Sunteți pe pagina 1din 548

R

obert Ferrigno
RUG PENTRU
ASASIN
rao internaional publishing company

Pentru cei nsetai, care in post cu visul apei.


Cmila czut la pmnt atrage multe cuite.
Proverb arab antic

PROLOG
Ce ciudat era s zac n parcarea unui Wal-Mart jefuit, cu un
picior rsucit sub el, uitndu-se n sus la cer. Jason i cumprase pe
vremuri blugi de la Wal-Mart, DVD-uri i cereale Frosted Flakes. Iar
acum murea aici. Ciorile coborau n zbor lin de pe stlpii felinarelor,
iar aripile lor negre fluturau n cmpul lui vizual. Preau s fie din
ce n ce mai mari pe zi ce trecea. i mai ndrznee. Nu era chiar aa
de ru s mori. La nceput avusese dureri, nite dureri nfiortoare,
dar acum nu-l mai durea nimic. Era o adevrat binecuvntare,
pentru c nu era deloc curajos. Se temea de pianjeni, de dentiti i
de fetele frumoase, ns cel mai mult se temea s fie singur, dar
acum nu se mai temea. Faptul c murea ntr-un rzboi sfnt nsemna
c va ajunge imediat n Paradis. Aa i spusese Trey, i el tia
Coranul mult mai bine dect Jason. Trey zicea c singurul lucru care
conta era s fac declaraia de credin Nu exist alt Dumnezeu
n afar de Allah, iar Mohamed este profetul lui i totul va fi bine.
Trey era mort deja. Fusese mpucat n piept cu trei sptmni n
urm de un rebel lunetist n timp ce se apropiaser de Newark.
Jason se aplecase peste el i-l inuse de mn, implorndu-l s nu
moar, dar Trey se dusese deja, lsnd n urm doar o expresie
uluit. Sergentul ordonase unitii s-i continue naintarea, dar
Jason refuzase, zicnd c vrea s se asigure c trupul lui Trey
primete toate rnduielile cuvenite i sergentul, un fost contabil la
H&R Block, l lsase n voia lui i plecase cu restul soldailor. Toi

erau musulmani nou-convertii, aa ca Jason, i erau nc nesiguri pe


ei. Jason ateptase pn cnd asistenii de la morg nfuraser
corpul lui Trey n pnz alb, i apoi i ajutase s sape mormntul.
n momentul n care ajunsese din urm unitatea, sergentul era mort,
i acum murea i Jason, i nu mai era destul pnz alb pentru toi.
Dar Allah va nelege. Trey spusese acest lucru i cnd Jason era
ngrijorat c i plceau i acum cotletele de porc i unca tu citete
numai Sfntul Coran, i Allah va nelege.
Jason abia mai putea vedea, dar nu conta. Vzuse de-ajuns.
Parcarea era presrat cu cadavre, tot oraul Newark fiind un
cimitir. Civili i soldai, musulmani amestecai cu rebeli din Bible
Belt. Americani mpotriva altor americani. Amndou prile
rzboindu-se pe terenul propriu, luptnd pentru fiecare autostrad
i minimali, toat ntinderea rii fiind presrat cu orae n flcri.
De dou sau de trei ori sptmna trecut rebelii ar fi ocupat
Newark, dac trupele nu ar fi fost mobilizate de maiorul Kidd un
negru uria care condusese atacul n persoan, ignornd gloanele
ce zburau n jurul lui, fiind cu totul nenfricat.
Jason era bucuros c nu i se ordonase s mearg pe frontul din
Nashville. Familia lui se mutase de acolo n Detroit cu muli ani n
urm ca s lucreze la uzinele de maini, i avea nc rude n
Tennessee, rude care probabil luptau de cealalt parte.
Vremurile fuseser grele n Bible Belt, ca oriunde altundeva n
anii de dinaintea tranziiei oameni fr slujbe sau temndu-se c le
vor pierde, fabrici i coli nchise, copii flmnzi. ns asta nu-i
fcuse s se rzgndeasc. Se inuser nc i mai vrtos pe poziie.
Singurele locuri ce ofereau consolare n vremurile grele singurele
locuri ce ofereau rspunsuri erau moscheile. Oricine putea vedea
asta. Restul rii se pusese de acord n cele din urm, se convertiser
sau cel puin tolerau situaia, dar nu i oamenii din sud. Ei urmau
calea strveche, religia lor din btrni. De aceea Jason nu putea s-i

urasc pe rebeli, n ciuda a tot ce se ntmplase. i nelegea. Ei


iubeau o ar care-i dezamgise, o ar care nu mai exista dar ei
nc o iubeau. Rzboi sfnt sau nu, trebuia s respeci aa ceva.
Chiar i Redbeard ar fi fost de acord. Directorul adjunct al
Securitii Statului era un rzboinic virtuos, dar capabil s neleag.
Loialitatea rebelilor era greit plasat, dar Redbeard zicea c
asemenea loialitate e onorabil i c viitoarea lor convertire va fi mai
dorit din aceast cauz. Jason l vzuse la televizor. Soldaii de
rnd ineau la el aproape la fel demult ca la maiorul Kidd. O
mulime de politicieni voiau s rad Bible Belt de pe faa
pmntului, dar Redbeard urla la ei i-i fcea s tac. Puternic ca un
taur, cu ochi furioi i barba de culoarea unei pduri n flcri nu-i
de mirare c dumanii lui Redbeard se temeau de el.
Acum era bezn. ns Jason nu era singur. Auzea btaia aripilor
imense i-i spuse din nou declaraia n gnd. Faptul c murea
pentru credin nsemna c o s primeasc o mulime de mirese
fecioare numai pentru el n Paradis. Jason nu i-ar fi permis
niciodat s pun la ndoial hotrrile lui
Allah, dar spera ca mcar una sau dou dintre ele s aib
oarecare experien, pentru c el cu siguran n-avea. Ar fi fost
frumos s poat absolvi i liceul. Ar fi fost n clasa a dousprezecea
anul acesta. Clasa anului 2017. i-ar fi fcut poz pentru albumul
colii n jacheta echipei de fotbal lucru care chiar ar fi fost grozav.
Ei, m rog, cum zicea Trey, inallah, care nsemna ceva n genul ce-o
fi, o fi. Jason zmbi. Sunetul aripilor era mai puternic acum, zborul
ngerilor venii s-l poarte acas.

CAPITOLUL 1
Douzeci i cinci de ani mai trziu
A doua jumtate din Super Bowl ncepu imediat dup
rugciunile de amiaz. Fanii din Khomeini Stadium i fcur n
prip abluiunile, prosternndu-se stnjenii, cu clciele desfcute,
fr mcar s ating pmntul cu frunile. Numai gardianul de
securitate de pe pasarela de sus i ndeplini rugciunea cu respectul
cuvenit. Era un brbat n vrst, cu o mulime de cicatrice pe fa, i
care se mica lin i precis, cu degetele minilor alturate i degetele
picioarelor ndreptate spre Mecca. Gardianul l observ pe Rakkim
Epps uitndu-se la el i nepeni, apoi ns i zri inelul de fedain de
pe deget i se nclin, oferindu-i o binecuvntare, iar Rakkim, care
nu se rugase de mai mult de trei ani, i napoie binecuvntarea cu
aceeai sinceritate. Doar un om dintr-o mie ar fi putut recunoate
inelul simplu de titan, dar gardianul era unul dintre primii
convertii, nucleul solid care riscase totul, fr s se atepte la nicio
alt recompens n afar de paradis. Se ntreb dac gardianul mai
credea nc i acum c rzboiul meritase.
Rakkim se uit peste capul gardianului la credincioii care se
grbeau s-i reocupe locurile. nc nu se vedea nici urm de Sarah.
Cteva rnduri mai ncolo l observ pe Anthony Jr. Urcnd scrile.
Noua jachet portocalie specific unui beduin pe care o purta l
costase probabil pe tatl su salariul pe o sptmn. Anthony Sr.
Era prea ngduitor cu el. Aa era ntotdeauna; cei mai duri poliiti
aveau inima cald i bun.
Din locul su bine ales, Rakkim putea vedea domurile i
minaretele de pe dealurile nconjurtoare, i Space Needle 1 zcnd
1 Turn din Seattle, simbol al oraului, avnd o nlime de 184 m. (n.red.)

prbuit la pmnt n deprtare, nemaifiind acum dect un muzeu


militar. Centrul oraului era o ngrmdire de zgrie-nori de sticl i
blocuri nalte de locuine avnd n vrf antene parabolice. La sud se
nla noul Capitoliu, de dou ori mai mare dect cel vechi din
Washington, D.C., i lng el Moscheia Marelui Calif, cu
mozaicurile sale verzi-albastre sclipind n soare. n rndurile de mai
jos i vzu pe credincioi punnd covoraele de rugciune de unic
folosin pe sptarul scaunelor, i pe catolici prefcndu-se c nu
observ. Vedea orice n afar de Sarah. nc
1 promisiune nclcat. Fusese ultima ei ans s-i bat joc de
el. i exact asta i zisese i ultima oar cnd nu apruse la o
ntlnire.
n vrst de treizeci de ani, puin mai solid dect atunci cnd
ieise din rndurile fedainilor, dar nc zvelt i vnjos, Rakkim avea
prul negru tuns scurt, mustaa i ciocul aranjate cu grij, trsturile
unghiulare, aproape ca de maur un avantaj de la tranziie ncoace.
Purta o apc neagr. i ridic gulerul din cauza umezelii din
Seattle, vntul venit de deasupra strmtorii Sound aducnd cu el
miros de pete mort de la petrolul deversat sptmna trecut. i
pipi cuitul din buzunar, cu lama dintr-un polimer de carbon ce nu
putea fi detectat la trecerea printr-un detector de metale, avnd
acelai plastic tare i n vrful ghetelor din picioare.
Muzica bubuia din difuzoare, iar pe margini defilau grupurile de
majorete pentru conducerea aclamaiilor alctuite n ntregime
din brbai, bineneles cu genunchii ridicai n ritm cu muzica i
cu sbiile sclipind deasupra capului. Beduinii i Rzboinicii nvlir
pe teren, iar publicul sri n picioare aclamnd. Rakkim se mai uit
o dat n jur s-o vad pe Sarah. l vzu pe gardian ceva i atrsese
atenia. Rakkim urmri privirea brbatului i ncepu s se mite,
grbit acum, cobornd treptele dou cte dou. i cronometrase
viteza la perfecie, prinzndu-l pe Anthony Jr. Exact cnd acesta

ajunsese la nivelul de sus. Acolo era o ieire de urgen, un punct


orb pentru camerele de supraveghere, care nu se afla pe niciuna
dintre schemele publice ale stadionului biatul era un ho jalnic,
dar faptul c tia de aceast ieire arta c-i plnuise fapta.
Ce faci, Rakkim? se zbtu Anthony Jr. Nu m atinge.
Era un adolescent musculos ntr-o bluz de trening cu glug,
numai coate i mndrie rnit.
Foarte ru, biete, zise Rakkim, plesnindu-l peste nas cu
portofelul pe care biatul l terpelise.
Anthony Jr. Nici mcar nu-l simise pe Rakkim c i-l luase, i-i
verific acum buzunarele ca s se asigure c-i dispruse. Rakkim l
mai lovi o dat, mai tare ca nainte.
Dac te aresteaz poliia, tatl tu va fi n dizgraie. Dac te
prind Robele Negre, i pierzi o mn.
Anthony Jr. Avea maxilarul btios ca al tatlui su.
mi vreau banii napoi.
Rakkim l nfac de ceafa i-l mbrnci ctre ieire. Cnd se
ntoarse singur, vzu c gardianul cu faa distrus de cicatrice era
deja acolo. Rakkim i ntinse portofelul.
Tnrul frate a gsit sta i n-a tiut unde s-l napoieze. Poate
ai vrea s-l predai dumneata pentru el.
L-am vzut gsind portofelul. Czuse din buzunarul unui
negustor.
Tnrul frate are evident nite ochi foarte buni dac l-a vzut
acolo, zise Rakkim.
Chipul gardianului se ncrei de amuzament i pentru o clip
art din nou bine. Lu portofelul.
Du-te cu Dumnezeu, fedaine.
Ce alt alegere avem? zise Rakkim i se napoie la loja lui.
Anthony Colarusso Sr. Nu-i ridic privirea cnd Rakkim se
aez lng el.

Chiar m ntrebam dac te mai ntorci.


i vr nc un hotdog cu de toate n gur, i cteva bucele de
ceap i maionez i czur n poal.
Cineva trebuie s fie aici s-i fac manevra Heimlich.
Colarusso mai muc o dat din hotdog. Era un detectiv ndesat,
de vrst mijlocie, cu ochii adncii i cu un stomac zgomotos, iar de
pe ncheieturile proase ale degetelor i se prelingeau bucele de
murturi. Lojile VIP ale stadionului erau rezervate politicienilor
locali, oamenilor de afaceri sponsori i ofierilor militari cu grade
nalte, iar fedainii aveau locuri prefereniale. Fiind un simplu poliist
local, i n plus i catolic, Colarusso n-ar fi reuit niciodat s intre
pe locurile rezervate dac n-ar fi fost invitatul lui Rakkim.
Fundaul Beduinilor fcu un salt, apoi se ddu napoi, cu mingea
de fotbal inut lng ureche. i pregti lovitura i apoi o trimise n
zbor receiverului su favorit, ntr-un vrtej mictor de mini de
mrimea frunzelor de palmieri. Mingea pasat trecu pe fundalul
norilor i receiverul alerg s o prind, lsndu-i adversarii n
urm. Mingea abia i atinse vrful degetelor, dar el se inu de ea, i
exact n momentul acela un crampon i se ag n iarb i-l arunc la
pmnt cu faa n jos. Mingea se rostogoli ncet mai departe.
Din ntreg stadionul se auzir huiduieli. Rakkim se ntoarse s se
uite napoi spre mezanin. Nici acum nu se vedea vreo urm de
Sarah. Se aez la loc. Nu mai venea. Nici azi, i nici n alt zi. Lovi
cu pumnul scaunul gol din faa lui, aproape smulgndu-l din
suportul lui.
N-am tiut c eti aa de mare fan al Beduinilor, amice, zise
Colarusso.
Da mi se rupe inima.
Receiverul zcea prbuit n iarb, iar strigtele fanilor echipei
Beduinilor rsunau din toate prile stadionului. Rakkim auzi chiar
i nite blesteme. Un brbat usciv care fcea parte din Robele

Negre, aezat ntr-o zon aproape de fundamentaliti, se uit n jur


cu atenie, fiind membru al poliiei religioase. Avea un turban negru
strns legat i barba vlvoi ca un tufi aspru. Se rsuci n scaun, cu
roba flfind, ncercnd s localizeze nelegiuitul. Lui Rakkim i
aduse aminte de o caracati nfuriat. Ochii se ngustar asupra lui
Colarusso i a costumului su cenuiu ptat cu mutar.
Cred c eunucul la e ndrgostit de tine, Anthony.
Colarusso se terse la gur cu erveelul.
Nu vorbi aa de tare.
E o ar liber nu-i aa, domnule poliist?
nc era. Majoritatea populaiei era musulman, dar cei mai muli
erau moderai i chiar i dintre cei numii credincioi, muli erau
moderni i cu apucturi mai lumeti, i nu aveau fervoarea
fundamentalitilor. Dei cei mai ndrjii reprezentau o minoritate,
energia lor nemiloas le asigura o putere politic mult
disproporionat fa de numrul lor Congresul ncerca s-i mpace
cu bugete mrite pentru moschei i coli religioase, dar ayatolahii i
poliia lor de virtute public, Robele Negre, nu erau satisfcui.
Receiverul se ridic ncet, cu uvoaie de snge scurgndu-i-se pe
fa. Ecranul stadionului l art tuind o cea roz i fu rspltit cu
aplauze furtunoase.
mi amintesc cnd echipamentul de fotbal avea cti pentru
fa, zise Colarusso.
i unde e onoarea n asta? ntreb Rakkim. Nici chiar o
lovitur mai dur n-ar fi scos snge.
Pi, da pe vremuri nu sngele era scopul jocului.
Poliistul arunca acum priviri otrvite moderailor din tribune,
muncitori tineri n fuste sau blugi, femei i brbai aezai mpreun.
Robele Negre nu aveau autoritate dect asupra fundamentalitilor,
dar n ultima vreme ncepuser s terorizeze catolicii pe strad,
azvrlind cu pietre n moderni pentru manifestri publice de

afeciune. Fundamentalitii care ieeau din rndul bisericii erau


considerai apostai ei riscau desfigurarea sau moartea n zonele
rurale, i chiar i n orae mai cosmopolite erau ostracizai de
familiile lor.
Dirijabilul pluti deasupra stadionului Super Bowl. Pe balon era
steagul Statelor Islamice ale Americii, identic cu drapelul vechiului
regim, n afar de semiluna aurie ce nlocuia stelele. Rakkim urmri
naintarea dirijabilului ce plutea ncet n soarele dup-amiezii. n
ciuda Robelor Negre, vederea steagului i punea i acum un nod n
gt.
Uite cine-i acolo, zise Colarusso, artnd o loj luxoas plin
de politicieni, vedete de cinema i ayatolahi. Acela e fostul tu
comandant, nu-i aa?
Generalul Kidd, comandantul fedainilor, salut camera de
televiziune i publicul de acas. Imigrant din Somalia, arta
minunat n uniforma lui albastr de gal, i privea cu o expresie
stoic. Lng el era mullahul Oxley, eful Robelor
Negre, avnd bijuterii pe degete, roba de mtase i barba un
buchet de crlioni uleioi. Un nemernic ticlos i mpopoonat. Erau
o pereche nepotrivit i tulburtoare. Cnd Rakkim se retrsese cu
trei ani nainte, generalul Kidd nu ar fi conceput s stea alturi de
Oxley, sau lng orice alt politician, n afara preedintelui. Fedainii
erau independeni, nu rspundeau dect n faa propriilor
comandani i a nevoilor naiunii. Cel puin aa era, cu trei ani n
urm.
Generalul pare un adevrat zbir, zise Colarusso, punndu-i
hotdogul jos. n zilele mele cele mai bune, cnd eram tnr i n
form, n-a fi rezistat nici cinci minute n fosta ta unitate.
Fedainii erau trupele de elit ale Republicii Islamice, folosite mai
ales n echipe mici, pentru operaiuni secrete mpotriva lui Bible
Belt. Statele separate ale fostei Confederaii aveau un arsenal

considerabil de arme nucleare i numai echilibrul terorii meninea


cele dou naiuni n afara unui rzboi total i deschis. Erau n
schimb blocai n acest conflict constant i mocnit, de sondri i
simulri de atac, o btlie mortal fr cruare sau plngeri.
Cei mai buni dintre cei mai buni, continu Colarusso. Ce
naiba, nu m-ar fi lsat nici pn la u.
Ce vrei, Anthony?
Colarusso se foi n scaun.
Anthony Jr. Vrea s fie admis n rndul fedainilor. Are
nousprezece ani i nu vorbete dect despre fedaini, i de toat
parada aia a ucigailor de elit. i acum e la sala de sport, s-i
mbunteasc talentele, n loc s vin s vad meciul cu prietenii
lui. Biatul e cu adevrat devotat.
Rakkim se holb la Colarusso.
Spune-i s intre n armat. i mai bine, spune-i s nvee o
meserie. ara are mai mare nevoie de metalurgiti dect de fedaini.
Colarusso i scutur cravata de firimituri.
Soia mea voia s te rog s pui o vorb bun pentru el. Are de
gnd s se converteasc, dar o recomandare de la tine
nrolarea standard e de opt ani. Treizeci la sut dintre cei care
reuesc s treac de instructajul de baz nu supravieuiesc suficient
ct s se nroleze din nou. Mrie tie asta?
tie ce ar nsemna pentru noi s avem un fiu la fedaini, zise
Colarusso. Ne-ai vzut fetele. Nu sunt frumusei rpitoare, dar dac
Anthony Jr. E acceptat, atunci fetele nu vor trebui s se mulumeasc
doar cu nite pretendeni catolici, vor putea culege spuma.
Faa generalului Kidd de pe ecranul stadionului privea terenul
din toate direciile.
F-i o favoare biatului. Spune-i lui Mrie c nu mai am
influena pe care o aveam pe vremuri.
Ofier fedain decorat, retras cu onoruri depline nici vorb s

cread aa ceva.
Atunci spune-i adevrul. Spune-i c m-ai rugat i c-am refuzat.
Colarusso pru uurat.
Mulumesc. A trebuit s ncerc, dar mulumesc.
Ar trebui s stai cu ochii pe Anthony Jr. S te asiguri c n-are
prea mult timp liber.
E un biat bun, doar c are visuri mari, zise Colarusso, sorbind
din Jihad Cola i strmbndu-se. Parc nu e Super Bowl fr o bere
rece. O bere adevrat.
Domnilor?
Un comerciant de software cu faa puhav din loja vecin se
aplec peste separeu ctre ei.
Dac dorii, am o sticl de suc de fructe cu infuzie de vodca.
Colarusso rgi, fr s-i acorde vreo atenie.
Domnule?
Comerciantul i art lui Rakkim gtul sticlei, scond-o pe
jumtate din buzunarul interior al jachetei lui de un verde aprins.
Rakkim i fcu un semn cu mna c nu. Comerciantul era unul
dintre modernii aceia care voiau i slnina ntreag, i cuitul uns.
Purta o jachet sport i pantaloni lejeri kaki i n acelai timp purta
pe cap un kafieh n stilul lui Arafat, ca s-i mulumeasc pe
fundamental iti. Probabil i cumprase o caset video cu
instruciuni pentru a-i nfur pe cap earfa roie n carouri, i tot
nu reuise s-o lege bine.
Rzboinicii se aliniaser pe linia de optsprezece metri a
Beduinilor, juctorii atingnd iarba cu degetele, n timp ce Beduinii
cerur o pauz.
Rakkim se ridic n picioare, se ntinse, i se mai uit o dat la
mezanin dup Sarah. O ultim privire. Nu era acolo. Poate c
unchiul ei i ceruse s stea acas n ultima clip. Poate i se stricase
maina pe drum ctre stadion i nu voise s-l sune de team s nu-i

fie monitorizate apelurile. Hei, poate c-l sunase de fapt, dar


fuseser nite explozii solare i apelul nu trecuse prin satelit. De ce
nu? Se poate ntmpla. ntr-un univers de idioi.
Fundaul Rzboinicilor se pregti de joc. Rakkim i ntoarse
privirea de la teren i vzu civa poliiti ai moralitii dnd buzna
ntr-una din seciunile segregate. Robele Negre izbir pe spinare cu
bastoanele lor lungi i flexibile trei femei care stteau acolo,
fcndu-le s se prbueasc pe jos ntre rnduri. Femeile se
acopereau chiar i n timp ce ncercau s evite loviturile.
Rakkim sri n picioare, strignd la Robele Negre, dar sunetul
furiei lui se pierdu n zgomotul mulimii, cci fundaul
Rzboinicilor trecu peste linie pentru un touchdown.
Rakkim era mult prea departe s poat s le ajute pe femei, i
oricum, chiar dac ar fi fost mai aproape, nu putea face nimic. Un
arest pentru amestecul n autoritatea religioas era o infraciune
foarte grav. Femeile nsele ar depune mrturie mpotriva lui, i nc
ar face-o cu nfocare.
Urt treab, zise Colarusso, stnd lng el.
Nu se putea ti ce nelegiuire nfptuiser femeile. Poate li se
vzuse prea mult din glezn, sau poate le alunecaser earfele de pe
cap. Poate rdeau prea tare. Rakkim se aez la loc, tremurnd nc
de furie, n timp ce Robele Negre izbeau n continuare cu
bastoanele. Aceasta era prima dat cnd se afla la un eveniment
televizat internaional unde Robele Negre i foloseau bastoanele
fr nicio reinere. De obicei erau mai preocupai de aparene, dar
azi nu prea s le pese. Aproape i invitau pe cameramani s-i
filmeze.
Poliistul, aezat cu cteva rnduri mai n fa de Rakkim,
observase i el aciunile colegilor lui din Robele Negre, i degetele
clericului fremtau de ncntare, innd ritmul bastoanelor. Rakkim
se uit la el att de fix c brbatul simi probabil greutatea privirii

lui i se ntoarse s se uite la Rakkim. nclin din cap ctre el, dar
Rakkim nu-i rspunse, i poliistul i ntoarse privirea, atingndu-i
turbanul parc pentru protecie.
E un comportament riscant, amice, i opti Colarusso n
ureche. N-are niciun rost s-i faci un duman.
E prea trziu acum.
Colarusso i examin un deget.
Ai ntotdeauna o alternativ.
Rakkim se uit la Roba Neagr.
Da, i am ales-o deja.

CAPITOLUL 2
Dup rugciunile de seara trziu
Oamenii lui Redbeard venir dup el chiar nainte de miezul
nopii, doi dintre ei strecurndu-se n clubul Blue Moon mpreun
cu restul chefliilor afumai de la Super Bowl. Rakkim i-ar fi observat
mai repede, dar avea atenia distras, stnd ntins n patul mare al
lui Mardi, epuizat i pierdut n oboseala de dup. Se uita la fumul
de igar ce se nla plutind spre tavan i se gndea la Sarah.
Doamne, chiar aveam nevoie de asta, zise Mardi, rezemat cu
capul de-o pern. A trecut mult timp. Mult, mult timp. Ar fi trebuit
s comand mai mult bere, dar m-am gndit c patruzeci de
butoiae o s fie de ajuns.
Trase un fum adnc din igar, iar ochii i sclipir n lumina
jarului. Scutur apoi scrumul pe podea.
Rakkim i simi cldura unde li se atingeau trupurile, de-a lungul
coapselor ei prelungi. Briza venit pe fereastr mic fumul din
camer i-i rci sudoarea de pe brae i picioare, dar nu ncerc s se
acopere. Nici ea nu ncerc, i amndurora li se fcu pielea de gin,
amndoi nfierbntai i epuizai i la un milion de kilometri
deprtare unul de altul.
Eti tcut azi. S-a ntmplat ceva la meci? ntreb Mardi.
Nu.
Se aplec peste el cu snii legnndu-se, i-i fcu semnul crucii pe
frunte cu degetul mare.
Rakkim i frec locul enervat. i spusese c nu-i plcea cnd
fcea asta, dar nu prea dect s o ncurajeze.
Mardi l srut i se ridic din pat.
Nu mi-aminteam s fii aa de furios. Nu c m-a plnge. tiu

valoarea unei partide de sex furioase. Trebuie s-i mulumesc


prinesei tale musulmane pentru asta?
Nu-i spune aa.
O privi mergnd prin dormitor i trgnd draperiile la o parte.
Rmase acolo uitndu-se n strad, cu o coaps nainte, sfidtoare n
nuditatea ei. Avea treizeci i opt de ani, era dur, blond i
desfrnat.
Din clubul de la parterul cldirii se auzea muzic o alt
interpretare nou a unui clasic grunge de la Nirvana de acum
cincizeci de ani. Mardi i vzuse probabil expresia.
Nu-i place muzica? Savureaz-o, Rakkim, e sunetul banilor din
buzunarele noastre.
Asta e?
Turitii vin n L.A. Pentru pui mexican cu sos i mariachi. Vin
n Seattle pentru un tur al cldirii Capitolului, pentru un plns bun
la Monumentul Martirilor i s asculte grunge.
Rakkim nu voia s se certe. Era partenerul minoritar la Blue
Moon, dar n-ar fi contat nici dac el ar fi deinut 80 la sut din
aciuni i ea 20. Mardi tia ce s fac. tia configuraia potrivit a
ringului de dans pentru a asigura profituri maxime i cine avea
preurile cele mai bune la vnzarea angro a berii i a infuziei de
khat. tia pe cine s angajeze i pe cine s dea afar. Mardi avea
nevoie de Rakkim pentru contactele lui din lumea interlop i ca s
menin lucrurile linitite cu poliia i cu trupele de protecie, dar ar
fi putut s-i plteasc o tax fix mult mai mic dect o parte
procentual din profit. Era o scpare interesant pentru o persoan
concentrat att de mult pe balana final de pli.
Rakkim verific peretele de ecrane de securitate din faa patului,
vznd cheflii ngrmdii la parter. Clubul era aglomerat aproape
n fiecare noapte, dar dup Super Bowl fiecare punct fierbinte din
Zon pulsa de oameni, trotuarele erau pline de petrecrei n

diverse stadii de euforie. Sala de mese avea o list de ateptare de


dou ore, pe ring se dansa umr la umr, i barul era nesat de fanii
glgioi ai Rzboinicilor.
Blue Moon era situat n Zon, numit oficial Cartierul Cretin o
seciune de treizeci sau patruzeci de strzi unde cluburile de noapte
i cafenelele erau nfloritoare, unde slile de jocuri cibernetice i
cinematografele operau n mare msur libere de cenzur. Zona era
glgioas i aspr, strzile erau murdare, cldirile erau mzglite
cu graffiti, un teritoriu fr moral, deschis pentru toi cretini,
musulmani, moderni, high-tech ciudai, pentru oricine i orice.
Nemblnzit, inovatoare, n afara legilor legale, Zona celebra ideile
cele mai periculoase.
Fiecare ora mare avea o seciune ca Zona, o valv de siguran
pentru o populaie a crei tradiie cultural anterioar fusese
ntemeiat pe noiuni extreme de libertate i individualitate. Poliia
i schimba poliitii n uniform din Zon dup doi ani, spernd s
minimizeze corupia, dar doi ani erau de obicei destul pentru nite
poliiti obosii s-i cumpere case de vacane n Canada sau Hawaii,
la adpost de ochii curioi ai Afacerilor Interne.
Mardi sttea la fereastra deschis i briza rcoroas i sufla
perdelele n fa. Sunetul ploii umplu camera. nc umed de
transpiraie, trupul ei sclipea n lucirea roie a neoanelor de afar. Se
legna n ritm cu muzica i furtuna, i Rakkim i vzu sfrcurile
ntrindu-se n lumina roie slab. i asta i aminti de Sarah.
Nu se mai ntlnise cu Mardi dup ce Sarah l contactase prima
dat cu un an i jumtate nainte. Acum ns, cnd nu mai era nimic
ntre el i Sarah, venise n goan napoi. Laitate i ciud, o
combinaie letal. Era bucuros c nu putea s-i vad propria fa.
i-ar fi tiat gtul. Faptul c o luase pe Mardi n pat c o lsase pe
ea s-l ia oricum ar fi fost, fusese o greeal. O privi dansnd, cu
prul neted pe umeri, i se ntreb unde era Sarah, ce fcea, de ce nu

apruse astzi.
Mi-e dor de el, zise Mardi ncet.
Rakkim nu avu nevoie s ntrebe despre cine vorbea.
i mie.
mi aminteti de el. Nu la nfiare prin ncrederea ta.
ncrederea de sine Parc era un parfum al lui. Vntul mic
perdeaua i ploaia stropi podeaua, dar Mardi nu se mic.
Majoritatea oamenilor i petrec toat viaa nfricoai, dar el nu. i
nici tu.
Mardi ntotdeauna vorbea despre Tariq dup aceea. Uneori
vorbea despre prima dat cnd se ntlniser, sau despre ultima
dat cnd fuseser mpreun, dar Tariq fcea ntotdeauna parte din
momentele lor de intimitate. Ca i cum ar fi ncercat s-i explice ei
nsei de ce fcuse dragoste cu prietenul lui cel mai bun. Pe Rakkim
nu-l deranja. Amndoi erau nlocuitori pentru altcineva, cineva mai
bun dect cel cu care erau, cineva la care nu puteau ajunge.
L-am costat o promovare, zise ea, cu perdelele fluturnd n
jurul ei. Nu am vrut s m convertesc. I s-a spus s divoreze de
mine, s se nsoare cu o fat musulman dar n-a vrut. Ar fi trebuit
s m convertesc, zise ea scuturnd din cap i scond un hohot
spart de rs. Oricum nu se poate spune c sunt o catolic bun.
O promovare nu l-ar fi salvat.
Ar fi fost ofier de personal, fiind n siguran n spatele
liniilor. Ar fi
Era un rzboinic. A murit aa cum a vrut. Pur i simplu a
murit prea curnd.
Tu eti un rzboinic
Nu mai sunt.
Nu, ai dreptate. ntotdeauna ai fost mai detept dect el. El era
mai curajos, dar tu erai mai detept. Se ntoarse spre el cu faa
ncordat. A vrea s fi fost tu, opti ea. A vrea s fi fost tu cel ucis.

Briza stinse lumnrile i trimise umbrele miunnd pe perei.


tiu.
Ar trebui s te nsori, zise ea.
Tu ar trebui s te mrii.
Mardi scotoci dup pachetul de igri i-i mai aprinse una.
Bricheta veche Zippo se nchise cu un clic. Era bricheta lui Tariq.
Sunt mritat.
Pe Rakkim nu-l deranja fumul; prea s o calmeze, rutina la fel
demult ca nicotin, inspirrile i expirrile lente i constante, jarul
lucitor din vrf, un far n ntuneric. Nici mcar nu-l deranja mirosul.
Tabacul crud turcesc era mult mai acru dect cel de pe vremuri, dar
Virginia i cele dou Caroline fceau parte din statele separate n
Bible Belt, i embargoul era nc n vigoare.
Bcanul meu a fost btut de Robele Negre ieri, zise Mardi
trgnd din igar. Probabil ateptase momentul potrivit. l ateptau
n faa magazinului cnd a venit la lucru, n zori de zi. L-au rupt n
btaie, i-au spart i bcnia. Era convertit, bineneles, s-a convertit
imediat dup tranziie. Nu era dect un copil, dar tia ce trebuie s
fac. Convertirea era de ajuns nainte, dar acum nu mai e. Acum nu
e dect un evreu. Mai trase o dat din igar. Am cumprat fructe i
legume de la el de cnd m tiu. El m-a nvat cum s-mi dau
seama dac un ananas e copt. E ciudat ce lucruri i aminteti.
Stinse mucul de igar.
Rakkim nu rspunse. tia ce urma.
Redbeard fcuse multe lucruri ngrozitoare ca ef al Securitii
Statului, dar n primii ani ai republicii, insistase ca orice evreu care
se convertea la islam s fie iertat. Dei sionitii fuseser nvinuii de
asasinarea fratelui su, refuzase s iniieze un pogrom, citase n
schimb versete din Sfntul Coran n care se spunea c toi convertiii
trebuie primii cu braele deschise, i nimeni din Robele Negre sau
dintre politicieni nu avusese curajul s-i resping afirmaia.

Redbeard reuise astfel s asigure supravieuirea convertiilor, dar


nimeni nu reuise s le asigure un tratament bun. Acum ns
situaia se nrutea.
Poi s-i ajui, Rakkim? Bcanul i familia lui trebuie s
scape de aici.
Pe unul dintre ecranele de supraveghere se vedeau patru femei
aezate ntr-un separeu lateral din zona de servit masa. Probabil
erau studente la colegiu, i ineau poetele strns pe lng ele,
savurndu-i ncet buturile spumoase n culori iptoare. Fiecare
purta un hajib minuscul pe cap, ultima mod a femeilor musulmane
liber-cugettoare. O acoperitoare de cap doar cu numele.
Trectorile sunt nzpezite, zise Rakkim. Rutele de la sud au
blocaje.
Sunt gata s-i asume riscul.
Eu nu.
Mardi i ncruci braele pe piept.
Spune-i bcanului c imediat ce d dezgheul de primvar,
mergem, zise Rakkim. Patrulele de grani vor fi n bivuacurile lor,
prea ngrijorate de teama avalanelor ca s se aventureze afar.
Mulumesc.
Fetele de colegiu i aruncau mereu privirile ctre un grup de
tineri brbai din apropiere, dar nu le acceptar buturile. Nu fceau
dect s-i vre vrful degetului n dezmul atrgtor al Zonei,
toate patru frumoase n inocena lor. Bucurai-v, doamnelor,
bucurai-v de vizita voastr n casa maimuelor i ducei cu voi
poveti interesante la cmin. Lsai ca amintirea aceasta s v fac s
roii pn n vrful urechilor ani de zile de acum nainte. Mai erau
o mulime de alte cluburi n Zon, etalri de carne i bombe
psihedelice fr gardieni sau portari, dar Rakkim i impusese
propriile reguli asupra clientelei. Fr narcotice, fr bti, fr
camere pentru violuri. tia foarte bine de ce e capabil animalul

uman. Plcerea funciona cel mai bine n les.


Mardi ce s-a ntmplat n noaptea asta a fost greit.
Mardi rse.
De aceea a fost aa de plcut.
Nu se va mai ntmpla.
Voi supravieui, zise Mardi, cu buzele strnse. Eti un
romantic, Rakkim, asta-i problema ta.
O s-o adaug pe list.
Rakkim ncepu s se mbrace, apoi se opri, uitndu-se fix la
ecranul de supraveghere. Nu exista nimic anume care s-i trdeze
pe cei doi; erau bine instruii. Amndoi de nlime medie, cu
tunsori moderne i cercei. Unul purta o geac a Rzboinicilor, ca
jumtate din ceilali brbai din local; cellalt avea o jachet de flexmetal, att de popular printre indivizii high-tech. Doar doi ipi
ieii n ora, ncercnd s marcheze la clubul Blue Moon. Dup cum
zicea i inscripia n neonul de deasupra barului: Te distrezi deja?
ns erau securiti. Era ceva n postura lor, o anume arogan.
Nite indicii mrunte, dar suficiente. Redbeard, eful Securitii
Statului, l instruise personal pe Rakkim. l crescuse de la vrsta de
nou ani, l educase i-l testase ncontinuu. Nu se plimbaser
niciodat printr-o mulime fr ca Redbeard s nu fac permanent
comentarii, cu glas sczut, nvndu-l pe Rakkim s citeasc o fa
i un gest, s trag nite concluzii din cravata legat n grab sau
pantofii nepotrivii. Redbeard se nfuriase cnd Rakkim intrase n
rndul fedainilor i nu n Securitatea Statului, dar cu timpul
acceptase acest refuz. Ceea ce nu putuse ierta era faptul c Rakkim
i nepoata lui, Sarah, se ndrgostiser unul de altul.
Ce s-a ntmplat? ntreb Mardi.
Rakkim art ecranul.
ia doi sunt securiti.
Aici? Se uit cu ochii mijii la ecran. Eti sigur?

Redbeard i-a trimis, zise Rakkim, privind agenii de la bar.


Vezi cum se mic?
Nu.
Imit fluxul camerei. Nici mcar nu-i dau seama. Se numete
observaie activ.
Rakkim era obinuit cu atenia oficial; toat lumea, de la
poliitii locali, la clericii liberali i la politicienii mruni, toi
ajungeau mai devreme sau mai trziu i la Blue Moon. Nu ns i
Securitatea Statului. Aceasta nu punea ntrebri, nu se trguia, nu
ddea avertismente. Acetia doi erau aici s ridice pe cineva. Verific
toate ecranele, ca s vad dac mai erau i ali ageni. Trebuiau s fie
mai muli.
Nu-i face griji, sunt aici pentru mine, zise el.
Credeam c nu mai vorbeti cu Redbeard.
Se pare c s-a hotrt s schimbe regulile.
Formaia termin cntecul i dansatorii erau agai unul de
cellalt sub luminile roii i galbene. Solistul formaiei toast ctre
public cu un pahar de ampanie khat, l goli dintr-o sorbitur lung
i arunc paharul gol pe podea. Fanii i urmar modelul. Mardi va
trebui s mreasc preurile ca s menin profitul. Un reflector
alunec asupra mulimii i Rakkim art cu degetul pe ecran.
Uite-l aici.
Un alt agent sttea rezemat de peretele din spate, privind
dansatorii. Rakkim nu-l zrise dect o clip n lumina reflectorului,
dar era suficient. Al treilea agent era un tip spilcuit, zvelt i cu urme
de vrsat pe obraji, cu pantaloni de toreador, o fa crud i o
musta creionat. Spilcuitul venise probabil mai nainte; verificase
pivnia, intrase ca din ntmplare n camerele din spate, prefcnduse c se rtcise. Acum l atepta pe Rakkim s apar sau s ncerce
s scape.
Iei pe ascuns pe ieirea mea personal, zise Mardi. O s le

spun oamenilor lui Redbeard c nu te-am vzut.


Poate de aceea nu venise Sarah la Super Bowl s-l ntlneasc n
dup-amiaza aceea. Era aproape o uurare s cread c Redbeard o
oprise, i nu c se rzgndise. Nu era ngrijorat pentru Sarah.
Redbeard ar fi nervos pe ea dac nu-l asculta, dar mnia lui nu ar
ajunge dect pn la un punct. Rakkim nu-i fcea nicio iluzie n
legtur cu statutul lui privilegiat. i spunea lui Redbeard
unchiule, dar nu era dect un semn de respect. Sarah era fiica
singurului frate al lui Redbeard. Era snge din sngele lui, iar
Rakkim nu era. Se gndi s accepte oferta lui Mardi; erau mai mult
de zece locuri n Zon unde se putea ascunde i unde s nu fie gsit.
Putea s se ntlneasc apoi cu Redbeard ntr-un moment ales de el.
Se aprinser luminile n club. Filfizonul cu obrajii ptai de vrsat
se uita la o fat drgu care traversa ncperea. Brusc se uit n sus,
direct spre camera de securitate ascuns.
Pleac de aici, zise Mardi.
Rakkim se gndi la Sarah. Nu era cazul s se gndeasc la ce
anume i spunea Redbeard. Se ndrept spre u.

CAPITOLUL 3
Dup rugciunile de seara trziu
Rakkim i scoase pantofii i se spl pe mini n apa vag
parfumat din fntn. Se stropi i pe fa, i-i trecu degetele ude
prin pr. Cnd se ntoarse, Angelina era lng el cu un prosop. O
srut pe amndoi obrajii.
Salaatn aleikum.
Allah Akhar.
Menajera lui Redbeard era o femeie scund i n vrst, cu faa
lat ncadrat de pnza neagr a chadorului ei, mbrcat ntr-o rob
larg ce ajungea aproape pn la podea. Era aproape dou noaptea,
dar Angelina era perfect treaz. Cnd avea comaruri n copilrie, ea
era cea care l linitea, ngnndu-i cntece de leagn pn i se
nchideau ochii i adormea. Crescuse creznd c Angelina nu
dormea niciodat. Trecuser de atunci douzeci de ani i nici acum
nu era sigur.
Ca i Redbeard, Angelina era o musulman evlavioas i
moderat. Putea conduce maina, se dusese la o coal laic i avea
propriul cont bancar. i spunea rugciunile de cinci ori pe zi, inea
legea regimului alimentar i se mbrca modest i cuviincios. inea
post de Ramadan, dona 2,5 la sut din tot venitul ei pentru opere de
caritate n fiecare an, i ntr-o zi, ntr-o zi, avea de gnd s mearg n
pelerinaj la Mecca, n hagealcul pe care toi bunii musulmani erau
obligai s-l fac mcar o dat n timpul vieii.
Angelina i atinse cu blndee tmpla unde prul i fusese prlit
de arma paralizant a filfizonului cu urme de vrsat.
Ne-a fost dor de tine, Rikki.
Vorbete n numele tu, zmbi el.

Tuturor ne-a fost dor de tine.


Cum e Sarah? E bine?
Angelina l mbri, cu roba fonind, i Rakkim simi mirosul
mirodeniilor mereu agate de ea, usturoi, scorioar i busuioc
dulce, arome de buctrie din copilrie.
F-i griji pentru tine.
Rakkim o mai srut o dat i se ndrept apoi spre biroul lui
Redbeard. Cnd privi napoi, Angelina se uita dup el, cu minile
ncletate.
Drumul de la Zon pn la vila lui Redbeard durase patruzeci i
cinci de minute, timp n care Rakkim sttuse n spatele ambulanei
cu sirenele pornite, folosit de agenii de securitate s-l transporte.
Cei doi ageni subordonai stteau n fa, ngrijindu-i rnile, iar
Stevens, filfizonul cu pete de vrsat, sttea pleotit pe banchet, fa
n fa cu Rakkim, apsnd ca n joac pe butonul de pornire i
oprire al pistolului cu electroocuri. Mirosul de ozon umplea aerul.
ncerc s-i zmbeasc lui Rakkim, dar buza crpat i nasul
nsngerat i provocau dureri prea mari. Rakkim zmbise pentru
amndoi.
Rakkim btu de dou ori la ua biroului, atept, apoi intr
nuntru. Biroul era aa cum i-l amintea: o ncpere cu perei
lambrisai, fr ferestre, cu un birou mare de lemn de nuc i un
scaun, dou calculatoare, o central telefonic avnd o mulime de
sisteme de securitate i o canapea de piele pe care nu sttea nimeni
niciodat. Podeaua era acoperit cu covorae tribale de rugciune
esute aspru din ln de capr, din Afghanistan i Pakistan, pentru
c Redbeard prefera vopselele lor naturale n culori blnde. O u
lateral din birou ducea afar, n grdina interioar. O alta ducea la
buncr.
Nu era niciun tablou pe perei, nicio diplom onorific, nicio
fotografie cu Redbeard mpreun cu preedini sau ayatolahi.

Numai o hart a Americii de Nord i trei fotografii de supraveghere


aerian fcute imediat dup 19 mai 2015.
Rakkim se uit ndelung la imaginile n nuane dure, alb i negru,
ale distrugerii oraelor New York i Washington, D.C., ncercnd s
asimileze hectarele de beton sfrmat i metal rsucit, dar era
imposibil. Fotografia de la punctul zero de impact de la Mecca era
mai puin dramatic, dar la fel de devastatoare. Bombele nucleare
care fuseser strecurate pe ascuns n New York i Washington, D.C.
Distruseser oraele, dar Mecca avusese o securitate mai bun.
Bomba detonat n cel mai nalt punct din pelerinaj fusese o bomb
nuclear. Peste o sut de mii de pelerini muriser mai trziu otrvii
cu plutoniu, dar oraul n sine era intact. Marea Moschee se vedea
clar n fotografie, nconjurat de credincioi care refuzaser s plece.
Dei oraul rmsese radioactiv, credincioii veneau nc an de an
s-i ndeplineasc obligaiile. Rakkim i terse lacrimile, jenat, fiind
sigur c Redbeard instalase camere n ncpere i c-l privea.
La nceput, presa din SUA dduse vina pentru atacuri pe adepii
jihadului, radicalii musulmani care nu-i iertaser niciodat pe
saudii pentru apropierea lor de occident.
nelciunea ar fi funcionat probabil, ns o sptmn mai
trziu, FBI capturase pe unul dintre conspiratorii sioniti, care erau
cu adevrat rspunztori, i acesta i condusese la ceilali oameni
implicai n complot. Mrturiile lor umpluser presa internaional.
Statele Unite i retrseser imediat umbrela de aprare care ajutase
la protecia Israelului nc de la data crerii lui, i, dup nicio lun,
statul sionist fusese cucerit de coaliia Euro-Arab. Numai oferta de
azil din partea Rusiei i salvase pe sioniti de la exterminarea total.
Harta Americii de Nord arta aceeai configuraie ca n
manualele pe care Rakkim le studiase n coal Republica Islamic
n verde i Bible Belt n rou. Statele roii includeau toat fosta
Confederaie, plus Oklahoma, Florida de Nord i cteva zone din

Missouri. Missouri fusese o ntrebare-capcan la examenul de sfrit


de an la istorie. Pe hart, Kentucky i Virginia de Vest erau trecute ca
state roii, dar pe teren erau nc disputate. Statul Liber Nevada era
alb, indicnd statutul lui unic de independent. California de Sud,
Arizona i New Mexico erau state verzi din punct de vedere politic,
parte a Republicii Islamice, dar din punct de vedere social erau
extensii ale Imperiului Mexican.
Rakkim se duse la biroul lui Redbeard i lu cartea deschis de
pe mas, ntrebndu-se dac era un test sau o capcan aranjat de
Redbeard pentru el. Cum a fost de fapt ctigat Occidentul: crearea
Statelor Islamice ale Americii prin cucerirea culturii populare. Cartea
fusese iniial teza de doctorat a lui Sarah, rescris i publicat pentru
publicul larg cu doi ani nainte. Devenise un bestseller, dar premisa
ei era att de controversat, nct editura hotrse n mod nelept s
nu pun fotografia lui Sarah pe copert nici chiar n prezent, nu
era recunoscut pe strad.
Istoricii dezbtuser transformarea fostelor State Unite ntr-o
republic islamic nc de cnd preedintele ales, Damon Kingsley,
i depusese jurmntul de instalare n funcie cu o mn pe Sfntul
Coran. Majoritatea istoricilor afirmau c aceasta fusese voina lui
Allah, avnd n vedere c starea de permanent criz de dup
rzboiul din Irak i ameninarea continu a atacurilor teroriste
pregtiser ara pentru o retrezire spiritual. Trdarea Sionist
fusese ultima lovitur, fcnd ntreaga economie s se prbueasc
i aducnd cu ea declararea legii mariale. n mijlocul unui
asemenea haos, certitudinea moral a islamului era antidotul perfect
contra predicilor banale i goale de sens ale bisericilor i a corupiei
clasei politice. Dup pierderea unei alegeri naionale foarte
disputate, un numr imens de cretini nemulumii migraser n
Bible Belt i-i declaraser independena. Printr-o lovitur de geniu
politic, cretinilor rmai, majoritatea catolici, li se acordase

cetenie aproape egal cu cea a majoritii musulmane n noua


Republic Islamic. Naiunea rmsese pe poziii.
Dei recunotea dimensiunea spiritual a schimbrii regimului,
cartea lui Sarah argumentase c transformarea fusese mult mai
calculat, fiind iniiat de decenii de stipendii saudite acordate
americanilor aflai n poziii de decizie, i, chiar mai important, unui
ir de convertiri publice ale unor personaliti foarte renumite. Sarah
i dduse ca exemplu pe ctigtoarea premiului Oscar pentru cea
mai bun actri, care-i declarase noua credin n timpul
discursului de acceptare n faa Academiei de Film, i pe o vedet de
muzic stil country care-l slvise pe Allah la Grand Ole Opry, ca
fiind nceputul efectului de avalan, care provocase milioane de noi
convertiri n doar cteva sptmni. Ayatolahii fuseser nebuni de
furie din cauza modului n care ea interpretase istoria, numind
cartea blasfematoare, dar Redbeard intervenise i fundamentalitii
dduser napoi, publicnd o declaraie prin care o numeau o
lucrare profund greit, cu intenii cinstite.
Rakkim rsfoi printre pagini, gsind n cele din urm nota
autoarei.
Nu m-am ateptat nici la succesul, nici la critica pe care le-au
generat exemplarele prepublicate ale crii Cum a fost de fapt ctigat
Occidentul. Istoricii tradiionali i clericii au acuzat cartea mea c a
acordat o importan necuvenit unor evenimente laice superficiale
i c a mutat accentul de pe rolul interveniei divine. Atacurile s-au
transformat foarte curnd n atacuri personale. Am fost acuzat c
m folosesc de numele familiei mele. C sunt o ppu de paie a
unchiului meu, care ar fi vrut chipurile s rescrie istoria i s-i
saboteze oponenii politici. Am fost acuzat c sunt o femeie, i nc
o femeie modern, n mod dublu nedemn de a vorbi despre
chestiuni de o asemenea importan.
Tuturor celor care spun c cercetrile mele dau o valoare

nepotrivit interpretrilor laice ale istoriei, le spun c poate Allah,


cel care le tie pe toate, alege s-i desfoare planul n sfera
lumeasc. Criticilor mei, care m acuz de nepotism i naivitate, le
spun c unchiul meu, stimatul Redbeard, nu are nevoie de o ppu
de paie, i c nici eu nu a permite s fiu folosit n acest fel. Celor
care m acuz c sunt o femeie modern pledez vinovat, fr smi cer scuze sau s pretind s fiu iertat.
Rakkim aez cartea napoi pe birou. Adora ferocitatea lui Sarah,
dar nu era sigur c era de acord cu premisa ei. El, unul, avea mai
mult ncredere n fora armelor dect n vedete de cinema i fani
religioi, i cartea avea tendina s treac prea uor peste atacul
nuclear i devastarea social care urmaser.
Se uit la fotografia New Yorkului, atras de cioturile cenuii ale
cldirilor presrate prin oraul mort. Un cimitir de vise. Mama lui
fusese n New York n ziua aceea, ntr-o cltorie de afaceri, dei el
nu aflase niciodat dac murise n explozia bombei de la nceput
sau n incendiile i panica ce copleiser oraul dup aceea. Pe
atunci nu avea dect patru ani, i de-abia i amintea de ea. Avea
amintiri mai clare despre tatl lui, n principal despre furia i
frustrarea lui, despre temperamentul nervos ce fcuse s fie ucis la
trei ani dup atac, cnd mncarea era nc prea puin i opiniile
erau puternice. Ateptau la rnd la sup, tatl lui l inea de mn,
spunndu-i s termine o dat cu neastmprul, ce naiba. Un brbat
se bgase n fa iar tatl lui l interpelase zgomotos, cearta
nteindu-se rapid. Rakkim nici mcar nu observase urubelnia
nfipt ntre coastele tatlui su, pn cnd nu simise cum i
slbete strnsoarea minii i-i alunec dintr-a lui. Rmsese acolo
pe loc, singur, n timp ce rndul nainta fr el. Doi ani mai trziu l
vzuse pe Redbeard pe strad i
Te ntrerup de la ceva, biete?
Rakkim se rsuci auzind vocea rguit i familiar.

Redbeard l fix cu privirea din centrul camerei, un brbat solid


de aizeci i ceva de ani, cu faa ptroas adnc ridat i supt.
Prul blond-rocat era tuns scurt, urechile i stteau lipite de craniu,
i dei barba era presrat acum cu fire crunte, ochii albatri i
ardeau la fel de puternic. Un loc minuscul n mijlocul frunii i era
bttorit de la anii muli de rugciune. Purta un trening de bumbac
cenuiu, prnd a fi sportivul care fusese odinioar. Fost campion
de lupte libere n colegiu dac se putea da crezare biografiilor lui
i pstrase i acum gtul gros i intimitatea agresiv specifice
acestui sport. Rakkim l vzuse deseori intimidndu-i rivalii politici
prin faptul c le invada spaiul personal, aruncndu-i ca din
ntmplare braul pe dup umerii lor, copleindu-i prin greutatea
crnii lui.
Unchiule.
Rakkim se ls ntr-un genunchi.
Nu-mi spune aa i scoal-te n picioare, nu mai pcleti pe
nimeni, zise Redbeard, studiindu-l cu atenie. Pari sntos. Se vede
limpede c-i priete s-i iroseti viaa.
Rakkim se ridic n picioare i atept.
Doi dintre agenii mei chioptau cnd te-au escortat nuntru.
Poate purtau pantofi prea strmi.
Stevens are nasul spart. I-a fost i faa prea strmt?
M-am abinut i nu i-am omort, dar nu m-am putut lsa
ridicat n linite. N-am vrut s te dezamgesc.
Prea trziu pentru asta.
Rakkim i meninu capul ridicat, dar cuvintele l usturar.
Redbeard se aplec uor nainte, i pentru o clip Rakkim avu
impresia c avea intenia s-i cear scuze.
Ai de gnd s plngi, Rakkim?
Nu i dac-mi smulgi ochii din cap, unchiule.
Redbeard rse. Rakkim nu rse i el, dar Redbeard nu pru

deranjat de asta.
Poi s-i pstrezi ochii. O s vorbim aici, zise el, deschiznd
ua grdinii interioare.
Rakkim ezit, apoi intr n grdin. Cmaa i se lipi de piele n
interiorul aburit, dar Redbeard prea s strluceasc n aerul umed,
perfect confortabil n ciuda hainelor grele.
Grdina interioar era o enclav tropical acoperit cu un dom,
un desi pe o suprafa de un hectar de arbori de cauciuc i
oleandru lipicios, cu o abunden de plante agtoare bulboase i
hibiscus roz. Condensul se scurgea pe pereii de sticl, picurnd i
de sus. Rakkim l urm pe Redbeard tot mai adnc n lumea plin
de vegetaie. Vie i frunze de palmier le atinser feele n timp ce
treceau pe crarea ngust ce erpuia prin grdin. Iluminat doar
de lun i de lmpile galbene slabe, grdina era un loc al umbrelor.
n trecere vzur orhidee mrunte, ca nite fulgi albi de zpad,
ascunse printre frunze, legnndu-se de la micarea lor. Cascade
stncoase, ascunse pe jumtate de sistemele de umidificare, i un
pru nu prea adnc creau un ecou constant. Niciun instrument de
ascultat pasiv sau activ, niciun microfon cu laser nu putea filtra o
voce omeneasc din zgomotul ambiental. Domul tratat cu tungsten
mpiedica spionajul prin satelit i izola plantele de fronturile de aer
rece. Grdina interioar era sigur, senin i armonioas, esena
paradisului pentru locuitorii deertului, fiind primii crora Allah le
revelase adevrul su. n mod oficial, Redbeard i petrecea timpul
aici meditnd, dar Rakkim tia c multe dintre afacerile lui se
desfurau n aceast grdin.
Redbeard l lovi pe Rakkim cu palma pe umr, frmntndu-i
apoi muchii pn peste limita de suportare a durerii.
i aminteti prima dat cnd te-am adus aici?
n ziua cnd mi-ai spus c pot s rmn. C pot s triesc cu
dumneata i cu Sarah.

Rakkim urmri cu atenie faa lui Redbeard cnd i spuse numele.


Redbeard nu reacion, dar degetele i se strnser puin pe umrul
lui Rakkim nainte s-i dea drumul, iar Rakkim era sigur acum c
Sarah era motivul pentru care fusese adus aici n seara aceasta. Se
ntreb de ct timp tia
Redbeard c erau amani. Dac tocmai aflase sau dac tia de luni
de zile, ateptnd s vad cum va evolua aventura lor, cntrind
punctele pro i contra pstrrii tcerii.
La ce te gndeti? ntreb Redbeard.
mi aminteam ziua cnd ne-am ntlnit.
Rakkim fusese mbrcat ca un elev religios n dimineaa aceea, un
colar n vest alb, i-l vzuse pe Redbeard mergnd grbit pe Pine
Street. i dduse seama dup felul cum oamenii se trgeau grbii
din calea lui c Redbeard era un brbat important, dar Rakkim
rmase pe loc, cu Sfntul Coran inut strns la piept, cu buzele
micndu-i-se rapid, recitnd versetele pe care le nvase pe de rost.
Redbeard se oprise, i puse o ntrebare din legea coranic i cnd nu
primise rspunsul pe care-l dorise, l mbrncise pe Rakkim la o
parte. Rakkim se folosise de lovitur s terpeleasc portmoneul lui
Redbeard, i se dduse la o parte, scncind i tergndu-i lacrimile
false. Aproape reuise s ajung la alee cnd Redbeard l nfcase
i-l scuturase att de aspru c-i clnnir dinii.
Vezi asta? zise Redbeard artnd o broscu minuscul crat
pe un fir de iarb, aproape translucid n lumina palid, cu gtlejul
vibrnd la fiecare respiraie. Specia ei triete din condens i alge.
Prosperitatea invizibil a inefabilului. Preuiesc ca pe o comoar
felul acesta de vieuitoare viaa la marginile existenei ne arat
milostenia lui Allah. Ridic privirea spre Rakkim. n ziua aceea,
cnd ne-am ntlnit, am vzut un ho pirpiriu cu ochi fermi, un biat
care nu s-a ferit din apuctura mea i nici n-a implorat s fie eliberat,
care s-a luptat n schimb pn la epuizare. Ai avut noroc c simul

curiozitii mi-a fost mai mare dect cel al dreptii, zise el zmbind.
Am crezut c aveai de gnd s m duci la nchisoarea copiilor.
Dac-a fi tiut cine eti, a fi fost mai speriat s rmn n compania
dumitale.
Redbeard privea fascinat broscua, de parc nu mai vzuse
niciodat vreuna.
i apoi am ntlnit-o pe Angelina i nu mi-a mai fost fric, zise
Rakkim ngenunchind lng el i privind respiraia broscuei cu
pielea lucioas i verde. Mi-am spus c dac ea poate supravieui
firii tale ticloase, atunci i eu voi putea.
Te-a rsfat. Aproape c n-a ieit din buctrie n prima
sptmn, fcnd ncontinuu omlete, fripturi i cartofi pai nici
pn n ziua de azi n-am vzut pe nimeni mncnd aa ca tine.
Broscua opi sub nite ierburi, cutndu-i refugiul mai aproape
de ap. I-am spus c eti un ho, dar ea a continuat s gteasc, i
mi-a zis c n ochii lui Allah toi suntem hoi. Am avertizat-o s nu
aib sperane prea mari, pentru c nu e sigur c vei rmne, dar ea
tia c m hotrsem deja.
i eu. Nu am neles atunci, dar eram exact ceea ce cutai.
Cel puin aa am crezut, zise Redbeard, trecndu-i mna prin
barb. Nu m-am nsurat niciodat. Am avut destul de lucru, chiar
mai mult dect destul. Dar un fiu ntotdeauna m-am gndit c-ar fi
bine s am un fiu. Un fiu care s stea alturi de mine, un fiu care smi continue munca.
n inima grdinii se auzi un ipt de pasre i Redbeard se ridic
n picioare, cu micri mai lente dect se ateptase Rakkim.
A fost o dorin zadarnic i nebuneasc.
Regrei c m-ai adus acas n ziua aceea?
Ce mai conteaz acum?
Conteaz pentru mine.
Regretele sunt pentru poei i femei, replic Redbeard.

A fost vina mea, zise Rakkim, sturat s se mai prefac, sturat


de joc, ntotdeauna un joc, un joc n care Redbeard era mereu cel
care scria regulile. A fost ideea mea chestia de la Super Bowl. Orice
i-a zis Sarah, a fost ideea mea.
Scutete-m de cavalerism, Sarah a fost de necontrolat din
clipa cnd s-a nscut, zise Redbeard i se ncrunt. i care-i chestia
de la Super Bowl?
Rakkim rmase n expectativ. O recunoatere a vinei nu era
niciodat ultimul cuvnt pentru Redbeard, nu era dect nceputul.
Fiecare fir trebuia urmrit pn cnd toi cei implicai erau prini n
plas, i toi erau numii, astfel nct noile pericole s poat fi
descoperite i urmrite la rndul lor.
Trebuia s m ntlnesc cu Sarah la Super Bowl. Nu de asta mai adus aici?
A vrea s nu fie dect faptul c voi doi nu m-ai ascultat, zise
Redbeard, prnd s-i piard echilibrul pentru o clip, dar
revenindu-i rapid. Am nevoie de ajutorul tu. Sarah Sarah a
disprut.

CAPITOLUL 4
Dup rugciunile de seara trziu
Btrnul nelept i privi aghiotantul prosternndu-se pe covor i
nu-i putu aminti numele biatului. John, sta era. Numit dup
profetul pe care cretinii l numeau Ioan Boteztorul. Cel care
vestise sosirea lui Isus. John, da, sta era numele tnrului care se
ridica ncet n picioare. Un nume comun. Erau att de muli
aghiotani acum, att de muli de-a lungul anilor, nct era greu s
i-i aminteasc pe toi. Numele de la natere al Btrnului era
Hassan Muhammad, dar nu i se mai spusese aa de muli ani.
Sunetul propriului nume i s-ar prea ciudat acum, chiar dac ar mai
fi cineva de fa care s i-l aminteasc.
Redbeard i-a adus nepotul, zise aghiotantul, cu vocea moale
i tar inflexiuni, de parc orice pasiune ar fi rnit urechile
Btrnului.
Att de muli proti confundau btrneea cu slbiciunea.
Numele lui e Rakkim i nu e nepotul lui, l mustr Btrnul. E
un pion crescut de Redbeard ca s ajung un cal.
Aghiotantul se lipi de covor, un intelectual palid cu un smoc de
barb blond. Tunica alb i pantalonii largi voiau probabil s
sugereze puritatea, dar Btrnului nu i se prea c dezvluie dect o
aderen linguitoare la form. Cu timpul, biatul va nva c dei
Btrnul preuia evlavia, preuia inteligena mult mai mult. Evlavia
singur limita felurile n care putea fi folosit o unealt.
Btrnul sttea pe o canapea galben brodat, cu braele ntinse
relaxat peste sptar. Avea barba aranjat cu grij, prul alb i subire
pieptnat peste cap, ca n tineree elegana regal a unui om
vanitos, a crui vanitate nu fcuse dect s creasc o dat cu trecerea

timpului, i ncruci picioarele osoase, admirnd pliul ascuit al


manetelor. Muli dintre aghiotanii lui preferau robe, tunici i
papuci, dar el prefera costume de la Barrons Ltd. i pantofi supli i
negri cu ciucuri, o rmi a educaiei lui britanice. Englezii erau o
ras palid i nevolnic, dar croitorii lor erau i acum cei mai buni
din lume. Costumul de azi era albastru-nchis, la dou rnduri, i
purta o cma de culoarea fildeului, fcut la comand, mpreun
cu o cravat de firm. Bineneles cu nod Windsor, i butoni de
lapislazuli. i examin manichiura i apoi se uit n jos de pe
podium.
Ct de noi sunt informaiile astea despre Rakkim?
Credem c e nc la vila lui Redbeard, zise aghiotantul, n
continuare culcat pe burt.
Credei?
Da da, Mahdi.
Mahdi. Aghiotanii si i spuneau astfel din ce n ce mai des n
ultima vreme. Mahdi era cel ateptat, cel iluminat, despre care era
scris n scripturi. O figur mesianic prorocit s apar la sfritul
vremurilor, cnd musulmanii vor fi n cel mai mare pericol. Destinat
s-i uneasc pe credincioi, Mahdi i va conduce spre o mare
victorie asupra necredincioilor i va instaura astfel o epoc de pace
i dreptate. Un califat din lumea ntreag. Prima dat cnd fusese
numit Mahdi, Btrnul se enervase, simind c era o arogan i c
mai fuseser i alii considerai a fi cel iluminat, neghiobi ca Osama,
care nu se ridicaser la nivelul ateptrilor. Acum ns Btrnul
hotrse s-i lase numele, ca i toate celelalte lucruri, pe seama lui
Allah.
n cel mai adnc secret, Redbeard a iniiat o misiune n
mahalalele oraului azi dup-amiaz, spuse grbit aghiotantul.
Fraii notri i-au urmrit, dar a fost un vicleug. n timp ce noi i
urmream, trei ageni ai lui Redbeard s-au strecurat n Zon i l-au

adus pe Rakkim la vil ntr-o ambulan, cu sirenele pornite. La


Redbeard vin deseori ambulane acas, dei nu tim niciodat care e
starea lui de sntate adevrat.
Btrnul i ridic ochii spre cer de frustrare. N-avea nevoie de
tinerelul sta cu tuleie n barb s-i explice blbindu-se strategia lui
Redbeard.
nelciunea a dat gre, zise aghiotantul.
nelciunea n-a dat gre, altfel ai ti dac Rakkim mai e sau
nu la vil, l corect Btrnul. Cine v-a atenionat c Rakkim a fost
ridicat?
Am am primit un telefon de la unul dintre simpatizanii
notri din Zon, zise aghiotantul, cu buza de jos tremurnd. A a
avut nevoie de ceva timp pn s sune i apoi pn ca informaia s
fie retransmis.
Deci ai avut noroc, zmbi Btrnul. Nu mai fi aa de speriat,
eu am fost norocos toat viaa, mulumit lui Allah. i admir
reflecia n sclipirea pantofului drept. Totui, nu crezi c ar fi trebuit
s avem un frate care s-l urmreasc pe Rakkim, i nu s depindem
doar de bunvoina divin?
Nu am considerat c Redbeard ar vrea s ajung la el. Cei doi
n-au mai avut niciun contact de ani de zile. Rakkim e un renegat
care nu face nicio ncercare s se ascund. i conduce afacerile
De unde tii tu ce afaceri are el? Rakkim a nvat s nele de
la Redbeard n persoan.
Btrnul i fcu semn aghiotantului s plece i-l privi ieind cu
spatele nainte pe ua apartamentului. Btrnul i lu o scam de
pe pantaloni.
Ei bine. Acum tim.
Da, tat, acum tim, zise consilierul lui principal Ibrahim, fiul
lui cel mai mare.
Fiul lui cel mai mare din ci supravieuiser. Era un arab nalt i

zvelt, cu barba tuns scurt, avea pielea mai nchis la culoare dect a
tatlui su, dar era mbrcat i el, ca tatl lui, n costum occidental
de om de afaceri. n vrst de cincizeci i trei de ani, cu fruntea
nalt, cu ochii ntunecai i pe jumtate acoperii de pleoape, prea
mai degrab un crturar. De fapt, Ibrahim avea doctorate n
matematic i finane internaionale, dar omorse personal cinci
oameni, unul dintre ei fiind un frate mai tnr care avea obiceiul s
se laude n faa soiilor nchiriate cu ochii albatri, atunci cnd bea
prea mult.
Cnd a disprut Sarah, am sperat c a plecat cu adevrat ntrun an sabatic. Dar dac Redbeard chiar l-a chemat pe Rakkim,
atunci n-a disprut, ci a fugit. De Redbeard i de noi, zise Btrnul
oftnd. Ai avut dreptate, fiule. Ar fi trebuit s acionm mai repede.
Ar fi trebuit s-o prind de ndat ce-am auzit c mai scrie o carte.
Ce-a fost fcut e fcut, tat. Inallah.
Ar fi trebuit s-o rpesc exact aa cum m-ai sftuit tu. Acum a
disprut i suntem vulnerabili.
A ti adevrul e una, dar a-l dovedi e alta, zise Ibrahim. Dac
fata are dovezi, cartea ar fi fost scris deja, i lumea s-ar ntoarce
mpotriva noastr. i totui, iat-ne, vii i nevtmai nu trebuie
dect s-o gsim, i ameninarea se va sfri.
Btrnul i atinse buza cu degetul arttor, mulumit de
rspunsul energic al fiului su. De-a lungul multor ani i pregtise
patru fii s-l urmeze ca poteniali succesori doi fuseser omori
fcnd fapte mree, i al treilea se dovedise un trdtor moral.
Numai Ibrahim rmsese. Mai avea i fii mai tineri, majoritatea
promitori, dar niciunul nu era capabil s-i asume sarcina pe care
i-o fixase el. Se gndi la toate lucrurile pe care le fcuse ca s ajung
la acest punct, la toate lucrurile la care renunase, pe care le
sacrificase, de bunvoie desigur, dar cnd pornise pe aceast cale,
nici mcar nu visase vreodat c nu va finaliza misiunea el nsui.

Tat?
Gsirea nepoatei lui Redbeard nu e dect o parte a sarcinii tale.
Pe ct de important e ea, dovezile pe care le caut sunt chiar mai
valoroase. Dac le gsim pe ele, atunci ameninarea se va termina o
dat pentru totdeauna.
Dar dac nu e nicio dovad de gsit? Dup atta timp, sigur ar
fi aprut deja.
Poate nainte n-a fost momentul potrivit.
Btrnul i netezi cravata, avnd stomacul nvolburat. Avusese o
digestie absolut atroce n acest ultim an, n timp ce-i pregtea
etapele finale ale planului.
Douzeci de ani de planuri i acum, cnd sunt aa de
aproape continu el cu faa nnegurat, simind fiere n fundul
gtului. Douzeci de ani, i acum ceaua asta pune totul n
primejdie.
O s-o gsim, tat.
ncrederea ta e ludabil. Spune-mi ns, Ibrahim, ai mcar un
indiciu cam unde ar fi putut s plece?
Fata este extrem de precaut.
Btrnul i privi fiul cu o privire fix ce distrusese nervii unor
oameni mai slabi de ngeri. Ibrahim i nclin capul.
Nu am nicio idee unde e, tat.
Btrnul se uit dincolo de fiul lui. Nu tiau unde se dusese
Sarah, nici mcar ct de multe tia cu adevrat. Tot ce aveau era lista
deranjant de cri pe care le accesase de la biblioteca universitii i
o singur urm vag lsat pe un carnet de notie, un titlu
provizoriu pentru noua carte: Trdarea sionist? Acel semn de
ntrebare schimba toat situaia.
Un frate care lucra ca om de serviciu la Departamentul de Istorie
gsise carnetul i i-l adusese direct lui. i mai mult noroc. Fr
peticul acela de hrtie Btrnul i simi din nou stomacul

chiorind. Fratele care gsise carnetul nu tia ce nsemna urma vag


lsat pe el, dar Btrnul l executase chiar i aa. i amintea
supunerea de bunvoie a fratelui, care-l slvise pe Btrn chiar i n
timp ce-i nclina capul pentru sabie. Btrnul simi un fior de furie
amintindu-i ce risip, i furia l fcu s se simt din nou tnr,
suficient de tnr s arunce lumea n aer pentru a avea ansa de a o
reface dup imaginea lui. S o arunce n aer din nou. Dac ar fi putut
ucide posibilitatea apariiei crii omornd-o pe fat, ar fi sugrumato cu minile lui.
Redbeard nu e ntr-o situaie mai bun dect a noastr, tat.
Nici el n-o poate gsi. Dac Rakkim ar pi un accident plecnd de
la vil, numai noi am mai cuta-o pe fat.
Btrnul i arunc o privire otrvit.
Fr accidente. Nu numai c m ndoiesc c vreunul dintre
oamenii ti e capabil s-l omoare pe Rakkim, dar n plus de asta
orice tmpit poate vedea c avem nevoie de el n via.
Ibrahim i umezi buzele.
Redbeard l consider pe Rakkim suficient de bun s-l
foloseasc pe post de cine de vntoare, explic Btrnul. Ei bine, o
s-l folosim i noi. Tu roag-te numai s fie pe att de iscusit pe ct
crede Redbeard c e. Urmeaz-m, zise el, ridicndu-se i ducnduse la fereastra panoramic din spatele lui.
Ibrahim se supuse imediat, stnd cu o jumtate de pas n urma
lui.
Sub ei se ntindeau luminile de pe Las Vegas Strip, pulsnd
albastre, verzi, roii, n luminile stroboscopice ale arcadelor de la
intrarea hotelurilor, arce de culori incandescente i reflectoare
sltnd pe cer ntr-o rugciune ctre zeii lcomiei. Fortreaa
Btrnului se gsea la cele zece etaje de sus ale cldirii de nouzeci
de etaje numite Colossus n ziare, dar numele din acte era cldirea
Internaional Trust Services. Etajele de mai jos era ocupate de bnci

i de firme de brokeraj, conglomerate de asigurri i clinici


medicale, toate aceste instituii mari de marmur fiind ngrate
prin dobnzi i specul inima flmnd i rapace a bestiei.
Btrnul nu se stura niciodat de aceast privelite.
Prins ntre Statele Islamice ale Americii i Bible Belt, Las Vegas
era o anomalie geopolitic, un teritoriu independent i neutru ce
funciona ca broker ntre cele dou naiuni. Cu o populaie de 14
milioane i n cretere, Las Vegas era veriga financiar i de
informaii a continentului, funcionnd dincolo de orice doctrin
sau politic, fiind un ru necesar. Se potrivea la perfecie cu nevoile
Btrnului. Nefiind loial nici unei naiuni sau guvern, devotat doar
misiunii sale divine. Btrnul se adpostea n tain n Colossus de
douzeci de ani, invizibil pentru dumanii si, capabil astfel s
acioneze fr team de pedeaps. Supraveghease chiar el
construirea cldirii, instalnd numeroase sisteme de protecie n
perei, podele i tavane. Fusese o glum personal a sa de a nchiria
etajele inferioare exact cmtarilor care erau anatema pentru
musulmanii onorabili. Era un camuflaj i o dulce ironie; o reamintire
perpetu a cii lungi ce trebuia nc strbtut nainte de a-i
ndeplini destinul.
Trebuie s stm cu ochii pe Rakkim, zise Btrnul, dirijnd cu
arttorul minii drepte jocul de lumini colorate de pe Strip ca pe o
simfonie, ca i cum oraul n sine ar fi fost sub stpnirea sa. El ne va
conduce la fat, i o dat ce avem fata ei bine, cu voia lui Allah,
atunci vom descoperi de unde i-a venit ideea acestei cri. C nu i-a
venit singur aceast idee.
O s pun o echip alctuit din fraii cei mai de ncredere s-l in
pe Rakkim sub urmrire, l asigur Ibrahim. Dac mnnc o felie
de pine de secar i-i cade o frm de pe buze, vei fi ntiinat.
Dac-i cade o frm de pe buze, e pentru c i-a dat seama c
e urmrit.

Btrnul urmri cu privirea un elicopter ce trecu n linite peste


piramida neagr a hotelului Luxor, cu luminie albastre plpind pe
fuzelaj. n tineree i se pruse c elicopterele semnau cu libelulele,
nainte s tie despre complexitatea construirii lor. Acum i se preau
din nou ca nite libelule.
Nu, o s-l contactez mai bine pe prietenul nostru. El e mult
mai potrivit pentru sarcina asta.
Ibrahim se strmb.
Darwin nu e de ncredere.
Bineneles c nu e. Cei mai buni i au ntotdeauna propriile
planuri.
E un demon, tat.
Da, aa este. Un demon, un diavol, un djinn dar Darwin e
singurul care poate s-i stea pe urme lui Rakkim. Cnd Rakkim o s
gseasc fata, Darwin o s-l vad. Dac gsesc i dovezile pe care le
caut, Darwin o s vad i asta. Acum du-te, zise Btrnul,
fluturnd din mn. Te scutesc de chin i o s vorbesc eu nsumi cu
el.
Ibrahim se ndeprt rapid, mergnd cu spatele nainte, i nchise
ua n urma lui.
Mainile treceau ncet pe strzile aglomerate de jos. Btrnul i
imagin claxoanele asurzitoare, dar geamul gros nu lsa s treac
sunetele. Se gndi la biatul acesta, Rakkim, acest obolan de strad
care devenise acum un brbat, propria creaie a lui Redbeard. i
dorea s tie mai multe despre el. Citise bineneles dosarul lui
Rakkim, dar nu era sigur ct de mult s cread. Dosarele fedainilor
erau strict secrete i era notoriu faptul c nu te puteai bizui pe datele
din ele, fiind folosite n egal msur pentru dezinformare. Nici
mcar nu era sigur care era numele adevrat al biatului. Redbeard
l preuia ns acesta era singurul lucru important.
Redbeard i fratele lui mai mare, James, fuseser ca nite spini n

coasta Btrnului nc de la nfiinarea Republicii Islamice. James


Dougan fusese primul director al Securitii Statului, adjunctul lui
Redbeard. James fusese figura charismatic din fruntea ageniei, dar
Redbeard fusese oelul din spatele ei. La momentul ales, Btrnul
ncercase s-i asasineze pe amndoi, i s lase la conducere propria
crti, persoana cu numrul trei n agenie. Atacul reuise ns doar
parial. James murise, dar Redbeard, dei mpucat de mai multe
ori, se agase de via, luptndu-se cu moartea ca i cum nu l-ar fi
ateptat dect iadul. Peticit ca un ursule vechi de plu, Redbeard
preluase imediat controlul asupra Securitii Statului.
n doar cteva zile, Redbeard ordonase executarea a ctorva zeci
dintre propriii ageni, primul fiind chiar crtia plantat acolo de
Btrn. Peste o sut de poliiti i fedaini fuseser, de asemenea,
executai, i dispruser fr urm chiar i cteva Robe Negre.
Majoritatea dintre ei erau complet nevinovai n afar de o implicare
total ntmpltoare i vag n atac, dar patruzeci i trei dintre mori
erau oameni; devotai ai Btrnului. Doi dintre cei mai de ncredere
aghiotani ai si fuseser capturai, oameni care-l serviser de zeci
de ani. Dac ns cei doi nu s-ar fi sinucis imediat, Btrnul nsui ar
fi putut fi prins.
Brutalitatea lui Redbeard dduse cu civa ani n urm planurile
Btrnului, i acum nepoata lui amenina tot ceea ce se chinuise s
nfptuiasc. Exista cu adevrat ceva n; familia aceea, o smn a
ntunericului trimis de diavolul nsui ca s-i mpiedice lui
inteniile nobile. Dup ce va; fi dobort nepoata, incinerat
mpreun cu aceast nou carte a ei, Btrnul avea de gnd s-l
trimit pe Darwin dup Redbeard nsui i s termine o dat pentru
totdeauna; cu ei.
Zmbetul i pieri de pe buze amintindu-i de ceea ce t avea de
fcut chiar acum. Nu-i fcea plcere gndul discuiei cu Darwin, dar
era necesar. Conversaia telefonic avut cu brbatul nu era

periculoas, era dezgusttoare. Simea; iar gustul acru n fundul


gurii. Faci pe mironosia acum la btrnee, se mustr singur. De
cte ori n-ai primit n casa; ta o bestie sau alta? Porci i maimue cu
care ai luat masa, i pe care i-ai tratat att de politicos, nct niciunul
dintre ei nu i-a ghicit vreodat adevratele gnduri. De cte ori nu
te-ai avntat chiar n abis, cnd a fost convenabil pentru planurile
tale? Vorbete cu omul, d-i ordinele, i ascult-i rsul acela al lui.
Dup aceea du-te i fa o baie.
Da, da, da. Gata. ndoielile slbesc trupul i sufletul, i Btrnul
nu-i putea permite micorarea nici unuia. Privi morile de vnt de-a
lungul munilor de la distan, i luminile de pe Strip nu erau acum
dect o trivialitate, cci simea pacea infinitului coborndu-se
asupra lui ca un srut. Nomazii zdraveni ai pmntului su natal
credeau c Allah scrisese deja cartea vieii. Astfel c pentru ei
rugciunile erau o obligaie, dar nu-i fceau nicio iluzie c
Dumnezeu era influenat de rugminile lor. Btrnul privi turbinele
electrice rotindu-se n aerul rece al deertului i se gndi la
Redbeard, care-l obstrucionase de atta vreme. l urmrise i-l
mpiedicase la fiecare pas. Acum ns era rndul lui Redbeard s
fluture n vnt ca o pnz rupt, fiind la mila sorii, temndu-se
pentru sigurana nepoatei lui. n acest caz cel puin, Redbeard i
Btrnul erau ntr-o nelegere deplin: amndoi i doreau nespus
ca Rakkim s-o gseasc.

CAPITOLUL 5
Dup rugciunile de seara trziu
Sarah a disprut? Ce vrea s-nsemne asta?
A fugit de-acas acum dou zile, zise Redbeard, uitndu-se la
ceas. Acum trei zile, de fapt. A disprut vineri diminea, dup ce a
predat prima or.
Rakkim i puse mna pe bra.
Eti sigur c n-a fost rpit?
Redbeard l plesni peste mn s i-o ndeprteze, i iei de pe
alee. Se mica acum cu gesturi uor epene.
Rakkim l urm i mai adnc n grdin, aplecndu-se ca s
treac pe sub ferigile-elefant i buchetele de crini agtori, flori
pentru mori, cu miros dulceag i vscos. Chiar i cu luna plin n
grdin era ntuneric, dar Redbeard tia; drumul. i Rakkim l tia.
ntr-o mic poian lng o cascad cu pietre, Redbeard se aez,
sprijinindu-se pentru o clip cu o mn. Rakkim i se altur.
Redbeard strnse din buze.
Sarah s-a dus de capul ei. La nceput am crezut c a plecat cu
tine, dar m-a sunat vineri seara. Mi-a zis c e n siguran i s numi fac griji.
De ce s fug? Ce i-ai fcut?
Am avut grij de ea, zise Redbeard, ncruntndu-se. Am
aranjat o cstorie ntre ea i un brbat convenabil, i la vrsta ei nu
e un lucru uor, mai ales dup publicarea crii aceleia blestemate.
Ambasadorul saudit i-a oferitul cincilea fiu, Soliman, un director
executiv petrochimist, i eu am acceptat. Soliman are dou soii, dar
ele locuiesc n Regat, protejate de aa-zisa pat moral a rii
noastre. Sarah trebuia s-i fie prima soie i urmau s triasc aici,

pe domeniul ambasadorului. Soliman este bine educat,


cosmopolit
Ce generos din partea ta.
Rakkim i vzuse mpreun, urmrindu-i fr tirea ei. Sauditul
i inea ceaca de cafea cu amndou minile cnd bea, de parc nu
avea ncredere n el nsui c e n stare s in o ceac fr s-o scape.
I-ai gsit un moderat. Sarah va putea s predea n continuare i
s mearg la filme. Poate va avea voie chiar i s danseze la propria
nunt.
Ar fi trebuit s atept pn descoperea cineva c voi doi
pctuii n secret? Atunci Sarah n-ar mai fi avut nicio perspectiv.
Rakkim rmase tcut. Rakkim putea ignora dorinele lui
Redbeard, dar n ciuda vrstei i a venitului ei, Sarah se cuvenea si asculte tutorele.
Vreau s-o gseti.
Ai o grmad de ageni. Ce nevoie ai de mine?
n tine am ncredere.
De ce-a aduce-o napoi? Nu-mi pare ru dect c nu m-a
sunat pe mine nc de la nceput.
O s fie omort, rosti Redbeard ncet. O femeie nemritat
care pleac de acas fr permisiune risc foarte mult, iar scrierile ei
o fac i mai mult s fie o int. Sarah pur i simplu nu nelege
situaia
Crezi c Robele Negre ar ndrzni s se ating de nepoata
dumitale?
Ar fi o nebunie, dar oamenii cu putere fac mereu lucruri
nebuneti.
Oxley e prea prudent, prea detept Rakkim se opri. Ce numi spui?
Mullahul Oxley este prudent, dar alte Robe Negre nu consider
asta o calitate demn de admiraie. Redbeard i mngie barba. Am

fcut tot posibilul s ascund absena lui Sarah. i-a luat subit
concediu i altdat cnd a avut nevoie pentru documentare.
Conducerea Departamentului de Istorie a fost pclit. Dar alii, nu.
A doua zi dup ce a disprut, continu el i pe gt i puls o ven
groas, am aflat c anumii vntori de oameni au primit sari cina so gseasc. Specialiti n napoierea soiilor i a fiicelor
neasculttoare. Oamenii mei au interceptat dou echipe de vntori.
Unul dintre agenii mei cei mai buni, Stevens, cel cruia ai hotrt
s-i spargi nasul, a condus operaiunile de capturare, dar sunt sigur
c mai sunt i alte echipe
Cine i-a angajat?
Au fost contactai anonim. Este imposibil de gsit urma celor
care i-au angajat.
Nu te ngrijora, unchiule. O s-o gsesc. N-o s-o aduc napoi ca
s-o mrii, dar o s-o gsesc. i apoi poi s-l trimii pe Stevens s ne
gseasc pe noi.
Scutete-m de ameninrile tale. M-am scuzat deja fa de
ambasador. I-am spus azi c Sarah s-a izolat pentru a gsi o
iluminare spiritual. sta a fost un motiv suficient pentru el s
anuleze nunta. Toi cei pioi sunt bnuitori fa de credina altora.
Ar fi trebuit s ne lai s ne cstorim.
Ar fi trebuit s fac multe lucruri.
Eram ofier fedain atunci, te-a fi onorat. N-a existat niciun
motiv s nu ne dai binecuvntarea.
Binecuvntarea mea pare s fie singurul lucru pe care nu l-ai
avut.
Rakkim simi c roete.
Ai fost prudeni, trebuie s recunosc. M-am gndit c, dup ce
se va mrita, se va termina cu nebunia asta Am vorbit cu imamul
tu. Mi-a zis c n-ai mai fost de ani de zile la moschee.
Cu pleoapele acoperindu-i ochii pe jumtate, Redbeard i ls o

mn prin curentul de ap, i undele reci i trecur grbite peste


degete.
Vinovat.
Evii compania credincioilor. i petreci timpul ntre catolici
sau chiar mai ru.
Oh, mult mai ru.
Ai devenit un apostat, deci?
Cred c nu exist alt Dumnezeu n afar de Allah, i c
Mohamed este profetul lui. Asta e tot ce tiu sigur. Am rmas un
musulman. Nu un musulman bun, dar totui credincios.
Atunci mai este nc speran pentru tine, zise Redbeard,
privindu-l cu atenie. Am auzit o poveste ce te-ar putea interesa. E
vorba despre un agent de cltorii care nu ia niciun ban pentru
serviciile sale. Imagineaz-i.
Emigraia fr autorizaie este un act de trdare. Orice persoan
care are legtur cu acest act este la fel de vinovat. i totui exist
un contrabandist care lucreaz pe gratis. Ce-l poate convinge pe un
om s fac aa ceva?
Un bun musulman trebuie s hrneasc i s adposteasc pe
toi care-i apar n pragul uii.
Redbeard pru amuzat.
Ah, dar tu nu eti un bun musulman. Nu asta mi-ai spus chiar
tu mai nainte?
Rakkim nu-i ntoarse zmbetul.
Chiar aa de nepotrivit am fost?
Am avut alte planuri pentru Sarah. i pentru tine am avut alte
planuri, zise Redbeard, lovind apa cu dosul palmei i stropind
frunzele din jur. Dar nu mi-au ieit.
Rakkim observ c partea dreapt a feei lui Redbeard era lsat.
La nceput crezuse c vzuse aa doar din cauza luminii slabe.
Ce s-a ntmplat cu dumneata? ntreb el, apropiindu-se mai

tare. Te sprijini mai mult pe piciorul stng cnd peti, i aici


atinse uor obrazul lui Redbeard. O cicatrice nou. Nu-i mai crete
barba n locul sta. S-a ntmplat ceva.
A avut loc un atentat asupra mea lunea trecut. Ei au murit.
Eu nu. Asta-i tot.
Robele Negre?
Redbeard ridic din umeri.
Cum ai zis i tu, mullahul Oxley e prea prudent s m atace
direct, dar se poate s fi fost cineva din ierarhie, un j asistent de-al
lui spernd s ctige favoruri. Sau poate a fost opera altor mini.
Un nou juctor, probabil.
Cine crezi c a ordonat atentatul? insist Rakkim.
Gsete-o pe Sarah, i poate atunci o s ne ndreptm
mpreun atenia asupra ghicitorii steia.
Nu avea niciun rost s ncerce s obin mai multe informaii de
la Redbeard.
Dac Sarah a disprut de vineri, n momentul de fa poate fi
oriunde. Ar fi trebuit s m chemi mai devreme.
E nc aici. Apelul ei de vineri seara a fost de la un numr
local. Aeroporturile i grile au deja portretul ei
Mai sunt i alte feluri de a pleca din ora.
Sarah nu tie c viaa ei e n primejdie. Se gndete c nu
trebuie dect s stea departe de mine suficient demult ct s anulez
nunta. i cunoate bine oraul. Nu va simi nevoia s fug. Crede c
m poate suna peste o lun i s m invite la prnz i c o voi ierta.
i a ierta-o, de fapt, dar nu ne putem permite s ateptm, zise el,
ndreptndu-se de spate i strmbndu-se. Am alctuit un dosar
complet pentru tine: lista cu apelurile ei telefonice pe ultimele ase
luni, memoria intern a calculatoarelor ei, o list cu prietenii ei.
Orice altceva ai nevoie, continu el calm, nu trebuie dect s-mi spui
i

O s m descurc.
Redbeard se uit dincolo de el.
Mi-am promis cnd ai plecat de la fedaini c am terminat cu
tine. Mi-am spus c eti mort dar nu erai. Nopile par tot mai
lungi cu fiecare an ce trece. Mult mai des acum, m plimb prin cas,
i doar sunetul pailor mei mi ine companie, i a vrea s fii i tu
aici. Sarah zise el nghiind i glasul i se frnse, dar i inu capul
drept. Acum i ea a plecat. i m nvinovesc pe mine pentru asta.
Dac atepta ca Rakkim s-l contrazic, trebuia s atepte mult
vreme.
Rmaser amndoi lng cascad, ascultnd cderea apei, fr s
vorbeasc. Singuri n grdin, nevzui de stele sau de satelii. Dac
Dumnezeu i privea, niciunul din ei nu tia.
Rakkim i ridic mneca, i-i vr braul prin cascad, scond
dou sticle de Coca-Cola din ascunztoarea lui Redbeard. i ddu
una lui Redbeard, care se uita uluit la el, o deschise pe cealalt i
bu nsetat. Era aa de rece c-l dureau dinii.
Ahhh. Nu-mi pas ce se spune, Jihad Cola e o poirc
ordinar. i ciocni sticla de a lui Redbeard. La naiba cu embargoul.
Redbeard era oripilat.
De cnd tiai?
La o lun dup ce m-ai adus n cas.
Redbeard cltin din cap i-i deschise sticla.
Aa pesc dac nu le numr.
Rakkim fusese ntotdeauna atent s nu ia din rezerv dect dac
Redbeard umpluse recent mica peter secret i, dei mprise
prada furat cu Sarah, nu-i artase niciodat unde era ascunztoarea
unchiului ei. Sarah n-ar fi fost n stare s se abin i amndoi ar fi
fost prini, nu din lcomie, ci din nesbuin plin de veselie, o
nclcare deliberat a regulilor. O iubea pe Sarah pentru simul ei de
invulnerabilitate, dar el, unul, era mai prudent.

Rakkim lu o nghiitur bun.


Papistaii ia din Bible Belt sunt necredincioi cu inima neagr
i mnctori de carne de porc, dar trebuie s recunoti c tiu s fac
un suc bun.
Redbeard sorbi i el puin.
Papistaii au formula, asta-i diferena.
E vremea ca oamenii notri de tiin s nceap s lucreze la
formula aia, zise Rakkim, admirnd sticla. Cine i poate imagina c
e ilegal ceva aa de bun? ntreb el cu inocen. Posesie de marfa de
contraband. Doi ani de munc silnic, fr posibilitate de eliberare
condiionat.
Nu ncerca s nelegi legea.
Legea e dincolo de nelegerea mea, amndoi tim asta, zise
Rakkim, lund o alt nghiitur. Ai but vreodat RE Cola?
Cu mult vreme n urm.
Eu am but o sticl acum opt ani Tennessee prima misiune
de recunoatere de unul singur n Bible Belt. Verificam nite zvonuri
legate de activiti nucleare la fosta unitate Oak Ridge, zise Rakkim,
sorbind nc o dat i savurnd gustul. Mi-am petrecut trei luni
infiltrndu-m acolo, fr barb ca un nou-nscut. Am lucrat pe
urmele de terebentin, reparnd aparate electrocasnice din u n
u, plvrgind cu femeile i cu muncitorii din fabric. Am fost la
biserica local. Am stat chiar lng eriful local, un negru slbnog
cu un semn de natere rou ca vinul pe obraz, cntnd amndoi din
toi rrunchii Veche cruce necioplit. mi place imnul la. Mai
sorbi o dat. N-am pus mna pe niciun arpe. Se spune c asta fac
papistaii tia, dar eu nu i-am vzut niciodat. Oameni de treab
i am fost surprins de asta. Cred c n-ar fi trebuit s fiu. Sarah mi-a
spus ntotdeauna c nu sunt chiar aa de diferii de noi. Citete
istoria, Rakkim. Urmri cu degetul conturul sticlei i simi privirea
lui Redbeard asupra lui. i mncarea dac mnnci o plcint

proaspt de piersici la o adunare social a Bisericii Penticostale,


piersici proaspete cu o porie zdravn de ngheat de vanilie
fcut n cas, o s te gndeti i dumneata s te reconverteti la
vechea religie. Nu te uita aa la mine, sta-i adevrul. Eu am fost
acolo. Oamenii, mncarea, micile amabiliti
Fetele n rochie de var lucruri mrunte, dar dac n-ar fi fost
Sarah, amintirea ei Se uit la Redbeard. N-am gsit nicio bomb
nuclear. Cel puin, n-am fost atins pe plasturele de radiaii, zise el
privind bulele ridicndu-se din sticla de Coca-Cola. Oamenii din
Oak Ridge prefer RE Cola. Au drumurile mai proaste dect ale
noastre, ; carnea de vit e foarte rar, dar au orice fel de butur
vrei. Bubble-Up, Seven-Up, Everclear Moonshine, i un whisky aa
de fin c parc bei lumin de soare. De toate j am but, Redbeard. A
trebuit. Sunt foarte ateni la spioni i un brbat care refuz un
whisky de porumb primete o privire lung i aspr. ns tot CocaCola e preferata mea. Aa c poi s-i spui imamului meu c sunt
dincolo de orice lumin, zise Rakkim i sorbi adnc, iar lichidul
dulce i rece i curse ca o avalan pe gt. Toat Coca- Cola aceea
proaspt, zise el, uitndu-se fix la Redbeard. Cea mai bun pe careo aveau papistaii, i niciuna n-avea un gust aa de bun ca aceea pe
care am furat-o din provizia dumitale secret. Oare de ce crezi c a
fost aa, unchiule?
Gsete-o, Rikki. Te rog!
Orict ar fi ncercat, Rakkim nu-i amintea nici mcar o singur
altdat cnd Redbeard folosise cuvintele te rog. Era o surpriz
aproape suficient s-l mpiedice s gndeasc. Aproape.
De ce a plecat Sarah acum?
Poftim ce vrei s spui?
De ce n-a plecat sptmna trecut? Sau sptmna viitoare?
De ce acum? Care-a fost catalizatorul?
N-a fost niciun catalizator.

Nu aa m-ai nvat. Mi-ai spus c oricnd cineva ia o hotrre


brusc, o hotrre important ce-i schimb viaa, ntotdeauna exist
un catalizator. Gsete catalizatorul i vei afla adevrul, aa mi-ai
spus.
Asta n-a fost o hotrre brusc, n-a existat niciun catalizator,
zise Redbeard. M-a pclit. Am crezut c a acceptat logodna, dar ea
plnuia nc de la nceput s plece. i-a scos bani din contul ei
bancar de luni de zile, sume mici, nu suficient s-mi atrag atenia.
Se ncrunt. Are douzeci i cinci de ani, ar fi trebuit s fie
recunosctoare c am reuit s-i gsesc pe cineva s-o ia.
i nu te poi gndi la niciun alt motiv pentru care a vrut s
fug?
Redbeard l privi direct n ochi.
Niciunul.
O s-o gsesc, zise Rakkim, i aez pe piatr sticla goal de
Coca-Cola.
tia c Redbeard minea.

CAPITOLUL 6
nainte de rugciunile din zori de zi
Rakkim venea de la vila lui Redbeard i privi de la volanul
mainii avioanele militare zburnd n formaie deasupra oraului
btrnele dar nc de ncredere F-117 Stealth, n patrula lor
regulat n zona aerian restricionat de deasupra capitalei.
Tunetul vag al trecerii lor era destul de relaxant. i ndoi gtul ca s
le mai vad o dat i apoi se ndrept spre cas, lund-o pe oseaua
190, traseul ocolit, n caz c era urmrit. Nu era ngrijorat c-l
urmrea Securitatea Statului Fordul silenios pe care i-l
mprumutase Redbeard avea cu siguran un dispozitiv GPS undeva
pe asiu, probabil dou transmitoare, unul uor de gsit, cellalt
integrat n main nc din fabric. Evident c Redbeard tia unde
era maina n orice moment, dar lui Rakkim nu-i psa. Nu din cauza
lui Redbeard era ngrijorat; era ngrijorat din cauza celor de care era
Redbeard ngrijorat. Dac vila era sub supraveghere, atunci orice
main care intra sau ieea trebuia s prezinte interes.
Majoritatea vehiculelor care treceau pe drum la ora 3 noaptea
erau tiruri ce transportau marfa prin trectorile din muni la est de
Washington, i maini vechi i hrbuite ce se ndreptau spre
Snoqualmie Summit. Rakkim pstra viteza Fordului chiar puin
peste limita legal i verifica mereu oglinda retrovizoare. O dubi
verde de marf schimba benzile cnd nu era necesar.
Rakkim se simea nc ghiftuit dup micul dejun de dup miezul
nopii pe care Angelina insistase s-l mnnce cltite cu afine, ou
i crnai. n timp ce ea l ciclea c era aa de slab, Rakkim mnca i
i punea ntrebri despre Sarah. Cltitele fuseser mai satisfctoare
dect rspunsurile ei trecuse mult vreme de cnd i se destinuise

Sarah, recunoscuse ea, tergndu-i ochii.


Rakkim o sun pe Mardi la numrul de la Blue Moon.
Salutare, zise el, imediat ce Mardi ridic receptorul,
avertiznd-o prin salut c apelul era probabil monitorizat, mi iau o
mic vacan.
Mardi ezit.
Totul e n regul?
i fac o favoare unui prieten. Ne mai vedem noi
Sper c nu te-ai suprat pentru ce i-am zis asear.
O s supravieuiesc, zise Rakkim i nchise.
oseaua era plin de gropi, cu unele locuri n reconstrucie dup
furtunile de toamna trecut. Iei pe un drum lturalnic la Issaquah,
unul dintre centrele cele mai dezvoltate din punct de vedere
tehnologic ale regiunii, cu parcurile de birouri i centrele subterane
de cercetri protejate de multe rnduri de capcane biometrice.
Dubia verde prsi autostrada pe aceeai ieire, o lu la dreapta
dup indicator, i i continu drumul. Prin lunet Rakkim o privi
ndeprtndu-se puin i apoi ateptnd. Un kilometru i ceva mai
trziu observ o alt main ce-l urmrea, de data aceasta un sedan
argintiu. Chiar i mrind imaginea la maximum, nu reui s-l vad
pe ofer. O main de familie cu ecran total de securitate? Da, exact.
O jumtate de or mai trziu se ntorcea spre ora pe o rut
alternativ; traficul se rrise pn cnd Rakkim ajunsese s conduc
prin ntuneric, farurile mainii lui fiind singura surs de lumin.
Sedanul era nc la vreo doi kilometri n urm, farurile sale
vzndu-se doar din cnd n cnd pe drumul ngust i plin de
curbe. Aceast rut alternativ trecea printr-o pdure de brazi nali
i cedri la poalele munilor Cascade, un drum vechi de dinainte de
tranziie, construit bine i nc neted. Cu zece ani nainte se
construiser aici cteva zone rezideniale, dar nu se vnduser bine;
naveta era prea lung i casele erau prost proiectate i construite din

materiale ieftine. n cldirile drpnate acum locuiau clandestin


vagabonzi, fr curent sau canalizare, cu acoperiurile sparte prin
care curgea ap, cu podelele stricate i curile npdite de buruieni
i tufe spinoase de mure. Fundturile aliniate una dup alta de la
osea erau baricadate cu maini rblgite ca s-i in la distan pe
strini, ignorate de autoriti. Rakkim vzu din trecere focuri de
tabr aprinse printre copaci.
ncepuse s plou uor i tergtoarele se micau nainte i napoi
pe parbriz. Sedanul argintiu rmsese n urm, naintnd cu atenie
pe drumul neltor. Nu existau felinare de strad sau borduri, doar
o prpastie abrupt pe o parte i o pdure deas de cealalt. Maina
avea un calculator programabil pentru navigaie nu trebuia dect
s tasteze destinaia i s stea frumos rezemat de sptar, chiar i s
trag un pui de somn dac voia, dar nu dorea s-i nregistreze
destinaia n calculatorul de bord, iar acesta oricum nu tia drumul
prin zonele acestea rele. Rakkim tia drumul, tia pe unde cobora
brusc n pant i unde erau gropi mari, unde erau infiltraii de ap
n sezonul ploios. Trecea deseori pe aici, transportnd oameni afar
din ar, evrei, homosexuali i fundamentaliti fugari, toi disperai
s ajung n Canada sau n teritoriile mormone destinaii care
ofereau o siguran relativ. Continu s conduc.
Rakkim i petrecuse o or n apartamentul lui Sarah de la vil,
ameit de aroma ei. Animalul ei de plu favorit era nc pe pat, un
iepura ponosit de pnz cu urechile zdrenuite i cu un ochi lips.
Deja nu mai avea mare parte din cptueal cnd l vzuse Rakkim
prima dat, imediat dup ce fusese adus n cas de Redbeard.
Rakkim se uitase n ziua aceea la creatura pleotit i singurul lucru
care-i venise n minte erau cadavrele atrnnd pe poduri dup
declararea legii mariale. Atunci urse iepuraul de pnz i, de
fapt, i acum l ura, dar n seara aceasta l ndreptase frumos pe
perna ei. Apoi i cercetase prin camer: n dulap, n birou, n colecia

ei de Brbie musulmane. Ls garderobul ei la sfrit, trecndu-i


degetele prin lenjeria ei de mtase.
Maina derap i arunc pietri, iar Rakkim se for s
ncetineasc. Nu tia dac Redbeard l minise intenionat despre
momentul exact cnd plecase Sarah, dar tia c nu plnuise s plece
vineri dimineaa. Nu n momentul cnd ieise din vil. Rakkim nu
tia ce anume se ntmplase, dar tia c decizia ei avusese un
catalizator. Se petrecuse ceva dup ce ajunsese la universitate, ceva
ce o forase s plece. Dovada era n buzunarul lui de la piept: o
fotografie mic de pus n portmoneu.
Aceast fotografie era cea mai preuit avere a lui Sarah, pstrat
la adpost ntr-un compartiment secret al cutiei ei muzicale. I-o
artase o dat, fcndu-l s-i promit c n-o s spun nimnui, i
Rakkim i inuse promisiunea. Era o fotografie cu Sarah i cu tatl
ei. Sarah era un bebelu, dormind linitit n braele lui, n timp ce
tatl ei se uita direct n obiectivul aparatului. Existau multe portrete
oficiale ale lui James Dougan primul ef al Securitii Statului era
considerat unul dintre cei mai mari martiri ai naiunii, dar aceasta
era singura fotografie pe care o vzuse Rakkim n care prea s fie
cu adevrat fericit. Rakkim n-o ntrebase niciodat pe Sarah de ce
inea fotografia ascuns. Numai cineva care nu crescuse n casa
aceea s-ar fi mirat orice secret inut fa de Redbeard era o victorie.
i pipi buzunarul s se asigure. Dac Sarah ar fi tiut c pleca n
dimineaa aceea, n-ar fi lsat fotografia n camer.
O zon de pdure cu copacii tiai l ls s zreasc pentru o
clip oraul Seattle, sclipind n deprtare, cu zeci de aparate de zbor
plutind peste Queen Ann Hill, pzind palatul prezidenial. oseaua
intra ntr-o curb, i lumina slab a farurilor sedanului ce-l urmrea
se pierdu din vedere.
Pe biroul de pin alb din dormitorul lui Sarah erau cri adevrate
i blocuri de hrtie galben umplute cu scrisul ei mrunt. Sarah

adora lucrurile vechi, calculatoarele cu tastaturi i pixurile cu past,


crile de benzi desenate i DVD-urile. Nu exista nici mcar o
fotografie a mamei ei n camer, nici acum, nici altdat. Katherine
Dougan dispruse imediat dup asasinarea soului ei i se considera
n general c avusese i ea un rol n conspiraia care-l omorse, un
atentat al cretinilor radicali menit s destabilizeze noul regim
musulman. n ciuda eforturilor lui Redbeard, nu fusese gsit i,
dei de mult vreme se ncetase cutarea ei activ, Redbeard
interzisese chiar i rostirea numelui ei n cas.
Rakkim i amintea cum se plimbase prin vil cnd venise prima
dat, camer dup camer, cum i vrse vrful piciorului n
piscin i-i spusese s nu se simt prea confortabil, pentru c totul
se va termina la fel de brusc pe ct ncepuse. Nu avea dect nou
ani. Avea isteimea strzii i era prudent; Sarah avea cinci ani, era
orfan exact ca el, inteligent i vioaie, i tia deja s citeasc. Cnd
l vzuse prima dat, Sarah pruse uurat, ca i cum l-ar fi ateptat
s vin de mult vreme.
Crescuser mpreun n casa aceea mare, se blciser i se
ntrecuser la not n piscin, colecionaser crbui din pdure
mpreun cu grzile de corp i i tcuser temele mpreun n
camera de studii. Moderat declarat, Redbeard insistase ca Sarah s
fie educat la fel ca orice biat, o ncurajase s pun ntrebri, i
permisese s practice sporturi i s poarte haine contemporane, cu
excepia Sabatului. Dup publicarea crii, probabil regretase c nu
fusese mai strict cu ea.
Drumul lturalnic se transform ntr-un drum chiar mai ngust.
Rakkim fu foarte atent s observe orice ciob de sticl spart sau
cabluri ntinse ntre copacii de pe marginea drumului oamenii
cltoreau pe aici pe propriul risc. Chiar i armata trecea pe aici
numai n convoi. Lui Rakkim nu-i psa ns. Cam dup cincizeci de
kilometri drumul fu i mai periculos, deveni o pnz de ulie de

ar, erpuite, acoperite cu pmnt sau pietri, fundturi de min


abandonate, poteci de pdure i crri pe lng calea ferat,
majoritatea din ele nemaiaprnd demult pe nicio hart.
Hrile erau doar o aproximare, asta nvase la fedaini. ncredete n propriile instincte, ncrede-te n ochii ti, i ncrede-te n fraii
ti fedaini. Numai cnd tot restul d gre s ai ncredere n hri.
Aa c, ce trebuia s neleag din harta pe care o vzuse n seara
aceea n camera lui Sarah? O hart a lumii, agat deasupra
biroului ei, cu ace colorate nfipte n diferite locuri, toate avnd
evident legtur cu studiile ei despre istoria recent a Americii.
Acele cu gmlie roie marcau primele incursiuni militare ale
Republicii Islamice n Bible Belt: Charleston, Richmond, Knoxville,
Abilene, New Orleans. Toate atacurile lor fuseser respinse, cretinii
separatiti luptndu-se ca nite cini turbai, luptndu-se pn la
moarte, aruncndu-se mai degrab n aer dect s se lase capturai.
Contraatacurile Bible Belt erau marcate de ace cu gmlie galben
Chicago, Indianapolis, Topeka, Newark. Ce mcel fusese la Newark;
peste cinci sute de mii de mori, majoritatea civili. Dup Newark,
apelurile la armistiiu fuseser prea glgioase pentru a mai putea fi
ignorate de oricare din pri. De atunci, pacea fals dura nc i
acum.
Ace cu gmlii aurii indicau propriile operaii fedaine ale lui
Rakkim, cel puin cele despre care tia Sarah. n timp ce de la tratat
armatei i fusese atribuit un rol strict defensiv, 1 unitile de elit ale
fedainilor efectuau operaiuni secrete 1 att n ar, ct i n
strintate. Acele aurii erau nfipte n teritoriile Utah i Colorado,
cteva n Idaho i Montana, cnd atacaser ascunztorile gruprii
Aryan Identity, i altele n Brazilia i Nigeria. Dar nu erau ace aurii
care s marcheze ultimii ase ani de serviciu. Nu aprea niciun ac cu
gmlie aurie n locul incursiunilor lui solitare n Bible Belt. Niciun
ac auriu n Corpus Christi i Nashville, Biloxi sau Atlanta. La urma

urmei, era mai bine aa.


Mijindu-i ochii, Rakkim observase ceva ciudat pe harta din
dormitorul ei. Numai ntr-un unghi anume, se putea ntrezri o
perforaie n hrtie n centrul Chinei. Se apropiase mai tare i
trecuse cu mna peste hart, ca s simt j adncitura. Urma de ac era
pe fluviul Yangtze. Era singurul orificiu de pe hart ce nu avea un ac
n el. i nu era o greeal sau un ac nfipt din grab alturi de locul
unde trebuia s fie. Nu mai era niciun alt ac n toat China. Doar
acea singur urm n mijloc, fr nicio legtur cu nimic
altceva. Nu avusese loc niciun atac militar al Republicii Islamice
mpotriva Chinei. China, singura superputere din lume, i
meninuse o neutralitate strict n timpul haosului ce urmase
Trdrii Sioniste. Aa c de ce marcase Sarah fluviul Yangtze?
Rakkim ncetini maina, cutnd locul exact ieirea. Mai ieise
i altdat pe acolo, dar era greu de zrit prin ploaie. Se gsea
imediat dup curba brusc, unde farurile de poziie vor fi ascunse
de oricine i venea din spate. naint foarte ncet. Aici. Puse frn
ncet, cu grij, apoi ddu napoi printre tufiuri, i crengile plesnir
geamurile i uile mainii n timp ce parca perpendicular fa de
drum. Nu opri motorul. Stinse luminile. Cobor puin geamurile, i
aerul dulce i umed al pdurii umplu imediat interiorul mainii.
Din copaci se scurgeau picturi de ploaie, evaporndu-se pe capota
fierbinte a mainii, i Rakkim se gndi la Sarah.
Rakkim avea optsprezece ani cnd situaia se schimbase ntre ei
doi. ncntat c pleca de acas la Academia Militar Fedain,
Rakkim se aplecase spre ea s-o srute de rmas-bun.
O s m mrit cu tine ntr-o zi, i optise ea, agat de gtul
lui.
Nu avea dect treisprezece ani, era slab i deirat, dar vorbea cu
sigurana unei femei.
Rakkim o trsese n joac de pr, creznd c glumea.

Sarah se agase ns de el.


tii c sta e adevrul.
Rakkim rsese, dar cu fiecare an ce trecea, simea i el atracia. De
fiecare dat cnd venea acas n permisie, Sarah era tot mai matur,
mai neleapt, capabil nc s-i intre pe sub piele cu un singur
zmbet mecheresc sau cu o privire cu subnelesuri. Nu-i
manifestaser niciodat sentimentele, aproape c nu vorbeau
niciodat despre ele, erau mult prea puternice pentru cuvinte. La
ndemnul lui Redbeard, Sarah acceptase s mearg la moschee cu
fiul unui lider al majoritii n Senat, i dup aceea cei doi fcuser
plimbri lungi, bineneles sub supraveghere. Aceast prietenie dur
patru luni pn cnd Sarah i puse capt, n vara aceea, Rakkim
tocmai se ntorsese din Bible Belt i intraser mpreun n biroul lui
Redbeard i-i ceruser binecuvntarea. Rakkim avea douzeci i
cinci de ani, era proaspt promovat i i se oferise un post n stafful
oraului. Sarah absolvise universitatea. Erau ndrgostii. Era timpul
s se cstoreasc.
n niciun caz, bombnise Redbeard.
Rakkim i argumentase poziia, prezentndu-i planurile de
viitor, iar Sarah l asigurase pe Redbeard de puritatea dragostei lor
i de ct de cuviincios se comportaser. Redbeard le respinsese
argumentele cu o fluturare din mn. Apoi l dduse afar pe
Rakkim.
Poate c dac Rakkim ar fi rmas fedain, ar fi putut asculta
ordinul lui Redbeard de a nu se mai ntlni niciodat cu Sarah. Era
deja pe o traiectorie rapid spre comand, ludat pentru curajul i
iniiativa sa, i ar fi putut s se nsoare, s aib copii i s continue
s-i serveasc ara. n schimb, dup nc dou misiuni de lung
durat n Bible Belt, Rakkim i dduse demisia i se mutase n
Zon. n fiecare zi se gndea s o contacteze pe Sarah, dar ea fcuse
prima micare. Cu un an i jumtate n urm, o femeie n vrst cu

un vl subire se ciocnise de el n faa muzeului militar, i vrse un


mesaj-cip n mn i se ndeprtase n grab.
A doua zi Sarah se furiase n scaunul de lng el dintr-un
cinematograf ntunecat.
Eu credeam c fedainii sunt curajoi. Am tot ateptat s aud
veti de la tine. Chiar aveai de gnd s-l lai pe Redbeard s-i
hotrasc tot restul vieii?
Rakkim o srutase.
Aa e mai bine.
Sarah i mngiase faa.
Se ntlnir aproximativ o dat pe sptmn anul ce urm,
uneori seara, la adpostul ntunericului, uneori dimineaa cnd
Sarah nu avea ore, dar ntotdeauna cu grij Rakkim condusese
raiduri militare fcndu-i mai puine planuri nainte. Aventura lor
era periculoas i sortit a fi descoperit, dar parc mai dulce tocmai
din aceast cauz. O dat, dup ce un poliist l recunoscuse pe
Rakkim i-i strnsese mna, i promiseser unul altuia s pun
capt aventurii. Dar o sptmn mai trziu promisiunea era
nclcat, i cei doi schimbau zmbete de ndrgostii sub secera
lunii.
Ar trebui s ne cstorim, spusese Rakkim dup aceea, gfind
din pricina efortului i a bucuriei de a fi iar cu ea. Nu avem nevoie
de permisiunea lui Redbeard.
Bineneles c avem, zisese Sarah, ntotdeauna cea practic.
Atunci ar trebui s ne oprim. O femeie cu statutul tu ceea
ce facem te-ar putea distruge.
Sunt deja distrus, rsese ea. Nu-i face griji, Redbeard o s se
rzgndeasc.
Acum ploua mult mai tare. Rakkim i aminti atingerea buzelor ei
i gustul ei, i felul cum i freca picioarele de ale lui n pat. Nu se
ateptase s in prea mult timp, dar felul att de brusc n care se

sfrise l surprindea i acum. Ajunsese la casa unui prieten plecat


n vacan i o ateptase. O ateptase n zadar. A doua zi Sarah l
sunase i-i spusese c nu se mai pot vedea. i spusese c situaia era
imposibil.
Telefonul i se pruse aproape prea greu s-l poat ine n mn. O
ntrebase dac era sigur. Sarah rspunsese c era. Asta se
ntmplase cu ase luni nainte. De atunci l mai contactase de trei
ori; i de trei ori nu venise la ntlnire. Acum dispruse i
Rakkim auzi motorul sedanului argintiu nainte s-i zreasc
farurile printre copaci.
La marginea drumului sclipi o pereche de ochi. O cprioar ud
prins n lumina farurilor.
Rakkim porni motorul Fordului silenios al lui Redbeard n
momentul cnd sedanul ncetini pentru a lua curba. Aps
acceleraia pn n podea cnd sedanul trecu de ieirea lateral,
lovindu-l dintr-o parte i fcndu-l s se rostogoleasc peste
marginea drumului. l auzi prbuindu-se printre tufiuri i
ateriznd cu un bubuit peste una din celelalte dou maini
rostogolite acolo.
Cprioara clipi i o lu la goan.
Rakkim manevr Fordul napoi pe drum. Nici n fa, nici n
spate, nu se vedea nicio lumin. Nu era dect ploaia, i el cu
amintirile lui.

CAPITOLUL 7
nainte de rugciunile din zori de zi
Mullahul Oxley i deschidea gura att de tare cnd rdea, nct
Khaled Ibn Azziz putea efectiv s-i vad n jos pe gtul mizerabil, i
motivul pentru care rdea era chiar mai mizerabil. Oxley sttea n
capul mesei de banchet, nconjurat de Robe Negre de rang nalt, i
Ibn Azziz sttea chiar la dreapta lui. Un loc de onoare, dar cu o
privelite oribil.
Zmbete, Khaled, zise Oxley, eful Robelor Negre. Zmbete.
Faa ta stric toat petrecerea, i Ibn Azziz fcu aa cum i se porunci,
sau cel puin ncerc. Uitai-v la el, zbier Oxley, i cteva bucele
de porumbel prjit i zburar de pe buze. Postete, ca de obicei. Dac
v uitai la fratele nostru att de slbnog, ai crede c mncarea e
dumanul nostru, continu el, provocnd i mai multe rsete. M
atept la un comportament civilizat n public din partea minitrilor
mei, dar aici eti ntre prieteni, Khaled. Asta e o petrecere, o
srbtorire a puterii noastre crescnde, slav lui Allah, i adjunctul
meu principal e mohort ca un evreu n Ziua Judecii.
Masa se zgudui de rsete, toi ceilali ofieri lovind cu pumnul n
mas, fcnd farfuriile i paharele de cristal s sar. Conducerea
superioar a Robelor Negre mncase i buse toat noaptea. Acum
aproape se crpa de ziu, i ei nc nu terminaser.
Ibn Azziz se uit la mas i nu vzu dect moli i lai n robe
negre de mtase, doisprezece brbai grai i lacomi, care-i uitaser
misiunea. Numai Tanner i Faisal i plecar capetele, jenai pentru
el, cu farfuriile neatinse, cu minile mpreunate n poal.
Conducerea poliiei religioase era infestat de ipocrii, brbai
care i aleseser sfntul ordin numai pentru ctiguri personale,

care iubeau luxul i-i ascundeau dorinele josnice pe sub robe i


credeau c nimeni nu-i vede. Oxley era cel mai ru dintre nelegiuii.
Comportamentul su n public era acceptabil, dar n particular era
un beiv i un pederast. Fetie, bieei, pentru Oxley nu conta, atta
vreme ct aveau o inocen pe care s-o poat el contamina.
Perversiunile lui erau o mrvie scrboas, dar mai ru nc, Oxley
le fcea pe plac moderailor, mereu dornic s fac trguri cu
autoritile laice. Era al treilea mullah al poliiei religioase din
ultimii douzeci de ani. Ultima dat cnd i asumase un risc real
pentru religia sa fusese cnd i omorse predecesorul.
Oxley le fcu semn s plece acoliilor care-i serveau, ridic o sticl
de vin i turn n paharul deja plin al lui Ibn Azziz, iar vinul rou se
scurse peste marginea paharului, ptnd faa alb de mas.
Bea, Khaled. Bea, naiba s te ia!
Continu s toarne i vinul se scurse de pe mas pn n poala
robei lui Ibn Azziz.
Nu am chef s-i vd faa ncruntat btndu-i joc de mine.
Ibn Azziz se ntinse ncet ctre cupa de vin, i sorbi o nghiitur
minuscul. i venea s vomite.
Oxley trnti sticla de vin pe mas.
Aa e mai bine!
i ridic paharul, atept pn cnd ceilali i se alturar pentru
toast, apoi i-l goli dintr-o singur sorbitur lung. Se terse apoi la
gur, rgi, iar barba i se mic uor.
Poate c mai e totui o speran i pentru tine, tnrul meu
schelet.
Ibn Azziz se uita drept nainte. Un ascet palid cu ochii bulbucai,
care prea bolnvicios, dar avea o putere fizic nefiresc de mare i
un temperament anormal de feroce. Avea barba rar, prul negru
nclcit i ajungea pe umeri, nepieptnat i nesplat, cci rareori se
mbia, ca nu cumva propria goliciune s-l ispiteasc la gnduri

impure. Batjocorit de ceilali cnd intrase prima dat n ordin, se


nlase cu repeziciune n rang. Ales personal de Oxley ca mna lui
dreapt, ales n faa a numeroi ali oameni mai n vrst dect el,
Ibn Azziz era ciocanul virtuos al lui Oxley. Toi ochii se plecau acum
n momentul cnd intra el ntr-o camer. Oxley l folosea pe Ibn
Azziz ca s-i intimideze dumanii politici i propriii subalterni mai
ambiioi, dar nu se ateptase la puritatea lui Ibn Azziz. Ibn Azziz
era celibatar. Nu deinea niciun bun n afar de dou robe i un
exemplar din Coran. Nu putea fi nici cumprat, nici ispitit, i
considera pe moderai i pe moderni mai periculoi dect pe sioniti
toat putreziciunea omeneasc din statul islamic perfect.
Oxley se uit la Ibn Azziz.
Nu tiu de ce nu te simi bine. Super Bowl a nfptuit astzi o
mare victorie. Camerele de filmat i-au prins pe fraii notri biciuind
nite moderne pentru necuviin. Toat lumea a vzut ct de
riguroi suntem.
Fraii nu au vrsat prea mult snge, replic Ibn Azziz, i vinul i
se scurgea n continuare pe rob de pe mas.
Rbdare, Khaled, zise Oxley, i se ntoarse spre restul mesei.
Tnrul nostru frate ar fi vrut ca ayatolahul al-Azufa s oficieze
rugciunile de la jumtatea meciului, nu ayatolahul Majani.
Ibn Azziz tia c ar trebui s rmn tcut, dar francheea era
singura lui slbiciune.
Ayatolahul al-Azufa e un rzboinic al Domnului. Majani e un
comediant frivol care-i face chiar i pe moderni s se simt pioi.
Oxley i ngust ochii, cu faa roie de la butur.
Majani a fost alegerea mea, dup cum prea bine tii.
Toat masa se cufund n tcere acum. Cele dou grzi de corp
ale lui Oxley se nclinar uor nainte, cu minile pe pumnale.
Stteau de ambele pri n spatele lui, un yemenit ndesat cu pielea
ntunecat i un american mai nalt, fost: rezerv la Super Bowl

pentru San Francisco Falcons.


