Sunteți pe pagina 1din 172

1

Gerard de Villiers

RULETA CAMBODGIAN

www.virtual-project.eu

ISBN:
973-9138-92-6

Malko Productions Paris,


Roulette Cambodgienne
Gerard de Villiers,
Pentru versiunea romneasc:
TINERAMA
1999

Gerard de Villiers

RULETA CAMBODGIAN
Traducerea: Anca Pisica

1999

CAPITOLUL I
Ficatul este cel mai bun lucru pe care l au comunitii.
Generalul Oung Krom zmbea cu rceal n timp ce l privea pe
soldatul guvernamental care se pregtea s deschid stomacul
unui khmer rou lungit la picioarele lui, spintecndu-l cu
ajutorul unui pumnal K-Bar1. Legat cu un cablu pentru
transmisiuni, prizonierul fusese grav rnit de o schij de obuz care
i despicase burta. Acum avea doar nite micri reflexe. Fusese un
biat n floarea vrstei, cu faa rotund, schimonosit de durere.
Soldatul clu ddu la o parte i mai mult uniforma verzuie i i
secion pieptul ca s scoat ficatul mpreun cu vezica biliar.
Malko se abinu cu greu s nu vomite. Scena era observat de mai
muli soldai cambodgieni glumei, cu puti de asalt M 16 pe umr.
Unul dintre ei lu ficatul, l bg ntr-o pung de plastic i l puse
n rani. Cameramanul neam, care avea nite ochi ciudat de
migdalai i filma scena, secondat de o chinezoaic ce i ajungea
pn la bru, opri aparatul de filmat, l puse uurel pe sol i i
terse fruntea.
Un uierat veni din cer i, din instinct, Malko se chirci. Obuzul
mortierului de calibrul optzeci i doi explod la cincizeci de metri
de ei ntr-un nor alb. Soldaii nu se clintiser din loc. Unul dintre
ei fusese surprins cu micul Buddha din filde, pe care l avusese la
gt, strns cu discreie ntre dini, convins fiind c aceast
superstiie l va face invulnerabil ndat, un M 113 vehicul
blindat pentru transportarea trupelor adpostit ntr-o parte,
ncepu s trag cu furie din mitraliera de calibrul cincizeci rafal
dup rafal, n liziera de cocotieri unde se ascunseser khmerii
roii, la vreo sut de metri, dincolo de spaiul liber. Erau cei din
linia nti. Jungla deas i verde alterna cu savana plin de
terenuri accidentate. Pnom Penh se afla la douzeci de kilometri
mai la sud. Momentan, pe front domnea linitea. Era ora sfnt a
orezului. De comun acord, adversarii fcuser un pact tacit Mai
cu seam c trupele guvernamentale avansau n momentul sta.
Malko l cerceta cu privirea pe generalul Oung Krom care sttea
lng cadavru. Era mult mai nalt dect ceilali cambodgieni. Ras
1

Arm de comando cu lama lung de 20 cm (n.a.).

n cap i cu mustaa neagr care i atrna n ambele coluri ale


gurii, semna cu Genghis-Han rtcit prin ntinsa Asie. Un smoc
de pr negru crescut la rdcina nasului i imprima un aer comic.
Uniforma prea ca scoas din cutie, iar vizitele pe front erau
ntotdeauna foarte scurte. Fiind mna dreapt a marealului LonNol, eful de stat cambodgian, nu prsea nici un moment
Chamcar-Mon, marea de garduri din srm ghimpat ce l
adpostea pe btrnul mareal n inima Pnom Penh-ului.
Soldatul care l omorse pe prizonier i i scosese ficatul i puse
arma M 16 pe umr i se ndeprt. Malko se apropie de generalul
cambodgian puin cam nedumerit.
De ce a luat ficatul cu el?
Generalul i adres un zmbet larg.
Fiindc o s-l mnnce. Ca s mprumute virtuile
dumanului.
Cameramanul cel nalt, care i aranja aparatul de filmat, ridic
privirea i adug cu voce calm i indiferent:
Cteodat mai mnnc i urechile. i fierb capetele ca s
fac sup.
Brusc i fr nici un sens, mai multe evi din vehiculele M 113
se dezlnuir trgnd spre liniile comunitilor. Vacarmul era
nspimnttor. La fiecare rafal, se ridica la cer un nor de fum
alb. Chinezoaica ce l nsoea pe cameraman se aez, i astup
urechile i i zmbi lui Malko. Prul negru i lung, gura cu buze
groase i ochii mari de cprioar contrastau n chip ciudat cu
umerii lai i mersul cam eapn de docher. Nu schiase nici un
gest cnd soldatul i scosese ficatul prizonierului. n acest univers
de o cruzime fr margini, acesta fusese doar un incident banal.
nc nuc dup cele douzeci de ore de zbor i cu cmaa lipit de
corp din cauza cldurii nfiortoare, Malko se ntreb deodat ce
cuta n acest col din ndeprtata jungl cambodgian.
Generalul Oung Krom lu arma mortului, un AK 47 de
fabricaie chinezeasc, al crei pat se rupsese i o arunc n Jeepul personal. Celelalte vehicule din escort rmseser puin mai n
spate pe drum.
Cameramanul se ndrept cu pai linitii ctre un vehicul M
113 care trgea rafale n poziiile comunitilor, nsoit de
chinezoaica ce i cra bateriile aparatului de filmat.
Unde este domnul Frankel? ntreb deodat generalul Krom.
Iat-l, spuse Malko. A pus ceva n main.
Americanul venea spre ei cu pai repezi n soarele dogoritor.
6

Malko se ntreb de ce l-a adus n colul acesta pierdut de lume.


ntoarse capul i surprinse privirea generalului Krom care l fixa pe
american. n ochii foarte negri se citea o ur imens.
Apoi, cnd se simi observat de Malko, ura din priviri se stinse
pe dat. Douglas Frankel veni lng general gfind.
i atacai?
Ateptm obuzele de 105, rspunse cambodgianul.
Trupele guvernamentale nu se grbeau s atace. Pentru
doisprezece dolari pe lun i cte un ficat din cnd n cnd,
soldaii nu prea aveau chef s participe la un masacru Doug
Frankel cltin din cap dup obiceiul lui. Acest lucru putea s
dureze ore n ir I se adres lui Malko:
S ne ntoarcem la Pnom Penh. A vrea s v duc s vedei i
ali refugiai de pe strada numrul 30.
Malko l aprob, apoi se ndeprt discret de american, cci
mirosea a pete. De diminea zburase cu un avion cambodgian
care transportase cu puin timp n urm cteva tone de pete
uscat. Cu ochelarii cu ram de oel i faa rotund puin umflat,
bondoc i lipsit de elegan, semna cu un comis-voiajor rtcit n
acest rzboi straniu. ns buzele subiri ca lama unui brici
contrastau ngrijortor cu faa de lun plin. La drept vorbind,
Doug Frankel fusese unul dintre cele mai strlucite elemente pe
care le avea CIA n sud-estul Asiei. Unul dintre puinii ageni ai
Companiei care vorbeau curent chineza, thailandeza, franceza,
vietnameza i limba cambodgian Cei douzeci i doi de ani
petrecui n Asia l cliser precum umezeala care ptrundea
nencetat n lemnul btrnelor pagode. Dar rmsese un
profesionist de o luciditate absolut, animat de o ndrjire rece i
de un cinism de fier, dar i de un curaj absolut.
i dispreuia, fr s ascund acest lucru, pe tinerii absolveni
de la Harvard care npdeau acum birourile de la CIA. La
nceputul carierei lui n domeniul Informaiilor, nvase mai nti
s taie capul cu maceta i apoi s ntocmeasc un raport.
Malko se ntreba, n timp ce se uita fix la cmaa glbuie i
transpirat a efului centralei, dac nu cumva acesta cunotea
adevratul motiv al venirii lui la Pnom Penh. n servieta diplomat
avea un lung raport despre el, ntocmit de efii de la CIA care se
ocupau de sud-estul Asiei. Era un raport extrem de ngrijortor.
nainte ca Malko i americanul s apuce s-i ia rmas bun de
la generalul Krom, rafalele ncepuser s se aud peste tot. Frontul
se trezea la via.
7

Generalul Oung Krom se ndrept cu pai mari spre mitraliera


lng care stteau chinezoaica i cameramanul. Oung Krom ddu
un ordin unui soldat, iar acesta plec de lng arma lui. Generalul
se aez numaidect pe vine i ncepu s trag. Malko i observa
trsturile feei. Aveau o expresie aproape senzual de satisfacie.
Gloanele strniser mici vrtejuri de praf galben la liziera
plantaiei de cocotieri. Un obuz de 105 uier pe deasupra
capetelor lor i explod undeva mai departe ntr-o jerb de fum alb
i negru. Mulumit, generalul Oung Krom se ridic i i ls
mitraliera soldatului Se uit la Malko cu seriozitate.
La Oudong, ncepu el, comunitii au prins cinci preoi buditi
i le-au tiat capul
Se vedea c e furios din pricin c i-au furat aceast idee
original. Malko o privi din nou pe chinezoaic ce sttea ghemuit
la rdcina cocotierului, la umbr, lng mitralier. Tricoul lipit de
piele din cauza transpiraiei se mulase pe piept. Prea vistoare,
senzual, relaxat, gata s se lase iubit ntre dou rafale n
acest rzboi ciudat, n care toat lumea prea c joac ruleta
ruseasc n versiunea cambodgian, totul era posibil. Lumea se
ducea pe front mbrcat de ora n triciclu sau cu maina, dup
posibiliti. Cele mai apropiate linii ale comunitilor se aflau la opt
kilometri de centrul Pnom Penh-ului. Iar cele mai deprtate, la
douzeci, respingnd din faa lor miile de refugiai. De fapt, acetia
justificau n mod oficial prezena prinului Malko Linge n
Cambodgia, ca delegat al US Aid. nsrcinat s verifice n ce mod
sunt distribuite ajutoarele.
i ncepuser ziua vizitnd, n compania generalului Krom,
reprezentantul guvernului cambodgian, un centru de regrupare
situat pe malul fluviului Tonle Sap, care se vars n Mekong n
dreptul oraului Pnom Penh. n fiecare zi, veneau aici sute de mii
de refugiai. Numai n capital erau ase sute cinci zeci de mii. La
fiecare retragere a trupelor guvernamentale, erau luai i locuitorii
acelor regiuni ca s nu fie nrolai n armata comunitilor. Dup
aceea, presa guvernamental scotea n eviden eroismul ranilor
care fugeau din faa nfricotorilor khmeri roii, susintorii
fostului prin Sihanouk i ai Beijingului. Malko se uita la khmerul
rou mort. Pe plaga rmas dup ce i scoseser ficatul, se adun
un roi de mute. n Asia, cruzimea era floare la ureche. Brusc,
dou mitraliere grele din tabra comunitilor ncepur s trag n
transportoarele blindate M 113. ncepu o ploaie cu obuze care
fcea un fum albicios, iar trupurile zburau prin aer.
8

Au terminat de mncat, observ Doug Frankel.


Doi soldai care l ajutau pe un rnit trecur pe lng ei. Se
trgea din toate prile. La treizeci de metri n spatele lor. Un alt
soldat ncepu s ndese obuze de calibrul 81 n mortier cu gesturi
de coar priceput. Frankel l trase pe Malko de bra.
Venii, nu e momentul s riscm. Vor ncerca s reduc la
tcere acel mortier.
Obuzele erau mprtiate n jurul evii fr nici un fel de
protecie. O singur bubuitur i nu mai rmnea nimic viu pe o
raz de trei sute de metri. Chiar lng mortier, civa soldai
dormeau n hamacuri prinse de stlpii unei case drmate. Puin
mai departe, pe drum, alii ncrcau ntr-un camion scndurile
caselor bombardate.
Cameramanul se ridic i plec n goan, urmat de chinezoaica
mbrcat n nite jeani bej, foarte strmi. Malko era agitat. Nu
avea nici un chef s fie sfrtecat de un obuz. Chinezoaica se
ntoarse i i zmbi, apoi se adposti dup o movil cu iarb.
Mitraliera de pe transportorul blindat din apropiere trase cu un
zgomot asurzitor strnind un nor gros de praf. Asurzit, Malko i
ntinse mna generalului Krom.
V mulumesc pentru vizit, zise ofierul ntr-o francez
excelent, dar cu un uor accent khmer.
Adoptase un ton foarte monden. Un soldat cu un aparat de
radio n spate se apropie de el i ncepu s vorbeasc la un telefon
de campanie. Doug Frankel l salut cu minile mpreunate la
piept, dup tradiia khmerilor. Generalul ls telefonul i l salut
la rndul su. Malko era lac de sudoare. Se simi mai uurat cnd
se ndeprt de vehiculul blindat care trgea ntruna.
Tiar drept pe terenul viran, lsnd n urm frontul i
ajunser la maina Plymouth Fury a lui Frankel, ascuns undeva
la marginea drumului care mergea paralel cu linia avanposturilor.
Trecur pe lng un cocotier nalt frnt de un obuz. n aceast
zon, luptele durau de luni n ir, iar jungla fusese culcat la
pmnt. Cldura era de nesuportat. Parcurser o sut de metri i
oprir lng un pu. Doug Frankel se aplec peste ghizd i scuip
nuntru.
Nenorocit cldur, mormi el.
Vorbea puin peltic.
Nu se putea fr aceast expediie? l ntreb Malko.
Buzele i aa subiri ale americanului disprur aproape
complet. i scoase ochelarii i terse lentilele. Un obuz explod
9

undeva n faa lor. Malko se gndi la khmerii roii ngropai n


vgunile lor.
Generalul Oung Krom e scump la vedere, gnguri el. Cred c
ai dori s v mai ntlnii cu el
Aa este, recunoscu Malko.
n mod oficial, guvernul american l susinea pe marealul LonNol. Generalul Krom era mna dreapt i eminena cenuie a
marealului, care suferea de hemiplegie. Dar nu totul era chiar
att de limpede. Malko tia c, de cteva luni, CIA angajase o lupt
viclean mpotriva generalului Oung Krom. i c fusese trimis la
Pnom Penh ca s conduc aceast lupt. Doug Frankel i puse
din nou ochelarii i relu:
Generalul Krom tie ce avem de gnd s facem. Sper s avei
mai mult noroc dect mine.
Malko spuse cu politee:
Doug, adopt el tonul familiar specific americanilor,
cunoatei perfect aceast ar, vorbii limba ei, dac nu ai reuit
dumneavoastr
eful centralei i zmbi amar i zise cu tonul lui peltic:
Cu toate astea, v-au trimis aici Iar ei mi-au cerut s v
stau la dispoziie, prin urmare, exist un motiv
Ls fraza n aer. Malko nu rspunse, dar se simea stnjenit.
Cunotea pe de rost coninutul raportului ultrasecret despre
Douglas Frankel. Era o chestiune foarte simpl. Cei de la Langley
erau convini c americanul i cam pierduse friele i nu mai era
demn de ncredere. ns nu puteau s-l cheme aa, tam-nisam din
post. Avea prea multe legturi cu oficialitile locale i, n plus,
cunotea foarte bine ara. nlocuirea lui nsemna cteva luni de
acomodare ca s fie operaional. Or, pentru CIA, timpul era extrem
de preios. Totul era pregtit pentru negocierile cu comunitii. Nu
lipsea dect eliminarea generalului Oung Krom de ctre khmerii
roii.
ns chestiunea era c efii de la CIA sperau s se fac ct mai
discret i, dac se putea, fr violen. Fr obuze de calibrul 105
n torpedoul mainii, fr rafale trase de elemente necunoscute.
Dar au nvat lecia nc de pe vremea preedintelui vietnamez
Diem. Numai c nu era de ajuns s-i spui frumos unui om ca
generalul Krom s-i ia tlpia ca s i asculte. Doug Frankel se
deprt de fntn i mormi:
S mergem, c altfel nu vom ajunge la Pnom Penh nainte de
ora patru.
10

Pornir la drum. Malko i spuse c misiunea lui nu va fi


uoar. nsrcinatul cu afacerile externe ale Statelor Unite urma
s fie chemat din post dintr-o zi n alta, ca s elibereze locul
ambasadorului care va face s nceteze rzboiul civil, ns acesta
nu putea s ia postul n primire, dect dup eliminarea generalului
Krom. Malko nu tia dac Doug Frankel l va ajuta ori i va pune
bee n roate. Pn acum, americanul se purtase foarte frumos.
Poate puin cam exagerat. Se grbi s-l ajung din urm n timp ce
strbteau un lumini i l ntreb:
n ce raporturi suntei cu generalul Krom? tie c
O serie de explozii ce se auzir n spatele lor aproape c i
sparser timpanele. i trebui o secund ca s-i dea seama c sunt
nconjurai de gloane. Cu o rapiditate neateptat, Frankel se
arunc dup o movil.
Adpostii-v, pentru Dumnezeu! strig el.
Malko se culc n rna galben, cu inima gata s-i sar din
piept. Se mai auzir cteva uierturi. Un glon disloc pmntul
la un metru de ei. Apoi vacarmul se potoli tot att de brusc precum
ncepuse. Malko ciuli urechile, dar nu auzi dect mpucturile
surde i rafalele scurte ale automatelor AK 47 cu care trgeau
comunitii. Doug Frankel se ridic i se scutur de praf. Un obuz
strbtu cerul cu un uierat sinistru chiar deasupra capetelor lor.
Am scpat ca prin urechile acului, oft Malko.
Frankel cltin din cap perplex.
Este ciudat. S-a tras cu un M 16. Nu face acelai zgomot ca o
arm automat AK 47.
Cu un M 16!
Da. Dar asta nu nseamn nimic, se grbi americanul s-l
liniteasc. i dumanii au arme dintr-astea, dar nu au fost
comunitii.
Atunci, cine?
Generalul Krom, gnguri Doug Frankel. Este un mod de a v
atrage atenia s nu facei exces de zel Un soi de declaraie de
rzboi n stil asiatic Nu a vrut s v omoare.
Totui, ar fi fost floare la ureche.
Americanul se strmb.
Companiei nu i-ar fi plcut. Nu uitai c o ar precum
Cambodgia triete doar de pe urma ajutoarelor primite din Statele
Unite. Pentru un milion de dolari pe zi, avem dreptul s nu fim
vnai ca nite iepuri Dac generalul Krom ne lichideaz, va fi
vai de capul lui
11

Poate c Doug Frankel avea dreptate. Malko pi cu plcere pe


drumul de laterit. Numai de n-ar trage din nou asupra lor. La
cinci sute de metri n spatele lor, de pe vehiculele M 113 se trgea
ntr-un ritm infernal. ncepuse atacul.
Maina neagr a lui Doug Frankel era adpostit sub bananierii
slbatici, iar oferul dormea n an. Americanul l strig i el
tresri, apoi se ridic i deschise portierele. Maina era un
adevrat cuptor. Ca toate vehiculele folosite de membrii Ambasadei
americane la Pnom Penh, geamurile i parbrizul fuseser dublate
cu un plexiglas gros de trei centimetri, pe care gloanele de calibru
mic i schijele grenadelor nu le puteau sparge. Portierele erau
ntrite i ele cu plci din oel.
Ca nite mici tancuri de asalt. ntr-adevr, Cambodgia nu era o
ar prea ospitalier pentru americani. Din cauz c un terorist a
aruncat o grenad care a ucis doi juctori i a rnit ali ase, au i
renunat s mai joace base-ball n ora. De atunci, se mulumeau
s joace baschet n incinta ambasadei, dup gardul cu grilaj nalt
de opt metri.
Zgomotul btliei de abia se auzea prin sticla groas a
geamurilor. Doug Frankel i terse fruntea. Climatizorul ncepea
s rcoreasc interiorul mainii.
Vom afla n seara asta de la Monivanh dac a fost netrebnicul
la de Krom.
Maina alerga pe pist strnind un nor de praf roiatic n urma
ei.
Cine este Monivanh? ntreb Malko.
Micua care l nsoete pe cameraman, i explic Frankel. O
chinezoaic. Este foarte curajoas i servete drept ghid
corespondenilor de rzboi, dei nu prea tie englez i francez. n
schimb, este la curent cu tot ce se petrece la Pnom Penh Se
plimb peste tot.
Lucreaz i pentru CIA?
Doug Frankel rse gutural:
O doare-n cot de CIA! i dau bani de buzunar cnd are
nevoie. O face de plcere, att. Se plictisete la Pnom Penh.
nc cineva care juca ruleta ruseasc. Maina se hurduca pe
drumul care erpuia ntre jungl, savan i orezrii. Deodat, o
explozie foarte apropiat zgudui maina. Malko tresri.
Nu a fost pentru noi, scrni Doug. Uitai-v n stnga.
Din plantaia de cocotieri, acum defriat, o baterie trgea pe
deasupra capetelor lor, exact n direcia de unde veneau ei.
12

Vacarmul era nfiortor. Nite puti aproape dezbrcai se jucau


printre cartuele goale. Soldaii cambodgieni i luau i familiile
peste tot unde mergeau.
Trecur de aceast baterie, iar vacarmul se auzi mai ndeprtat.
La civa kilometri mai departe, o luar pe un alt drum care se
intersecta cu oseaua Pnom Penh-Battenbang, baricadat de
khmerii roii la treizeci de kilometri de capital. Aa procedaser i
cu celelalte drumuri care duceau la Pnom Penh.
Doug Frankel moia. Lui Malko i mai rsuna i acum n urechi
zgomotul exploziilor, iar n nri simea mirosul fad al morii i al
cadavrului cu burta spintecat. Se gndea c ficatul uman nu se
deosebea prea mult de cel de viel Generalul Oung Krom va fi un
adversar serios.
Ostenit de orele de zbor, Malko nchise ochii. Se grbea s
ajung la hotelul Royal, rebotezat Pnom dup revoluia din 1970.
Era o imensitate de hotel n stilul arhitecturii coloniale, cu tavane
de catedral, cu ncperi fr sfrit i cu nenumraii biei tcui
i molatici care bntuiau pe coridoare.
Piscina hotelului Pnom, adpostit la umbra arborilor tropicali,
ferit de lume, era locul de ntlnire al tuturor strinilor. ns
rzboiul nu a reuit s alunge amabilitatea personalului. La micul
dejun, se serveau pe marginea piscinei homari la grtar i
limonad n zgomotul asurzitor al tunurilor. Malko fu trezit de
huruitul unui motor. Prsiser pista de mult vreme, iar acum
ajunser la periferia Pnom Penh-ului.
ntlnir un convoi nesfrit de vehicule ncrcate cu muniie
care se ndreptau ctre front. n stnga drumului ce trecea peste
Tonle Sap, zri scheletul din beton al unui pod imens al crui
tronson central se prbuise n fluviu.
Khmerii roii, spuse Doug Frankel. Au venit acum trei luni.
Podul a fost aruncat n aer, dar explozia s-a declanat mai
devreme, iar ei au fost masacrai de trupele guvernamentale chiar
n centrul oraului. Grdina Ambasadei Franei era plin de
cadavre. De atunci, ambasadorul Franei a dat ordin s se
construiasc un buncr subteran.
Nu era de condamnat.
Ajunser la captul bulevardului Monivong, unde ocolir pe la
sensul giratoriu, artera principal din Pnom Penh care strbtea
oraul de la nord la sud, pe mai bine de ase kilometri, paralel cu
fluviul Tonle Sap. Cu strzile i bulevardele care se ntretiau n
unghiuri drepte. Pnom Penh-ul semna n mod ciudat cu
13

metropolele americane, ns aici nu existau zgrie-nori. Erau


numai cldiri moderne cu trei sau patru etaje i btrnele vile n
stil colonial, mai bine sau mai prost ntreinute, nconjurate de
grdini imense. Bulevardele mrginite de arbori ddeau impresia
c te aflai ntr-un parc. Numai cartierul comercial din centrul
oraului, cu piaa i cu strduele cu magazine chinezeti
aminteau de atmosfera asiatic.
Maina trecu de Ambasada Franei, apoi de spitalul Calmette i
ncerc s se strecoare printre tricicluri, camioane i autobuze. Pe
marginea trotuarelor, nite copii i nite femei stteau pe vine
lng sticlele pline cu un lichid roiatic.
E vin? ntreb Malko.
Doug Frankel izbucni n rs.
Benzin! gnguri el. nainte de a pleca pe front, conductorii
vehiculelor blindate scot benzina din rezervoare i o dau membrilor
familiei ca s-o vnd. Mai ieftin dect la preul oficial, bineneles.
Nu uitai c un gogoman de soldat cu zece copii ctig ase mii de
franci vechi pe lun i c un general este pltit mai prost dect
secretara mea, adic are optsprezece mii de rieli. Nu e de mirare c
i vnd armele comunitilor
Malko privea cum defilau prin faa ochilor vilele din cartierul
rezidenial. De la ultima lui vizit, Pnom Penh-ul nu se schimbase
deloc. Poate era un pic mai murdar i fiecare cldire public se
transformase ntr-o insuli de saci verzi cu nisip n centrul unui
ocean de srm ghimpat. n ciuda rzboiului ns, viaa prea c
se desfoar n mod normal. Evident, nu i pentru cei patru sute
de cambodgieni ucii de obuzele comunitilor n urm cu cteva
sptmni, cnd khmerii roii s-au apropiat prea mult de ora i lau bombardat. Au czut i nite rachete mprejurul hotelului Pnom
i au lovit liceul Descartes care se afla vizavi.
Maina ncetini i vir la stnga, intrnd n curtea hotelului
Pnom. Aici, rzboiul prea foarte ndeprtat. Obinuitele liceene
trfe n timpul liber se fiau n jurul piscinei schimbnd
ultimele brfe la umbra arborilor n floare. Civa fotografi care se
ntorseser de pe front ncercau s uite teama bnd J&B. Dei era
rzboi, la Pnom Penh, nu fusese impus nici o restricie. Doug
Frankel cobor din main i i spuse lui Malko:
Schimbai-v dolarii la negru. n loc de trei sute aptezeci de
rieli, vei obine ase sute. Nu este cazul s facei daruri. Se pare
c generalul Oung Krom a reuit s depeasc trei milioane de
dolari de cnd se nvrtete pe lng preedinte Este de neles
14

de ce nu are chef s-i piard postul.


Malko examina faada roiatic a hotelului Pnom. Bine mcar c
au catadicsit s scrie numele nou pe el. ns pe vesel era gravat
numele Royal, iar holul era plin de afiele companiilor aeriene din
Europa rsritean. Mai multe lovituri de tun destrmar linitea
plcut de lng piscin. Nefiind obinuit cu astfel de lucruri,
Malko ntreb:
Avanseaz sau se retrag?
Doug Frankel schi un zmbet ironic.
Att timp ct nu lanseaz rachete, nseamn c se afl la mai
bine de unsprezece kilometri
Malko i ncord auzul. Exploziile din deprtare se auzeau nc.
Khmerii roii ncercuiau Pnom Penh-ul ascunzndu-se uneori n
mlatinile din partea vestic a oraului. Btliile durau de trei ani.
Din cnd n cnd, khmerii roii ajungeau pn la aeroportul
Pochentrong i atunci Pnom Penh se transforma ntr-un ora
complet izolat de lume.
Vin s v iau la ora ase, spuse americanul. Trebuie s
muncim serios, nainte ca nemernicul la de Krom s ne fac
bucele
Malko i spuse c nu era o figur de stil.

15

CAPITOLUL II
Cmaa de voal a lui Malko era ud de transpiraie, n ciuda
imensului ventilator care se nvrtea n spatele lui. Cldura
umed, nbuitoare i nemiloas transforma n furnal veranda ce
se afla exact deasupra piscinei luminate. Nite cambodgieni tcui,
cu mnui albe, se micau cu o uurin nefireasc n lumina
jucu a lumnrilor ca s satisfac cele mai mici dorine ale
invitailor.
Malko nu se ateptase s gseasc atta rafinament la Pnom
Penh. Sortimentele de vinuri fuseser aduse cu avionul din
Singapore. Chateau-Margaux din 1957, care fusese servit la
brnz, ar fi fost demn i de un dineu la Maxims.
Brbaii erau mbrcai numai n cma cu cravat, fr
hain, iar femeile n sampot2 sau cu rochii lungi. Vecina lui Malko,
o cambodgian, rmase brusc cu furculia n aer.
Se trage n apropiere de Tonle Sap, remarc ea. Ei se afl
exact n insula mare.
Malko ascult. n deprtare se auzeau loviturile surde ale
artileriei, nsoite de pcnitul lent al mitralierelor. Era unicul
semn c viaa din Pnom Penh nu era n totalitate normal. De
cteva sptmni, khmerii roii nu slbeau deloc atacurile. n
timpul nopii, se auzeau i mai bine zgomotele btliei.
La masa de alturi, stpnul casei, Mali Kuala, diplomat ataat
la Ambasada Malaieziei, se ridic i invit oaspeii pe marginea
piscinei unde era servit cafeaua. De jur-mprejur, erau numai
saltele confortabile acoperite cu mtase cu imprimeuri exotice. Cu
tenul foarte nchis la culoare, protejndu-i ochii cu ochelari de
soare, cu trsturile regulate, cu un trup suplu i zvelt, Mali Kuala
era nespus de frumos.
Malko i spuse c trebuie s se foloseasc sau chiar s abuzeze
de corpul diplomatic din Pnom Penh i c femeile nu rmneau
indiferente la farmecul su.
Vecina lui, o tnr cambodgian cu pomei foarte proemineni,
cu nite ochi exagerat de migdalai i buze prea groase, al crei
trup subirel, aproape de fetican, era ascuns ntr-un sampot din
2

Vemnt tradiional cambodgian (n.a.).

16

mtase violet. Prul ca pana corbului era adunat ntr-un coc


sofisticat prins dintr-o parte n alta cu o agraf din argint. Privirea
insistent i pofticioas nu-l slbea nici o clip pe diplomatul
malaiez. ndat ce se ridic de pe scaun, se scuz surznd i o
ntinse ctre piscin.
Fcuser deja cunotin. Ea se numea Maddevi Shivarol i,
judecnd dup mrimea smaraldelor care serveau drept cercei, nu
prea o nevoia Malko fusese fascinat de minile ei extraordinar
de fine, cu unghii foarte lungi, de un rou aprins i inele pe toate
degetele. Pe sub sampot-ul care se mula pe oldurile nguste ca de
biat, era goal-golu. Simindu-se al nimnui, Malko l cut din
priviri pe Doug Frankel, ns acesta se ntreinea cu gazda ntr-un
loc puin mai retras, cu un pahar de coniac Gaston de Lagrange n
mn.
Malko observ o asiatic micu, mbrcat ntr-un sampot
verde care i ajungea pn la mijloc i cu un bolerou asortat,
nsoit de un diplomat francez, aproape la fel de mic de statur ca
i ea. Se pare c amndoi profitaser din plin de butur, cci
rdeau zgomotos aezai pe una dintre saltelele de pe marginea
piscinei. Atmosfera grav de la nceputul serii ncepea s se
destind treptat, ochii femeilor strluceau, iar cldurii apstoare i
se aduga mahmureala. Malko se gndea la soldaii sfrtecai de
obuze, la civa kilometri mai departe, n timp ce ei se bucurau de
rafinamentul acestei serate tropicale.
Doug Frankel i Mali Kuala se desprir. Maddevi Shivarol se
ndrept imediat spre malaiez cu un mers suplu i legnat. l lu
de bra. Pe saltele stteau mai multe perechi care renunaser la
cafea pentru coniacul Gaston de Lagrange adus de chelnerii cu
mnui albe. Doug Frankel se apropie de Malko cu o lucire vesel
n priviri.
V simii bine?
M-a simi i mai bine n patul meu
Un chelner trecu pe lng ei cu un platou plin cu prjiturele.
Malko lu una n mod automat. ndat ce cambodgianul se
ndeprt, Doug Frankel opti:
Aruncai-o, dac vrei s v pstrai mintea limpede.
De ce?
Este plin de ganscha Aa i se spune haiului pe aici.
Prietenului nostru Kuala i place la nebunie ca invitaii lui s se
elibereze de complexe
Malko arunc discret prjiturica.
17

De ce am venit n seara asta aici?


Doug Frankel ncerc s tearg una dintre nenumratele pete
de pe cma.
Trebuia s m ntlnesc cu Kuala ca s verific o informaie
vital pentru proiectul nostru. El este singurul care tie ce se
ntmpl cu adevrat n rndul khmerilor roii. Este agentul
numrul unu al malaiezilor care a reuit s formeze o reea de
informatori n partea cealalt. A fost poliist, i cunoate meseria
i, n plus, este asiatic. Acest lucru ne ajut foarte mult. Lui i
furnizeaz o grmad de informaii pe care mie mi le ascund
fiindc sunt american.
Malko l cut din priviri pe Kuala. Malaiezul i scosese cmaa
i se lungise pe o saltea lng Maddevi Shivarol care pusese
paharul cu coniac pe pieptul diplomatului.
Ce ai aflat? l ntreb Malko.
Doug Frankel se strmb.
Am primit confirmarea conform creia khmerii roii i fac
jocul. L-au cerut pe prinul Sihanouk n locul lui Krom. i s-a
rezolvat. Khmerii roii au acum un ef nou. Un oarecare Khien
Sampan. E rndul nostru s efectum mutarea i s-l eliminm pe
Oung Krom. Ambasadorul nostru se va ocupa de rest. Au czut de
acord cu soluia laoian Adic o reconciliere ntre khmeri.
Este imposibil s-l convingem pe marealul Lon-Nol? ntreb
Malko.
Doug Frankel sufl ca un motan furios:
Nici vorb! Btrnul mareal are o ncredere oarb n Krom,
acesta susinnd c duhurile sfinte se abat asupra lui i toat
lumea trebuie s i se supun. Altminteri, pedeapsa divin va fi
crunt. Marealul, care este superstiios ca o bab. l ascult
orbete.
Vznd c Malko zmbete, glasul lui Doug deveni mai blnd.
S nu credei c generalul Krom e un prostnac. ndat ce a
aflat de inteniile mele, mi-a i plasat cinci sute de grame de
explozibil sub main.
Urt din partea lui! recunoscu Malko.
Mi-a curs snge din nas i din urechi vreo trei zile, continu
cu tristee americanul. Asta din cauza suflului. Dac maina nu
era blindat, a fi rmas acolo
Acest lucru era de bun augur pentru relaiile viitoare. Doug,
care fierbea de furie, zise cu glasul lui peltic:
Este la fel de uor s-l lichidezi discret pe Krom ca i cum a-i
18

scoate un tigru din cuca lui i l-ai mai trage i de musti. Eu


sper c vei avea o idee mai bun, altminteri, aceasta va fi ultima.
Tcu. Malko vzu c fruntea americanului se acoperi brusc cu
stropi fini de sudoare. Se uita n toate prile i nu era n apele lui,
de parc rspunderile pe care i le cerea funcia lui l speriau.
Malko i spuse c nu sttea bine cu nervii i c acest lucru nu era
prea bun pentru un agent al CIA care s-a angajat ntr-o operaiune
neagr.
Rmase clipind din ochi foarte des, cu ochelarii pe nas. Era
demn de mil i cu creierul golit de gnduri. Se vedea c fcea
eforturi mari ca s reia firul conversaiei.
C veni vorba, rafala de azi-diminea care nu ne-a nimerit
A fost nenorocitul la de Krom. Monivanh a auzit cnd i-a ordonat
unui soldat. Se pare c i ardea de glume
n acest moment, era cel mai bun candidat la medalia de aur
pentru umorul negru.
Haidei s bem ceva, i propuse Malko.
Barul se afla lng piscin. Cnd trecur prin dreptul unei
saltele, se auzir strigai de diplomatul francez care flirta de mama
focului cu cambodgiana.
Domnule Frankel!
Americanul fcu prezentrile fr prea mare entuziasm:
Domnul Boudu, de la Ambasada Franei i domnioara TiNam Prinul Malko Linge, aflat n misiune la US Aid.
Ignorndu-l pe Malko, francezul l ntreb pe american cu o voce
puin candid:
Soia dumneavoastr nu a venit?
Este obosit, mormi Doug Frankel.
Francezul chicoti n barb.
Cred c s-a scldat prea mult! Am vzut-o alaltieri pe plaj
la Kompong-Som. tii cumva cum a ajuns acolo? Cci nu se
gsesc bilete de avion
Buzele lui Doug Frankel devenir ca nite lame de brici. Malko
avu senzaia c americanul se va repezi n gtul francezului
pipernicit. Se mulumi doar s-i rspund cu o voce aproape
fireasc:
A cumprat biletele la negru. n loc de trei mii de rieli, a dat
cincisprezece.
Ti-Nam, micua vietnamez, nu i lua ochii de la sandalele aurii
pe care le avea n picioare. Doug zmbi cam ncordat i i relu
drumul spre bar, murmurnd cteva vorbe de duh printre dini.
19

Cnd se deprtar de ei, acesta izbucni:


V vine s credei c noi am devenit principalii dumani ai
francezilor? Idiotul sta pirpiriu face exces de zel. tie c am
probleme cu nevast-mea. Dac i-ai fi vzut acum ase luni, cnd
familia prinului Sihanouk a plecat din Pnom Penh. Nu au vrut cu
nici un chip s ne comunice planul de zbor, ca s nu-i putem
escorta. Era secret de stat. Le era team s nu cumva s tragem
nite foloase de ordin politic.
Un clipocit puternic, urmat de hohote de rs i fcur s
ntoarc privirile spre piscin. Mali Kuala se aruncase mbrcat n
ap, antrennd-o i pe delicata Maddevi Shivarol!
Apoi iei din ap i se aez pe margine. i scoase fr nici o
jen pantalonii i pantofii, apoi se arunc din nou n piscin. La fel
de calm, Maddevi Shivarol i desfcu sampot-ul ud leoarc i
plonj n ap. Malko avu timp s-i zreasc pielea brun
strlucitoare a feselor mici i rotunde.
ncepe blciul, oft Doug Frankel.
Era un amestec ciudat ntre un fel de Stalingrad i St. Tropez.

*
*

Ti-Nam naint ctre Malko, ce sttea ntr-un balansoar,


legnndu-se n ritmul unui cntec khmer, cu prul ciufulit,
arcuindu-i braele n stilul dansatoarelor cambodgiene.
Majoritatea invitailor plecaser. Rmseser doar beivii i
drogaii. Doug Frankel dispruse n cas. Alte perechi au imitat
gazda i s-au aruncat n pielea goal n piscin. Chelnerii cu
mnui albe aduceau buturi, prefcndu-se c nu observ
nimic
Lungii pe burt, absolut goale, pe o saltea din mtase, stpnul
casei i Maddevi Shivarol stteau de vorb ncetior i rdeau.
Tnra l mngia pe spate pe malaiez i ea era la fel de subire
ca i el. Dac nu ar fi avut prul lung. Ar fi semnat cu un biat.
Prjiturelele cu ganscha i fcuser efectul. Unele cupluri
trseser saltelele la ntuneric i se bucurau de plcerile tropicale.
Din cnd n cnd, cte un brbat sau o femeie se ridica de pe
saltea i venea s se scalde n piscin. Toropit de cldura
apstoare, Malko visa la o gherie. Ti-Nam l lu de mn i l
oblig s se ridice. Corpul ei cldu se lipi imediat de al su.
Continua s-i legene braele n aer ca pe nite erpi, iar pupilele
negre erau exagerat de dilatate. Vznd c Malko se ferete, ea se
ridic pe vrfuri, i scoase sampot-ul de pe olduri i i acoperi
20

spatele lui Malko, nvelindu-se amndoi n pnz. Simi prin


estura pantalonilor pielea cldu i umed.
Cu o suplee extraordinar, Ti-Nam ncepu s danseze un
tangou n stil cambodgian, de un erotism nemaintlnit. n timp ce
fredona, l trgea pe Malko la ntuneric. Agresat cu atta slbticie,
Malko simi c se pierde cu firea. n cteva minute, avea s
renune cu totul la pudoare.
Acest lucru prea c o ncnt la culme pe Ti-Nam care se
strdui i mai tare s-l determine s-o violeze pe loc, ascuni n
sampot. Printre iuiturile din urechi, Malko auzi rsete, nfurai
amndoi n pnz, ofereau un spectacol bizar
n clipa n care era gata s se lase n graiile ei, francezul se
ridic de pe saltea i o trase pe Ti-Nam spre el, dezvelindu-l i pe
Malko. El zri pentru o clip o tuf neagr i un pntece mic i
bombat, apoi Ti-Nam l nveli asculttoare pe francez cu sampot-ul
i relu dansul din buric cu i mai mare antren. Malko vzu
privirea francezului oprindu-se asupra unui singur punct.
Trsturile se ncordar. ncerc s o ndeprteze pe Ti-Nam de el.
Dar aceasta se nverun, balansndu-se i mai tare.
Francezul se opri brusc, nfigndu-i degetele n oldurile
dansatoarei. Era zguduit de nite spasme suspecte. Izbucnind n
rs, Ti-Nam se ndeprt dintr-un salt i se nfur cu sampot-ul.
Francezul se arunc n piscin ca s-i ascund ruinea. Imediat
se instal o veselie general
Diabolica Ti-Nam fcu o piruet spre ataatul militar englez,
care rmsese mbrcat, cu gndul s-l supun aceluiai
tratament. Malko profit de situaie i dispru s-l caute pe Doug
Frankel.
Trecu prin mai multe ncperi, dar nu se ntlni cu nimeni n
afar de soia ataatului cultural al unei ri din lumea a treia,
ngenuncheat lng primul secretar al unei ri democratice. Nici
mcar nu l bgar n seam.
Urc scara i deschise ua mai multor camere. Dar nu gsi pe
nimeni. Se opri n fine n pragul unei ncperi ntunecate, luminat
numai de o raz glbuie. Simi imediat mirosul fad al opiului. Fcu
ochii mari i distinse o siluet ntins pe un pat foarte scund, iar
un biat ghemuit pe jos. Auzi vocea peltic a lui Doug Frankel:
Intrai i nchidei ua.
Americanul i scosese ochelarii i se descheiase la cma.
Culcat pe o parte, trase cu nesa dintr-o pip veche, reinu puin
fumul, apoi l ddu afar cu un oftat de mulumire. i ordon ceva
21

biatului. Acesta i lu vemintele i dispru.


Malko i nelese brusc atitudinea lui de dup mas. Simea
nevoia! Bineneles c toate aceste lucruri se gseau n dosarul pe
care cei de la CIA l nmnaser lui Malko. Dar asta nu conta.
Acum era sigur c americanul avea probleme.
Plecai de aici! zise dintr-o dat Doug Frankel.
Malko se ndrept spre u, ns americanul adug
numaidect:
Nu din camer. Din Pnom Penh. Krom este mai puternic
dect noi. S ne punem cu el este ca i cum am juca la ruleta
rus. Iar la acest joc, nu se ctig ntotdeauna Aici, am dat
peste ruleta cambodgian care este la fel de rea. tiu de ce v-a
trimis Compania. Cei de acolo nu au ncredere n mine. Se
gndesc c trgnez prea mult lucrurile. Aa este. Dar o fac
pentru c eu cunosc ndeajuns Asia. Acum tiu c sunt mult mai
puternici dect noi. Dar mai ales, diferii! Cum vrei s-i explic eu
unui tip care nu se mic de la biroul lui din Washington c
palatul marealului Lon-Nol din Chamcar-Mon este mpnzit de
ghicitorii, de magii i de brahmanii motenii acum de Sihanouk?
Nu face un pas pn nu i consult. Unii dintre ei i stau la
dispoziie zi i noapte. i c un tip precum Krom crede n magie!
Aceast discuie pe ntuneric n fum de opiu avea ceva nefiresc.
Marealul este ntr-adevr un om superstiios? ntreb Malko
nencreztor.
Toi cambodgienii sunt superstiioi, izbucni Doug Frankel.
Dar el n mod special. tii ce a fcut ca s apere oraul de
rachetele comunitilor? I-a adunat pe toi ghicitorii i le-a poruncit
s binecuvnteze o movil de nisip pe care au suit-o ntr-un
elicopter. Dup aceea, nisipul binecuvntat a fost mprtiat peste
ora, astfel c nu au existat dect patru sute de mori. i aceia
nite necredincioi care nu s-au rugat cu mai mult for!
Americanul se ridic i veni lng Malko suflndu-i n nas
duhoarea de opiu.
V spun s plecai ct mai repede. Pe front, nu-l putem ataca
nici att pe Krom. Este prea bine pzit, iar scandalul ar fi mult
prea mare. Dac vei ncerca s-i ntindei o curs, v va face oale
i ulcele De fiecare dat cnd vei ridica degetul mpotriva lui, va
fi ca i cum ai rsuci butoiaul unui revolver numai cu un glon
nuntru, l vei lipi de tmpl i vei apsa pe trgaci. ntr-o bun
zi, ne vor mprtia creierii pe toi pereii.
Epuizat de lungul discurs. Doug Frankel tcu. Malko se gndea.
22

ntr-o ar plin de nebuni, trebuia s aplice metode pe msur.


Nu voi pleca deloc, spuse el. Sunt sigur c se poate face ceva.
Americanul ridic din umeri, lu de jos un walkie-talkie i
spuse:
Cum dorii! Haidei s bem ceva la Diplomatic Club.
Malko se uit la ceas. Era zece i jumtate.
Credeam c stingerea se d la ora nou
Pentru localnici, l corect Doug Frankel. Noi avem permise
de liber trecere. Singurul risc este o rafal tras dintr-un M 16 de
un tip nervos
n clipa n care peau pe coridor, dintr-o camer vecin, care
avea ua ntredeschis, se auzir urlete de femeie ntrerupte de
rugmini nduiotoare. Din obinuin, Malko se repezi ntracolo i ptrunse ntr-o ncpere luminat puternic, dar ddu
peste figura schimonosit de durere a frumoasei Maddevi Shivarol,
culcat pe o rogojin, prins de olduri de Mali Kuala care sttea
lipit de spatele ei, cu o strmbtur slbatic i plin de cruzime
ce i deforma trsturile feei. Fr s se sinchiseasc de prezena
lui Malko, el o ridic puin i se afund din nou cu toat puterea
n cambodgian. Ea csc gura i ip de durere, apoi izbucni n
lacrimi. Doug l trase pe Malko afar.
Venii.
Malko se ls antrenat de el, n ipetele aprige ale tinerei femei.
Malaiezul o viola n continuare cu o bucurie slbatic.
A gsit ce-a cutat! scrni Doug. Kuala este un pederast
nveterat, ns ele sunt ca nite cele n clduri cnd se afl n
preajma lui, n sperana c l vor aduce pe drumul cel bun. El se
preface c a mers treaba, apoi le folosete ca pe brbai
n momentul n care ncepur s coboare scara, gazda iei din
camer, nfurat ntr-o pnz. Trecu pe lng ei de parc nu ar fi
existat i intr n alt ncpere. Dar Malko avu rgazul s zreasc
un preot budist ras n cap i cu o rob galben ca ofranul. Deci
malaiezul era un spirit religios. De data asta nu se auzi nici un
ipt. nc l mai urmreau hohotele de plns ale lui Maddevi
Shivarol, dezamgit i suferind.
Pentru c tot vrei s rmnei, zise Doug Frankel, Monivanh
ar putea s v ajute. Ne ntlnim cu ea la Clubul diplomailor.

*
*

n sunetul unui paso-doble ndrcit, interpretat de o orchestr


din Filipine, vreo cincizeci de perechi se frecau unele de altele ntr23

o zpueal de furnal i ntr-o ntunecime aproape absolut.


