Sunteți pe pagina 1din 616

COLIN FALCONER

OPIU

Titlu original OPIUM


Traducerea Petrea Alexandra

- OPIU -

Colin Falconer s-a nscut la Londra n 1953. Este ziarist i a


scris pentru multe reviste i ziare naionale. A cltorit mult n
Europa i Asia de Sud-Est, iar acum triete n Australia de Vest.
Este autorul unor cunoscute best-seller-uri: Venin, Ceasul Morii,
i Furie.

Acest roman este dedicat cu respect lui Alfred McCoy care a fost
primul preocupat s descopere adevrul.

NOTA AUTORULUI
Aceasta este o oper de ficiune i nici unul din personajele sau
evenimentele din carte nu se refer la oameni reali. ns fundalul
povestirii este acum bine cunoscut. Oricine este interesat s
cunoasc mai multe amnunte despre comerul cu droguri, poate
consulta crile lui Alfred McCoy despre acest subiect; implicarea
Statelor Unite n Laos a fost bine documentat de Christopher
Rothus.
Atrag atenia asupra unei singure discrepane, fcut ca urmare
a caracterului fictiv al lucrrii; Vietnam i-a schimbat politica fa
de opiu n 1958, nu n 1959.

- COLIN FALCONER -

Mulumiri
A vrea s-i mulumesc lui Tim Gurnow i Anthea Morton Saner
pentru ajutorul dat la acest proiect. i mulumesc de asemenea
editorului meu, George Lucas pentru entuziasmul lui fr limite i
sfaturile preioase.
Muli oameni mi-au oferit cu generozitate timpul lor liber ca s
m sprijine n cercetrile mele i le rmn dator pentru nelegerea
artat. Le sunt ndatorat lui David Wilson i Jane Gillman din
Sydney pentru interesul de care au dat dovad i pentru c m-au
ajutat s gsesc civa colaboratori.
n Perth, i sunt recunosctor lui Henry Slim Giblet pentru
informaiile furnizate despre poliia din Hong Kong, unde a activat
n anii 60; lui Joe White pentru sfatul referitor la anumite aspecte
tehnice ale rzboiului. i lui Doug Kirsop, care m-a ajutat n
privina francezei argotice.
n Vientiane i sunt foarte recunosctor lui Michel Somsanouk,
pentru c mi-a permis accesul n biblioteca sa de ziare pentru a
m documenta n legtur cu evenimentele din anii 60-70. La
Hong-Kong i datorez mulumiri efului Poliiei, Robert Nicole,
detectivului Clive Tricker, inspectorului ef Peter Ip Pan-Yuk i
inspectorului Kevin Chen, care m-au ajutat dezinteresat.
Sunt foarte ndatorat inspectorului ef Trevor Collins pentru
ospitalitatea i sfaturile lui oferite cu privire la organizarea
raidurilor n Hong Kong.
i mulumesc din nou lui Anne Mullarkey i personalului din
subordinea sa, de la Biblioteca Busseltou pentru c m-au ajutat s
gsesc tot ce doream.
n cele din urm, datorez mulumiri deosebite inspectorului ef
John Chetwynd-Chatwin pentru generozitatea, i ajutorul su.
Le mulumesc tuturor acestor oameni, dei cartea mea nu
reflect neaprat amintirile i prerile lor. Dac descrierile sunt
exacte, meritul este al lor, iar erorile, omisiunile i concluziile, mi
aparin.
3

- OPIU -

Hong Kong, Martie, 1994

PARTEA NTI
OPIUL AERIAN
Am renunat la rzboiul mpotriva drogului, pentru rzboiul
mpotriva comunismului.
De fapt, am fcut o alegere contient"
Michael Levine, fost agent DEA

1
Vientiane, aprilie 1959
Noelle l-ar fi remarcat chiar dac n-ar fi trecut cu Packard-ul
prin barul Hotelului Constellation. Era revolttor de frumos, chiar
i cnd era beat. Avea pr negru-albstrui, pieptnat peste cap,
dei o uvi de pr i cdea trengrete pe ochi. Pielea lui era
mslinie i avea o musta neagr, subire pe buza de sus. Purta
un costum alb, de pnz, neobinuit pentru Laos. Aici, numai
marii oameni de afaceri i ambasadorii se mbrcau aa.
Dar pe corsican prea la fel de natural ca i pielea lui. Sub
costum, avea o cma neagr, de mtase.
Da, hotr Noelle, te-a fi recunoscut i fr aceast intrare
dramatic.
4

- COLIN FALCONER -

Barul Hotelului Constellation era deschis la strad, aa c nu


existau perei care s absoarb impactul; dar Packard-ul risipi
rapid ocupanii, n majoritate corespondeni i diplomai strini
plictisii; distruse mesele i scaunele de stuf i demol jumtate
din barul de bambus. Sticle prfuite de vermut, byrrh i rom
negru, czur din rafturi i se sfrmar pe podea.
Se ls o linite mormntal.
Apoi, Baptiste Croc se aplec peste volan i-i fcu semn
barmanului Lao, care-l privea uluit.
Vreau un coniac mare zise el n francez.
Rsun un ropot de aplauze i urale din partea ziaritilor
vestici, care erau de asemenea bei. Orice gest nebunesc era o
diversiune binevenit. Croc se ntoarse spre ei i, stnd n
picioare pe bancheta Packard-ului, le fcu o plecciune adnc.
Imbcile murmur nsoitorul lui Noelle. Eti beat. O
ruine.
Marcel Rivelini fusese ales de tatl ei ca s-o nsoeasc n seara
aceea. Ea nu l-ar fi ales, n nici un caz. Era un asociat al lui Racco
din Bangkok. Un om bogat, sofisticat i nesuferit. Mai era i cam
de aceeai vrst cu tatl ei. Nu ar fi deranjat-o att de mult dac
ar fi fost nzestrat cu simul umorului, i spuse ea. Faptul c un
om are bani i experien, nu nseamn neaprat c este i un
nsoitor plcut. Nici mcar n Vientiane.
n momentul acela, o zri corsicanul. Ridic paharul de cognac
n semn de salut i cobor din Packard. Apoi, i croi drum, cam
nesigur, spre ea. Noelle l simi pe Rivelini ncordndu-se.
Va fi interesant.
mi facei plcerea, s-mi acordai acest dans?
Noelle zmbi.
Dar, monsieur, nu este nici o muzic.
Nu conteaz, mademoiselle. Nu doresc dect plcerea
deosebit de a ine o femeie tnr i superba n braele mele.
Rivelini se ridic i-i trase un pumn n brbie. Corsicanul czu
pe spate, rupnd nc o mas de trestie. Ziaritii din jur uierar
5

- OPIU -

dezamgii.
Noelle se ridic.
mi pare ru c te-a ofensat i spuse Rivelini.
Apoi, fr s neleag de ce, Noelle i arunc Pernod-ul n fa.
El scoase o exclamaie de surprindere i se holb la pata care se
mrea de pe cma. Ziaritii se entuziasmar din nou.
Cea murmur Rivelini.
Noelle l mpinse n piept, mai tare dect ar fi vrut. Acesta czu
pe spate, cu picioarele blngnindu-se n aer i ateriz ntre
mese. Url, agndu-se de genunchiul pe care i-l rsucise n
cdere.
Noelle se ntoarse spre corsican.
Te simi bine? murmur ea.
i sngera buza. i pipi gura cu limba.
Lipsete vreun dinte? zise el.
Ai avut noroc c nu te-a ucis. Este un gangster din Bangkok.
Uite, mi-a mototolit costumul, ticlosul!
ine-te de mine. Te ajut s te ridici. Eti beat.
Doar puin.
Cnd ntinse mna o trase spre el.
Dar nu att de beat, nct s nu tiu c am ntlnit cea mai
frumoas femeie din Asia.
Intr la loc n main.
Rivelini se ridic n picioare. Genunchiul nu reui s-i susin
greutatea i se sprijini de mas.
Unde te duci?
i mulumesc pentru aceasta sear vesel, Marcel zise ea
i-l ajut pe corsican s se suie n Packard.
Apoi, n uralele ziaritilor, se urc la volan i iei din bar.
Noelle conduse maina ncet, pe strzile ntunecate. Uneori,
cinii i porcii dormeau n mijlocul drumului. Noaptea era cald i
mirosea a fructe coapte i motorin.
Corsicanul i sprijini capul de sptarul scaunului i scoase un
6

- COLIN FALCONER -

pachet de Gitanes. i aprinse una i o ls s atrne de buza de


jos. Gemu.
Te simi bine? l ntreb Noelle.
M doare puin capul, atta tot.
O privi i rnji cu dinii lui albi sclipind n noapte.
i place cum seduc femeile? Le las s lupte pentru mine i
apoi s se ofere s m duc acas.
Aceasta nu este seducie zise Noelle. ncotro?
La Bungalow.
Fusese sigur. Era un hotel, la mai puin de o sut de yarzi
deprtare, care se numea de fapt Settha Palace.
Ai fi putut s mergi pe jos. De ce nu mi-ai spus?
Sunt beat, dar nu nebun.
Cnd ea ntoarse maina pe strad, brbatul scoase o batist de
mtase din buzunarul jachetei i-i terse uor buza.
Te culci cu mine ast-sear?
Noelle se nroi pn la rdcina prului.
Dac n-ai fi deja btut, i-a rupe nasul! uier ea.
Lu o mn de pe volan i-l plesni peste fa. Regret deja
gestul impetuos de la Constellation. Iat unde putea duce
plictiseala!
Ce crezi c sunt? O trf?
Nu, nu cred asta. Absolut deloc. Cred c eti cea mai
frumoas femeie pe care am vzut-o vreodat.
i zrea faa la lumina emanat din bordul mainii. Rnjea.
Cum te cheam? zise ea.
Sunt Baptiste. Baptiste Croc.
Ei bine, domnule Croc, o s te trezeti de diminea i o s
regrei foarte mult ce-ai fcut azi-noapte.
Nu cred.
Probabil c or s te nchid pentru pagubele pe care le-ai
fcut. Unde i era capul? Cest fou? Conduci ntotdeauna n
asemenea hal?
Doar cnd sunt foarte beat.
7

- OPIU -

O mngie pe bra cu dosul palmei. l respinse.


Nu f asta.
mi vine foarte greu s m abin. Ai o piele att de catifelat.
Dac nu te culci cu mine, vrei s te mrii cu mine?
Ajunseser la Settha Palace1. Nu era un palat, ci o veche cas
colonial, czut n paragin. Noelle trase n fa. Civa oaspei,
n majoritate tineri diplomai strini, ieir s se holbeze la ei. Ce
plictiseal domnete n Vientiane, se gndi ea. Un brbat cu buza
nsngerat i o femeie la volanul unei maini americane rablagite,
vor fi principalul subiect de discuie la micul dejun de mine.
Spune-mi, domnule Croc, cu ce te ocupi? Eti cumva
diplomat?
M port eu ca un diplomat?
Nu, ca s fiu sincer.
Sunt pilot.
Pilot?
Am fost cel mai mare erou al vzduhului n rzboiul cu Viet
Minh. Acum am propria mea linie aerian. Wattay Air. Poate ai
auzit de ea.
Nu, n-am auzit. i m mir c poi convinge pe cineva s se
suie n avion cu tine. Sunt curioas cum aterizezi. Drmi cumva
i uile aeroportului?
Depinde, dac sunt beat sau nu.
Noelle zmbi.
Noapte bun zise ea.
Se ddu jos din main i se ndrept spre irul de sidos
parcate pe partea cealalt a trotuarului. oferul dormea pe
bancheta din piele. Lovi cauciucul s-l trezeasc. Omul tresri.
Frecndu-i faa se urc pe scaunul bicicletei sale.
Croc iei mpleticindu-se din main i alerg dup ea
Ateapt. Nu poi pleca. Nici mcar nu tiu cum te cheam!
Bardot. Brigitte Bardot. Iar data viitoare cnd vei dori s faci
dragoste cu mine, ai grij s fii treaz. Ai neles?
1

Palat (engl.) (n.t.).


8

- COLIN FALCONER -

Croc privi siclo-ul disprnd n bezn. Rnji. Ei bine, se gndi


el, am ctigat runda asta.

2
Rocco Bonaventure sttea n balconul vilei sale, lundu-i micul
dejun compus din ou i orez. Era un brbat n jur de cincizeci de
ani, cu o coam de pr crunt i o barb grizonat. Prul lui era
pieptnat pe spate, descoperindu-i fruntea nalt bronzat i
atrnndu-i la ceaf, peste guler. Cnd se odihnea, prea linitit i
bonom. Dar minile i dezvluiau adevratul caracter. Erau mini
de lupttor, mari, cu degete groase, acoperite cu pr care ieea pe
sub manetele cmii sale albe. Avea inele de aur, butucnoase,
pe fiecare deget.
Sttea linitit, privind femeile Lao grbindu-se de-a lungul
arcadei verzi a oselei, cu copiii legai n aluri la spate, purtnd
couri de trestie pline cu legume pe cap. Un stol de btlani zbur
din cea i se aez n orezria care strjuia oseaua.
Se gndea la Noelle.
Rivelini i spusese cum se comportase seara trecut. Era
revolttor. i tremurau minile cnd i lu ceaca cu cafea. Fetele
erau un blestem pe capul omului. Nu erau bune de nimic, dect
s-i fac necazuri. Iar Noelle i provoca mai multe necazuri dect
era normal. Clugriele de la mnstirea Les Oiseaux, din Saigon
o descriseser mgulitor drept o fat voluntar.
Era puin spus, hotr Bonaventure.
Sorbi din cafea i se strmb. Imposibil ar. Nu gseai lapte
proaspt pentru caf au lait i n-aveai cum s-i fereti fiica de
aventurieri i idioi.
Cum putea s-l pun n asemenea situaii? Marcel Rivelini era
nepotul unui om pe care era ncntat s-l numeasc prieten. Iar ea
l umilise n faa unei cafenele pline de ziariti strini i l
accidentase n asemenea hal nct nu se mai putea da jos din pat.
9

- OPIU -

I se umflase genunchiul ca un pepene.


Noelle!
Ca i cnd n-ar fi avut i aa destule probleme!
Anul trecut, Statele Unite i retrsese ajutorul economic,
forase guvernul de stnga s demisioneze i i pusese propriul
om la putere, aa cum fcuse cu Diem n Saigon, cu patru ani n
urm. De data aceasta, Bonaventure nutrea ceva mai mult
simpatie fa de cauza american. tia c guvernul comunist n-ar
fi privit cu bunvoin afacerile sale. Cineva trebuia s-i opreasc
i acela ar putea s fie foarte bine Eisenhower. Dar n ianuarie,
primul ministru Phoni Sananikone ceruse Adunrii Naionale
puteri excepionale pentru a negocia cu rebelii i se raportaser i
mai multe lupte la frontiera de la Saru Nena. Pentru Rocco
Bonaventure erau veti ngrijortoare, dei previzibile.
Propriul su Air Laos trecea drept o operaiune autorizat.
Transporta marf i pasageri mai ales spioni i misionari
ntr-o ar muntoas i greu accesibil. n nordul Laosului existau
puine osele, care nu erau de fapt dect nite poteci care
strbteau jungla, pline de tigrii i erpi veninoi. n toat ara
existau mai puin de o mie de telefoane, iar transportul aerian juca
un rol esenial n dezvoltarea naiunii.
Dar nu aceast afacere legal i modest l inea pe Rocco
Bonaventure n Laos. Nu profiturile cinstite i asigurau flota
Beechcraft, vila din Saigon i lingoul de aur depozitat la Banque de
lIndochine. i nici nu explica zborurile sptmnale ale companiei
Air Laos la Bangkok n timpul recoltelor de mac din primvar.
Adevrata afacere a lui Rocco Bonaventure era opiul.
Apariia lui Noelle l trezi din gnduri. Se pare c hotrse s-l
onoreze cu prezena ei la micul dejun. Prea radioas, fir-ar ea s
fie. n stilul femeilor nobile laoiene, purta lanuri de aur la mini
i la gt, un pao sin tradiional de mtase i o curea lat de argint
la talie. Noelle era una dintre puinele femei vestice cunoscute de
Bonaventure care adopta obiceiuri estice, ca s-i accentueze
10

- COLIN FALCONER -

frumuseea ei natural. i este ntr-adevr frumoas, se gndi el.


Al dracului de frumoas. Iar n dimineaa aceasta avea o culoare
deosebit n obraji, pe care n-o mai remarcase pn acum.
Va trebui s-o mrit ct mai repede.
Papa, tu est troubl? Pari ngrijorat.
Sigur c sunt ngrijorat tun el. Am auzit de la Marcel ce
s-a ntmplat noaptea trecut.
Ea i zmbi dulce i se aez la mas.
Unde este Marcel?
Ia micul dejun n camera lui.
Este caraghios s vezi un brbat bosumflat, nu-i aa?
Imposibil fat. Ar fi vrut s fie o feti i s-o bat la fund. Dar
nici atunci nu fcuse asta. Se purtase cu el la fel de autoritar ca i
acum.
Noelle lu o bucat de papaya n furculi.
Se uit urt la ea.
Ei? zise el n cele din urm.
Da, papa? l ntreb ea mirat.
Ce ai de spus?
Despre noaptea trecut? Oh, n-a fost nimic, n-ai de ce s te
ngrijorezi.
Nimic? N-a fost nimic? Vrei s nu m ngrijorez cnd fiica
mea se poart ca o trf?
Vzu c o jignise i regret imediat c-si ieise din fire.
Nu sunt o trf, papa zise ea blnd, plin de demnitate,
tiu asta, mi pare ru spuse Bonaventure, uimit c se
scuzase.
Cum reuise s-l fac s se arate att de spit?
Dar cum ai vrea s reacionez, cnd propria mea fiic se
poart aa? Ce prere crezi c i-a fcut Marcel despre tine?
Marcel este plictisitor.
Spune c l-ai lovit i apoi ai plecat cu maina cu un cowboy.
Noelle chicoti, acoperindu-i gura cu dosul minii, ca o
colria. Ce enervant era!
11

- OPIU -

Nu l-am lovit. Poate c l-am mpins doar.


i cellalt gentleman.
Nu este un gentleman, papa. Dar nu-i nimic. Am fost foarte
atent.
Lui Bonaventure i pieri pofta de mncare. i aprinse o igar i
i privi fiica. Probabil mama ei Dumnezeu s-o aib n paz i
sngele de ran care-i curgea n vene i dduser atta trie de
caracter. i, ntr-o anumit msur, era i el vinovat fiindc o
rsfase. Noelle semna perfect cu Anne-Marie i poate de aceea
fusese prea blnd cu ea.
Gentleman-ul acesta, care nu prea este un gentleman tii
cine este?
ncerc s vorbeasc serios.
l cheam Croc. Este pilot. Atta tot.
Croc!
l cunoti?
tiu toi piloii din Indochina. Este treaba mea s-i cunosc.
Sufl un fum albstrui de igar.
Croc! Ce Dumnezeu te-a apucat, s te compori aa?
M-a fascinat.
Te-a fascinat?
Noelle i turn nite cafea din ibricul de argint i o bu
nendulcit. Apoi i terse buzele cu un erveel de pnz. Ochii ei
erau mari i inoceni.
Ce tii despre el?
Este fost pilot al Air Force, rmas dup Dien Bien Phu. A
lucrat timp de cteva luni pentru un mic avion de marf, la
Bangkok, dar l-au concediat pentru c nu se puteau baza pe el. Nu
se puteau baza? Asta pentru c bea. Cnd a venit n Laos, a vrut
s lucreze pentru mine. I-am spus c nu aveam de gnd s-mi dau
avioanele pe mna cowboy-ilor. Pn la urm a fcut rost de bani
i a cumprat un Cessna, mpreun cu un alt tnr pe nume
Jean-Marie Pepin. Are o reputaie proast de fustangiu i cartofor.
Noelle zmbi.
12

- COLIN FALCONER -

Sun prea bine ca s fie adevrat.


Nu m ironiza, Noelle.
l btu pe obraz.
Papa, trebuie s ai ncredere n mine. M-am distrat i eu
puin. Sunt plictisit. N-am ce face aici. Ce-ai vrea s fac? S stau
s adun orez ca rncile?
Poate c ai nevoie de un so.
i netezi o bucl rebel, czut pe obraz.
Poate. Dar nu cu Marcel Rivelini. A prefera s intru la
mnstire.
M-am gndit la altcineva.
Fata rse.
N-ai dect s te amuzi, se gndi Bonaventure. Dar, uneori, cred
c este singura soluie. Altfel cum a putea s te in n fru,
drcuorul meu?
Peste cteva ore, Jean-Marie ateriza cu Cessna-ul su la
Aeroportul Wattay i se ndrept spre hangarele din captul opus
al pistei. Louis Jourdain, unul din piloii de la Air Laos meterea la
motorul avionului su Beechcraft. i fcu cu mna lui Jean Marie.
Presupun c ai auzit de prietenul tu? l strig Jourdain.
Am rmas peste noapte la Phong Saly.
Jourdain i terse minile cu o crp.
Deci, nu tii?
Jean-Marie i stpni un geamt.
Ce-a mai fcut?
Nimic, dect c a intrat cu maina n barul The Constellation.
Era beat, bineneles.
Merde alors!
Dar asta nu e tot. Ghici, cine era acolo?
De Gaulle?
Noelle Bonaventure. i ce crezi c a fcut l-a dus pn
acas cu maina.
Jean-Marie i trecu degetele prin prul sau blond, buclat,
13

- OPIU -

Imbcile! Idiot! i pierduse minile cnd se asociase cu un om ca


acest Croc. Era un pilot bun, dar icnit.
Ce s-a ntmplat?
Jourdain ridic din umeri.
Crezi c a regulat-o?
Nici mcar Baptiste nu-i att de nebun.
Ba este.
i mulumesc c m-ai prevenit, Louis.
Jean-Marie se ntoarse spre osea, unde vzu un taxi parcat
sub un copac. Taxiul era de fapt un jeep din al Doilea Rzboi
Mondial. Ua din dreapta oferului era rupt, i prins cu o
jartier roz. Semn ru, n situaia de fa, se gndi Jean-Marie. l
trezi pe oferul laoian care dormea pe scaunul din fa, i-i spuse
s-l duc la The Settah Palace.
Drumul pn n ora se desfur fr incidente. Singurele
obstacole fur civa bivoli de ap, care ieiser pe osea din
paddis i o mn de crue trase de boi, ntorcndu-se de la pia.
oseaua intr n Vientiane de-a lungul unei arcade de copaci
nflorii.
Cuibrit pe cmpia joas cultivat cu orez, a Mekongului,
capitala Laosului, era un ora rural adormit. Majoritatea caselor
erau fcute din lemn de santal, stuf i bambus, construite pe
buci de tec, nconjurate de ipci de copaci de mango, cocotieri
sau bananieri. Pui i porci negri tuci, triau sub case. Temple mari
de lemn n form de pagode, se nlau peste tot. Automobilele
reprezentau nc un punct de atracie.
Centrul comercial era alctuit din trei strzi paralele, cu
magazine drpnate, cu un singur etaj, oferind o gam bizar de
mrfuri. Negustorii indieni vindeau sari i costume brbteti n
timp ce magazinele chinezeti vindeau tricouri Roy Rogers, ierburi
uscate i conserve cu pat de gsc.
La Baraque Indienne zise oferul n franceza Bungalowul.
14

- COLIN FALCONER -

Settah Palace sau Bungalow-ul avea aerul uor deczut al


unei mtui btrne, nconjurat de fotografii din tineree. Dac ar
pleca toi locatarii, grdinile ar invada vila n cteva sptmni, se
gndi Jean-Marie. Muchiul crescuse din belug pe acoperiul
lung, cu frontoane, iar copacii din pdure creteau slbatic,
ntinzndu-i crengile ca nite degete ntrebtoare spre faad.
Intr nuntru. Era imediat dup prnz i bieii se adunaser
ca nite pisoi pe patul dublu din hol, sub o pnz rupt, care s-i
apere de nari. Patru membrii din personalul hotelului, stteau
la bar. Un telefon negru suna n cellalt capt. l priveau detaai
ca pe un animal de la grdina zoologic. N-avea de gnd nici unul
s rspund.
Un ziarist britanic dormea pe un scaun de trestie, palid i
deshidratat n costumul su alb, tropical, cu un ziar Lao Presse
deschis n poal. i czuse capul pe spate i i se deschisese gura,
n timp ce o musc ddea trcoale n jurul buzelor sale.
l gsi pe Croc n grdina din spate, sub un copac stufos, n
aparen adormit, ntr-o mic mprejmuire fcut de cineva din mii
de sticle de bere. Purta o cma alb i pantaloni albi de pnz
clcai la dung. Singurele semne ale activitii sale nocturne erau
cearcnele de la ochi i obrajii nerai. Jean-Marie se nfuria s-l
vad proaspt ca o stea de Hollywood, chiar i cnd era mahmur.
Idiotule zise el.
Croc deschise ochii.
Jean-Marie, tu eti? Ct e ceasul?
Este timpul potrivit s-i bagi minile n cap. Apropo, te
doare?
Da, puin. i uit-te aici.
i art buza umflat i crpat.
Un espce de con2 m-a lovit.
i scoase ochelarii de soare i se uit la prietenul su.
Presupun c ai aflat.
De-abia aterizasem de dou minute, cnd mi s-a povestit.
2

ticlos (fr) (n.t.)


15

- OPIU -

Unde este maina mea?


Maina ta este bine. Nu s-a stricat.
Dar barul? Cum o s plteti pagubele?
Croc i puse la loc ochelarii de soare.
Nu te ngrijora. O s gsesc eu ceva.
Tu es con3. tii cine era fata?
Noelle Bonaventure.
Jean-Marie se trnti pe un scaun lng el.
Da, Noelle Bonaventure. Merde.4 Tatl ei este un vrai
monsieur5, unul din cei mai mari gangsteri din Indochina. O s te
trezeti cu gtul tiat dac te joci cu aceti oameni!
Nu m joc, Jean-Marie!
Atunci, ce faci?
tii ce am auzit zilele trecute? C vietnamezii intenioneaz
s redeschid comerul cu opiu. Ori asta nseamn mult pentru
cineva! Poate ar fi timpul s formm o alian strategic.
Jean-Marie l privi fix, uluit pe moment, nainte s-i dea seama
la ce se gndea Croc.
Eti nebun! Dac te apropii de fiica lui, o s-i taie gtul!
Ridic din umeri.
Poate. Vrei s te miti puin spre dreapta? ncerc s m
bronzez i-mi stai n soare.

3
Noelle sttea la fereastr, ascultnd ritmul nopii, ciripitul din
ce n ce mai cadenat al cicadelor ce cretea, pentru ca apoi, s
scad din nou. Mai erau dou luni pn s vin musonul, dar
umiditatea devenise deja apstoare, umezindu-i pielea.
La vie en rose rsuna la gramofon: Edith Piaf. Noelle i
3
4
5

Eti tmpit (fr.) (n.t.)


Rahat (fr.) (n.t)
Un adevrat domn (fr.) (n.t.)
16

- COLIN FALCONER -

strnse braele n jurul ei i se gndi la corsicanul n costum alb.


Baptiste murmur ea.
Ce fermector, viu i periculos. Dorise s se culce cu ea i-i
spusese pur i simplu! O parte din ea era revoltat, dar alta
Dar era imposibil. Tatl ei nu i-ar permite s-l vad din nou.
Se uit n oglind. Bluza bleumarin i accentua ochii violei.
Purta prul liber, lsndu-l s cad n bucle. l ddu peste umeri.
Era contient de frumuseea ei i o enerva. Ce rost avea s fii
frumoas, dac nu exist nimeni s te admire? Papa avea dreptate,
se gndi ea. mi trebuie un so.
Dar unul ales de mine.
Rivelini se ntorsese posomort i chioptnd la Bangkok, i n
dimineaa aceea tatl ei plecase la Saigon, lsnd-o singur n vil.
nc o noapte tropical lung i plictisitoare. Nelinitea pe care o
resimea era aproape ca o durere fizic. Voia s ias, s flirteze.
Poate dac s-ar ntoarce n Frana
Frana era un vis, o amestectur de amintiri de copilrie i
fantezii. Plecaser imediat dup rzboi, cnd avea nou ani. Tot cei amintea acum de Marsilia era mirosul de pete de pe docuri,
irurile cenuii de cldiri din piatr, frigul muctor.
ntreaga ei adolescen fusese n Asia, cu ciclul musonilor,
ritualurile ciudate ale les jounnes6, singurtatea vilelor luxoase i
pustnice. n Saigon fcuse coala la o mnstire, unde mai erau
cel puin cteva franuzoaice de vrsta ei. n Vientiane, singurele
femei franceze pe care le cunotea erau fie soii de diplomai, fie
colrie. Iar aici nu exist nici un loc unde o femeie european se
putea duce singur, fr s trezeasc suspiciuni i comentarii.
Brbaii pe care-i cunoscuse, adic cei cu care era de acord
tatl ei, nu o atrgeau, iar cei care o atrgeau cum ar fi Croc
de exemplu nu-i erau pe plac tatlui ei. M ntreb dac este mai
mult dect o coinciden, se gndi ea. Uneori o preocupa
caracterul ei aventuros i contradictoriu. l iubesc pe papa, se
gndi ea. Aa c, de ce ncerc uneori s-l enervez?
6

galbeni (fr.) (n.t.)


17

- OPIU -

Poate c semnm prea mult. Nu ne place s ne spun nimeni


cum s ne trim viaa. Asta trebuie s fie.
Deodat, auzi zgomotul unui claxon n faa casei. Cine putea fi
la asemenea or trzie?
Alerg pe balconul sufrageriei. De la etaj i se uit n curte.
Baptiste Croc sttea pe capota Packard-ului cu o duzina de
trandafiri roii n mn.
Pentru tine! strig el.
Ce faci aici?
Nu-i rspunse i-i arunc buchetul.
Sunt de plastic. I-am luat de la hotel. Dar sunt singurii
trandafiri din Laos.
Ce vrei? Tata o s te ucid!
Este n Saigon. De unde s tie? Purta costumul lui alb i
avea prul uns cu briantin. Am venit s te iau la cin.
Nu se poate. Nu fi absurd.
Ai alt invitaie?
Nu este vorba de asta!
Sunt treaz, uite!
Sri de pe capot i merse pe lng main ca pe srm.
Ai spus c trebuie s fiu treaz dac vreau s fac dragoste cu
tine. Nu tii ct de mult trebuie s m abin ca s nu beau, ntr-un
loc afurisit ca sta! Dar acum, dup ce te-am gsit pe tine, n-o s
mai fac nimic ru.
Trebuie s pleci!
Croc art spre ferestrele de la parter.
Servitorii se uit la mine. Dac nu cobori, rmn aici pn se
ntoarce tatl tu. Vrei s m mpute ca pe un cine, pe treptele
casei tale?
Noelle ezita. Ah, la dracu cu Rocco!
Dac vin, trebuie s-mi promii c o s m aduci acas la
zece seara.
Croc rnji i fcu o plecciune.
18

- COLIN FALCONER -

i dau cuvntul meu de ofier i gentleman!


Maxims, spre deosebire de localul elegant cu acelai nume din
Paris, avea perei de bambus i un acoperi gurit, de tabl. Era
unul din restaurantele rsrite de curnd n Vientiane. Clientela
era n majoritate francez; brbai ari de soare, cu minile
suflecate i prul lins, foti soldai sau piloi, care se ntorseser n
rile lor dup rzboi i erau implicai acum n comerul cu aur,
piastere sau opiu. Animatoarele i asaltau pe ringul de dans sau la
mese, ncercnd s-i atrag n camerele lor.
Dar acum, cnd intrase Noelle, nu le mai bga nimeni n seam.
Toate privirile erau aintite asupra ei. Brbaii se uitau la ea
nfometai, iar fetele invidioase.
Noelle tia c nu era un loc potrivit pentru o fat ca ea.
Nu pot fi vzut aici zise ea.
Nu-i place? o ntreb el.
Crezi c exist vreo virgin printre fetele de aici?
Acum poate c nu sunt. Dar au fost odat!
M ndoiesc!
Croc ridic din umeri.
mi pare ru. N-am mai fost niciodat aici, bineneles. Am
auzit doar c au muzic bun.
Eti un mincinos.
Bem un pahar i plecm. Ne aezm n spate.
Ezit.
Bine, un singur pahar.
Croc gsi o mas ntr-un col ntunecat i se aezar. Comand
dou Pernod-uri cu ap.
Toi brbaii acetia m privesc uiera ea.
Te admir.
Nu cred c admiraia este cuvntul potrivit.
Ar vrea s se culce cu tine. Este o forma de admiraie. Dar
poi s te liniteti. Eti cu mine.
i scoase pachetul de Gitanes i-i zmbi cnd i aprinse o
19

- OPIU -

igar.
Noelle i lu Pernod-ul i-l studie pe Croc peste buza
paharului.
N-ar trebui s fumezi att de mult. Duneaz sntii.
Cine i-a spus asta?
Am citit undeva
Prostii. Mi-a plcut ntotdeauna. Este un obicei pe care l-am
cptat n rzboi.
ncepu s-i povesteasc despre el. Este cam aceeai istorie pe
care i-o spusese tatl ei, spre deosebire de cteva exagerri;
conform spuselor lui Croc, fusese decorat n Indochina mai mult
dect orice pilot francez de la Primul Rzboi Mondial ncoace.
Preferase s nu aminteasc de scurta sa activitate n Bangkok.
i acum te-ai orientat spre o via clandestin?
Se prefcu revoltat.
Sunt patronul unei linii aeriene.
Ai cincizeci la sut dintr-un avion Cessna, pe care-l foloseti
ca s scoi piastere din Vietnam.
Ca muli alii. Poate ar trebui s m ocup puin i de opiu.
Dar este mai periculos. Vietnamezilor nu le place. Preedintele lor
Diem este un puritan. Nu are dect dou soluii: s se
rzgndeasc, sau s fie schimbat. Asia nu este un loc potrivit
pentru oameni cu principii.
Serios, domnule? Atunci poate ar trebui s m ntorc acas.
M refeream la brbai. Cu femeile este altfel.
Cum adic, Baptiste?
Trebuie s te prefaci mai mult.
Cteodat m gndesc c ar trebui s-i trag o palm i s nu
mai am de-a face cu tine.
i ridic minile, prefcndu-se ngrozit.
Nu, te rog. Am vzut c tii s te bai. M predau.
Te joci cu focul, Baptiste. Nu m trata ca pe o fat de cabaret.
n curnd oamenii vor sta la coad s te ucid. Iar eu voi fi prima.
Oricum, de unde tii attea despre mine? o ntreb el.
20

- COLIN FALCONER -

Fata nl din sprncene. Apoi i ddu seama.


De la tatl tu, bineneles.
Cum ai strns bani s-i cumperi avionul?
Eu? Am ctigat ceva mai mult la cri.
i Jean-Marie?
El a fost i mai norocos. Avea un tat bogat la Lyon. Crezi n
noroc, Noelle?
Cltin din cap.
Ar trebui s crezi. Norocul nseamn totul. Vrei s afli dac
eti norocoas?
O lu de mn i-i examina palma. Atingerea lui era rcoroas
i blnd.
Vezi, norocul tu este scris aici, n liniile acestea. Uit-te.
Aceasta este linia dragostei, Noelle. O singura linie adnc. Una
singur. Eu sunt acela.
i trase mna.
N-am de gnd s m culc cu tine, Baptiste. Nu ast sear.
Poate niciodat.
Se aplec, cu ochii sclipind ca tciunii aprini.
Nu spune asta. A fi n stare s m sinucid. Hai!
Era o formaie din Saigon care cnta muzic de dans afrocubanez. O conduse pe ringul de dans. Era o samba. O trompet
susinea un solo nereuit. Croc se apropie de ea. i ddea seama
de mirosul de santal al aftershave-ului su; de cldura trupului,
de rnjetele brbailor de la mese, de privirile rutcioase ale
fetelor. Se trase de lng el.
Du-m acas.
Ce s-a ntmplat?
i-am spus c nu sunt o fat uoar. Mi-ai promis c bem un
sigur pahar. i acum, du-m acas.
Dar am promis de asemenea c o s cinm.
Nu-mi este foame.
Se ntoarse la masa lor, i lu poeta i iei din restaurant.
oferii siclo-urilor rdeau i trncneau lng taxiurile lor. Fcu
21

- OPIU -

semn unuia din ei.


Croc o urm afar.
Nu neleg. Ce s-a ntmplat?
Cum s-i explic, se gndi ea. Nu eti femeie i nu poi nelege,
sunt sfiat ntre singurtate i vin, dar nu sunt att de
disperat s m nscriu pe lista femeilor cucerite de tine. N-o s
accept niciodat.
Trebuie s m ntorc acas zise ea.
Eti nebun. Mai nti i loveti prietenul, pentru c m-a
lovit pe mine
Nu l-am lovit, l-am mpins.
apoi, cnd te duc pe ringul de dans, te pori de parc ai fi
clugri sau mai tiu eu ce.
i stinse igara sub pantof.
Oare cnd ai de gnd s pricepi? M-am ndrgostit de tine din
prima clip cnd te-am vzut. Poate c am fost nebun n noaptea
aceea, dar nu eram chiar att de beat, s nu tiu c am ntlnit
cea mai frumoas fat pe care am vzut-o n toat viaa mea
nenorocit..
Se apropie i-i lu faa n mini O srut dur pe gur. Pe
msur ce o dezmierda, se mblnzi. i simea limba, explorndu-i
gura.
n cele din urm, se trase din braele lui, cu rsuflarea tiat.
Nu! Du-m acas.
Eti cea mai bun lupttoare pe care o cunosc murmur
el. Vreau s fii mereu lng mine, s m protejezi de primejdie.
Se uit la el. Acum rdea de ea. Imposibil, pur i simplu
imposibil.
Te joci cu mine, nu-i aa?
Dar este un joc grozav, nu i se pare?
i fcu semn oferului s plece i apoi o conduse spre Packardul lui, deschizndu-i portiera.
Te rog.
Ce vrei de la mine, Baptiste?
22

- COLIN FALCONER -

Dar i-am spus ce vreau. S m cstoresc.


De-abia m cunoti.
tiu totul despre tine. tiu c erai o feti care se credea o
prines. tiu c fetia aceea credea c tatl ei este cel mai
puternic, mai curajos i mai detept om din lume, iar acum eti
dezamgit. tiu c eti plictisit i singur i vrei s scapi.
Se nroi la fa n bezn.
Mnnci rahat murmur ea.
Se prefcu ocat.
Unde ai nvat asemenea limbaj?
La clugrie i acum taci din gur i condu.
Cnd ajunser la vil, se grbi s-i deschid portiera.
O lu de mn s-o ajute s ias.
Ofier i gentleman.
Noapte bun, Baptiste.
Urc scrile spre u. Dintr-un impuls, se ntoarse, alerg
napoi i i arunc braele de gtul lui. l sruta tare pe buze,
mpingndu-l peste capota Packard-ului.
Se trase de lng el la fel de brusc.
Nu ast sear zise ea i apoi fugi nuntru, trnti ua i l
ls uluit, cu rsuflarea tiat.

4
Saigon
Saigon-ul i reamintea lui Rocco Bonaventure de un ora
provincial francez, care fusese luat de mna unui uria i aezat n
mijlocul unei mlatini asiatice.
Strzile erau late, strjuite de tei, iar vilele din spatele zidurilor
vopsite aveau porte cochres albe, enorme i acoperiuri din igl
roie. Dar traficul era caracteristic Asiei. Se ngrmdeau biciclete,
motociclete, ncrcate cu ntreaga familie pe ghidoane i n atae:
23

- OPIU -

maini antice saigoneze i taxiuri hodorogite Renault i Peugeot


care preau legate cu srm.
Iar unele chiar erau.
Bonaventure se uita de pe terasa hotelului Continental,
ncadrat ntr-o uria arcad care ascundea mesele. Venea
ntotdeauna aici cnd se ducea la Saigon. Terasa era destul de
adpostit de grenadele aruncate din cnd n cnd n cafenele de
Viet Minh.
Vizavi de el, colonelul Tran van Li nghii un cub de ghea din
cognac-ul lui cu ap mineral, i l zdrobi ntre dini. Era un
brbat vesel, cu faa rotund, barb de ap i firea lene a unui
translator guvernamental.
Deci, cum a fost recolta de opiu? ntreb el.
Bonaventure i lu o figur impasibil.
Mulumitoare.
Li rnji.
Poate va fi ultima, pentru un timp.
Te referi la Pathet Lao? Nu-i face griji din pricina lor. Sunt
nite slbatici cu arcuri i sgei.
tiu c au atacat avanposturile lui Lao, de lng Saru Nena
i Phong Saly i c de-a lungul frontierei chinezii fac manevre.
Americanii nu vor permite comunitilor s preia puterea n
Laos.
Li nu spuse nimic, dar l privea curios. Rzboiul pasionat al
americanilor mpotriva comunitilor a salvat Vietnam-ul de Ho Chi
Min dup diviziune. Poate Eisenhower o s-i fac o baz i n
Laos. i dorea acest fapt la fel de mult ca francezii. Laos era nc
principala surs ilegal a Saigonului pentru opiu, mulumit lui
Rocco Bonaventure i Air Laos. Bineneles, Bonaventure n-ar fi
putut obine profituri serioase fr protecia lui Li, dar colonelul
considera la rndul lui c era rspltit cu generozitate pentru
serviciile lui.
Tran van Li se afla ntr-o poziie ideal pentru a-l ajuta pe
Bonaventure. Din 1945 era cel mai apropiat consilier al
24

- COLIN FALCONER -

preedintelui Diem, precum i directorului Securitii Militare, o


organizaie responsabil de investigarea corupiei n rndurile
militarilor. n practic, i dduse mult putere, iar Li era un brbat
care conducea prin exemplu personal. n ultimii trei ani, fusese un
partener tcut al companiei Air Laos a lui Bonaventure.
S-ar putea s bat un vnt nou prin palatul Doc Lap zise
el indiferent. Viet Minh nu sunt aa de uor de potolit cum credeau
americanii. Muli au devenit puin nostalgici dup vremurile lui
Binh Xuyen.
Bonaventure zmbi. i amintea de Binh Xuyen de cnd sttuse
i el n Saigon; la nceput o simpl band de pirai de ru, cu
timpul deveniser cea mai mare i mai eficient armat
particular. Asiguraser securitatea oraului n schimbul
concesionrii afacerii cu opiu. Cnd francezii plecaser n 1955,
dup Dien Bien Phu, americanii veniser i-l puseser pe
puritanul preedinte Diem n palatul Doc Lap. Consilierii CIA l
sftuiser s-i zdrobeasc pe adepii lui Binh Xuyen; comerul cu
opiu ofensase sensibilitatea celor care activau n rzboiul rece.
Ridicol! Chiar i imaginau c puteau guverna n Saigon fr
opiu?
Deoarece nu mai avea acces n Saigon, Bonaventure fusese
obligat s se foloseasc de zonele nalte din nord i de Golful Siam,
pentru transportul opiului. Interdicia dura de mai mult de trei ani
i comerul fusese serios afectat. n sfrit nite veti bune.
Bonaventure nu era surprins c Diem i americanii renunaser la
idealurile nalte, sub presiunea Viet Minh-ului.
Deci, americanii i-au pierdut virginitatea n Asia? zise el.
Li ncuviin din cap.
ntr-adevr. Sunt dup noaptea nunii i nu se simt prea
bine. La fel ca i Diem, de altfel. i-a petrecut toat viaa n palate
i nu nelege realitile Saigonului mai mult ca ei. Ca s-i
consolidezi poziia, ai nevoie de spioni i informaii. Iar ca s ai
nevoi, ai nevoie de bani. i n Viet Nam, banii nseamn opiu.
Auziser sirena de la Pot. Era prnzul, i n curnd toi cei
25

- OPIU -

din Saigon vor nchide magazinele pentru siest, pn dupamiaz. n timp ce priveau, strzile se umpleau de oameni,
secretare vietnameze drgue i vnztoare pedalnd graios spre
cas prin tunelul de frunze al lui Tu Do, n ao dai-ul lor
pantaloni albi i largi de mtase i haine lungi, nflorate, despicate
pn la talie cu plriile lor n form de frunze de palmier legate
cu panglici viu colorate; oferii de siclo pedalau spre ru,
transportnd oameni de afaceri vietnamezi n costumele lor vestice
sub baldachine; rani, ntorcndu-se de la pia, cu courile lor
de trestie pe umeri, ncrcate cu varz i banane.
Doi brbai n oruri i cmi hawaiene, portocalii i verzi
ieir din holul hotelului i fur nconjurai imediat de copii,
dornici s le vnd igri i ghirlande cu flori.
Americanii zise Bonaventure. Cteodat nu tiu dac ar
trebui s-i iubesc, sau s-i ursc.
Mi-au cerut s restabilesc vechiul trafic de droguri zise Li.
De aici nainte, poi s aduci ct opiu pofteti. Activitatea va fi
atent supravegheat i i mpari profitul cu noi. Va trebui s
foloseti aceleai locuri de aterizare de la Pleiku, dar te vor atepta
camioane ARVN la sol i vom aduce opiul la Saigon, sub escort
militar.
Bonaventure ncuviin din cap, satisfcut. Dac Pathet Lao ar
putea fi inut departe de munii din nord, timp de cteva luni, se
va mbogi.
Cum rmne cu competiia?
Intenionm s crem un monopol guvernamental. Ori acest
fapt exclude competiia. Vei fi furnizorul nostru exclusiv.
Bonaventure ridica paharul cu cognac, s toasteze.
Pentru o colaborare reciproc avantajoas zise el.
Li nl paharul, la rndul lui.
ntr-adevr.

26

- COLIN FALCONER -

5
Vientiane.
Bonaventure avea cinci servitori: o buctreas, un biat de
cas, doi boysses i un grdinar. La lsarea nopii, doar
buctreasa i biatul rmneau n cas i, dup cin, Noelle le
spusese c nu mai avea nevoie de ei pn a doua zi.
Puin nainte de ora nou, se duse pe balconul care ddea n
spatele casei i ascult. Trncnitul servitorilor din camerele de la
parter se stinse treptat. La i un sfert, se stinser toate luminile i
ea se ncredina c adormiser. Se ntoarse n cas.
nainte s coboare scrile, arunc o privire n oglinda cu ram
aurit din dormitorul ei. Prul ei era prins n ceea ce francezii
numeau o baguette, dar i se desprinsese o bucl rebel, care-i
atrna pe obraz. i-o ddu la o parte, agitat. Nu se machiase. i
dduse doar cu lac pe unghii, o mic concesie fa de educaia
auster imprimat de clugriele franceze de la Les Oiseaux. Nu
este prea provocator, se gndi ea.
Dar destul de atrgtor.
Noaptea era umed i linitit, iar rochia alb de pnz i atrna
umed pe corp. Acolo unde nu trebuie, se gndi ea. I se aprinser
deodat obrajii. N-avea ce face. Simea un gol n stomac i i se
accelerase pulsul..
n noaptea asta. Poate n noaptea asta.
i lu o sticl cu parfum Joie i i ddu pe coate, ncheieturile
minii i gt. Se spunea c pulsul i cldura activau aroma. Una
din fetele de la mnstire i turna cte o pictur ntre coapse.
Trfa!
Suspin adnc
n noaptea asta.
ncerc s se calmeze i cobor ncet scrile. nchise ua ct mai
ncet, vzu o main parcata de partea cealalt a trotuarului i o
lu la fug.
27

- OPIU -

Baptiste?
El sri din main s-i deschid portiera.
Credeam c ai uitat.
Am ateptat s adoarm servitorii. Unde mergem?
Cnd se sui n main, se aplec deasupra ei i-i spuse:
n noapte.
Spuse n gnd o rugciune, implornd iertarea Fecioarei Maria.
Va fi probabil ultima oar cnd i vorbeau. Bnuia c dup
aceast noapte, nu vor mai avea nimic n comun.
Saigon.
Cholon-ul era copia nereuit a Saigonului. Oraul mirosea a
noroi, petrol i canalizare.
Bonaventure i ncrei nasul i i inu respiraia. N-o s
neleag niciodat, de ce un om ca Chen Giai Han nu se muta
ntr-un cartier mai civilizat.
Cholon dormea ziua i muncea noaptea. Cnd soarele cobora la
asfinit, oraul ncepea s se trezeasc la via. Negustorii stteau
pe marginea drumului, fluturnd cu evantaiul micile lor focuri de
crbune, care ardeau sub buctriile lor portabile; ghicitori cu
brbi cenuii se rezemau de perei i ntindeau crile care erau
instrumentele lor de lucru; dentitii i brbierii munceau de zor la
lumina lmpilor cu petrol atrnate de crengile copacilor de
tamarind, care strjuiau strzile.
Reclame verticale cu litere chinezeti, prinse de magazine,
anunau c acesta este oraul chinezesc al Saigonului. Vorbitorii
de chinchao din provincia chinezeasc Swataw erau cei mai
importani din aceast zon. Chiu chao dominau comerul, ca
evreii, conduceau lumea interlop, ca Mafia Siciliana. Iar brbatul
Rocco Bonaventure venise s-l vad pe Chen Giai Han cunoscut
sub numele de Sammy Chen mai mare peste toi Chiu Chao din
Cholon.
28

- COLIN FALCONER -

Trecur de pagoda Qan Am i Bonaventure i porunci oferului


de siclo s opreasc n faa hotelului Trung Mai, o cldire de patru
etaje, cu aspect trist i drpnat, cu un bac i urt mirositor, pe-o
parte i un restaurant pe cealalt. Restaurantul, familiar lui
Bonaventure din vizitele lui anterioare, era foarte popular.
Specialitatea casei era cine fiert.
Foaierul de la Trung Mai era ntunecat. Luminile nu fuseser
aprinse nc. Podeaua de lemn era parial acoperit de un covor
chinezesc uzat; marginile goale ale parchetului fuseser lustruite
de picioarele goale care se perindau pe acolo. Brbaii, n pijamale
negre, stteau ntini pe sofalele din hol. Dou prostituate,
sprijinite de biroul de la recepie, l priveau cu o expresie studiat,
ca o tai tai care examina petele la pia.
Excusez-moi. Il faut que je vois Monsieur Chen 7, zise
Bonaventure la recepie.
Omul ncuviin din cap i scuip peste umr. Pentru o clip,
Bonaventure crezu c scuipase pe jos, dar vzu saliva ateriznd
ntr-o scuiptoare de aram, undeva, sub birou.
Brbatul trase la o parte o perdea care ddea ntr-o camer din
spate. Bonaventure auzi un scurt schimb de cuvinte n dialectul
aspru chiu-chao i apoi apru o chinezoaic ntr-o pijama nflorat
de mtase i-l privi prin ochelarii ei cu rame groase, negre.
Comment vous appelez-vous?8
Je mapelle Bonaventure, Rocco Bonaventure. Il faut que je vois
Monsieur Chen. Cest trs important.9
Femeia se gndi o clip i apoi i fcu semn s-o urmeze. O u
sub scri i duse n partea din spate a hotelului; fii colorate de
plastic atrnau de rama din lemn, s prind mutele. Bonaventure
se lu dup ea.
Camera din spate era fierbinte i lipsit de aer. Fu invitat s se
Scuzai-m. Vreau s-l vd pe domnul Chen (fr.) (n.t.)
Cum v numii? (fr.) (n.t.)
9
M numesc Bonaventure, Rocco Bonaventure. Trebuie s-l vd pe
domnul Chen. Este foarte important. (fr.) (n.t.)
29
7
8

- OPIU -

aeze pe un scaun cu sptar tare, caracteristic living room-urilor


chinezeti. Femeia plec din nou, strignd unui interlocutor
nevzut, n propriul ei dialect.
Un singur bec atrnat din tavan lumina slab camera.
Bonaventure i ddu seama c nu era un birou, aa cum i
imaginase, ci o ncpere de locuit, probabil pentru familia
numeroas a lui Chen. O bunic btrn n pijama neagr, sttea
pe un pat din bambus n timp ce un copil se tra pe podea, la
picioarele ei. Doi brbai ntre dou vrste, n veste albe i
pantaloni maro jucau mah-jong la o msu, n timp ce altul, un
om mai n vrst, sttea ntins pe un pat, n colul ndeprtat al
camerei, fumnd opiu.
Bonaventure l privi cum arunca rotocoalele negre spre foc,
absorbind apoi opiul n pipa sa. Bonaventure simea mirosul dulce
i greu. Nici o arom nu se compar cu cea a opiului, se gndi el.
Era inconfundabil. Pe el, cel puin, l fcea s vomite.
Btrnul ntoarse pipa deasupra lmpii i mica boab de opiu
fcu o bul pe care acesta o inhal. Ochii lui erau sticloi i
pierdui.
Monsieur Bonaventure!
Brbatul ndesat, cu ochelari, din prag, spusese de fapt Bon
Van Chao. Sammy Chen purta un costum vestic, ifonat, peste o
cma alb, deschis la gt i ptat de sudoarea de peste zi.
Avea sandale maro n picioare.
Vizita ta m onoreaz.
Bonaventure se ridic n picioare.
Onoarea este de partea mea, Sammy.
Ddur mna palmele lui Sammy erau lipicioase i grase,
remarc Bonaventure i apoi chinezul i trase un scaun i se
aez lng el. Btu din palme i btrna de pe pat se ridic i
plec grbit.
Sammy ncepu imediat s se intereseze de sntatea lui
Bonaventure i bunstarea familiei. n timp ce discutau, btrna
apru din nou cu o tav pe care erau un ceainic i dou cni de
30

- COLIN FALCONER -

porelan fr mnere. Ceaiul era glbui, amar i fierbinte.


Dup introducerea convenional, Sammy trecu la afaceri.
Deci, pentru ce ai venit la Cholon?
Ca s discut cu tine despre o mic afacere, Sammy.
Bonaventure era sigur c Sammy Chen tia deja despre noua
orientare din palatul Doc Lap.
Am discutat azi cu colonelul Li continu Bonaventure. Se
pare c cineva l-a convins pe Preedintele Diem s fie mai tolerant.
Sammy i frec degetul mare de cel arttor.
Are nevoie de banii pe care-i aduce opiul.
Bonaventure ncuviin din cap.
Poate c Viet Minh le-a artat realitatea situaiei politice din
Saigon.
Cu att mai bine pentru noi. Opiul este o afacere bun. Dac
poi s m aprovizionezi, eu pot vinde beaucoup10 aici n Saigon. i
poate i n Hong Kong.
Era tocmai ceea ce sperase s aud Bonaventure. Trimisese deja
o mare parte din opiul su la Bangkok, unde Rivelini l dusese n
laboratoarele unchiului su din Marsilia, unde se fabrica heroina.
Dar piaa de acolo era saturat. Union Corse i lua materia prim
din Anatolia. Dar, dac Sammy i oferea alte piee, Bonaventure
putea cumpra tot opiul oferit de triburile de pe dealuri i chiar
mai mult. Profiturile poteniale erau nelimitate.
Uit-te la el zise Sammy, artnd spre btrnul de pe pat.
Czuse n visare, cu ochii ntredeschii, nemicat.
Nu face nici un ru. Este inofensiv pentru btrni.
Copilaul se tr pe podea i se ridic n picioare, agndu-se
de pantalonii lui Chen. Minile lui lsar urme de murdrie, dar
Chen nu-l cert. Chinezii nu prea i mustrau copiii
Fiul numrul doi zise Sammy i slt copilul pe genunchi.
Copiii sunt viitorul. Au grij de noi la btrnee, ne spal oasele
cnd murim. Rugile lor ne asigur un loc n cer.
Bonaventure se gndi la Noelle i se posomori.
10

mult (fr.) (n.t.)


31

- OPIU -

Brbaii trebuie s aib fii zise Chen.


Bonaventure se abinu de la comentarii.
Chan legn copilul pe genunchi, fcndu-l s gngureasc
fericit.
O fiic este bun. Dar un biat este i mai bun.
Bonaventure se gndi din nou la Noelle. Probabil c ai dreptate,
i spuse el.
Sammy puse copilul jos, pe podea i revenir la afaceri. Dar, n
timp ce discutau despre pre i cantiti lui Bonaventure i venea
din ce n ce mai greu s se concentreze. Se gndea la ce spusese
Sammy despre fii i fiice i se ntreb ce-o face Noelle acum.
Vientiane.
Ruinele strvechii wat aprur n lumina farurilor. Demonii i
eroii din Ramayana renviar pentru o clip n fosforescen,
crndu-se pe jgheaburi, agndu-se de invadatorii care se
strecurau din jungl. Cnd Croc stinse farurile se ntoarser n
umbrele junglei. Aprinse o lantern cu parafin cnd coborr.
nconjur maina i Noelle i simi mna pe umr. Era o senzaie
linititoare.
Cunoti locul acesta? murmur el.
Am venit o singur dat aici, cu tatl meu, mai demult. Mi-a
spus c este abandonat din secolul trecut.
tii de ce?
Nu tie nimeni. Phi ri, probabil.
Laoienii credeau n phi, spirite nevzute, care guvernau lumea
material. Credeau c phi locuiesc pretutindeni n muni, ruri,
animale, oameni, chiar i pe cer. Curcubeele erau spiritele cerului
care obinuiau s bea i s i exprime mnia prin tunete i
fulgere. Versiunea local a budismului absorbise cultul phi,
alctuind un amalgam unic de credine. Mare parte din timpul
unui laoian era petrecut n scopul linitirii acestor spirite, prin
ofrande de orez i ritualuri complicate. Un phi nervos, putea rsuci
32

- COLIN FALCONER -

glezne, rupe picioare, ba chiar provoca mbolnviri i tragedii.


Paii lor rsunau pe pietrele din curte, n timp ce Croc o
conducea printre ruine. Lanterna lumina bolovanii care se
ntindeau pe acoperi, leii de piatr din arcade i erpii de pe
balustrade. Dou oprle colorate nepenir n fascicolul de
lumin, nainte s dispar n bezn. Jocul umbrelor te mpiedica
s-i dai seama care dintre animale erau sculptate i care nu.
Se aezar pe piatra rece din sala i Croc puse lanterna la
picioarele lor. Faa lui era ascuns n umbr.
Eti tcut n noaptea asta zise el.
Sunt nervoas.
De ce?
Din cauza tatlui meu.
Las-m pe mine s m descurc cu el.
Nu tii cum este.
O lu de mn i i mngie braul. Gsi curelua bleumarin de
la ncheietura ei stng.
Ce-i asta?
Anul trecut am fost foarte bolnav. Doctorii nu tiau ce am.
Tao Koo, biatul nostru de cas, l-a adus pe unchiul su. Este un
fel de aman. i-a desfurat micul su ritual la patul meu.
Laoienii cred c toate bolile sunt date de un phi ru, care
ademenete sufletele afar din corp i, dac nu pot fi convini s
plece, mori. Prin urmare, aduce spiritele bune s cheme sufletele
pierdute napoi, n timp. Curelua este menit s le lege, ca s nu
mai rtceasc niciodat.
Vorbeti ca i cnd ai crede.
Poate cred.
Degetele lui i pipir conturul braului, pn la umr. Se
cutremur.
Cum poate o persoan s aib mai multe suflete? o ntreb
el.
Vorbete. ncearc s te prefaci c nu se ntmpl nimic. Nu
vreau s fac asta. Mi-e fric.
33

- OPIU -

Laoienii spun c avem multe suflete. Cnd murim, zboar


departe, n diverse locuri, s se rencarneze n timpuri diferite.
Crezi asta?
Cltin din cap. Acum se apropiase foarte mult de ea. i simea
respiraia pe gt. Era ocat s se aud gemnd de plcere cnd
buzele lui se atinser uor de pielea moale a gtului ei.
Atunci ce crezi? murmur el.
Cred c avem un singur suflet, iar cnd murim, se ntoarce la
cel iubit. Cnd o s mor, poate c sufletul meu o s se ntoarc la
tine, Baptiste.
Poftim, i spusese. tiuse din clipa cnd l vzuse ce-o s se
ntmple ntre ei. Poate c el avea dreptate. Era scris n palmele
lor.
Noaptea se strnse n jurul lor, iar insectele junglei alctuiau o
cacofonie de sunete. O mpinse uor pe spate, pe piatr i Noelle
simi greutatea peste ea.
M iubeti? murmur ea.
Nu, nu te iubesc. Dragostea este un cuvnt prea simplu. Sunt
obsedat de tine. Nu m gndesc la altceva dect la tine. O s
transform viaa ta ntr-o furtun.
Ea se uit la umbrele din pavilion, la nagas dansnd pe streini,
la oprlele gecko fonind pe acoperi, voluptuoase, dornice s
ucid.
Brbatul mirosea a lemn de santal i tutun.
Duritatea muchilor lui.
Phi opteau din bezn, spirite bune i rele.
i simea propriul spirit desprinzndu-se. Acum nu mai exist
cale de ntoarcere.

6
34

- COLIN FALCONER -

Cnd sosise prima oar n Asia, cu zece ani n urm, Rocco


Bonaventure adoptase rapid rutina zilnica a colonitilor francezi:
se scula la opt, lua micul dejun, i rar se apuca de afaceri, nainte
de ora zece. Dup prnz, n perioada cea mai fierbinte a zilei se
odihnea i ncheia ziua de lucru la ora ase. Seara era momentul
cnd bea aperitive.
Acum, cptase obiceiul, la lheure daperitif, s stea n camera
de la etaj, folosit drept birou i s priveasc apusul de soare. n
noaptea aceasta, Marcel Rivelini i inea companie. Bonaventure
ntinse mna dup sticla de Pernod i umplu din nou paharele,
unul pentru el i unul pentru Rivelini.
Am auzit c s-au nregistrat lupte lng Sanu Nena i Phong
Saly coment Rivelini.
Bonaventure ncuviin din cap.
Rivelini prea agitat.
Comunitii. Se pun n calea afacerilor.
Americanii n-o s-i lase s preia supremaia n Laos, Marcel.
Ai vzut ce s-a ntmplat n Europa de Est. N-o s-i lase s fac
acelai lucru aici.
Sper s ai dreptate, Rocco.
Nu te ngrijora.
Bonaventure puse puin ap n Pernod-ul su i lichidul auriu
cpt imediat culoarea laptelui. Apoi se uit din nou pe fereastr.
ncepuse musonul i amurgul era murdar, cenuiu; chiar i
stupele aurite ale oraului preau ponosite. Bananierii i
bambusul din grdin se plecau sub rafalele de ploaie.
Rocco pare att de mulumit de sine, se gndi Rivelini. Att de
mulumit de sine, retras aici, printre rafturile pline cu volume
legate n piele, coninnd piese de Corneille i Racine, cu statuile
sale de bronz ale lui Buddha i Hanuman pe biroul lustruit de tek.
Att de civilizat. Un pirat al culturii i rafinamentului. Pcat c
trebuia s-i dezumfle balonul.
Dar o s-l dezumfle.
35

- OPIU -

Ce mai face Noelle?


Ceva, n tonul lui, l trezi pe Bonaventure din contemplare. Se
ncrunt.
Este bine, din cte tiu. De ce m ntrebi, Marcel?
Rivelini ridic din umeri, prefcndu-se ngrijorat.
Pi am auzit unele lucruri. N-a vrea s peasc ceva.
Ce s peasc, Marcel?
Scuz-m, Rocco. Poate c n-ar trebui s plec urechea la
zvonuri.
Ce zvonuri? Nu mai vorbi att de enigmatic.
Uite ce este. Presupun c ar trebui s tii. Am fost informat
c a fost vzut n compania unui anumit gentleman. Tu cred c
erai plecat la Saigon. Poate c este nevinovat. Dar nu este bine
pentru reputaia ei s fie att de neglijent.
Cine? pufni Bonaventure.
l cheam Croc. Baptiste Croc.
Bonaventure sparse paharul n pumn. Sngele rou i se scurse
pe pantalonii albi, amestecndu-se cu Pernod-ul lptos.
Scoase o batist curat, de pnz, din buzunar i o nfur n
jurul minii, s-i opreasc sngele. Apoi, bg mna sntoas n
buzunarul de la hain, s-i ia pachetul de Gauloises i bricheta.
Aprinse igara cu o singur mn, cu degetele tremurnde.
Rocco? Te simi bine?
Rivelini prea alarmat. Bonaventure ignor ntrebarea.
Ce ai mai auzit? pufni el.
Sunt simple zvonuri, Rocco!
i zvonurile astea spun c s-a culcat cu el?
Oamenii sunt n stare s scorneasc orice, doar tii prea
bine. Dar n-ar trebui s fie vzut cu el. Brbatul acesta nu se
bucur de o reputaie prea frumoas la Vientiane.
i nici n alt parte tun Bonaventure.
Se ls o linite grea. Rivelini se uit fix la pata roie care se
mrea pe batist. Nu se ateptase s-l vad reacionnd att de
violent. O s-i fie nvtur de minte trfei, s nu-i mai bat joc
36

- COLIN FALCONER -

de mine altdat, se gndi el.


M-am gndit c ar trebui s tii adug el.
Bonaventure ncuviin din cap. Pariez c de-abia ai ateptat s
ajungi aici, s-mi spui, se gndi el. Probabil ca s-i oblojeti
mndria rnit. Dar nu te condamn, n circumstanele de fa.
i mulumesc, Marcel. Apreciez ngrijorarea ta. i acum, a
prefera s rmn singur un timp. Trebuie s reflectez.
Rivelini se pregti s plece. i termin Pernod-ul i se ridic.
Bientt11, Rocco.
Bonaventure ncuviin din cap, dar nu-i ridic privirile. Nu
auzi nici mcar ua nchizndu-se. Se gndea deja la Noelle i la
Baptiste Croc.
i btuse joc de el. ncercase s-i gseasc o companie potrivit
i ea i alungase pe toi. O prevenise n privina lui Croc i ea i
nesocotise sfatul. n clipa n care o scpase din ochi, alergase dup
el ca o cea n clduri.
i Croc? Chiar i imagina c va scpa uor? Poate aveau
nevoie amndoi de o lecie. i Rocco Bonaventure era un profesor
foarte bun.

7
n fiecare an, n timpul recoltei de mac, din februarie i pn n
primele sptmni ale lunii mai, negustorii locali chinezi se
duceau n munii din nord, cu sare, bare de fier i monezi de
argint, s ia n schimb grmjoare mici de opiu crud, cultivat de
triburile de pe dealuri n special Hmong pe cmpurile lor
dulci, sfrmicioase.
Corsicanii plecau cu avionul n capitalele unor provincii, cum ar
fi Ban Hoei Sai, Sam Neua sau Phong Saly, s fac troc cu
negustorii Yunnanese pentru opiul pe care l-au adunat. Apoi
11

Pe curnd (fr.) (n.t.)


37

- OPIU -

zburau la Vientiane sau Phong Savan, s-l depoziteze, pn cnd


gseau un cumprtor la Bangkok sau Saigon.
Aeroportul din Wattay nu avea control vamal sau birou de
imigraie, iar pista era o simpl pune curat. Existau cteva
cldiri n captul de est al fiei, magazii i hangare pentru cele
cteva avioane pirat, care se aventurau pe cerul periculos al
Laosului. n sezonul uscat, pista era o cldare de praf, iar acum, n
perioada masonului, o adevrat mlatin.
Cerul era nnorat, iar n aer parc pluteau aburi. Baptiste i
Jean-Marie erau uzi de transpiraie i ploaie. Aveau de ncrcat n
Cessna trei sute de kilograme de opiu crud. O parte se scurgea ca
o gelatin prin gurile din saci.
Circul diverse zvonuri n Vientiane, Baptiste.
Ce fel de zvonuri?
Despre tine i fiica lui Rocco Bonaventure.
Jean-Marie gemu cnd ridic alt sac.
Cred c i-ai pierdut minile.
Baptiste rnji.
Gelozie.
De ce nu m asculi? Nici ea nu-i ntreag la minte, Baptiste.
Taic-su o s te castreze cnd o s afle!
Baptiste puse mna pe alt sac.
Fiica lui m iubete! Ce crezi c poate s fac?
Jean-Marie cltin din cap. i admira partenerul de afaceri, dar
uneori l enerva. Stpnirea lui de sine l nspimnta pe JeanMarie. Baptiste Croc avea o fire tare, ca de oel, camuflat de
farmecul su de catifea. Dac i s-ar cere vreodat prerea despre
acest om, va spune c Baptiste Croc era un brbat calculat i
nemilos.
Jean-Marie gndea asta n calitate de prieten; se ntreb ce
prere aveau dumanii lui Baptiste despre acesta.
i spun c eti nebun de legat, Baptiste. Cnd o s afle, va
dori s te omoare, mai mult ca sigur.
Partenerul su l apuc de umeri. i curgea sudoarea pe fa, iar
38

- COLIN FALCONER -

smocul de pr care-i atrna pe ochi, l fcea s par aiurit i


smintit, aa cum l caracterizase Jean-Marie.
Vd c nu m asculi. i-am spus c m iubete. Vrea s se
mrite cu mine. Ce crezi c o s fac Bonaventure? Dac se
rzbun pe mine, fiica lui i va face viaa imposibil.
Tipul acesta este un gangster, Baptiste.
Croc nu-l asculta.
Ce-ai zice despre o fuziune, Jean-Marie? Compania Air Laos a
lui Rocco Bonaventure i mica noastr Wattay Air? Bonaventure va
mbtrni. Va avea nevoie de cineva s-i preia afacerile, un ginere
inteligent, care s-i in fata aa cum trebuie, nu?
Nu merge, Baptiste.
Croc i rnji i-l btu pe umr.
Ba o s mearg. i acum, hai s mncm ce mai avem. i nu
te ngrijora att de mult. tiu ce fac.
Rocco Bonaventure i servea caf au lait, croasanii i papaya
cu ceai de tei. Un exemplar al ediiei n limba francez a Le Presse
sttea deschis pe faa de mas din pnz, n faa lui. Era bandajat
la mna dreapt.
i ridic privirile cnd Noelle veni pe balcon. Ea se aez.
Bonaventure i cercet faa n lumina celor aflate noaptea trecut.
Prea palid i agitat.
Ce este, chrie? S-a ntmplat ceva?
Trebuie s discutm.
Rocco ridic din sprncene. Deci s-a hotrt s-i mrturiseasc.
Se refer la un anumit gentleman.
Un gentleman? Deci nu te referi la monsieur Croc?
tiai?
Bonaventure o privi, zmbind batjocoritor.
Vientiane este un ora mic, chrie.
De ce n-ai spus nimic?
N-am dat atenie zvonurilor.
Nu-i adevrat.
39

- OPIU -

ncuviin din cap, linitit.


Poate c ar fi mai bine s-mi spui ce se ntmpl.
Ea se gndi la noaptea aceea, ntre ruinele templului, cu
aproape ase sptmni n urm. O duruse, dar senzaiile fizice
fuseser mai puin ascuite dect se ateptase. ns i se ntiprise
n minte fiecare micare, fiecare oapt. i Baptiste se purtase att
de blnd. ntr-un fel, actul sexual crease o legtur ntre ei, o
legtura ce tia c n-o s se frng niciodat.
Cred c l iubesc, papa.
l iubeti?
Bonaventure se amuz.
Iubire? De cnd spui c l cunoti pe acest om?
Ce conteaz?
Depinde ce intenionezi s faci n aceast iubire?
Vreau s m cstoresc cu el.
Atunci, s-ar putea s conteze. Mai ales dac vrei ca mariajul
vostru s dureze mai mult de o sptmn.
Prea mult mai linitit dect se ateptase. La urma urmei, prin
confesiunea ei, recunoscuse c l sfidase. Noelle crezuse c o s-l
apuce furia. l mai vzuse i altdat nervos turbat de mnie,
distrugnd tot din cas. Sigur, n-o lovise niciodat, nu se temea de
el din acest motiv.
Papa, vorbesc serios.
Bonaventure trnti erveelul pe mas.
Nu pot s spun c m bucur zise el. Dar, chrie, te cunosc
foarte bine i tiu ct de ncpnata eti. Cred c te lai orbit de
aparene. Cel puin, asta e prerea mea. Dar dac eti hotrt s
continui, cu sau fr acordul meu, atunci, presupun c ar trebui
s discut cu acest gentleman. Poi s-l invii la mas, mine
sear. i acum, dac nu te superi, a vrea s m retrag n biroul
meu, s m odihnesc.
Dup ce plec, Noelle rmase mult timp privind fix zaul cafelei
i ascultnd ploaia ce rpia pe acoperiul de tabl. Nu se
ateptase s cedeze att de uor. Dac cedase, ntr-adevr.
40

- COLIN FALCONER -

Lng Ban Me Thuot, Munii Centrali, Vietnam.


n Laos nu existau semnale radio, iar hrile datau din perioada
colonial francez i prezentau deviaii de aproape cincizeci de
mile, aa c un pilot trebuia s nvee s-i conduc avionul dup
propriul fler. Chiar i catolicii purtau mici Buddha, de jad la gt,
ca amulete, n afar de Saint Christopher. Aveau nevoie de tot
norocul pe care-l puteau atrage asupra lor.
Baptiste cuta s ias din norii albi i apoi se uit din nou la
altimetru. Opt mii ASL. Nu ndrznea s coboare mai mult. Cessna
se avnta n muson. Jungla de dedesubt era invizibil. Este ca i
cnd ai zbura printr-o sticl cu lapte, se gndi el.
Zri o crptur ntre nori i se avnta ntr-acolo. Munii
aprur la cteva sute de picioare mai jos, o mas verde, nvluit
n nori, de o frumusee slbatic. Oamenii care locuiesc n aceste
pduri folosesc nc arcuri i sgei otrvite, i reaminti el. Nu era
loc bun s te rtceti.
Alt rafal de ploaie se lovi de parbriz.
Cut la orizont fuiorul de fum care-i arta unde s aterizeze pe
Ban Me Thuot. Dup cinci minute, fu aproape gata s renune i
s ntoarc spre cas, cnd zri fumul negru la cinci mile
deprtare. Musonul de sud-est l purtase mai departe dect
anticipase, spre nord.
Cobor treptat, vzu n zare acoperiurile din stuf ale Ban Me
Thuot-ului, iar sub el, pista, o fie de trei sute de yarzi lungime,
tiat din jungl. Un camion era parcat n captul ndeprtat al
pistei. Zri un brbat n tricou alb, care-i fcea cu mna.
l ncercui o dat, cercet pista i se pregti de aterizare.
Cessna cobor i apoi Baptiste o simi prinzndu-se de pist.
Roile se afundar n noroi i el i nclet pumnii pe comenzi,
fiindc anticipase c solul mlos se va prinde de roi i va rsturna
avionul. Dar avu noroc. Cessna ncetini, oprindu-se la cincizeci de
yarzi de camionul acoperit cu coviltir.
41

- OPIU -

Brbatul n tricou alb sri din cabina camionului i not prin


noroi s-l ntmpine. Baptiste opri motorul i cobor. Fcu semn
oferului camionului, un tip pe care-l cunotea doar sub numele
de Hung.
Dar Hung nu-i rspunse la salut. Nici mcar nu-i zmbi. Prea
speriat.
Merde!
Baptiste intr n panic.
Se ntoarse n grab n cabina avionului i cut revolverul
ascuns sub scaunul pilotului. Cnd se ntoarse, se trezi nconjurat
de o duzin de soldai ARVIN, cu carabinele i mitralierele
ndreptate spre el, n timp ce alii sreau din camion, s
ncercuiasc avionul.
Putain12!
Scp revolverul n noroi i ridic minile.
Tran Van Li fcu un pas nainte, cu minile n old.
Domnul Croc? zise el n francez.
De unde tii?
Aceti gentlemeni ne-au spus s te ateptm.
Li l art pe Hung i cei doi nsoitori ai si. Erau uzi pn la
piele i posomori.
Dar, cum ai aflat cnd o s aterizez?
Am pus urechea la pmnt.
Se urc n cabin i se uit n jur.
Ce fel de transport avei?
Jucrii pentru orfani i provizii medicale pentru sraci.
Li zmbi. i plceau oamenii cu simul umorului.
mi imaginez c ai i ceva marf de contraband. Greesc cu
ceva, monsieur?
Dintr-o dat realiz: Bonaventure!
M rog, asta era. Pstra o anumit cantitate de aur sub scaun
pentru situaiile de acest gen.
Ct vrei? ntreb el.
12

Trf; situaie mpuit (fr.) (n.t.)


42

- COLIN FALCONER -

Dar Tran Van Li cltin din cap.


Traficul de opiu i darea de mit unui militar sunt
considerate delicte foarte grave n Republica Vietnam, domnule
Croc. Suntei arestat.

8
Vientiane.
Noelle l gsi pe Jean-Marie la Bungalow. Sttea pe verand,
lng sufragerie, privind ploaia care se scurgea de pe acoperiurile
buctriei i ale camerelor servitorilor. Grdina verde prea
pleotit i jalnic.
O auzi, dar nu ntoarse capul.
Noelle Bonaventure zise el, n loc de salut i se uit la
sticla de cognac din braele lui.
Este adevrat? l ntreb ea.
Jean-Marie ncuviin din cap.
Cum?
A fost arestat ieri dup-amiaz de poliia vietnamez. Este tot
ce tiu. Au sechestrat avionul.
i arunc o privire acuzatoare.
Avionul acela era tot ce aveam. Totul.
Un ventilator se nvrtea zgomotos n tavan, hrjind din paleta
rupt. Cteva mute se roteau n jurul lui.
Ce-o s se ntmple?
O s intre la nchisoare. Pentru doi sau cinci ani. Les jaunes13
pot fi nite ticloi dac i propun s fie.
Noelle nu-i imagina cum ar putea s-i petreac dou ore fr
s-l vad, dar doi ani? Cinci ar fi de neconceput.
Trebuie s existe o cale de scpare. O s discut cu tatl meu.
13

Galbenii (fr.) (n.t.)


43

- OPIU -

Jean-Marie rse zgomotos i goli sticla de cognac. Apoi, o


arunc pe grmada de sticle goale de whisky, ngrmdite lng
buctrie. Dar se pocni de un vas spart de WC, rezemat de
trunchiul ros al unui bananier.
Ce te-a apucat? l ntreb Noelle.
Chiar nu vrei s pricepi, nu-i aa? Crezi c a fost un
accident? O coinciden?
Baptiste spunea ntotdeauna c sunt riscuri.
Riscuri? Dac ar fi asemenea riscuri, cum i explici c tatl
tu n-a pierdut niciodat un avion? Nu te-ai gndit la asta?
Nu-i rspunse.
Nu i-ai dat seama?
S-mi dau seama?
Tatl tu! Rocco a aranjat asta. L-am prevenit pe Baptiste,
dar n-a vrut s m asculte. Se credea prea detept. I-am spus c o
s-i aduci ghinion.
Simi c-i slbesc picioarele. i aminti ce uor cedase tatl ei cu
o zi nainte de arestarea lui Baptiste. Oare putea fi chiar att de
machiavelic?
Nu murmur ea.
Jean-Marie i ngrop faa n mini.
Tot ce aveam era n avionul acela. L-am prevenit s se in
departe de tine!
Te neli! zise ea.
Apoi se ntoarse i plec. Nu! Tatl ei era capabil de multe
lucruri. Un aventurier, poate un pirat. Fcea trafic cu aur, piastere
i opiu i uneori i folosea influena ca s intervin pentru
afacerile sale necurate, pe lng guvernul laoian i vietnamez. Dar
nu s-ar preta, la aa ceva. O s i-o dovedeasc, o s-o ajute s-l
scoat pe Baptiste Croc din nchisoare.
l gsi sus, n biroul su. Sttea la masa lcuit i fuma,
mbrcat n haina de catifea roie, roas la coate. Era dup amiaza
trziu. Lmpile de cristal de pe perei aruncau o lumin glbuie pe
44

- COLIN FALCONER -

podeaua de tek i n jur. Volumele aurii, legate n piele ale Voyages


dans lIndochine14 sclipeau pe rafturi.
Pare un adevrat gentilhomme francez, se gndi ea, puin cam
boem cu prul lui lung, argintiu i barba grizonat, dar civilizat,
un om sensibil. Nu este n nici un caz genul de brbat care s
arunce pe cineva n iadul negru al unei temnie vietnameze, numai
pentru c nu-i plac ochii lui.
i totui l cunotea oare pe tatl ei? Nu-l mai sfidase niciodat;
cel puin nu n ceva important pentru el. tia c fcea ntotdeauna
ce voia.
i ridic privirile cnd intr Noelle i i puse stiloul deoparte. O
privi ngrijorat. Avea ochii umflai de plns i ea i ddea seama
c arta groaznic. Sri n picioare i veni la birou.
Ce s-a ntmplat, chrie? Ai plns. Ce-i cu tine?
l ls s-o aeze pe un scaun.
Baptiste a fost arestat.
Baptiste?
Baptiste Croc. tii foarte bine despre cine vorbesc.
Vocea lui deveni glacial:
Scuz-m, dar noi doi, nu suntem n nite relaii prea
cordiale. Nu ne spunem pe nume unul altuia.
Ce altceva crezi c m-ar fi tulburat n asemenea hal?
Bonaventure prefer s nu-i rspund.
Ce s-a ntmplat?
A fost arestat pe un aeroport, undeva n Munii Centrali, de
partea cealalt a frontierei. Vietnamezii l ateptau gata s pun
mna pe el.
Presupun c transporta marf clandestin.
Tu transpori cumva altceva?
El ridic din umeri.
Uneori.
i sprijini greutatea de marginea biroului. Apoi se aplec i-i
ridic brbia cu arttorul minii drepte.
14

Cltorii n Indochina (fr.) (n.t.)


45

- OPIU -

Deci, sta este motivul lacrimilor tale?


Doar i-am spus c-l iubesc.
El bombni, abinndu-se de la comentarii. Noelle i feri
privirile.
Bonaventure se ridic i se duse la fereastr. Nu mai ploua.
Soarele se ridicase pe cmpia strbtut de rul Mekong, ca o
panglic de platin lichid. Era timpul s-i ia aperitivul.
O s-l nchid, bineneles. Aa se obinuiete. Ghinion.
Noelle inspir adnc.
Ai vreun amestec n toate astea?
Rmase nemicat mult timp, dar ea sesiz c se ncordase. n
cele din urm pru c se relaxeaz.
Aa crezi?
Ai sau nu?
Nu.
Se ntoarse.
Sunt revoltat c poi s m acuzi de aa ceva. Dar dac
doreti un rspuns, acesta este nu.
Nu m mini, papa.
Iar eu nu-i permit s m iei la rost! i-am rspuns! Nu a fi
capabil s-mi mint fiica.
Noelle ar fi vrut s-l cread. Poate c Jean-Marie se nela. Dar
l iubea pe Baptiste i n-o s-l lase s putrezeasc ntr-o nchisoare
saigonez.
Atunci, ajut-m s-l scot de acolo.
S-l scoi?
l privi atent, dar tatl ei i luase o figur impasibil.
Nu va fi uor rspunse el, n cele din urm.
Papa, tu cunoti toi oamenii importani din Laos i Vietnam.
Trebuie s-l ajui.
i puse minile lui mari pe umerii ei.
Este chiar att de important pentru tine? murmur el.
Ea i puse minile peste ale lui.
Te rog, papa. F asta pentru mine.
46

- COLIN FALCONER -

O linite lung, un oftat de regret i, n cele din urm,


acceptase.
Nu-mi place omul acesta, Noelle. i-am mai spus i altdat.
Cred c ai fcut o alegere proast. O s-i frng inima.
Cum ea nu-i rspunse, adug:
Dar n-ai dect s faci ce vrei. Este viaa ta. Sptmna
viitoare m duc la Saigon. O s vd ce pot face.
i mulumesc, papa murmur Noelle.
l srut tandru pe obraz.
Vezi, s-a aranjat. i acum vino s serveti aperitivul cu tatl
tu.
N-am dispoziia necesar. Vreau s fiu singur.
Cobori la cin?
Nu cred.
Iei, nchiznd ua ncet n urma ei.
Bonaventure se uit dup ea. Baptiste Croc trebuie s fii un
adevrat diavol de ai reuit s-mi seduci fiica. Dar nu i-a folosit la
nimic, nu-i aa? M ntreb, cum o s ari dup civa ani ntr-o
nchisoare vietnamez?
Saigon.
Peste o sptmn Rocco Bonaventure i savura din nou weekend-ul pe terasa Hotelului Continental cu locotenent colonelul
Tran Van Li din Serviciul de Securitate Militar.
Un baldachin din bambus i proteja de musonul torenial. Ploaia
inundase Tu Do-ul iar anvelopele taxiurilor Renault i Peugeot
notau prin ap.
Ce s-a ntmplat cu pilotul de care i-am spus, Li? l
ntreb Bonaventure. Cum l cheam Croc?
nc nu a aprut n faa tribunalului. Dar traficul de opiu
este un delict foarte grav n Vietnam.
Ct o s-i dea?
Li ridic paharul la buze i se gndi.
47

- OPIU -

Doi ani. Poate cinci.


ncearc s fie cinci, zise Bonaventure i apoi discutar
despre alte probleme.

9
Hong Kong, octombrie 1960
Farurile albastre-alburii ale Liniilor Aeriene Pan Am sclipir n
soarele dup-amiezii trzii, cnd Boeingul 707 plonja spre Kai Tak.
Uruitul motoarelor Rolls-Royce zgudui cocioabele i magazinele
sufocante din Mangkong, aflate la numai dou sute de picioare mai
jos, unde imigranii chinezi stteau aplecai peste bancurile lor,
asamblnd tranzistoare ieftine i flori artificiale. Adpostii n
pielea de metal a acestui avion modern, cltorii nu simeau
mirosul sudorii lor i nici nu-i bnuiau srcia.
Doar unul din pasagerii compartimentului de clasa 1 al
avionului nelegea cte ceva. Sammy Chen se nscuse n Dao
Yung, n provincia chinez Swatow. Tatl lui fusese negustor
stradal, iar mama servitoare. Era singurul dintre brbaii i
femeile acestui zbor de dup-amiaz care simise umilina
zdrobitoare a srciei. Plecase din Dao Yung de mai bine de
patruzeci de ani, dar uneori simea mirosul anurilor deschise de
canalizare i gustul orezului cu rdcini i al celor cteva buci de
varz.
Drogurile l salvaser de aceast via. Fratele lui vitreg fcea
comisioane pentru Fei Lung i cnd avea paisprezece ani l
ncurajase pe Sammy s i se alture. Au fost angajai amndoi ca
paznici la un depozit de opiu.
Cnd familia lui Sammy emigrase n Vietnam n 1938, Sammy
se prezentase rapid dinaintea traficantului local care-l reprezenta
pe Fei Lung i se ridicase, datorit inteligenei lui, pn la cele mai
nalte ranguri din ierarhia gangsterilor. De cinci ani, conducea
48

- COLIN FALCONER -

sectorul din Cholon al lui Fei Lung, iar averea sa personal se


ridica acum la aproape jumtate de milion de dolari.
Sigur, tovarii lui de cltorie nu l-ar putea lua drept un om
bogat; costumul negru, vestic, era lucios de ct l purtase, iar
cmaa alb, deschis la gt nu era de prea bun calitate. Se
gsea la oricare col de strad, n oricare ora asiatic, la numai
civa ceni.
Sammy Chen considera c nu este nelept s-i afieze bogia.
Se uit pe fereastr i vzu minusculele piste de aterizare ale
Kai Tak-ului, ca dou buci de carne ntre dealurile Kowloon. Zri
brcile chinezeti ngrmdite una ntr-alta i se simi satisfcut.
Acolo se afla secretul averii sale. Crarea care pornea din munii
Laosului de nord se termina aici, printre labirintul de insule din
Hong Kong, unde pescarii chiu chao transportau opiul lui Sammy
n Aberdeen i Mangkok. De aici opiul era dus direct la cei care-l
fumau din pipele lor ntini pe divane sau era transformat n
heroina de calitate inferioar la fabricile din Kowloon.
Era o simpl afacere de import-export, iar acest comer
reprezenta de ani de zile o parte nsemnat, dar nespectaculoas
din interesele familiei. Dar dou evoluii separate schimbaser
aceast situaie. Mai nti, fratele lui Sammy devenise Stpnul
Tmii i lociitor al lui Fei Lung n Hong Kong. i apoi,
preedintele Diem renunase la restriciile impuse asupra opiului,
ceea ce uurase transportul fcndu-l mai profitabil. Afacerea avea
toate ansele s ia amploare.
Singura grij a lui Sammy era instabilitatea crescnd din Laos,
ara care reprezenta sursa opiului su. Dac ar prelua comunitii
puterea, afacerile sale ar putea fi periclitate. Dar, dac americanii
i-ar ine la respect, mcar civa ani de aici nainte, Sammy Chen
i Fei Lung se vor mbogi.
Nu aveau nevoie dect de puin noroc.
Boeing-ul cobor alarmant deasupra oraului i apoi motoarele
uruir din nou, n timp ce pilotul se strduia s-l echilibreze.
oseaua traversa captul pistei, iar Sammy Chen vzu hamalii cu
49

- OPIU -

spinrile ndoite sub poverile lor, ce-i riscau viaa s treac pe


sub barierele n dungi albe cu rou ca s urmreasc avionul n
timp ce aluneca pe pist.
Nu-i permiteau s atepte. Pentru ei conta fiecare minut.
Trebuiau s-i ctige existena. Altceva nu conta.
Era o filozofie pe care o nelegea prea bine.
Dar, cu toate c Sammy Chen nu tia, destinul lui se afla acum
n minile ctorva rebeli Pathet Lao de pe dealurile din nordul
Laosului, iar inamicul su se zbtea n apele reci ale golfului Mirs,
la numai cteva mile, spre nord.
n punctul cel mai ngust al golfului, Republica China se afla la
numai o mie patru sute de kilometri de Noile Teritorii ale Hong
Kongului, la nord de Starling Inlet, iar Ho Kuan-ling. Se credea
capabil s noate pe distane chiar mai mari dect aceasta. Dar,
cnd i planificase fuga, nu luase n calcul fora curentului n
ziua aceea. Libertatea nu era chiar att de aproape ct i
imaginase.
Pornise nainte de apus; dar curentul l purtase departe de rm
i, pe msur ce se lsa noaptea, se zbtea nc n ap, departe de
inta sa. Fusese tras la sud de Insula Rohuson, n Portul Crooked,
la aproape patru kilometri i jumtate de unde pornise. Era un
nottor puternic, dar frigul i oboseala ncepuser s-l
copleeasc. Nu se gndise niciodat c ar putea da gre, nu-i
trecuse prin minte c era posibil s moar.
Acum, pentru prima oar, ncepu s-i fie cu adevrat fric.
De cteva ori trecuse destul de aproape de uscat. Dar, de fiecare
dat cnd se crezuse la cteva sute de yarzi de plaj, curenii l
trseser n larg, iar pmntul verde disprea n noaptea care se
lsa.
Dar acum, nu mai tia ncotro nota. Nu ncerca dect s-i in
capul afar din ap. Muchii piciorului i ai braului se
ncordaser. Scruta noaptea, disperat, dar se vedeau puine lumini
i erau att de ndeprtate nct ar fi putut s fie foarte bine stelele
50

- COLIN FALCONER -

de pe cer.
Dar n-o s se dea btut.
ncerc din nou s pluteasc, pstrndu-i energia pentru un
ultim efort. ncepu s se roage lui Kuan Yi, zeia Milei i a Mrii.
Salveaz-m, se rug el. Salveaz-m i o s ard o mie de bee de
tmie n onoarea ta. O s-i construiesc un templu.
Salveaz-m
Apoi, o auzi. Uruitul motoarelor strbtu prin noapte. Sunetul
se amplific, crescnd i descrescnd ca ritmul cicadelor din
pdure. De unde venea? Era att de greu s-i identifice noaptea
direcia de unde venea. nota, ncercnd s-i trag corpul peste
valuri i s scruteze bezna.
Nu-i vzu aripioara n ap, auzi doar un clipocit, cnd petele
cel mare fcu prima ncercare. Simi o clip de panic. Ce era
asta?
I se pruse cumva?
Distingea luminile de navigaie roii-verzui de pe o alup, la
nici dou sute de yarzi deprtare.
N-o s mor, se gndi el. n noaptea aceasta sunt norocos.
Simi ceva trecnd pe lng el, foarte aproape.
Se zbtu disperat n ap i poate c agitaia lui i ddu ncredere
petelui s atace.
Nu simi nici o durere, doar o izbitura n piciorul stng i fu tras
n adncuri.
Era unul mic, nu mai mare de un metru i jumtate cu cap de
ciocan. Altul, mai mare, i-ar fi smuls tot piciorul. ns se mulumi
doar s-l nface, ca un cine un os.
Nu-i ddea seama ce se ntmplase cu el. necndu-se, se
ag disperat de obiectul care i se prinsese de picior, ncercnd s
se desprind. Petele smulse o bucat de carne din coaps i se
ndeprt cu prada lui. Omul ni la suprafa, ca un dop.
Urletul su de spaim i oroare atrase atenia santinelei de pe
alupa Police 48.
51

- OPIU -

n seara aceea sergentul Davin Tarrant era unul din cei trei
ofieri albi la bordul alupei de poliie 48. Misiunea lui era s
intercepteze brcile i ambarcaiunile i s le controleze dac nu
transportau mrfuri de contraband. Existau puine anse s dea
peste un nottor singuratic n noapte, dar alupa trecu la mai
puin de douzeci de yarzi de Ho i ipetele lui fur interceptate
clar de Tarrant pe punte. Ordon imediat lansarea la ap a brcii
de patrulare i peste cteva minute, reflectorul l gsi n ap.
Cei trei marinari chinezi l traser la bord cu o cange. Ho Kuanling tremura din cauza hipotermiei i ocului i avea o gaur n
coapsa stng. Sngele amestecat cu ap se scurgea pe punte.
Sanitarul vasului l acoperi cu o ptur i-i bandaj piciorul, ca
s-i opreasc sngerarea.
Alt amrt care a ncercat s scape de utopia lui Mao
murmur Tarrant.
Comandantul lui Tarrant apru de sub punte.
O s supravieuiasc? ntreb el.
Se pare c l-au atacat rechinii. M ndoiesc.
Police 48 ntoarse i se ndrept spre baza Diviziei de Nord de la
Tai Po Kan. Tarrant chem prin radio un helicopter care s-l duc
pe Ho la Kowloon. Poate, dac se micau repede, avea vreo ans.

10
Vientiane, decembrie 1960
Tatl lui Noelle fu cel care i oferi fr s vrea mijlocul de a-l
elibera pe Croc.
Era ziua cnd mplinea douzeci i cinci de ani i srbtoreau n
acelai timp Crciunul. Se nscuse pe 25 decembrie, n 1939 de
aceea o botezase Noelle i, n fiecare an, Bonaventure invita le
52

- COLIN FALCONER -

tout Vientiane15 la el acas. Aceast ocazie devenise una din cele


mai mari reuniuni sociale ale oraului. n timp ce Noelle se uita pe
pajite, recunoscu civa politicieni de frunte: Regele Savang
Vatthana, cu trupul lui uria drapat n uniform de comandant ef
al Armatei, care semna mai mult cu un amiral dintr-o oper
comic; generalul Quane Rattakone, magnific n uniforma sa alb,
mpodobit cu attea decoraii, nct Noelle se temea c or s-l
trag n jos, prim-ministrul Phoui Sananikone; generalul Phoumi
Nosovan i un american ntr-un costum de bumbac n dungi
albastre i albe, care se inea dup el ca un ogar. Se zvonise c
Nosovan era omul CIA n Laos.
De cnd Pathet Lao ctigaser alegerile din 1958, americanii,
cu uniformele i costumele lor Bonds Brothers se mpnziser n
ntregul ora Vientiane. Banii i influena lor se resimeau peste
tot. Introduseser prima carte de telefon i nlocuiser frumoasele
i coloratele bancnote litografiate franceze cu micile lor hrtii
funcionale i urte.
Noelle i dispreuia.
Atitudinea tatlui ei fa de americani o surprindea. n realitate,
nici lui nu-i plceau arogana i naivitatea lor n afacerile asiatice,
dar, n public, i adula aprobndu-i i luda cruciadele lor
anticomuniste.
Doar afaceri, i spunea el ori de cte ori erau singuri.
Pe pajite fusese ridicat un cort rou de mtase, unde se
aranjase mncare pentru oaspei, n vase de argint lucrate de
mn: pui n lapte, nuc de cocos cu chimen, scorioar i ment,
pete crud cu mirodenii, pete marinat, n sos de lmie i ierburi;
pentru oaspeii laoieni erau delicatese ca: picioare de porc, aripi
de liliac, cotlete de bizon i lao, un spirt alb, tare, distilat din orez.
Majoritatea oaspeilor francezi se adpostiser de cldur n
pavilion; diplomaii i soiile lor de la Ambasada francez se
amestecaser cu membrii clasei medii corsicane din Bangkok i
Saigon care veniser cu avionul special pentru aceast ocazie.
15

tot Vientiane (fr.) (n.t.)


53

- OPIU -

Marcel Rivelini era adncit n conversaie cu o femeie pe care


Noelle o recunoscuse drept o rud de-a familiei Rattakone. Cnd o
zri pe Noelle se scuz i se apropie de ea. i srut mna,
salutnd-o.
Bon Nol, belle Noelle16!
Auzise aceast glum de attea ori, nct nu mai inea minte.
Mulumesc, Marcel.
Tatl tu a dat o petrecere costisitoare n cinstea ta.
Noelle zmbi politicos. Bnuia c Rivelini i spusese tatlui ei
despre Baptiste Croc.
Sper c i-a plcut cadoul meu! zise el.
Noelle i aminti o tinichea de jad.
Am plns de bucurie spuse ea i se uit n jur, gndinduse cum s scape de el.
Poate c ne-am putea ntlni ct mai rmn n Vientiane.
Dac nu eti prea ocupat..
Nu se las uor, se gndi Noelle.
Poate.
Se pregtea s plece.
Ce mai face prietenul tu? Cel cu maina? Mai este oaspetele
vietnamezilor?
Cred c tii rspunsul, Marcel.
Ce ghinion. Dar nici un om nu este mai presus de lege.
A cui lege, Marcel?
Rivelini zmbi, confirmndu-i suspiciunile. Nu puteai s mergi
mpotriva curentului. Acesta fusese adevratul delict al lui
Baptiste.
tii care-i problema cu tine, Marcel?
Nu, spune-mi.
C exiti, pur i simplu.
Rocco Bonaventure privea petrecerea de la fereastra biroului
su. Cu o sptmn n urm, aceast reuniune ar fi fost
16

Joc de cuvinte La muli ani, frumoas Nolle (fr.) (n. red.)


54

- COLIN FALCONER -

imposibil. n august, un cpitan din trupele de parautiti, pe


nume Kong Le, regizase o lovitur de stat, invocnd corupia drept
motiv. Phoumi fugise la Savanakhet cu consilierii si americani.
Armata lupta nc mpotriva Pathet Lo n nord i nu fusese n stare
s se ridice contra lui Kong Le pn la sfritul lui noiembrie. Abia
acum o sptmn, trupele guvernamentale se retrseser n
sfrit la Vientiane, dup trei zile de lupte stradale.
i nu s-a terminat nc, i spuse Bonaventure. n timp ce
ofierii lui Phoumi srbtoresc marele lor triumf militar n
bordeluri, Kong Le se retrage ordonat n nord, cu toate camioanele
i artileria capturate n urma loviturii i mpreun cu proviziile
trimise de rui n ultimele patru luni. Americanii se ateapt s-o ia
pe drumul 13, ctre strvechea capital regal Luang Prahang.
Dar dac o ia pe Drumul 7 i se ndreapt spre nord, ctre Cmpia
Jars? Dac pune mna pe pista de la Phong Savan, transportul
opiului va fi ntrerupt exact cnd apruse ocazia s-i extind
afacerile prin Saigon!
Comunitii tia! Dracu s-i ia pe toi!
Apariia Noellei i alung gndurile. Arta superb, o mbinare
ameitoare ntre est i vest; purta o bluz albastr de mtase, o
curea lat argintie, i un sin negru, brodat pe margine cu auriu i
argintiu i umplut cu rou i albastru. La gt avea un Buddha de
filde, iar prul i atrna pe spate ntr-o coad lung. Era mndr
i arogant, ca toate femeile frumoase. Uneori, cnd o privea, o
vedea pe mama ei. i ce ticloas putea fi dac i punea mintea.
Dar nelegea de ce Rivelini o dorea att de mult, la fel ca oricare
francez din Vientiane, burlac sau nu. Alt problem pe care va
trebui s-o rezolve.
M-ai chemat, papa?
Intr, zise el i-i zmbi ct mai indulgent. Te distrezi?
Sigur zise ea pe un ton care-i ddea de neles c nu putea
suferi petrecerea.
Uneori era att de greu de mulumit.
Se schimbase ntr-un fel. De cnd l ntlnise pe brbatul acela,
55

- OPIU -

Croc. Prea mereu cu mintea aiurea. Se arta complet


dezinteresat de distraciile pe care i le organiza. Bun, i nelegea
sentimentul fa de Rivelini. Poate era prea btrn pentru ea. Dar
o prezentase ctorva tineri diplomai de la ambasad i unor
corsicani nstrii din Saigon. i, cu toate c nu fusese
nepoliticoas, i tratase cu o indiferen care le biciuise
personalitatea.
Doar nu se gndea tot la Croc?
Oricum, el nu regreta nimic. Ce s regrete? Fcuse totul spre
binele ei. Era tnr i nestpnit. Cineva trebuia s fie cu capul
pe umeri.
Vreau s-i dau ceva zise el.
Sper c nu un sfat murmur ea.
Oh, nu, Doamne Sfinte.
Zmbi.
Deschise un sertar al biroului su lcuit i scoase o cutie lung
i neagr. Apoi se ridic, o srut pe obraz, i i-o ddu.
La muli ani, Noelle!
Lu cutia i o deschise. Un colier se ntindea pe catifeaua moale,
purpurie. Era din aur de optsprezece carate, cu diamante. n
mijloc, avea un uria rubin birmanez, rou ca sngele de
porumbel, tiat n faete. Era superb.
l scoase din cutie i-l atrn pe degete. Greu i foarte scump.
Ah, papa, ce frumos este.
M bucur c-i place murmur el.
I-l puse de gt i apoi o ntoarse s se uite n oglinda cu ram
aurita pe perete.
Probabil c te-a costat o avere.
Da, o mic avere. Dar l merii. Vroiam s-i druiesc ceva
deosebit.
Nu tiu ce s spun murmur Noelle.
Nu trebuie s spui nimic. tii c te iubesc, nu-i aa? Uneori
m crezi un tiran btrn, dar i vreau numai binele.
i puse mna pe obrazul lui.
56

- COLIN FALCONER -

i eu te iubesc, doar tii asta, n ciuda tuturor celor


ntmplate.
Sunase ca un repro. n ciuda tuturor celor ntmplate? nc l
mai nvinuia pentru ce pise Croc?
Ar fi mai bine s ne alturm oaspeilor zise el.
Dar i stricase ziua. n ciuda tuturor celor ntmplate. Dracu s-l
ia pe Croc. Poate ar trebui s-i spun lui Li s-l pun la zid i s-l
mpute.

11
Jean-Marie Pepin credea c tia de ce Noelle i ceruse s se
ntlneasc la Settha Palace, de Revelion, dar spera totui c nu
era vorba doar de Baptiste Croc. n orice caz, se pregtise
sufletete s fie dezamgit.
Fiica lui Rocco Bonaventure era superb. n cele cinci minute de
cnd se aezaser s cineze, fcuse dragoste cu ea, n gnd, de
zeci de ori, dei nu discutaser despre nimic erotic subiectele de
conversaie fuseser politica i vremea. i reaminti de propriul sfat
pe care i-l dduse lui Croc: Fata asta aduce belele.
Nu-i de mirare c Baptiste i spusese s se duc la dracu! i el
ar fi fcut la fel n locul lui.
Jean-Marie ncerc s se concentreze asupra meniului.
Settha Palace: Revelion 1960
&
Consomme rece cu Porto
&
Iepure prjit cu prune
Sparanghel n oet
Gsc cu trufe
Salat de andive
&
Camembert
57

- OPIU -

Liqueur crem
Cafea
Sufrageria semna cu o cantin de internat cnd
supraveghetorii sunt plecai n vacan. La mese erau civa
ziariti strini adormii de beie i nite diplomai cu soiile lor
plictisite i copiii nefericii. Chelnerii se micau prin camer cu o
expresie vistoare, asemntoare funcionarilor de la pot.
Unul din ei se apropie de masa lor. Lu comanda, zmbind
politicos.
mi pare ru zise el. Nu pot aduce.
Ce nu poi aduce ? l ngn Jean-Marie. Nu ai nimic?
Chelnerul cltin din cap, hotrt.
Nici mcar sup?
Atunci, cu ce ne poi servi? l ntreb Noelle.
Pui zise chelnerul.
Atunci, asta o s mncm, i spuse Noelle surznd graios.
Vin era din belug. Jean-Marie ridic paharul.
La muli ani zise el.
Noelle ciocni paharul cu el.
Cum i mai merge, Jean-Marie?
Ridic din umeri.
M descurc.
Lucra pentru Christian Mittard, unul din rivalii tatlui ei. Nu
era acelai lucru ca atunci cnd avea propriul su avion, dar
scotea pn la o mie cinci sute de dolari pe lun, poate chiar mai
mult, cnd guvernul i Pathet Lao se mpucau reciproc. Nu tia
ct timp o s mai aib i aceast slujb.
tiu c m nvinuieti nc pentru cele ntmplate.
Jean-Marie cltin din cap. Buzele ei erau ude de vin. Cine
poate s pstreze suprarea cnd este vorba de tine se ntreb
el n gnd.
Baptiste cunotea riscurile, la fel ca noi toi.
Dar din cauza mea, ai pierdut avionul.
58

- COLIN FALCONER -

Asta-i viaa.
Jean-Marie ncepu s se simt stnjenit, ca de obicei, cnd se
afla n compania unei femei pe care o dorea cu ndrjire i bnuia
c nu este de nasul lui.
Dar, apropo de asta, tatl tu tie c te afli aici, cu mine,
noaptea asta?
Ea cltin din cap.
A trebuit s plece la Phong Savan. Spunea c este ceva
urgent.
Jean-Marie pricepu despre ce era vorba. Armata lui Kong Le
intrase n Cmpia Jars. Toate liniile aeriene corsicane ncercau si evacueze avioanele i stocurile de opiu din Phong Savan ct mai
era nc timp.
De ce ai venit la mine? Din cauza lui Baptiste, nu-i aa?
Fata ncuviin din cap.
Bun, se gndi el. N-are rost s m amgesc.
Ai vreo veste de la el?
mi trimite scrisori zise ea. Triete ntr-un adevrat iad.
Fr femei, cognac i igri da, probabil c aa este, se gndi
Jean-Marie.
Am un prieten n Saigon i-i strecoar igri i bani din cnd
n cnd. O s fie bine. Ai de gnd s-l atepi?
Noelle cltin din cap i, pentru o clip, Jean-Marie simi un
smbure de speran.
Vreau s-l scot de acolo zise ea.
Jean-Marie cltin din cap.
Imposibil.
Nu cred, Jean-Marie. Nu, dac m ajui.
Fii prudent, ai nevoie de ajutorul acestei femei ca Laos-ul de
comuniti.
S te ajut? Cum?
M duci cu avionul pn la Saigon? Te pltesc, bineneles
Jean-Marie se ncrunt.
De ce nu iei unul din avioanele tatlui tu? Ai uitat c are o
59

- OPIU -

companie aerian.? N-o s te coste nimic.


Nu vreau s afle.
Jean-Marie ezit. Mittard n-ar avea nimic mpotriva unui
pasager care pltea. Nu trebuia s-i tie identitatea. i voia s-l
ajute pe Baptiste.
Dar i reaminti c nu era uor s-l neli pe Rocco
Bonaventure.
Trebuie s m gndesc.
Sigur, te las s reflectezi pn sosete puiul. Este de ajuns.
Jean-Marie se nroi. Ticloasa.
Cum o s-l scoi din pucrie uier el.
Poate c este mai bine s nu tii. Du-m la Saigon, JeanMarie. Pe urm, o s m recompensez pentru tot ce ai fcut.
ncuviin din cap. Puiul fu servit imediat dup aceea, dar
constat c i pierduse pofta de mncare, iar vinul prea acru. Ce
femeie formidabil era Noelle. Poate c Croc i gsise n sfrit
perechea.
Bu pentru Noelle fr entuziasmul su obinuit i se bg n
pat la ora unsprezece. Trebuia s plece cu avionul devreme, de
diminea.

12
Saigon.
Noelle nu mai fusese la Saigon de la nfrngerea francezilor n
1955. i amintea c era un ora de biciclete. Dar se schimbase
radical n cinci ani, de cnd veniser americanii. Acum era un ora
de Vespas i Lambrette, de brbai rocovani, n uniforme, cu
cmi viu colorate, hawaiene, de Chevrolett uriae, cu abibilduri
roii, albe i albastre, nfind americani i Vietnamezi care-i
ddeau mna. Ceea ce nu se schimbase era srma ghimpata din
jurul Ambasadei SUA i mitralierele sprijinite de saci de nisip
60

- COLIN FALCONER -

lng palatul Doc Lap i tunurile de pe strzi.


Se ntlnir la Vieux Moulin17. Era un pod n apropiere de
restaurant i dup apusul soarelui oamenii mncau acolo, tiind
c, pe rmul ndeprtat i ntunecat miunau trupele de guerilla
Viet Minh. Ferestrele erau protejate de bare de fier, mpotriva
grenadelor i nu aveau geam ca s nu se sparg n caz de atac.
Masa la Vieux Moulin pstra toate caracteristicile senzuale ale
buctriei burgundiene i i oferea senzaii tari.
Restaurantul era mbibat cu aromele claponilor prjii i a
untului topit. Colonelul Tran Van Li o atepta deja la o mas cu
vederea spre rul cafeniu. Comand un pastis pentru ea i whisky
cu sifon pentru el. Apoi, alese meniul Chapon Duc Charles.
Pe urm, se instal pe scaun, gndindu-se cum ar fi mai bine s
trateze cu ea.
Deci, aceasta era fata lui Rocco Bonaventure.
Li era impresionat. Era exact cum se ateptase: corp perfect,
mbrcat elegant, fin ca un porelan Nu era plinu ca
majoritatea femeilor vestice. Avea supleea asiatic, asociat cu
ochii ei rotunzi, minunai i paloarea pielii, care o fceau deosebit
de preioas.
Va fi o dup-amiaz foarte interesant.
Tatl tu nu mi-a spus c vii la Saigon zise Li. A fi
pregtit o primire mai oficial.
Tatl meu nu tie c m aflu aici. i nici nu doresc s afle.
Li mistui informaia. Scoase un pachet de Lucky Strike.
Fumezi?
Noelle cltin din cap.
Este o mare surpriz. Dar m simt onorat c te-ai gndit s
iei legtura cu mine. Sunt bun prieten cu tatl tu, dup cum tii
probabil,
Bineneles.
l privea fix. Avea senzaia neplcut c i el era studiat.
Ce pot face pentru tine, domnioar Bonaventure?
17

Vechea Moar (fr.) (n.t.)


61

- OPIU -

Vreau s m ajui, domnule Li.


Ca prieten i asociat al tatlui tu, voi face tot ce depinde de
mine, bineneles.
Nu are nici o legtur cu prietenia pentru tatl meu.
Li se gndi. Se ntreba ce dorea oare fata, dac nu venise din
partea tatlui ei. Se aplec nainte i-i privi impertinent trupul.
Scoase un rotocol de fum i zmbi.
Poate c ar fi mai bine s-mi spui ce doreti.
Am venit pentru un brbat, pe nume Baptiste Croc.
N-am auzit de el.
Este pilot. Anul trecut, nainte de muson, a fost arestat de
oamenii ti la Ban Me Thuot i avionul lui a fost confiscat.
A nclcat legile Republicii Vietnam?
Avea o anumit cantitate de opiu la bord.
Li cltin din cap.
Foarte grav. Un delict serios n ara noastr, domnioar
Bonaventure. Foarte grav.
A fost condamnat la cinci ani nchisoare.
Li se abinu de la comentarii,
Vreau s tiu ce trebuie s fac s-l scot din temni.
Colonelul trase din igar. Ridic o sprncean.
i spunei c aceast rugminte nu vine din partea tatlui
dumitale?
Nu, doar din partea mea.
Li cltin din cap.
Imposibil.
Noelle bg mna n poet i scoase cutiua neagr, pe care i-o
druise tatl ei. O deschise. Li privi mirat rubinul care sclipea pe
catifea ca un tciune n foc. Lu colierul ntre degetele minii
drepte i l cntri.
Nimic nu este imposibil, colonele Li.
Vorbeti serios?
Nu vreau s-i rpesc timpul. tiu c eti un om ocupat.
Li i schimb atitudinea. i ddu seama c o subestimase.
62

- COLIN FALCONER -

Avea cu ce s se trguiasc.
Este o situaie foarte neobinuit zise el.
Neobinuit?
Cred c tatl tu nu-l place prea mult pe acest om.
Deci, acum i-ai amintit de el?
Poate.
Puse colierul n cutie i o nchise.
Ce i-a spus tatl meu s faci, colonele?
Tatl tu este ceteanul altei ri. Prin urmare nu are nici o
influen n afacerile interne ale Republicii Vietnam.
Bineneles c are.
Sosir buturile. Li ridic paharul s toasteze, dar Noelle l
ignor.
Nu am dreptul s redau conversaia purtat cu tatl tu. Nici
mcar fa de tine.
Bine, atunci o s-i pun o ntrebare mult mai simpl. Ce
doreti drept rsplat, dac l eliberezi pe Baptiste Croc?
Li lu din nou cutia i o deschise. Nu ndrznea s se gndeasc
la valoarea colierului, dar era foarte preios, mai mult ca sigur.
Oare era suficient ca s rite s strice prietenia cu Rocco
Bonaventure?
Dac gseti un mijloc s-l eliberezi pe Baptiste, a fi fericit
s-i ofer acest dar. Poate pentru soia ta.
Li trnti capacul i mpinse cutia departe de el.
Nu este de ajuns.
Noelle i muc buza.
Atunci, ct vrei?
Ar fi de ajuns doar ca amintire i dovad a aprecierii tale. Dar
eu sunt deja un om bogat. Nu-mi trebuie bijuterii.
Ce spui?
Li ridic din umeri i-i studie din nou trupul.
Sunt ns unele lucruri care m-ar interesa.
Pe Noelle o cuprinser sudori reci, dei era o cldur
nbuitoare.
63

- OPIU -

Care anume?
Se aplec spre ea i-i simi mirosul respiraiei sale care duhnea
a tutun, cognac i nuc betel.
Ct de mult doreti s-l revezi pe acest brbat, domnioar
Bonaventure?
Noelle avea senzaia c-i aluneca un arpe pe piele. Inspir
adnc. i-l imagin pe Baptiste, putrezind ntr-o nchisoare
tropical.
Spune-mi ce vrei zise ea.
Printre jaluzelele de bambus se filtra o lumin difuz, argintie,
reflectat pe mobila prfuit. Se auzea uruitul ventilatorului de
deasupra, clinchetul tablelor de mah-jong din camera alturat,
strigtele negustorilor ambulani de pe strad. Mirosea puternic a
tmie, anason i ghimbir.
Noelle i strnse braele n jurul snilor, ca i cnd i-ar fi fost
frig. Ajunsese pn aici pentru un brbat pe care de-abia l
cunotea. Dac tatl ei avea totui dreptate? Dac Baptiste Croc
era un beiv i un fustangiu?
Dar dac va trebui s-i triasc tot restul vieii fr pasiune?
ns, aceast team era mai bun oricum dect plictiseala n care
se complcuse n Vientiane n ultimii cinci ani!
La dracu!
Da, ar fi n stare s se duc i n iad, dac era nevoie. Dar tia
ce voia.
Tran Van Li lu scaunul cu sptar de lng dulapul vechi i se
aez clare, sprijinindu-i braele de sptar. I-ar fi plcut s-o
duc la un hotel mai bun dect Trung Mai. Dar ce s fac? Nu
putea s-o ia acas dac ar fi aflat vreodat soia lui l-ar fi atacat
cu foarfeca iar dac s-ar fi dus la Continental, ar fi riscat s fie
recunoscut.
Scoate-i hainele zise el.
Se inea de scaun ca s se opreasc din tremurat. Noelle i
64

- COLIN FALCONER -

trase rochia peste cap. Trupul ei era scldat n sudoare, sclipind ca


bronzul. i dezbrc furoul i chiloii i rmase goal n faa lui,
cu excepia ctorva lanuri la mn i la gt i ceasul Cartier.
I se uscase att de ru gura, nct nu mai putea nghii.
ntinde-te pe pat, i porunci el.
Care erau idealurile franceze? Liberte, galit, fraternit.
Libertate, egalitate, fraternitate. Ce putea fi mai egal dect un
Vietnamez bine educat ca el, culcndu-se cu o franuzoaic
frumoas. Asta nseamn libertate. i frie.
Se ridic i veni s se aeze pe marginea patului.
Pune-i minile deasupra capului zise el.
Noelle ezit i apoi se supuse. Li i ls mna s alunece pe
trupul ei, de la umeri pn la coapse. Carnea era tare; i simea
muchii ncordai i transpiraia umed, cald. i venea greu s
respire.
Se va purta blnd, bineneles. Probabil c l credea un slbatic.
Dac era poliist nu nsemna c nu avea sensibilitate i iscusin.
Fata nu avea de unde s tie c tatl lui fusese un foarte respectat
om de afaceri din Dallas, iar mama lui fusese educat n Frana.
Cum se ntorcea roata!
Se dezbrc i se ntinse lng Noelle, pe pat. Unii din familia sa
l dispreuiau, dar dac ar putea s-l vad acum, i-ar da seama
c serviciul public i oferea mult mai multe compensaii dect i
imaginau.

13
Mulimea se adunase n jurul cadavrului carbonizat care zcea
n mijlocul strzii. Mirosul crnii arse plutea n aer, o duhoare
dulceag i greoas i pic nrile lui Baptiste Croc. Un ziarist,
fcea poze Clugri n veminte roii stteau de-o parte, cu figuri
imposibile.
Ce se ntmpl? ntreb el.
65

- OPIU -

Un clugr prjit zise Li.


Trecur mai departe cu maina.
De ce?
Buditii i fac necazuri preedintelui Diem. Protesteaz
mpotriva politicii guvernamentale, dndu-i foc.
Li chicoti.
Foarte frumos din partea lor. Ne scutesc s-i ucidem cu mna
noastr.
i dau foc singuri? murmur Baptiste.
Nu-i imagina un om att de curajos, nct s fie capabil de un
asemenea gest.
Grea meseria asta de clugr. Arzi de tnr chicoti Li din
nou.
Stteau pe bancheta din spate a unui jeep MSS. Totul se
ntmplase att de repede. De diminea, Baptiste se trezise ca de
obicei n nchisoare. Apoi, fr s-l previn, cei doi gardieni l
trser n curte i-l scoseser pe poart. Timp de cteva minute,
crezuse ngrozit c o s-l mpute. n schimb, l aruncar n jeep,
alturi de colonelul vietnamez pe care-l recunoscuse ca fiind cel
din ziua arestrii sale la Ban Me Thuot.
Tran Van Li ntoarse capul i scuip pe strad. Apoi, trase
adnc aer n piept.
mi pare ru, dar nu tiu ce duhnete mai ru. Tu, sau
clugrul la.
Te rog s m scuzi, colonele. De obicei m mbiez n lapte de
mgri, dar oamenii ti mi-au ntrerupt toaleta.
Li i fcu semn cu bastonul.
Ai rbdare, domnule Croc.
A vrea s tiu unde mergem?
Li l ignor.
Sper c i-ai nvat lecia, domnule Croc.
Am nvat c data viitoare nu trebuie s mai fiu prins.
Pentru prima dat lui Baptiste i trecu prin cap c s-ar putea s
fie eliberat. Dar, de ce?
66

- COLIN FALCONER -

Prsir Saigonul i se ndreptar spre Cholon. Strzile se


ngustar i atmosfera deveni mai animat. n aer plutea mirosul
rnced al sacilor cu pete uscat, iar pe strzi miunau rae i se
auzea clopoelul siclo-urilor i duduitul motocicletelor.
Unde m duci?
Li se prefcu din nou c nu aude. Art spre Cadillac-ul mare
din faa lor.
Acum vin atia americani, domnule Croc. Dar preferam
vremurile de demult, nainte s plece francezii. mi plac femeile lor.
ie i plac femeile, domnule Croc?
La ce crezi c m-am gndit un aceste optsprezece luni?
Bineneles. Cred c i-a venit foarte greu. S te gndeti tot
timpul la femei.
O vietnamez trecu pe lng ei, ntr-un frumos so dai, lung,
mov, despicat pn la coaps, cu pantaloni diafani de mtase,
pn la glezn.
Da, sunt att de frumoase. Frumuseea este o chestiune de
echilibru, nu-i aa domnule Croc? tiu c putem discuta despre
asta. Te pricepi la femei, la fel ca mine.
Baptiste l privea, ntrebndu-se unde vroia s ajung.
Da, o chestiune de echilibru, continu el. Nimic prea mare,
nimic prea mic. Ochii, buzele, nasul, snii. Se spune c snii nu
trebuie s fie prea mari, la fel ca vasul de orez. Dac sunt mai
mari, se irosete totul, iar dac sunt prea mici, n-ai ce ine n
mn.
Btu din baston i apoi spuse.
La Noelle totul este perfect echilibrat.
Noelle.
Petit salaud18 murmur Baptiste.
Li i rnji.
Noelle venise dup el. i cumprase libertatea. i acum nelese
schimbul.
Se oprir lng un hotel chinezesc. Holul murdar era deschis la
18

Ticlosule (fr.) (n.t.)


67

- OPIU -

strad. Un om n pijamale maro, de ran, iei i scuip n an.


Li bg mna n buzunarul uniformei sale i-i ddu paaportul.
La revedere, domnule Croc.
Pot pleca?
Desigur.
Dup ce Baptiste cobor, Li se aplec pe fereastr i-i opti:
Te ateapt nuntru. Camera 23. Dar dac o gseti ud,
domnule Croc nu nseamn c arde de nerbdare s te revad, ci
c tocmai m-am dat jos din patul ei.
Li fcu semn oferului i jeep-ul o lu din loc.
Ua nu era ncuiat.
Cnd intr, se vzu n oglinda spart a unei comode vechi. Faa
lui era plin de epi negri i avea o figur palid i disperat.
Semna cu un criminal, un igan.
Jaluzelele erau trase i camera era cufundata n semintuneric.
Nu prea era mult mobil; doar un dulap i un pat de lemn
acoperit de o saltea groas de bumbac.
Apoi, i zri silueta la fereastr, privindu-l.
Noelle.
Se ndrept spre el i l mbria blnd.
Baptiste.
l privi i vzu durerea din ochii ei.
Eti att de slab.
N-am pit nimic.
Credeam c n-o s te mai vd niciodat.
i ddu la o parte prul din ochi.
Mon pauvre19.
Se uit la hainele lui. Erau jegoase.
Trebuie s m spl.
Noelle ncuviin din cap i-l conduse ntr-o camer de baie
rcoroas, mbrcat n faian alb. oprle palide uierau sus,
pe perei. ntr-un col era o can pus la nlimea taliei cu o
19

Bietul de tine (fr.) (n.t)


68

- COLIN FALCONER -

lingur cu coad lung pe margine.


i deschise cmaa i i-o scoase. Apoi, i desfcu cureaua
crpat de piele i-i ls hainele s cad pe podeaua de gresie ud,
ptat. Lu ap rece cu lingura i i-o turn n cap. Croc se
ntinse pe gresie i gemu de plcere.
Noelle frec spunul n palme i-i ntinse spuma pe tot corpul.
Nu era mbrcat dect cu o cma subire. Avea minile calde,
iar gresia de care se lipise cu spatele era rece.
i-a fost dor de mine? murmur ea.
Te rog zise el.
i frec coapsele, ritmic, de-a lungul penisului. Brbatul gemu
ncordat.
O trase spre el. i sfie cmaa de bumbac, o apuc de fund i
o ridic.
Noelle
Continu murmur ea.
Simea c se sufoc de dorin. O lipi de perete i o strpunse.
Ajunse la orgasm n cteva secunde.
Trecuse atta timp de cnd nu fcuse dragoste, nct nu simise
dect o eliberare brusc i cutremurtoare. Apoi o vzu
tremurnd. Plngea.
Linitete-te! murmur el.
Baptiste, a face orice pentru tine.
Ai dovedit-o deja, se gndi el. Pentru prima dat in viaa lui,
Baptiste Croc se ntreb dac era posibil s iubeasc pe cineva
mai mult dect pe sine nsui.
Stteau n pat, cu picioarele ncolcite. Ea i sprijinise capul de
pieptul lui i i prinsese degetele n prul lui, ascultnd btile
inimii sale. Ar trebui s m simt ruinat sau mndr? se
ntreb ea. Fugise din casa tatlui ei, i scosese iubitul din
nchisoare, avusese doi brbai ntr-o singur zi. Se simea tare
agitat. Ce era, o trf sau o sfnt?
Te-au btut? murmur ea.
69

- OPIU -

Lu pachetul de Gitanes de lng pat i i aprinse o igar.


Nu puteam s fumez o igar cnd doream, m-au torturat
destul.
Ai slbit.
Nu ne ddeau s mncm dect orez i din cnd n cnd
puin carne. Dar, culmea coincidenei, numai dup ce murea cte
un deinut.
Crezu c vorbea serios, dar cnd l privi, observ c rnjea. l
plesni.
Nu mai glumi cu aa ceva.
De ce? Totul i se pare nostim dup ce scapi.
Se ntreb dac el tia de aranjamentul ei cu colonelul Li. Se
terminase, dar nu i se prea deloc nostim.
Nu vrei s tii cum am reuit s te scot?
Li mi-a spus c l-ai mituit.
Noelle ncerc s-i citeasc expresia feei.
Da, l-am mituit, zise ea.
Se pare c i-a fost dor de mine.
Te-am visat n fiecare noapte, timp de aptesprezece luni.
Eu nu m-am gndit niciodat la tine zise el.
I lovi i-l auzi rznd. Ridic mna s-l loveasc din nou, dar o
prinse de ncheietura minii. Se rostogoli peste ea. Se zbtu cteva
clipe, iar apoi ncepu s se mite sinuos, iar rsul se transform n
gemete.
Trecuse atta timp i aveau atta de recuperat. n momentul
acela, Noelle nu se gndea c avea toat viaa nainte s se sature
de el.