Oxley l plesni pe Ibn Azziz pe umr, rznd, i ceilali i se
alturar, bucuroi c tensiunea se risipise.
Dac i-a fi permis lui al-Azufa s conduc rugciunea, ar fi
proferat injurii mpotriva preedintelui pentru lips de pietate i
probabil ar fi omort n btaie cu pietre? civa adulterini ca s-i
ncheie socoteala pe ziua aceea. Cum crezi c ar fi dat asta la
televizor? Khaled nu va fi fericit dect n ziua n care la Super Bowl
se vor juca probabil cu capetele retezate ale pctoilor n loc de
mingi, zise Oxley rznd i lovindu-l arogant pe Ibn Azziz pe umr.
Ai multe de nvat, tnrul meu frate. Subtilitatea este cea mai
nalt form de politic.
Suntem nsrcinai s aprm legea lui Allah, afirm Ibn
Azziz. Nu s facem jocuri politice.
Vom avea nevoie de politic tot att de mult ca de Allah ca s
ne descotorosim de Redbeard, ltr Oxley.
Ibn Azziz i plec fruntea, ocat s aud o asemenea blasfemie.
sta e scopul nostru, nu? continu s explice Oxley, iar ceilali
ncuviinar cu murmure aprobatoare. Redbeard e cel care ne st n
cale.
Atunci las-ne s ne folosim bicele pe el, ceru Ibn Azziz,
uitndu-se n jurul mesei pentru sprijin. Acum o or, un vehicul al
Securitii Statului a izbit intenionat o main a noastr care-l
urmrea. Trei frai au fost grav rnii. sta nu e momentul pentru
trndvie i frivolitate, zise el, lovind masa cu vrful degetelor.
Fratele nostru e dornic de lupt, dar prin graba lui ne va
osndi pe toi, spuse Oxley, fluturnd un picior de curcan ctre Ibn
Azziz, ndemnndu-l s se calmeze. Trebuie s acionm n secret,
continu Oxley nclzindu-se la sunetul propriei voci. Numai
sptmna trecut, datorit interveniei mele personale, imamul
moscheii lui Redbeard a emis o fatwa prin care condamn

imoralitatea culturii populare, numind muzica i moda modern


acte de terorism la fel de periculoase ca orice ameninare din Bible
Belt. A fost o umilin enorm pentru Redbeard. Vezi, Khaled, aa
se ajunge la victorie, prin mucturi mici, adug Oxley, ronind
piciorul de curcan. O s tot roadem din Redbeard pn n-o s mai
rmn nimic din el.
Mucturi mici? Ibn Azziz i mpinse farfuria din fa. Deci,
ne ceri nou instrumentele Atotputernicului, s fim oareci?
Oxley i arunc din mn piciorul de curcan.
Eti prea bun ca s fii un oarece, Khaled? De aceea nu rai te-ai
supus?
Restul Robelor Negre se foir n scaune, i grzile de corp se
ndeprtar puin de Oxley.
Khaled a venit s m vad vinerea trecut, continu Oxley. Era
convins c nepoata lui Redbeard a fugit de acas, convins c a fost
copleit de dorin i a vrut s se ntlneasc undeva cu un
amant
Trfa nu s-a dus s-i predea orele. Informatorul meu din
Departamentul de Istorie spune c rectorul nu a fost informat
dinainte. Era o oportunitate pentru noi.
O oportunitate? se mir Oxley, desfcndu-i larg braele.
Curva aia are probleme femeieti i pe Khaled l doare burta
Robele Negre izbucnir n rs. Chiar i grzile de corp rnjir.
Fratele nostru mi-a cerut permisiunea s trimit nite oameni s-o
gseasc pe nepoat, continu Oxley, fr s mai zmbeasc. i ce iam spus eu, Khaled?
Ai zis c nu se merit riscul s o aducem n faa justiiei.
i-am spus c noi suntem cei care ctig lupta. Nu e necesar
s-l atacm pe Redbeard direct, zise Oxley. Nu atta timp ct are
ncrederea preedintelui.
Preedintele este un molu, zise Ibn Azziz. Fr putere

Mi-ai cerut permisiunea, i eu i-am spus nu. i tu ce-ai fcut


atunci? Te rog, Khaled, spune-le i frailor notri cum ai rspuns tu
unui ordin de la mullahul tu.
Ibn Azziz se simi cuprins de un val de ghea, ntrindu-i venele
pn cnd nu mai avu nicio senzaie. Nu mai simea durere sau
plcere, ci doar o certitudine cristalin.
Ateptm, Khaled, zise Oxley.
Nu mi-am ascultat mullahul, alegnd n schimb s m supun
poruncilor lui Allah.
Confunzi bzitul din urechile tale cu vocea lui Allah, rnji
Oxley. Eti un cleric nvat, Khaled. Spune-ne, care este preul
neascultrii?
Ibn Azziz se ridic, se nclin ctre Oxley i-i puse palmele
deschise pe mas.
Ai fost un servitor preuit, zise Oxley. Detept i hotrt,
continu el, fcndu-le semn grzilor. Te voi rsplti cu o moarte
rapid i fr dureri pentru serviciile tale. Fie s descoperi n lumea
cealalt plcerile crnii pe care le-ai refuzat n lumea aceasta.
Una din grzile de corp, americanul, se apropie aproape pe furi
de Ibn Azziz. Era un uciga nalt i blond din Wyoming, care-i
pstrase nc n voce o uoar tent nazal.
Nu te ngrijora, frate, zise el ncet. O s-i frng gtul aa de
rapid c o s te rostogoleti ntre virgine parfumate nainte s-i dai
seama c-ai murit.
Ibn Azziz se uita la Oxley cnd auzi garda de corp american
ipnd. Un ipt uor. Un ipt de copil. Oxley deschise larg ochii i
Ibn Azziz zmbi.
Garda de corp din Yemen l aez pe american pe podea i-i
scoase pumnalul din spatele lat.
Oxley ncerc s se ridice n picioare, dar era ncetinit de alcool i
de surprindere, iar Ibn Azziz era acum n spatele lui, nfurndu-i

un ervet de pnz n jurul gtului. Strngndu-l. Oxley apuc de


ervet, nfigndu-i unghiile n Ibn Azziz.
Ibn Azziz nu bg n seam zbaterea disperat a lui Oxley. El
rsucea n continuare ervetul. Oxley era de dou ori mai mare
dect el, dar fr vlag.
Dumnezeu v va chema s dai socoteal pentru tot ce vei
dezvlui din sufletele voastre i pentru tot ce vei ascunde recit el,
strngnd i mai tare.
Oxley bolborosi cu ochii bulbucai, zvrcolindu-se slbatic. Roba
neagr de mtase i flutura n jurul corpului. Pe obraji i se scurgeau
lacrimi, care i se ntlneau n barb.
Ibn Azziz l mpinse n jos.
i Allah a spus Allah i-a spus lui Iblis, Diavolul: Calea ce
duce la Mine e dreapt i tu n-ai nicio putere asupra robilor Mei,
numai asupra celor pctoi pctoii care te urmeaz pe tine.
Iadul e locul promis pentru ei toi.
Buzele lui Oxley erau vineii ca strugurii copi. Se ag cu
degetele ca nite gheare de faa de mas, iar vesela i tacmurile
czur zdrngnind pe podea. Micrile i ncetinir Tot mai
greoaie pn se prbui n fa.
Ibn Azziz i ddu drumul i Oxley czu de pe scaun, zcnd mort
pe podea. Ibn Azziz se terse pe mini de ervet i-l azvrli la o
parte. Se uit de-a lungul mesei. Ofierii se uitau toi fix n farfuriile
lor, tremurnd, cu excepia lui Tanner i a lui Faisal, care-i treceau
printre degete mtniile de rugciune. ncet, cu micri
ceremonioase, Ibn Azziz se aez pe scaunul din capul mesei. Garda
de corp yemenit se post n spatele lui. Ibn Azziz se simi
nconjurat de o lumin alb pur. Avea douzeci i ase de ani. Avea
multe lucruri de fcut i de-abia ncepuse.

CAPITOLUL 8
Rugciunile de dup-amiaz
A doua zi dup-amiaz, Rakkim se aez la biroul lui Sarah de la
universitate, se uit ncet prin birou, vznd ceea ce ar fi vzut i ea.
Zmbi. Pe un raft al bibliotecii era o fotografie cu Sarah ntr-un
hanorac portocaliu, cu braele ridicate triumftor n vrful muntelui
Rainier. Dac se uita de aproape, se putea vedea i pe el reflectat n
ochelarii ei de zpad, mbrcat ntr-un hanorac albastru, fotografi
ind-o. nc unul dintre secretele lui Sarah, nc o glum particular,
doar ntre ei.
Studenii treceau zgomotos prin faa uii biroului ei, n timp ce el
scotocea prin sertare, al doilea sunet de sonerie avertizndu-i c mai
aveau doar cinci minute s intre n clase. Universitatea avea reguli
stricte n legtur cu ntrzierile, i impunea codul vestimentaiei,
dar aveau nevoie de un sediu mai mare i de un buget de
ntreinere. Campusul era imaculat, nu exista nici mcar o urm de
mizerie nicieri pe peluze, dar podelele cernite din cldiri erau
crpate i neregulate, slile de clas nghesuite, pupitrele i scaunele
nu se potriveau. Birourile profesorilor nu erau nici ele n stare mai
bun, mobila era prginit, pereii peticii. Calculatoarele facultii
erau strvechi, fr legtur prin satelit, i aveau doar acces limitat
la internet, chipurile pentru a evita omniprezenii virui ruseti.
Prima dat cnd venise aici, Rakkim fusese ocat de delsarea
neglijent centrele de instruire ale fedainilor erau de ultim
generaie, de la pupitrele elegante la dispozitivele holografice de
antrenament de lupt. Prin comparaie, universitatea era o cocioab
fr fonduri. ncuietoarea ieftin de la ua biroului lui Sarah era o
btaie de joc, era un lact doar cu numele.

n dimineaa aceea devreme, Rakkim lsase maina lui Redbeard


ntr-un garaj subteran din centrul din Seattle. Cnd ieise de acolo
auzise chemarea muezinului la rugciunile de diminea unduinduse din minaretul moscheii principale Dumnezeu e mare,
Dumnezeu e mare, Dumnezeu e mare. Mrturisesc c nu exist alt
Dumnezeu dect unul Dumnezeu. Mrturisesc c Mohamed e
profetul lui Dumnezeu. Mrturisesc c Mohamed e profetul lui
Dumnezeu. Venii s v rugai! Venii s v rugai! n ntreg oraul,
statul, naiunea, n ntreaga lume, masa uria de musulmani
cuvioi auzea chemri asemntoare i rspundea ca unul singur.
Rakkim rmase pe loc, n picioare, n sclipirea trandafirie a
zorilor, tremurnd la sunetul muezinului, n rezonan perfect. O
inim. Un suflet. Un Dumnezeu. Nu se mai rugase de trei ani, dar se
trezi murmurnd cuvintele muezinului n timp ce oamenii se
grbeau pe lng el ca s ajung la moschee, oameni de afaceri n
costume la trei rnduri, adolesceni n blugi, femei ducnd copii de
mn, ndemnndu-i s nu ntrzie. Rugciunile cu ntreaga
congregaie erau considerate de douzeci i apte de ori mai bune
dect rugciunile individuale i binecuvntarea cea mai mare era
acordat celor care ajungeau primii nuntru, n doar cteva minute,
credincioii vor fi deja n genunchi, ndreptai cu faa spre Kaaba din
Mecca, ntr-un val perfect sincronizat de smerenie, infinit i plin de
abnegaie, ndreptndu-se spre eternitate. Rakkim i privi
repezindu-se ctre moschee i-i invidie pentru devoiunea lor.
n urmtoarea jumtate de or, Rakkim lu o serie de autobuze
nainte i napoi prin Zon, srind dintr-unul ntre staii, i
strecurndu-se n apartamentul su. Nimeni nu tia unde locuia,
nici mcar Mardi. Fcu rapid un du i dormi pentru cteva ore.
Cnd se trezi, mnc nite pui rece i nghii patru aspirine. Apoi
mprumut maina unui necunoscut dintr-o parcare pe termen lung
i se duse la universitate, unde intr fornd ncuietorile.

Redbeard i spusese c verificase i el biroul vineri seara, cnd


campusul era gol, dar Rakkim trebuia s vad cu ochii lui. De
asemenea, voia s discute cu colega de birou a lui Sarah, doctor
Barrie. Aceasta urma s treac pe la birou probabil dup ultima or
de curs, de la ora 15.00. Biroul fusese proiectat iniial pentru un
singur profesor, dar, fie din motive bugetare, fie din imperativul
moral de a minimiza contactul privat ntre studeni i profesori,
toate birourile erau mprite.
Rakkim verific sertarele biroului lui Sarah, notnd mintal
obiectele nainte s le mute. Erau mai multe blocuri de hrtie
galben pline de notiele lui Sarah pentru orele pe care le preda:
SUA post-Irak 301 i Introducere n cultura criminalistic
popular. Mai erau tabele cu note i un manual gros de la
administraie cuprinznd n numeroase detalii codurile acceptate de
conduit i comportament, cu note de subsol din versetele aferente
din Coran.
Prins n piuneze de raftul bibliotecii, ntr-un loc ce nu se vedea
direct de ctre vizitatori, era un exemplar din vechea Declaraie a
drepturilor omului. Rakkim tia c fuseser zece n fostul regim, zece
amendamente, dar era ciudat s le vad afiate astfel. Nu era sigur
dac Sarah cuta necazurile cu lumnarea, sau dac voise pur i
simplu s-i reaminteasc singur ct de mult se schimbaser
lucrurile. Primul Amendament fusese golit de orice coninut, dup
prerea lui Sarah, i fosta protecie acordat celorlali era limitat.
Majoritii oamenilor nu prea s le pese. Rakkim citise o dat c
arderea steagului fusese considerat pe vremuri o form a dreptului
la libera exprimare. Eliminarea complet a celui de-al Doilea
Amendament fusese mult mai controversat. Unii de mod veche i
acum crcoteau din cauza asta, dar i ei i predaser armele, exact
ca toi ceilali. Nu era permis posesia de arme, nu pentru ceteni
privai. Rakkim nu avea nevoie de o arm. Era i aa extrem de

periculos.
Cercet crile din bibliotec: majoritatea erau texte academice i
bibliografii, dar raftul de jos era dedicat pasiunii lui Sarah cultura
popular de la sfritul secolului XX i nceputul secolului XXL
Cri despre Rzboiul Stelelor, X-Men, Stpnul Inelelor, cri despre
filme poliiste i de groaz, comedii romantice i thrillere politice.
nregistrri cibernetice a cincizeci de ani de TV Guide i o
enciclopedie de benzi desenate. Reviste cu imagini cu pantofi la
mod, i haine ic de strad, maini de vitez i bijuterii deco pe
Sarah o interesa orice, cu o curiozitate absolut neostoit. Totul se
potrivete, Rakkim, era una dintre expresiile ei favorite. Totul se
potrivete noi nu trebuie dect s vedem imaginea din puzzle. i
Sarah o vedea. Sarah putea citi nsemnele de pe fundul cetii culturii
dintr-o singur privire, un amestec de intuiie i de perspicacitate
care-i permitea s formuleze concluzii nainte ca majoritatea
crturarilor s aib timp s fi analizat datele.
ns nu era nicio carte despre China. Nicio nregistrare pe
calculator. Rakkim spera s gseasc totui ceva care s explice
urma de ac de pe harta lumii din camera ei, o carte de bucate
chinezeasc sau un ghid turistic de la rezervaiile de panda, dar nu
gsi nimic. Verificase un website de geografie n dimineaa aceea i
descoperise c gaura de ac corespundea aproximativ zonei Barajului
Celor Trei Trectori, dar nu reui s vad nicio conexiune. Sarah era
expert n istoria Americii, iar China nu prea avea mare lucru n
comun cu America nou. China era puterea global cea mai mare, n
timp ce Republica Islamic era considerat o fundtur tehnologic,
fragmentat politic, fosta ei glorie nemaifiind dect o poveste uitat,
aparinnd trecutului. i atunci de ce era Sarah interesat de China?
Rakkim cltin din cap. Poate era doar o neptur de ac. O
greeal. Concentreaz-te asupra a ceea ce tii, i abia apoi i poi
permite fantezii i vise, asta l-ar fi sftuit Redbeard.

Ceea ce tia era c Sarah dispruse de la universitate vineri


diminea. Plecase dup cursul de Istorie american antebelic,
abandonndu-i maina n parcarea facultii. Redbeard spunea c
fugea de o cstorie aranjat, dar Rakkim nu credea asta. Dac sta
i-ar fi fost motivul, tot ce-ar fi trebuit s fac era s-l ntlneasc pe
Rakkim la Super Bowl i s-i spun c era gat s fug cu el. Deci
care a fost catalizatorul?
Un bilet roz se strecur pe sub u.
Era un mesaj pentru Sarah de la doctor Hobbs, profesor de
istorie, prin care o ruga s-l sune n legtur cu prezentarea pentru
senatul facultii. Rakkim se uit lung la u. Sarah nu se prezentase
la ora de vineri dup-amiaza, nici n dimineaa aceea la seminarul
de Metode avansate de cercetare istoric, dar majoritatea colegilor
ei nc nu tiau c dispruse. i atunci de ce era acesta primul mesaj
pe care-l primise? i verific din nou biroul. Niciun bilet. La colega ei
de birou ns Tot biroul i era acoperit de mesaje roz.
Patru mesaje pentru doctor Barrie, toate de la ali profesori din
Departamentul de Istorie; o schimbare a programrii orei unui
prnz pentru a doua zi, o invitaie la un ceai academic, o cerere
pentru notiele ei despre modelele de emigrare francezo-algeriene,
i o a doua reamintire s-i napoieze o carte doctorului Phillipi. Dou
dintre bilete erau pentru Sarah. Unul de la preedintele
Departamentului de Istorie, rugnd-o s-l contacteze i altul,
tampilat Sociologie, de la Marian, n care scria: Am greit eu
ziua? Sun-m. i puse biletul de la Marian n buzunar cnd auzi
o cheie vrt n broasca uii. O lsase intenionat nencuiat.
Ce caui aici?
O femeie de vrst mijlocie sttea n pragul uii, strngnd la
piept un teanc de hrtii.
Doamna doctor Barrie? ntreb Rakkim, ntinzndu-i mna, pe
care ea n-o strnse. Biroul nu era ncuiat, aa c am intrat nuntru.

Sper c nu e nicio problem. Atept s-i iau un interviu domnioarei


doctor Dougan.
Chiar aa?
Lsnd ua biroului larg deschis, doctor Barrie se duse la biroul
ei i-i trnti hrtiile pe el, fcnd restul biletelor roz s zboare pe
podea.
Ei bine, i-a tras clapa, tinere Bine ai venit n clubul nostru.
M tem c nu neleg.
Altea sa regal s-a hotrt s-o tearg ntr-una dintre
expediiile ei de cercetri, i m-a lsat pe mine s culeg dup ea.
Niciun anun dinainte, niciun indiciu cnd o s se ntoarc.
Doctor Barrie se aez greoi pe scaun i-i mpinse ochelarii pe
ochi cu degetul arttor. Era o profesoar epuizat de programul
suprancrcat, ntr-o rochie cu mneci lungi, cu prul crunt
dezordonat.
Nu m intereseaz ctui de puin aria ei de expertiz. Eu m
concentrez pe modelele demografice musulmane de la sfritul
secolului XX, nu pe aiurelile populare pe care le promoveaz ea.
Rakkim zmbi.
Nu sunt istoric.
Mulumete stelelor tale norocoase, zise doctor Barrie,
uitndu-se la el mai atent. Ce fel de interviu?
Scriu un articol despre domnioara profesoar Dougan pentru
Islamic-Catholic Digest.
N-am auzit niciodat de el.
Suntem o publicaie mic dedicat nelegerii mai bune ntre
membrii comunitii.
Ce comunitate? ntreb doctor Barrie.
Nu m ntrebai pe mine. Redactorul a primit un grant, eu nu
fac dect interviurile.
Poate c atunci cnd altea sa regal binevoiete s se ntoarc,

o s aplic i eu pentru un grant i o s-mi iau un an sabatic n sudul


Franei, zise doctor Barrie. Exist acolo nite documente de
recensmnt foarte interesante pe care mi-ar plcea i mie s le
studiez pentru o lun, i apoi s vin napoi i s-mi ia un interviu un
tnr foarte simpatic.
Rakkim art fotografiile nrmate de pe biroul ei.
Aceia sunt copiii dumitale?
Cele ase comori ale mele, i fiecare tcut n durere i
suferin, rspunse ea, fcndu-i cruce. Catolicele adevrate,
precum i musulmanele adevrate, nu se tem s-i fac datoria. O
cunoti pe profesoara Dougan?
Nu chiar. M-am uitat prin cartea ei ns.
N-am de fapt nimic cu ea. Atta doar c sunt de prere c nu
este matur, l-am spus c prima responsabilitate a unei femei e s se
mrite i s aib copii. Poate s-i fac o carier dup ce i-au crescut
copiii. Aa am fcut eu, zise ea, tergndu-i nasul borcnat. Lucrez
din greu. M duc la mes n fiecare zi. Respect autoritile.
Dumneata eti moderat sau modern? ntreb ea, ndreptnd o
fotografie.
Nu tiu sigur. Fac i eu ce pot mai bine.
sta-i un rspuns ciudat pentru voi, zise doctor Barrie,
zmbind. Avea dinii lai i neregulai, dar era un zmbet blnd i
cinstit. Parc ai fi catolic. Noi avem ndoieli despre toate.
Am fost crescut catolic, mini el cu uurin.
Te-ai convertit, deci? i eu m-am gndit la asta, zise doctor
Barrie, uitndu-se la ua deschis i ateptnd s treac un grup de
studeni care plvrgeau. Toi mergem n paradis, dar unii dintre
noi merg pe scaunele din spate ale autobuzului, dac nelegi la ce
m refer.
tiu exact ce vrei s spunei, zise Rakkim. Sunt dezamgit c
domnioara profesoar Dougan nu e aici pentru interviu. A aprut

ceva neateptat?
Era aici cnd m-am dus la ora mea de vineri la nou
dimineaa, i cnd am venit dup aceea, nu mai era nicieri. Nu mia spus niciun cuvnt c-i ia concediu sau ceva. Mi se pare foarte
nepoliticos.
A avut vizitatori n dimineaa aceea?
Doctoria Barrie se uit la el peste ochelari.
Sper s-o gsesc. Dac ratez interviul sta, o s am probleme cu
redactorul-ef.
Rakkim se aez n scaunul lui Sarah, i-l trase puin mai aproape
de Barrie. Arunc o privire fugar spre ua deschis i-i cobor
vocea.
tii cum e. Chiar i dup ce m-am convertit, a trebuit s lucrez
mai mult dect toi ceilali N-ar trebui s v deranjez cu
problemele mele, adug el jenat.
Doctor Barrie i ndrept hrtiile pe mas.
E la fel peste tot. Catolicii i musulmanii sunt toi oamenii
Crii, copiii lui Avram, ns cnd e vremea s se mpart rsplile
pmnteti i arunc ochelarii pe mas, se aplec mai tare i
opti: I-am spus soului meu, dac a fi musulman, a fi efa
departamentului, i dac a fi i arboaic, a fi preedinta
universitii.
Amin, zise Rakkim. Speram doar dac v putei gndi la
ceva ce m-ar putea ajuta s-o gsesc, v-a fi foarte recunosctor.
Doctor Barrie i mas sprncenele i cltin n cele din urm din
cap.
mi pare ru, domnioara Dougan a fost mereu foarte reinut.
Studenii o plac, bineneles, dar colegii ei o consider fr
principii academice.
Exist studeni cu care a avut de-a face n mod deosebit?
Asta nu e de fapt ncurajat de administraie. Nu cu o

profesoar nemritat.
Eu vorbesc despre ceva complet inocent. O cafea la cofetrie
Am auzit c ieea uneori mpreun cu Marian de la Departamentul
de Sociologie.
Doctor Barrie scutur din cap.
Eu, una, nu tiu de asta, dar la urma urmei, sociologia e mai
degrab tiin de nimicuri, dup prerea mea. Nu i-am inut eu
socoteala profesoarei Dougan.
Rakkim se ridic n picioare.
V mulumesc, oricum.
Era deja n pragul uii cnd o auzi:
Am vzut-o pe profesoara Dougan la cafeneaua Mecca vineri
dimineaa.
Rakkim nu ls s i se vad bucuria.
Cafeneaua Mecca?
Pe Brooklyn Way, la cteva strzi de la campus. n general, e un
loc de ntlnire a studenilor, dar din cnd n cnd i cteva cadre
didactice se mai opresc s-i ia un sandvici acolo. Mncarea de la
cantina din campus este exagerat de scump.
i a fost acolo vineri?
Da, dar nu vorbea cu nimeni. M-am oprit la semafor i m-am
uitat peste drum i am vzut-o scriind ceva la un calculator din
fundul cafenelei. Nu m-am gndit la asta n momentul acela, dar
acum m ntreb de ce nu i-a folosit calculatorul de aici. Merg mai
greu, dar sunt pe gratis.
Rakkim se for s ridice din umeri.
Mulumesc oricum. O s reprogramez interviul cnd revine.
Poate o s vrei s iei un interviu unui alt profesor de istorie, i
strig din urm doctor Barrie. O persoan cu acreditri academice
reale.

CAPITOLUL 9
nainte de rugciunile de dup-amiaz
Rakkim se duse rapid de la magazinul universal Four Kings i
urc n autobuzul de pe Pike Street. De pe un scaun din spatele
autobuzului, se uit afar pe geam i vzu c nu-l urmrea nimeni.
Continu totui s se uite nc opt strzi mai departe.
Era un obicei, acest balet straniu peste strzi, cu pai repezi,
trecnd prin cldiri abandonate i piee deschise. Rareori observa pe
cineva urmrindu-l, dar totui suficient de des; presupunea c erau
agenii lui Redbeard, sau poate poliiti sub acoperire btnd
strzile s gseasc scandalagii. Adevrul era ns c Rakkim pur i
simplu prefera rutele ocolitoare. Precauiile acestea i salvaser viaa
de mai multe ori n primii lui ani ca fedain i i salvaser echipa din
ambuscade n situaii de lupt. Ceilali l credeau norocos, favorizat
de Allah, i se luptau s stea n preajma lui. Rakkim nu avea inima
s le spun c norocul nu era ca un foc, care-i nclzete pe toi cei
din jur. Norocul, ca i mila lui Allah, e o gaur neagr. Ori cazi n ea,
ori nu.
Dup conversaia cu doctor Barrie de la universitate, Rakkim se
dusese la Mecca Cafe, buse o ceac de cafea i discutase cu
chelneria, i apoi se rentorsese cu maina n centru. Dup ce-i
parc maina mprumutat, o lu pe o strad lateral prin mulimea
adunat n piaa public i abia apoi intr prin uile batante de la
Four Kings. Deja se hotrse s-l contacteze pe Spider.
Cobor din autobuz la First Hill, se amestec ntr-un roi de
angajai mohori care intrau n tur la azilul de veterani din
apropiere. Rmase printre ei pn la captul strzii, ascultnd cum
se plngeau despre administraia spitalului, i apoi se ndrept spre

Reservoir District, mergnd ncet printre bltoacele presrate pe


trotuar.
Reservoir District era o zon muncitoreasc a oraului,
majoritatea catolici i musulmani czui n pcat, un amestec de case
drpnate i prvlii ieftine. Femei casnice masive n impermeabile
de plastic se grbeau prin ploaie, n timp ce civa brbai stteau
adunai n jurul focurilor din tomberoanele metalice, certndu-se i
trecndu-i pe rnd sticlele de butur ascunse n pungi de hrtie.
Pe zidul aleii era scris cu graffiti Du-te la moschee, i alturi era
mzglit n carioca neagr Du-te la trfe o replic foarte
periculoas, pentru c blasfemia costa tierea limbii. Un Lexus
foarte vechi era cocoat pe nite crmizi n curtea unei case, cu
roile sparte, ruginind ncet n ploaia mrunt. Asfaltul trotuarelor
se sfrma, indicatoarele de pe strad erau furate ca s-i ncurce pe
poliiti sau pe strini.
Bananele de sub marchizele aprozarelor erau moi i maronii, i
merele pline de viermi. De la un magazin de muzic se auzea
urlnd ultima porcrie atonal, iar rocatul cu pieptul gol de la
tejghea avea tatuaje pe tot corpul. Peste tot rahat de cine. Indiferent
de ct de sraci erau, se prea c fiecare familie de catolici avea cel
puin un cine, o atitudine tcut de sfidare fa de majoritatea
musulman, care considera cinele un animal necurat. Niciun
musulman cucernic nu ar intra ntr-o cas cu un cine nuntru ar
fi fost acelai lucru s te atepi s-i vezi srutnd un porc. Rakkim
pi pe iarb ca s evite o grmad proaspt, aburind, n mijlocul
trotuarului, i trebui s accepte c musulmanii aveau dreptate.
Rakkim intr n frizeria cu trei scaune i pe sub guler ploaia i se
scurse pn pe piele. Foarfecele laser de tuns, demodate demult,
zbrniau din toate direciile. Corcitura de lng u se uit n sus la
el, chelli scurt i i aez iar capul pe labe. Scuturndu-se de
ploaie, Rakkim trecu pe lng clienii care ateptau i se aez pe

scaunul de lustruit pantofii din spatele frizeriei. Lu o revist foarte


uzat i-i puse cizmele n supori.
Obinuit sau de lux? pufni Elroy.
Era rcit. Elroy era ntotdeauna rcit.
Ia f-le tratamentul la special de etanare, zise Rakkim.
Chestia aia cu uleiul de nurc.
i arunc privirea pe fotografia preedintelui felicitnd soldaii
ntori acas de pe frontul din Quebec. Cineva desenase coame pe
capul preedintelui. ntoarse pagina.
Elroy desfcu ncet capacul unei cutii cu past de cear. Avea
aproximativ doisprezece ani, era mic i slbu, un copil ursuz cu
prul negru zbrlit i cu ochii posaci. Avea nasul mic, bineneles,
chiar crn. Rakkim auzise c fusese ca un cioc nainte ca Spider s-i
fac operaie. Spider le fcea operaie la nas tuturor copiilor lui, ca
s nu semene deloc cu el. Prea semit, prea periculos. Nu c Rakkim
l vzuse vreodat pe Spider. Nimeni nu-l vzuse, dar aa se zvonea.
Rakkim se folosise de Spider de cinci sau ase ori n ultimii ani,
de obicei ca s verifice ct de ncredere erau oamenii care voiau s
emigreze, ca s se asigure c nu-i ntindeau o capcan, sau ca s-l
ajute la rutele de evadare. O dat Spider intrase n sistemul
computerului municipal din Boise, Idaho, i aflase dispunerea
patrulelor de poliie i de grniceri, aflnd chiar i cte perechi de
ochelari de vedere de noapte aveau, inclusiv numrul modelului i
starea bateriilor. Boise fusese un bun punct de ieire, pn cnd un
alt agent de traversri, un lacom neglijent i incontient, fusese prins
ncercnd s treac un grup de aptesprezece oameni de-a lungul
lui Snake River. aptesprezece. Cretinul crezuse probabil c era
conductor de tren. Toi fuseser executai, brbai, femei i copii.
Rakkim vzuse transmisia n direct la Blue Moon, fr s arate vreo
reacie. Trecerea prin Boise era terminat. Acum nu mai puteai trece
niciun petior pe acolo fr s fii detectat.

Mardi i fcuse legtura cu Spider. Unul dintre copiii mai mari ai


lui Spider lucra la Blue Moon ca spltor de vase, un biat miop de
cincisprezece ani, avnd un orar dublu la liceu. Mardi l lsa s
doarm la club cnd nu era cu familia lui. Rakkim n-avea nicio idee
ci copii avea de fapt Spider. Mardi spunea c erau presrai peste
tot prin ora, toi harnici i muncitori, numai unul i unul, i detepi
pe deasupra. Cnd Rakkim voia s l contacteze pe Spider, se ducea
la Elroy i nu la spltorul de vase. nc o micare pe ocolite.
Cum merge treaba? ntreb Rakkim.
Elroy vr o crp n pasta neagr, ncercuind ncet marginea
cutiei. Avea unghiile roase pn la carne, cu o linie subire neagr de
la crema de ghete.
Prea muli zgrie-brnz. Rataii tia de aici nu se mndresc
deloc cu felul cum arat. Ar purta i saboi de lemn dac ar putea.
Dar cizmele astea de crpat capete sunt ca lumea, zise el, aplicnd
crema pe cizmele cu vrf de polimer ale lui Rakkim. De la cine le-ai
furat?
De la un individ care probabil i-ar fi dat un baci mare.
Rakkim ntoarse pagina revistei. Era o reclam de o pagin
ntreag pentru Aventuri n Palestina de la periferia oraului San
Francisco, familii fericite fluturnd din mini ctre camere, copiii cu
centuri din plastic de sinucigai, ridicnd AK-47 ctre cer.
Ai fost vreodat la Aventuri n Palestina?
Da, eu i marele muftiu am mers cu autobuzul o dat, zise
Elroy, ncepnd s lucreze la cealalt gheat. O tur grozav. Am
mncat costi de porc i am vomat pe vesta mea cu explozivi.
Rakkim se uit n partea din fa a frizeriei, dar nimeni nu le
acorda nicio atenie. Se sprijini de sptarul scaunului i-l ls pe
Elroy s-i fac treaba, ascultnd cu plcere fitul crpei de
lustruit i bzitul laserului. Pe peretele cu ecranul era un concurs
televizat, fr convertor holografic. Nu merita s te uii la el. i

oricum, ntrebrile erau prea uoare.


Eti gata, zise Elroy.
Rakkim se uit la cizmele sale.
Mecca Cafe, zise el ncet, vrndu-i mna n buzunar s-i
scoat banii. Au dou calculatoare, dar nu tiu care m intereseaz,
aa c zi-i lui Spider s intre n amndou. Vreau orice intrare sau
ieire de vinerea trecut, ntre opt i zece dimineaa.
i plti lui Elroy pentru lustruit, i-i ddu un baci gras.
Elroy pufni.
Vai de mine, acuma chiar c pot s merg la ce facultate vreau.
Rakkim i arunc un pix.
sta-i al tu? Elroy i-l prinse la gulerul tricoului. Sunt dou
nuclee de memorie n el. A vrea ca Spider s se uite puin la ele.
Pe unul l extrsese din calculatorul de acas al lui Sarah i pe
cellalt din rabla de calculator de la birou, nainte s apar Barrie.
Cu ploaia asta din ultima vreme o s trebuiasc s mai vii la
un lustru peste o sptmn.
Nu pot atepta o sptmn.
S-ar putea s te coste.
Rakkim se ridic n picioare.
Orict cost.
Unde e Simmons? ntreb Mardi.
Domnul Simmons e la spital cu nu tiu ce fel de infecie. Nu
tiu exact amnuntele, i zmbi Darwin, aezndu-i valiza pe biroul
ei. Va trebui s te mulumeti cu mine.
mi cumpr butura de la Simmons de cnd mi-am deschis
locul sta. n el am ncredere. Tu nu eti dect un individ care a
intrat aici de pe strad.
Lucrm pentru acelai furnizor. Aceleai preuri. Aceeai
calitate ridicat.
Darwin atinse valiza cu vrful degetelor. Pe capac era o mic

pictur de snge. Era o glum personal a lui. i fcu cu ochiul.


Aceeai valiz de mostre. Vezi monograma? Simmons mi-a
spus s fiu atent la tine. Mi-a zis c tii s te trguieti, nu glum.
Mardi se rezem de birou, cu picioarele lungi ncruciate.
Nu-mi place s fiu luat de fraier.
N-am venit s te iau de fraier.
Darwin i atinse cravata. Era un gest de rnoi timid, flcul
emoionat veni la peit. Dar trfa asta catolic era superb. Cu
pistruii ei pe braele goale i un puf fin blond pe buza de sus. i era
sigur c zbiera din toi rrunchii. Scoase o sticl din valiz i dou
pahare i le aez pe birou.
Tocmai scoatem pe pia un nou produs, de mare clas i
rafinament.
Mardi se uita cu atenie la el n timp ce turna. Era generos. Nu ca
Simmons, care abia uda fundul paharului cu mostrele.
Clienii notri nu sunt chiar aa de interesai de calitate, zise
ea, ridicndu-i paharul la lumin i apreciind culoarea deschis de
caramel. Nu-i intereseaz dect s se distreze ca lumea i s fie n
stare s-i permit destul butur s se pileasc bine.
Darwin ciocni cu ea. i umplu apoi gura, savurnd alcoolul
nainte s-l lase s-i alunece cald i aromat pe gt. i femeia fcea
acelai lucru. i zmbi.
Mardi i zmbi napoi.
N-am gustat niciodat whisky de Kentucky adevrat, dar mi sa spus c sta e aproape la fel de bun, zise Darwin.
Mardi i linse buzele.
Nu e ru.
Simmons avea dreptate. Chiar c tii s te trguieti.
Ct cost o lad de pileal din asta?
Pentru tine? Darwin se uit la tavan, socotind. apte sute nu,
hai s zicem ase sute cincizeci.

Mardi cltin din cap.


Ar trebui s cer douzeci de dolari pe pahar ca s scot profit.
Darwin i reumplu paharul, i-i vzu surpriza din ochi. i
plcerea.
Consider-l o pierdere calculat, o chestie special ca s atragi
oamenii. Toate cluburile din Zon ofer aceeai bere apoas i
poirc de rachiu. Blue Moon o s devin o destinaie unic. Cum
scrie i afar pe u: Te distrezi deja?
i ciocni din nou paharul de al ei, toastnd cu ochii ctre snii ei.
Mardi lu o sorbitur.
Darwin o privi nghiind, excitat de micarea gtului ei.
nfierbntat, agitat i complet concentrat. Dac-ar putea-o ucide chiar
acum, ar fi perfect. Trebuia ns s respecte prioritile. Btrnul
fusese foarte clar n aceast privin. Va avea destul timp s-o omoare
mai trziu. Se zicea c anticiparea e o intensificare a plcerii, dar
nimic nu se compara cu un omor rapid. Un omor neateptat.
Trsnetul personal al lui Dumnezeu.
La ce te gndeti?
Darwin zmbi.
La ct de mult mi iubesc meseria.
Mardi scoase un pachet de igri. Darwin i aprinse una.
Unde i-e partenerul?
i-a luat ziua liber.
Ce pcat! Simmons zicea c e un tip grozav.
Btrnul spusese c Rakkim e dur i plin de iretlicuri.
O provocare, adugase Btrnul, tiind c asta o s-i lase gura
ap lui Darwin. Fotografiile pe care i le trimisese pe telefon artau
un modern ciolnos, cu ochii aspri, mai degrab viril dect elegant,
un adevrat brbat periculos. Exact cum i plceau lui Darwin.
Sttea ntins n pat cnd l sunase moul, visnd cu ochii deschii
la amintirile lui plcute. Btrnul i oferise slujba i apoi voise s

ncheie convorbirea ct de repede cu putin, dar Darwin l inuse la


telefon, ntrebndu-l de sntate, de caii de curse pe care-i cretea i
de toi copiii lui drglai. Btrnul rmsese mereu politicos, ca
ntotdeauna, plin de rafinament, dar n voce i se simea o urm
infim de iritare. Nimeni n afar de Darwin n-ar fi putut s-o
detecteze.
Darwin privi fumul ridicndu-se din nrile lui Mardi.
O s mai stau n ora cteva zile. Chiar mi-ar plcea s-l
ntlnesc. Sun-m, zise el, punndu-i cartea de vizit pe birou. Nu
ai ocazia prea des s dai mna cu un fedain.
Mardi ridic din umeri.
Darwin i umplu din nou paharul.
S nu-i spui efului c dau din profit de poman.
Vrei s m mbei, Darwin?
Pari o femeie care tie s aib grij de ea. Deci, pot s te trec cu
o lad? Sau trebuie s vorbeti nti cu partenerul tu?
Ochii lui Mardi sclipir.
i-am zis deja, nu cred c o s scot profit.
Aiurea. Mine, poimine vine Ziua Sfntului Patrick. N-o fi ea
srbtoare legal, dar tii i tu ce se spune, zise Darwin, ciocnind
din nou. De Ziua Sfntului Paddy, toat lumea e catolic.

CAPITOLUL 10
Dup rugciunile din zori de zi
n internet cafe-ul Good Woman se auzea un rpit ca de
grindin douzeci de femei la tastaturi btnd ncontinuu, i nc
cinci-ase ateptndu-i rndul. Toate purtau chadoruri, multe
dintre ele negre, dar destul de multe n culori mai vii, purtate de
femeile mai tinere. Sarah i desfcuse vlul de pe fa ca s se simt
puin mai liber. De cele mai multe ori se aventura afar mbrcat
ca o modern, sau catolic, n blugi sau pantaloni, cu prul lsat
liber, i puin machiaj. Cnd intra ns pe internet, purta un chador.
Era o cafenea fundamentalist, unde accesul pe orice site era riguros
filtrat i adresele de web, chiar i numai potenial necuviincioase,
erau blocate, deci era locul perfect pentru un contact codat.
Femeia de la calculatorul vecin, o fat care nu avea mai mult de
aptesprezece ani, fredona un lagr modern n timp ce scria. Era un
cntec despre doi adolesceni care ncercau s evadeze pe schiuri n
Canada i care mureau ngheai unul n braele celuilalt. Dac tatl
fetei ar auzi-o cntnd cntecul acesta, ar bate-o pn nu s-ar mai
putea ridica de jos. I-ar percheziiona camera i ar verifica dac a
umblat la radio ca s prind posturi obscene. Fata i desfcuse
puin chadorul, ca s-i stea mai lejer, i cteva uvie blonde i se
revrsar n afar. Ca toate femeile din cafenea, purta la vedere un
crd de plastic njurai gtului, de la tatl sau soul ei, prin care i se
acorda permisiunea s ias din cas. i Sarah purta unul, un fals
cumprat din Zon cu cteva luni nainte. Crdul de nvoire i
atrna ca o piatr de moar de gt.
Sarah atept s se ncarce site-ul. Calculatoarele din cafenea nu
permiteau, bineneles, vizionarea de fotografii de niciun fel, dar cu

toate filtrele integrate ncrcarea se fcea incredibil de ncet. Pe


perei erau scrise n litere roz sloganuri i citate din predici: Copiii
asculttori sunt darul unei mame ctre Dumnezeu; Muli copii o
inim fericit; Cinstete-i brbatul i supune-te; Un frate aspru
este o sabie mpotriva pcatului.
Sarah ascult plvrgelile femeilor i le simi limitrile, vieile
predestinate. Preau ns fericite, legate una de alta ntr-un fel n
care nici ea, nici vreuna dintre prietenele ei moderne nu erau. Sarah
se ruga zilnic, mergea la moschee cel puin vinerea, dar credina nu
era dect nveliul decorativ al vieii ei, nu era ira spinrii i sufletul
ntregii ei existene. Era o femeie de carier, om al crilor i al
spiritului liber, dar munca nu-i ddea acest rezervor adnc de
senintate pe care-l vedea pe feele credincioilor, certitudinea c
toate lucrurile erau n minile lui Allah. Dimpotriv. n ultimele zile
gsise un confort straniu n modestia chadorului i a nvelitorii
capului, o bucurie n anonimitatea vlului. Era jenant i n-ar fi
recunoscut asta fa de nimeni, nici mcar lui Rakkim, dar uneori se
gndea c pltea un pre prea mare pentru rigurozitatea ei
intelectual.
Bine ai venit la Casnica Pioas! 1 i apru pe ecran n litere aurii,
fcnd-o s tresar.
Sarah verific lista intrrilor recente, cutnd o ntrebare despre
pregtirea corect a unei mese de srbtoare cu iepure, cartofi dulci
i ridichile victoriei. Erau o mulime de ntrebri cu subiecte
asemntoare, dar niciuna nu meniona ridichile victoriei, un
termen demodat, folosit cu douzeci de ani n urm. Verific nc o
dat lista. Dac ar fi gsit ntrebarea, aceasta ar fi coninut un cod ce
i-ar fi spus exact pe care alt site s aib o conversaie privat. Nici
acum nu gsi nicio afiare cu ridichile victoriei.
Sarah ddu un clic pe Afieaz ntrebare.
Mama mea, binecuvntat fie amintirea ei, avea o reet n care

apar ridichile victoriei, dar nu am reuit s gsesc aa ceva la pia.


A fi foarte interesat dac cineva mi-ar spune unde a putea gsi
aceste legume, dac asta sunt. Sunt foarte interesat s onorez
amintirea mamei mele servind acest fel de mncare stimatului meu
tat.
Ua cafenelei se deschise n momentul n care ea apsa pe
Afiare, i un val de oapte speriate trecu prin ncpere. Sarah i
ridic privirea, i o cobor imediat dup aceea, respirnd adnc.
Uitndu-se int la monitorul calculatorului, i ridic ncet vlul i-l
fix la locul lui. Privi Roba Neagr plimbndu-se prin ncpere, un
brbat scund i ndesat cu ochelari mici i rotunzi n vrful nasului.
Ar fi fost comic dac n-ar fi avut n mn bastonul lung i flexibil i
aura de putere.
F. F. F. Brbatul sfia aerul cu bastonul nainte i napoi,
plimbndu-se printre irurile de calculatoare.
Camera era acum complet tcut n afara de sunetul bastonului.
F. F.
Femeile i traser mai strns chadorurile pe ele. Asigurndu-se
c au gleznele i ncheieturile minilor acoperite. Fata de lng ea i
trase rapid acoperitoarea capului, vrndu-i prul nuntru.
Sor? zise ncet Roba Neagr.
O femeie mai n vrst se uit fugar la Roba Neagr, cu buza de
jos tremurnd.
Bastonul flutur la doi centimetri de nasul ei.
Site-ul sta pe care-l vizitezi e o insult mpotriva soului tu,
zise el cu vocea ascuit i strident, ca i cum ar fi strpuns barba
neagr i deas. Patul conjugal asta-i o murdrie.
Sunt sfaturi oferite de imamul din Chicago, opti femeia.
Roba Neagr lovi monitorul.
Imamul din Chicago ncuviineaz ticloiile.
Femeia se ls s cad pe podea i srut tivul hainei

Robei Negre.
Sarah se uit drept nainte cnd Roba Neagr se apropie. O durea
stomacul din cauza ncordrii. Se opri n spatele fetei de lng ea.
Bastonul lovi podeaua.
Fata i mpreun minile n poal, tremurnd att de tare, nct
chadorul de pe ea prea s fluture.
Bastonul ridic o uvi din prul ei lung i blond care-i scpase
de sub acoperitoarea capului. Fata ncerc s-i vre la loc uvia
scpat, dar Roba Neagr o plesni cu bastonul peste mn, fcnd-o
s ipe.
i etalezi prul s i-l vad toat lumea, uier el. Eti o trf
catolic sau o femeie musulman cuvioas?
Plngnd, fata i vr prul nuntru, cu mna peste care avea o
dung mare i roie.
Brbatul simise probabil privirea furioas a lui Sarah asupra lui.
i arunc o privire nveninat.
Allah cel atotputernic dispreuiete o femeie insolent.
Sarah i cobori privirea. Recunosctoare pentru vl.
Roba Neagr i smulse crdul de nvoire de la gt. Aproape
trgnd-o din scaun.
Abu Michael Derrick, citi el cu ochii larg deschii de dup
ochelari. Soul tu i-a neglijat ndatoririle. Eti mbrcat
cuviincios, cu vl, aa cum se cade pentru o soie musulman
corect, dar ochii i trdeaz firea adevrat. Eti nerespectuoas
fa de Profet, slvit fie numele lui, sau numai fa de cei care
ncearc din smerenie s-i aplice legile?
Sarah i plec imediat capul, furioas pe sine nsi pentru c nu
se prefcuse mai bine. i speriat n acelai timp. Puterea Robelor
Negre asupra modernilor era limitat, dar Sarah era mbrcat ca o
fundamentalist. Era ntru totul n jurisdicia lui s o trasc afar
din cafenea, s o biciuiasc n strad i s o duc la soul ei pentru o

pedeaps suplimentar.
Care e moscheea ta? ntreb Roba Neagr.
Martirii Sfini ai Patriei, zise Sarah, cu ochii plecai.
O moschee onorabil. Imamul Piesa este bine pregtit. Roba
Neagr lovi sptarul scaunului ei cu bastonul. Te bate soul tu?
Cnd este nevoie, rspunse supus Sarah.
Un rspuns bun, sor, dar meritele lui depind de stricteea
soului tu.
Roba Neagr se apropie i mai mult de ea. Din colul ochiului,
Sarah i vzu mna strngndu-se i mai tare pe baston. Bastonul se
furi brusc nainte, i ridic mna stng i i-o trase mai aproape de
el s o examineze fr s trebuiasc s-i ating pielea. Sarah se
bucur c i ndeprtase orice urm din lacul transparent de unghii
pe care-l purta de obicei. Se bucur i c-i amintise s-i pun o
verighet. Se gndise la Rakkim cnd i-o strecurase pe deget.
Ai minile moi. Minile unei femei lenee i egoiste. O femeie
cu muli servitori sau o femeie creia nu-i pas de cum i arat casa.
i ls mna s-i cad, dezgustat. Soul tu i trece cu vederea toate
astea. L-ai manipulat cu vicleugurile tale femeieti? Eti o
frumusee, sor?
Dac soul meu m consider aa, toat gloria e a lui Allah cel
milostiv, care ne-a creat.
nc un rspuns bun. Eti o femeie educat, sor? ntreb el,
biciuind aerul cu bastonul.
Sarah ezit, nefiind sigur cum s rspund. Simea atenia
ntregii ncperi concentrat asupra ei. Celelalte femei se simeau
uurate c Roba Neagr alesese pe altcineva.
Rspunde!
Bastonul o izbi n umr, i Sarah gemu, mucndu-i buzele s i
le nchid. Sunetul semna cu cele pe care le scotea n timpul
dragostei ptimae pe care o fcea cu Rakkim, ipetele lor

ntreptrunse asemenea trupurilor lor. Obrajii i ardeau amintindui.


Te-ai dus la facultate? Ai but adnc din apa aceea murdar?
Da un an, pn cnd soul meu mi-a interzis. Pentru care i
sunt recunosctoare.
Roba Neagr ddu din cap.
Poate c mai e o speran pentru el, totui. i drese glasul. O
s-i vorbesc imamului tu. Trebuie s discute despre
comportamentul tu cu soul tu.
Mulumesc, zise Sarah, cu fruntea n continuare plecat.
O durea umrul din cauza bastonului.
Roba Neagr i azvrli crdul de nvoire pe podea.
Sarah nu fcu nicio micare s-l ia de jos. Privirea i tremura de
lacrimi nevrsate, dar refuz s plng. Prin ochii ngustai, l privi
ndeprtndu-se cu pai hotri i ieind afar pe u.
oaptele ncepur imediat ce se nchise ua n urma lui. Cteva
femei chicotir, mai degrab de agitaie i de spaim dect de
veselie. Niciuna nu se uit la ea, nici mcar fata de lng ea.
Sarah le auzi lovind din nou tastele calculatoarelor, dar ea nu se
mai mic. tiuse despre brutalitatea Robelor Negre, despre bti i
despre supunerea femeilor, dar astea erau doar cunotine teoretice.
Durerea din umr era adevrata educaie. Orice gnduri despre
plcerile fundamentalismului i disprur. Preul pltit pentru o
asemenea mulumire era mult prea ridicat.
Istoria este o treab murdar i neltoare, o nvase profesorul
ei favorit, dar adevrul merit. Sarah fusese sigur de nelepciunea
profesorului n timp ce sttea n sala de clas, dar cnd pusese la
ndoial adevrul atacului sionist trebuise s stea s se gndeasc
dac e bine ce face, dac ar trebui s continue. Rescrierea istoriei era
ca o invitaie pentru haos, cu toat durerea i suferina sa. ns
aceast Rob Neagr, cu ochii bulbucai, i pusese capt oricrei

ndoieli. Exist lucruri mai rele pe lumea asta dect haosul.


Indiferent de riscuri, avea de gnd s-i continue cercetarea.
Adevrul, oriunde ar conduce-o.

CAPITOLUL 11
nainte de rugciunile de la amiaz
Rakkim Epps, repet el pentru gardianul de securitate.
Doamna profesoar Warriq nu m ateapt. Spune-i c am venit n
legtur cu un prieten comun de la universitate.
Atept ct timp gardianul vorbi la telefon, uitndu-se bnuitor la
el. Dup nc un moment, gardianul nchise telefonul, ridic poarta
i Rakkim intr cu maina nuntru.
Era miercuri, cinci zile de cnd dispruse Sarah, trei zile de cnd
l chemase Redbeard. Toat ziua de ieri i-o petrecuse verificnd
lista apelurilor telefonice ale lui Sarah i chitanele electronice pe
anul trecut, ncercnd s gseasc vreo urm ce i-ar putea indica
unde se dusese. Nu exista nicio persoan sau un loc unde s sune n
mod frecvent, dar asta nu-l surprinse pe el Sarah l sunase
ntotdeauna de pe telefoane de unic folosin vndute pe sub mn
oriunde n Zon. Sistemul GPS din maina ei dezvluise n detalii
amnunite locurile n care se ducea de obicei, dndu-i o schem cu
reeaua codat pe culori a tuturor traseelor tcute de ea, dar Sarah
luase ntotdeauna taxiuri la ntlnirile lor exact din acest motiv, i
pltea n bani ghea. Rakkim sperase c nu fusese la fel de
prudent cu bonurile de plat, dar nu aprea nicio not de plat de
restaurant care s nu corespund cu locurile nregistrate pe lista
cltoriilor ei, nicio cumprtur fcut ntr-un loc ce nu aprea pe
reea. Spre ruinea lui, verific dac avea chitane de hotel, dar nu
era niciun indiciu c s-ar fi ntlnit cu altcineva. Era nepoata lui
Redbeard, pur i simplu nu fcea greeli prosteti. Dar verific
totui.
l sunase pe Redbeard cu o zi nainte, i-l rugase s introduc

scanarea irisului lui Sarah n sistemul de securitate al tranzitului.


Redbeard i rspunsese c Sarah era nc n ora, i c oricum era
prea trziu s mai implementeze acum procedura. Introdu datele,
insistase Rakkim dac folosete transportul n comun oriunde n
ar, va aprea imediat n sistem. Redbeard recunoscuse n cele din
urm c era o eroare n software; un vierme chinezesc persistent
fcuse sistemul s cad i nimeni nu fusese n stare s-l deviruseze.
Trebuiau s reconstruiasc n ntregime matricea sistemului.
Rakkim ntrebase de cnd apruse problema asta, dar Redbeard
refuzase s rspund. Rakkim nchisese simind c lumea se mica
lent n jurul lui. Luminile din trafic nu mai funcionau zile la rnd,
autostrzile noi crpau la primul nghe, i acum cele mai sofisticate
linii de aprare a naiunii se prbuiser i ele, i nici mcar nu
exista un program s fie reparate. Nu era de mirare c Redbeard l
chemase pe el s-o gseasc.
Mai devreme n acea diminea folosise biletul roz gsit n biroul
lui Sarah i sunase la Departamentul de Sociologie, cernd s i se
fac legtura cu Marian. Secretara i spusese c doamna profesor
Warriq nu avea ore dect vineri. Rakkim i ceruse scuze, nchisese
i-i cutase adresa n banca de date la care i dduse Redbeard acces.
Nu avea nimic mai bun de fcut, i prea s fie cea mai apropiat
prieten pe care o avea Sarah.
Rakkim se duse pe strzile rezideniale ntortocheate, o lu la
stnga pe lng o moschee elegant, cu mozaic albastru, i continu
s mearg. Marian Warriq locuia ntr-o enclav musulman
exclusivist situat pe dealurile de deasupra oraului, cu vile
presrate pe versant construite n aa fel nct s profite la
maximum de panoram. Un cartier foarte scump pentru un profesor
de sociologie. Strzile erau aproape pustii, peluzele luxuriante i
trotuarele impecabil de curate. Nicio cas nu avea trecut numrul pe
ea. N-ar fi gsit-o niciodat pe Warriq fr informaiile din banca de

date. Cel puin, ea mai funciona nc.


Un brbat ndesat ntr-o tunic cenuie deschise ua din fa a
casei Warriq nainte ca Rakkim s apuce s bat. Rmase acolo,
blocnd intrarea, semnnd cu o goril urt cu cretetul ras, cu
barba deas i neagr, cu fizionomia unei nicovale.
Fii amabil i las-l pe domnul Epps s intre, Terry, se auzi o
voce de femeie din spatele lui.
Garda de corp se ciocni de Rakkim n timp ce se trase la o parte.
Rakkim i scoase cizmele i intr n camera de zi. Doamna
profesoar Warriq sttea pe o canapea violet, cu modele florale, cu
minile mpreunate modest n poal, cu capul acoperit. Era o femeie
cu chipul rotund, de aproximativ cincizeci de ani, cu ochii limpezi i
ntunecai, mbrcat ntr-un chador verde cu fire aurii. Sosirea lui o
luase prin surprindere, dar i ea era o surpriz pentru el. Marian
Warriq fusese intermediara dintre el i Sarah, femeia care-i adusese
invitaia iniial a lui Sarah, dup ce Redbeard l alungase. Marian
purtase un vl n ziua aceea, dar Rakkim era sigur c fusese ea.
Ochii o ddeau de gol i sprncenele, groase i date puin cu
henna n stilul vechi. Rakkim fcu o uoar plecciune.
Doamn profesor. Este o plcere s v ntlnesc din nou.
Femeia i cobor ochii artnd clar c-i nelesese mesajul ascuns,
i fcu un gest ctre canapeaua din faa ei.
Te rog.
Camera de zi era plin de statui antice din marmur italian i
tapiserii ariste, un cap de piatr de la Angkor Wat, i un mic cal de
bronz ptat cu cocleal, o sculptur att de veridic nct aproape te
ateptai s-l vezi lund-o la galop. Terry sttea n apropiere, cu
braele ncruciate pe pieptul lat.
V sunt recunosctor c m-ai primit fr invitaie, zise
Rakkim. Probabil v ntrebai cum v-am gsit. Eram n birou la
Sarah

Sarah mi-a spus c eti ingenios, zise Marian, privindu-l cu


atenie. Nu a venit la ntlnirea de la prnz pe care o aveam vineri i
nici nu m-a sunat s-i cear scuze, ceea ce nu-i st deloc n caracter,
iar azi apari dumneata n pragul uii mele. Ce alt motiv ai avea s fii
aici? S-a ntmplat ceva cu ea, nu-i aa?
Minile i se frmntau nelinitite n poal, pipind mtnii
inexistente.
nc nu.
Marian murmur mulumiri lui Allah.
Trebuie ns s-o gsesc, zise Rakkim, aruncnd o privire ctre
garda de corp, i apoi iar ctre ea. Poate am putea vorbi pe verand.
Desigur, fu de acord Marian, controlndu-se i ridicndu-se n
picioare. Vin i eu imediat.
Rakkim o privi pind afar din camer ntr-un fonet fin de
mtase. Sttea n acelai loc cnd Terry veni n grab ctre el, cu
brbia mpins nainte.
M uit la tine i vd probleme, zise Terry.
Oh, relaxeaz-te, Terry. Nu vreau s provoc nicio problem
doamnei profesoare. Ai cuvntul meu.
Cuvntul tu?
Terry i trecu o mn peste scalp. Cu faa plat i plin de
cicatrice i pleoapele lsate pe jumtate peste ochi, semna cu un
boxer de club sau cu unul dintre musulmanii mongoli care
emigraser imediat dup tranziie, vrnd s fac parte din marele
experiment. Brusc i miji ochii i art mna stng a lui Rakkim.
Inelul la de fedain e adevrat?
Ct se poate de adevrat.
Terry l studie din cap pn-n picioare.
Eu am fost n armata regulat.
Se vede c ai fost n mijlocul unor misiuni importante.
Se poate spune aa. Am fost de fa la Newark. De la nceput

pn la sfrit.
Rakkim i aduse pumnul drept peste inim n semn de salut.
Terry i ntoarse salutul.
Ai grij cu doamna, fedaine, mormi el. i dau capul tiat
cadou dac nu.
Marian intr lin napoi n camer mpreun cu o femeie bondoac
mbrcat cu un chador n aceeai nuan de cenuiu ca tunica grzii
de corp. Femeia aducea un set greu de argint pentru servirea
ceaiului ca i cum ar fi fost uor ca o pan. Terry deschise larg uile
ctre verand i se trase la o parte ct timp femeia cu chadorul
cenuiu aez tava pe o msu. Femeia le turn ceai i se trase
napoi, nchiznd uile n urma ei. Nicio micare irosit.
Marian atept pn cnd Rakkim se aez.
Nu tiu unde e Sarah. Dac de asta ai venit aici, m tem c i-ai
pierdut vremea.
Rakkim zmbi.
Benzina e ieftin. i-n plus, Sarah a avut ncredere n
dumneavoastr s m contacteze prima dat. Poate c tii mai mult
dect credei.
Marian sorbi puin din ceai, cu degetul mic ndoit. Briza
rcoroas i flutur chadorul, dar era aezat, aa c decena nu i
fusese pus n pericol.
Era aproape amiaz i de la uzinele industriale din Kent Valley se
aduna un fum gros, cu uvie sulfuroase plutind peste tot oraul.
Prin cea, Rakkim vzu cteva zeci de tancuri petroliere ruginite n
Sound, supertancuri petroliere proaspt sosite din Arctic Reserve,
ateptnd s fie descrcate. nlndu-se imens n spatele navelor
era portavionul Osama bin Laden, fostul USS Ronald Reagan, acum
aflat ntr-o continu patrul n vecintatea coastei. Cu aptesprezece
ani n urm un grup de teroriti, o sect cretin apocaliptic din
Brazilia, deturnase un jumbo-jet i ncercaser s-l prbueasc

peste Capitoliu. Numai prin mila lui Allah, i datorit versiunii


depite a simulatorului de zbor Microsoft pe care se antrenaser
teroritii, se putuse mpiedica dezastrul. Coada jumbo-jetului ieea
i acum din apele strmtorii Sound, n centrul culoarului de
transport, lsat acolo ca un avertisment pentru populaie pentru a
rmne vigilent. Rakkim i ntoarse scaunul ctre muntele Rainier,
un vulcan inactiv stncos, acoperit cu ghea, trandafiriu n lumina
dimineii.
Sarah fcea mereu exact aa cnd stteam aici, zise Marian.
Mie, una, mi place privelitea oraului. Oamenii. Mainile i
camioanele venind i plecnd. Energia. Pe mine natura m las rece,
dar Sarah ea prefera s se uite la munte, exact ca dumneata.
Rakkim i-o imagin pe Sarah stnd aici ntr-o zi ca aceasta,
sorbindu-i ceaiul n exact acelai loc. Trecuser ase luni de cnd no mai vzuse. ase luni de promisiuni nclcate.
Sarah venea des n vizit aici?
Aproape n fiecare sptmn. Ne-am ntlnit la universitate
acum un an i jumtate. Din ntmplare, de fapt. S-a aezat la masa
mea n cancelaria facultii, i parc ne-am fi tiut de ani de zile, zise
Marian, i-i trecu degetul arttor n jurul marginii cetii. tiam
despre ea, bineneles. Cum a fost de fapt ctigat Occidentul a provocat
o adevrat senzaie n campus. Nu cred c ai idee cte resentimente
a provocat acea carte ntre colegii ei, zise ea, privindu-l n
continuare, i apoi ntorcndu-i privirea, nevoind probabil s se
holbeze la el. eful departamentului meu mi-a sugerat s o evit, dar
l-am ignorat. Ca s fiu sincer, am fost ncntat s fiu n prezena
unei persoane att de iconoclaste. M-a fcut s m simt i eu ca i
cum a fi sfidat legea.
Cnd ai vzut-o ultima dat?
acum dou duminici. O zi minunat.
Marian i mpreun minile. Avea unghiile tiate, ntr-o form

perfect.
Cnd Rakkim se infiltrase prima dat n Bible Belt, unul dintre
primele lucruri pe care le observase fuseser unghiile murdare i
neregulate ale femeilor. Musulmanele aveau unghiile scurte i
curate, dup cum era indicat n Coran; femeile din Bible Belt
preferau ca minile lor s semene cu nite gheare, i unghiile le erau
deseori vopsite n nite culori stridente modelul preferat fiind
steagul lor, btrnele dungi i stele cu o cruce cretin n partea
albastr.
Nu-i place ceaiul, domnule Epps?
Rakkim i ridic ncet ceaca la buze. Marian prea ncordat,
ns obosit n lumina dimineii, i la colurile ochilor avea o reea
de riduri fine. Sosirea lui i confirmase probabil cele mai rele temeri
n legtur cu Sarah, dar se inea tare, refuznd s intre n panic.
Nu era de mirare c Sarah era prieten cu ea. Rakkim se aplec
nainte s o liniteasc, i-l vzu pe Terry reacionnd de cealalt
parte a geamului.
Cred c garda dumneavoastr de corp caut un pretext s-mi
frng gtul.
Terry este foarte protector. El i soia lui au grij de cas, dar
au grij i de mine. Prinii mei au murit, i o fat btrn are nevoie
de companie. Dup cum se zice, singurtatea este o poart pentru
diavol, domnule Epps, spuse Marian, netezindu-i chadorul.
Diavolul are o mulime de pori, doamn profesor. Prea multe
pori i prea puine lacte. Singurtatea nu e nici pe departe cea mai
mare problem a noastr.
Marian zmbi i-i ls ochii n jos.
E ciudat s stau aici discutnd cu dumneata. Nu ne-am ntlnit
dect o singur dat, dar am senzaia c te cunosc. Sarah vorbea
despre dumneata ncontinuu. Ochii i zburar n sus ctre el. A vrea
s fie aici acum.

i eu.
Marian i aranj earfa de pe cap, vrndu-i nuntru o uvi
scpat.
Colaboram la o carte. i-a spus asta? ntreb ea, dar Rakkim
cltin din cap. Ei bine, am nceput chiar s facem notie, s adunm
material Voiam s scriem despre deteriorarea intelectual a
societii noastre dup tranziie. Un subiect riscant, dar Sarah era
ncntat la gndul unor noi lupte intelectuale, i eu a fi avut mare
grij s mulumesc pentru numeroasele noastre avantaje
autoritilor religioase, zise ea adugnd zahr n ceai i nvrtind
linguria cu un clinchet. M-am nscut musulman. Nu cred c ai
idee cum a fost s cresc n vechiul regim. Batjocura, insultele i
strnse gura ntr-o linie subire. n copilrie mi s-a smuls hajibul de
pe cap de mai multe ori dect a putea s-i spun i dup 11
septembrie a fost i mai ru. Nu-i spun astea ca s-i trezesc mila.
Cea mai fericit zi din viaa mea a fost cnd am devenit o naiune
islamic, dar ca sociolog, sunt tulburat de ceea ce vd. l privi
direct n fa, fr ezitare. ara noastr era lider mondial n materie
de tiin i tehnologie. Greu de crezut, nu-i aa? Acum, n fiecare
an, avem tot mai puini absolveni n inginerie i matematic.
Fabricile noastre sunt depite, producia fermelor n scdere
drastic, i cererile de brevete noi sunt cu patruzeci la sut mai
puine dect n fostul regim. Vorbesc prea mult, nu-i aa?
Se juc puin cu linguria din mn, i o aez pe mas cu efort,
forndu-i minile s stea nemicate.
Rakkim se gndea n schimb la software-ul securitii de scanare
a irisului care nu mai funciona, la buletinele meteorologice care nu
mai fceau dect s ghiceasc, pentru c sateliii erau toi ieii de pe
orbit. Cel puin nimeni nu murea de foame n Republica Islamic i
nici de frig iarna pentru c nu puteau s-i permit gazul. Cei din
Bible Belt aveau poate Coca-Cola i magnolii de Carolina, dar aveau

i crize de curent i rahitism i, spre deosebire de islam, unde


pomana era o cerin a credinei, ceretorii din Bible Belt erau
flmnzi i ngheai.
Divagaiile sunt un pericol profesional pentru profesori, oft
Marian. Studenii notri se aga de fiecare cuvnt pe care-l rostim,
dar ei sunt un public captiv.
Ce s-a ntmplat cu aceast carte la care lucrai mpreun cu
Sarah?
Sarah s-a rzgndit. Acum ase luni, aa, din senin.
Asta a fost atunci cnd a fost logodit cu fiul ambasadorului
saudit?
Cine i-a spus asta? se strmb Marian. Unchiul ei a ncercat si trezeasc interesul pentru prinul petrolului, i prinului chiar i
plcea de ea, dar o tii pe Sarah.
Da.
Rakkim l tia de asemenea i pe Redbeard, i de aceea nu era
surprins c-l minise. Motivul minciunii l fcea ns curios.
Redbeard trebuia s fi tiut c Rakkim va afla adevrul. Poate c
Redbeard i spusese aceast minciun inutil ca s-i distrag atenia
de la alta, mai important. sta era stilul lui Redbeard.
Sarah s-a desprit de mine aproximativ n acelai timp cnd a
ncheiat i colaborarea cu dumneavoastr la cartea asta. Poate c
exist o legtur. De ce a abandonat acest proiect?
Marian ezit.
S-a hotrt s scrie o alt carte. Nu a vrut ns s-mi spun
despre ce. A zis c e prea periculos.
Sarah a revoltat deja jumtate din ar. Acum ncearc s dea
gata i cealalt jumtate?
Era speriat. Cnd ai vzut-o pe Sarah speriat ultima dat?
Rakkim nu mai zmbi. Era ngrijorat i pentru mine. Lua taxiuri
cnd venea aici, m-a rugat s n-o sun. Ne lsam ntotdeauna bilete

N-avei nicio idee despre ce era cartea aceea?


Marian i nclet minile. Interiorul degetului mijlociu al minii
drepte avea o mic adncitur de la scrisul cu stiloul. O
tradiionalist.
A refuzat s-mi spun. Nu tiu dac te va ajuta la ceva, dar
unul dintre motivele vizitelor ei n aceste ultime cteva luni a fost
s-mi foloseasc biblioteca. Am cteva volume specializate. Sunt de
fapt crile tatlui meu. Crile i jurnalele lui.
Tatl dumneavoastr a fost istoric?
A fost inginer geolog, zise Marian, cu brbia ridicat. Tata era
extrem de ncpnat, dar era un inginer foarte bun. A construit
diguri, poduri i stadioane peste tot n lume.
Rakkim i aminti harta din camera lui Sarah, i urma de ac de pe
fluviul Yangtze.
Tatl dumneavoastr a lucrat n China?
Da, muli ani de zile.
La Barajul Celor Trei Trectori?
De unde tii? zise Marian, dar nu atept un rspuns. Barajul
Celor Trei Trectori este cel mai mare baraj din lume. Tata nu a fost
dect parte a echipei de ingineri, nu a fost eful proiectului, dar era
foarte mndru de ce au realizat acolo. Au nceput studiile
preliminare mult nainte de tranziie, n 1992, cred, dar dup ce a
fost terminat, echipa lui s-a ntors acolo n fiecare an ca s verifice
construcia. Yangtze este foarte imprevizibil, i inginerii trebuiau s
monitorizeze debitul fluviului.
Deci noua carte a lui Sarah era despre China?
Am ntrebat-o i eu. A zis c e doar o mic parte a crii, dar na vrut s intre n amnunte. M-am gndit mereu c-mi va spune
cnd va veni momentul potrivit. De asta a disprut? Din cauza crii
steia la care lucra?
Rakkim i mngie barba.

Ai vorbit cu Sarah mult despre tatl dumneavoastr? Nu era


curioas despre politica lui?
Nu prea. Tatl meu a fost un om foarte retras. n cea mai mare
parte, aproape c nu l-am cunoscut. Cred c Sarah a fost mai
interesat de crile lui dect de orice. Sarah e o cercettoare genial.
Cei mai buni istorici sunt aa, tii?
Atunci, presupun c ar trebui s arunc o privire asupra
bibliotecii tatlui dumneavoastr. Dac nu v suprai?
Bineneles c nu, dar sper c nu te plictiseti uor. Dup
moartea tatei, i-am citit jurnalele. Le-a inut ncuiate mereu, aa c
mi-am imaginat c avea scris acolo un secret ntunecat, care-mi va
dezvlui o fereastr profund a sufletului lui. Mi-am iubit tatl, zise
Marian, cltinnd din cap. Dar abia am putut trece de primul
volum. Nu este nicio dezvluire, numai o colecie de observaii
banale, ca o list vast de cumprturi. N-am idee ce a gsit Sarah
att de pasionant n paginile acelea, dar a continuat s le citeasc,
sptmni la rnd, zise ea, netezindu-i chadorul verde marin.
A vrea s le vd i eu.
Marian nu prea s-l fi auzit.
Eti exact aa cum te-a descris Sarah. Un rzboinic cu ochi
blnzi. E foarte ndrgostit de dumneata. Am fost invidioas pe ea.
Se nroi la fa.
Ateptai numai s m cunoatei n-o s mai fii invidioas.
Marian zmbi.
Sarah zicea c n casa n care a crescut era mereu linite pn ai
aprut dumneata, i c apoi a fost glgie i veselie. A zis c erai
singurul care nu se temea de Redbeard. n afar de ea.
Singurul fel de a-i supravieui lui Redbeard este s nu-i fie
fric de el. Sau cel puin s n-o ari.
Eti un supravieuitor, se vede asta, zise Marian, jucndu-se
distrat cu ceaca de ceai. Eu nu am prea multe instincte de

supravieuire. N-am fost de fapt niciodat pus la ncercare Am


fost pur i simplu norocoas. Am avut mereu familia mea, venitul
meu, universitatea. Toate mi s-au aezat n fa pe tav. Dumneata
ns ai fost orfan, ai trit n strad. Nu-mi pot imagina cum e s
trieti astfel.
Hai s spunem c nvei s nu pierzi vremea mncnd.
De ce ai intrat la fedaini?
Am vrut s fiu pe picioarele mele. N-a fi putut realiza asta
niciodat dac-a fi rmas n casa aceea.
Dar ai plecat apoi de la fedaini?
Rakkim zmbi.
Poate c nu mi-a plcut tipul de om care devenisem.
Marian nu-i ntoarse zmbetul.
M ndoiesc de asta.
Dac Rakkim ar fi tiut dinainte ct de perspicace era Marian,
poate c n-ar fi zis nimic. Dar la urma urmei, poate c Marian nu
avea nevoie de o conversaie ca s tie cine era el. Ca i cum s-ar fi
cunoscut una pe alta de ani de zile, aa descrisese Marian prima ei
ntlnire cu Sarah. Lor le va trebui mai mult timp, dar poate c ntr-o
zi Rakkim i Marian vor putea fi i ei prieteni.
Crezi c fiecare dintre noi are parte de o singur dragoste
adevrat, domnule Epps? ntreb Marian, jucndu-se din nou cu
linguria. O singur persoan cu care suntem sortii s ne petrecem
toat viaa?
Nu tiu.
Ei bine, eu sunt absolut sigur de asta. i Sarah tot aa.
Dintr-odat, o briz fcu chadorul de pe Marian s fluture i
pentru o clip, nainte s in materialul pe lng ea, pru c zboar.
Doar o clip, dar impresia i rmase ntiprit n minte, c femeia
aceasta nu era cu totul legat de pmnt.
Mi-am gsit dragostea adevrat la vrsta de douzeci i doi

de ani. Era un programator de calculatoare, un musulman onorabil,


dar tatl meu avea ali pretendeni n minte. Nu a vrut n niciun caz
s se rzgndeasc, i nici eu. Mai muli ani la rnd casa noastr a
fost ntr-un impas total, iar eu i iubitul meu ne-am ntlnit pe
ascuns, aa ca dumneata i Sarah. Am sperat c-o s reuesc s-l fac
pe tata s cedeze, dar sionitii au rsturnat lumea chiar atunci.
Iubitul meu era n vacan la Washington, D.C. Cnd a explodat
bomba. Plnuisem s merg i eu s-l ntlnesc acolo, dar m-am
rzgndit n ultimul moment. N-a fost nicio zi n care s nu regret c
s-a dus n vacan n acel ora anume, n acea zi, zise ea, tergndu-i
ochii. N-a fost nicio zi n care s nu-mi doresc s fi mers i eu cu el.
Rakkim i atinse mna.
Marian se feri.
Gsete-o, domnule Epps.
V promit.

CAPITOLUL 12
nainte de rugciunile de dup-amiaz
Btrnul nelept i cura sngele cnd Ibrahim intr n camera
de refacere. Fiul lui cel mare era mohort n ziua aceea, cu ochii
plecai.
Ce veti proaste mi aduci?
Ibrahim ezit.
Fratele nostru Oxley e mort: Chipurile a avut un atac de cord,
dar
A fost ucis. Ibn Azziz l-a sugrumat cu minile goale pe Oxley.
Eu eu de-abia am aflat c-a murit, zise Ibrahim, cu o umbr
vag de enervare n voce.
Sttea perfect nemicat, zvelt i oache ca mama lui arboaic
moart de att de mult vreme. ntotdeauna prea stnjenit n
camera de refacere, dar asta era de ateptat nu avea dect cincizeci
i trei de ani, i era plin de ncrederea pe care numai tinerii o au n
ordinea natural a lucrurilor.
Btrnul ascult zumzetul i uieratul mainriilor din jurul lui,
privi tuburile de plastic n vene pulsnd cu propriul snge
mprosptat. Asasinarea lui Oxley n-ar fi putut aprea la un
moment mai nepotrivit, dar Btrnul rmase tcut. Ibrahim avea
tendina s vad mna lui Allah n cderea oricrei frunze uscate i
n ciripitul oricrei vrbii. Era deja tulburat din cauza morii omului
lor de paie, Oxley. Dac ar simi ngrijorarea Btrnului, frica s-ar
rspndi prin familie ca un virus.
E pcat c nu-l mai avem pe Oxley, dar deja i-a ndeplinit
scopul. Nu e niciun motiv de alarm.
N-ar fi trebuit s te deranjez, tat.

Btrnul i fcu un semn s tac.


Nu e nimic de iertat, fiul meu. Totul e bine.
Camera de refacere era complet alb podeaua, pereii, tavanul,
chiar i mainriile erau toate acoperite cu email alb. Albul acesta
ddea senzaia de spaiu nelimitat. n aceast lume de un alb infinit,
sngele Btrnului prea chiar mai rou vzut prin plasticul
transparent. Snge rou strlucitor, nclzit ca s ucid toate
toxinele, apoi rcit la 37 de grade. Snge hiperoxigenat pentru o
energie mai bun. Snge n plus adugat propriului snge, snge de
la John, acolitul cu barb blond i cu pielea alb ca smntn. Fiul
lui. Snge din sngele lui. Returnndu-i favoarea vieii.
Btrnul sperase c aerul nepstor cu care tratase vestea uciderii
lui Oxley i va indica lui Ibrahim dorina lui de a fi lsat n pace, dar
Ibrahim rmase pe loc, cu minile ncletate la spate o postur pe
care o deprinsese n timpul anilor petrecui n Londra, la Facultatea
de Economie. Ibrahim era n mod evident tulburat, dar Btrnul mai
observ i altceva. O greeal a Btrnului era o ans pentru
Ibrahim. Povara fiului celui mai mare. Frustrarea consilierului-ef
ale crui sfaturi nu fuseser luate n seam.
Vorbete, Ibrahim.
Tat Mahdi ne-au trebuit ani de zile ca s ne asigurm de
cooperarea lui Oxley, chiar mai mult pn cnd Oxley s-a apropiat
de comandantul fedainilor. Cum e posibil s fie nlocuit?
Fratele Oxley e acum n paradis, acum trebuie s ne
concentrm asupra lui Ibn Azziz.
Nu poi s-l nsrcinezi pe Darwin s-l omoare pe Ibn Azziz?
se rug Ibrahim. Sunt sigur c poi aranja instaurarea unui succesor
pentru Oxley mai maleabil dect slbaticul acela.
Darwin are de ndeplinit nite sarcini mai presante, zise
Btrnul, savurnd suprarea lui Ibrahim. Nu te ngrijora, toi
oamenii sunt la fel, pierdui ntr-o cea de nevoi i dorine.

Seducerea lui Oxley a necesitat anumite tentaii, seducerea lui Ibn


Azziz pur i simplu va necesita metode diferite. Provocarea noastr
va fi s descoperim aceste metode i apoi s le aplicm.
Dar timpul, tat, nu avem timp
Btrnul fcu un gest violent ctre fiul su, scuturndu-i mna
plin de tuburi.
Nu-mi vorbi tu mie de timp.
Ibrahim i cobor privirea pentru o clip, dar nu mai mult. Cu
trei ani nainte, Ibrahim fusese mpotriva alegerii lui Ibn Azziz n
gradul superior al Robelor Negre. Ibrahim era ns suficient de
detept s nu menioneze acest lucru acum. Suficient de detept s
tie c nu era nevoie.
Cei trei doctori din ncpere puteau la fel de bine s fie surzi. Nu
erau ateni dect la instrumentele pe care le monitorizau, fcnd
ajustri minuscule oricnd era nevoie.
N-ai team. Oxley era docil dar excesiv de prudent, zise
Btrnul. Ibn Azziz se enerveaz imediat i este mai greu de
controlat, dar cnd l vom aduce sub controlul nostru, va fi mult mai
folositor dect predecesorul lui.
Cum spui dumneata, Mahdi, murmur Ibrahim.
Ochii lui negri zbovir pe tuburile ce ieeau din Btrn, dar
expresia de pe chip i rmase de necitit.
Firea ascetic a lui Ibn Azziz ar putea chiar s-i plac mai mult
comandantului fedainilor dect excesele lui Oxley, zise Btrnul.
Generalul Kidd este cucernic. Cu toate c Oxley a fost binecuvntat
drept marele ayatolah, tot l considera dezgusttor. Nu, fiule, n anii
ce vor veni, vei vedea c ascensiunea lui Ibn Azziz a fost
manifestarea voinei lui Allah, cel care le tie pe toate i pentru care
toate lucrurile sunt posibile.
Ibrahim i ridic palmele n sus, oferindu-i propria
binecuvntare.

Acum du-te, consult-te cu fraii ti Robe Negre. Gsete o cale


spre inima lui Ibn Azziz, ca s putem s acionm eficient.
Ibrahim iei ncet cu spatele din camera de refacere.
Btrnul se ls pe spate pe mas. Ce bine ar fi s fie aa de
simplu. Uciderea lui Oxley era un dezastru, exact aa cum spusese
Ibrahim. Oxley era profan i corupt, dar era un politician desvrit,
capabil s se insinueze n slile Congresului, oferind aliailor si
acoperirea religiozitii, i condamnnd dumanii din fiecare
moschee. Acum era mort. Btrnul l subestimase pe Ibn Azziz,
considerndu-l pur i simplu asemenea multor altor tineri clerici
nfocai atrai de ideea Robelor Negre. Faptul c nu anticipase
curajul lui Ibn Azziz era o greeal din partea lui. Avusese atenia
distras aceste ultime luni, dar asta nu era o scuz.
Un doctor verific atent cuticulele Btrnului i not ceva n fia
de observaii.
Btrnul ura s se uite la picioarele i la minile lui pe masa de
examinare. Steroizii i infuziile genetice l menineau ntr-o stare de
vioiciune, transplanturile de organe l ajutau s fac fa anilor ce
treceau, dar pentru extremitile corpului su nu mai exista niciun
tratament. Subiri i translucide, minile i picioarele lui permiteau
s i se ghiceasc vrsta adevrat, i ofereau sperane celor care
cutau s-i vad infirmitile. Arunc o privire spre u. Ibrahim era
nelinitit. Btrnul risca mult cedndu-i o parte din putere. Fr o
oarecare msur de autonomie, talentele apreciabile ale lui Ibrahim
nu i-ar fi disponibile Btrnului, dar prea mult putere putea
nsuflei ambiiile biatului. De aceea Btrnul i avea propria reea
de spioni, att n Las Vegas, ct i n Republica Islamic. Btrnul
trebuia s tie ce se ntmpl i trebuia s fie primul care afla asta.
Ibrahim va trebui inut sub observaie ndeaproape n urmtoarele
sptmni.
Btrnul i flex degetele i le strnse n pumn. Poate va reui s

minimizeze consecinele uciderii lui Oxley asupra lui Ibrahim, dar


nu i asupra lui nsui. Pierderea influenei lui Oxley asupra
Congresului era suficient de neplcut, ns periclitarea relaiei cu
fedainii era infinit mai grav. Generalul Kidd fusese scrbit de
excesele lui Oxley, dar interveniile ascunse ale Btrnului la
imamul lui Kidd l fcuser s-i depeasc treptat dezgustul, i
trebuiser mai muli ani pentru asta, dar cnd va veni momentul
adevrului, generalul Kidd i va trimite trupele s-l slujeasc pe
Mahdi i nu pe preedinte.
Armata rmnea loial preedintelui, dar sta era un obstacol
uor de depit dei mult mai puini la numr, fedainii erau infinit
superiori din punct de vedere militar. ntr-o confruntare, armata va
capitula foarte rapid. Problema era c Oxley fusese singura legtur
direct dintre generalul Kidd i Btrn. Moartea lui zguduise o
alian i aa firav. Dac fedainii vor avea reineri cnd i va chema
s lupte pentru el, dac generalul Kidd avea nc ndoieli atunci
planul Btrnului nu avea cum s aib sori de izbnd.
Un doctor se aplec deasupra Btrnului.
Rinichii noi v funcioneaz nc perfect. Nu prezint niciun
semn de respingere, slav lui Allah.
Btrnul l ignor. Era la al patrulea set de rinichi. Doctorii
puneau mereu accent pe miraculos n detrimentul tiinei, spernd
s-i ctige favoarea cu linguelile lor.
Btrnul nu-l trimisese pe Darwin s-l omoare pe Ibn Azziz
tocmai din cauza fedainilor. Robele Negre vor rspndi povestea
nefericitului atac de cord al lui Oxley, dar generalul Kidd va afla
adevrul foarte repede. Asasinarea lui Ibn Azziz ar cauza un mare
freamt ntre Robele Negre i le-ar diminua autoritatea. S-ar putea
s piard cu totul sprijinul generalului Kidd.
Btrnul simi furnicturi n obraji i n vrful degetelor, dovad a
redeteptrii trupului su, semnaliznd sfritul tratamentului

sptmnal. Avea senzaia c vede mai limpede, c aude mai clar, i


n zonele intime simea o plenitudine, ca o foame mai presus de
carne. Se ridic ncet pe mas, i i frec minile una de alta ca i
cum ar fi putut s scoat scntei.
Va fi nevoie de timp s-l transforme pe Ibn Azziz, s-l aduc sub
influena lui, dar Btrnul nu avea nicio ndoial c tnrul zelot nu
va trece de partea lui. Btrnul fusese ales de ctre nsui Allah
pentru aceast misiune istoric, restaurarea califatului. Dac Ibn
Azziz era ntr-adevr condus de Allah, atunci va vedea i el asta.
Tinerelul avea pur i simplu nevoie de ndrumare. ns prima dat,
Darwin trebuia s gseasc fata. S-o gseasc i s-o urmreasc.
Exista un cancer chiar n inima planului Btrnului, i numai
Darwin avea cuitul suficient de ascuit s-l extirpe tar s provoace
alte daune. Prima dat s gseasc fata, apoi Btrnul l va contacta
pe Ibn Azziz. Dac asta nu va funciona, dac biatul va refuza s-i
accepte dominaia, Btrnul l va aborda pe generalul Kidd direct.
Btrnul i smulse tuburile din bra i le azvrli la o parte, iar n
momentul cnd cobor de pe mas sngele i picur pe podeaua de
un alb pur.

CAPITOLUL 13
Dup rugciunile de seara trziu
Rakkim iei pe ua lateral de la Blue Moon, imediat dup patru
muncitori zgomotoi proaspt venii de la sondele de petrol de pe
coast, bei turt, ieind mpleticindu-se afar din club, fcndu-i
loc prin mulime cu coatele. Briza dinspre strmtoarea Sound l fcu
pe Rakkim s tremure, dar sondorii erau n blugi i bluze cu
mnecile suflecate, artndu-i sfidtori muchii modernilor, care se
trgeau napoi s-i lase s treac. Rakkim rmase cu sondorii,
suficient de aproape s simt mirosul de iei din prul lor zburlit,
apoi se strecur brusc pe una dintre aleile lturalnice pietruite din
Zon.
Se oprise la Blue Moon dup ce-i petrecuse o dup-amiaz
zadarnic n biblioteca lui Marian. Luase cina cu Mardi i aceasta i
dduse partea lui din banii ctigai sptmna aceea, partea pe care
nu o declarau autoritilor de impozite i taxe. Mardi i povestise la
nesfrit despre un whisky incredibil pe care noul agent de vnzri
o lsase s-l guste, apoi l ntrebase din nou dac l va ajuta pe bcan
i pe familia lui s fug n Canada. Rakkim i rspunsese din nou c
de-abia n primvar. Poate cnd o va gsi pe Sarah se vor duce toii
n Canada. Iarn sau nu, tot va gsi el o cale.
Rakkim tcuse dup aceea i Mardi l cunotea suficient de bine
s nu mai ncerce s-l atrag n nicio conversaie. Rakkim manc
rasol de vit i se gndi la geologie, cutremure i stlpi de susinere.
Tatl lui Marian, Richard Warriq, avea sute de manuale n bibliotec,
dar Marian i spusese c Sarah nu fusese interesat dect de
jurnalele lui. Warriq cltorise n China mai mult de patruzeci de
ani, nainte i dup tranziie, unul dintre puinii americani care avea

asemenea acces. Sarah cuta ceva n jurnalele lui. i evident nu


gsise ce cuta, cci Marian i spusese c Sarah ar fi trebuit s vin so viziteze i smbt, n ziua de dup dispariia ei.
Trei studeni n jachete cu iniiala colegiului se apropiau de el pe
alee, aproape alunecnd pe pietrele tocite, cu brbi subiri
atrnndu-le ca nite ururi murdari. Cteva ambalaje goale,
rvite de vnt, se rostogolir n jos pe alee. Rakkim se trase la o
parte ca s le lase studenilor suficient loc s treac, dar acetia nici
mcar nu-l bgar n seam, inndu-se cu braele de dup gt i
urlnd din toi rrunchii un cntec sportiv. Rakkim grbi pasul
trecnd prin labirintul de alei lturalnice, unde toate magazinele
aveau obloanele trase la ora aceea din noapte.
Rakkim n-avea nicio idee ce anume cerceta Sarah. O mulime de
subiecte ar fi fost foarte periculoase pentru a fi scrise ntr-o carte,
chiar i pentru nepoata lui Redbeard. Orice examinare a autoritii
legale a Robelor Negre putea s-i cauzeze probleme serioase, i nicio
editur n-ar fi ndrznit s tipreasc o demascare a aranjamentelor
financiare ale naltului comandament al armatei. Rakkim se ntorcea
mereu la interesul artat de Sarah fa de China i de munca tatlui
lui Miriam la Barajul Celor Trei Trectori aceasta era singura
conexiune pe care o avea.
Dei Rusia oferise un refugiu sionitilor, China, cea mai bogat i
mai dinamic naiune din lume, provocase o mare ngrijorare celei
mai nalte conduceri islamice. Generalul Kidd, comandantul fedain,
se arta cel mai belicos, mai ales dup un pahar plin de khat
proaspt. Majoritatea occidentalilor preferau stimulantul euforic
distilat, dar Kidd prefera planta n sine, aducndu-i-o zilnic cu
avionul din Yemen. n cercuri private, Kidd afirmase c guvernul
chinez semnase un pact cu Blocul Rus sau c ataca rile musulmane
vecine pentru petrolul lor, i c avea o list cu intele principale gata
de a fi distruse. Nu le numise niciodat, dar Barajul Celor Trei

Trectori era printre primele pe list; cu o nlime de aproape dou


sute de metri, permitea accesul direct al vaselor dinspre ocean n
interior. Distrugerea sa ar inunda milioane de hectare i ar paraliza
peste noapte economia Chinei.
Dac Sarah scria o carte n care-i critica pe fedaini, ar fi de
asemenea periculos, pentru c majoritatea activitilor lor sub
acoperire violau tratatul de ncetare a focului cu Bible Belt. Acul de
pe hart era probabil un indiciu vizual pentru Sarah, pe care-l
ndeprtase cnd i dduse seama c s-ar putea s-l vad Redbeard
i s nceap s-i pun ntrebri.
Rakkim sperase s gseasc dovezi n jurnalele lui Warriq, vreun
indiciu c le transmitea fedainilor informaii despre China, c lua
note despre viitoare atacuri, sau un potenial sabotaj. Din nefericire,
i jurnalele erau la fel de impenetrabile precum crile, scrisul lui
Warriq ordonat, dar nghesuit, cuvintele ngrmdite unele n altele
fr s lase aproape deloc spaiu ntre ele. Un raft al bibliotecii era
rezervat numai jurnalelor lui personale, dintre care treizeci i opt
erau dedicate muncii lui n China. Rakkim abia reuise s citeasc
superficial dou volume n acea dup-amiaz, i ncepur s-l doar
prea tare ochii.
Marian avea dreptate jurnalele tatlui ei erau o list
interminabil de cumprturi, o niruire de informaii inutile.
Warriq catalogase fiecare fel de mncare de la toate mesele pe care le
luase, notase fiecare reper geografic ntlnit, fcuse o evaluare
amnunit a fiecrei ore din programul fiecrei zi. Pagin dup
pagin, starea lui de spirit era constant oribil. Carnea era de
proast calitate, roiile n-aveau niciun gust, supa era prea rece. Patul
era prea tare. Sau prea moale. Nu avea la dispoziie igiena necesar
pentru rugciunile sale. Drumurile erau prost concepute i
construite. Vremea nu i era deloc pe plac. Descrierile lui despre
angajaii chinezi erau la fel de critice: erau catalogai ca ignorani,

atei, mnctori de porci i cini. Nici superiorii lui nu erau


tratai mai bine, i informaiile pe care le oferea despre munca sa de
inginer nu prezentau niciun interes deosebit. Rakkim nu gsi nicio
dovad c omul ar fi fost spion, doar destule dovezi c fusese un
ngmfat enervant i ticlos. Rakkim o rugase pe Marian s-i
mprumute cteva volume s le ia cu el acas, dar aceasta l refuzase
politicos, spunnd c niciodat nu le lsa s ias din bibliotec,
invitndu-l n schimb s vin oricnd dorea s-i petreac timpul
ntre rafturi.
O conserv de aluminiu zngni pe alee n spatele lui. Rakkim se
rsuci i se uit napoi, dar nu era nimeni. Ascult cu atenie, dar nu
auzi dect zumzetul slab al mainilor trecnd pe osele. Mai atept
un minut, nemicat, i apoi porni din nou. Era urmrit, dar oricine
ar fi fost, nu se pricepea prea bine la asta. Se mai ntmplau
accidente cnd urmreai pe cineva. Aveai tendina s te grbeti ca
s nu te ndeprtezi prea tare, dar din grab te mpiedicai sau
drmai ceva. Se mai ntmpla. Secretul nu era s faci linite
absolut dup aceea, ci s faci glgie, njurnd ctre lun i soare,
vitndu-te cum te-ai lovit. Cel pe care-l urmreti se bucur de fapt
s aud glgia, considerndu-te inofensiv, i-i continu drumul.
Tcerea n schimb sigur provoac bnuieli.
Rakkim putea s se descotoroseasc uor de urmritor; cunotea
fiecare curb i fundtur a acestor alei, fiecare piatr din pavaj i
gur de canal deschis, dar atept. Cu un cuit n mn. Un cuit
fedain era o minune tehnologic, un aliaj de polimer de carbon
impregnat cu ADN-ul proprietarului. La o grosime de un
centimetru i jumtate, era imposibil de rupt, mai ascuit ca un
bisturiu chirurgical, invizibil pe orice scaner biologic sau de metale.
Era efectiv parte a lupttorului.
Doi zdrahoni n trenciuri negre trecur grbii pe o alee din
spatele lui i cnd l vzur, se oprir.

Rakkim le fcu semn s se apropie, apoi se ntoarse, cnd auzi o


micare n faa lui.
Anthony Jr. i nc un biat, i acetia mbrcai n trenciuri,
coborau pe scara de incendiu a unei cldiri, astfel c Rakkim era
acum n mijlocul celor patru. Anthony Jr. Purta cti n urechi.
Evident l urmriser pe Rakkim de pe acoperiuri, unde era lumin
mai bun, coordonnd i micrile celorlali doi. Nici nu era ru.
N-ar fi trebuit s-mi iei lucrurile la Super Bowl, zise Anthony
Jr., dndu-i jos ctile. N-a fost mito deloc.
Rakkim zmbi. Biatul era un ho lamentabil, dar avea simul
umorului tatlui su.
Toi patru i scoaser bte de baseball din nite banduliere
improvizate n interiorul hainelor.
Frumoas coregrafie, zise Rakkim. mi plac i hainele asortate.
Cine a avut ideea?
Anthony, zise individul de lng Anthony Jr. Nu-i ru, nu?
Taci, se rsti Anthony Jr.
Primii doi se apropiar de el. Preau s fie frai, nite hiene
imense cu pr blond i cleios, cu fruni nguste, ieite n afar.
Loveau cu btele n pavaj n timp ce se apropiau. Btile acestea
voiau probabil s-l sperie pe Rakkim, dar nu-i fceau dect s par
nite orbi care testau terenul dinainte cu bastoanele.
Anthony Jr. i lu o postur pregtit pentru lupt la
aproximativ trei metri distan i lovi aerul cu bta de cteva ori de
nclzire. Rakkim simi briza pe fa.
Eti sigur c vrei s faci chestia asta, Anthony? l ntreb
Rakkim.
Da, la naiba! rspunse Anthony Jr.
Rakkim sttea relaxat, privindu-i cum se apropie de el. Dac n-ar
fi fost dect doi, ar fi stat n aa fel nct s aib spatele protejat de
un zid, dar ntr-o situaie de genul sta, era preferabil s aib o

mobilitate mai mare.


Are o lam, zise prima hien.
S tii c acuma chiar ne-am speriat, domnu, chicoti cel de
lng Anthony Jr., un derbedeu cu picioarele strmbe care n-avea
toi dinii din fa i scuipa la fiecare cuvnt. Numai luna trecut ceam pus la pmnt nite soldai. i ei aveau cuite. i mult mai mari
dect cuitaul la al tu.
Avei grij cu tipul sta, i avertiz Anthony Jr. Nu e ca ceilali.
L-am dat gata din prima pe unul dintre soldei, zise prima
hien. I-am sfrmat rotula i efectiv m-a implorat s-i iau tot ceavea. Uite, sta-i ceasul lui, zise el, ridicndu-i ncheietura stng.
Tu ce fel de ceas ai, tipule?
Poi s-i pstrezi ceasul, Rakkim, zise Anthony Jr. Tata crede
c eti ditamai mahrul i c asta are chipurile importan. D-mi
numai portofelul i hai s zicem c suntem chit.
E bine s ntlneti un fiu care-i respect tatl, zise Rakkim.
Ne dai portofelul? ntreb Anthony Jr.
Rakkim se uit de la unul la cellalt, cltinnd din cap.
Am la mine trei sau patru mii de dolari. Nu vreau s-i pierd.
Am dat lovitura! exclam derbedeul de lng Anthony Jr.,
npustindu-se nainte nerbdtor.
Am zis, fii atent, zise Anthony Jr. E fedain.
E fedain, l imit prima hien cu glas ascuit i batjocoritor.
i arunc buclele blonde pe spate, mimnd un cscat i apoi
atac ridicndu-i bta foarte sus.
Rakkim naint n atac, se feri de lovitura btei i-l nep n umr
cu cuitul, doar o mic neptur, apoi se rsuci i nfipse vrful
cuitului n pieptul celeilalte hiene, simi bta lui Anthony Jr.
Trecnd uiernd peste capul lui i-l njunghie i pe el n burt, apoi
trecu vrful cuitului peste brbia huliganului tar dini n timp ce
acesta lovea cu bta, fcndu-l s-i rateze inta. Rakkim tcuse toate

acestea dintr-o singur micare lin, continu, o micare de dans n


care numai el putea auzi muzica. Era un joc de antrenament al
fedainilor, pe care-l jucau n fiecare zi n timpul instructajului
militar, ataci, parezi, fentezi, nfigi cuitul, folosind doar vrful
lamei, destul s scoi snge, nu s provoci rni de durat. La
sfritul instructajului, majoritatea recruilor aveau cel puin o sut
de cicatrice. Rakkim de-abia avea zece.
Toi patru se repezir din nou la el i Rakkim i rni pe fiecare pe
rnd, cu rsuciri i salturi laterale, ntotdeauna unde nu se ateptau
s-l gseasc, ciupindu-le cu vrful cuitului braele i picioarele,
spinrile i pieptul, minile i faa. ns ei l atacar iar i iar, urlnd
de durere i de frustrare, njurndu-l cnd le scpa de sub degete,
dar se npusteau mereu dup el, cu sngele curgnd din
nenumrate rni uoare, cu trenciurile n fii.
Rakkim ncetini puin, ca i cum ar fi fost obosit, i Anthony Jr. Se
trase puin napoi ca s aib loc, pregtindu-se s dea o lovitur de
graie care s ncheie lupta. Rakkim se trase napoi n ultima clip, i
bta lovi nprasnic prima hien exact n piept. Rsun ca trosnetul
unui trunchi de copac frnt. Hiena scoase un sunet slab, un fel de
icnet nbuit i se prbui la pmnt. Bta din mna lui se rostogoli
pe peretele de pavaj.
Ce-ai fcut, Anthony? scheun cealalt hien, repezindu-se s-l
ajute. Ce-ai fcut?
Rakkim i sfiase urechea dreapt i cartilajul flutur cnd alerg
spre fratele lui.
Nu pot res pira uier prima hien.
N-ai nimic, zise Anthony Jr.
i el sngera, dar mergea n continuare n jurul lui Rakkim, cu
bta pregtit.
Nu pot respi ra repet prima hien.
O bic de snge i se umfl dintr-o nar. Se sparse cu un pocnet

slab.
l duc la spital, zise cealalt hien.
i vr un bra pe sub umerii fratelui su. n momentul cnd l
ridic, acesta url.
Avem o treab de terminat, zise Anthony Jr.
Am terminat deja, murmur a doua hien, crndu-i fratele i
ndeprtndu-se.
Nu e bine, Anthony, zise tnrul cu dinii lips. Tipul sta-i ca
un fierstru electric.
Haina i era ptat de snge i faa plin de rni.
OK, are cteva micri bune, recunoscu Anthony Jr. Da i noi
avem.
Tnrul cltin din cap i o lu la trap pe alee dup ceilali.
Anthony Jr. Se uit fix la Rakkim.
Mie nu mi-e fric de tine.
Nu o s-i dea nimeni o medalie pentru asta. Poate c-ar trebui,
dar n-o s i-o dea nimeni.
Anthony Jr. i balans bta, cu ncheieturile degetelor lunecoase
de snge.
nc nu suntem chit pentru ce mi-ai fcut la Super Bowl. Am
furat portofelul la pe cinstitele.
Rakkim i ridic o mn n aer.
Respir.
Parc fr s vrea, Anthony Jr. Fcu exact aa.
Spune-i lui taic-tu c o s te recomand pentru fedaini.
Da, bine.
Vorbesc serios.
Fedainii aveau o rat a mortalitii foarte ridicat, dar la cum se
purta Anthony Jr., avea mai multe anse de supravieuire n
uniform dect n strad.
Anthony Jr. Se uit atent la el.

Nu-i bate joc de mine. Nu accept aa ceva.


Nu-mi bat joc de tine.
Anthony Jr. ncuviin ncet din cap.
Mulumesc. i vr bta napoi n hain, cu minile
tremurnd. Adic mi-ar plcea asta.
N-o s-mi mai mulumeti dup ce intri la instrucie, dar poate
c o s-mi mulumeti cnd o termini. Dac o termini.
O s-o termin, zise Anthony Jr., aruncnd o privire furi n jur.
E adevrat ce se spune? tii. Despre fedaini c v umfl bine, nu?
Nu, nu-i adevrat.
Ei, cum s nu! Uite ce ne-ai fcut mie i bieilor. V fac ceva
cnd devenii fedaini, nu? Devenii nite oameni noi i mai buni,
asta vreau eu.
Fedainii nu sunt superoameni.
Nu putei s fii normali.
Rakkim rse.
Ei, da. Asta-i adevrat. Chestia cu fedainii dup prima lun
de instrucie de baz, doctorii i iau la o parte pe cei care
supravieuiesc, care n-au picat mori sau nu s-au lsat pgubai, i le
dau un cocteil.
Ce anume, o poiune magic?
Terapie genetic. O serie de injecii
Am tiut eu.
Nu e magie. Nouzeci i opt la sut din ceea ce-l face pe un
fedain aa de periculos este antrenamentul. Antrenamentul i
atitudinea. Tot siropul genetic din lume n-o s te ajute dac n-ai
atitudinea corect, i toat atitudinea n-o s-i fie de niciun folos
dac n-ai antrenament. De fapt, atitudinea fr antrenament o s te
omoare cu siguran. Cocteilul de fapt i permite s te antrenezi la
un nivel pe care nimeni altcineva nu l-ar putea tolera din punct de
vedere fizic i mental. Instrucia de baz a fedainilor dureaz un an

ntreg, un an de not pe cincisprezece kilometri i alergri de optzeci


de kilometri, de lupte cu arme improvizate i corp la corp n ari i
ger, i n tot timpul sta eti norocos dac apuci s dormi trei ore pe
noapte. Cocteilul face chestia asta posibil. Fedainii au reflexe
rapide. Au un indice de toleran la durere foarte ridicat, un sim
perfect al direciei i li se vindec rnile mai repede, dar ceea ce face
de fapt un fedain s fie fedain este antrenamentul. Eti pregtit
pentru aa ceva?
Cocteilul sta i acum l ai n tine?
Rakkim ncuviin din cap.
E permanent.
O dat ce eti fedain, rmi fedain, aa se spune.
Aa se spune.
i eu vreau.
S-mi spui dac tot mai crezi asta cnd treci de primul an.
Anthony Jr. Rnji.
Ai spus cnd. Nu dac.
Ar trebui s mergi acas i s ai grij de tieturile alea. Vrei si spun eu lui taic-tu?
M descurc eu. Anthony Jr. Se uit fix la el, mucndu-i buza.
Rakkim domnule, cum ai putut s pleci de la fedaini? De ce ai
vrut s faci aa ceva?
Rakkim zmbi. Mai erau sperane nc pentru biat.

CAPITOLUL 14
Dup rugciunile de seara trziu
Sarah se trezi dintr-un comar Rakkim n genunchi, cu o mn
ncletat pe coaste, cu snge prelingndu-se printre degete. Se trezi
din comar i avu altul. Acesta ns real.
Se trezise de la sunetele de bule sparte de la ambalajul de plastic.
O bucic de ambalaj lsat n umbr pe alee, unde nu ajungea
lumina de securitate. Ea aezase bucata acolo, n acel punct n form
de plnie peste care trebuia s treac oricine ieea pe ua din spate.
Lada de gunoi din apropiere era arhiplin de cutii de carton, spum
de mare i de alte materiale de ambalaj. Oricine ar clca pe o bucat
de plastic s-ar gndi c a fost un ghinion natural delsarea
locuitorilor din zon, dar paii de afar erau mai grbii acum.
Oricine venea dup ea nu fusese pclit.
Sarah se rostogoli de pe canapea, complet mbrcat, avnd toate
lucrurile de care avea nevoie n pantalonii largi i jacheta cu fermoar
n care dormea. Apartamentul era la etajul doi, fereastra deschis
ddea spre alee nu avea timp s scape, avu ns timp s descuie
ua de la hol i s o lase ntredeschis, ca i cum ar fi fugit n grab.
Avu timp s scoat bucata de placaj din spatele caloriferului. Era o
cldire veche, de dinainte de tranziie, cu pereii de dinafar groi,
ca s in cldura nuntru. Pe atunci gazul i petrolul erau scumpe.
Era suficient spaiu n zid s se ascund nuntru, un mic loc pe
care-l cptuise cu izolaie. Pe scri se auzeau tropituri grele n
timp ce ea se nghesuia n ascunztoarea minuscul. Bloc la loc
placajul i se rug n gnd ca marginea panoului de pin negru s fie
aliniat corect cu celelalte. Rmase aa, lipit de zid n bezn,
ascultnd uieratul caloriferului. Ateptnd. Exact aa cum exersase

de attea ori, atta doar c n timpul repetiiilor nu fusese scldat


n sudoare ca acum. Se gndi la Rakkim i se ntreb dac era i
acum furios pe ea c nu apruse la ntlnirea de la Super Bowl.
Probabil. Rakkim nu uita prea uor. Paii erau n hol acum. Se auzi
scrnetul uii deschise. Inima i btea att de tare nct rsuna ca
un tunet.
Sarah i nchise ochii, luptndu-se cu frica i cu claustrofobia. Cu
ochii nchii i putea imagina c st n amfiteatru, adunndu-i
gndurile nainte de un curs. Se auzeau voci n camer acum, i
sunet de mobil rsturnat. i deschise ochii. Panoul avea o mic
crptur de la cldura caloriferului, i prin crptur putea
ntrezri brbaii care scotoceau prin apartament. Erau doi nu,
trei. Nu credea c erau oamenii lui Redbeard erau prea glgioi,
prea nendemnatici. Doi dintre ei. Unul ns avea ochiul lipit de
crptur, cu genele atingnd lemnul tare. Cei doi se nvrteau
primprejur, iar cel de-al treilea, chelul, se duse la canapea i puse o
mn pe pern, simind cldura corpului ei. Sarah se cutremur ca
i cum ar fi atins-o pe ea.
Du-te i verific acoperiul, porunci chelul.
Sarah vzu un brbat ntr-o hain lung de piele repezindu-se
afar, i auzi paii tropind n sus pe scri, fr mcar s ncerce s
mearg n linite. Era miezul nopii, dar vecinii aveau suficient
minte s nu investigheze zgomote brute.
Ceaua a disprut, bombni cellalt, un lungan pistruiat care
semna cu o sperietoare de ciori.
Chelul lu o cutie cu mncare chinezeasc pe jumtate mncat
de pe msua de cafea, rmiele cinei ei. O mirosi.
Verificai termic vguna asta. Eu hotrsc dac a disprut.
i puse picioarele pe msua de cafea, i ncepu s mnnce cu
beioarele. O bucat de pui cu fasole i czu n poal n drum spre
gur. i vr beioarele n recipientul de carton s mai ia o

nghiitur.
Sperietoarea de ciori se nvrti n jurul camerei, folosind un
scaner termic ca s-o caute. Scan fotoliul, bufetul, travers toat
podeaua i tavanul. Scan i pereii, i unitatea iui cnd trecu prin
faa caloriferului.
Sarah i muc degetul ca s-i opreasc clnnitul dinilor.
Sudoarea i se prelingea n picturi mari pe fa.
Sperietoarea de ciori continu s se nvrt prin camer. Cnd
termin, se duse n dormitor.
Nu uita s verifici n spatele dulapului, zise chelul. i-n spatele
budei!
ncepu s mnnce i resturile de tocni de porc cu sos dulceacrior, mestecnd cu gura deschis.
Se ntoarse individul cu haina de piele.
Nu e nimeni pe acoperi. E ceva distan pn la acoperiul
vecin, dar ar fi putut s sar. Dac e suficient de motivat, adug
rznd.
Chelul linse beioarele de ultimele urme de sos i se ridic de pe
canapea.
Rscolii camera. Eu m duc n dormitor s-i verific lucrurile
personale.
Individul cu haina de piele smulse de pe perete un tablou ce
ilustra Marea Moschee din Ierusalim, i verific spatele i apoi l
arunc pe jos. Se duse apoi prin toat camera. Goli biroul, rsturn
sertarele. Sparse ecranul televizorului n dou jumti.
Sarah i ntoarse privirea de la crptura din panou, ascultnd
sunetele distrugerii, respirnd pe gur. Prjindu-se de cldur.
nchiriase apartamentul acesta cu mai multe luni n urm, spernd
c nu va avea niciodat nevoie de el. Sperase c nu va avea nevoie
nici de ascunztoarea din perete. Nu-i venea s cread c o gsiser.
Avusese att de mult grij. Acetia nu erau oamenii lui Redbeard

cu siguran erau trimii de Btrn. Se uit din nou afar prin


crptura din panou.
Domniorica nu cltorete cu multe bagaje, i zise
sperietoarea chelului, cnd revenir n camera de zi. N-are dect o
periu de dini n baie, nicio poet, caiet, niciun act.
Chelul se aez pe canapea cu un sfert de litru de lapte n mn,
bnd direct din cutie, iar ideea c-i cotrobise prin frigider o nfurie
peste proporii.
Nu tiu ce s zic de Ibn Azziz n locul lui Oxley, zise
sperietoarea de ciori. Se zice despre el c nu fumeaz, nu bea, nu
reguleaz trfe. Cum naiba s ai ncredere ntr-un asemenea om?
Aa trebuie s fie un mare mullah, pgn tmpit ce eti, zise
chelul, cltinnd din cap. Tot ce conteaz e s ne plteasc
recompensa.
Eu, unul, l preferam pe Oxley, zise cel cu haina de piele. Omul
la tia s dea o petrecere, nu glum
Chelul azvrli cutia goal de lapte pe jos i se terse la gur cu
dosul palmei.
Ibn Azziz sta e grbit. O s avem slujba asigurat cu tipul
sta.
Sarah i schimb puin poziia i un cui o zgrie pe mn. Nu
Btrnul i trimisese pe oamenii tia erau vntori de
recompense. Robele Negre aveau o mic armat de mercenari cu
contract pentru a le face treburile murdare, foti soldai, foti
poliiti, foti pucriai. Chiar i aa, Robele Negre nu ndrzniser
niciodat s-l provoace pe Redbeard direct. i acum chiar ncercau
s pun mna pe nepoata lui?
Dac ajungeam cu numai cinci minute mai repede, am fi prinso pe cea, zise sperietoarea. Mi-a fi cumprat o main din partea
mea de bani. Dac cretinul sta nu se oprea s se pie
Lovi furios cu cizma un corp de bibliotec de mahon i zdrobi

lemnul subire.
Am o vezic sensibil, se apr cel cu haina de piele.
Da, dac n-aveai o vezic sensibil, mine eu aveam o main
ca lumea. Acuma poate c o s ia alt echip recompensa.
Sperietoarea de ciori se juca absent cu un briceag filipinez ce
plesnea cnd l deschidea i-l nchidea.
Alte echipe? Sarah simi gust amar de cenu n gur.
O gsim noi, zise chelul. Nu se poate ascunde muieruca asta
pentru totdeauna.
Sperietoarea spintec sptarul canapelei cu briceagul, vrnd
placid lama de mai multe ori n tapierie.
Ce vor Robele Negre de la ea, de fapt?
Chelul sttea pe canapea i se uita la el, jucndu-se cu briceagul.
Nu tiu. i nici nu-mi pas.
Sarah auzi sunet de lichid stropit pe jos i apoi vocea individului
cu haina de piele.
Ahhh Aa e mai bine.
Eti scrbos, zise sperietoarea.
Din canapea se vedea ieind cptueal sfiat.
Chelul se ridic n picioare.
Hai s plecm. De-acum e pe fug, speriat, i nu mai
raioneaz corect. O prindem noi pe mironosia asta ngmfat n
alt zi.
Sarah i ascult ieind i trntind ua n urma lor. Dar nu se
mic. Rmase unde era, n spaiul sufocant i n bezn. Ura
ntunericul. Dormise ani de zile cu o veioz aprins. Redbeard
ncercase s o dezvee de acest obicei, dar chiar i el fusese nevoit s
se dea btut. Rakkim Rakkim dormise pe podea lng patul ei
cnd avea comaruri. Era singurul lucru care mbuntise ct de ct
situaia.
Era linite acum n camera de zi. Moia pe jumtate din cauza

cldurii. Oare cum o gsiser? Ce greeal fcuse? i schimbase


costumaia de fiecare dat cnd ieise din apartament. Uneori era
mbrcat ca o bun fundamentalist. Alteori ca o modern. De
cteva ori ca o catolic. Nu venise niciodat pe o rut direct la
apartament, nu mergea niciodat la acelai magazin de dou ori. i
totui, o gsiser. O ardeau ochii i nu avea destul loc s i frece. Va
trebui s se mute din nou. Chelul zicea c acum era speriat i c nu
va mai raiona corect. i avusese mai mult dreptate dect voia ea s
recunoasc.
i rsuci puin gtul. Se uit cu atenie la ecranul luminos al
ceasului de mn. Trecuser peste douzeci de minute de cnd
plecaser vntorii de recompense. O dureau picioarele i plmnii
i funcionau greu din cauza cldurii, dar rmase unde era. Dac
nu poi fi detept, ai rbdare, asta zicea de multe ori Redbeard
insulta aceasta fiind preul nelepciunii lui.
Sarah i dori s-l fi avut pe Rakkim cu ea. El ar ti ce s fac.
Voise s-i spun ce avea de gnd s fac, simise c el era de
ncredere, dar rspunsul fusese ntotdeauna acelai. S nu ai
ncredere n nimeni. Sarah se gndi c ar fi trebuit s-i spun.
Simea un crcel n picior i o mnca nasul. Cu cteva nopi n
urm fusese la o strad deprtare de clubul lui Rakkim, suficient de
aproape s aud muzica de la Blue Moon, suficient de aproape s-i
imagineze cum ar fi s intre nuntru i s bea un pahar cu el, s-i
pun mna pe genunchi pe sub mas. Blue Moon ar fi primul loc
unde ar cuta-o cineva. n ciuda a tot ceea ce tia, n aceste ultime
cteva zile se purtase ca i cum acesta n-ar fi fost dect un simplu joc
ntre ea i Redbeard, pur i simplu un joc de-a v-ai ascunselea.
Apariia vntorilor de recompense din noaptea aceasta o fcuse s
renune la aceast iluzie. Redbeard era acum cea mai mic grij a ei.
Sarah i verific din nou ceasul. Trecuse mai mult de o or de
cnd plecaser brbaii. Se uit cu atenie prin crptur, apoi

desfcu panoul. Se strmb cnd l auzi zngnind pe podea. ns


din hol nu se auzea niciun zgomot. Iei cu grij de dup calorifer, cu
ncheieturile trosnind, att de nepenit c de-abia se putea apleca.
Trecur aproape cinci minute pn reui s respire cum trebuie.
Apartamentul era devastat, sertarele golite, cele cteva haine pe
care le avea aici erau azvrlite pe jos. Nu conta, nu avea de gnd s
ia nimic cu ea. Se duse n buctria mic i lu un cuit. Era ieftin i
avea o lam subire, dar o fcu s se simt mai bine. Se duse la
obloane i se uit afar pe furi printr-un col. Aleea era goal i
ntunecat. Se duse la u, aps ncet pe clan i o deschise
Chelul era rezemat de peretele din fa, mare i butucnos, cu
braele ncruciate la piept.
Drace, femeie, m gndeam c nu mai iei n veci de pe unde
te-ai pitit.
Sarah trnti ua nchis, dar brbatul o deschise cu o lovitur de
picior i cnd Sarah se repezi la el cu cuitul, acesta o plesni peste
mn, fcndu-l s-i zboare din mn. Apoi o plesni i peste cap,
aproape fcnd-o s-i piard cunotina. Era acum nuntru n
apartament, mpingnd-o din spate, inndu-i mna pe gt. Cnd
Sarah ncerc s-l mute, chelul o mai lovi o dat.
Sper c nu te superi c i-am trimis pe biei acas, zise chelul.
Dar aa nu-mi place s-mi mpart premiile sau orice altceva, de
fapt.
Izbucni n rs i o mbrnci pe canapea. Sarah se zbtu cnd
individul se urc peste ea, i simi mirosul mncrii chinezeti i a
laptelui din respiraia lui laptele din frigiderul ei, acru acum, cald
i rnced. Avea ochii cenuii, ngrozitor de calmi, ca i cum o femeie
zbtndu-se sub el era un lucru obinuit.
Robele Negre te vor n via, zise el, mpingndu-i genunchii
ntre picioarele ei. Aa c n-ai de ce s te ngrijorezi c o s-i cauzez
daune permanente. N-am de gnd s te rnesc. O lovi mai tare cu

genunchiul, fcnd-o s icneasc. Vezi, asta n-a durut, nu-i aa?


te jos, gfi Sarah, lovindu-l peste fa. D-te jos.
Aa, zise chelul, desfcndu-i nasturii de la pantaloni cu o
mn. mi plac cele care se zbat.
Sarah l scuip n fa.
Unchiul meu Sunt nepoata lui Redbeard, dracu s te ia!
Chelul se trase puin napoi pentru o clip, apoi o nfac de pr
i o trase cu for.
Aproape te-am crezut pentru o secund, s tii, drgu. Bun
ncercare.
Sarah se zvrcoli i-i eliber o mn.
E adevrat.
Chelul o aps pe canapea cu un cot i-i desfcu fermoarul
pantalonilor.
ncntat de cunotin, nepoat a lui Redbeard. Eu sunt
domnul Dave Thompson, zise el, privind-o cu nite ochi ca apa
sttut. Te simi mai bine acum?
Sarah url.
Mai tare, zise el gfind animalic i vrndu-i mna n chiloii
ei. Nu te aud.
Sarah i arcui spatele i-l zgrie pe fa.
Asta fac eu, zise el, gfind. Asta e slujba btrnului Dave.
Gsesc fugare i le aduc napoi acas, i uneori, uneori i vr un
deget n ea uneori mi se d voie s le stric un pic. S fie sigur c nu
le mai vrea nimeni napoi. i mic degetul gros. Aa, mi place,
opti apoi, cnd Sarah l lovi cu piciorul. Eti strmt ca o mnu
nou.
Sarah se zvrcoli pe canapea cnd degetul lui o ptrunse i mai
adnc. ncerc s-l mute, dar brbatul se inea la distan de dinii
ei.
Chelul ncerc s-i trag n jos pantalonii cu mna liber.

tii c toate zbaterile astea nu fac dect s-mi produc i mai


mult plcere, nu? mi place s le educ pe fugare referitor la felul n
care funcioneaz lumea adevrat, lumea din afara casei lui tticul.
i o s-i dau o lecie de nota 10, fetio.
Sarah rsturn cu piciorul recipientul gol de la mncare, iar
beioarele se ciocnir cu zgomot de msua de cafea, i Sarah i
ntinse mna pipind pe nevzute.
Majoritatea fugarelor zise chelul icnind, privind-o cu
lcomie. Majoritatea schellie numai i-i spun rugciunile
ncontinuu, dar tu Se vede c tu o s te lupi pn cnd termin.
Hai, zbate-te. Lupt-te cu mine, hai! o ndemn el, i picuri de
sudoare i se scurser de pe perciuni.
Sarah scotoci disperat pe msua de cafea, zgriind sticla cu
unghiile.
Nu-s un tip chiar aa de ru. O s vezi. Btrnul Dave o s te
fac s te distrezi i tu, fie c-i place, fie c nu. Izbucni n rs i-i
adulmec snii, ridicndu-i apoi capul s respire. O s te despic pe
dinuntru, aa de gros sunt
Clipi. i mic gura, dar nu scoase niciun sunet. Rmase n
aceeai poziie deasupra ei, nepenit, cu o mn vrt nc adnc
n chiloii ei. i tremurar buzele, dezvelindu-i dinii galbeni i
neregulai.
Sarah se uit drept la el. Beiorul de lemn era nfipt n ochiul lui
stng, cu un capt ieind n afar din orbita spart. Era vrt adnc,
pn n creier. Pe captul beiorului se vedeau ideograme
chinezeti. Probabil Noroc, sau ceva de genul acesta. Sarah nu se
mic, nu se grbi. Se uit la pictura de snge aprut n albul
ochiului cellalt. O explozie minuscul roz n ochiul cenuiu, i apoi
brbatul se prbui moale peste ea. Sarah l mpinse la o parte.
Brbatul se izbi cu capul de msu i mna moart i iei moale din
chiloii ei i se prbui cu totul pe podea ntr-o grmad inform.

Sarah se npusti n baie i se spl pe fa i pe mini. i smulse


apoi chiloii de pe ea i se spl iar i iar, fr oprire. Avea nc
senzaia c-l simte n ea. Nu-i era ns grea. Nu-i tremurau
minile. Ceea ce era chiar mai surprinztor era faptul c se simea
fericit.
Cnd reveni n camera de zi, chelul zcea n continuare pe podea,
cu o dr de lichid vscos prelingndu-i-se pe obraz. Probabil avea
nepoi pe undeva, copii grai i rocovani cu care btea mingea i
fetie crora le aducea dulciuri i le citea poveti. l lovi cu piciorul
n cap ct de tare putu. Sunetul sec era ca o muzic n urechile ei.
Gata cu dulciurile, gata cu povetile.

CAPITOLUL 15
Rugciunile dinaintea apusului de soare
Rakkim sttea la o mas lipit de peretele interior al
restaurantului din centru, aa cum i sugerase mesajul primit pe
mobil. Clienii care luaser cina devreme toi moderni fr barb
se ntorseser la slujbele lor n cldirile nalte de birouri,
conservatorii plecaser s participe la rugciunile de la apusul
soarelui, dar restaurantul era nc aglomerat, vocile amestecndu-se
n interiorul de crmid netencuit. Dac ar fi fost posibil pentru el
i Sarah s ias mpreun n public, acesta era genul deloc unde ar fi
venit, relaxant i plcut, cu un amestec mbietor de oameni. i sun
telefonul. nc un apel de la Colamsso, al treilea de cnd se ntlnise
cu Anthony Jr. Noaptea trecut. Colarusso l suna fie s-l certe c-l
recomanda pe Anthony Jr. S devin fedain, fie s-l invite la cin
duminic. n oricare din aceste cazuri, Rakkim se gndi c cel mai
bine ar fi s nu rspund.
Se apropie de el o chelneri i Rakkim fu recunosctor c-i
distrgea atenia. Era mbrcat ntr-o rochie de catifea albastr,
lung pn la genunchi i cu ciorapi groi, iar prul i era ridicat n
vrful capului ntr-un coc bine strns. Se aplec n faa lui,
aezndu-i coatele pe mas.
Cred c-ar trebui s iei meniul n mn i s-mi spui ce doreti,
frumosule.
Avea un ecuson pe piept pe care scria Carla. Rakkim n-o mai
vzuse niciodat. Singurul copil al lui Spider cu care intrase pn
acum n contact era Elroy. Caria prea s aib aproximativ
aptesprezece sau optsprezece ani, era o fat solid, cu faa dulce i
cu un nas cm care nu i se potrivea. Avea ochii tatlui ei. Toi copiii

lui Spider aveau ochii lui, ochi aspri, ntunecai i ageri purta cu ea
un carnet ca s-i noteze comenzile clienilor, dar acesta nu era dect
de ochii lumii. Probabil avea o ntreag enciclopedie n lobii frontali
i putea n orice moment accesa orice pagin dorea. Rakkim studie
meniul.
nc mai lucreaz la nucleele de memorii pe care i le-ai dat,
spuse Caria, punndu-i mna pe sptarul scaunului lui. Dar a scos
e-mailurile de la cafeneaua Mecca, aa cum i-ai cerut.
Super. Oricum nu m atept s gseasc prea multe n cele
dou nuclee de memorie.
Caria i puse o mn pe umr, flirtnd, o caracteristic a oricrui
local cu clientel preponderent modern nu numai c mrea
baciurile, dar inea i fundamentalitii la distan.
Se vede c nu tii ce vorbeti, zise ea. Spider a zis c cel de la
calculatorul universitii e complet ters, dar cel de la calculatorul
de-acas e interesant.
Rakkim i art una dintre opiunile oferite n meniu.
n ce fel interesant?
Caria se legn n ritmul unei melodii pe care numai ea o auzea.
Nu tiu mai lucreaz nc la el. Dar nu l-am vzut aa de
entuziasmat de mult vreme.
Rakkim se uit fix la meniu.
Spune-mi ce e cu e-mailul de la cafenea.
Caria se apropie mai mult de el i-i trecu degetul peste meniu.
Mirosea a ceap dulce i a cartofi prjii.
Vinerea trecut, ora 07.22 dimineaa. Mesaje scurte. Fr nicio
formalitate. PLEAC ACUM, a fost primul mesaj. Totul n
majuscule, ceea ce-i cam demodat, dup prerea mea. Caria se purt
ca i cum Rakkim i-ar fi spus o glum, trgndu-l vesel de barb.
i inea gura n jos cnd vorbea, astfel ca nimeni din ncpere s nu
vad. Apoi Sarah a zis Nu pot. Prima persoan i-a rspuns:

ACUM. IMEDIAT DUP CURS. PERICOL. i asta tot cu majuscule.


