cteva vase din
alam erau nirate deasupra capului, atrnnd n crlige
aveau cu siguran nevoie s fie curate temeinic. i
celelalte vase aveau nevoie de atenie. Totul era ptat,
ciurul era murdar iar scurgerea chiuvetei emana un
miros neplcut.
Noi mncm cu toii la buctrie: stpnul,
servitorii i poliitii, a spus Eliza artnd spre masa
lung care ocupa mare parte din ncpere. Nu avem o
camer pentru servit masa, cum i zice la carte. Sir Ross
mnnc fie aici fie n birou.
26

Sophia se uita la raftul plin cu condimente, ceai i


cafea. A ncercat s pstreze un ton detaat cnd a
ntrebat-o:
Este un stpn bun?
Oh, da, domnioar! a rspuns imediat
buctreasa. Dei uneori este destul de ciudat.
n ce fel?
Sir Ross este n stare s munceasc zile ntregi fr
s mnnce o mas ca lumea. Uneori i doarme la birou,
n loc s se duc n pat i s se odihneasc aa cum ar
trebui.
De ce muncete att de mult?
Nimeni nu tie, probabil nici chiar dnsul. Se
spune c s-a schimbat dup moartea soiei. A murit la
natere, iar de atunci sir Ross este Eliza a fcut o
pauz, cutnd cuvntul potrivit.
Distant? i-a sugerat Sophia.
Da, distant i rece. Nu-i ngduie niciun semn de
slbiciune i se ateapt ca i ceilali s-i. Fac datoria.
Poate c ntr-o zi se va recstori.
Eliza a ridicat din umeri i a zmbit.
Cte doamne cumsecade nu l-ar dori! Vin la el n
birou s-i cear s le ajute la operele lor de caritate sau
s se plng de hoii de buzunare. Dar nu reuesc s-i
atrag atenia. Iar cu ct le arat mai puin interes, cu
27

att se ndrjesc ele mai tare.


Am auzit c i se spune Clugrul din Bow
Street, a optit Sophia. S nsemne c niciodat nu
a A fcut o pauz, roind.
Doar el poate s tie, i-a rspuns gnditoare i Eliza.
Dei ar fi o pierdere, nu crezi? E pcat de un brbat bun
i sntos ca el. I-a fcut cu ochiul Sophiei. Probabil c
ntr-o bun zi o s apar i femeia care s-l tenteze, nu-i
aa?
Da, i-a spus Sophia mulumit. Ea avea s pun
capt vieii lui de clugr. Avea s-i ctige ncrederea,
poate chiar i iubirea dup care urma s-l distrug.
Vetile circulau repede pe Bow Street, aa c Ross nu
a fost deloc surprins cnd a auzit o btaie n u, la doar
un sfert de or dup plecarea Sophiei. Unul dintre
magistraii asisteni, sir Grant Morgan, a intrat n biroul
lui.
Bun dimineaa, Cannon, i-a spus Grant Morgan
iar ochii verzi i strluceau de bun dispoziie. Nu mai
ncpea ndoial c savura din plin viaa de proaspt
cstorit. Ceilali ageni erau deopotriv invidioi i
bucuroi pe Morgan, cndva stoic iar acum ndrgostit
pe fa de rocata, miniona lui soie.
Avnd o nlime de peste un metru nouzeci, Grant
Morgan era singurul la care Ross trebuia s ridice
28

privirea la propriu. Orfanul care lucrase cndva pentru


vnztorii de pete din Covent Garden se nrolase n
patrul la optsprezece ani i fusese imediat promovat,
pn cnd Ross l alesese alturi de ali ase ca s fac
parte din trupa de elit. Recent fusese numit magistrat
asistent. Morgan era un brbat bun, cumptat i
inteligent, unul dintre puinii oameni n care Ross avea
ncredere.
Trgnd mai aproape scaunul pentru vizitatori,
Morgan i-a prvlit trupul masiv i l-a privit cu atenie
pe Ross.
Am zrit-o i eu pe domnioara Sydney, a spus.
Vickery mi-a spus c este noua ta asistent. Bineneles
c i-am spus c trebuie s fie o greeal.
De ce?
Pentru c nu mi se pare deloc o idee bun s
angajezi o femeie n acest post. Mai mult dect att, s
aduci n Bow Street o femeie att de atrgtoare ca ea
mi se pare curat prostie. Iar cum tu nu eti nici prost
nici lipsit de sim practic i-am spus lui Vickery c se
nal.
Deloc, i-a rspuns Ross printre dini.
Aplecndu-se ntr-o parte, Morgan i-a sprijinit brbia
cu degetele i l-a privit atent pe magistratul ef.
Ea va fi grefier i va ine dosarele n ordine? i le
29

va nota depoziiile tuturor hoilor de drumul mare, ale


trfelor i
Da, a pufnit Ross.
Nu fac dect s subliniez o eviden: orice brbat
care va trece pe aici iar agenii nu vor face excepie
i va da trcoale. N-or s fie n stare s lucreze deloc.
Domnioara Sydney i va aduce numai necazuri, iar tu
tii prea bine asta. A fcut o pauz, dup care a adugat:
m intereseaz ns s tiu de ce ai angajat-o, totui.
Nu e treaba ta. Domnioara Sydney este angajata
mea. Pot angaja pe cine vreau iar ceilali brbai ar face
bine s o lase n pace, altfel vor avea de-a face cu mine.
Morgan l privea ntr-un fel care nu-i plcea deloc.
Scuze, a spus el ncet. Pare s fie un subiect
sensibil.
Nu este, la naiba!
Morgan i-a rspuns cu un zmbet enervant:
Cred c e prima oar cnd te aud njurnd,
Cannon.
Ross a neles mult prea trziu de ce era Morgan att
de amuzat. Faada lui lipsit de orice emoie cedase. A
ncercat s-i ascund iritarea, btnd nerbdtor cu
degetele n mas.
Morgan asista zmbind la lupta lui interioar. Nu a
rezistat s nu mai fac un comentariu:
30

Un lucru este sigur: e un grefier mult mai drgu


dect Vickery.
Ross l-a intuit cu privirea.
Data viitoare cnd voi da un anun voi avea grij
s angajez o bbtie cu dini lungi, ca s-i fac plcerea.
Putem totui schimba subiectul i s discutm despre
treburile noastre?
Absolut, i-a rspuns Morgan. Venisem de fapt s-i
prezint raportul despre Nick Gentry.
Auzindu-l, Ross a fcut ochii mici. Dintre toi
criminalii pe care voia s-i vad prini i spnzurai,
Gentry era pe primul loc de pe lista lui.
Profitnd de legea care i recompensa pe cetenii care
prindeau tlhari, hoi de buzunare sau dezertori, Nick
Gentry i oamenii lui i deschiseser un birou n
Londra i se apucaser de treab. Cnd Gentry prindea
un tlhar nu primea doar recompensa ci i armele, banii
i calul acestuia. Dac recupera bunuri furate nu primea
doar o tax ci i un procent din valoare. Iar cnd Gentry
i ai lui nu aveau suficiente dovezi mpotriva unui
rufctor, atunci le fabricau. Obinuiau chiar s
conving tineri s comit infraciuni, numai ca s-i
poat aresta i s primeasc recompensa.
Gentry era privit cu team i admiraie deopotriv,
fiind regele necontestat al lumii interlope. Biroul lui
31

devenise locul de ntlnire al criminalilor de pe tot


cuprinsul Angliei. Gentry se fcea vinovat de toate:
fraud, mit, hoie i chiar crim. Dar ceva era i mai
ciudat: muli londonezi l priveau ca pe un erou, un
binefctor. Atrgea atenia oricui prin hainele bine
croite, clrind pe calul lui negru prin cartierele
Londrei. Bieii de-o chioap visau s ajung ca el. Iar
femeile obinuite i cele de rang nalt erau intrigate de
el.
A vrea s-l vd pe ticlos atrnnd n treang, a
mormit Ross. Haide, spune-mi ce ai aflat.
Am gsit civa martori care spun c Gentry a
aranjat evadarea a trei dintre oamenii lui nchii la
Newgate. Am deja dou depoziii scrise.
Ross sttea nemicat, ca un animal de prad care i
adulmeca prada mult dorit.
Adu-i la interogatoriu, a spus el. i f-o repede, s
nu se dea la fund.
Morgan a ncuviinat, tiind c Gentry ar fi fost
imposibil de gsit dac s-ar fi ascuns, simind c era n
pericol.
Bnuiesc c vrei s-i interoghezi personal.
Ross a dat din cap. n mod obinuit ar fi lsat
asemenea lucruri pe minile capabile ale lui Morgan,
dar acest lucru nu era valabil atunci cnd era vorba de
32

Gentry. Nick Gentry era adversarul lui personal iar Ross


fcuse mari eforturi ca s-l prind i s-l vad
condamnat,
Foarte bine, domnule. Morgan s-a ridicat de pe
scaun. l voi aduce pe Gentry imediat ce-l localizez. i
mobilizez imediat pe Sayer i pe Gee. A fcut o pauz
iar zmbetul i-a mai ndulcit trsturile aspre: asta dac
nu sunt prea ocupai s-i dea trcoale noii asistente.
Ross s-a abinut cu greu s nu-i rspund, furios la
ideea c Sophia Sydney ar fi putut fi asaltat de cei doi.
Te rog s faci ceva pentru mine, Morgan, a spus
printre dini. D de veste printre ageni c vor regreta
dac vreunul o va necji pe domnioara Sydney.
Am neles, domnule. Morgan s-a ntors dar Ross a
reuit s-i surprind zmbetul.
Ce este att de amuzant?
Morgan i-a rspuns pe un ton neutru.
M gndeam c s-ar putea s ajungi s regrei c
nu ai angajat o bbtie cu dini lungi.
Dup ce a pregtit la repezeal cina, nclzind nite
friptur de miel, Sophia i-a despachetat lucrurile n
camera de la etaj. ncperea era mic i mobilat
simplu. Era curat, totui, iar patul prea confortabil. i
mai avea un avantaj: fereastra ei ddea spre aripa
vestic a cldirii cu numrul trei, direct spre biroul lui
33

Cannon. Lumina lmpii de birou i contura forma


capului i i reliefa profilul n timp ce rsfoia paginile
tomurilor groase. Era trziu i ar fi trebuit s se retrag
spre cas, la cin.
Sophia s-a schimbat n cmaa de noapte i s-a
rentors la fereastr, privindu-l pe Cannon care i freca
brbia, aplecat peste cri. S-a gndit la tot ce-i
spuseser Eliza i Lucie despre el. Aa cum era tipic
pentru servitori, nclinaia lor spre brf i furnizase o
mulime de informaii.
Se prea c susintorii lui sir Ross, numeroi la
numr, l venerau pentru compasiunea lui, dei erau
muli care l criticau pentru fermitatea lui. Era cel mai
puternic magistrat din Anglia i consultantul neoficial al
guvernului. i colise agenii folosindu-se de cele mai
inovatoare metode i uza de principii tiinifice n
aplicarea legii, strnind deopotriv admiraia i
nencrederea oamenilor. Eliza i Lucie o uimiser atunci
cnd i povestiser c agenii prindeau adesea criminalii
dup ce examinau danturi, fire de pr, gloane i rni.
Nimic din toate astea nu i se prea c avea sens, dar se
prea c tehnicile lui Ross erau la fel de complicate ca
un nod gordian.
Servitorii l respectau mult, asemenea tuturor celor
care lucrau pe Bow Street. Sophia a trebuit s
34

recunoasc, fr voie, c magistratul nu era un om chiar


att de ru cum l crezuse ea. Asta nu-i schimba cu
nimic hotrrea de a-i rzbuna fratele. De fapt, era mai
mult ca sigur c stricteea lui i respectarea principiilor
duseser la tragedia n urma creia John i pierduse
viaa. Fr ndoial c sir Ross respecta litera legii,
punnd principiile deasupra compasiunii i legislaia
deasupra milei.
Gndul a nfuriat-o. Cine era sir Ross ca s decid
cine putea s triasc i cine trebuia s moar? De ce era
judecata lui mai presus dect a altora? Era el att de
infailibil, de nelept, de perfect? Probabil c se i
considera aa, ticlosul arogant!
Era nc uimit de uurina cu care o iertase de
diminea, atunci cnd ea i povestise despre scurta ei
aventur. Majoritatea oamenilor ar fi condamnat-o, ar fi
considerat-o o trf i i-ar fi spus c primise, ceea ce
merita. Se ateptase ca i sir Ross s o judece. n
schimb, el fusese blnd i nelegtor i recunoscuse c
i el fcuse greeli la viaa lui.
Tulburat, a dat deoparte perdeaua din muselin ca s
vad mai bine n biroul lui.
Ca i cum i-ar fi simit privirea, sir Ross s-a ntors i a
privit direct spre ea. n camera ei nu era nicio lumin
aprins, doar lun o sclda n lumina ei. i-a dat imediat
35

seama c era mbrcat doar ntr-o cma de noapte


subire.
Dac s-ar fi comportat ca un gentleman ar fi ntors
capul imediat. n schimb o privea intens, ca un lup
nfometat urmrind iepuraul care s-a aventurat departe
de vizuina lui. Dei ntreg trupul i ardea de ruine,
Sophia a mai rmas cteva clipe n dreptul geamului, ca
el s-o vad bine. A numrat n gnd secundele: una,
dou, trei Apoi s-a ndeprtat ncet, a tras draperia i
i-a dus palmele la obrajii mbujorai. Ar fi trebuit s fie
ncntat c el se artase interesat de felul n care arta
n cma de noapte. Cnd colo, ea fusese foarte
stnjenit, aproape nfricoat ca i cum pianul ei de
a-l seduce i distruge putea duce la propriul declin.
CAPITOLUL 2
Ross i-a nceput ziua n mod obinuit, fcndu-i n
vitez toaleta i mbrcndu-se aa cum i sttea n
obicei, ntr-o hain neagr i pantaloni gri. i-a legat
cravata subire din mtase cu un nod simplu i i-a
periat prul. S-a uitat n fug n oglinda de deasupra
mesei de toalet i a vzut c pungile de sub ochi erau
mai pronunate ca de obicei. Nu dormise deloc bine
noaptea trecut. Gndul la Sophia i ocupase mintea iar
trupul lui fusese extrem de contient de faptul c ea
36

dormea la doar cteva ncperi mai departe.


i fusese imposibil s nu se gndeasc la momentul n
care o vzuse la fereastr, cu prul czndu-i n valuri
pe umeri, cu cmaa de noapte translucid n lumina
lunii. Fusese sedus de acea imagine iar sngele i se
nfierbntase gndindu-se cum trebuia s arate trupul de
femeie de sub vemntul de noapte.
ncruntat, Ross i-a jurat c nu va mai visa la Sophia.
Gata cu fanteziile, gata cu privirile furie spre fereastra
ei. De acum ncolo avea s se dedice muncii, aa cum i
sttea n obicei.
A cobort hotrt n buctrie, cu gndul s-i ia o
can de cafea n birou. Dup care urma s-i fac
plimbarea zilnic prin Covent Garden i pe strzile din
mprejurimi, ca un doctor care i ia pulsul pacientului
preferat. Indiferent ct de detaliate erau rapoartele
agenilor lui, nimic nu se compara cu a vedea i a auzi
personal tot ce se ntmpla.
Lui Ross i fcea plcere s urmreasc felul n care
se desfurau lucrurile pe Bow Street, n fiecare zi.
Imediat dup rsritul soarelui se auzeau rsunnd
clopotele catedralei St. Paul, apoi zgomotele cruelor
care veneau la pia, al obloanelor care se deschideau i
al perdelelor care se trgeau. Apoi se auzeau strigtele
vnztorilor de ziare i de brioe calde. La ora apte
37

strzile erau inundate de miros de pine cald i cornuri


venit din brutrii, iar la ora opt se deschideau cafenelele.
Cnd sosea ora nou, oamenii se adunau n faa biroului
din Bow Street, ateptnd ca funcionarii i ofierii s
deschid uile. La ora zece, magistratul de edin i
ocupa locul n sala de judecat. n dimineaa aceea
Morgan era magistratul de edin.
Totul era aa cum trebuia s fie, i-a spus mulumit
Ross.
Cnd a intrat n buctrie l-a vzut pe Ernest aezat la
masa care strlucea de curenie. Biatul devora ce avea
n farfurie, de parc era prima mncare ca lumea pe care
o primise de cteva luni bune. Sophia era lng plit,
alturi de buctreasa cea usciv i i arta cum s
pregteasc micul dejun. n aer pluteau diverse
mirosuri: de costi sfrind n tigaie, cafea i aluat
dospit.
Sophia arta bine, proaspt. Talia i era marcat de
orul alb care i acoperea rochia gri. i prinsese prul
strlucitor ntr-un coc legat cu o panglic albastr. Cnd
l-a vzut n prag ochii albatri i-au strlucit, asemenea
safirelor. Era att de drgu nct Ross a simit un gol
n stomac.
Bun dimineaa, Ross, i-a spus ea. Mnnci?
Nu, mulumesc, a rspuns el din reflex. A fcut o
38

pauz cnd buctreasa a aezat o farfurie pe mas,


plin cu papanai stropii cu sos de mure. Avea o
slbiciune pentru mure.
Doar unul sau doi? a insistat Sophia. Brusc i s-a
prut c vechile lui obiceiuri deveniser lipsite de
importan. Poate c reuea s-i fac puin timp pentru
micul dejun, i-a spus. O ntrziere de cinci minute nu
avea cum s-i afecteze programul.
S-a trezit aezat la mas, avnd n fa o farfurie cu
ou nbuite i cosi prjit. Sophia i-a umplut cana cu
cafea i i-a zmbit nc o dat, dup care s-a ntors lng
Eliza, la plit. Ross a ridicat furculia n aer i a rmas
privind-o, de parc nu tia ce s fac cu ea.
Sunt foarte bune, domnule, i-a spus Ernest n timp
ce continua s se ndoape.
Ross a luat un dumicat din papanai i o gur din
cafeaua fierbinte. n timp ce Continua s mnnce a
simit c-l cuprindea un sentiment plcut. Dumnezeule,
trecuse mult prea mult timp de cnd nu mai mncase i
altceva dect fierturile anoste ale Elizei.
n minutele care au urmat Ross a dat gata toat
mncarea din farfurie. Sophia mai venea din cnd n
cnd s-i umple cana cu cafea i s-l ntrebe dac nu
mai dorea ceva. Cldura plcut din buctrie i
imaginea Sophiei care se nvrtea pe lng el l-au fcut
39

s simt un val de plcere neateptat. A lsat furculia


jos i i-a spus fr s zmbeasc:
Trebuie s plec. Mulumesc pentru mas,
domnioar Sydney.
Sophia i-a ndesat o ultim can de cafea n mn i la privit n ochi:
i vei petrece ntreaga zi la birou?
Ross a cltinat din cap, fascinat de uvia care i se
lipise de frunte. Cldura plitei o fcuse s se
mbujoreze. Ar fi vrut s o srute pe loc, chiar acolo.
Voi fi plecat toat dimineaa, a. Spus rguit.
Conduc o investigaie. Seara trecut a avut loc o crim
n Russell Square.
S ai grij.
Trecuse mult timp de cnd nu mai auzise aceste
cuvinte din gura cuiva. Ross s-a blestemat dar nu
putea nega fiorii catifelai de plcere pe care i simea. A
dat scurt din cap i a ieit fr s-i mai arunce vreo
privire.
Sophia i-a petrecut prima parte a dimineii
ocupndu-se de teancul de hrtii ngrmdite n colul
biroului lui Ross. n timp ce clasifica numeroasele
informaii, a profitat de ocazie ca s se familiarizeze cu
ncperea prfuit i deloc ntreinut. Probabil c i-ar fi
luat zile ntregi s organizeze aa cum trebuia acele
40

materiale. n timp ce lucra, Sophia se gndea la ceea ce


aflase pn atunci despre sir Ross din comentariile
disparate ale slujitorilor, grefierilor i agenilor. Se
prea c magistratul-ef era un brbat extrem de
controlat care nu bea n exces, nu njura i nu ipa
niciodat. Era aproape inuman. Agenii se grbeau s-i
duc la ndeplinire orice indicaie spus cu voce joas.
Sir Ross era admirat de toi cei care lucrau pentru el, dar
care se i distrau pe seama firii lui reci i metodice.
Sophia nu-l considera un brbat rece. Ghicise ceva
sub faada lui auster, o puternic sexualitate care
atepta s fie eliberat. Dat fiind natura lui impetuoas,
era clar c pentru Ross a face dragoste nu era ceva
banal. Era un lucru prea important, prea rar trebuia s
in mult la partenera lui nainte de a se culca cu ea. Iar
ca Sophia s reueasc s-l seduc trebuia s-i ctige
mai nti afeciunea. Dar cum s faci un asemenea
brbat s se ndrgosteasc? Probabil trebuia s aduc n
viaa lui tandreea care acum i lipsea. Nu era un zeu, la
urma urmei. Era doar un brbat, unul care muncea mult
prea mult. Pentru cineva care avea attea
responsabiliti, s aib pe cineva care s aib grij s-i
satisfac nevoile putea fi o uurare.
Sophia s-a ntors n biroul privat al lui Ross i a ters
praful de pe pervazul ferestrei. L-a zrit n strad, lng
41

poarta din fier forjat, vorbind cu o femeie care prea s:


l fi ateptat. Femeia avea capul i umerii acoperii cu un
al maro. Sophia i-a amintit c mi venise i cu o zi
nainte, iar Vickery i spusese s plece i s se ntoarc
altdat, pentru c magistratul-ef era ocupat cu alte
probleme presante.
Dar azi sir Ross i-a deschis poarta i au intrat amndoi
n casa de la numrul trei. Sophia a fost impresionat de
consideraia pe care i-o arta unei femei care fcea cu
siguran parte din clasa de jos. Era mbrcat
srccios i ponosit dar cu toate astea magistratul-ef i
fcea loc s intre de parc ar fi fost o duces.
Cnd au intrat n birou, Sophia a remarcat c el era
ncruntat.
Bun ziua, domnioar Sydney, a spus pe un ton
neutru i i-a poftit musafira s se aeze. Femeia era
subire, de vrst mijlocie, cu ochii roii de atta plns.
Dnsa este domnioara Trimmer, pe care neleg c
Vickery a refuzat-o ieri.
Probabil s-a gndit c programul tu este deja mult
prea plin, a murmurat Sophia.
mi pot face timp atunci cnd este nevoie. Sir Ross
era pe jumtate aezat, pe jumtate sprijinit de perete, cu
braele ncruciate la piept. A vorbit pe un ton
ncurajator, aa cum Sophia nu-l mai auzise pn atunci:
42

neleg c te temi pentru sora ta, domnioar Trimmer.


Te rog s-mi spui ce anume te nelinitete.
Femeia i rsucea ntre degete capetele alului. A
vorbit cu glas tremurat:
Sora mea mai mic, Martha, este cstorit cu
domnul Jeremy Fowler. A fcut o pauz pentru c
emoiile o copleiser.
Cu ce se ocup domnul Fowler? a ntrebat Ross.
Este farmacist, Locuiesc deasupra prvliei, n
piaa St. James. Au avut ceva probleme i A fcut o
pauz, continund s mototoleasc alul tricotat. Ea a
fcut o prostie, cu o lun n urm. El s-a nfuriat iar eu
nu am mai vzut-o de atunci.
Lipsete de acas?
Nu, domnule Fowler o ine ncuiat n camera ei
i nu-i d voie s ias. E acolo de peste patru sptmni.
Nimeni nu are voie s intre s o vad Cred c e
bolnav L-am implorat pe soul ei s-i dea drumul dar
nu vrea. i-a pus n minte s o pedepseasc.
Pentru ce s o pedepseasc? a ntrebat ncet Ross.
Obrajii femeii s-au fcut ca focul.
Cred c Martha i-a gsit pe altul. Nu trebuia s
fac aa ceva, tiu. Dar are o inim mare i sunt sigur
c regret ce a fcut i vrea ca Fowler s o ierte. Ochii
domnioarei Trimmer se umpluser de lacrimi, l-a ters
43

cu alul i a continuat: nimeni nu vrea s m ajute s-mi


eliberez sora. Toi spun c e o problem ntre soi.
Fowler susine c a fcut asta numai pentru c o iubete
iar ea l-a rnit profund. Nimeni, nici mcar cei din
familia mea, nu-l condamn pentru c a nchis-o.
Ochii lui Ross deveniser reci ca gheaa.
ntotdeauna m uimete cnd aa-zise dragoste i
face pe brbai s-i brutalizeze soiile. Dup prerea
mea, un brbat care iubete cu adevrat o femeie nu-i va
face ru intenionat, indiferent n ce const trdarea.
Privirea i s-a mblnzit cnd s-a uitat la femeia disperat
din faa lui. Voi trimite imediat un agent la casa familiei
Fowler, domnioar Trimmer.
Oh, domnule! a rsuflat uurat femeia.
Mulumesc i Dumnezeu s v binecuvnteze de o mie
de ori.
Sir Ross a privit spre Sophia:
tii ci oameni avem disponibili astzi,
domnioar Sydney?
Pe Sawyer i pe Ruthven, a spus n oapt Sophia,
uurat la gndul c el voia s o elibereze pe Martha. Nar fi fost deloc surprins dac ar fi refuzat-o, pentru c
era ndeobte cunoscut c soul avea toate drepturile
asupra soiei lui.
Spune-i lui Ruthven s vin la mine.
44

Sophia s-a grbit s-l asculte. A revenit curnd,


nsoit de Ruthven, un brbat nalt, brunet, cu trsturi
aspre i o dispoziie mereu agresiv. Apetitul lui pentru
bti era binecunoscut i erau puini cei care ndrzneau
s-l provoace. Din nefericire, mintea lui nu era fcut
pentru subtilitile muncii de investigaie i de aceea sir
Ross l folosea numai la treburi mai degrab fizice dect
cerebrale.
Du-te cu domnioara Trimmer n piaa St. James,
i-a spus sir Ross, calm. i va arta unde este farmacia
lui Fowler i unde este nchis de mai bine de o lun
sora ei. F tot ce este necesar s o eliberezi i ine cont
de faptul c ai putea ntmpina o oarecare rezisten din
partea soului ei.
Dndu-i seama c fusese chemat s intervin ntr-o
disput marital, agentul s-a strmbat:
Domnule, tocmai voiam s merg la banca Tothill,
unde a avut loc un jaf i
Vei avea timp i pentru treburi personale, mai
trziu, i-a spus sir Ross. Acum trebuie s faci ceva mai
important.
Am neles, domnule. Evident iritat, Ruthven s-a
ntors pe clcie.
Ruthven, a spus n oapt Ross, dac sora ta ar fi
fost nchis n camera ei timp de o lun?
45

Agentul s-a gndit la vorbele lui i a prut uor


ruinat.
M ocup imediat de problem, sir Ross.
Bine, a spus magistratul. i, Fowler, dup ce o
eliberezi pe femeie a vrea s-l interoghezi pe soul ei.
l aduc direct aici?
Nu, du-l direct la Newgate. Vreau s atepte acolo,
s se poat gndi la faptele. Lui nainte s vorbesc cu el.
n timp ce agentul o nsoea pe domnioara Trimmer
afar din ncpere, Sophia s-a apropiat de sir Ross i l-a
privit gnditoare. El rmsese n aceeai poziie, pe
jumtate aezat, aa c feele lor erau aproape la acelai
nivel. El era concentrat, cu riduri adnci de-o parte i de
alta a gurii. Dei Sophia auzise c magistratul-ef avea o
deosebit compasiune pentru femei i copii, a fost
surprins cnd l-a vzut dispus s intervin ntr-un
conflict domestic. Soia era considerat prin lege o
proprietate a brbatului iar acesta putea face ce voia cu
ea, n afar de crim.
A fost un gest foarte drgu, i-a spus ea.
Ross a continuat s fie ncruntat.
A vrea s-l fac pe Fowler s sufere tot att ct a
suferit soia lui. Dar nu-l pot ine la Newgate dect trei
zile i nu mi se pare destul.
Sophia era complet de acord cu el dar nu a putut
46

rezista tentaiei s fac pe avocatul diavolului:


Unii ar fi de prere c doamna Fowler a meritat o
asemenea pedeaps pentru c s-a culcat cu un alt brbat.
Indiferent de purtarea ei, soul nu are dreptul s o
pedepseasc astfel.
Dar tu ce ai face dac soia te-ar nela cu altul?
ntrebarea l-a surprins. ntr-o singur clip Sophia
dduse discuiei o turnur personal. Sir Ross a privit-o
cu atenie, tensionat.
Nu tiu, a recunoscut el. Soia mea nu era genul de
femeie care s cad prad unui asemenea gen de
tentaie. Problema asta nu m-a preocupat niciodat.
Dar dac te-ai cstori din nou? l-a ntrebat
Sophia, simindu-se prizoniera privirii lui de argint. Nu
i-ai face griji pentru fidelitatea soiei tale?
Nu.
De ce nu?
Pentru c ar fi ntr-att de ocupat n patul meu
nct n-ar mai avea nici timp nici chef s caute
compania altui brbat.
Cuvintele lui i-au produs Sophiei un gol n stomac. El
i recunotea fi apetitul sexual devorator,
confirmnd tot ce auzise despre el pn atunci. Sir Ross
nu era brbatul jumtilor de msur. Nu s-a putut
abine s nu se ntrebe cum ar fi fost n intimitate, cu
47

buzele pe snii ei, cu minile trasndu-i cu blndee


conturul trupului. Obrajii i s-au nroit de stnjeneal.
Iart-m, i-a spus el ncet. Nu ar fi trebuit s-i
vorbesc att de franc.
O alt surpriz. Sophia nu mai ntlnise pn atunci
un brbat care s se coboare ntr-att nct s-i cear
scuze unui angajat, cu att mai puin dac era vorba de o
femeie.
A fost greeala mea, a reuit ea s spun. Nu ar fi
trebuit s pun o ntrebare att de personal. Nu tiu de
ce am fcut-o.
Sigur? Privirea lui a cutat-o pe-a ei, tindu-i
respiraia.
Sophia ncercase s afle mai multe despre caracterul
i despre inima lui. Doar ca s-l poat manipula,
bineneles. Totul ca s-l fac s se ndrgosteasc de ea.
Din nefericire, i era tot mai greu s ignore atracia pe
care o simea pentru brbatul pe care plnuise s-l
rneasc. Ar fi vrut s poat rmne detaat,
neimplicat atunci cnd aveau s mpart patul. Numai
c el avea o mulime de caliti seductoare: inteligena,
compasiunea pentru fiinele vulnerabile.
Exact n clipa n care inima i se nmuia, gndul la
fratele ei mort revenea, fcnd-o i mai hotrt. John
trebuia s fie rzbunat, altfel viaa ei nu mai avea sens.
48

Dac lsa trecutul deoparte nsemna c-l trda pe John,


iar ea nu putea s fac aa ceva.
Dup cteva clipe, a recunoscut:
Bnuiesc c eram curioas n ceea ce te privete.
Vorbeti att de rar despre tine sau despre trecutul tu.
Trecutul meu ascunde mult prea puine lucruri care
te-ar putea interesa, a asigurat-o el. Sunt un brbat
obinuit care provine dintr-o familie obinuit.
Declaraia lui ar fi putut suna a fals umilin.
La urma urmei, sir Ross era un brbat cu realizri
remarcabile, cu o minte ascuit, artos, cu o reputaie
sclipitoare. i totui nu se considera superior celorlali, a
constatat uimit Sophia. Cerea att de multe de la el
nsui nct nici mcar el nu se putea ridica la nlimea
propriilor standarde.
Nu eti un om obinuit, a optit ea. Ci unul pur i
simplu fascinant.
Fr ndoial c de-a lungul timpului sir Ross fusese
abordat de o mulime de femei. Era un vduv care arta
bine, era bogat i avea o poziie social de invidiat. Era
probabil cel mai rvnit brbat de nsurat din Londra. Cu
toate acestea, ns, declaraia Sophiei l-a luat prin
surprindere. A privit-o uimit, incapabil s-i rspund.
Tcerea plutea prin aer. ntr-un final, Sophia s-a
hotrt s vorbeasc, pe un ton neutru:
49

M duc s pregtesc cina. Mnnci aici sau la


buctrie?
Sir Ross i-a ndreptat privirea spre birou:
Trimite-mi aici o tav. Mai am multe de fcut n
seara asta.
Ai nevoie de somn, i-a spus ea. Munceti mult prea
mult.
El a luat n mn o scrisoare i i-a rupt sigiliul.
Noapte bun, domnioar Sydney, i-a murmurat
concentrndu-se asupra scrisorii.
Sophia a ieit din birou i a strbtut ncruntat
coridorul. De ce-i psa c el refuza s se odihneasc,
dei ar fi avut nevoie? N-are dect s munceasc pn
intr n pmnt, i-a spus. Ce-i psa ei c el i distrugea
sntatea? Era doar un bivol ncpnat. i-a adus ns
aminte de cearcnele adnci de sub ochii lui.
ngrijorarea ei era mai puternic dect dorina de
rzbunare. La urma urmei, un brbat epuizat i
nfometat era i mai greu de sedus.
n zilele n care Ross era la tribunal, Sophia i aducea
prnzul pe o tav, n birou, atunci cnd se ncheiau
edinele. n timp ce el mnca la birou ea i fcea ordine
prin hrtii, tergea praful de pe rafturi i ntocmea
rapoarte. El nu era obinuit cu mese regulate i le privea
ca pe o neplcut ntrerupere a muncii sale.
50

Cnd refuzase mncarea pentru prima dat, spunndui Sophiei c era prea ocupat ca s mnnce, ea i-o
oferise lui Vickery, care copia raportul unui agent.
Vickery este i el ocupat, i-o retezase scurt Ross.
Poi lua farfuria de aici.
Bine, domnule, a spus Sophia fr s par deloc
afectat. Poate c mai trziu
Chiar mi este foame, i-a ntrerupt Vickery,
uitndu-se lung la farfurie. Era un brbat masiv cu o
poft de mncare pe msur. Nu prea obinuia s rateze
vreo mas. Miroase grozav, domnioar Sydney Pot
s te ntreb ce anume este?
Crnai cu cartofi. i cu fasole verde n sos de
smntn.
Apetitul lui Ross fusese strnit de aromele care se
ridicau din farfurie. n ultima vreme Sophia luase n
stpnirea ei buctria, nvnd-o pe nepriceputa
buctreas s pregteasc feluri de mncare
comestibile. Fusese foarte atent la ce-i plcea lui i la
ce nu, observnd c prefera mncrurile condimentate i
c avea o slbiciune pentru dulciuri. n zilele precedente
Ross czuse prad tentaiei prjiturilor cu crem de
portocale a celor cu prune i a merelor n aluat. Nu
era deci surprinztor c luase deja n greutate. Obrajii
nu-i mai erau supi, hainele nu-i mai atrnau toate
51

astea i-ar fi fcut fr ndoial plcere mamei lui, care


i fcea mereu griji pentru el.
Vickery a nchis ochii i a inspirat adnc.
Fasole verde n sos de smntn mama gtea aa
ceva. Spune-mi, domnioar Sydney, ai pus i un vrf
de nucoar, aa cum punea ea?
Bineneles a nceput Sophia.
D-i lui tava, a mormit Ross. Altfel nu voi mai
avea o clip de linite.
Sophia l-a ascultat cu un zmbet mpciuitor.
Vickery a luat tava i a desfcut ervetul, mulumit.
L-a strigat Sophiei, care se ndeprta:
Mulumesc, domnioar Sydney!
n timp ce Ross semna mandate de arestare Vickery
plescia i mormia mulumit devorndu-i mncarea.
Chiar trebuie s faci atta zgomot? l-a ntrebat n
final Ross, ridicnd ochii din hrtii.
Vickery i-a ndesat din nou n gur nite fasole:
Scuze, domnule, dar e o mncare demn de un
rege. Data viitoare cnd vei renuna la mncare s te
gndeti la mine.
Nu avea s mai existe o dat viitoare, i-a jurat n
gnd Ross, enervat c altcineva i mnca mncarea lui.
De atunci ncolo masa de prnz luat n birou a devenit
un ritual sacru pe care nimeni nu ndrznea s-l tulbure.
52

Influena Sophiei s-a extins curnd n ntreaga lui


via. Ea avea grij ca apa pentru brbieritul de
diminea s fie foarte fierbinte i adugase glicerin
spunului de ras ca s-i mai domoleasc barba epoas.
Vznd c ghetele lui nu artau prea bine i pregtise
propria reet de crem i-l btea mereu la cap pe Ernest
s-i lustruiasc nclmintea.
ntr-o diminea Ross a descoperit c majoritatea
cravatelor lui dispruser din sertarul de sus, aa c a
cobort n buctrie doar n cma. A gsit-o pe Sophia
la mas, notndu-i ceva ntr-un carneel. Vznd c nu
avea nici vest i nici hain ea i-a aruncat o privire
scurt dar ptrunztoare, din cap pn n picioare.
Vznd acest semn discret de interes feminin, Ross a
uitat imediat de ce coborse.
Domnioar Sydney a nceput el.
Cravatele, a spus ea pocnind din degetele subiri,
amintindu-i c le luase din dulap. Le-am splat i le-am
clcat ieri, dar am uitat s le pun la loc. O trimit imediat
pe Lucie cu ele.
Mulumesc, a spus Ross, a crui atenie fusese
distras de o uvi care i se desprinsese din coc. Era
tentat s ntind mna i s i-o rsuceasc pe deget, n
joac.
Trebuie ns s-i spun c unele cravate au
53

disprut.
Au disprut? a ntrebat el ncruntat.
Le-am dat unui negustor de haine vechi. A zmbit
larg, provocndu-l n tcere s protesteze. Cteva erau
foarte uzate, aproape c se destrmau. Un brbat cu
statutul tu social nu poate fi vzut purtnd aa ceva. Va
trebui s-i cumperi unele noi.
neleg. Uor iritat de impertinena ei, Ross s-a
aplecat deasupra ei, sprijinindu-se cu o mn de sptarul
scaunului pe care era aezat. Dei nu o atingea, ea se
simea prins ntr-o curs. Ei bine, domnioar Sydney,
de vreme ce ai luat de una singur hotrrea s-mi
arunci cravatele tot tu va trebui s le nlocuieti. Ernest
te va nsoi pe Bond
Street dup-amiz i poi cumpra cte vrei. Pune-le
n contul meu. Te las pe tine s le alegi.
Ea a nclinat uor capul, ntlnindu-i privirea. Ochii i
strluceau, anticipnd expediia de cumprturi.
O voi face cu plcere, domnule.
Ross i privea chipul, nedumerit. Trecuse mult timp
de cnd nu mai dduse cineva atenie unor amnunte
precum cravatele sau temperatura apei lui de brbierit.
Parte din el se bucura de aceste atenii, de care aproape
c devenise dependent. Dar nu nelegea ce motive ar fi
putut avea Sophia. De ce oare l alinta att?
54

Genele lungi ale Sophiei s-au plecat, insistnd asupra


zonei n care pieptul i se vedea prin cmaa descheiat.
Respiraia i s-a accelerat uor, trdnd-o. Lui. Ross i-a
trecut prin minte s o ia n brae i s-i acopere gura cu a
lui. Dar trecuse mult prea mult timp de cnd i fcuse
asemenea avansuri unei femei i nu era complet sigur c
ea ar fi fost prea ncntat.
Domnioar Sydney, a spus el n oapt, uitnduse n ochii ei adnci, albatri. Data viitoare, cnd vei
dori s-mi arunci din haine, te rog s m previi. S-a dat
puin mai aproape i a adugat, zmbind mecherete:
nu cred c i-ai dori s cobor ntr-o zi fr pantaloni.
Spre nefericirea lui Ross, el nu era singurul brbat
care s aprecieze farmecul Sophiei. Aa cum prevzuse
Morgan, agenii i ddeau trcoale asemenea lupilor
nfometai. Dimineile, nainte s-i dea lui Ross raportul
de la ora nou, ateptau cumini la ua buctriei orice
rmi rmas de la micul dejun. O tachinau, flirtau cu
ea, i povesteau ntmplri de-ale lor, mult exagerate.
Descoperiser c Sophia se pricepea s trateze rni
minore, aa c ncepuser s inventeze dureri sau
suferine. Dup trei glezne sucite, cteva comprese i un
rou n gt, Ross i-a pierdut cumptul.
Spune-le tuturor agenilor, s-a rstit el la Vickery,
c i-am interzis domnioarei Sydney s mai trateze
55

vreun aa-zis bolnav. Ai neles?


Da, domnule. Vickery l privea amuzat. Nu te-am
mai vzut demult att de nervos, sir Ross.
Nu sunt deloc nervos!
Te rsteti i njuri, a continuat Vickery. Cum
altfel poi numi asta?
Ross s-a strduit s se liniteasc. Cu mari eforturi a
reuit s-i moduleze vocea.
Am ridicat tonul doar ca s m fac neles, a spus
printre dini. Sunt convins c agenii mei se prefac c
sunt rnii sau bolnavi doar ca s fie ngrijii de
domnioara Sydney. Iar ea are deja destule
responsabiliti. Nu vreau s fie deranjat mereu de o
turm de idioi care lucreaz pentru mine.
Am neles, domnule, i-a rspuns Vickery ferindui faa, nu nainte ca Ross s-i observe zmbetul.
i printre poliitii care patrulau se dusese vestea c
sir Ross avea o nou angajat tare drgu, aa c a fost
asaltat curnd i de ei. L-a tratat pe toi cu aceeai
politee prietenoas. Ross i-a dat seama c se proteja cu
mare grij i i proteja i inima. Dup cum fusese
tratat de fostul ei logodnic, urmtorul brbat din viaa
ei trebuia s lupte din greu ca s-i ctige ncrederea.
Ross era tot mai curios n ceea ce-l privea pe acel
brbat care o trdase: cum arta, ce anume o atrsese la
56

el. Nu se mai putuse abine, aa c o ntrebase pe Eliza


dac i povestise ceva despre el. Era ziua liber a
Sophiei i ieise pe Bond Street, nsoit de Ernest. Casa
din Bow Street prea ciudat de goal fr ea i dei
trecuse abia o jumtate din zi, Ross s-a trezit uitndu-se
nerbdtor la ceas.
Auzind ntrebarea, buctreasa a zmbit.
i dac mi-a povestit cte ceva, nseamn c a avut
ncredere n mine. Mai mult dect att, n-am uitat
predica inut cu o lun n urm, despre ct sunt de
brfitoare i nici c am promis s m ndrept.
Ross o privise cu asprime.
De ce i-ai adus aminte de asta tocmai acum, cnd
m intereseaz n sfrit una din brfele tale?
Ea a rs, artndu-i dinii strmbi.
Ce anume ai vrea s tii?
Ross a ncercat s nu-i schimbe expresia.
Te ntrebam doar din politee, pentru c m
intereseaz binele ei.
Eliza a pufnit amuzat.
V spun, dar s nu m dai de gol, domnule. Altfel
o pesc. l chema Anthony. Se pare c era tnr i
frumos, cu prul blond. i plac blonzii, s tii,
Ross a primit ncruntat informaia.
S-au ntlnit pe cnd domnioara Sophia ieise la
57

plimbare iar el clrea prin pdure. A fermecat-o i-a


recitat poezii i chestii din astea. V
Ross a mormit nemulumit. Imaginea Sophiei n
braele altui brbat unul blond, care recita poezii l-a
lovit ca un trsnet.
Din nefericire a uitat s-i spun c era cstorit.
Da. Laul de el a prsit-o dup ce a profitat de
naivitatea ei i nu s-a obosit s-i spun c avea o soie.
Domnioara Sophia spune c nu se v mai ndrgosti
niciodat.
Se va mrita ntr-o bun zi, i-a rspuns cinic Ross.
Este doar o chestiune de timp.
Da, probabil c se va mrita, a spus Eliza la rndul
ei, pragmatic. Eu spuneam c nu va mai iubi niciodat.
El a ridicat din umeri, nepstor.
Dac e s te cstoreti, e mai bine s ai alte
motive n afara iubirii.
Exact asta spunea i domnioara Sophia. Eliza s-a
ndreptat spre u, adugnd cu sinceritate: ct de
raionali putei fi, amndoi! S-a ndeprtat chicotind.
Dup dou sptmni de cercetri asidue, agenii
Sayer i Gee au reuit n sfrit s-l localizeze pe Nick
Gentry. Prin toate saloanele i tavernele s-a rspndit
imediat vestea c fusese dus n Bow Street i interogat.
n clipa n care ajunsese fusese dus direct n camera de
58

interogatoriu, ncpere pe care Sophia nu fusese lsat


s o vad mcar. Bineneles c fusese curioas, dar sir
Ross i poruncise s se in ct mai departe.
Auzind c Nick Gentry fusese ntemniat, o mulime
de pungai s-a strns n faa casei cu numrul trei i a
blocat strada, nelsnd trsurile s mai ptrund. Gentry
avea o mare influen, n orice col din ora. Dei se
pretindea un duman al hoilor, fcuse de fapt multe
pentru crima organizat din Londra. El conducea
bandele, le spunea ce infraciuni s comit i cnd. Hoii
de buzunare, tlharii, prostituatele i criminalii aflau de
la el de toate, de la cum s plaseze bunurile furate pn
la a evita s fie arestai.
Sophia sperase s-l zreasc mcar pe faimosul
infractor, dar el fusese adus n Bow Street la adpostul
ntunericului. Sir Ross nu-l prsise nicio clip iar
interogatoriul prea s se prelungeasc.
Sir Ross nu-l poate reine mai mult de trei zile, o
informase Ernest, cu sufletul la gur. Va ncerca din
rsputeri s-l fac pe Gentry s recunoasc faptul c i-a
ajutat pe oamenii aceia s evadeze de la Newgate, dar
nu cred c va ceda. Nu, n niciun caz!
Pari s-l admiri pe Gentry, a remarcat Sophia.,
Biatul a roit i s-a gndit puin nainte de a
rspunde:
59

Pi Nick Gentry nu este chiar att de ru precum


se spune. Cteodat i mai ajut pe oameni le d
bani slujbe
Ce fel de slujbe? l-a ntrebat sec Sophia. Sunt I
sigur c nu e vorba de lucruri legale.
Ernest a ridicat din umeri stnjenit.
i aresteaz pe hoi i pe tlharii de drumul mare,
aa cum fac i agenii.
Din cte am auzit de la sir Ross, a murmurat
Sophia, domnul Gentry i ncurajeaz oamenii s
comit infraciuni, dup care i aresteaz. E ca i cum iar crea proprii infractori ca s poat beneficia de pe
urma lor, nu i se pare?
Ernest i-a aruncat o privire defensiv iar apoi i- a
zmbit.
Are i el pcatele lui, domnioar Sydney, dar, nu
e om ru. Nu tiu cum s-i explic s m nelegi mai
bine..
Sophia l nelegea foarte bine. Uneori o persoan era
ntr-att de carismatic nct lumea era tentat s-i
treac cu vederea toate pcatele. Se prea c Nick
Gentry reuise s nflcreze imaginaia aristocrailor,
negustorilor i hoilor de buzunare deopotriv Toi
londonezii erau fascinai de el. Iar rivalitatea lui cu sir
Ross nu fcea dect s sporeasc totul.
60

Sir Ross nu a ieit din ncpere toat ziua, doar l-a


trimis din cnd n cnd pe Ernest dup ap sau dup
vreun dosar anume. Sayer i Gee, cei doi ageni care l
prinseser pe Gentry, au participat i ei la interogatoriu,
dar mai ieeau din cnd n cnd s mai ia cte o gur de
aer proaspt.
Roas de curiozitate, Sophia a ieit n curtea din
spatele casei cu numrul patru i s-a apropiat de Eddie
Sayer. Strigtele celor adunai n faa cldirii se auzeau
tot mai tare. Sophia era mulumit c i despreau
porile din fier forjat dar se temea ca nu cumva vreun
protestatar s ndrzneasc s escaladeze gardul.
Sayer i nlase faa spre adierea rcoroas de
primvar i inspira adnc.
A auzit paii Sophiei rsunnd pe caldarm i s-a
ntors spre ea, zmbind. Era un brbat tnr, frumos,
care flirta cu orice femeie pe care o ntlnea, indiferent
de vrst, de felul n care arta sau de faptul c era sau
nu cstorit.
Ah, domnioara Sydney exact compania pe care
mi-o doream. Te-ai hotrt n sfrit s recunoti c
simi ceva pentru mine, nu-i aa?
Da, i-a rspuns scurt Sophia, care nvase c era
mai bine s-i trateze pe ageni cu aceeai lips de
reveren pe care o manifestau i ei. Am fost cucerit n
61

sfrit de atmosfera romantic de pe


Bow Street. Unde anume vrei s-mi dai ntlnire,
domnule Sayer?
Brbatul a zmbit:
Va trebui s te dezamgesc, din pcate, frumoas
mea. Cannon mi-a dat doar cinci minute rgaz, deci nu
avem suficient timp. Asta este. Nu te arta prea
dezamgit, te rog.
Sophia a ncruciat minile i l-a privit surznd:
Cum merg lucrurile acolo jos?
Agentul a oftat. Prea dintr-o dat foarte obosit.
Cannon nu a reuit s scoat prea multe de la
Gentry pn n clipa de fa, dar insist. i-a frecat
brbia i a mormit: cred c e timpul s m ntorc.
Succes, i-a urat ea i l-a urmrit cu privirea cum
strbtea curtea.
Dup-amiaza era pe sfrite iar apropierea serii i
fcuse tot mai violeni pe cei adunai n strad. De la
fereastr, Sophia i-a vzut pe civa protestatari agitnd
nite bte. Aprinseser chiar focuri, ici i colo. De la
taverna de peste drum li se aducea butur gratis, aa c
buser deja peste msur. Luaser cu asalt casele aflate
de o parte i de alta i bteau cu furie, cu pumnii i cu
btele n uile baricadate.
Cnd s-a lsat seara, gloata s-a dezlnuit. Ernest i-a
62

fcut apariia n casa cu numrul patru i le-a spus


tuturor s rmn nuntru. Toi agenii disponibili
aveau s ncerce s-i disperseze pe protestatari. n cazul
n care nu reueau aveau s cear ajutorul armatei.
Nu trebuie s ne facem griji, a spus Eliza, alb la
fa. Agenii vor face fa. Sunt oameni curajoi. Nu
avem de ce s ne temem.
Unde este sir Ross? l-a ntrebat Sophia pe Ernest,
ncercnd s-i pstreze calmul dei urletele mulimii i
puneau nervii la ncercare.
Este n continuare cu Gentry, i-a rspuns Ernest. A
spus c-l mpuc cu mna lui nainte s apuce s
nvleasc gloata.
Biatul a plecat iar Sophia s-a rentors la fereastr.
Mulimea arunca acum cu pietre i sticle n pereii casei.
E o nebunie! a exclamat ea. Sir Ross tie oare ct
de mult au degenerat lucrurile? Nu mai dureaz mult i
totul se va transforma n ruin.
Cele trei femei au tresrit atunci cnd o piatr a spart
geamul, mprtiind cioburi pe podea.
Dumnezeule! a exclamat Eliza.
Ce e de fcut? a ntrebat Lucie, fcnd ochii mari.
Nu stai n dreptul ferestrei, le-a spus scurt Sophia.
M duc dup sir Ross.
De afar venea un zgomot asurzitor iar n aer plutea
63

un fum acru. Dei niciunul dintre protestatari nu reuise


nc s escaladeze gardul, Sophia i-a vzut rezemnd o
scar. i-a strns fustele i a strbtut n fug curtea.
A deschis ua i a cobort scara cufundat n
ntuneric. A pit cu grij pentru c treptele erau destul
de alunecoase. Pereii erau verzi din cauza mucegaiului
iar n aer plutea un miros greu, acru, de urin. Sophia a
auzit cteva voci de brbai, printre care i pe cea a lui
sir Ross. A urmrit geana de lumin care venea dintr-o
ncpere ce semna cu o pivni, n care se aflau trei
celule cu gratii. De cealalt parte a ncperii erau
aezate o mas i scaune, chiar sub fereastra ngust prin
care rzbteau ipetele mulimii.
Sophia a vzut doi ageni, pe sir Ross i un brbat
bine mbrcat, cu o atitudine insolent. Se sprijinea cu
un umr de perete n timp ce minile i erau vrte
adnc n buzunare. Probabil c el era Nick Gentry, i-a
spus Sophia. nainte s apuce s-i vad faa, sir Ross s-a
apropiat, din civa pai rapizi.
Ce caui aici? Vocea i suna aproape slbatic,
speriind-o.
Dei n ncpere era rece, Cannon era doar n cma.
Umerii i muchii puternici i se ghiceau prin estura
fin, alb. Era descheiat la gt, dnd la iveal un
crmpei din prul negru care i acoperea pieptul. Sophia
64

a ridicat privirea spre el. Trsturile i erau feroce, ochii


gri parc i ardeau.
i-am spus s nu cobori aici, a repezit-o el. Dei
nu ridicase tonul, n voce i se citea furia.
Scuze, dar trebuia s-i spun ceva
Cnd i spun s faci ceva e cazul s m asculi,
indiferent de ce se ntmpl. Ai neles?
Da, domnul i stpnul meu, i-a rspuns sarcastic
Sophia. Spaima i se transformase n mnie.
Am crezut c e necesar s te anun c mulimea a luat
cu asalt casa de la numrul patru. Poliitii nu-i mai pot
ine n fru. Au spart toate ferestrele. Dac nu ceri
ajutorul armatei totul va fi curnd mistuit de flcri.
Sayer, a spus i Ross. Uit-te ce e afar. Dac
situaia se nrutete, trimite dup garda clare. S-a
ntors din nou cu faa spre Sophia: Iar tu du-te napoi
i rmi nuntru, pn i spun eu.
Uimit de tonul cu care i se adresase, ea a dat scurt
din cap i a ieit ct de repede o ineau picioarele.
Dup ce Sophia a prsit ncperea, Nick Gentry s-a
ntors cu faa spre Ross. Pn atunci privise pe geam,
printre zbrele.
Cam frumuic, a spus referindu-se la Sophia. Smi spui cnd termini cu ea, ca s-mi ncerc i eu
norocul.
65

De obicei vorbele prizonierilor nu aveau niciun efect


asupra lui Ross. De data aceasta, ns, nu a reuit s se
controleze. Felul n care vorbise despre Sophia, ca i
cum ar fi fost o prostituat, i-a dezlnuit furia.
nchide gura aia spurcat, altfel i-o nchid eu.
Gentry a zmbit ironic, mulumit de efectul pe care l
avuseser cuvintele lui.
Toat ziua ai ncercat s m faci s vorbesc iar
acum mi spui s nchid gura?
Nick Gentry era foarte bine mbrcat i surprinztor
de tnr. Era un brbat frumos, cu prul negru, ochii
albatri i un zmbet cuceritor. Nu vorbea ca un
gentleman dar nici nu avea accent cockney, ca oamenii
de rnd. Ar fi putut fi confundat cu uurin cu un
aristocrat care-i pierdea timpul cu jocuri de noroc i
alergnd dup fuste, ateptnd s intre n posesia unei
moteniri. Dar ceva pe figura lui trda faptul c era un
om al strzii rceala din ochii lui, lipsa oricrui
neles din zmbetul lui. Undeva, n trecut, Nick Gentry
aflase c viaa era doar o lupt pentru dominaie. i
avusese de gnd s nving, dup propriile reguli.
Loialitatea, dreptatea, mila, toate acestea erau caliti pe
care el nu le cunotea. Pe Ross l uimise mereu faptul c
o brut ca Gentry ctigase o asemenea susinere din
partea maselor.
66

Gentry a zmbit mecherete, ca i cum i-ar fi citit


gndurile.
Vei avea de furc n seara asta, Cannon. Ascult
mulimea vor distruge totul n cale dac nu-mi dai
drumul.
Nu pleci nicieri n urmtoarele dou zile, i-a
rspuns Ross. Vei rmne aici ct timp te pot reine,
legal vorbind. Aa c f-te comod.
n cocina asta? Greu de crezut.
CAPITOLUL 3
Sophia a descoperit, alarmat, c mulimea se
dezlnuise. Oamenii escaladaser gardul i miunau
prin curte ca obolanii. Civa poliiti i patrule clare
ncercau s-i mprtie dar eforturile lor preau
zadarnice.
S-a grbit s intre n casa de la numrul trei, spernd
c va fi n siguran. Din nefericire, nici acolo nu era
mai bine. Peste tot rsunau strigtele furioase, fiecare
ncpere, fiecare coridor prea nesat. Agenii i
arestaser pe cei mai violeni dintre protestatari i acum
i escortau, nctuai.
Vickery, grefierul, se nvrtea bezmetic printre ei,
ncercnd s scrie ntr-un registru numele tuturor celor
care fuseser arestai. A zrit-o pe Sophia i i-a strigat
67

ceva, dar zgomotul era asurzitor. Du-te napoi, prea s


fi spus, dnd frenetic din mn.
Sophia s-a ntors, ncercnd s-l asculte, dar tocmai
atunci civa au nvlit pe u. A fost dat ct-colo i
abia a scpat s nu fie clcat n picioa re. Mirosul de
alcool i de trupuri nesplate umplea aerul. Sophia a fost
strivit la perete, mpuns cu coatele i cu umerii.
ncercnd s nu intre n panic, Sophia s-a uitat dup
grefier dar acesta, nu se mai vedea.
Domnule Vickery, a strigat ea, dar vocea i s-a
pierdut n hrmlaie. Domnule Vickery!
Civa brbai au nceput s o pipie, ncercnd s-i
rup corsetul. Mneca rochiei s-a rupt iar vederea
umrului gol a prut s-i nfierbnte i mai tare. Sophia
ncerca s se fereasc dar era prins cu spatele la perete.
Cineva a tras-o tare de pr, fcnd-o s-i dea lacrimile.
Luai minile de pe ea! a strigat unul dintre, ageni,
luptndu-se s ajung la ea. Nenorociilor!
Sophia s-a ntors cu faa la perete, lipindu-i obrazul
de zid. ncerca s respire, dar era strivit de ceilali.
Simea cum coastele erau pe cale s-i trosneasc.
Mintea i se nceoase, nu mai putea gndi limpede.
Lsai-m n pace, a suspinat ea. Oprii-v, opriiv!
Brusc apsarea a disprut i i-a auzit pe cei din jurul
68

ei gemnd. ntorcndu-se, Sophia a vzut o siluet


masiv care rzbtea prin marea de oameni. Era sir
Ross, iar privirea i era aintit asupra Sophiei. Avea o
expresie stranie i violent deopotriv. i croia drum
prin mulime fr s-i pese c lsa n urm o grmad de
lovituri i de nasuri nsngerate.
A ajuns la Sophia i a luat-o n brae, protejnd-o ca
ntr-o colivie ntre trupul lui i perete. Ea s-a agat de el
cu un oftat de uurare. Era doar n cmaa alb prin care
rzbteau cldura i aroma pielii lui. S-a lipit de pieptul
lui i l-a auzit ipnd spre protestatari c Nick Gentry
avea s rmn n custodia lui i c toi cei care se
aventurau n cldire urmau s fie arestai i dui la
Newgate. Cuvintele lui au avut un efect imediat. Intruii
au nceput s plece grbii, pentru c nu voiau s se
trezeasc la nchisoarea creia i se mai spunea i temnia
de piatr.
Sophia rmsese cu obrazul lipit de pieptul lui,
simindu-i btile inimii. Nrile i erau pline de mirosul
proaspt de spun de brbierit, arom de cafea i un
uor iz de transpiraie. Prul cre de pe piept o gdila.
Anthony nu avusese deloc pr pe piept. Cum era oare s
te lipeti de o pdure de pr cre, aspru? nghiind cu
greutate, Sophia a ridicat privirea spre faa lui, cu barb
de-o zi. Mna lui mare rmsese lipit de spatele ei iar
69

Sophia s-a gndit nfiorat la ce-ar fi fost dac i-ar fi


cuprins snul n palm, dac s-ar fi jucat cu sfrcul ei
Dumnezeule cuvintele ncercau s-i ajung la creier
nu te gndi la asta, nu! Dar trupul ei simea o durere
stranie, cald, care abia dac o mai lsa s respire. Abia
se abinea s nu-l mbrieze i s-i striveasc gura cu
srutul ei.
Totul va fi bine, i-a optit el la ureche. Nu te teme.
Crezuse c tremura de spaim. Mai bine s o cread o
la prostu dect s bnuiasc adevrul. Jenat, Sophia
a ncercat s se liniteasc. i-a umezit buzele uscate i
a vorbit, cu gura ngropat n cmaa lui.
Bine c te-ai hotrt n sfrit s faci ceva, i-a spus
ncercnd s par ct mai obraznic. Ai ateptat cam
mult.
Ross a scos un sunet care ar fi putut fi luat drept
iritare sau amuzament.
Eram ocupat cu Gentry.
Credeam c o s sfresc strivit.
El a strns-o i mai tare n brae.
Acum eti n siguran. Nimeni nu-i va face vreun
ru.
Dndu-i seama c era mai mult dect dornic sa o
aline, Sophia s-a hotrt c era o bun ocazie sa apeleze
la latura lui protectoare. l cunotea prea bine i tia c
70

nu va rezista n faa unei doamne aflate la ananghie.