14
Trziu, seara, ora aperitivului. Lmpile cu petrol sclipeau pe
gheretele negustorilor stradali. La Tu Do, estul i vestul se
ntlneau fr s se ating; un vnztor de tiei sufl peste focul
de crbune nconjurat de clienii si vietnamezi, n timp ce, n
70

- COLIN FALCONER -

spatele lui, ntini pe scaune de lemn, n faa cafenelelor, corsicanii


mncau pastis i jucau zaruri, iar inginerii americani rdeau i
beau cognac cu ap mineral.
Clopotele din bazilic i chemau pe credincioi la mas.
Noelle i Croc gsir o mas la Caf Verlain i comandar
Pernod. Brbatul i aprinse o Gitanes.
Fumezi prea mult, Baptiste.
N-am ce face. Nu pot s m las de igri, la fel cum nu pot s
m las de tine.
Zmbi i o srut pe gt.
Doi americani n cmi iptoare se uitar invidioi.
Nu trebuie s mai faci dragoste cu mine, Baptiste
murmur ea. Nu pot s-i in pasul.
El se rezem de sptar i vzu americanii care-l urmreau. Le
fcu cu ochiul i ei se ntoarser ncruntai.
Este att de frumos, se gndi Noelle. Superb. Are un zmbet
cuceritor, ochi de igan, fa de diavol. Parc auzea glasul tatlui
ei. Sper c tii ce faci, Noelle.
Nu-i venea s cread c erau mpreun de numai opt ore. I se
prea c stau aa de-o via. Fcuser dragoste toat dup-amiaza
apoi, n timp ce el dormea, plecase s-i cumpere haine noi de la un
negustor indian dintr-un col de strad un costum alb de pnz,
o cma bleumarin de mtase i o curea lat de piele.
Cu cteva ore n urm, era slab ca o umbr, dar arogana i
trufia diavoleasc i reveniser deja.
Un chelner n hain alb le aduse Pernod-ul. Croc i ddu un
baci generos. De ce nu? se gndi Noelle. Doar nu erau banii lui.
Ci ai tatlui meu.
Ce ai de gnd s faci, Baptiste?
Vreau ca aceast zi s dureze venic. Vreau ca vraja s nu se
mai sfreasc niciodat.
Dar, o s se sfreasc. Mine.
El i strnse umerii.
Nu trebuie s rmi cu mine. Nu am pltit pentru libertatea
71

- OPIU -

ta c s-i dau senzaia c eti prins n curs.


Nu vorbi prostii. Vreau s-mi petrec restul vieii fcnd
dragoste cu tine.
Rnji din nou i i pipi umrul gol. Fata se cutremur. I se
fcuse pielea de gin pe brae.
nceteaz.
Niciodat.
Vorbesc serios, Baptiste. Nu prea mai am bani. Nu putem
rmne aici la nesfrit. Trebuie s tiu ce ai de gnd s faci.
Prea posomort. i amintise de realitate.
Vreau s am din nou linia mea aerian.
Linie aerian? O Cessna i cteva elice?
Se ncrunt.
Este i sta un mod de a-i ctiga existena.
Nu poi fi pilot la nesfrit.
De ce nu?
Vrei s-i petreci viaa urmrind nori?
Era pentru prima oar cnd l vedea stnjenit.
O s fac ce am chef, bombni el.
Nu, Baptiste. Tu i-ai petrecut ultimele optsprezece luni n
nchisoare. i, n timp ce erai acolo, papa a fcut ce a avut chef.
Se concentra asupra Pernod-ului i igrii sale.
Deci, ce sugerezi?
Nu tiu. Dar nu putem fugi la nesfrit.
Luna se ridica peste copacii de tamarind, plutind peste norii
albi.
Are nevoie de un brbat ca tine, Baptiste, dar nu-i d seama
nc. Cnd o s te susin papa, de-abia atunci vei putea face ce ai
chef.
N-o s m susin niciodat. n clipa aceasta l ursc att de
mult, nct m-a apucat durerea de dini.
Dar dac fugim, o s ne gseasc.
Baptiste i stinse igara nervos.
Nu vreau s discutm despre asta zise el. La noapte vom
72

- COLIN FALCONER -

srbtori. La noapte vom fi doar noi doi. Mine, o s ne gndim.


l lu de mn.
Bine. Dar te rog, nu-l subestima pe tatl meu. Acest mine
este mult mai aproape dect credem.
Era o camer slab luminat i mic. Nu avea dect o singur
fereastr, cu o draperie murdar. Singura sclipire venea de la
strlucirea fantomatic a lmpilor de opiu.
Aerul era mbcsit cu fum de opiu.
Erau cteva paturi, ca ntr-un dormitor de internat. Doi chinezi,
de vrst medie stteau pe vine, pe scndurile de lemn. Discutau
despre afaceri, sorbeau din ceai i i puseser pipele alturi. n alt
col, un chinez slab, gol pn la talie, zcea cu capul pe pat. Ochii
lui nfundai n cap sticleau sub efectul drogului. O chinezoaic
goal se ntinsese lng el, ncolcindu-l cu braele, dar el o ignor
i lund un mic cocolo de opiu l inu deasupra flcrii unei
spirtiere. Cnd acesta se aprinse, l bg n pipa lui i-l inu
deasupra lmpii. i n timp ce opiul se prjea, i inhal aroma
dulceag.
Fusese ideea lui Baptiste s vin aici. Noelle nu mai fusese
niciodat ntr-o vizuin de opiomani i era curioas. Ca de obicei,
Baptiste era cel care o introdusese ntr-o lume fantastic.
Haide zise el.
Noelle se trase napoi.
Nu tiu dac
Va trebui s ncerci, chiar dac o s-o faci o singur dat n
via. Cnd fumezi opiu, te crezi la porile cerului. Chiu Chao au o
zical: Dac Dumnezeu a fcut ceva mai bun dect opiul, l-a
pstrat pentru el.
l ls s o duc spre unul din paturi.
Proprietarul chinez le pregti pipele. Aduse un pacheel care
coninea opiul, asemntor melasei, rzui o mic poriune i o fix
n vrful unui ac pe care-l inu deasupra spirtierei. Noelle i
Baptiste se ntinser amndoi pe paturi alturate. El i zmbi
73

- OPIU -

ncurajator.
Noelle cercet pipa cu opiu; era o undi de bambus, lung de
un metru i jumtate, cu un mic vas n capt. Vasul era rotund ca
o minge i avea un mic orificiu n vrf. Opiu! Dup tot ce fcuse,
dup ce i nfruntase tatl, i vnduse trupul, se druise lui
Baptiste, opiul era ultimul tabu pe care-l desfiina. Acesta era
pcatul asiatic. Acum, se afla gata s cad n greeal.
Cei doi oameni de afaceri i savurau pipele dup ce i
ncheiaser tranzaciile; cellalt chinez se adncise n vise
fantastice. Fata i cotrobia prin buzunare.
Era linite, cu excepia bolborositului pipelor cu opiu.
Gruntele sfria n vrful acului. Proprietarul chinez l
introduse cu dibcie n pip.
Trage adnc n plmni murmur Baptiste. ine-i
respiraia ct de mult poi.
Prima dat cnd ncerc, se nec. Baptiste zmbi.
Nu inspira att de tare, pn cnd nu te obinuieti.
Noelle ncerc din nou. Mrgeaua neagr de opiu bolborosi
ncet. Fumul albstrui cenuiu se nl spre tavan.
Noelle nu-i amintea cum se ntorseser la hotel. Dup ce
trsese de ase ori din pip, gruntele dispruse. Fusese
dezamgit pentru c opiul nu avusese nici un efect asupra ei.
Fumase trei sau patru pipe, dar nu simise altceva dect o linite
sufleteasc, o senintate care-i alungase spaimele. ntreaga lume
devenise frumoas i grijile se evaporaser. Ar fi vrut ca tatl ei s
fie lng ea, ca s-i spun ct de mult l iubete. Atunci tiu c
totul o s fie bine. Ba chiar i privise cu simpatie pe cei doi chinezi
n chiloi. Erau prietenii i tovarii ei n minunata cltorie
nocturn.
Cnd se ntorseser la hotel, l lsase pe Baptiste s-o dezbrace.
Cnd se ntinsese peste ea, i simise pielea ca pe o catifea umed.
Fiecare senzaie fusese exagerat, fiecare plcere, orict de mic,
de nesuportat. Se nvrteau ntr-un spaiu ameitor, ntr-un vrtej
74

- COLIN FALCONER -

de lumin i senzaii. Inima i btea s-i sar din piept, sudoarea i


acoperise tot trupul, ca un ulei cald, i se ntriser sfrcurile,
prul de pe brae i se ridicase ca nite epi i i se nmuiase pielea.
Se scufundase n gelatina roie a unei lumi de fantezii erotice i,
cnd ejaculase n ea, i simise smna ca un val fierbinte de lav
topit, iar cnd orgasmul se potolise, se prbuise peste marginea
lumii, ntr-un vrtej negru, fr vise.

15
Cnd se trezi, Noelle i simi capul extraordinar de uor. Era
surprins s constate c nu era mahmur. Sunetele se filtrau
printre obloanele trase, se auzeau strigtele negustorilor stradali,
claxoanele mainilor, clinchetul clopoeilor de la biciclete, uruitul
generatoarelor electrice, toate erau deosebit de clare. Baptiste
dormea. l srut pe umr i se strecur goal din pat.
Camera era sufocant i fierbinte. Se duse n baie i i turn
ap rece n cap cu polonicul. Simea umezeala lipicioas dintre
picioare, iar amintirile nopii trecute o mpungeau dulci i vinovate
n acelai timp.
i perie prul ud i se mbrc ntr-un taior subire, albastru,
pentru a cobor dup micul dejun. O s cumpere nite pui de la
vnztorul btrn fr dini de afar sau poate nite fructe
proaspete, pepene, papaya i banane dulci, crnoase.
Strada era zgomotoas; Chiu Chao strigau, se auzeau
claxoanele unor camioane ce ncercau s treac de irurile de
siclo-uri i un brbier i vedea de treab n mijlocul bulevardului.
Oglinda spart pe care acesta o atrnase de o creang capta razele
soarelui, rnindu-i ochii Noellei. Un Tonkinez btrn cu plrie
lat o mpinse fcndu-i loc cu courile sale atrnate de un b,
pe umr.
Noelle nu ddu atenie Mercedesului negru parcat lng trotuar,
la civa metri deprtare. Deodat, doi europeni n costume
75

- OPIU -

nchise aprur lng ea i o prinser de coate att de dur, nct


scoase un strigt, speriat. O traser spre limuzin i o bgar
nuntru.
Rocco Bonaventure citea ediia n limba francez a ziarului
lIndochine. i ridic privirile i i zmbi fiicei sale, la fel ca n
fiecare diminea, la micul dejun.
Bun dimineaa, Noelle. Te-am cutat peste tot.
Ua subire de lemn se deschise, srind din balamale. Unul din
brbai l apuc pe Baptiste i l arunc gol pe podea. Baptiste se
trezi din somnul su greu, de drogat, cu un corsican uria aplecat
asupra sa. Avea pantofi scumpi, de piele. Unul din ei i se nfipse n
stomac.
Se ndoi, gfind. Cellalt corsican l apuc de pr, i slt capul
de pe podea, i-i trase un pumn n fa.
Dup aceea, i aminti foarte puin din ce urmase. Unul din
oameni i strnse braele la spate i-l propti de perete. Celalalt l
studie alegnd ncet locurile unde urma s-l loveasc. Baptiste nui amintea dac ipase. Spera c nu, dar nu mai inea minte,
oricum.
I se pruse c n-or s mai termine, dar durase probabil doar
cteva minute, altfel, acum ar fi fost mort. n cele din urm, l
lsaser s cad pe podea.
Nu tia ct timp zcuse incontient. Cteva secunde, poate
cteva ore. Se trezi ntr-o balt de snge negru.
Se ridic n genunchi i vomit. Se uit n jur. Ua atrna
deschis, n balamalele rupte. Nu se deranjase nimeni s vad ce
se ntmplase.
Se tr n baie i se privi n oglinda spart. Era de
nerecunoscut, ochii erau umflai iar nasul o mas roiatic. Nui lipsea nici un dinte, dei unii de-abia se mai ineau.
Se for s fac pipi. Slav Domnului c nu urina cu snge.
i ddu cu ap pe fa. Coastele rupte l mpiedicau s respire.
Se ls s alunece pe podea, de-a lungul peretelui. i duse
76

- COLIN FALCONER -

genunchii la gur i ncerc s-i nbue durerea.


l durea tot corpul i i venea din nou s vomite.
tia, bineneles, ce se ntmplase. Nu se ateptase ca
Bonaventure s-i gseasc att de repede, dar dac acesta i
imagina c-i ncheiase socotelile cu aceast btaie, nseamn c
nu-l cunoate deloc.

16
Vientiane
Difuzoarele transmiteau muzic pentru bonn, festivalul religios
inut de fiecare wat, cel puin o dat pe an. Wat-urile nu erau
simple temple ci coli, comuniti i centre culturale, iar
festivalurile care ineau zi i noapte reprezentau un mijloc de a
strnge fonduri. n Vientiane erau attea temple, nct lui Noelle i
se prea c ddeau cte un festival n fiecare zi, n sezonul secetos.
Dac locuiai n apropiere, era imposibil s dormi, din cauza
bubuitului asurzitor al imbalelor i glasurilor tnguitoare ale
flautelor.
Se mica printre oameni agitat, cu nervii ncordai. Servitoarea
ei i adusese mesajul. i povestise c o acostase un brbat n pia
i o rugase s-i dea un bileel lui Noelle. l citise repede, nainte sl ard la flacra unei lumnri. Scria doar: Wat Si Saket 1800.
Recunoscuse scrisul lui Baptiste.
Tatl ei nu va bnui nimic. Nu aici.
Grupuri de oameni dansau n jurul su n zgomotul flautelor, al
tobelor i ambalelor, purtnd copacii mpodobii cu bani, ce erau
adui ofrand templului. Lumea btea din palme i cnta n ritm
cu muzica, n timp ce bronzii priveau, trncneau i rdeau ca
femeile la ru.
Laoienii erau n hainele lor de festival brbaii n haine albe
i sampots pantaloni largi, lungi, pn la genunchi, din mtase
77

- OPIU -

strlucitoare, iar femeile n sins tradiionale, tivite cu aur i argint.


Noelle scruta feele, cutndu-l nerbdtoare prin mulime.
Unde o fi?
Cel ateptat se ivi brusc lng ea, aprnd din umbr i lund-o
de bra.
Pe aici murmur el.
O trase n templu. Mii de Buddha din piatr, argint i, bronz
umpleau niele i rafturile de pe perei, mpodobii cu ghirlande
din flori de hrtie galben i roie.
Baptiste murmur ea.
Se ntoarse s-l priveasc.
Arta oribil, avea un ochi umflat i nchis, iar buzele erau
crpate i sngernde. l mbri dar acesta gemu i o mpinse.
mi pare ru, dar nu mi s-au vindecat coastele.
Zmbi caraghios.
Noelle nu-i gsea cuvintele. Tatl ei i fcuse asta. Se pare c el
i citise gndurile.
M simt bine zise el.
Era prea ocat s-i vorbeasc. i atinse faa uor cu degetele..
Nu-i chiar att de ru cum pare zise el.
Se apropie de el i-l mbria uor.
Ce-o s ne facem? murmur ea.
Vino cu mine.
Ne vor gsi oriunde ne-am duce.
Atunci, cum rmne? uier el. Am venit aici numai
pentru tine. Este n stare s m ucid dac m prinde n
Vientiane! Ce vrei s fac?
Ea ridic din umeri, neajutorat.
Atunci, n-ai dect s pleci! zise el.
Noelle ezit. Era prea drmat ca s duc la bun sfrit lucrul
la care se gndea ea. Dar nu avea de ales, dac nu voia s-l piard.
Mai exist o soluie zise ea.
El i cut igrile n buzunarul cmii i i aprinse una,
inndu-se cu mna stng de coaste. Trase fumul n piept, dar nu
78

- COLIN FALCONER -

spuse nimic.
Tatl meu mai are ase sute de kg de opiu depozitate la
Hanul Snow Leopard din Phong Savan, dar, din cauza lui Kong Le
nu poate s le ia. Pathet Lao i parautitii lui Kong Le au
nconjurat oraul. Unul din piloii lui Papa a fost ucis azi
diminea. i ceilali doi refuz s se duc.
Parautitii lui Kong Le au ocupat pista de aterizare?
Nu nc. Se poate zbura peste soldaii lui Kong Le, care sunt
dotai cu mitraliere. Deci, dac s-ar gsi cineva destul de curajos
ca s-o fac, ce rsplat crezi c ar primi de la tatl meu?
Dis donc!
l privi.
ase sute de kilograme nseamn o mare cantitate de opiu.
Tatl meu are mare nevoie de ea.
Sesiz zbaterea din sufletul lui. Acesta credea c-i ntinde o
curs.
M iei drept idiot?
O s vin cu tine, Baptiste! Dac i s-ar ntmpla ceva, n-a
mai vrea oricum s mai triesc.
Vzu c se mblnzise.
Tatl tu tie despre asta? M-ar lsa s zbor pe unul din
Beechraft-urile sale?
Ar prefera s-i bage un arpe n pantaloni, dect s te lase
s te apropii de vreunul din avioanele sale. i, n afar de asta,
consider c ar fi prea periculos. A pierdut deja un Beechcraft i
nu mai vrea s mai piard altul.
Trase din igar i vru s plece, dar se ntoarse.
Este sinucidere curat.
Am ncredere n tine, Baptiste.
Ai fost vreodat ntr-un aeroplan n care se trage? Nu este o
experien prea plcut. Am putea fi ucii amndoi. Te-ai gndit la
asta?
Sunt norocoas.
El cltin din cap.
79

- OPIU -

Non, absolument, non! Cest fou!20


Se ntoarse din nou s plece.
Vrei s colinzi Asia tot restul vieii, Baptiste? Ai vreun ban?
Am viaa mea.
i ce ai fcut cu ea, pn acum?
Pentru o clip Noelle crezu c o s-o loveasc. Apoi, furia din
ochii lui negri se potoli.
Nu-i dai seama ce-mi ceri.
Te doresc, Baptiste. Sunt pregtit s risc Tu nu?
Cum el nu-i rspunse, ea continu:
Asta ar putea s ne pecetluiasc viitorul.
i cum o s ajung la Phong Savan, cu bicicleta?
Ce-ai zice de Jean-Marie?
El cltin din cap.
Atunci, va trebui s zbori cu Air Laos.
Dar ai spus c tatl tu nu m-ar lsa s m apropii de
avioanele lui.
Peste noapte nu sunt pzite.
Vrei s spui c ar trebui s furm unul?
S-l mprumutm.
Baptiste i ddu capul pe spate i izbucni n rs. Laoienii de la
picioarele lui Buddha ntoarser capul s se uite la corsicanul
nebun.
Ai risca att de mult doar ca s nu m pierzi?
n ultima sptmn am fcut attea lucruri incredibile! N-a
fi fost n stare de asemenea fapte, dac nu te-a fi ntlnit. n
noaptea aceea, la templu, ai spus c o s-mi transformi viaa ntr-o
furtun. Vreau s te ii de aceast promisiune.
El cltin din cap.
Era tentant. De ce nu? n via, dac nu riti puin, te trezeti la
sfrit de unde ai plecat. Eh, bien. Pericolul, i femeile sunt
singurele lucruri care dau un rost existenei.
Este sinucidere curat zise el. O s murim amndoi. N-o s20

Nu, absolut nu! Este o nebunie! (fr.) (n.t.)


80

- COLIN FALCONER -

o fac. La revedere, Noelle.


Era prea uluit s-l urmreasc i, peste cteva clipe, el se
pierdu n mulime. Nu-i trecuse prin minte c s-ar putea s-o
refuze. Un Buddha o privea prin fuioarele de fum albastrucenuiu. Nu-i oferea nici un pic de alinare.

17
Soarele nu se ridicase nc i pista era nvluit n cea.
Cmpurile de orez i tapioca nu se luminaser. Gilbert Pp sosi
pe aerodromul Wattay ntr-un taxi prfuit. Se ddu jos cu un sac
de pnz pe un umr.
Trebuia s zboare la Pnom Penh s ia nite geologi americani.
De data aceasta va fi un zbor legal. Mai bine dect s se duc la
Phong Savan. Fcuse, trei drumuri n ultimele dou zile i de
fiecare dat fusese convins c n-o s se mai ntoarc. Abia dup
moartea lui Paul Sarti, Bonaventure se lmurise c era o nebunie
i pusese capt zborurilor ntr-acolo.
n timp ce nainta spre hambare, se opri brusc i rmase cu
gura cscat, cnd apru un Beechcraft din cea. Urui pe pist i
decol, trecnd chiar deasupra capului su. Avionul avea pictat pe
fuselaj capul de tigru al Air Laosului. Citi numrul de nregistrare
din coada avionului.
Fir-ar s fie, este al meu murmur el.
Apoi avionul dispru n ptura joas de nori. Uruitul motoarelor
se estomp i n curnd fu nghiit de ceaa joas.
Pp sri n taxi i-i spuse oferului s se ntoarc la Vientiane
ct mai repede. Lui monsieur Bonaventure n-o s-i convin deloc
cnd o s aud.
Noelle auzi uruitul motoarelor cnd Beechcraft trecu la joas
altitudine peste casa ei. Sri din pat i trase jaluzelele. Luminile de
navigaie clipeau n zorile reci. Avionul pluti o clip deasupra
81

- OPIU -

palmierilor, nainte s dispar n cea.


Baptiste!
i strnse pumnii. O sfiau attea sentimente contradictorii
frustrare, uurare, mndrie, furie, fric. Plecase fr ea! Putea s
moar!
Se rzgndise. O iubea suficient ca s fac asta.
Dar putea fi omort dac n-o s-l mai vad niciodat.
De ce plecase fr ea? Privi neajutorat zorile cenuii. O
cuprinser nite sudori reci, care o fcur s se nfioare Atept
pn cnd nu mai auzi uruitul motoarelor Beechcraft.
tia c era posibil s fi trimis la moarte singurul brbat pe care
i-l dorise vreodat.
Baptiste zbur spre nord-est, peste cmpia Mekongului. Prin
nori i cea, vzu o clip orezriile verzi de dedesubt, cu mici
baraje de pmnt, ce separau un cmp de altul. Din cnd n cnd
zrea turnuri purpurii de calcar strpungnd norii spre nord.
Se lumina i razele albicioase ale soarelui strpungeau ceaa.
Avionul continua s urce. Zborul va dura mai puin de-o or,
dar nu va fi o cltorie uoar. Calcul timpul i distana. Va
trebui s urce la zece mii de metri ca s treac de muni, i s
zboare peste strvechea capital de la Xieng Khouang. Cnd va
ajunge acolo, va ncepe s se apropie de Phong Savan, pe marginea
Cmpiei Jars. Cu puin noroc, va evita bateriile antiaeriene ale lui
Kong Le i va gsi pista nc n mna regalitilor.
i, cu puin noroc, va apuca s vad apusul soarelui la sfritul
zilei.

18
Munii erau acoperii de jungla deas, verde. Dac ar ateriza
acolo, ar disprea pur i simplu, se gndi Baptiste. Nu l-ar gsi
nimeni. O singur dat, vzu pe un deal, sus, pe panta unui
82

- COLIN FALCONER -

munte, un ciorchine de colibe cu acoperiurile din stuf, ridicate pe


pari, ca s le protejeze de ploile musonului.
i sclipea sudoarea pe frunte, amintindu-i de durerea
persistent. Aceasta durere i reamintea de Rocco Bonaventure i
de dorina lui de a-l scuipa pe acesta n fa cnd i va aduce
opiul.
Baptiste se uit la ceas. Ar trebui s fie aproape deasupra Xieng
Khouang-ului. Munii de sub el erau ascuni din nou n nori.
Aps pe manet i Beechcraft-ul cobor nc cinci sute de metri,
trecnd prin plafonul de nori. Vzu oraul, departe nc, spre
nord-est. Schimb cursul i urmri linia maronie a Autostrzii 4
prin jungla verde, ctre Cmpia Jars21.
Cmpia era un vast platou n form de inim i fusese denumit
aa dup uriaele cni de pmnt descoperite acolo, dovad a
existenei chinezilor n prile acelea.
Autostrada era foarte aglomerat. Convoaie lungi de camioane
transportau soldai loialiti spre sud, departe de Long Le. Nu
ndrzni s se uite mai de aproape. Ticloii aceia erau n stare s
trag cu putile n el, doar ca s se distreze.
Dup ce trecu de Lat Honang, se ndrept spre nord i, ncepu
s coboare ctre Phong Savan. Nu tia dac armata rmsese
stpn pe poziii acolo. Poate c Kong Le cucerise deja
garnizoana, cu consilieri americani cu tot, aa c era posibil s-l
atepte n captul pistei, s-l doboare.
Se uit n jos, vzu acoperiurile de stuf de la Phong Savan i
zri steagul rou laoian, care atrna deasupra garnizoanei. Un
semn bun, dar hotr s nconjoare mai nti pista. Nu se vedea
nici o micare, ns descoperi un DE-3 american parcat n captul
fiei noroioase, lng un grup de colibe Quonset. Dac americanii
erau nc acolo, nu putea s fie dect O.K.
Rsun un rpit brusc, asemntor zgomotului unei maini
electrice de cusut. Se uit n jos i vzu o gaur de glonte n
21

Cni (eng.) (n.t.)


83

- OPIU -

podeaua Beechcraft-ului. Reacion instinctiv, trgnd de manet


i se apuc de coaste cnd avionul se nl ameitor spre cer.
Trasoarele zburau prin faa cabinei ntr-un arc verzui. 12,7
milimetri, se gndi el.
Ah, putain!22
Altitudine, altitudine. l nvaser n orele de instruire c era
singurul lucru care-l putea salva de un atac de la sol. Indiferent ce
micri dibace executai n aer, tot te nimereau pn la urm.
Altitudine.
Ambala motoarele, trase tare de manet i urc.
Merde!23 gemu el cnd simi o durere ascuit n piciorul
stng. Se uit n jos.
Pe podea, se mprtiase snge negru.
Altitudine.
Motoarele uruir asurzitor i Baptiste se lupt s echilibreze
avionul.
Apoi, se uit peste umr. Trasoarele verzi se arcuiau pe cer,
incapabile s-l ajung.
Ticloii.
Trebuia s verifice indicatoarele. Presiunea uleiului era bun,
aparatul rspundea uor la comenzi, combustibilul se meninea la
un nivel corespunztor.
Restul ns era n agonie; i coastele i piciorul. De unde nea
sngele? Nu avea cum s-l opreasc pentru c trebuia s
manevreze comenzile.
Aduse avionul la o anumit nlime i se ndrept spre pista de
aterizare. Mai era nc timp s renune i s se ntoarc la
Vientiane. i pe urm? Bonaventure o s-l atepte la aeroport cu
asasinii si. Nu, nu avea rost s se ntoarc fr opiu. Focul venise
dinspre nord-est. De data aceasta, se va apropia din direcia
opus, n btaia vntului. O s aterizeze pn la urm. Dar n-o s
fie capabil s zboare mult timp, deoarece rana de la picior era prea
22
23

Ticlosul (fr.) (n.t.)


Rahat (fr.) (n.t.)
84

- COLIN FALCONER -

grav.
Ce-i spusese Noelle? Vrei s urmreti norii toat viaa?
Cobor flapsurile i ncepu s coboare.
Baptiste i inu respiraia, ncercnd s-i alunge greaa. i
simea capul uor. Ori de cte ori i mica piciorul, auzea sngele
clipocind n cizm i simea o durere ascuit.
Se uit la altimetru. O mie de picioare AGL.
Mnui regulatorul, concentrndu-se s in aripile drepte. Se
atepta s fie ciuruit de bateriile de la sol, dar de data aceasta nu
se mai auzi nimic.
La civa metri de sol, opri motoarele i ridic botul avionului.
Roile Beechcraft-ului atinser imediat pmntul i aparatul rul
pe pist spre jungl. Aterizase.
Dracu s te ia, Rocco. Am reuit.
Beechcraft-ul naint ctre peretele verde al junglei din captul
pistei. Baptiste se relax, cuprins brusc de frisoane. Era scldat de
sudori reci.
Cnd era ct pe ce s leine, fcu un efort de voin s rmn
contient. ntoarse Beechcraft-ul, se uit pe fereastra cabinei i
vzu trei pari de lemn nfipi n pmnt, pe marginea pistei! Aveau
fiecare cte un cap de om n vrf.
Bun venit la Phong Savan murmur Baptiste. Sperm s te
distrezi bine.
Gerry Gates era unul din cei doi americani care priveau uluii
cum ateriza avionul pe pista noroioas. Cine dracu era idiotul
sta? Trupele lui Kong Le erau la periferia oraului i ei se
pregteau cu toii s plece peste cteva ore.
Beechcraft-ul se opri n sfrit lng colibele din captul pistei,
dar nu cobor nimeni din carling. Cnd Gates i camaradul su
ajunser lng avion, gsir pilotul leinat peste comenzi.

19
85

- OPIU -

Gerard Petrovski avea mutra unui lupttor cu prul lung,


cenuiu i cu o barb asemntoare cu blana unei vulpi argintii.
Fusese n Asia toat viaa lui, iar cldura i sudoarea l
mbtrniser. Pielea lui avea culoarea whiskyului de Mekong, iar
carnea i atrna sub ochi i sub brbie. Purta o basma roie
murdar i uniforma de lupt.
Se aplec s se uite mai atent la Croc. i cltin din cap.
Pilotul arta ru.
Merde alors!24
Nu-l cunosc i spuse el lui Gates.
Este unul din avioanele lui Bonaventure.
Sigur, dar pe el nu-l cunosc.
l ntinser pe Baptiste pe podea, cu capul sprijinit de un sac de
orez. i bandajar rana de la picior ct de bine se pricepur. i
puser un bandaj dublu legat cu o fa groas, iar piciorul fuse
ntins pe o lad veche de portocale.
Glonul l-a nimerit n muchiul gambei zise Gates. A
pierdut mult snge. Noroc c nu i-a atins artera, altfel, ar fi fost
mort.
De cnd a leinat?
Nu de prea mult timp. Probabil din cauza ocului. Nu prea
avem cum s-l ajutm.
Baptiste ncepu s-i revin. Se sufoca. Gates reacion primul.
Fcu un pas nainte i-l lovi ntr-o parte. Baptiste vomit i apoi se
ghemui debitnd un ir de obsceniti spre amuzamentul lui
Petrovski i Gates.
Baptiste i ddu drumul pe spate. Avea un gust oribil n gur, i
plesnea capul i-l durea tot corpul. Se uit n jur. Era ntr-un fel de
magazie mirosea a ulei, opiu i urin. O Cessna dezmembrat
pentru piese de schimb, scheletic i ruginit, ocupa cel mai mult
spaiu. Lzi de lemn erau nirate de-a lungul pereilor.
Doi brbai stteau aplecai asupra lui: unul era american, avea
24

Rahat (fr.) (n.t.)


86

- COLIN FALCONER -

prul scurt, castaniu i o musta subire, era mbrcat ntr-o


iptoare cma hawaian, portocaliu cu verde i pantaloni negri
de bumbac; cellalt era o artare brboas cu dini stricai.
Alt brbat sttea n col. Tot american, bnui Baptiste. Prea
plictisit. Fuma o igar, sprijinit de una din uile hangarului.
Baptiste ncerc s se concentreze asupra brbatului cu pr
cenuiu i basma.
Petrovski? ngn el.
i simea limba ngrozitor de umflat. ncerc din nou.
Petrovski?
Poate zise artarea n francez, dup cteva clipe.
Lui Baptiste i venea greu s respire. Ajutndu-se de braul
stng, se ntoarse pe partea cealalt, s-i elibereze coastele.
Baptiste Croc zise el ntinznd mna.
Brbatul l ignor.
Crezi c numele acesta ar trebui s-mi spun ceva?
Rsun un rpit de mitraliere i explozii dinspre ora.
Petrovski i Gates schimbar cteva priviri ntre ei, ncordai.
Domnul Bonaventure are nevoie de opiu zise el.
Aa c te-a trimis aici, s i-l aduci? zise Petrovski. Probabil
c te pltete foarte bine. Doar tii ce s-a ntmplat ieri, cu
camaradul tu?
I-a plcut prea mult locul acesta i s-a hotrt s rmn?
A nconjurat pista nainte s aterizeze, aa cum ai fcut i tu
azi diminea. Numai c n-a reacionat la fel de rapid ca tine i a
fost dobort de Pathet Lao.
Comunitii?
Acum l ajut pe Kong Le zise Gates. O micare clasic.
Doar Meoii i mai in n loc. Soldaii laoieni dau lovitura i fug.
Nu le plac rzboaiele adevrate.
Baptiste se ridic greoi n coate. Puin i psa cine stpnea
Phong-Savan-ul.
Unde este opiul?
Unde sunt piloii obinuii ai lui Rocco? l ntreb
87

- OPIU -

Petrovski. Unde sunt Gilbert i Marius?


Nu vor s mai zboare pn aici.
Deci ai fost singurul nebun care te-ai oferit s-o faci, nu?
Unde este opiul? ntreb Baptiste.
Las-o balt amice. Nu eti n stare nici s mergi, darmite s
conduci un avion. O s te bgm n Dakota i vei zbura cu noi.
Vrei s urmreti norii tot restul vieii?
Baptiste ncerc s se ridice n genunchi, dar simi c se
nvrtete hangarul n jurul lui. Se ag de piciorul lui Petrovski,
ateptnd s-i treac ameeala. Petrovski nu ncerc s-l ajute.
Croc i sprijini greutatea n piciorul rnit i faa i se umplu de
sudoare. i recapt echilibrul i-i ddu drumul lui Petrovski.
Vreau opiul lui Rocco.
O grenad ateriz n mijlocul pistei i un val de noroi mproc
aripile Dakotei parcate pe iarb, lng Beechcraft.
N-am timp s m contrazic toat ziua cu ticlosul sta
ncpnat zise Gates. Plecm ntr-o or. Dac vrei s vii cu
noi, mic-i fundul n Dakota.
Cei doi americani plecar.
Rocco vrea opiul repet Baptiste.
Scoase pistolul din buzunarul hainei i-l ndrept spre
Petrovski.
A pltit pentru el, i-l vrea. Doar nu avei de gnd s-l
dezamgii?
Petrovski se uit la Gates, i ridic din umeri.
Unora n-ai cum s le bagi minile n cap, nu-i aa? zise el.
Petrovski plec ntr-un jeep msliniu, prpdit, plin de praf,
spre hanul Snao Leopard. Dup ce se pierdu n zare, Baptiste se
tr pn la Beechcraft. Fuselajul i aripa de la tribord erau
gurite, dar sistemul hidraulic i motoarele preau intacte. Se urc
n cabin i se instal pe scaun, n ateptarea lui Petrovski.
nc o grenad ateriz pe pist, mprtiind noroi. Trombe negre
de fum se ridicar n spatele cocotierilor, la marginea nordic a
pistei, iar rpitul putilor se nteea.
88

- COLIN FALCONER -

Piciorul i sngera din nou.


Dracu s te ia Rocco. O s-i aduc opiul.
i apoi, va fi rndul tu s sngerezi.
Bonaventure i spuse oferului s parcheze Mercedes-ul la
umbra unui copac de la aeroportul Wattay. Era cald n main i
Bonaventure i ntinse picioarele prin ua deschis. Noelle sttea
lng el, fcndu-i vnt cu ediia de diminea a ziarului Lao
Presse.
Rmaser tcui mult vreme. Pe cmp, un stol de vulturi se
nfruptau din hoitul unui bivol.
Bonaventure vorbi primul.
Nu-mi vine s cred c ai fcut asta uier el.
Nu are rost s-mi faci moral, papa. Mai ales dup ce tu i
gangsterii ti l-ai stlcit n btaie.
A meritat-o. La fel ca i tine. Te-ai purtat ca o trf. Ar fi
trebuit s l arunc n fluviul Saigon.
Dac l-ai fi aruncat, m-a fi sinucis.
i fcu vnt furioas.
Sau, poate te-a fi omort pe tine.
Bonaventure nu se ndoia de adevrul spuselor ei. Sngele de
ran i spunea cuvntul. Sfnt Fecioar, de ce fusese blestemat
cu asemenea fiic?
i aduce opiul. Credeam c o s fii mulumit.
Nu s-a ntors nc spuse Bonaventure.
i poate nici n-o s se ntoarc. Iar asta o s rezolve toate
problemele.
Baptiste vir Beechcraft-ul spre captul pistei i simi aparatul
tremurnd dup oc. Era al patrulea atac asupra aeroportului, dar
pista rmsese intact. Nu ns pentru mult timp.
n spatele lui, Dakota se ndeprta de colibele Quonset, cu
ultimii americani din Phong Savan la bordul su iar Petrovski se
afla printre ei.
Baptiste coti, privi spre cele trei capete Pathet Rao care
89

- OPIU -

putrezeau n soare. Ambal motoarele i se pregti s decoleze.


Trase de manet i simi cum i pompeaz adrenalina n vene, n
timp ce se desprindea de pe pmnt.
Reuise.
Nu auzi rpitul mitralierei, astupat de zgomotul motoarelor.
Geamul de perspex al cabinei fu ciuruit de gloane i Beechcraft-ul
tremur n aer. Pentru o clip, nu mai vzu nimic dinaintea ochilor
i, cnd i duse mna la fa, i se umezi de snge.

20
Soarele coborse aproape la asfinit cnd Rocco Bonaventure
auzi uruitul ndeprtat al unui avion venind din nord. i pierduse
aproape toate speranele. i mulumi n gnd lui Dumnezeu pentru
c nu-i permitea s piard alt aparat.
Beechcraft-ul era un punct cenuiu pe cerul violet. Cnd trecu
peste cocotierii de la marginea pistei, Bonaventure se ddu jos din
Mercedes i alerg pe pist.
Noelle atept lng main. Se ntmplase ceva. tia dup
zgomotul motoarelor, nainte s vad urma de ulei ce curgea din
motor. Se nchin.
Doamne Sfinte strig Bonaventure.
Apoi observ i Noelle. Fuselajul i coada avionului erau
gurite. Numai Dumnezeu i norocul lui Croc ineau aparatul n
aer.
Te rog, Doamne, murmur Noelle.
Baptiste oprise motorul stng. Elicea rmas susinea avionul
n zbor. Aripa din stnga se nclin brusc. N-o s reueasc.
Avionul meu l auzi pe tatl ei strignd nspimntat.
Baptiste reui s-l echilibreze. Aripile tremurar, dar la civa
metri de sol, l ndrept i ateriz perfect pe fia noroioas.
Beechcraft-ul se opri n marginea pistei.
Noelle i mulumi Fecioarei Maria. i ddu seama c i
90

- COLIN FALCONER -

strnsese crucea de la gt att de tare, nct i se nfipsese n


palm.
Baptiste opri motoarele i n jur se ls o linite nefireasc.
Bonaventure se ntoarse alergnd la Mercedes.
Du-ne pn acolo i spuse el lui Tai Kao.
Baptiste stropise toat cabina cu snge.
Noelle l lu n brae. Leinase. Sngele cursese de pretutindeni,
mai ales dintr-o ran adnc, la cap. I se formase o crust pe fa
i sngele i mbibase cmaa i pantalonii, udnd cabina. Mai
avea nc o ran sngernd, care-i mbibase bandajul de la
piciorul stng, ns ochiul stng o ngrijora cel mai mult. Pleoapa
era despicat i se vedea globul ocular, cu pupila dilatat i
diform.
Pe Bonaventure l interesa mai mult ncrctura avionului.
A adus opiul zise el.
n glasul lui rsunase o not de admiraie. Noelle l ignora.
Uite ce am fcut gemu ea.
Nu-i venea s cread c l ndemnase la un asemenea gest
nebunesc. Era la fel de incontient i dur, ca i tatl ei.
Triete? ntreb Bonaventure mai mult curios, dect
ngrijorat.
Nu fu capabil s-i rspund.
Hai s-l ducem n main zise el. O s chemm un doctor.
Bonaventure l gsi pe Baptiste moind se pare n grdina
Bungalow-ului; piciorul bandajat se sprijinea pe un scaun de
trestie. Ochiul stng era acoperit de un pansament gros iar restul
feei purta nc urmele btii administrate n Cholon. Sub cma
avea alt bandaj, care-i strngea coastele. inea o igar ntr-o mn
i un pahar cu vermouth n cealalt. Prea palid, obosit i
enervant de ngmfat, se gndi Bonaventure.
Croc.
Deschise ochiul sntos.
Monsieur Bonaventure. Ce plcere.
91

- OPIU -

Poate pentru tine mormi Bonaventure.


i trase un scaun de trestie i se aez greoi. Scoase o
tabacher de argint i i alese o igar de tutun negru, rusesc.
Doctorul i spusese c nu-i fac bine, dar i permitea una la
anumite ocazii, de exemplu, cnd trebuia s se achite de obligaii
neplcute.
Cum mai merge cu piciorul?
Glontele a perforat un os mic, dar doctorul m-a asigurat c o
s se vindece. Ochiul va fi o problem.
Oh?
Fragmentul de plexiglas care mi-a fost extras a rnit corneea,
aa c este posibil s-mi pierd vederea i s rmn chior.
Ca i fiica mea, se gndi Bonaventure cu amrciune. A fost
oarb, s-i aleag un asemenea om.
O s mai fii n stare s zbori?
Nu fr un avion.
nelese aluzia.
Nu tiu dac ar trebui s te felicit sau s-i tai gtul?
mi imaginez c este o alegere dificil.
Se pare c fiica mea ine foarte mult la tine, domnule Croc.
Nu se pricepe la oameni.
Exact.
Bonaventure trase din igar i i studie interlocutorul. M
ntreb ce vrea? se gndi el. A putea ghici. Dar poate ar fi bine s-l
ajut. S-a artat mai capabil dect mi-am imaginat.
Eti fie foarte curajos, fie foarte prost. Nu tiu ce s cred.
Poate c sunt i una i alta. Oricum, a fost ideea lui Noelle.
Spune c o s se mrite cu tine. Este tot ideea ei?
Nu. mi aparine.
De ce anume eti ndrgostit, domnule Croc? De fiica mea,
sau de afacerile mele?
Nu tiu.
Bonaventure fu uimit de sinceritatea rspunsului su. Nu se
ateptase.
92

- COLIN FALCONER -

Fiica mea este o fat foarte inteligent, domnule Croc. Dar,


de data aceasta, cred c s-a comportat prostete. Dar i
ridic minile neajutorat.
Nu conteaz care este prerea mea. Este foarte hotrt. i
m-am gndit s iau lucrurile aa cum sunt.
Oh?
Pare att de sigur pe el, se gndi Bonaventure. Ce-o gsi Noelle
la ticlosul acesta arogant?
Poate mi-ar fi de folos un pilot att de ndemnatic ca tine.
Mai ales c va trebui, se pare, s te accept n familie.
Bg mna n hain i-i ddu lui Baptiste o moned grea din
aur. Era gravat cu vulturul lui Napoleon i coasta corsican.
Este paaportul tu n Union Corse. Poate c greesc, dar
cred c o merii. Vino la cin disear. La ora nou.
Se ridic s plece, i adug:
Apropo, presupun c intenionai s avei copii.
Bineneles.
i dau un sfat. Ferete-te s ai fete.

21
Hong Kong
Ho Kuan-ling i ddu seama n curnd c libertatea nu era att
de uoar cum i imaginase. Cnd fusese adus prima oar la
spital, l derutase limba pe care o auzea. n provincia sa natal din
Swatow, toi vorbeau dialectul chiu chao al Mandarinului 25, dar
aici, la spital, surorile i ceilali pacieni vorbeau cantoneza sau
engleza. Sttea treaz n fiecare noapte n salonul aglomerat al
spitalului Regina Elizabeta, i asculta bolborositul glasurilor din
jurul su, uitndu-se la cearafurile care-i acopereau partea
25

nalt Demnitar Chinez (n.t.)

93

- OPIU -

inferioar a corpului, i rugndu-se zeiei Kuan Li, n bezn.


n cele din urm, unul din doctori, i spuse ntr-un fel de limb
chiu chao c rechinul i smulsese din coaps o bucat de muchi,
de mrimea unui pumn de bebelu. Va pstra piciorul, dar va
rmne cu un chioptat permanent, deci va fi un infirm pentru
tot restul vieii.
Vom vedea noi, se gndi Ho.
n timp ce piciorul se vindeca, se uita la ventilatoarele din tavan
i se lupta s-i nving durerea i singurtatea, plnuind s se
ntoarc ntr-o lume pe care nu o putea vedea, aflat dincolo de
zidurile spitalului.
Izolarea n care se afla nu-l impresion cu adevrat pn n ziua
n care plec chioptnd din spital, pe oseaua Nathan, i cercet
noua sa lume.
Kowloon era o ngemnare de culoare i zgomot, de femei suple
i elegante mbrcate n Chengsamuri strmte roii i aurii, de
slujnice n pantaloni negri i plrii chinezeti i oameni de afaceri
n costume vestice. Simi mirosul de usturoi, porc la grtar, pete
crud, benzin, sudoare i canalizare. Strzile erau ticsite de
construcii, oameni i trafic. Toi fceau comer, nlau case i se
grbeau. Pe Insula Hong Kong, turnurile Corporaiei Bancare din
Hong Kong i din Shanghai i Banca Chinei se nlau deasupra
portului ca nite santinele.
Rtci de-a lungul oselei Nathan, cscnd gura ca un ran.
Principala zon comercial a Kowloon-ului era un amestec
zgomotos de case i zgrie nori, semn al interferenei Chinei cu
vestul. Vechile magazine din crmid, stuc i lemn i
apartamentele cu hrtie uleioas de orez cu balcoanele lor pline cu
ghivece, colivii cu psri, i oamenii care dispreau rapid fuseser
drmate unul cte unul, iar n locul lor apruser turnuri nalte
de beton care preau s se nale ameitor deasupra capului.
Oamenii treceau grbii pe lng el, l mbrnceau i nu-i
ddeau nici cea mai mic atenie. Era ca un dop, plutind pe ocean.
Un biat de aisprezece ani putea s se piard definitiv ntr-un
94

- COLIN FALCONER -

asemenea loc se gndi Ho Kuan-ling nghiit de-o cas sau de


vreo fabric. Dar el tia c va fi salvat pentru c tia unde se
ducea i cu ce scop. La Swatow, cnd ncepuse s se gndeasc s
traverseze strmtoarea notnd, mama lui i spusese unde s se
duc i i povestise despre cumnatul ei, Ho Chan-fu, care tria
ntr-un loc numit Walled City26.
Dar Hong Kong este un ora imens, cum o s gsesc un
singur om? o ntrebase el.
O s-l gseti se mulumise ea s-i rspund.
Chinezii i spuneau Hak Nam: ntunericul.
Oraul ngrdit din Kowloon era o fortrea curat, dincolo de
oseaua Tahg Tau Tsuen aflat n partea de nord a aeroportului
Kai Tak. Ho Kuan-ling strbtu o strad plin de magazine cu
vitrine din sticl i cu cabinete neautorizate de dentiti ce erau
scoase n eviden de dinii de aur i argint din sticlele afiate n
vitrine, de abcesele murate, de petii aurii ornamentali care ar fi
trebuit s liniteasc nervii clienilor.
Aceasta era partea de sud a Hak Nam-ului, un ora ntr-un
ora, care nu se supunea administraiei britanice. Conform
tratatului iniial de guvernare a Noilor Teritorii, vechiul Ora
ngrdit care cuprindea yamen-ul mandarinului i satul
trebuia s se conformeze legilor Imperiale Chinezeti, dar, cnd
negustorii britanici se plnseser, concesiunea fusese retras
unilateral. n impasul care urmase, guvernase mandarinul care
tria n ora, ns, la moartea lui, cei ase acri dintre zidurile sale
rmseser prad anarhiei.
Timp de aproape un secol acesta fusese un teritoriu disputat
att de britanici, ct i de chinezi. Zidurile dispruser de mult.
Japonezii folosiser piatra n timpul celui de-al Doilea Rzboi
Mondial ca material pentru oseaua de la Kai Tak. i, n aceast
zon, se dezvoltase o mahala, ca o tumoare malign, ce adpostea
treizeci de mii de oameni care, printr-o aberaie politic, nu
26

Oraul ngrdit (eng.) (n. red.)


95

- OPIU -

depindeau nici de legea britanic, nici de cea chinezeasc.


Ho Kuan-ling rtci pe strad aproape o jumtate de or,
nainte s gseasc o intrare. Aici nu era dect o alee acoperit de
mizerie duhnind a mncare mpuita, a mortciune i a
excremente. Lumina ptrundea cu greu n acest loc.
Un tin man toi ntr-un tricou slinos sttea pe o lad veche de
lemn, scobindu-i indiferent degetele murdare de la picioare. i
ridic privirile cnd se apropie Ho.
Ce vrei?
Vreau s-l vd pe Ho Chan-fu.
Biatul pufni dispreuitor i continu s-i scobeasc degetele.
Ho nu se temea. n schimb, nutrea un oarecare dispre. Oare
acesta era una din santinelele unchiului su? Dac ar fi vrut, i-ar
fi rupt gtul idiotului dintr-o singur micare. Fusese nvat s nu
fug niciodat de un inamic.
Ho Chan-fu este unchiul meu.
Simea c era studiat. Acest puti costeliv i chiop s fie oare
nepotul lui Ho Chan-fu?
Pleac de aici.
Dar el, nu se urni din loc.
Ho Chan-fu este unchiul meu insist el. i aduc salutri
din partea familiei sale din Swatow.
Paznicul se ridic ncet. Ezit i apoi l apuc pe Ho de bra i-l
mpinse pe alee.
Bine, vino cu mine. Dar, dac nu eti cine pretinzi a fi, o s-i
scoatem ficatul i o s-l aruncm n canal.
Nici o lumin nu putea ptrunde pe aleile din Hak Nam. Aici,
miezul zilei nu se deosebea de cel al nopii. i era mult mai murdar
i jegos dect pe cele mai mpuite strzi ale oraului unde se
nscuse. Gunoaiele zceau peste tot. n timp ce naintau prin
labirintul ntunecat, Ho i inea privirile plecate ca s nu calce n
fecale sau resturi alimentare. De dou ori, cineva aruncase lturi
pe fereastr la civa pai de ei.
Nu
existau
strzi.
n
afara
reglementrilor
stricte,
96

- COLIN FALCONER -

guvernamentale, Hak Nam devenise o mas solid de cldiri.


Trebuiau s mearg aplecai, pentru c aleea pe care o urmau nu
era dect un tunel de beton cu pereii din stuco, plini de murdrie
i tavanul era strbtut de cabluri electrice, trase ilegal de la
reeaua principal de pe strada din afar lui Walled City. Apa
picura continuu din evile de deasupra capului, sfrind i fcnd
scntei pe fire.
Tunelele, aleile i scrile ntunecate de lemn duceau n toate
direciile i erau pline de moloz i gunoi. Trecur de un semn de
lemn, care spunea n chinez strada pe care se pi obolanul,
un nume potrivit, se gndi Ho, pentru c acetia miunau peste
tot. Nu mai vzuse niciodat asemenea obolani uriai, pndind
din umbr cu ochii lor, portocalii, sclipitori. Tin man toi btu din
palme s-i alunge, dar ei i ntoarser capul dispreuitori i i
continuar festinul n anuri.
Bieii care trebuiau s pzeasc acest loc, moiau ntr-o rn,
n mizeria mbibat de urin, lng vgunile de jocuri de noroc i
divanele de opiu. Ho le recunotea dup cum artau, i dup
miros. i el fusese paznic n Swatow.
Tot acolo erau i prostituatele ce stteau pe lzi de portocale,
fardate ca nite mortciuni i cu braele pline de nepturi. Se
adncir n acest labirint puturos. La un moment dat se ddur
de-o parte, pentru a lsa s treac un copil pe o triciclet. Copiii
desculi se jucau n noroi, cu bebelui legai de spate.
n cele din urm, ncepur s urce un ir nesfrit de trepte din
beton, pline de gunoaie, cu pereii uzi, pn ajunser la etajul al
doisprezecelea, n mpria lui Dragon Fist27.

22
mpria lui Dragon Fist consta dintr-o singur camer, la
27

Pumn de Dragon (eng.) (n.t.)


97

- OPIU -

ultimul etaj al cldirii. Biatul btu la ua roie i cocovit.


Aceasta se deschise imediat lsnd s se vad cteva perechi de
ochi cercettori. Ho fu tras nuntru i ua se trnti n urma lor.
Brbaii discutau aprins. Ho i ddu seama c era o adunare
extraordinar. Dragon Fist sttea la mas, bnd ceai dintr-o
farfurioar, nconjurat de lupttorii si. Un biat striga i-l
implora. Spre uurarea lui Ho, toi vorbeau n dialectul chiu chao,
al Mandarinului.
Tnrul l implora. Repeta n continuu:
N-am luat opiul, tai lo. Jur. N-am luat opiul.
Unchiul lui era mbrcat n jachet neagr, ochelari negri de
soare i blugi strmi, prea strmi pentru el. Avea n jur de
patruzeci i cinci de ani. Lui Ho i se pru c nu arta prea furios
semna mai mult cu un clown.
Dar, exact atunci, Dragon Fist ddu imperceptibil din cap i doi
din lupttorii si luar biatul de brae, l trr prin camer i-l
mpinser pe fereastra deschis. l apucar de glezne n ultimul
moment.
Biatul ipa.
ntreab-l din nou dac a luat opiul zise Dragon Fist.
Nu l-am luat. Jur!
Guia ca un porc cu cuitul la gt.
Black Mai, ntreab-l unde este opiul meu zise Dragon Fist
pe un ton plictisit.
Spune c nu tie, tai lo rspunse unul din lupttori, pe
nume Black Mai.
Dragon Fist sorbi din ceai.
F-l s dispar zise el.
Cei doi brbai i ddur drumul i se ntoarser la mas
rznd.
Unchiul lui Hu Kuan-ling se ntoarse i se uit atent la noul
venit.
Cine-i sta?
Tin man toi l mpinse pe Ho mai departe n camer.
98

- COLIN FALCONER -

Spune c este nepotul tu, tai lo. Din Swatow zise


adolescentul, cu voce tare.
i plcea s fie n centrul ateniei.
Dragon Fist sorbi din ceai, prefcndu-se vag interesat.
Nepotul meu?
Mama mi-a spus s vin la tine, unchiule zise Ho,
alegndu-i cuvintele cu grij. Mi-a spus c eti fratele tatlui
meu, Ho Chen-Li.
Unde locuieti?
Tsinwen, n provincia Kwangtung, din Swatow.
Dragon Fist i aprinse o igar i-l studie cu grij.
i ce mai face fratele meu?
Ho Kuan-ling se simi uurat. Se ntrebase dac nu fcuse
cumva o greeal regretabil. Dar ntrebarea i confirm c Dragon
Fist era ntr-adevr, unchiul lui.
Dar a murit, unchiule. L-au ucis comunitii.
Cum?
Doar ai auzit, nu? L-au executat pentru c era un triad. Un
ofier din Garda Poporului i-a tiat capul cu o sabie.
Dragon Fist ncuviin ncet din cap. Ho Kuan-ling i ddu
seama c tiuse rspunsul, dar ntrebarea fusese doar un test.
Ce s-a ntmplat cu piciorul tu?
Acum dou luni am ncercat s traversez strmtoarea din
Shenzhen. M-a atacat un rechin.
Ai avut ghinion. Sau poate ai fost norocos pentru c ai
scpat. Cum te cheam, nepoate?
Kuan-ling. Dar mi spun Douglas.
Douglas. De ce Douglas?
Dup Douglas MacArthur. A comandat o mare armat. A
vrea s comand i eu o mare armat ntr-o zi.
Tuturor li se pru o glum bun.
Cnd se oprir din rs, Dragon Fist spuse:
i ce vrei de la mine, Douglas?
N-am unde s m duc i nici unde s muncesc, unchiule.
99

- OPIU -

Bani ai?
Nu, unchiule.
Dragon Fist bg mna n buzunar i scoase un teanc gros de
dolari Hong Kong. Desprinse dou bancnote de cte o sut de
dolari, i-i arunc indiferent prin camer. Douglas se aplec s-i
ridice de pe jos.
Ce tii s faci, Douglas?
S m lupt, unchiule.
Izbucnir din nou n rs. Lui Black Mai i se pru att de
amuzant nct trebui s se aeze pe un scaun.
Un slbnog ca tine?
Tatl meu m-a nvat s lupt de cnd eram mic. M instruia
cnd au venit comunitii dup el.
Acum, singurul care nu zmbea era unchiul su.
Atunci, poate o s ne fii de folos zise el. Tatl tu era un
bun lupttor. Dar nu avea minte. Dac ar fi avut, ar fi plecat din
China cu mine, acum doisprezece ani.
Art spre unul din brbaii din camer, un om n jur de
cincizeci de ani, cu dinii nnegrii, pr rar i o fa mare, ca de
lun.
Du-te cu Tse-ping. Are nevoie de un biat care s stea de
paz la divanul su cu opiu. Cel dinaintea ta a zburat pe
fereastr
Oamenii rser din nou.
Poate o s ne fii de folos, Douglas. Sau ar trebui s-i spun
Aripioar de Rechin.
Douglas Ho nclin capul.
Cred c Aripioar de Rechin este un nume foarte bun,
unchiule zise el, pentru c i ddu seama nc de atunci de
valoarea unei legende bune.

23
100

- COLIN FALCONER -

Prima slujb a lui Douglas Ho fu cea de la pzitor pentru Tseping, care era un pang-jue stpnul unei taverne de droguri. n
acest timp nv ABC-ul supravieuirii n Oraul ngrdit.
Prima lecie pe care o lu fu aceea s nu se ating niciodat de
opiu sau heroin. Muli membrii ai triadei pe care-i cunoscuse
erau ei nii adepi ai heroinei crude, numrul trei. n aceast
form ea semna cu zahrul maroniu; se punea pe o foi de
staniol, se aprindea un omoiog de hrtie de toalet i se nclzea
foia dedesubt. Heroina se topea, transformndu-se ntr-o melas
brun, nchis la culoare. Apoi, folosind o cutie de chibrituri sau
un sul de hrtie drept plnie se inhala fumul.
Procedeul era numit urmrirea dragonului.
Erau folositori ca soldai pn cnd drogurile i fceau att de
dependeni nct nu se mai puteau gndi la nimic altceva dar,
de ndat ce unul dintre ei ncepea s urmreasc dragonul, nu
reuea s mai nainteze n rang n triad. Dar el nu o s mai
urmreasc dragonul, hotr Douglas; Dragonul l va urmri pe el.
nv repede s-i dispreuiasc pe drogaii care veneau la divan
s-i cumpere fericirea de la Hak Nam. Divanul era un hambar
lung, de tabl, cu mese joase, aspre, unde drogaii se ntindeau,
visnd, cu pielea lor cadaveric, subiri ca nite insecte. Pentru
cincizeci de ceni, un drogat putea s-i cumpere un omoiog de
hrtie de toalet, o bucat de folie de tabl i o plnie de carton.
Dup aceea, depinde de ct i inea portofelul.
tiau ce efecte avea drogul asupra lor, dar le era imposibil s se
abin. Semnau cu nite oi duse de nas, mnai de propriile lor
dorine copleitoare. Douglas le dispreuia slbiciunea.
De la drogai, nva c oamenii erau ca toate celelalte, nite
mrfuri pe care le puteai cumpra i vinde. Nite animale de
povar.
Aceste animale asigurau mna de lucru ieftin care alimenta
afacerile triadei: femeile lucrau la strvechi maini de cusut
manuale, lucrnd n camerele fr ferestre, la lumina unui singur
bec de 30 de W, confecionnd cmi ieftine pentru Temple Street;
101

- OPIU -

brbai mbrcai n veste murdare, modelnd metalul fierbinte n


foc, ntr-un atelier plin de aburi, fceau piese de schimb pentru
biciclete, care se exportau n numr mare; babornie fr dini, n
pijamale negre, cocoate, n cmrue fetide modelau penisuri
enorme din plastic, care vor fi vndute turitilor vestici n Wanchai.
i, drept rsplat pentru munca lor, erau nghesuii n
apartamente de civa metri ptrai, i scoteau apa de la o pomp
murdar din grdin i foloseau aceleai bi comune de la subsol,
mprite de 30.000 oameni i de pianjenii din gurile de
canalizare.
Iar triada le pltea mai puin de un dolar pe zi.
Cum era posibil s simi altceva, n afar de dispre?
Douglas nv de asemenea, c oamenii nu erau valoroi doar
pentru munca lor. Dac o fat era considerat suficient de
atrgtoare, Dragon Fist aranja s fie violat de soldaii si,
numind acest procedeu testarea mrfii. Fata era att de ruinat
de experiena ei, nct protesta foarte rar cnd Dragon Fist o
cumpra de la familia ei. n funcie de cum arta, o folosea fie n
bordelurile lui sau o vindea mai departe unei prvlii de pete
specializate n fetie de-abia ajunse la pubertate.
Dar cea mai mare lecie pe oare a nvat-o Douglas Ho fu
aceea, c triadele erau singura cale de a iei din iad. Nu duceau
niciodat lips de recrui. Biei de numai nou ani erau trimii s
confecioneze flori de plastic i jucrii n fabricile cumplite ale
Oraului ngrdit, iar triada era singura lor ans s scape din
acest iad. Drept rsplat pentru supunerea lor, se bucurau de
protecia triadei i i puteau ctiga existena ca paznici n
tavernele cu jocuri de noroc i opiu cum fcea Douglas sau
vindeau bilete la spectacole pornografice.
Acum, avea o camer mpreun cu ali patru adolesceni ca el,
ntr-o cas mpuit, din inima Hak Nam-ului.
Era mai bine dect n fabricile de plastic, iar pentru Douglas era
mult mai bine dect n Swatow-ul comunist.
Noaptea, cnd se ntindea pe patul tare, ascultnd uruitul
102

- COLIN FALCONER -

nentrerupt al mainriilor de dedesubt, strigtele drogailor i


trncnitul chiu chao, tia c atepta mai mult de la via.
Douglas Ho nu inteniona s rmn mult timp paznic. i va folosi
talentele cu care-l nzestrase tatl su i ntr-o zi, va pleca din Hak
Nam i va lsa n urm duhoarea de canalizare.

24
Hak Nam era dominat de dou triade, 14 K i Fei Lung. La fel ca
naiunile, i disputau frontierele permanent i izbucneau conflicte
la fel de acerbe ca rzboaiele pentru o scar sau alee plin de
gunoaie, de numai civa centimetri lime.
Divanul de opiu al lui Tse-ping era pe strada Chicken Fat, la
grania cu teritoriul triadei 14 K. Un pasaj de beton care traversa
aleea aparinea lui 14 K, mpreun cu hambarul unde rulau filme
pornografice filme galbene i un restaurant unde cinii
vagabonzi erau cspii ca s furnizeze cotlete fragede de cine,
considerate o delicates de chinezii lui Douglas i o ilegalitate de
autoritile britanice.
O pancart de lemn o proclama sugestiv drept Strada Jumtii
de Cine.
Douglas era ucenicul lui Tse-ping de mai bine de o lun i
devenise deja plictisit i nerbdtor. Poliia se aventura rar n
Oraul ngrdit, cu excepia raidurilor de amploare, aa c nu prea
aveau nevoie de un biat care s stea la pnd. Singurul pericol
real venea din partea triadei 14 K, iar Tse-ping i spusese c nu se
mai declanaser conflicte de luni de zile.
n loc s stea tolnit i s-i scobeasc degetele de la picioare
cum fceau toi ceilali paznici Douglas se cznea s nvee cum
s-i foloseasc piciorul rnit. Nu era infirm aa cum l
ameninaser doctorii, dar nu-i mai putea folosi piciorul su
stng ca pe o arm. Se antrena zilnic de peretele aleii, nvrtinduse, lovind, ajutnd la refacerea muchiului, pn cnd reui s se
103

- OPIU -

rsuceasc pe el ca pe cel drept.


Prostituatele care-l priveau de pe lzile de portocale nirate pe
alee, l artau cu degetul i rdeau.
Hei, chiopule! i strigau ele. Vrei s te lupi cu noi?
Se ntorcea, ncruntndu-se dispreuitor. ntr-o zi, o s le arate
c era mai mult dect un simplu paznic.
Unchiul su venea n fiecare zi la taverna de opiu s-i adune
ctigurile de la Tse-ping. Dragon Fist era nsoit ntotdeauna de
lupttorii si, brbaii pe care-i vzuse Douglas n prima zi cnd
venise n Oraul ngrdit i care aruncaser houl pe fereastr.
Dar Dragon Fist i vorbea foarte rar. i nici mcar nu-l privea.
Chiar este unchiul tu? l ntreb Tse-ping ntr-o zi.
Este fratele tatlui meu i spuse Douglas.
Se intereseaz adesea de tine zise Tse-ping, artndu-se
intrigat de comportamentul lui Dragon Fist i a lui Douglas. Dar
am observat c nu-i vorbete. Cred c te testeaz.
Douglas lovi din nou zidul. Tse-ping l privea ncruntat.
Cred c te-ar repudia, dac te-ai dovedi un la.
Am nevoie de o ocazie ca s-i demonstrez de ce sunt n stare
spuse Douglas.
Dar prostituatele de pe lzile de portocale hohotir, iar Douglas
se posomor i atept.
Ocazia veni pe neateptate, ntr-o diminea. Dragon Fist
adunase veniturile de la Tse-ping i se ntorcea pe alee cu cei doi
bodyguarzi ai si, Black Mai i alt brbat, pe care Douglas l
cunotea numai ca Benny East Street. Cinci triazi venir n fug pe
Strada Jumtate de Cine, nvrtind satrele deasupra capetelor.
Bodyguarzii lui Dragon Fist de-abia avur timp s reacioneze. 14
K erau experi n mnuirea satrelor i lovir mai nti n muchii
pieptului i spatelui, drmndu-l pe Benny nainte s aib timp
s se ntoarc.
Black Mai nu apuc s-i scoat armele sale. i ridic braele
s se apere, iar satrele i cioprir minile i umerii. ncepu s
104

- COLIN FALCONER -

zbiere.
Dragon Fist reacion rapid. Se lipi cu spatele de zidul aleii i
scoase un lan din geaca de piele. l arunc spre unul din 14 K,
plesnindu-l direct n fa. Omul se cltin orbit; i nea sngele
din ochi, printre degete.
Black Mai se transformase acum ntr-o grmad sngernd.
Ceilali patru triazi i concentrar atenia asupra lui Dragon Fist.
Douglas se lans pe alee, alergnd ntr-o parte, aa cum
exersase de atta timp sub privirile reci ale prostituatelor. Dar, de
data aceasta, n loc de perete, inta lui era vie i extrem de
periculoas.

25
Se rsuci pe piciorul stng.
Lovi cu clciul de la dreptul.
Lovitura ateriz n rinichiul primului triad. Biatul nu-l auzise
pe Douglas. ip de durere i se ntoarse cu faa spre agresorul
su. Rsucindu-se din nou, pe piciorul drept de aceast dat,
Douglas i propti clciul n faa celuilalt brbat, sub nas, cum l
nvase tatl su. Aa, mpingea oasele nazale n craniu,
perfornd lobii frontali ai creierului i provocnd instantaneu
moartea.
Dar, cnd czu, cel de-al treilea din stnga, se ntorsese i-l
secerase cu satrul. Douglas sri napoi, ridicnd braul s pareze
lovitura i simi mpunstura electrizant a durerii, cnd satrul i
se nfipse n bra.
Urm nc o lovitur i mai dureroas.
tia c trebuia s se fereasc. Cnd satrul se ridic din nou, se
feri i lovi genunchiul lui 14 K, dezechilibrndu-l. Pi n arcul de
aciune al armei sale, i-i retez nasul altui triad, n timp ce-i
nfipse mna n gtul celui ce-l lovise. Omul czu pe spate, ddu
din satr orbete, nimerindu-l pe Douglas n partea lateral a
105

- OPIU -

capului.
Douglas fu ct pe ce s cad, dar se sprijini de perete. Dac se
lsa, tia c ar fi fost un om mort.
Atacul lui i dduse lui Dragon Fist avantajul de care avea
nevoie. Sri nainte, nvrtind lanul ntr-un arc larg, inndu-i la o
parte pe lupttorii 14 K.
Se auzi un strigt din captul aleii i Tse-ping apru cu proprii
si lupttori. 14 K i ddur seama c ncierarea se ntorsese
mpotriva lor. i luar camarazii rnii i fugir n umbrele Strzii
Jumtate de Cine, lsndu-l pe cel mort la picioarele lui Douglas.
Era linite. Douglas i auzea propria respiraie uiernd n
piept. Unchiul su examina trupurile nemicate i sngernde ale
lui Benny i Black Mai. Apoi, i bg lanul la loc n haina de piele
i se uit Ia Douglas.
Biatul simea c este gata s leine.
Sngerezi, nepoate zise el i se ndeprt.
Douglas simi c se nvrte totul n jurul lui. Prostituatele se
holbau la el, dar nu mai chicoteau. I se ntunecar privirile.
Cnd Douglas deschise ochii, i pluteau diverse siluete pe
dinainte, siluete pe un fundal alb. i simea gura amorit i l
durea capul ngrozitor.
Una din siluete se apropie. Distinse o fa cu ochelari negri de
soare, pr dat pe spate, brbie dubl. Era unchiul su.
O sut nousprezece custuri murmur el. Nici mcar eu,
nu m-am ales cu attea ntr-o btlie. Felicitri!
Douglas ncerc s se concentreze. Nu putea s-i mite unul
din brae. Unul era bandajat, iar cellalt imobilizat de pat, cu un
tub lung nfipt n ven.
Dragon Fist se aplec din nou spre el.
Dac te ntreab cineva, spui c ai czut pe fereastr.
Douglas ncuviin din cap, n semn c nelesese.
Eti un tip dur, nepoate. Pe cinstea mea, ai fost tiat mai ru
dect porcul bunicii.
106

- COLIN FALCONER -

tiu s lupt murmur Douglas.


Da, oricum mai bine dect Benny i Black Mai. Cnd o s te
nsntoeti, poi s le iei locul.
Siluetele se pierdur n cea. Cnd se trezi din nou,
dispruser. Lng el, era doar o sor care ipa la el n cantonez.
Se ntreb dac nu visase.
Dar apoi, i aminti ce-i optise unchiul lui i, n ciuda durerii,
zmbi. tia c fcuse primii pai spre mrire.

26
Chiar n inima lui Walled City, se afla un strvechi Templu
Taoist i n jurul lui era singura curte din ntreg Hak Nam-ul. Zona
fusese acoperit cu srm ca s nu cad gunoiul din cldirile
alturate.
Fur ntmpinai la u de doi soldai triad, care ineau n
mini satre metalice. Douglas era unul din cei cincizeci sau
aizeci de noi recrui i fiecare fu salutat individual.
De ce ai venit aici? l ntreb paznicul.
Ca s ne nrolm i s obinem raii rspunse el.
Nu sunt raii nici pentru armata noastr.
O s le aducem pe ale noastre.
Orezul rou al armatei noastre conine nisip i pietre. Poi
mnca pietre?
Dac fraii notri pot, o s putem i noi.
Cnd o s vezi frumuseea surorilor i cumnatelor noastre, o
s-i vin idei necurate?
Nu, n-a ndrzni.
Dac guvernul ar oferi drept rsplat zece mii de uncii de
aur, ai oferi informaii despre fraii notri?
Nu, n-a ndrzni.
Dac ai vorbit sincer, nseamn c eti credincios i merituos
i poi intra n ora ca s juri credin i s-i protejezi ara.
107

- OPIU -

Douglas intr n templu s se alture celorlali recrui. n


interior erau idoli chinezeti i bobine masive de tmie ce atrnau
din tavan de lanuri lungi. Douglas simea miros de sudoare, fric
i snge.
Pereii erau acoperii cu table desenate cu litere mari, negre pe
fond rou, sau negre pe fond verde. Douglas observ epigramele
maoiste de genul Eroii sunt supremi; cei viteji nu au egal. Mai
erau i altele, mai enigmatice, negre pe fond galben: Oare
dumnia se va sfri vreodat? Regretele vor rmne pe vecie.
Mai erau i alte lozinci pe perei ca i steagurile eroilor triadei
care intraser n legend, cum ar fi cei cinci Generali Tigru i
penitenii celor Patru Credincioi, renumiii paznici de la porile
strvechiului ora al Triadei, al lui Mulk Yeungshing, oraul
slciilor.
Altarul principal era luminat de o lamp de aram cu apte
brae, lamp cu apte stele, care semnific cele apte planete ale
cerului. Mai erau de asemenea i vase cu fructe, flori i mirodenii.
Piesa central era tan, o cad mare de lemn, pictat n rou i
plin cu orez. Fiecare boab de orez, i spusese Dragon Fist trebuia
s reprezinte un membru al societii.
Douglas observ c restul obiectelor erau un amestec de laic i
mistic. Un b rou de lemn, simboliza pedeapsa; exista de
asemenea Sabia Loialitii i Dreptii; o sanda de iarb reprezenta
una din perechea de sandale magice din istoria triadei. Era i o
oglind, oglinda Adevrului, n care se presupunea c se reflectau
cele mai tinuite adncuri ale sufletului. Douglas mai vzu un
halat alb, ptat de snge i nite mtnii, n memoria clugrilor
rebeli din Mnstirea Shao Lin din Fukien, care fondaser Triada
cu trei sute de ani n urm.
Ultimul obiect de cult era un lucru mpturit ntr-o form
ciudat, constnd dintr-o singur bucata de hrtie, cunoscut sub
numele de Mnia lui Tau. Odat mpturit, se spunea c este
imposibil s fie refcut de un neiniiat, iar secretul su era
cunoscut doar de Maestrul Tmii. Era pus n faa templului, la
108

- COLIN FALCONER -

vedere, dovad a cunotinelor tainice ale Maestrului Tmii.


Interiorul templului se presupunea c reprezint zidurile i porile
strvechiului Ora al Slciilor. Douglas i ceilali recrui intrar
solemn prin arcadele de hrtie construite n templu, ce simbolizau
porile care existaser odat n oraul secret. Apoi, fur invitai s
ngenuncheze n faa Maestrului Tmii.
Maestrul Tmii sttea n dreapta altarului. Purta o mantie
alb, i o basma nnodat pe cap, avea mtnii n mna dreapt i
o sanda de iarb n piciorul stng. Brbatul din stnga altarului
era mbrcat n negru. Avea un bici, simbol al autoritii sale; n
spate purta un scule care se spunea c ar conine cenua a
treisprezece clugri fondatori ai Hung Mun, societatea neagra a
triadei.
Restul persoanelor importante ale Lojei, stteau fa n fa, pe
dou rnduri. Douglas l vzu pe Dragon Fist, solemn i ridicol, n
mantia lui neagr, dar nu ddu nici un semn c l-ar fi recunoscut.
S-a emis un ordin din Altarul celor Cinci Strmoi ncepu
Maestrul Tmii Trebuie fcute investigaii n loj i dac poliia
va ncerca s ne spioneze, trebuie ndeprtat imediat.
Era numai un ritual. Nici un ofier de polie nu s-ar aventura n
inima Walled City-ului. Douglas tia prea bine acest lucru. Cei doi
paznici fcur semn Maestrului Tmii.
Nu sunt strini printre noi anun Maestrul Tmii. Vom
deschide loja.
Brbatul din stnga altarului nota numele, adresele i vrstele
fiecrui recrut ntr-o carte mare i toi pltir taxa de iniiere. Apoi,
Maestrul Tmii se duse la altar, puse registrul lng tau, i se
ntoarse cu trei figuri de cear prinse n piept, fiecare dintre ele
purtnd numele unor vestii trdtori ai triadei. Ppuile fur
ngenunchiate i li se tie capul cu Sabia Credinei i Dreptii.
Pe urm, Douglas i camarazii si sau noii cai aa cum i
numise Maestrul Tmii se trr pe coate i genunchi pe sub
sprncenele ncruciate ale grzilor. Dragon Fist i explicase c
aceast etap a ceremoniei era numit Trecerea Muntelui
109

- OPIU -

Cuitelor.
ngenunchear unul cte unul, n faa Maestrului Tmii, iar
cnd fu rndul su, Douglas simi c este atins cu dosul sbiei.
Care este mai tare, sabia, sau gtul tu?
Gtul meu rspunse Douglas, aa cum l instruise Dragon
Fist.
Ceremonia dur ore-n ir.
Douglas Ho era captivat de ritual. Spre deosebire de camarazii
si nelegea rostul su. i ddea seama de puterea misterului, de
fora cabalei asupra spiritului uman. Biatul absorbi totul cu
nesa.
Maestrul Tmii arse o foaie de hrtie galben, ce reprezenta
giulgiul galben care i protejase de flcri pe primii clugri ai
triadei, cnd mnstirea lor fusese incendiat de Manchus.
Cenua fu adunat ntr-un vas de lemn i amestecat cu vin,
chinovar i zahr.
Paznicul aduse un coco viu i-l ddu Maestrului Tmii.
Picioarele i ciocul erau legate cu sfoar. Pasrea se zbtea
disperat rsucindu-se n minile Maestrului Tmii. Acesta tie
capul cocoului dintr-o lovitur de cuit i scurse sngele ntr-un
vas mare de lemn.
Apoi, se duse la fiecare recrut n parte. Acetia ntinser mna
stng cu palma n sus, uitndu-se la paznicul din stnga
altarului, care inea un ac cu a roie, i nep n degetul
mijlociu, pn le ddu sngele.
Acul de argint face degetul s sngereze, aa c ai grij s nu
dezvlui secretele noastre. Dac vei trda, vei pierde sngele prin
cele cinci guri ale corpului tu.
Sngele iniiailor fu amestecat cu cenua, vinul, mirodeniile i
sngele negru al cocoului. Cnd Maestrul Tmii ridic vasul,
fiecare recrut i nmuie un deget nuntru i-l duse la buze.
Acesta era jurmntul de snge.
Dup ce ritualul se ncheie, vasul fu spart pe altar.
La fel s fie zdrobii i trdtorii triadei.
110

- COLIN FALCONER -

Maestrul Tmii puse nite hrtie pe podea i o aprinse.


mpreun cu ceilali, Douglas fu invitat s sar peste groapa cu
flcri.
Comemoreaz arderea mnstirii strvechi a fondatorilor
notri i spuse Dragon Fist. Fiecare parte a ceremoniei are o
anumit semnificaie.
n cele din urm, cnd ngenunchear pe podeaua rece de
piatr, cu un b de tmie ntre palmele unite, Maestrul Tmii le
citi cele treizeci i ase de jurminte ale societii. Apoi, recruii
recitar fiecare jurmnt n parte, lovind captul bului de podea.
Nu voi dezvlui secretele familiei Hung nici mcar prinilor,
frailor sau soiei mele. Nu voi dezvlui niciodat secretele pentru
bani. Voi fi ucis de mii de sbii dac a face asta.
Cnd termin, Douglas Ho devenise un triad. Nu mai era un
strin. Avea un loc al lui. O familie.

27
Laos, mai 1962
Baptiste Croc vzu o sprtur n nori i ncepu s coboare
ncet, n spiral, spre vale. Altimetrul art patru mii de picioare
ALS i, prin norii negri ai musonului vzu munii verzi, slbatici,
nlndu-se n jurul lui. Unii erau subiri, ca nite lame de cuit.
Alt rafal zgudui cabina Beechcraft-ului.
Pmntul dispru sub o ptur cenuie i Baptiste simi
ncordarea obinuit n timp ce cuta s scape din nori. Timp de
aproape un minut fu orbit, plonjnd spre sol. Simea apropierea
munilor din toate prile. Apoi, cnd plonj sub nor, vzu pista
noroioas drept n fa.
Era mic, o cicatrice maronie n slbticia verde a pdurii
nconjurtoare. ntrerupse regulatorul i cobor flapsurile,
cobornd Beechcraft-ul n vale. Acum vedea cotul pistei,
111

- OPIU -

cincisprezece grade spre stnga. Americanii tiaser piste de


aterizare n inima pdurilor ca nite cicatrice vii, care se pretau
STOL-urilor, Avioane cu Decolare i Aterizare Scurt pe care ei
le foloseau.
ns, pentru aparate obinuite, erau un adevrat comar.
Baptiste i aminti c pista aceasta, de exemplu, se ridic n
ramp, la 25 de grade.
Dar tot era mai bun dect deloc. Fr prezena americanilor nu
ar mai fi opiu.
n timp ce cobora peste sat, vzu copiii care se uitau la el i
cinii i puii, mprtiai sub colibele nlate pe pari. Un copil
clare n spatele unui bivol i fcu cu mna. Croc cobor
Beecherat-ul, atingnd aproape roile de bolta pdurii.
I se ncliser minile pe comenzi i i se scurgea sudoarea n
ochi.
Va trebui s aterizeze, orientnd aparatul cu botul spre cer.
Cnd se apropie de pist, trase de manet, ridic botul
avionului, aps pe crm s corecteze direcia schimbat de o
brusc pal de vnt i puse din nou mna pe man cnd roile
atinser pmntul.
Erau doar dou sute de metri pentru aterizare, chiar mai puin,
dac luai n calcul cotitura. Rampa va fi n avantajul su, pentru
c fora gravitaional scade viteza.
Ridic-i botul
Vaco! Nu-i de ajuns!
Beechcraft-ul se lovi de sol, derapnd n noroi. Aparatul gemu
sub fora impactului, i era ct pe ce s-i sar minile de pe
comenzi. Un val de noroi mproc parbrizul, orbindu-l. Dar atunci
Beechcraft-ul ncetinise, njur pe nfundate i se relax.
Aterizase.
Mai era un avion parcat sub umbrar, lng un ir de hambare
de tabl. Nu era un Piper CAT sau un Helios, ci un Cessna 195, cu
insign roie i albastr a liniei aeriene Lao Charter a lui Mittard.
112

- COLIN FALCONER -

O figur familiar apru de sub aripa Cessnei i-i fcu cu mna.


Jean-Marie.
Baptiste cobor din cabin.
N-am mai vzut o aterizare att de dezastruoas strig
Jean-Marie. Intenionezi s te nrolezi ntr-un escadron de
Kamikaze?
La dracu!
Parc ai trntit o omlet pe farfurie!
Baptiste se ncrunt. Nu prea fcea greeli i, cnd le fcea, nu-i
plcea s i se aminteasc.
Nu-i un avion de jucrie ca al tu pufni el. A vrea s te
vd cum ai aeza aceast bestie pe panta muntelui.
Jean-Marie era ncntat de reacia prietenului lui. i puse o
mn pe umr.
Tremuri, mon vieux! Se pare c ai nevoie s bei ceva.
Ploaia se porni s cearn n vale. Alergar, alunecnd n noroi,
la adpostul colibelor.
Deci cum i mai merge cu ochiul? se interes Jean-Marie.
Stteau unul lng altul pe sacii de orez sprijinii de peretele
hambarului. Le ieeau aburi din piele, iar cmile lor de bumbac
li se lipiser de spate. Baptiste trase o duc din sticla de whisky
Mekong i simi cum i arde gtul i stomacul. i aranj bucata
neagr de piele care-i astupa acum ochiul stng.
Nu prea bine. Acum mi vine mai greu s apreciez distanele.
De aceea am greit aterizarea.
Jean-Marie hu din whisky.
Poate ar trebui s-i gseti altceva de fcut.
Ce anume?
Jean-Marie se scarpin sub cma, iritat de sudoare.
Deci o s pstrezi bandajul pe ochi?
Este un lucru bun pentru reputaia mea.
Lu sticla de whisky i bu din nou. Cerul era ntunecat i omul
su de legtur nu sosise. N-o s mai zboare dect peste cteva
113

- OPIU -

ore. Poate nici n-o s plece azi.


Ce mai face Noelle?
Bine.
Cnd trebuie s nasc?
Dup muson.
Scoase un pachet mototolit de igri din buzunarul de la piept.
Erau ude. Dup patru sau cinci ncercri, reui s-i aprind una.
Nu mi-ai spus ce caui n Laos. Credeam c faci transporturi
n Thailanda.
N-a inut. Pe urm, a venit Mittard s m vad i mi-a oferit
un salariu dublu fa de ct mi pltise nainte. Cumpr alt
Cessna.
Baptiste ridic din sprncene. Bonaventure tolerase pn acum
concurena, dar dup ce va afla c Mittard i sporete flota, n-o s
mai fie att de linitit.
Aa c ai fost de acord s lucrezi din nou pentru el.
Pltete bine.
Fii atent, Jean-Marie.
Jean-Marie nurub sticla de whisky.
Aici este destul noroi pentru noi toi zise el, referindu-se la
opiu aa cum era denumit n jargon.
Baptiste nu i rspunse. Se ridic i iei afar. n cteva
secunde fu udat pn la piele, dar nu-i psa de ploaie. Se ndrept
spre Cessna-ul lui Jean-Marie i deschise ua cabinei s se uite
nuntru. Avionul era plin de saci cu opiu crud, n jur de vreo trei
sute de kilograme.
i ridica privirile. Jean-Marie se sprijinise de ua colibei i-l
urmrea. Rmaser tcui amndoi. Sfnt Fecioar, se gndi
Baptiste. Ar putea fi un lucru destul de grav.

28
Sfritul lui aprilie aduse Nyam Fou, sezonul ploilor i
114

- COLIN FALCONER -

musonului. Soarele se ridica ascuns de pcla de nori dimineaa,


vile erau inundate i pe cmpuri nflorea orezul verde ca jadul.
Totul mirosea a mucegai, iar noaptea, insectele roiau n jurul
lmpilor cu gaz, infestnd fiecare camer.
Un liliac intr pe ferestrele deschise, hipnotizat de ventilatorul
din tavan, care se nvrtea lene. nconjur camera n ritmul
paletelor pn obosi i cobor pe podea. Asta se ntmpla adesea n
timpul musonului i Noelle se nvase s-i ignore.
Rndunelele i construiser cuiburile sub streini, la adpost
de furtun. Acum ploua din nou, constant, fr rafalele dupamiezii. Apa se scurgea de pe jgheaburi pe frunzele bananierilor.
Era prea cald pentru o femeie gravid. Se simea ct o balen.
Picturi de transpiraie i strluceau pe fa, pe ira spinrii i-n
pr. Iei pe verand, dar era la fel de sufocant. Aerul era ca un
abur.
Dup cstorie, Bonaventure le cumprase lui Noelle i Baptiste
o vil, la o jumtate de mil de marginea vestic a oraului, pe
malurile fluviului Mekong. Era din stucco bleu, cu acoperi din
igl roie i podele de tek lustruite. Curtea era umbrit de copaci
de mango. Aveau i servitori: un buctar, dou cameriste i un
grdinar.
Dar, pentru Noelle, viaa nu se schimbase. De fapt, se simea
mai singur dect nainte.
Auzi pe cineva intrnd n camer n spatele ei i se ntoarse.
Baptiste. Nu este drept, se gndi ea cnd l vzu. Cnd se ntorsese
din Phong Savana era aproape mort, desfigurat la fa, iar doctorii
credeau c o s-i piard i piciorul i ochiul. Acum ns, peste opt
luni, este la fel de frumos ca ntotdeauna, iar eu sunt gras i
urt.
Bandajul de la ochi era bineneles de poz, pur vanitate.
Incredibil, dar nu se gndise cu adevrat s rmn fr un ochi.
Dar i sttea bine, fir-ar s fie. Prul lui negru i cdea pe frunte,
accentundu-i farmecul.
Iar acum, defileaz pe dinaintea mea, n cmaa lui albastr
115

- OPIU -

regal i costumul alb ca un pirat n mtase i vrea s-i nghit


minciunile. Oare cnd se schimbase? Iar ea?
Unde te duci, Baptiste?
Trebuie s-l vd pe Rocco.
Rocco repet ea pe un ton sec.
Prea vinovat ca un bieel.
Un brbat trebuie s-i permit unele plceri.
i s iei cina cu soia ta nu face parte din aceste plceri?
O s vin mai trziu. Vreau s beau ceva.
Nu ndrznea s-o priveasc n ochi. Dar ea tia ce dorea.
Ori de cte ori te uii la mine, te vd ngndurat.
Noelle, te rog
i port copilul. N-am ce s fac. tiu c m-am ngrat ca o
balen.
i scoase pachetul de Gitanes, ca dovad c era nervos. Btea
cu piciorul n podea, nerbdtor s scape de ea. Pentru numele lui
Dumnezeu, cnd se stricase totul ntre ei?
Nu mai vrei s faci dragoste cu mine, Baptiste?
Copilul
Fiindc sunt gravid, nu nseamn c sunt de piatr! Te
iubesc.
i simi lacrimile fierbini n ochi i se abinu. Nu voia s se
arate slab n faa lui.
Te dezgust chiar att de mult?
Bineneles c nu.
Atunci, te mai rog o singur dat, Baptiste. Rmi cu mine la
cin, ast sear.
Nu o s ntrzii mult, chrie. Dar trebuie s-l vd pe Rocco.
Vom cina cnd m ntorc acas.
Cnd o s fii att de beat, nct n-o s te mai ii pe picioare,
i o s miroi a prostituate!
Nu tiu de ce m-am nsurat cu tine zise el, ndreptndu-se
spre u.
Noelle sri n picioare.
116

- COLIN FALCONER -

Pentru c doreai s pui mna pe afacerile tatlui meu..


Lu elefantul de ceramic adus de tatl ei din Saigon i-l
arunc cu furie. Acesta se lovi de perete la civa centimetri de
capul lui Baptiste. Noelle auzi camerista care ascultase la u,
strignd i lund-o la fug spre buctrie.
El se ntoarse, cu o mn pe u, cu ochii sclipind.
S nu mai faci asta niciodat tun el.
Nu, n-o s mai fac. Data viitoare o s arunc dup tine cu un
cuit i i promit c o s nimeresc.
Auzi Packard-ul uruind n direcia oraului. Cnd fu sigur c
plecase, se trnti pe scaun i izbucni n plns. Ce proast fusese.
Baptiste nu se schimbase; era acelai ca ntotdeauna. Fcuse
greeala s se ndrgosteasc de o iluzie.
Ura Laos-ul, ura copilul din ea i-l ura pe tatl su c avusese
dreptate. i, mai ales, l ura pe soul ei.
Amicus consta dintr-o singur camer, luminat exagerat, cu
cteva bnci de coal folosite drept mese, unde se ntlneau
ziariti n cmi mototolite, piloi americani cu bijuterii de aur i
membrii ai corsicanilor de baz din ora, n costumele lor albe
tropicale i stteau ntini pe scaune de rchit. n col era un mic
bar, unde proprietreasa clubului, doamna Lola nimeni nu-i
imaginase vreodat c acesta era numele ei adevrat se
cocoase pe un scaun, ca n fiecare noapte, n rochie de sear,
mbtndu-se cri. Alegerea muzicii era limitat. Edith Piaf i
Maurice Chevalier 78s cntau rguit pe un fonograf strvechi.
Dup prima sticl de pastis, Lola le povestea tuturor despre viaa
ei, care prea s fi constat dintr-o succesiune de generali francezi
din toat Indochina.
Dar nici doamna Lola, nici Edith Piaf nu erau motivul pentru
care Amicus atrgea atia clieni vestici sear de sear. Acetia
nu prea aveau multe localuri unde puteau s mearg. Numai dou
restaurante din Vientiane stteau deschise pn dimineaa; unul
117

- OPIU -

era The White Rose28, iar cellalt, The Vieng Rotray, care era
traducerea n laoian a cuvintelor o retragere plcut. Era
proprietatea generalului Rattakone i era plin de femei din
Bangkok, mirosind ca un WC indonezian. Era mai cunoscut sub
porecla dat de comunitatea strin din ora: Latrina Verde.
Amicus i ctigase un oarecare renume pentru atracia care o
oferea i anume sex oral, practicat ntr-o cabin nconjurat cu
perdele, n spatele localului. Pentru doi dolari, plus o butur, un
brbat se putea lsa n seama ateniilor profesioniste ale uneia din
fetele doamnei Lola. Se spunea c fiecare dintre fete fusese
instruit n aceast art de nsi doamna Lola, dar nimeni nu
fusese att de beat, nct s verifice teoria.
Printre piloii americani CAT, locul era cunoscut sub numele de
Supt i Ap Mineral.
Rocco Bonaventure juca douzeci i unu cu Gilbert Pp i alt
pilot de-al su, Marius Nicoli. Cnd l vzu pe Baptiste i adun
ctigurile de pe mas, i lu paharul de cognac i i se altur la
bar.
Baptiste. Cum a fost drumul?
A mers bine zise el.
A mers bine: zburase o or n colii musonului, convins c o s
moar. Dar n-avea rost s ncerce s-i explice c hrile de
navigaie erau inexacte, deviind cu cte dousprezece grade. Rocco
Bonaventure nu era pilot, i nu putea nelege.
Baptiste spera s-i ia coniacul i s se retrag ntr-un col
nainte s-l vad Madame Lola, dar nu fu suficient de iute. De
ndat ce-l zri, veni la el i-l lu n brae, lsndu-i o urm de ruj
pe obraz. Fu copleit de mirosul de colonie ieftin, sudoare i
alcool.
A putea s te fac att de fericit, Baptiste! zise ea.
ncerc s se desprind.
Poi s bei gratis o lun, dac vii n camera din spate cu
mine.
28

Trandafirul alb (eng.) (n.t.)


118

- COLIN FALCONER -

Bonaventure rdea. Poate c el o pusese pe vaca btrn s-l


ademeneasc, se gndi Baptiste.
tiu s regulez bine murmur ea. ntreab pe cine vrei.
Sunt obosit, Lola.
i-am povestit cum m-am regulat cu trei generali la Dien Bien
Phu? Primii doi au fost ucii de o schij, dar pe al treilea l-am
regulat pn l-am omort.
Rse strident i ncerc din nou s-l srute.
De data aceasta, reui s se rsuceasc i l trase pe
Bonaventure la o mas, n cel mai ntunecat col al camerei.
Elle est cul de vache!29 murmur Baptiste pe nfundate.
Bonaventure nu-i rspunse. i sprijini un picior nclat n
cizm de o banc i rnji.
Faci pe durul numai pentru c este socrul tu de fa,
Baptiste.
Eu zic s nchei acest subiect.
Bonaventure ridic din sprncene. M ntreb ce tie, se gndi
Baptiste.
Deci, ai de gnd s-mi povesteti cum a mers? zise
Bonaventure. Ai lipsit aproape trei zile. ncepusem s-mi fac griji
Pentru mine?
Pentru opiul meu.
Am fost blocat dou zile, lng Saru Thang, din cauza
musonului. Dac mai ntrziam o jumtate de or, n-a mai fi avut
cum s aterizez i a fi fost mort acum
Bonaventure ridic indiferent din umeri.
Dar ai lsat marfa la vietnamezi, nu?
Baptiste ncuviin din cap.
Opiul tu este n siguran.
Bonaventure l btu pe mn i-i fcu semn micuului barman
laoian s mai aduc un rnd de cognac.
M-am ntlnit cu Jean-Marie Ppin zise Baptiste.
Credeam c lucreaz la Bangkok.
29

Este o vac (fr.) (n.t.)


119

- OPIU -

Mittard l-a adus napoi. Spunea c i cumpr alt Cessna.


Bonaventure fu ct pe ce s scuipe.
Cumpr alt avion?
Jean-Marie transport vreo dou-trei sute de kilograme de
opiu.
Mittard! Taic-su era ran. i se spune c maic-sa era o
capr de munte.
Bu cognacul i trnti paharul gol pe mas.
Deci, se pare c msurile lor de protecie nu erau suficiente.
Baptiste i descrca marfa n uzinele din Munii Centrali din
Vietnam, care erau bine pzite de comandourile Forei Aeriene
Vietnameze. Mittard fusese blocat. Dar perseverase, iar acum, n
afar de faptul c intrase n concuren cu el, ncepuse chiar s
prospere. Sptmna trecut, Baptiste aflase c Mittard aruncase
douzeci i nou de lzi impermeabile, nfurate n colaci de
salvare, unei brci de pescuit vietnameze, care-i atepta n Golful
Siam. Fiecare lad coninea douzeci de kilograme de opiu crud.
Astfel de metode erau dificile i foarte riscante. Dar, dup acest
transport ncununat de succes, Mittard ctigase cincizeci de mii
de dolari.
Au nceput s ne mnnce profiturile zise Baptiste.
Bonaventure ncuviin din cap.
Ce crezi c ar trebui s fac, Baptiste?
ncerc s-i ascund surprinderea. Era prima oar cnd
Bonaventure l consulta n luarea unei decizii.
Vietnamezii pot s ne ajute? zise el, amintindu-i ce-i
fcuse Bonaventure, cu civa ani un urm.
Mittard este prea prudent. Nu aterizeaz niciodat n
Vietnam.
Poate americanii ncepu Baptiste.
Bonaventure i ridic privirile.
Vorbim de lup i iat-l pe unul din ei.
Baptiste se uit n jur. Era Gerry Gates, americanul pe care-l
vzuse cu Petrovski, n ultima zi la Phong Savan. Oficial, era n
120

- COLIN FALCONER -

Laos sub auspiciile unei aciuni numite Biroul Programului de


Evaluare, dar Baptiste bnuia c era un fel de spion. ara miuna
de spioni n ultima vreme.
Laos fusese pe muchie de cuit n aceti doi ani. Dup conflictul
cu Kong Le, lumea i concentrase atenia asupra rii. Eisenhower
considera c, dac Laos va cdea n mna comunitilor Pathet Lao,
toat Indochina va fi pierdut. l numise Teritoriu Domino.
Dup Phong Savan, comunitii se duser n sud, spre Vientiane.
Baptiste i Bonaventure, mpreun cu restul comunitii corsicane
erau pregtii s treac grania, n Thailanda. Kennedy, noul
preedinte ales al SUA i salvase, alertnd Marina American din
Okinawa i comandndu-i s intervin. ntre timp, cinci sute de
soldai din forele navale de la Udorn, la grania thailandez, se
urcaser n helicopterele lor gata s decoleze i apraser capitala
laoian.
Criza fusese evitat, dar de atunci, prezena american n Laos
crescuse dramatic. Mult timp, Baptiste nu tiuse ce s cread
despre americani; n cele din urm se hotr asupra unui amestec
de recunotin i dispre. Doar salvaser afacerea cu opiu i nu
numai, doborndu-i pe comuniti.
Dup ce Kong Le cucerise Phong Savan n 1961, se asociase cu
Pathet Lao i americanii nu mai puteau s foloseasc cmpia Yars.
n schimb amenajaser cteva piste n munii din jur, ca s arunce
provizii i muniii n Hmong. Dar Air Laos se folosea de aceleai
piste ca s-i ia opiul i s pstreze legturile de nego, un comer
pe care consilierii americani, cum era Gates, de exemplu, l
ignorau, din considerente politice.
Gerry!
Bonaventure ridic mna i-i fcu semn americanului s vin la
masa lor.
Gates se apropie de ei; era un om obinuit, cu excepia ochilor.
Baptiste i remarcase de cum l vzuse la Phong Savan. Cercet
toat camera dintr-o privire. Avea ochii unui brbat obinuit s
mearg prin jungl.
121

- OPIU -

Vino s te aezi zise Bonaventure n englez, fcnd pe


gazda darnic. Ce bei?
Cognac i sifon. Mulumesc, Rocco.
L-ai cunoscut pe ginerele meu, Baptiste Croc?
Da, faa mi se pare familiar.
Ddur mna. Gates l strnse ferm, cu palmele sale uscate. Da,
i amintete de mine, i spuse Baptiste.
Monsieur Gates este de la Ambasada American spunea
Bonaventure. Gerry, povestete-mi din nou ce faci n Laos?
Sunt consilierul lui Meo n domeniul agriculturii, zise Gates.
Bonaventure i ddu capul pe spate i hohoti.
Ah, suntei minunai! Avei un extraordinar sim al umorului!
M bucur c spui asta, Rocco zise Gates, dar i pstr o
figur impasibil.
Tocmai discutam despre dificultile afacerii noastre cu opiu.
Eu, unul, nu am nimic de spus n aceast privin, domnilor.
Dar este foarte important pentru voi insist Bonaventure.
Absolut deloc. Pentru c Guvernul Statelor Unite prefer s
se uite n alt parte, n timp ce v vedei de afaceri, asta nu
nseamn c este de acord.
Baptiste se ntreba ct de mult o s insiste socrul su. Relaia
lor era simbolic, o cstorie de convenien. Baptiste, ca toi din
Vientiane, tia c Gates i ceilali consilieri ai Ambasadei Statelor
Unite nu ddeau sfaturi n agricultur, ci instruiau trupele de
guerilla, pentru o eventual confruntare cu Pathet Lao.
Este o problem de prioriti adug Gates.
Exact. Vedei, am o mic problem. Este vorba de unul dintre
competitorii mei. De fapt, competitor este mult spus. Nu-i fac
aceast onoare. Este ca un purice pe spinarea unui bivol.
Te referi la Mittard?
Da. Dup cum vezi, l-am caracterizat perfect.
Gates cltin din cap.
tiu ce o s-mi ceri, Rocco i rspunsul este acelai. Nu pot
s-l opresc s foloseasc pistele acelea.
122

- COLIN FALCONER -

Lui Bonaventure i pieri buna dispoziie i ochii si sclipir


mnioi.
Am fcut tot ce mi-ai cerut. Mi-am folosit legturile din
Saigon i Bangkok ca s obin informaii. Ce mai vrei de la mine?
Baptiste tresri surprins. Era prima oar cnd afla aa ceva.
i apreciem tot ce ai fcut, Rocco. tii asta. i doar nu
trebuie s-i spun, pentru c i dai seama mai mult ca sigur, c
este i n interesul tu. Dar i Mittard ne ajut. i repet: nu pot sl opresc s foloseasc pistele. Sigur, au fost construite de guvernul
nostru. Dar acum aparin guvernului laoian. Dac ai vreo
problem, mai bine rezolv-o cu Rattakone.
Ct? ntreb Bonaventure.
Gates cltin din cap i i termin butura.
A vrea s te ajut, Rocco, dar nu pot. Guvernul meu este
interesat doar s-i in departe pe comuniti. Pentru asta avem
nevoie de Meo. Avem nevoie s-i facem fericii. Trebuie s-i ajutm
s-i vnd opiul i s le aducem arme. Nu vrem s ne amestecm
n vendette. A fi ncntat s-i iau banii, dar nu este treaba
noastr. Discut cu generalul.
Baptiste tia c Gates avea dreptate. Toate aeroporturile din Lao
erau militare i puteai decola sau ateriza numai cu acordul scris al
Armatei Regale Laoiene. Transporturile de opiu erau considerate
requitions militaires chartere militare i trebuiau aprobate de
naltul Comandament Laoian. Pentru asemenea permisii,
Bonaventure trebuia s cad la nelegere cu oamenii importani
din guvern.
Rattakone ne ia deja banii spuse Bonaventure.
Sunt sigur c ar accepta ceva mai mult. Dar, dup prerea
mea, dac vei ncepe s v licitai drepturile de exclusivitate, aa
cum ai fcut de partea cealalt a frontierei o s v diminuai
profiturile.
Gates se ridic i spuse:
i mulumesc pentru butur, Rocco.
Apoi plec.
123

- OPIU -

Bonaventure se ntoarse spre Baptiste. Era negru la fa de


furie.
S nu ai ncredere n cineva care nu poate fi cumprat
uier el pe nfundate.
Poate c ar trebui s discutm cu Rattakone.
N-o s ne serveasc la nimic.
Baptiste i goli paharul.
Acum, ar fi mai bine s m ntorc acas.
Bonaventure se ridic, puse un bra pe umerii ginerelui su i-l
conduse afar.
Dou prostituate stteau n umbr, fumnd. ncepur s fluiere
i s miorlie, dar Baptiste nu le bg n seam.
Cum merg lucrurile acas? ntreb Bonaventure.
Bine.
Nu pari prea convins.
i-am spus, totul merge bine.
Este o fat ncpnat, Baptiste. Dar este fiica mea. Ai grij
de ea.
Ploaia se revrsa n valuri cenuii. Baptiste alerg prin apa pn
la glezn, spre main. Copertina se gurise i se udase bancheta.
Fir-ar s fie de ar! Interiorul mainii mirosea a mucegai. Totul
putrezea aici.
Conduse ncet prin ploaie i cnd se ndeprt de Amicus, se
ndrept spre Latrina Verde. Avea nevoie s simt atingerea unor
mini experte. Pilotatul n timpul musonului l ncordase. Noelle se
plngea, dar ea nu nelegea c pentru un brbat era altfel. Da,
pentru un brbat sexul era ca hrana i apa i soia lui nu prea
avea cum s-l atrag acum cnd arta ct o cas. Viaa lor va
reveni probabil la normal, dup ce se va nate copilul.
Dar va trebui s fie prudent. Nu-i permitea s-o piard pe
Noelle, doar reprezenta un imperiu.

29
124

- COLIN FALCONER -

Ploaia se oprise, dar noaptea rsuna de orcitul broatelor i


bzitul narilor. Noellei i venea greu s doarm. Era goal sub
cearaf. Copilul era i el treaz. Se zbtea nluntrul ei i o fcea s
tresar.
l auzi pe Baptiste intrnd. Ua se nchise ncet, dar se simea
mirosul n camer un amestec de whisky, tutun i sex. La
lumina lunii i zri silueta care se trnti pe un scaun de trestie.
Se dezbrc repede i nendemnatic i se vr n pat.
Pori mirosul altei femei zise ea.
N-am vrut s te trezesc.
Era rguit de ct fumase i buse.
Cum ndrzneti s te urci n patul meu dup ce ai
desclecat de pe o prostituat?
Se ntinse.
i jur c am fost la Amicus, s-l vd pe Rocco.
Noelle se ntoarse pe o parte, ncruntndu-se de efort i-l
mpinse. Luat prin surprindere, Baptiste se rostogoli pe podeaua
de tek.
Dormi n alt camer, cochon30!
El i rspunse amenintor.
S nu mai faci asta.
l lovi din nou, cu clciul i l nimeri ntr-o parte moale.
Baptiste gemu de durere. ncurajat, Noelle se ddu jos din pat i-l
lovi orbete, n bezn.
Noelle!
O prinse de picior i o trase. Czu greoaie pe podea, ipnd.
Dumnezeule! mi pare ru! Copilul! Te simi bine? zise el.
Iei afar.
Te-am lovit?
i simi mna pe umrul ei i-l lovi cu pumnul. Ddu de ceva
tare, muchii lui probabil, i se lovi.
Iei afar!
30

porc (fr.) (n.t.)


125

- OPIU -

nc te mai iubesc, Noelle murmur el.


Cnd nu-i rspunse, se ridic i plec din camer, nchiznd
ncet ua n urma lui.
Noelle se ntinse pe scndura goal, ascultnd ploaia, respirnd
greoi. A vrea s mori, se gndi ea. Mai bine ai fi murit atunci, n
Phong Savan. i-a fi pstrat cel puin o amintire dulce-amar.
Oricum, durerea este de preferat trdrii.
Copilul o lovi din nou, la fel de furios ca i ea. i puse mna pe
stomac i-i opti s se liniteasc, de parc ar fi putut s-o aud i
s-o neleag. Apoi i dispru mnia i se simi obosit, mult prea
obosit s se ridice de pe podea. Ploaia ncepu din nou. O ascult
cum curgea pe jgheaburi i ncepu s plng.
Am ncercat s te previn n privina lui zise tatl ei.
Noelle i terse lacrimile furioas.
Ai avut dreptate. Oricum, asta nu m consoleaz acum. Ce-o
s m fac?
Bonaventure ridic din umeri.
Ce vrei s faci?
Se aflau pe veranda vilei lui Bonaventure. Ceaa nconjur
acoperiurile templelor din jur. n deprtare, pirogile alunecau pe
rul cafeniu, ca nite gndaci de ap. n grdin, o smn
umflat explod cu un pocnet ca o detuntur de puc.
Tao Kao le aduse un ceainic cu ceai fierbinte i le umplu dou
cni fr toarte, din porelan.
l iubesc, papa.
Dac nu poi s-l schimbi, i nu vei reui, mai mult ca sigur,
i totui l iubeti va trebui s-l accepi aa cum este. De fapt,
mon petit chou31 la ce te ateptai?
Are dreptate. La ce m-am ateptat? se ntreba Noelle. Am fost
dezarmat de farmecul lui. Oare mi-am imaginat c o s se
schimbe dup ce o s se nsoare cu mine? C o s se lase de femei
i de butur? Ce proast am fost!
31

mica mea varz (fr.) (n.t.)


126

- COLIN FALCONER -

Dar femeile iubesc altfel dect brbaii.


i port copilul n pntece, papa. N-a putea s-l prsesc nici
dac a vrea.
i nu vrei, aa c ce rost are s mai discutm?
Bonaventure se aplec spre ea, mblnzit.
Uite ce este, micu prines zise el, alintnd-o ca n
copilrie. O s vorbesc cu el. Dar ce crezi c pot face? Lupul i
schimb prul, dar nravul ba. Nu cred c ar putea s se ndrepte,
nici dac ar ncerca.
Am fost att de proast murmur Noelle, sorbind din
ceaiul verde, fierbinte.
Cum mai merge sarcina? zise Bonaventure n linitea
ncordat care se ls.
l simt ca pe o bucat de aluat, papa. Nu pot dormi noaptea,
transpir i nu reuesc s m ridic de pe scaun, dect cu mare
efort.
Se va termina n curnd.
i pe urm? Nu prea i vd pe Baptiste n rolul de tat
devotat.
Nici eu n-am fost perfect.
l privi fix. i strluceau ochii n lumina verzui-cenuie.
Nu te-ai comportat niciodat aa.
Era rzboi. Alte timpuri.
i aici este rzboi. Dar lui Baptiste nu-i pas.
Bonaventure oft i i duse mna la ochi.
Oh, ma ptite, ce pot s i spun?
Mai bine m ntorc acas. Trebuie s m odihnesc. Obosesc
foarte repede n ultima vreme.
Bineneles, O s-l pun pe Tao Kao s te conduc cu maina.
O ajut s se ridice de pe scaun. Pentru o clip, se apropie de el
i-l srut blnd pe obraz.
Ar fi trebuit s te ascult.
De ce? Doar nu m-ai ascultat niciodat.
Ea i zmbi i plec.
127

- OPIU -

***
Dup plecarea ei, Bonaventure i aprinse o igar. Ma ptite
Noelle, i-ai dat seama prea trziu c ar fi trebuit s m asculi!
Baptiste este un prost. Un brbat trebuie s-i respecte familia.
Dac vrea s se culce cu prostituate, ar putea cel puin s fie
discret.
Bonaventure i iubea fiica i nu voia s-o vad suferind. Sigur,
un brbat i fcea de cap, dar nu admitea s-i umileasc fata n
asemenea hal. O s discute cu Baptiste. Sigur, i el avusese
amante, chiar cnd tria mama lui Noelle, dar nu i le trntise
niciodat n fa, aa cum fcuse Baptiste cu Noelle.
Dar mnia lui fu domolit de respect; dei Baptiste era departe
de a fi un ginere ideal, se dovedise un soldat capabil i un bun
pilot. n ultimele luni, demonstrase c putea negocia cu negustorii
chinezi din Hmong i tia cum s-i vrjeasc pe americani.
De fapt, Rocco Bonaventure recunotea, fr s vrea, c Baptiste
Croc s-ar putea dovedi un motenitor merituos.
Air Laos fcea acum sute de zboruri pe lun; lsnd provizii
trupelor din muni, transportnd personaliti laoiene i
americane ntre Vientiane i Luang Prabong i fcnd comer cu
opiu, bineneles. Bonaventure i aproviziona pe Rivelini la
Bangkok i avea acces la cumprtorii din Saigon din Tran Van Li,
spre deosebire de competitorii lui. Cererea era din ce n ce mai
mare i perspectivele se artau destul de mbucurtoare.
Noelle i nepotul lui aveau toate ansele s moteneasc o mare
avere i le trebuia un brbat puternic care s se ocupe de afaceri
dup ce n-o s mai fie el.
Dar pasiunea lui Baptiste pentru butur i femei, se putea
dovedi o slbiciune fatal. i afar de asta, ca s fi acceptat n
cercurile oamenilor de vaz trebuie s dai dovad de oarecare trie
de caracter. Un vrai monsieur avea nevoie de o ocazie ca s fac
nite lucruri pe care un om obinuit n-ar fi n stare s le duc la
128

- COLIN FALCONER -

bun sfrit, i Rocco se ntreb dac Baptiste Croc va reui.


Poate vor afla n curnd.

30
Noelle se odihnea n dormitorul ei, cu jaluzelele trase, cnd auzi
uruitul unui avion deasupra casei. Aparatul fcu un tur i se
ntoarse din nou. De data aceasta, crezu c o s aterizeze pe
acoperi. Se scul din pat i se duse pe balcon.
Servitorii erau n grdin, holbndu-se la cer. Noelle se uit n
direcia unde artau. Era un Beechcraft bimotor de-al tatlui ei.
Cnd traversa Mekong-ul, vzu semnul galben i negru de tigru
din coad. Un afi lung se lfia pe spate. Pe el scria cu litere mari
roii: Noelle je taime. Pardonne-moi
Noelle, te iubesc. Iart-m.
i duse minile la gur, furioas i stnjenit. Era de ateptat
de la el. Credea c un gest nebunesc ca acesta va terge totul.
Beechcraft-ul ncepu s urce, profilndu-se pe fundalul
munilor i al norilor cenuii de pe cer. Motoarele uruir cnd
Baptiste ridic botul avionului. Ce face? se mir Noelle. Dac nu-i
atent o s se prbueasc
Aripile se nclinar i Beechcraft-ul ncepu s plonjeze spre sol.
I se albiser degetele pe balustrade. Ticlosul! Face pe grozavul.
Oprete motoarele. Ridic botul avionului! se rug ea n
gnd. Pentru numele lui Dumnezeu, ridic-l!
Beechcraft-ul cdea, cu afiul fluturnd la spate. N-o s
reueasc, se gndi ea. A nceput manevra prea trziu.
Te rog, Baptiste. Nu trebuie s-o faci.
Botul ncepu s se ridice, ns era prea trziu.
Avionul dispru sub cocotierii din Sri Chiaagmai, pe partea
cealalt a rului.
Noelle atept s aud explozia i s vad ridicndu-se o tromb
de fum, care s-i confirme temerile. Era att de ndurerat, cum
129

- OPIU -

nu se ateptase. Da, nc l mai iubesc, se gndi ea. Dei este un


ticlos, tot l iubesc.
Beechcraft-ul apru din nou, sclipind n soare cu burta sa
argintie. Uruitul motoarelor semna cu britul narilor. Cnd
reui s echilibreze avionul, se ndrept spre vil i trecu att de
jos, nct Noelle se ddu napoi, fr s vrea.
Idiotule! strig ea spre Beechcraft-ul care se pierdea n
zare. Idiotule!
Jean-Marie sttea cu un grup de piloi CAT, cnd Baptiste
ateriza la Wattay.
Ce nebun! exclam unul din ei.
Asta era ntr-adevr o apreciere, mai ales c venea din partea
unui american. Bonaventure se afla i el acolo, lng limuzina lui
neagr. Era rou la fa ca sfecla, de mnie.
Nu tie ct cost aparatul sta? strig el. Ce ticlos.
Espce de con!
Beechcraft-ul se pregti s se opreasc. Dar Bonaventure nu
mai avea rbdare. O porni prin noroi dup el. Deschise ua cabinei
cnd avionul era nc n micare. Baptiste se opri i cei doi se
luar la har chiar acolo, lng arip.
Peste cteva minute, Bonaventure sri la loc n main i plec.
Era tare suprat spuse Baptiste mai trziu, cnd i vzu pe
Jean-Marie.
Le fcu vesel cu mna piloilor americani care se adpostiser
s fumeze sub streinile colibei lor. Cu petecul negru peste ochi i
sticla cu vin rou pe care o lua la fiecare cltorie, i se dusese
vestea c era la fel de nebun ca i ei. i spuneau Baronul Rou.
Rocco, credea c n-o s-i reueasc loopingul.
i fcea griji pentru mine. Sunt ginerele lui iubit.
Nu d doi bani pe tine. Se gndea la avion.
Jean-Marie cltin din cap i scuip n ploaie.
tiu eu ce fac.
Ai greit loopingul. Nu credeam c o s te descurci. Oricum,
130

- COLIN FALCONER -

ce i s-a ntmplat?
S spunem c sunt un romantic incurabil.
Afiul era romantic, ntr-adevr. Restul este o nebunie.
Aparatele astea nu sunt fcute pentru zboruri acrobatice.
Am vrut s-i demonstrez lui Noelle ce dor i-ar fi de mine dac
n-a mai fi.
N-o s tie niciodat c era ct pe ce s se ntmple asta.
Resturile afiului atrnau zdrenuite de coada avionului.
Fuseser sfiate de crengile copacilor.
Asta eti tu, ce mai.
Adic sunt perfect. Ating moartea cu degetele i fug nainte
s-i strng pumnul n jurul gtului meu.
Baptiste zmbi dezgolindu-i dinii sclipitor de albi pe faa
bronzat, de culoarea mahonului. i scoase pachetul de Gitanes
din buzunarul cmii i i aprinse o igar, btndu-l pe umr
pe Jean-Marie.
Vrei s m duci cu maina pn n ora?
Ah, arta att de sigur pe el. Dar mna care inea igara i
tremura puin, destul ca s-i strneasc suspiciuni lui JeanMarie. Baptiste a pierdut mai mult dect un ochi la Phong Savan,
se gndi el. i-a pierdut i judecata. Un pilot cu un singur ochi,
are un cmp vizual limitat. Baptiste n-ar trece de examenul
medical pentru permisul de pilot. Acum, ntre el i Bonaventure
era mai mult dect o singur legtur de familie. Dac o pierdea,
pe Noelle, Baptiste Croc nu mai avea nici carier, nici viitor.
Baptiste era dezamgit. Crezuse c o s-o gseasc pe Noelle
ateptndu-l pe verand, la ntoarcere. n schimb, camerista i
spuse c se odihnea n dormitor. Greutatea sarcinii o istovise, i
explic ea.
O gsi ntins pe spate, n camera ntunecat, ntr-o rochie
subire de bumbac, cu minile pe burt. Prea c doarme.
Noelle?
Deschise un ochi.
131

- OPIU -

Tu eti, Baptiste?
l apuc furia. Era imposibil s nu-l fi vzut. Sttea lng pat i
o privea cum se prefcea c se trezete din somn.
Da, eu sunt zise el.
Ce caui acas? S-au nchis bordelurile? Pentru numele lui
Dumnezeu!
De cnd dormi?
Nu tiu. De ce?
De o jumtate de or? De o or?
De ce attea ntrebri? Este att de important?
Se ncrunt i se ridic ntr-un cot. Snii ei erau grei i umflai
sub rochia de bumbac i pentru o clip, simi o senzaie
cunoscut. Dar avea dreptate. Era mare ct o balen.
N-ai ieit deloc din camer azi diminea? pufni el.
Cltin din cap.
Servitorii n-au venit s te trezeasc?
I-am spus lui Tao Kao c nu vreau s fiu deranjat.
i venea s-o loveasc. n schimb, se ntoarse i iei, trntind ua.
Bine. Dac dorea s se poarte aa cu el, o s vad dac putea gsi
vreo prostituat de diminea.
Noelle auzi Packard-ul scrnind din roi pe alee, n direcia
oraului. i arunc perna de perete i gemu furioas. De ce l
ironizase? Numai mndria ei afurisit era de vin. De ce nu-l
iertase? De ce l pedepsea tocmai pentru acele caliti care o
atrseser de la bun nceput?
i el, de ce o pedepsea fiindc i purta copilul?
Dracu s-l ia! Las-l s se trasc. Dac o dorea ntr-adevr, va
fi aa cum voia ea.

31
Saigon.
Sammy Chen locuia n nord-vestul oraului, pe un bulevard larg
132

- COLIN FALCONER -

care lega Saigonul de fratele su urt, Cholon. n spatele zidurilor


nalte, cu srm ghimpat n vrf, era o potec scurt, betonat,
strjuit de tufiuri de ibiscus i trandafiri.
Casa era impresionant, din crmid solid, cu acoperi din
igl roie i streini cu marginile ntoarse. Un paravan perforat
proteja o parte din verand, dup moda saigonez.
Era prima oar cnd Rocco Bonaventure l ntlnea pe Sammy
n alt loc dect Hotelul Trung Mai, cu vopseaua sa cocovit i
covoarele chinezeti. Logica i reputaia i spuseser c Sammy
Chen nu era un om srac, dar, pn acum, bancherul chinez nu-i
permisese s trag cu ochiul n spatele mtii. Chinezilor
tradiionali nu le plcea s-i afieze bogia. Banii atrgeau hoii
i ceretorii.
Un servitor n hain alb l ntmpin pe Bonaventure la u i-l
pofti nuntru.
Interiorul casei era rcoros, scump i plin de gust, n timp ce
Trung Mai se situa exact la polul opus. Peste tot erau covoare de
mtase, vase lcuite ntr-o servant de nuc i sticl, o mas
sculptat din tek birmanez i ncrustat n sidef.
Sammy apru, mbrcat ca de obicei ntr-o cma alb,
mototolit i pantaloni vestici, ifonai. Arta exact la fel ca atunci
cnd apruse din biroul su mizer din hotelul oraului Cholon,
dar ntr-o asemenea ambian i ddea un aer relaxat, nu neglijent.
Dintele de aur sclipi cnd acesta zmbi.
Bun venit n umila mea cas, domnul Bon Van Chao.
Este o plcere s te rentlnesc, domnule Chen.
Te rog, aeaz-te.
Sammy l conduse ntr-o mic camer din spatele casei. n
mijlocul camerei era un strvechi postament de lemn, iar Sammy
i Bonaventure se aezar de-o parte i de alta, cu picioarele
ncruciate sub ei. Sammy btu din palme pentru yum cha, iar
servitorii le turnar ceai verde i le aduser farfurii cu fructe
zaharisite i chifle din semine de lotus. De afar, rsuna ciripitul
unei psri aurar.
133

- OPIU -

Legtura de afaceri dintre Bonaventure i Sammy Chen data din


vremea stpnirii coloniale franceze. n ciuda nfirii sale
leampete, Sammy devenise cel mai important negustor de opiu
din Cholon, dup decderea lui Binh Xuyen.
Sammy era un chiu chao din regiunea Swatow, a Chinei de sud.
Chiu chao vorbeau dialectul gutural al Mandarinului i erau
oameni nemiloi i vicioi. Oriunde se duceau, ocupau rapid o
poziie dominant n comerul local. Unii oameni i numeau evreii
estului; doar c, spre deosebire de evrei, ei i foloseau i muchii.
Triadele din chiu chao erau printre cel mai temute comuniti
chinezeti din lume. Ca s strluceti printre chiu chao, trebuia s
fii un bun afacerist i un gangster nemilos, la fel ca i simpaticul,
micuul i dolofanul chinez din faa lui.
Conversar politicos n timp ce-i sorbir ceaiul i Sammy se
interes amabil de sntatea familiei lui Bonaventure. Imediat
dup prnz, unul din bieii de cas ai lui Sammy le aduse dim
sum: vase cu gluti de orez, umplute cu crevei, legume i buci
de porc la grtar.
Recolta de opiu a fost bun anul acesta? l ntreb Sammy.
Cred c da rspunse Bonaventure prudent.
Nu m intereseaz pentru mine. Am un frate la Hong Kong.
Ar vrea poate s-i vinzi i lui nite opiu. Dar i este greu s fac
rost de marf bun.
Hong Kong?
Probabil c are legturi cu triada, se gndi Bonaventure. Fratele
lui ar putea fi ntr-adevr un membru de familie sau un camarad
din triad.
Crezi c i-ai putea garanta livrarea a douzeci de tone?
Bonaventure ncerc s-i ascund entuziasmul.
La Hong Kong? Nu pot zbura acolo pe ruta direct.
Am alt vr la Bangkok. Un om de ncredere 100%. Dac i
livrezi lui la Bangkok, el va asigura transportul la Hong Kong.
Bonaventure se prefcu c st pe gnduri. Bangkok! Livra deja
mai mult de o ton prelucrat echivalentul a zece tone de opiu
134

- COLIN FALCONER -

crud n Tailanda, pentru Rivelini, care o transfera pe vapoarele


transoceanice, pentru membrii mafiei corsicane n Marsilia.
Vrul meu are un trawler continu Sammy. De fapt, are
mai multe. Poate preferi s-i livrezi marfa pe vaporul su din
Golful Siam.
Bonaventure se alarm. Ce ncerca Sammy s insinueze?
Presupun c n aceleai condiii zise el.
Sammy Chen pru s reflecteze. Sucul de la friptur i se
scurgea pe brbie.
Am vorbit cu Mittard. Spune c poate s-o fac pentru dou
mii la ton, mai ieftin ca tine.
Mittard! De aceea avea nevoie de al doilea avion i alt pilot.
ncerca s-i fure piaa lui Bonaventure! De fapt, voia practic s-l
provoace! Chiar dac Bonaventure ar putea s-l nlture, un rzboi
al preurilor i-ar afecta serios profiturile. i imagina ce mult i-ar
plcea s-i suceasc-gtul lui Mittard ca unui pui, dar, n schimb,
reui s zmbeasc rece i s spun, nclinnd uor din cap:
Sammy, sunt sigur c o s ajungem la un pre mai bun dect
al domnului Mittard.
Afurisit s-i fie sufletul.