Atunci Sarah a zis: M ntlnesc cu el duminic. Trebuie s-l vd.
Caria se uit la el i-i zmbi, i era evident c nu pentru c se gndea
c se uita cineva la ei. sta eti tu, nu-i aa? Tu eti acest el despre
care vorbea. Sarah asta e curajoas, dac a vrut s mearg la
ntlnirea cu tine, chiar i dup ce a fost avertizat s plece. Probabil
s-a gndit c e ceva de capul tu. Se legn din nou n ritmul
muzicii. Apoi prima persoan a zis PLEAC ACUM, i a urmat un
interval lung, cam douzeci de secunde, i apoi Sarah a zis: OK.
Asta-i tot, de la nceput pn la sfrit.
Caria i art lista de specialiti de pe perete.
Spider are idee cine i-a trimis mesajele astea sau de unde?
Caria cltin din cap.
Oricine a fost, a folosit un ir de servere nenregistrate. L-a
cutat pe tot globul, dar Spider se gndete totui c punctul de
origine este undeva n Republica Islamic.
Eu mplinesc optsprezece ani n trei luni, adug Caria,
strngndu-l de umr. Ca o prun coapt i neculeas nc de
nimeni. i trecu vrful limbii peste dini. Spider e dispus s
primeasc desigur cereri n cstorie de la orice pretendeni, dar eu
am ultimul cuvnt, aa c asta te pune n fruntea cursei.
Rakkim i ridic privirea spre ea.
Ce joc mai e i sta?
Tu ine numai minte ce-i spun. Se pare c iubita asta a ta nu se
mai ntoarce.
Caria mzgli ceva pe carnetul ei i se ndeprt cu pas sltat.
Coapsele ei atraser atenia intens a celor patru brbai de la masa
alturat.
Rakkim i nvrti gheaa n paharul cu ap nainte s ia prima
sorbitur. Poate Caria avea dreptate i Sarah nu se va mai ntoarce.
Sfrm ntre dini un cub de ghea. De ce nu s-a dus la Redbeard

dac a fost ameninat? De ce n-a venit la el?


Un cuplu de tineri se plimba pe trotuar, moderni n costume
albastre unisex, pline de fermoare, cu prul tuns la doi centimetri.
Probabil lucrau n publicitate sau marketing, dac era s te iei dup
servietele negre de plastic cu portofolii pe care le legnau n mers,
discutnd animat. O Rob Neagr i privea din cellalt capt al
strzii, vorbind la telefonul mobil cnd trecur pe lng el.
Rakkim se rsuci auzind rsete la o mas alturat, i cnd se uit
din nou afar, Roba Neagr dispruse. Se juc neatent cu
tacmurile, gndindu-se la Sarah i la conversaia ei prin e-mailuri,
ntrebndu-se cine avea puterea s-i ordone s plece aa de brusc.
Mai mult nc, cine avea autoritatea s o fac s asculte ordinul.
Caria se ntoarse cu un cheeseburger, cartofi pai i o Jihad Cola
vanilat.
A mai avut loc o conversaie cu dou sptmni nainte de cea
de vineri. Foarte scurt. Prima persoan a zis, AI GRIJ. FII GATA.
Sarah a rspuns: Pot s-i spun i lui? NU. Te rog! a zis Sarah, dar
a primit acelai rspuns.
Sarah a zis te rog? Eti sigur?
Nu m insulta, rspunse Caria, trntind nota de plat pe mas.
Spider o s te anune cnd descoper mai mult. Amintete-i ce iam spus nainte trei luni de aici nainte. O s primesc i zestre, dar,
crede-m, dup noaptea nunii cu mine, nici mcar n-o s-i mai
pese.
Rakkim o privi ndeprtndu-se n timp ce trecea un cartof printrun vas cu ketchup. Sarah avea ntotdeauna probleme cu ideea de a
asculta de cineva, dar ascultase de persoana cu care schimbase acele
mesaje, implornd chiar s-i fie permis s se ntlneasc din nou cu
Rakkim. Nu avea cum s-i dea seama dac era vorba de o femeie
sau de un brbat, dar Rakkim se trezi arznd de gelozie. Sarah
cernd voie s se vad cu el era ca i cum ar fi vorbit cu un tat

sau un so. i ncepu cheeseburgerul, aproape fr s-i simt gustul.


Caria veni n grab napoi la masa lui, i-i reumplu paharul cu
ap. Acum mesteca gum, cu mare entuziasm.
Trebuie s pleci.
Ce s-a ntmplat?
Nu tiu, zise ea, fr urm din flirtul de dinainte. Ridic-te
dup ce plec eu i du-te ctre baie. Elroy te ateapt acolo. Spider
vrea s discute cu tine.
M ntlnesc cu Spider?
Caria i mestec guma cu energie.
Zmbete, d din cap.
Rakkim fcu ceea ce i se spuse, ridicndu-i burgerul pentru a
prea mai credibil.
Credeam c Spider nu permite contactul direct cu clienii.
Asta e prima dat.
Ce se ntmpl, Caria?
Caria umfl un balon roz i-l sparse cu o unghie.
Spider a scos ceva de pe memoria aceea. Evident c e ceva cu
adevrat special.
Se ndeprt, i ncepu s plvrgeasc animat cu doi moderni
la o mas vecin.

CAPITOLUL 16
Rugciunile de la apusul de soare
Tu tii despre ce e vorba? ntreb Rakkim, urmndu-l pe Elroy
pe aleea din spate. Am auzit c Spider triete sub tunelul pentru
autobuze. Acolo mergem?
Elroy o lu brusc la dreapta, se strecur printr-o deschiztur
ngust din gardul de srm i continu s mearg, fr s se uite
napoi.
Rakkim i rupse jacheta trecnd prin deschiztur i se grbi s
in pasul cu biatul care mergea rapid prin lumina amurgului. Deja
apusese soarele i partea aceasta a oraului era slab luminat, fiind
plin de hoteluri ieftine i de cldiri abandonate. Rakkim trise aici
dup moartea tatlui su, pn cnd l luase Redbeard acas la el.
Labirintul de alei se transform n crri de pietri, apoi ntr-o
succesiune de trepte uzate de piatr. La un moment dat, trecur n
goan printr-un tub lung i lat de tabl ondulat plin de gunoaie i
ou sparte ce le scrir sub picioare, i Rakkim i ddu seama
dup duhoarea din ce n ce mai pronunat de legume putrede c se
apropiau de debarcaderele de lng piaa public. n ultimul
moment ns, se ntoarser n direcia opus pieei i se ndreptar
ctre Pioneer Square, cea mai veche parte a oraului.
Elroy trecu rapid un scaner cu microunde peste Rakkim.
Eti curat, zise el.
i puse scanerul napoi n jerseu. Aps apoi cu mna zidul de
crmid aparent solid i o poriune se mic la o parte. Atept
pn cnd Rakkim se nghesui prin deschiztur i apoi nchise la
loc zidul n urma lor. Rakkim auzi declicul unui zvor. Erau ntr-o
bezn total, iar aerul era rece i umed.

Rakkim atept cteva secunde ca s i se obinuiasc ochii cu


ntunericul, dar era n continuare bezn total.
Pe aici, zise Elroy.
Rakkim se duse n direcia sunetului vocii lui, cu minile ntinse
nainte.
Hai, nu te opri, i zise Elroy din fa. Vine imediat o curb.
Rakkim se mpiedic i-l auzi pe Elroy chicotind.
Elroy? zise el, i vocea i se auzi cu ecouri. Aprinde o lumin.
N-am nevoie de nicio lumin, pufni Elroy, aflndu-se mult n
fa. tiu unde sunt.
Rakkim merse rapid, fluturndu-i minile n fa. l prinse pe
Elroy de bluz, dar acesta i se smulse din mn.
Dac m mai atingi o dat, te las aici. Dup cteva zile n care
o s te mpiedici pe-aici, pisicile i obolanii o s se bat pentru tine.
Du-m la Spider. Asta i s-a spus s faci.
Nu primi niciun rspuns. Rakkim pi n direcia din care auzise
vocea biatului mai nainte, dar se izbi cu capul de ceva i njur.
Doar nu te temi deja? fcu Elroy.
Rakkim nu se mic. Avea o vedere pe timp de noapte excelent,
dar nu era nicio lumin de nicieri, i nu putea fi sigur nici din ce
direcie venise. Bezna avea un miros neptor.
Rsul lui Elroy rsun n ecouri.
Rakkim rmase unde era. l auzi pe Elroy apropiindu-se, dei
biatul aproape c nu fcea niciun sunet. Rakkim atept, ncercnd
s nu respire, apoi i ntinse brusc mna i nfac ceva, un bra
subire. l inu strns, dei biatul l plesni peste mn i ncerc si rsuceasc braul s scape, dar Rakkim n-avea nici cea mai mic
intenie s-i dea drumul i, n cele din urm, Elroy nu se mai zbtu.
Bravo, felicitri, icni Elroy. Pun pariu c eti mndru de tine.
Du-m la Spider, zise Rakkim, inndu-l n continuare de bra.
Dac voiam s m descotorosesc de tine, a fi fcut-o deja. N-

ar fi prima dat. Elroy se zbtu, dar nu reui s se elibereze. D-mi


drumul, OK? Nu-mi place s fiu atins. Te rog?
Rakkim i ddu drumul, i apoi atept s fie lsat singur n
ntuneric.
Pun pariu c ai crezut c o s fug, zise Elroy.
Ctui de puin.
Mincinosule, pufni Elroy. ntinde-i mna dreapt nainte pn
dai de zid. Ai reuit? OK, acum ine-i mna pe zid n timp ce mergi.
i spun eu cnd s virezi.
naintar mult mai eficient acum, meninnd un ritm lent, dar
constant, urmtoarea jumtate de or. Rakkim inu socoteala pailor
i a ntoarcerilor fcute, formndu-i o hart mintal. Patruzeci i
apte de pai, ntoarcere la dreapta, dou sute optsprezece pai, la
stnga Preau s mearg ntr-o spiral vag nclinat, i era sigur
c din cnd n cnd Elroy mergea napoi pe propriile urme, ca s-l
ncurce. Rakkim auzi de cteva ori huruitul unui metrou la distan
i simi vibraiile prin piatra de sub picioare. De dou ori trecur
stropindu-se n bltoacele de ap rece. Rakkim se lovi cu capul de
tavan de trei sau patru ori i se mpiedic o dat. Aproape i pierdu
numrtoarea cnd czu, dar i repet numerele i ntoarcerile n
minte, restabilindu-i modelul mintal. Auzea din cnd n cnd
animale alergnd pe lng el, cu ghearele scrind. Nici mcar o
dat nu apru o scnteiere de lumin.
Am ajuns, zise Elroy.
Rakkim nu-i dduse seama ct de tare i btea inima pn nu se
oprir. Clipi cnd Elroy deschise o u i l vzu pe biat n pragul
uii n lumin. Rakkim l urm nuntru.
Erau ntr-un fel de magazie, o ncpere mic dotat cu o chiuvet
i prosoape. Elroy se spla deja, spunindu-i faa i minile,
stropind cu ap peste tot. i puse apoi grbit o salopet curat prea
mare luat de pe un cui din perete, i arunc o salopet i lui

Rakkim, i-i ddu jos pantofii. Apa de la robinet era rece ca gheaa,
dar Rakkim era recunosctor pentru ansa de a se spla de mizerie.
Cnd i usc faa, vzu c pe prosop rmseser urme de snge; se
uit n oglind i vzu c avea o zgrietur pe frunte.
Eu sunt Spider, zise brbatul care-i atepta, un pitic descul cu
o barb neagr, stufoas i cu o tichie neagr, ncntat s te cunosc
n sfrit.
Se foia de pe un picior pe altul. Rakkim i ntinse mna, dar
Spider i ntoarse spatele i se ndeprt. Elroy se grbi s ajung
lng tatl lui, i, n timp ce Rakkim venea din spate, cei doi vorbir
animai.
Camera interioar era slab iluminat, i avea mrimea unui mic
depozit. Podeaua era acoperit cu covoare groase n rou cu
albastru, persane, de calitate att de bun c ar fi putut la fel de bine
s se gseasc ntr-un muzeu, i covorae ornamentale de mtase n
nuane subtile de roz i galben, att de delicate c lui Rakkim nu-i
venea s calce pe ele. Camera era cald i curat, aerul era proaspt,
cu o arom vag de pui fript cu usturoi. Nici urm din aerul cu
miros de mucegai din coridorul de piatr prin care veniser aici.
Pereii erau acoperii cu tapiserii bogate, zeci i zeci de tapiserii.
Rakkim mai fusese n case luxoase mpreun cu Redbeard, case de
senatori i lideri financiari chiar i numai una dintre aceste
tapiserii ar fi ocupat un loc de cinste n acele case. Rakkim se uita n
jur att de mult nct rmase n urm i trebui s grbeasc pasul ca
s-i ajung. n cele din urm, Spider mpinse la o parte nite draperii
brodate i intr ntr-un mic birou. l atept pe Rakkim s se aeze
pe o grmad de perne purpurii i apoi se aez n faa lui. Elroy
rmase afar.
Spider avea o serie de ticuri, iar pielea i era alb ca o perl. Purta
pijamale negre de mtase, i avea minile i genunchii noduroi.
Avea o barb lung, i prul ncrunit, mpletit ntr-o coad lung

ce-i ajungea mai jos de umeri i, exact aa cum auzise Rakkim, avea
nasul ncovoiat ca un cioc imperial. Era greu s-i ghiceti vrsta,
deoarece nu fusese vzut de soare de att de mult timp, dar nu
prea s aib mai mult de patruzeci de ani.
Fiul meu mi-a spus c te-ai descurcat bine venind prin
tuneluri.
Rakkim arunc o privire n jur. Biroul era gol, n afara unor
rafturi de-a lungul peretelui din fund pe care erau nirate multe
rnduri de globuri de sticl. Suvenire cu zpad fals de dinainte de
tranziie. Vzu un glob cu Golden Gate Bridge, unul cu semnul
Hollywood, altul cu Space Needle, Mo Crciun pe sanie chiar i
Turnurile Gemene. Din alt parte a depozitului auzi voci de femei i
sunetele unui copil plngnd.
Ct de adnc sub pmnt suntem?
Spider nu rspunse. nc un copil ncepu s plng, cei doi sugari
formnd un adevrat cor de vaiete i urlete, dar Spider nu prea s
bage de seam, fiind cu atenia ncordat asupra lui Rakkim.
Pupilele ochilor i erau enorm de dilatate. Din cauza albeii att de
accentuate a pielii, singurele pete de culoare de pe chipul su erau
pupilele negre ce-l urmreau pe Rakkim.
Am vrut s te ntlnesc de mult vreme. tiai c Blue Moon e
singurul club din Zon care nu pltete protecie?
Absolut fascinant, dar de ce sunt aici? Ce-ai gsit pe
Nu plteti nici mcar poliia. Le dai cadouri ofierilor. Cadouri de
ziua de natere pentru soiile i amantele lor, cadouri de absolvire
pentru copiii lor. Cadouri generoase, dar nu mit, adug Spider,
clipind. Sunt sigur c le place s nu fie tratai ca nite hoi n
uniform.
Ce ai gsit pe nucleele de memorie din calculator?
Cnd ai deschis la nceput clubul, am fost curios ce o s se
ntmple cnd o s apar golanii locali, zise Spider, rsucindu-i

gtul dintr-o parte n alta. Primii care au venit au fost Triada


Hammer i ultimii. Nite ticloi ordinari. tia trei au lsat o
serie de oameni mutilai prin toat Zona. Dar s-a terminat cu asta,
nu-i aa? rnji el brusc. Doi foti soldai din forele speciale ale
armatei i un fedain pensionat
Nu era fedain. A fost dat afar n prima lun de instrucie.
Serios? Toat lumea zicea Spider ddu din cap. Nu c ar mai
conta acum. Cei trei au aprut la ua ta i dup aceea au disprut.
E adevrat c le-ai lsat ciocanele pe tejgheaua barului o sptmn
ntreag dup aceea? ntreb el, clipind. Rakkim ridic din umeri.
Eu, unul, ursc violena, dar nimeni n-a mai ncercat vreodat s
vin s-i cear bani de protecie de atunci, nu-i aa?
Doi copii ai lui Spider, dou surori gemene de aproximativ opt
ani, nir chicotind de dup draperie. i-l artar una alteia pe
Rakkim cu degetul i-i optir ceva, izbucnind n rs.
Rakkim atept pn cnd fetiele disprur din nou n goan.
Ci copii ai?
Nu de-ajuns de muli, rspunse Spider, foarte serios.
Ce caut eu aici, Spider?
Da, sigur, ai dreptate, zise Spider, clipind. Memoria din
calculatorul de la universitate n-avea nimic interesant pe ea, dar cea
pe care am gsit-o n calculatorul de acas a lui Sarah coninea un
sistem de securitate foarte ingenios, zise el, punndu-i braele
njurai su. Mi-ar plcea s tiu de unde l are.
O s-o ntreb cnd o gsesc.
Degetele lui Spider tresrir spasmodic.
Era o memorie dubl n calculatorul ei personal. Una era
accesibil oricui putea s sparg codul de acces, care nu era foarte
dificil, dar n spatele acestei memorii primare mai era una,
secundar, o memorie-fantom, mult mai dificil de penetrat. Chiar
mai interesant, memoria-fantom avea un cronometru de

autodistrugere. Dac un cuvnt cod nu este introdus la fiecare


aptezeci i dou de ore, un virus va ncepe s tearg toate
documentele, dar va lsa memoria primar intact. Astfel c cineva
care ar examina memoria n-ar gsi n ea dect chestiile obinuite ale
unui intelectual. Nimeni n-ar ti mcar c a fost vreodat ceva de
ters nuntru. Impresionant. N-am idee cine l-a creat, dar nu e
rusesc, nici chinezesc sau elveian. Niciunul dintre suspecii
obinuii capabili s realizeze un cod de nalt performan. E ct se
poate de individual. O persoan privat folosind un cod de baraj
dar cu un nivel de inteligen extrem de ridicat. Exact aa ca mine,
zise el, fluturnd din degete. Poate de aceea am reuit s-l sparg.
Ai spart codul memoriei-fantom? ntreb Rakkim, iar Spider
schi un rnjet brusc. Poi s-i dai seama dac a mai citit i
altcineva dosarele?
Ca de exemplu, Redbeard? pufni Spider. Nu, eu l-am
dezgropat primul, zise el, trgndu-se de buz, iar dinii albi i
sclipir. Dac ai fi putut s-mi aduci memoria mai repede, a fi putut
s-i spun mult mai multe. Virusul a ters aproape toate
documentele, dar au rmas suficiente s reconstruiesc anumite
pri. Am salvat prologul unei cri la care lucra. Cred c era unul
dintre ultimele lucruri introduse. Primele intrate, primele terse, aa
funciona virusul.
Sub ochiul drept i apru un nou tic care-i fcu obrazul s tresar
de cteva ori nainte s dispar. Se aplec nainte i se uit fix la
Rakkim n timp ce recit:
Trdarea Sionist este punctul pivot al istoriei moderne, axa
pe care s-a schimbat lumea. Povestea aceasta e predat fiecrui
colar, marcat de un moment de tcere la ora amiezii la aniversarea
atacului. Toi tim c n acea zi ngrozitoare, elemente renegate ale
guvernului israelit au atacat anumite inte n Statele Unite i n
oraul sfnt Mecca, i au ncercat apoi s arunce vina atacurilor

asupra jihadului radicalist i s discrediteze ntregul islam. Toi tim


c planul lor a fost descoperit, c Israelul nsui a fost invadat, n
timp ce forele islamului i-au rspndit beneficiile pe ntreg
pmntul. i totui dac tot ce tim despre aceste atacuri e greit?
Dar dac nu sionitii au fost n spatele Trdrii Sioniste?
Rakkim ridic din umeri.
Am auzit zeci de teorii ale conspiraiei despre atacul sionist.
Avea i vreo dovad?
Cartea nu era terminat, i eu n-am reuit s recuperez dect
fragmente mici din ea, dar concluziile ei sunt evidente. Trdarea
Sionist a fost pur i simplu o nou calomnie sngeroas mpotriva
evreilor. Cea mai rea dintre toate.
E evident pentru tine. Nicio dovad, dar evreii sunt
nevinovai. Ct de convenabil! Rakkim i ddu seama c-l jignise.
Cine credea Sarah c a fost de fapt n spatele atacurilor?
Cer-ce-ce-ce-tarea ei, se blbi Spider, cercetarea ei nu a fost
terminat. Menioneaz un saudit sau un yemenit, fr s dea
nume poate chiar pakistanez. De obicei se refer la el cu numele
de Btrnul. Nici mcar nu tie dac mai triete. Avea evident n jur
de aizeci de ani la momentul atacului, ceea ce nseamn c ar avea
cam nouzeci de ani acum, dar
Teroritii au mrturisit. S-au nscut, au crescut i au fost
instruii n Israel, i au mrturisit n direct la televizor. Ai vzut i tu.
Toat lumea a vzut.
Individul sta i organizeaz planurile pe o perioad
incredibil de lung. Cred c a petrecut douzeci sau treizeci de ani
ca s aranjeze operaiunea, zise Spider, scuturndu-i minile din
mnecile pijamalei. Dup prerea lui Sarah, i-a implantat agenii n
Israel ca imigrani evrei. Copiii acestor ageni sub adnc acoperire
au crescut i au fost educai n Israel i s-au ridicat n rndul
sistemului politic i militar

Teroritii au fost executai. Crezi c prinii lor i-au crescut i i-au


iubit, tiind n toat aceast perioad c vor fi sacrificai? i copiii au
fost de acord?
tiu, tiu, dar Btrnul ocupa un fel de rol principal din pune
de vedere religios i cultural. Devotamentul pe care-l inspira zise
Spider, cu degetele tremurnd nervos. A preluat mantia unui simbol
musulman strvechi, btrnul din muni, un mistic din secolul al XIlea
Da, Hassan-i-Sabah. Am citit povestea. Se spune c a inspirat o
asemenea loialitate nct discipolii lui se aruncau de bunvoie de pe
stnci la simpla lui cerere.
Povestea e adevrat. Hassan-i-Sabah credea c Dumnezeu l-a
ales s-i uneasc pe toi musulmanii, i a acionat n baza acestei
credine. Acoliii lui au asasinat zeci de monarhi musulmani din
vremea sa, inclusiv pe califul Bagdadului.
Rakkim era ns sceptic.
Aa c evreii sunt nvinuii pentru atacuri, i Damon Kingsley
devine preedinte pe via al noii Republici Islamice. Crezi c i el a
fost parte a neltoriei? Iart-m, dar Kingsley nu e un extremist.
Da, Kingsley e moderat, un pcat major pentru un adevrat
credincios. De fapt, dac Btrnul seamn ctui de puin cu
btrnul original din muni, este la fel de ostil fa de ceilali
musulmani pe ct e fa de evrei. Alegerea lui Kingsley nseamn c
Btrnul nu i-a ndeplinit n totalitate scopurile, zise Spider, cu un
spasm. Dar asta nu nseamn c planul nu se desfoar n
continuare, fie c Btrnul mai triete, fie c-a murit.
i de ce nu i-a spus Sarah nimic despre asta lui Redbeard?
Poate c n-a avut ncredere n el c-o s-o ajute sau poate tia
c Redbeard nu avea puterea s fac nimic, zise el, clipind. Am spart
codul bugetului Congresului acum opt ani. Urmrete banii, i o s
afli adevrul, zise el, clipind foarte rapid. n ultimii trei ani, bugetul

lui Redbeard a fost redus cu patruzeci la sut. Recrutarea i


instrucia au fost schilodite. Banii se duc la armat i la autoritile
religioase i la fedaini, bineneles. Nimeni n afara Comitetului
Ales nu tie. Eu m-am gndit c Robele Negre manipuleaz
Congresul mpotriva lui. Acum ns m ntreb dac e aa.
Vezi o mulime de lucruri din nite detalii mrunte.
Asta e ceea ce fac eu. Asta faci i tu, fedaine, zise Spider,
privindu-l cum ncerca s proceseze noua informaie. E treab grea
s-i reimaginezi lumea, nu-i aa? i pe mine m-a inut ocupat. Asta
e tot ce-am reuit s scot din memorie pn acum, zise el, dndu-i
un minicard de memorie flash.
Rakkim introduse minicardul ntr-o fant special a ceasului de
mn.
Cine a contactat-o pe Sarah la cafeneaua Mecca? Ai descoperit
cu cine colaboreaz?
Spider cltin din cap.
Mesajele au fost trimise printr-un distribuitor din Las Vegas,
dar asta nu ajut la nimic. Vegas e un nod. Sunt aa de multe
legturi de satelit n oraul acela, c expeditorul putea fi efectiv
oriunde n lume Att de muli dintre ai notri au fost ucii, zise
Spider, i de undeva se auzi iar plnsetul unui copil. Case
incendiate. Firme prdate. Rzboiul civil i totul a fost o
minciun, zise el, iar ticurile i miunau prin corp ca nite ocuri
electrice. Tu ai avut noroc, Rakkim. Cnd eti orfan i poi permite
anumite anse.
Ce vrei s spui?
Toate arhivele acelea distruse n timpul tranziiei. Date de baze
infectate Nu te-am putut gsi nicieri. Pur i simplu o persoan
dezrdcinat ca attea altele. Cine ar putea s te nvinuiasc pentru
c i-ai rescris istoria?
Sunt musulman.

Un musulman care-i risc viaa s salveze evrei? N-am mai


ntlnit niciodat o asemenea creatur.
Evrei i homosexuali, apostai i vrjitoare pe toi i-am
condus pe trmul fgduinei. Asta m face Moise acum?
Te face prea bun ca s fii adevrat.
Rakkim l ignor.
A fost vreo meniune despre China n nucleul de memorie?
Sau despre Barajul Celor Trei Trectori?
Nu, de ce?
Ct de mult i datorez?
O s aranjm cnd termin, zise Spider, i chipul i se netezi,
cptnd o expresie aproape senin. Ce prere ai despre fiica mea?
Caria? Mi s-a prut Rakkim izbucni n rs. Chiar m-am
ntrebai de ce nu l-ai trimis pur i simplu pe Elroy s m aduc direct
aici. Nu era nevoie s merg la restaurant. Ai fi putut s-mi spui tu
tot ce mi-a zis ea. Sunt flatat, Spider, dar nu era nevoie s-i pui fiica
s obin aprobarea mea
Aprobarea ta? se strmb Spider cu rs nbuit. Te-am trimis
la restaurant ca s vd dac primeti aprobarea ei.
Caria merit pe cineva mai bun dect mine, zise Rakkim i se
ridic n picioare. Spune-i lui Elroy s m duc napoi. i continu
s lucrezi la memorie.
Nu avea de fapt nevoie de ajutor s se ntoarc, dar nu era nevoie
s-i spun asta lui Spider.
Shalom, Rakkim.
Salaam alaikum.

CAPITOLUL 17
Rugciunile din zori de zi
Rakkim se folosi de chemarea la rugciune ca s treac n grab
pe lng semnul Accesul interzis de la etajul superior al Muzeului
Martirilor Rzboiului. Sergentul n uniform de armat din capul
scrilor era ocupat s-i aranjeze covoraul de rugciune Rakkim
rmase la marginea vederii periferice a grzii, urmrind n tcere
postura brbatului cnd se strecur pe lng el. Antrenamentul
fedain al lupttorului umbr cel mai apropiat lucru de
invizibilitate. Rakkim putea trece printr-un grup de femei pioase,
abia atingndu-le chadorurile, i dac cineva le-ar fi ntrebat dup
aceea, niciuna dintre ele nu i-ar fi amintit de el, n-ar fi avut dect
impresia fugar c cineva le ndemna s se grbeasc, dndu-le
senzaia ciclitoare c ntrziau la moschee. Putea s se amestece n
uvoiul lent de mineri din Bible Belt, lund parte la conversaia i
oboseala lor, pn cnd vreun catolic soios i plin de praf i ridica
privirea ctre brbatul cu care discutase despre preul crnii de porc
i vedea c dispruse. Antrenament de lupttor umbr.
n numele lui Allah, se auzea oapta colectiv. n numele lui
Allah
De la balcon, Rakkim i vedea pe enoriaii venii de diminea,
nirai pe covorae jos n moschee, ncepndu-i abluiunile. Aerul
din muzeu era purificat; dup spusele marelui muftiu, credincioii
nu erau obligai s-i ndeplineasc splrile rituale cu ap.
Majoritatea respectau nc formalitatea corect, frecndu-i minile,
apoi gura, nasul, faa, urechile, fruntea, capul i picioarele n
atmosfera sfinit. Cnd terminau, se ridicau n iruri ordonate, cu
minile ridicate la nivelul feei. Brbaii n fa. Femeile n spatele

lor. Cuviin i supunere, modernii, moderaii i fundamentalitii


roi ntreptrunse n alte roi, n faa lui Allah. Rakkim i privi,
calmat de micrile ritmice ale evlaviei lor. Plecciunea adnc din
talie, cu minile rezemate de genunchi. Prosternare, minile lipite
de podea, fruntea atingnd covoraul. Revenirea n poziia dreapt,
ca s nceap procesul iar i iar, pn cnd, n cele din urm, se
aezau pe clcie.
Spre deosebire de rugciunile ngnate la Super Bowl, grupurile
credincioilor de aici erau graioase, cu minile i picioarele perfect
poziionate. Era ceva n atmosfera maiestuoas a Muzeului
Rzboiului, n minimalismul sumbru al interiorului, n imaginea
sfrmat a Space Needle care se vedea prin ferestre, care i fcea
chiar i pe moderni s se agae de credin. Rakkim i ascult pe
credincioi reafirmnd puterea i protecia lui Allah, cu vocile
reverberndu-se n ecouri n sala imens;
Slvit fie Domnul nostru cel Atotputernic.
Rakkim se duse mai departe. Redbeard l atepta deja.
Rakkim i observase echipa de oameni cu aproximativ douzeci
de minute nainte patru brbai mbrcai ca turiti, cu ecusoane
cu nume n piept, care preau s cate gura de poman. i vzuse
apoi desprindu-se, ndreptndu-se n pas lejer spre punctele de
blocare, zonele nguste din muzeu unde o ambuscad ar fi fost cea
mai eficient.
Rakkim aproape c nu dormise dup ce se ntlnise cu Spider cu
o noapte nainte, dar Redbeard insistase s se ntlneasc n aceast
diminea, nerbdtor s discute progresul fcut de Rakkim.
Ai fcut un progres, nu-i aa, Rakkim?
Bineneles, unchiule, depinde doar ce nelegi dumneata prin
progres.
Rakkim se duse ca din ntmplare spre Camera Diavolului,
trgndu-se la o parte cnd o femeie i conduse n grab copiii

afar. Unul dintre bieei plngea. Camera prea cu cinci sau zece
grade mai rece dect restul muzeului, o ncpere ntunecat unde pe
un ecran de perete se vedea repetat ncontinuu o nregistrare cu
mrturisirea lui Richard Aaron Goldberg. n anul acesta se
mplineau douzeci i apte de ani de la mrturisirea lui public
despre atacul sionist. Ziarele i televiziunile vor prezenta ncontinuu
evenimentul, aa cum fceau n fiecare an la aceast dat pe toate
panourile publicitare i pe ecranele tuturor telefoanelor mobile vor
aprea mereu flashuri cu 19052015 NU UITAI NICIODAT.
Rakkim se uit la Goldberg pe ecran, un brbat subire i speriat
care sttea cu faa la camer. Volumul sonor era foarte sczut, dar
nu conta. Oricine din ar ar fi putut s-i repete mrturisirea
aproape cuvnt cu cuvnt.
Numele meu este Richard Aaron Goldberg. Acum unsprezece
zile echipa mea a detonat simultan trei arme nucleare. Una a distrus
oraul New York. Alta a distrus Washington, D.C., i a treia a
transformat o parte a oraului
Mecca ntr-o capcan radioactiv a morii. Intenia noastr
Goldberg i puse mna pe genunchiul ce-i tremura. Planul era s-i
nvinovim pe musulmanii radicali. S aruncm un mr al
discordiei ntre occident i islam, i, de asemenea, s crem haos
chiar n lumea musulman. M gndesc Cred c am fi reuit dac
n-am fi avut ghinion. i ridic brbia i se uit direct n camer.
Numele meu e Richard Aaron Goldberg. Eu i echipa mea facem
parte dintr-o unitate secret a Mossadului.
Rakkim privi din nou confesiunea. Apoi se ntoarse n holul
principal. Spider poate credea fragmentele de informaie pe care le
recuperase din memoria calculatorului lui Sarah. Sarah nsi poate
credea ceea ce scrisese. Dar Rakkim nu credea asta. Pentru ca Sarah
s aib dreptate n legtur cu Trdarea Sionist, atunci trebuia ca
Richard Aaron Goldberg i ceilali ageni declarai Mossad s fi

minit numai pentru a-i programa o ntlnire cu clul. nsemna c


Richard Aaron Goldberg i ceilali, nscui i crescui n Israel, se
ntorseser mpotriva rii i a religiei lor. Nimic nu era imposibil,
dar Rakkim tocmai privise mrturisirea nc o dat, ignornd tot
ceea ce era spus cu voce tare. Se concentrase n schimb pe postura
lui Goldberg, pe micrile lui musculare involuntare, pe privirea din
ochii lui nemernicul spunea adevrul. Sarah greea.
Era posibil s existe un Btrn, un arab dornic s-i asume mantia
de Mahdi, vreun duman declarat al lui Redbeard. Foarte bine, treci
la rnd, Redbeard avea o mulime de dumani, dar israeliii erau
singurii responsabili pentru bombardarea cu arme nucleare a
oraelor New York, Washington, D.C. i Mecca. Istoria alternativ a
lui Sarah era pur i simplu greit, dar asta nu conta. Era nc n
pericol. Dac Redbeard i pierdea ns influena, cum zicea Spider,
atunci capacitatea lui de a o proteja pe Sarah era compromis, iar
Btrnul, sau un alt duman, ncepea s fie n plin ascensiune. O
schimbare de putere foarte amenintoare. Poate acesta era
adevratul motiv pentru care Redbeard i ceruse lui ajutorul.
Rakkim continu s mearg.
Muzeul Rzboiului era un dom modest, nepretenios, construit
lng ruinele btrnului monument Space Needle, care zcea
prbuit, ruginind din cauza intemperiilor. Exteriorul muzeului era
acoperit cu plci ceramice mici fcute de copii de coal, fiecare
inscripionat cu numele unui soldat martir. Interiorul avea un
decor minimalist i era slab iluminat, pereii fiind acoperii de
lapislazuli cu vinioare albastre. Vizitatorii, chiar i cei mai tineri, se
trezeau mergnd foarte ncet, contribuind astfel la elegana sobr a
cldirii. n centrul muzeului era o ediie simpl a Coranului, n
arab. Nu era necesar niciun scut antiglon, nicio cuc transparent
de nitrogen, ca s-o protejeze. Cartea fusese recuperat dintre ruinele
din Washington, D.C., gsit ntre cioburi de sticl i grinzi rsucite

de metal. Coranul era neatins de explozia atomic, coperta era


impecabil, paginile sclipitor de albe.
Era interzis fotografierea n interiorul muzeului, i nici nu
existau reproduceri de vnzare. Acesta era un loc sacru. Deschis
tuturor, indiferent de religie. Robele Negre ncercau de mult vreme
s restricioneze accesul numai musulmanilor evlavioi, dar prin
decret prezidenial, guvernul federal meninea n ntregime
responsabilitatea pentru muzeu, cu personal al armatei nsrcinat cu
toate operaiunile i imami ai armatei responsabili cu rugciunile.
Dup rzboiul civil, amndou prile pretinseser oraul
Washington, D.C., luptndu-se pentru strzile moarte, spernd s
recucereasc gloria fostei capitale. Coranul din
Washington fusese marele trofeu al Republicii Islamice, n timp ce
Bible Belt i luase cu ea statuia lui Thomas Jefferson din casa sa
memorial, instalnd marmura cu urme de arsuri n noua capital,
Atlanta. Rakkim vzuse cu ochii lui statuia, ateptase la rnd ore
ntregi ca s poat trece pe lng ea, n linite, uitndu-se la chipul
solemn al preedintelui prin sticl securizat. Oraul New York
rmsese n cea mai mare parte neatins, cu zgrie-norii si distrui
mui, i numai undele murdare ale Hudsonului mai susurau prin
Manhattan, cu nivelul apei ridicndu-se n timp ce calota polar se
topea ncet.
Rakkim nu fusese la New York dect o dat, ca parte a unei
uniti de fedaini care trecuse pe acolo ca s caute nite documente
financiare, despre care se zvonea c s-ar gsi ngropate sub cldirea
Bursei de Valori. Trei zile, n costume complete de protecie, i nu
vzuse nici mcar o pasre. Sau un obolan. Sau orice alt creatur
vie. n afar de gndaci. Gndacii acopereau pivniele ca un covor,
tremurnd n lumina lanternelor, cu aripile fluturnd, i Rakkim nu
voia s se gndeasc mcar cu ce anume se hrneau. Trei zile dac
era ntr-adevr ceva sub cldirea Bursei, rmsese acolo n

siguran, i la adpost de cei vii. Nu fusese niciodat att de fericit


s plece de undeva.
Rakkim se ndrept ctre hrile de perete pe care erau prezentate
marile btlii din rzboi. Chicago, devenit cenu. Fabricile de
maini din Detroit decimate de bombe teroriste. Santa Fe. Denver.
Arcul din St. Louis prbuit. Newark, cea mai adnc ptrundere a
armatelor cretine n statele islamice. Newark se luptase pentru
fiecare strad, i ntregul ora fusese lsat prad focului. Newark,
unde forele de ntrire islamice, majoritatea elevi de liceu, opriser
n cele din urm naintarea cretinilor. Newark cel sngeros.
Fotografiile morilor se ntindeau pe perei aproape cincizeci de
metri. Rakkim mai vizitase muzeul de sute de ori, i fotografiile
rmielor de dup rzboi l afectau mereu cel mai mult. Un pantof
abandonat, un pantof elegant, negru cu ireturi, nc att de lucios
c vedeai reflexia fotografului n imagine. O biciclet zdrobit. O
cutie potal rsturnat, cu scrisorile revrsate n noroi: facturi de
telefon, scrisori de dragoste i felicitri de aniversare.
Numrul oficial al morilor n al doilea rzboi civil era de nou
milioane, dar Redbeard spunea c numrul adevrat era de trei sau
patru ori mai mare, majoritatea murind din cauza epidemiilor de
cium, tifos i alte molime ngrozitoare care apruser dup aceea.
Cele mai rele erau toxinele fabricate de oameni, culturile de virui
crescui n laborator, care-i fceau pe cei infectai s se zvrcoleasc
n urlete slbatice de durere sau s vomeze uvoaie de snge. Chiar
i acum, orae ntregi se aflau n carantin Phocnix, Pittsburgh i
Dallas, zone fierbini unde nimeni nu ndrznea s intre.
Rakkim privi un pelerin mbrcat n rob naintnd ncet de-a
lungul peretelui opus, cu capul plecat n rugciune. Avea chipul
ascuns n faldurile unei glugi, dar avea ceva n postur care i se pru
familiar. Feele pot fi deghizate, nlimea i masivitatea corporal
schimbate, dar ceva att de elementar ca mersul este aproape

imposibil de schimbat. Pelerinul era Stevens, spilcuitul cu urme de


vrsat pe care-l trimisese Redbeard n seara aceea la Blue Moon s-l
aresteze. Rakkim se ntoarse spre scri. Se ntreb dac faa
agentului era i acum umflat, dac-i plcea cum i arat nasul spart,
dac se luda cu el ca o ran cptat la datorie.
Redbeard i conduse scaunul electric prin mulimea de colari
care vizitau Muzeul Rzboiului cu vocile nbuite, aruncnd priviri
furie n jur ca i cum ar fi fost ntr-o moschee necunoscut. Purta
ochelari oglind, i barba i era pudrat i lungit cu extensii,
ajungndu-i pn pe burt, naint n linite pe podeaua de granit,
cu braul stng tresrindu-i n convulsii incontrolabile. Era mbrcat
ntr-o jellaba voluminoas i pe piept avea prins o singur medalie,
o insign a infanteritilor combatani. O medalie cinstit, fr
pretenii de faim sau favoruri, care nu marca dect faptul c era un
veteran rnit n rzboiul de independen. Un om de afaceri se
apropie de el, fcu o plecciune i-i puse lui Redbeard o bancnot de
20 de dolari n poal, alturi de celelalte bancnote pe care le primise
deja. Redbeard murmur o binecuvntare, lsndu-i capul s i se
legene necoordonat i omul de afaceri se trase napoi, mulumindu-i
pentru ea.
nc nu se vedea nici urm de Rakkim.
Lui Redbeard i plcea muzeul, mai ales n zori de zi. Casa
Martirilor nu era niciodat nchis i niciodat pustie. Oamenii i
cinsteau pe mori, pe cei care pltiser preul cel mai ridicat pentru
credina lor. Redbeard i amintea nc zilele de demult, de dinainte
de tranziie. Cimitirele morilor din rzboi fuseser acoperite de
buruieni, mormintele erau nengrijite. Nu erau nici mcar suficieni
trompetiti ca s sune onorurile la nmormntri, armata fusese
nevoit s pun muzic nregistrat la ceremoniile martirilor.
Paradele militare se desfurau pe strzi goale, sau chiar mai ru
nc, grzile de onoare ce purtau drapelul erau ntmpinate uneori

cu huiduieli, tocmai din partea celor pentru a cror libertate de a-i


bate joc se pltise cu snge. Fusese o perioad ngrozitoare pentru
eroi. O lume fr glorie, o naiune cu ochii ndreptai spre mocirl i
nu spre ceruri. Nu era de mirare c nelepciunea Profetului, fie-i
numele binecuvntat, trecuse ca un uragan peste ar, curndu-i
pe toi cei ntlnii n cale. Dup tot ceea ce se ntmplase de la
tranziie, dup tot ce tia despre Btrn, i totui nu existase niciun
moment n care Redbeard s regrete dispariia vechiului regim.
Un alt om n scaun cu rotile trecu pe lng el, fcndu-i un semn
din cap lui Redbeard. Era un brbat tnr, purtnd o uniform a
armatei, cu picioarele retezate deasupra genunchilor.
Lng peretele cellalt, o femeie ntr-un chador albastru aprins
ducea o feti de mn, trgnd-o de vrful degetelor ca i cum ar fi
fost ntr-o excursie prin pdure s culeag flori slbatice. Fetia era
mic, nu avea probabil dect cinci sau ase ani, dar femeia i atrsese
de fapt atenia lui Redbeard. Semna cu Katherine. Mama lui Sarah.
Soia fratelui su.
Redbeard i conduse scaunul cu rotile dup ele, fr s-i bage de
seam pe cei care-i stteau n cale. Oamenii se trgeau la o parte,
cerndu-i iertare, de parc ei erau de vin, dar Redbeard rmase cu
privirea aintit asupra femeii. Era bineneles imposibil, Katherine
nu ar ndrzni s vin aici. Nici mcar nu era sigur dac mai era n
via. Fugise dup asasinarea fratelui lui, fugise lsnd-o pe Sarah la
spital, fugise s-i salveze viaa. Redbeard se gndise atunci c se
temuse de Btrn. Primele tiri fuseser c att el, ct i fratele lui
fuseser asasinai, rapoarte plantate de Redbeard personal, cu
sperana c i va atrage la lumin pe conspiratori. Stratagema
funcionase. Dei era rnit, Redbeard lucrase aproape non-stop
cteva sptmni la rnd, interogndu-i pe toi cei arestai.
Dezintegrase reeaua Btrnului, prinzndu-i pe majoritatea
membrilor, dar ara pltise un pre ngrozitor. James era o

personalitate charismatic, iubit i admirat de ceteni i, de


asemenea, de politicieni. Numai de Redbeard se temeau. Dup
cteva sptmni de la fuga lui Katherine, Redbeard i dduse
seama c de el i fusese ei fric. C se gndise probabil c i
omorse propriul frate. Pentru putere i poate, pentru ea. O
cutase timp de doi ani, folosindu-se de toi oamenii i resursele pe
care le putea folosi pentru a o gsi. Dar n zadar.
Femeia n chadorul albastru i copila i legnau braele uor n
timp ce mergeau. Redbeard nu o vzuse pe Sarah zmbind aa pn
nu-l adusese pe Rakkim n cas. Houl de strad care-i topise inima.
Care-i topise inima i Angelinei. Redbeard fusese mai grijuliu cu
sentimentele lui, dar biatul l cucerise n cele din urm i pe el. i
trebuiser ani de zile, dar ajunsese s-l iubeasc. Piciul cu ochi de
lup. Singura lui consolare era c nu-i dezvluise niciodat
sentimentele. Redbeard avea experien n asemenea prefctorii.
Nu-i dezvluise sentimentele nici fa de Katherine.
i conduse scaunul ncet prin holul vast, apropiindu-se de femeie
i de feti. Nu putea fi Katherine. Trecuser mai mult de douzeci
de ani sigur n-ar arta la fel. Nu putea fi ea, i totui nu se putea
abine s nu vad cu ochii lui.
Femeia se ntoarse cnd Redbeard se apropie. Roile scaunului
erau silenioase, dar femeia se ntoarse totui, simindu-i prezena, i
Redbeard simi c-i tresalt inima la legtura aceasta dintre ei dar
i se scufund la fel de rapid. Femeia era frumoas, avea gura
delicat, dar nu era Katherine. Femeia fcu o plecciune n faa lui.
Fetia se repezi grbit i-i srut mna lui Redbeard, trgndu-se
apoi napoi lng mama ei. Redbeard le binecuvnta pe amndou
i i conduse scaunul mai departe. i inea capul ridicat i flcile
ncletate.
Rakkim se apropie de Stevens, potrivindu-i paii cu individul
spilcuit i marcat de vrsat. Stevens i ascundea corpul i trsturile

cu gluga bumuzului. Rakkim era ntr-un costum cenuiu simplu i


cu o tichie tricotat subire, aa cum se potrivea unui modern bine
mbrcat. i ngustase barba i acum avea o linie subire de la
perciuni de-a lungul flcii. Mergea cu pas hotrt, cu umerii trai
napoi, cercetnd ncperea cu privirea cel mai bun camuflaj era s
te miti ca i cum nu te-ai teme s fii observat, s invii mai degrab
oamenii s te observe.
Un brbat cu un crucior de copii i tie calea i Stevens se pregti
aparent s-l trag de o parte, dar se stpni i-l ls s treac.
Rakkim se mic la fel ca Stevens, apropiindu-se de el. S-l trag
de lobul urechii drepte da, asta ar fi salutul perfect. S-l fac s se
ntoarc, trgndu-l de cartilajul sfiat. S-l mne ca pe un miel.
Ochi n ochi. Fr rni permanente. Numai un orgoliu rnit. S
menin ura n via.
Rakkim nu tia de ce l displcuse pe individ imediat ce-l
ntlnise. Parial pentru c se fudulise la Blue Moon, dar era mai
mult dect att. Ostilitatea dintre ei avea o component instinctiv,
aproape celular, o recunoatere reciproc. Rakkim i mprise
ultimele picturi de ap cu oameni pe moarte care ncercaser s-l
omoare cu doar cteva minute nainte, i inuse de mn i le
spusese c totul o s fie bine. Stevens ns era diferit.
Rakkim era acum la doar doi pai n urma lui Stevens, suficient
de aproape s-i simt mirosul de aftershave. Lui Stevens i plcuse
s-i foloseasc pistolul paralizant mpotriva lui Rakkim. Dac ar
avea ocazia, Stevens ar ntoarce brusc, tind calea mainilor de pe
trei benzi de trafic urban, doar ca s-l calce pe Rakkim i Rakkim sar bucura de ncercare. Acesta era, bineneles, exact motivul pentru
care Redbeard l adusese azi pe Stevens cu el aici. Motivul pentru
care Redbeard l trimisese pe Stevens s-l aduc pe Rakkim de la
Blue Moon. Prima dat Rakkim se gndise c era pur i simplu un
accident, dar ar fi trebuit s-i dea seama Redbeard nu fcea

accidente. Redbeard voise s-l calce pe nervi pe Rakkim. S obin


un vag avantaj atunci i acum. Rakkim se opri, i-l ls pe Stevens
s se ndeprteze. Era deja prea trziu, ns.
S-i spintec artera femural sau s te castrez, bieic?
Rakkim nu se ntoarse. Simea vrful cuitului apsat pe coaps,
vrful trecnd prin materialul pantalonilor pn la piele.
Bun dimineaa, unchiule.
Redbeard i strecur cuitul la loc n mnec i se aez din nou
n scaunul cu rotile.
Rakkim se ntoarse ncet. Un scaun cu rotile. Niciun mers care s-l
trdeze. Fcu o plecciune. Redbeard i fcu semn lui Stevens s
plece i agentul de securitate se retrase ncruntat.
Nu sta acolo aa, mpinge-m, zise Redbeard, iar Rakkim se
post n spatele scaunului. Iar l-ai fcut de rs. M gndeam c ai
deja destui dumani.
Tu vorbeti.
Ce ai gsit despre Sarah?
Vrei s vorbim aici? ntreb Rakkim, mpingnd ncet scaunul.
Un brbat cu valiz diplomat st i se uit la fotografiile panoramice
din Indianapolis. Pare a fi om de afaceri, dar are nite pete mici la
colurile gurii. Zeam de nuci betel. E o Rob Neagr
Am n funciune un dispozitiv de blocare. Poi s zici orice
vrei.
Eti sigur?
E rusesc. Sonic, subsonic, microunde i frecvene ultranalte,
zise Redbeard, cltinnd din cap. mi amintesc o vreme cnd cel mai
bun echipament era fabricat n ara asta.
Eu nu.
Asta-i paguba ta, zise Redbeard, fcnd semn spre o anex.
Ce-ai aflat?
Am vorbit cu o coleg de-a ei o prieten de-a ei. O

profesoar de sociologie pe nume Marian Warriq. Mergeau s ia


ceaiul mpreun, dar de cteva sptmni n-a mai vorbit cu Sarah.
Rakkim ncetini cnd trecur pe lng Coranul din Washington,
D.C. Pe sub acoperiul n form de dom se auzeau n ecouri
clinchetele mtniilor de rugciuni din sutele de mini din ncpere.
Am spus, asta e tot ce-ai reuit? zise Redbeard. Eu m-am gndit
c ai nite metode s-o contactezi pe Sarah.
Cnd intrar n anex se ridic n picioare, abandonnd scaunul.
Aveam o metod. Am folosit-o. Niciun rspuns.
Asta-i tot ce poi spune despre puterea dragostei, zise
Redbeard, ntinzndu-se, prnd s se extind pn la dublul
dimensiunilor de dinainte. Cred c eti dezamgit.
O s-o gsesc.
Redbeard l prinse pe Rakkim de mn i mpreun se plimbar
n jurul pereilor muzeului.
Nu avem prea mult timp, spuse el. tii cine e Ibn Azziz? Nu? E
noul mare mullah al Robelor Negre.
i ce-are a face? Nu poate fi mai ru ca Oxley.
Nu fi tmpit. Oxley era previzibil, mulumit s aib rbdare,
s-i adune puterea ncet. El nu s-ar fi dus niciodat dup Sarah. Ibn
Azziz e un zelot, furios i nerbdtor. El e cel care a trimis vntorii
de recompense dup Sarah. nainte a acionat n secret, temndu-se
s nu-l supere pe Oxley. Dar acum acum nu e nimeni s-l
opreasc.
Eu o s-l opresc.
Tentant, dar tu trebuie s-o gseti pe Sarah. O s am eu grij de
Ibn Azziz.
Am descoperit c Sarah nu a fugit de o logodn nedorit. Asta
e folositor, nu? ntreb Rakkim, aplecndu-se mai aproape de el. Ai
zis ceva? Sau era doar sunetul prbuirii povetii tale? continu el,
ncletndu-i privirile cu Redbeard. Lucra la o carte. Prea s

cread c era periculos.


Dac era aa de periculoas cartea asta, ar fi trebuit s stea
unde s o pot proteja.
Poate s-a gndit c nu poi s o protejezi, rican Rakkim,
btndu-l pe Redbeard pe spate, i acesta nepeni. Ar fi trebuit smi spui adevrul, unchiule. Ne-ai fcut s pierdem vremea, i dup
cum ai zis, nu avem aa demult timp. Du-te cu Dumnezeu, rosti
apoi Rakkim, fcnd o plecciune perfect.

CAPITOLUL 18
Dup rugciunile de la amiaz
Rakkim simi c era ceva n neregul n momentul cnd ajunse cu
maina n faa porii de securitate a comunitii ngrdite unde
locuia Marian i vzu c ghereta gardianului era goal. Atept n
main, cu motorul pornit, uitndu-se n jur. Nu o sunase pe Marian
nainte de a veni aici, convins c Redbeard i pusese deja telefonul
sub urmrire. Nu era cazul s-l fac s cread c Marian era mai
mult dect o simpl coleg a lui Sarah, o intelectual, o bun
musulman, cu care Sarah lua ceaiul uneori. Un nou telefon de la
Rakkim l-ar informa pe Redbeard c Marian merita o cercetare mai
atent. Mai bine s apar neanunat. Marian i spusese c poate trece
pe la ea oricnd.
Nu era sigur n ce fel figurau China i Barajul Celor Trei Trectori
n cercetarea ei, dar Sarah cutase ceva n jurnalele lui Warriq. i-n
plus de asta, voia s mai discute cu Marian, n caz c-i mai amintea
ceva. Ceva rostit de Sarah. Ceva ce nu-i spusese. Primul contact era
ntotdeauna stnjenitor. ncrederea necesit timp. Nencrederea, pe
de alt parte, este imediat. Pentru o clip, n Muzeul Rzboiului se
gndise cu adevrat dac s-i spun lui Redbeard despre jurnale.
Trecuse ns peste acest impuls. Btu darabana pe volan cu vrful
degetelor, se uit dup o alt main care intr pe o alee
rezidenial, semnaliznd un cod de intrare. Poarta ni n sus i
apoi cobor imediat dup ce maina trecu n vitez.
Rakkim ddu napoi, parc n loturile vizitatorilor i apoi se
strecur n ghereta gardianului, de unde sun acas la Marian. Nu
primi ns niciun rspuns. Marian i angajaii ei erau probabil n
ora, la cumprturi, sau plecaser la moschee pentru rugciunile

de dup-amiaz, dar Rakkim se duse totui spre casa ei, la nceput


mergnd, apoi mai repede, pn cnd n cele din urm se trezi
efectiv trecnd n goan pe strzile erpuite.
Cnd ajunse la ua din fa a casei, i se tiase suflarea i-l durea
pieptul. Sun la sonerie, apoi btu n u tar s dea timp oricui
dinuntru s-i rspund. Ua era ncuiat. i era o ncuietoare bun,
iar Rakkim n-avea uneltele necesare la el. Alerg n spatele casei, se
uit prin ferestre, dar nu reui s vad nimic nuntru. Ua din spate
era ntredeschis, ca o invitaie. Avea cuitul n mn.
Deschise ncet ua, mergnd aproape pe vrfuri, intr civa pai,
se opri s asculte, mai fcu apoi civa pai. Pe lng ureche i bzi
o musc. Lovi cu mna n aer s-o alunge, dar musca se rentoarse, o
musc verde, mare i greoaie, zumzindu-i urt n jurul capului, n
timp ce trecea n linite prin buctrie, n afar de tic-tacul
orologiului vechi din hol, nu se auzea niciun zgomot. Cu excepia
bzitului mutelor.
Rakkim puse cuitul deoparte. Chiar i nainte s simt mirosul,
i dduse seama c oricine fusese aici, plecase deja de multe ore.
Trase adnc aer n piept i travers holul, intrnd n camera de zi.
Cteva momente mai trziu era napoi n buctrie, cu minile pe
genunchi, recunosctor c nu mncase nimic de diminea. Mai
vzuse oameni rupi n buci de mine i gloane, cu mruntaiele i
bucile de carne risipite n toate prile, civa mori cu o expresie
surprins pe fa, n genul cum-naiba-s-a-ntmplat-aa-ceva, alii
murind n linite, mori nainte s-i dea mcar seama c mor.
Vzuse toate aceste lucruri deja, i chiar mai mult, dar dup o
singur privire de o clip n camera de zi, de-abia reui s-i
stpneasc furia i dezgustul. Ceilali mori fuseser cumva n afara
lui, ucii n aciune, parte a unui proces mai mre care anestezia
senzaia de vin i-l lsa s fie un simplu spectator, dei nu unul
inocent. Aici ns situaia era diferit. Camera de zi era o expoziie

de atrocitate, aranjat special pentru beneficiul lui personal. Se spl


pe fa la chiuveta din buctrie, dar apa rece nu reui s-i
amoreasc deloc furia turbat. Apoi se ntoarse n camera de zi. Nu
se obosi s-i in rsuflarea. Nu mirosul era cel care-i sfia inima.
Mutele se agitar la intrarea lui, ridicndu-se n aer i bzind
ntr-un nor negru, apoi se reaezar pe capul grzii de corp i al
soiei lui. Terry i soia lui stteau unul lng cellalt pe canapeaua
mov, cu modele florale, ca i cum ar fi pozat pentru un portret
formal de nunt. Terry inea n poal capul tiat al soiei lui. Ea inea
la rndul ei capul lui n poal. Aveau prul nclit de snge i ochii
sticloi se holbau n gol. Pe hainele cenuii erau cruste de snge
nchis la culoare, ca o carapace ruginit. Mutele zburau n jurul
canapelei impregnate de snge, ntr-un nor sclipitor de la lucirea lor
verzuie metalic. Verde, culoarea islamului, verde, culoarea
drapelului Profetului, verde, culoarea robei lui Ali, cel de-al
patrulea calif. Rakkim i amintea bine leciile nvate. Mutele
fremtau n verde, culoarea obscenitii.
Rakkim se apropie, voind s vad, avnd nevoie s vad, s nu o
ia la goan. Acest tablou era o provocare pe care cineva o iniiase, o
dislocare moral i vizual. Era mai aproape acum. Garda de corp a
lui Marian era un rzboinic cu experien, dar cineva l ucisese cu
uurin, i omorse pe el i pe nevasta lui, n timp ce ei stteau
acolo, ateptnd s moar, i apoi i lsase pe canapea innd n
mini capul celuilalt, ca form de bun venit special pentru Rakkim.
Pe peretele din spatele lor, cu litere de snge, scria: Te distrezi
deja? Era exact sloganul n neon de pe peretele clubului Blue
Moon. n ciuda eforturilor lui de a-i ascunde urmele, era evident c
Rakkim l condusese pe uciga aici i ucigaul lsase o carte de
vizit ce nu putea fi ignorat.
Rakkim nu era sigur. Cum tia c omul care fcuse asta fusese
singur probabil din estetica att de personal i deosebit. Crima

avea un aer artistic grotesc; ntrebarea batjocoritoare de la club,


schimbul de capete, toate afirmau un punct de vedere unic. Un
farsor care nu dorea i nu avea nevoie de ajutor.
Flutur din mn s alunge mutele, se aplec i se uit n ochii
mori ai grzii de corp. Rakkim nu se mai rugase de mult vreme,
dar acum zise o rugciune. O rugciune ca Terry s l ierte pentru c
le adusese moartea n cas i o rugciune ca Terry s fie binevenit n
Paradis, s-i petreac eternitatea n tovria credincioilor. Cei
care se tem de Dumnezeu vor avea grdini unde vor curge izvoare i
unde vor tri pentru eternitate cu soiile lor purificate i cu
binecuvntarea Domnului. Apoi nchise ochii lui Terry i ai soiei
sale. Rakkim nici mcar nu tia cum o chemase.
Marian nu era n camera de zi, dar Rakkim nu trebui dect s
urmreasc amprentele nsngerate de pai. Semna cu diagramele
de pai de dans pe care le vzuse n cri vechi, foxtrot, vals, tango i
rumba, dansuri de societate din vremurile bune demult apuse.
Urm paii n sus pe scri, amprentele ntunecate devenind din ce n
ce mai estompate cu fiecare pas. n partea aceasta a casei nu erau
nori de mute, de fapt nu erau mute deloc. O gsi pe Marian n baia
dormitorului principal, o gsi scufundat n cad, cu minile i
picioarele legate cu cablu electric i prul negru plutind ca algele n
ap. Era goal. Bineneles.
Chadorul lui Marian era aruncat ntr-un col al bii, sfiat, dar
pe trupul ei nu se vedea nicio ran. Un alt indiciu al talentului
ucigaului la mnuirea cuitului. Rakkim se aez pe marginea czii
i se uit la ea. Cada era plin aproape pn la margine, iar podeaua
era plin de ap, stropit de Marian cnd se zbtuse. Avea faa sub
ap, ntoars cu modestie ntr-o parte, astfel c Rakkim nu-i vedea
chipul. Snii i osul pubian i se ridicaser deasupra suprafeei apei,
ca un arhipelag de carne trist.
Rakkim se uit ndelung la profilul ei, i vzu vntile de pe gt

de unde fusese apucat i inut sub ap, dou vnti mici de


fiecare parte a traheei criminalul acesta avea o atingere delicat,
nu folosise dect fora necesar pentru a o ine sub ap, nu s o
sugrume. Marian nu fusese cioprit ca Terry i soia lui, nici nu
fusese aranjat ntr-o poz dramatic smuls dintr-un spectacol de
groaz, dar moartea ei fusese chiar mai plin de cruzime. Marian,
care nu iubise dect un singur brbat ntreaga ei via, care nu-i
permisese dect acelui unic brbat s o vad goal, fusese necat
ncet, zvrcolindu-se i urlnd, scuipnd ap, perfect contient c
urma s fie lsat expus, s fie vzut de toat lumea. Nu-i de
mirare c se luptase att de disperat, chiar i legat la mini i la
picioare.
Rakkim se gndi c-ar fi trebuit s-i spun adevrul pe balcon.
Marian l ntrebase dac credea c nu exist dect o singur dragoste
pentru fiecare, o dragoste i numai una, i el i rspunsese c nu tia.
Marian tiuse c minea, dar Rakkim se inuse de minciuna lui.
Poate minciuna nici nu i era adresat ei, ci avea scopul s-l conving
pe el nsui. ns nu reuise s-i pcleasc pe niciunul din ei.
Acum va trebui s-l contacteze pe Colarusso. Zona aceasta din
Seattle nu era n jurisdicia detectivului, dar Redbeard se putea
ocupa de acest detaliu printr-un simplu telefon la eful poliiei.
Redbeard va avea o mulime de ntrebri, dar sta era preul dac
voia s-l conving s dea acel telefon. Altfel nu va trece mult i
vecinii se vor ntreba ce s-a ntmplat cu gardianul de la poarta de
intrare, sau va aprea la lucru gardianul din tura de noapte, i apoi
vor fi adui poliitii de la secia local ca s verifice zona. Era mai
bine s-l aduc pe Colarusso; acesta l va asculta pe Rakkim i va
face ce-i cerea el. O anchet autentic era cu totul inacceptabil.
Tehnicienii criminaliti i vor spune nlimea i greutatea
aproximativ ale criminalului, pe baza urmelor nsngerate de
picioare, i s-ar putea chiar s se gseasc amprente i fragmente de

piele sub unghiile lui Marian, tot felul de posibiliti ADN, dar asta
nu conta. Omul care fcuse asta era dincolo de jurisdicia poliiei.
Era dincolo de lege. i acolo l va gsi Rakkim. La urma urmei, tot
acolo tria i Rakkim.
Colarusso i va pune i el ntrebri, bineneles, dar el va accepta
rspunsurile pe care i le va da Rakkim. Era posibil ca detectivul s-l
ajute. Prima dat ns, Rakkim avea o sarcin mult mai important.
Iei din baie i se duse la garderob. Voia s-i gseasc lui Marian un
chador curat. Avea de gnd s o ridice din cad, s o duc pe pat i
s o mbrace. Apoi se va ruga pentru ea.

CAPITOLUL 19
Rugciunile de dup-amiaz
Sarah simi un junghi n stomac.
Mergi nainte.
Taximetristul ridic din umeri i conduse mai departe.
Sarah i nbui un geamt cnd se apropiar de casa lui Marian,
vznd curtea ncercuit de panglic galben. Era o privelite prea
festiv pentru o zi att de mohort i sinistr. Se afla la prea mare
distan ca s poat citi cuvintele ce fluturau n vnt, dar tia ce scria
pe panglic: Poliia. Nu traversai. Cteva maini de poliie erau
parcate n fa, mpreun cu o dubi a tehnicienilor criminaliti, i
mai muli poliiti stteau rezemai de mainile de patrul discutnd
ntre ei. Pe trotuar erau mai muli vecini, nfofolii din cauza
frigului.
Poi trage pe dreapta aici, zise ea.
I se pru c vocea i rsuna goal i moart, cu toat emoia secat
din ea. Rakkim nici mcar nu ar fi recunoscut sunetele ce-i ieiser
pe gur ca fiind vocea ei.
oferul parc taxiul lng bordur. Se rsuci apoi n scaun,
uitndu-se la ea prin peretele de plastic transparent ce-i separa.
Vrei s cobori aici, sor?
Nu.
Dei ferestrele taxiului erau fumurii pentru pstrarea intimitii,
Sarah i potrivi totui mai bine vlul pe fa cnd vzu civa vecini
uitndu-se la taxi. ns oamenii se ntoarser imediat cu privirile
nspre cas. n interiorul mainii nu se auzea niciun sunet n afara
huruitului surd al motorului. Ceva ngrozitor i se ntmplase lui
Marian. Sarah era sigur de asta. Nu sunase nainte s urce n taxi.

Nu se hotrse s o viziteze dect n ultima clip, spernd s-i fac o


surpriz lui Marian, s o conving s o lase s mprumute jurnalele
tatlui ei. Acum nu tia ce s fac.
Taximetristul cobor geamul de lng el.
Ce se ntmpl? strig el ctre un cuplu de btrni de pe
trotuar.
Btrnul, un brbat elegant ntr-un costum bleumarin cu o batist
galben asortat cu cravata galben, art nspre cas.
O femeie a fost omort, zise el. Profesoara Warriq. Preda la
universitate. O femeie cuvioas, fie ca mila lui Allah s se pogoare
asupra ei.
Nu tii sigur c a murit, zise femeia, o doamn bine aranjat,
cu osatur frumoas, mbrcat ntr-o hain de camir. Vrei numai
s pari c eti la curent cu toate.
Vezi cumva o ambulan? zise domnul n vrst. A fost
omort. Ea i servitorii ei. E un adevrat abator nuntru, aa a zis
poliistul. Groaznic treab. Probabil o gac de catolici drogai, eu
aa m gndesc.
Tu i catolicii ti, rnji la el femeia.
Au necat-o n propria cad, zise btrnul. Probabil i-au spus c
o boteaz, i-au rs de ea cnd i-a implorat s se opreasc.
Cei doi se ndeprtar, continund s se certe.
Sarah respir rapid i superficial uitndu-se la cas. Marian
fusese omort, dar Sarah nu credea c nite catolici o omorser.
Redbeard spunea ntotdeauna c nu-i nicio problem s crezi n
coincidene, dar c ntotdeauna trebuie s acionezi ca i cum aa
ceva nu exist de fapt. Nu, cineva o atacase pe Marian din cauza
legturii ei cu Sarah. Simea c ar trebui s fie speriat, s-i spun
oferului s o duc de aici, dar nu voia s plece, nc nu. Se uit fix
la cas. Ce ciudat se gndea la minile lui Marian. Avea mini
minunate, puternice i capabile, dar Marian spunea c erau prea

mari. Nefeminine, i tia unghiile foarte scurt, i n public


totdeauna i inea minile ncletate ca s nu atrag atenia asupra
lor. Acum era moart i cnd Sarah se gndea la ea, se gndea la
minile ei frumoase, i-i dorea s fi reuit cineva s-o conving i pe
ea ct de frumoas era.
Sunetele de plns nbuit veneau probabil de la ea, cci oferul
se rsuci pe jumtate ctre ea.
Te deranjeaz dac pornesc radioul, sor?
Cnd Sarah nu rspunse, oferul porni radioul. Din respect
pentru ceea ce presupunea c sunt sensibilitile ei tradiionaliste,
select un post cu o emisiune foarte apreciat de musulmanii pioi,
Ce s fac, imam?
Bun ziua, imam. tiu c o bun musulman nu trebuie s
asculte muzic, dar m ntrebam dac exist anumite feluri de
muzic pe care ar fi potrivit s le ascult. i nu ar conta dac le ascult
singur?
Asta e o ntrebare bun, fiica mea. Sfntul Coran spune foarte
clar c muzica e interzis. Unul dintre solii lui Allah a zis: i va fi o
ar unde muzica va fi mult iubit, i ntr-o zi, pe cnd se vor bucura
ei de muzica i butura lor, se vor trezi c feele li s-au transformat
n rturi de porci. De fapt, acest sol a spus c a fost trimis ca s
distrug toate instrumentele muzicale. i, nu, fiica mea, pcatul e la
fel de mare dac asculi muzica n singurtate sau mpreun cu
altcineva. n loc de muzic, mai bine ascult Sfntul Coran.
Sarah se uit la oferul care se scarpin pe ceafa. Vinerea trecut
ar fi trebuit s ia prnzul mpreun cu Marian, dar asta fusese
nainte s primeasc e-mailul. Chiar i aa, se gndise s-o contacteze
pe Marian, doar ca s-i spun c va disprea pentru o vreme. Dar
apoi apruser vntorii de recompense Sarah se strmb,
amintindu-i respiraia chelului atingerea lui spurcat. Ar fi trebuit
s-o sune pe Marian dup aceea, s-o avertizeze Sarah i alung

acest gnd. Refuz s se lase copleit de disperare. Era prea trziu


pentru nvinuiri. Marian murise, i tot aa i Terry i soia lui, dac
era s-i cread pe cei doi vecini, iar regretele nu vor reui s-i aduc
napoi pe niciunul dintre ei.
Verific trotuarele, cutnd orice persoan care s par c nu-i
are locul acolo. Cei care cscau gura erau majoritatea cupluri, de
vrst mijlocie sau mai n vrst, cteva mame cu copii. Nu erau
brbai singuri, dar civa oameni de afaceri mbrcai la costum
treceau ncet pe lng cas pe trotuarul opus. Nu era sigur dac
aceti oameni de afaceri fuseser acolo cnd sosise ea. Nu era sigur
dac oricine altcineva dintre oamenii de pe strad tocmai sosise.
Atia ani sub ndrumarea lui Redbeard i neglijase prima regul.
Observaia este cheia supravieuirii, Sarah. Vezi nti care e
imaginea de ansamblu, graveaz-i n minte imaginea aceea, i apoi
concentreaz-te pe fiecare om n parte. Dup cteva minute, uit-te
din nou la imaginea de ansamblu i observ dac ceva nu e la locul
su ce s-a adugat, ce a disprut. i lsase jalea s-i distrag
atenia. Regula numrul doi: Emoiile sunt ucigaele
supravieuirii. nc o greeal din partea ei.
Redbeard l educase pe ea i pe Rakkim n acelai fel, fr s-i
ofere niciodat vreo scuz sau permisiune pentru c era fat. Viaa
e periculoas, Sarah. Mulumirea de sine e pentru inoceni, pentru
proti sau pentru mori, i noi nu suntem niciuna dintre astea.
Gndete, Sarah. i lsase atenia distras. Rakkim nu ar fi fcut
greeala asta. Sarah se ndrept de spate, mtur atent cu privirea
ntreaga zon, folosindu-se de oglinda retrovizoare a oferului ca s
vad n spatele ei.
Doi poliiti glumeau i fumau ateptnd n strad, doi gligani
artoi cu minile n buzunare i chipiurile date pe spate. Sarah voia
s neasc din main i s le arunce igrile din gur, i s le
ordone s arate mai mult respect. Cel puin s se prefac mcar c le

pas de ce s-a ntmplat n casa aceea, nu doar s fac gesturile de


rutin cu nepsare. ns rmase pe loc. Fcuse deja destule greeli
pe ziua de azi.
Fii binecuvntat, sfinite imam. Te rog s rezolvi o disput pe
care o am cu logodnica mea. Dup nvturile islamului, sunt
femeile mai puin inteligente n comparaie cu brbaii?
Fii binecuvntat, fiule. nvturile ne asigur c femeile sunt
mai puin inteligente dect brbaii; prin urmare soul, i nu soia, se
afl la conducerea familiei. Soia poate fi consultat, dar autoritatea
final trebuie s fie a soului.
Sarah se strmb fr s vrea pe sub vl, nfuriat de certitudinea
fudul a imamului. i radioul era o distragere a ateniei ce trebuia
evitat. Era mai bine s priveasc n continuare casa. Curtea din fa
a casei lui Marian era plin de trandafirii ei premiai. Acum erau toi
n hibernare, numai tufiuri spinoase i reci, dar cnd va veni
primvara vor nflori ntr-o explozie de culoare. Marian nu va mai fi
aici s le simt parfumul, sau s-i ngrijeasc, nu va fi aici s
combat duntorii i bolile ce-i atacau. Cei care o omorser pe
Marian omorser, de asemenea, tot ceea ce iubise ea, i cei care o
omorser nu acionaser numai din propria voin Sarah i
ajutase.
Marian murise din cauza legturii ei cu Sarah, nu exista nicio alt
explicaie. Sarah ncercase s fac prietenia dintre ele s par mai
puin strns dect era, mai ales dup ce-i ncepuse noua carte, dar
deja prea muli oameni de la universitate le vzuser mpreun. Nu
ar fi fost necesar dect o singur persoan care s vorbeasc, s
menioneze c le vzuse lund ceaiul mpreun. O singur persoan
Btrnul nu ar fi avut nevoie de mai mult.
Cu siguran Btrnul era cel care trimisese echipa de ucigai.
Guvernul sau Robele Negre ar comite cu uurin o crim ca s-o
mpiedice s-i scrie noua carte, dar Sarah se ndoia c acetia aveau

cea mai mic idee de ce anume fcea ea. Dac ar fi tiut, i Redbeard
ar fi tiut el avea spioni peste tot or Redbeard nu dduse niciun
indiciu c ar fi la curent cu eforturile ei. Aa c sigur era mna
Btrnului aici, dar de ce s-o omoare pe Marian? De ce s n-o pun
pur i simplu sub supraveghere i s atepte s vad dac va aprea
Sarah la ea. De ce nu i-au pus pur i simplu ntrebri? Marian nu
valora nimic pentru Btrn. n afar de cazul n care vorbise deja.
Sarah se lupt s-i stpneasc un val de fric aprut brusc, i se
for s examineze situaia calm i raional. Nu, Marian fusese
omort pentru c ucigaii consideraser n mod eronat c nu avea
nimic s le ofere. Sarah o tia pe Marian. Marian era o femeie
curajoas i loial. Chiar i dac i s-ar fi oferit viaa n schimbul
trdrii lui Sarah, n schimbul dezvluirii informaiilor pe care le
avea, Sarah tia c Marian ar fi murit mai degrab cu bucurie.
Marian avea credin, i credina ei i ddea putere. Sarah nu avea
asemenea iluzii. i aranj din nou enervat vlul niciodat nu se va
obinui cu el.
Nu avea nimic de ctigat stnd aici, ns pur i simplu nu era n
stare s-i ntoarc privirea de la cas, spernd cumva s-o vad pe
Marian ieind pe u, iar totul s nu fi fost dect o greeal. O
nenelegere. ns asta nu se va ntmpla. Sarah tiuse asta din clipa
cnd vzuse dubia criminalitilor trecnd n vitez pe lng taxi pe
drumul de acces n comunitatea ngrdit. Probabil o presimire.
Sau o contiin ncrcat. Sarah i nclet flcile.
Era ns vreme destul pentru a se simi vinovat mai trziu;
acum trebuia s-i gseasc pe ucigaii care luaser jurnalele. Oare
tia Btrnul motivul vizitelor regulate ale lui Sarah? Nu avea cum
s afle asta acum, dar va trebui s afle, i dac jurnalele erau nc n
cas, Sarah va trebui s se ntoarc s le ia. Simi din nou durerea n
stomac, senzaia de cdere liber. Era frica. Dar asta nu conta, n
ciuda fricii, va trebui s se ntoarc s ia jurnalele. Jurnalele erau

cheia una dintre chei. Singura de care aflase ea.


Vntul se ntei, ndoi crengile brazilor din jur, i Sarah tremur n
interiorul cald al taxiului. Trebuia s se odihneasc mcar puin.
Culcat ntr-un pat strin de o sptmn, rsucindu-se i
nvrtindu-se totul o trezea, vntul, freamtul crengilor la
fereastr, dar mai ales propriile gnduri. Avea bani. i cumprase
haine i o perie de dini, i peste dou zile va intra pe internet i va
afla ce trebuie s fac n continuare. Tot ce avea de fcut era s
rmn calm urmtoarele dou zile. S rmn calm i n
siguran.
Bun ziua, sfinite imam, am paisprezece ani i, ei bine tiu
c Sfntul Coran spune c nu e voie s-i smulgi prul de pe fa,
dar sora mea mai mare are sprncene foarte, foarte stufoase i i
voiam s tiu dac ar fi totui permis, ca s arate mai bine.
Mulumesc.
i mulumesc i eu, fiica mea. Sora ta este mritat?
Da, sfinite imam.
Atunci poi s-i spui c dei Sfntul Coran interzice asemenea
lucruri, dac sprncenele i-au devenit aa de dese nct soul ei este
dezgustat, poate s le subieze la o mrime mai fireasc i normal.
Sarah se uita fix afar pe geam. Cu o noapte nainte aproape c l
sunase pe Rakkim. Moia i auzise pai alergnd i se trezise n
lacrimi. O alarm fals. De data asta. Luase n mn telefonul,
disperat s-i aud vocea apoi i pusese mobilul la o parte. Era
prea trziu pentru asemenea slbiciuni acum. Prea multe viei
atrnau n cumpn. ncepu s-i spun taximetristului c puteau
pleca acum, cnd ua din fa a casei lui Marian se deschise brusc.
Pentru o clip se gndi efectiv c Marian va iei afar pe u, apoi l
vzu pe Rakkim cobornd treptele cu detectivul acela de poliie
care-i era prieten Anthony Colarusso.
E vreo problem, sor? ntreb oferul.

Sarah cltin din cap, att de surprins c nici nu putu vorbi. Era
mna lui Redbeard, bineneles. Sigur l chemase pe Rakkim s-l
ajute s-o gseasc. Nu era surprins c Rakkim era implicat n
cutarea ei; era surprins c o gsise pe Marian att de repede.
Rakkim vorbea acum cu poliitii. Agenii n uniform nu tiau
probabil cine era, cci i aruncau mereu priviri furie lui Colarusso,
care era ocupat s-i vre degetul arttor n ureche.
Sarah nu-l mai vzuse pe Rakkim de ase luni. Arta la fel de
frumos ca totdeauna, dar istovit i ngrijorat. Avea pete uscate pe
cma i Sarah se ntreb ce anume vzuse nuntru n cas.
Vecinul crunt spusese c era un adevrat abator. I se scurse o
lacrim pe obraz, rapid absorbit de vl, dar Sarah rmase cu
privirea aintit asupra lui Rakkim, nsetat s-l vad.
Se ntreba i acum dac ar fi trebuit s-i spun la ce lucra, poate
chiar s-i cear ajutorul. Avea ncredere n Rakkim n legtur cu
propria ei via, de ce nu putea avea ncredere n el i n legtur cu
adevrul? l vzu vorbind cu tehnicienii criminaliti i observ cum
ddea din cap n timp ce acetia vorbeau, cum i btea uor pe umr.
Intra de fapt pe teritoriul lor i tia c va obine o cooperare mai
bun dac l considerau de partea lor. Redbeard ar fi fost autoritar,
mult mai agresiv, dar n-ar fi obinut mai mult de la ei dect Rakkim.
Poate ar fi obinut chiar mai puin.
Trebuia s plece acum. Era prea primejdios s stea aici. Dup o
vreme taxiul va atrage atenia un poliist curios, un poliist
plictisit, i totul va fi dat peste cap. Redbeard spunea c detaliile
minore i ncurc invariabil pe oameni, pentru c nu se pregtesc
dect pentru confruntrile majore. Nu, mai bine s plece acum.
Putea s se ntoarc pentru jurnale mai trziu, cnd ar fi mai sigur.
Chiar dac nu va fi sigur, va trebui s le recupereze, fiind mai sigur
ca niciodat c undeva n paginile acelea se gsea ceea ce cuta ea.
Sarah rmase ns nemicat. Rmase i se uit cum vntul

rvea prul lui Rakkim, prul lui scurt i negru avea prul att
de moale, chiar i brbia lui, i Sarah roi amintindu-i cum o
gdilase n locurile ei cele mai intime. Rakkim i trecu o mn prin
pr, ca i cum i-ar fi simit privirea. Sarah btu n peretele
despritor de plastic, btu mult mai tare dect avusese intenia.
Putem pleca acum.
Rmase cu ochii aintii asupra lui Rakkim n timp ce taxiul
ntorcea. Dac ar mai fi rmas aici prea mult vreme, pur i simplu
n-ar fi fost n stare s se stpneasc s nu mearg la el.

CAPITOLUL 20
Rugciunile de dup-amiaz
Nu m suna tu, zise Btrnul nelept. Eu te sun pe tine.
Vrei s nchid atunci? zise Darwin cu voie bun. Dup aceea
poi s m suni tu i eu o s m prefac ncntat pentru atenie
Alo? zise apoi, dup ce ascult atent.
D-i drumul.
Eti sigur? zise Darwin. A fi bucuros s-i fac pe plac.
Btrnul rmase tcut, refuznd s se lase provocat.
Darwin sttea cu minile n buzunare, mobilul minuscul fiind
agat n interiorul canalului urechii sale, receptorul avnd mrimea
unei cpue umflate. Microfonul era chiar mai mic, un semn de
natere lipit deasupra buzei. Puteai sta chiar lng el i s nu-i dai
seama c era n toiul unei conversaii. Acesta era ultimul rcnet n
materie de telefoane mobile din Japonia, un model cu adevrat
revoluionar.
Voiam doar s te pun la curent. M-am jucat de-a oarecele i
pisica pn acum cu Rakkim, dar ntre timp i-am iacut o vizit de
curtoazie prietenei lui Sarah de la universitate.
Rakkim a fcut acelai lucru cu o zi nainte. Minile geniale
gndesc la fel.
Darwin apruse n pragul uii lui Marian cu o zi nainte,
prefcndu-se a fi un recenzor religios, cu o valiz doldora de hrtii,
un funcionra nevricos cu o brbi dezordonat i un costum
prea mare pentru el. Garda de corp a lui Marian, o matahal
negricioas cu pieptul ca un trunchi de copac, i ordonase s dispar
de acolo, postndu-se n faa uii, dar Marian l invitase nuntru.
Darwin i ceruse scuze c o deranja, apoi intrase n camera de zi

trindu-i picioarele i simise mirosul lui Rakkim, sesiz mirosul


vag al individului i tiu c se afla unde trebuie.
Pune-m la curent, zise Btrnul.
Numele prietenei este Marian Warriq, zise Darwin, acum
proaspt brbierit i mbrcat ntr-un costum de 3 000 de dolari.
Peste cincizeci de ani. Profesoar de sociologie la universitate.
Evlavioas, dar nu fundamentalist. i se pare cunoscut?
Nu.
Nici nu conteaz, de fapt. Doamna Marian este de domeniul
trecutului de-acum.
Ai omort-o?
Darwin se uit la panglica poliiei fluturnd n vnt n jurul casei
lui Marian Warriq i la oamenii adunai pe trotuare, holbndu-se la
ferestre i la poliiti. Se simi ca un impresar care pusese n scen
un spectacol pentru un public care nu aprecia la adevrata sa
valoare ceea ce vedea.
De ce ai fcut asta? Nu ajut la nimic, dect s-l alerteze pe
Rakkim c e urmrit.
Ce zici s nu-mi mai spui tu cum s-mi fac meseria i eu n-o
s-i spun cum s cucereti lumea?
Darwin auzi rsul sec i elegant al Btrnului nelept, ca fitul
unor ziare vechi. Adora rsul acela.
Nu are nicio importan dac-l alertez pe Rakkim, zise el.
Rakkim e paranoic pn la extrem. nc n-am descoperit exact cum
i funcioneaz mintea, dar pn acum nu prea pot ine pasul cu el.
M gndeam c dac-o s-o gseasc pe Marian mpachetat ca un
cadou o s-l fac s explodeze un pic, o s-l foreze s fac o
greeal.
De unde tii c-o s-o gseasc?
l vd chiar acum, zise Darwin, cnd Rakkim iei pe verand
cu un poliist grsan. Dup expresia de pe faa lui, a zice c i-a

despachetat carnea.
E acolo acum?
Bingo.
Darwin zmbi cu gura pn la urechi n aerul rece; chiar c-l
fcuse pe Rakkim s explodeze, l zgndrise bine de tot. De-acuma
i va pierde ritmul.
El te vede pe tine?
Nu conteaz nici dac m vede. Eu sunt nimeni.
Un cuplu de btrni trecu pe lng el, certndu-se. Darwin le
fcu semn din cap, le ur o dup-amiaz plcut, i btrnul domn
i rspunse la salut. Darwin aflase de descoperirea cadavrelor
monitoriznd comunicaiile interne ale poliiei nu se ateptase ca
Rakkim s fie deja aici. Posibilitatea ca Rakkim s fie cel care
descoperise cadavrele era aproape prea frumoas s-i permit s
spere la ea, dar uite c era chiar aici, n carne i oase, artnd ca i
cum mncase ceva ce nu-i picase bine. Darwin se simi nfiorat de
plcere.
l privi pe Rakkim discutnd cu poliistul gras, i faa poliistului
gras se fcea din ce n ce mai roie. Orice om care putea scoate din
srite un poliist n halul sta merita respectul lui Darwin. De-abia
atepta s-o gseasc pe Sarah i s termine cu povestea asta. Atunci
va putea s-l omoare pe Rakkim fr probleme. i n tihn, pe
ndelete, cum i plcea lui.
i Marian Warriq asta i-a spus ceva despre Sarah nainte s-o
mpachetezi ca pe-un cadou?
Nu prea.
Cu att mai mult trebuia s-o fi lsat n via pn vorbea.
N-ar fi avut niciun rost avea o credin foarte puternic, i
tii i tu cum sunt tia, zise Darwin.
i aminti protestele att de timide ale femeii la nceput, apoi
citatele din ce n ce mai frenetice din Coran. Ce chestii le treceau

oamenilor prin cap s spun cnd tiau c o s moar nu ncetau


niciodat s-l uimeasc.
Credina poate fi sfrmat. Asta tiu eu.
Nu avea de gnd s vorbeasc, n-ar fi fcut dect s m oblige
s-mi pierd vremea.
Darwin fcu vesel cu mna unei tinere mame care trecea pe
trotuar pe lng el cu un crucior. Uite bebeluul! Mama nu-l bg
n seam, ns copilul din crucior i fcu semn cu mna i el. Era un
puti urt, mnjit cu lapte uscat pe obraz.
Te-ai pripit, insist Btrnul. Ai avut chef s omori i i-ai
pierdut perspectiva.
Perspectiva? chicoti Darwin. N-ai idee ce perspectiv am eu.
Voi face o investigaie n legtur cu profesoara de sociologie.
Poate va iei ceva la iveal. i tu ncearc s-i stpneti
impulsurile. Am nevoie de Rakkim n via.
Darwin se uit lung la taxiul parcat mai jos n strad. Era un taxi
Saladin, vopsit n carouri, i pe eava de eapament i ieeau uvoaie
de fum. Pe parbriz se vedeau picturi mari de ap de la condens.
Darwin?
Taxiul sttea n acelai loc de cinci minute, cel puin. Mai mult
dect suficient timp pentru client s coboare din main.
Sunt aici, zise el. Vorbim mai trziu.
ntrerupse convorbirea i se ndrept spre taxi, cu mult energie,
dar fr s grbeasc vizibil pasul.
Domnule?
Un tnr poliist artos i ainu calea, ridicndu-i o mn n fa
ca i cum ar fi dirijat traficul. Cealalt mn i rmase pe patul
pistolului.
Darwin zmbi i rmase cu ochii aintii asupra taxiului.
Am ntrziat la o ntlnire de afaceri, zise el.
mi artai, v rog, actele de identitate, domnule?

Darwin i scoase portmoneul din haina costumului i l deschise.


Darwin Conklin, la dispoziia dumitale, zise el, artndu-i
permisul de conducere i apoi nmnndu-i o carte alb de vizit.
Sunt agent imobiliar. Tocmai am primit un telefon de la birou.
Trebuie neaprat s plec.
Poliistul se uit la cartea de vizit att de atent i ndelung, de
parc ar fi fost scris cu hieroglife maiae. Pe ecusonul de pe piept
scria Hanson.
Acesta suntei dumneavoastr?
Exact. Domnule poliist v rog?
Poliistul rsuci cartea de vizit pe verso i apoi i-o ntinse napoi.
Avem ordin s-i verificm pe toi trectorii, domnule Conklin.
E procedura standard. Sergentul meu e obsedat de regulamente, dar
i mie mi se pare o pierdere de vreme.
Era nalt, cu pielea rozalie i anost, cu faa lung i osoas
acoperit de o barb rar blond. Avea mna n continuare pe pistol.
Tipic novice. Armele de mn erau strict interzise prin noul
Regulament al Drepturilor, iar posesia unei arme de foc era o
infraciune pedepsit cu pedeapsa capital pentru oricine n afara
poliiei. Proaspeii poliiti erau ntotdeauna ncntai i ncurajai
de armele lor de foc, ca nite pelerini religioi care strng la piept
fragmente de os din femurul unui sfnt, presupunnd c-i va
proteja de orice ru.
Darwin zmbi.
Deci eti n zon pentru c ai o cas de vnzare?
Trec n mod regulat prin zonele astea scumpe pentru clienii
mei.
Urt treab s-a ntmplat n casa asta cu dou etaje. Reedina
Warriq. Pun pariu c-o s-i fie greu s vinzi casa asta acum. Nu i
dac e adevrat ce mi-a zis sergentul.
Da pi, afacerile imobiliare pot fi o provocare uneori.

Sergentul meu i-a vomitat maele, s-l fi vzut Eu a zice c


e mai mult dect o provocare.
Darwin vzu taxiul ndeprtndu-se de bordur i apoi intrnd
cu spatele n aleea unei case pentru a ntoarce.
Domnule poliist, suntem gata? Eu chiar sunt grbit.
Te ocupi i de apartamente? ntreb poliistul. Eu locuiesc cu
prinii i simt c nnebunesc. Maic-mea gtete grozav i aa mai
departe, dar tii
Darwin i oferi din nou cartea de vizit.
Sun-m mine i discutm.
Poliistul nu lu n seam cartea de vizit.
Eu nu caut dect o garsonier. E bine i n zona catolic. Pe
mine nu m deranjeaz mnctorii de pete. i femeile lor sunt
foarte distractive, dac nelegi ce vreau s spun, zise el cu un rnjet
mare artndu-i dinii albi.
neleg exact ce vrei s spui, zise Darwin, uitndu-se dup
taxiul care disprea n jos pe strad.
i reinu frustrarea ntr-un bulgre micu de ghea i-l vr n
adncul inimii sale. Va fi n siguran acolo. n domeniul zeroului
absolut. l btu uor pe poliist pe umr. Un biat musculos.
Probabil frecventa tot felul de cursuri de autoaprare i mergea la
sal regulat ca un metronom, transformnd tot stresul n sudoare.
Te numeti Hanson, nu? Chiar c trebuie s stabilim o ntlnire
s trecem peste lista mea de oferte. D-mi adresa ta. Sunt sigur c
am ceva ce-i poi permite.
Hei, ar fi grozav, zise poliistul, zmbind din nou cu gura pn
la urechi. Un poliist sntos i n cretere n-are cum s locuiasc
acas cu prinii. Ce zici de disear? Ies din tur la patru.
Darwin l privi pe Rakkim mergnd cu poliistul gras n spatele
casei, Rakkim conducnd drumul cu pai mari. Domnul Lider
Nenfricat.

Mine ar fi mai bine. Am planuri pentru disear.

CAPITOLUL 21
Dup rugciunile de seara trziu
Mersi din nou c m-ai trt n ancheta asta de crim, amice,
zise Colarusso, dndu-i peste cap butura. Cnd m scoate cineva
de la o spargere curat i drgu s vd nite amri nenorocii cu
capetele schimbate, pur i simplu mi se umple inima de
recunotin. Nici nu tiam c mai vorbeti i acum cu Redbeard.
Comisarul mi-a zis personal s vin aici. Eu, unul, nu l-am vzut
niciodat chiar n halul sta de impresionat de mine, zise el, lovind
cu paharul gol de tejghea. nc una, Padre.
Preotul catolic se furi din captul cellalt al barului i reumplu
paharul lui Colarusso cu vin ntrit. Binecuvnta vinul cu dou
degete i se uit la Rakkim.
Rakkim cltin din cap. Atept ca preotul s se retrag iar n
captul cellalt al tejghelei i s-i reia dezbaterea despre cea mai
mare echip de baseball din toate timpurile cu cei trei poliiti
pensionari care se tot ameninau unul pe cellalt cu btaia.
i rmn dator, Anthony.
Da, dar nu de-ajuns s-mi spui despre ce e vorba de fapt.
i-am spus ct de mult am putut.
Ct de mult ai vrut, zise Colarusso, cltinnd din cap. Las-o
balt. N-am vzut-o pe Sarah dect de cteva ori, dar mi-a plcut de
ea. Dac tu zici c are probleme, asta e de-ajuns pentru mine. Totui,
zise el, frecndu-i nasul borcnat, cnd vd Te distrezi deja? scris
cu snge pe peretele de la scena crimei, m gndesc c omorurile
astea vor s-i trimit ie un mesaj. M nel?
Nu, nu te neli.
Ei da, asta chiar c-i o veste bun. M gndeam c-mi pierd

instinctele ascuite de poliist, i ce-ar fi nobilii protectori ai legii fr


ele?
Colarusso rgi, i vr mna mare ntr-un bol de alune nvechite
de pe tejghea i rsturn cteva pe tblia lustruit de nuc.
Eu credeam c trebuie s mnnci anafur cu vinul sta, spuse
Rakkim.
Nu-i bate joc de religia mea, OK? zise Colarusso, aruncndui alunele n gur una cte una, n mare vitez. Fr costi de porc,
fr whisky, fr cini, fr rock and roii, fr baruri cu balcoane,
bombni el, mestecnd zgomotos. Este ceva pe lumea asta care v
place i vou?
Nu da vina pe mine, nu eu am votat pentru toate astea.
Eti un musulman penibil.
Asta-i adevrat.
Colarusso ddu din cap.
Nu-i bai. i eu sunt un catolic penibil.
Rakkim lu o nghiitur de vin. Ce poirc oribil! Colarusso l
dusese la o biseric catolic n Seattle care avea la subsol un bar
pentru poliiti. Colarusso spusese c avea nevoie s bea ceva dup
scena aceea a crimei i c nu voia s mearg pn n Zon pentru
asta, c voia s fie ntre ai lui. Rakkim simea i el nevoia unui pahar,
i chiar dac vinul sta de mprtanie era o poirc ordinar, i
plceau linitea de aici i oamenii. Probabil c Rakkim nu era primul
musulman cruia i se dduse voie s vin aici, dar dup cum se
uitau la el oamenii, ar fi putut foarte bine s fie. Colarusso l
prezentase celor zece sau mai muli poliiti de la bar, spunndu-le
c garanta el pentru Rakkim, i c oricine avea o problem cu asta
s-i spun lui. Poliitii se ntorseser toi la vinul lor i preotul i
servise i pe ei doi.
Eti sigur c echipa de supraveghere a verificat toat casa?
ntreb Rakkim.

De dou ori. Cum i-am spus deja. Dac ar fi fost un microfon


acolo, l-ar fi gsit. Am chemat i deratizarea, tii, ca s ne asigurm
c n-ajunge povestea n ziare, aa cum ne-ai cerut tu.
Bine. Zi-le s mai verifice o dat mine.
Colarusso se enervase pe Rakkim pentru c deranjase scena
crimei, dar tia c Rakkim avea motivele lui. Cnd o vzuse pe
Marian culcat pe pat, mbrcat cuviincios i innd Coranul n
mn Colarusso nelesese.
Asta e un caz efectiv dement, continu Colarusso, gesticulnd
cu paharul de vin. Vreau s zic, dac ai chef s omori pe cineva, d-i
drumul i omoar-l. Asta-i treaba ta, i a mea este s te prind, dar
chestia asta cu rezematul oamenilor pe canapea cu capetele
inversate? Cine naiba face chestii din astea? se ntreb el, foindu-se n
scaun, n costumul cenuiu ifonat i ptat de mncarea la pachet pe
care o mncase la prnz toat sptmna. Tu m tii pe mine, eu nu
sunt un ftlu plngcios. Am vzut lucruri ce i-ar face s-i sar
ochii din cap ca la Wile E. Coyote.
Cine-i Wile E. Coyote?
Colarusso cltin din cap i mai lu nite alune din bol.
Acum m simt btrn Am dat un telefon i la Crime grave, iam ntrebat dac mai opereaz vreo band de ucigai ahtiai de
senzaii tari. i aminteti de aurolacii ia de anul trecut?
ia care inhalau clei?
Clei, gazolin, terebentin, orice. Atacau un cartier elegant,
sprgeau ua din spate i i mcelreau pe toi oamenii din cas.
Rapid i neglijent. Gseam urechi n frigider, cadavre ngrmdite
pe hornul cminului dar ce-am vzut azi a fost cumva chiar mai
ru.
Azi au fost aciunile unei mini inteligente.
Au fost aciunile a ceva, zise Colarusso, golind jumtate din
paharul de vin, cu faa pleotit. Nu vreau dect s-i prind pe

nemernicii tia.
Se poate s nu fi fost mai muli. Poate c n-a fost dect un
singur om.
Colarusso pufni.
Garda de corp era un veteran de rzboi zdravn, cu pieptul
plin de decoraii. A fost nevoie de mai mult de un singur om s-l
doboare pe sta.
Rakkim nu-l contrazise, epuizat nu numai de scena crimei, ct i
de lipsa de somn. i ddu pe gt butura. Dup al doilea pahar,
vinul prea mai bun. i aminti cum arta Marian n cad, cu prul
plutindu-i n jurul capului, i aminti ct de eapn i era carnea, ce
efort fusese s-o mbrace i ce senzaie avusese la atingerea prului ei
ud cnd o crase n dormitor. Cum se chinuise s manevreze trupul
acela mort.
Eu am omort-o, Anthony. Eu i-am omort pe toi trei.
Ah, bine atunci, o s nchid cazul sta mult mai uor.
Am crezut c mi-am acoperit toate urmele, dar evident cineva
m-a urmrit acas la Marian. Aproape se poate spune c-am omorto eu.
Nu te mai smiorci acolo. Vrei s te iert? Pot s-o fac, tii? Am
fost preot mai demult. Rakkim se holb la el. E adevrat. Am fost
hirotonisit la Woodinville cnd aveam douzeci i unu de ani. Am
prsit clerul dup tranziie. Deja se vedea ncotro bate vntul
plus c toat chestia asta cu celibatul m nenorocea. Cnd ncepi
seminarul crezi c-o s-i faci fa, dar iei afar n lume i amicul face
numai ce vrea. Oricum, nu mai sunt preot acum, dar am nc toate
instinctele. i acum merg la slujb n fiecare sptmn. Printele
Joe, de aici, m spovedete i dup aceea coborm aici i pune
paharul pe mas. Nu poi s ceri mai mult de la un om al Domnului.
i tu vrei acum s-i ascult confesiunea, zise el, aplecndu-se mai
aproape de Rakkim.

Musulmanii nu-i dezgolesc sufletul dect n faa lui Allah.


Eti sigur?
Pi, n general, mi in pcatele pentru mine. Allah are destule
pe cap, zise Rakkim, rznd sau cel puin semna cu rsul, cci i
se scurgeau lacrimi pe obraji. Cred c sunt beat. Nu pot ine pasul cu
voi, catolicii.
Te descurci.
Rakkim i termin vinul i ciocni paharul de tejghea ca s-i fie
reumplut. Fcu un semn din cap ctre masa de biliard dintr-o parte
a ncperii, acoperit de psl verde lucioas i rupt n unele locuri,
dar atractiv totui.
M mir c nu joac nimeni.
Masa e interzis, zise Colarusso. Anul trecut nite gogomani sau luat la btaie de la un joc cu opt bile, s-au luat la pumni, tii, au
nceput s sparg lucrurile pe aici. Printele Joe a trebuit s rup un
tac de capul unuia dintre ei.
I-a lsat i o cicatrice?
Colarusso zmbi, frecndu-i ceafa.
Nu, dar i acuma m doare capul uneori.
Rakkim privi ncperea n oglind, se uit la poliitii nirai la
bar, i fu bucuros c acceptase oferta lui Colarusso. Era o camer
simpl, ntunecoas, cu tavanul jos, plin de oameni duri, aspri i
cinici, care n-aveau nevoie de gunoaiele i glgia din Zon. Bieii
din cor, aa le zisese Colarusso clienilor regulai, dei majoritatea
dintre ei nu erau catolici practicani. Luterani, catolici, agnostici i
atei, nu conta sergeni i detectivi, civa poliiti n uniform, dar
niciun ofier superior. Bieii din cor nu erau ei prea religioi, dar
erau prea mndri s se converteasc doar pentru avantajele de
carier. Pe podea era praf i pe perei erau nirate fotografii cu
boxeri i un tablou cu Isus cu inima strpuns de spini. Barul din
pivni era un loc unde te puteai pili n pace cu vin aproape legal, s

lefuieti marginile tioase ale zilei, s bei cte un pahar pe rnd.


Vrei s-mi spui ce-i cu crile alea pe care le-ai luat din cas?
ntreb Colarusso.
Aparineau tatlui lui Marian Warriq. Jurnalele lui personale.
Este ceva n ele. O informaie de care am nevoie. Doar c nu tiu
nc ce.
Un detectiv imens se apropie de ei cu pai mpleticii i-i arunc
un bra n jurul umerilor lui Colarusso. Uriaul bine mbrcat avea
pielea neagr i fin ca de satin, capul ras i un cercel de aur n nas.
i arunc o privire lui Rakkim.
N-ai auzit de codul de mbrcminte, Anthony? Nu-i voie cu
prosoape pe cap.
Rsul lui tuntor umplu aerul din jur cu miros urt de struguri
fermentai.
Rakkim, aceast caricatur de om al legii este Derrick
Brummel, zise Colarusso. Derrick, acesta e Rakkim Epps.
i strnser minile, i mna lui Rakkim se pierdu n laba uria
a detectivului.
Am trecut doar s te salut, zise Brummel ctre Colarusso, cu
priviri furie.
Poi s zici orice n faa lui Rakkim, spuse Colarusso.
Brummel se uit fix la Rakkim.
Chiar aa?
ncearc-i norocul, l ndemn Rakkim.
Brummel se ntoarse spre Colarusso.
Ai auzit de cazul meu de furt i fug? Un derbedeu a terpelit
un inel cu rubin de pe degetul unui om de afaceri, i l-a smuls de pe
deget ziua-n amiaza mare, n mijlocul strzii, i apoi a disprut n
mulime. Am primit cazul, mi-am tcut treaba. Descrierea se
potrivea cu un putan pe care l-am mai arestat de cteva ori nainte.
L-am ridicat chiar a doua zi, zise el, apropiindu-se mai tare, prnd

s emit cldur. i-n dup-amiaza asta aflu c imamul omului de


afaceri are de gnd s-i fac proces biatului dup legea sharia.
Putiul e catolic, Anthony, zise Brummel aruncnd o privire rapid
ctre Rakkim.
Nu se poate, spuse Colarusso.
E adevrat, pufni Brummel, i mai multe capete se ntoarser
spre ei. Crezi c nu tiu cum s-a rezolvat cazul meu?
Ai grij la tensiune, Derrick, zise Colarusso. Stai jos i bea un
pahar de vin.
Nu sunt eu un poliist al legii i ordinii? ntreb Brummel.
Eti un poliist al legii i ordinii.
Nu sunt eu baptist evlavios?
Ct de evlavios se poate, l asigur Colarusso.
Atunci tii c nu vreau s-i gsesc biatului scuze. E un ho i o
haimana, dar n niciun caz nu merit s i se taie mna.
Robele Negre nu pot face aa ceva unui catolic, insist
Colarusso. Nici vorb.
Dac omul de afaceri spune c inteniona s doneze inelul
moscheii lui, s-ar putea s aib ctig de cauz, rosti Rakkim ncet. E
cam tras de pr, dar e o interpretare posibil a statutelor.
Dac Robele Negre pot tr un catolic n tribunalul religios,
atunci pot s trasc pe oricine, zise Brummel, uitndu-se aspru la
Rakkim, i craniul i lucea de la luminile barului. Meserii de tot
rahatul, locuine de tot rahatul, tratament de tot rahatul. Acuma i
legi de tot rahatul? Cretinii nghit multe, dar la un moment dat o s
ne sturm de abuzul sta i atunci s vezi ce se ntmpl.
Nici mie nu-mi place mai mult dect ie, zise Rakkim.
Spune adevrul, confirm Colarusso.
Dac zici tu, Anthony.
Nu e nevoie s zic el, i spun eu, zise Rakkim.
Brummel l plesni pe Rakkim pe spate.

Foarte bine, durule, o s discutm i altdat. i arunc o


privire lui Colarusso. Nu sunt beat, dar sunt pe-aproape. E vremea
s m-ntorc acas i s m descarc cu nevast-mea.
Colarusso i Rakkim se uitar dup Brummel n timp ce acesta se
ndeprta n barul tcut, apoi dintr-odat se auzi din nou glgie,
dup ce Brummel nchise ua n urma lui.
E un poliist bun, dar i urte de moarte pe musulmani.
Probabil i dorete s fi emigrat n Bible Belt cnd a avut ocazia.
Majoritatea negrilor aa au fcut, dar el a rmas aici, s-a gndit
probabil s acorde o ans noului guvern. i eu eram aa pe vremea
aceea, zise Colarusso cu un oftat ce mirosea a struguri prea copi. Tu
erai prea tnr s-i aminteti cum era ara pe-atunci, dar ascult la
mine, era sinistru. Droguri i oameni disperai sprgndu-i capetele
unul altuia din motive pe care nu i le puteau explica. Oamenii
mpotriva oamenilor, negrii mpotriva albilor, i Dumnezeu
mpotriva tuturor sta e un banc de-atunci, dar eu sigur n-am rs
niciodat de el, zise el, ridicnd din umeri. i apoi evreii au distrus
New Yorkul i Washingtonul i toate necazurile noastre de dinainte
au nceput s semene cu o serat din aia unde se servesc sandviciuri
cu somon fume. Am aflat ce nseamn cu adevrat vremurile grele.
Musulmanii erau singurii oameni cu un plan limpede i care puteau
da o mn de ajutor, iar toat lumea era egal n ochii lui Allah. Sau
cel puin aa ziceau, adug el cu privirea mpienjenit. i-n plus
de asta ai votri sunt foarte concentrai pe partea de pedeaps din
crim i pedeaps, i nu accept cu plcere blasfemia. mi place
chestia asta. Vechiul guvern efectiv a pltit un om s se uureze ntrun borcan, s arunce n el un crucifix i s-i fac o poz. Nu te uita
aa la mine, vorbesc serios. L-au pltit ca s fac fotografia aia, i
oamenii au stat la rnd pn n strad ca s se uite la ea. Aa c nu
pot s spun c mi-e teribil de dor de vremurile apuse, dar acum
Robele Negre intr n secia de poliie ca i cum ei ar fi stpnii. i

asta nu e bine, cltin el din cap.


Nu, nu e bine.
M-am uitat ieri la Anthony Jr. Cnd s-a sculat din pat. Cred c
avea vreo douzeci de tieturi pe el. Niciuna prea adnc. Aveau
deja crust pe ele. Le-a dat cu Heal-Qwik. Nemaipomenit spray-ul
la. N-a vrut ns s-mi spun cine l-a tiat. A zis c era personal. Eti
sigur c nu vrei s te spovedeti?
Colarusso i vr un deget n gur i desprinse o bucat de alun
de pe dinii din spate, apoi o arunc pe jos.
Ajut-m numai s-o gsesc pe Sarah.
Orice vrei tu. tii
Colarusso i scoase din hain mobilul. Ascult cu atenie, dnd
din cap.
Eti sigur? ntreb el i apoi i vr mobilul napoi, cu ochii pe
jumtate nchii.
Ce e?
A fost legistul, zise Colarusso, mucndu-i buza de jos.
Aproape c n-a fost niciun pic de snge stropit n camera de zi,
numai ce era scurs pe canapea, aa c am fost sigur c cei doi au fost
omori altundeva i apoi aranjai acolo n poziie, dar legistul mi-a
zis c au fost omori chiar acolo unde i-ai gsit tu. Stropii
arteriali sau cum le zice, asta m-a derutat.
Jetul arterial.
Te pricepi la chestiile astea? ntreb Colarusso, dar nu atept
un rspuns. Cauza morii a fost un cuit nfipt n baza gtului, dar
legistul e de prere c a fost att de puin snge stropit pentru c nu
erau agitai cnd au fost omori. Jetul arterial era minim pentru c
rata btilor inimii nu era deloc ridicat. Au stat pur i simplu acolo
calmi, aezai frumos, ateptnd s fie omori, cltin el din cap.
Dar asta n-are niciun sens. Erau strini n cas strini care au
forat intrarea, e imposibil ca ia doi s nu fi fost speriai. Trebuia s fi

stropit pereii cu snge cnd au fost tiai.


N-a fost dect un singur brbat i cei doi nici nu i-au dat
seama ce se ntmpl.
i-am spus deja, oferul era un tip dur, zise Colarusso,
exasperat, l-am verificat dosarul a fost antrenat. Nu prea-i poi
imagina c un tip ca sta o s fie aa de surprins c nici n-o s se
mite. Chiar dac l-a omort pe el primul, nu crezi c nevast-sa ar fi
avut timp s reacioneze?
Dar ea a stat n continuare acolo. Vreau s zic cine poate ucide
aa de rapid?
Fedainii, zise Rakkim. Un asasin fedain te poate omor att de
rapid c ai fi mort nainte s simi mirosul de snge n gur.
Fedaini? Ca tine?
Nu, nu ca mine.
Colarusso se holb la el, brusc treaz.
M sperii acum, amice.
Rakkim i vzu pe Terry i pe soia lui aranjai pe canapea,
acoperii de snge, cu capetele n poal.
Specializarea de asasini este o unitate mic n cadrul
fedainilor. Dintr-o mie de recrui, cei mai buni dintre cei mai buni
poate unul dintre ei va fi selectat pentru asasini, i poate nici nu
reuete s treac de perioada de instrucie. Eu am avut viteza, dar
n-am fost bun psihologic. E nevoie de o anume detaare.
Tu ai avut inim.
Nu te obosi cutnd amprente, individul sta nu e n nicio
baz de date, dar cnd terminai prelucrarea scenei, a vrea s vd i
eu raportul. n cazul puin probabil c vreun vecin a observat ceva
suspicios, ar fi bine s primesc i eu descrierea.
Asasinul sta crezi c-l poi nvinge?
Nu.
Ai spus c ai viteza.

Rakkim nu rspunse.
OK, n-o s te mai ntreb de asta, zise Colarusso, vrndu-i
mna iar n bolul cu alune i scuturndu-le n mn. Hai s vorbim
despre Anthony Jr. La Super Bowl mi-ai zis c n-o s-l recomanzi
pentru fedaini, iar acum l susii. Ce te-a fcut s te rzgndeti?
Are aptitudini i ceea ce face acum l pune n mai mare
primejdie de moarte dect dac-ar intra la fedaini. Chiar i dac e
respins n primele stadii de instrucie, tot mai bine i-ar fi.
tiu c s-a nhitat cu nite huligani
El e eful huliganilor. El i conduce.
Colarasso continu s scuture alunele.
Eu am fcut ce-am crezut c e mai bine pentru el. tii asta,
spuse Colarusso, evitnd s-l priveasc n ochi. S-l fi vzut cnd
ne-a zis c ai de gnd s-l recomanzi. Nu l-am vzut aa de fericit de
ani de zile.
E puin cam slbatic, dar e biat bun.
i tu ai fost un biat bun pe vremuri, zise Colarusso, azvrlind
alunele pe bar, de unde se rostogolir n toate direciile. i uite cum
ai ajuns.

CAPITOLUL 22
Dup rugciunile de seara trziu
Hristoase, domnule, sta pun pariu c e un record, zise
barmanul catolic, un adolescent cu faa presrat de couri roii
purulente. Chiar c-i place milkshake-ul de cpuni, nu glum.
Darwin vr un pai n pahar.
Mncarea zeilor.
Ce vrea s zic asta?
Faa adolescentului era unsuroas i luminile de neon i scoaser
n relief incandescent buimceala. i rezem coatele de tejghea, un
vljgan cu muchi umflai i cu ochi albatri mruni, care se uitau la
Darwin cu o curiozitate stupid.
Ai o nevast gravid acas, asta e? Ne mai vin din tia
cteodat, tnra mmic are chef s se ndoape cu milkshake i
soiorul d fuga afar s-i aduc.
Darwin lu paharul cu milkshake-ul de cpuni de pe tejghea.
Nu e nicio mmic acas, nu sunt dect eu i poftele mele, dar
mersi de ntrebare.
mpinse o bancnot de cinci dolari ctre biat i-i spuse s
pstreze restul. Darwin ddea baciuri generoase, era ntotdeauna
de o politee perfect i nu arunca niciodat mizerii pe strad.
Ceteanul perfect. Se ndeprt de tejgheaua Dicks Drive-ln
fluiernd o melodie vesel.
Era aproape miezul nopii i pe cer nu se vedea nicio stea. Se
ndrept cu pas lejer spre locul unde-i parcase maina. Ateptase
aproape trei ore n parcarea din faa bisericii, neprsindu-i locul
dect pentru a merge pn la Dicks. Trei ore i patru milkshake-uri
mari de cpuni. Sorbi cu paiul butura dulce. La Dicks se fcea un

milkshake excelent, cu ngheat adevrat i cu buci de fructe. Se


spunea c i burgerii i cartofii lor pai erau buni, dar Darwin evita
carnea i mncarea prjit. Sorbi prin pai, imaginndu-se o viespe
uria cu aripi strvezii i cu ochi plai, o viespe uria cu un ac
negru i curb, ce tria din nectar dulce.
La un cvartal mai ncolo, Aurora Boulevard era nc aglomerat,
dar aceast strad rezidenial era mai linitit, iar casele erau
ntunecate. Era un cartier vechi de muncitori catolici, cu peluze mici
i prginite i maini vechi i uzate n fa. Darwin se strecur pe
scaunul din fa al sedanului lui gri, sorbindu-i n continuare
milkshake-ul de cpuni, cu cerul gurii amorit de la rceal.
Dintre umbrele de sub coroana unui copac de magnolia, Darwin
vedea foarte bine parcarea bisericii, maina lui Rakkim ntre vreo
zece alte vehicule, maini nemarcate i maini ale poliiei. Era o
crcium de poliiti cu vitralii la ferestre oamenii trebuiau s-i
gseasc alinarea pe unde puteau, la urma urmei. Darwin plesci.
Amin. Parcarea era nconjurat cu un gard de srm de trei metri
nlime, avnd deasupra cteva rnduri de srm ghimpat i o
camer video de supraveghere. Lui Darwin ns nu-i psa. Rakkim
va trebui n cele din urm s ias afar, i Dicks era deschis nonstop. Biatul de la tejghea n-avea habar ce nsemna de fapt un
record. Cu unghia degetului mic i scoase o smn de cpun
blocat ntre dini.
Fusese uor s-i urmreasc pe Rakkim i pe poliistul cel gras de
la scena crimei, poliistul mergnd pe autostrad n maina de
serviciu i Rakkim urmndu-l ndeaproape. Darwin i urmrise la
distan, folosindu-se de o rulot mare ca s-i ascund de ei
sedanul nchis la culoare. l vzuse pe Rakkim uitndu-se n oglinda
retrovizoare de cteva ori, dar era sigur c nu fusese observat. Exact
cum i spusese Btrnului, Rakkim fusese tulburat de scena vesel
din cas. Moul ar trebui s-i vad de treaba lui. Darwin ieise din

rndul fedainilor cu cincisprezece ani nainte i de atunci lucrase de


foarte multe ori pentru btrn. Ai zice c dup atta timp ar trebui
s fi nvat s aib ncredere n judecata lui Darwin. Norocul lui c
Darwin nu-i lua asemenea insulte n nume de ru. Mai sorbi o dat
din milkshake. Darwin nu fusese de fa cnd Rakkim intrase n
baia dormitorului principal, dar fusese suficient de aproape. i
vzuse faa. Indivizii de teapa lui Rakkim puteau s suporte fr
efecte vizibile privelitea spectacolului lsat de Darwin n camera de
zi, n schimb chestiile subtile, palma amical, ca de exemplu Marian
goal n cad cu ochii bulbucai Astea i impresionau ntotdeauna
pe tipii tia duri.
i Rakkim era un tip dur. Cu aproximativ o or nainte, Darwin
primise un telefon de la un contact al su de la arhivele
guvernamentale, un tehnician de nivel nalt care putea s treac prin
diferitele sisteme de securitate. Rakkim Epps fusese un recrut fedain
excepional, primul din clasa sa, primise foarte repede comanda
unei echipe de operaiuni n teritoriile mormone. Sarcini
periculoase, raiduri i atacuri-fulger aici, dincolo, peste tot. O
perioad de instrucie, admiterea n personalul cheie al afurisitei de
fore de elit. Doi ani mai trziu fusese evaluat excepional la toate
categoriile cu contactele pe care le avea ar fi putut fi transferat la
comand i control, dar n schimb se oferise voluntar pentru
recunoatere de lung durat, devenind un lupttor din umbr.
Darwin ridicase din sprncene auzind asta, ntrebndu-l pe omul de
contact dac era sigur de aceast informaie.
Lupttorii din umbr se infiltrau n teritoriul inamic pentru mai
multe luni la rnd, devenind parte a populaiei, ageni operativi
solitari sub acoperire, care evitau s omoare. Era cea mai
periculoas slujb din cadrul fedainilor, chiar mai periculoas dect
cea de asasin. Lupttorii din umbr se confruntau nu numai cu
riscul de a fi prini n spatele liniilor inamice, ci i cu pericolul mai

insidios de a fi asimilai de ctre btinai, de a asimila obiceiurile i


trsturile dumanului, o asimilare necesar pentru a funciona pe
teren, dar care n cele din urm i fcea incapabili s se rencadreze
n rndul fedainilor. Erau prea periculoi s fie abandonai, prea
periculoi s fie inui aproape, erau trimii iar i iar n misiuni pn
cnd mureau la datorie. Lupttorii din umbr supravieuiau n
medie doar puin peste doi ani i jumtate de la nceputul primei lor
misiuni, dar Rakkim supravieuise aproape ase ani, fcuse totul, i
cnd i se terminase stagiul plecase de la fedaini. Uluitor. Darwin era
bucuros c nu trebuia s-l omoare pe omul acesta, cel puin nu nc,
bucuros c va avea ocazia mai nti s-l cunoasc mai bine.
Darwin i amestec milkshake-ul de cpuni cu paiul i mai lu
o sorbitur lung, cu ochii pe jumtate nchii. Delicios. Lupttorii
din umbr i asasinii erau specialitile fedain cele mai deosebite,
lupi singuratici trimii de capul lor n misiunile lor secrete.
Lupttorii din umbr erau trimii n Bible Belt sau n teritoriile
mormone ca s evalueze capacitile dumanului i s ajute la
plnuirea unor atacuri viitoare. Asasinii erau folosii strict pentru
misiuni peste ocean, unde doborau lideri politici i financiari,
crend tulburri n timp ce menineau pacea intern. Asasinii erau
limitai prin statut la operaiuni n strintate, lucru specificat foarte
clar n regulamentele federale. Darwin zmbi. Cel puin, aa
funciona n teorie.
i vr mna n buzunar i scoase Cyclops. Era un dispozitiv de
recepie i nregistrare, proiectat s semene cu un portigaret, cu
exteriorul din argint autentic. De fabricaie ruseasc, bineneles.
Ecranul avea grosimea firului de pr, iar camerele de supraveghere
ataate erau de mrimea unui vrf de ac. l deschise i derul
nregistrarea nainte. i marcase prile favorite. Rakkim intrnd n
camera de zi a casei Warriq, apoi ieind, apoi revenind, ca un
roboel virtuos. ncetini nregistrarea, mrind chipul lui Rakkim,

impresionat de felul cum brbatul reuise s-i ignore rapid


dezgustul, aplecndu-se aproape de carne i trecnd direct la
treab. Fusese i va rmne pentru totdeauna un fedain.
Darwin instalase patru camere de supraveghere n cas: n
interiorul uii de la intrare, a uii din spate, una n camera de zi i
una n baia dormitorului principal.
Camerele nregistrau informaiile n mod continuu, apoi le
transmiteau ntr-un impuls rapid la comanda lui. Aproape imposibil
de detectat. Era un sistem bun, dar i avea limitele sale. Se uit la
Rakkim i la poliistul cel gras cum crau fiecare o cutie de carton
afar din cas. Camera de pe ua de la intrare i surprinsese plecnd,
dar nu avea idee ce era n interiorul cutiilor. Alte sisteme puteau
scana prin haine sau carton, puteau determina dac o femeie e
gravid, dar erau mai voluminoase i aveau un semnal electronic
mai puternic, mai uor de interceptat. Darwin prefera metode mai
silenioase. Salv nregistrarea i o privi din nou. Dup felul cum
gfia poliistul cel gras, orice o fi fost n cutiile acelea era greu.
Orice era, era ceva despre care Marian tiuse cu siguran, ceva ce
refuzase s-i spun. Ei bine, bravo ei. i era o laud cu adevrat
sincer.
Btrnul era cu ntr-adevr speriat. Dintre toate misiunile pe care
Darwin le fcuse pentru el, era prima dat cnd simise c Btrnul
era ngrijorat. Cu patru ani n urm. Btrnul l angajase pe Darwin
s omoare un ofier de securitate al armatei, un general de trei stele
aflat pe o traiectorie ascendent dup o sarcin reuit de a
reorganiza arhivele statului. Fusese o misiune dificil. Generalul era
un om excesiv de pedant i de disciplinat, care nu ieea niciodat
din complexul militar i era nconjurat ntotdeauna de propriul
personal de securitate. Btrnul fusese ngrijorat din cauza
generalului, dar nu n asemenea msur. Btrnul nu-i spusese
niciodat lui Darwin de ce voise ca generalul s moar sau de ce

voia ca Sarah s fie inut n via. Dorea s fie gsit i urmrit.