Dei se simea n continuare copleit de ruine, a
continuat s se agae de el, ca i cum s-ar fi temut peste
poate.
Am strigat la Vickery dar nu m-a auzit, a spus ea
pe un ton plngre.
El i-a optit linititor la ureche i a mngiat-o pe
spate. Dei ncerca s ignore plcerea provocat de
atingerea lui, Sophia a nchis ochii, ntrebndu-se ct
mai putea s ndure o asemenea stare de bine. i simea
snii ngreunai iar sfrcurile i se ntriser.
Ross i-a atins cu blndee o uvi care i alunecase pe
umr. Atingerea degetelor lui i-a produs un nou val de
senzaii prin tot corpul.
Ai fost cumva rnit n nvlmeal, Sophia?
Sunt Doar m-au zgriat puin. Prefcndu-se
copleit, ea i-a pus minile pe dup gtul lui i l-a
inut strns. Apropierea de trupul masiv de brbat a
fcut-o s se simt protejat, n siguran. Ar fi vrut s
rmn pentru totdeauna mbriai. Era dumanul ei,
i-a amintit, dar pentru moment acest lucru nu mai
conta.
Sir Ross a aruncat o privire n jur. Coridorul ncepea
s se goleasc. S-a aplecat s o ridice n brae.
Nu e nevoie, domnule Pot s merg i singur.
71

Eu
L-a ignorat protestele i a purtat-o n brae de-a lungul
holului. Era o femeie obinuit s se descurce singur,
aa c postura de domni neajutorat i se prea destul
de stnjenitoare. Dar trebuia s-i ating scopul. Roie
la fa, Sophia s-a agat de umerii lui puternici. Din
fericire, poliitii i agenii erau mult prea ocupai ca s
le mai dea i lor atenie.
Sir Ross a dus-o n brae pe hol, apoi pe scri. Cnd
au ajuns n biroul lui, a lsat-o cu grij jos.
Te simi bine?
Ea a dat din cap. Inima continua s-i bat cu putere.
Vreau s discutm ceva, i-a spus el ncct Cnd ai
venit mai devreme n camera de interogatoriu era un
moment foarte tensionat iar eu
mi pare ru.
Las-m s termin. A zmbit. N-am mai cunoscut
pe nimeni care s m ntrerup att de des.
Sophia a reuit s-i tin gura nchis iar zmbetul lui
a devenit i mai larg.
S-l interoghezi pe Gentry nu este nici pe departe o
ocupaie plcut. Am. Fost indispus toat dup-amiaza
iar vederea ta acolo a fost ultima pictur. mi pierd
rareori cumptul i regret c s-a ntmplat tocmai n faa
ta.
72

Sophiei nu-i venea s cread c un brbat cu poziia


lui i cerea scuze pentru atta lucru. i-a umezit buzele
i l-a ntrebat:
De ce era att de important s m in departe de
locul acela?
El s-a jucat cteva clipe cu prul care-i cdea peste
umeri. Degetele lui lungi mngiau uviele mtsoase
de parc ar fi fost petalele nmiresmate ale unei flori.
Cnd te-am angajat mi-am promis c te voi
proteja. Exist anumite lucruri la care o femeie nu ar
trebui s fie expus niciodat. Iar acolo se aflau civa
dintre cei mai ri oameni de pe acest pmnt.
Cum ar fi Nick Gentry?
Sir Ross s-a ncruntat.
Da. Mi se pare destul de ru c eti expus zilnic
n faa celor care trec prin biroul din Bow Street. Nu voi
admite ns s te afli n apropierea unuia ca Nick
Gentry.
Nu mai sunt un copil neajutorat. Sunt o femeie
care a mplinit deja douzeci i opt de ani.
Ochii lui au strlucit amuzai.
n ciuda vrstei tale respectabile, a vrea s-i
pstrezi inocena ct mai mult timp.
Dar nu sunt deloc inocent. Iar tu tii prea bine
asta, doar i-am povestit despre trecutul meu.
73

El i-a cuprins faa ntre palme.


Eti o inocent, Sophia. Aa cum i-am spus de la
nceput, n-ar trebui s lucrezi aici. Ar trebui s te mrii
cu un brbat care s aib grij de tine.
Nu vreau s m mrit niciodat.
Nu? El nu a rs, spre marea ei mirare. De ce nu?
Pentru c ai fost dezamgit n dragoste? Vei uita, cu
timpul.
Crezi? l-a ntrebat, fr s fie prea convins de
asta. Nu devenise sceptic n privina iubirii din cauza a
ceea ce aflase despre Anthony. Ci din cauza a ce aflase
despre ea nsi.
Exist o mulime de brbai demni de ncrederea
ta, a continuatei serios. Brbai care s-i ofere respectul
i onestitatea pe care le merii. ntr-o zi vei ntlni un
asemenea brbat i te vei cstori cu el.
Sophia i-a aruncat o privire provocatoare, printre
gene:
i cine va mai avea grij de tine, dup plecarea
mea?
El a rs i i-a cobort minile de-a lungul corpului,
continund s o fixeze cu privirea..
Nu-i poi petrece tot restul vieii lucrnd pentru un
magistrat morocnos de pe Bow Street.
Sophia a rs de descrierea pe care Ross i-o fcuse lui
74

nsui. Nu l-a contrazis ns ci s-a dat un pas napoi,


uitndu-se de jur mprejur prin biroul lui.
Trebuie s fac curat.
Sir Ross a cltinat din cap.
E trziu. i ai nevoie de odihn. Totul poate
atepta pn mine.
Foarte bine. M retrag la culcare doar dac i tu
vei face la fel.
Lui nu a prut s-i convin sugestia ei.
Nu pot. Mai am multe de fcut. Noapte bun,
domnioar Sydney.
Sophia tia c ar fi trebuit s-l asculte fr comentarii,
dar cearcnele lui adnci erau o dovad c era extenuat.
Dumnezeule, chiar trebuia s munceasc att de mult?
Nu am nevoie de mai mult somn ca tine, domnule.
Dac rmi treaz pn trziu pot i eu s fac la fel. Am
i eu destul treab de fcut.
El s-a ncruntat:
Du-te la culcare, domnioar Sydney.
Sophia nici mcar nu a clipit.
Odat cu tine.
Or mea de culcare nu are nicio legtur cu a ta, ia spus el. Asta dac nu vrei s te culci cu mine.
Clar, remarca era menit s o intimideze i s o
reduc la tcere.
75

Prin minte i-a trecut un rspuns necugetat, unul att


de ndrzne nct a trebuit s-i mute limba. Dup care
i-a spus: de ce nu? Era timpul s-i mrturiseasc
interesul n ceea ce-l privea s avanseze cu un pas n
planul de a-l seduce.
Bine, i-a rspuns repede. Dac asta trebuie s fac
doar ca s te odihneti puin, fie.
El a plit. Tcerea prelungit care a urmat a fost
dovada faptului c-l luase prin surprindere.
Dumnezeule, i-a spus, panicat. De data asta chiar am
fcut-o. Nu putea s prevad ce anume avea s-i
rspund sir Ross. Pentru c era un gentleman era foarte
probabil s o refuze. i totui ceva n expresia lui,
strlucirea gri din ochii lui toate o fceau s se ntrebe
dac nu cumva avea de gnd s dea curs invitaiei. Iar
dac o fcea, ea trebuia s se in de cuvnt i s se
culce cu el. Gndul i sfia sufletul. Era adevrat, asta
urmrise, asta i propusese, dar acum era brusc
ngrozit.
ngrozit pentru c-i ddea seama ct de mult l
dorea.
Sir Ross s-a apropiat ncet iar ea s-a dat civa pai
napoi, lipindu-se cu spatele de u. Privirea lui nu s-a
desprins de chipul ei mbujorat. i-a pus minile de-o
parte i de alta a uii, n dreptul capului ei.
76

Dormitorul meu sau al tu? a ntrebat-o ncet.


Se atepta probabil ca ea s dea napoi, s se blbie,
s o ia la fug.
A strns din pumni.
Pe care-l preferi?
El a nclinat uor capul i a studiat-o, cu ochi
mngietori.
Patul meu este mai mare.
Oh, a fost tot ce-a reuit ea s articuleze. Inima i
btea att de tare nct era pe punctul s-i ias din piept.
A privit-o de parc ar fi fost n stare s-i citeasc
fiecare gnd, fiecare emoie.
i totui, a continuat el, dac ne culcm n acelai
pat m ndoiesc c ne vom odihni ctui de puin.
P-probabil c nu,a ncuviinat ea.
Aa c ar fi mai bine s revenim la aranjamentul
iniial.
Cel iniial?
Tu te vei duce n patul tu iar eu ntr-al meu.
A rsuflat uurat, dei n adncul sufletului era
dezamgit.
Nu stai trziu, bine?
El i-a zmbit din nou.
Dumnezeule, ct poi fi de tenace! Dar nu vreau s
te supr. M tem de consecine, l-a deschis ua. Mai e
77

ceva, domnioar Sydney.


Sophia s-a ntors spre el.
Da, domnule?
A ntins mna spre ea i i-a cuprins ceafa. Sophia a
fost mult prea uimit ca s se mai poat mica sau s
mai poat respira. El a cobort capul spre ea i a atins-o
doar cu buzele, dar ea se simea neajutorat, de parc ar
fi fost legat de el cu lanuri groase.
Nu avusese timpul necesar s se pregteasc era
lipsit de aprare, nmrmurit, nu putea s nu- i
rspund. La nceput buzele lui au fost blnde, extrem
de atente, ca i cum se temea s nu o rneasc. Apoi a
ncercat s o determine s-i ofere mai mult. Gustul lui,
aroma vag de cafea, toate o ameeau ca un drog. Vrful
limbii lui a nceput s exploreze, s o guste. Anthony nu
o srutase niciodat aa. Ameit de pasiune, Sophia s-a
lipit i mai strns de el, agndu-se de gtul lui.
Cu un sunet nfundat, Ross a prins-o brusc de umeri i
a ndeprtat-o de el, ignorndu-i protestele. Privirea
Sophiei a ntlnit-o pe a lui ntr-un moment de uimire.
Linitea era tulburat doar de rsuflrile lor ntretiate.
Niciun brbat nu o mai privise astfel, ca i cum ar fi vrut
s o posede cu totul, fiecare centimetru din corp i din
suflet. Puterea rspunsului trupului ei o speria, dorinele
ei nemrturisite o ocau.
78

Sir Ross a privit-o fr s-i zmbeasc.


Noapte bun, Sophia.
A murmurat ceva n semn de rspuns i s-a ndeprtat
repede, fr s alerge. Era nc tulburat atunci cnd a
ajuns la casa cu numrul patru.
Absent, a remarcat c mulimea se mprtiase iar pe
strad era din nou ordine. Patrulele clare i fcuser
datoria.
A intrat n cas i a vzut c Eliza i Lucie mturaser
deja cioburile i astupau ochiul de fereastr cu un
cearaf.
Domnioar Sophia! a exclamat Eliza vzndu-i
rochia sfiat i prul rvit. Ce s-a ntmplat?
Nimic, i-a rspuns Sophia, distras. A ntins mna
dup mtur, dar cele dou femei au gonit-o de acolo,
insistnd c avea nevoie de odihn. Le-a ascultat fr
prea mare tragere de inim, i-a aprins o lumnare i a
pornit-o spre camera ei.
Picioarele i erau de plumb n timp ce urca treptele. A
ajuns n camer, a nchis cu grij ua n urma ei i a pus
sfenicul pe msua de la capul patului.
Amintirile nu-i ddeau pace Ochii lui zmbitori,
gri, felul n care pieptul i urca i i cobora n ritmul
respiraiei, cldura gurii lui, plcerea srutului
Anthony i povestise despre experienele lui cu alte
79

femei, despre ct de bun amant era, dar Sophia nelegea


acum c erau doar laude dearte. n doar cteva minute,
sir Ross o tulburase mai mult dect reuise vreodat
Anthony i o lsase cu promisiunea nespus pentru
mai mult de att O speria gndul c dup ce va
mpri patul cu el nimic nu va mai fi la fel. Pe jumtate
furioas, pe jumtate disperat, Sophia s-a ntrebat de ce
sir Ross nu putea fi brbatul fudul i prost pe care i-l
imaginase ea. Avea s-i fie ngrozitor de greu s-l
trdeze iar experiena aceasta urma s o schimbe pentru
totdeauna.
S-a schimbat n cma de noapte, i-a periat prul i
i-a splat faa cu ap rece. Trupul ei mai pstra nc
amintirea atingerilor lui, urma buzelor lui. Oftnd, a luat
cu ea lumnarea i s-a apropiat de fereastr. A dat
perdeaua deoparte. Casa de la numrul trei era
cufundat n ntuneric, doar din biroul lui Ross strbtea
lumina lmpii de birou.
Conturul feei lui se ghicea n semintuneric.
Tot mai lucreaz, i-a spus nemulumit. Nu avea de
gnd s-i in promisiunea i s se odihneasc?
Parc simind c era privit, sir Ross a ridicat capul i a
privit pe fereastr. O clip mai trziu a fcut, ironic, o
plecciune plin de reveren, apoi a stins lampa de
birou, lsnd ncperea ntr-un ntuneric adnc.
80

CAPITOLUL 4
Ross l-a chestionat cu perseveren pe Nick Gentry
timp de trei zile. De obicei, chiar i cele mai dure
caractere cedau n acest interval de timp. Numai c Nick
Gentry fcea parte dintr-o alt categorie dect cei pe
care i ptlnise Ross pn atunci. Prea cldit din fier,
extrem de relaxat, genul de brbat care nu avea motive
s se team i nici nimic de pierdut. Ross ncercase din
greu s-i dea seama ce anume putea conta pentru el, ce
slbiciuni ar fi putut s aib, dar nimic. Ore ntregi l
interogase n legtur cu hoiile pe care se spunea c lear fi comis, cu trecutul lui, cu benzile de infractori din
Londra, dar fr rezultat.
Pentru c toat lumea tia c Gentry era nchis n Bow
Street i toi ochii erau aintii asupra lor, Ross nu a
ndrznit s-l rein nicio clip peste cele trei zile legale.
n cea de-a treia diminea, Ross a dat ordin ca Gentry
s fie eliberat, la o or la care s poat fi evitate
demonstraiile de bucurie ale susintorilor lui.
Cu chipul mpietrit, lipsit de orice expresie, Ross a
intrat n biroul su fr s se mai opreasc s ia micul
dejun. Nu voia s mnnce, s stea la cldur, n
buctrie i s se bucure de mici atenii din partea
Sophiei. Voia doar s se afunde n munc.
81

n acea zi Grant Morgan era magistratul de serviciu,


lucru pentru care Ross era profund recunosctor. Nu
avea dispoziia necesar s judece cazuri minore, s
asculte depoziii, s le pun ntrebri celor vinovai i
nevinovai deopotriv. Voia s fie singur, n biroul lui.
Aa cum i sttea n obicei, Morgan a trecut pe la el
nainte de a merge la tribunal. Lui Ross i fcea plcere
compania lui, pentru c se numra printre puinii care i
nelegeau determinarea de aprinde pe Nick Gentry. n
ultimele ase luni, de cnd fusese avansat de la simplu
agent la magistrat asistent, Morgan se dovedise demn de
ncrederea lui Ross. Ca agent, Morgan era recunoscut
pentru curaj i inteligen, dar i pentru impulsivitate.
Unii critici fuseser de prere c nu era potrivit, din
punct de vedere al temperamentului, pentru postul de
magistrat pe Bow Street.
Slbiciunea ta, i spusese adesea Ross, const n
faptul c te hotrti mult prea repede, nainte de a
cntri atent toate dovezile.
M bazez pe instinct, ripostase Morgan.
Instinctul este un lucru bun, i rspunsese sec Ross,
dar trebuie s ai mintea deschis. Instinctul nimnui nu
este infailibil.
Nici mcar al tu? venise ntrebarea bine intit.
Nici mcar.
82

Morgan se maturizase rapid, transformndu-se ntr-un


brbat mai hotrt, mai flexibil. Ca magistrat era chiar
mai aspru n decizii dect Ross, ns era foarte corect.
ntr-o bun zi, cnd Ross avea s se retrag, putea lsa
totul n minile lui Morgan, fr urm de regret. Dar
asta urma s se ntmple peste destul vreme. Ross nu
se grbea deloc s lase locul liber.
n timp ce stteau de vorb s-a auzit o btaie n u.
Intr, a spus scurt Ross.
Sophia a intrat n camer, aducnd un ibric cu. Cafea
aburind. Ross a simit un val de plcere la vederea ei.
Silueta ei. Frumoas era acoperit de o rochie cu mneci
lungi, cu pliseuri, de culoare gri. Culoarea nchis a
materialului rochiei ddea ochilor ei o strlucire aparte,
de safir. Prul ei de aur, strlucitor, era ascuns aproape
complet de boneta pe care ar fi vrut s i-o smulg de pe
cap, imediat.
Dup ce se srutaser, cu dou seri n urm, Ross i
Sophia se evitaser reciproc. Ross ncercase s se
concentreze asupra muncii lui. Pe de alt parte, i se
pruse evident c pe Sophia episodul o iritase. De atunci
nu-i mai cutase privirea i i vzuse minile tremurnd
atunci cnd i servise micul dejun, n dimineaa
urmtoare.
i totui nu pruser s-i displac sruturile lui. Ba
83

chiar din contr. i rspunsese cu o dulcea care l


strnise i mai tare. La nceput, pe Ross l uimise felul
colresc, neexperimentat n care sruta ea. Poate c
iubitului ei nu-i plcuse s srute, sau poate nu se
pricepuse i de aceea Sophia nu nvase prea multe de
la el. i totui, era cea mai dezirabil femeie din cte
ntlnise vreodat;
Bun dimineaa, a spus Sophia, privindu-l mai
nti pe Morgan i apoi uitndu-se spre Ross. L-a
umplut cana goal de pe birou. M-am gndit c i-ar
prinde bine o cafea proaspt nainte s plec.
Unde te duci? a ntrebat-o Ross morocnos, dndui seama c era ziua ei liber.
M duc la pia, pentru c Elrza nu este n stare. A
alunecat pe scri i s-a lovit ru la genunchi. Cred c se
va vindeca repede, dar trebuie s aib grij s nu stea
prea mult n picioare.
Cine te nsoete?
Nimeni, domnule.
Nici Lucie?
E la ar, s-i viziteze prinii, i-a reamintit
Sophia. A plecat ieri diminea.
Ross cunotea bine Covent Market, cu hoii de
buzunare, mulimea de pierde-var i ceretorii care
miunau printre arcade. O femeie ca Sophia nu era n
84

siguran acolo, mai ales c venise de curnd n ora. Ar


fi putut fi jefuit sau chiar violat. Inima i-a stat n loc la
acest gnd.
Nu mergi nicieri singur, i-a spus scurt Sophiei.
O s ai de furc cu toi nemernicii de pe acolo.
Eliza merge adesea singur la pia i nu am auzit
s fi avut vreo problem.
Nu-i pot rspunde fr s fac o referire care s n-o
flateze deloc pe Eliza, aa c mai bine tac. i totui, nu
vei merge singur n Covent Garden. Te va nsoi unul
dintre ageni.
Sunt plecai cu toii, a intervenit i Morgan,
uitndu-se cnd la unul cnd la cellalt, plin de interes.
Chiar toi? a ntrebat nervos Ross.
Da. Chiar tu l-ai trimis pe Flagstad la Banca
Angliei, pe Ruthven s ancheteze o tlhrie iar pe
Gee
Ernest unde este?
Morgan a fcut un gest, a zdrnicie.
Ernest duce materialele pentru ziar la tipografie.
Ross s-a ntors din nou spre Sophia.
Trebuie s-l atepi pe Ernest s se ntoarc. Va
merge el cu tine la pia.
Nu cred s ajung mai devreme de prnz, a spus ea
indignat. Iar eu nu pot atepta att. Legumele cele mai
85

bune se gsesc doar dimineaa. Cred c au nceput deja


s-i strng tarabele.
Mare pcat, a spus Ross fr s par prea
impresionat. Dar nu pleci nicieri de una singur. Am
spus.
Sophia s-a aplecat peste biroul lui. Era pentru prima
oar n ultimele dou zile c i cuta nadins privirea.
Ochii i strluceau, provocndu-l.
Cnd ne-am cunoscut m-am ntrebat dac ai i tu
vreun defect; Acum am aflat c ai.
Oh? i-a arcuit el sprncenele. i care ar fi acesta?
Eti poruncitor, i dai aere de stpn i eti extrem
de ncpnat.
Morgan a ntrerupt-o, pufnind n rs.
i i-a trebuit o lun ntreag ca s ajungi la aceast
concluzie, domnioar Sydney?
Nu-mi dau aere de stpn, a contracarat Ross.
Numai c tiu ce e mai bine pentru fiecare.
Sophia a rs i l-a privit cu atenie n linitea care a
urmat. Ross i-a pndit urmtoarea micare, fascinat de
cuta fin care i apruse ntre sprncene. Dup care
fruntea i s-a luminat, ca i cum ar fi ajuns la o concluzie
care o mulumea:
Foarte bine, sir Ross. Nu voi merge singur la
pia. M va nsoi singurul brbat disponibil tu. Ne
86

ntlnim n faa uii, n zece minute.


Lsat fr replic, Ross a urmrit-o cu privirea cum
ieea din birou. Fusese tras pe sfoar i cu ct
ndemnare! Pe de alt parte, trecuse destul vreme de
cnd o femeie ncercase s-l manipuleze
i s reueasc. Iar lui acest lucru i fcea plcere
acum, fr s tie din ce motiv.
Dup ce ua s-a nchis n urma Sophiei, Morgan s-a
ntors s-l priveasc pe Ross.
Ce te holbezi aa? a mormit Ross.
Nu te-am mai auzit niciodat ciorovindu-te aa.
Nu m cioroviam, purtam o discuie.
Exact asta fceai, ntr-o manier care poate fi
catalogat drept flirt.
Ross s-a strmbat.
Discutam despre sigurana ei. E cu totul altceva
dect un flirt.
Morgan a zmbit cu subneles.
Cum spui tu.
Ross a dus cana la gur i a golit-o pe jumtate dintr-o
singur nghiitur. S-a ridicat de pe scaun, a luat haina
de pe sptar i a mbrcat-o.
Morgan l privea surprins.
Unde te duci, Cannon?
Ross i-a mpins o mn de documente peste mas.
87

La pia, bineneles. Uit-te pe hrtiile astea, te


rog.
Dar dar Din cte i amintea Ross, era pentru
prima oar de cnd se cunoteau c Morgan rmsese
fr replic. Trebuie s m pregtesc pentru tribunal!
edina ncepe abia peste un sfert de or, i-a
rspuns Ross. De ct timp ai nevoie, pentru numele lui
Dumnezeu? A ieit surznd din birou, simindu-i
inima ciudat de uoar.
Sophia o nsoise de cteva ori pe Eliza la pia, aa c
era familiarizat cu locul, cu arcadele care ddeau n
aa-zisele piaete de pe lateral. Cele mai frumoase flori
i cele mai proaspete fructe i legume se gseau acolo.
Peste tot se nvrteau nobili, hoi de buzunare, oameni
de teatru, scriitori i prostituate. Diferenele de clas
social preau s fi disprut n Covent Garden iar
atmosfera era destins, ca de carnaval.
n acea zi o trup de circari ddea un mic spectacol:
doi jongleri, un clovn, chiar i un nghiitor de sbii.
Sophia l-a urmrit cum i vra sabia pe gt i cum a
scos-o, cu iscusin. A clipit, ateptndu-se s-l vad
cum i scuipa maele afar. n loc de asta, brbatul i-a
zmbit i a fcut o plecciune, prinznd cu ndemnare
i moneda pe care i-o aruncase sir Ross.
Cum reuete? l-a ntrebat Sophia.
88

El a zmbit, vznd-o c fcuse ochii mari.


n majoritatea cazurilor, nghit nainte un tub din
plastic, pe post de teac.
Ugh S-a cutremurat i l-a luat de bra, ndrumndu-l spre tarabele cu fructe. Trebuie s ne grbim.
Nu m-ar surprinde s se fi terminat deja merele.
n timp ce Sophia trecea de la o tarab la alta, sir Ross
o urma ndatoritor. Nu s-a amestecat n trguielile ei, a
ateptat rbdtor ca ea s se tocmeasc pentru cel mai
mic pre i cea mai bun calitate, l-a dus coul plin cu de
toate, iar ea punea i punea: fructe i legume, o roat de
cacaval, un calcan mricel nvelit ntr-o hrtie maro.
n clipa n care lumea i-a dat seama c faimosul
magistrat ef din Bow Street se afla acolo, au nceput s
se aud voci cu accent cockney, rsunnd ntr-un cor
vesel. Vnztorii de la tarabe i cumprtorii l strigau,
l trgeau de mnec. Toi preau s-l fi cunoscut
personal, sau cel puin aa pretindeau, iar Sophia s-a
trezit deodat cu o mulime de cadouri: un mr n plus, o
legtur de salvie, o scrumbie afumat.
Am ceva pentru dumneata! era o propoziie
repetat adesea. Curioas, Sophia l-a ntrebat care era
motivul.
Sunt darurile lor, rsplat pentru o favoare.
Le-ai fcut favoruri tuturor acestor oameni?
89

Multora, a recunoscut el.


Cum ar fi?
A ridicat din umeri.
Fii sau nepoii unora dintre ei au nclcat mcar o
dat legea. Hoie, vandalism, lucruri de genul acesta.
Pedeapsa obinuit pentru astfel de fapte este fie
biciuirea fie ntemniarea, iar nchisoarea i-ar perverti i
mai mult. Numai c eu i-am trimis s se nroleze n
armat sau marin, s se pregteasc pentru a deveni
ofieri.
i le-ai dat ansa unei noi viei, a spus Sophia. Ce
plan minunat!
A funcionat foarte bine pn acum, i-a rspuns
Ross i a ncercat s schimbe subiectul. Uit-te la taraba
de acolo, cea cu peti afumai. tii s gteti kedgeree,
felul acela de mncare indian?
Bineneles, a spus Sophia. Dar nu mi-ai povestit
totul despre faptele tale bune.
N-am fcut nimic demn de laud. A fost doar o
chestiune de bun sim. Este evident c dac trimii un
biat la nchisoare, alturi de criminali, o s duc la
coruperea lui. i chiar dac legea nu face distincie ntre
faptele comise de copii i cele ale adulilor, trebuie s ne
gndim mai mult la cei aflai la vrste fragede.
Sophia s-a ntors cu spatele, prefcndu-se c privea
90

spre tarbe. Furia o copleea. Aproape c i se fcuse ru


iar lacrimile o necau. Gsise o cale de a nu-i trimite pe
tineri la nchisoare, dar era al naibii de trziu. Dac ar fi
gsit mai devreme aceast soluie, fratele ei ar fi trit i
acum. i venea s urle n faa nedreptii. l voia pe John
napoi, voia s tearg momentul n care vasul cu
prizonieri l purtase ctre moarte. Dar el nu mai era, iar
ea rmsese singur. i toate numai din vina lui Ross.
Ferindu-i privirea, Sophia s-a apropiat de o tarab
plin cu flori: primule roz, crini, nemiori albatri de
munte i camelii albe, fragile. A inspirat adnc i s-a
strduit s se liniteasc. Cndva, s-a consolat ea, sir
Ross avea s-i primeasc pedeapsa binemeritat, chiar
din partea ei.
Spune-mi, l-a ntrebat apropiindu-i chipul de flori,
cum se face c un brbat nscut ntr-o familie att de
distins a devenit magistrat?
Privirea lui Ross i-a mngiat profilul.
Tatl meu a insistat s m pregtesc pentru o
profesie, s nu duc o via de indolen. Ca s-i fac pe
plac, am nceput s studiez dreptul. Pe la mijlocul
studiilor mele, tata a murit ntr-un accident de vntoare
i a trebuit s le abandonez i s-mi asum rolul de cap
de familie. Interesul meu pentru magistratur nu a
sczut nicidecum. mi era foarte clar deja c erau multe
91

de fcut n domeniul metodelor judiciare. ntr-un final


am acceptat numirea la biroul din Great Mariboro Street
i curnd am fost transferat la cel din Bow Street, ca ef
al agenilor.
Btrna care sttea n spatele tarabei, cu flori a privito zmbind pe Sophia, apoi s-a ntors spre Ross.
E tare frumuic femeiuc ta.. i i-a ntins un
bucheel de violete.
Sophia a dus imediat mna la geant, cutnd
nfrigurat bani s o plteasc.
Sir Ross a prins-o de mn, oprind-o. L-a dat
vnztoarei cteva monede din propriul buzunar.
Vreau un trandafir perfect, i-a spus. Roz.
Bine, sir Ross. A zmbit larg, dezvelindu-i dinii
stricai i i-a ntins un trandafir roz abia mbobocit, cu
petalele nc strlucind de roua dimineii.
Sophia a acceptat trandafirul din mna lui sir Ross i
l-a dus la nas. Mirosul bogat i-a umplut nrile.
E foarte frumos, i-a spus destul de nepat.
Mulumesc.
n timp ce se ndeprtau, Sophia pea cu atenie pe
caldarmul spart. A simit cum Ross o prindea de bra,
ca s o susin, i a trebuit s fac apel la toat voina ei
ca s nu-l resping.
Am auzit bine? Femeia aceea mi-a spus
92

femeiuc? Nu-i ddea seama dac era sau nu cazul


s se simt jignit.
Ross i-a zmbit.
n limbajul strzii este un compliment. Cuvntul
nu are nicio conotaie negativ.
neleg. Felul acesta cockney de a vorbi mi se pare
fascinant. Aproape ca o limb strin. Trebuie s
mrturisesc c nu neleg mai bine de jumtate din ce
aud la pia.
Ceea ce este un lucru bun, sunt sigur.
Cnd au intrat n buctrie, Eliza i atepta cu un
zmbet ntiprit pe fa.
i mulumesc, domnioar Sophia. mi pare ru c
nu m-am putut duce eu la pia.
Nicio problem, i-a rspuns Sophia. Ai grij de
genunchiul tu, s se vindece cum trebuie.
Vznd c era nsoit de sir Ross, Eliza a fcut ochii
mari.
Vai, domnule ce drgu din partea
dumneavoastr! mi pare ru c v-am creat attea
necazuri!
Nu-i niciun necaz, i-a spus el.
Privirile Elizei rmseser aintite pe trandafirul roz
din mna Sophiei. Dei nu i-a permis s comenteze, era
clar c fcea speculaii n minte. Clcnd cu grij, Eliza
93

a cules cteva lucruri din co i a intrat n cmar.


Vocea ei rzbtea de acolo:
Avem de toate pentru plcint? Chimen, secar i
agrie pentru ornat?
Da, i-a rspuns Sophia. Numai c nu am gsit
agrie i atunci
A fost redus brusc la tcere. Sir Ross a luat-o n brae
i a srutat-o att de tandru nct ea nu a avut cum s
nu-i rspund. Uluit, a ncercat s-i aduc aminte ct
de mult l ura, cte greeli fcuse n trecut, numai c
buzele lui erau nespus de calde i de convingtoare iar
gndurile ei zburau nebunete. Trandafirul roz i-a scpat
printre degete. Sophia s-a lipit de el, ncercnd s-i
recapete echilibrul. Limba lui o cerceta delicios
intim i dulce. Sophia a oftat i a dat capul pe spate, n
semn de capitulare. ntreaga ei existen prea s se
rezume la acest moment arztor.
Dei btile inimii i rsunau n urechi, a auzit totui
vocea Elizei venind dinspre cmar:
Nu avem agrie? i cu ce vom orna plcinta?
Sir Ross s-a desprins din srut. A rmas cu faa
aproape de a ei iar Sophia a simit c se cufunda n
adncimea argintie a ochilor lui. A mngiat-o uor pe
obraz, apoi a cobort spre colul gurii ei. Cumva, Sophia
a reuit s-i rspund Elizei:
94

A-am gsit stafide


De ndat ce a rostit cuvintele, sir Ross a srutat-o din
nou, explornd-o, and-o, l-a cuprins ceafa ntre
degete iar senzaia i-a dat fiori, accelerndu-i pulsul. A
profitat de capitularea ei i a srutat-o i mai apsat, mai
adnc, savurndu-i cu nesa gustul. Sophia simea c
genunchii i cedau, aa c s-a agat de el iar Ross a
susinut-o, fr s se opreasc din srut.
Stafide? bombnea Eliza, nemulumit. Gustul nu
va mai fi acelai, dar tot e mai bine dect nimic.
Sir Ross i-a desprins buzele de ale ei, continund s
o in strns de talie, l-a zmbit n treact i a ieit din
buctrie, exact n clipa n care Eliza i fcea apariia
din cmar.
Unde este sacul cu zahr, domnioar Sophia?
Credeam c l-am dus i pe el n cmar dar nu-l mai
vd A fcut o pauz i s-a uitat n jur. Unde este sir
Ross?
A Sophia s-a aplecat s ridice trandafirul czut.
A plecat.
i simea pulsul btnd nebunete n cele mai
vulnerabile locuri din trup. Dorea mai mult, tnjea dup
sruturile i mngierile brbatului pe care l ura. Era o
ipocrit, o destrblat.
O proast.
95

Domnioar Sydney. Ernest intrase n buctrie, cu


un pachet nvelit n hrtie. L-a adus cineva, cu vreo zece
minute n urm.
Sophia era aezat la mas i-i bea ceaiul. A luat
pachetul cu o exclamaie de surprindere. Nu fcuse
niciun fel de cumprturi, nu comandase nimic pentru
cas. Iar verioara n casa creia locuise dup moartea
prinilor ei nu era genul care s trimit cadouri
neateptate.
M ntreb ce poate fi, a spus cu voce tare, studiind
pachetul. Pe hrtie era trecut numele ei i adresa din
Bow Street, fr vreun indiciu referitor la cel care l
trimisese. Nu e niciun bilet? l-a ntrebat pe Ernest. A
luat un cuit s taie sfoara groas care era nfurat n
jurul pachetului.
El a cltinat din cap.
Poa s fie nuntru. S-l desfac eu, domnioar?
Sfoara pare tare greu de tiat. S nu-i alunece cuitul i
s te tai. Te ajut eu.
Sophia i-a zmbit.
i mulumesc, Ernest, eti tare drgu. Dac nu m
nel, nu cumva te-a rugat domnul Grant s-i iei de la
librrie cteva sticlue cu tu?
Ba da. Emst a oftat adnc, ca i cum ar fi fost
epuizat de ct treab fcuse n ziua aceea. Ar fi bine s
96

le gseasc pe birou cnd se ntoarce de la tribunal.


Sophia i-a zmbit i mai larg i i-a fcut cu mna n
semn de rmas-bun. S-a ntors la pachetul misterios, a
tiat sfoara i l-a desfcut. Cteva straturi de pnz fin
acopereau un obiect moale i fonitor. Curioas, Sophia
le-a dat imediat deoparte.
i-a inut rsuflarea cnd a descoperit o rochie nu
era una banal, ca toate celelalte rochii ale ei, ci era
fcut din mtase i dantel. Potrivit pentru un bal. Dar
de ce i-ar fi trimis cineva tocmai ei o asemenea rochie?
Cu degete tremurnde a cutat biletul. Cel care trimisese
rochia fie uitase s-l pun acolo fie o fcuse deliberat. A
scuturat uor rochia i a privit-o confuz. Ceva familiar
o tulburase, ceva care rmsese ascuns ntr-un col al
minii ei
Da, i amintea de rochia mamei ei! Feti fiind,
Sophiei i plcea s probeze rochiile mamei, pantofii i
bijuteriile i s se joace ore ntregi de-a prinesa. Rochia
ei preferat era dintr-un material cu o culoare mai
neobinuit, care prea lavand privit ntr-o anume
lumin i argintie privit ntr-alta. i rochia aceasta avea
aceeai nuan, acelai decolteu i aceleai mneci care
se terminau cu o dantel delicat. i totui nu era rochia
mamei ei, ci o copie fcut ntr-un stil mai modern, cu
talia mai joas i fuste mai ample.
97

Profund tulburat, Sophia a mpturit rochia la loc n


hrtie. Cine ar fi putut s-i trimit un asemenea dar? i
de ce? S fi fost doar o stranie coinciden faptul c
semna att de mult cu rochia mamei ei?
A prsit buctria lund rochia cu ea i s-a dus la
singura persoan n care avea ncredere. Mult mai trziu
avea s se ntrebe de ce se gndise toc mai la sir Ross,
dat fiind c ani ntregi nu avusese ncredere n nimeni,
doar n ea nsi. Se schimbase mult, iar acest gnd nu-i
ddea pace.
Ua biroului lui Ross era nchis i dup sunetele care
rzbteau dinuntru i-a dat seama c era ntr-o
ntlnire. A rmas n faa uii, ezitnd.
Tocmai atunci s-a ntmplat ca Vickery s treac pe
acolo.
Bun dimineaa, domnioar Sydney. Nu cred c
sir Ross e gata s nceap audierile, nc.
Eu voiam s discut ceva cu el. O chestiune
personal. Sophia inea pachetul strns la piept, neleg
c e ocupat, aa c nu vreau s-l deranjez.
Vickery s-a ncruntat i a privit-o gnditor.
Sir Ross ne-a spus rspicat c dac vei avea
vreodat vreo problem dorete s fie informat imediat.
Problema poate s mai atepte, a spus ea ferm. E
un fleac. M ntorc mai trziu, cnd sir Ross va fi liber.
98

Nu, domnule Vickery, te rog s nu bai la u! Dar


brbatul i-a ignorat protestele.
Spre consternarea ei, ua s-a deschis iar sir Ross i
nsoea vizitatorul care pleca. Brbatul crunt, dei mic
de statur, era impozant, mbrcat n haine fine. L-a
aruncat o privire Sophiei i s-a ntors zmbind
mecherete spre Ross.
Acum neleg, Cannon, de ce erai att de
nerbdtor s nchei ntlnirea noastr. Compania
acestei fiine ncnttoare este sigur de preferat.
Ross nu a negat.
La revedere, lord Lyttleton. Voi examina proiectul
de lege cu mare atenie. Dei sunt sigur c nu-mi voi
schimba prerea.
Am nevoie de sprijinul tu, Cannon, i-a spus
brbatul pe un ton plin de subnelesuri. Iar dac l voi
primi vei avea n mine un prieten extrem de util.
Nu m ndoiesc de asta.
S-au salutat iar Lyttleton s-a ndeprtat, clcnd
zgomotos pe podea cu pantofii lui cei scumpi.
Ross a privit-o pe Sophia cu ochii strlucind.
Intr, i-a spus cu blndee i a condus-o n biroul
lui. Atingerea palmei lui pe spatele ei era cald i
uoar. Sophia s-a aezat cu spatele drept pe scaunul pe
care i-l artase el.
99

Lyttleton, a repetat ea numele brbatului care


tocmai plecase. Doar nu este acel Lyttleton, secretar de
stat la Ministerul de Rzboi?
Nimeni altul.
Oh, nu, a spus Sophia mbujorat. Sper c nu v-am
ntrerupt. mi vine s-l omor pe Vickery!
Sir Ross a izbucnit n rs.
Nu ai ntrerupt nimic. Lyttleton ar fi trebuit s
plece de vreo jumtate de or, aa c ai sosit la anc.
Acum spune-mi de ce ai venit la mine. Bnuiesc c are
legtur cu pachetul din poala ta.
D-mi voie s-mi cer scuze mai nti. Eu
Sophia. O privea atent. Niciodat nu sunt prea
ocupat cnd e vorba de tine. Niciodat.
Ea nu reuea s-i desprind privirea de la el. Cu
gesturi stngace a pus pachetul pe biroul lui.
L-am primit cu vreo or n urm. Mi l-a adus
Ernest. Se pare c l-a adus un curier i nu tiu cine ar
putea fi expeditorul.
Sir Ross a citi atent adresa de pe ambalaj. A dat hrtia
deoparte, dnd la iveal rochia care a strlucit n lumina
spartan a biroului. Chipul lui sir Ross a rmas
impasibil, doar a ridicat ntrebtor o sprincean cnd a
examinat atent rochia.
Nu tiu cine ar fi putut s o trimit, a spus
100

ngrijorat Sophia. Mai ales c e ceva ciudat cu ea. L-a


povestit despre asemnarea dintre rochia aceea i cea
care i aparinuse mamei ei.
Cnd Sophia a terminat de vorbit, sir Ross s-a sprijinit
de sptarul scaunului i a privit-o gnditor, ntr-un fel
care ei nu i-a plcut deloc.
Domnioar Sydney, crezi c este posibil s fi fost
trimis de fostul tu iubit?
Ideea a surprins-o i a amuzat-o deopotriv.
Oh, nu. N-are nici cea mai mic idee c lucrez aici.
i apoi, n-ar avea niciun motiv s-mi trimit un cadou.
Sir Ross a ridicat rochia i i-a examinat ndeaproape
custurile, materialul, dantela.
E o rochie scump, a spus. E bine fcut, din
material foarte bun. Dar nu are eticheta croitoresei pe
dedesubt, ceea ce mi se pare ciudat. A fi nclinat s
cred c cel care i-a trimis-o nu a vrut s i se dea de
urm. Modista ar fi putut s-i dezvluie identitatea.
Deci nu avem cum s aflm de.la cine este?
A ridicat privirea spre ea.
Voi vorbi cu unul dintre agenii mei. i va pune
cteva ntrebri lui Ernest, legate de curierul care a
adus-o. i va ncerca s afle ce modiste ar fi putut s
coas o asemenea rochie. Materialul este destul de
neobinuit. Asta ar trebui s mai scurteze lista.
101

Mulumesc. Zmbetul i s-a ters ns de pe fa


cnd i-a auzit urmtoarea ntrebare.
Ai ntlnit cumva n ultima vreme vreun brbat
care s se fi artat interesat de tine? Cu care s fi flirtat,
s fi vorbit la pia sau
Nu! ntrebarea lui o agitase iar obrajii i se
nroiser violent. Te asigur, sir Ross, c nu a ncuraja
niciun brbat s Adic S-a oprit, confuz, dndui seama c de fapt ncurajase un anume brbat pe sir
Ross nsui.
Nu te supra, Sophia, i-a spus blnd. Nu te-a
condamna dac ai face-o. Eti liber s trieti cum vrei.
Ea a vorbit fr s se gndeasc.
Ei bine, nu am un peitor i nici nu m-am purtat n
aa fel nct s atrag vreunul. Nu-mi doresc deloc s
repet experiena trecut.
Privirea lui a devenit alert, ca a unui lup.
Din cauza felului n care te-a prsit? Sau pentru
c nu ai gsit plcerea n braele lui?
Sophia a fost uimit c-i punea asemenea ntrebri
intime, aa c a roit i mai tare.
Nu vd ce legtur ar putea avea cu cel care mi-a
trimis rochia.
Nu are, a recunoscut el. Dar sunt curios.
Ei bine, aa vei rmne! S-a forat s-i recapete
102

stpnirea de sine. Pot pleca, domnule? Am mult


treab, mai ales acum c Eliza e rnit.
Da, i-a rspuns el imediat. l voi ruga pe Sayer s
cerceteze cazul rochiei i s te anune n caz b afl
ceva.
Mulumesc. Sophia s-a ridicat i s-a ndreptat spre
u, urmat ndeaproape de Ross. El a ntins mna spre
clan dar s-a oprit cnd a auzit-o spunnd: eu ntradevr, nu am gsit plcerea n braele lui. Nu-i
dezlipea privirea de pe lambriul din lemn de stejar. Dar
a fost probabil mai mult vina mea dect a lui.
L-a simit rsuflarea fierbinte pe pr i buzele
atingndu-i cretetul. Apropierea de el a fcut-o s
geam uor, plin de dorine. A apucat orbete m- nerul
uii i a ieit, fr s-i mai arunce vreo privire.
Ross a nchis ua i s-a ntors la birou, sprijinin- du-se
cu palmele de el. A oftat adnc, tensionat. Dorina pe
care i-o inuse n fru atta timp ieise la suprafa.
Toat fora voinei lui, toate nevoile fizice i toate
obsesiile se ndreptau acum ntr-o singur direcie. Spre
Sophia. Abia dac mai rezista s se afle n aceeai
ncpere cu ea fr s o ating.
A nchis ochii, absorbind atmosfera familiar din
biroul lui. i petrecuse mai bine de cinci ani ntre acei
perei, nconjurat de hri, dosare i cri. Ieise mult i
103

pe teren, la diverse anchete, dar se ntorcea ntotdeauna


aici. Era brusc uimit de faptul c i dedicase atta timp
muncii lui.
Rochia de culoarea lavandei strlucea pe biroul lui. i
imagina cum ar fi artat Sophia n ea culoarea ar fi
avantajat-o, scondu-i n eviden ochii albatri 4i
prul blond nchis. Cine i-o trimisese oare? Se simea
sufocat de gelozie i de felul aproape violent de posesiv
n care se gndea la ea. Voia s aib drepturi exclusive
asupra ei, s-i dea doar el tot ce avea nevoie, tot ce i-ar
fi fcut plcere.
A oftat adnc ncercnd s neleag sentimentele care
l asaltau, un amestec de bucurie i de ostilitate. i
jurase s nu se mai ndrgosteasc niciodat. Nu uitase
ce nsemna s ii cu adevrat la o femeie, s te temi
pentru ea, s-i doreti fericirea mai presus dect a ta.
Trebuia s fac n aa fel nct asta s nu se ntmple din
nou, s-i satisfac nevoia nermurit pentru Sophia
fr s-i druiasc i inima lui..
CAPITOLUL 5
La cderea serii, cnd a fost convins c sir Ross era
plecat s ancheteze vreun caz, Sophia a rugat-o pe Lucie
s o ajute, s-i ntoarc salteaua i s-i schimbe
cearafurile.
104

A vrea, domnioar; i-a rspuns Lucie, numai c


mi sngereaz ru minile din cauz c am frecat de
diminea toate oalele din cupru.
Ce-ai fcut? S vd! A tras aer n piept cnd a
vzut ct de ru artau minile servitoarei, din cauza
leiei. De ce nu mi-ai spus mai devreme, Lucie? A
aezat-o pe fat pe un scaun i s-a dus n cmar. A adus
de acolo o mulime de sticlue. A turnat ntr-un bol
glicerin, ap de flori de soc i ulei i le-a amestecat pe
toate cu furculia. Stai cu minile n soluia aceasta o
jumtate de or iar la noapte s dormi cu mnui.
Dar nu am, domnioar.
Nu ai mnui? Sophia s-a gndit la singura pereche
pe care o avea i s-a hotrt s o sacrifice, nu fr
strngere de inim. Cnd a privit din nou minile fetei a
cuprins-o un val de ruine. Du-te dup aceea n camera
mea i ia-le pe ale mele, din coul de sub noptier.
Lucie o privea ngrijorat.
Dar le stric, domnioar!
Minile tale sunt mai importante dect o pereche
nefericit de mnui.
i salteaua lui sir Ross?
Nu-i bate capul cu asta. M descurc i singur.
Dar e greu de ntors de una singur
Tu ngrijete-i minile, i-a spus Sophia, pe un ton
105

ct mai ferm. Altfel nici mine nu vei fi bun de nimic.


Lucie i-a zmbit recunosctoare.
Nu vreau s par lipsit de respect, domnioar, dar
eti o dulcea.
Sophia a dat din mn i s-a grbit s urce n camera
lui sir Ross nainte ca acesta s se ntoarc. A pus un
bra de cearafuri curate pe unul din scaune i s-a uitat
n jur. Praful fusese ters i podeaua fusese mturat dar
salteaua trebuia neaprat ntoars iar hainele din ziua
precedent nu fuseser adunate i duse la splat.
ncperea i se potrivea lui sir Ross. Mobila era
masiv, din lemn de mahon, tapiat cu brocart verde
nchis. i draperiile erau de aceeai culoare. Unul dintre
perei era acoperit cu o tapiserie veche, cu culorile
terse. O serie de trei gravuri erau agae pe cellalt
perete, toate fiind nite caricaturi care-l nfiau pe sir
Ross, fie ca o creatur olimpian masiv care inea
politicieni i guvernani pe genunchi, fie ca un ppuar
care trage de sforile agenilor-ppui care aveau
buzunarele ticsite de bani. Era evident c acele
caricaturi erau menite s critice imensa putere pe care o
acumulaser sir Ross i agenii lui.
Sophia nelegea prea bine sursa ngrijorrii artistului.
Majoritatea englezilor respingeau ideea unei poliii
puternice
i
bine
organizate,
considernd-o
106

neconstituional i extrem de periculoas. Se simeau


mai n largul lor cu vechiul sistem, n care cetenii
obinuii serveau drept poliiti, timp de un an. Numai
c acetia se dovediser neputincioi n faa valurilor de
jafuri, violuri, crime i fraude care asaltaser Londra.
Parlamentul refuzase s autorizeze o for poliieneasc
real, aa c agenii de pe Bow Street fceau legea. Nu
rspundeau dect n faa lui sir Ross, care era acum mai
puternic ca niciodat.
Dup ce a privit caricaturile, Sophia s-a ntrebat de ce
le atrnase Ross pe. Peretele din dormitor. i-a dat
seama c era un mod n care i reamintea c orice
decizie a lui era atent studiat iar comportamentul
trebuia s-i fie mai presus de orice repro.
Alungndu-i aceste cuvinte din minte, Sophia a
strns cearaful de pe patul imens, l-a fost greu s
mnuiasc singur salteaua grea, dar a reuit s o pun
la loc, pufnind i icnind. Se mndrea cu felul n care tia
s fac patul: cearaful era att de ntins nct moneda
srea ct-colo dac o aruncai. Dup ce a btut pernele,
Sophia s-a apropiat de scaunul pe care fuseser lsate
hainele. A luat cravata neagr din mtase ntr-o mn i
cmaa alb n cealalt.
Un miros plcut i-a invadat nrile. Era mirosul lui
Ross, pstrat de materialul subire. Sophia a dus cmaa
107

la nas, inspirnd mirosul de transpiraie i de spun de


ras amestecate cu cel de brbat viril, sntos. Niciodat
aroma unui brbat nu i se pruse att de atrgtoare. n
ciuda presupusei ei iubiri pentru Anthony, ea nu
remarcase asemenea detalii la el. Probabil c fusese
ndrgostit de ideea de Anthony, de o fantezie i nu de
brbatul adevrat. i dorise ca prinul din poveste s
vin dup ea, pe un cal alb, iar Anthony jucase acest rol,
atta timp ct i convenise.
Ua s-a deschis brusc.
Speriat, Sophia a scpat cmaa din mn i a plit,
vinovat. Sir Ros intra n camer, mbrcat nr-o hain
neagr. Umilina era prea mare. Dumnezeule, o
surprinsese mirosindu-i cmaa, ngropndu-i nasul n
ea!
Numai c sir Ross nu prea s fi observat nimic.
Privirea nu-i era alert, ca de obicei. Mirat, Sophia s-a
ntrebat dac nu cumva buse. Nu-i sttea n obicei, dar
ea nu gsea alt explicaie.
Te-ai ntors mai devreme dect credeam, i-a spus
ea. Tocmai i fceam ordine prin camer.
El a cltinat din cap, ca i cum ar fi ncercat s se
limpezeasc, i s-a apropiat de ea.
Sophia s-a dat un pas napoi, atingrrd comoda din
spatele ei i l-a privit atent, cu ngrijorare.
108

i-e ru?
Sir Ross i-a pus minile de o parte i alta a comodei,
prinznd-o ntre ele. Era palid iar prul lui i
sprncenele preau mai negre dect de obicei.
L-am prins pe cel pe care l cutam. Se ascundea
ntr-o cas de pe Rose Street. O uvi i-a czut pe
fruntea plin de broboane de sudoare. S-a urcat pe
acoperi i a srit pe casa alturat nainte ca Sayer
s-l poat prinde. M-am alturat i eu celor care l
urmreau Nu-l puteam lsa s scape.
Te-ai urcat pe acoperi? Sophia era ngrozit. Dar
e periculos! Puteai fi rnit.
De fapt Sir Ross era ct pe ce s-i piard
echilibrul. Cnd s-l prind a scos un pistol din hain.
Ai fost mpucat? Sophia i-a cercetat frenetic
haina. Te-a nimerit? Dumnezeule! i-a pus palmele pe
piepii hainei i i-a dat seama c partea din stnga era
rece i alunecoas. A strigat speriat cnd i-a vzut
palma plin de snge.
E doar o zgrietur.
Ai spus cuiva? l-a ntrebat Sophia, mpingndu-l
spre pat. Ai trimis dup doctor?
Nu e nevoie, i-a rspuns el. E doar o zgrietur,
dup cum i-am zis A gemut de durere cnd Sophia a
ncercat s-i scoat haina.
109

ntinde-te! Era speriat de ct de mult snge avea


pe cma, l-a desfcut nasturii i a inspirat adnc
vzndu-i rana. Nu e deloc o zgrietur, e o gaur de-a
dreptul. S nu cumva s ndrzneti s te miti! De ce nu
ai spus nimnui,. Pentru numele lui Dumnezeu?
E doar o ran minor, s-a ncpnat el.
Sophia a nfcat cmaa pe care o purtase cu o zi
nainte i i-a apsat-o pe ran. De durere, sir Ross a
uierat printre dinii ncletai.
Eti un ncpnat, i-a spus Sophia dndu-i
deoparte uvia care i se lipise de frunte. Nu eti
invulnerabil, n ciuda a ceea ce credei i tu i toi
ceilali de pe Bow Street! ine apsat aici pn trimit
dup doctor!
Cheam-l pe Jacob Linley, a murmurat el. La ora
asta trebuie s fie peste drum, la Toms.
La cafenea?
Ross a dat din cap, cu ochii nchii.
l gsete Ernest, sigur.
Sophia a ieit ca un fulger din camer, strignd dup
ajutor. Servitorii au aprut imediat, prnd ca lovii de
trsnet cnd au aflat c sir Ross fusese rnit.
Toi servitorii din Bow Street numrul patru erau
obinuii cu situaiile de urgen de un fel sau altul, aa
c au rspuns foarte rapid. Ernest a fugit dup doctor,
110

Eliza a plecat dup crpe i cearafuri curate iar Lucie a


alergat alturi, s-l anune pe sir Grant de cele
ntmplate.
Sophia s-a ntors la sir Ross. Inima i btea cu putere,
de team, vzndu-l zcnd nemicat pe pat. I-a
ndeprtat cu blndee mna de pe ran i a apsat ea, cu
mai mult putere. El a gemut i a ntredeschis ochii.
Au trecut ceva ani de cnd am mai fost mpucat, a
murmurat el. Uitasem ct de tare doare!
Sophia era copleit de ngrijorare.
Sper s doar! a spus, vehement. Poate c aa te
vei nva minte s nu mai alergi pe acoperiuri! Ce i-a
venit s faci una ca asta?
Dac suspectul nu voia s coboare! Altminteri l-a
fi prins uor.
Eu tiam c doar agenii se lanseaz n asemenea
urmriri, i-a rspuns ea. Tu trebuia doar s le spui ce au
de fcut, fr s te expui pericolului.
Nu merge ntotdeauna aa.
Sophia i-a nghiit replica acid i s-a aplecat s-i
desfac buton ii.
Trebuie s-i scot cmaa. Crezi c poi s o scoi
sau trebuie s o tai cu foarfeca?
Sir Ross a ntins o mn drept rspuns, Sophia i- a
scos cmaa din partea de corp neafectat de glon,
111

dezvelindu-i astfel pieptul acoperit cu pr des. Avea


muchii mult mai bine conturai dect se ateptase,
umerii largi i pieptul puternic. Sophia nu mai vzuse
niciodat un trup de brbat att de frumos. A
simit cum roea: i-a strecurat mna pe dup ceafa
lui:
Trebuie s te ridic puin ca s-i scot de tot cmaa.
M descurc i singur. n ochii gri-argintii se citea
durerea, dar i-a susinut privirea.
Las-m pe mine, a insistat ea. Altfel vei sngera
i mai tare.
L-a ridicat uor i a tras cmaa de sub el.
Nu aa m-am imaginat n pat, lng tine, i-a optit
el.
Ea a rs, surprins.
Voi trece cu vederea remarca, pentru c probabil
delirezi din cauz c ai pierdut atta snge.
A rsuflat uurat la apariie Elizei, care a adus un vas
cu ap clocotit i un teanc de crpe curate, frumos
mpturite. Sir Ross a tot mormit ceva dar nu s-a
micat deloc ct timp ele i-au curat pieptul de snge.
Mi se pare c glonul i-a rmas n umr, a spus
Eliza, pragmatic. Va trebui ca doctorul s i-l scoat.
Bine c rana nu e aproape de inim.
Sophia s-a aplecat peste sir Ross i i-a aranjat perna
112

sub cap. Dac suspectul i nimerea mai bine inta, ar fi


putut s-i ating inima. Teama o copleise.
. Sunt bine, i-a spus sir Ross, citindu-i gndurile.
Voi fi din nou pe picioare ntr-o zi-dou.
Ba nu, i-a rspuns ea. Vei rmne n pat pn te
vei pune complet pe picioare sunt dispus s fac orice
pentru asta.
Nu i-a dat seama de conotaia sexual a cuvintelor ei
pn cnd nu a vzut sclipirea din ochii lui Ross. L-a
ameninat din priviri aa c el a tcut, doar buzele i s-au
conturat ntr-un zmbet amuzat. Aflat nu prea departe,
Eliza era brusc interesat s aranjeze din nou crpele pe
care tocmai le adusese.
Tensiunea din ncpere s-a risipit odat cu sosirea
doctorului. Jacob Liney era un brbat frumos, suplu, cu
prul de un blond strlucitor, mereu zmbitor. Sophia
mai auzise cte ceva despre el, pentru c era adesea
chemat n birourile din Bow Street, pentru ngrijiri sau
cte o opinie medical. Era ns pentru prima oar c-l
vedea n carne i oase.
Cannon, a spus el aezndu-i geanta grea, din
piele maro, pe scaunul din apropiere. Se pare c ai avut
parte de aventuri n seara asta. S-a concentrat imediat
asupra rnii. Hmm S-a tras de aproape. Cum s-a
ntmplat?
113

Sir Ross s-a ncruntat.