32
Vientiane
Bonaventure l chemase pe Baptiste imediat ce se ntorsese de la
Saigon, iar acum stteau singuri pe balconul vilei sale, cu o sticl
de pastis pe mas, ntre ei.
Se lsase o linite apstoare. Bonaventure era aproape taciturn
i Baptiste se ntreba ce dracu voia cu el. i aprinse o igar
Gitanes i atept.
Cum merg lucrurile ntre tine i Noelle? l ntreb
Bonaventure n cele din urm.
135

- OPIU -

Bine zise Baptiste, dei ar fi vrut ca acest ap btrn s-i


vad de treburile lui.
Noelle mi-a spus altceva.
Ginerele ncerc s-i ascund nervozitatea.
Ceea ce se ntmpl la noi acas, ar trebui s ne priveasc
numai pe noi.
Nu i cnd soia ta este fiica lui Rocco Bonaventure, mon
vieux. i acum vrei s-mi spui ce s-a ntmplat?
Nu s-a ntmplat nimic. Nimic care s nu poat fi rezolvat
ntre noi doi. Dac suntem lsai n pace.
Bonaventure ridic din sprncene i sorbi din pahar.
Foarte bine zise el.
Cum a fost la Saigon? l ntreb Baptiste, schimbnd
subiectul cu iscusin.
ngrijortor.
Baptiste se ncrunt. Deci de asta era posomort acest urs
btrn.
Ce s-a ntmplat?
Mittard! ncepe s m calce pe nervi.
Ce putem face? Americanilor nu le pas i Mittard are prea
multe legturi n guvern. Dar noi avem mai multe avioane, mai
multe resurse. Va trebui s-l presm.
Asta ar dura i ar cere bani. Trebuie s nvei ceva, Baptiste.
Un rzboi bun nu dureaz mult i trebuie s tragi ct mai multe
foloase. Nu vreau s irosesc aceast ocazie cobornd preul ca s
omor concurena. Nu sunt bcan sau negustor de vechituri.
Mittard nu este un motiv de ngrijorare. Seamn cu un
nar. Nu merit atenia noastr.
narii sunt purttori de malarie. Cu acest nar va trebui
s facem ceva, pentru totdeauna.
Baptiste simea privirile lui Bonaventure aintite asupra sa. n
amurgul furtunii, ochii socrului su sclipeau ciudat.
Lui Baptiste nu-i convenea ntorstura pe care o luase discuia.
Rmase tcut.
136

- COLIN FALCONER -

tii, mi pun adesea multe ntrebri n privina ta zise


Bonaventure.
n legtur cu ce?
M ntreb dac ai curaj s te implici ntr-o asemenea afacere.
tiu c eti un om curajos, mi-ai demonstrat-o destul de clar. Dar
nu la aceasta m refeream. n aceast treab ai nevoie de ceva
deosebit. Sunt oameni capabili s lupte cu un tigru, dar care n-ar
putea suci gtul unui pui pentru cin. tii la ce m refer, nu?
Pe Baptiste l lu cu clduri.
Nu este nevoie s-l ucidem.
tii tu o soluie mai bun?
Rmase tcut.
Le-am putea aranja avionul spuse Bonaventure. O mic
bomb ar fi de ajuns.
Mittard o s cumpere altul.
Nu i dac va fi n el cnd o s explodeze.
Baptiste i aprinse o igar. Fumul l deranja i l apuc brusc
durerea de cap.
Nu poi omor un om aa cum i vine zise el.
Dar de ndat ce deschise gura, i ddu seama ce ridicol i se va
prea unui vrai monsieur ca Rocco Bonaventure.
Vrei s spui c nu poi s-o faci?
Are nevast i copil, pentru numele lui Dumnezeu!
Anul trecut se nsurase cu o laoian, o nepoat a lui Rattakone
nsui, alt motiv pentru care se bucurase de succes n Laos.
mi frngi inima, Baptiste. Dac a strnge toate lacrimile pe
care le-am vzut n viaa mea, a putea s-mi fac propriul meu
ocean.
Baptiste i feri privirile. Merde alors. Ah, erau multe lucruri
pentru care diavolul va putea ntr-o zi s-l felicite pe Baptiste
Croc, dar crima nu fcea parte din ele. Nu credea c ar putea s-o
fac. tia c nu voia, oricum.
Ei, ce zici?
De ce eu, Rocco?
137

- OPIU -

Pentru c vreau s vd din ce aluat eti plmdit. Dac


refuzi, o s-o ncurajez pe Noelle s divoreze. Nu va fi nevoie s
insist prea mult n momentul de fa. Ai cam dat de bucluc, mon
vieux.
Ploaia ncepu din nou. Baptiste contempla grdina. Se simea ca
un om care alergase pe o strad nfundat, cu o hait de cini pe
urmele lui. Nu exista dect o singur scpare i anume s
escaladeze zidul nalt din fa, presrat cu sticl pisat.
Bine bombni el.
Dar, i spuse, c va gsi o soluie pn la urm.

33
Noelle o pusese pe Chao s pregteasc o cin special; crap i
sup de lmie cu ciuperci, pui fript n ghimbir, tiei din gru
galben, salat verde de papaya cu condimente i, ca desert, orez n
lapte de cocos, gtit n bambus. Ca butur, servir bere rece,
Tifer, adus de Bonaventure de la Singapore.
Dup aceea, s-au aezat pe teras cu o sticl de whisky Johnny
Walker. Noelle i amestec alcoolul cu sifon i ceai de tei.
Atmosfera fusese destul de ncrcat. Noelle i Jean-Marie
susinur toat conversaia, n timp ce Baptiste sttea tcut,
ncercnd s se mbete. Se comportase ciudat de cnd tatl ei se
ntorsese de la Saigon. Prea deprimat, ceea ce nu-l caracteriza.
Baptiste Croc era i bun i ru, dar l cuprindea foarte rar
melancolia i introspecia. Se ntreba dac tristeea lui se datora
mariajului lor sau discuiei avute cu tatl ei.
Jean-Marie era stnjenit evident i ncercase s suplineasc
tcerile lui, vorbind nervos.
A fost o cin minunat zise el pentru a treia oar.
M bucur c sunt din nou cu tine n Vientiane. Nu-i aa
Baptiste?
Bineneles.
138

- COLIN FALCONER -

Noelle sesiz ezitarea din glasul soului ei. Dar Jean-Marie nu-i
ddu importan. Se ntoarse spre ea i-i spuse senin:
Am nceput s cred c ar fii mai fericit dac a zbura pentru
Air Laos i nu pentru concuren.
Baptiste nu-i rspunse.
tii, n-ar trebui s crezi c prjitura este numai a ta,
Baptiste. Toi vor o felie. Este normal. i, la urma urmei, este
destul opiu pentru toi.
Baptiste l privi cu mil pe Jean-Marie, ca i cnd ar fi fost un
copil prostnac.
Poate zise el posomort. Dar nu se tie ct de mult o s
in.
Mie unul, mi se pare c americanii n-au de gnd s plece de
aici. N-o s-i lase pe comuniti s preia puterea. Consider c
acesta este al Treilea Rzboi Mondial.
Are dreptate zise Noelle americanii cred c ei au
inventat Laos-ul.
Ea personal i dispreuia. Erau oameni agresivi, cu cmi
iptoare i prea muli bani. Determinaser o mic nflorire a
economiei locale; populaia se ridicase acum la aptezeci de mii de
oameni, tatl ei nu mai era singurul n capital care avea un
Mercedes Benz i n magazine se gsea chiar whisky scoian i
parfum franuzesc.
Mi-e dor de vremurile de demult, cnd zburam mpreun i
spuse Baptiste lui Jean-Marie, pe un ton vistor. Pe atunci era mai
simplu.
Totul se schimb se mulumi s spun Jean-Marie.
Dar nu ntotdeauna n bine.
Eti tare posomort ast sear remarc Noelle. Bietul
Jean-Marie. L-ai invitat la cin ca s-l ntristezi.
Baptiste n-o bg n seam.
De ce nu-i ceri o slujb lui Rocco? l ntreb el pe JeanMarie.
Jean-Marie rse, luat prin surprindere de aceast propunere
139

- OPIU -

neateptat.
De ce s fac aa ceva?
Mi se pare o idee bun, atta tot.
Mittard m pltete destul de bine. Am douzeci de dolari pe
or. i tii c Rocco nu le d mai mult de cincisprezece piloilor
si.
Cltin din cap.
Oricum, Rocco are destui oameni. i, dac este nevoie, tie
unde s m gseasc.
A putea s-i aranjez eu ceva.
De ce?
De dragul timpurilor trecute.
Jean-Marie cltin din cap.
Nu te neleg.
Nici nu tii ce ticlos este Rocco. S-ar putea s aprecieze
gestul.
Nu uita c vorbeti de tatl meu zise Noelle.
Atunci, nseamn c tii cine este mai bine dect oricare
dintre noi.
Se ls o linite stnjenitoare. Baptiste i aprinse o Gitanes.
Fumezi prea mult zise Noelle.
i tu mi reaminteti prea des.
Jean-Marie se foi ruinat. i termin whisky-ul i se uit la
ceas.
Trebuie s plec. Mine zbor spre Pnom Penh de diminea.
Se ridic n picioare.
Gndete-te la ce i-am spus.
M-am gndit. Rspunsul este acelai. Uite ce este, dac vrei
s fim din nou parteneri, este altceva. Dar nu de asta era vorba,
nu? Nu-i nimic personal.
Da, tiu zise Baptiste i se posomori din nou.
Jean-Marie o privi uluit pe Noelle. Femeia ridic din umeri. Nici
ea nu nelegea ce-l apucase pe soul ei.
La revedere, Baptiste. i mulumesc pentru cin.
140

- COLIN FALCONER -

Baptiste nu-i rspunse i nici mcar nu se ridic. Continu s


priveasc n gol cu whisky-ul n poal.
Noelle fu cea care l conduse pe Jean-Marie pn la u.
Se simte bine? o ntreb el la ieire.
De unde s tiu?
Nu l-am mai vzut niciodat n asemenea stare.
Ezit o clip.
Lucrurile merg bine ntre voi?
n curnd o s nasc. Este primul nostru copil. Probabil ar
trebui s fiu foarte fericit.
Nu ncerca s-i ascund amrciunea din glas.
Nu renuna. Este puin slbatic, atta tot, dar n adncul
sufletului su, este un om bun.
Ct de adnc, Jean-Marie?
Continu s sapi zise el zmbind. Sunt sigur c te iubete.
M simt ca o lipitoare. Noapte bun, Jean-Marie. O s inem
legtura.
Noapte bun, Noelle. i i mulumesc pentru cin.
i srut mna i cnd privirile lor se ntlnir, Noelle i citi
dorul din ochi. Apoi se ndeprt n bezn.
De ce nu m pot ndrgosti de un asemenea om? se gndi ea.
Linitit, plcut, curajos, cinstit. Nu. ntr-o sptmn m-a plictisi
de moarte. Aa c mi aleg un ticlos i apoi l ursc pentru toate
defectele care m-au atras.
Cest fou!32
i puse mna pe pntecul rotunjit i simi c se zguduie.
Copilul i sesizase starea de spirit i reacionase. M rog, iat i un
lucru bun. Nu, nu semeni deloc cu tatl tu.
n timpul sezonului ploios, bonzii se retrgeau n templele lor
pentru izolare i meditaie. Oraul nu mai rsuna de dangtele
bouns-ului. Azi wat-ul era tcut. Curtea pavat cu piatr sclipea
ca spatele unui arpe, udat de ploaie. n interiorul templului era
32

Este o nebunie (fr.) (n.t.)


141

- OPIU -

rcoare. Statuile de aur ale lui Buddha strluceau palid n aerul


mbibat de tmie.
Bonzul Orb era renumit i apreciat n Laos. Odat, ghicise
numrul ctigtor la loteria naional i-l trimisese ntr-un plic
sigilat. Cnd se deschisese, se dovedise c nu se nelase. De
atunci, refuzase cu hotrre s repete performana, chiar i numai
pentru a spori fondurile templului.
Bonzul Orb ngenunche pe un covor de bambus dinaintea unei
statui de argint a lui Buddha, contemplnd copacul Buddhi Chao;
camerista Noellei o ajut s se aeze n genunchi i i nclin
capul, ca s fie mai jos dect al clugrului, n semn de respect.
Apoi, l atept s vorbeasc. tia, dup cum i se dusese vestea c
s-ar putea s atepte minute sau ore. Dei era orb, va ti c se afl
acolo, fr s-i semnaleze prezena.
i inea minile n faa lui, ntr-un wai un b arznd de
tmie strns n palme. Noelle era destul de aproape s simt
mirosul de mucegai al mantiei sale, caracteristic n sezonul umed.
Ochii lui erau albi, cu pupilele ntoarse n cap, orb din natere.
Ploaia ncepuse din nou, curgnd de pe jgheaburi n mici
cascade care inundau curtea. Peste cteva minute, i pierdu
rbdarea. Se foi stnjenit. Ce caui aici? se ntreb. Eti catolic,
o femeie matur, vestic. Ce-i trebuie toate superstiiile astea? Ce
vrei s auzi de la acest clugr btrn? C Baptiste se va schimba?
C vei tri fericii pn la adnci btrnei?
Fiul tu crete mare zise bonzul deodat n francez. Se va
nate curnd.
Noelle l privi mirat. De unde tia c era gravid?
Doctorul spune c mai am o lun zise ea.
Bonzul nclin din cap n respect pentru doctor. Ochii lui albi se
ntoarser ctre Buddha.
Eti furioas? zise el blnd.
Da, pe soul meu.
i nu tii ce s faci.
Noelle se nfiora nspimntat. O apucase frica i-i venea s-o ia
142

- COLIN FALCONER -

la fug.
Vor fi trei brbai n viaa ta zise clugrul. Pe doi i vei
alege tu, iar unul te va alege el pe tine. Fiecare i va oferi o msur
egal de bucurie i durere. n cele din urm va trebui s alegi ntre
sngele i inima ta.
i ce ar trebui s fac? se auzi Noelle spunnd.
Asta vei hotr singur.
Btrnul clugr ncepu s tremure, ca i cnd i-ar fi fost frig.
i poi schimba soarta ntr-un singur fel, aa cum i-e scris
n frunte.
Noelle l privi mirat. Acum tremura i ea. Venise aici din
curiozitate i disperare. Dar nu se ateptase s aud aa ceva.
Un singur fel.
Dac i prseti pruncul, te ateapt o nou soart.
Noelle ncerc s se ridice n picioare. Nu mai voia s aud
nimic. Dar nu se putea ridica fr ajutor. O strig pe Chao.
Bonzul se cutremur din nou i apoi ntoarse capul spre ea, ca
i cnd ar fi vzut cu ochii lui albi ca luna.
Nu te zbate.
Apoi i plec fruntea i i ridic minile n wai spre Buddha de
argint.
Noelle scoase un pumn de bancnote din geant i le ls s
cad pe covoraul bonzului. Apoi se uit dup Chao.
Scoate-m de aici zise ea.
Se duse acas epuizat i plin de sudoare. ncerca s doarm,
dar nu reui. Se uit la grdina scldat de ploaie i-i rsunau n
urechi vorbele Bonzului Orb.
Dac i prseti pruncul, te ateapt o soart nou. Altfel nu
se poate.
Voi uita c am fost vreodat acolo, i spuse ea. Sunt simple
superstiii. Un orb nu poate ti care va fi viitorul meu.
n cele din urm, va trebui s alegi ntre sngele i inima ta.

143

- OPIU -

34
Baptiste ajunse la Wattay, la o or dup rsritul soarelui. Norii
se adunau deja dinspre sud-vest, fierbnd pe cer ca nite aburi
aruncai de un vulcan, i pregteau furtuna care se va declana
dup-amiaz. Aerul era cald, lipicios. Cmaa proaspt clcat a
lui Baptiste i se lipise de spate.
Piloii de la Air American ce coborau din autobuz, se ndreptau
spre STOL-urile i Cessna-urile care ateptau n captul pistei sau
se adunau n mici grupuri lng colib.
Beechcraft-ul lui Baptiste era lng hambar, ateptnd s fie
ncrcat cu orez i muniie: Bonaventure aranjase s fie livrate
unei garnizoane laoiene din muni, la sud de cmpia Yars.
Baptiste parc Packard-ul sub copac. Cnd cobor, recunoscu
Buick-ul vechi al lui Jean-Marie, la civa metri deprtare i i
vzu prul blond lng hambarul care servea drept hangar pentru
Cessna lui Mittard.
O rupse la fug.:
Jean-Marie.
Jean-Marie se pregtea s se suie n cabin. Se opri.
Baptiste?
De-abia mai respira cnd ajunse la Cessna i trecur cteva
clipe pn s se liniteasc.
Ce s-a ntmplat? l ntreb Jean-Marie.
Ce mai faci?
Nu se vede dracului, ce fac?
Unde este Mittard? Trebuie s vorbesc cu el. Credeam c
pleac la Pnom Penh cu avionul de diminea.
Cum de eti att de bine informat n legtur cu programul
nostru de zbor?
Baptiste ridic din umeri, spre mirarea lui Jean-Marie.
Este bolnav. Ceva cu ficatul. I-am spus s fie atent ce
mnnc.
Putain!
144

- COLIN FALCONER -

Hai, spune ce vrei. Trebuie s plec. Dac doreti s discui cu


eful, l gseti acas, n pat.
nchise ua cabinei.
Ateapt zise Baptiste, btnd cu palma n geam.
Jean-Marie i fcu cu mna. Elicea Cessnei ncepu s se
nvrteasc ncet. Baptiste se ddu napoi.
Atunci, dracu s te ia! strig rutcios i se ndeprt.
Pista, era plin de ap, dup ploaia de ziua trecut i Cessna
arunc un jet n spate, ca o barc cu motor. n cele din urm, se
ridic n aer; soarele dimineii sclipea n fuselaj. Baptiste i feri
ochii, privindu-l cum se ndreapt spre sud-est.
Am ncercat s te avertizez, Jean-Marie zise el cu voce tare.
O flam portocalie apru pe cer i Cessna dispru n explozie.
Baptiste privi o arip cznd n Fluviul Mekong, ntr-un nor de
vapori de glicol. Suflul exploziei zgudui copacii ntr-o tromb
fierbinte. Pe aerodrom se fcuse linite. Piloii de la Air American
amuiser, uitndu-se spre cer.
Baptiste se ntoarse i se ndrept spre Packard.

35
Baptiste evit barul Amicus. Azi nu voia s se amestece cu
lumea bun corsican i mai ales, nu voia s discute cu
Bonaventure.
White Rose se afla pe o strad lateral care se desprindea din
artera principal a oraului Vientiane i simbolul localului era o
roat de cru. Era umed i ntunecat nuntru, chiar i n
mijlocul zilei, iar clientela n majoritate american piloi CAT,
diplomai, civa ingineri stteau n mici separeuri sau pe
scaune de rchit, bnd Bia Lao i fumnd. La etaj, erau cteva
cmrue mobilate cu cte un pat. La ora aceasta erau goale.
Fetele de la White Rose erau blnde i Baptiste considera c
eforturile lor erau demne de mil, dat fiind lipsa de rafinament de
145

- OPIU -

care ddeau dovad. Oricare din ele ar fi fost gata s fac


striptease pentru un dolar. Una dintre ele pe care o cunotea
sub numele de Suzie ncerca n zadar s atrag interesul asupra
ei. i trase bikini, i lu igara dintre degete i o bg ntre labiile
vaginului, scond un inel de fum, apoi i zmbi, ncntat de
performana ei.
Baptiste trnti o bancnot de un dolar pe mas i-i spuse s se
care i se concentr asupra sticlei de cognac din faa lui. i
cunotea pe civa dintre brbaii de acolo, dar ei aflaser deja,
aa c l lsar n pace. n aer plutea o atmosfer sumbr.
Oamenii vorbeau n oapt, gndindu-se la ce se ntmplase la
Wattay n dimineaa aceea i meditnd asupra propriei lor
moraliti.
Tunetul bubui ntre muni i, prin ua deschis a barului, vzu
sclipirea fulgerului n spatele norilor cenuii.
Tresri cnd o zri pe Noelle. Era ultimul loc unde s-ar fi
ateptat s-o vad. Se mica greoi, i se lsase burta. Baptiste tiu,
dup figura ei, c aflase.
Se aez pe scaunul eliberat recent de Suzie. Era palid i
epuizat de durere i din cauza distanei pe care o parcursese de
la vil, n siclo.
Noelle. Ce caui aici?
Spune-mi c n-ai fcut-o tu murmur ea.
Bine. N-am fcut-o eu.
Nu ndrznea s-o priveasc n ochi. i plec privirile spre pahar,
nghii lichidul, iar apoi i-l umplu din nou, din sticla aproape
goal.
Noelle trnti sticla pe podea.
Era prietenul tu!
Conversaia amui i toi din bar se ntoarser s-i priveasc,
inclusiv Suzie, dei nu nelegea nici un cuvnt.
M pui ntr-o situaie proast zise el. Du-te acas.
Unde este mecanicul care se ocup de avionul lui?
Nu tiu.
146

- COLIN FALCONER -

Ct i-ai dat ca s pun bomba n avionul lui Jean-Marie?


Vorbeti prostii.
Era prietenul tu, Baptiste!
Du-te acas, Noelle!
Am tiut ntotdeauna c eti un ticlos, dar nu mi-am
imaginat c eti i uciga.
i-am spus s te duci acas.
Ce-ai de gnd s-mi faci? S m loveti? Sau poate o s-mi
pui o bomb sub pat la noapte?
Se aplec spre ea i-i opti:
Crezi c a fost numai ideea mea? l privi atent.
Papa?
Sigur, preiosul tu papa! Eu sunt doar celuul lui. Nu asta
ai vrut de la mine? Mi-ai spus c nu putem fugi de el. Ei bine,
acum este aa cum ai dorit. Fac parte din drgua ta familie.
Observ c se schimbase la fa. Probabil c se gndise i
singur, dar i venise greu s accepte. Oare ncercase s se
conving pe sine c fusese numai ideea lui?
Poate c eti capabil s-i adormi contiina, eu ns nu pot.
Se ridic i se uit n jur la cei care-i priveau.
V dau un sfat biei. De ndat ce pleac soul meu, uitaiv sub scaune, s nu avei vreo bomb.
Alerg afar. Musonul transformase strzile ntr-o cocin cu
noroi, gunoi, pui, bivoli i porci blcindu-se pe strzile mloase.
Peste tot erau urme roii de nuc betel, acolo unde localnicii i
scuipau plmnii n apa mpuit.
Baptiste alerg dup ea, o prinse de bra i o trase napoi.
Ce dracu vrei s faci?
D-mi drumul!
Treci n main. O s te uzi.
D-mi drumul.
Se arunc asupra lui cu unghiile i i ridic mna s-i
fereasc ochii. l plesni i-l lovi cu piciorul din nou, iar apoi l
mpinse cu amndou minile. Acesta, dezechilibrndu-se, ameit
147

- OPIU -

de prea mult cognac, alunec i czu n noroi.


Noelle l privi cu minile n old, gfind de efort. Faa ei era
ud de lacrimi.
S nu ndrzneti s te apropii de mine, Baptiste!
Cea nebun ce eti! i strig el.
Se ridic n picioare. Ei bine, asta era. i jucase cartea, alesese
ntre bine i ru, iar acum trebuia s mearg nainte. Noelle se
ndeprt pe strada noroioas, legnndu-i burta. Pentru o clip
se gndi s se ia din nou dup ea, dar mndria nu-l ls. i
simea sufletul rece i pustiit. Se ntoarse la White Rose i i
cumpr nc o sticl de cognac.
Pn s ajung la vila tatlui ei, ploaia inundase strzile. Apa i
ajungea pn la glezne, iar prul i se lipise de fa. Btu la u.
Tao Kao rmase cu gura cscat cnd o vzu. Probabil c art
cumplit se gndi ea cu rochia atrnnd de pntecul umflat i
picioarele pline de noroi. N-au dect s se sperie. S vad. Trecu
pe lng el i se aez n mijlocul holului, formnd o mic bltoac
n jurul ei, pe podeaua de tek.
Noelle!
Bonaventure alerg pe scri, alb la fa.
Ce s-a ntmplat, Noelle? Dumnezeule, eti ud pn la piele!
L-am prsit! zise ea.
Adu prosoape i porunci lui Tao Kao, care plec n grab.
Bonaventure se apropie de ea, pregtindu-se s-o ia n brae, dar
ea se feri.
L-am prsit repeta ea.
Pe Baptiste?
L-a ucis pe Jean-Marie. El este vinovat.
Nu-mi vine s cred zise el.
A spus c tu l-ai pus.
Bonaventure nl din sprncene surprins. Tao Kao se ntoarse
cu prosoapele.
Ar fi bine s-i scoi hainele astea ude i spuse
148

- COLIN FALCONER -

Bonaventure fiicei sale. Copilul


Este adevrat, nu-i aa?
O privi.
I-am spus c trebuia s se rezolve problema fr s-i precizez
cum anume.
Ar fi vrut s-l cread; l crezuse toat viaa, n ciuda zvonurilor.
Bonaventure lu prosoapele de la Tao Kao i-i fcu semn s
plece.
Cnd rmaser singuri, i ntinse mna.
Te rog, Noelle. O s te mbolnveti. Trebuie s-i schimbi
hainele. Du-te sus.
Nu m ntorc la Baptiste.
O s discutm mai trziu.
Vorbesc serios.
Este o nebunie. n curnd o s-i nati copilul.
Dar ca s pui o bomb n avionul unui prieten, ca s scapi de
un competitor, nu este o nebunie?
Poate a fost un accident. Cine tie ce s-a ntmplat acolo, azi
diminea?
Prea att de calm i raional, cu barba lui crunt i costumul
alb, elegant. O privea, ngrijorat. Poate c era un ticlos dar nu un
criminal. i totui
Se spune c mecanicul lui Mittard a disprut. L-au cutat n
tot oraul. Cessna a explodat n aer. n aer, papa. Avioanele nu
explodeaz fr motiv.
Bineneles c nu. Mittard transporta puti i grenade pentru
americani i armata laoian. Jean-Marie tia la ce riscuri se
expune.
Dar tia ct risc dac ncearc s-l nele pe Rocco
Bonaventure?
Se nfurie brusc.
Drept cine m iei? Crezi c sunt un barbar? i arunc
prosoapele. Sunt tatl tu! Cum ndrzneti s-mi vorbeti aa?
O apuc durerea pe neateptate. Fu att de ascuit, att de
149

- OPIU -

brusc, nct i tie respiraia. Se rezem de perete i Bonaventure


trebui s-o prind ca s nu se prbueasc.
Noelle! Ce-i cu tine?
Timp de aproape un minut fu prea copleit de durere ca s-i
rspund. Apoi, contracia trecu, lsnd-o epuizat.
Te-au apucat durerile? o ntreb el.
N-am pierdut apa, i spuse ea. Nu poate fi att de curnd.
Nu cred i rspunse.
Vrei s chem un doctor?
Cltin din cap. Tatl ei o mbri, dar l ddu la o parte.
N-am nimic.
Durerea neateptat i potoli furia. Se simea mult prea obosit.
Doamne, fie ca pruncul meu s fie o feti. Brbaii sunt toi nite
ticloi.
Durerile ncetaser. i schimb hainele i servitoarea lui
Bonaventure i aduse o bluz uscat i o pao sin, i uscase prul,
dar vrfurile i atrnau ude pe umeri. Cu picioarele goale, calm,
strbtu holul i i gsi tatl n birou.
Purta ochelarii recomandai de doctor, de cnd i slbise
vederea. Un dosar gros de piele era deschis n faa lui. Cnd Noelle
intr, el puse jos stiloul i veni spre ea.
Cum te simi?
Bine zise ea indiferent fa de grija lui.
Se aez ncet, pe un scaun.
El se aplec spre ea.
Ce-ai fcut a fost o nebunie.
Eram furioas.
Ai fi putut s nati copilul pe strad.
Stai jos, papa. Te rog.
Se aez la birou fr s vrea.
Ari groaznic. Chem doctorul.
Nu sunt fcut din porelan. Femeile de aici nasc copii tot
timpul, fr s le asiste nici un doctor.
150

- COLIN FALCONER -

Se ls o linite stnjenitoare.
Mai eti suprat pe Baptiste?
A murit un om, papa. Pentru tine, nu conteaz deloc acest
fapt?
Nu-mi permit s devin sentimental pentru cineva pe care nici
nu-l cunosc. i, n afar de asta, nu are nici o legtur cu ce te-am
ntrebat. Chiar intenionezi s-l prseti pe Baptiste, sau vrei
doar s-l sperii?
Nu pot s stau cu un asemenea brbat.
Ti-a spus c este vinovat?
Nu.
Pi vezi?
A spus c tu eti vinovat.
Bonaventure tresri.
Micu prines, eu sunt un om btrn. Nu m mai
intereseaz banii sau posesiunile materiale. Vreau doar s triesc
i s-mi vd nepoii jucndu-se pe pajite. Aa c nu a fost n nici
un caz ideea mea s creez necazuri n Vientiane ucignd tinerii
piloi, care nu aveau oricum nici o importan pentru mine.
Ea i feri privirile i privi ploaia care se scurgea pe verand,
btnd n palmierii din grdin. i sclipeau ochii de lacrimi, dar nu
voia s plng.
Dac l prseti, unde ai de gnd s te duci? o ntreb
Bonaventure.
Papa?
Crezi c poi s te ntorci aici ca i cnd totul ar fi ca mai
nainte? M tem c este imposibil. Te-ai cstorit mpotriva voinei
mele. Dar eu sunt un bun catolic i nu cred n divor. Vei sta cu
soul tu i te vei strdui s fie bine. De fapt, acesta este scopul
cstoriei.
Noelle rmase tcut un timp. Rocco se ntreb la ce se gndea
oare.
n cele din urm, ns, ea se mulumi s pun o singur
ntrebare:
151

- OPIU -

Vrei, te rog, s-l rogi pe Tao Kao s m conduc cu maina


pn acas?
O srut pe frunte cnd plec, dar nu-i rspunse. O iubea
bineneles, ns nu-i permitea s-i bat joc de el. i, n afar de
asta, Baptiste Croc i dovedise loialitatea i n-ar fi vrut s-l
piard.

36
Mai trziu, doctorul urma s-i spun c stresul emoional i nu
oboseala fizic i declanase durerile de natere.
Noelle se trezi brusc n patul ud. Bg mna ntre picioare,
creznd pentru o clip c se udase. Dar apoi i ddu seama ce
era; i se rupsese apa. Trebuia s nasc.
Pipi patul, dar Baptiste nu era acolo.
O strig pe Chao, ns constat c era mai trziu dect crezuse
i servitorii se duseser la culcare. Aprinse lampa cu gaz de lng
pat i ncerc s se ridice n picioare. O cuprinse prima contracie.
Era mai dureroas dect ceea ce simise acas la tatl ei.
ncepuse ca o sgeat n buric, ca un oc electric, apoi se
rspndise n spate, tindu-i rsuflarea. Cnd se liniti, rmase
epuizat, gfind.
Trebuia s gseasc pe cineva s-o ajute.
Lu lampa i se cltin ieind afar din camer. Cicadele care
reuiser s se strecoare n camer, se ferir de lumin. Furtuna
zguduia casa i o u fu trntit violent de vnt.
Noelle era ngrozit. n jur i nluntrul ei se dezlnuiser
forele naturii i nu avea cum s le stpneasc. Nu putea s
opreasc puterea lor sfietoare.
Baptiste!
i aminti cum l vzuse stnd pe capota Packard-ului cu
trandafirii de plastic n mn. Era att de frumos, att de
irezistibil, att de periculos. Pasiunile noastre ne-au dus n locuri
152

- COLIN FALCONER -

ntunecate singuratice, dar viaa ne-a mnat de la spate. Nu-i mai


vreau copilul, nu vreau s ndur durerea care m ateapt i nu
mai vreau s fiu soia unui uciga.
Alt contracie o lovi i scoase un strigt, cznd pe podea.
Parc i-ar fi sfiat cineva burta i coloana vertebral. Durerea
crescu n intensitate, pn cnd crezu c n-o s mai reziste i url
din nou, sfietor. Cnd i pierdu de tot puterile, se ls ntr-o
parte, tremurnd, n sufletul ei simea cum se formeaz alt val
agonizant.
Se cltin spre ua din dos, mpleticindu-se n noaptea neagr.
Ploaia i sclda faa. Camerele servitorilor erau cufundate n
bezn. O strig pe Chao, dar vocea ei fu astupat de rpitul ploii.
Palmierii i frangipanii se ndoiau n furtun, iar liliecii negri
erau scuturai feroce n dinii stihiei dezlnuite.
Btu la ua servitorilor. Chao apru cu ochii mari de groaz.
Strig dup ceilali i o tr pe Noelle n cas.
Alt durere i Noelle se prbui pe podea i rmase suspinnd.
O auzi pe Chao dnd instruciuni celorlali servitori. Ploaia rpia
pe acoperi, ca nite pietre.
Chao ridic receptorul i apoi l trnti pe podea, furioas. Noelle
tia ce se ntmplase: furtuna drmase cablurile. Sistemul
telefonic laoian nu funciona bine nici mcar n sezonul uscat.
tia c nu avea putere s se ntoarc n dormitorul ei. Dar nu-i
psa. Zcea ngrmdit pe podea i atepta urmtoarea
contracie.
Chao i spuse buctarului s alerge la casa tatlui ei, aflat la
aproape o mil deprtare i s aduc ajutoare Baptiste ar fi
trebuit s fie aici, se gndi ea.
Dar gndul acesta fu ters de un val de durere.
***
Cnd se trezi, Baptiste era gol, lipicios i mahmur. Sttea pe
unul din paturile nguste de la White Rose. Avea un gust oribil n
153

- OPIU -

gura i-i plesnea capul de durere de la cognacul pe care-l buse


toat ziua. Mult timp, rmase treaz, ascultnd ploaia, luptnd
mpotriva vinoviei i tristeii care ameninau s-l copleeasc.
Cuta motive ca s se apere de acuzaiile grele, apstoare.
Suzie fumtoarea sttea goal, ntins pe burta lui. Alt
fat nu tiu. Care, dar oricum nu conta sttea ncolcit pe
podea, lng pat. Nici mcar nu-i amintea dac le pltise. O s le
lase banii oricum. La tariful lor, de doi dolari, nu avea rost s se
zgrceasc.
Noelle era de vin, i spuse el. Ea i furiile ei dezlnuite. Doar
era brbat, trebuia s-i satisfac dorinele ntr-un fel.
Se trase de sub Suzie i i cut lucrurile n bezn. Amintirea
nopii trecute l scia ca o durere de dini. tia c era un lucru de
care n-ar fi vrut s-i aminteasc, ceva ascuns n ceaa
mahmurelii sale. Se mbrc i iei mpleticindu-se.
La parter mai erau civa clieni aplecai asupra buturilor,
vzu i o prostituat fumnd igri n maniera caracteristic celor
de la White Rose. Cnd cobor, i ridic privirile neajutorate.
Baptiste era renumit, pentru potena i generozitatea sa.
Fumatul face ru i zise el.
Nu vrei s-mi dai un foc? l ntreb ea n francez.
N-am chibrituri, i rspunse.
Se uit la hainele lui i rnji. Cmaa i pantalonii erau plini de
noroi uscat. i aminti c Noelle l mpinsese n mocirl noaptea
trecut. Merde alors!
i, n momentul acela, l copleir toate faptele. Jean-Marie. Nu
trebuie s m simt vinovat, i spuse el. N-am fcut dect s
ndeplinesc ordinele preiosului ei papa. Nici mcar n-am pus eu
bomba. Doar am transmis mesajul i am dat banii.
l apuc din nou durerea de cap. i rsunau n urechi, sacadat,
cuvintele: ucigaule, ucigaule
Avea impresia c pn i beivii de la bar l priveau dezgustai.
Trebuie s m ntorc acas i spuse unuia din ei.
Parc ar fi czut ntr-o groap ntunecat. Nu mai avea cum s
154

- COLIN FALCONER -

ias la lumin.
Bonaventure urc n grab treptele vilei. Cnd se npusti spre
u o gsi pe Noelle chircit pe podea, ntr-o balt de ap, gfind
de durere. Chao o ajuta, innd-o de brae.
Au nceput durerile, papa.
Chao nscuse doi copii, aa c tia ce s fac. Dduse afar
bieii i ridicase cmaa lui Noelle. Era scldat n sudoare i
avea snii grei, umflai, iar n ochii ei se citeau groaza i durerea.
Unde este Baptiste? strig ea.
Bonaventure fu cuprins de furie i neputin. Era fetia lui,
unicul copil.
L-am trimis pe Tao Kao dup doctor i spuse el.
l vreau pe Baptiste. De ce nu este aici?
Bonaventure czu n genunchi lng fiica lui i-i lu capul n
mini. Te rog, Doamne, apr-o. F s vin doctorul mai repede.
Totul va fi bine zise el.
i strngea tare degetele.
Te-au apucat din nou contraciile?
Noelle nu-i rspunse. Gemu adnc i apoi se transform, ca i
cnd ar fi pus ceva stpnire pe ea. Se fcu purpurie la fa, pn
cnd crezu c o s-i explodeze venele din obraji.
Chao strig ceva pe limba ei i o controla repede pe Noelle.
Ce se ntmpl? o ntreb Bonaventure, dei tia prea bine.
Venea copilul.
Tao Kao parc Mercedes-ul n curte. Aduse doctorul. Leveque
fusese medicul militar al trupelor de la Dien Bien Phu i rmsese
n Vientiane dup armistiiu.
n cas, Noelle o privea dezinteresat pe Chao, care inea de
clcie fiina mic i alunecoas, pentru a-i destupa nasul i gtul
i apoi i puse copilul pe burt. Cordonul ombilical i atrna ntre
picioare, pn la stomacul copilului. Mai pulsa nc.
Apoi, l auzi, pe Leveque spunnd:
Are hemoragie.
155

- OPIU -

Se uit la feele disperate ale doctorului i tatlui ei, dar nu mai


avea putere s-i fie fric. Era uurat c se terminase.
Pune-l la sn i spuse Leveque i Chao aranja gura
bebeluului la pieptul ei.
Noelle simi gingiile micue n jurul sfrcului. Aproape imediat
contraciile ncepur din nou, dar de data aceasta era o durere mai
mic, mai suportabil, iar spasmele oprir sngele care-i curgea
din vaginul sfiat.
Linitit, Leveque i puse mnuile i se pregti s scoat
placenta. Bonaventure czu n genunchi lng el. Era cenuiu la
fa iar prul alb udat de ploaie, i se lipise de cap.
Noelle i dorea s doarm. Nu trecuse niciodat printr-o
experien att de violent i complicat. Se simea ca o bucat de
carne. Ar fi vrut ca Baptiste s fie acolo.
Ce este? murmur Bonaventure.
Se uit la fiina roiatic i lipicioas din braele ei.
Este biat zise ea.

37
Baptiste se ddu jos din Packard i se uit mirat la Mercedes-ul
lui Bonaventure parcat n faa casei, la holul i dormitorul scldate
n lumin. Ua de la intrarea principal era deschis. Ce se
ntmplase? Copilul! Noelle!
Alerg nuntru. Bonaventure se afla acolo, cu doctorul
Leveque. Se uitar la el ca i cnd ar fi fost un bandit. i ddea
seama n ce hal arat, cu costumul plin de noroi, tras la fa i
epuizat dup o noapte de beie i orgii la White Rose. Ar fi trebuit
s fii acas, spuneau feele lor.
nc un pcat care s se adauge celorlalte nelegiuiri din viaa
lui.
Auzi un plnset de copil.
Este acolo i spuse Bonaventure.
156

- COLIN FALCONER -

Chao o splase, i periase prul i i-l legase la spate, ntr-o


coad de cal. Era palid i obosit, dar n ochii ei se citea o
hotrre de nezdruncinat. Sttea pe pat ntr-o cma curat, cu
copilaul n brae. Gura bebeluului era deschis. Mai inea nc
ntre buze sfrcul umflat al lui Noelle.
Baptiste se simi murdar i ruinat.
Noelle?
Este biat i spuse ea.
nainta cu braele ntinse, dar nu-l bg n seam.
Pot s-l in? o ntreb el.
Noelle se ridic, se cltin i fu ct pe ce s cad. Simea i
acum mpunsturile acului cu care o cususe Leveque. Baptiste vru
s-o ajute, dar ea i feri braul i duse copilul pn la leagnul din
trestie alb, din colul camerei. l aez cu blndee, i nchise
halatul i i leg cordonul.
Apoi travers camera i-l plesni, cu putere pe Baptiste.
Iei afar i spuse ea.
Noelle, te rog.
Espce de con!
Este fiul meu zise el.
Dac s-ar fi purtat frumos, l-ar fi topit. Dar aa, furia ei l
ntrea.
Unde ai fost noaptea trecut? uier ea.
ns cunotea deja rspunsul.
Ai stat acolo toat ziua i toat noaptea, nu?
i pe mine m-a ocat moartea lui Jean-Marie.
ntr-un fel, era adevrat.
Asta-i scuza ta?
Nu-i rspunse.
O femeie este mai mult dect un recipient pentru sperma ta,
Baptiste. Poi s-i vezi fiul de diminea. Acum vreau s rmn
singur.
Se cltin n drum spre pat. O ajut din nou i-l respinse ca i
prima oar.
157

- OPIU -

Nu vreau s m atingi!
N-ai cum s m opreti s-mi vd fiul zise el.
Se duse la leagn i ridic bebeluul. ncepu s plng.
Vezi? De-abia s-a nscut de-o or i tie deja ce fel de om eti.
Baptiste ncerc s-l liniteasc, dar nu reui. l puse la loc n
coule.
O s-i spunem Lucien zise el i iei.

38
Hong Kong.
Rechinul nainta, cu ochii sclipitori, dnd trcoale i
urmrindu-l. Douglas ncerc s-i mite picioarele, dar nu-l mai
ascultau. Apa l trgea. Petele se apropie cu gura deschis. I se
vedeau irurile de dini nroite de snge.
Ddu din nou din picioare, disperat, i strig.
Flcile i cuprinser piciorul smulgndu-i carnea. Se zbtu ca
un vierme n vrful crligului. Durerea i sgeta trupul i btu
aerul slbatic cu minile, ncercnd s se elibereze.
Dar petele l trase n adncuri i cnd se desprinse n cele din
urm, vzu c inea n gur o parte din el pe care o nghii ca un
porc care se hrnete din troac.
Dup aceea tot nu-i ddu pace. l atac din nou i-i simi iari
dinii ncletai n picior, sfiindu-l ca un cine. Vzu i mai
mult carne crud, roie, n flcile fiarei. Apa se nroise de
sngele su.
Se ridic brusc.
i btea inima n piept ca un ciocan. Avea senzaia c o s
vomite. Era scldat n sudoare, iar cearaful de pe pat zcea
rvit pe podea. Respira greoi. Trase n piept aerul fetid al
camerei, ncercnd s se liniteasc.
Totul fusese att de real.
158

- COLIN FALCONER -

n fiecare noapte, de cnd l scoseser din ap, avusese acelai


comar. De fapt, i amintea foarte puine lucruri i nu tia ce se
ntmplase dup ce-l atacase rechinul. alupa de patrulare,
helicopterul Flotei Maritime, salonul din spitalul Regina Elisabeta,
totul plutea n cea. Visele erau ns ct se poate de vii i reale i
nu voiau s-l prseasc. i revenea mereu aceeai imagine,
rechinul n ap, dndu-i trcoale i apoi pregtindu-se s-l atace.
n vis, groaza i ameninarea nu se sfreau dect cnd se trezea.
Comarul nu se estompa i nu se mai sfrea niciodat. Se ntreb
dac va scpa vreodat de el.

Cuibul de vultur al lui Dragon Fist


Coada albastru cu alb a Pan Am-ului 707 trecu att de jos,
nct pereii se zguduir ca la cutremur. Douglas i imagin c iar putea atinge aripile dac s-ar apleca peste balcon. Pentru o
clip, umbra neagr dispru de la fereastr i apoi urui n
deprtare. nc o pasre uria de argint urma s se aeze pe
lacul de beton al Kai Tak-ului.
Dragon Fist sttea la mas, numrnd dolarii de Hong Kong i
aranjndu-i n teancuri. Apoi, i va lega cu elastic i i va pune ntro serviet mare, neagr. inea o igar n colul gurii.
l vreau mort, Sharkfin i spuse el lui Douglas.
Trecuse aproape un an de cnd Dragon Fist fusese atacat pe
Strada Jumtate de Cine, dar nici Dragon Fist nsui, nici soldaii
si din triad i nici locuitorii Oraului ngrdit nu uitaser.
Rmsese ca o calomnie care trebuia nlturata, o pat adus
reputaiei Dragonului, dei scpase nevtmat. Aflaser c
brbatul n geac neagr de piele care condusese atacul era un
Stlp Rou 14 K, numit Ma Shen-fu cunoscut mai mult drept
Tiger Claw33 Ma, pentru c, uneori, cnd lupta, i nfura srm
ghimpat n jurul degetelor. Spionii lui Dragon Fist i spuseser c
33

Ghear de tigru (eng.) (n.t.)


159

- OPIU -

Tiger Claw era cel care concepuse i plnuise atacul. Dup aceea
dispruse misterios din Walled City. efii lui din 14 K i dduser
seama, fr ndoial, c prezena lui ar fi dezlnuit un rzboi ntre
cele dou bande. Dar acum se ntorsese, ba chiar se aventurase pe
Strada Jumtii de Cine, arogant ca ntotdeauna.
Douglas fcea parte acum din garda personal a lui Dragon
Fist, n Walled City. Dormea separat de ceilali 49, n cuibul de
vultur al Dragonului i l nsoea peste tot pe unchiul su, ori de
cte ori venea la Hak Nam. Aceasta era rsplata pentru rnile
primite i pentru iscusina artat n lupt. Dup ncierare,
sttuse mai mult de-o sptmn n spitalul Regina Elisabeta.
Acum, dup un an, i crescuse la loc prul peste rana de la cap,
dar avea nc cicatrice roii pe braul stng, unde fusese lovit cu
satrul.
Se produseser i alte schimbri. Prostituatele nu-i mai bteau
joc de adolescentul chiop. Era numit Sharkfin, din respect pentru
curajul su i din cauza faptului c fusese mutilat de rechini n
Golful Mirs. Purta chiar la gt un col de rechin atrnat de un lan
de aur, ca s le aminteasc mereu celorlali c fusese odat n
ghearele morii i nu se mai temea.
Dragon Fist arunc nc un teanc de dolari Hong Kong cinci
mii, din cte socotise Douglas n serviet, dnd din mn
nepstor.
Vrei s-o fac eu? l ntreb Douglas.
Dragon Fist rse.
Tu? Ce te face s crezi c ai putea, micuule rechin?
Douglas i art cicatricele de pe bra.
Cineva trebuie s plteasc pentru asta. Numr banii, trnti
ultimul teanc n serviet i o nchise. Dragon Fist mpinse scaunul
la o parte i i ncruci braele, studiindu-l pe Douglas de parc
ar fi fost o marf bun de cumprat.
M ntreb dac ai putea s-o faci, micuule rechin. M ntreb
dac ai putea s-o faci.
tiu c pot. Las-m s-o fac.
160

- COLIN FALCONER -

Dragon Fist se gndi o clip. Sai L0, micuul lui frate ctigase
un prestigiu enorm n faa lui. Poate c zeii i pregtiser un viitor
bun biatului. Se ridic.
Vino cu mine zise el. Vreau s-i art ceva.

39
Era o diminea umed de iulie i dup dou zile de ploaie,
adus de muson, se ridicaser aburii n atmosfer. Connaught
Road era o arter foarte aglomerat. Douglas vzu chinezi btrni
ce se aruncau n faa autobuzelor i mainilor, erau ct pe ce s fie
zdrobii sub roi, dar se asigurau c spiritele rele care-i urmreau
vor fi distruse de traficul nebunesc. Rice iptoare trase de hamali
ca nite sperietori de ciori, cu muchii ncordai, trgeau poverile
lor cu fructe i pui, aruncnd o ploaie de injurii la adresa celor
care se ncumetau s le stea n cale. Femei btrne, n pijamale
negre i plrii ca nite stridii crau pe umeri couri cu rae, flori
de plastic, orez i pietre, agate pe vergele de bambus, atrnnd
peste brae; copiii lor se agitau pentru cteva parale, vnznd
ziare, descrcnd camioane, lustruind pantofi. Iat de ce ai reuit
s scapi, i reaminti Douglas. Merit s plteti orice pre, ca sa te
fereti de o asemenea via.
n timp ce naintau cu maina spre Midlevels, ncepur s apar
nsemnele chinezeti la balcoanele locuinelor i magazinelor care
strjuiau strzile adic sute de funii de bambus pline cu rufe
splate.
Porsche-ul ls n urm agitaia oraului. Douglas i unchiul
su se lfiau pe banchetele de plu, rcorii de instalaia de aer
condiionat. Maina unduia printre curbe, uiernd ca un dragon.
Urcar muntele, spre nlimile unde sracii nu ajungeau
niciodat.
Dragon Fist avea un apartament n Midlevels, un adevrat cuib
161

- OPIU -

de vultur, de unde putea contempla furnicarul care miuna n


vale, felicitndu-se pentru soarta pe care i-o alesese.
Apartamentul era din crom lustruit i piele, cu ferestre nalte i
sticl fumurie. Dou fete n rochii scurte de mtase, stteau pe o
sofa i se uitau la televizor. Cnd l vzur pe Dragon Fist, una din
ele se ridic i-l nchise.
Douglas le privi mirat. Erau frumoase, cu adevrat frumoase,
nu ca prostituatele slbatice, pline de cicatrice din Walled City.
Erau plinue i purtau bijuterii, iar parfumul lor i mngia nrile.
Aveau buzele frumos rujate i nu se vedea nici o neptur la
ncheieturile minilor.
Vrei s te culci cu ele? l ntreb Dragon Fist Poi s le iei
pe amndou deodat sau pe rnd, nu-mi pas.
Douglas nu-i rspunse.
Sau poate vrei s priveti doar.
Fcu un semn imperceptibil i cele dou fete i scoaser
rochiile de mtase. ngenunchear una lng alta pe sofaua de
piele i ncepur s se mngie i s se srute una pe cealalt.
Douglas le urmrea transfigurat. Sexul nu era un lucru nou
pentru el. i pierduse virginitatea la puin timp dup ce sosise n
Walled City, cnd el i nite soldai de-ai unchiului su violaser o
fat de paisprezece ani, din ordinul lui Dragon Fist. i vzuse o
mulime de filme pornografice n Walled City.
Dar acum, era altfel. Era un spectacol privat, parfumat i
rafinat.
Vezi? Pot face oamenii s acioneze aa cum vreau eu i
opti Dragon Fist la ureche.
Se ntoarse cu spatele la femei i plec, fcndu-i semn lui
Douglas s-l urmeze. Era o camer masiv pe dou nivele. n
captul ncperii trona un birou uria de mahon, i, n spatele lui,
o fereastr ddea spre port. De-a lungul unui perete era un bar,
sculptat din lemn lustruit de trandafir. Dragon Fist umplu dou
pahare cu whisky Dewar i-i ddu unul lui Douglas,
Era amuzat de uimirea nepotului su. Unde credea c triesc?
162

- COLIN FALCONER -

ntr-o colib, n Typhoon Shelter?


Se trnti ntr-un fotoliu moale de piele, la birou i se ntoarse cu
faa spre port. Brci pescreti cu coviltire zdrenuite, pluteau
printre mici brci cu motor, Walla-Walla i sampane. n port, vase
de marf, uriae crucitoare P & O, pacheboturi Blue Funnel i
Jardine Matheson i mici ambarcaiuni comerciale din Pacific, se
nirau peste tot. O nav de rzboi nord-american, supl i
cenuie era ancorat n Wanchai.
Ce ai nvat despre societatea din Hung Mun, micuule
Sharkfin?
Am nvat c nu exist alt mod de a tri.
Dragon Fist continu ca i cnd nu l-ar fi auzit.
Dup cum tii, toate gradele din triad au un cod numeric.
Acum, tu eti un Sze Kau, un 49, un soldat infanterist. Dar promii
mult. Poate, ntr-o zi vei deveni un 426, un Stlp Rou, ca mine.
Fetele se mbrcaser i se uitau din nou la televizor. ntr-un fel,
l enervau. I-ar fi plcut s strige la ele, s le porunceasc, aa
cum fcuse Dragon Fist.
Vino cu mine i spuse Dragon Fist.
i art alt miracol. O baie i o toalet cu o podea sclipitoare de
marmur. Apa nea doar dac rsuceai un robinet i la toalet
se trgea cu uurin. Aici nu ieea nici un pianjen din evi.
Alt u ddea ntr-un dormitor destul de mare pentru cinci
familii din Walled City. Patul era aternut cu cearafuri roii din
mtase.
Apoi, Dragon Fist l conduse pe Douglas pe balcon. Era trziu,
dup-amiaz i soarele atrna deasupra dealurilor Kowloon ca un
ban de aur. n curnd, se va retrage n ceurile violete ale Chinei.
Aerul era curat, mult mai rcoros dect jos, n port. Aici era
locul unde triau zeii, se gndi Douglas.
tii, Douglas, aici, sus, poi respira cu adevrat, fr s
inspiri duhoarea altuia. Nu asta, i doreti?
A face orice murmur el.
Unchiul lui rnji.
163

- OPIU -

tiu.
Rmase tcut un timp.
Ia spune, ai trimis banii pe care-i ctigi la Swatow, ca un fiu
recunosctor?
Douglas nu tia ce s-i rspund.
Bineneles c nu i-ai trimis. De ce s-o faci Sharkfin? Dac
sunt prea proti i incapabili s se ajute singuri, de ce s te trag
n jos tot restul vieii? Sunt simple superstiii. Vechile tradiii nu
au nici o legtur cu Hong Kong-ul.
A vrea s am i eu o cas ca asta.
Poate c o s ai, ntr-o zi. Dac eti credincios, o s te ajut.
Las-m s-i dovedesc c pot s-o fac. Las-m s-l ucid pe
Tiger Claw.
N-ai putea s-l nfrngi ntr-o confruntare direct, Sharkfin.
Este prea iute, poate mai iute i dect mine, i are picioare lungi.
Va trebui s-i foloseti creierul.
O s gsesc eu o cale.
Dragon Fist art spre golf. Un avion cu reacie se ls asupra
Oraului ngrdit. Luminile sale de navigaie verzi i roii clipeau
pe fundalul negru al dealurilor.
Vezi, avionul acela trece acum peste Hak Nam. Acesta este
premiul i regatul tu, Douglas. Dac-l ucizi pe Tiger Claw.

40
Tiger Claw era tnr. Nu avea mai mult de douzeci i unu de
ani. Se nscuse n Walled City i ncepuse s munceasc ntr-o
fabric de flori de plastic de cnd avea nou ani. Tatl lui era
sclavul opiului i cele dou surori mai mari ale lui Tiger fuseser
vndute la bordel. La aisprezece ani se sturase deja s lucreze
ntr-o camer nghesuit i fierbinte ca un cuptor pentru civa
ceni pe zi. La fel ca muli alii, hotrse c triadele erau singura
soluie de a scpa de srcie. Visa s devin lupttor al triadei i,
164

- COLIN FALCONER -

cu puin noroc, poate chiar un Stlp Rou.


ncepu s fac mici comisioane pentru 14 K, deveni
supraveghetor ntr-o tavern de opiu i apoi se oferi s se ocupe de
pin-nun afaceri ilegale. Se apuc s vnd pachete cu heroin
nr. 3 n Temple Street. Activitile lui l puser n legtur cu ali
tineri din triad i nv n curnd s se bat. Tiger Claw era
nzestrat cu reflexe extraordinar de rapide i cu o coordonare
perfect.
Poseda de asemenea o mare atracie fa de tot ce era ru.
Copilria lui n mahalalele ntunecate ale Hak Nam-ului l
despuiase de contiin i-i trezise instincte animalice.
Supravieuirea i locul lui n ierarhia triadei erau singurele
prioriti pe care le cunotea. nfurarea srmei ghimpate n jurul
degetelor era una din multiplele sale invenii, iar talentul su de
lupttor l scoase repede n eviden. Fu iniiat ca 49 simplu
soldat, iar n cele din urm, fu promovat ca Stlp Rou; era expert
n arme i arte mariale, tietor de degete i general pentru soldaii
si.
Dar Tiger Claw avea totui o slbiciune. La fel ca muli membri
ai triadei, se droga cu heroin. Din aceast cauz i nu de frica
rzbunrii plecase din Hak Nam dup ncierarea din Strada
Jumtate de Cine. Fcuse un tratament de dezintoxicare, ntr-o
misiune cretin, condus de o clugri carmelit. n cele din
urm, ns, ucisese capelanul misiunii, ntr-o noapte, fiindc
fusese acuzat c furase ceasul unuia din pacieni. Tiger Claw
pusese capt discuiei, tind capul brbatului cu un cuit de
buctrie.
Odat ntors la Hak Nam, Tiger Claw l detronase cu un satr pe
cel care-i luase locul n 14 K. i cioprise muchii spatelui i
gtului. Omul va tri, dar nu va mai putea s-i foloseasc
niciodat braele. Tiger Claw l condamnase la o via de infirm
cocoat, artnd tuturor ce peau cei care ncercau s-i uzurpe
autoritatea.
i fusese dezgustat s afle c fusese acuzat c fugise din Walled
165

- OPIU -

City din cauza atacului asupra lui Dragon Fist. Singurul mod de ai spla reputaia era s-i nfrunte din nou pe Fei Lung,
ptrunznd pe teritoriul lor.
Acum, le poruncise soldailor si s se aventureze n teritoriul
Fei Lung i s cear proprietarilor de dughene, de opiu i bordeluri
s-i plteasc pentru a le asigura protecia.
Provocarea fusese aruncat. Dragon Fist va trebui s rspund.
Umbra avionului BOAC Constellation trecu prin faa ferestrelor,
astupnd ultimele cuvinte ale lui Douglas. Cnd termin ce avea
de spus, Dragon Fist i ddu capul pe spate i rse.
S-ar putea s mearg!
Va merge spuse Douglas.
Un alt membru al triadei se ncrunt.
De unde tii c va fi unde spui?
De la spionii notri rspunse Dragon Fist n locul
nepotului su. tim n fiecare clip unde se afl, aa cum tie i el
unde sunt eu.
Ar fi mai uor s-l atacm cnd se ntoarce la Kowloon.
i putem fi prini la fel de uor. Iar acest spectacol trebuie
vzut de cei din Hak Nam.
Pn mine noapte, Tiger Claw va fi mort i promise
Douglas.
Dragon Fist rse i ncuviin din cap.
Vom vedea, Sharkfin, vom vedea!
Existau nite fiine cunoscute sub numele de Femeile Murdare
ale Nopii. Puteau fi vzute n fiecare diminea n Walled City,
trnd gleile pline cu excremente pe alei, n couri mari de
trestie, cu fularele nfurate la nas, cu capetele plecate, strignd
s-i avertizeze pe ceilali, n timp ce i trau poverile. Erau
btrne, cu piele maronie, cu fee zbrcite i unghii pline de
mizerie, babornie considerate nite leproase chiar i de prostituate
i drogai.
Astzi erau n numr de ase, atacnd treptele de piatr ale
166

- COLIN FALCONER -

cldirii, n ir indian, trndu-i poverile puturoase pn pe


acoperiul care ddea n strada ceretorilor. Era un drum lung i
greu, i trebuiau s se opreasc de cteva ori ca s-i trag
sufletul, dar nu se ddeau btute.
Azi aveau de ndeplinit o sarcin special i intenionau s se
achite aa cum trebuie de obligaie. Doar fuseser bine pltite.
Clnnitul mainriei rsuna pe alee din fbricua format
dintr-o singur camer, unde brbai asudai, n veste albe, fceau
chiftele, care vor fi vndute de negustorii stradali din Hak Nam. n
magazinul alturat, vreo dousprezece femei munceau ntr-o
ncpere fr ferestre, aplecate peste bnci de lemn, transformnd
cmi n bobine de bumbac la lumina glbuie a unui singur bec.
Prin mijlocul aleii se scurgea un fir de ap murdar. De partea
cealalt a anului prul forma o bltoac cenuie, greoas,
amestecndu-se cu mizeria aruncat de sus i cu apa care se
prelingea pe ziduri.
Douglas strmb din nas dezgustat. De cnd fusese n
Midlevels, asemenea priveliti i mirosuri i repugnau; nainte le
accepta, ca fcnd parte din viaa lui.
Era nsoit de nc patru brbai, Half Ear 34, Louie, Freddy Yang,
Fishball Tak i Jimmy Wong. Erau toi ncordai i foarte ateni.
Trei din ei aveau satre, care era arma preferat a lupttorilor
triadei. Douglas i Freddy Young aveau de asemenea lanuri
ascuite de biciclet. Freddy i-l nfurase n jurul pumnului
stng.
Un om apru pe Strada Ceretorilor i se apropie de ei. Purta
un tricou rou. Cnd trecu de ei, se opri pentru o clip i i duse
pumnul drept la piept.
Era semnalul lor. Tiger Claw se afla acolo.
Douglas i conduse pe alee i fugir dup col, n strada
Ceretorilor.
Tiger Claw lu banii de la pang jue i-i ndes n buzunare.
34

Jumtate de ureche (eng.) (n.t.)


167

- OPIU -

Purta o geac neagr de piele i ochelari negri de soare, la fel ca-n


ziua atacului din Strada Jumtate de Cine. l vzu pe Douglas i
rnji.
Dac Fei Lung i trimit infirmii s lupte, nseamn c sunt
foarte disperai.
Nici nu este nevoie dect de infirmi ca s se lupte cu femei
btrne ca tine.
Lui Tiger Claw i pieri zmbetul, atins de insult. Soldaii si i
scoaser satrele i lanurile din blugi i jachete.
Erau ase. Cu unul mai mult ca ei, se gndi Douglas. Apoi, se
uit la ntunecimea de deasupra i strig.
F s vin ploaia cea parfumat!
Trecur doar cteva secunde. Tiger Claw fu uimit pe moment,
apoi vzu c soldaii si erau plini de excrementele vrsate de
femei. Loveau pmntul cu fora unui muson. Tiger Claw i
oamenii si strigau uluii.
Btlia dur mai puin de un minut. Douglas se repezi nainte,
mpreun cu ceilali camarazi din triad. Dumanii lor erau plini
de mizerie, cltinndu-se revoltai i dezgustai. Dar Douglas i
camarazii si profitar s-i loveasc lundu-i prin surprindere.
Satrele flfiau n aer, se auzir cteva urlete i ni sngele din
rni.
Douglas se repezi direct la Tiger Claw.
Spre deosebire de soldaii si mai puin experimentai, Stlpul
Rou al 14 K nu fusese derutat de incidentul neateptat. i
concentrase atenia asupra inamicului i i luase repede o poziie
de lupt, cu un cuit lung n mna dreapt. Douglas se mic
rapid, nvrtindu-i satrul i forndu-l pe adversar s se dea
napoi. Dar Tiger Claw era un lupttor prea versat ca s fie ncolit.
Douglas observ c btlia era pe sfrite. Trupurile se
mprtiaser pe alee, degajnd un miros oribil de fecale
amestecate cu snge. i ddu seama, cu satisfacie c, n mai
puin de un minut, doborser ase din cei mai buni lupttori ai
lui Tiger Claw. Dar acum, ali 14 K se npusteau din cellalt capt
168

- COLIN FALCONER -

al aleii, s se alture ncierrii. Strig lupttorilor si s se


retrag.
n momentul acela, Tiger Claw l atinse cu lama satrului,
sfiindu-i geaca i rnindu-i braul. Douglas i nvrti arma,
forndu-l pe Tiger Claw s se retrag, iar apoi se ntoarse i o lu
la fug pe alee. Tiger Claw fu surprins de retragerea brusc a lui
Douglas dar, conform tradiiei luptelor ntre triade din Oraul
ngrdit, ncierarea se ncheiase.
Dar apoi, Douglas se opri n colul Strzii Jumtate de Cine ii strig:
Ma Shen-fu, rahatul meu este pe capul tu!
Tiger Claw se repezi dup el, clocotind de furie.
Douglas dispru pe strad. Camarazii si Sze Kau dispruser
deja n labirintul de alei ntunecate de pe teritoriul lor. Douglas
ptrunse ntr-un tunel de beton. Se arunc n mini i genunchi,
se tr civa metri, apoi se ridic n picioare i i continu
drumul, chioptnd.
Cnd se uit n jur, vzu c Tiger Claw se apropiase. Douglas,
beteag de piciorul stng, nu avea nici o ans. i aminti ce-i
spusese unchiul su.
Este prea rapid, poate mai rapid chiar i dect mine i are
picioare bune. Va trebui s-i foloseti creierul.
Tiger Claw fugea ct putea de tare prin tunel. Douglas se
ntoarse s-l nfrunte.
Deodat, Tiger Claw czu pe spate, ca i cnd l-ar fi pocnit o
mn invizibil n gt. Srma de pian ntins de-a curmeziul
tunelului l lovise n coama nasului.
Zcea pe spate, uluit, cu minile i picioarele desfcute. O linie
roie i apruse pe fa, la nivelul ochilor i sngele ncepu s-l
orbeasc. Cuitul i scpase din mn i zcea n mizerie, la civa
metri deprtare.
Douglas sttea peste el, rnjind. l vzu pe Tiger Claw dnd din
mini i din picioare, n timp ce ncerca s-i revin.
Nu ezit nici o clip. nfipse satrul n stomacul lui Tiger Claw.
169

- OPIU -

Omul gemu n agonie, agitndu-i picioarele n aer. Se ntoarse peo parte, inndu-se cu minile de burt, n timp ce i se revrsau
intestinele n murdrie.
Douglas se ddu napoi, i-l privi pe Tiger Claw care se zbtea n
ghearele morii. Dar nu era timp de pierdut. Se mic din nou,
cioprindu-i gtul o dat, de dou ori, de trei ori. Acestuia i ni
sngele din artera carotid, ptndu-i cmaa alb.
i ridic privirile. Doi din Sze Kau lui Tiger Claw l urmaser
pn la captul tunelului. Douglas i terse sngele lui Tiger Claw
de pe fa cu mna i o ridic s le arate.
Apoi le ntoarse spatele i se ndeprt.
Era cea mai dulce victorie a sa. Peste cteva ore, vor afla toi cei
din Walled City. Poate c locul acesta era un iad, dar el era
stpnul lui.

41
Laos, martie 1964
Packard-ul era tras la marginea drumului, cu capota ridicat.
Jonathan Dale ncetini jeep-ul s se uite mai atent. Vzu o tnr
femeie stnd la umbra unui pom, la civa metri de main, cu un
copila n poal.
Se nserase. Cmpurile de orez cptaser culoarea platinei, n
soarele care apunea. Dintr-o colib apropiat, un rpit de tob
chema clugri la rugciune. Soarele sclipea pe turnul auriu al
mnstirii.
Ei bine, nu putea s-i vad pur i simplu de drum. Opri jeep-ul
i cobor.
Noelle se ncheie la bluz i se ridic. Americanul cel mare
observase ce fcea i i feri privirile, stnjenit. Era nalt, suplu, n
jur de treizeci de ani, cu pr blond i ochi albatri ca floarea de
porumb. Avea pielea bronzat, aa c trebuia s fie de ceva timp la
170

- COLIN FALCONER -

tropice.
Lucien era obosit i atrna de umrul ei, plngnd.
V pot ajuta cu ceva, doamn? o ntreb americanul n
englez.
Nu tiu zise ea, studiindu-l candid.
El art spre Packard, derutat de atitudinea ei.
M gndeam c ai rmas n pan.
Nu prea i plcea pe americanii din Laos i nu tia dac pe
acesta o s-l aprecieze mai mult. Dar nu era strident. Avea o voce
plin, plcut i o fa inteligent.
l sprijini pe Lucien de old.
Maina mea? S-a defectat.
Dar nu putei rmne aici.
ntr-adevr zise ea. Dar Lucien este suprat. Aa c trebuie
s m ocup de el, mai nti. nc mai suge la sn.
Spre uimirea ei, americanul se nroi la fa.
Acum, dup ce l-am hrnit, voi atepta un taxi. Iar rabla asta
o las n seama soului meu.
Pot s v duc pn n ora.
V mulumesc.
Ezit i apoi art spre Packard.
Vrei s m uit puin?
V pricepei la motoare?
Puin.
Ea ridic din umeri.
Americanul se uit sub capot i atinse din greeal radiatorul.
Rahat! Scuzai-m doamn.
Nu sunt ofensat, domnule zise ea.
De fapt, era nedumerit. Brbatul se purta ca un colar timid,
dei era ct un munte.
S-a rupt cureaua de la alternator zise el.
Este grav?
M rog, nu este foarte important.
i ddu seama ca se uit la picioarele ei. Se simi ncntat i
171

- OPIU -

alarmat n acelai timp.


V plac picioarele mele, domnule?
Nu ndrznea s-o priveasc.
Nu, adic da. Sunt grozave.
Sunt cstorit, domnule.
Stnjeneala acestui brbat chipe, i se prea ncnttoare. Nu
prea era obinuit cu asemenea atitudine, mai ales n Asia.
Purtai ciorapi?
ntrebarea o lu prin surprindere. Poate era un obsedat. O
apuc frica i-l strnse mai tare n brae pe Lucien. Biatul i
sesiz agitaia i ncepu s plng. Erau la patru kilometri de ora.
Ce ar trebui s fac, s m dezbrac, sau s-l iau la btaie? Prin
apropiere civa copii ncercau s doboare nuci de cocos cu
pratia, iar dou stence se ntorceau de la pia purtnd pe umeri
cobilie de care atrnau couri cu dovleci i cartofi dulci. Ar fi
putut s strige dup ele. Dar oare ar sri s-o ajute mpotriva
acestui american uria?
El continu s-o fixeze.
Vreau s spun c a putea s v repar alternatorul dac ai
purta ciorapi. Nylon-ul este foarte rezistent. L-a nfur n jurul
pompei. Un fel de improvizaie, pn ajungei acas!
Rse, uurat, iar brbatul ncepu s se liniteasc.
Lucien continu s plng. l puse n braele americanului.
ine-l, te rog.
Copilul se liniti ca prin minune. Nici mcar tatl lui nu reuea
asta.
Ce talent zise ea i i ridic fusta.
Brbatul nu-i dezlipise privirile de la ea.
mi pare ru, doamn spuse el i se ntoarse cu spatele.
i scoase un ciorap i i-l ddu. Apoi l lu pe Lucien, iar
americanul se duse la Packard i se aplec asupra motorului.
l urmri cum lucreaz. Purta o cma urt mslinie i
pantaloni kaki. Avea muchi puternici la brae i un trup solid. Nu
prea se potrivea ns cu faa lui bonom.
172

- COLIN FALCONER -

Eti soldat? l ntreb ea.


Nu, doamn. Sunt ataat pe lng Ambasada SUA, n calitate
de consilier n probleme de agricultur.
Ah, deci eti spion.
Tresri i fu ct pe ce s se pocneasc cu capul de capot. Prea
ocat.
La dracu, nu. Cine v-a spus asta?
Ea rse.
De cnd eti n Vientiane, domnule?
De dou sptmni.
Atunci i dau un sfat. Dac nu vrei ca oamenii s te cread
spion, spune-le c eti ziarist.
Avea o figur uluit. Termin de potrivit ciorapul. Era mnjit de
unsoare pe mini i se terse de pantaloni.
Trebuie s completez lichidul din radiator. Am nite ap n
portbagajul jeepului.
Se ntoarse cu o canistr mare, de plastic.
V ntoarcei la Vientiane, doamn?
Da, am fost la Tha Dena. Acolo este o pia. Am vrut s
cumpr nite urs.
Poftim?
Lucien tuete. Hrie n fiecare noapte ca o foc. Am
ncercat toate medicamentele prescrise de doctor. Apoi, una din
servitoare mi-a spus c poate s prepare un leac, dar are nevoie de
un ulei special, extras din grsime de urs.
Cred c dac a fi n locul lui Lucien, a continua s tuesc.
Termin de umplut radiatorul i se ddu la o parte.
Acum va fi O.K.
i mulumesc, domnule. Ai fost foarte amabil.
Este O.K. mormi el.
l puse pe Lucien n main i se urc la volan. Porni motorul.
Nici mcar nu tiu cum te cheam.
Brbatul nchise capota.
Dale. Jonathan Dale.
173

- OPIU -

i mulumesc, domnule Dale.


Se ntinse s dea mna cu el. Avea o palm uria, de dou ori
ct a ei.
Cu plcere, doamn.
i zmbi ncnttor. O s-i aminteasc de el. Puternic, politicos,
bun cu copiii. Ce descoperire interesant.
Poate c americanii aveau totui o ans.

42
Baptiste o privea pe Noelle de pe verand. Sttea n grdin, cu
o carte legat n piele n mn, n timp ce Lucien se juca la
picioarele ei, printre mangrovele czute. Prea linitit, iar snii i
erau accentuai de decolteul n form de V al rochiei sale de
bumbac. i nvrtea o bucl pe obraz. Adorabil, inocent. Acum
tnjea dup ea la fel ca atunci, nainte s-o atrag n patul lui. Se
sturase de prostituate i relaii cu neveste plictisite de diplomai
francezi i americani. Deodat, cea mai exotic i intangibil fiin
din Vientiane era soia sa.
Un gndac mare, cu aripi verzi, metalice, urc ncet pe stlpul
alb al verandei. Baptiste se ddu napoi i-l zdrobi cu pumnul.
Mncar n linite: orez, arpe de mare, laap legume pisate
cu sos de tei, usturoi, ceap verde, chili i mango proaspt. Pe
mijlocul mesei era o can cu suc de lmie.
Lucien manc nite mango, dar i-l ntinse mai mult pe obrajii
roii. Pe urm ncepu s plng. Noelle l lu n brae s-l
ddceasc.
Nu tie s mnnce zise Baptiste. i tu l ncurajezi.
Noelle nu-l bg n seam. El i aprinse o igar i btu enervat
n marginea mesei, n timp ce soia lui ncerc s-l liniteasc pe
Lucien.
l sufoci cu fumul zise ea.
174

- COLIN FALCONER -

Sunt la mine acas i fac ce vreau.


i muc buza i i concentra atenia asupra fiului ei.
Trebuie s repari maina zise ea.
De ce? Ce s-a ntmplat?
S-a rupt cureaua de la alternator.
Fu ct pe ce s pufneasc n rs.
Cureaua de la alternator. N-ai recunoate o curea de
alternator nici dac s-ar tr din main i te-ar muca de fund.
Nu fi mojic, Baptiste. Faptul c sunt femeie nu nseamn c
sunt nefolositoare.
Ridic din umeri.
O s m uit.
Papa a venit aici de diminea. Spune c o s dea o mare
petrecere sptmna viitoare.
Este vreo ocazie deosebit?
Este ziua lui de natere. mplinete aizeci de ani.
Doar att are btrnul ap?
Va trebui s mergem.
N-a rata ocazia pentru nimic n lume.
i mic piciorul. l durea tot trupul. n sezonul rece era
aproape de nesuportat. Simea c-l cuprinde din nou o criz de
nervi. Se repetau din ce n ce mai des. Poate ast sear se va duce
la The Green Latrine, la Suck sau Soda s-i ia o prostituat i s
ncerce s alunge deprimarea care pusese stpnire pe el. Sau
poate c o s se mbete i o s se urce la volanul Packard-ului,
conducnd orbete pe strada principal, cu Gilbert Pepe i Marius
Nicoli, strignd la oameni, aa cum fcuse cnd mplinise treizeci
de ani.
Dar perspectiva unei femei sau a unei sticle de cognac nu-l
atrgea.
n noaptea aceea, Baptiste se sui n pat, alturi de soia sa.
Fcu dragoste neobinuit de brutal, aproape cu disperare, dar ea
nu-i rspunse. Fcea dragoste cu o fantom.
Fr pasiunea ei, fie c era dragoste sau ur, nu avea nimic. Ea
175

- OPIU -

definise limitele caracterului su i i ddea seama c, ntr-un fel,


avea nevoie de ea.

43
Bonaventure sttea pe verand, cu un grup format din generalul
Rattakone i Phoni Nosovan, cei mai puternici oameni din Laos.
M rog, la distan de mine, se gndi Gates cu satisfacie.
Conversau n francez i i zmbeau. Dar asta putea nsemna
orice n Laos. Puteau foarte bine s-i spun o glum, sau s se
amenine c se ucid unii pe alii. Le admira foarte mult aceast
abilitate de a pstra aparenele, dei tia c este doar o modalitate
de a-i arta bunele maniere.
La muli ani, Rocco zise Gates.
Bonaventure se ntoarse i se lumin la fa.
Gerry.
Se scuz fa de ceilali i se ntoarse spre el.
Ari bine, Rocky. Ci ani mplineti azi? Cincizeci i cinci?
Bonaventure rse.
Nu, aizeci. Dar tiai foarte bine. ncerci doar s flatezi un
btrn.
Te ii bine.
Cnd i se albete prul, nu mai conteaz ci ani ai.
l lu pe Gates de umeri i-l duse ntr-un col.
Deci, cum a fost n Saigon, mon vieux?
Interesant. Vrei s discutm acum?
De ce nu?
Era o dup-amiaz fierbinte, dar pe verand era destul de
rcoare. Gates simi mirosul de mucegai al uniformelor i fructelor
putrede din grdin. Din grupul americanilor de la Ambasad se
auzi un hohot de rs. Civa laoieni i privir dezaprobatori.
Gates continu cu acelai glas monoton.
Acum, dup ce Diem a plecat, vietnamezii se gndesc s
176

- COLIN FALCONER -

pun capt restriciilor sale puritane asupra comerului prin


intermediul portului Saigon.
Bonaventure ncuviin din cap. Diem fusese ucis ntr-o
sngeroas lovitur de stat, cu un an nainte. Rzboiul se
intensificase, n ciuda strdaniilor americanilor sau poate
tocmai din cauza lor i vietnamezii aveau nevoie de bani. Aa c,
n loc s culeag firimiturile de la Chiu Chao care aveau taverne de
opiu n Cholon, urmau s ncurajeze extinderea afacerii,
permind exportul prin portul Saigon.
M-am ntlnit cu Tran Van Li. Spunea c poate ai vrea s
discutai despre asta. Consider c Saigon-ul i-ar putea oferi
condiii mai bune dect Bangkok-ul. Poate i-ar plcea s expori
marfa.
Poate zise Bonaventure.
I-am promis c o s discut cu tine.
Apreciez gestul zise Bonaventure impasibil. Poate ai fi att
de drgu s faci nc o favoare vechiului tu prieten.
Spune.
Este vorba de porcul de Rattakone.
Zicnd aceasta zmbi i ridic paharul spre comandantul
Forelor Armate Laoiene, care sttea de partea cealalt a verandei.
Acesta i rspunse la fel de amabil.
N-am ncredere n el, dect atta timp ct pot s-l mping cu
piciorul. i, innd cont de greutatea lui i guta mea, distana nu
este prea mare.
Care-i problema, Rocky?
Cred c intenioneaz s-mi preia afacerea.
Oare are atta bunvoin s-o fac?
n Asia de sud-est nu exist bunvoin n privina eticii sau
moralei zise Bonaventure, prefcndu-se c nu nelesese
gluma. Poate c m nel, dar am impresia, c vrea s se
foloseasc de avioanele armatei n acest scop.
Gates ridic din umeri. Nu era problema lui.
A vrea s discut cu tine confidenial despre posibilitatea de a
177

- OPIU -

nchiria avioanele voastre n caz c poziia noastr n Laos ar fi


ameninat.
Gates ridic din sprncene.
Sigur, Rocky. Nu stric s vorbim. Dar nu aici. Treci mine pe
la ambasad. A vrea s-i prezint pe cineva.
Bonaventure avea dreptate, bineneles. Gates aflase deja de la
propriile sale surse c Rattakone voia s pun mna pe ntreaga
recolt de opiu. Nu trebuia dect s retrag les requisition
militaires i va fi imposibil s transporte grul cu avionul.
Dar Key tia de asemenea c sttea pe un butoi de pulbere:
posibilitatea de a nchiria avioanele SUA pentru transportul opiului.
Avioanele americane crau deja opiul KMT din statele Shan i
Nordul Thailandei ca s plteasc pentru armament. Dac
Rattakone i arunca pe corsicani din Laos, ar putea s ctige nite
bani n plus pentru eforturile militare ale Companiei. Opiul trebuia
s vin, ca s-i fac fericii pe meo, s le permit s evolueze ca o
for funcional. Altfel cum or s plteasc pentru M 16?
i, la urma urmei, ce conta cine efectua transportul. Cel puin
aa vedea el lucrurile. Cineva trebuia s-i murdreasc minile
pentru America. Iar idioii aceia din Congres cu minile lor
sensibile n-or s-o fac, oricum.
Un loc ciudat pentru a regiza cel de-al Treilea Rzboi Mondial,
se gndi Dale n timp ce-i privea pe cei adunai pe verand. Un
regat comic de oper. Laoienii i spuneau Lan Xan, ara
Milioanelor de Elefani. Cei mai muli dintre americani n-ar fi n
stare s o gseasc pe hart. Era ultimul loc unde SUA i Rusia sar fi ateptat s se nfrunte. Dar iat c btlia se va da aici,
printre paddis-urile de orez, templele cu acoperiuri n form de
arpe i colibele din bambus i stuf.
Dale nu se afla de nici dou sptmni n Laos i era nc uimit
de politica nclcit a rii. nalta societate laoian era un amestec
exotic. n timp ce se uita prin camer, vzu generali laoieni,
gangsteri corsicani, diplomai britanici i ingineri suedezi, precum
178

- COLIN FALCONER -

i alii ca el, americani n civil, luai de la diverse arme pentru


operaiuni speciale. Stteau mpreun pe verand, innd n mn
cupe cu ampanie franuzeasc, de import, n timp ce laoiene
drgue, n pao sin, strlucitoare, de mtase, aduceau delicatese,
cum ar fi crevei i pate adus special de la Bangkok pentru vestici,
n avioanele lui Bonaventure. Laoienii de vi nobil se delectau n
schimb cu snge de porc, aripi de liliac i vrabie prjit.
l zri pe Gerry Gates ndreptndu-se spre el. Gates era
superiorul direct al lui Dale, cam cu zece ani mai mare ca el. La
Saigon i se spusese c avea mult experien n problemele Asiei
de sud-est. Era un soldat bun. Avea ochi ageri, ptrunztori, care
apreciau omul dintr-o privire.
Lng el era un brbat masiv, cu pr grizonat, ntr-un costum
alb, tropical, gazda lor. Dale l cunotea numai dup reputaie: un
corsican bogat, un vrai monsieur, unul dintre cei mai mari
gangsteri. Un traficant de opiu.
Jack spunea Gates a vrea s-i prezint pe cineva.
Acesta este Rocco Bonaventure, unul din cetenii de vaz ai
oraului Vientiane. Rocky, el este Jack Dale. i-am povestit de el. O
s m ajute s instruiesc localnicii n agricultur.
Rser amndoi.
Cineva l strig pe Gates din partea cealalt a camerei.
Mine zise el misterios, n direcia lui Bonaventure i se
ndeprt zmbind.
Bonaventure se ntoarse spre Dale.
Deci, cum i place Laos-ul, domnule Dale?
N-am prea vzut mare lucru rspunse el prudent.
Ai venit din America?
Am stat un timp n Manila i Saigon.
Eu unul sunt de mult vreme n Indochina. De aproape
douzeci de ani. Cred c ai observat, fr ndoial, c lucrurile
sunt puin diferite aici. Largent sous la table35 nu este un delict
aici, ci doar o modalitate de a face afaceri. Este o ar budist, dar
35

Banii sub mas (fr.) (n.t.)


179

- OPIU -

filosofia este diferit, nelegi?


Dale avea impresia c i se inea o lecie. De aceea, hotr c era
momentul s schimbe subiectul.
Cum mai merge compania aerian? zise el.
Nu sunt att de bine dezvoltat ca rivalii americani, dar
supravieuiesc.
Dale tia c se referea la CAT Transport Civil Aerian sau
Air America, aa cum i spuneau localnicii. Aveau o flot format
din Dakotas, Cessnas, Helios i Pipers la Wattay. Toi de la
ambasad credeau c aceast companie CAT aparinea CIA.
n Laos, aviaia se afla la nceput spunea Bonaventure.
Fr avioane n-ai cum s te deplasezi, mai ales n perioada
musonului. Nu sunt dect dou jeep-uri n tot nordul Laosului i
anul trecut s-au ciocnit frontal, bum! i vine s crezi?
Bonaventure se art foarte amuzat i izbucni n rs.
Transportm orez, ingineri, diplomai i laoieni.
i cobor vocea.
Uneori, transportm un orez mai dur.
Un orez mai dur?
N-ai auzit nc aceast expresie? Orez dur, domnule Dale,
arme. Este greu s susii un rzboi fr ele.
i cu opiul, cum este?
Bonaventure clipi din ochi.
Mai vrei ampanie? l ntreb el i lu dou pahare de pe
tava inut de o laoian micu. Nici nu-i imaginezi ce greu am
procurat aceste cteva sticle de Veuve Clicquot.
Cineva puse alt disc la gramofonul din cas i ridic o mn.
Ecoute! La vie en rose! 36. Acest cntec mi amintete att de
mult de Paris.
A fcut-o special, se gndi Dale. ncearc s te impresioneze, i
place s se joace de-a puterea.
O apreciezi pe Edith Piaf?
Are plmni buni, dar noi discutm despre opiu.
36

Ascultai! Viaa n roz. (fr.) (n.t.)


180

- COLIN FALCONER -

Doar nu ai de gnd s-mi faci moral, domnule Dale? Mai


ales c voi, americanii, profitai destul de pe urma acestui comer.
Faptul c ne uitm n alt parte, nu nseamn c guvernul
SUA este de acord.
Bonaventure era ncntat.
V uitai n alt parte? Fr voi nu s-ar face nici o afacere cu
opiu n toat Indochina. N-am avea piste de pe care s decolm n
Laos i n-am avea cui s-l vindem n Saigon. Iar tu pretinzi c v
ascundei faa n mini i numrai pn la zece.
Este o chestiune de prioriti.
Bineneles zise Bonaventure, sorbind din ampanie.
Suntem angajai ntr-o btlie ntre bine i ru aici, n
Indochina, ntre libertatea i ntunericul celui mai oprimat regim
din lume. Trebuie s alegem ntre a lupta mpotriva acestui ru i
a opri micul trafic cu opiu. i cred c alegerea este evident. Dar
asta nu nseamn c suntem de acord.
N-am nevoie de aprobarea voastr, domnule Dale. Dar, dac
voi considerai c rul mpotriva cruia luptai este att de
cumplit, de ce nu dezlnuii un rzboi n toat regula, n loc s
trimitei consilieri agricoli? Nu v critic, bineneles. Nu ar fi n
interesul meu s pierdei.
Nu putem desfura un rzboi pe scar larg n Laos. Este
imposibil, din punct de vedere logistic.
Atunci, dac vei nva s facei compromisuri, trebuie s
nvai s m suportai i pe mine. Mi-a fcut plcere c te-am
cunoscut, domnule Dale. Sper ca ederea ta n Laos s fie
ncununat de succes.
Sperase s-o revad. i iat-o, de partea cealalt a verandei,
conversnd cu un diplomat laoian i un inginer american.
Zmbea, dar prea plictisit.
Arta cu totul altfel fa de ziua cnd o vzuse pe malul rului.
Era n rochie de sear. Nu avea nici un copil atrnat de old i, n
loc de coad de cal, prul i atrna n bucle pe umeri. Era
181

- OPIU -

machiat, dat cu ruj, iar ochii ei, cnd se ntoarser n direcia


lui, erau reci i albatri, ca de safir. n ziua aceea, lng ru
pruse fierbinte, obosit. Acum, ns, semna cu o prines.
I se accelerase pulsul. Era cstorit, i reaminti el. N-ar trebui
s te gndeti la ea, n felul acesta.
i acum i zmbea, vdit ncntat. O vzu cum i ceru scuze
de la ceilali cu un farmec inegalabil i travers veranda
ndreptndu-se spre el.
Domnule Dale!
Doamn.
Te rog s-mi spui Noelle. Cnd mi spui doamn, m simt ca
i cnd a avea o sut de ani.
l cuprinse ngrijorarea. Auzise de ea, bineneles, de la Gates,
de la toi.
Noelle Croc? Eti fiica lui Rocco Bonaventure?
mi pare ru, te simi ofensat?
Bineneles c nu. Doar c am auzit de dumneata.
Sper c numai lucruri bune zise ea pe un ton nervos. Deci,
ce faci aici, domnule Dale?
i cobor vocea teatral.
Reprezini ambasada?
M-a adus Gerry Gates.
Nu-l cunosc. Cu ce se ocup? Stai, las-m s ghicesc. Este
consilier agricol, la fel ca tine.
M-da. Este expert n orez tare.
Poftim?
Este o nou invenie american.
i simea parfumul trandafiri i sruri de baie i i ddea
seama ce aproape sttea de el. Era femeie, aa c i aduce numai
necazuri, mai mult ca sigur. Iar faptul c era Noelle Croc putea fi
un adevrat dezastru.
Cum merge maina? i-ai recuperat ciorapul?
Vrei s-l pstrezi?
i zmbea, urmrindu-l pe sub pleoape. Flirteaz cu mine, i
182

- COLIN FALCONER -

ddu el seama, ncntat i ngrozit n acelai timp.


Ce anume, ciorapul?
Poate l vrei ca souvenir?
Nu cred c se cuvine.
i pulsa o ven la gt. Buzele i sclipeau, unse cu ampanie.
Bine c nu a explodat motorul. Poate m-ai fi dezbrcat
complet, s-l repari.
ncerca s nu-i imagineze ce-i sugerase. Simea c se sufoc.
i reaminti c era soia altui brbat i fiica lui Rocco Bonaventure.
Un cocktail letal. Trebuia s scape de ea.
Nu tiu unde ai putea s gseti o curea de alternator pentru
Packard n aceast ar zise el.
i muc buza uimit.
Ce fel de cum i spune, curea de alternator foloseti la
jeep-ul tu?
N-a trebuit s-o nlocuiesc nc.
Atunci trebuie s fii atent, domnule Dale. tii cum este. Nu
gseti nici o fat prin apropiere, tocmai cnd ai nevoie.
Nu tia ce s-i rspund.
Se uit peste umrul lui i i se mrir ochii speriat.
La dracu. Soul meu mi arunc priviri furioase. Trebuie smi iau din nou o mutr plictisit. La revedere, domnule Dale.
Doamn Noelle.
Se ntoarse i-i zmbi vesel. i, nainte s-i dea seama ce face,
i spuse:
Dac totui gseti ciorapul Locuiesc n bungalow-ul de
peste drum. Poate treci s mi-l aduci.
Poi s-l pui la capul patului.
Se aplec spre el i-i opti:
Poate c Mo Crciun o s i-l umple cu cadouri.
Se ndrept prin mulime spre unul din cei mai uluitori brbai.
Dale nu mai vzuse niciodat unul ca el. Era bronzat la fa, cu
trsturi ascuite, galice i pr lung, negru, ce-i atrna peste guler.
Un ochi era astupat de o band neagr. l fcea s par i mai
183

- OPIU -

sinistru, un tlhar n casa alb de mtase. Cellalt ochi l fixa pe


Dale i nu ncpea nici o ndoial c, n clipa aceea, Baptiste Croc
i dorea moartea.
Cine era? o ntreb Baptiste.
Noelle ncerc s par indiferent.
S-a oprit s m ajute alaltieri, cnd s-a stricat maina.
Nu mi-ai spus pn acum!
Credeam c i-am povestit i rspunse ea, prefcndu-se
indiferent. Ba da, ai uitat. Mi-ai spus c nu a ti ce nseamn o
curea de alternator.
Este american?
Noelle ridic din umeri.
Da. Un prieten de-al domnului Gates.
i ntinse paharul gol, ncercnd s-i distrag atenia.
mi aduci nc un pahar de ampanie, chri?
Ai but deja prea mult.
Nu-i nimic mai ru ca un beiv reformat, nu-i aa, Baptiste?
O s-mi iau i singur.
Se ndeprt. Cine n-o cunotea nu i-ar fi dat seama c era
deja puin beat.
Este o femeie remarcabil, se gndi Baptiste.
i o trf mincinoas.

44
Un grup de piloi de la Air America stteau la bar. Unul din ei
gsise un fel de ghid de conversaie englez-laoian i discutau ntre
ei, spre bucuria prostituatelor, care ascultau. Nu erau nvai cu
tonurile i subtilitile fonetice ale limbii, aa c rezultatele erau
deplorabile. Dar piloii i gazdele lor erau foarte ncntai de dialog.
Probabil, din alte motive, se gndi Baptiste.
Sa bai dii zise unul din americani. Sa bai dii baw?
184

- COLIN FALCONER -

Salut. Ce mai faci?


Khawy sa bai dii. Jao seu nyang? i rspunse partenera sa.
Bine, cum te cheam?
Khawy seu Chuck. Kao paak phaa saalao dai baiv. Khawy
bao dai.
Sunt Chuk! Vorbeti laoiana? Eu, nu.
Rocco era n toane proaste, cu un pahar i o sticl de pastis pe
mas, n faa lui. O prostituat sttea n braele lui optindu-i
vorbe dulci. i lu mna i i-o puse pe sexul ei, dar el i-o trase
iritat.
Cnd l vzu pe Baptiste o mpinse pe podea. Femeia se ridic i
se ndeprt.
Baptiste se aez lng el. i turn un pahar de pastis i i
aprinse o Gitanes.
Ce este? l ntreb el.
Ai auzit vetile?
Cltin din cap.
Comunitii. Au masacrat un ntreg sat meo n provincia Sam
Nena.
Baptiste se nspimnt, fr s vrea. Sigur, puin i psa de
meo. Dar, pn nu demult, rzboiul fusese o afacere linitit,
previzibil ca i musonul. Pathet Lao deinea Cmpia Yars n
timpul sezonului uscat, iar regalitii o recucereau cnd venea
musonul. Se transformase ntr-un adevrat ritual.
n btlie, laoienii aveau idealuri nalte i pretindeau acelai
lucru de la dumanii lor. Uneori, forele guvernamentale
transmiteau un mesaj celor din Pathet Lao, anunndu-i c vor
ataca un anumit sat i comunitii se retrgeau. Peste cteva zile,
comunitii anunau c se pregteau de contraatac i de data
aceasta armata laoian se retrgea. Din cnd n cnd, erau
omori civa soldai, dar mai mult accidental, din exces de zel.
Dar acum, conflictul luase o ntorstur sinistr. Mcelrirea
satului de meo arta c Pathet Lao urmreau alte scopuri.
Devenise, din multe puncte de vedere, un rzboi adevrat.
185

- OPIU -

Trebuia s se ntmple pn la urm zise Croc.


Ar trebui s ne facem planuri de viitor.
Americanii nu vor permite comunitilor s ia puterea n Laos.
Americanii vor lupta atta timp ct le convine i nu-i cost
prea mult. Indochina nu este dect o tabl de ah pentru ei.
Ai grij s nu te aud Dale i prietenii lui c vorbeti aa. Ei
cred c lupt pentru libertate.
Nu exist asemenea noiune. i intereseaz de fapt puterea.
Baptiste zmbi. Bonaventure devenea, pe zi ce trece, din ce n ce
mai irascibil. Btrneea era de vin, probabil. Btrneea i
tropicele. Nu se mpcau prea bine.
Piloii americani se isterizaser aproape, conversnd n laoian.
Prostituatele se stpniser destul ca s-i ajute la intonaie.
Thao dai? ntreb unul din piloi.
Ct?
Laa Khaa jet phan kip zise camaradul su, clipind din
pleoape i ridicndu-i vocea cu o octav n timp ce ncerca s
imite o prostituat.
Cost 7000 Kip.
Nii nyai maen law. Phaa saa lao oen an-naii Waa nyang?
Este mult, nu-i aa? Cum se spune n laoian?
Camaradul lui cltin din cap.
Khawy Kin muu baw dai? Nu pot s mnnc carne de porc.
Unul din piloi rdea att de tare, nct czu de pe scaun. Idioi.
Bonaventure se ntoarse spre Baptiste.
Cum mai merg lucrurile acas?
Mai bine.
Nu pari prea convins.
Este din cauza copilului. tii doar.
Era o minciun. n ultimii doi ani triser un fel de armistiiu,
fragil i ncordat. ncercase de multe ori, fr succes, s treac
prpastia care-i separa. Toanele lui Noelle variau ntre perioade
lungi de linite posomoral i accese fulgertoare de furie
veninoas.
186

- COLIN FALCONER -

i imaginezi probabil c sunt orb zise Bonaventure.


Baptiste se uit posac n pahar.
Ce-ai de gnd s faci?
Nu tiu.
Trebuie s te strduieti mai mult. Stai acas. Ocup-te de ea
aa cum trebuie.
tia cine sunt cnd s-a mritat cu mine.
Bonaventure se aplec spre el i-i puse o mn pe bra.
Baptiste, eu te plac. i te-ai descurcat bine n afaceri. Ai
talent, tiai asta? Dar trebuie s nvei i ceva tactic. Este bine s
fii pasionat i spontan cnd eti tnr. Dar la btrnee, aceste
caracteristici se transform n slbiciuni.
Baptiste i trase braul i sufl fumul spre tav. Nu-i plcea s i
se in discursuri.
Noelle este fiica mea continu Bonaventure, pe un ton
serios. mbtrnesc i de Indochina se alege praful. Poate o s m
retrag.
Ce vrei de fapt de la mine?
Vreau s-i spun c am nceput s-mi pierd rbdarea. Dac
nu eti n stare s pui lucrurile la punct ntre voi, atunci o s-o fac
eu.
N-are nicio legtur cu tine.
Ba are. Este unica mea fiic. Nu uita asta.
O s ne descurcm.
Sper.
Pe Baptiste l cuprinse ngrijorarea. Ce se va ntmpla cu el fr
familia Bonaventure? Va rmne aproape lefter; Bonaventure va
avea grij de asta. Toate proprietile i bunurile erau pe numele
lui. Dac el i Noelle divorau nainte s moar btrna oprl,
nu se va alege cu nimic. i cu un singur ochi, n-o s-i dea nimeni
un avion pe mn.
Tawng Kaan pha set toh spunea pilotul cu voce ascuit.
Am nevoie de un prosop.
Tawng Kaan mao gemu partenerul su
187

- OPIU -

Am nevoie de un doctor.
Baptiste trnti paharul pe mas. Americanii i glumele lor
puerile l clcau pe nervi.
Du-te acas i spuse Bonaventure. Du-te acas la soia ta.
Baptiste iei din bar. Dou prostituate trncneau cu oferii de
siclo. Miorlir dup el, dar le ignor. i simea sufletul gol.
Noelle sttea ntins sub plasa de nari, ascultnd cntecul
cicadelor. Era o noapte fierbinte, prea fierbinte ca s doarm i se
rsucea, agitat de pe o parte pe alta. Simea un gol n stomac,
semn c era singur i trist.
Se gndea la american. Era stnjenitor cum i fcuse avansuri
la petrecerea tatlui ei i se mbujor n bezn. Buse prea mult
ampanie n dup-amiaza aceea.
Ruine. Alt ingredient care s se adauge amestecului de emoii
n care tria zilnic; confuzie, disperare, frustrare, singurtate, dor
i primejdie. Dac l-ar ur pur i simplu pe Baptiste, ar fi mai
simplu. Dar uneori cnd erau mpreun, se simea atras de el.
Figura i farmecul lui o vrjeau chiar i acum, fcnd-o s uite de
otrava din el.
i, n afar de asta, era tatl copilului ei; Lucien reprezenta
legtura care-i unea. Baptiste era soul ei pe via, aa-i spusese
Sfnta Biseric.
Dar adesea i dorea s-l vad mort; ar fi cel mai simplu mod de
a scpa de el. N-ar mai fi ispitit s uite tot ce-i fcuse. Dar, n
felul acesta, ori de cte ori ceda i fcea dragoste cu el, se simea
ca i cnd ar fi czut n nelegere cu diavolul. Era un pcat s stea
cu un asemenea om, dar era la fel de pcat s-l prseasc.
Bun atunci, chiar dac nu-l va prsi, nu-i va permite s-o
ntemnieze. Mai era i alt cale, ntunecat de pcat, rzbunare,
dreptate i dorin. Dac nu poi fi bun, Noelle, fii ct de rea vrei.
Se mbrc repede. Servitorii se culcaser cu toii. Cobor la
parter i o aduse pe Chao.
Trebuie s plec. Vei dormi n camera lui Lucien i vei sta cu
188

- COLIN FALCONER -

el, n caz c se trezete. M ntorc repede.


Zicnd acestea, plec n grab i se pierdu n noapte.

45
Dale buse cu Gerry Gates i un ataat de la Ambasada SUA, la
hotelul Constellation. Cnd se ntoarse, bungalow-ul era cufundat
n bezn. Se simea obosit, mai obosit dect n toii anii petrecui
peste ocean. Fuseser prea multe nopi cnd se ntorsese singur n
case nchiriate sau camere de hotel.
Acum, doar destinul l mai mna de la spate. Nimeni nu
spusese c va fi uor s fii de partea ngerilor. n orice cruciad,
trebuiau fcute sacrificii.
Aprinse o mic lamp cu parafin i o duse n dormitor. Cnd o
puse pe mas, lng pat, vzu o siluet n scaunul de rchit de
lng fereastr. Tresri ca i cnd s-ar fi curentat.
Se arunc pe podea, departe de lumin, i scoase revolverul cu
mna dreapt i se aez cu faa n jos, n poziie de tragere, cu
ambele mini ncletate pe arm.
Cel care era pe scaun scoase o exclamaie de spaim.
Noelle zise Dale.
Se ridic ncet n picioare, puse revolverul la loc i se simi
ruinat. Apoi lu lampa i se apropie de ea. Se uitar unul la altul,
ncremenii.
Cred c ai de gnd s m mputi murmur ea.
mi pare ru. Te dezvei greu de obiceiurile vechi.
Mult timp, se auzi doar uieratul lmpii. Dac ar fi fost o
asasin, n-ar fi fost att de surprins i ngrozit. Simea c va
ptrunde pe un teritoriu necunoscut.
tiu c nu trebuia s vin aici. Am vrut s plec de o sut de
ori i de o sut de ori m-am aezat la loc.
Cnd el nu-i rspunse, i zise:
Crezi c sunt o trf, nu-i aa?
189

- OPIU -

Cltin din cap. i simea braele i picioarele ca de plumb.


Sunt surprins, atta tot. Parc nu era glasul lui.
F ceva i zise ea.
Puse lampa pe podea. Apoi ngenunche n faa scaunului i
continuar s se priveasc. Lampa arunca umbre pe feele lor.
Noelle se ridic n picioare.
Nu trebuia s vin.
O apuc de bra i o trase la loc, pe scaun. i apropie faa de a
ei i o srut slbatic. l nlnui cu braele, agndu-se de el ca
i cnd s-ar fi temut s nu se nece. Gura ei i explora gura cu o
pasiune uimitoare. i desfcu cmaa, rupndu-i nasturii.
Parc a fi prins n vltoarea uraganului, se gndi el. Acum era
prea trziu s se adposteasc.
Zceau goi, unul lng altul pe pat. I se rcise sudoarea pe
corp. Simea o umezeal lipicioas ntre picioare i-i btea inima
s-i sar din piept. Se simea vinovat i acest sentiment l irita ca
bzitul unui nar ntr-o camer ntunecat. ncerc s-l ignore.
Voia s se lase n voia acestui vis ocant, imposibil.
i simea degetele care-i pipiau conturul muchilor de pe piept
i umeri. Gsise cicatricea de sub clavicul i o dezmierd
nedumerit.
Un glonte murmur el.
Unde?
n Filipine. Eram consilier printre malgai.
Tot n probleme agricole?
Sesiz ironia din glasul ei.
Cam aa ceva.
i puse piciorul pe coapsa lui, i simi rsuflarea n obraz. Era
fierbinte i mirosea a ment. Noelle nu semna cu nici o femeie
european pe care o cunoscuse. Nu prea stnjenit, nu ncerca
s se ascund sub cearaf. Nu-i imagina nici o americanc venind
pur i simplu n camera unui brbat, urmrindu-l fr ruine.
De ce o fcuse? se ntreb el.
190

- COLIN FALCONER -

Poate c i citise gndurile. Se ridic.


Crezi c sunt o trf zise ea.
Nu.
Ba asta crezi, bineneles.
O spuse ca pe un fapt irefutabil. Ddu la o parte plasa de
nari i se duse la fereastr. Avea snii umflai, chiar i n
sclipirea glbuie a lmpii se vedeau venele ngroate de lapte. i
amintea, cnd ajunsese la orgasm, cum i picurase puin lapte pe
obraz.
Se schimbase brusc. i ncruci braele peste piept, protector.
Nu trebuie s te simi prost. Am fcut asta ca s m rzbun
pe soul meu.
i eu ce ai vrea s-i spun? o ntreb el.
M-ai auzit?
Nu fi suprat.
De ce s fiu suprat? Pentru c tot ce fac n via este ru?
De asta ai venit aici? S te rzbuni?
Se ntoarse, fr s-i rspund.
De ce nu-l prseti?
i unde s m duc?
ncepu s-i adune lucrurile de pe podea.
Ce s-a ntmplat?
Acum trebuie s plec acas.
i trase rochia peste cap i i puse dresurile. Ddu peste un
scaun i se aez greoi.
Merde!
Schimbarea ei brusc de atitudine l uluia. Nu fusese niciodat
att de aiurit. nainte s fac ceva, verificase ntotdeauna de sute
de ori. Nu acionase niciodat spontan i se gndise n primul
rnd la consecine. Deci, cum ar putea spera vreodat s-o
neleag pe aceast femeie?
i gsi sandalele de piele pe podea i se aez pe marginea
patului s se ncale.
O s plec singur, aa cum am venit. Las banii pe noptier.
191

- OPIU -

Nu s-a ntmplat nimic ru murmur el.


Bineneles c este ru. Ce-i cu tine? Eti lipsit de moral?
Prea att de spit, ca o colri i nu tia ce s-i rspund.
i auzi paii ndeprtndu-se. Se ntinse pe spate i se uit n
tavan. Parc fusese un vis.
De ndat ce ajunse acas, Noelle auzi copilul plngnd. Lipsise
mai mult dect intenionase. Bietul Lucien.
Apoi vzu Packard-ul pe alee i se opri ocat i nspimntat.
Baptiste i petrecea nopile n baruri i cluburi de noapte, dar
tocmai acum i gsise s se ntoarc mai devreme. Ei bine, Noelle,
nu numai c te-ai rzbunat, dar ai fcut-o pe fa. Simea nc
smna lui Dale ntre picioare i-i ardeau obrajii de ruine. Poate
c l merita pe Baptiste. innd cont de toate lucrurile pe care le
fcuse n via, era perechea ideal pentru el.
Chao plimba copilul pe hol, lipind cu picioarele goale pe tek.
Avea ochii umflai, acuzatori.
Un cauchemar zise ea btndu-l pe Lucien pe spate. Un
comar.
Noelle l lu pe Lucien n brae i dintr-odat acesta se opri din
plns. l duse n dormitor. Aici nici urm de Baptiste. Probabil
fusese mult prea beat s observe c ea plecase.
Se aez pe marginea patului lui Lucien. El i ceru imediat s
sug. O dureau snii dup ce fcuse dragoste i se strmb cnd
biatul i apuc sfrcul.
Unde ai fost?
i ridic privirile. Baptiste sttea n ua dormitorului cu
minile n old. Lucien ncepu din nou s plng.
Ateapt pn m linitesc! zise ea.
Te-am ntrebat, unde ai fost?
Am fost plecat. i nu mai urla! l agii pe Lucien!
Unde?
De cnd te intereseaz ce fac eu?
Ai un copil, Noelle!
i tu la fel.
192

- COLIN FALCONER -

Ar fi trebuit s fii aici, cu Lucien! Ce fel de mam eti?


Acuzaia o lu pe nepregtite. i aminti de noaptea aceea cnd
intrase n barul Constellation. Ce o fcuse s cread c un
asemenea om ar putea fi un so i un tat model?
Nu sunt o mam perfect, dar nici tu nu eti un so adevrat.
Veni lng ea. Lucien se zbtu n braele ei. ncerc s-l
liniteasc. l vedea pe Baptiste ncletndu-i pumnii i respirnd
ntretiat.
Nu ncerca s m amenini, Baptiste. Dac m loveti, jur c
iau un cuit i i-l nfig n inim. i dac o s dau gre, tatl meu
n-o s rateze, i garantez.
l privi dumnos.
Nu i-a face ru niciodat murmur el. Doar eti soia
mea.
mi doresc s nu fi fost.
Spune-mi, unde ai fost plecat?
Tu nu-mi spui niciodat. Unde te duci, cnd vii trziu,
noaptea. Aa c eu, de ce i-a spune?
Se aplec spre ea.
Trf uier el.
Am ajuns aa din cauza ta.
Acum era sigur c o s-o loveasc. Dar el se ddu napoi i se
propti n u cltinndu-se.
Te iubesc, Noelle. Te iubesc mai mult dect orice pe lume.
I se frnse glasul. Se ateptase la orice, dar nu la asta. i
curgeau lacrimi fierbini pe fa. De ce el putea s-i fie
necredincios de attea ori fr s simt nici un dram de
remucare, n timp ce ea i simea sufletul greu. Poate c asta era
diferena dintre Baptiste i ea.
Voi ncerca s m schimb l auzi spunndu-i. i promit.
Eti totul pentru mine. Totul.
Se ntoarse n dormitorul lui. Lucien se liniti i-l legn s
adoarm. Era prea mare ca s-l mai in n brae. Poate c
Baptiste avea dreptate, l-am ddcit prea mult. Nu cumva fiindc
193

- OPIU -

vreau s-l protejez de tatl lui?


Sau poate, fiindc vreau s fie altfel?
ncepu s tremure. Ce se ntmplase cu Dale? Cum o s-i
explice, cum o s se scuze? Nu se mai recunotea.
Ar fi putut absorbi toat mnia lui Baptiste. Dar acum, simea
c se ofilete sub impactul regretului su.

46
Provincia Xiengkhouang.
Dincolo de sacii de nisip i srma ghimpat, munii verzui i
ntunecai se nlau pe cerul albastru, splcit. Un caporal aduse
micul dejun pe verand tiei de orez n sup de legume i
carne.
Era aproape ora opt. Dale vzu un soldat alergnd pe pmntul
bttorit s sune deteptarea de ora apte.
Colonelul Kaysone rnji cnd se aplec asupra vasului i ncepu
s-i ndese tieii n gur.
A ntrziat din nou! chicoti el.
n astfel de momente, speranele lui Dale se transformau n praf
i disperare. I se prea imposibil ca aceti oameni veseli i lenei
s fie hotri s lupte cu Pathet Lao i stpnii lor chinezi.
Kaysone rse strident.
Ce crezi? Putem ctiga acest rzboi?
Dale se uit la Gates.
Ai ncredere n noi, colonele i rspunse Gates. Statele
Unite n-or s v lase s pierdei.
Acesta chicoti din nou i i vzu de micul dejun.
Dale i concentr atenia asupra oraului care se ntindea mai
jos de garnizoan. Hmong coborser de pe dealuri s se duc la
pia. Erau mbrcai n pijamalele lor negre tivite cu bleumarin,
cu prul lung, atrnnd peste guler. Semnau cu chinezii, dar
194

- COLIN FALCONER -

pielea lor era de culoarea bronzului fumuriu.


Ironia era evident. Pentru c nu ndrzneau s-i foloseasc
armele atomice mpotriva ruilor i chinezilor, i duceau rzboiul,
mascat aici, cu nite lupttori care nu tiau c pmntul este
rotund i aveau arme din epoca de piatr.
Colonelul ghicise probabil la ce se gndea.
Crezi probabil c aceti meo pot s-i nving pe Pathet Lao?
Dale nu tia. n curnd o s-i dea seama. El i Gates i vor
petrece urmtoarele sptmni i luni n jungla din muni, cu
aceti oameni, trind cu ei, mncnd aceeai mncare, dormind n
colibele lor, antrenndu-i n rzboiul de guerilla mpotriva lui
Pathet Lao.
Dar pe moment, nu-l preocupa rzboiul.
N-o mai vzuse pe Noelle de cnd plecase din Vientiane n nord.
Amintirea acelei nopi l obseda ca o enigm. De ce venise la el? De
ce nu se ntorsese? N-o s mai fie nimic ntre ei?
i ddu farfuria la o parte.
Te simi bine, Jack? l ntreb Gates.
Dale ridic din umeri.
Nu mi-e foame azi diminea. zise el.
Va fi O.K. i spuse Gates i-l btu pe umr, gndindu-se c
avea emoii nainte de lupt.
Dar Dale se ndoia c va fi OK. De fapt, Jonathan Dale se
ntreb dac va mai fi vreodat acelai om.

47
Kawloon Tang.
n aceast parte a Hong Kong-ului nu erau cldiri nalte, doar
palate indiene miniaturale i case n stil Tudor, nconjurate de
grdini i uimitor de costisitoare. Kawloon Tang era echivalentul
cartierului Beverly Hills din Hong Kong.
195

- OPIU -

n captul uneia din strzile selecte se ridica un zid nalt cu


sticl spart i srm ghimpat n vrf i dou pori uriae din fier
forjat, cu camere de luat vederi cu circuit nchis. Un brbat cu
ochelari cu lentile fumurii, ce inea un Doberman n les scurt, i
privea cum naintau pe alee.
Aleea era strjuit de pini i pajiti frumos aranjate, ngrijite, de
grdini Hakka i ducea la o cas alb, cu dou etaje, construit n
ntregime din beton i sticl.
n timp ce parcau Porche-urile, Dragon Fist i explica despre ce
era vorba.
n noaptea aceasta va avea loc o ntrunire. Vor participa muli
oameni importani. Casa aparinea lui 489 din Fei Lung. A preluato acum ase luni, dup ce a murit tatl su, dei o parte din timp
i-l petrece n Saigon. Trebuie s fii respectuos, OK?
Douglas ncuviin din cap. Era entuziasmat. Acum se
apropiase de centrul puterii. i simea pulsul.
Un servitor n hain alb i conduse printr-un foyer de marmur
spre dou ui mari, sculptate, pzite de dragoni aurii. Apoi intrar
ntr-o camer lung, dreptunghiular, dominat de o mas de
mahon, cu picioare n form de ghear. Douglas se oglindea n
podelele lustruite, de marmur. n camer nu prea era mult
mobil: un scaun tapisat n blan de tigru, o scuiptoare din
ceramic, decorat cu flori roz, pictate manual, o fotografie a
Reginei.
Erau opt oameni, toi din Chiu Chao, chinezi de vrst medie i
jucau mah-jong. Douglas era dezamgit. Erau mbrcai cam la fel,
n cmi i pantaloni, cu curele late. Unii din ei conduceau triade
n Hong Kong i semnau cu btrni care practicau taichi n parc.
Stai jos le spuse 489, indicnd dou scaune cu sptare
drepte i apoi se concentr asupra jocului, ignorndu-i.
Un servitor le aduse yun cha i sorbir ceaiul cldu, ateptnd.
Un pete auriu, cu nottoare uriae i privea prin sticla groas a
acvariului.
n cele din urm, cnd jocul se termin, Sammy Chen se ridic
196

- COLIN FALCONER -

i veni s se aeze pe scaunul din blan de tigru.


Am o treab pentru voi zise el.
Douglas observ c Dragon Fist ncuviin din cap nerbdtor
ca un copil cruia i se ceruse s fac un comision.
Vreau s lichidai pe cineva. Cineva foarte mare, foarte
important. l cheam Chen Jia-quo.
Bineneles, Kee Lung.
Kee Lung Dragonul Nenfricat. Aceast distincie era acordat
doar unui conductor de triad.
Nu va fi uor. De la moartea fratelui meu, se ascunde la
Mongkok Typhoon Shelter. Nimeni n-a ptruns acolo fr s fie
vzut. Cnd l-am trimis pe Grass Sandal al nostru s discute cu
el, a fugit n sampan, pe ap.
O s-o fac eu zise Douglas. O s-l lichidez.
Sammy l studie cu atenie.
Tu eti cel cruia i se spune Sharkfin? Am auzit lucruri bune
despre tine de la unchiul tu.
Douglas ncuviin din cap, nerbdtor.
Pot s-l lichidez. Pot s lichidez pe oricine doreti.
Sammy i zmbi rece lui Douglas. Bg mna n buzunarul de la
cma i-i ddu cteva poze lui Dragon Fist.
Fotografii de-ale vrului meu zise el.
Dragon Fist l privi pe Douglas, palid la fa, apoi se nclin din
nou spre Sammy Chen.
neleg, Kee Lung. O s m ocup de asta.
Bun.
Sammy se ridic i se ntoarse la masa de mah-jong. Dragon
Fist fcu o plecciune n spatele lor. Douglas l imit i ieir.
S nu mai faci niciodat asta! zbier Dragon Fist cnd se
urcar n main.
De ce eti furios, tai lo?
S nu mai spui Pot s-o fac. n noaptea aceasta, te-am adus
aici ca s nvei. Dar n-ai nvat nimic, nu-i aa? Pot s lichidez
197

- OPIU -

pe oricine. Poate ai nevoie s i se dea o lecie.


Douglas era uluit de furia unchiului su.
Mii de scuze, tai lo.
Dac te mai bagi vreodat naintea mea, tu vei fi cel care o s
fie lichidat!
Douglas i muc buza i se abinu. i ddea seama c fusese
prea impetuos. Era numai vina lui, era prea nerbdtor s
impresioneze.
Trecur de pori i se ndreptar n linite ctre Oraul ngrdit.
n cele din urm, Dragon Fist i spuse:
Deci, crezi c poi s-o faci?
Dac exist un mod de a m strecura nuntru, o s-l gsesc.
Dragon Fist ncuviin din cap. Tui, apoi scuip pe fereastr.
Dup un timp, pru c se calmase.
Bine atunci.
De ce vrea Kee Lung s-l lichideze pe acest om?
Chen Jia-guo este vrul su. Cnd a murit fratele lui Kee
Lung, a crezut c va fi noul 489. A spus c Sammy s-a ridicat prea
repede i l-a numit imigrant ilegal. Asta pentru c n-a locuit
niciodat n Hong Kong i a trit numai n Saigon.
Daca este adevrat, atunci de ce l susin ceilali efi?
Pentru c Sammy Chen i fratele su au organizat de mult
timp traficul cu opiu. i numai Sammy l poate controla. El are
legturi i cunoate rutele de aprovizionare. Toi se mbogesc
datorit lui Sammy. Aa c nu le mai pas dac Chen Jia-quo are
dreptate sau nu. Acum el trebuie s se ascund n Mongkok, ca un
obolan de ap.
Walled City apru dinaintea lor, n noapte. Luminile blocurilor
sclipeau pe fundalul negru al munilor. Douglas tnjea s scape de
acolo. Se sturase s triasc n mizeria Walled City-ului i s fie
celuul unchiului su. Voia s aib o cas n Kent Road, ca
Sammy Chen.
Poate, dac-l lichida pe Chen Jia-quo, o s fie ridicat n sfrit
n rang.
198

- COLIN FALCONER -

48
Douglas sttea n maina sport a lui Dragon Fist i se uita peste
ap, la puzderia de colibe care se rspndiser dincolo de apa
noroioas, cu urme uleioase. Dragon Fist cobor binoclul Zeiss i il ddu lui Douglas.
Aici zise el.
Mongkok Typhoon Shelter era o aduntur de colibe din lemn,
care se nirau spre port. Aceste colibe erau construite din bambus
i aveau o structur fragil, fiind ntrite cu ipci de lemn care se
puteau desprinde cu uurin. Singura cale de acces era cu
sampan-ul, pe ap. Era imposibil s intri repede nuntru,
deoarece fiecare intrare era pzit de biei cu sonerii electronice,
gata s declaneze alarma dac erau atacai. Fetele din sampan
care efectuau curse pe ap erau adesea pltite s dea de veste
dac pasagerii lor erau de la poliie sau dintr-o band rival.
Vezi? spunea Douglas Fist. Aici se afl n siguran. Nu
poate ptrunde nimeni, nici ziua, nici noaptea, fr ca el s nu fie
alertat. Iar, ntre timp, triete din venitul asigurat de dugheana
lui de opiu i are unde s-i in soldaii.
Douglas se gndi un timp. i, n cele din urm, spuse:
Am putea s ne strecurm pe dedesubt.
Pe dedesubt?
N-o s ne vad nimeni.
Este imposibil. Oricum, cine ar vrea s se scufunde n
mizeria asta?
Eu zise Douglas.
Dragon Fist i smulse binoclul i studie din nou colibele.
Poate zise el, cu prere de ru. Cnd fluxul este sczut.
Dar va trebui s tii n primul rnd unde se afl, altfel o s te
blceti n noroi toat noaptea.
Poate va fi nevoie doar s-i mituim pe drogaii care locuiesc
199

- OPIU -

acolo. O s le dm nite bani s-i cumpere mai mult opiu.


Oricum, numai la asta se gndesc.
Ai nevoie de asemenea de un plan de refugiu. Altfel, soldaii
lui o s te taie n buci.
O s dm foc la ceva, ca s crem o diversiune. Apoi, o s
facem rost de un sampan care s vin s ne ia. n felul acesta, lam putea prinde viu pe Chen Jia-quo dac doreti.
Dragon Fist se gndi mult timp la acest plan. Scoase un plic de
sub scaun i-l ddu nepotului su. Era o fotografie alb-negru a lui
Chen Jia-quo, pe care o primise de la Sammy Chen:
Acesta este. O s fie ntuneric, aa c va trebui s-l cunoti
mai bine dect pe maic-ta.
Pe mama am uitat-o zise Douglas.
Pentru zece dolari Hong Kong, spioana lor, o fat sampan, trase
barca lng coliba unde era cartierul general al lui Chen Jia-quo.
Pictase o cruce galbena pe partea exterioar a brcii, ca s se vad
clar de pe rm. Cnd sczu fluxul, Douglas, Freddy Yang i nc
vreo doisprezece sze Kau, intrar n noroi i ncepur s se mite.
notau prin mlatina ngrozitoare, plin de noroi ntrit,
excremente umane, gunoi i muni de cochilii moarte. obolanii de
ap miunau n umbr.
naintar timp de aproape o or prin aceast mocirl fetid,
nainte s simt mirosul dulce de opiu care se filtra de sus i s
aud vocile celor care-l trgeau n plmni. Douglas cercet bezna
cu raza ngust a lanternei sale. Descoperi cadavrul putrezit al
unui fumtor de opiu devorat de obolani.
i continuar drumul. La un moment dat, Freddy Yang trnti o
njurtur pe nfundate, cnd i se prelinse un jet de urin n cap.
n cele din urm, vri n noroi pn la genunchi, ajunser la
sampan i ateptar cteva minute s se asigure c nu fuseser
depistai. Douglas cra pe umrul drept o funie cu un crlig la
unul din capete.
Se tr pn la intrarea celei mai apropiate colibe. Paznicul
200

- COLIN FALCONER -

adormise. Douglas l apuc de pr i-i ddu capul pe spate.


Biatul se trezi i-l vzu pe Douglas aplecat asupra lui, cu satrul
strns n pumnul drept. I se nfipse n gt nainte s aib timp s
reacioneze i-i amui strigtul. Zcea pe spate hrind i
zbtndu-se. Dup cteva secunde rmase inert.
Douglas alerg nuntru. Erau trei brbai care dormeau pe
paturi simple de lemn. Unul din ei strig alarmat. Douglas l
amui, lovindu-l cu mnerul satrului n cap. ntre timp, aprur
i ceilali camarazi ai si, imobilizndu-i pe ceilali doi n paturile
lor, cu cuitele sclipind n lumina lanternei.
Douglas le bg lanterna n fa.
Al treilea era Chen Jia-quo.
Lichidai-i pe ceilali zise Douglas.
Le tiar gturile cu repeziciune.
Haidei s ieim de aici zise Douglas.
Chen fu legat de mini i de picioare i trt afar. Doi membri
ai triadei l duser la marginea platformei i-l aruncar n noroi.
Se auzi un plescit cnd corpul lui czu n mocirl, dar strigtul fu
astupat de cluul din gur.
Freddy Yang turn benzin dintr-o canistr pe podelele de
bambus i se ls n jos, pe punte. Douglas arunc un chibrit
aprins nuntru i sri. Simi tromba de foc cnd coliba fu
cuprins de flcri. Se poticnir prin noroiul lipicios, trndu-l pe
Chen ntre ei. Deasupra lor, auzir strigtele dezndjduite ale
paznicilor i zbieretele stenilor care se treziser n fum i flcri.
Douglas, Freddy Yang i ali doi l nghesuir pe Chan Jia-quo
n portbagajul unui Austin vechi, parcat pe mal i o pornir spre
nord ctre izvoarele Kowloon-ului, sub Dealul Beacon. Trupurile i
feele lor erau pline de noroi nchegat i mizerie i cu toate c erau
obinuii cu duhoarea Hak Nam-ului trebuir s mearg cu
geamurile lsate.
Era ntuneric bezn.
Farurile Austin-ului erau singurele lumini n noapte. Freddy
201

- OPIU -

Yang opri maina, Douglas cobor n grab, deschise portbagajul i


Chen Jia-quo fu tras afar, legat cum era i fu trt la marginea
apei.
Douglas i ddu lanterna lui Freddy Yang, se ntoarse la main
i lu din torpedo pistolul dat de Dragon Fist. l scoase din
nvelitoarea unsuroas i-i urm pe ceilali pe crarea abrupt.
Chen Jia-quo sttea pe malul apei, zbtndu-se ca un pete pe
uscat. Freddy Yang i lumin faa cu lanterna i-i puse un picior n
gt. Douglas se aplec i-i opti la ureche:
Nu trebuie s vtmez sau s aduc necazuri frailor mei de
cruce. Dac fac asta mi va curge sngele pe cele mai mici guri ale
corpului meu.
nfipse eava pistolului n urechea lui Chen Jia-quo i aps pe
trgaci. Trase din nou n urechea stng a cadavrului i apoi n cei
doi ochi i n gur.
Cnd termin, nu mai rmsese mare lucru din el.
Se ndeprtar i-l lsar unde era. Poliia o s-l gseasc i o
s-l identifice dup amprente. Nu era nevoie de mai mult. Va servi
drept nvtur de minte celorlali, s nu ndrzneasc s-l
subestimeze pe noul 489 al triadei Fei Lung.