Generali, trfe, comerciani, strini se amestecau ntr-un ocean de
transpiraie. Erau oameni de toate profesiile, n afar de diplomai.
Prin urmare, Clubul diplomailor nu era dect un nume de
mprumut destinat s ndeprteze rigorile stingerii obligatorii de la
ora nou.
Rezervat teoretic diplomailor, acetia nici nu catadicseau s
pun vreodat piciorul pe aici. Clubul se gsea la parterul unei
cldiri enorme, izolate n mijlocul unei grdini, n sudul oraului,
dup ce treceai de Bulevardul 19 Martie 1970. La umbra arborilor
din grdin ateptau vreo treizeci de maini. Toate numai Jeep-uri.
Doug Frankel i terse fruntea de sudoare i se aplec spre Malko.
Dac vrei o fat, i cerei lui mama-san de la bar. Sunt vreo
douzeci care ateapt sus
Mulumesc, spuse Malko, neavnd chef s-i cheltuiasc
banii n farmaciile locale.
Ia te uit, vine Monivanh, zise americanul.
Micua chinezoaic apru mbrcat la fel ca pe front i se
aplec peste braul fotoliului lui Frankel. Acesta i-l prezent pe
Malko pe care l surprinse fora cu care chinezoaica i strnsese
mna. Americanul i mngie fundul cu gingie. Ea rse i se
destinse, apoi ncepu o lung conversaie n chinezete cu Doug
Frankel, punctat din cnd n cnd de exclamaii, de rsete i de
strmbturi. Americanul i fcu lui Malko un rezumat, n timp ce
ea comanda o oranjad.
Se pare c generalul Krom a spus pretutindeni c mi va
pune pielea pe b i mi va mnca urechile C nimic nu l va
putea determina s plece din Chamcar-Mon.
Monivanh i lu paharul i iei din acest furnal. Moleit de
cldur, Malko o urm afar. n grdin era mult mai rcoare i
mai puin zgomot. Se auzea numai bubuitul ndeprtat al luptelor.
Doug Frankel apru i el i se apropie de Malko ntrebndu-l pe un
ton aproape agresiv:
Avei idee cum putem s scpm de ticlosul sta de Krom?
Nu cunoatei nici un ghicitor care se nvrtete n anturajul
lui Lon-Nol? l ntreb Malko.
Nu. Sunt cu toii nite arlatani. Dac vrei s cunoatei
nite ghicitori, eu v voi prezenta pe civa. i nevast-mea
cunoate civa.
Simindu-se stingherit c pomenise de soie, se ntoarse la dans.
Malko rmase cu Monivanh. O rafal de mitralier de calibrul
24

cincizeci pcni undeva n apropiere. Chinezoaica se uit la el


ncntat.
Tovarii
Dar comunitii nu aveau asemenea arme.
ncurajat, ea i zmbi larg i bigui:
Generalul Krom a zis c o s te omoare
Ea nsoi aceast minunat veste de un gest semnificativ ce
nsemna un cuit care i tia gtul. Engleza ei era mai mult dect
slab, amestecat cu vietnamez i francez. Malko zmbi la
rndul lui. Ruleta cambodgian ncepea.

25

CAPITOLUL III
Generalul Oung Krom ndrept cu delicatee palele micului,
ventilator portabil spre vrful degetelor brbatului care sttea n
faa lui, imobilizat pe un scaun din fier cu firul de la telefon.
Ce-a mai spus americanul, Kak? ntreb el cu voce blnd.
Prizonierul slobozi un urlet rguit, iar ochii negri foarte
migdalai se umplur de o panic atroce. Figura cu trsturi foarte
bine definite se schimonosi de durere, artndu-i i cteva cioturi
glbui pe care le mai avea n gur. Kak era un amrt de muncitor,
mbrcat ntr-un ort zdrenuit i un maiou gurit prin care i se
vedeau coastele. Dei n biroul generalului era aer condiionat,
fruntea lui era plin de broboane de sudoare.
Prizonierul avea minile fixate pe masa grea din lemn cu nite
curele din piele, mpiedicndu-l s fac cea mai mic micare. Un
soldat i prinsese degetele deprtate unele de altele tot cu acelai
sistem. Dup aceea, i nfipsese n fiecare deget mai multe ace fine
cu gmlie. Apoi, cu delicateea unui scrib ce scria pe foia de
pergament, fixase n vrful fiecrui ac cte o foi de igar. Deabia acum, era pregtit totul pentru supliciu. n momentul n care
pornea ventilatorul, suflul elicelor flutura foiele n toate sensurile,
trimind aceste micri n carnea celui torturat.
Durerea era insuportabil. Nimeni nu rezista acestui supliciu
mai mult de un sfert de or fr s leine. Era o metod
vietnamez. De fapt, singurul lucru pe care l adusese generalul de
la vecinii si pe care i ura de moarte.
Stnd confortabil n fotoliul lui, uitndu-se fix la prizonierul pe
care l interoga, rotea ventilatorul cu micri uoare din mn.
Brbatul ncerc s se ridice gfind, apoi rosti cteva fraze
ntrerupte de gemete. Generalul Krom cltin din cap nemulumit.
Acest muncitor amrt lucra ntr-unul din cele patru saloane de
fumat opiu care mai rmseser n Pnom Penh, a cror patroan
era urmaa faimoasei Mama Choum. Era frecventat de numeroi
diplomai strini, printre care se numra i Doug Frankel care i
lua ntotdeauna acelai boy pipe. Iar uneori, dup ce fuma mai
mult, americanul ncepea s vorbeasc singur n euforia pe care i-o
producea drogul, fr s se gndeasc o clip c bietul viermior
ghemuit la picioarele lui nu era pus acolo chiar degeaba. Imediat
26

ce se ntorcea cu spatele, oamenii generalului Krom veneau s-l ia


pe Kak. Tortura cu ace cu gmlie avea un avantaj enorm: puteau
s o ia de la capt ori de cte ori voiau, fr s lase urme i fr s
ucid victima. Dup fiecare edin, nefericitul Kak era lsat liber
s se duc la salonul pentru fumat. Dar tia c data viitoare
trebuia s spun altceva, ca s scurteze supliciul.
Strinul blond a venit special ca s m omoare? repet cu un
aer pofticios generalul Krom.
Da, da, l aprob Kak.
Ar fi spus orice, numai s opreasc ventilatorul.
Cnd?
Nu tiu. Nu tiu! se jur biatul de pip.
Ca s aib contiina mpcat, generalul Krom apropie furios
ventilatorul. Dar Kak lein cu un strigt sufocat.
Generalul Krom puse jos ventilatorul i l opri. Dup aceea i
pocni degetele cu nervozitate. Fata care sttea pe o rogojin,
ghemuit lng un paravan chinezesc, se duse s deschid
magnetofonul. ncperea fu invadat de o melodie ritmat khmer.
Generalul Krom se duse s se ntind pe un pat din lemn plin de
pernue. i amenajase foarte luxos biroul, cu covoare chinezeti
groase de ln, iar pereii erau acoperii cu lambriuri aurii i
gravuri budiste. Podeaua de abanos era goal n mijloc, ca un fel
de ring de dans. Datorit climatizrii, n birou domnea o
temperatur plcut. ntr-un col, sub o prelat, erau ngrmdite
opt aparate de radio VHF pe care le furase Krom, dar nu reuise s
le vnd pn n prezent.
nchise o clip ochii ca s guste mai bine muzica. Era priceput
n materie.
Fata, mbrcat ntr-un costum de balet regal, ncepu s
danseze sub privirile cambodgianului, plin de graie, hieratic,
resemnat. Odinioar, fcuse parte din trupa de balet regal, iar
Sihanouk o onorase uneori cu favorurile sale. Generalul Krom o
fcea s plteasc acum pentru gloria apus. Dup metoda
asiatic, desigur.
Kak i revenise i gemea. Generalul ip la el ca s tac. Biroul
se gsea n cldirile care gzduiau Divizia nti de Infanterie. n
partea de nord a complexului n care locuia marealul Lon-Nol.
Dup ce Kak tcu, generalul Krom ncepu s priveasc evoluia
dansatoarei cu un ochi critic. Dansul clasic khmer era alt
pasiune de-a lui.
Nu faci bine micrile, i fcu el observaie pe un ton sever.
27

Atunci, dansatoarea se cambr i mai lent. Generalul i trecu


nervos mna prin prul negru i des. Cu banii din Hong Kong i
din Singapore, putea s se bucure de zile fericite. ns mndria lui
se revolta numai la gndul c putea deveni o persoan nedorit din
ordinul CIA. Khmerii erau diferii de chinezi, onoarea nu le putea fi
cumprat. Muzica se opri.
Dansatoarea sttu pe gnduri cteva clipe, apoi, vznd c
generalul nu se mic, se apropie cu pai mruni i se aez pe
vine lng el, avnd grij s nu ifoneze costumul foarte scump.
Cu ochii plecai i cu micri foarte lente, ea ncepu s-i desfac
centura cu care erau prini pantalonii din pnz kaki, clcai
impecabil. Ca s-i completeze reeducarea democratic, generalul
Krom i ceruse fetei s se duc s ia lecii de la o vietnamez creia
i se dusese vestea de maestr n felaie tocmai pn la Bangkok.
Ateapt, zise Krom. Pune alt disc.
Ea l ascult, apoi se ntoarse s-i ofere o mngiere dulce i
plin de tact.

*
*

Se auzi o rafal care pcni rar. Era destul de aproape. Stnd n


picioare pe veranda Clubului diplomailor, Doug Frankel pru c
nu o aude. Se uita fix n gura lui Malko, care i propunea o
modalitate de a scpa de generalul Krom. Chinuitoare, asiatic,
ntr-un fel, chiar machiavelic. Americanul spuse rznd:
S-ar zice c ai trit n Asia! La urma urmei, s-ar putea s
mearg.
Opiul pe care l fumase la malaiez acas, plus cele cteva pipe
pe care i le oferise la salonul unde obinuia s se duc, i
provocaser o stare euforic. ns Malko simea c toat greutatea
planului se baza numai pe el i c sprijinul i entuziasmul lui
Doug erau extrem de fragile.
Vei avea nevoie de Monivanh, remarc americanul.
Chinezoaica tcea, sprijinindu-se de o main, puin mai
departe de ei.
Putem avea ncredere n ea?
Depinde. E cam mitoman i cam cnit, se ndrgostete
la opt zile odat. Dac v va iubi, va fi umbra dumneavoastr.
Uitai-v la cameramanul neam! Nu o pltete nici cnd o ia cu el
pe front. tie multe i cunoate o groaz de oameni. Nu uitai c
noi suntem albi, iar dumneavoastr nu vorbii limba cambodgian.
Dar dumneavoastr o vorbii, obiect Malko.
28

Americanul ridic din umeri.


Dar sunt alb.
O strig pe Monivanh. Chinezoaica se apropie de ei cu mersul ei
straniu de docher, cu umerii trai napoi, cu capul drept, cu brbia
n piept, cu un zmbet pe buzele groase i cu o sclipire vesel n
ochi. Doug o lu pe chinezete.

*
*

Generalul Krom se lovi cu ceafa ras de lacul negru al


paravanului. Dansatoarea i nghiise i ultimul strop de smn,
aplecat cu umilin peste el. Lungit pe masa de tortur i cu
privirea fix, Kak ncerca s uite de durere. Se gndea numai la
clipa n care opiul i va umple plmnii i i va alina suferina. l
durea fiecare prticic a corpului. Nu mai suporta.
Soldatul care l legase se ivi n sfrit, chemat de soneria
invizibil. Mai nti, scoase cu delicatee foiele de igar, apoi acele
pe rnd i le aez cu grij ntr-o cutie de chibrituri. Dup aceea,
desfcu din strnsoare minile prizonierului. Kak rmase nemicat
pe mas cteva clipe, apoi se ridic. Simea c avea minile
umflate, dei nu se vedea. Numai tremuratul uor nu i-l putea
opri. Mulumit i cu inuta aranjat, generalul Oung Krom se uit
la el. i adres un zmbet crud, dar totodat blajin:
Pe curnd, Kak.
Angajatul se ls mbrncit afar de soldatul care nu scoase o
vorb. ncepuse deja s simt groaza. Nici mcar nu putea s se
ascund de clul su. Pnom Penh-ul era ncercuit. Dac s-ar fi
dus n tabra comunitilor, ar fi fost i mai ru!
ndat ce ua fu nchis, generalul Krom o mpinse cu
genunchiul pe dansatoare. Aceasta se ridic, fcu o plecciune,
puse alt disc cu muzic khmer i iei. Rmas singur,
cambodgianul i aprinse o igar i se adnci n gnduri. Ajunsese
n postul pe care l ocupa datorit ireteniei, curajului i
servilismului, ns nu era lipsit de subtilitate.
eful CIA la Pnom Penh reprezenta pentru el un pericol de
moarte. Americanii erau foarte puternici. Datorit lor, Cambodgia
mai supravieuia nc. Fr ajutorul lor, comunitii ar fi preluat
puterea n zece minute i ar fi putut s-l striveasc pe generalul
Krom ntr-o secund. ns americanii erau nite imbecili care
credeau n nenumrate chestii inutile. Cu toate astea, venirea aici
a strinului blond, a aa-zisului trimis al US Aid, nsemna ntr-o
oarecare msur c CIA se hotrse s acioneze. Generalul Krom
29

avea totui puin avans i trebuia s profite de el. Aps pe


butonul soneriei secrete, iar biatul-soldat apru imediat.
Phuong este aici?
Da.
Du-te i cheam-l.
Tocmai luase o hotrre. Trebuia s loveasc primul. l ratase
pe Doug Frankel fiindc acionase sub imperiul mniei. De data
asta ns, va aciona cu mai mult subtilitate ca s lase loc i
negocierilor. S-l omoare pe Doug Frankel, risca s se ntoarc
mpotriva lui. Marealul Lon-Nol era versatil i depindea n
totalitate de americani ca s supravieuiasc Se auzi o btaie n
u, iar el strig s intre. Ua se deschise i n prag apru Phuong.
Generalul Krom reui s-i ascund repulsia zmbindu-i
creaturii care se ndrepta spre el. Phuong semna cu pianjenii
imeni care ieeau n sezonul ploios din malurile fluviului
Mekong Nu avea mai mult de aptezeci de centimetri nlime.
Cu civa ani n urm, suferise de poliomielit i din cauza asta,
picioarele lui rmseser curbate i nu se mai putea folosi de ele.
Se deplasa trndu-se ca un crab, sprijinindu-se n minile
extraordinar de musculoase. Dar ntotdeauna era pe faz ca s
evite o lovitur sau s dea el una. Era animat de o ur i o rutate
fr limite. Crescuse singur la periferia Siemreap-ului. Prinii lui
l abandonaser discret pe o grmad de gunoi, dup ce se
mbolnvise. Pe atunci, avea doar opt ani. Supravieuise furnd de
la turiti, cerind un pumn de orez i luptndu-se cu vagabonzii,
adunnd n suflet mult ur. Cu trei ani n urm, cnd comunitii
au ocupat templele de la Angkor, o unitate a trupelor
guvernamentale l-a adoptat drept mascot. Ca s se distreze,
soldaii trgeau aproape de el cu un M 16 i rdeau cnd se apra
srind foarte repede aa cum putea. Generalul Krom l vzuse i i
admirase sngele rece. Apoi l luase n Jeep-ul su.
De atunci, pentru civa rieli, Phuong devenise omul bun la
toate. Cnd infirmul nu se nvrtea prin Phnom Penh n cutare de
informaii, dormea linitit ntr-un col pe un vraf de crpe.
Atepta ordine de la stpnul su cu torsul dezvoltat strns n
cmaa din pnz, sprijinindu-se n minile puternice, cu pielea
feei foarte nchis la culoare i cu ochii negri i fici ca ai unei
psri de prad. n ciuda handicapului su, se simea totui
puternic fiindc l slujea pe generalul Krom. Dup el l trimisese pe
bietul Kak. l huiduise tot drumul, spunndu-i amnunit cte
suferine ndurase el, n timp ce Phuong se delecta cu ipetele lui.
30

Am nevoie de tine, zise generalul Krom.


Phuong zmbi servil, copleit de importana lui. Generalul i
ascunse cu greu repulsia, fixndu-l pe bietul pianjen care sttea
pe splendida duumea de abanos unde dansase balerina puin mai
devreme.
A venit spiritul la mine i mi-a spus c m pate un mare
pericol, ncepu el. Trebuie s-l implor s
Phuong cltin cu gravitate din cap. El nu credea n viziunile
generalului Krom, dar acest lucru fcea parte din ritual. i
scrpin piciorul sucit. Avea s-i verse ura aprig asupra victimei
pe care i-o va desemna generalul.

*
*

Malko abia reui s scape de Monivanh. Sttuser strns lipii


unul de cellalt n cldura apstoare de la Clubul diplomailor.
Chinezoaica l trimisese pe cameramanul ei mai departe ca s
priveasc felul n care dansa cu Malko. ntr-un ntuneric aproape
total, perechile se iubeau practic n picioare.
S plecm, propuse Malko.
Doug Frankel scoase un teanc enorm de bani, reprezentnd cea
mai mare captur cambodgian de cinci sute de rieli optzeci de
ceni americani din cauza inflaiei galopante. Acest lucru l obliga
s care cu el teancuri uriae de bancnote. Monedele nu mai
existau de mult.
Ieir n grdin. Doi soldai se chinuiau s urce ntr-un Jeep
un colonel cambodgian beat mort. Clubul diplomailor se
nchidea ntre unsprezece i miezul nopii. Monivanh, Malko i
Doug Frankel se ndreptar ctre maina blindat a americanului.
n timp ce mergeau paralel cu zidul, chinezoaica se ncord brusc
i strig. Art cu mna un col mai ntunecat Malko distinse la
nceput doar o pat neagr. Monivanh se aplec, lu o piatr i o
arunc cu toat puterea n pata ntunecat.
Se auzi un ipt ascuit, iar pata se deplas imediat, apru o
clip n lumin, apoi fugi pe lng zid. Monivanh mai arunc o
piatr. Se auzi din nou un vaiet ascuit.
Oprii-v! zise Malko.
l vzuse pe infirmul cu picioarele rsucite. I se fcuse grea.
Monivanh rosti o fraz lung n cambodgian, pe care Frankel o
traduse:
Spune c este un spion al generalului Krom. Este foarte
periculos.
31

Dar e infirm! protest Malko.


Chinezoaica cltin din cap, urmrind cu privirea pianjenul
care se ndeprta i se pierdea n ntuneric. Cuvntul infirm nu
fcea parte din vocabularul ei. Pentru ea, un duman era tot un
duman.
Maina americanului ajunsese n apropiere de poarta cu grilaj
de la intrare, pe strada pustie. Mai fcur civa pai pe jos. Malko
era nc impresionat de apariia lui Phuong. El alctuise un plan
care evita vrsarea de snge i spera s se poat ine de el. Nu l
ncnta gndul c fiecare piatr a castelului su din Liezen era
impregnat cu snge ca un burete. El visase doar s duc o via
linitit i monden de alte serenisim, mprindu-se ntre
apetisanta lui logodnic i activitile demne de un prin autentic
ce se trgea din vechea nobilime austriac, nu s se pomeneasc o
dat cu fiecare misiune ntr-o baie de snge. Trist capriciu al
soartei.
De data asta, era hotrt s duc la bun sfrit eviciunea
generalului Oung Krom fr vrsare de snge, chiar dac era puin
cam complicat
Adncit n gnduri, i ddu brusc seama c Doug Frankel nu
mai era n spatele lui. Rmsese pe loc la civa pai mai ncolo,
uitndu-se la o main parcat sub coroana unui copac. n acelai
timp, auzi un zgomot neobinuit, metalic, ca scritul ritmic al
unor arcuri. Se ntoarse intrigat. Americanul parc se
transformase ntr-o stan de piatr. Malko se uit n direcia n
care privea i Frankel.
O main masiv de fabricaie american era parcat sub
copac, dar ceva se mica pe capot. Uitndu-se mai bine, Malko
distinse nite picioare i nite mini, apoi o pereche de rangers
agai n antena radio. Femeia era culcat pe spate, cu capul
sprijinit de parbriz. Malko zri o coam bogat de pr. Ea gfia i
i legna capul n toate prile sub asaltul partenerului care
sttea deasupra, sprijinindu-se cu minile de capot. Ca s nu
alunece, ea i cuprinse oldurile cu picioarele.
Nici unul dintre ei nu se dezbrcase. Rochia femeii se ridicase
pn la bru. Malko nelese la ce se uita Doug Frankel.
De fiecare dat cnd partenerul o strivea de tabla capotei,
suspensiile mainii scriau. Vzndu-i de treab, cei doi nici nu
i observar. Era mult mai plcut s faci dragoste n rcoarea
nopii dect n etuva de la Clubul diplomailor.
Fr s se mite din loc, Doug Frankel ntoarse capul spre ei..
32

Privirea de dup lentilele ochelarilor era imobil. uier printre


buzele subiri:
E nevast-mea.

33

CAPITOLUL IV
Malko realiz deodat c i strngea cu putere braul
americanului. La civa metri de ei, cuplul i vedea de treab, ca
i cum ar fi fost pe alt lume. Monivanh se oprise i ea locului, cu
o figur dezaprobatoare. Malko zri pe capot coapsele pline i
albe, strnse n jurul oldurilor unui brbat destul de plpnd.
Acesta se opri brusc, ascuns de partener i slobozi un mrit din
gtlej. Femeia ntoarse capul spre grupul care i privea. Malko era
sigur c i vedea. Dar nu se desprinse de brbat.
Ca un automat, Douglas Frankel se ls tras de Malko. Nu se
ntoarse, dar i tra picioarele de parc nu voia s plece de acolo.
Malko se simea ngrozitor de jenat. Acest incident arunca o
lumin nou asupra comportamentului efului Centralei din Pnom
Penh. Raportul de la Washington nu sufla o vorb despre situaia
conjugal a americanului. Observaia plin de venin a francezului
n momentul cnd plecau de la malaiez i reveni n memorie. Doug
Frankel ajunsese batjocura Pnom Penh-ului Brusc, i se fcu mil
de american. Acesta veni lng main, l trezi pe ofer i se ls
greoi pe bancheta din spate. Malko se aez lng el, iar Monivanh
lng ofer.
V las la hotel, i spuse el lui Malko.
Maina demar. Imediat, Doug Frankel ncepu s vorbeasc n
chinez cu Monivanh pe un ton sacadat. Aceasta i rspundea
monosilabic. Ajunser pe esplanada cu care se termina imensul
Bulevard 19 Martie 1970 fosta arter Sihanouk. Un tanc sovietic
T 52, stricat i ruginit, atins de obuzele khmerilor roii, era
abandonat pe un refugiu. n loc s mearg drept, maina vir pe
Bulevardul 19 Martie, care strbtea oraul de la est la vest.
Frankel se ntoarse spre Malko:
Soia mea nu s-a simit bine n Asia. A devenit nimfoman. i
eu sunt slab. Ar fi trebuit s o trimit n America, dar nu am avut
curaj. Prin urmare, o las s fac ce dorete. Dac se ntoarce sau
nu Peste cteva luni. Voi pleca de aici Nu tiam c n seara
asta s-a dus la club. ncercm s nu ne ntlnim mi pare ru.
Nu prea avea de ce. Malko era mai degrab uimit. Poate c
americanul gsise puterea s nu se piard cu firea.
Ai fi putut s intervenii adineauri, i suger el.
34

Doug Frankel cltin din cap cu tristee.


Ar fi fost n stare s-mi trag o palm. A mai fcut-o o dat n
public. Atunci s-a culcat cu un tip chiar sub ochii mei (Oft. Era
un oftat trist, din suflet). Cnd am vzut-o din nou n seara asta,
mi-a venit o idee.
Malko se simi dintr-o dat stnjenit.
Ce idee?
Douglas Frankel se uit la el cu o privire de ghea.
Tipul care o punea cu Liz Este cpitan n armata aerului.
Pilot.
Malko nu ndrzni nici s-l aprobe, nici s-l contrazic. Poate c
trebuia ca Doug s ajung la captul puterilor ca s se regseasc.
n main, se fcu linite. Strbtur nesfritul bulevard
Monivong care nu se mai chema aa. Toate numele fuseser
schimbate de regimul Lon-Nol, ns oamenii foloseau n continuare
denumirile vechi Maina se strecura pe strdue din ce n ce mai
nguste i se opri n faa unei cabane pe piloni, construit n stil
khmer, n mijlocul unei grdini.
V las, spuse Doug. Ne vedem mine diminea la ambasad.
Monivanh cobor i se aez lng Malko. Scrile din lemn
trosneau sub paii americanului. Monivanh rse ncetior.
Ca Mama Choum
Mama Choum fusese pn n 1970 cel mai cunoscut salon de
fumat opiu din sud-estul Asiei Dup moartea ei, una dintre
asistente preluase clientela. Starea de necesitate nu mpiedica
deloc afacerile Dar era totui secret. Trebuia s ari o
legitimaie Era ciudat s circuli ntr-un ora pustiu, mort.
oferul frn brusc. Civa soldai baricadau bulevardul, lng un
buncr fcut din saci cu nisip. Se apropiar de vehicul, cu fee
dure i armele ndreptate spre ei.
Fr mcar s se uite la pasageri, ei l forar pe ofer s
coboare i l controlar. Atunci, Monivanh sri din main i
ncepu o lung discuie cu ei, n timp ce oferul le arta permisul
de liber trecere. ncpnai, soldaii nici nu se uitar la el. Cum
oferul se prefcu c vrea s se urce la volan, unul dintre ei i
arm M 16 cu o figur amenintoare Aici li se nfunda. Era o
idioenie s se lase omori de nite soldai din trupele
guvernamentale chiar n centrul Pnom Penh-ului. Malko ls
geamul n jos.
Ce se ntmpl?
O mic problem, spuse Monivanh. Vor bani.
35

Ct?
Ea i art pe degete.
Cinci mii de rieli.
Malko se ddu jos din Fury i scoase din buzunar un teanc de
bani. Imediat, totul se rezolv ca prin minune exact n clipa n care
un proiectil trasor lumin cerul deasupra mlatinilor de la vest.
Unul dintre soldai zmbi larg.
Comunitii
Se retraser mulumii la ntuneric s-i mpart prada. Maina
demar ncetior.
Number ten! coment Monivanh n jargonul ei.
n Asia, aceast expresie consacrat exprima dispreul total.
Comunitii i blenoragia erau number ten.
O cunoatei pe Liz Frankel? o ntreb Malko.
Chinezoaica rse jenat.
Da, da Number one.
Aceast expresie era opusul celei de dinainte
n orice caz, nu este o pudic.
Monivanh nu prea ofensat de scena la care asistaser la
Clubul diplomailor Malko insist, folosind n mod deliberat un
limbaj simplu.
Se duce mereu cu ali brbai?
Monivanh ddu din cap n semn c da, apoi adug:
Domnul Frankel, prea multe pipe. Treizeci, patruzeci ntr-o zi.
Niciodat cu doamna. Opiul nu bun pentru ceaca-paca
Fcu o pauz, apoi continu:
Doamna Frankel, la fel ca Ti-Nam. Brbat btrn. S-a mritat
pentru paaport.
Malko i aduse aminte de serata malaiezului. Ti-Nam i oferea
anumite compensaii. Hotrt lucru, viaa n Pnom Penh nu era
prea rea, chiar i n vreme de rzboi Rmaser tcui pn cnd
maina ajunse n curtea hotelului Pnom.
Bun seara, spuse Malko. Pe mine.
Monivanh se prefcu c nu a auzit. Urcar peronul hotelului.
Vreo ase angajai jucau dame n holul ntunecos. Malko avea
cheia la el. Se duse la lift, iar chinezoaica veni n urma lui.
Deodat mri ceva i l trase de mn ca s-i atrag atenia.
Fii atent!
Malko zri sub o mas ceva care se mica i se lipi de perete.
Monivanh sufl nfuriat:
Phuong!
36

Infirmul se ascunse n ntuneric precum un monstruos pianjen


otrvitor. Malko deschise ua liftului. Era att de obosit nct nu
se mai speria de Phuong. Monivanh nu mai insist.
Coridorul ca de catedral era pustiu. Prin ferestrele deschise, se
auzeau rafalele de mitralier dincolo de Tonle-Sap. Monivanh se
strecur uurel n camer, n spatele lui Malko. Epuizat, el intr n
baie ca s-i fac un du. Cnd iei, ea sttea ntins n pat, goalgolu i citea o revist. El observ corpul ciudat, cu picioare puin
cam groase i umeri de docher. Numai prul lung i negru i mai
ndulcea puin fptura. nl capul i i zmbi lui Malko.
Se vedea ct de colo c acest lucru fcea parte din contractul de
asisten tehnic pe care l semnase Nu cutez s spun nimic.
Cnd se ntinse lng ea, chinezoaica i mngie pieptul ncetior,
urmnd linia coastelor.
Number one! fcu ea.
Mna i cobor tandru spre pntece. Malko oft cu sinceritate.
Nu mai pot
Monivanh mai insist puin, apoi se culc pe o parte uimit i
vexat. De obicei, albii se npusteau la asiatice din prima zi. Ea l
contempl pe Malko i se gndi c probabil era obosit ns ei nu
i plcea s adoarm fr s fac dragoste. Se ridic i se mbrc.
Slav Domnului c tia unde s-l gseasc pe cameraman. Dac
nu fumase prea mult ganscha, o va satisface. Simea nevoia s se
asigure imediat c mai avea nc putere de seducie

*
*

Climatizorul i ddu duhul cu un scrnet jalnic. Doug Frankel


trase o njurtur ngrozitoare.
Iar s-a stricat! Porcria aia de grup electrogen nu e destul de
puternic pentru chestia asta.
Malko simea deja zpueala apsndu-i pe umeri. Dormise
butean i acum se simea bine. eful centralei arta destul de
bine, numai c avea pungi mari sub ochi. La opt fix, maina lui
Frankel venise s-l ia pe Malko de la hotel. Traficul pe Monivong
era ngrozitor din cauza sutelor de tricicluri care se transformaser
n transport n comun i degajau un fum albstrui i neccios.
Orice khmer s-ar putea asfixia. Cnd ajunser n faa Ambasadei
SUA, Malko crezu c se afl lng Zidul Atlanticului. De jurmprejur era protejat de un povrni gola. Nici o main nu avea
dreptul s staioneze n fa. Nici pietonii nu aveau voie s treac
pe trotuar. De asemenea, ambasada era nconjurat de un gard
37

nalt cu grilaj. Iar pe trotuar, staionau mai muli soldai


cambodgieni narmai pn n dini. Biroul efului CIA se afla la
primul etaj. Dup ce trecur de trei ui blindate i de sala Cifrului,
Doug Frankel nchise n urma lui Malko ua care separa biroul de
secretariat. Vzndu-le pe cele dou ncnttoare femei khmere,
americanul coment:
Sunt sigur c i informeaz pe cei de dincolo
Un walkie-talkie imens era aezat pe birou. Doug i-l ntinse lui
Malko.
S nu-l lsai niciodat din mn. Este legat n permanen
de serviciul de securitate al ambasadei. i ceilali dou sute de
membri sunt conectai. n caz de lovitur de stat, de atac al
comunitilor sau de subversiune, urmai orbete instruciunile pe
care vi le vor da. Dac situaia se va nruti, vom fi scoi din
Pnom Penh de mai multe elicoptere Codul dumneavoastr este
Staia 46.
Malko se uit la imensul walkie-talkie.
Vrei s spunei c trebuie s-l car tot timpul dup mine?
Chiar i atunci cnd tragei din pip sau cnd v ducei la o
trf, spuse americanul. Acum venii s v art ceva.
l trase pe Malko la fereastr.
Uitai-v pe partea cealalt a bulevardului.
Malko zri un imens gard de srm ghimpat, nite cldiri
protejate de saci cu nisip, iar din doi n doi metri era montat o
mitralier i baterii ntregi de arme aezate la intersecii. Un copil
sttea clare pe o eav de tun. Toat aceast desfurare de fore
era destinat s apere un parc plin de verdea presrat cu cldiri
pe un perimetru de aproximativ patru sute de metri.
Acesta este Chamcar-Mon. Aici locuiete marealul Lon-Nol,
mpreun cu familia, cu ghicitorii i cu tot anturajul, l inform
Doug Frankel. i este aprat de Divizia nti de Infanterie. (Tcu,
apoi adug n oapt) Sper c Shivarol, cpitanul, va ochi bine,
altminteri
n timp ce contempla cldirile presrate prin parcul-fortrea,
Malko se ntreb deodat dac planul su de eliminare a
generalului Krom nu era absolut nebunesc Cu toate astea, ideea
i plcuse americanului Acesta se ntoarse la birou.
Am mai reflectat la aceast problem, zise el.
Despturi un plan fcut de un arhitect i l puse pe birou.
Era Chamcar-Mon cu toate cldirile lui. Doug Frankel puse
arttorul pe un dreptunghi.
38

Aici este locul unde locuiete marealul Lon-Nol. Este o vil


n stil colonial cu dou etaje. Acoperiul plat a fost consolidat cu
pulbere de oel i o ap de beton. Majoritatea timpului, marealul
i-l petrece la parter, dar nu se culc dou nopi la rnd n acelai
dormitor. Acum i construiete n parc o cldire care va rezista
proiectilelor trase dintr-un tanc B 52. Vila este nconjurat de un
gard cu grilaj nalt de opt metri ca s o protejeze de grenade i de
rachete Lon-Nol nu se plimb niciodat prin parc. De altfel, de
cnd sufer de hemiplegie, se deplaseaz foarte greu. Practic, nu
se mai duce nici pn la cldirea care adpostete Consiliul de
Minitri, cu toate c se afl doar la treizeci de metri de vila lui, care
este mereu goal Peste tot sunt amplasate mitraliere i tunuri
antiaeriene, ns, cum khmerii roii nu dispun de aviaie, soldaii
nu prea au ocazia s se antreneze. Ar fi n stare s rateze i un
zmeu care plutete la o sut de metri. Un avion care ar veni de la
Mekong, zburnd la patru sau cinci sute de picioare, ar avea tot
timpul s nimereasc inta fr nici un risc.
Dar mi se pare perfect, spuse Malko.
ncepu s simt deja emoia aciunii. Era un lucru fascinant si ataci pe cei mai puternici dect tine. Nu-l simpatiza deloc pe
generalul Oung Krom. i-l imagina ascuns dup gardul de srm
ghimpat i dup sacii cu nisip. mbogindu-se pe zi ce trece cu
ajutoarele aduse de americani, n timp ce sracii mureau de
foame
Dar planul pe care l gndise nu avea s fie uor de pus n
aplicare. Mai coninea i unele elemente destul de ubrede. Dar cel
mai periculos lucru era reacia lui Krom n ceea ce l privea pe el
Se putea ajunge la o form extrem de violent i definitiv
Doug Frankel i scosese ochelarii i se aezase n fotoliu. Parc
mbtrnise brusc cu douzeci de ani. Malko i spuse c noaptea
trecut fusese o grea lovitur pentru el Ca i cum i-ar fi ghicit
gndurile, americanul spuse ca pentru sine:
S-a ntors la ase dimineaa Mi-a spus c a prins-o ora
stingerii i c a dormit la nite prieteni.
Malko ls privirea n pmnt.
Suntei sigur c vrei s-l alegei pe acel pilot? Poate s
complice lucrurile
Doug i puse ochelarii i ddu din cap.
Nu. Liz mi-a fcut attea porcrii. Acum trebuie s-mi fac
un serviciu. tiu cum s-l iau pe cpitanul Shivarol. Are o via
prea plcut ca s nu vrea s o pstreze. Socrul lui este general,
39

deci nu va merge niciodat pe front. i are o soie fermectoare,


Maddevi
ntr-adevr, este minunat, l aprob Malko.
Buzele subiri ale americanului se strmbar cu un fel de
amrciune.
Este mai mult singur. Uch i spune c se duce pe front i se
reguleaz cu toate trfele din Pnom Penh. Are main, bani i
timp. Atunci, face i ea la fel. Alaltsear, credeam c
bombardeaz Oudong, dar el mi regula nevasta. El tie c Maddevi
nu va pune n veci piciorul la Clubul diplomailor. Acolo sunt
doar curve.
Rse cu ferocitate.
De data asta va pleca pe front. i voi face o ofert pe care nu o
va putea refuza. Lsai-m s vorbesc cu el. Ca s-l ajut s se
hotrasc, i voi face un mic dar. Vreo dou camioane pline cu
obuze de calibrul 105 pe care o s le vnd celorlali cu opt
milioane de rieli de camion. Este o nad bun, nu-i aa?
Malko avu senzaia c nu a auzit bine.
O s le livrai khmerilor roii obuze de calibrul 105?
eful centralei aprob din cap.
Asta nu va schimba cu nimic situaia Douzeci i cinci la
sut din tot ce dm noi va trece n tabra cealalt. De ce credei c
toate convoaiele din Saigon se ntorc la Mekong fr s sar unul
n aer? Pentru c noi le-am dat nouzeci de tunuri de 105 trupelor
guvernamentale. Ceilali, le-au terpelit n mod oficial patruzeci
i apte. n realitate, exist mereu cte o nelegere Alaltieri, am
descoperit c un post din apropiere de Kampot a fost aprovizionat
de un convoi de cincisprezece camioane. Un post cu treizeci de
soldai Dar ei aveau nevoie doar de dou. Restul camioanelor
mergeau la ceilali. Cu dou camioane n plus sau n minus, tot nu
se schimb mare lucru. Am aflat c, deja khmerii roii au
recuperat ase mii de obuze de calibrul 105
Malko rmase tcut. Rzboiul acesta era foarte ciudat CIA i
aproviziona pe khmerii roii, dei tia c nu fcea bine. Dac
Congresul ar afla acest lucru, risca s fac mai multe infarcturi la
rnd.
Nu se poate face nimic? ntreb Malko.
Nimic, rspunse Doug Frankel. Putei s m credei pe
cuvnt. Sunt n sud-estul Asiei de douzeci i doi de ani. I-am
vzut pe rnd pe chinezii din Kuomintang, pe vietnamezi, pe
laoieni i pe cambodgieni vnzndu-i armele dumanilor.
40

Singura diferen este c acum o tim Cnd un general vine la


mine i mi cere bani pentru cei patru sute de soldai ai si, eu i
dau. Dar i-am spus: Bine. Uite, pentru cei patru sute de tipi. Dar
vreau ca din ei, dou sute s se haleasc ntr-adevr. Este
limbajul pe care l nelege, cci din cei patru sute, o sut au
murit, dar el continu s le mnnce solda, iar ali o sut conduc
triciclurile prin Pnom Penh, dndu-i ase mii de rieli pe lun ca si apere pielea n toat ara lucrurile merg astfel i toat lumea o
tie. Nu este un lucru neobinuit s propui oricui orice.
Epuizat de cldur i de atta vorbit, americanul tcu. Malko
ncepea s cread c n ara asta plin de icnii, planul su era i
el absolut dement.
Bine. Pentru moment, avem nevoie de un pilot, de un avion,
de bombe i de un contact n tabra advers. Plus trei urispltori
Vom obine toate astea, zise Doug Frankel, chiar dac va
trebui s le rsucim un pic minile.
Chiar credei c Shivarol va accepta s bombardeze
Chamcar-Mon? l ntreb Malko. i blocheaz toate cile de acces.
Americanul zmbi puin cam rutcios.
Nu neaprat. Depinde de felul n care i sunt prezentate
lucrurile Va fi cu siguran ncntat s devin eful flotei aeriene
a viitorului guvern i nu l vd dect pe el n stare s ne fac rost
de un T 28 aparinnd armatei cambodgiene.
Malko se ridic. Era ora pentru odihn. Mai resimea i acum
decalajul de fus orar. Doug Frankel i ntinse imensul talkiewalkie.
Nu uitai s-l luai nici la piscina de la hotel. Oricum, cei
interesai tiu deja cine suntei. Nu prei omul care s se ocupe
de refugiai.
Dar ce par a fi? l ntreb Malko ofensat.
Americanul se uit n ochii lui aurii cu o ironie rece.
S ucidei sau s fii ucis, rspunse Doug Frankel.

41

CAPITOLUL V
Monivanh se cufund cu voluptate n apa aproape rece din
cad. Numai capul i ieea din spuma alb i abundent. Amanii
ei strini i deschiseser gustul pentru acest rafinament rar
ntlnit la Pnom Penh. Chinezoaica nchise ochii ncercnd s
disting tunurile care bubuiau n deprtare, zgomotul lor
amestecndu-se cu cel al circulaiei de pe drumul spre aeroportul
Pochentrong Distinse cteva obuze de o sut cinci dinspre
Oudong. Avea o percepie extraordinar a distanelor. Prin simplul
fapt c asculta, putea s tie dac frontul avansase sau se
retrsese
Ua bii era deschis i putea vedea ferestrele dormitorului care
ddeau direct n grdina vilei prinilor ei. Acum erau plecai la
Singapore cu afaceri. Chinezii credeau n victoria khmerilor roii i
i luau anumite msuri de prevedere.
Buctarul plecase la pia, iar linitea se aternuse n cas.
Monivanh profita din plin de singurtate. i plcea la nebunie
aceast vil imens, izolat pe un drumeag perpendicular pe
oseaua spre aeroport. Zgomotul circulaiei ajungea pn la ea.
Erau din ce n ce mai multe vehicule. Dei era rzboi, la Pnom
Penh nu existau restricii. Cambodgienii se descurcau
ntotdeauna. Monivanh trase spre ea un balon mare de spum i l
nep cu degetele. Baia o relaxa. Scoase din ap piciorul stng, l
ridic i l examin. Pe coaps avea o vntaie enorm.
Noaptea trecut, dup ce plecase de la Malko, l gsise pe
cameraman. Fumaser ganscha pn la ase dimineaa, iar ochii li
se nroiser att de tare din cauza drogului, nct nu au mai
putut distinge nici un lucru din ncpere. Atunci, cameramanul o
posedase cu o brutalitate neateptat chiar pe rogojina pe care
fumaser, turtind-o i chinuind-o. El terminase foarte repede,
nelsndu-i i ei timp s savureze plcerea, ns i fusese
recunosctoare neamului fiindc o dorise cu atta patim.
Trebuie s fi suferit o fric atroce pe front n ziua aceea. De fapt,
era singurul lucru care reuea s-i trezeasc simurile adormite, n
afar de consumul regulat de ganscha. O dat, pe front, cnd ea
mergea n urma lui, i dduse seama c nici mcar nu auzea
gloanele care i uierau pe la ureche Atunci, Monivanh se gndi
42

cu tristee c, ntr-o bun zi, va muri astfel, fr s aud obuzul


care l va sfrteca. Dar aa e viaa, n Cambodgia oamenii mureau
cu uurin.
Chinezoaica era fatalist. Cteodat, ea se ducea pe front din
plcere, doar ca s-i conduc un amant, corespondent de rzboi.
O for obscur creia nu-i putea rezista o mpingea ctre
europeni, ctre acei strini care i riscau viaa n ara ei de
adopie. ncorsetat de nite prini xenofobi i conservatori,
Monivanh i suplinea nevoia de afeciune ndrgostindu-se rnd
pe rnd de toi acei masculi slbnogi i hmesii, care i riscau
viaa pentru treizeci de dolari pe sptmn. Din pudoare, ea nu le
cerea nici un ban, dect atunci cnd nu avea ncotro, deoarece
prinii ei i tiaser toate resursele, doar-doar se va ntoarce la
Singapore Aa nct, se gndise s-i valorifice favorurile.
Climatizorul ncepuse s rcoreasc mai puin, apoi rmase
brusc n pan. Asta se ntmpla de zeci de ori pe zi. Zgomotul
circulaiei se auzea mai clar. Ferestrele dinspre grdin zngnir.
Ea se ridic din spum i orient uurel oglinda de deasupra
chiuvetei n aa fel nct s vad camera de alturi. Apoi, la fel de
lent se ls n spum pn la gt, fr s-i ia privirea din oglind,
cu faa crispat i ochii nemicai ca o oprl. l pndea pe
brbatul care strbtea ncperea fr zgomot.
Avea o figur banal, rotund, de tnr i purta uniforma
verzuie de militar. Era descul i avea n jurul capului banderola
roie a trupelor de elit. La gt purta un fular cumprat de la un
preot budist de la pagod. inea cu ambele mini, ndreptat n
fa, un AK 47 fabricat n China, cu baioneta lung i subire i
ncrctorul curbat, gata s trag.
Se ndrepta direct spre baie. Monivanh simi imediat c nu era
un soldat dezertor de care Pnom Penh-ul era plin. Trecuse pe lng
pantalonii ei aezai pe un scaun, dar nici mcar nu scotoci prin
buzunare. Brbatul venise special s o ucid fie njunghiind-o, fie
mpucnd-o de aproape.
Mai avea de parcurs doar cinci metri pn s ajung n baie. Nu
se grbea, prin urmare, se informase mai nainte. tia clar c
buctarul pleca la cumprturi n fiecare zi la aceeai or.
Monivanh simi o ciudat senzaie de detaare, de parc nu ar fi
fost ea n cauz. Ea l studie pe uciga. Transpira, iar muchii
pieptului se vedeau prin cmaa descheiat. i el se temea, cci
nu era un uciga de profesie, ci un biet om care acceptase acest
lucru pentru cteva mii de rieli.
43

Din instinct, se cufund n cad pn la brbie, de parc spuma


ar fi putut s o apere. Toi muchii erau ncordai i nu slbea o
clip ua din priviri.

*
*

Ucigaul intr repede pe u i se opri chiar lng cad.