Am ajutat la prinderea unui fugar.
L-a urmrit pe acoperiuri, a adugat Sophia,
incapabil s Tac
Doctorul s-a ntors spre ea. Ochii lui cprui au zmbit,
prietenoi.
Pe acoperiuri, care va s zic? Cred c de aici
ncolo ar face bine s rmn cu picioarele pe pmnt,
nu-i aa?
Sophia a dat Jiotrt din cap.
Continund s zmbeasc, doctorul Linley a fcut o
plecciune n faa ei.
Bnuiesc c eti domnioara Sydney, asistenta
despre care se vorbete att? Sunt nevoit s recunosc c
m-am nelat atunci cnd am crezut c descrierile
agenilor erau exagerate.
nainte ca Sophia s apuce s-i rspund s-a auzit
vocea morocnoas a lui Ross, venind dinspre pat.
Ai de gnd s flecreti toat seara sau mi scoi
glontele, Linley?
Doctorul i-a fcut cu ochiul Sophiei i a redevenit
serios.
Am nevoie de un vas mai mare cu ap clocotit, un
spun din cel mai bun, un borcan cu miere i un pahar
de coniac. i de mai mult lumin.
114

Sophia s-a grbit s-i aduc ce-i ceruse iar Eliza a


alergat dup lumnri.
Cnd s-a ntors din buctrie, camera era luminat ca
ziuaS-a apropiat de pat i l-a vzut pe doctor tergndui cu grij instrumentele cu o crp umed.
Linley a zmbit vznd cu ct interes privea ceea ce
fcea el.
ncerc s am i minile i instrumentele ct mai
curate, pentru ca rana s nu se infecteze.
Dar mierea pentru ce este?
Se pare c ajut la vindecare. Iar bandajul nu se va
lipi de ran, aa c este mai uor s-l schimbi.
i coniacul?
Pe acesta l-am cerut pentru c-mi era sete, i-a
rspuns vesel Linley i a luat o nghiitur. Dup ce m
spl pe mini i voi scoate glontele, ceea ce va atrage
dup sine o avalan de njurturi din partea lui sir Ross.
Te sftuiesc s atepi n camera alturat.
n niciun caz, i-a rspuns Sophia. Vreau s rmn.
Foarte bine. Linley a luat un cateter lung i subire
i s-a aezat pe pat. ncearc s nu te miti, i-a spus lui
Ross. Dac nu reueti, trimit dup Grant, s te
imobilizeze.
Nu m mic, l-a asigurat Ros.
La rugmintea doctorului, Sophia a ridicat o lamp
115

peste umrul lui. Nu se uita la ce fcea doctorul, pentru


c nu-i putea desprinde privirea de pe chipul lui Ross.
Singurele semne c l-ar fi durut erau cteva grimase sau
cte un oftat, atunci cnd cateterul ptrundea i mai
adnc. ntr-un final, doctorul a gsit glontele care
rmsese nfipt ntr-un os.
Asta a fost, a spus calm Linley. Fruntea i strlucea
de sudoare. Pcat c ai aa o constituie robust,
Cannon. Ar fi fost mai bine s leini nainte s extrag
glontele.
Eu nu lein niciodat, a murmurat Ross. Ochii lui o
cutau pe Sophia, care i-a zmbit ncurajator.
Domnioar Sydney, a spus doctorul, ine te rog
cateterul exact n poziia asta, fr s-i modifici unghiul.
Da, domnule. A fcut ntocmai, apucnd
instrumentul delicat care semna cu un clete.
Ai mini sigure, a remarcat el cu admiraie i i-a
luat cateterul din mn. A nceput s extrag glontele.
Dac te vei plictisi vreodat s lucrezi pe Bow Street, te
angajez asistenta mea.
nainte ca Sophia s apuce s rspund, a intervenit
Ross:
Nu, a mormit el. E a mea. Dup care a leinat.
CAPITOLUL 6
116

Dup ce glontele a fost extras a urmat un val de snge


rou. Sophia i-a mucat buzele vznd cum doctorul i
apsa pe ran cu o crp curat. Cuvintele lui Ross, e a
mea, preau s pluteasc prin aer. Sophia a ncercat s i
le alunge din minte.
Ce drgu din partea lui sir Ross s-mi aprecieze
astfel munca, a ncercat ea s gseasc o explicaie.
Nu asta a vrut s spun, i-a rspuns doctorul,
continund s se concentreze asupra muncii lui. Credem c am neles prea bine ce a vrut s spun.
Dup ce a terminat de bandajat rana, doctorul s-a uitat
mai nti la Sophia i apoi la Eliza, care strngea crpele
murdare aruncate pe jos.
Cine l va ngriji pe sir Ross?
A urmat o tcere iar cele dou femei s-au uitat una la
alta. Sophia i-a mucat buzele. i dorea cu disperare ca
ea s fie cea care s-l ngrijeasc. n acelai timp, o
alarma toat tandreea care i umpluse sufletul. Repulsia
pe care o simise cndva pentru Ross se topise. Nu mai
putea s-l urasc, iar sta o fcea s fie cuprins de
disperare. mi pare ru, John, a spus n gnd. Meritai
ceva mai mult. Dar pentru moment planurile ei de
rzbunare trebuiau lsate deoparte. Nu avea de ales.
Trebuia s se gndeasc altdat la ele i s hotrasc ce
avea de fcut.
117

l ngrijesc eu, a spus Sophia. Spune-mi ce trebuie


s fac, doctore.
El i-a rspuns imediat:
Bandajul trebuie schimbat de dou ori pe zi. l
aplici aa cum m-ai vzut pe mine acum. Dac observi
puroi sau un miros neplcut, dac umrul se nroete
sau se umfl m chemi imediat. La fel dac zona din
jurul rnii este mult mai fierbinte la atingere dect restul
pielii. Trebuie s aflu imediat toate astea. A fcut o
pauz i i-a zmbit lui Ross care ncepuse s clipeasc.
D-i de mncare ce i se d de obicei unui bolnav: sup
de vit, pine prjit muiat n lapte i pentru
Dumnezeu, s nu mai bea atta cafea! Trebuie s se
odihneasc. Continund s zmbeasc, a pus mna pe
umrul lui sntos: am terminat pentru ast-sear,
prietene. M ntorc ntr-o zi-dou, s te mai chinui
puin. Acum i voi spune lui sir Grant c poate urca s te
vad. Bnuiesc c ateapt cu nerbdare.
Doctorul a ieit pind fr zgomot, lucru destul de
neobinuit pentru un brbat de talia lui.
Ce domn fermector! a remarcat Sophia.
Da, a ncuviinat chicotind Eliza. i nici nu este
cstorit. Multe femei i-ar dori serviciile, i pe cele
profesionale dar i pe cele personale. Cea care va pune
mna pe el poate s se considere norocoas.
118

Ce vrei s spui prin personale? a ntrebat-o uimit


Sophia. Sper c nu te referi la
Ba da, i-a zmbit prostete fata. Se spune c
doctorul este foarte priceput n dormitor i c
Eliza, a ntrerupt-o morocnos Ross, dac trebuie
neaprat s brfeti, mcar f-o undeva unde s nu te
aud eu. Privirea lui le-a cuprins pe ambele femei. Sunt
sigur c avei i alte subiecte de discutat n afar de ce
se ntmpl n dormitorul fiecruia.
Sophia i-a zmbit Elizei:
Sir Ross are dreptate. N-ar trebui s ne coborm
ntr-att nct s brfim n faa lui. A fcut o pauz i a
adugat, mecherete: mi povesteti restul la buctrie.
Pentru c umrul l durea foarte tare, Ross a acceptat
ca Sophia s-l ajute s se dezbrace. A fcut singur ct de
mult a putut, dar efortul l-a epuizat.
i mulumesc, i-a spus n oapt i s-a sprijinit de
perne cu un geamt.
Sophia l-a acoperit pn la mijloc. n ochi i se citea
ngrijorarea, privirea ei o cuta pe a lui.
Grant ateapt dup u. l poi vedea acum sau si spun s se ntoarc mai trziu?
Acum. L-a scpat un oftat. Nu voia s vorbeasc
nici cu Morgan, nici cu altcineva. i dorea pace, linite
i doar prezena blnd a Sophiei la cptiul lui.
119

Ea a ntins instinctiv mna spre el, apoi a ezitat. Nu


era pentru prima oar cnd Ross simea c n interiorul
ei se ducea o lupt, un conflict ntre intimitate i
repulsie, ca i cum i refuza cu obstinaie ceva ce-i
dorea foarte tare. L-a atins totui fruntea i prul cu
degetele ei reci.
S nu stai mult de vorb, i-a optit. Ai nevoie de
odihn. M ntorc imediat cu ceva de mncare.
Nu mi-e foame.
Ea l-a ignorat i a ieit. Ross a zmbit, convins c ea
nu avea s renune pn nu-l vedea mncnd.
Sir Grant Morgan a bgat capul pe u. L-a privit pe
Ross, ochii lui zbovind pe bandajul proeminent de pe
umr.
Cum te simi? l-a ntrebat ncet, aezndu-se pe un
scaun.
Mai bine, acum. E o ran minor. M ntorc chiar
mine la lucru, poimine cel trziu.
Morgan a izbucnit n rs.
La naiba, Cannon! A fi curios s tiu ce mi-ai fi
spus tu dac eu a fi riscat nebunete, aa cum ai fcut
tu n seara asta.
Dac nu m alturam celorlali Butler ar fi scpat
cu siguran.
Bineneles, r-a rspuns ironic Morgan. Sayer
120

spunea c a fost un spectacol de-a dreptul. C te-ai urcat


ca o felin pe acoperi i l-ai urmrit pe Butler, srind
pe cldirea nvecinat. Dac ratai i gseai cu siguran
moartea. Iar dup ce Butler a tras cu pistolul nimeni nu
i-a dat seama c ai fost rnit, pentru c tu ai continuat
urmrirea i nu te-ai oprit pn cnd nu l-ai prins. Sayer
spune c eti un adevrat erou. Din tonul lui Morgan se
nelegea c nu era de acord cu ce auzise.
Nu am czut, asta conteaz. Nu are rost s mai
discutm.
S nu mai discutm? Dei Morgan nc mai reuea
s-i controleze tonul, obrajii i se nroiser. Cum ai
putut s-i riti viaa astfel? tii ce s-ar fi ales de Bow
Street dac i pierdeai viaa n seara aceasta? Nu trebuie
s-i amintesc ci ar fi fost fericii, ci ar fi profitat de
ocazie ca s dea Londra pe minile criminalilor i
infractorilor asemenea lui Nick Gentry.
Nu a fi lsat s se ntmple aa ceva.
Nu ai fi avut cum s opreti asta, a ripostat
Morgan. Eu nu am abilitile tale, nici cunotinele i
nici influena ta politic. Nu nc, n orice caz. Moartea
ta ar fi pus n pericol tot ce am realizat pn acum i ai
riscat totul doar de dragul unei femei, pentru numele lui
Dumnezeu!
Ce-ai spus? l-a chestionat Ross. Crezi c am urcat
121

pe acoperi din cauza unei femei?


Din cauza domnioarei Sydney. Morgan l fixa cu
ochii lui cei verzi. Te-ai schimbat de cnd a aprut ea iar
seara aceasta este doar un exemplu. Dei nu prea neleg
ce e n capul tu
Mulumesc, a mormit Ross.
E clar c te lupi cu anumite probleme. Care
izvorsc, bnuiesc eu, din interesul tu pentru
domnioara Sydney. Trsturile lui Morgan s-au mai
mblnzit. Dac o vrei, f-o a ta, i-a spus ncet.
Dumnezeu e martor c i ea te vrea. E un lucru evident
pentru oricine.
Ross a czut pe gnduri. Preferase mereu s analizeze
motivele i emoiile celorlali n loc de ale lui. Spre
mare lui surpriz i-a dat seama c Morgan avea
dreptate. Acionase ntr-adevr nesbuit, din frustrare i
poate dintr-un sentiment de vinovie. Prea s fi trecut
att de mult timp de cnd i murise soia iar durerea
resimit atunci se mai atenuase. n ultima vreme,
treceau zile ntregi pn cnd s se gndeasc mcar la
ea, dei o iubise sincer. i totui amintirile despre
Eleanor pliser de cnd Sophia intrase n viaa lui.
Ross nu-i mai amintea dac avusese sentimente la fel
de ptimae pentru soia lui. Sigur, era lipsit de decen
s fac o asemenea comparaie ntre ele, dar nu se putea
122

abine. Eleanor fusese att de mldioas, de fragil i de


tears n timp ce Sophia era plin de vitalitate, de o
frumusee izbitoare.
S-a ntors spre Grant Morgan, afind o min
impenetrabil.
Interesul meu pentru domnioara Sydney este
numai i numai problema mea, i-a spus sec. Iar dup
aciunile mele cam precipitate din seara aceasta, de aici
ncolo voi ncerca s m limitez la cele de natur
intelectual.
i vei lsa prinderea hoilor n grija agenilor, aa
cum am fcut i eu, a completat Morgan.
Da. Vreau ns s te corectez ntr-o anume
privin. Nu sunt de nenlocuit. Nu va mai trece mult
pn cnd vei fi n stare s-mi iei locul.
Morgan a zmbit
Poate c ai dreptate.
S-a auzit o btaie uoar n u iar Sophia a intrat cu
grij. Arta nespus de tentant, cu prul care i se
desprinsese din ace. Adusese o tav pe care era o
farfurie acoperit i un pahar n care prea s fie doar
ap. n ciuda epuizrii, Ross s-a simit animat de
prezena ei..
Sophia i-a zmbit lui Morgan.
Bun seara, sir Grant. Dac doreti s iei cina i-o
123

pot aduce imediat.


Nu, mulumesc, i-a rspuns Morgan. Trebuie s
m duc acas. M ateapt soia. i-a luat la revedere de
la amndoi i s-a ndreptat spre u. Ajuns n prag i-a
cutat privirea lui Ross, peste capul Sophiei. S te
gndeti la ce i-am spus.
Din cauza durerii din umr, Ross abia dac a reuit s
se odihneasc. S-a trezit adesea i chiar s-a gndit la un
moment dat s ia o linguri din siropul pe baz de opiu
de pe noptier.
A renunat ns, pentru c voia s rmn cu mintea
limpede. S-a gndit la Sophia, care dormea doar la
cteva ncperi distan i a nceput s nire n minte o
seam de motive pentru care ar fi putut s o cheme la el.
Se plictisea, nu se simea bine i o dorea. Singurul lucru
care l-a oprit a fost convingerea c ea avea mare nevoie
de odihn.
S-au ivit zorile, lumina a nceput s ptrund printre
draperii iar Ross a nceput s aud zgomote prin cas:
paii uori ai Sophiei care urca la mansard s-l
trezeasc pe Ernest servitoarele care curau
emineele, aducnd cu ele glei cu crbuni paii
ovielnici ai Elizei care se ndrepta spre buctrie.
ntr-un final Sophia a intrat n dormitorul lui. Faa i
strlucea, i pieptnase prul ntr-o coad mpletit pe
124

care i-o prinsese la ceaf. S-a apropiat de pat.


Bun dimineaa, l-a pus uor mna pe frunte, apoi
pe obraz. Ai puin febr, a observat ea. i voi schimba
bandajul i apoi le voi spune fetelor s-i pregteasc o
baie cldu. Doctorul Linley a spus c poi face baie,
atta timp ct nu-i uzi bandajele.
M ajui tu s m mbiez? a ntrebat-o Ross,
vznd-o cum roea.
ndatoririle mele de asistent nu sunt chiar att de
cuprinztoare, i-a rspuns Sophia, amuzat. Dac ai
nevoie de ajutor l putem chema pe Ernest. L-a privit
mai ndeaproape, fascinat de barba care i umbrea
acum faa. Nu te-am mai vzut niciodat nebrbierit.
Ros i-a trecut mna peste brbie.
Dimineile sunt epos ca un arici.
Ari foarte bine, s tii. Semeni cu un pirat.
A urmrit-o cu privirea pe Sophia cum i vedea de
treab: a dat draperiile deoparte ca s intre lumina zilei,
a turnat ap fierbinte ntr-un lighean i i-a splat cu
grij minile. Dei ncerca s par stpn pe situaie,
era evident c nu er obinuit s se afle singur cu un
brbat n dormitorul acestuia. i-a ferit privirea cnd s-a
apropiat din nou de pat i a nceput s-i aranjeze cele
trebuincioase pentru schimbarea bandajului.
Sophia, a optit el, dac nu poi s
125

Nu, i-a rspuns ea repede, privindu-l n ochi.


Vreau s te ajut.
Ross i-a zmbit.
Eti roie la fa.
Roeaa nu a disprut, dar i-a aprut o gropi n obraz
atunci cnd a desfcut borcanul de miere i a turnat
puin pe un bandaj ptrat.
Dac a fi n locul tu nu l-a necji pe cel care e
pe punctul s m doftoriceasc.
Ross a tcut imediat iar Sophia a nceput s-i desfac
nasturii cmii. Fiecare centimetru de piele dezgolit o
fcea s roeasc i mai tare. Se lupta cu fiecare nasture
n parte, iar Ross era absurd de contient de ritmul
respiraiei lui. A ncercat s-l controleze, dar pulsul i-o
luase razna. Nu-i mai amintea cnd fusese dezbrcat de
o femeie ultima oar. Prea s fie cea mai erotic
experien din viaa lui: Sophia, aplecat deasupra lui n
camera cufundat n linite, extrem de concentrat. Iar
mirosul de miere plutea prin aer, amestecndu-se cu cel
proaspt, feminin, ai Sophiei.
Ea a reuit s desfac i ultimul nasture din filde i ia dat cmaa deoparte, dezvelindu-i umrul bandajat. Sa uitat la prul des care i acoperea pieptul, fr s aib
vreo reacie. Ross s-a ntrebat imediat dac nu cumva
prefera brbaii fr pr pe piept. Fostul ei iubit fusese
126

blond, i recitase poezii n timp ce el era negricios ca


un satir i al naibii s fie dac i mai amintea mcar un
singur vers. S-a foit, deranjat. Atmosfera devenise prea
ncins, prea tensionat. Pilota grea l acoperea de la
bru n jos, dar chiar i aa erecia lui era evident.
Sophia nu avea cum s n-o vad dac se uita n direcia
aceea.
Ross i-a auzit respiraia nesigur, atunci cnd a
nceput s-i desfac bandajul. Era prea mult pentru el:
pielea catifelat de femeie, patul, faptul c el era pe
jumtate gol. Intelectul i-a fost umbrit de dorinele
primitive, de brbat. Trebuia s fie a lui, s-i fie stpn.
Cu un geamt nfundat a luat-o de talie i a tras-o pe pat,
lng el.
Ross ce i-a lipit palmele de pieptul lui. Ar fi
vrut s-l mping dar nu voia s-l rneasc i mai tare.
Nu vreau s te lovesc cumva
Atunci nu te mica, i-a spus el.
L-a acoperit buzele cu ale lui. La nceput Sophia a
prut paralizat. Sruturile lui au devenit i mai umede,
mai adnci. Ea a oftat i a capitulat aproape magic,
srutndu-l cu patim.
Fustele ei voluminoase erau ca o barier ntre ei. I le-a
dat deoparte nerbdtor i i-a strecurat piciorul ntre
picioarele ei. Ea i mngia pieptul, jucndu-se cu prul
127

crlionat.
Simpla ei atingere i ddea o plcere vecin cu agonia.
nfometat, Ross i-a dezlipit buzele de pe gura ei i a
nceput s o srute pe gt, pe ureche, n scobitura
umrului. Ea s-a. Arcuit spre el, cu ochii nchii i faa
mbujorat.
S nu vin cineva
Nu vine nimeni, i-a spus el distrgndu-i atenia cu
sruturile lui, n timp ce degetele i se luptau cu nasturii
rochiei. Vom auzi podeaua scrind, n caz c se
apropie cineva.
Cu un oftat, ea s-a ntins lng el iar el i-a desfcut
rochia, apoi nurul cmii de dedesubt. i-a strecurat
mna mare printre cutele de muselin, descoperindu-i
pielea incredibil de catifelat, rotunjimea dulce a
snului. S-a jucat cu sfrcul roz, fcnd cercuri
concentrice cu degetul, pn cnd acesta s-a ntrit.
Sophia i-a ngropat faa n gtul lui, respirnd greu.
Ross
l excita simpla rostire a numelui su. i-a cobort
capul, trasnd cu vrful limbii conturul sfrcului. Sophia
s-a ncordat, apoi s-a arcuit i mai tare spre el.
Te rog i inea capul ntre palme, ghidndu-l tot
mai jos. Te rog, Ross.
Vrei mai mult?
128

Da. Oh, da
El i-a cuprins uor sfrcul ntre dini, jucndu-se n
timp ce-i mngia i cellalt sn. Sophia i-a trecut
degetele prin prul lui i l-a tras spre ea. L-a srutat cu o
intensitate care aproape c l-a ocat, de parc nu mai
exista nimic n afara lor, acolo, n patul lui. i-a trecut
palmele peste spatele lui, explorndu-i-l.
Sophia, i-a spus el rguit, ci ani de singurtate
te-am ateptat!
Ea l-a privit n ochi. Pupilele i s-au dilatat cnd i-a dat
fustele deoparte, descoperindu-i mai nti genunchiul,
banda strns a elasticului care i inea ciorapii, apoi
dantela pantalonailor din muselin. Palma lui urca tot
mai sus, ajungnd pn la triunghiul de pr cre. L-a
cuprins uor n palm, dup care i-a cobort iar mna,
fcndu-i loc pe sub material. i optea cuvinte
linititoare, cu buzele lipite de pielea ei, n timp ce
degetele lui se strecurau n triunghiul umed dintre
coapsele ei.
Eti att de frumoas, Sophia, att de dulce
Deschide-te pentru mine. Aa.
A ncercat-o cu grij, cu un singur deget. Sophia a
tresrit, dar el a linitit-o.
Nu, nu, i-a optit. Nu-i fac niciun ru. D-mi voie.
A srutat-o lung, pn cnd ea s-a relaxat din nou,
129

apoi i-a strecurat din nou degetele ntre picioarele ei.


De data aceasta ea nu s-a mai opus. A srutat-o cu
blndee, apoi a trecut la ureche, prinzndu-i lobul ntre
dini.
Vreau s fac dragoste cu tine, i-a optit.
Ea i-a ascuns faa la pieptul lui i a optit:
Da. Dup care a izbucnit n lacrimi.
Izbucnirea ei l-a uimit. Gndindu-se c-i era probabil
fric, c se temea ca nu cumva i aceast experien s
se sfreasc precum cea de dinainte, a cuprins-o n
brae i i-a srutat obrajii uzi de lacrimi. n voce i se
ghicea remucarea.
Nu plnge. Vrei s mai ateptm? Asta vom face,
Sophia.
Ea s-a lipit i mai tare de el i l-a surprins spunnd:
Nu vreau s mai atept. F-o acum. Acum.
El i-a rspuns cu un oftat lacom. Degetul lui a ptruns
adnc n ea. Sophia a gemut i i-a lipit buzele de gtul
lui, cu sruturi fierbini. Cnd i-a retras degetul, ea a
scos un strigt slab de protest.
Uor, i-a optit el. Ai rbdare, iubito.
Te rog, s-a tnguit ea. Te vreau. Te rog.
A aezat-o deasupra lui, pregtindu-se s o ptrund.
Inima i btea necontrolat.
Cuprinde-m cu minile, i-a spus rguit.
130

n clipa aceea s-a auzit un zgomot nfundat


scritul duumelei. Cineva se apropia de camera
ui.
Era n stare s-l omoare pe cel care. Se pregtea s
intre. Dup ani de ateptare i gsise n sfrit perechea
i era cu ea, n pat. Nu avea chef de ntreruperi. S-a
ntors pe o parte, fulgerat de durerea din umr. Era ns
o durere binevenit, pentru c l ajuta s uite de erecia
chinuitoare.
Sophia s-a agat de el cu disperare.
Nu te opri, nu
Ross a tras-o aproape i a srutat-o pe frunte. Cnd a
reuit s vorbeasc, n voce i se citea frustrarea:
Vine cineva, Sophia. Iar ua este descuiat.
Trebuie s te dai jos din pat, dac nu vrei s fii vzut
aa.
L-au trebuit cteva secunde pn s neleag ce-i
spunea. Sngele i-a prsit brusc obrajii. A cobort
panicat din pat, trgnd dup ea i cearafurile
mototolite.
Ross a tras imediat cearafurile, acoperindu-se pn la
bru, apoi s-a ntors pe burt. i-a nbuit n saltea un
geamt de furie. ncerca fr succes s fac s-i dispar
erecia, n timp ce o auzea pe Sophia aranjndu-i
hainele. Ea s-a repezit apoi la ligheanul din porelan i a
131

nceput s-i spele frenetic minile, de parc s-ar fi


pregtit s-i schimbe pansamentul.
S-a auzit o btaie scurt n u, apoi Ernest i-a fcut
apariia. Foarte jovial, nu i-a dat seama de tensiunea
care plutea prin camer.
Bun dimineaa, sir Ross. M-a trimis Eliza s v
spun c sosete mama dumneavoastr n vizit. Curnd.
A trimis vorb printr-un servitor.
Minunat, a spus Ross printre dini. Mulumesc,
Ernest.
Cu plcere, domnule.
Biatul a ieit grbit, lsnd ua deschis n urma lui.
Ross s-a uitat spre Sophia, care refuza s se ntoarc
cu faa spre el. Nu se mai spla pe mini, dar continua
s fixeze cu privirea apa tulbure din lighean.
Mi-am dat acum seama c ar fi mai bine s-i
schimb bandajul dup baie. l trimit imediat pe Ernest
s-i aduc micul dejun, dup care Lucie i va pregti
baia.
Sophia, i-a spus el cu blndee. Vino ncoace.
Ea l-a ignorat i a dat s ias.
M ntorc repede
Du-te, atunci, i-a spus el frustrat. Dar nu m vei
putea evita la nesfrit.
Sophia a alergat n camera ei i a ncuiat repede ua.
132

Inima i btea cu putere, s-i sar din piept.


Dumnezeule, a optit, privindu-se n oglinda mic,
dreptunghiular de pe msua de toalet. Prul i era
rvit, buzele i erau umflate, iar pe gt avea un semn.
i-a dat seama c o zgriase Ross cu barba.
S-a sprijinit cu palmele desfcute de mas, a nchis
ochii i a gemut. Nu se mai simise niciodat att de
chinuit, trupul ei nu mai tnjise astfel de dorin. O
durea inima pentru c tia c era o trdtoare lipsit de
voin. Cnd Ross ncepuse s o srute ea nu se mai
gndise la nimic i i se abandonase. Dorina ei de
rzbunare se risipise. Nu mai voia s-l pedepseasc,
indiferent ct de mult ar fi meritat-o, Voia doar s-l
iubeasc, s i se druiasc ntru totul iar asta avea s
duc la distrugerea ei, nu a lui.
Dup ce Ross a terminat cu micul dejun i baia,
Sophia s-a aventurat din nou la etaj. El era n pat,
prnd nerbdtor, btnd cu degetele pe cearafurile
proaspt schimbate. Ea nu-i mai putea lua privirea de
pe chipul lui proaspt brbierit, de la prul umed, periat
spre spate, de la pielea lui care contrasta puternic cu
feele imaculate de pern.
El i-a ntlnit privirea fr s zmbeasc.
Nu tiu ct mai pot rezista, i-a optit.
La nceput Sophia a crezut c se referea la ce se
133

ntmplase ntre ei i a roit. Apoi i-a dat seama c se


referea la starea lui, la faptul c nu avea voie s
prseasc patul.
O s-i fac bine odihna asta forat. Nu petreci
suficient de mult timp n pat.
Ai putea schimba asta.
M refeream la somn. A rs nervos. Dac vei
continua s m necjeti s tii c o chem pe Eliza s-i
schimbe bandajul.
Nu, te rog. L-a zmbit. Voi fi cuminte.
i-a inut promisiunea i a stat nemicat ct timp ea ia schimbat pansamentul. ncruntat Sophia a observat c
rana era roie i prea s se fi umflat, dei nu erau
semne c s-ar fi infectat, l-a atins fruntea. Prea s aib
temperatur.
Eti mai fierbinte dect mai devreme. Cum te
simi?
Vreau s m dau jos din pat i s fac ceva.
Sophia a cltinat din cap.
Vei sta aici ct timp va spune doctorul. ntre timp,
cred c ar fi bine s nu le permii vizitatorilor ti s te
oboseasc peste msur.
E bine, a spus el ironic. Ar fi o scuz excelent s
scap de familia mea. Altfel vor sta aici ntreaga zi,
flecrind vrute i nevrute.
134

S pregtesc nite rcoritoare? l-a ntrebat ea.


Dumnezeule, nu! Nu este cazul s le prelungeti
ederea.
Am neles, domnule. Dei nu se uita spre el,
Sophia i simea privirea aintit asupra ei.
Sophia, a spus el ncet, ce s-. A ntmplat?
Ea s-a forat s zmbeasc:
Nimic!
n legtur cu ceea ce s-a ntmplat mai devreme
Spre uurarea Sophiei, el a fost ntrerupt de zgomot de
pai i de voci animate, venind dinspre hol. Eliza a
aprut n prag.
Sir Ross, a spus ea, au sosit doamna Cannon i
conaul Matthew
Dragule! O femeie nalt, cu prul grizonant a
trecut pe lng Eliza i s-a apropiat de pat. Era subire,
mbrcat ntr-o rochie din mtase de culoarea mrii i
nvluit ntr-un nor subtil de parfum exotic, l-a
mngiat cu degetele lungi obrazul lui Ross iar inelele
cu pietre preioase i-au strlucit n lumin. Sophia s-a
retras ntr-un col al camerei, privind-o pe Catherine
Cannon cu un interes discret. Mama lui Ross nu era o
frumusee dar avea mult stil iar efectul general era
uimitor.
Ross i-a murmurat ceva mamei lui care a izbucnit n
135

rs i s-a aezat pe marginea patului.


Dragul meu biat, m ateptam s te gsesc palid,
alb precum cearaful, a exclamat ea. Dar tu ari la fel
de bine ca oricnd. i te-ai mai ngrat! i st foarte
bine.
Trebuie s-i mulumeti domnioarei Sydney
pentru asta, a spus Ross ntorcndu-i privirea spre
Sophia. Vino ncoace. Vreau s te prezint mamei mele.
Sophia a rmas n colul camerei dar a fcut o
reveren politicoas, zmbind timid:
mi pare bine s v cunosc, lady Cannon.
Femeia a studiat-o scurt, cu o privire prietenoas.
Ce tnr fermectoare! a remarcat ea uitndu-se
ntrebtor spre Ross. E cam prea drgu ca s lucreze
ntr-un loc ca acesta.
Asta aa este, s-a auzit o voce ironic venind
dinspre prag. M ntreb ce motive a avut fratele meu s
angajeze o femeiuc cu atta vino ncoace.
Matthew, fratele mai mic al lui Ross sttea sprijinit
ntr-un picior, cu umrul lipit de cadrul uii.
Asemnarea fizic dintre cei doi era izbitoare, aveau
amndoi aceeai constituie, aceeai piele ntunecat. i
totui trsturile lui Matthew erau mai puin coluroase,
nasul i era mai mic, brbia mai puin pronunat.
Probabil c majoritatea femeilor l considerau pe
136

Matthew mi frumos, pentru c i pstrase aerul unui


bieandru. i totui, i-a spus Sophia, era doar o
versiune neterminat a fratelui su mai mare. Ross era
un brbat adevrat, elegant i dur. Iar Matthew era doar
o palid imitaie.
Sophia l-a privit.pe brbatul insolent din pragul uii i
a nclinat puin capul.
Domnule Cannon, a optit.
Ross s-a uitat ncruntat la fratele lui:
Nu te mai prosti, Matthew, i intr odat. Unde i-e
soia?
L-a rspuns mama:
Biata Iona a rcit i s-a temut s nu cumva s-i
dea i ie rceala. i transmite toate urrile ei de bine.
Sophia a strbtut camera, fcnd o nou plecciune.
V las singuri, a optit. Te rog s suni dac ai
nevoie de ceva.
Dup ce Sophia a ieit din ncpere, Ross s-a uitat
ntrebtor spre fratele lui. Nu-i plcuse felul n care
Matthew se referise la ea, nici felul n care o privise.
Exasperat, s-a ntrebat cnd avea s nceteze s
priveasc fiecare femeie ca pe o posibil cucerire.
Dei soia lui, lona, era o fat drgu, era clar c el
era n continuare interesat de alte femei. Ross nu tia cu
siguran ca el s fi clcat strmb, dar era foarte
137

adevrat c nu i-ar fi trecut cu vederea infidelitile.


Ross se ocupa de finanele ntregii familii i i ddea
fratelui lui o sum anual. Dac ar fi avut dovada
infidelitii lui n-ar fi ezitat deloc s-l disciplineze cu
orice, mijloace, inclusiv reducndu-i substanial
resursele financiare.
De cnd lucreaz aici? a ntrebat Matthew.
De vreo dou luni.
Nu e cam nepotrivit s angajezi o astfel de femeie?
tii ce va spune lumea. C-i face i alt gen de servicii.
Matthew, a protestat mama, uimit. Nu. E necesar
s faci asemenea insinuri.
Matthew a zmbit cu subneles.
Sunt anumite lucruri de care un brbat i poate da
seama doar uitndu-se la o femeie, mam. Este evident
c e doar o trf, dei se strduiete s par altceva.
Ross nu-i putea stpni furia. A strns n pumn
cearaful.
Niciodat nu te-ai priceput la oameni, Matthew. Te
sftuiesc s-i ii gura i s nu uii c eti un brbat
nsurat.
Matthew se holba la el.
Ce naiba vrei s spui?
C mi se pare c eti nepermis de interesat de
asistenta mea.
138

Nu sunt, a rspuns indignat Matthew. Am spus


doar
ncetai amndoi, v rog! a intervenit Catherine.
M ntristeaz s v aud mereu certndu-v.
Ross i-a aruncat fratelui su o privire plin de rceal.
Nu-i voi permite lui Matthew s-i insulte pe cei
care lucreaz pentru mine.
Matthew i-a rspuns:
Spune-mi, ce fel de relaie ai cu domnioara
Sydney, de vreme ce-i sari imediat n aprare?
nainte ca Ross s-i poat rspunde, Catherine a
pufnit, iritat.
Matthew, tiu c ncerci deliberat s-l irii pe Ross!
Relaia lui cu domnioara Sydney l privete personal.
Nu este treaba noastr. Acum te rog s iei puin din
camer, s ne lai cteva minute n pace.
Cu plcere, i-a rspuns Matthew posac. Nu miau
plcut niciodat camerele bolnavilor.
Cum a ieit, Catherine s-a aplecat mai aproape:
Spune-mi, Ross, ce este ntre tine i domnioara
Sydney?
Ross a izbucnit n rs:
Tocmai ai spus c m privete doar pe mine!
Pi da, dar sunt mama ta i am dreptul s tiu dac
te intereseaz o femeie anume.
139

Era foarte curioas, se vedea clar.


Nu recunosc nimic!
Ross, a protestat ea, dnd ochii peste cap i
zmbind. A trecut prea mult vreme de cnd nu te-am
mai auzit rznd. ncepusem s cred c ai uitat cum este.
Dar, dragul meu o servitoare? Ai.fi putut alege ce mai
frumoas motenitoare din Anglia.
Ross i-a susinut privirea, contient c a te nsura cu o
servitoare era o umilin din punct de vedere social.
Aventurile cu servitoare erau acceptate dar un
gentleman nu se cstorea niciodat cu una. Lui Ross
nici c-i psa. n anii n care interacionase cu tot felul
de oameni, de la membri ai familiei regale pn la
ceretori, nvase c era o ipocrizie s te consideri ca
aparinnd unei clase anume din societate. Vzuse nobili
capabili de crime atroce i vagabonzi care tiau ce
nseamn onoarea.
Domnioara Sydney este fiic de viconte, i-a spus
el mamei. Dei nu ar fi contat nici dac tatl ei ar fi fost
vnztor de haine vechi.
Mama lui s-a strmbat.
M tem c munca ta pe Bow Street i-a dat vederi
foarte democratice. Comentariul ei nu suna deloc a
compliment. i totui fiic de viconte? Se putea i
mai ru, bnuiesc.
140

Nu ncepe s faci tot felul de presupuneri, mam.


Nu i-am spus c a avea vreo intenie serioas cu ea.
Dar ai, i-a rspuns ea. O mam simte aceste
lucruri. Iar acum povestete-mi cum se face c o fat de
familie bun ajunge s munceasc pe Bow Street.
A privit-o ironic, arcuindu-i o sprncean.
Nu ai de gnd s m ntrebi nimic de rana mea?
O s-i mai provoc imediat nc una dac nu-mi
spui mai multe despre fat!
CAPITOLUL 7
Sophia nu a mai intrat n camera lui Ross cteva ore
bune dup plecarea familiei lui. El era nerbdtor,
ntrebndu-se ce treburi avea, ce era att de important
nct nu mai venea odat. O trimisese pe Lucie cu tava
cu cina i cu medicamentele, mpreun cu ceva de citit,
s-i mai treac timpul. Numai c tui nu-i era deloc
foame i ncepuse chiar s-l doar capul. Se lsa deja
ntunericul iar Ross se tot foia n pat. Simea c ardea il dureau toate, dar mai ales umrul. i ceea ce-l
nnebunea mai tare era faptul c se simea izolat. Lumea
mergea nainte i fr el. i-a scos cmaa, pentru c i
era prea cald i s-a acoperit pn la bru cu cearaful.
Pe la ora opt, cnd Sophia i-a fcut apariia, Ross era
deja morocnos i epuizat. Zcea cu faa n jos, n ciuda
141

durerii cauzate de poziia aceea.


Ross? A aprins o lamp, cu flacra foarte mic. Ai
adormit? Am venit s-i schimb bandajul.
Nu, n-am adormit, a mormit el. Ard tot i m
doare cumplit umrul. Plus c m-am sturat s zac n
patul acesta blestemat.
Ea s-a aplecat i i-a pus mna pe frunte.
Da, ai temperatur. Haide, las-m s te ntorc. Nu
e de mirare c te doare umrul dac stai n poziia asta.
L-a ajutat s se ridice. Braele ei, dei subiri, erau
puternice. Ross s-a ntors, morocnos, iar cearaful i-a
alunecat. Sophia i-a sprijinit capul i i-a dus un pahar la
buze. A but cu nghiituri mari lichidul rece, uor
ndulcit. Aroma ei proaspt rzbtea prin aerul sttut
din ncpere.
Gine a nchis ferestrele? a ntrebat ea.
Mama. Spune c aerul de afar nu e bun cnd ai
febr.
Nu cred c aerul rece al nopii i va face ru. S-a
dus s le deschid i o adiere rcoroas s-a fcut imediat
simit.
Ross s-a sprijinit ntre perne i a inspirat aerul curat:
Ai lipsit ziua ntreag, i-a spus. i-a ridicat
cearaful pn la piept, ntrebndu-se dac ea i dduse
seama c era gol pe dedesubt. Ce-ai fcut?
142

Le-am ajutat pe fete s curee lun buctria, dup


care am splat cteva rufe i am crpit cteva. Iar dupamiaz am fcut gem de agrie, mpreun cu Eliza.
Las-o pe Eliza s se ocupe singur de cas. Tu
trebuie s stai cu mine.
Da, domnule, i-a rspuns Sophia zmbind,
amuzat de tonul lui autoritar. Dac i doreai compania
mea trebuia doar s spui.
Ross s-a strmbat i a rmas tcut ct timp ea i-a
schimbat bandajul. Se mai linitise acum c-i putea privi
chipul senin i ochii albatri umbrii de genele lungi. ia amintit felul n care i rspunsese i a avut un
sentiment de triumf. n ciuda temerilor ei. Sophia fusese
dornic s fac dragoste cu el. Nu avea s mai ncerce
deocamdat, pn cnd nu se nzdrvenea. Dar atunci
oh, atunci
Sophia a terminat de legat bandajul.
Nu vd semne c s-ar infecta, a spus nmuind o
crp curat ntr-un vas cu ap rece. Cred c rana a
nceput s se vindece. Probabil c i febra va ceda
curnd.
L-a ters faa nfierbntat i fruntea cu crpa rece. O
adiere rcoroas i-a atins pielea umed, fcndu-l s se
nfioreze.
i-e rece? s-a auzit vocea dulce a Sophiei.
143

Ross a cltinat din cap, cu ochii nchii.


Nu, i-a rspuns el. Nu te opri. E att de bine!
Ea a umezit din nou crpa. Ross a oftat adnc atunci
cnd i-a simit atingerea rece pe gt i pe piept. Ct timp
trecuse de cnd nu mai avusese cineva grij de el? Nici
nu-i mai aducea aminte. Mulumit, o asculta pe Sophia
care ngna uor un cntec.
tii i cuvintele? a ntrebat-o, pe jumtate adormit.
Cteva din ele
Cnt-mi.
Nu am o voce grozav, i-a spus ea. Dac te atepi
la ceva peste mediocru vei fi dezamgit crunt.
L-a prins degetele subiri care i atingeau uor pieptul.
Nu m-ai putea dezamgi niciodat.
Sophia a rmas tcut o vreme, fr s-i retrag
mna din strnsoarea lui. Dup care a nceput s cnte
abia optit, linititor.
Cnd voi gsi iubirea
Dup ce a tcut, Ross a deschis ochii i i-a surprins
expresia dulce-amar, de parc s-ar fi. Gndit la trecuta
ei dragoste. S-a simit cuprins de gelozie dar i de
ngrijorare n acelai timp i a cutat s o scoat ct mai
repede din acea stare.
Ai dreptate, i-a spus. N-ai cine tie ce voce. A
zmbit vznd-o c-l privea amenintor. Dar mi-a
144

plcut foarte mult, a adugat el.


Sophia i-a pus o compres rece pe frunte.
Acum este rndul tu i-a spus. Poi s ncepi
oricnd.
Iu nu tiu s cnt.
Nici nu m ateptam, cu o voce ca a ta.
Dar ce are vocea mea?
E foarte grav. Cine crezi c s-ar atepta s ai voce
de bariton? A rs uor, vznd c se ncrunta se. i-a
trecut mna pe dup gtul lui, i-a ridicat capul i i-a dus
paharul la buze. Haide, mai bea puin.
El a but, cu o grimas.
N-am mai but zeam de orz de ani de zile.
Eliza mi-a spus c nu eti niciodat bolnav. Sophia
a pus paharul deoparte. Majoritatea agenilor sunt uimii
c ai fost rnit. Cred c i-au imaginat c gloanele ar fi
trebuit s ricoeze din trupul tu.
Ross a zmbit cu tristee.
N-am pretins niciodat c a avea puteri
supraomeneti.
i cu toate astea ei asta cred despre tine. L-a privit
cu i mai mare atenie i a continuat: mai presus de
nevoile oricrui om i de slbiciuni. Invulnerabil.
Au rmas nemicai, privindu-se n ochi, iar Ross a
neles brusc c ea i pusese un fel de ntrebare.
145

Nu sunt, a spus ntr-un final. Am i eu nevoi. i


slbiciuni.
Sophia i-a aintit privirea pe tblia patului.
Dar nu cedezi n faa lor, i-a rspuns netezind o
cut a cearafului.
El i-a prins mna, mngindu-i uor degetele.
Ce vrei s tii, Sophia?
Ea a ridicat privirea spre el.
De ce nu te-ai recstorit dup moartea soiei tale?
A trecut mult timp de-atunci. i eti relativ tnr, nc.
Relativ? a repetat el, strmbndu-se.
Ea a zmbit:
Spune-mi de ce i se spune Clugrul din Bow
Street cnd ai fi putut oricnd s te recstoreti.
N-am vrut. M descurc foarte bine i singur.
i-ai iubit soia?
Eleanor era uor de iubit. Ross a ncercat s-i
readuc n faa ochilor imaginea soiei lui, chipul ei
palid i delicat, prul blond, mtsos. I se prea ns c
o cunoscuse ntr-o alt via. i-a dat seama cu
surprindere c acum Eleanor nu i se mai prea real. Era
rafinat, inteligent i foarte blnd. Nu ridica
niciodat tonul la cineva. A zmbit, amintindu-i. Lui
Eleanor nu-i plcea deloc s aud pe cineva njurnd. Sa chinuit din rsputeri s m dezvee i pe mine.
146

A fost o femeie deosebit, neleg.


Da, a ncuviinat el. Numai c avea o constituie
fragil neobinuit de fragil, a putea spune. De fapt,
familia ei nu a fost de acord ca ea s se cstoreasc.
De ce?
Eleanor se mbolnvea foarte des. Am ieit s ne
plimbm n parc ntr-o dup-amiaz de toamn i dup
asta a zcut n pat mai bine de o sptmn. Era foarte
delicat. Prinii ei se temeau c obligaiile de soie
aveau s o epuizeze i mai ales preteniile mele de so.
S-au temut c o sarcin ar putea s o omoare. n voce i
se citea vinovia atunci cnd a continuat: am reuit s-i
conving c o voi proteja, c nu i se va ntmpla nimic
ru. Am fost fericii aproape patru ani. Am crezut chiar
c era infertil, pentru c nu a rmas nsrcinat n acest
rstimp. Chiar m bucuram s fie aa.
Nu-i doreai copii?
Nu conta. Voiam doar ca Eleanor s fie sntoas,
s o tiu n siguran. Dar ntr-o zi mi-a spus c era
nsrcinat. Era absolut ncntat. Mi-a spus c nu se
mai simise niciodat att de bine. Iar eu am reuit s m
autoconving c i ea i copilul aveau s fie bine.
Ross s-a oprit. Era mult prea tulburat ca s mai poat
continua. i era prea greu s-i pomeneasc numele
mcar, dar cu toate acestea nu voia s-i ascund nimic
147

Sophiei.
Ce s-a ntmplat? a optit Sophia.
Ross a simit c n mintea lui se producea un declic.
Toat reinerea dispruse. A nceput s-i povesteasc
lucruri pe care nu le mai spusese nimnui.
n ziua cnd au nceput durerile am tiut c ceva nu
era n regul. Eleanor era mult prea slbit ca s poat
mpinge. Travaliul a durat douzeci i patru de ore, iar
la nceputul celei de-a doua zile Dumnezeule, a fost
un comar! Am trimis dup o mulime de doctori. Se
certau ntre ei, se contra ziceau n legtur cu ce trebuia
fcut. Ea avea dureri atroce i m implora s o ajut. A
fi fcut orice. Orice. i-a dat seama c ncletase pumnii
doar atunci cnd a simit-o mngindu-l uor. Singurul
lucru cu care au fost cu toii de acord a fost c bebeluul
era prea mare. A trebuit s aleg Bineneles c le-am
spus s o salveze pe Eleanor dar asta nsemna s Sa oprit, pentru c nu mai putea respira. Nu-i putea spune
ce urmase, ce anume i fcuser doctorii lui Eleanor.
Curgea att de mult snge Eleanor ipa i m implora
s-i opresc. Voia s moar, voia s dea copilului o ans
la via. Dar eu nu puteam face asta. Aa c amndoi
au Ross a fcut din nou o pauz, ncercnd s-i
controleze ritmul respiraiei.
Sophia nu s-a micat, nu a scos vreun sunet. Ross a
148

crezut c o dezgustase, c vorbise prea mult. Probabil c


era ngrozit de cele auzite.
Am fcut alegerea greit, a optit el. i au murit
amndoi din aceast cauz. S-a cutremurat. I se fcuse
frig dintr-o dat.
Sophia i-a luat compresa de pe frunte i l-a mngiat
uor pe obraz.
Nu a fost vina ta, i-a spus. Sunt sigur c tii asta.
Era clar: nu nelesese ntreaga poveste. Trebuia s o
fac s neleag ct de egoist fusese.
N-ar fi trebuit s m cstoresc cu Eleanor. Ar fi
trit i azi dac o lsam n pace.
Nu ai de unde s tii. i dac ar fi adevrat i nu
te-ai fi cstorit cu ea, cum ar fi artat viaa ei? inut
departe de lume, nemplinit, lipsit de iubire. Sophia la nvelit bine dup care s-a dus s mai aduc o ptur
din dulap. L-a acoperit cu ea i s-a aezat din nou pe
marginea patului. Nu ai obligat-o tu pe Eleanor s se
cstoreasc cu tine. Sunt convins c a tiut care erau
riscurile. i a considerat c a meritat, pentru c a fost
fericit n anii n care a fost mritat cu tine. i a fost
iubit. A trit aa cum i-a dorit. i sunt sigur c nu ar
vrea ca tu s te nvinoveti pentru cele ntmplate.
Nu conteaz dac ea m-ar nvinovi sau nu. tiu a
cui e vina doar a mea.
149

E normal s gndeti aa, i-a rspuns Sophia. Chiar


i tu te crezi omnipotent, crezi c tot ce-i ru i tot ce-i
bine i se datoreaz. Ct de greu trebuie s-i fie s
accepi c anumite lucruri sunt mai presus de puterea ta.
Dei i ddea seama c i btea joc de el, Ross s-a
simit reconfortat. O privea adnc n ochi, simind un
imens val de uurare.
Eti un brbat, atta tot. Nu eti un zeu.
Doar un brbat.
tia i el asta. Dar abia acum i ddea seama ce
povar simise atunci cnd ncercase s conving
ntreaga lume de contrariul. Fcuse tot ce fusese
omenete posibil s le dovedeasc tuturor c era
invulnerabil i n mare parte reuise. Aproape c era o
cerin a postului pe care l ocupa. Oamenii doreau s
cread c magistratul-ef era atotputernic, c muncea
fr ncetare ca s-i protejeze pe ei. Timp de civa ani
Ross trise izolat, doar ca s se poat achita de aceast
sarcin. Nimeni nu-l cunotea cu adevrat, nimeni nuI nelesese. Iar acum, pentru prima oar n viaa lui
de adult, gsise o persoan care s nu-l priveasc cu
adulaie. Care l trata ca pe un brbat obinuit.
Sophia s-a ridicat i a nceput s se nvrt prin
camer, punnd obiectele de toalet la locul lor,
mpturind prosoapele. Ross o devora din priviri,
150

gndindu-se la ce va face cu ea atunci cnd i va reveni.


Era convins c ea nici nu bnuia unde-i fugeau lui
gndurile, altfel n-ar fi fost att de linitit.
CAPITOLUL 8
Eti un pacient ngrozitor, a exclamat Sophia
vznd c Ross se dduse jos din pat i se mbrcase.
Doctorul Linley a spus c ar trebui s mai stai n pat
mcar o zi.
Nu le tie nici el pe toate, i-a rspuns Ross n timp
ce se ncla.
Nici tu! Exasperat i ngrijorat, l-a urmrit cu
privirea cum se apropia de dulap, n cutarea unei
cravate. Ce ai de gnd s faci?
S m duc la birou o or-dou.
i vei rmne acolo toat ziua! n cele patru zile
care trecuser de cnd Ross fusese mpucat, Sophiei i
fusese extrem de greu s-l determine s se odihneasc.
Puterile i reveniser, umrul nu-l mai durea att de tare,
aa c abia atepta s-i reia ritmul obinuit, epuizant.
Ca s-l fac s nu coboare din pat, Sophia i adusese
teancuri de dosare de la birou i luase notie, dup
dictare. i adusese mncarea la pat i petrecuse ore
ntregi citindu-i. l studiase atunci cnd aipea,
memornd fiecare detaliu al chipului su, felul n care
151

prul i cdea pe frunte.