49
Vientiane, iunie 1964.
La apusul soarelui, femeile se duser la ru, copiii lor se
blceau n ap. Noelle se plimba pe malul nalt al rului,
urmrind o pirog cu un bot nalt, rsucit, alunecnd lin; se
reflecta n apa liliachie. Rul se nvolburase, umflat de ploile
recente. Petii notau pe sub ap.
i plcea s vin aici, seara. Lucien era un copil obositor i, cam
pe la ora aceasta, l lsa n grija lui Chao ca s se recreeze lng
ru.
202

- COLIN FALCONER -

Era la cteva sute de metri deprtare cnd l vzu. Sttea pe


malul rului, privind apa maronie, lptoas, cu minile vrte
adnc n buzunare. Cnd o vzu i le scoase i se ntoarse. n clipa
aceea, se gndi c o ateptase.
Noelle zise el.
tia c ar trebui s se duc direct acas. ns se ndrept spre
el, sub eucalipt.
De cnd te-ai ntors la Vientiane? zise ea.
Am venit noaptea trecut. M-am gndit s m plimb pe aici.
Speram s te ntlnesc.
Se ntreba ce voia de la ea. Avea chef de sex? Poate crezuse c
era o prad uoar, cineva cu care s-i petreac nopile lungi de
la tropice, cnd se stura de prostituatele de la White Rose.
Sunt femeie mritat, domnule Dale. Nu trebuie s ne vad
nimeni vorbind.
n ultimele trei luni, m-am gndit n fiecare clip la tine.
Aceast declaraie neateptat o fcu s se simt brusc
vulnerabil. i venea s-i pun capul pe umrul acestui brbat i
s-i mrturiseasc toate pcatele i regretele ei.
Doamne Sfinte, se gndi ea. Sunt ct pe ce s m fac de rs.
Aa c schimb repede subiectul.
i unde ai fost n tot acest timp, domnule Dale?
Nu cred c pot s-i spun.
Secrete agricole, nu-i aa?
i zmbi strmb.
Exact. Orez strict secret.
Sper c nu te-ai ales cu alte cicatrice.
Am ncercat s m feresc de necazuri.
Dac vrei s te fereti de necazuri, n-ar trebui s vii aici.
Discutar un timp n linite, departe de cas.
Ce doreti, domnule Dale?
Pe tine. Te doresc numai pe tine.
Uii c sunt soia altui brbat?
203

- OPIU -

Chiar eti?
Bineneles.
Eu nu prea cred. Am impresia c eti ngrozitor de nefericit,
prinsa ntr-o via pe care n-o doreti, cu un brbat pe care nu-l
iubeti.
ncepu s mearg mai repede. O durea s aud aceste
adevruri.
Vd c ai o mulime de talente. Te pricepi nu numai s repari
maini i s dai sfaturi n agricultur, dar constat c tii s
ghiceti i n palm.
Nu voise s-i vorbeasc att de ironic. Violena ei o surprindea
chiar i pe ea. O rnise mai mult dect ar fi crezut.
N-am vrut s te ofensez zise el.
Nu sunt ofensat.
i venea, s urle, s plng. Era mritat, avea un copil, i n
afar de asta, nici nu-l cunotea pe acest brbat. Dup Baptiste
nu mai avea ncredere n puterea ei de judecat.
Se ntoarse s-l priveasc.
Pleac, te rog.
Cred c te iubesc.
Dracu s-l ia. Nu voia s aud asta. Nu acum.
Atunci, mi pare ru pentru tine.
i pare ru?
n noaptea aceea n-ar fi trebuit s vin. Am greit.
A fost cel mai bun lucru pe care l-ai fcut vreodat.
Te rog, pleac.
Se uit la ea mirat, nencreztor. Americanii tia. Totul este
att de simplu pentru ei. Oare aa trebuie s fie? Poi veni s iei
nevasta altuia, numai pentru c aa vrei?
i atinse obrazul cuprins de blndee.
Este o noapte frumoas. Eti un iubit minunat i un brbat
bun. Dar am un fiu i un so.
Vru s-i spun ceva, dar ea i astup gura cu mna.
Te rog s nu spui nimic zise ea i se ndeprt repede. Nu
204

- COLIN FALCONER -

putem s ne mai vedem.


Se uit n urm o singur dat i vzu sclipirea igrii n mna
lui. Cnd ajunse la cotul rului, o lu la fug pn acas.
Soarele coborse la asfinit, poleind rul Mekong i ntunecnd
brusc valea. Noelle fu surprins s aud strigte i rsete pe
fereastr. Baptiste era acas i se juca n grdin. Biatul era
cocoat pe umerii lui i Baptiste fcea pe avionul.
Gata! strig el. Este prea ntuneric s zbor. Nu am lumini
pentru aterizare!
Te rog! zise Lucien. nc o dat.
Baptiste ced.
Bine, bine. Eti pregtit s decolm? Bag vitez, elibereaz
frnele! Gata!
Se lsar pe scrile verandei i i ddur drumul n curte.
Noelle era cu sufletul la gur. Dac Baptiste va cdea, biatul se va
lovi cu capul de pmnt. Dar bineneles c nu czu. Ateriz pe
ambele picioare, spre bucuria lui Lucien.
Viraj de douzeci de grade! strig Baptiste i ocoli copacul
de mango din captul grdinii.
Servitorii i priveau i bteau din palme.
Baptiste fu ct pe ce s dea peste plasa de badminton ntins
ntre doi pomi.
Munii! strig el i sri n stnga peste un co de rchit
plin cu ierburi.
Turbulena!
Biatul rdea.
Eti gata s aterizm?
Se ndrept spre treptele verandei, o vzu pe Noelle i se opri
respirnd ntretiat.
Chrie.
Simi un imbold ciudat. Ah, ct de mult l iubea pe acest om.
nc l mai iubea uneori, fir-ar s fie.
l nvei deja s zboare?
205

- OPIU -

Lucien i ncletase minile n prul gros, negru, al tatlui su.


Baptiste zmbi blnd.
Este cam dur cu comenzile zise el.
Acum, cnd i vedea unul lng altul, i ddea seama de
asemnarea dintre ei, acelai pr negru, gros, ochi albatri adnci,
accentuai de sprncene i gene groase. Dac ar pune o bucat de
piele pe ochiul micuului Lucien, ar fi o versiune miniatural a
tatlui su. Spera s nu aib ns i temperamentul lui.
Este aproape ora cinei zise ea. Sau vrei s-l nvei s
zboare pe timp de noapte?
n Laos nu sunt permise zborurile nocturne zise Baptiste.
l ddu jos pe Lucien.
Este timpul s mnnci, mon petit chon.
Srut copilul cnd l puse pe pmnt. Dar Lucien mai voia i
ncepu s plng.
Chao l duse nuntru. Grdinarul i buctarul dispruser n
umbr.
Noelle i Baptiste se uitau unul la altul, stnjenii.
i-a plcut plimbarea?
A fost bine.
n noaptea aceasta i sclipea n ochi vechea pasiune.
Ari minunat zise el.
Simi c-i slbete hotrrea. Aproape c se ura pentru
ncpnarea ei. Fcu un pas spre el. Dac m arunc pe scri, n
braele lui, s-a terminat. Poate vom reui s uitm de necazuri.
Dar cum rmne cu nopile n care am stat singur, n timp ce el
se mbta i petrecea cu prostituatele? Chiar i n noaptea cnd sa nscut Lucien, fi-ar el s fie. i cum s cred c nu tia nimic
despre planul de a-l ucide pe cel mai bun prieten al su? Cum s-l
mai cred vreodat pe acest om?
M-am gndit s dm drumul servitorilor mai devreme i s
cinm singuri.
Noelle cltin din cap.
Sunt foarte obosit, Baptiste. Poate alt dat.
206

- COLIN FALCONER -

El njur n barb i se npusti pe lng ea, intrnd n cas. Se


auzi trntind uile i apoi roile Packard-ului scrnir cnd plec
de pe alee.
Dale auzi scritul lemnelor pe verand i se trezi imediat.
Aprinse lampa cu petrol de lng pat i ascult. O u se mic n
balamale i rsunar pai pe podea. Se pregtea s-i ia revolverul
din sertarul de lng pat, dar se rzgndi.
Ea sttea n u cu minile ridicate.
Fr arme de data asta? murmur Noelle.
Am minat podeaua nainte s m bag n pat.
i ls minile n jos, i ncrucia braele i se sprijini de
cadrul uii.
Cu cteva ore n urm ai spus c nu vrei s m mai vezi
niciodat.
Am minit.
i trase rochia peste cap. Era goal. i desprinse prul, apoi il ddu la o parte, atingndu-i coatele sub brbie.
i place ce vezi? l ntreb cu un glas rguit de nerbdare.
Mi-a plcut ce am vzut de prima oar spuse el.
Este foarte ru c sunt aici, Dale.
Dale. Mai uor de pronunat dect Jonathan i mai impuntor.
Se strecur n pat, pn cnd l nclec. i atinse obrazul.
Cred c m-am ndrgostit de tine zise el.
Ea i puse degetul pe buze.
Cred c m-am ndrgostit de tine zise el.
Se aplec i nchise lampa. O prinse de olduri, ngropndu-i
faa n snii ei, inspirnd parfumul dulce i pielea moale. Gemu
ncet i o trnti pe spate. i cuprinsese dorina pe amndoi cu
violena i bruscheea unei furtuni slbatice, aduse de muson.

50
207

- OPIU -

Ceaa dimineii nvluia drumul, astupnd ggitul gtelor care


lipiau n faa unui ran btrn i clinchetul clopoelului unui
siclo n timp ce oferul i transporta la pia nevasta btrn.
Bonaventure muca din croissant-ul su i mesteca ncet,
gnditor. Noelle nvrtea ceaca de cafea ntre degete
Ce te aduce aici att de devreme, chrie?
Trebuie s vorbesc cu tine.
tia despre ce era vorba.
Unde este Baptiste?
A trebuit s zboare la Ban Me Thuot. A decolat n zori.
El ncuviin din cap. ase sute de kilograme de opiu, o parte
din marfa pentru Sammy Chen.
Deci, cum merg lucrurile ntre voi?
La fel.
La fel repet el.
Noelle i ddu la o parte o bucl din ochi i-l privi blnd.
Merde. Ce quelle est belle37, se gndi el. Chiar i n aceast
diminea rece de decembrie, mbrcat impecabil n haina ei
lung de piele i costumul rou de ln, arta pe jumtate
dezbrcat. De ce oare? Degaja o senzualitate nnscut, la fel ca
i mama ei.
Ce bine ar fi fost s am o fiic urt.
O s-l prsesc, papa spunea ea.
Am mai discutat despre asta.
i am cedat ntotdeauna. Dar acum s-a terminat.
Se ridica soarele, alungnd pcla. Un crd de rae se ridic de
pe ap, ntr-o formaie perfect, n form de V. Doi bonzi tineri
mergeau pe drum, ntinznd pungile pentru cerit, n care i
adunaser mai devreme micul dejun.
Nu-i permit s-l prseti zise el.
Nu-mi mai pas ce-mi permii, papa. Nu este nevoie s m iei
napoi acas. N-ai dect s m lai pe strzi, s flmnzesc,
mpreun cu nepotul tu.
37

Ce frumoas este (fr.) (n.t.).


208

- COLIN FALCONER -

Nu-mi pune rbdarea la ncercare.


Este exact ceea ce intenionez s fac. Numai c de data
aceasta sunt att de disperat, nct voina mea este mai
puternic dect a ta.
Imposibil fat! N-ar fi trebuit s-o dea la coal. Era i aa prea
deteapt. mpinse farfuria. i pierise pofta de mncare.
Trebuie s ncerci din nou zise el.
De ce a rmne cu Baptiste, papa? Mi-a fost necredincios de
attea ori. Nu pot s am ncredere n el i nici s-l iert.
n ochii bisericii eti cstorit cu el pe via.
Nu fi ipocrit, ap btrn ce eti! Puin i pas ce gndete
biserica. Nu i-a psat niciodat. Te foloseti de religie ca de o
medalie veche o tergi de praf ori de cte ori ai nevoie.
Nu-i permit s-mi vorbeti aa!
Ascult papa. i-ai pierdut respectul meu cnd a murit JeanMarie Ppin. Nu mai poi s-mi dictezi. l prsesc pe Baptiste, imi iau copilul.
Bonaventure rmase uluit. Fiica lui vorbea serios. i avea
dreptate. N-o s-o lase s moar de foame nici mcar o or, chiar
dac ar fi vrut s-i dea o lecie. Ar nsemna s-i pteze onoarea.
O cru chinezeasc scri pe caldarm i apoi se opri.
Negustorii vindeau sup i ncercau s-i atrag clienii. Aburii se
ridicau din oale, n aerul rece al dimineii. Bonaventure se uita la
negustorul ambulant i se gndi c viaa acestuia era mult mai
simpl dect a sa.
Las-m s m gndesc cteva zile zise el.
N-ai dect s te gndeti ct vrei. Eu tot plec.
i unde te duci? Ce-o s faci, cum o s trieti cnd n-o s
mai fiu aici s am grij de tine?
Btu cu pumnul n mas. Noelle nici nu clipi mcar.
Pot s-mi port i singur de grij!
i afacerea mea cui rmne?
Ah, dar ce rost are s m cert cu ea? Nu se gndise niciodat la
viitor. Se aez pe scaun i oft.
209

- OPIU -

O s fie cum vrei tu, Noelle, ca ntotdeauna. Nu va trebui s-l


prseti. O s am grij ca Baptiste s nu mai fie o problem
pentru tine.
Nu vreau s-i faci ru.
Dar ce crezi c o s fac? Doar nu sunt un barbar.
Noelle ridic din sprncene, semn c nu prea era convins.
Revolttor. Ar fi vrut s-i trag o btaie. Se purtase prea blnd cu
ea. Cnd era mic, i permisese prea multe. Era aa de nostim
cnd ddea rspunsuri spirituale. i pe urm, nu mai avusese
ncotro.
Trnti erveelul i se ridic.
Las totul n seama mea. O s aranjez eu zise el i plec.
De ce l blestemase Dumnezeu cu o fiic att de ncpnat?
Vientiane se schimba rapid. n centrul oraului apruser
cldiri cu dou etaje, cu eafodaje din bambus. Maini enorme,
americane, de dou tone, strbteau acum drumul de crue trase
de boi i bivoli de ap.
De cnd izbucniser confruntrile cu comunitii, Legaia
Statelor Unite fusese ridicat la rangul de ambasad. Se afla pe
aceeai strad cu Banca Naional i cnd Dale trecu pe lng ea,
vzu rufele directorului fluturnd pe o frnghie, vizavi de camera
lui de primire. Trecu de Ambasada Rus i Nord-Vietnamez i
fcu vesel cu mna grzilor.
Ce loc nebunesc.
oprlele miunau n copacii din apropiere, ateptnd s li se
arunce resturi de la abatorul de alturi. Dale parc maina i intr
nuntru, pind pe sub dragonii chinezeti, pe care nu se gndise
nimeni s-i scoat.
l gsi pe Gates n birou, studiind o hart a Laosului ce se afla
pe peretele din spatele mesei sale. Era punctat cu steaguri
colorate i puncte, care indicau poziiile relative ale Hmong-ului,
Armata Regal Laoian i Pathet Lao, precum i pistele de
aterizare ale companiei Air America. Steagurile roii fuseser
alungate din nou din Cmpia Yars. Peste alte cteva luni, cnd se
210

- COLIN FALCONER -

termina musonul, se vor ntoarce.


Gates se uit n jur cnd intr Dale i btu cu degetul n colul
drept al hrii.
Sam Nena zise el fr alt introducere. Acolo vom merge.
Am nregistrat pierderi grele i Vang Pao vrea s instruim mai
muli recrui.
Dale ncuviin din cap i se aez.
Cafea? l ntreb Gates.
Dale l refuz.
Care-i problema?
Dale se gndise la asta toat noaptea. Acum era evident c nu
mai putea rmne n Laos. Nu prea l plcea pe Gerry Gates, dar
era singurul din ambasad care putea s-l ajute.
Vreau s m duci napoi, la Saigon.
Gates fcu o mutr acr.
De ce dracu?
Trebuie s plec din Laos.
Gates se aez, scoase un pachet de Lucky Strike i-i oferi una
lui Dale. Acesta l refuz. i aprinse igara ncet, gndindu-se.
OK! Despre ce este vorba?
Poi s m trimii napoi la Saigon?
Poate. Dar aici este nevoie de tine, Jack. Nu pleci nicieri
pn nu-mi spui despre ce este vorba.
Dale se aplec nainte cu coatele pe genunchi.
Este ceva personal.
Asemenea lucruri nu sunt permise, Jack. Nu poi avea nimic
personal. Nu conteaz dect afacerile.
Dale i pironise privirile n podea.
Ce dracu s-a ntmplat, Jack? Dac ai blenoragie, o putem
rezolva imediat.
Dac a avea blenoragie, nu i-a spune ie, Gerry.
Atunci ce este? Ai fost antajat de rui? Te-au gsit n pat cu
buctarul tu, sau ce?
Ascult, Gerry, scoate-m de aici.
211

- OPIU -

Gates gemu.
Stai puin. Este o afurisit de femeie, nu-i aa?
Tcerea lui Dale i confirm temerile.
Nu este o prostituat pentru c alea nu conteaz i oricum
nu te-am vzut cu nici una. Deci, nevasta cuiva? A cui? A cui? n
nici un caz a ambasadorului, este mai mare dect un B-52.
Cristoase, Jack, nu merit nici una
Deodat, ncepu s se lmureasc.
Sper c nu este Noelle Croc? O, Jack, nu poate fi ea. Spunemi c nu este adevrat.
Deci, ce zici, poi s m trimii la Saigon?
Gates i frec tmplele. Simi c-l apuc migrena.
Dac ai jignit familia Bonaventure, Saigonul n-o s-i fie de
nici un folos. Nu vreau s declanam o vendent cu corsicanii.
Pn unde ai mers?
Destul de departe.
Isuse Cristoase. Te-ai culcat cu ea, Jack?
Dale i arunc o privire att de dumnoas, nct Gates se uit
n alt parte. Se gndi un timp.
Uit c te-am ntrebat asta. Las totul n seama mea, da? O
s vd ce pot face.
Dale se ridic i se ndrept spre u.
Jack?
Dale se ntoarse.
Fii atent.

51
Erau civa ziariti n colul barului Constellation i beau lund
la rnd toate culorile de buturi. ncepuser cu Pernod albicios cu
ap i naintau zgomotos spre rom negru. Supravieuiser pastisului galben i cremei verzi de ment, dar se mpotmoliser la
albastru.
212

- COLIN FALCONER -

Unul din ei se ntreb cu voce tare ce culoare avea un fluid mai


deschis.
Gates ajunse la timp pentru ntlnirea lui cu Rocco
Bonaventure. i plcea s fie ntotdeauna punctual.
Gates l vzu, se salutar i se aez. Bonaventure ridic un
deget de pe braul fotoliului de rchit i un barman laoian veni
cu cognac, ap mineral i alt pastis pentru monsieur.
Bun, Rocky. Este linite aici, ast sear.
Oricum, domnii de aici se strduiesc zise el, indicnd
grupul de ziariti francezi i britanici.
M-da n spiritul bunvoinei internaionale.
Nu exist aa ceva mormi Bonaventure.
Scoase un pachet de Gauloise i-i oferi o igar lui Gates, care
cltin din cap.
ncerc s m las, Rocky.
Doar nu crezi c o s trieti o via lung i fericit?
Presupun c nu. Dar oricum, nu vreau s fumez.
Sorbi din cognac.
Pari nervos remarc Bonaventure.
Poate.
Spuneai la telefon c ai s-mi spui ceva foarte important.
Important, dar nu plcut.
Bonaventure se ntunec la fa.
Rattakone?
Nu. Ceva personal.
Corsicanul i duse mna la ochi.
Este vorba de ginerele meu, nu-i aa?
Vorbea ca un om care i spunea doctorului su c guta s-a
nrutit.
ntr-un fel.
Gates se aplec spre el i i cobor vocea. Un gest teatral, se
gndi Bonaventure, deoarece nu putea s-i aud nimeni n
hrmlaia pe care o fceau ziaritii n col. Sau poate era un semn
de respect.
213

- OPIU -

Este vorba de Noelle. tiai c are o aventur amoroas?


Bonaventure se albise la fa. Deci, de aceea voia s-i
prseasc soul. Fiicele, hotr el, erau un blestem pe capul
omului. O invenie diabolic, menit s-i rpeasc tihna
btrneii. i veneau pe limb mii de ntrebri.
Cine? murmur el.
Jonathan Dale.
Bonaventure goli paharul i l trnti pe mas. Un laoian se
grbi s-i aduc altul. Btrnul corsican fum i bu o vreme, n
timp ce ncerca s se concentreze.
De cnd? zise el n cele din urm.
Gates cltin din cap.
Cnd ai aflat?
Azi.
Bonaventure inspir adnc de cteva ori, ca i cnd s-ar fi
pregtit s sar de pe o stnc.
i de ce mi spui mie, toate astea?
Pentru c vreau s m ajui s rezolv aceast situaie. O s
iau msuri s-i pun capt. Dale n-o s mai fie aici pn la sfritul
sptmnii. O s-l trimit n jungl, unde nu poate face ru
nimnui. Dar m-am gndit c ai vrea s-i explici situaia Noellei.
Poate c a vrea s discut i cu acest Dale.
Tu ocup-te de ai ti, c de ai mei am eu grij. Cel mai
important este s nu afle Croc. Nu vreau s se produc un
incident nedorit, care s-mi fac necazuri la ambasad.
Adic te temi c Baptiste o s-i zboare creierii domnului
Dale?
Cam aa ceva.
Bonaventure simea c-l apuc furia. Mai nti fiica lui l
sfidase, cstorindu-se mpotriva voinei lui, dei o avertizase c
era un brbat nepotrivit pentru ea. i apoi, dup ce se sturase de
el, l umilise n faa tuturor, terfelindu-se cu un american. Oare nu
avea nici un pic de ruine i respect? Dac Gates tia, oare ci din
Vientiane mai aflaser? Poate mine, va aprea pe prima pagin,
214

- COLIN FALCONER -

n Laos Presse: FIICA LUI ROCCO BONAVENTURE -ESTE O TRF!


Mulumesc pentru informaie zise el i se ridic brusc,
vrsnd pastis-ul.
Ia-o uor, Rocky zise Gates.
Dac Dumnezeu ar fi vrut s-o iau uor, nu mi-ar fi dat o fat.
Bordel de merde!
Noelle sttea la fereastr i privea luna ridicndu-se peste
Mekong, n spatele unui plc de nori negri. Noaptea era rece i de
aceea se mbrcase ntr-unul din puloverele kaki ale lui Dale. Lna
aspr i zgria pielea.
Brbatul sttea n pat, ntins pe spate. Tipic pentru un
american, se gndi ea. Se ntindeau peste tot i se ateptau ca
ceilali s le fac loc. Chiar i cnd dormeau. Dar mai mult o
amuza dect o enerva. l privea cum dormea. Lng ea era un
gigant, cu piept i brae musculoase, dar, cnd dormea, faa lui
ascuns pe jumtate n umbr i prul vineiu, l fceau s
semene cu un bieel.
Se ntoarse pe o parte, apoi deschise ochii.
De cnd dorm? o ntreb el buimcit de somn.
De mult.
Ce faci?
M uit la lun. M gndesc.
La ce te gndeti?
M ntreb ce caut aici. Cred c sunt nebun.
Am plnuit totul. M strecor la tine n cas i tai cureaua de
alternator a monstrului acela pe care-l conduci.
Asta v nva la coala voastr agricol?
l auzi rznd.
Trebuie s-i mrturisesc, Noelle. Nu prea m pricep la
agricultur.
Sunt att de ocat.
Bnuiesc c ai intuit de la nceput.
Ce facei de fapt n muni?
Ne ntlnim cu Hmong. Le dm sfaturi.
215

- OPIU -

Ce fel de sfaturi? Cum s lupte?


M rog. Toi trebuie s tie cum s lupte. Dac vor s-i
pstreze independena.
Deci, eti soldat.
ntr-un fel.
Ezit. Noelle tia c nu se hotrse nc dac s-i spun
adevrul sau s ndruge minciuna care-i nvaser.
La ncheierea rzboiului din Pacific, eram locotenent, n
Marin. Am fost decorat cu Steaua de Argint i Inima Roie.
Foarte colorat.
Inima Roie nseamn s fii citat cnd eti rnit pentru
patrie.
Alt cicatrice de care nu mi-ai spus?
Este ceva mai intim. Un fragment de grenad n fund. Vrei
s-o pipi?
Pariez c spui asta tuturor fetelor. Dac ar fi fost o cicatrice
att de serioas, a fi observat-o pn acum.
Am fcut chirurgie plastic. Este cea mai bun caracteristic
a mea.
Ba nu, este a doua n ordinea importanei.
Rse amuzat.
Oricum, dup aceea am stat un timp de-o parte. Presupun c
era o noutate pentru mine s stau jos. Dar, n curnd mi-am dat
seama c n armat am avansat greu. n aviaie aveam mai multe
anse de promovare. Aa c am dat nite teste i am fost avansat
n Air Force Intelligence38.
Ce fel de teste?
Ct fac doi i cu doi i s-mi scriu numele corect cel puin de
dou ori. i am reuit.
i pe urm?
Este tot ce am voie s-i spun. Restul vieii mele este strict
secret.
Cu excepia episodului cnd Magsaysay te-a mpucat n
38

Serviciul de Spionaj al Aviaiei (eng.) (n.t.)


216

- COLIN FALCONER -

umr.
Dar nu a fcut asta. Atunci lucram pentru el. Atta tot.
Cum adic lucrai i conduceai maina, fceai pe secretara,
sau ce?
Strict secret.
Vedea c zmbea, chiar i pe ntuneric. i era greu s nu fac la
fel. Se trezea adesea rznd cnd erau mpreun, ncerc s-i
imagineze cum ar fi s-i petreac douzeci i patru de ore pe zi cu
acest om. Simi o senzaie ciudat. Nu fi idioat s te ndrgosteti
de el, i spuse ea. Asta nseamn rzbunare, indulgen, nu
compromis fcut cu singurtatea. Nu f aceeai greeal pe care ai
mai fcut-o.
Nu te ndrgosti de el.
Ploaia ncepu din nou, scuturnd frunzele din grdin.
Este rndul tu zise el.
Rndul meu?
S-mi povesteti despre tine.
M-am nscut la Moscova i am fost trimis aici de Stalin s
scot secrete de la spionii americani, mai ales de la cei singuratici.
Restul este strict secret.
Vreau s-i spun trei lucruri: Unu: nu sunt spion. Doi: Stalin
a murit. i trei: nu mi-am dat seama c sunt singur pn nu team ntlnit pe tine.
Vezi. A fi o spioan foarte bun.
Chiar c vreau s tiu mai multe despre tine zise el,
devenind brusc serios.
Ce vrei s tii?
De exemplu. Cum te nelegi cu tatl tu?
O ntrebare exploziv.
De ce?
Este ceva care m uimete. Vreau s spun, tii cum face bani,
nu?
Fiecare om de afaceri transport opiu n Asia de sud-est.
Nimeni nu consider c ar fi ceva ru. n Laos, opiul este ca
217

- OPIU -

maina n Detroit.
Ce ciudat l apra cnd altcineva ddea glas la aceleai acuzaii
pe care i le arunca uneori chiar ea.
Poate c are un caracter urt. Dar nu este un om ru
Un ticlos simpatic, la fel ca soul tu?
Da, la fel ca Baptiste.
Doar c pe acesta nu-l iubeti.
Nu-i rspunse.
Ce ai de gnd s faci, Noelle?
n legtur cu ce?
n legtur cu noi.
Nimic zise ea.
Bun, tia c n seara aceea, mine sear, n curnd, va fi
descoperit i se va termina. Nu ndrznea s se gndeasc la
consecinele faptelor sale. i, cu toate c voia s scape de Baptiste,
era la fel de ngrozit s se arunce n alt comar cu acest american
necunoscut. Un oblon slbit zngni undeva, n cas.
Vreau s vii cu mine zise el.
S vin cu tine? Unde?
La Saigon. Am cerut transferul. Poi scpa de Baptiste i tatl
tu.
Nu.
De ce nu?
Ea cltin din cap.
Doar nu-l iubeti. Nu poi sta cu un brbat pe care nu-l
iubeti. i bate joc de tot.
Dar de unde s tiu c te iubesc pe tine?
i ofer o cale de scpare.
N-am nevoie de favorurile tale!
N-am vrut s
Oricum, am un fiu!
El se ridic din pat.
Te rog, Noelle, gndete-te.
Nu. Pentru tine este uor. Vii ntr-o ar strin, ajui nite
218

- COLIN FALCONER -

oameni de care nu-i prea pas, mputi tipi pe care nu-i cunoti i
te ndrgosteti de femei pe care nu le poi avea. Pentru mine, ns
viaa este mult mai complicat.
Acum nu mai pot s triesc fr tine.
S trieti este uor. Inspiri i expiri i i aminteti s
mnnci.
Nu nelegea de ce se nfuriase. i scoase jerseul lui i i cut
hainele n bezn. El simea c o jignise i era uluit.
Noelle plec fr s spun alt cuvnt.
Papa i spusese ntotdeauna c era impulsiv. Poate c avea
dreptate. Dar de data aceasta va ncerca s nvee din greelile
sale. O s se gndeasc. N-o s se mai fac de rs a doua oar.

52
Rocco Bonaventure gsi o soluie perfect.
Prima problem era ce s fac cu americanul. Se gndise c
Dale reprezenta o adevrat ameninare dac fiica lui inteniona s
se lege definitiv de el. Ideea aceasta l fcu s se strmbe.
A doua problem era Baptiste. Biserica nu admitea divorul i,
ca s aranjeze o anulare, l-ar costa prea mult. Prelaii din Saigon
ar fi n stare s-i construiasc o catedral din banii lui pn s-ar
lsa convini. i chiar i atunci Baptiste ar putea face necazuri. Ar
pretinde probabil s-l vad pe Lucien, ba chiar ar putea s-l ia.
Trebuia s existe o cale mai ieftin i mai eficient.
Pcat c Baptiste nu a reuit s-i stpneasc fiica. Era bun n
afaceri. Dar acum, va trebui s se dispenseze de el; trebuia ns so fac fr s ofenseze sentimentele fiicei sale.
Acum ns credea c a gsit rspunsul.
Servitorii i familiile lor jucau badminton n curtea din fa cnd
sosi Baptiste. Bonaventure sttea pe verand, bnd un
sunatowner.
219

- OPIU -

Baptiste i salut i urc treptele cte dou deodat. Prea


relaxat i ncreztor. Costumul lui de pnz era proaspt splat i
clcat i avea o igar ntre degetele pline de aur. Mult stil, dar
puin substan, se gndi Bonaventure. Quel dommage39.
Baptiste se aez i Bonaventure i turn nite Pernod n pahar.
Baptiste lu nite cuburi de ghea dintr-o gleat de argint i le
bg n butur. Alcoolul galben se transform ntr-un lichid
lptos.
Discutar un timp, ca ntotdeauna, despre opiu, noi comenzi i
despre probleme tehnice cu Beechcraft-urile. O s-mi fie dor de el,
se gndi Bonaventure regretnd sincer. Se ocupase de multe
aspecte neplcute ale afacerii i se dovedise un manager capabil.
Ce-o s m fac fr el? Poate ar fi timpul, totui, s m retrag.
Trebuie s discutm zise el n cele din urm. n legtur
cu Noelle.
Baptiste se posomor imediat.
Te rog, Rocco. Am mai discutat despre asta. Este problema
mea.
Eti att de arogant, se gndi Bonaventure. Va fi o adevrat
plcere s-i dezumflu balonul.
Are un amant.
Minunata lui piele mslinie se albi puin. l vzu nghiind n
sec. Bietul de el. Se ntreb dac aa artase i el cnd i spusese
Gates.
Nu poi s-o nvinuieti. Nu prea ai fost un so model.
Este soia mea reui el s spun cu un glas strangulat.
Te-am prevenit. Ar fi trebuit s ai grij de ea.
Nu-mi da sfaturi!
Nici n-am de gnd continu Bonaventure, fr remucri.
Este cam trziu pentru asta.
Baptiste se ridic, cu minile ncletate pe balustrada ferestrei.
l apucase furia
Cine este?
39

Ce pcat (fr.) (n.t.)


220

- COLIN FALCONER -

Un american. Dale, Jonathan Dale. Consilier agricol la


Ambasada SUA.
Un american? zise Baptiste dezgustat.
tiuse Noelle cum s pun sare pe ran.
Vreau s te ocupi de asta zise Bonaventure.
S m ocup?
Da, aa cum fac corsicanii.
O s-i tai testicolele.
Aa te vreau spuse Bonaventure vesel.
A fcut-o din cauza lui Pepin! Nu m-a iertat niciodat pentru
asta. Dar a fost ideea ta.
Nu da vina pe alii pentru necazurile tale, Baptiste. Aceasta
ar trebui s fie prima ta lecie n via.
Baptiste se ntoarse i cobor treptele verandei, dar, cnd ajunse
la jumtate se ntoarse.
N-am vrut s moar.
Bonaventure sorbi Pernod-ul.
Dar ai fcut-o! Eti prea moale, Baptiste, sta-i defectul tu.
M ntreb dac ai curajul s-l aranjezi pe Dale. Sau vrei s-o fac eu
n locul tu?
Dracu s te ia uier el i se ndeprt.
Bonaventure zmbi. Baptiste o s se ocupe de Dale.
i pe urm, Gates va veni la Bonaventure. Iar el o s-i paseze
problema cu regret, lui Gates. Parc se auzea cum o s-i spun:
mi pare ru. A acionat fr ncuviinarea mea. F ceea ce trebuie.
Eu mi iau mna de pe el.
Da, Baptiste va rezolva problema lui Jonathan Dale. i Gates va
rezolva problema lui Baptiste Croc.
Perfect.
Noelle era n grdin cu Lucien i se juca cu mingea. Rsun o
u trntindu-se n cas i-l auzi pe Baptiste strignd la Chao. Se
npusti n spatele verandei. i ddu seama, de ndat ce-l vzu, c
aflase.
221

- OPIU -

Lucien alerg pe iarb s-i ias n ntmpinare. Baptiste l lu n


brae, dar o fix pe Noelle, cu o expresie neschimbat.
Ai fcut-o din rzbunare? o ntreb ei.
Noelle se simi brusc foarte calm. Se ntrebase dac ar fi
trebuit s nege, s-l amenine, s se justifice. Dar, n schimb, se
calmase i tia c o s-i spun pur i simplu adevrul.
Ai fcut-o din rzbunare? repet el.
La nceput zise ea. Apoi, a fost mai mult de att.
N-o s-l iei pe Lucien.
Ea se uit la el.
M auzi? N-o s te las niciodat s pleci. Pe nici unul din voi.
Nu-mi pas ce faci. Chiar dac fugi pn la captul lumii, tot n-o
s scapi de mine.
S-a terminat totul ntre noi, Baptiste.
N-o s se termine niciodat. NU pn nu spun eu.
l srut pe Lucien i-l puse jos pe iarb. Crezuse c o s se
nfurie, c-o s-o loveasc, n schimb, se ntoarse pe clcie i plec.
Nu fusese niciodat n bungalow-ul lui Dale pe lumina zilei. Se
refugiau n sanctuarul ntunericului. Dar nu mai era nevoie s se
ascund. Acum trebuia s-l previn.
Jeep-ul lui nu era acolo.
Alerg pe scrile verandei, deschise ua cu pumnii i trecu de
servitorul uimit al lui Dale.
Dale!
Monsieur Jean nest pas ici40 i spuse el.
Intr din impuls n dormitorul lui.
Era o locuin de burlac. O cma zcea aruncat pe scaun, o
pereche de cizme de clrie erau pline de noroi portocaliu, iar o
hain Princeton, atrna de clan. Struia mirosul familiar de
colonie.
Arta cu totul altfel la lumina zilei. Patul fusese fcut, ca la
militrie, camera era goal, cu excepia scaunului de trestie de
40

Domnul Jean nu este aici (fr.) (n.t.)


222

- COLIN FALCONER -

lng fereastr i scrinul de tec, alturi de pat. Gsi o sticl de


Johnny Walker lng o scrisoare. O ridic.
Drag Susan,
Nu tiu cu ce s ncep. Am attea, s-i spun
Dumnezeule.
Drag Susan?
Deschise un sertar de la mas, foarte ncet, ca i cnd s-ar fi
temut s nu gseasc vreun arpe nuntru. Vzu biografia lui
Kennedy i a lui Tom Paine. Le arunc pe pat. Sub cri era un
teanc de scrisori, legate cu elastic. Le desfcu i czu o fotografie
dintr-un plic.
O inu cu degete tremurnde: o plaj, undeva. O femeie
zmbitoare, copii zmbitori, iar n mijlocul lor, un brbat n
costum de baie. Jonathan Dale. Familistul.
Drag Susan
Fotografia i alunec dintre degete, pe podea. i tremura tot
corpul. Ciudat, pentru c nu simea nimic, absolut nimic. De fapt,
nu-l iubea. Fusese singur i dorise s-l rneasc pe Baptiste.
Dale nu nsemnase nimic pentru ea. Se ntoarse i iei ncet din
cas, cu demnitatea unei regine.

53
Baptiste intr n Hotelul Constellation cu un revolver n mn.
Era un Smith & Wesson cu ase gloane. Prea beat, dar de fapt
era rece ca gheaa i foarte treaz. Se uit de jur mprejur n bar i
trase peste capul barmanului, sprgnd o sticl cu byrrh. Aceasta
se fcu ndri i romul se mprtie n camer.
Acum captase atenia tuturor.
Fcu trei pai n bar.
Unde este Dale?
223

- OPIU -

Gerry Gates sttea cu nite soldai la o mas de lng u. Le


fcu un semn i se ridicar s plece.
Credeam c Buffalo Bill a murit zise Gates.
Baptiste se ntoarse i ndrept arma spre capul lui Gates.
Unde este?
De ce nu vrei s lai pistolul jos i s discutm?
Spune-mi unde este.
Deci, vrei s-i zbori creierii?
Intenionez s ncep mult mai de jos.
Gates i mpreun minile pe burt, relaxat. Nu era prima oar
cnd fusese ameninat cu pistolul.
Am impresia c nu nelegi cum stau lucrurile, Baptiste. Hai
s mergem undeva s discutm.
Baptiste nu se urni din loc.
Spune-mi unde este.
Gates cltin din cap.
Dac m mputi, va trebui s tragi pe la spate
Se ridic i iei.
Baptiste l ls n pace i roti revolverul n camer. i cunotea
pe majoritatea celor adunai acolo. Unul din ei, un ziarist francez
reui s rnjeasc spit.
Dar Jonathan Dale nu se afla acolo.
njur, ls pistolul jos i-l urm pe Gates pe strada ntunecat,
ud de ploaie.
Americanii l ateptau. l nfcar de bra i Gates apru din
umbr i-i ddu un pumn n stomac. I se tie respiraia i czu n
genunchi, lsnd revolverul s-i alunece n noroi.
Gates l lu, scoase gloanele i le fcu semn camarazilor si sl duc pe Baptiste. Deschise ua din spate a Chevrolet-ului parcat
la civa metri deprtare i Baptiste fu nghesuit ntre doi.
Gates se urc la volan i porni maina.
Traser lng ru, n captul sudic al oraului, departe de
osea.
224

- COLIN FALCONER -

Gates se ntoarse.
O s-i fac o favoare zise el.
Baptiste era blocat ntre cei doi americani. i revenise dup
lovitura pe care o primise. Ochii lui erau acum ntunecai i feroce,
ca ai unui animal ncolit. Dac se deteapt, acest tip va fi foarte
periculos ntr-o zi, se gndi Gates.
N-am nevoie de favorurile tale.
Rahat, ba ai. i s-a ntins o curs, biete.
Gates citi ndoiala n ochii lui.
Cine i-a spus de Dale? continu el.
Baptiste l privea fix.
O.K. Poi s nu spui nimic pn nu termin. Eti de acord?
O.K. Atunci ascult-m. Ai aflat de la socrul tu, nu? De la
btrnul Rocco nsui. El i-a spus. i tii de ce? Pentru c voia s
reacionezi exact aa. Gndete-te puin. Ce ar fi fost dac sticla
aceea de rom n care ai tras mai devreme ar fi fost Jack Dale? Ce
crezi c am fi fcut noi? Ne-am fi frnt minile i am fi strns bani
pentru nmormntare?
Baptiste nu-i rspunse. Dar Gates vzu c pricepuse unde voia
s ajung.
Rocky i-a spus, nu-i aa?
Da, Rocco recunoscu el.
Exact.
Gates zmbi, ncntat de isteimea lui.
Atunci, d-mi voie s-i explic cum stau lucrurile. Vrea s
scape de tine. Numai c nu vrea s-o fac el. Vrea s-o facem noi n
locul lui. Este un tip detept. Un vrai monsieur, nu este un om
caritabil. i place s joace tare, Baptiste. Ar fi trebuit s-i dai
seama pn acum.
Acesta ncuviin din cap, stnjenit,
tie c sunt impulsiv zise el.
Impulsivitatea este una, dar sinuciderea este cu totul altceva.
Te-a luat drept fraier, biete. Doar nu vrei s ncepi o vendeta cu
noi. O s te trezeti fr nici un prieten pe lume. i primul care o
225

- OPIU -

s-i dea n cap va fi Rocco.


i napoie revolverul, iar Baptiste l lu cu ambele mini i-l privi
ca i cnd ar fi fost o fotografie compromitoare. Apoi l bg n
buzunarul hainei.
Dac doreti s testezi teoria mea, n-ai dect s mputi un
membru al misiunii SUA n Laos. Jack Dale este un tip promitor
n agricultura rii noastre. Nu vreau s-l pierdem.
Baptiste l privi posomort, dar se vedea c nelesese.
Jack Dale n-o s-i mai fac probleme. Va pleca pn la
sfritul sptmnii.
Baptiste ncuviin din cap.
mi pare ru c i-am dat un pumn. Nu obinuiesc s lucrez
aa. Poate ntr-o zi o s-mi mulumeti. Vrei s te duc napoi pn
n ora?
Cred c a prefera s merg pe jos. Vreau s m gndesc.
Gates fcu semn unuia din camarazii si, care-i deschise
portiera. Corsicanul se aplec pe fereastr.
Eti cstorit, domnule Gates?
Nu, biete. N-am avut timp niciodat.
Nu-i dai seama ce pierzi.
Vrei s-i dau un sfat? Ai grij de tine. Cred c Rocky are de
gnd s-i vin de hac.
Gates ntoarse main i o lu spre Vientiane.
***
Era drum lung pn n ora, dar Baptiste trebuia s se
gndeasc. Se simea ca un juctor de ah care fusese fcut
aproape mat din a treia micare, fiind salvat de un spectator care-l
avertizase la timp. Fusese un prost. Cum l numise Gates? Un
fraier.
Ei bine, va fi ultima oar cnd se va comporta aa. n orice caz,
ultima oar pentru Rocco Bonaventure.
226

- COLIN FALCONER -

54
Tao Kao era agitat. opti ceva la urechea lui monsieur
Bonaventure. Acesta se nroi i se uit peste ochelari.
Monsieur Dale este aici?
Spune c vrea s-o vad pe madame Croc rspunse Tao
Kao n francez. I-am explicat c nu este aici, dar spune c nu
pleac pn nu discuta cu dnsa.
Bonaventure pufni indignat i se ridic n picioare. Cobor
treptele i deschise ua.
Dale l domina cu statura lui impuntoare. Furios, Rocco i lu
o figur dominatoare.
Nu eti dorit aici zise Bonaventure n englez.
Trebuie s-o vd pe Noelle.
Nu este aici.
n momentul acela, Noelle iei pe veranda din sufragerie. Se
ntoarser amndoi spre ea. Prea palid i hotrt.
Noelle zise Dale.
Aceasta se opri la civa pai de el, ignorndu-l complet pe tatl
ei. Se uit la americanul cel mare, studiindu-i faa, ca i cnd ar fi
fost un coleg de coal de care nu-i mai amintea.
Vreau s te ntreb un singur lucru. Eti cstorit?
Nu este chiar att de simplu zise el, dei tia c soarta lui
era pecetluit.
Spune-mi adevrul, te rog.
Voiam s-i spun. Las-m s-i explic.
Ea se ddu napoi i-l lovi. Bonaventure era sigur c palma
rsunase dincolo de fluviul Mekong, n Tailanda. Dale nu clipi.
Noelle se ntoarse i intr n cas.
Bonaventure clipi satisfcut, dar i luase o figur impasibil.
Ai primit rspunsul zise el. i acum te rog s pleci.
Dac m-ar fi lsat, a fi putut s-i explic i spuse Dale ca i
cnd ar fi fost neles sau simpatizat.
227

- OPIU -

Apoi se ndeprt ncet i se urc la volanul jeepului su.


Trebuia s plece.
Bonaventure privi jeep-ul ndeprtndu-se prin noroiul
portocaliu n direcia oraului.
n DC-3 era mare aglomeraie: bonzi tineri, n robe portocalii,
mame cu dinii nnegrii de betel, ddcindu-si copiii, membrii ai
guvernului laoian, un cpitan adormit pe nite saci de semine.
Interiorul avionului CAT se transformase; pe deasupra se ntinse
un fir pn la u, pentru parautiti, iar pe tavan, gurile de
aerisire fuseser marcate cu nsemne oxigen pentru trupe. n
fuselaj se vedeau chiar cteva urme de gloane, parial acoperite
cu band adeziv.
Gates i Dale stteau pe vine n spate, n uniform de lupt.
Trebuiau s strige ca s se aud n uruitul motoarelor, n timp ce
DE-3 decola de pe aeroportul Wattay.
Este ultima ta cltorie, Jack zbier Gates.
Ultima cltorie?
Dup Sam Nena te ntorci la Saigon.
Dale nchise ochii i njur pe nfundate.
Doar asta voiai, nu?
Aa am crezut.
Dar nu poi rmne aici, pentru numele lui Cristos.
M-am rzgndit. Nu mai plec.
Ba pe dracu! Poate i s-a prut o rugminte, maiorule, dar
afl c este un ordin. Nu ai de ales.
Dale simi aproape o durere fizic n piept furie, prere de
ru, frustrare. tiuse, de la nceput c n-o s mearg; ceea ce-l
durea era ns faptul c ea nu-i oferise ansa s se explice. O
jignise i nu avusese cum s-o aline cu motivaiile i planurile lui
prost gndite. Era fiica lui Bonaventure i nu avea cum s scape
de acest fapt.
i n afar de asta, era cam trziu s se ndrgosteasc acum,
pentru prima oar n via.
228

- COLIN FALCONER -

55
Bonaventure adormise pe verand cu capul atrnnd peste
sptarul scaunului de trestie. Pare att de btrn, se gndi
Baptiste. Pielea lui de culoarea tutunului era brzdat de riduri
adnci, iar prul alb, rrit dezgolea pe alocuri pielea capului.
i fac o favoare, hotr el.
Aduse o pern de brocard din living room i apoi scoase o curea
lat din buzunarul hainei sale. O aez uor pe pieptul btrnului,
i strecur captul liber prin spatele scaunului i o strnse cu
mna stng. Bonaventure deschise ochii i-l privi uluit pe
Baptiste. ncerc s-i mite braele, dar acesta l imobilizase dur.
nainte s strige, Baptiste i puse perna pe fa cu cealalt mn i
o aps cu putere.

229

- OPIU -

PARTEA A DOUA
URMRIREA DRAGONULUI
Dac vrei s te bagi n afaceri subversive, s adun informaii i
s faci micri de trupe, trebuie s negociezi cu traficanii de
droguri.
General Paul F. Gorman, fost comandant al
Armatei de Sud a SUA

56
Hong Kong 1967
Sammy Chen rsfoia ziarul South China Morning Post pe
bancheta din spate a Mercedes-ului su cu aer condiionat cnd o
mulime uria se revrs n faa lor, pe Queens Road, iar traficul
se opri ntr-o cacofonie asurzitoare de claxoane.
Sammy se aplec i btu oferul pe umr.
Ce s-a ntmplat?
Comunitii, din nou, Kee Lung. Vedei. Iat-i.
Acum i zrea i Sammy. Muli ineau cri roii, nlate, n aer,
deasupra capetelor, n timp ce mrluiau. Unii erau narmai cu
cuite, bare, bte i lanuri de biciclet. Un ir anemic de poliiti
le bloca drumul, dei nu fceau altceva dect s-i irite pe cei din
primele rnduri. ncepur s arunce cu crmizi i pietre luate de
pe un antier din apropiere. Poliitii se retrgeau, adpostindu-se
sub scuturile lor de rchit. Vitrina de sticl a cafenelei Hilton se
fcu zob.
Ocolete blocul, dac poi i spuse Sammy calm.
Dei i ura pe comuniti, Sammy era ncntat de ultimele
evenimente. Revoluia cultural a lui Mao Tse Tung din China se
230

- COLIN FALCONER -

revrsase peste grani n noile teritorii i Hong Kong. Muli


oameni se temeau, dar nu i Sammy Chen. Considera aceste
evenimente drept o manifestare pozitiv, din multe motive.
Faptul c era att de agitat se datora revoltei, care avea loc n
ara lui adoptiv, Vietnam i care se sincroniza perfect cu
evenimentele recente din Hong Kong. Americanii se angajaser cu
sute de mii de soldai n rzboiul de acolo i muli din aceti
oameni veneau la Hong Kong pentru R & R. Aveau muli bani i
erau dornici s-i cheltuiasc repede pe orice viciu oferit de triade,
pentru c, peste o sptmn, urmau s se ntoarc n junglele
mortale ale Mekongului, sub ameninarea DZM-ului, aa c aceea
putea fi ultima ans s aib o femeie sau s se mbete. Pe alii,
drogurile i ajutau s uite de singurtatea sau de spaima lor.
ntre timp, la cteva mile deprtare, oamenii lui Mao se
masaser la frontier. Se zvonea c se va declana o invazie, dar
Sammy Chen nu credea c Mao va fi att de prost s-i transforme
ameninarea n fapte. Hong Kong-ul aducea prea mult capital
Chinei Roii i chiar i rile comuniste, cum era China, aveau
nevoie de bani.
Dar era bine, pentru c armata i poliia aveau destule
probleme din cauza comunitilor, care creau necazuri n colonie,
mprtiind insurecia i plasnd bombe. Aa c nu mai aveau
resurse s intensifice lupta mpotriva drogurilor i, prin urmare,
Sammy reuise s importe cantiti uriae de opiu i morfin, fr
nici o problem.
Mulumit Vietnamului i lui Mao, Fei Lung se va ntri, iar
Sammy Chen va deveni cel mai mare traficant de opiu din istoria
Asiei.

57
Iulie 1967 era o cldare cu aburi, ngrozitor de fierbinte, chiar i
pentru Hong Kong. Temperatura n cursul zilei nu coborse sub
231

- OPIU -

92F de dou luni, iar umiditatea staiona constant la 1oo%.


Asfaltul se topise n Victoria, iar colonia de-abia atepta un taifun.
Nu plouase de opt luni, iar rezervoarele erau goale.
Autoritile au nceput s ia msuri de raionalizare a apei,
nchiznd valvele pe reea. O dat la patru zile, timp de dou ore,
la robinet curgea ml. Dar presiunea apei era prea sczut ca s-o
fac s urce mai sus de etajul ase al cldirilor nalte, iar n Oraul
ngrdit, oamenii din acest iad mpuit trebuiau s stea la coad
ore n ir, la o cimea public, s-i umple cldrile i apoi s urce
scrile de oel cu preioasa lor ncrctur.
Chiar i triadele sufereau. Ca s prepare heroina, aveau nevoie
de ap, iar raionalizarea a ncetinit producia fabricii de heroin
din Kowloon, aflat n afara Oraului ngrdit. Cnd fierbe, opiul
pute ca gunoiul putred, aa c fabrica fusese amplasat la ultimul
etaj al unei cldiri, unde vntul ajuta la dispersarea duhorii.
Cldura amra viaa lui Chin Ah Fung i a ajutoarelor sale.
Chin mai bine cunoscut sub numele de Chin Pudr Alb
fusese angajat de Dragon Fist ca buctar, aa cum spuneau
triadele maetrilor chimiti care se ocupau de procesul de rafinare
al heroinei.
Cnd Douglas intr n apartament n dimineaa aceea, s
verifice temperatura, aceasta se ridicase deja n jur de 100F, dup
ce, peste noapte, sczuse la 80F. Era att de cald, nct Chin
trebuia s-i tearg tot timpul ochelarii aburii. Douglas se
ntreba cum suporta. Un ventilator electric se nvrtea ntr-un col,
fr s reduc fierbineala de cuptor din camer.
Chin era tnr, mai tnr chiar dect Douglas, cu dinii stricai
i o fa mncat de vrsat, ascuns aproape n spatele unei mti
de gaze. Semna cu un vnztor de aparate foto din Nathan Road.
Singurul lucru remarcabil la el era talentul la chimie, mai ales n
ceea ce privete dificilul i complexul proces de transformare a
opiului n heroin numrul patru.
n dimineaa aceasta era ocupat cu un nou lot de opiu, adus de
curnd. nclzise nite ap ntr-un vas mare i acum controla
232

- COLIN FALCONER -

temperatura cu degetul. n timp ce-l privea, Douglas se minuna ce


mult se baza acest proces pe intuiia chimistului.
Un ajutor turna un sac de opiu crud n vas i Chin amesteca
soluia cu un b de lemn. Cnd aceasta se dizolv, adug
ngrmnt de vi n amestec i spumui fiertura. Va fi filtrat,
renclzit i, de data aceasta, n loc de ngrmnt, va aduga
amoniac concentrat, i morfina se va solidifica n bulgri pe fundul
vasului. Era nevoie de mare precizie din partea lui Chin, pentru
c, dac soluia era lsat s se nclzeasc prea mult, se va
distruge toat morfina.
Douglas era fascinat de acest proces, nu din cauza interesului
nnscut pentru chimie, ci pentru faptul c se mira ce muli bani
se puteau ctiga din produsul unei simple flori.
Opiul crud sosea pe vase de pescuit tailandeze sau vietnameze
care ptrundeau n apele Hong Kong-ului de unde era transferat n
ambarcaiuni oceanice. Odat ajuns n apele coloniei, opiul trecea
pe una din miile de sampane care pescuiau n apele de coast.
Porturile erau att de aglomerate, nct, era practic imposibil ca
autoritile s depisteze traficanii.
Acum, cnd se dezlnuise Revoluia lui Mao, Flota Regal avea
probleme mult mai presante dect traficanii de droguri. Buctarii
triadei, n laboratoarele lor ilicite din Kowloon i Noile Teritorii
produceau acum zahr maroniu sau alb de China n cantitile
solicitate de Hong Kong.
***
Douglas nu mai suport cldura din apartament i l ls pe
Chin s-i vad de treab. tia c, dup ce chimistul va produce o
cantitate suficient de morfin, o va amesteca cu o cantitate egal
de anhidrid acetic, apoi o va fierbe ase ore la 85 fix i, cnd
impuritile vor fi filtrate, granulele de heroin zahr maroniu
se vor forma pe fundul vasului.
Douglas nu voia oricum s fie pe aproape cnd se producea
233

- OPIU -

heroina alb numrul patru. Zahrul maroniu era pus ntr-un


vas mare, se adugau alcoolul, eterul i acidul clorhidric, i dac
procesul fusese realizat corect, fulgii albi ai heroinei albe de China,
cu o puritate de 99% se filtrau sub presiune.
ns, dac se fcea vreo greeal, eterul exploda, distrugnd
fabrica i tot ce se afla n ea.
Dar valoarea heroinei merita riscul. Americanilor aflai n
permisie n Vietnam nu le plcea s urmreasc dragonul, care
era metoda tradiional chinezeasc de a fuma zahrul maroniu
crud numrul trei. Ei se foloseau de un ac pe care i-l nfigeau
direct n ven i de aceea aveau nevoie de pudr alb pur.
i erau gata s plteasc un pre enorm.
Afacerea cu heroin era acum att de prosper nct aducea
mai muli bani dect negoul tradiional al triadelor cu prostituie
i jocuri de noroc. Douglas nvase c orice era ilegal, era valoros,
iar heroina deinea acum potenialul de a mbogi civa oameni
curajoi i inteligeni, dincolo de cele mai fantastice vise ale unor
simpli muritori.
Femeile dispuse s se prostitueze erau ieftine i se gseau peste
tot. Heroina ns era aurul alb.
Sammy Chen este un geniu, hotr Douglas. Anticipase ce se va
ntmpla n Saigon i Hong Kong i venise n ntmpinarea cererii.
Fusese o afacere n pur stil capitalist.
Numrul 489 al lui Fei Lung era o surs de inspiraie pentru
Douglas Ho, care se sturase de Walled City, de mizeria i
duhoarea lui. Voia s triasc sus, pe munte i s aib oameni
care s se ocupe n locul lui de treburile din ora, s lase pe alii
s se bat, s dune banii, s bat trfele i hoii de buzunare.
Sammy Chen l ajutase s-i dea seama c cea mai grozav
arm a sa nu era trupul lui infirm, ci mintea sa.
Prin inteligen, putea s-i croiasc drum afar din Oraul
ntunericului.
Cldura nbuitoare l fcuse pe Douglas s mediteze cu
tristee asupra vieii. Ca prim locotenent al unchiului su, Douglas
234

- COLIN FALCONER -

avea datoria s supravegheze toate afacerile triadei din Walled City,


inclusiv fabrica de heroin a lui Chin. Acum i se prea c se ocupa
de ce ere mai greu, n timp ce unchiul su sttea ntr-o cas
elegant cu femeile i drogurile sale, bucurndu-se de profituri. Cu
trei ani n urm, cnd l rpise pe Chen Jia-quo din Mangkok
Typhoas Shelter i-l lichidase, unchiul su se mpunase cu
meritele triumfului.
Hotrse n cele din urm c era timpul ca triada s-l
rsplteasc aa cum trebuie. i va iniia planul n timpul
raidurilor sptmnale poliieneti din Walled City.
Fishball Tak i conduse pe Sergentul Tan i cei cinci jandarmi ai
si tot chinezi prin labirintul de alei n inima lui Walled City.
Cnd ajunser la cafeneaua din Rats Piss Alley, i pofti nuntru i
trase nite taburete pentru ei n jurul unei mese din indril.
Douglas li se altur dintr-o camer din spate i-i strecur lui Tan
un plic maroniu, pe care acesta l deschise imediat i ncepu s
numere bancnotele dinuntru. N-avea rost sa fie discret. i, n
afar de asta, sergentul Tan era genul de om care tia s-i in n
fru lcomia, iar cei zece ani de serviciu n Forele Poliieneti din
Hong Kong l nvaser s fie prudent.
Proprietarul magazinului le aduse Coca Cola i prjituri i, din
ordinul lui Douglas, Fishball Tak dispru din nou.
n timp ce-l ateptau s se ntoarc, ncepur s vorbeasc
despre ncierrile comuniste i cldura sufocant. Chiar i n
cafenea, cu un aparat vechi de aer condiionat care uiera ntr-un
col, cldura era un lucru tangibil, iar respiraia oamenilor era
rnced i fetid. Camera mirosea a sudoare i lapte acru.
Brbaii i bur Coca-Cola i cerur altele. nainte s termine,
Fishball Tak se ntoarse cu doi drogai pe care-i pescuise dintr-o
dughean de opiu pe Strada Jumtii de Cine. Sunt nite adepi
mptimii ai opiului, dup cum arat, i spuse Douglas, cu
obrajii supi i piele cenuiu-verzuie. Erau mbrcai n veste
ptate i orturi kaki.
Un jandarm le puse ctuele i ateptar linitii afar pn
235

- OPIU -

cnd poliitii i-au terminat gustarea de diminea. Vor fi arestai


i ntemniai la Iat Lam. Dar tiau c n nchisoare li se va da opiu
i vor fi recuperai de ctre triad pentru sacrificiul lor. Poliia se
va alege cu doi api ispitori i triadele vor fi lsate s-i vad de
treab n Walled City.
Era o nelegere veche, reciproc avantajoas.
Poliitii se ridicar s plece, fr s plteasc pentru
consumaia lor, ca de obicei. Dar, de data aceasta, cnd jandarmii
se strecurar afar, Douglas l lu deoparte pe sergentul Tan. i
fcu propunerea n oapt.
ndrzneala ideii sale l uluia pe Douglas. Tan spusese
ntmpltor ntr-o zi, c fratele su era sergent pe una din alupele
poliieneti care patrulau n apele din jurul Hong Kongului,
similar cu cea care-l salvase pe Douglas din Golful Mirs.
Echipajul complet numra doisprezece oameni: doi ofieri britanici
comandani, un sergent de asemenea britanic i restul, jandarmi
chinezi.
Cu cteva sptmni n urm nite chinezi i mpucaser cei
doi comandani n paturile lor, n timp ce dormeau i apoi
navigaser pe rul Peare, s predea ambarcaiunea comunitilor, la
Canton.
Acest incident l inspirase pe Douglas.
Ce-ar fi dac fratele lui Tan ar putea organiza o aciune similar,
n timp ce alupa sa poliieneasc patrula pe mare? Ce-ar fi dac,
ar putea s-o aduc pe digul de la Aberdeen, unde l-ar atepta
Douglas i Tan?
Tan se art ngrozit.
Imposibil! exclam el i se ntoarse.
Dar Douglas l apuc de bra i-i explic ce sum uria de bani
era n joc cea mai mare cantitate de opiu care ajunsese vreodat
n Hong Kong.
tiu ct i unde spuse Douglas. Suficient ca s
mbogeasc nite oameni curajoi, mai mult dect pot visa.
Este imposibil. Douglas l ignor.
236

- COLIN FALCONER -

O s ngropm opiul pe una din insule i o s ne ntoarcem la


Hong Kong. Pot face rost de paapoarte false i bilete de avion
pentru Taiwan. Noi doi nu vom fi implicai. Dup ce se vor liniti
lucrurile o s-l vindem pe furi, iar tu o s trimii partea cuvenit
fratelui tu i prietenilor lui.
Tan era obinuit cu venituri mici, nensemnate, dar ideea de a
fura de la triade l ngrozea.
O s ne prind se blbi el.
Ba nu. O s in zise Douglas.
i vei ctiga ntr-o noapte ct ai scoate n zece ani de
serviciu n Poliie.
Tan ezit, sfiat ntre lcomie i groaz.
Dac o s vad uniforme de poliie
Vom fi mbrcai n haine chinezeti. Se gsesc cte vrei n
Oraul ngrdit. Crezi c-mi este greu s fac rost de ase uniforme
chinezeti? Nite stof verde cu stele roii, atta tot. Va fi noapte i
oamenii vor avea de-a face cu nite pescari speriai. Vor alerga la
Dragon Fist, spunnd c unchiul Mao le-a furat drogurile.
Tan clatin din cap.
Este o nebunie! Douglas se aplec spre el.
Sunt patru sute de kilograme de opiu, dou sute marf pur
i aizeci kilograme de heroin numrul patru. Numai heroina
valoreaz trei sferturi dintr-un milion de dolari SUA.
Las-m s vorbesc cu fratele meu zise el.
Douglas ridic din nou din umeri.
Este o ans unic pentru el. Eu ns o s mai am i alte
ocazii.
Ne asumm un risc enorm, Sharkfin.
Dac nu riti, nu ctigi. O s ne mbogim amndoi, mai
mult dect i poi imagina.
Am spus c o s discutm cu el.
Marfa va sosi lunea viitoare. Trebuie s fii gata pn atunci.
Este o nebunie.
Douglas ridic din umeri, nonalant, ca i cnd ar fi fost
237

- OPIU -

obinuit cu astfel de lucruri.


Depinde de tine. i dau o mare ans.
Tan ncuviin din cap i iei afar s se alture jandarmilor si.
Unul din drogai asuda i tremura. Avea nevoie de drog.
Am nevoie de rspunsul tu pn mine i strig Douglas
lui Tan.
Acesta ncuviin din cap i Fishball Tak conduse poliitii i cei
doi prizonieri pe strzile fierbini ale Oraului ngrdit.
A doua zi fu alt raid poliienesc n Hak Nami. Pentru c nu
fusese aranjat dinainte, sergentul Tan i oamenii si trebuir s
atepte aproape zece minute n strad n timp ce bieii alergau sl caute pe Fishball Tak.
Tak i duse la cafeneaua din Rat-s Piss Street, unde bur CocaCola, pn cnd Douglas Ho fu adus din cuibul de vultur al
dragonului.
Sergentul Tak i ls jandarmii n cafenea i conversar n
oapt pe alee.
Fratele meu spune c o s-o fac.
Douglas ncuviin din cap. Fusese convins c aa va fi.
Cnd o facem?
Luni. Trebuie s plecm de pe cheiul de la Aberdeen la miezul
nopii.
Tan era att de nervos i entuziasmat nct i tremura vocea.
Vom fi acolo.
Douglas zmbi cnd se ndeprt. Oamenii obinuii aveau o
minte att de ngust. Dac cineva credea c apte sute cincizeci
de mii de dolari erau o sum mare de bani, acela nu va fi niciodat
bogat.

58
Police 53 trase la cheiul portului Aberdeen la unsprezece i cinci
238

- COLIN FALCONER -

minute, luni noapte. Tan i Douglas ateptau mpreun, vorbind


monosilabic i fumnd igar de la igar. Cnd alupa acost,
srir imediat la bord i plecar.
Este o vreme perfect, hotr Douglas; ceaa nvluia golful,
reducnd vizibilitatea la numai cincizeci de metri. Secundul
conducea ambarcaiunea orientndu-se dup radar. Cpitanul
inclusiv inspectorul britanic erau legai la mini i picioare i
nchii n cabin.
Louie, fratele lui Tan, comanda alupa. Era mai tnr dect Tan,
dar mai nalt, cu muchii ncordai, de marinar. Un jandarm
chinez sttea la crm, altul la radio-emitor i un sergent chinez
se ngrijea de camera motoarelor. Ali doi jandarmi din echipajul
lor n care Louie nu avusese ncredere fuseser legai alturi de
ceilali.
ncotro? l ntreb Louie pe Douglas.
Insula Nam Mo Chan i spuse Douglas. ntlnirea este
fixat pentru ora unu. Trebuie s ajungem primii.
Louie ncuviin din cap
Avem destul timp s ngropm opiul i s ne ntoarcem la
Hong Kong.
Douglas spuse n gnd o mic rugciune adresat zeilor i lui
Kuan Yin, Zeia Milei, care-l scosese din gura rechinului cu apte
ani n urm. Apoi, atinse colul de rechin s-i aduc noroc. n
noaptea aceasta nu putea s dea gre. Era o miz prea mare.
Louie gsi ambarcaiunea cu radarul nainte s-o vad, umbra
verde de pe ecran arta c era singurul vas din apropierea insulei.
Douglas adusese uniformele cu el. Tan i ceilali se schimbar
repede i apoi arborar nsemnele Chinei comuniste.
Louie ordon s lase motoarele la ralanti. Uruiau n ap scond
fum negru pe eava de eapament.
ase metri tun Louie.
Fu Kwok apru n faa lor, n cea. Tan aprinse lanterna
luminnd vasul de pescuit ntr-o raz fosforescent.
Era o ambarcaiune pescreasc nalt, cu prova aplecat i
239

- OPIU -

nite vele peticite, maronii, n form de arip de liliac. Nu era


luminat, cu excepia a dou lmpi palide, verzui, pe catargul
principal. Chiar i de la aceast distan se simea mirosul de
pete i butoi.
Tan le strig prin portavoce cteva ordine n cantonez.
Sunt locotenentul Chi Chong-po. Ai ptruns ilegal n apele
Republicii Populare Chineze. Cobori imediat ancora, venim la
bord! Dac opunei rezistent, vom trage.
Douglas zrea brbai i femei alergnd nnebunii pe punte,
prini n raza argintie a lanternei. Zmbi ncordat. Probabil c
fcuser pe ei de fric.
Rmase la crm cu Louie, n timp ce Tan i doi membri ai
echipajului se pregteau s urce la bordul vasului pescresc. Tan
avea un revolver Smith & Wesson, prins la old. Ceilali doi
membri ai echipajului aveau AK-47 chinezeti din magazia de arme
a alupei.
Douglas ajut omul care se ocupa de motoare s ncarce
Browning-ul. Dac chinezul, cpitanul vasului ncerca s fac vreo
prostie, mitraliera va secera puntea ambarcaiunii Fu Kwok.
alupa de poliie se apropie de vas i Tan, mpreun cu doi
jandarmi se urcar la bord. Douglas asculta. Vocea lui Tan rsuna
clar n cea.
Era foarte priceput.
Cpitanul vasului pescresc sttea n genunchi pe punte,
implorndu-l s nu-l aresteze. Era o greeal sincer. La urma
urmei nu erau dect nite pescari umili.
Poate ai fost pltii de americani s spionai zise Tan.
Aceste vorbe fur de ajuns ca s-o ngrozeasc pe nevasta
cpitanului i ceilali membri ai echipajului. ncepur s urle c
sunt nevinovai. ntre timp, Tan i trimise un om sub punte.
Urletele ncetar i se fcu linite. Peste cteva minute acesta se
ntoarse, raportnd c gsise saci cu opiu n cal.
Opiu! exclam Tan.
Vedei? Nu suntem spioni! strig cpitanul vasului. Ci doar
240

- COLIN FALCONER -

nite biei traficani de opiu.


Cu att mai ru le spuse Tan. Opiul este unealta preferat
a capitalitilor. S-au folosit de acest drog de cnd lumea, ca s
exploateze oamenii! Ar trebui s v mpuc, pe loc!
Familia i echipajul urlar, implornd ndurare. Tan continua
s-i nspimnte. Nu exagera prea mult, se gndi Douglas. Nu
avem toat noaptea la dispoziie.
n cele din urm, Tan le spuse c va fi milostiv. i va lsa n via
ca s demonstreze binefacerile nvturii luminate a Preedintelui
Mao. Dar opiul va fi confiscat i folosit pentru prepararea
medicamentelor n Republica Popular.
Fcu semn celor doi oameni ai si care ncepur s scoat sacii
cu opiu i s-i arunce pe puntea alupei de Poliie 53. Douglas i
cel care se ocupa de motoare lsar Browning-ul s ajute la
transportarea sacilor.
Descrcatul dur nc zece minute, n timp ce proprietarul
vasului pescresc i familia sa se vicreau i-i implorau s le lase
o parte din opiu. Tan i amui, fluturndu-le revolverul n fa.
n cele din urm, terminar. Camarazii lui Tan revenir la
bordul alupei. Tan se opri s in un discurs n numele
Preedintelui Mao i li se alturar puin mai trziu. i zmbi
ncntat lui Douglas, cnd veni lng el.
Idioi zise Tan.

59
Ancorar alupa la o sut de metri de Insula Casa Norocului, pe
latura expus vntului. Radarul indicase un golf lat, cu ape puin
adnci, invizibil n cea.
Louie i mecanicul rmaser n barc, cu Douglas, n timp ce
Tan i doi jandarmi se duser pe rm cu brci. Louie se uita
nervos la cadranul luminos al ceasului su.
Dureaz prea mult zise el.
241

- OPIU -

Barca dispru n cea, cufundat primejdios n ap, din cauza


sacilor de opiu.
Avem destul timp l liniti Douglas.
Era aproape 3 a.m. Cnd auzir barca plescind n cea. Louie
transmisese nc un raport fals i acum sttea aplecat peste
volanul alupei, bnd cafeaua dintr-o ceac lcuit. Era ncordat.
Se uit din nou la ceas.
n sfrit exclam el.
Douglas se uit i el. Pe urm scoase pistolul su 45 din geac,
l arm, puse eava n ceafa lui Louie i trase.
mpuctura rsun ca o detuntur de tun. Mecanicul sri din
cabin, speriat, i se trezi cu eava neagr a pistolului n fa.
Douglas trase din nou i-i fcu o gaur neagr n frunte. Acesta
czu, mprtiind pe punte snge i buci de piele. Douglas i
arunc o privire lui Louie. Zcea pe podea cu picioarele ndoite sub
el. i vrsase cafeaua fierbinte pe cma.
Acum n-o s mai simt nimic, se gndi Douglas.
Uruitul brcii descrescu n intensitate, cnd Tan i oamenii si
ncetinir la auzul mpucturilor. Probabil c ezitau, derutai i
nesiguri. Douglas i potrivi Browning-ul.
Louie? rsun vocea lui Tan din cea.
Louie? Sharkfin?
Motorul se opri. Silueta brcii apru din cea. Unul din
oameni, Tan probabil, era la crm, uitndu-se spre cabina
luminat a alupei.
Browning-ul era greu. De obicei, era nevoie de doi oameni ca sl manevreze, dar fusese ncrcat. Aps pe trgaci.
Mitraliera era armat cu gloane de o uncie i jumtate, care
puteau perfora blindajele uoare i ciuruiau cu uurin carenele
de lemn ale brcilor. Douglas inti i trase. Auzi ipete.
Douglas se duse la reflector, l aprinse i apoi se ntoarse linitit
s vad ce fcuse. Partea din fa a brcii fusese distrus ca i
cnd ar fi fost retezat de un fierstru invizibil. Doi
supravieuitori notau n ap. Douglas cobor Browning-ul i trase
242

- COLIN FALCONER -

nc o rafal.
Se fcu linite.
Barca se scufund. Numr dou trupuri plutind cu faa n jos
printre rmiele epavei. Dintr-unul atrna un ir de intestine
cenuii, ca plasa de pescuit a unui trawler. Se vedeau pete n apa
uleioas. Cadavrele se pierdur ncet n cea.
Apoi l auzi. Cineva ddea din mini, ncercnd s respire. Ls
mitraliera, scoase pistolul de la bru i se duse la prov s atepte.
Iat-l.
Era Tan. Se zbtea n ap, cu un singur bra. De-abia i inea
capul la suprafa, iar curentul i trgea spre prov.
Douglas atept.
Mai avea nc opt metri.
inti cu atenie i trase restul ncrcturii. Tan se ntoarse pe
spate. Pata se mprtie n ap, n spatele lui ca uleiul dintr-un
sampan vechi.
Douglas arunc arma n mare, dup el. Apoi, i lu sacul de
voiaj din cabin i se duse n camera motoarelor. Scoase o lantern
etan cu halogen i o pung cu exploziv din sacul su. Fix
explozibilul de caren, ata un detonator fabricat manual i fix
momentul declanrii cu un ceas detepttor demodat.
Pe urm iei pe punte, cu lanterna n mn. Unul din oamenii
nchii n cabin se eliberase i btea cu pumnii n u. Douglas
nu-l bg n seam. i aminti de noaptea cnd l atacase rechinul
n Golful Mirs. n noaptea aceasta era din nou snge n ap i o sl simt dup miros. i imagin boturile lor feroce, nind din
adncuri.
ncercnd s-i alunge frica, plonj i ncepu s noate.
Plaja era pustie n noapte; nu semna deloc cu ziua trecut. Dar
se ateptase la asta.
Ceaa se limpezi pentru o clip i zri silueta alupei Police 53 la
dou sute de metri deprtare. I se pru c aude un plescit. Nu
vedea nimic, dar i imagin c rechinii se nfruptau din cadavre.
243

- OPIU -

nainta spre plaj, avnd grij s aib marea la dreapta lui.


Dup zece minute, nisipul ced locul stncilor care se ntindeau
spre uscat. Merse pe rm i gsi o barc n tufiul unde o
ascunse. nuntru era alt sac de voiaj, cu dou schimburi, de
haine pijamale negre de ran i o pereche de blugi, adidai i o
geac sport, care erau nsemnele triadei.
Nu m duc nicieri pe ceaa asta, se gndi el i se aez n
barc, tremurnd n aerul rece al dimineii. tia c n cellalt
capt al plajei, se aflau stupefiantele lui Sammy Chen care valorau
mai mult de un milion de dolari.
Nu trebuia dect s aib rbdare, ca s culeag roadele.
Un bubuit zgudui golful urmat de valurile de oc ale exploziei,
cnd alupa de poliie se scufund. Cu puin noroc, autoritile nor s gseasc niciodat epava i nu mai era nimeni n via care
s dezvluie secretele alupei disprute. Vor da vina pe chinezi i
Revoluia lui Mao.
Nu aveau cum s fac legtura ntre Police 53 i Douglas Ho.

60
Aberdeen
Puzderia de brci i sampane din portul Aberdeen adpostete
mii de familii care gtesc, mnnc, dorm i se mperecheaz
printre odgoane i nvoade. Wing Fat-hei fcea parte din aceast
comunitate. Ducea o via srac, de om simplu trind n
duhoarea petelui i a mirosului din port.
Dar, n ultimele zile, monotonia zdrobitoare a srciei fusese
nlocuit de culorile vii ale groazei. Dup noaptea aceea, n Nam
No Chan, nu cunoscuse o clip de linite. Blmjise o explicaie
omului su de legtur din Aberdeen. Tipul se nfuriase, l
ameninase i-l fcuse mincinos. Wing Fat-hei nu tia ce ar trebui
s fac, nu fusese vina lui, dar se atepta s fie pedepsit. Soarta i
244

- COLIN FALCONER -

adusese pe cap aceast nenorocire i nu putea dect s atepte i


s se roage.
i petrecuse toat dup-amiaza n templul zeiei Kuan Li. i
aprinsese tmie i-i lsase o mic ofrand de orez i flori. Spera
c va fi destul ca s-i obin favorurile.
Se ntoarse trziu, n seara aceea, cnd colierele de perle ale
becurilor electrice se aprinseser pe diguri. Luminile alupelor
care transportau turiti ntre rm i restaurantul Jumbo sclipeau
pe apele ntunecate.
Cnd vzu propria sa barc pe Fu Kurok, i ridic privirile i
zri trei brbai n geci negre, cu fermoar, pe punte. Ar fi putut s-i
spun fetei care vslea, s ntoarc i s-l duc napoi, n port, dar
tia c n-ar ctiga dect cteva ore. Nu putea scpa din ghearele
triadei. i, n afar de asta, trebuia s se gndeasc la familia lui.
l recunoscu pe unul din ei. Fusese omul lui de legtur la un
transport de opiu. l cunotea numai dup porecl Fishball Tak.
Zmbea, iar Fishball Tak nu zmbea niciodat, aa c Wing tia
c-l pate necazul.
Te-am ateptat i spuse Fishball Tak. Avem de ncheiat o
afacere.
Lockard Road sclipea cu reclame luminoase: Pussy Galore Bar,
Happy Boy, Lucky Place, Americana. Fetele n costume strmte de
mtase, crpate pn la jumtatea coapsei stteau n u,
marinari americani bei se cltinau pe trotuare, iar muzica pulsa
pe strzile aglomerate de trafic. Wanchai era plin de oameni n
cutare de sex, droguri i buturi. Toate dorinele lor puteau fi
satisfcute n Wanchai teritoriu individual, mprit bloc cu bloc
ntre triadele Hong Kong-ului.
Dragon Fist avea un birou deasupra unui bar, numit Candy
Store. Unul din soldaii si l escorta pe Douglas pe scri. Nepotul
lui intr nuntru. Camera era plin de fum, neaerisit i fierbinte,
n ciuda echipamentului de aer condiionat care uruia ntr-un col,
lng o fereastr cu jaluzelele trase.
Se afla n plin edin i pru nemulumit c fusese ntrerupt.
245

- OPIU -

Arat prosper, gndi Douglas. Purta un costum negru, ca pielea


de rechin i un Rolex de aur la mn. Lng el erau doi dintre
bodyguarzii lui, Freddy Yang i Half Ear Wang.
Douglas era dezgustat de starea fizic a unchiului su. Avea
cearcne sub ochi i era palid la fa. Fr hainele lui elegante, ar
arta ca oricare alt drogat din Hak Nam.
Mi s-a spus c vrei s m vezi zise Dragon Fist.
Douglas se nchin respectuos.
Da, am venit n legtur cu Fu Kwok spuse el.
Acum i deteptase atenia.
Ce tii de Fu Kwok? uier Dragon Fist.
tiu c unul din transporturile noastre de droguri a disprut.
i ce-i cu asta?
Era un poliist, sergentul Tan, care venea regulat n Hak
Nam.
mi amintesc de el spuse Dragon Fist.
A doua zi dup ce-am primit ncrctura, sergentul Tan n-a
mai aprut la datorie. Am ntreprins nite cercetri. Fratele su se
afla pe alupa de poliie care a disprut n noaptea aceea.
Dragon Fist trase din igar.
Cpitanul vasului Fu Kwok crede c s-a rtcit n apele
Chinei comuniste. Spune c a fost oprit de o alup comunist
care i-a confiscat ncrctura.
Minte.
Ce te face s fii att de sigur, Sharkfin?
Pentru c l-am gsit pe acest sergent Tan. Mi-a spus c a
aranjat totul ntre el i cpitanul vasului de pescuit.
Dragon Fist uier ca un arpe i se aplec nainte.
Unde este sergentul Tan?
N-a rezistat interogatoriului. Suferea de inim.
A fost o prostie din partea ta, nepoate. Ar trebui s lai
interogatoriul n seama mea.
Drogul l face nervos, se gndi Douglas.
Mii de scuze, tai lo.
246

- COLIN FALCONER -

Kee Lung vrea neaprat s gseasc opiul.


Dac vrei, pot s-l aduc pe cpitanul vasului Fu Kwok, n
Oraul ngrdit, ca s-i storc adevrul.
Nu, las-ne pe noi i spuse Dragon Fist, zmbind sarcastic.
Poate sufer de inim. Sergentul Tan i-a mai spus ceva, nainte s
moar?
Douglas i povesti tot ce tia despre planul de acostare a vasului
pescresc, totul, cu excepia rolului jucat de el, bineneles.
Poi s pleci i spuse el, cnd termin.
Da, tai lo zise Douglas.
l expediase ca pe un ran amrt!
Poate ai vrea s-i spun ce te ateapt? Oricum merii din
plin!
Dar nu-i exterioriza gndurile. n schimb, fcu o plecciune i
plec.
***
n noaptea aceea, Freddy Yang i Jamice Wong se duser la
Aberdeen s-l gseasc pe Wing Fat-hei, cpitanul vasului
pescresc Fu Kwok, dar acesta dispruse, mpreun cu ntreaga
familie.
Dragon Fist se afla ntr-o dilem. Dac raporta ce-i spusese
Douglas, fr s pun mna pe Wing i fr s tie exact unde se
afl marfa, i pierdea prestigiul. Hotr, deci, s atepte pn cnd
gsea pescarul. N-o s dureze mult.

61
Walled City
Wing Fat-hei fu mpins pe o scar ngust de bambus, ntr-un
mic pod. Era plin cu colivii din bambus i, la nceput, Wing crezu
247

- OPIU -

c erau pentru psri. Dar, dup ce se obinui cu lumina, i ddu


seama c nuntru erau oameni.
Soia lui era ndoit ntr-una din ele, ca o ra. Fetia lui de
patru ani zcea pe-o parte, tremurnd de groaz. Fiul su de nici
un an, zbiera plin de muci i murdrie.
Trei membri ai triadei stteau n mijlocul podului. Unul din ei
fierbea ap ntr-un vas pe o sob cu petrol.
Altul, mbrcat ntr-o geac neagr de nylon i jeani de catifea
reiat chiopta spre el. Zmbea, dar l privea cu ochi reci, cei mai
reci pe care-i vzuse vreodat.
Wing i feri privirile, ngrozit.
M numesc Douglas Ho zise omul. Sunt cel mai mare
blestem pentru tine. Sunt dragonul pe care l-ai deteptat fr s
vrei, spiritul ru, care te pndete din umbr de cnd te-ai nscut.
Ai neles?
Te rog gemu Wing. i-am spus adevrul despre opiu. Lasne s plecm.
Czu n genunchi n faa lui Douglas i se lovi cu fruntea de
podeaua murdar. Douglas l trase n picioare i-l duse spre
colivie.
Le vezi? l ntreb el.
Lu vasul cu ap fiart i-l duse la colivia unde era nchis soia
lui Wing.
O s vrs puin ap.
Auzi sfritul i ipetele soiei sale care se zbtea neputincioas
n nchisoarea ei de bambus.
Douglas duse apoi vasul la colivia lui Wing.
Nu! l implor Wing. Te rog! i-am spus adevrul! N-am
furat opiul! Te rog!
Douglas zmbi i puse vasul la loc pe sob. Wing nu reui s-i
desprind privirile de la el. Ce alte torturi le mai pregtise acest
monstru?
Kuan Li, Zei a Milei, te rog!
Brbatul chiop, cu ochi reci vorbea din nou, pe un ton blnd,
248

- COLIN FALCONER -

hipnotic.
Vreau s pricepi ceva, Wing Fat-hei. Eti n minile mele. O
s faci tot ce-ti spun pentru c acum, nu trebuie s-mi dai
socoteal dect mie. Ai neles?
Wing nu nelese, dar ncuviin din cap, tiind doar c trebuia
s-i protejeze familia de torturile cumplite la care i-ar supune
acest monstru, dac nu fcea ce i se spunea. Dac exist o
speran, orict de mic, trebuia s accepte.
O s fac orice, orice gemu el.
Bun spuse Douglas. Eti un om nelept.
Sammy Chen sttea n captul unei enorme mese de nuc
lustruit. Era singura persoan de la mas. Purta o cma i
pantaloni prini cu bretele. Mnca dintr-un vas intestine de gsc
i crab rece cu beigae de argint.
Douglas Ho exclam el.
Era greu de spus dac se bucura sau nu s-l vad.
Dragon nenfricat zise Douglas nclinndu-se.
De ce ai venit?
Douglas tia c nu trebuia s se lase indus n eroare de
blndeea glasului su.
Trebuie s-ti spun ceva confidenial, Kee Lung.
Oh?
n legtur cu marfa disprut.
Sammy Chen ncuviin din cap i se prefcu vag interesat.
Douglas se duse la u i-l aduse pe Wing Fat-hei.
Sammy Chen strmb din nas cnd simi duhoarea:
El este pescarul i spuse.
Wing Fat-hei se aez n genunchi, pe podea.
Spune-i! i porunci Douglas.
Comunitii care au furat gemu Wing.
Da? zise Sammy nerbdtor.
L-am recunoscut pe unul din ei.
Da?
249

- OPIU -

l cunosc sub numele de Dragon Fist.


Sammy Chen i ncrucia minile pe burt i-l privi aspru pe
Douglas.
Eti sigur, pescarule?
Dar Wing nu era n stare s-i rspund. Plngea i-i curgeau
muci din nas pe podeaua lustruit de marmur. Sammy Chen i
fcu semn lui Douglas, care naint un pas i lovi ranul ntre
coaste.
Kee Lung vrea s tie dac eti sigur?
Da, Kee Lung, sunt sigur. tiu c nu-i imagina c o s-l
recunosc, dar l-am vzut la Aberdeen, n maina lui roie care urla
ca dragonul. Dar, ce era s fac? Cui s-i spun?
Sammy Chen oft adnc. tiuse de la nceput c cel care furase
opiul fcea parte din propria sa triad. Cine altcineva ar fi putut
s cunoasc ora i locul exact, unde urma s se desfoare
tranzacia?
Ridic un deget spre Douglas, care tr pescarul, i-l arunc pe
u, n foaier, unde-l ateptau soldaii si.
Sammy Chen ddu mncarea la o parte i se gndi.
Spune adevrul? l ntreb pe Douglas.
Pare imposibil. Dar ce interes ar avea s mint? Este ngrozit.
Sammy Chen cuget la vorbele lui. l studia pe tnrul triad
chiop. l porecliser Sharkfin. l cunotea de la Dragon Fist
nsui. Era o creatur oribil, costeliv, cu faa plin de courile
adolescenei i marcat de cicatricele ncierrilor de strad. Un
soldat, un executant poate. Dar nu ar fi fost n stare s regizeze
aa ceva. De aceea, Sammy Chen era nclinat s-i cread povestea.
Dar, mai nti, trebuia s verifice minuios.
Poi pleca zise el.
Tnrul se art dezamgit, dar se nclin i iei fr s scoat
o vorb. Sammy Chen ridic receptorul. Peste cteva minute afl
c n noaptea respectiv dispruse ntr-adevr o alup de poliie,
dar autoritile engleze trecuser incidentul sub tcere din motive
250

- COLIN FALCONER -

politice i de securitate. Unul din membri echipajului de la bordul


alupei era sergentul Tan Yam Kenng, cunoscut sub numele de
Louie Tan. Fratele lui, sergentul Tan Yam Kuam fusese introdus n
triad de Dragon Fist nsui i l vizitase de asemenea acas de
cteva ori.
Totul se potrivea uimitor. n clipa aceea, se hotr. Se duse la
biroul din colul camerei, lu o sticl cu cerneal, un toc vechi cu
peni i o foaie de hrtie roie. Scrise repede i usc cerneala cu o
sugativ.
Era ordinul de excludere a lui Dragon Fist din triada Fei Lung.
Reprezenta de fapt o condamnare la moarte.
l aduse pe Douglas Ho napoi n camer i-i nmna ordinul
personal. i spuse c, dup ce-l va duce la ndeplinire, i va susine
personal promovarea la rangul de Stlp Rou.

62
Dragon Fist se trezi cu o durere familiar n oase. Dou fete
erau ntinse lng el n pat iar una din ele se nfurase n jurul
lui. O mpinse la o parte, se ddu jos din pat i se ndrept, n
pielea goal, spre baie. Pe chiuveta de marmur, era un scule de
plastic; nuntru, se aflau seringi de diferite mrimi, pachete cu
praf alb i un garou. i tremurau degetele n timp ce i prepara
injecia.
Auzi un zgomot n spatele lui, se uit n oglind, i vzu o
umbr n prag i eava unui pistol. Se ntoarse, dar intrusul se
dovedi mai rapid. i smulse seringa din mn i-i vr pistolul n
nas.
Recunoscu omul. Era Fishball Tak. n spatele lui era alt pistolar,
Jamie Wong. Nu mai nelegea nimic proprii lui oameni.
Ce vrei? zise el.
Nu-i rspunser. Fishball Tak l mpinse spre u. Cnd ieir,
l vzu pe Freddy Yang plutind cu faa n jos, n piscin, cu o pat
251

- OPIU -

roie n jur.
Dragon Fist l lovi cu piciorul n inim pe Jamie Wong,
drmndu-l, iar apoi ridic braul, intenionnd i apsnd pe
trgaci. Dragon Fist ndoi piciorul sub el i czu, secerat de
durere.
Fishball Tak se aplec asupra lui i-l lovi n cap cu pistolul.
i puser un clu n gur, i legar minile i-l duser pe hol
trecnd de doi locatari ngrozii, apoi, se nghesuir pe bancheta
din spate a unui Austin vechi. Dragon Fist i reveni n timpul
drumului i vomit de durere. Brbaii din main njurar
murdar i-l lovir. Lein din nou.
Cnd i reveni, se trezi pe puntea vasului pescresc Fu Kwok.
Nepotul lui sttea acolo, ntr-un ezlong, nconjurat de ase soldai
ai si din Walled City.
Unchiule, m bucur c ai venit. O s mergem la pescuit. Ai
adus vreo momeal?
Dragon Fist nu-i rspunse. Dac voiau zeii, va supravieui.
Soarta unui om i era scris pe frunte. N-avea rost s se agite.
l legar cu o funie mpuit, cufundndu-l n ap pn la
glezne. ncerc s-i explice ce se ntmpla, dar durerea nu-l lsa
s se gndeasc. Nu putea s se mite i nici s vad, iar piciorul
drept i zvcnea cumplit. Leina i i revenea ca un necat care
lupta s se in la suprafaa apei i apoi i pierdea puterile.
Dar la fel de intens ca durerea, era i nevoia de heroin. Nu se
putea gndi la nimic altceva. Nici mcar moartea nu i se prea att
de cumplit ca imposibilitatea de a-i injecta drogul n vene.
Avusese odat un abces la dinte; era aceeai durere, numai c
acum i cuprinsese tot trupul.
Aerul era uleios i fierbinte, dar el tremura de frig, cu braele
legate la spate.
Simea alupa cutremurndu-se, auzea uruitul motorului i
sesiza vibraiile prin caren. i jurase s nu le arate ct suferea,
dar micarea brcii l fcu s cedeze i-l scoase din mini. ncepu
s urle, iar cnd se nnopt, deja bolborosea incoerent.
252

- COLIN FALCONER -

Douglas era dezgustat. i respectase unchiul i acum uit-te la


el. Asuda, tremura i zbiera de parc ar fi fost torturat. Arta mai
ru dect cei mai josnici drogai din Hak Nam. Cum de ajunsese n
asemenea hal?
Douglas sttea ntr-un ezlong, cu un pistol Beretta n poal,
privind soarele care cobora la asfinit, dup insule. Seara era un
timp potrivit pentru rechini. Atunci obinuiau s se hrneasc. i
era destul lumin s priveasc spectacolul.
i-ai nsuit profiturile i spuse el.
Dragon Fist nu putea s-i rspund. Zcea chircit pe punte,
dnd din picioare i bolborosind. i lipseau civa dini i i se
prelingea saliva pe brbie. Sngele care-i curgea din genunchi, se
nchegase pe podeaua de lemn.
Foarte bine. Douglas dorea ca sze Kau ai si s-l priveasc
ateni.
Se ntoarse i-l vzu pe Wing, la crm, cenuiu la fa de
spaim. Lui Douglas i se prea c pescarul mbtrnise cu zece
ani n ultimele douzeci i patru de ore. Nici un drog nu se putea
compara cu acest gen de putere.
Unde a ngropat Ho Chan-fu opiul furat de la tine? l
ntreb Douglas.
Pescarul art spre Insula Casa Norocului. Fusese invizibil n
noaptea aceea, dar acum se ridica din mare ca o mic balen
verde.
Unde?
Pe plaj. Am vzut lumini n extremitatea nordic zise
Wing, repetnd cuvintele pe care-l nvase Douglas s le spun.
Douglas se ridic i ncuviin din cap. Tot acest teatru era
pentru oamenii si.
i-ai ctigat dreptul de a-i vedea nc o dat soia i copiii
zise el.
Wing zmbi nesigur.
Douglas fcu semn i trei sze Kau coborr sub punte. Ridicar
un tambur de 200 l pe scar i-l trr spre pup.
253

- OPIU -

Douglas l apuc pe Wing de cma i-l mpinse peste parapet


s priveasc.
Iat-i familia i spuse el.
Cei trei tineri rsturnar tamburul, dar n mare nu czur
dect buci de mruntaie, carne i membre nsngerate,
despicate din carcas. Wing se holb uluit la cadavrele
dezmembrate ale familiei sale aruncate n ocean, ce pluteau n voia
curentului.
Capul soiei sale iei la suprafaa ca un dop i pescarul scoase
un strigt. Douglas l mpuc n ceaf i-l ls s cad.
Dragon Fist i ddea seama doar pe jumtate de ce se
ntmpla. Se zvrcolea pe punte, de parc ar fi nghiit acid. Ce
ruinos, se gndi Douglas. Nu va putea s guste spectacolul oferit
de mine, aa cum m ateptasem.
Dai-i ceea ce vrea zise el.
Doi sze Kau se lsar pe vine, lng el. Unul din ei i leg braul
cu un garou, s-i scoat venele n eviden, iar cellalt i inject
drogul. Dragon Fist gemu de plcere, tremur i vomit.
Pn s-i revin, primul rechin simi mirosul sngelui familiei
Wing i venise la festin.
Punei-i un colac zise Douglas.
Dragon Fist nu nelegea ce se ntmpl; dac ar fi neles poate
c ar fi opus rezisten. Ochii lui erau sticloi de drog, iar faa
desfigurat de euforie. Doi membri al triadei i forar colacul pe
cap i umeri, iar apoi i legar din nou minile la spate. l trr pe
punte, i prinser o sfoar n jurul trupului i legar cellalt capt
de pupa vasului.
Douglas scoase condamnarea la moarte i le-o art tuturor, s
vad.
Nu voi fura de la fraii mei de cruce din familia Hing strig
Douglas. Dac voi nclca acest jurmnt, voi muri strpuns de
mii de sbii.
Zicnd acestea l apuc pe unchiul su de umeri i-l arunc n
mare.
254

- COLIN FALCONER -

Rechinii nu se grbir s vin. Dragon Fist pluti pe ap cinci


minute, nainte ca un exemplar mare s-i fac curaj i s-l atace.
Dar, dup aceea, se termin foarte repede i ipetele lui Dragon
Fist fur purtate de vnt n patru zri.
Douglas se ntoarse i zmbi tinerilor adunai n jurul lui la
pup. tia c i vor aminti aceast scen. Acum, i crease o
legend. Vor spune c exist o legtur supranatural ntre el i
rechini. Numele Sharkfin va fi sinonim cu teroarea.
Se va ntoarce pe plaj, s gseasc marfa lui Sammy Chen.
Creditul pe care-l ctigase n ochii lui 489 valora mai mult pentru
el dect banii: la urma urmei, ce contau cteva milioane de dolari,
cnd averea la care visa era att de imens?

63
Saigon, august 1967.
Saigon-ul se schimbase. Este aproape de nerecunoscut, se gndi
Baptiste. n loc de bulevardele late nesate cu biciclete, strzile
erau sufocate cu camioane mslinii i jeep-uri care scuipau fum
negru. Americanii i soldaii ARUN miunau peste tot, pipindu-i
nervos pistoalele mitralier M 16. Sunt nite copii, se gndi el,
pn cnd i ddu seama c nici el nu fusese mai mare cnd
venise n Indochina cu Forele Aeriene Franceze.
Mai erau i bui doi, copiii strzii, orfanii i refugiaii, pleava
rzboiului, ceretorii i hoii de buzunare, care bntuiau cu miile.
Cei n vrst, erau numii cowboy, aveau motociclete Honda i
furau geni i aparate de fotografiat, n timp ce treceau n fug pe
lng pietoni.
Tensiunea din ora era palpabil. Saigonul devenise mai sigur
dect cu trei sau patru ani n urm, cnd gherilele Viet Cong-ului
aruncaser n aer restaurantul plutitor My Canh i bombardaser
Brinks BOQ i prima Ambasad SUA. Dar sacii de nisip, barierele
255

- OPIU -

i srma ghimpat artau c oraul se afla nc sub asediu.


Gerry Gates i colonelul Tran Van Li sosir mpreun. Cei trei
brbai ddur mna unul cu altul. Un chelner n uniform le
aduse pahare cu bere n timp ce studiau meniul.
Baptiste i Li se priveau unul pe altul, ncruntai. Baptiste nu-l
uitase pe Li, dar acum afacerile erau mai importante dect
mndria.
M bucur s te vd n Saigon i spuse Gates. Cum mai
merg lucrurile n Vientiane?
Cum tii.
N-am mai trecut de mult pe acolo. Oricum, am auzit c ai
reintrat n afaceri.
Posibil.
n Vietnam s-au schimbat multe lucruri. Multe din vechile
probleme nu mai exist. Sunt sigur c tu i domnul Li putei
ajunge la o nelegere.
Ne-am neles i alt dat zise Li, rnjind cu buzele lui
subiri.
Lui Baptiste i venea s-i arunce paharul n fa. Dar, n schimb,
zmbi la rndul su i i concentr atenia asupra meniului.
Agitaia de la ora prnzului era n toi, iar magazinele i birourile
guvernamentale i deertau lucrtorii pe strzi, pentru siest.
Fete drgue, cu pr negru, n ao dai nflorate, umpleau
bulevardele, ngrmdindu-se s ia un taxi sau siclo, ctre casele
lor din suburbii. Tu Do se transformase ntr-o cacofonie de
claxoane i clopoei de biciclet. Unul cte unul, negustorii chinezi
i indieni trgeau obloanele de oel la magazinele lor.
Plvrgeau n timp ce mncau, discutnd despre viitoarele
alegeri. Colonelul Nguyen Thien i Marealul Forelor Aeriene Ca O
Ky se aliaser s nfrng conducerea format din civili. Acest fapt
prea s-l amuze pe Gates.
Democraie! Ce porcrie! exclam el i comand nc un
rnd de bere.
ncepu ploaia de dup amiaz, dar masa lor de la colonadele n
256

- COLIN FALCONER -

form de L era adpostit sub un umbrar din bambus. Un jeep de


poliie trecu pe lng ei, cu luminile roii sclipind. Chelnerul apru
cu o msu rulant n alb, cu pateuri franuzeti.
Haidei s trecem la afaceri propuse Li n cele din urm.
Baptiste i aprinse igara.
Care-i treaba?
n Saigon nu se mai ncheie nici o tranzacie cu opiu fr s
fiu i eu implicat zise Li. Acum, Forele Aeriene pot aduce opiul
direct la Tan San Nhut. l vom livra oriunde n Saigon, la un pre
fix pe kilogram. Dup aceea, este treaba ta.
i dac vreau s export?
Directorul Autoritii Portuare din Saigon este cumnatul vicepremierului Ky. i cred c ne putem nelege.
Baptiste se uit la Gates.
i unde vor merge toi aceti bani?
Gates ridic din umeri.
Habar n-am.
Vor asigura meninerea securitii n Vietnam-ul de Sud
spuse Li.
Desigur, este pentru o cauz bun. N-a vrea s cred c
cineva va profita personal din aceast afacere. La urma urmei, se
presupune c eu sunt gangsterul.
Haidei s nu ne lansm n demarcarea atribuiilor spuse
Gates. Realitatea este c am dat-o n bar aici. ngeraii din
Congres au vrsat lacrimi amare din cauza corupiei care
domnete n Vietnam-ul de Sud, un stat poliienesc, i ne-au forat
s ne descotorosim de Diem. i uite ce s-a ntmplat. Bieii cei ri
ne-au aruncat n aer Ambasada! De aceea, cuiva i-a venit pn la
urm mintea la cap i l-a susinut pe Ky. Singurul lucru care poate
garanta n acest loc afurisit este o mare reea de supraveghere.
Informatori pe fiecare strad. Dar asta cere bani, aa c trebuie s
treci cu vederea cteva lucruri mrunte, cum ar fi opiul. Dup
cum vd eu lucrurile, ncurajm administraia local s aib acces
la sectorul privat.
257

- OPIU -

Am fost ntotdeauna contient de ndatoririle mele civice,


doar tii asta, domnule Gates.
Gates i bu berea i-l privi pe Baptiste peste buza paharului.
Sigur c ai fost. Dar ai avut i noroc.
Noroc?
La dracu! Doar tii ce vreau s spun, Rocky a murit exact
cnd trebuia.
A fost o mare tragedie. Doar nu era btrn. Doctorul a spus
c a avut un atac de cord.
Ia te uit. Am crezut c oprla btrn o s triasc venic.
Gates i arunc o privire cu subneles, pe care ar fi putut s-o
interpreteze n mii de feluri.
Dar ce s-i faci, nu se tie niciodat, nu?
Ploaia se oprise. Strzile erau linitite acum. Rmseser doar
negustorii ambulani cu cutiile lor cu acuarele, urmrind, demni
de mil, fiecare vestic pe care-l vedeau. Doi biei, vnztori de
ziare se angajaser ntr-o lupt pe via i pe moarte pentru
mprirea teritoriului.
Da, viaa este ciudat, ntr-adevr. Nu poi s tii niciodat
ce-o s se ntmple.
Era trziu, dup-amiaz, cnd Baptiste i termin treburile n
ora. Se ntoarse acas cu maina, strecurndu-se printre
taxiurile albastre i galbene, bicicletele, motocicletele i camioanele
de armat. Fumul aruncat de gazele de eapament nvluia oraul
ntr-o cea cenuie.
Soarta, ambiia i furia, l aduseser pe Baptiste Croc napoi la
Saigon.
Bonaventure avusese dreptate n legtur cu generalul
Rattakone. La mai puin de un an, dup ce Baptiste preluase
afacerile familiei, generalul refuzase s comande rechiziii militare
suplimentare. Crezuse c Forele sale Aeriene puteau transporta
opiul fr intervenia ntreprinztorilor privai i voia s-i pstreze
o mai mare parte din venituri. Dar, ironia sorii, fcuse ca la puin
258

- COLIN FALCONER -

timp dup aceea, s se intensifice rzboiul mpotriva Pathet Lao,


iar Forele Aeriene Laoiene erau angajate aproape n ntregime cu
bombardarea zonei Ho Chi Minh. Aa c acum, vietnamezii erau
cei care transportau cea mai mare parte a opiului la Saigon, din
Pakse i Savannakhet.
Baptiste nu era surprins de ce se ntmplase. Opiul nu mai
reprezenta o afacere dosnic, aa cum fusese pe vremea lui
Bonaventure. Profiturile poteniale erau prea mari ca s fie
ignorate.
Rmsese n Laos doi ani, ca s coordoneze Amicus i s
organizeze ocazional cte un mic trafic cu aur i piastere din
Saigon. Ateptase aceast ocazie.
i acum venise, iar pentru asta trebuia s le mulumeasc
americanilor. Cu cele mai bune intenii, aruncaser din nou
norocul n braele lui.
Baptiste i Noelle se mutaser n vila familiei de pe vechea
strada Pasteur. Era mare, scump, aparinuse unui nalt demnitar
din vechea administraie colonial. O alee lung, erpuitoare,
ducea la un heleteu ornamental, umbrit de copaci i o verand
mare, alb. Ibiscui roii i portocalii strjuiau pereii bleu, de
stuco.
Noelle era sus, n dormitorul lui Lucien. Copilul dormea ntins
pe burt, iar Noelle i mngia prul. Spatele vilei ddea spre
acoperiul spltoriei, iar Baptiste auzea servitorii strigndu-se
unii pe alii n limba lor melodioas, ca i cnd ar fi urlat peste un
cmp de paddi.
Noelle i ridic privirile cnd soul ei intr, ncruntndu-se de
parc ar fi fost ntrerupt din cine tie ce educaie complex. n
ultima vreme aa era mereu, indiferent i distant. Ca o
fantom, se gndi el. Fantoma unei fiine pe care o iubise.
Este bolnav? se interes el.
Doar obosit. A avut o zi grea, la coal.
i puse mna pe umeri i o srut pe obraz. Ea nu-i rspunse,
dar nici nu se feri, ca i cnd n-ar fi fost acolo de fapt, ca i cnd
259

- OPIU -

i-ar fi lsat pielea undeva, i ar fi disprut.


i-am adus ceva murmur el.
Scoase o cutie de catifea. Noelle o deschise. nuntru era un
colier, rubine birmaneze, roii ca sngele pe catifeaua purpurie.
Nici mcar nu-l lu din cutie.
De unde l-ai luat?
De la un bijutier din Tu Do. i place?
Este frumos. Mulumesc, Baptiste.
Zmbi, vag i nchise cutia. Apoi, se ntoarse din nou asupra
copilului adormit.
Mulumesc, Baptiste, se gndi el. Aproape cinci mii de dolari
americani. Mulumesc, Baptiste i nimic mai mult.
Oare va reui vreodat s-o rectige? Ct timp l va face s ard
pe altarul lui Jean-Marie Ppin? Mai ales c nu era vina lui!
Ea fusese cea care i spusese: Vrei s urmreti nori, toat
viaa? ncercase s-i satisfac ambiiile. i trezise dorina de
mrire, i-l pornise pe acest drum. i acum vor avea totul, fir-ar ea
s fie.
Femeia aceasta, devenise cea mai amar obsesie a lui. Toat
viaa lui avusese orice femeie i dorise, dar cea pe care nu putea
s-o aib, acum, era tocmai soia lui. Cnd se calm, i se pru chiar
comic.
Dar n-o s renun niciodat la ea. ntr-o zi, o s-o fac s m
iubeasc din nou, promise el.
Poate atunci o s-o las s plece.

64
Dale i conduse maina printre biciclete i scutere, pe
Bulevardul Tran Hung Dao. Porter se lupta cu ncrctura lor
prost ancorat, n drum spre pia. Auzea clipocitul brcilor pe
ru, iar duhoarea canalelor i a ierbii putrede din ap era
copleitoare.
260

- COLIN FALCONER -

Cnd ajunse n Cholon, traficul se aglomera i claxoanele iuiau


asurzitor. i ls camionul pe crare i merse pe jos pn la Trung
Mai. Intr nuntru. Mutele bziau pe o hrtie lipicioas,
atrnat de cadrul uii biroului, n spatele recepiei. Din camer
apru nsui Sammy Chen. Faa lui durdulie de Buddha, rnjea
umil.
Domnule Dale! exclam el.
Bun Sammy.
Chinezul era mbrcat cu un sacou peste un maiou de plas i
un longyi alb. La mn avea un ceas ieftin, cu o curea de crom. Ca
de obicei, nimic nu trda faptul c era cel mai prosper om de
afaceri din Saigon. Era o neleapt msur de precauie, att
pentru Viet Cong, ct i pentru funcionarii guvernului, care
strngeau impozite n Cholon.
Pe aici, pe aici zise el i-l duse pe Dale n biroul su.
Covorul era ptat de ceai i mncare, iar tencuiala se dezlipea
de pe pereii bleu. Pe birou erau cteva registre i o numrtoare.
Un ventilator se nvrtea ntr-un col, rvind paginile unui
calendar fixat n perete, care nfia o chinezoaic gras ntr-un
costum de oper. n cellalt col era un mic altar cu tmie i
ofrande de fructe, aranjate n jurul efiziei din ipsos a unui zeu
chinezesc.
Stai jos, te rog. Vrei nite whisky, domnule Dale?
Acesta ncuviin din cap.
Sammy Chen deschise un sertar, scoase o sticl Johny Walker i
umplu dou pahare.
Voiai s discutm, Sammy?
Poate am nite informaii, pentru tine, OK?
Ce fel de informaii?
Poate sunt doar zvonuri.
Vreau s tiu, indiferent ce este.
Noua grupare VC din Cholon intenioneaz s arunce o
grenad la Caf Verlain i apoi la Continental.
Cnd?
261

- OPIU -

Mine. La prnz, cnd este cea mai mare aglomeraie.


tii vreun nume?
Sammy Chen rupse o foaie de hrtie dintr-un carneel, not un
nume i o adres, mpturi foaia n patru i i-o ddu lui Dale.
Americanul o bg n buzunar i bu din whisky. Era cald i
uleios.
Mulumesc, Sammy.
Sammy Chen nu se atepta s fie pltit. Informaii de acest gen
erau n schimbul impozitului pretins de guvern ca s-i autorizeze
traficul cu opiu. Era un trg rezonabil. Acum, poliia i escorta
chiar opiul de la Tan Son Nhut la cafenelele sale unde se fuma
opiu.
Dar Sammy, considerase nimerit s transmit informaiile sale
americanilor, nu agenilor lui Li. Dale presupunea c se gndea la
viitor, cnd legturile cu spionii americani s-ar putea dovedi
valoroase. Sammy Chen negociase n apele tulburi ale politicii
vietnameze de mai bine de zece ani i tia ce avea de fcut.
Domnule Dale, nu conteaz c eu v ajut n felul sta. Dar
nu aa o s ctigai rzboiul, OK?
Dale se enerv s fie criticat de un gangster din Cholon.
Las-ne pe noi s ne facem griji n aceast privin. Statele
Unite nu au pierdut niciodat un rzboi.
Poate tocmai acest lucru nu este bun. ncercai s nu pierdei
niciodat. Bombardai Hanoi-ul, dar nu-l invadai. Luptai n
Saigon, dar nu la Haiphong. V place s v batei, cnd nu facei
altceva dect s blocai pumnul altuia. n curnd o s obosii i
adversarul o s v pocneasc dureros, i o s v fac s sngerai.
Nu sunt eu de vin. Guvernul nostru stabilete strategia de
aciune.
Guvernul vostru acioneaz prostete.
Sammy zmbi, artndu-i dintele de aur.
Nu te nfuria, domnule Dale. Sammy Chen ine cu America.
Fr voi, nu mi-ar merge att de bine afacerile.
Trebuie s alegem ntre dou rele: comunismul i opiul.
262

- COLIN FALCONER -

Eu neleg asta. Dar Guvernul vostru nelege?


Ne-am angajat ntr-un rzboi, Sammy. Cel mai mare rzboi
din lume. Pentru libertate!
Libertate exclam Sammy ct pe ce s se nece cu whiskyul su.
i o s nvingem.
Sper s nvingei, domnule Dale. Dar mai nti, avei nevoie
de bani. Cum ar fi cei obinui din opiu.
Lui Dale i se prea dezgusttor s stea aici, cu acest om care
fcea comer cu slbiciunile omeneti i s-i asculte ironiile.
Ascult Sammy, ntr-o zi, cnd acest rzboi se va termina, noi
doi s-ar putea s nu mai fim de aceeai parte. Oricum, i garantez
c n-o s mai fim, dac voi avea de ales.
Sammy i scoase ochelarii i-i terse de sacou.
O s-i spun ceva despre mine, domnule Dale. Am avut un
vr care locuia n Swatow. Era mare om de afaceri. Avea un hotel, o
fabric de bumbac, fcea cmi, pantaloni, multe lucruri. Cnd
au venit comunitii, a pierdut tot. A ncercat s fug n Hong Kong,
dar comunitii l-au mpucat, mpreun cu soia i copiii lui.
Gndete-te c voi fi ntotdeauna prietenul vostru, fie c vrei sau
nu.
Dale i termin whisky-ul i se ridic.
Meninem legtura zise el.
Plec, cutremurndu-se de furie. Cu ce greise oare ara lui
dac acum trebuia s negocieze cu gangsteri chinezi, fr acordul
guvernului SUA?
Noelle sttea pe bancheta din spate a Mercedes-ului, cu Lucien,
la adpost de cldura nbuitoare i mirosul fetid de benzin i
canalizare. Saigon semna cu o mlatin pavat. Vntul fierbinte
nu rcorea niciodat atmosfera. Chiar i copacii preau s se
topeasc n cldura amiezii.
Urmau aceeai rut n fiecare zi ca s-l ia pe Lucien de la
coal, strbtnd strada Truong Minh Gian, devenit acum o
263

- OPIU -

adevrat Mecca pentru soldaii americani n cutare de droguri i


prostituate. Noaptea, furnicarul de oameni i maini sclipea n
lumina neoanelor. Femeile uoare se rspndiser ca i gangsterii
n tot Saigon-ul. Noelle observ c tot mai muli oameni erau
rnii, iar copiii strzii vnau n bande.
Se opriser n colul interseciei Cong Li. Se uit pe fereastr i,
fr s-i dea seama, l vzu pe Jonathan Dale.
Era cocoat la volanul unui Citroen LCV, ridicol de mic. O
observ i el, i-l vzu aplecndu-se i strignd ceva pe geam.
Apoi, traficul se puse n micare.
Se ntoarse i-l vzu oprindu-i maina i srind pe strad. Fu
asurzit de claxoanele bicicletelor, Honda-urilor i Vespas-urilor.
Dar nu-i psa. Alerga dup Mercedes, fcnd cu mna nnebunit.
Noelle l btu pe umr pe oferul Khan.
Mai repede zise ea.
Dar n-am cum, doamn. Suntem blocai n trafic protest
Khan.
Lucien tresri.
Maman, bate un brbat n geam.
Nu-l bga n seam.
Este un american. Ce vrea?
Dale i lipise faa de sticl.
Noelle! Noelle!
Maman, tie cum te cheam!
Mic-te, Khan!
Un poliist vietnamez oarece alb, cum i spuneau americanii
sttea n mijlocul interseciei, pe un piedestal crem. n clipa
aceea, ridic mnua alb i le fcu semn. Mercedes-ul ni
nainte.
Mai repede, Khan!
Nervos i derutat, aps pe pedala de acceleraie i maina se
avnt printre un camion al armatei SUA i un autobuz vechi,
ruginit.
Noelle se uit pe geamul din spate, i-l vzu pe Dale, privind
264

- COLIN FALCONER -

neajutorat dup ea, n mijlocul strzii.


Cine era, maman? strig Lucien speriat i agitat. Cine era
brbatul acela?
Nimeni spuse Noelle, alb la fa. Absolut nimeni. i acum
ntoarce-te i taci din gur. M doare capul.

65
Lucien devenise prea greu ca s-l poarte pe umeri i s se joace
de-a avionul, hotr Baptiste. Se prbui, cu rsuflarea tiat pe
un scaun de trestie de pe verand i Lucien se duse n braele
mamei sale. Baptiste simi un ghimpe de amar. Nu reuise s se
apropie de el. Nu era fiul pe care i-l dorise i pentru asta o
nvinovea pe Noelle. Ea ntorcea biatul mpotriva lui. Singura
ocazie cnd i cuta compania era jocul de-a aeroplanul.
Deci, Lucien l ntreb el ncercnd s converseze, ce ai
nvat azi la coal?
A trebuit s nvm sunetele alfabetului nostru. i ne-a
predat numerele. Pe urm, ne-am jucat de-a prinselea cu fetele.
i ai prins vreuna?
N-am reuit s alerg att de repede mormi Lucien.
Dar nu i s-a ntmplat nimic pasionant, azi?
Un american s-a luat dup maina noastr zise el i vzu
c mna mamei lui se ncordase.
Atunci, i aminti c ar fi trebuit s pstreze secretul i i
ascunse capul n bluza ei.
Baptiste o privi aspru pe Noelle.
Un american? pufni el.
N-a fost nimic zise ea, dnd din mn. Un marinar beat,
atta tot.
Baptiste rmase tcut timp de cteva clipe, studiindu-i faa. Nu
tia s mint. Chiar l lua drept prost?
Dale! exclam el.
265

- OPIU -

Ce?
A fost Dale, nu-i aa?
Ezitarea lui Noelle i confirma temerile.
Bineneles c nu.
Baptiste se ridic i iei trntind ua n urma lui. Lucien ncepu
s plng. Noelle l mngie pe cap.
Nu-i nimic, Luc murmur ea. N-a fost vina ta.

66
Lucien era fascinat de mama lui. Mirosea ntotdeauna a flori i-i
plcea s se cuibreasc la pieptul ei. i plceau bluzele fonitoare
de mtase pe care le purta i snii ei calzi. Putea sta ore-n ir s-o
priveasc n timp ce-i pieptna prui lung, negru.
ntr-o zi, i dorea s-o salveze.
Nu tia de unde i venise ideea c mama lui trebuia salvat.
Poate din cauza tristeii ei, care o nvluia ca parfumul cu care se
ddea, sau poate din cauza conversaiilor furioase, purtate pe
optite n dormitorul prinilor, sau a momentelor cnd o gsea
plngnd tcut sub copac. Dar, jur el, ntr-o zi, cnd va crete
mare, o va face din nou fericit.
ns acum era suficient c-l lsa s-i pstreze secretul.
Secretul celor petrecute cnd tatl lui era plecat. Atunci, se
nchidea n dormitor, descuia micul sertar de la birou i scotea o
pip lung i spirtiera pe care le inea acolo. Apoi, se ntindea pe
pat i lua un pacheel dintr-o cutie de bijuterie din lemn de tek
sculptat. Cutia coninea o gelatin neagr, cu miros ciudat. Punea
nite gelatin n vrful unui ac i-l inea deasupra spirtierei, dup
care l bga n pip. Iar dup ce fuma pipa, adormea ntotdeauna.
Nu mai vzuse niciodat o femeie fumnd, mai ales pip. La
Vientiane prietenii tatlui su i vizitau cteodat cu soiile, dar
numai brbaii fumau igri. i imagina c de aceea nu voia ca
mama lui s se afle.
266

- COLIN FALCONER -

n timp ce fcea asta, el se juca ntr-un col i fumul cu miros


dulceag l ameea, aa c, uneori, adormea i el.
Dar tia c nu i-ar trda niciodat secretul. Aceast zei
adormit, vistoare, era a lui i o iubea cu toat pasiunea pe care
poate s-o nutreasc un bieel pentru mama lui. i n inocena i
dragostea lui, ar fi fcut orice pentru ea.
nc se simea ruinat c-i trdase cellalt secret fa de tatl
lui, cu o zi nainte s plece. tia c-l minise pe papa despre
americanul cel mare care btuse n geamul mainii lor. tia,
pentru c l vzuse din nou pe american, chiar de diminea.
Venise la ei acas.
Dale nainta cu maina pe un bulevard cu ziduri nalte i copaci
umbroi. Pereii crem-liliachii ai vechilor vile franuzeti erau
ascuni parial de bananieri. Coti pe alee i opri maina n faa
unei verande. Cnd cobor din Citroen, i btea inima de agitaie.
Nu tia la ce s se atepte, i nici nu-i psa. tia doar c trebuia so vad din nou.
O servitoare deschise ua i-l privi speriat, ca i cnd ar fi fost
un strmo venit s-o bntuie.
Que voulez-vous41 l ntreb ea.. El i zmbi ct mai plcut.
Madame Croc, sil vous plait.42
Comment vous appelez vous?43
Dale. Jonathan Dale.
Ua se nchise la loc.
Se uit la primul etaj i vzu draperiile micndu-se i o umbr
retrgndu-se repede.
Noelle!
Atept, btu din nou. Umbrele se lungeau i nserarea se ls
repede. Nu era nici o lumin la ferestre. n cele din urm, renun.
Se urc n Citrooen-ul lui i plec.
41
42
43

Ce dorii? (fr.) (n.t.)


Cu doamna Croc, v rog. (fr.) (n.t.)
Cum v numii? (fr.) (n.t.)
267

- OPIU -

***
Se duse n Cholon. Era un ora chinezesc, cu ambale
asurzitoare, jocuri de mah-jong, spelunci de opiu, prostituate,
bordeluri i hoteluri ca Trung Mai, un caravanserai de plceri
ilicite.
Sammy se ridic de la masa lui de mah-jong s-l serveasc
personal. Lu o cheie de la recepie.
Pe aici, domnule Dale.
Dale l urm pe scrile ubrede, de lemn, la al doilea etaj.
Deschise ua i Dale intr nuntru. Sammy zmbi, i ddu cheia
lui Dale i plec.
Camera era urt, dar curat. ntr-un col, era o chiuvet ptat
cu o oglind crpat i un ifonier vechi. Patul, pentru o singur
persoan, era acoperit cu o pnz subire de bumbac. Strigtele
chinezilor de la mesele lor de mah-jong rsunau pe fereastra
deschis.
Dale se ntinse pe pat. Peste cteva clipe, se auzi o btaie
discret n u.
Entrez44 zise el.
O chinezoaic micu, mbrcat ntr-un cheongsam crpat
pn la coaps veni i se aez lng el fr s scoat nici un
cuvnt.
ntinse mna i o mngie pe obraz. Era tnr, nu mai mult de
optsprezece ani, bnui el. Se simi deodat btrn.
Sunt singur zise el.
Fata se dezbrc i i ntinse corpul palid, ca de filde, pe pat.
Mai trziu sttea n bezn i se uita pe fereastr la acoperiurile
Cholon-ului, ascultnd zgomotele nopii. Era trecut de dou
noaptea i Cholon-ul era nc treaz; oamenii pariau la jocuri de
noroc, strigau, mncau, se lsau prad plcerilor trupeti i
44

Intr (fr.) (n.t.)


268

- COLIN FALCONER -

fceau afaceri.
Se simea dezolat.
Se gndea la Michael i Jennifer din San Francisco. Oare ce or
face acum? ncerc s-i aminteasc ce or era n California. Apoi
se gndi la Noelle care dormea la cteva mile deprtare, n braele
soului ei, cu fiul lor n camera alturat. Era desprit de toi cei
la care inea din cauza distanei sau a circumstanelor, n timp ce
el, rzboinicul pustnic, i vedea de rzboaiele lui. i ddu brusc
seama, ndurerat, c se rzboise de cnd se tia i se ntreb dac
o s ctige vreodat.
Se simi deodat obosit de aceast cruciad a sa. Potirul
Sfntului Graal45 era la fel de intangibil i ndeprtat ca
ntotdeauna.

67
Bangkok, Tailanda.
Terasa de la Alliance Franaise era luminat cu lampioane de
hrtie; muzica i rsetele pluteau n seara cald. Unii oaspei
dansau, iar alii se plimbau pe balcon, s priveasc luminile
brcilor din Chao Phrya.
Marcel Rivelini fcu semn cu capul spre dou tinere tailandeze
care-i nsoeau, sugerndu-le c era timpul s se retrag discret i
s se pudreze.
mbtrnise urt, se gndi Baptiste. Prul negru i se rrise,
avea pungi vinete sub ochi i vene roii, ca nite fire de pianjeni
pe nas. Combinaia mortal dintre clima tropical i butur era
de vin, se gndi Baptiste. Dar starea lui jalnic era compensat
de vanitatea lui. Purta prea multe bijuterii, inele de jad, lanuri de
Potirul Sf. Graal din Legendele cavalerilor Mesei Rotunde. Se spunea c
numai cel mai pur cavaler l putea gsi (n.t.)
269
45

- OPIU -

aur la gt, o brar i un Piaget cu diamante la mn. Era


mbrcat ntr-un costum negru, de mtase.
Poate c nu fuseser vremuri uoare, dar opiul se dovedise
benefic pentru Marcel Rivelini.
Dac nutrea vreun resentiment fa de familia Bonaventure n
general i Baptiste n particular, nu o arta. Noelle Bonaventure
era, la urma urmei, o femeie i atta tot, dar afacerile erau afaceri.
Presupun c ai auzit ce se ntmpl n Europa? Americanii
fac presiuni asupra turcilor.
Scoase o cutie de igri tari, ruseti, din hain i i aprinse
una. i oferi i lui Baptiste.
Guvernul turc a fost de acord s distrug toate culturile de
mac din podiul Anatoliei, n schimb pentru ajutorul economic
american. Oamenii mei din Marsilia sunt disperai s gseasc o
surs alternativ. Deodat, resursele de opiu din aceast parte a
globului au devenit foarte importante.
Baptiste ncuviin din cap, dar nu spuse nimic.
Mai ai relaii sus puse n Laos?
De ct ai nevoie?
Sunt sigur c pot gsi cumprtori pentru orice cantitate miai furniza. Dar nu opiu. Este prea voluminos. n Marsilia vor
morfin.
Morfina. Va fi o problem, se gndi Baptiste. Dar nelegea logica
preteniilor lor. Opiul crud era prea voluminos ca s-l transporte
clandestin peste grani.
Crezi c poi s-o faci? ncuviin din cap.
O s gsesc eu o cale.
i o s aranjezi s te descurci cu autoritile portuare?
Da.
Bun.
Rivelini tui din nou. Avea o tuse urt. Dac ai ajuns n halul
sta, o s m las de fumat, se gndi Baptiste.
Ari bine l mini el..
M simt ca un rahat. Doctorul spune c ar trebui s m
270

- COLIN FALCONER -

ntorc n Frana. Vrea s renun la tot.