Btrnul se atepta probabil ca fata s-l conduc la ceva, la o
comoar de vreun fel dar, Btrnul era deja mai bogat dect avea
nevoie orice om de pe lumea asta, deci era ceva ce nu era valoros n
sensul concret al cuvntului. Poate nu la ceva, ci la cineva ar fi putut
fata s-l conduc? Lui Darwin nu-i psa cu adevrat; numai slujba
conta, provocarea. Totui, o simpl fat s-l fac pe Btrn s se
repete Nu vreau s fie rnit, Darwin. Nici ea, nici Rakkim. nc
nu. Ei bine, nu te puteai atepta s nu fie curios.
Darwin se ls n jos n scaun nainte s perceap n mod
contient c auzea zgomot de pai apropiindu-se. Folosindu-se de
oglinda lateral a maini, se uit la o tnr pereche plimbndu-se
pe trotuar, inndu-se de mn. Intrar n cercul de lumin de la un
garaj i Darwin observ chipul femeii, o rocat solid i palid cu
urme de ruj pe buze, iar iubitul, un individ cu umerii lsai. Se
oprir, srutndu-se, cu trupurile lipite unul de cellalt. n cele din
urm, se separar i fata urc greoi treptele casei ei, biatul
ndeprtndu-se napoi n direcia de unde veniser. Fata i fcu
semn cu mna de pe verand, dar biatul n-o observ,
ndeprtndu-se grbit, excitat. Darwin se ntoarse la milkshake-ul
lui, aproape gol acum, sorbind la fel demult aer ca lichid, i se gndi
la Marian n acele ultime momente, cum icnea ncercnd s respire,
cum i ieeau bule prin nri.
ntr-un cartier fundamentalist tnra pereche ar fi fost omort cu
pietre pentru destrblare, propriii tai i unchi ar fi aruncat cu
pietre n ei pentru dezonoarea adus familiei. Chiar i modernii
evitau contactul fizic intim n public. Catolicii ns preau s
savureze nzecit aceste provocri. Se ineau de mn, se srutau, i
artau pielea ca s-i vad toat lumea. Acest comportament iptor
era un act de rebeliune, o rzvrtire a crnii, cum spusese un
ayatolah ntr-o predic faimoas. Darwin i termin milkshake-ul i

arunc paharul gol de plastic n punga de gunoi pe care o inea n


main. Lui nu-i psa dac nite catolici fceau sex n mijlocul Marii
Moschei n toiul Ramadanului, sau dac fundamentalitii i ardeau
de vii pe homosexuali i apoi i coceau cartofi pe crbuni. N-avea
nicio importan pentru el, i era sigur c dac exista un Dumnezeu,
nici El nu ddea nicio ceap degerat pe asta.
Fundamentalitii vorbeau mereu de parc Dumnezeu se ofensa
foarte rapid din orice, dar Darwin tia mai bine. Orice Dumnezeu n
stare s creeze aceast porcrie scrboas i nfiortoare de lume nu
putea avea sensibiliti delicate. Nimic nu-l ofensa pe Dumnezeu.
Oricine i deschidea ochii s se uite n jur trebuia s ajung la
concluzia c tot ceea ce tim despre Dumnezeu, singurul lucru de
care putem fi absolut siguri, este c El considera urletele de durere
ale oamenilor o muzic mai dulce dect trilurile privighetorilor.
Darwin zmbi. Probabil i plceau i milkshake-urile de cpuni.
Recruii fedaini erau n mod ostentativ musulmani, fie nscui, fie
convertii, i nici Darwin nu era diferit. Educaia religioas era parte
din instrucie, cu rugciuni rostite de cinci ori pe zi i legile
regimului alimentar respectate cu scrupulozitate. Nu-i fusese de
niciun folos. Evlavia aceasta i ajuta probabil pe cei crora le lipsea
curajul, dar pentru un om ca Darwin, credina era o distragere a
ateniei, dac nu chiar o piedic. Cnd fusese acceptat n rndul
asasinilor, nu mai trebuise s se prefac. Nu existau legi, restricii
sau rugciuni pentru asasini. Erau liberi.
Darwin se juc la Cyclops i-l privi din nou pe Rakkim n baie. i
plcea partea cnd o ridica pe Marian din cad, o lua n brae i o
inea la piept. I se udau hainele i apa din prul ei ud i picura pe
ghete, dar o purta pe brae cu un respect straniu i tandru,
ncercnd s nu se uite la ea. Darwin avea de gnd s foloseasc
exact tandreea asta mpotriva lui. Tandreea asta l va ucide pe
Rakkim.

O apsare de buton i Cyclops descrc ultima or de


supraveghere. Darwin trecu rapid prin film, mprind ecranul n
patru, cte unul pentru fiecare camer ce acum filma n infrarou.
Casa Warriq era tcut i ntunecat, iar cadavrele fuseser scoase
de acolo. Ce pcat. Sperase c persoana din taxiul de dup-amiaz,
cine-o fi fost, se va ntoarce s arunce o privire dup ce plecase
poliia. Fie c era sau nu Sarah, exista totui o legtur. Darwin avea
un instinct pentru chestiile astea. i vr dispozitivul Cyclops napoi
n buzunarul hainei, i zmbi. Poate c Sarah atepta o perioad
cuviincioas de doliu nainte s se ntoarc la cas.
Ua de la pivnia bisericii se deschise brusc i Rakkim i poliistul
cel gras ieir afar, amndoi destul de nesiguri pe picioare.
Darwin era pregtit. l va urmri pe Rakkim i va afla unde locuia
n zilele astea. Oamenii Btrnului supravegheaser clubul Blue
Moon, dar Rakkim nu se apropiase de el. Cretinii. Darwin gsise de
fapt apartamentul lui Rakkim, dar nu mai fusese folosit de mai
multe zile. Rakkim curase orice s-ar fi putut dovedi folositor, dar
lui Darwin i plcuse s fie acolo, s ncerce hainele din dulap, s
stea pe pat, sltnd puin s vad ct de elastic era. Rakkim avea
probabil ascunztori n tot oraul, camere, studiouri, apartamente
amenajate n garaje i nchiriate sub nume false. Rakkim avea o
mulime de trucuri, dar niciunul nu-i va fi de folos n noaptea
aceasta. Darwin nu avea nevoie dect s afle unde-i era baza,
ascunztoarea sigur, n care Rakkim se culca i-i visa visele. O
dat ce Darwin va ti asta, restul se va aranja de la sine.
Darwin l vzu pe Rakkim deschiznd ua mainii, scond una
dintre cutiile de carton i punnd-o n vehiculul poliistului gras.
Fcu apoi acelai lucru cu a doua cutie, iar poliistul gras nu se oferi
deloc s-l ajute. Erau probe ale cazului n cutii? Nu era prea
probabil. Dac ar fi fost probe, ar fi fost puse n maina detectivului
gras nc de la nceput. Interesant. Maina lui Rakkim era furat,

bineneles. Darwin verificase numrul. i atunci de ce stteau


Rakkim i poliistul cel gras n parcare aa, fr treab? Ce ateptau?
Se deschise din nou ua bisericii i nc trei poliiti ieir
mpleticindu-se, chiuind, lundu-se n joac la pumni. Rakkim i
chem la el. Poliistul cel gras interveni i el, vorbind att de tare c
Darwin aproape reui s neleag ce zicea. Cei trei poliiti se
desprir, intr fiecare n mainile de poliie, iar poliistul cel gras
se duse i descuie poarta de securitate. Cei trei poliiti ieir ncet
din parcare, ateptar, cu motorul pornit, mturnd strada cu
farurile.
Oh, chiar c eti un biat iste. Darwin se lsase n scaun s nu fie
vzut de afar; lumina reflectorului de la poart alunec ncet peste
parbriz. Auzi o main trecnd ncet pe lng el, apoi nc una, dar
el rmase pe loc. Reflectorul se ntoarse, n ritm regulat. Auzi
mainile accelernd, arunc o privire rapid peste bord i vzu
lumini roii de poziie la distan. Mainile de poliie erau nirate n
rnd n urma mainii poliistului celui gras, fcnd un ocol la fiecare
col, cercetnd strada dup oricine ar fi putut s-i urmreasc,
asigurndu-se c vor ajunge pe autostrad fr a fi urmrii.
Darwin i porni i el maina, dar nu se obosi s ncerce s-l
urmreasc. Trebuia s recunoasc Rakkim se comporta mereu ca
i cum ar fi urmrit. Un tip dur care tia ct de uor pot fi dobori
chiar i cei mai duri ipi. Puterea umilinei, o micare de autentic
lupttor din umbr. Darwin nu cunoscuse dect doi sau trei
asemenea indivizi; toi erau ipi simpatici pn cnd se schimba
situaia, i atunci, s te pzeti. Ca asasinii. Puteai s-i arunci
oriunde n lume i n zece minute se vor integra perfect, vor deveni
o parte a reliefului uman local. ns era nevoie de un efort s fii
invizibil, i cea mai mic scpare putea fi fatal. n cele din urm,
chiar i cei mai buni lupttori din umbr erau descoperii i ucii. n
afar de Rakkim. Supravieuitorul.

Fr s tie exact de ce, i veni n minte tnrul poliist de la scena


crimei din acea dup-amiaz, lucios i sclipitor ca un bnu nou,
dornic s-i gseasc un apartament i s se mute singur la casa lui.
Ah, s fii tnr din nou! Darwin iei n strad. Avea chef s mai bea
un milkshake de cpuni.

CAPITOLUL 23
nainte de rugciunile din zori de zi
Rakkim se furi afar pe o u lateral din cldirea de birouri pe
jumtate goal, ieind n aerul rece al nopii. Era mbrcat n blugi i
cu o bluz bleumarin de trening, cu gluga tras adnc peste frunte.
Te distrezi deja? Asta l ntrebase asasinul. Un mesaj n snge lsat pe
peretele camerei de zi a lui Marian. Stai numai s te gsesc, jigodie
ordinar, i vedem noi cine se distreaz. Rakkim i spusese lui
Colarusso c n-avea nicio ans mpotriva asasinului, dar nimic nu
era sigur. Nu avea nevoie dect de noroc. Mai mult noroc dect orice
om putea spera s aib.
Sub picioare i scrnir cioburi de sticl spart, iar trotuarul era
crpat i frmiat pe alocuri. Era patru dimineaa i era singur n
Bellytown, cum i spuneau localnicii cartierului drpnat din jurul
pieei vaste n aer liber ce aproviziona cu mncare ntreg oraul. Era
patru dimineaa i era mahmur de la vinul de biseric, cu stomacul
plin de noduri de la furie i oboseal, dar nu voia s doarm de
fiecare dat cnd nchidea ochii, vedea chipul lui Marian n cad, cu
prul plutind n ap. O siren moart, departe de mare. Se ntreb
unde era Sarah, i dac era n siguran. n primul rnd, se ntreba
dac Sarah tia ce anume ncepuse.
Un ziar nglbenit se rostogoli n jos pe strad, purtat de vnt.
Bellytown era slab iluminat, holurile cldirilor baricadate i cu
geamurile acoperite cu scnduri adpostind vagabonzi fr cas,
pensionari fr bani i imigrani din interiorul rii, venii s-i
ncerce norocul n capital. Guvernul discuta de ani de zile despre
cum va drma aceste case, le va rade de pe faa pmntului i va
construi locuine noi, dar vorbele erau singura realizare de pn

acum.
Colarusso l lsase pe Rakkim cu o or nainte pe aleea din
spatele blocului de birouri, l ajutase s-i ncarce ntr-un lift de
serviciu cutiile i apoi se dusese acas. Rakkim dormea ntr-un
birou gol de cnd l chemase Redbeard. Acum nu va mai sta aici mai
mult de o zi sau dou, doar atta timp ct s rsfoiasc jurnalele, i
apoi le va duce la urmtoarea ascunztoare. Prima dat ns, trebuia
s discute cu Harriet.
Asasinul era pe urmele lui i voise ca Rakkim s tie asta. Fie
spera ca Rakkim s intre n panic, fie era pur i simplu prea
arogant s se stpneasc. Arogana i ngduina de sine prea mare
erau pericolele profesionale ale asasinilor. Zdrobirea vieilor
oamenilor i provoca asta. O asemenea putere, ca a lui Dumnezeu,
l golea pe dinuntru chiar i pe cel mai puternic om n cele din
urm, iar asasinii erau slabi prin natura lor, oameni slabi, cu un dar
special. Anunndu-i prezena, asasinul sperase ca Rakkim s-i
piard concentrarea i s fac o greeal. Dar asasinul era cel care
fcuse o greeal, i dac nu realiza asta, era a doua greeal a sa.
Din blocul de apartamente de vizavi auzi muzic muzic veche
din rzboiul de dinaintea ultimului rzboi, muzic de pe vremea
cnd oamenii se atingeau i se mbriau n public. Era probabil un
pensionar decrepit care nu putea dormi sau se sculase s mearg la
baie i i amintise de vremuri mai bune. Muzica ncet, apoi acelai
cntec mai ncepu o dat, i Rakkim i imagin btrnica sau
btrnul care-l asculta mereu i mereu, rechemndu-i n minte cine
tie ce amintiri. Continu s mearg.
Trotuarele se umpleau deja de muncitorii care se ndreptau spre
piaa principal, brbai mbrcai la fel ca el, cu minile n
buzunare i cu igara n gur. Camioane pline de legume huruiau pe
strzi, claxonnd asurzitor, iar aerai devenea greoi de la mirosul de
fructe coapte i legume. Se opri la un Starbucks cu ferestrele jegoase

i cu interiorul aglomerat i zgomotos. Comand un espresso dublu


i un corn cu scorioar. Cteva minute mai trziu, chelneria i
puse comanda pe mas i Rakkim i ddu ase dolari, spunndu-i s
pstreze restul.
Banii artau bine, mcar atta trebuia s recunoti la noul regim.
Abia i amintea cum artau banii vechi, dar tia c erau verzi i
aveau pe ei chipurile unor oameni mori. Noile bancnote erau intens
colorate, un amestec de nuane de albastra, roz i galben, mai mari
dect vechile bancnote. Nu aveau pe ele niciun preedinte mort.
Bancnota de cinci dolari avea imaginea mozaicului uzinei de
armament din Detroit, cea de zece cldirea prbuit Space Needle,
cea de douzeci o imagine a semilunii deasupra ruinelor oraului
New York, cea de cincizeci arta Marea Moschee din capital i pe
cea de o sut era imaginea sfintei Kaaba, marele cub negru din
Mecca, radioactiv pentru urmtorii zece mii de ani.
i bu n grab cafeaua i ncepu s mute din cornul cu
scorioar n timp ce se ndrepta spre u. Nu-i dduse seama ct
i era de foame. i termin cornul i-i linse cu grij degetele. Dup
tot ce se ntmplase, cel puin avea nc obiceiurile unui bun
musulman. Cretinii se strmbau cnd i vedeau pe musulmani
lingndu-i degetele dup ce mncau, considernd asta neigienic i
un semn de proast cretere, dar musulmanii tiau mai bine.
Mncarea era un dar de la Allah, i cine tia care bucic din ea
coninea binecuvntarea Domnului?
O vzu pe Harriet mergnd n faa lui pe trotuar, fcndu-i
drum prin mulime, fornd oamenii s-i fac loc pentru gabaritul ei
enorm. Era ca o terorist n hain lung de blan, o matroan
umflat ca o balen de aizeci de ani, cu prul portocaliu aprins i
brbie lsat care-i tremura la fiecare pas. Se aplec peste o tarab
cu fructe i lu n mn o piersic, aducnd-o la nas ca s aprecieze
mai bine ce calitate avea, apoi o arunc la loc i i continu drumul

cu pai zgomotoi. Vnztorul de fructe i arunc o privire otrvit,


dar nu coment.
Rakkim o urm. Harriet era o creatur a rutinei, fcndu-i turele
regulate prin pia, fiind mereu printre primii clieni ai zilei, ca s
poat alege cele mai bune produse pentru gusturile ei pretenioase.
Faptul c era att de previzibil nu era un pericol pentru ea. Avea
nevoie s fie uor de gsit de potenialii clieni, i-n plus de asta, era
protejat. Rakkim vzu un brbat de cealalt parte a strzii,
mncnd dintr-o pung de castane fierbini, n timp ce se inea dup
ea, o brut ndesat ntr-o hain albastr, cu gulerul ridicat i cu un
chipiu tras n jos pe frunte. Ziceai c era un marinar dar nu era
marinar. Nu avea privirea mijit a celor care lucrau pe apele srate.
O alt gard de corp mergea la doar civa pai n urma lui
Harriet, un individ nalt care se folosea de un baston, dar nu era
chiop; talpa pantofului drept nu avea modelul de uzur pe care l-ar
fi avut la cum l ra dup el, i nu-i rotea oldurile destul. Oamenii
credeau c pentru a juca rolul de chiop nu era necesar dect s ai
un baston mare, dar trebuiau nvate un ntreg set de semne subtile
i omul acesta nu-i dduse silina.
Harriet mai verific i piersicile altui vnztor. Lu una n mn,
i trecu degetul peste ea i o adulmec. Ddu aprobator din cap i
alese mai multe piersici pe care le nmn vnztorului. Dup ce
plti, puse punga de hrtie cu fructele n coul de cumprturi i
travers strada ca s ajung la tarabele mcelarilor musulmani.
Rakkim se duse dup ea n pas de plimbare. Vzu una dintre grzile
de corp schimbndu-i poziia, cel n haina albastr de marinar
simindu-i interesul. O nimerise bine.
Mcelarii lucrau la mesele de tiat, ascuindu-i cuitele aplecai
nainte, zgomot asemntor cu sunetul unor insecte uriae ce
pocneau din mandibule. orurile lor albe erau ptate de snge, i
murmurau ncontinuu n timp ce lucrau, repetnd la infinit numele

lui Dumnezeu. Nu era strict necesar; legea musulman nu pretindea


ca numele lui Dumnezeu s fie rostit dect la momentul uciderii
animalului, dar Robele Negre proclamaser c niciodat nu era prea
des s invoci numele lui Dumnezeu, iar mcelarii se strduiau din
rsputeri s se supun. Mcelarii cretini erau de partea cealalt a
pieei, aproape de lzile de gunoi. Cretinii vindeau carne tiat n
mod necorespunztor, animale omorte prin ocuri electrice, iar
tarabele lor se aflau aproape de vnztorii de pete care vindeau
fructele de mare, pe care nite musulmani pioi nu le-ar atinge
niciodat: crabi, homari, stridii, molute, caracatie.
Bun, Rakkim.
Harriet examina fileurile perfecte, n timp ce mcelarul de la
tarab atepta rbdtor s se hotrasc. Era o atee convins,
dispreuitoare fa de toi credincioii, dar tia c mrfurile cele mai
bune de orice fel erau rezervate doar credincioilor. Art o bucat
mare i frumoas de carne i se rsuci, l mbri stngaci pe
Rakkim, cu haina de blan cald i aburind n aeml umed. Mirosea
a parfum franuzesc de trei sute de dolari uncia.
Ari ca dracu.
Rakkim i pipi blana castanie bogat.
Bizam?
Samur rusesc.
Harriet i ddu mna la o parte, apoi verific dac mai avea la gt
iragul de perle negre. Plti mcelarului pentru carne. Cteva
momente mai trziu se plimba mpreun cu Rakkim pe trotuar, iar
cele dou grzi de corp se ineau dup ei la distan.
Eti gata n sfrit s-mi accepi oferta?
Nu de asta sunt aici.
Prul n crlioni de un portocaliu aprins al lui Harriet era crunt
la rdcin, i obrajii i erau acoperii de fard, dar ochii cenuii erau
foarte inteni.

Nu face pe inabordabilul. Am un director de societate de


sonde de petrol implicat ntr-o disput urt pentru un patent cu un
competitor. Foarte urt. Are o limuzin blindat i protecie armat
douzeci i patru de ore, dar tot face pe el de fric de fiecare dat
cnd iese din cas s mearg la moschee. Faci cu el un contract de
securitate pe doi ani i-i poi cumpra o vil n Hawaii i s i-o
umpli de dansatoare. Presupunnd c supravieuiete, bineneles.
Spune-mi numai un pre.
N-am niciun pre, zise Rakkim, vrndu-i mna n coul ei de
cumprturi.
Evit piersicile i terpeli n schimb o cais. Muc. Era incredibil
de dulce, perfect coapt. Grzile ei de corp erau mai aproape acum,
cel n haina marinreasc prefcndu-se c examineaz o tarab cu
carne de miel.
Harriet le fcu un semn cu mna i grzile de corp se retraser
mai n spate.
Atunci, de ce eti aici?
Rakkim mai muc o dat.
Am o mic problem.
Vrei o mic arm ca s-i rezolvi mica problem? ntreb
Elarriet, cu brbia sltnd. Eu nu m ocup de aa ceva, bineneles,
dar am sursele mele.
Armele sunt supraestimate, zise el, terminndu-i caisa i
aruncnd smburele n an, speriind pescruii ce culegeau prin
gunoaie. Am nevoie de ajutorul tu s gsesc un asasin.
Asta e uor. Lucrez de ambele pri ale baricadei, tii asta.
Rakkim se apropie mai tare de ea.
Un asasin fedain.
Harriet chicoti. Lui Rakkim i se pru c sun ca o cioar sfiat
n buci. Mai muli oameni din jur le aruncar o privire, dar i
ntoarser ochii imediat. Harriet nu se oprise n loc, i haina de

blan i flutura n jurul genunchilor.


tiu c nu sunt prea muli pe pia, zise Rakkim.
Nu e niciunul pe pia. Sunt de douzeci de ani n meseria asta
i nc n-am ntlnit niciodat unul adevrat. Oh, au fost destui careau ncercat s se dea drept asasini fedaini, dar toi s-au dovedit nite
escroci. l btu uor cu mna pe bra, strngndu-l brusc cu degetele
ei groase. Cei adevrai nu atrag atenia asupra lor, nu-i aa?
Rakkim nu rspunse.
Am o grmad de foti soldai n carneelul meu negru, o
mulime de foti poliiti, chiar i cteva foste grzi de corp
prezideniale, dar fedaini tia sunt greu de procurat. Cum am
spus, ai putea s-i scrii propriul cec numai din asta, zise Harriet cu
ochii ngustai. Dar tu eti mai mult dect un simplu fedain. Atta
lucru tiu i eu.
N-am fost asasin.
Orice-ai fi, eti calitate a-ntia, am observat asta nc de prima
dat cnd te-am vzut. Inteligent, tcut, i ai vederea aia de trei sute
aizeci de grade, dar tar s sari n ochi, i toate se combin chiar la
fix, tii? M-am uitat o singur dat la tine i m-am gndit: sta
poate fugi printr-o ploaie torenial ferindu-se de stropi aa de bine
nct nu s-ar uda deloc, zise ea, lingndu-i buzele ridate, vopsite
n portocaliu.
Asasinul sta pe care-l caut eu, poate c nu i-a oferit serviciile
dup ce a plecat de la fedaini. Chiar dac nu l-ai ntlnit direct, sper
c ai dat de semntura lui la unele misiuni. Poate ai avut vreun
client de mare clas, unul foarte bine acoperit, care a fost gsit mort
ntr-o diminea i oamenii ti nici nu i-au dat seama ce se
ntmpl. i se pare familiar?
Harriet se opri lng un vnztor de pete i se uit ndeaproape
la irurile de somoni argintii i pstrvi ptai cu rou, aliniai
frumos pentru inspecie.

Harriet? S-a petrecut vreodat scenariul sta cu vreun client


foarte important?
Nite lapsusuri ocazionale n securitate sunt parte din meserie.
Cnd se ntmpl, pltesc penalizrile pentru eec ctre familie sau
cine-o fi i trec mai departe.
Nu vorbesc de un lapsus n securitate. Nimeni n-a fcut nicio
greeal. Individul pe care-l caut arc fler. Totul e perfect pentru un
minut oamenii ti sunt poate chiar n contact audio cu grzile
clientului, i apoi dintr-odat e linite. Cnd apar ntririle, toat
lumea a murit. Grzile, clientul, toi. Se poate chiar s fie mori n
mod interesant, sau poate nici acum nu i-ai dat seama cum au fost
surprini. i aminteti ceva de genul sta? Sau ceva similar care li sa ntmplat rivalilor ti?
Harriet se uit la el cu atenie.
Dac n-ai fost asasin, atunci ce specializare fedain ai avut? tiu
c n-ai fost genul obinuit.
Am lucrat la spltorie. N-am ntlnit nicio pat pe care s nu
reuesc s-o scot.
Da, sta e un fel de a privi lucrurile, zmbi Harriet.
Se apropie de o tarab de carne buci sclipitoare i lucioase de
carne de vit, oaie i capr. Verific un aranjament de capete de
capr, legnndu-i brbia cu degetul arttor.
Minunate, nu crezi?
Rakkim arunc o privire ctre capete, la ochii i la boturile
cscate. iroaie roz se prelingeau printre cuburile de ghea n care
erau aranjate.
Nu-mi place mncarea care se uit la mine.
Vai de mine, da ce floricic delicat mai eti!
Rakkim vzu bruta n haina de marinar reflectat n bolul de oel
inoxidabil de pe cntarul mcelarului, imaginea individului
distorsionat, cum se mica de pe un picior pe cellalt. Cel cu

bastonul se apropie de ei chioptnd din cealalt parte a strzii.


Cred c bieii ti sunt nelinitii.
I-ai i vzut deja, cltin Harriet din cap. nc i evaluez pe
tia doi. Poate c nu-s ei chiar aa de buni pentru supraveghere,
dar amndoi sunt lupttori de nivel nalt. Tipps, cel nalt cu
bastonul, a fost instructor de lupte de strad la Poliia Congresului.
Grozzet, cel cu haina de marinar, a fost n Forele Speciale. A condus
o echip de atac pentru Robele Negre timp de cinci sau ase ani. Un
adevrat vntor de evrei, dup cte am auzit, cu o rvn i
srguin ca ale unui porc n cutare de trufe. Cred c eu pltesc
totui mai bine sau poate c nu i-a plcut ideea s lucreze pentru
noul mullah, Ibn Azziz.
Sau poate i s-au terminat toi evreii.
Se spune c Oxley a fcut un infarct. Cel puin asta e versiunea
oficial, zise Harriet, fcnd nc un semn din mn. Tu ce-ai auzit?
Redbeard i-a vrt coada pe acolo?
Rakkim rmase cu ochii aintii pe cntar.
Fugrete-i biatul.
Harriet se ntoarse i-l vzu pe Grozzet apropiindu-se.
Nu cred c pot. E cam nevricos.
Sunt ntr-o dispoziie proast, Harriet.
Harriet se ndeprt de el civa pai, nvelindu-se mai strns n
cldura moale i plcut a hainei de samur.
S nceap jocurile, zise ea, cu ochi copilreti.
Tipps era de cealalt parte a strzii. i scosese o rapier din
baston, i se apropia prudent. Grozzet era mai aproape, cu ceva
ascuit sclipindu-i n pumn, fr nicio ncercare de a-i deghiza
inteniile. Chiar c era nevricos. Probabil genul de nevroz provocat
de un regim zdravn de amfetamine. Echipele de atac funcionau cel
mai bine cu ajutorul curajului chimic orice le putea mri fora
fizic i micora inhibiiile morale pentru munca murdar pe care o

fceau.
Eti sigur c vrei asta, Harriet? N-o s-i fie de niciun folos
mori.
Nu-mi sunt de niciun folos nici acum. Nu nc, cel puin.
Oamenii venii att de devreme la cumprturi n pia se
mprtiar, dar nu prea departe, punndu-se la adpost n spatele
tarabelor din apropiere. Voiau s se uite, i tot asta voiau i gardienii
publici din pia, mcelarii i vnztorii de pete, toi aplecndu-se
n fa ca s vad mai bine, murmurnd ntre ei. Nite Robe Negre
stteau ntr-un col cu mtniile lor, cu feele lipsite de orice
expresie, enumernd n linite cele nouzeci i nou de nume ale lui
Dumnezeu.
Rakkim l ntmpin pe Grozzet.
Bun dimineaa.
Grozzet ncetini. Era un brbat masiv, cu gtul gros ca de bivol i
barba neagr i rvit. Ochii i se roteau n cap.
Jidanul sta i face probleme? o ntreb el pe Harriet.
Ai nevoie de confirmare verbal, dup semnalul de cerere de
ajutor? se rsti Harriet. O s trebuiasc s menionez asta oricrui
potenial client.
Eu tocmai plecam, zise Rakkim.
Nu, tu tocmai mureai.
Grozzet se ghemui la pmnt, strngnd n mn un pumnal al
Forelor Speciale.
Niciodat nu mi-a plcut poziia asta de lupt, zise Rakkim.
Adic e o postur acceptabil pentru o operaiune a Robelor Negre,
de njunghiere i fug, dar i pierzi mobilitatea. i ii prea strns
cuitul n mn, dar poate ie nu-i pas.
Csc, i-l urmri pe Tipps cu coada ochiului.
Grozzet zmbi. Avea dini minunai, regulai i albi. Tot restul
figurii i trupului su era grosolan i nengrijit, dar dinii artau ca

scoi din cutie. Rmase cu ochii aintii pe Rakkim n timp ce-i


ajust felul cum inea pumnalul.
Uit-te la mine, Harriet. Dup ce vezi ce-i fac maimuoiului
stuia, o s-mi dublezi rata minim.
Acum mi-ai rnit sentimentele, spuse Rakkim, privindu-l pe
Grozzet cu atenie nu n ochi, ci la colurile ochilor, tiind c acolo va
vedea momentul lansrii atacului. Cred c o s trebuiasc s m
aez pe bordur i s plng un pic
Grozzet se npusti asupra lui, cu pas mic, care era de fapt o
micare destul de bun. O schimbare de vitez le strica ritmul
multor lupttori. Era o micare bun, dar Rakkim era suficient de
rapid s n-aib nevoie s urmreasc micarea minii lui Grozzet
nu trebuia s-i priveasc dect ochii.
Cnd pasul ieit din ritm nu-l dezechilibr pe Rakkim, Grozzet l
atac n for. Rakkim cronometrase totul perfect, nfcnd un cap
de capr i izbindu-l pe Grozzet n fa cu el. Capul de capr, numai
os i coame, i sparse nasul i-i zdrobi dinii din fa. Grozzet se
mpletici, scp pumnalul i apoi se prbui pe trotuar.
Rakkim legna capul de capr de un com striat i se uita la Tipps
care se apropia ncet. Tipps avea i el n mn rapiera, dar Rakkim
nu fcu nimic altceva dect s nvrt ncontinuu capul de capr,
inndu-l de com. De pe degete i se scurgeau pe jos picturi mari de
snge.
Grozzet era ghemuit n poziie fetal pe asfalt, i sngele i iroia
printre cioturile dinilor, nclindu-i barba.
Nu e uor s-i dai seama ce s faci, nu-i aa? i zise Rakkim lui
Tipps. Poate am avut pur i simplu un noroc chior sau poate c
Grozzet nu e chiar aa de bun cum zice toat lumea. Pun pariu c tu
eti mult mai bun.
Tipps ezit, apoi i ridic rapiera la frunte n form de salut i se
trase napoi. Cnd ajunse de cealalt parte a strzii, ncepu s alerge.

Rakkim azvrli capul de capr napoi pe taraba cu ghea. Harriet


se uit dup Tipps cum alerga ocolind tarabele nirate pe strad,
mbrncind oamenii care-i stteau n cale.
ntotdeauna i recunoti pe absolvenii de colegiu sunt destul
de detepi s tie cnd sunt depii, spuse el, netezindu-i prul.
Ah, ce bine, ia uit-te n jur, Rakkim. Sunt vreo treizeci sau patruzeci
de oameni care au vzut spectacolul sta. Pe la prnz cam de zece
ori pe-atta vor auzi despre el. Ci crezi c-o s se hotrasc pe loc
c pur i simplu trebuie s-i fac rost de o gard de corp? E o lume
periculoas, tocmai le-ai dovedit-o. Se uit la Grozzet care se
ndeprta tr, i-i atinse perlele. Credeam c-i va crea mai multe
greuti. A avut recomandri minunate.
Oamenii din jur se agitar, iar cumprtorii se risipir care
ncotro, dornici s-i continue ziua. S le spun prietenilor lor. Exact
cum spusese Harriet. Un mcelar anun n gura mare c
specialitatea zilei era pieptul de pui, la 3,99 dolari livra, i un
muncitor mare ct un urs trecu greoi pe lng ei crnd o jumtate
de vit pe umr. Un camion claxon la captul strzii, i oamenii se
ferir n grab din calea lui. Cele dou Robe Negre rmaser pe loc.
Rakkim se spl pe mini cu furtunul folosit de vnztorii de
pete, frecndu-i palmele cu for n apa aa de rece c-i amorir
degetele.
Omul pe care-l caut, asasinul sta poate c oamenii nu-l
cunosc, dar n-ar putea uita ce-a fcut. Vreau s te interesezi.
Vorbeti de parc-mi dai un ordin.
Consider-l preul colaborrii dintre noi, zise Rakkim,
tergndu-i minile de blugi.
Harriet i mngie gtul. Grozzet ajunse la an nainte s-i
piard cunotina. Harriet se uit la sngele ce se scurgea pe pietrele
de pavaj, formnd un mic vrtej njurai unei frunze rsucite de
salat.

tii c sunt oricnd bucuroas s te ajut. Nu tiu dac se poate


numi o moarte interesant, cum ziceai, dar joia trecut un vntor de
recompense a fost gsit ntr-un apartament din Ballard cu un beior
de mncare chinezeasc vrt prin ochi. sta ar fi stilul asasinului
tu fedain?
Nu Rakkim i nclin capul ntr-o parte. Lucra pentru tine?
Bineneles c nu. tii c eu nu tratez cu personajele alea.
Pe cine cutau?
O mireas fugar, zise Harriet, alegnd o piersic bine coapt
din pung. Totul foarte pe ascuns, ca de obicei, dar am auzit c se
pltesc nite bani foarte frumoi pentru ea i c nu e nicio problem
dac marfa e deteriorat puin n timpul recuperrii.
A avut loc recuperarea?
Nu.
Harriet lu o muctur mare din piersic i sucul i se scurse pe
la colul gurii. Harriet i vr mna cealalt dedesubt s prind
picturile scpate.
Dar, tii cum se spune, i mine e o zi.
Pe cizmele lui Rakkim era snge, dar i acela se va spla. Se uit
la Harriet.
Unde n Ballard s-a gsit cadavrul?

CAPITOLUL 24
Dup rugciunile de dup-amiaz
Rakkim nconjur o dat blocul de apartamente unde i spusese
Harriet c fusese gsit cadavrul, ncercnd s gseasc vreun
vehicul ce nu prea s se potriveasc n zon. Informaiile lui
Harriet erau de obicei de ncredere, dar asta nu nsemna c i ea era
aa. Rakkim nu avea idee dac exista vreo recompens pe capul lui,
dar Harriet ar ti asta i, dei i-ar cumpra poate flori la
nmormntare i ar vrsa lacrimi adevrate, afacerile rmneau
afaceri. Rakkim parc n spatele cldirii. Courile de gunoaie erau
arhipline, mutele roiau zumzind n jurul resturilor putrede de
mncare i al cutiilor ude de pizza. O briz rcoroas alung
momentan mutele, dar se ntoarser. n curnd va ploua.
Ballard era o parte mai veche i mai prginit, un amestec de
muncitori catolici i musulmani czui n pcat. Chiar i moscheile
preau triste i neglijate, cu pereii exteriori crpai i prfuii, i
chemarea la rugciune, care tocmai se terminase, fusese o
nregistrare, i nc nu una bun, vocea muezinului auzindu-se slab
i distorsionat. Oamenii de pe strad erau n majoritate moderni
frni de oboseal i apatici, cu gulerele ridicate mpotriva umezelii.
Monoraiul trecu vjind pe platforma de deasupra stnizii
principale, cu vagoanele sclipitoare ndreptndu-se spre centrul
oraului. Sistemul de monoraiuri era mndria capitalei, un proiect
de mai multe miliarde de dolari iniiat de preedintele Kingsley n
primii ani ai administraiei lui, ce avusese scopul de a arta lumii c
statul musulman era capabil de proiecte tehnologice mree.
Douzeci de ani mai trziu, dei de obicei plin pn la refuz,
monoraiul era n continuare curat, silenios, sigur, ieftin i de

ncredere. Fr niciun graffiti. Asta de cnd nite putani care se


jucaser de-a prinselea n monorai fuseser executai n primul an
de funcionare. Monoraiul funciona cu pierderi uriae, dar costul
exact pentru ora era un secret de stat. Autobuzele erau murdare i
lente, autostrzile erau degradate aproape complet, dar monoraiul
rmsese exact ca n viziunea mrea a preedintelui. Pe Rakkim
nu-l impresion. El fusese n dictaturile din America de Sud unde
strzile erau inundate de apele de canalizare, dar cinematografele
erau nite palate digitale, gratuite pentru toi, cu scaune de piele
moale i fin ca mtasea i sunet simfonic.
Cadavrul vntorului de recompense fusese gsit n
apartamentul 302. Rakkim urc scrile cte dou, inndu-se ct mai
aproape de perete s minimizeze zgomotul. Urc pn la etajul
patru, travers coridorul pn la scrile de pe partea cealalt,
ascultnd. Din apartamente se auzeau sunete de la televizor,
reclame, rsete nregistrate la comedii i buletine de tiri.
ntotdeauna era cte un buletin de tiri de ultim or.
Pe hol se simeau mirosuri de buctrie, un amestec ameitor de
ceap i ceai de ment. Cineva prjea un pui la numrul 409, un
copil cnta fals Rakkim i imagin un brbat venind n curnd
acas de la lucru, urcnd scrile, cu hainele lipicioase de sudoare,
ntrebndu-se dac vor putea vreodat s-i permit o cas a lor. i-l
imagin pe brbat mergnd exact pe holul acesta, mirosul de
mncare din ce n ce mai puternic, oprindu-se n faa uii s asculte
cntecul copilului. Brbatul se va fi ndreptat de spate i-i va netezi
hainele nainte s deschid ua, iar copilul se va arunca n braele
lui. Soia lui l va ntreba ce fel de zi a avut i brbatul va mini, va
spune c a fost bine, c totul a fost foarte bine. O va sruta i-i va
simi transpiraia i adierea de parfum de dup ureche, din mica
sticlu pe care i-o cumprase de ziua ei. Parfumul de seara trecut
se mai simea i acum. Rakkim rmase n faa uii, ascultnd copilul

cntnd, iar acum era alt cntec, i n-avea idee de ct timp sttea
acolo. Cobor ncet treptele ctre etajul trei, verificnd nti casa
scrilor n sus i n jos, zguduit de aceast scpare, de neatenia de
moment.
La etajul trei erau mirosuri diferite. Cineva gtea varz i mirosul
acoperea orice miros de mncare mai gustoas gtit de alii.
Apartamentul 302 era aproape la captul coridorului, imediat dup
o cmru de mturi nchis cu scnduri btute n cuie. Cnd trecu
pe lng 300, auzi un scrit n spatele uii. Rakkim se opri.
Rmase unde era, uitndu-se la gaura cheii, i vzu umbra de sub
u micndu-se ca i cum cineva se ndrepta spre interiorul
ncperii. Rakkim se duse la 302, i aici simi alt miros. Mai ru
dect varza. Ua era ncuiat, dar una dintre balamale fusese
rsucit, i Rakkim fcu ceea ce fcuse i ultimul vizitator. O
mpinse i cuiul ce abia se inea n cadrul uii iei imediat. Intr n
camer. Ferestrele erau larg deschise. Asta mbuntea situaia, dar
nu cu mult.
Sarah fusese aici. Hainele ei erau aruncate pe jos, o rochie cu
floarea-soarelui pe care o purtase la una dintre ntlnirile lor. O
rochie de primvar, dei primvara se terminase de o lun. Deci
era un semn al ncrederii ei. Se bucur s vad distrugerea camerei,
mobila rsturnat, uile sparte de la dulapuri i frigiderul tras la o
parte. Era bine s vad acest vandalism, aceast cercetare turbat
cci asta nsemna c n-o gsiser. O cercetare a camerei nu-i va oferi
nimic, dar cercet totui. Nu lsase nimic de valoare n urm, nimic
ce putea indica unde plecase. i asta era o lecie a lui Redbeard.
Cnd se ntoarse iar n hol, nchise ua din fa i se ndrept spre
scri. La numrul 300 se auzi iar un scrit. Btu la u. Niciun
rspuns. Mai btu o dat.
Deschide sau drm ua.
Cine eti tu, lupul mare i ru? rspunse o voce nbuit.

Rakkim rse.
Deschide numai ua.
Ua se ntredeschise uor. Un btrn ntr-un halat de baie n
dungi se uit la el prin spaiul permis de lanul de siguran dintre
u i ram. Avea o barb epoas i crunt, neras de vreo treipatru zile.
Femeia care a locuit la ua vecin e o prieten de-a mea.
Bravo ie.
Trebuia s treac pe lng ua dumitale ca s ajung la scri.
Cred c ai vzut-o de fiecare dat cnd a plecat. i de fiecare dat
cnd a revenit. Nu cred c se ntmpl multe pe-aici pe care s nu le
vezi.
Nu vreau niciun necaz, domnule.
M cheam Rakkim.
Hennesy.
M lai s intru, domnule Hennesy? Nu vreau s-i fac niciun
ru.
Am mai auzit eu asta i altdat, zise Hennesy, tergndu-i
nasul cu mneca halatului de baie. N-ai dect s intri, oricum o s
faci ce vrei, zise el deschiznd ua, i lsnd lanul de siguran s
cad la podea. Ceilali nemernici nu s-au obosit s se prezinte, aa
c presupun c tu eti cel politicos.
Rakkim nchise ua n urma lui. Covorul era uzat n faa uii, de
unde btrnul supraveghease holul n ultimele cteva secole.
Televizorul de pe peretele din faa canapelei fusese smuls din
suportul lui i ecranul era sfrmat.
Hennesy se duse la o msu de lng fereastr i se aez pe
scaun. i mpreun minile i atept ca Rakkim s se aeze n faa
lui. Pe mas era o ceac de cafea rece, cu fric nchegat. O farfurie
cu resturi de pine prjit lng un borcan deschis cu gem de mure.
i-am spus c nu tiu nimic.

Rakkim vzu c urechea dreapt a lui Hennesy era crestat la


distane egale pe toat lungimea. Marginile erau aproape ran
deschis, cu o crust subire pe deasupra. Cel care fcuse acest lucru
se oprise la mijlocul urechii stngi. Se plictisise, probabil.
Ar trebui s-i pui nite unguent antibiotic.
Hennesy i atinse delicat urechea.
E greeala mea c in o foarfec de croitorie la vedere. Era a
soiei mele
Ar fi gsit ei altceva. Ceva chiar mai ru. Oamenii de genul
sta pun mna mereu pe ce e la ndemn.
Hennesy nchise capacul borcanului de gem i scutur firimiturile
de pe mas pe jos.
Ziceau c e o criminal cutat de poliie. O fugar care a
omort un brbat care a ncercat s o aduc acas. Eu n-am avut
nimic s le spun. N-am nimic s-i spun nici ie.
Nu te cred, domnule Hennesy.
Hennesy sorbi din cafeaua rece.
mi mijesc ochii m uit, i vd moartea peste tot n jurul tu,
domnule. Ai venit aici s m omori? A vrea s tiu.
O iubesc, domnule Hennesy. Oamenii care te-au tiat cu
foarfec ce crezi c i-ar face lui Sarah dac ar gsi-o?
Asta nu-i treaba mea.
Rakkim cltin din cap.
Poate c nu e treaba dumitale, dar i-ai asumat
responsabilitatea pentru ea. Aa eti dumneata. Nu eti singurul
care poate vedea lucruri despre oameni.
Hennesy se juc absent cu o pung de alune cu fistic de pe mas.
Ea mi-a dat astea. Mi-a zis c o cheam Rachel, dar tiam eu c
nu-i aa. Era o fugar. Avea privirea aceea. Aprig. Nepoata mea i-a
prsit soul acum civa ani. i-a luat cei doi copii i-a fugit. Nu pot
mnca alune, zise el sorbind din cafea. mi fac praf digestia dac m

ating de ele, dar i-am fost recunosctor pentru amabilitate. Rakkim


l ls s vorbeasc. Cu ceilali am fcut pe prostul. Le-am spus c naud bine, dar am urechi bune. Hennesy i atinse din nou cartilajul
crestat. Recunosc paii oricrei persoane din blocul sta. Pot s
nchid ochii i tiu dac sunt de-aici sau nu. Cteodat mi doresc s
nu aud aa de bine, adug el, cu glasul spart. I-am auzit urcnd
scrile acum cteva nopi erau trei. Doi au plecat puin mai trziu,
dar unul a rmas, ascuns pe hol. Dup aceea cltin din cap.
Dup aceea, am auzit lucruri pe care a vrea s le uit. Se uit urt la
Rakkim. L-a omort pe omul la, pe vntorul de recompense, dar a
meritat-o. Am stat cu urechea lipit de perete i am auzit fiecare
cuvnt. Ar fi putut fi nepoat-mea acolo, zise el, cu ochii sclipind de
lacrimi nevrsate. i eu am stat pur i simplu s ascult.
A atacat-o?
Am auzit-o luptndu-se cu el. Am auzit-o i n-am fcut nimic.
A fost rnit, domnule Hennesy?
N-am vzut snge pe ea, zise Hennesy, uitndu-se la minile
lui. Nu eram aa un la pe vremuri. Am fost rnit n Btlia de la
Chicago. Se pare c a fost un punct de rscruce n rzboi, dar nu m
ntreba pe mine. Tot ce tiu e c-am fcut pe mortul dou zile pe
Illinois Avenue cu un glon n burt. Papistaii mergeau peste tot,
mpucndu-i pe rnii. Eram tnr atunci, era uor s fii curajos.
Acuma, nu mai merit nici pe dracu.
Rakkim acoperi mna omului cu a lui. Pielea lui Hennesy era ca
hrtia cerat.
De unde ai tiut c nu e rnit?
Am vzut-o trecnd pe lng ua mea. Era grbit. Cine ar
putea s o nvinoveasc?
Da, dar cum ai vzut c n-avea snge pe ea? n timp ce trecea
pe lng vizor n grab?
Hennesy rmase tcut.

Poate acum e momentul s fii curajos. Poate asta e a doua ta


ans.
Am urmrit-o, zise n cele din urm Hennesy. Am mers dup
ea cnd a plecat. Pot s m mic n linite cnd vreau. i dac eti
btrn, oricum nimeni nu te mai bag n seam.
Unde s-a dus?
La monorai, rspunse Hennesy rapid.
Acum era dornic s spun totul ct mai repede ca s nu apuce s
se rzgndeasc. Redbeard spunea ntotdeauna c informaia cel
mai greu de extras era prima.
Cltorea fr bagaje. Mergea ca i cum avea o destinaie clar.
Nu s-a uitat n urma ei nici mcar o dat. Ca i cum nu-i mai psa
sau poate i era fric s se uite. Aproape am pierdut-o n mulime la
staia de monorai. Am intrat n vagonul urmtor exact nainte s se
nchid uile. ntotdeauna am avut noroc n stilul sta. tiu cum
sun, dar sta e adevrul. O dat, de pild
La ce staie s-a dat jos?
Da, numai faptele, nu?
Rakkim i ntlni privirea.
Exact.
E bine. M bucur c nu m abureti cu prostii, spuse Hennesy,
trgndu-se de nas. A cobort pe Orion Street, i m-am dat i eu jos
tot acolo. E marginea Zonei. Ciudat loc unde s fugi.
Unde s-a dus n Zon?
Rakkim tia deja rspunsul, dar trebuia s ntrebe.
La un club de noapte. Cu lumini stridente i muzic dat
tare n tineree eram grozav de bun dansator. ncerc s-mi
amintesc cum se numea. Blue Moon, asta e. Era pe vremuri un
cntec care se numea aa. Tata i-l cnta mamei cnd eram eu mic. A
trecut mult de-atunci ce-i cu tine?
Ai mers dup ea nuntru?

N-a stat mult. Am vzut-o urcnd ntr-un taxi i asta-i tot.


De unde a luat taxiul? Din faa clubului?
Mai jos din strad. Exact n faa cinematografului cu filme
vechi. Rula Rzboiul stelelor. Ador filmul la. L-ai vzut vreodat?
Ct era ora?
Cam zece patruzeci i cinci. Pui ntrebri ncontinuu, nu-i aa?
Ta-ra-ta-ta-ta-ta, ca mitraliera.
Eti sigur c atta era ora?
Mai rula o dat Rzboiul stelelor de la unsprezece, aa c am
avut timp s-mi cumpr un hotdog. i-am spus c am mereu noroc
la lucrurile mrunte, zise btrnul, aplecndu-se peste mas. Era
diferit cnd a ieit din clubul la. Dup tot ce se ntmplase n seara
aia, era destul de sigur pe ea pn s se ntmple totul. Doar am
urmrit-o, tiu ce vorbesc. Arta ca orice fat modern obinuit,
ieit n ora s se distreze dar cnd a ieit din club, era pe
punctul de a plnge. Ca i cum toat grozvia aia de noapte o
ajunsese n sfrit din urm. Te simi bine? ntreb el, uitndu-se cu
atenie la Rakkim.
Ce fel de taxi a luat? Un taxi galben? Saladin Transit?
Nu, era o main din aceea neautorizat taxiuri igneti,
cum le ziceam pe vremuri. Era un Ford maro, dar nu i-am vzut
numrul, aa c degeaba m ntrebi.
Rakkim se ridic n picioare.
Mulumesc.
Cei care-au venit s-mi bat la u dup ce i-au gsit amicul
mort zise Hennesy, uitndu-se fix nainte. Cei doi vntori de
recompense, m-au trntit pe scaun, i urtul la cu jacheta de piele a
luat foarfec de croitorie i au nceput s-mi clnne dinii nainte
s m ating. Au rs. Dac-ai auzi rsul la, nu te-ai mai gndi n
viaa ta c mai poi auzi ceva amuzant. Mi-am spus atunci, mi-am
promis c n-o s le spun nimic.

Ai pstrat secretul pentru Sarah, domnule Hennesy. Nu ai de


ce s-i fie ruine.
Am ascultat cum a atacat-o pe fata aia i n-am fcut nimic, zise
Hennesy, uitndu-se fix nainte. N-am btut n perete i n-am tras
alarma de incendiu. Am stat numai i-am ascultat.
N-ai trdat-o dup aceea. I-ai lsat s te taie, dar n-ai trdat-o.
Hennesy pipi punga cu fistic.
Cnd o gseti spune-i c-mi pare ru.

CAPITOLUL 25
Rugciunile de dup apusul soarelui
sta mi se pare mai scump dect mi pot eu permite, domnule
Conklin, zise tnrul poliist frumuel, uitndu-se n jur n camera
de zi a apartamentului. Sunt sigur c eti un agent imobiliar grozav,
nu zic c nu, dar probabil nu tii ct aduce acas un simplu poliist
de patrul.
Aiurea, domnule ofier Hanson, replic Darwin. Dac vrei
Dac vreau ce?
Poi. Dac vrei, poi.
Hanson i scrpin barba blond i rar.
Asta n-am mai auzit-o. M rog, ct triete omul nva.
Darwin ncuviin.
N-a fi putut-o zice mai bine nici eu.
Hanson se roti prin camera de zi goal cu pantofii lui mari, negri
i lucioi. Trase de centur, ajustndu-i pistolul la bru. Tocmai i
terminase tura, i pe faa lunguia i se citea oboseala, dar era
ncntat la gndul posibilitii de a se muta din camera de la
subsolul casei prinilor lui. Trecu un deget peste polia cminului
pe gaz i observ aplica de argint de pe perete ce indica ncotro era
Mecca.
Este o moschee la cteva minute pe jos de aici i o alimentar
la dou strzi distan, zise Darwin. E un cartier linitit, i buctria
a fost renovat recent. Optzeci i cinci de metri ptrai. Nu e o vil,
dar ar trebui s fie destul de mare pentru tine i fetele alea catolice
pe care ziceai c le preferi.
Hanson se ndrept de spate. Avea ochii vioi ca un celu. Bestii
dezgusttoare.

Cum am spus, ai o moschee n apropiere, dar eti la doar


cincisprezece minute cu maina de Zon. Sunt sigur c eti familiar
cu tentaiile Cartierului Cretin.
Mda dar, m rog, nu n uniform, rnji Hanson, aplecnduse s pipie covorul albastru mios. sta e chiar frumos, zise el,
ridicndu-i spre Darwin faa lung, ca de cal. Covorul din camera
mea are firimituri de biscuii n el de dinainte de-a m nate eu. Dar
nu-mi vine s cred c nu cere mai mult pe el, continu el, ridicnduse i tergndu-i palmele de pantaloni.
E un vnztor motivat. Asta nseamn c proprietarul e
nerbdtor s-l vnd. Vrea s se mute n Palm Springs. Zice c s-a
plictisit de-atta ploaie.
Mie-mi place ploaia.
i mie. Cur toate lucrurile, nu i se pare?
Exact aa. Dup ziua de ieri dup ce-am vzut n casa aia,
avem nevoie de toat curirea pe care Allah binevoiete s ne-o dea,
zise Hanson, prnd dezgustat. Baia e cad sau du?
Amndou.
Hanson cltin din cap.
Acesta e Paradisul.
Va trebui s-i procuri fecioarele singur, dar asta n-ar trebui s
fie o problem pentru un tnr frumos ca tine.
Hanson i arunc o privire ciudat.
M descurc.
i uniforma nu se poate niciodat supraaprecia puterea unei
uniforme asupra femelelor, zmbi Darwin. Ct de curnd ai vrea s
te mui aici?
Ct de curnd posibil.
Hanson i ajust din nou pistolul i se duse la fereastr s verifice
privelitea. Marea Moschee se vedea vag printr-un spaiu dintre
cldirile din jur, i cteva dintre reflectoare sclipeau de pe zidurile

azurii.
Taic-meu ar putea s m ajute cu avansul. i pot s fac un
mprumut de la Asociaia de Credit a Poliitilor.
Uite, vezi?
Dac vrei, nu?
Darwin i fcu cu ochiul.
nvei repede.
Hanson se uit la ceasul de pe mn.
Rugciunile de sear sunt n optsprezece minute. Vrei s mi te
alturi, domnule Conklin?
i art printr-un gest aplica de pe perete.
A fi onorat. Ne putem spla n baie.
Hanson se aez pe covor. i dezleg ireturile i-i scoase
pantofii. i ddu jos osetele i le vr cu grij n pantofi. Aranj
pantofii atent lng perete. i dezbrc haina de uniform i o ag
de clana uii. Cmaa albastr de pe el era ptat de sudoare. Lui
Hanson nu prea s-i pese c Darwin avea nc pe el haina de
costum i pantofii, i sttea pur i simplu uitndu-se la el cu minile
n buzunare. Aveau nc destul timp.
Baia e pe-aici.
Darwin l conduse pe hol, auzindu-l pe Hanson venind n urma
lui. Se opri n faa uii bii, i-i tcu un gest de invitaie nuntru.
Poftim. Intr primul. Eu o s merg dup tine.
Hanson se spl cu grij pe picioare n cad cu bucica de spun
lsat de chiriaul de dinainte. Le mai spl apoi o dat, stropind cu
ap mprejur, i se uit n jur dup un prosop. Dar nu era niciunul.
Darwin i scoase o batist din sacou i o despturi.
Oh, nu m pot terge cu batista asta aa de elegant, domnule
Conklin.
Aiurea, fcu Darwin nmnndu-i-o. Te rog. Nu se poate s-i
oferim rugciunile noastre Domnului ntr-o stare de mizerie, nu-i

aa?
Hanson i tampon picioarele cu batista i apoi o aez la uscat
pe suportul gol de prosoape. Baia era mic, avnd faian roz pe
perei i dale de gresie neagr i alb ca o tabl de ah pe jos.
Hanson i suflec mnecile cmii albastre pn mai sus de coate
i ncepu s-i spuneasc minile i antebraele n chiuveta mare.
Ar fi fost mai uor s-i dea jos cmaa, dar era pudic sau stnjenit
cu Darwin privindu-l din pragul uii.
i ce anume exact ai vzut n casa bietei femei de ieri-sear?
Hanson i limpezi braele groase, rsucindu-le sub ap.
Crede-m, domnule, nu vrei s tii.
De fapt, chiar vreau.
Hanson i arunc o privire rapid.
Nu vreau s vorbesc despre asta.
Lu batista de pe suport i se terse cu ea, mpturindu-o dup
aceea la loc. L-o ntinse lui Darwin.
Nu, mersi.
Nu ai de gnd s te speli?
Te asigur, tnrul meu poliist frumos, c nu ar fi de niciun
folos.
Hanson se ndrept brusc de spate i-i mpinse brbia nainte,
adoptnd o atitudine defensiv.
Ce se-ntmpl aici?
Darwin aplaud.
Tocmai ai pus cea mai important ntrebare filosofic din toate
timpurile. Dei, ca de obicei, ntrebarea e pus mult prea trziu, i
rspunsul nu mai are niciun rost.
Hanson l studie pe Darwin din cap pn-n picioare, i vzu un
agent imobiliar subirel, care aducea a bufni, mbrcat ntr-un
costum cenuiu de firm. Spre meritul tnrului poliist, acesta nu
zmbi. Nu chiar. Mna dreapt i se rezem de patul pistolului, dar

mai mult din reflex dect dintr-o ngrijorarea autentic.


D-te din faa mea, domnule Conklin.
Darwin nu se mic.
Nu e cazul s fii aa de formal.
Hanson fcu un pas nainte.
i-am spus s te dai din faa mea, amice.
Numele meu e Darwin. i o s te omor n seara asta.
Hanson abia apuc s strng patul pistolul mai tare n mn,
cnd Darwin l lovi. Hanson era un brbat de aproape nouzeci de
kilograme, numai muchi, dar lovitura primit i scoase tot aerul din
plmni i-l fcu s se prbueasc pe spate. Hanson se prinse de
suportul perdelei de du cu vrful degetelor, i toate prile mai
delicate i rmaser deschise i fr protecie. Darwin se apropie de
el i-l izbi cu toat fora chiar deasupra plexului solar, fcndu-l s
se prvleasc n cad. Capul lui Hanson se ciocni de interiorul
czii.
Darwin se aez pe marginea czii. Picioarele lui Hanson atrnau
peste margine, deasupra pardoselii alb cu negru. Darwin l trase de
degetul mic de la picior.
Un purcelu
Era o replic scurt, autonom. Darwin se uit la chipul lui
Hanson.
Nu te grbi. Respir uor i rapid. Pref-te c tragi aer printrun pai. Al doilea pumn i-a rupt cele dou coaste inferioare de pe
partea stng. Le-a sfrmat, de fapt. Toate organele interne sunt
pline de achii de os. rapnel n organele vitale. Te umpli de snge.
Deci, cum am spus respir superficial. Uit-te la mine. Rmi cu
mine. Simi un gust ru n gur? Ca de carne putred? Simi?
Hanson glgi un rspuns.
Vezi? i-a fost sfiat ficatul. E uluitor ct de rapid i vine
fierea n gur cnd i explodeaz canalele alimentare. Corpul

uman ce loc dejoac!


D-d-de ce? opti Hanson.
Totdeauna ne ntrebm de ce, nu-i aa? tia suntem noi,
trebuie s tim de ce. Un porc ce-i ateapt rndul la abator vede c i
se taie gtul porcului din faa lui crezi c mcar unul dintre
animalele astea proaste se ntreab de ce? zmbi Darwin ctre
tnrul poliist chipe. E grea povar s fii om, nu crezi?
Hanson ncerc s vorbeasc, gemu, i i schimonosi faa n
fundul czii.
tiu optzeci i apte de feluri de a omor un om cu un singur
pumn. Optzente. Aa dci i apte de puncte de ucidere pe corpul
omenesc, dac lovitura e perfect plasat i administrat cu suficient
for. Nu vreau s m laud; m gndeam ns c te-ar putea
interesa. O s mori n vreo dou ore, dar am vrut s avem puin
timp mpreun naie rar am ocazia s discut despre ceea ce fac. De
asta te-am ntrebat despre scena crimei de la casa Warriq. Voiam s
vd ce impresii i-a lsat.
Hanson i mri ochii.
Darwin se juc iar cu degetele lui de la picioare. Poliistul ar fi
trebuit s-i taie unghiile.
Nu vreau s fiu suprcios, dar n-a aprut niciun cuvnt
despre crime n ziare, niciun reportaj la televizor. E ca i cum nici nu
s-a ntmplat, de fapt.
Darwin i vr degetul arttor n gura deschis a tnrului
poliist, i ndoi degetul ca un crlig n spatele dinilor din fa i-i
repoziion capul ca s-l ajute s respire mai uor. i terse degetul
de cmaa lui Hanson.
Vanitatea e o slbiciune, dar orice om merit s fie mndru de
munca fcut. La sfritul zilei, familia i prietenii nu reprezint
nimic tot ce ai e munca ta. Fiecare crim pe care am comis-o mi-e
nfierat n amintire. Fiecare. i-a putea descrie n detaliu cum i-am

omort, ce expresie aveau pe chip n momentul morii. i-a putea


spune despre cum s-au luptat, ce haine purtau i ce sunete au fcut
sau n-au fcut. i-a putea recita lista ntreag Darwin zmbi i
mngie fruntea tnrului poliist dar nu mai ai aa demult timp.

CAPITOLUL 26
Rugciunile de dup apusul soarelui
Jill Stanton deschise cu telecomanda poarta fermei, iar Rakkim
intr cu maina pe drumul neregulat. ncepuse o burni rece i
Rakkim porni tergtoarele, iar cauciucul tare ls o urm murdar
pe parbriz. Individul de la care furase maina ar fi trebuit s aib
grij mai mare de ea. Probabil nu-i schimba nici uleiul la intervalele
recomandate. Vzu un fulger la distan. De-abia se nserase i norii
blocau stelele, fcnd cerul s par i mai ntunecat. i inu piciorul
apsat pe acceleraie.
i trebuise o zi ntreag s gseasc taximetristul fr autorizaie
care o luase pe Sarah din Zon miercuri noaptea. Vecinul ei,
Hennesy, avusese dreptate, fusese ntr-adevr un Ford, dar verdenchis, nu maro.
Taximetristul recunoscuse fotografia lui Sarah ochii l dduser
de gol dar nu spusese dect: Ct valoreaz asta pentru tine, frate?
De oglinda retrovizoare a mainii oprite cu motorul pornit atrnau
medalioane argintii de protecie, cu Osama i Zarqawi, rsucindu-se
n aer.
Ct, frate?
Rakkim se apropie de ferm i se aprinser luminile. Nu mai
fusese aici dect o singur dat, cu cinci ani nainte, cnd venise
acas n permisie, tulburat, neputnd s doarm. Nimic nu i se
pruse familiar. n afar de Sarah. Sarah l adusese la ferm, fr s-i
spun mcar unde-l ducea, voind s-i fac o surpriz. i
funcionase. Jill Stanton era o femeie simpl i fr pretenii, care
rdea uor, care prsise de bunvoie strlucirea Hollywoodului cu
cincisprezece ani nainte i nu se uitase niciodat napoi. Toi trei

clriser toat dimineaa, apoi fuseser la un picnic pe malul


rului, lenevind la soare i mncnd brnzeturi cu piersici proaspete
i cidru rece.
Sarah i luase lui Jill un interviu pentru Cum a fost, de fapt, ctigat
Occidentul: crearea Statelor Islamice ale Americii prin cucerirea culturii
populare. Un titlu penibil, dup prerea lui Rakkim, dar nu se
plngea dac avea ansa s se ntlneasc n persoan cu Jill Stanton.
Chiar ea, Faa, femeia considerat cea mai frumoas i mai
talentat actri a generaiei ei.
Declaraia de credin a lui Jill Stanton n timpul acceptrii celui
de-al doilea premiu Oscar ar fi fost destul s-i fac pe zeci de
milioane de americani s fie interesai de adevrul islamului, dar Jill
Stanton alesese acelai moment n lumina reflectoarelor
internaionale s-i anune logodna cu Assan Rachman, nainta n
echipa campioan mondial Los Angeles Lakers, considerat n mod
unanim cel mai bun juctor al echipei. Transformarea n celebriti
urmase ca o cascad dup acea noapte a decernrii premiilor Oscar,
i, dup cum descoperise Sarah n documentrile ei, noul cuplu de
cstorii apruse pe cincizeci i apte de coperte de reviste pe
parcursul urmtorilor doi ani. Jill i Rachman erau divorai acum
de optsprezece ani, i trecuse chiar mai mult timp de cnd Jill
aprase ntr-un film, dar rmnea totui o personalitate adorat,
dei foarte retras. Interviul ei cu Sarah fusese unul dintre foarte
puinele pe care le acordase de cnd se retrsese de pe scena public
i Sarah se strduise din rsputeri s nu-i ncalce intimitatea.
Jill iei pe verand cnd se apropie maina lui Rakkim. i fcu
semn cu mna cnd acesta parc i cobor treptele s-l ntmpine.
Unde e? ntreb Rakkim.
Jill i puse minile pe olduri. Avea aproape aizeci de ani, dar
era nc subire i frumoas, radios de sntoas, iar prul lung i
mpletit i era presrat cu doar cteva fire crunte. Purta cizme i

blugi i o cma de piele de culoarea mierii.


i-ai pierdut manierele, Rakkim. Ce pcat!
Rakkim urc treptele i deschise ua cu for.
Sarah!
Jill urc imediat lng el. Mirosea a cai.
Nu-i aici.
Poate era vocea ei de vedet de cinema, sau chipul ei, dar Rakkim
fu convins c spunea adevrul. Nici nu-i trecea prin minte ce-ar fi
putut s-o fac s mint. Jill refuzase oferte de mai multe milioane de
dolari ca s scrie o carte cu dezvluiri indiscrete despre csnicia ei.
Nu fcuse niciodat publicitate vreunui produs i nici nu susinuse
vreun candidat politic. Rakkim nu o ntlnise dect o dat, dar dac
Jill Stanton i-ar spune c o balen alb uria noat pe alee, Rakkim
ar cuta imediat un harpon.
Unde e?
Nu tiu. Hai nuntru.
Jill i strnse braul cu putere i-l conduse n camera de zi. Pereii
ncperii erau acoperii cu lambriuri de pin noduros, pe podele erau
covoare groase de mare valoare i canapele i fotolii moi i
mbietoare. Totul era curat i confortabil.
A plecat de o jumtate de or. i eu sunt ngrijorat pentru ea.
Sun-o.
ntotdeauna i ine telefonul nchis. Mi-a zis c i se poate
descoperi poziia exact folosind celularul. E adevrat?
Rakkim ncuviin.
Sun-o totui.
Lui Jill nu-i plcea s i se spun ce s fac, dar se conform. Un
oaspete, chiar i unul necioplit, are anumite privilegii. ns ea avea
dreptate. Mobilul lui Sarah era nchis.
Ct de multe i-a spus? ntreb Rakkim.
Mi-a spus c lucreaz la ceva periculos. Voia s se asigure c

neleg c-mi asum un risc primind-o aici, zise Jill cu privirea calm
i limpede. I-am spus c nu mi-a mai fost fric de cnd mi-am gsit
credina. i tu, Rakkim? ie i-e fric?
Numai cnd respir.
i totui, eti aici, zmbi Jill. Poi s-o atepi aici.
Rakkim voia s impun puin distan ntre ei. Era dificil s
analizeze situaia cnd femeia sttea att de aproape de el.
Redbeard se folosea de masivitatea lui corporal i de prestana sa
fizic s intimideze, iar Jill i folosea feminitatea n acelai fel.
Rakkim se duse la locul de pe perete ce indica direcia ctre Mecca.
O fotografie de mari dimensiuni a Marii Moschei era atrnat n
direcia precis pe perete. Fotografia fusese fcut la apusul soarelui
n timpul hagealcului, i o mare de credincioi se ntindea n pia,
Kaaba cea neagr, mulimi nenumrate de credincioi prosternai
atini de lumina de aur.
Mi-am fcut pelerinajul acum trei ani, spuse Jill, apropiindu-se de
el. Am gsit o pace cum nici nu pot s-i descriu, Rakkim. ntr-un
fel, faptul c e nc radioactiv face ca trecerea prin ea s fie chiar
mai preioas. Acum cteva luni, doctorul mi-a gsit o tumoare n
snul drept o tumoare micu, nu mai mare de un bob de mac.
Unii pelerini, mai ales dintre cei mai n vrst, prefer s nu fac
nimic. Consider c e un semn al smereniei lor, dar eu
Mai locuiete cineva aici cu dumneata?
Ochii lui Jill scnteiar, cu puterea lor veche de div, i Rakkim i
simi privirea ca pe o palm.
Civa servitori la ferm i familiile lor locuiesc n anexe, dar
sunt aici cu mine de mai muli ani. Habar n-au cine e Sarah i nu au
niciun interes s ntrebe. Sunt buni musulmani. Poi s-i vezi la
rugciunea de la miezul nopii, dac vrei.
Nu cred.
neleg.

Jill i cobor privirea. Era greu s vezi o femeie att de frumoas


fiindu-i mil de el. Jill l atinse uor pe bra i Rakkim simi c i se
ridic tot prul de pe corp.
Poate c Sarah se va ntoarce nainte, zise ea.
Rakkim verific aicea.
Ai cea mai vag idee unde s-a dus? Sunt sigur c i-a zis ceva
nainte s plece.
A zis c se va ntoarce n cteva ore, asta-i tot. M duc s fac
nite ceai.
Rakkim o urm n buctrie.
A luat un taxi?
Sarah a mprumutat maina unui servitor, rspunse Jill,
umplnd un ceainic cu ap i aezndu-l pe sob. Cari e mecanic.
Construiete maini Frankenstein din buci culese din diverse
cimitire de maini. n general merge cu ele numai pe domeniul meu
nu sunt nregistrate. Sarah a insistat s ia una dintre aceste creaii.
N-a vrut s-i provoace probleme n caz c i se ntmpl
ceva.
E prietena mea. Problemele ei sunt i problemele mele.
Era un lucru uor de zis, dar consecinele erau greu de suportat.
Rakkim rmase tcut. Nu avea niciun rost s ncerce s-i explice lui
Jill toate posibilitile. Deasupra chiuvetei era o mic fotografie, cu
doi biei la vrsta adolescenei, amndoi cu cte un Oscar inut n
echilibru pe cap. Amndoi aveau zmbetul ei.
Bieii mei, explic Jill. Ahmed i Nick. Ahmed e director la
Puget Shipping, iar Nick e fedain. Sarah mi-a spus c dumneata nu
mai eti fedain, zise ea, uitndu-se la el.
M-am pensionat. O dat ce devii fedain, rmi pe via fedain.
Rakkim o privi turnnd ap n dou cni de ceramic i apoi cte
un plicule de ceai negru n fiecare.
Zahr?

Rakkim cltin din cap, i lu cana. Buctria era confortabil i


la fel de nepretenioas precum camera de zi, spaioas, curat i
practic, cu oale i cratie atrnate de crlige i un bloc mare n
centru. ntr-un col era o mas simpl de pin alb. Rakkim i le
imagin pe Sarah i pe Jill mncnd omlet cu brnz n acea
diminea, privind rsritul soarelui de peste muni. Apoi splnd
farfuriile i avnd grij de animale, curnd grajdul i bazinul
pentru rae.
Nu i-e dor?
De Hollywood?
Jill nelesese imediat la ce se referea. Probabil se plictisise deja de
cte ori auzise ntrebarea. Un motiv n plus s stea la ferm, s aib
grij de cai, s se duc la mica moschee din ora i s lase restul
lumii s mearg mai departe.
Uneori, rspunse ea, sorbindu-i ceaiul. Dar dumneata? Nu-i
doreti uneori s nu te fi pensionat?
Rakkim zmbi.
Uneori.
Mai am un rol dejucat, dei trebuie s recunosc c nu sunt prea
ncntat de el, zise Jill, privindu-l prin aburul ceaiului. Peste cteva
sptmni mi se va decerna un premiu Oscar pentru toat
activitatea. Aa c presupun c se poate concluziona c sunt
desemnat n mod oficial ca o fosil vie.
Doamn, nu e nevoie s pescuieti complimente.
Jill rse.
neleg acum de ce e moart Sarah dup dumneata. Eti ca un
srut dur, spuse ea, jucndu-se cu prul mpletit. Sarah mi-a
povestit att de multe despre dumneata. Simt c te cunosc deja.
Asta ar fi o greeal.
O faci s se simt n siguran. i dumneata, i Redbeard, dar
cu el a existat ntotdeauna i un plan ascuns. Poate de aceea am

devenit prietene amndou tim ce nseamn s fii n atenia


public. S fii judecat. S fii folosit. mi amintesc toate fotografiile
acelea cu ea cnd vizita altare i ntlnirile televizate cu
preedintele. Sarah Dougan, copila primului mare martir al
naiunii
Redbeard i-a pus capt cnd Sarah avea ase ani. Gata cu
fotografiile. Gata cu reportajele de la tirile de sear. Era ngrijorat
pentru sigurana ei
Jill pufni.
Redbeard i-a pus capt pentru c nu mai avea nevoie de ea n
lumina reflectoarelor. i servise deja scopul, zise ea i se duse la
fotografia fiilor ei. Nick e mezinul. Tatl lui a fost foarte mndru de
el cnd a devenit fedain, dar eu sunt mam. Eu am fost ngrijorat.
E bine?
Jill ncuviin, privind n continuare fotografia, cei doi biei att
de tineri i veseli, stnd cu statuetele Oscar pe cap, cu ochii cruci
pentru poz.
Au trecut aisprezece ani de cnd a depus Nick jurmntul. Na avut dect nite cicatrice i zgrieturi. Are post la Chicago. Trei
soii. Zece copii. E colonel fedain Puse cu grij fotografia la loc
deasupra chiuvetei, trecndu-i degetul de-a lungul ramei. Sunt
mndr de fiul meu. i slujete patria i pe Allah dar cnd vine la
mine n vizit, nu-l recunosc. Nu e un pcat pentru o mam s nu-i
recunoasc rodul pntecului?
Gardianul verific actele lui Sarah, micndu-i buzele n timp ce
citea.
Strngi bani?
Pentru Societatea Islamic de Benevolen Unificatoare, exact
cum scrie acolo.
Gardianul era lovit de vntul i ploaia care treceau prin geamul
deschis al mainii ei. Uniforma sa verde arta nou-nou, dar

gulerul se pleotea din cauza umezelii. Se uit la maina ponosit pe


care o conducea Sarah.
Ai primit permisiunea s mergi din u-n u, sor?
Cererea de donaii este tot att de mult responsabilitatea unui
bun musulman ct oferirea de donaii, zise Sarah cu evlavie. Sunt
sigur c tii asta.
Chadorul pe care-l mprumutase de la Jill avea o culoare albastr
intens care-i punea n valoare ochii.
Gardianul i scrpin faa buhit cu crdul, scond un sunet ca
de mirghel. Era un individ nalt i masiv, cu ochi lncezi, i un
sandvici pe jumtate mncat l atepta pe mas n gheret.
Am avut o problem aici la nceputul sptmnii. O situaie.
O femeie a fost omort. Doi servitori de-ai ei au fost i ei mcelrii
cu ea.
Sunt sigur c e un cartier sigur acum, domnule gardian. La
urma urmei eti dumneata aici, la datorie.
Gardianul i muc buza.
Trebuie s fiu atent pe cine las s intre. S-ar putea s am
necazuri.
Art eu ca o persoan care provoac necazuri, domnule
gardian? Iar gardianul se uit la ea cu atenie, lundu-i ntrebarea n
serios. Asta e un cartier cucernic, continu Sarah. E trecut de ora
cinei. Fraii i surorile vor fi bucuroi s aib ocazia s-i satisfac
obligaiile din confortul propriilor case. Ce poate fi ru n asta?
nu tiu, sor.
Sarah i nclin capul, apoi l binecuvnt.
Atunci ridic bariera, domnule gardian.
Gardianul se trase napoi, mpiedicndu-se, i murmur i el o
binecuvntare.
Sarah conduse mai departe.
Cnd Sarah a sosit la ferm cum prea?

Am primit un telefon de la ea la trei noaptea. N-am mai vorbit


de peste un an, dar i-am recunoscut imediat vocea. i m trezesc
uor chiar dac n-ar fi fost miezul nopii, tot mi-a fi dat seama c
era tulburat. Mi-a zis c e la o staie de benzin la aproximativ opt
kilometri de-aici. M proteja din nou. n felul sta omul care a lsato din main nu tia unde mergea. Am stat de vorb pn n zori de
zi, zise Jill, ascultnd picturile de ploaie pe acoperi. Era foarte
suprat.
Era rnit?
Mi-a zis c a omort un om cu cteva ore nainte. Asta
conteaz?
Nu.
Jill cltin din cap. O dat fedain, rmi pe via fedain. Nici nu
era nevoie s spun asta cu voce tare.
Sarah s-a dus la culcare dup rugciunile din zori de zi i a
dormit pn trziu. Am mers clare a doua zi dimineaa, fr s
vorbim, pur i simplu bucurndu-ne de ziua aceea. A prut s se
simt mai bine. Apoi s-a dus pentru cteva ore i cnd s-a ntors
era ntr-o stare mai proast dect n prima noapte cnd a venit aici.
Sarah e puternic, dar cnd s-a ntors, nu s-a putut opri din plns.
A-vrut s plece. Mi-a zis c oricine e aproape de ea e n pericol
Unde s-a dus vineri?
Vocea lui Rakkim era att de joas, nct nici nu l-ar fi auzit, ns
Rakkim se apropiase de ea, suficient de aproape s simt din nou
mirosul de cai.
Nu tiu. Mi-a zis c o prieten veche de-a ei o prieten
drag, a fost omort i se nvinovea pe ea nsi Jill tresri cnd
Rakkim sri n picioare, rsturnnd scaunul. Rakkim! Unde pleci?

CAPITOLUL 27
nainte de rugciunile de seara trziu
Scuz-m, domnule poliist Hanson
Darwin i vr cu grij o mn pe sub tnrul poliist chipe i-i
scoase din pantaloni legitimaia cu insigna. O deschise.
William Hanson. mi place. William. Un nume bun, american,
ca o friptur cu cartofi. ncntat de cunotin. Pun pariu c i se
spune Bill, nu-i aa? Sau Willy poate? Asta-mi place mai mult. Willy.
Sun prietenos. Nevinovat. Te consideri nevinovat, Willy?
Majoritatea oamenilor aa se consider, rse Darwin, auzindu-se cu
ecouri n baia faianat, punndu-i insigna i legitimaia n propriul
buzunar. Un om ca mine eu n-am nicio iluzie.
Mna dreapt a lui Hanson se apropia centimetru cu centimetru
de pistolul ce atrna pe jumtate afar din toc.
Ei, ia uit-te la tine. Ce poliist tenace eti!
Darwin se aplec, scoase pistolul din toc i-l verific.
Era o arm semiautomat de 9 mm, model standard al poliiei, cu
un mner personalizat de identificare. Nu se putea trage cu aceast
arm dect dac amprenta digital a proprietarului nregistrat era
pe trgaci. Pistolul acesta era inutil oricrei persoane n afar de
Hanson. Darwin expulz glonul de pe eav, verific scurt
compartimentul i vr un glon nou.
Vd c-i menii arma n foarte bun stare, domnule poliist. i
vd c-i plac gloanele astea explozive, i ofer o senzaie de
securitate, nu? Pun pariu c n-ai tras ns niciodat cu arma la
datorie. N-am dreptate? Ascult-m pe mine, asta te schimb.
Hanson gemu. Stai s te ajut, zise Darwin i se aplec n cad,
aranjndu-i pistolul n mn. Poftim.

Degetele lui Hanson nconjurar mnerul i atinse trgaciul.


ncerc s ridice pistolul, dar era prea greu pentru el.
Nu te grbi. Ateapt s-i recapei puterile. Continu s
respiri. E o aritmetic groaznic fiecare inhalare i sfie organele
interne i mai tare, tindu-i toate esuturile moi i roz, dar trebuie
s respiri.
Pe fruntea lui Hanson aprur mrgele de transpiraie. O pictur
de sudoare i se scurse n ochi i-l fcu s clipeasc.
Darwin i tampon faa cu batista, un gest straniu de tandru, n
timp ce Hanson l urmrea cu privirea.
Nu te ngrijora, nu am plnuit nimic jenant pentru tine.
Homosexualii, heterosexualii toi facei diverse alegeri, ntr-o
roat a dragostei i a dorinei, spuse el mngindu-i obrazul. Eu
pi, s-i spun drept, brbaii i femeile, toi sunt la fel pentru mine.
Glei de carne. N-ai dect s i le ii pentru tine. Auzi, Willy? rse
el. Poi s iei tu i poria mea.
Hanson se mic puin i ip scurt. Pe gur ncepu s i se scurg
un uvoi de snge.
Stai pe loc. Calm, biete. O s mori destul de curnd; nu e
nevoie s te grbeti. Hai s plvrgim un pic. Aa de rar am
ocazia s vorbesc cu cineva care m cunoate cu adevrat.
Falsitatea i devoreaz sufletul, Willy, dar ce pot s fac?
Darwin privi sngele poliistului prelingndu-se ncet spre
scurgerea czii. Hanson i muc buza, ncercnd s rmn
contient.
Aa vezi, bravo. N-am fcut asta pentru insigna ta, dac asta te
gndeti. E doar c, slujba mea i d un mare grad de frustrare.
Trebuie s te stpneti mereu, s-i controlezi pornirile m face
s m doar capul. Eu sunt un om cu pofte, Willy. Pofte vaste. Pofte
nfiortoare. i nu mi se permite s mi le satisfac. Aa c pe moment
trebuie s m mulumesc cu tine, zmbi el. Nu te superi, nu-i aa?

Hanson strnse mai tare pistolul. Ochii albatri i deveneau


tulburi, dar nu ls pistolul din mn.
Sunt un asasin fedain. Ar trebui s fii onorat s mori de mna
mea. Ai fi putut fi clcat de un autobuz sau s i se sparg o arter n
creier. Te-ai fi putut neca de la o bucat de friptur sau s ai o
reacie alergic la untul de arahide. i-n loc de asta uite unde eti,
zise Darwin, lovind uor dinii din fa ai tnrului, ca i cum ar fi
cntat la un xilofon. Dac poi s te eliberezi de persoana ta pentru o
clip, s treci dincolo de durere, cred c i-ai da seama c mi
datorezi o anume recunotin Poate c i cer ns prea mult.
Hanson ncerc s-i focalizeze privirea. Tnrul poliist se
chinuia s ridice pistolul i Darwin l privea cu atenie. Sngele se
scurgea acum din cad mult mai repede, n priae continue.
Aa aa e bine. Doar un pic mai sus. Hai acum, poi s-o faci.
Apas pe trgaci, Willy. Apas. Apas.
Pistolul tremur violent. Se prbui zngnind n cad. Hanson
respir rapid i superficial.
E dezamgitor, nu-i aa? chicoti Darwin. Bine ai venit n lumea
mea.
Dispozitivul Cyclops i vibr n buzunarul hainei. Fr s se
ridice de pe marginea czii, Darwin i scoase din buzunar cutia de
argint i o deschise.
Mi s fie, ia uit-te la asta! zmbi el, ntorcnd ecranul de
plasm ctre Hanson. sta e interiorul casei Warriq. n direct. E o
imagine de vedere nocturn, de aceea e verde, dar o poi vedea
foarte clar. Asta care a intrat pe ua din fa e Sarah Dougan. i
poart un chador foarte elegant, a vrea s adaug. Hajibul i pune n
eviden trsturile, nu crezi? Salut, Sarah! Spune-i salut lui Sarah,
Willy. Nu?
Ochii lui Hanson erau sticloi.
De ce-ai venit napoi, Sarah? Trebuie s fie ceva foarte

important. Uit-te, spuse Darwin, artnd ecranul. Strmb din nas


din cauza duhorii. Au luat ei cadavrele, dar aroma rmne mai mult
timp.
O privi pe Sarah urcnd scrile i ieind din sfera vizual a
camerei din hol. Trecu pe camera din sufragerie. Canapeaua
ncrustat cu snge uscat, goal acum prnd trist parc, aa cum
par triste lumnrile de petrecere cnd s-au topit aproape cu totul.
Se uit iar la tnrul poliist chipe.
Hanson era pe punctul de a-i pierde cunotina.
Nimic la televizor, nimic n ziare. Ce m-a face dac a ine un
album? se plnse Darwin. Colecionarea de tieturi din ziare este de
prost gust, bineneles, dar totui, nu i se pare c e destul de
meschin din partea lor s nu apar chiar nimic la tiri? Eu, unul, l
nvinuiesc pe detectivul la gras care era cu Rakkim. Cineva ar
trebui s-l nvee pe domnul detectiv Colarusso c n mod corect
trebuie s se acorde credit persoanelor care-l merit. Trebuie s
recunosc, Willy, n momentul sta sunt un tip foarte fericit. M-am
gndit eu c s-ar putea s se ntoarc la cas, i uite-o chiar acolo.
Nimic nu e aa de bine ca atunci cnd se dovedete c ai avut
dreptate. Cea mai bun senzaie de pe lumea asta. Willy? Nu mai
eti deloc amuzant. Vezi tu, vrea ceva din cas. Fii atent, Willy.
Gsete pe ce se axeaz dorinele ei, sta e secretul. ine minte asta.
i-am mprtit o perl de nelepciune.
Degetele lui Hanson tresrir, dar pistolul era la civa centimetri
distan. Ar fi putut fi la fel de bine la kilometri deprtare.
Darwin nchise energic capacul de la Cyclops.
Timpul de plecare. Trebuie s aflu ce anume o intereseaz att
de mult pe draga de Sarah.
Se ridic n picioare i se uit n jos la Hanson. Mna tnrului
poliist se apropiase extrem de puin de pistol. Impresionant.
Darwin i dori s fi avut mai mult timp s stea n compania

frumosului poliist, dar deja ntrziase, i plas cu atenie piciorul


pe abdomenul tnrului, exact peste al treilea nasture al cmii
albastre.
mi dai binecuvntarea ta? Da? Nu?
Darwin aps. Cu exact fora necesar, calibrnd presiunea cu
precizie. iptul lui Hanson rsuna nc n ecouri cnd Darwin era
deja la u.

CAPITOLUL 28
nainte de rugciunile de seara trziu
Sarah se prbui pe fotoliul uzat de piele din biblioteca lui
Marian, lsndu-i capul n mini. Prea obosit s plng, dar destul
de furioas s azvrle de perete toate crile de pe raft. ns nu fcu
asta. Iubea crile i o iubea pe Marian. O iubise. i iubise
limpezimea spiritual, inteligena, rsul timid. Iubise felul cum
rdea cnd turna ceaiul, ca i cum ar fi fost nite fetie jucndu-se
de-a oamenii mari. Marian dispruse acum i o dat cu ea i
jurnalele tatlui ei. Sarah rmase nemicat n ntuneric, n camera
iluminat doar de lumina lunii. Pierderea lui Marian i apsa inima
ca o povar de nesuportat dar furtul jurnalelor era chiar mai
devastator.
i trebuise un an ntreg pn s ajung s se concentreze asupra
lui Richard Warriq, un an de contacte zadarnice cu ali experi din
China, ingineri, seismologi i arhiteci, oameni care lucraser la
proiectul Barajului celor Trei Trectori, majoritatea pensionari acum
sau, ca Warriq, mori demult timp. Sarah cercetase cu grij aceste
surse de informaii, sau pe supravieuitorii lor, verificnd i
reverificndu-le informaiile, abandonndu-le apoi i trecnd la
urmtorul nume de pe list.
n apropiere se auzi glasul unei cucuvele i Sarah se duse la
fereastra bibliotecii s se uite afar. Cucuvelele erau semne rele, dar
luminile de securitate de la casa vecin nu-i dezvluir nimic. Se
plimb nainte i-napoi prin camer, agitat, simind c rafturile
goale din bibliotec i bteau joc de ea.
Fusese relativ uor s alctuiasc lista de nume. Compusese un
program de calculator care s gseasc toi musulmanii americani

care lucraser la baraj, chipurile ca parte a unei lucrri universitare


n care s sublinieze talentul tiinific al credincioilor. Chinezii
pstraser aproape toate aspectele constmeiei pentru cetenii lor,
dar multe cerine de inginerie erau foarte specializate i chinezii
fuseser obligai s recurg la mai multe firme americane. Tatl lui
Marian fusese inginer fractal, musulman devotat care se ntorsese n
repetate rnduri la acest proiect i care prea s fi cltorit n multe
pri ale lumii. Sarah aproape se hotrse s treac la urmtorul
nume cnd Marian menionase c tatl ei fcuse un pelerinaj la
Mecca dup ce-i terminase afacerile n Asia, c se dusese s se
roage n oraul sfnt cu mai puin de o lun nainte s fie devastat
de acea blestemat bomb nuclear. Marian considerase aceast
potrivire o binecuvntare, dar Sarah vzuse o coinciden
ntunecat, fiind convins acum c jurnalele meticulos de
amnunite ale lui Warriq erau cheia descoperirii adevrului din
spatele atacului sionist.
Sarah se uit fix la rafturile goale, fr s tie ce s fac. Evident
c ucigaii Btrnului le luaser cu ei dup ce-i omorser pe
Marian, pe Terry i pe soia lui. Nicio alt carte nu lipsea, numai
jurnalele. Deci Btrnul tia. Ceea ce trebuia s nsemne c teoria lui
Sarah era corect nu? Asta era ceva, nu? Sarah nu simi nicio
plcere la gndul c avusese dreptate. i dorea ca Rakkim s fi fost
la Blue Moon miercuri noaptea. Ea jurase s pstreze secretul, dar
Rakkim inimile lor erau unite. Era gata s-i spun adevrul acum.
n col se auzea ticitul ceasului. Mai erau cteva ore pn la
rugciunile de la miezul nopii, dar pe atunci nu va mai fi aici. Nu
era cazul s-l fac pe gardianul de la poart s-o bnuiasc de ceva.
Prima dat ns ncepu s urce scrile ctre dormitorul lui
Marian. Vecinii i spuseser taximetristului c fusese gsit moart
n cad. Sarah voia s vad locul unde murise Marian, ca s se roage
pentru ea acolo. i datora mcar att.

Scrile erau ntunecoase, iar ploaia btea n ferestre cu atta


violen de parc era cineva afar ncercnd s intre. i simi
picioarele nmuindu-se i, n ciuda bunelor ei intenii, a inteniilor ei
curajoase, cnd se apropie de dormitorul lui Marian, ncetini. Simea
n gt un nod mare ct un pumn i fu copleit brusc de teama c
poliia nu luase cadavrul lui Marian, c spre deosebire de cadavrele
mcelrite ale servitorilor, pe ea o lsaser acolo unde o gsiser, ca
parte a unei necesiti legale complexe. Era un gnd ridicol dar,
stnd n faa uii nchise a lui Marian, abia putea respira.
Deschise ua cu mna tremurnd, dar intr rapid nuntru,
lsnd ua ntredeschis. Redbeard spunea c n momentul spaimei
celei mai mari, cea mai bun soluie era s mergi curajos nainte fr
ezitare. Sarah se opri n centrul dormitorului, cu inima bubuindu-i
n piept, i i ddu seama c era un sfat bun. Dac ar mai fi ateptat
nc un moment cu mna pe clan, s-ar fi rsucit i ar fi luat-o la
goan n jos pe scri, cu chadorul fluturnd.
Trase draperiile la o parte. Vntul sufl cteva frunze n geam i
Sarah se trase napoi, speriat. i zmbi ironic. Dumnezeu i urte
pe fricoi, aa-i spuneau ea i Rakkim n copilrie, ndemnndu-se
unul pe cellalt la nzbtii i neascultare. El avea cu cinci ani mai
mult dect ea, ceea ce prea o eternitate la vrsta aceea, dar Sarah
nu simise niciodat vreo prpastie ntre ei. Dac ar fi simit, tia c
ar fi traversat-o destul de repede.
Prin ua deschis a bii vzu marginea czii. Prea multe umbre.
Intr n baie i se uit la cad. Nu era nimic acolo. Doar puin ap
lng scurgere, prnd neagr n lumina slab. Prosoapele de pe
suporturi erau aezate dezordonat. Nite detalii mrunte ce ar fi
deranjat-o pe Marian. Sarah se duse la ele i le ndrept. Nu avea
curajul s aprind lumina. Se ntoarse n dormitor, simind fluturi n
stomac. Sertarele garderobului erau trase pe jumtate, micile
figurine chinezeti de deasupra erau rsturnate. Poliia se grbise

sau altcineva. Sarah tremur. Da, fusese o idee proast s urce aici.
Auzi sunetul slab al uii de la intrare nchizndu-se. Ar fi putut la
fel de bine s fie un tunet. nghease acum, speriat s fac vreun
pas, s nu fie auzit jos. Ascult, tiind foarte sigur c auzise ceva.
Pentru o clip pru s se opreasc i ploaia, i n momentul acela
Sarah auzi nite pai pe parchetul holului, o oapt de sunet. Sarah
i lsase maina n strad, dar nu venise gardianul de securitate ca
s vad ce fcea. Nu era posibil ca el s se mite aa de silenios.
Auzi iar ploaia, nsoit de rafale de vnt. i scoase chadorul de
pe ea i-i arunc i earfa de pe cap. Pe sub chador purta pantaloni
i un pulover subire de modern. Pentru orice eventualitate. i
aceasta era o lecie a lui Redbeard. Nu lsa niciodat o descriere a ta
s fie corect prea mult timp. Jachete ce se puteau purta pe
amndou prile.
Plrie i fr plrie. Ochelari de soare i fr. Umbrele ce
ascundeau faa. Cnd pleca din micul apartament din Ballard, ieea
ntotdeauna din cas mbrcat ca o modern, apoi se schimba ntrun chador cu prima ocazie. Se schimba apoi iar nainte de a se
ntoarce. i funcionase. Pn cnd o gsiser vntorii de
recompense.
Sarah se mic n tandem cu paii de la parter, cu inima ieindu-i
din piept. Trecu printr-o raz de lun i se lipi imediat de perete
lng u.
Cineva urca scrile.
Sarah cut n jur ceva ce se putea folosi ca arm. Asta. Un ceas
greu de granit de pe noptier. l ridic n mn. Era suficient de
greu s-l loveasc n cap i s-l fac s-i piard cunotina. Abia
respira, toat energia fiindu-i focalizat pe ascultat, filtrnd sunetele
de afar, vntul i ploaia, concentrndu-se pe sunetele pailor ce se
apropiau. Sarah putea izola sunetul fluierului ntr-un concert de
filarmonic, putea deosebi violonitii unul de altul cu ochii nchii.

Exact asta fcea i acum, nu era nimic diferit. Aa-i spunea.


Cineva era n faa uii ntredeschise.
Sarah se lipi de perete, strngnd mai tare n mn ceasul. Era
mai bine s-l atace n timp ce intra, sau s atepte s fie nuntru, cu
spatele la ea?
Ua scri.
Eu sunt, Sarah.
Rakkim! I se azvrli n brae, l srut plngnd n hohote,
pierdut n atingerea trupului lui, a puterii lui, a mirosului pielii
sale. Se ag de el, strngndu-l cu toate puterile, s se conving pe
sine nsi c era chiar el, c nu era un vis, o fest disperat pe care io juca propria minte, l simi strngnd-o i el n brae, ridicnd-o de
pe picioare, acoperindu-i faa de srutri, i fu convins era Rikki.
Se ls prad senzaiei, cu ochii nchii, legnndu-se amndoi
mbriai nici nu-i ddu seama ct timp rmaser aa, singuri
n casa mare i ntunecat. Se poate s fi fost secunde minute
ore, nu avea de unde s tie. l muc uor de gt, mai degrab n
joac dect mnioas.
M-ai speriat.
Poi s ai grij de tine, rse Rakkim.
Sarah nu rdea ns.
Ai ai auzit de vntorul de recompense?
Cnd Rakkim i vzu expresia feei, o strnse iar n brae.
E un lucru bun s-l omori pe un om de genul la, dup
prerea mea, spuse el, strngnd-o i mai tare. Nu te mai gndi la
asta. Nu. Nu va face dect s-i ncetineasc reacia data viitoare.
Nu vreau s existe o dat viitoare.
Sarah simi mna lui Rakkim mngindu-i prul i-i dori s fie
altundeva, ntr-un loc linitit i sigur, cu un emineu. Ploaia btea i
mai tare pe acoperi dect nainte.
Ar trebui s plecm.

Cum m-ai gsit?


Am fost la ferm la Jill. Mi-a zis c tii c Marian a fost
omort. M-am gndit c o s vii napoi aici dup jurnale.
Sarah se uit buimcit la el.
tii despre jurnale?
Sunt la mine. Le-am pus n nite cutii lng pat
Sarah l srut violent.
Hai s plecm de-aici.
Rakkim zmbi.
Autoritar ca totdeauna.
Te ateptai s m fac dulceag i plngcioas dac am ieit de
sub protecia lui Redbeard?
Coborr treptele mpreun, Rakkim puin n fa, cu capul
nclinat uor ntr-o parte. Se opri n faa uii i se uit afar prin
ferestrele laterale. Sarah atept. Rakkim tia ce fcea, de asta era
absolut sigur. Rakkim i puse o mn pe ceafa n timp ce se uita
afar n strad, atingnd-o delicat. Familiaritatea minii sale,
intimitatea dintre ei nu era posesiv, deloc, era o conexiune ce
funciona n ambele direcii.
Maina ta merge bine? ntreb Rakkim.
E o rabl, dar merge foarte bine.
E bine c e rabl, se va potrivi cu jumtate din restul mainilor
de pe strad. Prefer s-o lum pe-a ta i nu pe-a mea. Dac lsm
maina ta aici, ntr-un fel sau altul, cineva va ajunge la Jill.
Sarah deschise ua i ieir amndoi din cas. Sarah nchise apoi
ua i o ncuie. Se uit fix la cheia lui Marian. Marian i-o dduse
ultima dat cnd o vizitase. Vntul i rvi prul, i simi aerul
rcoros al nopii pe pielea capului o uurare dup ngrdirea
earfei. Puse cheia n buzunar, i se opri pe loc. Rakkim era cel care
luase jurnalele, nu ucigaii Btrnului. Btrnul nu le tia valoarea
dac jurnalele aveau vreo valoare. Teoria ei despre Trdarea Sionist

era n continuare numai o teorie.


E vreo problem? ntreb Rakkim.
Nu nicio problem.
Merser prin ploaie la main refuznd s se grbeasc,
ateptnd frecare ca cellalt s o ia la fug. Dar niciunul nu fugi.
Sarah i ddu cheile de la main i intr nuntru, iar Rakkim mai
arunc o ultim privire n jur de verificare.
Ce ciudat, zise Sarah, cnd Rakkim intr n main.
Ce anume?
Sarah i reset ceasul de mn. Acelai rezultat.
Care-i problema?
Nu sunt sigur, zise Sarah, verificndu-i nc o dat ceasul.
Acelai rezultat. Redbeard mi-a dat ceasul sta dup ce mi-a aprut
cartea. Detecteaz o gam larg de dispozitive de urmrire.
Microunde, ultrasonice totul. Era ngrijorat c a putea fi
atacat
E un dispozitiv de urmrire n main?
Dar nu vd cum. Nu era cnd am ajuns aici. Oricine-ar fi vrut
s m atace ar fi trebuit s tie c eram acas la Marian.
Poate n-a vrut s te atace. Poate n-a vrut dect s tie unde eti.
Sarah deschise ua.
Ar trebui s lum maina ta.
Rakkim stinse lumina interioar.
nchide ua.
Dar trebuie s
Rakkim porni maina.
Sarah nchise ua.
Dar nu trebuie s gsim dispozitivul de urmrire?
Nu. Aa e perfect.
Rakkim porni tergtoarele i le privi mergnd nainte i-napoi
pe parbrizul crpat.

Darwin avea obrazul rezemat de palma minii cnd farurile se


apropiar de ghereta gardianului. Scanerul minuscul de pe mas
ncepu s iuie. Ploaia torenial lovea cu violen ghereta,
scurgndu-se pe geamuri ntr-o cortin continu de ap ce
distorsiona vederea. Uitndu-te afar nu vedeai dect o cea vag,
iar de afar nuntru nu se vedea dect aceeai cea vag. Amar i
dulce.
i fcuse semn lui Rakkim s intre cu cincisprezece minute
nainte, cu faa plecat, prefcndu-se c citete un ziar. Maina lui
Sarah trecuse de gheret fr s se opreasc.
Darwin nu vzu dect o licrire a farurilor roii de la spate
pierzndu-se n ploaie. Amndoi erau n main. Darwin reuise s
vad mcar att. i privise prin Cyclops. i vzuse giugiulindu-se n
hol, cei doi porumbei ndrgostii, reunii n sfrit. Darwin
aplaudase efectiv momentul att de tandru, i aplauzele rsunaser
n ecouri n ghereta goal a gardianului. Sarah i dezbrcase
chadorul i era acum mbrcat ca o modern, o femeie modern cu
toate dorinele moderne. Acum vor fi inseparabili. Pn cnd
Darwin va hotr s-i despart.
nc nu tia dac Sarah gsise ceea ce venise s caute, lucru care-l
enerva. l enerva foarte tare. Sarah fusese n dormitorul lui Marian
pentru zece sau cincisprezece minute, unde camera de filmat nu o
prinsese, dar cnd ieise din cas nu ducea nimic cu ea. Nici
Rakkim.
Existaser ns cele dou cutii pe care Rakkim i detectivul cel
gras le scoseser din cas cu cteva zile n urm. Se poate ca dup
ele s fi venit Sarah. Era greu de tiut. Darwin putea s-l ntrebe pe
Btrnul nelept despre asta, dar moul i pzea prea bine
secretele. Ah, ce de mistere Darwin de-abia atepta s afle ce-avea
de fapt de gnd Btrnul. Ceea ce era sigur era c va fi interesant. n
zilele de nceput, Darwin acceptase cteva contracte de la Robele

Negre, dar se plictisise repede de inteniile lor nguste, de


ciondneala lor teologic att de lipsit de bucurie. Chestia cu
fundamentalitii era c n-aveau niciun sim al curiozitii. Nu le
psa dect s hotrasc pe unde s trag linia, s determine care
parte a liniei era neagr i care parte era alb. Corect i greit, bine i
ru Darwin transcendea toate aceste categorii, n ciuda vorbelor
Btrnului mereu legate de Dumnezeu, i el era tot aa. Ei doi erau
unici.
Darwin fluier o melodie vesel n timp ce dezbrca jacheta verde
a gardianului. Era o culoare urt, pe un om urt. Arunc jacheta pe
jos, lng corpul rsucit al gardianului care zcea lng coul de
gunoi, cu gtul frnt. Doi gardieni omori chiar n ghereta asta n
mai puin de o sptmn. Asociaia proprietarilor va trebui s
perceap o tax special ca s acopere costul mrit al proteciei. Era
un gnd amuzant. Moartea aducea ntotdeauna att de multe
surprize. Att de multe consecine neateptate. Un fluture se izbi de
parbrizul unei maini n vitez i imediat dispru orice speran
legat de taifunul din Japonia despre care tot bteau cmpii filosofii.
Unii oameni ar spune c aceast crim nu fusese necesar.
Avusese intenia s-l conving pe gardian s-l lase s treac, s-i
arate cartea de vizit de la compania de asigurri, dar apoi
instinctul preluase controlul. Un prdtor care nu atac nicio prad
nu mai e un prdtor. Dumnezeu l crease pe Darwin ca s-i
gseasc plcerea n actul de a ucide, i Darwin nu avea de gnd s
nege nelepciunea lui Dumnezeu. Darwin zmbi la aceast
blasfemie.
i puse scanerul n buzunar i-i fcu la revedere cu mna
mortului. Nu avu mult de mers pn la maina lui, i scanerul iuia
ncontinuu. Transmitorul prin microunde ataat de maina lui
Sarah funciona corect. Darwin i cronometrase bine aciunile.
Plasase dispozitivul i se rentorsese n gheret exact nainte de a

ajunge Rakkim. Darwin se aez la volanul mainii i porni motorul.


Dac le luai pe toate n consideraie, treaba mergea strun.

CAPITOLUL 29
Dup rugciunile de seara trziu
Sarah se rsuci n scaun i se uit napoi n ntunericul de afar.
E acolo. Raza de urmrire a dispozitivului trebuie s fie de cel
puin opt-nou kilometri ca s fie eficient, zise Rakkim, simindu-i
ngrijorarea, meninndu-i privirea spre drumul din fa, unde
farurile despicau un coridor de lumin prin ntuneric. Dispozitivul
ne d nou un avantaj. tim c e acolo. Acum ne va urmri
oriunde oriunde vrem noi s-l ducem.
Omul sta care a omort-o pe Marian eti sigur c el ne
urmrete?
Rakkim ridic din umeri.
Robele Negre nu folosesc tehnologie aa de sofisticat i vntorii
de recompense nu s-ar obosi cu un dispozitiv de urmrire te-ar fi
luat pur i simplu pe sus. Nu tipul sta e mult mai interesat de ce
vrei s faci dect s te omoare. Sau cel puin nu nc. Nu e
preocupat s te predea oamenilor care l-au angajat. Vrea s tie
unde mergi i cu cine te ntlneti. De-aceea i-a omort pe Marian i
pe ceilali n felul acela. A vrut s tii. S te sperie. S te fac s faci o
prostie.
i a funcionat, nu? A fost o prostie s m duc la Marian acas.
Continuar s mearg prin ploaie n teritoriile slbatice de la
poalele munilor Cascade, o reea de drumuri nguste tiate prin
pdure. O rut pentru contrabanditi i tietori de lemne ilegali, un
ocol periculos pentru vizitatorii din alte state care intrau pe un
drum greit. Rakkim venise pe drumul acesta pe la poalele muntelui
i cnd plecase de la Redbeard cu o sptmn nainte, dar acum
naintase mult mai adnc n teritoriile slbatice. inutul nelegiuit.

Ultimul refugiu pentru nebuni, ratai i cei nemulumii de tot i de


toate, care crcoteau mereu mpotriva guvernului. Cei abandonai.
La numai aizeci de kilometri deprtare de centrul oraului Seattle,
de sediul guvernului, teritoriile slbatice nu erau trecute pe hart,
erau dincolo de Dumnezeu i de oameni.
i nu ne urmrete dect un singur brbat? Un singur brbat a
fcut toate astea?
E un asasin fedain. tia lucreaz ntotdeauna singuri.
Ca tine.
Rakkim i arunc o privire, apoi i ndrept din nou atenia
asupra drumului.
Vreau s zic, nu e dect unul singur i tot aa eti i tu. i
atunci de ce fugi de el?
N-am de gnd s m iau la btaie cu el, dac asta vrei s spui.
OK.
O s-l pclesc.
Am spus OK.
Eti dezamgit? Floarea islamului refuz s se lupte? Cred c
i-a zdruncinat credina. Poi s-l suni pe Redbeard, dac vrei. Zi-i s
trimit ntriri.
Sarah se mut n scaun mai aproape de el, cu faa att de
apropiat de a lui nct Rakkim i simi respiraia.
Omoar-l.
S-l asasinez pe asasin? zmbi Rakkim. i atunci eu ce sunt?
Ar fi trebuit s m contactezi, continu el, incapabil s treac peste
asta. Ar fi trebuit s-mi spui c trebuie s dispari.
Am fcut o promisiune, zise ea, i singurul sunet din main
era ploaia pe capot i zgomotul tergtoarelor. i-a spus Redbeard
despre Btrn? Aa ai tiut la ce lucram?
Redbeard ar prefera s-i doneze ventriculul stng dect s dea
informaii. N-am avut nevoie de ajutorul lui. O dat ce deschizi un

secret, ncepe s se rspndeasc n toate direciile. Nu mai ai cum


s-l opreti dect dac i omori pe toi cei care au cea mai mic
legtur cu el.
Rakkim conducea cu atenie pe drumeagul crpat ici i colo de la
rdcinile pinilor i ale cedrilor de pe marginea drumului care
crescuser necontrolat.
Dai vina pe mine pentru moartea lui Marian? Nu e nevoie, am
fcut-o eu deja.
E suficient vin pentru toat lumea.
Urm o curb abrupt i farurile iluminar pentru o clip un
camion scheletic, ars, din fundul rpei. Rakkim i relax degetele pe
volan, conducnd doar cu vrful degetelor. Maina avea ocurile
distruse, suspensia ca vai de ea era o minune c reuea s se in
pe drum.
Sarah porni nclzirea. i acum tot stricat era. Tot aa i aparatul
de dejivrare a parbrizului.
Rakkim terse condensul de pe interiorul parbrizului cu palma.
Se uit n spate prin oglinda retrovizoare.
M mir c Redbeard n-a pus niciun dispozitiv de urmrire deal lui n ceas.
Oh, a pus. Am fost la un electronist n Zon s-l scoat. Mi-a zis
c era rusesc. Mi-a pltit o mie de dolari pe el. Sunt sigur c
Redbeard tie ce-am fcut, dar n-a zis niciodat nimic.
Am dus memoria calculatorului la o cunotin de-a mea. A
scos fragmente din carte nainte s se termine programul de
autodistrugere, zise el, n timp ce Sarah se uita afar pe geam. tiu
c vrei s crezi c Trdarea Sionist a fost o fraud istoric
monstruoas, dar eu cred c te neli.
i atunci de ce ne urmrete asasinul sta?
Pentru aceleai motive pentru care Robele Negre au trimis
vntorii de recompense dup tine. Redbeard are dumani i tu eti

o moned de schimb. Btrnul e pur i simplu un juctor n plus.


Poate c ai dreptate, spuse Sarah, uitndu-se fix nainte. Dar
simt totui nevoia s citesc toate jurnalele. N-am reuit s trec dect
parial prin volumele relevante. Cu ajutorul tu
Pot s fac s ajungem n Canada, zise Rakkim, cu ochii aintii
asupra drumului. Putem schimba mainile i s scpm de asasin.
n patru sau cinci zile, depinde de vreme i de patrule
Nu fi ridicol.
Rakkim i arunc o privire rapid, apoi se uit iar la drum.
Nu te-ai schimbat din prima zi cnd te-am cunoscut. Aveai
numai cinci ani i deja provocai numai probleme.
Sarah i puse mna pe picior.
Hai s mergem s lum jurnalele. tii c-mi place s citesc n
pat.
Rakkim trase aer adnc n piept simind atingerea ei att de
ndrznea. Se uit din nou n oglinda retrovizoare ca s-i acopere
excitarea.
S ncepem cu nceputul.
Cuvintele ei erau pline de curaj, dar Rakkim i vedea chipul n
lumina interioar din main, tensiunea i oboseala vdite n timp
ce se uita fix la ploaie. Sarah nu fusese nc niciodat aici.
Majoritatea oamenilor din ora nu fuseser aici. Chiar i poliia evita
teritoriile slbatice.
Nu trecuser dect ase luni de cnd o vzuse ultima dat, dar
Sarah arta mbtrnit. Nu era doar oboseala i cearcnele de sub
ochi, era recunoaterea montrilor ce ne pndesc dincolo de lumina
linititoare de acas. Pentru o persoan ca Sarah, care se mndrea cu
logica i cu duritatea ei intelectual, fusese cu siguran un oc s
descopere ct de aprat i de privilegiat i fusese viaa pn
atunci. O prieten ucis din cauza ta i provoca acest lucru.
Uciderea unui om, i faptul c tiai c ai face-o nc o dat i c a

doua oar ar fi mai uor acesta era semnalul de alarm. Sarah


nva. Dac vor supravieui, va fi o persoan mai puternic.
De ce ncetineti? ntreb Sarah.
Rakkim opri farurile, dar ls maina cu motorul pornit n
mijlocul drumului.
Dac nu mergem n Canada, va trebui s-l omorm pe asasin.
O mic movil de beton era tot ce mai rmsese dintr-un
indicator ce anuna pe vremuri zona rezidenial Green Briar, una
dintre numeroasele subdiviziuni construite pentru a oferi locuine
muncitorilor din Seattle. Locuine musulmane la preuri
convenabile ntr-un loc musulman nepngrit. Nu funcionase ns
la Green Briar, cum de altfel nu funcionase la niciunul dintre
proiectele locative din afara oraului. Modernii fugiser de gndul
unei navete la o distan att de mare, speriai de pdurile din jur i
de creterea alarmant a infracionalitii. Astfel c subdiviziunile
czuser toate n ruin i n degradare, cu geamurile crpate,
courile sfrmate, muchi att de gros pe perei c puteai umple o
pern. Se mutaser vagabonzii n ele, fr s le pese c li se tiase
curentul. De fapt, chiar ei ar fi tiat liniile electrice i ar fi dinamitat
evile centrale de ap dac ar fi funcionat. Drumurile de acces n
subdiviziuni fuseser blocate cu zeci de copaci tiai. Green Briar nu
mai exista acum dect n schie uitate demult n arhive.
Nu-mi place locul sta, zise Sarah.
Rakkim aprinse i stinse rapid farurile de dou ori. Atept. Le
mai aprinse pentru o clip.
Ar trebui s plecm, spuse Sarah, uitndu-se n jur. Asasinul
o s ne prind din urm.
Nu, s-a oprit cnd ne-am oprit i noi. Nu vrea s ne prind din
urm. Nu vrea s tim c e n spatele nostru. Vrea s stea exact unde
este, pndindu-ne din umbr. i face plcere s fie aproape, dar
prefer s stea deoparte, inndu-ne vieile n minile lui. E o

senzaie mbttoare pentru el. Mai bun ca sexul. Faptul c ne-am


oprit aici nu-l face s cread c tim c e n urma noastr crede c
pur i simplu suntem prudeni. i ne respect pentru asta. Ar deveni
bnuitor dac ne-am comporta prea ncreztori. Chestia asta o s
fac s i se par cu att mai dulce cnd ne va omor mai trziu.
Vorbeti de parc ai fi n capul lui.
Rakkim i mngie umrul, simindu-i frica prin bluza subire.
Nu o desconsidera din cauza asta. Mintea asasinului era plin de
cioburi de sticl i animale torturate. Rakkim se uit la pdurea
aflat pe cele dou pri ale drumului.
El era omul din ghereta gardianului cnd am plecat. Am
sperat s reuesc s-i vd faa, dar
Am vorbit cu gardianul. Nu prea
Gardianul cu care ai vorbit tu e mort. Asasinul e cel care mi-a
fcut semn cu mna s trec cnd am venit eu, cu faa ascuns dup
un ziar. Eram grbit Nu m-am gndit atunci la asta, dar cnd miai zis c a aprut un dispozitiv de urmrire n main n timp ce tu
erai la Marian n cas, am tiut c nu putea fi dect el la poart. A fi
dat cu maina n gheret n timp ce ieeam, dar avea o barier de
beton n fa.
Dar de ce s-l omoare pe gardian? Ce rost avea?
Rakkim zmbi. Dup tot ce i se ntmplase n ultima sptmn,
Sarah tot nu nelegea cu cine aveau de-a face. Deschise portiera, dar
rmaser n ntuneric. Rakkim desfcuse becul de interior.
M ntorc imediat, zise el. Au venit.
Cine?
i vzu acum i Sarah. Din ploaie apruser trei brbai, ieind
din noapte ca nite fantome. Fantome n haine ude de ln, cu prul
i brbile lungi i nclcite. Fantome narmate cu topoare i macete.
Rakkim le art minile lui goale i iei din main.

CAPITOLUL 30
Dup rugciunile de seara trziu
Ar trebui s merg i eu cu tine, zise Redbeard.
Am nevoie de tine aici, Thomas, i spuse fratele lui, James,
vrnd ultimele rapoarte n geant i ncercnd s nu se grbeasc.
Am nevoie de tine s stai aici i s ai grij de Katherine i de Sarah.
Cea mai bun metod de a le proteja este s fii tu n siguran,
protest Redbeard, care voia s-l scuture s-l fac s neleag. E
periculos n Chicago
Oriunde e periculos.
James mai puse i un radio de mn, medicamente antialergice i
exemplarul su destul de uzat din Sfntul Coran. Soarele strlucea
cu putere prin geamurile blindate ale apartamentului lui Redbeard
de la etajul doi, iluminnd peluza vast a vilei ntr-un verde
extraordinar de intens. James nchise fermoarul de la geant.
n treningul albastru de nailon, James arta exact cum artase la
Olimpiada din Beijing, cu medalia de aur la gt n timp ce-i declara
noua credin n faa camerelor. Una dintre primele personaliti
publice convertite la islam, James avea o coam blond-rocat i
barba rar ca a unui adolescent. Era att de frumos c lui Redbeard
aproape nu-i venea s cread c erau frai. Redbeard era mai solid i
musculos, fiind n echipa de lupte n facultate, i avea o barb mare
i aspr. Era ruca cea urt, dar James nu-l tratase niciodat aa,
iar Redbeard l iubea enorm pentru asta.
Redbeard sttea cu o mn n buzunar, pipind mtniile de
rugciune, clinchetul mrgelelor de chihlimbar fiind nbuit.
Trebuia s-i aminteasc rapid ceva, l frmnta ceva. Mnui mai
rapid mtniile, ncercnd s-i aduc aminte ce anume.

Nu fi aa de trist, frate, zise James. Te face s semeni cu maefripte ia din Bible Belt, zmbi el. N-ai trecut la religia aia demodat,
nu, Thomas?
Redbeard se strmb. El n-avea simul umorului al fratelui su.
Sau charisma lui. Foarte puini oameni o aveau de altfel. James
Dougan era directorul Securitii Statului, dar era la fel demult
politician pe ct ef al serviciilor secrete, musulman moderat,
evlavios, ns practic. n haosul de dup atacul sionist, James fusese
ales de noul preedinte islamic s conduc agenia. Fundamentalitii
se opuseser, dar James i dezarmase cu vorbele lui de duh, cu
popularitatea lui, cu felul att de ingenios i de potrivit de a se
descurca n faa presei. Iar cnd acestea ddeau gre, Redbeard,
mna lui dreapt, era mereu pregtit s intervin. Redbeard avea un
ochi format pentru detalii i avea ferocitatea unui urs brun, fiind
gata s-l mint pe Dumnezeu n fa dac era necesar.
Acum, la doi ani dup ncetarea focului care pusese capt
rzboiului civil, ar fi trebuit s-i srbtoreasc succesul. Securitatea
Statului mpiedicase principalele atacuri teroriste i forase
rmiele rezistenei cretine s se refugieze n Bible Belt.
Libertile civile fuseser reduse, dar dup haosul ce marcase
tranziia de la vechiul regim, nu se auziser dect prea puine
plngeri. Cu excepia fundamentalitilor. Clericii de dreapta
ceruser izgonirea lui James pentru refuzul lui de a permite
omorrea cu pietre a necredincioilor, pretinznd c fraii erau
convertii numai cu numele, neserioi cu doctrina i cu pcatele.
Redbeard voise s contraatace, dar James spusese c probabil
guvernul nu va supravieui unor disensiuni interne att de grave. in plus, era mai bine s-i economiseasc muniia pentru un moment
cu adevrat periculos. Momentul potrivit, Thomas, asta e lecia pe
care trebuie s-o nvei, i spusese el i apoi alungase orice suprare
pe care Redbeard ar fi putut-o simi prin simplul gest de a-i desface

de pe mn ceasul pe care-l primise de la tatl lor i oferindu-i-l lui


Redbeard. Redbeard protestase, dar James l srutase pe amndoi
obrajii i-i spusese c niciun om nu a fost att de binecuvntat ca el,
cnd i se druise un frate att de loial.
Te holbezi la ceas, Thomas. Mai avem cteva minute, nu?
Redbeard ncuviin, incapabil s vorbeasc. Cifrele de pe ecran
erau familiare se gseau n poziii clare, dar orict ar fi ncercat,
nu reuea s-i dea seama ct era ora.
Senatorul Simpson m-a asigurat c are suficiente voturi s
rstoarne ultimul amendament al fundamentalitilor, zise James. E o
treab bun. Ai inut Robele Negre aa de ocupate luptndu-se ntre
ei nct n-au mai putut s-i adune sprijin de nicieri.
Avem alte probleme. Unul dintre agenii mei din San Francisco
n-a mai dat niciun semn de via. Unul dintre oamenii mei cei mai
buni. A observat nite activiti deranjante n sectorul lui, ezit
Redbeard. i cum se apropie i Ramadanul, sunt ngrijorat.
James se apropie de el, micndu-se att de rapid c pru s
traverseze biroul instantaneu un vechi truc sufi pe care Redbeard
nu reuise niciodat s-l nvee.
Mormoni? Sau gti?
Redbeard cltin din cap.
Tocmai asta m deranjeaz. Activitile nu par legate de
niciunul dintre grupurile cu care am avut de-a face pn acum. E o
semntur complet necunoscut. Omul meu mi-a zis c trebuie s
verifice mai adnc, i de-atunci n-am mai auzit nimic de la el. Asta a
fost acum trei zile. i ultima dat cnd am vorbit era ngrijorat. Era
speriat, i sta nu e omul care s se sperie uor.
Agenii de teren sunt ntotdeauna ngrijorai, i cei mai buni
sunt ntotdeauna speriai.
James zmbea din nou, dar Redbeard l cunotea prea bine ca s
cread asta. James se trase de musta, cu o expresie serioas acum.

Ai vreun nume? ntreb el. Vreo int?


Redbeard cltin din cap.
Omul meu nu era nici mcar sigur dac e vreo ameninare. A
zis c simte c sunt prea multe coincidene. Mori accidentale i
dispariii, oameni care se hotrsc din senin s-i dea demisia sau s
se mute, i niciunul dintre juctorii tradiionali nu pare s
beneficieze de pe urma acestei serii de ntmplri. E la fel de
nelinititor ca un scaun liber la cin nu ce se vede, ci ceea ce nu se
vede te face s te gndeti. A vrea s am mai multe s-i spun.
James ddu distrat din cap.
Redbeard se uit uluit la fratele lui.
Ce se ntmpl?
Brusc se auzi sunetul interfonului.
Domnule director? Imediat terminm verificarea mainii
dumneavoastr.
James se duse la fereastr. Prin geamul opac pe dinafar observ
limuzina blindat parcat n fa. Unul dintre oamenii lui de
securitate verifica maina pe dedesubt, cu uniforma mnjit de
praful de pe drum. Altul mergea ncet cu un cine ciobnesc german
n jurul automobilului.
Redbeard veni lng el la geam.
Tu ai tiut c a aprut un juctor nou n ora.
James i rezem minile de pervaz.
Nu e nou, face parte din peisaj de mult vreme. De foarte mult
vreme.
i mie de ce nu mi-ai spus? Uit-te la mine, James.
James se ntoarse spre el.
N-am avut dect bnuieli, dar acum am dovezi, Thomas,
suficiente dovezi, dar nu pot aciona. nc nu. Acum e vremea pentru
pruden. Cnd m ntorc din Chicago, atunci putem face o mutare
mpotriva lui.

Domnule director, maina e gata, se auzi din interfon.


Mai verific-o o dat, se rsti Redbeard ctre interfon, tar s-i ia
ochii de la fratele lui.
Rmaser amndoi la fereastr, uitndu-se la omul cu cinele
care mai nconjur o dat maina ncet. Redbeard simea c-i iuie
capul, ca i cum i-ar fi fost plini de viespi. Nu trebuia dect s-i
aminteasc
Cine e dumanul nostru, James?
O s vorbim cnd m ntorc. Ai ncredere n mine, o s-i spun
tot ce tiu.
Redbeard i muc buza ca s nu spun nimic.
Cum doreti, domnule director.
A trebuit s in secretul numai pentru mine, chiar i fa de
tine. Pur i simplu am crezut c vom avea mai mult timp, zise
James, strngndu-l pe Redbeard de umrul masiv. O s-mi nelegi
reticena cnd o s-i art informaiile pe care le-am obinut. Va
trebui s ne purtm cu mare delicatee.
Stai aici, atunci. Putem ncepe
James cltin din cap.
M ntlnesc cu preedintele la Chicago. Trebuie s vorbesc cu
el personal. mi pare ru, Thomas, zise el, privindu-l cu tristee.
Merg cu tine pn la aeroport.
James i lu geanta.
Vreau s mergi la spital i s atepi cu Katherine.
Dar am crezut c o externeaz pe Sarah azi.
Nenorocita de pneumonie e rezistent a recidivat. Doctorii
vor s-o mai in cteva zile. Spitalul e sigur, dar Katherine are nevoie
de un prieten acolo cu ea.
Redbeard zmbi stnjenit.
De cnd m consider Katherine un prieten?
Ai grij de ele pentru mine, Thomas. Plec acum, rosti el n

interfon, iar apoi form un numr pe mobil. Du-te.


Se uit pe fereastr la dublura lui care iei pe ua din fa a vilei i
se urc n limuzin, cu faa ascuns pe jumtate ntr-un bumuz.
Fraii rmaser unul lng altul la geam, privind limuzina ce
ieea accelernd pe aleea n curbe, apropiindu-se apoi de poarta
care se deschise n faa ei. Chiar i dup ce limuzina se pierduse n
deprtare, cei doi rmaser la geam, ateptndu-se pe jumtate s
vad o explozie de lumin portocalie i un bubuit.
Dubia de livrri ateapt pe peronul de ncrcare, rosti n cele
din urm Redbeard. Omul meu, Mii Ier, te va conduce la aeroport.
James i arunc geanta pe umr, acum nerbdtor.
Auzir o btaie uoar la u, apoi nc dou.
Redbeard se uit prima dat pe vizor i abia apoi descuie ua.
Miller intr direct nuntru, nu atept n prag, i Redbeard tiu.
Miller trecu pe lng el.
Lsai-m s v ajut, domnule director, zise el.
Cu mna dreapt cut ceva n jacheta de un alb impecabil cu
sigla firmei de livrri.
James era n spatele canapelei.
Nu tiu unde mi-am lsat ochelarii de citit.
Redbeard ncerc s se mite, dar i simea corpul plin de ciment.
ncperea rsun de mpucturi i bubuitul lor pru s-l
desprind pe Redbeard din imobilitatea n care era. l atac pe
Miller. Acesta mai trase de cteva ori, iar acum sunetul era nbuit,
Redbeard mpingndu-i arma n piept. Miller fusese cu ei de la bun
nceput, i acum i ntlni rnjetul. Redbeard vzu ochii omului
decupai, nlocuii cu imagini ale trupului lui James zcnd n
monumentul funerar de sub domul Capitoliului. Sarah se inea de
sicriu, dar unde era Katherine?
Stpnul meu v trimite salutri, rosti Miller.
nc o mpuctur, dar Redbeard l prinsese acum de ncheietur

i glonul i rat cu mult inta, lovind peretele. Miller ncerc s-i


elibereze mna i mai trase o dat, iar Redbeard simi cldura i
vzu fumul ieind din eav. Redbeard i frnse ncheietura. Auzi
apoi arma cznd pe covor.
Redbeard l prinse acum de gt pe Miller. Avea genunchi slabi
ceea ce-l costase campionatul naional de lupte, dar avea mini
puternice. Miller se zvrcoli i lovi cu picioarele, dar Redbeard
ignor durerea i sngele ce i se scurgea din rni i continu s
zdrobeasc lent esofagul criminalului.
Thomas, l strig James. Nu-l omor. Trebuie s afli ce are de
spus.
Redbeard privi imaginile plind n ochii lui Miller. Braele i erau
ntinse acum de cele dou pri, tresrind spasmodic, dar Redbeard
continu s-l strng de gt.
Thomas, icni James.
Redbeard l arunc pe Miller pe podea.
Cineva btea la ua biroului.
Redbeard l lu pe James n brae. Treningul fratelui su mirosea
acum a fum, i nailonul albastru era nnegrit pe unde intraser
gloanele. ns nu se vedea deloc snge. Nici mcar o pictur.
Nu te mica, zise Redbeard. O s te facem bine.
James l mngie uor pe obraz.
Ah, Thomas Cine-ar fi bnuit vreodat c tu eti un
optimist?
Redbeard era prbuit peste birou, plngnd, cnd Angelina l
trezi n cele din urm. Se ag de ea lipindu-i faa de carnea ei, iar
Angelina l mngie cu blndee pe pr.
Nu l-am putut salva. Nu mi-am putut salva propriul frate.
Las-m s te ajut s te culci, zise Angelina. Ai febr.
Mi-e fric s dorm.
t.