Rmsese blocat cnd ddu de ochii negri ai lui Monivanh. Timp
de cteva secunde, se pierdu, nnebunit. Se ateptase s aud
ipete, la gesturi de aprare, la groaza din ochi. Nicidecum la
aceast privire neagr, de ghea, fix i netulburat. Capul ei ieit
din spum l surprindea. Monivanh sttea att de nemicat nct
prea moart. l privea fix pe brbat, fr s-l slbeasc o clip i
nu scotea un sunet. Acesta respira adnc, ncercnd s ctige
teren. Era un lucru prostesc fiindc avea n mn o arm uciga
cu care putea s o ciuruiasc sau s o njunghie cu baioneta. Dar
trebuia s se gndeasc puin. I se spusese s o omoare ct mai
discret posibil.
Bineneles c era posibil. Nu crezuse nici o clip c avea s-i
gseasc victima att de dezarmat i la bunul su plac. Ddu
afar tot aerul din piept i fix cu privirea gtul femeii. Exact n
locul unde avea s-i nfig baioneta. Se rsuci ca s se aeze n
poziia cea mai convenabil, ridic arma i slbi puin degetul de
pe trgaci. Acum nu i mai era fric i nu se mai grbea.
O fraciune de secund mai trziu, Monivanh scoase mna din
ap i se ntinse dup un obiect negru. ntinse rapid braul ca i
cum ar fi vrut s-l loveasc pe uciga. ns el nu mai apuc s se
fereasc. Se auzi o mpuctur asurzitoare. Faa i se schimonosi
i se prbui. Un jet de snge ni din buza superioar sfrtecat.
Glonul din Colt-ul 45 i strbtu bolta palatin, crierul, i zdrobi
cteva vertebre cervicale, apoi iei prin ceaf i se nfipse n
perete Cel de-al doilea glon l nimeri n gt, iar al treilea i intr
n umr. Dar omul murise deja.
Cu ochii larg deschii i mpins napoi de violena impactelor,
scp din mn arma AK 47 care czu pe mozaic. El alunec de-a
lungul peretelui, avu cteva spasme, urin pe el, apoi rmase
nemicat.
Monivanh rmase cteva clipe cu arma grea n mn aintit
asupra ucigaului, apoi o ls jos. Mirosul acru al prafului de
puc i nepa nrile, iar urechile i mai iuiau nc din cauza
mpucturilor. i ncord auzul, dar nu distinse nici un zgomot
alarmant. Focurile de arm nu fuseser auzite. n Pnom Penh,
44

soldaii trgeau mereu la ntmplare Precaut, ea lu de jos Coltul i l scufund iar n cad.
Dup aceea se relax i ncepu s tremure. O dureau toi
muchii de atta ncordare. tia c are la dispoziie doar o secund
ca s acioneze Ea nu fcea baie fr arm din cauza lui Phuong.
Era chestie de intuiie. tia c Phuong lucra pentru generalul
Krom i c acesta i declarase rzboi lui Douglas Frankel. Prin
urmare i aliailor acestuia. n Asia, ncepeau s-i atace mai nti
pe cei slabi.
Oft. n baie se auzea doar fsitul baloanelor de spum i
picturile de snge care se mai prelingeau nc din carotida
ucigaului. Colt-ul 45 era ntr-adevr o arm extraordinar. Putea
s stea n ap o zi ntreag i tot funciona Pe acesta dduse
doar cincizeci de dolari.
Se afund iari cu voluptate n spum, fericit c tria. Arunc
o privire spre cadavrul ghemuit n col. Era un om mort cum
vzuse cu sutele. Oricum arta mai bine dect victimele ultimului
bombardament, care fuseser desfigurate de un obuz de calibrul
105.
Timp de cteva minute, ea se lfi n spum, i frec trupul cu
buretele, i spl pletele negre i lungi. Era sigur c nu mai
venea nimeni. Apoi iei din cad, se terse cu un prosop, se duse
n camer i se mbrc. Dup aceea se ocup de mort,
cotrobindu-l prin buzunare. Dar, dup cum se ateptase, acesta
nu avea dect civa rieli, o brichet i un pachet de igri. Nu
gsise nici un indiciu care s o duc la persoana ce l trimisese.
Chinezoaica lu de jos arma AK 47 i o examin. Se gsea ntr-o
stare proast, era ruginit, iar patul din lemn era mucegit din
cauza umezelii. Lemnul crpase pn aproape de mnerul care
permitea ca arma s fie folosit ca un pistol-mitralier. Semna cu
AK 47 pe care o luase n ajun generalul Krom de lng cadavrul
khmerului rou cruia i scosese ficatul.
Dintr-o dat, Monivanh nu se mai simi n apele ei. Generalul
Krom era extrem de puternic. Dar mai cu seam, prudent.
Folosindu-se de arma furat de la mort, ar fi putut s fac s par
un atentat din partea comunitilor. Chinezoaica se gndi c ar
trebui s afle i Doug Frankel.
O lu i o nfur ntr-o crp mai mare. Apoi scoase Colt-ul
din ap, l terse i l ncrc din nou. l bg sub scaunul
vechiului Austin 1 300 i puse AK 47 pe bancheta din spate.
Declarase rzboi. Monivanh i spuse c strinul blond avea tot
45

interesul s-i duc planul ct mai repede la bun sfrit.


Altminteri, va fi urmtoarea victim pe lista generalului Krom.

*
*

Nu arat prea bine. i dau opt mii de rieli pe ea.


Monivanh protest cu voce ascuit. Armele chinezeti aveau
mai mult cutare dect cele americane, din cauz c erau mai
robuste. Iar patul putea fi reparat uor.
Cincisprezece mii, ceru ea.
Dousprezece, i oferi spltoreasa cu voce ascuit.
Se mai tocmir puin aa, de form, apoi cambodgiana numr
dou teancuri de bancnote de cinci sute de rieli. Apoi mai scoase
altele cu prere de ru din al treilea teanc. Monivanh le bg n
buzunar i regret c mortul nu avusese i nclri. Pantofii se
vindeau mai bine dect armele.
Spltoreasa lu arma AK 47 i o ascunse sub un teanc de
cearceafuri murdare. Era dotat i cu obuze i cu lzi pline cu
muniie. Monivanh iei, mbrnci putiul care se ncpna s-i
tearg parbrizul, apoi se ndrept spre postul de poliie. Trebuia
s declare moartea vagabondului i nu pierdea dect cteva
minute. Pentru Colt, avea un permis legal valabil un an de zile, pe
care l cumprase cu cincizeci de mii de rieli. Apoi se ducea la
Doug Frankel.

*
*

Monivanh apru lng Malko surztoare, tcut i eapn ca


un soldat de plumb. Era bucuros c o vede. Piscina de la hotelul
Pnom era aproape pustie, cu excepia ctorva eleve de liceu care i
ateptau pe piloi sau pe fotoreporterii de rzboi. Un grup de hippie
se bronza la soare, pe iarb. Peisajul era idilic. Se aflau departe de
rzboi.
Vrei s bei ceva? o ntreb Malko.
Monivanh se aez pe iarb la picioarele lui.
Un Pepsi.
Pusese pe mas walkie-talkie pe care i-l dduse Frankel, alturi
de paharul cu votc. Chinezoaica atept s plece chelnerul care i
adusese Pepsi-Cola, apoi ntreb:
L-ai vzut pe Moon-Face?
Moon-Face?
Monivanh rse.
Pe domnul Frankel.
46

Sosete imediat aici. De ce?


Zmbetul de pe faa chinezoaicei dispru pe dat.
Generalul Krom, number ten. A ncercat s m ucid.
Malko simi cum i zvcnete inima.
Ce s-a ntmplat?
Monivanh rse stnjenit i ls privirea n pmnt.
Eu omort pe el.
Era la fel de linitit de parc ar fi strivit o ploni. Malko
ncepu s aib mai mult respect pentru acest capt ndeprtat al
Chinei.
Povestete-mi, spuse el pe un ton mai familiar.
Ea ncepu relatarea n ciudatul amestec de francez i englez
din care lipseau toate articolele. Rse cnd i povesti despre arma
AK 47 pe care o vnduse. Ea l privea pe Malko cu ochi mari.
Veseli, ca i cum i spunea un banc
Cameramanul mthlos iei din bungalou i trecu pe lng ei,
fcndu-i lui Malko un semn cu capul. Se duse mai ncolo i se
ntinse ntr-un nor de ganscha. Cnd i aduse aminte ce i fcuse
n urm cu cteva ore, Monivanh simi o furnictur n stomac.
Oung Krom number ten, repet ea. Tu trebuie omori pe ei.
Monivanh vedea lucrurile ntr-un mod puin cam simplist.
Exist i alte mijloace de a-l elimina, spuse Malko.
Chinezoaica scutur capul nencreztoare. Se ridic brusc i
plec n fug spre o fat care se apropia. Se mbriar, iar Malko
o recunoscu pe Ti-Nam, vietnameza pe care o ntlnise la
petrecerea malaiezului. n pantaloni i cu prul strns, prea o
putoaic de cincisprezece ani. Ea veni la el, se aplec i l srut.
Ce mai faci?
Parc se cunoteau de cnd lumea. Este adevrat c tangoul
cambodgian pe care l dansaser mpreun i lsase lui Malko o
amintire fierbinte.
Mesele din jurul piscinei ncepur s se ocupe. Malko rumega
ceea ce aflase de la chinezoaic. Atacnd-o pe Monivanh, generalul
Krom i trimitea un avertisment foarte clar i extrem de feroce.
Cnd era mai adncit n gnduri, zri o siluet care sttea n faa
lui n lumini i o voce melodioas l smulse din meditaie.
V-ai prsit refugiaii?
Malko se ridic. Maddevi Shivarol avea un taior roz strns pe ea,
prul lung i negru i cdea pe umeri, era foarte machiat i o
lucire nedefinit n ochii migdalai.
Pot s m aez? l ntreb ea.
47

El i oferi un fotoliu din plastic. Tnra puse picior peste picior


i i aprinse o igar. Malko nu se putu abine s nu o revad n
minte cum era violat cu slbticie de diplomatul malaiez, urlnd
de durere i de neplcere. Vzndu-i privirea fixat asupra lui,
Malko i ddu seama c brbaii nu o dezgustau dup ceea ce
pise.
Ce surpriz! spuse el.
Maddevi Shivarol fcu o mutri ncnttoare.
Oof. Soul meu este pe front. M plictisesc singur. Vila
noastr este foarte aproape. Am venit s te invit la un ceai.
La un ceai sau la ea? Malko ncerc s-i citeasc gndurile n
ochii negri.
Am ntlnire cu Douglas Frankel, i explic el.
Anunai-l.
El sttu pe gnduri, apoi lu aparatul de emisie-recepie i l
activ.
Staia zero, chem staia 12. Urgent.
Vocea clar a dispecerului se auzi n receptor:
Am neles. Chem staia 12.
Cteva clipe se auzi numai un zgomot de fond i clipocitul apei
din piscin. Apoi vocea dispecerului anun:
Staia 46, aici staia zero. Am pierdut legtura cu staia 12.
Malko uit pentru o clip de prezena apetisant a lui Maddevi
Shivarol. Ce i se ntmplase lui Doug Frankel? i aminti cum i
explica c nu se desparte niciodat de aparatul lui de emisierecepie.

48

CAPITOLUL VI
Douglas Frankel njur clcnd frna micuei Honda Z.
Bulevardul 9 Tola era blocat de un triciclu. Trei cambodgiene
micue care stteau nghesuite pe scaunul ngust izbucnir n rs
cnd i vzur mutra americanului furios. Un val de scutere i de
vehicule dispreau prin locul strmt, venind de pe strdua
perpendicular pe bulevard, mpiedicndu-l pe Frankel s
ocoleasc obstacolul.
Era furios i ncepea s-i piard rbdarea. Micua Honda alb
mprumutat se afla n rodaj i se tria cu patruzeci de kilometri
la or. Dar trecea neobservat fa de maina Fury care avea i
ofer. n dup-amiaza asta. Voia s fie singur. i terse fruntea.
Buzele dispruser de tot din cauza urii i ncordrii. Cmaa i se
lipise de corp din cauza transpiraiei. Minile i alunecau pe volan,
iar triciclul se puse n sfrit n micare i astfel reui s treac.
Maina alb marca Triumph pe care o urmrea dispruse de mult.
Acceler ct putu de tare.
O ajunse la intersecia cu Bulevardul 19 Martie 1970. Exact
cnd aceasta ocolea imensul monument ridicat n cinstea prinului
Sihanouk, Micul Triumph mergea ca melcul n spatele camioanelor
militare. Doug Frankel se strecur dup un triciclu i zri coama
de pr castaniu a femeii de la volan care flutura n vnt, pentru c
maina era decapotabil. Ea nu se uitase n urm nici mcar o
dat. Era prima oar cnd el o urmrea. De data asta nu era n
zadar
O ls s ia puin avans, apoi vzu c semnalizeaz, vireaz,
taie bulevardul i se oprete n faa unui garaj. El mai merse vreo
sut de metri, n sperana c nu l-a observat, apoi se ntoarse i i
terse transpiraia care i se prelingea n ochi. Triumph-ul staiona
n faa garajului gol. Intrigat, americanul atept cteva minute. Se
afla n sudul oraului, foarte aproape de Chamcar-Mon.
Se copsese de tot n main i cobor, ncuie portiera i o lu pe
jos spre garaj, lsndu-i geanta-diplomat i walkie-talkie n
Honda. Dac primea ntre timp un apel neateptat de la Control
Center, risca s atrag imediat atenia asupra prezenei lui
Momentele pe care avea s le triasc nu erau chiar cele mai
plcute din viaa lui
49

*
*

Liz Frankel nu era n garaj. O potec ngust mergea pe lng o


cldire lung i ddea ntr-un teren viran. Doug o lu pe potec i
ajunse ntr-o zon cu barci i cu case n construcie. Se opri.
Unde naiba se dusese?
Ca de obicei, fu nconjurat pe dat de o mulime de copii. Le
zmbi, se aplec spre ei i i ntreb pe limba lor dac nu au vzut
cumva vreo femeie strin trecnd pe aici. Ei rser ncntai i
surprini fiindc americanul vorbise pe limba lor, dar nu i
rspunser. Doug le ddu o sut de rieli i i mai ntreb o dat.
Un cambodgian micu i art rznd o potec ce erpuia printre
barcile aflate pe terenul viran.
Plecat pe-acolo.
i mulumi i o lu n direcia indicat. n spatele garajului, zri
o aduntur de maghernie fcute din scnduri i acoperite cu
frunze. Nite porci mici i negri miunau peste tot. Americanul
naint i privi n jur. Era stupefiat. Putii l urmau ceva mai
departe, veseli i curioi. Se aplec din nou spre o feti care l
despduchea pe un bieel n pielea goal. Doug o ntreb i pe ea.
Fetia ntinse braul.
Acolo, la domnul astrolog.
Ea i arta o cas din lemn construit pe piloni, chiar la
marginea terenului viran, lng un mrcini, cam la douzeci de
metri deprtare.
Nedumerit, Doug i mulumi. Examin baraca. Semna cu toate
casele cambodgiene, construite pe piloni lungi din lemn. Se intra
pe o scar exterioar. Distinse la baz intrarea n adpostul
antirachete spat n pmnt. Msur de prevedere foarte bun
dup bombardamentele comunitilor de februarie.
Doug Frankel o nconjur, pstrnd totui distana. Dar nu
vzu nimic pentru c ferestrele erau prea sus. La vreo zece metri,
zri deodat un copac. Fr s-i fac griji din cauza copiilor, el se
apropie i se coco pe prima creang mai groas. Nu ddea
atenie glumelor nesrate ale putilor. Le rspunse i el pe limba
lor, iar acetia rser i mai cu poft. Dar sufletul lui era ngheat.
Clare pe creang, examin ferestrele ferecate cu bare din oel ale
astrologului. i trebui ceva timp pn s se obinuiasc cu
ntunericul din ncpere. Inima i btea cu putere n piept i simi
c l ia cu lein. Apoi, cobor din copac, alung copiii care i cereau
s se urce din nou i se ndrept spre casa pe piloni.
50

Ghemul pe care l simea n stomac dispru pe dat. Avea n


suflet un soi de bucurie amar. Voia s le arate celor din
Companie care l dispreuiau n sinea lor c nu era un om
terminat. Chiar cu riscul de a-i da sufletul.
Urc fr zgomot scara din lemn i se opri n micua verand
plin de couri i cercet ua ncuiat. Rsuci uor mnerul, dar
nu se deschise. Se ddu napoi, i lu avnt i se repezi n u.

*
*

ncuietoarea ced numaidect, iar Doug se pomeni n mijlocul


ncperii. Se dezechilibr i se lovi de o mobil, dar se ridic innd
n mn un revolver Smith & Wesson 357 Magnum. Arma era
ntotdeauna ascuns ntr-o teac lipit de pulpa piciorului. De
fapt, era singura metod ca s o pstreze ntr-o ar unde nu se
purtau niciodat sacouri.
Perechea nlnuit nu avu timp s se despart. Pe pat n patru
labe, nevasta lui era ntoars cu spatele la el. Se gndi c ntradevr avea oldurile mari. Brbatul care o satisfcea,
ngenuncheat n spatele ei, era un asiatic slbu i foarte brunet.
Cnd l zri, i lu minile de pe oldurile femeii i se repezi spre
scaunul unde erau hainele.
Doug Frankel i ddu un ut scaunului care czu. Tocul unui
Colt 45 alunec sub pat. Cu furie, americanul strivi cu clciul
mna care se ntinsese dup arm. ntoarse privirea ctre pat n
clipa n care femeia se ntorcea, cu chipul schimonosit de groaz.
i vzu gura cu buzele umede i umflate de pupturi, cearcnele
negre de sub ochi i prul ciufulit. Ochii lui Liz Frankel jucar n
cap i se ntunecar. Trsturile se ncordar, brbia se ls n jos
i zise cu voce tare i plin de ur. Dar cu o urm de team:
Ce vrei?
Cu revolverul ndreptat spre pat, Doug Frankel o examina n
tcere. Corpul cu olduri mari i coapse groase care se subiau
mai jos, pieptul care se pstrase la fel de tare ca n ziua cnd se
cunoscuser i minunatul ei pr castaniu care i cdea n cascad
pe umeri. Privirea se opri la pntecele bombat i se gndi la toi
brbaii care o avuseser, la toate ipetele de plcere pe care nu le
auzise el i la toi aceia care juisaser urlnd n trupul nevestei lui.
Chiar i la brbatul care i freca mna strivit, stnd aplecat pe
marginea patului.
Durerea din sufletul americanului era att de mare, nct i
venea s urle. Parc ar fi fost o fiar care i sfia pieptul, i
51

devasta creierul, lsnd o urm dureroas i de neuitat. Nu ar fi


reuit s o vindece un milion de pipe cu opiu. Degetul se ncord
fr s vrea pe trgaciul revolverului ndreptat spre soia lui.
Doug!
i recptase blndeea din vocea de feti. Dar el i reveni
repede i ls pistolul n jos, apoi zise:
mbrac-te i pleac repede!
Ea nu se clinti.
Doug, nu vreau s
i-am spus s te mbraci, repet el. Nu i fie team. Nu i fac
nimic. Hai mai repede!
Zpueala din cmru parc i apsa umerii. Tavanul era prea
scund i nu avea aer condiionat, ci doar un ventilator mai mare.
Liz Frankel se ridic, lu de jos slipul negru. l puse repede i apoi
i trase rochia pe ea. Treptat-treptat, revenea la gesturile
obinuite. Deschise geanta i scoase un pieptene.
Te aranjezi mai trziu, zise Doug rstindu-se.
Ea l fix cu o privire plin de ur n ochii si negri.
E o tmpenie c ne-ai urmrit ca un puti. tii foarte bine
c
Ea i recpta sngele rece. Dar imediat, brbatul care edea
pe pat se uit la american.
Domnule Frankel, eu
Taci din gur, c te omor, i-o tie Doug n cambodgian.
Liz nu nelegea aceast limb. Brbatul ei o lu de bra i o
mpinse spre ua deschis.
Du-te!
Se atinser. Timp de o fraciune de secund, el o dori, dar
plcerea i pieri pe dat, cnd l npdir amintirile urte El privi
cum se ndeprteaz cu oldurile somptuoase, zicndu-i c nu
mai fcuse dragoste cu ea de un an i c, probabil, nu va mai face
niciodat. Ea nu-l dorea niciodat.
nchise ua n urma ei, o bloc cu o banc i se uit pe fereastr
s vad dac nevast-sa plecase. Dup aceea, se ntoarse spre
brbatul care edea pe pat i zise cu voce tioas:
Trebuie s discutm, cpitane Shivarol.
Cambodgianul ridic spre el o privire speriat i uimit
totodat. tia c Doug Frankel aflase de cteva sptmni de
aventura lui cu nevast-sa. Oare ce ascundea venirea asta
neateptat a lui?
Domnule Frankel, ncepu el, nu neleg
52

Doug naint spre el cu pai repezi i i arse una peste nas cu


revolverul greu.
Nu pricepi c o regulezi pe nevast-mea, jigodie!
innd ambele mini la nas, cpitanul Shivarol se strduia s
nu cedeze presiunilor americanului. i repeta ntruna c acesta
nu venise s-l omoare. Era numai un moment neplcut pe care
trebuia s-l depeasc Durerea cartilajului strivit i ajungea
pn n creier. i curgeau lacrimile i nu le putea opri. Dar cel mai
ru era c rmsese gol-puc. ntinse o mn ca s-i ia
pantalonii, dar fu oprit de o lovitur de pistol.
Rmi aa cum eti, mormi Doug Frankel. Adineauri te
simeai foarte bine Bag bine la cap ceea ce i voi spune
Doug Frankel se propi n faa cambodgianului cu arma
ndreptat spre el.
Am nevoie de un pilot i de un avion T 28, pentru o misiune
care nu va dura mai mult de dou ore. Dac accepi, te mbraci i
te cari fr s mai discutm nimic. Dac nu, i sfrm easta chiar
aici.
Cpitanul Shivarol crezu c nu a auzit bine. Se uit la american
nnebunit.
Un T 28! Dar ce vrei s facei cu el?
Un T 28 i bombe, adug Doug Frankel. Tu comanzi o
escadril de T 28, nu-i aa?
Shivarol nghii n sec i zise:
Da, ns
Bine, nseamn c eti n stare s arunci o bomb acolo unde
i voi spune.
Cpitanul Shivarol ncerc cu disperare s neleag. i crpa
capul ntrebndu-se dac nu cumva toat aceast nscenare nu
era o capcan diabolic. Se hotr s fac pe prostul.
Pentru misiunile speciale, am nevoie de un ordin de la
preedinie De ce
Du-te dracu, mormi Frankel.
nfipse cu brutalitate eava revolverului n gtul cpitanului
Shivarol turtindu-i traheea i ridic piedica.
Cambodgianul i rotea ochii n orbite nnebunit. Cut privirea
americanului, dar nu vzu dect un fulger de ur i fu sigur c l
va omor. Iar el nu voia s moar.
Ateptai! oft acesta. S-ar putea s
Dar apsarea nu slbi deloc gtul cpitanului.
Eti de acord s faci rost de un T 28 i de bombe, apoi s te
53

duci s le lansezi unde i voi spune eu?


Voi ncerca, murmur Shivarol dintr-o suflare.
Ca i cum nu s-ar fi hotrt nc. Doug Frankel mai inu lipit de
gt revolverul, apoi l retrase. Mai avea de parcurs un drum lung.
Shivarol era un aliat demn de ncredere ca i o cobr. Totul era sl in bine n fru.
mbrac-te.
Cpitanul Shivarol i arunc hainele pe el. Acum semna i el a
om. Doug Frankel l pndea, ameninndu-l ntruna cu arma.
Trebuia s par agresiv. tia c Shivarol nu era ca majoritatea
cambodgienilor. Ci era un la. Frica era de acum ncolo motorul lui
principal.
M doare tare de tot, oft cpitanul Shivarol. Tamponndu-i
nasul care se umflase.
Dac nu faci exact ce i spun, te va durea i mai tare, l
amenin americanul. Pentru c o s-i trag un glon n oue. Dup
ce i voi da toate detaliile, vreau s decolezi imediat de la
Pochentrong cu patru bombe de 250 de kilograme, prinse sub
aripile aparatului. Apoi le vei arunca deasupra cldirii n care se
ine consiliul de minitri n Chamcar-Mon. Dup aceea, aterizezi n
locul stabilit dinainte. Eu voi fi acolo ca s te duc la ambasad n
mod foarte discret, pn cnd se vor liniti treburile. Dup asta,
voi face toate demersurile ca noul guvern s te numeasc
comandantul aviaiei cambodgiene i s fii avansat la gradul de
general
Tcerea cpitanului Uch Shivarol, care era de-a dreptul ngrozit,
se prelungi cteva secunde. i terse fruntea i i pipi cu grij
nasul umflat. Nu avea curajul s-l priveasc pe Doug n ochi.
Este imposibil, bigui el.
Buzele subiri ale americanului disprur complet.
Atunci, te duci chiar acum.
Shivarol fcu un pas napoi blbindu-se. Acum o ura pe Liz
Frankel. Din cauza ei se afla acum n mocirla asta.
Nu sunt sigur c bombele vor cdea chiar pe cldirea
indicat, murmur el. Eu eu nu am antrenament. V jur. Dac
dau gre, nu m voi mai putea ntoarce la Pnom Penh. Am soie i
copii Viaa mea e aici
Vedea n gnd acoperiul plat al masivei construcii albe.
Bombele de dou sute cincizeci de kilograme l drmau cu
uurin. Dar cu condiia s-l nimereasc
Nuc, Shivarol i terse sudoarea care i se prelingea n ochi i
54

tampon sngele care i curgea din nas. Doug Frankel simea c


nu-l minte. Era o chestie la care nu se gndise. Piloii cambodgieni
de pe T 28 erau renumii pentru lipsa lor de ndemnare n
operaiunile pe care le efectuau, nu coborau niciodat mai jos de
opt sute de metri ca s arunce bombele Doar dac nu aveau un
motiv religios. Cambodgienii erau tare ciudai. Uneori, ddeau
dovad de o ferocitate extraordinar, alteori, erau mnai de un
nemrginit respect pentru via, n conformitate cu preceptele
budiste. Consilierii militari americani nu reuiser niciodat s-i
conving pe cei din aviaia guvernamental s foloseasc
nspimnttoarele mine antipersonal efii se opuneau acestui
lucru ca s nu moar prea mult lume.
Luat prin surprindere, americanul ncerc s ias din impas.
Chiar dac l-ar fi omort pe loc, tot nu putea face din el un pilot
mai priceput. Brusc, pru s se resemneze.
Foarte bine. Vei face o treab mai uoar, iei bombele cu tine.
Dup aceea, aterizezi ntr-un loc linitit. Un teren sau un drum
prsit tiu un astfel de loc pe drumul numrul 4. Acolo vei
preda aparatul altcuiva care va termina treaba
Cpitanul Shivarol era din ce n ce mai ngrijorat.
Cine va pilota avionul? i ce se va ntmpla cu mine?
M voi ocupa eu de tine. Ca n prima versiune. n legtur cu
pilotul, nu trebuie s-i faci griji
ntre Laos i Cambodgia se gseau o grmad de piloi
americani, foti lupttori n Vietnam, capabili s arunce o bomb
ntr-un cerc de zece metri cu ochii nchii.
Este foarte greu ceea ce mi cerei, obiect Shivarol.
Doug Frankel se nfurie numaidect. l prinse pe firavul
cambodgian de pieptarul cmii, l smuci i l lipi cu brutalitate
de perete. i trase un genunchi sub pntece, nct acesta se
ncovoie. Apoi, americanul i nfipse pistolul n stomac.
nceteaz cu tmpeniile, mri el, sau te mpuc pe loc. Mor
de nerbdare.
Shivarol simea mirosul puternic al transpiraiei americanului.
Asta l speria mai tare dect arma. Nici nu mai tia pe ce lume se
afl. El care evitase ntotdeauna frontul cu pericolele lui.
Voi ncerca, promise el.
Nu trebuie s ncerci, rcni Douglas. Trebuie s-o faci. Vreau
un T 28 pe drumul numrul 4.
O voi face, ced n final cpitanul Shivarol.
Doug i ddu drumul i se deprt de el. Era greu efortul, ns
55

trebuia s-l sperie ntr-un fel. Cambodgianul i ddu seama brusc


de un lucru.
Vrei s aterizez cu bombele? ntreb el ngrozit.
Firete, uier Frankel. Doar nu sunt pentru botezul aerului.
Dar este extrem de periculos, gemu el. Dac nu aterizez cum
trebuie, sau dac se desprinde vreo bomb
Doug Frankel simi c trebuie s fie mai conciliant.
Ascult, ncepu el cu o voce mai blnd, dac faci tot ceea ce
i spun. i voi face cadou un camion plin cu obuze de 105.
Privirea cpitanului Shivarol se umbri.
Tot nu neleg, protest el.
Frankel se supr din nou.
Crezi c sunt prost? Socrul tu a vndut ase mii de obuze
de 105 celorlali. Cu opt milioane de rieli camionul Cred c ai
dispus de legturile necesare, nu? S spunem c este prima ta
pentru zbor.
Cambodgianul nu mai insist. Nu avea nici un rost s-i spun
interlocutorului su c preurile crescuser, iar c un camion
valora acum zece milioane de rieli Dar nc nu i revenise.
Dac pilotul cellalt nu nimerete cldirea Consiliului de
Minitri, trupele speciale de poliie vor fi pe urmele mele.
Doug Frankel l ntrerupse cu un gest scurt.
Oare l-am rata noi pe preedintele Diem?
n sud-estul Asiei, CIA avea cteva asasinate la activ. Cpitanul
Shivarol nu se putea abine s nu se gndeasc ce ar face el cu
zece milioane de rieli. Brusc, o dori din nou pe Liz.
Cnd vrei s acionai? l ntreb el pe un ton mai ferm.
Ct mai repede, fcu Frankel. Imediat dup ce pun la punct a
doua parte a operaiunii. Cel mult ntr-o sptmn. n ct timp
faci rost de un avion?
Shivarol se gndi.
Patruzeci i opt de ore.
Foarte bine. Pleac tu primul. Dac i vine ideea s-i
povesteti cuiva ce am discutat aici, tii ce te ateapt
Cpitanul Shivarol nu spuse nimic. Nu era att de puternic
nct s lupte mpotriva celor din CIA.
Plec fr s-i strng mna americanului. Acesta puse pistolul
n toc i se aez pe pat, adulmecnd mirosul nevestei lui. Avea o
senzaie ciudat. Din nou tristeea se strecur n suflet. Dar o
alung repede, concentrndu-se asupra problemei nou aprute.
Trebuia s mai gseasc un pilot ca s poat realiza planul
56

prinului Malko. Cineva n care s aib ncredere total. Prin


urmare, un american. Or, toi americanii din Pnom Penh erau fie
nite canalii perfecte, fie nite icnii blajini Se ntrevedeau nite
negocieri pe cinste.

*
*

Maddevi Shivarol nota cu graie n apa cldu a piscinei de la


Pnom. n picioare n ap, sprijinindu-se cu coatele de marginea
bazinului. Malko pndea aparatul de emisie-recepie. Tot nu
primise nici o veste de la Doug Frankel. Dispecerul l chema din
zece n zece minute. Era din ce n ce mai ngrijorat.
Unde s-l caute? Lipsa de activitate l mcina pe Malko. Scorpia
de Maddevi Shivarol l atinse ca un delfin care se joac, rmase o
fraciune de secund lipit de el, apoi se ndeprt rznd l
provoca ntruna pe Malko n cele mai neruinate moduri.
La captul cellalt al piscinei, furioas, Monivanh sttea
mbufnat mpreun cu Ti-Nam. Maddevi Shivarol iei din ap i
se aez punnd picior peste picior.
Venii s bei un ceai cu mine, l invit ea, cred c domnul
Frankel a trebuit s rmn.
Privirea ei spunea totul. Pe Malko l tenta. S o reguleze pe
cambodgian sau s se urce pe perei Dar nu avu timp s-i
rspund, cci maina americanului intr n curte. Frankel cobor
i se ndrept cu pai mari ctre piscin. Malko sri din ap i veni
lng american. Monivanh se ivi tcut i umil. Doug se prbui
n fotoliul doamnei Shivarol.
Pe unde ai umblat? De ce nu ai rspuns?
Doug Frankel l strig pe chelner, apoi spuse:
Am lucrat. Nu mi-a fost deloc uor.
Tcu. Maddevi Shivarol venea spre ei. El se ridic s o salute pe
tnra cambodgian care i arunc americanului o privire plin de
rceal. Cnd i ntinse mna lui Malko, privirea se nclzi.
Eu plec. Dac nu avei prea mult treab, mcar venii s
bem un ceai.
Acest venii se adresa n mod vdit numai lui Malko. Dar el o
asigur c va face tot posibilul. Doug Frankel o urmri cu privirea
pe tnra care se ndrepta spre cabinele aflate n spatele
restaurantului Cyrene al crui meniu nu fusese schimbat din
1945.
Va avea o mare surpriz cnd se va ntoarce soul ei, opti el.
M ntreb ce i va spune
57

L-ai vzut? l ntreb Malko.


Fr s omit nici un amnunt, Doug Frankel i povesti
mprejurrile n care l ntlnise pe cpitanul Shivarol. n timp ce
vorbea, apru Monivanh, tcut, umil i bosumflat. Se aez pe
jos ntre cei doi. Asculta. Chiar dac nu vorbea, nelegea perfect
despre ce era vorba.
Asta e, ncheie americanul, suntem n mocirl pentru c nici
unul dintre noi nu tie s piloteze un amrt de T 28. i nu
cunosc pe nimeni cruia s-i cerem aa ceva
Se ls un moment de tcere. Malko i vedea planul nruinduse. Un chelner i aduse americanului o limonad pe care o bu
dintr-o suflare. Monivanh se aplec spre Doug i i ciripi ceva n
chinez. Americanul fu ct pe ce s nghit paiul. Puse paharul
jos, mai palid ca niciodat.
La dracu! ssi el. Mi-a venit o idee!

58

CAPITOLUL VII
Jigodia de Some Goddam mi-a furat toate prjiturile!
Cu trsturile ncordate de furie n faa uii deschise larg a
frigiderului, Hal Davidof nu i putea lua ochii de la rafturile goale,
n picioare n mijlocul cmruei, Malko i Monivanh nu tiau cum
s reacioneze n faa furiei americanului. Btuser la ua
bungaloului n care locuia, situat n parcul Pnom, la cteva
secunde dup ce acesta se ntorsese. Trnti ua frigiderului cu
atta furie, nct fu ct pe ce s drme pereii.
Cu ochii lui foarte albatri, cu nasul uor coroiat, trsturile
puternice i prul negru pieptnat pe spate, plcea cu siguran
femeilor. Monivanh cltin din cap i art cu degetul mare n jos.
Tovari, number ten!
Ignorndu-l pe Malko, Hal Davidof o ntreb rstindu-se:
Unde este Ti-Nam?
Ti-Nam vine curnd, se blbi Monivanh.
Ea l art pe Malko cu privirea i zmbi supus cu iretenie.
Tovarul number one.
Tnrul american catadicsi s-i zmbeasc.
Hi!
Se vedea c l credea pe Malko noul amant al lui Monivanh.
Fr s se sinchiseasc de prezena lui, i scoase cmaa i
pantalonii i rmase doar n slipul alb murdar. Avea corpul
musculos, bine fcut i pielea bronzat. Malko crezu c vrea s
fac un du. Dar se nel. Acesta trase pe el un ort, scotoci ntrun ungher i scoase o cutie, apoi se ntoarse spre Malko.
tii s jucai ah?
Da, puin.
Hai s facem o partid. mi place s joc ah ca s m relaxez.
Ah, drace! Era s uit.
Se apuc de pr cu minile i trase. Spre marea surpriz a lui
Malko, prul se desprinse de cap. Era o peruc. O arunc ntr-un
col, apoi umbl prin coama lui de pr mult mai deschis la culoare,
scoase o agraf i scutur capul eliberndu-l. Imediat se revrs
pe umeri. Vznd figura plin de uimire a lui Malko, tnrul
american se simi dator s-i explice:
eful companiei unde lucrez m-a obligat s port chestia asta.
59

Altfel, nu m las s-i pilotez porcria lui de Dakota. Se pare c


pasagerii nu au ncredere dac am prul lung.
Cu pletele care i treceau de umeri, semna mai mult cu Iisus
dect cu un pilot de linie Cnd se ntoarse cu spatele la Malko,
acesta observ c ortul din pnz era peticit peste tot. Asta nu
mpiedica pe nimeni s fie pilot n Cambodgia. Ieir toi trei din
bungalou. Monivanh l trase pe Malko de bra murmurnd:
Totul e bine, totul e bine.
Dar nu reieea acest lucru.
Prietenul tu nu pare prea amabil, observ Malko.
Americanul mergea naintea lor fr s scoat o vorb.
Monivanh cltin cu seriozitate din cap.
El foarte bine Bani ntreab la Ti-Nam 30 000 rieli
Hal Davidof nu prea s se scalde n bani, iar bungaloul nu era
deloc luxos. Obiectul cel mai de pre era un M 16 cu ncrctorul
pregtit, care zcea lng pat. Dar sta nu era un lucru neobinuit
la Pnom Penh. n faa lor, Ti-Nam tocmai ieea de sub umbrel i
venea grbit la Hal Davidof. Tnrul schimb cteva cuvinte cu
ea, apoi se instal n partea cealalt a piscinei. Descumpnit, ea
veni lng Malko i Monivanh.
Hal este furios! remarc ea cu tristee.
Ce nseamn povestea asta cu prjiturelele? o ntreb Malko.
Vietnameza cltin serioas din cap.
Asear, Hal a muncit la prjiturile lui cu ganscha. Chiar el a
fcut coca. Iar prietenii lui le-au furat ct a fost plecat.
Malko se ntreba dac ideea lui Monivanh s-l pun n legtur
cu Hal Davidof era bun. Un pilot care fcea nego cu ganscha nu
inspira prea mult ncredere Malko ncepea s neleag de ce se
strmbase Doug Frankel atunci cnd Monivanh i optise numele
pilotului hippie.
Acesta discuta aprins cu o namil blond tolnit ntr-un fotoliu
i cu picioarele pe mas, cu cascheta pus lng el. Purta o vest
antiglon militar direct pe pielea goal. Pantalonii erau de la
uniform. O arm M 16 era agat de sptarul fotoliului.
Credeam c nu mai sunt militari americani n Cambodgia,
observ Malko.
Este australian, i explic Ti-Nam. Un civil. i petrece
vacana aici. A cumprat un M 16, o vest antiglon i o caschet.
Se duce pe front n fiecare diminea. Nu i ndrgete pe
comuniti i atunci ncearc s omoare ct mai muli. St la
hotelul
60

Neobinuit vacan Era o idee bun pentru Club-Mediteran.


Un safari cu khmerii roii. n loc s adune scoici, aduceau ficai
Australianul i goli paharul, se ridic, i lu cascheta i M 16 i
se ndrept spre peron. Hal Davidof agit ahul spre Malko. Acesta
sttu pe gnduri.
Monivanh l mpinse nainte.
E bine, e bine.
La urma urmei, era doar o partid de ah.

*
*

Jucndu-se distrat cu pumnalul K-Bar, generalul Oung Krom


fierbea de furie. Aflase de o or c Monivanh scpase din atentat i
c l omorse pe uciga. n acelai timp, l fcuse de rs i pe cel
care l angajase. Oung Krom era nebun de furie la gndul c o
femeie i venise de hac unui soldat narmat cu un AK 47! ncepu s
se trag cu furie de smocul de pr, gata s-l smulg din rdcin.
Nici mcar melodioasa muzic khmer care imprima un calm
biroului nu reuea s-l liniteasc.
Brusc, nfipse cu putere pumnalul n lemnul biroului,
strpungnd un dosar gros. Lama rmase acolo nfipt civa
centimetri, reflectnd chipul plin de ur al generalului Oung Krom.
Sttu nemicat cteva clipe, apoi aps butonul soneriei de pe
birou. Soldatul de paz veni imediat. Generalul i zise doar att:
Phuong!

*
*

Hal Davidof nl capul cnd simi privirea intens a lui Malko.


Micul ah de buzunar era aezat ntre ei pe un scunel.
E rndul dumneavoastr.
tiu, spuse Malko. Dar nu mi st gndul la joc.
Tnrul american nu schi nici un gest.
Avei probleme?
Da, rspunse Malko. Cred c putei s m ajutai.
Eu?
Tnrul hippie prea sincer surprins. El ridic sprncenele i
ncepu s-i scarpine pulpa stng. n acelai timp degetul mare
de la picior se zbtea ngrozitor. Scrni:
Sunt cu nervii la pmnt Acum trei luni, am fost mpucat
n picior cnd aterizam la Kompong-Som. Cnd m supr
piciorul, m scarpin i m calmez
Era din ce n ce mai ciudat. Cu cmaa lui verzuie, gurit
61

toat, Hal prea un tropical tramp, un hippie asimilat de


populaia asiatic.
Monivanh mi-a spus c suntei pilot la o companie
particular, continu Malko.
Particular pe naiba! Am luptat doi ani n Vietnam pe un F 4.
Napalm i rachete. M-am sturat s-i omor pe amrii ia de
glbejii. Aici m cam plictisesc, dar nu omor pe nimeni Pilotez o
rabl veche. Un DC 3. Asta cnd am benzin. Aterizez unde vreau
i transport orice. Tot ce se poate vinde. Compania este a unui
general cambodgian. Face bani frumoi lsndu-i pe khmerii roii
s blocheze un drum Dup aceea, el asigur pe calea aerului
ajutoarele pentru oraul ncercuit. La un pre piperat, se nelege.
i pe deasupra, mai uit s m plteasc
Se opri brusc, de parc ar fi spus prea mult. Lui Malko nu-i
scpa un cuvinel. Din punct de vedere tehnic, Hal Davidof prea
omul potrivit. n rest
Tnrul american scoase din buzunar o pip pentru hai, o
aprinse i ncepu s fumeze cu voluptate. Mirosul fad al drogului
se rspndi imediat n aerul cldu. Ochii foarte albatri ai lui Hal
se oprir asupra lui Malko.
Cu ce v ocupai aici?
Cu refugiaii, fcu Malko, US Aid.
Hal Davidof plesci din limb n semn c a neles.
Bine.
Lui Malko i se pru c acesta i pierduse orice interes fa de
el. Se aplec asupra pieselor de ah Un fotograf cocoat de
aparate i plin de praful roiatic, ntors de pe front, se opri lng
ei. Hal se uit la el fr s-i zmbeasc.
Mi-au furat toate prjiturile, zise el pe un ton suprat
Acesta cltin din cap cu nelegere.
Nu-i frumos. Trebuie s fie o Ti-Ba.
Hal mormi printre dini.
Ti-Ba, pe naiba!
Prudent, fotograful se ndeprt n zngnitul aparatelor. Malko
se hotr s nceap.
Am o propunere pentru dumneavoastr. Putei s ctigai
muli bani.
Pilotul se uit la el cu indiferen, chiar cu puin ironie.
Nu. Nu m intereseaz. Mulumesc, dar triesc cu ce am.
Se concentr iari asupra tablei de ah. Furios, Malko ncerc
s-i ascund dezamgirea. Se ntoarse i o zri pe Monivanh care
62

i surse ncurajator, n timp ce discuta aprins cu Ti-Nam. Hal


Davidof ridic privirea.
Ti-Nam!
Prsind-o pe Monivanh, vietnameza veni fugua, supus.
Acesta i opti ceva la ureche. i ea i rspunse la fel. Malko plec
discret de lng tabla de ah i veni la Monivanh.
Discuia dur ceva mai mult. Lui Malko i prea ru c nu
acceptase invitaia lui Maddevi Shivarol. i pierdea timpul
degeaba. Ti-Nam se ntoarse la ei. Avu o scurt discuie cu
Monivanh. Apoi vietnameza i spuse lui Malko:
Vom cina toi patru.
Malko nu vedea la ce i folosea.
Nu prea am chef, zise el.
Hal number one, fcu ea cu foarte mare convingere. Malko
prefer s nu rspund. Auzi vocea ascuit a lui Ti-Nam.
Ea i Hal Davidof nu preau s se neleag Ti-Nam plec de
lng american i i lipi gura de urechea lui Malko:
Monivanh a uitat s-i spun c generalul pentru care
lucreaz Hal este Oung Krom. i se poart oribil cu el.

*
*

Hal Davidof nghiea metodic uviele grase i crocante din raa


rumenit, de parc venea direct din Biafra. nvrtea ntruna masa
ca s se nfrupte din fiecare fel de mncare. Dup fiecare
nghiitur, mai trgea cte un fum din igar. Uitnd s mnnce,
Ti-Nam golea cu minuiozitate igrile Fortune de tutun i le
umplea cu ganscha, apoi i le ddea amantului su. Dar ea nu
fuma. Se aplec vesel spre Malko.
Ganscha number one. One dollar, one kilo.
Asta era adevrata democraie. Opiul la ndemna poporului.
Ca toate restaurantele bune chinezeti, Thai-San nu avea un
salon comun, ci ncperi mai mici la primul etaj, plcut aerisite.
Firete c serviciul suferea de pe urma strii de necesitate.
ncepnd cu ora opt i jumtate, chelnerii i ndopaser ca pe
gte, ca s poat nchide la nou.
Malko l observa pe Hal Davidof. La fiecare igar cu ganscha,
tnrul hippie se mai relaxa puin. Dup ce termin raa rumenit,
roti masa i l ntreb pe Malko pe un ton ugub:
De ce lucrai pentru CIA?
Cel puin nu-l lua pe ocolite. Malko avu impresia c glumete.
Eu v-am spus c lucrez pentru US Aid.
63

Este acelai lucru, zise Hal cu veselie. Ca i South-East Asia


Air Transport. Au vrut s lucrez pentru ei. S-i anun cnd se fac
parautri la partizani Foarte periculos.
Chiar dac a lucra pentru CIA, tot nu v-a spune.
Hal Davidof ridic din umeri.
Oricum nu m intereseaz. E treaba dumitale.
Malko avu iari impresia c ncepuse prost Atunci se hotr
s ia taurul de coarne.
Nu v intereseaz o slujb?
Nu.
Ochii aurii ai lui Malko l fixar cu insisten pe Hal Davidof.
Nici mcar dac i-am crea probleme serioase generalului
Oung Krom?
Americanul uit s mai trag din igar. l privea fix pe Malko
precum un iepure hipnotizat de un arpe. igara i arse degetele. O
arunc njurnd i ntreb:
Vorbii serios?
Ct se poate de serios, fcu Malko.
Hal Davidof ezit puin, apoi se ntoarse ctre Ti-Nam.
Luai voi dou un triciclu. Ne ntlnim la Clubul
diplomailor.
Cele dou fete se ridicar fr s protesteze i ieir din
restaurant. Erau asculttoare ca nite asiatice. Hal Davidof se uit
la Malko cu ochii lui albatri i reci.
Bine. Spunei-mi ce dorii.
Caut pe cineva care tie s piloteze un T 28, pentru o
operaiune de scurt durat i fr riscuri prea mari. Eu fac rost
de aparat.
Hal Davidof se ls pe spate, i aprinse alt igar i zise
ncntat:
Ei, un T 28 Vom aciona departe?
Nu.
n Pnom Penh?
Da.
Hal Davidof semna cu un juctor de pocher care tocmai a
reuit s fac o chint regal. Malko ndrzni s-l ntrebe:
Suntei n stare s desprindei de pe o osea un T 28?
Americanul ridic din umeri.
Nu-i mai greu dect s faci s decoleze o rabl de DC 3 plin
cu porci, care se plimb prin cabin i pe deasupra ameninat de
mitralierele comunitilor.
64

n cazul sta, cred c putem s ne nelegem, zise Malko.