Ridic igara.
Un idiot.
Ai stat prea mult timp n Asia.
Acum n-a mai putea s m ntorc n Frana. Este prea frig.
i, n afar de asta, mi-ar lipsi femeile.
n momentul acela, se ntoarser fetele. Baptiste i ddu seama
c nu-i amintea care era a lui. Rivelini se aplec spre el i-i opti.
Naree i pune chilii n psric. Ai ncercat vreodat?
Baptiste recunoscu c nu se gndise la aa ceva.
Apropo, ce mai face Noelle?
Pentru o clip, zri focul vechii pasiuni n ochii lui.
Este frumoas zise el cu ciud.
Eti un ticlos norocos i spuse Rivelini, trgnd una din
fete spre el i strngnd-o de sn.
Ea chicoti uimit i se feri. Dup atia ani petrecui n Asia,
Marcel tot nu-i nelegea pe aceti oameni, i spuse Baptiste. Fata
de lng el l privea mirat n mod evident din cauza
dezinteresului.
Presupun c sexul este la fel ca toate celelalte lucruri pe care le
poi cumpra cu bani, se gndi el. Cnd eti bogat, cel mai mare
duman al tu este plictiseala. Iar lucrurile care nu pot fi
cumprate, devin brusc interesante.
Dar nu se ateptase vreodat, ca acest lucru s fie iubirea.
Saigon.
Vechea ambasad de pe ru, fusese bombardat de Viet Cong la
nceputul anului. Noua structur, terminat recent, era ncastrat
n beton, ca s-o protejeze de bombe i rachete i la fiecare col erau
gherete, pzite zi i noapte de poliia militar SUA. mbrcat n
haine verzi i cti de oel, ofieri de marin, cu cizme lustruite i
curele sclipitoare conduceau controale riguroase la pori.
n foaierul acoperit cu covoare, un vultur sculptat, cu ciocul
271

- OPIU -

deschis i aripile ntinse, ieea dintr-un mnunchi de steaguri. O


femeie atepta la coad. Cnd i veni rndul, un tnr ofier
meticulos, ntr-o uniform bine croit i ridic privirile i o ntreb
ce dorea. Faa lui nu trda nici surprindere, nici dezaprobare cnd
rosti numele. Vorbi ncet, la telefon.
Agitat, i auzi vorbele tatlui ei: nu m-ai ascultat niciodat
cnd am ncercat s te avertizez. Ai fost ntotdeauna att de
imprudent. i acum, uite ce faci.
Fir-ai s fii! bombni ea.
Dar avusese dreptate. Chiar i dincolo de mormnt, se dovedise
c avusese dreptate. Ce cuta aici? Ce spera s ctige?
Pentru o clip, fu ct pe ce s se ntoarc i s fug din cldire.
Dar ciuda i disperarea o fcu s rmn. Trebuia s-l vad din
nou. Nu era nimic altceva n viaa ei.
Deodat, l vzu n faa ei. Prea uimit, bucuros, nencreztor.
Noelle? zise el.
Acum era prea trziu s fug.
Imprudento! i striga tatl ei. N-o s m asculi.

68
Peninsula Vung Taus se ntindea n Marea Chinei de Sud, la
optzeci de mile sud-est de capital. Plajele sale erau cele mai
apropiate de Saigon, aa c fuseser ntotdeauna o zon de
vacan preferat de saigonezi. Francezii i spuneau capul Saint
Jacques i veneau aici din secolul 19, cnd colonizaser
Indochina. Promontoriul era presrat cu vile construite de ofieri
de armat i demnitari.
Plecar cu Citroen-ul lui Dale ntr-o diminea, devreme. Le-a
luat mai mult dect se ateptaser, pentru c oseaua era
aglomerat cu camioane de armat, taxiuri, crue i biciclete.
Era o diminea umed, noroas. Hainele li se udaser deja, iar
n maina micu era nbuitor, chiar i cu ferestrele lsate. Lui
272

- COLIN FALCONER -

Dale nu-i ncpeau bine picioarele n Citroen, iar genunchii se


sprijineau pe bordul metalic.
Noelle i arunc o privire n timp ce acesta conducea. Acum avea
cteva fire crunte n pr dar, n rest, era acelai. ns i
schimbase atitudinea. Dale se hotrse s vorbeasc pentru viaa
lui.
Susan i cu mine ne-am desprit acum patru ani spuse
el. De fapt, am fost ntotdeauna desprii. Mi-am petrecut
jumtate din via de partea cealalt a globului. A fost vina mea,
nu a ei.
N-ai ncercat s divorezi?
Am discutat despre asta.
Dar?
i zmbi trist.
Este catolic la fel ca i tine. Nu crede n divor.
i tu?
i eu sunt credincios. Dar Dumnezeul meu se duce la alt
biseric. La dracu, a fost o cstorie mixt. Tatl meu mi spunea
c n-o s mearg.
De fapt, l sftuise s se gndeasc bine. Tatl soiei sale l
plcuse, din cte i amintea. Dale provenea dintr-o familie bun;
tatl lui avea o firm de avocatur, iar el urmase colegiul i
activase cu mult curaj n rzboiul din Pacific.
Dar nu era catolic. Atta timp ct ne avem unul pe altul, nu
conteaz, i spusese Dale. i avea dreptate. ns, cnd cstoria lor
se destrmase, lucrurile i apruser n alt perspectiv.
i ce s-a ntmplat? l ntreb ea. Nu mai inei unul la
cellalt, pentru c ai lipsit prea mult de acas?
Presupun c la nceput munca mea a fost de vin. Dar apoi, a
devenit mai mult o scuz.
Scuz?
Ajunser n apropierea unui sat. Un bivol iei n mijlocul oselei,
dintr-o orezrie. Dale ncetini, s-l ocoleasc.
Degeaba ncerci s-i explici iar acum nu mai pricep nimic.
273

- OPIU -

tiu c am iubit-o cnd ne-am cstorit. Cel puin, aa cred. Dar,


lucrurile s-au stricat nainte s plec n Pacific. Probabil c i-a
imaginat, c n-o s m mai ntorc.
Toat lumea face greeli zise Noelle, gndindu-se la
situaia ei.
Eram prea tineri.
Rmase tcut un timp, reflectnd, aa cum fcuse de attea ori.
mi scria n fiecare zi cnd am fost plecat. Doamne, m uitam
tot timpul la poza ei, mai ales noaptea. Mi-am fcut attea
gnduri.
i pe urm, te-ai simit prins n curs.
Ne ntindem singuri aceste curse. Am transformat-o n ceea
ce credeam c doream s fie. Am fcut copii. Mi-am consolidat
cariera. Rahat, nu este o carier, este mai mult dect att. Un
destin.
Doamne Sfinte, se gndi Noelle. Un destin.
Am ncercat s nu bag n seam.
Ce s nu bagi n seam?
Cnd m-am ntors lucrurile se schimbaser. Am simit
nainte s ajung acas. Dar, ce era s fac? M ateptase. Trebuia
s m nsor cu ea. Un timp, n-a contat. Am avut copii soie,
copii, un cmin. Ea era visul american. Scopul luptei mele.
ncetinir din nou, blocai de un convoi de camioane ARVN, care
scuipau fum negru pe evile de eapament.
Peste civa ani, am fost trimis din nou n misiune,
Indonezia, Filipine. Au venit cu mine, dar pe msur ce copiii au
crescut, a fost mai greu. Pe urm, m-am ales cu rana asta.
l btu pe umeri.
Chiar lng locuina noastr. Michael i Jennifer se aflau la
civa metri, n main. Dup aceea, am hotrt c era prea
periculos pentru ei. Aa c i-am dus napoi, n SUA. Presupun c
acesta este sfritul povetii. Restul ar fi epilogul.
Noelle i atinse obrazul. Nu-i prea ru pentru el, dar i ddea
seama c, la fel ca i ea, era prins ntr-o existen pe care crezuse
274

- COLIN FALCONER -

c i-o dorea, dar la fel ca i n czul ei, nu era nimeni vinovat.


Cteodat m nfurii zise el. Nu pe ea, ci pe mine. mi pare
ru mai ales pentru Susan i copii.
Cum este?
Susan? Nu tiu cum s-o descriu ne-am certat odat pe
tema asta. mi amintesc c i-am spus c era o trf n buctrie i
buctreas n pat. Probabil c am jignit-o. N-a fost drept, oricum,
fiindc nu gtete prea ru.
i ea, ce ti-a spus?
Ce?
Ai jignit-o. Aa c te-a jignit i ea, probabil. Aa se ntmpla
de obicei, nu?
Presupun c da.
i, ce i-a spus?
Nu i-a rspuns imediat. ncepu s rd amar.
Mi-a spus c sunt un lupttor singuratic.
Noelle se amuz.
N-a fost nostim, nici atunci i nici acum, spuse el.
mi pare ru.
Se ls o linite ncordat i apoi, i zmbi.
Dar avea dreptate, nu?
***
Merser cu maina pn n captul nordic al Back Beach-ului,
i puseser costumele de baie i srir n valurile care se
rostogoleau pe plaj. Dup aceea gsir un loc izolat pe dunele de
nisip i se ntinser la umbra brazilor. El se ntoarse spre ea,
bucuros s-o priveasc scldat n soarele care-i poleia puful fin de
pe brae i coapse.
i place ce vezi? l ntreb ea.
De ce nu te-am ntlnit acum douzeci de ani?
Pentru c atunci aveam numai opt ani.
El zmbi.
275

- OPIU -

Bnuiesc c asta ar fi fost o problem.


i mngie coapsa i se aplec s-i ling sarea de pe umr i
sn.
Nu, nu trebuie s faci asta.
Nu ne vede nimeni zise el. n clipa aceasta, suntem singuri
pe lume.
Eti o imprudent! i rsuna n urechi glasul tatlui ei.
Eti frumoas i opti el.
sta-i necazul meu.
Ce vrei s spui?
Dale, te-ai gndit vreodat c Dumnezeu te privete de dup
nori i-i numr pcatele? Unul cte unul? Ce-o s se ntmple,
cnd o s-i termine degetele?
Nu mi-l imaginez pe Dumnezeu aa.
Atunci, cum i-l imaginezi?
Nu tiu. n orice caz, nu ca pe o fiin rzbuntoare. Poate
mi place s cred c, din cnd n cnd, este milostiv.
Ei i se mrir ochii de uimire.
Acum neleg de ce nu eti catolic.
Orice greeli a face, sunt tot de partea ngerilor. Ar fi bine s
in cont de acest fapt.
O mngie pe spate, dnd nisipul la o parte. i plimb degetul
pe coloana vertebral pn aproape de fund, fcnd-o s se
nfioare.
Nu cred c El vrea s faci asta.
Spune-mi cu ce greim murmur el.
Dac n-am grei cu nimic n-am fi fugit pn aici, la Vung
Tau.
Cnd este vorba de noi doi, puin mi pas dac este bine sau
nu.
Se aplec peste ea, dezmierdndu-i tmplele, obrajii i gtul.
Avea pielea srat.
Ce te-a fcut s te rzgndeti? De ce ai venit la ambasad?
276

- COLIN FALCONER -

Ca s-o arunc n aer murmur ea. Sunt o terorist.


Vorbesc serios.
i ascunse faa n braele lui. Dup un timp, i spuse:
Pentru c, n aceti trei ani, n-am reuit s te uit nici o clip.
Acum tiu ce simte Susan.
Nu vreau s m uii niciodat. Niciodat.
O ntoarse pe spate. Noelle l ls s-o dezmierde din nou. Fcur
dragoste ncet, n ritmul valurilor. Iar Dumnezeu o privea dintre
nori, numrndu-i pcatele.

69
Cnd Baptiste se ntoarse de la Bangkok, btrna servitoare i
povesti ce se ntmplase n lipsa lui; trei zile n ir doamna fusese
plecat de acas i se ntorsese numai noaptea, iar Khan l
adusese singur pe Lucien de la coal. Se gndise c trebuia s-i
spun.
i mulumi, dar hotr s nu-i reproeze nimic deocamdat
soiei.
n schimb se duse s viziteze un fost detectiv care se ocupa
ocazional de mici probleme pe care el nu le putea rezolva de unul
singur. Dou sptmni mai trziu, se ntlnir la Caf Givral i
acesta i ddu un raport complet. Noelle devenise mai prudent de
cnd el se ntorsese, dar atta tot. Se ntlnise cu Dale nc de
patru ori, de fiecare dat dimineaa, cnd Baptiste era n ora,
ocupat cu afaceri, iar Lucien se ducea la coal. De dou ori se
duseser n apartamentul lui Dale din Ngo Duc Ke, o dat la un
hotel din Cholon, iar o dat n parc, n extremitatea lui Tu Do,
lng ru.
l plti generos pe detectiv pentru eforturile sale, lu raportul
btut la main pe trei pagini i-l arse.
Se gndi s discute problema cu Gerry Gates, dar renun
imediat la aceast posibilitate. Trdarea ei l jignise prea adnc.
277

- OPIU -

Dar trebuia s se gndeasc i la afaceri. Dup conversaia


purtat cu Rivelini, o micare greita ar fi un risc prea mare.
Nu, oare ce-i spusese odat Bonaventure? C trebuia s
soluioneze problema n manier corsican.
Celula era din crmid, cu ferestre vopsite n negru. Un singur
bec atrna de un fir, din tavan. Singurele obiecte din camer erau
o funie i o cad cu ap spumoas.
O vietnamez atrna de picioare, n pielea goal, prins cu
funia; avea minile legate la spate i capul la civa centimetri de
ap. Prul ei ud atrna n smocuri i se vedeau pete pe podea i pe
uniformele soldailor adunai n jurul ei.
Unul din ei inea funia. Colonelul Tran Van Li i fcu semn i
capul femeii dispru n ap. Pentru o clip, corpul ei palid ca de
filde se zbtu ca un pete n undi. Cnd se liniti, soldatul trase
de funie i o ridic.
Scuip apa cu spun i i scutur capul ca un cine ud. Trase
n piept o gur de aer. Colonelul Li i puse o ntrebare, i cnd nu-i
rspunse, soldatul o cufund din nou cu capul n ap.
Eu vreau s ies spuse Dale.
Credeam c vei fi interesat s asiti zise Gates.
i de ce, m rog?
Pentru c prietenul tu, Sammy Chen este cel care ne-a
servit-o pe tav. i aminteti numele i adresa scrise pe o bucat
de hrtie? Despre ea era vorba?
Colonelul Li i spuse ceva femeii i i smulse un rspuns. Dale
sesiz teroarea, disperarea i ruinea din glasul ei.
Ascultai-o exclam Gates. A nceput s vorbeasc. Am
crezut c teroritii sunt mai ndrjii.
Este femeie, colonele. De fapt, nici mcar att. O feti.
Nu f pe sensibilul cu mine, Jack. Reprezint dumanul i nu
conteaz cum arat.
Li ddu ordin soldatului s-o scufunde din nou. Dale iei din
celul, urmat de Gates. Americanul deschise un pachet de Lucky
278

- COLIN FALCONER -

Strike i-i oferi o igar lui Dale.


Ce s-a ntmplat?
Aa nelegem noi s ne batem, Gerry?
Nu-i de joac. Toat Asia depinde de deznodmntul acestui
rzboi.
Aa c ne-am apucat s torturm fetie.
Aceste fetie arunc grenade n restaurante i ne ucid
soldaii.
Gates aprinse igrile. Aveau un gust acru, amar. Sau poate c
sunt prea suprat, se gndi Dale.
i eu care credeam c noi suntem biei buni, Gerry.
Sigur c suntem. S nu te ndoieti niciodat de asta.
S tii c uneori, m cam ndoiesc.
N-a vrea s-mi fac griji din pricina ta, Jack.
Fata ip acum. Dale auzi uieratul unui bici. Isuse Cristoase,
era un adevrat comar.
Gates cltin din cap.
S nu-mi spui c n-ai tiut niciodat ce se petrece aici.
Oricum, nu pot spune c-mi place.
Sigur c nu. Dar sper c nu preferi comunismul. N-a spus
nimeni c va fi uor. Este rzboi. Cel mai mare rzboi care a fost
vreodat. Uneori, trebuie s lum hotrri dure.
Dale i stinse igara cu clciul.
Cred c vreau s m ntorc la ambasad.
Sigur.
Gates se ntoarse n celul. Cnd deschise ua, Dale zri pentru
o clip trupul fetei, cu spatele brzdat de rnile biciului. Unul din
soldai o stropea cu lmie.
Dac aa se comportau ngerii, atunci era fericit c nu fusese
nevoit s lucreze niciodat n slujba diavolului.

70
279

- OPIU -

Legtura lor intrase ntr-un ritm constant. Nu se puteau ntlni


dect dimineaa, aa c, dac putea s plece de acas, l suna la
ambasad i-i spunea cteva vorbe la telefon. De obicei se duceau
n apartamentul lui, unde se bgau imediat n pat, lacomi s se
posede unul pe altul. Apoi stteau i discutau, pn cnd Noelle
trebuia s se grbeasc s-l ia pe Lucien de la coal sau, pn
cnd Dale se ntorcea la ambasad.
l ntrebase o singur dat ce fcea n Vietnam.
Eti tot consilier agricol?
Strict secret i rspunse el.
Dar, cnd l ntrebase de copiii lui, scosese o fotografie de
familie, una mai recent dect cea pe care o gsise n bungalow-ul
lui din Vientiane. Era Susan, mai drgu i mai tnr, Michael
un biat nalt, artos, cu pr castaniu, ca al mamei sale i o
adolescent cu aparat pentru ndreptarea dinilor, care zmbea cu
bun-tiin
Ea este Jennifer zise el. Cea deteapt. Intenionm s-o
trimitem la Berkeley. Michael este un biat obinuit.
Le este dor de tine?
Presupun c da.
Ct de des i vezi?
N-o s rmn aici la nesfrit, zise el evitndu-i ntrebarea.
Nu, bineneles zise ea.
Tu de ce stai aici, Noelle?
Ce altceva, a putea s fac?
Ai putea veni n America, mpreun cu mine.
i s fiu Susan a ta? Te-a vedea mai des dac a rmne
aici.
Atunci, prsete-l pe Baptiste i vino s locuim aici,
amndoi.
Te-ar ucide.
mi asum riscul. Te rog, gndete-te la asta. Te iubesc.
O spusese att de sincer i dulce, nct l crezu.
Oricum, nu conteaz zise ea.
280

- COLIN FALCONER -

Dale cltin din cap.


Nu pricep de ce stai cu el.
i se pare att de ciudat ca o femeie s stea cu un brbat de
dragul unui copil? N-ai mai auzit aa ceva, pn acum?
Nu vreau ca relaia noastr s se rezume la ceea ce este
Ajunge, deocamdat spuse ea.
Dar, tia c nu era adevrat.
Dup ce terminar treburile la Ambasad, Gates i Dale se
duser ntr-un bar de pe strada Tu Do, numit Arizona i se aezar
pe nite taburete. nuntru era ntuneric i zgomot un tonomat
cnta o melodie cu Beach Boys. Barul era plin de soldai, iar unii
din ei fumau opiu, fr s se fereasc. Dale se simea stnjenit.
Nu-i plcea s vad tineri drogndu-se. Fusese martor la nflorirea
culturii hippy cnd se dusese n vacan la San Francisco i se
temea pentru viitorul generaiei urmtoare, generaia copiilor si.
Bnuia deja c Jenny prizase droguri la coal, dar n-avea nici o
dovad. De Michael nu era sigur.
Fur agai de dou animatoare n blugi strmi i pulovre.
Una din ele avea pr lung, ondulat i buze rujate strident. Mergea
pe tocuri exagerat de nalte. l apuc de mn pe Dale i i-o puse
pe coapsele sale.
Ah, Joe, eti cel mai grozav dintre toi! murmur ea.
Nu m cheam Joe zise el i i trase mna nervos.
ncerc s nu se nfurie pe ea. Majoritatea acestor fete de-abia
i splaser noroiul de pe picioarele cu care frmntau culturile
de orez. Veniser la Saigon de la ar, ncercnd s ctige un ban
pentru prinii lor care-i pierduser probabil recoltele, i casele
din cauza rzboiului. Era trist s vezi aceste biete fiine
transformate n obiecte ale plcerii, indiferent ct de strident se
machiau sau ct de strmi erau blugii lor vestici.
Ce-i cu tine, Joe? ntreb fata. Nu-i plac?
Mi-am pierdut testiculele i spuse Dale. Cnd a explodat o
min. Bum!
Fata se art nencreztoare.
281

- OPIU -

Nu mai eti bun de nimic pufni ea.


i spuse ceva prietenei sale i se ndeprtar.
Cealalt fat sttea n braele lui Gates, cu un bra de gtul lui.
i trsese pulovrul i-i art un sn mic de culoarea cafelei, cu
sfrc ntunecat.
Nici eu n-am chef zise el i o mpinse pe podea.
Ea se ridic i i arunc o ploaie de invective n dialectul aspru
al provinciei din care venea. Gates comand dou beri.
Ce-i cu tine, Jack? Pari nemulumit de ceva. Te mai gndeti
la episodul acela din celula lui Li? tii, fata ne-a dat numele
tuturor camarazilor ei. I-am ridicat pe toi azi diminea.
Sunt soldat, nu torionar.
Da, ns soldaii nu ctig rzboaiele fr s tie ce face
inamicul. Nu este nevoie dect de puin insisten.
Gates i aprinse o igar Lucky Strike.
Nu-i vorba de asta.
Bine, atunci spune-mi ce te frmnt.
Faptul c pierdem rzboiul, Gerry. Nu m refer din punct de
vedere militar. n aceast privin nu am nici un fel de dubiu. M
refer la rzboiul cel mare.
Ce tot vorbeti acolo, Jack?
Uit-te n jurul tu. Acetia sunt soldaii americani. Soldai!
De fapt, nu sunt dect nite copii care-i doresc s se drogheze.
Ceva nu merge deloc bine.
Fumeaz i ei nite ierburi.
Te neli, Gerry. Acum fumeaz ierburi. Dar ce-o s se
ntmple mine?
Cltin din cap.
Nu tiu. America se ndreapt ntr-o direcie care nu-mi
convine.
i termin berea.
n seara aceasta nu sunt o companie plcut. M duc acas.
Ai stat prea mult s te ocupi de hroage. Poate ar trebui s
te trimit din nou la ar, n toiul luptei.
282

- COLIN FALCONER -

Dale se gndi la Noelle.


Nu, mi-e mai bine aici.
***
Cnd plec, se uit la Gates. Fata se ntorsese. Sttea n braele
lui, chicotind. Mna camaradului su dispru sub ceea ce era
oricum, o fust de piele exagerat de scurt. Dragul de Gerry, se
gndi Dale. i plceau rzboaiele. Ar fi fost la fel de fericit chiar
dac s-ar fi aflat de partea cealalt a baricadei. Dac Hanoi-ul ar fi
avut baricade.

71
Noelle fu ocat s vad ct de mult se schimbase Marcel
Rivelini. Prea mbtrnit, i se rrise prul, iar pielea i atrna pe
fa. Iat cu cine voia tatl meu s m mrit, se gndi ea. Dac na fi fost att de nechibzuit.
Bur mpreun rcoritoarele pe verand, n timp ce Rivelini i
povestea despre tatl ei. Seara era fierbinte i grea, iar oraul
mirosea a benzin. Nori violei conturau copacii care se profilau pe
cer.
Noelle se scuz ca s-i fac baie lui Lucien i s-l culce. Baptiste
i Rivelini ncepur s discute despre afaceri. De la fereastra
dormitorului lui Lucien, n timp ce-i citea o poveste s-l adoarm,
Noelle auzea fiecare cuvnt.
Cnd poi s faci prima livrare? l ntreb Rivelini.
Peste dou sptmni. O sut kilograme de morfin.
Bun. Pe cincisprezece, nava Cochin va fi ancorat n portul
Saigon. Pe cpitan l cheam Carbone un corsican de ncredere.
Pune pe unul din oamenii ti s ia legtura cu el ca s stabilii alte
amnunte.
283

- OPIU -

Dac ai probleme, spune-mi.


N-o s fie nici o problem.
ncearc s cumperi ct mai mult morfin.
Cochin se ndrepta spre Marsilia?
Nu, spre Manila i apoi Panama.
Panama?
Am oamenii mei acolo. Un tip, pe nume Ricord, a plecat dup
rzboi.
Un colaboraionist? l ntreb Baptiste amuzat.
Lupt mpotriva comunitilor. Rezistena francez era plin
de ei. Oricum, nou ne este de folos. America Latin este o baz
ideal pentru SUA.
Baptiste rmase tcut un timp, reflectnd la ce aflase.
Deci, de asta vrei s cumpr ct mai mult heroin.
America este o pia n plin dezvoltare, Baptiste. i se dau n
vnt dup heroin. i aminteti de vremurile trecute cnd
depozitam saci cu opiu n hambarele din Laos? Era ridicol. O joac
de copii. Acum, s-au pus bazele unei afaceri n stil mare. Trebuie
s fim manageri buni, adic s influenm productorii i n
acelai timp, s transportm marfa pe pia. nelegi?
Cred c da zise Baptiste.
Sunt convins.
Rivelini i zmbi apreciativ.
Te-ai priceput ntotdeauna s apreciezi de unde bate vntul.
Mi-am dat seama, din clipa n care te-am vzut. Totui, n cele din
urm, lucrurile au evoluat pozitiv, nu?
Rivelini rmase la cin. Mncar acompaniai de zgomotul
obinuit al rzboiului care se desfura la zece mile spre nord.
Ferestrele zngneau cnd un B-52 bombarda jungla.
Lui Noelle i se prea c anun furtuna devastatoare care urma
s vin i o cuprinse o nfiorare care-i alung pofta de mncare.
Cuvntul heroin i rsuna n urechi. Se ntrebase adesea de ce
soul ei hotrse s prseasc Laos-ul i s se mute la Saigon.
284

- COLIN FALCONER -

Acum tia.
Dup plecarea lui Rivelini, Baptiste se retrase n biroul lui.
Noelle l urm, nchiznd ua n urma ei.
Ce caut Marcel la Saigon? l ntreb ea.
Baptiste se duse la dulpiorul din col i scoase o sticl de
cognac. i turn trei degete ntr-un pahar de cristal.
Pentru afaceri.
Pentru afaceri repet ea.
Nu cred c te-ar interesa zise el i se aez la birou cu
cognacul n fa.
Pune-m la ncercare.
Marcel este unul din asociaii mei n afaceri. Nu trebuie s
discut tot ce fac cu tine, Noelle.
Deci acum este asociat n afaceri? Alt dat era ct pe ce si mute falca din loc.
Asta s-a ntmplat de mult.
Am dreptul s tiu ce faci. Doar este afacerea tatlui meu.
Nu mai este a lui. A murit.
El i pierdu brusc rbdarea.
Uit-te la tine. i-ai dorit vreodat ceva? Hai, spune. De ce
m tratezi n asemenea hal? Cu ce i-am greit att de ru?
A putea s rspund la aceast ntrebare n locul tu, se gndi
el. Dar, dup ce ai omort un om, nu-i mai vine att de greu s-l
omori pe al doilea, chiar dac i-e rud.
Cu ce i-am greit att de ru? repet Noelle cu voce tare.
Se uit la ceas, ostentativ.
Este prea trziu. Nu am timp s nir toate lucrurile, dac
vrei s mai i dormim cteva ore.
nceteaz cu ironiile! Cu ce i imaginezi c am cumprat casa
asta, sau lucrurile elegante pe care le pori? Dac nu vrei s mori
de foame, nu mai ncerca s te amesteci n treburile mele!
Te-am iubit cu adevrat cndva murmur ea.
i o s m iubeti din nou.
Ea cltin din cap.
285

- OPIU -

i-ai vndut sufletul!


Da, ns am obinut un pre bun.
Zicnd acestea, se ridic i iei din camer.

72
Se ntlnir ntr-un parc, pe malurile rului Saigon.
Noelle l atept pe o banc, privind un grup de marinari
americani adunai lng un chioc de ziare. Rsfoiau o revist
Playboy. Un bui doi se inea dup ei, ncercnd s le vnd mici
pacheele cu heroin nr. 3 i marijuana.
l vzu pe Dale naintnd spre ea, ncruntat. Se aez pe banc.
Te simi bine?
Trebuie s-i vorbesc.
Ai fi putut s vii la apartamentul meu.
Ea cltin din cap.
Vreau s-i vorbesc, nu s facem dragoste.
Ce este?
M prefac n fiecare zi. Dar azi, cnd m-am trezit, mi-am dat
seama c nu mai pot.
l privi.
Nu tiu ce s fac.
Este vorba de noi doi?
Nu, de Baptiste.
nseamn c ne privete i pe noi.
Crezi?
Se uit n jurul parcului. Nite golani n blugi Brooklyn se
certau ntre ei, iar la civa metri deprtare o pisic scoase un
miorlit, cnd mirosi o grmad de gunoi putred. Era atta mizerie
peste tot, dar pn acum nu se gndise c ea ar putea fi vinovat
de aceast stare deplorabil.
Inspir adnc.
Dac i-a spune c Baptiste export heroina n ara ta, ce-ai
286

- COLIN FALCONER -

face?
Dale nu-i rspunse imediat. Dar cnd o fcu, i vorbi ncet i
hotrt.
Ai dovezi, Noelle?
Ce dovezi doreti? L-am auzit discutnd cu unul din
partenerii lui de afaceri din Bangkok. Am auzit tot.
Crezuse c va fi ocat de aceast informaie, dar prea ct se
poate de calm.
De unde iau heroin? o ntreb el.
Nu, nu este heroin. O fabric din altceva. Parc din morfin
nu? Vor s-o transforme n heroin i s-o trimit n America.
El cltin din cap.
Ce este? l ntreb ea. Hai spune-mi!
A vrea s pot face ceva.
l privi uluit.
tiai?
Deocamdat, soul tu i asociaii si sunt protejai de
guvernul vietnamez.
Nu m refer la cteva spelunci de opiu din Cholon. Export
droguri prelucrate n ara ta. nelegi ce-i spun?
i feri privirile.
Crede-m c sunt la fel de revoltat ca i tine.
N-ai de gnd s opreti, aceast afacere?
Eti naiv. Naiv.
Poate c aa era. Baptiste avea dreptate. Pn acum fusese
destul de fericit s accepte binefacerile traficului cu droguri. Mai
nti tatl ei i acum soul. Nu-i plcea ce fceau, dar, aa cum i
reamintise Baptiste, mncarea pe oare o consuma, hainele pe care
le purta, vila luxoas n care locuia, toate erau cumprate cu opiu.
Tria ntr-o lume ireal, cocoloit de bani murdari. Aa fusese
ntotdeauna.
Trebuie s plec zise ea.
Stai. Putem s mai vorbim puin?
O lu de mn, dar ea se trase de lng el. Trebuia s se
287

- OPIU -

gndeasc. Lumea se ntorsese pe dos.


Mi-ai vorbit pn acum ca un Cavaler al Mesei Rotunde n
cutarea Pocalului Sfnt. Mi-ai povestit despre libertate i salvarea
Asiei de comunism. Poate uneori mi-am spus c eti nebun, dar
eram mndr de tine. Iar acum, nu mai tiu ce s cred. Te
credeam un om bun, dar eti la fel ca tatl meu i Baptiste. Cnd
vrei ceva, te prefaci c eti nevinovat.
Noelle
Las-m n pace.
Ar fi fugit dup ea, dar tia c nu are rost. O s-i lase timp s se
calmeze. O vzu fcnd semn unui taxi, urcndu-se nuntru i,
peste o clip, dispru.
n momentul acela el nu se gndi, nici mcar o clip, c n-o s-i
mai vorbeasc niciodat.

73
Noelle ar fi avut nevoie de un morman de cufere ca s-i
mpacheteze toate hainele pe care i le cumprase Baptiste, dar ls
cea mai mare parte din ele n garderob. Cnd plec, la
unsprezece, n dimineaa aceea, lu dou valize, una pentru ea i
una pentru Lucien. Khan l dusese pe Baptiste la Saigon cu
Mercedes-ul, aa c iei n Rue Pasteur i lu un taxi. n situaia
de fa, valizele erau un lux. Singurele lucruri de care avea nevoie
se aflau n geanta din piele de crocodil pe care o inea n poal,
toate bijuteriile ei i dou bilete de avion cu Air France, pn la
Paris pentru dup-amiaza aceea. naintau repede pe Cong Ly, spre
Tan Son Nhut.
Un funcionar de la ambasad i nmna lui Dale un mesaj
telefonic pe care l primise devreme, de diminea. Noelle voia s-l
ntlneasc la cafeneaua Charles, la unsprezece i jumtate.
De la ultima discuie n parc, nu se gndise dect la ea. Pentru
288

- COLIN FALCONER -

prima oar n viaa lui, nu mai era convins c lupta pentru adevr.
Credea c tiuse ntotdeauna care era calea cea dreapt ntr-un
conflict, dar ea l fcuse s se ndoiasc de propria sa integritate.
Nu tia ce s fac; tia doar c o iubea i o dorea i nu suporta
gndul s-o piard.
Hotrse s discute cu Gates problema implicrii lui Baptiste n
afacerea cu droguri.
Cafeneaua Charles era pe bulevardul Tu Do, la dou blocuri
deprtare de Continental, ntre o croitorie italieneasc i un
magazin chinezesc de antichiti. Erau cteva mese de lemn i
scaune de fier pe trotuar, dar clienii nu prea riscau s se aeze
aici. Preferau s stea n cafenea, care oferea o protecie sporit n
faa grenadelor.
Dale ntrziase zece minute. Intr nuntru, comand o bere
Tiger i atept. Strzile erau aglomerate, iar radioul din cafenea
urla lundu-se la ntrecere cu claxoanele Honde-lor de pe strad.
Clientela era format n principal din soldai americani i civa
ziariti. Dale, simi mirosul dulceag de marijuana.
Nu-l vzu pe Baptiste cnd intr, dar acesta apruse deodat
lng masa lui. Un zmbet blnd i lea chipul frumos, msliniu.
Petecul negru care-i acoperea ochiul l fcea s ias n eviden
oriunde, i civa soldai l priveau curioi. Cmaa neagr de
mtase era deschis la gt i un lan gros de aur se zrea prin
smocul de pr de pe piept.
Pari surprins, domnule Dale? Poate ateptai pe altcineva.
Deci tia. Probabil c erai oricum o chestiune de timp pn s
afle.
Ia loc i spuse Dale.
Baptiste accept oferta.
Bere?
Hai s bem i s ne mprietenim, da?
Dale fcu semn proprietarului, care veni repede cu nc dou
beri Tiger. Croc i aprinse o igar, dar nu-l servi pe Dale.
Unde este? l ntreb el.
289

- OPIU -

Cine? Soia mea? Presupun c acas. Unde altundeva ar


putea s fie?
Hai s nu ne jucm.
Dar mie mi place s m joc i m pricep foarte bine. La
Vientiane jucam ntotdeauna douzeci i unu cu tatl lui Noelle.
Spunea c sunt un juctor nnscut.
Un biat vietnamez intr n cafenea, cu un sac maroniu de
hrtie, plin cu igri. Mesteca gum i o ntindea spre clieni.
Proprietarul strig la el i-l alung.
tii c m-am vzut cu ea zise Dale.
De fapt, ai vzut tot, nu?
Dale se enerv.
Ce vrei? pufni el.
Baptiste nvrtea ntre deget scrumiera Suntry.
N-am venit aici s-i cer ceva. Nu vreau dect s te ucid.
Vorba este ieftin.
La fel ca viaa n Saigon.
Hai s ne lmurim. M amenini cumva?
Baptiste cltin din cap aparent amuzat.
Crezi c sunt att de fraier? Nu m cunoti, domnule Dale.
Atunci, de ce ai venit aici?
Ca s-i spun la revedere.
Chelnerul sosi cu berile lor.
Nu beau bere zise Baptiste i iei, lsndu-i igara
aprins n scrumier.
Dale se uit dup el. Ce dracu mai era i asta? Rsufl uurat.
Se atepta ca Baptiste s-i trag un pumn, s scoat un cuit sau
un pistol. Dar aa Nu-i picase deloc bine atitudinea lui.
Dar dezamgirea fu nlocuit repede de ngrijorare. Ce se
ntmplase cu Noelle? i de ce i spusese la revedere? Ce plnuia?
Cristoase!
Vnztorul de igri i lsase sacul de hrtie n col.
Strig s-i previn pe ceilali i sri n picioare.
290

- COLIN FALCONER -

Noelle l strnse pe Lucien de mn cnd taxiul se opri n faa


aeroportului Tan Son Nhut.
Am fcut-o. n sfrit, plec.
Puse un pumn de piatri n mna oferului i nu atept ca
acesta s-i dea restul. Unde se ducea ea nu avea nevoie de piatri.
Iei, trgndu-l pe Lucien dup ea. Studie oamenii din aeroport:
soldai americani, poliie militar cu caschete albe. Vietnamezi
micui, crndu-i bagajele n cutii legate cu sfoar, femei n ao
dai. Se ateptase ntr-un fel s dea de Baptiste, zmbindu-i
batjocoritor. Poate c aflase de planurile ei.
Dar, nu era nici urm de el.
i spusese odat c nu o s scape niciodat de el. M rog,
oamenii se mai nelau.
***
Gerry Gates se afla pe terasa hotelului Continental, cu colonelul
Tran Van Li, cnd auzi explozia, urmat de un val de cldur. O
tromb de fum negru se ridica pe ferestrele sfrmate ale cafenelei
Charles i molozul czu n Tu Do. Gates tia c Charles era un
local favorit al soldailor americani, aa c se ridic n picioare i
iei n fug din hotel.
O linite grea, ntrerupt doar de trosnetul flcrilor care
neau printre ciment sfrmat i buci de fier, se lsase asupra
localului. Apoi, ncepur gemetele. Trupuri contorsionate n bli
negre de snge. O femeie sttea pe jos, adunnd n poal resturile
copilului ei.
Un soldat scoase un strigt, urmat de altul. Dale se mpiedic
de moloz, trgnd rniii din flcri, arzndu-se de fiarele fierbini,
oprindu-se doar ca s-i sting scnteile de pe haine.
Aproape c nu-l recunoscu pe Jonathan Dale. Avea faa
nnegrit de funingine, prul nchegat de snge i hainele sfiate
de suflul exploziei.
291

- OPIU -

Gerry murmur el.


Isuse Cristoase! exclam Gates, scondu-l dintre
drmturi.
Piciorul drept al lui Dale se transformase ntr-o mas
sngernd iar dou degete i atrnau de tendoane. Avea snge pe
cma, dar Gates nu vedea rana. n deprtare auzea sirenele
poliiei i urletul primelor ambulane.
Piciorul i sngera din abunden. Gerry i scoase cureaua i o
leg n jurul coapsei lui Dale, ncercnd s-i opreasc hemoragia.
ine-te bine, Jack. O s scapi mini el.
Noelle zise Dale i lein.
Ofierii de la vam i verificar cu atenie paaportul, studiindu-i
fotografia. Apoi, l mpinse calm ntr-o parte i puse mna pe
telefon.
Este vreo problem? l ntreb ea.
Dar acesta nu-i rspunse.
Peste cteva minute apru alt ofier, care-i lu paaportul. i-i
spuse n francez c era, ntr-adevr, o problem. Apoi o invit s-l
nsoeasc.
O conduse ntr-o mic sal. Era zugrvit n verde murdar i
practic nemobilat, cu excepia unui birou i a dou scaune. i
spuse s atepte. Cnd iei, ncuie ua n urma lui.
Noelle l lu n brae pe Lucien i atept. Nu-i venea s cread.
Se simea sleit de puteri i-i venea s plng.
Aproape peste o or, ua se deschise. Un ofier al aeroportului l
pofti pe Baptiste nuntru i nchise ua dup el.
Ce faci, Noelle? Pleci n vacan?
Arta att de trufa.
Poi s cumperi pe toat lumea? l ntreb ea.
Aproape.
Se aez, zmbindu-i lui Lucien i mngindu-l pe cap.
Serios, ma chri, unde te duceai?
i lu geanta i scoase biletele de avion.
292

- COLIN FALCONER -

La Paris? Pe cine cunoti acolo?


Leg prietenii cu uurin.
i cum o s trieti? Din ce ai fi trit acolo?
A fi devenit prostituat. A fi ncercat s-mi mbuntesc
condiia social.
Lui Baptiste i sclipir ochii de mnie pe moment, dar apoi i
reveni.
Bine, recunosc. Nu mi-am imaginat c o s faci asta.
Cum ai aflat?
M ruinez s spun c am pus pe cineva s te urmreasc.
De cteva sptmni.
Deci tia i de Dale.
Dar n-ai ncercat s m opreti.
Nici tu n-ai ncercat s fugi de mine n felul sta.
i rupse biletele.
Maina mea este afar. Hai s continum discuia n drum
spre cas. Aici este nbuitor de cald.
i conduse soia i copilul printre oameni i bagaje, cu o mn
pe umrul ei. Mercedes-ul negru i atepta. Khan deschise
portiera. Se aez pe bancheta din spate, cu Lucien. Baptiste se
instal lng ea.
N-are rost s fii att de dezamgit zise el n timp ce se
ntorceau la Saigon. Chiar dac ai fi ajuns la Paris, tot a fi venit
dup tine i dup micul Lucien.
Ciupi bieelul de sub brbie.
Te-a gsi chiar dac te-ai ascunde ntr-o peter, n mijlocul
Rusiei. Eti soia mea. i nimic nu va schimba acest fapt.
Este ca un blestem murmur ea, ntorcndu-se i uitnduse pe fereastr.
N-ar trebui s fie zise el.
Cnd ajunser la vil l trimiser pe Lucien s se joace n
grdin, n grija lui amah i le porunci celorlali servitori s plece.
i pierise buna dispoziie i sentimentul de triumf. Se ntunec
la fa, ca i cnd soarele ar fi fost umbrit de furtun. Fcu doi
293

- OPIU -

pai spre ea i o plesni peste obraz.


De ce-mi faci asta?
i ridic braul i-l lovi la rndul ei, cu toat puterea. L-ar fi
lovit din nou, dar el o prinse de ncheietura minii. Simea palma
ei.
A putea s-i frng gtul zise el.
Atunci, de ce n-o faci?
Pentru c te iubesc. Te-am iubit ntotdeauna. Dar tu nu m-ai
iubit.
Ba te-am iubit odat. Dar mi-a trecut. Era o deprindere
proast.
De ce? De ce? Am fcut totul pentru tine! Phong Savan era
pentru tine!
Serios?
Da. Da! Sigur, am umblat cu femei, dar erau nite trfe. Iar
pe vremea aceea eram tnr i prost.
Nu este vorba doar de femei.
Jean-Marie.
O privi disperat, ca un animal ncolit. De ce sunt att de
important pentru el? se gndi Noelle. Sau ego-ul lui exagerat nu
suport s fie respins.
i trecu degetele tremurnde prin pr.
N-o s mai fugi de mine.
Doar n-o s-i petreci toat viaa urmrindu-m, pentru c ar
trebui s te ocupi numai de asta.
Dar de ce? Viaa noastr ar putea s fie att de bun. Pot si ofer tot ce-i doreti. ntr-o zi, voi fi unul dintre cei mai bogai
oameni din Asia. Iar tu vei putea s fii o regin.
Ea cltin din cap.
M dezguti.
Eti o ipocrit afurisit! Iubitul tu papa era un gangster care
a fcut comer cu opiu toat viaa lui, doar tii asta. Nu era nici un
secret. Dar ai vrsat glei de lacrimi la nmormntarea lui, nu-i
aa? i mai era i uciga. El m-a pus s-l lichidez pe Jean-Marie.
294

- COLIN FALCONER -

Am ncercat s-l opresc, dar tot a fcut-o.


Ridic degetul n aer, ameninnd-o.
Dar tu? Faci pe sfnta, pe ngerul i m acuzi numai pe mine.
Dac se ntmpl ceva ru, Baptiste este de vin? Sunt omul tu
de paie, pe care-l sacrifici pe altarul contiinei tale. M tratezi ca
pe un rahat. i care este pcatul meu? C te iubesc!
Ai terminat? zise ea.
Nu, n-am terminat spuse el apucnd-o de mini i
proptind-o de perete.
ncerc s-o srute, dar Noelle i muc buza inferioar. Se trase
napoi cu buza nsngerat. njur i apoi se aplec brusc, o slt
pe umr i o duse n dormitor.
l btu cu pumnii, i sfie cmaa i i nfipse dinii n spatele
lui. l auzi gemnd, dar nu-i ddu drumul. Deschise ua cu
piciorul i o trnti n pat.
i acum o s fii soia mea zise el.
Se rostogoli de pe ea. Baptiste avea spatele plin de rni roii,
acolo unde-l mucase. I se umflase buza i-i curgea snge din
umr. Noelle se uit uluit la ce-i fcuse.
Se ridic, i prinse cureaua i i scoase cmaa sfiat de
unghiile i dinii ei, aruncnd-o pe podea.
N-o s mai fac asta niciodat zise el fr s-o priveasc.
tia c-i era ruine.
Dac o s-o mai faci, am s te ucid.
Dar trebuie s nelegi un lucru n-o s renun niciodat la
fiul meu. Tu poi s rmi, sau s pleci. Dar la fiul meu n-o s
renun niciodat.
Zicnd acestea, iei din camer, nchiznd ua ncet n urma
lui.
Noelle l auzi ndeprtndu-se, i n clipa aceea i aminti ce-i
spusese Bonzul cel orb: Dac i abandonezi copilul, te ateapt o
nou soart. Aceasta este singura cale.
Dac era ntr-adevr singurul mod de a scpa de el, nu avea nici
295

- OPIU -

o ans. Cum ar fi putut s-l prseasc vreodat pe Luc?

74
San Francisco.
Amintirile lui Dale despre explozie erau vagi; biatul cu sacul de
hrtie plin de igri, groaza ntiprit pe faa proprietarului cnd
i dduse seama ce o s se ntmple, nimic mai mult. O vag
amintire a durerii cumplite, o succesiune de sunete i imagini,
sirene de ambulane, mirosul crnii arse, vocea lui Gates, care-i
spunea c este totul n ordine, chirurgii care-i puneau ntrebri, cu
capetele luminate de halouri strlucitoare. Chiar i operaia,
durerea cumplit, alinat de morfin, erau acum o amintire
ndeprtat. tia c rmsese probabil cu o cicatrice adnc n
creier, dar nu-i mai amintea nimic clar.
Uitase complet de conversaia avut cu Baptiste. Nu-i amintea
nici mcar de ce se dusese la cafeneaua Charles.
l expediaser napoi, n SUA. Pentru c nu era, din punct de
vedere oficial, un membru al forelor armate, l trimiseser la San
Francisco General, ntr-o rezerv. Un tnr pe care nu-l cunotea
i care nu se prezentase, l vizitase a doua zi i-i spusese s nu-i
fac griji n privina costului spitalizrii.
Prin ferestrele yacht-ului care plutea pe apele albastre ale
golfului, se vedeau valurile nspumate era o lume att de
ndeprtat de bananierii, mirosul de kerosen i cldura
nbuitoare, nct nu i se prea real. Dar durerea era real.
Doctorii i spuseser c avusese noroc. Schijele i perforaser o
arter pe partea inferioar a piciorului, dar chirurgii de la Cong
Hoa fcuser treaba bun i, cu toate c avea nevoie de grefe
ulterioare, i va pstra piciorul. Pierduse dou degete de la mna
dreapt i-i scoseser un rinichi, afectat de explozie. Iar pe cap,
avea douzeci i apte de custuri.
296

- COLIN FALCONER -

Voi putea s clresc un cal? ntreb el.


Sigur.
Grozav. Pentru c pn acum nu tiam s clresc.
Se amuzar. Mai auziser bancul, dar i ridicar moralul.
Michael l vizitase primul, dar Dale de-abia sosise de la aeroport
i era prea mbibat de anestezice ca s poat vorbi, dup ce venise
de la Saigon. A doua zi de diminea cnd se trezi, Susan era
acolo.
Avea ochii umezi i-l fcea s se simt recunosctor i stnjenit
n acelai timp. Se ntreba uneori de ce ei i psa.
Uit-te la tine, soldatule murmur ea.
Asta ar trebui s fie o lecie pentru tine zise el ncet, cu
limba umflat i buzele amorite. S nu fumezi niciodat la o
benzinrie.
Soia lui l strnse de mna nevtmat.
M-am rugat pentru tine.
Oh, nu. Iar ncepea cu Dumnezeu. Ce legtur avea n toate
acestea?
Mulumesc.
Doctorii spun c o s te faci bine.
Da, m simt destul de n form pentru cteva partide de
tenis.
Era surprins ce greu i venea s vorbeasc.
Se cufund n visele sale, alimentate de morfin. Visa c Noelle
se afla lng patul lui i-l inea de mn. Cnd se trezi, Susan era
tot acolo. i zmbi i ea i spuse ceva, dar cuvintele i se preau c
vin de la mare deprtare.
Cnd se trezi din nou, l vzu pe Michael. Ferestrele erau negre
i i ddu seama c dormise probabil toat ziua. O lamp, lng
pat, arunca umbre palide pe faa fiului su. Nu, stai puin.
Umbrele erau date de tulei. Michael ncepuse s se brbiereasc.
Cnd se ntmplase asta?
Tat?
i-a crescut barba murmur el.
297

- OPIU -

Michael ridic din umeri, stnjenit.


Am i pr pe piept. Vreo optsprezece fire. Cte unul pentru
fiecare an.
i eu la fel. Am dou sute patruzeci i opt. Cel puin aa m
simt.
Se ncrunt, strfulgerat de o durere brusc n picior.
Vrei s chem asistenta?
N-a murit nimeni din puin durere.
Michael se uit la el. Era att de tnr i palid.
Hei, am glumit.
Michael iei s cheme asistenta, care-i spuse c abia peste trei
ore i va face urmtoarea doz de morfin.
Probabil c obinuiete s se drogheze zise ea.
Michael ncerc s-o contrazic, dar femeia cltin din cap i se
ndeprt.
Sunt O.K. zise Dale.
Bietul Michael, se gndi, el. Era att de palid i fragil. Dale
ridic mna sntoas.
Vino aici, fiule.
Michael l lu de mn, i puse capul pe pat i plnse.
Susan i Michael l vizitau n permanen, dar Jennifer nu
apruse i evitau subiectul. Susan i pomenise n scrisori c erau
unele probleme, c Jennifer i neglija studiile. Dar acum i ddea
seama c era mai mult de att.
Unde este Jennifer?
Susan inspir adnc.
John
tie c sunt aici?
Susan se uit la Michael i se ls o linite stnjenitoare.
Spune c nu vrea s te vad, tat.
Alt durere un amestec nedefinit de vinovie i trdare.
De ce?
Din nou linite.
298

- COLIN FALCONER -

Michael?
D vina pe tine, tat.
Pentru ce?
Rse amar.
Pentru totul.
Apoi afl n sfrit ce era cu Jennifer. Ducea o via
dezordonat. Fusese la patru cursuri n ultimele ase luni i la
nici unul de vreo nou sptmni. S-a mutat din campusul
universitar la o adres din Night Ashbury. Cu afurisiii de hippy, se
gndi Dale.
Am trecut pe la ea cnd s-a mutat acolo zise Susan. Am
ncercat s-i bag minile n cap. Dar acum nici nu-mi mai deschide
ua. M rog mereu pentru ea.
Grozav.
Am fost ieri s-o vd, s-o conving s vin.
i?
Susan cltin din cap.
Atunci ar fi mai bine s m vindec mai repede zise Dale.
Dac Mohamed nu se duce la munte, vine muntele la Mohamed.
Zmbi amar.
Oh, Isuse. Propria mea fiic. Ce se ntmpl?

75
Peste doua luni.
Arhitectura era cunoscuta sub numele de Stick and Stick. Era
mpodobita cu turt dulce i reda toate artificiile arhitecturale:
blazoane, arcade, festoane, rozete. Ua de la intrare i veranda
erau flancate de coloane i, peste tot, se vedeau ferestre ptrate i
arcade n form de potcoav de cal. Era o construcie mrea,
dei cam strident, n stil victorian, preluat de hippy.
299

- OPIU -

Frontispiciul casei era acum o explozie de rou, albastru i verde,


pictate stngaci. Efectul era uluitor semna cu o prjitur de
Crciun, ca form i culoare.
Isuse! exclam Dale cu vocea tare i intr nuntru.
Se strecur cu greu la primul etaj, sprijinindu-se ntr-un
baston. Mna dreapta era nfurat ntr-un bandaj. Din ciud i
mndrie rnit, purta vechea lui uniform de maior USA, dei nu
mai fcea parte din forele armate.
Btu de dou ori i atept.
De-abia recunoscu faa care-i deschise. Prul ei blond era prins
ntr-o earf roie. Avea o geac din piele de cprioar, cu franjuri,
o pereche de blugi rupi i purta mrgele nu unele drgue de
fat, ci nite ghiulele care-i ajungeau pn la talie. i observ c
nu avea sutien.
Bun Jenny i spuse, zmbind nesigur.
i zmbi la rndul ei, dar i ddu seama c fcea un efort.
Tat zise ea.
A fi sunat, dar mama ta mi-a spus c nu ai telefon.
Cltin din cap.
Aa este.
Deci, aici locuieti. Pot s intru?
Se auzea muzica, strident. Dale nu sesiz imediat c tia
melodia. Era The Star Spangled Banner 46. Cristoase! Un tip
brbos dormea pe un sac de fasole. Pe tricoul lui scria:
NE NASTEM TOT MAI MULI I MURIM TOT MAI MULI.
Mirosea a transpiraie, mucegai i marijuana. Nu exista nici un
fel de mobil, n afar de civa saci cu fasole i carpete persane.
Pe perei erau fel de fel de afie: Che Guevara, Grateful Dead,
Jefferson Airplane. Erau de asemenea i cteva colaje manuale:
faimoasa fotografie a unui clugr budist, arznd pe o strad din
Saigon; John Lennon, uitndu-se prin lentilele ochelarilor si cu
rame de srm; Mick Jagger, Jimi Hendrix, Eldridge Cleaver, Bob
Dylan; simboluri ale pcii, un nor n form de ciuperc, cadavre
46

Steagul nstelat (en.) (n.t.)


300

- COLIN FALCONER -

ale Viet Cong.


n col, era un mic Buddha de bronz i tmie, arznd ntr-un
borcan gol de gem. Era aproape un afront, parodie a propriei sale
viei. Ce tiau aceti puti despre Vietnam, Buddha, bonzii care se
sacrificau, protestnd mpotriva lui Diem?
Drgu loc zise el.
Nu intenionase s par batjocoritor, dar sesizase imediat tonul
lui.
M-da, mi place.
Se ntoarse spre ea i ncerc s zmbeasc.
Ce mai faci? zise el.
O.K. Bine. Grozav.
Se opri.
mi pare ru c n-am venit s te vd la spital. Atept s o
aud scuzndu-se, dar degeaba. Au spus c o s te vindeci.
Apropo, te-ai vindecat?
Ridic mna.
Nu mai rezist s numr pn la zece.
Ar fi vrut s fie o glum, dar ea nu zmbi.
Cum merge rzboiul?
Era un subiect delicat, aa c mai bine l evita. nainte s plece,
se certaser crunt n legtur cu implicarea Americii n Vietnam
i-i aruncase nite vorbe pe care prefera s le uite.
Se pare c s-a terminat pentru mine. mi faci o cafea?
Intrar n buctrie. Un teanc de vase murdare zcea n
chiuvet. Un gndac se ascunse cnd i vzu. Jennifer umplu un
ibric. evile hrir asurzitor. Apoi l puse pe foc.
Ce chirie plteti? o ntreb el.
Nouzeci zise ea.
Discutar n timp ce atepta s fiarb apa.
Cum merge colegiul? o ntreb el prefcndu-se indiferent,
dar o simi ncordndu-se.
O.K.
Nici o problem? ntreb Dale.
301

- OPIU -

Nici o problem zise ea.


Dale se gndi, n timp ce turn apa fierbinte n dou cni
crpate i puse dou lingurie de Ness. Nici o problem.,
O urm n living-room. Fiica lui se trnti pe un sac de fasole.
Aeaz-te zmbi ea, amar.
De-abia atept s vd cum o s-i stea n acest decor.
Dar el se rezem de perete. l durea capul i i zvcnea mna
bandajat, mpungndu-l n coaste. Se umplu de sudoare pe fa.
Te doare? zise ea.
Nu, m doare s te vd n asemenea hal. Restul este doar o
suferin fizic, suportabil.
Este din ce n ce mai bine.
Ce s-a ntmplat?
Nu cred c te intereseaz cu adevrat.
De ce? Este secret?
tia ct este de ironic. A fost ntotdeauna rea de gur. Mai nti
jignea i pe urm se cia. Michael o poreclise Biciul.
Am vorbit cu unul din tutorii ti zise el.
Rahat.
Ce se petrece cu tine, Jenny?
Ridic din umeri.
Am renunat.
Ai renunat?
Uite ce este. Am douzeci de ani, aa c nu mai poi s-mi
spui ce s fac.
Nu, dar tot mi fac griji. Cred c i se pare normal.
Oh, da. i faci griji. Probabil din ase n ase luni. Te ntorci,
i faci pe tatl grijuliu, iar apoi i vezi de micul tu rzboi.
Brbosul de pe sacul de fasole ncepu s sforie. Dale fcu semn
spre el.
Crezi c ar fi cazul s mi-l prezini zise el ncercnd s nu
se nfurie.
Crezi c ar fi cazul s mi-l prezini? l maimuri ea. M-am
culcat cu el noaptea trecut, dar nu tiu cum l cheam. Presupun
302

- COLIN FALCONER -

c Chuck sau ceva de genul acesta.


Deci, tia ce face. Pentru o clip i veni s o plesneasc, dar tia
c ar fi nrutit lucrurile. Probabil c ea asta i dorea. Alt capt
de acuzaie.
i reguleaz bine? zise el.
i venea foarte greu s vorbeasc aa, dar era hotrt s nu o
lase s ctige. Hai s ne lmurim, i spuse el.
Ce vrei de fapt, tat?
Vreau s tiu de ce fiica mea i irosete viaa n aceast
vgun. Vreau s tiu de ce o elev strlucit ca ea a hotrt s
se retrag de la prestigioasa universitate Berckley n anul doi?
Vreau s tiu cu ce am greit ca s m tratezi n asemenea hal?
l privea. Cu gura cscat.
Vrei s tii neaprat?
Da.
Sunt trei motive: nu ai fost niciodat aici cnd am avut nevoie
de tine.
Dar sunt acum.
Prea trziu.
Suport acuzaiile ei i continu.
Dar sunt tatl tu, Jennifer. i te iubesc.
Pentru o clip crezu c reui s ajung la sufletul ei, dar apoi,
ea se ridic i lu o scrumier mare, de tabl de sub calorifer.
Scoase o igar lung, turtit i i-o aprinse. Dale recunoscu
imediat mirosul neptor.
Mi-am amintit i al patrulea motiv zise Jennifer. Ai prsito pe mama.
Ne-am desprit. Este o diferen. Am czut de acord
amndoi.
I-ai frnt inima. Uit-te la ea, pentru numele lui Cristos!
Crede c l-a descoperit pe Dumnezeu. Isuse!
N-am vrut zise el, tiind ce penibil prea.
Fusese mai cumplit dect i imaginase. i amintea de fetia de
doi ani, cu pr blond, nclcit, pe care o arunca n aer i o prindea
303

- OPIU -

n brae. Oare cnd ajunsese n asemenea hal? Trgea din igar.


Este marf bun, marocan. Chuck spune c a adus-o
tocmai de la Marrake. Vrei s ncerci?
Dale i-o smulse din mn i i-o arunc pe fereastr. Jennifer
cltin din cap.
Bravo. N-am ce zice.
nceteaz, Jennifer, te rog.
Haide tat. Bieii mari nu plng.
Se trnti pe scaunul de fasole.
i place?
Ct timp ai de gnd s stai acas de data asta?
Nu cred c o s m mai ntorc.
Vzu o sclipire de ezitare n ochii ei, poate chiar de speran.
Vreau s te ntorci acas zise el.
Dar sunt acas.
Unde, aici?
Brbosul deschise ochii. Vzu uniforma lui Dale.
Nu-i revenise nc, se gndi Dale.
Rahat. Cine eti, omule?
Armata. Caut noi recrui.
La dracu! exclam el i se npusti pe u.
Jennifer nu zmbi, dar tia c o amuzase. Se uit la ua
deschis, ascultnd paii grbii pe scar.
Ai fost foarte rapid, tat.
Dale se duse la fereastr, o deschise i se sprijini de pervaz. l
durea ngrozitor. Inspir adnc aerul proaspt.
Ce vrei de fapt, Jennifer?
Vreau ca tu i mama s fii mpreun.
Ai douzeci de ani! Ce-i mai pas?
Depinde de tine. Tu vrei o fiic bun i eu un tat n cas. Ce
zici de asta?
Vorbea serios. Dale se simea ameit. i privise viaa ntr-o
oglind distorsionat n ultimii douzeci de ani i acum,
constatase c se nelase. Oare i rnise pe toi chiar att de mult?
304

- COLIN FALCONER -

N-o s m primeasc napoi.


ncearc i ai s vezi.
i dac fac asta te ntorci acas i i vezi de carte?
Ea ncuviinase din cap.
n acea clip, tiu c o va uita pe Noelle i i va abandona
cruciada. Luptase timp de douzeci de ani s salveze lumea i i
neglijase propria familie; crezuse c proprii si copii l idolatrizau;
crezuse c Susan dorise s se despart i el i i-o scosese din
inim; crezuse c munca lui era important, dar acum i pierduse
credina.
O.K. i spuse el lui Jennifer. Hai s ncercm, aa cum vrei
tu.

76
Saigon, august 1969.
Baptiste coti pe Hong Thap Tu i intr pe Chao Thang. Vila lui
Sammy Chen era ascuns n spatele unui zid nalt, strjuit de
palmieri. Baptiste l ntlnise de multe ori pe Sammy de la moartea
lui Bonaventure, de obicei, n camera din spatele recepiei, la
Trung Mai. Bnuia c invitaia acas la Sammy nsemna c nu era
o afacere de rutin.
Sammy l atepta ntr-o curte interioar. l salut, entuziasmat
pe Baptiste i-i oferi un pahar de whisky Chivas Regal, dar el
prefer s bea ceai verde chinezesc.
Noroc zise Sammy, ridicnd ceaca de ceai.
Se complimentar reciproc i apoi ncepuse s discute inevitabil
despre rzboi. Se zvonise c Ho Chi Minh era bolnav i discutar
despre posibilul su succesor n caz c murea i despre efectul pe
care l-ar avea asupra tratativelor de pace de la Paris. Devenise deja
evident c tratativele erau o fars, alt subterfugiu de-al nordvietnamezilor. Era de asemenea clar c americanii pierdeau
305

- OPIU -

rzboiul acolo unde conta mai mult: n propriile lor orae i


universiti.
n cele din urm, Sammy i terse faa cu o batist i spuse:
Deci, Kwo-chao, acum trecem la afaceri, da?
Nu reuea niciodat s pronune Croc i-i spunea Kwo-chao.
Ai nevoie de mai mult numrul patru.
Era o cerin, nu o ntrebare.
Vinzi?
Ai att numrul patru ct doreti.
Era o declaraie uimitoare. Baptiste l privi mirat.
Sammy i scoase unul din pantofi i ncepu s-i scobeasc
unghiile de la piciorul drept. Baptiste nu tia dac ar trebui s fie
impresionat sau dezgustat. Oare acest tip avea atta ncredere n el
nct nu-i psa de prerea celorlali? Sau se trgea din rani i nu
nvase nc s se poarte civilizat?
Pot cumpra aici, la Cholon? zise Baptiste n cele din
urm.
La Vientiane. Te nelegi n privina transportului cu
generalul Rattakone i colonelul Li, O.K.?
Ai oameni care s prepare numrul patru n Laos?
Cumpr opiu i protecie direct de la Rattakone. Iau un
buctar din Hong Kong i prepar Alb de China cu o puritate de
99%. Ca ntr-o societate mixt.
Chicoti i-i sclipir ochelarii n soare.
Baptiste i goli paharul. Sammy i-l umplu din nou.
S-ar putea s fiu interesat zise el.
Sammy se plesni peste genunchi.
Nu, chiar trebuie s fii! Americanii i-au forat pe turci s
renune la culturile de mac i acum ncearc s-i conving i pe
mexicani. Unde mai gseti acum numrul patru la un pre
convenabil?
Sammy avea dreptate i nici nu i-ar fi putut gsi un moment
mai potrivit. Sau poate, se gndi Baptiste, anticipase pur i simplu
ocazia, ca orice om de afaceri priceput. Programul de eradicare al
306

- COLIN FALCONER -

turcilor i lovise puternic pe clienii lor din SUA. Acum guvernul


fcea agitaie i n Mexic.
Acum, furnizorul devenise cumprtor, se gndi Baptiste. Cum
se ntorceau lucrurile.
S-ar putea s am comenzi importante pentru urmtoarea
recolt de opiu. Am putea discuta despre comenzi iniiale de 1 000
kg pentru numrul patru.
La preurile curente, Sammy se putea atepta la un avans de
aproape dou milioane dolari, dar nici mcar nu se opri s respire.
Poate, anul viitor, comanda va fi i mai mare.
Cum?
Acum sunt muli americani n Saigon. La fel ca la Hong Kong.
Vor s se distreze, fete, whisky, droguri.
Ca toi soldaii din lumea ntreag.
Da, ca toi soldaii din lumea ntreag l aprob Sammy.
Numai c aici nu sunt soldai adevrai. Sunt soldai pe termen
scurt. Dousprezece luni n Vietnam. Apoi, dac nu mor, se ntorc
n America. Sunt o mulime de acest fel.
Baptiste i fcea vnt cu evantaiul. Rsuflarea oraului era
fierbinte i fetid ca gura unui acal, i duhnea a putreziciune i
motorin.
i? zise el.
Nu sunt numai soldai, Kwo Chao. Pentru fiecare brbat care
lupt n jungl, America are de zece ori mai muli funcionari,
ingineri sau buctari. Foarte plictisii cu toii. O pia interesant.
Sammy cltin din cap.
Piaa mare, Kwo Chao. Mult mai mare dect les pauvres 47
care vin la lupanarele de opiu.
Intenionezi s foloseti Saigon-ul ca o pia de prob zise
Baptiste uluit.
Imagineaz-i ce se ntmpl. Dac toi aceti soldai deprind
gustul heroinei ce crezi c vor face cnd vor ajunge n America?
Consumatorul se va transforma n vnztor. Vom crea o nou pia
47

sracii (fr.) (n.t.)


307

- OPIU -

uria n America.
Mi se pare o idee interesant, Sammy.
Nu este ideea mea, Kwo-chao. Ideea vine de la cel mai mare
traficant de droguri din istorie. Marea Britanie.
i sclipir ochii i se legna fericit n scaunul su. Pentru o clip
Baptiste avu impresia c acest chinez semna cu Buddha gras i
satisfcut.
Marea Britanie. n China, nainte s vin englezii, opiul era
interzis, O.K.? Era mpotriva codului american. Dar englezii aveau
mult opiu n India. Trebuiau s-l vnd ntr-un fel. n China se
cumpr ceai, mtase, n-au cu ce s negocieze aa c import, n
ciuda legilor i rzboiului mpotriva opiului i i creaz propria lor
pia. n curnd, China este confruntat cu un deficit comercial.
Deci apeleaz la opiu. Toi bogtaii din Hong Kong, Buhorfield
Swire, Jardine Matheson, se ngra de pe urma opiului. Acum
este timpul s ne ngrm i noi, O.K.?
Dar, n loc s invadezi alt ar, de data aceasta, au venit
invadatorii la tine.
Acest om i strnea admiraia lui Baptiste. Avea cap de afaceri,
nu glum.
Da, Kwo-chao. Au venit la noi.
Ridic paharul s toasteze.
i urez fericire i prosperitate!
Oamenii se viseaz adesea notnd n bogie. Deodat, Baptiste
simi mirajul formndu-se dinaintea ochilor si. Era ct se poate
de tangibil. Atinse paharul de ceai al lui Sammy.
Noroc i rspunse el.

77
Strada sclipea n lumina neoanelor: Melody Bar, Blue Diamond,
Dolce Vita. Trecur grbii de pizzerii i crciumioare cu
hamburger, pline cu militari americani. O melodie a lui Pat Boone
308

- COLIN FALCONER -

rsuna pe uile unui bar de noapte.


Un bieel se lu dup ei pe strad, trgndu-l de hain pe
Rivelini.
Domnule, vrei s-o bum-bum pe sora mea?
Ai grij s nu te bum-bum pe tine.
Da, domnule, ct pltii? strig biatul dup el.
Se ndreptar spre Le Cigale, un cuib de noapte condus de
corsicani. Se aezar la o mas din col i Baptiste comand dou
brandy-uri Martell. O vietnameza superb cu pr lung, pn la
talie, cnta o veche melodie rzboinic, cu druirea lui Piaf.
Baptiste l studie pe cellalt brbat. Rivelini era cenuiu la fa,
iar dungile de pe frunte i obraji preau dltuite.
Ari bine, Marcel.
M simt ca dracu.
Rivelini i cuta igrile n buzunar. Dup ce i aprinse una,
tui sfietor, aproape un minut. Cnd se liniti, inspir adnc.
Este mai bine gemu el.
Ar trebui s te lai i spuse Baptiste.
De ce? Tusea este un exerciiu bun.
Baptiste ridic din umeri. Sosir buturile.
Noroc zise el.
Noroc.
Ce-ai mai fcut? Mi se pare c ai slbit.
Aveam de unde. Luasem cteva kilograme n plus Nu toat
lumea soarbe din fntna tinereii ca tine.
O via limpede i o contiin curat.
Rivelini pufni amuzat.
Ce mai face Noelle? ntreb el, brusc invidios i curios.
Este bine, Marcel. Mi-a spus s-i transmit cele mai bune
urri.
Mnnci rahat, Baptiste. Nu m-a putut suferi niciodat.
Avea dreptate.
Te consider unul din prietenii ei cei mai apropiai.
Eti un mincinos incurabil.
309

- OPIU -

Bu Martell-ul.
i aminteti de noaptea aceea, n barul hotelului
Constellation?
Eram beat.
Nu conteaz. S-a ndrgostit de tine de cum te-a vzut. Se
vedea pe faa ei. Am tiut c o pierdusem, nainte s m loveasc
n cap cu sticla.
Nu te-a lovit cu nimic, te-a mpins doar, atta tot, i ai czut
peste scaun.
M-a lovit cu sticla. Am avut ase copci pe cap. Ai avut noroc,
fiindc a fi fost n stare s te ucid cu minile goale. Eram att de
nnebunit, nct n-am auzit-o cnd s-a apropiat n spatele meu. n
starea n care erai, n-aveai cum s-i aminteti.
Baptiste l ls s exagereze. Bietul Marcel. Se pare c amintirea
nopii aceleia l obsedase nnebunitor dac i-o reconstruise n
minte, mbrcndu-i nfrngerea ntr-o aur romantic.
Ai dreptate. Nu-mi amintesc nimic.
Rivelini, mormi ceva, i bu brandy-ul i ceru nc dou.
S-a ivit ceva, Marcel.
Pe scen, domnioara Yen Hung cnta o melodie tnguitoare,
despre Alger. Baptiste se minuna de ironia soartei. O vietnamez
care nu vzuse niciodat deertul, cnta n francez despre Africa
de Nord. La fel ca ei doi francezi, care stteau ntr-un bar din
Saigon, plnuind s trimit opiu laoian n America.
Sper c sunt veti bune, Baptiste. Cei din Marsilia nu-mi dau
pace. Hotrrea turcilor le-a dat o mare lovitur.
Poate o s fim n msur s-i ajutm. Heroin numrul
patru, ca o puritate de 99 %.
De unde?
Din Laos.
Laos? Pot s ne livreze cantiti mari?
Rattakone a czut la nvoial cu o grupare Chiu chao de aici,
din Saigon. i dau chimiti experimentai din Hong Kong, care s
se ocupe de rafinarea morfinei la Ban Houie Sai. Cumpr opiul
310

- COLIN FALCONER -

direct, la fel ca i protecia armatei. Este un fel de societate mixt.


El, cel puin, aa s-a exprimat.
Rivelini fu cuprins de alt criz de tuse. Cnd termin, i
aprinse alt igar.
Vrei s spui c ncearc s restructureze ntreaga afacere?
i nu-i vorba doar de att. Chiu chao i-a propus de
asemenea s invadeze piaa saigonez cu heroin ieftin, ca s
creeze o generaie de oameni dependeni de droguri n SUA.
Avem destule probleme ca s satisfacem cererea, chiar i n
momentul de fa.
Nu pentru mult timp, Marcel. i-am promis cantiti
nelimitate de heroin numrul patru.
i cobor glasul, optindu-i ca un ndrgostit.
O singur ar va aduce mafiei venituri de douzeci i cinci
de milioane de dolari. Ct de mult vrei s te mbogeti?
Rivelini rmase tcut un timp.
Cred c este timpul s discutm cu civa oameni zise el,
n cele din urm.
Lmpile de cristal de pe perete aruncau n camer o lumin
blnd, glbuie. Baptiste sttea lng u, n smoking, cu un
jurnal Figaro vechi de o sptmn n poal. Noelle se duse la
fereastr, urmrind apusul soarelui. Pajitea se acoperise de
umbre. Dou oprle grase se urmreau una pe alta, pe verand.
Vor s se mperecheze sau s se omoare? se ntreb ea. Nu era
mare diferen, oricum.
Bubuitul ndeprtat al artileriei zgudui porelanurile Limoges
din vitrin. O mitralier uoar pcnea n apropiere.
Ascult. Cu fiecare zi, rzboiul se apropie tot mai mult. De ce
mai stm n Saigon?
Pentru afaceri zise Baptiste.
Nu poi face afaceri i la Bangkok? La fel ca Rivelini i
ceilali?
Saigon nu este mai primejdios dect Vientiane.
311

- OPIU -

mi fac griji pentru Lucian.


Noi nu suntem americani. N-avem de ce s ne temem.
Noelle vzu o urm pe pajite i pentru o clip, i tresri inima,
creznd c era un Viet Cong. ns nu era dect btrna Chi Hai,
amah a lor, cu un pachet de Lucky Strike i cu o sticlu de
Johnny Walker pentru altarul de sub copac.
Baptiste arunc ziarul pe podea i veni n spatele ei. i atinse
prul cu degetele, i ea i simi rsuflarea fierbinte n ceaf. O fcu
s se nfioare de plcere, fr s vrea.
Nu! l opri Noelle.
Cum de ajunsese n asemenea stare? i dorise ntotdeauna
dragoste i aventur i se aruncase de gtul primului strin chipe
care ntrunea aceste caliti. Dar, n loc de un cal alb, era un
Packard rou i cavalerul ei avea un suflet negru ca smoala.
Dac ar fugi, ar urmri-o. Dac va rmne, i va strica cheful cu
lcomia lui. Viaa ei alturi de el devenise o cronic a disperrii
tcute.
i apoi, apruse Dale. Nu mai auzise nimic de el, de cnd
explodase bomba n cafeneaua Charles, i fusese ct pe ce s-i
piard viaa. Dar la ce se ateptase? Poate la o scrisoare, un
telefon? S-o anune ntr-un fel c era bine. n schimb, pierise ca i
cnd n-ar fi existat.
Este ultima dat cnd mai plng pentru un brbat.
Poate era mai bine aa. i el fusese corupt, la fel ca i soul ei.
i aminti ultima lor conversaie. Da, n multe privine, semna cu
Baptiste; era cealalt fa a monezii.
Eti att de frumoas murmur el.
i pipi spatele cu degetul i o srut pe ceaf. ncerc s-l
resping, dar el i ngropase degetele n umerii ei.
Te ursc murmur ea.
Nu n noaptea asta. Poi s m urti mine.
Te ursc ntotdeauna.
O copleea cu greutatea lui. Simea mirosul su masculin
after-shave cu arom de santal, tutun, cognac, cu care se delecta
312

- COLIN FALCONER -

dup cin. i desfcu rochia i i-o trase de pe umeri. Ea i ridic


minile s-l opreasc dar o apuc de ncheieturi.
Te iubesc, Noelle. Eti singura femeie pe care am dorit-o
vreodat.
Voia s-l resping, dar simea c o s cedeze. Trupul ei urma s-o
trdeze din nou. O lu de talie, imobilizndu-i minile i, cu mna
liber, i trase rochia n jos. I se ntriser sfrcurile.
Nu-i vedea faa, dar tia c zmbea.
Spui nu, dar trupul tu spune da.
Pleac de lng mine! uier ea i se zbtu.
Dar o inea strns i, cu mna liber i strnse snul,
dezmierdndu-i sfrcul ntre degete. Se auzi gemnd. i arcui
spatele i i oferi gtul. Scoase un strigt cnd el i ngropa dinii
n carnea ei moale.
i ridic rochia pn la talie i-i trase chiloii negri de mtase
peste olduri. i alunecar la picioare.
Nu aici, zise ea gndindu-se la servitori.
La sutele de perechi de ochi care-i urmreau din bezn.
Dar el nu se opri. O ridic, l simi ntre picioarele ei, i o
strpunse att de repede, nct scoase un strigt. Czur n
genunchi, cu trupurile nvluite n umbre i lumini glbui.
i frec sfrcurile ntre degete n ritmul iubirii. Simea cum i
pulseaz sngele n vene. Concertul insectelor spori n intensitate.
Se termin brusc, pe neateptate, cutremurndu-se mpreun, ca
nite marionete, zcnd pe podea, cu rsuflarea tiat.
Dup un timp se ridic de pe ea i iei din camer, fr s
scoat o vorb.
ncerc s se scoale n picioare, dar nu o ineau genunchii. Se
sprijini de u, cu genunchii trai la piept. Respir greoi i se
umpluse de sudoare pe spate, tmple i gt. Simea sperma lui
lipicioas pe coapsele ei.
Se uit n noapte. l ura la fel de mult ca i pe sine nsi,
pentru clipele acestea cnd se simea att de singur, nct ar fi
preferat s se culce i cu diavolul.
313

- OPIU -

78
Tiburon, Golful San Francisco.
Mimoza nflorise i un cedru nalt umbrea puntea din lemn
rou. Aerul mirosea a mare, crbune i fripturi care se prjeau pe
grtare pe punile i n grdinile din jurul golfului.
Dale aduse un castron cu salat din buctrie i-l puse pe
mas. Era mbrcat n pantaloni largi, papuci i o cma bleu,
deschis la gt. Susan i spusese s-i pun bermudele, dar
refuzase. Dac urma s fac pe directorul de firm n weekend, i
va pstra cel puin demnitatea.
Nu crezi c o s fie prea cald, n aer liber? l ntreb ea.
Dale ridic din umeri. Cine tie! Din cte observase el, San
Francisco era singurul loc din lume unde puteai petrece cele patru
anotimpuri ntr-o singur zi.
Susan l privi mirat.
Serios?
Nu, glumeam.
Am putea aranja masa nuntru.
Nu, las-o aici, nu conteaz.
i mpreun braele i veni lng el. Curtea se ntindea dincolo
de punte, terminndu-se cu nite tufiuri de spini i buci de
stnc la marginea golfului. Dinaintea lor se derula panorama
oraului San Francisco Golden Gate i munii Marin la vest, iar
la sud, pdurile din insula Angel i contururile oraului. Portul era
un amalgam de culori, yacht-uri, ambarcaiuni cu vele
strlucitoare, plutind pe oglinda golfului.
A fi putut s m ntorc, i reaminti Dale. Aveau nevoie de
mine. Gates l sunase de nu tiu cte ori din Laos. Dar el venise la
Tilburon, trind dintr-o pensie de armat i un salariu plin de
beneficii, ca s nu mai vorbim de firma de avocatur a tatlui su.
314

- COLIN FALCONER -

Cinci zile pe sptmn i punea un costum impecabil, lua


feribotul i se ndrepta spre un birou cu vedere spre podul
Oakland Bay, ca s discute cu oameni de afaceri i s le dea
sfaturi n privina legislaiei corporaiilor. n weekend naviga i
juca golf. Nu mai apra visul american pe care-l zeificase odat,
acum l tria. i i se prea lipsit de sens.
i petrecea zilele ca i cnd ar fi ispit o pedeaps, ncercnd
s fac ce trebuie iar Jennifer i vizita n fiecare weekend. Acum
avea douzeci i doi de ani i se pregtea de absolvire. i inuse
promisiunea. Se mutase n campusul universitar, i dduse
examenele i i pusese viaa n ordine. Va absolvi Facultatea de
tiine Politice i lucrase ca voluntar pentru partidul democrat la
alegerile din 68. Tatl lui Dale i oferise un post la firma sa de
avocai, dar i spusese, i Dale se afla acolo, c nu era interesat
s lucreze pentru fasciti.
Crezuse c btrnul o s fac infarct.
nc nu tia ce ar vrea s fac. Poate o s activeze n scopuri
caritabile sau pe lng primar. i nelesese ambiia de la bun
nceput. i ddu seama c i semna mult. Voia s schimbe
lumea, dar va ncepe ceva mai aproape de cas.
i spunea buzunarul lui liberal.
Viaa lui ncepuse s se apropie de normalitate i ncerc s se
conving de justeea alegerii sale. Rmsese pentru c-i promisese
lui Jennifer, dar i pentru c murise ceva n el. i pierise credina.
M ntreb cum arat spunea Susan.
Cum?
Noul prieten al lui Jenny, m ntreb cum arat?
Probabil un 3B, ca toi ceilali bombni Dale.
Un 3B, codul lor, care nsemna barb, boabe de mrgele i batic
la gt.
Nu uita. Poart-te frumos.
Ei, dar aa m port ntotdeauna.
Se simea ca un urs ntr-o cabin. i privi soia. i btea soarele
n fa, accentundu-i ridurile din jurul gurii i ochilor. Prea
315

- OPIU -

copilroas i fragil.
mi pare ru murmur el.
Pentru ce?
Pentru tot.
Regretul nu era totuna cu dragostea, dar vorbise sincer.
l lu de bra i i sprijini fruntea de umrul lui. Auzi uruitul
Volkswagen-ului lui Jennifer i sunetul claxonului.
Jennifer zise el uurat i se eliber.
Jennifer apru; purta nite pantofi negri cu catarame uriae
argintii, blue-jeani cu fundul lsat i o bluz alb, cu guler i
mneci franjurate. Materialul era att de subire, nct era
aproape transparent, dar Dale rsufl uurat c i pusese sutien.
Probabil, din respect pentru el.
Pe prietenul ei l chema Scott i nu era un 3B. Purta o cma
nchis pn n gt, i ieise din blugi, dar o clcase. Prul i
atrna peste guler, dar cel puin nu-i ajungea pn la umeri, ca
celorlali. Avea pantofi n picioare din pnz dar i splase
blugii. Nu recent, dar n orice caz, anul acesta.
De fapt, era un biat drgu, cu ochi mari, albatri i o fa
nevinovat. Nu avea barb, dar i proclama identitatea pe tricoul
pe care-l purta sub cma. Dale i pierdu buna impresie de
nceput, cnd l citi.
NROLAI-VA N ARMAT
CLTORII PE TRMURI CIUDATE I EXOTICE
CUNOATEI OAMENI NOI I INTERESANI
I FACEI-I PRAF
Susan l urmrea ngrijorat.
Ghici, cine vine la cin murmur Dale cu faa spre ea.
Dale aduse buturile i se aezar cu faa spre punte, s
discute n voie. Susan se interes de Scott. Ca rspuns la
ntrebrile ei, Scott le spusese c studia literatura american a
secolului XX i dorea s devin scriitor ntr-o zi. S-ar putea s se
apuce de ziaristic dup ce va absolvi Provenea dintr-un mic
ora din Arizona i ajunsese la colegiu prin propriile sale fore.
316

- COLIN FALCONER -

Tatl lui era instalator de linii telefonice.


Dale recunoscu, fr s vrea, c Scott fcea fa onorabil
interogatoriului. Poate ar trebui s-l supunem unei presiuni
crescnde. S-i vrm nite achii de bambus sub unghii.
Jennifer hotr s-l salveze. Se ntoarse brusc spre Dale i-i
spuse:
Ce mai face Michael?
Cred c este n Filipine.
Ce face acolo?
coala arpelui.
Ce-i asta?
Se instruiete ca s nvee cum s supravieuiasc n jungl,
nainte s plece n Vietnam.
Atmosfera se rci, brusc.
A fost chemat sub arme? ntreb Scott.
S-a oferit voluntar n aviaie spuse Jennifer pe un ton
sumbru, ca i cnd i-ar fi declarat c fratele ei era un uciga
notoriu.
Suntem foarte mndri de el zise Dale special. A absolvit
Academia de Aviaie anul trecut. S-a pregtit pentru postul de FAC
n cadrul comandourilor aeriene.
Ce nseamn FAC? se interes Scott.
Controlor aerian de avangard. Coordoneaz ajutorul aerian.
A vrut s piloteze avioane de vntoare, dar n-a reuit. FAC era cea
mai bun opiune.
Se feri s adauge, din consideraie pentru Susan c Michael va
pilota avioane cu vitez redus, care zburau la joas nlime i c
n rndurile celor din FAC se nregistrau cele mai mari pierderi n
Vietnam.
Fratele meu Mike este un erou zise Jennifer pe un ton
acru.
Am ncercat s-l conving s nu fie, nainte s plece spuse
Dale.
Da, i o s-mi fac griji pentru el, n fiecare zi din cele 364 pe
317

- OPIU -

care i le va petrece acolo. M-am ntors ca s recuperez anii


pierdui n snul familiei mele i, n schimb, mi vd fiul implicat n
alt rzboi.
Scott se ntoarse indiferent spre Dale.
neleg c ai fost n Vietnam.
Exact zise el.
Scott i zmbi comptimitor, ca i cnd ar fi suferit de o rtcire
mintal. Lui Dale i venea s-l arunce n ap, dar se abinu.
Este o tradiie n familia voastr? zise Scott zmbindu-i
fermector lui Susan.
Este o tendin masculin zise Jennifer.
Ce-ai fcut acolo? l ntreb Scott.
Este strict secret.
Oh, da. Zmbi spre Susan.
Dale simi c-l apuc furia, vechea furie. De ce trebuie s m
scuz pentru viaa mea?
Nu regretai? continu Scott.
Dale se ncord.
Ce anume s regret?
Nu a vrea s ofensez pe nimeni; am neles de la Jennifer c
suntei o familie foarte militroas, dar cred c ar trebui s v
anun c din punct de vedere filozofic i intelectual, sunt mpotriva
aciunii rii noastre n Vietnam. i consider c oricine particip
de bun voie n acest rzboi este vinovat moral, dac nu i legal, de
crimele care se petrec acolo.
Se ls o linite grea. Susan se uit spre golf iar Jennifer se uit
pur i simplu spre ei, ca un spectator la o corid, ateptnd s
vad cum va reaciona Dale.
Mai trziu, Dale i ddu seama c nu vorbele lui Scott, ci tonul
i expresia lui l deranjaser cel mai mult. Tnrul era prea sigur
pe sine i afia o superioritate intelectual enervant. Nu fusese
confruntat n viaa lui cu o dilem moral i crezuse pn acum c
tia diferena dintre bine i ru. i fu cuprins brusc de dorina de
a-i zdruncina ncrederea biatului, fie chiar i cu fora.
318

- COLIN FALCONER -

Ei bine, dac tot ai deschis acest subiect, Scott, trebuie s


recunosc c am un singur regret.
Oh! exclam el, ridicnd mirat din sprncene.
Dale se aplec spre el, coborndu-i glasul confidenial:
Nu cred c ar fi trebuit s torturez femeile i copiii aceia.
Scott nu tia ce s cread, Dale l vzu ezitnd, spre ncntarea
lui.
Tat
Jennifer i vorbi amenintor.
Dale i nl minile..
O.K., n-a fost dect o feti. N-ar fi trebuit s amintesc. Dar
m-a inspirat probabil mirosul grtarelor.
l apuc de bra pe Scott.
Dup ce se prjete carnea, aduc cletii din buctrie i i
art cum se face.
Vino te rog, s m ajui, Scott zise Susan.
l lu de mn i-l trase practic de pe scaun. Apoi plecar
amndoi i Dale rmase singur, cu fiica lui.
Sorbi din whisky-ul cu sifon.
Mi se pare un tnr drgu.
Isuse Cristoase!
Ei, nici chiar aa. Dei s-ar putea s aib figur de Crist, ai
dreptate.
Reueti ntotdeauna s m stnjeneti, fir-ar al dracului.
Te rog, nu mai njura, Jennifer. Sunt un om de mod veche i
tii c m deranjeaz.
Este de neiertat.
Ce anume, faptul c a fost nepoliticos cu gazda? Nu-i nimic,
este prea tnr, atta tot.
M refeream la atitudinea ta..
Ah, dar glumeam, doar tii bine.
Nu este nostim s glumeti despre torturarea femeilor i
copiilor. Fiindc se petrece ntr-adevr, pentru numele lui
Dumnezeu.
319

- OPIU -

Bineneles. Doar am vzut cu ochii mei. Dar tu, de unde tii?


Fiindc tiu s citesc.
Toi oamenii tiu. Dar asta nu nseamn c au nvat s
analizeze lucrurile.
Dale era mirat c lua aprarea rzboiului. Cum de reuise s-l
mping pn aici? Nu mai credea n idealurile tinereii sale. Sigur,
nu era nostim c femeile i copiii erau supui torturilor, dar
trebuia s-l cunoti pe Tran Van Li ca s-i dai seama, cu adevrat.
Nu tiu cum de reuete mama s stea alturi de tine zise
ea.
Nici eu nu tiu. Dar a fost ideea ta.
Ea l privi comptimitor.
Chiar asta ai dorit? o ntreb el. Sau ai vrut doar s m
pedepseti?
Ai de gnd s ne prseti din nou pentru rzboiul tu?
Pi, dup cum stau lucrurile, pe voi, copii, nu v-a prsi
oricum. Nu m mai suportai nici tu, nici Mike. Aa c a rmas
doar Susan. tie c-i susii cauza?
Asta crezi?
Ca s fiu sincer, nu mai tiu ce s cred. Tu i Scott m facei
s m simt foarte btrn.
Poate c eti. De aceea are loc o revoluie.
Eu unul am vzut o mulime de revoluii. i nc unele
adevrate. Dar fiica mea n-a vzut nici una i cred c asta m
ngrijoreaz cel mai mult.
Nu-i cam trziu s ncepi s-i faci griji?
Ba da, ai dreptate, este prea trziu. Dar a da orice, s m
pot ntoarce n trecut, cnd erai nc destul de micu ca s nu m
urti.
Dar nu este posibil.
Doamne ct de rea putea s fie. Se cam sturase de aceste
discuii.
Uite ce este Jen, puin mi pas ce gndeti despre mine. Am
fcut greeli, la fel ca toi oamenii. Dar acum ai 22 de ani. Este
320

- COLIN FALCONER -

timpul s-i vezi de viaa ta i s nu ncerci s m schimbi pe mine


i s rscoleti trecutul. Nu poi s m nvinuieti toat viaa.
Habar n-ai cum era! Ca i cnd a fi fost orfan!
La vremea aceea credeam c aa era bine.
Ba nu. Nici mcar nu credeai asta. i iubeai ara, fr
ndoial, dar nu i compatrioii.
Susan i Scott se ntoarser i ei ncetar conversaia. Dale
pregti cotletele i apoi Susan fcu eforturi disperate ca masa s
se desfoare ntr-o atmosfer destins. Cnd terminar, Susan
spuse c le cumprase prjituri de la Sweden House, dar Jennifer
i declara c se sturase dei mncase foarte puin iar Scott
pretinse c are de nvat.
Dup plecarea lor, Dale i Susan rmaser pe punte. Se uitau la
resturile prnzului, terminnd cabernetul Stags Leap, cumprat
de Dale pentru aceast ocazie.
Mi se pare c a mers bine, nu-i aa? zise Dale.
Susan nu-i rspunse. Se ridic i intr nuntru cu braul plin
de vase, apoi o auzi plngnd n buctrie.

79
Dale sttea n pat, ncercnd s uite durerea din picior. Vechea
ran funciona ca un barometru. Se vindecase bine i rmsese cu
un uor chioptat, insesizabil, dar, cnd se rcea vremea, l durea
ngrozitor, ca un dinte cariat. Mine va fi rece. Drept dovad, o
rafal de vnt zgudui geamurile.
Avea Talwin n sertar, dar nu lua calmante dect n ultim
instan, dac-l lua cu clduri. La spital se obinuise cu morfina i
acest lucru l ngrozea. i amintea nc, nostalgic, de visele acelea,
aa c rmase cu minile la spate, uitndu-se n tavan, n
aparen, n timp ce se concentra asupra durerii, ncercnd s-o
anihileze.
Susan iei din baie ntr-o cma albastr de mtase. Se
321

- OPIU -

pstrase destul de bine i i ddu seama c era nc atrgtoare,


dei lui nu-i psa. Aceast indiferen l speria; probabil din cauz
c iubea alt femeie.
Sau era doar n visul lui? Chiar nainte s prseasc spitalul, i
se pruse c Noelle nu existase niciodat. Cnd se ntorsese la
Susan, revenise la vechea lui via. Era ca i cnd ar fi mbrcat
un pardesiu vechi, gsit n fundul unui sertar. Cstoria lor
cptase accente pur realiste. Amndoi evitau s discute despre
trecut, ca i cnd ultimii douzeci de ani ar fi fost un vis ru.
Deveniser doi oameni fr istorie.
Dar acest armistiiu fragil inea.
Se ntreba nc de ce l acceptase aa de repede. Poate ca s-i
justifice o via ntreag, petrecut ateptndu-l sau poate c l
iubea cu adevrat. l iubea cu adevrat. Era un gnd stnjenitor,
care-l fcea s se ncrunte.
Despre ce ai discutat cu Jennifer? l ntreba Susan, cnd
se urc n pat.
N-am discutat. Ne-am ciondnit.
A fost foarte provocator. Este vina ta, dei, ticlosul la de
Scott a meritat-o.
Dale zmbi. Susan nu obinuia s njure iar n gura ei cuvintele
sunau de-a dreptul jignitor.
I se ghemui la piept i ncepu s se joace cu prul lui de pe
piept.
A fost ceva adevrat?
Ce anume?
Tcu.
Regrei ceva?
ntrebarea ei l lu prin surprindere. Nu-l ntrebase niciodat
nimic despre cealalt latur a vieii lui. tia c dac ar fi rspuns
nu s-ar fi terminat aici. Susan s-ar fi mulumit cu att i nu ar
mai fi deschis subiectul.
Aa c spuse:
Poate.
322

- COLIN FALCONER -

Deci, regrei unele lucruri?


Da.
Vrei s-mi spui i mie ce anume?
Se ntoarse s-o priveasc. i sugea buza inferioar, aa o
vzuse odat n timp ce ncerca s aprind grtarul, cu benzin,
nspimntat, ateptnd s bufneasc flacra. Ar fi putut s-i
rspund n multe feluri. Alese soluia cea mai blnd.
Jennifer zise el.
Te-ai ntors la mine, pentru ea.
O privi din nou.
Este unul din motive.
i pare ru?
Bineneles c nu.
Nu prea tii s mini.
Nici n-am pretins vreodat c tiu. Am fost un soldat bun,
orice, dar asta nu.
Jenny este furioas pe tine acum, dar o s-i treac. Este
tnr i crede c tie totul.
i dac are dreptate, Susan? Dac ultimii 20 de ani au fost o
greeal?
Ai fcut ceea ce ai crezut c este bine.
i tu, ce crezi?
Ea bg mna sub cearaf i zmbi.
Cred c m doreti, chiar dac nu eti sigur.
Asta este necazul cu brbaii, se gndi Dale. Ceea ce ai ntre
picioare te trdeaz ntotdeauna. Nu ai cum s fii nobil sau loial.
Sexul i dragostea se amestec ntotdeauna. Femeile ns, nu fac
niciodat aceast greeal.
Deci, dorea s fac dragoste cu soia lui. i atunci, de ce avea
senzaia c era un trdtor?
i dorea s-o iubeasc pe Susan. Merita dragostea i pasiunea
lui dar, n cele din urm, ca i n noaptea aceasta, nu-i putea drui
dect o imitaie a acestor sentimente.
323

- OPIU -

80
Saigon, februarie 1970
Tet, anul nou chinezesc, venise i trecuse. Crengile de prun
nflorit care decoraser casa ncepuser s-i piard florile. Florile
care apruser n grdin i n piee, crizantemele, florile lui
Buddha, pieptarul cocoului, mandarinele i daliile se ofiliser i
muriser.
Este prea cald la Saigon n aceast perioad a anului i
spuse Baptiste Noellei. Am nchiriat o vil n Vung Tan pentru
cteva zile.
Ea ncuviin din cap. Cldura era cumplit i nu putea s
doarm.
Cnd plecm?
I-am spus lui Khan s te duc acolo mine diminea, la
prima or.
i tu?
Trebuie s-mi vd de treburi. Ia-l pe Lucien, Khan va avea
grij de voi.
Ah, deci plnuia ceva. Ar fi trebuit s se atepte la asta. Trebuia
s suspecteze tot ce fcea.
Ce ai de gnd, Baptiste? i-ai gsit o femeie? De asta vrei s
scapi de mine?
Nu fi ridicol. M-am vindecat de patima asta.
Brbaii ca tine nu se vindec niciodat, Baptiste, nva doar
s fie mai subtili.
El i aprinse o igar i-i zmbi.
Crezi c ar fi un gest subtil s-mi trimit nevasta i fiul la
Vung Tan ca s-mi aduc amanta?
Da, pentru tine ar fi.
i plcea s-o aud vorbind aa.
mi pare ru, dar de data aceasta o s te dezamgesc.
324

- COLIN FALCONER -

Dezamgirea nu este un cuvnt potrivit.


O s fiu cuminte, i promit.
Ce pui la cale?
Dac te intereseaz neaprat, afl c invit nite asociai aici,
n weekend, la conferin.
Care asociai?
Nu-i cunoti. Sunt din America.
Ea cltin din cap.
Ticloi.
Chrie, te rog s m crezi c alii ne caracterizeaz pe noi n
felul acesta.
Poate pe tine, Baptiste, nu pe mine.
M rog, facem parte din aceeai familie.
Ce faci, Baptiste? Ce mai este de data asta?
O lu de talie.
Este foarte plictisitor.
l mpinse.
Nu f pe superiorul cu mine!
Este vorba de afaceri. Chiar vrei s tii, chrie? Dac nu ai
afla i-ai pstra cel puin inocena cnd o s vin poliia s ne bat
n u, ntr-o noapte.
Este vorba de droguri, nu-i aa?
El i cobor glasul, conspirativ.
Vietnamezii vor s transport suc de pete n SUA. O s le
livreze hamburgeri, ca s frng voina americanilor.
Ce anume, heroin?
i pieri zmbetul i o fix cu o privire rece.
Nu ncerca s-mi stai n cale. Te iubesc mai mult dect viaa
mea, dar nu te bga n afacerile mele, OK?
O s te saturi vreodat, Baptiste? Ct i mai trebuie?
Pru uimit de ntrebarea ei, de parc i-ar fi imaginat
ntotdeauna c-l nelege.
mi place jocul, pur i simplu.
Care joc?
325

- OPIU -

Nu tiu cum se numete. Dar cnd mori, cel cu banii cei mai
muli ctig.
Credea c era alt glum de-a lui, dar el nu zmbi, ci o srut
doar pe obraz.
Petrecere frumoas la Vung Tan zise el i iei din camer,
strigndu-l pe Khan s pregteasc maina ca s-l duc la Saigon.
***
n sufrageria vilei Croc era o mas lung din tek lustruit,
birmanez. Brbaii adunai n jurul ei, ntr-o sear, trei zile mai
trziu nu erau genul de oameni cu care Baptiste obinuia s fac
afaceri. Nu erau triazi chiu chao, negustori Yumanezi sau
rzboinici laoieni; erau americani de origine italian, n costume
scumpe. Erau trei: Santo Sonny Trinca din San Francisco, un
brbat obinuit, att de palid, nct semna cu o insect care-i
petrecuse toat viaa sub o stnc. Costumul lui prea s fie de
dou ori mai mare dect el i l purta cu o expresie chinuit, a
unui om care tocmai pise ntr-o balt de vom. Se scobea n
dini cu o scobitoare.
Spre deosebire de el, fiul su, Aldo, era osos, stpn pe sine, cu
alura celui care are tot ce-i dorete. Se uita prin camer, zmbind
comptimitor tuturor celor care nu avuseser norocul s se nasc
n familia Trinca.
De partea cealalt a mesei, era Giovanni Bonetti din Miami,
cunoscut sub numele de Johnie Geminchi, fiindc odat, n
tinereea sa agitat, btuse n cuie picioarele unui om de un dig de
lemn. Bonetti era un tip masiv, care se ngrase, dei superbul
costum gri pearl, Dior, i ascundea kilogramele n plus. uviele de
pr negru erau date pe spate, ca nite corzi de chitar. La mn
purta un Rolex Qyster Perpetual i inele groase de aur pe degete.
Avea vocea grav a unui sergent de parad i bonomia forat a
unui restaurator de art.
Ceilali invitai erau Jean-Luc Vellard, un paceri, din Marsilia i
326

- COLIN FALCONER -

fiul su, Rivelini.


Ali brbai stteau la msue sau pe verand, rsfoind ziare i
reviste; erau bodyguarzii sau consilierii pltii, i spuse Baptiste.
Nu era greu s faci deosebirea.
Clopotele bisericii btur deja ora ase. n acest moment al zilei,
energia oraului era cea mai sczut, topit de cldur, praf i
poluare, nainte de freneticul zumzet sexual al nopii.
Baptiste i prezent termenii i condiiile afacerii, inclusiv
preul pe kilogram i costul de transport. Cnd termin, se fcu
linite.
Bonetti vorbi primul. Lu paharul cognac fin VSOP, stricat cu
ghea i sifon, din cte observase Baptiste n mn, n timp ce
consilierul su se aplec peste scaun i i aprinse trabucul. i
curgea sudoarea n ruri pe fa.
Poi s ne garantezi livrarea? zise el.
La dou luni de la comand rspunse Croc.
Preul?
Douzeci i cinci pe kilogram. Jumtate la primirea comenzii
i jumtate la onorarea ei.
Bonetti bombni; i luase o figur impasibil.
Acum era rndul lui Trinca. Btu cu degetul n mas.
Dar cum rmne cu comunitii tia care fac necazuri?
Rzboiul din Laos este n acelai timp benefic i dezastruos
pentru
noi.
Bombardamentul
americanilor
i
atacurile
comunitilor au alungat muli laoieni rani care cultivau de
obicei opiu, iar satele care au rmas au fost decimate de armat,
de mercenarii lui Vang Pao. Creterea opiului a fost ntotdeauna
treaba femeilor, iar acum este singura recolt disponibil. i
indiferent ce se ntmpl, dac este opiu, o s gsim o cale s-l
scoatem. n afar de asta, este singura marf pe care o export.
Bonetti l ntrerupse.
Opiul este una, iar heroina este cu totul altceva. Nu vreau o
marf de rahat, ca cea pe care au ncercat mexicanii s ne-o vre
pe gt. Muli din clienii mei, nu accept aa ceva.
327

- OPIU -

Este marf de cea mai bun calitate, domnule Bonetti. Am


testat-o n piaa din Saigon. Pe americani.
Trinca i scoase o bucat de pui din msele i o studie atent
nainte s-o nghit. Se auzi un ghiorit i se aplec nainte,
strmbndu-se de durere.
Isuse Cristoase, simt c iau foc. Ce ar afurisit.
Asia tie s pedepseasc stomacurile sensibile zise
Rivelini.
Trinca nu tia dac Rivelini i btea joc de el sau nu.
De cnd am ajuns aici m-am ccat i am transpirat. Nu tiu
cum pot tri oamenii n aceast vgun.
l apucar crampele din nou i gemu.
De-abia atept s plec din locul acesta afurisit.
Vrei s v aduc ceva, domnule Trinca? l ntreb Baptiste.
Sunt O.K. zise Trinca, i se relax.
Sudoarea i curgea pe obraji.
Vorbeam despre marf. Poi s aranjezi cu transportul?
Vellard vorbi pentru prima oar. Era un tip nalt, aplecat de
spate, cu pr grizonat. Pe strad, Baptiste l-ar fi confundat cu un
critic de art.
mi permitei?
Baptiste ncuviin din cap.
Dup cum tii pn acum, aduceam marf brut la Marsilia,
o rafinam acolo i apoi ne foloseam de curieri sau vapoare ca s-o
transportm n SUA. Acum, vom putea s aducem heroin rafinat
n Panama, prin Filipine. n Panama, drogurile nu sunt o
problem, iar ofierii de la grani i poliie sunt deja n buzunarul
nostru.
Cum adic? ntreb Aldo.
Tatl lui i arunc o privire comptimitoare. Vellard luase figura
unui profesor care nu trebuia s-i reaminteasc unui adolescent
care este alfabetul.
Dup rzboi, anumii conceteni ai notri au fost acuzai de
colaborare cu nazitii. Unii din ei au considerat nimerit s se
328

- COLIN FALCONER -

retrag n America Latin.


Vellard se adres din nou celor de la mas.
Din Panama, oamenii notri vor aranja livrarea n orice ora
din SUA.
Cine v protejeaz? se interes Bonetti.
Guvernul vietnamez garanteaz securitatea rspunse
Baptiste. Trebuie s-o garanteze. Nu pot supravieui fr s-i
primeasc partea lor din beneficii.
Dar tu, te ocupi personal de asta? l ntreb Sonny Trinca.
Nu fac afaceri cu chinezii sau cu glbejiii tia.
Baptiste sttea de atta timp n Asia, nct uneori uita de
prejudecile celor din lumea exterioara.
Bien sr. Vei cumpra direct de la noi.
Mie mi convine. S trecem la detalii. Mine diminea vreau
s m ntorc n SUA.
Trnti scobitoarea pe mas i se ridic repede.
Isuse, trebuie s m duc din nou la toalet.
i iei n fug din camer.

81
Dup cteva zile de cnd se ntorsese de la Vung Tau, Noelle
primi un telefon de la fostul contabil al tatlui ei, Paul Delavane.
Vorbir cteva minute i aranjar s se ntlneasc a doua zi la
ora zece, la hotelul Continental.
Ultimele zile ale Romei, se gndi Noelle n timp ce mergea cu
maina pe Tu Do. Oraul bulevardelor late i bicicletelor din
amintirea ei dispruse. Copacii de tamarind mureau de poluare,
cafenelele fuseser nlocuite de baruri sexi, cu nume ca Nevada,
New York, Arizona.
Vzu un copil de nici opt ani, vnznd pacheele cu ma thuy,
heroin, unui grup de soldai americani. Lng el, un soldat negru
sttea n pragul unei ui, sub un copac luminat de neon, plngnd
329

- OPIU -

i tremurnd n ciuda cldurii.


Brusc, n ultimele luni, heroina apruse peste tot pe strzile
Saigonului fr s se ascund n speluncile din Cholon. Fete de
coal vindeau drogurile n plin strad, pe Long Binh sau vrau
pacheele n buzunarele ofierilor de marin, cnd treceau pe lng
ele. ncepuse s se ntrebe care era contribuia soului ei la
aceast nou tendin.
Melodia Oda lui Billy Joe se auzea n difuzoarele montate n
colurile terasei hotelului Continental. Un btrn n ort kaki i
casc sttea aplecat peste un gard de piatr, ncercnd s vnd
un fluier din lemn unui ziarist australian.
Delavane sttea la o mas lng strad. Era un tip masiv cu
musta cenuie, barb stufoas i pr rar. Un baston cu mner de
jad se sprijini de braul scaunului.
Se ridic s-o ntmpine i-i srut mna cu un respect exagerat.
Delavane era un vechi prieten de-al tatlui su i se ocupase de
afacerile lui timp de treizeci de ani. Ca i Bonaventure, era
membru al Uniunii corsicane.
Ari fermector i spuse el.
Mulumesc, Paul rspunse Noelle.
Delavane trecea drept un ticlos i un afemeiat. l considera
insuportabil, dar nu putea s-i spun, mai ales fiindc voia s-i
cear o favoare.
Fcu un semn chelnerului s le aduc dou cafele cu lapte.
Baptiste nu tie nimic despre aceast ntlnire, nu? l
ntreba ea.
Delavane se trase de musta.
Bineneles c nu. Cel puin eu nu i-am spus. Dar sunt
curios, de ce attea secrete?
Cred c ai putea s bnuieti.
Ai de gnd s-l prseti?
Nu chiar. Vreau doar s fiu independent din punct de vedere
financiar.
Ddu din cap, nelegtor.
330

- COLIN FALCONER -

M rog, n-ar fi prea greu.


Nu pentru tine, poate. De aceea i-am cerut s ne ntlnim.
Delavane scoase din buzunar o pereche de ochelari cu lentil n
form de semilun i i puse pe nas. Apoi, lu o agend de piele, i
linse degetul arttor i rsfoi paginile, pn gsi ce cuta. O privi
peste marginea ochelarilor.
Am reinut cteva cifre, ca s-mi exersez memoria.
Se uit n agend.
Tatl tu i-a lsat o avere frumoas. Nou sute optzeci i
apte de mii de franci, dup ultimele mele estimri, n numerar,
aciuni i lingouri de aur, n Banque de lIndochine, din Bangkok,
n Hong Kong i Shanghai Bank din Hong Kong i Banque
Naionale de Paris din Marsilia. Ai, de asemenea, vila de aici, din
Saigon.
i ridic din nou privirile.
Ca cetean al Franei, ai dreptul de asemenea la o parte din
bunurile soului tu.
Habar n-am ct ctig soul meu acum, sau de ce averi
dispune. De la tatl meu a motenit trei aeroplane, pe care le-a
vndut la un an de la moartea lui, cnd Rattakone a pus capt
afacerii cu opiu.
Oricum, din punct de vedere legal ar fi dificil s recuperam
ceva. N-avem cum s apelm la justiia francez.
Nu vreau nimic de la soul meu. mi fac griji pentru Lucien.
Pentru viitorul lui. De aceea vreau s fixezi un depozit bancar
pentru el i s-l administrezi pentru mine.
A fi ncntat.
O jumtate de milion de franci. Vreau ca soul meu s nu
aib acces la ei. Asta pn la majoratul lui Luc.
Ct de repede?
Poi s-o faci nainte s pleci din Saigon?
Pentru tine, Noelle, bineneles.
Puse mna peste a ei i-i zmbi onctuos. Pentru numele lui
Dumnezeu, se gndi Noelle, chiar crede c o s-i rmn datoare.
331

- OPIU -

i trase mna.
i mulumesc foarte mult, Paul.
Mai vorbir puin, i termin cafeaua i plec. Ar fi trebuit s-o
fac mai demult. Era singura cale. Baptiste fcuse un iad din viaa
ei. N-o s-l lase s-l distrug i pe copilul lor.
n noaptea aceea, dup cin, discut cu Baptiste despre ce
vzuse n Saigon.
Erau soldai care se drogau cu heroin n plin strad.
Se aez ntr-un fotoliu Louis Quinze, cu un pahar de Martell pe
msua de lng el.
Americani.
M ngrozete, Baptiste.
i ridic privirile din ziar.
De ce s te ngrozeasc?
nainte foloseau opiul, iar mai apoi acel ma thuy care se
fumeaz i acum se injecteaz. L-am vzut pe unul, chiar acolo, pe
Tu Do, n timp ce-o fcea. Mi se pare cumplit.
Baptiste se art plictisit.
Asta i doresc americanii. Chinezilor le place s fumeze, iar
americanilor s-i vre ace n brae.
Tu eti responsabil de acest lucru, Baptiste?
Ce?
Tu nvrteti aceast afacere?
Nu-i rspunse imediat i ea tia c se gndea.
Nu. Dac te intereseaz, afl c este a chinezilor.
Mi-ai spune dac ar fi a ta?
Bineneles c nu.
i mulumesc zise ea. Eti grozav.
El arunc ziarul pe podea i se ridic, furios acum.
D-mi voie s-i spun ceva. nainte s m critici, ine minte
un lucru: fiecare mare avere se bazeaz pe nenorocirea altora. De
exemplu, opiul. Cnd britanicii au forat accesul n China, opiul
reprezenta aproape jumtate din veniturile obinute din colonii.
Jumtate! Canalele, cile ferate, marile cldiri din piatr
332

- COLIN FALCONER -

construite n timpul Reginei Victoria s-au realizat pe jumtate cu


banii obinui din comerul cu opiu. Gndete-te! Ca s nu mai
vorbim de la belle France48. Pn la Al Doilea Rzboi Mondial, opiul
reprezenta un sfert din totalitatea veniturilor obinute din
Indochina. l importau din India i-l vindeau chinezilor, care la
rndul lor, l vindeau vietnamezilor! Nu-i nimic nou. Drogurile pe
care le vezi pe strad, nu reprezint nimic deosebit. Sunt doar un
mijloc de a face afaceri. Atta tot. Afaceri.
i mulumesc pentru lecia de istorie.
Poate c tatl tu ar fi trebuit s te educe mai bine.
A lsat asta n seama ta.
Este o sarcin ingrat, chrie.
Spune-mi, Baptiste, asta i doreti pentru Lucien? Vrei s
fac trafic cu droguri i s-i construiasc un mare imperiu?
Lucien este fiul meu. Cnd va fi destul de mare, o s-l las s
hotrasc ce vrea s fac n via.
Crezi c o s-l lai, Baptiste? l ntreb ea i plec.
Cnd ajunse n dormitor, ncuie ua i se trnti pe pat. Ah, tat,
ce via m ateapt? M-ai fcut s pltesc un pre prea mare
pentru cei un milion de franci.
A doua zi, Noelle nu se duse s-l ia pe Lucien de la coal. El
observase c lipsea din ce n ce mai des.
Mama ta este obosit.
Mama ta are o migren.
Mama ta sufer de cldur.
Khan deschise portiera Mercedes-ului i biatul se urc pe
bancheta din spate. Merser n linite.
Vila era ntunecat i linitit. Chi Hai i spuse c pe mama lui
o durea capul, se dusese n dormitor s se odihneasc, iar el
trebuia s se joace n grdin.
48

Frumoasa Fran (fr.) (n.tr.)


333

- OPIU -

Khan i Chi Hai se retraser n camerele servitorilor. Cnd


plecar, Lucien se urc n copacul din grdina din spatele casei, pe
cea mai nalt creang. Jaluzelele de la dormitorul mamei sale
erau ntredeschise i o vedea micndu-se n camera ntunecat.
Era mbrcat doar ntr-o cma de mtase.
n timp ce o urmrea, Noelle scoase cutiua din lemn de camfor
care coninea pipa cu opiu i pacheelul cu opiu, aprinzndu-i
spirtiera de pe masa de lng pat. Apoi se ntinse, disprnd din
cmpul su vizual, dei vedea ocazional rotocoalele de opiu plutind
spre fereastr.
Credea c el nu tie. Credea c era doar secretul ei. Credea c
migrenele i misterioasele ei probleme feminine, inclusiv strile de
slbiciune de care se plngea, ascundeau ce fcea ea de fapt.
Dar Lucien tia.
tia c ceea ce fcea ea era un lucru foarte ru i tia, de
asemenea, c, ntr-un fel, era vina tatlui su.

82
Se aflau n micul restaurant cu aer condiionat, vizavi de Hotelul
Continental i de vechea oper, care servea acum drept teatru
vietnamezilor. Se numea Givral i era localul preferat al lui
Baptiste. Se coceau croasani proaspei n fiecare diminea i
venea adesea aici s serveasc micul dejun i s bea cafea cu
lapte. Acum, l chemase pe Delavane.
Te-ai ntlnit cu soia mea, acum cteva zile zise el.
A fost o discuie confidenial.
ncearc s-i ascund banii de mine.
Face economii pentru viitor.
Ce fel de economii?
Baptiste, te rog, tii doar c nu pot s-i spun.
Baptiste zmbi. Este un om impuntor, se gndi Delavane.
Petecul care-i astupa ochiul putea fi amenintor sau trengresc,
334

- COLIN FALCONER -

n funcie de dispoziia sa. Avea o coam de pr negru-albstrui, la


o vrst cnd alii ncepeau deja s cheleasc sau s
ncruneasc. Degaja o arom de lemn de santal i tutun, dar nu
prea niciodat asudat sau pleotit, nici mcar n aceast perioad
a anului. Era de mirare.
Acum, l fix pe Delavane cu un zmbet glume i bonom.
Te sugrum, rahat ce eti zise el.
Baptiste!
Pentru tine nu sunt Baptiste, ci domnule. Nu, n-o s te
sugrum. Unul din prietenii mei este colonelul Tran Van Li. Cred c
n-ar fi prea greu s-l conving s te rein pe motiv de simpatizare
cu comunitii. Presupun c nu doreti asta. Trucul lui favorit este
s in o brichet Zippo sub testiculele unui om. Folosete n
general aceeai brichet. Are steagul american pe ea, cu simbolul
WHAMO (Ctigi inimi i mini). Aa nelege el s glumeasc.
Delavane fu cuprins de sudori.
N-ai ndrzni s-mi faci asta!
Nu paria pe ce a ndrzni eu. Habar n-ai. Aici te afli n
Saigon, n plin rzboi. Ai trit n Asia toat viaa ta, la fel ca i
mine, aa c tii c totul este posibil.
Delavane vru s se ridice. Baptiste l apuc de ncheietura
braului i-l opri.
Nu sunt un tip amabil. N-am fost niciodat. Recunosc c, mai
demult, eram un petrecre, dar s-a terminat. Acum m-am lansat
puternic n afaceri. i-a scoate ficatul i i l-a mnca, dac ar fi
nevoie.
Dac afl Rivelini
Prietenului tu, Marcel, puin o s-i pese. N-ar ridica nici un
deget mpotriva colonelului Li. Ar prefera, mai degrab, s-i
scoat ochii. Acum, n Marsilia sunt oameni care au mai mult
nevoie de colonelul Li dect de Marcel Rivelini.
Delavane ncepu s tremure necontrolat. Nici mcar nu mai
putea s se ridice, chiar dac ar fi vrut.
Ce doreti?
335

- OPIU -

Am n buzunar dou milioane de piatrii. O mulime de bani,


cu care te poi descurca un timp. Poate o s i-i dau, s-i pstrezi.
i ce vrei n schimb?
Mai nti, spune-mi ce vrea Noelle de la tine i pe urm o si spun ce vreau eu.
Rocco avea ncredere n mine.
Rocco a murit.
I-am promis c o s m ocup de afacerile Noellei.
Foarte onorabil din partea ta. De ce nu-i spui asta i
colonelului Li cnd o s-i aprind igara la flacra organelor tale
genitale incandescente. Te-ai albit la fa. Vrei s mai bei ceva?
N-o s te las s-i iei toi banii.
Nu vreau banii ei. N-am nevoie de ei. Vreau doar s-mi
conduc familia, aa cum se cade unui om n poziia mea. Nu eti
de acord?
Bg mna n buzunar i scoase un plic.
nuntru se afl un cec pe care poi s-l ncasezi de la
Banque de lIndochine. Dou milioane de piatri sunt o mulime de
bani. Poftim.
Vznd c Delavane nu se clintete din loc Baptiste i-l bg n
buzunarul de la piept.
i acum spune-mi ce voia Noelle de la tine i o s ajungem la
un compromis care s satisfac dorinele mele i contiina mea
deopotriv. Nu pari genul de om care s reziste unei lungi
conversaii cu colonelul Li.
A doua zi, cnd Khan veni s-l ia de la coal, Lucien l vzu pe
tatl su pe bancheta din spate a Mercedes-ului. La nceput, se
gndise c se ntmplase ceva cu mama lui i-l cuprinse frica.
Intr n main, ateptndu-se s aud cumplita veste.
n schimb, Baptiste i zmbi i-l ntreb dac avusese o zi bun
la coal..
n timp ce naintau cu maina, Lucien rmase rigid. Khan nu o
luase pe drumul obinuit spre cas. Se ndreptau n afara
336

- COLIN FALCONER -

oraului, departe de bulevardele late i marile cldiri din piatr ale


cartierului oriental. Reclame verticale, cu inscripii chinezeti
umpleau pereii magazinelor i, din cnd n cnd, zrea portul,
apele unsuroase ale Arroyo Chinois, casele de lemn suspendate de
piloni, deasupra noroiului negru, sclipitor. tia c acesta era
Cholon-ul, o parte a oraului pe care n-o mai vzuse niciodat. l
cuprinse entuziasmul i ngrijorarea n acelai timp.
Unde mergem? l ntreb el.
Vreau s-i art ceva, Lucien. Ca s nelegi un anumit lucru.
Khan coti pe oseaua principal, lsnd n urm siclo-urile i
bicicletele. Se aflau pe o strad tcut, cu magazine i arcade.
Trecuse de ora prnzului i era pustie. Lucien vzu lzi cu gunoi,
coji de fructe i excremente umane. Un cine mirosea un morman
de mizerie.
Khan opri maina n faa unei case vechi, cu un balcon cojit, de
lemn, i cu o u scorojit, vopsit n verde. Ua ddea spre o
scar ntunecat. Un tnr chinez sttea pe o cutie de portocale.
Era mbrcat ntr-un or albastru, voluminos i un tricou alb,
murdar.
Baptiste l lu de mn pe Lucien, i-l scoase din main.
Tnrul se ridic n picioare i i plec fruntea n direcia lor.
Baptiste l ignor i-l conduse nuntru pe Lucien.
n captul scrilor era o u de fier, ncuiat. Baptiste btu
nerbdtor. Se deschise un oblon i dup o clip, Lucien auzi cum
se trgeau zvoarele. Intrar.
Din cauza ntunericului, la nceput fu uimit de duhoare;
mirosul dulceag al opiului se amesteca cu izul de trupuri
nesplate. Cnd se obinui cu bezna, i ddu seama c ncperea
era plin de schelete vii, ngrmdite pe bnci nguste de lemn.
Unii dormeau, iar altora le sclipeau ochii sticloi, privind n gol.
Era linite, cu excepia unui bolborosit ocazional, cnd unul din
drogai trgea din narghilea.
Ai mai vzut vreodat o spelunc de opiu? l ntreb Croc.
Am vzut-o pe mama, se gndi Lucien. Dar nu era aa. i,
337

- OPIU -

oricum nu pot s-i spun despre asta. Este secretul nostru.


Cltin din cap.
Aceti oameni beau fum murmur Baptiste. Au nevoie de
el, ca de aer. Dac trece o zi fr s-l inhaleze n plmni, se
mbolnvesc. Vezi, Lucien, unii oameni sunt puternici, iar alii
slabi. Aa se mparte lumea.. Nu n ri, cum nvei tu la coal, ci
n puternici i slabi. Aici sunt cei care au nevoie de fum i cei carel ofer. Dac ai nevoie de ceva, eti slab i vei rmne aa pe vecie.
Dar dac dai, eti puternic i poi avea orice i doreti. Absolut
orice. nelegi?
Lucien ncuviin din cap. Se gndi la mama lui. N-o crezuse
niciodat slab.
Nu uita c tu faci parte din cei puternici continu tatl
su. Asta este motenirea ta. Restul, ce te nva la coal despre
Dumnezeu, societate, legi, nu conteaz. Trieti i mori, este tot ce
trebuie s tii despre Dumnezeu. i dac eti puternic, societatea
i legile ei nu conteaz. Poi s-i faci propriile tale legi i toi or s
te aprecieze. nelegi?
Lucien ncuviin din cap. Dar nu nelegea. tia doar c aceti
oameni aveau fee suferinde, la fel ca i mama lui. Erau prini n
capcan, la fel ca ea, i tatl lui se bucura. Nu credea c va putea
s fie vreodat ca tatl lui; era fiul mamei sale, dar se temea c nu
se va elibera niciodat de influena nefast a tatlui su.

83
Servir cina la masa sculptat, de tek, unde sttuser Santo
Trinca i Giovanni Bonetti cu o sptmn n urm. Chi Hai
pregtise pete la grtar i ngheat cu nuc de cocos. Mncar n
linite. Dup aceea, servitorii strnser vasele i aduser o sticl
de Martell, pe mas. Baptiste i turn dou degete ntr-un pahar
de cristal i i aprinse o igar ruseasc, aa cum obinuia n
ultima vreme.
338

- COLIN FALCONER -

Azi am vorbit cu Delavane zise Noelle.