Angelina l ajut s se ridice.


Dac n-am putut s-mi salvez nici mcar fratele, cum o s pot
s-mi salvez ara?
Angelina l sprijini n timp ce mergeau. Era din ce n ce mai des
aa, n ultima vreme, n delir, bntuit de comaruri i de ndoieli.
Dac James ar fi aici, el ar ti ce s fac. James avea aliai
James avea prieteni. Tu tu eti singura n care pot avea ncredere,
zise el, mpleticindu-se i Angelina aproape czu cu el. Rakkim
m-am bazat pe el i el s-a dus la fedaini.
Tu l-ai fcut s plece, replic Angelina.
Eu ar fi trebuit s mor n ziua aceea, nu James.
Cine eti tu, Dumnezeu? Atunci nu pune la ndoial ceea ce El
a fcut s se ntmple.
Redbeard se desprinse de ea. Se credea soia lui s-i vorbeasc
aa? Merse mai departe singur, cu capul plecat, att de istovit nct
pn i mduva oaselor l durea. Aproape c nu dormise n aceste
ultime cteva sptmni i, cnd reuea totui s adoarm, nu-i
gsea deloc linitea. Era prea mult deja. Angelina avea dreptate, el l
fcuse pe Rakkim s plece. Tot el o fcuse i pe Sarah s plece.
Singurul copil al fratelui su i fiul pe care nu-l avusese niciodat.
Pierdui. Angelina avea dreptate. Angelina avea ntotdeauna
dreptate.
Travers coridorul mpleticindu-se i intr n dormitor. Ls
luminile stinse. Aerul nopii era rcoros pe pielea sa nfierbntat.
i dezbrc roba i o ls s cad grmad pe podea. Salteaua gemu
sub greutatea lui ca puntea de scndur a unei corbii. Nu-i dorea
dect s nchid ochii pentru cteva clipe, atta tot. Nu s doarm.
Nu s viseze. Doar s-i nchid ochii pentru o clip.
Era att de greu s menin impresia de for. S par sigur pe el
i hotrt n orice moment. Redbeard i mpinse cuverturile de pe
el, transpirat. Lumea ataca la cel mai mic semn de slbiciune. Aa-

numiii lui aliai s-ar ntoarce mpotriva lui ntr-o clipit. Btrnul
sttea n ateptare. Mereu n ateptare. De unde-i venea rbdarea
asta? Nu credina era ceea ce-l pstra pe Btrn ntre umbre, ci
munca diavolului. i totui era o munc diavoleasc dar care-i
reuea. Preedintele era bolnav. Redbeard vzuse dosarul medical
privat. Cnd va muri preedintele
Se deschise ua dormitorului. Angelina se aez pe pat i-i aez
o compres rece pe frunte.
Redbeard i acoperi goliciunea cu un cearaf.
N-am nevoie de o ddac
Angelina l plesni peste mn cnd ncerc s-i ndeprteze
compresa.
Dac nu-i trece febra pn la rugciunile de amiaz, chem
doctorul.
Redbeard i fcu semn s ias. Atept s se nchid ua n urma
ei i ncepu s arunce la o parte pnza umed, dar se rzgndi.
Rcoarea i fcea bine. i va odihni ochii. i va da nite timp s-i
recupereze forele. Somnul era soluia. Somnul era leacul gndurilor
ce-i fierbeau nebunete n creier. Ce bine ar fi ca James s fie aici.
Dar era mort de douzeci i cinci de ani. Capul lui Redbeard se
rsuci pe pern, nvelindu-se strns n ntunericul nopii. Btrnul i
umplea momentele de trezie, dar n clipele acestea, cnd aluneca
ncet n abis, se gndea la James i la Katherine. Amndoi
disprui.
Katherine era un nume pe care nu-l rostea niciodat cu voce
tare. Chipul pe care-l vedea cnd i nchidea ochii. Iart-m, frate,
pentru gndurile pe care le-am avut. Pentru dorinele mele. i
ascunsese aceste gnduri fa de fratele su, dar Katherine le
simise. Cu siguran le simise. S-i abandoneze fiica s fug
fr un cuvnt dup ce auzise de moartea lui James. Era rar ca o
femeie s preuiasc ntr-att onoarea soului ei. Iart-m, James.

CAPITOLUL 31
nainte de rugciunile din zori de zi
Rakkim se ntoarse la main, i din barb i picurau stropi de
ap de ploaie.
Ai de fcut o alegere.
Sarah se uit afar pe fereastr. Oamenii nconjuraser maina, cu
topoarele i cu btele pe umeri.
Poi rmne aici cu oamenii tia
Nu.
Rakkim i ridic o mn n sus.
mi sunt datori. O s fii n siguran. Dac planul meu cu
asasinul funcioneaz, m ntorc dup tine. Dac nu o s te duc
ei napoi n ora.
De ce nu te foloseti de ei s te-ajute s-l omori?
E responsabilitatea mea.
Ochii lui Sarah sclipir n luminile roii ale luminilor de bord.
i a mea.
Rakkim porni maina. Porni luminile. Brbaii dispruser napoi
n ntuneric.
Ce ai plnuit?
Rakkim rmase cu privirea aintit asupra drumului. Acum
ploua mult mai puternic i trebuia s-i menin viteza la cincizeci i
cinci de kilometri pe or. Lu o curb brusc i intr pe o alee
lturalnic ngust, unul dintre multele drumuri nemarcate. La
poalele munilor din apropiere strluci brusc un fulger, ca un bli ce
ilumin drumul neregulat.
Ai auzit vreodat termenul de vrcolaci?
n filme de groaz de dinainte de tranziie. Luna plin, blan,

coli
Farurile abia luminau ntunericul, iar tergtoarele de pe parbriz
fceau vederea nainte i mai dificil.
Nu de genul la. Vrcolacii ia sunt inventai. Cei de care-i
vorbesc eu sunt reali. Vrcolaci aa le spun oamenii stabilii n
casele abandonate prdtorilor excesiv de violeni care triesc peaici. Haite de maniaci drogai, violatori i ucigai n serie
De ce n-am auzit niciodat de ei?
Sunt o mulime de lucruri despre care n-ai auzit tu. Acum o
sptmn eu m gndeam c Trdarea Sionist e un fapt istoric.
De ce nu trimite guvernul o armat ca s-i elimine? Vagabonzii
stabilii ilegal aici nu sunt un pericol pentru public, dar vrcolacii
tia par a fi
Guvernul i folosete pe vrcolaci. Uit-te n jur. Crezi c este
vreun bun musulman pe drumul sta? Vreun catolic bun? Asta e o
zon n care e permis focul. Singurii oameni care trec pe-aici sunt
contrabanditi care se duc n capital, evrei i apostai care fug de
acolo. Vrcolacii i intercepteaz i prad vehiculele. Cer
rscumprri pentru supravieuitori sau i predau Robelor Negre.
Cteodat nu se obosesc cu asta, adug el, ncletndu-i degetele
pe volan.
i atunci ce facem noi aici?
Vrcolacii sunt mereu n micare, pentru ca prezena lor s nu
fie cunoscut de toat lumea. Oamenii de aici mi-au spus c e un
cuib la aproximativ cincisprezece kilometri n jos pe drumul sta.
Vntul biciui crengile copacilor de deasupra, fcndu-le s zgrie
acoperiul i geamurile mainii.
Te atepi ca vrcolacii s-l omoare pe asasin?
Ceva de genul sta.
Dar pe noi n-o s ne omoare? Poi tu vorbi cu ei?
Rakkim rse. i acum i se scurgea ap de ploaie din pr.

Se terse pe fa cu braul.
Nu, nu pot vorbi cu ei. Dar tiu cum s m folosesc de ei. Anul
trecut am ajutat o familie s fug. Trebuiau s ajung n Canada. Era
o familie musulman, doi copii, o fiic de opt ani i un biat de
cincisprezece ani. Biatul era homosexual. N-ar fi fost treaba
nimnui, dar aveau un vecin Poate n-au tuns peluza suficient de
scurt sau poate c fata a ascultat muzic. M rog, dintr-un motiv
oarecare, vecinul s-a dus la imamul local. Familia n-a stat s-atepte
verdictul.
Rakkim rsuci volanul spre stnga, i o roat slt ntr-o groap
din drum, fcnd s-i clnne dinii. ncetini. Dac ar face o pan
acum O simi pe Sarah uitndu-se la el.
Eu le-am condus maina. Era toamn, nc nu era zpad pe
drum. n trei nopi ar fi trebuit s ajungem. n trei nopi ar fi trebuit
s trecem prin Washington i apoi pn n Canada. E o trecere peste
grani unde grzile merg s ia cina acas n fiecare sear. Vremea
era perfect cnd am plecat. O noapte senin, lun plin. Nici mcar
n-a trebuit s folosesc farurile n mare parte din drum. Pe un drum
forestier pe care-l folosesc de obicei era un accident, cu maini de
poliie i ambulane cu girofaruri i m-am ngrijorat. Poliia
aranjeaz uneori un accident fals ca s prind contrabanditi aa
c am mers pe alt rut. Am intrat ntr-o capcan de vrcolaci, zise
el, tergndu-i din nou faa.
Nu mi-ai spus niciodat.
Vrcolacii spaser o groap n drum. Au acoperit-o cu o folie
subire de plastic i au presrat pmnt pe deasupra. Eu conduceam
mai repede dect ar fi trebuit dus cu gndul aiurea, ncercnd s
recuperez timpul pierdut.
Rakkim verific kilometrajul. Vagabonzii i dduser o
aproximare a locului unde i aveau tabra vrcolacii, dar nu tia ct
de exact era.

Maina a intrat n capcan cu aptezeci pe or, o osie a crpat


i am nceput s ne rostogolim. Ne-am oprit cu capul n jos ntr-un
an. Toat lumea ipa. Toi eram rnii fata de opt ani i pierduse
cunotina. Pe cnd am reuit s-i scot pe toi din main, au nvlit
pe noi vrcolacii.
Sarah l mngie pe gt.
i ce s-a ntmplat?
Rakkim terse cu mna condensul de pe parbriz.
Nu e uor s vorbesc despre asta.
ncearc.
M-am lovit la cap cnd s-a rostogolit maina i m durea i
genunchiul ca naiba, dar aveam cuitul la mine. Aveau tore, zise el,
cu vocea att de slab c de-abia se auzea. i bte nfurate n
srm ghimpat, rngi, i unul dintre ei, un nemernic mare, gras i
pros, avea o cros de golf. Cum le zice la alea? Un driver. Un
driver de titan. O cros foarte scump. Cred c a furat-o de la vreun
turist bogat care s-a rtcit, i-a luat-o i probabil l-a btut cu ea pn
a murit. A ncercat s m loveasc n cap cu ea i rdea, dar nu m-a
nimerit. Cred c erau cel puin douzeci, ipnd i cntnd, aa dq
fericii, ca i cum ne-ar fi ateptat i acum puteau s-i nceap
petrecerea. Rakkim mai terse o dat parbrizul, dei nu era nevoie.
Am omort vreo doi rapid, le-am spintecat gtul ca s fac mult
snge i poate s-i fac pe ceilali s se retrag. Dar asta i-a ncntat i
mai tare, zise el, cltinnd din cap. Am tot ncercat s duc familia n
pdure ca s-i pot proteja i din lateral, dar tatl ducea fetia n brae
i se mpiedica mereu n rdcini i ierburi. Era ntuneric n pdure
i el avea ochi de orean. De fiecare dat cnd nvleau pe noi
vrcolacii, mai reueam s omor civa, dar erau aa de muli. Naveau niciun fel de instrucie de lupt, dar cunoteau terenul i erau
maniaci, urlau din toi rrunchii i erau vopsii pe fa i pe corp.
Aproape c m-am ateptat s-i vd mergnd n patru labe. Eram

speriat. Situaia era sub control, dar simeam gustul fricii.


Sarah i puse mn pe gt, masndu-l.
Rakkim zmbi, dar fr nicio bucurie.
Ar fi trebuit s-o vezi pe mam, o musulman devotat care se
ruga de cinci ori pe zi i economisea bani pentru hagealc de cnd
avea cinci ani. Aceast mam bun a omort un vrcolac, un
psihopat slbnog cu prul mpletit i-a despicat craniul cu o piatr
i nici mcar n-a clipit. Ludat fie Allah, nu-i aa?
Fr ajutorul lui Allah, nu ne putem salva de niciun ru, recit
Sarah.
Rakkim cltin din cap.
Am gsit o potec de animale, o potec att de ngust c deabia se vedea, dar n-aveam nimic altceva. I-am spus tatlui s-i ia
familia i s nu se uite napoi. I-am zis c eu o s rmn n urm s-i
atac unul cte unul cnd o s ncerce s mearg dup ei. I-am spus
s fug, dar gfia, i-i curgea snge din nas n prul fetiei. La
lumina lunii, sngele prea negru ca petrolul, continu el i simi
atingerea minii lui Sarah pn n adncul fiinei sale. L-am repetat
s mearg, dar el mi-a dat fetia n brae i a luat-o la goan printre
copaci. A fcut zgomot n mod intenionat, tropind i rupnd
crengi, i vrcolacii s-au luat dup el. Ne-a salvat. Un omule
speriat, cu burtic i ochelari, i-a momit la distan de noi. I-am luat
fetia i am crat-o la piept i i-am condus pe mam i pe frate pe
potec n goan, iar cnd l-am auzit pe tat urlnd la distan am
continuat s alergm. Asta s-a ntmplat, ncheie el, uitndu-se la
Sarah.
Sarah l srut pe obraz.
Te iubesc.
Le-am spus c o s-i duc n Canada. Le-am spus c o s-i
protejez.
Acum unde sunt?

Fetia a murit n braele mele. Pe mam i pe fiu i-am dus la


Green Briar i i-am lsat cu oamenii care stau acolo clandestin. Mam ntors o sptmn mai trziu, dar n-au mai vrut s plece. i
acceptaser cei de-acolo. Se simeau bine-venii ntre ei. Amndoi,
iar pe fat o nmormntaser tot acolo
Mai merser un kilometru i jumtate n linite i apoi Sarah
spuse:
O s mometi asasinul ntr-o capcan a vrcolacilor. Te-ai
gndit la asta nc de acas de la Marian. De aceea n-ai vrut s
scpm de dispozitivul de urmrire.
Rakkim ncuviin. Adora femeile inteligente.
i cum o s faci s fie el prins n capcan i nu noi?
Rakkim ncetini i ls maina s se opreasc apoi cu totul. Opri
farurile. Vntul biciuia crengile copacilor, smulgnd frunze i
azvrlindu-le n aer. Drumul era puin n pant, cobornd drept
printre copaci. Era un loc perfect pentru o capcan, cltorul era
nerbdtor s ias din pdurea deas, accelera, profitnd de teren.
Oh, zise Sarah cu vocea ngreoat. neleg.
Rakkim cobor din main.
Treci la volan. Dac se ntmpl ceva dac asta nu
funcioneaz
O s funcioneze.
Dac sunt prins n ambuscad, condu n sus pe pant i du-te.
Nu te opri pentru mine sau pentru orice altceva. Du-te napoi la Jill.
Te gsesc eu, zise Rakkim, iar pe fa i se scurgea ploaia.
Nu sunt speriat.
Era o minciun, dar Rakkim se bucura c Sarah mcar ncercase
s mint. Sarah se aez la volan.
Bombardarea Oraului Sfnt, nvinovirea evreilor Btrnul
e blestemat. De aceea planul lui a fost frustrat. Suntem
instrumentele lui Dumnezeu, Rakkim. Allah are putere asupra

tuturor lucrurilor. Nu va permite s dm gre.


Rakkim o srut pe buze, savurndu-i cldura.
Dac zici tu.
Sarah se ntinse spre el, dar Rakkim dispruse deja,
ndeprtndu-se cu pai mari i hotri. O pal de vnt i flutur
hainele, dar se simea bine s fie n aer liber, era bine s fie n frig,
lovit de ploaie. Cteva minute mai trziu, auzi pietriul scrnind n
urma lui. Sarah l urmrea ncet, cu motorul oprit i cu farurile
stinse. Ar fi preferat s fi rmas pe loc, dar nu credea c era foarte
probabil ca vrcolacii s patruleze toat noaptea. Oamenii care
stteau ilegal n Green Briar trebuiau s fie mereu aleri, n caz de
atac, dar nimeni nu s-ar duce s-i atace pe vrcolaci. Continu ns
s fie foarte atent, mergnd pe marginea drumului, i cnd auzi o
creang trosnind n ntuneric, se ghemui pregtindu-se de atac.
Abia un kilometru mai ncolo vzu panglica de epi nirat peste
drum. Vopsit negru opac, aproape invizibil, att de bine ascuns
c aproape se mpiedic de ea. O trase dup el ntre ierburi,
ascultnd. Nu era nimeni aici. i nchise ochii, ateptnd, apoi i
deschise din nou. Numai un fedain ar fi fost n stare s o zreasc,
dar Rakkim vzu la deprtare, ntre copaci o lumin licrind.
Probabil un felinar. Rakkim alerg cteva sute de metri de la locul
unde gsise panglica de epi. Nu mai erau i alte capcane. Vrcolacii
se gndiser n mod corect c panglica de epi era suficient s
sparg cauciucurile mainilor din ambele direcii, i s le trimit n
an sau ntr-un copac.
Alerg napoi la Sarah, i spuse s conduc mai departe, i apoi
aranj panglica napoi de-a latul drumului n spatele mainii.
ncerc s se aeze la volan, dar Sarah i fcu semn s intre pe
cealalt parte i porni motorul. Rakkim se atepta n orice clip s
vad vrcolacii nvlind dintre neguri rcnind, cu vopseaua de pe
fa scurgndu-se n ploaie.

Condu foarte ncet


Sarah aps pedala acceleraiei pn la podea. Cauciucurile se
rotir brusc, fcnd pietriul s neasc zgomotos n urma lor i
maina se ndeprt cu un muget. Sarah porni farurile la faza lung.
Ce faci?
Ai zis c asasinul se va opri cnd ne oprim noi i va porni cnd
pornim i noi, zise Sarah, accelernd n continuare. A prefera s fie
n vitez cnd d peste epi.
Rakkim se uit n urm. Era un plan bun.
Ai grij s rmi pe drum.
Mult n urma lor, la intersecia cu drumul forestier, Rakkim avu
impresia c vede o licrire de faruri prin ploaie, dar nu era dect un
fulger. Continu totui s se uite.

CAPITOLUL 32
nainte de rugciunile din zori de zi
Darwin sttea n main, cu luminile stinse, ascultnd rpitul
regulat al ploii pe acoperiul mainii i gndindu-se la tnrul
poliist frumos. i aminti cum acesta se splase pe picioare n cad
nainte de rugciuni, ce degete lungi avea la picioare, i grija cu care
se pregtise pentru ritual. Se spunea c un bun musulman era
ntotdeauna pregtit pentru moarte. Aa c n cazul acesta, Darwin
fusese instrumentul unei instruciuni divine, sublinierea nevoii de
a
Receptorul dispozitivului de urmrire ncepu brusc s iuie,
fcndu-l pe Darwin s tresar i s uite de meditaiile sale
metafizice. Purta ochelarii de vedere de noapte i prin ei sclipirile
diodei de pe receptor preau strlucitoare ca nite stele cztoare,
iuitul transformndu-se acum ntr-un uierat strident. De ce v
grbii aa, porumbeilor? Darwin aps cu for pe acceleraie ca
s-i ajung din urm i roile se rotir o clip pe loc pe drumul ud,
lsnd n urm urme de cauciuc.
Era o micare inteligent din partea lui Rakkim, s bage vitez
dup o alt oprire de cincisprezece minute, o metod aproape
sigur de a se descotorosi de oricine i-ar urmri. Oricine fr un
dispozitiv de urmrire. Darwin nu credea c cei doi tiau c-i
urmrea, dar era o tactic bun. Exact la ce s-ar fi ateptat de la
Rakkim. sta era aspectul att de unic al acestei misiuni
provocarea.
Nu c celelalte misiuni n-ar fi prezentat fiecare riscul i
dificultatea ei. Era i de ateptat. Tocmai de aceea l i folosea pe el
Btrnul. Darwin asasinase o dat un puternic ayatolah liberal n

propria moschee, l omorse n timp ce se pregtea pentru


rugciunile de diminea. Grzile de corp ale ayatolahului i acoliii
si erau chiar n faa uii biroului su cnd atacase Darwin, o crim
cronometrat perfect, chemarea muezinului acoperind gemetele de
moarte ale clericului. Darwin zmbi, amintindu-i cum scrijelise
Steaua lui David pe pieptul ayatolahului, n timp ce omul era nc n
via, zvrcolindu-se n tcere, cu ipetele blocate de capul de fetus
de porc pe care Darwin i-l vrse n gur. Tipul sta de detalii
creatoare erau cea mai mare mndrie a lui Darwin. Oh, plnuirea
unei operaiuni era interesant, i crima n sine era deseori
ndeplinit n circumstane periculoase dar ceea ce-i amintea cu
cea mai mare plcere dup aceea erau aceste mici secvene
improvizate.
Da, cnd va veni vremea s-l omoare pe Rakkim, Darwin avea de
gnd s gseasc o metod de a-l ucide demn de acest om. Fata
Sarah, va trebui s figureze i ea cumva. Nu turturelele erau
psrelele alea care aveau o singur pereche pe via? Cnd una
murea, murea i cealalt? Sau era doar o poveste? Darwin acceler,
cauciucurile scrnir la curbe, minile i erau rezemate lejer pe
volan, manevrndu-l cu vrfurile degetelor. Majoritatea oamenilor
credeau c dragostea era lucrul cel mai apropiat de nemurire la care
se poate ajunge n aceast lume corupt i materialist, dar Darwin
tia mai bine. Dragostea nu era dect primul pas ovitor ctre
moarte, atingerea rcelii nopii infinite cu vrful degetelor de la
picioare. Darwin lu curbele gndindu-se la felul cum Rakkim i
Sarah se agaser unul de cellalt n holul casei lui Marian Warriq,
o ultim atingere nainte s nfrunte ntunericul. Rakkim plus Sarah
egal iubire i pupici. N-aveau dect s-i pstreze dragostea lor
dulce i curat. Darwin avea de gnd s triasc o venicie.
Darwin acceler n furtun, fr s ia n seam drumul ru,
ochelarii de noapte transformnd ntunericul nopii ntr-o strlucire

aurie. Drumul cobora ntr-o serie de curbe brute, i fu nevoit s


ncetineasc, dar acum iuitul dispozitivului de urmrire arta o
vitez mare ceea ce sugera c Rakkim gsise o poriune de drum
drept. Trebuia s fi ghicit c mai venise pe aici. Ploaia i frunzele
izbeau ncontinuu parbrizul, dar tergtoarele le fceau fa fr
probleme. Era tentat s-i dea jos ochelarii i s porneasc farurile,
dar Rakkim i Sarah se vor uita cu siguran napoi, ca s verifice
dac erau urmrii de vreo main cu farurile aprinse. Nu, era mai
bine s-i lase s se ndoiasc. Dispozitivul de urmrire avea o raz
de aciune de cincisprezece kilometri. Nu aveau cum s scape de el.
Darwin conducea un Cadillac negru modificat, o main
spaioas i luxoas potrivit rolului su de agent imobiliar, dar
maina avea traciune pe toate cele patru roi i o direcie i
suspensie de calitate avansat. Se comporta ca o main de curse.
Darwin o fcea s neasc n jos pe drumul ud, ntr-o stare de
euforie, i picturi minuscule de sudoare i se prelingeau pe dup
urechi. Maina intr ntr-o groap, dar ocurile puternice absorbir
impactul, aa c de-abia simi o mic izbitur. Mergea acum i mai
repede, cci dramul ncepuse s se ndrepte. iuitul receptorului
ncepu s ncetineasc uor. Deja i ajungea din urm. Nu era niciun
pericol c vor iei din raza de recepie a dispozitivului. Inteniona s
se apropie suficient de aproape s le vad luminile de direcie i
dup aceea s rmn puin n urm.
Darwin gonea prin noapte, cu farurile stinse, gndindu-se din
nou la tnrul poliist frumos i la felul cum se chinuia s ridice
pistolul, pn la ultima suflare. Persistena oamenilor obinuii, cei
care tiau c sunt cu totul depii i care totui continuau s lupte
era o surs de mirare i ncntare pentru el, la fel de nltoare ca
aurora boreal sau ca un imn vechi religios de Al Green. Cnd
aceast misiune se va ncheia cu totul, cnd toi morii vor fi
ngropai i Btrnul va fi satisfcut, Darwin se gndea s viziteze

mormntul tnrului poliist frumos. i va napoia insigna. O va lsa


pe piatra de mormnt mpreun cu un buchet de trandafiri roii.
Mcar atta i datora.
Maina mergea acum cu o sut cinci kilometri pe or pe
poriunea dreapt de osea, cnd Darwin observ o licrire de
lumin pe drum. O simpl plpire, dar Darwin tia ce era. i ddu
seama prea trziu de ceea ce fcuse Rakkim. Nici mcar nu ncerc
s frneze. Nu la viteza aceea. Nu pe oseaua ud.
Panglica de epi sparse toate patru cauciucurile i n interiorul
bine izolat al Cadillacului, exploziile se auzir ca nite focuri de
artificii la deprtare. Bum-bum-bum-bum. Rakkim srbtorea de-a
binelea. Darwin i nclet minile pe volan, ncercnd s menin
controlul n timp ce maina se rsuci nebunete. Roile aveau un
centra solid, o a doua anvelop pe care se putea conduce dar nu
n condiiile astea. Nu la viteza asta. Cadillacul vir la dreapta, se
lovi de marginea moale i nclit de ploaie a dramului, i se
rostogoli. Darwin se relaxa, se rezem de scaunul moale n timp ce
maina se ddu peste cap, trimindu-i un impuls de durere
agonizant prin gt.
Se deschiser airbagurile i maina continu s se rostogoleasc
de mai multe ori, azvrlindu-l pe Darwin dintr-o parte n alta, n
mod repetat, n timp ce maina trecu printre copaci i se prvli n
jos pe versant. Crengi groase plesnir caroseria din toate direciile,
sprgnd geamurile i cu fiecare impact era i mai bruscat din toate
prile, i Darwin pluti din ce n ce mai departe. nainte s se
opreasc maina, ultimul lui gnd rzle fu dac se va sparge sau nu
rezervorul de benzin. Era proiectat ca rezervorul de combustibil al
unui avion de mare performan. nvelit ntr-un aliaj de titan cu
mare rezisten la scntei dar, totui, trebuia s te ntrebi.
Tehnologia era ntotdeauna vulnerabil la erorile umane i la
optimismul inginerilor care-o proiectau. De aceea ziceau mereu

fedainii c tehnologia cea mai de ncredere, arma de cea mai mare


calitate era un lupttor antrenat lsat gol n zpad.
Darwin se trezi n sunet de zbierete i rcnete. Oameni cu
lanterne i cu tore erau afar n jurul mainii. Muli oameni. Care
izbeau n main din toate prile. Bteau cu bte n metalul ndoit.
Brbai cu fee vopsite. Cu dinii pilii n coli ascuii ce sclipeau la
lumina lanternelor. Chiar vedea asta de-adevratelea? i scoase
ochelarii de vedere de noapte. Maina era rsturnat pe o parte,
nclinat n jos pe pant. Airbagurile erau dezumflate, atrnnd
pleotite n interiorul mainii ca nite meduze. Ochiul drept i era
inflamat. l durea gtul. i genunchiul. Receptorul dispozitivului de
urmrire clipea constant. Deci Rakkim i Sarah se opriser din nou.
Probabil l priveau de undeva de la nlime. Un picnic n ploaie.
Amuz-te, fedaine. n oglinda retrovizoare vzu civa brbai
deschiznd portbagajul cu rngi, urlnd i rcnind ca nite fiare,
mugind. Darwin simi gust de snge n gur. Ce frumos s fie
invitatul special la petrecere.
Un grsan fr cma flutura o cros de golf n faa geamului.
Avea pieptul pros i umflat ca o scroafa. Ocupa ntreaga suprafa
a geamului.
Darwin i acoperi ochii cu braul n momentul cnd crosa de golf
trecu prin geam cu o lovitur nprasnic. i nclet n mn cuitul
cnd l traser afar pe geam i o bucat de sticl i fcu o tietur
adnc peste tors. O fie de carne. Darwin vr cu delicatee cuitul
n grsanul cu crosa de golf, i introduse vrful lamei prin buric,
vrndu-l i apoi scondu-l imediat, cu o rsucire perfect la
momentul cel mai adnc al penetraiei.
Oamenii din jur nici mcar nu observar sunetul fcut de grsan,
fiind prea preocupai s-l loveasc pe Darwin cu picioarele, s-i
zbiere n fa, s-i sfie costumul i s-i caute buzunarele de bani.
Un biat l plesni peste ureche cu lanterna i mna lui Darwin zbur

ctre el n ntmpinare. Un individ bulbucat cu o hain miliar ud


leoarc l lovi cu genunchiul, i Darwin i rspunse cu tiul lamei.
Mai sosir i ali oameni, cu tore ridicate sus n mini, alunecnd pe
versantul abrupt. Nici mcar nu observau cnd om dup om se
prbuea ntr-un uvoi de snge, i torele se stingeau sfrind pe
pmntul ud. Se gndeau probabil c se mpiedicaser i se grbeau
s le ocupe locurile, certndu-se deja pe ct de mare rscumprare o
s obin pe Darwin.
Unii oameni credeau c asasinii fedaini se micau n afara
timpului, fie prea repede sau prea lent pentru ca legile universului
s li se mai poat aplica. Bineneles c nu era adevrat. Asasinii
tiau momentul cnd s atace, clipa de vulnerabilitate, intervalul
minuscul dintre atenie i neatenie.
Darwin i ls s-l paseze de la unul la altul, dei i vuia capul de
la loviturile lor, i cuitul dansa ntre ei ca i cum i-ar fi cutat un
partener. Cnd vrcolacii realizar n cele din urm ce se ntmpl,
cnd noroiul era acoperit de trupuri moarte, Darwin i ls capul
pe spate, cu ploaia czndu-i pe fa i ncepu s rd de mica fars
pe care i-o jucase Rakkim. Trecuse foarte mult timp de cnd fusese
pclit att de ru.
Oamenii se oprir pentru o clip, uitndu-se unul la cellalt. Erau
nfiortor de murdari. Sngerau. Cu prul nclcit. Cu brbile pline
de mizerie i frunze. Oameni mori. i ridicar armele, balansndui n mini btele, lanurile, mciucile i cuitele. Urlnd i njurnd,
nvlir.
E el, nu-i aa? zise Sarah, ferindu-i ochii de ploaie cu mna i
artnd luminiele ce plpiau la distan. L-au prins vrcolacii.
Prea mbtat de bucurie.
Rakkim ridic n mn dispozitivul de urmrire pe care-l scosese
de sub main i-l arunc n noapte.
Poate.

Sarah se uit la el.


Ai zis c probabil o s moar chiar i numai de la prbuirea
cu maina.
Maina n-a explodat. Rezervorul de benzin ar fi trebuit s
sar n aer. Chiar i n ploaie, tot am fi vzut o minge de foc
suficient de mare s aprind copacii din jur.
Rakkim se uit la torele ce sltau n noapte. Tore n susul i n
josul rpei. Dac ar fi fost singur, Rakkim s-ar fi dus napoi acolo cu
maina s verifice personal dac asasinul a supravieuit prbuirii.
i dac ar fi reuit s supravieuiasc, ar fi verificat dac a
supravieuit i vrcolacilor. ns Rakkim nu era singur.
Hai s ne ntoarcem s ne asigurm, zise Sarah. Ce-i aa
distractiv?
Te iubesc, asta-i tot
Brusc vzur o coloan de lumin mai strlucitoare dect toate
torele n momentul exploziei rezervorului de benzin.
Rakkim numr secundele pn i ajunse ecoul. Erau la
aproximativ apte kilometri distan. n clipa aceea, cnd explodase
rezervorul, Rakkim avusese impresia c vede nite trupuri zburnd
prin aer. Focul se micora, stingndu-se sub ploaia torenial. i
acum se vedeau tore, dar mai puine i risipite. Doi sau trei pini din
jur trosnir, iar crengile inferioare fur nconjurate de flcri.
Sarah sttea lng el, i se ineau de mn ca i cum ar fi privit
focurile de artificii la nunta lor.
Ai reuit, Rikki. L-am omort.
Rakkim se uit la copacii ce ardeau n ploaie.
Putem pleca acum? ntreb Sarah. E mort, nu-i aa?
Rakkim o srut i-i simi cldura buzelor.
Acum putem pleca.

CAPITOLUL 33
Dup rugciunile din zori de zi
S se uite la Sarah dormind n lumina dimineii era o plcere
pe care Rakkim crezuse c o pierduse pentru totdeauna. Avea faa
acoperit de pletele ei ntunecate, crlioni nclcii umezi de
transpiraie. Chiar i cu perdelele trase, Rakkim i vedea pielea
lucind dup ce fcuser dragoste n gemete dezlnuite, dincolo de
cuvinte. Dup aceea rmseser ncletai unul de cellalt, cu ochii
nchii, vznd nc imaginea coloanei de foc a exploziei mainii
asasinului. Bomboanele i florile erau foarte bune, dar frica era cel
mai eficient afrodiziac. Rakkim o privi respirnd, fascinat de felul
cum i erau ntredeschise buzele, de forma gurii ei poarta ctre rai
i iad. ncrcat de promisiuni.
Cu toate vorbele lor despre foc i pucioas, viziunea cretin a
iadului era o reflexie palid a celui musulman. Cei care-l respingeau
pe Allah erau ari de vii ntreaga eternitate, cu pielea nlocuit
instantaneu ca s poat fi incinerai iar i iar. Pe lng faptul c iadul
cretin oferea doar jumti de msur n materie de suferin, raiul
lor oferea nite plceri la fel de diluate o via de dincolo cu aripi,
nori i harpe. Musulmanii se ateptau s se bucure pe de-a-ntregul
de extaz n paradis, cu iubite virgine i tovari perfeci, cu plcerile
crnii n varieti ncnttoare i infinite, o recompens potrivit
pentru evlavia din viaa aceasta.
Rakkim atinse cu vrful limbii buza de jos a lui Sarah. Poate c
nu-l atepta paradisul dup ce va muri, dar era recunosctor pentru
momentele de strlucire pe care i le oferea Sarah. Cldura ei, curbele
oldurilor ei nu se simea niciodat mai aproape de Dumnezeu
dect n momentele cnd era n ea. Atunci, i numai atunci, Rakkim

se putea ierta pe sine nsui pentru pcatele lui. Se gndi la


Colarusso n pivnia bisericii, ntrebndu-l pe Rakkim dac voia s
se spovedeasc printelui Joe. Catolicii. Dumnezeul lor ierta totul.
Ce mai crp!
Sarah l privi cu ochi tandri.
Credeam c dormi.
Sarah i cobor mna ntre picioarele lui, nconjurndu-i brbia
cu degetele, strngndu-l mai tare, micndu-i mna cu blndee.
Dulcele meu asasin.
Nu-mi spune aa.
Sarah l srut.
Eti prea modest.
Dup aceea, Sarah rmase ntins peste el, moind. Rakkim i
rezem mna la baza irei spinrii ei. Era un petic de piele umed.
n ultimele cteva ore Rakkim i srutase fiecare centimetru de piele
de pe corp. Srat i dulce cald ca vara Sarah.
Sarah se ridic n coate deasupra lui. Se uit n jos la el, cu ochii n
continuare somnoroi. Snii ei mici i atinser pieptul gol.
Mi-a fost dor de tine, Rikki.
Rakkim i simi sfrcurile ntrindu-se, lipite de pieptul su.
mi dau seama.
Sarah i rezem faa de pieptul lui cnd Rakkim i prinse fesele
n mini, trgndu-se mai adnc n ea.
Erau nlnuii pe canapeaua din cldirea de birouri pe jumtate
pustie, dup ce-i abandonaser n grab hainele. Aruncate claie
peste grmad lng cutiile de carton cu jurnalele lui Warriq.
Fotografia cu Sarah mic n braele tatlui ei era pe msua de cafea.
Sunetele traficului se auzeau filtrate de afar. Claxoane i motoare,
frnturi de conversaie din strad. Un moment perfect. Prea perfect
s poat dura.
Crezi c e nc n via?

Rakkim o mngie domol, fcnd-o s se nfioare.


Asasinii sunt greu de ucis. Tot ce tiu e c nu e aici. Numai noi
suntem aici.
Sarah se rostogoli de pe el, rezemndu-se pe o parte, cu un picior
lsat peste coapsa lui, i Rakkim simi c se excit din nou.
Eu m gndesc mereu la Marian. Nici mcar nu i-am spus ce
anume cutam n jurnalele tatlui ei.
Nici mie nu mi-ai spus.
Sarah csc.
Mai ncet cu mutrele. Nu sunt nc soia ta.
Ah, sigur c da, asta va schimba totul. Tu vei fi o bun soioar
care nu m va contrazice niciodat i eu o s m plictisesc de
moarte, zise el, fcnd-o s zmbeasc. Ce cutm de fapt n
jurnalele astea?
Mna lui Sarah de pe pieptul lui tremur.
A patra bomb.
Rakkim se ridic pat.
New York, Washington, D.C., Mecca se ncrunt Sarah. A
patra bomb trebuia s detoneze n China.
i tii asta?
Dac ar fi explodat i a patra bomb, China n-ar fi rmas
neutr. Nu ar fi devenit niciodat un stat islamic, dar un miliard i
jumtate de chinezi ne-ar fi mprtit durerea i furia. Rusia n-ar fi
ndrznit s ofere sanctuar sionitilor. ntreaga dinamic a lumii ar fi
fost alterat. Dintr-un punct de vedere strict academic, planul
Btrnului a fost de fapt chiar genial.
i bomba asta ar fi trebuit s explodeze la Barajul celor Trei
Trectori?
Sarah i ascunse surpriza.
Poate.
Poate? Ce, ai vrt un ac ntr-o hart i te-ai gndit c e un bun

loc de nceput?
Sarah se holb la el.
Ai fost n dormitorul meu? i ai observat asta? cltin din cap,
prnd nesigur dac s continue sau nu s vorbeasc. Tatl meu a
aflat de existena celei de-a patra bombe puin nainte de-a fi
omort. Era undeva n China, asta i-a spus mamei mele. Ea crede i
acum c era n Shanghai, dar eu sunt convins c e la Barajul celor
Trei Trectori
Mama ta? exclam Rakkim ocat. Ai ntlnit-o?
Sarah cltin din cap.
Katherine m-a contactat acum civa ani, imediat dup ce mi-a
aprut cartea
N-ai mai vzut-o de cnd erai mic
Ea era. n primul ei e-mail mi-a spus ciccia. E n italian.
nseamn grsunica. Am fost plinu cnd am fost bebelu, zise
Sarah plngnd, jenat, i rznd n acelai timp. Mama era singura
care-mi spunea aa. E unul dintre puinele lucruri pe care mi le
amintesc despre ea.
Rakkim o mbri, simindu-i hohotele de plns. Sarah nu
vorbise niciodat despre mama ei, nici mcar n copilrie. Redbeard
interzisese orice menionare a ei, dar nu acesta era motivul. Sarah
fcea ceea ce voia. Nu, era felul ei de a se preface c nu-i psa de
absena mamei ei. Dac Sarah credea c era n contact cu mama ei,
Rakkim avea ncredere n instinctele ei. i era logic. Katherine
Dougan fugise dup asasinarea soului ei. Dac exista vreo persoan
care s cerceteze mai amnunit atacul sionist, aceasta trebuia n
mod necesar s fie primul ef al Securitii Statului. Btrnul
aranjase s fie omort, dar nainte de asta James Dougan vorbise cu
soia lui. Discuii n dormitor, cea mai veche metod de comunicare.
Sarah i terse lacrimile.
Am promis c nu voi spune nimnui. Nici lui Redbeard. Nici

ie.
Redbeard tie deja, probabil.
Toi oamenii aceia pe care i interogase Redbeard dup asasinarea
fratelui su chiar dac nu tiau nimic de a patra bomb, era
posibil ca mcar civa s vorbeasc despre Btrn nainte de a
muri. Nu se putea ti ct de multe cunotea Redbeard.
Unde e? ntreb el.
Habar n-am. M-a duce la ea dac a ti.
Dar de ce s te implice pe tine dup atta timp? Trebuia s-i
dea seama c s-ar putea s fii omort din cauza asta.
N-a avut de ales. A cutat bomba timp de douzeci de ani n
Beijing i Shanghai, centrele politice i financiare, exact ca
Washington i New York. Sunt oameni n care are ncredere, dar nau putut gsi nimic pentru c pur i simplu cutau n locul greit. A
vrut s m folosesc de expertiza mea n cercetare ca s o ajut s
descopr locul exact n Shanghai, dar i-am spus c a fcut o
greeal!
Aa pur i simplu, ai tiut c a fcut o greeal?
Sarah csc din nou. Faptul c-i mprtise secretele prea s-o fi
sleit de puteri.
Nu aa pur i simplu. Specialitatea mea specialitatea mea este
colectarea i interpretarea de date aberante. tii mcar ce nseamn
asta?
nseamn c te foloseti de cri de benzi desenate i muzic
stil country ca s scrii istorie.
Sarah zmbi. I se cuibri la piept.
nseamn s gseti comori n locuri unde majoritatea
oamenilor nu sap. Premisa de baz a lui Katherine era suspect.
Btrnul a aruncat o bomb nuclear n New York i Washington
pentru c a vrut s ngenuncheze ara asta, dar nu avea nicio
speran s cucereasc i China. i-n plus de asta dac-ar fi ters

Shanghaiul de pe faa pmntului, ar fi drmat ntreaga


comunitate financiar a lumii i ar fi paralizat China pentru o
generaie. S distrug barajul ns i s dea vina pe evrei pentru asta
ar fi fost mult mai nelept. Barajul e o surs de mndrie naional,
pe lng faptul c e un vast motor industrial. Distrugerea sa i-ar fi
fcut pe chinezi s participe la noua ax a lumii construit de Btrn
i i-ar fi mpins n acelai timp napoi din punct de vedere economic
cu cel puin douzeci de ani.
Sarah sta e un exerciiu mintal i academic interesant
n 2012, s-au furat de la un nou reactor Tajik cteva baghete de
combustibil fisionabil. Tehnologia reactorului era riscant, murmur
Sarah cu faa lipit de pieptul lui. Baghetele erau fcute dintr-un
izotop rar, ce se presupune c e mult mai puternic dect plutoniul.
Extrem de instabil. Jumtate din lucrtorii de la fabric au murit din
cauza iradierii n mai puin de un an. Furtul baghetelor nu a fost
niciodat fcut public. Tatl meu n-a aflat despre asta dect cu
cteva luni nainte de a fi ucis. De aceea de aceea a bnuit c a mai
fost o bomb.
Materialul folosit n celelalte bombe a fost plutoniu standard,
zise Rakkim.
Barajul a fost proiectat s reziste la un cutremur de 9,5 grade.
Armata chinez asigura securitatea, aa c oamenii Btrnului nu
aveau cum s se apropie. Pentru a distruge barajul aveau nevoie de
o explozie mare, de cel puin cinci megatone. De aceea aveau nevoie
de baghetele de combustibil Tajik.
OK.
Nu m trata de sus, protest Sarah, cu genele fluturnd. Am
verificat att de muli oameni nainte de a o gsi pe Marian. Un
expert chinez de dansuri folclorice din Los Angeles un geolog din
Chicago un politician pensionat din fostul regim care a participat
la inaugurarea barajului n 1995. Btrnul la libidinos i-a supt

buzele povestindu-mi despre compoturile pe care le-au mncat la


petrecerea de dup aceea, dar el e cel care mi-a spus despre tatl lui
Marian. A zis c era un cnit, totdeauna scria ntr-un camet.
Marian era n campus, i a trebuit s merg ntr-un parc de rulote la
periferia oraului Barstow ca s aflu lucruri despre ea.
Am rsfoit puin prin vreo dou jurnale. Richard Warriq era
dus cu pluta.
Jurnalele lui mi-au oferit primul indiciu adevrat, zise Sarah,
respirnd adnc. Trei ani dup atacurile nucleare, Warriq era ntr-o
tavern lng rezervorul principal. A scris despre nite cltori care
se plngeau de pescuitul de slab calitate de pe unul dintre lacurile
lor favorite. Nu c petii nu mucau, ci c malul era plin de crapi
mori.
Rakkim i mngie prul.
Cum se numea lacul?
Warriq era mai interesat s descrie cum duhneau, csc Sarah.
tiu ce gndeti.
Nu nu, deloc!
Iau urma unor lucruri mrunte nite mici detalii care dup
aceea se adun toate laolalt. Cu o lun nainte de atac, s-a pornit
detectorul de radiaii la aeroportul de nord din Laos. Oraul era un
centru de contraband cunoscut. Funcionarii aeroportului au notat
incidentul n arhive, dar n-au fcut nicio anchet suplimentar.
Sarah aipi pentru cteva secunde i apoi vorbi dintr-odat:
Vezi a patra bomb deja prezenta scurgeri nc nainte s
ajung n China.
Pune-te s dormi, o s
Un articol ntr-o ediie de acum zece ani din Jurnalul Online de
Ornitologie. Exist o specie de rndunic arctic de mare care se
oprete s se odihneasc n mlatinile fluviului Yangtze n timpul
migraiunilor anuale spre sud. Numrul de pui a sczut n fiecare

an de la atacurile nucleare, i muli pui noi au prezentat diformiti.


Asta-i interesant Nu crezi?
Unde sunt mlatinile pe care le-a folosit stolul sta? Era numit
vreun loc anume n articol?
Sarah i nchise din nou ochii.
Sunt sute de kilometri de mlatini de-a lungul fluviului.
Nimeni nu mai studiaz rndunicile arctice de mare n ziua de azi.
Sunt practic o specie pe cale de dispariie. Poluarea i nclzirea
global, zise ea i csc. Sunt aa de obosit, Rikki. Sunt obosit, dar
am dreptate.
Rakkim o srut.
Ai gsit ceva. L-ai speriat pe Btrn, Sarah. De aceea i-a trimis
un asasin pe urme. Sper c o s-l conduci la Katherine.
Katherine a spus c i-e dor de mine. tiu c mie mi-e dor de ea.
ie i-e dor de prinii ti, nu-i aa?
A trecut mult vreme de-atunci.
Te tiu eu pe tine, Rikki, nu m poi pcli tu pe mine, zise
Sarah, ncletndu-l n brae. Hai s ne culcm. Hai s ne ntindem
aici i s ne trezim mbriai.
Dormi tu. Eu nu sunt obosit.
Nu m prsi.
Nu te prsesc. Nici nu ndrznesc s-mi imaginez n ce necazuri
ai intra fr mine.
Sarah zmbi plutind deja.
N-am mai dormit bine de cnd am plecat de-acas.
Acum eti acas.
Suntem n siguran aici, nu?
Suntem n siguran.
Rakkim atept pn cnd Sarah respira regulat, i apoi intr n
camera izolat de lng biroul principal, i nchise ua n urma lui.
Cu zece ani n urm fusese ultimul rcnet, constructorii visnd la

mari profituri din relansarea economiei, dar economia rmsese


stagnant. Complexul de birouri era acum n mare parte gol, dar
camerele izolate funcionau nc i acum, difuzatorii de semnal fiind
ncastrai n perei i n geamuri. Chiar i n cele mai bune condiii,
nimeni nu putea s le focalizeze exact poziia.
Redbeard aproape scp telefonul din mn nainte s rspund
cu vocea rguit. Prea s fie pe jumtate adormit.
Eu sunt.
Ai gsit-o? pufni Redbeard, grosolan ca de obicei.
Vreau s verifici o tabr de vrcolaci. Presupun c mai ai
contacte
La ei e Sarah?
Nu. E la aproximativ doisprezece kilometri la est de zona
rezidenial Green Briar. tii unde e?
Vrcolacii sunt o pacoste, Rakkim, chiar i pentru tine. Dac le
ceri lor ajutorul ca s-o gseti pe Sarah, eu zic s ai mare grij
Tabra se afl pe o crare forestier ce iese de la Green Briar.
Din aer, ar trebui s poi observa o main ars acolo. Ars de
curnd. Vreau s tiu ce altceva mai gseti acolo.
Crezi c Sarah era n main?
Un asasin fedain m-a urmrit prin teritoriile slbatice asear.
Un fedain independent
Aa c i-ai asmuit pe vrcolaci pe el? chicoti Redbeard cu
cldur.
Preau s discute o fars fcut unui membru al echipei adverse.
Contacteaz-i pe vrcolaci. Trebuie s tiu dac asasinul a
murit.
Lucreaz pentru Ibn Azziz?
tii pentru cine lucreaz.
Tcere din partea lui Redbeard.
Te sun eu ntr-o zi sau dou.

tii unde e Sarah?


E aici, n camera alturat. Am gsit-o, exact cum am promis,
rspunse Rakkim i ntrerupse legtura.
Sarah dormea n continuare, cu un bra ndoit sub cap. Rakkim i
vedea pulsul btndu-i la gt i se ntreb dac o visa pe mama ei.
Uneori, cnd mergea printr-o mulime de oameni, Rakkim auzea
o femeie rznd, i era rsul mamei lui. Se trezea ntrebndu-se dac
nu cumva nu fusese cu adevrat n New York cnd explodase
bomba. Se ntreba dac nu cumva fusese n alt ora n ziua aceea. io imagina rtcit dup atac, cnd reeaua de comunicaii se
prbuise, pierdut de cealalt parte a rii. Mai bine pierdut dect
moart. Mai putea nc s rd dac era doar rtcit.
Sarah se mic. Rakkim voi s se cuibreasc n pat lng ea. n
schimb se duse la cutia cu jurnale i ncepu s citeasc.

CAPITOLUL 34
nainte de rugciunile de la amiaz
Angelina rspunse la telefon la primul sunet. Un telefon de unic
folosin, cumprat cu o or nainte, care nu putea fi urmrit. Sau cel
puin aa spera. Inima i btea s-i sar din piept.
D-da?
Ce s-a ntmplat? Sarah e bine?
Angelina se for s respire. Katherine rspunsese foarte rapid
mesajului ei cu siguran monitorizase site-ul pe care-l foloseau
pentru a ine legtura. Sau instalase o alarm automat. Angelina no ntrebase niciodat. Cu ct tia mai puine Cteodat treceau
mai multe sptmni pn i rspundea. Luni. Ani.
Angelina? S-a ntmplat ceva cu Sarah?
n vocea lui Katherine se auzea un ecou familiar, semnalul dirijat
nainte i napoi ca s-i mascheze punctul de origine.
Nu, nc n-am aflat nimic.
Nu m speria aa.
Ar fi fost mai uor dac Sarah ar fi avut voie s-o contacteze pe
Katherine direct, dar Katherine limitase acest acces numai la
Angelina. Compartimentarea informaiilor. Fr excepii. Existau
momente, i dup aceea ntotdeauna se simea vinovat, cnd
Angelina se gndea c, dac James Dougan ar fi fost la fel de
disciplinat i de prudent ca soia lui, n-ar fi fost asasinat.
A venit un imam nou la rugciunile din zori azi-diminea
Imamul Masiq. Un discipol al mullahului Ibn Azziz, trimis pe la
toate moscheile mai mari ca s le transmit predica lor scrbavnic.
E aa de tnr c nici mcar nu-i crete nc barba, i vine s ne in
moral ca i cum am fi copii, rosti Angelina, printre dinii ncletai.

Ar fi trebuit s vezi cum se uita imamul Jenk la el, continu ea,


strngndu-i mai bine chadorul n jurul ei cnd vntul se ntei.
Acest imam nou ne-a spus c am fost prea tolerani fa de catolici,
c sunt o viper la snul nostim i c trebuie s fim pregtii s ne
aprm mpotriva apostaziei lor. Toi ne uitam n jur sau cel puin,
eu m uitam. Majoritatea credincioilor erau prea ocai. Sau prea
speriai
Robele Negre i fugresc pe catolici oricnd e nevoie, zise
Katherine. i Oxley fcea asta cnd i convenea. O s treac. Avem
probleme mai mari
O mnstire de lng Portland a fost incendiat acum dou
zile. Mai mult de zece clugri au fost prini nuntru, iar pompierii
au stat pur i simplu acolo i s-au uitat.
Portland a fost totdeauna mai napoiat
Ieri, trei biserici din Seattle au fost vandalizate. Au spart
vitraliile i au rsturnat altarele. i asta n Seattle, nu ntr-un orel
fundamentalist napoiat.
Angelina se aez pe o banc de cealalt parte a strzii, vizavi de
un antier. Un schelet de oel, care avea deja ase etaje i care
continua s se nale. Concasoarele umpleau vzduhul de zgomot.
Camioane i betoniere treceau huruind prin faa ei. Muncitorii
strigau unul la cellalt. Glgia antierului le asigura pe Angelina i
pe Katherine c nimeni nu le putea monitoriza conversaia. Un
brbat nalt la etajul doi i scoase casca de protecie i se terse pe
frunte. Angelina i vzu prul rou att de frumos. Tnrul se apuc
din nou s lucreze cu elan, izbind cu un ciocan mare ntr-o grind, i
la fiecare lovitur, muchii braelor i ieeau clar n relief. Aerul era
plin de praf, particule cenuii i albe aezndu-se pe chadorul
negru, dar Angelina nu fcu niciun gest s se curee.
Bnuiete Redbeard de ce a plecat Sarah? ntreb Katherine.
Nu tiu.

Ce crezi? Stai n cas cu el de douzeci i cinci de ani, femeie!


Redbeard nu se destinuie n faa nimnui, nici a mea, nici a
altora, replic Angelina, enervat de tonul Katherinei.
Dup atia ani, Katherine nc se credea stpna casei. Un loc
pentru fiecare, i fiecare la locul lui.
Iart-m, Angelina. Sunt Devin frustrat c sunt aa de
departe. C trebuie s-i cer ie s fii ochii i urechile mele. E nedrept
din partea mea. mi pare ru.
Angelina o ls s atepte cteva secunde nainte s rspund.
Tot ce tiu e c Redbeard e preocupat. Noaptea trecut a rzuit
cu lingura o farfurie goal de cinci ori pn s-i dea seama c nu
mai era sup. E ngrijorat pentru
Sarah, bineneles, dar e mai mult de-att. Nu se simte bine,
Katherine. Nu tiu ce are.
Are ce-avem toi. mbtrnim.
Mtniile Angelinei pocnir uor.
i acum sunt de prere c trebuia s mergi la Redbeard cu
bnuielile tale, nu la Sarah.
Sunt mai mult dect doar bnuieli.
Cu att mai mult ar fi trebuit s mergi la Redbeard. Sarah e
doar o copil.
Tu ai crescut-o, Angelina. ntotdeauna o vei vedea ca pe-o
copil. Eu n-am avut privilegiul sta, zise Katherine, tar urm de
repro n glas. Sarah e fiica lui James Dougan. Dei e tnr, va face
ceea ce e necesar.
Redbeard are resurse. Dac te-ai fi dus la el, ar fi descoperit
deja adevrul. Asta-i tot ce vreau s spun.
Redbeard ar fi ngropat adevrul i i-ar fi spus c nu-i face
dect datoria. El mai crede nc n visul unui stat pur musulman.
i eu.
Urm o tcere lung.

Nu ai fost obligat s m ajui, Angelina.


Angelina i trecu mtniile printre degete din ce n ce mai
repede. Pocnetele erau acum aproape continue.
Cum a fi putut s n-o fac?
Katherine oft, i se auzi att de limpede, nct Angelina se uit
n jur, ateptndu-se s-o vad pe Katherine stnd lng ea.
Ai grij, Katherine. Lbnazziz nu e Dumnezeu. Mnstirea din
Portland nu va fi ultima dat prad focului. Ne ateapt vremuri
periculoase.
Vremurile au fost ntotdeauna periculoase.
Nu aa.
Ei bine, atunci va trebui s ne rugm una pentru cealalt,
zise Katherine, glumea ca o colri. Cu dou femei puternice i
ptimae aa ca noi, mpuindu-i capul, Dumnezeu va trebui s ne
asculte.
Cteva frunze uscate fur mturate de vnt pe trotuar, rsucinduse n mici vrtejuri. Angelina o putea vedea nc pe Katherine n
amintire, micndu-se graioas printre oamenii de la petrecerile
oferite n cinstea noului ef al Securitii Statului i a superbei lui
soii. Republica era nou, proaspt, plin de speran, promind
pace i toleran. Katherine dansase cu preedintele, fermecndu-l
cu feminitatea ei suav, cu agerimea i cu vorbele ei de duh. Mare
parte din clasa politic fusese scandalizat de lipsa ei de deferen,
considerndu-i convertirea suspect, dar preedintele fusese cucerit
de ea. Fusese cucerit i de soul ei. James Dougan era frumos i
deschis, un aprtor al naiunii, nemilos cnd era necesar, generos
chiar i cnd nu avea ndreptate camerele de filmat asupra lui. Erau
perechea de aur. Sperana viitorului musulman.
Fuseser nite vremuri glorioase. Angelina fusese angajat s aib
grij de fetia nou-nscut. Sarah era bolnvicioas, ceea ce nu era o
raritate n zilele acelea, nici mcar pentru cei puternici. Sub grija

atent a Angelinei, fetia nflorise, se ngrase, avnd o voce pe


msur. Redbeard era un oaspete constant al vilei, unchiul fnos,
dar care o adora, un brbat ptima, cu o voin i cu o energie
excepionale. Angelina trebuia s lupte cu ea nsi s-i ia ochii de
la el. Uneori simea i privirile lui asupra ei, dar ochii lui nu
zboveau niciodat cnd era n camer i Katherine. i cine-l putea
condamna? Zile strlucitoare, pline de promisiuni. Sfrite brusc.
James Dougan ucis. Redbeard rnit. Katherine fugind dup un apel
telefonic grbit ctre Angelina. Katherine, care abia era n stare s-i
controleze isteria i j alea, implornd-o pe Angelina s stea cu Sarah.
Implornd-o s-i spun ct de mult o iubea. Katherine imun la
rugminile Angelinei. Insistnd c trebuie s plece. C avea o
responsabilitate fa de soul ei. Mai mare dect responsabilitatea
fa de copilul tu? ntrebase Angelina. Da. Durerea din vocea
lui Katherine Angelina nu auzise n viaa ei ceva asemntor. Da,
mai mare chiar dect asta.
Poate cnd totul se va termina cnd adevrul va iei la
iveal, voi putea s m ntorc acas, zise Katherine.
Ai fi putut veni de ani de zile, o contr Angelina.
Am mai discutat despre asta de multe ori. Nu merita riscul.
Riscul. Angelina ar fi riscat orice ca s-i rentlneasc fiica, dar
Katherine, nu. Ea avea prioriti mai nalte. Fiind o bun
musulman, Angelina nelegea nevoia de sacrificiu, dar Katherine
nu mai era musulman, i un asemenea sacrificiu nu era justificat
dect pentru preamrirea gloriei lui Dumnezeu.
Dac afli vreo veste despre Sarah, contacteaz-m.
O s-i trimit vorb imedi
Angelina auzi sunetul legturii ntrerupte. Nu tia niciodat cnd
se vor ncheia scurtele lor conversaii. Atta doar c se vor ncheia
brusc. Katherine avea propriul orar i nimeni nu era invitat s-l
cunoasc.

Muncitorul rocat de la etajul doi i vr ciocanul la centura de


unelte i scan antierul cu privirea, stnd cu minile n olduri.
Soarele dimineii l lumina din spate, fcndu-i prul s ard. Trei
femei tinere trecur pe strad i brbatul se uit la ele. Pe vremuri,
fetele ar fi provocat fluierturi i chiuituri de la brbaii de pe schele,
dar n ziua de azi trecerea lor era observat, dar fr comentarii.
Tnrul rocat nalt i puse la loc casca pe cap, urmrind fetele cu
privirea pn trecur colul strzii. Se uit apoi la Angelina i
observ c-l privea, i-i zmbi. Angelina aproape i vzu
mbujorarea.
Fusese o vreme nainte de schimbare o vreme cnd Angelina
era o tnr de optsprezece ani, cu glezne zvelte i sni obraznici.
Brbaii lucrau fr cmi cnd era cald, asudnd n soarele verii,
cu trupurile lucind ca i cum ar fi fost unse cu uleiuri. n acele zile
demult apuse, Angelina trecea grbit pe lng asemenea antiere,
cu ochii plecai, iar fluierturile i rsunau n urechi i nu i
displcuser cu totul. Angelina i trecu mtniile printre degete n
continuare, enumernd n linite cele nouzeci i nou de nume ale
lui Dumnezeu, privindu-l pe muncitorul rocat ntorcndu-se la
lucru.

CAPITOLUL 35
Dup rugciunile de la amiaz
Rakkim reciti pasajul din jurnalul lui Richard Warriq. Arunc o
privire ctre Sarah, care sforia uor n lumina dup-amiezii ce
trecea prin obloane. Pentru o clip se gndi s-o lase s doarm.
Pentru o clip se gndi s pun jurnalul napoi ntre celelalte. Nu
trezi cinele care doarme. Se duse n schimb la canapea i o scutur
ncet ca s se trezeasc.
Sarah i deschise ochii.
Cred c-am gsit ceea ce cutam.
Cum adic, noi cutam, kemo sabe?
Poftim?
E o glum veche, zise Sarah, i se opri n mijlocul unui cscat.
Vorbeti despre jurnale?
Rakkim i ddu jurnalul.
Jurnalele sunt organizate dup locaie. Era logic s te uii n
seleciile China pentru nsemnri care s sugereze localizarea
bombei a patra. Dar din moment ce tu n-ai gsit nimic, m-am gndit
c-a putea s m apuc de celelalte.
i art cu degetul pe pagin. Asta e de la o cltorie de afaceri pe
care-a fcut-o n Indonezia n primvara anului 2015. nsemnarea e
datat cu unsprezece zile nainte de atacul sionist.
Indonezia, 8 mai 2015
Am venit cu avionul pentru ultima sptmn ca s verific
activitatea seismic de la podul Sukrno. Vulgaritile obinuite ale
caracterului indonezian.
Am gsit un gndac mort n aternutul de la hotel (Jakarta
Ramada, camera 451, miniapartament, micul dejun inclus). Am

trimis e-mail de plngere n legtur cu gndacul la recepie i l-am


trimis i la birourile de acas n sperana c mi se va asigura o
cazare mai bun. Am cumprat pentru prnz o aa zis carne halal
de la un vnztor de pe strad. Am aruncat beiorul n an dup o
singur muctur i mi-am splat gura. Trebuie s evit carnea
tocat indiferent de ct de foame mi este. Nu pot avea ncredere n
cretini. Temperatura de 27 de grade la rugciunile de seara trziu.
Apa din camera de abluiuni de la moscheea local era cldu i nu
suficient de curat. M-am plns imamului fr efect. Omul avea
dini stricai, cu incisivul drept ciobit. Am fcut teste prelungite
asupra podului suspendat. A trebuit s recalibrez instrumentele de
trei ori din cauza umiditii ridicate. Asistenii locali mi-au
desconsiderat eforturile. i-au dat ochii peste cap. Am certificat
oficial podul. Am sftuit biroul de acas s-l verifice din nou la
fiecare trei ani, deoarece schimbrile prelungite ale condiiilor
meteorologice i ale ploilor toreniale prevzute s-ar putea s
altereze compactarea necesar a solului. Am subliniat, de asemenea,
faptul c podul trebuia s fi fost construit mai n aval, unde ar fi fost
mai practic ancorarea n bancul de roc de la adncime. Metoda
tipic de a aplica varianta cea mai ieftin. Am vrut s se noteze c
eu am sugerat un plasament mai bun n cel mai ru caz.
ntlnire bizar la aeroportul din Jakarta n timp ce ateptam
avionul ctre Mecca (Air Indonesia, locul 37D, clasa economic). Lam vzut pe fostul coleg Safar Abdullah, stnd n sala de ateptare
islamic. Safar prea s fie suferind. Prezenta transpiraie
abundent, faa nroit, tremura. La nceput am crezut c are o
intoxicaie alimentar. Nici nu m-am mirat, avnd n vedere
standardele nfiortoare de igien din arhipelag, dar pe biletul
ncletat din mn am vzut c era n tranzit de la Hong Kong ctre
San Francisco, aa c nu pot concluziona dect c e nc un exemplu
al zgrceniei corporative. Noi, inginerii de teren, n ciuda

experienei i a educaiei noastre superioare, suntem ntotdeauna la


mila unor contabili penibili de la birourile de acas, de la cazarea n
hoteluri n condiii proaste pn la diurne nerealiste. M-am aezat
alturi de bietul Safar, i mi-am exprimat ngrijorarea pentru
sntatea lui, deplngndu-i imposibilitatea de a gsi un avion care
s-l duc direct acas. Bietul om a fost att de surprins, c nici nu ma recunoscut, se uita n jur ca i cum ar fi cutat pe unde s fug.
Cum se apropia amiaza, m-am oferit s m rog mpreun cu el, dar
a refuzat, spunnd c a rmas necurat n urma cltoriilor sale
recente. i ntr-adevr era ntr-o stare ngrozitoare, n ochi avea
capilare sparte, pe piele avea pustule, prul i barba czute n
diverse locuri. Se vedea clar c doi dini i czuser, dei totdeauna
se mndrea cu faptul c-i meninea un aspect impecabil. Prea n
mod justificat jenat s fie vzut n halul acela, aa c i-am cumprat
o ceac de ceai ndulcit pentru care a fost foarte recunosctor.
Cnd i-am spus c m duc n Oraul Sfnt, a nceput s plng, cu
lacrimi de snge curgndu-i pe obraji n timp ce m implora s m
rog pentru el. I-am promis i mi-am cerut scuze s plec.
O or mai trziu am urcat n avion (349), recunosctor c plec.
Din pcate, dei am cerut n mod special s fiu aezat lng
musulmani pe drumul napoi la Delhi, am fost informat c aceste
aranjamente nu sunt garantate dect la clasa business. Am fost n
schimb aezat lng un indian gras din Bombay care a nceput s se
ndoape cu satay i cu perioare de orez tot zborul. De fapt, mi-a
oferit i mie din crevetele lui prjit, ceea ce sunt sigur c a fost
intenionat o insult. Dar-ar Domnul s ard n iad.
Sarah i ridic privirea spre el, i ncuviin.
Ai reuit.
Rakkim ridic din umeri.
Cderea prului, pustule M-am gndit c e posibil s fi fost
iradiaii.

Mai mult dect posibil, zmbi Sarah, i scutur din cap. Nu


tatl lui Marian era cel din reeaua Btrnului, ci acest Safar
Abdullah. Bomba avea scurgeri. M ntreb dac el a fost singurul
care a scpat cu via din misiunea aceea.
Dup descrierea lui Warriq, nu pare probabil c-a scpat pentru
mult vreme.
Sarah se ridic n picioare i cearaful alunec de pe ea, lsnd-o
zvelt i strlucitoare, cu coapsele uor ntredeschise, pufoas ca o
piersic.
Poate nici nu se atepta s supravieuiasc, zise ea. N-ar fi
prima misiune sinuciga ndeplinit la ordinele
Btrnului. Se spune n jurnal numele firmei la care lucra Safar
Abdullah?
Eu n-am gsit nimic. Sunt aa de multe volume
Nu conteaz. Dac s-a mbolnvit de la radiaii, e mort demult,
dar putem s-i gsim familia, sau prietenii, zise Sarah, plimbnduse nainte i-napoi. Warriq a scris c au fost colegi la un moment dat.
Ar trebui s verificm toate firmele la care a lucrat Warriq, i apoi s
contactm fiecare firm n parte i s vedem dac Safar Abdullah e
pe lista pensionarilor lor. Chiar dac e mort, cel puin o s obinem
ultima adres i beneficiarii.
Rakkim o privi mergnd prin camer, enumerndu-i toate
punctele planului de atac.
Eti sigur c vrei s faci asta?
Vrei s fugi?
Nu e un cuvnt obscen, tii. i mama ta a fugit, zise Rakkim i
avu impresia c Sarah o s-i trag o palm. Redbeard i Btrnul se
joac unul cu cellalt de peste douzeci de ani. Poate ar trebui s nu
ne amestecm n jocul lor.
Tu ai putea s fugi?
Cu tine? Sigur.

Nu te cred.
Chiar dac gseti a patra bomb, asta nu dovedete c
Btrnul e responsabil. Poate c Safar Abdullah lucra pentru Israel.
Spune-i asta lui Marian. Crezi c israeliii au omort-o?
Ce s-a ntmplat cu Marian nu e dect nceputul, zise Rakkim.
Trebuie s fii pregtit pentru asta. Trebuie s te hotrti dac se
merit.
Nu sunt o intelectual ntr-un turn de filde. Nu mai sunt aa,
rosti Sarah rspicat. Am omort un om sptmna trecut. I-am vrt
un beior prin ochi. A fcut un pocnet pe care o s mi-l amintesc tot
restul vieii. M uit n oglind i aproape nu m recunosc.
Rakkim o privi mbrcndu-se cu o cma alb i curat de-a lui,
i rmnnd cu picioarele goale.
Vreau numai s-i dai seama c s-ar putea s nu obii
rezultatul pe care-l atepi. Crile de istorie sunt scrise dup
rzboaie, dup ce s-au ngropat morii. Eu sunt pe dinafar, Sarah.
Mie nu-mi pas de preedinte, sau de Ziua Martirilor sau de tot
restul.
Dac-a ti c situaia nu se va nruti, poate a fi tentat,
spuse Sarah ncet. Dar istoria nu e niciodat static, ntotdeauna
exist o urcare i o cdere. Fundamentalitii devin din ce n ce mai
ndrznei, i moderaii nu vor dect s se termine totul. Patru
profesori de la universitate au fost concediai anul sta. Insuficient de
islamici. Sptmna trecut am avut o confruntare cu o Rob
Neagr, zise ea, rozndu-i unghia, i forndu-se s se opreasc. Tu
poi fugi dac vrei. Eu nu am de gnd.
Oricum nu-mi place Canada.
Rakkim scoase cteva cutii de cafea din dulap. Le scutur. Le
deschise i turn cte o ceac fierbinte pentru fiecare. Se aez apoi
pe scaunul din faa ferestrei i aez cafeaua ei pe pervaz. Sarah se
aez lng el.

tiu un hacker care poate descoperi unde a lucrat Safar


Abdullah, spuse el. Se poate s trebuiasc s m nsor cu una dintre
fiicele lui ns, zmbi el.
Eu nu mpart nimic cu nimeni, tii asta. Sunt nepoata lui
Redbeard.
Sarah i sorbi cafeaua cu un picior strns la piept, mulumit s
moie n soarele dup-amiezii.
Rakkim se uit afar printr-un gol dintre perdele. Alesese acest
birou, cu acest scaun la fereastr, fiindc era locul perfect de
urmrire. Faada de sticl a cldirii de vizavi i permitea s vad
ambele pri ale strzii. Era ora la care se nchidea piaa. Casnicele
se ntorceau acas cu plase burduite de alimente. Doi muncitori se
certau pe trotuar, dnd din mini n mers, cu gulerele jachetelor
ridicate. Un biat pe o biciclet albastr ocolea mainile prin trafic.
Trucul observaiei active nu era s caui o persoan periculoas, ci s
sesizezi lucruri care nu erau la locul lor. O main parcat cu
motorul pornit. Tipul greit de pantofi. De mnui. O btrn care-i
ndrepta umerii. Un brbat citind ziarul, dar care nu ntorcea
niciodat pagina. Dac atepi s vezi cuitul, o s fii mort, l
nvase instructorul su fedain mai bine s observi teaca goal i
s supravieuieti.
n aceast diminea Rakkim vzuse un modern cu prul lung
pierznd vremea n faa intrrii cldirii, adpostit sub un intrnd,
mutndu-se de pe un picior pe cellalt. Se credea probabil invizibil.
Rakkim fusese pe punctul de a o trezi pe Sarah i s-i spun s se
mbrace, cnd o tnr femeie apruse, l srutase pe modern, i cei
doi se mbriar n umbr, plecnd dup aceea grbii.
L-ai sunat pe Redbeard? ntreb Sarah. Ursc ideea c-i face
griji.
Rakkim supraveghe strada.
I-am spus.

Un ir de maini sttea la col, ateptnd s se schimbe lumina


semaforului. Gaze albastre de eapament se nlau n vnt. Maini
noi, maini vechi, nu prea s conteze toate rugineau, de pe toate
se decojea vopseaua, tuturor le huruiau, din cauza coroziunii, tobele
de eapament.
Vrei s ieim s mncm ceva? ntreb el.
N-ai nimic aici?
Un brbat cu barba crunt travers pe lumina roie i fu
claxonat.
Conserv de ton ap mbuteliat bere, muguri de
anghinare, mere i portocale. Cred c am i nite biscuii.
Sarah i puse piciorul pe al lui, i-l strnse cu degetele de la
picioare.
Hai s stm aici. Sunt obosit. Nu vreau dect s mnnc, s
citesc i s facem dragoste, zise ea, cu privirea jucu. A vrea s
fac un du prima dat. Dac eti cuminte, te las s m speli pe spate.
i pe ce pot s te spl dac nu sunt cuminte?
Sarah ncepu s-i descheie cmaa, cu micri lente.
Viitorul tu socru crezi c-o s se supere dac vin i eu cu
tine?
El nu. Tu ns, poate.
Ce vrei s spui?
i acum i-e fric de ntuneric?

CAPITOLUL 36
Dup rugciunile de la amiaz
Nu te mai holba, Omar, i zise Ibn Azziz grzii sale de corp
yemenite n timp ce erau condui pe coridor de doi fedaini. Te face
s pari ca un pgn la moschee.
nepat, Omar i ndrept spatele masiv, i ridic iute capul i
inu pasul cu fedainii.
Ibn Azziz i pstr ritmul de mers lent i regulat, i Omar
ncetini s ajung iar lng el. Mersul ano al lui Omar era un
semn de slbiciune, i tot aa felul cum i rezema mna de pumnal.
Pumnalul era n familia lui Omar de trei sute de ani, o lam cu dou
tiuri, lung de douzeci i cinci de centimetri, din cel mai fin oel
de Damasc. Ibn Azziz se ateptase ca ofierul fedain nenarmat carei ntmpinase n faa academiei s-i cear lui Omar s-i predea
arma, dar acesta nu fcuse dect s arunce o privire fugar ctre
pumnal, i s se ncline n faa lui Ibn Azziz, rnjind. Porcul.
Sftuitorii lui l avertizaser s nu-l viziteze pe generalul Kidd la
academia de instrucie fedain, centrul puterii sale, dar Ibn Azziz
nu le luase n seam ngrijorarea. Trebuia s-i demonstreze clar
generalului Kidd c, n ciuda tinereii lui Ibn Azziz, Kidd avea de-a
face cu un egal, cu un lupttor spiritual i cu un tactician plin de
miestrie. n sptmna ce trecuse de la preluarea puterii, Ibn Azziz
fcuse s dispar cteva zeci din oamenii loiali lui Oxley, i folosise
persoanele de contact din pres ca s muamalizeze adevrul
despre ascensiunea lui la putere i ncepuse o campanie mpotriva
catolicilor. n aceast a dousprezecea zi de ajunare, gura i mirosea
oribil, dar inima i era pur ca lumina incandescent a unui aparat
de sudur.

Doi fedaini i escortau, mergnd n fa, aproape ignorndu-l pe


Ibn Azziz. Mergeau n stilul specific al fedainilor, prelung, o
alunecare ca de panter, complet diferit de cadena nviortoare a
personalului militar. Chiar i uniformele de pe ei erau cumva
nemilitare. Uniforme simple, de un albastru-deschis, cu nasturi mai
de alam. Fr epolei, fr medalii, fr niciun nsemn de grad. Cei
doi fedaini se oprir la captul coridorului, unul din ei btu o dat,
deschise ua, i amndoi flancar intrarea.
Omar porni s intre primul, cum era corect, dar unul din fedaini
i puse o mn pe piept.
Numai mullahul, zise fedainul.
Omar i plesni mna la o parte i vru s-i scoat pumnalul i
apoi era pe podea. Sri imediat n picioare, dar Ibn Azziz flutur din
mn.
Ateapt afar, Omar, i ine-i tovrie fratelui fedain, i ceru
Ibn Azziz, prefcndu-se plictisit. O s m ntlnesc cu generalul
Kidd n particular.
Intr pe u, dar nu nainte s observe privirea insolent a
fedainilor n timp ce trecea pe lng ei. Mai degrab mai devreme
dect mai trziu, generalul Kidd va realiza nelepciunea adncirii
alianei cu Robele Negre. Va vedea valoarea tratrii lui Ibn Azziz ca
pe un aliat preuit. i ca s pecetluiasc trgul, Ibn Azziz nu va cere
dect un lucru ochii acestor doi fedaini.
Generalul Maurice Kidd se uit la Ibn Azziz cnd acesta intr n
balcon, i dup aceea i ntoarse spatele. Kidd sttea relaxat lng
balustrad, nalt i zvelt, de vrst mijlocie acum, fr riduri pe fa
i cu pielea sclipitoare ca de obsidian. Musulman credincios,
ptima de loial, avea patru soii i douzeci i apte de copii, dar
avea un stil de via simplu. Venirea sa la putere ncepuse de cnd
era un tnr cpitan fedain, cnd preluase comanda forelor
islamice decimate n btlia de la Philadelphia, conducnd un

contraatac ce oprise naintarea rebelilor. Se afla la comanda


fedainilor de doisprezece ani, dornic s-i trimit trupele n
strintate ca s rspndeasc islamul sau s se lupte cu Bible Belt la
grania comun. Astzi, ca ntotdeauna, purta aceeai uniform
nempodobit ca oricare alt fedain, cu doar o micu semilun aurie
pe fiecare umr care s-i arate gradul.
Bine ai venit, mullah Ibn Azziz.
Ibn Azziz se duse lng general. Strmb din nas vznd scena
de sub balcon, briza uoar purtnd duhoarea pn la el. De la
balcon se vedea un cmp plin cu oamenii cei mai murdari pe care-i
vzuse Ibn Azziz n viaa lui. Vizitase pustnici cu o igien corporal
mai bun, vzuse gropari mai curai.
Oamenii mei i jignesc sensibilitile delicate, tinere cleric?
ntreb generalul Kidd.
Ibn Azziz nu-l vzuse pe general uitndu-se la el.
M ntreb cum i ndeplinesc oamenii dumitale ritualurile
cuvenite n starea asta, rosti el stpnit.
Recruii acetia sunt n cmp de trei luni. Trei luni n care au
dormit afar n soare, ploaie i zpad, i niciodat pentru mai mult
de o or sau dou. Trei luni fr o baie, o mncare cald sau
schimburi curate. Trei luni de lupt corp la corp i de-a oarecele i
pisica, n care s-au ascuns n tufiuri i scaiei, trei luni de durere i
fric. Am nceput cu patru sute de recrui selectai. O sut douzeci
i apte au reuit s treac testul. Cnd oamenii mei au timp s-i
fac rugciunile, continu generalul Kidd uitndu-se la Ibn Azziz, o
fac cu sigurana c Allah vede dincolo de exteriorul mizerabil, pn
la strlucirea dinuntru.
Da bine, o s fiu bucuros s le acord binecuvntarea mea.
Generalul Kidd se uit fix la el cu ochii ntunecai, umezi.
Ibn Azziz i oferi rugciunile brbailor de jos, care nu-l bgar
n seam. i privi ntini pe pmnt, rupndu-i cu minile murdare

raiile de mncare, rznd i njurnd. Larma gloatei.


Motivul pentru care sunt aici
Condoleane pentru moartea mullahului Oxley, l ntrerupse
generalul Kidd. S-a ntmplat ntr-un moment extrem de nepotrivit.
Era un bun prieten al fedainilor.
Robele Negre continu s-i sprijine pe fedaini, cei mai
credincioi rzboinici. Voi suntei cu adevrat trandafirul cu spini al
islamului.
Un infarct brusc i Oxley chiar n-a avut niciun semn de
avertizare?
A fost ca i cum Allah l-ar fi luat pe sus n paradis.
Oxley avea un apetit prodigios. Poate e o lecie de nvat din
asta, zmbi generalul, cu dinii de un alb sclipitor. Eti slab ca un
schelet, Ibn Azziz. Evident c paradisul va trebui s atepte dup
tine.
Pasiunea mea nu este mncarea, dragul meu general, replic
Ibn Azziz, enervat. Pasiunea mea este Allah, i puritatea naiunii
noastre. Despre asta am vrut s vorbesc cu dumneata. Suntem
atacai din toate prile, zise el, apropiindu-se mai tare. Evrei, igani,
atei, cretinii din Bible Belt i cei mai periculoi dintre toi,
modernii i catolicii care triesc printre noi, putreziciunea moral
din mijlocul nostru.
Generalul Kidd se uit la oamenii lui. Prea aproape s nu-l
bage n seam pe Ibn Azziz. Am luat msuri mpotriva catolicilor
tiu. Mnstiri arse, biserici vandalizate unii ar spune c
exagerezi. E un curs de aciune deosebit de riscant pentru cineva
care a ajuns la conducere att de recent.
Abaterile morale se afl n jurisdicia Robelor Negre, zise Ibn
Azziz, incapabil s-i ascund furia din voce. Catolicii mnnc
porci. Se neac n alcool. in cini n cas, aa c atunci cnd umbl
printre noi suntem nevoii s ne atingem de prul acelor fiare,

continu el din ce n ce mai nflcrat, cu stropi de saliv zburndu-i


de pe buze. Catolicii nu se rad sub bra sau ntre picioare, ca nite
buni musulmani, aa c li se adun sudoare n aceste locuri i
eman o duhoare absolut dezgusttoare. Naiunea ar fi ntr-o stare
mult mai bun fr ei.
Robele Negre au jurisdicie asupra musulmanilor
fundamentaliti
Adevraii musulmani, uier Ibn Azziz.
Naiunea nu-i poate permite s divizeze populaia chiar mai
mult dect e deja, zise generalul Kidd, aranjndu-i uniforma
albastr imaculat. Vino cu mine, o s nvei ceva.
ncepu s coboare scrile ce duceau jos n curte, i Ibn Azziz fu
nevoit s-l urmeze. Fedainii istovii se ridicar n grab n picioare,
scuturndu-i zdrenele mizerabile de pe ei. Erau costelivi ca nite
lupi flmnzii, ari de soare, zgriai i nsngerai, cu ochii
inflamai i cu brbile nclcite.
Uit-te n jur, mullah Ibn Azziz, nainte s ncepi s arzi
biserici. Muli dintre aceti oameni au fost catolici nainte s se
converteasc.
Convertiri false, dup cum tii foarte bine, replic Ibn Azziz.
Convertiri fcute numai ca s fie acceptai ntre fedaini.
Ibn Azziz se inu n urma generalului, n timp ce acesta-i croia
drum prin mulime. Ibn Azziz fcea tot posibilul s nu-i ating pe
niciunul.
Generalul Kidd mbri un fedain, un brbat cu ochi slbatici,
cu buzele crpate, feroce n recunotina sa. Uniforma imaculat a
generalului era murdar cnd se desfcu din mbriare. Pe un alt
brbat l srut pe obraz, i alii i srutar mna, ngrmdindu-se
n jurul lui, dornici de aprobare, de un semn de recunoatere,
strigndu-i numele cu voci rguite. Generalul intr i mai adnc n
masa recruilor, dnd din cap, btndu-i uor pe spate iar

uniforma i era acum groaznic de murdar, ptat de noroi i de


snge, presrat cu scaiei.
Trebuie s ne pzim de asemenea msluitori ai credinei,
insist Ibn Azziz.
Generalul Kidd trase cu blndee de lobul sfiat al urechii unuia
dintre fedainii lui, i se ntoarse spre Ibn Azziz.
Nu am puterea s m uit n sufletele lor. i nici nu vreau s m
uit. i-apoi, nu e treaba lui Redbeard s in naiunea n siguran
fa de propriii ceteni? Asta e treaba Securitii Statului, nu a
fedainilor.
ntr-adevr, zise Ibn Azziz, nclinndu-i capul, ncletndu-i
roba strns n jurul su, fr s-i dezvluie nicio urm a bucuriei
sale c generalul czuse n capcan, ntrebarea pe care i-o pun,
generale, este dac Redbeard i face treaba.
Generalul lu o bucic de mncare din minile jegoase ale unui
recrut, i mulumi pentru ea i i-o bg n gur.
N-am mai avut niciun atac terorist major de trei ani, zise el,
plescind din buze, i zmbindu-le larg oamenilor si. Celulele
teroriste sunt dezmembrate n mod regulat, i vinovaii sunt
executai. A spune c Securitatea Statului funcioneaz admirabil.
Nepoata lui Redbeard este o trfa i o apostat. Nu a fost
ndeajuns de ru c a scris o carte n care micoreaz rolul voinei lui
Allah n fondarea naiunii noastre, acum a fugit i de-acas. Triete
liber de constrngerile credinei i ale tradiiei, o batjocur fa de
toate idealurile unei femei pioase. Cum putem avea ncredere n
Redbeard s ne pzeasc naiunea, cnd nu-i poate pzi de pcat
nici mcar propria nepoat?
Generalul Kidd i salut trupele. Recruii i rspunser la salut,
scandndu-i numele, cu glasurile rsunnd rguite, asurzitoare,
oribile. ns dup expresia feei generalului Kidd ai fi zis c asculta
corurile ngerilor.

Am nevoie de ajutorul vostru s gsesc trfa, continu Ibn


Azziz. Ai aici oameni cu ndemnare n artele ascunse ale umbrelor.
Pentru ei n-ar fi un mare efort s
Eu nu-mi trimit oamenii s vneze femei, zise generalul,
zmbind ncntat ctre recruii si. Spune-le Robelor tale Negre s-i
mite fundul gras i s se pun pe treab dac vrei att de mult s-o
gseti.
Ibn Azziz voia s-l nface de piept i s-l scuture pn va realiza
ansa enorm pe care i-o oferea dar generalul era mult prea
murdar s-l poat atinge.
Domnule general? Te rog? Trebuie s discutm n particular.
Generalul Kidd iei din mulime i urc iar treptele. Ibn Azziz
avea de gnd s petreac mai multe ore n baie. Voia s-i ard roba
de pe el. Mizeria aceasta mpuit nu va fi niciodat curat de pe
ea.
Generalul Kidd le fcu semn cu mna recruilor de la balcon, cu
faa ptat de noroi i de mizerie. Acetia fceau acum o larm chiar
mai mare, cu scandrile i cu rcnetele lor.
Poate c nu vezi legtura dintre eecurile familiale i oficiale
ale lui Redbeard, dar alii o vor vedea, i promise Ibn Azziz. Am
prieteni la reelele de televiziune de stat care vor fi foarte bucuroi
s m ajute. Nu te lsa pclit de tinereea mea, generale. Ca i
dumneata n Philadelphia, i eu tiu cum s iau iniiativa. Aceasta
este o oportunitate att pentru fedaini, ct i pentru Robele Negre.
Eti sigur c vezi asta, nu?
Generalul Kidd se uit n sfrit la el i Ibn Azziz se nfior.
Ibn Azziz i mpreun cuvios minile n faa lui, furios pe sine
nsui c artase un semn de slbiciune. Trupul l trda. Trupul era o
poart deschis pentru diavol.
Avem interese care coincid, asta e tot ce pot spune. Mi s-a spus
c exist o anume nelegere ntre Robele Negre i naltul

comandament al fedainilor. O recunoatere a faptului c Redbeard


nu mai e folositor.
Generalul Kidd se ntoarse iar ctre recruii si care-l aclamau.
Orice nelegere care a existat a fost ntre mine i Oxley. Dac
poi s-l aduci napoi din mormnt, vom putea discuta.
Ibn Azziz se rsuci pe clcie, arznd de furie. Garda sa de corp,
Omar, i se altur din nou la u.
Fedainii rmaser lng ua balconului, lsndu-i s plece fr
escort. nc o insult. Vocile le rsunau n ecouri pe coridor, pline
de zarv ca ale evreilor.
Las-i s rd. Ibn Azziz mai fusese batjocorit i nainte, dar
morii nu mai rdeau. Avea o durere de cap ucigtoare, dar nu-i
ddea seama dac din cauza ajunatului sau a furiei. n ciuda lipsei
de cooperare a generalului, o vor gsi pe nepoata lui Redbeard.
Orice ar fi. Indiferent de pre. Trfa va fi trt n faa camerelor de
televiziune n toat destrblarea ei mrav, poate o vor face chiar
i s mrturiseasc rolul unchiului ei n cderea ei n pcat. Da. Ar fi
fost o binecuvntare s fie ajutai de fedaini, dar Ibn Azziz nvase
s nu se bazeze pe nimeni dect pe sine nsui i pe Allah.
Ibn Azziz se simi cuprins de ncntare i de entuziasm. Se
spunea c nepoata era ncpnat, dar avea oameni care lucrau
pentru el, care erau pricepui n arta convingerii. Cu suficient timp,
o vor putea face pe nepoat s mrturiseasc orice.
Cu un pre foarte mare, Ibn Azziz cumprase o fotografie a
nepoatei i o distribuise fiecrei Robe Negre din ar. Fotografia era
veche de civa ani, fcut n campusul universitar, cnd aceasta se
grbea s mearg la curs, dar trsturile erau clare, i tot aa i
depravarea scrbavnic a trupului ei suplu. Auzise c Redbeard i
trimisese i orfanul s-l ajute s-i gseasc nepoata pe Rakkim
Epps. nc un renegat fedain. i fotografia cu el era veche, dar pe
fa i se citea insolena senin caracteristic attor fedaini. Poate c

de ndat ce va termina cu Redbeard, Ibn Azziz se va apuca s


transforme i elita lupttorilor.
Trecu grbit pe lng Omar i deschise larg uile ctre exterior.
Vntul le biciui imediat robele, fcndu-le s fluture. n aceast
diminea primise nite veti foarte bune. Descoperiser un cuib de
vipere sioniste. Avusese intenia s-l invite pe generalul Kidd la
festiviti. Era pierderea lui. Ibn Azziz merse cu fruntea sus,
aproape fr s bage n seam ct de frig era. Noaptea trecut
avusese acelai vis, pentru a treia oar, oraul transformat. Strzile
capitalei preau s fie fii de cupru btut, iar anurile erau roii de
snge. Deasupra zburau porumbei albi, un stol imens de porumbei,
cu aripile btnd ca tunetul. Ibn Azziz se trezise plngnd de
fericire.

CAPITOLUL 37
Dup rugciunile de la amiaz
Cum se numeau benzile alea desenate despre care tot vorbeai
tu? Cu individul care era pe jumtate liliac. El s-ar simi ca acas
aici.
Pe Rakkim l durea mna, cci Sarah l strngea cu toate puterile.
Continu s vorbeasc, orice numai s-o fac s se gndeasc la
altceva, n afar de locul unde se gseau.
Nu era pe jumtate liliac.
Rakkim o simi mpiedicndu-se n bezna total, i o inu s nu
cad. Sarah aproape refuzase cnd aflase c trebuie s intre n tunel
fr niciun fel de lumin. Rakkim avea format n minte o hart
mintal a traseului ctre adpostul subpmntean secret al lui
Spider, o hart format n ntuneric. Lumina n-ar face dect s-l
deruteze. Sarah fcuse civa pai nuntru, dar cnd Rakkim
nchise ua ctre exterior, Sarah i pierdu cumptul. Rakkim se
aezase cu ea pe podeaua de piatr, ca s-o lase s se obinuiasc mai
bine cu ntunericul, cu aerul rece din tuneluri, cu sunetele. Dar nu
funcionase. i acum se temea ngrozitor de ntuneric, exact ca n
copilrie, dar nu ls frica aceasta s o opreasc.
Omul sta liliac putea vedea n ntuneric, nu?
Se numea Batman, rspunse Sarah cu vocea tremurnd, cu
unghiile nfipte n carnea minii lui. i nu, nu putea vedea n
ntuneric. Purta doar un costum ca s semene cu un liliac.
De ce?
Nu tiu.
Putea s zboare?
Nu, purta numai costumul.

Auzir un fonet de pai mici alergnd n ntuneric la deprtare,


i Sarah i nbui un ipt.
Mai mai era nc unul, ns. Superman. El putea s zboare.
Rakkim pipi peretele, gsi intersecia, i coti spre dreapta n
tunel.
Aveau o mulime de zei n vechiul regim.
Nu erau zei. Nu chiar. Vedetele de cinema erau mai degrab
zeii lor.
i tu vrei s te ntorci la asta?
Nu, se rsti Sarah, iar vocea i rsun n ecouri, i Rakkim se
bucur c nu putea s-i vad zmbetul. Vreau s m ntorc la
libertatea de a cltori, de a studia i de a explora, de a mprti
informaii, de a mbunti ceea ce avem. Vreau s m ntorc la
posibilitatea de a face greeli i de a ncerca din nou. Islamul nu are
de ce s se team de ideile noi.
Nu spune asta n Marea Moschee Ali, c s-ar putea s-i taie
limba.
Ayatolahul al-Hamrabi e un dobitoc care nu cunoate Coranul.
Sigur o s-i taie limba.
Sarah rse, legnndu-i minile ca i cum ar fi fost copii la
plimbare prin parc. Trecur stropind printr-o bltoac unde se
adunase ap.
Eu i Marian
Da?
Eu i Marian discutam cum ara triete acum din capitalul
intelectual adunat de regimul anterior, i c ni se termin rezervele.
Islamul a dominat gndirea intelectualitii occidentale mai mult de
trei secole, o perioad n care islamul a fost cel mai deschis fa de
contribuiile celorlalte credine. Acesta e califatul care ar trebui
reinstaurat, nu autocraia militaro-politic pe care i-o imagineaz
Btrnul.

Podeaua tunelului cobora gradat cu fiecare pas. Dup nc 312


pai vor trebui s coteasc spre stnga, printr-un tunel chiar mai
ngust. Sarah i strngea iar mna.
De ndat ce puterea fundamentalitilor este drmat, de
ndat ce Btrnul se retrage iar n vizuina de unde-a ieit, atunci
poate vom putea cldi o naiune care s preuiasc inovaia i
cercetarea intelectual. Cercetarea condus de credin, dar riguros
intelectual.
Eu m-a mulumi cu muzic glgioas, bere rece i plaje
mixte.
Sarah rse i ecourile se rsfrnser de pe pereii de piatr.
Voi avea grij s includ asta n noua constituie.
Rakkim mai lu o dat curba, trgnd-o dup el.
Nu mai e mult.
Eti sigur c Spider nu se va supra c aprem la el
neanunai?
Nu mai mult dect s-ar supra dac eu a aprea la el
neanunat.
Rakkim ncercase s-l avertizeze pe Spider. Se dusese la
restaurantul unde lucra fiica lui Spider, Caria, dar eful de-acolo i
spusese c-l sunase c nu vine n ziua aceea, c e bolnav.
De ce ne-am oprit?
ncerc s gsesc ceva.
Rakkim i trecu palmele peste cadrul uii fixat n tunel,
ncercnd s gseasc zvorul. Se auzi un clic i ua se deschise larg.
Era la fel de ntuneric i nuntru. O conduse pe Sarah n sala de
depozitare ce servea ca zon de tranziie.
Spider! Sunt Rakkim!
Niciun rspuns. Bjbi de-a lungul peretelui i gsi
ntreruptorul. Amndoi clipir n lumina aprut brusc.
Slav Domnului! zise Sarah, savurnd lumina.

Rakkim o mbri.
Te-ai descurcat bine.
Am ncercat s-mi nbu un urlet tot drumul pn aici.
Rakkim i spl minile n chiuvet, i-i descl pantofii.
Atept pn cnd fcu i ea acelai lucru, apoi deschise ua ctre
ncperea locuit.
Spi
i ntrerupse strigtul i intr nuntru, uitndu-se n jur.
ncperea era goal. Mai ru dect goal, era o dezordine
ngrozitoare. Mesele erau rsturnate, covoarele rulate pe jumtate,
tapiserii valoroase, ce i-ar fi gsit locul ntr-un muzeu, atrnau
strmb, ca i cum cineva se gndise s le ia, i se decisese n ultima
clip s renune la ele. Masa de calculatoare era i ea goal, unitile
de memorie fuseser ndeprtate i restul fusese zdrobit n buci.
Mai multe cutii de carton fuseser burduite cu haine i apoi
abandonate. Paturile fuseser date peste cap, sertarele atrnau afar
din dulapuri. Pe jos erau risipite jucrii un rinocer de plu, o
minge de baseball, o pies abandonat de ah un cal negru. Cele
dou frigidere erau larg deschise, i mncarea era aruncat n
mijlocul unei bltoace de lapte vrsat. ns nu era nicio urm de
snge. Nu era snge. Spider i familia lui plecaser n grab, dar
reuiser s plece nevtmai.
Ce s-a ntmplat? ntreb Sarah, stnd chiar lng el,
aplecndu-se apoi s culeag de jos rinocerul de plu. Este o urm
de cizm pe el. Noi ne-am desclat pantofii. Cu siguran c i
Spider a fcut acelai lucru. i atunci cine a clcat pe sta?
Rakkim lu rinocerul. Fr s vorbeasc, se nclar amndoi
napoi.
Nu se poate ca asasinul s fi fcut asta, nu?
Nu. Nu e sta stilul lui.
Rakkim se uit n jur, fr s se grbeasc, ncercnd s vad ceva

omis de oricine fusese aici naintea lor.


Toate paturile i ptuurile astea ci oameni triau aici?
ntreb Sarah.
Are o grmad de copii. Eu am vzut cinci sau ase cnd am
fost aici. Am auzit mai muli. i mai erau i alii, mai mari. Lui
Spider nu-i plcea s mearg afar, dar i plcea s fie nconjurat de
oameni.
Sarah i nfur braele n jurul ei. Nu era rece, dar probabil
simea povara pmntului i a betonului din jurul lor. i imagina
cum ar fi fost s fie prini n capcan aici.
Ce caui?
Nu tiu.
Rakkim se aplec s ia ceva de sub un scaun. Era unul dintre
globurile vechi ale lui Spider, spart n cioburi, printre care se vedeau
Turnurile Gemene din New York ndoite i rupte. La buticurile de
suvenire din toat capitala se vindeau versiuni asemntoare, dar cu
turnurile n flcri. Globul acesta era de dinainte de tranziie.
Ar trebui s mergem.
O s mergem.
O s trebuiasc s ne folosim de Redbeard ca s-l gsim pe
Safar Abdullah acum? Rakkim?
Rakkim arunc la o parte Turnurile Gemene.
Nu, am
i nclin uor capul ntr-o parte, ascultnd; O apuc pe Sarah de
bra.
Sarah nu protest, nu se opuse. Ea nu putea s-i aud, dar l
cunotea pe Rakkim.
Rakkim o conduse n ceea ce fusese probabil camera copiilor, o
ajut pe Sarah s se ascund sub o saltea ce fusese tras de pe un
pat. O tcu s se ghemuiasc acolo, ascuns vederii. Verific din mai
multe unghiuri, ca s se asigure c nu se putea vedea. Pe peretele

din faa patului fusese vopsit un tabel periodic al elementelor, n


culori strlucitoare. Din tunelul de afar se auzeau ecouri de voci,
destul de tari acum s le aud i ea. Sarah se strnse mai adnc sub
saltea. Rakkim se aplec i o srut.
Te iubesc.
Acum, tiu c e grav.
Rakkim se ndeprt. Vocile se auzeau mai tare acum, i Rakkim
se strecur n spatele unui covor mare, rulat i rezemat de peretele
de rezisten. Nu era o ascunztoare perfect, dar trebuia s vad
cine era n ncpere i s se pun ntre ei i Sarah. Trebuia s poat
s se mite foarte rapid, s neasc afar instantaneu. n mn
avea cuitul, i, ca ntotdeauna, i aducea alinare.
Cine a lsat lumina aprins?
Se auzi o voce ca de mirghel.
Nu te uita la mine.
Rakkim se uit printr-o crptur dintre covor i perete i vzu
doi brbai solizi n pragul uii, cu minile pe olduri. Ali doi erau
deja nuntru, cercetnd peste tot. Erau mbrcai n jachete negre de
nailon, pantaloni largi, pumnale la centur i brbi tunse cu grij.
Trupele de atac ale Robelor Negre.
Cei doi din u se nclinar cnd un alt brbat intr n camer,
evident un superior al Robelor Negre. Era urmat de dou grzi de
corp. Roba Neagr era un brbat mai tnr dect se ateptase
Rakkim, cu barba rvit, cel mai slab om pe care-l vzuse Rakkim
n afara unei nchisori. Avea pielea alb ca de mort i ochii nroii.
Semna cu un cine turbat pe care Rakkim l omorse n Carolina. O
corcitur jigrit care mucase doi oameni, sfiindu-le picioarele, i
care continua s se npusteasc asupra lui Rakkim, chiar i dup cel strpunsese cu o grebl de fn.
Dumnezeule, ce pute a evrei aici, zise Roba Neagr, cu voce
strident. Ce bine ar fi s fie nc aici, Tarriq! Cel mai nalt dintre ei

i nclin capul ruinat. De ci ani l cutm pe evreul sta? De ct


timp i-a btut joc de noi acest Spider?
Cu tot respectul, mullah, dar nici nu tim cu siguran c acest
Spider exist.
i acum nu vom mai avea ocazia s aflm, nu-i aa? replic
Roba Neagr, lovind cu piciorul o cpn vetejit de salat,
fcnd-o s se rostogoleasc pe podea. Sperasem s-l aduc pe evreul
sta n faa camerelor. S le demonstrez oamenilor c noi am reuit,
unde Redbeard a euat. S le dovedesc c a permis dumanilor
islamului s-i sape vizuini adnci chiar n mijlocul oraelor noastre.
i acum n-avem nimic, se rsti el aruncnd o privire otrvit
lupttorului care se nvrtea prin ncpere. Informatorul tu a greit,
Tarriq. N-am reuit dect s trimitem obolanul sta n alt cuib.
Am fost am fost aproape, stpne, opti acesta.
Ah, aproape, zise Roba Neagr. Asta schimb totul, exclam el,
i-i desfcu larg braele scheletice. Vezi? Furia mea s-a risipit ca
rou n gloria zorilor.
Rakkim arunc o privire spre pat, dar nu se vedea nici urm de
Sarah. Se ntreb dac mullahul era Ibn Azziz. Redbeard spusese c
noul lider al Robelor Negre era un zelot, dar omul acesta prea prea
tnr s fi ajuns la o asemenea putere.
Informatorul a urmrit-o pe chelneri timp de mai multe
sptmni, ncercnd s descopere unde disprea, explic cel numit
Tarriq. Nu tia dac era evreic sau pur i simplu tria ntr-un
depozit abandonat. Sunt o grmad pe-aici. Instinctele lui bune l-au
fcut s se in dup ea, i cnd a vzut-o strecurndu-se ntr-un
tunel ascuns, ne-a anunat. i-a asumat un risc i a avut dreptate,
mullah. Am iniiat un raid la o or dup apelul lui, dar n-aveam de
unde s tiu unde dispruse, i fata probabil a simit c e
urmrit. Cnd am ajuns n sfrit n camera asta, dispruser toi.
Ce-i datorm informatorului sta? ntreb Roba Neagr. Ce-i

datorm acestui brbat care s-a lsat pclit de o femeie?


Douzeci de mii de dolari. E recompensa standard pentru
informaii valabile. n plus, zece mii pe cap de evreu capturat, dar
bineneles, aici nu e cazul.
Mulumesc c mi-ai atras atenia.
O s-i gsim, mullah. Acum sunt pe fug.
Rakkim i inea lejer cuitul n mn cnd se apropiar de el. Din
ce n ce mai aproape. ase brbai narmai i Roba Neagr. Totul
depindea de cum erau mprtiai i de nivelul de antrenament pe
care-l aveau. El avea elementul surprizei, dar dac atepta pn s
fie observat ca s atace, va pierde acest avantaj. Cel mai mare pericol
era c
Sarah va fi implicat nu avea cum s-i foloseasc viteza la toat
puterea dac trebuia s-o apere pe ea.
Uitai-v la murdria asta, zise Roba Neagr, prnd s fie de
cealalt parte a covorului. Vedei ce mrvie diavoleasc tiinific
i nva evreii tia scrbavnici pe plozii lor?
Trecu exact pe lng locul unde se ascunsese Rakkim dac i-ar
fi ntors capul, l-ar fi vzut trecu pe lng el i se opri n faa
tabelului periodic. Era destul de aproape de locul unde era ascuns
Sarah s-o poat lovi cu piciorul. Roba Neagr se trase un pas napoi
i scuip n centrul picturii murale, iar saliva alunec ncet de pe
perete.
Ceilali rser.
Rakkim sttea nemicat. Roba Neagr va muri primul. Apoi
ceilali.
Roba Neagr se rsuci pe clci i trecu pe lng Rakkim.
Pltete-i informatorul. Pltete-l n bancnote mici i vr-i-le
pe gt. F-l s se nece n banii lui. S nvee preul eecului.
Paii li se pierdur n deprtare. Se stinser luminile. Ua se
nchise. Rakkim o gsi pe Sarah n ntuneric.

CAPITOLUL 38
nainte de rugciunile de la apusul soarelui
Eu sunt, zise Rakkim.
D-mi-o pe Sarah la telefon, i ceru Redbeard.
Ce-au zis vrcolacii despre asasin?
Vreau s vorbesc cu ea. Acum.
Redbeard ar fi stat bucuros s se dueleze verbal cu el orict voia
Rakkim cu ct vorbeau mai mult timp, cu att Redbeard avea
anse mai bune s le gseasc poziia exact. Rakkim nu nghii
momeala. i ddu telefonul lui Sarah.
Vrea s discute cu tine.
Bun seara, unchiule.
Sarah se uit dincolo de Rakkim, ctre feribotul ce traversa ncet
golful Baraka, peste apele armii de la apusul soarelui. Purta o
bluz de trening nou, roz, de camuflaj, cu glug, i pantaloni de
trening largi, asortai. Stilul retro, de sportiv anonim, care era ultima
mod ntre moderni. Stteau amndoi pe o banc de unde aveau o
privelite panoramic asupra mrii. Era o uurare s fie iar afar n
aer liber, dup claustrofobia beznei din tuneluri.
Sunt bine am spus c sunt bine. Am douzeci i ase de ani;
sunt capabil s iau hotrri singur. i muc buza, ascultnd.
Ruinea nu e de fapt o strategie foarte eficient n momentul sta,
unchiule. Asta nu e posibil, zise ea cu o privire rapid ctre Rakkim.
Nu. Te iubesc, dar nu o s fac asta. Spune-i Angelinei c sunt bine.
Spune-i c-mi spun rugciunile.
i scoase limba ctre Rakkim i-i napoie telefonul.
Rakkim se uita dup troleibuzul ce trecea zngnind pe inele
paralele cu malul mrii. Era un traseu scurt, nainte i-napoi, cu

vagoanele pline ochi cu turiti.


E rndul dumitale.
N-au fost vrcolaci acolo, zise Redbeard.
Ai gsit locul corect?
Am gsit maina distrus, exact cum ai descris-o tu, dar nu era
niciun vrcolac. Cel puin nu unul pe care s-l ntrebi ceva.
Rakkim rmase tcut pentru un moment.
Ct de muli?
Oamenii mei au gsit aptesprezece trupuri mprtiate n jur.
Toi vrcolaci. Dac au existat i supravieuitori, deja dispruser pe
cnd am ajuns noi acolo. Au fugit n pdure, probabil, pentru c
mainile i lucrurile lor erau nc n tabr. Cutii pline cu ceasuri,
ochelari i echipament de sport. Am mers acolo personal cu
elicopterul cnd am primit primul raport. O verificare rapid i am
vzut c le lipsea o main. Cu traciune pe patru roi. Erau urme de
roi prin noroi urcnd n sus ctre osea. n jurul vehiculului ars era
un masacru. aptesprezece vrcolaci chiar i pentru un asasin
fedain, e o realizare deosebit.
Poate c Btrnul o s-i ofere o medalie.
Redbeard nu rspunse nimic. Rakkim se uit la troleibuzul ce-i
ncepuse drumul napoi. Auzi clinchetul ndeprtat al clopotului.
Ar trebui s-o aduci acas pe Sarah. Las-l pe Btrn pe seama
mea, zise Redbeard. L-am inut n fru atta timp
Nu-l mai poi opri.
Redbeard chicoti.
Nu-mi spune tu mie ce pot s fac, biete.
N-ai destui oameni pentru asta, i n cei pe care-i ai, nu poi
avea ncredere. Dac l-ai fi putut opri pe Btrn, n-ai fi avut nevoie
de mine s-o gsesc pe Sarah.
Vino acas.
L-am vzut pe Ibn Azziz. Sau cel puin aa cred. E tnr.

Rakkim vzu trei maini oprindu-se lng troleibuz. O


a patra trecu peste ine n faa troleibuzului, obligndu-l s
opreasc ntr-un scrnet metalic. Civa brbai srir din maini i
intrar n troleibuz. Alii acoperir ieirea din spate. Unul dintre ei
semna cu filfizonul arogant care venise dup el n seara de dup
Super Bowl, dar Rakkim era prea departe i nu putea fi sigur. Spera
c era el.
Ar trebui s ai grij ce faci, unchiule. Cred c Ibn Azziz a
declarat deja rzboi mpotriva dumitale.
Mai bine el dect Oxley.
Rakkim cumprase un transmitor de semntur din Zon, cu o
or nainte, de la acelai specialist n electronic care cumprase i
dispozitivul de urmrire al lui Redbeard de la Sarah. O infraciune
major pentru toi cei implicai. Transmitorul trimitea o semntur
de celular unei mici uniti pe care o ascunsese n troleibuz, aceeai
semntur precum celularul pe care-l folosea el acum, ns mai
puternic. Se uit la turitii care ieeau n ir din troleibuz sub
privirile agenilor lui Redbeard.
O s te contactez cnd aflu mai multe.
Nu-l poi pcli pe Btrn. Nu de unul singur.
Rakkim se uit la pasagerii scoi cu fora afar din troleibuz.
Nu fi aa de sigur. Dumneata eti mai detept dect Btrnul i
tocmai te-am pclit.
ntrerupse legtura.
Razele soarelui ce apunea fcur prul lui Sarali s sclipeasc i
chemarea muezinului pluti mbietor din Marea Moschee, convocnd
credincioii la rugciune. Rmaser amndoi pe loc, uitndu-se la
oamenii lui Redbeard rvind troleibuzul. Cu brutalitate inutil.
Un semn de slbiciune.
Rakkim se uit la noul panou publicitar pentru Jihad Cola n
timp ce suna la numrul personal al lui Mardi. Sarah era lng el, la

fel de fascinat.
Erau probabil peste cinci mii de oameni n Pioneer Square pentru
marea dezvelire, toate strzile laterale fiind pline cu oameni care nu
ncpuser n pia. Erau ngrmdii att de strns c nu fusese
nicio problem pentru Rakkim s terpeleasc mobilul din
buzunarul interior al unui tnr modern. Zebraskin Interactive,
ultimul model.
Eu sunt, zise Rakkim cnd Mardi rspunse.
Ce s-a ntmplat?
Modernii din mulime aclamar, aplaudar i exclamar la
unison cnd se ilumin panoul o hologram nalt de trei etaje ce
prea infinit de adnc. Fundamentalitii se legnar, cu buzele
micndu-se n rugciune, extatici n aprobarea lor. Chiar i Sarah
sttea cu gura cscat de ncntare.
Ce-i cu glgia aia? ntreb Mardi.
Nu holograma era aclamat aa de mulime reclamele
holografice erau cunoscute de douzeci de ani. Era reclama n sine.
Islamul nu aproba reprezentarea feei sau a formei omeneti, aa c
orice panou publicitar din noua republic trebuia s cuprind o
simpl fotografie a produsului, bazndu-se pe culorile vibrante i pe
scrierea elaborat pentru a transmite mesajele. Nite nlocuitoare
foarte palide ale imaginilor, i un motiv n plus pentru starea jalnic
a economiei.
De-abia te-aud, zise Mardi.
Trebuie s iei din Blue Moon.
Noul panou pentru Jihad Cola reprezenta un cuplu tnr i
sntos de musulmani care beau JE n parc, cu nsoitoarea cuvenit
supraveghindu-i discret din fundal. Unicitatea reclamei era faptul c
nu era doar holografic, ci mozaic, imaginile fiind formate din
suprapunerea atent a unor fragmente de text arab din Sfntul
Coran. Nu numai c folosirea scrisului dejuca regulile stricte

mpotriva imaginilor gravate, dar scrierea arab n sine, mai ales


scrierea din Sfntul Coran, era considerat posesoarea unei puteri
unice i mistice. O valoare n plus pentru marc. Programul de
calculator folosit s creeze reclama necesitase trei ani de munc
pentru a fi conceput, dar tehnica n mozaic urma cu siguran s
revoluioneze publicitatea. Era lansat n capital, dar erau deja
plnuite mai multe dezveliri asemntoare n Los Angeles, Chicago,
New Detroit, Denver i n celelalte orae mari. Mullahul Oxley
oferise aprobarea tehnicii n numele Robelor Negre, dar Rakkim se
ntreba ce prere avea Ibn Azziz.
Unde eti? ntreb Mardi.
Rakkim se ntoarse cu spatele de la mulime, ca s adposteasc
mcar puin telefonul la ureche mpotriva zgomotului.
Trebuie s iei afar din Blue Moon. Trebuie s pleci chiar
acum. Vnztorul de butur care te-a fermecat aa de tare e un
asasin fedain.
N-ai de unde s tii asta.
Ia banii din seif i du-te. Sun-l pe Riggs de la aeroport i
spune-i c o s administreze clubul pentru o lun. Se descurc el
cteva sptmni.
O s ne prade orbete.
Consider-l preul supravieuirii, zise Rakkim, coborndu-i
vocea, ncercnd s-o conving. La-i o vacan, partenera. Ai deja
mai muli bani dect poi cheltui. Du-te. Nici mcar nu trece peacas s-i faci bagajul. Pleac direct. Sun la club ntr-o lun i zi c
vrei s vorbeti cu mine. Dac nu m-am ntors nc, atunci mai
rmi plecat o lun i sun iar.
E chiar aa de ru?
E mai ru de-att.

CAPITOLUL 39
nainte de rugciunile de la amiaz
A trebuit s m dau de ceasul morii s-i fac rost de asta, rosti
ncet, ndreptnd gulerul jachetei lui Rakkim i strecurndu-i cipul
de date n buzunar. E ilegal ce-am fcut.
Pun pariu c a fost prima dat n viaa ta cnd ai nclcat legea,
replic Rakkim.
Colarusso i nbui un zmbet i se rezem de balustrada
patinoarului. Se uit la Anthony Jr. i Sarah nconjurnd patinoarul,
inndu-se de mn, Anthony Jr. Blngnindu-se dup ea mai
nesigur pe picioare.
Sunt o pereche frumoas, nu-i aa?
Du-te dracului.
Sala acoperit era plin de moderni i de catolici, i de asemenea
de o mulime de moderai n hajiburi elegante, patinoarul fiind unul
dintre puinele locuri unde puteau avea contact fizic cu sexul opus
sub privirea nsoitoarelor.
Cred c dac un om i pune cariera n pericol pentru un
prieten, atunci prietenul ar trebui s-i spun ce se ntmpl, asta-i
tot.
Sarah lucreaz la o carte care s-ar putea s-i aduc o mulime
de necazuri. Safar Abdullah face parte din cercetarea ei. Eu am
sarcina s m asigur c mnnc bine i doarme destul. Cam asta-i
tot.
Abdullah a murit de douzeci i cinci de ani, aa c n-o s
reuii s discutai prea multe cu el, zise Colarusso, sugndu-i
dinii i trgndu-i n sus pantalonii. Inginerii sunt cei mai
plictisitori oameni de pe pmnt, dup prerea mea. Cine moare din

cauze naturale la patruzeci i trei de ani? Probabil a murit de


plictiseal. Totdeauna am fost curios. Dac n-a fi intrat n poliie,
probabil a fi o fost un voyeur.
Nu cred c Abdullah a murit de cauze naturale. Acuma te
simi mai bine?
Un pic, rspunse Colarusso, legnndu-se pe clcie. Sper c
nu plnuieti s exhumezi cadavrul, pentru c cineva i-a luat-o
nainte. Destul de ciudat, nu? Era un musulman cucernic i totui
familia lui a permis s fie dezgropat la o sptmn dup
nmormntare. L-au dezgropat i incinerat. Soia a semnat
formularul de permisiune, dar cimitirul a fcut scandal. Cimitirul
Martirii lui Fallujah, Los Angeles. Cel mai bun cimitir musulman
din ora, dup cte am neles. Am la dosar o copie a scrisorii lor
furioase ctre soie. Ar trebui s-o citeti. nc una de la imamul
bietei femei care-i cu adevrat clasic. O amenina cu flcrile
iadului. Pe ea i pe soiorul ei mort. Trebuie s ai ncredere ntr-un
om sfnt c o s tie cum s rsuceasc n ran cuitul.
Rakkim se uit la patinatorii care treceau n vitez, mbrcai n
culori aprinse. Se pare c pe vremuri era i muzic la patinoar, dar
sunetul patinelor era o muzic n sine.
Ei bine, de ce ar permite o bun musulman ca soul ei s fie
dezgropat la miez de noapte din mormnt? ntreb Colarusso. Am
vzut un ordin primit de la firma de pompe funebre care l-a
dezgropat. La ora dou noaptea, atunci au fcut-o. Firma de pompe
funebre a trebuit s-i plteasc oamenii dublu pentru asta. Aa ci dai seama c mi-a atras atenia, continu el, apropiindu-se mai
tare de Rakkim.
Rakkim se uit la spectatorii din tribune, la nsoitoare i la
patinatorii care luau o pauz. Dintre toate feele, niciuna nu-i
atrgea atenia. Uneori apreau Robele Negre, doar ca s provoace
probleme, dar patinoarul fcea donaii ctre moscheea local.

Ai reuit s o localizezi pe soie?


A murit la civa ani dup el. A fost nmormntat n Cimitirul
al-Aqua din Van Nuys. Nu e acelai lucru cu Cimitirul Martirilor lui
Fallujah.
Copii? Rude?
O fiic. Patima. Totul apare n cipul de date. Hai s spunem c
e bine c nu-i triesc prinii ca s vad ce-a devenit.
Rakkim se uit la trei femei de vrst mijlocie din apropiere. Trei
nsoitoare n chadoruri ntunecate care vorbeau rapid ntre ele,
meninndu-i ns atenia asupra celor trei tinere pe care erau
nsrcinate s le supravegheze.
Mulumesc, Anthony.
Nu m intereseaz dac-mi mulumeti, bombni Colarusso.
Alergi dup oameni mori. i a vrea s tiu de ce.
Acum e probabil un moment bun pentru tine s te dai napoi i s
te apuci de un nou caz.
Nu-mi spune tu mie cum s-mi fac slujba. M face s vreau s
uit c suntem prieteni.
OK, fcu Rakkim, continund s in patinoarul sub
observaie, uitndu-se n spatele lui Colarusso. Asasinul care a
necat-o pe Marian Warriq cel care a fcut schimbul de capete
ntre servitori, el e cel care ne urmrete pe mine i pe Sarah, zise el
i-l vzu pe Colarusso rezistnd impulsului de a se uita n jur. Am
reuit s fugim de el acum cteva nopi, dar n-o s se dea btut.
Cnd va fi disperat s ne gseasc, o s nceap s apeleze la toate
persoanele contactate de noi.
Crezi c ar ataca un detectiv de poliie sau pe familia lui?
Cred c l-ar ataca i pe preedinte dac ar primi ordinul.
Cine-i d ordinele?
Rakkim czuse n capcan.
Ce zici de asta cnd va veni vremea, o s-i spun totul. N-o

s-i ascund nimic. Pe moment ns, vreau s te in departe ct mai


mult posibil. Ca s nu fii n pericol. Aa c atunci cnd o s am
nevoie de tine, o s fii n via i n stare s m ajui.
Ce zici tu de asta tu i cu mine l gsim pe asasinul sta i-l
omorm? Ai zis c nu-l poi bate singur. Hai s-o facem mpreun.
Am eu grij de hrogrie. Cum ai zis, n-ar fi prima dat.
N-am face dect s ne ncurcm unul pe cellalt.
Crezi c te-a ine n loc? exclam Colarusso, pierzndu-i
buna dispoziie. Am un Wesson complet automat i am nivelul de
expert la poligonul de tragere. Am omort cinci oameni n interes de
serviciu i n-am pierdut nicio clip de somn din cauza asta. Crezi c
sunt ngrijorat pentru asasinul tu?
Rakkim se uit la un tat care-i sprijinea fiica pe ghea,
nvnd-o s patineze, n timp ce restul patinatorilor treceau pe
lng ei ntr-un uvoi continuu.
Acum trei nopi asasinul a fost surprins ntr-o ambuscad de
vrcolaci n teritoriile slbatice. A omort aptesprezece dintre ei,
apoi a plecat de-acolo ntr-o main de-a lor.
Asta nseamn c tie s trag, nu glum.
A folosit o lam.
aptesprezece vrcolaci cu un cuit? Ai tu informaii greite.
Rakkim se uit la tat i la fiic. Fata ncepea s nvee cum s
mearg, lungind fiecare pas, dar tatl rmnea n continuare lng
ea, gata s-o prind.
Asasinii fedaini nici n-au nevoie de cuite. Atta c le face
plcere s le foloseasc M-am gndit c o s moar cnd i s-a
rsturnat maina. Sau c mcar o s fie destul de rnit ca vrcolacii
s-l fac buci cu uurin.
aptesprezece?
Se uitar amndoi n tcere la patinatorii care se nvrteau la
nesfrit n cerc. Rakkim i dorea s fi vzut faa asasinului cnd i

explodaser cauciucurile. Asasinul reuise s scape cu via, dar


faptul c picase totui n capcana lui Rakkim l usturase cu
siguran. Uneori o lovitur amical te durea mai tare dect un
ciocan.
Ai nevoie de ajutor s ajungi n Los Angeles? Asasinul sta are
probabil informatori la aeroport. S-ar putea s fiu n stare s te ajut.
IVI-a bucura s aflu tot ce poi face.
Colarusso zmbi. Cteva minute mai trziu fcu un semn din cap
ctre fiul lui, cnd acesta trecu n vitez pe lng ei.
Uit-te la Anthony Jr. De cnd a fost acceptat la fedaini, parc a
crescut civa centimetri. Peste noapte. i cur camera fr s
trebuiasc s-i spui. Merge n fiecare diminea s alerge cte opt
kilometri. mi spune dumneata, dac-i vine s crezi. Dar e mai mult
de-att parc e solid ntr-un fel cum n-a fost niciodat. Parc vede
lucrurile mai limpede. Parc tie n sfrit ce face. i eram dator i
nainte, zise Colarusso, cltinnd din cap. Acuma simt c n-o s
apuc niciodat s m revanez.
Nu-mi datorezi nimic.
Colarusso rmase cu ochii pe patinoar.
Anthony Jr. Te idolatrizeaz de-a binelea, tii? Orice-i iese pe
gur ncepe i se sfrete cu Rakkim. Rakkim zice, Rakkim face
O s-i treac repede.
Rakkim se uit la Sarah care trecu alunecnd prin faa lui. Se
separase de Anthony Jr., i se rotea n centrul patinoarului. Patina i
se ag i aproape czu, dar continu s patineze, roind.
Cnd l-ai verificat pe Abdullah n-ai fcut-o direct, nu?
N-am lsat nicio urm, exact cum mi-ai spus.
Poliitii de la locul crimei au tiut cine sunt?
Le-am spus c eti de la Securitatea Statului. C Redbeard te-a
trimis personal ca s preiei conducerea anchetei. Au avut destul
minte s nu ntrebe cum te cheam. Nu-i face griji. Nimeni nu tie

c n-a fost prima dat n via cnd ne-am ntlnit. Lin nemernic ca
tine. Dac se afl c suntem prieteni, mi nenorocete ascensiunea
spre putere.
i la Super Bowl?
Colarusso ridic din umeri.
Jumtate din detectivii din poliie au primit bilete gratuite la
meciul la.
OK, zise Rakkim, fcndu-i semn cu mna lui Sarah. Cum ai
aflat informaiile despre Abdullah?
Am mers la o fat de la Departamentul de Personal. Ea are
acces la bazele de date din toat ara, ca s poat verifica noii
angajai.
i nu te-a ntrebat la ce-i trebuie informaia?
I-am spus c e un proiect strict secret. Cred c i-a plcut ideea,
continu Colarusso, ndreptndu-i nodul fcut greit al cravatei,
fr o mbuntire vizibil. E o doamn musulman moderat,
puin cam prea gras, de peste treizeci de ani, nemritat, aa c tii
ce-o ateapt. Cred c-i place de mine, zise el, scrpinndu-se pe
burt. Rde la toate glumele mele. Crede c-s un tip dur i foros.
M rog, cred c sunt fructul oprit, rnji el. tii ce se spune despre
catolici?
Ce?
Ei, hai acum, nu face pe prostul. tii ce se spune.
Ce tot vorbeti?
La catolici e mai mare, zise Colarusso, n oapt acum.
Echipamentul nostru e mai mare dect al musulmanilor.
Eu n-am auzit niciodat asta despre catolici, replic Rakkim cu
inocen. Tot ce-am auzit e chestia cu bieii de cor.
Ne-am descotorosit de problema asta de mult vreme.
Rakkim se uit la Sarah i la Anthony Jr., care se ndreptar ctre
standul de rcoritoare. Anthony Jr. i cumpr o can de cidru

fierbinte. Arunc o privire ctre Rakkim, i apoi i feri rapid


privirea.
E o femeie frumoas, zise Colarusso.
Da.
Eti un tip norocos.
Ce vrei s spui?
Mrie se umfl n pene ca un pun de cnd Anthony Jr. i-a
primit actele. Toate vecinele pe o distan de doi kilometri n jur tiu
c biatul ei o s fie fedain. Plnuiete o petrecere grozav luna
viitoare, chiar nainte s plece, spuse Colarusso, trosnindu-i
degetele i trgnd de timp. i eu trebuie s-i comunic mi-a spus
s-i zic c, dac vrei s te nsori cu una dintre fiicele noastre, nu e
nevoie dect s ceri.
Rakkim se holb la el. Prima dat Spider, acum Colarusso.
tiu, tiu c sunt banale ca o cizm veche, dar Mary Ellen e
foarte bun buctreas i are olduri bune pentru fcut plozi. i nu
trebuie s-i fie prima soie. M gndesc c Sarah i-a pus deja
drapelul pe locul la. Poi s-o pui pe Mary Ellen a treia sau a patra la
rnd.
O soie e destul.
Mie-mi spui. Ei bine, mcar am ntrebat.
Rakkim zmbi.
Pari uurat.
Colarusso ncepu s rspund, dar se apropiar Sarah i Anthony
Jr. Cel din urm nu-i ntlni privirea.