Hal fum igara pn la capt fr s mai scoat o vorb. Apoi
pru c se hotrte brusc:
Mai nti, vreau s v spun o chestie. mpuitul la de Krom
nu m-a pltit de vreo dou luni. Nu am nimic personal cu el. Dac
vrea, poate s m goneasc din Cambodgia n cinci minute dac
trmbiez. Deci i-am terpelit i eu cteva piesulie de la un DC 6
de mrfuri pe care l mparte cu un general vietnamez. E destul ca
s nu mai zboare. Cnd mi va da gologanii, i voi da i eu piesele.
Pn acum, asta nu l-a deranjat, cci nu a avut benzin pentru
efectuarea zborurilor civile. Dar n prezent, are. i asta l scoate
din mini Am trimis-o pe Ti-Nam la el ca s discute. Dar tot nu
vrea s m plteasc. Ba dimpotriv, a chemat un tip din Saigon
ca s m mpute. Este un profesionist pe care l-a trimis asociatul
lui vietnamez. Aa c, uitai care este propunerea mea:
dumneavoastr i prindei pe tipi, iar eu zbor pentru
dumneavoastr.
Malko nu se ateptase la aa ceva. Hal se aplec peste mas.
Fii atent c nu e un ngera! V va mpuca nainte s avei
timp s spunei ps. Dar eu vreau ca dumneavoastr s-l
mpucai Generalul Krom va nelege i mi va da bitarii
Malko cercet privirea albastr care l fixa. Hal vorbea serios.
Simea c putea s continue sau s renune.
Ne-am neles, spuse el.
Malko le ceru iertare strmoilor lui n gnd. El, o alte
serenisim autentic, un prin, se gsea acum n postura de
uciga cu simbrie. Hal trase un fum de ganscha ce putea umple tot
salonul de elefnei roz.
Bine, spunei-mi despre ce este vorba. Peste zece minute
restaurantul se nchide.
Malko i explic exact ce voia s fac. Lui Hal Davidof i
strluceau ochii de bucurie. l ntrerupse pe Malko cu un gest.
Dac voi cobor prea jos, vor ti imediat c nu este un tip deal lor.
Cu-att mai bine, fcu Malko.
Dup ce lansez bombele, ce fac cu aparatul?
V vom comunica un punct de ntlnire, spuse Malko. La sud
de Kompong-Som, deasupra golfului Siam, v va atepta un
elicopter. Imediat dup ce vei abandona aparatul, vei fi recuperat
i dus la Pochentrong. Vei ajunge la hotelul Pnom exact la ora
ceaiului.
65

Hal cltin din cap.


Pare s mearg. Avioanele T 28 sunt o adevrat porcrie. M
ntreb cum de mai zboar nc.
Acesta va zbura foarte bine, l asigur Malko.
Chelnerul veni cu nota de plat. Se fcuse aproape ora nou.
Malko ls pe mas un teanc mare de rieli. Apoi se ridicar.
Vreau s m culc devreme, mormi Hal. Mine diminea la
ora apte zbor spre Kampot.

*
*

Ceaca-paca, o s ne iubim, opti Monivanh la urechea lui


Malko.
Chinezoaica fcea o partid de sex demn de toat admiraia.
De cnd czuse la nvoial cu Hal Davidof. Malko i revenise.
Acum o dorea pe Monivanh, iar asta o nveselea peste msur pe
chinezoaic.
Pe deasupra, era un aliat de toat ndejdea. Hal i Ti-Nam se
duseser la culcare de mult. Clubul diplomailor era un cuptor
ntunecos. Ieir amndoi. n deprtare, se auzeau mpucturi.
Se instalar n vechiul Austin al lui Monivanh. Malko simi din
nou acea senzaie ciudat cnd strbtu oraul pustiu, de parc ar
fi fost prsit. Fata conducea cu vitez. Trecur pe lng
numeroase grupuri de soldai care nu i oprir. n timp ce
conducea, Monivanh i puse capul pe umrul lui Malko.
Poarta hotelului Pnom era nchis. Monivanh cobor ca s-o
deschid, apoi merse pn n parcare, dar nu gsi nici un loc liber.
i fcu semn lui Malko s coboare, apoi se ntoarse pe bulevardul
Monivong. Malko admira cerul plin de stele.
Lng bungalouri, observ ceva micndu-se n ntuneric.
Creznd c este vreun angajat care pzea piscina n timpul nopii,
nu i ddu atenie pe moment.
Dup aceea, zri o form ntunecat care se ndrepta spre el,
chiar la nivelul solului. Era Phuong, pianjenul. Intr n zona de
lumin, iar Malko vzu sclipind lama unui cuit. Monivanh ip ct
o inea gura.

66

CAPITOLUL VIII
Phuong nainta ca un pianjen veninos, chiar pe sol, fr s se
vad foarte clar modul n care se deplasa. Dup ce i reprim
scrba simit n primul moment, Malko i zise c, dei avea un
pumnal, putea s-i vin uor de hac. La urma urmei, era un biet
infirm.
Cnd Phuong ajunse la un metru de el, i trase un ut cu
intenia s-l loveasc n cap, spernd s-l ameeasc. Dar nimeri
n gol, cci infirmul se ferise cu o dexteritate incredibil. Se nvrti
dintr-o dat pe loc, iar Malko i simi picioarele ca prinse ntr-o
menghin. Folosindu-se de piciorul stng, deformat ca o
parantez, Phuong i aplicase o lovitur ca la judo.
Malko czu pe spate, sprijinindu-se n coate. Imediat, Phuong se
repezi la el. Avea muchi de oel. i imobiliz capul ntre bra i
antebraul stng. Malko simi putoarea zdrenelor pe care nu le
splase niciodat i vzu lama pumnalului ndreptndu-se spre
gtul lui. Cu un efort disperat, reui s se deplaseze civa
centimetri. Lama i sfie gulerul cmii i i atinse puin pielea
gtului, provocndu-i senzaia de usturime. Braul i aps
carotidele i un vl negru trecu prin faa ochilor.
Dup o secund, un vrtej se abtu asupra lor. Monivanh se
avnt n lupt. Cu un strigt slbatic, ea apru n spatele lui
Phuong, l apuc de pr, l strnse de gt cu braul drept i l
strnse cu o for uimitoare. Phuong mri i i ddu drumul lui
Malko. Acesta se rostogoli pe pietri nucit.
Phuong i Monivanh se luptau cu ferocitate, ntr-o ncolcire
confuz de membre, cu ipete rguite. l obligase pe infirm s lase
pumnalul. Cu faa ncordat de efort i strmbnd gura senzual,
ea l strngea de gt pe Phuong cu nverunare. Scena era oribil,
dar fascinant. Infirmul prea condamnat.
ns, deodat, sprijinindu-se pe antebra, fcu un salt incredibil
n aer, la aproape un metru nlime. Luat prin surprindere,
Monivanh rmase descumpnit.
Phuong se deprt civa metri, dar departe de el cu gndul s-o
ia la fug, ntinse braele cu un strigt plin de ur i strnse
pumnii ca la o figur de karate. Era mai nverunat ca oricnd.
ns nici Monivanh nu se ls mai prejos. l lovea cu minile i
67

cu picioarele, trgndu-i un ut infirmului direct n piept. Phuong


primea lovitur dup lovitur, apoi ncepu s nainteze,
mpingnd-o pe chinezoaic spre piscin. Malko se nvrtea n
jurul lor, dezarmat de aceast lupt feroce, netiind n ce mod s
intervin.
Malko i recpt cunotina n momentul n care Monivanh
contraataca ntr-un vrtej de uturi i de pumni, aplicate cu o
precizie mortal. Phuong era mpins ctre piscin. Chinezoaica i
bar imediat drumul spre ieire. Inteniona s-l nece.
Phuong se ddea napoi centimetru cu centimetru i respira
greu din cauza oboselii. Totui, avea o rezisten de necrezut.
Micrile membrelor lui i mrir subit ritmul. Reui s-o
ndeprteze pe Monivanh la un metru de el. i lu avnt imediat
i, srind ca o felin, ateriz pe capota unei maini care staiona n
parching. Lipit zdravn de parbriz, o atepta pe chinezoaic cu
braele ntinse, nlturnd astfel handicapul nlimii i al
picioarelor sale anchilozate.
Dar Monivanh l atac imediat. ncercnd s-l doboare pe
infirm, lovindu-l cu toat viteza, vrnd s-l nimereasc n picior.
Reui s-l prind de unul, l rsuci i l arunc pe pietri cu toat
puterea. Phuong atta ateptase. Cu un strigt slbatic, i
nclet minile i i trase fetei una dup ceaf. Aceasta avu
senzaia c a primit o lovitur de ciocan.
Monivanh se ddu ndrt ameit, aproape leinat,
nvrtindu-se pe loc ca s se apere. Phuong profit de aceast
pauz i, cu un salt plin de suplee, ajunse pe sol i se fcu
nevzut pe poarta ce ddea n bulevardul Monivong. Malko era
nc ameit. Sprijinindu-se de main, chinezoaica gfia
zgomotos. Ea veni lng Malko i l ntreb ngrijorat:
Suntei bine?
Sunt bine, rspunse el, dar i tremurau picioarele.
Monivanh scuip un amestec de saliv i snge.
Phuong number ten! zise ea ridicnd vocea.
Malko ar fi zis c ajungea chiar pn la douzeci. Acest atac
slbatic l luase prin surprindere. n aceeai zi, generalul l atacase
de dou ori. Lovi cu piciorul un obiect din metal. Se aplec i l lu
de jos. Era arma pe care o uitase ucigaul, o baionet plat i lat
de puc M 16, ascuit pe ambele muchii. Era o arm teribil.
Malko se hotr s o pstreze ca amintire, alturi de sbiile
strmoilor lui. Monivanh strig deodat:
Nu e bine aici, nu e bine aici!
68

Malko i duse mna la gt i vzu c e plin de snge I se


prelingea pe piept, mbibndu-se n cmaa din pnz subire.
Nu-i nimic, zise el.
Traversar peronul hotelului. Angajaii jucau dame n hol ca n
fiecare sear, prnd c nu au auzit zgomotele luptei slbatice care
avusese loc n grdin. Monivanh l strig pe unul dintre ei i i
inu un discurs n cambodgian. Prsi partida cu regret, n timp
ce chinezoaica mpreun cu Malko se ndreptar spre lift. Tnra
avea o umfltur la tmpl, iar tricoul era rupt. Acestea erau
singurele urme vizibile lsate de lupta cu Phuong.

*
*

Fr un cuvnt, chelnerul puse platoul pe msua joas. Malko


se ntreb de ce Monivanh comandase ceaiul la ora asta. Mai
degrab, el simea nevoia s bea o votc sau de o sticl de doi litri
de Dom Perignon. Poate c Monivanh ndeplinea un ritual Ea
veni lng el i l mpinse spre pat cu sursul pe buze.
Ceaca-paca, ne iubim fr probleme. Amuzat, Malko se ls
n voia ei. Monivanh avea fora i priceperea unei infirmiere de pe
front. l dezbrc ct ai zice pete. Apoi i tampon cu blndee
tietura de pe gt. Se dezbrc i ea. Avea trupul plin de vnti.
Cnd Malko o atinse, ea tresri, iar chipul se ncord.
Phuong e om ru, zise ea cu amrciune.
Acum i observ umerii largi, muchii ce se ncordau sub pielea
mat i strlucitoare. Avea coapse de biciclist de curse i un corp
foarte robust. Nu e de mirare c i inuse piept lui Phuong. ns
acum, sttea n genunchi, cu minile pe coapse i l contempla pe
Malko cu adoraie.
Tu, mult butterfly! zise ea cu seriozitate.
n jargon, asta nsemna c Malko avea mult trecere la femei.
Ea ncepu s-i acopere corpul cu srutri uoare, ntorcndu-se
la ran, apoi cobornd spre pntece, dar fr s zboveasc, ca i
cum nu ar fi sosit nc timpul. Se distra frecndu-i torsul de al
lui, iar el simi sfrcurile snilor micui ntrindu-se. Ea se agita n
jurul lui ngenuncheat pe pat, cum fcuse mai devreme cu
Phuong. Dar, firete, inteniile erau diferite.
Malko nchise ochii. Prin obloane rzbteau bubuiturile
tunurilor n noapte. i mngia cu gura fiecare prticic a corpului
cu o infinit blndee. Apoi schimb atitudinea, l nclec i se
nfipse n el cu o lentoare calculat. El deschise ochii i i ntlni
chipul vesel. Vru s-o pstreze n el, dar ea se feri i i oferi iari
69

gura cu o micare circular care l fcu pe Malko s mrie de


plcere. Simindu-i ncordarea, Monivanh ntrerupse mngierea i
l ntreb ngrijorat:
Number one?
Number one, o asigur el.
Linitit, ea relu activitatea, folosind ntreaga abilitate a gurii ei
crnoase cu delicateea unei feline, ntr-o mngiere abia simit,
care l aduse pe Malko n pragul orgasmului. Pentru o clip, l
strfulger ideea dac nu cumva avea chef s fie violat
Apoi l ls din nou ca s-i diminueze plcerea. Luat prin
surprindere, Malko deschise ochii.
Nu-i nimic, nu-i nimic, l asigur Monivanh. Mai fac o dat.
El nchise ochii. Acest ceremonial minuios i insolit era pn la
urm destul de frustrant. Se gndi iar cu furie la viol. O privi pe
Monivanh. Buzele ei groase se umflar i mai tare. Sri din pat,
fugi pn la u i stinse lumina.
Nu-i nimic! l liniti chinezoaica pe ntuneric.
Era din ce n ce mai misterioas. Auzi clinchet de porelan i se
ntreb ce surpriz i mai pregtea chinezoaica. Se ntoarse lng
el. Abia i distingea silueta prin ntuneric. Dup micri, el ghici c
fata s-a aezat n genunchi ntre picioarele lui i i le deprta
uurel, dar ferm. Gura l nghii din nou. Ca s se asigure c
plcerea nu dispruse. Dar l ls iar cnd i era lumea mai drag.
Aproape c se enerv, cnd Monivanh opti:
Ceaca-paca. Number one!
Imediat simi o ceac din porelan lipindu-se de coaps, apoi
senzaia c un lichid cldu se prelinge pe testicule. Monivanh i
inea ceaca de ceai ntre picioare. Senzaia era extraordinar. La
nceput, derutant, dar dup aceea, minunat. Mri fr s vrea.
Monivanh reluase mngierea, ns, de data asta cu gura plin
cu ceaiul cldu. i vedea de treab cu miestrie, fr s-i curg
nici un strop. Apoi acceler micarea ntr-un mod diabolic. Malko
ip. Ceaiul i agasa terminaiile nervoase, nzecindu-i senzaiile.
Ridic bazinul fr voia lui, venind n ntmpinarea mngierilor.
Din pcate, nu putu s prelungeasc mai mult acest delicios
supliciu. Se eliber brusc de toat tensiunea acumulat: Explod
ndelung, scuturat de spasme. Dup ce termin, eliberndu-se fizic
i psihic, ea se dezlipi de lng el, lu ceaca cu delicatee i bu
coninutul pe nersuflate. Malko avea impresia c ieise dintr-un
storctor magnific. Nestul, Monivanh se ntinse peste el i l
introduse n ea. Era att de excitat, nct parc nici nu juisase.
70

Muchii elastici ai chinezoaicei l cuprinser din nou, aspirndu-l


ca o fiar flmnd, aducndu-l ntr-un timp record n pragul unui
nou orgasm. Apoi se opri cu inima btnd cu putere n piept, sleit
de puteri. Ea i opti blnd la ureche:
Ceaca-paca, number one.
Spusese asta cu sfioenie. Gata s fac un infarct, Malko nu
putu s-i rspund. Fusese mai obositor dect lupta cu Phuong
Monivanh avea ntr-adevr imaginaie. Poate c tia s gteasc tot
la fel de bine.
Rmaser tcui mult timp, ascultnd exploziile ndeprtate.
Apoi Monivanh coment cu mndrie:
Taiwan blow-job number one3. Multe japoneze vin n Taiwan.
Malko i spuse c ntr-adevr nu i putea nvinui pe japonezi c
apreciaz acest ceai al armoniei absolute. Mai mult chiar, unii
prieteni de-ai lui, au ajuns n Taiwan not, ca s poat aprecia mai
bine acest inut.
n Taiwan ai nvat toate astea? o ntreb el.
Monivanh izbucni n rs.
Ba nu. Am nvat singur. Nu-i greu.
Malko avea impresia c ntinerise cu douzeci de ani. Sprijinit
n cot, Monivanh i explic cu o privire trist:
nainte, Monivanh muli iubii. Acum, Monivanh nu iubii.
Nici tu iubite.
n jargonul ei fermector, asta suna ca o declaraie de dragoste.
O trase spre el i o strnse n brae. Era emoionat. Acum c
plcerea trecuse, ncepu s se gndeasc la problemele lui i la
modul n care l va nfrunta pe ucigaul venit din Saigon. Era o
condiie sine qua non pentru a-i continua misiunea.
Era obligat s fie i mai vigilent. n afar de Phuong, generalul
Krom va trimite i ali ucigai. nchise ochii. Monivanh se lipi de el.
O rafal de mitralier grea pcni dincolo de fluviu. Chinezoaica
opti pe ntuneric:
Mine, mult mai bine.
Se gndeau amndoi la acelai lucru.

*
*

Cpitanul Shivarol nu putea s doarm. Nasul l durea


nfiortor. Dup radiografia fcut la spitalul Calmette,
diagnosticul era ruptur de cartilaj. Dar nu acesta era singurul
3

E bun pipa din Taiwan (n.a.).

71

motiv al insomniei lui. Se gndea mereu la scena cu Douglas


Frankel. Era n dilem. Acum c teama de moarte se risipise,
vedea faptele cu mai mult luciditate.
Maddevi se mic i se ntoarse pe partea cealalt. Nu-i suflase
o vorb despre discuia cu americanul, spunndu-i c ratase
aterizarea i se lovise de marginea din metal al carlingii. Ea nu
comentase n nici un fel.
l tenta ideea de a conduce flota aerian a Cambodgiei, orict de
mic ar fi ea. El tia c Doug Frankel se bucura de destul putere
ca s se in de cuvnt. Dac totul mergea strun, nu-i rmnea
dect s stea ascuns cteva zile, timp n care se schimba guvernul.
Dup aceea, va fi considerat un erou.
Perspectiva de a bga n propriul buzunar zece milioane de rieli
i risipea i ea toate temerile. Se gndi iari la Liz Frankel cu
poft. i ticlui un plan care s mbine plcutul cu utilul. Brusc, o
oprl imens, o Tokay, ncepu s ipe n mod straniu undeva
sub pilonii casei. Alarmat, cpitanul Shivarol se apuc s numere
ipetele. Ajunse pn la apte, apoi acestea ncetar. Se strmb
pe ntuneric. Era o prevestire rea. Ca toi khmerii i el era teribil de
superstiios. Se gndi s se duc a doua zi s ard nite beioare
la pagod i s consulte un ghicitor n ziua n care trebuia s aib
loc operaiunea.

*
*

Opiul sfria ncetior deasupra lmpii. Cu fruntea asudat,


Doug Frankel atepta cu nerbdare ca micul ghemotoc armiu s
se umfle i s prind o tent irizat.
Kak, btrnul servitor, l introduse cu ndemnare n pip, apoi
i-o ddu americanului. Acesta o puse ntre buzele subiri i trase.
Acum se liniti. Brusc, fantoma lui Liz se transform ntr-o form
imaterial, pierdut ntr-o alt lume, decotinizat
Ca s se testeze, ncerc s i-o nchipuie fcnd dragoste cu
Shivarol, dar nu simi nimic, de parc ar fi vorba de o strin.
Fumase aproape douzeci de pipe. Cnd se ntorsese de la
ntlnirea cu Malko, o gsise pe Liz acas. Mncaser n tcere,
servii de fata din cas i strduindu-se s schimbe cteva cuvinte
banale. Ct durase cina, Douglas Frankel nu reuise deloc s-i
alunge din minte imaginea soiei lui posedat de Shivarol.
Ea se dusese la culcare dup ce i urase noapte bun cu o
voce extraordinar de duioas. Doug avusese o clip impresia c,
dac mergea cu ea, nu l-ar fi refuzat. Dar nu putuse. Mai nti,
72

simise nevoia de cteva pipe de opiu ca s alunge fantomele


Ieise zmbind din apartament pentru soldatul care sttea de paz
pe palier cu un M 16 n mn. Avea cu el aparatul de emisierecepie de sear. Acesta avea un receptor ca de telefon i un
mner destul de mare ca s poat fi mai uor de transportat. l lua
cu el n salonul de fumat, lucru care i distra teribil pe
cambodgieni
Pstr fumul n plmni ct mai mult posibil, apoi l ddu afar
ncet de tot. Se simea uor, n alt lume i alt om. Se ridic ncet
de pe patul din lemn. i puse ochelarii i i tampon fruntea.
Servitorul se uit la el mirat.
S-a terminat?
S-a terminat.
Ameit nc, i arunc un pumn de rieli lui Kak, apoi plec.
Ieind din atmosfera cldu i umed a salonului de fumat,
rcoarea nopii l revigor. Avea chef s se plimbe, dei era
periculos. Soldaii guvernamentali i considerau automat pe cei
care mergeau pe jos drept khmeri roii.
Fcu civa pai pe strdua neasfaltat i ajunse pe o strad
mai larg, dar complet pustie care, puin mai departe, ddea n
bulevardul Charles de Gaulle. Aceasta era una dintre marile artere
creia nu i schimbaser numele. Nu se afla departe de cas. ncet,
ncet, aerul plcut de afar i alunga aburii groi de opiu.
Se opri i urin lng un gard din lemn. Se ntreba dac, ntr-o
bun zi, i va gsi i el linitea, ca acei preoi buditi pe care
lumea i vedea stnd ore n ir nemicai lng pagodele lor,
adncii ntr-o meditaie etern. i aminti de generalul Krom.
Lupta aceasta feroce, dar de catifea, l incita i l pasiona. Erau
admise tot felul de lovituri, iar acest lucru se va termina probabil
cu moartea unuia dintre adversari. Doug Frankel nu se temea de
moarte. tia c este doar o strlucire trectoare, uneori fr dureri,
care se transforma dup aceea ntr-o pace etern
Adeseori privise chipurile i ochii celor mori ca s ncerce s
neleag Dar nu zrise dect surpriza mpietrit de pe feele lor.
Doug njur brusc.
i uitase walkie-talkie n salonul de fumat. Se ntoarse. Numai
de nu i l-ar fi furat! Dac aparatul cdea n minile khmerilor roii,
eful dispeceratului se va nfuria ru de tot.
Tocmai ddea colul strduei, cnd ua salonului de fumat se
deschise. Rmase pe loc plin de uimire. Pe ua scund, ieise Kak.
Dar nu era singur. n urma lui, se tra silueta hidoas a lui
73

Phuong. El l ocra i l njura pe btrnul servitor cu o voce


ascuit. Doug era prea departe ca s aud ce spunea.
Americanul se ascunse n ntuneric. Revenise brusc la realitate.
Phuong lucra pentru generalul Krom. Dar ce cuta cu servitorul
su? Ciudata pereche o lu n direcia opus. Infirmul se nvrtea
ca un titirez nspimnttor n jurul btrnului care abia i tra
picioarele. O luar pe strduele nguste, ndreptndu-se spre
sudul oraului. Doug Frankel o lu ncetior pe urmele lor.
Merser aproximativ o jumtate de or. Deodat, dintr-o
nfundtur, aprur trei soldai care blocar drumul servitorului
i infirmului. Doug se adposti n ntuneric. Nu era cazul s fac
uz de permisul lui de liber trecere. Urmri discuia de departe, l
vzu pe infirm scond din trenele lui o hrtie pe care i-o art
soldatului i auzi vocea piigiat, apoi pe cei doi vzndu-i de
drum. Iei din ascunztoare dup ce soldaii se ndeprtar.
Dup aceea, cei doi traversar bulevardul Monivong i o luar
pe o strdu perpendicular pe acesta. Dup ce mai parcurser
trei sute de metri, se nla primul gard de srm ghimpat care
proteja Chamcar-Mon. Cu siguran c Phuong l ducea acolo pe
btrnul servitor. Nu avea rost s-i mai pun ntrebri Krom
trebuia s afle ultimele nouti. Doug i strnse buzele subiri
ntr-un zmbet crud. Acum era rndul su s-i trimit
adversarului un mesaj.
nainta n lumin fr s se mai ascund, fcnd intenionat s
scrie sandalele pe asfalt. Kak se ntoarse primul i rmase pe
loc. Phuong fcu i el la fel. Cei doi nu putur s-l recunoasc pe
american dect cnd acesta ajunse la o sut de metri de ei.
Btrnul rmase paralizat, ns Phuong nelese pe dat. ncepu s
fug cu o vitez incredibil ctre gardul din srm ghimpat,
ncercnd s anune soldaii cu strigtele lui ascuite Doug
Frankel se aplec, i lu de la pulp pistolul Magnum 357 i porni
spre infirm. Kak rmsese intuit locului.
Douglas l ajunse din urm pe Phuong la douzeci de metri mai
ncolo. Infirmul se ntoarse cu faa la el, cu ochii holbai i pumnii
strni, gata de lupt. Slobozi un ipt slbatic specific micrilor
de karate, dar rmase neputincios cnd zri revolverul
americanului.
Doug Frankel ntinse braul i trase patru focuri repetate n
pieptul infirmului. mpins spre spate de puterea gloanelor,
Phuong se prbui n an cu un strigt inuman i scuturat de
spasme.
74

nfrngndu-i scrba, Doug se aplec deasupra lui. Cut prin


zdrenele mbibate deja de snge i gsi aparatul de emisierecepie. Din cazarm rzbtur pn la el strigte i se auzi o
rafal de M 16. Soldaii ncepeau s se trezeasc Doug Frankel
se ghemui n an i se retrase spre cellalt capt al strzii. Se auzi
alt rafal, urmat de un urlet. Kak fusese mpucat. Americanul i
vzu corpul tresrind sub gloanele armei automate. Fusese
omort pe loc. Americanul intr pe o strdu i se ndeprt n
goan. Cunotea obiceiurile soldailor. Ei nu i prseau posturile
pn cnd un M 113 nu le deschidea drumul.
Ddu colul strzii i se opri puin gfind. Scoase din buzunar
cteva cartue i i ncrc din nou arma, apoi o puse la loc. Se
ndrept spre bulevardul Monivong, avnd grij s mearg pe
mijlocul strzii. Generalul Krom se va nfuria foarte tare. ns el l
pierduse pe cel mai bun om care umplea pipe din Pnom Penh. Era
unu la unu.

*
*

Malko nu putea alunga din minte ntlnirea mortal cu ucigaul


din Saigon. Telefonul sun agasant. Era vocea ssit a lui Doug
Frankel:
Sunt jos, la piscin, spuse americanul. Am comandat o cafea
pentru dumneavoastr. Am nouti.
Monivanh dispruse. Rmsese doar platoul cu ceaca rece.
Malko zmbi, gndindu-se la prestaia erotic a tinerei
chinezoaice. Se mbrc repede, i ascunse pistolul extraplat n
geanta-diplomat i o lu cu el. Prin Pnom Penh oricine se putea
plimba cu un M 16 fr s atrag atenia, deci putea fi folosit ca
manta pentru vreme rea. Cnd trecu pe culoar, bieii se ridicar
toi odat.
Dei nu era dect nou dimineaa, Doug Frankel era deja
ameit. Abia putea ine ochii deschii, iar vocea era mai aspr ca
de obicei.
Phuong nu o s ne mai fac probleme. i zise el.
i povesti lui Malko ce se ntmplase n cursul serii, iar acesta
despre contactul cu Hal Davidof. Americanul cltin din cap
aprobator.
Bravo! Avem nevoie de un tip ca dumneavoastr care s-l
dezghee pe Hal. Este cam ciudat. Acum c ne-am procopsit cu
doi piloi, trebuie s intrm n legtur cu partea cealalt.
Nu se poate altfel? ntreb Malko.
75

Doug Frankel zmbi cu iretenie.


Trebuie s prevedem totul. Nu trebuie s fie acuzat
Compania. Prin urmare, staia radio a GRUNK4 va anuna c
aparatul care va ataca Chamcar-Mon va ateriza la Kratie. Nimeni
nu va cuta acolo
Doug Frankel era ncntat.
Khmerii roii vor cere o rsplat?
Americanul cltin din cap.
Bineneles c se negociaz. Ca totul de pe aici. n cel mai ru
caz, vor cere obuze de 105 i benzin. Oricum le vor primi.
Se ridic.
S mergem. l vei cunoate pe prietenul meu, colonelul Lean,
care conduce trupele speciale de poliie.
Malko l urm stupefiat. Era uimitor faptul de a-l vedea pe eful
CIA din Pnom Penh c se duce la ntlnire cu khmerii roii, mai
precis, la comandantul poliiei politice nsrcinat cu hruirea lor.
Cnd se instalar n maina blindat al lui Frankel, Malko spuse:
Trebuie s mai punem la punct un amnunt n legtur cu
ucigaul venit din Saigon
Douglas Frankel surse cu venin.
O s-l omori, aa cum am stabilit.

Cartierul General al khmerilor roii (n.a.).

76

CAPITOLUL IX
n clipa n care colonelul Lean ncetini ca s vireze la dreapta pe
Drumul 1101, o strad nepavat, un triciclu care mergea n faa
BMW -ului cambodgianului fcu brusc la stnga, aruncndu-se
practic sub roile lui. eful trupelor speciale de poliie strivi frnele
njurnd. Bara de protecie din fa a mainii atinse partea din
spate a triciclului. Foarte calm, conductorul aps pe pedale i se
ntoarse din nou pe partea dreapt. Cnd l depir, Malko crezu
c i va omor sau i va njura de mama focului. Dar nu se ntmpl
nimic din toate astea. Cei doi brbai le zmbir cu neles.
Era s-i clcm, observ Malko.
Colonelul Lean coment cu glas blnd:
A ocolit o furnic sau alt gnganie. A avut o viziune. Un
spirit i-a optit c fiina aceea minuscul era un preot sfnt
rencarnat. Atunci, a preferat s fie strivit el dect s omoare gza.
Lucruri din astea se ntmpl mereu.
Triciclul bntuit se pierdu pe artera aglomerat, iar colonelul
Lean vir la dreapta fr s-l striveasc nici el pe preotul
rencarnat. Ciudat mai era i Cambodgia. Malko i aminti ce
spusese Frankel despre colonelul Lean: Fii atent c este ru ca o
tenie
Ru, mai treac-mearg, dar superstiios, nu ncpea nici o
ndoial. Merser pe Drumul 1101 plin de gropi, mrginit de case
pe piloni i plin de copii. Era opusul unui cartier rezidenial. Ca i
n America, strzile din Pnom Penh erau doar numerotate. Dup ce
parcurser un kilometru, la colul Strzii 809, cambodgianul l
anun:
Am ajuns.

*
*

Vila colonelului Lean semna mai degrab cu linia Maginot


dect cu palatul de la Versailles. Dintr-o grij ludabil pentru
estetic, fusese nconjurat de o pdure de plante, aezate pe iruri
de saci cu nisip, ca s protejeze balconul cel mare. Ferestrele erau
astupate cu stive de saci verzui, alctuind mici buncre care
mrgineau cu graie cele patru coluri ale cldirii, iar florile din
grdin erau acoperite cu multe rnduri de srm ghimpat. Ca s
77

nu mai vorbim despre soldaii burduii cu grenade ce formau un


cordon de netrecut n jurul zidului vilei.
Malko se gndi c Lean dormea cu casc i cu vest antiglon
Pentru moment, colonelul prea totui foarte relaxat, ncetini,
claxon o dat, iar soldaii se grbir s deschid poarta cu grilaj.
Colonelul Lean, pe care l gsiser n cldirea mic a
Ministerului de Interne, insistase ca Doug Frankel s-i lase acolo
maina Fury blindat. Malko se ateptase s ntlneasc un dur.
Dar dduse peste un khmer mic de nlime, buclat, zmbind
ncontinuu, grsuliu i afabil. Nici mcar nu era narmat.
Singurele lucruri care i trdau funcia erau cutia cu grenade i
minimitraliera Uzi, aezate pe podeaua BMW -ului n care se
urcaser cu toii.
ns colonelul conducea un BMW 3 500 de culoare bej nounou. Malko i-o ludase, iar cambodgianul inuse s precizeze cu
mndrie:
La Pnom Penh, valoreaz treisprezece milioane de rieli
Adic preul unui Rolls-Royce ntr-o ar civilizat! Malko
observase:
Sper c este asigurat.
eful trupelor speciale de poliie zmbise cu ironie.
Domnule, la Pnom Penh, nu exist cas de asigurri. Trebuie
doar s fii atent
Coborr din BMW, strbtur grdina cu srm ghimpat i
intrar ntr-o ncpere cu mobil obinuit. Un cambodgian cu
faa neted i inteligent, mbrcat cu un pantalon i cu o cma,
se ridic vioi i i strnse mna colonelului. Acesta se ntoarse spre
Malko i Doug Frankel.
Acesta este domnul Ganapak. A sosit adineauri din Kratie.
Kratie se afla n mna khmerilor roii de cteva luni. Se aezar
cu toii. Colonelul prea bine dispus. Li se aduse o tav cu ap
mineral Perrier, cu Pepsi-Cola i cu oranjad. Malko se mulumi
cu un pahar de Contrex.
l studia cu interes pe cambodgianul care sttea n faa lui.
Prul negru era pieptnat pe spate, avea figur de ascet i privire
arztoare ce evoca ntr-un mod foarte elocvent militantul
revoluionar.
Doug Frankel se aplec spre Malko i spuse ncet, n timp ce
khmerul rou i colonelul Lean discutau n cambodgian:
Domnul Ganapak este mna dreapt a noului ef al
khmerilor roii. Noi ne-am mai ntlnit ca s punem bazele unui
78

soi de negociere. Am nevoie de el pentru planul nostru. Voi fi


obligat s vorbesc cu el n dialectul khmer pentru c nu tie nici
francez, nici englez.
Dup ce bu ultima nghiitur de Pepsi-Cola, americanul
ncepu s discute vioi cu trimisul celeilalte pri. Malko nu
nelegea o iot din aceast limb dur. Mai zmbitor ca oricnd,
colonelul Lean se aplec spre Malko.
Haidei cu mine s v art casa
Discret ca o gazd bun, Malko accept i ieir amndoi din
salon, lsndu-i s vorbeasc pe eful de la CIA cu conductorul
khmerilor roii. Un soldat le aduse ceaiul pe care l bur stnd n
picioare. Colonelul Lean se strduia s plac oaspetelui su.
mi place foarte mult domnul Frankel. nelege foarte bine
viaa din Cambodgia
Malko fu de acord cu complimentul, dar nu spuse nimic.
Interlocutorul su se sprijini de un frigider imens i oft:
Ne aflm ntr-o situaie dificil. Marealul nu are simul
realitii. Eu nu pot s-l sufr, iar situaia militar este
dezastruoas.
Malko nu se atepta la asemenea cuvinte ieite chiar din gura
efului poliiei politice a regimului. Dar l aprob fr s-l
contrazic. Colonelul Lean zise i el:
Nici mie nu-mi plac cei din partea cealalt.
Un locotenent intr, se apropie de colonel i l salut.
Schimbar cteva cuvinte. eful poliiei i ceru lui Malko s se
dea la o parte ca s poat deschide ua frigiderului.
Mainal, el arunc o privire n interior i simi c inima i sare
din piept. Crezu c era o glum macabr. Pe toate rafturile
imensului frigider, erau aliniate capete de oameni! Fuseser
retezate de la baza gtului i aveau cte o etichet galben agat
de o ureche. Pe Malko l izbi n nri mirosul puternic de formol.
Fr s-l bage n seam, colonelul Lean cut pe raftul de jos i
scoase capul cu ochii nchii ai unui brbat care fusese tnr i
frumos, cu faa prelung rnit de o schij de obuz care i
smulsese jumtate din brbie. nchise ua, curmnd aceast
imagine de comar i i ddu capul locotenentului. Acesta i
mulumi cu un zmbet i iei fr nici un fel de emoie, innd
capul de pr. Vznd ce ocat rmsese Malko, colonelul Lean i
explic cu un surs demn de Buddha:
Sunt nite efi ai khmerilor roii. Le pstrm capetele ca s
obinem aderri. Uneori prizonierii nu vor s cread c efii lor au
79

murit. n momentul sta, oamenii mei l interogheaz pe un


prizonier foarte important.
Malko se gndi la Ganapak, trimisul khmerilor roii i se
ntreb dac el tia de existena acestor capete Dup prerea lui
Doug Frankel, specialitatea colonelului Lean erau infiltrrile n
teritoriul dumanilor Dar nu era singura. Cambodgianul spuse
bnuitor:
Sper s-l aduc repede napoi. Altfel se va mpui nainte,
cnd nu aveam frigider, trebuia s le punem n urcioare, dar nu se
pstrau bine.
Cel puin acum suntei bine dotai, spuse Malko. De la US
Aid?
Colonelul rse cu poft.
Ba nu! L-am rechiziionat de la spitalul militar din zon.
ineau vaccinurile n el. Aici este mai folositor.
Rse din nou. Acest mic Buddha rotofei i macabru ncepea s-i
dea fiori reci lui Malko pe ira spinrii cu calmul lui crud, vesel i
planificat. Colonelul se uit discret la ceas i i spuse lui Malko:
Cred c putei s-l aducei pe domnul Frankel. Sus, am nite
documente de semnat. Vin i eu imediat.
Poate c trebuia s se duc dup capul lui! Malko i gsi pe
Frankel i pe domnul Ganapak aplecai peste o hart. Americanul
avea un zmbet radios pe chipul rotund.
Totul este pus la punct, ssi el triumftor.
Khmerul rou schi un surs discret. mpturir harta.
Domnul Ganapak l salut pe Malko cu un semn discret din cap i
iei tiptil din camer disprnd n grdin. Doug prea c
ntinerise cu douzeci de ani.
Staia radio din Grunk va anuna c T 28 a aterizat la Kratie
i c atentatul era opera unui simpatizant al prinului Sihanouk,
zise el. Acest lucru nu va mira pe nimeni, cci s-a mai ntmplat o
dat. Noi am hotrt locul n care vom schimba piloii care se vor
abine de la orice fel de aciune ofensiv. Locul se afl pe drumul
numrul 4, la captul liniilor guvernamentale.
Malko gsea c ar fi prea frumos.
Ce pretenii are?
Voi discuta ultimele detalii cu colonelul Lean. Nu trebuie s-l
uitm, cci nu va fi prea mulumit.
De aici reieea c i capul lui Douglas Frankel se va afla n
imensul frigider Ua se deschise i apru colonelul Lean bine
dispus. Cu siguran c i recptase trofeul
80

Cei doi brbai discutar cteva minute. Trgul fusese fcut.


Malko ncepu s se sufoce de cald, dei ventilatoarele mari
funcionau. Se nveseli cnd l vzu pe Doug Frankel ridicndu-se.
Colonelul Lean nu contenea cu scuzele c avea prea mult de lucru
i nu i putea conduce. Dar le mprumut BMW -ul de treisprezece
milioane cu ofer cu tot. Puin ngrijorat, Malko se ntreb ntr-o
doar dac nu cumva frigiderul nu era plin cu capetele oferilor
incompeteni ndat ce prsir vila, i dezvlui lui Doug Frankel
macabra lui descoperire. Americanul ridic din umeri i spuse
puin ironic:
Ceilali procedeaz la fel cu capetele pe care le taie oamenilor
lor. E o treab bun pentru intimidare
Ce a cerut pentru c particip la operaiune?
O barj de benzin. Cu urmtorul convoi ce va veni din
Saigon. Ar fi bine s conduc khmerii roii vehiculele furate de la
trupele guvernamentale.
Dar cum o vei livra?
Doug Frankel zmbi n faa naivitii lui Malko.
Pe drumul spre Battengbang este o benzinrie, chiar la
grania cu zona liber. Vinde o cantitate foarte mare de benzin.
Hotrt lucru, era un rzboi ciudat. Depir un triciclu
aproape strivit de greutatea a doi soldai i a armelor acestora. Se
duceau pe front pe cont propriu
De ce ne ajut colonelul Lean? ntreb Malko.
Frankel oft.
E o poveste lung. Dintotdeauna Lean a fost rivalul
generalului Krom. Nu crede n supravieuirea regimului lui LonNol. Prin urmare, i ia msuri de prevedere n ambele pri. Taie
capete, dar face mici servicii n Asia, capetele tiate nu au
constituit niciodat un obstacol n calea reconcilierii
Avei ncredere n el?
Doug Frankel rse ascuit.
Firete c nu! Dar cred c momentan nu are nici un interes
s m trdeze. ns totul se poate schimba foarte repede.
Strbtur o zon imens neconstruit n care sute de refugiai
locuiau n vagoanele vechi de lng universitate. Apoi oferul o lu
la dreapta, ctre sud.
Acum o s ne ocupm de ntlnirea dumneavoastr din seara
asta, zise cu veselie Doug Frankel.

*
*
81

Doug Frankel ajunse pe aleile acoperite ale Pieei Olimpice


urmat de Malko. Aici, era Mecca negustorilor de pnzeturi i
costume. Americanul parcurse o sut de metri i se opri n faa
unei dughene. Recunoscndu-i. Vnztorul cambodgian, i invit
imediat n spate, unde btea vntul cam tare.
Ce dorii, domnule?
Vorbea o francez corect, aproape colreasc i zmbea
ntruna. Doug Frankel spuse:
Ceva care se vinde bine. Comunist.
Cellalt cltin din cap, ddu la o parte o hain atrnat pe
jumtate terminat i scoase un Colt 45 automat. Cel puin aa i
se pru lui Malko.
Foarte frumos, accentu croitorul. Trage perfect.
Lu arma, ndrept eava spre cer i trase trei focuri n sus unul
dup altul. Malko se pomeni cu cartuul gol i fierbinte drept pe
umr. Croitorul pusese deja arma n tocul ei.
Face cincizeci de mii de rieli, zise el.
Doug Frankel lu pistolul i i-i ddu lui Malko.
Privii aceste semne.
Malko distinse nite caractere chinezeti gravate pe oelul
negru. Era copia fidel a Colt-ului 45 fabricat de comuniti.
Este chiar ceea ce v trebuie, zise tranant Doug Frankel.
Scoase un teanc de dolari i numr cu atenie aptezeci.
Croitorul i bg n buzunar i i ddu americanului falsul Colt.
Sptmna viitoare voi primi o mitralier, i anun el. n
perfect stare.
Era edificator. Ieir din magazin, cu arma aezat ntr-o cutie
mic. Doug i-o oferi lui Malko.
Dac este nevoie, putei s-l folosii disear. Dup aceea l
aruncai undeva. Vom pune accidentul n crca khmerilor roii. Eu
voi susine c tipul la lucra pentru Companie. Va avea parte de
un minunat discurs funebru. Un erou american din umbr, ucis
de comunitii cei ri.
Acum se umfla n pene. BMW-ul i lsase acolo, dar luar un
triciclu. Malko se relax, biciuit de vntul cldu. Era mijlocul de
transport ideal. Silenios, rapid, nepoluant i ieftin pe deasupra: o
sut de rieli cursa. ndat ce ajunser pe bulevardul Monivong,
erau ct pe ce s moar asfixiai de gazele de eapament scoase de
numeroasele autobuze.
Trecur prin faa maiestuoasei catedrale de culoare roiatic i
pe lng gara care nu mai era folosit de mult vreme. Malko
82

ncerc s nu se mai gndeasc la nimic. Avea toate ansele s


comit cu snge rece o crim, pn la sfritul zilei. Lucru pe care
reuise s-l evite de cnd se afla n slujba CIA.

*
*

n cutia de la recepie, Malko gsi un mesaj: Ne ntlnim la


Khemara. La ora cinci. Hal. Khemara era un hotel situat pe
bulevardul Monivong, fr grdin i fr piscin, chiar n centrul
oraului, la doi pai de pia. Doug Frankel plecase la ambasad.
Malko se hotr s mearg pe jos pn la Khemara.
Trebuia s aib timp de gndire. Pn acolo era doar un
kilometru. Cnd intrase, o ntlnise pe Monivanh care i anunase
foarte tulburat moartea lui Phuong. Fusese dezamgit c el
aflase dinainte. Dar dup Phuong, mai muriser i alii Servietadiplomat atrna greu n mn cu Colt-ul chinez, cu pistolul
extraplat i cu aparatul de emisie-recepie n cinci minute, fu lac
de sudoare. Cnd ajunse n faa grii, ced cnd un triciclu oprise
s-l ia i se instal pe perna desfundat.

*
*

Hal Davidof i strnsese cochet prul ntr-o coad de cal legat


cu o panglic. Era proaspt brbierit i sttea la o mas cu o sup
n fa, n salonul hotelului Khemara, mpreun cu o cambodgian
din cale afar de machiat, mbrcat ntr-o rochie scurt neagr,
care avea aerul unei trfe din clasa de jos.
Nu v-ai rzgndit? l ntreb pilotul.
Ochii lui albatri l priveau intens pe Malko. Puea a ganscha,
ca de obicei. Fata parc era mut. Hal l liniti pe Malko.
Ea nu vorbete englezete
Salonul din hotelul Khemara, care semna cu o cafenea de
provincie, era plin de trfe, de soldai btrni din armata colonial
cu fee de beivani i de piloi civili americani care i povesteau
aventurile din cursul sptmnii. Chelnerul lu comanda lui
Malko i l ntreb la ureche dac nu vrea o fat foarte tnr i
curic
Parc i-ar fi ludat-o prinii ei. Apoi adug mult mai
convingtor:
Ceaca-paca number one.
Hal l ntrerupse furios:
Ceaca-paca number ten! Las-ne n pace!
Unde are loc ntlnirea? l ntreb Malko.
83

Pilotul hippie se mai destinse puin.


Vedei colina ce se ridic lng sensul giratoriu din captul
bulevardului Daun Penh? n vrful ei este o pagod. Tnrul va
atepta acolo. La ora apte. Eu trebuie s-i aduc piesele
Cum arat?
Tnrul hippie cltin din cap.
Blond, treizeci, treizeci i cinci de ani. Nu este prea solid, dar
extrem de periculos. l cheam Jim Miller. Nu ncercai s-i vindei
gogoi. Este un nenorocit. La Saigon a fost angajat s mpute trei
fete care l-au nelat pe un vnztor de heroin. Cea mai mic
dintre ele avea cincisprezece ani. I-a tras un glon n burt i a
lsat-o s se chinuie dou ore. Dup aceea, le-a tras cte un glon
n cap i celorlalte dou
Malko l asculta cu atenie.
tie cum arat piesele pe care le-ai sustras?
Nu cred. Dar s nu ncercai s-l nelai. Se va rzbuna pe
mine.
Nu v fie team, spuse Malko. Nu vei auzi de mine. Cnd era
cazul, tia s fie feroce. Strmoii lui nu cldiser castelul fr s
verse nici o pictur de snge Se ridic.
Pe disear.
Hal cltin din cap.
Suntei foarte optimist. Ateptai, vin cu dumneavoastr.
Ieir amndoi. n faa lor se nla faada distrus a
cinematografului Pnom, nchis de cnd o grenad aruncat nu se
tie de cine omorse treizeci i cinci de persoane. Hal o cuprinse pe
noua lui cucerire de mijloc.
M duc s m distrez la San Francisco, barul micu de vizavi.
M voi gndi la dumneavoastr.
i trase o palm la fund cambodgienei care rse prostete. Malko
chem un triciclu. Spera c Doug Frankel avusese timp s termine
toate pregtirile pentru expediia lui.

*
*

O umbr se aez n soarele lui, iar el deschise ochii, nfurat


ntr-un senzaional sampot roz. Maddevi Shivarol i zmbea.
Astzi suntei liber pentru un ceai? l ntreb ea. Malko i
zmbi cu regret, se ridic i i srut mna.
mi pare nespus de ru. Din pcate, chiar acum am o
ntlnire de la care nu pot lipsi.
Ochii femeii fur strbtui de o lucire de dezamgire.
84

Este mai important dect invitaia mea?