Serios?
Este tot ce ai de spus?
i sclipeau ochii n lumina glbuie a lmpilor de pe perete.
Da.
Trase din igar, privind fumul ridicndu-se n spiral, spre
tavan. Cicadele ciripeau n grdin. Oare bnuia ceva? Delavane
nu-i fcuse nici o aluzie, apropo de conversaia lor, mai mult ca
sigur.
A spus c ai ncercat s-l convingi s-i dea dreptul s te
ocupi de afacerile mele.
Ticlosul. Avea mai mult curaj dect i imaginase Baptiste. La
noapte o s-l sune pe Colonelul Li ca s-i dea o lecie.
La ce anume te-ai gndit? l ntreb ea.
N-avea rost s-o mint.
Credeam c un om cu experiena domnului Delavane putea
gsi un mijloc de a-i pune n fa cteva hrtii importante, printre
altele. tiu c nu te intereseaz prea mult actele.
i n felul acesta intenionai s m deposedezi de motenirea
mea.
Vroiam doar s te protejez pe tine i pe Lucien.
Eti un ho i un mincinos.
Sorbi din brandy. O iubea i mai mult cnd se nfuria. Fusese
prea supus n ultima vreme. O prefera cnd se aprindea. i aa
poftele.
Noelle pipi marginea paharului cu unghia ei ojat.
Ce ai discutat sptmna trecut cu invitaii ti?
Despre afaceri, doar i-am mai spus.
i-ai ucis cel mai bun prieten, ai ncercat s-i furi soia i
fiul, ntreii trfe, te mbogeti din moartea i necazurile altora.
Ce altceva a mai putea s aflu despre tine?
El zmbi.
Nu prea multe, ntr-adevr. Dar cred totui c ai omis ceva.
Noelle i privi degetele i i scoase verigheta, trntind-o pe
339

- OPIU -

mas.
S-a terminat, Baptiste.
i-am mai spus, Noelle. Nu s-a terminat pn nu spun eu.
i cum o s m ii?
Rse, amuzat de aceast situaie.
tii c nu poi scpa de mine.
Se ridic, se ndrept ncet spre el, legnndu-i oldurile i
zmbind seductor. Lu sticla de cognac de lng cotul lui i i-o
turn n cap.
El scoase un strigt i sri n picioare, furios.
Ticloaso! strig Baptiste.
Apoi, o privi ngrozit. Luase bricheta lui Bronzini, de aur i o
aprinsese innd flacra la civa centimetri de faa lui.
Ar fi att de uor zise ea.
Noelle!
Ai arde ca o cltit flambat. i eu a sta s te privesc
Baptiste!
Nu!
Se ddu napoi, uitndu-se spre u.
Ea apropie flacra.
Noelle!
Jur c i dau foc, dac mai faci o micare.
Acum se postase ntre el i u. Se gndea s nface bricheta,
dar flacra era prea aproape. Ce-ar fi s-o trag de bra?
Se schimonosise la fa de ur; nu mai era frumoas. i
strmbase gura, dezgusttor.
Las-o jos o rug el.
i-am spus ntotdeauna c nu-i face bine s fumezi.
Pentru numele lui Dumnezeu!
Dumnezeu! Dumnezeu nu te iubete, Baptiste. De fapt, sunt
sigur c i-a rezervat un col de iad. Dar dac te ating cu aceast
flacr, crezi c or s te mai recunoasc la porile infernului?
Te rog!
Era ngrozit s-i aud vocea tnguitoare.
340

- COLIN FALCONER -

n cteva secunde ai arde ca un porc. i aminteti de


clugrii care i turnau benzin pe ei i i ddeau foc, ca s
protesteze mpotriva lui Diem? Li se nnegrea pielea. Dar unele
femei prefer brbaii negri. Baptiste, ce prere ai?
Privea fix mica flacr albastr. Inspir adnc i sufl. Flacra
se stinse i-i smulse bricheta. Dar Noelle fu mai iute. I-o lu
napoi, o aprinse din nou i i-o vr n fa. Baptiste scoase un
strigt i czu peste scaun, cu spatele pe podea. Soia lui se aplec
peste el.
Jur c data viitoare o s-i dau foc.
Putain! Tu es fou!49
Brandy-ul i se scursese pe frunte, n ochi, orbindu-l. l simea n
pr i pe cma. Era hipnotizat de micua flacr albastr care
dansa dinaintea ochilor si.
Apoi se stinse i Noelle se ddu napoi.
i venea s leine. Nu ncerca s se ridice. i tremurau prea ru
picioarele.
Vreau s pricepi zise ea c nu tolerez s mai triesc
alturi de tine. Cred c mult timp, o parte din mine te mai iubea i
de aceea eram slab. Dar acum te prsesc i l iau i pe Lucien.
De data aceasta nu mai ai cum s m opreti. Iar n caz c o s-o
faci, o s te ucid. Sau, poi s m ucizi pe mine mai nti. Ai de
ales. Dar trebuie s nelegi c, dac mi stai n cale, unul din noi o
s moar. Nu-mi pas care anume.
Iei din camer.
Nom de Dieu de bordel de merde.
Vorbete serios, se gndi Baptiste. M urte. n ciuda a tot ce
am fcut pentru ea, m urte pn n mduva oaselor. Cred c
m-ar omor. ntr-o diminea m-a trezi cu gtul tiat. Gndul
acesta l paralizase.
i totui, n-a putea s-i fac ru nici mcar ca s-l am pe
Lucien.
Femeile. Dup tot ce am fcut pentru ea. De data aceasta va
49

Trf nebun ce eti (fr.) (n.t.)


341

- OPIU -

trebui s-o las s plece.

84
Laosul de Nord, ianuarie 1970
Dealurile erau pline de maci albi i roii, sclipind pe fundalul
purpuriu, sumbru, al munilor. Petalele czuser deja i, n fiecare
sear, pe msur ce se domolea aria, Li May se ducea pe cmp,
cu familia ei, s ajute la strnsul recoltei.
Muncea din greu, folosind un cuit special cu trei lame, ca s
despice pstaia cu semine verzi. Seva alb, groas, se scurgea din
tietur. Aceast sev se congela n aerul rece al nopii,
transformndu-se n culoarea melasei. Se trezeau cu toii de cum
se lumina s ia noul opiu, nainte s fie distrus de soare.
Ceaa din jurul munilor era poleit n violetul amurgului cnd
Li May, mama ei i cele trei surori mai mari se ntoarser n sat.
Fumul focurilor din buctrii se ridica peste copaci, i peste
acoperiurile de stuf, iar cinii din sat ncepur s latre.
Li May o lu nainte, alergnd i rznd. Cnd ajunse la
marginea satului auzi un bubuit familiar, i vzu un avion
argintiu, uruind n vale, spre ei. La fel ca toi stenii era obinuit
cu avioanele; iuitul bombardierelor care patrulau munii i
uruitul helicopterelor care le aduceau orez, n fiecare sptmna,
erau la fel de familiare ca i grohitul porcilor de sub casa lor sau
ciripitul puilor de gin. Chiar i cnd avionul spori viteza, Li May
nu-i ddu seama de pericol.
i nici familia ei.
Rpitul mitralierelor T-28 o opri n loc. Pmntul ros explod
n aer, trecu peste ea ca un nor i se izbi de munte, n jos, spre
mama i surorile ei. Li May deschise gura s le previn, dar era
deja prea trziu. Le zri cznd i vzu pasrea argintie
continundu-i drumul spre vale, cu soarele sclipindu-i pe aripi.
342

- COLIN FALCONER -

i apoi avionul dispru la o curb. Uruitul motoarelor se pierdu


n deprtare.
Li May nu plnse i nici nu o lu la fug; de-abia nelegea ce se
ntmplase. Mama i surorile ei zceau n mijlocul potecii, ca o
grmad de zdrene nsngerate. Mama ei se zbtu i apoi
ncremeni. Avea o spum roie pe buze. Mruntaiele surorii ei se
revrsaser n noroi i ea ngenunche ncercnd s i le bage
nuntru. Cineva o ddu la o parte. i ridic privirile i vzu feele
uluite i nspimntate ale stenilor.
Acum se fcuse linite. Chiar i cinii se opriser din ltrat.

85
Dou luni mai trziu
Tot se ine dup mine!
Un Thunderchief iei din nori, ndreptndu-se spre penele albe,
fosforescente, trgnd din tunurile sale.
Rspunsul tunurilor nord-vietnameze de 37 milimetri fu
asurzitor.
Acum ne ntoarcem acas! strig Smiley de pe scaunul din
spate.
Apoi, Michael auzi alt sunet, aproape insesizabil, n vacarmul
detunturilor; rpitul mitralierelor de 12,7 milimetri. Vzu
trasoarele verzui arcuindu-se pe cer, spre el. O bomb fcu o gaur
ntre trusa de accesorii i blocul motor.
O s murim se vicri Smiley de pe scaunul din spate.
Michael chem cricket-ul, postul de comand aerian pe timp
de zi.
Sunt Raven ase-trei. Am fost lovit pe ruta 4, la est de Xienk
Khouang. M ndrept spre Alternate, dar nu cred c voi reui s
ajung. Motorul nu sun bine. ncearc s m ajui.
Uleiul care ardea lsa o dr de fum negru. i mai mult ulei se
343

- OPIU -

mproc pe parbriz i flcrile izbucnir din incint. Pierdeau


altitudine.
Cricket, sunt Raven ase-trei. Am luat foc, opresc motorul.
Sper c o s m scoi de aici se pare c va trebui s aterizez.
Dezon restul rachetelor Willy, poate o s ctige nlime i
ncerc s menin o spiral lin, n timp ce cuta un loc de
aterizare.
O s murim! gemu Smiley.
Poate, se gndi Michael, surprins de calmul lui.
Cu motorul oprit, erau singuri n linitea ciudat. Zarva btliei
rmsese n urm. Culmi zimate strpungeau norii. Umbrele
verzui ale munilor se nlau n jurul lor, pe msur ce coborau n
vale. Se vedeau cicatrice pe coamele munilor erau probabil
parcele de opiu ale unei familii de rani.
N-avea unde s aterizeze. O s-i nghit munii.
Smiley nl o rug strmoilor.
Acolo!
Prin pcla neagr, Michael vzu paddi, verde sclipitor n cale,
aproape la marginea cmpiei. Iei din spiral, la o mie de picioare
AGL i pluti ntr-acolo.
Paddi era strbtut de anuri de noroi, la fiecare dou sute de
yarzi. tia c trebuia s coboare ct mai jos, dar cnd se apropie la
cincizeci de picioare, i ddu seama c n-o s reueasc.
ncercnd s echilibreze aparatul, Cessna rico ca un cal speriat
i coada se sfrm. Avionul se tr pe burt de-a lungul cmpiei.
Cessna se zguduia din toate ncheieturile. Se ntunec totul
dinaintea ochilor cnd uleiul rbufni pe parbriz. I se tiase
rsuflarea.
Linite.
Timp de un minut, rmase nemicat, ocat nu numai de
impactul fizic asupra corpului su, ci i de miracolul de a fi pur i
simplu n via.
Smiley fu cel care-l trezi la realitate.
Eti un as! strig el.
344

- COLIN FALCONER -

Michael i desfcu centura de siguran i iei din carling,


blestemndu-se c-i pierduse timpul. n timpul coborrii, lsar o
dr neagr, aa c puteau fi depistai cu uurin. Trebuiau s
tearg totul ct mai repede.
Grbete-te Smiley!
Eti un as, Mai Koo! Nu mai murim! Eti un as!
Grbete-te!
Deschiser focul asupra lor de la liziera copacilor, la patru sute
de metri, spre stnga. l trase pe Smiley din carling, dar acesta
era prea ocat s se urneasc din ioc.
Mic-i fundul, Smiley!
Smiley se holb la soldaii care alergau spre ei. i pieri zmbetul.
O s murim spuse el.
Era un omule mic de statur. Michael l nfc i l trnti pe
umrul lui, rupnd-o la fug.
Michael studie situaia. Harta, revolverul, trusa de prim ajutor,
radioul, mncarea i apa rmseser n avion. Erau ncercuii de
trupe inamice i Air Force Jolly Green Giants nu vor ateriza fr
s-i asigure mai nti legtura radio. i, n curnd, se va
ntuneca.
Dar nu era prea ru, se gndi el. Am cuitul elveian de armat
prins la curea.
ncepu s rd, n surdin, din ce n ce mai tare, pn l apuc
durerea de coaste. O criz de isterie, i spuse, ca i cnd s-ar fi
urmrit de la distan. Smiley i privea mirat, de parc ar fi
nnebunit. De fapt, chiar c nnebunise.
De ce rzi, Mai Koo? Suntem terminai murmur Smiley.
Un Skyraider urui n vale, trecnd pe epava avionului su.
Michael auzi nord-vietnamezii deschiznd focul de la sol. Pilotul i
cuta. Dar se nela, pentru c i continu patrularea de partea
cealalt a vii.
Va fi o zi de pomin i opti Michael lui Smiley.
Alergar orbete, prin jungl, timp de cteva minute, departe de
345

- OPIU -

urmritorii lor. Acum se aflau pe o creast mpdurit, vizavi de


paddi. i auzea pe vietnamezi strigndu-se, n timp ce-i cutau.
Apoi simi o duhoare oribil foarte aproape de el. Smiley fcuse pe
el.
Pe aici murmur el.
l conduse pe culme, printre firele de iarb i copacii de bambus
nali de zece metri. Iarba i tia ca o lam, dar Michael nu ncetini
pasul. Se lsase deja ntunericul deasupra junglei.
Cnd ajunser pe coama crestei, Michael despic un stlp lung
de bambus cu cuitul i i trase n jos pantalonii verzi-mslinii.
Smiley csc ochii ocat. Falang nnebunise de-a binelea.
Michael i scoase chiloii roii de mtase pe care-i purta pe sub
pantaloni.
Cadou de Crciun de la o veche prieten i spuse el lui
Smiley. O s facem un steag de semnalizare din ei
Nu s-a ntmplat niciodat zise el.
Skyraider o s ne vad.
Nu s-a ntmplat niciodat.
O s te salvez.
Nu s-a ntmplat niciodat.
i promit.
O s murim.
i trase pantalonii. Dac l prindeau bieii cei ri, n-avea de
gnd ca acetia s-l gseasc n fundul gol, i flutur steagul
deasupra capului. Skyraider-ul uruia n vale. Spera c vietnamezii
n-or s-l urmreasc din paddi.
Stlpul de bambus era greu i Michael i Smiley, l crau pe
rnd. Atunci cnd nu-l crau, fluturau steagul. Smiley renun n
curnd.
Nu s-a ntmplat niciodat, Mai Koo. O s murim. O s ne
ducem la strmoi. O s-l vedem pe Buddha. O s ne ncarnm n
alt via i o s ne ncercm din nou existena pe pmnt.
Michael auzi Skyraider-ul ntorcnd i ndreptndu-se spre
346

- COLIN FALCONER -

cas. l dureau muchii braului i umrului dar continu s


fluture steagul. Vietnamezii traser de dou ori n umbre. Se
apropiau.
Aproape se nserase. Oare ar trebui s o lum la fug?
Apoi l auzi, uruitul inconfundabil al unui elicopter. Smiley, care
sttea cu capul n mini, i ridic privirile entuziasmat.
Zgomotul se apropia.
Vin dup noi, ne-au vzut.
Smiley sri n picioare, zbiernd i blngnindu-i braele.
Taci din gur uier Michael.
i auzi pe vietnamezi, strignd o avertizare i apoi se npustir
pe urmele lor, prin iarba nalt.
Se ls brusc asupra lor, turtind iarba. Era un Air America
Huey. i rotea elicea la cteva picioare de sol.
Michael l trase pe Smiley spre el, apoi l apuc de turul
pantalonilor i-l arunc pe u. Un Hmong l trase nuntru i se
prbuir mpreun pe podea. Smiley l lu de gt pe Michael.
Eti Buddha n persoan, Mai Koo.
eful echipajului se ntoarse i zmbi.
Grozavi chiloi, biete zise el decolnd.
Michael auzi rpitul mitralierelor.
Alt soldat din elicopter, un american, se aplec peste el.
Ai fcut pipi n pantaloni, biete.
Michael se uit n jos. Aa era.
Pe pilotul helicopterului l chema Neil Esterhazy; pe cascheta sa
scria ESTERHAZY NEBUNUL. Era din Vientiane. Pe tricoul lui se
putea citi: ZBURAI PE CERURILE PRIETENOASE ALE LAOSULUI i avea o emblem T-28.
Eti al dracului de norocos zise el. Duceam marf unui
client, cnd te-am auzit prin radio. i s fiu al naibii dac te-a fi
zrit dac nu fluturai chiloii ia trsnii.
Credeam c o s-mi petrec noaptea n jungl zise Michael,
fcnd pe grozavul.
347

- OPIU -

Nu te-a sftui, biete. Nu este deloc confortabil.


Michael pipi sacul de pnz de care se sprijinea. Nu coninea
orez. Unul din ei era crpat i se scurgea o substana neagr, ca o
gelatin.
Ce-i rahatul sta?
Esterhazy l privi comptimitor.
Nu eti de mult n Laos, nu-i aa biete?
De cteva sptmni. Ce dracu este asta?
Esterhazy cltin din cap i zmbi.
Crede-m biete c nu e bine s tii.

86
Michael se ntoarse. n colul barului erau doi piloi AA care l
salutar cnd intr nuntru.
Cum a mers, Raven?
Cam prost zise el.
Se duse la bar i i turn un White Horse dublu. Acum se
calmase i culorile amurgului erau vii ca lumina decorului. Pe
nserate domnea mare agitaie la Long Treng, fiindc Cessna 7-1
cinii psri, Hey i Sikorski de la Air America i bombardierele
laoiene T-28 se lsau la sol nainte s se nnopteze. Mai jos,
americani cu fee dure, n uniforme de camuflaj, scoteau din
helicoptere trupele Hmong epuizate, iar piloii din Royal Lao,
nepenii n carling, dup attea ore de zbor, erau trai afar de
echipajele de la sol.
Totul prea ireal. Iar el, n loc s zac mort n carlinga avionului
su, sau n jungl cu trupul ciuruit de gloane, se afla n bar, cu
whisky-ul n fa. n noaptea asta se va mbta probabil cu
camarazii si Raven50 i i va depna pania.
Ei vor rde, l vor bate pe umr i se va da totul uitrii. Mine se
50

Corb (eng.) (n.t.)


348

- COLIN FALCONER -

va scula, se va urca n alt Bird Dog i o va lua de la nceput.


Simea c l urmrete cineva. Se ntoarse. Era o feti, o
Hmong. Unii le spuneau meo, numele de batjocur dat de chinezi.
Dar Smiley i explicase c era un cuvnt ruinos, ca i cnd i-ar
spune unui negru american cioroi, aa c Michael evita acum s
vorbeasc aa. Erau locuitorii dealurilor i munilor din Triunghiul
de Aur i rzboiul din nordul Laosului i decimase.
Erau un neam de oameni frumoi, la fel ca aceast feti. N-avea
mai mult de opt sau nou ani i sttea pe vine, pe podea, privindul fix, cu minile n poal. Avea ochi mari, negri, i o figur solemn
ca de preot.
Bun zise el.
Nu vorbete spuse unul din piloi fr s-i ridice ochii de
la scrisoarea pe care o scria.
Ce-i cu ea?
Omul ridic din umeri.
Pur i simplu nu vorbete. i cred c nici nu-nelege.
Cum o cheam? l ntreb pe camaradul su.
Michael bnuia c era orfan, ca majoritatea copiilor din Long
Treng. Vang Po, generalul hmong i avea sediul de partea cealalt
a bazei militare. Cnd unul din soldaii si murea n lupt, prelua
responsabilitatea soiei i copiilor si. Dar rzboiul dura de atta
timp, nct, n unele pri ale Laos-ului rmseser foarte puini
brbai aduli hmong ntre 16 i 45 de ani, iar numrul orfanilor
crescuse alarmant. coala USAID era mai n jos, lng bar i,
uneori, copiii se opreau n drum s ncerce s fac rost de
mruni i gum de mestecat, de la Ravens.
Michael aduse o Coca-cola de la bar i i-o ddu. Ea sorbi din
sticl i i-o napoie cu o figur grav, de parc ar fi luat prima
mprtanie. O studie atent. Avea o piele frumoas, maronie,
trsturi drgue i pr negru ca noaptea. Ochii ei cprui
semnau cu cei ai unei ppui.
Se ls n jos, la nivelul ei.
349

- OPIU -

May spuse el, zmbind. Aa te cheam?


Se btu n piept.
Eu sunt Michael.
l privi fix.
Michael repet el mai ncet.
Mai bine te-ai strmba singur n oglind dect s vorbeti cu
ea i spuse unul din piloi.
ncerc din nou.
Michael.
i pierzi vremea omule!
Micua Ly May se ntoarse i fugi afar. Michael ridic din umeri
i i propuse s se mbete.

87
Se trezi nainte de zori, cu mintea limpede i corpul zvcnind de
adrenalin. Alcoolul nu-l afectase. Parc buse ap, toat noaptea.
Duul era alimentat de un butoi de cincizeci de galoane, n care
era montat o rezisten de nclzire. i spuseser c iarna apa
nghea la suprafa i primul care venea s fac baie, trebuie s-o
sparg ca s pun boiler-ul n funciune. Alt belea care-l atepta.
Era n Laos de numai dou sptmni. nainte de asta i
petrecuse aproape ase luni n Vietnam, zburnd pe Rustics, dar
regulile dure i birocraia enervant l deziluzionaser rapid.
n prima lun i ddu seama despre ce era vorba. ntr-o
diminea zburase jos, peste un sat de munte, n Munii Centrali.
Vzuse soldaii vietnamezi scond stenii din colibe i
mpucndu-i. Avionul lui OV-10 era dotat cu tone de muniie, aa
c i ceru permisiunea s trag. Dar i se spuse s atepte.
Peste un sfert de or, dup ce toi stenii fuseser mcelrii
naintea ochilor lui, i se refuzase aciunea.
Apoi, peste o sptmn fusese ct pe ce s ajung n faa
Curii Mariale fiindc refuzase s arunce napalm peste un sat cu
350

- COLIN FALCONER -

colibe din stuf. Vzuse copii pe un cmp de orez, la nici douzeci


de metri deprtare.
i n curnd, el i camaradul lui de zbor, ajunseser s-i urasc
pe birocrai mai mult dect pe comunitii vietnamezi. Un pilot din
escadronul su se oferise voluntar pentru programul secret Steve
Canyon i-i scrisese lui Michael din Laos, spunndu-i c, dei
misiunile erau mai periculoase dect n Vietnam, avea ansa s
scape de afurisiii de superiori cu rahaturile lor birocratice.
Aa c se bg i el.
De aceea se afla acum n Laos, o ar aproape necunoscut,
ntr-un loc numit Long Tieng, un sat de care nici nu auzise. Se afla
ntr-o vale n form de farfurie ce devenise acum una dintre cele
mai mari baze militare din sud-estul Asiei. Era de asemenea
necunoscut lumii exterioare, iar operaiunile erau strict secrete.
Era un Shangri-la cu srm ghimpat, dup cum i descrisese
cineva.
Dormitoarele cu aer condiionat, caracteristice celorlalte baze
militare SUA, lipseau de la Long Tieng. Piloii locuiau n colibe de
stuf, n sat, care consta din cteva strzi noroioase i dou-trei
cabluri de electricitate instalate n grab. Casele lor erau ridicate
pe piloni, la adpost de animalele slbatice i inundaiile din
timpul musonului. Iarna, temperatura scdea sub zero grade, n
timpul nopii. Aveau latrine deschise i i gteau singuri.
Dar aici, cel puin, nu erau ncorsetai de reglementri
birocratice. Luptau ntr-un rzboi adevrat, i spuse Michael.
Pathet Lao i pierduser din importan; era, n mod vizibil, un
rzboi ntre soldaii nord-vietnamezi i hmong. Dar natura
clandestin a operaiunii lor n Laos continua s-l macine. Dac ei
erau bieii cei buni, atunci de ce trebuiau s se ascund?
Se brbieri i se duse s-i prepare o cafea. Se ridic i se uit
la harta Laos-ului de pe perete, aa cum fcea n fiecare
diminea, ncercnd s rein fiecare contur al reliefului, fiindc
astfel de observaii ar putea ntr-o zi s-i salveze viaa. Zorile reci,
351

- OPIU -

murdare, se lsar asupra munilor. i auzi pe Floyd i Mama, cei


doi ursulei negri din Himalaya, agitndu-se n cuca lor de lng
bar.
i i ddu seama brusc, c nu era singur.
Ly May zise el.
Nu tia de ct timp sttea acolo. Se aezase pe vine, lng u.
Ochii ei uriai stteau neclintii, ca cei ai unui animal de noapte.
Bluza i fusta neagr se amestecau n umbre.
Ce faci aici? zise el.
Strbtu camera i se ghemui lng ea.
M-ai speriat ngrozitor. Am simit o pereche de ochi aintii
asupra mea i am crezut c a scpat unul din uri.
Dar nu primi nici un rspuns. Michael se btu n piept.
Michael zise el ncet. Michael.
Cut n buzunarul cmii i gsi o lam de gum. I-o ddu.
Fetia o strnse n pumn i-l privi nemicat. Michael i arta
prin gesturi c ar trebui s-o mnnce. Ea mestec de trei ori i o
nghii.
Trebuia s-o mesteci mai mult.
i scoase de pe cap apca cu emblema echipei de baseball
Giants i i-o puse pe cap. Dar Ly May nu se clinti din loc.
Giants zise el, mimnd o aruncare la co. Cea mai grozav
echip de basketball din lume. Adic nu, nu este adevrat. N-au
ctigat niciodat campionatul. M duceam la meciurile lor cnd
eram puti. Acolo am cptat gustul cauzelor pierdute. Cum este i
situaia de fa.
Fetia l privea att de fascinat, parc ar fi fost cea mai ciudat
creatur pe care o vzuse vreodat. Se simea ca o maimu la
grdina zoologic.
Cred c nu nelegi un cuvnt din ce-i spun. Oare ar avea
vreo importan, dac ai vorbi?
Se btu din nou pe piept.
Michael. Mi-chael.
i trase apca pe ochi.
352

- COLIN FALCONER -

Ca s te fereasc de soare. Eti cea mai drgu putoaic pe


care am vzut-o vreodat. Unde sunt prinii ti? Probabil c au
murit. M ntreb dac ai frai sau surori. Este o ruine, Ly May.
M refer la ce se ntmpl cu poporul tu. La nceput am crezut c
sunt de partea celor buni, tiai asta? i m-am oferit voluntar.
Credeam c o s opresc armata roie. n curnd am descoperit
ns, c totul era un mare rahat. Scuz-m, dei tot nu tii ce
nseamn. Rahat este un cuvnt urt. Deci, ce spuneam? Despre
Vietnam. tii ce este Vietnam-ul? n Vietnam unde nu ne vrea
nimeni, spunem lumii ntregi ce facem. Aici ns, unde luptm aa
cum trebuie, inem totul secret. Dar bnuiesc c noi v-am bgat n
rahat ah, am zis din nou cuvntul acela urt aa c nu vrem
s afle nimeni. i se pare logic?
Cu cine vorbeti, Mike?
Michael i nl privirile. Era Chad Burke, Comandantul lor de
escadron. Era mbrcat ca de obicei, cu o cma n carouri i
jeani de doc.
Cu putoaica de aici.
La dracu, Mike, dar nu pricepe nici un cuvnt. i nici nu
vorbete. N-a scos o vorb de cnd a aprut.
De ce?
Tatl ei a murit luptnd pentru Vang Pao. Cu cteva luni n
urm, familia sa a fost secerat dinaintea ochilor ei. Un avion de
vntoare a fcut un raid prin sat.
Isuse.
Or fi fost cei de la Udorn FAC rapid. Puin le pas.
Chad btu din palme.
Du-te acas, Ly May.
O goni afar.
Biata feti. Dar ce s faci? Sunt o mulime ca ea. Hai s
mncm.
Grupul de soldai hmong, n picioarele goale i pijamale negre
ateptau la marginea pistei ca s fie luai de helicopterele Air
353

- OPIU -

America i dui n jungl. Unii nu aveau dect opt sau nou ani i
de-abia i crau rania. Fraii i surorile lor, prea mici chiar i
pentru armata lui Vang Pao, crau rachete Willy Pete i alimentau
avioanele cu combustibil.
Michael apru, urmat de Smiley. Smiley era nsoitorul su i
fcea parte dintr-un pluton de laoieni instruii la Vang Pao ca s-i
ajute pe piloii Raven s fac diferena ntre intele lor i cele
inamice. Smiley51 fusese poreclit aa din cauza pesimismului su
debordant.
Vremea nu e bun l anun el pe Michael cnd l vzu. Nu
putem zbura.
Nu-i chiar aa de rea, Smiley.
Foarte rea. Nu se poate. Murim.
Hei, nu uita c eu sunt Buddha.
Nici mcar Buddha nu putut zbura n asta. Nu s-a ntmplat
niciodat.
Vremea era proast, ntr-adevr, dar aa era ntotdeauna n
Laos. Cei din Raven glumeau c n Laos nu existau dect trei
alternative de zbor: cea, nori i mizerie. Era nc sezonul
fierbinte, cnd stenii ddeau foc pdurilor s curee noile
cmpuri de opiu. O pcl neagr se lsase n partea de nord a
Laosului. Uneori se ridica n aer un fuior de fum.
Azi, norii se aflau la 15000 picioare altitudine. Nu va fi uor, dar
Chad le spusese c bieii cei ri se micaser i trebuiau s
zboare.
Mai Koo!
Michael se opri i se ntoarse. Era Ly May.
Isuse. Putoaica a vorbit.
Alerga pe cmp cu ceva n mn. Era un mic Buddha de jad,
legat n captul unui nur de piele.
Ce-i asta, Smiley?
Ly May, i spuse ceva repede lui Smiley.
Este un Buddha care aduce noroc i traduse el. Spune c
51

zmbreul (eng.) (n.t.)


354

- COLIN FALCONER -

pe tine te urmrete un phi ru. Acum Buddha o s te protejeze.


Michael i zmbi, iar fetia i rspunse la fel, surznd
dezarmant.
Spune-i c-i mulumesc, Smiley. i ntreab-o de unde l are.
Urm o alt conversaie rapid.
A vndut apca pe care i-ai druit-o zise Smiley. Spune c
este foarte important s-l ai. i acum ne ntoarcem acas?
Nu, la dracu. Trebuie s zburm.
Dac ai un phi ru, o s murim, mai mult ca sigur. Trebuie
s-i lai timp lui Buddha s-l alunge pe phi.
Urc-te n avion, Smiley.
O s murim, Mai Koo.
Dar l ascult.
Michael se aplec spre Ly May. i-l atrna pe Buddha la gt i i
ntinse mna. Ly May, l privea fr s neleag. Mike o strnse de
mn.
Mulumesc, micu Ly May. Vino disear la bar i o s-i
cumpr o Coca-cola, OK?
Apoi, se ndrept spre avionul su.
Nu mai aveau Bird Dogs, aa c Chad i dduse un Cessna 017. Avionul nu avea dect un singur scaun, aa c Smiley sttea
lng el, n carling. Cnd se sui, micuul hmong se cltin palid
i asudat.
Azi o s murim.
Pentru numele lui Dumnezeu, Smiley.
Acum ne ducem acas. Mult mai bine.
Este ultima oar cnd mai zbor cu tine. M calci pe nervi.
Pcla se lsase asupra vii, reducnd vizibilitatea la mai puin
de o jumtate de mil. Michael se avnt orbete n nori, numr
pn la cincisprezece i apoi ntoarse brusc botul avionului la
stnga, ca s evite muntele nalt din fa. Aceast manevr era
cunoscut printre Ravens sub numele de Frna Vertical de
Vitez. ntre munii din jur era o deschidere n form de a i tia
c dac execut manevra corect va ptrunde direct pe acolo.
355

- OPIU -

Dac nu
Perdeaua de nori se ddu la o parte pe moment i Michael zri
cmpia n faa lui. l btu pe Smiley pe coaps.
Va fi O.K.! zise el. Ai ncredere n mine. Buddha este de
partea mea.
Smiley ddu ochii peste cap, meditnd posomort asupra
destinului.
Michael o lu pe Ruta 5, pe marginea cmpiei, ctre vest, n
cutare de inte. Se zvonise c trupe inamice ncercuiser prin
spate linia de aprare a lui Van Pao, de la marginea sudic a
platoului.
Pcla lptoas ascundea totul. Din cnd n cnd apreau
vrfuri i culmi muntoase, ascuite de vnt i ploaie i deodat,
Michael zri o pant pe care se vedeau semnele hmong-ilor.
Altdat mpdurite, povrniurile erau acoperite acum de maci
sau ierburi nalte, de savan.
Se aflau n aer de mai puin de zece minute, cnd izbucni focul
ca din pmnt.
Legenda lui Golden BB fcea parte din folclorul Raven; se
povestea despre piloi care zburaser la o altitudine de o sut de
picioare, prin focul bateriilor antiaeriene i scpaser nevtmai,
pentru ca apoi, a doua zi, s zboare n plin cmpie, la 5000 de
picioare altitudine i s fie dobori de un glonte n piept, tras
dintr-o singur puc.
Exploziile semnau cu nite focuri de artificii. Cteva guri
aprur n podeaua avionului. Smiley scoase un strigt i se
apuc de picior. i ni sngele pe parbriz. Michael crezu c el se
rnise i i cercet corpul.
Din instinct, schimb direcia, ferindu-se de arma care trsese
n ei. Smiley se zbtea i urla de durere lng el. Michael se gndi:
poate c a avut dreptate, poate c phi cel ru i urmrise n avion
Cobor la ase mii de picioare, lund-o spre Long Tieng. Piciorul
stng al lui Smiley era fcut praf i sngele i curgea din ran. i
356

- COLIN FALCONER -

ddu seama c micul Hmong o s sngereze pn murea, nainte


s ajung la Long Tieng.
inu avionul n echilibru i apoi i scoase cureaua, strngndul tare, s-i opreasc hemoragia. Smiley ddu din mini i Cessna
se nclin, n timp ce Michael ncerc s-l redreseze. Smiley i
ddu ochii peste cap i lein.
Sngerarea se oprise acum, dar Michael nu tia dac Smiley
mai tria sau murise. Sngele se prelinsese sub scaunul lui.
Acum ne ntoarcem acas, i spuse el lui Smiley, care zcea
lng el.
i ajut pe cei de la sol s-l scoat pe Smiley din avion i s-l
bage n ambulana care-i atepta. Apoi se duse la bar i i turn
un White Horse dublu. i ddu seama ns, c nu avea chef de
butur i iei. Se zri n oglind; avea faa i cmaa murdare de
snge.
Nu tiu cum sunt bieii cei ri, dar tu m ngrozeti i
spuse el imaginii din oglind, rznd.
Chad l atepta.
Cred c ar trebui s te odihneti.
Sunt O.K.
Chad cltin din cap.
A fost a doua oar n dou zile. Mai bine f o pauz.
M simt excelent.
Du-te n coliba ta i relaxeaz-te. Azi nu se mai suie nimeni
cu tine n avion. Hmong spun c ai un phi ru. Hai, du-te.
Michael ridic din umeri i se ndeprt.
A doua zi de diminea se simi mai optimist. Smiley fusese dus
la Vientiane, unde suferise o operaie la picior. Va tri.
Vru s se suie n carlinga avionului 0-17 i ncremeni n loc. i
mpietriser muchii. ncepu s tremure i trebui s se aeze
imediat.
Ar fi trebuit s fiu mort.
i aminti rpitul mitralierelor n ziua cnd l salvase
357

- OPIU -

Esterhazy; NUA fuseser foarte aproape. i ieri. Gloanele


perforaser podeaua de ambele pri ale picioarelor sale, fr s-l
nimereasc.
i privi minile, parc simea sngele lui Smiley. i venea s
vomite cnd se gndea.
Unul din cei de la sol l ridic n picioare. i trnti trusa n
avion i se ntoarse n colib. Chad l gsi acolo dup o jumtate
de or, ntins pe podea, privindu-i minile. l btu pe umr.
oc ntrziat biete zise el. Cred c ar fi bine s te trimit la
Udron pentru cteva zile, s te refaci.

88
Udron, Tailanda.
Dup privaiunile ndurate n Long Tieng, Udron era un
adevrat rai, cu aer condiionat. Zguduit nc de cele ntmplate,
Michael refuz invitaia unor piloi AA, de a-i nsoi n ora la una
din bile comune. Cnd intr n cele din urm n barul Air
America, ddu peste Esterhazy.
Esterhazy semna cu un urs grizzly; era fost pilot n trupele de
Marin, acreditat s zboare n Coreea, Orientul Mijlociu i
cmpurile petroliere din Alaska. Se ocupa de strnsul recoltei n
Ohio cnd l gsise Air America. i fcuser o ofert greu de
refuzat; o mie de dolari pe sptmn i posibilitatea de a sosi
acas n pat cu scnduri.
Avea n jur de patruzeci de ani, cu o musta grizonat, piele
bronzat ca tutunul btut de vreme i trup suplu de alergtor.
Avea ochii puin aii, ceea ce i ddea un aer de nebun, de unde i
venise i porecla. Ca majoritatea piloilor din Air America purta
mai multe bijuterii din aur dect o prinesa arab; dou ghiuluri
groase, un Rolex de aur, o brar de aur cu iniialele NE i lanuri
de aur la gt. Piloii spuneau c le purtau ca s se poat
358

- COLIN FALCONER -

rscumpra, n caz c ddeau de necaz, dar Michael tia c o


fceau din pur vanitate.
Esterhazy zmbi cnd l vzu.
Te cunosc. Eti tipul cu chiloii roii.
Michael l salut la fel de zgomotos i strig s se aduc o sticl
de whisky celui mai grozav i curajos pilot din ntreaga Asie de
sud-est dracu s-i ia pe Jolly Green Giants i se apucar s
se mbete.
***
Spune-mi zise Michael dup al cincilea White Horse ce
era marfa aceea din saci, atunci.
Esterhazy i cobor vocea teatral.
Acela era opiu, biete.
Glumeti?
S m trsneasc Dumnezeu dac te mint. Nu m
intereseaz ce pun n avionul meu, atta timp ct m pltesc cu
ora.
Opiu?
tii, rzboiul a ncurcat viaa celor de aici. Presupun c n-am
ce s vnd.
Dar ce se ntmpl cu marfa asta?
Esterhazy ridic din umeri.
Nu sunt pltit ca s pun ntrebri. Ei m sun i eu execut
transportul.
Transpori droguri cu avioanele noastre?
Esterhazy umplu din nou paharele cu whisky.
Cu ce crezi c plteti acest rzboi?
Deci, facem trafic de droguri?
Se ncrunt.
Nu noi, omule, generalii. Am auzit c Vang Pao are chiar
propria lui fabric de heroin.
Rahat.
359

- OPIU -

Ei, sta-i stilul de via american. Libera iniiativ aduce


ctiguri.
Esterhazy l mngie pe cap pe Michael.
Eti prea tnr, dar o s nvei.
Mai trziu, dup ce se mbtaser, au repetat pentru ceilali din
bar episodul salvrii biatului. Michael i-a scos pantalonii, i-a
legat de un b i i-a fluturat deasupra capului cocoat pe o mas
care inea loc de coama muntelui. Esterhazy escalad barul i
ncerc s-l prind, dar nu reui, aa c ateriz greoi i se lovi cu
capul de scaun. Gemnd, lein beat mort pe podea.

89
Long Tieng.
Ly May nu tia de ce l plcea att de tare pe american. Ca toi
falangii, era destul de urt, un uria mpiedicat i pros, cu piele
palid i picioare gigantice, dar avea o fa blnd i la fel ca i
ceilali americani exercita o mare putere de atracie asupra ei.
Sigur, i pe ea o ngrozeau uriaele mainrii argintii ale
americanilor, cu care urcau pe cer n fiecare zi. Una din aceste
psri cumplite i mcelrise familia. Aparineau americanilor, aa
c familia ei fusese ucis probabil de un american. Dar, de ce?
Crezuse c mama i surorile ei erau Pathet Lao?
Americanul Mai Koo era prima fiin care se interesase de ea, de
cnd i pierduse familia. La orfelinat o hrneau i i ddeau haine,
dar fceau asta pentru toi copiii. Era recunosctoare sigur, dar
asta nu-i ndulcea singurtatea.
n schimb, Mai Koo ngenunchease lng ea i-i zmbise, i
dduse Coca-cola i dezgusttoarea mncare a americanilor care
semna cu seva de mac i i fcuse un cadou care o ridicase n
ochii celorlali copii.
Crezuse c-i gsise un nou prieten i protector, dar el plecase
360

- COLIN FALCONER -

iari, nu-l mai vzuse. I se mai ntmplase i altdat. Bnuia c


Mai Koo plecase la rzboi i de aceea nu se ntorsese. Cnd
oamenii plecau la rzboi, nu prea se mai ntorceau. Aa fusese i
cu tatl i fraii si. Dar apoi, ntr-o zi, n timp ce se ntorcea la
orfelinat de la coala USAID, l vzuse din nou. Se strecurase
printre picioarele americanilor pn la bar i-l trsese de
pantaloni, ca s se conving c era adevrat, nu un phi care
ncerca s-o pcleasc. O privise, i zmbise i-i spusese ceva n
limba aceea ciudat pe care nu o nelegea. Apoi o luase n brae i
o ridicase pe bar.
Ly May? Vrei o Coca-Cola?
tia cuvntul i ncuviin din cap. Se duse n spatele barului i
apru cu o sticl rece i ntunecat, i-o ddu s bea i apoi ncepu
s vorbeasc tare cu ceilali americani. l inea de cma cu
degetele, ca s nu-i mai piard. Fusese singur mult timp. Acum,
cnd tatl ei nu mai exista, acesta ar putea s-i in locul.
Din ziua aceea, Ly May refuz s-l mai scape din ochi i ori de
cte ori acesta nu zbura, se inea dup el, ca o umbr. Devenise
de-a casei n coliba Raven-ilor. Era acolo n fiecare diminea, cnd
se trezea Michael i l atepta n amurg, pe cmp. Ceilali n-o
interesau, l nva s se joace cu titirezele de lemn ndrgite de
copiii hmong i n schimb, el o nva s fac baloane din gum.
Prima dat cnd o vzu rznd, fu atunci cnd guma plesni i o
pocni peste nas.
Noaptea se urca n poala lui, cnd sttea la bar cu ceilali Raven
i mai trziu adormea, ghemuit lng scaunul lui. Ceilali Raven
o ndrgiser de asemenea i devenise mascota lor neoficial.
Uneori, Michael atingea Buddha de jad de la gtul lui i se
gndea la dimineaa cnd i-l dduse, cu cteva minute nainte ca
glonul de 14,5 mm s sfrtece piciorul lui Smiley. Nu era
superstiios, dar se ntreb dac gloanele nu fuseser cumva
pentru el.
Dac phi pusese stpnire pe el n acele dou zile de martie,
361

- OPIU -

micul Buddha i ndeplinise rolul de atunci. Zbura cte zecedousprezece ore pe zi, fr s mai fie lovit periculos dei, n
fiecare sear cnd se ntorcea, gsea noi guri n fuselaj i n arip
i le astupa n grab cu band adeziv.
ntr-un fel, Michael simea c prezena lui Ly May i schimbase
norocul.
ncerca s o nvee englezete. nvase s spun Coke, gata
i Mer-ka pentru America. ntr-o zi, n lipsa lui, unul din piloi o
nvase s pronune Sum-bich52 i, cnd aflase, se nfuriase.
Cteodat, seara, se ducea la orfelinat cu o pung plin cu
Juice Fruit i bomboane i-i nva pe copii s joace baseball afar,
pe strad, folosind o minge de trestie i un b. ntr-o sear ea
nscrisese un punct din lovitura ei i o ridicase pe umeri,
plimbnd-o n jurul barului.
Dar peste o lun se sfri totul. Pathet Lao i nord-vietnamezii
reuiser s strpung frontul lui Vang Pao i atacaser Sam
Theng.
Pcla i fumul anotimpului cnd se curau cmpurile i se
ddea foc recoltelor rmase le ascunseser micrile. Dar, pe 17
aprilie comunitii atacar Sam Thong-ul dinspre nord,
bombardnd baza militar. Patruzeci de mii de refugiai hmong se
retrseser pe dealuri; americanii abandonaser pista, i luaser
rniii i zburaser spre sud, la Vientiane. Sam Thong se afla la
numai douzeci de kilometri de Long Tieng i comunitii
naintaser ncet pe culmea Skyline ca s-i asedieze.
Michael se trezi cnd o bomb explod n strad. Impactul l
arunc din pat pe podea. Alerg afar. Porcii grohiau alergnd
dintr-o parte ntr-alta a strzii, iar o femeie hmong urmrea un
copil n pielea goal.
O vzu pe Ly May alergnd spre tavern, dinspre orfelinat.
Mai Koo! Mai Koooo!
Apoi auzi alt bomb i tiu ce o s se ntmple.
Trntete-te la pmnt, Ly May. LAS-TE N JOS!
52

Son of a bitch Fiu de cea (eng.) (n. red.)


362

- COLIN FALCONER -

Bomba explod la civa metri deprtare, peste o colib. Michael


simi o tromb de cldur i se trezi brusc, ntins pe spate. i
slt capul s-i priveasc trupul, uimit s-l vad intact. Se
rostogoli i cltin din cap; parc asurzise n urma exploziei. i
pierdu echilibrul i nu reui s se ridice dect dup trei ncercri.
Coliba dispruse. Strada era plin de buci rsucite de tabl i
achii de lemn. Un porc zcea pe spate, cu mruntaiele revrsate
n noroi. Femeia hmong i copilul se transformaser ntr-o
grmad de zdrene nsngerate.
Ly May?
O gsi trndu-se n cerc n mini i n genunchi, lng un jeep
rsturnat. Avea faa plin de snge.
Mai Koo? se smiorci ea.
O ridic n brae i se poticni printre drmturi, mergnd spre
spital.
Michael i restul Raven-ilor se suir n O-1 i i petrecur ziua
coordonnd atacurile asupra artileriei amplasate pe dealurile
nconjurtoare. Din vzduh, Michael zrea irurile lungi de hmong
pe drum, ctre sud. De pe pist, Air America Dakota decolau din
dou n dou minute, transportnd refugiaii hmong, majoritatea
copii mici i femei patetice cu desagi n spate. Lng colibele CIA,
brbai n cmi sport aruncau teancuri de hrtii n flcri.
Cnd ateriz mai trziu la baz, n dup-amiaza aceea, Chad
alerg s-l ntmpine.
Vreau s pleci de aici, Michael. Dup ce faci plinul ia-i
avionul i du-te la Vientiane.
Este chiar aa de ru?
Situaia s-a agravat. i scot pe toi de aici.
Las-m s trec pe la spital. Ly May s-a rnit azi-diminea.
i dau un sfert de or, pe urm i miti fundul de aici.
Spitalul era gol. Majoritatea pacienilor fuseser deja
transportai n sud. Ly May era singur, zcnd pe spate ntr-una
din rezerve. Avea un tampon gros peste un ochi i o custur pe
frunte, aproape de pr.
363

- OPIU -

Michael se ntrist.
i apropie buzele de urechea ei i-i opti:
Ly May.
Mai Koo.
Sunt aici.
i cut mna i i-o strnse cu o putere uimitoare.
Sum-bich zise ea.
Da o aprob el. O adevrata porcrie.
i terse faa de mnec. Isuse.
Las-m s gsesc doctorul zise el.
Dar nu-i ddea drumul.
Mai Koo, plecat Mer-ka?
Nu zise el. Mai Koo aduce Coca-Cola pentru Ly May.
l ls. Dar cnd acesta iei din camer, ncepu s scnceasc.
Mai Koo!
M ntorc zise el.
Gsi doctorul, un tnr chirurg francez, pe nume Fairchild. Pe
una din mese zcea un cadavru un american n haine civile.
Avea o gaur neagr n mijlocul feei.
Nici mcar nu tiu cum l cheam zise o voce cunoscut. Iam spus s se fereasc, dar s-a ntors i m-a ntrebat De ce?.
Esterhazy sttea la cealalt mas, n timp ce Fairchild i pansa
umrul.
Ce s-a ntmplat?
A explodat o bomb n timp ce decolam. Credeam c s-a
terminat. Ce faci aici. Mi-ai adus nite struguri?
Michael se ntoarse spre Fairchild.
Acolo se afla un copil hmong.
Este unul din orfani? l ntreb Fairchild.
Da.
Fairchild cltin din cap.
Am fcut tot ce-am putut. I-au intrat schije n ambii ochi. Are
nevoie de un chirurg oftalmolog priceput.
Ce-o s faci cu ea?
364

- COLIN FALCONER -

Fairchild termin de pansat umrul lui Esterhazy.


I-am administrat nite morfin s-i calmeze durerile. O s-o
trimit la Vientiane de ndat ce va fi posibil.
Exist chirurgi oftalmologi n Vientiane?
M ndoiesc.
i ce o s se ntmple cu ea?
Fairchild aplic tamponul i vru s-i bandajeze braul, dar
Esterhazy l refuz. Fairchild nl din umeri, i scoase mnuile
de cauciuc i le puse ntr-un vas n form de rinichi.
Mike, a vrea s ajut fiecare copil din Laos, dar nu pot. N-am
nici o vin.
Vrei s spui c va fi oarb?
Nu tiu.
Fairchild nu era indiferent, ci doar epuizat.
Ce tot vorbii? zise Esterhazy.
Exist oftalmologi n Udron? l ntreba Michael.
La dracu, avem i neurochirurg personal, ce-i imaginezi.
Dar cnd vzu figura lui Michael i pieri zmbetul.
Nu tiu, este mai bine ca-n Vientiane. La dracu, a putea
ncerca s te ajut, dar nu garantez.
Poi s-o duci cu helicopterul pn acolo?
Calul pe care-l clresc ar trebui s fie mpucat. Este ciuruit
peste tot. Trebuie s m mbarc pe un avion nenorocit, ns o s
am grij de feti n locul tu, biete. Neil Esterhazy, ngerul Milei.
i rmn dator.
mi eti dator vndut, Dale, ce s mai vorbim.
Ly May l auzi ntorcndu-se n camer. Acesta ncerc s-i
imagineze prin ce trecea copila nspimntat, sfiat de
dureri, fr s vad, n uruitul avioanelor, trosnetul bombelor i
vocile strine din jurul ei. tia c ai ei se retrseser cu toii.
Mai Koo?
O s te duc cineva la Udron murmur el.
Mai Koo.
365

- OPIU -

Sesiz glasul ei care-l implor s n-o prseasc. i cut mna


i i-o gsi. Michael se temea c n-o s-i mai dea drumul i nu
putea rmne cu ea, era imposibil. Fcuse tot ce putuse.
Vei fi O.K.
Mai Koo.
Nu te prsesc. O s vin s te caut la Udron. Dar nu pot s
rmn.
tia c nu nelegea ce-i spunea.
Mai Koo.
Iei repede din spital. Cnd se trnti ua n urma lui, auzi
glasul lui Ly May:
SUM-BITCH!
O lume a ntunericului, a durerii i brbai vorbind ntr-o limb
necunoscut. Cnd auzise din nou vocea lui Mai Koo, se simise
mai bine, pentru c tia c acesta o va proteja. Dar apoi el plecase
din nou i ea-l strigase pe nume, dar nu se ntoarse i tiu c o
prsise.
La fel ca tatl, mama, fraii i surorile ei. Acum era singur,
noaptea. N-avea cine s-o ajute i nici ce s fac, dect s nu cedeze
i s se agae de via.
***
n noaptea aceea Raven-ii i gsiser adpost n Vientiane care
cum putuser. Michael obinu ultima camer din Hotelul Settha
Palace i se trnti imediat pe pat, cznd ntr-un somn adnc. La
ora patru l trezi detepttorul. Se ntoarse la aeroport, fcu plinul
la avion i decol n zori, cu ceilali camarazi ai si.
n timpul nopii nord vietnamezii ncercaser s se infiltreze la
Long Tieng, dar nu se nregistrase nici un atac direct. Cnd
Michael ajunsese deasupra bazei, munii din jur erau ascuni
parial n fum. Vizibilitatea la sol era sub o mil, i Michael se ls
n spiral, cutnd o sprtur n cea. i petrecu toat ziua
366

- COLIN FALCONER -

descoperind obiective i coordonnd atacul n valuri al avioanelor


T-28 i Phantom asupra poziiilor nord-vietnameze. Nu-i mai
amintea dect de strigte, fum, groaz, mnie, epuizare i
adrenalina care-i pompa n vene.
Cnd se ntoarse la Wattay, n timp ce nserarea se lsa asupra
Mekong-ului, de-abia iei din carling.

90
Cei doi biei de hotel dormeau cu capetele pe tejghea. Michael
i cut cheia la recepie. Dispruse.
Trezi unul din biei.
Unde este cheia de la camera mea?
Tnrul laoian ridic din umeri i se culc la loc.
Michael i lu sacul de zbor i se ntoarse n camera lui. Ua
era ntredeschis. Geanta lui de pnz se afla pe hol. i
mpachetase lucrurile att de dezordonat, nct o mnec atrna
afar prin fermoar.
Intr. Un aparat foto, caiete, un sac de zbor Pan Am erau
aruncate pe pat. O pereche de jeani atrnau pe singurul scaun, i
desuuri feminine pe ventilatorul care se rotea ncet. Un usctor
improvizat, se gndi Michael admirnd-o fr s vrea pe cea care
se strecurase n camera lui.
Se deschise ua de la baie. Femeia care apruse, tocmai ieise
de sub du i purta un tricou care de-abia i ajungea pn la
jumtatea coapsei. Prul lung, negru, i atrna ca la un cine ud.
inea un prosop n mn.
Se uit la el.
Cine dracu eti? zise ea.
Michael recunoscu accentul din Brooklyn.
Rahat, se gndi el. O new-york-ez. Trebuia s se pregteasc
pentru o confruntare aprig.
Mai bine zis, cine dracu eti tu. Asta-i camera mea.
367

- OPIU -

Ai cumva o cheie, amice?


Michael nu-i rspunse.
Deci n-ai nicio cheie, ha? N-ai pentru c este la mine, aa c
terge-o.
Dar el nu se clinti din loc.
Cine dracu eti, vreun violator, sau ce? Oricum, in s te
avertizez c am patru frai. Au fiecare gtile lor i ar fi foarte bine
s-i faci rost de o nou pereche de testicole.
Cnd am plecat de aici azi diminea, era camera mea. N-am
anunat c renun la ea, aa c m ntreb cum ai obinut-o?
Veni spre el, uscndu-i prul ca i cnd ar fi fost cstorii de
mult i s-ar fi certat ca de obicei.
Eti de mult n Asia?
De apte luni.
Rahat. nseamn c pricepi greu. D-mi voie s-i spun ceva,
amice. Cnd obii o camer la singurul hotel din ora, nu lai
cheia la recepie. i tii de ce? Fiindc ei i imagineaz c nu te
mai ntorci. i chiar dac nu-i imagineaz asta, este de ajuns ca o
falang drgu s le fac ochi dulci i s le dea civa dolari n
plus, ca s obin cheia. Acum ai neles, sau vrei s-i explic din
nou ceva mai rar?
Aceasta este camera mea zise el.
Fata arunc prosopul pe pat.
Deci, vrei s ne batem? Pun pariu pe zece dolari c o s iei
de aici, cntnd ca Frankie Valli.
i nfipse minile n old i i propti un picior n fa. Semna
cu sora lui cnd lua ultima bomboan din cutie. Tricoul i se lipise
pe corp i i se vedeau sfrcurile ntunecate prin bumbacul alb.
Zmbetul ei i spunea c tia ce gndea.
Michael iei, trntind ua n urma lui.
Eti prea ndrjit, domnule i spuse directorul, d-ul
Maurice, mai trziu. Trebuie s fii mai maleabil. Avem i alte
camere bune. Fr baie i ventilator, cu plasa de nari puin
368

- COLIN FALCONER -

gurit, dar frumoase.


Michael i lu geanta de voiaj i sri ntr-unul din siclo-urile
care ateptau afar.
Chad l instal pe podeaua bungalow-ului su i-i spuse c o
s-i gseasc un adpost a doua zi sau poimine. n orice caz,
pn sptmna viitoare.
Toi Ravenii erau obosii, prea obosii. apte dintre ei se suir
ntr-un taxi vechi, marca Renault, cu patru locuri i plecar n
ora.
Localul preferat al celor din Air America n Vientiane era Purple
Porpoise53, al crui proprietar era un australian genial, pe nume
Monty Banks. Monty oferea pe gratis tot attea buturi ct vindea
i avea un accent rafinat, care devenea exagerat dup prea multe
pahare de gin. Aici veneau majoritatea diplomailor, piloilor i
bogtailor din Vientiane. Motivul era simplu: ziaritii nu aveau
acces la barul lui Monty.
Cnd ajunser acolo, un mare grup de piloi din Air America se
instalase deja ntr-un col. Doi dintre ei erau mbrcai n uniforme
Stetson, iar altul avea un tricou pe care scria: OCHETE I D
GRE CAC-TE I NIMERETE. Sticlele de White Horse erau
mprtiate peste tot i civa din ei fumau marijuana.
Ravens li se alturar. Michael constat c erau plmdii din
aceeai stof ca i Esterhazy capete nfierbntate, majoritatea
foti piloi din trupele de marin. Unul din ei, un sudist cu barb
rocat i pistrui, pe nume Okee avea dou sticle de White Horse
pline pe jumtate, legate la piept, ca nite grenade. Din ele se
nlau dou paie lungi, care-i ajungeau n gur. Prietenul su, un
texan care se prezent drept Ratface (fa de obolan) avea legat
de gt o cutiu de lemn, prins cu un nur de piele. Michael l
ntreb ce era nuntru.
Degetul de la picior zise Ratface, beat mort.
Ce?
53

Broasc estoas purpurie (eng.) (n.t.)


369

- OPIU -

Dup muson, un glonte mi-a zburat degetul de la picior. Aa


c l-am incinerat i am pus cenua n cutie.
Ratface simi nevoia s-i demonstreze, aa c deschise cutia i o
ntinse spre Michael. Okee se aplec i sufl, mprtiind cenua.
Ratface se ntoarse spre el, furios. Okee rnji i continu s
sug din paie.
Ar fi trebuit s-i tai unghiile de la deget zise el.
Chad consider amuzant incidentul de la hotel i le povesti
celorlali pania lui Michael.
Toastez pentru Michael Dale zise el n final, ridicnd
paharul. Este obosit, amrt i fr cas.
Deodat, se fcu linite. Toi se ntoarser spre u. Cineva
njur pe nfundate.
Era mbrcat n blugi i o bluz alb. Prul i atrna pe umeri,
n bucle negre, dese. Avea o geant de piele pe umr. Prea grea.
Michael i aminti caietul de notie i aparatul foto de pe pat.
Patul lui.
Trfa asta zise el.
Avea curaj, ce mai. Indiferent la cei din jur, se ndrept spre
bar i-i ceru o bere lui Monty. Dar australianul nici n-o bg n
seam.
Ea este? l ntreb Ratface.
O cunoti?
Este reporter zise Ratface, de parc ar fi spus c este
diavolul n persoan.
N-auzi. Am spus c vreau o bere.
mi pare ru, domnioar spuse, Monty destul de treaz ca
s-i pstreze accentul dar nu eti bine venit n acest local. Aa
c te rog politicos s pleci.
Ce-ai spus?
i-a spus c reporterii n-au ce cuta aici o lmuri Okee.
Nu sunt reporter, amice, ci ziarist. Vrei s-i dictez pe
litere?
tiu cum se scrie zise Okee. R-A-H-A-T.
370

- COLIN FALCONER -

Se fcu linite.
M-am ntors n timp spuse fata. A fi putut s jur c sunt
n secolul XX. Mai bine s m uit n jurnal.
Hai iei dracului de aici, gur bogat zise Ratface.
Michael se ridic i se ndrept spre ea.
i aminteti de mine? o ntreb el.
Ce s-a ntmplat amice, ai uitat s-i pui periua de dini n
valiz?
Michael i cobor glasul.
Eti de mult n Laos?
Michael remarc ncntat c tipa i pierduse sigurana de sine.
Se aplec spre ea.
A vrea s-i dau un sfat. n acest bar nu au ce cuta
reporteri, ziariti sau new-york-ezi. Aa c terge-o. Sau vrei s-i
explic de la nceput, mai rar?
l privi fix, un timp. Michael observ c-i tremura buza
inferioar. Cristoase, o s plng, se gndi el, uluit. Credeam c
este mai dur. Apoi, ea i trase geanta pe umr i iei.
Ceilali piloi izbucnir n ovaii, dar Michael se ntoarse la masa
lui. n loc s savureze victoria, se simea trist i deprimat. Se
rzbunase, dar nu-i fcea nici o plcere, dimpotriv.
Se mbat repede i se ntoarse acas devreme, gndindu-se la
Ly May.

91
La cinci zile dup atac, ploaia torenial mprtie fumul i
mbunti vizibilitatea, schimbnd sorii btliei. Avioanele
Phantom loveau acum n valuri succesive, direct la int,
distrugnd liniile de aprovizionare ale comunitilor din Cmpia
Yars. Cnd Michael ateriza la Wattay, n dup-amiaza aceea, tiu
c Long Tieng va fi salvat.
Lu un taxi Peugeot de la aeroport. Soarele apunea dincolo de
371

- OPIU -

Mekong, luminnd cmpia n culori portocalii. oferul de taxi era


un laoian vistor i zmbre care se ntorcea s discute cu
Michael. Spunea c vrea s-i exerseze engleza.
Fii atent cum conduci! strig Michael.
oferul l ascult, dar peste o clip se rsuci din nou.
n America, toi oamenii au televizoare, nu-i aa?
Da, dar te rog s fii atent la drum.
Da, da.
Dar iar se ntoarse.
n America toi oamenii au cutia aceea n care ii lucrurile la
rece? Cum se numete?
Frigider. La dracu, fii atent.
Chiar n faa lor era o cru tras de un bivol. O ocoli fr s
vad siclo-ul care venea dinspre Vientiane. Cellalt ofer claxon
inutil i intr n an.
Oprete maina zise Michael.
De ce?
Oprete maina!
Alerg la locul accidentului. Roata din fa a siclo-ului era
distrus i oferul era n an, cu capul spart. Dar i zmbi i-i
fcu mna lui Michael.
Pasagerul su nu era la fel de calm.
Cine-i ticlosul care a fcut asta? zise ea.
Ah, tu erai! exclam Michael.
Tu conduceai, amice?
Nu rspunse Michael. Dac a fi fost eu, te-a fi lovit pe
tine i a fi avut grij s te omor.
oferul de taxi al lui Michael fcu greeala s se ntoarc s
vad ce se ntmplase. Sttea lng ea i rnjea.
Fata se ridic i-l trase de urechi.
Era ct pe ce s m omori zise ea.
Micul laoian se ddu napoi, continund s zmbeasc.
l trase din nou de urechi. Trecu o cru i ranul de pe capr
privi scena, uluit. Michael interveni.
372

- COLIN FALCONER -

Ei, nu mai are nici un rost acum, nu crezi?


Era s m ucid, fir-ar al dracului zbier ea din nou.
O main de poliie trase la marginea drumului i doi laoieni
coborr imediat. oferul de taxi le strig ceva, agitat, i unul din
poliiti i scoase carnetul i art spre fat.
Ce dracu mai e i asta? l ntreb ea pe Michael.
Tu eti expert n probleme asiatice, aa c tu trebuie s m
lmureti.
Cellalt poliist i scoase pistolul i se ndrept spre ea.
Isuse Cristoase! exclam fata.
Se pare c or s te bage la zdup. Dac or s te tortureze, a
vrea s asist i eu.
Trebuie s m ajui zise ea.
Era o declaraie uluitoare, dar Michael constat spre
surprinderea lui, c o aproba. Bg mna n buzunar i scoase o
mn de dolari americani. i flutur n nasul poliitilor i apoi
art spre fat, atingndu-i tmpla cu degetul.
Nu-i nimic, este nebun zise el. American nebun.
Femeie! I-a venit ciclu! A luat-o razna!
Pantomima lui o fcu s zmbeasc. Le ddu cte cinci dolari
SUA i ei ncuviinar din cap, punndu-i la loc revolverul i
carneelul.
Michael i nclin capul aranjndu-i minile ntr-un wai de
mulumiri, apoi o lu de bra pe fat i o conduse spre taxi.
Nu sunt pe ciclu, fir-ar al dracului! uier ea.
Cristoase, cum o fi cnd eti?
oferul cltin din cap cnd Michael i spuse c voia s-i duc
pe amndoi la Vientiane, dar se ls convins cu nc cinci dolari
SUA.
Merser tot drumul n linite. Fata se uita hotrt pe fereastr.
i muc buza i se vedea c regret slbiciunea de care dduse
dovad.
Cnd ajunse la hotel, cobor urmat de Michael. i ddu
oferului de taxi suma promis, plus un baci suplimentar.
373

- OPIU -

Ct i datorez? zise ea.


Michael nl din umeri.
Fata bg mna n geant, i scoase un pumn de bancnote
laoiene. Era tot ce avea. Apoi, i le ndes n buzunarul cmii.
Nu vreau s-i rmn datoare, amice.
M cheam Mike.
Ea se mblnzi.
Amy Duke zise ea. Prietenii mi spun Dukes.
mi imaginez.
De ce ai fcut asta?
Ce anume?
De ce m-ai ajutat? Eu una, n-a fi micat un deget pentru
tine.
Nu tiu. Poate i admir curajul. Poate mi se pare c bravezi i
semeni cu sora mea.
M rog, apreciez gustul. Bnuiesc c m-am fcut de rs.
Toi ne facem uneori.
N-am de gnd s-i dau camera napoi.
Nici nu mi-am imaginat.
Este o lume cinoas, Mike zise ea, recptndu-i
stpnirea. Nu uita asta.
Sigur, o s in minte. Dar, ia spune-mi, unde te duceai afar
din ora, la ora asta?
Trebuia s-i iau un interviu unuia din grangurii lui
Rattakone. St ntr-o vil mare, n afara oraului. Am stricat totul
dar n-aveam chef oricum i nici nu era ceva important.
i ddu la o parte buclele negre de pe fa i-l privi. Nu tia cum
s-i descifreze expresia. Zrise marginea sutienului ei de dantel
ntre nasturii bluzei kaki i era indignat de aceast contradicie.
Deci, ia spune-mi Mike, ce se ntmpl n nord?
Nu tiu, domnioar Duke. Nu citesc ziarele.
i duse minile la buze.
Ascult amice, aeroportul este plin de avioane i helicoptere
nemarcate. Unele sunt dotate cu rachete. C-123 au zburat n
374

- COLIN FALCONER -

fiecare zi, timp de aproape o sptmn. Nu trebuie s fii liceniat


la Harvard ca s-i dai seama c s-a ntins rahatul undeva.
Scrii la fel cum vorbeti?
Uite ce este amice, scriu cum trebuie i vorbesc cum mi
place, OK? Aa c las-m cu prostiile astea. Mai bine spune-mi
despre rzboiul sta.
Nu pot s-i spun nimic despre rzboi domnioara Duke, doar
tii prea bine.
De ce? Ce avei de ascuns?
Ei, tii tu camere de gazare, rachete cu capete nucleare.
Haward Hughies.
tii, cnd i ntrebi pe cei de la ambasad i spun c voi,
piloii, facei recunoatere armat. Ce dracu mai este i asta?
Da, este o recunoatere iar noi suntem narmai.
Am discutat cu unii din aceti refugiai.
M-da? i i-au priceput accentul, nu?
tiu puin francez.
Zu? i cum stai cu gramatica?
l ignor.
Ciudat. Dar unii din aceti oameni spun c i-au prsit
satele nu din cauza Pathet Lao ci pentru c au fost bombardai de
americani.
Michael i aminti de Ly May i familia ei, secerat de gloane n
satul lor.
Sunt avioane laoiene, domnioar Duke.
De ce faci mutra asta?
Care mutr?
Cnd vorbesc despre satele bombardate ale meoienilor.
M deranjeaz, nu-mi place s aud aa ceva. i nu se
numesc meoieni ci hmong.
Ea i ncruci braele, scond n eviden marginea dantelat
a sutienului. Oare o fcea special? se ntreb Michael.
Nu eti ca ceilali, nu-i aa? l ntreb ea blnd.
Eu pilotez avioane, nu sunt psiholog.
375

- OPIU -

Crezi ce se spune, c avioanele americane B-52 au


bombardat Cmpia Yars?
Trebuie s plec, domnioar Duke.
i-e fric de o femeie, Mike? rse, refuznd s accepte
momeala.
Ba bine c nu.
Cnd se ndeprt, o auzi strignd.
Eti sigur c eti de partea cui trebuie?

92
Asediul comunitilor asupra Long Tieng dur cincisprezece zile.
Pn la sfritul lunii, armata lui Vang Pao mpinsese comunitii
dincolo de Skyline Ridge, i Sam Thong. n noaptea aceea piloii
Raven i cei din Air America se ntlnir la Purple Purpoise s
srbtoreasc.
Raven-ii erau toi puin ncordai, dar Michael ncetase s se
gndeasc la propria lui moarte. Ori de cte ori simea un gol n
stomac, l umplea cu White Horse.
Era la o mas cu ali patru camarazi, cnd l auzi pe Okee
strignd din cellalt capt al barului.
Hei, Ratface, ai auzit ce s-a ntmplat cu nebunul de
Esterhazy?
Nu, dar ce-a fcut? A regulat-o pe regin?
Nu, omule. A pit-o. Ghinion, ce s-i faci.
Michael se ntoarse.
Cine, Estherhazy? Neil Estherhazy? Cnd?
Nu tiu, omule. Am auzit doar, atta tot.
i lu buturile de la Monty i plec.
Era tare nebun.
Michael se holb la spatele lui Okee. Esterhazy. Simea c-i vine
ru. Tipul prea invincibil. Dac l doborser pe Esterhazy
Dar era i alt motiv. Esterhazy fusese singura lui legtur cu Ly
376

- COLIN FALCONER -

May.
i auzi vocea rsunnd pe coridoarele spitalului:
Sum-bich!
Se simi vinovat. Pentru numele lui Dumnezeu, se gndi el, dar
n-am prsit-o. Am ncercat s-o ajut. Nu se afla n grija mea. Am
fcut tot ce am putut.
Se uit n jur la piloii de la Air America negustori, mercenari,
pirai i ncreztori i la camarazii lui, aventurieri quijoteti, fericii
cu cauza lor pierdut. Ce dracu facem aici? se ntreb el. Dac
vrem s-i ajutm pe aceti oameni, hai s-o facem. Dac nu, hai s
ne ducem acas i s-i scutim de chinuri.
Salvm lumea de comunism, i spusese ntotdeauna tatl su. i
pentru asta trebuie s transporte droguri n helicopterele Air
America? Guvernul Statelor Unite tie c Vang Pao are, se pare, o
fabric de heroin la cteva mile de locul unde se aflau ei acum?
Dac ceea ce fceau era just, de ce trebuiau s in totul n secret
fa de oameni ca Amy Duke?
Doi Ravens dispruser n timpul asediului asupra Long Tieng
i epavele avioanelor nu fuseser gsite. Oare sacrificiul lor va avea
vreo importan n final?
Puse paharul pe bar i plec.
Chad l gsi la White Rose. Barul se afla pe o strad lateral i
era scos n eviden de o reclam n form de roat de cru.
nuntru era un fum de-l tiai cu cuitul. Grupuri de brbai
stteau n mici separeuri sau pe scaune de rchit. Erau mai ales
militari n cmi cu ptrele. Aparin lui CAS, i spuse Chad.
Restul clienilor erau piloi de la Air America. Piloii mai n vrsta
erau ntr-un capt al barului, zgomotoi i bei, iar cei tineri n alt
col, fumnd marijuana.
O orchestr saigonez cnta pe o scen improvizat.
Hop, hop i aiaiiii n frumosul meu balcon.
Nite fete laoiene dansau cu snii goi pe una din mese, vesele,
dar fr s menin ritmul. Michael sttea singur. Se mbtase.
377

- OPIU -

M gndeam eu c o s te gsesc aici zise Chad.


i trase un scaun i i aprinse o igar Lucky Strike. O fat
ntr-o fust strmt, mini, se coco pe masa alturat i i
desfcu picioarele. Nu avea chiloi. Apoi, scoase igara din gura lui
Chad i o bg ntre labiile vaginului, scond un rotocol de fum.
Ce prere ai de asta?
Dac a fi n locul tu, m-a lsa de fumat i rspunse
Michael. Cel puin, n-a mai fuma aceast igar.
Doar tii zical: dac nu faci foc, nu iese fum.
tiu i alte zicale.
Fata vzu c nu le trezise interesul, aa c arunc igara pe
podea i se duse s-i caute ali clieni. Michael se ntreb dac
aa va ajunge i May peste civa ani.
Dar apoi i aminti c nu va putea s fac nici mcar asta. Era
oarb. Probabil c va trebui s cereasc.
Art spre sticla de butur de pe mas.
Bei?
Chad cltin din cap.
Se pare c tu ai but desul pentru amndoi.
Mine o s fiu gata de zbor. Nu obinuiesc s fiu mahmur.
Am auzit c ai plecat repede de la Monty. i-ai lsat butura
pe tejghea.
Ia te uit, nu poi avea ncredere n tipii tia.
Ce-i cu tine, Mike? Dac nu mai reziti te trimit un timp la
Panhandle. Au un club la Pakse. Zbori dou ore pe zi, iar intele
sunt indicate chiar de duman.
N-am nimic. Pot s-mi vd de treab, Chad.
Din cauza fetiei, nu-i aa?
Poate. Ai vrea s m trimii din nou la Udron?
Acolo au dus-o?
Michael ncuviin din cap.
Sunt o mulime de orfani n Laos. Nu poi s-i salvezi pe toi.
Nu vreau s-i salvez pe toi, ci doar pe ea.
Chad i aprinse o alt igar.
378

- COLIN FALCONER -

Trebuie s iei un avion O-1. Poi s pleci mine dup-amiaz.


Ia un Air America de la Alternate.
Mulumesc, Chad.
Ia-o uor. Nu-i dect un rzboi, O.K.?
Chad plec devreme. Michael rmase nc o or i apoi se hotr
s se ntoarc acas. Dup un timp se rtci i se trezi lng
uriaa cldire a ambasadei SUA. Trecuse puin mai departe de
ambasadele ruse i nord-vietnameze i de legaia Pathet Lao. Totul
prea att de ireal. Erau dumanii lor, pentru numele lui
Dumnezeu. n cele din urm, i ddu seama c greise strada i o
lu napoi, spre centrul oraului, uitndu-se la Phatuvai,
Monumentul Funerar al Laoienilor, construit n stilul Arcului de
Triumf, cu cimentul donat de Statele Unite pentru pista de
aterizare de la Wattay. Michael i aminti c Okee i spusese c-l
rebotezaser Pista Vertical i acum devenise o tradiie s fie
vizitat de piloii americani, care ncercau s-l escaladeze cnd se
mbtau.
Orice ar putea tipii ia, un Raven ar face de dou ori mai
bine strig Michael.
Apoi, dup ce alerg civa pai, s-i ia elan, escalad
monumentul i ateriz pe spate n noroi, uitndu-se la cerul
ntunecat.
Credeam c trebuie s fii detept ca s pilotezi un avion
zise un glas de femeie.
Domnioar Duke?
Ce altceva mai obinuieti s faci ca s te distrezi? i prinzi
degetele n u?
De-abia o vedea. ncerc s se ridice, dar nu reui.
Cred c am but prea mult.
Hei, uit-te la mine. Sunt ocat i uluit. Vrei s te duc cu
maina acas, sau vrei s zbori?
Michael se rsuci i se ridic n genunchi. Un siclo oprise la
civa metri deprtare i-i privea uluit, de parc ar fi picat din
379

- OPIU -

lun. Amy l ajut s se ridice n picioare i-l tr pn la siclo.


La hotel zise ea.
Pentru prima oar n viaa lui, Michael se trezi mahmur. Cerul
era mnjit de o lumin glbuie. Cristoase, ar trebui s fie n
avionul su. Se ridic prea repede i un val de grea i umezi
fruntea. ncerc s-i aminteasc unde era.
Amy Duke sttea n pat, lng el. i trsese cearaful pn la
talie i dormea, cu braele ntinse peste cap, languroas ca o
pisic. Observ, n umbr, sfrcurile ei de un roz aprins, cu
aureole vinete. inea buzele ntredeschise, n form de inim i
buclele negre se revrsaser pe pern. I se ntrise sexul, ca o
stnc.
Dormea cu dumanul.
Ddu la o parte plasa de nari i sri din pat, cutndu-i
hainele. Le gsi pe un scaun n col, aranjate ordonat.
Le iubeti i le prseti, nu-i aa?
Cristoase, se trezise.
Trebuie s decolez.
Se ridic, trgndu-i cearaful la brbie.
Pot s vin i eu?
Arunc o bomb nuclear peste yunanezi. Nu cred c cititorii
ti ar fi interesai.
Te mai doare capul?
Michael i mbrc pantalonii i cmaa.
Probabil c am fost beat.
Vrei s spui c trebuia s fii foarte beat, ca s te culci cu
mine?
Domnioar Duke
Hei, cred c n situaia de fa este suficient s-mi spui Amy.
Amy. Nu putem fi vzui mpreun.
Este O.K. Nu ne-a vzut nimeni. Era ntuneric i am tras
storul.
tii la ce m refer.
380

- COLIN FALCONER -

Dac este biat, ce nume s-i dau? tii, n caz c n-o s te


mai vd.
Michael se opri n u. Nu tia ce s-i spun. Cum dracu, se
ntmplase aa ceva?
Nu sunt genul de brbat care s sar din pat n pat,
domnioar Amy.
Deci, n-ai vorbit serios cnd m-ai cerut de nevast?
Se holb la ea, uluit. Amy izbucni n rs.
Oh, Doamne. Pcat c nu-i poi vedea mutra. Trezete-te
Mike?
Ce?
Ei, este O.K. Ascult-m. Nu s-a ntmplat nimic. Erai beat.
Cnd ai ajuns aici nu erai n stare s-i ridici nici mcar degetul
mic, darmite altceva.
i venea s-o sugrume.
Am dormit pur i simplu?
Eu am dormit. Tu erai incontient.
Pe curnd.
Ei, Mike?
Ce este?
Mare pcat. tii s aterizezi, nu glum.
Iei trntind ua.
Trfa.
Udron, Thailanda.
Nimeni n Udron nu tia ce s-a ntmplat cu Ly May.
Unul din doctori auzise de o feti care fusese adus de un
helicopter Air America i primise un tratament de scurt durat la
spitalul bazei militare, dar nu tia unde se afl acum Doctorul
care se ocupase de ea, se ntorsese n SUA. Se zvonea c pacienta
fusese transferat ntr-un spital militar din Saigon, dei nu prea se
obinuia. Dar piloii tia de la Air America erau capabili de orice.
Lui Michael i venea s plng de ciud. Singurul care tia toat
381

- OPIU -

povestea era Neil Esterhazy, care murise. Oare aranjase s-o mute
la Saigon pentru a beneficia de o ngrijire special? De aici, erau
curse regulate pn la Pakse i Saigon. Dar, la care spital? Afl
numele i adresa doctorului care se ntorsese n SUA i-i scrise.
Dar tia c vor trece sptmni pn s primeasc un rspuns, n
caz c primea vreunul.
Ce se ntmpla cu Ly May n Saigon? Cum va supravieui o feti
oarb care nu cunoate limba i nu are nici un prieten n lume?
Toat viaa va crede c-o prsise. Va ajunge ceretoare pe strzi.
Trebuia s-o gseasc. Dac voia s-i recapete somnul, trebuia
s-o gseasc.
Dar cum?
Se ndrept posomort spre Clubul O.
Trei piloi n uniform stteau cocoai pe tejgheaua barului. La
clubul ofierilor din Udron, era obiceiul ca ofierii obinuii
navigatorii, trgtorii, cei de la ntreinere s stea la bar, iar
piloii avioanelor de vntoare, pe bar. Ei erau elita elitelor i chiar
n orele de odihn se difereniau de ceilali.
Michael se coco lng ei. Unul din piloi, un tnr cam de
vrsta lui, cu pr blond, tuns regulamentar, l privi suspicios.
Cine eti, omule?
M numesc Michael Dale. Sunt un Raven.
Gheaa se sparse imediat. Tnrul zmbi.
Ca s vezi! Eu sunt Hal. Hal Brenner.
i ntinse mna.
Ei sunt Frank i J. D. Zburm pe FAC rapide.
Michael auzise de FAC. Rzboiul se intensificase att de mult,
nct nu erau destui Ravens la Long Tieng ca s fac fa
atacurilor aeriene, aa c celor din Forele Aeriene le venise ideea
s foloseasc FAC jet-uri de mare vitez.
Michael i ceilali Ravens considerau c erau mai mult dect o
pierdere de vreme, erau o adevrat belea.
Tipul este de-al nostru le spuse Hal celor doi colegi ai si.
382

- COLIN FALCONER -

Ce bei, Mike?
Michael nu se gndea dect la Ly May i n-avea chef de
nelegerea lor.
Nu sunt unul de-al vostru zise el.
Cum adic, Michael? zise Hal, zmbind n continuare.
Noi zburm la o altitudine de treizeci de metri i suntem o
int vie, pe cnd voi v nlai la trei mii de metri, unde bieii cei
ri nu v pot nimeri. Aa c, de unde dracu s tii ce se petrece
pe pmnt? Probabil c ucidei prieteni i dumani deopotriv.
Era o insult cumplit. Cei trei piloi amuir. Hal continu s
zmbeasc, dar l privea amenintor.
Care prieteni, Mike?
Soldai hmong.
Pentru mine, toi galbenii tia sunt la fel. Ce dracu mai
conteaz?
Michael era prea uluit s-i rspund imediat.
Dar pentru ei luptm n acest rzboi zise el n cele din
urm.
Este tot una zise cel numit J.D. La dracu, de cteva ori miam economisit nite muniie ca s bombardez un sat, n drum spre
cas. Din cte am bnuit trebuia s fie un sat de comuniti. Aa
c am atacat, fie ce-o fi.
Michael se gndi la Ly May. Poate c tipul acesta i ucisese
familia, se gndi el. Sau unul ca el. Oricum, nu conta. Erau toi la
fel.
S-a ntmplat att de repede, nct nici unul din cei aflai n bar
n noaptea aceea nu-i amintea s-l fi vzut pe Raven schind
vreun gest. Sttea pe bar, trncnind cu cei trei piloi i, deodat,
se repezise spre perete cu unul din ei. Cnd tipul se lovi de zid, li
se prur la toi c-i auzir dinii clnnind n gur. Apoi Raven l
luase la pumni att de rapid, nct nu puteai numra loviturile.
Tipul czu pe podea, ca un sac plin cu rahat. Apoi srir cei trei
prieteni ai si, i, dac n-ar fi aprut un colonel care s-i despart,
ar fi ieit cu moarte de om.
383

- OPIU -

93
Ua era deschis. Amy Duke sttea pe balcon, cu spatele la el,
aplecat peste o main de scris. Nu-i fcuse patul i i ntinsese
desuurile pe plasa de nari. Pe mas cnta un casetofon
alimentat la baterie. Recunoscu vocea lui Mick Jagger nelegere
pentru Diavol.
Te rog, d-mi voie s m prezint. Se ntreb, dac-l auzi
intrnd.
Amy? zise el.
Domnul Decolare Vertical?
Continu s bat la main.
Am venit s-mi cer scuze.
Pe dracu!
Nu i-am mulumit.
Pentru ce, aviatorule?
Pentru c m-ai cules de pe strad.
Ei, ai fi putut s te alegi cu mai mult, amice. Dar acum este
prea trziu. n caz c ai ceva de gnd, las-o balt.
El se aez pe pat.
Intenionezi s stai, nu-i aa?
Ce scrii?
Un articol, dar te asigur c n-o s-mi aduc premiul Pulitzer.
ncerc s mbrac prostiile pe care mi le servete Ambasada, ntr-o
form mai plauzibil. Tipii tia afirm c n-au nimic de ascuns.
Dac vrei s mergi undeva, ia un avion al Air America. i dai
seama? Imagineaz-i, ce-ar fi s m duc pe pista de la Wattay i
s m sui ntr-un avion? A avea noroc dac nu m-ar arunca pe
u afar.
n cele din urm, se uit peste umr, batjocoritor.
Uit-te la tine, i-ai nvineit ambii ochi.
Pcat c nu poi s-l vezi pe cellalt spuse Michael
384

- COLIN FALCONER -

zmbind.
i simea buza crpat.
Mi s fie glumi ea, imitnd accentul sudist.
Se ntoarse, rsucindu-i scaunul. Mnecile tricoului erau largi
i-i zri din nou sutienul. i aminti cum sttea ntins n pat cu
braele peste cap. Eti o vulpe, Amy Duke, se gndi el. Ai trupul
unei dansatoare disco i firea unui sergent. De ce oi fi venit aici s
discut cu tine? Nu poi s-mi aduci dect necazuri.
Cu ce te pot ajuta, Mike?
El ridic din umeri.
Vrei s tii ce-ai pierdut, nu-i aa? La fel ca orice tip. Ai prins
mirosul i ai venit, atras de el.
n parte, a fost ideea ta.
Ea se ridic, prefcndu-se revoltat.
Vrei s spui c sunt o trf?
n primul rnd, cred c m placi, la fel cum te plac i eu, dei
nu tiu de ce. n al doilea rnd, o scriitoare ca tine ar trebui s
cunoasc nelesul cuvntului trf.
Te rog s m scuzi.
Vreau s tiu ceva. Ai fcut totul doar ca s scrii un articol
interesant?
Cum adic?
Adic ai fi putut foarte bine s m lai n strad, nu era
nevoie s m aduci n camera ta.
i duse minile la piept.
Am o inim bun, Mikey.
Aiurea.
Nu crezi c am inim?
Nu, pn nu-i vd radiografia. Rspunde la ntrebarea mea.
Deci, vrei adevrul. Ei bine, a face orice ca s scriu un
articol interesant, dar nu m-a culca cu un tip. Sunt o cea, dar
nu o trf.
Pentru ce ziar lucrezi, Amy?
Pentru Bangkok Post.
385

- OPIU -

Bangkok Post zise el uimit.


Nici unul din ziarele new-york-eze nu m-a vrut. Au spus c
sunt prea bgarea.
Dar aa trebuie s fie un reporter.
Hei, nu uita c sunt femeie. Editorilor nu le place s le dau
sfaturi, mai ales din prima zi.
l fcu s zmbeasc. Da, i imagin c aa era.
Eti pltit suficient, ca s poi tri?
Scriu i pentru alte ziare. M numesc pistolar pltit. Adic nu
trebuie s plteasc pe unul din oamenii lor s stea aici i s
asude. Dac am un articol interesant, mi-l cumpr.
Cu ce ziare colaborezi?
Washington Post, New York Post, Far Eastern Economic
Review. Ziare importante. Nu sunt chiar att de proast pe ct par.
tii c nu te pot ajuta.
Nu vrei s m ajui, Mike. O s-i spun un secret. Cineva de
la ambasad transmite informaii. Altfel cum crezi c s-ar fi aflat
de raidurile bombardierelor B-52 n PDY?
Astfel de lucruri nu ajut pe nimeni, dect dumanul.
i mulumesc, Joe McCarthy. Aici s-a dezlnuit un rzboi,
Mike, i nimeni din cei de acas n-a auzit de locul acela. Dac
Congresul n-ar fi votat n-ar mai fi fost nici un rzboi, nu? Asta-i
democraia! Doar trim ntr-o ar democratic, nu? Adic, asta
spunem tuturor.
Uneori, trebuie s facem compromisuri.
Da, sigur. Dar, dup ce renuni la principii, ce-i mai
rmne?
Are dreptate, se gndi el. Pune n cuvinte exact gndurile mele.
Aici luptm mpotriva comunismului.
Cu ce? Metode fasciste?
Cineva trebuie s susin rzboiul sta, Amy.
De aceea s-a bgat armata n afacerea cu droguri?
Ai de gnd s scrii despre asta?
Sigur.
386

- COLIN FALCONER -

i sprijini brbia n palme i-l privi.


Eti nebun.
Eu? Toat lumea tie c avioanele companiei Air America
transport droguri. Zboar la mare nlime, nu? i place Pepsi,
Mike?
Probabil c generalului Rattakone i place Pepsi. Acum cinci
ani a construit o fabric pentru Pepsi chiar aici, n ora. tii unde,
nu? Dar, pn acum, n-a produs nici o sticl de Pepsi.
Ce vrei s spui cu asta?
Problema este c tipul care conduce fabrica
Se ntoarse, scoase agenda din birou i o rsfoi.
Huu Tim Heng este un chinez chiu chao. Iar fabrica are
licen de import pentru produse chimice. Cum ar fi de exemplu
eter i anhidrid acetic.
i ridic privirile.
Nu pricepi, nu?
Ce s pricep?
Fac heroin, amice.
El se ridic.
Eu n-am nici un amestec.
Se aplec nainte i i sprijini coatele de genunchi. I se vedeau
snii. De data aceasta, tiu c n-o fcuse premeditat.
O transport la Pakse, iar Liniile Aeriene Vietnameze o duc la
Saigon. Meoienii i vnd opiul, sunt pltii bine i n felul acesta
le cumpr loialitatea, nu? Iar Rattakone vinde marfa chinezilor i
aa i acoper cheltuielile de rzboi. Cineva trebuie tras la
rspundere pentru bombele de la PDY, Mike.
Trebuie s plec, Amy.
Fata se ridica i i puse deodat braele pe umerii lui.
Isuse, ari oribil opti ea.
Mulumesc.
Ce caui aici?
n camera aceasta?
n Laos.
387

- OPIU -

Aici nu este Vietnam, Amy. Dumnezeu este de partea noastr.


M rog, poate el nelege mai bine dect mine aceast
ncurctur.
i simi cldura corpului.
Nu trebuie s pleci, Mikey.
Amy
Se slt i i nlnui picioarele de talia lui. Trebui s-o apuce de
fund, ca s nu-i frng gtul. i zmbi.
Nu-i chiar att de ru, nu-i aa?
Nu pot s te ajut cu nimic.
Se lipi de el.
Se pare totui c poi.
Oh, la dracu! se gndi Michael. Asta este. M-am nenorocit. Dac
afl Chad, m d afar. Este la fel de grav ca i cnd m-ar fi prins
n pat cu unchiul Ho.
Se gndi la dantela neagr de sub cmaa de bumbac, o vzu
btndu-l pe taximetristul care o accidentase, i aminti cum
sfidase un bar ntreg, plin cu piloi. Tot ce fcea l excita i-l uimea.
Tatlui tu nu i-ar plcea deloc cum te compori, se gndi el cnd
se rostogolir pe pat.
Michael se trezi n plin noapte i rmase treaz mult timp,
holbndu-se n tavan. Amy se cuibrise sub braul lui, respirnd
uor i regulat. n cele din urm, se uit la cadranul luminos al
ceasului ei i se hotr. O trezi.
Trezete-te, Amy.
O zgudui i o auzi gemnd.
Ct este ceasul? zise ea, cu faa n pern.
Trei i un sfert.
Cred c glumeti.
Trebuie s ne sculm.
Se desprinse de lng el. Mike ddu la o parte plasa de nari
i aprinse lampa cu petrol de lng pat, iar apoi ncepu s se
mbrace.
388

- COLIN FALCONER -

Ce faci?
Ai dreptate. Pot s te ajut.
Ea se ridic, strngndu-i genunchii la piept. Prul des i
cdea pe fa i l ddea la o parte. Era adormit.
Dar este noapte.
Se aez pe marginea patului.
Am multe informaii pentru tine.
Este prea devreme, omule. Nu m apuc niciodat de lucru
nainte de prnz, cel mai devreme.
N-ai de ales. i i garantez c n-o s regrei.
Acum se trezise.
i pentru asta trebuie s m dau jos din pat?
M tem c da. Trebuie s ajungem pe pist i s ne urcm n
O-1 nainte s te vad cineva.
De ce?
Vreau s-i art rzboiul. S faci un reportaj de senzaie. Cea
mai mare baz aerian din afara Vietnamului. Doar asta vrei, nu?
Ea ezit o clip, spre surprinderea lui.
Este periculos?
Nu pentru o new-york-ez dur ca tine.
Stai puin. Ia-o mai uor. De ce faci asta?
Te duc acolo. Fotografiezi ce vrei, dar trebuie s stabilim ceva.
Cnd o s-i scrii reportajul, n-o s pomeneti nimic de droguri,
O.K.? O s-i art rzboiul adevrat. Este o lupt acerb Amy.
ncercm s nfrngem armata nord-vietnamez pornit s-i
mture pe hmong din calea lor.
Da, dar cine i-a bgat n rahat pe nenorociii tia?
Eti de acord?
Isuse, Mike, dar ce sunt eu? Iepuraul Salvator?
Dac vrei s te ajut, trebuie s accepi nvoiala.
Ei, dar cum rmne cu lupta pentru libertatea i onestitatea
presei?
Rahat.
Termin cu mbrcatul i se ridic.
389

- OPIU -

Peste zece secunde am plecat de aici, Amy. Aa c hotrtete mai repede.


O.K.
Nu este doar att.
Tocmai am renunat la principiile mele; ce mai vrei, omule?
De ndat ce i termini articolul vreau s te duci la Saigon i
s caui o feti pentru mine.
Orice feti, Mike, sau vrei s fie una drgu?
O s-i povestesc pe drum spre aeroport. Haide, Amy este cea
mai mare ans pentru tine. Adevrul o s se afle oricum, ct de
curnd, aa c nu este ru s tii dinainte.
Ea sri din pat i i adun hainele.
O.K. Dar tot nu-i restitui camera.

94
Decolar la Wattay n timp ce se iveau zorile. Avionul O-1 nu
avea ncrctura sa obinuit de torpile fosforescente, aa c
Michael bnuia c drumul o s dureze vreo jumtate de or.
Stratul de nori se afla la trei sute de metri, iar munii din nord
erau nvluii n cea i fuioare de fum maroniu care pluteau
deasupra junglei. O zi proast pentru zbor.
Perfect.
Haide, cea ce eti, ridic-i botul.
Amy l btu pe umr de pe scaunul din spate, unde sttea.
Vorbeti cumva cu mine?
Nu, cu avionul.
Cum merge? strig ea peste uruitul motorului. Aeroplanul
este ca o femeie?
Ar trebui s pilotezi unul ca s nelegi.
Deci ncotro mergem? Padoung? Kiou Cacham?
Linia Twenty. Sam Thong.
390

- COLIN FALCONER -

Sam Thong? Rahat. Am fost la Sam Thong. ntr-un circuit


organizat de Pop Buell. Toat lumea se duce la Sam Thong.
Nu se compar cu circuitul lui Mike Dale.
Lu legtura prin radio cu Long Tieng, le spuse c vremea era
rea ca s aterizeze i se ndrept spre Sam Thong.
Sam Thong era cea mai aglomerat pist din lume, cu o mie de
decolri i aterizri pe zi. Edgar Pop Buell, un lucrtor IUS,
folosea satul drept cartierul su general, organiznd transportul
proviziilor de orez cu avionul, pentru hmongii refugiai n munii
din jur. i dac Esterhazy spusese adevrul, avioanele Air America
fceau i alt fel de transporturi.
Dar Sam Thong era important n primul rnd pentru relaiile
publice pe care le meninea. Amy, ca orice alt reporter, fusese
adus aici ntr-un Air America Huey cnd sosise pentru prima
oar n Laos. l ascultase pe Pop Buell vorbind despre
aprovizionarea btinailor cu orez i vizitase spitalul cu dou sute
de paturi i colile USAID.
Pista de aterizare aprea pe toate hrile i fusese numit Linia
Douzeci. La Sam Thong nu existau secrete. Pista n sine se afla
ntr-o vale nconjurat de vrfuri nalte de stnc, venic nvluite
de cea, ca ntr-o gravur chinezeasc. Cnd Michael cobor n
vale, apru oraul montan al lui Buell: hangare pentru ntreinere,
cldiri operative i depozite se nirau de-a lungul pistei. Multe din
cldiri fuseser grav avariate n confruntrile recente.
Michael opri avionul spre marginea pistei i sri afar. Amy se
tr dup el, crndu-i geanta i aparatele foto.
Ce dracu facem aici?
Va trebui s mergem pe jos.
Pn unde?
Pn la Linia 0 Alpha, pista de aterizare Alternativ a lui Sam
Thong.
Ce?
Grozav idee, nu-i aa? i-a numit cea mai important pist
391

- OPIU -

de aterizare drept o zon alternativ. Reportajul tu te ateapt de


partea cealalt a munilor.
Zorile erau o or de vrf pe pistele montane din Laos. Cessna
STOL i helicopterele Air America uruiau deasupra capetelor lor.
Nu-i bg nimeni n seam n timp ce naintau prin sat. Ziaritii
erau destul de obinuii n Sam Thong.
Ajunser la periferia aezrii i o luar pe drumul spre Long
Tieng.
O s merg cu tine pn pe creast i pe urm te descurci de
una singur i spuse Michael.
Ce ai de gnd, s faci?
O s m ntorc cu avionul meu i o s zbor n amurg.
Dar de-abia s-a luminat de ziu.
Atunci, o s zbor n zori.
Ceaa dimineii nbuea orice sunet, iar valea era ca un tunel
verde sub norii lptoi. Amy i slt aparatul foto pe umr,
respirnd greoi n timp ce nainta pe poteca noroioas. Se fcuse
deja prea cald.
Trebuie s te antrenezi, domnioar Duke.
Este O.K. amice, tu eti din San Francisco, nu eu.
n curnd o s cazi n nas i o s trebuiasc s te tracteze cu
maina.
Vrei s punem pariu?
Un Porter AA Pilatus decola i dispru n norii groi, zumzind
ca o albin.
N-ai rspuns la ntrebarea mea.
Care ntrebare.
De ce faci asta? zise ea.
Nu prea tiu.
Grozav motiv.
O.K. Bnuiesc c sta-i motivul: pierdem rzboiul i mie numi place s pierd. Dac tot nu putem s-i ajutm, ar fi mai bine
s-i lsm n pace pe oamenii acetia.
Grozav spus. Pot s te citez?
392

- COLIN FALCONER -

Ajunser pe coama muntelui. Soarele strpunse pcla pentru o


clip i sclipi ca roua pe miile de acoperiuri din aluminiu.
Antenele se ridicau n aer ca nite ramuri de copaci argintii. Un
Royal Lao T-28 argint decol pe o fie de pist i se ridic n aer.
Amy se ls pe vine i rmase cu gura cscat.
Iat pista de aterizare alternativa a Sam Thongului zise
Michael.
Isuse!
Cel mai mare ora din Laos, n afar de Vientiane. Munii de
acolo se numesc Skyline Ridge. Acum o sptmn erau presrai
de tunuri i rachete nord-vietnameze. Cele dou movile de acolo se
numesc Titty Karst. Din motive evidente.
De necrezut.
Nu te apropia prea mult, O.K.? Dac te prind, o s dau i eu
de dracu.
Ea ncuviin din cap.
mi dau seama.
Deci, o s respeci nelegerea noastr?
N-o s te dezamgesc.
n caz c o s-o faci, tiu unde locuieti i o s te trezeti cu
dou avioane de vntoare Phanton n ua hotelului.
ncuviin din cap, studiind panorama care se desfura
dinaintea ei.
Trebuie s plec zise el.
Ei, Mike!
Da?
Mulumesc.
Ai grij. Ne vedem mai trziu.
O lu n jos pe potec, spernd c fcuse ceea ce trebuie.
Se ntreb ce ar spune tatl lui. tia c nu i-ar trda ara
comunitilor i nu crezuse vreodat c va trebui s renune la
Vechea Glorie n faa unui compatriot de-al su.
Mai ales n faa unei femei.
393

- OPIU -

Michael ateriz la Long Tieng peste o jumtate de or, iar


aparatul fu adaptat rapid pentru lupt, cu rachete trasoare.
Decol din nou imediat i i petrecu urmtoarele opt ore n aer,
dirijnd avioanele Phantom ca s loveasc poziiile nordvietnameze de la marginea Cmpiei Yars.
Cnd ateriz trziu, dup-amiaza, apru un jeep lng avionul
su. Brbatul de la volan i fcu semn s se urce lng el. Michael
nu-l cunotea; prea s fie CAS. tia se mbrcau cu toii, ca i
cnd s-ar fi dus s joace golf. Tipul acesta purta un ort cadrilat, o
cma galben de nylon, cu mneci scurte i ochelari de soare.
Dup ce i asigur avionul, ancorndu-i aripile, Michael se
ndrept spre el.
Eti Michael, nu-i aa? l ntreb omul, pe un ton prea
prietenos. Am venit s discutm despre o prieten de-a ta, Amy
Duke.
Unde este?
Mai bine urc-te.
n condiiile de fa, Michael i spuse c nu prea avea de ales.

95
Nu mai fusese niciodat la sediul CAS, dei unii dintre ei
treceau uneori pe la bar. Fu dus ntr-o camer mic i invitat s se
aeze la o mas din mijlocul ncperii.
Cine eti? l ntreb Michael.
Poi s-mi spui unchiul Dan.
Este numele tu adevrat?
Nu conteaz.
Michael atept resemnat. O prinseser pe Amy.
Vreau s-i pun cteva ntrebri.
N-ai dect pentru c n-o s-i rspund, pn nu tiu ce-ai
fcut cu domnioara Duke.
O interogm, Michael. La fel ca i pe tine. Vrei o igar?
394

- COLIN FALCONER -

Nu fumez.
Foarte bine. Te deranjeaz dac o s fumez eu?
Gerry Gates nu atept s-i rspund. i aprinse o Lucy Strike
i btu cu bricheta Dunhill de colul mesei.
A fost o prostie din partea ta, Mike.
C i-am artat peisajul domnioarei Duke?
De ce ai fcut-o?
Fiindc m-a rugat.
Ai fcut-o pentru o psric, Mike. sta-i motivul. Spune-mi
c nu este adevrat. Aici poi s gseti o psric oriunde, nu?
Am fcut-o pentru ara mea, Dan, ce zici de asta?
Lui Gates i pieri zmbetul.
i cum crezi c i-ai ajutat ara, trdndu-i secretele, Mike?
Deci, te-ai apucat s iei decizii de unul singur, Mike? S te
substitui guvernului?
Michael oft i se rezem de sptarul scaunului.
Uite ce este, n-am putea s-o scurtm? M scoi din srite.
i tu m scoi din srite, Mike. Mai mult dect i imaginezi.
Michael se ntreb ce voia s spun. Nu m sperii, se gndi el.
Nu-mi pas ce-o s faci cu mine.
Se gndi la tatl su. Oare tia ce se petrece aici? Aceasta era
cruciada n care luptase n ultimii cincisprezece ani?
Am crezut c i iubeti ara, Michael.
Nostim, dar i eu am crezut la fel.
Gates cltin din cap, de parc ar fi fost cel mai trist moment
din viaa lui.
i-am citit dosarul. Tatl tu i-a servit glorios ara. Ce crezi
c o s simt cnd va afla?
A vrea s-o vd pe domnioara Duke.
M-au adus de la Vientiane pentru acest interogatoriu. tiai
Michael? i dai seama ct este de grav?
Sunt impresionat.
Gates trase din igar. Michael auzi fonetul tutunului.
Te-a trdat, Michael. Nici mcar n-am ameninat-o. S-a
395

- OPIU -

speriat i i-a dat imediat drumul la gur. Isuse!


Michael se aplec nainte.
Dan. A vrea s-i spun ceva.
Gates l ascult atent.
Du-te dracului.
Gates se ridic i iei din camer.
Vrem s-i lichidm.
Gates zmbi i cltin din cap.
Colonelul Lee Lor btu cu pumnul n mas.
Sunt spioni! Generalul Vang Po va fi furios cnd o s aud.
Nu putem s-i ducem n curte i s-i mpucm spuse
Gates. Sunt ceteni americani.
Se afl ntr-o zon asediat. Putem spune c au fost ucii de
inamici.
Gates se gndi la Jonathan Dale. Fusese colegul lui, iar acesta
era fiul lui. Ct despre fat dac te apuci s ucizi reporteri, te
trezeti numai cu belele pe cap. O tia din experien. Dar Lee Lor
fusese foarte clar n aceast privin. Era o zon asediat.
Nu tiu, colonele.
Lee Lor i scoase revolverul.
O s-o fac chiar eu.
Gates l opri, punndu-i mna pe bra.
Poate c nu este cea mai bun soluie. Uite ce este, las c
m ocup eu de tot. i promit c n-o s se afle nimic.
Isuse. Cte lucruri murdare era nevoit s fac pentru ara lui.
Gates descuie ua i o deschise zmbind vesel.
Haide Michael, este timpul s pleci.
Unde?
La Vientiane zise Gates, ca i cnd ar fi fost evident.
Ce este la Vientiane?
Necazuri, Michael. Domnioara Duke o s te nsoeasc.
Presupun c guvernul o s-i retrag viza i o s-o trimit napoi n
396

- COLIN FALCONER -

SUA. Ct despre tine, consider-te arestat. O s te ntorci la


Saigon. Cei de acolo nu prea tiu ce s fac cu tine Dac ar fi
dup mine, te-a pune la zid.
Michael l urm pe Gates. i atepta un jeep. Amy Duke sttea
pe bancheta din spate, iar la volan era un soldat din armata regal
laoian.
Amy plnsese. Nu voia s-l priveasc.
Se aez lng ea.
Este O.K. o liniti el.
La revedere, Michael spuse Gates.
Unchiul Dan nu ne nsoete?
Nu de data aceasta. Poate ne vedem la Vientiane.
Zicnd aceasta se ntoarse i intr n cldire.
***
n loc s traverseze pista, oferul o lu pe crarea erpuitoare de
munte, spre Sam Thong.
Unde dracu mergem? zise Michael cu voce tare.
Amy se aplec i-l lu la ntrebri pe soldat ntr-un amestec de
laoian stlcit i francez, dar o ignor complet, continund cu
ochii aintii nainte. Drumul era plin de povrniuri.
De ce dracu ne ducem la Sam Thong? repet Michael, i-l
cuprinse panica pentru prima oar.
Amy nchise ochii.
Acum nu mai conteaz, Mikey.
Mi se pare ilogic.
Se gndi ce-ar fi s sar din jeep. i unde s se duc? se ntreb
el.
mi pare ru, Michael zise Amy. Cred c te-am dezamgit.
Valea se nchise n jurul lor. Era un peisaj primitiv, cu pante
acoperite de mii de maci albi i roii i floarea-soarelui, nalte ct
un om. Stncile de sus erau golae, calcar btut de vnt plin de
muchi verde. Copacii creteau din crpturi, agndu-se de
397

- OPIU -

pereii muntoi. Valea era nvluit n cea. Era trziu, dup


amiaz i umbrele se lungeau.
Traversar culmea muntoas, dincolo de baz.
M-am speriat zise Amy. i te-am turnat amice. Nu te
ateptai de la o new-york-ez dur ca mine, nu?
O strnse de mn.
Nu conteaz, Amy.
Erau ultimele cuvinte pe care i le mai spuseser.

96
Michael nu-i amintea s fi auzit ceva. Simise c cineva l-a lovit
dur n umrul drept i l-a trntit la loc, pe scaun. oferul czu
peste volan cu o pat purpurie n spatele cmii. Seamn cu un
mac, se gndi el. Apoi jeep-ul prsi poteca i-l vzu cznd n
prpastie i asta fu tot.
Un amestec de imagini de care-i amintea doar pe jumtate.
Se afla n dormitorul internatului su de la coal. Simea o
singurtate devastatoare. Era gol pe dinuntru i-i era frig. Avea
senzaia c ducea un bagaj greu i se uit n jur, cutnd un loc
unde s-l aeze. Frigul se transforma n cldur i tiu c era pe
moarte, dar n-o s strige. N-o s le dea aceast satisfacie.
Era n camera de hotel a lui Amy i zorile glbui se trau pe
podea. Vru s-o ating, dar nu putea s-i mite braul, iar capul i
umrul i zvcneau de durere, i opti numele la nesfrit, dar nu-l
auzea i i ddu seama c adormise probabil. Aa c ncerc s se
dea jos din pat. Trebuia s ajung la aeroportul Wattay s-i duc
avionul la Alternate, dar nite oameni ipau n jurul lui i-l
imobilizaser. Simi o durere ascuit n bra i apoi i pierdu
cunotina.
Zcea pe pat la Academia de Aviaie din Colorado i se holba n
398

- COLIN FALCONER -

tavan, ncercnd s se mpace cu gndul c nu va pilota niciodat


jet-uri. Asculta civa tipi care reuiser, discutnd entuziasmai. i,
cu toate ca fuseser prietenii lui odat, acum se distanase de ei.
Se ntreba ce va spune tatl lui cnd va afla c nu reuise.
O siluet alb se mica n raza cmpului su vizual, ca o
fantom, pind silenios cu pantofii cu talp de cauciuc. n camer
spirite albe, gemnd i plngnd. Alte spirite erau aplecate asupra
lui i trebuia s se concentreze ca s aud ce vorbeau, pentru c i
zvcnea capul ngrozitor.
i apoi auzi alt voce, cunoscut i tiu c ar trebui s-o
recunoasc. Era glasul tatlui lui. i spunea c va fi bine i se va
ntoarce acas.
Michael ncerc s-i aminteasc unde era casa, dar nu se gndi
dect c-l trimiteau napoi, n dormitor, aa c strig i le spuse c
nu voia s se duc acolo. Voia s stea n pat cu Amy.
Apoi, ntr-o zi, se trezi i vzu o sor aplecata asupra patului
su. Se holb la tuburile bgate n bra i-n burt, fr s
neleag.
Bun, Michael spuse sora. Ne-ai speriat foarte ru. Ai fost
un tnr foarte bolnav.
O privi, ncercnd s-i aminteasc dac o cunotea.
Apoi aipise probabil. i cnd se trezise, sora era tot acolo i-l
strngea de mn.
M auzi, Michael?
Unde este Amy?
O s te faci bine.
Se uit n jur, dndu-i seama pentru prima oar c erau i ali
oameni n salon, ceea ce explica gemetele i ipetele pe care le
auzise.
Unde este Amy? zise el din nou.
Cine este Amy, Michael?
Amy Duke.
Michael, nu vreau s-i faci griji acum. O s te ntorci acas.
399

- OPIU -

i, n momentul acela, nelese: Amy murise.


***
Sosi la Travis Air Force Base din San Francisco. Avea prul tuns
scurt, lsnd s se vad cicatricea albastr care se ntindea de la
tmpl pn la un centimetru de urechea dreapt. Braul drept era
bandajat i n mna stng inea un baston. Dar era n uniform.
Pentru prima oar, dup luni de zile, purta din nou uniforma de
ofier a Forelor Aeriene ale Statelor Unite.
Un colonel de la baz cltin din cap, i se ncrunt.
N-ar trebui s apari n ora mbrcat aa, biete zise el..
Oamenii sunt cam agitai.

97
Susan plnse cnd l vzu. Tatl lui i luase o figur mpietrit,
l mbria rece pe Michael i-l ajut s-i duc bagajele n cas.
Sunt surprinztor de reinui unul fa de cellalt, se gndi
Michael. Poate c apropierea morii i schimb pe oameni.
Susan pregtise o cin deosebit doar pentru ei trei. l ntrebar
cum se rnise, dar evitase subiectul cu grij. Discutar n oapt
ca nite ndoliai la un priveghi. De cteva ori, observ c mama
lui i privea ngrozit cicatricea de la cap. Prea distant, simise
prea de aproape rsuflarea dezgusttoare a necazului i acum voia
s se deprteze ct mai mult de el.
Unde este Jen? i ntreb el la un moment dat.
i vzu schimbnd priviri ntre ei.
O s vin mai trziu zise Susan vesel.
O ptur cenuie de nori ntuneca golful i Podul Oakland.
Vntul gemea i zguduia ferestrele. Spre sear, se nteise i
400

- COLIN FALCONER -

auzeau valurile izbindu-se de stnci. Luminile oraului erau


estompate de ploaia care btea n geamuri.
Michael i ddu seama c nu mai aveau despre ce discuta.
Cred c o s m duc la culcare zise el. Sunt obosit.
l aranjar n vechea lui camer. Planele i afiele adolescenei
fuseser luate de pe perei; Giants, Raquel Welch, fotografia unui
Cessna 195. Parc s-ar fi ntors n timp cu cinci ani.
Dale i Susan agaser de perete o hart a Asiei de sud-est cu
mici stegulee americane n dreptul oraelor Pleiku, Saigon,
Vientiane i fotografiile trimise de el, acas: o fotografie alb-negru,
nfindu-l pe el, lng un O-1, cu un pistol prins la old, Ravenii pozai lng taverna lor; Ly May cu apca echipei de baseball
Giants.
Oare unde o fi acum?
Se aez pe pat. Tatl su i duse valiza de la parter i i-o puse
pe podea. Apoi nchise ncet ua n urma lui i se aez la biroul
vechi.
Mama ta a suportat greu ocul i spuse el.
Michael ncuviin din cap, pentru c nu prea tia ce s-i
rspund.
Cnd am primit telegrama a presupus c
Am avut noroc.
Dale i pipi cicatricele.
Cum te simi? l ntreb el, pentru a patra oar n dupamiaza aceea.
Ei, o s m fac bine, nici o grij.
Deci, ia spune, ai de gnd s-mi povesteti ce s-a ntmplat,
Mike?
ie ce i-au spus?
C a fost o ambuscad. Erai undeva, ntr-un jeep.
Pi, nu sunt prea multe de povestit.
Dac nu m hotrsc s-i spun adevrul, se gndi Michael. Se
pare c Air Force inuse totul secret. i dduser o Inim Purpurie
i l eliberaser onorabil. Nu se pomenise nimic de incidentul de la
401

- OPIU -

Long Tieng. Rmsese ngropat ntr-un dosar, pe undeva.


Iar Amy Duke fusese ngropat de familia ei la New-York.
Mi-a trebuit mult pn s ajung acas, ast sear spuse
Michael. Din cauza demonstraiilor. Vd c oamenii nu prea
agreeaz rzboiul, nu-i aa?
Las asta. Te-ai descurcat grozav, Michael. Toi de acolo, ai
fcut treab bun.
Da, treab bun.
nchise ochii.
Jenny ar fi trebuit s fie aici, n noaptea asta zise Dale.
Michael tia ct sufer tatl su.
Am fcut tot ce-am putut zise el, ngropndu-i capul n
palme.
Jenny plecase din campusul universitar. Nu-i dduse
examenul de absolvire. Dale nu tia exact unde locuia, dar lucra
ntr-o cafenea din North Beach. Michael travers golful cu feribotul
a doua zi, de diminea. Avea n buzunarul din spate al jean-ilor
adresa ei, scris pe o bucat de hrtie.
Troleul l ls la dou blocuri de cafenea, dar i lu aproape o
jumtate de or s ajung pn acolo. Mergea sprijinindu-se n
bastonul inut n mna stng, n timp ce braul drept i atrna
bandajat de gt Dealurile nu erau o plcere pentru un om n
starea lui i l durea tot corpul. Dar i spuseser c o s-i revin,
n cele din urm. Avea nevoie de fizioterapie, de exerciiu.
Gsi adresa. Mese de plastic se ntindeau pe trotuar. n cafenea,
clienii se nclzeau fumnd i citind ziare. O vzu pe Jennifer cu
dou cafele n mn. Era mbrcat ntr-un jerseu maro, cu
mneci lungi i o fust de aceeai culoare i i prinsese prul la
spate, n coad de cal.
O privi prin vitrin, ocat de cum arta. Slbise i avea
cearcne la ochi.
Deschise ua i intr. Oamenii i ridicar privirile, uimii. Nici
eu nu art grozav, se gndi el.
402

- COLIN FALCONER -

Jennifer fu ct pe ce s scape carneelul din mn. i opti ceva


unui italian grizonat de lng mainria espresso i apoi veni spre
el.
Nu pot s m ntrerup mai mult de cinci minute.
Michael ridic din umeri.
Espresso?
Da, ce vrei.
Se aez. i venea greu s stea pe un scaun. Se sprijinea n
piciorul drept i mna stng, rsucindu-i corpul. De-abia i
recptase suflul, cnd Jennifer se ntoarse n cafenea.
Isuse, uit-te la tine, zise ea.
i eu voiam s-i spun acelai lucru.
Avea nasul umed. i-l terse cu dosul palmei i i aprinse o
igar. Apoi, din impuls, l lu de gt i-l srut. Dar se trase
nainte s-o mbrieze la rndul lui.
Ce i-au fcut, Michael?
l durea cicatricea i prul nu-i crescuse suficient ca s-o
acopere.
O grenad.
Ai renunat la avioane?
Zmbi.
Presupun c da.
Dac a fi tiut ce o s-i fac friorului meu, nu te-a fi lsat
s pleci.
Sorbi din cafea, ateptnd-o s vorbeasc. Se uit la ceas i
strnut.
Nu pot s stau mai mult de cinci minute repet ea. eful
nu m las.
Sunt erou de rzboi.
Nu i n oraul acesta, Michael.
i terse fruntea. i tremurau minile.
N-am vrut s m vezi aa.
Tat mi-a spus c urmezi un tratament, ca s te lai de
droguri.
403

- OPIU -

De-abia se abinea s nu izbucneasc n plns.


Credeam c te-ai lsat.
Nu-mi ine lecii de moral, O.K.?
Pur i simplu nu neleg.
Nu pot vorbi despre asta aici. Este complicat, Michael. N-am
vrut s fie aa.
Prietenul tu este de vin, nu?
Nu, Michael! Dac n-ar fi fost Scott el m-a ajutat s trec
prin chinurile astea.
Michael o lu de mn. Era numai piele i os.
Tata este distrus.
N-am ce face zise ea, trgndu-i mna.
i cobor glasul.
Nu vreau s discut aici despre asta.
I-ai fcut o promisiune, Jenny.
nghii n sec, stpnindu-i lacrimile. Apoi o coplei mndria i
tristeea fu nlocuit de sfidare.
Nu poate s-mi dirijeze viaa aa cum vrea el. Unde era cnd
aveam nevoie de el, Michael? Hai, spune-mi.
i ridic privirile.
Ah, Isuse.
Michael i nl i el ochii i vzu un tip nalt, cu faa de copil,
ntr-o cma demodat i jeani. Purta simbolul pcii la gt i
avea o brbi de ap. Prea calm i senin.
Jennifer i se adres pe un ton smerit.
Bun, Scott. El este fratele meu, Michael.
Scott i ntinse mna. Era umed i moale, ca a unei femei.
Michael i concentrase atenia asupra surorii sale. Semna cu un
cine turbat i simea c se nfurie. Jenny sri brusc de pe scaun
i se duse s-i aduc o cafea lui Scott.
Ce s-a ntmplat cu tine, Michael? l ntreb Scott.
Am czut de pe scar.
Jenny mi-a spus c ai fost n Vietnam.
Mai mult deasupra lui, dect n el.
404

- COLIN FALCONER -

Scott se uit la cicatricea de la cap i ridic din sprncene.


Te-ai ntors de curnd, nu-i aa?
Exact.
Ci vietnamezi ai ucis acolo?
Michael se ateptase la asta.
Am ncetat s-i mai numr dup un timp. tii cum este,
numeri pn la doisprezece. Iar eu am ajuns cel puin la patruzeci.
Eti plin de umor, la fel ca tatl tu i spuse Scott i se
ntoarse, ntinzndu-i buzele dispreuitor.
Jennifer se napoie repede.
Trebuie s-mi vd de treab, Michael.
Ce-ai zice s lum prnzul undeva?
Jennifer se uit la Scott, nainte s clatine din cap.
Ar fi bine s ai grij de ea.
Marele erou de rzboi m amenin i spuse el lui Jennifer.
Michael l apuc de pr. Toi din cafenea se uitau la ei.
Nu f pe deteptul cu mine uier Michael.
Scott nu reacion.
Pace, omule murmur el.
Michael tia c se fcea de rs. Un brbat cu un singur bra i
un picior sntoase, s se ia la btaie. i ddu drumul i se ridic
n picioare, cu mare efort. Era greu s te retragi cu mndrie cnd
ai glezna sfrmat n trei locuri, se gndi el.
Iei chioptnd ct de repede putu, stnjenit i aiurit. l durea
s constate c, dup ce petrecuser ani de zile sub acelai
acoperi, el i Jenny nu aveau nimic n comun. Familia nu
evoluase ca un tot. Susan fr so, el fr tat, el i Jennifer
nepstori unul fa de cellalt. Dar era totui sora lui, fir-ar s
fie, i nu voia s-o vad n asemenea hal.
Cnd Jennifer se ntoarse n apartamentul ei, Scott o atepta n
dormitor. Sttea ntins pe pat, n blugi. Un garou i o sering
zceau pe podea, lng pat.
Se opri n prag, privindu-l cu ochi lacomi.
405

- OPIU -

Ai fcut rost?
Poate zise Scott.
Te rog l implor ea.
Nu uita c mai nti trebuie s faci ceva pentru mine.
Se ridic i i trase fermoarul de la pantaloni. Jenny
ngenunche n faa lui i-i lu penisul moale n gur.
Haide baby. Va trebui s munceti din greu pentru tticul tu
murmur el. Da, trebuie s munceti din greu, nu glum.

98
De ndat ce fu capabil s umble fr baston, Michael cumpr
un bilet Pan Am pn la Saigon. Timp de dou sptmni colind
spitalele militare i orfelinatele, cu fotografia lui Ly May, i cu
apca pe cap, spunnd c era o refugiat rnit, adus la Saigon
din Udron. ncercase peste tot, de la spitalul militar din Cong Hoo
la spitalul de copii Nht Dong din Cholon.
Dar n-o gsi pe Ly May.
n cele din urm, ncepu s colinde strzile. Pleca de la hotel
dimineaa. i petrecea toat ziua cercetnd feele tuturor hui doi
care i ieeau n cale, cutnd-o printre zecile de lustragii, ceretori
i copii ai strzii, care vindeau fructe zemoase, ghirlande de flori
sau pungi de hrtie pe bulevardul Caravelle. Noaptea rtcea fr
int, de-a lungul bulevardelor Tu Do i Truong Minh Gian
amestecndu-se printre militarii care populau barurile luminate
cu neon. Se ntreba mereu dac n-o s-o gseasc dup urmtorul
col, stnd pe vine, n umbr, fr vedere, cerind cu mna
ntins.
Dar n-o gsi. Poate c murise n spital. ntr-un fel, ar fi fost mai
bine, dar n-o s tie niciodat i i ddu seama c nesigurana o
s-l bntuie tot restul vieii.

406

- COLIN FALCONER -

99
Hotel Continental, Saigon.
Rsuflarea lui Rivelini mirosea a vermutul pe care-l buse la
prnz i pstra duhoarea igrilor ruseti pe care le fuma de obicei.
Dar purta de asemenea i alt iz: acela al morii. I se topise carnea
de pe obraji i i se nfundaser ochii n cap. i amintea lui Baptiste
de o bufni emancipat. Costumul su scump, i atrna pe corpul
descrnat, ca i cnd ar fi fost mai mare cu dou msuri.
Baptiste ncerc s-i ascund mirarea.
Marcel!
Rivelini ridic mna n semn de salut, dar nu se ridic de pe
scaun.
Ce mai faci, mon vieux?
Tu ce crezi?
Ai slbit puin. Ai fost bolnav?
Sunt pe moarte zise el pe un ton sec, fcnd semn
chelnerului n uniform alb s-i aduc nc o butur. Ce bei?
l ntreb el.
Pastis.
Baptiste l privi mirat.
Eti pe moarte?
Am cancer la plmn.
i art igara.
Doctorul spune c astea sunt de vin, dar ce tie el?
Baptiste se gndi imediat la poziia lui Rivelini i lanul care
duce la Union Corse din Marsilia. Iar apoi spuse: Bietul Marcel.
mi pare ru.
De ce i pare ru? Doar nu mori tu.
n hol rsunar hohote de rs. Un grup de ingineri texani, n
cmi hawaiene sttea pe teras, discutnd animat. Americani.
Rzboiul mergea prost pentru ei, dar nu le pierise ncrederea.
Alt chelner mpinse un crucior plin cu cornuri dulci i
407

- OPIU -

croassani printre ghivecele mari cu palmieri. Baptiste i fcu semn


s plece. Ceea ce i spusese Rivelini i tiase pofta de mncare.
Sigur, nu-i psa de el, dar l speria apropierea morii.
Rivelini prea neobinuit de calm.
Pentru tine este o veste bun spunea el. Dup cum merg
lucrurile n Saigon, presupun c o s te stabileti la Bangkok n
locul meu.
Hai, s nu mai vorbim acum despre asta, Marcel. Este o veste
cumplit.
Mai du-te dracului, Baptiste. Nu-mi ine mie lecii!
Se ls o linite ncordat.
Ct timp i-au dat doctorii? l ntreb Baptiste n cele din
urm.
Trei luni. i se pare c-i prea mult de ateptat?
Iat c furia i amrciunea izbucniser n sfrit.
Ai grij, dumanii ti stau la coad.
La coad?
i aminteti de Mittard? Bineneles. Ai ncercat s-l ucizi,
odat.
Doar nu crezi c pot s-mi amintesc de toi cei pe care am
ncercat s-i ucid? zise Baptiste uluit.
A ncercat s pun mna pe teritoriul tu din Laos. i mai
ncearc nc. Pe mai multe ci.
Ce vrei s spui?
Am auzit c se vede cu Noelle.
Baptiste se ncord. Zmbetul de pe faa muribund a lui
Rivelini i spuse c reacionase exact cum se ateptase.
Nu tiu dac se culc cu ea continu Rivelini. Dar tii ce
reputaie are.
Chelnerul sosi cu buturile. Baptiste goli repede paharul.
Simea c i se amrse gura. Rivelini fu cuprins de o criz de tuse
i, cnd i reveni, era palid i epuizat. Arunc chitocul igrii
ntr-un ghiveci de pe teras.
Norii musonici care se adunaser toat dimineaa se
408

- COLIN FALCONER -

dezlnuir n strad. Bulevardul Tu Do se inund rapid. Canalele


de scurgere nu puteau face fa potopului i apa se ridic n
curnd pn la glezne.
Rivelini ridic glasul, ca s se fac auzit peste rpitul ploii.
Tot o vrei napoi, nu-i aa?
Nu i-am dat drumul niciodat.
Mi se pare nostim.
Rivelini, mortul rnjea la el. Lui Baptiste i venea s-l sugrume.
Ce anume?
Cnd eti o fantom, toat lumea i se pare nostim i fr
sens. Crezi c o s trieti venic, Baptiste? i garantez c atunci
cnd urmeaz s te despari de toate astea
Ddu din mn, fcnd semn spre hotel, strad i ntregul cmp
de lupttoare era Vietnam-ul.
Cnd lai totul n urm, i se pare lipsit de sens. Pentru ce ne
zbatem att? Poate c bonzii au dreptate. Viaa este doar o
cltorie a sufletului pentru a deprinde o nou experien.
Nu este nici un suflet. Murim i gata.
Aa speri, probabil.
Rivelini i aprinse alt igar.
De ce nu te lai de fumat? pufni Baptiste.
Pentru ce? Este singura consolare oare mi-a rmas. Acum pot
fuma ct poftesc, fiindc tot nu mai conteaz.
Ridic paharul.
Salut.