Mirosul lui i devenise familiar, felul n care nghiea
cafeaua, textura muchilor atunci cnd i schimba
bandajul. Barba epoas, nainte de a se rade. Sunetul
rguit pe care l scotea atunci cnd rdea, de parc nu
era prea deprins cu rsul. Felul n care i se rzvrtea
prul n fiecare diminea, nainte s apuce s-l pieptene
spre spate. Felul n care o surprindea cu cte un srut,
atunci cnd i lua tava cu mncare sau i aranja
pernele sruturi dulci, furate
Iar ea i se abandona, n loc s-l resping.
Spre marea ei ruine, Sophia ncepuse s aib diverse
fantezii cu el. ntr-o noapte visase c se urcase lng el
n pat i-i lipise trupul gol de-al lui. Cnd se trezise,
cearafurile erau ude de transpiraie, inima i btea cu
putere iar locul dintre picioarele ei prea s se fi trezit la
via. Pentru prima oar n viaa ei se mngiase uor
acolo, cuprins de plcere, imaginndu-i c Ross era
cel care o atingea, cel care i mngia snii. Prins ntre
ruine i vinovie, a continuat s se auto-satisfac,
descoperind c plcerea era cu att mai mare cu ct
micrile creteau n intensitate. A sfrit cu un geamt,
lac de sudoare, tremurnd.
S-a rostogolit pe burt, uimit, ameit, ntrebndu-se
cum avea s dea ochii cu Ross a doua zi. Nu mai simise
152

pn atunci aa ceva, o nevoie fizic att de intens.


n afar c se simea atras de el din punct de vedere
sexual, Sophia a descoperit c l plcea cu adevrat.
Caracterul lui o fascina. Cnd trebuia s fac ceva care
i displcea nu se eschiva deloc, ba din contr, era
extrem de hotrt. Datoria era totul pentru el.
O amuza faptul c dei nu minea niciodat, Ross
masca cu abilitate adevrul, ca s-i poat atinge
scopurile. Dac ridica tonul, de exemplu, nu admitea c
striga, ci susinea c era emfatic. Nu recunotea c era
ncpnat, spunea despre el c era ferm. Nu era nici
dominator, ci doar decis. Sophia fcea haz pe seama
lui, descoperind c el nu tia prea bine cum s
reacioneze. Nu era deloc obinuit s fie tachinat, dar
Sophia simea c adesea cuvintele ei l amuzau.
Serile, cnd stteau de vorb, Sophia i mprtea
puinele amintiri pe care le avea din copilrie: sruturile
de noapte-bun ale tatlui ei ultimul picnic n
familie povetile pe care i le citea mama ei. Cum,
mpreun cu fratele ei, i amestecase mamei pudra cu
ap i se jucaser cu pasta i fuseser trimii la culcare
fr s mnnce.
Ross fusese n stare s o fac s povesteasc tot ce
ncercase s ascund atia ani. Fr s-i dea seama, s-a
trezit spunndu-i cum fuseser lunile de dup moartea
153

prinilor, cnd i ea i John deveniser de nestpnit.


Ne purtam ngrozitor, i spusese, ghemuindu-se n
fotoliu. Fceam numai prostii, vandalizam prvlii i
case, furam A fcut o pauz i s-a frecat pe frunte,
ncercnd s alunge durerea de cap.
Ce furai?
Mncare, de cele mai multe ori. Ne era mereu
foame. Familiile care ncercau s aib grij de noi nu
erau deloc nstrite. Cnd purtarea noastr a devenit de
netolerat, i-au luat minile de pe noi. A fost numai vina
mea. John era prea mic s-i dea seama dar eu nu am
nicio scuz pentru purtarea mea. Ar fi trebuit s-l
ndrum, s am grij de el
Erai doar un copil, i-a rspuns cu grij Ross,
nelegnd ct de grea era vina care o apsa. Nu a fost
vina ta.
Ea i-a zmbit fr s fie deloc amuzat, fr s-i
accepte ncercarea de a o consola.
Sophia, a ntrebat ncet Ross, cum a murit John?
Ea s-a ncordat, luptndu-se cu tentaia de a-i spune
totul. Vocea lui profund i cerea s-i deschid sufletul.
Dar dac i spunea nu avea s obin nimic.
Nu i-a rspuns nimic ci a rs nesigur i a inventat o
scuz s ias repede din camer.
Acum, cnd Ross i alegea o cravat de mtase din
154

dulap, gndurile Sophiei reveniser n prezent. Faptul c


Ross coborse din pat i ddea un motiv s se gndeasc
la altceva.
O s te epuizezi i o s cazi din picioare. i s nu
te atepi la nelegere din partea mea. Ar trebui s
asculi sfatul doctorului i s te odihneti!
Aezat n faa oglinzii, Ross s-a strmbat.
Nu cad deloc din picioare, i-a rspuns. Dar trebuie
s ies din camera asta, altfel nnebunesc. Privirea lui de
argint a ntlnit-o pe a ei. Exist doar o modalitate s m
vezi din nou n pat i nu cred c eti pregtit, nc.
Sophia i-a ferit imediat privirea, stnjenit. Era un
semn c deveniser foarte familiari, c-i mrturisea
deschis dorina pentru ea:
Trebuie s iei mcar micul dejun, i-a spus. M duc
la buctrie s vd dac Eliza a pus de cafea.
Mulumesc, l-a zmbit i a terminat de strns nodul
cravatei.
Mai trziu, n aceeai diminea, Sophia completa un
registru n birou iar Ross avea diverse ntlniri. A fcut
ordine pe birou i a oftat, vinovat. n prima lun lucrat
aici, ea i fcuse copii dup toate informaiile pe care le
considerase utile s-i nfunde pe toi cei care lucrau aici.
n mare majori: tate era vorba de greeli fcute de ageni
sau poliiti, de la erori de procedur la tinuiri de
155

dovezi. Ross preferase s le atrag atenia n particular,


ca s evite un scandal public.
Sophia tia c avea nevoie de mai multe informaii ca
s-i poat distruge pe Ross i pe agenii lui. Numai c n
ultimele trei sptmni nu mai fcuse nimic s-i poat
atinge scopul. Nu se simea n stare, i asta o dezgusta.
Se auto-dispreuia pentru slbiciunea ei dar nu se mai
simea n stare s-l trdeze. Ajunsese s in mult la el,
n ciuda eforturilor fcute. Ceea ce nsemna c nu avea
s mai rzbune moartea bietului ei frate, iar scurta lui
via rmnea lipsit de orice sens.
Posac, Sophia a continuat s aranjeze dosarele cnd a
fost ntrerupt de Ernest.
Domnioar Sydney, te cheam sir Ross.
L-a privit ngrijorat pe biat:
Unde este sir Ross? Se simte bine?
E n biroul lui, domnioar.. Biatul a plecat,
grbit s-i termine treburile.
Sophiei i s-a strns stomacul, de ngrijorare. Oare
Ross se forase prea tare? Poate c i se deschisese rana,
poate c avea din nou febr, poate c activitatea intens
l epuizase. S-a grbit spre biroul lui, ignornd feele
uimite ale avocailor i funcionarilor ntlnii pe
coridor.
Ua biroului magistratului-ef era deschis. Sophia a,
156

pit pragul, nerbdtoare. Ross era aezat la birou.


Prea obosit, era palid. A ridicat privirea spre ea:
Sophia, ce s-a
tiam eu c te-ai ntors prea devreme la lucru! a
exclamat, apropiindu-se cu pai mari. I-a pus repede
mn pe frunte, pe obraji. Ai febr? Ce s-a ntmplat? i
sngereaz din nou umrul sau
Sophia, a ntrerupt-o el, prinzndu-i minile. I-a
zmbit linititor. Sunt bine. Nu trebuie s-i faci griji
pentru mine.
Ea l-a privit cu atenie, ncercnd s se conving c
era bine.
Atunci de ce ai trimis dup mine? l-a ntrebat,
nedumerit.
Ross i-a mutat privirea la un punct de peste umrul
ei. Consternat, Sophia a realizat abia atunci c nu erau
singuri. S-a ntors i l-a vzut pe sir Grant aezat pe un
scaun masiv din piele. Brbatul impozant i studia cu
interes. Sophia i-a retras grbit minile i a nchis
ochii, umilit.
Scuze, a murmurat ea, dorindu-i s fi putut s
dispar cumva. Eu eu am depit orice limit, sir
Ross. mi cer iertare.
El a zmbit vznd-o ct era de stnjenit i i s-a
adresat lui sir Grant.
157

Morgan, am ceva de discutat cu domnioara


Sydney.
Aa se pare, i-a rspuns Morgan. A fcut o
plecciune scurt i i-a aruncat o ultim privire Sophiei.
Dup care a ieit, nchiznd ua n urma lui.
Sophia i-a acoperit cu minile obrajii roii.
Dumnezeule, oare ce crede despre mine?
Ross s-a ridicat de la birou i s-a postat n faa ei.
Cu siguran crede c eti o femeie, blnd i plin
de compasiune.
mi pare ru, a repetat ea. Nu mi-am dat seama c
era aici. N-ar fi trebuit s intru att de vijelios sau s
Numai c m-am obinuit s
S m atingi?
Ea a ridicat din umeri, stnjenit.
Am devenit mult prea familiari. Acum, c te simi
mai bine, lucrurile trebuie s redevin aa cum erau.
Sper c nu, i-a rspuns el ncet. mi place felul tu
familiar de a fi. A ntins mna dar ea s-a dat imediat un
pas napoi.
i-a ferit privirea i l-a ntrebat pe un ton supus.
De ce m-ai chemat, pn la urm?
Au trecut cteva secunde pn s primeasc un
rspuns de la el.
Tocmai am primit veti de la mama. Se pare c n
158

casa lor are loc o criz major.


Nu este nimeni bolnav, sper?
M tem c e vorba de ceva mult mai grav, a spus el
ironic. Are legtur cu petrecerea pentru aniversarea
bunicului meu.
Sophia l privea uimit.
Se pare c domnioara Bridgewell, menajera
mamei mele, s-a mritat cam peste noapte. Se ntlnea
cu un sergent iar acesta a cerut-o de nevast imediat ce a
aflat c regimentul lui avea s fie trimis n Irlanda.
Normal c domnioara Bridgewell a vrut s-i urmeze
proasptul so la noul post. Familia mea i dorete numai
bine, dar din nefericire absena ei survine exact n
mijlocul pregtirilor pentru aniversarea celor nouzeci
de ani ai bunicului.
Oh, Doamne! Cnd are loc evenimentul?
De azi ntr-o sptmn.
Oh, Doamne, a repetat Sophia, amintindu-i de
casa imens din Shropshire n care lucrase, de
pregtirile meticuloase, fr cusur, care precedau fiecare
astfel de festivitate. Mncare, flori, oaspei care trebuiau
cazai nsemna un volum imens de munc. Sophia i
comptimea pe servitorii care trebuiau s asigure toate
astea.
i cine se va ocupa de tot, atunci?
159

Tu, i-a spus Ross, aproape optit. Te vrea pe tine.


Trsura te ateapt afar. Dac eti de acord, va trebui
s pleci imediat spre Berkshire.
Eu? Sophia era uluit. Dar trebuie s existe o alt
persoana care s-i poat in locul domnioarei
Bridgewell!
Se pare c nu, dup prerea mamei. Te-a cerut pe
tine.
Dar nu pot! Nu am deloc experien pentru asta!
Te descurci foarte bine cu servitorii de aici.
Sunt trei, i-a rspuns agitat Sophia. Iar mama ta
are probabil cteva duzini de servitori.
Cam cincizeci, i-a spus el cu o nonalan
deliberat, ca i cum numrul acestora nu avea niciun
fel de importan.
Cincizeci! Nu pot coordona cincizeci de oameni!
Sunt sigur c exist altcineva mai priceput dect mine.
Poate dac menajera nu pleca n grab ar fi avut
timp s gseasc pe altcineva. Dar aa, ai rmas singura
speran a mamei.
mi pare ru pentru ea, a rspuns Sophia.
El a izbucnit n rs.
Este doar o petrecere, Sophia. Dac totul va
decurge bine, mama i va asuma toate meritele, fr
ndoial. Iar dac va fi un dezastru vom da cu toii vina
160

pe domnioara Bridgewell. Nu ai de ce s-i faci griji.


Dar cum rmne cu tine? Cine va avea grij de
tine, cine se va ocupa de toate n lipsa me?
El a ntins mna spre gulerul alb al rochiei ei negre,
atingndu-i uor brbia.
Se pare c va trebui s m descurc fr tine. i-a
cobort vocea: va fi o sptmn foarte lung, sunt
sigur.
Sophia era ntr-att de aproape de el nct simea izul
de spun de brbierit al pielii i cel de cafea din
respiraie.
Va fi acolo toat familia ta? a ntrebat ngrijorat.
Inclusiv fratele tu i soia lui? Perspectiva de a-i
petrece nopile sub acelai acoperi cu Matthew nu o
tenta deloc.
Nu prea cred. Matthew i lona prefer viaa de la
ora, cu plcerile ei. Se plictisesc la ar. B nuiesc c
vor sosi n weekend, mpreun cu ceilali musafiri.
Sophia a cntrit bine situaia. Nu gsea niciun mod
politicos de a o refuza pe mama lui Ross. A oftat,
gndindu-se la misiunea grea care o atepta.
M duc, i-a rspuns. i voi face tot ce-mi st n
puteri ca petrecerea s fie un succes.
Mulumesc.
A cuprins-o de gt, trecndu-i degetele prin prul ei.
161

Sophia a spus imediat:


M duc s-mi fac bagajele.
Degetele lui i-au cobort uor pe ceaf.
Nu m srui de rmas-bun?
Ea i-a umezit buzele uscate.
Nu cred c este nelept din partea noastr s
mai facem asta. Nu se cuvine. Vom sta desprii un
timp, dup care lucrurile vor reveni ca la nceput
Nu-i place s m srui? a ntrebat-o, mngindu-i
o uvi care i se desprinsese din coc.
Nu are nicio importan, s-a auzit Sophia spunnd.
Ideea este c nu ar trebui s o mai facem.
Ochii lui au strlucit provocator.
De ce?
Pentru c eu cred c M tem c i-a adunat
tot curajul nainte de a continua: nu pot s am o
aventur cu tine.
Nu i-am cerut o aventur. Tot ce vreau de la tine
este
Dintr-un impuls, Sophia i-a dus degetele la buze. Nu
tia ce avea de gnd s-i spun el, dar nu voia s aud
nimic. Oricare ar fi fost inteniile lui, nu voia s le aud
transpuse n cuvinte.
Nu mai spune nimic, l-a rugat. Vom sta desprii o
sptmn. Vei avea timp de gndire i sunt sigur c
162

sentimentele tale se vor schimba.


A srutat-o n palm iar ea i-a retras imediat mna.
Chiar aa? a ntrebat-o, cobornd capul spre ea.
i-a lipit buzele de ale ei i o plcere imens a
cuprins-o. Vrful limbii lui o necjea, fcnd imposibil
orice rezisten. S-a lipit cu un oftat de trupul lui ferm i
l-a srutat la rndul ei, nesioas. Nu putea nega
atracia dintre ei i era exact ceea ce voia s-i
demonstreze i Ross. L-a rspltit rspunsul cu un srut
i mai profund, fcnd-o s se agae de el, cuprins de o
plcere care o fcea neputincioas.
A eliberat-o brusc din mbriare. Uimit, Sophia i-a
lipit degetele de buzele umede.
Ross se uita la ea arogant i amuzat. i el era
mbujorat.
La revedere, Sophia, i-a spus. Ne vedem peste o
sptmn.
Trsura pus la dispoziie de familia Cannon era cea
mai luxoas n care cltorise ea vreodat. Avea
geamuri mari i perdele de catifea, exteriorul din lemn
lcuit, nchis la culoare, era mpodobit cu ornamente
aurii n form de frunz iar interiorul era capitonat cu
piele maro lucioas. Au strbtut rapid cei patruzeci de
kilometri care despreau Londra de Berkshire.
Dei ideea de a organiza o petrecere de asemenea
163

dimensiuni o intimida, Sophia era nerbdtoare s vad


domeniul unde copilrise Ross. inutul i mprejurimile
acestuia erau exact aa cum i le descrisese el, cu puni
bogate, pduri dese i orele ntinse de-a lungul rului
Kennet.
Trsura a ieit de pe drumul principal i a intrat pe
unul mai ngust, cu pavajul vechi, denivelat. Pe msur
ce se apropiau de oraul Silverhill peisajul devenea i
mai pitoresc, cu oi grase pscnd alene i csue cu
brne groase. De-a lungul drumului se nirau pori i
garduri nvechite de vreme, acoperite de ferig i tufe de
trandafiri. Au ieit din Silverhill i au nceput s strbat
un drum lung, privat. Au trecut de zidurile domeniului
Cannon, despre care Ross i spusese c se ntindea pe o
mie cinci sute de acri.
Sophia era impresionat de frumuseea locului, cu
pdurile lui de fagi i stejari i un lac artificial care
strlucea, reflectnd cerul. ntr-un final a zrit i casa,
construit n stil lacob, cu o mulime de turnuri i
frontoane i ziduri din crmid lustruit. Era o cas att
de. Frumoas c a simit un gol n stomac.
Oh, Doamne, a optit. Intrarea era strjuit de tufe
imense de primule i rododendroni. Spre sud, terasa
imens cu arbuti orientali ddea spre o oranjerie. Nici
n visele ei cele mai extravagante Sophia nu-i
164

imaginase o cas att de impuntoare.


Dou gnduri nu-i ddeau pace. n primul rnd, cum
de un brbat att de bogat tria ca un spartan pe Bow
Street? i n al doilea rnd, cum avea ea s
supravieuiasc n sptmn care urma? Era clar
nepotrivit pentru ceea ce avea de fcut. Nu avea
suficient experien ca s se descurce cu o armat de
servitori. Nu aveau s o respecte. Sau s o asculte.
i-a ncletat minile pe stomac. I se fcuse ru.
Trsura s-a oprit n dreptul intrrii principale. Palid
dar hotrt, Sophia a cobort i s-a apropiat de u. A
btut de cteva ori iar ua din stejar s-a deschis fr
zgomot.
Holul de la intrare era imens, cu o scar central care
se desfcea n dou ramuri, spre aripa vestic i spre cea
estic. Pereii erau acoperii cu tapiserii uriae n tonuri
de auriu, bleu i culoarea piersicii. Sophia a privit cu
interes spre cele dou seturi de camere de primire care
flancau holul. Cele din stnga erau decorate ntr-un stil
mai degrab masculin, cu mobil elegant, nchis la
culoare, n timp ce ncperile din dreapta erau mai
feminine, cu pereii acoperii cu tapet roz din mtase i
mobil delicat cu ornamente aurii.
Un lacheu a condus-o pe Sophia ntr-una din
ncperile roz, unde o atepta mama lui Ross.
165

Doamna Catherine Cannon era o femeie nalt,


elegant, mbrcat ntr-o rochie de zi cu o croial
simpl. n prul grizonant avea piepteni btui n
ametiste. Avea un chip coluros dar ochii i erau blnzi.
Domnioar Sydney! a exclamat, naintnd spre
ea. Bun-venit la Silverhill Park! i mulumesc c m
salvezi de la un imens dezastru.
Sper s pot fi de folos, a rspuns Sophia. L-am
explicat ns lui sir Ross c nu am deloc experien
Oh, am ncredere n tine, domnioar Sydney! mi
pari o femeie foarte capabil.
Da, dar eu
Una din cameriste te va conduce n camera ta, s te
remprosptezi puin dup un drum att de lung cu
trsura. Dup care te voi conduce prin cas i te voi
prezenta servitorilor.
Sophia a intrat n camera mic dar funcional care i
aparinuse fostei menajere de la Silverhill Park. i-a
schimbat gulerul alb af rochiei cu unul curat, i-a
scuturat de praf i i-a netezit fustele i s-a splat pe fa
cu ap rece. n timp ce cobora treptele se minuna de
frumuseile care o nconjurau: tavanele pictate,
lambriurile, galeriile nesate cu picturi i nesfritele
iruri de ferestre care ddeau spre frumoasele grdini.
I s-a alturat din nou lui Catherine Cannon i a nsoit166

o ntr-un tur al casei, strduindu-se s rein fiecare


detaliu. Era uor uimit de felul n care o trata mama lui
Ross, cu mai mult solicitudine dect ar fi meritat o
servitoare. n timp ce strbteau casa, doamna Cannon i
povestea ntmplri din copilria lui Ross, despre ce fel
de otii punea la cale mpreun cu prietenii liii, avnd
drept victime servitorii sau vreunul dintre grdinari.
mi pare c sir Ross nu a fost dintotdeauna att de
serios i solemn, a comentat Sophia.
Dumnezeule, nu! Asta s-a ntmplat dup moartea
soiei lui. Expresia doamnei Cannon s-a schimbat a
regret. O tragedie! Am fost cu toii devastai.
Da, a spus ncet Sophia. Sir Ross mi-a povestit
totul.
Chiar aa? Catherine s-a oprit n mijlocul ncperii
i s-a uitat mirat la ea.
Sophia i-a susinut stnjenit privirea, ntrebndu-se
dac nu cumva spusese ceva nelalocul lui.
Ei bine, a murmurat doamna Cannon cu un zmbet
slab, pn acum nu l-am auzit pe fiul meu povestind
cuiva despre Eleanor. Ross este un brbat foarte retras.
Simind c doamna Cannon era pe punctul de a trage
o concluzie greit, Sophia a ncercat s clarifice
lucrurile:
Sir Ross a pomenit unele lucruri pe cnd era
167

bolnav i avea febr mare. Asta doar pentru c era


epuizat i
Nu, draga mea, a venit rspunsul blnd. Este
evident c fiul meu are ncredere n tine i i preuiete
compania. A fcut o pauz, dup care a adugat criptic:
iar orice femeie care va reui s-l scoat din acea lume
sordid de pe Bow Street are binecuvntarea mea.
Nu suntei ncntat de poziia pe care o are acolo,
doamn Cannon?
Au pornit din nou, strbtnd salonul.
Fiul meu i-a dedicat zece ani din via serviciului
public i a avut succese remarcabile. Bineneles c sunt
mndr de el. Dar simt c a venit vremea s-i ndrepte
atenia i spre alte lucruri. Trebuie s se recstoreasc,
s aib copii. tiu c Ross d impresia unui brbat
distant, dar te asigur c are i el aceleai nevoi ca i
ceilali brbai. S fie iubit. S aib familia lui.
Oh, dar nu e deloc distant. Orice copil ar fi extrem
de norocos s-l aib drept tat. i sunt convins c ar fi
un so i-a dat seama c plvrgea ca o moar
stricat, aa c a nchis repede gura.
Da, a spus Catherine zmbind. L-a fost un so
excelent lui Eleanor. Cnd se va recstori, sunt sigur
c soia lui nu va avea motive s se plng. Vznd c
Sophia era stnjenit, a schimbat imediat subiectul: vrei
168

s mergem n sala formal de luat masa? Este flancat


de o ncpere n care se pot ine mncrurile calde,
atunci cnd este vorba de o cin prelungit.
n timpul zilei Sophia era foarte ocupat i nu avea
deloc timp s se gndeasc la Ross. Dar n orele linitite
de sear se simea cuprins de dor, pustiit. Trebuia si recunoasc nfrngerea. Se ndrgostise de brbatul pe
care dorise s-l distrug. Fusese trdat de propria
inim. Nu avea altceva de fcut dect s renune la
planurile de rzbunare. Nu avea s-i savureze victoria.
Trebuia s-i prseasc slujba ct de curnd i s
ncerce s-i continue viaa fr el.
Noua hotrre luat a fcut-o s se simt mpcat i
sectuit n acelai timp. S-a concentrat cu i mai mare
determinare pe ceea ce avea de fcut.
Oaspeii urmau s ocupe douzeci i cinci de
dormitoare din casa mare, alturi de alte dousprezece
din cldirea alturat. Acolo urmau s stea burlacii. La
balul mascat de smbt seara erau ateptate s soseasc
familii din Windsor, Reading i din oraele nvecinate,
ridicnd numrul musafirilor la o sut i cincizeci.
Din nefericire, notiele lsate de fosta menajer lsau
mult de dorit. Sophia i-a spus, amuzat, c domnioara
Bridgewell fusese probabil mult prea ocupat cu
povestea ei de dragoste ca s o mai preocupe i
169

petrecerea. Aa c s-a apucat s inventarieze


porelanurile i tacmurile, coninutul cmrilor i
pivnielor, precum i cel al dulapurilor cu lenjerii. S-a
consultat cu buctarul dar i cu doamna Cannon, i-a
notat toate sugestiile privind meniul i a planificat exact
ce avea de fcut fiecare camerist n parte. Dup care i-a
chemat la ea pe mcelar, pe bcan i pe lptar i le-a
comandat n scris tot ce era nevoie.
. n toiul acestei activiti a fcut i cunotin cu
domnul Robert Cannon, a crui aniversare produsese
atta agitaie. Mama lui Ross ncercase s o pregteasc
pentru aceast ntlnire:
Cnd vei face cunotin cu socrul meu s nu te
lai intimidat de manierele lui. A devenit foarte direct,
cu vrsta. E un brbat deosebit, dar nu tie deloc s fie
discret. Nu-l lsa s te necjeasc.
L-a ntlnit n grdina de trandafiri. Sttea pe o banc,
iar pe masa din apropiere avea o tav cu rcoritoare. n
faa bncii era aezat un. Taburet, ca s-i sprijine
picioarele, iar Sophia i-a amintit c doamna Cannon i
povestise c socrul ei era adesea chinuit de gut.
Tu, fetio! i-a spus pe un ton poruncitor. Vino
ncoace. Nu te-am mai vzut pn acum pe-aici.
Sophia l-a ascultat.
Buna dimineaa domnule Cannon, i-a spus fcnd
170

o plecciune plin de respect.


Robert Cannon era nc un brbat frumos, cu trsturi
distinse i prul argintiu. Ochii lui erau gri-albatri, cu
sclipiri de oel.
Bnuiesc c tu eti fata despre care mi-a vorbit
nora mea. Cea din Bow Street.
Da, domnule. Sper din toat inima ca petrecerea de
aniversare s fie o reuit
Bine, bine, a ntrerupt-o el nerbdtor, dnd din
mn. Nora mea profit de orice ocazie ca s mai dea o
petrecere. Acum spune-mi exact cum stau lucrurile ntre
tine i nepotul meu.
Luat prin surprindere, Sophia l-a privit cu gura
cscat.
M tem c nu neleg ntrebarea, domnule.
Catherine spune c este foarte interesat de tine
ceea ce este o noutate binevenit. Vreau ca familia
noastr s dinuie, iar Ross i fratele lui sunt singurii
descendeni pe linie brbteasc. A trecut deja la fapte,
sper.
Sophia era prea ocat ca s-i poat rspunde imediat.
Cum ai putut ajunge la o asemenea concluzie? V
nelai profund, domnule Cannon! Eu nu am nici cea
mai mic intenie s iar sir Ross n-ar A tcut pentru
c nu-i mai gsea cuvintele.
171

Cannon o privea zmbind.


Catherine spune c eti o Sydney. L-am cunoscut
destul de bine pe Frederick, bunicul tu.
Dezvluirea a uimit-o i mai tare.
Adevrat? Ai fost prieten cu bunicul meu?
N-am spus c am fi fost prieteni, i-a rspuns acru
Cannon. Am spus doar c l-am cunoscut bine. Motivul
pentru care nu am reuit s ne nelegem a fost c ne-am
ndrgostit amndoi de aceeai femeie. De domnioara
Sophia Jane Lawrence.
De bunica mea, a reuit s spun Sophia. A cltinat
din cap, mirat de neateptata legtur cu trecutul
familie ei. i port numele.
O femeie minunat, att de desvrit. i semeni
mult, dei ea era mai rafinat. Avea o atitudine regal
care ie i lipsete.
Sophia i-a zmbit trist.
E greu s semeni cu o regin atunci cnd eti
servitoare, domnule.
El nu i-a dezlipit ochii de ea, dar expresia i s-a
mblnzit.
Zmbeti exact ca ea. Nepoata Sophiei Jane,
servitoare! Familia Sydney a cunoscut vremuri grele,
nu-i aa? Ar fi fost mai bine pentru voi toi dac bunica
ta s-ar fi mritat cu mine.
172

De ce nu a fcut-o?
L-a fcut semn s se aeze pe scaunul de lng el.
Stai aici i-i voi spune.
Sophia a aruncat o privire nelinitit spre cas,
contient de ct de multe mai avea de fcut.
Btrnul a pufnit.
Munca poate s mai atepte, fetio. La urma urmei,
se presupune c petrecerea se d n cinstea mea. Iar eu
mi doresc compania ta, timp de cteva minute. Cer prea
mult?
Sophia s-a aezat imediat pe scaun.
Camion s-a sprijinit de sptar.
Bunica ta a fost cea mai frumoas fat din cte am
cunoscut. Era de familie bun, dar ai ei nu erau bogai.
Aa c i doreau ca singura lor fiic s se mrite bine.
Dup ce Sophia i-a fcut debutul n societate m-am
hotrt s o cuceresc. Lipsa zestrei nu era un obstacol,
pentru c provin dintr-o familie foarte nstrit. Pn s
m hotrsc s-i cer mna, lordul Sydney mi-a luat-o
nainte. Nu puteam concura cu titlul lui. Dei Cannon
este un nume respectat, nu suntem nobili. Aa c Sophia
Jane s-a mritat cu lordul Sydney.
Pe care dintre voi doi l-a iubit bunica? a ntrebat
Sophia, fascinat de povestea pe care tocmai o aflase.
Nu sunt foarte sigur, i-a rspuns gnditor Cannon,
173

surprinznd-o. Probabil c pe niciunul. Dar am motive


s cred c Sophia Jane a regretat, n timp, alegerea
fcut. Lordul Sydney era un tip plcut, dar foarte
superficial. Eu a fi fost o partid mai bun.
i mai suntei i foarte modest, i-a rspuns rznd
Sophia.
Lui Cannon a prut s-i plac obrznicia ei.
Spune-mi, copil, bunicii ti au avut o csnicie
bun?
Aa cred, a spus ncet Sophia. Dei nu-mi amintesc
s-i fi vzut prea des mpreun. Preau s duc viei
separate. A tcut, gndindu-se la trecut. Privind
retrospectiv, bunicii ei nu preau prea afectuoi unul cu
cellalt. Din fericire v-ai gsit o nou iubire, a spus ea,
ncercnd s ncheie fericit acea poveste.
Nu, i-a rspuns sec Cannon. Mi-am admirat soia
dar inima mea a rmas la Sophia Jane. Ochii i-au
strlucit. O iubesc i acum, dei nu mai e demult printre
noi.
Pe Sophia a cuprins-o melancolia. Probabil c asta
avea s simt mereu i Ross pentru Eleanor.
i-a dat seama c gndise cu voce tare atunci cnd l-a
auzit pe Robert Cannon pufnind, iritat.
O floare fragil! N-am neles niciodat ce l-a atras
pe nepotul meu la ea. Ross are nevoie de o femeie
174

zdravn, care s-i aduc pe lume copii sntoi. A


msurat-o cu privirea. Tu pari tocmai bun pentru asta.
Alarmat de turnura pe care o lua discuia lor, Sophia
s-a ridicat grbit de pe scaun.
M bucur c v-am cunoscut, domnule Cannon. Din
pcate trebuie s m ntorc la treburile mele. A adugat
pe un ton dulce: spre marele meu regret, nu sunt pltit
ca s fac conversaie cu brbai atrgtori, ci doar pentru
munca mea.
Cannon ncerca s rmn serios, dar n final a
chicotit amuzat:
Bunica ta ar fi mndr de tine. Foarte puine femei
sunt n stare s refuze un brbat flatndu-i vanitatea.
Sophia a fcut o plecciune.
V doresc o zi excelent, domnule. Trebuie ns s
v repet c v nelai n ceea ce-l privete pe sir Ross.
Nu este deloc probabil s m cear n cstorie iar eu nu
a accepta n niciun caz.
Mai vedem, a murmurat el i a ridicat de pe mas
paharul cu limonad. Sophia s-a ndeprtat grbit.
CAPITOLUL 9
Sophia i-a frecat ochii obosii. Se uita n carneelul ei
de notie. Era vineri diminea iar oaspeii urmau s
soseasc foarte curnd. Servitorii multora dintre ei
175

ajunseser deja cu cufere i valize, ca s pregteasc


totul pentru stpnii i stpnele lor. Sophia sttea la
masa mare din cmara de lng buctrie. Cu mult timp
n urm ncperea fusese folosit pentru prepararea de
leacuri pentru ntreaga familie. Acum, aici se pstrau
ierburi uscate, condimente i conserve.
Lottie, i-a spus ea servitoarei care fusese
desemnat s transmit instruciunile ei celorlalte
cameriste, i-am spus care este programul, cnd i cum
trebuie curate camerele musafirilor, n fiecare
diminea.
Da, domnioar.
Nu uita: n camerele burlacilor nu intr niciodat o
singur servitoare. Trebuie s lucreze numai cte dou.
De ce, domnioar?
Am neles c brbaii cad adesea prad aa
numitei pasiuni de dis de diminea. Este posibil s
ncerce s profite de fete, s le fac avansuri, sau chiar
mai ru. Toate astea pot fi evitate dac lucreaz cte
dou.
Am neles, domnioar.
Unii oaspei sosesc chiar n aceast diminea.
Trebuie s ducei cri de joc n sala de jocuri. Anumii
domni vor dori, probabil, s mearg la pavilionul de
lng lac. Roag-l pe Hordle s duc acolo scaune, mese
176

i cteva sticle de vin.


Domnioar Sydney a nceput Lottie, dup care
a privit peste umrul ei i a chicotit. Oh! i-a dus mna
la gur, amuzat.
Ce este? a ntrebat Sophia. S-a ntors, apoi a srit
n picioare. Sir Ross sttea n prag. Inima a nceput s-i
bat nebunete. Arta att de viril, era att de frumos n
haina bleumarin i pantalonii cafenii.
M duc s vorbesc cu Hordle, a spus camerista,
continund s chicoteasc pe cnd ieea din camer.
Sophia i-a umezit buzele uscate i l-a privit n ochi.
Probabil c abia ajunsese la Silverhill Park sigur venise
imediat s o caute. Separarea nu fcuse dect s-i
intensifice sentimentele pentru el i a trebuit s se abin
din rsputeri s nu i se arunce n brae.
Bun dimineaa, sir Ross, i-a spus pe nersuflate.
Ari bine.
Ross s-a apropiat de ea i i-a atins uor obrazul.
Qegetele i-au zbovit cteva clipe.
Eti chiar mai frumoas dect mi aminteam, a
optit. Cum a fost, Sophia?
Destul de bine, a reuit ea s spun.
Mama nu mai contenete cu laudele la adresa ta.
Este foarte ncntat de tot ce ai fcut.
Mulumesc, domnule. Sophia i-a plecat privirea,
177

temndu-se c-i va citi n ochi ct de dor i fusese de el.


ncercnd s-i recapete stpnirea de sine, i-a
ncruciat minile la piept i l-a ntrebat: ai aflat ceva
despre rochie?
El a neles imediat c era vorba despre rochia de bal
de culoarea levnicii.
Nu nc. Dup croial i material am redus
posibilitile la trei croitorese. Le voi chestiona personal
pe fiecare de ndat ce voi reveni la Londra.
Mulumesc, l-a zmbit. Trebuie s te recompensez
cumva. mi poi opri din salariu sau
Sophia, a ntrerupt-o el, de parc s-ar fi simit
insultat. Nu pot accepta bani de la tine. Este
responsabilitatea mea s v protejez, pe tine i pe toi
cei care lucreaz pentru mine.
Trebuie s m ntorc la treburile mele, i-a spus
serioas. nainte de asta, i pot fi de folos cu ceva? Ce-i
pot oferi? O cafea sau ceva de but?
Doar pe tine.
I s-au nmuiat picioarele auzindu-l. Sophia s-a strduit
s-i pstreze un ton calm. De parc gura ei nu ar fi
tnjit dup buzele lui. Ca i cum trupul ei nu ar fi ars de
dorin. A ncercat s schimbe subiectul:
Ce-i mai face umrul?
Se vindec. Vrei s te uii? i-a dus mna la nodul
178

cravatei, ca i cum era dispus s se dezbrace chiar


atunci, chiar acolo. Sophia i-a aruncat o privire speriat
dar a citit n ochii lui c doar o necjea.
Dac voia s pun capt atraciei dintre ei, acela era
momentul s o fac.
Sir Ross, acum c te-ai fcut bine i pentru c am
avut cteva zile la dispoziie s m gndesc la la
Relaia noastr? a ajutat-o el.
Da. Am ajuns la o concluzie.
i care ar fi aceea?
O relaie intim nu ar fi bun pentru niciunul dintre
noi. M mulumesc s-i fiu servitoare, nimic mai mult.
De aici ncolo te rog s nu-mi mai faci niciun fel de
avansuri.
El i-a susinut privirea. ntr-un final i-a rspuns optit:
Vom discuta despre asta mai trziu. Dup weekend. Vom ajunge la o nelegere, atunci.
Cu respiraia ntretiat, Sophia s-a ntors cu spatele i
s-a prefcut c aranjeaz ceva pe raftul din dreptul ei. A
dat de un mnunchi de frunze uscate i le-a strivit, fr
s vrea.
N-o s m rzgndesc.
Eu cred c da, i-a spus ncet i a plecat.
Nobili, politicieni i oameni cu diferite profesii
miunau prin cas i prin grdini. Doamnele jucau cri,
179

trncneau despre reviste i lucru de mn sau se


plimbau pe aleile pietruite. Domnii jucau biliard, citeau
cte un ziar n bibliotec sau stteau de vorb n
pavilionul de lng lac. Era o zi cldu de iunie iar
vntul adia uor.
Nevzui, servitorii fceau curat, pregteau mncarea,
clcau i aeriseau hainele pe care stpnii lor urmau s
le poarte n zilele viitoare, ct avea s dureze distracia.
n buctrie activitatea era n toi i mirosuri mbietoare
pluteau prin aer. n cuptoare se cocea pinea, n tvile
imense se pregteau fripturile de vit. Sub ndrumarea
buctarului, dou servitoare nveleau prepelie n foi de
vi i n bacon, dup care le nfigeau n ir n epue din
metal. Prepeliele urmau s fie servite ca gustare de
dup-amiaz, s le in de foame musafirilor pn la
cina de la ora zece.
Mulumit c totul mergea ca pe roate, Sophia s-a
apropiat de una dintre ferestrele mari din capul scrii i
i-a privit pe oaspeii care se aflau pe pajitea din spatele
casei. L-a zrit imediat pe Ross. Silueta lui se distingea
imediat n mulime. Dei nu fcea mare caz de poziia
lui, realizrile lui erau aproape legendare, aa c
prezena lui atrgea o mulime de oameni care l priveau
admirativ.
Sophia a simit fiori de gelozie vznd cum se
180

nvrteau femeile n jurul lui, cum chicoteau i-i


aruncau priviri provocatoare. Se prea c reputaia lui
de clugr nu le domolise deloc ardoarea, ci dimpotriv.
Sophia era convins c oricare dintre femeile de acolo,
indiferent de vrst, s-ar fi bucurat dac ar fi reuit s-i
atrag n vreun fel atenia vduvului cel discret.
Gndurile i-au fost ntrerupte de sunetul unor pai pe
treptele de marmur. S-a ntors i a vzut doi servitori
crnd un cufr neobinuit de mare. Erau roii la fa
din cauza efortului. i urma Matthew Cannon, nsoit de
o tnr subire, blond, extrem de drgu. Amndoi au
prut s o observe pe Sophia abia n clipa n care au
ajuns lng ea.
Bun ziua, domnule Cannon, a murmurat Sophia.
Matthew a privit-o surprins. Sophia a neles,
amuzat, c nu i se spusese nimic despre prezena ei
acolo. Era i normal, de altfel, pentru c pe el nu-l
interesau chestiunile legate de servitori.
Ce caui aici? a ntrebat-o cu insolen.
Ea i-a plecat supus privirea i i-a rspuns:
Am fost rugat de doamna Cannon s o ajut cu
pregtirile pentru petrecere, pentru c menajera pe care
o avea a plecat pe neateptate.
Tnra blond l-a ntrebat pe Matthew:
Cine e?
181

El a ridicat nonalant din umeri.


O servitoare de-a fratelui meu. Vino, lona, nu se
cade s zbovim att pe scar.
Cei doi s-a ndeprtat, iar Sophia i-a urmrit cu
privirea. Soia lui Matthew er o frumusee englezeasc
tipic, cu pielea alb, pr blond, ochii de un albastru
deschis, gura mic i buzele roii ca trandafirul. Lona
prea rece i distant, incapabil s se enerveze
vreodat. Sophiei i prea ru pentru ea. Nu putea fi prea
uor s fii mritat cu un ticlos rsfat ca Matthew.
Mult mai trziu, n aceeai sear, oaspeii au intrat n
salonul dominat de emineul din marmur. Arcadele
nalte de piatr ncadrau o serie de vitralii prerafaelite
care strluceau n lumina candelabrelor. Sophia s-a ferit
de priviri ct a putut de mult, dnd sfaturi servitorilor
care serveau cele opt feluri de mncare, incluznd carne
de vit fiart nbuit, pete, friptur de iepure, de lii
i crnai din carne de fazan. Apoi au fost aduse platouri
cu prjituri i cupe cu ngheat.
Kflasa s-a ncheiat iar servitorii au strns farfuriile i
tacmurile folosite i au ndeprtat firimiturile de pe faa
de mas cu ajutorul unor cuite din argint, curate.
Doamnele s-au retras s-i bea cafeaua n salonul de
pictur iar domnii au rmas de vorb, la un pahar de vin
de Porto. Civa s-au dus n sala de biliard, s fumeze.
182

Dup o jumtate de or s-au adunat din nou cu toii n


salonul de pictur.
Sophia a intrat n ncpere i s-a uitat spre Catherine
Cannon, s vad dac era mulumit. Cnd privirile li sau ntlnit, Catherine i-a fcut semn s se apropie.
A ascultat-o imediat.
Da, doamn Cannon?
Sophia, musafirii notri doresc s se joace de-a
crima.
Poftim? a ntrebat mirat Sophia.
Vzndu-i expresia, Catherine a izbucnit n rs.
E un joc foarte la mod acum. N-ai auzit de el?
Juctorii trag cte un bileel. Unul este criminalul, ali
civa sunt poliitii iar ceilali sunt potenialele
victime. n cas se face ntuneric i toat lumea se
ascunde. Criminalul pleac n cutarea victimelor
iar poliitii ncearc s-i descopere identitatea.
Un fel de de-a v-ai ascunselea.
Exact! la cu tine vreo dou fete i stingei luminile
peste tot. i spune-le celorlali servitori s-i vad de
treab fr s le stea n cale juctorilor.
Am neles, doamn Cannon. Pot s v ntreb n ce
zone din cas s sting luminile?
Una dintre nsoitoarele doamnei Cannon, o femeie de
vrst mijlocie cu prul rou a pufnit dispreuitoare:
183

Toat casa, bineneles! Altfel jocul nu va avea


niciun farmec!
Sophia a ignorat-o i i-a optit lui Catherine:
Doamn Cannon, a sugera ca buctria s rmn
luminat. Sunt foarte multe vase de splat.
Ochii ei verzi au strlucit amuzai.
Lat o sugestie neleapt, Sophia. Poi s nu stingi
lumina la buctrie. i acum grbete-te. Marea
majoritate a musafirilor este nerbdtoare s nceap.
Da, doamn.
n timp ce se ndeprta, a auzit-o pe rocat spunnd:
Nu-mi plac deloc manierele ei, Cathy. E cam prea
mndr. Nu e o atitudine potrivit pentru o menajer.
Auzind c era criticat, Sophia a simit c-i luau foc
urechile.
Nu i-a cerut nimeni prerea, a optit n barb.
Orict ar fi ncercat, nu putea s nu se gndeasc c ar fi
putut s fac i ea parte dintre invitai, dac soarta ar fi
fost mai blnd cu ea. Prin natere, fusese egala acestor
oameni. De fapt sngele ei era mai albastru dect al
familiei Cannon, dar asta nu mai conta acum.
Dup ce le-a instruit pe cameriste s sting luminile,
Sophia a urcat la etaj s le sting i pe cele dintr-una din
ncperile de primire. Lumina lunii ptrundea pe
fereastr, aa c a nceput s trag draperiile.
184

A auzit pe cineva intrnd i s-a ntors. La prima


vedere, statura i-a amintit de cea a lui Ross iar inima i-a
tresrit de bucurie. Dar a fost dezamgit auzindu-i
vocea.
Eti abil ca o pisic, i-a spus direct Matthew
Cannon. I-ai fcut loc n viaa fratelui meu i acum i
n casa prinilor mei. Cred c eti ncntat de ce ai
reuit s faci ntr-un timp att de scurt.
Sophia s-a strduit s rmn tcut, dei era
scandalizat. Cum ndrznea s vin dup ea i s o
insulte astfel?
Nu tiu ce vrei s spui, domnule Cannon. Sper
doar s fi reuit s o ajut pe mama ta.
El a rs gutural.
Sunt sigur de asta. i cu siguran l-ai ajutat i pe
fratele meu, n mai multe rnduri.
Poftim? Se prefcea c nu nelegea ce voia s
insinueze. A ncercat s plece. Te rog s m scuzi,
domnule
El s-a aezat n faa uii, blocndu-i ieirea.
Ross a fost probabil o int uoar. Dup toi aceti
ani n care a trit ca un clugr este ca un cine
nfometat cruia i arunci un os.
Te neli, i-a spus ea. Te rog s m lai s trec,
domnule Cannon.
185

Acum pari destul de sigur de el, a continuat el.


Toat familia vorbete numai despre asta. Mama
pretinde chiar c ei bine, nu conteaz. Sunt doar nite
speculaii prosteti care nu merit nici mcar rostite.
Vreau ns s nelegi un lucru: nu vei face niciodat
parte din aceast familie.
Nici nu m-am gndit vreodat la asta, a spus
Sophia.
Cuvintele ei au prut s-l liniteasc puin.
Dac nu i faci iluzii c vei deveni o Cannon
nseamn c nu avem nimic de mprit, l-a aruncat o
privire lung. Te vei stura curnd de ateniile fratelui
meu, dac asta nu s-a ntmplat deja. E un sfnt, nu cred
c tie ce nseamn adevrata pasiune n braele unei
femei. A rs dup care i-a optit: cu mine vei simi ceea
ce nici nu i-ai imaginat mcar. Iar dac m vei mulumi
i voi oferi toate nimicurile pe care i le poate dori o
femeie. Ar fi mult mai mult dect ai acum, nu-i aa?
Eti dezgusttor.
Chiar aa? S-a apropiat de ea din doi pai i a
prins-o de ceaf, trgnd-o de pr. Atunci de ce tremuri?
a ntrebat-o cu buzele aproape lipite de ale ei. Te-am
strnit, nu-i aa?
Ea s-a tras napoi cu un sunet de dezgust. Matthew a
ngheat pentru c intrase cineva n camer. Spre
186

oroarea ei, Sophia a descoperit c era vorba de Ross. n


ntuneric, ochii i strluceau ca ai unei feline. Privirea ia poposit mai nti pe Matthew dup care s-a mutat spre
Sophia.
Ce facei aici? i-a ntrebat dur.
Cutam un loc n care s m ascund, i-a rspuns
Matthew. Din nefericire, preioasa ta domnioar
Sydney a decis s m delecteze cu ateniile ei. Aa
cum bnuiam, nu este dect o trf.
i doresc s fii fericit cu ea. A ieit grbit, lsnd ua
larg deschis.
Sophia rmsese mpietrit, uitndu-se la Ross.
Linitea tensionat era ntrerupt doar de chicotelile
celor care treceau prin faa uii, cutndu-i o
ascunztoare.
Ce s-a ntmplat? a ntrebat ncet Ross.
Ea a deschis gura s-i spun adevrul dar s-a
rzgndit brusc. Matthew Cannon i dduse scuza
perfect s o rup cu Ross. De tot. Complet. Dac Ross
putea fi convins c ea ncercase s-i seduc fratele cu
siguran c ar fi prsit-o imediat, fr s priveasc
napoi. i ar fi fost infinit mai uor dect alternativa pe
care o avea: s-i mrturiseasc trecutul ei, planul ei de
a-l distruge. Poate c era mai bine s-l fac s cread c
nu o cunoscuse cu adevrat, c era nedemn de
187

afeciunea i de ncrederea lui. C avusese noroc atunci


cnd scpase de ea.
Adunndu-i toate puterile, Sophia i-a spus pe un ton
rece, stpnit:
Tocmai i-a spus fratele tu.
Ai ncercat s-l seduci?
Da.
Pe naiba! A apucat-o de ceaf aproape la fel de
violent ca i fratete lui: ce se ntmpl? Nu-mi plac
jocurile i nu le voi tolera din partea ta.
Ea s-a agat neajutorat de el, ferindu-i chipul.
D-mi drumul! Nu conteaz ce crezi tu. Adevrul
este c jiu te doresc! la minile de pe mine!
S-a zbtut n mbriarea lui, apoi i-a dat seama c l
apsase chiar pe rana din umr. Ross a gemut de durere
dar nu i-a dat drumul. Rsuflarea lui cu un uor iz de vin
i ardea pielea. S nu intre cineva, a optit ea.
Lui Ross nu prea s-i pese. Trupurile li s-au lipit iar
Sophia i-a simit erecia chiar i prin toate straturile de
materiale ale fustei ei. i-a lipit buzele de ale ei i a
srutat: o ptima. Plcerea a nvluit-o ca un val
fierbinte.
Ross i-a cuprins snul ca ntr-o cup.
Nu m poi mini, i-a optit la ureche. Te cunosc
prea bine. Spune-mi adevrul, Sophia.
188

Sophia s-a lipit de el cu disperare, simindu-se


pierdut. Nu-i mai putea controla cuvintele, gesturile.
Emoia a copleit-o.
Nu pot, a spus cu tristee. Pentru c adevrul te va
face s m urti i n-a putea suporta asta.
S te ursc? a ntrebat-o rguit. Dumnezeule, cum
poi s crezi aa ceva? Sophia...
Ross s-a oprit i a nghiit cu greu vzndu-i lacrimile
curgnd pe obraji. Gura lui a pus stpnire pe a ei,
cerndu-i tot mai mult. Minile lui se luptau cu rochia ei
de parc ar fi vrut s o sfie n buci. Ea a capitulat n
faa buzelor i minilor lui, cufundndu-se n valul de
senzaii. Limba lui ptrunsese adnc, jucndu-se cu
pereii mtsoi ai gurii ei. Sophia s-a agat i mai tare
de gtul lui. Era singurul reazem ntr-o lume care
devenise volatil, instabil. Cnd a simit covorul lipit
de spatele ei i-a dat seama ce voia el s fac.
Of nu, a optit dar el a redus-o la tcere cu un nou
srut dulce i s-a aezat deasupra ei.
L-a ridicat fusta pn n talie i i-a desfcut jartierele.
Degetele lui au nceput s-i ating pielea fierbinte,
urcnd tot mai sus.
Undeva n cas o femeie a ipat, prefcndu-se
speriat de criminal. iptul ei i-a fcut pe ceilali
juctori s izbucneasc n rs.
189

Ne vor descoperi, a spus Sophia ncercnd s scape


de sub greutatea lui. Nu, nu trebuie s faci asta
Degetul lui i-a atins uor sexul. Ea a gemut i s-a
cutremurat atunci cnd degetele lui au ptruns-o iar gura
lui a continuat s o devoreze cu o fervoare disperat.
Nu putem a gemut Sophia. Nu aici.
El i-a fcut semn s tac i l-a simit ndeprtndu-i
degetele. L-a simit cum i desfcea liul. S-a urcat
deasupra ei, fcnd-o s-i desfac mai larg picioarele.
Sophia respira ntretiat iar trupul ei devenise rigid,
anticipnd urmarea.
El i-a trecut braul pe sub ea i i-a optit:
Relaxeaz-te. Voi fi blnd cu tine. Deschide-te
pentru mine. Aa Da A nceput s o ptrund cu
deosebit de mult grij, umplndu-i trupul de cldur,
de senzaii pe care nu le mai trise pn atunci.
Cineva trecea prin faa uii s-au auzit rsete Erau
civa dintre oaspei, care cutau un loc n care s se
ascund.
Erau pe punctul de a fi prini. Panicat, Sophia s-a
zbtut s scape. Ross s-a retras dar i-a intuit
ncheieturile de covor.
t, i-a optit la ureche.
S ncercm aici? s-a auzit vocea unei femei aflate
chiar de cealalt parte a uii.
190

Nu, s-a auzit un glas de brbat. E prea evident. Hai


s coborm i
Paii s-au ndeprtat iar Sophia a srit n picioare n
clipa n care Ross i-a eliberat minile. A ncercat s-i
aranjeze hainele. Faa i ardea iar picioarele i tremurau
din cauza nervilor i a spaimei. O durea tot trupul din
cauza pasiunii neconsumate. Nu mai cunoscuse pn
atunci o asemenea nevoie, un asemenea foc de nestins.
Ross s-a ncheiat la pantaloni i s-a apropiat de ea pe
la spate. A tresrit cnd i-a atins umerii. Ar fi vrut ca
minile lui s-i acopere snii, s-l fi putut implora s-i
dea ceea ce-i dorea. n loc de asta, a rmas rigid ca o
statuie n timp ce el i trecea nasul prin prul ei rvit.
Este evident c n-am mai fcut asta de ceva timp.
n voce i se citea ironia. Cndva m descurcam mult
mai bine.
N-ar fi trebuit s ajungem att de departe, a spus
ea. Din fericire nu am apucat s terminm ceea ce
ncepusem.
El i-a spori strnsoarea.
Vom termina, poi fi sigur de asta. i nc foarte
curnd. Voi veni mai trziu n camera ta.
Nu, a rspuns ea imediat. Vei gsi ua ncuiat. Nu
vreau s mai discutm niciodat despre asta. n ceea ce
m privete, nu s-a ntmplat nimic.
191

Exist o singur modalitate de a m ine departe de


patul tu, Sophia trebuie s-mi spui c nu m doreti.
A ateptat rbdtor n timp ce Sophia cuta un
rspuns. Ins de cte ori ncerca s vorbeasc i se punea
un nod n gt.
Te rog, a reuit ea s opteasc, dei nu avea nici
cea mai mic idee ce voia s-i cear.
El i-a lipit palma de pieptul ei, acolo unde i se
simeau btile inimii chiar i prin materialul gros al
corsetului.
Se va ntmpla curnd, i-a spus cu blndee. Nu ai
de ce s te temi, Sophia.
Ea s-a tras de lng el cu un gest brusc.
Ba am, i-a rspuns, ndeprtndu-se.
CAPITOLUL 10
Sophia a fugit n camera ei i a ncercat s se adune.
S-a splat cu ap rece pe fa, i-a periat prul i l-a
prins din nou ntr-un coc foarte strns, dup care s-a
ntors la treburile ei, continund s se simt uor nuc.
Jocul cu crime s-a ncheiat curnd iar musafirii au
ncercat apoi s se amuze ghicind ce. Statuie clasic era
imitat. Fiecare efort era ntmpinat cu hohote de rs.
Pentru c nu tia nimic despre istoria artei, Sophia nu
nelegea cum de gseau jocul att de amuzant. Absent,
192

i-a trimis pe lachei s strng cetile de ceai i paharele


de vin mprtiate prin cas. n buctrie o armat de
servitoare splau sutele de farfurii de porelan i
tacmurile. Din fericire, niciunul dintre servitori nu a
prut s observe ct era Sophia de distrat.
Se apropia ora dou i majoritatea oaspeilor se
retrgeau n camerele lor, acolo unde erau ateptai de
cameristele i valeii lor.
Extenuat, Sophia a supravegheat felul n care se
fcea curenie n saloane i i-a ludat pe toi pentru ct
de mult munciser. ntr-un final a urcat n camera ei,
ducnd n mn o lamp minuscul din metal, de forma
unei cupe cu guri rotunde tanate n ea. Dei voia s
par calm, mna i tremura iar cercurile de lumin care
se reflectau pe perete preau un stol de licurici.
A nchis uor ua n urma ei i a aezat lampa pe
msua rustic din col. Abia acum, n intimitatea
dormitorului ei i putea da fru liber emoiilor. S-a
sprijinit de mas i a oftat adnc. Cu ochii nlcrimai a
ncercat s retriasc momentele de intimitate din
mbririle lui.
Ross, a optit ea, cum s pot s te prsesc?
Din umbr s-a auzit o voce:
Nu te voi lsa niciodat s faci asta.
Ea s-a ntors imediat i i-a nbuit un strigt.
193

Lumina slab dat de lamp se juca cu conturul ferm al


chipului lui. Sttuse nemicat pe patul ei, fr s scoat
vreun sunet. Nu-l vzuse cnd intrase n camer.
M-ai speriat de moarte!
El i-a zmbit i s-a ridicat.
mi pare ru, i-a optit apropiindu-se. L-a atins cu
vrful degetelor lacrimile care i se prelingeau pe obraji.
Cum adic s m prseti? N-am vrut s te supr, mai
devreme. A fost prea curnd, nu-i aa?
Nu este vorba de asta.
Ross i-a desfcut prul, lsnd ca acele de pr s cad
pe podea.
Atunci ce este? Mie poi s-mi spui orice, l-a lsat
prul s-i cad n valuri pe umeri. Cred ca stu deja asta.
Spune-mi i voi avea eu grij s fie bine.
i venea s i se arunce n brae i s plng n voie la
pieptul lui. n loc de asta i-a ferit privirea i a spus:
Nu poi repara chiar totul. Anumite lucruri nu pot
fi schimbate.
Ce lucruri?
Ea i-a ters lacrimile cu palmele desfcute.
Te rog s nu m atingi, i-a spus n oapt.
El i-a ignorat rugmintea i a cuprins-o cu braele,
lipind-o de pieptul lui.
tii ct de ncpnat pot fi, Sophia. A srutat-o
194

uor pe frunte. Voi scoate adevrul de la tine, mai


devreme sau mai trziu. Ce-ar fi s ne scuteti pe
amndoi de pierderea de timp i s-mi spui chiar acum?
i-a dat seama cu disperare c Ros avea s insiste
pn cnd avea s afle toate rspunsurile, asta dac nu
gsea o cale s-l opreasc.
Te rog s iei din camera mea, altfel ip c vrei s
m violezi.
N-ai dect. Ross a rmas calm i relaxat. Ar fi
trebuit s tii pn acum c nu are rost s mergi la
cacealma cu mine.
La naiba! a optit ea.
Ross i-a lipit nasul de fruntea ei.
tiu c mi-ai ascuns anumite lucruri nc de cnd
ai sosit n Bow Street. Este timpul s faci lumin,
Sophia. Iar apoi nu vei mai avea motive s te temi.
Sophia s-a agat de braele lui puternice, respirnd
greu. Venise vremea s mrturiseasc. Trebuia s-i
spun totul lui Ross i s suporte consecinele. A
suspinat de cteva ori, apoi a bufnit-o plnsul.
Nu plnge, i-a optit Ross strngnd-o protector la
pieptul lui. Iubita mea, totul va fi bine.
Nu putea suporta ca el s o trateze cu atta tandree.
Sophia s-a smuls din braele lui i s-a apropiat orbete
de pat. S-a aezat pe el, ntinznd mna ca s-l in la
195

distan. i a reuit. El a rmas n umbr, statura lui


masiv blocnd lumina dat de lamp.
Nu pot vorbi dac m atingi, i-a spus. Rmi
acolo.
Ross a rmas pe loc, n tcere.
i-am povestit despre lunile care au urmat dup
moartea prinilor mei, i-a spus optit. Cnd eu i John
am fost prini furnd, iar eu am fost dat n grija
verioarei Ernestine.
Da.
John nu a vrut s vin cu mine. A fugit la Londra,
a continuat s s fure, s fac lucruri rele, s
Sophia a nchis ochii dar lacrimile au continuat s-i
curg pe obraji. S-a alturat unei bande de hoi de
buzunare. ntr-un final a fost ares tat i acuzat de
tlhrie. i-a lipit palmele de obraji. Nu mai putea
continua.
Gata, gata, a murmurat Ross ntinzndu-i o batist.
Chipul i era ntunecat se vedea c i era greu s asiste
la suferina ei fr s o poat atinge.
Sophia a luat batista, i-a ters obrajii i i-a suflat
nasul. Dup care i-a continuat povestea:
A fost dus n faa unui magistrat care l-a
condamnat la un an de nchisoare. O sentin neobinuit
de dur pentru o fapt minor. Cnd am auzit ce i s-a
196

ntmplat m-am gndit s vin la Londra s vorbesc cu


judectorul, s-l implor s-i reduc pedeapsa. Cnd am
reuit s ajung am aflat c el fusese deja dus la
nchisoare.
Se simea amorit, i era brusc mai uor s vorbeasc
despre toate astea. Ca i cum se detaase de toate, ca i
cum ar fi privit o pies de teatru care se juca n faa
ochilor ei.
M-am gndit mereu la fratele meu, la suferina lui.
Puteam doar s-mi imaginez prin ce trecea acolo. i miam promis c dup ce va fi eliberat voi avea grij de el.
Numai s supravieuiasc.
A urmat o tcere ncrcat de emoie.
Dar nu s-a ntmplat aa, a spus Ross ntr-un final.
Sophia a cltinat din cap.
S-a mbolnvit de holer. Nu a supravieuit. A fost
dus la o groap comun, fr piatr de mormnt. Eu
eu nu mi-am mai revenit de cnd. Am aflat. Moartea lui
mi-a marcat fiecare zi, fiecare emoie, fiecare
experien, fiecare gnd sau dorin din viaa mea de
adult. Am trit toi aceti ani mnat doar de ur.
Ur fa de cine?
Ea l-a privit de parc nu-i venea s cread.
Fa de cel care l-a trimis acolo. Fa de
magistratul cruia nu i-a fost mil de orfanul pe care l-a
197

condamnat la moarte.
Chipul lui Ross era n continuare n umbr.
Spune-mi numele lui, i-a cerut. Din tonul lui se
nelegea c avea deja o bnuial sumbr.
Sophia s-a trezit brusc din amorire. Era ca o ran
deschis.
Tu ai fost, Ross, i-a optit. Tu l-ai trimis pe John la
nchisoare.
Dei el a rmas nemicat, Sophia a sesizat impactul pe
care l avuseser cuvintele ei, ocul pe care reuea s-l
ascund destul de bine. A tiut c ncerca s-i
aminteasc, s rememoreze unul dintre miile de cazuri
pe care le judecase.
Restul confesiunii a acionat asupra ei ca o otrav..
Am vrut s m rzbun pe tine, i-a spus cu tristee.
M-am gndit c dac reuesc s te determin s m
angajezi voi gsi o modalitate prin care s te distrug. O
vreme mi-am fcut copii dup diverse dosare, am cutat
orice te-ar fi putut discredita pe tine sau pe agenii ti.
Dar nu urmream numai att. Am vrut s te rnesc ct
mai adnc. S-i distrug spiritul, aa cum fusese distrus
i al meu. Am vrut s te fac s te ndrgosteti de mine
ca s te fac s suferi. Dar s-a dovedit c A rs amar.
Cumva, toat ura mea s-a evaporat. i am euat
lamentabil.
198

Sophia a tcut i a nchis ochii, ca s nu fie nevoit


s-l priveasc. Se atepta la dispreul lui i mai ru dect
att, se atepta ca el s o resping. Tcerea o nvluia. A
ateptat ca soarta s-i dea lovitura final, dar tcerea
persista. I se prea c visa. S-a ntrebat dac nu cumva
Ross avea s ias din camer, lsnd-o prad disperrii.
Nici nu i-a dat seama cnd Ross a ajuns lng ea i ia pus minile pe umeri, atingndu-i cu vrful degetelor
baza gtului. Ar fi putut s o sugrume fr cel mai mic
efort. Aproape c-i dorea ca el s o fac.
i mai doreti i acum s te rzbuni, Sophia?
I se pusese un nod n gt.
Nu.
A nceput s o mngie uor pe gt, strnind un val de
senzaii pe pielea ei. i-a sprijinit capul de pieptul lui,
simindu-se ca o ppu care se mica doar cnd el
trgea de sfori.
Ross a vorbit din nou:
Cnd te-ai rzgndit?
Dumnezeule, nu-i mai putea ascunde chiar nimic!
Voia s o vad lipsit de orice urm de mn- drie ca s o
poat zdrobi. A ncercat s nu-i rspund dar degetele
lui preau s-i poat smulge vorbele, n ciuda
mpotrivirii ei.
Cnd ai fost rnit, a spus ea. Am vrut s te ajut
199

voiam s fiu sigur c nu i se va mai ntmpla nimic


ru, niciodat. i, mai ales, nu din partea mea. A gemut
slab cnd el i-a strecurat degetele fierbini pe sub
corsetul ei i i-a prins snul ca ntr-o cup, jucndu-se
cu sfrcul ei. Nu prea s o fac cu intenia de a o
excita, ci mai degrab ca s-i aminteasc intimitatea
care existase ntre ei, doar cu cteva ore n urm.
Ross s-a aezat pe pat i a ntors-o ncet spre el.
Sophia a ridicat privirea i l-a vzut strngnd din buze,
ca i cum suferise o lovitur puternic.
Nu tiu ce s-a ntmplat n trecut, i-a spus rguit.
Nu mi-l amintesc pe fratele tu. Dar i promit c voi
afla exact ce s-a ntmplat. Dac se va dovedi c sunt
vinovat mi voi asuma consecinele i voi accepta ca tu
s m nvinoveti. Mna lui continua s se joace cu
snul ei, ca i cum nu se putea abine s nu o ating.
Pentru moment i cer doar un singur lucru: s rmi cu
mine pn cnd voi descoperi adevrul. Vei face asta,
Sophia?
Ea a consimit cu o micare a capului.
L-a ndeprtat uviele care i se lipiser de obrajii uzi
i i-a acoperit gura cu un srut apsat, fierbinte. Sophia
se strduia s gndeasc, n ciuda btilor puternice ale
inimii.
Dar te-am dezamgit a spus cu glas nesigur. Nu
200

se poate s m mai doreti i acum.