Din pcate, da!
Maddevi Shivarol privi peste umrul lui i i zise cu voce
uiertoare:
Dac frecventai trfele astea, riscai s v alegei cu vreo
boal!
Se ndeprt cu mndrie, legnndu-i oldurile. Malko se
ntoarse, o vzu pe Monivanh i nelese pe dat. Chinezoaica veni
i se ghemui lng el. Se uit la el cu sfial.
La ora apte, multe griji
Cum naiba aflase?

85

CAPITOLUL X
Pistolul automat de fabricaie chinezeasc atrna greu la
cureaua lui Malko, cruia i prea ru dup pistolul su extraplat.
Avea oroare de situaia n care se gsea din cauza mprejurrilor.
Scara monumental din piatr ce ducea la pagoda din Vat Pnom
era din fericire puin animat. Colina avea ntr-adevr form de
par, iar vrful se nla peste acoperiurile turtite ale caselor din
ora. La poalele ei, se ntindea o grdin n form de cerc, plantat
cu arbori tropicali.
Malko se ntoarse i zri la captul unei strdue panglica
glbuie a fluviului Tonle Sap. Malko se ntlni cu o pereche de
tineri cambodgieni, cu fee netede ca de adolesceni, ce coborau
treptele nalte inndu-se de mn. i invidie. Se lsa nserarea.
Se mai ntoarse nc o dat ca s se asigure c nu era urmrit
nici de dumani, nici de prieteni. A fost nevoit s o amenine i s
se supere pe Monivanh care voise s-l nsoeasc. Dar chinezoaica
rmsese cuminte pe marginea piscinei, plvrgind cu Ti-Nam.
Doug Frankel venise s-l ia i l lsase la poalele colinei Vat
Pnom. i dduse cu cea mai mare precauie o cutie de carton lat
de patruzeci de centimetri i destul de grea. Apoi zise:
Noroc!
Nu era o urare de prisos. Malko ajunse pe platforma pe care se
gsea pagoda. Pe terenul de care era nconjurat, se nlau case
mici din lemn, n care locuiau preoii de la pagod. Malko
nconjur pagoda ca i cum s-ar plimba. Trei preoi mbrcai n
robe de culoarea ofranului, rai n cap, stteau aplecai peste
balustrad i se uitau la el curioi. Unul dintre ei i zmbi, apoi se
cufund iar n meditaia lui. Malko se opri n faa uii deschise a
pagodei. n nri i ptrunse mirosul puternic de tmie.
Se descl i intr. O imens statuie aurit a lui Buddha l
privea, ocupnd toat partea din spate a pagodei. Pereii i tavanul
erau pictai n stil naiv cu scene din viaa lui Buddha. n afar de
el, acolo mai era o btrnic ce se ruga lng beioarele de
tmie. Din spatele statuii lui Buddha se ivi un preot, strbtu
pagoda fr s-i arunce o privire. Acest lca sacru era deschis
pentru toat lumea. Malko se hotr s se aeze turcete, ca i
cum ar fi meditat, cu pachetul pus n faa lui.
86

Mnerul Colt-ului 45 l deranja, dar nu prea putea s-l pun pe


jos. Timpul se scurgea n linite. Btrnica plec. Malko se ntreba
dac Hal nu fusese cumva intoxicat i dac toat povestea asta a
ucigaului nu fusese inventat de generalul Krom ca s-l sperie.
Rogojina trosni lng statuia aurit a lui Buddha. Malko ridic
privirea, dar nu distinse la nceput dect roba ca ofranul. Din
spatele statuii se ivi un preot budist. Se uit la faa lui. Avea ochii
deschii la culoare, prul blond i nasul ascuit, trsturi care nu
erau asiatice. n mn inea un Colt 45, dei preoii aveau dect
mtnii.
Ridicai-v i venii pe aici, zise necunoscutul n englez cu
un accent trgnat.
Malko l ascult linitindu-se. Deci ucigaul venise. Se apropie
de el i observ c ridicase piedica pistolului, iar privirea lui l
studia. Ucigaul ntinse braul cu iueala unui arpe i i lipi eava
de tmpl. l control repede i gsi Colt-ul, apoi l lu i l puse la
curea.
Suntei Jim Miller?
Expresia ntiprit pe faa ucigaului n rob de culoarea
ofranului rmase neschimbat.
Dar dumneavoastr?
Sunt un prieten de-al lui Hal.
Ucigaul se ddu un pas napoi i zise gnditor:
Vaszic, suntei prieten cu Hal. i avei chef s primii un
glon n cap n locul lui. Drgu din partea dumneavoastr
Malko se gndi la cele trei fete din Saigon omorte de el.
Hal mi-a spus s v dau asta. El nu poate s vin.
i art pachetul pe care l lsase n locul unde sttuse el. Jim
Miller rnji cu rutate.
Am venit de la Saigon special ca s-l vd. Nu-i frumos din
partea lui.
V-am spus c nu a putut s vin, repet Malko. S-a dus la
aeroport. Ce mai conteaz, dac am venit eu la ntlnire?
Ucigaul cltin din cap.
Conteaz. Mi-au spus s-i dau o mic lecie. Ca s nu mai
fac prostii. De exemplu, s-i sparg puin dinii. Vedei
Vorbea calm, detaat, cu ironie. Dar cu o cruzime extraordinar.
Malko nu se ndoia nici o clip c nu va face ce a spus.
Ascultai, vrei pachetul sau nu? Eu nu am nici o treab cu
dumneavoastr.
Firete c-l vreau, fcu Miller.
87

Atunci, luai-l!
Jim Miller rnji.
M credei tmpit! Luai-l dumneavoastr i venii n faa
mea! Pe aici. i art un coridor aflat dup statuia lui Buddha care
ddea n spatele pagodei. Malko se duse s ia cutia i trecu dup
statuia aurit. Ajunser pe platforma unde se afla lavoarul. Jim
Miller l mpinse pe Malko nainte.
La baraca din col. Repede!
Era una dintre csuele preoilor buditi. Malko strbtu spaiul
descul, apoi deschise ua.
Un preot tnr, unul adevrat, fierbea nite orez pe un reou
mic. Nu pru surprins de apariia lui Malko. Intr i Miller i se
sprijini cu spatele de u. Se descotorosi rapid de rob i rmase
n pantaloni i cma. Nu lsa arma din mn.
Prietenul meu va tcea chitic, zise acesta. n primul rnd,
fiindc nu nelege engleza i apoi, pentru c i dau muli bani.
Facem bini cu antichiti. Tocmai voia s-mi vnd Angkor pe
bucele Aezai-v.
Malko se aez pe o rogojin. Miller i art pachetul cu eava
armei.
Acum, deschidei-l!

*
*

Malko simi furnicturi de fric n mini. Trase pachetul spre el


gndindu-se la coninut. Oricum l-ar deschide, grenada montat
de Doug Frankel avea s-i vin de hac lui Jim Miller. Nu va
rmne mare lucru nici din el, nici din preot i nici din uciga.
Acesta nu-l slbea din ochii n care se citea o expresie rea i
viclean.
Malko rupse prima band din plastic. Apoi, pe cealalt, lipit n
cruce peste prima. Acum, mai avea s dea la o parte cele dou
capete de deasupra ca s declaneze explozia. Totui, era stupid s
moar n acest mod. Vocea ascuit a lui Miller i zgrie auzul.
Ei?
Malko nu rspunse. Dac reuea s arunce cutia nspre
adversar, avea o ans destul de mic s scape, cu condiia s se
arunce repede la pmnt. ns Jim Miller ar fi avut timp s-l
ciuruiasc de gloane.
Fiindc tcerea se prelungea, americanul l strig pe preot n
cambodgian. Plecnd de lng reou, acesta se strecur imediat
afar din caban fr s-l priveasc pe Malko.
88

mecherule, uier acesta Am mai avut parte de douzeci


de grenade pn acum. Ar fi fost mai bine dac nu-i fceai
comisioanele porcului de Hal Davidof.
Iei lsnd ua deschis. Se ddu napoi pn ajunse la un
stlp din lemn, aflat la ase metri de caban.
Ce facei? l ntreb Malko.
Gura! zise cu rceal Jim Miller. M ascund n spatele
pilonului. Dup aia poi s-i deschizi chestia aia. (Rse.) Dac nul vei deschide, jur c i descarc tot ncrctorul n burt. Tu
alegi
Fcu ncetior civa pai i se adposti dup pilon fr s-l
slbeasc pe Malko din priviri, doar cu braul ntins n care inea
pistolul. Malko nu se micase. Era furios. Se bgase ntr-o situaie
fr ieire.
Dac deschidea cutia din carton, se omora cu siguran. Dac
nu o deschidea, Jim Miller l-ar fi mpucat. De la distana asta, nu
avea nici o ans s scape de gloanele trase din Colt-ul 45.
Du-te! strig americanul.
Dar Malko nu se clinti din loc. Acesta i strig din nou.
Numr pn la cinci.
ncepu s numere cu voce tare. Malko se gndi la trupurile
sfrtecate de obuzele de o sut cinci vzute n fotografii. De aceea,
merita s nfrunte gloanele trase din Colt. Se uit spre stlpul
dup care se ascunsese americanul. Se vedea numai mna n care
inea revolverul.
Moartea va ni din eava armei. Malko i goli pieptul de aer ca
s se liniteasc. Nici castelul din Liezen, nici Alexandra nu l vor
mai revedea vreodat. I se puse un nod n gt. Cnd l auzi pe Jim
Miller urlnd, se ridic.
Trei Patru
O fraciune de secund, se aternu o linite insuportabil. Apoi,
vocea dispreuitoare a lui Jim se auzi urlnd:
Cinci, imbecilule!

*
*

mpuctura l fcu pe Malko s tresar. Cu toi muchii


ncordai, atepta impactul. Se auzi i al doilea foc de arm. Se
rostogoli instinctiv n afara spaiului uii, ns pereii subiri nu i
ofereau protecie.
Culcat pe rogojin, n afara btii pistolului, atepta cu inima
ct un purice ca Jim Miller s apar din clip n clip. Dar cum nu
89

se ntmpla nimic, i spuse c americanul atepta ca el s ias i


s-l mpute linitit. Din punctul lui de vedere, era mai bine aa.
Cele dou gloane fuseser trase doar ca s-l sperie pe Malko
Acum cellalt se distra. Un scrnet metalic ajunse pn la Malko,
deveni mai puternic, apoi din ce n ce mai asurzitor. Zgomotul
venea dinspre sensul giratoriu de la poalele colinei Vat Pnom. Erau
vehicule cu enile.
Malko!
Vocea rguit i bine cunoscut se nl din huruitul
blindatelor. Malko crezu c viseaz. Era Monivanh. Chinezoaica l
strig din nou, iar el se repezi la u. O coloan de M 13, ce se
ndrepta spre front, defila jos ntr-un vacarm ngrozitor care
acoperea celelalte zgomote.
eapn ca de obicei, Monivanh sttea lng trupul lui Jim
Miller, cu pantofii lui Malko ntr-o mn i cu arma n cealalt.
Americanul zcea pe burt cu dou imense guri roii n spate.
Malko ngenunche lng el, i ddu prul de pe fa i vzu c avea
ochii sticloi. Monivanh se apropie i ea.
No sweat no sweat. Come quick. Maulen5.
Era uor s reconstituie ceea ce se petrecuse. Monivanh se ivise
din pagod i i trsese lui Jim Miller dou gloane n spate.
Chinezoaica nu i asuma nici un risc. Cmaa americanului se
mbibase de snge. Trsese de la mic distan. Blindatele
continuau s treac ntr-un vacarm nfiortor. Malko i vzu arma
sub trupul americanului i o lu. Preotul budist dispruse.
Din cauza huruitului vehiculelor cu enile, nimeni nu auzise
mpucturile. Malko se duse repede n caban i lipi o band
adeziv pe cutie, apoi plec.
S mergem, i spuse el lui Monivanh. i strecur arma sub
cma, apoi se ncl. Dup aceea, trase dou focuri n aer din
Colt-ul de fabricaie chinezeasc i l arunc lng cadavru. Pe
cambodgieni nu prea i interesa balistica, n concluzie, erau puine
anse ca mecheria s fie descoperit. Malko inspir profund cnd
cobor treptele nalte din piatr.
Era clar c nu-i sunase ceasul. Ce frumoas este viaa! Ultimul
blindat disprea n deprtare. Privea cu duioie prul negru al lui
Monivanh care mergea naintea lui. Era a doua oar cnd i salva
viaa. Ar trebui s afle cum ajunsese aici.

*
5

Totul e n regul. Vino imediat. Repede, (n.a.).

90

Malko auzi o btaie n u. nfurat ntr-un prosop, se apropie


de u cu pistolul extraplat n mn. Devenise prudent.
Sunt eu. Hal, se auzi o voce prin u.
Malko deschise. Tnrul hippie american sttea n faa lui,
zmbitor, fluturndu-i sub nas un teanc de rieli.
Nemernicul la mi-a trimis tia! jubil el. Vetile circul cu
iueal
Nici nu se rcise bine cadavrul lui Jim Miller. Generalul Krom
se bucura de un excelent serviciu de informaii. Hal Davidof l btu
pe Malko pe umr.
Cnd dorii, pentru treaba dumneavoastr Acum v invit s
halim.
Se aez pe pat.
Ai avut noroc, observ el. Monivanh nu e cuminte. A suit
colina dup dumneavoastr. V-a gsit i pantofii pe care i-ai lsat
afar.

*
*

Furios la culme, generalul Krom urca aleea care ducea la vila


marealului Lon-Nol. Pierduse dintr-o dat doi oameni:
Informatorul i unul dintre cele mai bune eminente ale lui. Era
greu de gsit o scursur ca Phuong. Nu tia dac l omorse Doug
Frankel sau aa-zisul reprezentant al US Aid. Dar oricum, era
acelai lucru.
I se pregtea ceva mult mai grav, dar nu tia ce anume. Se opri
n faa Consiliului de Minitri, trgndu-se furios de smocul de pr
negru. Oare ce mai puneau la cale americanii? Trebuia s afle
neaprat. Scrni din dini, gndindu-se la Phuong. Va lovi i el
fr s-i pese de consecinele diplomatice, i va strivi pe cei doi
dumani a lui. Nu va mai rmne nimic din ei. Dispunea de
numeroase mijloace i de mai mult viclenie.
Se ndrept cu pai mari spre vila marealului Lon-Nol. n
fiecare diminea trebuia s-i ridice moralul i s-i zugrveasc un
tablou vesel al situaiei. Marealul avea idei fixe. n prezent, visa
s-i arunce pe vietnamezi n mare ca s formeze o naiune khmer
imens mpreun cu laoienii i thailandezii care i mprocau pe
cambodgieni.
Generalul Krom mpinse poarta cu grilaj a vilei. Era hotrt si fac praf i pulbere dumanii.
91

CAPITOLUL XI
Hal Davidof este la dispoziia noastr n dup-amiaza asta,
anun Malko. Nu zboar pentru compania lui.
Foarte bine, fu de acord Douglas Frankel, i voi da und verde
cpitanului Shivarol. Va trebui s decoleze destul de devreme de la
Pochentrong, adic pe la opt dimineaa. l vom atepta pe drumul
numrul 4, la kilometrul 42. n acea zon, drumul este drept circa
doi kilometri i nu sunt copaci. Liniile khmerilor roii sunt puin
mai departe. Exist un post al trupelor guvernamentale care ne va
servi drept punct de control.
Malko studia harta ntins pe birou. Acum c planul de
eliminare a generalului Krom pe care l elaborase el ncepea s
prind contur, simea emoia aciunii. Uciderea lui Jim Miller nu
prea s fi dat populaia peste cap. Se pare c i generalul Krom
pusese lichidarea acestuia pe seama lui Hal Davidof. Din
nefericire, pentru o operaiune linitit cum se voia, muriser deja
patru persoane.
Suntei sigur de Shivarol? l ntreb Malko.
Nu cred c va da napoi, zise Douglas Frankel. i place s-i
triasc viaa din plin. Liz mi-a mrturisit c se ntlnesc astzi
Prin urmare, i joac rolul.
n concluzie, dup-amiaz, totul se va termina.
Doug Frankel cltin din cap.
Nu chiar. Ar trebui ca Hal Davidof s fie cules de un elicopter
i s se ntoarc la Pnom Penh.
i Shivarol?
Va face ce va voi. Sau rmne la noi, sau se ascunde undeva.
Se descurc, doar e treaba lui. Sunt sigur c va veni. Doar o face
pentru prima de zbor
Pentru prima de zbor?
Americanul zmbi cu rutate.
Un camion plin cu obuze de 105 pe care l va livra cu
siguran pe loc. Ca s fac rost de niscaiva bani de buzunar. Am
ncredere n el. n orice caz, staia radio Grunk va anuna c
aparatul T 28 a aterizat la Kratie i c pilotul a cerut azil politic.
Malko privea dincolo de bulevard gardul din srm ghimpat
care nconjura Chamcar-Mon, ntrebndu-se dac adversarul lor
92

se temea de planul machiavelic esut mpotriva lui. Generalul


Oung Krom nu era un om prost i mai ales, avea reflexe bune. Era
de preferat s nu fi fcut legtura ntre CIA i lichidarea lui Jim
Miller Numai timpul va rezolva aceast treab. Ruleta
cambodgian nu se terminase.
Nu rmne dect s pun n funciune cel de-al doilea nivel
al rachetei, spuse Malko.
Ochii mici ai lui Frankel strlucir de o bucurie rutcioas.
Lu harta i o ncuie n birou.
S mergem, zise el.

*
*

ndat ce maina Fury de culoare neagr se opri la marginea


unui mic teren viran, fu nconjurat imediat de o ceat de copii. n
cartierul Tuk-Maak, care se ntindea de-a lungul drumului spre
Pochentrong, nu aveau prea multe distracii. Mii de csue pe
piloni, adpostite de grdini cu vegetaie luxuriant mrgineau
drumurile pline de praf care se ntretiau n unghiuri drepte.
Malko se ddu jos din main. n deprtare, n spaiul deschis,
se nla o caban sprijinit pe piloni, mprejurul creia alergau
nite porci negri. Cobor i Doug.
Aici este.
Urcar o scar exterioar care se balansa i ajunser ntr-o
ncpere ntunecoas. Un bebelu era culcat pe o rogojin, vegheat
de o femeie. Mirosea a tmie i a fructe stricate. Din umbr,
apru o fat. Doug o ntreb:
Senang e aici?
Ea i art alt ncpere care se afla n stnga.
Aici.
Doug i Malko naintar i descoperir o scen ciudat. Un
cambodgian sttea n genunchi n faa unui mic altar budist
suprancrcat cu decoraiuni, cu candele i cu beioare
parfumate. Era foarte slab, cu fa de adolescent, mbrcat doar
ntr-o cma i un pantalon din mtase galben, cu o banderol
pe frunte, cu trsturi de ascet, dar cu un briliant imens i un
smarald pe mna stng i cu unghii extrem de lungi. Executa
nite micri tare curioase. Sttea cu ochii nchii i csca gura
ct putea de tare, o nchidea la loc, btea mtnii, apoi se ridica.
Puin mai ncolo, erau doi ofieri cambodgieni care stteau serioi
n genunchi cu beioare parfumate n mn.
El e Senang, prietenul meu ghicitorul, i opti Doug lui
93

Malko. Este n trans i cheam spiritele.


Senang iei din trans i i fcu un semn discret din cap
americanului. Cei doi ofieri nu le ddur nici o atenie nouveniilor. Unul dintre ei l ntreb ceva pe ghicitor n cambodgian.
Senang i rspunse imediat cu o voce ciudat de feminin, cntat,
ngrozitoare i i frmnta minile. Apoi i vzu de mtniile lui.
Acest lucru mai dur cteva minute, ntr-o linite absolut.
Apoi, Doug Frankel oft zgomotos i fcu un gest cu intenia c
ar vrea s ias. Senang i arunc o privire fugar. Csc din nou
gura foarte larg, se aplec, deschise iar ochii i rosti o fraz
nesfrit pe un ton plngre. Dar i recpt imediat atitudinea
normal i expresia obinuit, stnd tot n genunchi. Dezamgii,
cei doi ofieri cambodgieni se ridicar n picioare. Dup ce puser
cu prere de ru cteva bancnote ntr-o farfurioar, ieir. Doug
Frankel prea c se distreaz de-a binelea.
Ce le-a spus? l ntreb Malko.
C spiritele nu pot veni acum. C erau foarte ocupate pe
drumul 30 venindu-i n ajutor unui credincios atacat de khmerii
roii Senang s-a suprat. Nu-i place s-i alung clientela, dar nu
m poate refuza.
Senang i scoase banderola de pe frunte, se ridic i i strnse
cu putere mna lui Doug, iar pe cea a lui Malko o I cuprinse cu un
soi de gingie, aruncndu-i o privire catifelat i duioas.
nchide prvlia, i ceru Doug, avem lucruri serioase de
discutat.
Ghicitorul strig ceva, iar btrna plec cu bebeluul bolnav.
Probabil c acest lucru i va salva viaa
Malko, Doug i Senang se aezar n faa altarului budist. Fata
le aduse ceai n nite cecue ciobite.
Senang, i se adres solemn n francez, Doug Frankel, i-am
adus avere i glorie.
Ochii ghicitorului strlucir i l fixar pe Malko cu o tandree
respingtoare, apoi se uit iar la american.
V mulumesc, domnule Frankel, spuse ghicitorul cu vocea
lui mieroas i blnd.
Semna cu un adolescent vicios pn n mduva oaselor, care
fcuse abuz de plcerile solitare.
i faci mereu horoscopul marealului? l ntreb el.
Da, aprob Senang. Este foarte greu pentru c...
Doug Frankel l ntrerupse:
Perfect. Te duci astzi la Chamcar-Mon i ceri s-l vezi pe
94

mareal. i spui c te-a vizitat spiritul i c ai avut o viziune n


legtur cu el.
Dar nu am avut nici o viziune, protest ghicitorul cu glas
ascuit.
Ba o s ai, fcu Doug Frankel. Este o chestiune de timp N-o
s-mi spui c spiritul i-a petrecut ziua pe strada 30 pe cldura
asta
n ciuda situaiei, americanul reui s rmn serios. Senang,
care pricepea repede, plec ochii n pmnt.
Dar ce o s-i spun marealului? ntreb el cu voce ezitant.
Doug Frankel se aplec spre firavul cambodgian i zise:
i vei spune marealului c te-a vizitat spiritul i te-a anunat
c peste dou zile l pate un mare pericol. C vezi snge peste tot.
Senang l asculta uimit, ncercnd s neleag aceast cerere
neateptat. Stnjenit, Doug Frankel insist:
Trebuie s fii destul de convingtor ca s te primeasc
marealul n persoan. Crezi c vei reui?
Poate, fcu ghicitorul. Dar spiritul
Spiritul sunt eu, i-o tie Doug Frankel. Ai ncredere n mine,
nu? Nu am suflat niciodat o vorb despre earfele sfinte
Senang privi n pmnt. ntreb cu voce uiertoare:
Exist ntr-adevr un pericol aa de mare?
Unul mortal, afirm Doug Frankel pe un ton sinistru. Sunt
sigur c marealul i va fi extrem de ndatorat.
Privirea lui Senang scpr pentru o clip. ntrevedea deja
avantajele pe care putea s le trag de pe urma acestei
oportuniti.
M voi duce la Chamcar-Mon, zise el. Voi face tot ce mi st
n puteri ca excelena sa, marealul, s m primeasc
Doug i surse ncurajator i se ridic.
Vd c mi eti prieten. Totul va merge bine. Vei avea i alte
viziuni care i vor consolida poziia.
Se ridicar. Senang i conduse pn la scara care se legna.
Malko observ c baraca era fcut numai din cutiile de la obuze
de 105 Asta era Cambodgia. Alungar o ceat de copii care
lustruiau maina.
Ce nseamn povestea asta cu earfele sfinte? l ntreb
Malko.
Douglas Frankel rse cu poft.
O investiie profitabil. Senang a ncropit o afacere cu earfe
sfinite de preoii de la pagod, pe care le vindea soldailor ca s-i
95

apere. Dar mai nti treceau prin minile coloneilor. Firete c


acetia i opreau jumtate din preul earfelor. Problema era c
soldaii nu aveau bani ca s le plteasc i atunci le-au trecut pe
facturile noastre de achiziii de armament figurnd ca material de
rzboi. Eu am descoperit mimaul, dar, n loc s le stric ploile, mam prefcut c nu observ. n ara asta trebuie s mai nchizi i
ochii uneori. Altminteri, te alegi cu o droaie de dumani. Astfel i-a
permis Senang s-i cumpere o mic bcnie. Astzi, ne e de folos.
Malko nu coment n nici un fel. Dac ar ti contribuabilii
americani c banii lor se duc pe earfe aa-zis sfinite i cu
acordul CIA pe deasupra!
Mergnd foarte ncet din cauza ambuteiajelor de pe strada
Pochentrong, trecur pe lng un salon de coafur n aer liber.
Pe trotuar, erau instalate vreo zece fotolii, iar oglinzile erau
atrnate de zidul din faa lor.
Suntei sigur c va vorbi cu Lon-Nol?
Absolut. Se duce n fiecare sear la Chamcar-Mon. Marealul
este foarte superstiios. Nu va lsa s-i scape o asemenea ocazie
Pe Malko l cuprinse ameeala. Numai n Asia erau posibile
asemenea combinaii. Planul lor se baza pe nite elemente extrem
de vulnerabile. i aminti de pilotul cambodgian, de fapt. Cheia de
bolt a ntregii operaiuni.
Ai primit veti de la cpitanul Shivarol?
Este pregtit.
Mai fcur nc douzeci de minute ca s ajung la hotel.
Mai avem dou zile de ateptat, spuse Doug Frankel. Lsai
impresia c ai renunat. Generalul Krom o s ne lase n pace.
Odihnii-v.
ntr-adevr. Malko avea nevoie de odihn. Seara trecut, se
trezise din nou cu Monivanh n pat. Fusese tcut i nestul. Se
ndrept spre peron i cercet n grab piscina i Cyrene. Atenia i
fu atras brusc de o siluet nalt i slab, mbrcat doar cu un
bikini minuscul rou. Era culcat pe burt, cu un pahar lng ea
i cu prul desfcut. Curios, el se apropie de ea ncetior. Slav
Domnului c acaparatoarea de Monivanh nu era prin preajm!
De data asta sunt numai al dumneavoastr.
Maddevi Shivarol se ntoarse cu rapiditatea unui arpe. Malko
zri imediat vntaia de sub ochiul stng, obrazul umflat i ochii
foarte roii. Fumase ganscha.
Ai avut un accident? o ntreb el surprins.
Tnra cambodgian se ridic, aprinse o igar i spuse cu voce
96

egal:
Dup cum vedei. L-am gsit pe soul meu cu puicua lui n
casa mea. Nevasta lui Frankel. Ea m-a lovit, iar el nu a ridicat un
deget ca s m apere. Apoi au plecat mpreun. Dar tiu unde se
vor culca n seara asta. O s-i atept acolo.
De ce?
Ca s-i omor.
Ochii aveau o strlucire de nebun, ca porelanul ncins. Ddea
nervoas fumul afar. Malko l blestem n gnd pe mult prea
galantul cpitan Shivarol. Mort, nu mai putea pilota avionul T 28.
S-i ucidei este poate soluia extrem, ncerc Malko s o
liniteasc.
Maddevi nu-i rspunse, pierdut n visul ei de rzbunare. Cu
mintea nvolburat, Malko fix gtul delicat al tinerei. Singura
soluie de a evita neplcerile era s o sugrume. Spera totui s
gseasc o soluie mai puin brutal.
Linitii-v, o sftui el.
Femeia ridic din umeri.
Nu pot.
Malko se gndea cu viteza unui calculator. Rmase tcut un
moment, apoi zise:
Acum este rndul meu s v invit la ceai Dar nainte de a
purcede n expediia dumneavoastr linitii-v.
Maddevi se uit la el cu interes.
Unde?
La prietenul meu Frankel. Cci nu este acas n dup-amiaza
asta. Menajera lui ne va pregti ceaiul. Vom fi linitii acolo.
Ochii lui aurii spuneau mai mult dect cuvintele. Trsturile
femeii se mai ndulcir.
Dac dorii, accept ea fr prea mare entuziasm.
Dar avea nevoie de relaxare. i convenea s i se ofere acestui
strin pe care l dorea. Malko se ridic.
Eu plec nainte. Venii ntr-o jumtate de or. Mai nainte, am
ceva de fcut. Nu credeam c voi avea bucuria s v revd astzi.
Foarte bine, accept Maddevi. M mai odihnesc puin aici,
apoi vin s v iau.

*
*

Maddevi Shivarol urc cele dou etaje ct ai clipi. Nu mai era


nimeni pe scar i nici n cldirea linitit. Mai fusese o dat acas
la Frankel cu ocazia unui cocteil.
97

ns de data asta, avea n poet un pistol automat cu opt


cartue n ncrctor. Imediat dup ce va face dragoste cu Malko,
se va duce s-i omoare soul i pe amanta acestuia.
i dduse cu un strat gros de fond de ten ca s acopere urmele
loviturii. Corpul provocator era strns ntr-un sampot mov. n ochii
ei ardea nc flacra mniei. Ajunse la etajul al doilea i sun la
ua lui Doug Frankel.
Soldatul care fcea de paz pe palier o privi pe Maddevi cu un
interes fi. Ua se deschise. El avu timp s zreasc o siluet de
brbat, apoi Maddevi fu literalmente tras nuntru ca de un
aspirator uria.
Se auzi un strigt ascuit. Maddevi execut o bolt plin de
graie de-a lungul ncperii, fiind proiectat peste umrul lui
Monivanh de o savant figur de judo. Ea czu pe covorul albastru
n clipa n care poeta se izbi de perete, golindu-se de tot ce era n
ea. Malko nchise repede ua n urma ei. Nu avea nici un rost s-l
alerteze pe soldat.
Maddevi Shivarol nu avu timp s se ridice de jos. Teribila
Monivanh se npusti la ea i o strnse de gt. Ea ddu din mini
i din picioare, fluturndu-i sampot-ul mov. ncerc s o mute ca
s se elibereze. ns Monivanh avea o for nemaipomenit. Era
turbat de gelozie n cteva secunde, faa lui Maddevi cpt
culoarea sampot-ului.
Las-o, strig Malko. O s-o omori.
Monivanh slbi strnsoarea cu regret. ns Maddevi rmase
ntins pe jos incontient. Fr s gfie mcar din cauza
efortului, Monivanh lu o fa alb i, ntr-un timp record, rivala
fu transformat ntr-un crncior cambodgian.
Foarte bine, zise cu admiraie Douglas Frankel. Du-o n
dormitor.
Aezat comod n fotoliu, el asistase linitit la lupt. Monivanh se
aplec i o lu pe Maddevi n crc. Malko o urm pn n camera
de alturi. Dormitorul americanului era o adevrat cazemat.
Podeaua era acoperit cu saci plini cu nisip care nconjurau patul.
Fereastra era astupat, cu excepia unui ochi ngust. Lng pat
era aezat un M 16, mpreun cu un talkie-walkie i o grmad
impresionant de grenade i de ncrctoare.
Monivanh o puse fr prea mare blndee ntre doi saci de nisip.
Dup aceea, i trase una cu muchia palmei n gt. ncercnd s
respire, Maddevi deschise larg gura. Ct ai clipi, Monivanh i
nfipse un proiectil de lansator de grenade M 79 cu un diametru de
98

trei centimetri i l leg cu o crp. Cnd iei din camer, Maddevi


ncepu s vomite Monivanh i zmbi lui Malko artnd cu
degetul mare n jos.
Maddevi number ten.
Era peste msur de ncntat.
Vocea lui Doug Frankel se auzi din living-room:
Haidei s mncm! Mine vom avea o zi grea.
Era tot ceea ce putea spune. nainte de a pleca Douglas puse cu
mare grij lactul. Malko i opti:
i Liz?
Ea nu vine, zise americanul. Mi-a telefonat la ambasad.
Oricum, nu are cheia de la lact. i n nici un caz nu o va dezlega
cu mna ei pe Maddevi Shivarol. Mai degrab i-ar bga grenada pe
gt.

99

CAPITOLUL XII
Maina neagr blindat acceler ca s depeasc un convoi
militar. Conducea Douglas Frankel, iar Malko sttea lng el. Hal
Davidof moia pe bancheta din spate mbrcat n costum de zbor,
iar pletele lungi i le ascunsese sub peruc.
Drumul numrul 4 se ntindea naintea lor, aproape drept,
mrginit de o parte i de alta de orezrii i de jungla rar. Peisajul
era neted ca-n palm. De fapt, era singura zon din Pnom Penh
care se deschidea pe o raz de cincizeci de kilometri Civa
rani repicau orezul ngrijorai din cauza rzboiului. Strbtur
un sat distrus n ntregime. Apoi vzur dou Jeep-uri echipate cu
mitraliere oprite la marginea drumului. Khmerii roii erau peaproape.
Malko se gndi la Maddevi care rmase legat fedele n
dormitorul lui Doug Frankel. Acesta nu-i dduse amnunte n
legtur cu modul n care l contactase pe cpitanul Shivarol, dar
l asigurase c totul se afla sub control. Inclusiv elicopterul care
trebuia s-l ia pe Hal Davidof.
Americanul trebuie s fi fumat mult opiu seara trecut,
deoarece calmul su era impresionant. Acum i merita numele de
Moon-Face mai mult ca oricnd.
ncetini ca s treac pe un pod protejat de un foior i de un
puti de vreo zece aniori narmat cu un M 16 de dou ori mai
mare dect el. Se aflau ntr-o regiune cu orezrii mnoase, iar
soldaii erau rumeni n obraji ca ranii bine hrnii. Malko
dormise puin. Monivanh venise nc o dat i se cuibrise lng el
n pat, explicndu-i c ea nu era deloc Butterfly.
Merser n tcere aproape trei sferturi de or. Dup aceea, Doug
Frankel ncetini i opri pe marginea drumului. ns acesta se
continua naintea lor, drept i pustiu, cotind la dreapta abia dup
aproximativ trei kilometri, de-a lungul unei plantaii de cocotieri.
n partea stng a drumului, Malko zri un mic post al trupelor
guvernamentale, format dintr-un careu de barci din tabl pzite
de patru turnulee i dou cuiburi de mortiere. Un imens camion
acoperit cu prelat staiona n fa.
Am ajuns, anun Doug Frankel.
n spate, Hal, care nu scosese o vorb de cnd plecaser, se
100

ridic ntr-un cot i deschise cu greutate ochii albatri.


Aici este?
Da, rspunse Malko. Pregtii-v.
Pilotul se ntinse i cobor din main. Douglas Frankel se
ndrept spre camion. Portiera acestuia se deschise. Din el cobor
cineva i veni n ntmpinarea americanului.
Malko recunoscu faa drgla, dar puin buhit a colonelului
Lean, mbrcat ntr-o uniform fr galoane. Hal Davidof fcu
civa pai spre iarba de pe marginea drumului, se ntinse pe ea i
i aprinse pipa cu hai.
Sper s aterizeze bine porcria aia, oft el.
Doug Frankel venea spre ei mpreun cu colonelul Lean tot la fel
de zmbitor. i strnse viguros mna lui Malko.
Totul este pregtit, l anun americanul. Colonelul este aici
din zori. Liniile comunitilor se afl acolo, dup curb. Au fost
anunai i nu vor trage n avion.
Se uit la ceas.
Shivarol ar trebui s soseasc peste o jumtate de or
Malko se ntreb deodat dac nu visa. Totul prea att de
simplu. l privea pe Hal Davidof care sttea ntins cu faa n sus.
Nu-i fcea nici o grij.
Un grup de cambodgieni format din brbai i femei apru brusc
pe drum, venind dinspre liniile comunitilor i mergnd alene,
aplecndu-se din cnd n cnd, adunnd ceva de pe asfalt.
Ce se ntmpl?
Doug zmbi palid.
Colonelul a adus nite refugiai din tabra vecin ca s
curee drumul, i explic americanul, ca s nu aib probleme la
aterizare. Este periculos fiindc va ateriza cu bombe cu tot
Malko privea panglica de asfalt care strlucea n soare. O born
indica: Pnom Penh, 42 kilometri. Dup ncordarea abia vizibil a
feei, se vedea c Lean era nervos. Refugiaii ajunser n dreptul
lor, curnd drumul de pietroaie. Colonelul i alung cu un ordin
scurt. n deprtare, se auzeau focuri de arme automate.
Un huruit care se auzea din cer i fcu s nale privirile.
Dinspre est se apropia un avion care zbura pe deasupra
cocotierilor. n mai puin de un minut, ajunse deasupra lor. Malko
vzu clar cele patru bombe prinse sub aripi. Era un T 28
monomotor, cu nsemnele armatei cambodgiene. Efectu un viraj
exact nainte de a ajunge la liniile comunitilor, se ntoarse spre ei
pe axa drumului i ncepu s coboare. Scoase trenul de aterizare.
101

Colonelul Lean l trase pe Malko de mnec.


Mai bine ne-am adposti, domnule.
Bombele! Alergar pn la postul de paz i se ghemuir dup o
stiv de saci pui la intrare, lng santinela cu un AK 47. Era un
cambodgian btrn i ridat.
i Hal? strig brusc Malko.
Pilotul hippie nu se micase din loc. Sprijinit n cot, se uita la
micul aparat T 28 apropiindu-se de asfalt balansndu-se. Privirea
lui Malko se opri la camionul care se afla la trei metri de el. Lzile
neacoperite lsau s se vad obuzele de 105, vopsite n verde,
netede, dar mortale.
Dac bombele purtate de avion explodau la aterizare, se alegea
praful de ei Roile atinser asfaltul ntr-un nor de fum. Merse
uor n zigzag, ajunse n dreptul lui Hal i ncetini. Bombele nu se
micar de la locul lor. Doug Frankel oft de uurare. Se ridic din
poziia incomod n care sttea.
S plecm.
Santinela ridat i privi cu indiferen ndeprtndu-se. Avionul
T 28 ntoarse pe drum cu un huruit infernal de motor i se
ndrept spre ei foarte ncet. Aripile se balansau.
Hal Davidof catadicsi n sfrit s se ridice i i aranj peruca.
Fu ntmpinat de Malko, de Doug i de colonelul Lean. Civa
soldai se suiser ntr-unul din turnurile de observaie ale taberei
i priveau scena curioi. Carlinga aparatului strlucea n soare.
Micul avion se opri n dreptul lor strnind un nor de praf roiatic.
Stnd alturi de Malko, colonelul Lean strig surprins artnd
spre carling. Malko se uit i el. La bordul aparatului T 28 se
aflau dou persoane. Oare cine l nsoea pe cpitanul Uch
Shivarol?

*
*

Elicea se mai nvrtea nc. Parbrizul carlingii culis n spate,


dnd la iveal dou capete. Persoana de pe locul din fa se ridic,
cobor pe arip i i scoase casca de zbor. Era cpitanul Shivarol.
Cea de-a doua persoan fcu aceleai gesturi, dar cu mai puin
ndemnare. Sri din avion i i scoase casca elibernd cascada
de pr castaniu. Brusc, Malko i dori s nu mai fie aici. Era Liz
Frankel n carne i oase! Se uit la eful Centralei CIA. Acesta
mpietrise. Muchii feei i jucau sub piele, privirea era
ncremenit, umerii lsai. Lui Malko i se fcu mil de el.
Cpitanul Shivarol se ndrept spre ei, urmat de nsoitoarea
102

lui. Malko observ imediat tocul pistolului care i atrna la old.


Cpitanul era prudent. Colonelul Lean se ndeprt puin. Se uita
ntruna cnd la Frankel, cnd la Shivarol.
Nepstor, Hal Davidof se cura n urechi cu un mugur de
bambus. Liz Frankel trecu n faa cpitanului Shivarol i se
apropie de soul ei strignd ct o inea gura ca s acopere
zgomotul motorului:
Eu am vrut s vin cu el. Ieri s-a petrecut o tragedie cu
nevasta lui i nu mai vrea s se ntoarc la Pnom Penh.
tiu, zise Frankel.
Vocea lui era aproape normal, dei Malko deslui n ea o
ncordare ciudat, de parc s-ar abine s nu izbucneasc n
plns. ncetior, ca i cum i-ar fi greu s ia o hotrre, se ntoarse
ctre Hal.
Suntei pregtit?
Vocea i redeveni normal. Parc i ncordarea mai dispru
puin.
Vom schimba echipamentul i va fi OK, spuse americanul.
Grbii-v.
Cpitanul Shivarol ncepuse deja s-i scoat salopeta de zbor
i curelele. Hal o mbrc numaidect. Cei doi brbai se urcar pe
aripa avionului, apoi Hal intr n carling i i leg centurile.
Cambodgianul i arta instrumentele de zbor, urlnd ca s acopere
zgomotul motorului. Hal mpinse maneta, iar motorul mugi. Dup
aceea, cambodgianul sri jos. Hal Davidof acion eleroanele i
deriva. Era gata de plecare.
Liz Frankel trecu linitit prin faa celor trei brbai i se
ndrept spre camion. oldurile generoase i picioarele lungi erau
strnse n nite blue-jeans decolorai. i lsase prul s fluture
liber pe umeri. Se ndeprt fr s-i arunce mcar o privire
soului su.
Acesta se sui pe arip i i ddu lui Davidof o hart nvelit ntro folie din plastic pe care americanul o puse pe genunchi.
Acesta este punctul din care v vom recupera. Nu folosii
aparatul radio. Elicopterul se va afla la nivelul treizeci. Buletinul
meteo anun vizibilitate pn la zece mile. Nu putei s ratai
inta. Fii atent la DCA din Chamcar-Mon.
Hal zmbi cu ironie.
Doar n-o fi mai ru dect nord-vietnamezii de pe pista Ho-iMin.
Nu uitai: ncercai s aruncai toat ncrctura n cldirea
103

indicat!
Hal mpinse maneta i url:
OK, the good Lord is on my side!6
Doug Frankel sri greoi pe sol i fugi la marginea drumului.
Huruitul motorului deveni mai puternic. T 28 se puse n micare
lsnd un nor de praf la coad. Dup aceea, Hal slbi frnele i
micul aparat ncepu s ruleze cu vitez din ce n ce mai mare.
Dou sute de metri trei sute Patru sute. ns aparatul nu se
desprindea nc de la sol. Doug njur.
Ce naiba face!
Erau cu toii fascinai de avionul care mergea din ce n ce mai
repede, de parc ar fi vrut s se izbeasc de cocotieri. n fine, roile
se desprinser de sol i se nl, trecnd pe deasupra vrfurilor
cocotierilor de pe marginea drumului. Colonelul Lean rse puin
nervos.
Aparatul T 28 se ntoarse deasupra lor, fr s mai ia altitudine
i zbur paralel cu drumul, cu trenul de aterizare strns. Malko se
ntreb deodat dac nu cumva Hal i va satisface plcerea vieii
lui aruncnd asupra lor prima bomb. ns aparatul se mulumi
s treac cu un huruit ca de tunet pe deasupra lor. Un obiect se
desprinse de el. Se aruncar cu toii repede n an. Apoi, Malko
ridic privirea la cer i izbucni n rs. Un obiect negru plutea uor
n aerul cldu. Era peruca lui Hal
n timp ce privea avionul ndreptndu-se spre Pnom Penh,
Malko se ntreb dac nu se jucau de-a ucenicul vrjitor. n
definitiv, nimeni nu cunotea ct de abil era Hal Davidof n
stpnirea unui bombardier. T 28 dispru la orizont. Peste cinci
minute, va zbura peste Pnom Penh. Cpitanul Shivarol se apropie
de Doug Frankel.
Mai avei nevoie de mine?
Doug Frankel l msur de sus pn jos. Dar era ca o stnc.
Putei s plecai. Camionul este acolo. ncrctura este n
regul. V vor atepta. Cnd vei face curba, claxonai de cinci ori.
Apoi oprii-v la primul baraj.
Liz Frankel atepta lng cabina camionului. Fr o vorb,
cpitanul Shivarol se ndrept spre vehicul. Se urc mpreun cu
Liz Frankel. Soul ei veni cu pai leni lng camion, dar nu se
apropie de cabin, mulumindu-se doar s-i dea roat. Demarorul
scrni. O dat, de dou ori, de zece ori De emoie probabil,
6

Bunul Dumnezeu ine cu mine! (n.a.).