100
Bangkok
S-a nscut ca s-mi frng inima, se gndi Baptiste n timp ce o
privea traversnd terasa de la Alliance Franoise. Purta o bluz
mov de mtase, care-i accentua ochii violei, iar fusta scurt i
409

- OPIU -

crpat, era strmt pe corp. Era la fel de supl i zvelt ca atunci


cnd o cunoscuse, iar mersul ei avea elegana unei prezentatoare
de mod i prestana unei prinese.
Se salutar formal i un timp discutar despre vieile lor cu
politeea reinut a unor foti dumani. Noelle i ncepuse propria
ei afacere, importnd haine direct de la Paris i i deschisese dou
noi magazine n arcadele de la Indira Regent i Dusit Thani.
Discutar amnunit despre Lucien i progresele lui la nvtur.
Era o dup-amiaz cald, care prevestea furtuna. Norii se
adunaser deja peste Marea Chinei de sud. Un vnt fetid btea
peste ora i, n zare, se vedeau zmeie zburnd deasupra rului
Sanam Luang. Rul se umpluse dup ploile tropicale. Un ir
nesfrit de brci pluteau ncrcate cu orez, adus din cmpurile
centrale.
Deci, ce faci la Bangkok? l ntreb Noelle. M spionezi?
Caut un loc unde s m mut.
De ce? l ntreb Noelle brusc ngrijorat.
Situaia din Saigon a devenit nesigur. Va trebui s-mi
gsesc alt reedin. Bangkok ar fi cea mai potrivit alegere. Dar
mai este un motiv, mult mai presant. Marcel Rivelini este pe
moarte.
i l atepi s dea ortul popii?
Eu nu m-a exprima att de nedelicat.
Cltin din cap.
Care este adevratul motiv, Marcel sau eu?
tii c nc te mai iubesc.
Da tiu. Dar pentru mine, nu mai conteaz.
i ignor rspunsul i se aplec spre ea.
Mai este ceva care m ngrijoreaz. Am auzit c te vezi cu
Christian Mittard.
Noelle se ncorda.
Ce te privete?
Eti nc soia mea.
Numai cu numele.
410

- COLIN FALCONER -

Se folosete de tine. Cum poi s fii att de proast? Vrea s


se rzbune pe mine.
Se blestem n gnd de ndat ce rosti aceste cuvinte. Vzu
triumful din ochii ei cnd l auzi recunoscndu-i implicit
vinovia.
i de ce ar dori s se rzbune, Baptiste?
Doar tii c a crezut ntotdeauna c sunt rspunztor de
pierderea avionului su.
Acela care era pilotat atunci, din ntmplare, de prietenul
tu?
Te rog, hai s n-o lum de la nceput.
mi imaginez c trebuie s fie dureros pentru tine.
Spune-mi uier el. Te-ai culcat cu el?
Nu-mi vine s cred c i-ai imaginat aa ceva.
Te-ai culcat sau nu?
Nu intenionez s-i rspund la ntrebare din dou motive. n
primul rnd, pentru c nu este treaba ta.
i n al doilea?
Pentru c faptul c nu tii sigur o s te nnebuneasc.
Pentru o clip fu prea furios ca s vorbeasc. Las-l s fiarb,
se gndi ea. Bineneles c nu se culcase cu Christian Mittard. Nu
putea s-l sufere. Dar comunitatea francez din Bangkok era mic
i unit, aa c nu putea s-l opreasc s-o urmreasc. Sigur,
Mittard de-abia ar atepta s se culce cu ea, dac l-ar lsa. tia,
de asemenea, c era interesat de ea, nu numai din punct de vedere
carnal. Evident c tia. Oare Baptiste o credea idioat?
ntoarce-te la mine murmur el. Nebunia asta a durat prea
mult.
Se uit n pahar.
M ntreb dac vermutul arde?
sta-i rspunsul tu?
Da, sta este. Ai fost orbirea vieii mele, Baptiste. N-o s mai
iubesc nici un brbat aa cum te-am iubit pe tine, dac te
consoleaz cu ceva. Dar te-ai transformat n alt persoan, care
411

- OPIU -

nu-mi place. Poate c nu sunt fericit, dar am linite cel puin. i


te rog, nu uita c pot s-mi aleg ce amant doresc.
Se uit la ceas.
Cred c trebuie s plec. Mulumesc pentru trataie.
Baptiste o urmri cum se ndeprt. i aprinse furios o igar,
dar amintindu-i de Rivelini, i-o smulse din gur i o arunc
peste teras.
Pentru un brbat cu gusturile rafinate cum era Christian
Mittard, Hue Hue era o revelaie. O angajase pentru barul su din
Patpong, dar obinuia s se culce cu toate fetele sale, nainte s le
pun la treab. Hue Hue fusese instruit la un salon select de
masaj din Chiang Mai, proprietatea lui Marcel Rivelini, i-i fusese
recomandat personal de el.
Era o fat micu de statur, cu ochi de pisic i pr tuns scurt.
Purta un maiou negru fr spate, care-i atrna pn la coapse i-i
expunea areolele ntunecate ale sfrcurilor. Ciorapi negri cu
dung; cizme pn la glezn, un lan de argint prins la picior i
mnui negre de piele fr degete, i umpleau vestimentaia
erotic.
Nu era supus ca celelalte i, ca s se amuze, o ls s conduc
actul sexual. Fata nchise toate luminile i aprinse lumnrile
aromate din jurul camerei. Apoi l duse n pat i i scoase hainele.
ncepu s-l maseze cu ulei cald pe coapse, pe abdomen i pe
piept, iar apoi i concentr atenia nu asupra sexului, ci asupra
sfrcurilor sale, de parc ar fi fost femeie. ncerc s-o ating, dar i
ddu minile la o parte. Dup o or, o implor s fac ceva.
n cele din urm, l nclec, dar tot nu-i scoase hainele. n
schimb, i ddu maioul la o parte i l ls s o strpung.
ncerc din nou s-o pipie, dar i fix minile deasupra capului,
aplecndu-se peste el, aa nct, s-l ating cu snii ei mici pe
piept. l dezmierd cu limba pe ochi, gt i umeri, micnd-o rapid
i unduitor.
n loc s-i arcuiasc trupul n ritm cu el, l stoarse
412

- COLIN FALCONER -

contractndu-i vaginul. Orgasmul brusc i violent l ls epuizat


i istovit.
Aduse o crp cald din baie i-l terse, apoi ncepu din nou sl dezmierde, de data aceasta cu gura. Mittard nu mai era tnr i
tia sigur c or s treac ore n ir pn s aib alt orgasm, dar
fata era expert n arta iubirii. Simi din nou c se excit i mai
puternic dect nainte. Cnd una din lumnri sfri i se stinse,
gemu i izbucni a doua oar.
Acum trebuie s m odihnesc zise el.
Hue Hue ncuviin din cap i i aduse pipa cu opiu. Bolborosi
ncet, n timp ce ploaia btea pe acoperi. Se cufund ntr-un
somn legnat de drog.
Hue Hue fcu du i apoi se aez pe marginea patului,
privindu-l cum doarme. Pe faa ei se zugrvise o expresie de sincer
regret. Scoase seringa i pachetul cu pudr alb din geant i
pregti injecia, aa cum o nvase Baptiste. i, pe urm, tiind c
pentru el va fi ultima oar, i turn pe corp uleiul cald i se aez
n pat, lng el. Era o extravagan, dar cnd erai gata s ucizi un
om, nu strica s-l duci nc o dat n lumea zeilor.
Culorile vii ale realitii i lumea roz a viselor sale, se
contopir. Parc ar fi fost o sut de trupuri sau doar unul; simea
i auzea sngele care-i pulsa, muchii ncordai, senzaiile att de
sublime i intense nct plcerea devenea aproape durere.
Continu ore n ir, fiecare micare, fiecare sunet, exagerate de
drog; briza nopii care le rcorea trupurile nlnuite era rece ca
heliul lichid, murmurul ventilatorului, un adevrat uragan, iar
orgasmul final - un torent care-l golise, ca un geiser de lav
fierbinte. Nu scoase nici un sunet i nici nu deschise ochii, iar
orele nu erau de fapt dect cteva minute. Se cufund ntr-un
somn fr vise, satisfcut i linitit i i ddu sufletul.
Doi din bodyguarzii lui Mittard fur alertai de ipetele din
dormitorul stpnului. Cnd intrar, o gsir pe Hue Hue
ngenuncheat pe pat, lng el, cuprins de isterie. ncepuse deja
413

- OPIU -

s se nvineeasc la fa. Unul din ei ncerc s-l trezeasc, iar


cellalt chem doctorul.
n comunitatea francez, se rspndise repede tirea c murise
de un puternic atac de cord, n timp ce fcea dragoste cu amanta
lui asiatic. i pn cnd se descoperi, cu ntrziere, la autopsie,
mica neptur din ven, la braul stng i se stabili cauza morii
o supradoz de heroin, cu o puritate de 99%, Hue Hue
dispruse din Bangkok.
Se afla la Saigon n apartamentul cumprat de Baptiste Croc
pentru ea.

PARTEA A TREIA
BAZARUL DE DROGURI
Cel care va lupta mpotriva Diavolului cu aceleai arme nu
trebuie s se mire dac va constata c se aseamn
Robert South

101
Golful Thailandei, iunie 1978
Orizontul se cltina de la cer la mare, n timp ce barca plutea pe
valuri. Ly May vomit din nou, zguduindu-se din tot corpul, dar
nu-i mai rmsese nimic n stomac dect fiere. Soarele era att de
fierbinte nct i ardea pielea n locurile unde apa srat i
destrmase tivurile pijamalei ei negre. inea o crp pe cap, s-i
protejeze faa ars.
Erau pe mare de opt zile i de dou rmseser fr ap. Cu o
noapte nainte plouase i adunaser ct putuser n vase, cutii de
414

- COLIN FALCONER -

conserve i-n cuul palmelor, dar nu le ajunsese pentru a doua


zi.
Bebeluii i doi btrni muriser deja. Acum ieiser din apele
teritoriale vietnameze, dar nici unul din ei nu tia dac vntul i
curenii i purtaser la est spre Filipine, la vest spre Thailanda,
sau la sud spre Malaesia. Dar, indiferent unde i-ar fi dus, acolo se
afla libertatea.
Dac vor supravieui.
Ajutaser cu toii la construirea plutei dou duzini de butoaie
goale, legate mpreun cu lanuri i saci vechi, ca s le protejeze
pielea de metalul fierbinte. Durase luni de zile pn s se termine,
lucrnd cu rndul. Ori de cte ori reueau s scape din lagr
urmau poteca erpuitoare care ducea printre trestii i mangrovele
nalte la locul unde ascunseser pluta, n noroi. Cel mai greu
fusese s care combustibilul pentru motor, l puseser n bidoane,
trgndu-l n xe loi, o cru mic, prins la bicicletele lor. Le
astupaser cu fructe i legume ca s nu se vad.
Scpaser cu toii ntr-o noapte dar, a doua zi, se stricase
motorul i fuseser obligai s arunce combustibilul pentru care
riscaser att. Cei doi btrni un brbat i o femeie muriser
n timpul nopii i fcuser o pnz din pijamalele lor negre. Dar
cu dou zile n urm vntul murise i pluta se micase n deriv.
Ly May supse rmiele unei fructe cusan, ncercnd s scoat
puin suc. O ddu celeilalte femei, o btrn Phoung, dar era prea
slbit s-o accepte.
Bancuri de nori groi, cumulus, se adunaser la orizont,
amenintori. tiau cu toii c vor muri dac furtuna nu izbucnea
mai repede.
Uite! zbier cineva.
Era Bich, unul din tineri.
Spre ei se ndrepta un vas pescresc cu trei catarg i pnzele
umflate. Auzeau uruitul motoarelor.
Ne-au vzut? zise Bich.
415

- OPIU -

Probabil rspunse Ly May.


i era greu s vorbeasc. Avea buzele crpate i i se umflase
limba.
nseamn c s-a terminat zise Bich.
Ly May ar fi vrut s se bucure. S se ridice i s fac cu mna,
la fel ca ceilali, dar nu mai avea putere i nu simea nici un dram
de fericire. Aceast stare rmsese o ambiie ndeprtat a
copilriei, o umbr ntr-o camer ntunecat. ns, de atunci nu
mai existase dect dorina de supravieuire.
Vasul pescresc se apropiase acum la cteva sute de metri.
Carena era din lemn i i se cojise vopseaua, ncepuse deja s-i
simt mirosul benzin, pete i lemn putred. Pescarii erau
nirai pe punte, majoritatea n oruri i sarong.
Ly May vzu sclipirea unei lame de cuit i se sperie.
Voi aprinde o mie de bee de lmie la altarul lui Buddha
zise Phoung.
Ceilali aclamau.
Vasul de pescuit domina acum micua plut. Unul din pescari,
cel cu satrul curbat, sclipind n sarong ls o funie ca s
ancoreze pluta de vas.
Apoi scoase maceta din sarong, strig ceva ntr-o limb
necunoscut i-l mpinse pe Bich spre scara de funie.
Ce vrea? zise Bich.
F ce-i spune strig Ly May.
Ly May se nspimnt acum, la fel ca ceilali, crndu-se pe
puntea vasului.
Pirai murmur Bich.
Erau vreo doisprezece. Lui Ly May i se preau pescari obinuii,
dar aveau cuite lungi bgate n teci prinse de sarong. Aveau fee
dure i ochi lacomi, ateni.
Unul din brbai ddu un ordin, dar nu nelegea nimeni ce
vorbea. Aa c fcu un pas spre Phoung i ncepu s-i sfie
hainele. Zbier i o lu la palme, drmnd-o pe punte. Continu
s-i smulg hainele pn cnd cmaa ei putrezit de sare se fcu
416

- COLIN FALCONER -

praf n minile lui. Goli buzunarele, cutnd bani.


Atunci Ly May nelese. Phoung zcea pe punte suspinnd. i
sfie pantalonii de pijama ajutat de ali doi brbai. Corpul ei era
zbrcit i maroniu. Brbaii rser dispreuitori.
Cel cu musta vzu un inel pe degetul ei i i-l smulse. l
examin atent i apoi al arunc n mare. Era o tinichea.
Ly May vzu ali pescari naintnd spre ea. tia ce voiau. i
scoase repede pijamaua i le-o arunc. Observ cu ce ochi o
priveau i ncerc s-i ascund goliciunea cu minile. Dei i era
fric, i ardeau obrajii de ruine.
Bich i ceilali brbai se dezbrcar de asemenea.
Pescarul cu musta zbier furios, poate fiindc nu aveau bani
sau aur. La ce se ateptaser? Petrecuser ultimii doi ani ntr-un
lagr. Apoi se uit la Ly May i spuse ceva care-i fcu s rd pe
ceilali. O apuc de bra i o trase spre cabin.
Ly May se gndi c or s-o ucid. Se zbtu, dar o lovi ceva n
moalele capului i czu.
i simi greutatea peste ea. Mirosea oribil a pete, sudoare i
tutun. ncerc s-l mping, dar i pironi braele deasupra capului.
Apoi simi o durere sfietoare ntre picioare i scoase un strigt
Se termin la fel de repede cum ncepuse. Pe urm se ridic i iei
din cabin, strignd la ceilali brbai i artnd cu degetul spre
ea. Ly May se rostogoli ntr-o parte, strngndu-i degetele ntre
picioare. Se uit la degetele ei pline de snge i sperm. Parc i-ar
fi sfiat cineva partea de jos.
Apoi, apru alt mutr zmbitoare deasupra ei i o ntoarse din
nou pe spate. De data aceasta se zbtu mai aprig, dar fu lovit din
nou n cap i lein.
Se simi amorit timp de cteva minute. Faa brbatului plutea
dinaintea ei. O strpungea fr mil. Li implor s nceteze, n
toate limbile pe care le cunotea vietnamez, englez i francez,
dar n zadar. n cele din urm o lovi i lein din nou.
Cnd i reveni, brbatul sttea aplecat peste ea nfurndu-i
sarongul n jurul lui. Auzi strigte de pe punte i apoi glasul lui
417

- OPIU -

Bich:
Ly May! Fugi! Fugi!
Se tr n genunchi n colul cabinei. Podeaua era plin de
snge. Phoung zcea pe spate cu gatul tiat, horcind. Pescarii i
cspeau cu cuitele pe ceilali. i vzu pe Bich eliberndu-se i
srind peste parapet.
Unul din pescari o zri pe Ly May i veni spre ea. Se ridic n
picioare. Puntea devenise alunecoas din cauza sngelui i czu.
Omul o apuc de bra.
Se ntoarse i-i zgrie faa cu unghiile. l ura mai mult dect
urase vreodat pe cineva. i ridic minile s-i fereasc ochii i
se ddu napoi.
Sri. Nu tia s noate i i ddu seama c o s se nece. Mai
bine s moar aa dect s fie mcelrit de ticloii aceia.. O smi aleg felul n care vreau s mor.
i apoi se scufund, chircindu-i corpul n agonia necului.
Bich fu cel care o trase la suprafa.
Nu te zbate! i uier el la ureche. Nu pot s te in dac te
zbai.
i simi braul n jurul umerilor i se ls n voia lui; nu mai
simea nici o emoie, nici mcar recunotin fa de gestul lui
salvator. n capul ei se nghesuiser imagini de comar. Se gndea
la un singur lucru: de ce se zbtuse att de cumplit n ap? De ce
era aa de greu s mori?
Apa i inunda plmnii. Simea o durere sfietoare n piept.
Auzi uruitul unui motor i i ddu seama c pescarii plecau. Ce
rost avea s lupte? ar fi vrut ea s-i spun lui Bich. Fr plut o
s ne necm oricum. Ce mai conta? Peste o or, sau chiar mai
puin, vor veni rechinii. Soarta lor era pecetluit. N-aveau ce face.
Apoi vzu pluta i i ddu seama c pescarii o dezlegaser
nainte s mcelreasc oamenii. Bich not spre ea, contra
curentului, naintnd ncet. Se aflau nc la o sut de metri
deprtare.
418

- COLIN FALCONER -

Ar nota mai repede fr mine, se gndi ea.


Cnd ajunser la plut, Bich era prea obosit s se salte pe ea,
aa c se agar cu degetele. Ly May vomit apa srat pe care o
nghiise. Era att de slbit, nct de-abia putea s se in de
plut.
Un corp pluti pe lng ei, purtat de curent, lsnd o dr
nsngerat. Rechinii vor aprea din clip n clip, i spuse ea. n
curnd vor trebui s aleag ntre via i moarte.
Printr-un efort de voin, se slt pe plut i rmase acolo, pe
sacii putrezii, epuizat i sfiat de durere. Vintrele ei erau ca o
ran deschis, iar soarele i ardea trupul gol, dar era prea slbit
s se acopere cu sacii.
Nu tia ct zcuse aa, dar cnd se mic i se uit n jur, Bich
dispruse.
Petii notau prin valurile purpurii. Nori negri, cumulus, se
adunaser pe cer, transformnd cerul de culoarea lmii ntr-o
nuan plumburie. Marea ncepu s se agite sub ea. Parc ar
clri un bivol nrva, se gndi ea. Trase pnza de la catarg i se
nveli cu ea ca s se apere de frig. Cerul se nnegrise i ploaia i
biciuia faa. Valurile plesneau puntea mprocnd-o cu ap srat.
ncepu s tremure.
Stelele se stingeau una cte una. Ly May tia c n curnd va
trebui s ia alt hotrre. Venea furtuna. Ce s fac s lupte
mpotriva furtunii sau s se lase n voia valurilor. Ar fi att de uor
s cad n apa ntunecat.
Nu era ocat de ce fcuser pescarii, viaa era crud la fel ca i
oamenii. Voiau totul pentru ei. O uimise ns buntatea lui Bich.
Se sacrificase ca s-o salveze pe ea. De ce? De fapt, o lsase n via
ca s-o pregteasc pentru alt chin.
Gestul lui era un mister pentru ea. O obligase s reziste. Ar fi
putut s-l blesteme pentru asta.
Se rug phi-ilor care triau n ap, lui Buddha i Fecioarei
419

- OPIU -

Maria. Se rug s-i dea putere s reziste. Pentru Bich care-i


dduse singura frm de buntate pe care o vzuse n viaa ei.
Cnd o nvlui noaptea ncepu s tremure. i trase genunchii la
piept i nchise ochii ca s nu mai vad potopul dezlnuit n jurul
ei. Pluta se zguduia, ploaia o nepa ca nite ace, iar marea o
biciuia, tindu-i respiraia, dup fiecare val. Phi gemeau i sfiau
cerul de trsnete, n timp ce ea se ag ca o scoic n stihia
dezlnuit.
Voi supravieui.
O s rezist.

102
Nu-i ddu seama ce-o s se ntmple.
Auzi doar sunetul metalului i pluta se desprinse de sub ea.
tia c o s cad, dar i ncletase degetele de catarg. Dar vntul
i-l smulse din mn cu atta violen nct crezu c o s-i disloce
braele. Cnd czu n ap i pierdu respiraia i se rostogoli n
valuri, pn cnd simi c o s se nece. De data aceasta nu mai
era Bich care s-o salveze. Toat strdania i sfidarea cu care
nfruntase soarta, fuseser zadarnice.
I se pru c vede spiritele strmoilor n hainele lor bleumarin,
plutind pe ap i artndu-i drumul spre cas.
Vreau s m ntorc n muni zise ea.
Pe aici spuser ei.
ntinse mna tiind c or s-o ia cu ei. Alt val uria o ridic i o
rostogoli pe nisip. Deodat se trezi n mini i-n genunchi gfind,
n timp ce ncerca s trag aer n piept. Vomit. Apa de mare i
curgea din gur i din nas n spasme violente. Se uit nedumerit
la un ir de lumini.
Pe strad, apa i ajungea pn la glezn i czu de dou ori n
gurile desfundate. Ploaia i vntul erau fore fizice care o loveau
420

- COLIN FALCONER -

ca un boxer pe un ring. Ly May nu-i mai ddea seama pe unde


mergea. Vzu o lumin i se ndrept spre ea.
Era o cas cu dou etaje, ridicat pe piloni, cu trepte de lemn
care duceau la o u n spate. Se tr pn sus i se prbui n
prag.
Apru o figur n lumina glbuie. O voce i se adres ntr-o limb
pe care n-o nelegea.
Cun toi voi murmur Ly May. Ajutai-m!
Fata strig din nou n limba necunoscut i apoi se aplec lng
ea. Ly May o auzi scond o exclamaie de uimire.
Apoi, i spuse n vietnamez:
Cine eti?
Toi la Neguoi Viet Nam. (Sunt din Vietnam).
Pe urm lein i i petrecu urmtoarele zile delirnd.
Era o diminea luminoas cnd i reveni.
Femeile se adunaser n jurul patului ei, mbrcate n patungs
simple, albe la fa ca nite fantome. Ly May se gndi: am murit.
Dar de ce strmoii sunt toi femei tinere? Sau sunt strigoi, diavoli
din iad, venii s m chinuiasc pentru faptele mele rele, aa cum
m-au prevenit surorile din Saigon?
Simea c-i arde tot trupul i i se uscase gura. Cineva i duse la
gura o can cu ap rece i bu cu sete. Se uit n jur. Zcea pe un
pat de bambus, acoperit cu un cearaf alb de bumbac. Se uit la
braele ei i vzu c erau bandajate.
Una din femei, o chinezoaic micu, n cheongsam, fcu un pas
nainte. Prea mult mai n vrst dect celelalte i Ly May
presupuse c era stpna casei. Spuse ceva n limba aceea ciudat
i una din fete traduse n vietnamez. Ly May recunoscu fata. Era
fata pe care o vzuse n noaptea furtunii.
Vrea s tie dac te simi mai bine.
Este str-strbunica mea? ntreb Ly May.
Vietnameza traduse i fetele galbene la fa se amuzar cu
excepia btrnei care se ncrunt i le repezi. Ly May i ddu
421

- OPIU -

seama c fetele nu erau fantome. Erau date cu pudr.


Fata se aplec spre ea.
M numesc Noi zise ea. Pe tine, cum te cheam?
Ly May.
Cum ai ajuns aici, Ly May?
Pe o plut.
i traduse strbunicii care ncuviin din cap, de parc asta ar fi
explicat totul. Fetele ciripeau ca nite vrbii.
Mama-san spune c pescarii au gsit butoaie pe plaj.
Era ce mai rmsese din pluta noastr.
Dar ceilali unde erau?
Au murit.
Noi traduse vorbele ei, iar fetele oftar.
Ly May ncerc s se mite, dar o durea tot corpul. n cele din
urm reui s ridice puin cearaful. i privi trupul. Era plin de
tieturi unse cu vopsea roie, care semna cu sucul de nuc betel.
Este medicament i explic Noi. Am chemat doctorul.
Mulumesc.
Te rog, s nu ne mulumeti. Suntem fericite c i-ai revenit.
Unde sunt?
Ranchoi zise ea. Thailanda.
Cea creia Noi i spunea mama-san strig la ele i amuir.
Btrna ddu cearaful la o parte i o examin de parc ar fi fost
un pete la pia.
Spuse ceva i se zgudui de rs. Se amuzar cu toatele, n afar
de una din fetele mai n vrst, care se nfurie.
Ce a spus? o ntreb Ly May pe Noi.
C fructul tu este drgu i tare. Nu lsat, ca al lui Naree.
Vrea de asemenea s tie dac eti o prosptur.
Ly May i aminti de brbaii de pe vasul pescresc, dar i era
prea ruine s povesteasc.
Bineneles zise ea.
Mama-san se aez pe marginea patului i-i strnse snul, de
parc ar fi fost pepene. Apoi, nainte ca Ly May s-o poat opri, se
422

- COLIN FALCONER -

apleca i o srut pe gur.


Fetele chicotir, chiar i Noi.
Cnd mama-san se ridic, pru suprat, dar toate zmbir
cnd le vorbi.
Spune c poi s rmi zise Noi.
Mulumesc rspunse Ly May, dar nu avea idee de ce
rdeau cu toatele.
Mai trziu, i spuse c se afla ntr-un bordel. Dar nu era un loc
ru, adug ea; mama-san era bun cu fetele ei i Ly May nu avea
de ce s se ngrijoreze. N-o s-o foreze s fac nimic, pn nu va fi
pregtit. Va fi bine ngrijit.
Ly May nu tia ce s cread. tia ce nseamn un bordel, dar
stabilimentul lui mama-san nu semna cu nici unul. Fetele preau
fericite i bine hrnite, nu ca fetele pe care le vzuse la Saigon,
nainte de sfritul rzboiului. Dar gndul s devin o prostituat
o copleea. Totui, deocamdat n-avea altceva de fcut, dect s
atepte s vad cum decurgeau lucrurile.
Dup toate cte i se ntmplaser n ultima sptmn, i se
prea un miracol c tria.
n noaptea aceea, rmase n patul ei i le privi pe fete
pregtindu-se de treab. Se ddur cu pudr i ruj, i schimbar
patung-urile rneti cu rochii stridente roz, verzi sau portocalii.
Noi avea o fust neagr de piele care de-abia i acoperea vintrele, o
bluz decoltat de mtase neagr i cizme de piele pn la
genunchi. La apusul soarelui i zmbir lui Ly May i chicotir
fcndu-i cu mna cnd se ndeprtar cu tocurile lor nalte.
Rmase singur s asculte muzica de la barul de la parter i, mai
trziu, gemetele prefcute ale noilor ei prietene i scritul
paturilor.
Timp de aproape o sptmn Ly May rmase n dormitor, pn
i se vindecar rnile. Cu ajutorul lui Noi ncepu s nvee numele
altor fete. Naree, care avea un copil bolnav pe care-l ngrijea n
423

- OPIU -

camera alturat; Menai care avea crize de nervi i plngea n


fiecare noapte dup satul ei de pe dealuri; i Pini, care spunea
poveti nostime i obscene. ntr-o noapte descrise cum i
convinsese clienii s-i destinuiasc fanteziilor lor secrete i apoi
se prefcuse att de dezgustat, nct i pierduser ereciile sau
ajunseser la momentul sublim, nainte s fie pregtii.
Noaptea trecut l-am avut pe fermierul acela cu plantaii de
orez. i i-am spus: O.K., o s fac tot ce vrei. Dar el mi-a spus:
(Pim i cobor glasul teatral) tii, ai putea, tii tu, s te ntorci cu
spatele, ca s, tii tu. i i-am rspuns: Vrei s fac asta? Este
cel mai dezgusttor lucru pe care l-am auzit vreodat. i s tii c
aud o mulime de lucruri dezgusttoare tot timpul. i a fost att
de ruinat, nct m-a rugat s nu-i spun lui mama-san i m-a
pltit, fr s fac nimic.
Toate fetele se amuzar. Noi i explic i fetele o ateptar s
rd, dar Ly May era prea uluit. Se holb mirat la Pim. Celelalte
fete i interpretar revolta drept stnjeneal i chicotir, iar Noi
spuse c era o adevrat prosptur i va fi asaltat de clieni, de
parc ar fi fost un lucru bun.
ntr-o diminea Noi i art restul cldirii. La parter erau un
bar i un restaurant cu ieire la strad, unde fetele puteau s stea
de vorb cu clienii. Sus erau cmrue cu perdea, unde auzise
fetele gemnd n prima noapte.
Mama-san i ddu instruciuni precise lui Ly May s nu se
apropie de bar, mai ales noaptea, pn nu era gata.
Ly May nu inteniona s fie gata. Se hotrse deja s fug. Nu
putea sta ntr-un bordel. Fcuse deja multe lucruri rele n viaa ei,
dar i promisese ntotdeauna c n-o s se apuce de aa ceva. Dar
apoi, se ntreb unde o s se duc. N-avea bani, meserie, acte, nu
tia nici mcar limba rii. Aici avea unde s doarm, mncare din
belug, fete de-o seam cu ea i pe Noi, care era prieten,
traductoare i profesoar n acelai timp. De fapt, Noi i amintea
de sora ei mai mare, nainte s fie mcelrit de jet-urile
americane.
424

- COLIN FALCONER -

Dar dac va rmne, va deveni o prostituat ca celelalte, i va


face de rs strmoii, va ajunge n iad i se va rencarna n porc
sau capr i orice bun buddist o va considera un gunoi.
Avea senzaia c nuntrul ei se aflau mai muli oameni, care se
luptau n inima ei ca s se fac auzii; era Buddha, Fecioara Maria
i chiar Mai Koo, americanul din cer; era de asemenea un bui doi
micu i murdar i o feti pe jumtate necat, care se agase cu
ncpnare de o plut ubred.
n seara aceea, contrar instruciunilor lui mama-san, se
strecur la parter, s priveasc.
Afar era parcat un jeep msliniu, plin de noroi portocaliu, iar
barul era nesat cu brbai n uniforme bej i pistoale grele prinse
la old. Noi i Pim dansau lng tonomat; Naree sttea n poala
unui soldat, iar ali brbai de la mas rdeau. Naree se ridic i-i
conduse spre scri.
Ly May se ascunse dup o perdea.
Cnd se uit din nou, vzu un tnr farang care sttea acolo i-i
zmbea. Probabil c o zrise n timp ce-i urmrea. Avea un tricou
alb, splcit i barb blond. Buse prea multe beri Singha i-i
sclipeau ochii.
Uit-te la tine, copil dulce, de-abia ai pit de pe bncile
colii.
Ly May se prefcu c nu nelege engleza lui.
Ai cel mai nostim fundule zise el, desfcndu-i patung-ul
i apucnd-o de fund. A putea s te sfii murmur el.
Ly May ip.
Mama-san se ntoarse imediat i o vzu. Se nroi la fa de
furie, ncepu s boscorodeasc n tailandez i-l mpinse pe
american. Brbatul se cltin i czu. Soldaii ncepur s rd.
Mama-san l urmri pe farang n jos pe scri. l apuc de tricou
i-l trnti pe strada noroioas.
Du-te dracului! zbier americanul spre Ly May.
Ba du-te tu, ticlos i cccios ce eti zbier Ly May la
rndul ei i o lu la fug.
425

- OPIU -

Toi din bar amuir. Mama-san ddu cu pumnul n bar i se


opri.
Ly May zcea plngnd n patul ei.
Simea parfumul lui Noi cnd se aplec peste ea.
Mama-san spune c nu trebuie s lai brbaii s te vad.
Spune c eti prea proaspt i nu vrea s-i chinuiasc n
asemenea hal.
Noi se aez pe pat i o mbri.
Mama-san vrea de asemenea s tie unde ai nvat s
vorbeti englezete.
n Saigon zise Ly May, ceea ce era adevrat n parte.
Mama-san spune c ar putea s-i fie de folos n viitoarea ta
carier.
Viitoarea mea carier. Ideea de a deveni prostituat o ncnta la
fel de puin ca i la nceput. Dar nu putea fugi, acum Noi i mamasan erau ca o familie pentru ea. Aici se simea acas. Nu era
liber, dar i plcea n multe privine.

103
Noi o lu pe Ly May sub aripa ei protectoare.
O nv s vorbeasc tailandez, i ddu haine de mbrcat i i
explic cum decurgea viaa ntr-un bordel provincial.
Brbaii care vin aici sunt soldai i poliiti de la grani i
spuse ea ntr-o diminea, n timp ce-i sorbeau mpreun supa de
orez la micul dejun. Uneori i civa oameni de afaceri, chinezi.
Din cnd n cnd, apare i cte un fermier btrn sau ran, care
a economisit un an ntreg ca s se dea pe minile tale. Vor s
termine rapid. Trebuie s fii atent cu farang. Le plac tot felul de
lucruri dezgusttoare. Eu i trimit la Bangkok, dac vor asta.
Ai fost la Bangkok?
Prinii mei s-au dus acolo cnd au plecat din Saigon. Tatl
426

- COLIN FALCONER -

meu avea odat o cas mare pe strada Nguyen, cu servitori i


Mercedes. Dar a trebuit s renune la tot. Am venit la Songhkla, la
fratele tatei.
i ce s-a ntmplat?
Fratele lui n-avea nici el bani. Au ncercat s transporte
heroin peste grani i i-a prins poliia. i pentru c nu sunt
granguri importani, n-au putut s se salveze. I-au pus la zid i iau executat la Bangkok.
Noi imit rpitul unei mitraliere.
Deci, de aceea lucrezi aici?
Cineva trebuia s susin familia. Am doi frai mai mici i
mama nu poate lucra. Este prea fragil. A trit toat viaa ntr-o
cas plin cu servitori.
Ce-o s faci, cnd o s fii prea btrn pentru aceast
meserie?
Poate o s devin i eu o mama-san zise ea, fcnd semn
spre btrna n cheongsam, care se fia prin dormitor, ca o
cloc pe lng puii ei.
A fcut o mare donaie la Templu i i-a rscumprat
puritatea. Acum este o doamn respectabil, o important femeie
de afaceri din Ranchoi.
Ly May se ntreb dac surorile de la orfelinat i-ar permite si rscumpere puritatea.
Deci, unde ai nvat s vorbeti englezete? o ntreb Noi.
Farang i-a deschis gura ca un pete cnd te-a auzit rspunzndui n englez.
Noi era impresionat. Familia ei fugise din Saigon cnd avea
zece ani i nu-i mai amintea dect cteva cuvinte n francez.
Erau doar cteva cuvinte urte zise Ly May.
Dar au avut un efect bun. i aminteti doar cuvinte urte,
sau tii mai mult dect att?
Am nvat engleza la orfelinat.
Ai fost la coal? o ntreb Noi, surprins.
i imaginase c aceast fptur slbnoag i petrecuse viaa
427

- OPIU -

pe strad.
Casa mea era n muni zise Ly May, pentru c ea nu
nelegea clar c venea din alt ar. Cnd eram mic, a trebuit s
m duc la un spital, n Saigon. Dup ce m-am nsntoit m-au
trimis la un orfelinat catolic. Erau clugrie, unele franuzoaice,
altele vietnameze. Ne-au nvat engleza i franceza.
Noi era cu adevrat uluit.
Vorbeti trei limbi?
Ly May ncuviin din cap. De fapt patru, se gndi ea, dar nu
tia cum se numea limba pe care o vorbise n copilrie. Trecuse
atta timp, nct nici nu mai putea s-o pronune.
Ce i s-a ntmplat cnd au venit comunitii? o ntreb Noi.
A trebuit s plecm. Nu tiu ce s-a ntmplat cu clugriele.
Un timp am cerit i am furat pe strzi dar eu nu m prea
pricepeam. i, ntr-o zi, soldaii ne-au nconjurat i ne-au trimis n
lagr.
Ai fost n zon? exclam Noi uimit.
Auzise de Zonele Economice Speciale, create de comuniti
Discutase cu ali vietnamezi, care i optiser despre zone ca i
cnd ar fi vorbit despre diavol.
Este chiar att de ru, precum se spune?
A trebuit s mrturisim c suntem dumanii comunismului
i meritm s fim pedepsii. Nici mcar nu tiam ce este
comunismul. Ne-au pus s nvm lozinci Marele nostru
preedinte, unchiul Ho triete n inimile noastre i Nimic nu
este mai preios ca libertatea i independena.
Ly May rse.
Aa ne gndeam i noi. De aceea am plecat.
Noi o lu de bra i o ciupi.
Eti numai piele i os. V-au nfometat?
Ne trimiteau orez; restul trebuia s cultivm. Dar solul era
nisipos i nu aveam dect unelte manuale, chiar i pentru copaci.
V bteau?
Uneori.
428

- COLIN FALCONER -

Noi atinse cicatricea minuscul i pleoapa dreapt uor lsat.


De atunci, te-ai ales cu asta?
Nu, alt dat zise Ly May.
Noi sesiz c povestea cicatricei o deranja, aa c schimb
repede subiectul.
Ai avut noroc c ai scpat, micu Ly May spuse Noi.
A fost uor s fugim. Cel mai dificil a fost s supravieuim pe
mare.
Noi o mbri i o mngie pe pr.
Acum eti bine zise ea. Aici ai numai prietene i o s am
grij de tine, micu pasre.
Ly May nchise ochii. Trecuse atta timp de cnd nu mai
avusese nimeni grij de ea. Mai bine s-ar fi purtat urt. Aa o s-i
vin mai greu cnd se va confrunta din nou cu rutatea vieii
obinuite.
Noi dormea lng ea, n dormitor. n noaptea aceea Ly May o
auzi ridicndu-se i strecurndu-se afar. Se strecurase pe furi i
o fcuse curioas pe Ly May, aa c o lu n vrful picioarelor
dup ea.
De pe scri, o vzu pe Noi stnd pe vine, pe plaj, n timp ce-i
bga un ac n bra. Ly May tia ce fcea. Auzise despre droguri
chiar i la orfelinat. Surorile i preveniser, bineneles i unii copii
i spuseser despre ace i o pudr alb, numit heroin.
Se strecur la loc, n dormitor, i rmase treaz mult timp. Noua
ei sor mai mare avea probleme i se ntreba cum ar putea s-o
ajute.
***
Fetele se mbrcau, agitndu-se ntre baie i dormitor. Se
studiau n oglinda lung din captul holului. Era devreme, seara.
Urm alt noapte lung, musonic, la Ranchoi. Ly May privea
fascinat la felul n care fetele se rujau, se pudrau, i tundeau
prul pubian i i examinau trupurile goale.
429

- OPIU -

Mama-san intr i i concentr atenia asupra lui Ly May. O


privi de sus pn jos i i puse minile n old, semn c vrea s
fac un anun.
Ei, Ly May, crezi c eti gata pentru marea ta noapte?
Ly May nvase srguincios n ultimele sptmni i putea s
poarte o conversaie n thailandez cu orice fat, dac vorbeau rar,
aa c nelese ce o ntreb mama-san. i tresri inima i se albi la
fa.
n noaptea asta, mama-san?
Nu poi s fii o prosptur la nesfrit. Trebuie s plteti
pentru hrana pe care o consumi i patul n care dormi.
Toate fetele se uitau la ea. Ly May ncuviin din cap.
Da, sunt pregtit.
Mama-san arunc nite haine pe pat. nainte ca Ly May s se
uite la ele, celelalte fete o nconjuraser, ridicnd noul ei costum.
Se uitau la el, l criticau, i ofereau alternative din propria lor
garderob. Era ca o petrecere de Crciun de care-i amintea de la
orfelinat. Se mbrcau cu toatele, ca s se distreze.
i puse o rochie neagr, fr spate, o pereche de ciorapi din
plas i cizme de lac cu tocuri nalte. Efectul era surprinztor.
Mncase bine. Pentru prima dat n viaa ei, nu mai avea privirea
aceea nfometat i i se rotunjiser oldurile i fundul. De fapt, era
i mai frumoas dect Noi care era considerat de mama-san cea
mai valoroas dintre fetele ei. Acum, Noi ncerca s-o conving pe Ly
May s-o fardeze, dar ea nu accept dect puin ruj.
Eti frumoas i opti Noi ncurajator.
Mama-san o lu de mn pe Ly May i o duse la parter, la bar.
n clipa aceea clienii amuir, mulumindu-se s-o priveasc.
Ea este Ly May, prosptura mea anun matroana. Are
paisprezece ani i n-a srutat niciodat un brbat, aa c nu pot
s-o dau la preul obinuit. Cel care o s-o aleag, trebuie s fie
curat, respectabil i s ofere cel mai mare pre.
Mama-san ateptase ca barul s fie plin de ofieri de poliie de la
430

- COLIN FALCONER -

frontier. Acetia, dup cum tia toat lumea erau plini de bani,
fiindc luau mit de la chiu chao care transportau droguri n
Malaezia, aa c ncepur s liciteze entuziasmai. Oferta crescu
vertiginos; o mie de baht, o mie cinci sute
Apoi, un brbat n uniform verde, cu un pistol prins la old, se
ndrept spre mama-san i-i opti ceva la ureche
Prosptura mea va avea primul client zise ea, trgnd-o pe
scri pe Ly May.
Cine este? Ce-a spus? o ntreb Ly May.
Vrea s plteasc trei mii de baht pentru tine! N-am primit
niciodat asemenea sum pentru o fat. Niciodat. Este un om
foarte important n poliie. Trebuie s te pori frumos cu el, da?
O duse pe Ly May ntr-una din cmrue.
Mi-e fric zise Ly May.
N-ai de ce. Te doare puin, prima dat. Am fcut-o toat viaa
mea i, dup primele dou di, n-am mai simit nimic.
O s ncerc s nu fac prea multe fasoane.
Mama-san se art ngrozit.
Nu. Trebuie s faci, tocmai! ip! Url! Lein, dac te pricepi
la astfel de lucruri. Brbailor le place foarte mult s vad aa
ceva. Sunt nite idioi.
Iei, trgnd perdeaua n urma ei. Tonomatul ncepu din nou s
cnte muzic american. Ly May se uit la patul ngust i atept.
Brbatul i uni minile n wai.
Savaddhi Krap zise el.
Savaddhi Ka murmur Ly May.
I se uscase gura i-i tremurau genunchii. O adevrat
prosptur. Nu va trebui s se prefac prea mult.
Sunt la dispoziia ta zise ea.
Cum te cheam?
Ly May.
Brbatul prea nervos. i scoase cureaua i o puse pe scaunul
de lng pat. O privi, stnjenit de lipsa ei de experien i de banii
pe care i ddea.
431

- OPIU -

Dezbrc-te, te rog zise el pe un ton formal.


Ly May l ascult cu dificultate. i tremurau minile. Gata, se
gndi ea. Sunt o trf. Fecioara Maria o s m trsneasc pe loc i
m voi rencarna ntr-un arpe.
i scoase rochia i apoi bichini. i ls ciorapii i pantofii, aa
cum o nvase Noi. i ncruci braele pe piept i i pironi ochii
n podea, cu obrajii arznd.
ntinde-te pe pat zise el cu un glas rguit.
Se dezbrc rupndu-i un nasture la uniform n grab. Ly
May se gndi. Nu, nu vreau s fac asta.
Dar n-am cum s fug. Va trebui s gsesc alt cale.
Dup ce brbatul iei, mama-san alerg n dormitor urmat de
Noi i de celelalte fete. Chicoteau ca nite colrie i vorbeau toate
n acelai timp. Ly May sttea pe pat, cu cearaful tras pn la gt,
ruinat i entuziasmat.
Ce s-a ntmplat? o ntrebar ntr-un glas.
Mama-san, care nu le lsa pe fete s bea n timp ce lucrau,
aduse o sticl mare de Cola s srbtoreasc evenimentul. Le
liniti pe toate i se aez pe marginea patului.
Spune-ne cum a fost zise ea.
Mi s-a prut att de mare cnd i-a dat jos pantalonii.
Mama-san chicoti ca o cunosctoare ce era.
Deci, o avea mare?
Nu tiu. Dar eu aa i-am spus. Cum m-a nvat Noi. L-am
ludat c are cel mai mare i mai minunat obiect pe care l-am
vzut vreodat, i i-am mulumit lui Buddha c mi-a dat ocazia s
m sacrific, pentru un asemenea exemplar uria de brbie.
Ai spus tu asta? chicoti Noi.
i apoi l-am ntrebat dac mi face onoarea s m lase s-l
ating cu degetele.
Mama-san explod ncntat.
i pe urm? zise Naree.
Pe urm i-am spus c avea un sex neted ca mtasea i tare
432

- COLIN FALCONER -

ca lemnul de tek, iar dac toi brbaii erau la fel nseamn c am


fost norocoas s-mi aleg asemenea meserie. I-am spus c nu-mi
imaginasem c voi simi asemenea plcere, s in un brbat n
minile mele.
i pe urm? o ntreb mama-san nerbdtoare.
Pe urm am simit sexul zvcnind ntre degetele mele i s-a
terminat. Cred c a fost cam dezamgit.
Fetele amuir cteva clipe i apoi izbucnir n rs.
Vrei s spui exclam mama-san c ai rmas o
prosptur?
Ly May ncuviin din cap. Mama-san hohoti att de tare, nct
Ly May se temu s nu leine. Se plesnea peste genunchi, spunnd:
A rmas prosptur.
Am greit cu ceva? o ntreb Ly May.
Mama-san o mbri.
S greeti, nici vorb. ine-o, tot aa i o s te vnd ca
prosptur de o sut de ori. Ha-ha. Pot s-o ating cu degetele mele.
Apoi o apuc un acces de tuse i Noi trebui s-i aduc nite
ap.

104
Pentru prima oar Ly May i ddu seama c nu mai era victima
propriei sale viei. Descoperise o surs de putere n trupul ei. tia
din instinct c descoperise doar o mic parte din potenialul ei.
Dac un brbat era n stare s plteasc trei mii de baht pentru o
jumtate de or cu ea, ct ar plti s-o aib mereu lng el?
Pentru o fat deteapt, se gndi ea, trebuia s gseasc mai
multe posibiliti.
Dup noaptea aceea, Ly May era o fat ca toate celelalte.
Dormea, mnca, brfea cu ele i n fiecare sear i punea rochia i
pantofii cu toc i dansa n bar, la fel ca ele. nvase ce-i doreau
brbaii i ce le plcea i cu toate c nu era ncntat de ce fcea,
433

- OPIU -

trebuia s recunoasc n orice caz, c era mai bine dect s


triasc ntr-un lagr din Vietnam.
Afl c Ranchoi era n sudul extrem al Thailandei, lng
Narathiwat. Era un simplu sat de pescari, nconjurat de cmpuri
de orez. Majoritatea oamenilor erau sraci. Cei mai buni clieni ai
lui mama-san erau poliitii de frontier i oamenii de afaceri chiu
chao care veneau ocazional n ora, n Mercedes-urile lor, s
mituiasc poliitii.
Ly May nv c putea alege brbaii cu care s se culce. Dac
nu-i plcea mutra unuia, n-avea dect s-i resping avansurile.
Localnicii tiau c ar fi nepoliticos s ncerce s cumpere favorurile
unei fete care nu-i dorea. Doar cte un farang ocazional care
aprea n bar le mai fcea necazuri.
Fetele duceau o via monoton. Dormeau pn trziu, i
petreceau dup-amiezele fumnd, brfind i fcndu-i unghiile, i
lucrau n bar, n fiecare sear. Aveau trei zile pe lun libere i dac
vreuna dintre ele avea familie, putea s i-o viziteze. Pentru Ly
May, vacanele erau lipsite de sens. Prefera s lucreze i s
economiseasc banii.
Cel mai mare dezastru care se putea ntmpla unei fete era s
rmn gravid. Mama-san ncuraja fetele s fac sex doar cu
prezervative, dar brbaii refuzau de obicei; evident unele fete i
bgau un dispozitiv de cauciuc n vagin i foloseau o crem
special, cumprat de mama-san de la farmacia local dar aceste
metode nu erau eficiente ntotdeauna, aa cum o demonstra
copilul lui Naree.
Dup patru luni, Ly May se considera o veteran. Mama-san nu
mai putea s-o prezinte drept prosptur, dar lua mai mult pe
serviciile ei dect pe ale celorlalte fete. Dup ce mama-san i lua
cota ei de profit, Ly May reuea s adune ntr-o lun ct un pescar
amrt din sat ntr-un an. Mama-san a ajutat-o chiar s-i
deschid un cont n banc. i spunea ntotdeauna s
economiseasc bani pentru zile negre.
Ly May i trise pe jumtate viaa ca refugiat, supravieuise pe
434

- COLIN FALCONER -

strzile din Saigon, muncise ntr-un lagr comunist i plutise o


sptmn pe apele golfului Thailandei. Acum, pentru prima oar
n viaa ei, avea bani n banc i o meserie. Dar n fiecare zi, n
ciuda veseliei forate a fetelor i a micilor drame care se consumau
cnd i rupeau vreo unghie sau vreun ciorap, suporta cea mai
grea povar pe care o dusese vreodat.
Ruinea.
Toate fetele observaser c Noi se schimbase. Devenise
posomort i ncepuser s dispar bani din cutiuele fetelor
inute sub pat, n dormitor. Izbucniser certuri, chiar bti, n care
Noi era implicat ntotdeauna. Cnd Ly May o ntreb ce se
ntmpl aceasta refuz s rspund, ridicnd din umeri sau
posomorndu-se. Slbise mult. Ly May o privea cnd se mbrca.
Pielea ei, lucioas odat, se glbejise i i se vedeau coastele. Ly
May tia c Noi are nevoie de ajutor, dar nu tia ce ar putea s
fac.
Palmierii se aplecau ca nite pescari pe nisipul alb, rece i
vntul fonea n copacii casaurina. Ly May nu putea s doarm,
aa c i puse un patung i se strecur pe tcute afar din
dormitor.
Patul lui Noi era gol.
Pe plaj nu era deloc plcut, aa cum prea de la balconul
casei. Stenii lsau tot felul de gunoaie: pungi de plastic, capete
putrezite de pete, nuci de cocos goale. n dimineaa aceasta golful
aruncase chiar i un cine mort. Soarele de-abia se artase la
orizont i Ly May i strnse braele n jurul ei, s se apere de frig.
I se fcuse pielea de gin pe umerii goi.
Vzu o siluet sprijinit de un cocotier i se apropie. Era Noi.
Sttea ghemuit i tremura cu faa ascuns n umbr.
Noi? Te simi bine?
Noi tresri, speriat. ncerc s ascund ceva n patting.
Ly May. Nu te-am auzit.
Nu pot s dorm. Ce ai acolo?
435

- OPIU -

Nimic. N-am nimic.


Noi ngropase obiectul n nisip. Ly May se aez lng prietena
ei i i ntoarse deodat braul. Era plin de nepturi urte.
Noi se trase.
Toat lumea tie zise Ly May.
Noi nu-i rspunse. Prea speriat, i asudaser obrajii.
Noaptea pori rochii cu mneci lungi i ziua mergi cu braele
ncruciate, de parc te-ar durea stomacul. Toate fetele tiu ce faci.
Nu-mi pas.
Credeam c trimii bani familiei.
N-am familie. Au murit cu toii.
Adevrat?
Oricum, nu este treaba ta.
Ly May o mngie pe obraz.
Te iubesc, Noi.
Aceasta se ntoarse.
Hai, pleac.
Te rog!
Noi se nfurie.
Nu mai f pe Domnioara Inocent cu mine!
O s dai de necazuri.
Nu sunt copil. Oricum, aa reuesc s suport locul acesta.
Poate ar trebui s ncerci i tu. O s-i plac.
Ly May cltin din cap.
Puin suc de mac n vene, i-ar prinde bine.
Nu vreau.
Micua Domnioar Inocent o tachin Noi.
Deci, viaa a revenit la normal, se gndi Ly May.
Prietena mea m dumnete, iar marea familie s-a dovedit o
iluzie. Buntatea lui Noi a fost doar o prefctorie, ca s m scoat
din cochilie i s m rneasc din nou.
Trebuie s ncetezi murmur ea.
Pleac, Prosptur!
Ly May o ls pe sora sa ngenuncheat n umbr i fugi n
436

- COLIN FALCONER -

cas.

105
Cpitanul Fantastic fu cel care-i demasc vulnerabilitatea, n
cele din urm, i o scoase pe Ly May din carapacea ei.
Era acelai american beat, pe care-l vzuse prima oar cnd se
aventurase n bar. Fetele spuneau c avea un yacht i aprea la
Ranchoi cam de trei-patru ori pe an. Se nelegea bine cu poliitii
i toate fetele bnuiau c transport droguri cu ambarcaiunea sa.
l urau i ori de cte ori vedeau yacht-ul ancorat n port se
prefceau c sunt pe ciclu sau au rcit, ca s nu lucreze.
De data aceasta nu era aa de beat, dar avea aceeai privire
slbatic pe care o aveau ochii lui Noi, dup ce se ntorcea de pe
plaj. Prul lui fusese albit de sare i vnt i purta un tricou alb,
murdar, cu emblema CAPTAIN FANTASTIC pe o latur i un surfer
plutind pe un val, pe spate.
Veni pe o motociclet Honda nchiriat i intr n bar,
salutndu-i zgomotos pe cei trei poliiti care beau bere ntr-un
col, lng tonomat. Mama-san l privi temtore, ca un oarece n
faa unui arpe.
Ly May dansa lng tonomat cu Pim, ncercnd s atrag
atenia poliitilor, dar era prea devreme pentru ei. Cpitanul
Fantastic o vzu si-i strig:
Ct?
i frec degetul mare de arttor.
Chao rai? o ntreb el pe mama-san.
Pentru tine? zise Ly May. Cinci mii de baht.
tia c era un pre revolttor.
Brbatul rnji fioros.
Rahat! exclam el.
Mama-san sri imediat de la locul ei.
Este o prosptur. Las-o n pace, nebunule.
437

- OPIU -

Cpitanul Fantastic se amuz. Trnti o mie de baht pe bar.


Uite o mie de baht. i acum pune-i psric pe mas, lng
banii mei, s vedem dac eti sau nu o prosptur.
Ly May i ntoarse spatele.
Dar el se npusti dup ea, drmnd un taburet de rchit.
Mama-san se albise la fa de fric. Poliitii urmreau scena,
interesai. Oare vor interveni s salveze o prostituat, de un
american? Se ndoia.
Cpitanul Fantastic i flutura banii n nas.
O mie de baht, prosptur.
Ly May se gndi. Dac nu m culc cu el o s m rneasc i pe
mine i pe mama-san. Poate ar trebui s fiu deteapt. O s vedem
dac bambusul se va dovedi mai tare dect cuitul.
Lu banii i-i bg n rochie. Apoi i fcu semn spre scri.
Cizmele lui de piele tropir dup ea.
El nu voia s fac dragoste. Prefera sexul violent. Era ca o
bomb gata s explodeze.
l privea cum se sprijin de u, cu degetele mari vrte n
cureaua pantalonilor.
Nu eti nici o prosptur zise el.
Ba sunt, Joe zise ea, imitnd arogana lui Noi.
Pun pariu c nu-i merii nici mcar cei o mie de baht.
Dar tu ct merii, rahat cu fa de maimu ce eti? zise Ly
May n vietnamez.
Ce-ai spus?
C eti frumos.
i rnji. tia c-i btea joc de el. Se apropie de ea, o rsuci i o
arunc n pat cu faa n jos.
Pentru o mie de baht, vreau s m distrez. Dac nu eti
prosptur ntr-un anumit loc, pun pariu c eti n cellalt.
i rupse chiloii i o strpunse. Durerea dur la nesfrit. i
nfipse dinii n saltea ca s nu urle i tiu c aceast nou familie
era o iluzie, iar buntatea lor o aberaie, ca oricare alta n aceast
438

- COLIN FALCONER -

lume rece. Va trebui sa gseasc alt mijloc de supravieuire.


Cnd se trezi a doua zi de diminea, Noi plecase.
Unde este? o ntreb ea pe Naree.
A plecat.
Naree i mbrc patung-ul i i lu o igar. Tui, scuipnd pe
fereastr, n timp ce se scrpina n zona pubian. Ce-ar fi dac ar
vedea-o acum clienii lui mama-san pe seductoarea lor din timpul
nopii! se gndea Ly May.
Unde s-a dus?
S-a certat ru de tot cu mama-san, noaptea trecut, n timp
ce tu erai cu americanul.
De ce?
Nu nelesese tot. Dei nvase repede limba, accentul nordic al
lui Naree o punea n dificultate. Pricepu ns c mama-san
descoperise c Noi transporta droguri peste frontier, n timpul
zilei, ca s-i plteasc dozele pe care le consuma.
O triad din Bangkok rpise sau cumprase nite copilai, i
ucisese, le scosese mruntaiele i i umpluse cu heroin. Aveau
fete care-i transportau n Malaezia, peste grani, prefcndu-se c
sunt surori de caritate.
Iar mama-san care obinuia acum s se duc la templu n
fiecare zi, i spusese lui Noi c spiritele copiilor mori o s le aduc
ghinion tuturor dac o mai inea sub acoperiul ei, aa c o
alungase.
Nu mi-a spus nici mcar la revedere zise Ly May.
Du-te i spune-i tu zise Naree, cscnd. Autobuzul de
Bangkok nu pleac pn la ora opt.
Noi a dormit toat noaptea n staia de autobuz?
Ly May fusese att de sfiat de durere cnd se culcase seara
trecut, nct nici mcar nu observase absena lui Noi.
Cine tie unde a dormit? zise Naree, la fel de indiferent
fa de soarta fostei ei prietene ca i mama-san.
Apoi, intr n baie cu igara atrnndu-i n colul gurii.
Ly May i mpachet puinele lucruri pe care le avea bikini, o
439

- OPIU -

fust de piele, nite bluze ntr-un patung i fugi pe u.


Era nc ntuneric. Zorile sclipeau glbui la est. Cinii vagabonzi
rtceau n anuri, printre gunoaie; pe plaj, pescarii trudeau n
bezn, pregtindu-i nvoadele. oferii de siclo strbteau strada
n cutare de clieni. Ly May i fcu semn s-o duc pn la staia
de autobuz. Omul se art patetic de recunosctor.
Autobuzul sosise deja i Noi tremura pe unul din scaunele
nguste. Cnd o vzu pe Ly May rmase cu gura cscat.
Ce caui, aici?
Vin cu tine.
Faa lui Noi trda vinovie, surprindere i uurare n acelai
timp.
Faci o greeal zise ea.
Ly May se aez lng ea i o mbri. Spre mirarea ei, Noi
ncepu s plng.
Eti cea mai bun prieten a mea murmur Ly May.
Jurase c n-o s mai aib ncredere n nimeni, niciodat, dac o
trda i aceast prieten.

106
Bangkok.
Le Palais era nghesuit ntre un magazin thailandez de mtsuri
i un obscur birou guvernamental. Era o cldire nalt, cu
geamuri, pe o alee care lega Surawong de Silom Roads. Avea o
bun reputaie printre clientela format din oameni de afaceri
thailandezi, chinezi i japonezi; interiorul era elegant aranjat, iar
fetele erau frumoase i controlate permanent de un doctor. De
aceea, clienii erau dispui s plteasc preuri ridicate.
O scar rulant ducea la primul etaj. Pe hol era o femeie
manechin, nvluit n mtase, cu guler nalt, braele i gtul pline
de ghirlande de flori i palmele unite n tradiionalul wai de bun440

- COLIN FALCONER -

venit. De obicei, clienii o salutau n drum spre ascensor.


Dincolo de recepie, vreo cincizeci de fete stteau pe podiumuri
n spatele unui ecran de sticl roie. Erau mbrcate n rochii de
sear galbene, negre sau purpurii, puternic machiate i coafate ca
nite ppui chinezeti. Purtau o banderol cu numr la
ncheietura minii, ca articolele dintr-un salon de nfrumuseare.
Unele, ca Ly May i Noi aveau litera B naintea codului numeric,
indicnd c tiau s fac masaj.
O matroan danez, gras, mbrcat ntr-un cheong-sam care
prea c plesnete pe ea, se mic printre oamenii de afaceri,
ncurajndu-i sau sugerndu-le pe cine s aleag.
Unul din brbai, un thailandez de origine chinez murmur
dou numere, apoi le repet ntr-un microfon conectat la un
difuzor, de cealalt parte a ecranului de sticl. Ly May i Noi i
auzir numerele i se ridicar n picioare. Ieir pe o u lateral
i i duser clientul spre ascensoare.
Coborr la al treilea etaj. O btrn sttea la un birou, lng
ascensor. i ddu lui Ly May nite prosoape, spun, uleiuri, cti
pentru du i anticoncepionale. Cele dou fete i conduser
clientul pe un culoar luminat, cu camere de ambele pri. Noi se
uit la cheia din mna ei i deschise una din ui. Cnd intrar,
luminia roie de la u clipi.
n camera pardosit cu faian era o baie cu un pat de aer,
nconjurat de un paravan din lemn sculptat. Dincolo de paravan
se afla o camer obinuit de hotel cu TV, o canapea, mas i
scaune, doar c patul era amplasat ntr-un alcov, cu oglinzi fixate
pe perei.
Ly May i Noi schimbar cte o privire care nu fu observat de
client. Fetele i stabiliser deja strategia, urmare a luni de zile de
practic. tiau c trebuia s fie atente, dac voiau s ctige n
plus.
Noi i scoase hainele, i puse casca de du i pregti baia, n
timp ce Ly May ajut clientul s se dezbrace. Apoi, n timp ce Noi l
mbia, Ly May se dezbrc n bikini i unse patul cu crem, dar
441

- OPIU -

i lu o singur precauie: folosi apa rece. Thailandezii, mai ales


cei de origine chinez erau foarte stngaci i ajungeau la orgasm
mai repede dect americanii.
Noi l scoase din baie i-l puse pe pat cu faa n jos, pentru
masaj. Ly May unse spatele i fundul brbatului, apoi i scoase
bikini. Se aez peste client i ncepu s-i maseze corpul cu
micri ample, sinuoase. Era o munc obositoare i dup cteva
minute majoritatea fetelor erau epuizate. Era, de asemenea, cea
mai periculoas parte a performanelor lor pentru c dac
brbatul se excita prea ru, ajungea imediat la orgasm i nu le mai
pltea n plus, ca s termine treaba n alt fel. n mod normal,
puteau ctiga o mie de baht n plus, ca s-l aduc n al noulea
cer cu degetele i gura lor, sau pe patul vibrant.
Ca s se asigure c nu-l stimulau prea mult, Noi i pstrase
casca pe cap i sttea pe un scaun, n faa patului cu ap, pilindui unghiile i discutnd cu Ly May. Ly May glumea n timp ce-l
masa i odat, cnd i se pruse c brbatul se apropie de orgasm,
n ciuda ncercrilor lor de a-i distrage atenia, se ridicase i
deschise televizorul.
n cele din urm, clientul le spuse s termine treaba i
negociar un pre convenabil. Apoi fetele l terser cu prosoapele,
l duser pe pat, i apsar butonul San-juk Distracie. Patul
ncepu s vibreze i cele dou fete se ocupau de el, pline de
entuziasm. Dup ce acesta ajunse la orgasm, l mbiar din nou,
se desprir, iar ele rmaser n camer s deretice, ca nite
servitoare.
Dar nu le lu timp mult, pentru c erau experimentate i
transformaser rutina ntr-o adevrat art.
Un timp, dup ce ajunser la Bangkok, Noi i promisese lui Ly
May c n-o s se mai drogheze. Asta se ntmplase acum ase luni
i Noi se inuse de cuvnt. Nu mai strnuta, n-o mai apucau
tremurturile i nu mai transpira noaptea. nepturile de pe brae
se vindecaser, pielea cptase o culoare cafenie, sntoas, i
442

- COLIN FALCONER -

dispruser chiar i cearcnele.


Dar ntr-o diminea, Ly May se trezi i o gsi pe Noi chircit i
tremurnd, cu trupul acoperit de sudoare. Cnd Ly May o atinse,
aceasta scoase un strigt ca i cnd terminaiile ei nervoase ar fi
fost dezgolite.
Noi, ce s-a ntmplat?
Scnci ca un animal rnit.
Ce s-a ntmplat? Eti bolnav?
Ajut-m, Ly May.
Vrei s chem un doctor?
Noi cltin din cap.
N-are rost. Ajut-m, te rog.
Ly May se duse la baia mic din captul culoarului, nmuie o
crp n ap i se ntoarse repede n camer s-o pun pe fruntea
lui Noi.
Este un vntor de fructe n col n fiecare diminea, tii
taraba? Du-te i spune-i c vrei ceva pentru Noi te rog, May.
Noi, mi-ai promis.
Te rog!
Lui Ly May i venea s plng de ciud. Se apucase din nou de
droguri. n toate aceste luni n care promisese c nu o s se mai
drogheze, tnjise s-o fac. Dac va consuma din nou heroin, o s
moar.
Noi zbier i se ridic, lovindu-i corpul nnebunit, cu ochii
dilatai i spume la gur.
Ly May se nspimnt. Prietena ei era posedat de un phi ru,
tia sigur. Se afla n prezena unui demon.
IA-I DE PE MINE! zbier Noi, plesnindu-si trupul isteric.
Ce s-a ntmplat?
Pianjenii! Ia-i de pe mine!
Ly May o ajut pe Noi s scape de pianjenii ei imaginari,
ucigndu-i unul cte unul, dar apoi, aceasta vzu erpi care se
crau pe perei, fonind cu trupurile lor reci i fu cuprins de o
criz i se ncleta gura i fcu spume. Cnd se liniti, Ly May
443

- OPIU -

era prea nspimntat ca s se opun rugminilor ei.


Vnztorul de fructe zise Noi, nfigndu-i degetele n
braele lui Ly May. Te rog.
May i puse un patung, lu bani de sub saltea i plec..
Vnztorul de fructe era un orean tnr, agresiv, cu accentul
unei chinez sudist. Era mbrcat ntr-un tricou albastru, splcit,
pe care scria Wat Arun. Cnd o vzu, lu un rambutan 54 i i-l
art.
E foarte bun. Cumperi?
May cltin din cap.
Vrei pepeni? Uite, pune mna. Foarte buni, ieftini.
Vreau ceva pentru Noi se blbi ea.
El i schimb atitudinea imediat. Deveni prudent. Dac i-ar
urmri cumva un poliist, i-ar da seama imediat, se gndi Ly May.
Ce clovn!
Unde este Noi? De ce n-a venit ea?
Este bolnav.
Vnztorul de fructe rnji nelegtor. Lui Ly May i venea s-l ia
la palme, s-l ucid pentru c i ademenise prietena. Dar acum nu
mai putea face nimic. i n afar de asta, nu era el de vin, ci altul
mai important.
Scoase un pacheel din buzunarul pantalonilor i i-l bg n
mn.
D-mi o mie de baht.
O mie?
Hai, repede uier el.
Ly May deschise geanta i-i ddu banii. Pe urm tnrul se
relax i-i zmbi.
Tu nu vrei?
May cltin din cap.
Este bine. Te nclzete pe dinuntru. Hai, cumpr, n-o s-i
fac ru.
Fructul comestibil al unui pom din Indonezia, acoperit cu ghimpi moi
(n.t.)
444
54

- COLIN FALCONER -

Nenorocit ce eti! exclam ea, spre uimirea biatului i


fugi.
Ly Mai se aez pe pat i o privi pe Noi executnd cunoscutul
ritual cu degete tremurnde, nerbdtoare. Noi se ntoarse cu
spatele la ea, ruinat. i fcu un garou improvizat dintr-o curea
i i cut vena, tergndu-i sudoarea din ochi cu dosul palmei.
Apoi i nfipse acul repede i rsufl uurat cnd heroina i
ptrunse n snge. Pe urm, alerg pe alee s vomite.
May o urm afar i cnd aceasta se liniti, o duse la baie. O
dezbrc i o spl. Noi devenise deja vistoare i Ly Mai trebui s
o susin pn n camer. O aez pe pat i o acoperi cu cearaful.
Te simi bine? murmur ea.
Noi i zmbi. Ochii i sclipeau ciudat.
M simt minunat zise ea.
May se mbrc repede s plece la lucru. Nu mai avea ce s-i
fac.

107
Fetele stteau pe podium n spatele paravanului de sticl,
croetnd, aranjndu-i machiajul sau privind la televizor episodul
din The Brady Bunch. Se deschise ua i Noi se aez lng Ly
May. Era fardata i rujat exagerat.
Ly Mai nu se ateptase s-o vad.
Te simi bine? o ntreb ea.
Sigur. Nu te mai ngrijora att din cauza mea.
Nu era o zi agitat. Fata de lng Ly May fu chemat i o vzu
plecnd cu un cuplu de farangi de vrst medie. Astfel de
aranjamente speciale erau foarte scumpe, iar fata putea s obin
totui un baci bun.
Trebuie s ncetezi, Noi.
Noi n-o bg n seam i i aprinse o igar.
445

- OPIU -

Mi-ai promis c o s te lai.


N-am cum.
Ly May nu tia ce s-i rspund. N-avea cum? Suspinase ca un
copil neajutorat pn acum cteva ore, luptndu-se cu pianjeni
imaginari.
Trebuie s renuni. Uite n ce hal ai ajuns.
M simt foarte bine. Uneori mi trebuie puin ca s pot trece
peste o zi grea. Nu-i nimic ru n asta.
Parc uitase ce se ntmplase diminea, se gndi May. S-a
convins singur c este din nou stpn pe ea.
James era canadian. Vizitase stabilimentul de dou ori
sptmna aceea i-o ceruse numai pe ea. Era ncntat c vorbea
englezete. Cnd venise a treia oar, o ceruse din nou i pltise
matroanei dou mii de baht s-o ia acas cu el, cnd termin lucrul
n seara aceea.
James era nalt, cu barb blond i se zreau nite ochi
albatri, apoi, n spatele ochelarilor cu rame groase. Purta o
cma indian de bumbac i blugi decolorai, cu genunchii
gurii. Se ntreb cum i putea permite s vin att de des la Le
Palais.
n taxi spre hotelul lui i spuse c i ntrerupsese universitatea
un an, ca s cltoreasc n jurul lumii. Se plimba de-abia de trei
luni i i cheltuise aproape toi banii. Pi, dac i petreci noapte
de noapte n bordeluri, nu-i de mirare, se gndi ea. Dar pe James
l amuza, se pare, c rmsese fr bani.
Oricum era blnd pentru un farang. Nu ncerc s-o pipie n
taxi. Ajunser la hotelul lui Atlanta. Ce local ieftin, pufni ea
dezgustat. i-a cheltuit toi banii cu mine.
May ignor privirile recepionerilor cnd trecur prin hol, n
drum spre ascensor. Cnd ajunser n camera lui, se dezbrc
imediat pn la bikini i se duse la fereastr. Piscina de la parter
era aproape goal i sclipea n lumina felinarelor. n timp ce privea
apa albastr, i se pru c i vede chipul. Tineree i frumusee, se
gndi ea, privind tnra cu pr lung, negru i piele cafenie este
446

- COLIN FALCONER -

tot ce am. Aceste daruri m ajut acum s supravieuiesc. Dar


trebuie s m asigur pentru btrnee. i venea s se arunce n
apa rece, s se nece. Acum nu mai era Bich care s-o salveze.
nceteaz, i spuse ea. Acum trebuie s-i vezi de treab, s
supravieuieti.
Cnd se ntoarse de la fereastr, l vzu pe James ntins pe
podea, n pielea goal. i bgase capul sub msua de cafea i i
strnsese minile n jurul ereciei sale.
Ce faci? l ntreb ea.
Cac-te pe ea! i spuse brbatul.
Crezu c nu nelesese bine.
Vrei s stau pe mas?
Nu, nu s stai pe ea. S te caci pe ea. Te rog o implor el.
Ly May l privi mirat. Fetele care fuseser la baza american de
la Udron i povestiser multe lucruri dezgusttoare despre
americani, dar aa ceva nu mai auzise.
Hai, aeaz-te pe vine, pe mas murmur el.
Se vedea c era stnjenit.
Eti nebun? zise ea.
Doar te pltesc spuse el.
Nu protest Ly May.
i lu hainele de pe pat i iei fr s ia banii. l auzi pe James
strignd dup ea, dar nu-l bg n seam. Se mbrc n ascensor,
n timp ce cobora spre foaier, fr s-i pese de rnjetele unor nemi
tineri cu pr lung.
Am limite, i spuse ea. Sunt unele lucruri pe care nu le pot
face. Nu-i de ajuns c m culc cu ei pentru bani? Trebuie s m
depravez, chiar n asemenea hal? Sunt tnr, frumoas, ar trebui
s am un tnr care s m iubeasc. n schimb m complac n
noroi. Trebuie s gsesc alt mijloc pentru a-mi ctiga existena.

108
447

- OPIU -

Noi sorbi din sticla de Coca Cola n timp ce Ly May sufla n supa
de orez. Micul restaurant ddea n strad. Motocicletele i
autobuzele uruiau zgomotos n cldura i poluarea de pe
bulevardul Soi Sukhumwit.
Poi s-mi mprumui nite bani? o ntreb Noi.
Pentru ce?
Am nevoie de dou mii de baht, atta tot.
i-am mprumutat i sptmna trecut. i acum dou
sptmni. i nc nu mi-ai napoiat banii.
Noi arta mai ru dect la Ranchoi. Avea cearcne negre la ochi,
ca nite vnti i i se glbejise pielea. Strnuta ncontinuu.
Trebuie s te lai, Noi.
O s m las, i promit.
Nu mine, acum.
Nu-i aa de uor. Trec prin clipe grele. i promit, ce mai vrei?
O inea aa de sptmni n ir. Dac nu-i va da bani va intra n
criz, va asuda i se va zvrcoli, de parc ar fi ars-o cineva cu
fierul rou, va avea halucinaii i rbufniri nebuneti. Aa c Ly
May ceda ntotdeauna i-i aducea ce dorea de la vnztorul de
fructe.
Nu pot s-i dau bani la nesfrit.
Noi i aprinse alt igar cu degete tremurnde. Tui i scuip
pe jos.
Cum vrei s suport aceast via mizerabil?
Credeam c nu te deranjeaz.
S nu m deranjeze? ie i place, May? i place s te scoli
dimineaa i s te simi un WC? Pentru c asta suntem, micu
May, un WC unde brbaii i vars smna. Ieri, unul m-a ntors
cu faa n jos i m-a regulat n fund. i nici mcar nu mi-a dat
baci.
N-ai dect s faci doar masaj dac nu-i place. Nu eti
obligat s mergi la hotelurile lor.
Am nevoie de bani.
Ly May mpinse supa de orez spre ea.
448

- COLIN FALCONER -

Ar trebui s mnnci. Ai slbit.


Noi cltin din cap i o ddu la o parte. Ly May ezit.
Cnd am plecat de la Ranchoi, Naree mi-a spus c ai
transportat heroin n Malaezia n cadavre de copii. Este adevrat,
Noi?
Trase din igar i nl din umeri.
Ah, nu te mai uita aa la mine de parc ai fi novice.
tiai c ucid copiii? i cumpr, ca s-i omoare.
Poate c le fac o favoare.
i arunc igara pe strad.
Trebuie s m duc la treab.
Este ziua noastr liber.
Nu i pentru mine, eu am nevoie de bani, mai ales dac
prietenii mei nu m mai ajut.
O s mori, Noi.
Pentru o clip, pru speriat, ca o feti.
tiu zise ea.
Apoi se ndeprt pe tocurile ei nalte. Ly May tia c nu avea ce
s fac.
Lu un autobuz pn la digul Tatien. Trecu de ranii i
negustorii asudai din piaa slab luminat, se duse pe malul apei
i se aez pe un butuc s asculte clipocitul rului.
Chao Phrya, Mama Apelor se mica ncet n apa de culoarea
cafelei cu lapte. Brci grele treceau pe lng ea, cu rufele ntinse
pe punte; erau i unele mai mici, ncrcate cu couri cu fructe i
conduse de femei cu plrii de paie. Pe malul cellalt chedi-ul
ncrustat cu ceramic i porelan al Templului Zorilor sclipea n
soarele dimineii.
Un mnunchi de iarb rupt de pe mal plutea dus de curent.
Sunt la fel ca iarba aceasta, se gndi Ly May. De ndat ce am fost
smuls din rdcini, nu am mai tiut ncotro s m duc. Viaa m-a
dus cu ea fr s-mi dea posibilitatea s-mi croiesc propriul drum.
i ncotro m-a duce, dac a avea de ales? Nu avea nici un
449

- OPIU -

rspuns la aceast ntrebare.


Mai trziu, se ntoarse n ora, plimbndu-se de-a lungul
bulevardului Rama IV, ntr-un vacarm de claxoane i scrnet de
frne. Un ora urt i murdar, se gndi ea. O mboldeau amintiri
de demult, pe jumtate uitate, vedea munii nvluii n cea,
simea mirosul cald al animalelor care dormeau sub podeaua de
bambus, izul neptor al fumului i zrea cmpurile cu maci roii
i albi i pdurile incendiate.
Dar aceasta era alt via. tia c acum nu se va putea ntoarce
acolo. Rmsese doar o icoan, o viziune a credinei.
Ca s se amuze i ca s treac mai uor timpul rtci pe sub
arcadele Hotelului Dusit Thani. Se opri la vitrina unui bijutier i se
uit la o brar de aur, mpodobit cu dou iruri de rubine
chantaburi. Atinse geamul cu degetul. Era att de aproape. Cum
ar fi s aib asemenea brar? se ntreb ea. Era imposibil chiar
s se i gndeasc. Nu-i imagina s aib vreodat atia bani.
O vrei? o ntreb o voce.
Se ntoarse.
Era nalt pentru un chinez i avea prul aranjat cu grij, pe
spate, dup moda vestic. Dar hainele lui l scoteau n eviden:
purta un costum gri-pearl, Pierre Cardin, o batist de mtase de
culoarea vinului n buzunarul de la piept, cravat asortat i
pantofi din piele de crocodil. Avea ochelari de soare din fuxina i
un ceas masiv de aur, Omega de Vielle. Ar fi putut trece drept
director de companie, dac nu l-ar fi trdat faa brzdat de
cicatrice vechi.
Ly May rmase cu gura cscat.
O vrei? repet el i fr s atepte rspunsul, o lu de bra
i o conduse n magazin.
Art brara din vitrin i proprietarul lu cheile, o scoase din
cutie i o puse pe tejghea, s-o examineze.
Cred c visez, se gndi Ly May.
ncearc-o o ndemn strinul.
Proprietarul o ajut s i-o pun la ncheietura minii. i simea
450

- COLIN FALCONER -

greutatea i o rsuci aa nct rubinele s sclipeasc n lumin.


Strinul se interes ct cost. Dou mii de dolari SUA.
O vrei? o ntreb brbatul.
Ly May tia ce dorea strinul. Voia s-o cumpere. Dou mii de
dolari era un pre ridicol de exagerat, chiar dac s-ar culca cu el
noapte de noapte, timp de o sptmn.
Nu se poate zise ea.
Eu pot s fac ce vreau i spuse el.
i scoase portofelul i trnti, aproape dispreuitor, un teanc de
bancnote. Proprietarul se nclin cu respect.
i-e foame? o ntreb brbatul.
Ly May se uit n oglinda din magazin. Era mbrcat ntr-o
rochie obinuit din mtase roz, cu un guler nalt, respectabil. i
nu se machiase aproape deloc. i schimb prerea. Acest om navea cum s-i fi ghicit profesia. Deci, ce dorea?
Vrei s m invii la prnz? l ntreb ea.
Da, ca s-i etalezi cadoul i rspunse el.
Un Mercedes Benz alb cu geamuri fumurii atepta n parcarea
hotelului. Un ofer n uniform i deschise portiera. Strinul se
urc lng ea.
Maina avea aer condiionat, iar nuntru era rcoare. Motorul
de-abia se auzea. Ly May privi uimit pe strada pe care se
plimbase cu o jumtate de or n urm. Era aceeai, dar de aici
prea complet diferit. Acum era la adpost de cldur, gaze de
eapament i uruitul traficului. Pentru o clip, privi drept n ochi
un ran care sttea pe un morman de gunoi i bea sifon dintr-o
pung de plastic. Acum o or asudaser mpreun acolo, dar n
clipa de fa i desprea o prpastie uria. Aa putea fi viaa, se
gndi ea, dac aveai bani. Nu te mai rnea. De aici, necazurile
existenei preau aproape benigne.
Cum te cheam? o ntreb el.
May.
May repet el. M numesc Douglas. Douglas Ho.
Douglas. Prea nesigur n compania ei, n ciuda bogiei i
451

- OPIU -

aroganei lui. Parc ar fi fost un ritual, obligat s-l desfoare.


Btea impacientat cu degetele n scaunul de piele.
Cu ce te ocupi, May?
M rog, n general cu masajul.
Sunt student la universitatea Thammarasat.
Pru s accepte. Observ c ochii lui erau reci i goi.
Nu avea ochi de iubit. Erau ochii unui animal de prad. i era
puin fric. i concentra atenia asupra brrii de la mn. Se
ntreb din nou ce fel de afacere fcuse.
Locuieti cu prinii ti, May?
Locuiesc cu o prieten.
i venea s mint.
Prinii mei sunt din Songhkla.
i cu ce se ocup? ntreb el, dei nu prea cu adevrat
interesat.
Tatl meu este profesor de coal zise ea.
i spuse oferului s-i duc la un mic restaurant din Tarron
Suttisam. Nu mai vzuse niciodat asemenea restaurant. Era
construit pe piloni, deasupra unui lac plin cu plante. Un pod
ngust ducea la o buctrie, n mijlocul lacului; alte poduri duceau
la insulie nconjurate de broate. Acolo stteau mesenii.
A fost un prnz grozav. Comand dou meniuri, unul asortat cu
pui i lmie i altul cu homari.
Apoi servir orez n lapte de nuc de cocos, salat, carne de
vac n sos de stridii, cotlet de porc cu usturoi i, ca desert
gaoliang chinezesc.
El vorbea indiferent. Dup ce terminar de mncat, i spuse:
Eti foarte frumoas.
i plec privirile. Ct prefctorie, May, se gndi ea. i
aminteti cum s faci pe prosptura.
Mulumesc.
mi place s m nconjor de lucruri frumoase.
Ai fost foarte bun cu mine.
Nu sunt bun, May. S nu crezi niciodat asta. N-am ncredere
452

- COLIN FALCONER -

n buntate, tu crezi?
Nu, se gndi ea, niciodat.
i place? zise el.
Fcu semn spre brara de la mn.
Este minunat.
D-mi voie s-i explic ceva. Eu sunt ca un zeu pentru tine,
May. Venereaz-m i o s te copleesc cu favoruri. Dar ca orice
zeu, cer adepilor mei s-mi fie credincioi. nelegi?
Este nebun, se gndi ea. Dar vorbete serios. Poate c este ntradevr, ca un zeu pentru mine.
Dac n-a nelege zise ea nu te-a fi lsat s-mi
cumperi brara.
Zmbi pentru prima oar. Era mai degrab un zmbet
triumftor.
Am venit de la Hong Kong pentru afaceri. Pot fi foarte
generos, dac mi se d ce doresc.
Ly May inspir adnc. Se temea de el, dar asta nu nsemna
nimic, dup cum tia prea bine, din trecutul ei.
Poate ar trebui s-mi ari ce doreti zise ea.
Se ntoarser n apartamentul lui din Hotelul Dusit Thani. Se
aez pe scaun s-o priveasc.
Dezbrac-te porunci el.
May se ntreb ce dorea. O micu buddhist inocent? Mai
jucase i altdat rolul de prosptur, dar nu aa. i cumprase
frumuseea. Poate c trebuia s fie rspltit.
Se dezbrc complet i rmase goal dinaintea lui, numai cu
brara la mn. i ddu prul la o parte ncet. Trebuia s admire
marfa, aa cum trebuie. i btea inima s-i sar din piept. Fie ca
acest zeu s-mi acorde favorurile, se gndi ea. Primete sacrificiul
meu. n schimb, o s-mi mplineasc rugile.
O privi cu ochi duri. Parc era la o licitaie i atepta s i se
fixeze preul.
F-m fericit zise el.
Ridic-te zise ea.
453

- OPIU -

El se ncrunt, dar se supuse. i scoase haina i cmaa i apoi


se ls n genunchi i-i desfcu ncet cureaua cu cataram de aur.
Trupul lui era plin de cicatrice i avea o ran uria la old, care
se ntindea pn la genunchi. Tras conturul cu degetele.
i sclipeau ochii n ntuneric n timp ce atepta s vad cum o s
reacioneze. Dar nu spuse nimic.
Dup ce-l dezbrc, reui s-l excite. n timp ce lucra, i ridic
privirile odat i l vzu n oglind. Nu se uita la ea. i ncorda
muchii braului i pieptului n ritmul mngierilor ei.
Da, este un zeu, se gndi ea. i ca toi zeii, este vanitos pn la
nebunie. Este ndrgostit de putere. Eu sunt doar un accesoriu
pentru el.
Dup aceea, iei din camer fr s scoat un cuvnt i-l auzi
dnd drumul la du. Se mbrc i se aez pe scaunul de vizavi
de u, ateptnd.
Se ntoarse n camer gol, cu un prosop cu monogram n
mn. I se scurgea apa pe covorul gros. Se sprijini de u, cu
prosopul n jurul gtului.
Tatl tu nu este profesor i tu nu eti student zise el.
Ea cltin din cap.
Cine eti?
Pot fi cine vrei tu.
Tcu pentru o clip, gndindu-se la vorbele ei.
Luna viitoare m mut la Bangkok. Am afaceri aici. Voi
cumpra o cas i am nevoie de mobil.
i ddea seama c se referea la ea.
neleg.
Unde locuieti? o ntreb el.
Lng Soi Sukhumwit. n apropierea Hotelului Grace.
O s te duci cu oferul meu s-i iei lucrurile. Vei sta aici la
hotel, pn aranjez treburile. i trebuie s nelegi un lucru
acum eti proprietatea mea. De azi nainte nu trebuie s te mai uii
la nici un brbat: Dac o s m dezamgeti, vei plti cu viaa.
454

- COLIN FALCONER -

Ly May fu ct pe ce s se dea napoi. i venea s fug din


camer. La urma urmei nu era deloc ru c se alesese cu brara
pentru cteva ore de lucru, dup-amiaz. Fugise din Vietnam
pentru libertate i acum se vedea din nou sclav.
Dar fusese vreodat cu adevrat liber? O refugiat nu este
liber, nici o orfan sau o prostituat. Viaa i oferea o ans, se
gndi ea, prima ans pe care o avusese vreodat. Trebuia s
profite.
i rspunse c accept. Cnd se ridic, i aminti de Noi. Nu
putea s-o abandoneze.
Inspir adnc
Am nevoie de bani.
i lu o figur greu de interpretat. O fi furie sau amuzament?
Pentru ce? zise el.
Pentru familia mea.
Familia ta zise el, dei se vedea dar c bnuia c voia s-i
plteasc un iubit. Ct vrei?
Ceva, ca s supravieuiasc, pn o s-i vd din nou.
i scoase portofelul din hain i numr cinci bancnote de o
mie de baht i apoi i le arunc nepstor pe pat. Apoi, se duse n
baie s-i usuce prul.
Dar, cnd Ly May se ntoarse acas, n Soi Sakhuwit, Noi
plecase.
Puinele lucruri ale lui Ly May rochiile i pantofii ei
dispruser, de asemenea. Ly May bg o mn n ascunztoarea
ei secret, de sub saltea. Noi i luase toate economiile, pn la
ultimul baht.

109
San Francisco, mai 1981
455

- OPIU -

Dale aranjase s se ntlneasc cu Gerry Gates la o cafenea de


pe chei. Parcarea era plin de Ferrari i BMW-uri, iar localul era
plin de tineri cu Rolex-uri prezideniale la mn.
Nu-l vzuse pe Gates de mai bine de zece ani. Ultima oar,
auzise c se ntorsese n Asia i lucra pentru o firm de care nu
auzise niciodat, antrennd trupe paramilitare locale pentru
activitile antidrog i anti-teroriste.
Cnd sosi, Gates sttea la o mas cu vedere spre ap, n inuta
tipic californian, ochelari de soare, o cma bleu, pantaloni
largi. Acum, prul i ncrunise complet, i rsese mustaa, aa
c arta aproape blnd, ca un agent de burs sau avocat
pensionat. Zmbi cnd l vzu pe Dale i se ridic s-l ntmpine:
Ei, Jack, m bucur s te revd!
l mbri ca pe un frate pierdut.
Bun, Gerry zise Dale, stnjenit de reacia lui.
Ari grozav.
O spuse cu att entuziasm, nct Dale bnuia c ncepuse s-i
arate vrsta.
i tu, la fel.
Traiul bun i contiina curat. Vino s stai jos. Am rezervat
o mas la soare. Cristoase, uitasem ce frig este aici primvara,
chiar i cnd strlucete soarele.
Comand o can mare cu sangria, pregtit cu Grant Marnier.
Luar amndoi burgeri cu crab.
Deci, cum merg lucrurile, Jack?
Dale nu se grbi s-i explice. Gsise un rspuns standard la
aceast ntrebare, o minciun, care-i sttea pe vrful limbii.
Grozav. De-abia atept s ies la pensie.
Gates tcu, ca un anchetator iscusit ce era. Se fcu linite.
Dar tu, Gerry? Cu ce te mai ocupi?
Lucrez tot pentru companie. Doar c nu mai este oficial.
Asia?
ncuviin din cap.
Jocul continu, Jack.
456

- COLIN FALCONER -

Sosi sangria. Gates nl paharul.


Pentru vechii soldai. S triasc venic.
Vechii soldai nu mor niciodat, Gerry. Doar cei tineri.
Gates sorbi din butur.
mi place.
A trecut atta vreme de cnd n-am auzit de tine, nct
credeam c te-ai naturalizat sau c i-au venit de hac bieii cei
ri.
Bieii cei ri n-or s m rpun niciodat, Jack.
Deci, despre ce este vorba? M-ai chemat de dragul vremurilor
trecute sau este altceva?
O s ajungem i acolo spuse Gates. Dar vreau s te ascult
mai nti. Am auzit c ai cteva probleme.
Dale se ntreb de unde auzise, dar nu insist.
n mare parte, din vina mea. La civa ani dup ce m-am
ntors mi-am investit pensia dat de armat ntr-o afacere
imobiliar, pe coast. Partenerul principal era unul din fraii lui
Susan.
Susan?
Soia mea fosta mea soie. Peste un an, am descoperit c sa folosit de banii acionarilor ca s-i achite alt proprietate, lng
Sacramento Aa c am pierdut tot.
Deci, eti tot la firma tatlui tu?
Dale bnuia c Gates cunotea rspunsul.
A murit anul trecut. Ca s fiu cinstit nu m-a interesat
niciodat avocatura. Acum cteva luni, am lsat partenerii s-mi
cumpere partea, aa c nu sunt falit. Dac sunt prudent i nu fac
greeala s triesc pn la o sut de ani, o s m descurc.
Am auzit c este mai ru dect att.
M-da? i ce anume, ai auzit?
C afacerea imobiliar te-a distrus financiar, iar divorul i
taxele pentru nmormntare te-au lsat falit. Am auzit de
asemenea, c ai motenit o parte din problemele tatlui tu cu
IRS. Mi s-a spus c ai ajuns ntr-o situaie att de disperat, nct
457

- OPIU -

i-ai ipotecat casa.


Gates i vorbea blnd, cu prere de ru.
N-avea nici un rost s nege, se gndi Dale. Sursele lui Gates,
erau, bineneles, impecabile.
Ei, uite aa se duce totul de rp zise el.
M-da, m rog, poate mai ai totui unele anse. Ai auzit ce-am
spus?
Sosir burgerii i Gates se apuc imediat s mnnce..
Fir-ar s fie, ce bun este. Este grozav s serveti burgeri cu
scoici ntr-un local unde nu uit s scoat cochiliile.
Dale simea c Gates l studiaz. Parc ar fi fost un specimen
ntr-un borcan.
De ce ai plecat, Jack?
Acum nu mai are rost s ne amintim.
Nu mi-ai explicat niciodat.
M sturasem. M sturasem s pierd. S joc dup reguli
care garantau c voi pierde. Nu poi s ctigi un meci de fotbal,
dac nu reueti s arunci o minge peste jumtatea terenului.
Nu are nici o legtur cu Jennifer?
Dale tia c Gerry Gates nu memora nume, dect ntr-un
anumit scop. Probabil c citise un dosar i ca s-l citeasc,
nsemna c-l cutase. i ddu seama c devenise unul din
cazurile lui Gates i se ntreb de ce.
ntr-un fel, are.
Ei, copiii, ce s-i faci zise Gates, ca i cnd asta explica
totul.
Da spuse Dale. Copiii.
Am auzit c se drogheaz.
Acum este mai bine zise el de parc ar fi fost o boal.
Poate c era totui.
Este ca i cnd ai fi lovit de cei din propria ta tabr, nu?
Cum adic?
Jack, hai s recunoatem. Unde se duc drogurile n aceast
ar? nainte, erau consumate de hippy, haight i alte grupri de
458

- COLIN FALCONER -

rahat. Acum se duc direct n ghetourile negrilor i latinoamericanilor. Dar copiii buni, ca Jennifer, n-ar trebui s-o peasc.
Jennifer nu este un copil bun i asta este problema ei.
Dar provine dintr-o familie bun.
Asta nu ajut la nimic.
Terminar de but sangria i Gates mai comand un rnd.
Deci, cu ce te mai ocupi n ultima vreme?
Joc golf, citesc, m uit la buletinele de tiri. Nimic grozav.
Gates se aplec nainte. i sclipeau ochii, entuziasmai.
Nu poi s renuni, Jack. Rzboiul nu s-a terminat. Doar
cmpul de lupt s-a modificat puin.
Nu-mi mai pas zise el.
i pierduse idealurile, fiica, soia, amanta. Era mcinat de vin
i trdare. Dup un timp, aceste sentimente te apsau ca plumbul,
i nu tiai care din ele or s te ucid.
Sigur, nu-i imagina c o s salveze lumea de comunism. Sigur,
odat crezuse, la fel de fervent ca orice misionar, dar acum nu mai
credea. i fugise pmntul de sub picioare i avea senzaia c
cineva, undeva, nclcase regulile. Se presupunea c Dumnezeu ar
fi trebuit s fie de partea lor, de partea dreptii i libertii, dar
pierduser.
Dac ar fi nsemnat ceva, se gndi el, toate aceste dezastre,
personale i internaionale, Jennifer, Vietnam, poate a fi putut s
dau un sens vieii mele. Dar acum, voia doar s fie lsat n pace.
La ce te gndeti, Jack?
C am fcut dou greeli n viaa mea: am fcut copii i am
avut idealuri.
Nu te mai recunosc. Vorbeti ca un ratat. M dezamgeti.
Dale zmbi.
Te rog, nceteaz. Am destule remucri, care s m chinuie o
via ntreag.
Dac renuni, este ca i cnd ai muri.
M-am gndit i eu la asta.
Sosi sangria i Gates umplu dou pahare. Dale vzu un yacht
459

- OPIU -

alb, trecnd spre club. O blond n bikini se zguduia de rs i auzi


pocnetul dopului unei sticle de ampanie.
De ce am pierdut Indochina, Jack? l ntreb Gates.
Nu atept rspunsul lui Dale i continu.
Pentru c n-aveau destui bani i oameni. Nu-i aa?
Presupun c da.
Ei bine, nu-i adevrat. Am pierdut rzboiul pentru c am
folosit soldaii notri, care nu cunoteau ara. Pentru c militarii
notri sunt obinuii s duc rzboaie convenionale. Pentru c a
trebuit s luptm pe dou fronturi, Hamburger Hill i Capital Hill.
A trebuit s cerim congresului fiecare dolar n parte. Am fost
trdai, Jack. De hippy i de inimile caritabile. Am sau nu
dreptate?
Aa mi s-a prut i mie atunci.
Ci biei buni am pierdut? Cincizeci de mii. Te asigur c n-o
s se mai ntmple.
Pentru c n-o s ne mai implicm n rzboaie strine.
Ba o s ne implicm. Dar o s adoptm o alt tactic.
Se aplec spre el.
Te-am admirat ntotdeauna, Jack. Trebuia s-i instruim pe
localnici, aa cum fceai tu i s-i lsm s lupte. Ei cunoteau
terenul. Dar pentru asta aveam nevoie de bani i ajutor. Deci, alt
tip de organizare, nu armata, pentru numele lui Dumnezeu. n
afar de Nevada, am fost boicotai peste tot. Am nvat multe din
acest rzboi, Jack. Am nvat c ar trebui s fim mai detepi.
i ce legtur are cu mine? Nu mai pot instrui mercenari n
jungl. Am artrit la genunchiul drept.
Poi s ne ajui i de aici, din California. Uite ce este, Jack,
avem nevoie de cineva de ncredere. Un fost coleg care se pricepe la
legile bancare internaionale, un tip discret i dedicat cauzei. Team propus pe tine.
M-ai propus? Cui?
Gates rnji.
Haide, Jack.
460

- COLIN FALCONER -

Ce ai de gnd?
Ar fi foarte avantajos de ambele pri. Noi te-am putea ajuta
s-i rezolvi problemele fiscale i tu ne-ai putea ajuta pe noi. Eti
fost ofier superior n armata SUA, decorat n Asia, experimentat n
legislaie internaional. Eti foarte potrivit.
i?
Poate o s ne fii de folos.
Cum?
Ce-ai zice s fii directorul unei agenii internaionale de
intermedieri?
Nu m-am gndit-niciodat zise Dale uluit, dar Gates nu
sesiz ironia lui.
Avem aceeai problem. Banii. Deci, ne-am dat seama, n cele
din urm, c n loc s ne ducem la Congres, cu mna ntins, am
pus n funciune principiile capitalismului. Doar pentru asta
luptm, nu?
Dale tresri alarmat.
Cine, Compania? Sau tu i civa prieteni?
Gates se art jignit.
Ei, Jack, mai ncalc eu legea din cnd n cnd, dar n-a face
nimic care s lezeze interesele Americii.
Deci, despre ce este vorba?
Conturi curente, jocuri de noroc, prostituate. ntr-un cuvnt,
o banc.
O banc?
M rog, un fel de banc. S presupunem c eti dl. X de la
Hong Kong sau Bangkok i vrei s nvesteti n SUA. Dar te loveti
de reglementrile valutare, ns Compania te cunoate, pentru c
eti angajatul nostru i ne vinzi informaii. Informaii foarte
preioase. i compania i sugereaz s abordezi o anumit firm
de intermedieri, care ar putea s te ajute. n schimb, ns, plteti
un anumit procentaj, n favoarea companiei.
Oamenii acetia se ocup de droguri? se interes Dale.
Stai puin, Jack, nu te agita.
461

- OPIU -

Gates ridic minile.


Uite ce este. Trebuie s accepi realitatea. Suntem n anii 80.
Dac vrem s influenm politica n rile lumii a treia, n-o s ne
culcm cu virgine. Dac ne formalizm, o s primim din nou un
ut n fund. Unii oameni cu care negociem sunt corporaii legale,
dispuse s ncalce puin legea, atta tot. Dar, trebuie s recunosc,
unii din prietenii notri nu sunt tocmai curai, ns nici camarazii
notri din Asia nu erau.
Poate c am mbtrnit, Gerry, dar nu m-am gndit niciodat
c o s se termine aa.
Ei, nici mie nu-mi place, dar sunt mai realist ca tine. Avem de
ales: ori punem capt criminalitii, ori luptm mpotriva
comunismului. i dac citeti ziarele, tii c n-o s oprim niciodat
criminalitatea. Se afl chiar aici, sub nasul nostru. Unul dintre cei
mai buni prieteni ai lui Nixon era un mafiot, pentru numele lui
Dumnezeu. Crima este un inevitabil produs rezidual al unei
societi libere. i aminteti de anii 20 cnd au introdus
prohibiia? i ce am realizat? Oamenii doresc s bea, s se culce
cu trfe i s se drogheze. Singurele ri unde nu se ntmpl asta,
sunt probabil Rusia i China, pentru c acolo oamenii nu au de
ales. Libertatea nseamn uneori dreptul de a te distruge.
i eu ce rol am n toate astea?
Tu va trebui s-i pui numele n antetul unei scrisori, s stai
ntr-un birou i s rspunzi din cnd n cnd la telefon.
Vrei s conduc o agenie de intermedieri?
Da, chiar aici, n San Francisco. i, n schimb, noi o s te
ajutm s-i rezolvi problemele i o s discutm cu cei de la IRS. i
o s te mbogeti. De fapt, o merii. Un om care-i servete ara
n-ar trebui s conduc o Toyota, pentru mumele lui Dumnezeu.
Las-m s m gndesc.
O.K. Dar trebuie s aflu ceva.
Ce? Dac lucrez pentru Washington Post?
Mai eti de partea noastr? Problema asta cu Jennifer,
drogurile este o porcrie. Sigur, tiu c ne jucm cu focul. Nu
462

- COLIN FALCONER -

suntem proti. Doar ne dm seama c n acest fel o s intre mai


multe droguri n ar. Dar cui i pas de civa golani din Detroit
sau Los Angeles care or s se nepe n brae? ns, uneori
lucrurile ies prost fr s vrem.
M-da. Ai dreptate.
Gates se aplec i-l lu de bra pe Dale.
tii, unii de-ai notri, care au fost dobori n timpul
rzboiului, cnd s-au ntors de la Hanoi erau comuniti convini.
Dac i-ai schimbat prerile poi s m refuzi, Jack, nu-i nici o
suprare. Depinde de tine. Vrei s te alturi vechii lupte? Ar fi
grozav s te avem din nou n echip.
Nu tiu. Sunt obosit, Gerry. Dup cum i-am spus, trebuie s
m gndesc. Azi, singurele bunkere pe care le mai vd sunt cnd
joc golf.
Trebuie s-i dau un rspuns pn m ntorc la Washington.
Sigur. Poi s-mi spui ce faci acolo sau este secret?
Gates zmbi i i termin butura. Blonda n bikini de pe vas
executa un numr de striptease pentru cei de pe punte. n
parcare, un brbat cu pr auriu, n Lamborghini, aps pe claxon
apreciativ.
Gates chem chelnerul i ls banii pe mas. Apoi lu un
erveel, scoase un pix Parker din buzunarul cmii i scrise un
numr.
Poi s m gseti aici n urmtoarele dou zile. Sun-m i
d-mi de tire ce hotrti.
Nu tiu
Gates ncuviin din cap.
ntoarce-te n echipa noastr, Jack. Crede-m, de data
aceasta o s ctigm.
n timp ce se ndreptau spre parcare, Gates l ntreb indiferent.
Ce mai face Michael?
Este O.K.
Am auzit c lucreaz pentru DEA, n Thailanda.
Da, de peste trei luni. Este ca i cnd ar fi de partea
463

- OPIU -

dumanului, nu?
Gates se gndi c era nostim.
Este practic aceiai departament, Jack. Se vede c n-ai mai
activat demult.
Prea schimbat cnd s-a ntors n 70. I s-a ntmplat ceva
acolo, dar nu vrea s discute despre asta.
Am auzit c a fost rnit.
ntr-o ambuscad inamic zise Dale, ntrebndu-se ce tia
Gates.
Nu pari prea convins.
Am auzit c lucreaz pentru DEA, n Thailanda, fie, cu cineva
cu care nu trebuia s fie. Cam ciudat. Ar trebui s v fac
cunotin odat. Cred c nu v-ai putea suferi.
Gates zmbi.
De-abia atept zise el.
Apoi se urc n main un Mercedes nchiriat, remarc Dale
i se ndeprt.

110
Fr copii i fr soie, o cas seamn cu o camer de hotel.
Menajera fcuse curat i era totul aranjat. n buctrie, pe un raft
deasupra chiuvetei, erau vase de ceramic, pe care scria CEAI,
CAFEA, ZAHR, OREZ, una lng alta, ca soldaii la parad. n
living-room, ultimele ediii din Forbes i Revista economic din
Orientul ndeprtat stteau nedeschise pe msua de cafea; patul
arta ca i cnd n-ar fi dormit nimeni n el.
i cteodat, chiar c nu dormea nimeni. Nu era dect el,
Bernard Fall, dou pahare cu brandy avea grij s nu bea
singur i o canapea de piele.
O furtun de dup-amiaz tulburase Pacificul i era prea frig i
umezeal afar, aa c se retrase n birou. Susan remarcase odat
c aceast camer arta ca i cnd ar fi ncercat s-i recreeze
464

- COLIN FALCONER -

propria minte. Pereii erau mbrcai n lambriuri de stejar, un


dulap cu u de sticl coninea pahare de cristal, sticle de brandy
i whisky de bun calitate; deasupra cminului atrnau portrete
de familie n ordinea prioritii i importanei, mpreun cu
amintiri din anii petrecui n Asia. O apc AKA, acoperit cu
strvechi monede de argint, majoritatea cu capul lui George VI; o
puc de vntoare hmong, ntr-o cutie de sticl; un revolver luat
de la un viet cong mort, fotografii care-l nfiau pe el,
Westmoreland, Gerry Gates i Cao Ky; un meniu de la hotelul
Continental n 1967; o hart veche a Asiei de sud-est, cu nume de
orae ca Siam, Cochin i Annam.
i turn un Jack Daniels, se aez pe canapeaua din piele,
lng foc, i se uit la portrete. Michael n uniform USAI; Jennifer
la absolvire; n centru, o fotografie alb-negru care nfia patru
oameni: el, Susan, Jennifer la trei ani, plin de pistrui i un
bebelu n braele lui Susan Michael. O icoan att de veche, i
spuse el, nct ar fi putut s fie de la mormntul lui Lincoln.
I se prea c i vzuse copiii crescnd n aceste fotografii, pe
care le inea n portofel mototolite, n junglele din Asia sau n rame
ieftine, n camere de hotel din Saigon, Vientiane i Manila. Fiecare
etap a vieii lor era prins, nu n memoria lui, ci n fotografii
Kodak color, trimise n plic, la ambasad.
Vreau s m ntorc i s-o iau de la nceput, se gndi el. Durerea
acestei constatri era att de puternic, nct i ardea stomacul ca
un ulcer.
n noaptea aceasta va fi ru, fantomele trecutului vor prinde
via.
O femeie frumoas, brunet, cu un copil de mn sttea la
fereastr. Prul ei lung, negru, era dat pe spate. Era palid la fa,
mndr i foarte frumoas. Noelle.
mi pare ru zise el.
nchise ochii, spernd c aceasta o s dispar. Obsesia pe care
o nutrea fa de ea era complet egoist. O dorea cu att mai mult,
cu ct era imposibil s-o aib. Nu conteaz pe cine rneti, se gndi
465

- OPIU -

el. Ia-i ceea ce vrei. Deschise ochii i n-o mai vzu.


Dar azi nu-l va bntui fantoma lui Noelle, ci Jennifer. i aminti
de hamalii pe care-i vzuse la Hong Kong mpleticindu-se pe
scndurile nguste, cu greuti atrnate pe umeri, atrnate de
vergele din bambus, aplecai de spate. Nu se gndeau dect la
povara lor. Aa este i viaa mea, se gndi el. Aplecat sub povara
regretului.
i aminti cum gsise cteva din lucrurile lui Jennifer,
depozitate n pod. Scuturase de praf crile ei de coal i i se
deschise n mini una din ele. Scrise ceva. Cnd era n clasa nti.
Tata este un erou. Este ofier n Forele Aeriene i lucreaz n
Saigon. Eu l vd pe tata de Crciun. i n vacana de var. Poart
uniform i mi aduce multe cadouri. Tata va veni acas de ndat
ce se va termina rzboiul.
ncepu s viseze ca un adolescent.
O vzu ntins pe covor, la picioarele lui, scriindu-i o scrisoare.
Prul i era prins ntr-o coad de cal.
Cnd te ntorci acas, tat zise ea.
De ndat ce o s pot.
Michael spune c n-o s te ntorci niciodat.
Nu-l asculta pe Michael.
i concentr atenia asupra scrisorii. Se desenase pe ea i pe
Michael jucnd fotbal n curte, cu bunicul lor. i aminti c mai
avea i acum desenul acela. Se ridic i se duse s-l caute n
sertarul biroului. Cnd se ntoarse, fantoma ei dispruse.
Unde erai, cnd am avut nevoie de tine? zise o voce.
Se ntoarse. Sttea pe scaunul lui. Avea prul legat cu o earf,
nepturi pe brae i cearcne la ochi Era o hippy.
Ce?
Unde erai cnd am avut nevoie de tine?
N-am avut ncotro. Aveam probleme importante.
i noi i stteam n cale.
Am ncercat s v in cu mine. Dar era prea periculos.
466

- COLIN FALCONER -

Aveam nevoie de un tat. La fel ca i Michael.


Aveam de ndeplinit o misiune.
i ai dat gre. A fost chiar aa de ru pn la urm? Au
ctigat n Vietnam, Iran, Afganistan. Crezi c a meritat?
Nu-mi este ruine de viaa mea zbier el. Nu-mi este.
Iei n fug, lsnd-o s stea acolo. Avea dreptate. Dduse gre
i, pn la urm, nu meritase nimic.
Gsi numrul pe care i-l dduse Gates i-l sun.

111
Restaurantul Hong Kong din Chinatown este o ncpere mare.
Peretele din spate, cu oglinzi i podele pardosite cu gresie i
confereau acustica unei piscine. Gates i Dale trecur de irurile
de oameni care ateptau s se elibereze o mas. Sammy Chen avea
o mas n colul ndeprtat. i salut cnd intrar.
Dale nu-l mai vzuse pe Sammy Chen din 1967, n Cholon.
Parc ar fi fost ieri. Parc nu mbtrnise deloc i ar fi fost
mbrcat n aceleai haine. Un costum nchis la culoare, ros n
coate i o cma alb deschis la gt. Acesta se ridic i ddu
mna cu Dale. Avea palmele reci i moi ca un aliat. Era singur, dar
Dale observ c de la masa alturat i urmreau trei tineri n geci
de piele i ochelari de soare.
Triadele, i spuse Dale.
Comandar ceai chinezesc i Sammy se interes politicos de
familia lui Dale. Nu se pomeni nimic despre fostele lor afaceri din
Saigon. Sammy i concentr atenia asupra mncrii i nfulec
repede, cu poft. Chelnerii debarasar masa. Dar nu-i zori nimeni
s-o elibereze, ca pe ceilali clieni. Sammy se rezem de sptarul
scaunului, i aprinse o igar i i desfcu cureaua de la
pantaloni ca s stea mai confortabil i ca s-i uureze digestia.
Se aduse un vas cu ceai verde i Gates aduse discuia despre
afacerile lor. Se pare c Sammy i spusese mai demult lui Gates c
467

- OPIU -

inteniona s-i transfere afacerile de la Hong Kong la San


Francisco.
Gates se ntoarse spre Dale.
Sammy este ngrijorat c va ntmpina anumite dificulti ca
s-i transfere o parte din bunurile sale n SUA. i i-am sugerat c
l-am putea ajuta.
Dale se aplec spre el.
Dup cum ai aflat probabil de la Gerry, am fost numit
director al Companiei International Pacific Commodities. Firma i
are sediul n Hong Kong, dar avem filiale independente n toat
America. Tocmai am deschis o nou sucursal aici, la San
Francisco. Sunt sigur c vom putea s te ajutm, Sammy.
Trebuie s fie O.K., domnule Dale. Nu trebuie s nclcm
legile. Fr iretlicuri.
Din punctul de vedere al Guvernului SUA, este perfect legal.
Vezi, companii ca cea condus de mine nu trebuie s raporteze
toate tranzaciile. De exemplu, poi achiziiona un milion de dolari
n contracte cu aur. Rata profitului poate ajunge pn la 3000
4000% n ase luni. i cnd piaa i schimb evoluia, putem rupe
contractul negativ. N-o s apar niciodat n registrele noastre.
Poi s nchei contractul la Hong Kong i s-i apar profitul drept
credit n conturile noastre de aici.
i ce tax percepei pentru acest serviciu, domnule Dale?
ase la sut.
Foarte muli bani.
i foarte multe avantaje.
Sammy i mpreun minile pe burt i se gndi.
N-ai putea s-mi acordai o reducere?
Dale se uit la Gates.
Suntem ntotdeauna dornici s negociem, Sammy zise
Gates.
Am prieteni n Vietnam, Swatow, n poliie i armat. Cunosc
muli oameni n multe locuri. Pot s v ofer informaii preioase,
O.K.?
468

- COLIN FALCONER -

Dup cum i-am mai spus, Sammy suntem dornici s


negociem.
Sammy se gndi un timp. Alese o smn de lotus i o bg n
gur. Apoi se aplec spre ei, de parc ar fi vrut s le destinuiasc
un mare secret.
Cred c o s-mi plac aici, n America voastr, O.K.?
***
n timp ce se ntorcea acas cu maina pe Autostrada 101, Dale
revizui conversaia n gnd. Se ntreb ce ar crede Michael dac ar
ti c tatl su sttuse la mas cu cineva ca Sammy Chen. i se
ntreb, dac va reui s-i spun vreodat.

112
Lng borna de kilometraj 15, frontiera Thailanda, Birmania.
David Lee era un chinez american la a treia generaie. Purta
ochelari de aviator, apca echipei de baseball Yankee i vorbea cu
un pronunat accent new-york-ez. Lucra de trei ani pentru DEA n
Chiang Mai i se lmurise de inutilitatea strdaniei lor. n timp ce
conducea, sttea cu o mn pe volanul jeepului i cu cealalt
desena n aer. Dac cineva i-ar tia minile, ar rmne mut.
l cheam Chang Chi-fu, dar i place s-i spun Khun Sa.
Asta nseamn Prinul Prosperitii n birmanez. Este jumtate
chinez, jumtate Shan i este cel mai mare traficant de droguri din
toate timpurile, mai grozav chiar i dect Compania Britanic East
India. i are propria sa armat, SUA Shan United Army
(Armata Unit Shan) care numr cincisprezece mii de oameni.
i place s spun tuturor c lupt pentru independena Shan, dar
nu este adevrat. Se folosete de armele date de guvernul nostru,
ca s-i oblige pe hmongi s cultive mai mult opiu. Oricine ncearc
469

- OPIU -

s-l sfideze este torturat n vzul tuturor. n prezent se ocup de


cultivarea i prelucrarea opiului n ntreg Triunghiul de Aur.
Michael era de trei luni n Thailanda i simea acelai entuziasm
ca i atunci cnd pusese piciorul prima oar n Vietnam. Simea
c face ceva util, ceva pentru care nepoii lui or s-i mulumeasc.
Trecuse mult timp de cnd nu mai pilotase un avion. Cnd se
ntorsese din Asia de sud-est, ncercase s se angajeze pilot
comercial, dar companiile de aviaie se aflau n recesiune i nu
erau locuri disponibile. Se ntlnise cu un fost Raven la un
Supermarket. Cu un an nainte se ferise eroic de bateriile
antiaeriene din Cmpia Yars, iar acum vindea praf de spun.
Tatl lui Michael dorise ca el s urmeze Dreptul i poate de
aceea se nrolase, n schimb, la Academia de Poliie. I se pruse o
slujb cinstit, bine pltit i care i alimenta idealul de a fi de
partea celor buni. n prima zi, ca simplu sergent, dezarmase un
brbat care ameninase c-i mpuc soia i copiii cu un pistol
mitralier. Dup aceea, l racolaser.
Devenise unul dintre cei mai tineri detectivi i n 1978 Biroul de
Narcotice l invitase la un curs de dou sptmni la Chicago. La
sfritul cursului i oferiser o slujb. n primul an, ca agent
secret, descoperise un grup de detectivi corupi din Brigada de
Moravuri. Dup condamnarea lor primise cteva telefoane de
ameninare, aa c eful su i propusese s plece n Thailanda.
Ieir de pe oseaua principal, trecur de un pru puin
adnc i o luar pe un deal abrupt cu o vegetaie deas. Lee opri
jeep-ul i se ddu jos. Ghidul lor hmong, Chao Cho, o lu nainte.
Lee scoase un M-16 de sub bancheta din spate i-i fcu semn lui
Michael s-l urmeze.
De aici o lum pe jos zise Lee.
Jungla era tcut. Michael tia c traficanii acionau n for
aici. Pe alt cale ar fi fost imposibil s se apropie de cineva n
aceast vegetaie luxuriant, fr s-i alerteze.
l urmar pe Chao Cho vreo dou sute de metri i Michael i
470

- COLIN FALCONER -

ddu seama deodat c se aflau lng zidurile unui mare ora.


Pereii erau alctuii din bambus crpat, nnegrit de foc. Fuseser
ascuni de tufiurile i bambusul tnr. Lee gsi o cale de acces
i-l conduse pe Michael nuntru.
Nu exista acoperi, dar era ntuneric, din cauza copacilor i
plantelor agtoare. Podeaua de pmnt era acoperit cu sticl
spart, vase sfrmate i cldri contorsionate din metal. Dou
butoaie negre de cincizeci de galoane zceau aruncate ntr-un col.
Aici preparau cte dou sute de kilograme zilnic. Au dat
lovitura nainte s vii tu, exact nainte de recolta de opiu. tiu c a
fost mna noastr, dar am spus ambasadei c a fost aciunea celor
de la KMT. Nu avem voie s operm de aceast parte a frontierei.
Era a lui Khun Sa?
ncuviin din cap.
n toate satele shan este la fel. Distrugi o fabric i vezi c
apare alta, n alt parte. Laboratoarele lui de heroin au funcionat
aici pn n 1974; le-a tot mutat ntre Thailanda i Birmania, n
funcie de situaia de moment. Acum are vreo treizeci.
i nu putem face nimic?
Dup cum vezi, nu exist nici frontier, nici puncte de
control. Birmanezii nu se ocup de aceast parte a Triunghiului i
majoritatea membrilor guvernului thailandez sunt mituii. n
aceast zon nu se aplic legea, nu se fac controale. Aici comand
Khun Sa. Ar trebui s vezi unde locuiete, n Ban Hinn Taek. Este
un adevrat palat. Are un cinematograf, terenuri de tenis, piscine,
dar i magazine care vnd mobil din piele i butur. ntreinerea
acestei reedine cost dou milioane de dolari pe lun. i se afl
chiar n inima junglei.
Rtcir nc o or pe potecile erpuitoare i Michael ncepu si dea seama de gravitatea problemei. Crarea pe care naintau era
att de ngust i npdit de vegetaie, nct nu s-ar vedea de la
nlime i n afar de asta, ar fi sesizat uruitul unui avion nainte
ca acesta s-l gseasc. Nu existau aeroporturi, doar dou osele
noroioase. Aici poi ascunde dou armate rebele, se gndi Dale. De
471

- OPIU -

fapt, probabil c se i ascund.


Chao Cho i duse degetul la buze i le art c se apropiau de
satul pe care-l cutau. Lee art printre copaci i Michael l zri,
sus pe coama dealului, cu fumul ridicndu-se de pe acoperiurile
de stuf. Auzi apoi ltratul cinilor.
Lee scoase binoclul. Dup cteva minute i-l ddu lui Michael.
Vezi cldirea din vrful culmii? Sunt trei catri legai afar.
Este unul din punctele de nego ale lui Khun Sa. nuntru sunt
trei sute de kilograme de heroin numrul patru, mpachetate n
saci impermeabili.
Michael cltin din cap.
Nu vd dect coliba. Eti sigur c am ajuns unde trebuie?
Lee rse.
Ai ncredere n mine. Un CI ne-a spus c este aici, dar
ambasada spune c trebuie s ateptm s-o treac peste frontier,
n Thailanda, nainte s acionm.
Michael tia c CI era prescurtarea de la Informaii
Confideniale.
Dar pot interveni mii de ntmplri neprevzute pn atunci.
Mai bine s-o lum acum.
Ambasada spune nu.
Pentru numele lui Dumnezeu!
Bun venit n lumea drogurilor rnji Lee. Hai s ne
ntoarcem mai bine. Am parcat prost jeep-ul.
Chiang Mai
Sediul DEA se afla ntr-una din cele mai srace zone ale
oraului, nconjurat de un zid nalt din beton i pori de oel!
Perimetrul era prevzut cu un sistem electronic de securitate.
Aceste precauii erau pe deplin justificate. Cu numai un an
nainte, Joyce Powers, soia unuia din agenii superiori DEA fusese
rpit de pe strada i ucis.
Dup ce ptrundeai dincolo de pori, aveai impresia c ptrunzi
472

- COLIN FALCONER -

ntr-un decor de film hollywoodian. Era o zon de recreere n stil


Disney cu case cu frontoane, pe dou nivele, pajiti ngrijite,
piscine albastre i brbai i femei bronzate n orturi albe, jucnd
tenis pe terenurile asfaltate.
Exista de asemenea i o sal de gimnastic, complet echipat cu
cel mai modern echipament Mantilus. Lee i Michael ieir s se
antreneze aici, n timp ce Lee i explic detaliile activitii lor.
Acele trei sute de kilograme de heroin vor fi greu de depistat
zise el icnind sub greuti. n mod normal, vin pe crri, ntr-o
caravan format din patru sute de catri cte cincizeci de
kilograme de opiu pe fiecare. Douzeci de tone deodat. i tot nu
reuim s-i prindem. Pentru trei sute de kilograme, nu vor avea
nevoie dect de ase catri. Va fi mai uor i se vor deplasa mai
rapid. Sau o s-i includ ntr-o caravan mai mare.
Cum rmne cu patrulele de la grani?
Lee rse att de tare, nct ls jos bara.
De partea thailandez exist nc o armat rival KMT, care
se presupune a fi rmiele fostei Armate Republicane Chineze.
ns, n prezent, nu sunt dect nite gangsteri la fel ca Shan.
Thailandezii le dau arme s patruleze la frontier, dar ei se
folosesc de ele ca s le cear shan-ilor cte cinci dolari SUA pe
kilogram de heroin. Sau fac chiar ei trafic cu opiu. Este o fars.
Atunci, cum putem s-i oprim?
Dac obinem o informaie valoroas, putem lua legtura cu
Poliia thailandez de frontier. Dar, dac facem asta, de obicei se
ntmpl ceva i aciunea d gre.
Lee i continu antrenamentul.
Vrei s spui c sunt corupi?
n Thailanda toi sunt corupi. Vreau s spun c sunt vndui
trup i suflet dumanului.
Dumanului?
CIA. Numai c aici nu le spunem aa. Sunt cunoscui sub
numele de Etajul Trei, pentru c se afl la al treilea etaj al
Ambasadei din Bangkok. i spun Serviciul de Raportri Speciale
473

- OPIU -

(SERF). Tipilor le plac criptonimele, ce mai. N-ai cum s scapi de


ticloii de aici. Sigur m duc n jungl, scutur un copac i-mi
cade un microfon n cap sau m scarpin n fund i gsesc o
camer miniatural de luat vederi.
Vrei s spui c CIA ne pune bee n roate?
Nu-i nimic personal, Mike. Nu te supra.
Puse jos greutile i se aez pe banc. Tricoul era mbibat de
sudoare.
Dar de ce?
Ai fost n Laos n timpul rzboiului, nu-i aa Mike?
Da, cteva luni.
Ai auzit c Air America transporta droguri?
S aud? Am vzut cu ochii mei.
Aici este acelai lucru. Patrulele de frontier sunt un
contingent anti-insurgent. Cnd studenii de la universitatea din
Bangkok au ieit n strad acum patru ani, au trimis patrula de
frontier s-i liniteasc. Pe cei de la Ambasad i intereseaz doar
politica. Puin le pas de droguri. Viseaz comuniti sub pat, Mike.
Cineva trebuie s plteasc pentru toate astea. i, n afar de asta,
traficanii de droguri, ca grup unitar, sunt o ramur foarte
conservatoare de extrem dreapta. De asemenea, traverseaz
foarte des frontiera. Cei din CIA sunt foarte ataai de tipii tia
pentru c le furnizeaz informaii preioase.
Isuse.
N-o s ne ajute cu nimic. Politica este pe primul loc.
Lee rse de propria lui glum.
Pi dac patrula de frontier nu ne ajut, de ce nu-i arestm
noi? Hai s nu le mai dm nici o ans.
Lee se uit lung la el.
Bun idee, dar aici nu suntem n SUA. Nu-i vorba de civa
gangsteri, ci de o armat ntreag. Doar o singur caravan are
trei sute de soldai, tineri hmong sau lihsm. Au puti, mitraliere,
grenade, un adevrat arsenal pentru numele lui Dumnezeu. i
sunt dotai cu staii radio pentru comunicare. Ce crezi c putem
474

- COLIN FALCONER -

face? S srim la ei dup un copac i s-i ameninm cu pistolul:


Stai pe loc, nu micai, suntei arestai!
i atunci, ce dracu o s facem?
Eu unul Mike, fac tot ce pot. M joc cu copiii mei n fiecare
diminea cam o or i apoi, m duc s-mi fac meseria fr s tiu
cnd i dac o s-mi mai vd soia vreodat. Risc s fiu mpucat,
aruncat n aer sau stlcit n btaie. Colaboratorii mei sunt tipi
care beau prea mult, poliiti thailandezi care ar fi n stare s m
vnd pentru un ceas electronic i tipi n costum de la ambasad
de care sunt sigur c transmit tot ce afl de la mine prii adverse.
i continui s-o fac pentru c mi spun c, pn la urm, lucrurile
se vor schimba. Pentru c eu dei sunt aproape singurul din
generaia mea care gndesc aa cred c o doz de heroin
reprezint o ameninare mai mult pentru America dect Joe Stalin
ntr-un lansator de rachete. Pentru c sunt un vistor, un nebun.
Pentru c nu renun s lupt pentru o cauz pierdut.
i vrei s spui c asta m ateapt aici?
Nu i-a promis nimeni o grdin de trandafiri, Dale. Bun
venit n Chiang Mai.
Rse ca un nebun, lu prosopul i se duse s-i fac du.