Ce te face s crezi c, spre deosebire de tine. Eu
pot dicta asupra sentimentelor? i-a optit. A tras-o i mai
aproape, lipind-o de trupul lui puternic. Un val imens de
uurare a cuprins-o. Ross aflase adevrul i nu o
respingea. Mintea ei refuza sa priceap asta. i-a
ngropat faa n haina lui, care pstra un iz uor de tutun.
Continund s o in n brae, el i-a spus:
Sentimentele pe care le pori n suflet de atia ani
nu vor disprea cu uurin.
Au disprut deja. Cu un oftat i-a sprijinit capul pe
umrul lui. n tot acest timp am dorit s m rzbun pe
cineva care nici nu exista. Tu nu semeni deloc cu cel pe
care mi l-am imaginat eu.
Un brbat n vrst, corpolent, cu peruc i pip,
i-a amintit el exact cuvintele ei din ziua n care se
cunoscuser.
Sophia a zmbit timid.
Tu eti cel care mi-a distrus planul de rzbunare.
Pentru c mi-a fost imposibil s nu m ataez de tine.
Cuvintele ei nu au prut s-i fac prea mare plcere.
i dac se dovedete c ntr-adevr eu am fost cel
care i-a trimis fratele la moarte? n ochi i se citea
tulburarea, Cnd am nceput, acum zece ani, nu aveam
prea mare experien de practic judiciar. Un timp mi201

am bazat judecile pe cele ale magistrailor de dinaintea


mea. Mi s-a prut c era mai bine s urmez procedurile
stabilite deja.
Abia mult mai trziu m-am bazat pe propriul instinct.
Nu am nici cel mai mic dubiu c este posibil s fi fost
foarte aspru cu cei pe care i judecam, la nceputul
carierei mele. A oftat adnc. Chiar i aa, m ndoiesc
c a fi putut s-l trimit la nchisoare pentru un furt din
buzunare.
Sophia a rmas tcut.
Degetele lui i-au conturat uor sprncenele.
Nu mi-am dorit niciodat s pot schimba trecutul.
Asemenea gnduri sunt zadarnice iar regretele m-ar face
s-mi pierd minile. Dar aceasta este prima dat cnd tot
viitorul meu este pus n balan i depinde de o greeal
pe care este posibil s o fi fcut cu ani n urm.
S-a sprijinit ntr-un cot i a privit-o atent:
Cum s-i cer s m ieri pentru moartea fratelui
tu? Nu pot ispi un asemenea pcat. Dar gndul c tea putea pierde este de nesuportat.
Eu te-am iertat deja, i-a spus ea n oapt. tiu ce
fel de om eti. Te auto-pedepseti cu mai mult asprime
dect ar face-o oricine altcineva. i apoi cum s nu te
iert cnd tu m-ai iertat cu atta uurin?
El a cltinat din cap, zmbind amar.
202

Oricare ar fi fost inteniile tale de nceput, nu ai


fcut nimic altceva dect s ai grij de mine.
Am ncercat s te fac s te ndrgosteti de mine, ia rspuns ea. Apoi urma s-i frng inima.
Nu am nicio obiecie n legtur cu prima parte a
planului. Dar cu a doua parte nu m prea mpac.
Ea i-a zmbit larg. i-a pus minile pe dup gtul lui
i i-a lipit faa de pieptul lui.
Nici eu.
Ross a srutat-o cu blndee. tiau amndoi c drumul
lor spre fericire nu avea s fie uor. Trebuiau s ierte, s
fac compromisuri, s aib ncredere oarb unul n
cellalt. Sophia i-a rspuns la srut dar el s-a dat napoi,
prinzndu-i capul n palme.
Nu rmn cu tine n noaptea asta, i-a spus optit,
mngindu-i tmplele. Nu vreau s avem regrete dup
ce vom face dragoste n sfrit.
Nu voi regreta nimic, i-a spus franc Sophia. Acum
tiu c nu m vei nvinovi pentru ceea ce am vrut s
fac. De asta m temeam, cel mai tare. Rmi cu mine n
noaptea asta, te rog.
El a cltinat din cap.
Nu, pn nu aflu adevrul despre moartea fratelui
tu. Cnd vom ti totul vom hotr ce avem de fcut n
continuare.
203

Ea i-a srutat palma deschis.


F dragoste cu mine. F-m s uit fiecare moment
din viaa mea de dinainte de a te fi cunoscut.
Oh, Doamnecu un geamt slbatic, Ross i-a dat
drumul i s-a ridicat de pe pat. Te doresc mai mult dect
pot spune. De ce faci ca totul s devin i mai dificil?
Sophia tia c ar fi trebuit s fie la fel de hotrt ca i
el dar nu s-a putut abine s nu-i spun:
Vino n pat, lng mine. Nu trebuie s facem
dragoste, dac nu vrei. Doar s m ii n brae.
El a gemut din nou i s-a ndreptat spre u.
tii bine ce se va ntmpla. n cel mult cinci
minute vei fi deja cu picioarele n sus.
Imaginea i-a creat o senzaie de plcere.
Ross
ncuie ua n urma mea, a optit el i a trecut
pragul fr s arunce mcar o privire napoi.
Dup ce a dormit pn trziu, Matthew a decis s-i
petreac ziua jucnd cri n pavilionul de lng lac. Dar
nainte s apuce s treac de Uile largi care ddeau spre
grdin a auzit vocea fratelui su:
Bun, Matthew. Fratele lui i-a pus o mn pe
umr. Cnd acesta a ncercat s se retrag i-a sporit
strnsoarea. Vd c te-ai trezit n sfrit. Ce-ar fi s mi
te alturi n birou? Mi s-a fcut brusc chef de compania
204

ta.
Matthew l-a privit suspicios.
Poate mai trziu, frate. Trebuie s joc rolul gazdei
n faa prietenilor mei. Sunt sigur c nu vrei s par
nepoliticos n faa lor.
Ross i-a aruncat un zmbet care i-a ngheat sn- gele
n vene.
Se descurc i fr tine; pentru moment. Le-a
aruncat o privire plin de rceal celor trei brbai care
l nsoeau. Continuai fr el, domnilor. Fratele meu vi
se va altura ceva mai trziu. i l-a mpins pe Matthew
spre u, n ciuda protestelor lui.
Despre ce este vorba? a ntrebat Matthew,
ncercnd s scape de strnsoarea lui Ross. D-mi
drumul, la niba! mi distrugi haina!
Intr aici, i-a poruncit Ross i l-a mpins n birou,
dup care a nchis n urma lor ua masiv din stejar.
Biroul arta exact ca pe vremea tatlui lor. ncperea
confortabil, masculin, era plin de rafturi cu cri.
Biroul era aezat n faa celor trei ferestre. i-a amintit
ct de des l vzuse pe tatl lor aezat la birou, fcnd
socoteli n registre sau scriindu-i corespondena.
Sentimentul c i dezamgise tatl nu l prsea
simea c din vina lui Matthew devenise creatura aceea
rsfat i egoist.
205

Matthew s-a ncruntat.


Te uii la mine de parc a fi un punga pe care te
pregteti s-l trimii la Newgate.
Newgate este un palat n comparaie cu locul n
care a vrea s te trimit.
Matthew a oftat, simind furia din tonul lui Ross.
Bine, bine, mi cer scuze pentru asear. Bnuiesc
c domnioara Sydney i-a oferit propria versiune i a
pozat n victima inocent. Trebuie s recunosc c
busem cam mult. Prietenul meu Hatfield a desfcut o
sticl de coniac i e posibil s mi se fi urcat la cap. Cu
un aer indiferent, Matthew a nceput s nvrt globul
pmntesc aezat ntr-un col.
Nu este o scuz suficient, Matthew. Da, am de
gnd s discut i despre purtarea ta de asear, dar mai
nti trebuie s m ocup de o alt problem.
Matthew l-a privit surprins.
Ce vrei s spui?
M-am ntlnit cu domnul Tanner n dimineaa asta.
Cine este Tanner?
Ross a cltinat din cap, enervat.
Agentul nostru imobiliar. Cel care s-a ocupat de
pmnturile i de proprietile noastre n ultimii zece
ani.
i te-ai vzut deja cu el? Att de diminea?
206

Dumnezeule, tu chiar nu te odihneti niciodat? Ultimul


lucru de care am chef acum este s discut despre cine
tie ce afacere fr importan
Ne este deloc lipsit de nsemntate, l-a ntrerupt
Ross. Se pare c unul dintre arendaii notri i s-a plns
c fiica lui nemritat este nsrcinat.
Matthew a devenit brusc foarte atent.
i ce treab am eu dac o ranc de pe-aici e
boroas?
Familia ei pretinde c tatl eti tu. Ross i-a privit
atent fratele i a tresrind cnd i-a citit vinovia n ochii
gri-verzi. A njurat printre dini. Numele de familie este
Rann. Ai sedus-o? Da sau nu?
Nu a fost vorba de seducere. A fost dorin
reciproc. Ea m-a vrut, eu m-am grbit s-i satisfac
dorina i att.
i att? a repetat Ross, cruia nu-i venea s- i
cread urechilor. Tanner spune c fata nu a mplinit nc
aisprezece ani, Matthew! Ai profitat de inocena ei, ai
lsat-o nsrcinat i i nelat-o pe lona.
Matthew nu prea s se ciasc.
Toat lumea face asta. i pot nira o duzin de
brbai care au cutat plcerea n afara patului conjugal.
Un bastard este o consecin nefericit, dar e treaba
fetei, nicidecum a mea.
207

Ross era ocat de cruzimea de care ddea dovad


fratele lui. Matthew procedase exact ca fostul iubit al
Sophiei o minise, se folosise de ea, apoi o
abandonase.
Dumnezeule, a spus el ncet, ce m fac eu cu tine?
Nu ai pic de contiin? De responsabilitate?
Contiina i responsabilitatea sunt apanajul tu,
frate. Matthew a nvrtit din nou globul pmntesc,
aproape smulgndu-l de pe axul su. ntotdeauna mi-ai
fost un exemplu de moralitate. Sir Ross, cavalerul
dreptii. Nimeni nu se poate ridica la nlimea
standardelor tale i al naibii s fiu dac voi ncerca
mcar. i apoi eu nu rvnesc la viaa ta steril i lipsit
de bucurii. Spre deosebire de tine, eu tiu ce nseamn
pasiunea. i m voi bucura de ea pn n ultima zi a
vieii mele!
De ce nu te bucuri de soia ta? l-a ntrebat acid
Ross.
Matthew a dat ochii peste cap.
M-am plictisit de lona la o lun dup cstorie. Un
brbat nu se poate mulumi la nesfrit cu o singur
femeie. Varietatea este cea care ne condimenteaz viaa.
Ross era tentat s-i serveasc o prelegere
moralizatoare dar i-a dat seama c Matthew nici nu
avea s-l asculte. Nu era n stare s accepte consecinele
208

faptelor lui.
De cte varieti te-ai bucurat mai exact? Vznd c Matthew nu nelesese, Ross l-a lmurit: cte
fete ai mai sedus n afar de ea?
Matthew a afiat o expresie infatuat.
Nu sunt foarte sigur. Nou sau zece, bnuiesc.
Vreau o list cu nuijiele lor.
De ce?
S vd dac nu cumva mai ai i ali bastarzi. Iar
dac acetia exist, va trebui s plteti pentru
ntreinerea i pentru educaia lor.
Brbatul a oftat ironic.
Nu am niciun ban. Va trebui s-mi dai un avans
din banii care mi se cuvin.
Matthew, l-a ameninat Ross.
Acesta a ridicat braele n aer.
Bine, m predau. Caut peste tot prin inut dup
copiii mei ilegitimi, la-mi i puinii bani pe care i mai
am. Acum pot s m ntorc la prietenii mei?
Nu nc. Mai am ceva s-i spun. De aici nco lo
traiul tu indolent ia sfrit. Gata cu zilele ntregi
petrecute la club, gata cu butura, gata cu alergatul dup
fuste. Nu vei mai primi nimic pe credit. i voi anuna pe
toi cei de la care cumperi c nu-i voi mai onora
datoriile.
209

Nu poi s faci aa ceva! a izbucnit Matthew.


Oh, ba da! l-a asigurat Ross. De aici ncolo vei
munci pentru banii pe care i primeti.
S muncesc? Cuvntul i prea strin. Ce anume?
Nu tiu s fac nimic, doar sunt un gentleman!
i voi gsi ceva care s i se potriveasc, i-a
promis serios Ross. Vei nva s fii responsabil,
Matthew.
Aa ceva nu s-ar fi ntmplat dac tria tata!
Asta s-ar fi ntmplat cu ani n urm dac tria tata,
a murmurat Ross. Vina mi aparine n totalitate, din
pcate. Am fost mult prea ocupat cu slujba mea ca s-i
dau atenie. Dar toate astea se vor schimba de-acum.
Matthew a slobozit o ploaie de njurturi, cutnd
furibund o sticl i un pahar. i-a turnat nite coniac, l-a
dat pe gt ca pe un medicament, apoi i-a umplut din
nou paharul. A inspirat adnc i l-a privit pe Ross, care
era implacabil:
Ai de gnd s-i spui lui lona?
Nu. Dar nici nu am de gnd s o mint dac mi va
pune cndva problema fidelitii tale.
Foarte bine. Soia mea nu va ntreba niciodat aa
ceva se teme de rspuns.
Dumnezeu s o ajute! a murmurat Ross. Dup ce a
but din nou, Matthew a rotit uor lichidul din pahar i a
210

oftat, gnditor: v
Asta e tot?
Nu, i-a rspuns Ross. Mai am ceva s-i spun
Despre purtarea ta fa de domnioara Sydney.
Mi-am cerut deja scuze o dat. Ce mai vrei de la
mine? S-mi tai o ven?
Nu este necesar. Vreau ns s-i atrag atenia s o
tratezi cu respect de aici nainte.
O voi respecta ca pe oricare alt servitoare, frate..
Nu va mai fi prea mult timp servitoare. Matthew a
ridicat o sprncean, prnd brusc interesat.
O concediezi, deci?
Ross l-a privit n ochi.
O s m nsor cu ea. Dac m mai vrea. Matthew
prea s nu neleag nimic.
Doamne, Dumnezeule, a spus i s-a prbuit pe cel
mai apropiat scaun. Tu chiar vorbeti serios. Dar asta
este nebunie curat. Vei fi de rsul lumii. Un Cannon s
se nsoare cu o servitoare! De dragul familiei noastre,
gsete-i pe altcineva. E doar o femeie. Mai sunt sute
care i-ar putea lua oricnd locul.
Ross a fcut apel la toat stpnirea de sine ca s nu
sar la el. i-a ncletat minile pe birou i a nchis ochii
pre de o secund. Dup care i-a aruncat lui Matthew o
privire de ghea:
211

Dup toi aceti ani de singurtate mi ceri s o


resping pe singura femeie care m ntregete?
Matthew s-a agat imediat de cuvintele lui:
Exact asta i spun i eu. Ai fost singur atia ani
nct acum orice femeie i se pare dezirabil. Crede-m,
femeia asta nu merit afeciunea ta. Nu este deloc
sofisticat, nu are stil, nu este de familie. Ia-o de amant
dac o placi ntr-adevr. Dar nu te nsura. Te vei plictisi
curnd de ea i nu vei mai avea scpare.
Furia lui Ross s-a risipit brusc. i era mil de fratele
lui. Matthew nu avea s cunoasc niciodat adevrata
dragoste sau pasiune, ci doar nite imitaii dearte. i va
ncerca mereu s se autocon-ving. C nu se simea gol
pe dinuntru, c era mulumit.
Nu voi ncerca s te conving n ceea ce o privete
pe Sophia, a spus ncet Ross. ns dac mai rosteti un
cuvnt critic sau condescendent la adresa ei te castrez.
Fr grab.
CAPITOLUL 11
Mti simple din mtase alb sau neagr le-au fost
puse la dispoziie oaspeilor care nu i le aduseser cu ei
pentru balul de smbt seara. Majoritatea purtau ns
creaii minunate, confecionate special pentru acel
eveniment. Sophia era ameit de toate acele mti
212

mpodobite cu pene, bijuterii, broderii i motive pictate


de mn. Musafirii se nvrteau de colo-colo, flirtnd
fr ruine, savurnd anonimatul de care se bucurau.
Mtile aveau s cad la miezul nopii, dup care avea
s fie servit o cin generoas.
Ascuns dup tocul uii, Sophia zmbea mulumit,
privind la perechile care dansau cu graie un menuet.
Doamnele purtau rochii n culori tari, la mod, n timp
ce domnii purtau costume negre, de sear. Podelele
proaspt lustruite reflectau luminile candelabrelor,
scldnd totul ntr-o strlucire aproape magic. n aer se
simea parfumul florilor i din cnd n cnd de afar
ptrundea o adiere plcut, proaspt.
ncperile din continuarea salonului erau pline de
oaspei care jucau cri sau biliard, beau ampanie sau
savurau delicatese precum tartine cu homar, pateu de
stridii sau prjituri nmuiate n rom. Cu gndul la cina
care urma s fie servit, Sophia s-a hotrt s se ntoarc
la buctrie, s se asigure c totul mergea conform
planului. S-a strecurat cu discreie pe lng perete i a
ieit afar. Aerul rcoros, de primvar, i-a fcut bine. A
inspirat adnc i i-a desfcut gulerul rochiei.
A trecut pe lng una dintre serele cu coloane
impozante i l-a zrit pe btrnul domn Cannon, aezat
n scaunul cu rotile, privind la cei care dansau. Un
213

lacheu sttea n spatele lui, atent s-i ndeplineasc orice


dorin btrnului scoros.
Sophia s-a apropiat de el zmbind timid.
Bun seara, domnule Cannon. De ce stai singur
aici?
Acolo este prea mult zgomot, i-a rspuns el.
Artificiile vor ncepe la miezul nopii iar de aici se vd
cel mai bine. A privit-o atent. O s le privim mpreun,
dac m gndesc mai bine. S-a ntors spre servitor i i-a
spus: adu-ne dou pahare cu ampanie.
Dar, domnule, a spus Sophia, m tem c nu pot
rmne
Da, tiu, ai multe de fcut. Dar azi este ziua mea i
trebuie s mi se fac pe plac.
Sophia a zmbit i s-a aezat pe banca din piatr,
lng scaunul lui.
Dac sunt vzut bnd ampanie i privind
artificiile voi fi probabil concediat.
Te angajez ca nsoitoare a mea.
Continund s zmbeasc, Sophia i-a ncruciat
minile n poal i l-a ntrebat:
De ce nu purtai masc, domnule?
La ce mi-ar folosi? Nu pot pcli pe nimeni, sunt
intuit n scaunul acesta blestemat. A privit spre
dansatori i a pufnit dispreuitor: nu mi-au plcut
214

balurile mascate nici acum patruzeci de ani, cnd erau la


mod, iar acum mi plac i mai puin.
Mi-a fi dorit s port masc, a spus ea gnditoare.
A fi putut s fac sau s spun orice, fr s fiu
recunoscut.
Btrnul i-a ntors privirea spre ea.
De ce pori o asemenea rochie ntr-o sear ca
aceasta? a ntrebat-o direct.
Nu am niciun motiv s m mbrac elegant.
Prostii. Pn i domnioara Bridgewell purta o
rochie din satin negru la ocazii speciale.
Nu am nicio rochie mai elegant dect asta,
domnule.
De ce nu? Nepotul meu nu i d un salariu decent?
Discuia le-a fost ntrerupt de apariia servitorului
care aducea ampania.
Ah, bine, a spus Cannon. Las sticla aici i
ntoarce-te nuntru, s dai cuiva o mn de ajutor, i-a
poruncit servitorului. mi va ine companie domnioara
Sydney.
Servitorul a fcut o plecciune i s-a retras. Sophia a
acceptat cupa de ampanie din mna domnului Cannon
i a privit. n lumin, curioas, lichidul de culoarea
ambrei.
Ai mai but ampanie vreodat? a ntrebat-o
215

btrnul.
O singur dat, a recunoscut Sophia. Pe vremea
cnd locuiam la verioara mea n Shropshire am primit
de la un vecin de-al ei o sticl de ampanie goal pe
jumtate. Se trezise deja, pentru c fusese desfcut de
ceva vreme, aa c am fost dezamgit de gust. M
ateptam s fie dulce.
Asta este ampanie franuzeasc, sigur o s-i
plac. Vezi cum se ridic bulele n linie vertical? E
semn c este de bun calitate.
Sophia a dus paharul spre gur, amuzat de felul n
care bulele i gdilau nasul.
Ce anume o face s fie efervescent? a ntrebat ea.
E ca o magie.
De fapt este doar un proces de dubl-fermentare, a
informat-o el pe un ton sec care i-a amintit de Ross. Se
mai numete i vinul diavolului.
Sophia a sorbit din pahar i a strmbat din nas.
Tot nu-mi place, a spus iar btrnul a izbucnit n
rs.
Mai ncearc. Te vei obinui pn la urm cu
gustul.
Dei a fost tentat s-i rspund c nu avea cum s se
obinuiasc pentru c nu va avea prea des ocazia s bea
ampanie, Sophia a dat din cap asculttoare i a but.
216

mi place forma paharului, a spus simind cum


ampania o gdila pe gt.
Da? ochii btrnului au strlucit. Se numete cup
i a fost modelat dup forma snului Mariei Antoaneta.
Sophia l-a privit cu repro.
Nu a fost deloc modelat dup forma snului ei, sa auzit o voce. Bunicul ncearc s te ocheze. Ross era
cel care vorbise. Arta izbitor de frumos n hainele de
sear. inea ntre degete o masc neagr i zmbea larg,
fermecnd-o. Niciun brbat nu s-ar fi putut ridica la
nlimea lui n seara aceea, nimeni nu mai poseda acel
amestec de elegan i masculinitate nelefuit.
Sophia a ncercat s-i ascund reacia fa de el, aa
c a luat o gur zdravn de ampanie, necndu-se.
Bun seara, sir Ross, a spus cu ochii nlcrimai. Sa ridicat imediat, cutnd din priviri un loc n care s
poat pune paharul pe jumtate gol.
Ar fi trebuit s tiu c vei ncerca imediat s o
corupi pe domnioara Sydney, bunicule, a continuat
Ross.
Cum poi corupe pe cineva doar cu o sticl de
Rheims? s-a aprat Cannon. Este de fapt un tonic!
Dup cum spun francezii, ampania este
medicamentul universal.
Este pentru prima oar cnd aud c eti de acord cu
217

francezii, domnule. Ochii lui au continuat s


strluceasc amuzai i atunci cnd a prins-o de mn pe
Sophia, ca s nu plece. Rmi i termin-i ampania, i-a
spus cu blndee.
Sophia a roit i a ncercat s-i retrag mna,
contient c erau privii cu interes.
A vrea s m ntorc la treburile mele, domnule.
Ross i-a ridicat mna la buze i i-a srutat palma
desfcut, chiar n faa bunicului su. Era modul lui de
a-i mrturisi relaia lor.
Ross, a optit ea, ocat.
El i-a susinut deliberat privirea, spunndu-i astfel
fr cuvinte c nu mai voia s-i ascund sentimentele
fa de ea.
Sophia i-a ntins rapid paharul.
Trebuie s plec, a spus. V rog s m scuzai. A
plecat n grab, lsndu-l pe Ross cu bunicul lui.
El a urmrit-o cu privirea, apoi s-a ntors spre bunicul
lui:
Ei bine?
Mi se pare potrivit, a spus Cannon turnndu-i din
nou ampanie. E o fat plcut, fr pretenii. Seamn
mult cu bunica ei. Te-ai bucurat deja de farmecele ei?
Ross a zmbit auzindu-i ntrebarea direct:
i dac a fi fcut-o nu i-a fi spus.
218

Cred c ai fcut-o deja, i-a rspuns btrnul


privindu-i peste buza paharului. Iar dac seamn ntradevr cu bunica ei, nseamn c te-ai simit foarte bine.
Vulpe btrn, vrei s spui c tu i Sophia Jane?
Oh, da. Dup expresia lui, amintirea prea s fie
foarte plcut. Pierdut n gnduri, Cannon rsucea ntre
degete cupa de ampanie. Ani ntregi am iubit-o, a spus
ncet. Ar fi trebuit s lupt pentru ea. S nu lai pe nimeni
i nimic s se interpun ntre tine i femeia iubit,
biete.
Zmbetul i s-a ters de pe chip. L-a rspuns grav:
Nu, domnule.
Sophia strbtea podeaua placat cu marmur a
coridorului principal cnd a observat o siluet aprnd
dintr-un alcov. Era un brbat cu o masc neagr, din
mtase, mbrcat n costum de sear, asemenea celorlali
oaspei. Era tnr, atletic, cu umeri puternici i talie
subire aducea foarte bine cu statura agenilor de pe
Bow Street. Ce cuta el oare att de departe de salon?
Sophia s-a oprit n loc, uor nesigur.
V pot fi de folos, domnule?
El nu i-a rspuns imediat. S-a apropiat de ea. Ochii lui
erau albatri ca nite pietre preioase, vrjind-o cu
intensitatea lor. L-a vorbit pe un ton grav, uor rguit:
Pe tine te cutam.
219

Uimit, Sophia i-a privit cu mai mare atenie. Masca


i ascundea mare parte din chip. Prul brunet era tuns
scurt iar pielea i era neobinuit de bronzat pentru un
gentleman.
Cu ce v pot ajuta? a ntrebat, prevztoare.
Care este numele tu?
Sunt domnioara Sydney, domnule.
Tu eti menajer aici?
Doar pentru cteva zile. De fapt lucrez pe Bow
Street, pentru sir Ross Cannon.
Bow Street este un loc periculos pentru tine, i-a
spus. Prea nemulumit.
E beat, i-a spus Sydney i s-a dat un pas napoi.
Eti fat btrn? a ntrebat el, apropiindu-se din
nou de ea.
Nu sunt cstorit, a recunoscut ea.
De ce ar rmne nemritat o femeie ca tine?
ntrebrile lui erau ciudate i nepotrivite. Sophia i-a
spus c ar fi fost mai bine s plece imediat de acolo.
mi pare ru, dar am mult treab. V rog s m
scuzai
Sophia, i-a optit el, parc privind-o cu dor.
Ea s-a ntrebat, uimit, de unde i tia numele.
L-a privit cu ochi mari dar atenia i-a fost distras de
nite rsete i strigte care au precedat focul de artificii.
220

Sosise probabil miezul nopii, i-a dat seama Sophia.


Venise vremea demascrii. S-a ntors din reflex spre
direcia din care veneau sunetele.
Strinul a venit pe nesimite n spatele ei. Ea nu i-a
dat seama de asta dect n momentul n care a simit
ceva rece pe decolteu. A ridicat mna spre acel obiect i
atunci a auzit un sunet metalic, ca i cum ceva i era
prins n jurul gtului.
La revedere, i-a optit el la ureche.
Cnd s-a ntors, strinul dispruse.
Uluit, Sophia a dus minile la gt i a pipit colierul.
De ce ar fi fcut un strin aa ceva? Era uimit i
ngrozit, aa c s-a ndeprtat repede. A ncercat s
scoat colierul dar nu a reuit s-i desfac nchiztoarea.
A pornit n grab spre locul unde i lsase pe Ross i
pe bunicul lui. n jurul lor se strnseser o mulime de
oameni i alii continuau s vin dinspre sala de bal.
Artificiile colorate umpluser cerul iar n jur era mult
fum. Totul era haotic, asurzitor.
Sophia s-a sprijinit de un perete, ncercnd fr succes
s acopere cu minile colierul strlucitor. Dei Ross nu
avea cum s o fi auzit sau vzut, s-a ntors imediat spre
ea, de parc i-ar fi simit prezena. A reacionat imediat
la paloarea de pe chipul ei. A strbtut mulimea, fr ca
privirea lui s o prseasc vreo clip, i a ajuns la ea
221

din civa pai. Nu s-ar fi putut nelege ns din cauza


zgomotului.
Ross i-a ndeprtat cu blndee mna de la gt,
dezvelind lucrtura btut n diamante. Sophia a
ncercat s desfac n mai multe rnduri colierul greu,
dar fr succes. A simit ns degeelele lui calde pe
ceaf i a auzit nchiztoarea desfcndu-se. Ross a pus
colierul n buzunar, a luat-o de mn i a condus-o n
cas.
Nu s-a oprit pn cnd nu au ajuns n salonul albastru
nvecinat cu holul central. Dup tot acel zgomot
asurzitor i luminile orbitoare ale artificiilor, linitea din
ncpere era aproape ocant.
Ce s-a ntmplat? a ntrebat-o scurt Ross,
nchiznd ua.
Sophia a ncercat s fie ct mai coerent n explicaii.
M ndreptam spre buctrie cnd m-a oprit un
brbat. Purta masc. Mi-a spus c m cuta. Sunt sigur
c nu-l cunosc, dei mi tia numele. Stnjenit, a
continuat s-i descrie ce se ntmplase apoi, cum
strinul i prinsese acel colier la gt.
n timp ce ea vorbea, Ross o mngia uor pe gt, de
parc ncerca s tearg atingerea celuilalt brbat.
Cum arta?
Era brunet cu ochi albatri. i nalt, dar nu la fel de
222

nalt ca tine. La nceput am crezut c este unul dintre


agenii ti. Era solid dar prea neobinuit de agil pentru
statura lui. Era bine mbrcat, ca i ceilali oaspei dar
nu cred c se numr printre ei.
Avea vreo cicatrice sau vreun semn?
Sophia a cltinat din cap.
Nu am vzut s fi avut.
Ross a scos colierul din buzunar i l-a aezat pe masa
din mahon. Lng el, Sophia privea uluit florile din
diamante cu frunze din smaralde.
Sunt adevrate? a optit ea.
n niciun caz nu sunt imitaii, i-a rspuns el.
Trebuie s valoreze o avere.
Trei sau patru mii de lire, bnuiesc. Admiratorul
tu fie este foarte bogat, fie este un ho priceput.
De ce mi se ntmpl mie aa ceva? a ntrebat n
oapt Sophia. Nu am ncurajat pe nimeni, ce vrea de la
mine? De ce ar face un strin aa ceva?
Simindu-i spaima din voce, Ross s-a aplecat i a
srutat-o pe tmpl.
Am de gnd s aflu. Nu te teme, nu voi permite s
i se ntmple nimic.
Ea a nchis ochii i i-a inspirat parfumul att de
familiar, gsind alinare n puterea lui.
Vino, i-a spus el. Te conduc pn la buctrie.
223

i apoi?
O s iau civa servitori s m ajute s caut peste
tot, n caz c strinul tu nu a plecat nc. Dei m
ndoiesc s fie ntr-att de prost. Ross a pus bijuteria
napoi n buzunar. Un asemenea colier nu apare din
senin. Este unic i foarte valoros. Cred c nu va fi prea
greu s-i dm de urm. Ceea ce duce la o concluzie
interesant: admiratorul. Tu vrea s-i descoperi
identitatea, altfel nu i-ar fi druit aa ceva.
Crezi c tot el mi-a trimis i rochia?
Bnuiesc c da. Ross prea nerbdtor s-i adune
oamenii i s porneasc n cutarea oaspetelui misterios:
Dar cnd a privit-o din nou pe Sophia i-a dat seama ct
era de speriat, aa c s-a oprit i a luat-o n brae.
Buzele lui au cobort spre ale ei i a srutat-o ptima.
La porunca lui nerostit, Sophia a ntredeschis buzele
i s-a lsat prad explorrii lui senzuale. Srutul lui a
devenit tot mai profund. Ross i-a strecurat un picior
ntre picioarele ei i toate gndurile raionale, toate
grijile au disprut. Nu mai exista dect el iar gura i
minile lui i aminteau de intimitatea din noaptea
dinainte. I s-au nmuiat genunchii iar minile i
mngiau frenetic spatele. Simea nevoia s-i smulg
hainele, i pe ale ei, s rmn amndoi goi.
Ross, a gemut ea arcuindu-i gtul pe care el l
224

sruta fierbinte.
El a ridicat ncet capul i i-a zmbit:
Eti a mea, Sophia. Nimic ru nu i se poate
ntmpla. Ai neles?
Ea a dat din cap i s-a cltinat, ameit. Ross a
susinut-o i a condus-o afar din ncpere.
Strinul misterios nu a fost de gsit la Silverhill Park,
aa cum era de ateptat. i totui indiciul pe care l
lsase n urma sa avea s duc la prinderea lui. Ross era
nerbdtor s se ntoarc n Bow Street i s se ocupe
personal de investigaie.
Gndul c cineva o urmrea pe Sophia din umbr
trezea n el cele mai primitive instincte masculine. Nu
avea s se declare mulumit pn nu l ncolea pe
ticlos i pn nu obinea de la el o mrturisire
complet.
Fericit c petrecerea urma s se sfreasc a doua zi
diminea, Ross i-a instruit valetul s-i fac mare parte
din bagaje ca s poat pleca ct mai devreme, n timp ce
acesta i mpturea cu grij hainele i le aeza n cufr
Ross se nvrtea prin casa cufundat aproape cu totul n
ntuneric. Musafirii se retrseser la culcare, doar o
pereche se mbria la adpostul ntunericului i civa
brbai i terminau jocul de cri.
Sophia era deja n camera ei, mai mult ca sigur. Ross
225

tnjea s mearg la ea. Nu se mai aflase pn atunci


ntr-o asemenea situaie: s o fi rnit pe persoana la care
inea, s ncerce s-i rscumpere greeala dar s-i dea
seama c nu mai era nimic de fcut. Nu-l putea ntoarce
din mori pe John Sydney iar pentru Sophia nimic
altceva nu mai conta.
Faptul c ea l iertase nu l fcea deloc s se simt
uurat. Ceea ce fcuse el n trecut avea s-i urmreasc
mereu. Ross a oftat adnc i a continuat s rtceasc
prin cas, gndindu-se la tot ce se ntmplase n ultimele
douzeci i patru de ore. Sentimentele lui pentru Sophia
erau tot mai intense. Trebuia s o posede complet
nimic altceva nu l mai putea mulumi. O dorea pentru
totdeauna iar dac ea l accepta voia s o fac ntr-att
de fericit nct amintirea fratelui ei s nu le poat
tulbura sentimentele.
S-a trezit n faa camerei ei, aflat lng buctrie. A
ridicat de dou ori mna s bat la u dar a renunat de
tot attea ori. tia c ar fi trebuit s se ntoarc n
camera lui i s atepte rbdtor pn cnd urma s afle
adevrul. Trebuia s se gndeasc la ea, nu la el, dar o
dorea ntr-att de mult nct nici scrupulele i nici
contiina nu mai contau. Sfiat ntre dorin i datorie,
a rmas n faa uii, cu pumnii ncletai i cu trupul,
arznd de dorin.
226

Exact n clipa n care contiina era pe punctul s-l


determine s plece ua s-a deschis i ochii adnci ai
Sophiei s-au cufundat ntr-ai lui. Era mbrcat cu o
cma de noapte feciorelnic, ncheiat pn la gt cu
un ir de nasturi. i dorea s i-i desfac unul cte unul,
ncet, i s-i ating cu limba fiecare centimetru de piele.
Ai de gnd s rmi aici toat noaptea? l-a ntrebat
ncet Sophia.
Ross s-a sprijinit de u, mngind-o cu privirea din
cap pn n picioare. Dorina a explodat nuntrul lui.
Nu mai putea gndi limpede.
Voiam doar s vd dac eti bine.
Nu sunt, i-a rspuns prinzndu-l de vest i
trgndu-l spre ea. M simt singur.
Respirnd greu, Ross s-a lsat tras nuntru. A nchis
ua i s-a uitat la chipul ei serios. n lumina dulce a
lumnrilor, buzele ei roii preau din catifea.
Ar trebui s ateptm, a nceput el, ncercnd s-i
dea o ultim ans s se retrag, dar cuvintele i s-au
oprit n gt pentru c ea s-a ridicat pe vrfuri i s-a lipit
cu totul de el.
Mcar o dat s nu faci numai ce se cuvine, i-a
optit Sophia cuprinzndu-l pe dup gt. L-a mucat
uor, n joac, de lobul urechii. Te provoc.
Puinele amintiri pe care le mai avea legate de fostul
227

ei iubit s-au risipit imediat n focul mngierilor lui


Ross. A dezbrcat-o fr grab, fcnd pauze dese s o
srute languros. Sophia se ntreba cum de un brbat care
tria ntr-un ritm att de alert putea face dragoste aa, pe
ndelete, de parc timpul nu mai exista. Cnd i-a dat jos
cmaa, ea s-a lipit oftnd de trupul lui. Pielea lui era
fierbinte i moale ca atenul iar pieptul i era acoperit cu
pr des, negru, care i gdila snii. I-a simit sexul ntrit
i l-a atins cu grij, fiind nc novice n arta, de a face
dragoste.
Sub degetele ei nesigure, sexul lui s-a micat, ca i
cum ar fi avut o voin proprie. Sophia a simit c-i st
inima n loc:
Oh.
Vocea lui Ross era ngroat de dorin, dar prea i
uor amuzat.
Nu te teme. L-a condus degetele spre vrf. Aici e
locul cel mai sensibil.
Ea s-a jucat cu sexul lui pn cnd el a prins-o de
ncheietur:
Ajunge, deocamdat.
De ce?
Pentru c sunt pe cale s-mi pierd autocontrolul.
Asta este i intenia mea, i-a rspuns ea.
Vom face aa cum spun eu, i-a optit el aeznd-o
228

pe patul ngust. i am de gnd s dureze ct mai mult.


S-a ntins lng ea iar Sophia s-a ntors spre el,
dornic. S-a aplecat deasupra ei iar rsuflarea lui
fierbinte i-a nfiorat snii. A nceput s se joace cu
sfrcul ei, atingndu-l uor cu vrful limbii, pn cnd
ea l-a prins de umeri i l-a tras i mai aproape.
Ross, a spus ea cu disperare n glas.
Mmm?
Vreau mai mult mai mult A simit cum mna
lui i cobora pe piept i s-a arcuit sub atingerea lui.
Ross a ridicat capul iar ochii i-au strlucit vznd-o
ct era de mbujorat. Sophia a gemut ncet cnd el i-a
strecurat mna printre picioarele ei. Spre marea ei
uimire, i-a retras imediat mna.
Oh, Ross, nu te opri, te rog..;
A simit cum buzele lui coborau tot mai mult, spre
interiorul coapselor. nelegnd brusc ce avea de gnd s
fac, ea s-a ncordat i a dat s se ridice n ezut.
Stai! a spus, trecndu-i degetele prin prul lui. Nu
acolo
Mna lui a cobort de-a lungul piciorului ei, ntr-o
atingere linititoare.
N-ai mai fcut asta niciodat?
Bineneles c nu! Nici nu mi-am imaginat c
cineva ar putea s S-a oprit i l-a privit mirat. M
229

ndoiesc c Anthony auzise mcar despre asta.


El a rs i a srutat-o pe genunchi.
Am vrut s fac asta din ziua n care te-am
cunoscut.
Adevrat? a ntrebat ea mirat.
Chiar acolo, n biroul meu. A fi vrut s te pun pe
birou i s-mi strecor capul pe sub fusta ta.
Nu a spus Sophia, sceptic. Nu-i venea s
cread c sub aparena att de sobr se ascundeau
asemenea gnduri. Dar m-ai tratat cu atta sobrietate!
Erai att de demn!
Ct de demn poate fi un brbat cu penisul erect.
Adevrat? Dar cum A tresrit cnd capul lui a
ajuns din nou ntre picioarele ei. Oh, Ross, ateapt
Dup noaptea asta vei uita de Anthony.
S-a prbuit pe spate, cu un geamt. Dumnezeule, o
Ungea acolo, cu micri lungi, sinuoase care fceau ca
trupul ei s tremure, excitat. Nu-i putea nfrna
micrile coapselor. Ross i-a trecut o mn pe sub ea,
aducnd-o n acelai ritm cu el, n timp ce limba lui i
continua jocul senzual. Cnd senzaiile ei au fost pe
punctul de a culmina Ross a ridicat capul i s-a aezat
deasupra ei.
Oh, Doamne, a optit Sophia. Te rog, te rog
A ptruns-o adnc iar Sophia a strigat. Muchii ei se
230

opuseser instinctiv invaziei. Era prea strmt, nu mai


putea suporta mai mult de att. S-a luptat disperat s-l
primeasc, dar i se prea imposibil.
Cu buzele aproape lipite de ale ei, Ross i-a optit:
ncet. Nu-i voi face ru. Relaxeaz-te, iubita mea.
A continuat s o mngie, ptrunznd-o cu micri
atente, lente, tot mai adnc. Fiecare micare a lui i
smulgea un geamt, aa c i-a mucat buzele ca s tac.
S-a retras aproape cu totul iar apoi a ptruns-o iar, cu
o ncetineal chinuitoare. Prul de pe piept i aa
sfrcurile, pieptul i era lipit de al ei. S-a arcuit s-l
primeasc i mai mult i l-a implorat:
Te rog s nu fii blnd cu mine. Mai tare, te rog
te rog
L-a acoperit gura cu a lui, nbuindu-i rugminile.
Trupul ei se cutremura de spasme violente, strngndu-i
brbia nuntrul ei, pn cnd Ross a prins-o cu
ambele mini de olduri, consumndu-i pasiunea.
A continuat s o in n brae i s o srute. Un nou
val de senzaii a cuprins-o i curnd a cunoscut pentru a
doua oar extazul.
Dup o vreme Ross s-a lsat pe o parte, iar ea s-a lipit
de el, ca o pisic.
Ross, a murmurat lene. Vreau s-i spun ceva.
Poate c n-o s m crezi, dar este adevrat.
231

Da?
N-a fi putut s merg pn la capt.
S-mi frngi inima, adic? tiu asta.
tii?
El a mngiat-o pe pr, rsfirndu-l pe pieptul lui.
Nu-i st n fire s faci ru cuiva. Nu ai fi putut
niciodat s m trdezi.
Sophia era uimit c el avea att de mult ncredere n
ea.
Cum de eti att de sigur?
Eti foarte uor de citit. Se juca cu lobul urechii ei.
tiu de ceva vreme c ii la mine, dar nu tiam exact ct
de mult. Pn ieri, cnd ne-am revzut dup o desprire
de o sptmn. Chipul tu spunea totul.
Sophia s-a aezat deasupra lui:
Dac sunt att de uor de citit spune-mi la ce m
gndesc acum.
Ross a studiat-o cteva clipa, zmbind.
Te ntrebi ct va mai dura pn cnd vom face din
nou dragoste. nainte ca ea s apuce s-i rspund, el ba
potrivit picioarele de o parte i de alta a oldurilor lui.
Uimit, i-a simit sexul ntrit, vibrnd de via. Iar
acesta este rspunsul, a optit el apropiindu-i capul de al
lui.
Epuizat de weekend-ul tumultuos, Sophia s-a
232

ghemuit n braele lui Ross i a dormit mare parte din


drumul de ntoarcere. Ross i privea chipul, minunnduse de schimbrile care surveniser n viaa lui. Se
obinuise att de mult cu singurtatea c uitase cum era
s ai nevoie de cineva n felul acesta. Toate dorinele
suprimate pentru sex. Afeciune, companie erau
acum eliberate, rzbunate. l tulbura puterea pe care
Sophia o avea asupra lui, putere pe care chiar el i-o
dduse. Dumnezeu s-l ajute n clipa n care ea i va
dea seama de asta. i totui nu putea suporta s-i
ascund nimic.
Trupul ei treslta cu fiecare hurductur, andu-l,
umplndu-i mintea cu fantezii, l-a lipit cu blndee
capul de pieptul lui, privind cum i se schimba expresia
n somn. Se ncrunta, prea s viseze ceva care o
tulbura, l-a mngiat obrazul i i-a vorbit optit, s o
liniteasc, i cuta dintre sprncene a disprut. Ross nu
s-a mai putut abine i i-a cuprins snul n palm. Ea i-a
rspuns prin somn cu o arcuire a trupului i a murmurat
ceva. El i-a lipit buzele de fruntea ei i a strns-o i mai
tare n brae.
mi pare ru, i-a spus privind n ochii nc tulburi
din cauza somnului. N-am vrut s te trezesc.
Ea a clipit des:
Mai avem mult?
233

O jumtate de or, cel mult


L-a privit cu ngrijorare.
Ce se va ntmpla mine?
Voi afla dac eu sunt cel care i-a trimis fratele la
nchisoare.
Ea i-a strecurat mna pe sub haina lui, cutndu-i
cldura trupului.
Nu conteaz ce anume vei afla.
Sigur conteaz, i-a rspuns el cu tristee.
Nu. L-a srutat lung. Ross a ncercat s-i reziste,
dar dup cinci secunde i-a rspuns cu un geamt.
Gusturile li se amestecau iar el se afunda tot mai mult n
dulceaa gurii ei.
Sophia, a spus el eliberndu-se din srutare. tia c
nu era nici locul, nici momentul, dar nu mai putea s
tac. Vreau s m cstoresc cu tine.
A rmas nemicat, cu faa la doar civa centimetri
de a lui. Era clar c nu se atepta la asta. A clipit des,
agitat, i i-a umezit buzele cu vrful limbii.
Un gentleman ca tine nu se cstorete cu o
servitoare.
S-au mai vzut cazuri.
Da, i cei care au fcut o asemenea greeal au fost
ridiculizai i adesea ostracizai. Iar tu eti mereu n
atenia publicului i oh, nu, criticii ti vor fi fr mil!
234

Am fost criticat deja de mult prea multe ori, i-a


rspuns ferm Ross. M-am obinuit deja. Iar tu pui
problema de parc a fi prin, pe puin. Sunt doar un
brbat care are o profesie. Att.
Un brbat cu o profesie care provine dintr-o
familie bogat i are legturi cu aristocraia.
Dac tot a venit vorba de asta, ar trebui s ii cont
c i tu eti fiic de viconte.
Dar nu am fost crescut ca atare. Dup moartea
prinilor mei nu mi-am putut continua educaia. Nu tiu
s clresc, s dansez, s cnt la vreun instrument. Nu
tiu nimic despre etichet sau maniere aristocratice
Nimic din toate astea nu conteaz.
Ea a rs nencreztoare.
Poate c nu conteaz pentru tine, dar pentru mine
da.
Atunci vei nva ceea ce i este necesar.
Sophia i fcea de lucru cu faldurile fustei.
Nu pot s m mrit cu tine.
Adic nu vrei, s neleg? a ntrebat-o i i: a srutat
tmpla.
Familia ta nu va fi de acord cu cstoria.
Ba da. A cobort cu buzele de-a lungul gtului.
Mama mi-a spus foarte clar c te va accepta cu braele
deschise, iar restul familiei mtui, unchi, veriori, i
235

vor urma exemplul. Iar bunicul practic mi-a poruncit s


te cer de soie.
Nu cred! a exclamat Sophia, uimit.
Mi-a spus c eti foarte drgu. Te-a asemnat cu
un pmnt fertil i mi-a sugerat s m apuc s
nsmnez ct de curnd.
Dumnezeule! Sophia nu tia dac s rd sau s se
simt jignit. Nici nu vreau s-mi imaginez ce altceva ia spus.
Mi-a spus c nu a ncetat niciodat s o iubeasc
pe bunica ta i c i-ar fi dorit s o fi rpit i s fi fugit
amndoi n lume. A trit toat viaa cu acest regret.
Dumnezeu s m apere, dar nu voi proceda ca el.
Sophia czuse pe gnduri.
Rmn cu tine atta timp ct vei dori. Poate c cea
mai bun soluie este s-i devin amant.
Ross a cltinat hotrt din cap.
Nu vreau asta, Sophia. Nu sunt genul de brbat
care s aib o amant. Iar tu nu eti genul de femeie care
s se mulumeasc cu un asemenea aranjament. Nu are
rost s transformm relaia noastr n ceva de care s ne
fie ruine. Vreau s fii soia mea.
Dar, Ross, nu pot
Ateapt, i-a optit el simind c era mult prea
devreme pentru ea. Ar fi trebuit s mai atepte. Numi da
236

imediat un rspuns. Dar gndete-te la ce i- am spus.


Nu e cazul s m gndesc, i-a rspuns. Chiar nu
cred c
L-a acoperit gura cu a lui, reducnd-o la tcere un
timp ndelungat, suficient ca ea s uite ce voise s-i
spun.
CAPITOLUL 12
Ross s-a dus la birou de ndat ce au ajuns. Grant
Morgan acceptase s-i in locul n cele trei zile de
absen. Se lsa seara, dar n biroul lui era lumin. Cnd
Ross a trecut pragul, Morgan a ridicat ochii din hrtii i
a oftat uurat.
Slav Domnului c te-ai ntors.
Chiar att de ru a fost? Ross l privea zmbind, cu
minile n buzunare. S-a ntmplat ceva ieit din comun
ct am lipsit?
Nu, chestiile obinuite. Morgan s-a frecat la ochi.
Prea obosit. Am emis zece mandate de arestare, am
prins un dezertor i am anchetat o crim n Covent
Garden.
Ei bine, se pare c v descurcai i fr mine, la
urma urmei.
Morgan i-a aruncat o privire plin de sarcasm.
N-ai mai spune asta dac ai vedea cte hrtii s-au
237

strns pe biroul tu. Teancul mi ajunge pn la piept.