CAPITOLUL 40
nainte de rugciunile de la apusul soarelui
E adevrat c oamenii chiar notau aici?
Da, e-adevrat.
Paralel cu coasta erau nirate sonde petroliere maritime, sute de
sonde, ct puteai cuprinde cu privirea. Valurile se izbeau de plaj, i
apa era nspumat cu o mzg neagr. Plaja Huntington era
acoperit de bule de iei nchegat, i nisipul era mbibat cu nclial
vscoas.
Aveau spunuri speciale ca s se spele dup aceea?
Nu era aa demult iei pe plaj, zise Sarah. Nu aveau sonde de
petrol aici.
Sarah mai despachet un sandvici cu carne condimentat de
capr din cele cumprate la Aeroportul Bin Laden Internaional.
Culese ardeii iui i-i puse la o parte, i apoi lu o muctur mare.
Rakkim adora s-o priveasc mncnd.
De ce nu? ntreb el. N-aveau nevoie de benzin?
Nu le psa. Le plcea mai mult s se joace n ap. Alunecau
peste valuri pe nite scnduri de lemn i ziceau surfing. Se pare c
era distractiv. Veneau turiti din toat lumea s noate, s pescuiasc
i s cheltuie bani.
Rakkim se uit n jur. Platforma de promenad de-a lungul plajei
era glgioas i aglomerat pensionari care se plimbau bra la
bra, moderni i copii. Sarah insistase s ntind o ptur printre
tinerii care stteau la picnic pe malul acoperit cu iarb, ca s
priveasc apusul soarelui. Rakkim nu avea dect treizeci de ani, dar
se simea prea btrn ca s stea aici ntre moderni i catolici cu ochii
mari, toi bronzai, cu picioare lungi, cupluri nlnuite n lumina

dup-amiezii. Nici chiar n Zon nu vedeai vreodat aa ceva. Nu n


plin zi. Nu n aer liber.
Erau cinci grade i cerul era nnorat cnd plecaser din Seattle n
acea diminea. n California de Sud erau treizeci de grade. Toat
ziua o petrecuser zburnd pe distane scurte de la un mic aeroport
la altul, ateriznd n cele din urm la BLI cu o or nainte. Era ntradevr posibil ca scanerele biometrice de la aeroport s fi fost
defecte, dar Rakkim se hotrse totui s zboare n salturi scurte
pn n sudul rii. Colarusso le fcuse rost de acte de identitate
false terpelite de la unitatea sub acoperire, i-i dduse lui Rakkim o
list de aeroporturi unde procedurile de securitate erau defectuoase.
Fusese o cltorie sigur, dar obositoare. nchiriaser o main cu
actele false de identitate, programaser GPS-ul s-i duc la plaj pe
rute cu un trafic minim. Nu avuseser prea mare noroc n privina
asta. De ndat ce Sarah va dori s plece, vor merge s se cazeze la
un hotel. Mine era suficient de devreme pentru a o gsi pe Fatima
Abdullah.
Rakkim nu petrecuse prea mult n partea aceasta a rii, dar
drumul de la aeroport fusese o adevrat surpriz. Autostrzile erau
congestionate, dar erau late pe dousprezece benzi i netede ca
sticla, cu rampe computerizate i detectoare de ozon.
Seattle avea putere politic, dar California de Sud prea s aib
bani. n parte datorit petrolului, dar, dup spusele lui Sarah,
structura demografic juca un rol crucial. n timp ce restul rii era
masiv musulman, majoritatea populaiei Californiei de Sud era de
origine latin, i rmsese catolic. Cu resursele lor naturale i etica
muncii de jos, aceast parte a rii nflorise. Nu trebuia dect s te
uii n jur ca s vezi ct de diferite erau lucrurile aici. Cldirile erau
ameitor de nalte, i mainile erau mai bine ntreinute, multe dintre
ele provenite din importuri franceze sau japoneze, cu tehnologie de
combustibil celular i motoare vectoriale. i aici existau ghetouri

violente i zone urbane prginite, dar, spre deosebire de capital,


aici exista i entuziasm, un ritm plin de via, senzaia c totul e
posibil. Nu trebuia dect s vrei.
Sarah reacionase la schimbare la un nivel adnc emoional,
prnd s nfloreasc n ari. i suflecase pantalonii pn
deasupra genunchilor i-i dezbrcase jacheta, i vr degetele
picioarelor n iarb.
N-am fost n Los Angeles dect pentru conferine academice.
Aproape c n-am ieit din hotel i din centrul conveniei.
mbrcminte strict formal. A putea tri aici pentru tot restul
vieii, zise ea, uitndu-se n jur.
Rakkim zmbi.
Colarusso mi-a spus o dat c, dac-a fi catolic ntr-o smbt
noaptea, n-a mai vrea niciodat s fiu musulman.
Am vzut filme de pe vremuri, spuse Sarah. Era unul cu o fat
pe nume Gidget. Ea i prietenii ei triau practic pe plaj. Aproape
tot timpul erau pe jumtate dezbrcai i nimeni nu prea s bage de
seam, i era straniu, pentru c era clugri.
Asta nu prea seamn cu clugriele despre care am auzit eu.
Gidget putea s zboare, tii? Ca Superman. Sau ca un nger, nu
mai sunt sigur, continu ea, ridicndu-i cmaa i dezgolindu-i
buricul ctre cer. Ahhh. Pun pariu c aa e n paradis. Sau n iad.
Rakkim i mngie cu privirea nodul strns al buricului. Sarah
lu ardeii iui pe care-i pusese deoparte i i-i arunc n gur.
Rmase cu privirea aintit asupra lui n timp ce mesteca. Se ntinse
apoi spre el i-i vr limba adnc n gur. Srutul ei l arse, dar
Rakkim nu se trase napoi.
Anthony Colarusso avea o cas frumoas n cartierul catolic din
districtul Madrona. Peluzele erau tunse cu grij, casele erau recent
vruite, strzile nu aveau gunoaie sau excremente de cine. Darwin
i ridic gulerul pardesiului de camir i-i vr minile n

buzunare, continund s mearg n pas lent pe trotuar. Brbierit cu


grij ca un baptist, i parcase maina o strad mai ncolo, i fcuse
ncet un tur prin jur. Nite copii trecur n vitez pe lng el pe
scutere, puti slbnogi n tricouri, care nu preau s bage de seam
umezeala rece. Un moule cu ochii apoi i grebla frunzele din faa
casei i-l salut pe Darwin, ntrebndu-l ce adres cuta, oferindu-i
ajutorul fiindc el locuia pe strada asta de cincizeci i apte de ani.
Darwin i mulumi, dar i spuse c tia unde merge.
Darwin chiopta uor, i la fiecare pas simea un junghi pe ira
spinrii. Suvenir de la accidentul de sptmna trecut. Accidentul.
Nu acesta era termenul corect pentru ceea ce se ntmplase. Fusese
njunghiat de cteva ori de vrcolaci, dar rnile erau aproape
complet nchise. Singura cu adevrat rnit i era mndria. Evident
c Rakkim se distrase de minune uitndu-se la maina lui Darwin
rostogol indu-se n noapte. Rakkim i Sarah se ascunseser acum,
dar cineva tot trebuia s tie unde erau. Darwin i amintise de
Rakkim i de Colarusso nvrtindu-se n jurul scenei crimei Warriq
n ziua ce urmase. Cnd poliistul cel gras l urmase ca un cel pe
Rakkim, transmindu-i ordinele subalternilor n uniforme. Nu
trebuia dect s te uii la ei ca s-i dai seama c era mai mult dect
o relaie profesional. Erau amici.
i trebuise mult timp s afle adresa lui Colarusso. Unul dintre
lacheii Btrnului de la secia de poliie nclcase msurile de
siguran pentru protejarea informaiilor private despre personalul
departamentului de poliie. Darwin travers strada i n jurul
genunchilor i se nvrtejeau frunze uscate. Urc scara de lespezi de
piatr ce ducea la veranda casei lui Colarusso. Sun la sonerie.
nuntru rsunar primele note ale Simfoniei a cincea de Beethoven.
Chintesena icului proletar.
Darwin i pieptn cu degetele prul castaniu rar. Se uit n sus
cnd se deschise ua i-l vzu pe Anthony Jr. Uitndu-se la el de

cealalt parte a plasei de siguran. Calitate maxim. O reea


dantelat de oel suedez de un centimetru grosime. O chestie
scump, mai ales pentru salariul unui detectiv. i ferestrele erau
probabil la fel de bine ntrite. nseamn c detectivul Colarusso
petrecea foarte mult timp departe de familia lui. Ce ttic bun!
Salut, zise Darwin zmbind. Nu te-am mai vzut de la
petrecerea de Crciun a prinilor ti de acum apte sau opt ani. Ai
crescut.
Anthony Jr. Nu reacion. Era un biat nalt i musculos ntr-un
trening cu sigla Liceului King Fahd. Prul tuns scurt. O barb
subire se ntinde de-a lungul marginii obrazului.
Ai de gnd s deschizi ua sau vrei s m lai s stau aici n
frig? Anthony Jr. Nu se mic. Ei, cred c nu m pot atepta s m ii
minte, continu Darwin, scotocind n buzunarul de la piept. Te
felicit pentru prudena ta, zise el i-i art rapid insigna luat de la
tnrul poliist frumos. Darwin Conklin. Sunt purttorul de cuvnt
al poliiei la biroul primarului.
Anthony Jr. Abia arunc o privire ctre insign.
Bravo ie.
Tatl tu e acas? Trebuie s vorbesc cu el.
N-a venit nc acas.
Darwin i verific ostentativ ceasul.
Pot s intru s-l atept?
Cine e, Anthony?
Darwin vzu o femeie voluminoas n ua buctriei, tergndui minile de un prosop de vase.
Anthony Jr. Rmsese cu privirea aintit asupra lui Darwin.
M descurc singur, mam.
Darwin art semiluna minuscul de argint atrnat deasupra
uii.
Ai fost acceptat la fedaini?

Un gest precaut din cap din partea lui Anthony Jr.


Felicitri. Niciun rspuns de la Anthony Jr. Pot intra nuntru
acum, te rog? rnji Darwin. Am luat o rceal de la primar
sptmna trecut i de-abia acum a nceput s-mi treac.
Anthony Jr. i ntinse mna ncet spre ncuietoarea uii. Se opri.
Darwin zgli clana.
Care-i problema?
Tu. Tu eti problema.
Anthony, doar nu te temi de mine, nu?
Anthony Jr. Se uit fix la el. Ddu apoi ncet din cap c da.
Darwin i desfcu haina.
Nici mcar nu sunt narmat. Sunt ofierul purttor de cuvnt.
Vorbim. Dialogm. Asta-i tot.
Du-te i dialogheaz cu altcineva.
Darwin cltin din cap.
Dac tu eti tipul de tnr pe care fedainii sunt nevoii s-i
accepte n ziua de azi. Ar trebui s-mi vnd aciunile de rzboi.
tiu cine eti.
Chiar i protejat de un centimetru de oel, Anthony Jr. ncepu s
tremure.
Darwin zmbi, i de data asta, zmbetul era sincer. Nu-i amintea
ultima oar cnd cineva i detectase adevrata natur. Nu nainte de
a fi prea trziu. Anthony avea probabil instinctele unui fedain
nnscut, dar la fel de probabil era c Rakkirn l avertizase c cineva
ca Darwin s-ar putea s vin s-l vad. Pe el i pe tatl lui, poliistul
gras. O mare familie fericit, n care toi aveau grij unul de altul. i
spuneau unul altuia tot felul de lucruri. Mica vizit pe care Darwin
o fcuse la casa Colarusso nu era o pierdere de timp.
Mama lui Anthony reapru n pragul uii buctriei.
Anthony?
Sun la 911, mam. Spune-le s trimit cteva maini.

Darwin i fcu semn.


Bun, Mrie. Ari minunat, ca de obicei.
Mama lui Anthony i atinse prul.
Nu te juca, Anthony, las omul s intre nuntru.
Sun-i, mam.
Bravo ie, Anthony, zise Darwin. Nu te pot pcli pe tine.
Nu-mi place c-mi spui pe nume.
Pot s-i dau un sfat? ntreb Darwin. Probabil c te-ai antrenat
mult de cnd ai fost acceptat. Ai luat o grmad de hormoni de
cretere i injecii de venin de cobr, zmbi el din nou. Ai face mai
bine s te antrenezi s dormi iepurete. Fixeaz-i ceasul s sune la
intervale de o or, ca s te trezeti la fiecare or n timpul nopii.
Cnd te poi trezi fr detepttor, i s te trezeti alert, complet
alert, atunci fixeaz-i intervalele la o jumtate de or. De asta o s ai
nevoie ca s reueti s treci de perioada de instrucie fedain,
pentru c niciodat n-o s apuci s dormi mai mult de o or de
somn nentrerupt n timpul primului an.
Am sunat, Anthony, strig mama sa. nchide ua. Las-l pe
seama poliiei.
Pun pariu c e o buctreas magnific, spuse Darwin.
Deja dorm pe o duumea de lemn, zise Anthony Jr. Mi-am
oprit i cldura n camera mea. Chestia asta cu somnul pe apucate,
ns e o ideea deteapt.
Sunt plin de idei detepte, replic Darwin, prnd nehotrt.
Mai e ceva, zise el, uitndu-se n jur, strecurndu-i cuitul de
polimer de carbon din mnec n palm. Cnd instructorul de
evadare i evaziune ntreab cine se ofer voluntar i cobor vocea
i Anthony Jr. Se aplec instinctiv mai aproape ar trebui
Darwin lovi cu mna dreapt plasa, iar lama trecu prin reeaua
de oel. Ar fi trebuit s treac prin ochiul stng al lui Anthony Jr.,
dar acesta se trase napoi n ultima clip.

Anthony Jr. i terse sngele de pe obraz. Respira din greu.


Foarte bine, fcu Darwin trgndu-i cuitul napoi. Chiar s-ar
putea s supravieuieti perioadei de instruire. Va trebui s ne
ntlnim ntr-o zi i s discutm despre ntmplri din rzboi.
l salut vesel pe Anthony Jr. i se rsuci pe clcie. De-abia mai
chiopta acum, pasul i devenise brusc mai vioi.
Sarah trase draperiile i ls ultimele raze ale apusului s se
reverse n camera lor de motel de lng plaj. Era goal i umed de
transpiraie, toat numai curbe i adncituri, i Rakkim se
nfierbnt din nou doar uitndu-se la ea. Sarah se aplec nainte, cu
minile pe pervaz, cu fundul ntors nspre el. Fereastra era deschis,
perdelele fluturau.
Tu chiar vrei s fac infarct?
Sarah se uit peste umr la el i rse.
N-am fost niciodat aa de fericit.
Rakkim se uita la ea i de afar se auzeau diverse sunete.
Biciclete. Vaiete de pescrui. Sfrmarea continu a valurilor.
Vuietul elicopterelor ce treceau pe deasupra, aproape tcute. Spaiul
aerian n capital era restricionat, dar aici nu era. Aici nimic nu
prea inaccesibil.
Hai napoi n pat.
Spune
Te rog?
Perdelele se nvrtir n jurul ei. Sfrcurile i erau tari i
ntunecate.
Uit-te la noi, Rikki, s facem dragoste cu fereastra deschis.
Sigur ne-au auzit afar. Uit-te la noi, n public, inndu-ne de
mn, i nu numrm minutele pn cnd trebuie s merg acas.
Nu trebuie s-mi repet n minte ce scuze o s-i spun lui Redbeard,
nici s m gndesc la toate rspunsurile pentru toate posibilele
ntrebri pe care s-ar putea s mi le pun. Colarusso e singurul care

tie c suntem aici. Suntem liberi, zise ea, mergnd ctre el, iar
soarele din spate o nvluia n aur. Nu vreau s-o caut pe Fatima n
noaptea asta.
Bine.
Nu vreau s-o caut nici mine. Vreau s fac dragoste i s dorm
pn trziu dimineaa. Vreau s iau micul dejun n cafeneaua aia pe
care am vzut-o. Vreau s alerg n soare i s beau cafe-frappe
mexican i s ascult muzic. Vreau s dansezi cu mine. i apoi vreau
s facem iar dragoste.
Rakkim o privi apropiindu-se. Era acum la marginea patului, i
Rakkim simi mirosul de sex pe ea.
i eu vreau asta. Cu excepia dansului.
Sarah urc alunecnd n pat, i Rakkim i mngie umezeala
dintre picioare.
Hai s stm aici ct de mult timp putem, l rug ea. Pentru c o
dat ce plecm, o dat ce-o gsim, o s nceap totul din nou. N-o s
mai fie loc pentru noi
Nu-i adevrat.
Sarah l vr nuntrul ei, l vr att de lin i firesc de parc fusese
ntotdeauna parte din ea.
N-o s fie aa, sublinie ea. De ndat ce plecm de-aici, va
porni cronometrul. Ne vom uita mereu peste umr.
Se legn lent i blnd peste el, i Rakkim se potrivi micrii ei,
iar cldura ei iradie prin el. Sarah se nclet mai strns de el, cu un
sunet ca torsul de pisic, strngndu-l la baz, i Rakkim ip uor
cnd Sarah alunec peste el, absorbindu-l n ea.
Rakkim gemu i-i arcui spinarea.
Prul ei flutur n plete negre n lumina asfinitului n timp ce se
mica deasupra lui.

CAPITOLUL 41
nainte de rugciunile de la amiaz
Nime n-o s-i rspund la u, domnu, zise biatul cnd
Rakkim aps pe sonerie. -aa jumate din butoane nu merge.
Avea poate zece ani, cu ochi slbatici i cu pr blond murdar,
slbu ca o funie. Hainele de pe el erau mototolite, i evident nu
dormea dect n ele.
Rakkim se uit n jur n timp ce Sarah i scotoci n poet.
Urcaser scrile la intrarea ntr-un bloc de apartamente, ultima
adres cunoscut a Fatimei Abdullah, conform informaiilor pe care
le obinuse Colarusso. Un cartier mizerabil din Long Beach,
majoritatea catolici. Lzi rsturnate de gunoi i maini prdate i
abandonate pe strzi. Dac Fatima se prostitua i acum, dimineaa
trziu era cel mai bun moment s-o gseti acas. i petrecuser
ultimele trei zile la motelul de lng plaja Huntington, fr s se
grbeasc, prefcndu-se a fi pur i simplu doi ndrgostii,
nedorindu-i s se termine. Era cel mai apropiat lucru de o lun de
miere pe care probabil o vor avea.
Sarah i ddu putiului o bancnot de zece dolari.
O cutm pe Fatima Abdullah. Uneori i spune Francine
Archer. Sau Felicity Anderson.
l pltise prea repede pe biat. Prea repede i prea puin.
Biatul i strecur banii n tenis. i stinse apoi cu grij igara i o
nfur ntr-o bucat de ambalaj de gum de mestecat. Gata de
fug.
N-am auzit niciodat de ea.
Cum te cheam? zise Rakkim.
Cameron, rspunse biatul, ntinznd mna. Asta cost tot

zece dolari.
Rakkim i mpinse mna la o parte.
i dau o sut pentru informaii folositoare.
Cut n memoria celularului cea mai recent fotografie a fiicei
lui Safar Abdullah. Era o fotografie a poliiei veche de cinci ani tot
ce putuse obine contactul lui Colarusso de la Departamentul de
Personal.
Cameron se holb la imagine i n cele din urm ncuviin.
D-mi banii, ceru el i ezit. F-mi i o copie.
Rakkim i ddu cinci bancnote de douzeci. Celularul scoase
fotografia printat i i-o ddu i pe aceasta.
Cameron mnui fotografia de parc era un fulg de zpad.
A fost frumoas. Nu nu mai arat aa acum.
n ce apartament st? ntreb Rakkim.
Nu mai st aici. i n-o cheam nici Francine, nici Felicity, nici
Fatima. i zice Fancy. Fancy Andrews.
N-am venit s-i facem probleme, zise Sarah. Vrem numai s
discutm cu ea despre tatl ei.
N-are niciun tat. N-are nicio familie.
Eu sunt Sarah, apropo, zise ea i-i ddu mna. E o plcere s te
cunosc, Cameron.
Putiul se uit la Rakkim.
Dar tu, domnu? i pentru tine e o plcere?
Unde s-a mutat Fancy? ntreb Sarah. Nu s-ar fi dus fr s-i
spun.
O ajutam cteodat, zise Cameron, cu privirea trecnd de la
Sarah la Rakkim, i fixndu-se pe Sarah. Are dureri de cap i
dobitocii o necjea uneori. Am ncercat s-i spun cnd vin, dar
Dobitocii nu te necjeau i pe tine? ntreb Rakkim.
Eu sunt prea rapid, replic el, i se nnegur brusc la fa. i nam eu ce le trebe lor.

E bine c te-a avut pe tine ca prieten, zise Rakkim.


Dac eram mai mare, nu i-a fi lsat s-i fac necazuri, zise
Cameron, cu ochii sclipind. Ea zicea c nu-i mare brnz. Zicea c
nu-i suprat dect c trebe s-i lase pe gratis. Ca i cum asta m-ar
face s m simt mai bine.
Sarah i puse o mn pe umr, dar biatul se smuci la o parte.
Trebuie s-o gsim.
Plecai de-aici, domnu, zise Cameron. Acum. Rakkim cobor
scrile napoi pe trotuar, cci i vzuse deja i el. Plecai, domnu. Nu
dau doi bani pe tine, dar nu vreau s pun mna pe ea.
Rakkim? zise Sarah.
Trei vljgani se apropiau n vitez de el, dar unul rmase n spate,
fr s se grbeasc. Acela era probabil eful. Cei mai nerbdtori
erau tinerii masivi de douzeci i ceva de ani, rai pe cap i bine
hrnii, dar eful era ncordat ca o strun de vioar. Purtau
pantaloni largi de mtase i tricouri ce le scoteau bicepii n
eviden, bocanci militari lustruii cu grij i la centur cuite de
armat. Capetele le erau rase n afara unui smoc de pr ce le cdea
pleotit pe frunte. Ghetto esprit. Cel mai nalt dintre ei avea un tatuaj
prost tcut al Fecioarei de Guadalupe pe gt. l nconjurar. Prea
aproape. Ar fi trebuit s-i lase mai mult loc de manevre.
Liderul ajunse i el, i zmbi lui Sarah i schi un salut cu o
plrie inexistent.
Ce facei voi aici, buni musulmani, ai luat curba greit?
Tocmai pleac, Zeke, zise Cameron.
Zeke i puse un deget pe buze, fcndu-i semn s tac.
Copiii trebuie vzui, nu auzii. N-ai nvat nimic? ntreb el,
i se ntoarse spre Sarah cu un rnjet obscen. Probabil c-ai uitat s
pltii taxa de intrare cnd ai venit, ns necunoaterea legii Aia-i
maina ta, Mohamed? l ntreb pe Rakkim, artnd Fordul parcat
lng bordur.

i place? ntreb Rakkim cu voioie.


Zeke i flutur degetele.
Cheile. Portmoneul. Tu poi pleca. Trfa st pe loc.
Nu pot s stau i eu? replic Rakkim. Pari un tip aa de distractiv.
Lui Zeke nu-i plcu acest rspuns. Nu se potrivea cu experiena
lui, dar nainte s-i avertizeze tovarii s fie prudeni, acetia i
scoaser cuitele de la centur, fcnd lamele s luceasc n lumin.
Zeke scoase un baston din buzunar, genul masiv, ce aparinea
exclusiv trupelor de intervenie ale poliiei. Com instantanee.
Evident era o poveste foarte interesant cum ajunsese el n posesia
lui.
Oho, zise Rakkim. Acuma am pit-o.
Zeke i lovi uor palma cu bastonul. ncepu s-i avertizeze pe
ceilali, dar era prea trziu.
Cei trei derbedei se npustir asupra lui Rakkim. Un atac de grup
era mai bine fcut n reprize, ca s nu se ncurce unul pe altul, dar
acetia avuseser parte de przi mult prea uoare de prea mult
vreme.
Rakkim apuc mna n care inea cuitul cel din stnga sa, i o
rsuci cu putere. n acelai timp lovi cu marginea minii sale stngi
traheea altuia. O lovitur lateral cu piciorul n genunchiul celui deal treilea, n clipa cnd acesta se npustea asupra lui. Fr s se uite,
Rakkim se feri de lovitura bastonului ce i trecu vjind pe deasupra
capului. Zeke se trgea acum napoi, dar lovitura ratat l
dezechilibrase puin, i Rakkim se apropie cu uurin de el, i-l izbi
cu mna dreapt n nas, fcndu-l s se prbueasc la pmnt. n
trei secunde toat banda era mprtiat pe trotuar.
Cel cu tatuajul cu Fecioara se ridic n ezut, inndu-i la piept
ncheietura rupt a minii i njurnd. Cel de-al doilea url de
durere, cu piciorul rsucit ntr-un unghi nefiresc. Al treilea era
culcat la pmnt, abia respirnd, cu minile i cu picioarele

zvrcolindu-se. Avea traheea zdrobit i laringele blocat, iar faa i se


nroise. n curnd i se va nvinei. Apoi nnegri. Zeke era deja n
picioare, micndu-se cu agilitate, ignornd sngele ce-i nea din
nasul spart, udndu-i cmaa. Lu bastonul de jos.
Rakkim? zise Sarah, prnd ocat. sta sta de-aici nu
poate respira.
Rakkim l simi pe Cameron cobornd treptele i oprindu-se n
spatele lui.
Zeke scuip snge i se uit la omul de pe jos, ale crui spasme se
domoleau acum.
tii, Mohamed, noi numai am glumit cu tine.
Rakkim i ntinse mna.
Sper c nu-i nicio suprare.
Zeke strnse mai tare bastonul n mn, i nu-i accept oferta.
Vljganul cu ncheietura rupt se folosi de mna bun ca s-l
ajute pe cel cu genunchiul distrus s se ridice. Se ndeprtar ca ntro curs cu trei picioare, gemnd la fiecare pas. l ocolir pe Rakkim
cu mare pruden.
De ce nu stai pe-aici? ntreb Zeke. Mai am nite prieteni pe
care-a vrea s-i cunoti. O s ne ntoarcem imediat ce organizm o
nmormntare ca lumea pentru Benny.
Rakkim se uit dup ei cum se ndeprtau. Benny nu mai scotea
niciun sunet acum, zgria pavajul cu unghiile.
Cine eti, domnu? ntreb Cameron.
Nu poi s rmi aici, zise Rakkim.
Am un milion de ascunziuri. Nu mi-e fric mie.
Ai idee unde s-a mutat Fancy? ntreb Sarah.
Rakkim se uit la ea. Era exact ntrebarea pe care voise s-o pun
el.
Biatul se holb la vljganul mort.
Benny m-a inut o dat cnd au obligat-o pe Fancy s plteasc

taxa. M-a inut de pr i m-a obligat s m uit. A vrea s nv cum


i-ai rupt gtul, zise el uitndu-se n sus la Rakkim. Poi s m-nvei
i pe mine?
N-avem acum atta timp.
Sigur neleg. n iunie trecut, spuse el, uitndu-se la Sarah,
Fancy a venit pe la mine i m-a adus la noua ei cas. A zis c e
pentru ziua mea de natere, dar ziua mea e n mai. Nu tiu exact
unde locuiete, zise el, aruncnd o privire spre Rakkim. Era noapte
i m-a dus cu maina, oprindu-se ntr-o grmad de locuri ca s-i ia
tot felul de lucruri. A zis c e maina prietenei ei. Prietena ei e
drgu. Mi-a dat o pereche de pantofi care i-au rmas mici unui
copil de-al ei.
D-ne un reper, zise Rakkim.
Ai auzit vreodat de Disneyland?
Un fost parc de distracii, nu? ntreb Rakkim.
Probabil cel mai important parc tematic din istorie, interveni
Sarah. A existat un ntreg imperiu Disney. Filme, emisiuni
televizate, desene animate, de toate.
N-a putea gsi apartamentul lui Fancy nici dac m-ai plti,
zise Cameron. Dar se vede Disneyland de la fereastra ei. M rog, cea rmas din el. E un munte
Space Mountain? ntreb Sarah.
Nu tiu avea zpad pe el. Nu zpad adevrat,
bineneles
Matterhom, atunci, zise Sarah. Space Mountain era n interior.
ntotdeauna le confund.
Cum zici tu, zise Cameron. Asta-i tot ce tiu. Are apartamentul
la etajul doi i am vzut zpada.
Rakkim i mai ddu cteva sute de dolari.
Dup ce plecm, o s fii tentat s-l caui pe Benny n buzunare.
Rezist tentaiei. O s-i spui c dac nu-i iei tu banii sau celularul, o

s i le ia altcineva. Nu o face. Las pe altcineva s fure de la mori.


Nu tu.
Biatul se uit lung la el.
Cnd o gsim pe Fancy, vrei s-i transmitem un mesaj de la
tine? ntreb Sarah.
Da, zise biatul, clipind, i apoi ntorcndu-i privirea.
Spunei-i s vin dup mine. S stea pe treptele de la Saint Xavier la
amiaz i o s-o vd eu. Spunei-i c o s-o atept n fiecare zi.

CAPITOLUL 42
nainte de rugciunile de la amiaz
tiri de ultim or. Terorism n Golf.
Rakkim i puse pe mas kebabul de miel n timp ce reportajul se
reflecta pe suportul de erveele. Imagini cu metal sfrmat i piloni
prbuii. Rakkim se mut alunecnd pe bancheta de vinilin rou de
la masa lui la Pious Sams Pious Eats, apropiindu-se mai tare de
ecran. O seciune a podului General Masood, ce se ntindea peste
golful San Francisco, se prbuise la o or de vrf. Sute de mori.
Camera focaliz pe cadavrele care pluteau n ap, apoi pe curentul
ce izbea mainile rsturnate de stlpii de susinere. Primarul
oraului apru pe ecran, cu roba i cu turbanul fluturnd n vnt,
pretinznd rspunsuri de la Redbeard pentru eecul Securitii
Statului de a preveni atacul. n spatele lui, nite femei n burka
negre, impenetrabile n spatele vlurilor ce le ascundeau ochii,
loveau pietre mari i plate unele de altele, vitndu-se cu durere i
cu furie n ploaie.
Sarah abia i arunc o privire pe ecran.
Rakkim i art imaginea.
Tu vezi asta?
Sarah ncuviin.
nc un pod prbuit pentru care se d vina pe teroriti. Scuza
obinuit pentru ani de zile de neglijen oficial.
Nu, de data asta, n loc s-i ocrasc pe pgnii fr Dumnezeu
care au fcut asta, dau vina pe Securitatea Statului pentru c a
permis s se ntmple.
sta e primarul Miyoki. ntotdeauna a fost un duman al lui
Redbeard.

L-a criticat vreodat pe Redbeard pe fa?


Miyoki vrea s fie reales. E San Francisco. Sharia City. Aici se
decapiteaz homosexuali n Centrul Civic n fiecare sptmn.
Redbeard reprezint tot ce urte Miyoki.
Rakkim nu era ns convins. Denunul public al lui Miyoki i se
prea a fi nc o manifestare a declinului puterii politice a lui
Redbeard.
Ce s-a ntmplat? Nu te-ai atins de mncare.
Sarah i mpinse farfuria la o parte.
Chiar a trebuit s-l omori?
Nu. A fi putut s-l las pe nemernic s m taie. i poate Zeke lar fi lsat s aib o repriz cu tine ca premiu.
Sunt recunosctoare, nu m nelege greit. tiu ce aveau de
gnd s ne fac, dar pe ceilali doi nu i-ai omort. Numai le-ai
rupt oasele, ca s nu ne poat face ru.
Rakkim se prefcu absorbit de reportajul de la televizor.
A fost mai uor.
Ce nseamn asta?
nseamn c lucrurile s-au ntmplat foarte rapid, c
antrenamentul a preluat comanda i eu l-am lsat.
Dar, dac-ai fi avut timp nu l-ai fi omort? Nu?
Rakkim tia ce voia s spun. Sarah vzuse cu o or nainte ct de
rapid era; vzuse fedainul din el i se speriase. i pe el l speria
uneori. Era i altceva n spatele ntrebrilor ei.
Anthony Jr. Vorbise cu ea la patinoar. Probabil i spusese cum
Rakkim i tiase n alee pe el i pe gaca lui, cum Rakkim dansase n
jurul lor n noaptea aceea, njunghiindu-i de o sut de ori, dar
niciodat suficient de adnc s cauzeze daune permanente.
Anthony Jr. i spusese probabil despre cicatricele lui. Se oferise s i
le arate la un moment dat. Rakkim spera c Sarah vzuse dincolo de
bravada biatului, c nelesese ce se ntmplase de fapt. Viteza era

uoar. Controlul de sine era partea cea grea.


Rakkim i lu mna.
Nu sunt ca asasinul, dac de asta eti ngrijorat.
Pur i simplu m gndesc m gndesc c e greu s nu-i
plac ceva la care eti aa de bun.
Rakkim i ddu drumul minii.
N-am de gnd s-mi cer scuze.
Nu asta i cer, zise Sarah, ntinzndu-i mna spre el. Eti
sigur c nu vrei s-l chemi pe Colarusso s ne ajute s-o gsim pe
Fancy?
Deja l-am pus n pericol. N-o s-i fac situaia i mai grea.
Atunci l putem suna pe Colarusso de la o ferm de date.
Complet anonim
Un apel de la o ferm de date nseamn c cineva care vrea si ascund identitatea ncearc s-l contacteze pe Colarusso. Ce crezi
c spune asta oricui l monitorizeaz? ntreb Rakkim, rezemnduse de sptar i coborndu-i vocea. Anthony e singurul care tie c
suntem aici. Orice contact cu el pune asta n pericol. Am pe cineva
aici de care ne putem folosi.
Sarah i trase mna napoi.
Rakkim se uit la mainile ce treceau vjind pe autostrad la
distan. Veniser cu maina de la Long Beach, admirnd peisajele,
ncercnd s decid ce s fac n continuare. Sarah observ ct de
multe biserici catolice erau aici, multe dintre ele avnd chiar i cruci
pe turle, ceva strict interzis n capital. Poluarea era mai accentuat
aici dect de-a lungul coastei. Vara trecut peste optsprezece mii de
oameni muriser de boli respiratorii grave n timpul unei inversiuni
termice de trei sptmni. ns nu apruse niciun cuvnt la tiri.
Nici n presa local, nici n cea naional. Colarusso i spusese lui
Rakkim la patinoar, i spusese c toi poliitii aveau butelii de
oxigen n echipament. Pe ecran le apru nota de plat pentru prnz.

Rakkim introduse banii n fant. Aps pe butonul Nu e necesar


rest.
Am trecut pe lng o moschee cam cu un kilometru i
jumtate n urm, zise Sarah. Vreau s verific website-ul de reete s
vd dac mi-a mai lsat mama vreun mesaj. Internet cafe-ul lor
sigur are filtrele necesare.
N-ai avut niciun program aranjat cu ea?
Sarah cltin din cap. Trecu un camion ncrcat cu pepeni verzi,
mari cu dungi negre.
ntotdeauna stabileam contacte la intervale neregulate.
E prudent. Asta-i bine.
Sarah se uit afar pe fereastr.
Vreau s-o ntlnesc. Vreau s-o vd, s vorbesc cu ea dar, n
acelai timp, aproape c-mi doresc s nu m fi contactat deloc. Sarah
se uit la Rakkim. A vrea s fim i acum la hotel.
Spune numai i
Sarah cltin din cap.
Nu m ispiti.

CAPITOLUL 43
Dup rugciunile de la amiaz
N-ai fost la masa de prnz, sor, zise abia respirnd sora Elena,
o novice.
N-am vrut s fiu ispitit de plcinta cu cpuni a surorii
Gloria.
Katherine voise s fie singur. Minciuna era un pcat minor, uor
de ispit.
Maica Superioar vrea s-i vorbeasc.
Katherine rmase pe loc. Sora Elena i crezuse minciuna, dar
Bernadette nu-i va accepta refuzul de a rspunde convocrii. Vntul
i flutur sutana, dar Katherine nu fcu niciun efort s i-o in pe
lng ea. Angelina avusese dreptate despre acest nou ef al Robelor
Negre. Ibn Azziz era mai mult dect periculos. Era toxic.
Am avut comaruri azi-noapte, zise ea, am vzut trmbe de fum
negru nlndu-se deasupra dealurilor la deprtare. M-am trezit,
numai s descopr c sunt adevrate.
O vzu pe sora Elena tremurnd, o clugri cinstit de douzeci
i ceva de ani, dulce i blnd ca o porumbi alb. Katherine se
ntreb ce va face fata aceasta cnd conflagraia va ajunge la ea, se
ntreb ce ar face Sarah ntr-o situaie asemntoare. Aveau
aproximativ aceeai vrst. Elena fusese lsat la mnstire de
mama ei, o adolescent musulman care se refugiase la clugrie
pe durata sarcinii, i care dup aceea se furiase afar, fugind n alt
ora, undeva unde s n-o gseasc nimeni. Sarah avea doar cinci
ani cnd o abandonase Katherine.
Arde pdurea acolo? ntreb sora Elena, uitndu-se la fum. Nu
e anotimpul pentru aa ceva.

E Newcastle.
Mnstirea era o fost caban de vntoare la marginea pdurii
naionale din California Central. Cel mai apropiat ora era
Newcastle, o comunitate de tietori de lemne la optzeci de kilometri
distan i o ntreag zi de mers pe drumul neregulat, plin de fgae
i tot numai meandre. Un ora prea aglomerat pentru a se ocupa de
politic, cu musulmani i cretini trind laolalt. Clugriele erau
ntotdeauna tolerate n excursiile lor regulate dup cumprturi, dar
Katherine monitoriza frecvenele poliiei, tiind c orice probleme
vor aprea vor fi semnalate prima dat n Newcastle. Observase o
schimbare sptmna trecut, canalele religioase naionale
prezentnd numai furie turbat i paranoia.
Sor? zise sora Elena, punndu-i o mn pe Katherine. N-ar
trebui s-o lsm pe Maica Superioar s atepte.
Pe tot drumul napoi, sora Elena arunca mereu priviri furie
napoi, ctre fuioarele de fum, ncercnd s nu se uite,
mpiedicndu-se o dat din cauza dorinelor att de contradictorii.
Probabil va mrturisi uitatul napoi ca pe o slbiciune i-i va
accepta pedeapsa cu graie. La urma urmei, soia lui Lot nu fusese
transformat ntr-un stlp de sare pentru c se uitase napoi ctre
ploaia de foc i pucioas pe care Dumnezeu o strnise peste oraele
Sodoma i Gomora?
O poveste ngrozitoare se gndise Katherine prima dat cnd o
auzise s fie pedepsit pentru simpla curiozitate. Era catolic pe
atunci i cnd i mprtise cu voce tare dezaprobarea, clugria
de la coala Christ the King le spusese c distrugerea soiei lui Lot
nu era din cauza curiozitii ei, ci a neascultrii, deoarece ngerul
Domnului i interzisese exact acest lucru. Katherine rspunsese c
ngerul era prost dac se gndea c exist cineva care n-ar fi curios
s vad aa ceva, i c soia lui Lot fusese curajoas i Lot fusese la.
Katherine mai spuse c ea s-ar fi uitat, chiar dac ar fi fost

transformat ntr-un nenorocit de stlp de sare. Era prima dintre


multele bti pe care le ndurase la Christ the King. Cnd i
amintea acum incidentul, nu se gndea la btaie, ci la ideea unui
mare ora distrus ntr-o secund de o ploaie de foc, i contempl
posibilitatea c ntreaga istorie a omenirii era un dans n care
Dumnezeu i diavolul i schimbau mereu locul unul cu cellalt.
Sora Elena gfia n timp ce urcau scrile ctre biroul Maicii
Superioare de la etajul trei al mnstirii. Prea mult timp la
calculator, nu ndeajuns demult timp petrecut afar la aer. Katherine
nu era obosit deloc. Avea cincizeci de ani acum, i era ntr-o form
fizic excelent. Mnstirea era n mare msur autonom, i
Katherine lucra la fel demult pe terenurile i la coteele i grajdurile
de animale ca celelalte, iar n timp ce clugriele se rugau n fiecare
zi mai multe ore ntregi, Katherine se plimba pe crrile i pe
dealurile nvecinate. Prul i era i acum negru, snii mici nc
fermi destul de fermi, i n unele nopi se rsucea n patul tare,
prins ntre starea de veghe i somn, i se gndea la soul ei, iar n
unele nopi, Dumnezeu s-o ierte, se gndea la fratele lui, Redbeard.
Sora Elena btu la ua biroului la nceput ovitor, apoi imediat
mai tare, ca i cum s-ar fi mustrat singur pentru c-i era fric, i
Katherine observ ncheieturile roii ale degetelor fetei, ran
deschis. Elena era favorita Maicii Superioare, i ca atare i se
poruncea s fac de dou ori mai mult dect oricrei alte novice
freca zilnic dalele de piatr din biseric i ndeplinea muncile grele
cele mai de jos de la buctrie fr s se plng.
Intr, se rsti Maica Superioar dinuntru.
Mulumesc, drag, zise Katherine ctre sora Elena, intrnd
nuntru i nchiznd ua n urma ei. O chinui pe fata asta prea tare
cu munca, Bernadette.
Bun ziua i ie, Kate.
Maica Superioar era o clugri vetejit i mohort, cu uvie

de pr alb ieindu-i de sub acoperitoarea capului, prnd mult mai


btrn dect era de fapt.
Katherine se adpostea n mnstire de douzeci de ani deja, de
cnd fusese asasinat soul ei. Dac autoritile i-ar fi descoperit
prezena, la orice moment n aceti douzeci de ani, toate persoanele
din mnstire ar fi fost executate, trupurile le-ar fi fost mutilate i
mnstirea n sine ar fi fost ras de pe faa pmntului. ns
Katherine nu se temuse niciodat c va fi denunat n toat aceast
perioad, nici chiar n cele dou ocazii cnd agenii lui Redbeard
cercetaser mnstirea. Ultima dat deja trecuser zece ani deatunci ieise din ascunztoarea ei dintre pereii prezbiteriului cu
un al pe care-l tricotase pe ntuneric. Bernadette l purta nc i
acum n unele seri de iarn cnd se uitau mpreun la televizor din
biroul ei, numai ele dou. Bernadette, care, dei nu mnca aproape
nimic, iubea emisiunile culinare, n timp ce Katherine nu era
interesat dect de tiri. Aa c se uitau pe rnd.
Tocmai am primit vorb din Beijing, zise Bernadette.
Iei de dup birou i se aez cu grij pe o canapea cu sptar
curbat. Din diverse locuri din tapierie ieeau buci ntregi de
cptueal, n ciuda peticirii constante. Biroul era mic, singurul
ornament era un crucifix de mari dimensiuni i o fotografie cu Papa
Ioan Paul al 11-lea, cel care fusese pap cnd intrase Bernadette n
ordin.
Sorele i-au terminat munca la clinica din districtul
navetitilor. Dozimetrele lor n-au nregistrat nimic.
Ei bine, deci gata cu Beijingul, i cu Shanghaiul. Dup atia
ani, cred c va trebui s ne punem ncrederea n Sarah acum. i n
Dumnezeu, bineneles, zmbi Katherine.
Bernadette se ncrunt. Nu gustase niciodat vreo glum cnd era
vorba de religie. Erau verioare i, dei Bernadette era cu
doisprezece ani mai mare, fuseser ntotdeauna apropiate. Cnd

Katherine se convertise la islam i se mritase cu James Dougan,


orice contact ntre ele ncetase. Chiar i aa, cnd venise vremea s
se ascund, Katherine nu avusese nicio ndoial unde va fugi. Nu
avusese nicio ndoial c va fi primit.
E o povar grea pentru o persoan att de tnr, zise
Bernadette.
Am ateptat douzeci de ani ca s-o contactez, se rsti
Katherine. Crezi c a fi pus-o n pericol dac aveam vreo alt
opiune?
Ochii lui Bernadette se nsprir.
Ar fi trebuit s te gndeti la asta nainte s te converteti la
religia aceea barbar. Nu mi-a plcut niciodat de soul acela al tu.
Prea frumos, dac vrei s tii ce gndesc. Prea ambiios.
Nu credina e problema, Bernadette. Problema e cu
credincioii.
Bernadette i evit privirea. Era o disput veche ntre ele.
Douzeci de ani. De ce m-ai prsit? Acesta fusese primul lucru
pe care Sarah i-l scrisese, dup ce se convinsese c ntr-adevr mama
sa era cea care intrase n legtur cu ea.
Sarah fusese internat n spital dup asasinarea tatlui ei,
ghemuit ntr-un pat de la Terapie Intensiv, cu pneumonie acut.
Katherine moia pe un scaun lng tubul cu oxigen al fiicei ei, cnd
o sunase Redbeard, cu vocea slab, s-i spun c James era mort, i
c deja civa dintre cei mai buni oameni ai lui erau pe drum spre
spital.
De ce m-ai prsit? O ntrebare fr rspuns. Niciun rspuns care
s fie de-ajuns pentru Sarah. Niciunul nu era de-ajuns pentru
Katherine, de asemenea.
n noaptea de dinainte de a fi omort, James o inuse strns n
brae i-i optise c, dac se ntmpl ceva cu el, orice, orict de
inofensiv ar prea, s o ia pe Sarah i s se ascund cu ea. i pusese

n mn un irag de mtnii, i-i spusese c mrgelele de lemn


conineau informaii codificate, cheia unui secret mai important
dect viaa lui. Informaie ce trebuia protejat cu orice pre.
n dimineaa aceea din spital, Katherine fusese forat s aleag
ntre un secret necunoscut i fiica pe care o iubea, n stare de oc
nc dup ce auzise vetile, i extrem de contient de fanteziile ei
adultere, i imaginase c Redbeard era n spatele asasinrii lui
James. C de Redbeard se temuse James. Neavnd dect un minut la
dispoziie pentru a se hotr, alesese s o lase pe Sarah n urm.
Soia cea bun. Mama cea rea.
Ne-ai lipsit la prnz, zise Bernadette. A fost sup de linte.
Katherine i pipi mtniile. Chiar i cu bnuielile pe care le
avea, n-ar fi putut-o lsa pe Sarah dac Angelina nu i-ar fi promis c
o s aib grij de ea pn cnd Katherine se va ntoarce. Douzeci
de ani i nc nu se ntorsese. Dup ce mtniile scoseser n cele din
urm la iveal secretele,
Katherine aflase c Redbeard fusese nevinovat la fel de
nevinovat ca ea. ns aflase acest lucru prea trziu. Fuga ei
convinsese autoritile c ea era cea care-i trdase soul i asta o
transformase ntr-o femeie marcat.
Ai auzit de dificultile de la Newcastle? o ntreb Bernadette.
Katherine i trecea mtniile printre degete. Nu mai era
musulman, dar mrgelele de lemn o fceau s se simt mai bine.
Azi-diminea devreme m-am plimbat pn n vrful dealului
i am tiut c ceva nu e n regul. Toate stelele erau pe cer i niciuna
nu mi s-a prut c arat bine. Chiar nainte de amiaz, am auzit
cteva apeluri ctre Poliia din Newcastle. Vnztorul local de
maini, un catolic, era acuzat c i-a obinut transplantul de cornee
pentru ochi de la copii musulmani sntoi. Se forma deja o
mulime n faa reprezentanei unde lucreaz, ntrtat de nite
femei de la moscheea cea mai conservatoare. Instinctele mele au fost

totdeauna ascuite, tii asta, continu ea, privindu-i verioara n


ochi. Nu c mi-a fost de prea mare folos. L-am avertizat pe James s
nu mearg la Chicago n dimineaa aceea. L-am implorat s stea cu
mine la spital pn cnd Sarah se va simi mai bine, dar el m-a
srutat i s-a grbit s plece, de parc ar fi fost nerbdtor s moar.
Se ntoarse cu spatele, cu flcile ncletate. Chiar i dup atia
ani, nc era furioas pe el.
Focul se va stinge de la sine, zise Bernadette. Nebunia va trece.
Katherine lu mna verioarei ei i o simi rcoroas, uscat i
uoar ca aripa unei psri.
O s plec. Cu ochelarii i proteza dentar, n-o s fiu recunoscut.
M ndoiesc c m mai caut cineva. De-acum sunt deja parte din
istoria strveche.
Nici nu vreau s aud, zise Bernadette, strngndu-i mna. Eti
n siguran aici.
Katherine cltin din cap.
Nimeni nu e n siguran nicieri.
Domnul este pstorul meu, recit Bernadette. Nu sunt
numai cuvinte, Kate. Sunt cuvintele lui Dumnezeu. Este
promisiunea Lui ctre noi.
Katherine i srat verioara pe amndoi obrajii.
Te iubesc, Bernadette.
n ochii lui Bernadette aprur lacrimi nevrsate.
Lumea e un codru negru, plin de lupi ori de cte ori iei din
mnstire, aprind lumnri ca s te ntorci cu bine.
Katherine devenise nelinitit n aceti ultimi ani, fcnd din ce n
ce mai multe excursii. La Sacramento, New Medina i Bakersfield. O
vizit secret la Tahoe din Statul Liber Nevada, unde efectiv se
dusese s noate o dat. Niciodat n Seattle, ns. Fusese tentat s
o caute pe Sarah, s o observe de la distan dar n-o fcuse
niciodat. Riscul era mult prea mare. Sau frica ei era. Cea mai

frumoas excursie fusese o vizit glorioas la Los Angeles cu trei ani


n urm mpreun cu Bernadette. Sunetul clopotelor de biseric
rsuna din toate prile.
Ce-i aa de distractiv? o ntreb Bernadette.
Mi-am amintit de excursia noastr la Hollywood, i la cum iai pus minile pe amprentele vedetelor de cinema. Ai ales mereu
starletele cele mai neruinate. Femei destrblate jucnd roluri
destrblate. M-am tot ntrebat ce fel de gnduri pctoase aveai.
Bernadette se nroi.
Poate c m rugam pentru sufletele lor nemuritoare.
Te distrai, Bernadette. Parc erai o colri.
Bernadette i ntoarse privirea. Pielea de sub ochii ei era aproape
transparent.
A fost distractiv.
Katherine i mngie mna.
Plec mine. Sunt multe de fcut, i nu le pot lsa pe toate n
crca lui Sarah.
O btaie n u i ua se trnti de perete. n prag era sora Elena,
fr s fie invitat.
Brbai! Sunt doi brbai la poart, rosti ea, agitat. Au intrat
pur i simplu nuntru
Katherine i Bernadette se ridicaser deja n picioare.
Ascunde-te, i ceru Bernadette.
E prea trziu, rspunse Katherine i se ndrept spre u. O s
explic foarte limpede c n-ai avut idee cine sunt. O s le spun c team pclit cu perfidia mea diabolic. Poate poate c-o s pot s-i
conving.
O mbri. Bernadette o inu strns la piept n timp ce pe scri
se auzeau pai urcnd n grab.
Nu te teme, Bernadette. Sarah va face ce noi n-am putut.
Katherine o srut pe obraz i se ntoarse s-i nfrunte pe cei care-o

gsiser n cele din urm.


Dar nu erau doi brbai n u. Era un brbat i un biat. Un
brbat scund i pros i un biat subire i posac, amndoi plini de
praf i transpirai de la drum.
Eu sunt Spider, iar acesta e fiul meu Elroy, zise brbatul
zmbind att de larg c prea s i se crape faa. Tu eti Katherine
Dougan i eu sunt un geniu, adug el, btnd din palme de
ncntare. E o plcere s te ntlnesc. mpreun o s schimbm
lumea.

CAPITOLUL 44
nainte de rugciunile de la apusul soarelui
Rakkira art cu un gest din cap indicatorul Bine ai venit la
Yorba Linda, pe lng care trecur cu maina.
Nu aici s-a nscut preedintele la de pe vremuri?
Sunt impresionat, zise Sarah. Richard Milhous Nixon, al
treizeci i aptelea preedinte al Statelor Unite. S-a nscut pe 9
ianuarie 1913, la Yorba Linda, California.
El e unul dintre aceia care sunt sculptai n muntele din South
Dakota?
Nu. Nu.
Rakkim i ddu seama dup expresia ei c nu-i plcea s-i
aduc aminte de munte. Muntele Rushmore, aa se numea.
Dinamitarea celor patru chipuri sculptate pe munte fusese unul
dintre primele proiecte ale noii republici musulmane. Redbeard nu
fusese de acord, argumentnd c e o risip de timp i de bani, dar
Robele Negre insistaser, zicnd c e idolatrie i cinstirea pgnilor
unei ri ce nu mai exista. n cele din urm, Redbeard cedase, fr
ndoial folosindu-se de aceast acceptare, ca s obin n schimb
alte favoruri pentru propriile scopuri. Distrugerea celor patru
chipuri se dovedise a fi mult mai dificil dect se anticipase,
dimensiunea enorm a muntelui provocnd greuti chiar i
cantitilor masive de explozivi folosite. Dup ase luni de la
demolare, feele rmseser nc parial intacte, nite chipuri
groteti n pustiu.
Nu gsir niciun mesaj de la mama lui Sarah pe site-ul de reete
pentru soia cea bun. Doar sfaturile obinuite pentru soiile
credincioase, la prepararea mncrurilor favorite. Sarah fusese n

moschee o or ntreag, petrecndu-i majoritatea timpului


rugndu-se, n timp ce Rakkim o atepta n main. n ciuda
dezamgirii ei, prea senin cnd iei. Pregtit.
Sarah verific GPS-ul.
Ai mai fost vreodat acas la sergentul Pernell?
Rakkim i ridic privirea spre un elicopter ce trecea pe deasupra,
un aparat de zbor vopsit n culoarea roie specific marilor
corporaii. Simea c nu se va obinui niciodat cu elicopterele ce
zburau peste ora.
Nu de cnd s-a mutat aici. Mi-a fost instructor de lupt corp la
corp n Academie. Am lucrat mpreun o scurt perioad cnd a
ajuns prin rotaie ntr-un pluton de lupt cu un an mai trziu.
Academia prefer s nu-i in instructorii pe teren prea mult timp,
i instructorii se plictisesc prednd la clas. Am pierdut contactul
cnd am devenit lupttor umbr. Pernell e un om bun. Plin de
nverunare i de amrciune, dar cine-l poate nvinovi?
Ce vrei s spui?
A fost rnit ntr-o operaiune din Noua Guinee. O min de
teren. i-a pierdut picioarele
Fedainii n-au fost trimii niciodat n Noua Guinee.
Se auzi dispozitivul GPS: ntoarcei la dreapta la urmtoarea
interseciei
Spune-i asta lui Pernell. Probabil o s te nvee cteva cuvinte
noi. i-a pierdut picioarele i un bra i-a fost amputat deasupra
cotului, dar are cele mai bune proteze disponibile. Plastic rusesc.
Biocipuri chinezeti. Se poate mbrca singur, poate alerga la
maraton, mnuiete un cuit mai bine ca orice civil. Are patru soii i
pe toate le ine ocupate. Atta c nu mai poate lucra pe teren. Nici
pe departe.
De aceea e nverunat?
Rakkim ridic din umeri.

Cine n-ar fi?


ie i-e dor de asta?
Pernell a ncercat s predea din nou la Academie, zise Rakkim,
fr s rspund. A rezistat un an de zile nainte s-i calce pe coad
pe toi cei din conducere. Pernell nu s-a descurcat niciodat la
politica militar, i rnile suferite au fcut s fie i mai ru. A fost
demobilizat cu onoruri i l-au lsat la vatr cu o pensie ntreag. Cu
o zi nainte s se mute la Yorba Linda, s-a oprit la Blue Moon. Mi-a
pus la pmnt doi gardieni din club pur i simplu din principiu,
nainte s apuc s-l duc n birou. Nu l-am vzut niciodat bnd ceva
mai tare dect infuzie de khat, dar n noaptea aia am terminat o
sticl de vodc polonez, discutnd despre toate problemele lumii.
De atunci nu l-am mai vzut.
Trecur pe lng o moschee, una mare, n stil tradiional, cu
domul acoperit cu cioburi mrunte de lapislazuli. Yorba Linda era
un bastion al islamului cucernic, un orel de csue curate
nconjurate de loturi de jumtate de hectar, case de doctori, avocai
i oameni de afaceri de succes. Avnd cea mai mare rat a natalitii
din California, colile religioase islamice de aici madrasele erau
supraaglomerate de elevi serioi.
Ce te face s crezi c prietenul tu o s poat s ne ajute s-o
gsim pe Fatima Abdullah? ntreb Sarah.
Facei la dreapta la indicatorul stop.
N-am spus c e prietenul meu. Pernell are legturi cu poliia
local. Instruiete trupe SWAT cu tactici avansate, le arat cteva
arme exotice. O s poat s afle despre ea ceea ce noi nu putem.
Ai ncredere n el?
E fedain.
Cteva minute mai trziu, dup ce sunar la poart, oprir
maina i-l gsir pe Pernell ateptndu-i n pragul uii duble, cu
cele patru soii n spatele lui. Una dintre soii inea un bebelu s

rgie. Toate patru erau mbrcate n hajiburi i chadoruri de un


galben palid, numai ovalul perfect al feelor lor fiind vizibil. Pernell
era un brbat nalt i oelit de patruzeci i ceva de ani, cu pml
negru tuns scurt i cu o barb mare, cu obrazul plin de khat. Era
mbrcat cu pantaloni albi largi i cu o cma cu mnec lung,
dei era foarte cald. l mbri pe Rakkim, l srut pe amndoi
obrajii i-l btu pe spate cu mna cea bun.
Pe ele flecite ale papei, da mi-a fost dor de tine.
Singurul om din lume cu o duzin de copii care se simte singur,
zise Rakkim.
Paisprezece copii. Doi fii noi cu boae mari de arabi, zise Pernell
i se uit la Sarah. i ea cine e?
Sarah, d-mi voie s i-l prezint pe Jack Pernell. Jack, aceasta e
Sarah, femeia cu care o s m nsor.
Pernell o msur pe Sarah din cap pn-n picioare, ca pe o ofert
la licitaie.
ncntat, spuse el, i-i fcu un semn din cap, fr s o ating.
Soiile mele o s te conduc nuntru, continu, i-l apuc pe
Rakkim de gt, ducndu-l n alt direcie. Hai s mergem n curtea
din spate. Ultimul lucru pe care vreau s-l aud sunt muierile
ciripind despre epiziotomii i migrene, i despre cea mai bun
metod de a gti carnea de pui.
Rakkim i arunc o privire peste umr lui Sarah n timp ce Pernell
l ducea mai departe.
Ocolir casa ctre curtea din spate, i Rakkim i ddu seama c
aceasta era mult mai mare dect prea din strad. Avea patru aripi,
cte una pentru fiecare soie i copiii ei; iar n structura central
Pernell i avea probabil tronul de stpn. Traversar o peluz
ordonat i se oprir lng o piscin de dimensiunile unui bazin
olimpic. O lebd alb gonflabil plutea n lumina soarelui. Din cas
se auzeau sunete de copii, ipete i plnsete, de asemenea rsete,

ns nu era niciun semn al prezenei lor n exteriorul casei. Nicio


jucrie, nicio biciclet, niciun leagn. Doar lebda. Pernell i inea
trupa n fru cu o mn de oel. Copiii erau responsabilitatea
femeilor. Sau a madraselor. Bieii mai mari vor primi instrucie
specializat de la el, dar aceasta nu va avea loc n apropierea casei.
Ari bine, zise Rakkim.
Pernell l conduse n jurul perimetrului curii, revenind apoi pe
propriile urme.
Sigur c da, fcu el. Servomecanismele din genunchi se ard i
piesele de rezerv sunt defecte. Am avut o infecie urt ce m-a pus
la pat pentru o sptmn. Tocmai am ieit din spital. n afar de
asta, sunt ano i vioi ca un cintezoi, se rsti el, uitndu-se la
Rakkim, cu un ochi acoperit parial de albea. Ce faci aici? Ai venit
s-i ntrebi btrnul sergent dac vrea s-i fie cavaler de onoare?
Am nevoie de nite ajutor.
i-a fi putut spune i eu asta acum civa ani, zise Pernell,
scuipnd zeama de khat pe iarb. Faptul c ai fost tcut maior dup
prima misiune arat ce penibili sunt fedainii din ziua de azi. Faptul
c te-ai retras dup prima misiune arat ct de penibil eti tu, rosti
Pernell, cltinnd din cap.
Ce risip! Talentul pe care i l-a dat Allah i tu-l arunci
deoparte. Inallah, ridic el din umeri.
Ai o cas frumoas aici. Afacerea asta de consultan cred c-i
merge bine.
Pernell apuc o portocal dintr-un copac i i-o arunc lui Rakkim,
aproape fr s-i ntrerup ritmul de mers.
Poliiti. Ei cred c dac poart o arm nseamn c sunt
lupttori i c rspunsul la orice situaie este o grenad exploziv.
Eu fac ce pot. Fioii tia din trupele SWAT cred c le tiu pe toate i
c eu nu sunt dect un boorog perimat. De obicei mi trebuie zece
minute ntregi s-i dezv de ideea asta. Chiar mai repede dac

trebuie s-i mp falca la cte unul, dar efilor nu le place cnd fac
asta. Nu e munc adevrat, dar mi pune mncare pe mas.
Rakkim cur portocala i-i puse cojile n buzunar.
Pernell i arunc o privire rapid i continu s mearg.
Ari complet terminat. Ftuca aia a ta te toac, nu glum.
Rakkim i vr n gur o felie de portocal.
Un cosa sri n faa lui Pernell i acesta l nimeri cu un scuipat de
zeam de khat intit la fix.
Eti un prostnac c-ai ateptat pn acum s te aezi la casa ta.
Ar fi trebuit s ai deja dou sau trei neveste cel puin pn acum. i
nu te lsa fraierit de aiureala aia cu o singur soie. Ai stat prea mult
timp pe lng catolici, dac gndeti aa.
Portocala era dulce i suculent.
Una o dat e mai mult dect suficient.
Asta-i o greeal. O singur soie crede c eti al ei. Dac ai
dou, sau trei, sau patru, toate tiu c pot fi nlocuite cu un simplu i
rapid divorez de tine. De trei ori i-i afar n strad. O bun
musulman tie asta, tie c singura ei speran este s in brbatul
din cas mulumit. Allah ne-a permis patru neveste dintr-un motiv
clar.
Mersi de sfat.
Dar n-o s m-asculi. Totdeauna ai fost un ndrtnic. Da nu-i
nimic, o s-i dai i tu seama. Muieruca aia a ta pare simpatic, dar
are creier. Am vzut asta numai din felul cum sttea acolo n
picioare. O femeie cu creier, asta nseamn s caui probleme.
Rakkim i mestec ultima felie de portocal, cu sucul scurgndui-se pe brbie.
Mie-mi plac problemele.
Vino s m vezi dup civa ani i s-mi spui atunci c nc-i
mai plac, zise Pernell, trecndu-i degetele prin barb.
Merser n tcere pn ajunser napoi la piscin. Pernell se aez

pe un ezlong, i pe fa i ieir n relief cicatricele minuscule.


Rakkim se aez lng el.
Nu mi-ar strica un asociat la afacerea de consultan. Fac bani
buni i cu un asociat ca lumea m-a putea extinde. Poliia se d
peste cap s angajeze foti fedaini. E vremea s-i vinzi cuibul la de
destrblri i s faci nite bani cinstii.
Rakkim se uit la lebda ce plutea pe suprafaa apei.
i unde-i distracia n asta?
Nu e nicio distracie n nimic, rosti ncet Pernell.
Se control ns de ndat ce dou dintre soiile sale i Sarah
ieir pe ua din spate a casei aducnd ceti, ceai i prjituri. Pernell
atept pn cnd soiile aezar gustarea pe msu, turnar ceaiul
n ceti pentru amndoi i se retraser cu o plecciune. Sarah rmase
pe loc. Pernell i puse cinci cuburi de zahr n ceac.
I-am spus lui Rakkim c ar trebui s se nsoare cu patru soii.
El pare s cread c nu e n stare s fac fa la mai multe n afar de
tine.
Eu sunt tot ce poate duce.
Pernell ciocni linguria de ceac amestecnd.
Nu te pune s rspndeti porcriile astea moderne ctre
soiile mele, zise el cu un zmbet care nici mcar nu ncerca s par
autentic. i vorbesc serios, adug el, ntorcndu-se spre Rakkim. Da,
femeia asta chiar o s te bage n bucluc.
Rakkim se uit la Sarah care se napoie n cas.
Pe asta i contez.
Pernell i sorbi zgomotos ceaiul.
De ce fel de ajutor ai nevoie?
Caut o soie de nchiriat. Pe termen scurt Pernell chicoti. Nu
pentru mine. O cheam Fatima Abdullah. Ultimul nume folosit a fost
Fancy Andrews, zise Rakkim i-i art fotografia din telefonul lui,
printnd apoi o copie pentru el. Poza asta e de cinci ani. A fost

arestat n Little Vatican pentru c a furat portmoneul unui client.


Cu un an nainte a mai fost arestat o dat pentru posesie de
heroin.
Little Vatican e plin de violatori. Dar la ce te i poi atepta?
Catolici.
Speram c un contact de-al tu de la Moravuri s-mi dea un
indiciu unde s-o gsesc.
Pernell i mpinse buza de jos nainte uitndu-se la fotografie.
Cinci ani de cnd a fost arestat? i cinci sptmni e prea mult
n stilul sta de via. Poate fi oriunde acum. Poate a murit demult.
tiu, zise Rakkim, aplecndu-se nainte. Toate capetele de
acuzare au fost retrase la ultimul arest. Adjudecare administrativ.
Ceea ce nseamn c l-a pltit pe poliistul care a arestat-o, ntr-un
fel sau altul. M gndesc c poate a mai fost arestat de cteva ori de
atunci i nu s-a fcut niciun raport oficial.
S-au mai vzut cazuri din astea din cnd n cnd, spuse
Pernell, sorbindu-i ceaiul. Ce treaba ai cu ea?
O caut taic-su, mini el cu uurin i dezinvoltur. E pe
moarte i nu-i mai pas de ruinea pe care a adus-o familiei. i
datorez o favoare.
Deci nu scoi niciun ban din asta?
i voi plti bucuros pentru timp i expertiz.
Cum ai plti o femeie de nchiriat?
N-am chef de ceart, Jack. Vreau numai s-o gsesc pe fat.
Pernell l plesni peste umr. Tare.
Nu m-am mai certat cu nimeni ca lumea de mult vreme.
Probabil a fi depit dac m-a apuca de o ceart acum cu tine.
Las c tiu eu. Tu eti cel care m-a nvat cum s m lupt
murdar.
Eu sunt cel care te-a nvat c nu exist o lupt murdar. Nu
exist dect lupt.

i zmbir unul altuia recunoscnd amndoi acest adevr.


Singurul adevr.
N-ai fost cel mai bun recrut pe care l-am avut vreodat, zise
Pernell, uitndu-se fix la piscin. Au fost civa mai buni dect tine.
Hector Cinque el avea cele mai rapide mini pe care le-am vzut
n viaa mea. E mort acum. A fost mpucat n gt acum cinci ani
ntr-o misiune de lng Mombasa.
Am auzit c diplomatul pe care l-au adus nici mcar n-a avut
nimic folositor.
Pernell cltin din cap.
N-am tiut asta. Operaiune tipic a Biroului Central. Emir
Zingarelli ai lucrat vreodat cu el? Nu? i el era mai rapid dect
tine. Nu aa de rapid ca Cinque, dar rapid. i Zingarelli e mort,
continu Pernell i un nar i se aez bzind pe proteza minii.
Elicopter prbuit pe coasta Texasului. Se poate s fi fost o rachet a
papistailor sau poate un dobitoc de la ntreinere care n-a strns
bine un urub unde trebuia. Cinque i Zingarelli amndoi mori, i
uite-ne pe noi, doi eroi prjindu-ne la soare. Amuzant, nu?
naml se ridic de pe mna lui Pernell bzind i Rakkim l
prinse ntre degetul mare i arttor. Se uit apoi lung la Pernell.
De mai multe ori n ultimii ani v-am urt pe toi cei cu
amndou minile i cu picioarele ntregi. Pe voi toi cu misiuni ce
v ateapt n viitor. Uneori uneori a vrea s nu fi avut pe mine
armura de corp cnd am clcat pe mina aia de teren.
Acopermntul la de titan mi-a salvat viaa.
Pernell i terse ochiul lptos. Nu era o lacrim. Pernell nu
plnsese probabil niciodat n toat viaa lui. Atept acum s zic
Rakkim ceva, i n cele din urm ddu din cap.
Mulumesc c nu-mi spui ct de norocos sunt. Mulumesc c
nu-mi spui c Allah are cu siguran un plan pentru mine.
Dac Allah are un plan, nu ni-l spune i nou.

CAPITOLUL 45
Dup rugciunile de la apusul soarelui
Se spunea c aici era cel mai fericit loc de pe pmnt, zise
Sarah n timp ce nconjurau un carusel imens prbuit.
Mai mult de jumtate din grinzile metalice fuseser smulse.
Rakkim i art un brbat cu salopeta de zugrav n jurul
gleznelor, fumnd, n timp ce soia de nchiriat care sttea n
genunchi n faa lui i mica fr ncetare capul nainte i-napoi.
la probabil i-ar zice c nc e.
Disneyland fusese abandonat cu douzeci de ani n urm, mare
parte a infrastructurii prdat, dar suficient demult din fostul parc
era nc acolo, fie c piesele erau prea grele pentru a fi mutate, fie c
nu meritau vndute. Se duser n pas de plimbare ctre rmiele
muntelui Matterhorn. Majoritatea muntelui fals fusese distrus, dar
vrful acoperit de zpad rmsese, sclipind n lumina lunii, cel mai
luminos punct din ntuneric.
Noaptea trecut Pernell verificase echipele de poliie de la
Departamentul de Moravuri, pn gsise un detectiv care o
cunotea pe Fancy; acesta zicea c Fancy picase cteva trepte pe
scara social de cnd lucra n Little Vatican. Ultima dat cnd auzise
el de ea, Fancy lucra n Disneyland cu restul soiilor de cincisprezece
minute. Detectivul spunea c i acum era grozav la faza fr mini,
dar c era mai bine dac-i nchideai ochii. Pernell le oferise lui
Rakkim i lui Sarah ospitalitatea casei lui acetia luaser cina
mpreun, ns refuzar s rmn peste noapte. Era trziu cnd
plecaser de la Pernell, prea trziu ca s mearg la Disneyland.
Dormiser pn dup prnz i apoi se plimbaser pe falez. Sarah
insistase s hrneasc pescruii. Cnd se ntorseser la motel

fcuser dragoste, dar amndoi aveau atenia distras, prea


contieni de trecerea timpului.
ncepuser cutrile pe aleea principal din Disneyland,
ntrebnd o soie de mprumut care-i stabilise punctul de lucru
ntr-un tramvai rsturnat dac o cunotea pe Fancy. i costaser cinci
dolari s afle c nu. Li se rspunsese Nu de multe ori n timp ce
rtceau n zigzag prin parc. Oameni de afaceri n grupuri de doi
sau trei colindau strzile pustii, legnndu-i valizele n timp ce
femeile i strigau. Musulmani i catolici, funcionari sau muncitori,
i orice altceva. Grupulee de tineri duri se rezemau de cldiri, dar
n ciuda izolrii i a lipsei poliiei, n parc se desfurau relativ
puine infraciuni. Soiile plteau gtile s pstreze pacea, iar
gtile nu voiau s alunge clientela.
O soie de nchiriat care lucra sub un Mickey Mouse crpat le
spuse c Fancy aga clieni lng castelul Cenuresei. Castelul era
un loc mai aglomerat, mai muli brbai stteau s se uite la meciuri
de baschet pe telefoane, n timp ce-i ateptau rndul. ns pe Fancy
n-o vzur.
Nu mi-a plcut de Pernell cnd am crezut c o s ne ajute, zise
Sarah. Acum mi place i mai puin de el cnd vd c informaiile de
la el sunt probabil inutile.
Rakkim se duse la cei trei vljgani rezemai de o gondol ntoars
cu fundul n sus.
Bun seara.
Cel mai masiv dintre brbai era o matahal palid, cu fruntea
lat, care purta doar o salopet ca s-i arate tatuajele. Se uit la
Sarah.
Asta-i prea bun pentru cuibul sta de obolani. O s scoi din
pine toate trfele de-aici. Am un numr la care s suni n Newport.
Mucho luxos. Spune-le c Jimmy Boy te-a trimis.
Mersi, zise Rakkim. Cutm o soie pe nume Fancy.

Jimmy Boy rse.


Fancy nu-i chiar aa de fantastic. Nici nu se compar cu ce-ai
tu la bra.
Dup ce-i ddur brbatului cincizeci de dolari, Rakkim i Sarah
se ndreptar spre rmiele aventurii maritime n cutarea lui
Nemo. Rakkim i scosese banii dintr-un alt buzunar, ca s nu arate
ct de muli bani avea de fapt la el, dar totui rmase cu ochii n
patru, s nu fie urmrii.
Sarah vzu locul n cutarea lui Nemo prima, cnd observ un
pete imens de scndur pe care cineva l arsese n cteva locuri cu o
tor. Trenuleul era de fapt ntr-un rechin mare de beton albastru cu
alb. Clienii fostului Disneyland evident intrau printr-o serie de
portie n gura larg deschis a rechinului. Dei majoritatea dinilor
fuseser rupi, rechinul n sine prea n cea mai mare parte intact.
Din interiorul ochilor roii de plastic licreau diverse luminie.
Sarah se ndrept direct ctre gur, dar Rakkim i puse o mn pe
umr.
Stai s vedem dac nu exist vreo u prin spate.
Sarah zmbi. nconjurar amndoi rechinul i gsir o ramp ce
ieea de la coada rechinului, cu ieirea acoperit de plci putrezite
de placaj pe care cineva le rezemase peste ea. Sarah se strecur
nuntru nainte s apuce s-o opreasc. Se strecurase printre plcile
ndoite fr s ating nimic. Rakkim veni imediat n urma ei,
mergnd ncet, lsndu-i ochii s se acomodeze cu ntunericul.
Auzir nite voci n fa, rsul unei femei. Sarah se opri i Rakkim
apru lng ea.
O femeie sttea aplecat peste un crab mare de teracot roie, cu
minile ncletate pe cletii desfcui. Purta o bluz alb cu
nflorituri i o fust scurt ridicat njurai oldurilor. Un om de
afaceri curel ntr-un costum verde era n spatele ei, pompnd, cu
pantalonii pe el i centura nc nedesfcut. n nite nie din perete

erau mai multe lumnri ce licreau i proiectau micrile celor doi


n umbre nebuneti pe perei. Omul de afaceri ajunse la orgasm cu o
serie de njurturi gfite i se trase un pas napoi. nc gfind, i
arunc prezervativul pe jos i-i terse penisul de fusta ei, vrndui-l napoi n pantaloni. Femeia se ntoarse pe loc i-i arunc pe
spate prul lung i negru. Zmbi n lumina mictoare a
lumnrilor. Era Fancy.
Ahh! Ce bine a fost. M-ai nfierbntat aa de tare, soul meu.
h.
Omul de afaceri i trecu un pieptene prin pr.
Nu pleca nc, zise Fancy mngindu-i faa, dar brbatul se
trase napoi. nc cincisprezece minute. Am eu metode s aduc un
brbat napoi la via.
Omul de afaceri i vr pieptenele napoi n buzunar.
Divorez de tine. Divorez de tine. Divorez de tine.
Se ndrept cu pai mari ctre gura rechinului i iei lovind ceva
cu piciorul n dram.
Fancy se terse cu o crp i-i aranj fusta. Ridic de jos
bancnotele pe care i le azvrlise brbatul. Brusc le simi prezena i
tresri.
N-am bani.
Nu-i nicio problem, zise Sarah, fcnd un pas n lumin. Nu
suntem interesai de bani.
Fancy se crisp cnd l vzu pe Rakkim, dar i ntoarse atenia
imediat ctre Sarah.
Doi tineri musulmani de treab aa ca voi ntr-o excursie prin
slbticie. M descurc cu asta.
Nu, nu-i asta, zise Sarah.
Nu fi timid, spuse Fancy, lingndu-i buzele. Dect dac astai place.
Avea ochi ca de pisic i obraji supli, i se mica graios. Evident

fusese foarte frumoas, nainte de toi aceti oameni de afaceri.


Am venit s vorbim despre tatl tu, interveni Rakkim.
Suntem dispui s-i pltim pentru conversaie, se grbi el s
adauge, cnd o vzu trgndu-se napoi, temndu-se c va fugi.
Sarah o lu de mn.
E important, Fatima.
Fancy i ntoarse capul ntr-o parte. Flcrile lumnrilor
fluturar. Erau lumnri parfumate. Nuc de cocos.
Te rog te rog, nu-mi spune aa.
Sarah o inu n continuare de mn.
Eu sunt Sarah. El e Rakkim. Trebuie s vorbim despre tatl tu.
Fancy se uit de la unul la cellalt.
De ce?
Am vorbit cu Cameron, zise Rakkim. Ne-a transmis s-i
spunem c te salut.
E bine? ntreb Fancy.
Ar vrea s te viziteze din nou pe tine i pe prietena ta, zise
Rakkim. A zis c a fost cea mai frumoas zi de natere din viaa lui.
i lui Jeri Lynn i-a plcut de el, spuse Fancy, aezndu-se pe
crab, cu umerii lsai. Ar fi trebuit s m ntorc s-l iau cu mine.
Cameron n-are pe nimeni care s aib grij de el.
Toi cei de aici avem asta n comun, rosti Sarah, aezndu-se
lng ea. Eu mi-am pierdut prinii cnd aveam cinci ani. Rakkim a
rmas orfan la nou ani.
Fancy se uit la ea lung, ca s fie sigur c nu o minea.
Aa de aproape, la lumina lumnrilor, i era vizibil faa de sub
machiaj. Fancy era supt la fa i bolnav, irosindu-se vznd cu
ochii.
Eu eu aveam apte. Niciodat nu poi s treci peste asta, nu-i
aa?
Nu, rspunser Rakkim i Sarah n acelai moment.

A vrea nite bani, zise Fancy ncet. Ai zis c o s m pltii.


Nu cred c e greit s cer bani dac v ajut. i asta o s fac, nu?
Rakkim i puse un teanc de bancnote n mn. Fancy fcu ochii
mari i Rakkim aproape se atept s-o aud spunnd c era prea
mult, dar ea i puse pur i simplu banii n sutien. Cnd fcu asta,
Rakkim vzu o cicatrice perfect rotund la baza gtului ei. i Sarah o
vzu. Cicatrice de traheotomie. Insigna de curaj a dependentului.
Evident avusese parte de prea multe supradoze i fusese adus
napoi la via. Probabil mpotriva voinei ei. Rakkim vzuse
suficient de muli oameni murind, oameni care se luptaser cu el n
timp ce el se chinuia s-i salveze, mulumii s alunece afar din
lumea asta, gata s-i ncerce norocul n cealalt.
Tatl tu a murit imediat dup ce s-a ntors din China, zise
Sarah.
Fancy ridic din umeri.
Eu i mama l-am ateptat la aeroport. S-a nfuriat pe noi. Nu
trebuia s tim c se ntoarce acas. Am vzut imediat c era bolnav.
A zis c-a mncat mncare stricat n avion, mncare de pgni, dar
mi-am dat seama c minea. Totdeauna mi ddeam seama. Dar de
ce v intereseaz pe voi toat chestia asta? se uit ea la Sarah.
Fac o cercetare istoric a acelei perioade. Anii de dinainte de
preluare. nainte de atacul sionist.
i ce-are asta de-a face cu tatl meu? El era deja mort peatunci.
M documentez i despre situaia general. Tatl tu
Cred c e frumos s fii profesoar de istorie, zise Fancy,
jucndu-se cu o uvi de pr. i eu voiam s m fac profesoar.
nvtoare de fapt. ntotdeauna mi-au plcut copiii, continu ea ii rsuci prul ntre degete. Nu pot avea copii.
mi pare ru, zise Sarah.
Nu-i nimic. Probabil n-a fi fost o mam bun, oricum. Tu nu

eti istoric, zise Fancy, uitndu-se brusc la Rakkim.


Rakkim zmbi.
Fancy nu-i rspunse la zmbet.
Eu i cunosc pe brbai. Pot s-mi dau seama de multe lucruri
despre ei nainte s-i deschid mcar gura. Numai dup pantofii
din picioare. Sau dup mini. Sau ochi. Mai ales dup ochi. Dar numi pot da seama de nimic despre tine, zise ea, cltinnd din cap i
aruncnd apoi o privire ctre Sarah. Tu poi?
Am crescut mpreun, rspunse Sarah. l cunosc.
Fancy se uit n continuare la Rakkim.
Sper.
Cnd tatl tu s-a ntors din China, a vorbit despre cltoria
sa? ntreb Sarah. Despre locurile unde-a fost, oamenii pe care i-a
ntlnit?
mi amintesc c a vomat foarte mult. i c mama plngea.
A lucrat la barajul acela mare din China, zise Sarah. Precis c a
fost foarte entuziasmat de asta.
Nu m-am mai gndit la zilele alea de foarte mult timp. Eram
aa de fericit atunci. Tata era strict, dar m iubea aa demult, spuse
Fancy, continund s se uite numai la Sarah. mi spune nestemata
lui. M inea n brae i-mi spunea nestemata lui.
Rakkim o ls pe Sarah s vorbeasc. Lui Fancy evident i se acrise
deja cu totul de brbai. Pereii din interiorul rechinului erau
acoperii cu graffiti obscene i pe jos era plin de ambalaje de
mncare i alte mizerii. Mirosea a urin, a carton ud i a lenjerie
murdar. Lumnrile parfumate ale lui Fancy n-aveau nicio
speran s acopere mirosurile, dar erau nduiotoare. Poate credea
c erau bune pentru afaceri.
Casa n care ai trit a fost demolat acum muli ani, am
verificat, zise Sarah.
Nimeni n-a vrut s triasc n casa aia. Era piaz rea. Toat lumea

a tiut cnd a murit tata. Cum a murit. Aa de bolnav.


Nu l-ai dus la un doctor? N-am gsit nicio nregistrare.
A venit un doctor acas. Linul pe care nu l-am mai vzut
niciodat, l-a dat tatei nite pastile pentru durere, i i-a zis mamei s
stea n cas. S aib grij de el. O cas rea. O cas fr noroc. Apoi
mama a murit aa de curnd dup aceea
Fancy cltin din cap. Sarah se uit la Rakkim.
Mama ta a murit la trei ani dup tatl tu. Sunt sigur c i s-a
prut prea curnd, dar
A fost la mai puin de trei luni. Am fost de fa. Mama
conducea pe autostrad, a explodat o roat i am avut accident. Ne
duceam n deert s ne rugm. Mama conducea cu mare vitez. Miau spus c-a fost un miracol c-am supravieuit. Mama a trecut prin
parbriz, dar eu n-am avut dect o tietur foarte mic pe picior. Miau spus c asta a fost voia Domnului. Mi-au spus c El are cu
siguran planuri mari pentru mine.
Rsetele i rsunar n ecouri n interiorul rechinului.
Ce s-a ntmplat cu tine? zise Sarah. Cine a avut grij de tine?
Fancy trase de bluza de pe ea s-o aranjeze, i cicatricea de la baza
gtului pru plin de snge la lumina lumnrilor.
Un poliist m-a dus acas la el. Eu am vrut s stau cu mama,
dar el mi-a zis s-mi iau lucrurile. A fost aa de ciudat. Chiar i
acum m ntreb dac nu cumva am visat. Erau brbai n cas cnd
am ajuns acolo. Ne ncrcau toate lucrurile ntr-un camion de
mobil. Doctorul care a avut grij de tata era i el acolo. Nu tiu de
ce, dar i el era acolo. Poliistul m-a lsat s-mi pun nite haine ntr-o
geant. Doctorul a prut suprat pe el, dar poliistul a zis c nu-i
pas. Apoi m-a dus acas la unchiul meu. Unchiul meu era un bun
musulman. A fost obligat s m ia, dar nu cred c a vrut, de fapt.
Fancy se uit la Rakkim. M ntristeaz s vorbesc despre asta. A
mai vrea nite bani acum, te rog.

Rakkim o plti, privind-o cum ascunde noile bancnote.


Cameron prea s aib ce mnca? ntreb Fancy.
N-ai nimic din zilele alea? zise Sarah. Nu neaprat de la tatl
tu. Poate c mama ta inea un jurnal sau un calendar pe care s
marcheze zilele pn sosete el acas. Carnetele lui, valizele ceva?
Fancy cltin din cap.
Doctorul a ordonat s fie luate toate. A golit toat casa, zise ea
i expresia i se nspri. Dar de ce ntrebai de fapt despre tata? i numi mai spune c ai o lucrare la istorie. C nu te-am crezut nicio
clip.
Credem c tatl tu a fost omort, zise Rakkim. Dup ceea ce
ne-ai spus despre accidentul de main, cred c i mama ta a fost
omort.
Eti poliist? zise Fancy. N-am avut niciodat noroc cu
poliitii.
Cnd tatl meu se ducea undeva, ntotdeauna mi aducea ceva
din cltorie, zise Sarah. Eu le ineam ca pe-o comoar
Norocul tu, ntreb Fancy, i flcrile lumnrilor tresrir, iar
umbrele alergau pe perei. Mie nu mi-a adus nimic.
Nici mcar o vedere? ntreb Sarah.
Ce crezi c-o s faci cu toate ntrebrile astea, domnioara
istoric? zise Fancy. Ai de gnd s trezeti morii? Nu conteaz cum
au murit. Tot ce conteaz e c sunt mori i c nu mai poi face
nimic, nici tu, nici oricine altcineva.
Doctorul care l-a tratat pe tatl su, cel care v-a golit casa l-ai
mai vzut vreodat? ntreb Rakkim.
Ascultai aici. Nu-mi pas
Fancy se opri cnd Rakkim ridic o mn.
E cineva afar, zise Rakkim, stingnd deja lumnrile.

CAPITOLUL 46
nainte de rugciunile de seara trziu
Valet-ase. Opt-cinci. Zece-dam. Vznd-o pe crupier cu un
ase, Btrnul nelept nu mai accept cri la niciunul dintre cele
trei jocuri de cte o mie de dolari fiecare.
Magnatul de soia din Texas care ocupa prima poziie se holba la
crile din mn de parc ncerca s descifreze nite hieroglife
egiptene. Soia lui, o blond masiv, i nvrti paharul cu butur,
fcnd cuburile de ghea s se loveasc unul de altul n timp ce se
gndea cum s joace. Dup o meditaie atent, magnatul de soia
ceru pe treisprezece, trase o carte pe fa i pierdu. Blonda masiv,
cu cincisprezece cincisprezece cnd crupiera avea un ase ceru i
ea o carte, primi un nou i pierdu.
Anna, crupiera, i ntoarse cealalt carte, un zece. aisprezece.
Obligat s mai ia o carte, trase un cinci. Pentru douzeci i unu.
Strnse toate fisele de pe mas i ridic o sprncean n semn de
compasiune ctre Btrn.
Ce ghinion oribil, zise blonda masiv, btndu-l pe Btrn pe
umr. O s-o lum de data asta, ticuule.
Btrnul o fix cu rceal. S fie atins de o texan care-i spunea
ticuule. O texan cu un crucifix ncrustat cu diamante la gt. O
texan care nici nu tia cum se joac douzeci i unu, i luase cartea
ce-ar fi trebuit s-o fac pe crupier s piard. n cte feluri era asta o
oroare? Singurul fel n care ar fi putut fi o jignire chiar mai mare era
ca femeia s fi fost la menstruaie.
Valet-nou. Valet-opt. Zece-zece. Crupiera art un patru.
Btrnul i mpri decarii, primi o dam pentru primul zece i un
pop pentru al doilea. Perfect. Acum avea dou de douzeci, un

nousprezece i un optsprezece.
Blonda masiv ceru o carte peste cinci-opt, primi un valet i
pierdu.
Magnatul de soia ceru peste ase-apte, primi un doi peste
cincisprezece i mai ceru o carte. Crupiera efectiv l fcu s repete
cererea.
D-mi, ce naiba, eti surd? zise papistaul.
Anna i puse n fa o dam. Fcndu-l s piard. i ntoarse
propria carte, un rege, ceea ce-i ddea paisprezece. Urmtoarea
carte era un apte, ceea ce-i ddea douzeci i unu. nc o mturare
a tuturor fiselor de pe mas. nc un zmbet abia schiat ctre
Btrn.
Hai s mergem, drag, zise magnatul de soia. Crupiera asta ne
poart pic.
Anna i privi plecnd.
Pun pariu c v pare ru c pleac.
Btrnul rse i puse cte o fis de o mie de dolari pe toate
celelalte ase jocuri de pe mas, tind astfel ansa oricui de a se
apropia de mas. n majoritatea timpului i fcea plcere s aib ali
oameni la mas, i plcea amestecul de oameni adui de drumuri n
cazino. Fee diferite. Poveti diferite. Catolici i musulmani moderai
din Los Angeles, Chicago i Seattle, papistai din Chattanooga,
Atlanta i New Orleans. Oameni de afaceri din Tokio, Beijing,
Paris, Londra i Brazilia. Un zumzet de limbi i de dorine. Btrnul
era fluent n majoritatea limbilor. Majoritatea dorinelor, de
asemenea. Astzi ns, prefera s joace singur.
Anna i ddu crile pentru ase mini i-i trase i pentru ea un
zece la vedere.
Btrnul ceru o carte peste apte-cinci. Ceru peste cinciopt. Ceru
peste ase-cinci. Rmase cu nou-valet. Rmase cu zece-opt. Ceru
pentru nou-trei.

Anna ntoarse un apte. Ctig astfel dou mini i-i plti pentru
cele patru ctiguri. Minile Annei dansau peste psl verde, cu
degete lungi, nguste i cu manichiur perfect. Mini minunate.
Suntei sigur c nu vrei s-i chem napoi pe texani? murmur
ea.
Va trebui s ne descurcm numai noi doi, rspunse Btrnul.
O chelneri trecu pe la mas i-i aduse paharul obinuit de
scotch cu un singur cub de ghea.
Btrnul i arunc pe tav o fis de 25 de dolari, toast ctre Anna
i lu o nghiitur. Savur senzaia. Se limita la un singur pahar pe
zi n semn de respect fa de rinichii i ficatul lui. Transplanturile l
afectau din ce n ce mai mult i strile de bine de dup transfuziile
sptmnale erau din ce n ce mai scurte i mai puin intense, o dat
cu trecerea anilor. i ls cteva picturi de scotch pe limb. Cu
toat tiina de pe lume, tot mai exista o limit superioar a
existenei umane. Allah nsui, cel atottiutorul i ndurtorul,
hotrse c toi oamenii trebuie s moar. Cum altfel ar putea s
intre n paradis?
Anna mai mpri o dat crile.
Btrnul fcu alegerile aproape instinctiv. Frecnd n linite
crile de psl cnd voia s cear o nou carte, punndu-i fisa
peste cri cnd nu mai voia alta. Dup att de muli ani, tia
jocurile cu cele mai bune rezultate din punct de vedere matematic.
Nu putea numra crile cu rezultate sigure crupierii foloseau zece
pachete, dar era discutabil dac douzeci i unu era un joc de noroc
sau teoria aplicat a numerelor. Nu c-i psa Btrnului. Sfntul
Coran interzicea jocurile de noroc, dar el nu avea nicio criz moral
fa de ele. Nu avea nicio criz moral nici fa de paharul zilnic de
alcool. Chiar i o costi de porc cu usturoi mergea cnd i venea
cheful. Allah i va ierta slbiciunile ocazionale. Zmbi, gndindu-se
la ce-ar fi zis primul lui profesor auzind un asemenea sofism.

Anna i rspunse la zmbet, gndindu-se c plcerea lui era


ndreptat spre ea. i plti jocurile ctigate i lu restul fiselor
pariate.
Discipolii Btrnului aderau la toate aspectele Coranului, dar
Btrnul nu se simea obligat s fac asta. Oare nu Allah, cel
atottiutorul, l nzestrase cu un creier, pofte i exprimarea propriei
dorine? Btrnul urmrea afirmaiile Crii fr greeal. i fcuse
profesiunea de credin, ahada. Se ruga de cinci ori pe zi. Se
nfrna de la mncare i butur n timpul zilei pe toat durata lunii
de Ramadan. Ddea de poman zece la sut din averea sa n fiecare
an. i fcuse hagealcul la Mecca, i la Ierusalim.
Anna mai ddu o dat crile. Sunetul fit al crilor alunecnd
pe psl moale i verde se auzea ca alunecarea unor btlani pe un
iaz.
Btrnul mai sorbi o dat din scotch. Lucrurile pe care Coranul le
interzicea, el hotra s le modereze. Obiceiurile sale alimentare nu
erau cele mai imaculate. n tineree se rsese deseori cu totul pe fa.
Avea relaii intelectuale i de afaceri cu necredincioi, intrase n
casele lor, cinase la mas cu ei. Juca jocuri de noroc. Era infiltrat
adnc n industria financiar i bancar, a celor care triau din
dobnzi, dei cmtria de orice fel era strict interzis. Era lipsit de
sobrietate n cel mai profund sens al cuvntului, adic deseori era
amuzat de lume i de el nsui.
Anna pierdu. l plti.
Btrnul i mri mizele pariate.
Crile alunecar peste suprafaa mesei, mpinse de degetele
lungi ale Annei.
Poate c diferena cea mai mare ntre Btrn i musulmanii
tradiionaliti era ct de mult se bizuia pe tiin i pe tehnologie.
Islamul nsemna supunere, ns supunerea fa de Allah,
ndurtorul, se pretindea de fapt credincioilor. Nu supunerea

intelectului personal. Nu supunerea curiozitii. Interdiciile din


Coran erau acolo pentru c Allah, cel atottiutorul, vorbea
profetului Mohamed, fie-i numele binecuvntat, un om din secolul
al VI-lea. Coranul reprezenta adevrul etern, dar oamenii care-l
studiau erau ntr-o stare continu de devenire. Interdiciile aveau
scopul de a-i menine pe primii musulmani concentrai asupra vieii
de zi cu zi, dar Btrnul se ridica deasupra istoriei. Asemenea
credine ar fi considerate ca apostazie de Ibn Azziz i de restul
fundamentalitilor, dar ei erau cei care duceau ara de rp. Sateliii
se prbueau din cer. Reeaua electric naional era degradat.
Douzeci de ani de la rzboiul civil i de la separare, i fostele State
Unite erau acum reduse la nivelul unei ri napoiate din Lumea a
Treia ale crei principale exporturi erau alimentele i mineralele.
Btrnul avea intenia s schimbe asta. Califatul islamic de acum o
mic de ani cucerise mare parte din lumea cunoscut, dar fusese de
asemenea o grdin a tiinei i a nvturii, o nflorire a tuturor
artelor. Acele zile se vor ntoarce.
Anna pierdu. l plti. Avea faa roz sub luminile fluorescente.
Anul trecut, la insistena iubitului ei, fcuse un avort. Un bieel. Ea
nu avea idee c el tia. Btrnul i trimisese flori acas a doua zi
dimineaa. Zeci de trandafiri albi. Nicio carte de vizit. Doar florile.
Iubitul ei se nfuriase. O lovise. Clcase florile n picioare. Dup ce
Anna venise la serviciu, Btrnul trimisese doi oameni acas la ea.
Unul mpachetase toate hainele iubitului, cellalt l legase fedele il pusese n portbagajul propriei maini. Merseser apoi cu ambele
maini departe n deert i-l nmormntaser de viu. Veniser napoi
pn la jumtatea drumului i-i lsaser maina la marginea
drumului cu o gaur n radiator. Se ntorseser apoi n Las Vegas n
maina lor.
Anna i mai zmbi o dat.
Nu-l ndeprtase pe iubit pentru c ar fi avut intenii amoroase cu

Anna. Iubitul o fcuse nefericit, i Btrnului i plcea ca toi


crupierii lui s fie veseli.
Ellis, eful slii, l privea fr nicio expresie pe chip. El fusese
agent de burs la Consiliul de Burs din Londra, i avusese de altfel
mare succes, dar soia lui se mbolnvise de cancer la creier i, n
ciuda tuturor eforturilor lui, murise n dureri nfiortoare. Ellis
venise la Las Vegas ca s-i aline durerea, i nu se mai ntorsese
niciodat.
Chelneria se ntoarse i-i lu paharul gol de scotch. Purta o fust
scurt, care-i punea n eviden picioarele frumoase. Ciorapi cu fir.
Destrblare ntr-o linie lung i dreapt.
O chema Teresa. Avea douzeci i doi de ani, se nscuse n Biloxi,
Mississippi. Se mutase aici cu doi ani nainte. Studia la colegiul local
ca s obin o diplom n administraia hotelier. Avea o medie de
3,4 puncte. Btrnul se mndrea cu faptul c i tia pe oamenii cu
care intra n contact, i intra n contact cu zeci de oameni n fiecare
zi, sute de oameni n fiecare lun. Era unul dintre lucrurile pe care le
adora la viaa din Las Vegas. ntotdeauna era cineva nou.
Cazinourile i hotelurile erau pline de catolici, musulmani i
oameni din Bible Belt, niciunul dintre ei nu discuta despre religie
sau politic. Te-ai fi putut uita n jur i nici nu te-ai fi gndit c
avusese vreodat loc vreun rzboi civil. Veneau aici s se relaxeze,
s pctuiasc, s fie liberi. Veneau i pentru afaceri. Reprezentani
comerciali i industriai din China, Rusia i Brazilia fceau afaceri
de multe milioane de dolari n timp ce notau n tihn n piscin,
uni din belug cu loiune de plaj. Participani la convenii despre
ultima tehnologie care se ngrmdeau n amfiteatrele digitalizate,
schimbnd informaii i ciugulind crevei tigru prini n dimineaa
aceea n Filipine. Strzile erau pline de turiti din economiile
nfloritoare din Brazilia, Frana i Nigeria. Toat lumea venea la Las
Vegas. Oraul Deschis, cum anuna indicatorul de la aeroport.

Anna avea dou dame. i mtur toate fisele de pe mas.


Btrnul arunc o privire la noile lui cri. nc nu aflase nimic de
la Darwin. Asasinul lsa mesaje. Cerea favoruri de la Btrn, dar nu
era disponibil s-i dea veti despre progresul fcut. Sau lipsa de
progres. Darwin i cunotea valoarea, i tot aa i Btrnul.
Ar fi trebuit s-l trimit pe Darwin s-i omoare pe Redbeard i pe
fratele lui, James, n loc s se adreseze grzii personale a lui
Redbeard. Totul ar fi fost diferit. Dac Redbeard ar fi murit o dat cu
fratele lui, Btrnul i-ar fi pus o marionet a sa la conducerea
Securitii Statului. Fr Redbeard, Btrnul s-ar fi putut folosi de
influena sa s-l manipuleze pe preedinte. i s-i ntrte temerile.
Doar cteva incidente teroriste n plus i ara ar fi fost adus pe
picior de rzboi. Un colaps diplomatic i s-ar fi lansat un atac asupra
Bible Belt, armata i fedainii angajai, indiferent de costuri. O
singur naiune, sub Allah.
Anna i mtur din nou fisele din fa. Ellis se ntoarse cu spatele,
uitndu-se la celelalte mese.
Darwin ar fi reuit s-i omoare pe amndoi fraii, dar pe atunci
era o figur necunoscut. Btrnul nu-i folosise niciodat serviciile,
i nu crezuse ceea ce auzise despre asasin. Acum credea.
Btrnul i analiz crile. Se zvonea c Redbeard supravieuise
atentatului asupra sa pentru c avea un exemplar din Coran n
hain, i Cartea Sfnt blocase dou mpucturi n piept. Suna
exact ca tipul de dezinformare pe care Redbeard l-ar rspndi dup
aceea, prezentndu-i supravieuirea ca pe un act de providen
divin.
Btrnul i reaminti s nu zboveasc prea mult asupra
trecutului. Era una dintre caracteristicile senilitii. i amintea cum
rdea n tineree de btrnii care rmneau legai de greeli din
trecut, regi i prini pierdui n propriile amintiri. Existase un timp
cnd putea vedea cu cincizeci sau aizeci de ani nainte i aciona

ca atare. Avea abia patruzeci de ani, era deja bogat dincolo de orice
nchipuire, i vzuse eroarea statului european naintea oricrui
demograf. Un sistem de via de la natere la mormnt are nevoie
de copii ca s pstreze roile n micare, i europenii erau libertini
tar Dumnezeu, destrblai tar paternitate. De la nceputul anilor
1970, ncepuse s fac donaii mari ctre politicieni i jurnaliti.
Oamenii care ddeau form dezbaterilor despre imigraie.
Musulmanii harnici din Africa de Nord i Turcia, fertili i fideli.
Cucerirea Europei la ralanti transformarea sa aproape fr vrsare
de snge ntr-un continent islamic fusese probabil cea mai mare
victorie a sa. Cei cincizeci de ani trecuser ca o dup-amiaz.
Alte cri de joc alunecnd peste psl mesei. Ridic o carte
ntoars pe dos. Un valet cu un singur ochi se uit la el. Trdtorul
cel rou. Btrnul se gndi la noul pap. La noul pap al su. Instalat
cu doi ani n urm. nc o recolt creia i venise vremea seceriului.
Cu patruzeci de ani n urm, i semnase oamenii printre preoii
catolici, doisprezece oameni, educai i cu legturi bune, cu abiliti
superioare de diplomaie. Toi doisprezece ridicndu-se ncet n
ierarhia bisericii. Unul dintre ei devenise acum Papa Pius al XIII-lea.
Cnd Btrnul i va da semnalul, papa i va face declaraia de
credin. Convertirea lui la islam va avea un impact profund asupra
bastioanelor catolice din America de Sud i asupra peticelor de
rezisten din Europa de Est.
Mai ceru o carte peste doisprezece i primi i pe cellalt valet cu
un singur ochi. Pierdu cu un valet de pic. Trdtorul trdat. Un
semn ru. n concordan cu vetile rele primite n aceste ultime
sptmni. Mullahul Oxley, educat de ani de zile de Btrn, fusese
omort de Ibn Azziz, un ascet nverunat care aproape c nu era
destul de matur s-i creasc tuleiele. Chiar n aceste clipe lbn Azziz
cauza scandaluri cu catolicii. Dac-i ddea destul rgaz, va fractura
ara n dou.

Alte cri. Anna i fredona ceva numai pentru ea. Un cntec de


leagn pentru fiul pe care nu-l va avea niciodat.
ntre timp nepoata lui Redbeard cauza propriile ncurcturi.
Dei mai era o ans ca Btrnul s-o poat folosi pentru propriile
scopuri. Ea i Rakkim ar putea deveni chiar piesele centrale ale
jocului. Rakkim era un lupttor din umbr, unul dintre oamenii
invizibili. Darwin voia s-l omoare, s-i omoare pe amndoi, dar
sta era doar un indiciu n plus al limitrilor strategice ale lui
Darwin. Marea provocare era acum s reuneasc ara, s revendice
fostele granie ale Statelor Unite. n ciuda strii actuale de stagnare,
ara aceasta era n continuare cel mai bun loc pentru ca un islam cu
adevrat vibrant s prind rdcini, un islam transformaional.
Faptul c Rakkim cunotea Bible Belt att de bine se va dovedi de
nepreuit.
Anna mtur fisele de pe mas cu un clinchet.
Btrnul realiz c pierduse irul crilor jucate. Fusese att de
concentrat asupra succeselor i eecurilor sale c nu mai fusese
atent. Se ridic n picioare. i puse Annei n mn o fis de o mie de
dolari i-i oferi binecuvntarea sa.
Un bip i sun n ureche n timp ce traversa cazinoul. Ce mai voia
Darwin acum?

CAPITOLUL 47
nainte de rugciunile de seara trziu
Rakkim se lipi de peretele rechinului uria, ascultnd. Erau cel
puin patru sau cinci oameni afar. Lumnrile erau stinse i n
interior era ntuneric. Lumina lunii era vizibil prin gura deschis,
printre dinii zimai ce atrnau n jos. O siluet trecu n fug prin
faa intrrii. Rakkim i desclet puin mna pe cuit. Silueta pe care
o zrise purta o casc de oc i armur corporal. Ochelari bulbucai
de noapte, de stil vechi. SWAT. Nici pomeneal s fie aici pentru
Fancy. Oh, Pernell, ce-ai fcut? Alte cteva siluete se micau pe lng
ferestrele opace de lng ieirea din spate. Pcat c tiau de ieirea
din spate, dar noroc c se mpiedicaser din grab.
Sarah i Fancy erau ghemuite unde le lsase el.
Cine e? ntreb Sarah.
Poliia. Mai este vreo ieire de aici, Fancy?
Prin ua din fa i prin spate, atta tot, zise Fancy, dichisinduse. Dar ce-i cu poliitii de vin s ne sperie aa? Nu trebuie dect s
cear.
Sunt trupele SWAT. tia nu cer, zise Rakkim, i chiar i n
ntuneric, vzu c Sarah nelese. O s ne atace din amndou
prile. Dac-ar trebui s te ascunzi aici, unde te-ai duce?
Fancy se uit n jur. Art cu degetul.
Sub estoasa de mare. E loc destul pentru toi trei.
Mergei acolo, atunci, le ceru Rakkim ncet. Voi dou. Cnd vai gsit loc, vreau s v inei ochii nchii i degetele n urechi. O s
fie foarte mare glgie i lumin peste cteva minute. Stai ct mai
jos i respirai scurt i profund. Acuma, ducei-v.
Sarah i strnse mna nainte s se duc mpreun cu Fancy n

adncul ntunericului.
Rakkim gsi un loc lng o caracati cu numai dou tentacule
ntregi. ntr-un alcov de lng ncperea central, ceea ce-i oferea o
protecie bun dinspre ambele ieiri.
Suntem trupele SWAT Anaheim. Ieii afar cu minile sus.
Rakkim i auzi smulgnd placajul de la intrarea din spate. i vr
degetele n urechi, dar i inu ochii deschii. Va avea destul timp si nchid.
Avei cinci secunde s ieii!
Rakkim i vr degetele mai adnc n urechi. O grenad
luminoas intr sltnd prin gura deschis a rechinului. O alta veni
dinspre coad. i nchise ochii i-i deschise gura s egalizeze
presiunea cnd
BUM! BUM!
Dou explozii rapide, emannd o lumin att de puternic, nct
vzu stele chiar i prin ochii strns nchii. Nu era mai bine nici cnd
i deschise ochii. Camera era plin de fum alb opac. Exact aa cum
sperase el. Pernell zisese c cei de la SWAT erau namorai de
grenadele lor explozive. C erau obinuii s le detoneze n case i n
apartamente unde ferestrele de sticl se sprgeau i fumul se risipea
urgent. Rechinul era beton turnat cu un acoperi curbat i ferestre
groase de plastic. Fumul rmase pe loc. Ceea ce fcea ca ochelarii de
vedere de noapte s fie mai mult dect inutili.
Echipa SWAT intr n vitez i prelu poziiile de cele dou pri
ale intrrilor, exact aa cum fuseser nvai. Zomiau la fiecare
micare, cci armurile corporale de pe ei nu erau fixate bine.
Delsare. Rakkim rmase aproape de pmnt, sub fum, cu burta
lipit de podeaua mizerabil. Purtau mitraliere SWAT standard, cu
eava scurt i cu pat rabatabil. Patruzeci de cartue. Un om veni din
fa, un altul din spate, dar i fluturau braele s nlture fumul,
ipnd unul la altul. Vocile li se sprgeau n ecouri, dezorientndu-i.

Cel intrat pe ua din spate i ddu jos ochelarii, naint mai adnc
n ncpere mergnd pe jumtate ghemuit. Cel mai detept dintre ei.
Rakkim se apropie ncet ctre cel detept, ncercnd s nu fac
micri vizibile n fum.
Vezi ceva? strig brbatul din fa, stnd pe limba rechinului.
Taci din gur! zise cel din spate. D-i jos
Rakkim i nfipse cuitul n ceafa individului, exact prin spaiul
dintre armur i casc, vrnd lama n cresttura dintre prima
vertebr cervical i tulpina creierului. Un cuit fedain putea trece
printr-o armur corporal dintr-o singur lovitur, dar nu era
garantat c va i ucide prin aceeai lovitur, uneori lama se aga. O
lovitur cervical era o moarte instantanee i nu cauza aproape nicio
curgere de snge. l aez apoi pe podea ct putu de uor. n jurul
lor pluteau iroaie de fum alb.
Ce-ai zis? strig unul dintre ei.
A zis s taci din gur.
Fumul era la nivelul genunchiului. Rakkim se ghemui, privindu-i
cum naintau n continuare n ncpere. Numr ase nu, apte
perechi de ghete. Fr s-l socoteasc pe mortul de pe jos. Cineva ar
fi trebuit s-i nvee s fac retrageri tactice. S atepte pn au
rectigat avantajul terenului.
Unul dintre ei trecu chiar pe lng Rakkim, dar Rakkim atept.
Urmtorul ncepu s tueasc, i Rakkim se ridic n picioare, i tie
gtul, i continu s tueasc el nsui ca s acopere sunetul. Cobor
ncet cadavrul la podea, i sngele cald i curgea peste mini.
Eti sigur c sunt aici, Cleese?
Tcere. Apoi sunet de tusete din toate prile. Probabil i de dup
estoas. Dar cel puin Sarah i Fancy aveau o scuz. Trupa SWAT
venise ns cu grenade explozive i fr mti. Prostie fatal sau o
fars a ofierului de la aprovizionare.
Cleese?

La naiba. OK, toat lumea, stai pe loc i se rspunse cu o


nou serie de tusete jos ochelarii! Dai-i jos! O s ateptm s
treac fumul.
Rakkim gsi o cutie turtit de suc i o arunc spre ultima voce
care vorbise. Focul de mitralier ilumin pentru scurt timp fumul.
Un brbat url, i se zvrcoli pe podea, sub fum, cu minile ncletate
pe picioare. Rakkim se mic la adpostul unui pete balon de
beton.
Nu tragei dect dac vedei ce intii, cretinilor. Trebuie s-o
prindem pe fat vie. De-acolo ne lum banii. Omori-l pe brbat.
Nu v gndii prea mult, nu-l lsai s vorbeasc, omori-l direct. E
fedain.
Nu ne-ai zis asta, Emerson.
Da, ce-i cu porcria asta?
Oricine nu vrea recompensa n-are dect s plece, zise
Emerson.
Nimeni nu plec.
Lui Rakkim i-ar fi plcut s ajung lng Emerson, dar erau prea
multe perechi de ghete ntre ei. i fumul ncepea s se rarefieze.
Harris, eti nc pe poziie? ntreb Emerson.
Afirmativ.
Cnd ajung la trei, tragem n geamul la. Unu, doi, trei.
Rakkim se mic n timp ce trgeau, folosindu-se de sunet i de
agitaie ca s mai doboare la pmnt nc unul dintre ei. i nc
unul. Fumul se scurgea afar prin geamul spart, atras de aerul mai
rece din exterior.
E n spate! strig Fancy, alergnd prin fumul rar, tuind, cu
minile ridicate n aer. Nu tragei! strig ea i se mpiedic de o stea
de mare i ateriz la picioarele lui Rakkim. Nu
i ddu seama cine era i clipi ctre el prin cea, mi pare ru,
opti ea. Se ridic n picioare i naint mai departe.

Peretele de lng el fu lovit de gloane, i achii de rin ntrit


zburar n toate prile. Rakkim se ndrept spre direcia unde
dispruse Sarah. O vzu repezindu-se de sub estoasa de mare i
npustindu-se asupra unui ofier SWAT.
Acesta i balans puca i o lovi peste falc, fcnd-o s se
prbueasc grmad la pmnt. Brbatul se rsuci rnjind i avu
timp s vad ochii lui Rakkim nainte ca acesta s-i frng gtul.
Rakkim fu rsucit pe loc. Se gndi la nceput c cineva l nfcase
din spate pn auzi ecoul mpucturii. Sunetul era att de jos c
se asemna cu o caden de mar funerar. Era acum pe podea. Pe
spate. i ntoarse capul i o vzu pe Sarah. ncerc s-o ajung, dar
era aa de obosit, i la fiecare respiraie scotea un sunet glgit. Nu
mai era aer n interiorul rechinului. Murea ntr-un parc tematic. Un
parc tematic abandonat. Era mai distractiv n filme. Continu s
atepte restul echipei SWAT s vin s-l termine. Nu se poate s nui fi dat seama c nu mai mergea de-acum nicieri. ncerc s-i ia
cuitul n mn, dar renun. De cealalt parte de cealalt parte a
rechinului l vzu pe soldatul SWAT care fusese mpucat n
picioare. Brbatul se art pe sine nsui. Apoi pe Rakkim. Apoi iar
pe el nsui. Ah el era cel care-l mpucase, deci. Era frumos s
vezi un om care se mndrea cu munca sa.
Cineva se aplec peste poliistul rnit. ns unde era armura lui
corporal? Unde-i erau ghetele? El nu fcea parte din echip.
Brbatul l apuc pe poliist de pr, i mpinse capul n jos i-i puse
genunchiul pe ceaf. n acelai loc pe care-l folosise i Rakkim la
primul. Brbatul se uit la Rakkim i-i fcu cu ochiul.
Asasinul. Rakkim se rostogoli i-i gsi cuitul. Era greu. Aproape
la fel de greu ca pleoapele lui. i vzu acum pe poliitii SWAT mori
pe podea. Nicio pereche de ghete ns. Niciuna care s stea n
picioare.
Sarah se aplecase peste el. I se micau buzele, dar era un interval

att de lung ntre momentul n care vorbea i cel n care auzea el


cuvintele c parc era de cealalt parte a lumii, vorbind cu o
ntrziere de satelit. i simi lacrimile czndu-i pe fa. I-ar fi plcut
s mearg ntr-o plimbare lung cu ea printr-o ploaie cald de var,
dar prima dat trebuia s-i spun despre asasin. Nu trebuia dect
s-i recapete rsuflarea. Sarah i sfiase o bucat din cma i i-o
pusese pe piept, apsnd. Rakkim gemu i Sarah nu mai aps att
de tare. Asta era o greeal. Voia s-i spun dar gura i se umplea
de snge.
Rakkim o vzu pe Fancy alergnd la asasin. O vzu srutndu-i
mna amndou minile, n timp ce el i ascunsese cuitul de-a
lungul antebraului.
Asasinul se uit la Rakkim i nu-i desprinse privirea dintr-a lui
n timp ce-o ridic pe Fancy n picioare i o consol.
Mna lui Rakkim continu s alunece de pe cuit. Nu era prea
departe s arunce cuitul. S-l surprind pe asasin. Fedainii nu-i
aruncau niciodat cuitele. Lecia li se vra n cap nc din prima zi.
Un cuit aruncat omoar o persoan. Un cuit inut aproape un
cuit inut n mn poate omor sute. Era nelepciune n asta dar
nu acum. Rakkim se ag de cuit, luptndu-se s stea treaz.
Un papista din Carolina l nvase cum s arunce un cuit.
William Lee Barrows. Sergent, Batalionul! de Voluntari Carolina. Un
brbat de treab, de fapt. Nu mai erau prea muli de mod veche.
Fusese bucuros s-l nvee pe Rakkim trucurile lui dup munca la
uzin, stnd amndoi pn noaptea trziu bnd bere i aruncnd cu
suliele lui Barrows ntr-un stejar. Barrows fusese uluit de ct de
rapid nvase Rakkim. i pierzi vremea aici, biete, ar trebui s te
nrolezi la Cavalerii lui Isus, s omori nite capete nfurate.
Rakkim mai lua o sorbitur din sticla cu gt lung. Fir-ar, Willy Lee,
n-a putea omor o musc, nici s-mi atrne viaa de asta. Rakkim
i deschise ochii.

Asasinul se uita la el, mngind-o nc pe Fancy. Ateptnd


ceva ateptndu-l pe Rakkim. Asasinul tcu un semn din cap i
nfipse cuitul prin urechea lui Fancy. l mpinse pn la plasele. n
felul sta nu se scurgea snge aproape deloc. nseamn c voia s-i
pstreze curat costumul acela elegant. O aez pe Fancy pe pmnt
grijuliu i blnd ca un mire. Apoi se apropie de Rakkim i de Sarah.
Rakkim se zbtu mai tare, necndu-se acum.
Asasinul ntoarse capul lui Rakkim ntr-o parte, lsnd sngele s
i se scurg din gur. Apoi lu minile lui Sarah i le aez pe
amndou napoi pe pieptul lui Rakkim, apsnd.
Aa. Ai avut o idee bun, dar trebuie s pstrezi presiunea
constant. Altfel o s se nece n propriul snge. Bine. Aa Nu te
ngrijora, zise el, ntorcndu-se spre Rakkim. Suntem aici.
Avea o voce alintoare. O voce de om bun.
Cine cine eti? ntreb Sarah, apsnd cu amndou minile.
Nu te opri, i ceru asasinul. Apas cu toat puterea. O apsare
constant. i deschise telefonul mobil i aps un buton. Redbeard?
Eu sunt.
Mincinosule! url Rakkim. Nu numai gndise.
Slav Domnului, i zmbi Sarah lui Rakkim. O s fie bine
acum, Rikki.
Am avut nite probleme, exact cum m-am gndit.
Asasinul era un brbat ntr-o form fizic bun, de vrst
mijlocie, cu pr castaniu rar i o fa rotund, proaspt brbierit. O
fa n care puteai avea ncredere. Ar fi putut fi un agent de
mprumuturi ntr-o banc. Sau un agent imobiliar.
Avei deja pregtit avionul? i echipa medical? Bine.
Rakkim are o ran clasic la piept. Plmnul stng i se umple de
snge Nu tiu, nu sunt doctor, zise el i se uit la Rakkim.
Redbeard vrea s tie dac o s supravieuieti.
Rakkim se chinui s se ridice n ezut, dar nu putu nici mcar s-

i ridice capul.
O s fie bine, Redbeard, spuse asasinul. Nu poi s-l omori pe
un fedain, tii doar. Ai grij numai s fie avionul pregtit de plecare
imediat ce ajungem acolo Nu, nu e vreme de un elicopter Nu
tiu zece minute.
Rakkim ncerc s surprind privirea lui Sarah, s-o avertizeze,
dar ea era atent la meninerea presiunii pe rana deschis din
pieptul lui, i cnd se uit n cele din urm la el, era prea ocupat s
fie curajoas ca s poat s-i ghiceasc gndurile.
Vorbind n continuare la telefon, asasinul se apropie n pas de
plimbare de unul dintre poliitii mori. ncepu s-i caute n
buzunare. Ridic un set de chei i le zngni ca s le vad i
Rakkim.
Da, tiu ct de departe e aeroportul, dar n-o s lum un taxi.
Anunai echipa medical c o s ajungem n zece minute. O s
pornesc sirena ca s ne auzii cnd sosim.

CAPITOLUL 48
nainte de rugciunile de seara trziu
Cum e? ntreb Sarah.
Darwin ascult cu un deget lipit de lobul urechii.
Dar dumneata cum te simi?
mi iuie nc urechile de la mpucturi, dar sunt bine.
Sarah se duse la peretele despritor al avionului privat i rmase
n faa uii slii de operaie improvizate. Nu auzea nimic n afara
vibraiei slabe a motoarelor. n timp ce echipa medical l opera pe
Rakkim n cabina principal, ea i Darwin erau nghesuii n cabina
din fa.
Crezi c o s triasc?
O s fie bine.
Ce cred doctorii?
Darwin ridic din umeri.
tii cum sunt doctorii niciodat nu vor s se angajeze la o
prere clar.
Sarah se pleoti n scaunul din faa lui, i-i ngrop faa n palme.
Se ridic brusc i se uit la minile ei. Erau mnjite cu snge.
Hainele ei prul era stropit cu snge.
Sngele lui Rakkim. Sngele poliitilor. Al nemernicilor acelora
mori. Darwin spunea c se oferise o recompens imens pentru ea
i Rakkim. Robele Negre erau dispuse s plteasc orict pentru
capturarea lor. Mai spunea c Redbeard nu aflase dect n ultimele
cteva zile ct de departe era pregtit Ibn Azziz s-i duc jihadul
personal. Darwin fusese trimis s li se alture, s-i protejeze cu
preul vieii dac se va dovedi necesar. Sarah se uit la el atunci,
cabina era att de mic nct li se atingeau genunchii.

Am apucat mcar s-i mulumesc?


Darwin zmbi.
De mai multe ori. Dar serios c nu e necesar.
Costumul de pe el prea proaspt clcat, cu foarte puine pete de
snge. Sarah nu-i ddea seama cum reuise.
i-ai riscat viaa pentru noi i au fost aa de muli.
E meseria mea. i mi place.
nseamn c Redbeard are mare ncredere n dumneata dac
te-a trimis dup noi, zise Sarah.
i terse minile de rochie. Nu fcu dect s nruteasc
situaia.
mi pare ru c n-avem un du la bord, dar te poi spla n
toaleta din fa. O s-i fac rost de un rnd de haine curate de la
doctori. n regul?
Sarah se ridic n picioare.
Oh, da. Ar fi minunat. Sunt sigur c art dezgusttor.
Darwin se ridic i el i fcu o plecciune.
Ari fermector, domnioar Dougan.
Sarah rse.
Ai un sim al esteticului foarte interesant.
Se strecur n toalet i nchise ua n urma ei. Era foarte mic. i
ddu rochia jos de pe ea i o vr n coul de gunoi, i spuni
minile i braele, apoi faa. Spunul mirosea a lmie. Se mai spl
o dat. Stropind. Fcnd fericit ap peste tot. Rakkim o s fie bine.
Redbeard trimisese un avion i doctori. Redbeard l trimisese pe
Darwin i toat lumea tia c fedainii sunt greu de ucis. Toat
lumea. Ud un prosop cu ap cald i-i cur prul. O bucic de
os i czu din pr, zngnind n chiuvet i Sarah aproape vom.
Continu s-i frece pielea plngnd n hohote acum. Tresri
speriat cnd auzi o btaie uoar n u.
Domnioar Dougan? Am adus hainele de schimb.

Sarah ntredeschise puin ua. Darwin sttea n faa uii cu


spatele ctre ea, innd n mna ntins o pereche de haine
chirurgicale albastre. Sarah le lu i nchise ua la loc.
Mulumesc.
Cnd iei cinci minute mai trziu, se simea mai bine. Atta timp
ct nu respira pe nas.
Pot folosi celularul dumitale? Am tot ncercat s-l sun pe
unchiul, dar nu pot s obin legtura.
Avionul are un mecanism de blocare. Din motive de siguran.
Trebuie s gsesc o metod s vorbesc cu el. Dumneata cu
siguran ai vorbit cu el.
ntr-adevr. Mi-a spus s amn orice alte convorbiri. Ibn Azziz
a descoperit cu siguran ce s-a ntmplat i a luat deja msuri.
Da desigur. S-a schimbat ceva la starea lui Rakkim?
Doctorii spun c e stabil.
Asta e bine, nu? Asta e o mbuntire.
ntotdeauna spun aa, zise Darwin, atingnd-o uor pe bra.
ncearc s nu te ngrijorezi. De ce nu te aezi? continu el i-i art
scaunul. Mi-am permis s-i tom un pahar cu ap mineral. Putem
vorbi. Aa, timpul va trece mai repede.
Sarah se aez pe scaunul din faa lui.
Ct de curnd ajungem n Seattle?
tii c i-am citit cartea? De dou ori.
Sarah se relax uor.
Ai ncercat s-l impresionezi pe Redbeard? Trebuie s te
avertizez c nu e un fan al crii.
Mi-a plcut foarte mult, zise Darwin, trecndu-i mna prin
prul rar. Premisa dumitale c adevraii zei ai vechiului regim au
fost vedetele de cinema i muzicienii c faptul c ei s-au convertit
la islam a fost o victorie fundamental Ei bine, e genial.
Sarah ncuviin politicoas.