113
Chiang Mai este n lumea drogurilor ce este Wall Street n cea
financiar i localnicii nu se sfiesc s se mndreasc pe fa cu
renumele oraului lor. Multe restaurante sunt tapetate cu modele
nfind maci, la fel ca i covoarele i tricourile turitilor. Opiul
se gsete peste tot, din belug.
Oraul este n acelai timp un bazar de droguri i un cuib de
spioni. Hotelurile, restaurantele, barurile de noapte i cafenelele
servesc drept loc de ntlnire pentru traficanii de arme, droguri,
spioni i mercenari.
Iar activitatea ajunge la apogeu n fiecare primvar, dup
475

- OPIU -

recolta de opiu.
David Lee i puse apca Dodgers, geaca de piele cu fermoar i l
lu pe Michael n ora, ducndu-l la localul numit absurd Hanul
de Bun Venit, s priveasc furnicarul de oameni. Cafeneaua era
plin de chinezi tineri, n uniforme elegante, cu ochelari de soare
Porsche i ceasuri de aur Rolex la mn. O gac de tineri
thailandezi n tricouri i blugi stteau la u, s descurajeze
turitii i negustorii. Se holbar la el cnd se instala n foaier, iar el
le fcu cu ochiul.
Majoritatea tipilor de aici fac parte din triade zise el.
Gangsteri chinezi tineri care se ocup cu paza. Uit-te numai cum
se mbrac. Ochelarii tia de soare au devenit o uniform. Ceilali
aparin fie generalului Li autoritatea local KMT fie lui Khun,
Sa. Negociaz preul pe kilogram i discut riscul implicat. Aici
este nceputul pistei pe care trebuie s-o urmrim.
i nu putem face nimic?
Exact. Thailanda nu are legi mpotriva adunrilor
conspirative, aa c pot sta ct doresc, s discute despre droguri.
Ne privim reciproc i atta tot. Dac nu-i prindem cu drogurile n
buzunar, nu putem s-i acuzm de nimic. Iar dac i prindem,
sunt protejai pn la cel mai nalt nivel. Dac nu de ai notri,
atunci de ai lor.
Al Treilea Etaj?
Nivel A, ce mai. Deocamdat, stm pe tu. ntr-o zi, lucrurile
or s se agraveze i o s ne pun s acionm. i atunci o s-i
distrugem.
i ntoarse capul s se uite la o femeie care tocmai ieise din
ascensor. Era o asiatic extrem de atrgtoare, care prea s
pluteasc prin foaier, ntr-un cheongsam negru, de mtase, strmt
i despicat pn la coaps. Prul negru i atrna pe umeri.
Este o femeie, Mike, atta tot murmur Lee. De aceea
chinezii spun c voi, americanii, suntei nite barbari proi. Nu
neleg de ce v agitai att. Acestea sunt micue chinezoaice,
476

- COLIN FALCONER -

omule. Plutesc ca un fluture i neap ca o albin.


Fata se opri n mijlocul foaierului i se uit la Mike. l privea
att de sincer i intens, nct se simi stnjenit.
Of, Doamne, se uit la tine sau la mine. Sunt om nsurat.
La ce dracu se uit?
Cred c la tine, omule. Probabil c studiaz clienii. Nu-i da
mai mult de o mie de baht, omule. Dac nu, te sfie.
Se ntoarse i veni spre ei. Cnd se ntoarse, Michael simi
parfumul de iasomie.
Nu, mulumesc, acum sunt n timpul serviciului zise el.
Ce? l ntreb fata mirat.
Poate alt dat.
Nu m recunoti.
Era o constatare nu o ntrebare.
Crezi c ar trebui s te recunosc?
Pentru o clip, avu impresia c o s izbucneasc n plns. Apoi
bombni ceva i plec.
Ce-a spus?
Cred c i-a zis c eti un ticlos l lmuri Lee
Nu neleg nimic.
La dracu, nu cred c este o trf de o mie de baht. Uit-te ce
brar are la mn. i nu-i imitaie, Mike.
Nu tiu cine este zise el, rscolindu-i memoria.
Dar ea tie cine eti tu. Cred c ar fi mai bine s facem nite
investigaii.
O cheam May Wong. i spune ceva?
Michael cltin din cap.
Erau n biroul lui Lee, de la sediul DEA. Lee sttea cu picioarele
pe mas i minile sub cap. Ordinul de onoare atrna nrmat pe
perete, n spatele lui.
Sigur, nu este numele ei adevrat.
Cine este? l ntreb Michael.
Nu conteaz cine este ea. n schimb, prietenul ei este o
477

- OPIU -

persoan important. l cheam Ho Kuan-ling, alias Douglas Ho,


poreclit Aripioar de Rechin. Este un Stlp Rou n Triada Fei
Lung i joac un rol important n traficul de droguri coordonat de
Sammy Chen. Are treizeci i apte de ani i este un tip foarte
afurisit. i iat c femeia lui crede c te cunoate.
Se aplec spre el. Michael tia ce gndea: fie sunt infiltrat de
inamici, fie m-am infiltrat eu printre ei. Care din dou?
N-am vzut-o n viaa mea zise el. Mi-a fi amintit, mai
mult ca sigur, o femeie ca ea.
Atunci, ce dracu se ntmpl?
Nu tiu.
Va trebui s afli.
Michael ncuviin din cap. ncerc s gseasc un rspuns. Se
gndea la toate fetele pe care le cunoscuse n ultimii cinci ani. La
San Francisco se ntlnise cu o vietnamez de cteva ori, dar, n
afar de ea, nu existase nici o asiatic n viaa lui.
Cred c m-a confundat zise el. Poate am un frate geamn.
Puin mi pas. N-avei dect s fii i quadriplei. Afl drept
cine te ia, apoi strduiete-te dracului s intri n pielea acestui
personaj. Pentru c vreau s tiu ce se petrece, Mike.
ncuviin din cap.
O.K.

114
Strada era plin cu boutiq-uri n stil vestic; dintr-un magazin de
casete rsuna melodia Love is a drug (Iubirea este un drog).
Tineri cu pr lung, tricouri murdare i blugi rupi hoinreau pe
strzi cutnd s dea lovitura. rani de pe dealuri, majoritatea
femei cu copii n spate, i croiau drum printre mulime, spre
pia.
Mercedes-ul opri lng un magazin viu luminat, unde se
vindeau sculpturi din lemn antice i mobil grea de tek. oferul,
478

- COLIN FALCONER -

un chinez ntr-un costum bej, cu un pistol sub braul stng al


hainei se ddu jos i deschise portiera. May cobor i intr n
magazin. oferul se aplec s-i ia un pachet de igri. i aprinse
una i atept. Se uit n jur, indiferent. Scuip n an. Nu se
atepta la necazuri.
Michael i parc Toyota maro puin mai departe, pe strad i o
urm n magazin.
Ea studia o mas grea de tek, n timp ce proprietarul se nvrtea
n jurul ei, ademenind-o s cumpere. Michael avu grij s nu se
apropie. O vzu i rmase impresionat de reacia ei.
Nu schiase nici un gest.
Se ntoarse din nou i i ddu prul la o parte. O vzu uitnduse pe strad, ca s vad dac oferul sttea cu spatele la ea i apoi
iei repede din magazin, lsndu-l pe proprietar s vorbeasc de
unul singur. Michael o urm. O coti pe alee.
Era plin de rani: lihsu, hmong i thailandezi negri, care
vindeau pipe de opiu i bijuterii de argint lucrate manual. Copiii
aruncau maci vetejii. Michael simi c-l trage ceva de pantaloni
i cnd se uit n jos, vzu o tnr femeie Akha cu un copil
deformat n brae. Neonul purpuriu al barului de noapte Golden
Pappy arunca o aur roiatic pe faa ei. i arunc nite monede i
se grbi dup fat.
May zise el.
Se ntoarse. Nu-i zrea faa n urm.
i aminteti?
Prea agitat.
Oh, la dracu i acum ce o s fac? Drept cine m ia?
Sigur c mi amintesc.
Au trecut mai mult de zece ani. Nu te-ai schimbat. Nu mi-a
venit s cred cnd te-am vzut.
Nu tia ce s-i spun. D-mi un indiciu! Ceva!
Mai koo zise ea.
Mai Koo. Oare cine i spunea aa? Fusese demult n Laos
Nu-i aminteti? zise ea.
479

- OPIU -

Laos. Fata aceasta avea n jur de douzeci de ani, poate chiar


mai puin. n Laos fusese acum unsprezece ani
Nici mcar nu-i aminteti de mine.
ncerc s-i disting trsturile n umbr. Neonul clipi,
luminndu-i faa. i aminti de o feti ghemuit pe podeaua
barului din Lon Tieng; juca baseball cu o apc Giants, de zeci de
ori mai mare pentru cporul ei; o grmad patetic de bandaje
nsngerate n spitalul bazei
De ce m-ai prsit la spital? De ce n-ai venit s m vezi?
Ly May murmur el.
De ce?
Nu putea fi fetia aceea. Acel copil murise ntr-un spital al bazei
militare americane sau pe strzile Saigon-ului. Fetia aceea fcea
parte dintr-un comar de demult; ncercase s fac ceva i dduse
gre. Aceast femeie tnr i elegant nu semna deloc cu fetia
de atunci. Apoi, n sclipirea neonului zri cicatricea micu din
jurul ochiului.
De ce nu te-ai ntors s m caui? repet ea
N-am putut zise el.
Se auzi un zgomot n strad. Bodyguardul lui May i dduse
seama c dispruse i se npustise pe alee ca un animal rnit.
Probabil c-l btuse deja pe proprietarul magazinului, se gndi
Michael. Cnd ieea ceva prost tipii tia nu tiau dect s sar la
btaie.
Acum trebuie s plec zise ea.
Stai murmur Michael, dar ea trecu pe lng el i iei pe
alee.
Se ddu un pas napoi i o privi din umbr.
Ajunsese deja n captul aleii i se certa n thailandez cu
bodyguardul. Biatul i spunea s nu se mai aventureze de una
singur, iar ea i rspunse ntr-o thailandez impecabil, s se
duc la dracu.
Michael zmbi. Iat-o pe fetia hmong care nu scotea nici un
cuvnt i pe care o certase fiindc nvase s spun sum-bitch.
480

- COLIN FALCONER -

Devenise o tnr foarte limbut.


Era mcinat de emoii contradictorii. Uimire. Entuziasm.
Dezamgire.
Ly May. May Wong. Micua ranc se descurcase bine, dar se
asociase cu cine nu trebuia. ntr-un fel, drumurile vieii o duseser
din muni pe strad i n bazarurile cu droguri din nord. ndurase
greul i acum avea bani, protecie i o educaie. Supravieuise n
mod uimitor.
ntrebarea era ns urmtoarea: Oare era pregtit s acioneze
conform principiului american i s-i primejduiasc, din nou
viitorul, ca s-o exploateze?

115
Vincent Pederewski avea aerul epuizat al unui om care-i
petrecuse prea mult timp ntr-o slujb pe care credea c putea s-o
ndeplineasc. i slbise cravata i era nconjurat n permanen
de fum de igar. Polonez de origine italian, fusese poreclit Papa
de colaboratorii si din biroul DEA din Bangkok, de cnd fusese
ales Pap Ioan Paul al II-lea. Era eful Biroului din Bangkok dar,
ca importan, se putea compara cu un spltor de WC-uri din
Djakarta.
Deasupra capului su atrna o hrtie tras la xerox i lipit cu
scotch:
Preedintele Clubului de ciuperci
inut n bezn i hrnit cu rahat
Pe cellalt perete era o schem care prezenta relaiile lui
Douglas Ho n cadrul organizaiei cercurile i ptratele erau
umplute cu nume thailandeze i chinezeti. Era un adevrat
labirint de linii, care mai mult te aiura dect te lmurea cu ceva.
Am aflat c ai un om de legtur pe lng Douglas Ho zise
481

- OPIU -

Papa.
Michael nl din umeri. Se simea stnjenit. Nu tia dac
dorea s continue pe aceast direcie.
May Wong i suger Pederewski.
Este o cunotin de demult.
Dar David Lee consider c am putea profita.
Poate.
Papa lu un dosar gros i i-l arunc pe mas. Michael l prinse
ca s nu cad pe podea.
Uite ce este, Mike. i eu sunt la fel de sceptic ca tine. Iat
dosarul pe care-l avem despre Douglas Ho. Este de neatins. l
protejeaz chiar i cei mai nali membri din Guvernul Thailandez.
Dar ce dracu? Trebuie s ne facem meseria, nu?
Aa m-am gndit i eu nainte s ajung aici.
Dar de-abia ai venit de dou luni. Ai rbdare s treac ase
ani, ca n cazul meu.
Pederewski scp scrum de igar pe cma, dar nu-i psa.
Ce tii despre triade, Michael?
Nu prea multe.
M rog, nimeni din America nu tie deocamdat. Poate peste
zece ani or s se trezeasc.
Douglas Ho face parte din triad, nu-i aa?
Este ca i cnd ai spune despre cardinalul Spellman c este
un catolic practicant. Tipul acesta ocup un post de conducere n
Fei Lung i are nite relaii importante n Hong Kong. Credem c
este un Stlp Rou adic o persoan care se ocup de afacerile
murdare. Dar nu este doar un om de aciune. Are i creier, nu
numai muchi. Cea mai cumplit combinaie. Un criminal perfect.
A fost trimis aici, de la Hong Kong, cu un an n urm, s aib grij
de afaceri.
i fata?
Pederewski ridic din umeri.
Este o fat ca oricare. Le ia, le ine cte un an sau doi, pe
urm le arunc. Din cte tim noi, nu are vicii. Nici mcar femeile
482

- COLIN FALCONER -

nu reprezint o preocupare pentru el. L-am ntlnit odat, sau de


dou ori. Nu cred c sexul este ceva important pentru el. Luna
trecut a primit Ordinul Elefantului Alb sau cam aa ceva, din
mna regelui. Pentru operele sale de caritate. A donat o sut de
mii de dolari pentru o campanie mpotriva drogurilor. i vine s
nnebuneti, nu-i aa?
Spui c l-ai cunoscut?
Am fost la el n numele ambasadei. Voiam s-l cunosc.
Ascult-m, Mike, cnd te uii n ochii lui, parc ai privi oceanul.
Dac nu ne putem atinge de el, atunci de ce ne mai omorm?
Habar n-am. Dar oricum, suntem pltii s-o facem, nu?
Parc m-a fi ntors n Vietnam, se gndi Michael. Viaa este
aceeai.
i crezi c o s ne ajute la ceva?
Papa schimb tonul. Vocea lui cpt brusc o inflexiune mai
dur.
Trebuie s-o facem, pentru c nu putem s rmnem
indifereni cu toii, Michael. Pentru c acum este ru, dar ar fi fost
i mai ru dac n-am fi existat noi, cei cu plrii albe. O s-l
ncolim pe Douglas Ho i o s-l facem puin s sufere. Poate vom
reui s mpingem civa biei ri n America, sau poate c va face
greeala s calce pe pmnt american i o s-l arestm. Asta te
face mai fericit, Mike?
ncuviin din cap. Cu asta era de acord, trebuia s-i pese
cuiva.
nainte s te implici cu adevrat, ar trebui s cunoti cte
ceva despre triade. Nu i-ar strica o mic lecie de istorie.
O.K.
Primul lucru pe care trebuie s-l nelegi despre triade este c
exista de cnd lumea, fir-ar s fie. tii cum se spune. Dac pui doi
englezi mpreun, formeaz un club, dac pui doi irlandezi se isc
un rzboi, iar dac pui doi chinezi, vei obine o triad.
Papa se sprijini de sptarul scaunului, dezbtnd subiectul su
preferat. i aprinse un Winston, dar era prea prins de conversaie
483

- OPIU -

ca s-l duc la buze. n timp ce vorbea, i czu din nou scrum pe


cma.
Triadele au aprut la nceput drept o sect rebel, cum ar fi
IRA sau OEP, care lupt mpotriva unui guvern nepopular. Doar c
membri si erau legai prin tot felul de jurminte de credin, de
genul ligii masonice. Au aprut prima oar n Hong Kong n anul
1350 cnd au fugit ca s scape de prigoana lui Manchu. Cu
timpul, au nceput s-i foloseasc fora mai mult n scopuri
politice, iar la Hong Kong au reuit s se infiltreze n guvern i
poliie. Anul de glorie a fost 1912. Atunci a fost alungat vechea
dinastie Manchu i Sun Yat Sen a declarat China Republic. Era
membru al triadei, aa c, dac doreai s obii un post nalt n
China, trebuia s fii membru al triadei. Imperativul politic a
disprut, dar triadele au continuat s existe. ntre timp, au creat
nite puternice sindicate organizate ale crimei i au pus practic
stpnire pe Hong Kong. Ceea ce trebuie s nelegi despre triade,
Mike, este c sunt nite canibali. Se mnnc ntre ei. De exemplu,
Wanchai din Hong Kong. Dac eti hamal, trebuie s apelezi la
triad, s ceri de lucru. i, drept rsplat, trebuie s le dai
jumtate din salariu sau chiar mai mult. Firma la care te duci s
lucrezi este proprietate a triadei. Negustorul stradal de la care i
cumperi mncarea umfl preurile, pentru c este muls de triad.
Dac eti att de srac nct trebuie s furi ca s supravieuieti,
eti obligat s dai partea cuvenit triadelor. Dac vrei sex,
prostituata pltete banii pe care-i dai triadei. Dac vrei s fumezi
nite opiu ca s uii de necazurile vieii, te duci la o spelunc a
triadei. Practic, trebuie s-i vinzi trupul i sufletul triadei.
Singurul mod de a scpa este s devii tu nsui membru al triadei,
dac vor s te primeasc i s persecui pe altcineva, la rndul
tu.
Dar, ca s ptrunzi n rndurile triadei, trebuie s fii
recomandat de un membru i asta te cost bani. Eti verificat
minuios de un conductor din cadrul triadei, de obicei ofierul
care se ocup de recrutare, numit Avangarda. Ceremonia de
484

- COLIN FALCONER -

iniiere dura de obicei trei zile, dar azi const doar ntr-un simplu
jurmnt.
Aici, n Thailanda, chinezii s-au mpmntenit de atta timp
nct este greu s-i distingi de thailandezii pur snge. Au acaparat
comerul, ca evreii n Europa, nainte de al doilea rzboi mondial i
majoritatea afacerilor comerciale din ora sunt dominate de
vorbitorii de chiu chao. Triadele se ntlnesc n orice mare ora
Bangkok, Hong Kong. Sunt n general organizaii secrete i de
aceea sunt foarte greu de distrus. Au un proverb: Armata
protejeaz mpratul, iar societile secrete, oamenii. Din pcate,
nu este adevrat. Dar noi cu asta suntem confruntai aici, Mike.
Nu cu un sindicat, ci cu un mod de via.
i May este cheia noastr de a ptrunde nuntru?
O adevrat man cereasc, dac tu crezi n Dumnezeu.
i aprinse alt igar i-i czu din nou scrum pe cma.
Poi s-o faci s lucreze pentru noi, Mike?
O s ncerc, dar nu tiu dac o s in.
Dac n-o s in, o s te ntorci n Oraul Drogurilor i o s-i
intre din nou noroi de jungl n cizme. Dar trebuie s ne strduim.
Trebuie s-i vorbesc ntre patru ochi.
Nu va fi uor. Douglas Ho are o mulime de bodyguarzi care i
supravegheaz femeile clip de clip. Cred c l pzete cineva
chiar i cnd se reguleaz. Este un tip prudent.
Deci, ce facem?
Ateptm i stm la pnd. Vei vedea c o s se iveasc o
ocazie. Avem timpul de partea noastr. Oricum, nu exist alt cale
de a pune mna pe acest tip.

116
Vila lui Douglas Ho era adpostit discret n spatele unei pduri
de bananieri, lng ambasada belgian, ntr-una din cele mai
selecte zone rezideniale ale oraului. Poarta avea epue de fier n
485

- OPIU -

vrf i zidurile erau acoperite cu srm ghimpat. Poarta era


placat cu srm ghimpat i cu folii de oel antiglon, care nu
permiteau s zreti cldirea din strad. Doi palmieri se ridicau
dincolo de ziduri, pleotii de cldur ca dou btrne moind n
soare.
Nu putem intra zise Michael, aa c va trebui s ateptm
pn iese.
Papa aps butonul instalaiei de aer condiionat. Se defectase.
i lrgi cravata i i terse o pictur de sudoare de pe gt.
Trebuie s-o scoatem din Bangkok. Aici sunt prea muli ochi.
Dar mai nti va trebui s ateptam pn cnd iese din vil, poate
la cumprturi. Aa cum s-a ntmplat n Chiang Mai. Atunci, poi
s-i strecori un bileel s-i dai ntlnire undeva n ora i s vezi
dac muc momeala.
Michael ncuviin din cap. Se gndea la fetia de care-i
amintea, la Long Tieng; fcea baloane de gum, juca baseball,
dormea sub scaunul lui, la bar. Acum, urma s fie aruncat n
gura leilor. Din nou.
i totul pentru o cauz bun.
Din nou.
Era trziu, seara. Poarta se deschise brusc i Mercedes-ul alb
iei repede. Avea geamuri fumurii, aa c era imposibil s tii dac
se afla nuntru, dar o urmrir de la distan.
Toyota lor maronie nu ieea n eviden i oricum, Papa i
spusese c n Bangkok nu era greu s urmreti o main. Nu
ajungea niciodat s i-o ia prea mult nainte. n timpul conflictelor
din anii 70 thailandezii glumeau c Bangkok-ul nu va fi invadat
niciodat. Vietnamezii s-ar mpotmoli n Bulevardul Rama IV i ar
renuna, prefernd s se ntoarc acas dect s invadeze oraul.
Mercedes-ul se opri lng hotelul Dusit Tiani. Bodyguard-ul
alerg n jurul mainii s deschid portiera i apru May. Toyota
era blocat n trafic, aa c Papa nu fu nevoit s parcheze. Michael
cobor, erpui printre camioane i autobuze i o urm n foaier. Se
uit napoi la bodyguard-ul care era la volanul Mercedes-ului i se
486

- COLIN FALCONER -

ncrunt la portari.
May se ducea la cumprturi. Cnd o ajunse, intrase ntr-un
magazin de bijuterii i se uita la nite brri de jad.
Michael intr i el.
Probabil c-l simise, pentru c se uitase brusc n jur i citi
surprinderea pe faa ei. Apoi i revenise i i concentrase atenia
asupra brrilor.
Michael se apropie de ea, att de mult nct i simea cldura
trupului. Se prefcu interesat de bijuteriile din jad birmanez i
safirele chantaburi, n form de stea.
Unul din vnztori se apropie i-l ntreb pe Michael dac l
poate ajuta cu ceva. Tonul lui sugera c l cntrise deja drept un
client lipsit de importan, dup cmaa sport i pantalonii largi.
Scoase o carte de vizit din buzunarul de la piept, o inu ntre
degetul mare i arttor i art spre un colier de jad. Vnztorul
deschise vitrina i i-l art.
tia c May l privea. Btu din nou n sticl i cltin din cap.
Mulumesc zise el i iei, lsnd cartea de vizit pe
tejghea.
Se uit repede peste umr cnd iei din magazin. Cartea de
vizit dispruse.
Golden Nine locuia ntr-un magazin prpdit de lemn din Soi
Saladaeng. O btrn cu coad neagr i frunte nalt o conduse
pe May nuntru. Golden Nine sttea cu un picior ndoit sub el pe
taburet, sorbind din ceai. Era foarte btrn, cu ochi galbeni, obraji
zbrcii i gura tirb. Avea o aluni mare pe obrazul stng i din
ea i atrnau trei fire lungi de pr alb, de care se trgea tot timpul.
Purta un anteriu din mtase albastr, un fir de aur care l fcea s
apar nvluit ntr-o aur strlucitoare.
Instrumentele prezictorului erau nirate dinaintea sa: o hart
desenat de mn, cu cele dousprezece semne zodiacale ntinse
pe o roat, un set de hri astrologice, un mic Buddha de porelan
i un vas lcuit cu bee de tmie.
487

- OPIU -

Bun ziua, bunicule l salut May, cu respect.


El ncuviin din cap i zmbi artnd spre taburetul de lemn
de vizavi. Se aez.
Golden Nine lu vasul de pe mas, turn nite ceai verde ntr-o
can crpat i o invit s bea. n ciuda vrstei, are nc mini
frumoase, observ ea, cu unghii lungi i forme perfecte. Unghiile
de la degetele lungi, crescuser ca nite gheare i aveau aproape
trei centimetri lungime.
Eti May Wong zise el cu un glas uiertor ca scritul
balamalelor. Locuieti cu Dragonul n casa cea mare.
Cu Dragonul? l ntreb ea.
Dragonul ca brbat zise el i ea i ddu seama c se
referea la Douglas. Te-am vzut cu el.
i vorbea pe un ton dezaprobator. Poate dac putea s-i vad
viitorul, i vedea i trecutul, se gndi ea, roind de ruine.
Ce vrei s tii?
Viitorul meu.
Te-a fcut ceva s te gndeti la viitor?
Da.
May se gndi la cartea de vizit strecurat de Michael, prin care
acesta i cerea s se ntlneasc n Ayoddhya.
Btrnul ncuviin din cap.
Viitorul tu i-e scris n frunte din ziua n care te-ai nscut.
N-ai cum s-l schimbi.
i lu capul n mini. Erau uscate i surprinztor de puternice,
iar degetele sale i pipiau conturul frunii i craniului, cobornd
apoi pe fa, sprncene, buze i brbie. Apoi i lu minile, le inu
spre fereastr, ca i cnd ar fi fost transparente i-i examin
unghiile, frecndu-i liniile palmelor cu degetele. Cnd se declar
mulumit, i ls minile s cad n poal, nchise ochii i pru c
se adncete n trans.
Soarele se filtra n camer prin fereastra cu obloane i May vzu
firicele de praf, plutind n lumina glbuie. Dragonii din hrtie roie
care atrnau de tavan erau micai de o briz blnd.
488

- COLIN FALCONER -

Golden Nine deschise ochii, fcndu-i semn s-i termine ceaiul


i apoi examin frunzele de pe fundul cnii.
Eti cu adevrat norocoas, Dragon Lady. Viitorul tu se
bifurc pe dou crri. Una duce n gura dragonului, iar cealalt
pe vrful muntelui. Una duce la durere, cealalt la fericire. Trebuie
s alegi.
Ce trebuie s fac, Bunicule?
Trebuie s alegi. Nu azi, ci atunci cnd drumurile se vor
despri. Vei recunoate ziua aceea, dar cnd va veni ceasul, va
trebui s stai departe de Dragon. Va trebui s fugi ct de repede
poi. Dac vei fugi cu o secund mai devreme sau mai trziu, te va
distruge.
Ai mai vzut pe cineva? l ntreb ea.
Golden Nine ncuviin ncet din cap.
Pe cine vezi?
Nu este nevoie s-i spun. El este motivul pentru care ai venit
aici.
mi este scris n frunte, Bunicule?
Ai dou nume scrise n frunte, Dragon Lady. Unul din ele va
fi destinul tu.
May ls banii pe podea i iei grbit.

117
Michael sttea n camera lui la Holiday Inn, contemplnd dupamiaza aburind de Bangkok prin fereastra cu sticl groas a
hotelului. Se ridic i ncepu s se fie prin camer ca un leu n
cuc. Voia s termine odat cu misiunea lui, dar mai mult dect
orice, dorea s-o revad. Mcar dac pretextul meu ar fi mai onest.
Crede c vreau doar s-o vd, dar n realitate m folosesc de ea.
Ly May. n amintirea lui, fetia aceea de nou ani nu crescuse;
rmsese un copil n ciuda celor unsprezece ani care trecuser.
Era imposibil s pui semn de egalitate ntre acele amintiri i
489

- OPIU -

tnra superb de acum. Ce o s-i spun? Ce o s-i spun oare?


Era sfiat de emoii contradictorii: uurare c supravieuise,
nerbdare s-i explice ce se ntmplase, c n-o abandonase,
dezgust fa de ceea ce devenise. i mai ales fa de realitatea cu
care era confruntat: micua hmong cu nas rozaliu, picioare
murdare i zmbet inocent devenise o femeie a triadei. Evoluia ei
era complet.
Lu una din revistele de pe msua de cafea: Revista Economic
a Orientului ndeprtat. Ddu paginile nervos i se trezi uitndu-se
la fotografia propriului su tat, ce-i zmbea pe o pagin de
reclam:
FOSTUL EROU DE RZBOI
CONDUCE O BANC PARTICULAR
NEW COMMODITIES HOUSE
Cnd maiorul Jonathan Dale i-a schimbat uniforma militar
cu costumul dungat de bancher, a adus cu el experiena de
management a unui om care a rspuns de vieile a mii de soldai i
expertiza financiar a unui ofier superior care a administrat
bugete i programe de milioane de dolari. Ca orice director capabil,
intenioneaz s discute personal cu noii si clieni i s-i sprijine
n rezolvarea problemelor complexe ale finanelor internaionale.
Ca nou director al Ageniei Internaionale de Investiii Pacific din
San Francisco, maiorul Jonathan Dale spera s se situeze n
fruntea afacerii americano-asiatice din urmtoarea decad.
Se uit la data revistei. Isuse! Acum o lun. O lun i tatl su
nu-i suflase o vorb. Michael vorbise la telefon de dou ori ntre
timp i nu-i spusese nimic; pomenise ceva despre o activitate de
consultan pe cont propriu.
Cu dou luni n urm, Pacific International Investments nu
nsemnase nimic pentru Michael. Prima oar auzise de el n
Chiang Mai. Aveau un birou n aceeai cldire cu DEA. Cnd l
490

- COLIN FALCONER -

ntrebase pe Lee despre ei, rnjise i-i spusese: Este Banca de


Droguri Condus de al Treilea Etaj.
Ridic telefonul i form numrul tatlui su, dar se rzgndi i
trnti receptorul telefonului.
Apoi, arunc revista prin camer.
Papa are dreptate. Este din ce n ce mai greu s gseti pe
cineva cruia s-i pese. Mai ales n propria ta familie.
Oamenii stteau la coad s atepte vaporul spre Ayoddhya, o
barc ngust cu locuri pentru aproximativ cincizeci de persoane.
Ea era naintea lui, la coad, cu bodyguardul n spatele ei; tipul
prea plictisit i posomort, n costumul su nchis la culoare i
inevitabilii ochelari de soare. Era mai mic de statur dect ea i
semna cu un boxer. Pe lng el, May prea fragil i frumoas,
ntr-o bluz galben de mtase i o fust neagr, strmt. Nimeni
n-ar putea s-i ia drept un cuplu, se gndi el.
Michael se mbrcase special pentru aceasta ocazie, i pusese
cea mai strident cma pe care o gsise cu ananai portocalii
i cocotieri verzi, i atrnase un aparat de fotografiat Pentax pe
umr i avea nite pantaloni albi scuri i voluminoi. Oribil, se
gndi el. Strategia lui era ct se poate de simpl. Nu m pot
ascunde ntr-o mulime mic, aa c o s m costumez ct mai
absurd, ca s nu m suspecteze mai trziu.
May se aez n partea umbrit a vaporului; Michael se instal
la pupa i ncepu s fac fotografii. Vasul nainta ncet pe ru,
oprindu-se n dreptul colilor i templelor, unde pasagerii ateptau
n sli mici. Case cu acoperiuri roii de tek se ridicau din ap, pe
piloni, iar femeile stteau pe vine, lng ru, s-i spele lucrurile.
Copii n pielea goal sreau n ap, ipnd i fcndu-i cu mna
farang-ului n haine ridicole.
Dup un timp, Michael se stur de aceast arad, puse
aparatul de fotografiat de-o parte i o privi. Se ntreb ce dracu o
s-i spun.
Restaurantul din hotel avea aer condiionat, iar chelnerii n
491

- OPIU -

haine negre i papillon se nvrteau n jurul ctorva clieni n


general thailandezi n vacan. Michael nu-i ridic privirile cnd
May intr cu bodyguardul su, care prea posomort i plictisit.
ntreb special cu un pronunat accent american dac aveau cotlet
de porc sau hamburger, jucndu-i rolul pn la capt.
Apoi, comand homari. n timp ce mnca, studie un ghid
turistic i bu pe nersuflate trei beri. Se cltin cnd se ridic i
cnd trecu pe lng masa lui May, fu ct pe ce s cad peste ei.
Bodyguard-ul sri n picioare furios, privindu-l cu ochi plini de
ur.
Michael se scuz respectuos i se oferi s plteasc butura pe
care o rsturnase, n timp ce May ncerc s-l domoleasc,
zmbind graios. Michael iei din restaurant i travers foayerul.
Gata, o fcuse. La bine i la ru. Gata, micu May, SUA este
napoi n ora i acum o s te bgm din nou n rahat.
Hanul Bang Pa fusese construit de Regele Chulalongkorn n
amintirea soiei sale care se necase cnd se scufundase vaporul n
lac. Frumosul pavilion fusese construit chiar n mijlocul apei o
sal din lemn sculptat, pe o platform cu piloni din piatr
semipreioas.
l atepta deja acolo a doua zi dis de diminea, cnd Michael
sosi de la Ayoddhya, ntr-o tuk-tuk. Prea c nu-l vzuse, sttea
gnditoare, contemplnd apa. O privi un timp.
Un deget de cea se ntinse peste lac.
Este att de frumoas, se gndi Michael. Nu-i vine s crezi c
este aceeai Ly May, este imposibil s nelegi cum rncua cu
pmnt sub unghii s-a putut transforma ntr-o femeie rafinat, cu
ciorapi de mtase i diamante la gt.
n timp ce privea, fcu un balon de gum, care i se sparse de
nas. Rse i fata ntoarse capul.
Zmbea i ea.
Tu m-ai nvat lucrul acesta.
tiuse de la nceput c se afla acolo.
492

- COLIN FALCONER -

Ly May zise el.


i ncruci braele i i nclin capul ntr-o parte.
Cum ai fcut asta? Cum ai aranjat totul?
nl din umeri, de parc n-ar fi neles.
Prenom spune c are un foc n stomac, nu poate dormi, a
zbierat toat noaptea, de parc ar fi fost pe moarte. Ai pus un phi
ru n el.
Cnd m-am lovit de masa voastr i-am turnat ceva n bere. O
s se fac bine, n-o s moar.
Unde este cmaa aceea colorat?
El zmbi. Costumul de turist de ieri fusese nlocuit de jeani i
o cma alb de bumbac.
i place? Atunci o s i-o druiesc.
Era deschis la cma i fata vzu micul Buddha de jad pe
care-l purta la gt. nurul original din piele fusese nlocuit de
mult cu un lan de argint. l atinse uor cu degetele.
i-a adus noroc?
Pn acum, da.
Deveni brusc serioas.
Ne plimbm, O.K.?
O luar pe o potec, pe lng lac. Sttea departe de el,
prudent.
A vrea s-i pun attea ntrebri zise el.
i eu la fel.
mi amintesc mi amintesc de o feti cu ochi mari, care nu
voia s vorbeasc. mi amintesc c avea noroi sub unghii i purta
n fiecare zi aceeai rochie neagr, zdrenroas.
Ce altceva i mai aminteti?
C te-am vzut cu un bandaj nsngerat pe fa, undeva, ntrun spital. mi amintesc de pilotul care a riscat ca s te duc la
Udron, aa cum l rugasem.
Ea i muc buza furioas, cuprins de emoii. Dar refuz s-l
priveasc.
mi amintesc c tipul a fost ucis i nu tiam unde se afl
493

- OPIU -

fetia. Apoi, peste cteva sptmni am fost rnit i am fost trimis


n SUA. M-am ntors la Saigon s te caut, Ly May.
Se opri s-l priveasc. A vrea s te cred, spunea faa ei, dar am
nevoie de dovezi. Se apropie i i ddu prul la o parte ca s-i
vad cicatricea alb de la baza prului.
Ran de rzboi.
i atinse cicatricea cu buricele degetelor. O simea cum tremura.
n cele din urm, se trase de lng el.
mi pare ru zise el.
Asta era dovada. Acum se lmurise.
Mi-ai salvat vederea, Mai Koo. Dar cnd nu te-ai ntors, am
murit. Aici, nuntru. Imagineaz-i ce am simit n inima mea. Pe
atunci eram doar o feti i nu nelegeam. mi amintesc c te
uram.
Nu tia ce s-i spun.
Bnuiesc c lucrurile au ieit bine n cele din urm zise el,
tiind c nu era adevrat.
ntinse mna i ea tresri cnd i atinse obrazul. Se ntoarse cu
faa spre el. Se vedea un mic semn deasupra pleoapei, unde schija
i strpunsese ochiul.
Doctorii l-au salvat zise ea. ns cu cellalt nu disting prea
bine. Vd totul n cea, dar sunt mulumit.
Cum ai ajuns aici, Ly May?
Atinse diamantul de la gtul ei.
Ce s-a ntmplat?
Fetele frumoase primesc ntotdeauna lucruri frumoase.
Unde ai nvat s vorbeti englezete? i thailandez? Cum
ai scpat din Saigon?
Cltin din cap i-i ddu mna la o parte.
Am avut noroc.
Ea se ndeprt i o urm. Simea o greutate n piept. Nu era
sigur dac va reui s fac ce-i propusese.
Am repetat aceast scen de mii de ori spunea ea. M-am
gndit c o s te vd i o s m recunoti imediat. ns tu m-ai
494

- COLIN FALCONER -

luat drept o prostituat n cutare de clieni.


Se uit la el, ateptnd ca el s-o aprobe, dar rmase tcut.
Am ars tmie pentru tine, m-am rugat Fecioarei Maria s te
mai vd mcar o dat. Ari la fel, Mai Koo.
Merser n linite un timp.
i acum poi s-mi spui ce caui la Chiang Mai?
Acolo lucrez.
Dar presupun c nu mai eti pilot.
Nu, nu mai sunt.
Se ntoarse i-l privi desfigurat.
Douglas.
O fix din priviri.
Nu te mai uita la mine de parc a fi o prezictoare. S tii c
am i eu creier. Pn s se mbolnveasc Prenom, am crezut c
m-ai urmrit pentru c voiai s-o vezi pe Ly May, s afli dac este
O.K. Cred c voiam de asemenea s te vd. Te iubesc prea mult,
Mai Koo, ca o ranc proast ce sunt. Dar, dup ce Prenom s-a
mbolnvit aa de ru mi s-a prut suspect. M-am ntrebat ce
caui la Chiang Mai i la Bangkok. Nu eram sigur, dar acum am
neles.
Michael continu. N-avea chef s-i justifice misiunea.
tii cine este acest om? o ntreb el.
Da, tiu. Dar nu conteaz. Lumea este plin de rutate.
Trebuie s triesc i s mnnc.
Nu n felul acesta.
De ce nu? ie i vine uor s vorbeti, pentru c n-ai
flmnzit. Niciodat n-ai dormit n noroi i n-ai fcut lucruri
murdare pentru bani. i-a fost vreodat foame, Mai Koo?
Acest om vinde nenorocire.
Dar nu mi-o vinde mie. Eu am grij doar s fiu frumoas
pentru el i s-l satisfac cnd dorete. i el m rspltete cu aur,
ca cel de la mna mea, aa c atunci cnd o s mbtrnesc, nu o
s vnd lucruri din lemn i rambutan la colul strzii ca s-mi
asigur existena. Nu-mi vorbi mie de nenorocire i mizerie! Acum
495

- OPIU -

nu triesc n mizerie!
Sora mea i-a distrus viaa din cauza heroinei. Era s moar
de dou ori.
Atunci, mi pare ru pentru tine. Dar mi pare mai ru
pentru mine. Eu nu m droghez, dei cred c am avut mai multe
necazuri dect ea.
Michael simea c se nvrte totul n jurul lui. Li spunea c sora
lui era singur vinovat de halul n care ajunsese. Sugestia ei l
uluise.
Sora mea
Dar nu-i gsea cuvintele.
Michael tia c pierduse controlul asupra situaiei.
Dac ne ajui, n-o s mai flmnzeti niciodat.
N-o s mai flmnzesc oricum.
i art Piaget-ul de aur i diamantele de la mn. tia c nu
avea rost s-i explice.
De asta mi fceai ochi dulci, Mai Koo? Ca s fiu spioana ta?
Nu zise el. Nu numai de asta.
i ddu seama c nu-l credea. Nu-i spuse nici mcar la
revedere. Se ntoarse i plec.

118
Cnd May se ntoarse de la Ayoddhya, Douglas o duse la un
restaurant select de pe bulevardul Suriwougse. n mijlocul camerei
erau uri n cuti i o groap cu erpi. Cnd intrar, o mangust i
o cobr se bteau pe via i pe moarte.
Se aezar la o mas vizavi de masa cu erpi. Douglas comand
un cognac.
Te-ai distrat, n timp ce am fost plecat? o ntreb el.
May tia c nu punea niciodat o ntrebare fr s aib un
motiv i deveni suspicioas.
Am fost la cumprturi. Am stat o zi la Ayoddhya.
496

- COLIN FALCONER -

Douglas zmbi, dar ochii lui rmaser reci, inexpresivi. May era
obinuit cu toanele lui, dar tot o nspimnta. i petrecuse
ultimii doi ani cu Douglas Ho i tot nu-l nelegea.
Fcu semn spre chelner care aduse o pereche de cleti de oel i
scoase o cobr de un metru i jumtate din groap, lng cuca
urilor. Cu o micare dibace, ndelung exersat, apuc arpele de
cap cu o mn, iar cu cealalt i despic corpul cu o lam, de la
gt i pn la coad. Stoarse sngele ntr-o can mare, pe care
Douglas o ddu peste cap. Sngele de cobr era un afrodisiac
garantat.
Chelnerul scoase apoi fierea i tie corpul arpelui n bucele
mici pe care le fripse chiar acolo, lng mas.
Prenom spune c ai plecat singur la Ayoddhya.
S-a mbolnvit. Ai fi preferat s stau la hotel i s ascult
sunetele dezgusttoare, care rsunau n toalet?
i-am spus s nu iei niciodat singur.
M plictiseam.
Prenom spune c ai nceput s iei cam des, de una singur.
May i aminti de episodul din Chiang Mai.
Poate ar trebui s-mi gseti un bodyguard mai eficient.
Cred c ai dreptate.
May se prefcu indiferent. Se uit la groapa cu erpi.
Mangusta fcuse o greeal. Se aventurase prea aproape de cobr
i colii acestuia i strpunser blana. Acum tremura i se zbtea.
Douglas se aplec spre ea.
i dau un sfat, micu May. S nu-mi trdezi niciodat
ncrederea.
De ce a face asta?
Chiar, de ce? repet el, sorbind din cognacul Hennessy.
Dac vei ndrzni, o s te tai n dou ca pe aceast cobr i o s-i
mnnc fierea.
Zicnd acestea, bg n gur mruntaiele arpelui.
I se prelinse pe brbie un suc sngeriu.
497

- OPIU -

119
Hong Kong.
Reedina lui Sammy Chen era cocoat sus, pe culmea
muntelui Davis chinezii i spuneau Moh Sing Ling Dealul De
Unde Se Pot Atinge Stelele. Semna cu un palat al dinastiei Ming,
jgheaburi ntoarse i curburi rococo ascuns n spatele unor
ziduri nalte. Dale albastre i verzi sclipeau n soarele timpuriu de
diminea, de parc ar fi fost poleite cu ghea.
Dou pori din fier forjat erau strjuite de-o parte i de alta de
dragoni sculptai. Un chinez n costum nchis la culoare sttea de
paz. Cnd l vzu pe Douglas, deschise imediat porile, ca acesta
s intre cu maina.
Sammy Chen era n biroul lui, o camer obinuit ca
dimensiuni. Era mobilat cu lucruri costisitoare; dou tablouri n
ulei, de Andrew Wyeth, o statuie a lui Ganedra, nalt ct un om i
sculptat dintr-o singur bucat de mahon; un cap de bronz al lui
Shiva, furat dintr-un templu indian. Un birou greu, din lemn de
trandafir sttea n faa unei ferestre mari, cu geam fumuriu, care
ocupa tot peretele. Dincolo de fereastr, un balcon ddea spre un
bazin n form de rinichi i, n deprtare, se zreau turnurile albe
ale Kowloon-ului.
Sammy sttea cu spatele la el, mbrcat ntr-un halat de mtase
roie, cu doi dragoni brodai. Turna mncare pentru peti n
acvariu. Un uria pete auriu plutea lene pe ap, cu botul apsat
de sticl.
Douglas.
Kee Lung zise el, cu respect moderat.
Am vrut s discut cu tine. Am luat o hotrre n privina
Americii.
Douglas fu cuprins de entuziasm. n sfrit. Timp de aproape
doi ani se gndiser s-i mute baza operaiunilor n San
498

- COLIN FALCONER -

Francisco. Douglas de-abia atepta; n felul acesta, profiturile


rezultate din heroin vor crete vertiginos. Aveau deja propria lor
reea i companii aeriene internaionale hamali i piloi mituii
de ei, care puteau transporta cantiti mari la Vancouver i San
Francisco. Dac se stabileau pe coasta de vest a Americii, vor
putea s manevreze vnzarea en gross a produsului i s orienteze
profiturile spre investiii sigure. Doi din fiii lui Sammy Chen
locuiau deja la San Francisco i puseser bazele triadei Fei Long n
cartierul China Town55. Acum, erau proprietari de baruri de noapte
i cazinouri. Plteau un procent din afaceri lui Henry Wing, ca si arate respectul, dar Douglas bnuise de la nceput c, atunci
cnd va fi vremea, vor aduce proprii soldai ai triadei din Hong
Kong ca s-i provoace n plin strad pe oamenii lui Chuen Chung
Wa.
Sammy iei pe balcon. Vrejuri de iasomie, ude de rou, se
ncolceau n jurul gardului de fier forjat. Dealurile Noilor Teritorii
erau ascunse parial de nori albi, descoperind portul, cuprins deja
de o activitate febril.
Uit-te la toate acestea, Douglas. Peste douzeci de ani,
comunismul va pune stpnire peste tot, iar aceast cas de var
va fi folosit probabil de vreun demnitar din Peking.
Mai este mult pn atunci.
Pentru un om de afaceri, douzeci de ani sunt ca i mine.
Sammy amui, cu faa ntoars spre ora. Soarele dimineii nu-l
avantaja, i scotea n eviden pungile de sub ochi i gua care-i
atrna pe lng brbie.
Discutm de mult despre aceast extindere spre America. La
ultima ntrunire, te-ai declarat mpotriva alianei cu fraii notri
Hung Mun din San Francisco. i-ai exprimat de asemenea dorina
s lum o atitudine mai agresiv fa de italieni.
De ce nu? Avem relaiile necesare, i livrm deja heroin
numrul patru la Miami i San Francisco. Dac am vrea, am
putea s-i scoatem pe italieni din afaceri.
55

Oraul chinezesc (eng.) (n.red.)


499

- OPIU -

Pi tocmai, Douglas, este vorba de-o afacere, nu de rzboi.


Dac umplem strzile de snge, o s ne punem n cap poliia
american. i nu are rost, pentru c putem s ne mbogim cu
toii.
De ce s colaborm cu ei? Le livrm heroina numrul patru
i se mbogesc pe spinarea noastr. Toi tiu c distribuitorii
obin cele mai mari profituri.
Dar suntem oameni de afaceri, nu soldai. Vrei s lupi cu
Chuen Chung Wa i Mafia? Chuen Chung Wa sunt cea mai
dominant triad din China Town al San Francisco-ului.
I-am putea nfrnge separat. i, la urma urmei, heroina este
n minile noastre. Ei trebuie s vin la noi, nu noi la ei.
Pot s-o ia i din alt parte. Eti prea lacom.
N-am fi ajuns aici, dac n-am fi fost puin lacomi.
Nu, n-a fost lcomie. Am gsit oportuniti de afaceri, le-am
fructificat, i am creat posibiliti de mbogire pentru toi. Aa
ne-am ntrit poziiile. Cnd eram la Saigon, plteam taxe
guvernului vietnamez i poliiei. Iar acum, la Bangkok, dm ce li se
cuvine thailandezilor. Aa se fac afacerile.
Da, cu guvernul, dar nu i cu concurena.
Trebuie s lum n considerare i alte aspecte.
Douglas rmase tcut.
Rzboaiele cost scump. Ctigtorul poate s se transforme
oricnd n nvins. Un conflict de amploare ntre bandele rivale ar
atrage atenia ziarelor i poliitii ar fi obligai s ia atitudine. La fel
ca i politicienii. i atunci, cine o s ne mai protejeze? Mai bine s
operm n bezn, anonimi. Chiar dac am ctiga btlia, este
posibil s pierdem rzboiul.
Sammy se ntoarse i se uit la Douglas.
Uneori este bine s faci compromisuri.
Se strdui s-i stpneasc furia i dispreul. Bnuise c
Sammy o s ia aceast hotrre. mbtrnea i i pierduse
ndrzneala. Voia s lase afacerea pe seama contabililor i
avocailor.
500

- COLIN FALCONER -

Sptmna viitoare plec la San Francisco continu


Sammy. Am o ntlnire la nivel nalt cu 489 al triadei Chuen
Chung Wa, Henry Wing. O s m ntlnesc de asemenea i cu cei
din familia Trinca. Nu va fi rzboi.
Da, Kee Lung zise Douglas.
tia c ar fi imprudent s insiste. Sammy n-o s se
rzgndeasc i, dac l-ar aproba, n-ar face dect s-l previn n
legtur cu adevratele sale intenii.
Eti dezamgit?
Da, ns m nclin n faa marii tale nelepciuni, Kee Lung.
Eti un rzboinic nentrecut, Douglas. n asta const puterea,
dar i slbiciunea ta.
Se ntoarse s contemple panorama dimineii.
Te vei ocupa de afacerile mele din Hong Kong, pn m
ntorc.
i mulumesc, Kee Lung.
Kee Lung! Dragon-Nenfricat! Eti un dragon fr dini i fr
gheare i tot San Franeisco-ul va ti asta! Henry Wing va pretinde
o cot parte din profituri n semn de respect i i vei pierde
prestigiul. Dac mergem n America, trebuie s-o facem cu cuitele
n mini sau deloc. Te vinzi lui Henry Wing i brbatului aceluia
alb, Trinca. O s rd de noi, vor ti c suntem slabi i, ntr-o zi, o
s ne nghit!
Un uliu solitar plana deasupra vrfului de munte. Zri ceva pe
pmnt, probabil un oarece sau o oprl mic i se ls n picaj.
Peste cteva secunde, se ridic din nou, ipnd triumftor, cu
prada zbtndu-se n cioc. Un semn ru pentru tine, se gndi
Douglas. Aa o s te distrug i eu.
Fie ca norocul s-i zmbeasc n afaceri i spuse el i
plec furios.

120
501

- OPIU -

Bangkok.
Noelle veni de pe teras. I se scurgea apa pe corp i lsa urme
pe tek-ul ntunecat. Costumul de baie era mai mult dect sumar
dup prerea lui Lucien i-i dezgolea prea mult snul, care palpita
acum, dup ce strbtuse de patruzeci de ori bazinul. Mici
picturi de ap i sclipeau pe piele ca nite diamante. Lucien i
ddea seama c prietenul lui, Jean-Claude o urmrea n timp ce
se ndrepta spre barul din col i i turn nite whisky Mekong
ntr-un pahar cu ap mineral. Bikini i se lipiser de piele i JeanClaude nu-i putea lua ochii de la ea.
Lucien i drese glasul, spernd n zadar s le aminteasc la
amndoi de bunele maniere.
Bonjour, Jean-Claude, a va?
Oui, a va zise el, pe un ton rguit.
Noelle cinase cu tatl lui Jean-Claude, ataat la ambasada
francez. Lucien i imagina ce gndea. Uneori, familia i prietenii
mei sunt la fel de dezgusttori.
Ce facei biei?
Jean-Claude se pregtea s plece zise Lucien.
Jean-Claude se mbujorase. Are privirea vinovat a bieelului
prins ntr-un magazin de lenjerie feminin se gndi Lucien. Ar
trebui s-l arunc n piscin, ca s-l rcoresc.
Da, ar fi mai bine s m duc acas mormi el.
Te conduc pn la ieire i spuse Lucien.
Cnd se ntoarse, o gsi pe Noelle cu un prosop nfurat n
jurul ei, stnd pe un ezlong lng piscin, cu paharul de butur
n mn. n prul ei negru, avea un boboc de frangipani.
A vrea s nu mai faci asta, maman.
Ce s nu fac? l ntreb Noelle dulce.
Ai peste patruzeci de ani, pentru numele lui Dumnezeu. Eti
mama mea.
Cu ce am mai greit, acum? Am notat, atta tot.
tii foarte bine ce ai fcut. Nu te mai preface!
502

- COLIN FALCONER -

i zmbi. n clipa aceea, i venea s-o sugrume.


Flirtez i eu puin, ce-i cu asta? Nu-i nimic ru mi alint
ego-ul. i, pe urm, nu art prea ru pentru o femeie btrn, nui aa?
Ar trebui s-i fie ruine.
Ai fi mai fericit dac a fi gras i btrn i s-ar revrsa apa,
cnd a intra n piscin?
A fi fericit dac i-ai pune un prosop nainte s apari n faa
prietenilor mei.
l fcea s se simt de parc ar avea o sut de ani. Oare cum
reuea asta? La vrsta lui, ea ar trebui s fie cea care s-l certe
pentru excesele sale.
Nu trebuie s-i faci griji pentru mine anul viitor zise ea.
Vei fi la Paris i n-o s te mai stnjenesc.
i ce-o s faci?
O s-i chem pe toi prietenii ti i o s dau o mare petrecere
aici.
Se ridic i apoi vzu expresia lui.
Oh, Luc, nu fi att de suprat. Glumeam doar.
Eti prea frumoas, ca s nu te iau n serios.
Se mbujor de plcere.
Oh, Luc. tii ntotdeauna ce s-i spui mamei tale! exclam
ea i se duse s fac du.
Pe msur ce dup-amiaza ceda locul nserrii, stupele aurite
sclipeau n lumina soarelui ca nite monede de aur pe o ap
murdar. Soarele la asfinit se fcuse portocaliu-ruginiu, dincolo
de ceaa lptoas i fumul gazelor de eapament. Acoperiurile
roii ale oraului i turnurile albe, nalte, ale hotelurilor pleau
repede n noaptea fierbinte, iar bzitul insectelor se amesteca cu
uruitul traficului de pe oseaua Sukhumwit. Peste o jumtate de
or, Noelle apru din nou, mirosind a Balmarin. S-a mbrcat
extraordinar de elegant, se gndi Lucien. Avea o rochie neagr,
mini, Patou sau Givency, foarte scump. Purta brri de aur la
mini i un colier cu rubine birmaneze la gt. Avea dreptate, nu
503

- OPIU -

arta ru pentru vrsta ei. i apruser cteva riduri fine, n jurul


ochilor i, dac te uitai foarte foarte atent, observai cte un fir alb
n buclele ei de abanos, dar asta prea s-i sporeasc farmecul.
Jean-Claude cel puin, aa considera.
Ai uitat, Luc? Tatl tu te-a invitat la cin.
Sunt gata zise el.
Era mbrcat ntr-o cma de bumbac, fr mneci i blugi,
aa cum purtase toat dup-amiaza.
N-o s te lase s intri dac apari aa, dei ai blugi Kalvin
Klein.
Atunci, n-o s merg.
Dar este ziua ta de natere. tiu c eti un adolescent rebel,
dar ncearc s te pori frumos.
tii cum o s fie!
Este tatl tu, Luc. Nu-mi place, n-am ncredere n el, a
prefera s m arunc peste un gard electrificat dect s fiu n
preajma lui, dar este tatl tu i vom merge.
Ai avut mereu aceste sentimente, sau te-ai mblnzit pe
parcursul anilor?
Te rog, du-te i mbrac-te.
Vznd c n-avea de gnd s se urneasc din loc, i spuse:
Dac nu, l sun pe Jean-Claude i-l rog s m nsoeasc.
O porni spre dormitor. Cnd se ntoarse, apru ntr-un blazer,
pantaloni largi i, chiar merde alors, o cravat.
Aa este mai bine zise Noelle ncntat.
Nu uita, s nu atingi subiecte sensibile. Ast-sear nu avem
nevoie de scandal.
Nu uit niciodat i rspunse mama lui.
Baptiste Croc era un brbat impresionant, Lucien trebuia s
recunoasc acest fapt. Peticul de piele de la ochi, prul grizonat,
zmbetul palid i imagin de ce mama lui se ndrgostise de el
la prima vedere. Lucien nsui fcuse odat greeala s-i prezinte o
prieten. Se inuse de Baptiste tot restul nopii, agndu-se de
fiecare cuvnt al lui i-l ignorase complet pe Lucien. Nu avea dect
504

- COLIN FALCONER -

aptesprezece ani. Baptiste era destul de n vrst s-i fie tat i de


asemenea, destul de experimentat ca s-o descurajeze, dar n-o
fcuse.
ns toi erau vrjii de farmecul tatlui su, de cum l vedeau.
Trebuia s-l cunoti bine, cu adevrat, ca s tii c fiecare
bomboan putea s fie nvelit n otrav.
i atepta deja cnd sosir la restaurant, mbrcat n sacou,
pantaloni i cma neagr de mtase. Un lan gros de aur sclipea
la gt, printre firele argintii de pe piept. Era singur, Slav
Domnului. Cel puin avusese decena s nu-i aduc una din
amante la ziua fiului su.
M rog, aproape singur; Lucien observ cei doi brbai care
stteau posomori i tcui la masa alturat. Costumele lor
elegante nu reueau s ascund umflturile de la ncheietura
braelor. Aveau fie o dereglare glandular, fie Beretta de 9 mm,
hotr el.
Baptiste se ridic s-i salute i Noelle l ls s-o mbrieze. La
urma urmei, era o ocazie deosebit. Apoi i lu mna lui Lucien
ntr-a lui, i-l strnse la piept. Lucien se desprinse ct de repede
reui.
La muli ani, Lucien i spuse Baptiste.
Dup ce se aezar, bg mna n buzunarul hainei i scoase o
cutie neagr, dreptunghiular.
Poftim, i-am adus un cadou.
Lucien i deschise. nuntru era un Rolex Oyster prezidenial,
btut n diamante. Costase o sum de cinci cifre, cel puin, n
dolari SUA. Un gest exagerat, tipic pentru tatl su. Lucien i
privi mama, care-i ngropase capul n lista de bucate.
Mulumesc, Baptiste zise el.
Mulumesc? Atta tot?
Sunt puin copleit.
Tatl su se posomor.
Eti la fel ca mama ta. Nici pe ea n-am reuit s-o mulumesc,
indiferent ce a fi fcut.
505

- OPIU -

Atept s vad cum va reaciona Noelle, dar ea rmase


indiferent.
S tii c ai depit recordul personal i spuse Lucien. Nau trecut dect treizeci i opt de secunde i ai aruncat deja prima
sgeat la adresa lui maman.
Este un scor neoficial zise Noelle, fr s-i ridice privirile
din list. Cu Prezidenialul, vei putea s calculezi pn la sutimi de
secund.
Chelnerul le aduse o sticl de Taitinger Brut de Brut. Turn
ampania spumoas n trei cupe i Baptiste ridic una din ele.
Am comandat ampanie s srbtorim. Ce i-ai luat biatului
de ziua lui, Noelle?
O pereche de osete.
El i arunca o privire rece, tiind c-l ironiza.
i un avion Lear adug ea.
V rog spuse Lucien. N-am putea s bem ampania n
linite?
Ciocnir paharele. Acum tia c va fi una din acele nopi
furtunoase.
Restaurantul era rcoros, aromat, cu miros de condimente i
ghimber. Fereastra ddea spre fia ntunecat a rului Chao
Phrya i ctre sclipirea oraului din vale. Luminile sampanelor i
barjelor de tek de pe ru semnau cu nite mute luminoase.
Deci, Lucien, ce ai de gnd s faci acum, dup ce termini
coala? l ntreb tatl su.
Am fost acceptat la Sorbona.
La Sorbona. i ce o s studiezi?
Afaceri.
Baptiste nl din sprncene i se uit la Noelle.
Ar fi trebuit s-l trimii la mine. L-a fi nvat tot ce are
nevoie s tie despre afaceri.
Mai ales despre afacerea cu droguri.
Nu-mi ine lecii de moral, Noelle. Nu tiu dac ai observat,
506

- COLIN FALCONER -

dar trim ntr-o lume murdar. Vecinul tu, colonelul Pramural, de


exemplu. Ca poliist, ctig dou sute cincizeci de dolari SUA pe
lun. Dar casele din cartierul tu select valoreaz o sut de mii de
dolari fiecare i, din ntmplare, tiu c bunul colonel are un cont
secret ntr-o banc elveian, cu o sum de apte cifre. Nu exist
nici o diferen ntre mine i alii din Thailanda.
Nu vreau ca fiul meu s umble cu droguri.
M subestimezi. Eu nu umblu cu droguri. Le livrez n
containere. i nu uita c tot ce tiu am nvat de la Rocco.
Cnd pomeni de tatl ei, Noelle se nroi, amuind pe loc.
Baptiste zmbi, tiind c ochise direct n punctul vulnerabil.
Dar ie, cum i mai merge, Noelle? Ce se mai ntmpl n
lumea modei?
Se simea dispreul din glasul lui, ori de cte ori pomenea de
afacerile ei. Lucien avea impresia c tatl lui ar prefera s-o vad
falit, cerind pe strzi, dei susinea c o iubete.
Luna trecut am deschis nc un magazin pe Indra Regent.
Mi-a mers bine n ultima vreme.
Nu reacion la aluzia ei.
Exist brbai n viaa ta?
Vrei s-i dau numele i adresele lor?
Doar numele. Adresele pot s le gsesc i singur.
Zmbi, dar Lucien se gndi c nu glumea deloc.
Noelle mnca un homar condimentat. Lucien o privea cum l
savura. Toate gesturile ei erau senzuale.
Am civa prieteni apropiai, Baptiste i o anumit via
social. Dar nu m mai ndrgostesc. Am ncercat de dou ori, dar
nu mi-a plcut.
De dou ori? repet el, posomort.
i imaginezi probabil c o dat ar fi fost de ajuns s m
lecuiesc.
Pe mas se afla un ghiveci de flori. Baptiste lu o floare i o inu
ntre degetul mare i arttor.
Inimi nsngerate zise el. tii legenda, Lucien? O tnr
507

- OPIU -

prsit de iubitul ei i-a vrsat lacrimile pe aceast floare i de


atunci face boboci asemntori lacrimilor. Prsirea. O tem
potrivit pentru aceast sear.
Noelle i ddu farfuria la o parte.
Te rog, cherry, o s ne faci pe toi s izbucnim n lacrimi.
Vorbesc serios. Aa m simt, prsit.
Noelle se aplec spre el i i cobor vocea.
Te-am iubit odat, Baptiste. Te-am iubit mai mult dect viaa
mea. i-am acordat destule anse. Dar, pe atunci, iubeai alte flori
albe mai mult dect pe mine.
Zicnd acestea, se scuz i se ndrept spre toalet.
Baptiste i aprinse un trabuc i, sprijinindu-se de sptarul
scaunului, contempl fumul care se nla spre tavan.
Te-ai descurcat bine i spuse Lucien.
Dac tii care este cel mai bun mod de a m descurca cu
mama ta, te rog s mi-l mprteti, Lucien. l caut de-o via
ntreag.
El nl din umeri.
Nu tiu de ce ne purtm aa. Este foarte stresant pentru
mine.
tiu ce vrei s spui, papa.
Ar trebui s m vizitezi din cnd n cnd, fr ea.
De ce?
Baptiste l fix cu ochiul su ntunecat. Lucien i feri privirile.
Nu vrei s-i vezi propriul tat?
Lucien ncerc s-l domoleasc.
Nu eti niciodat n ora i nu tiu unde te duci.
Trebuie s-mi vd de afaceri. Dar nu mi-ar strica s m ajute
cineva.
Poate o secretar?
Baptiste se aplec spre el.
Hai s ncetm cu jocurile.
Puse mna pe braul fiului su.
Ce-ai de gnd s faci cu viaa ta? i doreti s mergi la
508

- COLIN FALCONER -

universitate? S primeti o educaie aleas? Ce pot s te nvee


acolo? Afaceri! O s-i spun eu cum se fac afacerile. i castrezi
oponentul nainte s te castreze el pe tine. Poftim, n asta constau
afacerile. Te-am scutit de trei ani de studiu.
Grozav, papa. mi dai i diplom?
Pot s-i dau mai mult dect att. Sunt n msur s-i ofer
orice. Ce-i doreti? Hai, spune-mi! Fete? S joci la cazino? Maini
de curse? Sau poate ai vrea s joci ah? S te joci, pur i simplu?
Nu vreau s m amestec n jocurile tale.
De ce nu? Ce tii despre mine? Ce i-a spus?
Lucien se simi stnjenit.
Nu mi-a spus nimic.
Sunt membru n consiliul de conducere al unei bnci, am
aciuni investite n magazine, hoteluri, companii miniere i navale.
l cunosc pe regele Thailandei, invit la cin minitrii
guvernamentali. i-a spus asta vreodat?
Strnse pumnul i-l ntinse spre el.
i-a spus c eti motenitorul meu? O s-i ndeplinesc orice
dorin. Trebuie doar s-mi spui. i desclet pumnul.
Hai, ia-i ce doreti.
Lucien simi c-l ia cu transpiraie.
Vreau s-mi triesc viaa aa cum cred spuse el.
Baptiste nl din sprncene, cu un amuzament sardonic.
Ai nousprezece ani. Habar n-ai ce este viaa.
n clipa aceea, apru Noelle i Baptiste, se ridic s-i in
scaunul. Este ntotdeauna un gentleman perfect, se gndi Lucien.
Noelle se aez.
Mulumesc, Baptiste. Despre ce discutai voi, brbaii?
ncercam s-l nv ce nseamn viaa.
O discuie ca de la tat la fiu.
Noelle i arunc o privire acaparatoare lui Lucien.
Papa considera c, n loc s m duc la universitate, ar trebui
s dobndesc experien n practic, implicndu-m ntr-o afacere.
Ochii lui Noelle sclipir mnioi.
509

- OPIU -

Nu renuni niciodat, nu-i aa? l ntreb ea pe Baptiste.


Nu, nici la tine, nici la el. Niciodat.
N-o s te las s-l corupi. Nu vreau s-l distrug lcomia, aa
cum te-a distrus pe tine.
Nu poi evita corupia, chrie. Te acapareaz de cnd te nati.
Vom vedea zise Noelle.
Dar, n afar de hotrre, se mai citea ceva n ochii ei.
Frica.
Dup cin, Baptiste scoase o tabacher de sidef din buzunarul
de la piept i i aprinse alt igar ruseasc, fcnd semn
chelnerului.
Vrei un licheur, Noelle? i-a sugera un cognac, dar, n
circumstanele de fa, cred c ar fi mai potrivit ceva mai puin
flambabil!
Rahatul nu arde, Baptiste zise ea, pe un ton dulce.
Brbatul rnji.
Cea.
Asta nseamn cumva c este timpul s plecm? ntreb
Lucien.
Noelle se ridic n picioare. Baptiste i urm exemplul.
ine cont de ce i-am spus i nu uita s-i iei cadoul.
Nu pot.
Ce nu poi?
S-l iau.
De ce? Este o jucrie.
Noelle puse o mn pe braul lui Lucien.
Te-a refuzat pentru c i-am spus s nu te lase s-i vri
ghearele n el.
Frumoase vorbe pentru o mam.
Mulumesc pentru cin, Baptiste. A fost o sear minunat.
N-am neles niciodat de ce m urti att de mult?
Nu-i nimic personal.
Ddu cu pumnul n mas. Toi din jur rmaser ocai.
510

- COLIN FALCONER -

Conversaia ncet i mesenii ntoarser capetele spre ei: femei n


rochii Givency, sclipind de diamante, gentlemeni vestici, elegani i
bronzai, care le nsoeau, oameni de afaceri chinezi, thailandezi i
japonezi, n costume scumpe i sobre. n Thailanda, afiarea
public a furiei era considerat o nepolitee grosolan.
Baptiste ncerc s se stpneasc. Cnd vorbi, opti att de
ncet, nct de-abia se fcu auzit.
Tu es con! Am fcut totul numai pentru tine!
La vremea aceea mi s-a prut o idee bun spuse Noelle. i
acum trebuie s plec; spre deosebire de tine, detest scenele.
Iei urmat de Lucien. Se urc n Mercedes i Lucien o conduse
acas, prin traficul aglomerat de noapte, al Bangkok-ului. De-abia
i vorbeau. Se uit deodat la ea i vzu c-i sclipeau ochii i i se
ntinsese machiajul pe obraji.
O strnse de mn. Se ntreb dac va ti vreodat ce se
petrecuse cu adevrat ntre prinii si. Dar era aproape sigur c
nici nu voia s afle.
Cnd cotir pe aleea din spatele vilei lor, nu observar Toyota
neagr care-i urmrise. Avea farurile stinse i nise din bezn ca
o panter.

121
Un copil sri dinaintea mainii i Lucien aps pe frn. Copilul
scoase un spray, mprtie detergent pe parbriz, apoi le art o
crp i le strig s i dea un baht ca s le curee geamul. Era ceva
obinuit pentru copiii din Bangkok.
Dar, lng vila lor, noaptea
Petit salaud! uier Noelle.
i pierduse rbdarea dup evenimentele de la cin. Deschise
portiera s goneasc putiul. Lucien vzu o umbr n oglinda
retrovizoare, alergnd pe alee i ncerc s-o previn.
Dup aceea, totul se ntmpl foarte repede.
511

- OPIU -

Noelle simi o mn n gt. Scoase un strigt. Primul ei gnd fu


acela c va fi violat. Nici nu-i trecu prin minte c nu ea era inta.
Cel care o atacase o mpinse spre zid, de care se lovi cu capul i
lein.
Cnd i reveni, l vzu pe Lucien luptndu-se cu doi brbai.
Unul din ei urcase n main, iar cellalt ncerca s trag de volan.
Motorul era pornit i maina alunec brusc, lovindu-se de un zid,
cu un zgomot asurzitor de metal ndoit i sticl spart. Brbatul de
lng Lucien njur i se feri.
Apoi, i strig ceva colegului su. Noelle recunoscu dialectul:
chiu-chao chinezesc.
Atunci i ddu seama c-l vizau pe Lucien, nu pe ea i prinse
puteri. N-o s-i lase s-i rneasc fiul. Indiferent ce voiau i cine
erau, n-o s-i lase s-i fac vreun ru lui Lucien.
Noelle se ridic n picioare i-l lovi cu vrful pantofului pe
brbatul care se lupta s-l scoat pe Lucien din main. Omul se
rostogoli i se prbui cu mna ntre picioare. Noelle ezit,
cutndu-i noua int. Zri o umbr la umrul stng, o micare
i apoi ceva o lovi n tmpla dreapt.
Nu tia ct timp zcuse n incontien. Cineva o scutur de
umr i o ntreb n thailandez ce se ntmplase. ncerc s-i
ridice capul, dar nu reui. Se rostogoli pe-o parte i vomit.
Ce s-a ntmplat? repet brbatul.
i bgase o lantern n fa i Noelle o ddu la o parte.
i aminti deodat cum doi brbai ncercaser s-l trag pe fiul
ei din main.
Lucien zise ea, dar avea limba umflat i nu scoase dect
un sunet gutural.
Omul lumin Mercedes-ul; avea aripa ndoit i se vedeau
cioburi de sticl mprtiate pe alee. Portiera de lng ofer era
larg deschis. Maina prea goal.
Lucien zise Noelle din nou, tiind c l pierduse.
512

- COLIN FALCONER -

122
Noelle locuia la dou blocuri de oseaua Sukhumwit, pe Soi
Sapphan Kwai. Era o veche cas thailandez, adpostit discret n
spatele unei pduri de bananieri i avea o grdin frumos ngrijit,
cu lavand i boungainvillea. Un btrn amah chinez l pofti
nuntru.
Baptiste se uit n jur. Era un paradis de verdea; orhidee n
ghivece de lemn, copaci tapioca, cozi fragile de maimu i
frangipani parfumai. Podelele de tek erau acoperite cu covoare
chinezeti de mtase, iar lng ferestre erau fotolii tapisate cu
mtase crem. Era prima oar cnd ptrundea n casa ei. i
recunoscu stilul.
Noelle era n dormitor. Sttea pe pat, ntr-un halat rou de
mtase, sprijinit ntre perne, cu un scule de ghea pe cap. Nu
mai semna cu femeia pe care o vzuse la cin cu o sear nainte.
Avea un cucui la ceaf i un ochi umflat, aproape nchis. Era
palid ca moartea i semna cu o ppu chinezeasc aruncat la
ntmplare, pe pat.
Mi-au luat fiul zise ea.
O s i-l aduc napoi.
De ce? De ce l-au luat?
Nu tiu zise el. Dar o s-l gsesc i o s-l aduc napoi.
Tu eti de vin? l ntreb Noelle. Tu l-ai bgat n asta?
Baptiste, cltin din cap.
i jur c nu tiu ce se petrece. Crezi c a fi primejduit, n
mod voit, viaa fiului meu?
Se aez pe marginea patului i o lu de mn. Era rece i
moale.
Te simi bine?
Am traumatism cranian. Nu prea grav. Doctorul vrea s m
trimit la spital, dar am refuzat.
Ar fi mai bine pentru tine, sunt convins.
513

- OPIU -

Cnd am fcut eu ce este mai bine pentru mine, Baptiste?


i scoase igrile, se rzgndi i le puse la loc, n buzunar.
Spune-mi, ce s-a ntmplat.
De-abia cotisem pe alee. Un bieel a aprut n faa mainii,
s tearg parbrizul. Cnd am deschis portiera s strig la el, am
simit un brbat n spatele meu, care m-a apucat de gt. Am
crezut c pe mine m vor sau banii, maina. Dar nu mi-am
imaginat niciodat
Se opri, ncercnd s se stpneasc.
M-au aruncat afar i s-au luptat ou Lucien. Era n main.
Am ncercat s-l ajut Pe urm, nu-mi mai amintesc. Unul din ei
m-a lovit. Mi-am dat seama cnd mi-am revenit. Colonelul
Pramural era acolo, cu o lantern i pistolul n mn. Maina era
goal. Lucien dispruse.
Ai vzut cine erau brbaii aceia?
Era prea ntuneric, nu le-am zrit feele, dar i-am auzit
discutnd ntre ei. Erau chiu-chao, Baptiste, chinezi.
Chinezi? zise el.
Probabil nite tineri soldai de triad, pui pe jaf. Nici un
conductor de triad din Bangkok n-ar fi avut motiv s acioneze
aa.
Poliia spune, c va face tot posibilul zise Noelle.
Poliia? Thailandezii n-ar fi n stare s gseasc nici un
elefant slbatic ntr-un lac cu rae. Exist o singur cale de a ne
cpta fiul napoi.
Baptiste se gndi. tia c nu era o simpl coinciden. Lucien
fusese luat fiindc era fiul lui Baptiste Croc. Dar, de ce? Dac
erau chiu-chao, puteau aparine oricrui sindicat mafiot din
Bangkok. Pn acum, nu-i ceruse nimeni rscumprare.
Spera c oamenii care-l rpiser pe Lucien s fie profesioniti.
Pe onoarea mea, o s-i fac s plteasc, dac s-au atins de el. O s
le smulg testicolele cu minile mele!
Vrei s rmn aici peste noapte?
Pentru ce, Baptiste?
514

- COLIN FALCONER -

Pentru protecie, alinare.


N-am nevoie de protecie i tu nu mi oferi alinare. Gsete-mi
biatul.
Sperase c durerea o s-i uneasc, mcar pentru cteva zile.
Dar Noelle era solitar n suprarea ei, aa cum fusese toat viaa.
N-avea ce face aici. Iei, nchiznd ncet ua n urma lui.

123
San Francisco
Pentru ziua lui Jennifer, Jonathan Dale rezervase o mas la
unul dintre cele mai selecte restaurante din San Francisco,
LEtoile, de la hotelul Huntingdon. Candelabre din cristal, un pian
mare, conversaie n oapt. Dale era la al doilea martini cnd
apru Jennifer. l urma pe eful de sal. Dale o vzu, fcndu-i cu
mna. Ddu peste un piedestal de marmur i fu ct pe ce s
drme un ghiveci cu o ferig. Mesenii o priveau dezaprobator n
timp ce strbtea salonul, spre bancheta de culoarea cuprului,
unde o atepta Dale.
Purta o rochie mototolit, de bumbac, fr form, un al
croetat, o brar de aur n partea de sus o braului, bijuterii de
talcioc i cizme cu dantel. Semna cu o iganc prezictoare de la
circ. Avea ochii injectai i lcrimoi i mirosea a transpiraie.
Era un miracol c o lsaser s intre.
Dale se ridic s-o ntmpine. Se mbriar n grab i ea se
trnti pe banchet. i ddu seama c era drogat sau, n orice
caz, pe cale s-i revin.
Dumnezeule, Jennifer, n ce hal ai ajuns?
Hei, sunt bine.
Eti drogat.
Jennifer oft teatral i nl din sprncene.
Nu ncepe din nou, O.K.? De-abia am venit.
515

- OPIU -

Mi-ai promis c o s te lai.


Ei, am fumat i eu puin iarb, atta tot.
Atta tot!
i fcuse attea promisiuni i nu se inuse de cuvnt niciodat.
Dar crezuse c de data aceasta va fi altfel. Trei luni se abinuse.
Nu mai primise mesaje de la poliie s vin s-o scoat pe cauiune,
nici nu-l mai sunaser de la spital, s-l informeze c se afla la
urgen, din cauza unei supradoze de heroin. Odat, i nfipsese
tocul ntr-o bucat de sticl de pe trotuar i apoi clcase ntr-un
rahat de cine. Fusese prea drogat s observe. Atunci fusese ct
pe ce s-i piard piciorul.
Participase la programele pentru cei care se drogau cu heroin,
fusese la centre de reabilitare, programe guvernamentale i zeci de
psihiatri. Dup fiecare ncercare de a fi salvat, promisese c n-o
s se mai drogheze i o s-i vad de viaa ei. De data aceasta,
crezuse c reuise ntr-adevr.
i acum, iat-o din nou drogat. Cel mai mult l durea
nesigurana, dezamgirea zdrobitoare. Bnuia c i ea tia de asta;
cteodat, se juca cu el, ca un clu profesionist.
i terse nasul cu mneca.
De ce, Jenny?
Nu face ru. Nu-i ca heroina.
Dar ntotdeauna ai nceput aa.
M ajut s m relaxez.
Trebuie s te relaxezi ca s iei cina cu mine?
Jenny se uit n jur, ncruntndu-se. Avea pleoapele inflamate.
Ce local de snobi! De ce a trebuit s venim aici? Nu puteam
merge la Taco Bell sau McDonald?
Este ziua ta. Am vrut s fie ceva deosebit.
Oho! Deosebit! Nu-mi amintesc s fi fost vreodat deosebit.
Ah, nu. Doar n-avea de gnd s-o ia de la capt cu reprourile.
Se apropia chelnerul. Dale frecventa des localul LEtoile i eful de
sal l cunotea bine.
Dorii s v iau comanda, domnule Dale?
516

- COLIN FALCONER -

Vreau calcan ca de obicei, Roger.


Jennifer ncerc s se concentreze asupra meniului. Strnut
i-l trnti pe mas.
Avei burgeri?
M tem c nu, domnioar Dale. Dac dorii, v pot aduce
cotlet, cu chateaubriand.
Mi-l aducei la plosc?
Roger pru c nu nelege. Se uit la Dale s-l lmureasc.
Dou porii de calcan Dover zise Dale.
Roger ncuviin din cap i plec.
Ce nseamn asta? Prerea mea nu conteaz? Ce sunt eu, un
copil?
Vd c aa te compori.
Te rog s m scuzi.
i rezem capul de sptarul banchetei; avea ochii grei de somn.
Prul ei fumuriu i atrna nengrijit. Pielea cptase o nuan
cenuie. Era nc tnr, dar mbtrnit.
Ai mai vzut-o pe Susan? o ntreb el.
Sigur. M-am ntlnit cu mama, dar nu m-a dus la un
restaurant select.
M gndeam c o s fie
deosebit, nu-i aa? Ei, am un nou tat vitreg, tiai?
Am auzit c Susan intenioneaz s se recstoreasc, dar
asta nu nseamn c ai un nou tat. Cel puin, nu la vrsta ta.
l ignor.
Sper s fie mai bun dect cel pe care l-am avut.
Dale se plictisise de aceste discuii. N-o adusese aici ca s se
dea din nou n stamb. Acum se sprijinise n coate i se uita la un
brbat cu pr grizonat, de la o mas nvecinat, lingndu-i buzele
lasciv. Omul se nroi furios i i feri privirile.
Ce dracu faci?
Se holba la mine.
Dac n-ai vrea ca oamenii s se holbeze la tine, ar trebui
poate s te mbraci mai decent.
517

- OPIU -

Port ce vreau.
Bineneles.
Apru chelnerul care se ocupa de vinuri. Dale clatin din cap.
Considera c fiica lui nu avea nevoie de un excitant n plus. Era i
aa destul de drogat.
Dac insiti s te compori n halul sta, o s plecm.
Perfect, oricnd doreti.
Rmaser tcui. Jennifer strnuta n permanen. Nu mai
rezist, se gndi Dale. De treisprezece ani fiica mea m nvinuiete
pentru greelile trecutului. A nceput ca un joc i acum totul a
ajuns s-o obsedeze. Nu mai rezist, nu mai pot.
Sosi mncarea, dar Dale constat c-i pierise pofta. Ar fi trebuit
s fie o aniversare. Ziua ei de natere, care inaugura de asemenea
cea mai lung perioad de cnd nu se mai drogase, n cei zece ani.
Acum ns, o luaser de la nceput. Va intra n vechiul ei cerc
vicios; dup un timp se va droga puin, s se relaxeze, apoi, ntr-o
noapte o s-i viziteze unul din vechii prieteni, poate pe Scott i va
priza nite heroin, pentru c, la fel ca un alcoolic, nu va rezista
tentaiei. i apoi, va aluneca n aceeai spiral, pn va ajunge din
nou la Dale i la doctori s-o salveze. Se va opri un timp dup
suferinele ndurate i o va lua de la nceput.
Dale vzu munii din Laos, vzu cu ochii minii cmpurile
sclipind cu maci n soarele dimineii, femeile hmong aplecate
asupra petalelor o scen linitit i frumoas. i se ntreb cum
putea aceast frumusee s aduc atta nefericire.
O privea cum devora calcanul Dover n sos de pinot noir, de
parc ar fi fost o farfurie cu mazre. Sorbi din apa mineral
Perrier.
Mai ai serviciu? o ntreb el.
Ce-i aa de grozav s ai un serviciu? Doar asta te intereseaz,
nu-i aa? S am serviciu. S fiu un bun cetean american. Nu
conteaz ce poate s fac ara ta pentru tine, ci ceea ce poi face tu
pentru ea. Nu-i aa?
N-am nevoie de un discurs comunist. Te-am ntrebat doar
518

- COLIN FALCONER -

dac mai lucrezi.


Da, mai lucrez.
Lucra. Era chelneri ntr-o cafenea din North Beach. La fel ca
atunci cnd renunase la studii. Dup ce plecase de la Berkley,
lucrase n campania electoral a lui McGovern mpotriva lui Nixon,
dup care se ocupase de rezolvarea cazurilor problem ca s
vezi ce ironie i fusese concediat din cauza absenelor.
Urmaser o serie de ncercri inutile, prieteni, terapeui, colaborri
de firme juridice, o lung perioad de voluntariat, cnd se
convinsese c fcea cel mai bun lucru, n timp ce Dale i achita
facturile i ea i cuta refugiu n heroin.
M rog, ai un serviciu, tot este ceva.
Nu-i nimic.
Presupun c ai dreptate.
Probabil c expresia lui o jignise, pentru c ripost imediat.
Vreau s mnnc. Ce dracu se mai gsete n localul sta?
l vzu pe Roger la o mas alturat.
Ei, bulangiule! Mic-i fundul, pn aici.
Dale se ridic n picioare.
Ajunge.
Ei, ce s-a ntmplat? Am greit cu ceva?
Plecm.
Dar nu vreau s plec. Ce dracu! A fost ideea ta, nu?
O apuc de bra i o ridic n picioare. i ddu seama c i
btuse joc de el. O s-l fac de rs n propriul su restaurant. Ah,
m joac pe degete! Oare de ce nu-i intuiesc strategia?
Hai, iei.
Trnti nite bani pe mas i o tr dup el; simea privirile
celorlali aintite asupra lor. Cnd ajunser pe strad, ea se eliber
din strnsoarea lui.
O s te conduc acas zise el.
N-am nevoie de rahatul sta.
Nici eu.
Atunci car-te dracului de aici.
519

- OPIU -

Chiar asta o s i fac. Doar n-o s m las nvinovit pentru


toate eecurile tale. Atta timp ct sunt prin preajma ta, n-o s iei
viaa n serios.
Oh, sigur, nu i-a psat niciodat de mine.
Oamenii treceau pe lng ei, pe trotuar. O femeie cu un celu
de zgard se opri s asculte. Lui Dale puin i psa.
Dac aa i place s crezi
Aa tiu.
De cte ori vrei s-i spun c-mi pare ru?
Nu tiu, n-am stat s numr.
Asta este. Gata! Am priceput.
Acum i ddea seama: dac renuna s se autodistrug,
nsemna c l iertase pentru trecut. i ea nu voia s uite trecutul.
Era prea mndr s-o fac i l ura prea mult. Erau nlnuii
mpreun n aceeai nefericire; nici el nu se putea ierta, pn nu-l
ierta ea mai nti.
Iar ea, n-o s-o fac.
O lu n direcie opus, spre California. Nu avea nici o int,
voia doar s scape de el. Toate aceste evenimente i se preau
oarecum simetrice. i ddea seama c oamenii care mergeau pe
lng ea o priveau ca pe o leproas; brbai n costume scumpe,
femei cu sacoe Nieman Marcus. Erau cu toii nite snobi idioi i
nfumurai, cu nasul pe sus. Nu-i ddea seama c se oprise de
dou ori n plin strad s le-o strige drept n fa. Nu mai reuea
s fac distincie ntre gnd i voce. Lumea se transformase ntrun vrtej de sunete i imagini confuze.
i ura tatl. O mustra ntotdeauna. Mi-ai promis c, de data
aceasta, o s te lai. i privirea lui de cine btut. Sigur,
ncercase s renune. Toat viaa ei fusese o ncercare de
renunare la ceva. Dar, fr droguri, viaa i aprea n tonaliti
sumbre. Se simea singur, nedorit i disperata, ca ntotdeauna.
Atunci, ce dracu mai conta?
Trebuia s se fac folositoare. Toi prietenii ei se drogau i
520

- COLIN FALCONER -

depindeau de ea s le fac rost. Cnd era sobr, o priveau pe furi


i n-o iubea nimeni, aa cum se ntmplase de cnd se tia. Dar
cnd se droga, o iubeau i aveau nevoie de ea.
Era bine s te simi util.
Nu puteai s faci rost de droguri fr sa te nfrupi i tu puin.
Cristoase, ar fi trebuit s fie o suprafemeie.
Aa c i mulumesc, tat, pentru tot.
Dac ar fi avut un tat lng ea, n-ar fi ajuns aa.
Era numai vina lui.

124
China Town
Din afar, cartierul general al societii chineze din San
Francisco semna cu o cldire obinuit de piatr. De la al doilea
etaj rsuna o babilonie de dialecte: cantonez, chiu chao i
mandarin, n ritmul cadenat al tablelor de mah-jong. Nu era zona
turistic a oraului chinezesc; pe una din laturile cldirii era o
cofetrie, iar pe cealalt nite camere drpnate, unde chinezii
locuiau i dormeau la fel ca n cele mai insalubre mahalale din
Hong Kong.
Pe treptele cldirii, un btrn n pantaloni suflecai pn la
genunchi citea un ziar chinezesc cu ochelarii si mici i rotunzi.
Patru chinezi tineri trecur pe lng el. Erau mbrcai n adidai,
blugi moderni i ochelari de soare. l mpinser special i el scp
ziarul din mn.
Prpastia dintre cele trei generaii de imigrani chinezi se
adncea tot mai mult.
La ultimul etaj al cldirii, Henry Wing sttea la o mas lung
din tek, ptat, ce se afla sub fotografia lui Sap Yat Sen. Pe perei
atrna un steag republican i stindardele triadei Chuen Chung
521

- OPIU -

Wa.
Henry Wing avea n jur de aptezeci de ani. Purta un costum
gri, care nu-i venea bine i o cma alb, deschis la gt. Prul
lui rar, grizonat, era pieptnat pe spate i avea mini zbrcite.
Prea un btrnel obinuit, care i petrecea zilele n Washington
Square, printre canari cnttori.
Henry Wing btu din palme s i se aduc yum cha i-l invit pe
Sammy Chen. Se interesar politicos de familiile lor. Glasurile lor
rsunau n camera goal. Discutar pe larg despre situaia politic
din China.
n cele din urm, Henry Wing spuse:
Am auzit c o s te stabileti aici, n San Francisco.
n Hong Kong este mult nesiguran. n mai puin de
douzeci de ani, China comunist va pune stpnire pe ora.
Trebuie s m gndesc la viitor.
Henry Wing l privi cu ochi obosii, cenuii.
Fraii ti, Hung Mun, vor veni i ei?
Sammy Chen cltin din cap.
Nu intenionez s strnesc conflicte, Bunicule zise Sammy,
folosind acest apelativ onorific n semn de respect, dei Henry
Wing era doar cu civa ani mai mare ca el. Sunt sigur c vom gsi
o cale s nu ne lezm interesele.
Henry ncuviin din cap, cu prere de ru.
S-a zvonit c unii din oamenii ti vor s nsngereze strzile.
Mini nfierbntate. Eu sunt cel mai mare din Fei Lung,
Bunicule, nu fan gud rai de pe strzi.
Henry Wing l aprob.
tii, lucrurile sunt altfel acum dect n tinereea mea. Noi i
respectam pe cei n vrst. Hung Mun era un instrument
democratic. Ritualul i istoria noastr se aflau la loc de cinste.
Am constatat i eu asta.
Satisfcut c interlocutorul su era de acord cu prerile lui,
Henry Wing continu.
Dar acum, tinerii vor totul, imediat. Sunt chinezi, dar au
522

- COLIN FALCONER -

deprins obiceiuri americane. Eu, unul, dac vine un american la


mine cu nite praf alb i-mi spune Tai-lo, vrei s-l vinzi n locul
meu? i rspund Bineneles. l vnd triadei, i dau i lui nite
bani i restul societii noastre. n felul acesta, toi sunt
mulumii. Tong era n beneficiul tuturor. Dar acum, tinerii sunt
lacomi. Cred c muli din ei i-au uitaz strmoii i jurmintele
fcute lui Hung Mun.
Ai dreptate, Bunicule. i eu am tineri care nu respect
vechile tradiii i vor s fie tai lo n America. Se grbesc, n-au
rbdare, vor totul n grab, ca tot ce se ntmpl n America
cum ar fi restaurantele McDonalds. De aceea este important s nu
intrm n conflict. Poate c o alian ar fi benefic pentru toi.
i ce propui, Chen Giai Han?
Am un fiu: bine educat, inteligent, onorabil. Deine rangul de
Stlp Rou n Fei Lung. ntr-o zi, va fi preedinte n locul meu. Iar
tu ai o fiic, de asemenea bine educat. Am auzit c tocmai s-a
ntors de Ia coala Roedean din Anglia. N-ar fi bine s se
cunoasc? O cstorie ar fi benefic pentru amndoi.
mi dau seama c ar fi benefic pentru tine, Chen Giai Han.
Dar explic-mi, de ce ar fi benefic i pentru mine?
Lumea se schimb, Bunicule. Vrei s evii conflictul, la fel ca
i mine. A vrea s tiu c viitorul copiilor mei va fi sigur, c o smi venereze oasele dup ce nu voi mai fi. Vei ctiga, aliindu-te cu
mine. Suntem o triad puternic i vei profita de pe urma
afacerilor pe care i le ofer. Interesele noastre coincid, nu sunt
conflictuale.
Henry Wing rmase tcut mult timp.
Nu i se pare ironic c vestul ne-a adus opiul i ne-a
transformat n sclavi atta timp?
Lumea este un cerc, Bunicule. Acum noi le ducem opiul lor i
este rndul nostru s ne mbogim.
Henry Wing ncuviin ncet din cap.
Cred c noi doi putem face afaceri mpreun zise el. Vom
aranja ca fiul tu i fiica mea s se vad. Sunt convins c se vor
523

- OPIU -

nelege de minune.
i eu sunt convins zise Sammy.
Dar apoi, chicoti i spuse pe un ton sczut:
i dac nu-l place, mai are un frate.

125
Bangkok.
Dac ai fi lipsit de miros, locul acesta ar putea s-i par
romantic, se gndi Baptiste, n timp ce Mercedes-ul negru, cu aer
condiionat, coti pe bulevardul Rama IV i trecu peste un pod n
Cartierul Chinezesc. Rul era gros i maroniu, ca o sup
concentrat. Magazinele nirate de-a lungul malurilor preau
drpnate i posomorte, cu vopseaua cojit de furtunile i
cldura nemiloas. n apa uleioas, zceau mormane de gunoi
putred.
oseaua Yaowarat era aglomerat cu camioane i autobuze.
oferul gsi adresa ntr-un col, ntre un bac i un oficiu de schimb
valutar. Pe strad, un thailandez costeliv, ntr-un tricou cu
emblema olimpiadei de la Montreal 1976 zdrobea trestie de
zahr i vindea sucul la o tonet ambulant.
Magazinul de aur era cel mai mare din Bangkok. n seifurile sale
se aflau mai multe metale preioase dect n cele mai mari bnci
din lume. Un gardian narmat sttea lng o poart de fier.
Baptiste tia c era o msur inutil de precauie, fiindc nimeni
nu ncercase s dea o spargere aici; nici mcar cei mai nrii
criminali din Bangkok nu se gndeau la o asemenea posibilitate,
pentru c era proprietatea triadei Fei Lung.
i ls oferul s-l atepte n main. Nu-i adusese
bodyguarzii pentru c nu considerase necesar s-o fac. i n afar
de asta, voia s demonstreze c nu se temea. Inteniona s-i
exprime dispreul.
524

- COLIN FALCONER -

Faada magazinului din marmur maronie i sticl fumurie


contrasta cu magazinul prpdit de ierburi de alturi. Interiorul
era zugrvit n rou i auriu, i avea coloane mpodobite cu
dragoni aurii. Lanuri de aur, brri i pandantive sclipeau n
vitrine de sticl luminate de neon. tia c era mai mult dect un
magazin de bijuterii, era o banc. Chinezii nu prea aveau ncredere
n conturi bancare, aa c i investeau economiile n lanuri de
aur de diverse greuti. n dup-amiaza aceasta, civa chinezi
bogai veniser s cumpere aur.
Baptiste nu se apropie de tejghea. Se propti n mijlocul
magazinului i se uit urt la unul din vnztori, un tnr slab, cu
obrajii mncai de vrsat.
Baptiste Croc tun el. Am venit s-l vd pe Aripioar de
Rechin.
Nu spusese domnul Ho, i pronun cu dispre porecla dat de
triad. Omul se ntoarse i spuse cteva cuvinte n chiu chao.
Douglas Ho apru de dup col, dintr-o camer din spate. Fcu
semn din cap i dispru din nou. Espce de con, se gndi Baptiste
furios i-l urm.
Kwo-chao zise Douglas.
Baptiste se gndi s se repead la el i s-i rup gtul. Dar
lng scaunul lui Douglas se aflau doi sze kau; unul dintre ei inea
un brici n mn, iar cellalt avea o umfltur sub hain, probabil
un Magnum 357 sau un satr.
Douglas sttea la un birou de metal. Singurele obiecte erau
biroul, un computer, un mic calculator i nite registre.
Baptiste nu mai fusese aici. El ncheia afacerile cu Sammy i-l
ntlnise pe Douglas ocazional, ca s stabileasc doar termenele de
livrare i plat.
Cnd curierul i adusese mesajul de la Douglas prin care i
cerea s se ntlneasc, tiu c era vorba de Lucien.
Vreau s te anun c Lucien este teafr i nevtmat i
spuse Douglas.
525

- OPIU -

Unde este, nenorocitule?


Douglas tresri, de parc l-ar fi lovit. Este un ticlos orgolios, i
ddu seama Baptiste. Nu prea se controleaz.
Te sftuiesc s-i msori vorbele zise Douglas linitit. Nu te
afli ntr-o poziie favorabil, care s-i permit s m insuli. ncerc
s te ajut.
Fiul meu este la tine?
tiu cum poi s-l capei napoi.
Tu l-ai rpit?
Pot s te ajut. Este tot ce trebuie s tii.
Ce crezi c o s fac Sammy Chen cu tine, cnd o s afle?
N-o s afle niciodat dac ii la viaa fiului tu.
Ce doreti de la mine?
Foarte puin n comparaie cu cei ai tu de pierdut.
Douglas se relax. i recptase stpnirea de sine.
tiu c Lucien locuiete cu mama lui, dar este totui fiul tu,
nu-i aa? Un fiu este de nenlocuit, spre deosebire de o fiic.
Hai, spune mai repede ce vrei.
Kee Lung se afl acum n America, n San Francisco. Vreau
s-i transmii un mesaj. S-i spui c ai aflat c Henry Wing
intenioneaz s-l cspeasc. Spune-i c ai aflat despre acest
plan de la familia Trinca.
Despre ce este vorba?
Nu te intereseaz.
Atunci de ce m-ai ales pe mine?
Pentru c numai pe tine o s te cread.
i dac o s-l conving pe Sammy de aceast conspiraie?
O s-l primeti napoi pe Lucien. Dac nu, o s moar n
chinuri.
Baptiste fcu un pas nainte, cu pumnii ncletai. Cei doi sze
kau reacionar imediat. Briciul sclipi n lumin i pistolul apru
din hain. Doar Douglas rmase linitit.
Baptiste se calm.
N-avea ncotro. Rocco l nvase legea mafiot. De ndat ce voi
526

- COLIN FALCONER -

ndeplini ce mi-a cerut, va trebui s m ucid. Chiar dac ar risca,


tot nu va salva viaa fiului su. i n-o s se sacrifice aa de uor,
nici mcar pentru Lucien. Trebuia s negocieze, s ctige timp de
manevr.
Las-m s m gndesc zise el.
N-ai la ce s te gndeti. De ndat ce voi afla c l-ai convins
pe Chen Giai Han, o s-i primeti fiul napoi. Altfel, vei avea
plcerea s-l vezi ntins pe o mas, la morga. Nu va fi deloc plcut,
te asigur. i acum, poi pleca.
Poi pleca. Lui Baptiste nu-i venea s cread. Nu-i mai vorbise
nimeni n asemenea hal. Dar, pe moment, nu avea cum s
protesteze, aa c se ntoarse pe clcie i iei din magazin, dnd
peste unul din vnztorii uluii i trntindu-l pe podea.
Curtea era strjuit de felinare cu halogen, iar noaptea, piscina
oglindea grdina din jur i palmierii. May plonj perfect, fr s
ias la suprafa, micndu-se ca un delfin prin apa luminat
electric.
Cnd apru, se aez pe marginea piscinei, netezindu-i prul
lung, negru. i plcea s simt atingerea apei care-i rcorea pielea.
Era supl i muchiuloas, ca un biat. Acum nu avea nici o
treab dect s se bucure de luxul oferit de Douglas: cosmetic,
manichiur, gimnastic, masaj. Era obiectul lui personal i insista
s se menin n form.
May nu se deranj s se tearg cu prosopul. Se fia lsnd
urme pe dalele de marmur. Nu este o cas, se gndi ea, ci un
palat, un mausoleu, un amestec de stiluri costisitoare i lips de
gust; scaune cu sptare Aubusson care nu fuseser folosite
niciodat erau aranjate n jurul unei mese de marmur roz,
italieneasc; o sofa Louis Quinze lipit de perete, tapisat cu
brocard franuzesc, sub un tablou de Gricault i un portret al
regelui i reginei Thailandei; un candelabru de cristal atrna
deasupra unor covoare de mtase persan. Sunetele rsunau n
jur ca ntr-o catedral.
527

- OPIU -

May se duse la barul lung, de mahon, i turn un cognac


Hennessy XO ntr-un pahar i iei n curte, s priveasc luminile
oraului. Oare am lsat cu adevrat n urm barurile i
bordelurile? se ntreb ea. Sunt tot o trf i nu am libertate. Altfel
de ce m plimb n fiecare noapte prin aceast cas mare i m
mbt, simindu-m din ce n ce mai singur?
Aceasta este viaa mea, se gndi May; nu mai mor de foame ca
n Saigon i-n lagr, nu mai sunt nevoit s m vnd strinilor
cum am fcut la Ranchoi i Le Palais. Am haine scumpe, locuiesc
ntr-o cas luxoas, cu servitori, i m plimb ntr-o main
frumoas. Este o via minunat, la care nu am visat niciodat.
i atunci de ce m simt att de nefericit?
Se gndi la orele nesfrite petrecute n avion, ntre Bangkok,
Singapore i Hong Kong, lng un brbat singuratic, de care nu
tia mai nimic. Nu o iubea. Uneori se ntreba dac o plcea mcar.
i petrecea viaa ncercnd s-i interpreteze strile, s ghiceasc
ce voia de la ea, ntrebndu-se dac l mulumea sau nu.
Sexul cu el nu o satisfcea. Pentru Douglas nu conta dect
frecvena. Parc s-ar fi angajat ntr-un maraton cu sine nsui.
Cteodat simea c se fora. Ar fi putut s cumpere oriunde
aceleai favoruri pe care le primea de la May, dar lui nu-i plcea s
mpart o trf cu alii. Se folosea de frumuseea ei ca s-i
tachineze i s-i strneasc pe ceilali brbai. Insista s se
mbrace n haine provocatoare ori de cte ori ieeau mpreun,
uneori chiar i prin cas, n prezena bodyguarzilor si. Nu o
iubea, dar i plcea s aib ceva la care ceilali tnjeau i era
numai a lui.
Acum nu mai avea scpare. O s-o ucid, era convins de asta.
ntr-o zi o s se sature de ea i o s-i dea drumul. O s-i gseasc
alt frumusee care s-o nlocuiasc. Spera doar c o s-o fac ntrun acces de plictiseal, nu de furie, cnd ar fi putut s-i pun n
aplicare ameninarea repetat de attea ori i promisese c o s-o
desfigureze.
Dar asta ai ales, i aminti ea. Cnd o s se termine totul, vei
528

- COLIN FALCONER -

rmne cu bijuteriile i hainele, suficient ca s ncepi o via nou


i s impresionezi alt brbat. Este ceea ce i doreti. Aa
intenionezi s supravieuieti.
Ce bine ar fi, cel puin, s nu mai simt ochii lui Mai Koo aintii
asupra ei, plini de dispre.
Mai Koo. Dac nu l-ar fi vzut, poate c nu ar fi mustrat-o
contiina. Atta timp ct crezuse c o prsise, i fusese mai uor.
Aa era viaa. Nu puteai avea ncredere n nimeni, nici mcar n
cea mai bun prieten, ca Noi, dar fcuse tot ce se putea ca s
supravieuiasc. Dar el i spusese c o cutase, c ncercase s-o
gseasc.
Ca i micul Bich. Era o pies care nu se potrivea n jocul ei.
Din impuls se duse s-l caute pe Chang. i spuse s trag
maina la scar i apoi se duse n dormitor s se mbrace. Trebuia
s ias din cas, s vad, s-i aminteasc. Trebuia s se asigure
c era bine ce fcea.
i spuse lui Chang s-o duc la Patpong, un cartier mizer, cu
baruri de striptease, saloane de masaj, bordeluri. Muzica disco se
revrsa pe strzi, negustorii ambulani trgeau turitii de mnec
i reclamele luminoase sclipeau deasupra capetelor: Barul
Superstar Haremul Spaniol Barul Roxy alcool, buturi tari
Fete! fete! fete! Dac le vrei, le ai
Prin ua deschis, May vzu fete mbrcate sumar, nvrtinduse sub reflectoarele nvluite n fum sau uitndu-se la turitii care
treceau pe strad.
Oprete maina! strig May.
O cunotea pe una din fete. Era Noi.
Chang aps pe frn. Ea sri din main, traversnd pe partea
cealalt a strzii. Noi sttea n faa barului Nevada, poznd, ca
orice prostituat; avea un bra pe piept, iar cu cellalt trgea din
igar. Era machiat exagerat i purta o fust scurt de piele i o
bluz decoltat care-i dezgolea snii prini ntr-un sutien jumtate
de cup.
529

- OPIU -

Cnd se apropie, May i vzu nepturile de pe brae.


Femeia o privi. May o atinse i o fcu s tresar.
Ce vrei?
Noi?
O privi uluit i nspimntat.
Nu cunosc pe nimeni cu numele sta.
Nu, nu era Noi. May i ddu seama c nici mcar nu semna
cu ea. Era doar o prostituat la fel ca multe altele. Imaginaia mi-a
jucat o fest.
Te-am confundat cu cineva zise ea.
Femeia arunc igara, dezgustat i intr n bar. Chang sttea
n spatele ei i o urmrea.
Cine a fost? o ntreb el.
Credeam c o cunosc.
Chang se posomori nencreztor. May alerg napoi n Mercedes.
Nu conta c nu fusese ea. De fapt, toate sunt la fel ca Noi. Suntem
nite fetie buddhiste, fr nici o perspectiv. Dar acum eti n
siguran, i spuse ea. Ai scpat de toate astea. Aceasta este viaa
ta. Dac Noi ar fi n locul tu, nu s-ar mai uita napoi. Tu de ce o
faci?
Pentru c nu asta conta. Ea nu fusese niciodat ca Noi. Nu ar fi
transportat niciodat droguri n cadavre de copii, indiferent ct de
disperat ar fi fost.
i, n afar de asta, exista i Mai Koo!
Cnd se ntoarse la vil, Douglas era acolo.
Unde ai fost? o ntreb el.
S m plimb.
Strnge-i lucrurile. Mine noapte plecm la Hong Kong.
n noaptea aceea, fcu dragoste cu ea de trei ori. Dup prima
oar adormise, dar o trezise de dou ori n timpul nopii, s repete
performana.
Probabil c i se ntmplase ceva deosebit n ziua aceea, se gndi
ea.
530

- COLIN FALCONER -

126
Un cvartet de coarde cnta n fiecare dup-amiaz n holul
Hotelului Oriental. Curtea central era strjuit de bambui nali,
graioi, mpodobii cu clopote de aram. Mesenii stteau n fotolii
albe, elegante, de trestie i i beau ceaiul de dup-amiaz sau i
sorbeau cocktailurile, n timp ce priveau barjele cu orez i brcile
cu coad lung alunecnd pe rul Chao Phyra.
Cnd ajunse, Baptiste vzu c Noelle sosise naintea lui i-l
atepta. Era mbrcat ntr-un costum negru. Nu se machiase i
era palid i tras la fa. Parc ar fi venit de la o nmormntare.
Nu se ridic s-l salute.
Baptiste i zmbi ncnttor.
Nu crezi c este prematur s te mbraci n negru? zise el.
Ce ai aflat? l ntreb ea, distrus.
Astfel de situaii nu se rezolv cum ai bate din palme.
Te-am ntrebat, ce ai aflat?
Fcu semn unui chelner n hain alb i comand dou
Planters Punches. Se gndise toat dimineaa ce s-i spun. Dac
i-ar mrturisi adevrul, ea ar insista s-i satisfac cererea lui
Douglas Ho i acest lucru era imposibil. Aa c hotrse s nu-i
spun nimic precis.
mi continui cercetrile, Noelle.
tii ceva. Se vede pe faa ta.
Nu tiu nimic sigur.
Spune-mi!
Bine!
Inspir adnc. Noelle avea ochii umezi i i se albiser degetele pe
mnerele fotoliului. Trebuia s-o ia ncet, ca s n-o apuce isteria.
Cred c este vorba de un bandit aparinnd uneia dintre
triade zise el, ceea ce era n parte adevrat. Dar s-au ascuns i
n-am reuit s aflu mai mult.
531

- OPIU -

Ce vor?
De ndat ce o s aflu, o s le satisfac cerinele. Dar, pn
acum, n-am auzit nimic.
Deci am avut dreptate. L-au rpit din cauza ta i a afacerilor
n care te-ai bgat.
Presupun c da.
Ticlosule!
Nu este vina mea, Noelle.
Este un copil nevinovat. Am ncercat toat viaa s-l in
departe de tine i de intrigile tale, dar uite ce s-a ntmplat.
N-aveam de unde s tiu. Dac ar fi fost sub protecia mea,
dac nu l-ai fi nstrinat de mine, nu ar fi fost rpit.
Lui Noelle i tremurau minile.
Ai o igar? l ntreb ea.
Bg mna n buzunar i scoase igrile ruseti, fr filtru. i
ddu una.
Sunt tari.
Nu-mi pas.
I-o aprinse, dar, de-abia trase un fum.
i-am promis c o s fac tot ce pot s-l salvez. l iubesc la fel
de mult ca tine.
A vrea s nu te fi ntlnit niciodat.
Cam trziu pentru remucri. Suntem ceea ce suntem.
Istoria nu se poate schimba. Eu unul te iubesc la fel de mult ca n
prima zi.
Dar Noelle nu-l asculta.
Ce crezi c i se ntmpl n clipa asta?
Nu o s-i fac nici un ru zise el, mult mai ncreztor dect
era n realitate. O s-l nchid undeva, pn se hotrsc ce s
fac. Ai ncredere n mine, o s-l salvez.
Ar fi trebuit s m ntorc n Frana. tiam c nu este bine s
rmn aici, n Asia.
Nu-i vina ta zise el, acoperindu-i mna cu a lui.
Nu, este a ta, Baptiste, numai a ta.
532

- COLIN FALCONER -

Sosir buturile. Chelnerul le ls pe mas i rmaser tcui


un timp.
tii mai multe dect vrei s-mi spui zise ea, n cele din
urm.
i jur c nu-i adevrat. n urmtoarele douzeci i patru de
ore vor lua legtura cu unul dintre noi. Pe urm, vom ti ce avem
de fcut.
Este un biat att de blnd zise Noelle. Nu seamn cu
papa i nici cu tine. Este doar un om bun, iubitor i cinstit.
Dumnezeu tie de unde a motenit aceste caliti.
i mulumesc pentru compliment.
I se prelinser dou lacrimi uriae pe obraji.
O s nnebunesc. Mi-l imaginez
Se ridic.
Nu pot s stau aici, n public.
Baptiste o lu de bra.
Te conduc acas.
Nu. Nu vreau nimic de la tine. Adu-mi fiul napoi, dac nu
vrei s te trezeti cu gtul tiat ntr-o noapte.
Se ndeprt, clnnind cu tocurile pe marmur. inea capul
sus i spatele drept. Era distrus, dar avea mndria ei.
Se aez i i lu igara din scrumier. i venea greu s se lase
de fumat. Doctorul i spusese c i fceau ru. Dar un brbat ca el,
care se ocupa de traficul de droguri, se agase, cum era i normal
de cel mai apropiat drog. Dumnezeule! i fcuse attea planuri
pentru Lucien. Sperase c, ntr-o zi, o s-l ctige de partea lui i
pe el i pe Noelle. Poate c exista totui o soluie. Dar trebuia s
atepte pn i punea planurile la punct.
Biata Noelle. Avea dreptate. Dusese o via cumplit
Dup ce Douglas plec de diminea, May sun la ambasada
SUA de la un telefon public, celular.
Vreau s vorbesc cu Mai Koo Dale murmur ea.
Nu era nevoie s vorbeasc n oapt. Chang era jos, n foaier,
533

- OPIU -

iar Douglas plecase n Oraul Chinezesc. Dar i tremura vocea de


fric.
M tem c nu avem pe nimeni cu acest nume i spuse
funcionarul.
Trebuie s tie cineva de el. V rog, este foarte urgent. Poate
s-a ntors n SUA!
O clip.
O ls s atepte. I se pru o eternitate i-i tremura receptorul
n mn. Ce-ar face dac ar aprea Douglas exact acum? Sau dac
Chang ar asculta la alt telefon? Dar nu i se permitea s ias
singur din cas, aa c nu avea ncotro.
Paderewski zise o voce.
Mai Koo Dale spuse ea.
Cine este la telefon?
Este acolo? zbier May.
Se fcu linite.
Doamn, putei s-mi spunei despre ce este vorba?
i venea s plng de ciud.
M numesc May. Spune-i lui Mai Koo. Spune-i ca May trebuie
s-i vorbeasc.
May? May Wong?
Te rog s-i spui zise ea i nchise.

127
San Francisco.
Seamn cu sediul oricrei bnci sau case de nego, se gndi
Dale. Se uit pe fereastra biroului su la funcionarii elegant
mbrcai aplecai asupra computerelor sau vorbind la telefon; era
pulsul comerului de zi cu zi. Unul dintre tineri era un chinez cu o
fa ca de alun. Rdea n telefonul pe care-l inea sub brbie.
Sorbea cafea dintr-o can de polistiren i introducea date n
534

- COLIN FALCONER -

computer. Dale era, poate, singurul care tia c era nepotul lui
Chiang Kai Shek.
Musafirul lui Dale sttea de partea cealalt a biroului, pe un
scaun i admira panorama golfului i a podului Golden Gate prin
geamul fumuriu.
Dale i concentr atenia asupra dosarului deschis n faa lui.
Acesta consta din douzeci i trei de pagini dactilografiate la un
singur rnd, pe hrtie de format obinuit. Era ordinul complet de
lupt pentru armata nord-vietnamez la frontiera cu Republica
Popular Chinez, mpreun cu toate informaiile militare i
politice obinute prin spionaj, i previziuni de perspectiv, n
concluzie, toate materialele la care ar visa orice strateg militar
nainte s porneasc lupta. Pacific Investment International
transmitea astfel de documente n Langley - Virginia cam de dou
ori pe sptmn.
Ai lucrat foarte contiincios, Sammy zise Dale.
i garantez 100% pentru veridicitatea datelor.
O s le transmit pe canalele obinuite, bineneles.
Sammy ncuviin din cap i zmbi. Se mbrcase elegant, n
costum de bancher i avea o cravat sobr.
Dac mi amintesc corect, ultima oar cnd ne-am ntlnit,
i-am transmis rugmintea lui Gerry Gates de a verifica sursa ta
de informaii.
Nu pot zise Sammy.
Dar astfel de informaii trebuie verificate.
Sunt sigure 100% repet Sammy.
De unde le-ai obinut?
Am nc muli prieteni la Saigon. Dup 1975, au murit muli,
dar tot au mai rmas civa care dein funcii importante n
armat i poliie. Facem afaceri bune
N-ai putea s ne dai mai multe detalii?
Nu.
De fapt, Dale nu se ateptase ca Sammy s se arate mai
cooperant. La urma urmei, era afacerea triadei.
535

- OPIU -

n curnd o s ncheiem un contract mare zise Sammy.


Pentru un contract mare o s-mi facei o reducere la fel de mare,
nu?
O s discut cu Gerry. Sunt sigur c vom putea aranja ceva.
Sammy profitase n urma relaiei de afaceri stabilite cu firma
lor, se gndi Dale. Splase deja douzeci de milioane de dolari prin
Pacific International. Banii acetia finanaser achiziionarea unui
nou ora lng Sacramento, cu propriul su parc industrial, poliie
i pompieri. n sfrit, era oficial: Sammy devenise stpnul
poliiei.
Gerry Gates era ncntat de noul su client Sammy i furniza
informaii preioase, fr s prejudicieze compania lor, iar
procentajele percepute de bnci dispreau n conturi secrete la
Washington, unde ajutau la finanarea unor proiecte cum ar i
Patrula Poliiei de Frontier din Thailanda, Solidaritatea sau
Contras n Nicaragua.
Dale ncepuse s se ngrijoreze din cauza provenienei i
destinaiei acestor bani. Clieni, cum ar fi Henry Wing, fuseser
prezentai bncii de unul din fiii lui Sammy Chen. Henry Wing
rmsese loial companiei Pacific International, dei pierdea
milioane, cu regularitate, n fiecare lun. Motivul era simplu.
n martie, de exemplu, o companie proprietate a familiei Chen
achiziionase dou tranzacii cu aur n Hong Kong. n aceeai zi,
alt companie la care Henry Wing era acionar principal
achiziionase tranzacii identice la San Francisco. Aurul crescuse
la burs i tranzacia lui Sammy Chen din Hong Kong czuse; la
San Francisco Dale nsui sabotase tranzacia lui Henry Wing.
Henry pierduse dou milioane de dolari depozitai apoi n contul
lui Sammy, ca s acopere costul tranzaciei sale, minus comisionul
companiei Pacific International. Dale tia, dar nu putea dovedi c
ntreaga tranzacie reprezentase plata pentru un transport de
heroin. I se prea c undeva, pe parcurs, visul lupttorilor din
rzboiul rece se transformase ntr-un comar.
536

- COLIN FALCONER -

tii, cred c ntr-o zi o s ne ntoarcem n Saigon spunea


Sammy.
Eu unul, n-o s m ntorc.
Ba da, o s ne ntoarcem. Nu cu arme sau soldai, ci cu bani.
Cu ei poi conduce rzboaie, poi pune soldaii s moar ai ti
sau ai lor. Pn la urm, nu poi s ctigi dect cu bani.
Valurile se loveau de stnci. Soarele plea. Un vapor trecu pe
sub pod. Era rece i se lsase ceaa pe muntele Tamalpais.
Luminile clipeau n casele din lemn, adpostite printre dafini,
stejari i afini.
Lui Dale nu-i ieea din minte ce-i spusese Sammy Chen: nu
poi s ctigi dect cu bani. Crezuse c o ar duce o via
normal, la fel ca un om. Dar nu era adevrat. rile erau
guvernate mai mult prin fric dect prin moralitate.
Crezuse ntr-un fals ideal. i pusese credina n singurul sistem
perfect de guvernare; considerase c democraia era cea mai bun,
iar restul nici nu trebuia luat n considerare. Dar nu puteai grava
adevrul i dreptatea n piatr. De aceea avocai ca el se
mbogeau, n timp ce ara decdea. O ar era la fel ca cetenii
ei.
Nu recunotea America maturitii sale. Se simea ca un
astronaut care dup ce se ntorsese dintr-o cltorie de o
sptmn pe lun, constatase c pe pmnt trecuser dou sute
de ani. ncercase s-i fac un cmin n ara pe care o numea
patrie, dar se simea strin i singur. Cminul lui fusese n
Magsaysay din Filipine, n Sukarno din Indonezia i n Indochina
anilor 60. Atunci i construise castele de nisip.
Iar acum trebuia s recunoasc faptul c i dedicase jumtate
din via unei iluzii.
i n momentul de fa ce fcea? Se angajase ntr-un rzboi n
care nu mai credea, ajutnd gangsteri i traficani de droguri s se
mbogeasc. n numele politicii externe, n numele democraiei.
Se fcuse rcoare. l luase cu frig i cobor de pe stnci, fugind
537

- OPIU -

de ploaia care se lsase peste golf, dinspre Golden Gate.


Cnd ajunse acas, gsi o Toyota maronie, ruginit, n parcare.
Era a lui Jennifer. Sttea pe treptele verandei cu coatele pe
genunchi i-l atepta. Se ntreba ce voia oare. Probabil c bani.
Se ridic. Nu-i vedea faa, fiindc era n umbr.
Bun, tat zise ea.
ncepuse s plou,
Mai bine intr nuntru i spuse el.
Era lucid. Avea ochii limpezi i prul pieptnat, dei prea la
fel de subnutrit. Se mbrcase ntr-un pulover vechi i blugi.
Pentru o clip, i se pru c o vede n faa ochilor pe adolescenta
care fusese.
Am venit s-mi cer scuze zise ea, n timp ce Dale pregtea
cafeaua, n buctrie.
S-i ceri scuze?
Pentru sptmna trecut, la restaurant.
Nu era pregtit pentru asta. Trecuse prin aceast experien de
prea multe ori.
Ce te-a fcut s te rzgndeti?
Ai avut dreptate cu ce mi-ai spus.
i ddu o can aburind cu cafea.
Nu pot s te mai ajut, Jennifer. Ce se va ntmpla de aici
nainte, depinde numai de tine.
Ea i apropie cana de fa i sufl aburul.
tii, ntr-o zi te saturi. Nu s-a schimbat nimic, doar c m-am
sturat.
A vrea s fie adevrat.
Vorbesc serios, tat.
Nu putea s-o priveasc n ochi. Era nc prea furios pe ea.
tii, nu prea ne-am neles niciodat, dar n final nu
conteaz. Pentru c nimic nu poate schimba cele ntmplate. Fie
i chinui viaa, fie mori. tiu c i-am pricinuit multe necazuri,
dar n-am cum s repar ce-a fost, orict a vrea.
538

- COLIN FALCONER -

Jennifer i pironi privirile n podea. Cafeaua se scurse din can


pe gresie.
Ah, tat, m-am sturat de viaa asta zise ea i ncepu s
plng.
l luase prin surprindere. Simi c i se pune un nod n gt i i se
nceoeaz privirile. O lu n brae. Of, Doamne, ce bine ar fi s-i
revin, se gndi el. Pltise un pre scump, dar mcar s fi meritat.
Te iubesc, tat murmur Jennifer.

128
n contrast cu elegantele magazine turistice i chinezrii din
Grad Avenue, strzile lturalnice din China Town sunt cenuii,
sumbre, ntunecate de suferin i locuine supraaglomerate. La
cteva strzi de statuile cu lei stilizai copiate din Walled City, de
dragonii din lemn i aur ncolcii pe felinare i acoperiurile verzi
din igl n form de pagod, care nu mai existau n China, se afl
alt ora chinezesc; un loc unde gunoiul putrezete pe aleile
nguste, unde mainile de cusut zumzie n atelierele n care
imigranii asiatici trudesc asudai pentru o leaf de mizerie;
frnghii cu rufe se ntindeau la ferestrele locuinelor cu o singur
camer, unde se nghesuiau familii numeroase de chinezi.
Aici aranjase Jonathan Dale s se ntlneasc cu Robert
Jordan, la prnz, ntr-un restaurant din sum, numit previzibil
Dragonul de Aur. Nu era nc ora dousprezece i singurii clieni
erau doi cantonezi btrni. Nu era de genul de local cu care era
obinuit Robert Jordan i ddu seama Dale dar era singurul
loc unde puteau fi siguri c nu o s-i recunoasc nimeni.
Washington-ul i priise lui Robert Jordan. Era mbrcat elegant
ntr-un costum din trei piese, cu cma alb i cravat maro, din
mtase. I se prea mai stpn pe el dect atunci cnd l cunoscuse
la ambasada din Saigon. Pe vremea aceea era un proaspt
absolvent al universitii Yale, un tnr cu minte ager i viitor
539

- OPIU -

strlucit. ncrunise la tmple i avea figura ncruntat a unui om


cu prea multe probleme pe cap.
Ari bine, Bob zise Dale.
Simea c interlocutorul su atepta complimente.
Jordan se art satisfcut.
Fac jogging. Lucrez n aer liber.
Se btu cu mna pe burt.
Oricum, nu m ajut prea mult. tii cum este la Washington.
Douzeci la sut rahat, douzeci la sut prnzul, douzeci la sut
baciuri.
i restul de patruzeci la sut?
Minciuni.
Dale se ntreba dac glumea. Iat ce pot face dintr-un om
aptesprezece ani de succese, promovri i influen. Se ngrase
i devenise cinic.
i mulumesc c ai acceptat s ne ntlnim zise Dale.
Am avut de rezolvat nite afaceri la Los Angeles, dup cum iam spus, Jack. i dup tonul tu, mi s-a prut c este ceva
important.
Dale ncuviin din cap.
Cred c aa este.
Jordan nu prea dispus s treac imediat la probleme serioase.
Deci, am auzit c te-ai apucat de afaceri.
Ca s nu m plictisesc zise Dale prudent. Pensionarea numi priia.
Nici nu mi-a fi imaginat c o s-i priasc.
Aleser nite specialiti chinezeti din lista de bucate. Jordan
i ntinse erveelul peste vest. Nu cumva s-i pteze cravata de
mtase, se gndi Dale.
A trecut mult timp zise el.
Ultima oar, te-am vzut cred c acum cincisprezece ani,
nainte s pleci din Saigon.
Presupun c atunci am lsat cteva buci din mine n
cafeneaua aceea i nu m-am deranjat sa m ntorc s le iau. Mi540

- COLIN FALCONER -

am imaginat c n-o s le mai gsesc.


Vorbise n glum, dar Jordan o luase n serios.
Ce ticloi! exclam el.
A trecut mult timp.
Deci, cum i mai merge?
Ai aflat de mine i Susan?
Jordan se art stnjenit de acest subiect. Se nroi la fa, de
parc Dale s-ar fi ters la gur cu faa de mas.
Da, mi pare ru murmur el. Cred c i-a venit greu.
Vznd c Dale nu-i rspunde, continu:
Am trei copii. Biei.
Cu bieii este mai uor zise Dale. Eu am i fat i biat,
aa c poi s m crezi c este mai uor cu bieii.
Se ls o linite stnjenitoare. Jonathan i plec privirile n
farfurie.
Cred c aceti crevei sunt foarte buni zise el.
Nu ne-am ntlnit ca s discutm despre familiile noastre
spuse Dale.
Ls beele din mn i lu servieta din piele de crocodil de pe
podea. O deschise i scoase un plic mare i gros.
Ce ai acolo, Jack?
Dovezi.
Ce fel de dovezi?
Despre o masiv operaiune de splare a banilor, care implic
sute de milioane de dolari,