M-am strduit ct am putut, dar nu am putut s in
pasul. Iar acum, c ai venit, m duc acas. Sunt obosit,
mi-e foame i nu m-am mai culcat cu nevasta mea de
cteva nopi. Cu alte cuvinte, am trit aa cum o faci i
tu. i nu mai suport, niciun minut n plus.
Ateapt, i-a spus Ross redevenind serios. Vreau
s-i cer o favoare personal.
Ross nu-i mai ceruse niciodat aa ceva. Morgan l-a
privit cu interes i s-a reaezat pe scaun.
Bineneles, a spus fr s ezite.
Ross s-a apropiat de birou i a scos din buzunar
colierul cu diamante i smaralde. L-a aezat ncet pe
masa din mahon lcuit. Chiar i n lumina slab, pietrele
strluceau minunat.
Morgan l-a privit uimit, dup care i-a ntors din nou
ochii spre bijuterie.
Dumnezeule! De unde a mai aprut i asta?
Exact asta vreau i eu s aflu.
De ce nu-l rogi pe unul dintre ageni? Doar sunt
obinuii cu astfel de cazuri.
Dar nu sunt la fel de rapizi ca tine, i-a rspuns
Ross. Iar mie mi trebuie imediat nite rspunsuri.
Nimeni nu cunotea Londra mai bine dect Grant
Morgan, iar Ross avea ncredere n experiena lui.
238

Dar cum ai ajuns n posesia lui? l-a ntrebat Grant


iar Ross i-a povestit totul. Magistratul l-a privit lung,
gnditor: domnioara Sydney a pit ceva?
Este bine, doar puin speriat. Vreau s rezolvm
ct de curnd totul, s nu-i mai fac griji inutil.
Bineneles. A btut de cteva ori cu tocul n mas,
semn c doar aparent era impasibil. Te-ai gndit i la
posibilitatea ca aceste daruri s vin din partea unui
iubit?
Ross cltina din cap nc nainte ca Morgan s-i
termine fraza.
Nu, i-a rspuns ferm. Nu are niciun iubit.
Cum poi fi att de sigur?
Enervat de insistena prietenului su, Ross i-a
rspuns:
Pentru c sunt n msur s tiu asta.
Aha. Grant a prut s se relaxeze. A lsat jos tocul
i i-a ncruciat degetele peste burt. L-a privit amuzat
pe Ross. Te-ai culcat cu ea, n sfrit.
Chipul lui Ross era golit de orice expresie.
Are asta vreo legtur cu colierul?
Nu, i-a rspuns Morgan, prnd s se amuze pe
seama lui. Dar a trecut ceva vreme de cnd nu o mai
fcusei, nu-i aa?
Nu am spus c m-am culcat cu ea, i-a retezat-o
239

Ross. O respect pe domnioara Sydney. Mai mult dect


att, ar fi nepotrivit din partea mea s profit de o femeie
care este angajata mea.
Am neles, domnule. Grant a fcut o pauz,
ncercnd s redevin serios. i cum a fost? A rs
vznd ce priviri amenintoare i arunca Ross.
Spre marea lui nemulumire, Morgan avusese dreptate
cnd l prevenise c se strnseser multe hrtii.
Rapoarte, dosare, coresponden, toate se adunaser
grmad. A oftat adnc atunci cnd a intrat n birou. Cu
ceva timp nainte, teancul de hrtii nu l-ar fi impresionat
deloc. Acum i se preau mult prea multe pentru un
singur om. Cu un an n urm acceptase s se ocupe i de
cazurile din Essex, Kent, Hertfordshire i Surrey, pe
lng cele din Westminster i Middlesex, devenind
astfel cel mai puternic magistrat din Anglia. Creterea
autoritii i adusese dup sine satisfacii. Pn acum.
Acum voia s mai renune la responsabiliti i s aib i
via personal. i dorea o soie, un cmin i copii,
cndva.
Nu cunotea pe nimerii care s-i fi dorit acest post.
Nu-l vedea nici mcar pe Grant n acea postur. Dei
Morgan era ambiios i dedicat, nu avea s permit
niciodat ca meseria lui s ocupe primul loc, n
detrimentul csniciei. Ross trebuia deci s-i ia nite
240

ajutoare, pentru c era mult prea mult munc pentru un


singur om. Probabil c avea s fie nevoit s mai
angajeze i civa ageni i s mai deschid un birou n
Westminster. A zmbit trist cnd s-a imaginat n
parlament, cernd fonduri suplimentare.
A cutat n sertarul biroului cheia de la biroul n care
se pstrau dosarele. A gsit-o, a strbtut holul, a
descuiat ua i a pus lampa pe o mas. n ncpere
mirosea a praf i a pergament. Cteva molii se nvrteau
prin aer, ameite de lumin. Ross a gsit imediat sertarul
n care era cel mai probabil s se afle dosarul lui John
Sydney. Hotrt i temtor deopotriv, a parcurs teancul
de documente dar nu a gsit nimic legat de un ho de
buzunare pe nume Sydney.
Ross a nchis la loc sertarul i a rmas privind la.
Rndul de dulapuri. Aparent, cazul lui Sydney nu fusese
ntr-att de important nct s merite un ntreg dosar. i
totui numele lui trebuia s fie menionat undeva. S-a
ncruntat i s-a ndreptat spre un alt sertar pe care l-a
deschis hotrt.
A auzit o voce:
Am cutat deja i acolo.
S-a uitat spre u, acolo unde sttea Sophia. Ea s-a
apropiat, zmbind cu tristee. Am cutat n fiecare dulap
din aceast ncpere, a murmurat. Nicieri nu este
241

pomenit numele lui John.


Dei chipul lui Ross nu trda nimic, era clar
ngrijorat.
Dosarele judecate cu mai mult de zece ani n urm
au fost depozitate la mansard. M duc s caut i acolo.
Mai trziu, i-a spus Sophia cu blndee. l rogi
mine pe Vickery s-l caute.
nelegnd c nu era mai dornic dect el s afle acele
informaii, Ross s-a apropiat i i-a cuprins talia. A
srutat-o pe gt, cutnd cu vrful limbii locul n care i
se simea pulsul.
i pn atunci? a ntrebat-o, lipindu-i trupul de
erecia lui.
Ea l-a luat de dup gt i i-a lipit gura de buzele lui.
Pn atunci am de gnd s te in foarte ocupat.
Camera ta sau a mea?
Sophia a rs, amintindu-i c i mai pusese aceeai
ntrebare tot acolo, n acel birou.
Unde preferi?
El i-a optit la ureche:
Patul meu e mai mare.
Razele soarelui ptrundeau n camer. Uitaser s
trag draperiile, cu o sear nainte. nc pe jumtate
adormit, Sophia i-a spus c soarele trebuia s fie
foarte puternic dac rzbtea prin norii de fum de
242

crbune care acopereau oraul.


Ross se trezise i el i se ntindea lene, abia
deschiznd ochii gri. Era att de frumos aa, cu prul
zburlit i cu chipul pstrnd nc urmele somnului!
Ross fusese de neoprit n timpul nopii. O atinsese, o
srutase, i gustase fiecare poriune din trup. Minile lui
fuseser blnde iar gura, insistent. Amintirile intime i
reveneau acum n minte i a simit c roea. A ncercat
s se mite i a descoperit c o dureau i gtul, i umerii,
i muchii din interiorul coapselor.
Vzndu-i uoara grimas, Ross s-a sprijinit ntr-un
cot, ncruntat.
i-am fcut vreun ru azi-noapte?
L-a mngiat pe bra.
Totul se rezolv cu o baie fierbinte.
Nu l-ar fi recunoscut nimeni pe rezervatul, autoritarul
magistrat de pe Bow Street n brbatul care o privea cu
atta tandree.
Eti att de frumoas n lumina aceasta, i-a spus.
Sophiei i s-a ters zmbetul de pe chip cnd s-a trezit
complet i a vzut mai bine cum razele soarelui
strluceau pe cearceafurile albe ca zpad.
E foarte trziu, a spus oripilat. Nu pot s cred! De
obicei ne trezeam amndoi naintea tuturor, nainte de
rsritul soarelui, iar azi Dumnezeule, este aproape
243

prnzul!
S-a ridicat n ezut, panicat, dar el a ntins-o la loc pe
pat.
Nu te mica, i-a spus. Inspir adnc.
S-a trezit toat lumea, a spus privindu-l cu ochi
mari. Dumnezeule, n-am dormit niciodat pn att de
trziu!
Nici eu.
Ce ne facem?
M gndesc s ne dm jos din pat i s ne
mbrcm. Nu prea prea entuziasmat de idee.
Sophia a gemut, nefericit.
Toi servitorii, poliitii i agenii tiu c suntem
mpreun, n dormitorul tu. i-a acoperit faa cu un col
de cearaf, dorindu-i s se fi putut ascunde pentru
totdeauna. tiu cu toii ce facem aici. Oh, s nu
ndrzneti s rzi!
Ross s-a strduit, dar ochii i strluceau, amuzai.
Din nefericire am ratat ansa de a fi discrei.
Singurul lucru care ne-a rmas este s mergem la lucru,
ca de obicei.
Nu pot, a suspinat Sophia. Numai la gndul c va
trebui s dau ochii cu toi
Atras deoparte cearaful, descletndu-i degetele de
pe material.
244

Nu trebuie s dai ochii cu nimeni, i-a spus. Rmnem aici toat ziua.
Ea s-a ncruntat.
A vrea s fii serios.
Ross a izbucnit n rs.
Dar sunt serios, i-a spus.
Trebuie s ne sculm, zu!
Eu sunt sculat deja, a asigurat-o el ducndu-i mna
la penisul lui erect.
Ea i-a retras imediat degetele.
Dac crezi c o s o facem din nou, la lumina zilei,
cnd toat lumea tie c suntem aici
El a rs tare i a tras-o mai aproape.
Mai ncet! i-a optit Sophia, reuind s se trag
spre marginea patului. S nu ne aud Oh! a exclamat,
simind cum el o muca n joac de fesa dreapt.
Ross a prins-o de talie, a tras-o spre el i a nceput s
o srute de-a lungul irei spinrii, pornind de jos.
M doare peste tot, a protestat ea, dei i plcea
senzaia pe care i-o ddeau sruturile lui cnd au ajuns
ntr-un loc sensibil dintre omoplai.
El i-a optit la ureche.
Voi fi blnd. Doar nc o dat, Sophia.
Atingerea buzelor lui a nfiorat-o.
Sper c nu e ceva obinuit la tine. De trei ori
245

azi-noapte i nc o dat de diminea n-o s fie aa


tot timpul, nu?
Nu. L-a aezat o pern sub olduri, ca s le ridice.
Numai c pauza a fost cam lung. ntr-un final o s-o
lum mai ncet. Doar o dat pe noapte.
Cam ct nseamn n final? ntrebat ea, fcndu-l
s izbucneasc n rs.
Dup ce au fcut din nou dragoste au rmas un timp
mbriai, scldai n lumina soarelui.
O s le spun s ne pregteasc baia. Avem
amndoi nevoie.
Sophia s-a ntors i i-a ascuns faa la pieptul lui.
n ritmul acesta vom rmne aici ntreaga zi.
Nu pot dect s sper.
Spre surprinderea ei, angajaii din Bow Street s-au
strduit s se poarte de parc nu se ntmpla-se nimic
neobinuit. Nimeni nu a privit-o n ochi, dei era clar c
mureau de curiozitate. Dar din respect pentru Ross i de
teama lui nu au scos niciun cuvnt legat de faptul c
Sophia se culcase cu el, ceea ce era evident.
Domnul Vickery a primit sarcina de a gsi orice
document pe care se afla numele lui John Sydney. Ross
nu i-a explicat motivele pentru care trebuia s
rscoleasc vechile dosare. Procesul urma s fie
laborios, pentru c trebuia s citeasc pagin cu pagin
246

iar notiele erau de-acum terse. Probabil c avea s


dureze cteva zile.
Sir Ross, a ntrebat Vickery vizibil interesat, are
vreo legtur cu domnioara Sydney?
Prefer s nu-i rspund. i a dori s ii secret acest
nume i s nu pomeneti nimnui despre asta.
Nici mcar lui sir Grant?
Nimnui, a insistat Ross, privindu-l cu subneles.
n timp ce Vickery cuta printre hrtii, Sophia l ajuta
pe Ross, care avea enorm de mult treab, n plus fa
de responsabilitile obinuite, plnuia o serie de raiduri
n mahalalele Londrei, n cutarea vagabonzilor. i mai
fusese chemat s acioneze pe post de arbitru nr-un
conflict al croitorilor care cereau salarii mai mari, lucru
total nou pentru el.
Sophia i asculta amuzat mormielile pe cnd se
pregtea s ias din birou.
O s dureze mult disputa?
Ar fi bine s nu dureze, a spus el sumbru. Nu am
dispoziia necesar s ascult ore ntregi vorbe-n vnt.
Ea i-a zmbit.
Sunt sigur c vei avea succes. Nu am niciun
dubiu c poi convinge pe oricine.
Expresia i s-a mblnzit cnd a tras-o aproape i s-a
aplecat s o srute.
247

Tu eti cea mai bun dovad, nu-i aa?


Exact cnd era pe punctul de a iei, au auzit o btaie
n u. Sophia i-a deschis lui Vickery i a tresrit cnd ia vzut strlucirea triumftoare din ochi. n mn inea
un dosar.
Sir Ross, a spus cu o satisfacie vizibil, am avut
noroc i am gsit imediat informaiile pe care mi le-ai
cerut. Ar fi putut s dureze luni ntregi, dar s-a ntmplat
s dau peste cutia potrivit. Acum poate mi spunei i
de ce
i mulumesc, i-a spus sec Ross ntinznd mna
dup dosar. Aste este tot, Vickery. Ai fcut treab bun.
Agentul era clar dezamgit de faptul c nu avea s
afle mai multe.
Bnuiesc c l vei studia la ntoarcere, dup ce
Croitorii pot s mai atepte, a spus ferm Ross.
nchide ua n urma ta, Vickery.
Uimit c un vechi dosar putea fi mai important dect
un conflict, agentul s-a retras fr zgomot.
Sophia a tresrit cnd ua s-a nchis. Privea fascinat
dosarul din mna lui Ross.
Nu trebuie s-l studiezi acum, i-a spus. Ar trebui s
te achii de ndatoririle tale.
La loc, a murmurat Ross, punndu-i o mn pe
umr. Ea l-a ascultat i s-a aezat pe cel mai apropiat
248

scaun. L-a urmrit cu privirea cum s-a apropiat de biroul


din mahon i a rsfirat filele. A rmas n picioare,
aplecat asupra hrtii lor.
Tcerea era apstoare. Sophia se chinuia s-i
controleze ritmul respiraiei, ntrebndu-se de ce era
oare att de nervoas. La urma urmei, tia aproape sigur
ce scria n dosar i i spusese lui Ross c nu mi conta. l
iertase i aproape c-i gsise linitea. Chiar i aa, i-a
ngropat unghiile n perna scaunului cnd a vzut c
Ross s-a ncruntat.
Exact n clipa n care simea c va nnebuni din cauza
tensiunii, Ross a vorbit, fr s-i ridice privirea din
hrtii:
Acum mi amintesc. Eu am prezidat edina n ziua
aceea. Dup ce i-am audiat pe toi l-am condamnat pe
John Sydney la zece luni nchisoare. Era pe departe cea
mai blnd pedeaps pe care i-o puteam da, innd cont
de fapte. Orice alt sentin ar fi declanat un scandal public i a fi fost obligat s demisionez.
Zece luni de nchisoare pentru furtul unui portofel?
a ntrebat Sophia. Cu siguran a fost o pedeaps
exagerat!
Ross nu a privit-o.
Fratele tu nu era un mrunt ho de buzunare,
Sophia. Era tlhar de drumul mare.
249

Tlhar de drumul mare? A cltinat din cap,


nencreztoare. Nu, nu este posibil. Verioara mea mi-a
spus c
Fie nu a tiut adevrul, fie a vrut s i-l ascund, ca
s te protejeze.
Dar John avea doar paisprezece ani!
Se alturase unei bande de tlhari i comiteau
jafuri pline de violen. n ziua aceea, cnd au fost adui
la judecat, erau acuzai de crim. Nu tiu pentru care
motiv Sydney nu a spus c avea titlu nobiliar am
presupus cu toii c era un om de rnd.
Sophia l privea cu ochi goi. Ross i-a continuat
monologul:
Au oprit o trsur n care se aflau dou femei, un
copil i un domn n vrst. Nu numai c le-au luat
bijuteriile i ceasurile, dar unul dintre ei, pe nume
Hawkins, i-a luat copilului suzeta din argint. Din
declaraiile femeilor am aflat c acesta a nceput s
plng n hohote iar btrnul a cerut s-i fie napoiat
suzeta. A urmat o ncierare iar Hawkins l-a lovit pe
btrn cu patul pistolului. Omul a czut la pmnt i a
murit, nu se tie clar dac din cauz c s-a lovit la cap
sau din cauza sperieturii. Cnd au fost adui n faa mea,
publicul era deja foarte pornit. Cei trei tlhari mai n
vrst au fost condamnai la moarte i executai imediat.
250

Pentru c John Sydney era foarte tnr i mai ales


pentru c nu l atacase personal pe btrn am reuit s-i
dau o sentin mai uoar. L-am trimis la nchisoare,
ceea ce mi-a atras o mulime de critici, pentru c mult
lume ar fi vrut s-l vad mort.
Nu pot s cred c este vorba de fratele meu, a
optit Sophia. John nu putea fi capabil de aa ceva.
Ross a cntrit cu grij rspunsul:
Niciun tnr nu ar putea supravieui neptat n
aceast lume subteran. Probabil c a nceput cu
furtiaguri, dar apoi a trecut la tlhrii.
Sophia era ameit i deopotriv ruinat de aceste
descoperiri:
i n tot acest timp eu te-am acuzat pe tine de
nedreptate, a reuit ea s spun. Iar tu de fapt nu ai fcut
altceva dect s ncerci s-l ajui.
Ross contempla hrtia din faa ochilor, trecndu-i
degetele peste scrisul aproape ters.
mi amintesc c mi s-a prut c am vzut ceva la
el, c mi s-a prut c merita salvat, a spus absent. Prea
implicat n ceva ce nu putuse controla. A continuat s
priveasc atent documentul. Ceva m nelinitete,
totui, a murmurat. Simt c mi scap ceva c exist o
legtur pe care ar trebui s o fac, dar al naibii s fiu
dac tiu care.
251

Sophia a cltinat uor din cap.


mi pare att de ru
El a ridicat privirea i a privit-o cu blndee:
Pentru ce?
Pentru c am ncercat s te spionez pentru c am
cutat rzbunare, dei nu trebuia pentru c te-am pus
ntr-o postur imposibil. S-a ridicat cu greu, cu inima
btndu-i cu putere. Abia dac mai putea respira.
Ross a venit spre ea i a ncercat s o mbrieze, dar
ea l-a respins.
Cel mai bun lucru pe care a putea s-l fac pentru
tine ar fi s dispar.
A prins-o de brae i a zglit-o uor.
Uit-te la mine, Sophia, i-a cerut. Vocea avea o
tonalitate ascuit, de parc ar fi fost furios sau poate
speriat. Uit-te la mine, la naiba! Te voi gsi oriunde.
Indiferent de ct de departe te vei ascunde. Aa c s-i
ias din minte gndul acesta.
Sophia a dat din cap, dei mintea i rtcea.
Promite-mi, a continuat el, c nu vei face vreo
prostie azi, ct timp voi lipsi. Rmi aici. Cnd m voi
ntorce vom sta de vorb i totul se va rezolva. Bine?
Pentru c ea nu i-a rspuns, a ridicat-o pe vrfuri i a
privit-o n ochi: bine?
Bine, a repetat ea n oapt. Te voi atepta.
252

CAPITOLUL 13
Ross urma s lipseasc ntreaga zi, aa c Sophia nu
avea mare lucru de fcut la birou. S-a hotrt s
inventarieze cmrile. Nu se ateptase s afle asemenea
lucruri ngrozitoare despre fratele ei. Abia dac mai
putea gndi. S-a apucat mecanic de treab, simindu-se
nfrnt i epuizat, cnd brusc ceva a scos-o din aceast
stare.
Un miros ngrozitor venea de pe unul din rafturi.
Sophia a cutat dezgustat sursa acestuia:
Dumnezeule, ce s fie?
Eliza a auzit-o i a bgat capul pe u. Sophiei nu i-a
luat mult s descopere c mirosul venea de la un somon
care ncepuse s se strice.
Am putea s-l bgm n oet sau n zeam de
lmie, a sugerat Eliza, nesigur. Poate scpm de
miros. C nu e stricat de tot, cred eu.
Sophia l-a acoperit cu o crp i l-a luat de pe raft.
Nimic nu mai poate salva petele acesta, Eliza; E
mpuit din cap pn la coad.
l acopr imediat, a spus fata aducnd un ziar
vechi. L-a mpachetat bine i mirosul a nceput s
dispar.
Lucie l-a cumprat azi-dimmea de la Lannigan,
253

nu-i aa?
Eliza a dat din cap.
L-a spus c e proaspt.
Proaspt! a pufnit Sophia.
O s-i spun s-l duc napoi, atunci. Numai c
acum am trimis-o s cumpere nite flori.
l duc eu napoi, a spus Sophia, tiind c
genunchiul continua s o supere pe Eliza i c era ceva
distan pn la prvlie. Micarea avea s-i fac bine i
poate c reuea s-i mai limpezeasc i din gnduri.
Vreau s-i spun vreo dou lui Lannigan. Cum a
ndrznit s i vnd lui sir Ross un asemenea pete?
Va trebui s mai atepi, domnioar Sydney.
Ernest a plecat s-i fac nite comisioane lui sir Grant.
Pot s merg i singur. Nu e chiar att de departe.
M ntorc nainte ca cineva s-i dea seama c lipsesc.
Dar sir Ross ne-a repetat de nu tiu cte ori c
trebuie s iei doar nsoit. Dac peti ceva
Ce s pesc? Doar nu m aventurez n vreun
carter ru famat. M duc doar pn la pescrie.
Dar sir Ross
M descurc eu cu el, a murmurat Sophia i s-a dus
s-i pun bonet.
Confruntat cu reprourile Sophiei, care i-a amintit ce
fcuse sir Ross pentru el n trecut, Lannigan nu mai
254

contenea cu scuzele:
A fost o greeal, a spus ferindu-i privirea. Era
foarte stnjenit. N-a trimite niciodat un somon ca
acesta n Bow Street! i mai ales lui sir Ross! S-a
luminat la fa pentru c gsise o explicaie: zpcita aia
de Eliza a luat alt pete!
Ei bine, i-a rspuns Sophia, a vrea s-l schimb cu
cel bun.
Bineneles, domnioar, l-a luat pachetul din
mn i s-a dus glon n spate, mormind: doar ce-i mai
bun pentru sir Ross, asta spun mereu
n timp ce atepta s-i fie mpachetat petele cel
proaspt, Sophia a auzit zgomote venind din strad,
Curioas, s-a apropiat de geam i a vzut o mulime de
oameni adunai n faa cldirii de peste drum.
M ntreb la ce se uit.
Lannigan i-a rspuns cu mndrie n glas:
Gentry a ieit din nou la vntoare.
Nick Gentry? Sophia s-a uitat peste umr la
negustor, surprins. ncearc s prind pe cineva?
Lannigan. A scos o hrtie maro i a aezat pe ea
petele.
Gentry acesta e ca o vulpe de iret. Se pricepe la
prins hoii, la fel cum se pricepea cndva Morgan,
acesta-i adevrul.
255

Sophia s-a uitat din nou pe geam, bnuind c toat


acea mulime l atepta pe Gentry s ias din cldire.
Poate c s-o pricepe la prins hoii, dar rmne un
infractor. Eu una nu l-a insulta pe sir Grant cu
asemenea comparaie, dat fiind c el este un brbat
foarte onorabil.
neleg, domnioar. Lannigan a legat pachetul cu
o sfoar. Dar i Gentry e al naibii de iste.
Sophia era uimit de interesul i admiraia publicului
faa de acest om. Cum putea farmecul su s orbeasc
ntr-att masele?
Lannigan s-a apropiat de geam i i-a ntins petele.
Domnioar Sydney, l-ai zrit cumva pe Gentry
cnd a fost adus n Bow Street?
Nu. Sophia s-a ncruntat, gnditoare, amintindu-i
ct de furios fusese Ross cnd ea dduse buzna n
ncpere. l vzuse doar din spate pe faimosul Gentry.
Trsura lui e oprit chiar dup col. Dac atepi
acolo, poi s-l zreti.
Sophia a rs:
Am altele mai bune de fcut dect s-l pndesc pe
un ticlos ca Nick Gentry.
A ezitat ns dup ce a ieit din prvlie. S-a uitat n
josul aleii i a vzut o trsur neagr, din lemn lcuit, cu
ornamente masive aurii. Era exact obiectul extravagant
256

i lipsit de bun-gust pe care l-ar fi cumprat cineva din


venituri nelegale. Vizitiul atepta cu o expresie plictisit
n timp ce lng u sttea un lacheu narmat.
Sophia nu nelegea de ce era att de curioas n ceea
ce-l privea pe Nick Gentry. Poate pentru c Ross l
dispreuia att de mult. Dei pretindea c apra legea, el
era doar un infractor fr inim. antaj, crim
organizat, nscenri, jafuri cu asta se ocupa Nick
Gentry. Era un ultraj adus moralei. Cu toate astea ns
lumea l considera un erou.
Brusc mulimea s-a mprit n dou, lsnd o siluet
s treac. Avea un fel arogant de a pi, o ncredere
nermurit de sine care se reflecta n modul n care i
mica umerii. n timp ce trecea, oamenii l bteau pe
umr, pe spate, strignd:
Bravo, Gentry!
Ura pentru Cinele negrul Cinele negrul. Sophia a
strmbat din nas, dezgustat de porecl. S-a lipit de zid
i l-a urmrit cu privirea cum se apropia. Era tnr i
nalt, a constatat ea cu surprindere. Avea nasul drept,
elegant, trsturi bine conturate i ochi albatri plini de
via. Ca i agenii de pe Bow Street, denota ncredere
prin atitudinea lui. Prul era nchis la culoare i era
foarte bronzat, ceea ce fcea ca dinii s-i par
neobinuit de albi atunci cnd rdea. Dar era totodat de
257

o rceal stranie aducea cu un animal slbatic. Sophia


s-a cutremurat, dei nu era deloc frig afar.
Slujitorul narmat a deschis ua trsurii iar Gentry s-a
pregtit s urce. S-a oprit ns, aparent fr vreun motiv,
cu mna pe lemnul lcuit. A rmas nemicat cteva
clipe, ca i cum ar fi ascultat un sunet pe care nimeni
altul nu-l putea auzi. S-a ntors ncet i a dat cu ochii de
Sophia. Ea i-a ntlnit privirea, prins n cursa ochilor
lui inteni.
Mulimea, strada, cerul totul prea s fi disprut.
Rmseser doar ei doi. Sophia l-a recunoscut pestrinul misterios de.la Silverhill Park, cel care i dduse
colierul cu diamante. Dar cum era posibil? Ce-ar fi putut
s vrea de la ea unul ca Nick Gentry? A scpat petele
din mn i a nceput s respire greu.
Se uita mpietrit cum se apropia de ea, palid n ciuda
bronzului. S-a oprit n faa ei, a dat s ntind mna spre
ea dar s-a oprit, continund s-i susin privirea. Dup
care a prut s ia o hotrre. A luat-o de mn.
Vino cu mine, i-a spus. Nu-i fac niciun ru.
Uimit c ndrznise s o ating, Sophia i s-a
mpotrivit. A ncercat s-i elibereze ncheietura.
D-mi drumul, i-a spus. Dac pesc ceva, sir Ross
te va omor.
El s-a apropiat i mai mult i i-a optit la ureche:
258

Vrei s tii ce s-a ntmplat cu John Sydney?


S-a dat un pas napoi, aproape lovindu-se cu capul de
zid.
Ce tii tu despre fratele meu?
El i-a zmbit ironic:
Vino.
Vznd c Gentry pleca nsoit de o femeie frumoas,
mulimea a nceput s strige urale i s aplaude. Speriat
i curioas deopotriv, Sophia s-a sprijinit de pernele
din piele. Ua s-a nchis iar cei ase cai au pornit la trap.
Unde mergem? a ntrebat tensionat Sophia. i de
ce ai pomenit numele fratelui meu? i de ce mi-ai dat
colierul i
Gentry a ridicat minile, prefcndu-se c se preda.
Ateapt. i voi explica totul. Doar ai puin
rbdare.
A ntins mna spre compartimentul de pe u i a scos
de acolo un pahar i o sticl cu un lichid de culoarea
ambrei. Minile i tremurau violent, aa c i-a fost foarte
greu s toarne n pahar. Sophia nu-i ddea seama dac
era din cauza hurducturilor sau dintr-o alt pricin. A
abandonat ncercrile, njurnd printre dini, i a dus
sticla la gur.
A pus cu grij paharul i sticla la locul lor i i-a
aezat palmele mari pe genunchi.
259

Mergem acas la mine, pe West Street. Este


aproape de Fleet Ditch.
Sophia nu i-a putut reprima un sunet de dezgust.
Locul era una dintre cele mai periculoase zone din
Londra, adpostind numeroi hoi i fugari. Era chiar la
intersecia dintre nchisorile Newgate, Ludgate i Fleet.
Iar canalul colector Fleet Ditch rspndea n jur un
miros ngrozitor.
Ou mine vei fi n siguran, i-a spus Gentry. Nu
vreau dect s vorbesc cu tine ntre patru ochi.
De ce cu mine? l-a ntrebat ea. Ce am fcut eu de
i-am atras atenia? Nu ne-am cunoscut niciodat i sunt
sigur c nu avem nici prieteni comuni.
Vei nelege dup ce, i voi explica unele lucruri.
nghesuit ntr-un col, Sophia i-a aruncat o privire
rece.
Explic-mi, atunci. Dup care te rog s m duci
napoi n Bow Street.
Gentry prea amuzat de curajul ei, dar prea totodat
s o admire.
Ne-am neles. Voiam s vorbesc cu tine despre
ultimele zile din viaa lui John Sydney.
L-ai cunoscut pe fratele meu?
El a dat din cap.
Eram i eu nchis atunci cnd a murit.
260

De ce te-a crede?
Ce motiv a avea s te mint? Ceva n ochii lui a
convins-o. Cuvintele lui ajungeau exact la rana lsat
deschis de moartea lui John. Nimeni nu i spusese ct
suferise ei la nchisoare sau cum murise. Tnjise
dintotdeauna s tie, dar acum se temea de ce putea afla.
Continu, a spus ea.
Gentry a vorbit rar, dndu-i ocazia s digere
informaiile:
Eram pe Scarborough, pe Tamisa. ase sute de
deinui erau nchii sub punte, unii n celule, dar
majoritatea cu o greutate legat cu un lan de picior.
Hoi, criminali, boi de buzunare toi aveau parte de
acelai tratament, indiferent de faptele comise. Pentru
cei mai tineri, ca mine i ca John, era cel mai ru.
n ce fel? a reuit Sophia s ntrebe.
Eram pui n lanuri alturi de brbai care nu
mai A fcut o pauz, cutnd cuvintele potrivite.
Brbai care nu mai cunoscuser demult o femeie.
nelegi ce vreau s spun?
Ea a dat din cap.
Cnd un brbat ajunge ntr-o asemenea stare, e
dispus s fac lucruri la care altminteri nici nu s- ar
gndi. S-a oprit, privind n deprtare, ca i cum avea din
nou totul n faa ochilor. Lucruri care nu se pot spune.
261

Sophia tcea, oripilat. Nu se putea abine ns s nu


se ntrebe de ce i mrturisea Gentry toate astea unei
femei pe care nici nu o cunotea?
El a continuat pe un ton grav:
Prizonierii erau flmnzi i bolnavi. Stteam cu
toii laolalt: cei vii, cei care erau pe moarte, cei care
muriser deja. n fiecare diminea cadavrele erau duse
pe punte, apoi crate pe rm i arse.
Povestete-mi de fratele meu, a spus Sophia
ncercnd s nu-i tremure vocea.
Privirea lui Gentry a ntlnit-o pe a ei.
John s-a mprietenit cu un biat de o vrst cu el.
ncercau s se protejeze unul pe altul, se ajutau atunci
cnd puteau i vorbeau despre ziua n care aveau s fie
liberi. Dei era o dovad de egoism din partea lui, John
se gndea cu groaz la ziua n care biatul urma s fie
eliberat. i ziua aceea se apropia. Iar cnd prietenul lui
avea s fie liber, el tia c va rmne din nou singur.
A fcut o pauz i i-a trecut mna prin pr. Prea s-i
fie tot mai greu s vorbeasc.
Soarta a fcut ca s izbucneasc o epidemie de
holer chiar cu dou sptmni nainte de eliberare.
Prietenul lui s-a mbolnvit i a murit. John a sesizat
imediat ansa care se ivise. Prietenul lui murise, aa c
putea eu uurin s-i ia locul.
262

Sophia era uluit:


Poftim?
El nu a privit-o.
Dac i lua identitatea, putea fi eliberat n cteva
zile, n loc s petreac acolo un an. tia c nu va mai
rezista att. Aa c i-a schimbat hainele cu ale lui, peste
noapte, iar a doua zi diminea a predat cadavrul ca
fiind al lui John Sydney.
Trsura s-a oprit i mirosul din Fleet Ditch a nvlit
nuntru. Inima Sophiei btea necontrolat, aerul prea s
nu-i mai ajung la plmni.
Dar nu are sens, a spus, mpietrit. Dac povestea
ta este adevrat, nseamn c
Numele biatului mort era Nick Gentry.
Sophia a izbucnit n lacrimi.
Nu, a suspinat ea. Nu e adevrat! De ce mi faci
asta? Du-m napoi n Bow Street!
Printre lacrimi l-a vzut apropiindu-se.
Nu m recunoti, Sophia? a ntrebat-o n oapt. A
ocat-o atunci cnd s-a prbuit n genunchi i i-a
ngropat faa n faldurile fustei ei, ncletndu-i minile
n ea.
L-a atins ncheietura. n centru avea un semn n form
de stea. Acelai semn pe care l cptase John n
copilrie, atunci cnd din neglijen i lipise mna de
263

vtraiul ncins. Lacrimile continuau s-i curg pe obraji,


l-a acoperit semnul cu mna ei.
El a ridicat capul i a privit-o cu ochii lui albatri, care
semnau leit cu al ei. Abia acum i ddea seama de
asta.
Te rog, i-a optit el.
neleg, a spus ea nesigur. Te cred, John. Te
recunosc. Ar fi trebuit s-mi dau seama imediat, dar teai schimbat mult.
Sophia nu tia dac s se bucure sau s se ntristeze:
De ce nu ai venit la mine, cu ani n urm? Am fost
att de singur! De ce ai rmas departe i m-ai lsat s te
jelesc?
El i-a ters ochii cu mneca hainei i a oftat:
Vorbim nuntru.
Lacheul a deschis ua iar Gentry John a cobort
dintr-un salt i i-a ntins mna s o ajute. Ea a pus o
mn pe umrul lui, simind cum el o prindea de talie. A
lsat-o cu grij jos, dar genunchii i tremurau i a simit
c se prbuea din picioare.
Gentry a prins-o imediat:
Te in eu. mi pare ru a fost un oc pentru tine.
Sunt bine, a spus ea n oapt, ncercnd s-i
ndeprteze.
Gentry a continuat s o susin i a condus-o spre
264

intrare. Cldirea fusese cndva o tavern. Sophia a


tresrit cnd s-a uitat n jur: era ca un comar. n aceast
zon a Londrei pn i cei mi buni ageni evitau s
vin. Cei care umpleau strzile abia dac aduceau cu
oamenii, gri ia fa i murdari, cu hainele zdrenuite,
ca nite fantome.
Mormane de gunoaie zceau peste tot, mirosul de
canalizare se amesteca cu altul i mai greu, care venea
de la un abator. i lcrimau ochii. Zgomote i agitaie
veneau de peste tot: strigtele ceretorilor i copiilor,
sunetele scoase de porci i gini, gemetele beivilor i,
ocazional, cte un foc de arm.
Gentry i-a privit chipul i a zmbit cnd i-a surprins
reacia.
Nu e ca n Mayfair, nu-i aa? Nu te teme, te vei
obinui imediat cu mirosul. Eu nici nu-l mai simt deacum.
De ce ai ales s locuieti aici? l-a ntrebat respirnd
cu greu n aerul mbcsit. Lumea spune c ai bani. Sunt
sigur c i poi permite ceva mai bun.
Oh, am i birouri elegante, n centru, a asigurat-o
el. Acolo m ntlnesc cu clieni bogai sau politicieni.
Dar aici se gsesc toate nchisorile iar eu am nevoie s
pot ajunge repede la ele. Plus de asta, aici locuiesc mai
toi hoii vestii, pentru c se simt n siguran. Aici i
265

plnuiesc jafurile, aici beau i joac jocuri de noroc.


Iar tu eti cel mai vestit dintre toi? l-a ntrebat
Sophia, urmndu-l prin labirintul de coridoare i scri
secrete.
Se poate spune i aa, i-a rspuns el fr umbr de
ruine. Dar n majoritatea timpului m ocup cu
prinderea de hoi i m pricep de minune.,
Dar nu ai fost hrzit s trieti aa, a murmurat ea,
oripilat de ce ajunsese fratele ei.
Iar tu te-ai nscut s fii servitoare? a replicat el,
ironic. Nu ncerca s m judeci, Sophia. Am fcut
amndoi ce ne-am priceput ca s supravieuim.
S-au apropiat de o u masiv din captul unui
coridor. Strmt iar Gentry i-a deschis ua.
Cnd a intrat, Sophia a fost uimit de camerele
elegant mobilate. Pereii erau acoperii cu oglinzi
imense, cu rame aurii ornamentate n stil baroc. Piesele
de mobilier erau i ele aurite, tapiate n brocarturi fine
iar ferestrele erau acoperite cu draperii grele din catifea
gri-albstruie.
Uimit de ce vedea n jurul ei, ntr-o cldire care
prea s stea s cad, Sophia a fcut ochii mari. El a
zmbit nonalant:
Doar pentru c locuiesc n West Side nu nseamn
c trebuie s triesc prost.
266

Slbit n urma celui mai mare oc din viaa ei,


Sophia s-a aezat pe un scaun. Gentry a turnat ceva de
but n dou pahare i i-a ntins i ei unul.
Bea-l, a ndemnat-o.
Ea l-a ascultat, savurnd senzaia de cldur pe care io ddea coniacul. Fratele ei s-a aezat alturi i l-a dat
pe gt ca pe ap. Rmsese cu privirea aintit asupra ei,
cltinnd din cap:
Nu-mi vine s cred c eti aici cu adevrat. Ani
ntregi m-am ntrebat ce s-a ales de tine.
Ai fi putut s-mi dai de tire c trieti, i-a spus ea
cu rceal n glas.
Da, a fi putut.
i de ce n-ai fcut-o?
El privea fix paharul gol.
M-am gndit c e mai bine pentru tine s nu tii.
Duc o via periculoas i destul de dubioas, aa c nu
am vrut s-i fie ruine cu un frate ca mine. Am fost
convins c te-ai mritat demult cu vreun brbat
cumsecade din sat, c ai deja copii. i cnd acolo eti
fat btrn! n gura lui, cuvintele preau un blestem.
Pentru numele lui Dumnezeu Sophia, de ce eti doar o
biat servitoare? i tocmai pe Bow Street!
Cine s fi vrut s se nsoare cu mine, John? l-a
ntrebat ea ironic. Nu am zestre, nu am familie, nimic
267

nu m recomand cu excepia unui chip plcut, dar care


te asigur c nu are nicio valoare n ochii fermierilor din
sat. Singura Gerere n cstorie am primit-o de la
brutarul satului, n brbat gras de dou ori mai n vrst
dect mine. S lucrez pentru verioara Ernestine mi s-a
prut cea mai bun soluie. Ct privete munca mea din
Bow Street mi place acolo.
Era tentat s-i povesteasc despre scurta ei idil cu
Anthony, cel care se folosise de ea i apoi o trdase. Dar
a decis c era mai bine s tac, dat fiind temperamentul
fratelui ei. Sigur ar fi aranjat s fie ucis sau torturat.
Gentry a pufnit auzind c ea pomenea de Bow Street.
Nu e un loc potrivit pentru tine. Agenii aceia nu
sunt cu nimic mai buni dect ticloii care lucreaz
pentru mine. Iar dac aud c ticlosul acela de Cannon
nu se poart frumos cu tine
Nimeni nu se poart urt cu mine, l-a ntrerupt
Sophia. Iar sir Ross este foarte amabil.
Da, bineneles, i-a rspuns sarcastic Gentry.
Amintindu-i c iubitul ei era dumanul de moarte al
fratelui ei, Sophia a simit un junghi n inim. Totul
avea s se schimbe de-acum, i-a spus cu tristee. Ross i
trecuse cu vederea o mulime de lucruri. Dar faptul c
Nick Gentry era fratele ei aa ceva nu putea fi trecut
cu vederea. Situaia era ntr-att de complicat i de
268

stranie nct nu i-a putut stpni un zmbet amar.


La ce te gndeti? a ntrebat-o Gentry.
Ea a cltinat din cap iar zmbetul i s-a stins. Nu era
cazul ca el s tie despre idila ei cu magistratul ef din
Bow Street. Nu acum, cnd era foarte probabil ca ea s
se sfreasc. A ncercat s alunge gndurile negre i ia studiat cu atenie fratele.
De mic promitea s fie frumos, iar acest lucru se
ndeplinise cu prisosin. La douzeci i cinci de ani,
avea o inut elegant i supleea unui tigru. Trsturile
i erau dramatice, bine conturate, cu linii puternice.
Sprncenele groase erau aezate deasupra unor ochi
remarcabil de frumoi. Erau de un albastru att de nchis
nct pupilele negre aproape c se topeau n iriii
inteni. Dar toat aceast frumusee nu reuea s
mascheze o cruzime care pe ea o nspimnta. Gentry
prea capabil de orice: s fure, s mint su chiar s
Ucid fr vreo remucare. n el nu era nici urm de
blndee, de parc orice urm de compasiune fusese
alungat cu mult timp n urm. Dar rmnea fratele ei.
L-a atins obrazul:
Nu mai speram s fii n via.
El i-a ndeprtat uor mna, ca i cum nu ar fi suportat
atingerea nimnui..
Am fost ocat cnd te-am vzut acolo, n Bow
269

Street. Te-am recunoscut imediat, chiar nainte de a-i


auzi numele. i-a ncletat flcile. Cnd ticlosul de
Gannon a strigat la tine, am crezut c-l sfii
Nu, l-a ntrerupt ea. Era ngrijorat pentru mine.
ncerca s m protejeze.
Sclipirea feroce nu i-a disprut din ochi.
Eti o doamn, Sophia. Nimeni nu are dreptul s te
trateze ca pe o servitoare.
Ea a zmbit cu tristee.
Da, sunt o doamn prin natere iar tu eti un
gentleman. Dar nu ne-ar lua nimeni drept aristocrai, nu
crezi? Cum el nu i-a rspuns, Sophia a continuat: am
auzit lucruri ngrozitoare despre tine. Despre Nick
Gentry, de fapt.
Spune-mi Nick, i-a rspuns el. John Sydney nu
mai exist. mi aduc aminte prea puine lucruri din viaa
mea de dinainte de a fi nchis, nici nu vreau s-mi
amintesc. Nu sunt vinovat nici pentru jumtate din
faptele de care sunt acuzat, dar ncurajez toate zvonurile
i nu neg niciunul, orict de cumplit ar fi. Am nevoie de
o astfel de reputaie. Vreau ca oamenii s m priveasc
cu team i respect. E bine pentru afaceri.
Vrei s spui c nu ai furat, c nu i-ai nscenat
nimnui nimic, c nu ai antajat
Gentry a ntrerupt-o iritat.
270

Nu sunt un sfnt.
Dei cuvintele lui o ntristau, aproape c i-a venit s
rfd auzindu-l.
El a strns din ochi:
Nu fac altceva dect s profit de cei care merit s
fie tratai aa. n plus, niciodat nu m-am ludat cu
faptele bune.
Cum ar fi?
M pricep al naibii de bine s prind hoi. Eu i
oamenii mei am capturat de dou ori mai muli dect sir
Ross i agenii lui.
Lumea spune c de multe ori msluieti dovezile.
C le smulgi mrturii care nu sunt adevrate.
Fac ce trebuie, a spus el sec. Iar dac infractorii pe
care i arestez nu sunt vinovai de o fapt anume, s fii
sigur c se fac vinovai de cel puin alte zece.
Dar de ce nu
Ajunge, i-a retezat-o el, apropiindu-se de bufet. Nu
vreau s mai discut despre asta.
i-a turnat nc un pahar i l-a dat peste cap. Sophiei
nu-i venea s cread c acel strin barbar putea fi fratele
ei.
Nick, de ce mi-ai fcut acele daruri? Aproape c
mi-am pierdut minile ntrebndu-m cine mi le-a trimis.
i m-am temut ngrozitor c sir Ross ar putea s cread
271

c am un iubit secret.
mi pare ru, i-a spus el zmbind. Am vrut s fiu
binefctorul tu. S-i ofer lucrurile pe care le merii.
Nici nu m gndeam s ne mai ntlnim vreodat. Dar
nevoia de a te vedea a devenit ntr-att de mare nct nam mai putut suporta.
De aceea ai venit la Silverhill Park?
El a afiat zmbetul unui colar ghidu:
Mi-a surs ideea s m strecor chiar sub nasul lui
Cannon. i tiam c pot trece neobservat prin mulime.
Totul a fost chiar mult prea uor, doar era vorba de un
bal mascat.
Colierul este de furat?
Bineneles c nu, i-a rspuns indignat. Sunt bogat,
Sophia. Vreau s-i cumpr o cas undeva
n Frana sau Italia unde s trieti ca o regin, i
deschid un cont, ca s nu mai trebuiasc s-i faci griji
pentru ziua de mine.
Sophia rmsese cu gura cscat:
John Nick nu vreau s plec din ar! Tot ce
conteaz pentru mine este aici.
Oh? Vocea lui devenise periculos de blnd. i ce
anume te-ar putea reine aici?
CAPITOLUL 14
272

Strigtele demonstranilor furioi strbteau dincolo


de pereii tavernei din Threadneedle. Toi stteau cu
gturile ntinse, ncercnd s ajung cu privirea pn la
masa la care sttea Ross, alturi de reprezentanii
croitorilor i de cei ai patronilor. n primele ore ale
negocierilor, Ross ascultase plngerile ambelor pri.
Spiritele preau ns s se ncing i a neles c
discuiile aveau s se prelungeasc pn trziu n
noapte. A ncercat s nu se mai gndeasc la Sophia i
la ct de nerbdtor era s ajung acas, la ea.
O chelneri dat cu tone de parfum. Ieftin, ca s
mascheze celelalte mirosuri, i-a adus un ibric cu cafea.
Poftim, sir Ross, i-a spus i i-a turnat n ceac,
lipindu-i n mod deliberat snul de umrul lui n timp
ce se apleca. Mai doreti ceva? Orice?
Obinuit de-acum cu asemenea propuneri, Ross i-a
zmbit politicos, dar rece:
Eti foarte amabil, dar nu.
Ea a fost vizibil dezamgit.
Poate mai trziu, sau altdat. S-a ndeprtat
legnndu-i oldurile.
Brewer, unul dintre reprezentanii croitorilor l-a privit
mecherete:
neleg ce faci, sir Ross. Dac te prefaci c nu
doreti o femeie ea se va strdui i mai tare s te atrag.
273

Nu-i aa? Eti tare viclean Pun pariu c reueti s


nelegi femeile.
Ross a zmbit:
Sunt dou lucruri pe care un brbat nu ar trebui s
le fac niciodat, Brewer. Primul: s nu lase o femeie
s-l atepte. Iar al doilea este s nu pretind c le
nelege.
Privirea i-a fost atras de o siluet masiv care intra n
tavern. Era sir Grant Morgan, al crui cap era deasupra
tuturor. L-a reperat imediat pe Ross i s-a apropiat,
fcndu-i loc prin mulime. Oamenii se ddeau imediat
deoparte, nefiind prea dornici s-i stea n cale uriaului.
Ross i-a dat imediat seama c ceva nu era n ordine.
De ce-ai venit, Morgan?
Colierul, i-a rspuns scurt fostul agent, avnd grij
s nu fie auzit de altcineva. L-am gsit pe bijutierul care
l-a lucrat. Este Daniel Highmore, din Bond Street. L-am
fcut s-mi spun cine l-a cumprat de la el.
Ross era nerbdtor s-l descopere n sfrit pe cel
care o urmrea pe Sophia.
Cine este?
Nick Gentry.
Lui Ross nu-i venea s cread. Uimirea de nceput a
fost nlocuit de dorina pur masculin de a-l omor.
Probabil c a vzut-o pe Sophia cnd l-am adus n
274

Bow Street. Dumnezeule, l fac una cu pmntul!


Contient c lumea din jur devenise brusc curioas i c
i atrsese o mulime de priviri, Ross a cobort tonul:
trebuie s preiei tu negocierile, Morgan. Eu m duc s-i
fac o vizit lui Gentry.
Ateapt! a protestat Morgan. Nu am arbitrat
niciodat o disput profesional.
Ei bine, a venit momentul s nvei. Succes. Cu
aceste cuvinte, Ross a ieit glon din tavern.
Sophia nu mai tia ce s cread despre fratele ei. n
timp ce stteau de vorb, ncerca s-l neleag pe John
cel de acum. Era un personaj complex, cruia nu-i psa
prea mult nici de viaa lui, nici de ale altora. Cu ct este
houl mai priceput, cu att are mai mult noroc, era o
zical pe care o auzise deseori pe Bow Street i i se
potrivea de minune lui Nick Gentry. Era un tlhar, cnd
fermector, cnd crud, un brbat ambiios cu snge
albastru care nu motenise pmnturi ntinse, nu avusese
parte de educaie sau avere. Aa c ncercase s capete
putere prin alte mijloace. Se prea c era att de slbatic
pe ct era de inteligent, att de crud pe ct era de
ncreztor.
L-a povestit despre anii petrecui n Shropshire,
despre dorina de a-i rzbuna moartea i despre planul
ei de a veni la Londra, ca s-l distrug pe sir Ross
275

Cannon.
Cum aveai de gnd. S faci asta? a ntrebat-o
Gentry privind-o atent.
Sophia a roit i i-a rspuns doar pe jumtate:
Voiam
s
ncerc
s
aflu
informaii
compromitoare din dosare. Ar fi vrut s fie complet
sincer, dar instinctul i spunea c ar fi fost o prostie s-i
spun despre idila cu Ross. Erau, la urma urmei,
dumani de moarte.
Ce fat deteapt! a murmurat Gentry. Chiar ai
acces la dosarele din Bow Street?
Da, dar
Excelent. S-a sprijinit de sptarul scaunului,
studiindu-i vrfurile pantofilor. Ai putea afla una- alta
pentru mine. Prezena ta acolo mi poate fi de ajutor.
Sophia a cltinat hotrt din cap:
John, nu am de gnd s fac pe spionul pentru tine.
Doar cteva mruniuri, a optit el. Doar vrei s
m ajui, nu-i aa? Iar eu te voi ajuta pe tine. i amndoi
ne vom rzbuna pe Cannon.
Dar voiam s m rzbun pentru c am crezut c tea trimis la moarte.
Gentry s-a strmbat:
Pi chiar m-a trimis. Iar dac am supravieuit, nu
lui trebuie s-i mulumesc!
276

Oricare altul te-ar fi condamnat la moarte prin


spnzurtoare fr cea mai mic ezitare, a spus Sophia.
Dup tot ce ai fcut: i-ai tlhrit pe cei din trsur, ai
cauzat moartea acelui biet btrn
Nu l-am lovit eu n cap, s-a aprat Gentry. Eu nu
aveam de gnd dect s fur.
Nu conteaz ce intenii aveai. Acesta a fost
rezultatul. Ai fost complice la crim, l-a privit chipul
mpietrit i a continuat, pe un ton mai blnd: dar trecutul
nu poate fi schimbat. Tot ce putem face este s privim n
viitor. Nu poi s vrei s continui aa, John.
De ce nu?
Pentru c nu eti invulnerabil. Pentru c vei face o
greeal, mai devreme sau mai trziu, una care te va
trimite la treang. i nu a putea suporta s te pierd a
doua oar. i apoi asta nu e viaa care i se potrivete.
Noi nu suntem fcui s
Este exact viaa care mi se potrivete, i-a retezat el
cuvintele. Oricare ar fi amintirile tale despre mine, ele
nu mai au nicio legtur cu cel de acum. nelegi?
Nu, i-a rspuns ea cu ncpnare. Nu neleg cum
poi tri aa. Merii mai mult.
Spui asta pentru c nu tii nimic despre mine. S-a
ridicat i s-a apropiat de emineu, sprijinindu-i un bra
de polia din marmur. Lumina flcrilor se juca cu
277

trsturile lui mpietrite. Dup cteva secunde s-a ntors


spre ea. Hai s mai vorbim despre Bow Street. Spuneai
c ai acces la dosare. Se ntmpl s am nevoie de unele
informaii
Te-am refuzat deja. Nu-i voi trda ncrederea lui
sir Ross.
Asta faci de dou luni ncoace, i-a rspuns el iritat.
Ce te oprete tocmai acum?
Sophia i-a dat seama c nu avea s nceteze pn nu
afla ntreg adevrul.
Nick a nceput ea, ntre sir Ross i mine este
ceva.
Dumnezeule! i-a trecut mna prin pr. Tu i cu
el Prea s nu-i mai gseasc cuvintele.
Sophia a neles ntrebarea nerostit i a dat din cap.
Sora mea i Clugrul din Bow Street, a murmurat
dezgustat Gentry. Ce m-ai mai rzbunat, Sophia! Ai
srit n patul brbatului care aproape c m-a ucis!
M-a cerut de soie.
Ochii lui strluceau de furie.
Prefer s te vd moart dect s te mrii cu unul
ca el.
E cel mai bun brbat din ci am cunoscut.
E un cpcun! Iar dac te vei mrita cu el i va
repeta ntr-una c nu eti suficient de bun pentru el.
278

Nenorocita lui onoare i respectabilitatea te vor zdrobi.