104

Shivarol nu reuea s-l porneasc. n fine, motorul hurui. Ddu


napoi ca s ajung pe asfalt. Malko zri profilul lui Liz Frankel i
prul castaniu. Sttea eapn. Trecu pe viteza nti i se
ndeprt n aceeai direcie ca aparatul T 28.
Ca s vezi! fcu Doug Frankel cu o voce care suna fals.
Priveau cu toii camionul care se ndrepta spre liniile
comunitilor. Nu mai rmsese nici o urm din operaiune, n
afar de peruca lui Hal pe care o luase unul dintre soldaii care
fceau de paz. Pe Malko l impresiona expresia plin de durere a
lui Douglas Frankel.
Ne ntoarcem la Pnom Penh? ntreb el.
Da, firete, zise americanul absent. Dar nu se mica din loc,
n urma camionului nu se vedea acum dect un nor de praf.
Efectu virajul i dispru dincolo de perdeaua de copaci. Se auzi
foarte clar claxonul. Unu, doi, trei, patru La al cincilea, se auzi o
explozie uria.
O coloan imens de fum negru i alb se ridic brusc din locul
unde se aflase camionul. Unda de oc ajunse pn la ei care
stteau mpietrii n mijlocul drumului, zglindu-i. Fiind nsoit
de un val de aer fierbinte ce mirosea a TNT. n acel loc, coloana de
fum i de praf se ridicase ca o ciuperc atomic n mijlocul
cocotierilor firavi.
Cei trei brbai nu reueau s-i ia ochii de la imensul nor care
ntuneca orizontul. Nu se tie din ce motiv, dar camionul plin cu
muniie explodase. Cu siguran c din Liz i cpitanul Shivarol
nu mai rmsese nimic. Nici nu avuseser timp s realizeze ce li se
ntmpl.
Soldaii ieir din tabr plini de curiozitate. n acel loc,
ciuperca mai persista, risipindu-se treptat-treptat n atmosfera
cldu. Doug Frankel se ndrept ca un automat spre main. Un
tic nervos l fcea s clipeasc din ochi de parc ar rde. Buzele
dispruser de tot. Se prbui la volan i porni motorul. Malko se
aplec pe geam.
ncotro?
Doug Frankel ntoarse ncetior capul spre el.
S vd.
Este foarte periculos, interveni colonelul Lean care i
urmrise. Comunitii vor crede c le-am ntins o curs.
Americanul nu catadicsi s rspund. Malko deschise portiera
i se aez lng el. Demar imediat. Silueta colonelului
cambodgian se micora din ce n ce mai mult n oglinda
105

retrovizoare. Ajunser la liziera plantaiei de cocotieri. Praful i


fumul nu se risipiser nc. oseaua era plin de hrtoape i
asfaltul crpat ca dup un cutremur. Un cocotier fusese smuls din
rdcini, iar altul frnt de la jumtate. Pmntul era negru i ars.
Din camion rmsese doar carcasa nnegrit care zcea n savana
srac n vegetaie. nc fumegnd.
Doug Frankel opri maina i cobor. n aer se mai simea nc
mirosul de TNT, iar Malko strnut din cauza prafului. Nu
rmsese nici o urm din cele dou fiine. Doug naint civa pai
ctre camion cu capul plecat n pmnt. Spera n sinea lui s mai
gseasc ceva
Deodat, dinspre liziera junglei se auzir cteva explozii seci de
AK 47, la dou sute de metri n faa lor, urmate de uierturile
gloanelor. Doug Frankel parc nici nu le auzise. Malko l apuc de
bra i l for s se adposteasc dup un trunchi de copac ce
arsese.
Nu v prostii, zise el. Noi suntem inta. Nu folosete la nimic.
S plecm de aici
Americanul se ls trt pn la osea. n spatele lor, se mai
auzir cteva focuri de arm. n momentul n care ajungeau lng
an, Doug se opri brusc zrind un obiect maro. Malko realiz c
era o botin cu un fermoar ntr-o parte. Apoi fu cuprins de oroare.
n pantof era laba unui picior retezat de la glezn.
Doug Frankel se aplec i lu obiectul de jos inndu-l de vrf.
Dup msur, Malko i ddu seama c era un pantof de dam.
Era o scen de comar, dar nu ndrzni s-l smulg pe Frankel din
meditaia lui. Americanul zise brusc cu o voce detaat:
L-a cumprat din Hong Kong acum ase luni i nu i-a purtat
niciodat. Spunea c sunt prea clduroi.
Sttu pe gnduri, apoi puse pantoful cu piciorul soiei lui n
locul unde l gsise i se ndrept cu pai greoi spre main. Se
ntoarse fr grab. Constituiau astfel o int extrem de uoar
pentru khmerii roii.
Dar acetia nu i bgar n seam i plecar spre avanpostul
trupelor guvernamentale. Colonelul Lean nu se clintise din loc.
Doug Frankel cobor i spuse cu voce indiferent:
Eu plec primul. Ne ntlnim la locul stabilit. V mulumesc
pentru tot.
Malko nu avea chef s vorbeasc. ncetinir cnd trecur peste
podul cu sens unic, aflat la zece kilometri deprtare. Tnrul
soldat cambodgian era tot acolo. Atunci, Doug se ntoarse ctre
106

Malko.
Nu am tiut c vine, spuse el cu voce egal. Nu-l puteam lsa
pe Shivarol s se duc n tabra khmerilor roii. Era prea
periculos. V jur c nu am tiut c va veni i ea

107

CAPITOLUL XIII
Aparatul T 28 zbura la cinci sute de picioare deasupra
orezriilor i mlatinilor care nconjurau oraul Pnom Penh. Hal
Davidof ntrerupsese legtura radio nc de la nceput ca s se
poat concentra asupra manevrelor. Micul aparat, rspundea
perfect comenzilor lui. n mai puin de un minut avea s survoleze
localitatea. Merse oblic spre sud, ca s evite zona aeroportului din
Pochentrong. Slav Domnului c turnul de control tia foarte
puine amnunte despre avioanele din circuit.
Hal Davidof avea o senzaie ciudat c se afla la comanda unui
avion de lupt, fie el i o vechitur de T 28. Oricum, aici erau mai
puine riscuri dect n Vietnam. Parc plecase la o plimbare de
agrement. Tonle Bassac, fluviul care se vrsa n marele Mekong, la
sud de Pnom Penh, apru drept n faa lui, cu malurile sale
abrupte, acoperite cu o vegetaie luxuriant. Rse cnd se gndi c
va ajunge la timp la piscina hotelului Pnom ca s mnnce
languste la grtar. Vir ncetior pe o parte, ca s ajung la Pnom
Penh pe la est.
Cu un gest ferm, slbi sistemul de siguran al largrii celor
patru bombe de dou sute cincizeci de livre. Mai cobor puin i
mri regimul, ca s zboare cu viteza maxim. Oricum, nu era un
Phantom. Hotrse s bombardeze la o singur trecere, cci ar fi
o prostie s se lase dobort de mitralierele din Chamcar-Mon. Se
aez mai bine n scaun, i strnse curelele de siguran i se
concentr asupra zborului. Mai avea aproximativ douzeci de
secunde.
Fluviul Mekong apru sub aripile lui, mlos, imens, mpnzit de
cargouri. Hal i lu ca punct de reper malul cimentat dinspre
partea vestic, manevr puin palonierul i ls undeva n dreapta
arcul de triumf de pe Bulevardul 9 Tola, apoi cobor la dou sute
de picioare, trecnd n vitez pe deasupra barcilor din tabl n
care stteau refugiaii. Oamenii se uitau n sus fiindc avioanele
nu aveau voie s survoleze Pnom Penh-ul. Mai avea doar cteva
secunde.
Nenumratele antene ale Ambasadei americane rmaser doar o
fraciune de secund n cmpul lui vizual. Hal de abia avu timp s
vad gardul de srm ghimpat, apoi acoperiul alb i plat al
108

cldirii Consiliului de Minitri.


Hal Davidof aps cu ambele degete mari sistemul de eliberare a
bombelor. Aparatul T 28 fcu un salt cnd se eliber de cele o mie
de livre ct cntreau bombele, apoi vir brusc la stnga i i zri
vag pe soldaii care alergau spre un M 113. Chamcar-Mon
dispruse deja din cmpul lui vizual. Vzut din avion, oraul Pnom
Penh semna cu un parc imens. n oglinda retrovizoare, Hal zri o
coloan de fum negru care ieea din incinta palatului lui Lon-Nol.
l btea gndul s mai treac o dat pe deasupra ca s vad
distrugerile, dar asta era o ispit a diavolului Pn la Kompong
Som erau aproximativ douzeci de minute de zbor. Dar cel mai
mult deasupra teritoriului ocupat de comuniti. Se hotr s
continue zborul la altitudine foarte mic, rugndu-se cerului s nu
ntlneasc un alt T 28 aflat n misiune oficial. ndat ce va
repera elicopterul, trebuia doar s abandoneze avionul i s sar
cu parauta deasupra golfului Siam. Se ntreb dac toate
povetile despre rechini pe care le auzise erau adevrate Privi
dedesubt Trecea din nou pe deasupra junglei i orezriilor. Se
relax. Totul fusese ridicol de simplu. Nu riscase s fie interceptat,
deoarece forele aeriene cambodgiene nu dispuneau dect de T 28.
Se mai ntreba dac generalul Krom fusese atins de vreuna din
bombe. i dorea din tot sufletul.

*
*

Cu aceast idee n cap, ncepu s cnte ct l inea gura n


carling. Aproape c atingea vrfurile copacilor. Astfel, soldaii
comuniti nu puteau s-l repereze din timp. Momentan, se gsea
ntr-o zon periculoas. Dar se relax cnd zri n dreapta lui
drumul spre Kompong Som blocat de mai multe vehicule blindate
M 113 i o baterie de mortiere.
Deodat, aparatul T 28 fu zdruncinat cu violen. Aripa stng
se nl ca mpins de o mn invizibil. Avionul se nclin spre
dreapta ntr-o alunecare mortal. nnebunit, Hal ncepu s
manevreze comenzile. Mri cu disperare viteza i ridic voletele
ncercnd s ia altitudine. Dar avionul vibra de parc era gata s
se dezintegreze.
Inspect aripa stng i trase o njurtur oribil cnd vzu c
lipsete din ea mai mult de jumtate. nelese imediat ce se
ntmplase. Un obuz, tras din bateria de mortiere strbtuse aripa
fr s explodeze. Mortierele erau construite s explodeze la venire,
nu la plecare. Aps repede pe comanda trenului de aterizare.
109

Beculeul rou se aprinse. ns aparatul nu rspunse la comand


plonjnd ntruna spre dreapta. Hal ncerc s-l redreseze, dar nu
reui s-l nale dect cu o sut de picioare. Nu va ajunge niciodat
la Kompong Som.
Dedesubt, se vedea aceeai alternan ntre jungl i savan, cu
teren accidentat. Distinse fia de asfalt, dar acum n stnga lui.
Dac ajungea acolo, era salvat. ns aparatul vibra din ce n ce mai
tare i pierdea altitudine.
Hal nelese c nu ajungea nici mcar la drum. Se strdui s
menin avionul n linie de zbor, dar micul aparat cdea ca un
bolovan spre jungl. ntr-o strfulgerare, Hal zri nite oameni
adunai n jurul unui vehicul blindat ntr-un post de paz al
trupelor guvernamentale. Nite gloane trasoare nir spre T 28.
Reui s evite un cocotier mai nalt, apoi se lovi cu aripa stng de
unul mai micu, iar ceilali terser cu vrfurile fuzelajul. Ce mai
rmsese din T 28 merse paralel cu pmntul, smulgnd copacii
mai mici, apoi se dezintegr cnd se izbi de o colin acoperit cu
bananieri. innd minile ncletate pe comenzi, Hal url:
Shit, shit, shit!
Dup aceea, parbrizul pru c i turtete faa nbuindu-i
iptul. Avu impresia c tot corpul se sfrma i c i va strivi
ambele picioare.
A reuit! murmur Malko.
n faa Ambasadei americane, un M 113 era oprit n mijlocul
oselei blocnd intersecia. Nite soldai cambodgieni, vizibil
nervoi, pzeau gardul de srm ghimpat ce nconjura ChamcarMon n numr neobinuit. O coloan de fum se nla printre
cocotieri. Hal Davidof i ndeplinise misiunea.
Porile cu grilaj ale Ambasadei americane fur deschise ca s
intre maina Fury de culoare neagr. O parte a personalului era
masat pe peron i n grdin. O ncnttoare secretar
cambodgian alerg n ntmpinarea lui Doug Frankel.
Chamcar-Mon a fost bombardat i preedintele a murit!
eful Centralei CIA se fcu alb ca varul.
Pentru numele lui Dumnezeu!
Malko avu senzaia c stomacul se umpluse cu plumb. Dac era
adevrat, consecinele de ordin politic vor fi incomensurabile.
nsrcinatul cu afacerile externe v caut peste tot, spuse
secretara. Acum este pe acoperi.

*
*

*
110

Jumtate din personalul ambasadei se adunase pe acoperi,


uitndu-se fascinat la coloana de fum negru care se nla n
partea cealalt a bulevardului. nsrcinatul cu afacerile externe,
un personaj nfumurat, cu o fa prelung, se repezi imediat la
Douglas Frankel.
Malko, retras discret mai ntr-o parte, auzi urletele
diplomatului.
Unde ai fost? Se pare c marealul Lon-Nol a murit!
Doug i rspunse furios, n pragul unei crize de nervi:
Cum adic se pare! Nu tii precis?
nsrcinatul cu afacerile externe pru c se prbuete peste
balustrad de furie.
Dumneavoastr avei responsabilitatea s m informai, se
rsti el.
V voi informa, zise Doug Frankel, dar lsai-mi timp.
Se uit la coloana de fum negru care se ridica de la ChamcarMon, exact din locul n care se afla vila marealului. Ce porcrie!
n momentul n care se pregtea s coboare, vocea iritat a
dispecerului se auzi n mai multe aparate de emisie-recepie
deodat.
Staia zero cheam toate staiile. Stai pe recepie, repet stai
pe recepie. Vei primi un anun important. Rmnei pe loc
Ce mai nseamn i asta? ntreb Malko.
Dispeceratul i ia toate msurile de prevedere n cazul unei
lovituri de stat din partea comunitilor, i explic Doug Frankel. Ca
de fiecare dat cnd are loc un eveniment grav i neateptat. Ca s
ne evacueze n Kompong Som.
O secretar veni tiptil lng el i i opti ceva la ureche.
Americanul se ntoarse spre Malko:
Colonelul Lean vrea s m vad. S mergem mpreun.

*
*

Pentru prima oar de cnd l cunotea Malko, colonelul Lean


transpira uor, iar zmbetul i dispruse complet. Se mbrcase n
uniforma de colonel.
Cldirea vizat a fost distrus n ntregime de bombe, zise el.
Marealul Lon-Nol este nevtmat.
Doug Frankel se uita fix la cambodgian.
Atunci de ce s-a rspndit vestea c a murit?
Colonelul Lean se tulbur puin.
Ei bine, se pare c n mod excepional din motive
111

netiute, marealul s-a hotrt s in astzi consiliul de minitri


n cldirea n care a fost bombardat Dar a avut multe alte
treburi de fcut i a ntrziat.
Cambodgianul tcu. De data asta transpira abundent. Lui Doug
Frankel i dispruser buzele de tot.
Asta e tot?
Colonelul Lean fcu un gest care ddea de neles c restul nu
mai conta.
O bomb a czut pe coal i au fost cteva victime printre
copii.
Malko simi gust de cenu n gur. Hal va avea de dat
socoteal. Doug Frankel prea gnditor. Se ridic i i ntinse mna
ofierului cambodgian.
V mulumesc pentru ajutor. Sper c totul va fi bine.
Colonelul Lean prea mai degrab ngrijorat.
Pzii-v de Krom. Poate c bnuiete ceva. M-au convocat la
Chamcar-Mon pentru anchet.
Doug Frankel schi un zmbet nedefinit i zise cu voce puin
cam forat:
Sper c v va lsa s ieii din nou. Putei s-l lansai pe
pista folosit de cpitanul Shivarol. El nu mai risc absolut nimic.

*
*

Ron April se nvrtea de o or la comanda aparatului Sikorski,


la trei mii de picioare deasupra golfului Siam, scrutnd orizontul
pn l dureau ochii. tia c avionul T 28 nu l va contacta prin
radio. Deci nu trebuia s-l scape. Din fericire, n aceast zon,
traficul aerian era practic inexistent, iar vizibilitatea era perfect i
timpul favorabil.
Deasupra coastei apru brusc un punct strlucitor. Ron April
nclin puin aparatul ca s vad mai bine. Dar era numai un DC
3 care ateriza la Kompong Som. T 28 era n ntrziere cu o
jumtate de or. Ron April se hotr s mai atepte nc o jumtate
de or. ns se ntmplase ceva anormal. Dac operaiunea fusese
contramandat, ar fi prevzut. Prin urmare, se ntmplase ceva cu
aparatul T 28.
Ron avea impresia c se afla la Tan-Son-Nut, ateptndu-i pe
tipii de pe gun-ships s se ntoarc din misiune. Dar scpa
ntotdeauna acest moment. Acum simea acelai lucru. Tcerea
aparatului de radio era bun la ceva, dar l lsa n cea. Ron lu
microfonul i chem dispeceratul de la Pochentrong.
112

Aici zebra unu, zise el, nc nu am nici un contact. n curnd


voi fi nevoit s m ntorc.
Rmnei pe loc, zise controlorul, v voi chema eu.
Ron April continua s se nvrt n cerc survolnd golful Siam,
la trei mii de picioare, pndind norii albi adunai deasupra coastei
cambodgiene.
Dup zece minute, vocea controlorului de la Pnom Penh i
izbucni n urechi.
Zebra unu, aici Zebra zero, nu avem nici o informaie.
Terminat.
Am recepionat, fcu Ron April. M ntorc la baz. mi ajunge
combustibilul pn acolo.
ntrerupse legtura radio, acceler i se ndrept spre coast.
ntr-o jumtate de or, ajungea la Pochentrong. ncerc s nu se
mai gndeasc la aparatul T 28. Ron lucra de patru ani ntr-o
unitate special cu baza n Asia de Sud-Est. Tot ce tia despre
pilotul aparatului T 28 era c e un american ca i el i ndeplinea o
misiune ultrasecret pentru CIA. Era destul ca s-i deplng
dispariia. tia c ntr-o bun zi, nici el nu se va mai ntoarce.

*
*

Generalul Oung Krom contempla ce mai rmsese din sala de


conferine. Era perplex. Bombardamentul fusese efectuat cu o
precizie extraordinar. Trei din cele patru bombe de dou sute
cincizeci de livre czuser exact peste cldire, gurind tavanul i
distrugnd interiorul. Printr-o ntmplare extrem de fericit, n acel
moment nu se afla nimeni n cldire. Dac marealul Lon-Nol nu
ar fi fost reinut n ultima clip de o indispoziie cauzat de
hemiplegia lui, acum ar fi mort. i, mpreun cu el, generalul
Krom. Acesta ntocmi n minte lista persoanelor care tiau de
adunarea extraordinar a minitrilor. Acestea puteau fi numrate
pe degete.
Cunotea deja numele pilotului de la colonelul Lean. Era
Shivarol. Aici era hiba. A fost vzut decolnd la bordul avionului,
apoi a disprut. Era nsoit de nc o persoan. Or i soia acestuia
dispruse.
Totui, cpitanul Shivarol nu avea nici un motiv s comit un
asemenea act. El nu inea cu Sihanouk, iar nevast-sa nu fcea
politic. Dar amndoi erau anticomuniti convini. Cpitanul nu o
luase cu el n avion. Un locotenent veni n goan lng general.
Marealul Lon-Nol vrea s fac o plimbare prin ora ca s fie
113

vzut de popor.
Generalul Krom se trase furios de prul negru ca pana corbului.
Asta mai lipsea!

*
*

Nemernicul, mormi Doug Frankel. A ncercat s ne duc de


nas!
Malko se uita la american, care tocmai punea receptorul n
furc.
Ce s-a ntmplat?
Lean. tia c Lon-Nol trebuia s se afle n cldirea
bombardat, dei a jurat c nu tia. Dac nu se ntmpla acel
incident n ultima clip, marealul ar fi fost omort de CIA care ar
fi purtat toat vina. S-a folosit de noi!
Acum i explica Malko extraordinara amabilitate a colonelului,
comandantul trupelor speciale de poliie. i vedea propriile
interese. Cu siguran c Doug Frankel nu trise destul n Asia ca
s-o cunoasc perfect.
i dumneavoastr v-ai folosit tot aa de Shivarol, observ el
cu cruzime. Ai hotrt de la bun nceput c nu va supravieui.
Doug Frankel ridic din umeri. Ochii erau roii, iar n voce se
citea o oboseal disperat.
Nu puteam s fac altfel. Shivarol era un putregai. V jur c
nu a fost o rzbunare de ordin personal i nu tiam c Liz l va
nsoi.
Ai fi putut s-l mpiedicai s se suie la volanul camionului
sau s dezamorsai bomba.
Ba nu puteam, fiindc Lean a conectat-o la demaror. n
schimb, eu nu puteam s-i refuz camionul lui Shivarol.
Malko nu mai insist. Numai Doug Frankel cunotea adevrul.
Dar nu l-ar dezvlui nimnui. Malko se gndi c nu ar vrea s fie
acum n pielea lui.
Doamna Shivarol este tot la dumneavoastr, observ el. i ar
fi extrem de jenant s fie gsit acolo.
Ne vom ocupa i de acest lucru, spuse americanul pe un ton
mai ferm.

*
*

Generalul Krom ncerca s descifreze zmbetul politicos al


colonelului Lean. tia c acesta l detesta, dar i cunotea
influena. Brusc, i veni o idee. Lean era una dintre puinele
114

persoane care tiau cum i mparte timpul btrnul mareal.


Avei legturi bune n partea cealalt? ntreb el pe un ton
blnd.
Da, adic trimit mereu oameni acolo Aducem ceva
informaii pe care dumneavoastr le cunoatei.
Foarte bine, spuse Krom. Vreau s trimitei toi oamenii pe
care i avei ntr-o misiune concret: s-l gseasc pe cpitanul
Shivarol. Ofer o recompens de zece milioane de rieli celui care mil va aduce n via.
Colonelul Lean plec ochii n pmnt. Viaa avea cu siguran i
pri bune. Rspunse cu o voce ferm, dar linititoare:
Voi ordona imediat acest lucru. Va fi dificil, dar nu imposibil.
Poate c va trebui s facem un schimb.
Cu oricine, i-o tie generalul Krom. mi asum
responsabilitatea asta
n clipa n care se sui n BMW, Lean i spuse c avea nevoie
pentru aceast misiune de oameni cu vedere foarte bun ca s-l
gseasc pe cpitanul Shivarol i de o sit extrem de fin.

115

CAPITOLUL XIV
Cele dou elicoptere se legnau uurel pe deasupra copacilor de
pe Bulevardul 9 Tola. Ridicnd pe alocuri nori de praf i ncercnd
s rmn paralel cu Rolls-Royce-ul alb cu geamuri fumurii i cu
steguleul marealului Lon-Nol. Se distingeau foarte clar
mitralierele plasate de o parte i de alta a elicopterelor care
observau acoperiurile.
Rolls-ul btrnului mareal cu toate geamurile nchise
nainta nconjurat de vreo douzeci de Jeep-uri i de camioane
ticsite cu soldai. Drumul era deschis de dou vehicule blindate M
113, care fceau un zgomot asurzitor cu enilele lor. Puinii gurcasc, care nu fuseser alungai de soldai sau terorizai de acest
impresionant echipaj, nu vedeau absolut nimic.
Ghemuit pe bancheta din spate a Rolls-ului, marealul Lon-Nol
nu fcea pe eroul salutnd mulimea. Majoritatea celor care
vedeau trecnd convoiul se ntrebau ce semnificaie avea acest
lucru. De cnd suferise atacul de hemiplegie, marealul se arta
din ce n ce mai puin n lume.
Dup ce trecu de intersecia cu Bulevardul 19 Martie 1970,
convoiul mri puin viteza, n vacarmul fcut de enilele
blindatelor. Generalul Krom, care sttea lng mareal, avea o
figur ntunecat. Nu fusese de acord cu aceast plimbare de
propagand, fiindc era un risc inutil datorit faptului c Pnom
Penh-ul era invadat de membrii FNUK7. Un B 40 ar fi transformat
Rolls-ul marealului ntr-un adevrat rug. Generalul Krom l
dusese pe eful aviaiei ntr-o reedin pzit. Dar ardea de
nerbdare s-l prind pe cpitanul Shivarol.

*
*

n orice caz, triete, murmur uurat Doug Frankel.


Coloana marealului Lon-Nol defila pe sub ferestrele Ambasadei
americane, apoi o lu la dreapta ca s se ntoarc la ChamcarMon. Prin geamurile fumurii ale Rolls-ului, Malko ghici silueta
nalt a generalului Krom. Elicopterele i vehiculele blindate fceau
un zgomot infernal, ca s nu mai vorbim de praful ridicat n aer
7

Frontul Naional Unit al Khmerilor (n.a.).

116

Un val de tricicluri i de maini se trau cu mult rbdare n


spatele coloanei oficiale, cu resemnare i indiferen.
Se pare c locuitorii Pnom Penh-ului nu erau din cale-afar de
impresionai de atentat. Firete c acum miunau mult mai multe
vehicule blindate i soldai n jurul cldirilor oficiale. Discursurile
inute la postul guvernamental de radio care denunau odioasa
tentativ i lsau rece pe localnici. Preul orezului crescuse enorm
n trei luni, prin urmare nu le psa c la conducere se afl Lon-Nol
sau altcineva
Doug Frankel nchise fereastra i se uit la ceas. Era
dousprezece fix. eful centralei era ncordat i ngrijorat. Deschise
aparatul de radio de pe birou, nvrti butoanele i prinse un post
pe care o voce ntrerupt de parazii citea un discurs interminabil
n cambodgian.
Este postul de radio din Grunk, i spuse el lui Malko.
Transmit de dou ori pe zi un buletin de tiri.
tii ceva despre Hal? ntreb Malko.
l vom vedea imediat la hotelul Pnom. Ard de nerbdare s-l
felicit. i-a fcut bine treaba.
Aproape bine, observ Malko. Dac Lon-Nol murea
Doug Frankel i lipi urechea de aparat i ncepu s noteze ceva
n mare vitez. De cnd explodase camionul, era prima oar cnd
Malko l vedea mai relaxat. n sfrit, nchise radioul.
Asta e! izbucni el. Au anunat c un ofier din Fank a aterizat
cu avionul n Kratie, dup ce a bombardat palatul marealului
Lon-Nol!
Malko nu fcu nici un comentariu. Dac oamenii ar ti c CIA
lucra mn n mn cu khmerii roii n sfrit, i atinseser
scopul. Acum trebuia s-i continue atacul, cu sperana c nu va
fi tot att de sngeros ca pn acum. Malko se strduia din
rsputeri s nu se mai gndeasc la copiii ucii. Americanul iei
din birou. Dar apru dup cteva minute i se prbui n fotoliu.
I-am spus vestea consilierului politic.
Dar nu tia?
Doug Frankel tresri ca i cum Malko ar fi spus o prostie.
Suntei nebun! Nimeni din ambasad nu tie. Sunt prea
multe scurgeri. Nu am ncredere n francezi. Le-ar prea bine s ne
nfunde. Elicopterul care l-a recuperat pe Hal Davidof vine de la
Saigon. Nu tie despre cine e vorba. Noi suntem singurele persoane
care tiu adevrul.
Dar doamna Shivarol? ntreb Malko. Ce vom face cu ea?
117

Doug Frankel zmbi cu ironie.


Acum c soul ei a fost declarat n mod oficial trdtor, se va
arta mult mai ngduitoare. i vom da drumul.
Nu v e team c se va duce direct la generalul Krom?
Americanul ddu din cap n semn c nu o va face.
Nu, este mult prea periculos pentru ea. Va fi n stare s o
tortureze ca s spun unde se afl soul ei. Cred c va ncerca s
se ascund un timp. Noi nu suntem obligai s-i spunem c soul
ei a murit.
Se auzi o btaie n u.
Intrai, strig Doug Frankel. n u se ivi chipul ncnttor al
secretarei cambodgiene care anun cu un surs de scuz:
Un domn insist s v vad. Eu nu-l cunosc, iat cartea de
vizit.
Ea o puse pe birou. Buzele americanului se strnser, iar
trsturile devenir rigide.
Invitai-l nuntru, zise el nerbdtor.
Fata dispru i n pragul uii apru un tip nalt, mbrcat n
haine civile dar care ascundeau un militar de carier. Strnse cu
putere mna lui Doug care fcu prezentrile:
Ron April, prinul Malko Linge Ce s-a ntmplat, Ron?
Credeam c v ducei direct la Saigon.
Americanul ddu din cap.
Nu s-a ntmplat nimic, domnule, de aceea am i venit. Nu
voiam s v telefonez
Ochii lui Frankel se fcur ca marmura.
Cum, nimic? Unde este Hal Davidof?
Pilotul elicopterului cltin iari din cap.
Nu tiu, domnule. M-am nvrtit la locul ntlnirii mai mult
de patruzeci i cinci de minute, dup ora stabilit. Am fost obligat
s m ntorc pentru c mi se termina carburantul. Nu am vzut
nici un T 28.
Doug Frankel i trecu nervos mna peste fa i se uit cu
neles la Malko.
Da, fcu el, suntei sigur c nu l-ai observat?
Pilotul scutur din cap.
Absolut, nu a venit n zon. Vremea era favorabil i aveam
vizibilitate la douzeci de mile Sau a trecut foarte departe. Dar
nu se putea rtci n acel loc. Aveam ca punct de reper terenul din
Kompong Som.
n concluzie, s-a pierdut n mare, murmur Doug Frankel.
118

Dac a fost prea departe, nu i-a ajuns combustibilul ca s se


ntoarc
Malko ddu din cap cu ndoial. S-ar prea c americanul dorea
ca visele lui s fie realitate. Erau multe anse ca Hal Davidof s fi
fost dobort pe rm. Ori n tabra trupelor guvernamentale, ori n
cea a comunitilor n ambele cazuri, era mai mult dect
suprtor. Trebuia s-l caute. i Doug Frankel fcuse aceleai
calcule. i zmbi puin forat lui Ron April.
Bine Ron, nu este vina dumneavoastr. Ducei-v la Saigon i
ntocmii un raport cu ceea ce tii. Apropo, ce le-ai spus
cambodgienilor cnd ai aterizat la Pochentrong?
C am probleme cu rotorul.
Foarte bine. Drum bun!
Se ridic i i strnse mna. Imediat dup ce pilotul iei din
birou, americanul izbucni:
Pentru Dumnezeu! tiam eu c o s am necazuri cu acest
hippie. Cred c a fcut o prostie. S-a dus n Laos. Sau mai tiu eu
unde
Ori s-a prbuit pe undeva
Douglas Frankel se ridic n picioare ca strfulgerat.
Trebuie s-l anun imediat pe Lean. Dac mai este n tabra
cealalt, ne va lmuri el. Ne ntlnim acas la mine. Poate c vom
avea nevoie de Maddevi Shivarol.
Malko nu vedea n ce fel. Dar ncepea s cread c ruleta
cambodgian cpta proporii ngrijortoare. Dac generalul Krom
l gsea pe Hal n avionul cpitanului Shivarol, chiar aa ameit de
ganscha, avea s trag cteva concluzii, care riscau s fie funeste
pentru credina lor.

*
*

Maddevi Shivarol rmase stan de piatr, cu privirea n gol,


mngindu-i mecanic buzele mutilate de grenada de M 79. Malko
i reinu cu greutate greaa cnd simi cum miroase cluul pe
care l avusese n gur. Fr s se ridice, ea ncepu s-i maseze
picioarele anchilozate. Apoi se uit la Malko i l ntreb furioas:
De ce ai fcut aa ceva?
Nu rmsese mare lucru din tigroaica din ajun. Hotrt s-i
devoreze rivala de vie.
Ca s v mpiedic s svrii o crim, spuse Malko.
O nsoi pn n camera de alturi, lu o sticl de coniac Gaston
de Lagrange de pe mas i i umplu paharul. Ea l bu dintr-o
119

dat. Malko crezu de cuviin s-i dezvluie mcar o parte din


adevr.
Soul dumneavoastr a atentat la viaa marealului Lon-Nol,
ncepu el. S-a refugiat mpreun cu soia lui Doug Frankel n
tabra khmerilor roii. S-a anunat la postul lor de radio c
avionul lui a aterizat la Kratie.
Maddevi Shivarol puse paharul jos i spuse cu voce indiferent:
Este imposibil. i urte pe comuniti! M minii. De ce l
intereseaz soul meu pe domnul Frankel? Vreau s plec de aici.
Privirea ei se plimba nnebunit cnd la Malko, cnd la ua
apartamentului lui Doug Frankel. Malko se gndi la santinela de
pe palier.
Suntei liber s plecai, spuse el. Dar cred c ai face mai
bine s v ascundei, cci poliia special e pe urmele
dumneavoastr. Ei cred c erai mpreun azi-diminea, cnd a
decolat de pe aeroportul de la Pochentrong.
Maddevi izbucni furioas.
Acum trebuie s fie la Bangkok sau la Saigon, dar n nici un
caz la comuniti.
Ce avei de gnd s facei? o ntreb Malko. Nu este bine s
rmnei aici. Este periculos i pentru domnul Frankel.
Maddevi Shivarol se uit fix la el cu o strmbtur amar.
Avei o propunere mai bun?
Malko oft n sinea lui. Lui Maddevi Shivarol i era fric. Nu va
ncerca s fug. Aa se ntmpla mereu.
Ai putea s v ducei la o prieten n care avei ncredere, i
suger Malko.
Adic la trfa dumitale?
Spusese acest lucru fr voia ei! Privirea se stinse brusc i
spuse:
Oricum, mi este indiferent. Vreau s m odihnesc. V rog s
m conducei.

*
*

Malko asculta distrat zgomotul apei din baie, dar supraveghea


totodat oamenii de pe strad. Sttea pe un vulcan gata s
rbufneasc, att timp ct nu tiau unde se afl Hal Davidof i
avionul T 28. Un bombardier nu disprea cu una cu dou, ca un
zmeu
Maddevi Shivarol iei din baie nfurat ntr-un splendid
prosop rou. Monivanh, care sttea lng Malko, se ridic brusc i
120

se repezi la Maddevi, ncercnd s-i smulg prosopul de pe ea. Se


fcur albie de porci, dar, din pcate, Malko nu nelese nici un
cuvnt din ocrile lor Apoi, cu un gest brusc, Monivanh i
recuper prosopul, lsnd-o pe Maddevi Shivarol ciufulit i goal,
cu ochii ct cepele.
Maddevi o njur cu rafinament. Se nfur n sampot-ul ei i i
zise lui Malko:
Spunei-i trfei dumneavoastr c, dac ncepe din nou, m
duc la generalul Krom.
Malko oft. Primirea lui Monivanh fusese mai mult dect rece.
Iar n continuare, nu se ntrezreau momente mai plcute. Totui,
era singurul loc unde putea s o ascund pe Maddevi Shivarol.

*
*

Sunt sigur c Monivanh se va ocupa cu plcere de


dumneavoastr, zise el.
Avea dreptate n toate privinele, cci Monivanh nu o va lsa
nici mcar s ias n grdin. Malko nu avea chef s rmn o
venicie aici. Douglas se pregtea s-l gseasc pe Hal Davidof
mort sau viu. Se rug ca avionul T 28 s nu se fi prbuit cu
adevrat n golful Siam. Dar nu avea prea multe sperane.

*
*

Generalul Oung Krom citi a zecea oar raportul pe care i-l


adusese eful de Stat-Major al flotei aeriene. Era clar: toate
aparatele T 28 aparinnd forei aeriene khmere se gseau pe
terenul din Pochentrong. Evident, n afar de acela furat de
cpitanul Shivarol care, dup anunul fcut la postul de radio din
Grunk, se gsea la Kratie. n tabra comunitilor Prin urmare,
ceva nu se lega.
Eti sigur de ceea ce afirmi aici?
Ofierul aprob din cap.
Sunt absolut sigur. M-am suit ntr-un cocotier i m-am uitat
cu binoclul. Sunt rmiele unui T 28. S-a prbuit azidiminea, pe la unsprezece. L-am vzut venind din nord i
zburnd foarte jos. S-a prbuit chiar n faa liniilor noastre i a
explodat imediat dup aceea.
Generalul Krom se juca cu o figurin antic din filde ce
reprezenta o balerin de la palatul regal. Era nedumerit. Dac nu
ar fi ajuns la el imediat rapoartele cu toate pierderile de material
ale armatei cambodgiene, poate c nu ar fi descoperit aa curnd
121

un fapt insolit ca acesta. Teoretic, dispruser dou aparate T 28.


n realitate, numai unul singur lipsea.
Nu era de mirare s fi minit comunitii. Era propaganda lor.
Dar ce cuta un T 28 n sudul oraului? n aceast zon, singurul
aeroport era cel de la Kompong Som, care czuse n mna trupelor
guvernamentale. Doar nu a aterizat acolo, dup ce a bombardat
Chamcar-Mon! i nu avea destul benzin ca s ajung la
Bangkok. Trebuia deci s recupereze acel misterios T 28 ca s afle
cine l pilotase.
Trebuie s pregtim un atac, i ordon Krom cpitanului, ca
s cucerim teritoriul n care se afl avionul. i asta ct mai repede
posibil.
Cpitanul l aprob fr prea mult convingere.
Cei de dincolo sunt mai puternici. Ei dispun de B 40, de
mortiere de 82 i sunt bine adpostii. n acel sector eu am doar
aizeci de oameni.
Generalul Krom i mngie smocul de pr lung i negru.
Vei primi chiar mine diminea cteva vehicule blindate M
113 i dou companii pentru ntriri. Plus o baterie de 105 cu
dou sute de obuze. Voi veni i eu. Vreau cu orice pre acest avion.

122

CAPITOLUL XV
Malko se trezi tresrind n bubuitul unei canonade aproape
nentrerupte. Rmase nemicat pe ntuneric i ascult. Venea din
sudul oraului. I se pru c era mult mai puternic dect n
celelalte nopi. Se uit la ceas. Era abia cinci i jumtate.
Monivanh dormea lng el cu braele i picioarele deprtate. Patul
era mai lat dect paturile duble din hotelul Pnom. Malko inuse s
doarm n vila lui Monivanh din cauza lui Maddevi Shivarol care se
culcase n camera de alturi. Monivanh se trezi i ea.
Ascult, spuse Malko.
Ea ciuli urechile i cltin din cap.
Nu bine, tovarii.
n cteva secunde, adormi la loc. Dar Malko nu reuea s mai
adoarm i numra salvele de tun. De cnd se afla la Pnom Penh,
nu auzise un tir att de puternic. Se ntreba ce obiectiv putea s
justifice asemenea desfurare de fore. Zorii ncepeau s se
filtreze prin jaluzelele din lemn. i aminti de Hal. Oare ce se
ntmplase cu tnrul hippie? Era sigur c generalul Krom va
cuta s afle dac nu cumva CIA se afla n spatele
bombardamentului. Trebuia neaprat s-l scoat din circuit Se
ntoarse pe partea cealalt i ncerc s adoarm, ns tunurile
bubuiau fr ncetare.

*
*

Fumul alb pe care l fcea obuzul de 106 cnd pornea nvlui


vehiculul blindat M 113 care se ddu trei metri napoi. Cocoat pe
blindat, generalul Oung Krom urmrea cum se oprete obuzul la
liziera plantaiei de cocotieri aflat la trei sute de metri n faa lui.
n ciuda bombardamentului ngrozitor, khmerii roii nu prseau
teritoriul. Erau ascuni n tranee ca nite crtie.
Atacai! url el n microfonul staiei radio.
Blindatele M 113 dispuse n semicerc n jungla nu prea deas
atacau poziiile adversarilor cu obuze de 106 fr recul de
aproximativ douzeci de minute. Pmntul era presrat de
cartuele fierbini. Comunitii ripostau destul de slab.
Vehiculele cu enile pline cu soldai se zdruncinar. Imediat,
mitralierele grele ale comunitilor se declanar ripostnd
123

mpotriva celor care naintau neacoperii. Dup ce naintase zece


metri, un M 113 fu zguduit de o explozie teribil, apoi rmase
imobil, nconjurat de un fum negru. Un B 40 aparinnd
comunitilor explod n interior. Soldaii se grbir s-l scoat pe
tanchist, dar nu mai rmsese nimic din el
Trupele guvernamentale nir pe uile din spate ale
blindatelor, cu putile de asalt M 16 cu baionet, n timp ce
motoarele blindate striveau sub enilele lor punctele de aprare ale
comunitilor. Una dintre mitraliere tcu. Khmerii roii se
retrgeau. De ce s-i sacrifice oamenii ca s apere o plantaie de
cocotieri? Generalul Krom se uita fix la cocotierul frnt la rdcina
cruia zcea o grmad de fiare. El ndrept vehiculul blindat
drept spre cocotier i ddu un ordin ca s-l opreasc. Din el srir
soldaii care ncepur s trag n tot ceea ce mica.
Srind i el din vehicul, generalul Krom observ o tranee mic
n care zcea un khmer rou n agonie, sfrtecat de schijele
obuzului. Generalul mai ddu un ordin scurt. Unul dintre soldai
se repezi n traneu i l strangul pe muribund cu centura, spre
amuzamentul camarazilor lui.

*
*

Cu pai mari i fr s se sinchiseasc de gloanele care uierau


peste tot n jurul lui, generalul se ndrept spre rmiele
avionului T 28. Aparatul se prbuise n mijlocul terenului
descoperit, ceea ce i mpiedicase pe khmerii roii s se apropie.
Rmiele erau mprtiate peste tot, pe o raz de o sut de metri.
ns fuzelajul rmsese aproape intact. Generalul Krom ajunse la
el i simi mirosul fad al morii. Pilotul se afla acolo. Se sui pe
arip i se aplec spre carlinga fr geam.
Capul pilotului trecuse prin plexiglas. Era de nerecunoscut,
umflat de cldur, oferind o imagine nspimnttoare. i corpul
era la fel de strivit i degaja un miros ngrozitor. Se uit ndelung
la prul lung amestecat cu praf i snge, care cdea pe umerii
cadavrului. Avea prul mult mai deschis la culoare dect al
cambodgienilor. Se abinu s nu njure.
Era chiar pilotul lui, nebunul de american hippie! Nu reuea si vin n fire. Ce cuta el n avionul T 28 al cpitanului Shivarol?
Nu mai ncpea nici o ndoial. El bombardase Chamcar-Mon. Dar
de ce?
Nedumerirea generalului se transform pe dat n furie. l
chem pe unul dintre soldai.
124

Taie-i capul!
Soldatul l ascult fr s-i ascund mirarea. Numai dumanii
i comunitii erau decapitai. Soldatul lu maceta care era mai
eficient ca o baionet. Cu ajutorul a doi camarazi, trase corpul
din carling i ncepur s-i taie capul lui Hal Davidof.
Krom privea cu figura ntunecat, ncercnd s neleag.
Asasinarea lui Jim Miller, pe care el o luase ca pe un gest disperat
al pilotului, cpta acum o nou dimensiune. Voia s-i
aminteasc pe cine cunotea Hal Monivanh Ajungea la CIA. ns
nu-i venea s cread c americanii puteau fi att de nebuni nct
s-l lichideze pe Lon-Nol n acest mod.
Era cu totul altceva. Multe puncte necunoscute. Cpitanul
Shivarol decolase de la Pochentrong cu soia sa. Au fost vzui.
Oare unde se aflau acum?
Focurile de arm ncepeau s se domoleasc. Comunitii se
instalaser n poziie de retragere, iar trupele guvernamentale i
urmau ncetior Soldaii coborr din carling i i aduser
generalului capul lui Hal Davidof nvelit ntr-o bucat de pnz
verde. l arunc n Jeep.
Dac Hal ar putea s vad cu ce pre i recuperaser pletele
lungi, s-ar fi simit cu siguran flatat. Generalul Oung Krom se
sui la volanul Jeep-ului su, ntoarse i se ndrept spre Pnom
Penh. Trebuia s afle cu orice pre cum ajunsese Hal Davidof s
piloteze aparatul T 28 al cpitanului Shivarol. Dar mai ales, cine l
ajutase s se urce n el.

*
*

Malko sun, iar tnra menajer khmer a lui Doug Frankel i


deschise. Strbtu salonul trist i intr n dormitor. Peste tot erau
mprtiate suporturi ce serveau la ncrcarea acumulatorilor de la
aparatele de emisie-recepie. Doug Frankel tocmai termina s se
brbiereasc.
Nu ai aflat nimic despre Hal? l ntreb Malko.
Nimic.
Americanul i termin treaba, se spl, i puse ochelarii i
zise:
Avem ntlnire cu Senang. Trebuie s grbim lucrurile.
i Malko era de aceeai prere.

*
*

Lon-Nol a aruncat o sut cincizeci de ghicitori n nchisoare!


125

Doug Frankel jubila n timp ce Senang vorbea cu glasul lui


piigiat, cu gesturi ample i clipind din ochi pn la exasperare,
cu emfaz i chicoteli ascuite. Era clar c l plcea pe Malko foarte
mult. Aezat pe o stiv de tvi din argint. Doug Frankel asculta cu
atenie explicaiile ghicitorului.
A mers foarte bine treaba, zise el.
Stteau nghesuii n cmrua din spatele prvliei unui
argintar aflat pe strada Argintarilor, lng fostul palat regal. Din
pcate, prvliile erau goale fiindc nu mai veneau turiti. Pnom
Penh-ul depise ase sute, de mii de locuitori i nu mai aveau
bani nici ct au avut altdat. Ceea ce vindeau ei ca obiecte din
argint nu era dect un aliaj slab cu o compoziie ndoielnic.
l gsiser pe Senang n mijlocul unui morman de cutii argintate
cu forme de animale, cufundat ntr-o meditaie adnc. Cugeta
probabil cum s se foloseasc de gloria proaspt dobndit.
Americanul i fcu un rezumat lui Malko.
Marealul l-a convocat la o or dup atentat, fiindc predicia
lui Senang l-a impresionat foarte mult. L-a ntrebat cum de a
putut s prevad cu atta precizie atentatul cruia era s-i fie
victim. Senang i-a explicat c se afla n legtur direct cu
sufletul unui strbunic al lui Lon-Nol, plin de bunvoin i de
clarviziune Marealul a hotrt s-l consulte de acum nainte n
zilele n care trebuia s ia decizii importante. ncntat peste
msur, Senang aprob traducerea cu un chicotit ascuit.
nelegea perfect franceza Doug Frankel se ntoarse ctre tnrul
homosexual.
Foarte bine, Senang, eu i-am fcut un serviciu imens. Acum,
trebuie s-mi faci i tu unul
Senang l asculta cu capul aplecat ntr-o parte, cu gndurile
aiurea. Malko simi c vrea s dea napoi Doug spuse ncetior:
Exist un om care are o influen foarte proast asupra
marealului. Un om ale crui vibraii sunt nefaste i care atrage
spiritele rele asupra lui. De aceea, marealul trebuie s-l
ndeprteze, altminteri, viaa lui va fi din nou n pericol
Senang asculta tcut. Ateptnd urmarea, Doug Frankel era
serios precum Cagliostro8.
Va trebui s-i dezvlui marealului numele acestuia pentru
Giuseppe Balsamo, zis Alexandru, conte de Cagliostro, aventurier
italian ( Palermo 1743). Medic, adept al practicilor oculte, amestecat n
furtul colierului reginei Maria-Antoaneta, (n.a.).
8

126

binele lui, continu americanul.


Cine este? ntreb Senang sfios.
Generalul Oung Krom, zise, cu blndee Doug Frankel.
Privirea ghicitorului se plimb de la american, la Malko i
invers. Krom i inspira groaz.
Generalul Krom este foarte puternic, obiect el. Marealul
ine foarte mult la el.
Doug l strfulger cu privirea.
Acum eti la fel de puternic ca i el Cunoti tainele vieii i
ale morii. Doar ai salvat viaa marealului.
Senang cltin din cap aproape convins de propria
atotputernicie, ns protest cu voce ridicat, dar totodat
mieroas:
Dac generalul Krom afl c am spus aa ceva, se va nfuria
ru de tot.
Dar nu va ndrzni s se ating de protejatul marealului,
zise cu dulcegrie Doug Frankel.
Senang nu era prea convins de acest lucru. Se ddu civa pai
napoi, ca i cum ar fi vrut s intre n perete.
Nu cred c pot s-i fac una ca asta marealului. Nu simt nici
un spirit ru care s-l nconjoare pe generalul Krom
Ddea napoi, spurcciunea Doug i strnse buzele din nou.
Slobozi un oftat care semna cu un uierat i zise cu rutate n
glas:
Pcat. Pentru c eu vd multe spirite rele n jurul tu. Spirite
care i vor spune marealului c ai tiut de atentat. i va fi extrem
de nemulumit Ar putea s-i spun de asemenea c nu eti dect
un farsor nenorocit i o canalie pe deasupra
Senang se fcu galben ca ceara. Bigui cteva cuvinte de
neneles, apoi i adres un zmbet servil.
Mine m vd cu marealul. Vrea s m consulte n legtur
cu modalitatea de a smulge Oudongul din minile comunitilor.
Voi ncerca s-i spun de generalul Krom
Doug Frankel se ridic zmbind cu gura pn la urechi.
Asta e, ncearc Ne ntlnim mine sear. Nu uita s-i spui
lui Lon-Nol c atentatul nu ar fi avut loc dac nu se afla acolo
generalul Krom
Ieir pe strdua ngust i prost pavat care se nfunda la
fostele grajduri unde erau inui elefanii albi. Doug Frankel oft:
Sper s in minciuna.
Malko prefer s nu spun nimic.
127

*
*

Monivanh tocmai se pregtea s ias n grdin, cnd zri Jeepul plin de soldai care se opri n faa porii cu grilaj. l auzi pe unul
dintre ei strigndu-l pe un puti pe care l ntreb unde locuiete
ea.
Ea se repezi n dormitorul lui Maddevi Shivarol, dar era gol. Se
duse n baie. Ua era ncuiat. Monivanh i strig prin u:
Soldaii! Venii repede. Ieii!
Dar era prea trziu. Soldaii erau deja n grdin. Unul dintre ei
strig:
Tu, vino aici!
Monivanh travers toat casa urmrit de mai muli soldai, i
lu avnt i se urc pe unul din vasele imense presrate peste tot
n grdin, sri peste un zid nalt de un metru i ajunse n curtea
vecin. Auzi urletele lui Maddevi Shivarol speriat de soldaii care
forau ua bii.