Doctorii mi-au spus c i-ai salvat viaa lui Rakkim.


Darwin avea ochi tcui. Cenuiu-deschis i translucizi ntrun fel familiari.
N-a fi putut-o face fr dumneata. Te-ai descurcat foarte bine
n parcul de distracii, i pe drumul ctre aeroport. Sper c nu te
superi c spun asta.
Nu nu, deloc.
Sarah se uit la el i Darwin i rspunse uitndu-se fix n ochii ei.
Att de multor brbai li se prea greu s se uite n ochii ei fie i
evitau privirea, temndu-se s nu par prea ndrznei, fie i
coborau privirea, ngrijorai c nu sunt suficient de seductori.
Privirea lui Darwin era neutr, rece chiar, dar plin de ncredere i
stabil. Ca i cum lumea n-ar fi dect o parad ce-i trecea prin fa.
Acum i amintea unde mai vzuse asemenea ochi. La grdina
zoologic naional. Lupul de pdure. Cani lupus. Petrecuse ore
ntregi privind lupii cenuii cnd era mic, fascinat de calmul lor
prdtor. Nu-i de mirare c Redbeard l trimisese pe el s-i protejeze
de Ibn Azziz. Era o alegere bun.
Ce e, domnioar Dougan?
Te rog, spune-mi Sarah. Cred c am depit stadiul
formalitilor.
Darwin zmbi.
Mulumesc.
O s aterizm pe pista din spatele vilei lui Redbeard sau la
spitalul central?
nc nu s-a luat hotrrea.
Sarah se uit la ua slii de operaie.
E greu s atepi.
Te obinuieti. Ateptarea poate fi chiar plcut. Ca
anticiparea.
M rog, poate, zise Sarah, ncrucindu-i picioarele, i l

atinse cu piciorul pe pantalon. Scuze. Cum ne-ai gsit? Rakkim


credea c ne-am acoperit urmele.
Ar trebui s fii mndri, spuse Darwin, mpreunndu-i
minile n poal. Dac n-a fi intrat n posesia informaiei pe care
detectivul Colarusso v-a transmis-o i vou, n-a fi tiut unde s
caut. ns cnd am aflat-o, a fost relativ uor s
Anthony i-a spus?
Darwin i ridic minile n aer.
Ctui de puin. Pur i simplu am folosit aceleai surse ca el. O
femeie extrem de amabil din Departamentul de Personal.
Sarah i rsuci capul cnd avionul se nclin.
Ce se ntmpl?
Doar o corecie standard de curs. Totul e n perfect ordine, o
asigur Darwin i se aplec uor nainte. i eu sunt un fel de
colecionar de lucruri nostalgice. CD-uri, afie de filme, cri cu
benzi desenate. Eroi i montri. Poate de asta sunt aa de atras de
munca ta.
Sarah se ls purtat de zumzetul amuit al motoarelor. Nu-i
plcea combinarea culturii populare a fostului regim cu nostalgia,
dei era o percepie greit foarte comun. i nchise ochii. i acum
putea auzi mpucturile. i acum vedea expresia trist de pe faa
lui Fancy. Fatima Abdullah. Zcnd pe lespezile de beton n timp ce
l scoteau pe Rakkim pe brae. Darwin spusese c era moart,
spusese c trebuiau s se grbeasc, i aa fcuser dar cnd
trecuse pe lng cadavru, Sarah blestemase poliia care o omorse.
Spera c i va face cineva o nmormntare decent. Fancy
menionase un nume Jeri Lynn. Sarah spera c cineva o va chema
pe Jeri Lynn. Spera c Jeri Lynn o va nmormnta pe Fancy cu
respectul cuvenit. Cu rugciunile cuvenite.
Ai cercetat vreodat i pornografia sfritului de secol XX?
Sarah clipi s se trezeasc.

Nu nu m-am gndit niciodat s


Oh, serios c-ar trebui. Sunt nite chestii foarte interesante. Toat
cultura e acolo.
N-am vzut niciodat nimic despre asta n literatura
profesional. Sunt sigur c accesul ar fi restricionat. Exist vreo
arhiv undeva?
Nu, majoritatea se gsete n colecii private.
Dar atunci, dumneata cum ai? Sarah se uit din nou la u,
stnjenit puin de conversaie. Sigur c da. Ai zis deja c eti
colecionar.
Poi vedea toat transformarea la sfritul anilor nouzeci.
Peste tot tatuaje, pe femei ca i pe brbai. Piercing piercing i n
locuri unde e greu s-i imaginezi pe cineva oferindu-se voluntar.
Chiar i vedetele de cinema tceau asta. Chiar i zeii lor se ofereau
aa. E fascinant, nu? zise Darwin, mpreunndu-i degetele. O
ntoarcere la primitivism, aa i spuneau sociologii lor. Eu, unul, vd
asta mai degrab ca pe o foame de sclavie. Erau aa de liberi, aa de
nempovrai de moralitate, c tnjeau dup lanuri. i practicile
sexuale n sine
Ne-ai zise Sarah cu un zmbet forat. Ne-ai urmrit pe tot
drumul din Seattle? Vreau s ncerc s-mi dau seama dac am
fcut vreo greeal.
Ludabil, rspunse Darwin. Nu, greelile voastre au fost doar
omeneti. V-am ateptat n Long Beach. Ultima adres cunoscut a
Fatimei Abdullah. Am crezut c v-am ratat, apoi unul dintre ochii
notri rtcitori ne-a sunat i ne-a spus c v-a vzut ntr-o cafenea n
Huntington Beach. Evident c nu erai ntr-o grab chiar aa de
mare s o gsii pe ct am crezut noi.
Sarah simi c se nroete la fa.
E ceva slbatic n aerul din California de Sud, nu crezi? zise
Darwin, flexndu-i vrful degetelor. Nici mcar nu v-ai nchis

geamul de la camera de motel. Am stat sub geam toat noaptea.


Aproape destul de aproape s-l ating, i am auzit tot. Aa nite
sunete. Gemete i oftaturi. M ntreb ce ar fi crezut unchiul tu dac
le-ar fi auzit, spuse Darwin i ochii nu i se schimbar deloc,
rmaser reci, cenuii i distani. E ceva ce m-a tot scit. Poate c
m poi ajuta. A treia oar unde exact i-a pus-o Rakkim? Nu miam putut da seama i m-a scit de-atunci ncontinuu.
Sarah se holb la el i n sfrit l vzu.
Presupun c va trebui s-l trec pe lista de mistere eterne, zise
Darwin, prnd mai fericit acum. Satisfcut, c n sfrit Sarah tia.
E o problem, nu-i aa? S te hotrti ce simi pentru mine?
Nu, nu e.
Vreau s spun, n ciuda altor lucruri, eu v-am salvat viaa. ie
i lui Rakkim.
Sarah era surprins de calmul ei. Parc luase ceva de la Darwin
i-l folosea acum ca s se ancoreze. Ca s se protejeze de teroare.
Nu e o problem. Simt pentru tine exact ce simt pentru orice
alt uciga pltit.
Prefer termenul asasin.
Sunt sigur de asta.
De ce nu-mi spui pur i simplu Darwin i s trecem peste asta?
Darwin? Acesta e numele tu real?
tiu, tiu. Numele unui blasfemator. S nu crezi c nu mi-a
pricinuit o groaz de necazuri n copilrie. Ah, m rog, toi purtm
povara istoriei, nu-i aa?
Zgomotul motoarelor se schimb, cptnd o tonalitate mai nalt
cnd avionul se nclin brusc ntr-o parte.
Nu o s aterizm n Seattle. M tem c asta a fost o alt
minciun. Apreciezi ironia? zmbi Darwin i Sarah se uit la el.
Rakkim are snge AB negativ. Un tip foarte rar de snge. Nu aveau
disponibil dect un litru aa de repede.

Darwin se apropie mai tare de ea i Sarah vzu o viermuiala


nelinitit n ochii lui. Se ntreb cum de nu o observase de la
nceput.
i eu am snge AB negativ, continu el. Dac doctorii au nevoie
de mai mult snge n timpul zborului, i vor da o transfuzie din
sngele meu. Nu crezi c-ar fi extraordinar? rse el, i Sarah se chinui
s nu tremure vizibil, dar nu reui. Sngele meu. Pun pariu c te-ai
gndi la asta de fiecare dat cnd te-ar regula pe la spate.
Darwin se cutremura de rs, i-i ddu capul pe spate, rznd n
hohote cu dinii dezvelii, lungi, ca de hien.

CAPITOLUL 49
nainte de rugciunile de la amiaz
Mulumesc din nou c m-ai primit, domnule director, zise
Colarusso.
Oricum am vrut s vorbesc cu dumneata.
Redbeard nu-i lu ochii de pe fuzelajul metalic ce se ridica dintre
ape la Puget Sound. Coada unui avion cu reacie scufundat, un
superjumbo 977, se nla cincisprezece metri n aer. Motoarele
bacului pulsau, trimind o vibraie prin punte. Restul turitilor
erau nuntru, privind monumentul prin ferestrele duble, dar
Redbeard i Colarusso stteau afar, nfruntnd natura i vntul
rece care le flutura hainele.
Colarusso simi c-l ustur nrile de la sare.
eful meu pare s cread c suntem apropiai pentru c ai
insistat s m ocup de crima de la casa lui Marian Warriq, zise el,
nelinitit la gndul interesului lui Redbeard fa de el. Aa am
primit nsrcinarea asta.
Ce n-a vrut eful poliiei s m ntrebe personal?
Am gsit mai muli vntori de recompense mori n ultimele
cteva zile, zise Colarusso. Toi afiliai cu Robele Negre.
i comisarul Edson crede c Securitatea Statului e
responsabil?
Exact.
Securitatea Statului e responsabil.
neleg. Pi atunci eful e ngrijorat c situaia ar putea s se
nruteasc ntre voi i Ibn Azziz i c poliia o s apar ntr-o
lumin proast. Vreau s zic, noi avem rolul de a menine pacea.
Lui Jerry Edson nu-i pas de pace, nu-i pas dect s-i

pstreze el slujba. Ceea ce se va i ntmpla, atta timp ct tatl lui e


preedintele Comitetului de Alocaii din Senat.
Colarusso i frec fruntea.
Nu v pot contrazice, domnule, dar eu trebuie s lucrez pentru
dobitoc. N-a putea s-i spun c regretai profund violenele acestea
i c o s facei tot posibilul s descoperii cine este responsabil?
Migrene, domnule detectiv?
Cnd i cnd.
Eu le am totdeauna. M trezesc n miez de noapte n ultima
vreme Cred c plou pentru c aud tunete, dar nu sunt dect n
capul meu. Menajera mea mi spune c ar trebui s m duc la
doctor, dar o dat ce apuci s te duci la doctori, nu se mai termin
testele.
De ce nu intrm nuntru? zise Colarusso, tremurnd, mi
nghea sufletul n mine.
i ncheiase greit pardesiul, dar nu observase.
Eu prefer s stau aici, rspunse Redbeard, simindu-se
oarecum confortabil, dei nu avea dect o rob simpl de ln pe el.
Locuiai n Seattle cnd s-a prbuit avionul?
i art rmiele avionului distrus din ap.
Eram cu soia n Hawaii la aniversarea a cinci ani de la
cstoria noastr. Pare aa demult timp de atunci.
S-au mplinit douzeci i trei de ani n martie. O mie o sut de
oameni la bord. Majoritatea din ei sunt i acum tot aici, zise
Redbeard cu o expresie impenetrabil. Am lansat zvonul c avionul
a fost deturnat de o sect brazilian apocaliptic, dar, bineneles, nu
e adevrat.
C n-au deturnat avionul s intre n domul Capitoliului cu el?
Sau c nu era o sect apocaliptic?
Veneam mereu aici cu Rakkim i cu Sarah, continu Redbeard,
privind rmiele.

Metalul era nc lucios, cel puin de la distan.


Colarusso nu mai puse alte ntrebri despre deturnare. Redbeard
folosea o tactic gen arunc-momeala-i-schimb-subiectul ca s-l
deconcerteze, oferindu-i informaii secrete, i apoi nedezvluind
nimic n ultimul moment.
Prima dat cnd a vzut Sarah avionul, m-a ntrebat de ce
toate monumentele naionale preau s celebreze moartea. Unde
sunt monumentele nchinate descoperirilor tiinifice sau poeziei
sau inovaiilor medicale? Asta voia ea s tie. Avea apte ani pe
vremea aceea. Rakkim avea doisprezece. Vrei s tii ce-a zis el? S-a
uitat la ansamblul cozii ce ieea din ap ntr-un unghi de aproape
nouzeci de grade i mi-a spus c pilotul a tcut o coborre mult
prea abrupt. A zis c e imposibil s menii controlul crmei n felul
sta. Rakkim a zis c pilotul ar fi trebuit s vin mai jos, aproape
orizontal, i abia atunci s se izbeasc n Capitoliu, zise Redbeard,
cltinnd din cap. La doisprezece ani.
Colarusso se ntreb dac ar avea curajul s intre napoi nuntru
i s-l lase pe Redbeard aici.
Am auzit c fiul dumitale a fost acceptat la fedaini? spuse
Redbeard, i Colarusso ncuviin, surprins. Doare puin, nu-i aa? l
ntreb Redbeard. i eu am simit la fel cnd a fost acceptat Rakkim.
E o mare onoare, bineneles, dar sunt sigur c ai avut alte planuri
pentru el. S te urmeze n poliie, probabil.
Un catolic nu are niciun viitor n departament. Catolicii sunt
norocoi dac ajung detectivi.
Totui, sunt sigur c ai avut visele dumitale pentru Anthony
Jr., zise Redbeard uitndu-se dincolo de rmiele avionului. Eu am
avut vise pentru Rakkim. Am avut vise i pentru Sarah. Am avut
vise pentru mine. mbtrnirea nseamn mai ales acceptarea
inacceptabilului.
i sta-i adevrul gol-golu, nu-i aa? mormi Colarusso, i

apoi i ddu seama cu cine vorbea. Scuze. N-am vrut s fiu aa de


familiar.
Nu m-am suprat deloc, detective. Suntem doar doi oameni
btrni care vorbesc despre lucruri care ar fi putut s fie.
Colarusso nu rspunse. Era poliist de prea mult timp ca s aib
ncredere ntr-un om foarte puternic care se purta delicat i
sentimental.
Rakkim e norocos c are un prieten aa ca dumneata, zise
Redbeard. A trecut mult vreme de cnd n-a mai vorbit cu mine.
Colarusso i nbui un zmbet. Cnd te atepi la ce e mai ru
de la oameni, eti rareori dezamgit.
L-am trimis pe Rakkim s-o gseasc pe nepoata mea. A reuit.
Cu toi oamenii pe care-i am la dispoziie, cu toat experiena i
conexiunile mele, el a gsit-o cnd eu n-am putut.
L-ai instruit bine. Asta trebuie s v consoleze.
La dracu cu consolarea, eu o vreau pe nepoat-mea. Unde sau dus?
Colarusso se rezem de balustrad i privi valurile sprgndu-se
de fuzelajul avionului.
Nu tiu.
Te-a putea amenina, detective. A putea s-i spun c un
singur gest de-al meu ar fi suficient i i s-ar gsi n cas droguri.
Sau dovezi c eti n complot cu evreii. Exist o infinitate de metode
de a distruge viaa unui om, i eu le tiu pe toate, zise Redbeard,
stnd cu picioarele deprtate pe punte. N-a vrea s fac asta ns.
Am prea mare respect pentru tine. Dac Rakkim te consider un
prieten, e pentru c tie c nu cedezi n faa ameninrilor. Nu
trebuie dect s m uit la tine i s-mi dau seama de asta.
Ai de gnd s m srui nainte s mi-o tragi, Redbeard?
Redbeard rse, n hohote zgomotoase i sincere, ce se terminar
n tusete. Se aplec n fa pn i trecur. Se ridic apoi, cu faa

roie.
A vrea s am un prieten aa ca tine, Colarusso. Un om n
poziia mea nu-i poate permite un asemenea lux. i e permis ns
o familie. N-am avut niciodat copii, dar am crezut c am o familie.
i o avei. L-am auzit pe Rakkim vorbind suficient de des s
tiu asta. I-ai fost tat pe ct de mult a suportat el s aib un tat.
Da mulumesc pentru asta, zise Redbeard, i se ntoarse
cnd bacul i termin ocolul n jurul avionului prbuit i se
ndrept napoi spre port. Dup ce Rakkim te-a rugat s conduci
ancheta Warriq, te-am pus sub supraveghere. Singura dat cnd ai
fcut un efort s scapi de urmrire a fost sptmna trecut. Ai
intrat la Kingdom of Heaven n raionul de haine brbteti i te-ai
strecurat afar cnd omul meu credea c eti n cabina de prob.
Oricum nu-mi permit s-mi cumpr de-acolo la salariul meu.
Exact aa i-am zis i eu. O lecie pe care te asigur c-a nvat-o,
zmbi Redbeard. Nu m-am suprat neaprat c ai disprut. Am
presupus c te ntlneti cu Rakkim. A fost o confirmare a faptului
c e nc n zon mpreun cu Sarah, ceea ce am presupus
dintotdeauna. Capitala e un teritoriu familiar pentru ei, cu toate
reelele omeneti disponibile i cu ascunztorile pe care le au.
Totui, am ordonat oamenilor mei s monitorizeze orice evenimente
interesante din ar. ntmplri ciudate. Zvonuri. Dispariii. Am
rezistat tentaiei de a le pune profilele de securitate n sistem, de
team s nu-i alertez pe alii. Sunt sigur c nelegi.
Da, zise Colarusso, trgndu-se de nasul bulbos, care-l mnca.
O dat ce sunt n sistem, sunt o int vie pentru oricine.
Redbeard i terse colurile gurii cu vrful degetului.
Azi-noapte trziu am fost atenionat de o ntmplare ciudat.
Opt poliiti omori la datorie n cursul nopii n districtul Orange,
California. Toi membri ai trupelor SWAT. n echipament complet.
Toi mori. Niciun arest. Poliia local a tcut mlc despre anchet.

Apoi, azi-diminea, textul oficial susine c-a fost un raid sub


acoperire euat al Departamentului de Narcotice.
Se mai ntmpl.
ase ofieri SWAT cu echipament complet, pui la pmnt? Ct
de des se ntmpl asta? Azi-noapte nu erau dect poliitii mori,
iar azi-diminea morga era plin de suspecii obinuii, zise
Redbeard, trecndu-i mna grebl prin barb. N-am reuit s m
uit la rapoartele de autopsie ale ofierilor, nu nc, dar cnd o s le
obin, pun pariu pe dolari contra gogoi c au fost omori cu un
cuit, un cuit bine mnuit. Nu tiu unde sunt Rakkirn i Sarah,
spuse el, uitndu-se fix la Colarusso. Dar cineva tie. Cineva care le
vrea rul.
Colarusso se uit napoi lung.
Redbeard i ntoarse spatele.
Cnd ne ntoarcem pe rm, eti liber s verifici ce i-am spus.
Nu vreau s te fac s te simi prostit.
Colarusso se uit la roba lui Redbeard fluturnd n vnt.
Interogatorii buni te loveau din unghiul mort. Veneau ntotdeauna
dintr-o direcie din care nu te ateptai. Sau erau politicoi cnd te
ateptai la zbierete. Cei mai buni nici mcar nu-i puneau ntrebarea
cea mare. Pur i simplu i prezentau situaia i te lsau s hotrti
dac vrei s-i ajui. Redbeard era cel mai bun pe care-l ntlnise
Colarusso n viaa lui.
Sunt n California de Sud. Nu tiu unde exact, dar am alctuit
un itinerariu ce se termina pe Bin Laden. Nu tiu ce urmresc.
Rakkim n-a vrut s-mi spun.
Redbeard rmase cu spatele la el.
i sunt recunosctor, Anthony.
Nu tiu nimic de trupa SWAT dar are un asasin fedain pe
urmele lui, zise Colarusso, foindu-se. Cred cred c asasinul sta a
aprut la mine acas sptmna trecut. Chiar la o zi dup ce au

plecat ei din ora. A discutat cu biatul meu.


Redbeard se ntoarse. Se apropie. Veni chiar lng el acum.
ngrijorat.
Nu s-a ntmplat nimic. Toi sunt bine.
Atunci n-a fost asasinul, zise Redbeard.
A aprut cu o poveste c-ar fi de la biroul primarului. Anthony
Jr. N-a vrut s-l lase nuntru. A zis c-a avut un sentiment negativ
fa de individ. Anthony Jr. A zis c practic a fcut pe el de fric.
Nu-l cunoatei pe biatul meu, dar nu e el tipul care s recunoasc
aa ceva n mod normal. Am sunat la biroul primarului. N-au trimis
pe nimeni
Sun-i familia i zi-le s-i fac bagajele. O s trimit nite
oameni
Deja i-am trimis din ora. L-am forat pe Anthony Jr. S plece
cu nevast-mea i cu fetele. I-am spus c trebuie s le protejeze. Nu
i-a plcut, dar s-a dus.
i dumneata?
Las-l numai s-mi bat iari la u, se strmb Colarusso. O
s-l mpuc fix n cap. O s-i golesc tot ncrctorul n creier, zise el,
tremurnd n vntul rece. Nu v ngrijorai, Anthony Jr. Nu i-a zis
nimic. Oricum nu tia nimic.
Redbeard cltin din cap.
tie c biatul era ngrijorat c va primi o vizit. Un asasin
fedain practic poate citi mini.
Colarusso simi c-i vine ru.
Rakkim a avut nevoie de nite informaii i o femeie de la
Personal m-a ajutat. N-a mai fost la serviciu de cteva zile i sunt
ngrijorat. Fetele din birou mi-au spus c are o grmad de zile de
concediu medical acumulate, dar c nu a anunat. Am intrat n
apartamentul ei, zise el, uitndu-se n jur. Totul era la locul lui. Nam observat nimic care s-i sar n ochi. Am ncercat s-l sun pe

Rakkim dar i-a oprit mobilul. El crede c poate fi urmrit chiar i


numai dac i verific un mesaj.
Motorul bacului se scutur i Colarusso trebui s-i regseasc
echilibrul pe punte.
Are dreptate.
Colarusso i umezi buzele.
N-am tiut.
i-a revenit migrena.
Colarusso i frec tmplele.
Am senzaia c nite indivizi mi sparg pietre n craniu.
Redbeard zmbi trist.
tiu la ce te referi. Poate c dup ce-mi dai informaiile pe care
i le-ai dat lui Rakkim, o s ne simim amndoi mult mai bine.

CAPITOLUL 50
Dup rugciunile de diminea
Cei patru brbai o nfcar pe Angelina n timp ce mergea la
moschee. Erau nite brbai solizi care o ridicar de coate, crnd-o
rapid la o main neagr n ateptare. Angelina ip, i vrfurile
picioarelor i se trr peste asfaltul parcrii. O vzur i ali oameni.
O auzir. Femei alturi de care se rugase timp de douzeci de ani,
dar toate se prefcur c nu vedeau i nu auzeau nimic. n afar de
Delia Mubarak, care o strig pe nume. Delia se uit n jur dup
ajutor, dar fu plesnit peste fa de soul ei, care o tr apoi de mn
ca pe un copil neasculttor. Brbaii o mbrncir pe Angelina pe
bancheta din spate a mainii, aezndu-se cte unul de fiecare parte
a ei. Ceilali doi se aezar n fa. Uile se trntir, grele ca porile
iadului.
Cnd va afla Redbeard ce-ai fcut, n-a vrea s fiu n locul
vostru pentru tot aurul din Elveia, zise Angelina.
Brbaii rmaser tcui. Uitndu-se drept nainte.
Deci Ibn Azziz crede c are nevoie de patru brbai ca s-i
aduc o btrnic. Cred c suntei foarte mndri s facei aport ca
nite cini pentru un stpn aa de puternic.
Brbatul din dreapta ei o njur, dar oferul i porunci s rmn
tcut.
Angelina i pipi mtniile. Acum puteau s rmn tcui ct
voiau, deja aflase ceea ce voia. Ibn Azziz era ce-l care-i ordonase
rpirea. Ascult clinchetul mtniilor de rugciune, cu degetele
micndu-se peste ele, consolat de numele lui Dumnezeu.
Rakkim deschise ncet ochii. Avusese nevoie de un efort. Venea
prea mult lumin prin perdele. i nchise din nou ochii, simindu-

i pleoapele grele. Nu. Nu.


Bun treab.
Lng pat sttea un btrn, cu picioarele ncruciate. Un individ
elegant cu un costum verde pal la trei rnduri. Prul alb. Barb alb,
uor parfumat. Pielea de un maroniu-deschis aceasta era i
culoarea feei lui Rakkim.
Nu adormi din nou, acum. Stai aici.
Rakkim se chinui s stea treaz. Spatele patului se mic fr
zgomot ntr-o poziie mai vertical.
Mai bine? ntreb btrnul. M plictiseam privindu-te cum
dormi, zmbi el i Rakkim vzu c avea dini foarte mici. Preai c
visezi.
Rakkim i umezi buzele uscate. Poate c acesta era visul? Sorbi
din apa rece pe care btrnul i-o inu la buze.
Unde sunt?
Vocea i era la fel de spart ca i buzele.
Las Vegas.
Sarah?
Ea e foarte bine.
Rakkim se mic n patul de spital i se strmb. El i Sarah erau
n California ultima dat cnd i amintea el. Era noapte i
Chirurgii sunt foarte impresionai de ct de rapid te vindeci, i
zmbi din nou btrnul. Desigur, ei n-au nicio experien cu
fedainii.
De ct timp sunt aici?
Au vrut s-i dea anestezice pentru durere, dar le-am spus c
ai o toleran extrem de mare i n plus de asta, sunt sigur c preferi
s ai mintea limpede.
De ct timp?
Dou zile. Corpul tu a absorbit deja majoritatea custurilor.
Uluitor.

Rakkim trase adnc aer n piept. l durea, dar de data asta nu-i
art durerea.
Dumneata eti doctorul meu?
E i sta un fel de a vedea lucrurile, zise btrnul, fluturndui minile. Eti tratat de doctorii mei personali. N-ai putea fi pe
mini mai bune nicieri pe planet, dei n momentul sta nu mai ai
nevoie dect de timp pentru ca s-i recapei puterile.
Rakkim simi c-i bubuie capul att de zgomotos c de-abia
auzea ce-i spunea. Ultimul lucru pe care i-l amintea era c fusese
speriat. Nu pentru el ci pentru Sarah.
Ce n-a da s am constituia ta, zise btrnul.
Sarah? E bine?
Ea n-are nicio zgrietur. Tu ai fost mpucat. De dou ori. i
aminteti?
Rakkim cltin din cap.
Am fost n interiorul unui pete. Cum e posibil?
Poate eti Iona. Sau Pinocchio.
Nu am fost n interiorul unui rechin.
Btrnul l btu uor pe mn.
N-ar trebui s profit de starea ta de acum. M vei ierta oare? Ai
fost mpucat. Un glon nu i-a tcut dect o zgrietur lateral, dar
cellalt i-a fcut o gaur n plmn. Ai pierdut destul snge. Nu-i
aminteti nimic?
Rakkim i linse buzele uscate. Btrnul avea un vag accent
britanic.
Sunt n Las Vegas? Cum am ajuns aici?
Btrnul l ajut s mai bea un pahar de ap.
Doar nu puteai fi dus la un spital local! Toi poliitii ia
mori Cam greu de explicat, nu crezi? replic btrnul, cltinnd
din cap.
Poliiti mori? Rakkim i amintea acum. Trupa SWAT nvlind

n rechinul de la Disneyland. Armuri corporale. Era ntuneric i


aa demult fum i focuri de arm i snge stropindu-l pe mini.
Unde e Sarah?
Are o camer n aripa vizitatorilor, dar i-a petrecut aproape
tot timpul n astea dou zile pe scaunul pe care stau eu acum.
Presupun c acum se odihnete i ea pentru cteva momente Sau
poate s-a dus afar la cumprturi. Ah, femelele speciei. Ce ne-am
face fr ele?
Btrnul i aranj dunga de la pantaloni. Avea osete cu nite
ceasuri mici desenate pe ele. osete negre caraghioase cu ceasuri
micue portocalii.
Rakkim se holb la el.
Tu cine eti?
Se deschise ua i intr grbit o asistent, o femeie autoritar cu
pr negru strns ntr-o scufie alb. Femeia fcu o plecciune n faa
btrnului, apoi pru surprins s-l vad pe Rakkim ridicat n pat.
Te-ai trezit? zise ea i se duse la el, lundu-i ncheietura minii.
t, fcu ea, uitndu-se la ceas, ateptnd, i apoi verificndu-i
ceasul din nou. Bine, concluzion, cercetndu-i apoi ochii i
cltinnd din cap. Nu neleg cum dar, ludat fie Allah.
Rakkim i mai aminti ceva din interiorul rechinului imens.
Fancy. El i Sarah o gsiser pe Fancy n rechin i apoi asasinul
asasinul o omorse.
Unde crezi c te duci? ntreb asistenta, inndu-l pe loc,
surprins de ct de puternic era.
Eu, unul, a asculta de ea, domnule Epps. Trebuie s avem
ncredere n profesioniti, zise btrnul i se ridic n picioare. O s
m ntorc s te vizitez la un moment mai potrivit. Avem att de
multe de discutat.
Rakkim se simea ameit. Se ag de asistent, i nu era sigur
dac amintirea despre asasin era un vis. Un alt vis. Nu era real. l

vzuse pe asasin omornd-o pe Fancy. l vzuse pe asasin nfignd


cuitul n urechea ei ca i cum i-ar fi optit un secret profund i
ntunecat.
Asistenta l btu uor pe umr.
Ultimul lucru pe care i-l amintea Rakkim era cum zcea n
braele lui Sarah cum zcea ntr-o balt de snge i se uita la
asasin apropiindu-se. Rakkim ip i asistenta l mpinse cu blndee
napoi pe cearafurile albe i rcoroase.
Bine ai venit n casa lui Allah, zise Ibn Azziz.
Angelina se uit n jur n camera fr ferestre. Vzu i ase Robe
Negre ateptnd noi ordine.
Nu-l vd pe Allah aici.
Ibn Azziz i arunc o privire plin de venin din scaunul lui cu
sptar nalt.
Nu-i bate joc de mine sau de Dumnezeu, femeie. i ofer o
ans s te cieti pentru pcatul tu. Ai crescut o trfa. Poate c n-a
fost vina ta. Poate c n-ai fcut dect s urmezi instruciunile lui
Redbeard, dar adevrul e c Sarah
Dougan e o trfa i o blasfematoare, i Allah pretinde s fie cineva
fcut responsabil.
Angelina i aranj acoperitoarea de pe cap, recunosctoare c
apucase s se roage n acea diminea.
Eti slab ca un b uscat, mullah Ibn Azziz. Ai nevoie de o
femeie care s te ngrae, s pun nite carne pe oasele alea ale tale.
Ibn Azziz arunc o privire ctre oamenii lui ca s se asigure c
niciunul dintre ei nu zmbea.
Anii n care l-ai slujit pe Redbeard i-au distrus judecata. Eu nam nevoie de nicio femeie pentru nimic.
Atunci, n numele lui Allah, domnul adevrului, de ce sunt
aici, mullah? De ce altceva m-ai fi adus aici dac nu pentru c ai
nevoie de o menajer? Cu siguran c nu cutai sfaturi n materie

de doctrin.
Ibn Azziz ncuviin.
E bine c te compori aa. Eu sunt un om nclinat s ofere
ndurare cnd e meritat. Obrznicia ta ne face sarcina mult mai
uoar.
Angelina se nclin.
Cu cea mai mare plcere.
Ibn Azziz se ridic n picioare, i i nl mna osoas n aer n
direcia ei.
O s-mi spui unde o gsesc pe trf. Tu ai fost singura mam
pe care a avut-o. Nu ar fi fugit fr s-i spun unde se duce.
O iubesc pe fata aceea ca i cum ar fi a mea, dar nu tiu unde e.
O iubeti, dar ea sigur nu te iubete. Dac ea se blcete n
pcat i te las pe tine s-i explici aciunile. E clar c te consider o
proast.
Angelina l privi mngindu-i barba subire. O caricatur
penibil de barb. O caricatur i mai penibil de imam.
Aproape am prins-o n California acum cteva zile, zise Ibn
Azziz. A fost n minile mele, dar a scpat. Allah are cu siguran
motivele lui
Ce crezi c va face Redbeard cnd va afla c m-ai rpit? Ce
crezi c vor face oamenii cnd vor afla c ai pngrit o moschee?
Nu m tem de Redbeard sau de oameni. Nu m tem dect de
Dumnezeu.
Aa i trebuie.
Taci din gur, femeie!
Ibn Azziz se plimb nainte i-napoi prin ncpere, gndindu-se.
Agitat ca electricitatea static.
n toi anii de cnd Angelina l cunotea pe Redbeard, nu-l vzuse
niciodat att de agitat i de necontrolat cum era acum Ibn Azziz.
Oare la ce se ateptase, la o femeie de cas speriat, care s-i

cereasc ndurarea? O moderat intimidat, cu genunchii de


mmlig pentru c se afla n faa efului Robelor Negre? Angelina
mai fusese btut. i nu se temea dect de Dumnezeu, iar fa de El
nu avea de ce s se team.
Ibn Azziz se opri n faa ei i rmase tcut i nemicat, privind-o
calm.
Spune-mi unde o gsesc pe trfa, ceru el. Dac nu vrei, sau nu
poi, vei fi adus n faa tribunalului religios. O vom acuza pe Sarah
Dougan de adulter i de blasfemie n absen. Tu vei fi principala
martor mpotriva ei.
Angelina ncepu s vorbeasc. Dar i nghii cuvintele.
Ibn Azziz pru aproape dezamgit.
S nu-i faci iluzii, vei depune mrturie mpotriva ei. Nu e
vorba dect de ct de mult durere eti dispus s nduri.
Ochii Angelinei se umplur de lacrimi nevrsate. Brbatul avea
dreptate. Amndoi o tiau, i plcerea pe care gndul acesta i-o
ddea era absolut obscen. Angelina i nclin capul. Se rug de
Dumnezeu s-i dea curaj. Se uit n sus la Ibn Azziz, cu buzele
tremurnd.
O s-i spun unde e.
Ibn Azziz se aez la loc n scaun. Prea att de tnr.
Vorbete.
Nu nu pot suporta s-mi aud propriile cuvinte, zise
Angelina, uitndu-se la brbaii din jurul ei. Nu voi vorbi n faa lor.
N-o s-mi trimit grzile de aici.
Angelina trase aer adnc n piept.
Este este
i coborse vocea att de tare c nu i se mai auzeau deloc
cuvintele.
Vorbete mai tare!
O iubesc, mullah. Sunetul trdrii mele mi va arde pe veci

urechile.
Ibn Azziz se uit la grzile lui. i vzu indicnd c fusese
percheziionat. i fcu semn s se apropie de el.
Angelina fcu un pas mpleticit. Vorbi din nou. De data asta
cuvintele se auzir i mai puin dect nainte.
Mai aproape!
Angelina era la doi pai de el acum. Suficient de aproape s-i
poat numra genele.
Nu veni mai aproape. Nu suport duhoarea de femel.
Angelina i plec iar capul. opti.
Ibn Azziz i plesni palma de picior i roba neagr i flutur.
Angelina pi nainte murmurnd. Erau acum destul de aproape
ca Ibn Azziz s-i aud cuvintele. Angelina se ruga. l ruga pe
Dumnezeu s-i dea trie. l ruga pe Dumnezeu s binecuvnteze
ceea ce avea de gnd s fac.
Ibn Azziz ncepu s ipe, dar era prea trziu.
Angelina se arunc asupra lui. i nfipse arttorul ntr-un ochi al
lui, apsnd adnc, i-l smulse afar. Ibn Azziz url, se zbtu s
scape, dar scaunul l inea pe loc, i cei cincizeci de ani de munc de
menaj o fcuser s aib mini puternice. Cincizeci de ani de
rugciune i dduser curaj. Ochiul pe care-l smulsese afar din
orbit i atrna pe lng ncheietura ei, i Angelina l zgrie pe fa,
cutndu-l i pe cellalt. Ochiul era ca un strugure. Un strugure
muscat decojit pentru un pa. Se fcea aa ceva pe vremuri.
Angelina gemu cnd simi cuitele nfigndu-i-se n trup, dar
gndul la Sarah o fcu s reziste, zgriindu-i n continuare faa cu
unghiile. Ibn Azziz scotea aa nite zbierete. Grzile de corp o
njunghiar de mai multe ori, i Angelina simi c tot corpul i se
zguduie. i dorea i dorea s-i fi fost dat s-o vad pe Sarah
mritndu-se cu Rakkim. S-i vad srutndu-se. S le in pruncul
n brae. Cuitele cuitele o dureau, dar nu aa de tare pe ct se

temuse. Durerea era suportabil. Mai presus de orice, Allah era


ndurtor.

CAPITOLUL 51
Dup rugciunile de diminea
mi pare ru, domnule, dar nc nu vd nimic.
Rakkim sttea cu braele desfcute n faa ecranului tomografului.
Mai scaneaz o dat. Sensibilitate maxim.
Tehnicianul se uit la Sarah.
E deja la maximum.
Mai scaneaz o dat.
Sarah se uit peste umrul tehnicianului pe tot parcursul scanrii.
Se ntoarse apoi spre Rakkim i cltin din cap.
Rakkim i ls braele n jos. Ar trebui s fie bucuros. Fusese
sigur c Btrnul implantase un fel de dispozitiv de urmrire n el n
timpul operaiei, dar analiza RMN nu arta nimic. Nimic metalic.
Nimic cu structur strin de corpul lui sau nebiologic. Nici ceasul
lui Sarah nu prezenta vreun semnal electronic. l verificaser
complet, cu toate testele posibile, nainte s mearg la laboratorul de
radiologie al spitalului. O vzu pe Sarah pltindu-l pe tehnician. Nar fi fost greu pentru Btrn. Dispozitivele de urmrire fedaine erau
mici ct o smn de mac i rnile de pe el ofereau suficiente locuri
pentru implantare. Avea de asemenea o mulime de cicatrice vechi
care ar fi putut ascunde locul de inserie. Deci de ce nu se folosise
Btrnul de aceast ans?
Sarah i Rakkim ieir pe o u lateral i intrar n casa scrilor.
Trecuser trei zile de cnd se trezise n spital i avusese conversaia
aceea mpleticit cu Btrnul. Rakkim era mbrcat n nite haine noi
pe care i le cumprase Sarah din Las Vegas, haine urte cu care n-ar
fi vrut s fie vzut n Seattle n stil spaniol, pantaloni negri cu
bilue atrnnd de custurile laterale i o cma de rnoi din

Vest, cu nite papagali roii brodai pe piept. ntr-un ora de turiti,


mbrac-te ca un turist. Totui, ura s se uite n oglind. Hainele ei
erau tipic moderne o fust lung pn la genunchi de piele
albastr, i un jerseu cu mneci scurte care-i ajusta estura n
funcie de temperatura ambiental.
De ce sunt mbrcat ca un matador? zise Rakkim.
Am crezut c te va nveseli.
Ai crezut c te va nveseli pe tine.
i asta-i drept, zise ea, strngndu-l de mn. Cum te simi cu
adevrat?
Rakkim ncepu s urce scrile, cte dou o dat. Sarah era chiar n
spatele lui. Se oprir la etajul optsprezece, ultimul etaj, amndoi
gfind. Rakkim numr pn la cinci, apoi ncepu s coboare.
Cnd ajunser la parter, fcur acelai lucru nc o dat.
Gata, gfi Sarah, cnd ajunseser iar la etajul optsprezece.
Dup prnz, putem s urcm n fug pe Muntele Everest, sau s
notm, sau s traversm Pacificul not.
Rakkim se aplec puin nainte, rezemndu-i minile de
genunchi. Scuip n colul plin de praf. Observ o pictur
minuscul de snge n saliv.
Coborr scrile n ritm normal i ieir n soarele dimineii pe
ua principal. Erau treizeci de grade i niciun pic de umiditate. n
deprtare pluteau baloane cu aer cald, nu baloanele cenuii de
securitate ce nconjurau Seattle, ci baloane strident colorate din care
turitii s poat aprecia peisajul.
Tot nu neleg de ce suntem n via, zise Sarah n timp ce
treceau peste peluza verde ca s ajung pe trotuar. De ce nu ne-a
omort asasinul pur i simplu? Dac Fancy avea vreo dovad despre
ct de implicat a fost tatl ei n plasarea bombei a patra, acum s-a
pierdut.
Rakkim arunc o privire n jur n timp ce mergeau. Nu mai fusese

afar de cnd fusese mpucat i aerul mirosea a curat. Las Vegas era
frumos aerul era cristalin, munii Spring de la vest se conturau
nali pe fundalul cerului albastru-nchis, de cobalt. Rakkim nu mai
vzuse niciodat un cer att de limpede, nici acas, nici n Bible Belt.
Dac era s le compari, Bible Belt era chiar mai poluat dect
Republica Islamic, din cauza faptului c depindea n cea mai mare
parte de crbune. Rakkim se uit napoi la spital, ferindu-i ochii de
soare cu mna. Nu-i puteai da seama ct de mare era dinuntru. i
era deschis, cu mult sticl i un hol ce ddea n strad. Rakkim nu
vzuse n viaa lui un spital fr bariere de protecie n jur care s-l
apere de atentate cu bombe.
i totui, ce sper Btrnul s obin prin faptul c ne ine n
via? strui Sarah.
Ne ine n via exact din motivul pentru care nu ne-a omort
nainte se folosete de noi s-i descopere punctele vulnerabile.
Amnunte care i-au scpat. Lucruri care l-ar putea implica. Dac
Fatima Abdullah a reprezentat o ameninare pentru el nainte, acum
nu mai e. Cu siguran se gndete c a mai lsat i alte detalii de
genul sta neacoperite. i altcineva care s tie prea multe.
Rakkim se uit la mainile i autobuzele ce treceau pe lng ei,
alimentate cu hidrogen i aproape silenioase. Activate prin voce,
astfel c volanele erau doar un anacronism.
Cum ar fi mama mea. Pe ea vrea de fapt s-o gseasc.
Tot nu neleg de ce Btrnul nu a implantat pur i simplu un
dispozitiv de urmrire.
Darwin n-a avut nevoie de un dispozitiv de urmrire s ne
gseasc n Disneyland. A reuit s-o fac prin metodele tradiionale.
Rakkim nu rspunse. Era adevrat, dar asta nu nsemna c
trebuia s-i plac.
Continuar s mearg, grbind amndoi pasul, bucuroi s lase
spitalul n urm. Ajunser la marginea Strip i n faa lor se nlau

cazinourile, o cascad de lumin laser i neoane, n modele


excentrice. O mie i una de nopi. Italia Renaterii. Rzboiul Stelelor.
China mandarinilor. Dinozauri i muschetari. Rakkim i Sarah erau
nc aproape singuri pe trotuar, turitii din hotelurile alturate
prefernd trotuarele pe platforme mobile care-i duceau de la un
cazinou la altul. Turiti din Bible Belt i Republica Islamic, o
mulime de asiatici i europeni. Chiar i civa fundamentaliti
olandezi cu doctrina lor chiar mai strict dect a Robelor Negre
innd predici altor musulmani pentru pcatele lor.
Ar trebui s-l contactm pe Redbeard, s-i spunem c suntem
aici, zise Sarah. Ar trebui s-l avertizm i pe Colarusso.
Ultimul lucru de care avem nevoie e s vin Redbeard aici s
ne salveze, i chiar dac Darwin n-a minit c a folosit informatorul
lui Colarusso, e prea trziu acum ca un telefon s mai poat face
ceva.
i atunci nu facem nimic?
Deocamdat, Btrnul ne d mn liber. Niciun paznic. Niciun
nsoitor. Pentru moment, trebuie s presupunem c orice e uor de
fcut e exact ceea ce Btrnul vrea s facem. Aa c n-o s fugim cu
prima ocazie. Nu-l chemm pe Redbeard. Ateptm. Acionm la
momentul ales de noi, nu de el.
Sarah se opri s se uite la un aranjament de suvenire ntr-un
magazin. Civa roboei mici de plastic, ca din filmele SF de pe
vremuri, dansau un balet preprogramat, cerndu-i scuze n cinci
limbi cnd se ciocneau unii de alii.
Ai spus pe moment, zise Sarah. Ai spus c nu facem nimic
deocamdat.
Este un biat care spla vase la Blue Moon pe care l-am ajutat
o dat. Peter. Avea ambiii, dar a ntmpinat piedici din cauza
originii sale.
Era evreu?

Bunica lui. i a fost de-ajuns. Aveam un client regulat care


mergea cu avionul n capital de cteva ori pe an ca s-i viziteze
familia. Era supraveghetor la China Doll Hotel & Casino. Le-am
fcut cunotin. I-am reamintit c-mi datoreaz o favoare. Peter
lucreaz acolo de civa ani deja. E ef de sal. Peter Bowen.
Rakkim ridic o miniatur a liniei orizontului din Las Vegas
ncastrat n plastic transparent, cu detalii amnunite, n care diode
mici sclipeau oglindind spectacolul de lasere al oraului adevrat.
2,99 . Reproducerile panoramice de plastic erau analogul modern al
globurilor de sticl cu fulgi de zpad de pe vremuri, pe care le
coleciona Spider. Rakkim vedea nc n faa ochilor imaginea
globului cu turnurile gemene de la World Trade Center, sfrmat pe
ciment n ascunztoarea subteran prsit, i se ntreb dac Spider
era n siguran. Dac reuise s scape de Robele Negre, i el i
familia lui.
Ce nu e bine? l ntreb Sarah.
Rakkim puse miniatura la loc.
Ar trebui s mergi la cumprturi. Du-te n toate locurile
turistice. Urmeaz toate procedurile obinuite. Pe undeva pe acolo
ar trebui s te opreti la China Doll i s-l salui pe Peter. Mi-a zis o
dat c grania de la Statul Liber Nevada este o membran
semipermeabil. Uor de intrat, dar greu de ieit nedetectat, m
rog, dar sunt sigur c Peter consider asta mai degrab o
oportunitate dect un obstacol. Spune-i c vrem s trecem grania.
ntiineaz-l c un localnic foarte puternic e cu ochii pe noi, aa c
va trebui s in cont de asta n aranjamentele pe care le face. Spunei c o s-i pltim orict cost. Dup cum l tiu eu pe Peter, n-o s ne
cear niciun ban. Dar tu ofer-i totui.
Ce-ar fi s-i ofer pur i simplu sex oral? zise Sarah cu voioie,
cercetnd tricourile suvenir de pe un suport de haine. E o zi
frumoas, poate a putea s-i sugerez toat treaba, ce zici?

Rakkim se holb la ea.


Am vorbit prea de sus?
S urmez toate procedurile obinuite? Peter n-o s ne cear
niciun ban, dar tu ofer-i totui? Un picule cam de sus, da.
Ascult, gndete-te singur ce s-i spui lui Peter. Zi-i numai
c trebuie neaprat s ajungem n Seattle ct de curnd posibil.
De ce nu ne ducem napoi n California de Sud? Ar trebui s
ncercm s gsim foti colegi ai lui Safar Abdullah, s vedem dac
n-au cumva informaii.
Suntem ca nite peti pe uscat n California. Singurul contact
pe care l-am avut ne-a trdat. Nu, mergem acas. O s vorbim cu
Redbeard. Vedem dac e dispus s ne ajute el. Nici pentru el n-au
mers lucrurile chiar aa de bine. Poate e gata s-i asume un risc.
De ce tu eti cel care hotrte?
Bine. Hotrte tu. La n consideraie ce resurse avem n
California. Accesul la informaii. Ct de familiar ne este oraul.
Gradul de comunicaie neoficial pe care-l avem cu autoritile
locale, la n calcul i ansele pe care le avem de a gsi oameni care
au lucrat cu Abdullah acum douzeci i cinci de ani. Oameni care
probabil n-au avut nimic n comun cu vizita lui n China. ine minte
i c Robele Negre sunt n stare de alert acum. Aa c, d-i drumul,
alege tu.
Sarah se prefcu ocupat s examineze un tricou.
Mergem n Seattle, zise ea, i trnti tricoul la loc pe suport,
fcnd umeraul s zngne pe metal. Ursc ideea s ne dm btui.
Se numete retragere strategic. Asta faci cnd eti btut de nu
te vezi i trebuie s-i aduni puterile s ncerci din nou.
Sarah i flutur prul.
Cred c m duc la cumprturi aa cum am vorbit. Vrei s te
conduc napoi la spital?
Rakkim se uit fix la piramida enorm neagr din deprtare.

Luxor. Cel mai vechi cazinou de pe Strip.


Am primit o carte potal azi de la Darwin. Era pe noptier
azi-diminea cnd m-am trezit.
Ce scria n ea?
Rakkim i inu privirea fixat pe Luxor. Doctorul su i spusese
c era programat pentru demolare anul urmtor.
Te rog transmite-i domnioarei Dougan scuzele mele. Am fost
cam prea exagerat n avionul de la Disneyland. Sunt sigur c
nelegi. Ce-a fcut Darwin, de trebuie s-i cear scuze? Te-am
ntrebat ce s-a ntmplat dup ce mi-am pierdut cunotina, i ai zis
c de-abia ai vorbit tot zborul.
ncearc s te necjeasc.
Reuete.
Ce vrea s nsemne Sunt sigur c nelegi? ntreb ea cu ochii
sclipind. Vezi, i eu pot pune ntrebri exact aa ca tine. Asta vrea el.
Darwin a ncercat s m sperie, zise ea, ntorcndu-se cu faa spre el.
i m-a speriat, cel puin pentru moment. n principal m-a dezgustat.
Cel mai ciudat lucru, ns cnd m gndesc acum la conversaia
de atunci, cred c Darwin a fcut o greeal vorbind cu mine,
continu ea fcnd semn cu mna turitilor n haine viu colorate de
pe platforma aerian. Darwin mi-a tot pus ntrebri, prefcndu-se
c tie mai mult dect tie de fapt. Habar n-are ce anume cutm.
Btrnul n-are ncredere n el cu toat povestea, i asta l deranjeaz
pe Darwin. Se simte insultat.
Rakkim zmbi i Sarah i zmbi napoi, nflcrat. Avnd n
vedere ct de mult plcere i ddea intuiia ei, Darwin fcuse mai
mult dect s ncerce s-o sperie.
Sarah era serioas din nou.
Cnd l vezi prima dat pe Darwin e aa de blnd i de amabil
c parc n-ar fi nimeni acolo. E aa de linitit. Mai trziu ns,
cnd apuci s te uii bine la el, vezi c are o arogan imens n

atitudinea sa. O arogan ce nu poate fi niciodat ndestulat pe


deplin, ce nu poate fi niciodat satisfcut. Majoritatea oamenilor
sunt definii prin interaciuni emoionale. Poi s-i dai seama cine
eti dup oamenii pentru care eti responsabil. La care ii. Pe cine
iubeti. Darwin ns e un univers n sine nsui. Unul singur,
unicul. De aceea pare aa de nemicat, pentru c nu e nimeni n
afar de el, pe ct poate privirea lui s cuprind. Vrei s tii un
secret? zise ea, srutndu-l uor pe buze i mucndu-i lobul
urechii. Dac eu a fi Btrnul m-a teme de Darwin.
Hai s mergem la hotelul tu, spuse Rakkim. M pot ntoarce
la spital mai trziu.
Crezi c eti destul de vindecat?
O s trebuiasc pur i simplu s rmn la orizontal. Nimic
violent.
Sarah i art vrful limbii.
i atunci care-i distracia?

CAPITOLUL 52
Dup rugciunile de sear
Poftim, zise Darwin, dndu-i o grmjoar de fise negre de o
sut de dolari fiecare. D-i btaie. Nu nseamn c suntem la o
ntlnire amoroas sau mai tiu eu ce.
Unde mi-e cuitul? ntreb Rakkim. tiu c e la tine.
Darwin scutur zarurile.
Aveam de gnd s-l pstrez ca suvenir.
i dau eu altceva s-i aminteti de mine.
Domnilor? zise crupierul de la masa de zaruri, ndreptndu-i
papionul negru. Pariurile dumneavoastr, v rog.
Darwin lu o fis din teancul lui Rakkim i o azvrli pe linia de
pas lng fisa lui roz, de o mie de dolari.
Acum suntem de aceeai parte.
n afar de noaptea de la Disneyland, seara aceasta era prima
dat cnd Rakkim l vedea pe Darwin fa n fa. Era un brbat
proaspt brbierit, suplu ca un arpe. Arunc zarurile. apte.
Din jurul mesei izbucnir urale. Crupierul plti ctigtorii. Masa
era aglomerat, oamenii erau lipii de balustrad, plasndu-i
mizele i vorbind tare.
Continu, zise Darwin, lsndu-i miza dublat acum n
urmtorul joc mpreun cu a lui Rakkim.
nc un apte. Urale. Se apropiar juctori de la alte mese, atrai
de zgomot, nghesuindu-se, aruncnd bani. Darwin zmbea cu toat
faa, superelegant ntr-o hain sport de camir galben canar i
pantaloni n carouri negre i galbene cosmopolitul perfect,
cetean al lumii nalte, plin de bani, ca muli alii care se
ngrmdeau la Las Vegas pentru afaceri, contacte i pcate de mare

clas. Rakkim nu era sigur dac Darwin voia s se integreze sau


dac aceasta era adevrata sa fire.
Pariul lui Rakkim crescuse la patru sute de dolari. Al lui Darwin
la patru mii. nc un apte. Mulimea vui aprobator.
Eti talismanul meu norocos, zise Darwin, aruncndu-i un
bra n jurul lui Rakkim. M bucur c nu te-am omort.
Rakkim l mpinse la o parte.
Despre ce ai vrut s vorbim?
Darwin scutur zarurile. Oamenii din jur se aplecar peste mas,
murmurnd rugciuni. Dou matroane chineze acoperite cu
bijuterii ipar ncurajator.
M-am gndit c dup atta timp ct ne-am jucat de-a v-ai
ascunselea, am putea tot aa de bine s ne i distrm un pic. Sunt
dezamgit c nu i-ai adus i soioara. Am avut o discuie pe cinste
ct timp te tiau pe tine n avion. Practic mi-a mpuiat capul.
Mie mi-a zis c tu ai vorbit cel mai mult. Cred c era plictisit.
Darwin continu s scuture zarurile.
i place s joci barbut?
N-am jucat niciodat.
E cel mai bun joc din lume. Aciune pur. Dac treci pe lng o
mas de douzeci i unu, n-auzi dect o plvrgeal politicoas cu
crupierul. Oamenii stau pe scaun ca s joace douzeci i unu. Fac
strategii i exerseaz simulri de calculator pentru un avantaj de
jumtate de procent. Barbutul e agresiune natural, lupt corp la
corp. Oameni urlnd, ciocnindu-se unul de altul, rugndu-se de
zaruri. Dar nu ajut la nimic. Nu ai cum s prezici zarurile. Niciun
sistem. Nicio formul magic. Nu e dect noroc, i n-ai cum s tii
cnd o s i se termine. i se termin. O dat ce te-ai prins de
matematica de la douzeci i unu, cu ct joci mai mult, cu att ai
anse mai mari. La barbut e complet opusul cu ct joci mai mult,
cu att e mai sigur c o s pierzi. Asta-i parte din farmecul jocului.

Cnd ii zarurile n mn, eti stpnul lumii. Tot ce poi face e s te


ii pe val. S te ii n balans pe el pn te prbueti. i ntotdeauna
te prbueti urt de tot. Nu exist aterizri blnde la barbut.
Rakkim csc.
Domnule?
Crupierul lovi uor psl verde de pe mas.
Darwin arunc zarurile cu for, fcndu-le s se loveasc de
balustrada situat de cealalt parte a mesei. Unsprezece.
Pltete masa, zise crupierul.
Avea acum 16 000 de dolari mizai.
Dou rocate scumpe de la cellalt capt al mesei i tcur semn
cu mna.
Darwin le rspunse la salut. Era de nlime i talie medie, uor
de trecut cu vederea, n afar de energia ce radia din el. Energie pe
care tia s o mascheze cnd era necesar, ca s devin din nou un
om obinuit, inofensiv ca o cltit. Acum ns era o panter, lejer i
vioi, complet alert. Un om care n-ar suporta s fie surprins. Rakkim
se gndi la maina lui Darwin rostogolindu-se de pe drum n
noaptea aceea n teritoriile slbatice, furia turbat pe care cu
siguran o simise. aptesprezece vrcolaci spintecai n buci n
ploaie, i nici nu fusese de-ajuns pentru el. Nimic n-ar fi fost deajuns pentru un om ca Darwin. Sigur sttuse la marginea drumului
dup aceea, cu ploaia scurgndu-se peste el i splndu-l de
snge tiind cu siguran c Rakkim l privea.
De ce zmbeti? ntreb Darwin.
Din cauza ta.
Buzele lui Darwin tresrir, dar i pstr aspectul aparent de
bun dispoziie. ntinse zarurile ctre Rakkim.
Sufl peste ele.
Mori.
Darwin rostogoli zarurile.

Mulimea gemu cnd crupierul mtur fisele tuturor.


Mi-ai sfrmat inima, Rikki, zise Darwin.
Nu-mi spune aa.
Darwin i vr n buzunar restul fiselor i-l mbri din nou pe
Rakkim.
Hai s mergem s bem ceva.
Zarurile sunt tot la dumneavoastr, domnule! strig dup el
crupierul.
Darwin se ndeprt de mas, fr s se uite dac Rakkim l
urma. Se aez la o mas n bar, i-l privi pe Rakkim apropiindu-se.
Chestia cu chioptatul la uor i iese perfect, spuse el cnd
Rakkim se aez n faa lui. Strmbtura aia abia schiat cnd
peti pe piciorul drept, ca i cum ai ncerca s-i ascunzi durerea.
Un detaliu frumos. Probabil c moul te i crede. Eu, unul, tiu mai
bine. Nu i-ai revenit complet, dar eti pe-aproape. Un whisky
dublu, zise el cu un zmbet ctre chelneria mignon ntr-o rochi
scurt cu volnae, care-i lsa pntecul gol, unde avea un inel de aur
n buric. Cea mai bun marc pe care-o avei. La fel pentru prietenul
meu.
Rakkim ncepu s refuze oferta, dar se opri.
Avei Mayberry Hollow? De doisprezece ani?
Chelneria ridic din sprncean.
Da, domnule.
Darwin o privi ndeprtndu-se cu o unduire a coapselor.
Sttea relaxat n separeu, cu un picior ridicat pe bancheta de
piele. La spate avea peretele. Putea vedea toat ncperea de unde
era.
Ai impresionat-o. Am tot ateptat s-mi mulumeti c i-am
salvat viaa.
De ce? ntreb Rakkim, apropiindu-se mai tare. N-ai fcut
dect s urmezi ordinele. Asta faci tu, nu-i aa? zise el, observnd

nuana vag de culoare de pe urechile lui Darwin, tiind c marcase


un punct sensibil. Poate ar trebui s-i mulumesc Btrnului. El e cel
care ine lesa.
Darwin avea ochi cenuii-deschis, deprtai unul de cellalt, cu
colurile vag ridicate. Ochi de lup.
Au fost destule momente sptmnile astea cnd am vrut s
sculptez puin n tine. Sunt primul care recunoate asta. Am nceput
s in la tine. Un tnr uciga minunat, asta eti. mi aminteti de un
om pe care l-am cunoscut acum mult vreme. Toat aiureala aia cu
vrcolaci urt treab, urt de tot. Mda, chiar dac moul nu miar fi spus s te aduc aici, tot te-a fi salvat la Disneyland. Pot
schimba regulile cnd vreau, zise Darwin, artndu-i dinii. i pot
s le schimb iar napoi. Oricnd vreau.
Ce om de treab eti tu. Vrei s-i cumpr o ngheat?
Nu te-ai ntrebat cum a tiut echipa SWAT unde erai?
Rakkim se uit la el.
M-am gndit c i-ai sunat tu, ca s poi face pe eroul dup
aceea.
Darwin cltin din cap.
A fost vechiul tu amic fedain Pernell. A auzit de recompensa
de un milion de dolari pe care o ofereau Robele Negre i nici n-a
ezitat. Un milion pentru Sarah, zmbi el. Tu nu valorezi nicio ceap
degerat pentru Ibn Azziz.
Rakkim ridic din umeri. i meninu respiraia regulat. Darwin
spunea adevrul.
Apru din nou chelneria, le aez paharele n fa i plec.
Darwin i ridic butura i examin culoarea. Sorbi. Plesci din
buze.
Vd c te pricepi la whisky. Presupun c ai nvat asta n Bible
Belt. Eu n-am fost acolo niciodat, dar am auzit c unele pri sunt
destul de simpatice, zise el i mai savur o sorbitur. Am rezolvat eu

cu Pernell. Pentru asta ar trebui s-mi mulumeti de fapt. Asta a fost


o favoare pur i simplu pentru tine.
Rakkim i nconjur paharul cu palmele.
N-am avut nevoie s ai tu grij de Pernell.
La ce sunt buni prietenii?
Rakkim simi whisky-ul scurgndu-i-se pe gt ntr-un torent de
cldur.
Pun pariu c a fost o adevrat provocare, s omori un olog.
Nu exist fedaini ologi.
Darwin se uit la Rakkim peste marginea paharului.
Pernell a aflat cumva c ai reuit s scapi. Probabil a auzit i de
toi morii pe care i-ai lsat n urm. S-a ngropat n secia local de
poliie. nconjurat de insigne. Aa c asta a fost provocarea de care ai
ntrebat. Darwin i vr un deget n ultimele picturi de whisky din
pahar i-l supse apoi. I-am spus c-i transmii salutri nainte s-l
omor. Am tiut c ai fi preferat aa Uite ce s-a ntmplat cu
mullahul tu favorit, zise el aplecndu-se n fa i artnd cu
degetul ecranul de pe peretele din spatele barului.
Mullahul Ibn Azziz ddea un interviu unui reporter de la agenia
de tiri a statului. Faa lui Ibn Azziz era foarte bandajat, un ochi
fiind complet acoperit, i tuna i fulgera mpotriva teroritilor, i
cum numai mna lui Allah l salvase de diavolii sioniti.
E o mbuntire, zise Darwin.
Rakkim l zri pe Lucas trecnd pe lng irul de jocuri mecanice,
i blestem n minte ce ghinion avea. Probabil era o convenie a
exportatorilor de tabac n ora.
Tu i-ai fcut asta lui Ibn Azziz? l ntreb pe Darwin.
Nu m insulta, replic Darwin, trntindu-i paharul pe mas
ca s-i fie reumplut. Dac a fi primit eu misiunea asta, nu i-ar arta
rnile acum, zise el i se aplec peste mas spre Rakkim, cu pielea
ntins ca i cum ceea ce era nuntru de-abia putea fi nchis. L-a

dobor la moschee. L-a pune la pmnt chiar n mijlocul


rugciunilor de vineri, chiar n mijlocul credincioilor. I-a vr un
cotlet de porc n gur i dus a fi, i sta i-ar fi sfritul. I-am spus
moului, nu trebuie dect s spun
Dave!
Lucas venea spre ei, zmbind.
Rakkim rmase aezat pe scaun. Nu erau prea multe anse ca
Lucas s nu-l observe nu cu ochii aceia. Lucas era cultivator de
tabac acum, dar fusese lunetist n rzboiul civil, omorse douzeci i
apte de soldai islamiti n timpul btliei de la Nashville, purtat
din cas n cas. Era i acum cel mai bun inta din districtul Gage,
Georgia, i n timpul liber fcea ppui din pnui de porumb.
Lucas l plesni peste umr i se aez lng el, un brbat solid, de
treab, ntr-un costum albastru cu croial proast.
Dave, nu-mi vine s cred. Am venit n ora pentru China Expo.
Tu ce faci aici?
Eu am venit ca turist.
Lucas i arunc o privire lui Darwin, se uit din nou la Rakkim i
apoi l trase pe Rakkim de barb.
Care-i treaba cu prul de pe brbie? Parc-ai fi un ap sau unul
dintre capetele nfurate care miun pe-aici, zise el, dar rsul i
pieri de pe buze. Oh, nu. Nu-mi spune c
Lucas
Isuse, eti unul de-al lor! exclam Lucas i se ridic n picioare,
rsturnnd scaunul pe care sttea. Totdeauna ne spuneau, avei grij
la spioni, nu v ncredei n strini
Ei, se pare c ai picat de fraier, papistaule, interveni Darwin.
mi pare ru, zise Rakkim, nainte ca Lucas s apuce s-i trag
un pumn lui Darwin.
Ne-au spus s ne ferim de strini, dar tu n-ai fost strin, zise
Lucas, ncercnd n continuare s priceap situaia. Prima dat cnd

te-am ntlnit, parc ai fi fost snge din sngele meu. Ai stat pe


canapea la mine n cas i mi-ai but din whisky. Am mers la
vntoare mpreun, la pescuit Nepoat-mea Isuse, nepoatmea i acum m tot ntreab cnd te ntorci.
n cei patru ani de cnd Rakkim nu-l mai vzuse, pungile de sub
ochi i se mriser.
A vrea s am o vioar, ca s pot s acompaniez cum se cuvine
aceast poveste tragic, zise Darwin.
Lucas se uit n jos la Darwin.
Hei, cretinule, i tu eti un spion?
Rakkim observ scnteieri mrunte n ochii lui Darwin.
Nu, Lucas, el e individul care o s m omoare ntr-o zi.
Serios? zise Lucas. E adevrat?
E o posibilitate.
Darwin i flex foarte puin mna dreapt.
Pi atunci, mai bine mai repede dect mai trziu.
Lucas se rsuci iar ctre Rakkim. Nefiind sigur ce s fac acum.
Voia s zic totui ceva. S continue. S-i dea drumul durerii
trdrii. Darwin ar fi fost ncntat s-l ajute. S-l implice ntr-o
situaie mai rea dect i putea mcar imagina Lucas.
Adio, Lucas, zise Rakkim.
Nu pleca, papistaule, rosti Darwin cu un accent exagerat i
batjocoritor de sudist.
Adio, repet Rakkim.
Lucas se ndeprt.
Poftim, zise Darwin, strecurndu-i cuitul n mn. mi strici
toat distracia.
Probabil ateptase ocazia s-l njunghie pe Lucas cu cuitul lui
Rakkim. Rakkim ascunse imediat cuitul, nc n-ai vzut nimic.
Chelneria reveni cu buturi proaspete.
Rakkim sorbi adnc. Ultima dat cnd gustase Mayberry Hollow,

se afla n camera de zi acas la Lucas, uitndu-se la meciuri vechi de


fotbal. Lucas avea nregistrri cu fotbal din Georgia de acum muli
ani, nc de dinainte de rzboi. Echipa Georgia Bulldogs numai
rebelii i-ar alege un cine ca mascot. Petrecuse momente plcute
cu Lucas. tia s spun un banc i rdea cel mai tare cnd bancul era
pe seama lui. ns nu i de data asta.
Darwin i sorbi whisky-ul.
Cu ce-l ai la mn pe mo? ntreb el, lovind cu unghia
paharul. Trebuie s fie ceva special, pentru c s-a nevrozat foarte
tare pe toat treaba asta cu tine i cu fata.
Nu i-a spus?
Rakkim se rezem de sptar. Darwin avea un control bun, dar din
unghiul acela, Rakkim putea urmri schimbri infime ale respiraiei
asasinului, privindu-i firele minuscule de pr din nas.
Mi s fie, zmbi Rakkim. M ntreb ce-o fi nsemnnd asta.
Darwin i trecu degetul arttor de-a lungul marginii paharului.
Nu am nevoie s tiu tot ce-i trece moului prin cap.
Totui, un om cu specialitatea ta Pun pariu c te ustur.
Rakkim scutur paharul i gheaa fcu un clinchet uor. Darwin
zmbi din buze.
Uneori. i nclin capul, ascultnd i apoi se uit urt la
Rakkim. Va trebui s ne continum giugiuleala altdat, Rikki.
Moul vrea s-i vorbeasc. Hai, repejor.

CAPITOLUL 53
Dup rugciunile de la apusul soarelui
mi place momentul sta al nserrii, zise Btrnul,
rezemndu-se cu minile de balustrad. Vntul se potolete i apare
un scurt moment de linite, nainte ca vnturile termale s fac aerul
rcoros deertic s vin din muni.
Rakkim se uit la oraul ce se ntindea n faa lor, o mare vast de
lumini sclipind n noapte. Nu erau dect ei doi pe terasa
apartamentului de lux de la etajul superior al cldirii de
nousprezece etaje, Internaional Trust Services. Zeci de baloane
strlucitoare cu aer cald pluteau n jurul munilor, prinznd ultimele
raze de lumin. Btrnul era mai tnr dect se ateptase el; cam
aptezeci de ani i ceva, un arab distins cu o barb alb ngrijit i
un chip ca de oim. Cu un vag accent britanic. Costum bleumarin,
cma de in fr guler. Un om obinuit s aib autoritate.
E o plcere s te ntlnesc complet treaz. mi amintesc c am
primit un raport c Redbeard a adoptat un puti de pe strad i mam ntrebat ce pune la cale. Am neles repede nelepciunea lui
Redbeard, zise Btrnul, nclinnd din cap ctre Rakkim. El i cu
mine nu suntem aa de diferii. Amndoi cutm aliai, instrumente
care s ne ndeplineasc dorinele. Oameni pe care s-i modelm i
formm. n primul rnd ne cutm un succesor care s ne continue
munca. Eu am ales s am fii care s-mi duc mai departe
motenirea. Redbeard te-a ales pe tine.
Sper c fiii dumitale se descurc mai bine fa de tine dect o
fac eu fa de Redbeard.
Eti prea modest.
Rakkim prinse uoara schimbare n intonaie. Adierea vag de

regret.
Deci fiii dumitale au fost o adevrat dezamgire.
Btrnul i aranj mnecile.
Din fericire am muli fii.
O s ai nevoie de fiecare dintre ei.
Btrnul pretinse c nu observase ameninarea.
Crezi n Dumnezeu, Rakkim? Cineva care este interesat activ
de lumea asta? Care rspltete supunerea i ascultarea?
Cred c Dumnezeu are lucruri mai bune de fcut.
i eu spuneam exact acelai lucru cnd eram tnr. Cel puin,
speram c are lucruri mai bune de fcut. n felul sta El nu observa
ce fceam eu. Tu nu i-ai pierdut credina, zise el, mpreunndu-i
minile. Pur i simplu i-ai rtcit-o, dar Dumnezeu are planuri
pentru tine. De aceea eti aici acum. De aceea n-ai murit cnd te-au
mpucat poliitii. De aceea i-am spus lui Darwin s te aduc aici, i
de aceea am avut grij s-i fie tratate rnile. Amndoi am fost alei
de Dumnezeu ca s facem lucruri mree o povar i o
binecuvntare, zise el, uitndu-se la Rakkim cu ochii si adncii n
orbite. Unii m consider un diavol i alii cred c sunt Mahdi, dar
sunt un musulman. Ca i tine. Suntem frai. N-ar trebui s ne
rzboim unul cu altul.
Rakkim se apropie de el.
E cam prea trziu pentru asta.
Btrnul sttea rezemat de balustrad. Expus nopii, avnd
numai stelele deasupra i betonul dedesubt.
Da nu i-ar trebui un mare efort s m arunci peste
balustrad.
Aproape niciun efort. Poate ar fi trebuit s-l invii pe Darwin
s stea cu noi.
Vntul se nteea i Btrnul se ntoarse s-l simt pe fa.
Lui Darwin nu i s-a permis niciodat s vin aici sus. i-n plus

de asta, eti suficient de detept s tii ce se va ntmpla cu Sarah


dac-mi deranjezi un singur fir de pr de pe cap.
Da, dar chiar i aa este o tentaie.
Btrnul nu reacion.
Darwin mi-a spus c i-a napoiat cuitul. E o lam cu adevrat
deosebit. Se spune c singurul lucru mai ucigtor dect un fedain
gol e un fedain gol cu un cuit, dar de fapt, ntotdeauna m-am
gndit c fedainii sunt supraestimai. Imaginea lupttorului sfnt
invincibil a fost necesar n zilele de nceput, dar n ciuda
antrenamentului i a cocteilurilor genetice, tot numai oameni
suntei. Bineneles, vorbesc de fedainii din batalioanele de atac. O
lovitur de stat n Ghana? Musulmani masacrai n Rio? Spetznats
ruseti transportate cu avioanele n Quebec? Trimitei-i pe fedaini!
Tu ns, zise el, ndreptnd un deget ctre Rakkim, tu eti cu totul
altceva. Tu i Darwin.
Deasupra oraului elicopterele se nvrteau i se nlau ca nite
libelule.
Faci o greeal s m consideri la fel ca Darwin. N-am crezut c
faci multe greeli. Dar nu e nevoie dect de una singur, dac e
suficient de grav. Bomba nuclear neexplodat pe care-ai lsat-o n
China a fost o greeal grav. Nici nu puteai face una mai mare.
Luminile oraului clipir n faa Btrnului.
Nu e n China.
Rakkim se holb la el.
Ochii Btrnului erau calmi ca un fum.
A patra bomb nuclear e n Marea de Sud a Chinei, undeva la
mic distan de coasta Hainan. Din cauza planului meu greit. Pari
surprins, Rakkim.
M-am ateptat s negi.
N-ar trebui s fie niciun secret ntre noi. De asta i s-a dat mn
liber n ora, fr s fii urmrit sau constrns n vreun fel. Am

destui sclavi. Am nevoie de un om liber.


Bineneles.
i-am anticipat ndoielile. Ca toate lucrurile de pe lumea asta,
i ele vor disprea, zise Btrnul, nchizndu-i pe jumtate ochii,
ndurerat. Ar fi trebuit s pun bomba a patra sub Vatican, aa cum a
vrut fiul meu Essam. Explozia i-ar fi ntors pe catolici irevocabil
mpotriva evreilor i Essam ar fi alturi de mine, n locul tu.
Essam a fost cel mai mare fiu al ultimei soii pe care am iubit-o cu
adevrat, zise el, cltinnd din cap. Primul din clas la MIT. Un
biat genial. Essam a vrut s detoneze bomba sub Catedrala Sfntul
Petru, dar eu am fost ngrijorat de puterea economic n cretere a
Chinei. Am spus Shanghai i Essam a ascultat. Acum e mort, zise el,
i briza i flutur prul alb. Nu btea mai tare vntul dect acum
cnd i s-a scufundat barca de pescuit. Safar Abdullah, care a
transportat baghetele de combustibil fisionabil, Safar Abdullah, care
era pe moarte, el a fost singurul supravieuitor. Cu siguran Allah
mi-a dat o lecie de smerenie, spuse el, ncletndu-i degetele pe
balustrad.
Ai omort cel puin douzeci de milioane de oameni n ziua
aceea. Nu crezi c-i prea trziu pentru o lecie de smerenie, ce mama
dracului?
Rakkim observ uoara ncordare la colurile buzelor Btrnului
njurtura l iritase.
Am fcut tot ce am crezut necesar pentru a apra credina.
Pentru a rspndi credina. Dup cum poruncete Sfntul Coran
Douzeci de milioane
Au murit ca s rentroneze califatul, dup cum a fost profeit.
Credincioii care au pierit n Mecca sunt deja n Paradis. Ceilali
ard n iad.
Rakkim se for s se calmeze. Cel care url ctig btlii, cel
care tace ctig rzboiul, asta l nvase Redbeard.

Dac bomba e pe fundul oceanului, n-ai de ce s te temi.


Atunci de ce a omort-o Darwin pe Marian Warriq? De ce a omorto pe Patima Abdullah? De ce i-e fric?
Mi-e fric s nu-mi treac timpul, rspunse Btrnul. Redbeard
m-a costat deja douzeci i cinci de ani. Att de mult mi-a trebuit smi pun piesele la loc pe tabla de ah. Allah iubete un om rbdtor,
dar s-ar putea s nu mai am nc douzeci i cinci de ani.
Dac nu exist nicio dovad
Btrnul i nclet minile, i Rakkim vzu c avea pete de
btrnee i vene albastre proeminente pe dosul palmelor, i unghii
nglbenite. Mini de mumie.
Redbeard n-are nevoie de dovezi ca s-mi fac necazuri n-ai
nvat nc atta lucru de la el? Preedintele e pe moarte. Am fcut
multe eforturi s m asigur c succesorul lui mi va datora mie toat
loialitatea lui. Trim ntr-o perioad delicat. Chiar i fr nicio
dovad, faptul c Redbeard scormonete n secretele Trdrii
Sioniste va rspndi ndoieli i derut n mijlocul oamenilor. Nu pot
permite ca planurile mele pentru o succesiune lin s fie puse n
pericol.
O s-mi fac o deosebit plcere s te nenorocesc.
Deschide-i ochii, Rakkim, i uit-te la ce-i ofer. Tot ce vezi i
mult mai mult poate fi al tu.
Btrnul i desfcu braele ctre Strip, i ntreaga lume era acolo
ntr-o miniatur perfect Paris, Roma, Lumea Pirailor, Marea
Piramid, Sugarloaf i Rio, Muntele Kilimanjaro, Beijing, Kremlinul.
Rakkim contempl aceast lume. l credea pe Btrn.
Btrnul l apuc pe Rakkim de umr i curentul trecu prin
amndoi.
Se ridic o mare vijelie. Poi fie s devii furtuna, fie s fii
mturat de ea. i ofer un loc alturi de mine. Altur-mi-te i nimic
nu-i va fi refuzat. Nimic.

Rakkim se smuci de sub minile lui.


Ce ce zici de o cutie de Twinkies? Se spune c erau
incredibile, i am auzit c exist undeva un depozit mare plin cu ele.
Vreau s spun, ai zis c nu-mi va fi refuzat nimic, nu? Deci, OK,
uier Rakkim, cu dinii clnnind. O lad de Twinkies i un
exemplar din Batman primul numr, pentru Sarah.
Btrnul rse zgomotos.
Nu m-am mai gndit la Twinkies de treizeci de ani, rnji el
dezinvolt. Lui Ibrahim, cel mai n vrst fiu care mi-a rmas, nu o
s-i plac de tine. O s se simt ameninat de tine, i orict demult l
voi asigura, o s-i dea seama c-i prefer compania. Tu nu eti
descendent din Profet, fie-i numele binecuvntat, aa c niciodat
nu-mi vei ocupa locul. Faptul acesta ar trebui s-i nmoaie invidia,
dar nu va fi aa. Ibrahim se teme de Darwin, dar pe tine te va
dispreui.
Biatul tu pare s aib glute n loc de boae. Ar trebui s te
gndeti nc o dat ce fel de planuri ai pentru restaurarea
califatului. Nu ai destule ntriri.
Btrnul l msur din cap pn-n picioare.
De asta eti aici, Rakkim. Tu i Darwin.
Ei, na, asta chiar c e mgulitor. ncerci s m seduci? Pentru
c dac asta vrei, s tii c-o s-i frng inima n cele din urm.
mi asum riscul, zise Btrnul, uitndu-se n deprtare,
dincolo de el. A vrea s-l fi ntlnit pe Essam. Lui i-ar fi plcut de
tine. Lui nu-i era fric de nimeni, rosti el, i buza de jos i tremura.
Ce biat frumos era i acum e pierdut n marea adnc i neagr.
Ursc oceanul acum. Pe vremuri notam n fiecare zi, dar acum nu
mai suport s vd valurile. Uneori m gndesc c sta e motivul
pentru care am ales s triesc n mijlocul deertului.
Rakkim l privi. Lacrimile din ochi i preau autentice.
Btrnul i drese glasul.

Te-am ateptat de mult vreme. i tot aa i pe Darwin. Am


cutat ani de zile un asasin pensionat, cineva ieit din serviciu,
cineva care i-a rupt lesa care-l lega de fedaini. Mi-am folosit toate
resursele, dar n-am neles dect mult mai trziu, cnd l-am gsit n
sfrit pe Darwin, de ce mi-a luat aa demult. Asasinii i lupttorii
din umbr sunt legai, zise el, apropiindu-se de Rakkim. Amndoi
sunt uniti de elit ale fedainilor, de o independen feroce i
amndoi sunt n cele din urm trdai de conductorii lor,
concluziona Btrnul, netezindu-i reverul costumului. Asasinii au
n medie nousprezece misiuni nainte s fie terminai. Dac
supravieuiesc att de mult timp, devin prea periculoi, prea
rezisteni la control, nnebunii de setea de snge. Acesta e marele
secret al fedainilor, pe care nu-l cunosc mai mult de zece ofieri
superiori. Asasinii nu sunt contieni de asta, bineneles, ei cred
minciuna despre asasinii pensionai, cu identitatea necunoscut,
care-i triesc restul vieii ca un pa. Dar nu se ntmpl aa. Nu
exist asasini pensionai. Cu excepia lui Darwin. El a ndeplinit cu
succes patruzeci i cinci de misiuni cnd s-au hotrt n sfrit s-l
omoare. Au ateptat prea mult, adug el, cu un amuzament rece.
Cum omori un asasin?
i iei notie?
Rakkim nu rspunse.
Btrnul ncuviin tcut. Luminile roii ale oraului i se reflectau
n ochi.
Fedainii au trimis trei asasini s-l omoare pe Darwin, oameni
cu experien, crora superiorii lor le-au spus c Darwin se
rzvrtise. Darwin i-a omort pe toi trei. Apoi l-a omort pe
generalul Cheverton, eful unitii de asasini. Omul care dduse
ordinul. Deci vezi tu, ai i altceva n comun cu Darwin.
Btrnul ncerca s-l impresioneze pe Rakkim cu informaiile lui.
Un semn de vulnerabilitate sau de arogan. Rakkim nu era nc

sigur care. Lupttorii din umbr sunt extraordinar de valoroi, din


punct de vedere strategic, sunt chiar mai folositori dect asasinii,
dar la fel de periculoi pentru comandamentul superior. Lupttorii
din umbr se identific ntotdeauna cu btinaii. Asta i face de fapt
lupttori din umbr. Abilitatea de a se integra n mediu, de a-i
asuma coloratura de protecie a dumanului
Pi, serios, la ce se ateptau? cltin Btrnul din cap. Exist o
grmad de fedaini la pensie, dar niciun asasin la pensie. De
asemenea, niciun lupttor din umbr pensionat. Tu i cu Darwin
suntei amndoi unici.
Dincolo de luminile oraului, dincolo de muni, Rakkim vedea
stelele. Era o anume consolare n distana lor inimaginabil. Destul
de aproape s poat fi vzute, dar prea departe s fie atinse. i-l
imagin pe Dumnezeu trind acolo, undeva printre galaxii. Acolo ar
tri el dac-ar fi Dumnezeu.
Btrnul se rezem de balustrad.
n ultima ta misiune ce s-a ntmplat de fapt? Am ncercat s
aflu, dar toate dosarele au disprut. Evident a fost ceva special. Tot
ce tiu e c ai disprut mai multe luni. Mult mai mult timp dect se
anticipase. S-a presupus c ai murit. Apoi te-ai ntors. Neatins ca
totdeauna. Dac ai dat vreun raport, nu s-a pstrat nimic. Apoi,
cteva zile mai trziu, cei doi ofieri aflai deasupra ta n lanul
ierarhic au disprut. Doi fedaini de cea mai mare clas disprui. Ca
i cum ar fi pit n cea dis-de-diminea. Dup felul cum arta
cadavrul, Darwin i-a exprimat nemulumirea fa de generalul
Cheverton foarte limpede, dar nu s-a gsit nicio urm a acestor doi
ofieri. i totui, mesajul a fost clar. Poate de aceea te-au lsat s te
pensionezi. Sau poate a fost intervenia lui Redbeard. Pe atunci era
mai puternic.
Mulumesc pentru conversaie, i pentru privelitea frumoas,
dar sunt puin obosit. nc nu mi-am revenit pe deplin dup rni.

Cred c o s m duc s fac o baie cu spum chiar acum.


Ai grij. Nu ai vrea s aipeti n cad. Sper c te vei gndi la
oferta mea.
Sigur, o voi lua n consideraie cu cea mai mare atenie.
Oricum, ctigi, nu? Dac m angajez, ctigi un lupttor din umbr.
Dac refuz trgul, Darwin m dibuie i elimin pe oricine ar putea
s-i fac ru. Eu gsesc dovezile, el te scap de ele.
Nu exist nicio dovad.
Rakkim ridic din umeri.
Douzeci de milioane de oameni mori nu ai obinut ce-ai
vrut. Uite-ne aici att de muli ani mai trziu, i nc mai eti
ngrijorat c n-o s reueti. Jalnic.
Mi-am mrturisit greelile. Am judecat greit rezistena
spiritual a cretinilor. Am trit prea mult timp n ora. Am crezut
c credina lor era ovielnic i c se vor descotorosi de ea rapid.
Nu mi-am imaginat niciodat marea migraiune dup alegerea lui
Kingsley, milioane de baptiti, penticostali i catolici cltorind n
Bible Belt. M-a fi ateptat la asta de la musulmani oare nu
Profetul nsui, fie-i numele binecuvntat, a fugit din Mecca la
Medina la momentul lui de restrite? Dar cretinii? N-ar fi contat
dac Redbeard ar fi murit i el n ziua aceea mpreun cu fratele lui.
Oamenii mei din Securitatea Statului ar fi preluat puterea, i zilele
lui Kingsley ca preedinte ar fi fost numrate. Apoi am fi zdrobit
Bible Belt. Naiunea avea nevoie s fie unificat atunci, i are nevoie
s fie unificat acum. Nu, pierderea celei de-a patra arme nucleare a
fost un accident, dar mi asum responsabilitatea pentru faptul c am
subestimat credina cretinilor.
Foarte generos. Totui, trebuie s recunosc, e o greeal major.
Nu te ntrebi cu ce altceva s-ar putea s fi greit?
Te atepi s fug i s m ascund? se rsti Btrnul, cu buzele
strnse. Cnd Occidentul se blcea n lcomie, viciu i vanitate

eu m-am rugat. i i-am pltit pe politicieni. Cnd Occidentul a


interzis religia eu m-am rugat. i i-am pltit pe fotii diplomai i
pe ziariti, oameni pentru care totul are un pre. Au fost momente
cnd am crezut c nu voi reui niciodat s m spl de toat
murdria. Atacul nuclear pur i simplu a fost lovitura ce a fcut s
se prbueasc un copac deja putred. Uit-te la hart: China domin
planeta acum, dar eu am plantat semine i n Rusia, i nu crezi c
erau deja muli oameni acolo care urau faptul c graniele lor au fost
deschise larg pentru sioniti? Nu, Rusia e pregtit America de
Sud e pregtit. China opune rezisten, dar uit-te la hart. Iran,
Irak, Indonezia, Pakistan, Africa de Est, Nigeria, toat pleava
credincioilor ateapt un calif care s-i peticeasc pe toi laolalt.
Un calif venit s-i conduc pe musulmani spre mreie. Ateptarea
cea lung s-a terminat, Rakkim. ncepem aici.
Rakkim aplaud, i sunetul rsun a pustiu n apartamentul
luxos.
Mam! Ce discurs superb! Pun pariu c nu eti ntrerupt prea
des. Atingi punctul culminant i apoi continui la nesfrit. Tipul sta
de putere e super cnd lucrurile merg bine, dar poate avea un
dezavantaj. Eti aa de obinuit s i se mplineasc dorinele i
ordinele c, atunci cnd toate se duc dracului i ntotdeauna se duc
dracului nu mai tii ce s faci. i clipa aceea de ndoial te
copleete. Nu aa ct s vad i alii, eti prea bun pentru asta, dar
tu tii, i te sperie. Aa c apelezi la un individ de teapa lui Darwin;
dar Darwin e greu de controlat. Nu poi nici mcar s-l invii aici,
pentru c s-ar putea s fac totui ceva ce n-ai anticipat. Pun pariu
c nici nu i-ai spus ceea ce mi-ai spus mie n seara asta. N-am
dreptate? Vezi, zise Rakkim, scuturnd un deget. Asta poate fi nc o
greeal. E periculos s-i spui lui Darwin ceea ce ai de gnd cu
adevrat s faci, dar e i mai periculos s ii secrete fa de el.
Asasinii i lupttorii din umbr noi lum lucrurile astea personal.

Eu, unul, a avea grij dac-a fi n locul tu.


Mulumesc de sfat.
Btrnul nu art niciun semn de furie sau orice alt sentiment.
Nu pe moment.
Rakkim zmbi.
Ei bine, e o privelite frumoas, cu adevrat frumoas de aici,
din vrful lumii, dar eu m duc s fac o baie cu spum.

CAPITOLUL 54
nainte de rugciunile de dup-amiaz
Speriat?
Emoionat, rspunse Sarah.
Rakkim verific oglinzile cnd ieir de la Joy Luck Boutique.
Mallul era aglomerat, plin de cumprtori agitai din toate colurile
lumii. Baroni ai petrolului din Africa de Vest, ciberneticieni din
Japonia i Rusia, arabi urmai de cortegiile lor. Turiti n noua lume
minunat. Niciun semn c ar fi fost urmrii de cineva; de fapt, nu
simise pe nimeni urmrindu-i toat ziua. Btrnul spusese c aveau
mn liber, dar Rakkim presupunea mereu c e urmrit.
Presupunea mereu c e urmrit de cei mai buni.
Sarah i coafase prul la un stilist de lux din Mangrove Hotel, l
tunsese scurt i l aranjase n bucle. Lui Rakkim nu-i plcea deloc
stilul acela att de strident, dar l va spla i asta-i va permite s-i
schimbe rapid aspectul. Purta pantaloni Mylar i o jachet, cizme
viinii de piele de arpe cu tocuri cui, care atrgeau ntr-adevr
atenia, dar, ntr-o pung de cumprturi, Rakkim avea un schimb
de haine i pantofi.
L-am vzut iar azi pe Ibn Azziz la televizor, zbiernd despre
sioniti, spuse Sarah. Toat faa pare s-i fie infectat.
1 se asorteaz cu sufletul.
tiu c nu crezi c-a fost Redbeard, zise Sarah. Dar cine
altcineva ar fi putut s-l atace pe Ibn Azziz? Cu siguran Redbeard
a auzit c a ncercat s ne rpeasc la Disneyland i a vrut s-i
trimit un mesaj.
Ibn Azziz e prea fanatic pentru mesaje. Redbeard tie c dac
ai de-a face cu cei de teapa lui Ibn Azziz, ori i omori, ori i

converteti. Poate o Rob Neagr a ncercat s-l asasineze. Mullahul


Oxley a avut destui prieteni.
Sarah se legn n ritm cu muzica transmis n mall. Bani
calibrai, aa se numea, melodii ce aveau scopul de a oferi
cumprtorilor energie, de a le mri plcerea i senzualitatea.
Vnzrile crescuser cu 17 la sut de cnd fusese instalat serviciul
de muzic, dar cel ce lacea diferena de fapt era programul
subliminal, o vibraie ascuns n muzic ce elibera endorfine n creier.
Selecia de muzic se schimba la fiecare cinci zile, dar vibraia
subliminal rmnea aceeai. Constanta uman.
Zmbete, Rakkim.
i scutur oldurile, iar costumaia Mylar arunca scntei.
Rakkim zmbi. Sarah nu se prefcea i nu era din cauza
vibraiilor subliminale era cu adevrat fericit. Las Vegas nu avea
filtre de internet cu o zi nainte intrase ntr-un magazin de jucrii,
luase un ursule cibernetic i intrase pe site-ul Casnica Pioas. O
atepta un mesaj codat de la mama ei. Katherine era n Seattle! Sarah
i postase pe site intenia de a gusta reeta de ridichi ale victoriei n
curnd, i petrecuser urmtoarea jumtate de or n magazinul de
jucrii, jucndu-se cu nanoboii, i n tot acest timp Sarah i povestise
istoria soldailor de jucrie i a ppuilor cu funcii corporale i cum
toate astea nsemnau ceva.
Sarah dans pentru Rakkim lng fntna de lumin din mall, i
dou studente chinezoaice pline de bijuterii i imitar micrile,
dansnd toate trei mpreun, n timp ce Rakkim sttea i le privea
intuit. Chinezoaicele terminar nclinndu-se ctre Sarah i ea le
rspunse cu o plecciune adnc.
Sarah l lu pe Rakkim de mn n timp ce se plimbau mai
departe, att de fericit c prea efervescent.
Ce ciudat s vd fete de colegiu purtnd bijuterii de mod
veche, zise Rakkim. Am crezut c toi chinezii i ndreapt energia

numai ctre viitor.


Retroicul este ultimul rcnet pe toate strzile din Shanghai i
Milano. Divele nigeriene mbrcate n costume de safari, designeri
de software francezi mbrcai ca nite rani, cu noroi fals i tot
restul. E ncercarea de a-i revendica motenirea cultural, la un
moment cnd individualismul este sub asediu, zise Sarah,
strngndu-i mna. Scriam o lucrare pe tema asta nainte
Se ntoarse i le privi pe cele dou studente chinezoaice
strecurndu-se prin mulime.
Ce s-a ntmplat?
Nu sunt sigur. Nimic. Era ceva dar, nu-mi amintesc ce
anume, zise Sarah, cltinnd din cap. ncerc pur i simplu s
potrivesc piesele laolalt.
n jurul lor ncepur s bzie mai multe alarme de ceas,
atenionndu-i pe credincioi c mai aveau cincisprezece minute
pn la rugciunile de dup-amiaz. Nimeni nu se repezi ctre
ieire, nimeni nu fcu cel mai mic gest de a ntrerupe ceea ce tceau.
n Republica Islamic, musulmanii ar fi rspuns sau i-ar fi oprit
alarmele la ceas, ca s nu-i arate public lipsa de pietate.
Sarah se ncord.
Este i un Desolation Row.
Relaxeaz-te. Peter a mai fcut asta i nainte.
Sarah ezit.
Tu l crezi pe Btrn? tiu c te-ai sturat s tot vorbeti despre
asta, dar de ce s recunoasc pe fa c a falsificat atacurile sioniste,
s recunoasc i c exist o a patra bomb, i apoi s mint despre ce
s-a ntmplat cu ea? De ce s nu mint pur i simplu despre tot?
Cea mai eficient minciun este nouzeci i nou la sut
adevrat. Dac noi credem c a patra bomb este ntr-adevr pe
fundul Mrii de Sud a Chinei, atunci ce sens mai are s cutm n
continuare? De ce s nu ne angajm pur i simplu s ajutm

formarea califatului i s facem orice ne cere el? Nu, trebuie s ne


purtm ca i cum ne minte i s mergem nainte.
i dac spune adevrul?
Rakkim o srut.
Atunci noi picm de fraieri.
Sarah intr n Desolation Row. Ultimul rcnet n materie de
mod, ostentativ pctos, cu manechine scheletice i cu ochi goi,
perei netencuii de crmid, lumin aspr i neierttoare. Hainele
n sine erau subirele i plictisitoare, neartnd bine dect pe cele
mai desvrite i mai tinereti siluete. Nu erau trecute preurile.
Magazinul era arhiplin majoritatea asiatici i catolici din L.A., plus
civa europeni blonzi. Sarah se plimb printre standuri, pipind
marfa cu expresia distant i ostentativ afiat de cei pentru care
preul era irelevant. Rakkim iei iar pn afar. Verific reflexiile n
geamuri.
n cteva minute, Sarah va intra n cabina de prob 9. n loc s-i
ia pe ea ceva de la Desolation Row, se va schimba n hainele
obinuite pe care le aduseser cu ei. Rakkim va aprea cteva
minute mai trziu, plngndu-se zgomotos. Cnd Sarah l va chema
nuntru s-o ajute, se vor strecura amndoi printr-un panou fals din
cabina de prob n coridorul de serviciu. Acolo i va atepta Peter.
Cincisprezece minute mai trziu, vor decola ntr-un balon cu aer
cald pentru turiti. Numai c acesta va merge pe alt traseu, plutind
ctre Republica Islamic. Peter spunea c asta se ntmpla tot
timpul. Curenii de vnt erau imprevizibili, parte a farmecului
baloanelor. Cnd vor ateriza i va atepta o main, cu rezervorul
plin i acte legale, cu dispozitiv GPS programat s arate fiecare
strdu lturalnic din ar.
Rakkim? zise Sarah, cu ochii mari. Vreau s-i art ceva, spuse
ea, i-l conduse napoi n magazin. E o femeie lng rafturile de
pantofi. O chinezoaic btrn mpreun cu nepoata ei.

Rakkim se prefcea c examineaz o bluz.


A fcut operaii estetice de bun calitate. I-au tiat faldul
epicantic, dar i-au pstrat integritatea etnic. Pare dezgustat de
marf, dar dup cerceii de diamante din urechi, i poate permite
Uit-te la pandantivul ei.
Drgu. Simplu, dar drgu.
Asta e tot ce vezi?
Rakkim mut nite tricouri urte pe raft.
E un pandantiv mic de cupru cu nscrieri chinezeti pe el. Pare
vechi. Ce-am ratat?
Nu sunt sigur, zise Sarah i-l srut. Du-te i ateapt-m
afar.
i Peter?
Sarah l mpinse uor.
Acum, du-te, las-m s-mi cumpr haine linitit.
Rakkim auzi alte femei rznd n timp ce ieea din magazin cu
pai mari. Gsi o cafenea. Mai muli brbai erau tolnii pe scaune
mici de metal, cu pachete n poal, prnd buimcii i epuizai.
Rakkim comand un espresso dublu. Zece minute mai trziu
Rakkim! l strig Sarah din Desolation Row. Hai, te rog s m-ajui
s m hotrsc.
Rakkim intr iar n magazin. Chinezoaica era la cas mpreun cu
nepoata ei, i tejgheaua era ncrcat vrf cu haine. Rakkim o urm
pe Sarah n cabina de prob numrul 9 i arunc pungile de
cumprturi ntr-un col.
Sarah nchise ua n urma lui. i schimbar amndoi hainele
foarte rapid. Glisar panoul ntr-o parte.
Peter i atepta cu braele ncruciate pe piept. Lng el era nc
un brbat i o femeie. Dublurile lor.
M bucur c-ai reuit s venii.
Sarah i Rakkim pir n coridor. Brbatul i femeia se mbrcar

rapid n fostele lor costumaii i se furiar n locul lor n cabina de


prob.
Peter fix la loc panoul i-l ncuie. Vorbi ncet la mobil i un
moment mai trziu peste tot n jurul lor se pornir sirene de alarm
biologic. n aglomeraia ctre ieire, oricine monitoriza camerele de
supraveghere din mall va fi pclit de dublurile lor.
Peter i conduse de-a lungul pasajului.
A fost prea uor, zise Rakkim.
Ai fi preferat s fim prini? replic Sarah.
Rakkim se uit la celelalte baloane de turiti plutind mult sub ei,
globuri masive decorate cu reclame, sclipind n amurg n toate
culorile curcubeului. Peter fcuse balonul lor s zboare la o
altitudine mult mai mare, lsnd curentul de aer din est s-i
mping ctre grania Californiei. Rakkim tremur, i-i strnse mai
tare pe el jacheta groas cu glug. Poate c se simea pur i simplu
inconfortabil sus n vzduh, complet vulnerabil. Un singur
arunctor de torpile de la sol, i
Ar trebui s fii obinuit s evadezi, zise Sarah, stnd cu
picioarele ncruciate sub ea pe o pern electric. Dispariia Asta e
una dintre specialitile tale, nu?
Rakkim urmri cu privirea balonul cel mai apropiat, mpins de
vnturile termale, ridicndu-se ncet.
Mda, i atenia la detalii, plnuirea fiecrei eventualiti asta
e specialitatea Btrnului.
Sarah tast n continuare pe telefonul mobil mprumutat de la
Peter. Ultimul model din China. Cu acces complet la banca de date.
Nedetectabil.
Dac Rakkim i mijea ochii, putea ntrezri cldirea imens unde
Btrnul i oferise pe tav lumea ntreag cu doar o sptmn
nainte.
Peter se despri de oaspeii de ncredere pe care-i invitase s

vin cu ei pentru acoperire. Se furi aproape de ei i fcu un gest


din cap ctre linia orizontului de deasupra oraului Las Vegas aflat
acum la distan.
Frumoas privelite, nu?
Ai aflat ceva despre dublurile noastre? zise Rakkim.
Sunt n main, merg spre sud, ctre Arizona, rspunse Peter,
privind n continuare oraul. Dublura lui Sarah a zis c au fost
urmrii de o succesiune de vehicule, de toate mrcile i modelele.
Nu s-au apropiat niciodat prea tare de ei i s-au ndeprtat dup
zece, cincisprezece kilometri, ca s fie nlocuite de altele. Cineva-i
tie meseria.
Bine, fcu Rakkim. Asta e bine.
Mulumesc, Peter, spuse Sarah, fr s-i ridice privirea de la
ecranul mobilului.
Administrarea unui cazinou nu nseamn dect colectarea de
datorii i plata lor, zise Peter, aruncnd o privire ctre Rakkim. i
eram dator lui Rakkim.
Observ timpul trecut, interveni Rakkim.
Peter zmbi.
Data viitoare cnd treci pe-aici, eu o s fiu proprietarul, zise
Peter, i briza abia i mic prul lucios. Am o main de cealalt
parte a graniei care ne monitorizeaz naintarea. O s v atepte
cnd aterizm. Eu o s sun la autoritile locale dup ce plecai.
Chiar i dac mergei cu viteza legal, ar trebui s fii n Seattle n
dou zile.
Fcu o plecciune ctre Sarah i se napoie la perechea aflat de
cealalt parte a balonului. Sarah atept pn cnd Peter se
ndeprtase suficient ct s nu-i aud.
Nu mergem la Seattle. Ne ducem napoi n L.A.
Ce tot vorbeti?
Btrnul ne-a minit, exact cum ai spus. A patra bomb nu s-a

pierdut pe coasta Chinei. E pe continent, zise Sarah cu ochii mari i


cu privirea fix i dur, pe care o avea cnd se gndea intens. Atta
c nu tiu unde exact.
Rakkim se aez lng ea.
Te simi bine?
Cum zicea mereu Redbeard, ine-i ochii deschii. Fii atent.
Viaa e un puzzle. Gseti piese noi, se schimb imaginea. Nu-i fie
fric s priveti lucrurile dintr-o nou perspectiv. Asia s-a
ntmplat, Rikki, zise Sarah, uitndu-se n gol. Cicatricea lui
Fancy nu era de la o traheotomie. Era prea rotund. Prea perfect.
M-am ntrebat i atunci dac nu cumva i-a fcut-o intenionat.
Cicatrizarea este un obicei comun n anumite subculturi
Traheotomiile sunt obinuite la cei care iau supradoze.
Chiar sta e puzzle-ul. Am gsit o pies nou la mall care a
schimbat totul.
Rakkim se uit n jur. Peter i ceilali erau chiar n captul cellalt
al balonului-gondol. Sarah l prinse de bra.
Chinezoaica din Desolation Row purta un medalion exact de
forma cicatricei lui Fancy, n exact acelai loc, la baza gtului. A zis
c e o amulet care poart noroc din satul unde s-a nscut. Punctul
acela pe gt e intersecia a cinci meridiane diferite de energie din
medicina chinez. Cicatricea lui Fancy e o cicatrice de radiaii, zise
Sarah, strngndu-l mai tare de bra. Cu siguran tatl ei i-a adus
medalionul n ultima cltorie i a fost afectat de materialul
radioactiv pe care-l transporta. Probabil nici n-a observat c e afectat
de radiaii pn
Ai stat exact cinci minute cu chinezoaica asta
i cinci secunde ar fi fost de-ajuns. Am tiut c m deranjeaz
ceva la cicatricea lui Fancy. Atta c n-am avut suficiente informaii.
Nici acum n-ai suficiente informaii.
Sarah i art ecranul telefonului. O cicatrice rotund i cenuie,

cu dou puncte roz mici. Sarah defocaliz imaginea i Rakkim vzu


abdomenul unui brbat care avea mai multe cicatrice identice de la
stern pn sub buric.
Nasturi? zise Rakkim.
Sarah ncuviin.
Nasturi de argint de la o uniform militar de gal. Probabil
din Cernobl sau alt focar de radiaii. Au fost vndute i refolosite
de croitorul omului stuia. Uite, am vzut exact desenele astea pe
cicatricea lui Fancy.
Sarah focaliz imaginea. Mai aproape. Cicatricea umplu ecranul.
Marginile aveau bule mrunte cu striaii vagi spre centru.
Rakkim se uit lung la ecran.
Era ntuneric la Disneyland
Era lun plin, i am fost chiar lng ea. tiu ce-am vzut. Pur
i simplu n-am tiu ce nseamn la momentul acela. Acum, tiu. Se
poate ca fiul Btrnului s se fi necat n Marea de Sud a Chinei. Dar
tatl lui Fancy a ajuns pe uscat. i tot aa i a patra bomb.
De ce de ce s-i cumpere un suvenir n timpul celei mai
importante misiuni din viaa lui?
Pentru c asta fac taii cnd sunt plecai, rosti Sarah ncet.
Cumpr o amintire pentru fiica lor, ca s tie c se gndea la ea ct
timp a fost plecat. De aceea a pstrat Fancy medalionul, chiar i
dup ce i-a dat seama c-i distrugea pielea. tiu c eu aa a fi fcut.
Dac acela era ultimul lucru pe care mi l-ar fi dat tata, l-a fi pstrat
orice-ar fi fost.
Rakkim i aminti de fotografia cu Sarah i cu tatl ei pe care o
gsise n cutia ei muzical, Sarah ca bebelu, dormind n braele
tatlui ei. i amintea expresia de pe chipul ei cnd i-o dduse
napoi. Att de fericit, c nu se putuse opri din plns. Spusese c
era tot ce mai avea de la el. Rakkim nu avea nimic. Orice suvenire,
orice fotografii cu mama i cu tatl lui se pierduser mpreun cu tot

restul nc nainte s-l ntlneasc pe Redbeard. n afar de cheie. O


cheie de la casa n care crescuse. Cteva zile dup ce Redbeard l
dusese la el acas, Rakkim aruncase cheia n toalet i trsese apa.
Nu-i mai amintea acum dac fcuse asta pentru c se gndise c-i
gsise o nou cas sau pentru c-i era team c Redbeard va folosi
cheia i tot ceea ce reprezenta mpotriva lui.
Chinezoaica a zis c fiecare sat are medalionul su diferit, zise
Sarah. Cnd o s gsim medalionul, o s tim unde a fost n ultima
lui cltorie. O s tim unde a amplasat a patra bomb.
Prietena lui Fancy Jeri Lynn. Ea trebuie s tie unde e
medalionul.
Sarah zmbi.
M crezi.
Nu te-ai nelat despre nimic important de cnd te cunosc.
Tot trebuie s-o gsim pe Jeri Lynn.
Asta o s fie partea uoar, ezit Rakkim. Dac medalionul era
aa de important pentru Fancy, e posibil ca Jeri Lynn s-l fi
nmormntat mpreun cu ea. E moart de mai mult de o
sptmn. Ar fi bine s te pregteti s-o dezgropm, cci s-ar putea
s trebuiasc s-o facem.
Ochii lui Sarah scnteiar n lumina apusului. Erau scnteieri
reci.
Voi face tot ce e necesar. Aa ca tine.

CAPITOLUL 55
Rugciunile de la apus
Rakkim i Sarah urcar treptele blocului de apartamente exact
cnd dou femei ieeau pe ua din fa. Se mbriar.
Ai grij de tine, Jeri Lynn, zise blonda gravid.
Dac nu eu, atunci cine? replic bruneta scund, i atept
pn cnd blonda cobor scrile. Voi ai venit la priveghiul lui
Fancy?
Da, rspunse Sarah rapid.
Haidei nuntru, i invit Jeri Lynn. Nu sunt dect papanai
cu brnz i suc de portocale, iar erbetul se topete. Dar m
gndesc c n-ai venit pentru mncare, adug ea, ncercnd s
zmbeasc, i apoi i deschise gura n forma unui O nerostit. sta
e? Cameron? Cameron!
Trecu n vitez pe lng ei, l ridic pe biat n brae i-l nvrti pe
loc ca i cum ar fi fost o jucrie de plu. i fcu un semn lui Sarah, cu
lacrimi n ochi.
Intr, drag, m-ai fcut fericit.
Sarah i Rakkim i urmar n camera de zi. nc dou femei
stteau pe o canapea o adolescent plinu cu un bebelu n brae
i o rocat cu prul vopsit i cu faa ca un cal de traciune, care se
uitau ntr-un album foto i chicoteau.
Fetelor, acesta e Scuze, n-am reinut cum te cheam, zise Jeri
Lynn.
Sunt Sarah i acesta e prietenul meu, Rakkim.
Mmicua e Ella i aceasta e Charlotte, zise Jeri Lynn.
Schimbar saluturile de complezen. Bebeluul rgi puternic i
zgomotos i toi zmbir. Mama sa l btu uor pe spate.

Te simi mai bine acum? Trebuie s mergem acas i s ncep


s pregtesc cina, zise ea i-o srut pe Jeri Lynn. mi pare aa de
ru.
Se ridic n picioare i mai lu un papana din tava de carton de
pe mas. Rocata nchise albumul.
i eu ar trebui s plec, spuse ea, strngnd-o pe Jeri Lynn de
bra. A fost o fat aa de scump i o s ne fie groaznic de dor de ea.
Jeri Lynn le conduse la u.
Cu o sear nainte, Rakkim i Sarah veniser la Los Angeles cu
maina i se ndreptaser direct spre Disneyland. Le trebuiser
cteva ore pn s gseasc pe cineva care s le spun despre
prietena lui Fancy i, chiar i atunci, nu li se indic dect extrem de
vag cam pe unde locuiau cele dou. Undeva la periferia New
Fallujah, aproape de Orange. Niciuna dintre celelalte soii de
nchiriat nu fusese invitat vreodat s le viziteze. Asta prea s le
enerveze. Rakkim voia s mearg n toate magazinele i farmaciile
din mprejurimi cu fotografia lui Fancy, dar Sarah avu o idee mai
bun. Propuse s atepte pn a doua zi, s se odihneasc puin, i
apoi s se ntoarc la Long Beach i s-l ia cu ei pe Cameron. Biatul
care le spusese c o va atepta pe Fancy n fiecare zi la Biserica St.
Xavier, la amiaz. Sarah considera c n felul acesta puteau s
mearg pur i simplu cu maina prin New Fallujah cu Cameron,
pn cnd va recunoate apartamentul. Mai ales c aprnd cu
Cameron le va deschide porile.
Jeri Lynn se ntoarse i le fcu semn s se aeze pe canapea. Era o
femeie scund, cu prul cre, pielea neted i ochii obosii.
Stai jos. Cnd vd oameni stnd n picioare n cas, m
gndesc c sunt colectori de dri, zise ea cu un zmbet curajos. Nu
suntei colectori, nu?
Sarah i Rakkim se aezar pe canapeaua jerpelit de catifea
roas. nc se simea cldura de la celelalte dou ocupante de

dinainte. Camera de zi avea cteva piese de mobilier desperecheate


i vechi, un mic televizor pe perete i o hologram cu preedintele
Kingsley pe un perete. O hologram de familie cu Fancy, Jeri Lynn i
trei copii se gsea pe dulap, copiii fiind mbrcai n pantaloni scuri
i cu tricouri asortate. Preau fericii. Pe covorul verzui los erau
ncrustate frme de cereale uscate. Chocolate-Soyo. Micul dejun al
campionilor. Un bol de lemn pentru salat de pe msua de cafea
coninea cteva sute de dolari n bancnote mototolite, mpreun cu
nite scrisori de condoleane.
Jeri Lynn l apuc pe Cameron i-i rvi prul. Tivul rochiei
negre de pe ea fusese refcut de attea ori c ncepea s se destrame.
Dar nu prea s-i pese.
Doamne, ce-a vrea s fie Fancy aici s te vad, zise ea i apoi
se trnti ntr-un scaun n faa canapelei i mpinse tava cu papanai
ctre ei. Mncai ceva. De unde o tiai pe Fancy? Ai fost vecini cu
ea?
Am am fost cu ea cnd a murit, explic Sarah.
Era probabil o idee bun s treac o dat peste asta, dar Rakkim
ar fi preferat s o ia mai pe ocolite. Jeri Lynn se uit de la unul la
cellalt.
Voi ai ntrebat de ea n noaptea, aia.
Da, zise Sarah.
Cameron, du-te pn n buctrie i gsete-i ceva de
mncare, zise Jeri Lynn. tiu c i-e foame.
A vrea mai bine s fac un du prima dat, spuse Cameron.
Dac nu-i o problem
A doua u pe dreapta. Spune-mi cnd termini, s-i aduc
nite schimburi curate. Eti cam de mrimea lui Dylan, zise Jeri
Lynn i atept pn cnd biatul dispru n baie. V sunt
recunosctoare c l-ai adus aici. Fancy avea o adevrat
slbiciune pentru el. ntotdeauna zicea c o s-l aduc s stea cu noi,

continu i-i aranj rochia neagr, sudnd o uvi de pr ce-i


czuse pe fa. Ce vrei? o ntreb apoi pe Sarah. De cnd intraser,
aproape c nu se uitase deloc la Rakkim. Sunt sigur c vrei ceva.
Ne pare foarte ru pentru ce s-a ntmplat, zise Sarah. Fancy a
fost
mi vin copiii de la coal cam peste o or. Nu vreau s fii aici
s-i speriai. Deja au trecut prin prea multe. Cameron poate s stea.
Copiilor le place de Cameron.
Brbaii care au omort-o ncercau s ne opreasc pe noi
Nici n-am putut mcar s-o ngrop, zise Jeri Lynn, rsucindu-i
inelul de aur de pe inelarul stng. Corpul ei e ntr-o lad frigorific
la o cas de pompe funebre, ateptndu-m s vin cu bani destui s-o
ngrop cum se cuvine.
Arunc o privire rapid ctre bancnotele din bolul de lemn.
Am putea s
Moscheea local nu vrea s ne ajute. Au zis c Fancy nu mai
era musulman. Nu-i nvinovesc. Fancy se ruga acas, dar i era
prea ruine s mearg la moschee. Musulmanii au regulile lor.
Trebuie s nmormntezi cadavrul n douzeci i patru de ore. Bine,
zise ea, continund s-i rsuceasc inelul. Nici catolicii nu sunt mai
buni. Eu sunt catolic, dar nu stilul lor de catolic. Aa c nu vor s-o
nmormnteze. Copiii m tot ntreab cnd o s poat s-i pun flori
la mormnt, i eu le zic c n curnd, spuse ea, uitndu-se la Sarah i
apoi la holograma cu ea i cu Fancy inndu-se de mn. Am avut o
via bun nainte s venii voi s-o cutai. Nu o via perfect
Fancy ura ceea ce fcea i tot aa i eu, dar asta era o Fancy de
noapte. Asta nu era ea cu adevrat, nu era dect un joc pe care-l
juca. n restul timpului, eram o familie i eram fericii. Eram fericii.
O s pltim pentru nmormntare, zise Sarah. Fr nicio
condiie, dar Jeri Lynn nu reacion. A avut Fancy vreun medalion
de cnd era mic? Un medalion mic i rotund, cu litere chinezeti pe

el?
La ce v trebuie chestia aia? ntreb Jeri Lynn. Nu valoreaz
nimic, numai lui Fancy i plcea.
Pot s-l vd, te rog? zise Sarah.
Nu e de vnzare, nu m intereseaz ci bani avei. Fancy o s
fie nmormntat n rochia ei favorit. Cu pantofii ei favorii. O s-o
nmormntez cu prul coafat exact cum i plcea ei i cu machiajul
perfect i cu medalionul la la gt.
Medalionul acela face parte dintr-o anchet, zise Sarah.
Medalionul
Ce suntei voi, poliiti? Poliitii sunt cei care au omort-o.
Nu poliitii au omort-o, interveni Rakkim i Jeri Lynn se
holb la el. l cheam Darwin. L-am vzut eu omornd-o. Am
ncercat s-o ajut, dar
Poliitii l-au mpucat pe Rakkim, zise Sarah. Aproape a
murit.
Dar de ce a omort-o Darwin sta?
Jeri Lynn era roie la fa.
Asta face el, zise Rakkim.
Ne ari, te rog, medalionul? o rug Sarah. Ajut-ne, Jeri Lynn.
Jeri Lynn! strig Cameron, scondu-i capul ud de dup ua
bii. mi aduci nite haine, te rog?
Jeri Lynn se ridic de pe scaun cu un oftat i se duse spre baie.
tim c medalionul e aici, zise Rakkim ctre Sarah. La un
moment dat va trebui s nu mai ntrebm.
Sarah puse un mic teanc de bancnote de o sut de dolari n bolul
de lemn.
Nu am ajuns la punctul acela nc.
Tu eti cea care crede c medalionul e rspunsul la toate
rugciunile noastre.
Am spus nu nc.

mi amintesc ziua cnd ne-am ntlnit prima dat, Maurice,


zise Redbeard. Erai aghiotantul generalului Sinclair. Am vzut un
african nalt cu postura unui rege i m-am ntrebat dac vei rezista
un an cu toi ofierii complotnd mpotriva ta. Dac-ai ti ce spuneau
despre tine pe la spate
Nu poate fi mai ru dect ce-mi spuneau n fa, replic
generalul Kidd.
Redbeard apruse nechemat i neanunat la mica moschee
conservatoare, singurul chip alb ntre enoriaii somalezi. El i
generalul Kidd stteau acum cu picioarele ncruciate sub ei pe
covoare ntinse sub arbustul de glicin, mncnd curmale i sorbind
cafeaua tare i dulce pe care le-o adusese soia cea mai tnr a lui
Kidd. Nu se vedea nicio gard de corp. Nici nu era nevoie de ele.
Am vzut mult istorie, zise Redbeard i scuip o smn de
curmal. Noi doi am trecut prin multe vremuri tulburi i
periculoase, i totui am senzaia c ce-i mai ru de-abia acum
ncepe.
ara asta a ieit de pe ine, Thomas, spuse Kidd, suflnd n
ceac. Noi trebuia s fim o lumin deasupra lumii. Acum, am putea
la fel de bine s fim pgni barbari, dup cum se poart tinerii. Sunt
molatici, indoleni i idolatri.
Tinerilor trebuie s li se dea timp destul s descopere calea.
Tinerii trebuie instruii pentru a descoperi calea.
Redbeard i sorbi zgomotos cafeaua.
i vrei ca Ibn Azziz s fac instruirea asta?
Kidd i arunc o curmal n gur i o mestec ncet.
Am auzit c ai avut un deces n familie. Oamenii vinovai de
asta sunt mori?
Oamenii care-au rpit-o din faa moscheii sunt mori. Omori
de cel care i-a trimis, nainte s apuc eu s-i gsesc. De parc a fi
avut nevoie s-i interoghez pe ei ca s tiu cine e responsabil,

exclam Redbeard, trgndu-se de barb. Allah i-a oferit ansa s


faci o alegere. Poi s-i pstrezi jurmntul i s rmi alturi de
preedintele tu, sau poi deveni sabia mullahului care rpete i
omoar femei cucernice. Un mullah care se refugiaz n Marea
Moschee cu o sut de grzi de corp. Protecia lui Allah nu e de-ajuns
pentru el?
Faa lui Kidd era o masc, dar ochii i trdau zbuciumul sufletesc.
l iubesc pe preedintele Kingsley ca pe propriul tat, dar e
btrn. E pe moarte.
Toi murim, Maurice.
Asta ai venit s-mi spui, btrne prieten?
Redbeard i vr mna n coul cu dulciuri i zmbi.
Am venit pentru curmale.
*
Rakkim tocmai terminase de verificat strada nc o dat cnd Jeri
Lynn se ntoarse. Avea n mini o cutie mic, roie, de smal.
Dumnezeu s te binecuvnteze, zise Sarah.
Nu te bucura prea tare nc, replic Jeri Lynn, aezndu-se
lng Sarah i deschiznd cutia. Fancy a zis c tticul ei i-a dat asta
cnd a venit din China n ultima lui cltorie.
Jeri Lynn l scoase din cutie, legnndu-l de iretul de fibre negre
mpletite o amulet de cupru btut, decorat cu ideograme
chinezeti. Amuleta se rsuci ncet n aer i Jeri Lynn o inu cu faa
n sus.
Fancy a zis c nu i-a dat-o jos ani de zile, c-i spunea
talismanul ei norocos, dar presupun c i s-a ntors norocul. Crescuse
pe-atunci i pielea de dedesubt a nceput s i se decojeasc, i apoi
lucrurile s-au stricat urt de tot. A zis c a crezut c a fost o
pedeaps de la Allah, din cauza felului cum tria, aa c l-a pus
deoparte pentru pstrare. O vedeam uneori purtndu-l, se uita n
oglind i zmbea. Nu-i prea mare brnz de el, dar Fancy adora

medalionul sta, zise ea i-l vr napoi n cutie.


Sarah nu fcu nicio micare s ia cutia.
Jeri Lynn puse capacul la loc. Se uit la Rakkim.
Cameron mi-a spus cte ceva despre tine. A zis c te-a vzut
omornd un om cu minile goale. A zis c n-a vzut niciodat aa
ceva. Vreau s-mi promii. Vreau s-mi promii c dac-i dau
medalionul sta, o s-l gseti pe Darwin sta. C o s-l gseti i o
s-l omori.
S-ar putea s-mi ia o vreme, rspunse Rakkim.
Tu promite-mi numai c o s-o faci. Nu-i cer acum un orar.
i promit.
Jeri Lynn se ntoarse spre Sarah, care sttea lng ea.
Pot avea ncredere n el c-i ine cuvntul? Fancy n-a avut
niciodat mare noroc la brbai, i eu am avut i mai puin.
Sarah se uit fix la Rakkim. Se gndea la ceea ce-i spusese despre
asasin. Despre faptul c n-avea nicio ans n faa lui.
Eu am ncredere n el.
Jeri Lynn i ddu cutia.
Sper c te va ajuta la ceea ce doreti s faci.
Sarah lu cutia.
Nu tiu dac are vreo importan pentru tine, dar l-a fi
omort pe Darwin oricum, zise Rakkim ctre Jeri Lynn. L-a fi
omort pentru Fancy i pentru alii pe care i-a mcelrit. M-am
hotrt s fac asta de mult vreme.
Cameron intr n ncpere venind din spatele casei. Avea prul
pieptnat. Purta pantaloni curai i un tricou zdrenuit pe margini
cu L.A. Ramadan 2035. Se aez n poal la Jeri Lynn i nici nu pru
jenat de asta.
Eti sigur c pot s stau?
Ct de mult timp vrei, iubitule, zise Jeri Lynn, punndu-i
braele n jurul lui, dar pstrndu-i privirea aintit spre Rakkim.

Dac-i ii promisiunea, i-l poi face pe Darwin sta s sufere, cu


att mai bine. F-l s-l doar. F-l s urle aa de tare, nct demonii
din iad s-l aud i s se pregteasc s-l primeasc la ei.

CAPITOLUL 56
nainte de rugciunile de la amiaz
Ai zis c o s ne ntlnim mine, zise profesorul Wu. Se uit de
la Sarah la Rakkim, nelinitit de lipsa de armonie creat de
nclcarea unei programri. Trebuia s ne ntlnim la King Street
Cafe, nu aici. Nu acas la mine. Trebuia s mncm dim sum, Sarah
i
Domnule profesor, putem intra? ntreb Rakkim. A prefera s
nu ateptm afar n frig.
Wu se uit la ea dezamgit, dei Sarah nu-i ddea seama dac
era iritat de sosirea lor neanunat sau de faptul c Rakkim l
ntrerupsese. Wu se trase din u i le fcu semn s intre.
V rog.
i conduse cu micri domoale ntr-o camer de zi mic, decorat
discret. Pata de chelie din vrful capului su se extinsese n anii de
cnd Sarah nu-l mai vzuse i acum i acoperea majoritatea
craniului cu pielea ptat din cauza btrneii. Wu atept pn se
aezar pe canapeaua curat, dar ponosit, apoi i ceru scuze,
zicnd c trebuie s aduc fotografiile medalionului pe care i le
transmiseser ei prin internet.
Rakkim i Sarah veniser direct din California de Sud, numai pe
oselele principale, pierzndu-se n trafic. Dup analiza unui bijutier
din Long Beach, medalionul lui Fancy era uor radioactiv. Nu
suficient demult ct s provoace un pericol, dar era o dovad n plus
c era legat de amplasarea celei de-a patra bombe. Cltoria se
desfurase fr peripeii, n afara unui accident dintre mai multe
maini n Bay Area, ce ameninase s-i oblige s ocoleasc prin San
Francisco, una dintre fortreele de baz ale celor mai nverunai

fundamentaliti. Un loc nfiortor, unde Golden Gate Bridge fusese


redenumit dup un rzboinic afgan i decorat cu cranii de
homosexuali executai public dup tranziie. O seciune a podului se
prbuise cu dou sptmni n urm. Se dduse vina pe sioniti
sau pe vrjitoare. Orice main ce intra n ora urma s fie
percheziionat. Telefoanele mobile dotate cu camer foto sau cu
acces la internet erau confiscate, iar femeile mbrcate
necorespunztor btute. Dac documentele false de cstorie ale lui
Rakkim i Sarah ar fi fost puse la ndoial, ar fi fost arestai pentru
suspiciune de adulter sau chiar mai ru.
De cinci zile ploua n Seattle, o avers rece, constant, ce-i alunga
pe oameni din strad i fcea mainile s derapeze n anuri. Dei i
era dor de cldura i libertatea din California de Sud, Sarah se
bucura s fie acas. Sau aproximativ acas. De fapt, un depozit din
zona industrial la sud de Moscheea eic Ali. O alt ascunztoare a
lui Rakkim. Cu trei zile nainte, Sarah trimisese fotografii cu
medalionul lui Wu unui crturar chinez concediat cu civa ani n
urm n timpul unei micri politice n campus.
Wu reveni trindu-i picioarele n camera de zi, i se aez ncet
ntr-un fotoliu. Degetele i se ncletar pe braele de piele ale
fotoliului. Avea gtul att de subire c era de mirare c putea s-i
in capul drept.
Mari e ziua cea mai bun pentru dim sum la King Street Cafe,
zise el, cu mrul lui Adam micndu-se vizibil. Doamna Chen nu
poate lucra dect o singur zi pe sptmn, dar rulourile ei de
primvar cu ciuperci negre sunt i acum cele mai bune din ora.
Poate data viitoare, zise Sarah.
Rsul lui Wu semna cu ltratul unei foci. Se uit la Rakkim.
O student sclipitoare, dar prea s adore s sfideze
procedurile potrivite. i plcea ntotdeauna s fac numai cum voia
ea.