Cannon te va face s plteti de mii de ori pentru faptul
c nu eti perfect.
Nu-l cunoti, i-a spus.
l cunosc de mai mult timp dect tine. Nu e om,
Sophia!
Sir Ross este bun i ierttor. i tie prea bine c nu
sunt perfect.
i-a dat seama c fratele ei i fcea anumite calcule
n minte, dup zmbetul diavolesc din colul gurii.
Eti foarte sigur de el, neleg.
Ea i-a susinut privirea:
Da.
Ha s-i punem ncrederea la ncercare, Sophia.
mi obii informaiile de care am nevoie sau i voi
spune mult prea ierttorului tu iubit c a cerut-o de
nevast pe sora celui mai mare duman al lui. C
Sophiei i detestabilului Nick Gentry le curge prin vene
acelai snge.
Sophia nu-i mai revenea din oc:
M antajezi?
Depinde doar de tine. mi obii ce-i cer sau riti
s-l pierzi pe sir Ross. Acum s vedem ct de ierttor i
Crezi.
Sophia nu mai putea vorbi. Doar un gnd i trecea
279

prin minte:
Dumnezeule, oare trecutul nu-mi va da pace
niciodat?
Vrei s-i spun c sunt fratele tu? a insistat el.
Sophia tia c Ross era aa cum l descrisese ea i
chiar mai mult nc. i c de ndat ce ar fi aflat de
relaia ei cu Gentry ar fi ncercat s treac totul cu
vederea. nc un lucru ngrozitor legat de ea. Dar exista
i posibilitatea ca Ross s nu o mai poat privi niciodat
n ochi fr s-i aminteasc c era sora celui mai mare
duman al lui.
i-a dat seama c prefera s moar dect s se
ntmple asta. Nu putea supravieui respingerii, nu
acum, dup ce deveniser att de apropiai. Nu putea si asume acest risc. Avea prea mult de pierdut.
Nu, a reuit s spun.
Ciudat, dar n ochii lui Gentry a prut s se citeasc
dezamgirea, ca i cum ar fi sperat c l va nfrunta.
Aa credeam i eu.
Sophia i privea cu atenie fratele, ntrebndu-se dac
nu cumva totul era doar un joc.
Nu te cred n stare s m antajezi, i-a spus, fr
s-i poat stpni tremurul din voce.
El i-a zmbit ironic:
Poi afla ntr-un singur fel, nu-i aa?
280

nainte ca ea s-i rspund s-au auzit bti violente n


u i vocea cuiva care cerea imperativ s fie lsat s
intre. Iritat, Gentry s-a dus la u s-i deschid.
Vizitatorul era o fiin stranie, un brbat solid cu ochi
bulbucai i extrem de palid. Avea cearcne adnci,
vineii, care i sporeau aparena sumbr. Sophia s-a
ntrebat ci dintre aceti oameni ciudai lucrau pentru
fratele ei.
Blueskin, l-a ntmpinat Gentry pe acolitul su.
Te caut cineva. E Clugrul, n carne i oase.
Cannon? Lui Gentry nu-i venea s cread. Dar deabia a mai fcut un raid, n februarie! Ce naiba mai
sper s gseasc?
Nu-i un raid, i-a rspuns Blueskin. A venit singur.
Sophia a srit n picioare, alarmat.
Sir Ross e aici?
Aa se pare, a spus Gentry enervat, fcndu-i semn
Sophiei s-l urmeze. Va trebui s-l primesc. Tu iei cu
Blueskin pe ua din spate, s nu te vad Cannon.
Blueskin l-a ntrerupt:
Vrei s iau bieii i s-l azvrlim ct-colo?
Nu, idiotule. Se va ntoarce cu o sut de poliiti i
va drma totul, crmid cu crmid. Du-o pe femeia
asta napoi pe Bow Street. Dac pete ceva te omor cu
mna mea. S-a ntors spre Sophia: n legtur cu
281

dosarele vreau s tiu ce a aflat de la un anume


George Fenton cnd l-a interogat, cu dou sptmni n
urm.
Cine este Fenton?
Unul din oamenii mei. Trebuie s tiu dac mi-a
rmas loial i i-a inut gura.
Dar ce se va ntmpla dac se dovedete c Fenton
nu a tcut
Nu e treaba ta, i-a rspuns i a mpins-o spre ua
din spate. Pleac repede, nainte ca Ross Cannon s ne
vad mpreun. Blueskin va avea grij de tine.
La mai puin de un minut de la plecarea Sophiei,
Cannon a intrat n cas. Nick sttea n fotoliu, lng
emineu, arbornd o atitudine dezinvolt. Prea c nu-l
ngrijora deloc faptul c magistratul ef tocmai i
invadase locuina. Cannon s-a oprit doar la civa pai
distan.
n ciuda animozitii, Nick trebuia s recunoasc
faptul c i purta un oarecare respect. Cannon era
inteligent, puternic un brbat excepional. De o
moralitate care l fascina.
Provocarea, agresivitatea pluteau prin aer. Chiar i
aa, au reuit amndoi s vorbeasc pe un ton normal.
Tu i-ai dat colierul domnioarei Sydney, i-a spus
Cannon, fr vreun alt preambul.
282

Nick a nclinat capul, batjocoritor:


Ai aflat al naibii de repede.
De ce? Magistratul prea n stare s-l sfie.
Nick a ridicat din umeri i a minit cu nonalan:
Mi-a plcut femeiuc de cnd am vzut-o atunci,
n Bow Street. Am vrut s-mi ncerc norocul, dup ce
terminai tu cu ea.
ine-te departe de ea. Cannon nu a ridicat tonul,
dar era extrem de sincer. Altfel te omor.
Nick i-a aruncat o privire plin de rceal.
neleg c nu ai terminat-o nc cu ea.
i nu voi termina niciodat. Iar data viitoare cnd
i vei mai trimite un cadou i-l voi ndesa chiar eu
Bine, bine, l-a ntrerupt Nick, iritat. Am neles. O
s-i las femeia n pace. Acum iei naibii afar din casa
mea!
Cannon l privea amenintor. Oricare altul ar fi fost
de-a dreptul speriat.
E doar o chestiune de timp pn vei face o
greeal. Voi gsi ceva care s te incrimineze. i vei
ajunge direct n treang.
Nick a zmbit. Cannon n-ar mai fi fost la fel de
ngmfat dac ar fi tiut c Sophia era sora lui.
Nu te atepta ca moartea mea s-i aduc vreo
mulumire. S-ar putea chiar s o regrei.
283

Ross l-a privit uimit.


nainte s plec, a mrit el, vreau s-mi explici
ceva. Rochia pe care i-ai trimis-o domnioarei
Sydney ea spune c este aproape identic cu cea
purtat cndva de mama ei.
Chiar aa? Ce coinciden interesant!
Era clar c n mintea lui Cannon i fcuser loc o
mulime de ntrebri.
Da, a spus. Foarte interesant.
Spre uurarea lui Nick, Ross a ieit din camer fr
vreun alt cuvnt.
De ndat ce a ajuns napoi n Bow Street, Sophia a
profitat de absena lui Ross i s-a dus n birou. Era
momentul ideal s caute ceea ce i ceruse fratele ei, mai
ales c Vickery i ceilali tocmai plecaser s mnnce
la taverna de peste drum. Urmau s se ntoarc abia mai
spre dup-amiaz, s se pregteasc pentru edina de
judecat de sear.
A cutat rapid prin sertare ceva legat de interogatoriul
lui George Fenton. Camera ntunecoas era luminat de
o singur lamp; abia dac reuea s disting literele.
Atenia i-a fost atras de o pagin anume, aa c a
scos-o din dosar ca s o studieze mai atent, n ea erau
referiri att la George Fenton ct i la Nick Gentry.
Dndu-i seama c gsise ceea ce cuta, Sophia a
284

mpturit hrtia i a nceput s i-o ndese pe mneca


rochiei.
A auzit brusc zgomot de pa i sunetul uii care se
deschidea. Fusese prins asupra faptului. Inima a
nceput s-i bat cu putere. A azvrlit hrtia la loc n
sertar i l-a nchis repede, exact n clipa n care ua era
dat de perete.
Ross sttea n prag, cu o expresie impasibil.
Ce caui aici?
i-a umezit nervoas buzele. Era sigur c plise
violent. Prea sigur vinovat. Disperat, s-a agat de
prima minciun care i-a venit n minte.
Eu ncercam s pun la loc hrtiile pe care le-am
scos din dosare, atunci cnd voiam s te discreditez.
neleg. Expresia i s-a mblnzit n timp ce se
apropia de ea. L-a prins brbia ntre degete, fornd-o
s-i ntlneasc privirea, l-a spus, zmbindu-i
ncurajator: nu e cazul s pari att de vinovat. Doar nai fcut niciun ru nimnui.
A nceput s o srute uor pe obraz.
Morgan a aflat astzi cine i-a trimis colierul.
Sophia s-a dat un pas napoi, prefcndu-se c nu
cunotea deja rspunsul.
Cine este? A ntrebat, nesigur.
Nick Gentry.
285

De ce ar fi fcut el una ca asta?


L-am fcut o vizit n dup-amiaza aceasta ca s-i
pun exact aceast ntrebare. Se pare c l interesezi i c
ar vrea s devin protectorul tu, dup ce se va sfri
relaia noastr.
Oh. Sophia nu-i mai putea susine privirea, aa c
i-a ngropat faa n haina lui. i i-ai spus c asta nu se
va ntmpla niciodat?
El a cuprins-o n brae.
Gentry nu te va mai deranja niciodat, Sophia. Am
avut eu grij de asta.
Ar fi fost bine s fie adevrat, i-a spus ea n gnd,
nefericit. Era furioas pe fratele ei pentru c o pusese
ntr-o asemenea postur, dar l iubea nc i mai credea
c mai exista n el o frm de buntate. Pe de alt parte
ns, la ce te puteai atepta de la un brbat care i
antaja sora?
Era tentat peste msur s-i mrturiseasc totul lui
Ross, dar i-a mucat buzele ca s nu o fac. Doar teama
de a nu-l pierde a fcut-o s tac. Tremurnd, s-a lipit i
mai tare de trupul lui Ross.
Ross a ncercat s o liniteasc:
Nu ai motive de ngrijorare, iubita mea. Eti n
siguran.
tiu, i-a rspuns ea, numai c ultimele zile au fost
286

foarte dificile.
Eti obosit, i-a optit el. Ai nevoie de un pahar de
coniac, de o baie relaxant i de somn
Am nevoie de tine. Sophia l-a prins de guler i l-a
tras spre ea, cutndu-i cu lcomie buzele.
La nceput, Ross abia dac i-a rspuns la srut.
Uor, i-a spus cu buzele lipite de ale ei. Doar nu
vrei chiar acum
Ea l-a srutat i mai apsat, explorndu-l cu limba,
pn cnd el nu a mai opus rezisten.
Asta vreau, i-a spus ducndu-i mna spre snul ei.
Te rog, Ross. Nu m refuza.
El i-a cobort buzele pe gtul ei i curnd toat
ngrijorarea s-a transformat n dorin. A urcat-o pe
dulapul cu sertare, devornd-o cu sruturile lui.
Nu putem s facem asta aici, i-a optit Ross,
cutnd furibund pe sub fustele ei. Dac intr vreun
funcionar i ne vede
Nu-mi pas.
Gurile li s-au unit din nou ntr-o srutare care i-a fcut
s-i piard rsuflarea. Degetele lui i-au fcut loc pe
sub lenjerie, ptrunznd n carnea moale
Te vreau, a gemut ea, lipindu-i trupul de al ei.
Sophia Cu un geamt nbuit, el i-a spus: hai s
mergem n dormitorul meu.
287

Aici, a insistat Sophia. L-a desfcut liul


pantalonilor, descoperindu-i erecia.
Ross a renunat la orice ncercare de a se mai
mpotrivi.
Eti o obraznic nesioas, a acuzat-o n glum i
a ptruns-o adnc, smulgndu-i un geamt. Aa acum
eti mulumit?
Da, da
Sophia, a spus el fr s ncetineasc ritmul, vreau
un rspuns, acum.
Ea l-a privit uimit.
Un rspuns?
Vreau s-mi spui c te mrii cu mine.
Oh, Ross Nu acum Vreau s m mai gndesc.
Acum, a insistat Ross, refuznd s se retrag
dinuntrul ei. M vrei? Un simplu da este de ajuns. Sau
nu.
Ea s-a agat. De umerii lui. ntreg trupul i tnjea de
dorin.
Nu te opri, nu
El a fixat-o cu ochii lui gri i a nceput s o tortureze
cu micri tot mai lente, mai adnci, mai prelungi, tiind
c astfel o nnebunea.
Da sau nu?
Nu-i pot rspunde acum. Trebuie s mai atepi.
288

Atunci i tu vei atepta. A srutat-o apsat, umed.


Vom rmne exact aa, i-a optit la ureche. i i jur c
picioarele tale nu vor mai atinge pmntul pn cnd
nu-mi dai un rspuns.
Sexul lui o ptrundea tot mai adnc. Trupul ei tnjea
dup momentul de eliberare, nimic pe lume nu mai
conta, cu excepia lui. ntr-o singur clip a ales ce i
dorea mai tare. i-a lipit buzele de ale lui i a optit
ceva.
Ce spui? A ntrebat-o el.
Am spus da, a gemut ea. Te rog, Ross, nu m lsa,
te rog
Nu te las, i-a rspuns el i i-a nbuit gemetele cu
gura lui, dndu-i exact ce-i dorea n clipa
CAPITOLUL 15
Dup ceremonia simpl din capela domeniului
Silverhill, mama lui Ross a dat un bal la care erau
ateptai oaspei din trei inuturi. Sophia a ncercat s nu
se lase intimidat de atenia care i se ddea. Ziarele i
revistele publicaser articole despre mireasa lui sir Ross
Cannon, despre cnd i unde avea loc ceremonia i chiar
despre locul unde urmau s locuiasc. n saloane,
cafenele i taverne se brfea numai despre asta. Iar
faptul c viitoarea soie a lui Ross era fiic de viconte
289

aducea savoare povetilor, de vreme ce toat lumea tia


deja c lucrase pentru el, n Bow Street.
Sophia era impresionat de ct de rapid o acceptase
familia Cannon i mai ales de bunvoina pe care i-o
arta mama lui Ross.
Prietenele mele mi-au cerut s te descriu, i-a
povestit Catherine cu o zi naintea nunii. Erau
nconjurate de oaspei, n salon. Cteva doamne jucau
cri, altele coseau n timp ce domnii citeau ziarele i
discutau despre evenimentele zilei. Sunt cu toate foarte
curioase, normal. Vor s tie ce fel de femeie i-a cucerit
inima lui Ross.
Nu de inima lui s-a ocupat ea, a mormit Matthew,
care se afla n preajm.
Catherine s-a ntors spre el i l-a privit ntrebtor
Ce-ai spus, dragule?
El a zmbit nesincer:
Am spus c fratele meu este cu adevrat vrjit. Se
vede dup zmbetul pe care l afieaz mereu. Abia
dac-l mai recunoti.
Civa dintre musafiri au rs auzindu-i comentariul.
Cu toii remarcaser schimbarea n ceea ce-l privea,
cznd de acord c trecuse mult vreme de cnd nu-l
mai vzuser att de vesel i de relaxat.
Ross a intrat n salon i s-a apropiat de Sophia. L-a
290

ridicat mna la buze i i-a optit:


S-i spunem i lui de ce zmbesc?
Strlucirea. Din ochii lui i-a reamintit Sophiei de
interludiul pasional de cu o noapte nainte, cnd el se
strecurase n patul ei. A roit imediat. Ross a rs, vznd
ct era de stnjenit, i s-a aezat lng ea.
i cum ai descris-o pe logodnica mea prietenelor
tale, mam? A ntrebat-o pe Catherine, relund firul
conversaiei.
Le-am spus c este cea mai ncnttoare tnr din
cte am cunoscut vreodat. i foarte drgu, pe
deasupra. S-a uitat aprobator la rochia Sophiei: e nou,
draga mea? Culoarea te avantajeaz.
Sophia nu a ndrznit s priveasc spre Ross.
Discutaser aprins pe tema rochiilor ei, doar cu cteva
zile n urm. Pentru c Ross insistase c se cstoreasc
att de repede, Sophia nu avusese timp s-i comande
rochii noi. Brbat fiind, el. Nu se gndise nicio clip la
trusoul ei. Singurele rochii pe care le avea Sophia erau
cele de culoare nchis, de lucru, din material aspru i
fr ornamente. Nici nu era de conceput s se mrite
ntr-una din ele sau s le poarte la bal. Aa c i ceruse
napoi lui Ross rochia de culoarea lavandei.
Nu mai ai ce investiga, i spusese intrnd n biroul
lui. A vrea s mi-o napoiezi, te rog.
291

Ross nu pruse prea ncntat:


De ce ai nevoie de ea?
Este singura rochie n care m pot mrita, i-a spus
calm.
El s-a strmbat:
Nu o vei purta la nunta noastr, n niciun caz.
Este o rochie foarte frumoas, a insistat ea. Nu
exist niciun motiv s nu o port.
Ba exist, a srit el ca ars. i-a trimis-o Nick
Gentry.
Dar nu tie nimeni, a ripostat ea.
tiu eu. i al naibii s fiu dac te las s o pori.
Bine. i atunci cu ce m mbrac?
Alege-i ce croitoreas vrei i mergem amndoi,
chiar n dup-amiaza asta.
Nicio croitoreas nu va reui s fac o asemenea
rochie n trei zile. Abia dac am timp s o modific pe
aceasta. i nu am de gnd s art ca o ceretoare la
nunta mea, n faa prietenilor i familiei tale!
Poi mprumuta o rochie de la mama. Sau de la
lona.
Mama ta are aproape un metru optzeci i e foarte
subire. i s fiu eu a naibii dac m voi mrita ntr-o
rochie de-a lonei, ca s aib fratele tu ce comenta.
Haide, d-mi rochia.
292

Ross s-a sprijinit de sptarul scaunului i i-a pus


picioarele pe birou.
Este n camera n care pstrm dovezile.
Rochia mea? A exclamat ea indignat. Mai mult ca
sigur c ai ndesat-o pe vreun raft plin de praf!
A ieit grbit din birou, continund s-i aud uvoiul
de njurturi n timp ce strbtea holul.
Ca s n-o vad mbrcat cu rochia de culoarea
lavandei, Ross i trimisese agenii s vorbeasc cu o
mulime de croitorese. Au reuit s gseasc una
dispus s le vnd o rochie comandat de o alt client.
Avea s coste o avere, pentru c mai mult ca sigur i-o
pierdea pe viitor de client, i era una dintre cele mai
bune. Ross a pltit suma exorbitant fr s crcneasc.
Spre uurarea Sophiei, croitoreasa i-a adus o rochie
superb, bleu, cu talie joas i un decolteu interesant.
Poalele erau mpodobite cu flori din mrgele
strlucitoare, la fel i mnecile bogate care i ajungeau
pn la coate. Era o creaie minunat care i s-a potrivit
aproape perfect i nu a necesitat dect nite ajustri
minore. Ca s-i dovedeasc generozitatea, croitoreasa
i-a mai vndut lui Ross nc alte dou rochii, pentru ca
Sophia s aib ce mbrca la Silverhill Park.
n ziua cstoriei, Sophia i-a prins buclele cu
panglici argintii, ntr-un coc complicat. Un irag de
293

perle i diamante i strlucea la gt. Era cadoul pe care il trimisese Ross chiar n dimineaa aceea. Se simea ca o
prines n rochia superb, cu colierul de perle i. Cu
pantofii ei de satin cu toc nalt. Ceremonia a fost ca un
vis frumos, iar singurele ei legturi cu realitatea erau
braul ferm al lui Ross i privirea adnc din ochii lui de
argint. Dup ce i-au spus jurmintele, el i-a pecetluit
buzele cu un srut care era doar o promisiune a celor
care aveau s urmeze.
La banchet ampania a curs n valuri iar cina care a
constat n opt feluri de mncare a fost urmat de un bal
somptuos. Sophia a fcut cunotin cu sute de oameni.
A obosit curnd s tot zmbeasc. I-a fost imposibil s
rein mai mult de cteva fee, una dintre ele fiind lady
Victoria, soia lui Grant Morgan. Fusese mereu curioas
s o cunoasc pe femeia care se mritase cu uriaul care
intimida pe toat lumea i a descoperit cu surprindere c
era foarte mic de statur. Era ns una dintre cele mai
frumoase femei pe care le cunoscuse, cu un pr rou,
bogat, o siluet atrgtoare i un zmbet molipsitor.
Lady Sophia, i s-a adresat ea cu cldur, nici nu-i
imaginezi ct suntem de ncntai c sir Ross s-a
cstorit n sfrit. Doar o femeie remarcabil l putea
convinge s renune la vduvie.
Sophia i-a zmbit la rndul ei.
294

Cea norocoas sunt eu, te asigur.


Sir Grant s-a apropiat de ele. Ochii verzi i strluceau.
n prezena soiei lui era mai cald, mai prietenos, mult
diferit de cel de pe Bow Street.
Nu sunt de acord cu tine, i-a spus Sophiei. Sir Ross
are i el multe de ctigat, iar acesta este un lucru
evident pentru toi cei care l cunosc.
Aa este, a adugat lady Victoria privind spre
Ross, care sttea ceva mai n spate. Nu l-am mai vzut
artnd att de bine. Chiar am impresia c este pentru
prima oar c l vd zmbind.
i nici nu i-a crpat faa, a adugat Morgan.
Grant, l-a dojenit soia. Sophia a izbucnit n rs.
Morgan i-a fcut cu ochiul i cei doi soi s-au ndeprtat.
Se cnta Bach, iar Sophia l-a cutat. Din priviri pe
Ross dar nu l-a zrit nicieri. Muzica i ddea o stare de
melancolie. i imagina ct de fericii ar fi fost prinii ei
dac ar fi tiut cu ce om bun se mritase. i ct ar fi
suferit aflnd ce devenise fiul lor. Se simea brusc,
singur, ar fi vrut totui s-l aib alturi pe fratele ei.
Dar acest lucru era imposibil. Ea i el triau n lumi
diferite iar distana dintre ei era mult prea mare.
Lady Sophia. O voce i-a risipit gndurile. Era
ultima persoan din lume pe care se atepta s o vad.
Anthony, a optit. Anthony Lyndhurst arta exact
295

aa cum i-l amintea, frumos i blond, cu un zmbet


suficient ntiprit pe chip. Sophiei nu-i venea s cread
c avusese tupeul s o abordeze. Uimit, nu i-a rspuns
nici la salut.
Felicitri pentru cstorie, i-a spus ncet.
Sophia se strduia din rsputeri s i ascund
tulburarea. Se ntreba, disperat, cine oare l invitase, de
ce se afla Anthony acolo. Chiar nu putea avea linite
nici n ziua nunii?
Hai s ne plimbm puin, i-a sugerat el, artnd
spre lunga galerie cu portrete din continuarea salonului
de pictur.
Nu, i-a rspuns optit.
Insist. A luat-o de bra, aa c i-ar fi fost greu s
refuze fr s fac o scen. Cu un zmbet forat, Sophia
l-a nsoit n galeria mult mai puin aglomerat dect
salonul. Vd c te-ai descurcat bine, Sophia. Te-ai
mritat cu un Cannon, ai pus mna pe o avere
considerabil. Ca s nu mai vorbim de statutul social.
Bravo.
Ea i-a desprins imediat braul atunci cnd s-au oprit
n faa unor portrete de familie.
Cine te-a invitat? L-a ntrebat cu rceal.
Anthony i-a zmbit.
Suntem rude ndeprtate, prin alian. Sunt invitat
296

adesea la Silverhill.
mi pare ru s aud asta.
El a rs.
neleg c mai eti nc suprat pe mine. Trebuie
s-mi cer scuze c am plecat att de repede de la ultima
noastr ntlnire, dar am primit vorb s m ntorc
imediat acas.
De la soia ta, fr ndoial.
El a zmbit mnzete, ca i cum ar fi fost un lucru
minor:
Soia mea nu are nicio legtur cu noi doi.
M-ai cerut de nevast dei erai cstorit.
Am fcut-o numai ca s te determin s faci ceea ce
doreai deja. Atracia dintre noi era prea puternic,
Sophia. De fapt, simt c nu s-a risipit cu totul, nc.
Dumnezeule, cu ct uurin o fcea s-i
reaminteasc dezgustul i ruinea pe care le trise
atunci!
Dac simi ceva dinspre mine, s tii c este doar
dispre.
ntotdeauna ai spus contrariul a ce gndeti. Ca
orice femeie.
nelegi ce vrei. Dar dac nu te vei ine departe de
mine vei avea de-a face cu soul meu.
Nu prea cred, a zmbit insolent Anthony. Cannon
297

este un gentleman dar nu pare s aib sngele fierbinte.


Cei ca el se fac mereu c nu observ.
Dac Sophia nu ar fi fost att de ocat, ar fi rs
dispreuitor. Ross s fi acceptat s i se pun coarne!
ine-te departe de mine, i-a repetat.
M intrigi, Sophia, a spus Anthony. Pari mai n
largul tu acum. Te-ai schimbat mult i asta mi place.
Cred c voi cerceta mai adnc.
S cercetezi? Era oripilat.
Nu chiar acum, bineneles. Abia te-ai mritat. Dar
n viitor, te-a putea convinge s rennoim prietenia
noastr. Zmbetul lui era ironic i arogant. Pot fi
convingtor, doar tii asta.
Sophia a inspirat adnc.
Nimic nu m poate convinge s petrec chiar i
cinci minute n compania ta.
Chiar aa s fie? N-a vrea s nceap s circule
unele zvonuri despre tine. Ce ruine pentru soul tu,
pentru familia lui! Va trebui s fii drgu cu mine,
Sophia, altfel consecinele pot fi dezastruoase.
Ea plise de furie i team. Fr ndoial c lui
Anthony i fcea plcere s se joace cu ea de-a oarecele
i pisica. Indiferent dac ameninrile lui erau serioase
sau nu, el reuise s-i zdruncine echilibrul. i asta doar
pentru c fusese ntr-att de proast nct s aib
298

ncredere n el. Iar dac Anthony se hotra s spun c


fusese intim cu ea, ce ruine pe familia Cannon! A
contemplat portretele solemne ale naintailor lui Ross.
Ct de nepotrivit era ea printre ei!
Vezi? L-a optit Anthony prnd s savureze
tcerea ei disperat. Vd c ajungem la o nelegere.
Ross tocmai i aducea o cup de ampanie mamei lui
cnd a vzut-o pe Sophia stnd lng intrarea n galeria
cu portrete. Sttea de vorb cu un tnr pe care el nu-l
mai vzuse pn atunci. Un privitor oarecare nu ar fi
observat expresia Sophiei, paloarea de pe chipul ei, dar
Ftoss o cunotea mult prea bine.
Cine este? i-a ntrebat mama pe un ton nonalant.
Catherine i-a urmrit privirea.
Domnul blond care st de vorb cu Sophia?
Da.
Biatul acela fermector este Anthony Lyndhurst,
fiul baronului Lyndhurst. M-am ataat mult de familia
lor n ultimii ani. Sunt nite oameni ncnttori! Ai fi
putut s faci cunotin cu ei la aniversarea bunicului
tu, dar sora baronului s-a mbolnvit grav i nu au vrut
s o prseasc pn cnd nu a fost n afar de orice
pericol.
Anthony, a repetat Ross studiindu-l pe brbatul
suplu, blond. Fr ndoial c era acel Anthony care o
299

sedusese pe Sophia.
Este cel mai mic dintre cei trei frai, i-a mai spus
Catherine. i este probabil i cel mai frumos. Are o voce
minunat, de tenor te trec fiorii cnd l auzi.
Ross i dorea ca pe el s-l treac fiorii.
Ce ticlos neruinat! A mormit n barb. Avea de
gnd s-l pun imediat la punct.
Ce-ai spus? A ntrebat Catherine. i tu i fratele
tu ai cptat prostul obicei de a vorbi n oapt, ncep
s m ntreb dac nu cumva am devenit cam tare de
urechi.
Ross i-a desprins pentru cteva clipe privirea de la
Anthony.
Iart-m, mam. Spuneam doar c Lyndhurst este
un ticlos neruinat.
Pe Catherine a descumpnit-o comentariul lui.
Domnul Lyndhurst nu face altceva dect s stea de
vorb cu Sophia. Nu trebuie s te pori de parc ar fi
fcut ceva necuvenit. Nu te tiam att de gelos i de
posesiv. Sper din toat inima c nu vei face o scen.
Ross i-a mblnzit imediat expresia:
Eu nu fac niciodat scene.
mpcat, Catherine a continuat:
Aa este mai bine, dragul meu. Haide, vino cu
mine. Vreau s-i fac cunotin cu lordul i cu lady
300

Maddox. Au cumprat de curnd domeniul Everleigh i


acum recondiioneaz toat aripa estic a A tcut,
dndu-i seama cu uimire c fiul ei nu mai era acolo. Sa nvat s dispar n mod misterios! A uitat probabil c
nu se afl n Bow Street. Lady Catherine a cltinat din
cap exasperat, i-a terminat ampania din pahar i s-a
alturat cercului ei de prietene.
Anthony Lyndhurst s-a desprit de Sophia i s-a oprit
n faa unei oglinzi din salon. Era mulumit de ce vedea:
arta impecabil. S-a ndreptat apoi spre ser, ca s
fumeze i s se bucure de briza plcut a serii.
Se gndea cu plcere la ct de schimbat era fosta lui
iubit. Nu-i mai revzuse nicio alt amant dup ce o
prsise. Odat ce termina cu o femeie, aceasta nu-l mai
interesa ctui de puin. Iar Sophia nu-i oferise mare
lucru, sexual vorbind, cu excepia unei afeciuni
inocente care plise destul de curnd. i totui era
evident c Sophia primise unele lecii n ultimele luni.
Arta ca o femeie mulumit i avea o senzualitate n
micri pe care cu siguran nu o avusese atunci cnd
avusese el de-a face cu ea.
Era convins c nu lui sir Ross i se datorau aceste
schimbri. Toat lumea tia ct de rece i de calculat
era, fr s mai pun la socoteal faptul c era un
celibatar convins. Probabil c Sophia avea deja un alt
301

amant. Preocupat de acest mic mister, Anthony a dus


mna la buzunar, cutnd o igar.
O umbr a aprut de nicieri. Anthony nu a apucat s
scoat niciun sunet cnd a fost trntit cu brutalitate de
perete. Paralizat de fric, a simit cum un bra puternic l
apsa cu putere pe piept, nelsndu-l s mai respire.
Ce Ce Anthony se zbtea neputincios sub
braul atacatorului. Brbatul era masiv i prea scos din
mini, ca un animal turbat. Chipul lui ntunecat ar fi putu
s-i aparin chiar satanei. Lui
Anthony i-au trebuit cteva momente ca s-l
recunoasc.
Sir Ross
Un pap-lapte, asta eti, a mrit Cannon. Un la.
i tiu eu pe cei ca tine. V alegei cu grij victimele din
rndul femeilor inocente, pe care nu are cine s le apere.
Dar de data asta ai ales prost. Gsete-i o scuz i
prsete imediat Silverhill, altfel te trsc de pr pn
la Londra. Iar dac mai ndrzneti vreodat s i te
adresezi soiei mele, s-i arunci o privire mcar, i vin
de hac.
Cannon Anthony abia reuea s vorbeasc. Fii
civilizat
Nu am de ce s fiu civilizat cu tine atunci cnd este
vorba de soia mea.
302

Te rog Anthony se neca din cauza apsrii tot


mai puternice.
Vreau s-i mai spun ceva, ca s-i fie clar. Dac
pomeneti cuiva despre trecutul tu cu Sophia, te arunc
personal n nchisoarea Newgate. E adevrat c nu te pot
ine acolo dect trei zile, dar i ele par o venicie atunci
cnd eti nchis n aceeai celul cu criminalii periculoi
care sunt mai degrab animale dect oameni. Cnd vei fi
eliberat, vei blestema ziua n care te-ai nscut.
Nu, s-a rugat Anthony. Nu spun nimic nu o voi
deranja
Foarte bine. Vreau ca soia mea s uite de existena
ta. De azi nainte nu vei mai avea de-a face cu niciunul
dintre membrii familiei mele.
Anthony a reuit cu greu s dea din cap. Exact n clipa
n care a simit c lein, Ross l-a eliberat. A czut
grmad pe podea, pe o parte, tuind i gemnd. Cnd
i-a revenit, Cannon dispruse. Terorizat, tremurnd,
Anthony s-a ridicat n picioare i a alergat spre trsur.
Sophia sporovia i rdea cu oaspeii, dar se simea
goal, amorit pe dinuntru. Nici mcar paharul de
ampanie pe care l buse nu-i alungase anxietatea. Se
ntreba unde era oare soul ei. Se gndea la cum s-i
spun de ntlnirea ei cu Anthony. Cu siguran c seara
lui avea s fie distrus, ca i a ei, de altfel. Niciun brbat
303

nu-i poate dori s fie pus fa n fa cu fostul iubit al


soiei lui, chiar n ziua cstoriei.
Prin minte i treceau gnduri tot mai sumbre cnd l-a
vzut pe soul ei apropiindu-se. Era frumos, elegant, iar
tenul msliniu era pus n valoare de cravata alb.
Probabil c se relaxase alturi de prietenii lui n sala de
biliard, pentru c era evident foarte bine dispus.
Iubita mea. L-a ridicat mna la buze.
Nu te-am mai vzut de ceva vreme, i-a spus ea.
Unde ai fost?
A trebuit s scap de un roztor.
Un roztor? A repetat ea, uimit. Nu puteai chema
un servitor?
Am vrut s m ocup personal.
Oh. S-a uitat n jur, pe podea, ncruntat. Crezi c
mai pot fi i alii? tiu c le place s-i dea trcoale pe la
glezne, pe sub poalele rochiei.
Continund s zmbeasc, Ross a luat-o pe dup talie.
Singurul care i va da trcoale n noaptea asta sunt
eu, doamna mea.
Sophia a privit peste umr, ncercnd s se asigure c
nu-i auzea nimeni:
T trebuie s-i spun ceva
C fostul tu iubit este aici? tiu.
De unde tii? L-a ntrebat uimit. Nu i-am spus
304

niciodat numele lui complet.


Te-am vzut cnd vorbeai cu el, i-a zmbit
ncurajator Ross. Nu trebuie s-i faci griji. Lyndhurst
nu-i poate face niciun ru, Sophia. De-acum nainte eti
a mea.
S-a relaxat n mbriarea lui, uurat c nu avea de
suportat scene de gelozie sau reprouri. Ce om
extraordinar era Ross, i-a spus, plin de dragoste. Orice
alt brbat ar fi condamnat-o pentru c nu era virgin, dar
Ross i artase doar respect.
Nu trebuie s te referi la Anthony ca la iubitul
meu, i-a spus ncet. Din cauza lui am avut parte doar de
durere i suferin. Tu eti singurul meu iubit.
El s-a aplecat i a srutat-o pe tmpl.
S nu-i faci griji, iubita mea. Nu te va mai
deranja. Chiar am impresia c a plecat deja, foarte
grbit.
Ceva n tonul lui a fcut-o s se ntrebe dac nu
cumva l abordase pe Anthony.
Ross, i-a spus bnuitoare, roztorul de care ai
scpat este cumva?
Trebuie s deschidem dansul, a ntrerupt-o el,
atrgnd-o spre celelalte cupluri.
Da, dar
Vino. Este de datoria noastr.
305

Nu cred c sunt n stare. N-am mai deschis


niciodat un dans.
E foarte simplu, i-a spus lund-o de mn. Trebuie
doar s m urmezi.
Dei purtau amndoi mnui, atingerea degetelor lui a
nfiorat-o.
Te voi urma oriunde.
Genele lui lungi i-au umbrit ochii catifelai. i ea
simea acelai lucru ca i el: o dorin nebun s rmn
singuri.
Trei ore, a optit Ross, de parc i-ar fi spus sie
nsui.
Poftim? L-a ntrebat Sophia.
Mai sunt trei ore pn la miezul. Nopii. Atunci vei
putea s te retragi, iar eu te voi urma dup cteva
minute.
Dar nu e cam devreme? Bnuiesc c sunt cupluri
care vor dansa pn n zori.
Noi nu ne vom numra printre ele, i-a spus hotrt.
tiu un mod mai plcut de a ne petrece noaptea.
Dormind? A ntrebat ea, ncercnd s par
inocent.
Ross i-a optit la ureche ce avea el de gnd i a rs
cnd a vzut-o ct de tare roise.
306

CAPITOLUL 16
Ross i-a stpnit cu greu iritarea la ntoarcerea n
Bow Street, cnd toi agenii lui s-au nghesuit s-l
felicite pentru cstorie. Au insistat zgomotos s srute
mireasa i, unul cte unul, au srutat-o pe ambii obraji,
frete. La final, el le-a aruncat o privire amenintoare:
Haidei, ntoarcei-v la treburile voastre.
nainte s ias, Eddie Sayer i-a spus peste umr:
Trebuie neaprat s-l mai mblnzii. Suntei
singura noastr speran, milady. Dup care au rmas
singuri.
Rznd, Sophia l-a luat pe Ross de dup gt i l-a
sruat:
Aa acum te-ai mai mblnzit?
El a srutat-o posesiv.
M tem c are exact efectul opus. Dar nu te opri.
Sophia l-a privit provocator, pe sub gene.
Restul l capei disear. Ai treab.
Morgan va avea grij de toate. Eu rmn doar ct
s m ocup de cteva chestiuni minore, dup care ieim
n ora, la cumprturi.
Ce fel de cumprturi? A oftat cnd el a srutat-o
pe gt, croindu-i drum spre ureche.
Mergem s vedem ceva.
Mare sau mic?
307

Mare. Destul de mare.


Ce fel de a nceput ea, dar el a redus-o la tcere
cu un srut.
Gata cu ntrebrile. S fii gata de plecare ntr-o
or.
Dei Sophia se atepta ca el s fie reinut cu treburi,
Ross s-a ntors s o ia fix dup o or. L-a asaltat cu
ntrebri, dar el era enervant de tcut, refuznd s-i dea
chiar i cel mai mic indiciu despre destinaia lor.
Trsura strbtea arcade spectaculoase i trguri unde se
vindeau obiecte de lux, parfumuri, bijuterii. A vzut
chiar i un magazin de pene care avea nscris deasupra
intrrii un nume care a intrigat-o: Plumassier.
Era o zon a Londrei pe care Sophia n-o mai vzuse
pn atunci. Era impresionat de mulimea de oameni
elegant mbrcai care ieiser la promenad.
Doamnele i domnii ieiser la cofetrie s mnnce
ngheat, se plimbau prin parc sau admirau gravurile
expuse n afara atelierelor. Era o lume cu totul diferit
de cea din Bow Street, dei se afla doar la mic distan.
Trsura a ajuns n Mayfair, cea mai ic zon din
Londra, cu casele ei elegante, niruite. S-au oprit n
Berkeley Square, n afara unei case cu arhitectur
clasic. Ferestrele nalte ddeau frontonului din piatr
alb o aparen de grandoare. Un lacheu a deschis ua
308

trsurii i i-a desfcut treptele mobile Sophiei, ajutnd-o


s coboare. Un alt servitor a luat un mnunchi de chei
din mna lui Ross i a alergat s deschid.
Mergem la cineva n vizit? A ntrebat Sophia,
admirnd casa.
Nu chiar, l-a pus mna pe spate i a condus-o spre
intrare. Casa i aparine lordului Cobham, un
contemporan de-al bunicului meu. S-a retras la reedina
de la ar i a decis s nchirieze casa, pentru c nu o
mai folosete.
Dar noi de ce am venit? A intrat n holul rece, din
marmur, care era lipsit de orice pies de mobilier sau
obiect de art. Coloanele albastre din lapislazuli i
arcadele bogat ornamentate ale uilor contrastau
puternic cu pereii strlucitor de albi.
Ross i s-a alturat i a ridicat privirea spre tavanul
nalt de peste ase metri.
M-am gndit c dac i place am putea locui aici
pn ne construim casa noastr. Este nemobilat pentru
c proprietarul a luat totul cu el, la ar. Dac vrei s
stm aici va trebui s o mobilezi.
Sophia nici nu putea s-i rspund. Se mulumea doar
s priveasc n jur.
Cnd i-a dat seama c nu avea s obin prea curnd
un rspuns, Ross a vorbit:
309

Dac nu-i place casa trebuie doar s spui. Ne


putem uita i la altele.
Nu, nu, a rspuns imediat Sophia. Bineneles c
mi place. Ce-ar putea s nu-mi plac? Numai c m-ai
luat prin surprindere. Eu eu credeam c vom locui n
continuare n Bow Street.
Prea amuzat i oripilat de idee, n acelai timp.
Doamne ferete! Soia mea nu va locui niciodat n
Bow Street! Un asemenea loc mi se pare mai potrivit. i
mai confortabil.
E grandioas, a spus Sophia, spunndu-i n gnd
c doar o cas mic, cochet putea fi confortabil. Dac
i vei petrece ntreaga zi la birou, n Bow Street, nu
cred c mi-ar plcea s stau singur ntr-o cas att de
mare. Poate c ar trebui s cutm o cas mic, cu
teras, undeva pe King Street
Nu vei fi singur. Ochii i strluceau amuzai. Miam dedicat suficient de muli ani din via muncii mele.
Vreau s schimb lucrurile la birou, s-l fac s
funcioneze i fr mine. Drept pentru care l voi
recomanda pe Morgan pentru postul de magistrat ef i
m voi retrage definitiv.
Bun, dar ce vei face? L-a ntrebat ngrijorat
Sophia, tiind c era mult prea activ ca s se
mulumeasc cu un trai indolent.
310

Am destule cauze reformatoare care s-mi ocupe


timpul. i trebuie s m ocup serios i de Silverhill. Am
de gnd s cumpr un pachet mare d. E aciuni la
compania de ci ferate din Stockton, dei sunt sigur c
mama va face apoplexie cnd va auzi. Nu este de acord
cu astfel de ntreprinderi mercantile. Atras-o mai
aproape, pn cnd nasurile li s-au atins: dar mai presus
de toate vreau s fiu cu tine. Te-am ateptat mult prea
mult i am de gnd s profit de fiecare clip.
Pn cnd casa avea s fie mobilat cu strictul
necesar, Sophia i Ross i-au reluat obiceiurile de? I cu
zi n casa din Bow Street, la numrul patru. Sophia i
petrecea majoritatea timpului cumprnd mobil,
angajnd servitori i probnd rochii n timp ce Ross i
onora promisiunea i i pregtea retragerea. Sophia tia
c nu-i va fi uor s renune la imensa putere pe care o
dobndise n timp. Spre marea ei uimire, el nu prea
deloc tulburat de aceast idee. Trise extrem de retras
iar acum i erau oferite noi perspective. Fusese un brbat
exagerat de serios, care nu rdea aproape deloc. Iar
acum prea dispus s zmbeasc, s se lase ironizat,
dnd la iveal o latur jucu care Sophiei i se prea
fermectoare. i era un amant senzual, care o fcea s
cunoasc o intimitate nengrdit de prejudeci.
Crezuse c l cunotea deja pe Ross, de vreme ce
311

locuiser sub acelai acoperi. Dar abia acum l


nelegea cu adevrat. Ross i mprtea cele mai
intime gnduri i emoii i o lsa s-l vad exact aa
cum era: nu un cpcun, ci un brbat cu dubii i temeri.
i el putea grei i simise mult prea des c nu se ridica
la nlimea propriilor ateptri.
Spre marea lui dezamgire, cererea de a convinge
autoritile s asigure fonduri pentru a angaja cte un
magistrat n Middlesex, Westminster, Surrey,
Hertfordshire i Kent s-a lovit de un zid. Guvernul nu
prea prea convins c aceast cerere se justifica i
prefera s plteasc un singur om, dei responsabilitatea
era enorm.
Este doar vina mea, i spunea cu tristee Ross
Sophiei, stnd n faa emineului din dormitorul lor cu
un pahar de coniac n mn. Prea s nu simt gustul
buturii. M-am ncpnat s dovedesc c le pot face
singur pe toate iar acum guvernul nu consider necesar
s plteasc mai muli oameni ca s m nlocuiasc.
Sunt convins c Morgan este pe deplin capabil s-mi ia
locul, dar nu cu preul familiei, al vieii personale.
Nimeni cu excepia ta nu ar putea face fa, a spus
Sophia lundu-i din mn paharul gol. S-a aezat pe un
bra al fotoliului i a nceput s-i mngie prul,
urmrind cu vrful degetelor firele albe de la tmple.
312

Dar chiar i tu erai adeseori copleit de volumul mare de


munc, dei erai prea ncpnat s recunoti.
A ridicat privirea spre ea, prnd s se relaxeze ncetncet.
i apoi ai aprut tu, a optit el. Atunci am neles
ce anume lipsete din viaa mea.
Mncarea i somnul? I-a sugerat ea, n glum.
Printre altele. i-a strecurat mna pe sub fusta ei,
urcnd pn la genunchi. Iar de-acum nimic nu m va
putea ine departe de tine.
Sophia a continuat s-l mngie.
Va mai dura pn cnd vei putea s faci attea
schimbri. Nu trebuie s te grbeti din cauza mea. Dei
te vreau mereu lng mine, voi atepta att ct va fi
nevoie.
Eu sunt cel care nu mai vrea s atepte. i trasa
ncet, cu vrful degetelor, cercuri pe genunchi. Ce
ironie! Ani la rnd oamenii s-au plns pe motiv c
uzurpam puterea. Iar acum, cnd vreau s plec din Bow
Street, nu mai vor s-mi dea drumul. Criticii mei m
acuz c mi abandonez responsabilitile iar minitrii
mi ofer o mulime de stimulente materiale ca s
rmn.
Asta pentru c nu mai exist un al doilea Ross
Cannon. Toat lumea tie prea bine asta. i eti al meu,
313

a adugat ea, mulumit.


Da. A srutat-o n palma deschis, cu ochii nchii.
Am avut o zi grea. Am nevoie de ceva care s m fac
s uit de toate problemele.
nc un coniac? A ntrebat Sophia, ridicndu-se de
pe scaun.
El a izbucnit n rs.
Nu, nu coniac. A prins-o de talie i a tras-o mai
aproape. M gndeam la cu totul altceva.
Ea l-a luat de gt.
Orice vrei tu. Ca soie a ta, vreau doar s-i fiu de
ajutor.
Ross a mpins-o uor spre pat.
mi eti de mare ajutor, s tii.
Pentru c lumea continua s fie curioas n ceea ce-i
privea, Sophia i Ross erau invitai peste tot de
politicieni, industriai i chiar de unii aristocrai. Ei
acceptau doar o mic parte din invitaii, pentru c
Sophiei i era greu s se acomodeze cu noua ei via.
Lucrase muli ani ca servitoare i nu se simea deloc n
largul ei n cercurile elevate ale societii, indiferent de
ct de amabile erau noile ei cunotine. I se prea c era
nendemnatic i eapn, chiar dac soacra ei o
asigura c se va obinui, cu timpul. Se simea bine doar
n compania lui sir Grant, a soiei acestuia, Victoria, i a
314

celorlali de pe Bow Street. Erau lipsii de pretenii i


ifose i cu picioarele pe pmnt, tiau care era preul
pi- nii i cu ce probleme se confruntau cei sraci.
Ross i era mereu aproape, s-i alunge temerile. Nu-i
pierdea niciodat rbdarea cu ea. Dac Sophia voia s-i
vorbeasc, se ntrerupea din ce fcea, indiferent ct de
important ar fi fost. n serile n care mergeau la teatru
sau la vreo serat, era att de atent cu ea nct celelalte
soii nu se puteau abine s nu remarce cu amrciune c
i-ar fi dorit ca soii lor s fie mcar pe jumtate la fel
de ateni ca el. Principalul subiect de conversaie era ct
de mult se schimbase magistratul-ef i cum de un
brbat att de serios se transformase ntr-un so iubitor.
Sophia era de prere c motivul era foarte simplu: Ross
fusese singur att de mult timp nct acum nvase s
aprecieze plcerile cstoriei. Nu i se mai prea c
fericirea era ceva ce i se cuvenea necondiionat. i
probabil c n adncul inimii lui se temea c totul i
poate fi rpit ntr-o secund, aa cum se ntmplase i cu
Eleanor.
n weekend-uri mergeau adesea n vizit la Silverhill
Park, unde luau parte la petreceri, mergeau la picnic sau
pur i simplu se plimbau, bucurndu-se de aerul
proaspt i de privelitile verzi, minunate. Lui Catherine
Cannon i plcea s primeasc vizite, aa c n lunile de
315

var casa era plin de prieteni i rude. Sophiei i fceau


plcere aceste vizite, n urma crora se simea mai
apropiat de soacra ei i chiar de cumnata ei, lona.
Pentru c petrecuser destul de mult timp mpreun,
lona era acum mai deschis, dei tristeea din priviri nu
o prsea niciodat. Melancolia era sigur un rezultat al
cstoriei ei cu Matthew. Mersese ntr-att de departe
nct i se confesase Sophiei, spunndu-i c Matthew era
complet schimbat fa de cel de dinainte de cstorie.
Era de-a dreptul fermector, a spus lona, eu
amrciune, privind n gol. Stteau amndou n
grdin, lng un zid acoperit cu trandafiri crtori
nflorii. Dintre toi brbaii care mi-au fcut curte,
Matthew m-a impresionat cel mai tare. Avea simul
umorului, era fermector. A zmbit trist i a sorbit din
paharul cu limonad. Din nefericire, a venit i rndul
meu s descopr c pe anumii brbai i intereseaz
doar vntoarea. Odat ce i-au atins scopul, devin
indifereni.
Da, i-a rspuns Sophia gndindu-se la Anthony.
Am cunoscut i eu astfel de brbai.
Iona a afiat un zmbet resemnat:
tiu prea bine c nu sunt singura femeie
dezamgit n dragoste. Duc o via confortabil,
plcut, iar Matthew nu este un om ru, numai c este
316

foarte egoist. Poate c dac a putea s-l ademenesc mai


des n patul meu a putea s am un copil. Ar fi
consolarea vieii mele.
Sper s i se ndeplineasc dorina, i-a spus cu
sinceritate Sophia. i cred c Matthew este pe drumul
cel bun. Ross spune c se descurc bine cu noile sale
responsabiliti. n ultimele sptmni, Ross i obligase
fratele s nvee, despre taxe, contabilitate, agricultur,
despre tot ce era legat de administrarea domeniului
Silverhill. Dei protestase cu trie, Matthew nu avusese
de ales i fcuse ceea ce i spusese Boss.
Lona a atins cu vrful degetelor buza paharului.
De vreme ce l-ai schimbat att de dramatic pe
Ross, bnuiesc c nu este totul pierdut nici n ceea ce-l
privete pe soul meu.
Dar nu l-am schimbat eu, a protestat Sophia.
Oh, ba da! N-am crezut c-l voi vedea vreodat
ntr-att de vrjit. nainte de a se cstori cu tine abia
dac reueai s scoi dou cuvinte de la el. Acum este cu
totul alt om. Ce ciudat pn de curnd mi era de-a
dreptul team de el. Are un fel de a privi prin tine. Sunt
sigur c nelegi ce vreau s spun.
Da, neleg, i-a rspuns zmbind Sophia.
i era att de rezervat Nu lsa niciodat garda
jos n faa nimnui cu excepia ta. Lona a oftat i i-a
317

aezat o uvi dup ureche. Eram convins c, dintre


cei doi frai, eu trsesem lozul ctigtor. Cu toate
defectele lui, mcar Matthew era calm, uman, n timp ce
Ross prea lipsit de orice emoie. Abia acum este
evident c soul tu nu este un om rece, aa cum l-am
crezut.
Sophia i-a rspuns, roind:
Nu este, cu siguran.
Te invidiez. Soul tu nu calc pe alturi.
Au rmas tcute cteva clipe, pierdute fiecare n
propriile gnduri. Sophia a realizat cu uimire c i ea se
schimbase mult ntr-un timp foarte scurt. Nu cu mult
timp n urm, credea c tot ce-i putea dori mai mult pe
lume era s se mrite cu Anthony. Iar dac s-ar fi
cstorit cu el, sau cu un brbat asemenea lui, ar fi fost
exact ca lona: trdat, plin de amrciune, fr s mai
atepte ceva bun de la viitor. i mulumesc, Doamne
i mulumesc, a repetat ea n gnd, recunosctoare
pentru soarta ei.
Zilele erau foarte clduroase, aa c familia Cannon i
oaspeii ei au decis s doarm dup-amiaza sau s se
relaxeze, dar ntre zidurile rcoroase ale casei. Ross nu
dormise n viaa lui dup-amiaza, aa c ideea unui
somn n mijlocul zilei i s-a prut de neconceput.
Hai la plimbare, i-a spus Sophiei.
318

La plimbare? Dar toat lumea se odihnete la


rcoare, n cas, a protestat ea.
nseamn c avem toat grdina la dispoziie.
Sophia a dat ochii peste cap i a fugit s se schimbe
ntr-o rochie mai subire. Au pornit-o spre sat, iar cnd
au ajuns ntr-o poian, n mijlocul unei pduri de
castani, Sophia a decis c avea nevoie de o. Pauz. S-au
aezat amndoi la umbra celui mai btrn copac.
Ross a cuprins-o pe dup umeri i au nceput s
vorbeasc, subiectele fiind cnd serioase, cnd frivole.
Sophia nu-i imaginase niciodat c un brbat putea
asculta astfel o femeie. Era atent, sincer interesat, nu i
lua niciodat n derdere prerile, nici mcar atunci
cnd nu era de acord cu ea.
tii, i-a spus vistoare n timp ce privea frunzele
mari, de deasupra capului, cred c-mi face mai mare
plcere s stau de vorb cu tine dect s facem dragoste.
Este un compliment la adresa priceperii mele n ale
conversaiei sau o plngere legat de felul n care facem
dragoste?
Ea a zmbit i l-a mngiat pe piept:
tii bine c nu m-a putea plnge niciodat n
legtur cu asta. Numai c nu m ateptam s am o
astfel de relaie cu soul meu.
Dar la ce te ateptai? A ntrebat-o amuzat Ross.
319

La genul obinuit de aranjamente. Am fi discutat


numai lucruri fr importan, nimic nelalocul lui, am fi
stat n aripi diferite din cas i ne-am fi petrecut separat
majoritatea zilelor. M-ai fi vizitat din cnd n cnd,
noaptea, iar eu bineneles c te-a fi consultat n
anumite privine
A fcut o pauz, vznd c el o privea straniu.
Hmm
Ce este? L-a ntrebat, tulburat. Am spus ceva care
te-a deranjat?
Nu. Cptase o expresie gnditoare. Mi-am dat
seama c tocmai ai descris cstoria mea cu Eleanor.
ophia s-a ridicat din poala lui i i-a atins cu tandree
prul. Ross i pomenea att de rar numele lui Eleanor
nct Sophia uita adesea c el mai fusese cstorit. I se
prea c el i aparinea n totalitate, aa c i era greu s
i-l imagineze cu o alt femeie, innd-o n brae,
iubind-o. Dei a simit un fior de gelozie, Sophia s-a
strduit s par senin:
i i se prea un aranjament convenabil?
Bnuiesc c da. Ochii lui gri erau acum gnditori.
Dar m ndoiesc c acum m-a mai mulumi doar cu
att. Am ajuns s-mi doresc mai mult de la o relaie. A
fcut o pauz, apoi a adugat: Eleanor a fost o soie
bun dar mult prea delicat.
320

Sophia a smuls cteva fire de iarb i a nceput s se


joace cu ele. Se ntreba ce anume l atrsese pe el la
acea fiin excesiv de fragil. Prea total nepotrivit
pentru un brbat att de robust.
Ross a prut s-i citeasc gndurile.
Eleanor a trezit n mine un instinct protector. Era
frumoas, firav i neajutorat. Orice brbat i-ar fi dorit
s poat avea grij de ea.
Gelozia o tortura, n ciuda eforturilor pe care le fcea:
i bineneles c nu ai putut s-i reziti.
Nu. Ross i-a sprijinit braul de genunchi i a
privit-o lung. La ce te gndeti?
Sophia a cltinat din cap, prea ruinat de ntrebarea
care i trecuse prin minte, o ntrebare indiscret,
nelalocul ei, izvort doar din gelozie.
Oh, nimic.
Spune-mi. L-a luat mna n mna lui. Voiai s m
ntrebi ceva legat de Eleanor.
Ea l-a privit, roie la fa:
M ntrebam cum de o femeie att de delicat a
putut s te satisfac n pat.
El a rmas nemicat. Pe chip i se citea cu uurin
consternarea. Era un gentleman, aa c nu-i putea
rspunde la ntrebare. Nu ar fi dezonorat niciodat
memoria soiei lui. Dar privirile li s-au ntlnit iar
321

Sophia a aflat rspunsul, uurat.


S-a aplecat deasupra ei i a srutat-o uor. Dei nu
intenionase ca gestul lui s aib o conotaie sexual,
Sophia l-a srutat apsat, trecndu-i minile pe dup
ceafa lui. Ross a tras-o n poala lui, profitnd de
invitaie. Ea a oftat i s-a frecat n poala lui, simind
cum sexul lui se ntrea sub ea.
El a rs uor, gdilndu-i urechea:
Sophia o s m ologeti definitiv.
i plcea felul n care o privea, felul. n care i
sclipeau ochii, prnd dou flcri argintii.
Nu pot s cred, i-a spus cu voce ncrcat de
pasiune, c un brbat cu apetitul tu a putut s rmn
singur timp de cinci ani.
N-am fost chiar singur tot timpul, a recunoscut el.
N-ai fost? Nu mi-ai spus. Cu cine te-ai culcat?
Ross i-a scos din pr pieptenele de filde i i-a trecut
degetele prin prul ei.
Cu vduva unui vechi prieten. Primul an de dup
moartea lui Eleanor nu am putut nici mcar s concep c
a putea s fac dragoste cu o alt femeie. Dar ca orice
brbat, am anumite nevoi, aa c
A fcut o pauz. Prea stnjenit.
i? L-a mboldit Sophia. Ai avut o legtur cu
vduva aceasta?
322

El a dat din cap.


i ea era la fel de singur i dornic de intimitate,
aa c ne-am vzut discret, cam patru luni, pn cnd
Pn cnd?
O dat, dup ce fcusem dragoste, a nceput s
plng. Mi-a spus c se ndrgostise de mine. i c dac
nu simeam la fel, ea nu mai putea continua, pentru c
era prea dureros.
Biata femeie! A spus Sophia, comptimind-o
sincer. i aa s-a sfrit relaia voastr.
Da. M-am simit vinovat pentru durerea pe care i-o
cauzasem. i am mai aflat ceva: c orict de plcut
poate fi o aventur, nu te simi la fel de mplinit ca
atunci cnd iubeti. Aa c am decis s atept pn cnd
voi gsi femeia potrivit. Asta s-a ntmplat n urm cu
trei ani. Timpul a trecut repede pentru c am fost foarte
ocupat cu munca.
Dar trebuie s fi fost i nopi cnd i era imposibil,
i-a spus Sophia. Un brbat cu apetitul tu
Ros a zmbit i i-a rspuns fr s-i ntlneasc
privirea:
Un brbat poate s-i rezolve i singur aceast
problem.
Vrei s spui c?
El s-a uitat la ea, direct:
323

Vrei s spui c tu nu ai fcut-o niciodat?