*
*

Maddevi se strdui s nu se cutremure cnd se uit la capul lui


Hal Davidof aezat pe biroul generalului Oung Krom. Era un obiect
nspimnttor, descompus i respingtor.
Unde este brbatul tu? repet generalul ntrebarea.
Cambodgiana avea minile legate la spate i gleznele i o
puseser n genunchi pe muchia unei linii triunghiulare. Asta
pentru nceput Ea nl capul.
V-am spus c nu tiu ntrebai-l pe Doug Frankel. Nevastsa e cu el.
Krom fcu un pas nainte i o plmui. Douglas Frankel era
singura persoan pe care el nu o putea interoga. Dar jubila c
pusese mna pe Maddevi Shivarol. Lucrurile ncepeau s se
limpezeasc
De ce a bombardat soul tu Chamcar-Mon?
Eu nu tiu nimic din toate astea.
Distrus, femeia ncepu s plng, nemaiputnd suporta. Krom
se uita la ea gnditor. Descoperise un capt al firului. Acum
trebuia s desclceasc toate iele.
De ce te-ai ascuns?
Mi-era fric, mrturisi ea. Nu neleg ce s-a ntmplat, dar
sunt sigur c nu soul meu a bombardat Chamcar-Mon i c nu
s-a dus la comuniti. C
128

Generalul Krom o ntrerupse cu un gest. tia s judece oamenii.


Maddevi Shivarol spunea adevrul.
Vrei s m ajui s-l gsesc pe soul tu? Dar s nu spui
nimnui.
Ea i reinu lacrimile i ddu din cap. Dup aceea, generalul
ddu un ordin, un soldat se apropie de prizonier i i desfcu
legturile. Ea se ridic n picioare cltinndu-se. Generalul Krom
puse un disc cu muzic khmer. Un singur om putea s-i spun
unde era cpitanul Shivarol.
Era vorba de trimisul US Aid, complicele lui Douglas Frankel. Se
va folosi de Maddevi Shivarol ca s-l trag de limb. Prin toate
mijloacele. i spuse c nici el nu va rezista torturii cu acele, la fel
ca i ceilali. n acest caz, nu existau supraoameni. Preget,
gndindu-se la colonelul Lean. Cunotea mai bine dect el
zvonurile care circulau prin Pnom Penh. Astfel, putea s-i
completeze jocul de puzzle. n final, se hotr s o in pe Maddevi
Shivarol n cldirile Diviziei, pn cnd va pune mna pe duman.

129

CAPITOLUL XVI
Monivanh slobozi un ipt rguit i i frnse minile n timp ce
lacrimi mari se rostogoleau pe obrajii plai. Dup aceea, i spuse o
fraz interminabil lui Ti-Nam. Vietnameza se ntoarse spre Malko
cu groaza ntiprit pe chip:
Vrea s se sinucid!
Asta mai lipsea! Malko o cuprinse pe chinezoaic pe dup
umeri. Nu era vina ei c oamenii generalului Krom o rpiser pe
Maddevi Shivarol. Era extrem de ru, dar nu din vina ei se
petrecuse acest lucru. Trebuia s o gseasc. Monivanh l aprob
din cap suspinnd Malko se aez pe patul lui Hal. De data asta,
generalul Krom trecea la atac n modul cel mai serios cu putin.
Malko tocmai se ntorcea de la ntlnirea cu ghicitorul, cnd
Monivanh l acostase i l dusese n bungaloul lui Hal n care
locuia acum Ti-Nam. Aici primise vestea cea bun
ncerca s stabileasc ce putea s-i dezvluie generalului Krom
soia cpitanului Shivarol. Dar nu se gndi dect la legtura
soului ei cu Liz Frankel. Trebuia s-l anune pe american ct mai
repede n clipa n care se pregtea s ias din bungalou, Ti-Nam
izbucni i ea n plns.
Hal, gemu ea. Unde este Hal? Sunt sigur c m-a prsit ca
s plece la Saigon. Sau a pit ceva.
Plngea cu suspine ca un copil care avea o mare suferin.
Malko ncerc s o liniteasc.
Se va ntoarce
Le ls pe cele dou fete i se urc n primul taxi care i iei n
cale i se duse direct la Ambasada american.

*
*

Domnul Frankel este plecat la Ministerul de Interne.


Secretara efului centralei l nvlui pe Malko cu o privire
languroas i catifelat. Visul tuturor secretarelor cambodgiene
era s devin ntreinutele unui brbat stilat ca Malko. El se
ntreba pentru cine lucreaz, pentru francezi, pentru khmerii roii
sau pentru generalul Krom. Ori pentru toi
Din fericire, ministrul de interne se afla foarte aproape. El nu i
dduse liber taximetristului. Cldirea mic fr etaj, situat n
130

mijlocul unei grdini, semna cu orice numai cu o vizuin a


agenilor, nu. Maina neagr a lui Doug Frankel era parcat lng
Porsche.
A trebuit s conving dou santinele i trei secretare pn s
ajung la ua efului Poliiei Speciale. ndat ce colonelul Lean l
zri, veni n grab s-l ntmpine. Era ncruntat. Doug Frankel
ntreb mormind:
Ce s-a ntmplat?
Krom a rpit-o pe Maddevi Shivarol, l anun Malko.
Shit!
Colonelul Lean nu spuse nimic, ns privirea fu strbtut de o
lucire de panic. Malko i povesti ce se ntmplase. Doug Frankel
plesci din limb cu dezgust.
Nu ne merge prea bine. Prietenul Lean are veti proaste
pentru noi. n dimineaa asta. Trupele guvernamentale au trecut la
un atac n stil mare ca s gseasc epava unui T 28 care s-a
prbuit ieri ntre cele dou tabere Nu este nevoie s v dau prea
multe amnunte
Colonelul Lean se scrpin discret pe gt.
ngrijortor este faptul c generalul Krom nu m-a informat n
legtur cu aceast nou manevr
Cu alte cuvinte, Krom l bnuia pe colonelul Lean c era
amestecat n afacere! Din ce n ce mai bine.
Sper c Senang va interveni nentrziat, fcu Douglas
Frankel ca s-i mai ridice moralul. Altminteri, vom avea probleme.
(ntinse arttorul spre Malko.) Dumneavoastr urmai pe lista lui
Krom. Trebuie s lum nite msuri de prevedere. nsrcinatul cu
afacerile externe a plecat la Bangkok. V dau maina lui, un
Pontiac blindat i o gard de corp.
Nu acest lucru ne va ajuta s o gsim pe Maddevi Shivarol.
Doug Frankel se ridic.
Mergei cu mine la ambasad. Acolo, vom pune lucrurile la
punct.

*
*

Leroy, ateptai-m aici.


Negrul cel nalt cltin din cap afirmativ, fr s deschid gura.
Se instal confortabil n Pontiac i i aprinse o igar. Era un
munte de om taciturn, cu o mitralier Uzi pe genunchi i cu
aparatul de emisie-recepie pus pe podea, care era n permanent
legtur cu dispeceratul. oferul era un puca marin imberb i
131

roz la fa, eapn ca un robot. l plimbaser pe Malko toat ziua


dintr-o tabr de refugiai n alta. Escortat de motocicliti
cambodgieni. Malko se cam sturase de aceast protecie
stnjenitoare. i dduse ntlnire lui Monivanh n bungaloul lui
Hal, n sperana c aflase nouti. Ciocni la u. Iar Ti-Nam l
pofti nuntru.
Fumul de ganscha era att de gros, nct abia o vedea pe
vietnamez. n costum de baie, ea sttea ntins n pat, cu ochii
roii ca de iepure de atta fumat.
Monivanh se ntoarce abia la ora apte, zise ea.
Cum Malko se pregtea s plece, ea l prinse de mn.
Mai stai, m-am sturat s stau singur.
Ea ncepu s plng. Malko se aez pe marginea patului i fata
se liniti. Zri pe pat o cutie din plastic transparent n care era un
imens scarabeu negru.
Faci colecie? o ntreb el.
Faa nlcrimat a vietnamezei se lumin de un zmbet
nelmurit.
Nu tii ce este?
El mrturisi c nu tia. Brusc, Ti-Nam izbucni iari n plns.
Hal, suspin ea, i plcea att de mult
Ce i plcea?
i arunc din nou o privire ireat printre lacrimi. Ganscha o
fcea la fel de schimbtoare ca i vremea.
O s-i art.
Uitase ntr-o clip de suprare. Se aez vioaie n genunchi, l
oblig i pe el s se aeze, l dezbrc pe jumtate i ncepu s-l
mngie cu o naturalee perfect.
El nu vzuse cnd a deschis cutia din plastic, dar simi imediat
ceva gdilndu-l n vrful sexului. El tresri i fcu un pas napoi,
iar ea izbucni n rs.
innd coleopterul n mna dreapt, se folosea de micrile
furioase ale celor opt piciorue ale lui ca s inerveze terminaiile
nervoase ale lui Malko. El se gndi la Leroy care l atepta n
Pontiac, cu figura grav, cu mitraliera i cu telefonul lng el. Din
cnd n cnd, Asia i rezerva unele surprize. La urma urmei,
poimine poate va fi mort. Sau chiar peste dou ore, cine tie
i place? l ntreb Ti-Nam.
Este ciudat, recunoscu Malko.
Cnd Hal fuma prea mult ganscha, i fceam chestia asta..
Acum gura nlocuise degetele abile, alternnd cu picioruele
132

neobosite ale coleopterului. Concentrat cu seriozitate asupra


muncii ei, Ti-Nam cntrea cu ndemnare agasarea cu
destinderea, lsnd picioruele proase s se apropie de pielea cea
mai fin, ndreptndu-le spre locurile cele mai sensibile, apoi
calmnd tensiunea cu moliciunea cldu a gurii. Malko nu mai
putea s reziste. Vru s-o trag pe Ti-Nam, dar ea reui s scape.
Cu el faci dragoste
Ca s-l asmu, Ti-Nam aproape c renunase s se foloseasc
de gur, mulumindu-se s roteasc scarabeul deasupra lui Malko,
n aa fel nct cele opt piciorue s-l gdile n acelai timp.
Cuprins de un orgasm fantastic, nici mcar nu auzi btile din
u, n vreme ce Ti-Nam, aplecat peste el, termina ceea ce
ncepuse scarabeul.
Se auzir din nou btile n u. Apoi se auzi o voce care strig
ceva n cambodgian.
Pe tine te caut, zise Ti-Nam.
Malko abia avu timp s se mbrace, iar vietnameza se aez n
patru labe ca s caute scarabeul sub pat. Silueta masiv a
colonelului Lean apru n prag n lumin. Dintr-o singur privire
i ddu seama ce se petrecuse i zmbi cu nelegere. n Asia,
femeile i drogurile erau ntotdeauna considerate nite mici pcate.
mi pare nespus de ru c v deranjez, ns informatorii mei
au adus nite veti interesante. Se pare c doamna Maddevi
Shivarol a reuit s scape de la generalul Krom.
i unde este? l ntreb Malko uitnd imediat de scarabeu.
Lean cercet grdina, de parc ar fi fost mpnzit de spionii lui
Krom.
Se pare c s-a ascuns n Cambodiana, printre refugiai Dar
este greu s ajungem acolo.
Malko pornise deja spre Pontiac.
Eu m duc, spuse el. Anunai-l pe domnul Frankel.

*
*

Malko privi imensa cldire cu acoperiul n form de pagod


care se nla pe malul fluviului Mekong, ultima dorin a prinului
Sihanouk. Era un hotel cu zece etaje i dou mii de camere
construit n mijlocul unui parc imens. Un vis pentru turism.
Numai c nu s-au gsit niciodat destui bani ca s-i duc opera
la bun sfrit. Cambodiana era doar un schelet imens neterminat,
iar grdina, o ntindere plin de noroi, lsat n prsire.
Mii de refugiai se instalaser treptat, treptat, punnd stpnire
133

pe subsol i pe parter. Erau vreo ase mii.. Autoritile blocaser


scrile care duceau la etajele superioare ca s mpiedice
stricciunile. Nimeni nu tia cu exactitate ci erau i nici cine
erau.
Venii cu mine, zise Leroy.
Negrul ls mitraliera, pstrnd doar un Colt i telefonul. Lean
i spusese lui Malko c Maddevi Shivarol se ascundea n partea
dinspre fluviu, lng piscina care era n construcie El i Leroy
urcar scara imens care ducea la recepie. Era un fel de curte a
miracolelor unde se nghesuiau cteva sute de refugiai, care
vindeau i cumprau o grmad de flecutee. Mai era i o ceat de
copii de care nu se ocupa nimeni i care disprur n labirintul de
coridoare. Peste tot, erau scnduri i rogojini pe care stteau multe
familii direct pe podea. Nu aveau lumin, ap, fr nici un pic de
igien, ntr-o putoare ngrozitoare. Malko nainta cu precauie,
ncercnd s ntrezreasc ceva prin ntuneric. Timp de o or,
cercet astfel toate subsolurile, dar nu o gsi pe Maddevi Shivarol.
Leroy ncepu s se enerveze.
Poate c ar fi mai bine s ne ntoarcem. E prea mult lume
aici.
Deodat, o vzu aprnd la un col al coridorului. Era descul.
nfurat ntr-un sampot bej. Cu prul strns n coc i
nemachiat. i ea l zri pe Malko i trase un chiot, apoi fugi pe
coridorul care ajungea pe malul fluviului Mekong. Malko o lu
imediat pe urmele ei. Nu credea c poate s alerge att de repede.
Se deprtaser douzeci de metri de Leroy. El l auzi pe negru
strignd n urma lui:
Hei! Ateptai o clip!
Maddevi coti la stnga, pe culoarul n aer liber care mergea de-a
lungul grdinii de pe malul fluviului. Malko apru i el. Sub zid,
stteau mai muli brbai asiatici, mbrcai n haine negre. Se
npustir asupra lui cu o brutalitate extraordinar i l culcar la
pmnt. Apoi simi o lovitur puternic n ceaf i i pierdu
cunotina.
Urmar focuri de arm, iar ultima dat se gndi c fusese trdat
de colonelul Lean, ceea ce era semn ru.

134

CAPITOLUL XVII
Leroy Brown avea impresia c fusese clcat de un buldozer.
Auzind voci, fcu un efort disperat s deschid ochii. Auzi foarte
slab vocea lui Douglas Frankel:
Leroy, ce s-a ntmplat? Unde este prinul Malko?
Leroy abia putea s-i in ochii deschii. Se afla ntr-o
cmru de spital, nconjurat de cteva infirmiere cambodgiene,
de un colonel i de Doug Frankel. Gol puc, cu corpul plin de
vnti i ambele picioare bandajate. Cu toate astea, nu-l durea
nimic. Brusc, i aminti totul. De urmrirea din Cambodiana i de
brbaii mbrcai n negru. Dar avusese timp s trag.
Ripostaser i ei, apoi unul dintre brbai i lovise pe la spate i el
leinase. Vzu ntr-un col frumoasa lui uniform maro, murdar
i sfiat.
Jigodiile! izbucni el.
Colonelul cambodgian observ ntr-o englez fr cusur:
Cnd ne-a anunat oferul dumneavoastr, era deja prea
trziu ca s-i mai prindem pe agresori. Au trecut fluviul pe malul
cellalt, dar au luat persoana cu care erai. Ai scpat ca prin
minune. Comunitii puteau s v omoare.
Doug Frankel njur printre dini i i arunc o privire crunt
colonelului.
Ce naiba cutai la Cambodiana? ntreb el.
Leroy Brown se ntinse strmbndu-se de durere.
Cineva un cambodgian a venit s-l vad pe prin. Imediat
dup aceea, el m-a anunat c ne ducem n tabra refugiailor.
E Krom! mri americanul.
Ofierul cambodgian i ascunse jena ntr-un zmbet amabil i
politicos, prefcndu-se c nu a auzit.
Vom face tot posibilul s gsim comandoul care l-a rpit pe
funcionarul din US Aid. l asigur el pe Doug.
Acesta i zise cu rutate:
Nu au fost khmerii roii, ci oamenii generalului Krom!
Cambodgianul zmbi i mai larg. Era din ce n ce mai ncurcat.
Presimea o intrig tipic asiatic i destul de scitoare. Generalul
Krom era un soi de stat n stat, iar eful Centralei CIA din Pnom
Penh nu prea avea prieteni.
135

Dorii protecie suplimentar, domnule?


Omul de la CIA i arunc o privire feroce.
Mulumesc, dar am ce mi trebuie. Avei grij de Leroy
Brown.
Fr s-i ia rmas-bun de la nimeni, el iei din ncpere,
strbtu coridorul cu pereii plini de oprle i ajunse la main.
Conducea tnrul puca marin care scpase de rpire.
La Pnom, i ordon Doug Frankel.
Din fericire, spitalul Calmette se afla la cinci sute de metri de
hotel Doug Frankel era nebun de furie. Generalul Krom marcase
poate un punct vital. Nici nu ndrznea s se gndeasc la ce i
putea face lui Malko pentru a afla adevrul.
ndat ce maina se opri n curtea hotelului, cobor n grab i
se npusti spre bungaloul lui Hal btnd nerbdtor n u, pn
cnd i deschise Ti-Nam somnoroas.
Prinul Malko a fost rpit, i spuse el. Unde este Monivanh?
n camera ei. Doarme, spuse vietnameza. Mi-a spus c l
ateapt
A fost cineva la el, spuse Frankel, exact nainte de a pleca la
Cambodiana. Ai vzut cine a fost?
Ti-Nam ddu nspimntat din cap:
Da. A fost colonelul Lean.
Lean!
Doug Frankel aproape c urlase. Ti-Nam se ddu napoi
nspimntat. ns americanul era deja la u.
Bine, mulumesc. Spune-i i lui Monivanh. Sunt sigur c e
mna lui Krom. Fii atent!
Se duse cu pai mari la main. Era trist, hotrt, ndurerat.
Colonelul Lean i va plti scump trdarea. Dar acest lucru nu-l
putea nvia pe Malko dac

*
*

Bocancii generalului Oung Krom preau uriai vzui de la


nivelul solului. Malko se gndi c nu vzuse niciodat
nclmintea din acest unghi, avnd ochii exact n dreptul
tlpilor. ncerc s ntoarc capul, ca s-i dovedeasc lui nsui
c nc mai putea face o micare
Era ngropat n picioare pn la gt ntr-o groap de form
cilindric, n care l nfundaser ca pe un dop, cu minile legate la
spate i gleznele imobilizate, total neputincios. Pmntul argilos
era rece, imprimndu-i senzaia c murise deja. De-abia mai putea
136

respira, simind cum pereii gropii i apas pieptul. Mai erau vreo
ase oameni ngropai la fel ca el, nite cambodgieni cu privirea
sticloas care stteau acolo de mai multe zile. Cnd Malko i
venise n fire, cobora pe fluviul Mekong ntr-o ambarcaiune mic
cu fundul plat, nconjurat de brbaii mbrcai n negru care l
rpiser. Acostaser undeva n sudul oraului, lng un ponton
vechi din lemn.
L-au dus ntr-o curte cu pmntul bttorit, acoperit cu tabl,
care se nvecina cu un depou plin cu vehicule blindate M 113.
Acesta era unul dintre numeroasele centre de interogare ale
Forelor speciale cambodgiene. La nceput, Malko nu vzuse dect
nite glei rsturnate cu fundul n sus aezate pe sol. Ca s-l
impresioneze, soldaii le ridicase imediat ce sosise el. Fiecare
gleat ascundea un cap de om ngropat de viu. Nu era nici un
paznic prin preajm. La ce bun? Nici o fiin omeneasc nu putea
s evadeze din acest loc.
n jurul blindatelor roiau soldaii indifereni care se pregteau
de plecare n diverse misiuni. Malko se ntreba dac Doug Frankel
aflase. Americanul va rscoli cerul i pmntul ca s-l gseasc.
Totul era s tie n ce stare. Generalul Oung Krom l privea pe
Malko trgndu-se gnditor de smocul de pr negru.
Unde este cpitanul Shivarol? l ntreb el.
Malko se strdui s ridice ochii, ns privirea nu ajunse dect la
genunchiul cambodgianului. Nu se aflase niciodat pn acum
ntr-o poziie att de umilitoare. i rspunse nebun de furie:
Ce nseamn tratamentul sta? Eu sunt funcionar la US Aid.
Krom cltin din cap.
Nu facei pe prostul. Eu acionez din ordinul marealului
Lon-Nol. Vreau s aflu de ce ai ncercat s-l asasinai.
Malko tiu imediat c l minea. Dac s-ar fi ntreprins vreo
anchet oficial n legtur cu el, Preedinia ar fi procedat n alt
fel Dar generalul Krom aciona din proprie iniiativ.
Nu tiu nimic din toate astea, l mini Malko, eu m aflu n
Pnom Penh ca angajat al US Aid.
Foarte bine, zise generalul cambodgian. Fiindc nu vrei s
vorbii, vei muri.
Se ndrept cu pai mari spre fundul curii. Unul dintre
cambodgienii ngropai lng el i strig ceva pe limba lui cu o
expresie de groaz n ochi. Krom, cu silueta lui masiv, gesticula n
captul cellalt al curii. Se auzi un zgomot de motor i scrnetul
specific fcut de enilele blindatelor n micare. Numai c toate
137

astea se petreceau n spatele lui Malko, iar el nu putea ntoarce


capul. Dup sunet, ghici c un vehicul blindat venea spre el.
Acesta ajunse chiar n spatele lui i se opri. Vocea generalului
Krom acoperi zgomotul motorului.
Unde este cpitanul Shivarol?
Malko nu rspunse. Cambodgianul atept cteva clipe, apoi
ordon ceva. Malko auzi blindatul pornind din nou. Scrnetul
metalic al enilelor l asurzea. ncerca s numere cte secunde mai
rmseser pn cnd enilele ajungeau s-i zdrobeasc capul.
Omul de lng el url ct l inu gura, ns urletul se pierdu n
huruitul motorului.
Acum vehiculul era deasupra lui. Malko simi o panic
visceral, atroce. Asurzit, vzu enila strivind pmntul la civa
centimetri de faa lui. Blindatul mri viteza. n timp ce gazele de
eapament i ardeau obrajii, Malko auzi un urlet sfietor. Cealalt
enil strivise capul nenorocitului de lng el, cel care l strigase.
ndat ce M 113 trecu, Malko se strdui s se uite. Vehiculul
lsase n urm un amestec de carne, de oase i cteva uvie de
pr negru, totul ntins pe pmnt. Era tot ceea ce mai rmsese
dintr-un om. Blindatul se opri. Malko ncerc s-i stpneasc
btile inimii. Fr s vrea, pleoapa stng i se zbtea nebunete.
Mirosul fad al sngelui se amesteca cu cel de ulei i de benzin.
Se auzi din nou scrnetul metalic. Blindatul mergea cu spatele.
De data asta, Malko vzu enila apropiindu-se de prul lui blond.
Se for s-i dea capul ntr-o parte. enila imens bttori
pmntul exact lng umrul lui.
M 113 se opri din nou i auzi vocea rguit a generalului
Krom. Vehiculul porni, trecnd i mai aproape de urechea lui
Malko. Generalul sri din blindat i veni lng el. Cu vrful
bocancului scormoni pata sngerie care, cu puin nainte, fusese
un cap de om.
A fost un comunist foarte curajos, spuse el gnditor. La fel ca
dumneavoastr. Uitai-v ce a rmas din el
Malko se uit i vomit. Aceast plcint sngerie amestecat
cu uvie de pr era imposibil de privit
Acum este rndul dumneavoastr, zise Krom pe un ton
amenintor. Unde este cpitanul Shivarol?
Malko i spuse c putea s mai ctige timp fr nici un risc..
Nu putei s ajungei acolo unde se afl, ncepu el.
Generalul Krom se aez pe vine lng el, devenind brusc
interesat.
138

A murit?
Exact.
Dumneavoastr l-ai ucis?
Nu, a fost un accident.
Minii, i-o tie Krom. n avion nu era cpitanul Shivarol.
N-am spus c a murit n avion.
Tcu. Dac spunea mai mult, risca s-l dea de gol pe colonelul
Lean. i nc nu era sigur de vinovia lui.
Domnul Frankel face i el parte din complot, nu-i aa?
Nici acest lucru nu era prea important.
Bineneles, spuse Malko. Doar tii acest lucru.
Krom cltin din cap i zise cu blndee:
Mai este ceva, iar eu vreau s aflu despre ce e vorba.
Malko nu mai scoase o vorb. Ironia soartei era c un vehicul
pltit de contribuabilii americani i fcea capul terci
Cambodgianul se ridic i i trase un picior zdravn n nas Malko
fu orbit de durere i de lacrimi. Cnd ncepu s vad mai clar,
distinse un obiect aezat n faa lui. Era capul unui om Era umflat
i plin de snge, de nerecunoscut. Era capul lui Hal Davidof.
Generalul Krom se aplec i prinse capul de pr, apoi l apropie de
Malko.
Acest om era n avion, spuse el. A vorbit nainte s moar. Ar
fi bine s procedai ca el.
Malko era aproape sigur c l minea. Altminteri, nu l-ar mai fi
interogat. Generalul l studia cu ochii lui negri i de neptruns.
Semna cu Genghis-Han Malko i zise c supliciul lui abia
acum ncepea. Cambodgianul plesci din limb i rosti ca pentru
sine:
O s vorbii.
Se ntoarse ctre un soldat i i ddu un ordin. Malko se
strduia s ghiceasc ce avea s i se mai ntmple. Firete, nimic
plcut Soldatul se ntoarse n fug cu un sac mare din pnz. Se
aez pe vine lng el, bg mna n sac i scoase o oprl verde,
lung de douzeci de centimetri, pe care o inea de la jumtatea
corpului. Nervoas, reptila i arta limba bifurcat. Malko i vedea
dinii ascuii i curbai n interior.
Este o oprl Tokay, ncepu s-i explice generalul Krom.
Muc exact ca buldogii, nu-i mai d drumul. Ca s te lase,
trebuie s-i tai capul. Mai nti, v va muca de ochi, apoi l va
smulge.
Soldatul l apuc pe Malko de prul blond i i ddu capul pe
139

spate. Cu cealalt mn, apropie oprla de ochiul stng. Reptila


csc larg gura. Malko ncepu s urle.

140

CAPITOLUL XVIII
Colonelul Lean nghii sngele care i curgea din gingii i se
nec cu o bucic de dinte, apoi ncepu s tueasc disperat, n
loc s-l bat pe spate. Douglas Frankel i nfund i mai tare pe gt
eava pistolului Magnum cu care i sprsese deja trei dini i i
crpase buza.
Poi s crpi, pui de cea, zise el cu rceal. Dar nu nainte
de a vorbi.
Cambodgianul emise un glgit de neneles i i terse cu
dosul palmei saliva amestecat cu snge care i se prelingea pe
buze. Cei doi brbai erau singuri n camera n care se afla
macabrul frigider al efului Poliiei Speciale. Cambodgianul mic i
rotofei era lungit pe spate peste mas, iar americanul deasupra lui,
nfundndu-i eava pistolului pe gt. Colonelul Lean l primise pe
Doug Frankel jovial i relaxat. ndat ce rmseser singuri, buna
dispoziie dispruse. Fr un cuvnt, americanul scosese micul
pistol i i sprsese colonelului doi dini, i bg eava pe gt i i
spusese c i mprtie creierii pe perei Firete, colonelul Lean
nu luase de bun tot ce i spusese americanul, cci erau doi
gentlemani, dar tot era puin ngrijorat
Tusea cambodgianului nu se potoli. Doug retrase ncetior eava
armei. Cellalt bigui:
Ce v-am fcut, domnule Frankel?
Doug i nfund eava pn la omuor.
L-ai trdat pe prin i acum este n minile lui Krom. Dar mai
nti, ai ncercat s-l asmui pe Lon-Nol mpotriva mea. Ai fcut
destul!
Dndu-i seama c microfoanele funcionau, colonelul Lean
emise un glgit gemnd:
Am fost obligat, domnule Frankel Generalul Krom m-a
chemat la el. A vrut s m mpute pe loc. tie c am fost acolo ca
s fac schimb de piloi Dac nu l ascultam, m omora. Dar
ntotdeauna am fost fidel, domnule Frankel, v jur.
Doug i arunc un zmbet care nu arta c e vesel.
M bucur teribil, pentru c m vei duce imediat la locul n
care Krom l face bucele pe prietenul meu
Cambodgianul i frmnt minile.
141

Dar, domnule Frankel


Americanul se aplec peste mas i cut privirea colonelului
Lean de parc ar fi vrut s-l hipnotizeze.
Am terminat cu vorba, fcu el. Mergi cu mine sau te tai.
Schimbase tonul. Lean era un brbat inteligent obinuit s
ncheie trguri ndrznee. tia cnd trebuia s cedeze.
Va fi greu, zise el. Cred c i-a dus n tabra pentru
interogatorii de lng Tahk-Mau. Este foarte bine pzit. Nu ne vor
lsa s intrm.
Tcu, i pipi gingia umflat care l durea ngrozitor. Doug
Frankel l fix cu o bucurie feroce i disperat.
Ai auzit vreodat de elicopter? Hai s mergem!
Cambodgianul i terse sngele care i curgea pe obraji.
Doug l ntreb aproape cu afeciune:
Te simi mai bine, nu i-ai nghiit nc toi dinii?
Da, domnule Frankel, rspunse cambodgianul cu aceeai
blndee. Arunc o privire blajin frigiderului n care erau
cpnile. Nu era imposibil ca i capul americanului s ajung
ntr-o bun zi n el pentru colecia personal. Monivanh atepta n
maina lui Doug Frankel, cuibrit pe bancheta din spate. Ea i
arunc o privire plin de ur cambodgianului. Doug se aplec spre
ofer.
Repede, la Pochentrong!

*
*

Gura larg deschis a oprlei era la un centimetru de ochiul lui


Malko. i feri capul ntr-o parte att ct putu. Atent ca un bun
chirurg, soldatul inea reptila n aa fel nct aceasta s apuce
ochiul stng al prizonierului.
O rafal de arm automat pcni undeva n fundul curii, tras
n mod accidental de un soldat. Speriat, oprla se zbtu exact n
momentul n care soldatul o apropiase de ochiul lui Malko. Dar
reptila nu nimeri ochiul i i nfipse dinii n obraz. El avu
impresia c mii de ace i intraser n obraz i l ustura ngrozitor.
Dinii reptilei erau ascuii ca nite lame.
Generalul Krom njur de mama focului. Soldatul se chinuia s
desprind oprla, ns era imposibil, cci maxilarele erau
ncletate i dinii bine nfipi n carne.
Btile inimii lui Malko se mai domolir puin. Obrazul l durea,
dar era mai bine dect s fi rmas fr ochi. l binecuvnt n
sinea lui pe soldatul nendemnatic. Furios la culme, generalul
142

Krom l ocra pe soldat. Acesta lu cuitul i tie capul oprlei.


Corpul se zbtu cteva clipe, iar capul czu imediat pe pmnt,
lsnd urme adnci pe obrazul lui Malko. Generalul Krom i ddu
un ordin soldatului care plec n goan, apoi i se adres lui Malko:
Oricum vei vorbi. Ne va lua ceva timp, dar i dumneavoastr
vei suferi mai mult. n schimb, vei spune tot ce tii. TOTUL.
Soldatul se ntorcea tot n fug cu un sac din pnz mult mai
mare dect cellalt i cu doi camarazi de-ai lui. Acetia l apucar
pe Malko de umeri i l traser afar din groap. Golir repede
coninutul sacului nuntru, o minge de pmnt roiatic, apoi l
bgar pe Malko i se duser s-l scoat i pe brbatul cu capul
strivit de M 113. i trr corpul de picioare ctre fundul curii cu
o nepsare dezarmant.
Groapa era pregtit pentru alt prizonier. Amrii ceilali
gemeau sau pur i simplu tceau, fiindc nu mai aveau putere s
scoat un sunet. Generalul Krom se trgea ncetior de smocul de
pr negru, uitndu-se fix n ochii aurii ai lui Malko.
A aruncat n groap un muuroi de furnici. n curnd, vei
simi furnicile urcnd i mucndu-v. Apuc de fiecare dat cte
o bucic de carne, pn cnd v vor mnca de viu. Dac vrei s
vorbii, este de ajuns s spunei. Va veni cineva s m cheme. Dar
poate c nu voi veni chiar imediat
Se ndeprt linitit, lsnd lng Malko un soldat nepstor.
Malko i nbui un geamt de durere. Simi o usturime pe picior.
Furnicile roii i ncepeau festinul. Se ntreb ct timp putea s
reziste nainte s-l implore pe generalul Krom s-i trag un glon n
cap. ns cambodgianul cu siguran nu o va face.

*
*

Doug Frankel cobor ca o rachet din maina lui. Elicopterele


cambodgienilor i ale americanilor erau aliniate ntre sacii cu nisip.
Unul dintre ele pornise deja elicea. Pilotul american fcea parte din
trupele de evacuare ale ambasadei. Monivanh se urc i se aez
lng pilot.
Pleac! i ordon americanul.
Aparatul se nl imediat ntr-un nor de praf.
Ducei-v la Tahk-Mau, strig Frankel. De-a lungul fluviului
Mekong. Pe malul acestuia este o tabr militar, la o mil nainte
de Tahk-Mau.
Se ntoarse spre colonelul Lean care inea o batist la gur.
Sper c avei ochi buni.
143

Elicopterul execut o ntoarcere ca s evite oraul, survolnd


mlatinile de care era nconjurat. Dup aceea, ajunse la confluena
fluviului Mekong cu rul Sap. Colonelul Lean se uita cu mare
atenie pe geam.
E mai jos, strig el.
Elicopterul mergea de-a lungul fluviului, zburnd deasupra
unui ir lung de tabere militare. Toate erau la fel. Colonelul Lean
era puin dezorientat. Nu vzuse niciodat de sus locul pe care l
cuta. Deodat zise:
Acolo este! Sub hangar.
Elicopterul depise deja locul cu cinci sute de metri. Dar
pilotul execut un viraj deasupra fluviului, inspectnd jungla
mpnzit de khmerii roii. Monivanh se uita cu atenie pe sol,
nnebunit de grij.

*
*

Generalul Krom vzuse elicopterul. Imediat, bnui el ceva cnd


distinse steagul american de pe fuzelaj. Smulse un binoclu de la
un locotenent i l ndrept spre aparatul n zbor abinndu-se s
njure. Capul rotund al lui Doug Frankel se distingea clar n
binoclu. Nici chiar el, generalul Krom, nu era att de puternic
nct s se opun n mod deschis efului Centralei CIA din Pnom
Penh. Dispunea de foarte puin timp.
Scoate-l de acolo, i strig el soldatului care l pzea pe
Malko. Mai repede!
Cum firavul cambodgian nu reuea, Krom i ddu o mn de
ajutor. Malko i muca buzele pn la snge ca s nu urle.
Furnicile se suiser pe picioare i l mucau. El auzise huruitul
elicopterului i ghici c pe el l caut, cnd vzu cu ce grab se
nvrtea generalul Krom n jurul lui. Ofierul cambodgian ddea
ntruna ordine. Soldaii alergau ca iepurii n toate prile. l
nveliser pe Malko ntr-o pnz verde. Nemaiputnd s vad
nimic, el simi c era dus ntr-un vehicul cu motorul pornit. Auzi
glumele soldailor cambodgieni. Apoi M 113 se puse n micare i
nu mai auzi dect scrnetul enilelor i zgomotul motorului.
Generalul Krom scoase un pistol automat din toc. Se apropie de
cei patru oameni ngropai i, ct ai clipi, le trase cte un glon n
cap. Apoi se ntoarse n Jeep. Ultimul blindat din cele ase n care
se afla Malko ieea pe poart. Celelalte se ndreptau deja spre
front.
Generalul se uit n sus. Elicopterul se pregtea s se aeze
144

ntr-un spaiu deschis, la cincizeci de metri mai departe. Oamenii


din el vor ajunge acolo n cteva minute. Se aez n Jeep i i
spuse oferului:
La Tahk-Mau!

*
*

Doug Frankel alerg pn la cele patru capete sngernde de pe


sol. ntr-o secund, i ddu seama c nici unul nu era al lui
Malko. Monivanh se uit la cele dou gropi goale.
Krom omort! strig ea.
Americanul se uit n jurul lui. Civa soldai miunau de colocolo cu nepsare. Nici urm de Krom. Era sigur c Malko fusese
torturat n una din aceste gropi. Un locotenent veni la ei i l
ntreb ntr-o francez impecabil ce dorete, avertizndu-l c se
afl ntr-o baz militar.
Nu avei dreptul s stai aici, i spuse el.
Colonelul Lean nainta imediat spre el i se prezent. Cu toate
c Frankel i sprsese doi dini din fa, vorbea foarte clar.
Cambodgianul i schimb imediat comportamentul.
Ce pot s fac pentru dumneavoastr? Ai rmas cu
elicopterul n pan?
Nu, fcu Doug Frankel. Caut pe cineva. Ce s-a ntmplat cu
oamenii din gropi?
Nu au suportat interogatoriul, spuse locotenentul pe un ton
indiferent.
n acest caz, ce le facei?
i aruncm n fluviu, zise cambodgianul rznd. Petilor le
place mult carnea de comuniti
Doug Frankel se uit la cele dou gropi. Krom a avut destul
timp s-l lichideze pe Malko.
Unde este generalul Krom?
Locotenentul cltin din cap. Colonelul Lean nu i lua privirea
din pmnt.
Nu tiu. Generalul a plecat s inspecteze o unitate militar
care pleac pe front, lng Tahk-Mau.
Doug Frankel cercet ochii negri i faa ntins. Nu putea s
fac nimic, dect s plng dispariia lui Malko sau s-l rzbune.
O cut din priviri pe Monivanh ca s-i spun c se pregteau de
plecare.
Chinezoaica discuta aprins cu echipajul unui blindat ce staiona
n fundul curii. O strig.
145

Auzindu-l pe american, ea se ntoarse i i fcu semn s vin


pn acolo. Vznd ct este de autoritar, Doug o ascult.
Locotenentul veni n urma lui. Chinezoaica i art enila dreapt
a vehiculului blindat. ntre piesele metalice erau resturi de carne,
de oase i de pr. Ridic privirea i o ntlni pe aceea nevinovat a
efului de echipaj care fuma linitit o igar
Ei i-au omort pe prizonieri. i explic Monivanh n
chinezete. Mi-au spus. De aceea nu sunt acum pe front
Cei patru soldai se uitau la Doug i la Monivanh veseli i
mpcai cu ei nii. Era mai simplu s striveti nite capete de
prizonieri dect s nfruni tancurile comunitilor. i mai puin
periculos.
Nebun de furie, Douglas Frankel nu se putu abine. l apuc de
cma pe eful echipajului i l trase afar.
Tu l-ai omort pe prietenul meu din groap? ntreb el n
cambodgian.
Locotenentul se grbi s-i despart.
Domnule, nu avei dreptul s lovii un soldat din armata
cambodgian.
Doug Frankel se aplec de parc ar fi vrut s se scarpine pe
picior, dar se ridic cu un pistol n mn. Se afla foarte aproape de
locotenent.
Ba chiar am dreptul s-i trag un glon n cap, zise el ncet,
dar apsat Pentru c ai fost complice la asasinarea unui
funcionar din US Aid, torturat i ucis aici. Unul dintre cei doi pe
care i-ai aruncat n fluviu.
Lsat n plata Domnului, eful echipajului se urc din nou n
transportorul blindat. Locotenentul i umezi nelinitit buzele cu
limba. Privirea lui Doug Frankel l nspimnta. Simea c va trage
ntr-adevr. Colonelul Lean nu se clintise din loc, de parc toate
astea nu l-ar privi i pe el.
Persoana despre care vorbii nu a fost ucis, spuse el.
Generalul a cerut s fie dus de aici.
Unde? rcni Doug Frankel.
Nu tiu (Locotenentul ncepu s transpire abundent.) L-au
pus ntr-un blindat care se ducea la Tahk-Mau
Cu alte cuvinte, pe front.
Tahk-Mau, foarte periculos! fcu Monivanh.
De dou luni, se bteau serios pentru Tahk-Mau Nu se
puteau duce acolo cu elicopterul. Dac aparatul era dobort
avndu-l la bord pe eful CIA, americanul i imagina de pe acum
146

reaciile
Avei un Jeep? l ntreb el pe locotenent.
Aici, zise ofierul.
Doug Frankel se npusti la vehicul fr s pun arma n toc.
Bine. Dumneavoastr venii cu noi la Tahk-Mau.

*
*

Blindatul M 113 n care se afla Malko ncetini i se opri. Auzi


uile din spate deschizndu-se. Soldaii l traser afar, iar el
percepu zgomotul luptei foarte aproape. l scoaser din pnza n
care fusese nfurat i l puser n picioare. Se afla n mijlocul
junglei, ntr-un lumini unde fusese un sat din care rmseser
doar ruinele. n dreapta lui se nlau zidurile ciuruite de gloane
ale unei pagode pe jumtate demolat.
Mitraliera montat n vehiculul blindat ncepu s trag o rafal
lung spre lizier. Veniser n contact cu dumanul. Generalul
Krom ajunse n goan i i ocr pe soldaii din vehiculul blindat.
Trei dintre ei l nfcar pe Malko i l duser n fug la pagod.
Gloanele uierau n jurul lor i un obuz explod ntr-o ploaie de
schije i de fum albicios, la vreo treizeci de metri, drmnd i ceea
ce mai rmsese dintr-o cas.
Soldaii intrar n pagod i l aruncar pe Malko la picioarele
uriaei statui ce l reprezenta pe Buddha, creia i srise bronzul
auriu din cauza numeroaselor schije. Generalul Krom se opri o
clip lng Malko.
Comunitii ne atac, ncepu el. Au cucerit satul sta n mai
puin de o or. ndat ce plecm de aici, i nimicim cu obuzele
noastre de 105. Dac nu vei muri din cauza lor, comunitii o vor
face cu siguran.
Iei din pagod fugind, urmat de oamenii lui i se urc n
vehiculul blindat exact n momentul n care un B 40 explod exact
n spate. Blindatul merse cu spatele ca s ajung la drum. Trupele
guvernamentale se retrgeau de peste tot, fiindc tiau c tirul
artileriei avea s nceap n curnd. Generalul Krom i spuse c
nu va mai rmne nimic din aliatul lui Doug Frankel. Putuse
foarte bine s-l omoare n tabr, ns ar fi avut prea muli martori
i risca s-i gseasc cadavrul. Nici chiar marealul nu l-ar fi
putut apra n faa unui asemenea afront adus atotputernicilor si
aliai. Simea c brbatul blond pe care l lsase prad morii era
sufletul complotului urzit mpotriva lui. Sigur c i presimise
soarta, acum se simea cu mult mai vesel. Se grbea s ajung la
147

Pnom Penh ca s asculte puin muzic i s savureze victoria.

*
*

Primul obuz se auzi chiar deasupra pagodei cu un uierat


nspimnttor. Malko se gndi c i sosise clipa. ns obuzul czu
la douzeci de metri, explodnd cu un zgomot infernal. Schijele se
mprtiar peste tot, strpungnd zidurile i smulgnd buci de
ipsos din statuia lui Buddha Se auzi alt obuz, nsoit de
zgomotul specific. Urmar altele i altele Ultimul explod afar,
exact lng un zid care se prbui n parte. O bucat fierbinte
atinse pantoful lui Malko. Spera s ajung mai repede comunitii
i s-l omoare. Din cauza bombardamentului nu mai putea s
suporte. Avnd un dezvoltat instinct de conservare, ncerc s se
rostogoleasc pn la o gaur pe care o vzuse n podeaua
pagodei, la trei metri de el.
Alt uierat l asurzi. Acesta era i mai aproape. De data asta fu
sigur c se va termina cu el. Renun s se mai trasc i nchise
ochii n ateptarea morii.

*
*

General Krom, plecat Pnom Penh


Soldatul arta drumul care se afunda n jungl. Generalii
cambodgieni nu rmneau niciodat prea mult pe front. Cele ase
blindate care plecaser din tabr se rspndiser de-a lungul
drumului, aprnd un mic avanpost aezat cu spatele la fluviu.
Din cnd n cnd, cte unul mai trgea cte o rafal sau un obuz.
Un uierat sinistru l fcu pe Douglas s ridice capul. Nici urm
de Malko. Bosumflat, locotenentul cambodgian l urmrea pe
american ca o umbr. Se auzir mai multe obuze. Monivanh alerga
de la un blindat la altul. ntrebndu-i pe soldai, primind ocri sau
mici obsceniti. Soldatul care vorbea cu Douglas Frankel ntinse
braul ctre jungla din apropiere, ncotro se duceau obuzele.
Comunitii prea muli Multe 105. Muli comuniti ucii.
Comunitii number ten!
Monivanh veni lng el gfind ca un iepure fugrit.
L-au dus n pagoda din satul pe care l bombardeaz, spuse
ea. Am vorbit cu soldaii.
Doug asculta uieratul obuzelor care treceau acum n mod
regulat pe deasupra lor. Era sinucidere curat s se duc acolo.
Un obuz de 105 omora tot pe o raz de o sut de metri.
Nu putem s mergem acolo, zise Frankel.
148

Ateapt, ateapt! fcu Monivanh.


Se duse ctre blindatul de unde obinuse informaia i ncepu
s discute aprins cu soldaii glumei, apoi i strig lui Doug:
Vor s mearg acolo cu blindatul pentru cincizeci de dolari.
Doug, care era obinuit cu cambodgienii, aproape c se sufoc.
Siguri c earfele lor sfinte i vor apra, erau gata s rite orice
pentru solda pe dou luni. Americanul sttu puin pe gnduri. Era
singurul mod de a ajunge n sat.
Mergem, spuse el. Lean, venii cu noi.
mpietrit, locotenentul nu interveni. Era fericit c nu l luau i
pe el. Doug Frankel numr cinci hrtii de cte zece dolari, le ddu
soldailor i se urc n vehiculul blindat mpreun cu Monivanh.
Cei trei soldai i mprir bucuroi banii. Cu barajul artileriei
acolo, nu se temeau de comuniti. Cu toate uile bine nchise,
vehiculul trecu de avanpost i acceler pe drumul fr nici un
obstacol. oferul conducea cu aizeci la or, lsnd n urma lui un
imens nor de praf.
Timp de cteva minute, auzir doar vacarmul motorului i
scrnetul enilelor. Dup aceea, bubuitura unei explozii strbtu
blindajul, urmat imediat de un scrnet pe oel. Erau schijele
unui obuz. O singur lovitur i blindatul s-ar face praf i pulbere.
Doug Frankel i terse fruntea. nuntru era o zpueal de
nesuportat.
Exploziile obuzelor se succedau acum, iar schijele loveau
blindajul fr ntrerupere. Vehiculul ieise de pe drum i se
hurduca prin jungl. Nimeni nu scotea o vorb, ateptnd ultima
explozie. Dup aceea oferul strig ceva i opri. Unul dintre soldai
deschise portiera din spate. Un obuz explod n faa lor. Era fum
peste tot. Doug Frankel zri pagoda care ardea.
Acolo! strig un soldat.
Monivanh alerg n direcia indicat urmat de doi soldai. Doug
nu se simea att de tnr pentru aceast curs mpotriva morii.
Stnd n picioare lng M 113, i privea pe cei trei care fugeau spre
pagoda n flcri. Dup aceea se ntoarse la Lean care rmsese n
vehicul.
Sper s mai fie n via, altminteri v ntoarcei pe jos n ora.
Colonelul Lean se ghemui lng blindaj fr s spun nimic.