Sunt ocat, zise Rakkim.


Wu rse iar, i apoi se pleoti.
mi pare ru s te dezamgesc, profesor Dougan, dar nu sunt
n stare s te ajut s determini originea medalionului. Sunt zeci de
mii de stucuri n China, i fiecare dintre ele se mndrete cu faptul
c-i construiete propriul medalion ca s celebreze festivalul
prunelor.
Nu e necesar s v cerei scuze, zise Sarah, ncercnd s-i
ascund dezamgirea. Nu mi-am dat seama de enormitatea cererii.
Wu strnse i mai tare braele fotoliului.
Am fcut ceea ce am putut. Medalionul comemoreaz
festivalul prunelor din 2015, anul oii. Execuia e primitiv, dar asta
face parte din farmecul su pentru colecionari. Presupun c deacolo l avei?
Da, zise Sarah.
Colecionarul n-avea nicio idee din ce sat provine?
Nu, rspunse Sarah.
Wu ncuviin.
Sloganele de pe medalion, longevitate i prosperitate, sunt
marcaje comune pe asemenea obiecte, m tem. Dup stilul
ideogramelor, presupun c sunt din Sandouping, Yichang, sau
poate din provincia Hubei, dar i asta este un teritoriu foarte mare.
China e vast. mi cer scuze cu profund regret, spuse el, coborndui ochii.
Sarah i prinse minile ntr-ale ei n semn de recunotin. Acele
trei zone erau toate n vecintatea Barajului celor Trei Trectori i
data, 2015, era anul cnd fuseser detonate celelalte bombe. Se
ridic i fcu o plecciune.
Domnule profesor, v mulumim pentru ajutor.
Foarte puin ajutor, zise Wu, chinuindu-se s se ridice n
picioare. Pentru un profesor pensionat nu e nimic mai plcut dect

s fie contactat de o elev favorit. n afar de a servi prnzul cu ea


i nsoitorul ei, adug el, cu ochii scnteind.
Rakkim l ajut s se ridice.
V mulumim din nou, domnule.
A vrea s fi putut atepta, zise Wu, conducndu-i ctre u.
nc n-am primit niciun rspuns de la profesor Zhao.
Rakkim se opri.
Ai trimis fotografiile medalionului i altcuiva?
Bineneles. Cnd mi-am dat seama c slabele mele cunotine
sunt insuficiente
V-am rugat s nu facei asta, domnule profesor.
Sarah simea ncordarea lui Rakkim, nerbdarea s plece.
El era cel care insistase s apar neanunai la ua lui Wu.
Am crezut ei bine, se tie c deseori colecionarii import
obiecte istorice fr permisiune, dar sta are o origine recent Wu
se uit de la unul la cellalt. Am ncercat s v ajut.
La ci oameni ai trimis fotografiile? ntreb Rakkim.
La ase, zise Wu, fcnd o grimas. Inclusiv fiului meu, Harry
Wu, profesor adjunct la Universitatea din Chicago, care n-a avut
chef s se oboseasc, adug el nainte s se opreasc. Sper c nu vam cauzat vreo problem. Profesor Zhao poate va reui totui s v
ajute. El are cunotine vaste.
Nu e absolut nicio problem, domnule profesor, interveni
Sarah. V urez sntate i toate cele bune.
Rakkim strnse uor mna lui Wu i simi c tremura.
Domnule profesor, eu i Sarah am vrea s v invitm la dim
sum peste o lun. Pe paisprezece. Este ntr-o mari, zmbi Rakkim. O
s vedem dac rulourile de primvar ale doamnei Chen sunt att
de gustoase cum zicei dumneavoastr. Ne vom ntlni la King
Street Cafe la ora treisprezece, n ziua de paisprezece.
Minunat! zise Wu, zmbind cu toat faa. Voi veni nfometat

dac vei veni i voi la fel.


Erau n main cnd Sarah sparse tcerea.
M ndoiesc c cei ase oameni pe care i-a contactat Wu sunt n
legtur cu Btrnul.
Nu e nevoie s fie. Btrnul are probabil tot felul de contacte
rspndite n ntreaga lume academic. Calculatoare, baze de date
Un cuvnt cheie ntr-o cercetare, nu e nevoie de mai mult.
Sarah blestem ncet i apoi se opri.
De asta ai programat ntlnirea aceea pentru prnz.
Rakkim ncuviin i verific oglinda retrovizoare.
n felul sta, dac Darwin vine la profesor, o s vrea s-l in n
via. Dac lucrurile merg bine, luna viitoare pe vremea asta,
Btrnul va avea alte prioriti.
Mulumesc, Rikki.
Da.
Mai este o cale de a descoperi din ce sat provine medalionul.
Dar n-o s-i plac.
Rakkim rse.
De ce, e periculos?
Ochii lui Sarah sclipeau.
Mai ru.

CAPITOLUL 57
Dup rugciunile de la apusul soarelui
Domnule ambasador, permitei-mi s v-o prezint pe Sarah
Dougan i pe nsoitorul ei, Rakkim Epps, zise Soliman bin-Saud.
Ambasadorul Kuhn fcu un gest din cap ctre Sarah, apoi ctre
Rakkim.
Bine ai venit n unica noastr Elveie.
Era un brbat scund i rotunjor, cu musta lucioas, dat cu
cear, cu colurile ridicate i cu ochi albatri apoi. O jachet roie
ornamentat din belug cu nururi i trese aurii i pantalonii negri
cu croial bogat i ddeau aspectul unei psri ndopate. i arunc
un zmbet ters lui bin-Saud.
E o plcere s te vd, Soliman. Pcat c stimatul dumitale tat
nu a putut s ni se alture.
Bin-Saud lu un aperitiv de pe tava oferit de osptarul n livrea
i ciuguli pateul nvelit n petale de trandafiri. BinSaud era un arab
chipe, cu barb parfumat, tuns perfect dreptunghiular, cu ochi
negri i buze prea moi.
Au intervenit afaceri de stat. Sunt sigur c nelegei.
Mai lu un aperitiv de la chelnerul care atepta i i-l oferi lui
Sarah, inndu-l chiar n dreptul buzelor ei.
Trebuie s-l guti, drag.
Sarah i lu un aperitiv de pe tav.
Mmm, e foarte bun. Rakkim?
Rakkim tcu semn chelnerului s plece.
Scuzai impertinena oaspetelui meu, domnule ambasador,
zise bin-Saud. Domnul Epps e fedain, i dup cum tii, fedainii
sunt creaturi cu gusturi simple.

Vai, da, am auzit c sunt nite fiare feroce, zise ambasadorul,


studiindu-l pe Rakkim. Chiar poi s omori un om cu un singur
deget?
Rakkim i ntinse mna mai repede dect era n stare
ambasadorul s reacioneze i-i rsuci colul stng al mustii.
Aa, acum e mai bine.
Ambasadorul fcu un pas napoi, cu ochii mari.
Vino vino cu mine, Soliman. Chiar ar trebui s guti
colibriul n aspic. Kuhn fcu un gest din cap ctre Sarah i Rakkim.
V rog, simii-v bine.
Sarah se uit la ambasador i la Soliman traversnd ncperea.
Ambasadorul arunc o privire n spate i grbi apoi pasul. Sarah se
prefcea c nu-i plcuse ceea ce fcuse Rakkim.
Petrecerea era foarte aglomerat, erau probabil trei sute de
oaspei, rznd, mncnd i bnd, ambasadori i personal
diplomatic de la aproape fiecare ambasad din capitala Seattle. Cei
din Nigeria i Africa de Est erau mbrcai ntr-un curcubeu de
culori, brazilienii i argentinienii n costume formale vestice;
suedezi, norvegieni i australieni pe civa dintre ei Sarah i
recunoscu de la alte asemenea petreceri la care venise cu Redbeard
dar exista i o mulime de chipuri noi. Dei nu aveau legturi
diplomatice oficiale, era chiar i un reprezentant din Bible Belt, un
brbat mai n vrst cu o coam de pr crunt, purtnd o redingot
neagr ca un predicator de ar.
Soliman a prut bucuros s te vad, zise Rakkim. Nu ntlneti
prea muli saudii care srut minile doamnelor. i aa de elegant.
Cte kilograme de smaralde crezi c are cusute n estura robei?
Un chelner le oferi ampanie alcoolic i nealcoolic. Sarah o alese
pe cea tar alcool. Rakkim nu.
Soliman mi-a tcut o favoare invitndu-ne aici, zise Sarah,
sorbind din pahar i bulele ampaniei o gdilar pe limb. Cnd o

s afle taic-su, o s aib probleme, pentru c taic-su crede c


elveienii sunt libertini. i oricum, ai fi preferat s mergem la
Redbeard s ne ajute?
Pur i simplu nu-mi place de el.
Nicio problem, nici lui nu-i place de tine.
Tatl lui bin-Saud avea dreptate despre elveieni: erau libertini.
Decadeni, agnostici i bogai peste msur. Strict neutri n ultimii
ase sute de ani, fceau afaceri cu orice guvern, indiferent de
politic sau de religie, i fceau bani de la toi. Elveienii nu aveau
niciun aliat, niciun duman ei n-aveau dect clieni. Un cvartet de
coarde cnta Mozart, ca s se asigure c nu sunt rnite sensibilitile
nimnui. Ca mncare se serveau tvi cu crabi, crevei i caviar
pentru chinezi, rui i sud-americani, i tvi cu specialiti de halal
pentru credincioi. Toi se bucurau de generatoarele de euforie din
sistemul
de
aer
condiionat,
ceaa
microscopic
de
neurotransmitori i feromoni, un ajutor pentru relaxare i
sentimente de intimitate.
Sarah se simea puin ameit. Simea o vibraie continu pe
pielea umerilor goi i simea fiecare centimetru al rochiei de gal
strnse pe corp, pe care i-o cumprase n aceeai zi din districtul
modern. i dorea s fie altundeva, cu Rakkirn, numai ei doi.
Ce e, Rikki?
Nu tiu.
Eti nelinitit.
Rakkim schimb paharele cu un chelner n trecere, folosindu-se
de ocazie s cerceteze camera.
Simt c suntem privii.
Sunt sigur c suntem privii. De aceea vin oamenii la
petrecerile de la ambasad: ca s se uite la ali oameni i s ncerce
s priceap ce pun de fapt la cale.
Nu la asta m-am referit.

Pi n-o s stm mult, atunci, zise Sarah i pipi medalionul


chinezesc pe care-l inea ntr-un buzunar al rochiei. Rakkim cnd
i-ai promis prietenei lui Fancy c o s-l omori pe Darwin, ai spus
numai aa, nu?
Rakkim ddu din cap c da, uitndu-se de jur mprejurul
camerei.
Ai vrut numai s te asiguri c ne va da medalionul?
i-am spus deja, zise Rakkim.
Sarah se uit lung la el i nu putea s-i dea seama dac spunea
sau nu adevrul.
Danseaz cu mine.
Vrei s trieti periculos?
Nu, replic Sarah, lundu-l de mn i conducndu-l prin
mulime. L-am zrit pe ambasadorul Chinei dansnd cu o
concubin de-a lui. Libidinosul la btrn se uit dup mine de
cnd aveam paisprezece ani.
Un chelner trecu pe lng el purtnd o tav de ipari mruni pe
la nivelul ochilor lui i Rakkim i dori s li se alture lor pe tava
plin de ghea.
Anthony Colarusso sttea la masa din buctrie n chiloi,
punndu-i unt de arahide pe o felie de pine alb i gndindu-se ce
bine ar fi fost dac Mrie ar fi lsat frigiderul plin nainte s plece.
Cuitul se ciocni de marginile de sticl ale borcanului. Aproape se
terminase. Tria cu sandviuri de unt de arahide i mncare
cumprat gata preparat de cnd Mrie i copiii plecaser s se
ascund. Pinea i se rupse n mini la ct de brutal o mnuia i
cltin din cap. Ar fi trebuit s nclzeasc untul de arahide n
cuptorul cu microunde, dar nu era buctar.
Prjete pinea, tat, i n-o s mai ai nicio problem.
Colarusso sri n picioare i i se rsturn scaunul.
Anthony Jr. Sttea n pragul uii de la pivni, rznd.

Colarusso alerg la el, i-i ddu civa pumni, iar biatul se


prefcu imediat c-l doare.
Vrei s fac infarct, dobitocule?
Anthony Jr. l strnse n brae, ridicndu-l de la pmnt.
Colarusso era mai greu dect fiul su cu cel puin treizeci i cinci de
kilograme, dar biatul l nvrti n jur de parc detectivul masiv ar fi
fost o balerin cu rochi scurt.
Pune-m jos! Colarusso rmase n picioare n chiloii lui cu
buline, cu minile n olduri. Cum ai trecut de Ames i Frank? Ar
trebui s fie afar urmrind casa.
i lu pistolul de serviciu de pe mas i trase zvorul n timp ce
se apropie de geam.
Ei, asta-i acum, tat. Am ieit i-am intrat pe furi n casa asta
de cnd aveam doisprezece ani. Vreo doi poliiti n uniform n-o s
m vad ei pe mine.
Anthony Jr. Se aez la mas i-i trecu degetul prin borcanul de
unt de arahide, vrndu-l apoi n gur.
Tablagiii ia n-o s-l vad nici pe individul care-a fost atunci la
u. i chiar dac-l vd, n-o s poat s-l opreasc.
Colarusso rmase n picioare.
Tu trebuia s fii cu maic-ta i cu surorile tale.
Opt zile cu verioara Charlotte e ca optzeci de ani n
purgatoriu. E o buctreas chiar mai slab dect mama i tot ce
face toat ziua e s mpleteasc jerseuri pentru ppui, zise Anthony
Jr, vrndu-i iar degetul n borcan. Sunt n siguran, nu-i face
griji. O felicitare de Crciun o dat pe an nu e o legtur ce merit
urmrit. i-n plus de asta, tipul de la u voia s discute cu
dumneata.
Colarusso i nclet degetele pe pistol.
Ei bine, sunt aici dac vrea s vin s bat iar.
Anthony Jr. Se uit la el.

i eu sunt aici, tat.


Ai luat lecii de dans, domnule ambasador, murmur Sarah.
Nu, dar am slbit puin, zise Lao, ambasadorul Chinei, lsndo pe spate n dans, folosindu-se de ocazie s-i ating pntecul de al
ei.
Era un brbat scund i rotofei, de vrst mijlocie, n vestimentaie
tradiional, cu papuci de mtase n picioare. Un juctor pe pia
aproape de la nceputul schimbrii, Lao era un negociator extrem de
bun n ale comerului pentru una din cele dou superputeri
existente. Numai ambasadorul Rusiei mai avea o asemenea greutate
n capital, i el fusese chemat napoi la Moscova.
Cred c mi-a schimbat centrul de greutate i acum m mic
mai bine.
Da, este evident.
Am fost destul de surprins s te vd cu Soliman aici ast-sear,
zise Lao, iar rimelul de pe gene nu-i fcea ochii mai puin
ptrunztori. E un biat simpatic, dar credeam c l-ai trimis la
plimbare.
Sarah zmbi.
Suntem pur i simplu prieteni.
Bineneles c da, zise Lao i fcu un semn din cap ctre
Rakkim, care sttea la marginea slii. Vd c Redbeard i-a trimis o
gard de corp. Nu e de fapt necesar. Unul dintre numeroasele delicii
ale petrecerilor la Ambasada Elveiei este nevoia minim de
securitate. Toi suntem interesai s meninem un loc pentru plceri
civilizate fr grijile meschine ale statului.
O s-mi amintesc asta data viitoare, domnul ambasador, dar l
tii pe unchiul. Nimic nu e mai periculos dect un loc sigur.
i insist s-i iei garda de corp i n patul tu moale i cald?
ntreb Lao i rse de propria obrznicie, cu ochii sclipind, Iart-m,
Sarah. Chinezoaicele sunt ndrznee i uit sensibilitile femeilor

islamice.
Dup optsprezece ani n capital i uitai? l mustr cu
blndee Sarah. Suntei un obrznicu, domnule ambasador.
i m obrznicesc din ce n ce pe zi ce trece, zise Lao,
nvrtind-o i mai rapid.
Lumina sclipea pe pata de sudoare de pe fruntea lui. Lao mirosea
a crini. i scoase un evantai din mneca voluminoas i-l flutur cu
repeziciune.
Am senzaia c ambasadorul Kuhn a dat drumul ceii euforice.
M simt absolut zpcit.
Sarah se simi recunosctoare pentru pauza n muzic i se
ndrept ncet spre un col linitit al slii de dans.
Am s v cer o favoare, zise Sarah i flirtul lui Lao ncet brusc.
Am o bijuterie pe care vreau s v-o art. Un medalion din propria
dumneavoastr ar. A fost fcut ntr-un sat mic, cu ocazia
festivalului anual al prunelor.
Sarah i puse medalionul n mn.
Lao se uit la el i ridic din umeri.
N-are nicio valoare. Nicio valoare aparent.
ncerc s aflu din ce sat provine.
Lao i vr evantaiul la loc n mnec, i-i art un zmbet dur.
Eu sunt biat de ora.
A vrea s pstrai medalionul, zise Sarah, apropiindu-se mai
tare de el. Cnd descoperii din ce sat provine, cred c ar trebui s
trimitei autoritile s cerceteze. Exist ceva n vecintatea satului
ceva de mare importan pentru noi toi.
Lao i flutur din nou evantaiul, acoperindu-i gura.
i exact ce anume caut?
Sarah i nchise mna njurai medalionului.
Radiaii.

CAPITOLUL 58
nainte de rugciunile de la amiaz
Rakkim se trezi i se aez imediat n poziie de lupt.
Sarah nchise ua n urma ei i intr n camer mbrcat ntr-un
chador albastru-nchis.
N-am vrut s te trezesc cnd am plecat.
Prea mndr de ea c reuise s se strecoare afar fr s fac
niciun zgomot. i merita s fie.
Veniser pe o rut foarte complicat napoi la depozit de la
petrecerea de la ambasad. Rakkim era i acum sigur c fuseser
privii la petrecere, dar era la fel de sigur c nu fuseser urmrii de
acolo. Fiind nc mbtai de ceaa euforic, fcuser dragoste ore la
rnd, ncletndu-se slbatic unul de altul, mai interesai de senzaia
de frecare i fierbineal dect de intimitate. Sarah aipise dup
aceea, dar Rakkim rmsese mult vreme treaz, gndindu-se la
Mardi. Femeia dispruse de la Blue Moon cu dou sptmni
nainte, exact cum i spusese el s fac. Celularul nu-i funciona,
ceea ce era inteligent. Mardi fcuse totul cum trebuie. Rakkim spera
c era de-ajuns. Obosit acum, n patul cald i cu Sarah cuibrit
lng el, Rakkim adormise n timp ce chemarea la rugciunile din
zori rsuna n ecouri peste drumurile pietruite. i o visase pe Mardi
giugiulindu-se cu Darwin i bnd mpreun la Blue Moon, n timp
ce Rakkim se chinuia s se fac auzit.
Pari aa de fericit, zise Rakkim. Ai sunat la Ambasada
Chinei?
Ambasadorul Lao nu e disponibil, ceea ce nu m surprinde.
Chiar dac-au recunoscut deja de unde provine medalionul, le va lua
o vreme pn s cerceteze zona.

Sarah i desfcu earfa de pe cap i-i arunc roba la o parte.


Avea un combinezon diafan pe dedesubt i mtasea lsa s i se vad
forma sfrcurilor.
Nu de asta sunt fericit. Am mers la moschee i am intrat pe
site-ul Casnica Pioas. Mama mi-a lsat un mesaj, zise ea, aeznduse pe pat mbujorat la fa. Ne ntlnim cu ea azi dup-mas. Vrea
s vii i tu. De-abia atept, zise Sarah, jucndu-se cu cearaful.
Adic, mi-e i fric, dar a trecut att de mult timp.
Unde trebuie s-o ntlnim?
Sarah se culc lng el i-i lipi piciorul de-al lui.
Nu tiu dar tu tii. E clar c mama a aflat c suntem
mpreun, zise ea, srutndu-l, i faa i era rece de afar.
Amintete-i nsoitorului tu s-i pun n fa piciorul cel bun.
Precis e un cod. A vrut s se asigure c nu eram un impostor. tii ce
nseamn? ntreb ea.
Avea capul pe pern lng el i i vr mna pe sub aternut.
Rakkim simi c pete dincolo de marginea lumii.
Cred c da.
Ibn Azziz sttea ntins pe spate n timp ce acul hipodermic
penetr abcesul infectat de sub ochiul lui stng distrus.
Durerea era incandescent. Simi un fluid cald scurgndu-i-se pe
obraz n jos, i mirosul de esut putred, i pentru a mia oar o
blestem n gnd pe menajera lui Redbeard pentru ceea ce-i fcuse.
i ncleta pumnii, dar niciun sunet nu-i scp de pe buze.
Doctorul ncepu s decupeze i s ndeprteze carnea moart din
jurul orbitei rnite. Ultimul lucru pe care-l vzuse cu ochiul acela,
nainte s i-l sfie baba cu ghearele, era faa ei hotrt n timp ce
grzile de corp o njunghiau repetat. Ibn Azziz i dori s nu-i fi
napoiat corpul. Ar fi trebuit s-l azvrle ntr-un canal sau s-l lase
n cmp ca hran pentru ciori. Fusese milos cu cine nu merita mila.
Dar nu se va mai ntmpla niciodat. Ibn Azziz intrase n legtur

cu ayatolahii din San Francisco i Denver, dou dintre cele mai


cucernice orae din ar. Erau pregtii s-i urmeze ordinele n orice
moment.
Clipi rapid i necontrolat din ochiul cel bun, lcrimnd n timp ce
doctorul ncepu s dreneze i celelalte abcese, un depozit mai mare
sub nri, ce ajungea aproape pn la os. Durerea se rostogolea prin
el ca o maree uria atras din mare de lun. Dac Allah i dduse
vreun dar cu adevrat mare lui Ibn Azziz, atunci acesta era
abilitatea de a suporta suferina. Nu c nu simea durerea, ci c tia
c durerea era calea spre Paradis. Ibn Azziz uier cnd doctorul
aplic antisepticul, i buzele i tremurar n extaz.
Rakkim deschise ua frizeriei i o inu deschis pentru Sarah.
Trecuse prin faa frizeriei cu cinci minute nainte, aruncnd o privire
ca s se asigure c Elroy era n spate.
Un tuns? zise un frizer, ridicndu-i ochii dintr-o revist.
Rakkim art cu un deget scaunul pentru lustruit pantofii.
Trebuie s-mi pun piciorul cel bun nainte.
Rakkim se aez n scaun i-i puse picioarele sus pe suport.
M ntrebam cnd o s-i dai seama, zise Elroy, scondu-i
periile i cremele din trus, bombnind. I-am spus lui Spider s-i
dea mai multe indicii.
Sarah se aez lng Elroy.
Unde e?
i eu sunt ncntat de cunotin, zise Elroy, mnjind cu crem
neagr cizmele lui Rakkim i apoi ncepnd s le lustruiasc. OK,
m dau btut, mi-ai nnegurat mintea cu frumuseea ta. E n salon
cu profesorul Plum.
Clue? rse Sarah. De unde tii tu despre Clue?
Clue, Scrabble, Risk, Big Business, Candyland ne jucm toate
jocurile vechi n familie. A putea s te aduc la faliment, n mai
puin de o or la Monopoly, zise Elroy, cu o perie n fiecare mn,

frecnd cizmele lui Rakkim ntr-un ritm constant. Garantat. Joc cu


tine pentru o sut de dolari, bani adevrai, i-i las din oficiu
amndou utilitile.
Rakkim nu avea nici cea mai vag idee despre ce vorbeau.
Sarah se rezem de sptar i-l ls pe Elroy s continue.
Rakkim se uita la periile ce preau s zboare.
Familia ta e bine?
Stau ntr-o camer cu patru frai n loc de doi. Ni se tot
ntrerupe curentul la frigider. Calculatoarele funcioneaz bine, astai tot ce conteaz. Asta i c suntem mpreun. Suntem n
siguran.
Elroy se trase napoi i-i examin munca. Ghetele erau sclipitor
de negre, ca obsidianul.
Rakkim i ddu o bancnot de douzeci de dolari.
Arat super.
Douzeci? Fraierule, zise Elroy, ascunznd bancnota ntr-un
buzunar. E un atelier de reparaii dup col, rosti el ncet. E nchis,
dar dac mergei n jos pe alee, o s v lase Spider s intrai. i ea e
acolo. Semeni cu ea, continu el, uitndu-se la Sarah. Unii oameni
au parte de tot norocul.
Mulumesc, zise Sarah i-l srut pe Elroy pe obraz. Utilitile?
Cele mai slabe proprieti de pe mas. i dau ie utilitile din
oficiu, dac-mi dai cele trei albastre-deschis. Te las i s aterizezi
acolo tar chirie de dou ori.
Nu facem trgul aa, doamn, zise Elroy i tcu un semn din
cap ctre Rakkim. Mersi c mi-ai prezentat creierul operaiunii,
forosule.
Rakkim i Sarah ieir prin spatele frizeriei i pornir n jos pe
alee. Cteva maini abandonate, geamuri sparte. Cldiri cu uile i
ferestrele acoperite de scnduri. Excremente de cini, graffiti i cutii
jilave de carton. Un cartier catolic srccios obinuit.

mi place de el, zise Sarah.


i lui i place de tine.
Rakkim auzi o btaie uoar i se ntoarse. Se uit. Ca i cum i-ar
fi scpat ceva pe jos. Nu erau urmrii. Se deschise o u n spatelui
atelierului de reparaii i Sarah intr nuntru. Rakkim intr cu
spatele, aruncnd o ultim privire afar, i ua se nchise n urma
lui.
Spider i strnse mna. n lumina slab din atelier prea un gnom
de poveste, cu prul crlionat sub chipiu, cu zmbetul aproape
ascuns sub barba deas. Aproape.
Vreau s-o vd pe mama, ceru Sarah.
Spider deschise alt u, o u ctre o camer mic de lucru. Era
nuntru, ateptnd. Katherine Dougan. Mai btrn dect n
fotografiile pe care le vzuse Rakkim, i era limpede c-i petrecuse
mult vreme n aer liber, dar era sigur ea.
Cu toat nerbdarea ei de dinainte, Sarah rmase pur i simplu
ncremenit pe loc, uitndu-se fix la mama ei. Niciuna din ele nu se
mic. n cele din urm Sarah fcu un pas mic nainte i mama ei se
repezi ctre ea, o mbri i amndou plngeau acum, agate
una de alta, cu lacrimile iroaie pe fa.
Rakkim se ntoarse spre Spider, care ridic jenat din umeri.
Katherine o inu pe Sarah la distan i o studie cu atenie,
uitndu-se la prul ei, la faa ei, la corpul ei, la ct de nalt era, la
cum i era pielea, sorbind-o din priviri.
Sarah rse. Fcu o piruet lent.
Katherine o mbri din nou, i amndou hohoteau acum. nc
nu rostiser niciun cuvnt.
Rakkim se uit prin atelier. Era murdar, dar dintr-o lad se zrea
un laptop nou chinezesc cu conectare prin satelit. Perfect legal de
cumprat din magazin n Las Vegas, dar o infraciune major n
Republica Islamic. Minimum zece ani. Dac denunai sursa. Un

monitor subire ca un fir de pr lipit de perete arta opt imagini de


la camere de supraveghere. Dou erau pe alee, din ambele direcii,
dou de pe strad, i tot aa. Celelalte patru camere erau amplasate
la nlime, artnd o vedere panoramic asupra ntregului sector.
Dac se apropia cineva care nu trebuia, Spider avea suficient timp
s-i scoat pe toi de-acolo.
Cum ai gsit-o? l ntreb Rakkim pe Spider.
Ochiul drept al lui Spider tresri.
De ct timp o caut Redbeard? i cellalt de ct timp o caut
i el? Douzeci de ani? Mie mi-a luat trei sptmni, zise el,
strmbndu-se de plcere. Nu c n-am avut nite avantaje.
Arunc o privire ctre Katherine i Sarah. Acum vorbeau ncet
ntre ele, atingndu-se n continuare, de parc se temeau c dac se
despreau pentru o clip, una din ele va disprea.
A fost n Seattle n tot acest timp? ntreb Rakkim. Nu-mi vine
s cred
Nu fi prost, replic Spider, verificnd monitorul de
supraveghere la fiecare ase secunde de parc avea un cronograf n
cap. Era ntr-un loc sigur. Trebuie s-i recunoti meritele. Dac n-ar
fi comunicat cu Sarah, m ndoiesc c ar fi fost gsit vreodat.
Ai gsit-o prin conexiunea de internet? Mi-ai spus c era
deviat peste tot pe glob.
Spider zmbi. Cu mult prea muli dini.
A fost imposibil s gsesc originea apelului fcut ctre Sarah la
cafeneaua Mecca, dar am fcut nite cercetri mai aprofundate. Am
scos conturile tuturor firmelor din vecintatea cafenelei, extinznd
aria de cercetare n cercuri concentrice. Mi-a luat o vreme, dar am
gsit o serie de contacte ntre ele pe o durat de un an. Am fcut
nite analize logaritmice O s ncerc s explic mai simplu, zise el,
cu o expresie ndurerat. Semnalele sreau n toate direciile pe tot
globul, dar toate i aveau originea la un anume satelit. Atta c nu

era niciun satelit la punctul de origine. n cele din urm mi-am dat
seama c satelitul folosit pentru conexiunea iniial era un satelit al
vechiului regim aflat pe o orbit extrem de degradat. Nimeni nu
folosete satelitul la n ziua de azi. O dat ce m-am prins de asta
n-a mai fost dect o chestiune de cutare i triangulaie.
i ai fcut toate aceste lucruri n timp ce fugeai de Robele
Negre?
Te intimidez, nu-i aa? rnji Spider.
Un pic.
Spider i mut privirea ca s verifice ecranele. Rakkim abia mai
observa.
Vrei s te fac s te simi i mai prost? zise Spider. Elroy e chiar
mai detept dect mine. Aproape c nu pot ine pasul cu el. i am o
fiic de apte ani n civa ani, o s-l pun pe Elroy la locul lui.
Benjamin?
Da, Katherine, zise Spider.
Rakkim se holb la Spider. Nu mai auzise niciodat prenumele
lui Spider.
Arat-le, te rog, i ceru Katherine.
Spider atinse o tast pe laptop. Se ngrmdir toi n jurul lui.
Pe ecran apru o licrire cenuie, i apoi imaginea unui brbat
stnd ntr-un scaun.
M numesc Richard Aaron Goldberg.
Era una dintre feele cele mai uor de recunoscut din lume, eful
echipei sioniste care amplasase bomba nuclear ce devastase oraul
New York. Confesiunea lui digital era familiar fiecrui colar, o
nregistrare difuzat la nesfrit la aniversarea atacului.
Acum unsprezece zile, echipa mea
Nu, nu, nu. Limbajul tu corporal e greit. De cte ori trebuie
s-i spun? Trebuie s-i menii spatele arcuit. i leagn-i foarte
puin picioarele. Eti constrns, nu-i aminteti? Mai ncearc o

dat.
Vocea aia e Macmillan? ntreb Rakkim.
M numesc Richard Aaron Goldberg. Acum unsprezece
zile
Nu-i menii consecvena pupilei. Nu conteaz dac sunt puin
dilatate sau nu, nu conteaz dect s fii consecvent. O schimbare n
mrime denot o minciun. Folosete tehnicile de respiraie pe care
i le-am artat.
Un brbat subirel cu ochelari cu rame groase intr n cadru i
puse mna pe diafragma lui Goldberg. Se trase apoi din faa
camerei.
Oh, Doamne sfinte! exclam Sarah.
Goldberg i drese glasul.
M numesc Richard Aaron Goldberg. Acum unsprezece zile
echipa mea a detonat simultan trei arme nucleare. Una a distrus
oraul New York. Alta a distrus Washington, D.C., i a treia a
transformat o parte a oraului Mecca ntr-o capcan radioactiv a
morii. Intenia noastr i puse mna pe genunchiul ce-i tremura.
Planul era s-i nvinovim pe musulmanii radicali. S aruncm un
mr al discordiei ntre Occident i Islam, i de asemenea s crem
haos chiar n lumea musulman. M gndesc Cred c am fi reuit
dac n-am fi avut ghinion. i ridic brbia i se uit direct n
camer. Numele meu e Richard Aaron Goldberg. Eu i echipa mea
facem parte dintr-o unitate secret a Mossadului.
Sunet de aplauze.
Mai bine. Mi-a plcut n special broboana de sudoare. Acum,
nc o dat.
Ecranul deveni cenuiu. Nimeni nu vorbi mult vreme. Din
magazinul de deasupra lor se auzir scrituri i trosnete de lemn
n linitea produs.
Ceea ce-am vzut a fost adevrat? ntreb n cele din urm

Rakkim.
E adevrat, zise Katherine. Soul meu mi-a dat nregistrarea n
noaptea de dinainte s fie omort. Era ascuns ntr-un irag de
mtnii de rugciune.
Chestiile de genul sta pot fi falsificate, spuse Rakkim.
Orice poate fi falsificat, dar acela a fost maestrul interogator al
FBI-ului care-l antrena pe Goldberg cum s mrturiseasc, interveni
Spider. Lome Macmillan, unul dintre eroii votri glorioi ai noii
Republicii Islamice.
Sarah se holb la ecranul gol al laptopului.
Parc parc l-a vedea pe Jack Ruby alturi de Oswald,
repetnd mpreun cum s se ntlneasc n garajul din Dallas. Eu
o s ies din grupul de fotografi, Lee, iar tu o s te opreti i o s te
prefaci surprins, zise ea, cltinnd din cap.
Cine e Jack Ruby? o ntreb Rakkim.
Spider se apropie mai mult de ecranul de supraveghere.
Nu-mi place maina aia alb, zise el, i atept. Nu nu-i
nimic, a intrat pe Madison.
Continu s se uite.
De ce nu mi-ai zis despre asta? ntreb Sarah.
N-am n-am putut, zise Katherine, mbujorndu-se.
Mi-a fost team s nu i se ntmple ceva i
N-ai avut ncredere n mine, i repro Sarah.
Tatl tu zicea mereu c e mai bine s nu lai mna dreapt s
tie ce face stnga, zise Katherine. Nici mcar lui Redbeard nu i-a
zis.
N-ai avut ncredere n mine, repet Sarah.
Poi s m urti mai trziu, se rsti Katherine. Acum ns,
trebuie s-i artm lui Redbeard o copie din asta. Cum ziceai tu,
Benjamin?
Vitez i distribuie, zise Spider. Trebuie s transmitem

mesajul la ct mai muli oameni posibil, ct de repede posibil. Altfel,


dezinformarea oficial ne va neca. M-am gndit s intru pe cteva
dintre site-urile importante de internet ca de exemplu ce-sa-facimam.com sau slujbe-credinciosi.com, dar nu pot face asta de unul
singur. Redbeard ne poate ajuta s trecem peste cteva capcane din
securitatea lor, dar nici nu sunt sigur dac astea sunt locurile cele
mai bune. Trebuie obligatoriu s mergem cu chestia asta la nivel
internaional.
Nu tiu dac pot s-i cer lui Redbeard s fac asta, zise Sarah,
nesigur i nc nervoas. El tie ce se poate ntmpla dac aceast
bucat grotesc de istorie iese la iveal.
Fusese pregtit intelectual pentru adevrul despre Trdarea
Sionist, dar s o vad efectiv Poate c era i dat peste cap de
faptul c o ntlnise pe mama ei dup att de muli ani.
Nu te rog pe tine s-o faci, drag, zise Katherine, cu asprime i
hotrre. O s-l rog eu pe Thomas.

CAPITOLUL 59
nainte de rugciunile de la amiaz
Fiul risipitor se ntoarce. Nu pari prea fericit s m vezi,
fedainule.
Era Stevens, filfizonul cu urme de vrsat care-l adusese pe
Rakkim de la Blue Moon dup Super Bowl. Prea s fi trecut ani deatunci. Prul lui Stevens era lucios i neted, costumul avea o croial
perfect. Pantofii l fceau mai nalt cu cinci centimetri. Ochii i
sclipeau ca unui om cu secrete.
Sunt surprins, doar.
Stevens l percheziiona i-l lovi cu for ntre picioare cu
bastonul.
Scuze. Trebuie s m asigur c nu pori nimic periculos n
prile intime. Dar vd c n-ai nimic acolo.
Grzile care-l aduseser pe Rakkim la Stevens rser, i apoi se
ntoarser s le priveasc pe Katherine i pe Sarah care erau
verificate de o femeie ofier. Katherine era nfurat ntr-o burka
neagr, i numai ochii i se vedeau prin fantele acopermntului.
Rakkim rmase tcut ct timp Stevens i continu percheziia
brutal. Securitatea de la vil fusese ntotdeauna stratificat, dar asta
de acum era stranie. Deja trecuser prin dou verificri de securitate
o testare pentru arme biologice, dispozitive electronice i
explozive. nregistrarea repetiiei mrturisirii lui Richard Aaron
Goldberg era inert i nu activa nicio alarm.
E bine s fii acas, zise Stevens. Redbeard are destule pe cap.
De cnd eti tu confidentul lui Redbeard? replic Rakkim,
simind nc durerea loviturii.
Se porni o alarm, i garda care o verifica pe Sarah se trase napoi.

Rakkim se holb la bioscanerul ce clipea i se njur n gnd


pentru lipsa de gndire. Btrnul nu implantase dispozitivul de
urmrire n el, l implantase n Sarah n timp ce dormea, un biocip
nedetectabil de ctre alarma din ceas sau de ctre cele dou teste de
verificare ale sistemului de securitate al vilei. Nu-i de mirare c li se
permisese s fug din Las Vegas. Plutind deasupra deertului ca o
bul de spun la distan de o mpunstur de ac de o aterizare
brutal.
n timp ce tehnicianul neutraliza cipul de mrimea unui vrf de
ac de dup urechea ei, Rakkim l sun pe Spider, i-i avertiz pe el i
pe Elroy s nu se mai apropie de frizerie. Apoi i sun pe Peter, pe
Jeri Lynn i pe profesorul Wu. Peter rspunse de la cazino. i spuse
c-i era recunosctor pentru apel i nchise imediat. Jeri Lynn i
spuse c voise s-i avertizeze, dar c nu tiuse cum s intre n
legtur cu ei. i spuse c Darwin o trezise din somn, aezat pe patul
ei, inndu-i fiica cea mai mic n brae. Vocea lui Jeri Lynn tremur,
ntrebndu-se cum de tiuse c aceea era copila ei favorit. Jeri Lynn
i spusese lui Darwin tot ceea ce tia, i acesta plecase la fel de rapid
pe ct apruse. Niciun rspuns de la profesorul Wu.
Sarah se apropie la el cnd Rakkim i puse celularul n buzunar.
Dublurile noastre au fost urmrite de la mall. Maina lor a
fost urmrit pn n Arizona. De ce?
Ca s ne conving c l-am pclit. Btrnul avea nevoie de noi
s descopere orice indiciu pe care el nu l-a sesizat. Ca medalionul.
S-a gndit c suntem mai degrab folositori dect periculoi.
De aceea nu ne-a omort, zise Sarah i se scrpin dup ureche,
oprindu-se apoi, dezgustat. Acuma tie mai multe, nu-i aa?
tie de medalion, dar nu i de nregistrarea cu confesiunea.
sta e avantajul nostru cel mai mare.
Uile zonei interioare ale vilei se deschiser automat. Presiunea
inegal a aerului mpiedica atacuri biologice sau cu gaz. Redbeard

era nuntru, cu expresia mohort. Era mbrcat mai elegant dect


de obicei, ntr-o tunic alb fr centur i pantaloni tot albi, cu
papuci brodai n picioarele goale. Rakkim ar fi fost mai bucuros s-o
vad pe Angelina, dar ea era probabil la buctrie, pregtind un
osp. ns nu se simea niciun miros de mncare. Sarah, Rakkim i
Katherine intrar toi nuntru. Stevens ddu s-i urmeze, dar cu un
gest subtil din mn, Redbeard i porunci s rmn pe loc. Uile se
nchiser n urma lor din nou.
Mulumesc c-ai adus-o pe Sarah napoi, i zise Redbeard lui
Rakkim. Poate c data viitoare ai putea pur i simplu s lsai o
dr de firimituri de pine pentru Btrn.
Vd c l-ai pus pe Stevens la comanda securitii, rosti Rakkim
printre dini. i are deja propria camer n vil?
mi pare ru, unchiule, l ntrerupse Sarah. tiu c te-am
dezamgit, dar a trebuit s
Redbeard o mbri.
Eti n siguran, asta-i tot ce conteaz. Cine este aceast
femeie cucernic pe care-ai adus-o n casa noastr? ntreb el.
O inea n continuare pe Sarah strns n brae, i se uita la
Katherine. Cnd aceasta i descoperi capul, Redbeard ncremeni,
dar nu se putea citi nicio urm de surpriz n ochii lui. Rakkim
descifr altceva.
Bine ai venit Bine ai venit acas.
M bucur s te vd, Thomas, rspunse Katherine, nclinndui capul. Am fcut nite greeli.
i eu, zise Redbeard.
Sarah se uit la Rakkim. Acesta ridic o sprncean.
Avem nevoie de ajutorul tu, spuse Katherine.
Putem vorbi n biroul meu, zise Redbeard, artndu-le drumul
i uitndu-se la Sarah. Ai gsit ceea ce-ai cutat?
Nu sunt sigur, rspunse Sarah. Nu de asta suntem aici.

Katherine avea adevrata comoar. i-a asumat un mare risc venind


aici, dar tii deja asta.
N-am renunat niciodat s te caut, i zise Redbeard lui
Katherine, care sttea acum lng el. Dac-ai ti ct de mult am
Ar fi trebuit s te contactez dup ce mi-am dat seama
Katherine ovi.
Dup ce i-ai dat seama c nu eu l-am omort pe fratele meu,
termin Redbeard i Katherine ncuviin. Nu te nvinovesc. James
mi-a spus c a gsit ceva extrem de periculos. Un pericol pentru el i
un pericol pentru ar. James m iubea, dar n-a vrut s-mi spun ce
avea. Nu nc, aa mi-a zis. n curnd, Thomas. Zece minute mai
trziu, mi murea n brae, continu el, cu ochii tremurnd de
lacrimi. Nu, ai fcut ceea ce-ar fi vrut James s faci. Ai inut secretul
n siguran. N-ai avut ncredere n nimeni.
N-a fost numai asta, zise Katherine. N-am avut ncredere n
mine.
Rakkim ncremeni de uimire. Nu-l mai vzuse niciodat pe
Redbeard roind.
Redbeard deschise ua biroului su, i le fcu semn s intre.
Unde e Angelina? ntreb Sarah. Tot m atept s apar, s se
prefac furioas pe mine, i s-mi spun ce copil neasculttor am
fost.
i eu de-abia atept s o vd, Thomas, interveni i Katherine.
tie ct de recunosctoare i sunt, dar vreau s-i spun n persoan.
E nc la moschee? zise Sarah. Ar trebui s se fi ntors Ce s-a
ntmplat, unchiule?
Ecranul licri i imaginea dispru cnd se sfri nregistrarea.
Priviser cele optzeci i trei de secunde de repetiie de trei ori.
Niciunul dintre ei nu spusese vreun cuvnt. Singurul sunet ce se
auzea era Sarah, ghemuit pe canapea, plngnd-o pe Angelina, n
timp ce Katherine o mngia pe spate. Rakkim ncerc s se

concentreze asupra lui Redbeard, s-i msoare reaciile n timp ce se


uita la ecran.
Rakkim mai simea nc hohotele de plns ale lui Sarah
reverberndu-se n pieptul su. O inuse strns n brae dup ce
Redbeard le spusese ce se ntmplase, o inuse i o lsase s plng
pentru amndoi. Avusese nou ani cnd Redbeard l adusese acas.
Angelina l crescuse, sau cel puin fusese persoana cea mai
apropiat de acest rol din viaa lui. Deja i era dor de ea. i era dor
de mirosul de curat ce o nsoea mereu, de spunul de import care
era singura ei extravagan. ntr-o zi se va duce la moschee i se va
ruga pentru ea. Pentru ea, care nu avea nevoie de niciun ajutor ca s
ajung n paradis. Se va ruga totui. n sperana c ntr-o zi ea va
interveni n numele lui. Ar putea oare Allah nsui s-i refuze ceva?
E adevrat, Thomas, zise Katherine, sprgnd tcerea.
N-am crezut niciodat c Macmillan a alunecat n du i i-a
rupt gtul. Eroul care a zdrobit cercul sionist, aa-i ziceau. Toat ara
a fost n doliu o sptmn. Eu i James am fcut parte din garda de
onoare la nmormntarea lui, zise el, uitndu-se fix la peretele gol.
M bucur c eti aici dar a vrea s nu fi adus asta cu tine.
Trebuie s o transmitem, spuse Sarah, tergndu-i ochii.
Trebuie s ne ajui s o transmitem peste tot, nainte s poat fi
discreditat. Oamenii trebuie s-o vad cu ochii lor, s o aud cu
urechile lor, nainte ca presa s apuce s-o deformeze.
Redbeard scoase nregistrarea i i-o arunc lui Rakkim.
N-am de gnd s te ajut s distrugi ara. Am fcut un jurmnt
s-o protejez. i tot aa i tu.
ara a fost cldit pe o minciun, zise Rakkim.
i ce ar n-a fost? rspunse Redbeard cu privirea ngheat.
Spune-i Sarah. Tu eti istoricul. Spune-i despre cellalt regim.
tiu c ei nu ardeau de vii adulterinii i vrjitoarele, zise Sarah.
Nu omorau n btaie cu pietre fete tinere pentru c fugeau de soi

nedorii. Nu tiau minile hoilor


Redbeard l nfac pe Rakkim de mn.
El i-a pstrat mna, replic el, i Rakkim i trase braul
napoi. Legea e aspr, dar e loc i de mil. Nu-mi spune tu mie de
zilele de demult, fetio, eu le-am trit. Droguri vndute la col de
strad. Arme peste tot. Dumnezeu alungat din coli i tribunale.
Nateri tar cstorie, bogai i sraci, att de muli bastarzi c nu iar veni s crezi. O ar tar ruine. Alcool vndut n supermarketuri.
Prunci ucii n pntec, zeci de milioane. Eram catolic pe atunci. Au
existat politicieni care au votat s se permit asta i dup aceea au
luat din Sfnta mprtanie. tii ce e mprtania? Politicienii tia
ngenuncheau pentru mprtanie i nu era niciodat lips de
preoi dornici s le pun anafura pe limb. Nici noi nu suntem
perfeci, n niciun caz, dar n-a vrea s ne ntoarcem la zilele acelea
pentru nimic n lume, zise Redbeard, cltinnd din cap.
Lor nu le era fric, protest Sarah. Uit-tc la nregistrrile deatunci, la filmele lor nu le era fric. i uit-te n jurul tu,
unchiule, iei afar pe strzi oamenilor le e fric. Le e fric s nu
fac un lucru greit, s nu spun ceva greit, s nu gndeasc poate
ceva greit. Da, americanii erau mbtai de libertate. Da, nu aveau
nicio ruine, dar au nfptuit lucruri glorioase cu libertatea aceea.
Descoperiri uluitoare tiinifice i medicale. Cercetri fundamentale
ale misterelor universului. Lucruri minunate. Nobile
Amndoi uitai esenialul, zise Rakkim.
Katherine se uita la fotografiile de la zona de impact din New
York, Washington, D.C. i Mecca ce dominau biroul.
Sunt sigur c i James a simit la fel ca mine, i se adres
Redbeard lui Katherine. El a avut nregistrarea, dar i-a dat-o ie ca
s-o ii n siguran. N-a avut ncredere nici mcar n preedinte.
Pn n-a fost sigur c aveau o strategie comun. James ar fi vrut s
folosim nregistrarea ca s-i inem n fru pe fundamental iti, dar

niciodat n-ar fi fcut-o public pentru ntreaga lume. El voia s


salveze natura musulman a statului. Exact aa ca mine.
Rakkim i puse mna pe Redbeard.
Nu e vorba de care sistem e mai bun. E prea trziu pentru asta.
nregistrarea e tot ce avem acum. L-am ntlnit pe Btrn. Am vorbit
cu el. Nu-l mai poi opri, i el tie asta. Preedintele are sntatea
ubred. O dat ce s-a dus, Btrnul va lua iniiativa. Are oameni n
ateptare, gata s-l nlocuiasc pe preedinte. Politicieni,
judectori mi-a spus chestia asta. Oameni destul de aproape de
succesiune pentru a nu fi nevoie de o lovitur de stat. Un transfer
legitim de putere suficient de legitim. Asta dac Btrnul nu se
plictisete de ateptat i nu e preedintele cel care pic de data asta
la du i-i frnge gtul.
l cheam Hassan Muhammed, se rsti Redbeard. ntotdeauna
a fost un mincinos.
Nu cred c minea de data asta, zise Rakkim. L-am ntlnit n
Las Vegas. M-a convocat la etajul superior dintr-o cldire uria de
birouri, una dintre vastele lui proprieti. Numai noi doi eram acolo
sus, cu tot oraul ntins la picioarele noastre ca un covor magic.
i-a oferit un loc de onoare alturi de el? i-a oferit o felie
zdravn din lume? ntreb Redbeard, trgndu-se de barb. Eu nu
pot citi gndurile. Dar e ntotdeauna o bun strategie s apelezi la
vanitatea i la lcomia unui om. Singura lui greeal a fost c i le-a
oferit persoanei greite.
Rakkim ignor complimentul. Putea vedea foarte limpede
zbuciumul din spatele bravadei lui Redbeard.
Btrnul vorbete de un califat tolerant, o estur din diferite
fire ale islamului, o armonie a credincioilor. Las loc chiar i pentru
cretini. Pare a fi la fel de moderat ca dumneata, dar, o dat ce
obine controlul, poi avea ncredere n el c-i va menine tolerana?
Dac a fost gata s omoare milioane de oameni n atacurile nucleare,

dac a fost gata s polueze chiar i Mecca nsi cu radioactivitate


crezi c exist ceva ce n-ar face ca s-i pstreze puterea?
Rakkim spune adevrul, Thomas, zise Katherine. tii c aa e.
Redbeard ncuviin din cap i nimeni nu ndrzni s vorbeasc.
Spunei-mi ce vrei s fac, rosti el, n cele din urm. Dac e s
fim zdrobii de adevr, aa s fie. Allah trebuie s fie de partea
adevrului.
Mulumesc, zise Sarah.
Nu-mi mulumi, i replic Redbeard. i aa am prea multe
ndoieli. Dac ncepi s-mi mulumeti, tiu c am fcut o greeal.
i ce fceai tu cu Sarah mari seara la Ambasada Elveiei? l ntreb
el pe Rakkim cu ochii ngustai. Stevens a ajuns acolo la cinci minute
dup ce ai disprut voi doi. Dac v-a fi spus nu, aveai de gnd s
emigrai?
Rakkim simise c era observat. Era uurat c nu fusese dect
unul dintre informatorii lui Redbeard.
Asta e ara mea. Nu plec de-aici.
Bine. Vom rmne toi s luptm atunci, zise Redbeard, i se
nnegur la fa. S-ar putea s fim nevoii s-o facem mai curnd
dect ne-am atepta. Prietenul tu, detectivul Colarusso, a primit o
vizit de la asasinul Btrnului. Colarusso nu era acas i fiu-su a
avut atta minte s nu descuie ua de siguran, dar ai dreptate,
lucrurile se precipit.
O s-l sun pe Colarusso dup ce o s terminm aici, zise
Rakkim.
Nu e nevoie s pleci. Camerele tale au rmas exact aa cum leai lsat, spuse Redbeard. Sper c intenionezi s stai cu noi,
Katherine, rosti el cu blndee. Asta e i casa ta.
A fi onorat, zise Katherine.
Redbeard l prinse pe Rakkim strns n brae, i Rakkim simi ct
de obosit era.

Nu te vd de sptmni de zile, i aproape primul lucru pe


care mi-l spui e s m ntrebi dac Stevens are o camer n vil. Nu
te-am nvat nimic? i lai mndria s vorbeasc mai tare dect
creierul. Dect s-l vezi pe Stevens ca pe-un rival, mai bine ai ncepe
s-l consideri un aliat. El e cel care-a recuperat cadavrul Angelinei
de la Robele Negre. El e cel care a intrat singur n cuibul acela de
vipere i i-a cerut lui Ibn Azziz s i-o predea. Dup cte am auzit,
grzile de corp ale biatului cleric au vrut s-l taie pe Stevens n
buci, dar Stevens n-a dat napoi, i n cele din urm Ibn Azziz i-a
spus locaia cadavrului. Bineneles c Ibn Azziz n-a recunoscut
nimic, dar am cptat-o napoi la timp pentru nmormntarea
cuvenit.
mi pare ru, unchiule.
Redbeard i ddu drumul, i-i plesni palmele una de cealalt.
Ei, acum, ce pot face s v fiu de folos?
Rakkim zmbi.
Dumneata conduci securitatea pentru Oscaruri?

CAPITOLUL 60
nainte de rugciunile de la apusul soarelui
Rakkim intr n pas de plimbare pe uile din fa de la Blue
Moon, spernd s atrag atenia asupra lui oricui i cuta, i nu
asupra lui Sarah. Clubul nu era plin la mijloc de sptmn, i nu se
grbise venind de la monorai, oprindu-se de cteva ori ca s se uite
prin vitrinele magazinelor.
efule! exclam Albert, ieind de dup bar, i lovindu-l pe
spate. Unde-ai fost?
Rakkim art ctre separeul obinuit al lui Mardi din spate. N-o
vedea, dar tia c era acolo.
Adu-ne ceva, OK?
Mardi i ridic privirea din hrtii cnd Rakkim se apropie,
blond i obraznic. Slbise mult.
Nu te nfuria.
Rakkim se aez n faa ei la mas. n aa fel nct s poat vedea
i s fie vzut din partea din fa a clubului.
De ce s m nfurii? Tot ce pot face e s ncerc s-i salvez viaa.
Am fost plecat aproape dou sptmni. Am crezut c o s
nnebunesc.
L-ai luat pe Enrique cu tine.
A trebuit s am ceva de fcut, zise Mardi, uitndu-se iritat n
jur. Cine i-a spus asta? Ce, tu ai dreptul s opi pe cmpii cu
prinesa musulman, i eu s merg s m ascund de una singur?
Rakkim izbucni n rs.
S opi? cltin el din cap. Probabil nu mai trebuie s-i faci
griji dac o s vin Darwin pe-aici, cel puin acum.
Clubul se umplea ncet de oameni, moderni cu haine strident

colorate i pr vopsit. Chemarea la rugciunea de sear curgea


unduitoare pe strzi, vag ca sunetul din cea al geamandurilor, ce
alertau marinarii de prezena stncilor.
Am auzit c Enrique a fost promovat de la biat bun la toate la
chelner de cnd am plecat, zise Rakkim.
Mardi zmbi cu toat faa, i-i scutur prul. Se bronzase puin,
i pe ncheietura minii stngi avea o brar subire, de aur, i
evident c avusese nevoie de cineva s-o ung pe spate ct timp
fusese plecat. Avea un spate frumos, zvelt i cu muchi fini, i dou
gropie la baza irei spinrii.
A fost o vacan foarte frumoas.
Albert le aduse nite cocteiluri cu fructe, zbovi pentru un
moment, i apoi iei.
Mi-a fost dor de tine, zise Mardi. Hei, n-am vrut s te jenezi.
Am fost politicoas, numai.
Nu sunt jenat i tu nu eti politicoas.
S-a ntmplat, nu-i aa? l ntreb Mardi.
Ce anume?
Ai primit o misiune. Am vzut exact privirea aia la Tarriq cnd
primea o nsrcinare. M uitam la el i era aa de calm, att de
sigur pe sine, i atunci tiam c se pregtea. Se pregtea pentru orice
i era sortit. Fr fric.
Fr regrete
Construcia trainic a corabiei morii.
Da, exact aa spunea i Tarriq. Nu era loc pentru mine pe
corabia aia, nu era loc pentru nimeni i-ai fcut rost de o nou
misiune.
Mardi l privi cu ochii ei albatri reci. Cteodat, cnd fceau
dragoste, exista o secund cnd privirea din ochii ei devenea tandr.
Nu era din cauza unui lucru fcut de el, era ceva ce Mardi permitea
s se ntmple. Cnd nu se mai ncleta de amintirea soului ei, sau

poate cnd i simea prezena n Rakkim. Acea siguran de sine


fedain, ca o arom personal, n cuvintele ei.
Da, aa e.
Mardi i mpinse paharul de-a lungul mesei, dar nu-l ridic.
N-am vzut-o pe Sarah dect o singur dat, i nu mi-a prea
plcut ce-am vzut, dar Rakkim n clipa asta mi-e mil de ea.
Ce loc minunat, Thomas.
Tu eti singura care-mi spune aa n zilele astea, zise Redbeard.
mi place.
Katherine i trecu mna prin apa micii cascade din centrul
grdinii. Erau chiar n inima ei, numai ei doi.
ntotdeauna am vrut s am o grdin interioar.
mi amintesc, zise Redbeard.
Ador cum arat, cum miroase, sunetele de aici. Felul cum
zumzie de via. Psri, broate, oprle i peti. Muchi sub
picioare, frunze mngindu-i faa. Parc ai face dragoste cu
pmntul.
Katherine i ridic braele; ls apa s i se scurg pe braele goale
n jos, i n lumina dup-amiezii trzii, pielea i lucea armie.
Nu m-am gndit niciodat la ea n felul sta.
Mai aproape de Dumnezeu, aa e mai bine? zmbi Katherine.
Ai fcut treab bun cu Sarah.
Katherine urmri cu privirea o frunz ce se rotea slbatic n
curentul de ap, prins ntr-un mic vrtej.
Angelina a fcut treaba cea bun.
Nu se vede mult din tine n ea. E o lupttoare.
Ca mama ei.
Da, ca mine.
Niciunul din ei nu-l menion pe James. James avusese multe
caliti minunate, dar nu fusese un lupttor. Nu ca Redbeard. Sau
Katherine.

Te-ai ntrebat vreodat? ncepu el. Te


Da.
Redbeard ncuviin, nedorind s continue. Era suficient c
stteau aici n locul lui favorit, numai ei doi. Aa cum visase
dintotdeauna.
N-a fi putut niciodat s-l trdez pe James, zise Katherine. i nici
tu. Am ncercat s nu m uit la tine. M-am gndit c va uura
situaia.
Am crezut c nu-i place de mine, spuse Redbeard. Nu mi-am
dat seama pn n-ai venit acas ieri N-am tiut ce simeai tu.
De aceea eram aa de jenai i agitai cnd eram ntr-o ncpere
mpreun, interpretnd greit fiecare vorb nevinovat. Eram
vinovai n minile noastre. Eram amani n imaginaia noastr,
adulterini fr s ne fi atins vreodat. Parc totul s-a ntmplat ieri.
Katherine lu din ap un capac ruginit de sticl de Coca-Cola i-l
ridic n aer iroind.
E prea trziu, Katherine.
tiu asta.
A fost fratele meu. L-am iubit. M-am simit aa de murdar
pentru gndurile pe care le-am avut. Eram ngrijorat c o s-i dea
seama ce-mi trecea prin cap. Apoi, cnd a murit m-am m-am
gndit Redbeard plngea acum, i trupul lui masiv se zguduia
ncercnd s se stpneasc. M-am gndit c poate eu am fcut-o. C
motivul pentru care n-am vzut c se pregtea un asasinat, motivul
pentru care n-am reacionat mai rapid c poate am vrut
Katherine era pe jumtatea nlimii lui, dar pru mai nalt cnd
i lipi faa de a ei.
t Ai fost mpucat de trei ori i tot ai reuit s-l omori pe
ucigaul lui. Dac-ai fi vrut s-l omori pe James, existau metode mai
uoare.
Eu trebuia s-l protejez, zise Redbeard, cu glas necat.

Facem ceea ce putem i restul l lsm n minile lui


Dumnezeu.
mi pare ru, Katherine. A vrea a vrea s fi avut timp.
Katherine azvrli capacul ctre el.
Sunt sigur c mai sunt i altele ca asta. Ai timp pentru asta.
Thomas?
Calul forni, i Sarah i ddu pinteni s mearg mai repede,
inndu-se strns. Se temea puin de cai.
Vreau s tii n ce te bagi.
Calul lui Jill Stanton mergea alturi de al ei, la trap, ntr-o
plimbare pe la marginea fermei vecine. n jurul lor sltau lcuste
verzi, speriate de trecerea cailor prin tufriuri.
S-i spun un secret, zise Jill. N-am mai fost n atenia public
de cincisprezece ani, dar cnd ai fost faimos, cu adevrat faimos, i se
trece cu vederea aproape orice. Violuri, droguri, furturi uneori
chiar i o crim. Dup Oscarurile de sptmna viitoare, o s mi se
ia interviuri pe toate posturile. Eu o s fiu tirea principal. Ateapt
numai, s vezi, drag, o s fiu cea mai bun victim inocent pe care
ai vzut-o tu vreodat. Nu-i face griji pentru mine.
Sarah abia i putea controla calul. Venise la vecinul lui Jill
nainte, nchiriase un cal i apoi i spusese s o sune el pe Jill s vin
s se ntlneasc. Rakkim verificase zona, nu gsise pe nimeni
pndind, dar era foarte prudent, ca totdeauna.
ii frul prea aproape, zise Jill. Las-i puin loc de manevr,
sau o s se sperie.
Sarah slbi strnsoarea. Era agitat i transpirat i de-abia
atepta s se dea jos.
Nu pot s-i spun ce se va ntmpla n seara aia dar o s fie
ceva foarte mre.
Nu vreau s tiu. Sunt victima inocent, nu-i aminteti?
Jill, e important. Totul o s se schimbe.

Jill rse, i lumina apusului i scotea n eviden fiecare rid i


ncreitur de pe fa.
Dac-a primi un dolar pentru fiecare dat cnd am auzit asta

CAPITOLUL 61
Dup rugciunile de la apusul soarelui
Idolatrie! zbier Ibn Azziz zecilor de mii de oameni adunai n
fa la Crown Prince Auditorium.
Majoritatea dintre ei erau moderni i moderai, venii s aclame
vedetele de cinema dinuntru, care participau la decernarea
premiilor Oscar. Vedetele puteau fi urmrite pe ecranele nalte de
trei etaje fixate pe exteriorul cldirii. Erau ns i cteva mii de
susintori ndrjii ai mullahului Ibn Azziz, adui cu autobuzele
din moscheile din ntreaga ar.
E o srbtoare a idolatriei!
Idolatrie! rspunser susintorii si.
Erau femei mbrcate n burka negre lovind pietre netede una de
alta, brbai n jellaba, autoflagelndu-se cu lanuri. Se npusteau n
jurul grzilor de corp ale lui Ibn Azziz, ncercnd s-l ating,
cerindu-i binecuvntarea.
Idolatrie!
Moderaii i modernii din mulime urlau de fiecare dat cnd
aprea pe ecran vedeta lor favorit, dar vocile le erau acoperite de
turbarea i intensitatea susintorilor lui Ibn Azziz. Un cordon al
poliiei de cinci rnduri nconjura intrarea n auditoriu, o falang de
oameni n uniform uitndu-se drept nainte prin scuturile lor
transparente. Zeci de elicoptere se nvrteau pe deasupra, iar
reflectoarele lor dansau peste mulime. Premiile Academiei de Film
erau ntotdeauna televizate la Los Angeles, dar anul acesta, la cea
de-a douzeci i cincea aniversare a Republicii Islamice,
preedintele hotrse ca evenimentul s fie gzduit n capital. Nu
numai pentru a arta ntregii lumi faa tolerant a islamului, ci i s

acorde fi sprijinul su politic unuia dintre cei mai importani


generatori economici de profit din republic.
Furia turbat a fundamentalitilor era fabricat de Ibn Azziz n
mare msur pentru ctig politic. Ca de obicei, majoritatea filmelor
nominalizate erau poveti nltoarea despre buni musulmani carei nfrngeau tentaiile prin for moral. Carne sau credin,
considerat favorit pentru categoria cel mai bun film, era povestea
unei fete frumoase musulmane dintr-o familie srac, logodit cu un
catolic bogat care era proprietarul casei n care locuia familia ei cu
chirie. n ultima clip, o vizit din partea unui nger o face pe fat s
se ntoarc la credina adevrat i s-l prseasc pe mire umilit la
altar. Miracles Inc., un alt film extrem de aclamat, folosea ultimile
inovaii n materie de imagine de calculator ca s sugereze minunile
holografice i deliciile raiului nsui. Ca toate creaiile de la
Flollywood, valoarea produciei era impecabil, actorii fascinani i
mesajul trmbia evlavia cucernic i modest. ns pietatea
creaiilor hollywoodiene, n loc s-l mpace pe Ibn Azziz, era vzut
ca o ameninare, clericul declarnd c timpul petrecut n slile de
cinema ar fi mai bine petrecut n moschee.
S ard n focul iadului aceste imagini imorale! S ard n iad
aceti zei fali din Hollywood! urla Ibn Azziz ctre camere. n seara
asta vom arta lumii ntregi c musulmanii nu ngduie asemenea
sacrilegiu n propria capital!
Era mpins i mbrncit de mulime. Faa i era nc umflat i
zgriat de la unghiile Angelinei, iar ochiul distrus era o gaur
zdrenuit n craniu.
Mulimea de fundamentaliti nainta, scandnd, iar trosnetul
constant al pietrelor ciocnite una de alta oferea o puternic btaie
ritmic. Trecu un freamt prin cordonul poliiei i irurile de
poliiti n armuri corporale se ncordar, gata de lupt.
Rakkim i Stevens trecur uor de primele trei puncte de

verificare, dar se lovir de un obstacol neateptat n amfiteatru. Doi


ageni prezideniali din Serviciul Secret refuzar s accepte actele de
acreditare ale lui Rakkim fr o confirmare suplimentar. Ceea ce
era o ntrziere dezastruoas. El i Stevens ar fi avut o jumtate de
or s ajung pe poziii, dar actria cu cele mai mari vnzri din
lume fcuse o criz de isterie din cauz c retrospectiva carierei lui
Jill Stanton intra peste momentul ei muzical. Diva, care avea o voce
foarte slab, n ciuda manipulrilor inginerilor de sunet, insistase ca
retrospectiva s fie mutat cu un segment mai devreme, astfel ca
talentul superior al lui Jill s nu-l umbreasc pe-al ei. Nu aveau
acum dect cincisprezece minute ca s intre n sala principal de
control.
Rakkim i art actele de acreditare.
Verificai-mi actele. Facei o scanare a irisului ca s-mi
confirmai identitatea. Am acces. Redbeard personal mi-a semnat
actele.
Agentul cu pr nisipiu cltin din cap.
Eu nu te-am verificat.
Agentul chel se mutase n poziie perfect, civa pai n spate, cu
mna pe pistol.
Stevens, tu poi trece, zise cel cu prul nisipiu. Iar domnul
Epps ateapt aici pn vine supraveghetorul.
Stevens nu se ls ns.
Voi doi nici n-ar trebui s fii aici. Interiorul amfiteatrului este
responsabilitatea Securitii Statului. Voi n-avei jurisdicie.
Nu trebuie s-i dm noi ie explicaii, zise cel cu prul nisipiu.
Preedintele are nevoie de cel puin ase ieiri poteniale,
biei, interveni chelul. Trebuie s verificm securitatea fiecreia.
Ecranul cu imaginea n direct de la punctul de control arta
mulimea de fundamentaliti oprit la trei pai de cordonul poliiei.
Lanurile zburau n aer, iar cu feele contorsionate, fanaticii cei mai

nverunai urlau ctre poliiti s li se alture.


D-mi mobilul tu, zise Rakkim. Poi s vorbeti cu Redbeard
personal.
Naiba s-l ia pe Redbeard, se rsti cel cu prul nisipiu.
Ei, asta-i acum, Marx, zise chelul, continund s stea n gard.
Ce ru poate face?
E afurisitul de Redbeard preedintele, Beason? replic Marx.
Nu, nu e. Noi lucrm pentru afurisitul de preedinte? Da, lucrm. Tu
te duci sau stai? l ntreb pe Stevens.
Du-te nainte, te prind eu din urm cnd apare
supraveghetorul lor.
Rakkim trase de jacheta lui Stevens, ca i cum ar fi vrut s-o
ndrepte, i-i strecur nregistrarea digital.
*
Eti sigur c ai trimis destui oameni, comisare? zise Redbeard
n telefonul din limuzin.
i-am spus deja c
tiu ce mi-ai spus, i tiu i ce vd la televizor, i mie mi se
pare c nu ai destui oameni.
Redbeard simea tensiunea lui Sarah, care sttea alturi de el,
privind haosul din faa slii auditoriului.
Presupun c-a putea chema i rezervele
Credeam c ai fcut asta deja. Te-am anunat nc de ieri c Ibn
Azziz are de gnd s fac scandal, zise Redbeard, trntind
receptorul telefonului i ntorcndu-se spre Colarusso. eful
dumitale e un cretin.
N-am avut niciodat vreun ef care nu era, rspunse Colarusso
din scaunul din faa lor.
Auzir vocea lui Anthony Jr. Prin interfonul de la ofer.
Pot s ajut cumva?
Stai pe loc, ziser n acelai timp Redbeard i Colarusso.

Colarusso ridic din umeri.


Biatul aude c e o problem, i vrea s fie primul care face
ceva.
Anticipeaz mi place asta, zise Redbeard. Cu un bun
antrenament, nu mai exist limite pentru ct de departe poate
ajunge. Ursc s vd un tnr cu un asemenea talent vdit trecut pe
linie moart la fedaini, spuse Redbeard, uitndu-se afar, prin
geamurile fumurii.
Poate putem discuta despre asta, zise Colarusso. Dup ce se
termin treaba asta.
Redbeard ls oferta n aer i se uit pe strad. Fceau parte dintrun ir lung de limuzine identice nirate de-a lungul strduelor
laterale din spatele auditoriului. Limuzinele rezervate pentru
celebritile de gradul doi i liderii minori ai industriei
cinematografice. Limuzinele starurilor erau n garajul-parcare de
sub auditoriu. Un loc extrem de incomod dac voiai s iei rapid.
Redbeard avea dou dubluri prezente la eveniment. Una n salonul
VIP securizat din auditoriu. Alta n limuzina de comand condus
de oferul obinuit al lui Redbeard.
Redbeard ridic din nou telefonul, form un numr ce nu putea fi
urmrit. Luc ridic la primul apel. Pe linie se auzi zgomotul
mulimii, cci Luc se nghesuia printre ei, fcndu-i drum ctre Ibn
Azziz.
F-o, zise Redbeard.
nchise imediat telefonul i se rezem iar de sptarul moale.
Zmbi.
M duc s nconjur zona, zise Colarusso. l cunosc pe poliistul
de la controlul traficului pe sectorul sta. O s-i duc o cafea.
A fost o plcere s te vd din nou, detective, rosti Redbeard.
Colarusso iei din main, se aplec apoi iar, i-i vr capul
nuntru.

Biatul meu e ofer bun, n-avei motive de ngrijorare.


Inallah, zise Redbeard.
Mda, m rog, spuse Colarusso, nchiznd ua cu un bufnet
puternic.
Limuzina cenuie arta exact ca toate celelalte din ir, doar c era
complet blindat, geamurile erau rezistente la gloane i bombe,
aerul recirculat n caz de gaz lacrimogen sau mai ru. Blindarea era
important, dar anonimitatea era i mai bun. Dac dumanii tiu
unde eti, orict de bine ai fi protejat, tot poi fi nfrnt. Mai bine s
fii un cameleon dect o estoas. Limuzina era un loc pe ct de sigur
putea fi n jurul auditoriului Redbeard era bucuros c insistase s
nu vin i Katherine. Cineva trebuia s aib o copie a nregistrrii n
caz c lucrurile nu mergeau bine. Sau cel puin asta-i spusese ei. i
spusese acelai lucru i lui Sarah, poruncindu-i s stea acas, s
mearg s se ascund pn se limpezeau apele. Dar Sarah l
srutase, i spusese c-l iubete i apoi c era o femeie adult care
supravieuise dou luni de una singur, dou luni n care fusese
urmrit de un asasin fedain. Putea s se descurce foarte bine
participnd la noaptea decernrii premiilor Oscar.
Stevens naint n vitez pe coridor. Unul dintre monitoarele de
pe perete arta o actri tnr i subiric acceptndu-i premiul
pentru cel mai bun rol secundar, mulumind cu o voce ascuit i
uor peltic. Stevens grbi pasul i mai tare. Avea ghete noi, puin
cam epene, dar franuzeti. Meritau cu prisosin o mic durere la
vrful degetelor. La urmtoarea intersecie se fcu un coridor spre
dreapta, mai adnc n labirint. N-ar fi trebuit s-l lase pe Rakkim
acolo. Atinse nregistrarea din buzunar. Nu tia ce este, dar tia ce
trebuie s fac. Redbeard spusese c dac erau prini cu ea vor fi
executai, apoi le oferise amndurora ansa s spun nu. Stevens i
mngiase mustaa subire. Dac Redbeard i-ar fi spus s sar ntrun furnal ncins, Stevens ar cere poate un pahar de suc nainte, dar

ar sri. El i Rakkim trebuiau s ocupe sala de control i s o ncuie.


nregistrarea trebuia pus n terminalul de emisie al panoului
central de control. Redbeard le artase o simulare pe calculator i-i
pusese pe Stevens i pe Rakkim s treac prin ea de cteva ori. Era o
procedur simpl. Cnd ncepea filmul preprogramat cu
retrospectiva ntregii cariere, unul din ei va muta canalul pe emisie
i se va difuza nregistrarea lor n schimb. Un cimpanzeu antrenat ar
fi putut face asta. i atunci de ce simea c-i bubuie inima n piept?
Era sigur c pe Rakkim l ucidea gndul c va lucra cu el n
echip. Fedainii se gndeau mereu c sunt darul lui Dumnezeu. i
acum, uit-te la el, mpotmolit de dobitocii ia doi de la Serviciul
Secret. n ciuda nlimii lui, cnd mplinise optsprezece ani, Stevens
fusese acceptat la fedaini dar o glezn rupt n prima sptmn
de instrucie l pusese pe tu. Mai primise o ans dup ce i se
vindecase glezna, dar fcuse hipotermie n timpul manevrelor de
iarn i asta a fost tot. Fusese pur i simplu o serie de ghinioane.
Stevens nu avea noroc dect la femei. i atinse nasul. Se vindecase
frumos, nu mai era dect o urm foarte mic pe unde se rupsese.
Stevens insistase s fie aa, n ciuda dorinei chirurgului plastic.
Femeile adorau brbaii cu nasul rupt. i dori s fie i Rakkim cu el.
Nu c ar fi avut nevoie de el s-i arate.
Kerenski i Faisal se aflau n faa geamului camerei de control,
spilcuii n sacourile lor de gal.
Redbeard vrea s mergei n fa ca ntriri pentru poliiti,
zise Stevens. Raportai la comandantul turei, dar meninei-v
autonomia.
i aici cine st de paz? ntreb Faisal.
Stevens arunc o privire n camera de control; vzu vreo ase
oameni aplecai peste console. Dou femei tinere, una din ele o
modern cu prul vopsit n albastru la vrfuri. Foarte drgu.
Eu.

N-ai dect, zise Kerenski artnd ecranul unde actria


slbnoag i ciripea nc discursul de acceptare. E o nsrcinare
aa de plictisitoare.
Uier nu e cam sub nivelul tu? ntreb Faisal.
Lui Redbeard nu i-a plcut cum m-am uitat la nepoat-sa, rnji
Stevens, trecndu-i un deget de-a lungul favoriilor. Sau poate nu ia plcut cum s-a uitat ea la mine. Combinaia cheii? ntreb el serios
acum.
Faisal ezit.
Trei-nou-nou.
Hai, mergei, zise Stevens. O s atept un raport de activitate la
o jumtate de or de la transmisiune.
i privi ndeprtndu-se n vitez pe coridor pn cnd disprur.
Se ntoarse i o vzu pe moderna drgu din camera de control
uitndu-se la el. i fcu semn cu mna prin geamul blindat i femeia
se ntoarse la lucru, nroindu-se. nc o privire pe coridor. nc nici
urm de Rakkim. Pierderea lui. Toat gloria va fi a lui Stevens.
Fusese o onoare s fie ales de Redbeard pentru o nsrcinare
secret, dar s fie cel care iniia aciunea Stevens i asum fr si dea seama postura de drepi. Visase s fac lucruri curajoase de
cnd se tia. n copilrie se jucase de-a arabii i cruciaii, i Stevens
luase ntotdeauna partea arabilor depii numeric care fceau o
ultim ncercare disperat de a lupta mpotriva pngririi locurilor
sfinte. Zmbi amintindu-i. A-i pune viaa n primejdie pentru a-i
apra ara era o binecuvntare pe care o primise de multe ori de
cnd se alturase Securitii Statului, dar acum era diferit. i
dduse seama din tonul vocii lui Redbeard. Din felul cum i
tremurase mna uor cnd i-o aezase pe umrul lui Stevens.
Indiferent de ce i pretindea Allah, Stevens era nerbdtor s-i
ntlneasc destinul. Mai verific pentru ultima dat dac nu
apruse i Rakkim, i se apropie de u, formnd cele trei cifre.

Capetele de la toate consolele se ridicar cnd intr el i imediat


se plecar la loc ca s-i continue munca. Cu excepia fetei drgue
care-l privise i nainte, care zbovi cu privirea asupra lui i a
unui brbat care sttea n picioare n spatele consolelor, cu minile
mpreunate la spate. Productorul. Mai bine s stabileasc limpede
c el se afl la conducerea situaiei. Ct de curnd posibil.
Eu sunt Stevens, zise el, dnd mna cu productorul. Preiau
comanda camerei. Ordinul lui Redbeard, directorul Securitii
Statului.
Productorul tremur. Verific ecranul ce arta mulimea de Robe
Negre care miunau n jur, bubuind din goarne.
E vreo problem? Doar nu suntem n pericol?
Stevens se duse la terminalul pentru avanpremier i vr
nregistrarea n fant.
Blocai preluarea. Voi alimenta eu emisia n cteva minute.
Dar, asta asta e slujba mea, zise productorul. Spune-mi
numai ce vrei s fac.
Stevens o vzu pe fata drgu privindu-l; i vzu vena de la gt
pulsnd.
Vreau s-i scoi oamenii de aici. Dumneata poi sta. Dumneata
i fata modern cu prul albastru. O s am nevoie de voi s operai
aparatele. Putei face asta, nu?
Da sigur. O s trecem pe trei camere cu
Spune-le celorlali s mearg n cea mai apropiat sal a
angajailor.
Stevens atept pn cnd ceilali plecar i auzi clicul uii
ncuiate n urma lor. Moderna cu prul albastru i arunca mereu
priviri furie, prefcndu-se c lucreaz. Avea un zmbet superb.
Stevens se apropie mai tare de productor.
Fata cum o cheam?
Habar n-am. Eu am fost chemat n ultimul moment cnd

productorul desemnat s-a mbolnvit. Nu suntem n pericol, nu?


Brbatul prea pe punctul de a izbucni n plns.
Relaxeaz-te, eti pe mini bune aici, zise Stevens. Pe tine cum
te cheam?
Darwin.
Stevens se aez n faa consolei i se uit la transmisiunea n
direct. Actria slbnoag prea s se apropie de sfrit. Nu mai
erau dect foarte puine minute pn la retrospectiva carierei lui Jill
Stanton.
OK, Darwin, tu fa-i treaba ta, i eu o s mi-o fac pe-a mea.

CAPITOLUL 62
Dup rugciunile de la apusul soarelui
Cheam-i supraveghetorul, zise Rakkim, fcnd un pas
nainte. Cheam-l.
Beason ndrept pistolul spre centrul pieptului lui Rakkim.
O s te mpuc, domnule Epps.
Marx, agentul cu prul nisipiu, scoase o pereche de ctue
transparente, gelatinoase, de la centur.
Eti arestat.
Beason i aps un deget la receptorul din ureche, ascultnd.
Stai un pic
Rakkim i ntinse minile n fa, trgndu-se n spate n aa fel
nct Marx, care venise s-i pun ctuele, s blocheze momentan
linia de tragere a lui Beason. Rakkim i rsuci ctuele pe mn i le
ddu jos ca s le agae imediat de gtul lui Marx. l inu pe agent n
faa lui.
Ce faci? ntreb Beason, ncercnd s prind o int bun ca s
trag.
Arunc arma, zise Rakkim.
Se ag de spatele jachetei lui Marx, folosindu-l ca scut uman, i
mpiedicndu-l s ajung la arma din tocul de la umr.
Marx ns nu era interesat de arm. ncerc s trag cu amndou
minile de ctuele ce i strngeau gtul. Fcute dintr-un polimermemorie vscos, ctuele se strngeau automat n jurul
ncheieturilor unui suspect, oprindu-se chiar nainte de a provoca
durere. n jurul gtului ns, sugrumau.
D-i drumul, domnule Epps! se rug Beason, cu arma
tremurnd acum. Oricum plecm.

Marx trgea de ctue disperat, cu ochii ieii din orbite, cu


genunchii moi.
Beason i puse pistolul pe podea.
Rakkim atinse punctul de declanare al mecanismului de
deschidere i ndeprt ctuele. i lsaser ns pe gt o dung
rou-nchis. Rakkim l pas partenerului su.
Beason se chinui s-l in n picioare, cci Marx de-abia respira,
gfind i icnind.
Nu trebuia s faci asta, i strig el lui Rakkim. Ne mutm n
sectorul B. Acuma cum o s explic urma de la gt?
Nu te ngrijora, zise Redbeard. Rakkim i poate purta singur
de grij.
tiu, fcu Sarah, ns nu prea convins.
La televizorul din limuzin se vedea Ibn Azziz fcndu-i drum
ctre cordonul poliiei ca s se alture discipolilor si, pe care i
ntrta fr oprire. Peste mulime dansau reflectoare.
Redbeard se nclin uor nainte. n orice moment
Ibn Azziz tresri violent i faa i se pleoti dintr-odat, n timp ce
camera se focaliz pe el. Se apuc de stomac cu amndou minile i
se nclin uor n fa. Cei din jurul lui se rsucir i fcur un pas
napoi, chiar i grzile lui de corp, cci Ibn Azziz i pierdu controlul
asupra intestinelor. Camerele prinser n luminile lor neierttoare
imaginea clar a pantofilor lui stropii cu propriile excremente i a
robelor murdrite. Crainicul care comenta din studio chicoti i
mulimea ncepu s rd n hohote. Cordonul de poliiti se ntrecu
n batjocuri i chiar i civa fundamentaliti li se alturar, cnd
imaginea lui Ibn Azziz apru pe ecranul mare de pe zidul slii
auditoriului, clmpnind din gur ca un pete pe crlig, uurnduse n direct la televizor. Pentru o clip, camerele prinser i imaginea
lui Luc zmbind.
n limuzin, Redbeard rse n hohote.

Emisiunea era n mijlocul unei reclame la maini, cnd Rakkim


ajunse la camera de control i-l vzu pe Darwin nuntru,
salutndu-l voios cu o fluturare de mn de cealalt parte a
geamului.
nelese ce se ntmpla ca un vrtej de imagini fixe. Darwin. O
fat cu prul vopsit albastru la vrfuri lucra la panoul de control,
plngnd n hohote n timp ce numea unghiurile de filmare, cu
spatele la la mas. Stevens sttea pe un scaun plasat pe mas.
Band adeziv argintie lipit peste gur. Minile i picioarele legate
de scaun. O srm n jurul gtului legat peste grinda din tavan.
Srma destul de lejer. Dar nu de-ajuns s ajung la podea. De ajuns
ns s-i frng gtul. Roile prinse de scaun. Un singur strnut i sar duce.
Ua e deschis, rnji Darwin, cu o mn pe sptarul scaunului,
legnndu-l nainte i-napoi. Hai nuntru, Rikki. Apa e bun.
*
Redbeard se uit la reclama de la noul Ford Pilgrim, gndindu-se
la mainile din tinereea lui maina de teren Lincoln pe care o
adusese acas cu mndrie ntr-o zi tatl su, dubia mini a mamei
lui ce mirosea a Coca-Cola vrsat i cea mai grozav main din
istorie, un Mustang decapotabil pe care l condusese el n facultate.
Era un biat catolic slbatic pe atunci, ndrgostit de vitez i de
vntul ce vuia n jurul lui. Asta ns fusese nainte s se
converteasc. nainte ca fratele lui s se nsoare cu Katherine.
Redbeard simi o oboseal enorm n toat fiina lui. Dar nu
amintirile i mpovrau pieptul. Era cellalt lucru. Cel cu care
doctorii nu puteau s se lupte, avnd feele triste i evitndu-i
privirea.
La televizor apru iar imaginea din interiorul auditoriului, unde
vedetele de cinema plvrgeau ntre ele, cu un ochi pe camerele de
filmat.

Sarah i verific i ea ceasul, dar fr s spun nimic.


Era prea trziu acum pentru rzgndiri. Redbeard se concentr n
schimb asupra lui Sarah. Semna att de mult cu mama ei. Dac s-ar
fi cstorit el cu Katherine, oare fiica lor ar fi artat aa? Probabil c
nu. Era mai bine c Redbeard nu-i transmisese genele lui de
urenie. Totui nu se putea abine s nu se ntrebe.
Ce e, unchiule?
M gndeam ce frumoas eti.
Sarah se ncrunt.
Un compliment de la tine? Eti bolnav?
Redbeard se rezem de sptar.
Nu m-am simit niciodat mai bine.
Se gndi din nou la Katherine. Aproape c nu se gndise la nimic
altceva de cnd i dezbrcase burka n care se deghizase cu o
sptmn nainte. Atta timp pierdut.
Attea lucruri pe care ar fi putut s le fac, pe care ar fi trebuit s
le fac. Cnd i spusese i ei despre regretele lui, Katherine i pusese
un deget pe buze i-i optise: Ce te face s crezi c totul depindea
de tine? i avea dreptate. i asta fcea regretul att de proaspt, c-i
simea nc i acum durerea. Arsura. Nu, nu acum. nc nu.
Redbeard respir adnc. Inhal amintirea de piele cald din
Mustangul decapotabil. Fcuse ceea ce trebuia. Ei fcuser ceea ce
trebuia. Katherine era soia fratelui su. Exista onoare n dragostea
tgduit.
Sarah l prinse de mn.
Uite-l pe eful Academiei de Film. O s nceap imediat
prezentarea lui Jill.
Redbeard ns nu era interesat. El vzuse deja nregistrarea.
Acum putea s-o vad i restul lumii. Las-l pe Malik bin-FIassan s
se nece cu adevrul. Btrnul nelept. Ce porcrie ordinar!
Redbeard se uit afar pe geam, iar durerea din piept i se intensific,

mult mai ascuit acum. Insistent. i petrecuse prea mare parte din
via gndindu-se la Flassan Muhammed. Fusese necesar, absolut
necesar, dar individul nu merita nici mcar o secund de atenie n
plus. Allah se va ocupa de btrnul arlatan cnd i va veni vremea.
Sarah?
Sarah i ntoarse privirea de la televizor.
Redbeard ncerc s-i vorbeasc, dar durerea era prea intens.
Unchiule?
i acum tot cu Rakkim vrei s te mrii? ntreb Redbeard.
Sarah pru surprins, i cobor privirea pentru o clip, dar
numai pentru o clip.
Da.
Redbeard ddu din cap. Orice durere e suportabil cnd
paradisul e aproape.
i eu vreau asta.
Ne dai binecuvntarea?
Redbeard o sorbi din priviri. Chipul ei strlucea luminos. njurai
ei sclipeau stelue. Privare de oxigen. Deci aa era s mori. O galaxie
de iubire, cu Sarah n centra.
Unchiule? Ne dai binecuvntarea ta?
A mea i a mamei tale. Din amndou inimile noastre. Din
sufletele noastre.
Redbeard zmbi. Avea senzaia c toat viaa ateptase s spun
aceste cuvinte. Inimile noastre. Sufletele noastre. Vederea i se ngusta
ntr-un tunel. N-o mai putea vedea pe Sarah, dar simi cnd l srut
pe mn. O simi strngndu-i mna lng obrazul ei moale i cald.
Vai, bunicuo, dar ce cuit mare ai, zise Darwin.
Rakkim rse. Era o replic bun. Nimeni n afar de un fedain nar fi observat cuitul ascuns n mnec, pe interiorul antebraului.
Darwin mpinse scaunul, oprindu-l chiar la margine. n tot acest
timp nu-i desprinsese nicio clip privirea dintr-a lui Rakkim.

Camera cinci, pregtete-te s iei, opti fata cu prul albastru


n microfonul de la gt. Camera unu, pregtete-te s intri.
Cine e dobitocul din scaun? ntreb Rakkim.
El e dobitocul care o s moar dac nu pui lama aia la o parte,
spuse Darwin i-l apuc pe Stevens de ureche i rsuci. Cnd frngi
gtul unui om, ejaculeaz ca o fntn. E un adevrat spectacol,
exclam el, rsucind n continuare, n timp ce Stevens i muc
buzele nchise. Dac m-ntrebi pe mine, Dumnezeu e un maniac
nenorocit.
Nu numai el.
Rakkim i ntinse mna cu palma n sus, i cuitul sttea perfect
echilibrat n centru. O pictur de snge se scurgea lng vrf. l
putea arunca din poziia asta, dar Darwin era rapid i dac rata i
rsuci puin ncheietura i cuitul se nfipse n ua din spatele lui
Darwin.
Darwin pru dezamgit.
M-am uitat la nregistrarea pe care-a adus-o amicul sta al tu.
Nu-i de mirare c moul era aa de suprat.
Fata cu prul albastra se smiorcia n timp ce lucra la panou.
Camera doi. Camera opt. Lrgete pe primul rnd, camera
patru.
Eti gata, Karla? ntreb Darwin.
Rakkim i nclin capul ntr-o parte.
O s-i dai drumul pe post?
Imediat ce ncepe retrospectiva. Pcat c n-avem nite popcom
cu unt. Darwin nvrti scaunul pe mas, i srma trase de gtul lui
Stevens. Rakkim se apropie mai tare. M-am tot ntrebat, de ce-l vrea
moul aa de tare pe Rakkim cnd m are pe mine? Ce are de gnd?
ridic el din umeri, iar una dintre roi scri; Stevens avea ochii
holbai. Dac-a fi vrut s triesc n ignoran, rmneam la fedaini.
Tu nu te saturi niciodat de toate astea, Rakkim? Nu te ntrebi

niciodat ce sens are?


Niciodat. Viaa mea e numai raze de soare i pisoi drglai.
Aplauze tuntoare din monitoarele de peste tot din jurul lor, din
opt unghiuri diferite de camer, i transmisii directe din surse
diferite din toate prile lumii. Filmele, limbajul universal.
Darwin l mngie pe Stevens pe mn.
Uit-te la asta
i rupse un deget lui Stevens, i acesta se smuci n legturile sale,
cu ipetele nbuite de banda adeziv lipit pe gur.
Rakkim se apropie i mai tare. Stevens lein.
Era o vreme cnd sunetul sta de rupere mi-ar fi dat un fior de
fericire, zise Darwin, i mai rupse un deget. Acum, nu mai nseamn
nimic M-am distrat de minune cu un poliist foarte chipe acum
cteva sptmni dar n-a durat mult, zise el, jucndu-se cu lama
cuitului. Niciodat nu dureaz mult.
Poate ar trebui s te omori pe tine, replic Rakkim. S te
eliberezi de nefericire.
Tu eti cel mai distractiv lucru din viaa mea de foarte mult
vreme de aceea te-am lsat s trieti, zise el, ncercuind cu vrful
cuitului ochii lui Stevens, ca nite ochelari dintr-un colier rou de
mrgelue de snge. Te-am vzut la petrecerea de la ambasad
tiai c eram pe balcon? Moul mi-a zis s te opresc. S te omor
chiar acolo. Elveienii au o securitate execrabil. Tras conturul gurii
lui Stevens cu cuitul, nroindu-i buzele de snge. Parc nu le pas,
sau poate sunt pur i simplu arogani. Aa se ntmpl cnd ctigi
mereu de o mie de ani. Te-am vzut acolo jos i m-am gndit, de ce
s nu las lucrurile s se desfoare de la sine nc un pic? S-l las pe
mo s se ntrebe ce-mi poate mie capul mcar o dat.
Urmeaz nregistrarea, zise Karla.
Rakkim fcu un pas mic nainte, perfect n ritm cu vocea ei.
Darwin nu observ.

Juctori de doi bani, asta suntem. Nu le avem noi cu


numratul crilor i cu alte buchiseli din astea. Poi s-i pierzi
minile dac nu joci dect cum scrie la carte, zise Darwin, dnd un
imbold scaunului, i rsucindu-l pe Stevens nebunete. Noi doi
suntem bieii care joac totul pe o singur carte, aa suntem noi, i
o s fie un scandal monstru cnd se va uita toat lumea la
nregistrarea asta. O s aruncm zarurile, Rikki, i n-o s ne pese
cum cad.
Jill Stanton i-a nceput cariera cu un rol de majoret n puin
cunoscuta pelicul Ochii din Texas, dar n cinci ani avea cea mai
faimoas fa din lume.
ncepuse retrospectiva, cu adresa de website a Academiei de Film
curgnd pe banda inferioar a ecranului, invitnd telespectatorii s
acceseze site-ul pentru a descrca totul gratuit. Dac Spideri
fcuse bine treaba
n timpul ultimelor zile ale fostului regim, Jill Stanton a luat
poziie cu un curaj nemaintlnit la o alt prezentare a Premiilor
Academiei
Rakkim auzi vocea lui Richard Aaron Goldberg.
Pun pariu c moul i-a vrsat chiar acum ceaiul n poal. Treci
napoi, se ncrunt Darwin.
Rakkim nu se mic. Nu avea nevoie dect de nc un pas.
Pun pariu c-a fost o vreme, i nu foarte demult pun pariu c-a
fost o vreme cnd n-a fi putut s m apropii att de mult.
Oh, nu eti deloc destul de aproape, zise Darwin, i mpinse
scaunul la marginea mesei, iar capul lui Stevens se blngni pe
spate. D-te napoi, Rakkim. N-ai vrea s-mi uit bunele maniere. Ai
vzut ce pot face. Dac nu m-a fi comportat exemplar, a fi
mcelrit toat echipa i le-a fi pus capetele n geam ca pe nite
dovleci de Halloween pentru tine.
Karla ncepu s plng n hohote, i-i acoperi gura.

Ne distrm deja, Darwin?


Rakkim atept ca Darwin s clipeasc.
Nu-mi place s m repet, zise Darwin, zmbind.
Totdeauna te repei. Exact asta e problema ta. Totul e mereu la
fel pentru tine. Numai moarte i iari moarte. Nu-i de mirare c teai plictisit.
Nu-i menii consecvena pupilei. Nu conteaz dac sunt
puin dilatate sau nu, nu conteaz dect s fii consecvent. O
schimbare n mrime denot o minciun.
irurile de monitoare artau cum peste mulimile din afara
auditoriului se aternea tcerea n timp ce se uitau la ecranul uria
de pe cldire.
Mi-ar plcea teribil s stau aici de poveti cu tine, dar am deja
planuri pentru disear, zise Darwin. O s ai destul timp s vii dup
mine cnd se linitesc apele aici, dar ascult la mine, c asta-i partea
cea mai bun. Data viitoare o s ai o umbr de ndoial despre mine.
Acum sunt un monstru, dar data viitoare o s-i aminteti de mine
ca Darwin, care a fcut nite chestii mai excentrice, dar care te-a
lsat s trieti
Excentrice? Aa le spui tu?
Pe ecrane aprur transmisii directe din Chicago i Denver, unde
se adunau mulimi pe strad Petreceri de Oscar degenernd
maini arznd, claxoane asurzitoare
Uite ce-am fcut. Nu e minunat? zise Darwin. Te-a fi putut
omor, dar n-am fcut-o. A fi putut-o omor pe Jeri Lynn i pe
copilaii ei, dar n-am fcut-o. Acuma cnd tii asta despre mine, o s
se schimbe lucrurile ntre noi. O s se aprofundeze.
De ce nu stai pe loc? Stai i o s aflm.
Privind n ochii lui Darwin era ca i cum s-ar fi prbuit pentru
eternitate n ntuneric, dar Rakkim nu-i ntoarse privirea.
Darwin cltin din cap.

Nu vreau s m pripesc. sta e cel mai bun moment pe care lam avut de ani de zile. Hai, recunoate, i tu te distrezi. Salut-o i pe
soioar din partea mea. Spune-i c de-abia atept s-o vd din nou.
Numele meu e Richard Aaron Goldberg. Eu i echipa mea
facem parte dintr-o unitate secret a Mossadului
Sunet de aplauze.
Mai bine. Mi-a plcut n special broboana de sudoare. Acum,
nc o dat.
transmisiuni filmate cu camera tremurat a vandalismelor din
Rio i Lagos, furie crescnd un reporter lovit cu o crmid n
mijlocul unei transmisiuni n direct Turnul Eiffel ascuns de nori
de fum.
Nu pleca, zise Rakkim. Rmi pe loc. De ce eti ngrijorat?
Ei, asta-i acum, nu fi caraghios. Sunt ngrijorat din cauza ta.
Darwin l mbrnci pe Stevens de pe mas.
Rakkim se npusti s prind scaunul, i reui chiar nainte ca
srma s-i frng gtul lui Stevens. Se uit n spate, dar Darwin
dispruse. Rakkim aez cu grij scaunul pe podea. Stevens avea
aceeai urm roie pe gt ca agentul Serviciului Secret.
oamenii din mulimea din faa auditoriului se sfiau acum
unii pe alii, vitndu-se ctre cerul negru al nopii i ctre stelele
muribunde
Alte limuzine ieeau acum din ir, rspndindu-se n vitez pe
strzile lturalnice. Unele cu farurile stinse din grab, lsndu-i
clienii vocifernd pe trotuare.
Stai pe loc, Anthony, zise Sarah.
Lacrimile i se scurgeau pe obraji, dar vocea i rmsese ferm.
Nu m duc nicieri pn nu apare Rakkim, nu-i face griji.
Sarah i aranj minile lui Redbeard n poal ca s par c se
ruga. i terse lacrimile. i era imposibil s cread c murise. La
televizor apru imaginea prezentatorului decernrii premiilor Oscar

stnd agitat pe scen. Spuse o glum, dar nimeni nu rse. O camer


prinse publicul repezindu-se s ias din sal, apoi trecu napoi la
prezentator. i Jill era acolo, plngnd, cu minile ntinse juca
teatru mai bine ca niciodat, exact amestecul corect de oc i derut.
Cineva btu cu pumnul n acoperiul limuzinei i Sarah tresri.
Colarusso. Cobor parial geamul.
Plecai de-aici ct mai putei, zise Colarusso.
Rakkim nu e nc aici. De ce nu intri?
Colarusso cltin din cap.
Trebuie s-i ajut pe poliiti. Structura de comand de-abia
rezist.
Tat, intr nuntru, i ceru Anthony Jr.
Chemarea datoriei, i toate cele, Junior.
Colarusso mai lovi o dat capota mainii pentru noroc i apoi
travers strada.
Ecranul televizorului se albi, i apoi apru imaginea unui crainic
de tiri bolborosind c emisiunea fusese piratat de sioniti. Nici
mcar el nu prea s cread ce spunea.
Sun celularul lui Sarah.
Rakkim?
Am reuit, zise Spider, cu vocea rguit. Website-ul
Oscarurilor a avut apte milioane de accesri nainte s se
prbueasc, dar deja era prea trziu. Fiecare accesare a transferat
napoi un virus, care a trimis nregistrarea la toate persoanele din
agenda lor de adrese. O explozie n toat regula, de bomb cu
reacie n lan. Te las acum!
Sarah i nchise celularul. i rezem capul de umrul lui
Redbeard.
Transmisiile de satelit acaparau acum toate reelele de
telecomunicaii. Rzmeriele din Chicago i Mandellaville, strzile
baricadate n Paris, Bagdad i Delhi, strzi pline de sticl spart i

cadavre, moschei n flcri. Declararea strii complete de asediu n


San Francisco, primarul Miyoki urlnd mpotriva evreilor trdtori
din Hollywood, imamul districtului Castro ndemnnd la jihad.
Zece minute mai trziu, ncuietoarea de securitate a uilor fcu
un clic i Rakkim se aez pe bancheta din spate.
Du-ne de aici, Anthony, zise el, i o srut pe Sarah. Redbeard,
sper c
Glasul i pieri.
Sarah l lu de mn cnd intrar n aglomeraie.
Prin geamurile limuzinei, vedeau lumina flcrilor ce ardeau n
toat capitala.

EPILOG
Nou luni de la decernarea premiilor Oscar
Allah e mare.
Rakkim i eliber mintea stnd n mijlocul moscheii, lsnd
problemele lumeti deoparte. Sttea cu faa spre qibla, care-i indica
Mecca, i toat atenia i era asupra lui Allah. i puse minile la
urechi, cu palma nainte i degetele mari dup lobii urechilor.
Vorbind n arab, recit salatul, rugciunea ritual.
Allah e mare.
Mrturisesc c nu este niciun Dumnezeu n afar de Allah,
binecuvntat fie numele Su i preamrit mreia Sa.
Mrturisesc c Mohamed este slujitorul i mesagerul su.
Caut adpost la snul lui Allah, ferindu-m de Satana cel
blestemat n numele lui Allah, cel infinit de Milostiv i ndurtor,
Glorie i Slav lui Allah, stpnul i crmuitorul tuturor lumilor.
La sfritul rugciunilor se aez pe pulpe i-i puse minile pe
genunchi. Ca s-i completeze rugciunea se uit peste umrul
drept n semn de recunoatere a ngerului care-i nota toate faptele
bune, apoi se uit peste umrul stng, la ngerul care-i nota faptele
rele.
Acum era timpul pentru rugciunile personale, dar Rakkim nu
avea niciuna.
Enoriaii de la Marea Moschee Sabia Profetului se nfiorar cnd
Ibn Azziz ncepu s vorbeasc, un murmur de anticipaie ce se
extinse n ecouri n interiorul imaculat de mozaicuri. Erau peste
douzeci de mii de credincioi nghesuii nuntru, nerbdtori s-i
aud predica. Rakkim sosise cu ore nainte, ca s ocupe un loc bun,
trecnd prin cordoane de securitate i o serie de percheziii

corporale. Rakkim venea s-l aud pe Ibn Azziz n fiecare zi de cnd


sosise. Cunotea toate punctele slabe i puternice ale grzilor de
corp ale clericului cu un singur ochi, i sesizase cel puin
doisprezece ageni operativi ai Robelor Negre presrai printre
credincioi. Rakkim sttea n mijlocul mulimii vaste, contient de
ndemnurile i avertismentele lui Ibn Azziz, dar concentrndu-se
mai tare asupra intonaiei lui, a expresiilor lui faciale, a gesturilor lui
brutale. Era un orator puternic, cu o intensitate palpabil, i
mulimea era chiar mai numeroas dect n primele zile cnd sosise,
fanaticii cei mai nverunai revrsndu-se cu miile n ora, dnd
curs chemrii lui.
Rakkim participase la rugciunile din Marea Moschee de
treisprezece zile. Cu dou zile nainte, l zrise pe
Darwin ntre credincioi. Rakkim nu oferise nicio rugciune
personal ctre Allah, dar Allah i ndeplinise i aa cea mai nfocat
dorin.
Lumea fusese zguduit n lunile de dup noaptea decernrilor
premiilor Oscar, schimbndu-se n feluri pe care nimeni nu le-ar fi
putut prevedea. n sute de orae de pe tot globul avuseser loc
violene n strad, dar infinit mai distrugtoare fusese ntrebarea
tcut din mintea a miliarde de oameni, care priviser nregistrarea
de nenumrate ori: dac atacul sionist fusese o minciun ce
altceva era tot o minciun?
La nceput, comunitatea naiunilor islamice se alturase
preedintelui Kingsley denunnd nregistrarea cu repetiia
mrturisirii ca fals sionist sau un plan din Bible Belt de a amenina
legitimitatea guvernului din Seattle. Fur prezentai experi care
explicar ct de uor se pot face asemenea manipulri digitale, i
comentatori de tiri care-i oferir propriile sfaturi nelepte.
Prezentatorii de talk-show-uri i btur joc de ideea c Lome
Macmillan, agentul FBI care zdrobise complotul sionist, s fi

participat chiar el la o asemenea neltorie. i poate c ar fi putut


rmne pe poziii. Poate c experii ar fi reuit s schimbe totui
opinia public. ns la nici zece zile dup transmisiune, guvernul
chinez transmise tirea despre o descoperire dintr-o peter de lng
Yichange, de-a lungul malurilor fluviului Yangtze.
Transmis n direct n ntreaga lume, conferina de pres art a
patra bomb nuclear, nconjurat de oameni n echipament de
protecie. Traficul pe autostrzi ncetini, i apoi se opri, cci oamenii
rmseser ca hipnotizai, privindu-i celularele video. La aizeci de
kilometri la nord de Barajul celor Trei Trectori, destul de departe s
nu fi fost niciodat n interiorul perimetrului de securitate, a patra
bomb era mult mai puternic dect cele ce devastaser oraele New
York i Washington, D.C. i nu doar bomba dovedea autenticitatea
nregistrrii; n peter se descoperir cadavrele a trei oameni mori
din cauza iradiaiilor. Testele criminalistice i de ADN dezvluir c
toi trei erau teroriti musulmani cunoscui, cu diverse condamnri
penale. Niciunul nu era evreu. Doi dintre ei fuseser deinui la
Guantnamo i eliberai prin hotrre de instan. Al treilea era
Essam Muhammed, eful grupului, fost student la MIT, un fizician
arestat la o demonstraie minor cu mai muli ani nainte de a muri.
Hassan Muhammed, Btrnul nelept, dispru din fortul su din
Las Vegas cu cteva zile nainte s soseasc Interpolul. I se
confiscar bunuri i conturi de miliarde de dolari, mprtiate prin
toat lumea, dar anchetatorii simeau c nu ajunseser dect la
vrful aisbergului. Naiunile musulmane erau la fel de scandalizate
ca tot restul lumii, cernd s fie adus la judecat pentru profanarea
sfintei Mecca cu o bomb murdar, apelnd la toi musulmanii s
ajute la prinderea lui. Dei se emisese un ordin de arestare valabil n
ntreaga lume, Btrnul rmase liber, bnuit a fi n Elveia, Kuala
Lumpur, Pakistan. O sut de locuri i niciun loc.
Rakkim spera s-l ntlneasc din nou ntr-o zi. S-l ntrebe dac-i

mai plcea i acum apusul de soare. S-l ntrebe dac avea o


privelite la fel de maiestuoas de unde sttea acum, ca aceea de la
etajul nouzeci. Rakkim avea ns alte afaceri mai presante,
chestiuni care-i necesitau atenia imediat.
Islamul are pretenii de la noi, url Ibn Azziz, biciuind aerul cu
minile. Ca brbai aduli suntem instruii s ne pregtim pentru
cucerire, astfel ca restriciile islamului s fie respectate n fiecare ar
din lume. Fiecare ar!
Aliniai de amndou prile lui Ibn Azziz, grzile lui de corp se
ncruntau feroce la mulime, cutnd orice semn de intenii
diavoleti. Probabil un indicator n neoane. Sau o mn ridicat
cernd permisiunea s le asasineze mullahul. Intrrile i ieirile erau
de asemenea pzite din greu, dar, ca toi oamenii slabi, Ibn Azziz
confunda numrul masiv cu talentul. Dou dintre grzile lui de
corp erau foti fedaini, oameni tcui i cu siguran lupttori
redutabili, dar nu erau dect doi.
Rakkim i nchise ochii pe jumtate i se gndi la lucruri mai
frumoase. La soia lui, Sarah, gravid, cu pntecul rotund n luna a
cincea. Soia lui. Binecuvntat fie Redbeard oriunde o fi fost.
Katherine, bunic iubitoare. Ea i Spider Benjamin, luau regulat
mpreun masa de prnz, ntr-o prietenie neateptat. Colarusso
rmsese detectiv, refuzase o promovare, spunnd c ara are mai
mare nevoie de poliiti buni dect de nc un mnuitor mediocru
de hroage. i avea dreptate, ca de obicei. Anthony Jr. Refuzase s
se prezinte la fedaini, ocupnd n schimb un post la Securitatea
Statului lucrnd sub conducerea directorului interimar, Stevens.
Rakkim i nbui un zmbet. Dei lucrau acum mpreun, el i
Stevens tot nu se plceau unul pe cellalt.
Poate c cea mai mare binecuvntare era sntatea preedintelui
Kingsley. Dup ce se anunase timp de ani de zile c era n pragul
morii, era acum din nou nvigorat. Iniial pclit de consilierii lui n

legtur cu integritatea repetiiei mrturisirii, acceptase n cele din


urm adevrul i-i concediase consilierii. Acionnd rapid,
Kingsley oferi minoritii cretine din ar drepturi mrite i anul
detestata tax religioas care li se impusese, salvnd astfel ara de la
dezintegrarea n mii de fiefuri, n rzboi unele cu altele. Acordase
chiar i amnistie evreilor, o mutare curajoas care-i adusese pe
fundamentalitii cei mai fanatici la revolt deschis. Generalul Kidd
i fedainii rmaser alturi de preedinte n momentele de nevoie,
iar Robele Negre i susintorii lor se retraser n bazele lor
puternice din San Francisco, St. Louis i Cleveland. Dei btliile
interne erau departe de a fi domolite, cel mai mare triumf al lui
Kingsley era faptul c evitase rzboiul efectiv cu Bible Belt. De ani
de zile Kingsley meninuse un canal de comunicaii de rezerv cu
preedintele din Bible Belt, i relaia dintre ei mpiedicase capetele
cele mai nfierbntate de amndou prile s iniieze o conflagraie.
Prin propriile contacte n Bible Belt, Rakkim i adusese propria
contribuie la continuarea dialogului ntre cele dou naiuni.
Numai cei care nu tiu nimic despre islam i includ aici mai
ales pe mpciuitorii arabi care slluiesc n oraele noastre cele
mai sfinte spun c musulmanii vor pace, zise Ibn Azziz cu vocea
rguit i spart. Cei care spun asta sunt nebuni sau mai ru.
Credincioii din moschee ddur din cap aprobator. Darwin
ngenunche lng una dintre ieirile cele mai ndeprtate, cu minile
mpreunate.
Dei tia ce pericol crescut reprezenta Ibn Azziz, Sarah se
nfuriase pe Rakkim cnd acesta plecase la San Francisco. i spusese
c locul lui era alturi de ea i de copil. Rakkim i rspunsese c se
va ntoarce la timp s asiste la natere. i promisese. Sarah era ns n
continuare furioas. Rakkim nu o condamna pentru asta.
Ai vrea oare ca noi, musulmanii, s stm pe loc s fim
devorai de necredincioi? ntreb Ibn Azziz. Eu v zic, trecei-i prin

sabie i risipii-le oasele n cele patru vnturi! Eu v zic, orice bine


exist pe lume, e doar datorit sbiei! Compromisul cu
necredincioii e nfrngerea virtuii! Sabia este cheia ctre Paradis!
Credincioii se ridicar nvalnic n picioare, ntr-un murmur
comun.
Allah e mare, Allah e mare, Allah e mare se auzi din ce n ce
mai tare, pn cnd nsui domul moscheii prea c se va sfrma.
Cnd vocile le amuir, Ibn Azziz i binecuvnt i dispru n
spatele moscheii. Mulimea se nghesui s ias n strad. Darwin nu
se grbi. Rakkim se plas n aa fel nct s nu-l piard din ochi
nicio secund, urmndu-l de la distan, fr niciun efort de a se
apropia de el.
Mulimea se mprtie pe o raz de un kilometru n jur,
pierzndu-se n labirintul de strdue lturalnice. Ploua, o burni
rece care se mbiba n robele credincioilor, forndu-i s umble cu
capetele plecate. Nu i Darwin. Nici Rakkim. Darwin se uit napoi
de dou ori, dar Rakkim pstr mereu un grup de ali credincioi n
faa lui, ascunzndu-se astfel vederii.
Darwin o lu la sud pe Union Street, continund apoi pe un
drum ntortocheat ce-l duse i mai adnc n ora, printre blocuri
prginite, multe reduse la grmezi de crmizi i grinzi de oel.
Rakkim l urmrise pe Darwin n sector dup ce-l zrise n acea
prim zi, l urmrise i apoi l pierduse. Nu i astzi. De data aceasta
l vzu pe Darwin furindu-se ntr-o biseric abandonat. Rakkim
nconjur biserica, lsndu-i adnc peste fa gluga robei. Se
atepta s-l vad strecurndu-se afar i continundu-i drumul, dar
l zri n schimb printr-un vitraliu spart urcnd scrile ctre etajul
bisericii, tot cte dou trepte o dat. Rakkim se grbi spre o intrare
lateral nainte ca Darwin s ajung la nivelul superior, care-i va
oferi o vizibilitate mai mare.
Biserica era tcut i rece nuntru. Buci sclipitoare de sticl

spart pe jos i cri de imnuri sfiate. Un crucifix de lemn fcut


ndri. Stranele sfrmate pentru surcele de foc. O vatr veche de
foc n locul unde fusese amvonul. Conserve i sticle goale. Graffiti
obscene pe perei. Rakkim nainta n linite prin ncpere ctre scri.
Auzi un scrit de deasupra Darwin, umblnd pe podeaua de
lemn.
De undeva de departe se auzea un tramvai strvechi, huruind n
jos pe Union Street, o atracie turistic pentru un ora care nu mai
avea turiti. Rakkim se uit la ceas. Cincisprezece minute mai trziu,
nc un tramvai cobor strada cu acelai huruit, i de data asta
conductorul sun de cteva ori i din clopoel. Dup exact
cincisprezece minute, Rakkim ncepu s urce rapid scrile, deodat
cu tramvaiul ce trecea. Cuitul era o prelungire a minii sale.
n capul scrilor, Rakkim se smuci brusc napoi, i cuitul lui
Darwin se nfipse n rama uii, strpungnd aerul exact n locul
unde ar fi trebuit s fie Rakkim. Darwin atac n continuare, iar
Rakkim i pierduse echilibrul, aproape prvlindu-se n jos pe
scri. i recpt echilibrul cnd Darwin se npusti asupra lui, i se
retrase un pas. Cuitul lui Darwin tresrea dintr-o parte n alta, ca o
vergea a cuttorilor de ap.
Unde mergi? zise Darwin. Ce surpriz s te vd la Marea
Moschee. Era ct pe-aci s-i fac semn cu mna.
Lui Rakkim i se tie respiraia i l strngea pieptul. Se for s-i
relaxeze strnsoarea cuitului.
Te simi bine, Rakkim? Vrei s faci o pauz? S bei un ceai?
Rakkim i dezbrc roba cu un gest i amndoi ncepur s se
ocoleasc reciproc.
Ce faci n San Francisco?
Acelai lucru ca tine. M pregtesc s-l omor pe Ibn Azziz.
Sub picioarele lui Rakkim scrnir cioburi de sticl. Sfini sau
profei Rakkim nu se uit. i inu privirile ncletate spre Darwin.

Te-a primit Btrnul napoi? A uitat i a iertat?


Moul nu face nici una, nici alta. Nu el m-a trimis Am venit
aici de capul meu.
Cuitul lui Darwin ni nainte, i Rakkim pivot, i tie.
Fcur amndoi cte un pas n spate. Observar c aveau tieturi
identice peste piept. Se nclinar.
Snge pentru snge, opti Darwin.
Lam pentru lam, rspunse Rakkim salutului.
Te-am recunoscut din momentul cnd te-am vzut prima dat,
zise Darwin. Am tiut ce eti.
Rakkim nu rspunse.
Se micar prin biseric, pind cu grij, scriindu-i numele n
carne cu lamele cuitelor. Se tiar unul pe cellalt de mai mult de
zece ori. Nu adnc. Mai ales zgrieturi, dar acesta nu era un
exerciiu de antrenament. Nu era un joc. Fiecare ncerca s fac o
tietur uciga. O arter. Un tendon. S strpung craniul. Ochii lui
Darwin rmaser calmi, paii lini, dar Rakkim nu mai era singurul
care respira greu.
Darwin era pe jumtate ghemuit, clipind din cauza sngelui de la
o tietur de deasupra sprncenei. i mut cuitul n cealalt mn.
Rakkim lovi la o parte un cadavru de obolan.
i eu tiu cine eti, Darwin. tiu cum gndeti.
mi pare ru pentru tine atunci, Rikki. N-a dori
Darwin lans un atacce-l tie pe Rakkim pe braul drept, dar
micarea l ls descoperit pentru o clip, i Rakkim i nfipse cuitul
n coaps. Darwin l ncercui, ignornd rana.
S tii cum gndesc n-a dori asta nici celui mai ru duman
al meu.
Rakkim avans.
ie nu-i pas cine ctig sau pierde. Fundamentalitii
moderaii, catolicii sau evreii, toi sunt o ap i-un pmnt pentru

tine. Tu pur i simplu vrei s omori pe cineva


Pe cineva important. Greu de ucis. Ca Ibn Azziz. Ca tine.
Provocarea, asta-i tot. Singurul pcat e s nu trieti conform naturii
tale adevrate. i tu tii asta, Rikki.
i-am spus s nu-mi mai spui aa.
Cei doi se nvrteau ncontinuu n interiorul bisericii, oglindindui unul altuia micrile, i cuitele strfulgerau nainte i napoi, ntrun uier ascuit. Lamele nu se atingeau dect rareori, nu erau dect
fente i contraatacuri. Darwin sngera din mai mult de zece tieturi
pe mini, brae i fa, niciuna destul de adnc s-l ncetineasc. i
Rakkim fusese tiat, iar Darwin i nva ritmul, anticipndu-l mai
des, ateptnd ocazia s-l omoare.
Am fost antrenat s elimin oameni mari. Generali i ayatolahi,
papi i prini, cltin Darwin din cap. Mi-am irosit talentele de cnd
am plecat de la fedaini, dar tu tu m-ai fcut s reexaminez
lucrurile.
Rakkim se apropie de el, fornd lupta. Trebuia. Timpul era de
partea lui Darwin.
Dup ce te omor pe tine, o s-l omor pe Ibn Azziz, zise
Darwin, i se trase napoi aproape de o statuie prbuit a lui Isus
care avea capul rupt. Dup ce-l omor pe el
O s-l omor pe preedinte. Poate o s-l omor i pe Btrn. i-ar
plcea?
Se mpiedic de statuie i Rakkim se npusti asupra lui. ns se
prefcuse numai c se mpiedic, i cuitul lui Darwin se nfipse n
el i iei.
Rakkim i puse mna peste ran, icnind.
Au, rse Darwin. tii Biblia? Isus a fost njunghiat exact n
locul la de un centurion roman. Sracul Isus. Sracul Rikki. Te
doare?
Rakkim simi iroaie de snge scurgndu-se printre degete.

Nu muri acum, zise Darwin, desfcndu-i larg braele. Nu


nc.
Rakkim rse. i lu mna de pe ran. Lsnd sngele s curg.
Ce-i aa de distractiv? l ntreb Darwin.
Crezi c eti un zguduitor de lumi, c faci istorie zise
Rakkim, inndu-se de o stran rsturnat. Dar eti un nimeni. O s
te scufunzi fr urm Cine-o s plng dup tine, Darwin?
Darwin sri uor pe loc, ca un dop de plut pe valuri.
Nu conteaz. Eu n-o s mai aud. Rakkim se strmb, i se
ndoi de spate. Eu sunt cel care-o s-i ia durerea, zise Darwin
atacnd. Chipul meu e ultimul pe care-o s-l vezi. Ultima voce pe
care-o s-o auzi. Asta trebuie s nsemne ceva.
Rakkim se repezi asupra lui i-l tie la gt, iar Darwin fcu un pas
mpleticit napoi, rezemndu-se de un stlp. Rakkim simi cldur
pe ceaf cnd sngele i se scurse pe scalp. Darwin era rezemat de
stlpul de lemn, i-i aps trei degete de gt.
Aproape m-ai pclit. nc doi centimetri i m-ai fi rnit grav.
Mut-i mna s vd.
Darwin zmbi.
Hai mai aproape.
Rakkim scutur din cap.
Nu ari prea bine, Rikki. Poate ar trebui s stai jos s te
odihneti.
Rakkim se cltin. i rsuci cuitul peste ncheieturi, i aproape l
scp.
Darwin apsa foarte tare pe rana de la gt, degetele i erau albe,
dar era nc ntru totul alert. Cuitul era n poziie de lupt.
i-e fric de moarte, Rakkim? ntreb Darwin i atept n
zadar un rspuns. tiu de copil. Eti sigur c-i al tu? Tat ce
refugiu fals. Copiii sug viaa din tine. Poi vedea viitorul n ochii lor
lacomi.

E e singurul viitor pe care-l avem, zise Rakkim privindu-l


atent.
O s-i spun lui Sarah c ai spus asta cnd o s spintec pruncul
din ea, rosti Darwin, auzind sunetul distant al unui tramvai, cu
atenia distras pentru o clip. O s-i spun
Rakkim azvrli cuitul n gura deschis a lui Darwin. Priponindul de stlp.
Darwin se zvrcoli pe loc, i cuitul i tie rdcina creierului.
ncerc s vorbeasc i i se scurse un uvoi de snge pe gur. Ochii
holbai. Buzele micndu-se lng mnerul cuitului.
Rakkim se apropie de el. l privi murind. Ochii lui Darwin
strlucir pentru o ultim clip nainte s devin mai, i Rakkim
nu-i ndeprt privirea nicio clip. Voia s fie sigur. Cnd nu se mai
mic, i smulse cuitul din gur.
Darwin alunec ncet lng stlp, lsnd o pat pe lemn.
Rakkim terse cuitul de tunica lui Darwin. Se simea ameit
acum, sngernd dintr-o mulime de rni, dar avea un spray
coagulant n rob. Se va vindeca. Va supravieui, n cteva zile o
sptmn cel mai trziu, va fi suficient de bine s se ntoarc la
Marea Moschee. Suficient de bine s-l omoare pe Ibn Azziz.
Suficient de bine s se ntoarc acas la Sarah.
Rakkim se uit la cadavrul lui Darwin. n Sfntul Coran era scris
c fiecare credincios avea doi ngeri care-i zburau mereu n jur. Unul
pe umrul drept, notndu-i faptele bune, cellalt nger pe umrul
stng, notndu-i faptele rele. Rakkim nu simise niciodat greutatea
nici unuia din ei. Nici mcar o dat n via. Acum ns poate
pentru c pierduse att de mult snge un zmbet i ncrei faa la
acest gnd acum, pentru prima dat n via, Rakkim simi o
fluturare de aripi, i o atingere ginga pe umrul drept,
nvluindu-l ntr-o mbriare de pene moi, plin de dragoste.
Surpriza sa surpriza sa nu era depit dect de bucuria sa.

MULUMIRI
A vrea s-mi exprim recunotina fa de Simone de Beauvoir,
scriitoare, filosof i atee, pentru concepia acestei cri. ntrebat
fiind de un jurnalist cum se simte la crearea unei opere ce nega
existena lui Dumnezeu, de Beauvoir a rspuns: Poi aboli apa, dar
nimeni nu poate aboli setea. Am fost bntuit de aceast intuiie
timp de muli ani, i sper c aceast carte a meritat acest chin.
Urmtoarele website-uri n special mi-au oferit informaia
necesar pentru scrierea acestui roman:
www.askimam.com
www.islam.com
www.techcentral station. com
www.virtuallyislamic.blogspot.com
www.memri.org www.islamworid.net
De asemenea, Tacticile Semilunii: metode de lupt militar
musulmane (Posterity Press) de H. John Poole, articolul lui Michael
Scott Doran, Paradoxul saudit, din ediia ianuarie/februarie 2004
a revistei Foreign Affairs, i articolul lui Abdul Hadi Palazzi,
Islamitii greesc, din Middle East Quarterly, vara 2001, care mi-au
oferit puncte de vedere folositoare.
Mulumiri de asemenea lui Colin Harrison, editorul meu i un
om al miilor de ntrebri, pentru c a mbogit aceast carte i nu
m-a lsat s-i stric sfritul.
Sunt recunosctor i agentei mele Mary Evans, pentru tria i
caracterul ei.