Cteva frunze au czut peste ei iar o pasre
singuratic a nceput s ciripeasc inocent. Sophia i
cuta cuvintele:
Ba da, a recunoscut ntr-un final. La puin timp
dup ce ai fost mpucat. i aminteti dimineaa aceea
cnd erai n pat i m-ai srutat i aproape c Roise
intens. Dup asta, nu am putut s-mi scot din minte
atingerile tale, iar noaptea am fost att de disperat de
dor nct i-a acoperit faa cu minile, ruinat, i a
gemut.
Ross i-a trecut mna prin pr i a srutat-o. nc roie
ca focul, Sophia s-a relaxat i a nchis ochii, aprnduse astfel de razele de soare care se strecurau printre
ramuri. Gura lui a pus stpnire pe a ei cu sruturi dulci,
prelungi. Nu a protestat cnd a simit c el ncepea s o
dezbrace. Minile lui erau peste tot: pe sni, pe coapse.
Arat-mi, i-a optit cu buzele lipite de gtul ei.
Ce s-i art?
Cum ai fcut atunci.
Nu, a protestat ea cu un rs care trda nervozitate..
El nu a renunat ns, aa c a fost nevoit s cedeze.
Mna i-a tremurat cnd a atins locul pe care el l
dezgolise, ridicndu-i fusta pn la mijloc.
Uite aa a spus, respirnd sacadat.
324

Degetele lui le-au acoperit pe ale ei, urmrindu-i


micrile subtile! A continuat s o mngie i dup ce
ea a dat mna deoparte.
Aa? I-a optit el la ureche.
Ea s-a zvrcolit n poala lui, fr s mai fie capabil
s-i rspund.
Nu e mai bine dect s fi dormit? A ntrebat-o,
continund s-i strneasc simurile cu micri circulare
ale degetelor.
Singurul obstacol n calea fericim Sophiei era grija
pentru fratele ei. Nick nu renunase la vechile obiceiuri,
acionnd cnd ca un infractor de rnd, cnd ca un agent
aflat pe urma hoilor. Opiniile societii erau divizate n
ceea ce-l privea. Majoritatea nc l mai privea ca pe un
binefctor, date fiind abilitile lui de a urmri i aresta
criminali i de a-i convinge pe membrii bandelor s se
toarne ntre ei. i totui, numrul celor care ncepuser
s-i condamne metodele neortodoxe era n cretere. Era
clar c tronul lui ncepuse s se clatine serios, n ciuda
puterii pe care o acumulase n lumea subteran.
Dup ce i trimisese informaiile cerute, Nick nu-i mai
ceruse vreo alt favoare. i trimitea din cnd n cnd
cte un bilet, printr-un curier care se strecura nevzut, n
care o asigura de afeciunea lui freasc. Sophiei i se
frngea inima citindu-le, pentru c n ele lipsa lui de
325

educaie era evident. Dei cuvintele erau ortografiate


greit, din ele rzbtea totui inteligen. Din ele, Sophia
putea s-i dea seama ce fel de om ar fi putut deveni
fratele ei dac ambiia i inteligena lui ar fi fost folosite
n scopuri bune. Nick era ndrzne i lipsit de scrupule
i i crease n toat Londra o reea vast de informatori
i spioni. Cu ajutorul lor, el fcea contraband cu bunuri
de lux i le distribuia extrem de eficient. Iar ambiia
secret a lui Ross pe care nu ar fi recunoscut-o n faa
Sophiei era s-l prind pe Nick nainte de a se retrage.
Grijile Sophiei n ceea ce-l privea pe fratele ei au fost
umbrite de o descoperire care a ncntat-o. nainte s-i
dea vestea cea mare lui Ross, a ajutat-o pe Eliza s
pregteasc felurile lui de mncare preferate i s-a
mbrcat cu o rochie uoar, de culoarea mrii, cu
dantel la gt i mneci. La sfritul zilei, cnd s-a
ntors acas, Ross a fost plcut surprins de masa aranjat
cochet, lng fereastr, cu mncrurile ateptndu-l
fierbini sub capacele din argint. Sophia aprinsese
cteva lumnri i l-a ntmpinat cu un surs larg.
Uite aa ar trebui ateptat orice brbat, a spus Ross
zmbind. A luat-o de talie i a srutat-o. Dar de ce nu
mncm jos, ca de obicei?
Pentru c srbtorim ceva.
Ross a studiat-o, ntrebndu-se ce putea fi acel
326

ceva..
Nu ghiceti? L-a ntrebat Sophia.
M tem c nu, iubita mea. Spune-mi tu.
Ea l-a luat de mn i l-a strns cu putere.
Peste nou luni familia Cannon va mai avea nc
un membru.
Spre surprinderea ei, Ross a ngheat. i-a mascat
imediat reacia cu un zmbet.
Iubita mea, a murmurat. Este o veste minunat. i
deloc neateptat, dup ce am fcut mpreun n
ultimele trei luni.
Ea a rs i s-a lipit de el.
Sunt att de fericit! Am fost la doctorul Linley,
care mi-a spus c sunt perfect sntoas i c nu avem
niciun motiv de ngrijorare.
Am deplin ncredere n opinia lui. A srutat-o pe
frunte. Te simi bine?
Da. Sophia s-a dat un pas napoi i i-a zmbit.
Simea c era ceva n neregul, dar nu-i ddea
Seama ce anume. Ross primise bine vestea, dar ea se
ateptase totui la mai mult entuziasm din partea lui.
Poate c asta era diferena dintre un brbat i o femeie,
i-a spus. La urma urmei, tot ce era legat de natere, de
copii, era strict domeniul femeilor.
A ajutat-o s se aeze la mas iar subiectul de
327

conversaie a fost casa n care urmau s se mute.


Trebuiau bineneles s amenajeze o camer pentru
copil i s angajeze o doic. n timp ce mncau i
vorbeau, Sophia l privea atent, simind c el i
ascundea ceva. Ochii lui nu trdau ns nimic iar chipul
i prea turnat n bronz.
Cnd au terminat de mncat, Sophia s-a ridicat i s-a
ntins lene.
E trziu, a spus cu un cscat. Vii la culcare?
El a cltinat din cap.
Nu mi-e somn nc. M duc s m plimb puin.
Bine, i-a spus ea cu un zmbet nesigur. Te atept.
Ross a ieit ca un fulger, de parc ar fi evadat dintr-o
nchisoare. ncruntat, Sophia s-a dus n dormitor i s-a
splat pe fa cu ap rece. n timp ce i descheia
nasturii corsetului s-a apropiat de fereastr, din instinct.
Ross era n curte. Silueta lui ntunecat era luminat
doar de lun iar albul strlucitor al gulerului cmii
contrasta puternic cu vesta ntunecat la culoare.
Sophia a rmas uimit vznd c avea o igar n
mn. Ross fuma foarte rar iar atunci cnd o fcea era
mai degrab un ritual, n compania prietenilor. A aprins
un chibrit i a dat s aprind igara dar minile i erau
nesigure iar flacra i-a tremurat violent printre degete.
Era suprat, a realizat Sophia. Nu-l mai vzuse
328

niciodat aa. i-a ncheiat repede nasturii la loc i a


cobort. Ct de proast fusese! S nu-i dea seama ce
efect putea s aib aceast veste asupra lui! Viaa lui
fusese bulversat total din cauz c prima lui soie
murise la natere. Iar acum probabil simea c toat acea
poveste sinistr rencepea.
Ross era un brbat raional. Cu siguran c tia c
ansele ca acest lucru s se repete erau foarte mici. i.
Totui era un simplu om, iar emoiile i puteau umbri
uneori judecata. Probabil c nimeni nu putea s-i
imagineze c pn i invincibilul magistrat-ef avea
temerile lui, iar aceasta era probabil cea mai mare dintre
toate.
Sophia a strbtut buctria i a ieit n curte. Ross
era cu spatele la ea. S-a ncordat cnd a simit-o
apropiindu-se. Renunase s mai ncerce s-i aprind
igara i sttea nemicat, cu minile n buzunare i capul
plecat.
Vreau s fiu singur, a spus.
Sophia s-a lipit de spatele lui i l-a cuprins de mijloc.
Dei s-ar fi putut ndeprta cu uurin, Ross a rmas
nemicat. Sophia l-a simit tremurnd. Era ca un lup n
captivitate, speriat de gratiile care l nconjurau.
Totul va fi bine, Ross, i-a spus ncet.
tiu asta.
329

Nu cred c tii. i-a lipit obrazul de spatele lui,


cutnd cuvintele care ar fi putut s-l liniteasc. Nu
sunt la fel de fragil ca Eleanor. Nu se va ntmpla
acelai lucru. Trebuie s m crezi.
Te cred, i-a rspuns imediat. Nu am motive de
ngrijorare. Continua ns s tremure i respira greu.
Spune-mi la ce te gndeti, i-a spus ea. Vreau
adevrul, nu vreau s-mi spui doar ce crezi c a vrea eu
s aud.
Ross a ateptat mult pn s-i rspund.
tiam c se va ntmpla asta M-am pregtit
mi-am repetat c nu exist niciun motiv logic s m
tem. mi doresc acest copil, vreau s avem o familie.
Dar indiferent ce-mi spun, nu pot s nu-mi amintesc
Oh, Dumnezeule, nu-i poi imagina cum a fost! Vocea i
s-a stins iar ea a tiut c amintirile l asaltaser i nu se
mai putea apra.
Ross, i-a spus, ntoarce-te cu faa spre mine. Te
rog.
El a ascultat-o, ameit. Ea l-a luat imediat n brae i sa lipit de trupul lui fierbinte. Ross s-a agat de ea cu
disperare, ca de un colac de salvare.
Sophia l-a mngiat pe spate, l-a srutat pe ureche.
Degetele lui rmseser ncletate n prul i n hainele
ei. L-a cuprins faa n palme i l-a obligat s se uite n
330

ochii ei. Printre genele dese strluceau cteva lacrimi.


Prea s priveasc prin porile iadului, l-a srutat cu
tandree buzele reci.
Nu vei mai fi niciodat singur, i-a promis ea. Vom
avea muli copii sntoi, i nepoi, i vom mbtrni
mpreun.
El a dat din cap, ncercnd s o cread.
Ross, a continuat ea, eu nu semn n nicio privin
cu Eleanor, nu-i aa?
Nu, i-a rspuns el.
Relaia noastr nc de la nceputul ei i pn
acum a fost similar cu cea pe care ai avut-o cu
Eleanor?
Bineneles c nu.
i atunci de ce crezi c se va sfri la fel?
El nu i-a rspuns ci s-a mulumit s-i lipeasc buzele
de tmpla ei.
Nu tiu de ce a trebuit ca Eleanor s sfreasc aa,
a continuat Sophia. Nu a fost greeala ei i cu siguran
c nu a fost nici a ta. Nu a fost ceva pe care s-l poi
controla. Trecutul nu va nceta s te bntuie pn cnd
nu vei nceta s te mai consideri responsabil pentru ce i
s-a ntmplat. Iar pedepsindu-te pe tine m vei pedepsi
i pe mine.
Nu, a optit el continund s o mngie pe pr, pe
331

gt, pe spate.
Sentimentul tu de vinovie nu-i face onoare.
Sophia s-a dat puin napoi ca s-i poat privi chipul
chinuit. Eleanor nu i-ar fi dorit ca tu s suferi att
pentru c ai iubit-o. Trebuie s trieti aa cum i-ar fi
dorit ea i s ncetezi s te mai simi rspunztor.
Ross i-a cutat buzele, i le-a gsit i a srutat-o apsat,
aproape cu ur. Ea i-a rspuns la srut, acceptndu-i
pasiunea aproape agresiv. Minile lui i se plimbau pe
tot corpul iar emoia s-a transformat curnd ntr-o
necesitate fizic.
Hai n dormitor, i-a spus ea. Te rog.
El a luat-o pe sus i s-a ndreptat spre intrare. Nu s-a
oprit dect atunci cnd au ajuns n camera lor.
CAPITOLUL 17
Sophia s-a trezit singur i goal printre cearafurile
mototolite. Dormise pn trziu, i-a spus nc ameit
de somn. Avea multe de fcut n ziua aceea: trebuia s
se ntlneasc cu decoratorul de interioare i cu
grdinarul-ef i trebuia s ia parte la un prnz caritabil.
A zmbit lene i s-a rostogolit pe burt. Amintirile
despre noaptea trecut nu-i ieeau din minte. Fcuser
dragoste de nenumrate ori iar acum o durea peste tot,
locuri indecente o ardeau iar buzele i erau crpate i
332

umflate de attea sruturi. Dar era mulumit. Trupul i


era pe deplin satisfcut.
A rugat-o pe Lucie s-i umple cada i i-a ales pe
ndelete hainele pe care voia s le poarte n ziua aceea.
Cnd baia a fost gata, s-a cufundat cu un oftat n apa
fierbinte. Mai apoi s-a mbrcat i i-a aranjat prul aa
cum se purta atunci: cu crare pe dreapta i un
mnunchi de bucle prinse n partea stng.
Exact cnd se pregtea s-i pun pe cap o bonet
mpodobit cu cteva fire de hortensii a auzit o btaie n
u. Era Lucie.
Ai venit s goleti cada? A ntrebat-o Sophia.
Da, doamn Dar ai primit i. Un mesaj. Sir
Ross l-a trimis pe Ernest s v cheme imediat la birou.
Era o cerere neobinuit, pentru c lui Ross nu-i sttea
n obicei s o cheme la el peste zi.
Da, bineneles, a spus calm Sophia, dei n
adncul sufletului era nelinitit. Probabil c trsura a
tras deja n fa i m ateapt. Te rog s-i spui vizitiului
c ntrzii cteva minute.
Da, doamn. Lucie a fcut o reveren i a ieit.
Ernest o atepta jos, s o nsoeasc la casa cu
numrul trei.
Ai idee de ce m-a chemat sir Ross? L-a ntrebat ea
pe Ernest n timp ce strbteau curtea.
333

Nu, doamn Numai c a fost mare agitaie de


diminea. Domnul Sayer a venit i a plecat de dou ori
deja i l-am auzit spunnd c sir Grant a chemat n
ajutor armata.
Se ateapt la o revolt, a murmurat Sophia i un
fior de suspiciune i-a strbtut pieptul.
Aa se pare, doamn, i-a rspuns biatul.
Un numr neobinuit de mare de ageni i poliiti
fuseser convocai n Bow Street, la numrul trei.
Oamenii n uniform au salutat-o respectuoi pe Sophia
cnd a trecut. Distrat, ea le-a dat bun-dimineaa i i-a
continuat drumul spre biroul lui Ross. L-a lsat pe biat
s atepte pe hol i a mpins ua ntredeschis. Ross
sttea la birou, n timp ce Grant Morgan se uita pe
geam, cu o expresie sumbr.
Ross s-a apropiat de ea i a luat-o de mn.
Bun dimineaa, i-a spus ncet.
Ea a ncercat s-i zmbeasc.
Bnuiesc c mi vei explica ce e cu toat agitaia
asta.
El a dat din cap i i-a rspuns scurt:
Vreau s prseti Londra i s te duci la
Silverhill. Doar cteva zile. i voi trimite eu vorb cnd
te poi ntoarce n siguran.
Ea l-a privit n ochi cu nelinite
334

neleg c te atepi la tulburri.


Nick Gentry a fost arestat i acuzat de tinuire i
vnzare de obiecte furate. Am gsit un martor cu dovezi
de netgduit. Va avea parte de un proces corect, dar
dac lucrurile vor trgna m atept ca mulimea s
ias iar n strad. Nu vreau s te tiu n Londra pn nu
se aleg apele. Dei muncise mult ea s-l poat aresta pe
Gentry, n glasul lui Ross nu se citea nici urm de
triumf.
Sophia se simea de parc ar fi primit un pumn n
stomac. Se ntreba de ce trebuia ca fratele ei s fie un
infractor notoriu. Poate c ar fi putut rmne anonim,
dac nu avea att de mult succes. Dar nu, trebuia s fie
faimos i controversat, s divizeze opinia public i s le
dea cu tifla autoritilor. Nick era imposibil de ajutat de
cineva, i asta doar din vina lui.
A cutat orbete un scaun. Vznd-o ct era de
nesigur pe picioare, Ross a ajutat-o s se aeze i a
ngenuncheat n faa ei.
Ce s-a ntmplat? A ntrebat-o lundu-i minile
reci n minile lui. Te simi ru? Copilul?
Nu. i-a ferit privirea ncercnd s gndeasc
coerent. Dac nu i spunea adevrul despre Nick, preul
pe care l-ar fi pltit pentru tcerea ei ar fi fost mult prea
mare. Dar adevrul avea s o coste la fel de mult.
335

Indiferent ce alegea s fac, viaa ei avea s se schimbe


n totalitate.
I-au dat lacrimile. Abia dac i mai distingea
trsturile.
Ce s-a ntmplat? A ntrebat din nou Ross, din ce
n ce mai nelinitit. Sophia, i-e bine? S chem doctorul?
Ea a cltinat din cap:
M simt bine.
i atunci de ce
Nu poi s-l ajui n niciun fel? L-a ntrebat,
disperat.
S-l ajut pe Gentry? De ce a face una ca asta,
pentru numele lui Dumnezeu?
Nu i-am spus ceva. i-a ters ochii de mneca
rochiei. Ceva ce am aflat chiar nainte de nunt.
Ross a tcut i i-a nfipt degetele n braele fotoliului.
Continu, i-a spus ncet
Cu coada ochiului l-a zrit pe sir Grant ndreptndu-se
spre u, ca s-i lase singuri.
Nu pleca, i-a spus iar acesta s-a oprit n prag. Te
rog s rmi, sir Grant. Cred c ar trebui s afli i tu ce
am de spus, dat fiind funcia pe care o ocupi.
Morgan i-a aruncat lui Ross o privire ntrebtoare i sa rezemat atent de fereastr, dei era clar c nu-i dorea
ctui de puin s participe la discuie.
336

i aminteti cnd mi-ai spus c Gentry era cel care


mi dduse colierul cu diamante?
Ross a dat din cap.
tiam deja, a continuat cu amrciune. Ceva mai
devreme n aceeai zi m-am ntlnit cu Gentry lng
prvlia lui Lannigan. i m-a luat cu el n trsur. Am
stat de vorb. A fcut o pauz vznd c Ross i sporise
strnsoarea iar vrfurile degetelor i se albiser pe braele
fotoliului. n birou se lsase o tcere de mormnt. Se
auzea doar respiraia grea a lui Ross. Sophia a continuat,
controlndu-i tonul: Gentry mi-a spus c n tineree
fusese nchis mpreun cu fratele meu. Mi-a povestit ct
suferise John dup care mi-a spus mi-a spus c
John nu a. Murit. C a luat numele unui alt deinut, ca s
fie eliberat mai repede
Sophia, a ntrerupt-o Ross cu blndee, de parc ar
fi crezut c nnebunise. Fratele tu este mort.
Ea i-a cuprins minile i l-a privit n ochi.
Nu. Nick Gentry este fratele meu. El i John sunt
una i aceeai persoan. Am tiut c acesta este adevrul
din clipa n care mi l-a spus. Nu avea cum s m nele,
Ross Am copilrit mpreun. tie totul despre trecutul
nostru i privete-l doar i vei vedea asemnarea.
Avem aceiai ochi. Aceleai trsturi. Aceleai
Ros i-a desprins minile i s-a ndeprtat de ea de
337

parc ar fi fost ciumat.


Dumnezeule! L-a auzit spunnd printre dini.
Sophia era sigur c l pierduse. El nu avea cum s o
ierte pentru c i ascunsese ceva ce ar fi trebuit sri
spun nainte de cstorie. A continuat s le relateze
restul discuiei, mrturisind i c sustrsese dovezi din
birou. Ross rmsese cu spatele la ea, cu pumnii
ncletai.
mi pare ru, a conchis Sophia. A vrea s pot s o
iau de la nceput. Ar fi trebuit s-i mrturisesc totul
despre Nick din clipa n care am aflat c este fratele
meu.
i de ce o faci acum? A ntrebat-o Ross.
Nu mai avea nimic de pierdut. A fixat un punct
ndeprtat de pe podea i i-a rspuns:
Am sperat c-l poi salva.
El a rs ironic:
Nici dac a putea nu ar conta. Pentru c nu dup
mult timp ar face altceva i a fi obligat s-l arestez din
nou. Nu cred s treac nici mcar o lun.
Nu conteaz ce va fi luna viitoare. Nu-mi pas
dect de ziua de azi. Nu-i lsa s-l spnzure, l-a implorat
ea. Nu pot s-l pierd din nou. Te rog, f ceva.
Ce s fac? S-a rstit el.
Nu tiu, i-a rspuns franc. F ceva s rmn n
338

via. Vorbesc eu cu el, l conving s se schimbe


Nu se va schimba niciodat.
Salveaz-i viaa, doar de data asta, a insistat ea.
Nu-i voi mai cere nimic, niciodat, indiferent ce se va
ntmpla pe viitor.
El nu s-a micat i nu i-a rspuns.
Lady Sophia, a intervenit cu blndee Morgan. Nu
ar trebui s vorbesc, dar trebuie s nelegi ct risc sir
Ross. Toi ochii sunt aintii asupra lui, toat lumea vrea
s vad ce se va ntmpla. Dac se afl c sir Ross a
intervenit n actul de justiie reputaia lui va fi distrus.
Toat munca lui de pn acum nu va mai conta deloc.
Lumea i va pune ntrebri iar cnd se va afla c Gentry
este cumnatul lui sir Ross ntreaga familie Cannon va
avea de suferit.
neleg, a spus Sophia. i-a nfipt unghiile n
palme ca s nu izbucneasc n plns. Se uita fix spre
soul ei, dar acesta refuza s se ntoarc cu faa spre ea.
Prea c nu mai era nimic de spus. A ieit cu pai
ovielnici din birou, tiind c i ceruse impo sibilul.
Mai mult dect att, l rnise att de grav nct el nu
avea s o ierte niciodat.
Cei doi brbai au rmas singuri n birou. A trecut
ceva timp pn cnd Morgan a vorbit:
Ross Dei se cunoteau de muli ani, nu-i
339

spusese niciodat pe numele mic. Crezi c poate fi


adevrat?
Bineneles c este, i-a rspuns cu amrciune
Ross. Este ntr-att de nspimnttor nct trebuie s fie
adevrat.
Dup ce a prsit cldirea, Sophia nu a tiut ncotro s
o apuce. Se simea extenuat, de parc nu ar fi dormit de
zile ntregi. A ncercat s-i imagineze ce avea Ross de
gnd cu ea. Avea relaii i era influent, aa c nu avea
s-i fie prea greu s divoreze. Sau poate c o va trimite
undeva la ar, departe de lume. Orice ar fi decis, ea nu
avea de ce s-l condamne. Dar nici nu putea s
conceap c o va respinge definitiv. Poate c mai avea
sentimente pentru ea, o fundaie fragil pe care s-i
poat recldi relaia. Chiar dac aceasta urma s fie o
palid imitaie a ce triser pn atunci.
S-a dus n dormitorul lor i s-a schimbat ntr-o rochie
de cas. Era abia miezul zilei dar era epuizat. S-a ntins
pe pat i a nchis ochii.
Mult mai trziu s-a trezit auzind pe cineva care intra
n camer. Ameit, i-a dat seama c dormise toat
dup-amiaza. n camer era deja mai rcoare iar prin
draperiile doar pe jumtate trase a vzut c soarele
apunea. S-a ridicat din pat i l-a vzut pe soul ei trecnd
pragul i nchiznd cu fermitate ua n urma lui.
340

S-au privit ca doi gladiatori care se aflau n ring dar


evitau s se lupte.
Ea a vorbit prima:
Sunt sigur c eti furios pe mine.
A urmat o lung tcere. Ajungnd la concluzia c vor
purta o discuie civilizat, a fost luat prin surprindere
atunci cnd el a ajuns-o din doi pai i a nfcat-o cu
brutalitate. A luat-o de pr i a obligat-o s lase capul pe
spate, zdrobindu-i buzele cu gura lui. Srutul nu fusese
menit s-i provoace plcere, ci mai mult ca o pedeaps.
Sophia a rspuns pasiunii lui furioase, abandonndu-i-se
complet. Buzele i trupul ei i spuneau c putea s fac
cu ea orice dorea. ntr-un final, pentru c ea nu-i opunea
deloc rezisten, el i-a ndulcit srutul.
Totul a durat ns numai cteva secunde, l-a dat
drumul la fel de brusc precum o luase n brae, pstrnd
distana ntre ei. Ochii lui ptrunztori o ardeau.
Abia atunci Sophia a neles totul, ca i cum
sentimentele, gndurile lui ar fi fost ale ei. l minise, i
ascunsese adevrul, abuzase de ncrederea lui. i totui
o dorea. Era dispus s-i ierte orice, chiar i o crim. O
iubea mai presus de onoare, mi presus de mndrie.
A cutat cu disperare o cale s-i conving c pe viitor
avea s fie demn de ncrederea lui.
Te rog, las-m s-i explic. Am vrut s-i spun
341

totul dar nu am putut. Mi-a fost team c atunci cnd vei


afla
Te-ai temut c te voi respinge.
Ea a dat din cap, cu ochii nlcrimai.
De cte ori trebuie s-i dovedesc dragostea mea?
Era furios. Te-am condamnat pentru vreo greeal din
trecut? Am fost vreodat nedrept cu tine?
Nu.
i atunci cnd ai de gnd s ai ncredere n mine?
Dar am\i-a spus rguit. Dar nu a fi putut suporta
s te pierd.
M vei pierde atunci cnd m vei mini din nou.
Inima i btea cu putere. Cuvintele lui i sugerau c
Este cumva prea trziu? A reuit s-l ntrebe.
Te-am pierdut deja?
Sunt aici, i-a rspuns ironic.
Dac m mai vrei i promit s nu te mai mint
niciodat.
Ar fi o schimbare binevenit.
i s nu mai am secrete fa de tine.
i asta este o idee bun.
A neles c era dispus s-i mai dea o ans. Era
furios, dar dispus s o fac. i nu putea avea dect un
singur motiv.
S-a apropiat de soul ei i i-a lipit palmele de pieptul
342

lui, acoperindu-i btile violente ale inimii.


i mulumesc, Ross, i-a opti.
Pentru ce? Faa lui continua s fie mpietrit.
Pentru c m iubeti.
A ridicat ochii spre el, cutndu-i privirea:
i pare ru c m iubeti?
Nu, a spus el.
Vreau s tii ceva. Sunt pe deplin n puterea ta,
mai mult dect ai putea fi tu ntr-a mea. Te iubesc. L-a
simind nfiorndu-se la auzul acelor cuvinte. Te iubesc,
i-a repetat.
Sophia, a murmurat el, nu cred c voi reui s-l
salvez pe Gentry de la treang. Nici nu sunt foarte
doritor s ncerc. Nu-i pot trece cu vederea faptele, chiar
dac este fratele tu. i cred c este iremediabil pierdut.
A dovedit-o de prea multe ori.
Ea a cltinat din cap.
Adus o via grea
tiu, a ntrerupt-o el. Doar tu ai putea s continui
s-l iubeti pe fratele care te-a antajat.
Nimeni nu i-a dat prilejul s se schimbe, i-a
rspuns ea. Dac i s-ar da ansa s nceap o nou
via gndete-te ce fel de om ar putea deveni.
M tem c nu am suficient de mult imaginaie, a
venit rspunsul lui ironic. Gata cu Gentry. E suficient
343

pentru o singur zi.


Bine, i-a spus Sophia, dei era evident c nu ar fi
vrut s renune la subiectul discuiei lor. Cum vrei s ne
petrecem seara?
Mi-e foame, a murmurat Ross, mngindu-i snul.
Vreau cina i apoi asta. Ce zici, eti de acord?
Datorit faptului c Ross se pregtise minuios, pn
n clipa aceea nu avuseser loc demonstraii ale
susintorilor lui Nick Gentry. Se ateptau ns la unele
micri n ziua urmtoare. Drept pentru care Bow Street
fusese mpnzit cu poliiti i ageni, iar cei care
ncercau s se adune la Newgate erau ndeprtai
imediat. Familiile magistrailor fuseser anunate s se
baricadeze n case iar funcionarii de la bnci i distilerii
precum i bijutierii primiser arme ca s se poat apra
de eventuale jafuri. Sophia refuzase cu vehemen s
prseasc Londra. Nu voia s fie trimis la Silverhill
Park, lng Catherine i lona, n timp ce aici se hotra
Soarta fratelui ei.
Ceva mai trziu Sophia sttea n salon, gndindu-se la
ce se putea face pentru fratele ei. O durea capul,
tmplele i zvcneau. Ross nu venise la mas ci doar
trimisese n cteva rnduri dup cafea. O mulime de
oameni se perindau prin biroul lui.
Se apropia seara iar oraul era plin de patrule narmate
344

care ncercau s in totul sub control. Trimis cu un


mesaj la un judector din Finsbury Square, Ernest s-a
oprit cteva clipe ca s-i spun cum stteau lucrurile.
L-am auzit pe sir Ross i pe sir Grant vorbind. Se
mirau foarte tare c oamenii nu au fcut un scandal
monstru cnd au aflat de arestarea lui Gentry. Spuneau
c este un semn c muli au trecut n tabra advers i
sunt acum mpotriva lui. Ernest a cltinat din cap,
dezamgit de lipsa de loialitate a maselor. Bietul Cine
negru, a murmurat. Sunt nite ingrai cu toii.
i mulumesc, Ernest, i-a spus ea. Ai grij cnd
iei pe strad. N-a vrea s peti ceva.
El a roit, impresionat de grija ei:
Oh, nu m atinge nimeni nici cu un deget, doamn.
A ieit n grab iar Sophia rmas din nou singur cu
gndurile ei. Soarele a apus iar Londra a fost nvluit
de ntunericul fierbinte al nopii. Chiar n clipa n care sa gndit s se pregteasc de culcare, Ross a intrat n
apartamentul lor. ncepuse s se dezbrace de cmaa
umed de transpiraie nc de cnd a trecut pragul.
Vreo veste? L-a ntrebat urmndu-l n dormitor. Ce
face fratele meu? Se agit lumea pe la porile nchisorii?
nnebunesc stnd aici, fr s tiu ce se ntmpl.
Totul este relativ calm, i-a rspuns Ross turnnd
ap ntr-un lighean din porelan. mi aduci te rog o
345

cma curat?
Ea s-a grbit s o aduc.
Unde te duci? Trebuie s mnnci ceva, mai nti.
Mcar un sandvi
N-am timp, i-a rspuns Ross bgndu-i cmaa n
pantaloni. i-a aranjat gulerul i i-a legat nodul la
cravat. Mi-a venit o idee cu cteva minute n urm. M
duc pn la Newgate i nu cred s ntrzii prea mult. S
nu stai treaz ateptndu-m. Dac am vreo veste ct de
ct important te trezesc.
Te duci la fratele meu? Sophia a scos repede din
dulap o hain gri i l-a ajutat s o mbrace. De ce? Ce
idee i-a venit? Vreau s merg cu tine!
Nu ai ce cuta la Newgate.
Te atept afar, n trsur, a insistat ea cu
disperare. Poi s-i dai vizitiului un pistol. i sunt
patrule jur-mprejurul nchisorii, nu-i aa? Voi fi la fel
de n siguran acolo ca i aici. Oh, Ross, o s
nnebunesc dac mai stau mult aici! Trebuie s m iei cu
tine! Te rog, doar e fratele meu.
Luat prin surprindere de avalana de cuvinte, Ross a
privit-o cu asprime. Sophia a tiut c se pregtea s o
refuze. La fel de bine ns tia c el i nelegea
ngrijorarea.
Jur c rmi n trsur, i-a cerut.
346

Da!
I-a susinut privirea i a tras o njurtur printre dini.
Du-te i ia-i haina.
L-a ascultat imediat, temndu-se ca nu cumva s se
rzgndeasc.
Spune-mi ce idee i-a venit.
Ross a cltinat din cap:
nc m mai gndesc. i n-a vrea s-i faci
sperane, n caz c nu reuesc.
Newgate servea i ca adpost temporar pentru cei care
ateptau s fie judecai sau condamnai. Cei care
fuseser nchii spuneau numai poveti de groaz despre
iadul de acolo. Pereii vechi rsunau de urletele i
gemetele prizonierilor legai cu lanuri n celulele lor,
asemenea animalelor. Temnicerii erau cruzi i adesea
corupi, iar muli dintre ei erau dezechilibrai mintal. O
dat, dup ce dusese un condamnat la Newgate, Eddie
Sayer le spusese celorlali ageni din Bow Street c
paznicii l speriau chiar mai mult dect prizonierii.
Dei cei ntemniai aveau de suferit iarna din cauza
frigului, nu se compara cu duhoarea din zilele fierbini
de var. Cnd Ross a cerut s fie dus n celula lui
Gentry a vzut hoarde de gndaci alergnd pe podele i
obolani care fugeau la vederea ghetelor grele. Strigte
de disperare se auzeau din celulele de jos. Pe Ross l
347

enerva gndul c i lsase soia s atepte n trsur,


chiar la intrare. Regreta amar aceast decizie, dar se
consola cu ideea c era bine pzit de un servitor
narmat, de vizitiu i de doi ageni, i ei narmai cu
pistoale. Nick Gentry era chiar n inima nchisorii,
numit camera diavolului, de unde nu scpase nimeni,
niciodat.
Gentry e foarte tcut, i-a spus Eldridge, eful
temnicerilor. Era un individ masiv, cu ochi bulbucai,
care nu se deosebea prea tare de cei nchii acolo. Avea
chelie n cretet, dar din lateral atrnau uvie lungi de
pr gras care i fluturau pe spate n timpul mersului.
Eldrige era unul dintre puinii gardieni crora le plcea
munca lor. Poate i pentru c nvase s fac bani
frumoi, vnzndu-le ziarelor londoneze povetile
condamnailor sau ultimele lor confesiuni, nainte de
eafod. Fr ndoial c avea s fac bani buni i de pe
urma povetii lui Nick Gentry.
N-a scos un cuvnt toat ziua, a mormit Eldridge.
Ce poveste s vnd eu dac-i ine tot timpul gura, te
ntreb?
Un ingrat, l-a aprobat ironic Ross.
Gardianul l-a condus spre intrarea n camera
diavolului. O fereastr lat fusese tiat n ua masiv
de stejar, pentru ca prizonierii s poat vorbi cu
348

vizitatorii.
Gentry! L-a strigat Eldridge. Ai un vizitator!
Nu s-a auzit niciun rspuns.
Ross s-a ncruntat:
Unde este gardianul?
Eldridge s-a ntors cu faa spre el.
Nu au gardian, sir Ross. Nu e nevoie.
Am dat ordine clare s fie un gardian la u, a spus
Ross cu asprime. Nu numai ca s mpiedice orice
tentativ de evadare, dar i pentru sigurana lui Gentry!
Eldridge a izbucnit n rs:
S evadeze? Nimeni nu scap din camera
diavolului. n plus, i-am pus ctue i i-am atrnat
lanuri cu greuti de picioare. Niciun prizonier, viu sau
mort, nu poate iei de aici fr asta. A scos o cheie din
buzunar i s-a chinuit s deschid ua.
Ua a scrit din greu cnd a fost deschis.
Vezi? A spus Eldridge satisfcut cnd a intrat,
purtnd o lamp n mna stng. Gentry este S-a dat
un pas napoi, surprins: la naiba!
Ross a cltinat din cap vznd celula goal.
Dumnezeule! A murmurat cu un amestec de furie
i admiraie fa de iscusina cumnatului su. Un cui
ndoit strlucea alturi de grmada de lanuri de pe
podea. Gentry reuise s desfac pe ntuneric
349

ncuietorile ctuelor i lactele lanurilor de la picioare.


O bar de fier lipsea de la fereastra din cellalt capt al
ncperii. Nu-i ddea seama cum de reuise s se
strecoare printr-o deschiztur att de mic, dar o
fcuse. Probabil c i dislocase un umr ca s poat
trece.
Cnd a fost vzut ultima oar? L-a chestionat Ross
pe gardianul care rmsese cu gura cscat.
Cam acum vreo or, cred, a mormit Eldridge.
Ochii i ieiser din orbite i transpira abundent.
Ross s-a uitat pe fereastr interioar i i-a dat seama
c Gentry se folosise de bara de metal ca s drme
zidul din paiant al celulei nvecinate. A ncercat s-i
aminteasc planul nchisorii pe care l avea atrnat pe
unul dintre pereii biroului su.
L-a aruncat o privire ucigtoare temnicerului:
Cheia aceasta se potrivete la toate celulele de pe
etaj?
C-cred
D-o ncoace. Acum mic-i fundul la parter i
spune-le celor care m-au nsoit aici c Gentry a evadat.
Vor ti ce au de fcut.
Da, sir Ross! Eldridge a luat-o la fug cu o vitez
neobinuit pentru un brbat cu greutatea lui. A luat i
lampa cu el, lsndu-l pe Ross n ntuneric.
350

Cu ajutorul cheii, Ross a deschis ua celulei


nvecinate i a pornit pe urmele cumnatului su.
Naiba s te ia, Gentry! A spus n barb, simind
cum obolanii ncercau s i se agae de picioare. Te
spnzur cu mna mea dup ce te prind, doar pentru c
m-ai fcut s trec prin asta.
Respirnd greu din cauza efortului, Nick Gentry a
ajuns pe acoperiul nchisorii. A pus cu grij piciorul, pe
un perete exterior care fcea legtura cu cldirea
nvecinat. Zidul nu era foarte gros i sttea s se
drme, dar era singura cale spre libertate. Dac ajungea
de cealalt parte i intra n cldire putea s ias mai apoi
n strad i de acolo s se fac nevzut. Iar atunci ar fi
fost de neoprit, pentru c el cunotea Londr ca nimeni
altul. Nimeni nu l putea gsi dac nu voia el asta.
Nick a pit cu grij, ca o felin, ncercnd s nu
priveasc n jos. A pus un picior n faa celuilalt, cu
grij, ncercnd s-i pstreze mintea limpede. Un gnd
nu-i ddea ns pace: gndul la Sophia. Dac prsea
Londra nu avea s o mai vad niciodat. Nu credea c o
iubea, pentru c era incapabil de un asemenea
sentiment. Dar simea c i se strngea sufletul la gndul
c o va prsi, pentru c simea c-i pierdea totodat i
ultima frm de decen din viaa lui. Ea era singura
persoan de pe pmnt care inea la el, care ar fi
351

continuat s in la el indiferent de ce ar fi fcut.


Un pas, nc unul, piciorul stng, dreptul Nick a
ndeprtat gndurile la sora lui i s-a gndit ncotro s se
ndrepte. Putea s o ia de la capt n alt parte, sub un
alt nume. Ideea ar fi trebuit s-l nveseleasc, dar l-a
cufundat i mai adnc n tristee. Obosise s stea mereu
ntr-un echilibru fragil, s nu se poat relaxa niciodat.
Se simea la captul puterilor, de parc ar fi avut o sut
de ani, nu douzeci i cinci. Ideea unui nou nceput l
revolta. Dar era singura lui ans.
O poriune din perete s-a prbuit sub talpa lui. Buci
de mortar au czut cu zgomot pe pmnt. Nick s-a luptat
s-i recapete echilibrul, cu braele desfcute,
controlndu-i respiraia. i-a continuat cu grij drumul,
bazndu-se mai mult pe instinct dect pe vedere. De jos
nu rzbteau prea multe zgomote, doar cteva patrule
treceau n sus i-n jos, din timp n timp. Cei civa
demonstrani care ncercaser s se adune la poarta
nchisorii fuseser risipii imediat. Nick nu se ateptase
s fie att de puini la numr. A zmbit cu amrciune,
dndu-i seama c popularitatea lui nu mai era ce-a fost.
Nite ticloi nerecunosctori, a murmurat.
Din fericire nimeni nu a observat silueta de pe
acoperiul nchisorii. Printr-un miracol al lui Dumnezeu
sau al diavolului Nick a reuit s ajung pe
352

acoperiul cellalt i de acolo ntr-o ncpere care prea


a fi un birou. i fcuse vnt pe fereastra lsat deschis
de vreun funcionar neglijent.
Aproape am reuit, a murmurat Nick ndreptnduse spre scrile care aveau s-l duc n strad.
Dou minute mai trziu, Nick ieea pe ua a ceea ce
se dovedise a fi o fabric de mobil. A naintat cu grij,
pe lng perete, narmat cu un cuit i cu un b gros.
A nlemnit cnd a auzit un pistol armndu-se.
Rmi pe loc, a auzit o voce de femeie.
Uimit, a ntrebat:
Sophia?
Sora lui era acolo, singur, cu un pistol n mn, cu
privirea aintit asupra lui.
S nu ndrzneti s fugi! L-a avertizat ea.
Cum naiba ai ajuns aici? A ntrebat-o. Nu-i venea
s-i cread ochilor. Este periculos i pentru numele
lui Dumnezeu, las pistolul jos! Te poi rni.
Ea nu s-a clintit.
Dac-l pun jos o s fugi.
Nu te cred n stare s m mputi.
I-a rspuns cu calm:
Nu putem afla dect ntr-un singur fel, nu-i aa?
Nick a oftat.
Nu ii deloc la mine, Sophia?
353

Bineneles c in. De aceea a trebuit s te opresc.


Soul meu a venit s te ajute.
Pe dracu. Nu fii proast. Las-m s plec, la
naiba!
l vom atepta mpreun pe Ross, a spus ea,
ncpnat.
Cu coada ochiului Nick a vzut o patrul i civa
ageni apropiindu-se. Era prea trziu. Sora lui i
distrusese singura ans de a scpa. A lsat jos armele.
Bine. l va atepta pe Cannon. Iar atunci Sophia va afla
c preiosul ei so o minise. Chiar i dorea ca el s i se
dezvluie aa cum era, pentru ca Sophia s nceteze s-l
mai idolatrizeze.
Bine, a spus. O s-l las pe soul tu s m ajute
S ajung la spnzurtoare.
CAPITOLUL 18
Ross era plin de mizerie cnd a ajuns pe acoperiul
nchisorii. Se simea de parc niciodat nu avea s mai
fie curat i a inspirat adnc aerul curat al serii, mult
diferit de ce respirase nuntru. A ajuns pe marginea
acoperiului i a dat de zidul care fcea legtura cu
cldirea nvecinat. A njurat printre dini, frustrat. Nu
avea cum s tie ct de departe ajunsese Gentry.
A ncercat cu piciorul zidul, descoperind c era la fel
354

de instabil ca nisipurile mictoare. Al naibii s fie dac


va ncerca s fac ceea ce i un circar ar refuza, i-a
spus. nainte s apuce s se retrag a auzit o voce de
femeie venind de jos:
Ross?
Inima i-a stat n loc cnd a vzut silueta firav a soiei
lui, patru etaje mai jos.
Sophia? A strigat el. Dac eti tu, te omor din
btaie!
Gentry ateapt aici, mpreun cu mine, s-a auzit
din nou vocea ei. S nu cumva s ncerci s sari pe
peretele acela!
Nici nu aveam de gnd, i-a rspuns, ncercnd si potoleasc furia. Nu te mica.
I s-a prut c a durat o venicie pn cnd a cobort
etaj cu etaj, alergnd acolo unde era posibil, ignornd
ipetele i epitetele celor pe lng care trecea. Cnd a
ieit n sfrit n strad a vzut c se adunaser civa
privitori, o patrul clare i pe agenii Sayer i Gee, cu
toii ateptnd la o distan respectuoas de Sophia i cel
pe care-l capturase.
Sir Ross, a spus Sayer, a ajuns naintea noastr i
ne-a spus s stm aici, altfel
inei-i pe toi la distan pn termin aici, a
rbufnit Ross.
355

Agenii l-au ascultat imediat i i-au mpins pe gurcasc mai departe. Ross s-a apropiat de soia ei.
Trsturile Sophiei s-au relaxat cnd l-a vzut lng ea.
L-a ntins pistolul, fr un cuvnt.
De unde l-ai luat? A ntrebat-o, ncercnd s-i
controleze tonul.
L-am luat de la vizitiu. Nu a fost vina lui, Ross, l-a
scuzat ea. mi pare ru, dar l-am auzit pe gardian
spunndu-i lui Sayer c Gentry a evadat i au
plecat iar cnd m-am uitat pe geam l-am vzut pe
fratele meu pe acoperi i
Vorbim mai trziu, a ntrerupt-o Ross. Trebuia s
rezolve problema ct mai curnd.
S-a uitat spre Gentry care a strmbat din nas:
Deci aa i tu grij de sora mea? E pe mini bune,
nu-i aa? D ocol pucriei n miez de noapte cu un
pistol n mn!
John! A protestat Sophia.
Ross a fcut-o s tac punndu-i mna pe, ceaf.
Ai avut noroc c te-a oprit.
Da, sunt al naibii de norocos, a mormit Gentry.
Ross l-a privit lung, ntrebndu-se dac nu cumva
fcea o greeal cumplit. Probabil c fcea. Avea un
plan cu ajutorul cruia i putea salva cumnatul i putea
aduce beneficii biroului din Bow Street. Era ns extrem
356

de riscant. n Gentry slluiau mai muli oameni:


brbatul curajos care prindea rufctori, lordul sinistru
al lumii subterane, eroul, diavolul. n mod curios,
Gentry prea prins undeva la mijloc, incapabil s decid
ncotro voia s se ndrepte. Dar odat intrat pe mini
bune i modelat de o voin mai puternic dect a lui
Nimeni nu i-a dat prilejui s se schimbe, i spusese
Sophia. Dac i s-ar da ansa s nceap o nou via
gndete-te ce fel de om ar putea deveni.
Ross voia s-i dea aceast ans, de dragul Sophiei.
Dac nu ncerca s-i salveze fratele, aceast prpastie
avea s rmn mereu ntre ei.
i fac o ofert, i-a spus Lui Gentry. Te sftuiesc s
o cntreti cu atenie.
Brbatul i-a zmbit cinic.
Se anun interesant.
tii cte dovezi am mpotriva ta. Pot s le fac s
dispar, dac vreau.
Gentry l-a privit brusc interesat, de parc se pregtea
s se trguiasc cu el.
Cum rmne cu martorul care vrea s depun
mrturie?
M descurc i cu el.
Cum?
Nu te privete pe tine. Ross nici nu s-a uitat la
357

Sophia, dei a auzit-o exclamnd. L-a simit uimirea: el


era dispus s abdice de la principii pentru fratele ei. n
cei doisprezece ani n care servise sistemul judiciar el
nu se abtuse niciodat de la calea cea dreapt.
Tinuirea dovezilor i manipularea martorilor eraif de
necorceput pentru el. A continuat: drept rsplat pentru
eforturile mele vreau s faci i tu ceva.
Bineneles, i-a rspuns ironic Gentry. Nu e greu
de ghicit. Vrei s plec din ar, s dispar fr urm.
Nu. Vreau s devii agent.
Ce? A ntrebat Gentry.
Ross? A spus i Sophia, n acelai timp.
Dac nu ar fi fost att de concentrat, pe Ross I-ar fi
amuzat privirile aruncate de cele dou perechi de ochi
albatri, identici.
Nu te juca cu mine, Cannon, i-a spus Gentry.
Spune-mi ce vrei de la mine i
Te mndreti cu priceperea ta de a prinde hoi. S
vedem dac eti n stare s o faci i respectnd regulile.
Fr brutalitate, minciuni, dovezi contrafcute.
Gentry prea nspimntat de ideea de a deveni
funcionar public.
De unde i-a venit o asemenea idee nebuneasc?
Mi-am amintit ce mi-a spus Morgan c agentul
i criminalul pe care l prinde sunt cele dou faete ale
358

aceleiai monede.
i crezi c Morgan va avea ncredere n mine?
Nu de la nceput. Va trebui s-i ctigi ncrederea,
zi dup zi.
Al naibii s fiu dac o s m cciulesc n faa
nefericiilor ti de ageni n uniform roie!
Atunci te duc eu nsumi la spnzurtoare. Am de
gnd s pstrez toate dovezile mpotriva ta i le voi
folosi la primul semn c nu-i faci datoria aa cum
dorete Morgan.
i de unde o s tii c nu o s-o iau la goan?
Dac o faci, vin eu nsumi dup tine i te omor..
Viaa surorii tale, ca s nu mai vorbesc de a mea, va fi
mult mai tihnit fr tine.
Ostilitatea plutea prin aer. Ross i-a dat seama c
Gentry i luase n serios ameninrile. A ateptat
rbdtor ca el s cntreasc fiecare alternativ.
Tnrul i-a aruncat o privire plin de ur.
Ai de gnd s te foloseti de mine. Voi fi ca o pan
cu care s-i mpodobeti plria. Cu ajutorul meu vei
obine tot ce-i doreti pentru agenii ti din
Bow Street. Ziarele vor urla c l-ai convertit pe Nick
Gentry. Va trebui s-mi trdez toi cunoscuii, s depun
mrturie mpotriva tuturor complicilor mei. Iar dup ce
voi fi dispreuit de orice femeie, brbat sau copil de la
359

Dead Mans Yard pn la Gin Lane, m vei trimite s


prind hoi i criminali n locurile unde sunt urt cel mai
tare. i mai presus de toate mi vei oferi un salariu de
mizerie.
Ross s-a gndit atent la tot ce-i spusese.
Da, i-a rspuns. Cam aa va fi.
Gentry a rs amar.
Du-te i spnzur-te, Cannon!
S neleg c accepi?
Gentry a dat scurt din cap.
O s regret amarnic. Dac m spnzurai terminam
repede cu toate.
Iar acum c ne-am neles te voi duce napoi n
celul. Vei fi eliberat mine diminea. Pn atunci eu
m voi ocupa de celelalte aranjamente.
Ross, a spus Sophia. John trebuie neaprat s se
ntoarc acolo n seara asta?
Da. Ochii lui o provocau s protesteze.
Prudent, Sophia i-a inut gura, dei era clar c ar fi
vrut s pledeze pentru fratele ei.
Nu-i nimic, Sophia, i-a optit Gentry. Am fost n
locuri i mai ngrozitoare, l-a aruncat o privire lui Ross.
i asta mulumit soului tu.
n cei zece ani de cnd lucrau mpreun, Ross nu
reuise s-l surprind pe sir Grant Morgan aa cum o
360

fcuse acum. Se ntorsese n Bow Street i se dusese


direct n biroul lui Morgan. Dup care i povestise totul
despre nelegerea fcut cu Gentry.
Morgan l privea total nedumerit:
Ce-ai spus? Nick Gentry nu are cum s devin
agent!
De ce nu?
Pentru c este Nick Gentry, de-aia!
Tu l poi transforma n agent.
Oh, nu! A exclamat vehement Morgan, cltinnd
din cap. Dumnezeule, nu! Nu m-am plns de munca
enorm pe care mi-ai pus-o n crc, nici de ncercrile
la care m supui necontenit. Iar dac vei vrea ntradevr ca eu s-i iau locul voi face tot ce-mi st n
puteri s m achit de aceast sarcin. Dar al naibii s fii
dac pleci i m lai cu Nick Gentry pe cap! Dac chiar
crezi c poate fi agent, atunci s faci bine s rmi i sl instruieti chiar tu!
Tu eti mai n msur s-l struneti. i tu ai fost
agent, i tu vii de pe strad, de acolo de unde vine i el.
i nu uita c are doar douzeci i cinci de ani. Este nc
suficient de tnr ca s se lase influenat.
Este iremediabil pierdut, iar tu tii asta.
Cu timpul, a continuat Ross ignorndu-i protestele,
Gentry ar putea deveni cel mai bun om al tu. Va prelua
361

cele mai riscante cazuri fr s clipeasc. i pun la


dispoziie o arm, Grant. Una pe care va trebui s o
foloseti cu pricepere.
Sau una care mi va exploda n fa, a mormit
Morgan. S-a sprijinit de sptarul scaunului i s-a uitat
ncruntat spre tavan. Cu siguran i imagina cum l va
pregti pe Nick Gentry. A izbucnit ntr-un rs ironic: sar putea s merite, totui. Dup ct ne-a dat de furc, o
s-mi fac plcere s-l alerg, s scot sufletul din el.
nseamn c te mai gndeti.
Am de ales?
Ross a cltinat scurt din cap.
Aa ziceam i eu. La naiba! Sper s te retragi
curnd, Cannon.
Sophia era deja n pat cnd Ross a intrat n camera
ntunecat. Nu s-a micat, nu a scos niciun cuvnt,
spernd ca el s cread c dormea. El se abinuse tot
drumul de la Newgate spre cas i tia prea bine c voia
s rmn singuri, n intimitatea apartamentului lor. Iar
acum venise momentul s dea seam. Poate c dac
ateptau pn diminea furia lui se mai domolea.
Din nefericire Ross nu a prut deloc dispus s mai
atepte. A aprins lampa i a dat flacra mare.
Sophia s-a ridicat ncet n ezut i i-a zmbit
mpciuitor..
362

Ce a zis sir Grant cnd i-ai spus


Discutm despre asta mai trziu, a spus el ferm,
nelsndu-se distras. S-a aezat pe pat i i-a pus
minile de-o parte i de alta a ei, innd-o captiv. Acum
vreau s discutm despre ce ai fcut tu. Vreau s-mi
explici de ce ai riscat ntr-o asemenea msur cnd tii
ct de mult in la sigurana ta!
Sophia s-a sprijinit de perne i i-a ascultat prelegerea.
tia c era furios doar pentru c o iubea, aa c i-a
ascultat cu atenie fiecare cuvnt. Cnd a terminat sau
poate a fcut doar o pauz, s-i trag rsuflarea ea a
izbucnit, cuprins de remucri:
Ai perfect dreptate. Ar fi trebuit s rmn n
trsur, aa cum mi-ai spus.
Aa este, a optit Ross, prnd s se mblnzeasc.
Era evident c ea nu voia s se certe.
Ai experien, tii ce trebuie fcut n asemenea
situaii. Nu m-am pus numai pe mine n pericol, am
riscat i viaa copilului nostru. mi pare foarte ru pentru
asta.
Ar trebui s-i par.
Sophia i-a sprijinit capul pe umrul lui.
Nu i-a da niciodat cu bun tiin motive de
ngrijorare.
tiu asta, i-a rspuns el. Dar al naibii s fiu dac
363

voi lsa s mi se duc vestea c nu-mi pot ine n fru


nevasta!
Sophia a zmbit, ascunzndu-i faa la pieptul lui.
Nimeni nu ar ndrzni s cread aa ceva. Ross
ce ai fcut pentru fratele meu este de-a dreptul minunat.
N-am fcut-o pentru el. Ci pentru tine.
tiu. i te ador pentru asta. L-a slbit cu gesturi
blnde nodul cravatei.
Doar pentru asta?
Pentru o mie de alte motive. i-a lipit snul de
pieptul lui. Las-m s-i art ct de mult te iubesc. Ct
nevoie am de ine.
Ross a renunat la prelegere i i-a scos cmaa,
trgnd-o peste cap. A aruncat-o pe podea iar cnd s-a
ntors din nou spre Sophia a vzut c zmbea.
Ce este att de amuzant? A ntrebat, ridicndu-i
cmaa de noapte.
Mi-am amintit c n argoul cockney nevasta este
sinonim cu necazuri. Se potrivete n cazul meu, nu
crezi?
Ochii lui Ross au strlucit. S-a aplecat i a srutat-o.
M descurc eu cu toate, a asigurat-o i i-a petrecut
ntreaga noapte dovedindu-i.
EPILOG
364

Dup naterea fiicei lor, doctorul Linley a spus c a


fost prima dat cnd s-a temut mai mult pentru tat
dect pentru sntatea mamei. Ross rmsese ntr-un
col al camerei, n ciuda tuturor eforturilor de a-l da
afar. A rmas aezat pe fotoliu, inndu-se strns de
braele acestuia. Dei chipul lui nu trda nimic, Sophia
tia ct i era de team. Printre contracii a ncercat s-l
liniteasc, s-i spun c era bine, c durerea era
ngrozitoare dar suportabil. ntr-un final, ns, a uitat
de prezena lui.
Eti tare tcut, i-a spus Linley, zmbindu-i
ncurajator. Poi s ipi cnd simi durerea, dac te ajut.
n acest punct al travaliului, multe dintre pacientele
mele mi-ar fi blestemat deja tot arborele genealogic.
Sophia a zmbit slab i a cltinat din cap.
Mi-e team s nu leine Ross dac m aude.
Va supravieui, i-a rspuns sec Linley.
Spre sfrit, cnd durerea a devenit de nesuportat, ea a
ipat iar Linley i-a sprijinit capul i i-a apropiat o batist
umed de nas
Inspir, i-a optit.
Ea l-a ascultat i a inhalat vaporii dulci, ameitori care
i-au mblnzit durerea i i-au oferit cteva momente de
euforie.
Oh, i mulumesc. Ce este?
365

Ros s-a apropiat imediat, suspicios.


Nu este periculos? A ntrebat el.
Este oxid de nitrogen, i-a rspuns calm Linley.
I se mai spune i gaz ilariant. Lumea l inhaleaz la
petreceri, ca s se distreze. Dar un coleg de-al meu,
Henry Hill Hickman l-a folosit mpotriva durerii la
extraciile dentare. L-am folosit i eu de cteva ori la
femeile n travaliu i se pare c are efect i pe deasupra
este i inofensiv.
Nu-mi place s tiu c faci experimente pe soia
mea a nceput Ross.
Sophia l-a ntrerupt, cuprins de o nou durere, i mi
puternic. L-a prins pe doctor de ncheietur:.
Nu-l asculta, a gemut. Unde e batista?
Dup cteva minute venea pe lume Amelia
Elizabeth Cannon.
A doua zi, Sophia i alpta copilul i se uita la Ross,
cerndu-i parc scuze din priviri. n sinea ei era
entuziasmat de fiica ei, dar tia c orice brbat i dorea
ca primul nscut s fie biat. Ross era un gentleman, aa
c nu avea s se arate dezamgit, dar Sophia tia c
ntreaga familie Cannon, i n special bunicul, i-ar fi
dorit ca numele s le fie dus mai departe.
Ross mngia cu vrful degetelor cporul fiicei lui.
Sophia a vorbit ncet:
366

Sunt sigur c. Urmtorul va fi biat,


El a ridicat ochii de la copil i a privit-o nedumerit.
Mi-a dori s fie tot fat.
Sophia a zmbit nencreztoare.
Eti foarte drgu pentru c spui asta, dar toat
lumea tie c
Amelia este tot ce mi-am dorit, a spus el hotrt.
Este cel mai frumos copil din ci am vzut, este
perfect. Druiete-mi o mulime de fiice i voi fi cu
adevrat fericit.
Sophia i-a luat mna i i-a srutat-o.
Te iubesc, i-a spus. i sunt att de bucuroas c nu
te-ai nsurat cu altcineva, nainte s te cunosc.
Ross s-a aplecat i a srutat-o lung, tandru.
Ar fi fost imposibil.
De ce? S-a sprijinit de braul lui, continund s
in fetia la sn.
Pentru c te ateptam pe tine, iubirea mea.
SFRIT

367

368