*
*

Malko crezu c viseaz cnd i auzi numele. Reuise s ajung


la gaura din podea aflat la picioarele lui Buddha, lucru care l
149

apra de toate schijele care zburau pe sol.


Dac nu ar fi procedat aa, ar fi murit de mult. Numai c
pagoda luase foc acum i nu mai putea s ias din ascunztoare
din cauz c era legat. Strig i el ct l inea gura:
Sunt aici!
Zri brusc faa ncordat a lui Monivanh aplecat peste gaur.
Aprur apoi i cei doi soldai. Unul dintre ei sri nuntru i i
tie sforile cu un pumnal. uieratul unui obuz se auzea din ce n
ce mai aproape, iar salvatorii lui se nghesuir n gaur. Obuzul
explod n spatele statuii care se fcu ndri, umplndu-i de
ghipsul auriu.
Muli soldai, foarte ru! bigui Monivanh.
Amorit, Malko simea un chef nebun s ias din gaur.
Strbtur pagoda n fug. Vehiculul blindat se ntorsese i i
atepta la treizeci de metri. Pornir cu toii n momentul n care
venea un alt obuz. Monivanh, Malko i unul dintre soldai se
aruncar la pmnt n acelai timp. Cellalt soldat alerga n
continuare. Obuzul explod i soldatul fu aruncat n fa, apoi se
ridic i izbucni ntr-un rs isteric inndu-se de braul stng. O
schij i retezase mna de la ncheietur. Sngele nea ca o
fntn artezian. Camaradul lui se ntoarse i l oblig s mearg.
Se aruncar cu toii n vehiculul blindat care porni imediat.
i confecionar repede un garou rnitului care rdea n
continuare n timp ce i privea braul mutilat. La a treia injecie
cu morfin, acesta lein subit. Nucit nc, lui Malko nu-i venea
s cread c mai triete.
Nu credeam c o s v mai vd vreodat, strig Doug Frankel
ca s acopere zgomotul de enile.
Malko i ntinse picioarele mucate de furnici i le sprijini de
blindaj. Vehiculul vibra din toate ncheieturile, ncercnd s ias
din zona bombardat. Malko o cuprinse pe Monivanh n brae. Ea
rse stnjenit. Unul dintre soldai fcu o glum la adresa lor.
Abia atunci l zri Malko pe colonelul Lean care, pn atunci,
sttuse cu spatele. Douglas Frankel url vesel:
El v-a bgat n porcria asta. Dar a inut cu tot dinadinsul s
vin dup dumneavoastr
Colonelul Lean i zmbi tirb, umil i cu rutate. Malko nu mai
insist. Treptat, treptat, exploziile se rrir, iar tensiunea dispru.
De-abia atunci Malko i ddu seama c erau nghesuii ca
sardelele i c era o cldur nbuitoare, iar putoarea
ngrozitoare. La fiecare hrtoap era proiectat n peretele
150

vehiculului blindat. Cu toate astea, avea senzaia c se afla ntr-un


Rolls mpreun cu cea mai frumoas fat din lume.

151

CAPITOLUL XIX
Secretarul adjunct al Ambasadei Statelor Unite, nsrcinat cu
relaia cu Guvernul cambodgian, intr fr s bat la ua biroului
lui Douglas Frankel. Acesta tocmai l ajuta pe Malko s-i ung
picioarele cu un unguent antibiotic ca s nu se infecteze de pe
urma mucturilor de furnici. Fr s se mire de acest spectacol
insolit, i ddu o hrtie efului CIA.
Acesta este comunicatul care a fost distribuit la edina de la
ora cinci, l anun ea.
Douglas Frankel lu hrtia i o citi cu voce tare: Ca s i
resping definitiv pe agresorii comuniti nord-vietnamezi,
marealul Lon-Nol a hotrt s-l numeasc n fruntea
comandamentului de pe frontul din nord pe unul dintre cei mai
strlucii ofieri din armata cambodgian, generalul Oung Krom.
Generalul Krom va dispune de Brigada nti de blindate i
Doug Frankel se opri. Malko avu impresia c vede lacrimi n
ochii lui, estompate ntru ctva de ochelari. Americanul zise cu
voce slab:
Ai reuit.
Malko se strdui s zmbeasc, dei nu-i ardea. l costase
oricum prea mult. Revedea n minte peruca lui Hal care zburase
din avion i flcrile care niser atunci cnd a explodat
camionul plin cu obuze.
S trimit o telegram la Washington? zise nerbdtor
secretarul adjunct.
Nu, o voi trimite eu, rspunse Doug Frankel.
Dezamgit, diplomatul iei, dar ls comunicatul. Doug Frankel
i terse fruntea. Toat bucuria lui se risipise pe dat. Murmur
ceva, dar Malko nu nelese.
Credei c generalul Krom se va mulumi cu asta? ntreb el.
Frankel se strmb.
Nu are de ales. Singura lui ans este s v determine s
vorbii. ns nu a reuit s demonstreze complotul. Acum este prea
trziu. Marealul va crede c vrea s-i pstreze postul. Iar n
aceast ar, nu se poate face nimic mpotriva magiei
S sperm.
n orice caz, noul ambasador va sosi peste cteva zile,
152

continu Doug Frankel. Negocierile vor ncepe imediat, iar dup


aceea procesul va fi ireversibil. Marealul nu-l va mai lua pe Krom
chiar cu riscul de a rupe relaiile cu khmerii roii. Situaia lui
militar este mult prea nefavorabil
A putea merge la culcare? l ntreb Malko.
Ah, nu, nu n seara asta! Este o petrecere grozav la Kuala.
Mergem acolo.
Malko simea c americanul avea nevoie de prezena lui n seara
asta ca s-i alunge nlucile.
Foarte bine, admise el. Voi veni, dar la miezul nopii voi pleca
precum Cenureasa.
Mai auzea nc n urechi exploziile obuzelor de 105. Nu mai
rezista. Muctura oprlei l ustura, iar obrazul se umflase, n
pofida pansamentului cu plante pe care i-l pusese Monivanh. Se
ntreba ce se ntmplase cu Maddevi Shivarol.

*
*

Strngnd din dini, generalul Oung Krom i aranja cu grij un


teanc de discuri ntr-un cufr. Furia i se citea n ochi. Aflase totul,
dar puin cam trziu. C brbatul de la US Aid supravieuise i c
noul ambasador american ajunsese imediat ce el plecase. Iar
singurii prieteni care i mai rmseser l avertizaser de brusca
putere a lui Senang, ghicitorul Mintea lui contribuise la restul
planului machiavelic al adversarilor si. Nu-i venea s cread c o
minte care nu gndete n stil asiatic putuse s conceap o
asemenea mainaie ntortocheat.
Intrase complet n dizgraie, i-au ncredinat cu mare pomp
misiunea de a recuceri Oudongul. Dei el tia c acest lucru era
imposibil. Khmerii roii erau prea puternici. Cnd se va afla de
eec, prbuirea lui va fi vertiginoas. Cum marealul nu prea era
la curent cu realitile de ordin militar, va pune acest eec pe
seama spiritelor rele de care este nconjurat Oung Krom Se opri
din aranjatul discurilor, ncercnd s-i nbue furia i se uit la
Maddevi Shivarol care l privea n tcere.
i-au ucis soul, spuse Oung Krom.
Ea l aprob din cap fr s spun nimic.
Ce ai de gnd s faci?
S merg cu dumneata. Dac vrei.
Maddevi nu-i fcea nici o iluzie. Dac rmnea n Pnom Penh,
colonelul Lean o gsea i o omora, cci tia prea multe lucruri. Pe
cnd, n umbra lui Krom, n afara oraului, printre soldai, nu
153

avea de ce s se team.
Te iau cu o condiie, spuse generalul Krom.
Ea se uit la el cu ochii ei mari, negri i migdalai. nsemnnd
c este gata s fac orice.

*
*

Malko privea farurile roii ale mainii Fury care se ndeprta n


curtea hotelului Pnom. Doug Frankel i va petrece restul nopii
fumnd ganscha ca s alunge amintirile urte. Seara la Kuala
fusese agreabil i linitit. Monivanh refuzase s-l nsoeasc. Nu
era o fat de lume.
Se opri cteva clipe lng piscin. Noaptea era senin, iar
obinuitele explozii ntrerupeau din cnd n cnd linitea. Rzboiul
continua. Inspir mirosul florilor violet ale arbutilor care
nconjurau Cyrene, apoi urc pe peron. Dar abia se mica din
cauza picioarelor umflate care l dureau. Obrazul se umflase i el i
de-abia vedea cu ochiul stng. Mcar de ar aduce pacea n ar
planul ntortocheat urzit de el!
Angajaii care lucrau de noapte jucau n continuare domino n
holul hotelului. Malko lu cheia fr s-i deranjeze i strbtu
culoarul ntunecat i pustiu. Cnd intr n camer i aprinse
lumina, zmbi nduioat. Monivanh era culcat pe burt, goalgolu, de-a curmeziul celor dou paturi. Semna cu o micu
vestal. El o zgli ncetior de umr. Dar fata nu reacion n nici
un fel. Cu un efort destul de mare, el se czni s o ntoarc cu faa
n sus.
Ochii mari i negri, larg deschii, fici, l fcur s tresar.
Imediat simi un ghem n stomac. Se aplec i lipi urechea de
pieptul chinezoaicei. Nimic. Inima nu-i mai btea. O examin
repede i constat c nu avea nici o ran. Pielea era cldu. Inima
se oprise de puin timp. Malko i aminti brusc de cursurile de
ajutor pe care le urmase la CIA. i mpreun minile i i aplic o
lovitur puternic i rapid n plexul solar ca s-i porneasc inima.
ns, din partea stng de sub coaste ni un jet de snge nchis
la culoare, mprocndu-l pe Malko. Dar inima nu ncepu s bat.
Tulburat peste msur, i examin cu atenie pieptul i
descoperi, ntre dou coaste, o ran minuscul, ale crei margini
se nchiseser. Probabil c era fcut de un ac lung care
strpunsese inima, provocnd o hemoragie intern i moartea
imediat.
Malko se ridic nebun de furie i de dezgust. Cine o omorse pe
154

micua chinezoaic? Toat oboseala se risipi pe loc. Lu arma din


geanta-diplomat. Era pistolul lui extraplat. Apoi mpinse cu
piciorul ua bii. Nu era nimeni. Se ntoarse i vzu ifonierul
mare ct peretele. Oricine se putea ascunde n el. Se ndrept spre
el i deschise una dintre ui.

*
*

Malko ddu la o parte hainele atrnate pe umerae i se opri cu


pistolul ndreptat spre silueta ghemuit acolo, pregtit s omoare.
Dar degetul rmase nemicat pe trgaci, cci tot ce vedea era total
neateptat i nebunesc.
Ieii de acolo! zise el.
Nu i putea desprinde privirea de la capul ras al lui Maddevi
Shivarol. Aa cum arta acum, semna mai degrab cu un cap de
mort. Descul, nfurat ntr-un sampot alb, ea sttea n faa lui
Malko. l privea cu dispre i cu un rnjet crud i calm care lsa s
i se vad dinii strlucitori.
Putei s m omori, zise ea.
Ai ucis-o pe Monivanh.
Ea i arunc o privire indiferent chinezoaicei.
Am venit s v omor pe dumneavoastr.
Atinse uor cu degetele sampot-ul i scoase un ac argintiu lung
de douzeci de centimetri. Era acul pe care l purta n pr cnd o
vzuse prima oar Malko.
Cu sta, preciz ea.
De ce v-ai ras n cap?
Cambodgiana rse cu tristee.
La noi n ar, vduvele se rad n cap, n semn de doliu. Miai distrus viaa.
Cuvintele ei sunau fals. Cu siguran c Maddevi Shivarol nu
luase singur hotrrea s-l omoare pe Malko. Aici era mna
generalului Krom. Cambodgiana fcu brusc un pas ctre Malko, cu
o lucire de indiferen n priviri.
Sunt bucuroas c nu v-am omort, spuse ea pe un ton mai
blnd. Cred c nu a fi putut
Ea alunec spre el, provocatoare, n ciuda capului ras, nct
Malko se ncord. Ideea c aceast femeie i se ofer chiar lng
cadavrul cldu nc a lui Monivanh l ngreoa. Ainti pistolul
spre ea.
Rmnei pe loc!
O lucire metalic terse pentru o clip expresia tulbure din ochii
155

cambodgienei.
Tot nu m vrei, uier ea, neputndu-i ascunde furia.
Ai ucis-o pe Monivanh, spuse Malko.
Maddevi Shivarol bg mna ntr-un pliu al vemntului. Timp
de o fraciune de secund, Malko avu impresia c vrea s i-l
deschid i s rmn goal. Apoi scoase mna n care inea un
etui din bambus lung ct un trabuc. Malko trase fr s mai stea
pe gnduri. Glonul ptrunse n mna femeii i atinse tubul care
zbur n mii de achii. Din el ni o rm neagr care fugi sub pat
zbtndu-se. Era un arpe mic i negru.
Nucit, Maddevi i strngea mna. Se atepta ca Malko s o
omoare.
V-a trimis generalul Krom? o ntreb el.
Dar femeia nu rspunse. Malko se apropie de ea i o mpinse
spre ua pe care o deschise.
Spunei-i c nu plec din Cambodgia pn nu-l vd mort!
O mpinse afar i nchise ua.

*
*

Se ntoarse spre cadavrul lui Monivanh i se gndi. Chinezoaica


parc dormea. ntr-un cotlon al camerei era un arpe veninos.
Malko se apropie de u i ascult cu atenie. Se pare c nimeni
nu auzise mpuctura. Lu repede o hotrre. i schimb n
vitez pantalonii, o ntoarse pe Monivanh pe burt i o acoperi,
lsnd s se vad doar prul negru, apoi ridic receptorul.
n camera mea este un arpe, anun el la recepie.

*
*

Biatul strivi covrigul negru de lng stinghie cu o lovitur de


ciomag. i fcu easta terci, apoi l apuc de coad i i-l art lui
Malko.
Foarte periculos, fcu el. Se poate muri
Malko i strecur n cealalt mn un teanc de cinci mii de rieli.
Bucuros la culme, biatul dispru, lund cu el i arpele. El nu i
dduse nici o atenie lui Monivanh. Toi clienii hotelului aduceau
fete n camer, iar unele dintre ele erau deseori moarte de bete
Malko se aez pe pat i mngie cu duioie prul negru, de
parc ea l-ar fi simit. Dincolo de moarte, chinezoaica i salvase
nc o dat viaa. Dac nu ar fi fost ea, s-ar fi culcat linitit fr
teama c nu s-ar mai trezi.
Se gndi cu o satisfacie disperat c nu era nimic mai gratuit i
156

mai periculos dect s-l omoare pe generalul Krom ca s o rzbune


pe Monivanh, pe care o cunoscuse n urm cu opt zile. Dar nu o
fcea numai pentru ea, ci i pentru a rmne fidel cauzei lui.
Dar ntre timp, trebuia s-l anune pe Doug. Americanul era
nc la Kuala. Malko iei din camer, o ncuie i se ndeprt
grbit pe culoar, nerbdtor s se ntoarc lng Monivanh.

157

CAPITOLUL XX
Trebuia s-i lichidm pe Krom, zise Douglas Frankel cu
tristee. Chiar din clipa n care a intrat n dizgraie, cci el nu a
pierdut vremea de poman.
Vestea morii lui Monivanh l smulsese brusc din reveria lui.
Malko l gsise, fr s se mire, n camera pe care gazda o
rezervase opiomanilor. Fuma cu nesa pip dup pip, la fel cum l
surprinsese prima dat. Venise pe jos de la hotel. Aezat pe un pat
din lemn, americanul se juca distrat cu pipa. Biatul dispruse. n
cas era linite. Invitaii plecaser, iar Kuala era pe cale s iniieze
un tnr preot budist n tainele plcerilor lumeti pe o saltea la
marginea piscinei.
M voi ocupa eu de Krom, zise Malko, chiar dac e prea
trziu.
Doug Frankel cltin din cap.
neleg ns vei uita. Nu v riscai viaa prostete. Krom
este foarte puternic. Asta nu o va nvia pe Monivanh i nici pe
altcineva.
tiu, recunoscu Malko. Dar este ultima rund a ruletei
cambodgiene.
Douglas Frankel oft ncetior. l pizmuia pe Malko. El nu mai
juca ruleta, ci alesese un mijloc mult mai lent i mult mai sigur de
a se sinucide. Dei era pe jumtate mort Dar l nelegea.
Dac rmnei aici, nu pot s v rzbun, zise el. Sunt prea
btrn i prea obosit. Am chef s ies la pensie i s rmn aici att
timp ct voi gsi opiu de calitate i fete drgue.
Oricum nu mai atept nimic de la via. Ct despre Companie,
ea m las n voia sorii. Krom e scos din lupt. C veni vorba
despre el, cum vei proceda?
Nu tiu nc, spuse Malko. Dar mai nti, a vrea s-l anun
pe colonelul Lean. Asta din cauza lui Monivanh.
Atunci, s mergem! zise Frankel. Puin aer mi va prinde bine.
Se ridic cu greutate, arunc pipa pe pat i l urm pe Malko.

*
*

Un mic grup de soldai erau ngrmdii n jurul frigiderului


Imens. Pe etajera de sus, capul colonelului Lean avea un surs
158

macabru. Era singurul care nu avea eticheta agat de ureche. O


cambodgian gras hohotea de mama focului. Era vduva
colonelului Lean.
ntr-un col al ncperii, zcea trupul decapitat cu maceta,
acoperit cu o prelat verde. Trupa de comando care l omorse i l
mutilase dispruse n noapte fr ca cineva s o fi vzut. Doug
Frankel schimb o privire cu Malko.
Krom acioneaz mai repede dect credem noi, spuse el.
Senang! strig Malko.
i ddur la o parte pe soldai i ieir, colonelul Lean mai
trdase o dat. ncepur s cad stropi grei i cldui de ploaie.
Pn s ajung la main, se dezlnui potopul.
Anotimpul ploilor a sosit mai devreme, observ Doug Frankel.
Nu le cade bine khmerilor roii.
Pn la cabana ghicitorului fcur zece minute. Totul era
cufundat n ntuneric. Americanul trase maina la scar ca s nu
se ude. Btur la u mai mult de cinci minute, apoi auzir un
zgomot ce venea dinuntru. O voce de femeie strig n
cambodgian, iar Doug i rspunse. n final, ua se deschise i
apru fata care i primiser i prima dat. Era ngrozit.
Senang e la palat, i traduse Doug Frankel. Se ntoarce abia
mine dup-amiaz. I-am spus c l vom mai cuta
Fata nchise ua. Ploaia era att de deas, nct merser cu zece
kilometri la or.
Venii s dormii la mine, i propuse Doug Frankel. Aranjm
noi povestea cu Monivanh mine diminea
Malko scutur din cap.
Nu, m duc la hotel. Voi dormi acolo. Doug Frankel fu ct pe
ce s rateze o curb.
Dar este acolo! Doar nu avei de gnd s dormii lng o
moart.
Ba da, zise Malko.
Era ultimul cadou pe care i-l putea face lui Monivanh.

*
*

ncepuse s plou din nou, la fel de tare ca seara trecut.


Trebuia s conduc foarte ncet din cauza triciclurilor care nu se
vedeau de ploaie. Vremea se potrivea cu starea sufleteasc a lui
Malko. Dimineaa trecuse foarte repede, fiind ocupat s transporte
cadavrul lui Monivanh la morga spitalului Calmette i s aranjeze
treburile cu poliia cambodgian.
159

Cartierul Tuk-Maak fusese transformat ntr-o mocirl de aversa


tropical. oferul lui Doug Frankel nu se ncumet s se angajeze
pe terenul viran, de fric s nu se mpotmoleasc. Malko i
americanul strbtur n fug spaiul descoperit. Dar cabana lui
Senang era ncuiat.
Trebuie s fie nc la palat, mormi Doug Frankel.
Trecu n faa lui Malko, btu n u i strig n cambodgian.
Dar nu primi nici un rspuns. Aps pe clan din ntmplare.
Batantul fcut din scnduri vechi se ntredeschise. La doi metri n
spatele lui, Malko l vzu pe american mpingnd-o i trgnd o
njurtur.
Vzu o lumin orbitoare ca soarele nind din u i parc se
simi nvluit de un nveli fierbinte. n acelai timp, fu cuprins de
o panic visceral. i ddu seama c era rnit sau va muri. Apoi
fu aruncat la pmnt, la baza scrii, simind o lovitur puternic
n glezna stng i i pierdu cunotina. Cnd ncerc s se ridice,
avu impresia c sttuse doar cteva secunde ntins n noroi. Cu
toate c se adunaser n jurul lui vreo doisprezece gur-casc care
l pipiau i l ajutau, fr s neleag de ce era forfot mprejurul
lui. Glezna l durea ru. l strig pe Doug.
Sau mai degrab avu impresia c l strig, cci nici un sunet
nu-i iei din gur. i trecu palma peste fa i i ddu seama c i
curgea snge din nas i din gur.
Din ceea ce mai rmsese din cabana ghicitorului, ieea un fum
alb. Pereii din scnduri fuseser mprtiai peste tot. l zri n
sfrit pe Doug Frankel. Americanul fusese aruncat la vreo zece
metri mai ncolo i zcea pe spate. Malko ncerc s se ridice n
picioare ajutat de civa gur-casc, dar o durere ascuit n
glezn l fcu s cad la loc. Reui ns s se trasc pn la Doug
Frankel, simind c lein din nou.
n jurul lui era glgie. Feele speriate ale oamenilor care l
nconjurau nu l liniteau n nici un fel. Soldaii ajunser lng
american n acelai timp cu el.
Braul i toat partea stng de la mijloc n sus era o ran
sngernd. Avea ochii deschii i cltina capul ntruna. Nu prea
c vede pe nimeni. Unul dintre soldai ngenunche lng Malko cu
o trus de prim ajutor. i examin piciorul, stng, apoi mormi:
Number ten!
i tie pantoful cu baioneta. Sngele ni ca o fntn
artezian. Soldatul lu imediat un pansament l fix n vrful
baionetei i l nfund rsucind n ran pn cnd ajunse la os.
160

Simind durerea atroce, Malko i pierdu cunotina cteva


secunde. Dar hemoragia se opri. Faa era plin de snge i nu era
n stare s se gndeasc la nimic n afar de Douglas Frankel.
Soldatul i ddu la o parte cmaa i i nfipse o sering n
umrul stng. Imediat i fcu o injecie i n cellalt umr. Era
morfin. Malko simi din nou c lein. Dup aceea, se simi mai
bine. ntoarse capul spre Doug Frankel.
Americanul zcea cu gura cscat. Oamenii l priveau n tcere,
indifereni i curioi. n ultimele sptmni, moartea nu ocolise
deloc Pnom Penh-ul.
Soldatul care l ngrijise pe Malko se ocupa acum de american,
tindu-i pantalonii ca s-i elibereze pntecele i coapsele pline de
rni. Arta ngrozitor.
O schij de obuz care explodase n momentul n care voia s
deschid ua probabil un mortier de 60 i secionase sexul de la
jumtate. Alta i sfrtecase coapsa, perfornd artera femural.
Sngele nea n jeturi mari, mbibnd podeaua i amestecnduse cu ploaia. Tot abdomenul era ciuruit de schije, la fel ca
picioarele. Soldatul bg mna n rana deschis reuind s apese
artera i umplu gaura cu pansamente.
Faa rotund a americanului parc se trsese dintr-o dat din
cauza durerii. i lui i fcuse mai multe injecii cu morfin. Se
auzea sirena unei ambulane care se apropia. Vehiculul apru n
vitez, aproape s-i calce pe cei ce cscau gura i opri lng rnii.
Cei doi brbai fur aezai pe trgi.
Malko era contient, ns avea mintea nceoat. Infirmierii
puser targa lui Doug Frankel lng Malko. Datorit morfinei,
americanul prea s se simt mai bine. Tot corpul de la mijloc n
sus i braul erau pline de bandaje care ascundeau rnile
ngrozitoare, i spuse ceva lui Malko, dar el nu nelese. El avea
senzaia c ochii i ieeau din orbite, iar timpanele se sprseser.
Simea o presiune ciudat n cap i n urechi. Reui s neleag n
sfrit ce mormia americanul.
Terminat sunt terminat.
Mai spuse cteva cuvinte i n chinez. Apoi lein din nou.
Ambulana cu sirena urlnd ncerca s-i fac drum spre
Pochentrong. Malko se gndi cu amrciune c generalul Krom
mai marcase un punct. n schimb, succesul lor semna cu victoria
lui Pirus. n sfrit, uile ambulanei fur deschise i infirmierii
scoaser rniii. Malko recunoscu curtea spitalului Calmette. Fur
dui imediat n sala de operaie. Fur dezbrcai i medicii sosir
161

numaidect. Bine c s-a ntmplat n timpul sptmnii, cci


duminica medicii erau liberi. Unul dintre ei se aplec spre el.
l cunoatei pe brbatul care a fost rnit o dat cu
dumneavoastr?
Da, spuse Malko. Este grav?
Chirurgul cltin din cap.
Are o ans din zece s scape cu via. De la mijloc n jos,
este numai o ran. Ai avut noroc c ai scpat numai cu glezna.
ntr-o lun, v vei face bine.
O infirmier i nfipse lui Malko o sering n bra. Era penthotal.
Simi cum lein din nou, iar mintea i se nceoeaz.

162

CAPITOLUL XXI
Ti-Nam bg timid capul prin crptura uii, avnd n mn
un co micu din frunze mpletite cu cteva prjituri cambodgiene
cumprate de la un restaurant n aer liber aflat chiar n pia. Ea
se strecur pn la Malko, l srut i se uit la pansamentul cu
care era nfurat piciorul pn deasupra genunchiului.
Te doare?
Merge.
Se mai linitise puin de cnd i recptase cunotina. Morfina
i penthotalul l fcuser s doarm toat noaptea fr s se
trezeasc. Se simea ru, avea o migren ngrozitoare, l dureau
urechile i avea ochii roii ca la iepure. Din cnd n cnd era
cuprins de frisoane. Vietnameza se uit ngrijorat la ochii lui.
Ai fumat ganscha?
Malko se strdui din rsputeri s zmbeasc.
Nu, e din cauza suflului. Am fost aruncat.
Chirurgul i mai scosese dou schije, una din gt, care ratase cu
puin carotida, iar alta din cot, care provocase o ran superficial.
Medicul care l operase intr n salon, verific fia de temperatur
i i zmbi lui Ti-Nam.
Ce face domnul Frankel? l ntreb Malko.
Vznd c medicul ezit, el ghici imediat adevrul. Pn la
urm, chirurgul mrturisi cu voce obosit:
A murit ast-noapte. mi pare ru. Era prea grav. A fost
prieten cu dumneavoastr?
ntru ctva, spuse Malko. tii ce s-a ntmplat?
Dup spusele cambodgienilor, ncepu s explice medicul, au
pus la u un obuz de mortier. Adic, o capcan. A fost o minune
c ai scpat numai cu att. Un copil care se afla la douzeci de
metri a fost omort de o schij. Iar dumneavoastr erai doar la
patru-cinci metri
Ti-Nam izbucni n plns. Malko se gndi c americanul va duce
secretul n mormnt i nimeni nu va afla vreodat c el plnuise
toat povestea cu camionul, dei tia c Liz l nsoea pe cpitanul
Shivarol. Dar asta nu mai avea importan acum. Pentru
Companie, btrnul Douglas Frankel a murit ca un erou n cursul
ultimei sale misiuni i nimeni nu-i va mai aminti de slbiciunile
163

lui. Chirurgul se pregtea s ias.


Ct timp voi mai sta aici? l ntreb Malko.
Patru sau cinci zile, dar vei merge n crje.
Ti-Nam nchise ua n urma lui i se aez lng Malko.
Pot s m culc pe patul cel mic lng dumneavoastr?
Ce va spune soul tu? o ntreb Malko.
Ea ridic din umeri.
I-am spus c am un prieten rnit i c trebuie s am grij de
el.
Malko nchise ochii, ncercnd s uite exploziile, morii i groaza
n care trise de cnd venise la Pnom Penh. Voia s uite totul, n
afar de un singur lucru: generalul Oung Krom.

*
*

Soarele strlucea i era foarte cald. Ajutat de Ti-Nam, Malko se


instal ntr-un triciclu i i aranj crjele lng el. Vietnameza se
nghesui lng el i i strig omului s plece.
Bulevardul Monivong era la fel de animat ca ntotdeauna. Erau
cinci zile de cnd Malko ardea gazul de poman, n afar de vizitele
mai multor oficiali de la Ambasada american i de telegramele
trimise de Companie. Chiar i David Wise dduse un semn de
via, propunndu-i lui Malko s plece cu un avion special. Nimeni
nu nelesese c el dorea s mai rmn n Pnom Penh ca s-i
ncheie misiunea. Lupta de la Oudong se mpotmolea, iar generalul
Oung Krom era ndeprtat definitiv de la putere. Cu toate astea, se
rzbunase cu vrf i ndesat
Malko aproape c se simi ca acas, cnd regsi tufele cu flori
violet de la hotelul Pnom. Ti-Nam l aez confortabil cu piciorul
ntins. i lua n serios rolul de infirmier. i la spital l nveselea
seara cu cte o glum care inea loc de somnifer. Se aez lng el
i oft:
Ar trebui s te duci s te odihneti la Pattaya.
Pattaya, Saint-Tropez, golful Siam, Thailanda erau vise
imposibil de realizat pentru cambodgienii aflai n plin rzboi, ns
sugestia vietnamezei nu era total dezinteresat. Malko i zmbi.
Ti-Nam, te duc opt zile la Pattaya, dar mai nti, trebuie smi faci un serviciu.
El i explic pe ndelete ce voia. Vietnameza l asculta cu o lucire
de ngrijorare n ochii negri.
Tu vrei ntr-adevr s mori! murmur ea.
Eu sunt ca pisicile Am apte viei.
164

*
*

O namil de mustcios zguduia ambulana n care era Malko, ce


suferise arsuri pe tot corpul. Avea s cad de pe targ. Vru s se
agae de margini, dar auzi o voce slab i ndeprtat:
Malko! Malko!
Atunci se trezi tresrind. Aplecat deasupra lui. Ti-Nam l
zglia. Adormise sub umbrela de lng piscin. Ti-Nam prea
ngrozit.
Ce s-a ntmplat? o ntreb el tresrind.
Vietnameza abia putea s vorbeasc.
Am aflat ce mi-ai cerut, bigui ea. Generalul Krom se duce n
seara asta la Clubul diplomailor la ora nou. tia c ai ieit din
spital. Oamenii lui vor veni aici ca s te omoare, tot aceia care i-au
tiat capul colonelului Lean. Krom le-a promis un milion de rieli
dac i aduc capul tu cnd va sosi la Clubul diplomailor.
Malko i privi piciorul rnit i crjele. Nu putea s mearg.
Simea c Ti-Nam spune adevrul i c, dac ar rmne aici. Vor
veni s-l lichideze.
Grbete-te, ssi Ti-Nam. Trebuie s soseasc i vei pi ca
Hal.
Malko i lu crjele i se ridic.
Vrei s rmi cu mine? o ntreb el.
Ea aprob din cap, cu ochii plini de lacrimi.
Poi s faci rost de o arm? Dar ceva serios. Un M 16 sau un
AK 47. Ah i o main.
Cred c da.
Atunci, s mergem!
El merse chioptnd pn n grdin. Ti-Nam l nsoea i
ajunser la intrarea de pe bulevardul Monivong. Surprins, Malko o
vzu pe Ti-Nam dnd la o parte vlstarele.
Nu ne ducem s cutm o arm? ntreb el mirat.
Ba da, zise vietnameza. n fa.
Pe partea cealalt a bulevardului se nlau cldirile Episcopiei
n mijlocul unei grdini superbe.

*
*

Printe! Printe! url Ti-Nam cu vocea ei piigiat.


Locul umbros prea complet pustiu. Malko i vietnameza se
opriser la baza unei scri monumentale din lemn de stejar care
ajungea la galeriile de la primul etaj. Zrise civa servitori care
165

splau rufe. Nite muncitori care reparau sacristia i multe fee


bisericeti.
O siluet se ivi n sfrit de dup arcade. Era un european doar
n cma i n pantaloni. Nu semna deloc cu un preot. Avea un
chip luminos, cu trsturi proeminente. Se vedea c i place s
triasc. naint i i strnse mna lui Ti-Nam care l prezent pe
Malko.
Acesta este printele Marc.
El i zmbi lui Malko.
Ti-Nam este una dintre credincioasele noastre catolice cele
mai fervente. Cu ce pot s v ajut?
Malko nu se gndise niciodat la vietnamez sub acest aspect
Brusc, se simi stnjenit n faa acestui preot n civil de cererea lui
neateptat. ns Ti-Nam i veni n ajutor.
Printe, prietenul meu ar dori s cumpere o arm solid,
spuse ea.
Preotul nu pru nici surprins, nici ocat. i frec minile cu un
aer distrat.
Am un AK 47, dar baioneta este rupt.
Nu-i nimic, l liniti Malko.
Cu piciorul lui, nu vedea cum s-ar fi descurcat i cu arma alb.
Funcioneaz bine? l ntreb el.
Printele Marc pru ofensat de parc Malko l-ar fi ntrebat dac
pctuiete de moarte.
Perfect. i are mai multe ncrctoare.
Cred c m intereseaz, zise Malko.
Bine, venii s v art. Urmai-m.
l urmar pe un coridor macabru i solemn, unde paii mai
rsunau nc i dup o jumtate de or dup trecerea lor i
ajunser ntr-o ncpere ntunecoas i rece. Printele Marc
deschise un dulap imens din metal. Malko zri un teanc de
bancnote din mai toate rile: Frana, SUA. Elveia, Vietnam.
Cambodgia. Thailanda, Malaiezia Etajera de jos era plin cu
pistoale, un M 16 i un AK 47. Printele Marc l scoase cu grij, i
mont ncrctorul i i ddu arma lui Malko.
ncercai-o.
Dar
V rog.
Ti-Nam inu arma n timp ce Malko se duse chioptnd pn la
u. Se sprijini de zid, lipi puca de asalt de old i trase o rafal
scurt n vrful cocotierilor din curte. Ecoul mpucturilor se auzi
166

mult timp pe coridor.


i ddu arma lui Ti-Nam i se ntoarse ctre preot.
Este perfect. Ct m cost
Printele Marc i zmbi cu nevinovie.
Ct vrei, ncepnd de la o sut de dolari. O rachet de-a
comunitilor ne-a distrus acoperiul sacristiei i avem multe
cheltuieli
Malko i ddu o sut cincizeci de dolari. Mai mult ca s-l aib pe
Dumnezeu de partea lui. Printele Marc aranj bancnotele n
dulap, nfur arma ntr-o pnz verzuie, puse ncrctoarele n
geanta lui Ti-Nam i i conduse napoi pe nesfritul coridor. n
momentul n care se despreau, el l privi pe Malko de sus pn
jos cu un zmbet plin de compasiune.
Deci pe capul dumneavoastr a pus pre generalul Krom!
observ el ncetior. Sunt bucuros c v-am cunoscut.
Dar dispru imediat, fr ca Malko s fi avut timp s-i
rspund. Ti-Nam cltin din cap cu seriozitate.
Preoii tiu totul, spuse ea. Sunt foarte puternici.
Ce putea s mai adauge. Cnd ajunser pe trotuar, oprir un
triciclu. Deodat, vietnameza strig.
Mercedesul din grdin! Peste bulevardul Monivong zrir
grdina hotelului Pnom. Un Mercedes negru blindat bloca intrarea
nconjurat de mai muli soldai.
Sunt oamenii lui Krom, zise Ti-Nam.
Ea opri un triciclu care se ndrepta spre centru. Malko se
ntreb dac au fost vzui. Ultima rund a ruletei cambodgiene
ncepuse. De cnd cumprase AK 47, se simea mai bine.
S cutm o main, zise el. Triciclul nu era totui vehiculul
ideal pentru lupt.

*
*

Trotuarele care nconjurau Piaa Central erau ticsite de


negustori ce vindeau de toate, cea mai mare parte a mrfurilor
fiind furat de la armat. Ricele i scuterele se amestecau ntr-un
nor albstrui i naintau ca melcul.
n fine, reuir s scape i ajunser pe cheiul fluviului TonleSap, apoi o luar la dreapta ctre sud. Ti-Nam se ntoarse i strig.
Mercedesul negru mergea n urma lor, strecurndu-se printre
tricicluri. nuntru erau cambodgieni n uniform.
Ti-Nam i strig ceva conductorului care frn imediat. Malko
vzu Mercedesul depindu-i i mergnd mai departe. Sri ntr-un
167

picior din triciclu i nfc din mers crjele. Simind o durere


ascuit n glezn, ip. n spatele lor se auzi un zgomot de fiare i
un urlet. Mercedesul lovise un triciclu i l proiectase ntr-un
camion care staiona, strivindu-i ambele picioare nefericitului
conductor. Maina se opri i patru brbai coborr din el.
Vino! strig Ti-Nam.
Malko se sprijini de ea civa metri. Vietnameza deschise o u
i se pomenir ntr-un bar lung i foarte ntunecos, plin de fete
aezate pe taburete. n spatele tejghelei sttea o superb
euroasiatic cu un coc mai mare dect ea. Ti-Nam se repezi la ea i
discut n oapt. Patroana se uit la Malko mirat. Nu reuise s
o conving Ti-Nam se npusti la Malko.
D-mi repede nite bani!
El i ntinse un teanc de zece mii de rieli pe care fata i puse n
mna patroanei. Aceasta iei imediat de dup tejghea, mbrcat
ntr-o rochie mulat pe corp cu paiete violet, se duse la ua barului
i o nchise cu zvorul. Dup aceea, veni lng Malko i spuse
ntr-o francez excelent:
Urmai-m, domnule.
Strbtur nc un salon n care cteva fete dormeau pe
banchete i o luar pe un coridor ngust din care se intra n
cmruele cu perdele n loc de ui. ntr-una dintre ele, Malko zri
o fat care fcea dragoste cu un soldat. Patroana deschise o u
care ddea ntr-o curte mic i zmbi.
Pe curnd! mai venii pe la noi.
Ea l srut pe Malko ca o ventuz n timp ce Ti-Nam l trgea
afar.
Unde este maina? o ntreb Malko.
Ti-Nam sttu puin pe gnduri.
Ateapt-m aici. Merg s-o aduc. Este a soului meu. Un
BMW ca al colonelului Lean.
Ea i ls arma AK 47 mpreun cu ncrctoarele i plec n
fug. Malko se aez n curtea ce se afla la marginea strduei cu
arma n mn ascuns dup zidul scund. Glezna l durea ngrozitor.
Se gndi c nu va rezista pn disear fr morfin.

*
*

Claxonul l fcu pe Malko s tresar. Se uit cu grij peste zid i


o vzu pe Ti-Nam la volanul unui BMW alb. Ea cobor i veni s-l
ajute ca s se urce n main, apoi puse arma n spate. i ddu lui
Malko o bucat de pnz roie.
168

Este earfa sfnt, i explic ea cu amabilitate. Am furat-o de


la soul meu. A fost sfinit ntr-una din cele mai bune pagode din
Oudong
Nevrnd s o dezamgeasc, Malko i puse earfa la gt. Dar ar
fi preferat morfin.
Unde vrei s mergem? l ntreb ea.
Deocamdat s pornim, spuse Malko. Trebuie s rezistm
pn disear. Plimb-m prin Pnom Penh. Dar n-o lua prin centru
cci este prea periculos.
Oricum nu avea ceva mai bun de fcut. Nu puteau s se duc n
locuri publice din cauza oamenilor lui Krom. Malko ar fi putut s
se refugieze la Ambasada american, ns risca s fie urmrit de
adversari i s-l atepte la ieire. Iar pn disear la ora nou, nu
tia unde l-ar putea gsi pe generalul Oung Krom. Ti-Nam travers
bulevardul Monivong i o lu spre sud.

*
*

Bine, oft Ti-Nam. De ce vrei s te duci acolo?


Ea i scosese pantofii i i sprijinise picioarele goale n
diagonal pe tabloul de bord, dar mai nainte ddu sptarul napoi.
Cnd fcuse aceast manevr, fusta se ridicase pe coapse pn la
slipul negru.
Malko se strduia s uite de junghiurile din picior, tolnit pe
scaunul de alturi. Glezna se umflase. Dup ce se nvrtiser timp
de patru ore prin Pnom Penh, o dat cu lsarea serii, se opriser
pe o strdu ntunecat, perpendicular pe bulevardul Monivong,
n apropiere de Ambasada Franei. ncepu o furtun puternic i
ploua torenial. O ans n plus pentru ei.
Trebuie s m duc, spuse Malko, pe un ton ce nu admitea
replic.
Generalul Krom bnuia c i cutase refugiu n Ambasada
american. Ti-Nam oft i arunc mucul de igar. De cnd se
opriser, ea fumase ganscha igar de la igar. Avu un acces de
tuse.
Nu ar trebui s fumezi att de mult, o dojeni Malko.
Dac nu fumez, mor de fric, spuse Ti-Nam.
Ea se foi pe scaun i l privi pe sub gene n mod provocator,
ncercnd s uite de durere, Malko puse mna pe coapsele
bronzate.
Mngie-m, murmur Ti-Nam.
Drogul i frica se mbinar ca s-o excite cel mai tare. Malko o
169

ascult, iar ea gemu i se aez fr nici o pudoare cu picioarele


afar pe geam.
Malko se ridic atunci cnd zri dou faruri n oglinda
retrovizoare. Vehiculul ncetini i se opri n spatele lor.
Continu, i ceru Ti-Nam.
Atenie! strig Malko. n spate!
ntr-o fraciune de secund, ea se smulse din mngiere i i
relu poziia normal, apoi demar. Vir pe prima strad la
stnga, acceler i merse cu toat viteza timp de un sfert de or.
Dar nu i urmrea nimeni. Fusese o alert fals.
Dup ce tensiunea nervoas dispru, izbucnir amndoi n rs.
Ti-Nam o lu iar pe Monivong i ncetini n timp ce i arunc o
privire piezi lui Malko.
Ce bine, oft ea.
Malko relu mngierile, fr ca vietnameza s lase volanul din
mn. Un strigt strident i fcur pe doi conductori de triciclu s
se ntoarc uimii. Dar stupefacia lor fu i mai mare, cnd o
vzur pe Ti-Nam cu capul dat pe spate, cu minile pe volan i
urlnd ca i cum o fiar nevzut i devora corpul de la mijloc n
jos. Strigtul ei fu ntrecut de un zgomot de tabl turtit. Cele
dou tricicluri lovir o main care se angajase n intersecie.
BMW-ul evit la timp amalgamul de table i i continu cursa
uor n zigzag. Cu privirea nceoat, Ti-Nam ncerca s-i trag
sufletul.

*
*

Este nou fr zece, l anun Ti-Nam.


S mergem, spuse Malko.
Vietnameza lu arma AK 47, verific ncrctorul i piedica,
apoi o ascunse lng Malko. De cnd avusese orgasmul cu
spectatori, se simea mult mai linitit i i recptase
resemnarea specific oriental. Se adpostiser n apropiere de
Cambodiana, lng parcul de distracii de pe malul fluviului TonleSap.
Ti-Nam demar uurel, iar Malko strnse lng el arma,
strduindu-se s nu se mai gndeasc la piciorul care l durea din
ce n ce mai tare. Ajunser pe Bulevardul 9 Tola, vizavi de tancul
sovietic distrus. Clubul diplomailor se afla la trei sute de metri.
Fii atent, tu vei intra ncet ca s am timp s vd despre ce
este vorba. Dac generalul Krom nu a venit, i promit c plecm,
iar eu m duc direct la Ambasada american. Dac este acolo, te
170

opreti.
Ea aprob din cap fr s-i rspund. Nu mai scoaser o vorb
pn la poarta cu grilaj a Clubului diplomailor. Malko nici nu
mai respira. BMW-ul intr n curte i merse drept pe alee. Acolo
staionau mai multe maini. Ti-Nam ncetini i opri n faa intrrii
ringului de dans i a verandei. Cteva mese erau deja ocupate. La
una dintre ele, Malko l zri pe generalul Krom cu o sticl de
Whisky n fa. Era singur. Atepta capul lui Malko.
Fii atent! spuse Malko.
Deschise portiera cu mna dreapt, apoi se rsuci ca s se
ridice i se sprijini pe piciorul sntos. Sprijinindu-se de caroserie,
trase arma i o ascunse lng old. ntorcnd brusc capul,
generalul Krom l zri.
Dintr-un salt, se ridic n picioare i duse mna la tocul armei,
n timp ce i strig ceva unui cambodgian. Malko ntrezri nite
umbre puin mai departe care alergau. Aps cu degetul mare pe
levierul foc continuu i aps pe trgaci. Arma greoaie AK 47
porni s tresalte lipit de old, transmind durerea pn n glezna
rnit. mpucturile aproape c l asurzir.
Generalul Oung Krom pru brusc apucat de streche. Corpul
treslta sub impactul gloanelor i fu izbit de zid. Pistolul su czu
fr s fi tras o singur dat. Malko inu degetul pe trgaci pn
goli tot ncrctorul, nimerindu-l i pe cambodgian.
Dup ce termin, arunc pe podea puca de asalt i se ls pe
scaunul din fa al BMW-ului, gata s leine i cu urechile iuind.
Ti-Nam demar aruncnd n urm un nor de pietri. n spatele lui
se auzi o rafal care fcu ndri parbrizul din spate al BMW-ului.
Apoi, maina iei pe poart i ajunser pe strada linitit i pustie.
Pe Malko l durea att de tare piciorul nct simea c lein.
Atunci, i opti lui Ti-Nam:
Acum ne ducem la Pattaya.

SFRIT

171

CUPRINS
CAPITOLUL I ............................................................................................5
CAPITOLUL II .........................................................................................16
CAPITOLUL III........................................................................................26
CAPITOLUL IV........................................................................................34
CAPITOLUL V.........................................................................................42
CAPITOLUL VI........................................................................................49
CAPITOLUL VII ......................................................................................59
CAPITOLUL VIII.....................................................................................67
CAPITOLUL IX .......................................................................................77
CAPITOLUL X.........................................................................................86
CAPITOLUL XI .......................................................................................92
CAPITOLUL XII ....................................................................................100
CAPITOLUL XIII...................................................................................108
CAPITOLUL XIV...................................................................................116
CAPITOLUL XV ....................................................................................123
CAPITOLUL XVI...................................................................................130
CAPITOLUL XVII .................................................................................135
CAPITOLUL XVIII................................................................................141
CAPITOLUL XIX...................................................................................152
CAPITOLUL XX ....................................................................................158
CAPITOLUL XXI...................................................................................163
CUPRINS................................................................................................172

172